Sunteți pe pagina 1din 895

Colecie

coordonat de Ana Nicolau

D G
s-a nscut pe 11 ianuarie 1952 n Arizona, unde locuiete i astzi,
mpreun cu familia. A studiat zoologia la Northern Arizona University i biologia
marin la University of California, San Diego, i are un doctorat n ecologie. A fost
profesor universitar nainte de a se dedica n ntregime literaturii. A semnat
numeroase articole tiinifice i de popularizare a tiinei nainte de a deveni
scriitoare full time. n anul 1991 a debutat cu romanul Cltoarea (recompensat,
printre altele, cu Romance Writers of Americas RITA Award), primul volum din
seria Outlander, conceput iniial ca trilogie. Dup mrturisirea scriitoarei aflate la
debut, care era departe de a bnui succesul ce va urma, cartea a rezultat, dup o
documentare de mod veche, din interesul pentru cltoria n timp i pentru
universul scoian. Romanul a cucerit imediat publicul i au urmat nc apte romane
n aceeai serie, toate bestselleruri New York Times: Dragonfly in Amber, Voyager,
Drums of Autumn, The Fiery Cross, A Breath of Snow and Ashes, An Echo in the
Bone i Written in My Own Hearts Blood. Seria a fost publicat n 26 de ri i a
inspirat, ncepnd cu anul 2014, un serial de televiziune american care se bucur de
mare succes. Printre celelalte scrieri ale autoarei se numr seria Lord John, precum
i povestiri aprute n antologii i volume colective.
IANA

ABALDON

Traducere din limba englez


M D
ARIA

RGU

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


GABALDON, DIANA
Cltoarea / Diana Gabaldon ; trad.: Maria Drgu. - Bucureti: Nemira Publishing House, 2015
ISBN print: 978-606-758-272-7
ISBN epub: 978-606-758-333-5
ISBN mobi: 978-606-758-334-2
I. Drgu, Maria (trad.)
821.111-31=135.1
Diana Gabaldon
OUTLANDER
1991 by Diana Gabaldon
Nemira, 2015
Coperta: Cristian FLORESCU
Ilustraia copertei: Tudor POPA
Redactor: Nicoleta GHEMENT
Lector: Ecaterina DERZSI
Tehnoredactor: Magda BITAY
Tehnoredactor ebooks: Mihai Eftimescu
Orice reproducere, total sau parial, a acestei lucrri, fr acordul scris al editorului, este strict interzis i se
pedepsete conform Legii dreptului de autor.

Cuprins

Despre autor
Partea I - Inverness, 1945
1 - Un nou nceput
2 - Cercul de pietre
3 - Brbatul din pdure
4 - Sosirea mea la castel
5 - Clanul MacKenzie
Partea a II-a - Castelul Leoch
6 - Judecata lui Colum
7 - Dulapul lui Davie Beaton
8 - Banchetul unei seri
9 - Adunarea
10 - Jurmntul
Partea a III-a - La drum
11 - Conversaii cu un avocat
12 - Comandantul garnizoanei
13 - Anunarea unei cstorii
14 - Ceremonia de nunt
15 - Revelaiile iatacului nupial
16 - O zi minunat
17 - Ceretorul
18 - Tlhari n muni
19 - Calul de ap
20 - Poienile pustii
21 - Un mauvais quart d'heure dup altul
22 - Rfuieli
23 - ntoarcerea la Leoch
Partea a IV-a - Adiere de pucioas
24 - Oaspei de seam
25 - Vrjitoarea trebuie s moar
Partea a V-a - Lallybroch
26 - ntoarcerea stpnului

27 - Cel mai important motiv


28 - Srutri i desuuri
29 - Mai mult sinceritate
30 - Conversaii lng foc
31 - Ziua ptrarului
32 - Travaliul
33 - Garda
Partea a VI-a - Cutarea
34 - Povestea lui Dougal
Partea a VII-a - Refugiul
35 - nchisoarea Wentworth
36 - MacRannoch
37 - Evadarea
38 - Abaia
39 - Rscumprearea unui suflet
40 - Iertarea
41 - Din pntecul pmntului
Mulumiri
Note

n amintirea mamei mele, care m-a nvat s citesc


Jacqueline Sykes Gabaldon

n fiecare zi dispar oameni. ntrebai un poliist. Sau, mai bine,


ntrebai un jurnalist. Dispariiile nseamn pinea de toate zilele
a unui jurnalist.
Fete tinere fug de acas. Copii se pierd de prinii lor i nu mai
sunt gsii niciodat. Gospodine ajung la captul rbdrii i iau
banii de mncare i un taxi pn la gar. Oameni de afaceri din
toat lumea i schimb numele i se evapor n fumul
trabucurilor importate.
Muli dintre cei rtcii vor fi n cele din urm gsii, n via
sau nu. Dispariiile au, la urma urmelor, o explicaie.
Aproape ntotdeauna.

PARTEA I

INVERNESS, 1945

1
Un nou nceput

Nu era un loc tocmai potrivit pentru o dispariie, cel puin nu la prima vedere.
Pensiunea doamnei Baird era aidoma celorlalte o mie de pensiuni din Highland n
1945; tcut i curat, cu un tapet nflorat decolorat, podele strlucind i un aparat
pentru nclzit apa cu fis n camera de baie. Doamna Baird, o femeie durdulie i
vesel, nu a avut nimic de obiectat cnd Frank i-a mpnzit salonul micu i tapetat
cu trandafiri cu numeroasele cri i ziare care l nsoeau pretutindeni n cltorii.
Am dat nas n nas cu doamna Baird n holul de la intrare n timp ce m pregteam s
ies pe u. M-a oprit din drum punndu-i mna mic i grsulie pe braul meu i
netezindu-mi prul.
Vai de mine, doamn Randall, da nu putei iei afar aa! Stai, s v mai aranjez
niel prul. Aa! Mai bine. tii, verioar-mea mi tot povestete despre o soluie de
ncreit prul pe care a ncercat-o, funcioneaz de minune i face nite bucle de vis;
poate ar trebui s-o ncercai data viitoare.
Nu am avut inima s i spun c ncpnarea buclelor mele castanii era vina
exclusiv a Mamei Natur i nu o neglijen a productorilor de soluii de
permanent. Propriile ei bucle strns ondulate nu manifestau o astfel de ndrtnicie.
Da, aa voi face, doamn Baird, am minit. M duc doar puin pn n sat s m
ntlnesc cu Frank. Ne vom napoia pn la ora ceaiului.
M-am strecurat afar pe u i de-a lungul potecii nainte ca doamna Baird s mai
descopere alte defecte ale inutei mele dezordonate. Dup patru ani petrecui ca sor
medical n Armata Regal, m bucuram de o vacan departe de uniforme i raii,
rsfndu-m cu rochii din pnz viu colorat, cu totul nepotrivite pentru
plimbrile aspre prin ierburile nalte i slbatice.
Nu c a fi planificat iniial s m plimb foarte mult; imaginaia mea zbura mai
degrab spre diminei trzii petrecute dormind i dup-amiezi lungi i lenee n pat
cu Frank, fr s dormim. Cu toate acestea, era destul de dificil s pstrezi o
dispoziie de romantism senzual cu doamna Baird dnd din greu cu aspiratorul n
faa uii.

Trebuie s fie cea mai murdar bucat de mochet din Scoia, remarcase Frank n
acea diminea, n timp ce stteam n pat ascultnd mugetul feroce al aspiratorului
din coridor.
Aproape la fel de murdar precum imaginaia gazdei noastre, am ncuviinat eu.
Poate c ar fi trebuit s mergem la Brighton.
Alesesem Highlands pentru a ne petrece vacana nainte ca Frank s i ia n primire
postul de profesor de istorie la Oxford, deoarece Scoia fusese oarecum mai puin
atins de ororile fizice ale rzboiului n comparaie cu restul Marii Britanii i era
mai puin predispus la bucuria frenetic de dup ncheierea conflictului care
infectase cele mai populare zone de vacan.
i, fr s discutm, cred c amndoi am simit c e un loc simbolic pentru a ne
reface cstoria; ne cstorisem i petrecusem o lun de miere de dou zile n
Highlands la scurt timp dup izbucnirea rzboiului, n urm cu apte ani. Un refugiu
panic n care s ne redescoperim unul pe cellalt, gndeam noi, fr s ne dm
seama c, n timp ce golful i pescuitul sunt cele mai populare sporturi n aer liber
din Scoia, brfa este cel mai popular sport de interior. i cnd plou att de mult
precum plou n Scoia, oamenii i petrec mult timp n case.
Unde te duci? am ntrebat cnd Frank s-a ridicat din pat.
Ar fi urt din partea noastr s o dezamgim pe drgua noastr gazd, a rspuns
el.
Sltndu-se pe marginea patului antic, a nceput s sar uor, fcnd arcurile saltelei
s scoat un scrit ritmic. Aspiratorul de pe coridor a amuit deodat. Dup cteva
clipe de legnat, Frank a scos un geamt puternic, teatral, i s-a prbuit cu o
zbrnial de arcuri suprate. Punndu-mi perna la gur, am nceput s chicotesc pe
nfundate, pentru a nu deranja tcerea fr suflare din faa uii.
Frank a ridicat sprncenele spre mine:
Tu trebuie s gemi n extaz, nu s chicoteti, m-a mustrat optit. Doamna Baird va
crede c nu sunt bun la pat.
Va trebui s munceti mai mult dect att, dac vrei gemete extatice, am rspuns.
Dou minute nu merit mai mult de un chicot.
Destrblat mic i nerecunosctoare! Am venit aici ca s m odihnesc, ai uitat?

Leneule! Niciodat nu vei forma urmtoarea creang a arborelui genealogic al


familiei, dac nu te strduieti mai mult.
Pasiunea lui Frank pentru genealogie era un alt motiv pentru care alesesem
Highlands. Conform uneia din bucile soioase de hrtie pe care el le cra peste tot,
un oarecare strmo neinteresant al lui ar fi avut ceva sau altceva de a face n
aceast regiune cndva pe la jumtatea secolului al optsprezecelea... sau o fi fost al
aptesprezecelea?
Dac sfresc precum un ciot sterp n arborele genealogic al familiei, va fi fr
ndoial vina gazdei noastre neobosite din faa uii. La urma urmei, suntem
cstorii de aproape opt ani. Micul Frank Jr ar fi destul de legitim fr a fi nevoie
s fie conceput n prezena unui martor.
Dac va fi vreodat conceput, am rspuns pesimist.
Mai suferisem o dezamgire n sptmna dinaintea vacanei n Scoia.
Cu tot aerul proaspt i dieta sntoas? E imposibil s nu reuim aici.
La cina din seara de dinainte avusesem hering prjit. La prnz mncasem hering
murat. Iar mirosul neptor care se infiltra de-a lungul scrilor arta fr dubiu c
dejunul avea s fie hering afumat.
Dac nu cumva ai n plan o a doua reprezentaie pentru edificarea doamnei Baird,
am sugerat eu, mai bine te-ai mbrca. Nu aveai o ntlnire cu acel pastor la ora
zece?
Reverendul doctor Reginald Wakefield, vicarul parohiei locale, trebuia s i
furnizeze lui Frank cteva registre de botez absolut fascinante pentru studiu, ca s nu
mai vorbim de perspectiva strlucit n care ar fi putut scoate de la naftalin oarece
buletine militare sau ceva asemntor n care aprea ilustrul strmo.
Cum spuneai c l chema pe str-str-str-str-strbunicul la al tu? am ntrebat.
Cel care tia frunz la cini pe aici n timpul uneia dintre rscoale? Nu mi amintesc
prea bine dac Willy sau Walter.
De fapt, Jonathan.
Frank accepta placid dezinteresul meu total fa de istoria familiei lui, ns rmnea
mereu n gard, pregtit s se agae de cel mai mic semn de curiozitate din partea
mea pentru a-mi povesti toate detaliile pe care le aflase despre primii membri ai

familiei Randall i despre cei legai de ei. Privirea lui a cptat sclipirea febril a
profesorului fanatic n timp ce-i ncheia nasturii de la cma.
Jonathan Wolverton Randall Wolverton dinspre un unchi al mamei sale, un
cavaler nensemnat din Sussex. Cu toate acestea, era cunoscut ca Jack cel Negru,
porecl cptat n armat, probabil n perioada n care a fost staionat cu
garnizoana aici.
Mi-am bgat faa n pern i m-am prefcut c sfori. Ignorndu-m, Frank a
continuat netulburat exegeza lui crturreasc.
i-a cumprat brevetul militar pe la jumtatea anilor treizeci 1730 adic i a
servit ara cu gradul de cpitan de dragoni. Conform scrisorilor vechi pe care mi
le-a trimis verioara May, s-a descurcat destul de bine n armat. O alegere
excelent pentru al doilea fiu. Fratele su mai mic a urmat de asemenea tradiia i a
devenit preot, ns nu am aflat mare lucru despre el. Oricum, ducele de
Sandringham vorbete mult despre activitatea lui de dinaintea i din timpul celei de
a doua rscoale a iacobiilor, din 45, se nelege, a detaliat pentru beneficiul
ignoranilor din public, adic al meu. tii, povestea cu Bonnie Prince i toat
trenia?
Nu sunt sigur c scoienii realizeaz c au pierdut acea btie, l-am ntrerupt
ridicndu-m i ncercnd s mi aranjez prul. L-am auzit cu urechile mele asear
pe un barman la pub numindu-ne sassenach.
Pi, de ce nu? a ntrebat Frank netulburat. Nu nseamn altceva dect englez,
dac stai s te gndeti, sau n cel mai ru caz venetic, i noi asta suntem.
tiu ce nseamn, doar c m-a deranjat tonul.
Frank a cutat n sertarul biroului o curea.
Era doar deranjat pentru c i-am reproat c berea era slab. I-am spus c
adevrata bere scoian se obine dup ce pui o cizm veche n butoi i o strecori
printr-o pereche de chiloi rspurtai.
Ah, acum se explic nota de plat, am rspuns.
Pi, am formulat niel mai diplomatic dect acum, ns doar pentru c limba
scoian nu are un cuvnt anume pentru chiloi.
Am ntins mna dup o pereche de-ai mei, intrigat.

De ce nu? Vechii scoieni nu purtau aa ceva?


Frank mi-a aruncat o privire strmb.
Nu ai auzit niciodat vechiul cntec despre ce poart un scoian pe sub kilt?
Probabil c nu o pereche de chiloi brbteti cu mnecu pn la genunchi, am
rspuns fr umor. Poate plec i eu n cutarea unui purttor de kilt n timp ce tu te
distrezi cu vicarul i o s-l ntreb pe el.
n acest caz, vezi s nu te trezeti arestat, Claire. Decanului de la St Gilles
College nu i-ar plcea deloc s aud una ca asta.
Spre norocul nostru, niciun posesor de kilt nu hoinrea prin centrul satului sau prin
magazinele din piaa mare. Erau totui civa oameni, majoritatea gospodine,
asemenea doamnei Baird, fcndu-i cumprturile zilnice. Guralive i brfitoare,
cu trupurile solide mbrcate n stof cadrilat, umpleau magazinele cu o cldur
confortabil; un antidot mpotriva burniei reci a dimineii.
Cum nc nu aveam o gospodrie a mea, nu aveam mare lucru de cumprat, ns m
delectam plimbndu-m printre rafturile proaspt aprovizionate, din pura plcere de
a vedea din nou o mulime de produse n magazine. Trecuse o perioad lung de
austeritate, n care ne descurcasem fr cele mai banale lucruri, precum spunul sau
oule, i o perioad chiar mai ndelungat fr micile plceri ale vieii, cum ar fi
apa de toalet LHeure Bleue.
Privirea mi s-a oprit asupra unei vitrine pline cu diverse produse pentru cas
prosoape de buctrie brodate, nvelitoare pentru ceaince, cni mari i pahare, un
teanc de tvi de plcint destul de grosolane i un set de trei vaze.
Niciodat n viaa mea nu am avut o vaz. n timpul rzboiului, am trit, desigur, n
aripa infirmierelor, nti n Pembroke Hospital, mai trziu ntr-un spital de
campanie din Frana. ns chiar i nainte de asta, nu am locuit nicieri pentru o
perioad suficient de ndelungat pentru a justifica achiziionarea unui asemenea
obiect. Dac a fi avut o astfel de vaz, am reflectat, unchiul Lamb ar fi umplut-o cu
cioburi cu mult timp nainte de a m putea apropia de ea cu un buchet de margarete.
Quentin Lambert Beauchamp. Q pentru studenii si de la Arheologie i pentru
prieteni. Doctorul Beauchamp pentru cei din cercurile scolastice n care se
nvrtea, i inea conferinele i n care profesa. ns pentru mine ntotdeauna
unchiul Lamb.

Singurul frate al tatlui meu, care era i singura rud n via n acel moment, se
pricopsise cu mine, n vrst de cinci ani, cnd prinii mei muriser ntr-un
accident de main. Pe picior de plecare ntr-o cltorie n Orientul Mijlociu, i
ntrerupsese pregtirile pentru cteva zile ct s fac aranjamentele pentru
nmormntare, s pun la punct motenirea prinilor mei i s m nscrie la un
internat de fete bine cotat. Unde eu am refuzat categoric s m duc.
Pus n faa necesitii de a-mi smulge degetele grsue de pe mnerul uii de la
main i de a m tr de picioare pn pe scrile internatului, unchiul Lamb, care
detesta conflictul personal de orice fel, oftase exasperat, apoi, dndu-se btut,
ridicase din umeri neputincios i aruncase pe fereastr ultimele rmie ale
contiinei sale mpreun cu noua mea plrie de pai cu boruri late.
Porcrie urt, a bombnit el, privind-o n oglinda retrovizoare cum se
rostogolea fr griji n urm, n vreme ce ne ndeprtam n vitez de-a lungul aleii.
i aa nu mi-au plcut niciodat plriile femeilor.
i-a ndreptat privirea spre mine, fixndu-m cu o uittur feroce. Un lucru, a rostit,
pe un ton amenintor. S nu te prind c te joci de-a ppuile cu figurinele mele
persane funerare. Orice, dar nu asta. Ne-am neles?
Eu am ncuviinat din cap, mulumit. i am plecat cu el n Orientul Mijlociu, n
America de Sud i n zecile de situri arheologice de studiu din ntreaga lume. Am
nvat s citesc i s scriu din ciornele pentru articolele de revist, s sap latrine, s
fierb ap i s fac o sumedenie de lucruri nepotrivite pentru o domnioar de
origini nobile pn l-am cunoscut pe istoricul chipe i brunet care venise pentru
a-l consulta pe unchiul Lamb asupra punctului n care filozofia francez ar fi
nrudit cu practica religioas egiptean.
Chiar i dup cstorie, Frank i cu mine am dus o via de nomazi ca cercettori,
mprii ntre conferine pe continent i apartamente temporare, pn cnd
izbucnirea rzboiului l-a trimis pe Frank la instrucia militar pentru ofieri i la
Unitatea de informaii de la MI6 i pe mine la cursurile de calificare pentru
infirmiere. Dei eram cstorii de aproape opt ani, noua cas din Oxford avea s
fie primul nostru cmin adevrat.
ndesndu-mi hotrt poeta sub bra, am intrat n magazin i am cumprat vazele.

M-am ntlnit cu Frank la intersecia dintre High Street i Gereside Road i am
pornit mpreun de-a lungul strzii. A ridicat sprncenele la vederea cumprturilor
mele.

Vaze? a zmbit. Minunat. Poate acum nu vei mai pune flori n crile mele.
Nu sunt flori, sunt specimene. i tu ai fost cel care ai sugerat ca eu s m apuc de
botanic. S mi ocup mintea, acum c nu mai trebuie s ngrijesc de nimeni, i-am
amintit.
Adevrat, a ncuviinat el binedispus. ns nu mi-am dat seama c voi avea
verdea n poal de fiecare dat cnd deschid cte o carte. Ce era chestia aceea
oribil cafenie i sfrmicioas pe care ai pus-o n Tuscum and Banks?
Piciorul-caprei. Bun pentru hemoroizi.
Te pregteti pentru btrneea mea iminent, nu-i aa? Ct de grijulie eti, Claire!
Am intrat pe poart, rznd, iar Frank a rmas n urm pentru a m lsa s urc
prima treptele nguste de la intrare.
Brusc, m-a apucat de bra.
Stai! Nu cred c vrei s pui piciorul acolo.
Mi-am ridicat cu mare grij piciorul de pe o pat larg maro-rocat de pe treapta
de sus.
Ce straniu, am spus. Doamna Baird spal cu peria scrile n fiecare diminea; am
vzut-o. Ce crezi c poate fi?
Frank s-a aplecat peste treapt, mirosind atent.
La prima impresie, a spune c e snge.
Snge! Am fcut un pas n spate pe alee. Al cui? am ntrebat aruncnd priviri
speriate n cas. Crezi c doamna Baird a suferit vreun accident?
Nu mi-o puteam imagina pe gazda noastr att de pedant lsnd pete de snge s se
usuce pe treptele casei ei dect n cazul n care se petrecuse o catastrof i m-am
ntrebat pentru o clip dac salonul ar putea adposti un criminal nebun, narmat cu
un topor, pregtindu-se chiar acum s sar asupra noastr cu un urlet care s ne
nghee de fric.
Frank a dat din cap. S-a ridicat pe vrfuri pentru a arunca o privire peste gardul viu

n grdina vecin.
Nu cred. O pat asemntoare e i pe treptele familiei Collins.
Adevrat?
M-am apropiat de Frank, pe de o parte pentru a privi peste gard, dar i pentru suport
moral.
Regiunea nu prea locul n care s-ar putea aciua un criminal n serie, ns m
ndoiam c astfel de persoane ar utiliza vreun soi de criteriu logic n alegerea
decorului.
Asta e chiar dezagreabil, am remarcat.
n casa vecin nu prea a fi cineva.
Ce crezi c s-a ntmplat?
Frank s-a ncruntat, a czut pe gnduri, apoi i-a btut piciorul uor cu mna,
inspirat.
Cred c tiu! Ateapt aici un moment.
S-a repezit afar din curte i a luat-o la fug de-a lungul strzii, lsndu-m pe
marginea treptelor. Dup cteva clipe s-a ntors, luminat la fa, avnd confirmarea.
Da, asta trebuie s fie. Fiecare cas din rnd a fcut.
Ce a fcut? A primit o vizit a unui nebun uciga?
Glasul mi era niel tios, nc speriat dup ce fusesem abandonat brusc, avnd
drept companie doar o pat mare de snge.
Nu, a rs Frank, a fcut un sacrificiu ritualic. Fascinant!
S-a lsat n palme i n genunchi pe iarb, cercetnd atent pata de snge.
Ipoteza aceasta nu suna cu mult mai bine dect cea a existenei unui criminal nebun.
M-am ghemuit lng el, strmbnd din nas la mirosul de snge. Era prea devreme
pentru insecte, ns cteva mute mari i lenee de munte ncercuiser deja pata.
Ce vrei s spui cu sacrificiu ritualic? am ntrebat. Doamna Baird este o

credincioas evlavioas, i la fel sunt i vecinele ei. Aici nu suntem pe Dealul


Druizilor sau mai tiu eu unde.
Franks s-a ridicat, scuturndu-i firele de iarb de pe pantaloni.
Asta e doar prerea ta, fata mea, a spus. Nu exist loc pe pmnt cu mai multe
vechi superstiii i farmece mpletite n viaa de zi cu zi ca aceast regiune a Scoiei.
Evlavioas sau nu, doamna Baird crede n povetile din btrni, la fel ca toi vecinii
ei. A artat spre pata de snge cu vrful lustruit al pantofului. Sngele unui coco
negru, mi-a explicat el, prnd ncntat. Casele sunt noi, vezi? Prefabricate.
I-am aruncat o privire rece.
Dac ai cumva impresia c asta explic totul, mai gndete-te o dat. De ce
conteaz ct de vechi sunt casele? i unde Dumnezeu este toat lumea?
Probabil n sat, la crcium. Hai s mergem s vedem, vrei?
Lundu-m de bra, ne-am ndreptat spre poart i am luat-o pe Gereside Road,
napoi n centru.
Pe vremuri, mi-a explicat Frank n timp ce mergeam, pn aproape de zilele
noastre, cnd se construia o cas, se obinuia s omori ceva i s-l ngropi sub
temelie, pentru a mblnzi spiritele pmntului din acel loc. tii vorba strveche: El
va aeza temelia acestuia n primul nscut, iar n cel de-al doilea i va aeza
porile.
M-am nfiorat la auzul citatului.
n acest caz, bnuiesc c e destul de modern i iluminat din partea lor s
foloseasc gini. Vrei s spui c, din moment ce casele sunt relativ noi, sub ele nu
este ngropat nimic, iar localnicii ncearc s remedieze asta.
Da, foarte bine.
Frank prea ncntat de evoluia mea i m-a btut uor pe spate.
Din spusele vicarului, muli dintre localnici au crezut c rzboiul a fost n parte
cauzat i de faptul c oamenii au ntors spatele tradiiilor i au uitat s i ia
precauiile cuvenite, cum ar fi ngroparea unui sacrificiu sub fundaie sau arderea
de oase de pete n vatr cu excepia eglefinului, desigur, a mai adugat, apelnd
la o diversiune. Niciodat s nu arzi oase de eglefin tiai asta? pentru c nu vei

mai prinde niciodat vreunul. n schimb, oasele de eglefin trebuie mereu ngropate.
Voi ine minte, am rspuns. Spune-mi ce trebuie s fac pentru a nu mai vedea
niciodat hering i o voi face imediat.
Frank a dat din cap, absorbit de meandrele memoriei sale, acele momente scurte de
extaz scolastic n timpul crora pierdea legtura cu lumea din jurul su, ncercnd
s scoat cunoaterea din toate cotloanele ei.
Nu tiu ce s faci cu heringul, a rspuns absent. Pentru oareci ns, trebuie s
atrni un smoc de iarb-tremurtoare, tii vorba aceea: Dac ai iarb tremurtoare,
nu ai nicio roztoare. Corpuri ngropate sub fundaie, ns de aici vine puzderia
de fantome din sat. tii Mountgerald, casa aceea mare din captul High Street?
Acolo bntuie o fantom, un muncitor care a lucrat la construirea ei i a fost ucis
drept sacrificiu pentru fundaie. Cndva n secolul al optsprezecelea; asta e destul de
recent, dac stai s te gndeti, a adugat el meditativ. Povestea spune c, la porunca
stpnului casei, a fost mai nti ridicat un zid, apoi un bloc de piatr a fost aruncat
de pe acest zid pe unul dintre zidari probabil un individ antipatic a fost ales pentru
sacrificiu care a fost ngropat n beci, iar restul casei a fost ridicat peste el. Acum
bntuie pivnia unde a fost ucis. n fiecare zi, cu excepia comemorrii morii sale i
n cele patru Zile Strvechi.
Zile Strvechi?
Srbtorile antice, mi-a explicat el, nc pierdut n notele sale mentale. Hogmanay,
asta e Anul Nou, Miezul Verii, Beltane i Srbtoarea Tuturor Sufletelor. Druizii,
oamenii culturii campaniforme, picii timpurii, cu toii aveau srbtori ale soarelui
i ale focului, din cte cunoatem. Oricum, spiritele sunt eliberate n zilele de
srbtoare i rtcesc n voie, putnd face ru sau bine celor din jur, dup bunul
plac. i-a frecat brbia, gnditor. Se pregtete de Beltane n apropierea
echinociului de primvar. Ai grij s fii cu ochii n patru data viitoare cnd mai
treci pe lng curtea bisericii.
Ochii i sclipeau amuzai, semn c ieise din trans. Am izbucnit n rs.
Adic a putea da nas n nas cu cteva fantome ilustre din partea locului?
Nu tiu, a ridicat el din umeri. S-l ntrebm pe vicar data viitoare cnd l vedem,
nu-i aa?
i n foarte scurt timp ne-am ntlnit cu vicarul care, mpreun cu cei mai muli
dintre locuitorii satului, era la crcium, srbtorind cu o halb de Lager and Light

1 noua sfinire a caselor.

A prut mai degrab ruinat pentru c fusese surprins ngduind acte de pgnism,
cum ar veni, dar a ieit din ncurctur explicndu-ne c nu sunt dect nite tradiii
locale cu patin istoric, la fel ca Purtatul Verdelui. 2
E foarte fascinant, nelegei? a mrturisit el i eu am recunoscut, oftnd, cntecul
nvatului, aa cum recunoti cntecul sturzului.
Rezonnd la chemarea unui spirit nfrit, Frank s-a pornit imediat s execute dansul
de mperechere al academicianului i foarte curnd erau amndoi bgai pn la
coate n arhetipuri i paralele ntre superstiiile antice i religiile moderne. Am
ridicat din umeri i mi-am fcut loc prin mulime pn la bar i napoi cu cte un
pahar mare de brandy-cu-sifon n fiecare mn.
tiind din proprie experien ct de dificil era s i distragi atenia lui Frank de la o
astfel de discuie, i-am luat pur i simplu mna, i-am ncolcit degetele n jurul
paharului i l-am lsat acolo n lumea lui.
Am gsit-o pe doamna Baird adncit ntr-o canapea confortabil de lng
fereastr, bnd o halb de bere amar n compania unei persoane n vrst pe care
mi-a prezentat-o drept domnul Crook.
El e domnul despre care i-am povestit, doamn Randall, a rostit ea cu nsufleirea
alcoolului i a companiei. Domnul care cunoate toate plantele. Doamna Randall e
foarte interesat de plantele mititele, i-a mrturisit ea companionului ei, care i-a
nclinat capul cu un amestec de politee i surzenie. Le preseaz n cri i aa se
usuc.
Mi s fie, aa facei? a ntrebat domnul Crook, cu o sprncean stufoas i alb
ridicat, semn c i trezise interesul. Eu am cteva prese adevrate, nelegei
pentru plante i altele. Le am de la nepotul meu, cnd a venit n vacan de la
universitate. El mi le-a adus, iar eu nu am avut inima s i spun c eu nu folosesc aa
ceva. Eu atrn de grind ierburile de care am nevoie, tii, sau poate mai usuc n
vreo ram ori mai pun ntr-un scule de pnz sau ntr-un borcan, dar ce mai poi
face cu o plntu dup ce-o turteti ca foaia de hrtie n-am idee.
Pi, poate s te uii la ele, a intervenit amabil doamna Baird. Doamna Randall a
fcut cteva aranjamente frumoase din flori de nalb i violete, din acelea pe care le
poi pune ntr-o ram sau atrna pe perete.

h
Chipul brzdat de riduri al domnului Crook nu prea foarte convins de potenialul
practic al unei asemenea sugestii.
Pi, dac dumneavoastr v sunt de vreun folos, cuconi, v dau ierbarele cu
drag inim. N-a fi vrut s le arunc, dar trebuie s recunosc c de mare trebuin
mie nu mi-s.
L-am asigurat pe domnul Crook c a fi ncntat s folosesc ierbarele i chiar mai
ncntat dac mi-ar arta unde a putea gsi unele din plantele rare ale locului. M-a
msurat cu priviri severe o clip, cu capul nclinat ntr-o parte asemenea unui oim
btrn, dar n cele din urm a prut s decid c interesul meu era sincer i am
stabilit s ne ntlnim a doua zi diminea pentru un tur al florei locale. Frank, din
cte tiam, avea de gnd s se duc la Inverness ca s consulte nite registre la
primria de acolo, iar eu eram ncntat s am un motiv pentru a nu-l nsoi.
Registrele erau toate la fel din punctul meu de vedere.
La scurt vreme dup asta, Frank i-a luat la revedere de la vicar i am plecat spre
cas n compania doamnei Baird. Eu ezitm s i vorbesc doamnei despre sngele
de coco de pe treptele de la intrare, ns Frank nu avea astfel de reineri i a supuso unui interogatoriu entuziast privind istoria obiceiului.
Aadar, prespun c e destul de vechi? a ntrebat el, biciuind cu un b ierburile de
pe marginea drumului.
Talpa-gtei i scrntitoarele nfloriser deja, iar mugurii ghimpelui pdure se
umflaser: nc o sptmn i aveau s fie n floare.
Oh, da.
Doamna Baird mergea legnndu-se cu pas repezit, fr mil fa de picioarele
noastre mai tinere.
Nimeni nu tie ct de vechi e, domnule Randall. Se spune c ar fi chiar de dinainte
de epoca uriailor.
Uriai? am ntrebat.
Chiar aa. Fionn i Feinn.
Basme populare galice, a remarcat Frank cu interes. Eroi, nelegi? Probabil cu

origini nordice. Prin aceste inuturi se ntlnesc multe influene scandinave, pn


sus, de-a lungul coastei vestice. Unele nume de localiti chiar sunt nordice, nu
galice, cum ai crede.
Mi-am dat ochii peste cap, simind o nou criz de euforie, ns doamna Baird a
zmbit amabil i l-a ncurajat, spunndu-i c aa este, c fusese i ea n inuturile
nordice i vzuse Piatra Celor doi Frai, care era scandinav, nu-i aa?
Nordicii au cobort de-a lungul coastei de sute de ori ntre 500 nainte de Hristos
i anul 1300, a rspuns Frank privind vistor spre orizont, zrind vase-dragon n
norii mturai de vnt. Vikingi, tii? i au adus cu ei o mulime de poveti
fantastice. E o ar potrivit pentru mituri. Lucrurile par s prind rdcini aici.
Asta puteam crede. Se apropia amurgul, se apropia i o furtun. n lumina sinistr
de sub nori, chiar i casele ultramoderne de pe marginea strzii preau la fel de
antice i de lugubre precum piatra pict btut de vnturi i ploi de la o sut de
picioare deprtare ce strjuia ntretierea de drumuri, aflat la treizeci de metri, pe
care o marcase vreme de o mie de ani.
Prea s fie o noapte potrivit s stai n cas, cu obloanele trase.
n loc s rmn confortabil n salonul doamnei Baird pentru a savura imaginile de
pe un diaproiector ale Perth Harborului, Frank a ales s i onoreze ntlnirea la un
pahar de sherry cu domnul Bainbridge, un avocat pasionat de registrele istorice
locale. Amintindu-mi de ntlnirea mea anterioar cu domnul Bainbridge, am ales
s stau acas cu Perth Harbor.
ncearc s te ntorci nainte ca furtuna s se dezlnuie, l-am sftuit, srutndu-l la
plecare. i transmite-i salutrile mele domnului Bainbridge.
-, da. Da, desigur.
Evitndu-mi precaut privirea, Frank a ridicat din umeri n pardesiu i a ieit,
culegndu-i umbrela de pe cuierul de la intrare. Am nchis ua dup el, ns nu am
pus ivrul, astfel nct s poat intra mai trziu. M-am ntors cu pas lene spre salon,
gndindu-m c Frank cu siguran se va preface c nu are o soie o prefctorie
n care domnul Bainbridge se va complace bucuros. Nu c i-a fi gsit vreo vin n
asta doar lui.
La nceput, totul decursese destul de bine n timpul vizitei noastre la locuina
domnului Bainbridge cu o zi nainte, n cursul dup-amiezii. Eu fusesem modest,
manierat, inteligent, dar retras, ngrijit i discret mbrcat toate calitile pe

care ar trebui s le aib soia perfect a unui profesor universitar. Pn cnd a fost
servit ceaiul.
Amintindu-mi de incident, mi-am ntors palma dreapt, examinnd cu prere de ru
bica mare ce se ntindea la baza celor patru degete. La urma urmei, nu era vina
mea c domnul Bainbridge, care era vduv, se mulumea cu un ceainic ieftin din
tabl n locul unuia potrivit din porelan. Iari, nu era vina mea c domnul avocat,
dorind s fie politicos, mi ceruse mie s torn n ceti. Nici c mnua de buctrie
pe care mi-o dduse avea o poriune roas, care a permis mnerului ncins s vin
n contact direct cu palma mea n momentul n care l-am ridicat.
Nu, am hotrt. A fost o reacie perfect normal s scap ceainicul din mn. A fost
doar un accident de circumstan c l-am scpat n poala domnului Bainbridge;
trebuia s l scap undeva. Exclamaia mea Futu-i mama lui! pe un ton care a
acoperit iptul de durere al domnului Bainbridge l-a fcut pe Frank s i ndrepte
privirea mustrtoare spre mine din spatele tartinelor.
Imediat ce i-a revenit din oc, domnul Bainbridge fusese chiar galant, ocupndu-se
grijuliu de rana mea i ignornd ncercrile lui Frank de a-mi scuza limbajul pe
motivul c fusesem staionat ntr-un spital de campanie vreme de aproape doi ani.
Mi-e team c soia mea a adoptat o serie de expresii colorate de la yankei i ali
biei cu gur slobod, i-a explicat el, cu un zmbet nervos.
Adevrat, am rostit scrnind din dini n vreme ce mi nfuram un prosop ud n
jurul minii. Brbaii au tendina s se exprime foarte colorat cnd li se scoate
vreun rapnel pe masa de operaie.
Domnul Bainbridge ncercase plin de tact s ndrepte conversaia spre un teren
istoric neutru spunnd c el fusese ntotdeauna interesat de variaiunile limbajului
considerat profan de-a lungul timpului. C, de exemplu, Gorblimey este o
variaiune recent a jurmntului God blind me 3 .
Da, desigur, a rspuns Frank, acceptnd diversiunea. Fr zahr, te rog, Claire.
Dar ce spunei despre Gadzooks 4 ? Partea cu Gad este destul de clar,
bineneles, ns zook...
Pi, a intervenit avocatul, uneori m gndeam c ar putea fi o stlcire a unui vechi
cuvnt scoian, adic yeuk. nseamn mncrime. Aa ar avea mai mult sens, nu
credei?

Frank a ncuviinat din cap. Buclele lui neacademice i-au czut pe frunte. Le-a pus
imediat la locul lor.
Este interesant, a spus el, evoluia blasfemiei.
i nc este n plin nflorire, am zis, ridicnd precaut un cub de zahr cu cletele.
Da? a replicat politicos domnul Bainbridge. Ai ntlnit oarece variaiuni
interesante n timpul - experienei dumneavoastr pe front?
Oh, da, am spus. Preferata mea este una pe care am nvat-o de la un yankeu. Un
brbat pe nume Williamson, din New York, cred. O rostea de fiecare dat cnd i
schimbam pansamentul.
i care era?
Sfinte Iisuse Roosevelt Hristoase, am rspuns i am lsat cubul de zahr s cad
scurt n cafeaua lui Frank.

Dup cteva ore petrecute n tihn n compania destul de agreabil a doamnei Baird,
m-am strecurat n camera mea de la etaj pentru a m pregti nainte de ntoarcerea
lui Frank. tiam c limita sa de sherry era de dou pahare, aa c avea s vin
curnd.
Vntul se nteea i aerul din dormitor scpra, ncrcat cu electricitate. Mi-am
plimbat peria prin pr, fcndu-mi buclele s pocneasc electrizate, strngndu-se n
noduri furioase i nclcite. Prul meu va trebui s se descurce n seara asta fr s
fie periat ca de obicei de o sut de ori, am decis. M voi mulumi s m spl doar pe
dini, pe o asemenea vreme. Cteva uvie de pr mi s-au lipit de obraji, rmnnd
agate cu ncpnare n vreme ce ncercam s le aez cumini spre ceaf.
Niciun strop de ap n can: o folosise Frank cnd se splase nainte de a pleca la
ntlnirea cu domnul Bainbridge i eu nu m deranjasem s o reumplu de la
robinetul de la lavoar. Am luat sticla de LHeure Bleue i mi-am turnat o cantitate
generoas n palm. Frecndu-mi minile cu repeziciune nainte ca parfumul s se
evapore, le-am trecut rapid prin pr. Turnnd din nou cu drnicie peste peria de pr,
mi-am pieptnat buclele, dndu-le prin spatele urechilor.
Aa. Era o oarecare mbuntire, m-am gndit, ntorcndu-mi capul dintr-o parte n
alta pentru a examina rezultatul n oglinda ptat. Umezeala disipase electricitatea
static din pr, fcndu-l s pluteasc n valuri grele, strlucitoare, n jurul obrajilor.

Iar alcoolul evaporat lsase n urm o mireasm foarte plcut.


Lui Frank i va face plcere, mi-am spus. LHeure Bleue era preferata lui.
Undeva aproape s-a zrit o sclipire brusc i imediat a urmat i bubuitul tunetului,
iar luminile din ntreaga cas s-au stins. njurnd n surdin, am ntins mna
orbecind prin sertare.
Vzusem undeva lumnri i chibrituri; penele de curent erau incidente att de
frecvente n Highlands, nct toate camerele de hotel erau neaprat echipate cu aa
ceva. Le observasem chiar i n cele mai elegante hoteluri, unde erau parfumate cu
caprifoi i puse n suporturi din sticl mtuit, cu pandantive sclipitoare.
Lumnrile doamnei Baird erau mult mai practice cear simpl alb , ns erau
din belug, mpreun cu trei cutii de chibrituri. n asemenea mprejurri nu era
cazul s fac mofturi n privina eleganei lumnrilor.
Am fixat o lumnare n suportul din ceramic albastr de pe msua de toalet n
timp ce un al doilea fulger a scprat, apoi am nconjurat ncperea, aprinzndu-le
i pe celelalte, pn cnd ntreaga camer s-a umplut cu o strlucire cald,
plpind. Foarte romantic, m-am gndit i, cu o oarecare prezen de spirit, am
nchis ntreruptorul, astfel nct o revenire brusc a curentului electric s nu strice
atmosfera ntr-un moment inoportun. Lumnrile arseser mai puin de un
centimetru cnd ua s-a deschis i Frank a suflat n ele. A suflat la propriu, cci
curentul de aer care l-a urmat de pe scri a stins trei dintre lumnri.
Ua s-a nchis n spatele lui cu un bubuit care a mai stins nc dou. Frank a privit n
jur, ncercnd s disting contururile camerei n bezna care s-a lsat deodat,
trecndu-i degetele prin prul rvit. M-am ridicat i am aprins din nou
lumnrile, protestnd cuminte fa de felul lui brusc de a intra n ncperi. Abia
dup ce am terminat i m-am ntors pentru a-l ntreba dac vrea ceva de but am
observat c era alb ca varul la fa i nelinitit.
Ce s-a ntmplat? am ntrebat. Ai vzut o fantom?
Pi, s tii, a rspuns el ncet, nu sunt foarte sigur c nu am vzut una.
Cu gndurile n alt parte, a luat peria mea de pr i a ridicat-o s i pieptene prul.
Cnd o adiere de LHeure Bleue i-a atins nrile, a strmbat din nas i a pus-o la loc,
ndreptndu-i atenia spre pieptnul de buzunar.
Am aruncat o privire pe fereastr, acolo unde ulmii se legnau nainte i napoi n

btaia vntului. Un oblon scpat din cui se lovea de perete undeva n cealalt parte a
casei i m-am gndit c poate ar trebui s le nchid pe ale noastre, dei zbuciumul de
afar era destul de captivant de urmrit.
Cred c e cam glgie afar pentru o nluc, am spus. Nu prefer serile tcute,
nnegurate, din cimitire?
Frank a nceput s rd oarecum ruinat.
Pi, cred c de vin sunt doar povetile lui Bainbridge i faptul c am but niel
mai mult din sherry-ul lui dect ar fi fost indicat. Nu a fost nimic, probabil.
Acum ns mi trezise curiozitatea.
Ce ai vzut, mai exact? l-am ntrebat, aezndu-m pe scaunul de la msua de
toalet.
I-am fcut semn spre sticla de whisky cu o sprncean pe jumtate ridicat i Frank
s-a repezit ndat s toarne ceva de but pentru amndoi.
Am vzut doar un brbat, nimic altceva, a nceput el, turnndu-i un dram lui i
dou mie. Stnd afar n strad.
Unde, n faa casei noastre? am rs. Trebuie s fi fost o fantom, atunci; nu mi pot
imagina vreo fiin vie stnd afar ntr-o noapte ca asta.
Frank a nclinat cana peste paharul lui, apoi s-a uitat la mine acuzator cnd nu a curs
niciun strop de ap.
Nu te uita la mine, i-am rspuns. Tu ai consumat toat apa. i pe mine nu m
deranjeaz s beau whisky sec, am spus lund o sorbitur demonstrativ.
Frank avea aerul c ar fi fost tentat s se strecoare pn la lavoar ca s ia ap, ns a
abandonat ideea i i-a continuat povestea, sorbind precaut de parc paharul lui ar fi
coninut vitriol, i nu cel mai bun whisky single malt 5 Glenfiddich.
Da, era la captul grdinii dinspre partea asta, lng gard. Am crezut, a fcut o
pauz, privind n jos n pahar, am avut impresia c se uita n sus la fereastra ta.
La fereastra mea? Extraordinar!
Nu mi-am putut reprima un fior uor i am traversat camera pentru a nchide

obloanele, dei prea puin prea trziu pentru asta. Frank m-a urmat, continund s
povesteasc.
Da, de jos te vedeam i eu. i periai prul i bodogneai enervat c i sttea
zburlit.
n acest caz, individul probabil se distra de minune, am rspuns acru.
Frank a dat din cap zmbind i plimbndu-i degetele prin prul meu.
Nu, nu se distra. De fapt, ceva prea s l fac ngrozitor de nefericit. Nu i-am
putut vedea prea bine chipul, dar era ceva n felul n care sttea. Am venit prin
spatele lui i, cnd am vzut c nu schieaz niciun gest, l-am ntrebat politicos dac
l pot ajuta cu ceva. El s-a purtat ca i cum nu m-a auzit i eu am zis c poate chiar
nu m auzise din cauza vuietului vntului, deci l-am mai ntrebat o dat i am ntins
mna s l bat pe umr, s l fac atent, nelegi? Dar nainte s l pot atinge, s-a ntors
brusc ca un vrtej, a trecut pe lng mine fr s rosteasc un cuvnt i s-a
ndeprtat n lungul strzii.
Pare oarecum nepoliticos, dar nu foarte fantomatic, am remarcat, golindu-mi
paharul. Cum arta?
Era un brbat solid, a rspuns Frank, ncruntndu-se la amintire. i era scoian, n
inut complet de scoian, cu geanta tradiional i cea mai frumoas fibul cu un
cerb alergnd prins de tartan. Am vrut s l ntreb de unde o are, dar a disprut
nainte s apuc s-o fac.
M-am ndreptat spre birou i mi-am turnat din nou n pahar.
Pi, o astfel de inut este destul de obinuit n inuturile astea, nu-i aa? Am vzut
brbai mbrcai astfel n sat de cteva ori.
Nuuu, a rspuns Frank, ovitor. Nu, nu inuta lui era stranie. Dar cnd a trecut
pe lng mine, puteam s jur c era suficient de aproape nct s l simt atingndumi mneca dar nu m-a atins. i am fost suficient de intrigat nct s m ntorc s l
urmresc n timp ce se ndeprta. A luat-o n jos pe Gereside Road, dar cnd
aproape ajunsese la col, a disprut. Atunci am simit un fior rece pe ira spinrii.
Poate c atenia ta a fost distras o secund i individul a luat-o ntr-o parte, pe sub
copaci, am sugerat. Sunt o grmad de pomi acolo.
Pot s jur c nu mi-am luat ochii de la el nicio clip, a murmurat Frank. tiu! a

exclamat el ridicndu-i brusc privirea. mi amintesc acum de ce mi s-a prut att de


straniu, dei nu mi-am dat seama de asta atunci.
De ce?
ncepea s m oboseasc aceast fantom i voiam s trecem la lucruri mai
interesante, cum ar fi patul.
Vntul sufla dezlnuit, dar hainele lui tii, kiltul i tartanul se micau doar n
ritmul mersului.
Ne-am privit nedumerii.
Pi, am spus eu n cele din urm, asta e cam straniu.
Frank a ridicat din umeri i a zmbit deodat, relaxat.
Cel puin voi avea ce s i povestesc vicarului data viitoare cnd m vd cu el.
Poate este o fantom bine cunoscut printre localnici i mi poate furniza povestea
ei sngeroas.
i-a aruncat o privire spre ceasul de la mn.
Dar acum a zice c e timpul s ne bgm n pat.
Ai dreptate, am murmurat.
L-am privit n oglind n timp ce i-a scos cmaa i a ntins braul dup un umera.
Atunci s-a oprit brusc.
Claire, tu ai ngrijit muli scoieni, a ntrebat el deodat. La spitalul de campanie
sau la Pembroke?
Sigur, am rspuns, cumva nedumerit. Erau destul de muli brbai din regimentul
Seaforth i din Cameron n spitalul de campanie de la Amiens i pe urm, puin mai
trziu, dup Caen, am avut o mulime din regimentul Gordon. Oameni cumini, cei
mai muli dintre ei. Foarte curajoi, dar n faa injeciilor erau nite lai.
Am zmbit, amintindu-mi de unul dintre ei.
Am avut un pacient un btrn destul de aos, un cimpoier din Al Treilea Seaforth
care nu suporta s fie nepat, mai ales n coaps. ndura ore ntregi durerile cele

mai ngrozitoare nainte de a lsa pe cineva s se apropie de el cu o sering, i chiar


i atunci ncerca s ne conving s-l injectm n bra, dei injecia trebuia fcut
intramuscular.
Am rs amintindu-mi de caporalul Chisholm.
Mi-a spus c dac tot stau ntins pe burt n fundul gol, mcar femeia s stea sub
mine, nu n spatele meu, cu un ac n mn!
Frank a zmbit, ns prea uor stnjenit, cum era adesea la auzul povetilor mele
mai fr perdea din rzboi.
Nu te ngrijora, l-am asigurat, observndu-i privirea, nu voi povesti nimnui
ntmplarea n salonul profesorilor de la Oxford.
Zmbetul i s-a luminat i a fcut un pas nainte, stnd n spatele meu la msua de
toalet. i-a apsat buzele de prul meu, srutndu-mi cretetul.
Nu i face griji. Toat lumea de la Oxford te va iubi, indiferent de povetile pe
care le vei spune. Mmmm. Prul tu miroase minunat.
i place, deci?
Drept rspuns, palmele lui mi-au alunecat peste umeri, cuprinzndu-mi snii prin
cmaa de noapte subire. i vedeam chipul deasupra mea n oglind, obrazul
odihnindu-i-se pe prul meu.
mi place totul la tine, a spus rguit. Ari minunat n lumina lumnrii, tiai?
Ochii ti au culoarea sherry-ului prin cristal, iar pielea i strlucete precum
fildeul. Eti o vrjitoare a luminii de lumnare. Poate ar trebui s arunc toate
becurile din cas.
Ar fi greu s citeti n pat, am rspuns, inima ncepnd s mi bat cu putere.
Gsim altceva mai interesant de fcut n pat, a murmurat el.
Oare am putea gsi?
M-am ridicat i m-am ntors, ncolcindu-mi braele n jurul gtului su.
Ce s facem noi n pat?

Mai trziu, strngndu-ne n brae n spatele obloanelor ferecate, mi-am ridicat


capul de pe umrul lui i am ntrebat:
De ce nu mi-ai pus acea ntrebare mai devreme? Dac am avut muli pacieni
scoieni. Adic, era destul de evident, prin acele spitale au trecut tot soiul de bolnavi.
Frank s-a micat, trecndu-i o palm uor peste spatele meu.
Mmm. Ah, nimic, serios.
Doar c atunci cnd l-am vzut pe brbatul acela afar, mi-a trecut prin minte c ar
putea fi , a ovit, strngndu-m uor mai aproape de el, hmmm, nelegi, c
ar putea fi cineva de care ai avut grij, poate poate a auzit c stai aici i a venit s
te vad sau aa ceva.
n acest caz, am rspuns pragmatic, de ce nu a intrat s m ntrebe ce mai fac?
Pi, a rostit Frank cu un glas foarte relaxat, poate c nu voia neaprat s dea ochii
cu mine.
M-am ridicat ntr-un cot, msurndu-l cu privirea. Lsasem o lumnare aprins, aa
c l vedeam suficient de clar. i ntorsese capul i privea calm ntr-o parte spre
cromolitografia lui Bonnie Prince Charlie cu care doamna Baird gsise potrivit s
ne decoreze peretele.
I-am prins brbia i i-am ntors faa spre mine. A rotunjit ochii cu prefcut
surpriz.
Vrei cumva s sugerezi, am ntrebat, c acel brbat pe care l-ai vzut afar era...
am ezitat, cutnd cuvntul potrivit.
Un iubit? a sugerat el, binevoitor.
Un fost iubit al meu? am terminat.
Nu, nu, cu siguran nu, a rspuns el lipsit de convingere.
Mi-a ndeprtat minile de pe obrajii lui i a ncercat s m srute, ns acum era
rndul meu s mi ntorc capul. S-a mulumit s m trag lng el i s m strng
n brae.
Doar c , a nceput. nelegi tu, Claire, au fost ase ani. i ne-am vzut doar de

trei ori, ultima dat doar pentru o zi. Nu ar fi ceva ieit din comun dac vreau s
spun, toat lumea tie c doctorii i infirmierele sunt supui unor presiuni enorme
n timpul urgenelor, i m rog, eu chiar n fine, a nelege, dac, hmmm, ar
fi fost ceva spontan
I-am ntrerupt peroraia incoerent smulgndu-m din braele lui i dndu-m jos
din pat.
Tu crezi c eu te-a fi putut nela? am ntrebat pe un ton tios. Asta crezi? Pentru
c, dac e aa, poi iei din camer n aceast secund. S iei din cas! Cum
ndrzneti s sugerezi un asemenea lucru?
Clocoteam de nervi i Frank, ridicndu-se, a ntins braul, ncercnd s m
liniteasc.
S nu m atingi! am izbucnit. Spune-mi doar att tu crezi, doar vznd un brbat
strin care s-a ntmplat s priveasc spre fereastra mea, c eu a fi avut vreun soi
de aventur amoroas pasional cu unul dintre pacienii mei?
Frank s-a dat jos din pat i m-a cuprins n brae. Am rmas nemicat precum soia
lui Lot, ns el a insistat, netezindu-mi prul, mngindu-mi umerii, aa cum tia c
mi place.
Nu, nu cred un asemenea lucru, a rspuns ferm.
M-a tras mai aproape de el i m-am relaxat uor, dei nu suficient de mult nct s
mi ncolcesc braele n jurul lui. Dup o vreme, mi-a murmurat n pr:
Nu, tiu c nu ai putea niciodat. Doar voiam s spun c, ipotetic vorbind, chiar
dac ar fi fost aa Claire, pentru mine, nu ar conta. Te iubesc att de mult. Nimic
din ce ai face nu m-ar putea mpiedica vreodat s te iubesc. Mi-a prins obrajii n
palme cu doar zece centimetri mai nalt dect mine, m putea privi direct n ochi
fr probleme i mi-a optit uor:
M ieri?
Rsuflarea lui, mirosind uor a Glenfiddich, era cald pe pielea mea i buzele lui,
pline i senzuale, erau tulburtor de aproape.
Un alt fulger a anunat dezlnuirea furtunii i ropotul ploii s-a zdrobit de igla de
pe acoperi.

ncet i-am cuprins mijlocul cu braele.


Cci mila-i semn de buntate, ca ploaia cald pogornd din Rai 6 , am citat eu.
Frank a nceput s rd, ridicnd privirea: petele vechi de pe tavan nu prevesteau o
noapte foarte linitit i uscat.
Dac aa arat mila ta, a rostit el, nu cred c mi-ar plcea s gust din rzbunarea
ta.
Bubuitul tunetului s-a repezit n camer ca o lovitur de tun, dnd o not teatral
cuvintelor lui, i amndoi am izbucnit n rs, recptndu-ne buna dispoziie.
Doar mai trziu, ascultndu-i respiraia profund i regulat lng mine, am nceput
s-mi fac griji. Aa spusesem, nu exista nicio dovad orict de mrunt care s
sugereze infidelitate din partea mea. Din partea mea. ns ase ani, precum zisese
Frank, nseamn o perioad lung de timp.

2
Cercul de pietre

Domnul Crook a venit s m ia, aa cum convenisem, prompt la ora apte a doua zi
diminea.
Ca s prindem roua pe floarea de leac, ce zici, domni? a rostit el, fcndu-mi cu
ochiul, cu o galanterie de mod veche.
Adusese o motociclet cam de aceeai vrst cu el, care s ne conduc prin peisajul
slbatic. Ierbarele erau prinse strns n curele de o parte i de cealalt a mainriei
enorme, precum cauciucurile de amortizare ale unui remorcher. Era o plimbare
relaxat prin inuturile slbatice linitite, parc i mai tcute n contrast cu mugetul
puternic al motocicletei domnului Cook, tulburnd pe neateptate pacea locurilor.
Mi-am dat seama c btrnul domn cunotea ntr-adevr o mulime de lucruri
despre plantele de aici. Nu doar zonele pe unde puteau fi gsite, ci i proprietile
lor terapeutice i modul de preparare. mi doream s fi avut un carneel n care s
notez totul, dar ascultam cu mare interes vocea btrn croncnitoare i mi ddeam
silina s stochez informaiile n memorie aa cum strngeam specimenele n
ierbarele grele.
Am fcut un popas pentru a lua prnzul adus cu noi la baza unui deal cu o cum
straniu de plat. La fel de verde precum vecinii lui, cu aceleai stnci i creste, avea
ceva diferit: o potec bine bttorit urca ntr-o parte, disprnd deodat n spatele
unui afloriment din granit.
Ce este acolo sus? am ntrebat ridicnd mna cu un sandvici cu unc nspre
stnc. Pare o zon nepotrivit pentru picnicuri.
Ah, a rspuns domnul Crook aruncnd o privire spre deal. Acela e Craigh na Dun,
domni. Voiam s i-l art dup mas.
Adevrat? E ceva special acolo?
Oh, da, a rostit el, ns a refuzat s mi dezvluie mai multe, dndu-mi de neles
c voi pricepe cnd vom ajunge acolo.
Aveam oarece ndoieli privind abilitatea btrnului de a urca o potec att de
piepti, ns temerile mele s-au spulberat curnd cnd m-am trezit suflnd din greu

n spatele lui pe crruie. n cele din urm, domnul Crook a ntins o mn


noduroas i m-a tras peste buza dealului.
Am ajuns.
A ntins braul cu un gest de stpn.
Mi s fie, e un cerc de pietre preistoric, am strigat, ncntat. Unul miniatural.
Din cauza rzboiului, trecuser civa ani de cnd vizitasem ultima oar Salisbury
Plain 7 , ns Frank i cu mine vzusem Stonehenge la scurt timp dup ce ne
cstorisem.
Asemenea celorlali turiti care se plimbau vrjii printre monoliii uriai,
rmsesem fr cuvinte n faa Pietrei Altarului (unde vechii preoi druizi i
nfptuiau ngrozitoarele sacrificii umane, anunase glgiosul ghid londonez
care acompania un autocar de turiti italieni care fotografiaser asculttori blocul
de piatr cu o nfiare destul de banal).
Din aceeai pasiune pentru precizie care l fcea pe Frank s i potriveasc
cravatele pe umera astfel nct capetele s atrne egal de ambele pri, noi pisem
n jurul circumferinei cercului, msurnd paii dintre gurile Z i gurile Y i
numrnd buiandrugii din Cercul Sarsen, cercul exterior al monstruoilor megalii.
Trei ore mai trziu, tiam cte guri Y i Z sunt (cincizeci i nou, dac v
intereseaz, pe mine ns nu m-a interesat), ns tot nu aflasem mai multe despre
rostul acelei structuri dect gsiser zecile de arheologi amatori i profesioniti
care se trser pe platou n decursul ultimelor cinci secole.
Ipotezele nu conteneau s curg, desigur. Viaa n mijlocul academicienilor m
nvase c o opinie bine formulat este de obicei mai bine primit dect un fapt
real, dar prost expus, cnd vine vorba despre evoluie profesional.
Un templu. Un cimitir. Un observator astronomic. Un loc de execuie (de aici i
numele neinspirat dat Pietrei de sacrificiu care zace ntr-o parte a monumentului,
pe jumtate ngropat n pmnt de propria greutate). O pia n aer liber. Mi-a
plcut aceast ultim sugestie, mi i nchipuiam gospodinele preistorice
plimbndu-se printre buiandrugi, cu courile atrnate de brae, cercetnd cu un ochi
critic smalul de pe ultimul transport de vase de lut i ascultnd sceptice laudele
brutarilor din Epoca de Piatr i ale vnztorilor de linguri din os de cerb i
mrgele de chihlimbar.

Singura obiecie pe care o aveam mpotriva acestei ipoteze era prezena cadavrelor
de sub Piatra de Altar i a rmielor incinerate din gurile Z. Dac nu cumva erau
rmiele nefericiilor negutori prini cu ocaua mic, prea niel insalubru s
ngropi nite oameni n mijlocul pieei.
n miniaturalul monument circular din vrful dealului nu se zreau urme de
morminte. Prin miniatural vreau s sugerez c cercul de menhire era mai mic
dect cel de la Stonehenge; totui, fiecare megalit avea de dou ori nlimea
corpului meu i era masiv ca proporii.
De la un alt ghid la Stonehenge auzisem c astfel de inele de piatr se gsesc peste
tot n Marea Britanie i Europa, unele mai bine pstrate dect altele, unele diferind
uor ca form i orientare, toate cu origini i scopuri necunoscute.
Domnul Crook sttea n picioare zmbind ngduitor n vreme ce eu m plimbam
printre blocurile de piatr, oprindu-m din cnd n cnd pentru a atinge uor cte
unul, ca i cum atingerea mea putea avea vreun efect asupra stncilor monumentale.
Unele dintre blocurile de piatr erau vrgate, n dungi colorate palide. Altele erau
stropite cu pistrui de mic, n care se oglindea soarele dimineii, scprnd n
licriri vesele. Aceste menhire erau cu totul diferite de bolovanii nativi care neau
spre cer dintre ferigile nalte care acopereau pmntul de jur mprejur. Cei care
construiser aceste cercuri din piatr, pentru a servi unui scop numai de ei tiut,
consideraser c este destul de important s scoat din pmnt, s dea o form i s
transporte aceste blocuri speciale de piatr pentru ridicarea unor astfel de
monumente. Cum le lefuiser? Cum le transportaser i de la ce distan
inimaginabil?
Soul meu va fi fascinat, i-am spus domnului Crook, ntorcndu-m pentru a-i
mulumi c mi artase acest loc i plantele. l voi aduce i pe el mai trziu aici, s
vad.
Btrnul usciv mi-a oferit galant braul n vrful potecii. Am acceptat, admind,
dup ce am aruncat o privire n jos la coborul abrupt, c, n ciuda vrstei sale, era
probabil mai stpn pe picioarele lui dect eram eu pe ale mele.
n acea dup-amiaz, m-am avntat pe strad spre centrul satului pentru a-l lua pe
Frank, care se dusese n vizit la vicar. Aspiram fericit mireasma mbttoare a
Highlands n care amesteca parfumul de iarb neagr, salvie i salcm slbatic,
aromat din loc n loc cu fum din hornuri i un iz de hering prjit, n vreme ce
treceam pe lng csuele rsfirate. Satul era cuibrit ntr-un mic povrni la baza

uneia dintre acele stnci nfricotoare care se nal att de abrupt din inuturile
mltinoase ale Scoiei. Csuele de lng drum erau foarte frumoase. Prosperitatea
de dup rzboi se vedea n noul lor strat de vopsea; pn i casa vicarial, veche de
cel puin o sut de ani, etala n jurul ferestrelor ofilite un bru galben strlucitor.
Mi-a deschis ua menajera vicarului, o femeie nalt i usciv cu trei iruri de
perle artificiale n jurul gtului. nelegnd cine sunt, m-a poftit n cas i m-a
condus de-a lungul unui coridor lung, ngust i ntunecat, mpodobit cu gravuri n
sepia ale unor persoane care trebuie s fi fost personaje ilustre pe vremea lor sau
rude ndrgite ale actualului vicar, dar la fel de bine puteau s fi fost i membri ai
familiei regale, cci nu le puteam distinge trsturile n ntunericul care m nvluia.
Prin contrast, biroul vicarului era scldat ntr-o lumin orbitoare venind dinspre
ferestrele enorme care se nlau de-a lungul unui perete din podea pn aproape de
tavan. evaletul din apropierea emineului, sprijinind o pictur n ulei pe jumtate
terminat nfind stnci ntunecate pe fundalul unui cer la apus, explica
generozitatea ferestrelor care trebuie s fi fost adugate la mult timp dup
construirea casei.
Frank i un brbat scund i rotofei mbrcat ntr-o sutan cu guler nalt stteau
confortabil aplecai peste o grmad de hrtii vechi i ferfeniite de pe biroul de
lng peretele ndeprtat. Frank abia s-a sinchisit s i ridice privirea la intrarea
mea, ns vicarul a abandonat politicos explicaiile i mi-a ieit grbit n
ntmpinare strngndu-mi mna, chipul su rotund strlucind de ncntare
prietenoas.
Doamn Randall! a spus el, scuturndu-mi mna entuziast. Ce plcere s v revd.
i ai ajuns chiar n momentul potrivit pentru a auzi vetile!
Vetile?
Aruncnd o privire peste nfiarea deplorabil i caligrafia documentelor de pe
birou, am estimat c data vetilor n chestiune trebuie s fi fost undeva n jurul
anilor 1750. Nu neaprat nite veti care s opreasc tipografia pentru ediia de
mine a ziarelor, vaszic.
Da, ntr-adevr. Am luat urma strmoului soului dumneavoastr, Jack Randall,
prin depeele armatei din acea perioad.
Vicarul s-a aproapiat, vorbind n colul gurii, precum un gangster ntr-un film
american.

Am, , mprumutat depeele originale din arhiva societii istorice locale. V


rog, avei grij s nu m dai n vileag.
Amuzat, am promis c nu voi dezvlui aceast tain important i am aruncat o
privire n jur, cutnd un scaun confortabil n care s primesc ultimele revelaii din
secolul al optsprezecelea. Fotoliul din apropierea ferestrelor prea numai bun, ns
cnd am ntins braul s l ntorc spre birou, am descoperit c era deja luat.
Ocupantul su, un biat micu cu un ciuf de pr negru lucios, sttea ghemuit pe
perna confortabil, dormind butean.
Roger!
Vicarul, venind s m ajute, a fost la fel de surprins ca i mine. Biatul, trezindu-se
speriat, a srit drept n picioare, cu ochii larg deschii, de culoarea muchiului de
copaci.
Ce caui aici, trengar mic ce eti? l-a certat prelatul cu afeciune. Ah, iar ai
adormit citind benzile desenate?
A adunat paginile colorate viu i i le-a dat biatului.
Hai, ntinde-o de aici, Roger, c am treab cu doamna i cu domnul Randall. Ah,
stai, am uitat s te prezint Doamn Randall, acesta este fiul meu, Roger.
Am rmas oarecum surprins. Dac m-ar fi ntrebat cineva cum arat un celibatar
convins, i l-a fi dat exemplu pe reverendul Wakefield. Cu toate acestea, am luat
mnua ntins politicos i am strns-o cu cldur, rezistnd impulsului de a-mi
terge apoi palma uor lipicioas de fust.
Reverendul Wakefield a privit cu drag n urma biatului cnd acesta a zbughit-o n
direcia buctriei.
De fapt e biatul nepoatei mele, mi-a mrturisit el. Tatl a fost mpucat deasupra
Canalului Mnecii, mama ucis la nceputul rzboiului, aa c l-am luat eu s l
cresc.
Ct buntate din partea dumneavoastr, am murmurat, gndindu-m la unchiul
Lamb.
i el i pierduse viaa la nceputul rzboiului, ucis n cursul unui bombardament
asupra auditoriumului de la British Museum, unde i prezenta o lucrare.
Cunoscndu-l, m gndeam c ar fi fost fericit c aripa cu antichiti persane din

vecintate supravieuise.
Ba deloc, deloc! a fluturat pastorul o mn, stnjenit. Este att de plcut s ai un
suflet tnr n cas. Acum, v rog s luai loc.
Nici bine nu am apucat s mi las poeta jos c Frank a i nceput s povesteasc.
Am avut un noroc chior, Claire, a exclamat el entuziasmat, rscolind prin
grmada de hrtii cu colurile ndoite. Pastorul a gsit o ntreag serie de depee
militare n care este menionat Jack Randall.
M rog, meritul pentru aceast victorie pare s-i aparin chiar cpitanului
Randall, a remarcat vicarul, lund cteva hrtii de la Frank. A fost la comanda
garnizoanei de la Fort Williams vreme de aproximativ patru ani, ns pare s i fi
petrecut o mare parte din timp fcnd incursiuni n regiunile rurale de dincolo de
grani, n beneficiul Coroanei. Acest lot, a spuse el separnd cu mare atenie un
teanc de documente i aezndu-le pe birou, conine o serie de reclamaii depuse
mpotriva cpitanului de diverse familii i moieri, denunnd tot soiul de fapte: de
la agresarea slujnicelor de ctre soldaii garnizoanei pn la furtul de cai, fr a
mai meniona diversele acuzaii de insult, nespecificate.
Eram amuzat.
Aadar ai n arborele genealogic un ho de cai cruia i s-a dus vestea? l-am
ntrebat pe Frank.
El a ridicat din umeri, netulburat.
A fost ce a fost i eu nu pot face nimic s schimb istoria. Doar vreau s aflu.
Reclamaiile respective nu sunt ceva neobinuit pentru acea perioad; englezii, n
general, i soldaii, n particular, erau destul de nepopulari n Scoia. Nu, ce mi se
pare straniu este c niciuna din aceste plngeri nu pare s se fi rezolvat vreodat,
nici mcar cele serioase.
Vicarul, incapabil s i stpneasc nerbdarea, a intervenit:
Aa este. Ofierii n acele vremuri nu erau judecai dup standardele actuale:
atunci puteau face cam tot ce le poftea inima n chestiuni minore. ns cazul acesta
este neobinuit. Nu c plngerile sunt investigate i respinse; aici pur i simplu
dispar, nu mai apar menionate nicieri niciodat. tii ce cred eu, Randall? C
strmoul dumitale trebuie s fi avut un protector. Cineva care l putea apra de
sanciunile din partea superiorilor si.

Frank s-a scrpinat n cap, mijindu-i ochii spre depee.


S-ar putea s ai dreptate. Trebuie s fi fost cineva cu destul influen, totui. n
vrful ierarhiei militare, poate, sau un membru al aristocraiei.
Da, sau poate...
Pastorul a fost ntrerupt n enunarea teoriilor sale de intrarea menajerei, doamna
Graham.
V-am adus ceva rcoritor, domnilor, a anunat ea, aeznd tava cu ceai n centrul
biroului, de pe care vicarul i-a salvat preioasele sale depee n ultima secund.
Doamna Graham a ndreptat spre mine o privire ptrunztoare, cntrindu-mi
picioarele nelinitite i ochii uor nceoai.
Am adus doar dou ceti, pentru c m-am gndit c doamna Randall ar binevoi s
m nsoeasc n buctrie. Am puin...
Nu am mai ateptat continuarea invitaiei sale, nind n picioare cu vioiciune. Am
auzit teoriile erupnd din nou n spatele meu n timp ce mpingeam uile batante
care ddeau spre buctria casei vicariale.
Ceaiul era verde, fierbinte i aromat, cu buci de frunze plutind prin lichid.
Mmm, am spus, aeznd ceaca pe mas. A trecut mult timp de cnd nu am mai
but Oolong.
Doamna Graham a ncuviinat din cap, cu chipul luminat de plcerea pe care o
gsisem n ceaiul fcut de ea. Se vedea c depusese un oarecare efort, aeznd
milieuri din dantel croetat manual sub cetile din porelan chinezesc i servind
smntn groas mpreun cu prjiturelele.
Da, n timpul rzboiului nu se gsea nicieri, tii. Dar e cel mai bun pentru ghicit.
Cu Earl Gray m chinuiam ngrozitor. Frunzele se rupeau att de repede, nct era
greu s vezi ceva.
Ah, ghicii n frunze de ceai? am ntrebat, uor amuzat.
Nimic nu prea mai departe de prejudecata popular a ghicitoarelor ignci dect
doamna Graham, cu prul ei crunt, tuns scurt i fcut permanent, cu cele trei
iraguri de perle n jurul gtului. O nghiitur de ceai a alunecat vizibil de-a lungul

gtului lung i subire i a disprut n spatele mrgelelor strlucitoare.


Vai, dar cum s nu, draga mea. M-a nvat bunica mea, care tia de la bunica ei.
Bea-i ceaiul i vom vedea ce ai n ceac.
Mult vreme a rmas tcut, ntorcnd din cnd n cnd ceaca pentru a prinde
lumina sau nvrtind-o ntre palmele lungi pentru a surprinde un unghi diferit. A
aezat-o apoi cu grij pe mas, de parc i-ar fi fost team c i va exploda n fa.
Ridurile din colurile gurii se adnciser, iar sprncenele i se uniser, sugernd
nedumerirea.
Mi s fie, a spus ea ntr-un final. E una din cele mai neobinuite ceti pe care mi-a
fost dat s le vd.
Da?
Eram nc amuzat, ns curiozitatea mi fusese trezit.
Voi ntlni un brbat enigmatic, brunet i nalt, sau voi cltori peste mri?
Poate.
Doamna Graham remarcase ironia i mi-a ntors-o, zmbind uor.
Sau poate c nu. Tocmai asta este att de neobinuit n ceaca dumitale, draga mea.
Totul este contradictoriu. Aceasta este frunza curbat care simbolizeaz o cltorie,
ns este tiat de cea rupt, care nseamn c vei rmne acolo unde te afli. i sunt
i brbai necunoscui, fr ndoial, o mulime. Iar unul dintre ei este chiar soul
dumitale, dac citesc eu frunzele corect.
Amuzamentul meu s-a evaporat pe nesimite. Dup ase ani petrecui departe unul de
cellalt i ase luni mpreun, soul meu continua s mi fie cumva strin. Dei nu
nelegeam cum putea ti asta o frunz de ceai.
Chipul doamnei Graham era concentrat.
Copila mea, d-mi, te rog, palma s i-o citesc, mi-a cerut ea.
Palma care mi-a cuprins degetele era usciv, dar surprinztor de cald. O
mireasm de ap de lavand emana din prul grizonant, ngrijit coafat, care s-a
aplecat peste mna mea. Doamna Graham mi-a studiat palma o vreme destul de
ndelungat, urmrind din cnd n cnd cu degetul cte una din linii, de parc ar fi

studiat o hart ale crei strzi se pierdeau n nisipuri scldate de ape sau n deerturi
pustii.
Ei, ce vedei? am ntrebat, ncercnd s pstrez un aer degajat. Sau e soarta mea
prea teribil pentru a fi dezvluit?
Doamna Graham i-a ridicat privirea curioas i mi-a studiat gnditoare chipul, ns
nu a dat drumul palmei mele. A dat din cap, strngndu-i buzele.
Ah, nu, draga mea. n palma ta nu se afl destinul tu. Ci doar smna lui.
Capul mic precum al unei psri s-a aplecat ntr-o parte, cntrind.
Liniile din palma dumitale se schimb, nelegi? ntr-un alt moment al vieii, ar
putea fi complet diferite de cum sunt acum.
Nu tiam asta. Am crezut c te nati cu ele i asta este.
Mi-am nfrnat dorina de a m smulge din strnsoarea minii sale.
Atunci care mai e rostul ghicitului n palm?
Nu doream s par lipsit de politee, ns aceast examinare minuioas mi provoca
o stare uoar de nelinite, mai ales c venise imediat dup ghicitul n frunzele de
ceai. Doamna Graham a zmbit deodat i mi-a nchis palma cu degetele.
Pi, liniile palmei noastre arat ce suntem, draga mea. De aceea se schimb sau
ar trebui s-o fac. La unii oameni nu se schimb; aceia care au nenorocul s nu se
schimbe niciodat n fiina lor, ns din aceia sunt foarte puini.
Mi-a strns uor palma nchis, apoi a btut-o ncet cu degetele.
Nu cred c dumneata eti unul din acei oameni. Palma dumitale poart deja multe
semne de schimbare, pentru cineva att de tnr. Asta poate s fie i din cauza
rzboiului, desigur, a rostit ea, ca pentru sine.
Remarca ei mi-a redeteptat curiozitatea i mi-am desfcut involuntar palma.
Aadar, ce sunt eu, ce spune palma mea?
Doamna Graham s-a ncruntat, ns nu mi-a luat din nou mna.
Nu e chiar att de simplu. Este ciudat, pentru c n general palmele arat la fel. M

rog, nu vreau s spun c dac ai vzut una e ca i cum le-ai fi vzut pe toate, ns de
obicei este la fel adic exist nite tipare, nelegi?
A zmbit deodat, un surs neobinuit de cuceritor, dezvluindu-i dinii foarte albi
i evident fali.
Aa funcioneaz ghicitul. Eu fac asta n fiecare an n timpul blciului de la hramul
bisericii sau fceam, nainte de rzboi; probabil c acum o voi face din nou. Dar
intr o fat n cort i m gsete pe mine, mbrcat cu un turban cu o pan de fazan,
mprumutat de la doamna Donaldson i robe de-o splendoare oriental sta e
halatul de cas al vicarului, plin cu desene cu fazani i galben ca soarele , m rog,
i eu m uit la ea n timp ce m prefac a-i studia palma, i vd c bluza ei e decoltat
pn la buric, e dat cu un parfum ieftin i cerceii i atrn pn la umeri. Nu am
nevoie de un glob de cristal ca s i spun c pn la blciul de anul viitor va avea un
copil.
Doamna Graham s-a oprit, ochii cenuii strlucind poznai.
Dei, dac palma pe care o citeti nu are podoabe, e frumos s prezici mai nti c
fata se va cstori curnd.
Am izbucnit n rs i doamna Graham m-a acompaniat.
Aadar, nu v uitai deloc n palmele lor? am ntrebat. Vedei doar dac poart sau
nu verighete?
Doamna Graham m-a privit surprins.
Ah, dar sigur c m uit. Doar c tiu dinainte ce voi vedea. n general.
A dat din cap deasupra palmei mele deschise.
ns nu am mai vzut pn acum un asemenea tipar. Degetul mare, acum S-a
aplecat n fa i l-a atins uor. nu ar schimba foarte mult. nseamn c eti
ncpnat i ai o voin puternic. Bnuiesc c soul dumitale i-ar fi putut spune
acelai lucru, a glumit ea fcndu-mi cu ochiul. La fel i cu acesta, a artat ea ctre
ridictura crnoas de la baza degetului mare.
Ce este asta?
Se numete Muntele lui Venus.

i-a strns afectat buzele subiri, iar colurile lor s-au curbat n sus mpotriva
voinei lor.
La un brbat ai spune c nseamn c i plac femeile. La o femeie, e puin diferit.
Ca s fiu politicoas, voi face o mic previziune pentru dumneata spunnd c soul
dumitale nu are anse s se ndeprteze prea mult de patul conjugal.
A emis un chicot surprinztor de vesel i de indecent, iar eu am simit sngele
nvlindu-mi n obraji.
Btrna menajer a nceput din nou s mi studieze palma, mpungnd cu arttorul
ici i colo pentru a-i sublinia spusele.
Acum, aici, o linie a vieii bine marcat; sntatea dumitale este excelent i pare
c aa va rmne. Linia vieii este ntrerupt, ceea ce nseamn c existena i se va
schimba dramatic m rog, asta este adevrat pentru toat lumea, nu-i aa? ns a
dumitale este mai brutal ntrerupt dect cele pe care le vd eu de obicei; e toat
fragmentat. Iar linia cstoriei este A dat din nou din cap este divizat, lucru
deloc neobinuit, nseamn dou cstorii
Reacia mea a fost discret i imediat suprimat, dar doamna Graham a prins
tremurul i a ridicat imediat privirea. Mi-am zis c era probabil o ghicitoare destul
de perspicace n privina asta. Capul argintiu s-a cltinat spre mine, linititor.
Nu, nu, fetio. Nu nseamn c i se va ntmpla ceva bunului dumitale so. Doar c
dac s-ar ntmpla, a spus ea subliniind cuvntul dac cu o strngere uoar a
palmei, nu vei fi genul care s jeleti i s i petreci ntreaga via n doliu. Asta
nseamn c eti unul din oamenii care pot iubi din nou dac pierd prima dragoste.
A mijit ochii miopi n palma mea plimbndu-i uor o unghie scurt i crestat de-a
lungul liniei cstoriei.
ns cele mai multe linii divizate sunt rupte a dumitale este bifurcat.
i-a ridicat privirea spre mine cu un zmbet trengresc:
Sigur nu eti vreo bigam ascuns, da?
Am dat din cap rznd.
Nu. Cnd a avea timp?

Apoi mi-am ntors palma, artndu-i muchia exterioar.


Am auzit c semnele mici de pe muchia palmei i arat ci copii vei avea.
Tonul meu era degajat sau cel puin aa speram. Muchia palmei mele era
dezamgitor de neted.
Doamna Graham i-a scuturat mna dispreuitor la auzul acestei idei.
Nu! Dup ce ai un copil sau doi, ncepi s ai linii acolo. Sau mai degrab ncepi s
le ai pe fa. Nu nseamn nimic nainte.
Ah, nu?
Am simit o uurare prosteasc. Eram pe punctul de a ntreba dac liniile adnci de
la baza ncheieturii mele nsemnau ceva (o tendin suicidal?), ns atunci am fost
ntrerupte de reverendul Wakefield care a intrat n buctrie cu cetile de ceai goale.
Le-a pus pe scurgtor i a nceput s caute stngaci i glgios prin bufet, cu
sperana evident de a primi ajutor.
Doamna Graham a nit n picioare pentru a-i apra sanctuarul buctriei i,
mpingndu-l pe reverend abil ntr-o parte, s-a pornit s pun cele trebuincioase
ceaiului pe o tav pentru pastor i Frank. Prelatul m-a tras din calea doamnei
Graham.
De ce nu venii n birou s servii nc o ceac de ceai mpreun cu mine i soul
dumneavoastr, doamn Randall? Am fcut cu adevrat o descoperire interesant.
Am observat c, n ciuda aparentei stpniri de sine, trepida de bucuria descoperirii
fcute, precum un bieel cu o broasc n buzunar. Cu alte cuvinte, trebuia s m duc
n birou s citesc chitana de la spltorie a cpitanului Jonathan Randall, bonul de
la cizmar sau vreun alt document la fel de fascinant.
Frank era att de absorbit cu documentele ferfeniite, nct abia dac i-a ridicat
ochii atunci cnd am intrat n camera de studiu. Cu o strngere de inim le-a
ncredinat minilor durdulii ale pastorului i a ocolit masa pentru a sta n spatele
reverendului Wakefield, privind peste umrul su, ca i cum nu putea ndura s
piard din ochi hrtiile nici mcar o clip.
Da, am spus politicos frunzrind bucile soioase de hrtie. Hmmm, da, foarte
interesant.

De fapt, caligrafia ntortocheat era att de decolorat i de ornamentat, nct mi se


prea inutil s ncerc s o descifrez. O foaie de hrtie, mai bine conservat dect
celelalte, avea un soi de semn heraldic pe antet.
Ducele de Sandringham, nu-i aa? am ntrebat, cercetnd emblema cu leopardul
culcat i nsemnul de sub ea, mai inteligibil dect scrisul de mn.
Da, ntr-adevr, a rspuns vicarul, radiind cu i mai mult ncntare. Un titlu acum
disprut, tii?
Nu tiam, dar am ncuviinat inteligent din cap, fiind obinuit cu pasionaii de
istorie cuprini de avntul maniac al descoperirii. De cele mai multe ori, nu trebuie
dect s dai din cap la intervale regulate, rostind Ah, adevrat? sau Absolut
fascinant n momentele-cheie.
Dup cteva momente n care Frank i vicarul s-au invitat unul pe cellalt, celui din
urm i-a revenit onoarea de a-mi vorbi despre descoperirea lor. Evident, toat acea
hrograie ddea de neles c strmoul lui Frank, faimosul Jack Randall cel
Negru, nu fusese doar un soldat oarecare al Coroanei, ci un agent de ncredere i
secret al ducelui de Sandringham.
Un fel de agent provocator, nu i se pare, profesore Randall? i-a aruncat napoi
mingea lui Frank, care a prins-o i a fugit cu ea.
Da, ntr-adevr. Limbajul este cifrat, desigur
A ntors paginile uor cu degetul.
Ah, ntr-adevr? am spus eu.
ns din asta reiese c Jonathan Randall avea misiunea de a strni sentimente
iacobite, dac existau, n rndul familiilor scoiene proeminente din zona
garnizoanei sale. Scopul fiind de a da n vileag orice baronei sau cpetenie de clan
care ar putea nutri simpatii ascunse n acea direcie. ns ceva nu se potrivete. Nu
era Sandringham nsui suspectat de a fi iacobit?
Frank s-a ntors spre vicar, cu o expresie interogativ. Capul neted i chel al
prelatului s-a ncreit ntr-o ncrunttur identic.
Pi, da, cred c ai dreptate. Dar ateapt, s verificm i la Cameron!
S-a repezit spre biblioteca ticsit cu volume mbrcate n piele de viel.

El sigur l menioneaz pe Sandringham.


De-a dreptul fascinant, am murmurat.
Atenia mi s-a ndreptat spre panoul din plut uria care acoperea un perete al
biroului din podea pn n tavan. Coninea un amestec fascinant de obiecte: cele mai
multe erau hrtii de un fel sau altul, facturi de la gaz, coresponden, ntiinri de la
Consiliul Diocezan, pagini rzlee de romane, note scrise de vicar, dar i chei,
dopuri de sticl i ceea ce prea a fi buci mici de main, prinse n cuie i sfori.
Am examinat la ntmplare acea mulime de obiecte diverse, cu o ureche atent la
discuia care se purta n spatele meu. (Ducele de Sandringham a fost probabil
iacobit, s-a stabilit.) Interesul mi-a fost atras de un arbore genealogic, prins cu mare
atenie ntr-o poriune special, cu patru piuneze, fiecare n cte un col. n vrful
schemei se aflau nume din prima parte a secolului al aptesprezecelea. ns
curiozitatea mi-a fost strnit de numele nscris pe linia cea mai de jos a arborelui:
Roger W. (MacKenzie) Wakefield.
M scuzai, am spus, ntrerupnd un ultim schimb de preri aprinse dac leopardul
din nsemnul heraldic al ducelui avea n lab un crin sau se voia a fi o floare de
ofran. Acesta e arborele genealogic al fiului dumneavoastr?
Poftim? Ah, pi, da, al lui este.
Distras, vicarul s-a apropiat repede de mine, radiind din nou de ncntare. A
desprins cu mare grij diagrama din panoul de plut i a ntins-o pe birou n faa
mea.
Nu am vrut s i uite propria familie, nelegei? mi-a explicat el. Este un neam
vechi, cu origini n secolul al aisprezecelea.
Arttorul lui grsu a urmrit aproape cu reveren linia descendenei.
Eu i-am dat numele meu de familie pentru c mi s-a prut mai potrivit, din
moment ce locuiete n casa mea, ns nu am vrut s uite de unde se trage. Mi-e
team c familia mea nu e ceva cu care s te lauzi, genealogic vorbind, s-a strmbat
el cu prere de ru. Vicari i preoi, cu civa librari intercalai pentru varietate, abia
i pot urmri descendena pn prin jurul anului 1762 sau pe acolo. Registrele nu sau pstrat foarte bine, a mai rostit el, dnd din cap ntristat de lipsa de interes a
strmoilor si fa de genealogie.
Se fcuse trziu cnd n sfrit am prsit vicariatul, dup ce prelatul promisese c

va duce depeele la ora pentru a le copia la prima or a dimineii. Frank a


plvrgit fericit despre ageni secrei i iacobii tot drumul napoi spre pensiunea
doamnei Baird. n cele din urm a remarcat c eu nu scoteam un cuvnt.
Ce s-a ntmplat, iubirea mea? a ntrebat el lundu-mi braul grijuliu. Nu te simi
bine?
ntrebarea fusese pus pe un ton n care se amestecau grija i sperana.
Nu, m simt chiar bine. Doar c m gndeam
Am ezitat, deoarece mai discutasem chestiunea nainte.
M gndeam la Roger.
Roger?
Am oftat, pierzndu-mi rbdarea.
Te rog, Frank! Cum poi fi att de mprtiat! Roger, fiul reverendului
Wakefield.
Ah. Da, desigur, a rspuns el confuz. ncnttor copil. Ce e cu el?
Pi sunt muli copii ca el. Orfani.
Mi-a aruncat o privire sever i a dat din cap.
Nu, Claire. Mi-ar plcea, cu adevrat, ns i-am spus ce prere am despre adopie.
Pur i simplu nu m-a putea ataa cu tot sufletul de un copil care nu este snge
din sngele meu. Fr ndoial c este ridicol i egoist din partea mea, dar asta simt.
Poate mi voi schimba prerea, n timp, dar acum...
Am fcut civa pai n tcere. Deodat s-a oprit i s-a ntors cu faa spre mine,
apucndu-mi minile.
Claire, a rostit el cu vocea rguit, eu mi doresc s avem un copil al nostru. Tu
eti cel mai important lucru din lume pentru mine. Mai presus de orice, mi doresc
s fii fericit, ns vreau m rog, vreau s te pstrez pentru mine. mi este team
c un copil strin, unul cu care nu am avea o adevrat legtur, mi s-ar prea un
intrus i l-a respinge. Dar dac a putea s i druiesc un copil, s l simt crescnd
n tine, s l vd nscndu-se atunci a simi c acest copil este mai mult ca o

continuare a ta, poate. i a mea. Un adevrat membru al familiei.


M privea cu ochii mari, rugtori.
Da, bine. neleg.
Am acceptat s abandonez subiectul pentru moment.
M-am ntors pentru a continua drumul, ns Frank a ntins mna dup mine i m-a
luat n brae.
Claire, te iubesc!
Tandreea din vocea lui era copleitoare i mi-am sprijinit fruntea de sacoul lui,
simind cldura i fora braelor sale nconjurndu-m.
i eu te iubesc.
Am stat mbriai o clip, legnndu-ne uor n btaia vntului care mtura strada.
Deodat Frank s-a tras uor napoi, zmbind.
Oricum, a optit el, netezindu-mi prul zburlit de pe obraji, nc mai ncercm,
nu-i aa?
Mai ncercm, i-am zmbit.
Mi-a luat mna, cuibrind-o cald sub braul su, i ne-am ntors la pensiunea
noastr.
Ce zici, ncercm acum?
Da. De ce nu?
Am luat-o la pas, mn n mn, napoi spre Gereside Road. Abia cnd am vzut
Baragh Mhor, piatra pict ce se nal la colul strzii, mi-am amintit de megaliii
preistorici.
Am uitat! am exclamat. Trebuie s i art ceva extraordinar.
Frank i-a cobort privirea spre mine i m-a strns mai aproape de el.
i eu am ceva extraordinar s i art, mi-a spus el zmbind cu gura pn la
urechi, strngndu-m de mn. Tu poi s mi ari mine.


A doua zi, ns, am avut alte treburi de fcut. Uitasem c plnuisem o excursie de o
zi la Marea Vale a Loch Ness.
Aveam un drum lung cu maina pn acolo i am plecat dis-de-diminea, nainte de
rsritul soarelui. Dup ce am fugit prin aerul ngheat pn la maina care ne
atepta, a fost confortabil s m relaxez sub ptur i s simt cldura strecurndu-se
din nou n mini i picioare. mpreun cu cldura a venit i o moleeal din cele
mai plcute i am adormit fericit pe umrul lui Frank, ultima imagine contient
fiind capul oferului conturat n roul rsritului de soare pe cerul ntunecat al
zorilor.
Cnd am ajuns trecuse de ora nou, iar ghidul pe care l angajase Frank ne atepta
pe malul lacului cu o luntre mic de pescuit.
i dac suntei de acord, domnule, m-am gndit s dm o fug n jos pe lac, pn
la castelul Urquhart. Poate lum o mic gustare acolo nainte s ne continum
drumul.
Ghidul nostru, un brbat mrunt cu o nfiare aspr ntr-o cma decolorat de
vreme i pantaloni cadrilai, a aranjat coul de picnic frumos sub banchet i mi-a
oferit o mn noduroas, ajutndu-m s urc n ambarcaiune.
Era o zi frumoas, cu frunziul nmugurit al malurilor abrupte tremurnd n
oglinda ncreit a lacului. Cluza noastr, n ciuda aparentei asprimi, era
vorbrea i tia o mulime de lucruri, artndu-ne insulele, castelele i ruinele
care mrgineau lacul lung i ngust.
Vedei acolo, acela este castelul Urquhart. A ntins mna spre zidul neted din
piatr, abia vizibil printre copaci. Sau ce a mai rmas din el. A fost blestemat de
vrjitoarele Vii i a avut parte de multe nenorociri.
Ne-a spus povestea lui Mary Grant, fiica stpnului castelului, i a iubitului ei,
Donald Donn, fiul poet al lui MacDonald de Bohuntin.
Tatl fetei, care nu era de acord cu obiceiurile lui MacDonald de a slta orice vit
ntlnit n cale (o profesie strveche i onorabil n Highland, ne-a asigurat cluza
noastr), le-a interzis tinerilor s se vad, ns ei i-au ignorat porunca. Tatl a aflat
de asta, l-a atras pe Donald ntr-o capcan i l-a prins. Condamnat la moarte, tnrul
a implorat s fie decapitat precum un gentilom, i nu spnzurat ca un ho de rnd.
Rugmintea i-a fost ascultat i tnrul a fost dus la eafod spunnd ntruna:

Diavolul l va smulge pe Lordul de Grant din pantofi i Donald Donn nu va fi


spnzurat. i nu a fost, cci legenda spune c easta lui s-a rostogolit de pe butuc i
a zis Mary, ridic-mi capul.
M-am nfiorat i Frank i-a trecut un bra n jurul meu.
S-a pstrat un fragment dintr-unul din poemele sale, a rostit el ncet. Ale lui
Donald Donn. Spune aa:
Mine, unde-mi stau picioarele, acolo mi va sta i capul.
Nu avei nicio mil de ndurerata mea fecioar,
Mary a mea, cea frumoas, cu ochi de cprioar?
I-am luat mna ntr-a mea i am strns-o uor.
Dup ce s-au depnat poveti dup poveti despre trdare, crime i violen, prea
c lacul i-a ctigat pe drept reputaia sinistr.
Dar monstrul? am ntrebat, cercetnd cu privirea ntr-o parte, spre adncurile
ntunecate.
Prea cu totul potrivit ntr-un asemenea decor.
Cluza noastr a ridicat din umeri i a scuipat n ap.
Pi, ceva tot e cu lacul sta. Sunt poveti, sigur, despre o dihanie antic i malefic
ce tria pe vremuri n adncuri. I s-au adus i sacrificii vaci i uneori chiar i
bebelui, aruncai n ap n couri de rchit, a rostit, scuipnd din nou. i unii spun
c lacul ar fi fr fund are o gaur n centru care e mai adnc dect orice lac din
Scoia. Pe de alt parte , a spus el i ridurile dese din jurul ochilor i s-au adncit i
mai mult, era aici o familie, venit din Lancashire. n urm cu civa ani au nvlit
n secia de poliie din Invermoriston, ipnd c vzuser monstrul ieind din ap i
ascunzndu-se printre ferigi. Au spus c era o artare teribil, acoperit cu pr rou
i nite coarne nspimnttoare i c mesteca ceva, sngele picurndu-i din gur.
A ridicat o mn, linitindu-m n urma exclamaiei de groaz care mi scpase.
Poliistul pe care l-au trimis acolo a venit napoi i a zis c, n fine, n afar de
sngele care curgea din gur, restul descria foarte precis

A fcut o pauz pentru efect.


O frumoas vac scoian, rumegnd linitit ntre ferigi!
Am vslit pn la jumtatea lacului nainte s debarcm pentru un prnz trziu.
Acolo am ntlnit maina care ne-a condus napoi prin Vale. Pe drum nu ne-am
ntlnit cu niciun animal mai ngrozitor dect cu o vulpe roie aflat n mijlocul
drumului, care i-a ridicat surprins botul n care avea un animal mic ce atrna lipsit
de via, cnd ne-am apropiat de ea ntr-o curb. Vulpea a fcut un salt i s-a crat
pe malul lacului, ager ca o umbr.
Se fcuse foarte trziu cnd ne-am napoiat cu mers ovitor pe drumul ce ducea la
casa doamnei Baird, ns ne-am agat unul de cellalt n pragul uii, n timp ce
Frank bjbia dup cheie, nc rznd de evenimentele din timpul zilei.
Abia cnd ne dezbrcam pentru a ne bga n pat mi-am amintit s i povestesc lui
Frank despre cercul de pietre miniatural de la Craigh na Dun. Oboseala i s-a
evaporat ntr-o clip.
Adevrat? i tii unde este? Absolut minunat, Claire! a exclamat bucuros i a
nceput s cotrobiasc prin valiza lui.
Ce caui?
Ceasul detepttor! a rspuns, trgndu-l afar.
Pentru ce i trebuie ceasul detepttor? am ntrebat uimit.
Vreau s m trezesc la timp ca s le vd.
Pe cine s vezi?
Pe vrjitoare.
Vrjitoare? Cine i-a spus c sunt vrjitoare?
Vicarul, a rspuns Frank, evident ncntat de glum. Menajera lui e una din ele.
Gndindu-m la respectabila doamn Graham, am pufnit ntr-un rs ironic:
Nu fi ridicol!
M rog, nu sunt chiar vrjitoare. De sute de ani, Scoia este plin de vrjitoare

le-au ars pn trziu n secolul al optsprezecelea , dar acestea se pare c sunt din
neamul druizilor sau cam aa ceva. Nu cred c sunt vrjitoare n sensul modern al
cuvntului adic nu din acelea care l preaslvesc pe diavol. Dar vicarul mi-a
povestit c este un grup n sat care nc respect ritualurile strvechi, atunci cnd se
celebra soarele. El nu ndrznete s se arate foarte interesat de asemenea lucruri,
nelegi, din cauza poziiei lui, ns pe de alt parte e prea curios ca s le ignore cu
totul. El nu tie unde au loc ceremoniile, ns dac se gsete un cerc din pietre n
apropiere, atunci acolo trebuie s mergem.
i-a frecat palmele, ncntat de descoperire.
Ce noroc!

Cnd te trezeti odat cu noaptea n cap s pleci n cutarea aventurii e o glum. Dar
de dou ori n dou zile aduce a masochism.
Iar de data aceasta nu mai aveam nici main cald cu pturi i termosuri cu ceai.
Urcam poticnit, pe jumtate adormit de-a lungul potecii care ducea n vrful
dealului n urma lui Frank, mpiedicndu-m de rdcini i stlcindu-mi degetele de
la picioare de pietre. Era frig i cea i mi-am nfipt i mai adnc pumnii n
buzunarele cardiganului.
Un ultim salt peste buza dealului i cercul de pietre uriae se nla n faa ochilor
notri, pilonii de piatr fiind abia vizibili n lumina sumbr dinaintea rsritului.
Frank a rmas nemicat, admirndu-i, n timp ce eu m-am prbuit peste cea mai
apropiat piatr, abia trgndu-mi sufletul.
Ce frumusee! a murmurat el.
S-a strecurat fr zgomot spre marginea exterioar a cercului, silueta sa ntunecat
disprnd n mijlocul siluetelor mai nalte ale menhirelor. Pe ct de frumoase erau,
pe att de stranii. Am simit un fior, care nu era pricinuit n totalitate de frig.
Cei care construiser cercul de pietre tiau ce fac, dac unul din scopurile lui era s
te impresioneze.
Frank s-a ntors dup o clip.
nc nu e nimeni aici, a optit deodat n spatele meu, fcndu-m s tresar. Hai cu
mine, am gsit un loc unde ne putem ascunde.

Lumina venea acum dinspre est, doar o nuan de argintiu palid la orizont, ns
suficient ct s nu m mpiedic n timp ce Frank m conducea printr-o deschiztur
pe care o gsise n nite tufe de anini n apropierea captului potecii. n interiorul
aglomerrii de tufe era o mic deschiztur, n care abia ncpeam amndoi n
picioare, umr la umr. De acolo se vedeau bine poteca i interiorul cercului de
pietre, la o distan nu mai mare de apte metri. M-am ntrebat din nou ce fel de
misiuni avusese Frank n timpul rzboiului. n mod cert prea s tie foarte bine
cum s te miti pe nesimite n ntuneric.
Somnoroas cum eram, nu mi doream altceva dect s m ghemuiesc sub un tufi
primitor i s m ntorc la somn. Din pcate, nu aveam loc, aa c am continuat s
stau n picioare, trgnd cu ochiul n josul potecii n ateptarea druizilor care urmau
s apar. mi nepenise spatele i picioarele m dureau, ns nu mai putea dura
mult; lumina cenuie de la est se transformase ntr-un roz palid, i am socotit c a
rmas mai puin de o jumtate de ceas pn la ivirea zorilor.
Prima a aprut aproape la fel de discret precum Frank. Nu s-a auzit dect un zgomot
foarte slab cnd piciorul ei a dizlocat o piatr mic aproape de buza dealului, apoi
capul cu pr argintiu, frumos coafat, a rsrit tcut pe potec. Doamna Graham.
Aadar, era adevrat. Menajera vicarului era mbrcat cu o fust din tweed i un
palton de ln, cu o boccea alb sub bra. S-a fcut nevzut n spatele unui bloc de
piatr, tcut precum o nluc.
Celelalte au aprut la scurt vreme dup aceea, cte una, cte dou sau trei pe potec,
cu chicote nfundate i oapte care erau iute nghiite pe msur ce ajungeau n
preajma cercului de pietre.
Le-am recunoscut pe cteva dintre ele. Era acolo doamna Buchanan, potria
satului, cu prul blond proaspt coafat permanent, din care se rspndea o mireasm
puternic de Evening in Paris. Mi-am nbuit un hohot de rs. Vaszic aa arta un
druid modern!
Erau cincisprezece n total, toate femei, cu vrste diferite, de la aizeci i ceva ai
doamnei Graham pn la o tnr abia trecut de douzeci de ani, pe care o zrisem,
n urm cu dou zile, mpingnd un landou prin faa magazinelor. Erau mbrcate
bine, ca pentru un mers dur pe jos, fiecare avnd cte o boccea. Fr prea multe
vorbe, s-au fcut nevzute n spatele pietrelor sau al tufiurilor, ieind fr
boccelue i cu braele descoperite, nvemntate complet n alb. Am simit un miros
de spun de rufe cnd una dintre ele a trecut foarte aproape de tufiul nostru de anini
i mi-am dat seama c purtau cearafuri de pat, nfurate n jurul trupului i
nnodate pe umr.

S-au adunat n afara cercului de menhire, formnd un ir de la cea mai n vrst la


cea mai tnr i au rmas n tcere, ateptnd. Lumina dinspre est a devenit mai
puternic.
Cnd soarele a nceput s se ridice deasupra liniei orizontului, irul de femei a
nceput s se mite, pind ncet printre dou blocuri de piatr. Cea din frunte le-a
condus direct n centrul cercului i pe urm de jur mprejur, cu acelai pas msurat,
maiestuoase ca nite lebede ntr-o procesiune circular.
Conductoarea s-a oprit deodat, i-a nlat braele i a pit n centrul cercului.
Ridicndu-i chipul spre perechea cea mai estic de megalii, a strigat cu o voce
nalt. Nu foarte tare, ns destul de clar nct s fie auzit n cerc. Ceaa nemicat ia prins cuvintele i le-a fcut s reverbereze, de parc ar fi venit din toate direciile,
de parc pietrele nsele le-ar fi rostit.
Chemarea, orice ar fi nsemnat ea, a fost rostit din nou de dansatoare. Cci n acel
moment au nceput s danseze. Fr a se atinge, dar cu braele ntinse unele spre
altele, se legnau i se unduiau, continund s se mite n cerc. Deodat, cercul s-a
rupt n jumtate. apte dintre dansatoare se micau circular, n sensul acelor de
ceasornic. Celelalte se micau n sensul opus. Cele dou semicercuri treceau unul pe
lng cellalt tot mai repede, uneori formnd un cerc complet, alteori o linie dubl.
Iar n centru, conductoarea sttea complet nemicat, emind la intervale regulate
acel strigt ascuit de jale, ntr-o limb de mult moart.
Trebuie s fi fost ridicole i poate chiar erau. O adunare de femei mbrcate n
cearafuri, multe dintre ele voinice i departe de a fi agile, dansnd n cerc n vrful
unui deal. ns prul mi s-a zbrlit la auzul strigtului lor.
Ca la un semn, s-au oprit toate odat i s-au ntors cu faa spre soarele care rsrea,
stnd n dou semicercuri, cu un spaiu liber ntre jumtile cercului astfel format.
n clipa n care soarele a urcat deasupra orizontului, lumina lui a inundat aerul
dintre cele dou pietre estice, tind printre jumtile cercului i lovind uriaa piatr
despicat din captul opus al cercului de pietre.
Femeile au rmas o clip nemicate n umbra celor dou semicercuri, de fiecare
parte a razei de soare. Apoi doamna Graham a rostit ceva n acea limb stranie, de
aceast dat cu o voce joas. S-a ntors pe clcie i a plecat, cu spatele drept, cu
buclele argintii strlucind n soare, de-a lungul potecii de lumin. Fr un cuvnt,
dansatoarele au pit n urma ei. Au trecut una cte una prin despictura menhirului
principal i au disprut n tcere.

Ne-am ghemuit n tufele de anini pn cnd femeile, acum rznd i plvrgind


normal, i-au recuperat hainele i au plecat n grup pe potec spre sat, ndreptnduse spre casa vicarial pentru a-i bea cafeaua.
Dumnezeule! m-am ntins, ncercnd s mi dezmoresc picioarele i spatele. Ce
spectacol, nu-i aa?
Minunat! a exclamat entuziasmat Frank. Nu a fi vrut s l pierd pentru nimic n
lume.
S-a strecurat dintre tufe precum un arpe, lsndu-m s m extrag dintre crengi, n
timp ce el alerga de colo colo n interiorul cercului, cu nasul n pmnt, ca un cine
de vntoare.
Ce anume caui? am ntrebat.
Am intrat n interiorul inelului ezitnd o clip, ns acum soarele era sus pe cer i
megaliii, dei rmseser la fel de impresionani, i pierduser mult din aerul
sumbru i amenintor din zori.
Semne, mi-a rspuns el, trndu-se n palme i genunchi, cu ochii int la iarba
scurt care acoperea pmntul. Cum au tiut de unde s nceap i unde s se
opreasc?
Bun ntrebare. Eu nu vd nimic.
Aruncndu-mi ns privirea peste pmnt, am zrit o plant interesant crescnd n
apropierea bazei unuia din blocurile nalte de piatr. Nu-m-uita? Nu, probabil c
nu; florile de un albastru-nchis aveau un miez portocaliu. Intrigat, am ntins mna
spre ea. Frank, cu un auz mai fin dect al meu, a srit n picioare i mi-a prins
braul, mpingndu-m n afara cercului cu o clip nainte ca una dintre dansatoarele
din zori s intre din cealalt parte.
Era domnioara Grant, femeia micu i ndesat care, dup cum arta i silueta ei,
inea cofetria de pe strada principal a orelului. Femeia a aruncat o privire
mioap n jur, apoi a bjbit n buzunar dup ochelari. ndesndu-i-i pe nas, a pit
n jurul cercului, repezindu-se n final la agrafa de pr pierdut, pentru care se
ntorsese. Prinznd-o napoi n prul ei lucios i des, domnioara Grant nu ddea
semne c s-ar grbi s se ntoarc la munc. Dimpotriv, s-a aezat pe un bolovan,
rezemndu-se cu spatele de unul din giganii din piatr, cu un aer tovresc, i i-a
aprins degajat o igar.

Lng mine, Frank a scos un oftat mut de exasperare.


Pi, a concluzionat el, resemnat, probabil c ar fi mai bine s plecm. Dup cum
pare, domnioara ar putea sta acolo ntreaga diminea. i oricum nu am observat
vreun semn distinctiv pe iarb.
Am putea reveni mai trziu, am sugerat, curioas nc despre acea floare albastr.
Da, bine.
Dar era evident c nu mai era interesat de cercul n sine, ci de detaliile ceremoniale.
La coborre, m-a descusut ntruna, ndemnndu-m s mi amintesc ct mai bine
cuvintele pe care le auzisem i sincronizarea dansului.
Scandinav, a spus el n cele din urm, cu satisfacie. Cuvintele de la rdcin sunt
n scandinava veche, sunt aproape sigur de asta. Dar dansul... a rostit dnd din cap
ngndurat. Nu, dansul este mult mai vechi. Dar exist i dansuri vikinge n cerc, a
spus, ridicndu-i sprncenele critic, de parc eu a fi sugerat c nu ar exista. Dar
felul n care i schimbau formaia i cum dansau n dou grupuri, asta hm asta
e ca la n fine, unele din modelele desenate pe vasele campaniforme prezint o
dispunere asemntoare, dar pe urm hmmm.
A czut ntr-una din transele lui academice, bombnind n barb din cnd n cnd.
Transa i-a fost brusc ntrerupt cnd s-a mpiedicat de un obstacol neateptat,
aproape de baza dealului. A ntins braele cu un ipt surprins, n timp ce picioarele
i-au alunecat de sub el i s-a rostogolit pe ultimii civa metri de cobor, oprinduse brusc ntr-o tuf de hasmauchi.
M-am repezit la vale n urma lui, ns l-am gsit stnd deja n picioare n mijlocul
tulpinilor tremurtoare.
Eti bine? am ntrebat, dei se vedea c nu pise nimic.
Cred c da.
i-a trecut absent o mn peste frunte, dndu-i pe spate prul nchis la culoare.
n ce m-am mpiedicat?
n asta.
Am ridicat o conserv de sardine, aruncat de vreun cltor mai devreme.

Una din neplcerile civilizaiei.


Ah!
Mi-a luat-o din mn, a privit nuntru i a aruncat-o peste umr.
Pcat c e goal. Mi-e cam foame dup excursia asta. Am putea s o rugm pe
doamna Baird s ne serveasc un mic dejun trziu.
Am putea, i-am rspuns, netezindu-i uviele de pr rebele. Dar la fel de bine
putem ajunge cu puin timp naintea prnzului.
Privirea mea a ntlnit-o pe a lui.
Ah! a rspuns el din nou, de data aceasta pe un ton complet diferit.
M-a mngiat uor pe bra, apoi pe gt, degetul mare gdilndu-mi lobul urechii.
Am putea.
Dac nu i-e foarte foame, am rostit.
Cealalt mn i-a fcut loc pe spatele meu. Cu degetele rsfirate, m-a tras tandru
spre el, palma coborndu-i mngierea. Buzele lui s-au deschis uor i a suflat
uor de-a lungul gtului, respiraia lui delicat gdilndu-mi snii.
M-a aezat cu grij pe iarb, florile diafane de hasmauchi prnd s pluteasc prin
aer n jurul lui. S-a aplecat spre mine i m-a srutat ginga, n timp ce mi desfcea
nasturii rochiei, unul cte unul, tachinndu-m, oprindu-se ct s ntind mna
nuntru i s se joace cu sfrcurile mele umflate de dorin. n cele din urm a
desfcut rochia de la guler pn la talie.
Ah! a spus din nou, iari cu un alt ton. Precum catifeaua alb.
Glasul i era rguit, iar prul i czuse din nou pe frunte, ns nu a mai ncercat s
l dea pe spate.
Mi-a desfcut sutienul cu un gest expert al degetului mare i s-a aplecat s mi
venereze senzual snii. Apoi s-a retras i, prinzndu-mi snii cu amndou minile,
i-a plimbat palmele peste ei pn s-au ntlnit ntre cele dou umflturi i, fr a se
opri, le-a plimbat iari n sus fr grab, trasndu-mi linia coastelor pn la spate.
Sus i din nou jos i n cercuri, pn cnd am gemut i m-am ntors spre el. i-a

nfipt buzele n ale mele i m-a lipit de el pn cnd coapsele noastre s-au mbinat.
i-a aplecat capul spre gtul meu, mucndu-m uor de lobul urechii.
Mna care mi mngia spatele a alunecat tot mai jos i mai jos, oprindu-se deodat
surprins. A mai pipit o dat, apoi Frank i-a ridicat capul i s-a uitat la mine,
rnjind.
Ce avem noi aici, deci? a ntrebat el, imitnd un poliist de ar. Sau, mai degrab,
ce nu avem noi aici.
Suntem doar pregtii, am rspuns cu afectare. Infirmierele sunt educate s
anticipeze evenimentele neprevzute.
Serios, Claire, a murmurat el, strecurndu-i mna sub rochia mea i peste coaps
pn la cldura moale i neacoperit dintre picioarele mele, eti persoana cu cel mai
ascuit sim practic pe care am cunoscut-o vreodat.

Frank a venit prin spatele meu n timp ce stteam n fotoliul din salon n acea sear
cu o carte voluminoas deschis n poal.
Ce faci aici? a ntrebat el, cu minile odihnindu-se uor pe umerii mei.
Caut o plant, am rspuns, strecurnd un deget printre file pentru a ti unde
rmsesem. Cea pe care am vzut-o n cercul de piatr. Vezi, am deschis repede
cartea, poate fi campanulacee, sau gentianacee, polemoniacee, boraginacee, care
sunt, cel mai probabil, variaiuni de Nu-m-uita, dar poate fi i o variant a acesteia,
Anemone patens.
Am ntins degetul spre o ilustraie colorat a unui dediel.
Nu cred c era genian de vreun fel, petalele nu erau perfect rotunde, dar
Pi, de ce nu te duci pn acolo s o culegi? a sugerat el. Domnul Crook i-ar
putea mprumuta rabla lui sau nu, am o idee mai bun. Ia maina doamnei Baird, e
mai sigur. De la osea pn la baza dealului e distan mic.
i pe urm urcuul de aproape o mie de metri, am spus. De ce eti att de interesat
de floarea aceea?
M-am ntors ridicndu-mi privirea spre el. Lustra din salon i contura capul cu o
linie subire aurie, precum gravura medieval a unui sfnt.

Nu planta m intereseaz. Dar dac tot urci pn acolo, a vrea s arunci o privire
n afara cercului de pietre.
Aa, am rspuns amabil. S vd ce?
Urme de foc, a spus el. n toate documentele pe care le-am putut citi despre
Beltane, focul e ntotdeauna menionat n ritualuri. Cu toate acestea, femeile pe care
le-am vzut azi-diminea nu au aprins focul. Poate c au aprins focul de Beltane cu
o noapte nainte i s-au ntors a doua zi diminea pentru dans. Dei documentele
susin c cirezile de vaci aprind focul. n interiorul cercului nu era nicio urm de
foc, a adugat el. ns noi am plecat nainte s mi treac prin minte s verific n
exteriorul lui.
Prea bine, am spus i am cscat.
Dou diminei ncepute devreme ncepeau s se fac simite. Am nchis cartea i mam ridicat.
Cu condiia s nu fiu nevoit s m trezesc nainte de nou.
De fapt era aproape unsprezece cnd am ajuns la cercul de pietre. Ploua mrunt i
eram ud pn la piele, cci nu m gndisem s iau o pelerin. Am inspectat n
grab zona din afara cercului, dar, dac fusese vreodat un foc acolo, cineva se
strduise s tearg orice urm.
Planta a fost uor de gsit. Era acolo unde mi aminteam, la baza celui mai nalt
dintre blocurile de piatr. Am luat cteva exemplare i le-am pus n batist pentru
moment, cu intenia s le aez cum trebuie atunci cnd aveam s ajung napoi la
maina mic a doamnei Baird, unde mi lsasem ierbarele grele.
Cel mai nalt dintre megaliii din cerc era o piatr crpat, cu o despictur vertical
care desprea cele dou blocuri masive. n mod straniu, cele dou jumti fuseser
desprite din motive necunoscute. Dei era clar c suprafeele se potriveau, ntre
ele se csca un gol de aizeci sau nouzeci de centimetri.
De undeva din apropiere se auzea un zbrnit nfundat. Am crezut c ar putea fi un
stup de albine cuibrit n vreo crevas i am pus mna pe piatr pentru a m apleca
n despictur.
Piatra a scos un ipt asurzitor.
M-am tras ndrt ct de repede am putut, micndu-m att de iute, nct m-am

mpiedicat de iarba scurt i am czut cu o bufnitur. Am msurat piatra cu privirea,


n timp ce broboane de transpiraie mi acopereau fruntea.
Nu mai auzisem un asemenea sunet niciodat la vreo fiin vie. mi este imposibil s
l descriu. A putea doar spune c este soiul de ipt pe care l-ai putea atepta din
partea unei pietre. A fost oribil.
Celelalte pietre au nceput i ele s ipe. Era un zgomot de lupt i urlete de brbai
agoniznd i nechezat de cai zdrobii.
Am dat violent din cap spernd c sunetul va nceta, ns iptul a continuat. M-am
ridicat i m-am ndreptat mpiedicat spre marginea cercului. Sunetele m
mpresurau, fcndu-mi capul s se nvrt i dinii s m doar. Privirea a nceput
s mi se tulbure.
Nu tiu acum dac m-am ndreptat intenionat spre despictura din piatra mare sau
dac a fost ceva accidental, o bjbial oarb prin ceaa zgomotului.
Odat, cltorind n timpul nopii, am adormit pe bancheta de lng ofer ntr-o
main care mergea, legnat de zumzetul motorului i de micare, ntr-o iluzie a
unei imponderabiliti senine. oferul a intrat prea repede pe un pod i a pierdut
controlul volanului, iar eu m-am trezit din visul plutitor direct n lumina orbitoare a
farurilor i cu senzaia ameitoare c m prbueam cu mare vitez. Acea tranziie
abrupt este cea mai aproape de senzaia pe care am trit-o, ns este departe de
adevr.
Pot doar spune c n acel moment cmpul vizual mi s-a contractat ntr-un singur
punct ntunecat, apoi a disprut cu totul, lsnd n urm nu bezn, ci un vid luminos.
Pot spune c m simeam de parc m nvrteam sau c eram tras afar din mine
nsmi. Toate aceste impresii sunt adevrate, ns niciuna dintre ele nu red senzaia
pe care am trit-o de dislocare complet, ca i cum a fi fost izbit cu putere de ceva
ce nu era acolo. Adevrul este c nimic nu s-a micat, nu s-a schimbat i nimic nu
prea s se fi petrecut, dar cu toate acestea am trit un sentiment de teroare
fundamental att de puternic, nct mi-am pierdut orice noiune despre cine, sau ce,
sau unde m aflu. Eram n inima haosului i nu aveam nicio putere mental sau
fizic s m apr mpotriva lui.
Nu pot spune c mi-am pierdut cu adevrat cunotina, ns cu siguran nu am mai
tiut de mine o vreme. M-am trezit, dac pot spune aa, cnd m-am mpiedicat de
o piatr aproape de poalele dealului. Pe ultima poriune a coborului mai mult am
alunecat i m-am oprit ntr-o tuf mare de iarb de la baza dealului.

M simeam slbit i ameit. M-am trt spre un plc de puiei de stejar i m-am
rezemat de unul dintre ei pentru a m ridica n picioare. De undeva din apropiere se
auzea o amestectur confuz de ipete, care mi-a amintit de sunetele pe care le
auzisem i le simisem n cercul de piatr. Cu toate acestea, tonul de violen
neomeneasc dispruse: acesta era sunetul natural al unui conflict omenesc i m-am
ntors spre el.

3
Brbatul din pdure

Cnd i-am zrit, brbaii erau la o oarecare distan. Doi sau trei, mbrcai n
kilturi, alergnd ca nite diavoli printr-o poian nu foarte mare. n deprtare se
auzea un zgomot pe care, cu o oarecare uimire, l-am identificat a fi bubuit de arme.
Eram destul de convins c nc aveam halucinaii cnd sunetul mpucturilor a
fost urmat de apariia a cinci sau ase brbai mbrcai n vestoane stacojii i
pantaloni pn la genunchi, agitndu-i muschetele. Am clipit nedumerit, holbndum la ei. Mi-am trecut mna prin faa ochilor i am ridicat dou degete. Am vzut
dou degete, toate la locul lor i n regul. Vederea nu mi fusese afectat. Am
mirosit precaut aerul. Mirosul puternic vegetal al copacilor primvara i o
mireasm subtil de trifoi de la smocul din apropierea picioarelor mele. Nicio
iluzie olfactiv.
Mi-am pipit capul. Nicio durere nicieri. Aadar improbabil s m fi lovit acolo.
Pulsul uor accelerat, dar constant.
Deodat strigtele ndeprtate s-au amestecat cu alte sunete. S-a auzit tropot de
copite i civa cai s-au repezit galopnd spre mine, clrii de scoieni cu fuste,
chiuind n galic. M-am ferit din calea lor cu o agilitate care mi sugera c nu
suferisem nicio vtmare fizic, fcnd abstracie de starea mea mental.
Apoi am avut revelaia, cnd unul din brbaii mbrcai n vestoane roii, trntit la
pmnt de unul din scoienii care galopau, a ridicat pumnul i l-a agitat teatral n
urma cailor. Desigur. Un film! Am dat din cap dezamgit de lipsa mea de
perspicacitate. Turnau vreun film de epoc, asta era tot. Unul din acele Prinul-celfrumos-n-pribegie, fr ndoial.
n regul. Indiferent de meritul artistic, echipa de filmare nu mi-ar mulumi dac a
introduce o not de neautenticitate istoric n filmrile lor. Am fcut stnga-mprejur
n pdure, cu intenia s ocolesc poiana i s ies la osea, unde lsasem maina.
Plimbarea era ns mai anevoias dect anticipasem. Pdurea era tnr i deas cu
tufe joase care mi se agau de haine. Trebuia s pesc cu grij printre puieii
deirai, desprinzndu-mi poalele rochiei de mrcini pe msur ce naintam.
Dac ar fi fost un arpe, a fi clcat pe el. Sttea att de tcut printre arbuti, nct ai

fi zis c crescuse din pmnt i nu l-am vzut pn cnd a ntins o mn spre mine i
m-a apucat de bra.
Tovarul lui mi-a pus palma peste gur i m-au trt cu spatele napoi n crngul de
stejari, n timp ce m zbteam slbatic, cuprins de panic. Cel care m inea,
oricine ar fi fost, nu prea cu mult mai nalt dect mine, ns avea nite brae
considerabil mai puternice. Am simit n nri o discret mireasm floral, ca o ap
de lavand, i nc ceva, mai iute, amestecate cu mirosul puternic i neptor de
transpiraie brbteasc. n timp ce ramurile reveneau la locul lor n urma noastr,
am observat totui ceva familiar la antebraul i palma care mi ncolceau talia.
Am dat din cap, eliberndu-mi gura.
Frank! am izbucnit. Pentru numele lui Dumnezeu, de-a ce te joci?
Eram pe de o parte uurat s l gsesc acolo i pe de alt parte iritat de o asemenea
glum proast. Nelinitit cum eram din pricina experienei mele printre pietre, nu
aveam chef de asemenea jocuri.
Braele m-au eliberat, dar chiar n clipa n care m ntorceam spre el, am simit c
ceva nu era n regul. Nu era doar apa de colonie nefamiliar, ci ceva mai subtil.
Am rmas intuit locului, simindu-mi prul de pe ceaf ridicndu-se.
Nu eti Frank, am murmurat.
Nu sunt, a ncuviinat el, msurndu-m cu mult interes. Dei pe un vr de-al meu
l cheam Frank. Dar nu cred c m-ai confundat cu Frank al meu, doamn. Nu
semnm deloc unul cu cellalt.
Nu tiu cum arta vrul brbatului, ns el nsui ar fi putut fi fratele lui Frank.
Aceeai constituie supl i mldioas, cu oase subiri; aceleai linii cioplite ale
chipului; sprncenele drepte i ochii mari, cprui; i acelai pr nchis la culoare, cu
bucle moi czndu-i pe frunte.
ns prul acestui brbat era lung, prins la ceaf cu o curelu de piele. Iar pielea
smead ca a unui igan purta urmele a luni, nu, a ani ntregi de nfruntat vremea, i
nu bronzul auriu palid pe care l cptase Frank n timpul vacanei noastre scoiene.
Cine eti? am ntrebat simindu-m tot mai nelinitit.
Dei Frank avea numeroase rude i cunotine, credeam c le cunosc pe toate din
partea englezeasc a familiei. Cu siguran, niciunul dintre ei nu arta ca acel brbat.

i cu siguran Frank mi-ar fi vorbit despre orice rud apropiat care locuia n
Scoia. Nu doar c mi-ar fi vorbit, ci ar fi insistat s o vizitm, narmai cu obinuita
colecie genealogic de diagrame i notie, n cutarea oricrui amnunt al istoriei
de familie n legtur cu faimosul Jack Randall cel Negru.
Strinul i-a ridicat sprncenele la ntrebarea mea.
Cine sunt? i eu i-a putea adresa aceeai ntrebare, doamn, i din motive mult
mai ntemeiate.
Privirea lui m examina pe ndelete din cap pn n picioare, plimbndu-se cu un soi
de apreciere impertinent peste rochia de pnz subire cu imprimeu cu bujori pe
care o purtam, ntrziind cu o expresie stranie de amuzament pe picioarele mele. Nu
nelegeam deloc de ce m privete astfel i asta mi ddea o stare de nervozitate.
Am fcut civa pai n spate, dar m-am oprit brusc cnd m-am lovit de trunchiul
unui copac.
Brbatul i-a mutat n cele din urm privirea i a ntors capul. Era ca i cum i luase
braul constrictiv din jurul meu i am rsuflat uurat, realiznd abia atunci c mi
inusem respiraia.
Se ntorsese s i ridice haina, aruncat peste creanga de jos a unui puiet de stejar. A
ndeprtat cele cteva frunze agate n stof i a dat s l mbrace.
Trebuie s fi respirat cu zgomot, cci i-a ridicat din nou privirea. Haina era de un
rou-sngeriu, cu cozi lungi i fr revere, cu nasturi pn jos. Cptueala din piele
de bivol a manetelor ntoarse se ntindea pe mai bine de doisprezece centimetri dea lungul mnecii i o tres aurie strlucea nfurat n jurul unui epolet. Era o hain
de dragon, o hain de ofier. Apoi mi-am dat seama cum de nu m gndisem, era
un actor din filmul pe care l zrisem n cealalt parte a pdurii. Dei sabia scurt pe
care a nceput s i-o prind la cingtoare prea remarcabil mai realist dect orice
obiect de recuzit pe care l vzusem vreodat.
M-am sprijinit de scoara trunchiului din spatele meu i i-am simit soliditatea
reconfortant. Mi-am ncruciat braele protectiv la piept.
Cine mama naibii eti? am ntrebat nc o dat.
De data aceasta, ntrebarea a ieit pe o voce rguit care suna speriat chiar i
pentru urechile mele. De parc nu m-ar fi auzit, brbatul mi-a ignorat ntrebarea,
ncheindu-i pe ndelete nasturii care coborau de-a lungul pieptului tunicii sale. Abia
cnd a terminat i-a ndreptat din nou atenia ctre mine. A fcut o plecciune

sardonic, cu mna la inim.


Nobilul Jonathan Randall, cpitan al Maiestii Sale, Comandant al Regimentului
al Optulea de Dragoni, la dispoziia dumitale, doamn.
M-am ntors i am luat-o la fug. Respiraia mi zgria pieptul n timp ce
ptrundeam prin perdeaua de stejari i anini, ignornd mrcinii, urzicile, pietrele,
butenii czui la pmnt, tot ce era n calea mea. Am auzit un strigt n spatele meu,
ns eram mult prea speriat pentru a detecta direcia din care venea.
Am alergat orbete, crengile zgriindu-mi obrajii i braele, gleznele rsucindu-mise n timp ce cdeam n gropi i m mpiedicam de pietre. n mintea mea nu mai era
loc pentru nicio form de raionament; tot ce voiam era s fug ct mai departe de
acel brbat.
Un corp greu m-a lovit cu putere n partea de jos a spatelui i am czut n fa ct
eram de lung, ateriznd cu o bufnitur care m-a lsat fr suflare. Dou brae
puternice m-au ntors fr mil pe spate i cpitanul Jonathan Randall s-a ridicat n
genunchi deasupra mea. Respira greu i i pierduse sabia n timp ce alergase dup
mine. Avea prul vlvoi, era murdar i prea teribil de nfuriat.
Ce mama dracului faci alergnd ca o nebun? a urlat el.
O alt bucl de pr castaniu i s-a desprins i s-a ondulat pe lng frunte, fcndu-l s
semene i mai tulburtor de mult cu Frank.
S-a aplecat i m-a prins de brae. nc ncercnd s mi recapt rsuflarea, m-am
luptat s m eliberez, reuind doar s l trag n jos peste mine. i-a pierdut echilibrul
i a czut ct era de lung, trntindu-m nc o dat la pmnt. Spre surprinderea
mea, asta a prut s i alunge enervarea.
Ah, i place, nu-i aa? a chicotit el. A fi mai mult dect dornic s i fac pe plac,
Chuckie, dar s-a nimerit c i-ai ales un moment nepotrivit.
Greutatea lui mi apsa coapsele n pmnt i o piatr mic mi intrase dureros n
spate, mai jos de talie. M-am zvrcolit s o mping ntr-o parte. Brbatul i-a frecat
coapsele de mine i braele lui mi-au imobilizat umerii. Buzele mi s-au deschis de
indignare.
Cum ndrz am nceput, ns el i-a aplecat capul i m-a srutat, punnd capt
scurt protestelor mele.

Limba lui a dat buzna n gura mea i m-a explorat cu o familiaritate ndrznea,
hoinrind i scufundndu-se, retrgndu-se i avntndu-se din nou. Apoi, la fel de
brusc precum ncepuse, brbatul s-a tras ndrt.
Foarte bine, Chuck, a spus el btndu-m uor cu palma peste obraz. Poate mai
trziu, cnd voi avea timp berechet s m ocup de tine aa cum trebuie.
ntre timp mi recptasem suflul i l-am folosit. Am ipat direct n urechea lui,
fcndu-l s sar n sus de parc i-a fi bgat un fir ncins n ea. Am profitat de
avantajul micrii lui pentru a-mi ridica genunchiul i i l-am nfipt n partea expus,
trntindu-l pe spate n frunziul plin de noroi.
M-am ridicat chinuit n picioare. Brbatul s-a rostogolit expert i a venit lng mine.
Mi-am aruncat disperat privirea mprejur, cutnd o cale de scpare, ns eram
prini la baza uneia din acele stnci de granit magnifice care se ivesc att de abrupt
din pmntul Highlands. Brbatul m prinsese ntr-un loc n care peretele stncii se
curba n interior, formnd o scobitur puin adnc. S-a postat n faa mea,
blocndu-mi accesul spre povrni, cu braele sprijinindu-se ntre pereii stncii, cu
o expresie de curiozitate amestecat cu furie pe chipul ntunecat i frumos.
Cu cine erai? a ntrebat el cu un glas poruncitor. Cine e Frank? Nu am niciun
soldat cu numele sta n companie. Sau este vreun brbat care locuiete prin
apropiere? a ntrebat zmbind batjocoritor. Nu miroi a baleg, deci nu ai fost cu
vreun fermier. i oricum, ari niel cam scump pentru ct i pot permite ranii
din zon.
Am strns pumnii i mi-am ridicat brbia. Nu aveam s tolerez insinurile
mscriciului stuia.
Nu am nici cea mai vag idee despre ce vorbeti i i-a fi recunosctoare dac
mi-ai da voie s trec odat! am spus, adoptnd cel mai autoritar ton de infirmier de
care eram capabil.
n general, avea efectul scontat asupra soldailor i rezidenilor tineri, ns de data
aceasta n-a reuit dect s-l amuze pe cpitanul Randall. mi reprimam ncpnat
sentimentele de panic i dezorientare care mi fluturau pe sub coaste precum un
stol de porumbei speriai.
A dat din cap ncet, studiindu-m nc o dat amnunit.
nc nu, Chuckie. M ntreb, a rostit el pe un ton degajat, de ce ar umbla o curv
pe afar n combinezon, dar cu pantofi de strad? i chiar unii foarte elegani, a

spune, a adugat el, aruncnd o privire spre pantofii mei simpli, fr toc, din piele
maro.
O ce? am exclamat.
M-a ignorat cu totul. Privirea i s-a ntors spre faa mea i deodat a fcut un pas n
fa, cuprinzndu-mi obrajii ntre mini. I-am apucat ncheietura i m-am smucit.
D-mi drumul!
Degetele i erau tari precum oelul. Ignorndu-mi eforturile de a m elibera, mi-a
ntors capul dintr-o parte n alta, n lumina palid a soarelui de dup-amiaz.
Ai pielea unei doamne, m jur, a murmurat el ca pentru sine.
S-a aplecat n fa, adulmecnd.
i un parfum franuzesc n pr.
Apoi mi-a dat drumul. Am nceput s mi frec obrazul indignat, vrnd parc s
terg atingerea pe care nc o mai simeam pe piele.
Hainele i parfumul au fost poate cumprate de patronul tu, a gndit el cu voce
tare, dar chiar i vorba i-e ca a unei doamne.
Mulumesc foarte mult! am rspuns enervat. Acum d-te din calea mea. M
ateapt soul meu; dac nu m ntorc n zece minute, va veni s m caute.
Ah, soul dumitale?
Expresia de admiraie batjocoritoare s-a mai diminuat puin, ns nu a disprut cu
totul.
i, m rog, care e numele soului? i unde e? i de ce i ngduie soiei s umble
singur prin pdurile pustii aproape dezbrcat?
mi deconectasem acea parte a minii care se zbtea ncercnd s neleag ceva din
ntmplrile acelei dup-amiezi. Acum reuise s se elibereze suficient de mult,
nct s mi spun c, orict de absurd ar fi situaia, dac i-a dezvlui brbatului
numele de familie al lui Frank, acelai cu al lui, nu a face dect s am i mai multe
necazuri. Refuznd aadar s i rspund, am ncercat s m strecor pe lng el. ns
unul din braele sale musculoase mi-a blocat trecerea, n timp ce mna cealalt s-a

ntins s m cuprind.
Deasupra noastr s-a auzit deodat un vjit urmat imediat de o cea naintea
ochilor mei i de o bufnitur nfundat. Cpitanul Randall era la pmnt la
picioarele mele, sub ceea ce prea o mas de zdrene vechi, rsuflnd din greu. Un
pumn cafeniu i puternic a rsrit din grmad i a cobort fulgertor cu o for
impresionant peste ceea ce cu siguran trebuie s fi fost un obstacol osos, dup
pritul care s-a auzit n urmtoarea clip. Picioarele agitate ale cpitanului,
nclate cu cizme nalte din piele maro lustruit, s-au linitit dintr-odat.
M-am trezit holbndu-m ntr-o pereche de ochi negri ageri. Mna vnjoas care
abtuse temporar ateniile nedorite ale cpitanului era strns ca o menghin de
antebraul meu.
Cine naiba mai eti i tu? am ntrebat uimit.
Salvatorul meu, dac l puteam numi astfel, era cu civa centimetri mai scund dect
mine i slbnog, ns braele goale, proeminente, erau toate numai muchi ce
ieeau din cmaa zdrenuit, dnd impresia c trupul lui prea a fi construit dintrun material elastic precum arcurile de pat. Nu era nicio frumusee, cu obrazul ciupit
de vrsat, fruntea ngust i maxilarele lsate.
Pe aici.
M-a tras de bra, iar eu, uluit de viteza cu care se petrecuser ultimele evenimente,
l-am urmat asculttoare.
Noul meu tovar i-a fcut loc agil prin desiul cu anini, a cotit brusc pe lng un
bolovan uria i ne-am trezit deodat pe o crare. Dei era acoperit cu ierburi
nalte i tufe de grozam i att de erpuit nct nu era niciodat vizibil pe o
poriune de mai mult de doi metri, nu ncpea nicio ndoial c ne aflam pe o potec
ce ducea piepti spre culmea unui deal.
Abia mai trziu, cnd ne strecuram cu grij pe versantul ndeprtat al dealului, miam recptat suflul i curajul s l ntreb ncotro ne ndreptam. Neprimind niciun
rspuns de la tovarul meu, am mai ntrebat o dat, pe un ton ceva mai ridicat.
ncotro mergem?
Spre marea mea surpriz, s-a ntors spre mine, cu chipul schimonosit i m-a mpins
n afara potecii. n clipa n care voiam s protestez, mi-a pus o mn peste gur i
m-a tras la pmnt, protejndu-m cu trupul lui.

Nu din nou! mi-am zis i am ncercat disperat s m eliberez, cnd am auzit ce


auzise i el i m-am linitit deodat. Se auzeau oameni care strigau i rspundeau,
acompaniate de sunete de pai grei prin ap. Vorbeau fr ndoial englezete. M-am
zbtut cu toat fora s mi eliberez gura. Mi-am nfipt dinii n mna brbatului i
abia am avut rgazul s mi dau seama c degetele lui aveau gust de hering murat
cnd ceva m-a lovit peste ceaf i am vzut negru n faa ochilor.

Csua din piatr s-a ivit dintr-odat naintea noastr prin ceaa ntunecat a nopii.
Ferestrele erau acoperite cu scnduri bine fixate, lsnd doar un firicel de lumin s
se ntrevad. Netiind ct timp trecuse de cnd mi pierdusem cunotina, nu puteam
spune ct de departe era acest loc de dealul Craigh na Dun sau de orelul Inverness.
Eram clare, eu pe a n faa brbatului care m capturase, cu minile legate de
oblnc, ns nu era nicio potec, aadar naintam destul de anevoios.
Probabil nu trecuse foarte mult timp de cnd leinasem; nu pream s am vreun
semn de la izbitur i nici vreun alt efect nedorit al loviturii, n afar de o poriune
dureroas la ceaf. Tovarul meu, un brbat care nu prea s fac risip de cuvinte,
rspunsese tuturor ntrebrilor, rugminilor i remarcilor mele tioase cu acelai
mormit universal scoian care poate fi reprodus fonetic prin Mmmmhm. Dac a
fi avut ndoieli referitoare la naionalitatea brbatului, acest rspuns ar fi fost
suficient pentru a le alunga.
Ochii mi se obinuiser treptat cu lumina tot mai sczut a serii n timp ce calul i
croia drum printre bolovani i buruieni, astfel nct am fost orbit atunci cnd am
trecut de la ntunericul aproape complet de afar n ceea ce prea o lumin orbitoare
nuntru. Pe msur ce ochii mi s-au obinuit cu ea, am putut observa c singura
ncpere a casei era luminat doar de un foc, cteva lumnri i o lamp cu ulei cu o
nfiare primejdios de nvechit.
Ce ai acolo, Murtagh?
Brbatul cu nfiare de nevstuic m-a apucat de bra i m-a mpins clipind n
lumina focului din cmin.
O trf englezoaic, Dougal, dup vorb.
Erau civa brbai n camer, cu toii msurndu-m din ochi, din cte am bgat de
seam, unii cu interes, alii cu poft nedisimulat. Rochia mi fusese rupt n diverse
locuri n timpul peripeiilor din acea dup-amiaz i am fcut n grab inventarul
stricciunilor. Privind n jos, am vzut curba snilor ivindu-se printr-o crptur i
eram convins c i brbaii adunai n camer o puteau vedea. Am socotit c o

ncercare de a trage marginile crpturii laolalt nu ar face altceva dect s le


strneasc i mai mult atenia; n loc de asta, am ales un chip la ntmplare i l-am
nfruntat ndrzne cu privirea, n sperana c astfel voi distrage atenia fie a
brbatului, fie a mea.
Eh, artoas, sassenach sau nu, a spus brbatul, un individ gras, cu haine soioase,
aezat lng foc.
inea n mn un codru de pine i nu s-a deranjat s l lase jos cnd s-a ridicat i a
venit spre mine. Mi-a ridicat brbia cu podul palmei, dndu-mi la o parte prul de pe
fa. Cteva firimituri de pine mi-au alunecat pe gulerul rochiei. Ceilali brbai sau adunat ciopor n jurul nostru, o grmad de tartane i musti, duhnind a
transpiraie i a alcool. Abia atunci am vzut c purtau kilturi fapt neobinuit chiar
i pentru aceast parte a Highlands. Nimerisem n toiul unei ntruniri a unei societi
a clanurilor sau poate al unei reuniuni a vreunui regiment?
Vino aici, domni.
Un brbat solid cu barb neagr a rmas aezat la o mas de lng fereastr cnd
mi-a fcut semn s m apropii. Dup aerul autoritar, prea s fie eful acestei bande.
Brbaii s-au dat la o parte fr tragere de inim n timp ce Murtagh m-a tras
nainte, arogndu-i, dup toate aparenele, drepturile la prad.
Brbatul brunet m-a msurat atent din priviri, cu un chip golit de orice expresie. Era
chipe, mi-am zis i nu dumnos. Cu toate acestea, avea cute adnci ntre sprncene.
Nu era chipul unui brbat pe care s vrei s l superi.
Care e numele dumitale, domni?
Vocea i era uoar pentru un brbat de mrimea lui, nu basul profund pe care m-a
fi ateptat s l aud ieind din pieptul uria.
Claire Claire Beauchamp, am rspuns, hotrndu-m n ultima clip s mi
folosesc numele de fat.
Dac aveau de gnd s cear bani pentru mine, nu voiam s i ajut dndu-le un nume
care i-ar putea conduce la Frank. i nu eram sigur c voiam ca aceti brbai cu
nfiare aspr s tie cine sunt nainte ca eu s aflu cine sunt ei.
i cu cine m rog crezi c...
Brbatul brunet m-a ignorat, un obicei de care ncepeam deja s m plictisesc.

Beauchamp? Sprncenele stufoase s-au ridicat i restul brbailor au fremtat,


surprini. Un nume francez, aa tiu eu, nu?
De fapt brbatul pronunase corect numele meu n francez, dei eu i oferisem
pronunarea englezeasc obinuit de Beecham.
Da, aa este, am rspuns, oarecum mirat.
Unde ai gsit-o pe fat? a ntrebat Dougal, ntorcndu-se spre Murtagh, care i
potolea setea dintr-o plosc din piele.
Brbatul mrunt i oache a ridicat din umeri.
La baza lui Craigh na Dun. Sttea de vorb cu un anume cpitan al dragonilor pe
care ntmpltor l cunosc, a adugat el, ridicnd din sprncene cu subneles.
Preau s nu se neleag dac doamna e sau nu e curv.
Dougal m-a msurat nc o dat cu o privire atent, cntrind fiecare detaliu al
rochiei mele de pnz cu imprimeu i al pantofilor mei de plimbare.
neleg. i care era poziia doamnei n discuia asta? a ntrebat el, cu un accent
sarcastic pe cuvntul doamn pe care am ales s l ignor.
Am remarcat c, dei accentul lui scoian era mai puin pronunat dect al brbatului
pe nume Murtagh, era totui suficient de pregnant nct cuvntul s sune aproape,
dei nu chiar, ca domn.
Chipul ntunecat al lui Murtagh prea amuzat; cel puin un col al buzelor sale
subiri s-a ridicat.
A spus c nu e. Cpitanul nsui prea s se ndoiasc n privina asta i se gndea
s verifice chestiunea.
i noi am putea face la fel, la o adic.
Brbatul gras cu barb neagr a pit spre mine rnjind, ndesndu-i minile n
centura de la bru. M-am dat napoi ct de repede am putut, ns nu aveam unde s
m duc, avnd n vedere dimensiunile cabanei.
Ajunge, Rupert.
Dougal a continuat s m scruteze ncruntat, ns vocea lui avea autoritate i Rupert

s-a oprit, dezamgit, fcnd o grimas comic.


Nu sunt un adept al violului i oricum nu avem timp de asta.
Aceast declaraie politic era de bun augur pentru mine, n ciuda principiilor
morale dubioase care stteau la baza ei, ns privirile fi lascive ale unora dintre
ceilali brbai mi ddeau o stare de nervozitate. M simeam absurd de
inconfortabil, de parc a fi aprut n public n lenjerie intim. i dei nu aveam nici
cea mai vag idee despre ce puneau la cale aceti bandii, preau de-a dreptul
periculoi. Mi-am mucat limba, nghiindu-mi o serie de remarci mai mult sau mai
puin nesbuite care mi stteau pe buze.
Ce spui, Murtagh? l-a ntrebat Dougal pe brbatul care m rpise. Nici mcar nu
pare s fie interesat de Rupert.
Asta nu-i o dovad, a obiectat un brbat scund, pleuv. Nu i-a dat nc niciun sfan.
Nu te poi atepta de la vreo muiere s se uite la unul ca Rupert fr niscaiva
parale ca arvun, a adugat spre marea veselie a tovarilor si.
Dougal a curmat hohotele de rs cu un gest abrupt i a ntors iute capul spre u.
Brbatul pleuv, nc rnjind, s-a strecurat obedient n ntuneric. Murtagh, care nu se
alturase veseliei generale, m msura cu o privire ncruntat. A dat din cap, fcnd
o uvi subire s i joace pe frunte.
Nu, a spus el cu hotrre. Nu am idee ce ar putea fi sau cine , dar mi pun la
btaie cea mai bun cma c nu-i curv.
Speram c, n acest caz, cea mai bun cma a lui nu era cea de pe el, care nu prea
merita s fie pus la btaie.
Pi tu tre s tii, c ai vzut destule la viaa ta, a rspuns Rupert zeflemitor, ns a
fost redus la tcere de un mormit ursuz al lui Dougal.
O s rezolvm enigma asta mai trziu, a rspuns Dougal repezit. Avem de parcurs
o distan bun n noaptea asta i trebuie mai nti s facem ceva cu Jamie, nu poate
clri aa.
M-am retras n penumbra din apropierea focului, ncercnd s trec neobservat.
Brbatul pe care l strigau Murtagh mi dezlegase minile nainte de a m conduce
acolo. Speram s m pot strecura afar n timp ce ei ar fi ocupai n alt parte.
Atenia brbailor se ndreptase acum spre un tnr ghemuit pe un scunel ntr-un
col. Abia i ridicase fruntea n timpul intrrii i interogatoriului meu. i inuse

capul aplecat, cu un bra strngnd umrul opus, legnndu-se uor nainte i napoi
din pricina durerii.
Dougal a mpins blnd pumnul strns deoparte. Unul dintre brbai a tras tartanul
care l acoperea pe tnr, dezvluind o cma murdar i plin de snge. Un brbat
mrunel cu o musta groas a venit din spatele biatului cu un cuit de vntoare
i, innd ridicat cmaa de guler, a tiat-o peste piept i de-a lungul mnecii, astfel
nct a czut de pe umr.
Mi s-a tiat respiraia, la fel ca i altor ctorva dintre ei. Tnrul era rnit; o ran
adnc i neregulat se csca pe umr, iar sngele curgea uvoi pe pieptul lui. ns
mai ocant era articulaia umrului. n partea aceea rsrise o cocoa teribil, iar
braul i atrna ntr-un unghi nefiresc.
Hmmm, a bombnit Dougal. E srit din articulaie, bietul prostnac.
Tnrul a ridicat pentru prima dat privirea. Dei crispat de durere i acoperit cu o
barb rocat, era un chip jovial i puternic.
Un glon de muschet m-a trntit din a i m-am aruncat cu braele nainte. Am
czut la pmnt cu toat greutatea pe bra i, poc! s-a rupt.
Chiar poc!
Brbatul cu musta, un scoian educat, judecnd dup accent, i palpa umrul,
fcndu-l pe tnr s se schimonoseasc de durere.
Rana nu e grav. Glonul a trecut direct prin umr, i rana e curat - sngele curge
destul de liber.
A luat o bucat de pnz murdar de pe mas i a folosit-o pentru a ncerca s
opreasc hemoragia.
Nu prea tiu ce s fac cu ncheietura. Avem nevoie de un vraci s o pun la loc aa
cum trebuie. Nu poi clri aa, nu-i aa, Jamie?
Muschet? am gndit uimit. Vraci?
Tnrul a dat din cap, alb la fa.
Doare destul de tare cnd stau nemicat. N-a putea struni un cal.

A strns ochii, mucndu-i puternic buza de jos.


Pi, nu-l putem lsa aici, nu-i aa? a ntrebat Murtagh agitat. Englezoii nu-s foarte
buni la prins urma pe ntuneric, dar vor da de ascunztoarea noastr mai devreme
sau mai trziu, cu sau fr obloane trase peste geamuri. i Jamie cu greu ar putea
trece drept un fermier nevinovat cu o gaur de glon n umr.
Nu-i face griji, i-a replicat Dougal scurt. Nu am de gnd s l las n urm.
Mustciosul a oftat.
Vaszic, nu avem ncotro. Va trebui s ncercm s i form ncheietura la loc.
Murtagh, tu i cu Rupert l inei, iar eu o s ncerc s fac asta.
Priveam cu compasiune n timp ce brbatul a ridicat braul tnrului de ncheietur
i cot i a nceput s l mping n sus. Unghiul nu era foarte bun; trebuie s i fi
cauzat dureri ngrozitoare. Transpiraia curgea pe obrajii tnrului, ns nu a scos
niciun sunet n afar de un geamt surd. Deodat s-a aplecat n fa, mpiedicat s nu
cad doar de braul pe care brbaii l ineau.
Unul dintre ei a scos dopul unei ploti din piele i i-a lipit-o de buze. Damful de
alcool nedistilat mi-a pstruns n nri, n colul n care stteam. Tnrul a tuit i a
icnit, dar a nghiit fr s protesteze, lichidul armiu scurgndu-i-se pe rmiele
cmii.
Eti gata s mai ncercm o dat, biete? a ntrebat brbatul pleuv. Sau poate ar
trebui s ncerce Rupert, a sugerat el ntorcndu-se ctre banditul ghemuit, cu barba
neagr.
Rupert, astfel invitat, i-a flexat minile de parc ar fi fost pe punctul de a arunca o
buturug i a ridicat ncheietura tnrului, cu intenia evident de a pune la loc
umrul prin for; o operaie, dup cum era clar, care avea fr ndoial s i rup
braul ca pe o coad de mtur.
S nu cumva s faci una ca asta!
Cu orice gnd raional subjugat de furia profesional, m-am repezit n fa,
ignornd privirile uimite ale brbailor din jurul meu.
Ce spui acolo? s-a roit la mine brbatul pleuv, evident iritat de intervenia mea.
Spun c i vei rupe braul dac l vei ntoarce aa, i-am replicat enervat. Dai-v

la o parte, v rog.
L-am mpins uor cu cotul pe Rupert napoi i am luat ncheietura pacientului n
mna mea. Tnrul prea la fel de uluit ca i ceilali, dar nu s-a mpotrivit. Pielea i
era foarte cald, ns nu prea s aib febr.
Trebuie s aduci osul din partea superioar a braului n unghiul potrivit nainte de
a-l direciona napoi n articulaie, am spus, icnind n timp ce i ridicam ncheietura
i i mpingeam cotul spre corp.
Tnrul era foarte solid; braul i era greu precum plumbul.
Aceasta e partea cea mai grea, l-am avertizat.
I-am prins cotul n palm, pregtit s l mping n sus i n interior.
Buzele i s-au strmbat, ncercnd s schieze un zmbet.
Nu poate s doar mai ru dect acum. Hai.
Transpiraia mi curgea acum i mie pe obraji. S repoziionezi articulaia umrului
este dificil n orice condiii. La un brbat uria, la cteva ore de la dislocare, cu
muchii acum umflai i presnd pe articulaie, sarcina avea s mi cear toat fora
de care eram capabil. Focul era periculos de aproape; speram c nu ne vom
rostogoli amndoi, dac articulaia avea s se smuceasc.
Deodat umrul a scos un poc! uor i articulaia era la loc pe poziie. Pacientul a
privit uimit. A ridicat o mn, incredul, i s-a pipit.
Nu mai doare!
Un zmbet larg de uurare i s-a ntins pe chip, iar ceilali brbai au izbucnit n urale
i aplauze.
Va durea.
Transpiram din pricina epuizrii, ns eram ncntat de rezultat i mndr de mine.
Va fi mai sensibil cteva zile. Nu trebuie s miti articulaia dou sau trei zile, iar
cnd o vei folosi din nou, mic-o foarte ncet la nceput. S te opreti imediat dac
doare i s pui comprese calde pe ea n fiecare zi.

n timp ce fceam aceste recomandri, am realizat c pacientul m asculta


respectuos, dar ceilali brbai m priveau cu un amestec de uimire i nedisimulat
suspiciune.
Sunt infirmier, nelegei, am explicat, simind cumva nevoia s m apr.
Ochii lui Dougal, ca i cei ai lui Rupert, au czut pe snii mei i s-au fixat acolo cu
un soi de fascinaie ngrozit. Dup un schimb de priviri, ochii lui Dougal s-au
ndreptat din nou spre chipul meu.
Cum zici dumneata, a rostit el, ridicndu-i sprncenele la mine. Pentru o doic,
pari s ai talente de tmduitor. Poi opri sngerarea n rana biatului, ca s poat sta
n a?
Da, pot pansa rana, am rspuns, iritat. Dac avei ceva cu care s i-o pot pansa. i
ce vrei s spui cu doic? i de ce crezi c a vrea s v ajut, m rog?
ntrebrile mele au fost ignorate n vreme ce Dougal s-a ntors i a vorbit cu o
femeie ghemuit ntr-un col ntr-o limb pe care am recunoscut-o vag ca fiind
galic. nconjurat de ceata de brbai, nu o remarcasem pn atunci. Mi s-a prut c
era mbrcat ciudat, ntr-o fust jerpelit lung i o bluz cu mneci lungi,
acoperit pe jumtate cu un soi de corsaj sau vest. ntreaga ei nfiare avea un aer
grosolan, inclusiv chipul. Privind n jur, am observat c locuina n care ne aflam nu
doar c nu avea curent electric, dar nici instalaie sanitar interioar; poate asta era
o scuz pentru murdria din jur.
Femeia a fcut o reveren scurt i, trecnd n grab pe lng Rupert i Murtagh, a
nceput s caute ntr-un cufr din lemn vopsit de lng foc, aprnd n cele din urm
cu un maldr de crpe soioase.
Nu, astea nu sunt bune, am spus, atingndu-le precaut. Rana trebuie dezinfectat
mai nti, apoi bandajat cu o pnz curat, dac nu avem pansamente sterile.
n jurul meu sprncenele se ridicau.
Dezinfectat? a rostit brbatul mrunel, cu grij.
Da, exact, am rspuns ferm, crezndu-l srac cu duhul, n ciuda accentului su
educat. Toat murdria trebuie ndeprtat de pe ran, care trebuie tratat cu o
soluie care s mpiedice apariia infeciei i s ajute vindecarea.
Cum ar fi?

Cum ar fi iodul, am rspuns.


Observnd c nimeni nu prea s neleag ceva, am ncercat din nou.
Mertiolat? Fenol diluat? am sugerat. Sau poate doar alcool?
Priviri uurate, n sfrit gsisem un cuvnt pe care preau s l cunoasc. Murtagh
mi-a ndesat plosca de piele n mini. Am oftat de frustrare. tiam c scoienii sunt
primitivi, ns aceast situaie era aproape incredibil.
Uitai, am spus ct de rbdtor am putut. De ce nu l ducem n ora? Nu poate fi
departe i sunt sigur c vom gsi un doctor care s se ocupe de el.
Femeia a cscat ochii la mine.
Ce ora?
Brbatul solid pe nume Dougal ignora discuia noastr, aruncnd priviri precaute n
bezna din jurul marginei perdelei. A lsat-o s cad la loc i s-a ndreptat fr
zgomot spre u. Brbaii au rmas tcui cnd el s-a fcut nevzut n noapte.
S-a napoiat imediat, aducndu-l pe brbatul pleuv i mirosul rece i ptrunztor al
pinilor ntunecai. A dat din cap drept rspuns la privirile interogative ale brbailor.
Nu, nimic n apropiere. Plecm imediat, dac suntem n siguran.
Observndu-m, s-a oprit o clip, cznd pe gnduri. Deodat a nclinat din cap spre
mine, decis.
Ea vine cu noi, a spus.
A cutat prin maldrul de crpe de pe mas i a ales un petic de pnz roas i
murdar: o earf care avusese i zile mai bune.
Brbatul cu musta nu prea ncntat s m aib tovar de drum, indiferent unde
mergeau ei.
De ce n-o lsm aici?
Dougal i-a aruncat o privire iritat, dar l-a lsat pe Murtagh s-i explice.
Oriunde ar fi englezoii acum, vor ajunge aici pn la rsritul soarelui, care nu e
prea departe, dac stm s ne gndim. Dac femeia asta e un spion de-al lor, nu

putem s o lsm aici, s le spun ncotro am luat-o. Iar dac nu e de-a lor, a mai
rostit el privindu-m nencreztor, atunci cu siguran nu putem lsa aici o femeie
singur n cma de noapte.
S-a mai luminat puin la fa, pipind materialul rochiei mele.
Dac era s fie pentru rscumprare, poate fcea ceva; hainele de pe ea, aa
puine, s de calitate fain.
Oricum, a adugat Dougal, ntrerupndu-l, ne-ar putea fi de folos pe drum; pare
s tie cte ceva despre leacuri. Dar nu avem timp de asta acum. Jamie, m tem c
trebuie s plecm fr s fii dezinfectat, a spus, btndu-l pe tnr pe umr. Poi s
mni calul cu o singur mn?
Da.
Bravo, flcule. Ia asta, a rostit el aruncnd crpa soioas spre mine. Leag-i rana,
repede. Vom pleca direct. Voi doi aducei caii, a poruncit el ntorcndu-se spre cel
cu chip de nevstuic i spre grasul pe nume Rupert.
Am nvrtit crpa n mn, dezgustat.
Nu pot folosi asta, m-am plns. E murdar.
Fr s l fi vzut micndu-se, m-am trezit cu brbatul solid inndu-m de umeri,
cu ochii ntunecai la civa centimetri de ai mei.
F-o, a spus el.
Eliberndu-m cu o smucitur, s-a ndreptat cu pai repezi spre u i a disprut n
urma tovarilor si. Simindu-m destul de zdruncinat, m-am ntors la sarcina
mea de a bandaja rana de glon ct de bine puteam. Pregtirea mea medical nu mi
ddea voie nici mcar s iau n calcul posibilitatea folosirii acelei earfe murdare.
Am ncercat s mi ngrop starea de confuzie i de panic n misiunea de a ncerca
s gsesc ceva mai potrivit i, dup o cercetare rapid i inutil prin maldrul de
crpe, m-am oprit n cele din urm la poala furoului meu din celofibr, din care am
rupt cteva fii. Dei nu erau nici pe departe sterile, erau categoric cele mai curate
buci de fa la ndemn.
Pnza cmaii pacientului meu era veche i roas, dar nc surprinztor de
rezistent. Cu un oarecare efort, am rupt restul mnecii i l-am folosit pentru a
improviza o bandulier. Am fcut un pas n spate pentru a examina rezultatele

bandajului improvizat, lovindu-m de un brbat solid care se apropiase pe nesimite


pentru a privi.
A aruncat o privire aprobatoare spre munca mea.
Bun treab, domni. Haide, suntem gata.
Dougal i-a vrt un ban n palm femeii i m-a mpins afar din cas, urmat cu pai
rari de Jamie, nc niel palid la fa. Ridicat de pe taburetul scund, pacientul meu
era chiar nalt; l depea cu civa centimetri pe Dougal, el nsui un brbat nalt.
Rupert cel cu barba neagr i Murtagh ineau ase cai afar, ncercnd s-i
liniteasc, n ntuneric, i murmurnd n galic cuvinte de mbrbtare. Era o
noapte fr lun, ns strlucirea stelelor se prindea n bucile de metal ale
hamurilor n sclipiri de argint viu. Am privit n sus i aproape am rmas fr aer de
uimire; cerul nopii era nesat de o puzderie de stele, cum nu mai vzusem
niciodat. Privind n jur la pdurea care ne nconjura, am neles. Fr vreun ora n
apropiere care s ascund cu luminile lui cerul, stelele erau aici stpnele absolute
ale nopii.
i apoi m-am oprit ca fulgerat locului, simindu-m deodat cuprins de un suflu
ngheat care nu se datora aerului rece al nopii. Nicio lumin. Ce ora? ntrebase
femeia din cas. Obinuit cum eram cu ntreruperile de curent i raidurile aeriene
din timpul anilor de rzboi, lipsa luminii nu m deranjase la nceput. ns acum
eram pe timp de pace i luminile din Inverness ar fi trebuit s fie vizibile pe
kilometri ntregi.
Brbaii erau nite siluete amorfe n ntuneric. Mi-a trecut prin minte s ncerc s m
strecor n pdure, ns Dougal, aparent ghicindu-mi gndul, m-a prins de cot i m-a
tras spre cai.
Jamie, urc-te n a, a poruncit el. Fata va clri cu tine. S-a ntors spre mine,
strngndu-mi braul. Tu poi ine friele, dac Jamie nu se poate descurca numai cu
o mn, dar ai grij s te ii aproape de noi. Dac ncerci altceva, i tai gtul. Ai
neles?
Am ncuviinat din cap, cu gtul prea uscat pentru a rspunde cu voce tare. Tonul lui
nu prea amenintor, ns am crezut fiecare cuvnt. Nu c nu a fi fost tentat s
ncerc altceva, ns nu aveam nicio idee ce anume s ncerc. Nu tiam unde m
aflu, cine erau nsoitorii mei, de ce plecam n asemenea grab sau ncotro ne
ndreptam, i nu aveam alte variante rezonabile n locul acestei tovrii stranii.
Eram ngrijorat pentru Frank, care trebuie s fi nceput de mult s m caute, dar

acum nu prea momentul potrivit s l aduc n discuie.


Dougal trebuie s fi simit cnd am ncuviinat din cap, cci mi-a eliberat braul i sa aplecat deodat n faa mea. Am rmas privind n jos prostete pn cnd mi-a
optit printre dini:
Piciorul, fato! D-mi piciorul! Piciorul stng, a adugat scrbit.
Mi-am retras rapid piciorul drept, ridicat din greeal, din mna lui i m-am sltat
cu piciorul stng. Cu un mormit nfundat, m-a sltat n a n faa lui Jamie, care ma strns aproape de el cu braul sntos.
n ciuda stranietii generale a situaiei mele, eram recunosctoare pentru cldura
tnrului scoian. Mirosea puternic a fum de lemne, a snge i a transpiraie
brbteasc, ns frigul nopii tia prin rochia mea subire i era confortabil s mi
lipesc spatele de trupul lui.
Cu un zngnit abia auzit de huri, am plecat n noaptea nstelat. Brbaii nu
discutau ntre ei, doar priveau n jur, ateni la cel mai mic zgomot. Caii au luat-o la
trap ndat ce am ieit la drum deschis i eram legnat prea incomod pentru a dori
eu nsmi s port vreo conversaie, presupunnd c ar fi fost cineva dispus s m
asculte.
Tovarul meu prea s se descurce destul de bine, dei nu se putea folosi de mna
dreapt. i simeam coapsele n spatele meu, schimbndu-se i presnd din cnd n
cnd calul pentru a-l cluzi. M-am prins cu putere de marginea eii scurte pentru a
nu cdea; mai fcusem asta nainte, ns nu clream nici pe departe la fel de bine ca
Jamie.
Dup o vreme am ajuns la o rscruce de drumuri, unde am poposit o clip n timp
ce brbatul pleuv i conductorul s-au sftuit cu glasuri coborte. Jamie a lsat
hurile s cad pe grumazul calului i i-a permis s pasc pe marginea drumului, n
timp ce el a nceput s se rsuceasc i s se mite n spatele meu.
Ai grij! i-am spus. Nu te mai mica att, dac nu vrei s i se desprind
pansamentul! Ce ncerci s faci?
Vreau s mi scot tartanul, s te nvelesc, a rspuns el. Tremuri. Dar nu pot cu un
singur bra. Poi ntinde mna s desfaci fibula?
Cu chiu, cu vai, am reuit s desfacem tartanul. Cu o nvrtitur surprinztor de
abil, a rotit valul de stof deasupra noastr i l-a lsat s cad, ca un al, peste

umerii lui. Apoi a tras capetele peste umerii mei i le-a ascuns dibace sub marginea
eii, astfel nct eram amndoi nfurai la cldur.
Gata! a spus el. Nu trebuie s nghei nainte s ajungem.
Mulumesc, am rspuns, recunosctoare pentru adpost. Dar ncotro mergem?
Nu i puteam vedea chipul, n spatele i deasupra mea, ns a ezitat o clip nainte de
a-mi rspunde.
n cele din urm a rs scurt:
Domni, drept s-i spun, nici eu nu tiu. Dar presupun c o s aflm amndoi
cnd ajungem acolo, nu-i aa?

Ceva prea vag familiar n peisajul sbatic prin care treceam. Sigur mai vzusem
stncile din fa, cea cu o form precum coada unui coco.
Stnca Cocknammon! am exclamat.
Ea o fi, a spus escorta mea, fr a fi la fel de ncntat de revelaia mea.
Nu o foloseau englezii pentru ambuscade? am ntrebat, ncercnd s mi amintesc
detaliile plictisitoare ale istoriei locale cu care Frank mi mpuiase capul ceasuri
ntregi n decursul ultimei sptmni. Dac este vreo patrul englez prin
mprejurimi, am nceput eu, ovind.
Dac era vreo patrul englez prin mprejurimi, poate nu era bine s atrag atenia
asupra ei. Cu toate acestea, n cazul unei ambuscade, nu m-a distinge foarte bine de
companionul meu, nvelii cum eram amndoi ntr-un singur tartan. Gndul mi-a
zburat din nou la cpitanul Jonathan Randall i, fr s vreau, m-am nfiorat. Tot ce
vzusem din momentul n care pisem prin stnca despicat conducea la concluzia
complet iraional c brbatul pe care l ntlnisem n pdure era nimeni altul dect
strmoul de acum ase generaii al lui Frank. M luptam cu ncpnare mpotriva
acestei concluzii, ns nu eram capabil s trag alta care s susin faptele.
La nceput mi-am nchipuit c doar visam mai viu dect de obicei, dar srutul lui
Randall, mrlnesc de familiar i brutal de fizic, spulberase acea impresie. Nici nu
mi nchipuiam c visasem c fusesem lovit n moalele capului de Murtagh;
durerea din cap se potrivea cu rana de pe coapsa care se freca de a, o senzaie ct
se poate de real. i sngele; da, eram destul de obinuit cu sngele ca s l mai fi

visat nainte. ns niciodat nu visasem miros de snge, acea arom cald, metalic,
pe care nc o puteam simi la brbatul din spatele meu.
Dii!
Tovarul meu i-a mnat calul pn n fa, clrind alturi de umbra voinic,
ncepnd o conversaie optit n galic. Toi caii mergeau acum la pas.
La un semn al cpeteniei, Jamie, Murtagh i brbatul scund i pleuv au rmas n
urm, n vreme ce ceilali doi au nit n galop spre stnc, la patru sute de metri
nainte spre dreapta. Luna n ptrar rsrise i strlucirea ei era destul de puternic
ca s lumineze frunzele nalbelor care creteau pe marginea drumului, ns umbrele
colilor de stnc puteau ascunde orice.
Chiar n clipa n care siluetele care galopau au trecut de stnc, o scnteie de foc de
muschet a licrit dintr-o scobitur. S-a auzit un ipt de moarte direct din spatele
meu i calul a srit nainte ca mpuns cu un fier ncins. Fr veste, alergam spre
stnci prin ierburile nalte, alturi de Murtagh i de cellalt brbat, n timp ce ipete
i mugete care i fceau prul mciuc despicau aerul nopii.
M-am agat cu toat puterea de oblncul eii. Deodat, trgnd calul lng o tuf
mare de grozam, Jamie m-a apucat de mijloc i fr prea mult ceremonie m-a
trntit n ea. Animalul s-a rsucit n goan i a nit mai departe, nconjurnd stnca
pe la miazzi. Vedeam clreul cum se ghemuia n a n vreme ce calul a disprut n
umbra stncii. Cnd a aprut din nou, tot n galop, aua era goal.
Dinii stncii erau mncai de umbre; auzeam strigte i, n rstimpuri, pocnituri de
muschet, ns nu puteam spune dac micrile pe care le vedeam erau ale
oamenilor sau doar siluetele stejarilor pipernicii care rsreau din crpturile
pietrei.
M-am ridicat cu oarecare greutate din tufi, culegnd buci de grozam neptoare
din rochie i din pr. Mi-am lins o zgrietur din palm, ntrebndu-m ce
Dumnezeu trebuia s fac eu acum. Puteam atepta pn se decidea soarta btliei de
pe stnc. Dac nvingeau scoienii, sau cel puin supravieuiau, socoteam c aveau
s vin dup mine. Dac pierdeau, puteam ncerca s m apropii de englezi, care
puteau uor crede c, din moment ce cltoream cu scoienii, eram n tovrie cu
ei. n tovrie ca s fac ce habar nu aveam, ns era destul de evident din
comportamentul brbailor din casa din pdure c pregteau ceva care nu avea s le
convin deloc englezilor.
Poate c cel mai bine era s evit ambele tabere n acest conflict. La urma urmei,

acum, c tiam unde sunt, aveam o oarecare ans de a m ntoarce ntr-un ora sau
sat pe care l cunoteam, chiar dac trebuia s parcurg pe jos ntreaga distan. Mam ndreptat cu hotrre spre drum, mpiedicndu-m de puzderia de bolovani de
granit, vlstarii nelegitimi ai stncii Cocknammon.
Lumina lunii fcea calea neltoare; dei puteam vedea fiecare detaliu al solului, nu
aveam niciun fel de percepie a adncimii; plantele plate i pietrele ascuite preau
de aceeai nlime, fcndu-m s mi ridic picioarele absurd de mult peste
obstacole inexistente i pe urm s mi lovesc degetele de bolovanii care ieeau din
pmnt. Mergeam ct de repede puteam, cu urechile ciulite la zgomotele din spatele
meu, n cazul n care cineva ar fi venit pe urmele mele.
Sunetele btliei se stinseser cnd am ajuns la drum. Mi-am dat seama c acolo
eram prea vizibil, ns eram nevoit s-l urmez, dac voiam s ajung la vreun ora.
Nu aveam niciun sim al direciei n ntuneric i niciodat nu nvasem de la Frank
scamatoria lui cu orientarea dup stele. Amintindu-mi de Frank mi-a venit s plng,
aadar am cutat s mi mut gndurile, ncercnd s desluesc sensul evenimentelor
dup-amiezii.
Prea de neconceput, ns toate aparenele m ndrepteau s cred c m aflam ntro regiune unde obiceiurile i politica ultimelor decenii ale secolului al
optsprezecelea erau nc valabile. A fi putut crede c nimerisem n mijlocul unui
spectacol de epoc de vreun fel, dac nu ar fi fost rnile tnrului Jamie. Acea ran
fusese ntr-adevr fcut de un glon foarte asemntor celui de muschet, judecnd
dup urmele lsate. Nici comportamentul brbailor din casa din pdure nu prea a
fi cumva actorie. Erau brbai serioi, iar pumnalele i sbiile erau reale.
Ar putea fi vreo enclav izolat, poate, unde locuitorii reconstituiau din cnd n
cnd o perioad din istoria lor? Auzisem de astfel de poveti n Germania, dar
niciodat n Scoia. Nu ai auzit niciodat de actori mpucndu-se unii pe alii cu
muschete, nu-i aa? a glumit partea inconfortabil de raional a minii mele. Am
aruncat o privire napoi spre stnc pentru a-mi verifica poziia, apoi n fa spre
cer i sngele mi-a ngheat n vine. n faa mea nu se afla nimic, doar acele zburlite
ale pinilor, ntunecate ca smoala pe cerul nstelat. Unde erau luminile din Inverness?
Dac aceea era stnca Cocknammon n spatele meu, precum tiam c e, atunci
oraul trebuia s fie la mai puin de cinci kilometri spre sud-vest. De la aceast
distan, ar trebui s pot vedea stlucirea oraului pe cer. Dac era acolo.
M-am scuturat nelinitit, strngndu-mi minile peste piept n rcoarea nopii.
Chiar admind pentru o clip ideea complet absurd c m aflam ntr-o alt epoc,
Inverness dinuise n acea zon vreme de aproximativ ase sute de ani. Era acolo.

ns, dup toate aparenele, nu avea nicio lumin. Avnd n vedere mprejurrile,
aceast bezn sugera nendoios c nu exista iluminat electric. nc o dovad, dac
mai era nevoie. Dar dovada a ce, mai exact? O siluet a ieit din ntuneric att de
aproape n faa mea, nct mai c ne-am ciocnit. nbuindu-mi un ipt, m-am
ntors ca s o iau la fug, ns o mn mare m-a prins de bra, mpiedicndu-m s
scap.
Nu te speria, domni. s eu.
De asta m i temeam, am rspuns iritat, dei de fapt eram uurat c era Jamie.
Nu m temeam la fel de mult de el ca de ceilali brbai, dei arta la fel de
amenintor. Cu toate acestea, era tnr, poate chiar mai tnr dect mine. i era
dificil pentru mine s m sperii de cineva pe care l tratasem att de curnd.
Sper c nu i-ai forat umrul, am spus cu glasul dojenitor al unei asistente-efe.
Dac reueam s adopt un ton suficient de autoritar, poate reueam s l conving s
m lase s plec.
Mica busculad de acolo nu i-a prins foarte bine, a recunoscut el, masndu-i
umrul cu braul liber.
n acea clip, a pit ntr-un petic luminat de lun i am vzut o pat mare de snge
pe cma. Sngerare arterial, mi-a venit n minte, ntrebndu-m imediat cum de
mai sttea n picioare?
Eti rnit! am exclamat. i s-a redeschis rana de umr sau e una proaspt? Aazte i las-m s vd!
L-am mpins spre o movil de bolovani, revizuind rapid n gnd procedurile
tratamentului de urgen pe teren. Fr provizii la ndemn, n afar de hainele de
pe mine. Am cobort braul pentru a rupe noi fii din ce mai rmsese din furoul
meu, intenionnd s le folosesc pentru a opri hemoragia, cnd Jamie a nceput s
rd.
Nu te obosi, domni. sta nu-i sngele meu. Nu tot, oricum, a adugat el,
dezlipindu-i precaut pnza de pe piele.
Am nghiit, simindu-m uor ameit.
Ah, am rspuns slab.

Dougal i ceilali ateapt la marginea drumului. S mergem.


Mi-a luat braul, nu neaprat cu un gest galant, ct mai degrab s m foreze s vin
cu el. Mi-am luat inima n dini i m-am nfipt pe clcie.
Nu! Nu vin cu tine.
S-a oprit, luat prin surprindere de mpotrivirea mea.
Ba da, vii.
Nu prea deranjat de refuzul meu; ba dimpotriv, prea niel amuzat c m
mpotriveam rpirii mele pentru a doua oar.
i dac nu vin? Ai de gnd s mi tai gtul? am ntrebat, fornd nota.
El a prut s analizeze situaia i a rspuns calm:
Pi, nu. Nu pari s cntreti prea mult. Dac nu mergi de bunvoie, te ridic i te
azvrl pe umr. Vrei s fac asta?
A fcut un pas spre mine, la care m-am dat speriat napoi. Nu aveam nici cea mai
mic ndoial c m va lua pe sus, chiar dac era rnit.
Nu, nu poi face asta, pentru c i vei disloca din nou umrul.
Trsturile feei i erau neclare n noapte, dar dinii i-au sclipit n lucirea lunii cnd
a rnjit spre mine.
Pi, atunci, dac nu vrei s m rnesc singur, nseamn c vii cu mine.
M-am chinuit s formulez un rspuns, dar nu am fost capabil s gsesc unul la
timp. El m-a luat din nou de bra cu fermitate i am pornit la drum.
Jamie i-a meninut strnsoarea n jurul braului meu, ridicndu-m cnd m
mpiedicam de pietre sau de plante. El nsui pea de parc iarba nalt era un drum
asfaltat n plin zi. Are snge de pisic, am reflectat necjit, pentru c numai aa
putea s se strecoare astfel n spatele meu n ntuneric.
Ceilali brbai ateptau cu caii, aa cum mi spusese, la mic distan; dup toate
aparenele, nu suferiser pierderi sau rni, cci erau cu toii prezeni. Dup un chin
scurt i lipsit de graie, m-am aruncat din nou n a. Capul mi s-a lovit fr voia mea

de umrul lui Jamie care a tras aer n piept uiernd.


Am ncercat s mi ascund enervarea de a fi fost recapturat i remucarea de a-l fi
rnit sub un aer de agresivitate oficioas.
Aa i trebuie, dac v ncierai pe coclauri, fugrindu-v printre stnci i tufe.
i-am spus s nu i mai miti articulaia; acum probabil c i-ai rupt i muchii, pe
lng rni.
Jamie a prut amuzat de burzuluiala mea.
Pi nu prea am avut de ales. Dac nu mi-a fi micat umrul, nu mi-a mai fi
micat nimic. M descurc cu o singur mn s m lupt cu un englezoi poate
chiar cu doi, a spus el, niel lipsit de modestie. Dar trei sunt prea muli. Oricum, a
adugat el lipindu-m de cmaa lui ptat cu snge, l poi pune la loc cnd
ajungem la destinaie.
Aa crezi tu, am rspuns cu rceal, ncercnd s m eliberez din strnsoarea lui.
Jamie a dat bice calului i am pornit din nou la drum. Brbaii erau ntr-o dispoziie
aprig de bun dup btlie i toat lumea rdea i glumea. Rolul meu minor n
zdrnicirea ambuscadei a fost ludat ndelung i s-au rostit toasturi n cinstea mea
i s-au but din plotile pe care le duceau cu ei civa dintre ei.
Mi s-a oferit i mie de cteva ori s beau, ns am refuzat la nceput pe motivul c
mi era i aa destul de greu s m in n a. Din discuiile lor, am neles c
luptaser mpotriva unui pluton mic de vreo zece soldai englezi, narmai cu
muschete i sbii.
Cineva i-a ntins o plosc lui Jamie. Cnd a nceput s bea, am simit mirosul
fierbinte, arztor al lichidului. Nu mi era deloc sete, ns aroma discret de miere
mi-a amintit c mi era foarte foame de ceva vreme. Stomacul meu a protestat fa
de aceast neglijen, scond neobrzat un chiorit puternic.
I-auzi, Jamie, biatule, i-e foame, hai? Sau poate ai un cimpoi cu tine? a strigat
Rupert, confundnd sursa sunetului.
A mnca un cimpoi, dac l-a avea, cred, a strigat Jamie, lund galant asupra lui
vina.
O clip mai trziu, o mn cu o plosc s-a strecurat din nou pe sub nasul meu.

Ia o nghiitur mic, mi-a optit el. N-o s-i umple burta, dar o s te fac s mai
uii de foame.
i de multe alte lucruri, speram eu. Am nclinat plosca i am nghiit.

Escorta mea avusese dreptate; whisky-ul a aprins un foc cldu ce ardea confortabil
n stomacul meu, amorindu-mi durerile foamei. Am reuit s parcurgem civa
kilometri fr alte incidente, fcnd cu rndul la huri i la plosc. n apropierea
unui bordei prginit ns, respiraia tovarului meu s-a schimbat treptat ntr-un
horcit neregulat. Balansul nostru precar, care pn atunci constase ntr-un legnat
eapn, a devenit haotic. Eram confuz; dac eu nu eram beat, prea destul de
improbabil ca Jamie s fie.
Oprii! Ajutor! am strigat. Cade din a!
Mi-am amintit de ultima mea coborre din a fr avertisment i nu voiam s repet
performana.
Siluetele ntunecate s-au ntors i s-au nghesuit n jurul nostru cu un murmur
confuz de voci. Jamie a alunecat cu capul nainte ca un sac de cartofi, ateriznd, spre
norocul lui, n braele cuiva. Ceilali au desclecat imediat i l-au aezat pe iarb
pn cnd am reuit i eu s descalec.
Respir, a spus unul dintre ei.
Ah, o observaie foarte util, am replicat, pipind frenetic dup puls n bezn.
n cele din urm l-am gsit, rapid, ns destul de puternic. Aeznd o mn pe
pieptul lui i o ureche la gur, am simit o respiraie regulat, fr horcituri. M-am
ndreptat.
Cred c e doar leinat, am spus. Punei-i o desag sub picioare i, dac gsii nite
ap, aducei-mi.
Am fost uimit c cererilor mele li s-a dat imediat curs. Dup toate aparenele,
tnrul era important pentru ei. Jamie a gemut i a deschis ochii, guri negre n
strlucirea stelelor. n lumina palid a nopii, chipul lui semna cu un craniu, pielea
alb ntins neted peste oasele scobite din jurul orbitelor.
Sunt bine, a spus el, ncercnd s se ridice. Doar o ameeal trectoare.

Mi-am aezat o palm pe pieptul lui i l-am mpins la pmnt.


Stai linitit, i-am poruncit.
L-am palpat repede, apoi m-am ridicat n genunchi i m-am ntors spre o siluet
amenintoare, despre care am dedus, dup mrime, c trebuie s fie conductorul
lor, Dougal.
Gaura de glon a sngerat din nou i idiotul a mai fost i njunghiat. Nu cred c e o
ran serioas, dar a pierdut destul de mult snge. Cmaa e mbibat de snge, ns
nu tiu ct e al lui. Are nevoie de odihn i de linite; ar trebui s ne oprim aici, cel
puin pn diminea.
Silueta a fcut un semn de mpotrivire.
Nu. Suntem departe de teritoriul n care s-ar aventura garnizoana, ns santinelele
sunt periculoase. Mai avem de parcurs cam douzeci i cinci de kilometri.
Capul lui lipsit de trsturi s-a lsat pe spate, urmrind micarea stelelor.
Cinci ceasuri, pe puin, dar a zice c mai avem cam apte. Putem rmne att timp
ct s opreti sngerarea i s pansezi din nou rana. Dar nu mai mult de att.
M-am pus pe treab, bombnind n barb, n timp ce Dougal, cu glas optit, a trimiso pe una dintre celelalte umbre s stea de paz cu caii lng drum. Restul brbailor
s-au relaxat pentru moment, bnd whisky din ploti i discutnd ntre ei cu voci
sczute. Murtagh, cel cu chipul de nevstuic, m-a ajutat, rupnd fii de pnz,
aducndu-mi mai mult ap i ridicnd pacientul pentru a putea fi bandajat, lui Jamie
fiindu-i interzis s se mite, chir dac el susinea c se simte foarte bine.
Ba nu te simi foarte bine i nici nu e de mirare, i-am rspuns tios, cuprins de
iritare i team. Ct de prost poi fi s fii njunghiat i nici mcar s nu te opreti si ngrijeti rana? Nu puteai spune ct de tare sngerai? Ai noroc c nu eti mort,
cum umbli teleleu pe coclauri toat noaptea, te dai mare c te bai cu un singur bra,
te ncaieri i te arunci de pe cal stai nemicat, prostule!
Celofibra i pnza cu care l pansam erau enervant de greu de manevrat pe ntuneric.
Alunecau, scpndu-mi printre degete, ca petii notnd n adncuri cu o fulgerare
batjocoritoare de buri albe. n ciuda frigului muctor, transpiraia mi se prelingea
pe gt. n cele din urm am terminat de legat un capt i am ntins mna dup
cellalt, care insista s alunece pe la spatele pacientului.

Treci napoi aici ah, fir-ai tu s fii de nenorocit!


Jamie se micase i captul cellalt se dezlegase.
Toat lumea a tcut o clip, mut de uimire.
Iisuse, a rostit grsanul pe nume Rupert. N-am auzit n viaa mea o femeie cu o
gur aa de spurcat.
Atunci n-ai avut de-a face cu mtu-mea Grisel, a replicat o alt voce, i au
nceput s rd.
Brbatul dumitale ar trebui s te mai altoiasc din cnd n cnd, domni, a spus o
voce sever din ntunericul de la rdcina unui copac. Sfntul Pavel a spus: i
femeia s fie tcut i
Ba s-i vezi de treaba dumitale, am mrit spre el, transpiraia picurndu-mi prin
spatele urechilor, i la fel s fac i Sfntul Pavel.
Mi-am ters fruntea cu mneca.
ntoarce-l pe partea stng. i tu, am spus spre pacientul meu, dac mai miti un
singur muchi pn termin s te pansez, te strng de gt cu mna mea.
Au, bine, a rspuns el spsit.
Am tras ns prea tare de ultima fa i ntregul bandaj s-a desfcut.
Futu-i patele m-sii de treab! am urlat, lovind cu palma n pmnt de frustrare.
Un alt moment de tcere stupefiat i pe urm, n timp ce bjbiam pe ntuneric s
gsesc capetele pansamentului, alte comentarii la adresa limbajului meu nedemn de
o femeie.
Poate ar trebui s o trimitem la Sainte Anne, Dougal, a sugerat unul dintre
chipurile lipsite de expresie care stteau de paz pe marginea drumului. Nu l-am
auzit pe Jamie njurnd nici mcar o dat de cnd am plecat de pe coast i el avea
de obicei o gur spurcat care l-ar fi fcut i pe un marinar s se ruineze. Patru luni
ntr-o mnstire ar trebui s aib un oarecare efect. Nici mcar numele Domnului
nu-l mai iei n deert, ei, biete?
Nici tu nu l-ai mai lua dac ai fi fost pus s te cieti pentru asta, s stai trei ore la

miezul nopii pe podeaua de piatr din capel n februarie, nvelit doar cu cmaa de
pe tine, a rspuns pacientul meu.
Toi brbaii s-au pus pe rs, n timp ce el a continuat:
Penitena dura doar dou ore, dar mi-a mai luat nc una s m ridic de pe piatr;
am crezut c mi-a ngheat - mi-au ngheat urloaiele, dar de fapt eram doar
nepenit.
Dup toate aparenele, se simea mai bine. Fr s vreau am zmbit, ns am
poruncit cu fermitate:
Gura nchis, s nu te rnesc.
Cu precauie, i-a pipit bandajul, i l-am plesnit peste mn.
Ah, acum m amenini? a ntrebat el cu neruinare. Dup ce am mprit amndoi
o plosc de whisky!
Plosca a completat cercul de brbai. Stnd pe vine lng mine, Dougal s-a pregtit
s-i dea s bea lui Jamie. Mirosul neptor i arztor de wisky a plutit n aer, iar eu
am ntins mna dup recipient.
Gata cu spirtoasele, am rspuns. Jamie va bea ceai sau, n cel mai ru caz, ap.
Fr alcool.
Dougal mi-a tras plosca din mn, ignorndu-m complet, i a turnat o porie
zdravn din lichidul cu miros neptor n gtul pacientului meu, fcndu-l s
tueasc. Ateptnd ca brbatul aflat la pmnt s i recapete rsuflarea, i-a pus din
nou plosca la gur.
Ajunge cu asta! Am ntins din nou braul dup plosc. Vrei s l mbei att de tare
nct s nu se mai poat ine pe picioare?
M-a mpins ntr-o parte cu cotul.
Drcoas femeiuc, nu-i aa? a ntrebat pacientul meu, cu un glas amuzat.
Vezi-i de treburile tale, femeie, mi-a poruncit Dougal. Mai avem cale lung de
btut n noaptea asta i are nevoie de toat puterea pe care i-o d butura.
n clipa n care bandajele au fost legate, pacientul a ncercat s se ridice. L-am

mpins cu mna napoi la pmnt i mi-am aezat un genunchi pe pieptul lui, s-l in
acolo.
Nu te mica! i-am strigat furioas.
Am apucat cu o mn poala kiltului lui Dougal i am smucit-o, forndu-l s
ngenuncheze din nou lng mine.
Privete, i-am ordonat, cu vocea mea de infirmier cea mai aprig.
I-am ndesat resturile cmii mbibate de snge n palm. A aruncat-o pe jos cu un
ipt dezgustat.
I-am luat palma i am pus-o pe umrul lui Jamie.
i privete i aici. Un ti de sabie ori altceva i-a ptruns prin muchiul trapez.
O baionet, a venit pacientul n ajutorul meu.
O baionet! am exclamat. i de ce nu mi-ai spus?
A ridicat din umeri, dar s-a oprit brusc cu un geamt moale de durere.
Am simit-o cnd a intrat, dar nu mi-am dat seama c e att de grav, pentru c nu
m-a durut prea tare.
Doare acum?
Doare, a rspuns el scurt.
Bun, am rspuns, de-a dreptul enervat. Fiindc o merii. Poate te vei nva minte
alt dat cnd mai umbli pe coclauri s rpeti femei tinere i s omori oameni i...
M-am simit ridicol de aproape de a izbucni n lacrimi i m-am oprit ncercnd s
m stpnesc.
Dougal i pierdea cu fiecare clip rbdarea ascultnd aceast conversaie.
Biete, poi s te ii pe cal?
Nu merge nicieri, am protestat indignat. Ar trebui s fie n spital! Cu siguran
nu poate...

Protestele mele, dup cum m obinuisem, au fost complet ignorate.


Poi clri? a repetat Dougal ntrebarea.
Da, dac mi-o iei pe femeie de pe cap i mi dai o cma curat.

4
Sosirea mea la castel

Restul cltoriei a fost linitit, asta dac consideri o cltorie de douzeci i cinci de
kilometri, clare, n toiul nopii, prin peisajul aspru de ar, adesea fr avantajul
unor drumuri, n compania unor brbai n kilturi narmai pn n dini, mprind
aua cu un brbat rnit, ca fiind una linitit. Cel puin nu am fost atacai de tlhari la
drumul mare, nu ne-am ntlnit cu vreo fiar slbatic i nu a plouat. Dup
standardele cu care ncepusem s m obinuiesc, a fost o cltorie chiar
plictisitoare.
Rsritul se apropia n nuane palide peste mlatinile nnegurate. Destinaia se ridica
n faa ochilor notri, o construcie impozant din piatr ntunecat, a crei siluet
se contura n lumina cenuie. mprejurimile nu mai erau tcute i pustii. Un ir de
oameni mbrcai grosolan se ndreptau spre castel. S-au dat ntr-o parte a drumului
ngust pentru a lsa caii s treac la trap pe lng ei, cscnd gura uimii la inuta
mea pe care evident o gseau foarte exotic.
Dup cum era de ateptat, ceaa era deas, ns lumina zilei era destul de puternic
nct s dezvluie un pod din piatr, arcuindu-se peste un pria ce curgea pe lng
intrarea principal a castelului, pn la lacul ce strlucea palid la patru sute de metri
distan.
Castelul n sine era solid i lipsit de frumusee. Fr turnuri sau creneluri zimate.
Era mai degrab o cas enorm, fortificat cu ziduri groase de piatr i ferestre
nalte, tiate n zid. Cteva hornuri scoteau fum deasupra acoperiului neted din
plci nguste de piatr, adncind impresia general de cenuiu.
Poarta de la intrare n castel era suficient de lat nct s lase s treac dou crue
una lng cealalt. Spun asta fr s mi fie team c m-a putea nela, pentru c
tocmai treceau pe poart dou crue cnd noi traversam podul. O cru tras de un
bou era ncrcat cu butoaie, cealalt, cu fn. Mica noastr cavalcad s-a ngrmdit
pe pod, ateptnd nerbdtoare ca atelajele s i ncheie intrarea laborioas.
Am ndrznit s pun o ntrebare n vreme ce caii se puneau din nou n micare peste
pietrele alunecoase ale curii umede. Nu schimbasem o vorb cu escorta mea de
cnd i refcusem n grab bandajul umrului pe marginea drumului. La rndul lui,
nici Jamie nu scosese o vorb, n afar de cteva mormituri de disconfort cnd

vreun pas greit al calului l zdruncina.


Unde suntem? am ntrebat cu un glas rguit din cauza frigului i a perioadei lungi
n care nu mai vorbisem.
Fortreaa Leoch, a rspuns el scurt.
Castelul Leoch. Mcar acum tiam unde m aflu. Cnd l vzusem ultima dat, era o
ruin pitoreasc, undeva la patruzeci i cinci de kilometri la nord de Bargrennan.
Acum era considerabil mai pitoresc, cu porcii scurmnd pe lng ziduri i cu
miasma atotptrunztoare de canalizare brut. ncepeam s accept ideea imposibil
c m aflam, cel mai probabil, undeva n secolul al optsprezecelea.
tiam cu certitudine c asemenea mizerie i debandad nu puteau fi ntlnite n
Scoia anului 1945 nicieri, indiferent de cte bombardamente avuseser loc aici. i
eram fr ndoial n Scoia; accentul oamenilor din curtea castelului dovedea asta
fr putin de tgad.
Hei, Dougal! a strigat un grjdar murdar, alergnd s apuce cpstrul calului din
frunte. Ai venit devreme, nu te ateptam nainte de Adunare!
Conductorul micului nostru grup a srit jos din a, lsnd hurile n grija
tnrului soios.
Aa-i, pi, am avut ceva noroc i ceva ghinion. M duc s l vd pe fratele meu.
D-i de veste doamnei Fitz s le dea de mncare brbailor. Au nevoie de nite
mncare i de un pat.
Le-a fcut semn lui Murtagh i lui Rupert s-l urmeze i mpreun au disprut sub o
bolt ascuit.
Noi, cei rmai, am desclecat i am mai stat fierbnd n suc propriu n curtea ud
pentru nc zece minute pn cnd doamna Fitz, indiferent cine o fi fost ea, s-a
nvrednicit s se arate. Civa copii curioi s-au adunat n jurul nostru, ncercnd s
ghiceasc de unde veneam i ce cutam eu acolo. Cei mai ndrznei dintre ei tocmai
ncepuser s-i fac curaj s se apropie s m trag de rochie cnd o femeie nalt
i solid, mbrcat n ln i pnz grosolan s-a repezit spre ei i i-a alungat.
Willy, dragule! a ipat ea. Ce bine-mi pare s te vd! i Neddie!
I-a druit brbatului mrunel i pleuv o mbriare de bun venit care aproape l-a
sufocat.

Vrei s mncai ceva de diminea, m gndesc. La buctrie sunt de toate:


mergei i luai-v singuri.
ntorcndu-se spre mine i Jamie, a srit napoi ca mucat de un arpe. M-a privit
cu gura cscat, apoi s-a ntors spre tnr, ateptnd o explicaie pentru o asemenea
apariie.
Claire, a rostit el nclinnd scurt capul spre mine. i doamna FitzGibbons, a
adugat el, nclinnd capul n cealalt direcie. Murtagh a gsit-o ieri n pdure i
Dougal a spus c trebuie s o aducem cu noi, a adugat el, lmurind-o n felul acesta
c nu el era de vin.
Doamna FitzGibbons a nchis gura i m-a msurat din cap pn n picioare cu o
privire ptrunztoare. n cele din urm a prut s ajung la concluzia c pream
destul de inofensiv, n ciuda nfirii mele stranii i scandaloase, cci a zmbit
spre mine un zmbet cald, n ciuda ctorva dini lips i m-a luat de bra.
Bine, atunci, Claire. Bine ai venit la noi. Hai cu mine i o s-i gsim ceva niel
mai mmm.
S-a uitat la fusta mea scurt i pantofii nepotrivii, dnd dezaprobator din cap.
Tocmai m conducea nuntru cnd mi-am amintit de pacientul meu.
Ah, ateptai, v rog! Am uitat de Jamie!
Doamna FitzGibbons m-a privit cu un aer surprins.
Las-l pe Jamie, c i poart singur de grij! tie de unde s i ia mncare i
cineva o s-i gseasc un pat.
Dar e rnit. A fost mpucat ieri i njunghiat ast-noapte. I-am bandajat rana ca s
poat clri, dar nu am avut rgaz s l cur i s l bandajez aa cum trebuie.
Trebuie s o tratez nainte s se infecteze.
Infecteze?
Da, adic, s se inflameze, nelegei, cu puroi, s se umfle, s fac febr.
Ah, da, tiu ce zici. Adic tii ce s faci ca s nu fac puroi? Eti un fel de vraci
deci. O Beaton?

Da, cam aa.


Nu aveam idee cine era Beaton, nici nu doream s mi prezint calificrile medicale
stnd afar n ploaia ngheat care ncepuse s cad din cer. Doamna FitzGibbons a
prut s mi dea crezare, cci l-a chemat pe Jamie, care se ndrepta n direcie opus,
napoi i, lundu-l i pe el de bra, ne-a tras pe amndoi n castel.
Dup o cltorie ndelungat prin coridoarele nguste i reci, n care lumina abia
ptrundea prin ferestrele nguste din ziduri, am ajuns n cele din urm ntr-o camer
destul de spaioas, mobilat cu un pat, cteva scaune joase i, cel mai important, un
foc.
Pentru cteva clipe mi-am ignorat pacientul pentru a-mi dezghea minile. Doamna
FitzGibbons, probabil imun la frig, l-a aezat pe Jamie pe un scunel de lng foc
i i-a scos cu grij ultimele rmie din cmaa ferfeniit, acoperindu-l cu o
ptur clduroas. A exclamat uimit la vederea umrului, care era vnt i umflat i
a pipit bandajul improvizat.
M-am ntors cu spatele la foc.
Cred c va fi nevoie s nmuiem bandajul pentru a-l desprinde, apoi s splm
rana cu o soluie pentru a preveni febra.
Doamna FitzGibbons ar fi fost o infirmier extraordinar.
Ce vrei s i aduc? a ntrebat simplu.
Am nceput s m gndesc. Oare ce folosiser oamenii pentru prevenirea infeciilor
nainte de apariia antibioticelor? i dintre acele puine leacuri, pe care l-a putea
gsi ntr-un castel scoian primitiv la primele ore ale dimineii?
Usturoi! am rspuns triumftor. Usturoi i, dac avei, hamamelis. i de asemenea
a mai avea nevoie de cteva crpe curate i de un ceaun cu ap pentru fiert.
Bine, cred c pot; poate i puin ttneas. Dar puin ceai de salvie sau mueel?
Se vede c flcul sta a avut o noapte grea.
Tnrul abia se mai inea pe picioare de oboseal, prea sfrit pentru a protesta
auzindu-ne discutnd despre el de parc ar fi fost un obiect din camer.
Doamna FitzGibbon s-a ntors curnd, cu un or plin cu cei de usturoi, saci de
pnz cu ierburi urcate i fii rupte de pnz veche. Un ceaun mic din tabl neagr

atrna de un bra durduliu i ntr-o mn inea o butelc cu ap de parc era o pan


de gsc.
Acum, draga mea, ce vrei s fac? a ntrebat ea vesel.
Am rugat-o s pun apa la fiert i s curee ceii de usturoi n vreme ce eu am
inspectat coninutul sculeilor cu ierburi. Aveam hamamelisul pe care l cerusem,
salvie pentru ceai i ceva ce am identificat precaut drept coaj de viin.
Analgezic, am murmurat fericit, amintindu-mi cum mi explicase domnul Crook
ntrebuinrile scoarei de copaci i ale ierburilor pe care le gseam. Bine, vom
avea nevoie de asta.
Am aruncat civa cei de usturoi n apa care fierbea mpreun cu o parte din
hamamelis, apoi am adugat n amestec fiile de pnz. Salvia, ttneasa i coaja de
viin se nmuiau ntr-un ceaun mic cu ap fierbinte aezat lng foc. Pregtirile m
mai ntriser niel. Dac nu tiam sigur unde m aflu i de ce m aflu aici, cel puin
tiam ce voi face n urmtorul sfert de or.
Mulumesc ah, doamn FitzGibbons, am rspuns respectuos. M descurc
singur, dac avei alte treburi de fcut.
Masiva doamn a rs, scuturndu-i pieptul.
Ah, fetio! Am o grmad de treburi de fcut! V trimit nite sup de carne s
mncai. Dac mai ai nevoie de ceva, cheam-m.
A pornit spre u cu un pas surprinztor de sprinten i s-a dus la treburile ei.

Am ndeprtat bandajele ct de uor am putut. Cu toate acestea, celofibra se prinsese
de carne, desprinzndu-se cu un scrnet uor de snge uscat. Picturi de lichid
proaspt se prelingeau pe la marginile rnii i mi-am cerut iertare c l fceam s
sufere, dei Jamie nu fcuse nicio micare i nu scosese un sunet.
El a zmbit uor, cu o not abia sesizabil de flirt:
Nu-i face griji, domni. Am fost rnit i mai ru, i de oameni mult mai puin
drgui ca dumneata.
S-a aplecat s-i spl rana cu decoctul de usturoi i ptura i-a alunecat de pe umr.

Atunci am vzut c, indiferent dac remarca lui fusese un compliment sau nu, Jamie
spusese adevrul: fusese rnit mult mai ru. Toat partea de sus a spatelui su era
acoperit cu dungi albe ncruciate. Fusese biciuit cu slbticie i nu doar o dat. n
unele locuri avea cicatrici ca nite linii subiri argintii, acolo unde loviturile de bici
se ncruciaser i poriuni neregulate acolo unde loviturile atinseser acelai punct,
smulgndu-i pielea i expunndu-i muchiul de dedesupt.
Vzusem, desigur, numeroase plgi i leziuni, cnd fusesem pe front, ns aceste
cicatrici aveau o cruzime ocant n ele. Probabil c mi-am inut respiraia la
vederea lor, cci Jamie i-a ntors capul i a vzut unde priveam uimit. A ridicat din
umrul bun.
Englezoii au fcut asta. M-au biciuit de dou ori ntr-o sptmn. M-ar fi biciuit
i de dou ori ntr-o singur zi, presupun, dac nu le-ar fi fost team c m omoar.
N-ai nicio plcere s snopeti n btaie un mort.
Am ncercat s mi stpnesc vocea n vreme ce l splam.
Eu nu cred c cineva ar putea face un asemenea lucru de plcere.
Nu? Trebuia s-l fi vzut pe el.
Pe cine?
Pe cpitanul vestoanelor roii care mi-a jupuit spatele. Dac nu era chiar fericit,
cel puin era foarte mulumit cu el nsui. Mai mult dect mine, a adugat el, fcnd
o grimas. Randall l cheam.
Randall!
Nu mi-am putut stpni stupoarea din voce. Ochii lui albatri m-au fixat cu o privire
rece.
i-e cunoscut brbatul sta?
Glasul lui devenise brusc bnuitor.
Nu, nu! Cunoteam o familie cu numele sta, acum, ah, mult timp.
Tulburat, am scpat crpa cu care l tergeam.
La naiba, acum va trebui s o fierb din nou.

Am ridicat-o de pe podea i am dus-o la foc, ncercnd s mi ascund confuzia,


prefcndu-m ocupat. Ar putea fi acest cpitan Randall strmoul lui Frank,
soldatul viteaz, galant pe cmpul de btlie, ludat de unii aristocrai? i dac da,
putea fi cineva nrudit cu blajinul meu Frank capabil s lase asemenea urme
nfiortoare pe spatele acestui biat?
Mi-am fcut de lucru pe lng foc, aruncnd n ceaun cteva mini de hamamelis i
usturoi, punnd la nmuiat mai multe fii de pnz. Cnd am considerat c mi
puteam stpni glasul i expresia, m-am ntors spre Jamie, cu crpa n mn.
De ce ai fost biciuit? am ntrebat abrupt.
Era lipsit de tact din partea mea, ns voiam neaprat s aflu i eram prea istovit
pentru a formula ntrebarea mai diplomat.
El a oftat, micndu-i nelinitit umrul sub apsarea mea. Era i el la fel de obosit
i eu fr ndoial l rneam, orict de blnd ncercam s m port.
Prima dat a fost pentru c am ncercat s evadez i a doua oar a fost furt sau
cel puin aa scrie pe actul de acuzare.
De ce fugeai?
Ca s scap de englezi, a rspuns el ridicndu-i ironic o sprncean. Dac vrei s
ntrebi de unde fugeam, din Fort William.
Mi-am imaginat c de englezi fugeai, am rspuns, cu acelai ton sec. Dar cum ai
ajuns la Fortul William?
Jamie i-a frecat fruntea cu palma liber.
Ah, asta. Cred c pentru obstrucionare.
Obstrucionare, evadare i furt. Dup cum sun, pari a fi un personaj periculos,
am rostit pe un ton glume, spernd s i distrag atenia de la ceea ce fceam.
i a prut s funcioneze, cel puin ntr-o oarecare msur; un col al gurii largi s-a
ridicat i un ochi albastru ntunecat a sclipit peste umr spre mine.
Ah, da, asta recunosc, a rspuns el. E surprinztor c te simi n siguran stnd n
aceeai camer cu mine, tu, o englezoaic.

Pi, pentru moment, pari destul de inofensiv.


Era complet neadevrat; gol pn la bru, plin de cicatrici i mnjit de snge, cu
obrajii acoperii de barb neras de cteva zile i pleoapele nroite de noaptea
petrecut clare, nu arta deloc ca o persoan respectabil. Obosit sau nu, prea
perfect capabil s ridice iadul n picioare, dac ar fi fost nevoie. Brbatul a nceput
s rd, un rs surprinztor de profund, molipsitor.
Inofensiv ca un porumbel, a ncuviinat el. Acum mi-e prea foame i nu pot fi o
ameninare dect pentru micul dejun. Dar dac prind vreo turt prin preajm, nu
rspund pentru faptele mele. Au!
mi pare ru, am bombnit. Rana de baionet e adnc i murdar.
Nu-i nimic.
Dar se fcuse alb ca varul sub barba de culoarea cuprului. Am ncercat s i distrag
din nou atenia.
Ce nseamn obstrucionare, mai exact? am ntrebat ca fapt divers. Sincer, nu mi
sun ca o fapt grav.
Brbatul a tras adnc aer n piept, pironindu-i brbtete privirea pe baldachinul
patului n timp ce eu i tamponam rana.
Ah. Pi, presupun c e orice zic englezii c e. n cazul meu, a nsemnat c mi-am
aprat familia i proprietatea i c am fost la un pas s fiu omort fcnd asta.
i-a strns buzele, ca i cum nu ar fi vrut s spun mai mult, ns dup o clip, ca i
cum ar fi ncercat s i distrag atenia de la umr, a continuat:
S-a ntmplat acum aproape patru ani. Au pus un bir pentru gospodriile din jurul
Fortului William hran pentru garnizoan, cai pentru transport i altele asemenea.
N-a putea spune c i-a convenit cuiva, dar cei mai muli s-au conformat. Grupe
mici de soldai mergeau pe la fiecare, mpreun cu un ofier i o cru sau dou,
colectnd mncare i alte lucruri. i ntr-o zi de octombrie, cpitanul Randall a venit
la L s-a oprit brusc, aruncndu-mi o privire la conacul nostru.
Eu am ncuviinat din cap, concentrat la ceea ce fceam.
Noi nu ne nchipuisem c vor ajunge att de departe; moia noastr e la o distan
bun de fort, i drumul nu e chiar uor. Dar au ajuns.

A fcut o pauz, nchiznd o clip ochii.


Tatl meu era plecat la o nmormntare la ferma vecin. i eu eram la cmp cu
cei mai muli dintre oameni, c se apropia vremea recoltatului i aveam o mulime
de treab. Sora mea era singur n cas, cu dou sau trei servitoare, i au fugit cu
toatele sus s se ascund sub paturi cnd au vzut vestoanele roii. Au crezut c
soldaii erau trimii de diavol i n-a zice c s-au nelat.
Am pus jos crpa. Terminasem cea mai neplcut parte; acum aveam nevoie doar de
o cataplasm neavnd iod sau penicilin, era cel mai bun remediu mpotriva
infeciei i un bandaj bun i strns. Cu ochii nc nchii, tnrul nu prea s fie
atent la mine.
Am cobort spre cas din spate, vrnd s iau un ham de cal din opron, cnd am
auzit strigte i pe sora mea ipnd.
i?
Am ncercat s folosesc o voce ct mai discret i blnd. Voiam s aflu ct mai
multe despre acest cpitan Randall; pn acum, povestea nu mi schimbase impresia
iniial despre el.
Am intrat prin buctrie i am gsit pe doi dintre ei scormonind n cmar,
ncrcndu-i desagii cu fin i unc. Pe unul din ei l-am pocnit n cap, iar pe
cellalt l-am aruncat pe geam, cu desag cu tot. Apoi am dat fuga n salon, unde am
gsit doi soldai cu sora mea, Jenny. Rochia i fusese rupt ntr-o parte i unul din ei
era zgriat pe fa. A deschis ochii i a zmbit, uor trist. Nu m-am oprit s pun
ntrebri. Ne tot trimiteam pumni i eu m descurcam destul de bine, c nu erau
dect ei, cnd a intrat Randall.
Randall pusese capt ncierrii fr prea multe complicaii, ndreptnd eava
pistolului spre tmpla lui Jenny. Obligat s se supun, Jamie fusese capturat imediat
i legat de cei doi soldai. Randall zmbise fermector spre prizonierul su i
rostise:
Mi, mi. Ce avem noi aici? Dou pisici care zgrie ru. O gur de munc silnic
o s-i mai domoleasc temperamentul, zic eu, i dac nu, o s faci cunotin cu o
alt pisic, cea cu nou cozi 8 . Dar mai sunt i alte metode de mblnzit alte pisici,
nu-i aa, pisicua mea dulce?
Jamie a fcut o pauz de o clip, ncletndu-i maxilarele.

i inea braul lui Jenny rsucit la spate, dar atunci i-a dat drumul, s o cuprind pe
sub rochie peste sni.
Amintindu-i scena, a zmbit pe neateptate.
Aadar, a reluat el, Jenny l-a clcat cu putere peste picior i i-a nfipt un cot adnc
n burt. i cnd el s-a ndoit n fa tuind, ea s-a ntors i i-a nfipt cu sete un
genunchi n boae.
A pufnit scurt n rs, amuzat.
Cpitanul a scpat din mn pistolul i ea s-a repezit s i-l ia, dar unul dintre
dragonii care m inea pe mine a ajuns la el naintea ei.
Eu terminasem s l bandajez i stteam tcut n spatele lui, cu o palm odihninduse pe umrul lui sntos. Mi se prea important s aud totul pn la capt, ns mi
era team c Jamie avea s se opreasc dac i amintea de prezena mea.
Cnd i-a recptat destul suflul nct s poat da ordine, Randall i oamenii lui
ne-au trt afar. Mi-au dat cmaa jos, m-au legat de oitea cruei i Randall m-a
btut pe spate cu partea plat a sabiei. Era turbat de furie, dar i niel obosit, a
spune. M-a durut niel, dar nu putea rezista prea mult.
Clipa scurt de amuzament se spulberase acum i umrul de sub palma mea era
tensionat.
Cnd s-a oprit, s-a ntors spre Jenny unul dintre dragoni o inea i a ntrebat-o
dac vrea s mai vad sau dac mai degrab ar merge n cas cu el, s i ofere ceva
mai distractiv.
Umrul i s-a smucit nervos.
Nu m puteam mica prea mult, dar i-am strigat c nu sunt rnit i nu eram
prea tare i c s nu se duc n cas cu el nici dac mi taie beregata n faa ochilor
ei.
O ineau n spatele meu, deci nu puteam s o vd, ns din ce am auzit mi-am dat
seama c Jenny l-a scuipat n fa. Asta trebuie s fi fcut, pentru c n urmtoarea
clip Randall m-a apucat de pr i mi-a tras capul pe spate i mi-a pus lama cuitului
la gt.
M bate gndul s iau n serios sugestia ta, a mrit Randall printre dini i a nfipt

vrful pe sub piele suficient de adnc nct s dea sngele.


Puteam vedea pumnalul chiar sub ochii mei, a spus Jamie i picturile de snge
curgnd ncet pe praful de sub cru.
Glasul i era aproape ca n vis i am realizt c, din cauza oboselii i a durerii,
czuse ntr-o stare asemntoare unei transe hipnotice. Probabil c nici nu realiza c
eram lng el.
Am vrut s strig la sora mea, s i spun c prefer de o mie de ori s mor dect s
se dezonoreze ea cu o asemenea lepdtur. Dar Randall mi-a luat pumnalul de la
beregat i mi-a vrt lama ntre dini, ca s nu pot striga.
i-a frecat buzele cu palma, ca i cum ar mai fi simit nc gustul amar al oelului. A
tcut, cu privirea aintit drept nainte.
Ce s-a ntmplat dup aceea?
Nu ar fi trebuit s ntreb, dar voiam s aflu. S-a scuturat, ca trezit dintr-un somn
adnc, i i-a frecat obosit grumazul cu palma lui mare.
Jenny s-a dus cu el, a rspuns el deodat. A crezut c Randall o s m omoare i
probabil avea dreptate. Dup asta, nu mai tiu ce s-a ntmplat. Unul dintre dragoni
m-a lovit n cap cu patul muschetei. Cnd mi-am revenit, eram legat fedele, aruncat
n cru mpreun cu ginile, hurducind pe drumul ce ducea spre Fortul William.
neleg, am rspuns ncet. mi pare ru. Trebuie s fi fost ngrozitor.
A zmbit deodat, cu ceaa oboselii risipit.
Ah, da. Ginile nu sunt o companie foarte plcut, mai ales la drum lung.
Dndu-i seama c reuisem s-l bandajez, a ncordat umrul pentru a-l ncerca,
strmbndu-se de durere.
Nu face asta! am strigat, alarmat. Chiar nu trebuie s l miti. De fapt, am spus
aruncnd o privire spre mas, pentru a m asigura c rmseser cteva fii de
crp, vreau s i imobilizez braul. Stai liniit.
A rmas tcut, dar s-a mai relaxat puin sub minile mele cnd a neles c scpase
de durere. M-a cuprins un sentiment straniu de intimitate cu acest tnr strin, pe de
o parte, mi-am zis, datorit povetii ngrozitoare pe care tocmai mi-o mprtise

i, pe de alt parte, datorit nopii lungi petrecute n a, unul lng altul n tcerea
somnolent. Nu mai dormisem cu muli brbai nainte de soul meu, dar nu
remarcasem c doar a dormi alturi de cineva i d un sentiment de intimitate, ca i
cum visele i-ar prsi trupul i s-ar mpleti cu ale celuilalt i v-ar nfura pe
amndoi ntr-o ptur de cunoatere incontient. Cumva o ntoarcere n timp. n
vremurile mai vechi, primitive (precum acestea? a ntrebat o alt parte a minii
mele), era un act de ncredere s dormi n prezena altei persoane. Dac ncrederea
era reciproc, simplul act al dormitului te putea apropia mai mult dect mpreunarea
trupurilor.
Reuind s-i imobilizez braul, l-am ajutat s i pun cmaa din pnz aspr, dndo uor pe dup umrul vtmat. S-a ridicat pentru a i-o strnge pe sub kilt i mi-a
zmbit.
Mulumesc, Claire. Ai o mn bun.
A ridicat braul ca i cum ar fi vrut s mi mngie obrazul, ns pe urm a prut s
se rzgndeasc; mna i-a ovit i a czut pe lng trup. Pesemne c i el simise
acel aer straniu de intimitate ntre noi. Mi-am ntors capul n cealalt parte, fcndui semn cu mna c e n regul.
Uitndu-m n jurul camerei, am observat cminul nnegrit de fum, ferestrele
nguste, fr sticl, i mobilierul din stejar masiv. Niciun bec sau priz. Niciun
covor pe jos. Niciun ornament strlucitor din alam lng pat.
Arta, de fapt, ca un castel din secolul al optsprezecelea. Dar cu Frank cum
rmnea? Brbatul pe care l ntlnisem n pdure semna tulburtor de bine cu el,
ns descrierea pe care i-o fcuse Jamie cpitanului Randall era complet diferit de
tot ce tiam eu despre blndul i pacifistul meu so. Dar pe urm, dac era adevrat
i ncepeam s admit, chiar i n sinea mea, c ar putea fi , atunci el ar putea fi
oricine. Un brbat pe care l cunoteam doar dintr-un arbore genealogic nu trebuia
neaprat s semene cu urmaii si.
ns n acel moment mi fceam griji pentru Frank. Dac eram, cu adevrat, n
secolul al optsprezecelea, unde era el? i ce avea el s fac, dac eu nu mai
ajungeam la pensiunea doamnei Baird? l voi mai revedea vreodat? Gndul la
Frank a fost ultima pictur. Din momentul n care intrasem n piatr i viaa
obinuit ncetase s mai existe, fusesem asaltat, ameninat, rpit i agresat. Nu
mncasem i nu dormisem cum trebuie de mai bine de douzeci i patru de ore. Am
ncercat s m stpnesc, ns buzele au nceput s mi tremure i ochii mi s-au
umplut de lacrimi mpotriva voinei mele.

M-am ntors spre foc pentru a-mi ascunde faa, ns era prea trziu. Jamie mi-a luat
mna, ntrebndu-m cu voce blnd ce s-a ntmplat. Flcrile sclipeau n verigheta
mea de aur i am nceput s suspin.
Ah, o s mi revin, nu e nimic, de fapt, e soul meu nu pot
Ah, domni, deci eti vduv?
Vocea lui era att de ncrcat de compasiune i de grij, nct m-am pierdut cu
totul.
Nu da vreau s spun c nu da, cred c sunt!
Copleit de emoie i oboseal, m-am prbuit n braele lui, suspinnd
incontrolabil.
Tnrul avea inim bun. n loc s strige dup ajutor sau s se retrag confuz, s-a
aezat pe scaun, m-a strns i m-a aezat n poala lui cu braul sntos i a stat
legnndu-m uor, optindu-mi n galic la ureche i mngindu-mi prul cu o
mn. Am plns amarnic, lsndu-m pentru moment prad fricii i confuziei, ns
ncetior am nceput s m linitesc puin, n timp ce Jamie mi mngia gtul i
spatele, oferindu-mi confortul pieptului su cald i puternic. Suspinele mi s-au
nmuiat i am nceput s m calmez, rezemndu-m obosit de curba umrului su.
Nici nu era de mirare c se pricepea la cai, am gndit ameit, simindu-i degetele
mngindu-m n spatele urechilor, ascultndu-i vorba neneleas, linititoare.
Dac a fi fost un cal, l-a fi lsat s m duc oriunde.
Acest gnd absurd a coincis cu realizarea ocant c tnrul nu era chiar complet
epuizat. De fapt, devenea ruinos de evident pentru amndoi. Am tuit, dregndu-mi
vocea, tergndu-mi ochii cu mneca n timp ce m-am ridicat din poala lui.
mi pare att de ru adic, vreau s spun, mulumesc pentru dar eu...
M blbiam, ndeprtndu-m de el, cu obrajii arznd. Era i el uor mbujorat,
ns nu la fel de tulburat. A ntins braul, m-a luat de mn i m-a tras napoi. Atent
s nu m ating cu trupul, a aezat palma sub brbia mea i mi-a ridicat ochii spre ai
lui.
S nu-i fie team de mine, a rostit el blnd. i de nimeni de aici, att timp ct sunt
cu dumneata.
Mi-a dat drumul i s-a ntors spre foc.

Trebuie s bei ceva fierbinte, domni, a continuat ca i cum nimic nu s-ar fi


ntmplat, i ceva de mncare. Cu burta plin altfel vezi lucrurile.
Am rs tremurat la ncercrile lui de a turna sup cu o singur mn i m-am
aplecat s l ajut. A avut dreptate; hrana chiar a ajutat. Am mncat sup cu pine ntro tcere prietenoas, mprind confortul crescnd al cldurii i al burii pline.
n cele din urm, Jamie s-a ridicat, lundu-i ptura czut de pe podea. A pus-o din
nou pe pat i mi-a fcut semn s m ntind.
Dormi puin, Claire. Eti epuizat i mai mult ca sigur cineva o s vrea s stea de
vorb cu dumneata n scurt timp.
Auzindu-l, mi-am adus aminte cu tristee de poziia mea precar, ns eram prea
obosit s mi pese. Am murmurat un protest slab mai mult din politee c ocupam
patul altcuiva; niciodat nu mai vzusem ceva la fel de ispititor. Jamie m-a asigurat
c poate gsi un pat n alt parte. Am czut cu capul n maldrul de pturi i am
adormit nainte ca el s ajung la u.

5
Clanul MacKenzie

M-am trezit ntr-o stare de confuzie total. mi aminteam vag c ceva era teribil de
greit, ns nu tiam ce anume. De fapt, dormisem att de profund nct pentru o
clip nu mi-am amintit nici mcar cine sunt, darmite unde m aflu. mi era cald i
camera n jur era rece ca gheaa. Am ncercat s m afund din nou n coconul meu
de pturi, ns vocea care m trezise continua s m scie.
Haide, fetio! Haide, trebuie s te trezeti!
Vocea era profund i de o vioiciune glgioas, precum ltratul unui cine de
stn. Am deschis fr tragere de inim un ochi i am vzut un munte de stof maro.
Doamna FitzGibbons! Vederea ei m-a speriat att de tare, nct m-am trezit complet
i mi-am recptat memoria ntr-o clip. Aadar, era nc adevrat.
nfurndu-m cu o ptur ca s m apr de frig, m-am dat jos din pat fr tragere
de inim i m-am repezit spre foc. Doamna FitzGibbons mi-adusese o can cu sup
fierbinte; am sorbit din ea, simindu-m precum un supravieuitor al unui
bombardament feroce n timp ce ea a aezat pe pat un maldr de haine. Erau acolo o
cma lung glbuie din pnz cu poale finisate cu o dantel subire, un
combinezon dintr-un bumbac fin, dou fuste n nuane de cafeniu i un corsaj din
stof galben-lmie. Ciorapii cafenii n dungi, din ln, i o pereche de conduri
galbeni completau inuta.
Imun la protestele mele, onorabila femeie m-a scos din hainele mele nepotrivite i
m-a supravegheat n timp ce m mbrcam. A pit n spate, admirndu-i cu
satisfacie opera.
Galbenul te prinde, fetio; m gndeam eu c aa o s fie. Merge cu prul tu
castaniu i i scoate n eviden auriul din ochi. Stai, totui, c mai ai nevoie i de o
panglicu.
Cotrobind prin buzunar ca ntr-un sac, a scos la iveal un pumn de panglici i
cteva bijuterii.
Prea uimit pentru a rezista, i-am dat voie s mi aranjeze prul, strngndu-mi la
spate buclele de la tmple, nemulumit de scurtimea lipsit de feminitate a prului

meu pn la umeri.
Dumnezeule, draga mea, dar ce a fost n mintea ta s i tai prul att te scurt? Ai
vrut s te deghizezi? Am auzit c unele fete fac asta, i ascund feminitatea cnd
cltoresc, ca s se apere de blestemaii ia de englezoi. Ce zile am apucat, cnd
doamnele nu mai pot cltori n siguran!
A continuat, netezind ici i colo, ascunznd o bucl sau aranjnd o cut. n cele din
urm, eram gtit pe gustul ei.
Ah, acum, e foarte bine. Nu mai avem mult i trebuie s te duc la nlimea Sa.
nlimea Sa? am ntrebat.
Nu mi psa cum sun titlul. Oricine ar fi fost nlimea Sa, m ateptam s mi pun
ntrebri dificile.
Pi, MacKenzie! Cine altul?
ntr-adevr, cine altul? Castelul Leoch, mi aminteam vag, era n inima
pmnturilor clanului MacKenzie. Evident, cpetenia clanului era nc MacKenzie.
Am nceput s neleg de ce mica noastr ceat de clrei cltorise ntreaga noapte
pentru a ajunge la castel, un loc n care oricine urmrit de soldaii Coroanei era n
siguran. Niciun ofier englez cu capul pe umeri nu i-ar conduce oamenii att de
adnc n inuturile clanului. A face acest lucru ar nsemna s rite s i piard viaa
ntr-o ambuscad la primul plc de copaci. i doar o armat de proporii rezonabile
ar nainta att de departe pn la porile castelului. ncercam s mi amintesc dac
vreodat armata englez ajunsese att de departe, cnd am realizat c soarta
ulterioar a castelului era mult mai puin relevant dect viitorul meu apropiat.
Nu aveam nicio poft pentru turtele i pentru porridge-ul pe care doamna
FitzGibbons mi le adusese pentru micul dejun, dar am frmiat o bucat i m-am
prefcut c mnnc, pentru a ctiga ceva timp s chibzuiesc. Pn cnd s-a ntors
doamna FitzGibbons s m conduc la MacKenzie, ncropisem un plan n linii mari.
Moierul m-a primit ntr-o ncpere aflat la captul unui ir de trepte din piatr. Era
o camer de turn, rotund, ncrcat cu picturi i tapiserii agate de pereii rotunjii.
n timp ce restul castelului prea destul de confortabil, dei cumva auster, aceast
ncpere era decorat luxos, ncrcat cu mobil, gemnd de ornamente, i cald
luminat de focul din emineu i de plpirea lumnrilor, n contrast cu burnia de
afar. n timp ce pereii exteriori ai castelului aveau doar ferestre nguste, tiate n
zid, potrivite pentru a rezista unui atac, acest zid interior fusese mai recent dotat cu

ferestre lungi cu ram, care lsau s ptrund lumina zilei.


Cnd am intrat, atenia mi-a fost atras imediat de o colivie enorm din metal,
miestrit construit s se potriveasc curburii zidului, din podea pn n tavan, plin
cu zeci de psri micue: cinteze, presuri, piigoi i alte cteva feluri de psri
cnttoare. Apropiindu-m, cmpul vizual mi-a fost inundat de trupuri netede i
rotofeie cu ochi ca mrgelele, aezate precum pietrele preioase pe un fundal de
catifea verde, zburnd printre frunzele de stejar, ulm i nuc, copcei crescui cu
mare grij, ale cror rdcini se odihneau n ghivecele pline cu pmnt de pdure
din colivie. Ciripitul vesel al guralivelor psri era punctat de flfitul aripilor i
fonetul frunzelor n vreme ce locatarii coliviei zburau i opiau, vzndu-i de
treburile lor.
Fiinele astea mrunele sunt foarte ocupate, nu-i aa?
O voce profund i plcut s-a auzit din spatele meu i m-am ntors cu un zmbet
care mi-a ngheat pe buze.
Colum MacKenzie avea aceiai pomei lai i fruntea nalt ca i fratele su Dougal,
ns fora vital care l fcea pe Dougal intimidant era aici mblnzit ntr-o
expresie mai binevoitoare, dei nu mai puin vibrant. Mai ntunecat la chip, cu ochi
cenuii ca penele de porumbel, spre deosebire de ochii cprui ai fratelui su, Colum
ddea aceeai impresie de intensitate, de parc ar fi stat prea aproape de tine, pentru
a te simi confortabil. n acel moment, totui, disconfortul a fost determinat de
faptul c frumosul su cap i trupul zvelt se terminau cu dou picioare uluitor de
strmbe i de slbnoage. Brbatul care ar fi trebuit s aib peste un metru optzeci,
abia mi ajungea la umr.
i-a pstrat plin de tact privirile aintite spre psri, ngduindu-mi momentul de
care aveam nevoie pentru a-mi reveni i a-mi controla expresia feei. Desigur, se
obinuise probabil cu reaciile celor care l vedeau pentru prima dat. Aruncnd o
privire n jurul camerei, m-am ntrebat ct de des ntlnea el oameni noi. Acesta era
fr ndoial un sanctuar; o lume pe care i-o construise un om cruia lumea din
afar nu i era prietenoas ori disponibil.
Fii bine venit, doamn, a rostit el, fcnd o plecciune. Numele meu este Colum
ban Campbell MacKenzie, stpnul acestui castel. Am neles de la fratele meu c,
hmmm, te-au gsit la o oarecare distan de aici.
Fratele dumitale m-a rpit, dac vrei s tii, am rspuns.
Mi-ar fi plcut s port discuia pe un ton cordial, dar mi doream cu disperare s

prsesc castelul i s m ntorc pe dealul cu cercul de pietre pe culme. Orice mi se


ntmplase, rspunsul se afla acolo dac se afla undeva.
Sprncenele groase ale brbatului s-au ridicat uor i un zmbet i-a arcuit buzele
frumos conturate.
Posibil, a ncuviinat el. Dougal este uneori niel cam impetuos.
Pi, am fluturat o mn, dnd graios uitrii incidentul. Sunt oricnd dispus s
admit c a fost vorba despre o nenelegere. ns v-a fi nespus de recunosctoare
dac a fi condus napoi la locul de unde am fost luat.
Mm.
Cu sprncenele nc ridicate, Colum mi-a fcut semn cu braul spre un scaun. M-am
aezat fr tragere de inim i el a fcut semn din cap unuia dintre servitori care s-a
fcut nevzut prin u.
Am trimis dup o gustare, doamn Beauchamp, aa? Am neles c fratele meu
i oamenii lui te-au gsit ntr-o - aparent ncurctur.
Prea s ascund un zmbet i m-am ntrebat cum anume i fusese descris starea
hainelor mele.
Am tras adnc aer n piept. Acum era momentul pentru explicaia pe care o
ncropisem. Gndindu-m la planul meu, mi amintisem c Frank mi povestise
despre un curs, din timpul antrenamentului su militar, de interogatoriul ostil.
Principiul de baz, din cte mi aminteam, era s nu te abai de la adevr att ct era
omenete posibil, alternd doar acele detalii care nu trebuiau dezvluite. Astfel,
explicase instructorul, existau mai puine anse de a scpa detalii minore ale
povetii de acoperire. n fine, acum aveam s aflu dac aceast strategie chiar
funciona.
Pi, da. Vezi dumneata, fusesem atacat.
El a ncuviinat din cap, cu chipul luminat de interes.
Aa? Atacat de cine?
Adevrul.
De soldai englezi. n particular de un brbat pe nume Randall.

Chipul patricianului s-a schimbat pe dat la auzul numelui. Dei Colum a continuat
s se arate interesat, era o intensitate crescut n linia buzelor i o profunzime a
ridurilor care o brzdau. Cu siguran, numele i era familiar. Cpetenia clanului s-a
lsat niel pe spate, cu minile mpreunate, privindu-m cu atenie pe deasupra lor.
Aa? a spus el. Continu.
Aadar, cu Dumnezeu deasupra, i-am povestit mai multe. I-am povestit n amnunt
confruntatea dintre scoieni i oamenii lui Randall, din moment ce putea verifica
spusele cu ajutorul lui Dougal. I-am povestit n linii mari conversaia mea cu
Randall, pentru c nu tiam ct auzise Murtagh.
El a ncuviinat din cap, captivat, foarte atent.
Da, a rostit. Dar cum ai ajuns acolo, n acel loc? E la mare distan de drumul care
duce spre Inverness ai vrut s iei vaporul de acolo, presupun?
Am ncuviinat din cap i am tras aer adnc n piept.
Acum intram vrnd-nevrnd pe trmul inveniilor. mi doream s fi fost mai atent
la cele spuse de Frank despre tlharii la drumul mare, dar trebuia s m descurc
cum puteam mai bine. Eram o vduv din Oxfordshire, am rspuns (adevrat, pn
acum), cltorind cu un servitor, n drum spre Frana (care prea la o distan
sigur), la nite rude ndeprtate. Fusesem atacai de nite bandii i servitorul meu
fusese ucis ori dduse bir cu fugiii. Eu m ascunsesem cu calul n pdure i
fusesem prins la o oarecare distan de drum. Dei reuisem s scap de bandii,
fusesem nevoit s mi abandonez calul i toate bunurile. n timp ce rtceam prin
pduri, am dat nas n nas cu cpitanul Randall i cu oamenii lui.
M-am lsat niel n spate, ncntat de povestirea mea. Simpl, credibil i adevrat
n detaliile care puteau fi verificate. Chipul lui Colum exprima doar atenie
politicoas. Tocmai deschidea gura pentru a-mi pune o ntrebare, cnd n u s-a
auzi un fonet uor. Un brbat, unul dintre aceia pe care i observasem n curte cnd
ajunsesem, sttea n prag, cu o cutie mic din piele ntr-o mn.
eful clanului MacKenzie s-a scuzat politicos i m-a lsat n compania psrilor,
asigurndu-m c se va ntoarce n foarte scurt timp pentru a continua conversaia
noastr ct se poate de interesant.
ndat ce ua s-a nchis n urma lui, m-am i repezit la raftul cu ceasloave,
plimbndu-mi degetele peste volumele legate n piele. n acest raft trebuie s fi fost
dou duzini de volume. Mai multe se aflau pe peretele opus. n grab, am deschis

paginile de nceput ale fiecruia. Cteva nu aveau date de publicare. Cele care aveau
erau datate ntre 1720 i 1742. Colum MacKenzie ndrgea luxul, din cte se putea
observa, ns dup cum arta camera, nu prea s fi fost un colecionar de cri
vechi. Legturile erau noi, fr semne de crpturi sau pagini nglbenite de vreme.
mboldit de urgena momentului, am renunat la orice scrupule i am cotrobit cu
neruinare prin hrtiile de pe biroul din lemn de mslin, trgnd cu urechea la orice
zgomot de pai.
Am gsit ceea ce cutam n sertarul din mijloc. O scrisoare pe jumtate terminat,
scris ntr-o caligrafie cursiv, aproape incomprehensibil din cauza ortografiei
excentrice i a lipsei oricrui semn de punctuaie. Hrtia era nou i curat i
cerneala de un negru proaspt. Lizibil sau nu, data de pe antetul paginii mi-a srit
n ochi de parc ar fi fost scris cu litere de foc: 20 aprilie 1743.
Cnd s-a ntors cteva momente mai trziu, Colum i-a gsit musafira aezat lng
ferestrele cu ram de lemn, cu minile mpreunate cuminte n poal. Aezat, cci
picioarele nu m mai ineau. Palmele mpreunate, pentru a ascunde tremurul care
abia mi permisese s pun scrisoarea la loc n sertar. Adusese cu el o tav cu gustri;
halbe de bere i biscuii proaspei din ovz uni cu miere. Am ronit puin din
biscuii; stomacul meu era prea ntors pe dos pentru a putea primi ceva.
Dup ce i-a cerut scurt iertare pentru absen, m-a comptimit pentru incidentul
nefericit. Apoi s-a lsat pe sptarul scaunului, cercetndu-m cu atenie.
Dar cum se face, Doamn Beauchamp, a ntrebat el, c oamenii fratelui meu te-au
gsit rtcind prin pdure n cma de noapte? Tlharii nu te-ar fi molestat fizic,
doar te-ar ine prizonier pentru rscumprare. i, n ciuda celor auzite despre
cpitanul Randall, a fi surprins s aud c un ofier al armatei engleze are obiceiul
s violeze femei care cltoresc singure.
Poftim? am srit. Pi, indiferent ce ai auzit despre el, v asigur c e capabil de o
astfel de fapt.
Pierdusem din vedere detaliul nfirii mele cnd mi ncropisem povestea i m
ntrebam n ce moment al ntlnirii dintre mine i cpitanul Randall ne observase
Murtagh.
Ah, bine, a ncuviinat Colum. Posibil, a spune. Brbatul acesta are o reputaie
proast, fr ndoial.
Posibil? am ntrebat. De ce? Nu m crezi?

Cci pe chipul cpeteniei de clan MacKenzie se putea citi un oarecare scepticism,


slab, ns limpede.
Nu am spus c nu te cred, doamn, a rspuns el cu glas egal. ns eu nu conduc
clanul acesta mare de mai bine de douzeci de ani fr s fi nvat ntre timp s nu
nghit orice poveste care mi ajunge la urechi.
Pi, dac nu crezi c sunt cine spun c sunt, cine naiba crezi c sunt? am ntrebat
enervat.
Brbatul a clipit, uluit de limbajul meu. Apoi trsturile dure s-au asprit din nou.
Asta, a spus el, rmne de vzut. ntre timp, doamn, eti oaspete la Leoch.
A ridicat o mn ntr-un gest de concediere graioas i servitorul venic prezent
lng u a fcut un pas nainte, evident pentru a m conduce napoi n camera mea.
Colum nu a rostit cuvintele urmtoare, ns putea la fel de bine s mi le spun cu
glas tare. Ele pluteau n aerul din urma mea, n timp ce ieeam din camer:
Pn cnd voi afla cine eti cu adevrat.

PARTEA A II-A

CASTELUL LEOCH

6
Judecata lui Colum

Bieelul pe care doamna FitzGibbons l numea Alec cel Mic a venit s m


pofteasc la mas. Cina avea loc ntr-o sal lung i ngust, mobilat cu mese
aliniate de-a lungul fiecrui perete, dotat cu un flux constant de servitori care
ieeau din arcadele ambelor capete ale slii, ncrcai cu tvi, funduri de lemn i
urcioare. Ultimele raze ale soarelui trzii de var timpurie se infiltrau prin
ferestrele lungi i nguste; girandole prinse de-a lungul pereilor sprijineau fclii
care urmau a fi aprinse pe msur ce lumina zilei se stingea.
Flamuri i tartane mpodobeau pereii dintre ferestre, carouri i blazoane decorau
pietrele n culori vii. Prin contrast, majoritatea celor adunai n sal pentru cin erau
mbrcai n nuane practice de cenuiu i cafeniu sau n carourile palide de brun i
verzui ale kilturilor de vntoare, tonuri discrete, potrivite pentru camuflajul n
pdure.
Simeam priviri curioase n spate n vreme ce Alec cel Mic m conducea spre
captul slii, ns cei mai muli dintre meseni i ineau ochii aintii politicos n
farfuriile lor. Cina nu prea s respecte o anumit ceremonie; oamenii mncau dup
cum pofteau, servindu-se de pe tvile cu mncare sau ducndu-i farfuriile din lemn
pn n captul ndeprtat al slii unde doi biei ntorceau o carcas de oaie pe un
proap ntr-un cmin enorm. Aproximativ patruzeci de oameni stteau la mas i
poate ali zece serveau. Aerul era ncrcat cu conversaii cu glas tare, cele mai multe
n galic.
Colum era deja aezat la mas n capul slii, picioarele-i pipernicite fiind ascunse
vederii sub masa din stejar plin de tieturi. A nclinat politicos din cap la apariia
mea i mi-a fcut semn cu mna spre un scaun din stnga lui, alturi de o rocat
durdulie i frumuic pe care mi-a prezentat-o ca fiind soia lui, Letitia.
Iar acesta este fiul meu, Hamish, a spus el, punnd o mn pe umrul unui biat
frumos de apte sau opt ani, cu prul rocat, care i-a desprins privirea de pe
farfuria care l atepta numai pentru a nclina scurt din cap n direcia mea.
L-am privit pe biat cu interes. Arta la fel ca toi ceilali membri masculini ai
clanului MacKenzie pe care i vzusem, aceiai obraji rotunzi i cu pomeii plai i
aceiai ochi adncii n orbite. De fapt, n afar de prul de alt culoare, ar fi putut fi

versiunea miniatural a unchiului su Dougal, care sttea alturi de el. Celelalte


dou adolescente aflate lng Dougal, i care au nceput s chicoteasc i s se
mpung cnd mi-au fost prezentate, erau fiicele lui, Margaret i Eleanor.
Dougal mi-a adresat un zmbet scurt, dar prietenos nainte de a trage farfuria de sub
lingura care cobora spre mncare din faa uneia din fiicele lui i de a o mpinge
spre mine.
N-ai niciun fel de maniere, copil? a certat-o el. Musafirii mai nti.
Am apucat destul de ovitor lingura mare din os de corn care mi s-a oferit. Nu
fusesem sigur ce fel de mncare avea s mi fie servit i am fost oarecum uurat
s observ c tava coninea civa heringi afumai, cu care eram foarte bine
familiarizat.
Niciodat nu mai ncercasem s mnnc hering cu lingura, ns nu am vzut nimic
care s semene cu o furculi i mi-am amintit vag c furculingurile vor intra n uz
general abia peste civa ani.
Judecnd dup comportamentul mesenilor din sal, cnd o lingur se dovedea a fi
nepractic, pumnalul mereu la ndemn era folosit pentru tierea crnii i
ndeprtarea oaselor. Cum nu aveam aa ceva, m-am mulumit s mestec cu bgare
de seam i m-am aplecat n fa pentru a culege un hering, cnd m-am trezit intuit
de privirea acuzatoare, de un albastru intens, a tnrului Hamish.
Nu i-ai spus nc rugciunea, a rostit el sever i ncruntat.
Evident m considera o pgn lipsit de contiin, dac nu cumva de-a dreptul
depravat.
- poate c eti bun s o spui tu pentru mine? am ndrznit.
Ochii de albstrea s-au deschis larg de mirare, ns dup o clip de gndire, a
ncuviinat din cap i i-a mpreunat minile ntr-un gest important. A aruncat priviri
severe n jurul mesei pentru a se asigura c toat lumea era aplecat reverenios aa
cum se cade nainte de a-i pleca fruntea el nsui. Mulumit, a intonat:
Unii au carne, dar nu o pot mnca
Alii n-au carne, dar o pot mnca.
Noi avem carne i o putem mnca
Dumnezeu fie slvit. Amin.

Ridicndu-mi ochii de pe minile respectuos mpreunate, am ntlnit privirea lui


Colum i i-am zmbit, apreciind stpnirea de sine a fiului su. El, suprimndu-i
propriul zmbet, a nclinat grav fruntea spre Hamish.
Bine spus, biete. Acum vrei s mpari pinea la toat lumea?
Tcerea din jurul mesei era ntrerupt doar cnd cineva cerea s i se reumple
farfuria, cci toat lumea se pusese pe mncat serios. N-aveam poft de mncare, n
parte din cauza ocului pricinuit de situaia mea i n parte pentru c, la urma
urmelor, heringul nu m atrgea deloc. Carnea de oaie era totui destul de bun, iar
pinea delicioas, proaspt i cu coaj crocant, cu buci mari de unt proaspt
nesrat.
Sper c domnul MacTavish se simte mai bine, am nceput eu n timpul unei pauze
n care ne trgeam sufletul. Nu l-am observat cnd am intrat.
MacTavish?
Sprncenele delicate ale Letitiei s-au arcuit peste ochii rotunzi de peruzea. Am
simit, mai degrab dect am vzut, privirea lui Dougal ridicndu-se n spatele meu.
Tnrul Jamie, a spus el scurt, nainte de a se apleca din nou cu toat atenia
asupra osului de oaie din minile sale.
Jamie? De ce, ce s-a ntmplat cu biatul?
Chipul ei buclat s-a ncreit de ngrijorare.
Doar o zgrietur, draga mea, a linitit-o Colum, aruncnd o privire peste mas
spre fratele su. Totui, Dougal, unde e Jamie?
Mi s-a prut, poate, c ochii ntunecai ascundeau o urm de suspiciune.
Fratele su a ridicat din umeri, cu privirea aintit n farfurie.
L-am trimis la grajduri s l ajute pe Alec cel Btrn cu caii. Prea cel mai potrivit
loc pentru el, n situaia de fa.
A ridicat ochii, ntlnind privirea lui Colum.
Sau poate ai o idee mai bun?

Colum prea s stea pe gnduri.


Grajduri? Mda, pi, bine ai ncredere n el pn acum?
Dougal s-a ters nepstor cu mna la gur i a ntins braul dup o bucat de pine.
Tu ai ultimul cuvnt de spus, Colum, dac nu eti de acord cu ordinele mele.
Buzele efului clanului s-au strns abia vizibil, ns nu a spus dect:
Nu, cred c se descurc destul de bine acolo.
Apoi s-a ntors la mncarea lui.
Eu m ndoiam c grajdul era cel mai potrivit mediu pentru un pacient care fusese
mpucat, ns nu voiam s mi spun punctul de vedere ntr-o astfel de companie.
Mi-am pus n gnd s l caut pe tnrul n chestiune n dimineaa urmtoare, pentru a
m asigura c primea ngrijirea potrivit n condiiile date.
Am refuzat budinca i m-am scuzat, invocnd oboseala, motiv deloc neadevrat.
Eram att de epuizat, nct abia am fost atent cnd Colum mi-a spus:
Noapte bun i dumitale, atunci, doamn Beauchamp. Voi trimite pe cineva s te
aduc la Judecat mine-diminea.
Una dintre servitoare, vzndu-m bjbind s mi gsesc drumul pe coridor, mi-a
luminat cumsecade calea pn la camera mea. i-a atins lumnarea de lumnarea de
pe masa mea i o lumin delicat s-a rspndit peste pietrele masive din ziduri,
dndu-mi senzaia pentru o clip c m aflu ntr-o cript. ndat ce a ieit pe u,
ns, am tras draperia brodat de la fereastr i sentimentul a fost ndat alungat de o
pal de aer rece. Am ncercat s m gndesc la tot ce se petrecuse, ns mintea mea
refuza s neleag orice altceva n afar de somn. Am alunecat sub pturi, am suflat
n lumnare i am adormit privind rsritul lin al lunii.

Voinica doamn FitzGibbons a fost cea care a venit din nou n camera mea a doua zi
diminea s m trezeasc, aducnd ceea ce prea a fi un arsenal ntreg de articole
de toalet din dotarea unei doamne de familie nobil scoian. Pieptene din plumb
pentru a-mi ntuneca nuana sprncenelor i a genelor, cutii cu pudr din rdcin de
iris i chiar i un fel de creion de crbune pentru ochi, dei nu vzusem niciodat
vreunul, i o cup din porelan delicat cu capac, ce coninea ruj franuzesc, gravat
cu o hor de lebede aurite.

Doamna FitzGibbons avea de asemenea o fust de prins peste rochie i un corsaj din
mtase, cu ciorapi galbeni din bumbac, ca o schimbare fa de toaleta de gospodin
pe care mi-o adusese cu o zi nainte. Orice nsemna Judecat, prea s fie o ocazie
de o anumit importan. Eram tentat s cer s mbrac propriile haine doar ca s
fiu altfel, ns amintirea reaciei grsanului Rupert la vederea rochiei mele a fost
suficient pentru a m face s mi in gura.
Oricum, mi plcea destul de mult Colum, n ciuda faptului c, dup toate
aparenele, inteniona s m in acolo n viitorul apropiat. Pi, mai vedem noi
dac rmne aa, m-am gndit n timp ce m strduiam s m rujez. Dougal mi
povestise c tnrul pe care l ngrijisem era la grajduri, nu-i aa? Iar grajdurile
aveau cai, pe care cineva putea fugi clare. Mi-am zis s l caut pe Jamie MacTavish
ndat ce Judecata avea s ia sfrit.
Judecata se dovedi a avea loc n Sala Mare, ncperea n care servisem cina n seara
de dinainte. Acum ns, era transformat; mesele, bncile i scaunele fuseser
mpinse n spate de-a lungul pereilor, masa din capt dispruse i fusese nlocuit
cu un jil impresionant din lemn nchis la culoare, acoperit cu un tartan care,
bnuiam, avea culorile clanului MacKenzie, o stof n carouri verde-nchis i negru
cu urme de rou-deschis i alb. Ramuri de ilice decorau pereii i papur proaspt
fusese mprtiat peste lespezile de piatr.
Un tnr sufla ntr-un cimpoi mic n spatele scaunului gol cu multe suspine i
uierturi. Lng el se aflau cteva persoane, despre care am presupus c trebuie s
fi fost apropiaii lui Colum: un brbat cu obrajii supi, mbrcat n pantaloni
cadrilai i cma cu pliseuri, care sttea tolnit lng zid; un brbat mrunel i cu
un nceput de chelie ntr-o hain din brocart fin, dup toate aparenele un secretar de
vreun fel, aezat la o msu scund pe care erau o climar, penie de scris i
hrtie; doi brbai musculoi cu kilturi cu un aer de gardieni i, ntr-o parte, unul
din cei mai solizi brbai pe care i vzusem vreodat.
Am rmas cu gura cscat privindu-l pe uria. Prul negru i aspru i acoperea
aproape toat fruntea, crescndu-i pn deasupra sprncenelor stufoase. La fel de
pros era i pe antebraele imense care i ieeau de sub mnecile suflecate ale
cmii. Spre deosebire de majoritatea brbailor pe care i vzusem, uriaul nu
prea s fie narmat, cu excepia unui cuita pe care l inea n ciorap; abia i
puteam zri mnerul scurt i gros n desimea buclelor negre care i acopereau
picioarele deasupra ciorapilor ecosez. O centur groas din piele i nconjura talia
care trebuie s fi avut o sut de centimetri, dar nu avea nici sabie, nici pumnal. n
ciuda mrimii sale, uriaul arbora o expresie prietenoas i prea s glumeasc cu
brbatul cu obrajii supi, care arta ca o marionet n comparaie cu imensul su

interlocutor.
Cimpoierul a nceput deodat s cnte, cu o erupie preliminar, urmat imediat de
un fluierat asurzitor, care n cele din urm s-a transformat n ceva care aducea cu o
melodie.
Erau cam treizeci sau patruzeci de oameni, cu toii prnd cumva mai bine
mbrcai i ngrijii dect cei prezeni aici la cin cu o sear nainte. Toate capetele
s-au ntors spre intrarea n sal, unde, dup o pauz n care muzica s-a mai nteit, a
pit Colum, urmat de fratele su Dougal.
Cei doi MacKenzie erau mbrcai n mod evident pentru ceremonie, cu kilturi
verde-nchis i vestoane bine croite, al lui Colum de un verde palid, al lui Dougal
ruginiu, ambii cu tartane atrnate de-a curmeziul pieptului i prinse pe un umr cu
o bro mare, mpodobit cu pietre preioase. Prul negru al lui Colum era astzi
lsat liber, uleiat cu grij i buclat peste umeri. Al lui Dougal era nc prins la spate
ntr-o coad care avea aproape aceeai culoare cu satinul crmiziu al vestonului
su.
Colum a pit ncet de-a lungul slii, dnd din cap i zmbind spre cei adunai de o
parte i de cealalt. Atunci am zrit o alt arcad n apropierea locului unde fusese
aezat jilul lui. n mod cert ar fi putut intra pe acolo i nu prin captul opus al slii.
Aadar, acest gest era unul deliberat, aceast parad a picioarelor strmbe i a
mersului legnat i dizgraios n lungul drum pe care l avea pn la jil. Deliberat
de asemenea era i contrastul cu fratele lui mai tnr, nalt i zvelt, care nu privea
nici n stnga, nici n dreapta, ci pea eapn n spatele lui Colum. Cnd a ajuns la
jilul din lemn i-a ocupat locul n spatele lui. Colum s-a aezat i s-a oprit o clip,
apoi a ridicat o mn. Jelitul cimpoiului s-a stins ntr-un scncet plin de mil i
Judecata a nceput.
Foarte curnd a devenit evident c aceasta era o ocazie regulat n care stpnul
castelului Leoch mprea dreptatea supuilor i arendailor lui, ascultndu-le
psurile i trannd disputele. Exista i o agend: secretarul pleuv a citit cu glas tare
numele i prile implicate au pit n fa cnd le-a venit rndul.
n vreme ce unele cazuri erau prezentate n englez, cele mai multe dintre discuii se
purtau n galic. Observasem deja c discursul era acompaniat din belug de ochi
dai peste cap i de picioare nfipte n podea pentru emfaz, fcndu-i judectorului
dificil misiunea de a aprecia seriozitatea cazului dup conduita participanilor.
Chiar cnd hotrsem c un brbat, un specimen destul de mncat de molii, cu o

geant enorm, fcut dintr-un viezure ntreg, l acuza pe vecinul su de crim,


incendiere premeditat i furt de nevast, Colum i-a ridicat sprncenele i a rostit
ceva repezit n galic la care att reclamantul, ct i prtul s-au prins de burt de
atta rs. tergndu-se la ochi, reclamantul a ncuviinat n cele din urm din cap i
i-a ntins o mn dumanului su n timp ce secretarul consemna de zor, penia
zgriind hrtia precum picioarele unui oricel.
Eu eram a cincea pe list. O poziionare, m-am gndit eu, calculat cu grij pentru a
indica mulimii adunate importana prezenei mele n castel.
n beneficiul meu, s-a vorbit n englez n timpul prezentrii cazului.
Doamn Beauchamp, vrei s faci un pas n fa? m-a chemat secretarul.
Dei nu aveam nevoie, m-am trezit mpins de mna durdulie a doamnei
FitzGibbons. Am fcut un pas mpiedicat n spaiul gol din faa jilului pe care sttea
Colum i, precum vzusem alte femei pn atunci, am fcut o plecciune destul de
stngace. Papucii pe care i primisem nu se deosebeau stngul de dreptul, fiind n
ambele cazuri doar un dreptunghi din piele pus pe un calapod, ceea ce mi fceau
micrile graioase dificile. n mulime s-a iscat un murmur de interes cnd Colum
mi-a fcut onoarea de a se ridica n picioare. Mi-a oferit mna, pe care am luat-o
pentru a nu cdea n nas.
ndreptndu-m i blestemndu-mi condurii, m-am trezit la pieptul lui Dougal. El
fiind cel care m capturase, dup toate aparenele cdea n sarcina lui de a se ocupa
de primirea sau captivitatea mea, depinde din ce unghi voiai s priveti. Am ateptat
cu oarecare interes s vd cum hotrser fraii s m prezinte.
Domnule, a nceput Dougal, plecndu-se ceremonios n faa lui Colum, te rugm
s te milostiveti de aceast doamn care are nevoie de ajutor i adpost sigur.
Doamna Claire Beauchamp, englezoaic din Oxford, fiind atacat de tlhari la
drumul mare, iar servitorul ei ucis mielete, a fugit n pdurile de pe domeniul tu,
unde a fost gsit i salvat de mine i de oamenii mei. Te rugm s binevoieti s-i
oferi acestei doamne adpost n castelul Leoch pn, a fcut o pauz, i un zmbet
cinic i-a strmbat buzele, pn cnd rudele ei vor fi informate c se afl aici i
vor trimite o escort pentru a o nsoi napoi acas n siguran.
Nu mi-a scpat sublinierea cuvntului englezoaic, dup cum sunt sigur c nu a
scpat nimnui din sal. Aadar, urma s fiu tolerat, ns inut sub observaie.
Dac ar fi spus franuzoaic, a fi fost considerat o intruziune prietenoas ori, n
cel mai ru caz, o intruziune neutr. Se dovedea mai dificil dect m ateptasem s

scap din castel.


Colum a fcut o plecciune politicoas spre mine i mi-a oferit ospitalitate
nelimitat sub acoperiul lui umil i alte politeuri. Am fcut din nou o reveren, de
data aceasta ceva mai reuit, i m-am retras n mulime, urmrit de priviri
curioase, dar mai mult sau mai puin prietenoase.
Pn n acest moment, cazurile preau s-i intereseze doar pe cei direct implicai.
Spectatorii sporoviau n oapt ntre ei, ateptndu-i rndul. Apariia mea fusese
ns ntmpinat cu un murmur interesat de speculaii i, am crezut, de aprobare.
ns acum ntreaga audien a fost strbtut de un fior. Un brbat voinic a pit n
fa, n cercul liber, trnd de mn o fat. Prea s aib undeva la aisprezece ani,
cu un chip drgu, buze bosumflate i pr lung i blond prins la spate cu o panglic
albastr. A naintat ovind spre spaiul liber i a rmas acolo singur, n timp ce
brbatul din spatele ei obiecta ceva n galic, agitndu-i braele i artnd din cnd
n cnd ctre ea ntr-un gest acuzator. Murmure optite se auzeau prin mulime n
timp ce el vorbea.
Doamna FitzGibbons, cu trupul durduliu odihnindu-se pe un taburet robust, i
ntinsese gtul, foarte interesat. M-am aplecat spre ea i i-am optit la ureche.
Ce-a fcut fata?
Voinica doamn mi-a replicat fr s i mite buzele sau s i ia ochii de la scen:
Tatl ei o acuz de purtare denat; c a trit n pcat cu flci mpotriva
poruncii lui, a murmurat doamna FitzGibbons, lsndu-i trupul greoi pe spate pe
scaun. Tatl ei vrea ca MacKenzie s o pedepseasc pentru neascultare.
S-o pedepseasc? Cum? am optit printre dini, ct de ncet am putut.
.
n centru, atenia s-a ndreptat acum spre Colum, care i msura cu privirea pe fat
i pe tatl ei. Plimbndu-i ochii de la unul la cellalt, a nceput s vorbeasc.
ncruntndu-se, a btut cu pumnii n braul jilului su i un fior a trecut prin
mulime.
S-a decis, mi-a optit doamna FitzGibbons, dei nu era nevoie.
Decizia lui era la fel de clar; uriaul s-a micat, pentru ntia oar, desfcndu-i

cureaua de la bru cu gesturi degajate. Cele dou grzi au luat fata nspimntat de
brae i au ndreptat-o astfel nct spatele i era ntors spre Colum i tatl ei. A
nceput s plng, ns nu a cerut s fie absolvit de pedeaps. Mulimea privea cu
acel soi de fascinaie intens care cuprinde martorii unor execuii publice sau ai
unor accidente. Atunci din spatele mulimii s-a auzit un glas ce vorbea n galic i
care a acoperit murmurul i agitaia.
Capetele s-au ntors pentru a-l repera pe vorbitor. Doamna FitzGibbons i-a ntins
gtul, ba chiar s-a ridicat pe vrfuri pentru a vedea mai bine. Nu nelesesem nimic
din ce rostise, ns mi s-a prut c recunosc vocea, adnc i totui blnd, cu un fel
ascuit de a tia ultimele consoane.
Mulimea s-a dat la o parte i Jamie MacTavish a pit n spaiul gol. i-a nclinat
respectuos capul spre MacKenzie, apoi a mai rostit cteva cuvinte. Vorbele sale au
strnit o oarecare rumoare. Colum, Dougal, secretarul mrunt i tatl fetei preau
cu toii s intre n aciune.
Ce se ntmpl? am ntrebat-o n oapt pe doamna Fitz.
Pacientul meu arta mult mai bine dect ultima dat cnd l vzusem, dei mai era
nc niel palid, sau aa mi s-a prut. Gsise pe undeva o cma curat; mneca
dreapt, goal, fusese mpturit i prins de kilt.
Doamna Fitz urmrea totul cu mare interes.
Flcul se ofer s primeasc el pedeapsa fetei, a rspuns ea absent, ncercnd s
priveasc printre cei care stteau n faa noastr.
Ce? Dar e rnit! Doar n-o s-l lase s fac aa ceva!
Vorbeam ct de ncet puteam sub murmurul general. Doamna Fitz a dat din cap.
Nu tiu, draga mea. Acum se ceart ntre ei. Vezi, un brbat din clanul ei poate s
se ofere n locul ei, dar flcul sta nu e un MacKenzie.
Nu e?
Eram surprins, dup ce crezusem n mod naiv c toi brbaii din grupul care m
capturase veneau de la castelul Leoch.
Bineneles c nu, a rspuns doamna Fitz pierzndu-i rbdarea. Nu i-ai vzut
tartanul?

Acum, c mi-l artase, l vedeam, desigur. n vreme ce Jamie purta un tartan de


vntoare n nuane de verde i brun, culorile erau diferite de cele ale celorlali
brbai prezeni. Era un brun mai nchis, aproape de culoarea trunchiului de copac,
cu o dung de un albastru stins.
Din cte se prea, argumentul lui Dougal a fost decisiv. Micul grup de sftuitori s-a
dispersat i mulimea a amuit, n ateptare. Cele dou grzi au eliberat fata, care a
fugit napoi n mulime i Jamie a pit nainte pentru a-i lua locul. Am privit cu
oroare n timp ce au dat s l apuce de brae, dar el a vorbit n galic cu brbatul cu
cureaua i grzile s-au dat n spate. Uimitor, un rnjet larg, insolent, i-a luminat
chipul o clip. i mai straniu, gigantul i-a rspuns cu un zmbet fugar.
Ce a spus? am insistat pe lng doamna Fitz.
C alege pumnii n loc de curea. Un brbat poate alege asta, dar o femeie nu are
dreptul.
Pumnii?
Nu am avut timp s ntreb mai multe. Uriaul a ridicat un pumn ca un ciocan i l-a
nfipt n stomacul lui Jamie, fcndu-l s se ncovoaie, cu rsuflare tiat. Brbatul
l-a ateptat s se ndrepte nainte de a se apropia pentru a-i administra o serie de
pumni, scurt, n coaste i brae. Jamie nu fcea niciun gest pentru a se apra, abia
catadicsind s i schimbe centrul de greutate pentru a se menine n picioare n faa
asaltului.
Urmtoarea lovitur a fost n fa. M-am crispat i am nchis fr s vreau ochii,
cnd capul lui Jamie s-a dat pe spate. Torionarul nu se grbea cu loviturile, atent s
nu i doboare victima sau s loveasc de prea multe ori n acelai loc. Era o btaie
tiinific, conceput cu grij pentru a cauza durere din cauza rnilor uoare, ns
fr a lsa fr cunotin sau mutila victima. Unul din ochii lui Jamie era umflat i
aproape nchis i el respira greu, ns altfel nu prea foarte afectat.
Eram n agonie de ngrijorare pentru el, cci cel puin una din lovituri a redeschis
rana de la umr. Pansamentul meu era nc la locul lui, dar nu avea s mai reziste
mult n faa unui asemenea tratament. Ct va mai dura pedeapsa? Nu se mai auzea
nimic n jur cu excepia pocniturilor surde i a unor icnete rzlee.
Angus cel mic o s se opreasc atunci cnd va vedea snge, mi-a optit doamna
Fitz, ghicind probabil ntrebarea mea nerostit. De obicei cnd sparge nasul.
E barbar, am mrit printre dini enervat.

Civa oameni s-au ntors, aruncndu-mi priviri mustrtoare.


Deodat, uriaul a prut s fi ajuns la concluzia c pedeapsa atinsese perioada de
timp cuvenit. S-a dat n spate i a slobozit o lovitur nprasnic; Jamie s-a cltinat pe
picioare i a czut n genunchi. Grzile s-au repezit i l-au tras n picioare i, cnd a
ridicat capul, am vzut sngele curgnd uvoi din gura pocnit. Mulimea a izbucnit
ntr-un zumzet de uurare i torionarul a pit n spate, mulumit c i-a ndeplinit
datoria.
Una dintre grzi inea braul lui Jamie, sprijinindu-l, n timp ce tnrul i scutura
capul pentru a-i reveni. Fata dispruse. Jamie i-a ridicat capul i a privit direct
spre torionarul uria. Spre uimirea mea, a zmbit din nou, att ct a putut. Buzele
nsngerate s-au micat.
Mulumesc, a blmjit cu o oarecare dificultate i a fcut o plecciune spre
brbatul solid nainte de a se ntoarce pe clcie.
Atenia mulimii s-a ndreptat din nou asupra cpeteniei clanului i a urmtorului
caz adus dinaintea lui.
L-am vzut pe Jamie ieind pe ua de pe peretele opus. Fiind acum mai interesat de
persoana lui dect de ce se ntmpla n sal, i-am spus repede doamnei FitzGibbons
c plec i mi-am fcut loc prin mulime n urma lui.
L-am gsit ntr-o curte lateral micu, sprijinindu-se de o fntn, tamponndu-i
buzele cu poala cmii.
Uite, folosete asta, am spus, oferindu-i o batist.
Unh, a acceptat el cu o onomatopee drept mulumire.
Apruse un soare palid i n lumina apoas l-am privit atent pe tnr. Cele mai
serioase rni preau a fi o buz rupt i un ochi puternic inflamat, dei avea semne
de-a lungul obrazului i gtului care n curnd aveau s se nvineeasc.
i-e tiat buza i n interior?
hm.
S-a aplecat i i-am tras n jos mandibula, ntorcndu-i cu grij buza pentru a-i
examina interiorul gurii.

n interiorul rou al obrazului avea o tietur adnc i cteva nepturi mici n


roeaa palid a buzei de jos. Sngele amestecat cu saliv i se aduna n gur i
curgea.
Ap, a spus el cu o oarecare dificultate, tergndu-i firicelul sngeriu care
cobora pe brbie.
Imediat.
Spre norocul nostru, era acolo o gleat cu o can din corn, pe marginea fntnii.
Jamie i-a cltit gura i a scuipat de cteva ori, apoi s-a stropit cu ap pe fa.
De ce ai fcut asta? am ntrebat curioas.
De ce am fcut ce? a spus el, ndreptndu-se i tergndu-i faa cu mneca.
i-a pipit precaut buza spart, crispndu-se uor.
S te oferi s primeti tu pedeapsa fetei. O cunoti?
M simeam puin stnjenit s ntreb asta, ns voiam neaprat s aflu ce sttea n
spatele acestui gest donchijotesc.
tiu cine este. Dar n-am vorbit niciodat cu ea.
Atunci de ce ai fcut-o?
Tnrul a ridicat din umeri, micare care l-a fcut s se crispeze.
Ar fi fost o ruine pentru fat, s fie btut n faa lumii. Pentru mine a fost mai
uor.
Mai uor? am repetat, nevenindu-mi s cred, privind faa zdrobit.
i pipia prudent coastele rnite cu mna liber, dar i-a ridicat privirea i mi-a
zmbit senin ntr-un col al buzelor.
Da. Este foarte tnr. Dac s-ar fi fcut de ruine naintea tuturor celor care o
cunosc, i-ar fi luat mult timp s i spele obrazul. Eu am rni, dar o s-mi revin;
ntr-o zi-dou voi fi ca nou.
Dar de ce tocmai tu? am ntrebat.

M-a privit de parc a fi pus cea mai stranie ntrebare.


De ce nu eu? a rspuns.
De ce nu? voiam s spun. Pentru c nu o cunoteai, pentru c nu nsemna nimic
pentru tine. Pentru c erai deja rnit. Pentru c i trebuie un oarecare curaj s stai
drept n faa unei mulimi i s lai pe cineva s te loveasc n fa, indiferent de
motiv.
Pi, un glon de muschet prin muchiul trapez ar putea fi considerat un motiv
bun, am rspuns sec.
M-a privit amuzat, pipind zona n discuie.
Trapez se cheam? Nu tiam asta.
Ah, aici erai, flcule! Vd c i-ai gsit deja vraciul; poate nu ai nevoie de mine.
Doamna FitzGibbons a intrat cu mersul legnat pe poarta ngust n curte,
nghesuindu-se niel.
Adusese o tav cu cteva borcane, un castron mare i un prosop din pnz curat.
Nu am fcut altceva dect s i dau puin ap, am spus. Cred c nu e grav rnit,
dar dup ce l spl pe fa, nu tiu ce s-i mai fac.
Vai de mine, ntotdeauna e cte ceva de fcut, ntotdeauna, a spus ea, linitindu-m.
Ia s vedem, flcule, ochiul acela al tu.
Jamie s-a aezat cuminte pe marginea fntnii, ntorcndu-i faa spre ea. Degetele
durdulii au apsat ncetior umfltura purpurie, lsnd urme albe care dispreau
ndat.
nc sngereaz pe sub piele. Lipitorile o s-l ajute, n cazul sta.
A ridicat pnza de pe castron, dnd la iveal cteva fiine mici i ntunecate ca nite
limaci, lungi de civa centimetri, acoperite cu o mzg greoas. Prinznd dou
dintre ele n palm, femeia a presat una pe pielea de sub arcad i pe cealalt a
aezat-o sub ochi.
Vezi tu, mi-a explicat ea, ndat ce vntaia e aezat, cum ar veni, lipitorile nu
mai au ce s-i fac. Dar cnd ai o umfltur ca asta, i nc mai crete, nseamn c

sub piele se scurge snge i lipitorile l pot scoate afar.


Priveam fascinat i dezgustat.
Nu doare? l-am ntrebat pe Jamie.
El a negat din cap, fcnd lipitorile s se balanseze neruinat.
Nu. Se simt niel reci, atta tot.
Doamna Fitz era ocupat cu borcanele i sticlele ei.
Lumea nu tie s ntrebuineze lipitorile aa cum trebuie, m-a instruit ea. Cteodat
sunt foarte folositoare, dar trebuie s nelegi cum. Cnd le pui pe o vntaie veche,
sug doar sngele sntos, i nu ajut la nimic. De asemenea, trebuie s fii atent s nu
foloseti prea multe o dat; pot s slbeasc pe cineva care e foarte bolnav ori a
pierdut deja mult snge.
Ascultam respectuos, nregistrnd toate aceste informaii, dei speram din tot
sufletul s nu fiu vreodat nevoit s m folosesc de ele.
Acum, flcule, cltete-i gura cu asta; o s-i curee tieturile i o s-i mai ia din
durere. Ceai de coaj de salcie, mi-a explicat ea, cu niic pulbere de rdcin de
iris.
Am ncuviinat din cap; mi aminteam vag c auzisem demult n timpul unei
prelegeri c scoara de salcie conine de fapt acid salicilic, ingredientul activ al
aspirinei.
Dar scoara de salcie nu i sporete ansele s sngereze? am ntrebat.
Doamna Fitz a dat din cap.
Da. Uneori. De aceea i dai pe urm rdcin de suntoare nmuiat n oet;
suntoatea i oprete sngerarea, dac e culeas pe lun plin i mcinat bine.
Jamie i cltea asculttor gura cu soluia astringent, cu ochii n lacrimi de la
neptura oetului aromatic.
Lipitorile se umflaser acum, ajungnd de patru ori dimensiunea lor iniial. Pieile
ntunecate i zbrcite erau acum netede i lucitoare; artau ca nite pietre rotunde i
lustruite. O lipitoare a czut deodat jos, srind pe pmnt la picioarele mele.

Doamna FitzGibbons a cules-o abil, aplecndu-se cu uurin n ciuda masivitii ei


i i-a dat drumul la loc n castron. Prinznd cealalt lipitoare delicat chiar de sub
flci, a tras-o uor, alungindu-i capul.
Nu trebuie s tragi prea tare, draga mea, a spus ea. Cteodat sunt aa de pline, c
pocnesc.
Fr s vreau, m-am nfiorat.
Dar dac sunt aproape pline, cteodat se desprind uor. Dac nu vor, le lai n
pace i ele cad singure.
Lipitoarea s-a desprins ntr-adevr uor, lsnd n urm un firicel de snge acolo
unde fusese prins. Am ters rana minuscul cu colul prosopului nmuiat n soluia
de oet. Spre surprinderea mea, lipitorile i fcuser treaba: umfltura se dduse
mult napoi, iar ochiul era parial deschis, dei pleoapa era nc umflat. Doamna
FitzGibbons a inspectat rana cu un ochi critic i a hotrt s nu mai pun o alt
lipitoare.
Mine o s ari ca naiba, s tii, a spus ea, dnd din cap, dar cel puin o s poi
vedea cu ochiul acela. Acum i trebuie o bucic de carne crud pus acolo i o
lingur de sup cu un strop de bere n ea, s te mai ntremezi. Vino la buctrie i o
s-i dau eu ceva.
i-a luat tava, oprindu-se o clip.
Ai fcut o fapt tare bun azi, flcule. Laoghaire e nepoata mea, tii; i
mulumesc pentru ea. Dei o s i mulumeasc i ea, dac are bun-sim.
L-a btut pe Jamie pe obraz i s-a ndeprtat cu pas apsat.
L-am examinat cu atenie; tratamentul arhaic fusese surprinztor de eficace. Ochiul
mai era tumefiat, ns doar discret decolorat, iar tietura de pe buz era acum o linie
curat, lipsit de snge, doar uor mai ntunecat dect esutul din jur.
Cum te simi? am ntrebat.
Bine.
Trebuie s m fi uitat chior la el, cci a zmbit, nc strmb, atent la gur.
Sunt doar nite vnti. Se pare c iar trebuie s i mulumesc; asta e a treia oar

n trei zile cnd m doftoriceti. O s zici c sunt cam neghiob.


Am atins o urm vnt de pe obrazul lui.
Nu neghiob. Poate niel nechibzuit.
O micare uoar la intrarea n curte mi-a atras atenia; o fluturare de galben i
albastru. Fata pe nume Laoghaire s-a tras ndrt, timid, vzndu-m.
Cred c cineva vrea s i vorbeasc ntre patru ochi, am spus. V las. Bandajele de
pe umr pot fi scoase mine. Te voi cuta eu atunci.
Da. Mulumesc din nou.
Mi-a strns mna uor la desprire. Am ieit, privind-o curios pe fat n timp ce
treceam pe lng ea. De aproape, era chiar mai drgu, cu ochii albatri blnzi i
tenul ca petala de trandafir. Strlucea cnd l privea pe Jamie. Am prsit curtea
ntrebndu-m dac gestul lui cavaleresc fusese att de altruist precum crezusem eu.

n dimineaa urmtoare, trezit la ivirea zorilor de ciripitul psrilor de afar i al
oamenilor dinuntru, m-am mbrcat i mi-am gsit drumul prin coridoarele
rcoroase pn n sala mare, care devenise din nou sal de mese. Cazane enorme de
porridge se gseau din loc n loc, mpreun cu turte coapte pe vatr i unse cu
melas. Mirosul de mncare aburind era suficient de puternic nct s te doboare.
nc m simeam ameit i dezorientat, ns micul dejun mi-a dat puteri s
explorez niel.
Gsind-o pe doamna FitzGibbons bgat pn la coatele ei dolofane n aluat
nfinat, am anunat-o c trebuie s l gsesc pe Jamie, pentru a-i scoate bandajele i
a vedea cum se vindec rana de muschet. Ea i-a chemat unul din ajutoarele ei
minuscule, fluturndu-i palma mare i alb.
Alec cel Mic, d fuga i gsete-l pe Jamie, noul ngrijitor de cai. Spune-i s vin
cu tine s i panseze doamna Beauchamp umrul. Noi suntem n grdina de ierburi.
O pocnitur din degete l-a trimis pe biat valvrtej afar s l caute pe pacientul
meu.
Dnd aluatul unei slujnice s l frmnte mai departe, doamna FitzGibbons i-a
splat minile i s-a ntors ctre mine.

O s mai dureze o vreme pn vin. N-ai vrea s aruncm o privire prin grdina cu
ierburi? Mi se pare c ai oarece cunotine despre plante i, dac te bate gndul, ai
putea s dai o mn de ajutor acolo cnd ai timp liber.
Grdina de ierburi, fiind un depozitar important de leacuri i arome, era cuibrit
ntr-o curte interioar, suficient de larg nct s permit soarelui s ptrund, ns
adpostit de vnturile de primvar. i avea propriul izvor. Tufe de rozmarin
mrgineau grdina la apus, cele de mueel la miazzi, i un ir de amarant marca
grania de miaznoapte, n timp ce zidul castelului forma latura de rsrit, o pavz
suplimentar mpotriva vnturilor atotstpnitoare. Am identificat corect epuele
verzi ale ofranului care nflorea mai trziu i mcriul franuzesc cu frunzele
catifelate nind din pmntul gras i negru. Doamna FitzGibbons mi-a artat
degeelul rou, graia i vindeceaua, i alte cteva pe care nu le-am recunoscut.
Primvara trziu e timpul nsmnrilor. Coul de pe braul doamnei FitzGibbons
ducea o mulime de cei de usturoi, seminele recoltei de var. Durdulia doamn
mi-a nmnat coul, mpreun cu un b de spat gropi n care s bag usturoiul.
Dup toate aparenele, lenevisem destul n castel; pn cnd Colum avea s mi
gseasc ceva de fcut, doamna FitzGibbons avea oricnd nevoie de mn de lucru.
Aa, draga mea. Sdete-le aici de-a lungul peretelui de miazzi, ntre cimbru i
degeelul rou.
Mi-a artat cum s mpart cpnile n muguri separai fr s le rup coaja tare,
apoi cum s le plantez. Era destul de simplu, doar s nfig usturoiul n pmnt cu
captul turtit n jos, cam la patru centimetri. S-a ridicat, scuturndu-i de praf fustele
voluminoase.
S mai lai cteva cpni, m-a sftuit ea. mparte-le i planteaz cte un cel din
loc n loc, peste tot n grdin. Usturoiul ine departe gndacii de celelalte plante.
Ceapa i coada-oricelului fac la fel. i rupe capetele de glbenele uscate, dar nu le
arunca, pentru c sunt folositoare.
Numeroase glbenele erau mprtiate prin grdin, luminnd cu florile lor aurii.
Chiar n acea clip bieelul pe care l trimisese n cutarea lui Jamie a aprut, cu
rsuflarea tiat din pricina alergatului. Ne-a anunat c pacientul refuz s i
abandoneze lucrul.
A spus, a povestit bieelul ncercnd s i trag sufletul, c nu l doare aa de tare
ca s aib nevoie de doftoriceal, dar v mulumete pentru grij.
Doamna FitzGibbons a ridicat din umeri la acest mesaj nu foarte linititor.

Pi, dac nu vine, s fie sntos. Dumneata poi s te duci la padoc pe la prnz,
dac vrei, draga mea. Poate c nu se oprete din treab s fie doftoricit, dar o s se
opreasc s mnnce, c eu tiu cum sunt tinerii. Alec cel Mic o s vin dup tine la
prnz i o s te duc la padoc.
Lsndu-m s plantez restul de usturoi, doamna FitzGibons s-a ndeprtat legnat
ca un galion, cu Alex zburdnd n siajul ei.
Am muncit cu plcere ntreaga diminea, sdind usturoiul, culegnd mciuliile
florilor vetejite, plivind buruienile i continund lupta nentrerupt a grdinarului
cu melcii, limacii i alte duntoare asemntoare. Aici, totui, rzboiul se purta cu
minile goale, fr ajutorul pesticidelor. Eram att de absorbit cu munca mea, nct
nu am bgat de seam reapariia lui Alec cel Mic pn cnd nu a tuit politicos
pentru a-mi atrage atenia. Fr a face risip de cuvinte, a ateptat pn m-am ridicat
i mi-am scuturat fusta nainte de a se face nevzut pe poarta grdinii.
Padocul la care m-a condus era ceva mai departe de grajduri, ntr-o poian plin cu
iarb. Trei cai tineri zburdau fericii n apropiere. Un alt cal, o iap murg tnr i
bine eslat, era prins de cpstru de gardul padocului, cu o ptur subire
aruncat pe spinare.
Jamie se strecura cu bgare de seam printr-o parte a iepei care i privea apropierea
cu suspiciune. El i-a aezat braul liber pe spatele ei, vorbindu-i n oapt, gata s
se retrag la cel mai mic semn de respingere al iepei. Ea i-a rotit ochii i a pufnit,
dar nu s-a micat. ncet, el i-a lipit trupul de ptur, continund s vorbeasc optit,
apoi i-a rezemat treptat ntreaga greutate de spatele ei. Iapa s-a dat uor ndrt i a
btut din picior, dar el a continuat, ridicndu-i doar puin vocea.
Chiar n acel moment iapa i-a ntors capul i ne-a vzut, pe mine i pe biat,
apropiindu-ne. Considerndu-ne o ameninare, s-a tras napoi, necheznd, i s-a
smucit cu faa spre noi, aruncndu-l pe Jamie n gardul padocului. Pufnind i
ridicndu-se pe dou picioare, srea i ddea din copite ca s rup funia care o inea
n loc. Jamie s-a rostogolit pe sub gard, ferindu-se din calea copitelor animalului. Sa ridicat greoi n picioare, njurnd n galic, ntorcndu-se s vad cine i tulburase
munca.
Cnd a vzut cine era, expresia lui furioas s-a schimbat pe loc ntr-una de
bunvoin curtenitoare, dei mi-am dat seama c apariia noastr nu era totui att
de oportun pe ct s-ar fi dorit. Coul cu gustarea de prnz, pe care mi-l dduse
grijulie doamna FitzGibbons, care chiar se pricepea la tineri, a ajutat mult la

recptarea bunei lui dispoziii.


Ah, linitete-te, bestie pctoas! a rcnit el spre iap, care nc pufnea i srea la
captul funiei care o priponea.
Concediindu-l pe Alec cel Mic cu o palm camaradereasc, a luat ptura iepei de
unde czuse i, scuturnd-o de praful padocului, a ntins-o galant pe iarb pentru
mine.
Am ocolit cu tact discuia despre recentele lui nenelegeri cu iapa, turnndu-i n
schimb bere i oferindu-i o bucat de pine cu brnz.
Jamie a mncat cu atta poft nct mi-am amintit c nu l vzusem n sala de mese
cu dou seri n urm.
Am dormit, mi-a spus, cnd l-am ntrebat unde a fost. M-am dus direct la culcare
cnd am plecat de la castel i nu m-am trezit pn ieri-diminea n zori. Am muncit
niel ieri dup Judecat, apoi m-am aezat pe o cpi de fn s m odihnesc puin
nainte de cin.
A nceput s rd.
M-am trezit azi-diminea tot n fn, cu un cal pscnd lng urechea mea.
Odihna probabil i fcuse bine; vntile de la btaia ncasat ieri erau nchise la
culoare, ns pielea n jurul lor avea o culoare sntoas i cu siguran avea o
poft de mncare zdravn.
L-am urmrit terminnd de mncat, culegnd ordonat firimiturile czute pe cma
cu un deget nmuiat pe limb i bgndu-le grijuliu n gur.
Ai o poft de mncare sntoas, am spus, rznd. Cred c, dac n-ai mai gsi
mncare, ai nfuleca i iarb.
Am mncat iarb, a rspuns el ct se poate de serios. Nu are gust ru, dar nu te
prea saturi cu ea.
Am rmas cu gura cscat, dar pe urm m-am gndit c i bate probabil joc de
mine.
Cnd? am ntrebat.

ntr-o iarn, nu asta care a trecut, cea dinainte. Triam greu n pdure cu un
grup de flci, fcnd incursiuni peste grani. Nu avusesem prea mult noroc n
ultima sptmn i mai bine, i nu ne mai rmsese nimic de mncare. Mai luam
cte puin porridge din cnd n cnd de la casa vreunui arenda, dar oamenii ia
erau att de sraci, nct rar aveau ceva s dea altora. ntotdeauna omenesc pe cte
un srman dac are nevoie, e drept, dar douzeci de srmani e cam mult, chiar i
pentru ospitalitatea muntenilor.
Deodat a zmbit cu gura pn la urechi.
Ai auzit vreodat pi, nu, n-aveai de unde. Voiam s ntreb dac ai auzit
rugciunea pe care o spun fermierii sraci.
Nu. Ce spun?
i-a dat prul din ochi i a nceput s recite:
Fuga, fuga n jurul mesei
S ne umplem burile,
Ct mai mult, poch nane,
Fuga, fuga. Amin.
Pooch nane? am ntrebat, amuzat.
El i-a btut geanta de la centur.
Pune-l n burt, nu l tulc, mi-a explicat el.
A ntins mna dup un fir lung de iarb i l-a tras uor din teac. L-a nvrtit uor
ntre palme, fcndu-i boabele grele s zboare de pe tulpin.
Atunci era n miezul iernii, dar vremea era blnd, spre norocul nostru, altfel nam fi rezistat. Vnam iepuri i mncam cruzi cteodat, ca s nu aprindem focul
i uneori cprioare, dar au fost i zile n care nu gseam vnat, despre zilele alea
vorbesc.
Dinii albi i ptrai mestecau firul de iarb. Am cules i eu unul i am nceput s-l
roni. Avea un gust dulce i uor acrior, dar nu putea fi mestecat dect civa
centimetri, furniznd probabil puini nutrieni.

Aruncnd firul pe jumtate mncat, Jamie a cules un altul i i-a continuat povestea.
Cu cteva zile nainte ninsese, doar ct s fac o crust pe sub copaci i noroi
peste tot. Eu cutam fungi, tii, chestiile alea mari i portocalii care cresc la
rdcina copacilor, uneori Piciorul mi-a trecut prin zpad i am dat de un petic
de iarb, ntre doi copaci; probabil c soarele ajunge acolo cteodat. De obicei
cprioarele gsesc smocurile astea de iarb. Dau zpada la o parte cu copitele i
mnnc iarba pn la rdcini. Dar pe asta nc nu o gsiser i m-am gndit c
dac ele reuesc s supravieuiasc o iarn ntreag, de ce n-a putea i eu? Eram
aa de flmnd nct mi-a fi fiert i cizmele s le mnnc, dac n-a fi avut nevoie
de ele s umblu, aa c am mncat iarba, pn la rdcin, aa cum fac cprioarele.
Cte zile ai stat fr mncare? am ntrebat, fascinat i ngrozit.
Trei zile fr nimic; o sptmn cu nite drammach o mn de ovz cu puin
lapte. Da, a mai spus el, privind nostalgic firul de iarb din palm, iarba de iarn e
aoas i e acr nu ca asta , dar nu prea mi-a psat.
A zmbit deodat spre mine.
Nici nu mi-a trecut prin minte gndul c eu am un singur stomac, n timp ce
cprioara are patru. Am avut nite crampe groaznice i am tras vnturi zile ntregi.
Unul din brbaii mai vrstnici mi-a spus mai trziu c, dac vrei s mnnci iarb,
trebuie s o fierbi mai nti, dar eu n-am tiut atunci. i nici nu ar fi contat, eram
prea flmnd s mai atept.
S-a sltat n picioare, aplecndu-se s mi ntind o mn ca s m ridic.
Trebuie s m ntorc la treab. Mulumesc pentru mncare, domni.
Mi-a ntins coul i s-a ndreptat spre adposturile cailor, cu soarele strlucindu-i n
pr ca printr-o grmad de monede din aur i cupru.
M-am napoiat cu pas domol la castel, gndindu-m la brbaii care triau n noroi
rece i mncau iarb. Nu mi-am dat seama dect cnd ajunsesem n curte c uitasem
cu totul de umrul lui.

7
Dulapul lui Davie Beaton

Spre surpriza mea, unul din oamenii de arme mbrcai n fust ai lui Colum m
atepta n apropierea porii cnd m-am ntors la castel. nlimea Sa mi-ar fi
recunosctor, mi s-a spus, dac i-a face onoarea de a urca n camerele sale.
Ferestrele lungi erau deschise n sanctuarul privat al cpeteniei de clan, iar vntul
adia printre ramurile copacilor captivi cu un freamt i un murmur care i ddeau
mpresia c te afli n mijlocul naturii.
Colum MacKenzie scria la biroul su cnd am intrat, dar s-a oprit ndat i s-a
ridicat s m ntmpine. Dup cteva cuvinte n care m-a ntrebat de sntate i
confort, m-a condus spre coliviile aezate de-a lungul zidurilor unde i-am admirat
pe micii locuitori care ciripeau i opiau printre frunze, ncntai de boarea de vnt.
Att Dougal, ct i doamna FitzGibbons spun c ai un oarecare talent de
vindector, a remarcat Colum ca fapt divers, ntinznd un deget prin grilajul de
metal al coliviei.
Aparent obinuit cu acest obicei, o presur cenuie a zburat n jos i a aterizat
frumos, cu ghearele minuscule nfipte n deget i aripile uor desfcute pentru a-i
menine echilibrul. Colum i-a mngiat uor capul cu arttorul noduros al
celeilalte mini. Am vzut pielea ntrit n jurul unghiei i am privit-o cu mirare;
brbatul nu prea s fac prea mult munc manual.
Am ridicat din umeri.
Nu i trebuie cine tie ce iscusin ca s pansezi o ran superficial.
El a zmbit.
Poate c nu, dar i trebuie o oarecare pricepere ca s o faci pe marginea
drumului, ntr-o bezn ca smoala, nu-i aa? i doamna FitzGibbons mi-a spus c iai dres degetul rupt celui mic al ei, i i-ai pansat braul oprit al uneia din
servitoarele de la buctrie azi-diminea.
Nici asta nu e foarte dificil, am rspuns, ntrebndu-m unde voia s ajung.

I-a fcut semn unuia din servitori care a scos imediat un castron dintr-unul din
sertarele biroului. Dnd la o parte pnza care l acoperea Colum a nceput s
mprtie semine printre srmele coliviei. Psrelele au srit de pe ramurile
copacilor precum mingile de crichet rostogolindu-se din vrful unui deal, iar
presura a zburat jos alturi de tovarele ei.
i spui c nu ai nicio legtur cu clanul Beaton? a ntrebat el.
mi aminteam c doamna FitzGibbons m ntrebase la prima noastr ntlnire Eti
un fel de vraci deci. O Beaton?
Niciuna. Ce legtur are clanul Beaton cu tratamentul medical?
Colum m-a privit cu surprindere.
Nu ai auzit de ei? Vindectorii din clanul Beaton sunt bine cunoscui n toat
Highlands. Vraci itinerani, muli dintre ei. Am avut i noi unul aici pentru o vreme.
Ai avut unul? Ce s-a ntmplat cu el? am ntrebat.
A murit, a rspuns Colum ca fapt divers. A contractat o febr i ntr-o sptmn
s-a prpdit. De atunci nu am mai avut un tmduitor, n afar de doamna
FitzGibbons.
Pare s se priceap foarte bine, am spus, gndindu-m la tratamentul foarte
eficient pe care l aplicase rnilor tnrului Jamie.
Gndindu-m la asta, mi-am adus aminte care fusese cauza lor i am simit un val de
mnie mpotriva lui Colum. Mnie i team deopotriv. Acest brbat, mi-am amintit,
era legea, era juriul i judectorul oamenilor de pe domeniul su i era evident
obinuit s i se ndeplineasc poruncile.
El a ncuviinat din cap, nc absorbit de psri. A mprtiat restul seminelor,
ngduindu-i unei psrele cnttoare cu penajul albastru-cenuiu care coborse cu
ntrziere un ultim pumn de semine.
Ah, da. E foarte priceput la astfel de lucruri, dar deja are pe cap mai multe dect
poate duce, avnd grij de ntregul castel i de toat lumea din el inclusiv de
mine, a spus el, zmbindu-mi deodat fermector. M ntrebam, a continuat,
profitnd abil de zmbetul pe care i l-am ntors, vznd c nu ai multe de fcut
pentru a-i ocupa timpul n acest moment, c poate ai fi curioas s arunci o privire
peste lucrurile pe care Davie Beaton le-a lsat n urm. Poate ai ti la ce folosesc

unele din medicamentele lui i ce mai e pe acolo.


Pi presupun c pot. De ce nu?
Adevrul fie spus, ncepeam s m plictisesc cu plimbrile ntre grdin, cmar i
buctrie. Eram curioas s aflu ce considerase rposatul domn Beaton folositor n
materie de instrumente de lucru.
Angus i cu mine o putem conduce pe doamna jos, domnule, a sugerat servitorul
respectuos.
Nu te deranja, John, a rspuns Colum, concediindu-l politicos. O voi conduce pe
doamna Beauchamp eu nsumi.
Cobortul pe scri a fost greoi i evident dureros. Bineneles c nu voia ajutor, iar
eu nu i l-am oferit.
Cabinetul de lucru al rposatului Beaton s-a dovedit a fi ntr-un col retras al
castelului, ferit privirilor, n spatele buctriilor. Dintre toate, era cel mai aproape
de cimitir, unde vechiul ocupant se odihnea acum. n zidul exterior al castelului,
cmrua nghesuit i ntunecat avea doar o singur fereastr minuscul n zid,
plasat la o asemenea nlime nct o raz de soare despica aerul, separnd ca un
ti ntunericul tavanului nalt i boltit de cel i mai trist al podelei de dedesubt.
Aruncndu-mi privirea pe lng Colum n cotloanele ntunecate ale ncperii, am
putut distinge un dulap nalt, echipat cu zeci de sertare minuscule, fiecare cu o
etichet scris cu o caligrafie elaborat. Borcane, cutii i flacoane de toate formele
i dimensiunile erau aranjate ordonat pe rafturile de deasupra mesei unde rposatul
Beaton obinuise, din cte se prea, s i prepare leacurile, judecnd dup petele
rmase i mojarul murdar care se afla acolo.
Colum a ptruns n camer naintea mea. Pulberea de praf sclipitoare deranjat de
intrarea lui s-a ridicat nvrtindu-se n raza de soare precum praful care se ridic de
pe mormintele tulburate. A rmas nemicat o clip, lsndu-i ochii s se
acomodeze cu penumbra, apoi a pit nainte ncet, privind dintr-o parte n alta. Am
avut impresia c intrase n aceast camer pentru prima dat n viaa lui.
Urmrindu-l cum nainta n ncperea ngust oprindu-se din cnd n cnd, i-am
spus:
tii, masajul ar putea ajuta puin. La durere, vreau s spun.

Am prins o fulgerare a ochilor si cenuii i mi-am dorit pentru o fraciune de


secund s nu fi deschis subiectul, dar scnteia a disprut aproape imediat, fiind
nlocuit de expresia lui obinuit de atenie curtenitoare.
Trebuie s fie fcut cu for, am spus, mai ales la baza coloanei vertebrale.
tiu, a rspuns. Angus Mhor mi-l face, seara.
S-a oprit, nvrtind ntre degete unul din flacoane.
Se pare c totui te pricepi puin la leacuri.
Puin, am rspuns precaut, spernd c nu avea de gnd s m testeze ntrebndum ce combinaie de medicamente trebuia folosit.
Pe eticheta de pe flaconul pe care l inea n mn scria PURLES OVIS. Cine tie ce
putea fi acolo? Din fericire, a aezat la loc flaconul i i-a plimbat un deget precaut
peste praful de pe dulapul mare de lng perete.
A trecut ceva timp de cnd n-a mai intrat nimeni aici, a spus el. O s-o rog pe
doamna Fitz s-o trimit pe una din fetele ei s fac puin ordine, ce zici?
Am deschis ua dulapului i am ridicat un nor de praf care mi-a strnit un acces de
tuse.
Da, poate c ar trebui, am ncuviinat.
Pe raftul de jos era o carte, un volum gros legat n piele albastr. Ridicndu-l, am
descoperit sub el o carte mai mic, legat cu pnz neagr ieftin, roas pe margini.
A doua carte s-a dovedit a fi registrul de consultaii zilnice ale lui Beaton, n care
trecuse ngrijit numele pacienilor, detaliile suferinelor i tratamentul prescris. Un
tip metodic, am gndit admirativ. O nregistrare spunea: 2 februarie, A.D. 1741.
Sarah Graham MacKenzie, ran la degetul mare din cauz c i l-a prins pe
marginea vrtelniei. Se va aplica fiertur de busuiocul cerbilor, urmat de
cataplasm cu: o parte coada-oricelului, o parte pudr de pduche de copac i o
parte ureche de oarece, toate mixate ntr-o baz de argil fin. Pduche de copac?
Ureche de oarece? Unele din flacoanele de pe rafturi fr ndoial.
S-a vindecat bine degetul mare al lui Sarah MacKenzie? l-am ntrebat pe Colum,
nchiznd cartea.

Sarah? Ah, a rspuns el gnditor, nu, nu cred.


Adevrat? M ntreb ce s-a ntmplat, am spus. A vrea s l examinez mai trziu,
dac se poate.
Colum a scuturat din cap i am crezut c am zrit o sclipire de amuzament ntunecat
n ridurile buzelor sale pline i arcuite.
De ce nu? am ntrebat. A plecat de la castel?
Ai putea spune i aa, a rspuns, amuzamentul su fiind acum fi. A murit.
L-am privit uluit n timp ce el se ndrept, de-a lungul podelei prfuite din piatr,
spre ieire.
S sperm c dumneata vei fi ceva mai priceput dect rposatul Davie Beaton,
doamn Beauchamp, a spus el.
S-a ntors i s-a oprit n dreptul uii, privindu-m sardonic. Raza de soare cdea
asupra lui asemenea unui reflector.
Mai nepriceput e greu s fii, a spus el i s-a fcut nevzut n ntuneric.
Am rmas plimbndu-m n sus i n jos prin camera strmt, cercetnd fiecare
obiect de acolo. Probabil cele mai multe din aa-zisele medicamente erau bune de
aruncat, ns puteam gsi acolo cteva lucruri folositoare care s merite s fie
pstrate. Am tras unul din sertarele minuscule ale dulapului de farmacie, din care a
ieit un damf de camfor. Aha, camforul era util. Am mpins la loc sertarul i mi-am
ters degetele murdare de praf de fust. Poate ar trebui s atept pn vreuna din
ajutoarele vesele ale doamnei Fitz reuea s curee camera nainte s mi continui
investigaiile.
Am aruncat o privire n coridor. Pustiu. i tcut. ns nu eram att de naiv nct s
cred c nu era nimeni prin preajm. Fie la comand, fie din tact, erau destul de
subtili, ns eu tiam c sunt supravegheat. Cnd mergeam n grdin, cineva
mergea cu mine. Cnd urcam scara spre camera mea, vedeam pe cte cineva de jos
aruncnd ca din ntmplare o privire n sus, s vad n care parte m ntorceam. i
cnd intrasem clare, nu mi scpaser grzile narmate adpostindu-se sub parapet
de ploaie. Nu, n mod cert nu mi se va permite s plec de aici cnd voi dori, cu att
mai puin nu mi se va oferi un mijloc de transport sau provizii.
Am oftat. Cel puin eram singur pentru moment. i mi doream foarte mult s fiu

singur, cel puin pentru puin vreme.


ncercasem de cteva ori s m gndesc la tot ce mi se ntmplase de cnd pisem
prin blocul de piatr. ns lucrurile se micau att de repede n acest loc nct abia
aveam un moment pentru mine nsmi atunci cnd nu dormeam. Cu toate acestea, se
prea c acum aveam o clip de linite. Am tras dulapul prfuit de lng perete i mam aezat, rezemndu-mi spatele de pietrele zidului. Erau foarte solide. Am ntins
minile n spate, odihnindu-mi palmele pe ele, gndindu-m la cercul de piatr,
ncercnd s mi amintesc n cel mai mic detaliu ce se ntmplase.
Pietrele ipnd au fost ultimul lucru pe care puteam spune cu siguran c mi-l
aminteam. i aveam ndoieli chiar i despre asta. iptul continuase, mereu. Era
posibil, m-am gndit, ca sunetul s nu fi provenit din pietre, ci din acel ceva n
care am pit. Erau acele pietre o intrare n ceva? i dac da, spre ce ddeau ele?
Pur i simplu nu erau cuvinte pentru a descrie o asemenea stare. O fisur n timp, mam gndit, cci era evident c eu fusesem atunci i eram i acum, iar pietrele erau
singurul punct de legtur.
i sunetele. Fuseser copleitoare, dar privind napoi de la o distan nu prea mare,
cred c erau foarte asemntoare cu sunetele unei btlii. Spitalul de campanie n
care am fost staionat fusese bombardat de trei ori. Chiar tiind c pereii fragili ai
structurilor noastre temporare nu ne protejau, cu toii, doctori, infirmiere i
brancardieri, ne repezeam nuntru la prima alarm, strngndu-ne laolalt pentru a
prinde curaj. Curajul este foarte limitat cnd deasupra capului i zboar buci de
mortar i lng tine explodeaz bombe. Soiul de teroare pe care l-am simit atunci
este senzaia cea mai apropiat de ceea ce am simit n timpul cltoriei prin piatr.
Atunci am realizat c mi aminteam unele lucruri din timpul cltoriei prin piatr.
Detalii mrunte. mi aminteam senzaia de lupt fizic, de parc a fi fost tras ntrun soi de curent. Da, m luptasem cu acel ceva, orice ar fi fost. De asemenea, n
curent mai erau i imagini, mi-am amintit. Nu chiar imagini limpezi, ci mai degrab
nite gnduri incomplete. Unele erau terifiante i m luptasem s m ndeprtez de
ele n timp ce m rog, naintam. M-am luptat s ajung spre altele? Avusesem o
impresie vag c m luptam s ajung la un fel de suprafa. Alesesem eu nsmi s
ajung n aceast epoc pentru c mi oferea vreun soi de adpost de acel ciclon
teribil?
Am dat din cap. Nu gseam niciun rspuns gndindu-m la asta. Nimic nu era
limpede, cu excepia faptului c trebuia s m ntorc n cercul de megalii.
Doamn?

O voce suav scoian din pragul uii m-a fcut s ridic ochii. Dou fete, undeva la
aisprezece sau aptesprezece ani, stteau sfioase n coridor. Erau mbrcate
grosolan, cu saboi n picioare i nframe din pnz esut acoperindu-le prul. Cea
care vorbise adusese o perie i cteva crpe mpturite, iar tovara ei cra o
gleat aburind. Fetele doamnei FitzGibbons venite s curee infirmeria.
Nu v deranjm, doamn? a ntrebat una dintre ele, temtoare.
Nu, nu, le-am linitit. Oricum m pregteam s plec.
Ai pierdut masa de prnz, m-a ntiinat cealalt. Dar doamna Fitz ne-a spus s v
spunem c mncarea v ateapt n buctrie cnd vrei s v ducei.
Am aruncat o privire pe fereastra de la captul coridorului. Soarele era, de fapt,
trecut puin de zenit i deodat am devenit contient de semnele tot mai acute de
foame. Am zmbit ctre fete.
Chiar acolo m duc. V mulumesc.

Am luat din nou prnzul pe cmp, de team c Jamie ar putea din nou s nu mnnce
pn la cin, dac nu i duceam de mncare. Aezat pe iarb, privindu-l mncnd, lam ntrebat de ce trise aa, furnd vite i fcnd incursiuni peste grani. Vzusem
pn acum suficient de mult lume, att ranii din satul din apropiere care veneau i
plecau, ct i pe cei care locuiau n castel, pentru a-mi da seama c Jamie era de
obrie nobil i mult mai bine educat dect cei mai muli dintre ei. Cel mai
probabil se trgea dintr-o familie destul de nstrit, judecnd dup scurta descriere
pe care mi-o fcuse despre moia familiei. De ce se afla att de departe de cas?
Sunt proscris, a spus el, de parc ar fi fost surprins c nu tiam. Englezii au pus o
rscumprare de zece lire sterline pe capul meu. Nu chiar att ct ar lua un tlhar la
drumul mare, a spus el, dezaprobator, dar ceva mai mult dect un ho de buzunare.
Doar pentru obstrucionare? am ntrebat, nevenindu-mi s cred.
Zece lire sterline aici era jumtate din venitul anual al unei mici ferme; nu-mi
puteam imagina de ce un prizonier evadat valora att de mult pentru guvernul
englez.
Ah, nu. Pentru crim.
M-am necat cu o felie de castravecior murat. Jamie m-a btut amabil pe spate pn

cnd am putut vorbi din nou.


Cu ochii n lacrimi, am ntrebat:
P-pe cine ai om-mort?
Pi, asta e niel mai complicat, a ridicat el din umeri. De fapt eu nu l-am omort pe
omul pentru a crui ucidere am fost condamnat. Acum, la viaa mea am omort
cteva vestoane roii, deci s zicem c acuzaia nu e chiar nedreapt.
S-a oprit i a ridicat din umeri, ca i cum s-ar fi frecat de un zid invizibil.
Observasem acest gest la el i nainte, n prima diminea petrecut n castel, cnd l
bandajasem i observasem semnele de pe spate.
Eram la Fortul William. Abia m-am putut mica cteva zile dup ce fusesem
biciuit pentru a doua oar i pe urm fcusem febr din cauza rnilor. Dar ndat ce
m-am putut ine din nou pe picioare, nite prieteni au fcut pe dracu n patru i mau scos din tabr prin mijloace despre care e mai bine s nu vorbim. n orice caz, a
fost ceva trboi la plecarea noastr i un sergent-major englez a fost mpucat
ntmplarea a fcut c era cel care m biciuise prima dat. Dar nu l-am mpucat eu;
eu nu aveam nimic personal mpotriva lui i eram att de slbit, nct abia m
ineam pe cal, darmite s mai mpuc un om.
Buzele groase s-au strns i s-au crispat.
Dei, dac ar fi fost cpitanul Randall, cred c a fi fcut un efort.
i-a relaxat din nou umerii, ntinzndu-i pnza aspr a cmii pe spate, i s-a
scuturat.
Dar asta e. sta e unul din motivele pentru care nu m ndeprtez de castel
nensoit. Att de adnc n Highlands, sunt anse foarte mici s dau nas n nas cu o
patrul englezeasc, dar pe la grani i ntlneti destul de des. Pe urm mai sunt i
cei din Straj, dar nici ei nu se apropie de castel. Colum nu prea are nevoie de
serviciile lor, avnd propriii si oameni.
A zmbit, trecndu-i o mn prin prul rocovan tuns scurt pn cnd a ajuns s
stea precum epii porcului spinos.
Dar nu sunt n deplin siguran. Nu cred c n castel sunt informatori, dar ar
putea fi careva pe aici, pe dincolo, n inut care ar fi bucuros s ctige ceva bani,
spunndu-le englezilor unde m ascund i ei tiu c sunt cutat. Bnuiesc c i-ai dat

seama c nu m cheam MacTavish? a ntrebat el zmbindu-mi.


Cpetenia tie?
C sunt proscris? Ah, da, Colum tie. Aproape toat lumea din aceast parte a
Highlands tie asta; ceea ce s-a ntmplat la Fortul William a strnit o oarecare
vlv la vremea respectiv i vetile cltoresc repede pe aici. Ce nu tiu ei este c
Jamie MacTavish este chiar omul cutat; cu condiia ca aceia care m tiu dup
numele adevrat s nu m vad.
Prul nc i sttea tot ridicat absurd. Am avut un impuls neateptat de a-i netezi
epii, dar m-am oprit.
De ce i tunzi prul? am ntrebat deodat i apoi mi-am simit sngele nvlindumi n obraji. mi cer iertare, nu m privete. Doar m ntrebam, vznd c marea
parte a celorlali brbai de aici l poart lung
i-a netezit cu palma uviele zburlite, cu un aer uor ruinat.
Obinuiam s l port i eu lung. Acum e scurt pentru c la mnstire clugrii au
fost nevoii s mi rad ceafa i abia a avut cteva luni s creasc la loc.
S-a aplecat de la mijloc, invitndu-m s i inspectez grumazul.
Vezi acolo, la spate?
Cu siguran simeam la pipit i am i vzut, cnd am dat la o parte prul des,
umfltura unei cicatrici de cincisprezece centimetri proaspt vindecate, nc rozalie.
Am apsat uor cu degetul de-a lungul ei. Vindecat curat, o lucrtur miastr a
celui care o cususe; o ran ca aceasta trebuie s fi fost larg deschis i s fi sngerat
considerabil.
Ai dureri de cap? am ntrebat, pe un ton profesional.
Jamie s-a ndreptat de spate, netezindu-i prul peste ran. A ncuviinat din cap.
Cteodat, dar nu att de ru cum m-a durut nainte. Am fost orb aproape o lun
dup ce s-a ntmplat, iar capul m durea ngrozitor tot timpul. Durerea de cap a
nceput s dispar cnd mi-a revenit vederea.
A clipit de cteva ori, parc testndu-i vederea.

Din cnd n cnd se mai nceoeaz, mi-a explicat el, dac sunt foarte obosit.
Lucrurile ncep s se amestece ntre ele.
E de mirare c nu ai murit, am spus. Trebuie s fii chiar tare de cap.
Asta da, chiar e tare osul, aa a spus sor-mea.
Am rs amndoi.
Cum s-a ntmplat? am ntrebat.
S-a ncruntat, i o expresie confuz i s-a aternut pe chip.
Pi, asta e ntrebarea, a rspuns el rar. Nu mi amintesc nimic. Eram n apropiere
de trectoarea Carryarick cu civa biei din Loch Laggan. Ultimul lucru pe care-l
tiu e c urcam cu greu la deal printr-un mic desi; mi amintesc c m-am nepat la
mn ntr-o tuf de laur i m gndeam c picturile de snge seamn cu bobiele
laurului. i pe urm m-am trezit n Frana, n abaia Saint Anne de Beaupr, cu capul
zvcnindu-mi ca o tob i cineva pe care nu l vedeam mi ddea s beau ceva
rcoritor.
i-a frecat cu palma pielea grumazului ca i cum ar fi durut nc.
Uneori cred c mi amintesc mici fragmente o lamp deasupra capului, cum se
leagn nainte i napoi, un soi de gust dulce i uleios pe buze, oameni care mi
spun ceva , dar nu tiu dac sunt amintiri sau vise. tiu c mi s-a dat opiu i am avut
halucinaii aproape ntreaga perioad.
i-a apsat degetele peste pleoapele nchise.
Aveam un vis care se repeta mereu i mereu. Visam c mi creteau n cap rdcini
de copac, nite fuioare mari i noduroase, creteau i se umflau, ieindu-mi prin
ochi, mpingndu-se n jos pe gt i sufocndu-m. i visul se repeta ntruna,
rdcinile se rsuceau i se ncolceau i se fceau tot mai mari mereu. n cele din
urm ajungeau suficient de mari s fac s-mi explodeze capul i eu m trezeam
auzind sunetul oaselor pocnind, a spus strmbndu-se. Un zgomot lichid, pritor,
ca mpucturile sub ap.
h!
O umbr a czut deodat peste noi i o cizm mare s-a repezit i l-a mpuns pe
Jamie n coaste.

Ticlos lene, a rostit nou-venitul fr patim, te mbuibi n timp ce caii alearg


liberi. Cnd mblnzeti mnza aia, eh, biete?
i dac o s flmnzesc, tot n-o s-o mblnzesc, Alex, a rspuns Jamie. ntre timp,
ia de aici o gur; e din belug.
A ntins o bucat de brnz spre o mn deformat de artrit. Degetele, venic
ndoite pe jumtate, s-au nchis uor peste brnz n timp ce brbatul s-a lsat jos pe
iarb.
Cu o neateptat curtoazie, Jamie l-a prezentat pe musafir: Alec McMahon
MacKenzie, starostele grjdarilor de la castelul Leoch.
O figur rotofeie n pantaloni pn la genunchi din piele i o cma din pnz
grosolan, starostele grjdarilor avea un aer de autoritate suficient, mi s-a prut,
pentru a-l supune i pe cel mai nrva dintre armsari. Cu al lui Marte ochi
poruncitor i plin de-ameninare 9 , mi-a fulgerat imediat prin minte versul. i
chiar era un singur ochi, cellalt fiind acoperit cu un petic de pnz neagr. Parc
pentru a compensa pierderea, sprncenele i se mprtiau stufoase dintr-un punct
central, ntinzndu-i perii lungi i argintii precum insectele antenele care se
legnau amenintor dintre smocurile castanii din care neau.
Dup o prim nclinare a capului n semn de salut, Alec cel Btrn (cci astfel l
numise Jamie, fr ndoial pentru a-l deosebi de Alec cel Mic, care mi fusese
cluz) m-a ignorat cu desvrire, ndreptndu-i n schimb atenia spre mncare
i spre cei trei cai tineri care i fluturau cozile n poiana din apropiere. Am nceput
s m cam plictisesc n timpul unei lungi conversaii implicnd linia genealogic a
ctorva fr ndoial distini cai care nu erau printre cei prezeni, detalii despre
istoria mperecherilor ale ntregului grajd din ultimii civa ani i un numr de
puncte incomprehensibile ale conformaiei ecvestre, ce implicau jarete, grebene,
spete i ali termeni anatomici. Cum eu observam la cai doar botul, coada i
urechile, subtilitile mi scpau cu desvrire.

M-am ntins pe spate sprijinindu-m n coate i m-am lsat mngiat de soarele
cald de primvar. n aer plutea o pace stranie, un sentiment c lucrurile i urmau
cursul firesc, fr a fi tulburate de necazurile i de zbuciumul grijilor omeneti.
Poate era pacea pe care o gseti mereu n mijlocul naturii, departe de cldiri i de
zgomot. Poate era efectul grdinritului, acel sentiment senin de plcere cnd atingi
lucruri care cresc, satisfacia pe care o simi cnd le ajui s se nale. Poate era doar
uurarea c gsisem n sfrit ceva de fcut, n loc s bntui prin jurul castelului

simindu-m strin, srind n ochii tuturor precum o pat de cerneal pe un


pergament.
n ciuda faptului c nu luam parte la conversaia despre cai, nu m simeam deloc
stingher. Alec cel Btrn se purta ca i cum eu nu a fi fost dect un detaliu din
peisaj i, n vreme ce Jamie arunca din cnd n cnd cte o privire spre mine, i el,
treptat, a nceput s m ignore pe msur ce conversaia lor a trecut pe nesimite la
ritmurile molcome ale galicii, dovada incontestabil a implicrii emoionale a unui
scoian n chestiunea discutat. Cum nu nelegeam nimic din discuia lor, mi
mngia auzul la fel ca i zumzetul albinelor din florile ierburilor din poian.
Neobinuit de mulumit i adormit, am alungat gndurile care m frmntau,
suspiciunea lui Colum, situaia n care m aflam i alte idei tulburtoare.
Destul pentru ziua de astzi, mi-am spus n gnd adormit, culegnd citatul biblic
dintr-un ungher uitat al memoriei.
O fi fost rcoarea unui nor care a acoperit soarele ori schimbarea tonului n
conversaia brbailor care m-a deteptat mai trziu. Discuia se purta din nou n
englez i tonul era serios, nu mai era plvrgeala nclcit a pasionailor de cai.
Mai e doar o sptmn pn la Adunare, biete, spunea Alec. Te-ai gndit ce ai s
faci atunci?
Jamie a scos un oftat prelung.
Nu, Alec, asta n-am fcut. Cteodat m gndesc ntr-un fel, pe urm n cellalt fel.
Ce tiu e c aici mi-e bine, s lucrez cu animalele i cu tine.
Undeva n glasul brbatului s-a strecurat un zmbet care a disprut pe msur ce a
continuat.
i Colum mi-a promis ah, despre asta n-o s-i spun. Dar s srut fierul i s-mi
schimb numele n MacKenzie i s m lepd de neamul meu? Nu, la asta nu m pot
gndi.
Eti cpos ca taic-tu, asta eti, a remarcat Alex, ns vorbele lui fuseser rostite
pe un ton de ncuviinare fr tragere de inim. Uneori parc eti el n carne i oase,
chiar dac semeni n neamul maic-tii nalt i rocovan.
L-ai cunoscut, nu-i aa? a ntrebat Jamie interesat.
Ah, doar puin. Mai mult am auzit. Sunt aici la Leoch nc dinainte de nunta

prinilor ti, tii? i cnd i auzeai pe Dougal i pe Colum vorbind despre Brian cel
Negru, gndeai c e dracul gol, dac nu chiar mai ru. i maic-ta, Fecioara Maria,
rpit i dus n Conacul Blestemat de el.
Jamie a nceput s rd.
i eu sunt ca el, nu-i aa?
Eti ca el, biete. Da, vd eu c nu prea i vine la ndemn s fii omul lui Colum.
Dar trebuie s te gndeti i la cealalt opiune, nu? Dac se ajunge la lupt de partea
Stuarzilor, s zicem, i Dougal nvinge. Dac eti n tabra nvingtoare, flcule, i
recapei pmnturile i mai multe, orice ar face Colum.
Jamie a rspuns cu ceea ce ncepusem s iau drept sunetul scoian, acel sunet
nedefinit, adnc n gt, care poate fi neles n orice fel. Acum prea s indice o
oarecare ndoial n privina anselor de reuit ale acestui final optimist.
Da, a rspuns el, i dac Dougal nu reuete, ce fac pe urm? Sau dac lupta se d
mpotriva Casei Stuart?
Alec a scos la rndul su un sunet gutural.
Atunci rmi aici, biete. Fii grjdar n locul meu; eu nu mai rezist foarte mult i
nu am vzut pe nimeni mai priceput la cai.
Mritul modest al lui Jamie indica apreciere fa de acel compliment. Brbatul mai
n vrst a continuat, ignornd asemenea ntreruperi.
Cei din clanul MacKenzie sunt rude cu tine, aa c nu e vorba c-i renegi sngele.
Mai sunt i alte lucruri de luat n seam, a spus pe o voce insinuant, cum ar fi
domnia Laoghaire, poate?
ntrebarea a fost primit cu un alt sunet, de data aceasta sugernd jen i negare.
Ei, las, flcule, c doar nu te lai btut n locul unei fete de care nu-i pas. i s
tii c taic-su n-o las s se mrite n afara clanului.
E foarte tnr, Alec, i mi-a fost mil de ea, a rspuns Jamie, defensiv. Doar att
i nimic altceva.
De data aceasta, Alec cel Btrn a scos un alt sunet scoian, pufnind dispreuitor la
auzul unei asemenea minciuni gogonate.

S-i spui asta lu mutu, flcule, poate el te-o crede. M rog, chiar dac nu-i
Laoghaire care, crede-m, nu-i cea mai proast alegere , ai fi o partid mai
bunicic dac ai avea i tu nite parale i un viitor; pe care le-ai avea dac ai fi
urmtorul Stpn. Ai de unde s i tot alegi fete, dac vreuna nu te alege pe tine mai
nti.
Alec a pufnit cu o veselie pe jumtate nghiit, ca un om care nu rde prea des.
Ca mutele la urciorul cu miere, flcule! Fr un sfan i un nume cum eti acum,
fetele tot ofteaz dup tine le-am vzut eu! a rostit el pufnind din nou. Nici muierea
asta englezoaic nu se poate ine departe de tine, i tocmai ce i-a murit brbatul!
ncercnd s previn ceea ce prefigura o serie de remarci tot mai de prost-gust la
adresa mea, am hotrt c era momentul s m trezesc de-a binelea. ntinzndu-m
i cscnd, m-am ridicat, frecndu-mi ochii pentru a evita s privesc spre vreunul
din cei doi.
Mmmm. Se pare c am adormit, am spus, clipind drgla spre ei.
Jamie, cu urechile cam sfeclii, mpacheta cu un deosebit interes resturile picnicului.
Alec cel Btrn se holba n jos la mine, de parc atunci m vedea pentru prima oar.
Te intereseaz caii, eh, domni? a ntrebat el.
Nu puteam spune c nu, n mprejurrile date. ncuviinnd c sunt foarte interesat
de cai, am fost delectat cu o exegez detaliat a mnzei din padoc, care acum se
odihnea somnoroas, lovind cu coada din cnd n cnd cte o musc.
Eti bine venit s vii s i priveti oricnd, domni, a ncheiat Alec, ct vreme
nu te apropii prea mult. C i distragi, i ei trebuie s mai i munceasc, nelegi
matale.
Era clar c voia s m trimit la plimbare, ns eu nu m-am lsat intimidat,
amintindu-mi motivul iniial pentru care venisem acolo.
Da, voi fi mai atent data viitoare, am promis. ns nainte de a m napoia la
castel voiam s vd cum e umrul lui Jamie, s scot bandajele.
Alec a aprobat ncet din cap, dar, spre surpriza mea, Jamie a fost cel care a refuzat
ateniile mele, ntorcndu-se pentru a se napoia la padoc.
Ah, mai trebuie s atepte o vreme, a spus el, privind ntr-o parte. Mai am multe de

fcut pe ziua de azi; poate mai trziu, dup cin, ce zici?


Foarte straniu; mai devreme nu pruse att de grbit s se ntoarc la munc. Dar nu
puteam s l forez s accepte ngrijirile mele, dac nu voia. Ridicnd din umeri, am
acceptat s l vd dup cin i m-am ntors pe deal pentru a m napoia la castel.
n timp ce urcam pe culmea dealului, m-am gndit la forma cicatricii de pe ceafa lui
Jamie. Nu era o linie dreapt, ca i cum ar fi fost fcut de o sabie lat englezeasc.
Rana era curbat, ca i cum tiul ar fi fost ncovoiat. Un ti asemenea unui topor
Lochaber? Dar din cte tiam eu, aceste topoare ucigtoare fuseser nu, erau, mam corectat purtate doar de membrii clanurilor.
Abia mai trziu pe drum mi-am dat seama. Pentru un tnr fugar, cu dumani
necunoscui, Jamie fusese remarcabil de ncreztor ntr-un strin.
Lsnd coul de picnic n buctrie, m-am ntors n cabinetul medical al rposatului
Beaton, acum lipsit de praf i strlucitor de curat dup ce fusese motruit de
ajutoarele harnice ale doamnei Fitz. Zecile de flacoane de sticl din dulap strluceau
n lumina slab ce intra pe fereastr.
Dulapul prea locul potrivit din care s ncep cu inventarierea ierburilor i a
leacurilor pe care le aveam deja la ndemn. Petrecusem ceva timp noaptea trecut,
nainte s m prind somnul, frunzrind paginile crii legate n piele albastr pe
care o luasem din cabinet. Volumul se dovedise a fi ndrumarul vindectorului, o
colecie de reete pentru tratamentul diverselor simptome i boli, ale cror
ingrediente se aflau acum nirate n faa ochilor mei.
Cartea era mprit n cteva seciuni: Centaurea, vomitive i excipiente, Tablete
i soluii, Cataplasme diverse i virtuile lor, Decocturi i antidoturi i una
destul de extins intitulat Purgative.
Citind cteva dintre reete, am nceput s neleg motivul insuccesului rposatului
Davie Beaton cu pacienii si.
Pentru durere de cap, se recomanda, se ia un bo de blegar de cal, se usuc cu
atenie, se piseaz, se amestec n bere fierbinte i se bea. Pentru convulsii la copii
se aplic n spatele fiecrei urechi cte cinci lipitori. Iar cteva pagini mai ncolo,
decocturile fcute din rdcini de rostopasc, curcum i sucul fcut din dou sute
de prscue nu pot dect s fie de mare folos n cazuri de glbinare. Am nchis
cartea, minunndu-m de numrul mare de pacieni ai rposatului vraci care,
conform notielor lui meticuloase, nu doar c supravieuiser tratamentului
prescris, dar se mai i vindecaser de bolile lor iniiale.

n dulap era un borcan mare de sticl nchis la culoare coninnd civa bulgri din
ceva cu un aspect dubios i, conform reetelor lui Beaton, mi era clar cam ce ar
putea fi. ntorcndu-l, am citit cu mare satisfacie eticheta scris cu litere de mn:
BALEG DE CAL. Socotind c o asemenea substan nu merita pstrat, am pus
deoparte cu grij borcanul fr a-l deschide.
Investigaiile urmtoare au dovedit c PURLES OVIS era varianta latineasc a unei
substane similare, de data aceasta provenind de la oi. URECHEA ORICELULUI sa dovedit a fi tot de origine animal, i nu vegetal; am mpins ntr-o parte flaconul
cu urechiuele rozalii i uscate, scuturndu-m nfiorat.
M ntrebasem ce erau prscuele, care aveau variante, precum stelnie sau
polute i care preau a fi un ingredient important n multe leacuri, aa c am fost
ncntat s descopr un flacon din sticl transparent cu un dop de plut cu aceast
denumire pe etichet. Recipientul era cam pe jumtate plin cu ceea ce preau a fi
nite pilule mici i cenuii. Acestea nu aveau mai mult de 60 de milimetri n
diametru i erau att de perfect rotunde nct m-am minunat de talentul de farmacist
al lui Beaton. Am dus flaconul mai aproape de ochi, minunndu-m ct era de uor.
Apoi am zrit striaiile fine ce brzdau fiecare pastil i picioruele
microscopice, chircite n fanta central. Am pus repede flaconul jos, tergndu-mi
mna de or, i am introdus un nou termen n lista mental pe care o alctuiam.
Prscuele erau de fapt plonie.
Mai erau cteva alte substane, mai mult sau mai puin inofensive, n borcanele lui
Beaton, precum i cteva ierburi uscate i extracte de care m puteam folosi. Am
gsit o pulbere de rdcin de iris i oetul aromatic utilizat de doamna Fitz pentru a
trata rnile lui Jamie MacTavish. De asemenea, angelic, pelin, rozmarin i ceva cu
eticheta ARAG PUTUROS. Am deschis precaut flaconul, ns nu coninea altceva
dect vrfuri fragede de ramuri de brad i o arom plcut balsamic a plutit n aer.
Am lsat sticla deschis i am aezat-o pe mas pentru a parfuma aerul din camera
nghesuit i ntunecat n vreme ce mi-am continuat inventarul.
Am aruncat borcane cu melci uscai; ULEI DE RME care prea a fi exact ce
scria pe etichet; VINUM MILLEPEDATUM miriapode, strivite i nmuiate n vin;
PUDR DE MUMIE EGIPTEAN o pudr cu un aspect incert, care cel mai
probabil provenea dintr-o albie noroioas de ru dect dintr-un mormnt de faraon;
SNGE DE PORUMBEL, ou de furnici, cteva broate uscate nvelite miglos n
muchi, i PUDR DE CRANIU UMAN. Al cui? m-am ntrebat.
Mi-a luat aproape ntreaga dup-amiaz pentru a duce la bun sfrit inspecia

dulapului i a cabinetului cu numeroase sertare. Cnd am terminat, aveam o


grmad de sticle, cutii i flacoane puse n faa uii pentru a fi aruncate i o colecie
mult mai mic de lucruri posibil folositoare, depozitat n dulap. Sttusem o vreme
n faa unui pachet mare de pnze de pianjen, ovind ntre cele dou grmezi. Att
ndrumarul lui Beaton, ct i amintirile mele vagi despre medicina tradiional
spuneau c pnzele de pianjen sunt bune pentru pansarea rnilor. Chiar dac le
consideram extrem de neigienice, experiena mea cu feele din pnz la marginea
drumului mi artase nevoia de a avea la ndemn ceva cu proprieti absorbante i
adezive, pentru bandajarea rnilor. n cele din urm, am aezat pnzele de pianjen
napoi n dulap, ntrebndu-m dac a putea gsi o modalitate de a le steriliza. Fr
a le fierbe, m-am gndit. Poate aburul le-ar cura fr a le distruge calitatea
adeziv.
Mi-am ters palmele de or, gndindu-m. Inventariasem aproape totul acum cu
excepia cufrului din lemn de lng perete. Am dat la o parte capacul, dar m-am
retras imediat din pricina mirosului ngrozitor.
Cufrul era depozitul de instrumente al cabinetului. nuntru se aflau mai multe
ferstraie, cuite, dli cu un aspect sinistru i alte unelte care preau mai degrab
potrivite pe un antier dect pentru a fi folosite pe esuturile delicate ale unui om.
Faptul c Davie Beaton nu considerase necesar s curee instrumentele ntre utilizri
explica duhoarea. M-am strmbat dezgustat la vederea petelor ntunecate de pe
unele lame, apoi am trntit capacul la loc. Am trt cufrul spre u, intenionnd s
i spun doamnei Fitz c instrumentele, odat fierte bine, pot fi date tmplarului
castelului, dac exista un asemenea meteugar.
Un freamt n spatele meu m-a alertat, la timp pentru a m feri s dau nas n nas cu
persoana care tocmai intrase pe u. M-am ntors i am vzut doi brbai tineri, unul
sprijinindu-l pe cellalt, care srea ntr-un picior. Piciorul ridicat era legat cu cteva
crpe pline de snge proaspt.
Am aruncat o privire n jur, apoi am artat spre cufr, n lips de altceva.
Aaz-te acolo, am spus.
Din cte se prea, noul medic al castelului tocmai i ncepuse activitatea.

8
Banchetul unei seri

M-am aezat pe patul din camera mea, complet extenuat. n mod straniu, mi fcuse
chiar plcere s rscolesc printre suvenirele rposatului Beaton, iar faptul c
tratasem civa pacieni, cu resursele mele limitate, m fcuse s m simt cu
adevrat puternic i util din nou. S simt piele i oase sub degete, s iau pulsuri, s
inspectez limbi i pupile, ntreaga rutin cu care eram att de obinuit, m ajutase
mult s mi nving sentimentul de panic paralizant care nu m prsise de cnd
czusem prin blocul de piatr. Orict de stranie ar fi fost situaia mea, i orict de
strin m-a fi simit, era cumva reconfortant s realizez c acetia erau cu adevrat
oameni obinuii. Cu carnea cald i proi, cu inimi pe care le simeam btnd i cu
plmni pe care i puteam auzi respirnd. Urt mirositori, plini de pduchi i
murdari, unii dintre ei, ns pentru mine asta nu era ceva nou. Cu siguran nu era
mai ru dect ntr-un spital de campanie. Iar rnile fuseser pn acum minore.
Simeam o satisfacie uria s fiu din nou capabil s uurez durerea cuiva, s
reaez o articulaie, s repar un ru. Lund responsabilitatea binelui altora asupra
mea m fcea s m simt mai puin nedreptit de capriciile oricrei sori
imposibile care m adusese aici i i eram recunosctoare lui Colum pentru c m
lsase s-o fac.
Colum MacKenzie. Un individ straniu. Un brbat cultivat, cu maniere impecabile i
deopotriv grijuliu, doar c acest nveli ascundea miezul su de oel. Oelul era
mult mai evident la fratele su, Dougal. Care era un rzboinic nnscut. Cu toate
acestea, vzndu-i mpreun, era evident care dintre ei doi era mai puternic. Colum
era cpetenie de clan, n ciuda defectului su fizic.
Sindromul Toulouse-Lautrec. Nu vzusem niciodat un caz, ns auzisem despre
boal. Numit dup ilustrul personaj care suferise de pe urma ei (care acum nc nu
exista, mi-am reamintit), era o boal degenerativ a oaselor i a esuturilor
conjunctive. Victimele erau adesea normale, dei bolnvicioase, pn la vrsta
pubertii, cnd oasele lungi ale picioarelor, sub presiunea de a menine poziia
dreapt a trupului, ncepeau s se sfrme i s se prbueasc sub ele nsele.
Pielea palid, cu zbrcituri premature, era un alt efect exterior al circulaiei proaste
ce caracteriza boala. La fel, pielea uscat i nodurile pronunate ale degetelor de la
mini i de la picioare, pe care deja le observasem. Pe msur ce picioarele se
rsuceau i se arcuiau n afar, coloana vertebral, pus astfel sub presiune, se

rsucea la rndul ei, cauznd un disconfort imens bolnavului. Am recitit n gnd


descrierea din manual a bolii, aranjndu-mi absent uviele zburlite. Numrul
redus de celule albe, riscul crescut de infecii, predispoziia timpurie pentru artrit.
Din cauza proastei circulaii a sngelui i a degenerrii esutului conjunctiv,
bolnavii erau ntotdeauna sterili i cel mai adesea i impoteni.
M-am oprit deodat, gndul zburndu-mi la Hamish. Fiul meu, spusese Colum
mndru, cnd mi prezentase biatul. Mmmm, am zis. Aadar, poate nu era
impotent. Sau poate era. ns ce noroc pentru Letitia c foarte muli dintre brbaii
MacKenzie semnau att de bine ntre ei.
Am fost ntrerupt din aceste gnduri interesante de o btaie neateptat n u. Unul
din bieii omniprezeni sttea n prag, cu o invitaie din partea lui Colum. Va fi un
banchet n Sala Mare, mi-a spus el, i MacKenzie ar fi onorat de prezena mea, dac
binevoiam s cobor.
Eram curioas s-l revd pe Colum n lumina ultimelor speculaii. Aadar, dup ce
am aruncat o privire rapid n oglind i am ncercat fr izbnd s mi aranjez
prul, am nchis ua n urma mea i mi-am urmat escorta prin coridoarele reci i
ntortocheate.
Sala arta diferit noaptea, chiar festiv cu fclii din lemn de pin trosnind uor de-a
lungul pereilor, aruncnd din cnd n cnd o flacr albstruie de terebentin.
Cminul uria n care ardea focul, cu numeroasele lui frigri i ceaune, i
diminuase activitatea dup frenezia mesei de sear; acum mai era un singur foc
mare, hrnit de doi buteni uriai ce ardeau mocnit, iar frigrile erau strnse n
scobitura emineului cavernos.
Mesele i bncile erau nc acolo, ns mpinse niel n spate pentru a lsa un spaiu
liber n apropierea cminului; din cte se prea, acolo urma s fie centrul
distraciei, cci jilul masiv din lemn sculptat al lui Colum fusese aezat ntr-o parte.
Colum nsui edea n el, cu o ptur clduroas acoperindu-i picioarele i o msu
scund cu o caraf i mai multe cupe aezat n apropiere, la ndemn.
Cnd m-a vzut ezitnd n arcad, mi-a fcut un semn prietenos s vin acolo,
artndu-mi o banc de lng el.
Sunt ncntat c ai cobort, doamn Claire, a rostit el, pe un ton familiar care m-a
surprins plcut. Gwyllyn va fi bucuros de public nou pentru cntecele lui, dei noi
ntotdeauna l ascultm cu plcere.
Cpetenia clanului MacKenzie prea destul de ostenit, am bgat de seam; umerii

largi erau uor lsai, iar ridurile premature ale chipului su erau adncite.
Am biguit cteva vorbe i am aruncat o privire n jurul slii. Oamenii ncepeau s
se strecoare nuntru, dar i ieeau, stnd de vorb n picioare n grupuri mici,
ocupnd treptat locurile pe bncile aliniate de-a lungul pereilor.
Poftim? m-am ntors, cci nu auzisem cuvintele lui Colum n sunetul crescnd de
voci, i m-am trezit c mi ofer carafa, minunat lucrat dintr-un cristal de un verde
palid. Lichidul dinuntru, vzut prin sticl, prea verde precum adncurile mrii,
ns ndat ce l turnai n pocal, se dovedea a fi de un trandafiriu pal minunat, cu o
arom din cele mai delicioase. Gustul era cel anticipat i am nchis ochii ncntat,
savurndu-l, ngduind vaporilor s mi gdile cerul gurii nainte de a lsa fiecare
nghiitur de nectar s-mi alunece vesel pe gt n jos.
E bun, nu-i aa?
Glasul adnc purta o und de amuzament i deschiznd ochii l-am vzut pe Colum
zmbindu-mi aprobator.
Am deschis gura s-i rspund i mi-am dat seama c delicateea catifelat a gustului
era amgitoare; vinul era destul de tare pentru a-mi amori uor coardele vocale.
Min minunat, am reuit s rostesc.
Colum a ncuviinat din cap.
Da, este cu adevrat o minune. Rhenish! Nu cunoti soiul?
Am dat din cap n timp ce el a plecat carafa peste cupa mea, umplnd-o cu lichidul
rozaliu sclipitor. i-a ridicat cupa innd-o de picior, rotind-o n faa ochilor astfel
ca flcrile s aprind scntei purpurii n licoare.
Dar tii s apreciezi un vin bun, a spus Colum, nclinndu-i pocalul pentru a se
bucura la rndul lui de aroma fructat. Dar e ceva natural, presupun, n familia
dumitale, fiind franuzoaic. Sau pe jumtate franuzoaic, a spune, s-a corectat cu
un fulger de zmbet. Din ce parte a Franei se trag rudele dumitale?
Am ezitat o clip, apoi mi-am zis stai ct mai aproape de adevr, ct de mult poi,
i am rspuns.
Este o legtur mai veche, i una destul de ndeprtat, dar rudele mele vin din
nord, din apropiere de Compigne.

Am realizat cu o oarecare surprindere n acel moment c rudele mele chiar erau de


undeva de lng Compigne. ntr-adevr, nu m ndeprtasem de adevr.
Ah. Dar nu ai fost niciodat acolo?
Am nclinat cupa, scuturnd din cap. Am nchis ochii i am inspirat adnc,
desftndu-m cu parfumul vinului.
Nu, am rspuns cu ochii nc nchii. Nici nu am ntlnit vreo rud pn acum.
Deschiznd ochii, l-am gsit privindu-m ndeaproape.
Dar i-am povestit deja.
El a ncuviinat, netulburat.
Da, mi-ai povestit.
Ochii lui erau de un cenuiu blnd, conturai n negrul genelor dese. Un brbat
foarte atrgtor, Colum MacKenzie, cel puin pn la mijloc. Privirea mi-a alunecat
pe lng el spre un grup ce sttea aproape de foc, unde am zrit-o pe soia lui,
Letitia, nsoit de cteva doamne, absorbit ntr-o conversaie animat cu Dougal
MacKenzie. Un brbat de asemenea foarte atrgtor, din cap pn n picioare.
Mi-am ndreptat din nou atenia spre Colum i l-am surprins privind pierdut spre
una din decoraiunile atrnate pe perete.
i, i-am spus i c a dori s mi continui cltoria spre Frana ct mai curnd
posibil, am rostit abrupt, ntrerupndu-i momentul de neatenie.
Da, mi-ai spus, a rspuns, amabil, i a luat din nou carafa, cu o ridicare
interogativ din sprncene.
Am ridicat cupa cu o mn sigur, punnd un deget la jumtatea nlimii pentru a-i
sugera c doresc doar puin, ns el a umplut cupa delicat nc o dat pn la buz.
Pi, dup cum i-am spus, doamn Beauchamp, a rostit el cu privirea aintit spre
vin, cred c trebuie s te mulumeti cu o mic ntrerupere a cltoriei, pn cnd
vom gsi o cale potrivit pentru a-i continua drumul. La urma urmelor, de ce atta
grab? Abia a venit primvara i mai sunt cteva luni pn cnd furtunile de toamn
vor face periculoas traversarea Canalului.

A ridicat i ochii, i carafa, fixndu-m cu o privire ptrunztoare.


Dar dac vrei s mi dai numele rudelor dumitale din Frana, a putea s le trimit
vorb dinainte ca s tie c vii, ce zici?
Prins cu minciuna, nu aveam alt ieire dect s bigui cteva cuvinte de genul pida-mai-vedem-poate-mai-ncolo, i s m scuz n grab sub pretextul c am nevoie
la toalet nainte s nceap spectacolul. Ghem i set Colum, dar meciul nc nu se
terminase.
Scuza mea nu fusese n totalitate fictiv i mi-a luat o vreme, rtcind prin
coridoarele ntunecate ale castelului, s ajung n locul cutat. Bjbind napoi, cu
paharul de vin nc n mn, am gsit arcada luminat spre sal, ns cnd am pit
nuntru, mi-am dat seama c ajunsesem la cealalt intrare i acum eram n captul
slii opus jilului lui Colum. n actualele circumstane, mi convenea, i am intrat
neobservat n camera lung, oprindu-m s stau de vorb cu diverse grupuri mici
de oameni n timp ce mi croiam drum pe lng perete spre una dintre bnci.
Aruncnd o privire spre cellalt capt al slii, am zrit un brbat suplu care trebuie
s fie Gwyllyn bardul, judecnd dup harpa mic pe care o ducea n brae. La un
semn al lui Colum, un servitor a dat fuga s i aduc cntreului un scunel, pe care
s-a aezat i a nceput s i acordeze harpa, ciupindu-i uor coardele, cu urechea
lng instrument. Colum a umplut un alt pocal cu vin din caraf i, cu un alt semn, i
l-a trimis prin servitor bardului.
A poruncit s i se-aduc pipa, i-a poruncit s i se-aduc cupa, i-a mai chemat pe
cei trei menestreli, a cntat ireverenios n barb, smulgndu-i tinerei Laoghaire o
privire ncruntat.
Sttea sub o tapiserie nfind un vntor cu ase ogari longilini care urmreau
frenetic un iepure de cmp.
Cam mult agitaie pentru un biet iepure, nu crezi? am spus vesel, artnd cu
mna spre tapiserie i prbuindu-m pe banc alturi de ea.
Ah! -, da, a rspuns ea precaut, trgndu-se uor mai ntr-o parte.
Am ncercat s ncep o conversaie prietenoas cu ea, dar de fiecare dat mi
rspundea monosilabic, mbujorndu-se i tresrind cnd vorbeam spre ea, aa nct
am renunat dup un timp, atenia fiindu-mi atras de scena din captul ncperii.
Dup ce i acordase mulumitor harpa, Gwyllyn scosese din veston trei fluiere din

lemn de mrimi diferite pe care le-a aezat pe o msu scund, la ndemn.


Atunci am observat c Laoghaire nu mprtea interesul meu fa de bard i
instrumentele lui. Se ncordase uor i trgea cu ochiul peste umrul meu spre
arcada de jos, retrgndu-se din cnd n cnd n penumbra de sub tapiserie pentru a
nu fi zrit.
Urmrindu-i privirea, am remarcat silueta nalt i rocovan a lui Jamie
MacTavish intrnd chiar n acel moment n sal.
Ah! Eroul galant! i place de el, nu-i aa? am ntrebat-o pe fata de lng mine.
Ea a dat energic din cap, ns obrajii ei aprini spuneau altceva.
Atunci s vedem ce putem face! am rostit, simindu-m volubil i mrinimoas.
M-am ridicat i i-am fcut vesel cu mna, s-i atrag atenia. Observndu-m,
tnrul i-a fcut loc prin mulime, zmbindu-mi. Nu tiam ce se petrecuse ntre ei
n curte, ns cnd a salutat-o pe fat, mi s-a prut destul de prietenos, dar cam
formal. Plecciunea spre mine a fost ceva mai relaxat; dup intimitatea forat a
relaiilor noastre de pn acum, i-ar fi fost imposibil s m trateze ca pe o strin.
Cteva acorduri din cellalt capt al ncperii au anunat nceputul iminent al
banchetului i ne-am ocupat repede locurile, Jamie aezndu-se ntre Laoghaire i
mine.
Gwyllyn era un brbat cu o figur tears, oase subiri i pr rar i moale, ns
ndat ce ncepea s cnte, nu l mai vedeai. Trupul lui servea doar ca punct focal n
care s i odihneti privirile n timp ce urechile i se desftau. A nceput cu o
melodie simpl, ceva n galic cu o rim armonioas a versurilor, acompaniat cu o
foarte uoar atingere a coardelor harpei, astfel nct fiecare strun ciupit prea,
prin vibraiile ei, s poarte ecoul cuvintelor de la un vers la urmtorul. Vocea sa era
neltor de simpl. La nceput nu te impresiona era plcut, ns fr prea mult
for. Dar pe urm descopereai c melodia i mergea direct la suflet, c fiecare
silab era limpede precum cristalul, chiar dac nu o nelegeai, vibrndu-i adnc n
minte.
Cntecul a fost primit cu un ropot cald de aplauze i bardul a trecut imediat la
urmtorul, de data aceasta n galez, dup cum mi s-a prut. n urechile mele suna
ca un soi de gargar foarte melodioas, ns cei din jurul meu preau s o neleag
foarte bine; fr ndoial o mai auziser nainte.

n timpul unei scurte pauze pentru a reacordarea instrumentului, l-am ntrebat pe


Jamie cu voce sczut.
Gwyllyn este la castel de mult timp? Apoi, amintindu-mi, am continuat: Ah, dar nu
ai de unde s tii! Am uitat c i tu eti aici de puin timp.
Dar am mai fost aici, a rspuns el, ntorcndu-i atenia spre mine. Am petrecut un
an la Leoch cnd aveam n jur de aisprezece ani i Gwyllyn era aici. Lui Colum i
place muzica lui. l pltete bine s stea. Trebuie s-l plteasc, cci galezul ar fi
bine primit n cminul oricrui lord, oriunde ar alege s rmn.
mi aduc aminte cnd ai fost aici nainte.
Era Laoghaire, nc mpurpurat n obraji, dar hotrt s se alture conversaiei.
Jamie i-a ntors capul pentru a o include, zmbind uor.
Ei, i aminteti? Nu aveai mai mult de apte sau opt ani. Pe vremea aceea nu prea
aveai ce vedea la mine, dac mi amintesc bine.
ntorcndu-se politicos spre mine, a ntrebat:
Deci nelegi galeza?
Da, dar tot mi amintesc, a continuat Laoghaire, fr s ia n seam ntreruperea.
Erai... - ah, vreau s spun tu nu i aminteti de mine, de atunci?
Degetele i se jucau emoionate cu pliurile fustei. Am observat c i rosese unghiile.
Atenia lui Jamie a prut distras de un grup din cellalt capt al slii, discutnd
aprins ceva n galic.
Poftim? a ntrebat el absent. Nu, nu cred. Dar totui, a mai spus, cu un zmbet,
ndreptndu-i deodat atenia napoi asupra ei. Nici nu te-ai putea atepta. Un
tntlu de aisprezece ani e prea absorbit de propria-i mreie ca s-i bage n
seam pe cei mai mici, care n ochii lui nu sunt dect o aduntur de copii cu mucii
pn-n barb.
Mi-am dat seama c remarca lui voia s fie o autoironie mai degrab dect o jignire
la adresa interlocutoarei lui, ns efectul nu a fost cel scontat. Am crezut c o pauz
scurt pentru a-i permite lui Laoghaire s i recapete stpnirea de sine era bine
venit, aa nct am intervenit imediat.
Nu, nu vorbesc deloc galeza. Ai idee ce a spus?

Ah, da.
i Jamie s-a lansat n ceea ce prea o recitare pe de rost a cntecului, tradus n
englez. Era, din cte se prea, o balad veche, despre un flcu care iubete o
fecioar (cum altfel?), dar se simte nevrednic de ea pentru c era srac i pleac pe
mare s se mbogeasc. Tnrul naufragiaz, ntlnete erpi de mare care l
amenin i sirene care l ademenesc, are aventuri, gsete o comoar, se ntoarce
acas i i gsete aleasa inimii cstorit cu prietenul lui cel mai bun, care, dei
era mai srac, avea totui ceva mai mult minte.
Dar tu ce ai alege? am ntrebat, tachinndu-l puin. Ai fi tnrul care nu s-ar
cstori fr avere sau ai lua fata i ai lsa bogiile n grija altora?
Aceast ntrebare prea s o intereseze i pe Laoghaire, care i-a ciulit urechile s
aud rspunsul, n timp ce se prefcea absorbit de melodia pe care ncepuse a o
cnta la fluier Gwyllyn.
Eu? a rspuns Jamie, aparent foarte interesat de ntrebare. Pi, din moment ce nu
am niciun ban i foarte puine anse s capt de undeva, cred c m-a putea
considera norocos dac a gsi vreo fat s m ia aa.
A dat din cap, zmbind cu gura pn la urechi.
Nu am curajul s m lupt cu erpii de mare.
Jamie a deschis gura s mai spun ceva, dar a fost redus la tcere de Laoghaire, care
i-a aezat timid o palm peste braul lui, apoi, roind, l-a tras imediat ndrt de
parc ar fi atins un fier ncins.
, a optit ea. Adic ncepe s spun poveti. Nu vrei s-l ascultai?
Ah, ba da.
Jamie s-a aplecat uor n fa, nerbdtor s aud povetile, apoi, dndu-i seama c
mi bloca vederea, a insistat s m aez n cealalt parte a lui, mpingnd-o pe
Laoghaire mai departe pe banc. Am vzut c tnra nu era foarte ncntat de noul
aranjament i am ncercat s m mpotrivesc, asigurndu-l c stteam foarte bine,
dar el nici nu a vrut s aud.
Nu, ai s vezi i ai s auzi mai bine aici. i pe urm, dac vorbete n galez, i
pot opti la ureche ce spune.

Fiecare moment al spectacolului bardului fusese ntmpinat cu aplauze nflcrate,


dei oamenii vorbeau ntre ei n oapt n timp ce el cnta, crend un murmur de
fundal sub notele dulci ale harpei. ns acum un soi de tcere expectativ s-a lsat
peste ntreaga adunare. Vocea lui Gwyllyn cnd vorbea era la fel de clar ca atunci
cnd cnta, fiecare cuvnt fiind rostit pe un ton ridicat pentru a ajunge netulburat
pn n cel mai ndeprtat ungher al slii nalte i rcoroase.
A fost odat ca niciodat, acum dou veacuri...
Vorbea n englez i am avut deodat un sentiment de dj-vu. La fel ncepuse i
cluza noastr de la Loch Ness, povestindu-ne legendele Marelui Lac.
Cu toate acestea, nu era o istorie cu fantome sau eroi; Gwyllyn ne-a spus povestea
spiriduilor.
Era pe vremuri un clan al spiriduilor, care locuia n apropiere de Dundreggan, a
nceput el. Iar dealul poart numele dragonului care-i avea slaul acolo, acela pe
care Fionn l-a ucis i l-a ngropat n locul unde a czut, aa c de aici se trage
numele de Dealul Dragonului. Dup ce Fionn i Feinn au murit, spiriduii care au
venit s locuiasc aici au ajuns s vrea ca mamele oamenilor s fie doici la copiii
lor, cci omul are ceva ce znele nu au, i ei s-au gndit c poate oamenii primeau
darul din laptele mamei i l puteau astfel transmite micuilor lor.
Acum, Ewan MacDonald din Dundreggan era afar n ntuneric, ngrijindu-i
animalele, n noaptea n care nevasta lui i-a adus pe lume primul fiu. O pal din
vntul nopii a trecut pe lng el i n suflarea vntului a auzit-o pe soaa lui oftnd.
Ea ofta i nainte ca fiul lor s se nasc, i auzind-o acolo, Ewan MacDonald s-a
ntors i i-a mplntat pumnalul n vnt, n numele Treimii. i soia lui a scpat i a
czut pe pmnt lng el.
Povestea a fost primit cu un soi de Oh! colectiv la sfrit i a fost repede urmat
de istorisiri despre inteligena i ingeniozitatea spiriduilor i alte basme despre
interaciunile lor cu lumea oamenilor. Unele erau n galez i altele erau n englez,
alternnd, din cte se prea, n funcie de care limb era mai potrivit ritmului
cuvintelor, cci toate aveau o frumusee a limbajului care trecea dincolo de sensul
povetii n sine. Dup cum mi promisese, Jamie mi traducea n oapt galeza, att
de repede i de uor, nct am avut impresia c trebuie s fi auzit acele basme de
nenumrate ori nainte.
Unul mi-a atras atenia n mod special, despre un brbat ntr-o noapte trzie pe
culmea unui deal fermecat, care a auzit o femeie cntnd trist i tnguitor, vocea

venind chiar din pietrele de pe deal. S-a apropiat s asculte i a auzit cntecul ei:
Sunt soia Lordului Balnain
Iar spiriduii m-au rpit din nou.
Aa c brbatul a dat fuga la casa lordului Balnain i l-a gsit pe proprietar plecat i
pe soia sa i fiul lui disprui. Omul a cutat n grab un preot i l-a adus napoi pe
colina fermecat. Acesta a binecuvntat stncile de pe deal i le-a stropit cu ap
sfinit. Deodat, noaptea s-a fcut mai ntunecat i s-a auzit un bubuit puternic ca
de tunet. Apoi luna a ieit de dup un nor i a luminat o femeie, soia lui Balnain,
care zcea epuizat pe iarb, cu pruncul n brae. Femeia era obosit, de parc venea
de departe, ns nu tia s spun unde fusese, nici cum ajunsese acolo.
i alii din sal aveau poveti de spus i Gwyllyn s-a odihnit pe scaunul su, sorbind
din vin, n timp ce unul fcea loc altuia lng foc, povestind ntmplri care ineau
ntreaga audien cu sufletul la gur.
Pe unele abia le auzeam. Eram i eu prins n mreje, ns n mrejele propriilor mele
gnduri, care mi se rostogoleau prin minte, formnd idei fantastice sub influena
vinului, a muzicii i a legendelor cu zne.
A fost cndva de mult, acum dou sute de ani
Totul se ntmpl acum dou sute de ani n povetile scoiene, mi spunea vocea
reverendului Wakefield n memorie. Acelai lucru ca A fost odat ca niciodat,
nelegi?
i femei prinse n pietrele de pe dealurile znelor, cltorind departe i ntorcnduse ostenite, care nu tiau unde fuseser, nici cum ajunseser acolo. mi simeam
prul de pe mini zburlindu-se ca i cum mi-ar fi fost frig i am nceput s le
fricionez nelinitit. Dou sute de ani. Din 1945 n 1743; da, destul de aproape. i
femei care cltoresc prin pietre. ntotdeauna erau femei? m-am ntrebat deodat.
i mi-a mai rsrit un gnd. Femeile se ntorceau. Agheasm, descntec sau cuit, cu
toatele se ntorceau. Aadar poate, doar poate, era posibil. Trebuie s m ntorc la
uriaii din piatr de la Craigh na Dun. Am simit o emoie ameitoare i am ntins
mna dup cupa de vin.
Ai grij!

Degetele mele au bjbit nesigure pe marginea cupei de cristal aproape pline pe


care o aezasem din neatenie pe banc lng mine. Braul lung al lui Jamie s-a
ntins ca fulgerul peste poala mea, salvnd la timp cupa de la dezastru. A ridicat
paharul, inndu-i delicat piciorul ntre dou degete puternice i l-a trecut uor
nainte i napoi pe sub nas. Apoi mi l-a dat napoi, ridicnd din sprncene.
Rhenish, am explicat amabil.
Da, tiu, a rspuns, pstrndu-i expresia interogativ. E al lui Colum, nu-i aa?
Pi, da. Vrei s guti puin? E foarte bun.
Am ridicat cupa cu o mn uor nesigur. Dup o clip de ezitare, a acceptat-o i a
ncercat s ia o nghiitur.
Aa-i, e bun, a spus el ntinzndu-mi napoi pocalul. i e de dou ori mai tare
dect vinul obinuit. Colum l bea seara, ca s mai scape de durerea de picioare. Ct
ai but? a ntrebat, cercetndu-m ndeaproape cu ochii mijii.
Dou, nu, trei cupe, am spus cu o oarecare demnitate. Vrei s sugerezi c a fi
ameit?
Nu, a spus cu sprncenele ridicate. Sunt uimit c nu eti. Majoritatea celor care
beau cu Colum sunt sub mas dup al doilea pahar.
A ntins braul i mi-a luat din nou cupa din mn.
Cu toate acestea, a adugat el cu fermitate, cred c cel mai bine e s te opreti sau
n-o s mai poi urca scrile.
A nclinat pocalul i l-a dat pe gt tacticos, apoi i-a ntins cupa goal lui Laoghaire
fr a se uita la ea.
Du-l napoi, te rog, ftuc, i-a spus el nonalant. S-a fcut trziu; cred c o s-o
conduc pe doamna Beauchamp n camera ei.
i trecndu-mi un bra pe sub cot, m-a condus spre arcad, lsnd-o pe fat s se
uite n urma noastr cu o expresie care m-a fcut s fiu recunosctoare c privirile
nu puteau ucide.
Jamie m-a urmat pn sus n camera mea i, cumva spre surprinderea mea, a intrat
dup mine. Surpriza s-a risipit cnd a nchis ua i imediat i-a scos cmaa de pe el.

Uitasem cu totul de bandajele lui, pe care intenionasem s i le scot n ultimele dou


zile.
A vrea s scap de astea, a spus el, trgnd de bandajele de celofibr i pnz de
sub bra. M irit de cteva zile.
n cazul sta m surprinde c nu le-ai scos singur, am spus ntinznd minile
pentru a-i desface nodurile.
Mi-a fost team, dup mustrarea pe care am primit-o cnd mi-ai pus primul
bandaj, a spus el rnjind impertinent spre mine. Am zis c, dac m ating de ele, m
aleg cu o btaie la fund.
S-ar putea s o primeti acum, dac nu te aezi i nu stai linitit, am rspuns,
fcnd-o pe severa.
Mi-am pus minile pe umrul lui bun i, niel ameit, l-am mpins n jos pe un
taburet scund de toalet.
I-am scos bandajul i am pipit cu grij articulaia. Era nc uor inflamat, puin
vnt, ns spre bucuria mea nu am simit niciun muchi ntins.
Dac erai att de nerbdtor s scapi de el, de ce nu m-ai lsat s i-l scot ieri
dup-amiaz?
Felul n care se comportase la padoc m nedumerise atunci, iar acum m nedumerea
i mai mult, vznd petele de piele nroit acolo unde marginile aspre ale
bandajelor de pnz l roseser pn aproape de carne. Am ridicat pansamentul
precaut, ns dedesubt totul era bine.
El mi-a aruncat o privire cu coada ochiului, apoi i-a cobort ochii, uor ruinat.
Ah, pi, e -, nu voiam s-mi scot cmaa de fa cu Alec.
Eti modest, ha? am ntrebat ironic, ridicndu-i braul pentru a testa extinderea
articulaiei.
Jamie a fcut o mic grimas la micare, ns a zmbit la ntrebarea mea.
Dac a fi, nu m-ai vedea stnd n camera asta pe jumtate dezbrcat, nu? Nu, e din
cauza semnelor de pe spate.

Vzndu-m c ridic sprncenele nedumerit, a nceput s mi explice.


Alec tie cine sunt adic, a auzit c am fost biciuit, ns el nu a vzut semnele. i
una e s tii ceva i alta e s vezi cu propriii ti ochi.
i-a pipit uor umrul rnit, ferindu-i privirea.
E sau poate c nu tii ce vreau s zic. Dar cnd tii c unui om i s-a fcut un ru,
e doar unul din lucrurile pe care le tii despre el i asta nu schimb prea mult felul
n care l vezi. Alec tie c am fost biciuit aa cum tie c am prul rocovan i asta
nu influeneaz felul n care se poart cu mine.
i-a ridicat pe urm privirea, cutnd vreun semn de nelegere din partea mea.
Dar cnd vezi cu ochii ti, e, a ezitat, cutndu-i cuvintele, e niel personal,
cred, ar fi cuvntul potrivit. Cred c dac mi-ar vedea cicatricile, nu s-ar putea
uita la mine fr s se gndeasc la pielea de pe spatele meu. i eu l-a vedea c la
asta se gndete i, vzndu-l pe el, mi-a aminti i eu...
S-a oprit deodat, ridicnd din umeri.
M rog. Nu prea m pricep s explic, este? Oricum, i eu sunt prea sensibil la
subiectul sta. La urma urmelor, eu nu vd ce e pe spatele meu, poate nu e att de ru
precum cred.
Vzusem nainte brbai rnii care abia se trau pe strad n crje, i oamenii
treceau pe lng ei ferindu-i privirile, i m-am gndit c explicaia lui Jamie era
destul de rezonabil.
Dar nu te deranjeaz c eu i-am vzut spatele?
Nu, nu m deranjeaz.
Glasul i era uor surprins, i a tcut o clip, gndindu-se la ntrebarea mea.
Cred c tu pari s ai darul de a m face s neleg c i pare ru pentru ce mi s-a
ntmplat fr s m faci s simt c i este mil de mine.
Sttea pe scaun linitit, fr a se mica n timp ce eu m nvrteam napoia lui i i
cercetam pielea de pe spate. Nu tiam ct de ru credea el c e, ns era destul de ru.
Chiar i n lumina lumnrilor i dup ce l mai vzusem o dat nainte, eram
ngrozit. nainte i vzusem doar un singur umr. Cicatricile i acopereau ntreaga

suprafa a spatelui de la umeri pn la talie. n timp ce multe dintre ele se


estompaser devenind nite linii subiri i albe, cele mai urte dintre ele formau
triunghiuri groase argintii, tind de-a curmeziul muchilor netezi. M-am gndit cu
prere de ru c trebuie s fi fost cndva un spate destul de frumos. Pielea i era alb
i proaspt i liniile oaselor i ale muchilor erau nc solide i graioase, umerii
drepi i solizi i coloana vertebral, o adncitur lin i dreapt, spat adnc ntre
coloanele rotunde ale muchilor ce se nlau de o parte i de cealalt a ei. Jamie
avea dreptate. Privind la dezastrul sadic de pe spatele su nu m-am putut mpiedica
s nu mi imaginez ce l cauzase. Am ncercat s nu mi imaginez braele
musculoase ridicate, ntinse i legate cu funii ce tiau n pielea ncheieturilor, chipul
ncadrat de prul armiu, strns lipit de stlpul de btaie n agonie, ns cicatricile
aduceau prea viu n minte aceste imagini. Oare urlase de durere? Am alungat ndat
gndul. Auzisem poveti care scpaser din Germania postbelic, despre atrociti
mult mai grave dect aceasta, ns el avea dreptate, auzindu-le povestite nu era
acelai lucru cu a le vedea.
Fr s vreau am ntins palma, de parc a fi putut s l vindec doar cu o atingere i
s i terg urmele rnilor cu degetele. El a oftat adnc, ns nu a fcut nicio micare
atunci cnd am urmrit cu atingerea mea urma cicatricilor adnci, una cte una, ca
i cum a fi vrut s l fac s simt ct de extins era rul pe care nu l putea vedea. La
sfrit, mi-am odihnit palmele pe umerii lui n tcere, cutndu-mi cuvintele.
El i-a pus palma peste a mea i a strns-o uor, acceptnd toate cuvintele pe care nu
i le puteam spune.
Alii au fost i mai ru, domni, a zis el ncet.
Apoi mi-a dat drumul minii i vraja s-a rupt.
Se pare c se vindec bine, a spus, ncercnd s priveasc ntr-o parte la rana de pe
umr. Nu m mai doare att de tare.
Asta e bine, am replicat, dregndu-mi glasul de un nod care prea s se fi pus.
Rana se vindec bine; a fcut coji curate i nu a supurat. Doar s o ii curat i s nu
foloseti braul mai mult dect e nevoie n urmtoarele dou-trei zile.
L-am btut pe umrul sntos, n semn c s-a terminat consultaia. Jamie i-a pus
singur cmaa, vrndu-i poalele lungi n kilt.
A fost un moment straniu cnd a rmas n pragul uii, cutnd s spun ceva de bunrmas. n cele din urm m-a invitat a doua zi la grajduri, s vd un mnz abia
nscut. I-am promis c voi veni i ne-am spus noapte bun, amndoi vorbind n

acelai timp. Am rs i am nclinat capul unul spre cellalt absurd, cnd am nchis
ua. Pe urm m-am dus la culcare i am adormit ameit de vin, visnd visuri tulburi
pe care diminea nu mi le-am putut aminti.

A doua zi, dup o diminea lung n care am tratat ali pacieni i am cotrobit prin
cmar dup ierburi folositoare pentru a reumple dulapurile din cabinet i cu o
oarecare solemnitate am scris n jurnalul negru de consultaii al lui Davie Beaton,
am prsit n cele din urm ncperea nghesuit i ntunecat n cutare de aer
proaspt i micare.
Pentru moment, nu aveam niciun pacient i am profitat de ocazie pentru a explora
etajele superioare ale castelului, aruncnd o privire n odile goale i scrile
spiralate, fcndu-mi n minte o hart a locului. Avea un plan cel puin neobinuit.
Ici i colo fuseser adugate tot felul de lucruri de-a lungul anilor, nct acum era
greu de spus dac la nceput castelul avusese un plan unitar. n acest salon, de
exemplu, era un alcov construit n zidul de lng scri, fr un scop aparent dect
acela de a umple un spaiu gol prea mic pentru o camer complet. Alcovul era n
parte ascuns privirilor de o draperie care cdea din tavan, din pnz n dungi; a fi
trecut pe lng el fr s m opresc, dac nu mi-ar fi atras atenia o strlucire alb
din interior. M-am oprit la un pas de deschidere i am ncercat s vd ce e. Era
mneca de la cmaa lui Jamie cuprinznd spatele unei fete, trgnd-o aproape de el
pentru a o sruta. Ea s-a aezat n poala lui i prul ei auriu a strlucit n raza de
soare care ptrunsese prin ni, reflectnd lumina precum solzii unui pstrv care
tia un izvor ntr-o diminea nsorit.
M-am oprit, netiind ce s fac. Nu voiam s i spionez, dar mi era team c sunetul
pailor mei pe lespezile coridorului le va atrage atenia. n timp ce ezitam, Jamie s-a
desprins din mbriare i a ridicat ochii. Privirile ni s-au ntlnit i chipul i s-a
crispat alarmat, recunoscndu-m. Ridicnd o sprncean i ridicnd din umeri uor
ironic, a aezat fata mai bine pe un genunchi i s-a aplecat din nou s o srute. Am
ridicat din umeri la rndul meu i m-am ndeprtat pe vrfuri. Nu era treaba mea. Nu
m ndoiam ns c att Colum, ct i tatl fetei ar considera aceast nsoire ct se
poate de nepotrivit. Urmtoarea btaie avea s fie pentru Jamie pe drept, dac nu i
alegeau mai atent locul de ntlnire.
Gsindu-l la cin alturi de Alec, m-am aezat n faa lor la masa cea lung. Jamie
m-a salutat destul de politicos, ns cu o expresie vigilent n priviri. Alec cel Btrn
m-a ntmpinat cu obinuitul su Mmmhmmm. Femeilor, dup cum mi explicase
la padoc, nu le plceau caii i, n consecin, nu aveai ce s discui cu ele.

Cum merge mblnzirea calului? am ntrebat, pentru a ntrerupe mestecatul


laborios din cealalt parte a mesei.
Destul de bine, a rspuns Jamie precaut.
L-am privit peste platoul cu napi fieri.
Parc i-s niel umflate buzele, Jamie. Te-a lovit vreun cal? am ntrebat, viclean.
Da, a rspuns el mijindu-i ochii. i-a ntors capul cnd nu eram atent.
Glasul i era domol, ns pe sub mas am simit un picior mare aezndu-se peste al
meu. Pentru moment, atingerea era uoar, ns ameninarea era evident.
Foarte ru; mnzele astea pot fi periculoase, am rostit, inocent.
Piciorul a apsat i mai tare cnd Alec a ntrebat:
Mnze? Dar tu nu ai treab cu mnzele, flcule!
Am ncercat s-i mping piciorul ntr-o parte, folosindu-m de cellalt picior, dar
nu am reuit. ns am izbutit s i trag una n glezn, scurt. Jamie a tresrit brusc.
Ce-i cu tine, biatule? a ntrebat Alec.
Mi-am mucat limba, a biguit Jamie, privindu-m ncruntat peste mna cu care i
astupase gura.
Neisprvit necopt i tlmb. Dar la ce s te atepi din partea unui prostnac care
nu-i n stare s se dea la o parte cnd un cal
Alec a continuat vreme de cteva minute s i acuze ajutorul de nendemnare,
trndvie, prostie i inepie general. Jamie, probabil cea mai ndemnatic
persoan pe care o ntlnisem vreodat, i-a inut fruntea n pmnt i a mncat
impasibil n timpul diatribei, dei obrajii i se mpurpuraser. Mi-am inut ochii sfios
n farfurie pentru tot restul mesei. Refuznd o a doua porie de tocan, Jamie s-a
ridicat de la mas pe neateptate, ntrerupnd tirada lui Alec. Btrnul ngrijitor de
cai i cu mine am mestecat n tcere alte cteva minute. tergndu-i farfuria cu o
ultim bucat de pine, brbatul a vrt-o n gur i s-a lsat pe spate, msurndum sardonic cu singurul su ochi albastru.
N-ar trebui s iei biatul peste picior, mi-a spus el ca i cum am fi vorbit despre

vreme. Dac aa ceva ajunge la urechile lui Colum sau ale lui taic-su, Jamie s-ar
putea alege cu ceva mai mult dect un ochi vnt.
Cum ar fi cu o soie? am spus, privindu-l drept n ochi.
Alec a nclinat uor din cap.
S-ar putea. Dar fata nu-i ce-i trebuie lui.
Nu?
Eram niel surprins, dup ce i auzisem fr s vreau remarcile din padoc.
Nu, el are nevoie de o femeie, nu de o fat. i Laoghaire o s rmn fat i cnd
o s aib cincizeci de ani.
Buzele btrne i acrite s-au strmbat ntr-un soi de zmbet.
Poate crezi c eu am trit n grajd toat viaa, dar am avut o nevast care era
femeie i tiu foarte bine diferena.
Ochiul albastru m-a fulgerat n timp ce se ridica de pe scaun.
La fel de bine tii i matale, domni.
Am ntins braul, vrnd s-l opresc.
De unde tii, am nceput.
Alec cel Btrn a rs batjocoritor.
Oi fi avnd eu numai un ochi, dar nu-s orb.
S-a ndeprtat greoi, pufnind. Am gsit scrile i am urcat n camera mea, gndindum care o fi fost tlcul, dac era vreunul, ultimelor cuvinte ale btrnului ngrijitor
de cai.

9
Adunarea

Viaa mea prea s capete o anumit structur, dei nc nu avea o rutin bine
stabilit. M deteptam n zori, odat cu restul locuitorilor castelului, i luam micul
dejun n Sala Mare, iar pe urm, dac doamna Fitz nu avea pacieni pentru mine,
plecam la munc n grdinile vaste ale castelului. i alte femei munceau acolo n
mod regulat, cu ajutorul unui grup de biei de diferite vrste, care veneau i plecau,
crnd gunoiul, uneltele i roabele cu blegar. Eu de obicei munceam ntreaga zi
acolo, uneori ducndu-m la buctrii pentru a ajuta la prepararea unei noi recolte
proaspt culese, pentru mncare sau conserve, dac nu se ivea vreo urgen care s
m trimit n Vizuin, aa cum i spuneam acum camerei ororilor lsate n urm de
rposatul Beaton.
Din cnd n cnd, ddeam curs invitaiei lui Alec i vizitam grajdurile sau padocul,
bucurndu-m de vederea cailor care i lepdau prul zburlit de pe iarn, crescnd
puternici i cu prul lucios de la iarba de primvar.
n unele seri m duceam la culcare imediat dup cin, epuizat de munca de peste zi.
n alte di, cnd puteam ine ochii deschii, participam la serbrile din Sala Mare
pentru a asculta povetile, cntecele i muzica de harp sau de cimpoi care
nveseleau seara. l ascultam pe Gwyllyn, bardul galez, ore ntregi, vrjit de vocea
lui, n ciuda faptului c de cele mai multe ori nu nelegeam niciun cuvnt.
Pe msur ce locuitorii castelului au nceput s se obinuiasc cu prezena mea i eu
cu a lor, cteva dintre femei au nceput s dea semne timide de prietenie, s m
includ n conversaiile lor. Erau n mod fi foarte curioase n ceea ce m
privete, ns eu rspundeam tuturor tentativelor de a m trage de limb cu
variaiuni ale povetii pe care i-o spusesem lui Colum i, dup o vreme, au neles
c asta era tot ce puteau scoate de la mine. ns, dup ce au aflat c m pricepeam
puin la medicin i vindecare, interesul a crescut i mai mult i au nceput s m
ntrebe despre leacuri pentru copiii, brbaii i animalele lor, n unele cazuri fcnd
o prea mic deosebire ca importan ntre ultimele dou.
Pe lng ntrebrile i brfele obinuite, se vorbea destul de mult despre Adunarea
ce urma s aib loc, despre care l auzisem i pe Alec cel Btrn discutnd la padoc.
Am ajuns la concluzia c era un eveniment de o oarecare importan i de aceasta
m-am convins tot mai mult vznd ce pregtiri se fceau. Un uvoi constant de

alimente curgea spre buctriile vaste i mai bine de douzeci de carcase jupuite
fuseser atrnate n adpostul pentru tierea animalelor, n spatele unei perdele de
fum aromat care inea mutele la distan. Butoaie mari pline cu bere erau aduse cu
cruele i pe urm transportate cu roabele pn n beciurile castelului, saci de fin
fin erau adui de la moara din sat pentru copt i couri cu ciree i piersici erau
culese zilnic din livezile de dincolo de zidul castelului.
Am fost invitat s particip la una din aceste expediii de cules fructe mpreun cu
cteva tinere din castel i am acceptat cu bucurie, ncntat s ies de sub umbra
asupritoare a zidurilor de piatr.
n livad era frumos i m-am bucurat nespus s rtcesc prin ceaa rcoroas a
dimineii tipic scoiene, plimbndu-mi degetele printre frunzele umede ale pomilor,
cutnd cireele nvpiate i caisele rotunde i catifelate, strngndu-le uor pentru
a simi dac sunt coapte. Le culegeam doar pe cele mai bune, aezndu-le n couri
n grmezi mari i suculente, mncnd ct de multe puteam i aducnd n castel
restul pentru a le pune n tarte i plcinte. Rafturile imense ale cmrii erau acum
aproape pline cu foietaje, siropuri, jamboane i tot felul de delicatese.
Ci oameni vin n mod obinuit la Adunare? am ntrebat-o pe Magdalen, una
dintre fetele cu care m mprietenisem.
Ea i-a ncreit nasul pistruiat i crn, gnditoare.
Nu tiu prea bine. Ultima Adunare la Leoch a fost acum mai bine de douzeci de
ani i atunci, hmmm, poate au venit dou sute de oameni cnd a murit btrnul
Jacob i Colum a fost ales cpetenie. Anul sta ar putea fi mai muli; a fost un an
bun pentru recolte i oamenii au pus un ban deoparte, aa c muli dintre ei or s
vin cu nevestele i cu copiii.
Musafirii deja ncepeau s soseasc la castel, dei auzisem c prile oficiale ale
Adunrii, jurmntul, vntoarea i jocurile aveau s debuteze peste cteva zile. Cei
mai de vaz nobili i arendai ai lui Colum erau gzduii ntre zidurile castelului n
timp ce argaii i soldaii mai sraci i aezaser tabra pe un cmp lsat nelucrat n
josul prului care alimenta lacul castelului. Cldrari, igani nomazi i vnztori
ambulani improvizaser un soi de blci n apropierea podului. Locuitorii castelului
i ai satului din apropiere ncepuser a veni la blci la lsarea serii, cnd muncile
zilei se ncheiau, pentru a cumpra unelte i alte mruniuri sau pentru a privi
jonglerii i a se pune la curent cu ultimele brfe.
Eu urmream ndeaproape cine venea i cine pleca i mi fcusem un obicei de a m

duce la grajduri i la padoc. Acum erau o mulime de cai, cei ai musafirilor fiind
ngrijii n grajdurile castelului. n confuzia i aglomeraia din timpul Adunrii, m
gndeam, nu era greu s m fac nevzut.

n timpul unei expediii de cules fructe la livad am ntlnit-o pentru prima dat pe
Geillis Duncan. Dup ce descoperisem plria-arpelui sub rdcinile unui arin,
cutam s gsesc altele. Plriile roietice creteau n mnunchiuri micue, de doar
patru sau cinci ciuperci, ns erau cteva mnunchiuri mprtiate prin iarba nalt
din aceast zon a livezii. Glasurile femeilor care culegeau fructe se stingeau pe
msur ce m ndreptam spre marginea livezii, oprindu-m i aplecndu-m pentru
a culege tulpinile plpnde.
Soiul sta e otrvitor, a spus o voce din spatele meu.
M-am ridicat de lng mnunchiul de ciuperci peste care eram aplecat, lovindu-m
tare cu capul de o creang a pinului sub care creteau.
n timp ce vederea mi se limpezea, am realizat c hohotele de rs veneau de la o
tnr nalt, poate cu civa ani mai n vrst dect mine, cu prul blond i tenul ca
laptele, cu cei mai frumoi ochi verzi pe care i vzusem vreodat.
Iart-m, te rog, c rd de dumneata, a spus ea, cu gropie n obraji n timp ce
pea n adncitura unde m aflam, ns nu m-am putut abine.
mi imaginez c artam destul de caraghios, am spus, niel nepoliticos, frecndumi cucuiul din cretet. i i mulumesc pentru sfat, dar tiu c ciupercile astea sunt
otrvitoare.
Ah, tiai? n cazul sta, cui vrei s-i faci felul cu ele? Soului dumitale, poate? Smi spui, rogu-te, dac au efect, ca s ncerc i eu pe brbatul meu.
Zmbetul ei era molipsitor i m-am pomenit zmbindu-i i eu.
I-am explicat c, dei plriile ciupercilor erau otrvitoare, puteai pregti o pudr
din ciupercile uscate care era foarte eficace n oprirea sngerrilor, dac era
aplicat direct pe ran. Sau aa spunea doamna Fitz; eram mai degrab nclinat s i
dau ei crezare dect ndrumarului vindectorului pe care mi-l lsase motenire
Davie Beaton.
Ah, i-auzi! a spus ea, nc zmbind. Dar tiai c acestea, a spus ea aplecndu-se
i culegnd o mn de flori micue violet cu frunzele n form de inim... pornesc

sngerarea?
Nu, am rspuns, surprins. De ce ar vrea cineva s sngereze?
Ea m-a privit cu o expresie de calm exasperat.
Ca s scapi de un copil pe care nu i-l doreti. i d drumul la sngerare, dar
numai dac le foloseti devreme. Dac e prea trziu, te pot ucide i pe tine, i pe
copil.
Pari s te pricepi la asta, am remarcat, nc iritat c prusem stupid.
Puin. Fetele din sat mai vin la mine din cnd n cnd pentru astfel de leacuri i
cteodat i femei mritate. Spun despre mine c sunt vrjitoare, a zis lrgindu-i
ochii strlucitori, prefcndu-se uimit, apoi a zmbit. Dar soul meu e procuratorul
fiscal al comitatului, aadar nu o spun cu voce tare. Acum, flcul pe care l-ai adus
cu dumneata, a continuat ea dnd din cap, pentru el s-au but cteva filtre de
dragoste. E al dumitale?
Al meu? Cine? Adic, -... Jamie? am ntrebat, luat prin surprindere.
Tnra femeie m privea amuzat. S-a aezat pe o buturug, nvrtind absent o
uvi de pr blond n jurul arttorului.
Ah, da. Sunt cteva care s-ar aeza la casa lor pentru un brbat cu ochii i prul
lui, indiferent de preul care s-a pus pe capul lui sau dac are sau nu bani. Taii lor
sunt de alt prere, desigur. Acum, eu, a continuat ea privind n deprtare, eu sunt
genul practic. M-am mritat cu un brbat cu o cas frumoas, cu ceva bani pui
deoparte i cu o poziie bun. Ct despre pr, nu are deloc, iar despre ochi, nu i-am
observat niciodat, dar nu m bate prea mult la cap.
Mi-a artat coul ei: nuntru se aflau patru rdcini bulboase.
Rdcin de nalb, mi-a explicat ea. Soul meu are din cnd n cnd probleme cu
stomacul. Trage nite vnturi ca un taur.
M-am gndit c era bine s opresc conversaia noastr nainte ca subiectul s scape
de sub control.
Dar nu m-am prezentat, am spus ntinznd o mn pentru a o ajuta s se ridice de
pe buturug. Numele meu este Claire. Claire Beauchamp.

Mna care a strns-o pe a mea era delicat, cu degete albe, lungi i subiri, dei am
bgat de seam c vrfurile erau ptate, probabil de la seva ierburilor i fructelor
care se aflau n co alturi de rdcinile de nalb.
tiu cine eti, a rspuns ea. Satul vuiete de zvonuri de cnd ai ajuns la castel.
Numele meu este Geilie, Geillis Duncan.
A aruncat o privire n coul meu.
Dac vrei s culegi balgan-buachrach, pot s i art unde cresc cele mai bune.
M-am artat de acord i ne-am plimbat o vreme prin vlcelele din apropierea
livezii, cutnd pe sub buturugile putrezite i prin jurul malurilor lacurilor
scnteietoare de munte, unde ciupercile otrvitoare creteau din belug. Geilie era o
adevrat enciclopedie a plantelor locale i a ntrebuinrilor lor medicinale, dei
despre unele din cele din urm aveam ndoieli, asta ca s m exprim delicat. De
exemplu, consideram destul de improbabil ca sorbestreaua s fac s creasc negi
pe nasul unui duman i m ndoiam c creiorul de pdure putea transforma
broatele rioase n porumbei. Mi-a dat toate aceste explicaii cu o privire ireat
care mi-a dat de bnuit c mi testa cunotinele sau voia s vad dac eram sau nu
vrjitoare.
n ciuda ctorva tachinri, am gsit compania ei plcut, cu o inteligen ager i o
filozofie de via vesel, dei uor cinic. Prea s tie totul despre toat lumea din
sat, din mprejurimi i din castel. Explorarea noastr a fost ntrerupt de momente
de odihn n timpul crora m-a delectat cu poveti despre problemele stomacale ale
soului ei i cu brfe uor maliioase, ns amuzante.
Se spune c Hamish nu ar fi fiul tatlui su, a spus ea la un moment dat, referinduse la unicul copil al lui Colum, bieelul cu prul rocat de vreo opt ani pe care l
vzusem la cina din sal.
Nu am fost foarte surprins s aud aceast brf, dup ce mi formasem propriile
mele convingeri n privina asta. Am fost doar mirat c exista doar un singur copil
cu origini chestionabile, presupunnd c Letitia fusese fie norocoas, fie suficient
de inteligent nct s apeleze din timp la cineva precum Geilie. Fr s m gndesc
prea mult, i-am spus asta nsoitoarei mele.
i-a aruncat pe spate prul lung i blond i a rs.
Nu, nu a apelat la mine. Frumoasa Letitia nu are nevoie de ajutor din partea
nimnui n asemenea chestiuni, crede-m. Dac oamenii caut o vrjitoare prin

aceste locuri, ar face mai bine s caute la castel dect n sat.


Vrnd s schimb ct mai repede subiectul spre ceva mai puin delicat, am rostit
primul lucru care mi-a venit n minte.
Dac Hamish nu e feciorul lui Colum, al cui se crede a fi? am ntrebat, crndum pe o movil de bolovani.
Pi, al flcului, desigur.
i-a ntors faa spre mine, cu buzele zmbind ironic i ochii verzi strlucind viclean.
Al tnrului Jamie.

ntorcndu-m singur n livad, m-am ntlnit cu Magdalen, cu prul despletit
ieindu-i de sub bonet i ochii mrii de ngrijorare.
Ah, aici erai, a spus ea cu un oftat de uurare. Ne ntorceam n castel cnd te-am
pierdut.
Foarte amabil din partea dumitale s te ntorci pentru mine, am spus, ridicnd
coul cu ciree pe care l lsasem n iarb. Dar tiu drumul napoi.
Ea a dat din cap.
Ar trebui s ai grij, draga mea, cnd umbli singur prin pdure, cu cldrari i
ranii care vin la Adunare. Colum a dat porunc...
S-a oprit deodat, ducndu-i mna la gur.
A dat porunc s fiu supravegheat? am sugerat, cu voce blnd.
Ea a ncuviinat din cap, fr convingere, de team, desigur, s nu m ofenseze. Am
ridicat din umeri i am ncercat s zmbesc, pentru a-i alunga temerile.
Pi, e normal, m gndesc, am spus. La urma urmelor, nu tie cine sunt i cum am
ajuns aici. Are doar cuvntul meu n care s se ncread.
Curiozitatea mi-a nvins precauia:
Cine crede Colum c sunt, am ntrebat, ns fata doar a scuturat din cap.

Eti englezoaic, a fost tot ce a spus.


A doua zi nu m-am dus n livad. Nu pentru c mi s-a poruncit s rmn n castel, ci
pentru c ocupanii castelului au fost afectai de o toxiinfecie alimentar care mi-a
solicitat serviciile de vindector. Dup ce am fcut tot ce am putut pentru bolnavi,
am ncercat s descopr sursa acestei neplceri. Care s-a dovedit a fi o carcas de
vit stricat, din abator. A doua zi, eram n adpostul de sacrificat animale,
mutruluindu-l pe starostele afumtorilor pentru lipsa de grij n privina
conservrii crnii, cnd ua s-a deschis deodat n spatele meu, aruncnd asupra
mea un val de fum neccios.
M-am ntors, cu ochii n lacrimi, pentru a vedea silueta amenintoare al lui Dougal
MacKenzie prin fumul de lemn de stejar.
Acum supraveghezi i mcelritul, pe lng doftoriceal, eh, doamn? a ntrebat
el batjocoritor. n curnd o s ai ntregul castel la degetul mic i jupneasa Fitz o si caute de lucru n alt parte.
Nu-mi doresc s am de a face cu castelul vostru mizerabil, i-am rspuns tios,
tergndu-mi ochii nlcrimai, care au lsat dre negre de fum pe batist. Nu vreau
dect s plec de aici, ct mai curnd posibil.
El i-a nclinat capul curtenitor, nc rnjind.
n cazul sta, a putea s-i ndeplinesc dorina, a rspuns el. Cel puin pentru o
vreme.
Am lsat batista jos i l-am fixat cu privirea.
Ce vrei s spui?
A tuit i a fcut semn cu mna spre fum, care acum se ndrepta n direcia lui. M-a
tras afar din adpost i m-a ntors n direcia grajdurilor.
i spuneai ieri lui Colum c ai nevoie de creior de pdure i de alte ierburi
vrjitoreti?
Da, s fac nite leacuri pentru cei care au fost otrvii cu mncare. i ce e cu asta?
am ntrebat, nc bnuitoare.
El a ridicat din umeri, binedispus.

Doar c m duc n sat la fierar s potcovesc trei cai. Nevasta perceptorului se


ocup de leacuri i plante i are provizii la ndemn. Fr ndoial c are ierburile
alea de care ai nevoie, c nu-s foarte greu de gsit. i dac binevoieti, doamn, eti
bine venit s clreti unul din cai, s m nsoeti pn n sat.
Soia perceptoruluil? Doamna Duncan?
M-am simit deodat mai vesel. Gndul c voi scpa din castel, chiar i pentru
scurt vreme, era irezistibil. Mi-am ters n grab obrajii i mi-am vrt batista
murdar n cingtoare.
S mergem.

Am savurat scurta cltorie clare la vale pn n satul Cranesmuir, dei ziua era
ntunecat i norii acopereau cerul. Dougal era ntr-o dispoziie de zile mari,
sporovind i glumind vesel pe toat durata drumului.
Mai nti ne-am oprit la fierar, unde Dougal a lsat cei trei cai, apoi m-a luat pe a n
spatele lui pn pe strada principal unde se afla casa familiei Duncan. Un conac
impozant cu brne din lemn, cu patru etaje, primele dou fiind decorate cu ferestre
elegante, cu ochiuri de geam n form de romb, pictate n tonuri pastelate de
purpuriu i verde.
Geilie ne-a ntmpinat vesel, ncntat de companie ntr-o asemenea zi mohort.
Splendid! a exclamat ea. Abia ateptam s am o scuz s rscolesc cmara s
aranjez anumite lucruri. Anne!
O servitoare scund, ntre dou vrste i cu un chip precum merele iarna, a aprut
pe o u pe care nu o observasem, fiind ascuns n curbura emineului.
Du-o pe doamna Claire n cmar, i-a poruncit Geilie, i pe urm d fuga i adune o gleat cu ap de izor. De la izvor, te rog, nu de la fntna din pia! S-a ntors
spre Dougal. Am pus deoparte tonicul pe care i l-am promis fratelui dumitale. Vrei
s vii o clip cu mine n buctrie?
Am urcat n urma fundului rotund ca un dovleac al servitoarei un ir de trepte din
lemn, ajungnd ntr-un pod surprinztor de lung i de rcoros. Spre deosebire de
restul casei, aceast ncpere avea ferestre cu ram din lemn, nchise acum pentru a
ine la distan umezeala, dar prin care intra mult mai mult lumin dect prin cele
mohorte i moderne ale salonului de la parter.

Era clar c Geilie i cunotea meseria de vnztoare de plante medicinale. Camera


era echipat cu rame lungi pentru uscat plante, acoperite cu pnz, crlige pentru
uscat plantele deasupra emineului i rafturi fr ui de-a lungul pereilor, cu
lemnul perforat pentru a permite aerului s circule. Aerul era impregnat de aroma
delicioas i piperat a busuiocului, rozmarinului i lavandei uscate. O tejghea
lung, surprinztor de modern, se ntindea de-a lungul unui perete. Acolo se aflau
o varietate impresionant de mojare, pistiluri, boluri pentru mixat i linguri, toate
imaculate.
Geilie a aprut dup un interval destul de lung de timp, mbujorat de la urcatul
scrilor, ns zmbitoare, anticipnd lunga dup-amiaz care ne atepta, plin de
ierburi tmduitoare i brfe.
A nceput s plou uor, stropii lovindu-se de ferestrele lungi, ns focul micu care
ardea n cminul cmrii asigura o atmosfer confortabil. mi plcea foarte mult
compania lui Geilie: avea o limb ascuit, un punct de vedere cinic, ntr-un contrast
revigorant cu femeile blnde i timide ale clanului din castel i era evident c
primise o educaie aleas pentru o femeie dintr-un sat nensemnat.
De asemenea, cunotea orice scandal izbucnit att n sat, ct i la castel n ultimii
zece ani i mi-a povestit o sumedenie de istorii amuzante. n mod straniu, mi-a pus
foarte puine ntrebri despre mine nsmi. M-am gndt c poate nu era obiceiul ei;
putea s afle tot ce dorea ntrebndu-i pe alii.
O vreme, remarcasem zgomotele venind de afar, ns le pusesem pe seama
stenilor care se ntorceau de la slujba de duminic; biserica se afla la captul strzii
de lng fntn, iar Strada Mare se ntindea de la biseric la pia, deschizndu-se
de acolo ntr-un evantai de alei i strdue nguste.
De fapt, m amuzasem pe drumul spre fierar imaginndu-mi o privelite aerian a
satului ca o reprezentare a unui schelet de antebra i palm; Strada Mare era osul
radius, de-a lungul cruia se nirau prvliile i birourile i locuinele celor mai
nstrii. St Margaret Lane era cubitusul, o strad mai ngust ce mergea paralel cu
Strada Mare, unde se aflau, cu chirie, fierria, tbcria i artizanii i meteugarii
mai puin importani. Piaa din centrul satului (care, asemenea tuturor pieelor de
sate pe care le vzusem, nu era ptrat, ci mai degrab dreptunghiular) forma
carpul i metacarpul minii, vreme n care cele cteva alei cu case rneti formau
articulaiile falangiale ale degetelor.
Casa familiei Duncan se nla falnic n piaa satului, aa cum se cuvenea reedinei
procuratorului fiscal. Aceasta era o chestiune deopotriv de convenien, dar i de

statut social; piaa putea fi utilizat pentru acele probleme juridice care, datorit
interesului public sau din necesitate legal, depeau limitele nguste ale biroului lui
Arthur Duncan. i era, dup cum mi-a explicat Dougal, aproape de stlpul infamiei,
o construcie grosolan din lemn care se nla pe un piedestal mic din piatr din
centrul pieei, alturi de un par din lemn folosit cu economie drept stlp de
biciuit, arminden, pavilion pentru drapel i pripon pentru cai, n funcie de
necesitate.
Zgomotul de afar era acum mult mai puternic i totodat mai dezordonat dect
prea potrivit pentru nite oameni care se ntorceau cumini de la biseric la casele
lor. Geilie a pus enervat deoparte borcanele i a deschis repede fereastra pentru a
vedea ce cauzase acest vacarm.
Venind lng ea, am vzut o mulime de oameni mbrcai n inut de mers la
biseric, cu rochii, robe, mantouri i bonete, condui de figura bondoac a
printelui Bain, preotul care slujea att n sat, ct i la castel. Prelatul inea lng el
un biat, care trebuie s fi avut n jur de doisprezece ani, ai crui pantaloni
zdrenroi i cma murdar artau c era ucenic la tbcrie. Preotul l inea de
ceaf, strnsoare oarecum dificil de meninut din cauza faptului c biatul era niel
mai nalt dect amenintorul printe. Gloata venea la mic distan n urma celor
doi, fcnd comentarii dezaprobatoare precum un nor de tunete n urma unui fulger.
n timp ce priveam de la fereastra de sus, printele Bain i biatul au disprut sub
noi, n cas. Mulimea a rmas afar, murmurnd i nghiontindu-se. Cteva suflete
mai ndrznee s-au prins de ramele ferestrelor i s-au sltat, ncercnd s arunce o
privire nuntru.
Geilie a nchis fereastra trntind-o, curmnd murmurul anticipativ de dedesubt.
Probabil a furat ceva, a spus ea laconic, ntorcndu-se la masa cu ierburi. Bieii
de la tbcrie fac asta destul de des.
Ce se va ntmpla cu el? am ntrebat, curioas.
Ea a ridicat din umeri, sfrmnd rozmarin uscat ntre degete i punndu-l napoi n
mojar.
Depinde dac Arthur a avut arsuri la stomac n dimineaa asta, presupun. Dac i-a
priit micul dejun, biatul ar putea scpa doar cu cteva lovituri de bici. Dar dac este
constipat sau umflat, a spus ea strmbndu-se dezgustat, probabil c biatul i va
pierde o ureche sau o mn.

Eram ngrozit, ns nu ndrzneam s intervin direct n aceast chestiune. Eram o


strin i, mai ru, o englezoaic, i n timp ce m gndeam c a putea fi tratat cu
un oarecare respect drept o musafir la castel, i vzusem pe muli dintre steni
fcndu-i pe furi semnul crucii cnd treceam pe lng ei. Intervenia mea putea s
nruteasc situaia biatului.
Nu poi face nimic? am ntrebat-o pe Geilie. Adic, s vorbeti cu soul tu, s i
ceri s fie, -, indulgent?
Geilie i-a ridicat surprins privirea de la munca ei. n mod evident, gndul de a
interveni n treburile soului ei nu i trecuse niciodat prin minte.
De ce i-ar psa dumitale de ce se ntmpl cu el? a ntrebat ea, fr urm de
rutate, ci doar din curiozitate.
Cum s nu mi pese? am rspuns. E doar un copil; orice ar fi fcut, nu merit s
fie mutilat pe via!
Geilie a ridicat sprncenele blonde; argumentul meu nu o convinsese deloc. Cu
toate acestea, a ridicat din umeri, ntinzndu-mi mojarul i pistilul.
Ce nu fac eu pentru prieteni, a spus ea, dndu-i ochii peste cap.
A scrutat rafturile cu privirea i a ales o sticlu cu ceva verzui n ea, pe care scria
EXTRACT DE MENT.
M duc s i dau medicamentul lui Arthur i, n timpul sta, o s vd ce se poate
face pentru biat. Dar e posibil s fie prea trziu, m-a avertizat ea. i dac i-a bgat
nasul preotul acela bubos, o s cear cea mai aspr pedeaps pe care o poate cpta.
ns eu voi ncerca. Dumneata continu s pisezi rozmarinul; dureaz o venicie
pn se face pulbere.
Dup plecarea ei m-am pus pe treab, lund mojarul i pisnd rozmarinul cu
gndurile n alt parte, fr a fi atent la ce fceam. Ferestrele nchise m fereau
deopotriv de rpitul ploii i de strigtele mulimii de afar; cele dou sunete se
mpleteau ntr-un murmur difuz, repezit i amenintor. Ca elev, citisem Dickens.
i de asemenea, ceilali autori dinaintea lui, care descriseser justiia fr mil a
acestor vremuri, aplicat fr discernmnt tuturor rufctorilor, fr a se ine
seama de vrst sau de circumstane. Dar a citi, de la distana confortabil de un
secol sau dou, despre copii spnzurai sau mutilai era cu totul altceva dect a fi
martor la aa ceva, pisnd linitit ierburi medicinale la civa metri deasupra.

A avea oare curajul de a interveni direct, dac sentina avea s fie n defavoarea
biatului? M-am ndreptat spre fereastr, lund i mojarul cu mine, i am aruncat o
privire afar. Mulimea se ngroase, deoarece negustorii i gospodinele, atrai de
adunare, veneau pe Strada Mare pentru a vedea despre ce este vorba. Nou-veniii se
aproapiau, n vreme ce aceia care asistaser la incident de la nceput le relatau
detaliile, apoi se amestecau cu restul mulimii i mai multe chipuri se ntorceau
expectativ spre ua casei.
Privind n jos la oamenii care ateptau rbdtori n ploaia mrunt verdictul, am
avut deodat o revelaie. La fel ca muli alii, auzisem, oripilat, despre povetile
care circulau despre Germania postbelic, poveti despre deportri i asasinate n
mas, ori despre lagre de concentrare i incinerri. i, la fel cum fcuser muli
alii, i aveau s o fac n anii ce vor urma, m-am ntrebat cum de au putut permite
oamenii s se petreac asemenea grozvii? Trebuie s fi tiut, trebuie s fi vzut
camioanele, venind i plecnd, gardurile din srm ghimpat i fumul. Cum au putut
sta cu minile n sn, fr s fac nimic? Ei bine, acum nelegeam.
n acest caz, miza nici mcar nu era viaa sau moartea. i, aflat sub protecia lui
Colum, era puin probabil c cineva mi-ar putea face vreun ru. ns palmele au
nceput s-mi transpire n jurul bolului de porelan n timp ce m imaginam pind
afar, singur i lipsit de putere, pentru a nfrunta o mulime de ceteni bine fcui
i cu principii morale bine inoculate, avizi de emoia justiiei i a sngelui care s le
mai alunge plictiseala vieii de zi cu zi.
Oamenii sunt sociabili din necesitate. Din vremurile primilor locuitori ai peterilor,
oamenii lipsii de pr, fr putere, fr ajutor, a cror singur arm era viclenia
au supravieuit strngndu-se n cete; tiind, precum descoperiser i multe alte
creaturi comestibile, c scparea lor const n numr. i aceast cunoatere,
transmis genetic, st n spatele regulii gloatei. Cci numai a iei n afara grupului,
i nu a i te mpotrivi, duce de mii i mii de ani la moartea celui care ndrznete s o
fac. A sta mpotriva mulimii cere ceva mai mult dect curajul obinuit; ceva care
merge dincolo de instinctul uman. i m temeam c eu nu aveam acel ceva i faptul
c m temeam m fcea s mi fie ruine.
A trecut parc o venicie pn cnd ua s-a deschis i Geilie a pit nuntru, cu
aerul ei nepstor i cu un beior de crbune n mn.
Trebuie s-l filtrm dup ce fierbe, a zis ea, ca i cum ar fi continuat conversaia
pe care o purtasem nainte. Cred c o s-l trecem prin crbune n muselin; e cel
mai bine.

Geilie, am spus nerbdtoare. Nu m mai fierbe. Ce s-a ntmplat cu biatul


tbcarului?
Ah, da.
A ridicat un umr cu indiferen, ns un zmbet viclean i-a mbobocit n colul
buzelor. Apoi a lsat s i cad masca i a rs.
Trebuia s m fi vzut, a spus ea, chicotind. Am fost strlucit i nu exagerez.
Toat plin de grij de soie i buntate feminin i cu o pictur de mil matern.
Ah, Arthur, a dramatizat ea, dac uniunea noastr ar fi fost binecuvntat nu
c ar avea vreo ans, dac m ntreab cineva, a spus ea, abandonnd pentru o clip
masca plin de buntate, ntorcndu-i capul spre rafturile cu ierburi, gndete-te
cum te-ai simi tu, dragul meu, dac fiul nostru ar fi fost nhat astfel? Fr
ndoial c doar foamea l-a determinat s fure. Oh, Arthur, nu poi gsi n inima ta
un dram de mil, tu, care eti sufletul dreptii?
S-a lsat s cad pe un taburet, rznd i btnd cu pumnul n picior.
Ce pcat c aici nu ai unde s joci teatru!
Sunetul mulimii de afar se schimbase i m-am apropiat de fereastr pentru a vedea
ce se petrece, ignornd ncntarea lui Geilie fa de propriul ei talent actoricesc.
Gloata s-a dat la o parte i biatul tbcarului a pit nainte, mergnd ncet ntre
preot i judector. Arthur Duncan mergea afectat dnd pe-afar de mrinimie,
nclinndu-se i dnd din cap spre cei mai de vaz membri ai adunrii. Printele
Bain, pe de alt parte, semna izbitor de mult cu un cartof morocnos, cu chipul
smead umflat de mnie.
Mica procesiune s-a ndreptat spre centrul pieei, unde vtaful satului, un anume
John MacRae, a ieit din mulime pentru a-i ntmpina. Acest personaj era
nvemntat, cu o elegan sobr pe msura atribuiilor sale, n pantaloni i veston
din stof nchis la culoare i o plrie din catifea cenuie (scoas pentru moment i
adpostit grijuliu de ploaie sub poala vestonului). Nu era, aa cum am presupus
iniial, temnicerul satului, dei la nevoie ndeplinea i aceast funcie. ndatoririle
lui erau n principal cele ale unui poliist, vame i, cnd situaia o impunea, clu;
titlul venea de la lingura de lemn 10 care i atrna la cingtoare, cu care era
ndreptit s ia un procent din fiecare sac de grne vndut la trgul de mari; era
remuneraia pentru slujba sa.
Toate astea mi fuseser povestite de el nsui cu doar cteva zile n urm, cnd

venise la castel pentru a vedea dac nu-l puteam vindeca de panariiul de la degetul
mare care nu voia s treac de la sine. I-l sprsesem cu un ac dezinfectat i i-l
unsesem cu o alifie din muguri de plop. Atunci, Mac Rae era un brbat timid, cu o
voce blnd i cu un zmbet plcut.
Acum, nu mai purta nici urm de zmbet; chipul lui MacRae era neclintit, aa cum
cerea situaia. Rezonabil, m-am gndit; nimeni nu dorete s vad un clu zmbind
cu gura pn la urechi.
Rufctorul a fost pus s stea n picioare pe soclul din centrul pieei. Biatul era
palid i nspimntat, ns nu a fcut nicio micare atunci cnd Arthur Duncan,
perceptorul parohiei din Cranesmuir, i-a umflat pieptul rotofei pentru a conferi
solemnitate momentului i s-a pregtit s pronune sentina.
Cnd am ajuns eu, ntfleul deja i recunoscuse vina, a spus o voce lng
urechea mea.
Geilie a aruncat o privire curioas peste umrul meu.
Nu am putut s l scap cu totul. L-am ajutat ct am putut, totui; doar un ceas la
stlp i o ureche btut n cui.
Btut n cui! Btut n ce?
Pi, de stlp, de ce altceva?
Mi-a aruncat o privire nedumerit, apoi s-a ntors spre fereastr pentru a urmri
execuia sentinei indulgente obinute prin intervenia ei milostiv.
Lumea era att de ngrmdit n jurul stlpului, nct micul tlhar abia se vedea,
ns oamenii s-au dat niel n spate, lsndu-i spaiu de manevr vtafului pentru a
bate n cui urechea biatului. Copilul, palid i plpnd n flcile stlpului, sttea cu
ochii strns nchii, tremurnd de fric. A scos un ipt subire i ascuit cnd cuiul
i-a intrat n ureche, audibil chiar i prin fereastra nchis, i m-am nfiorat uor.
Ne-am ntors la treburile noastre, la fel ca i cei mai muli dintre spectatorii din
pia, ns nu m-am putut mpiedica s nu m ridic din cnd n cnd pentru a arunca
o privire afar. Civa trectori s-au oprit s fac glume rutcioase despre victim
i s arunce n el cu bulgri de noroi. Din cnd n cnd, mai vedeai cte un stean
ceva mai sobru care, oprindu-se cteva momente din treburile zilnice, se ocupa de
ndreptarea moral a delincventului cu ajutorul ctorva vorbe bine alese de
mustrare i avertisment.

Mai era nc un ceas pn la apusul trziu de primvar i beam ceai n salonul de la


parter, cnd o bubuitur n u a anunat sosirea unui musafir. Ziua era att de
ntunecat din cauza ploii, nct abia puteai zri unde era soarele pe cer. Cu toate
acestea, casa familiei Duncan se mndrea cu un ceas, un mecanism magnific, cu
panouri din lemn de nuc, penduluri din alam i un heruvim cntnd, iar acest
instrument indica ora ase i jumtate.
Slujnica a deschis ua salonului i a anunat fr ceremonie:
Aici.
Jamie MacTavish s-a aplecat din obinuin cnd a trecut de cadrul uii, cu prul
rocat ntunecat acum de la ploaie, de culoarea bronzului antic. Purta un veston
vechi i ponosit ca s se apere de ploaie, sub bra avnd o pelerin grea din catifea
verde pentru clrit.
A nclinat capul spre mine cnd m-am ridicat i i l-am prezentat lui Geilie.
Doamn Duncan, doamn Beauchamp.
A fluturat o mn spre fereastr.
Vd c ai avut ceva treab n dup-amiaza asta.
nc e acolo? am ntrebat, privind afar.
Biatul era doar o siluet ntunecat, vzut distorsionat prin ochiurile de geam
vlurite ale salonului.
Trebuie s fie ud pn la piele.
Este.
Jamie a desfcut mantaua i mi-a ntins-o.
Colum s-a gndit c i dumneata vei fi la fel de murat. Eu aveam treab n sat, aa
c i-a trimis mantaua. Te vei ntoarce la castel cu mine.
Foarte amabil din partea lui, am rspuns absent, cu gndul nc la biatul
tbcarului. Ct trebuie s stea acolo? am ntrebat-o pe Geilie. Biatul, la stlp, am
adugat nerbdtoare, vzndu-i expresia nedumerit.

Ah, biatul, a rspuns ea, ncruntndu-se uor din pricina abordrii unui asemenea
subiect de discuie lipsit de importan. O or, i-am spus. Vtaful trebuia s l fi
eliberat pn acum.
L-a eliberat, a asigurat-o Jamie. L-am vzut cnd traversam maidanul. Doar c
biatul nc nu i-a fcut curaj s i smulg urechea din cui.
Am rmas cu gura cscat.
Vrei s spunei c nu i se scoate cuiul din ureche? Va trebui s se smulg pentru a
se elibera?
Ah, da, a rspuns Jamie cu o degajare vesel. E nc niel speriat, dar mi nchipui
c va prinde curaj curnd. Vremea e urt i se ntunec. Trebuie s plecm i noi,
dac nu vrem s rmnem numai cu firimiturile de la cin.
A fcut o plecciune spre Geilie i s-a ntors spre u.
Stai puin, mi-a spus ea. Dac tot ai drept tovar un flcu att de zdravn, am o
lad cu mcri de balt uscat i alte nimicuri pe care i le-am promis doamnei
FitzGribbon la castel. Poate c domnul MacTavish m-ar putea ajuta.
Jamie s-a nvoit i ea a poruncit unui servitor s coboare ldia din camera ei de
lucru, dndu-ne n grij i o cheie uria din fier. n timp ce servitorul era sus,
Geilie i-a fcut de lucru pentru un moment n spatele unui birou de scris din col.
Pn cnd lada, o cutie din lemn destul de masiv cu benzi din alam, a fost adus n
camer, ea terminase de scris biletul. L-a uscat n grab, l-a mpturit i l-a sigilat cu
o pictur de cear din lumnare, apoi mi l-a ndesat n palm.
Gata, a spus ea. Asta e nota de plat pentru ierburi. Te rog, i-o poi da lui Dougal?
El se ocup de chestiunile financiare. S nu o dai altcuiva, c nu m mai pltete
cteva sptmni.
Bineneles.
M-a mbriat cu cldur i, zorindu-ne s nu nghem, ne-a condus pn la u.
Am rmas adpostit sub porticul casei n timp ce Jamie a legat cufrul de aua
calului. ncepuse s plou cu gleata i de pe streain curgea o perdea franjurat de
ap.
Am admirat spatele solid i braele vnjoase ale lui Jamie cnd a ridicat lada grea,

aparent fr prea mult efort. Apoi privirea mi-a alunecat spre soclul din centrul
pieei, unde biatul tbcarului, n ciuda ncurajrilor din partea mulimii care se
adunase din nou, nu ndrznea s se smulg din cuiul care i intuia urechea. Dei
acum nu mai era vorba despre o tnr frumoas cu prul ca raza lunii, atitudinea
lui Jamie de zilele trecute n sala de judecat a lui Colum m-a fcut s m gndesc
c poate nu era indiferent la chinurile prin care trecea biatul.
-, domnule MacTavish? am nceput, ovitor.
Nu am primit niciun rspuns. Chipul plcut al tnrului nu i-a schimbat expresia;
buzele pline au rmas relaxate, ochii albatri intuii pe cureaua pe care o strngea.
Ah, Jamie? am ncercat din nou, de data aceasta mai tare i ndat i-a ridicat
privirea.
Vaszic numele lui nu era MacTavish. M-am ntrebat care era cel real.
Dumneata eti, - destul de puternic, nu-i aa?
Un zmbet modest i-a nflorit pe buze i a ncuviinat din cap, evident ntrebndu-se
ce avea s urmeze.
Destul de puternic pentru cele mai multe treburi, a rspuns.
ncurajat de rspunsul lui, m-am apropiat nonalant, pentru a nu fi auzit de vreun
cioflingar din pia.
i degetele dumitale sunt rezonabil de puternice? am ntrebat.
i-a flexat o mn i zmbetul i s-a lit.
O, da. Ai ceva nuci i vrei s i le sparg?
i-a cobort privirea spre mine cu o sclipire perspicace i vesel.
Am aruncat iute o privire pe lng el spre grupul de gur-casc din pia.
Mai degrab a zice c am o castan de scos din foc.
Mi-am ridicat privirea, ntlnindu-i ochii albatri ntrebtori.
Poi s-o faci?

A rmas o clip cu privirea la mine, zmbind, apoi a ridicat din umeri.


Da, dac are coada destul de lung nct s-o pot prinde. Dar poi s distragi atenia
gloatei? O asemenea intervenie e pedepsit destul de aspru i eu nu sunt din partea
locului.
Nu luasem n calcul posibilitatea ca rugmintea mea s l pun n pericol i am
ovit, ns el prea hotrt s ncerce, n ciuda riscurilor.
Pi, dac am merge amndoi acolo s aruncam o privire mai de aproape i eu a
leina, crezi c?
Dumneata nefiind obinuit cu sngele i cuiele?
A ridicat sardonic o sprncean i a rnjit.
Da, cred c ar merge. i dac faci cumva s cazi de pe platform e i mai bine.
Sincer vorbind, aveam o oarecare team s privesc urechea intuit, ns nu era o
privelite att de nspimnttoare pe ct m temusem. Urechea era prins ferm prin
partea de sus a lobului, aproape de margine, iar din coada ptroas i fr cap a
cuiului mai rmseser mai bine de cinci centimetri n afar. Nu cursese aproape
deloc snge i era clar, dup faa biatului, c, dei era speriat i obosit, nu avea
dureri foarte mari. Am nceput s cred c Geilie avusese poate dreptate considernd
o asemenea pedeaps destul de indulgent, innd cont de starea general a
jurisprudenei scoiene din acele vremuri, dar era o barbarie.
Jamie i-a fcut loc relaxat prin mulimea de gur-casc. A dat din cap mustrtor
spre mpricinat.
Ce-ai fcut, mi, biatule, a spus el pocnind din limb. Te-ai jucat cu focul, ha?
A pus o mn mare i ferm pe marginea din lemn a stlpului, prefcndu-se c se
uit mai de aproape la ureche.
Au, flcule, a continuat el batjocoritor, doar n-o s stai aici pe vremea asta.
Smuceti niel capul i ai scpat. Ia s te ajut, vrei?
A ntins mna, prefcndu-se c-l apuc pe biat de pr ca s-l smulg din
strnsoare. Nefericitul a ipat nspimntat.
nelegnd c acum era rndul meu, m-am dat n spate, avnd grij s o calc cu

putere pe picioare pe femeia de lng mine, care a ipat de durere cnd tocul cizmei
mele i-a strivit metatarsienele.
Vai, m iertai, am oftat. M simt att de ameit! V rog...
M-am ntors cu spatele la stlp i am fcut doi-trei pai, mpiedicndu-m teatral i
agndu-m de mnecile celor din apropiere. Marginea platformei era la doar
cincisprezece centimetri. M-am apucat cu putere de o fat firav pe care pusesem
ochii dinainte i am czut cu capul nainte peste margine, trgnd-o i pe ea.
Ne-am rostogolit pe iarba ud ntr-o nclceal de fuste i ipete. Dndu-i drumul n
cele din urm la bluz, am adoptat o poziie artistic cu braele i picioarele
desfcute, ploaia biciuindu-mi faa ndreptat spre cer.
La drept vorbind, eram uor ameit din pricina impactului, cci tnra czuse peste
mine, i m chinuiam s mi recapt suflul, ascultnd murmurul de voci ngrijorate
strnse n jurul meu. Speculaiile, sugestiile i interjeciile ocate plouau peste mine,
mai grele dect picturile de ap ce cdeau din cer, ns o pereche de brae familiare
m-au ridicat n picioare i o pereche de ochi albatri, gravi i ngrijorai, m
priveau cnd i-am deschis pe ai mei. O sclipire slab mi-a spus c misiunea fusese
ndeplinit: l-am vzut pe biatul tbcarului, cu o crp peste ureche, lund-o la
picior n direcia casei lui, ignorat de mulimea care i ndreptase atenia spre noua
senzaie.
Stenii, care pn nu de mult cereau sngele biatului, erau buntatea ntruchipat
fa de mine. Am fost ridicat cu mare grij i condus napoi spre casa familiei
Duncan, unde mi s-au dat brandy, ceai, pturi clduroase i atenie. Ni s-a ngduit s
plecm n cele din urm cnd Jamie a spus c trebuie s ne ntoarcem i, fr prea
multe menajamente, m-a luat pe sus de pe sofa i s-a ndreptat spre u, n ciuda
protestelor gazdelor mele.
Ridicat nc o dat pe a naintea lui, calul meu fiind tras ntre timp de drlogi, am
ncercat s i mulumesc pentru ajutor.
Nicio problem, domni, a spus el, ignornd mulumirile mele.
Dar ai riscat, am rspuns eu, insistnd. Nu mi-am dat seama c vei fi n pericol
atunci cnd te-am rugat s m ajui.
Ah, a rostit el, vag, apoi, dup o clip, a continuat cu o umbr de amuzament:
Doar nu m-a lsa mai prejos de o plpnd englezoaic, nu-i aa?

A mnat caii la galop n timp ce umbrele apusului se adunau deasupra drumului.


Restul cltoriei l-am fcut mai mult n tcere. Cnd am ajuns la castel, m-a lsat la
poart, cu un salut uor ironic.
Noapte bun, doamn englezoaic.
ns am avut sentimentul c este prietenie mai profund dect o brf sub meri.

10
Jurmntul

O agitaie teribil a cuprins castelul n urmtoarele dou zile, cu sosiri i plecri i


pregtiri de toate felurile. Activitatea mea medical a sczut dramatic; victimele
intoxicaiei alimentare se simeau din nou bine i toat lumea prea a fi mult prea
ocupat pentru a avea timp s se mbolnveasc. Cu excepia unei erupii uoare de
achii-n-degete printre bieii care crau lemne de foc i alte asemenea epidemii de
arsuri i opriri printre slujnicele de la buctrie, nu au mai avut loc alte accidente.
Eu nsmi eram cuprins de frenezie. Aceasta era noaptea cea mare. Doamna Fitz
mi spusese c toi brbaii care luptau pentru clanul MacKenzie aveau s fie
prezeni n Sala Mare n aceast sear, pentru a depune jurmntul de credin fa
de Colum. Cu o ceremonie de o asemenea importan avnd loc n castel, nimeni nu
va observa ce se petrece la grajduri.
n timpul orelor n care ajutasem la buctrie i n livezi, reuisem s terpelesc
suficient mncare ct s mi ajung pentru cteva zile, dup cum consideram eu. Nu
aveam o plosc pentru ap, ns ncropisem un substitut folosind unul dintre
urcioarele de sticl ceva mai groas din cabinetul medical. Aveam cizme solide i o
mantie clduroas, mulumit lui Colum. Voi avea i un cal decent; ntr-una din
vizitele mele de dup-amiaz la grajduri, pusesem ochii pe unul pe care intenionam
s l iau. Nu aveam bani, ns pacienii mei mi druiser o mn de mruniuri,
funde, diverse figurine cioplite sau mici bijuterii. La nevoie, m-a putea folosi de
ele pentru a le da la schimb pentru altceva de care voi avea nevoie.
M simeam prost s abuzez de ospitalitatea lui Colum i de prietenia locuitorilor
castelului prsindu-i fr o vorb sau un semn de rmas-bun, dar la urma urmelor,
ce le puteam spune? Cntrisem n minte problema pentru o vreme, ns n cele din
urm luasem hotrrea s plec pur i simplu. De altfel nici nu aveam hrtie de scris
i nu doream s risc ducndu-m n biroul lui Colum pentru a cuta aa ceva. La un
ceas dup cderea serii, m-am apropiat cu bgare de seam de grajduri, cu urechile
ciulite la cel mai mic semn de prezen omeneasc, ns se prea c toat lumea era
adunat n sal, pregtindu-se pentru ceremonie. Ua era nepenit, ns a cedat
dup ce am mpins-o uor, balamalele din piele lsnd-o s se deschid n tcere
spre grajd.
Aerul dinuntru era cald i viu cu micrile uoare ale cailor care se odihneau. Era

ntuneric ca ntr-o plrie de cioclu, dup cum obinuia s spun unchiul Lamb. Cele
cteva ferestre erau doar pentru ventilaie, fiind mici pentru a lsa s ptrund
lumina stelelor. Cu palmele ntinse n fa, am pit ncet n ncperea principal a
grajdului, picioarele findu-mi prin paie.
Am pipit atent n fa, cutnd marginea unei boxe pentru a m ghida. Palmele n-au
ntlnit dect aer, ns gleznele s-au oprit ntr-o piedic solid ce sttea lungit pe
podea, astfel nct am plonjat cu capul nainte, cu un ipt speriat care a rsunat prin
grinzile vechii cldiri de piatr.
Piedica s-a rostogolit cu o njurtur speriat i m-a apucat zdravn de brae. M-am
trezit intuit de-a lungul unui trup brbtesc solid, respiraia cuiva gdilndu-mi
urechea.
Cine eti? am ntrebat fr aer, trgndu-m ndrt. i ce caui aici?
Auzindu-mi vocea, atacatorul meu nevzut i-a slbit strnsoarea.
A putea s te ntreb i eu acelai lucru, englezoaico, a spus vocea profund i
melodioas a lui Jamie MacTavish, i am rsuflat uurat. Paiele s-au micat i
Jamie s-a ridicat n picioare.
Dei a putea ncerca s ghicesc, a adugat el sec. Ct de departe crezi c puteai
ajunge, domni, pe o noapte ca asta, cu un cal strin i jumtate din clanul
MacKenzie pe urmele dumitale dis-de-diminea?
M-am zburlit la el, la propriu i la figurat.
Ba nu vor pleca dup mine. Sunt cu toii strni n Sala Mare i dac unul din cinci
dintre ei e destul de treaz nct s stea n picioare mine-diminea, darmite s mai
poat clri, a fi de-a dreptul surprins.
Jamie a nceput s rd i ridicndu-se, a ntins braul pentru a m ajuta s m ridic
i eu. Mi-a scuturat paiele de pe spatele fustei mele cu ceva mai mult for dect am
crezut c era nevoie.
E un calcul destul de rezonabil din partea dumitale, englezoaico, a spus el, cu o
voce uor surprins de faptul c eram capabil s gndesc. Sau ar putea fi, a adugat
el, dac Colum nu ar fi plasat grzi de jur mprejurul castelului i nu i-ar fi
mprtiat prin toi codrii din apropiere. Doar nu credeai c avea s lase castelul
neprotejat i cu toi soldaii clanului nuntru. E drept c piatra nu arde la fel de
repede ca lemnul

Mi-am dat seama c fcea referire la ngrozitorul masacru de la Glencoe, cnd un


anume John Campbell, la ordinele guvernului, trecuse prin sabie treizeci i opt de
membri ai clanului MacDonald i le incendiase casa. Am fcut rapid un calcul
mental. Asta trebuie s fi fost cu aproximativ cincizeci de ani n urm; destul de
recent pentru a justifica precauiile defensive pe care i le lua Colum.
i oricum, nu i-ai fi putut gsi o noapte mai proast ca asta ca s evadezi, a
continuat MacTavish.
Nu prea s-l afecteze ideea c ncercasem s evadez, enumerndu-mi doar motivele
pentru care nu ar fi mers, ceea ce mi s-a prut puin ciudat.
n afar de grzi i de faptul c toi clreii buni de pe o raz de civa kilometri
se afl aici, drumul spre castel va fi plin cu oameni care vin din inuturi mai
ndeprtate pentru tynchal i celelalte jocuri.
Tynchal?
O vntoare. De obicei cerbi, poate un porc mistre acum; unul din bieii de la
grajduri i-a spus lui Alec cel Btrn c e unul mare n pdurea de la rsrit.
i-a pus palma mare n mijlocul spatelui i m-a ntors spre lumina palid ce intra pe
ua deschis.
Hai, a spus el. Te duc napoi la castel.
M-am ndeprtat de el.
Nu te deranja, am rspuns repezit. M descurc i singur.
M-a apucat de cot cu o fermitate neobinuit.
Sunt convins c poi, dar nu cred c vrei s te ntlneti cu vreunul din gardienii
lui Colum.
i de ce m rog s nu vreau? m-am burzuluit. Doar nu am fcut nimic ru; nu
exist vreo lege care s interzic plimbarea pe lng castel, sau o fi i nu tiu eu!
Nu. i nu cred c ar vrea s i fac vreun ru, a rspuns el strpungnd ntunericul
cu o privire gnditoare. ns nu e ceva neobinuit ca un brbat s ia cu el o sticl si in companie ct st de straj. i butura o fi tovar vesel, dar nu e un sfetnic
foarte bun cnd vine vorba de comportament decent, cnd o domni dulce i

plpnd vine spre tine singur n ntuneric.


Am venit la dumneata n ntuneric, singur, i-am amintit, cu o oarecare
ndrzneal. i nu sunt nici foarte plpnd, nici foarte drgla, cel puin n acest
moment.
Aa-i, pi, eu dormeam, nu eram beat, a rspuns el scurt. i lsnd la o parte
chestiunea temperamentului dumitale blnd, eti mic fa de cei mai muli dintre
strjerii lui Colum.
Am renunat la aceste argumente neproductive i am ncercat o alt tactic.
i de ce, m rog, dormeai n grajd? am ntrebat. Nu ai vreun pat pe undeva?
Ajunsesem acum n apropierea grdinilor de zarzavat i i puteam vedea chipul n
lumina palid. Era concentrat, cercetnd atent arcadele de piatr n vreme ce
peam, ns la remarca mea i-a ntors deodat privirea spre mine.
Am, a spus el.
A continuat s mearg nainte cu pai repezi, inndu-m nc de bra, dar a
continuat dup o clip:
Am zis c e mai bine s stau deoparte.
Pentru c nu vrei s-i juri credin lui Colum MacKenzie? mi-am dat cu prerea.
i nu vrei s-i sar toi n cap?
La auzul ntrebrii mele, mi-a aruncat o privire amuzat.
Cam aa ceva, a recunoscut.
Una dintre porile laterale ale castelului fusese lsat deschis, primitor, iar tora de
pe bordura din piatr de lng ea arunca o lumin cald i strlucitoare peste potec.
Ajunsesem aproape de cercul luminos al fcliei cnd o mn mi-a astupat gura i ma trntit la pmnt.
M-am zbtut i am mucat, ns atacatorul meu purta mnui groase i, aa cum
spusese Jamie, era mult mai solid dect mine.
La rndul su, i Jamie prea s aib niscaiva probleme, judecnd dup sunetele pe
care le auzeam. Gemetele i njurturile mormite au ncetat deodat cu o bufnitur

i o sudalm enervat n galic.


Lupta din ntuneric s-a oprit i s-a auzit un rs cu care nu eram familiarizat.
Ei pe dracu! C doar n-oi fi flcul acela, nepotul lui Colum! Dar ai ajuns cam
trziu la jurmnt, biete! i cine e cu tine?
E o ftuc, a rspuns brbatul care m inea. i nc una numa bun, dup cum o
simt.
Mna s-a ndeprtat de la gura mea i m-a pipit pe ndelete peste tot. Am ipat de
indignare, am ntins un bra peste umr, l-am apucat de nas i am tras puternic.
Brbatul m-a lsat ndat njurnd la rndul lui de mama focului, mult mai slobod
dect fusesem eu obinuit ntre zidurile castelului. Damful de whisky m-a fcut s
dau napoi, brusc recunosctoare pentru prezena lui Jamie. Poate c fusese prudent
s m nsoeasc, la urma urmei.
El prea s fie acum de alt prere, ncercnd n zadar s se elibereze din
strnsoarea celor doi soldai. Gesturile lor nu aveau nimic ostil, ns vdeau
fermitate. Au nceput s se ndrepte hotrt spre poarta deschis, ducndu-l cu ei pe
prizonier.
Nu, lsai-m s m duc s m schimb nti, oameni buni, a protestat el. Nu m pot
duce n halul sta s jur credin.
ncercarea lui de a scpa a fost zdrnicit de apariia neateptat a lui Rupert, al
crui trup dolofan era splendid nvemntat ntr-o cma plisat i un veston cu
dantel aurie. A nit din poarta ngust precum un dop dintr-o sticl.
Nu-i face griji de cum ari, flcule, a spus el, msurndu-l pe Jamie cu ochi
strlucitori. Te mbrcm noi cum trebuie nuntru.
A fcut semn din cap spre poart i, cum nu se mai putea mpotrivi, Jamie a disprut
nuntru. O mn puternic m-a apucat de umr i, vrnd-nevrnd, am intrat i eu n
urma lui.
Rupert prea a fi ntr-o dispoziie de zile mari, la fel ca i ceilali brbai pe care iam vzut n castel. Erau acolo cam aizeci sau aptezeci de brbai, toi nvemntai
n haine de srbtoare, cu pumnale, sbii, pistoale i genile tradiionale, plimbnduse ncoace i ncolo prin curtea din apropierea intrrii din sal. Rupert a fcut un
semn spre o u din zid i brbaii l-au nghesuit pe Jamie ntr-o cmru luminat.
Dup toate aparenele, folosea de obicei drept depozit, cci o grmad de nimicuri

erau nghesuite pe mesele i rafturile cu care era mobilat.


Rupert l-a cercetat cu atenie pe Jamie, cu un ochi la paiele din pr i la petele de pe
cma. Privirea i-a zburat la paiele din prul meu i am vzut un rnjet cinic
ncolindu-i pe chip.
Nici nu e de mirare c ai ajuns aa trziu, flcule, a spus el, mpungndu-l pe
Jamie n coaste. i eu, s fi fost n locul tu, la fel fceam. Willie! l-a strigat pe unul
din brbaii de afar. Avem nevoie de nite haine aici. Ceva potrivit pentru nepotul
cpeteniei. Ia vezi ce gseti, i grbete-te!
Jamie privea n jur, cu buzele strnse, la brbaii care l nconjurau. ase brbai ai
clanului, cu toii euforici n ateptarea jurmntului plini de mndria trufa a
clanului MacKenzie. Buna dispoziie fusese n mod evident ajutat de o cantitate
impresionant din coninutul butoiului cu bere pe care l zrisem n curte. Jamie m-a
fulgerat cu privirea, cu un aer ntunecat. Totul era din vina mea, prea s spun
chipul su.
Putea, fr ndoial, s-i anune c nu inteniona s jure credin n faa lui Colum i
s se ntoarc la culcuul lui cald din grajduri. Asta dac dorea s se aleag cu o
btaie zdravn sau chiar cu beregata tiat. A ridicat o sprncean spre mine, a
ridicat din umeri i s-a lsat cu o docilitate ostentativ n grija lui Willie care a dat
nval nuntru cu un maldr de rufrie alb ca neaua i o perie de pr. n vrful
movilei de schimburi sttea o beret turtit din catifea albastr, mpodobit cu o
bro din metal ce prindea o ramur de stejar. Am ridicat bereta s o vd mai bine n
vreme ce Jamie se lupta s intre n cmaa curat i i peria prul cu o brutalitate
stpnit.
Broa era rotund, iar gravura, surprinztor de fin. n centru nfia cinci vulcani
scuipnd nite flcri redate ct se poate de realistic. Iar pe margine era scris un
motto: Luceo non Uro.
Strlucesc, dar nu ard, am tradus cu voce tare.
Aa, domni, deviza clanului MacKenzie, a spus Willie, nclinnd aprobator capul
spre mine.
A nfcat bereta din minile mele i a ndesat-o n cele ale lui Jamie, nainte de a
disprea n cutarea altor haine.
Ah mi pare ru, am spus n oapt, profitnd de absena lui Willie pentru a m
apropia de el. Nu am vrut.

Jamie, care studiase broa de pe beret dezaprobator, s-a uitat n jos la mine i
buzele lui s-au mai relaxat.
Nu i face griji n privina mea, englezoaico. Oricum se ajungea la asta, mai
devreme sau mai trziu.
A scos broa de pe beret i a zmbit amar privind-o, cntrind-o speculativ n
palm.
tii care e deviza mea? a ntrebat el. Vreau s spun deviza clanului meu.
Nu, am rspuns surprins. Care este?
A aruncat o dat broa n aer, a prins-o i a lsat-o s cad scurt n geant. A privit
cu o expresie ntunecat spre arcada deschis unde brbaii clanului MacKenzie se
ngrmdeau n nite formaii aproximative.
Je suis prt, a rspuns el cu un accent franuzesc surprinztor de clar.
A privit n spate, vzndu-i pe Rupert i pe un alt brbat MacKenzie pe care nu l
cunoteam, amndoi cu obrajii arznd de la euforia datorat momentului i buturii,
venind spre noi cu pai hotri. Rupert i-a ntins un tartan n culorile MacKenzie.
Fr nicio introducere, cellalt brbat a ntins braul spre catarama de la kiltul lui
Jamie.
Mai bine pleac de aici, englezoaico, m-a sftuit repede Jamie. Aici nu are ce
cuta o femeie.
Asta vd, am rspuns sec i am fost recompensat cu un zmbet strmb n vreme
ce coapsele i-au fost nfurate ntr-un nou kilt i cel vechi a fost scos dibace pe
dedesubt, pentru a-i proteja modestia.
Rupert i prietenul su l-au apucat zdravn de brae i l-au mpins spre arcad.
M-am ntors fr ntrziere i mi-am croit drum spre treptele care duceau la galeria
menestrelilor, evitnd privirile brbailor din clan pe care i ntlneam. ndat ce am
dat colul, m-am oprit, lipindu-m de zid pentru a nu atrage atenia. Am ateptat un
moment, pn cnd coridorul a rmas pustiu, apoi am intrat pe ua galeriei i am
tras-o iute n urma mea, nainte ca cineva s apar de dup col i s vad unde am
disprut. Scara era slab luminat de fcliile de sus i am pit fr grij pe treptele
erodate. Am urcat spre lumin i spre zgomot, cu gndul la ultimele cuvinte pe care

le schimbasem cu Jamie.
Je suis prt. Sunt pregtit. Speram ca Jamie s fie pregtit.

Galeria era luminat de tore din lemn de pin, flcri strlucitoare ce urcau din
suporturile lor, conturate de negrul funinginii lsate pe cele de dinaintea lor pe
ziduri. Cteva chipuri s-au ntors, clipind, pentru a m privi cnd am ieit din spatele
draperiilor galeriei; din cte se prea, toate femeile din castel se aflau acolo. Le-am
recunoscut pe Laoghaire, pe Magdalen i pe alte cteva femei pe care le ntlnisem
la buctrii i, desigur, silueta rotofeie a doamnei FitzGibbons, n locul de onoare
de lng balustrad.
Zrindu-m, mi-a fcut semn prietenoas s vin lng ea, iar femeile s-au
ngrmdit una n cealalt pentru a-mi da voie s trec. Cnd am ajuns n fa, am
vzut ntreaga Sal Mare ntins la picioarele noastre.
Pereii erau mpodobii cu ramuri de mirt, stejar i tis, parfumul rinii urcnd
pn la balcon, mpletindu-se cu fumul din vetre i cu izul iute al brbailor. Erau
zeci de brbai, care intrau, care ieeau, care stteau n picioare vorbind n grupuri
mici mprtiate prin toat sala, cu toii purtnd diversele variaiuni ale tartanului
clanului, fie c era doar o earf sau o beret din tartan purtat cu o cma
obinuit de lucru i pantaloni ponosii. Modelele variau foarte mult, ns culorile
erau aceleai aproape la toat lumea: verde-nchis i alb.
Cei mai muli dintre ei aveau costumul complet, la fel ca Jamie, cu kilt, earf,
beret i n cele mai multe cazuri fibul. L-am zrit stnd n picioare lng zid,
nc posomort. Rupert dispruse n mulime, ns ali doi zdrahoni MacKenzie l
flancau pe Jamie, n mod evident pe post de grzi.
n sal ncepea ncet s se fac ordine, rezidenii castelului mpingndu-i i
conducndu-i pe nou-venii la locurile lor n captul ndeprtat al ncperii.
Seara aceasta era fr ndoial special; biatul care cnta la cimpoi de obicei era
acum acompaniat de ali doi cimpoieri, unul dintre acetia, dup solemnitate i
instrumentul cu fluiere din filde, fiind probabil maestrul cimpoier. El le-a fcut
semn din cap celorlali doi i sala s-a umplut de zbrnitul ascuit al muzicii de
cimpoi. Mult mai mici dect cimpoaiele impozante pe care nordicii le foloseau n
btlii, aceste versiuni fceau o hrmlaie la fel de eficient.
Cntreii au scos un tril ascuit care a acoperit cimpoaiele i mi-a zburlit prul de
pe ira spinrii. Femeile n jurul meu au nceput s freamte i n minte mi-a venit o

strof din Maggie Lauder:


Mi se spune Rab gur bogat
i mndrele toate nnebunesc
cnd suflu din cimpoi o dat.
Chiar dac nu nnebuniser de plcere, femeile din jurul meu preau foarte
ncntate, scond murmure de admiraie n vreme ce se aplecau peste balustrad,
artnd spre unul sau altul dintre brbaii care se plimbau prin sal mbrcai n cele
mai bune straie. Una din fete l-a zrit pe Jamie i, cu o exclamaie nbuit, le-a
fcut semn prietenelor ei s priveasc. Apariia lui a strnit o mulime de murmure
i oapte.
O parte din aceste oapte se datorau nfirii sale chipee, ns multe erau
speculaii privind prezena lui la acest jurmnt. Am remarcat c Laoghaire, n
special, strlucea precum o lumnare n timp ce l privea i mi-am amintit de
cuvintele lui Alec de la padoc.
tii c tatl ei nu-i va da voie s se mrite cu cineva din afara clanului. Dar el e
nepotul lui Colum, nu-i aa? Biatul ar putea fi o partid chiar bun, din punctul
sta de vedere. Dac uii c e fugar, desigur.
Muzica cimpoaielor s-a ridicat pn la un ipt agonizant, apoi a ncetat deodat. n
tcerea de mormnt din sal, Colum MacKenzie a trecut pe sub arcad i a strbtut
cu pas apsat ncperea pn la mica platform ce fusese ridicat n captul
ncperii. Dac de obicei nu fcea niciun efort pentru a-i ascunde infirmitatea,
acum nici nu ncerca s ias n eviden cu ea. Era splendid mbrcat ntr-o hain
azurie cu broderie bogat din fir de aur, ncheiat cu nasturi din argint i cu manete
din mtase trandafirie care ajungeau aproape pn la cot. Un kilt din tartan esut din
cea mai fin ln i nfura mijlocul pn sub genunchi, acoperindu-i aproape n
ntregime picioarele ce aveau ciorapi n carouri. Bereta i era albastr, ns fibula
din argint strngea un mnunchi de pene, n loc de ramurile de ilice. ntreaga sal
i-a inut respiraia cnd a ocupat mijlocul scenei. Orice se putea spune despre el,
dar nimeni nu putea nega faptul c lui Colum MacKenzie i plcea s fie n centrul
ateniei.
S-a ntors spre brbaii clanului adunai n sal, a ridicat braele i i-a salutat cu un
strigt puternic.
Tulach Ard!

Tulach Ard! au tunat brbaii drept rspuns.


Femeia de lng mine s-a nfiorat.
A urmat apoi un scurt discurs, inut n galic, ntrerupt din cnd n cnd de ropote de
aplauze. Apoi a nceput ceremonia propriu-zis a depunerii jurmntului. Dougal
MacKenzie a fost primul care s-a ndreptat spre platforma pe care sttea Colum.
Tribuna scund i ddea efului clanului suficient nlime nct cei doi frai s se
priveasc n ochi. Dougal era bogat nvemntat, ns n catifea simpl castanie, fr
broderie din aur, pentru a nu distrage atenia de la mreia lui Colum.
Dougal i-a tras pumnalul cu un gest elaborat i s-a lsat ntr-un genunchi, innd
arma de ti. Vocea i era mai puin puternic dect a lui Colum, dar suficient de
puternic nct fiecare cuvnt s rsune pn n cel mai ndeprtat ungher al slii.
Jur pe crucea domnului Iisus Hristos i pe oelul sfnt pe care l in n mn s i
fiu loial i s slujesc cu credin numele clanului MacKenzie. Dac vreodat mna
mea se va ridica mpotriva ta, i cer s-mi strpungi inima cu pumnalul acesta sfnt.
A srutat pumnalul acolo unde mnerul se ntlnea cu lama i l-a vrt napoi n
teac. nc ngenuncheat, i-a ntins palmele mpreunate lui Colum, care le-a luat
ntre ale sale i le-a ridicat la buze, pecetluind astfel jurmntul. Apoi l-a sltat n
picioare pe Dougal.
ntorcndu-se, Colum a ridicat un quaich 11 din argint de pe masa acoperit cu
tartan din spatele lui. A ridicat cupa grea, innd ambele toarte cu minile, a but din
ea i i-a oferit-o lui Dougal. Acesta a luat o nghiitur sntoas i i-a napoiat-o.
Apoi, cu o ultim plecciune n faa cpeteniei clanului MacKenzie, a fcut un pas
ntr-o parte, lsnd locul urmtorului brbat din ir.
Acelai ritual a fost repetat mereu i mereu, de la jurmnt pn la butura
ceremonial. Vznd numrul de brbai care ateptau la rnd, am fost nc o dat
uimit de tria lui Colum. ncercam s fac so and coteal cam cte cupe cu vin
trebuie s fi but pn la sfritul serii, lund cte o sorbitur pentru fiecare
jurmnt, cnd l-am zrit pe Jamie apropiindu-se de capul irului.
Dougal, dup ce ndeplinise ceremonialul, se postase n spatele lui Colum, astfel
nct l-a vzut pe Jamie naintea fratelui su, care era ocupat cu un alt brbat, i l-am
zrit tresrind deodat, surprins. A fcut un pas spre Colum i i-a optit ceva. Colum
a continuat s-l priveasc pe brbatul dinaintea sa, ns am bgat de seam c s-a
ncordat uor. Prea la rndul su mirat i nu foarte ncntat.

Emoia care cuprinsese Sala Mare la nceputul serii crescuse n intensitate pe


parcursul ceremoniei. Dac Jamie refuza n acest moment s-i jure credin, putea
foarte uor, la cum vedeam eu lucrurile, s fie sfiat de brbaii din jurul lui,
cuprini de o stare aproape extatic. Mi-am ters pe furi palmele de fust, simindum vinovat de a-l fi pus ntr-o situaie att de primejdioas.
Prea stpn pe sine. Dei n sal era foarte cald, nu prea s fie afectat. Atepta
rbdtor la rnd, fr a da vreun semn c nelege c era nconjurat de o sut de
brbai narmai pn n dini care puteau lua foc la cea mai mic insult adresat
cpeteniei sau clanului MacKenzie. Je suis prt, ntr-adevr. Sau poate se hotrse n
al doisprezecelea ceas s ia n considerare sfatul lui Alec?
Unghiile mi spau n palme cnd i-a venit rndul.
S-a aezat graios ntr-un genunchi i a fcut o plecciune adnc naintea lui
Colum. Dar, n loc s i scoat pumnalul pentru jurmnt, s-a ridicat n picioare i
l-a privit n ochi pe eful clanului. Cnd sttea drept, Jamie era cu umerii i capul
deasupra celor mai muli din brbaii adunai acolo i l depea pe Colum, chiar i
urcat pe podium, cu civa centimetri. Am aruncat o privire spre Laoghaire. Plise
i se ridicase n picioare i am bgat de seam c avea i ea pumnii ncletai.
Toi ochii din ncpere erau aintii asupra lui, ns el a vorbit ca i cum era singur
n faa cpeteniei clanului. Vocea i era profund ca a lui Colum i fiecare cuvnt
rsuna limpede.
Colum MacKenzie, vin naintea ta ca nepot al tu i ca aliat. Jurmnt nu i pot
aduce, cci jurmntul meu e scris n numele pe care l port.
Din mulime a nceput s se nale un mrit ru prevestitor, ns Jamie a continuat
ignorndu-l.
ns cu inima deschis, i ofer tot ce am, ajutorul i sprijinul meu, ori de cte ori
vei avea nevoie de ele. Te voi asculta, ca nepot i lord al tu, i m voi supune
poruncii tale, att timp ct picioarele mele vor clca pmnturile clanului
MacKenzie.
S-a oprit i a rmas n picioare drept ca bradul, cu braele odihnindu-se pe lng
trup. Acum mingea este n terenul oamenilor lui Colum, mi-am zis. Un singur
cuvnt din partea cpeteniei, cel mai mic semn i pn la ivirea zorilor vor terge de
pe lespezi sngele tnrului. ovind o clip, Jamie i-a aezat uor palmele n cele
ale lui Colum.

Suntem onorai de promisiunea ta de prietenie i sprijin, a rostit limpede eful


clanului. Acceptm supunerea ta i te cinstim cu bun-credin ca aliat al clanului
MacKenzie.
Tensiunea din sal s-a diminuat i din galerie aproape s-a auzit un oftat de uurare
cnd Colum a sorbit din quaich i i l-a ntins lui Jamie. Tnrul a acceptat cupa cu
un zmbet. n locul sorbiturii ceremoniale ns, Jamie a ridicat la buze vasul
aproape plin, l-a nclinat i a nceput s bea din el. i a but. Mulimea a exclamat
uluit i amuzat n acelai timp, n vreme ce muchii puternici ai gtului continuau
s se mite. Desigur, va trebui curnd s se opreasc s rsufle, m-am gndit. ns
m-am nelat. A golit cupa, a cobort-o trgnd cu putere aer n piept i i-a ntins-o
lui Colum.
Onoarea este a mea, a rspuns el, cu o voce uor rguit, s fiu aliat cu un clan al
crui whisky e att de bun.
Sala a izbuncit n aplauze furtunoase i Jamie i-a fcut drum spre arcad, cu greu,
cci toat lumea i strngea minile i l btea pe umr, felicitndu-l. Din cte se
prea, Colum MacKenzie nu era singurul membru al familiei cu talent pentru arta
dramatic.
Cldura din galerie era sufocant, iar fumul care se nla mi fcea tmplele s
pulseze nainte ca ceremonia s se ncheie cu ceea ce am presupus a fi o scurt
cuvntare de mbrbtare din partea lui Colum. Neafectat de cele ase quaich-uri de
whisky pe care le mprise cu supuii lui, vocea puternic nc fcea pietrele
zidurilor s vibreze. Cel puin nu va avea dureri n seara aceasta, n ciuda faptului
c a stat attea ceasuri n picioare, mi-am spus.
De jos s-au auzit strigte puternice, cimpoaiele au izbucnit n triluri stridente i
scena solemn s-a dizolvat ntr-un val tumultuos de urlete exaltate. Un strigt i mai
puternic a ntmpinat butoaiele cu bere i whisky care i-au fcut acum apariia pe
estacade, acompaniate de tipsii uriae cu turte de ovz, haggis 12 i carne fript.
Doamna Fitz, care trebuie s fi coordonat aceast parte a serii, s-a aplecat periculos
de mult peste balustrad, supraveghind cu o privire sever comportamentul
valeilor, cei mai muli dintre ei biei prea tineri pentru a depune jurmntul
oficial.
i unde au disprut fazanii, eh? a bombnit ea n barb, urmrind sosirea
platourilor. Sau iparii umplui? mpieliatul acela de Mungo Grant, o s-l jupoi
dac mi-a ars iparii!

Lund brusc o decizie, s-a ntors i a nceput s-i fac loc cu greu napoi spre
ieirea din galerie, evident nedorind s lase friele unui asemenea osp important
n minile nepricepute ale lui Mungo Grant.
Profitnd de ocazie, m-am strecurat i eu n urma ei, folosindu-m de culoarul larg
pe care l lsa trecerea ei prin mulimea de la galerie. i alte femei, bucuroase c
aveau un motiv s plece, mi s-au alturat n exod.
Ajungnd la baza scrilor, doamna Fitz s-a rstit la femeile care veneau n urma ei.
Hai, fuga n camerele voastre, micuelor, n clipa asta, a poruncit ea. Dac nu vrei
s stai acolo sus, ferite de priviri, ai face bine s disprei n dormitoare. i s nu
v prind c v ascundei prin coridoare sau c tragei cu ochiul pe la coluri. Nu e
brbat n castel s nu fi tras ceva pe gt pn acum i ntr-un ceas vor fi cu toii bei
cri. Femeile nu au ce cuta aici n seara asta.
mpingnd ua, a aruncat o privire precaut n coridor. Dup toate aparenele, nu
era niciun pericol, aa c le-a trimis pe toate n dormitoarele de la etaj.
Avei nevoie de o mn de ajutor? am ntrebat cnd am ajuns lng ea. La
buctrie, vreau s spun.
A dat din cap, dar a zmbit.
Nu, nu e nevoie, fetio. Hai, fuga, c nu eti mai n siguran dect celelalte fete.
i m-a mpins uurel de la spate, trimindu-m n coridorul abia luminat.
Eram nclinat s i urmez sfatul, dup ntlnirea pe care o avusesem cu paznicii de
afar. Brbaii din Sala Mare chiuiau, dansau i beau, fr a mai ncerca s se
controleze. ntr-adevt, nu era loc pentru femei.
ns drumul pn n camera mea era alt poveste. M aflam ntr-o arip a castelului
cu care nu eram familiarizat i dei tiam c urmtorul etaj avea o pasarel care o
lega de un coridor care ducea n camera mea, nu reueam s gsesc nite scri care
s m duc ntr-acolo.
Cnd m-am ntors dup un col, am dat nas n nas cu civa brbai pe care nu-i
cunoteam. Veniser probabil de pe pmnturile mai ndeprtate ale clanului i nu
cunoteau obiceiurile gentile ale castelului. Sau aa am dedus eu, vzndu-l pe unul
dintre ei, aparent n cutarea unei latrine, dndu-se btut i uurndu-se ntr-un col
al coridorului n momentul n care am dat peste ei.

M-am ntors imediat, intenionnd s o iau pe unde venisem, cu sau fr scri. ns


cteva brae s-au ntins s m opreasc i m-am trezit strivit de zidul coridorului,
nconjurat de nite munteni brboi care miroseau a whisky i pofteau la o femeie.
Fr a se mai deranja cu introducerile, brbatul din faa mea m-a apucat de mijloc i
i-a vrt cealalt mn n corsajul meu. S-a aplecat mai aproape, frecndu-i
obrazul brbos de urechea mea.
Ce-ai zice de o srutare dulce pentru vitejii brbai ai clanului MacKenzie? Tulach
Ard!
Erin go bragh, am rspuns fr menajamente i l-am mpins cu toat fora.
Ameit din cauza buturii, a fcut civa pai nesiguri n spate, lovindu-se de unul
din tovarii lui. M-am smucit ntr-o parte i am luat-o la fug, scpnd din picioare
papucii incomozi.
O alt siluet s-a ivit amenintoare naintea mea i am ovit nspimntat. n faa
mea prea s fie un singur brbat totui, iar din spatele meu veneau cel puin zece,
ajungndu-m din urm n ciuda buturii pe care o ngurgitaser. M-am repezit
nainte, cu intenia de a m strecura pe lng el. ns el a fcut rapid un pas iute n
faa mea, tindu-mi calea, i m-am oprit att de brusc, nct am fost nevoit s mi
pun palmele pe pieptul su pentru a nu m izbi de trupul lui. Era Dougal MacKenzie.
Ce dracu..., a nceput el, apoi a vzut brbaii care veneau dup mine.
M-a tras n spatele lui i a rcnit ceva n galic spre urmritorii mei. Ei au protestat
n aceeai limb, ns dup un scurt schimb de replici care sunau mai degrab ca un
mrit de lupi, s-au dat btui i au plecat n cutare de ceva mai distractiv.
Mulumesc, am spus, puin ameit. Mulumesc. O s m duc. Nu ar trebui s fiu
aici.
Dougal m-a privit i m-a luat de bra, trgndu-m cu faa spre el. Era cumva
schimbat, evident cuprins de euforia care domnea n Sala Mare.
Adevrat spui, domni. N-ar trebui s fii aici. Dar dac tot eti, trebuie s plteti,
a murmurat el cu ochii sclipind n semintuneric.
i fr veste, m-a tras cu putere spre el i m-a srutat. Srutul a fost suficient de
puternic ca s mi rneasc buzele i s le deschid. Limba lui mi-a atins limba i
gustul iute de whisky mi-a ars gura. Palmele lui m-au cuprins cu putere de fund i

m-au lipit strns de trupul lui, fcndu-m s simt tria de sub kilt printre valurile de
fust i jupoane.
Apoi mi-a dat drumul la fel de repede precum m prinsese. A dat din cap i mi-a
fcut semn spre captul coridorului, respirnd sacadat. O uvi de pr armiu i
czuse pe frunte i a mpins-o napoi cu o mn.
Pleac de aici, femeie, a spus el. nainte s plteti un pre mai mare.
Descul, am plecat.

innd cont de petrecerea din noaptea trecut, m ateptasem ca majoritatea
locatarilor castelului s se trezeasc trziu a doua zi diminea, probabil cobornd
cu pai mpleticii s se ntremeze cu o halb de bere cnd soarele va fi sus pe cer,
asta presupunnd c se va ivi. ns muntenii din clanul MacKenzie erau un neam mai
zdravn dect mi imaginasem eu, cci castelul fremta ca un stup de albine cu mult
timp nainte de ivirea zorilor, voci glgioase strignd n sus i n jos pe coridoare,
un zngnit asurzitor de armuri i un bubuit de cizme strbtndu-l n vreme ce
brbaii se pregteau pentru tynchal.
Era frig i cea, ns Rupert, pe care l-am ntlnit n curte n drum spre Sala Mare,
m-a asigurat c aceasta e cea mai potrivit vreme pentru a vna un porc mistre.
Bestiile au o blan att de deas, c frigul nu e o problem pentru ele, mi-a
explicat el, ascuind entuziasmat un vrf de lance pe o tocil cu pedal, i se simt n
siguran nconjurate de o cea aa groas i nu vd vntorii apropiindu-se de
ei, nelegi?
Nu am ndrznit s i atrag atenia c asta nsemna c nici vntorii nu vor putea
vedea mistreul de care se vor apropia, pn n momentul n care vor fi la civa
pai de el.
n timp ce soarele ncepea s strpung ceaa cu sulie aurii i sngerii, ceata de
vntori s-a strns n curtea din faa castelului, cu hainele ncrcate cu picturi de
ap i privirile sclipind de nerbdare. Eram bucuroas s vd c femeile nu erau
ateptate s ia parte la vntoare, ci se mulumeau s ofere turte de ovz i halbe de
bere eroilor care se pregteau s plece. Vznd ceata numeroas de brbai care se
ndrepta spre pdurile dinspre rsrit, narmai pn n dini cu sulie, topoare,
arcuri, tolbe cu sgei i pumnale, am simit o strngere de inim pentru bietul porc
mistre.

Prerea mea s-a schimbat ntr-una de respect uimit o or mai trziu, cnd am fost
chemat n mare grab la marginea pdurii pentru a pansa rnile unui brbat care,
din cte am neles, dduse fr s i dea seama peste bestie n cea.
Iisuse Hristoase! am spus, examinnd rana ce se csca franjurat de la genunchi
pn la glezn. Un animal a fcut asta? Dar ce, are dini de oel?
Eh?
Victima era alb la fa din cauza ocului i prea zdruncinat ca s mi rspund, ns
unul dintre tovari care l ajutase s ias din pdure mi-a aruncat o privire
curioas.
Nu conteaz, am spus i am smucit strns compresa cu care i nfurasem pulpa
rnit. Ducei-l la castel i spunei-i doamnei Fitz s i dea sup i pturi. Rana
trebuie cusut i nu am aici instrumentele necesare.
Strigtele ritmice ale hitailor nc mai rsunau n ceaa care nvluia dealul.
Deodat s-a nlat un urlet ngrozitor deasupra ceii i a pdurii i un fazan speriat
a nit n zbor din ascunztoarea din apropiere cu o btaie de aripi care m-a fcut
s tresar.
Dumnezeule din cer, ce s-a mai ntmplat acum?
Lund cteva bandaje, mi-am lsat pacientul n minile ngrijitorilor si i am luat-o
la fug n pdure. Pe sub ramuri, ceaa era nc i mai pcloas i nu puteam vedea
la o distan mai mare de civa metri, dar strigtele agitate i zbaterea frunzelor mau cluzit n direcia potrivit.
A trecut prin spatele meu, tergndu-se de mine. Cu atenia ndreptat spre ipete, nu
l-am auzit i nu l-am vzut pn cnd nu m depise deja, o mas ntunecat
micndu-se cu o iueal incredibil, copitele absurd de mici aproape neauzite pe
frunziul mbibat cu ap.
Eram att de uluit de bruscheea apariiei nct pe moment nici nu m-am speriat.
Am rmas intuit locului, cu privirea pironit n cea, acolo unde se fcuse
nevzut creatura cu blana neagr i zburlit. Apoi, ridicnd palma pentru a netezi
pe spate uviele care mi se ondulau mbibate cu ap n jurul frunii, am vzut pata
mare de snge. Privind n jos, am zrit o pat similar pe fust. Fiara era rnit.
Poate c mistreul slobozise acel urlet.
Nu tiam cum ip o fiin rnit de moarte. Iar porcul alerga cu uurin sub

propria-i greutate cnd trecuse pe lng mine. Am tras adnc aer n piept i am
naintat prin perdeaua groas de cea, n cutarea brbatului rnit.
L-am gsit n adncitura unui povrni, nconjurat de brbai n kilturi.
l acoperiser pentru a-i ine de cald, dar la picioare tartanul era mbibat de lichidul
ntunecat care nu prevestea nimic bun. O dr adnc n noroi arta locul de unde
alunecase din vrful pantei i o nvolburare de frunze i pmnt clcat n picioare pe
cel unde omul se ntlnise cu fiara. M-am lsat n genunchi lng brbat, am tras
deoparte tartanul i m-am pus pe treab.
Abia ncepusem cnd ipetele brbailor din jurul nostru m-au fcut s m ntorc
pentru a vedea artarea de comar aprnd, nc o dat, pe nesimite dintre copaci.
De data aceasta am avut rgazul s vd mnerul pumnalului ieind din coasta fiarei,
poate mplntat acolo de brbatul care zcea la pmnt n faa mea. i fildeul
galben i nemilos, plin de snge, la fel ca i ochii mici i nnebunii de furie.
Brbaii din jurul meu, la fel de uluii ca i mine, au nceput a se precipita,
ntinzndu-se dup arme. Mai iute dect ceilali, un brbat nalt a nfcat o suli de
vnat mistrei din minile unui tovar paralizat de fric i a naintat n lumini.
Era Dougal MacKenzie. Pea aproape relaxat, innd sulia cobort, strns cu
ambele mini, ca i cum ar fi vrut s sape cu ea n noroi. Privea int n ochii bestiei,
vorbindu-i pe sub musta, murmurndu-i n galic, ademenind-o s ias din
adpostul copacului lng care sttea.
Primul atac a fost iute precum o explozie. Fiara s-a aruncat pe lng el, att de
aproape nct tartanul cafeniu de vntoare a fluturat n pala de vnt strnit de asalt.
S-a ntors pe dat i a revenit, o furie de muchi. Dougal a srit ntr-o parte precum
un toreador, mpungndu-l cu sulia. nainte i napoi, nc o dat i nc o dat. Era
mai degrab un dans dect o lupt violent, ambii adversari bazndu-se pe propria
for, amndoi att de agili nct preau s pluteasc deasupra pmntului.
Totul a durat aproape un minut, dei timpul a prut s stea n loc. S-a sfrit cnd
Dougal, ferindu-se din calea colilor ascuii, a ridicat vrful suliei scurte i groase
i l-a mplntat drept ntre umerii povrnii ai fiarei. Sulia a scos un clinchet spart
i bestia a slobozit un guiat ascuit care mi-a ridicat prul de pe ira spinrii. Ochii
porcini mici i rotunzi se rostogoleau, ntorcndu-se slbatic n cutarea
dumanului, iar copitele delicate se afundau tot mai mult n noroi n timp ce
mistreul ncerca s atace i se mpiedica. Guiatul a continuat, ridicndu-se pn la
un ipt neomenesc, n vreme ce trupul greoi s-a lsat pe o parte, nfignd pumnalul

pn la plsele n carnea proas. Copitele delicate au lovit slbatic solul, smulgnd


brazde groase din pmntul umed.
Guiatul s-a oprit dintr-odat. Pentru o clip s-a lsat tcerea, apoi s-a auzit un
grohit i masa de carne a rmas nemicat.
Dougal nu a ateptat s se asigure c omorse fiara, ci a nconjurat animalul care se
zbtea n agonie i s-a ntors lng brbatul rnit. S-a lsat n genunchi i l-a cuprins
cu braul de dup umeri, lund locul celui care l ajutase pn atunci. Picturi fine de
snge i stropiser pomeii nali i pete de snge uscat i acopereau prul ntr-o
parte.
Gata, Geordie, a spus el, vocea aspr devenind deodat blnd. Gata. L-am
omort, brbate. S-a terminat.
Dougal? Tu eti, frate?
Brbatul rnit i-a ntors capul n direcia lui Dougal, luptndu-se s deschid ochii.
Am fost uimit, ascultndu-l n timp ce i verificam repede pulsul i semnele vitale.
Dougal cel aprig, Dougal cel nemilos, i vorbea brbatului cu o voce joas,
repetndu-i cuvinte de alinare, inndu-l strns la piept, mngindu-i prul ciufulit.
M-am dat n spate, pe clcie, i am ntins mna din nou spre maldrul de tartane
aezate pe pmnt lng mine. Avea o ran adnc, ce se ntindea pe mai bine de
douzeci de centimetri de la vintre n jos de-a lungul coapsei, din care curgea un
uvoi constant de snge. Cu toate acestea, sngele nu nea din ran; asta nsemna
c artera femural nu era secionat, aadar aveam o ans destul de bun s opresc
hemoragia.
Ce nu puteam opri ns era scurgerea din pntecele brbatului, acolo unde colii
lungi despicaser pielea, muchii, mezenterul i intestinul deopotriv. Nu erau rupte
vase importante de snge, ns intestinul era perforat; se vedea limpede, prin pnza
sfiat a cmii. Acest soi de ran abdominal este de cele mai multe ori fatal,
chiar i ntr-o sal de operaii modern, unde o puteai sutura i administra
antibiotice. Coninutul intestinului fisurat, vrsndu-se n cavitatea abdominal, pur
i simplu contamina ntreaga zon i declana infecia fatal. Iar aici, unde nu aveam
la ndemn dect nite cei de usturoi i flori de coada-oricelului
Privirea mea a ntlnit-o pe a lui Dougal n timp ce, la rndul lui, i ridica ochii de
pe rana hidoas. Buzele i s-au micat, ntrebndu-m mutete peste capul brbatului
Are anse?.

Fr o vorb, am dat din cap. S-a oprit o clip, inndu-l pe Geordie n brae, apoi a
ntins braul i a desfcut garoul improvizat pe care-l strnsesem n jurul coapsei
brbatului. M-a privit, provocndu-m s protestez, ns am ncuviinat uor din cap,
rmnnd nemicat. Puteam opri sngerarea pentru ca brbatul s poat s fie
transportat pe targ napoi la castel. ns odat ajuns acolo, nu-l atepta dect o
agonie prelungit, n timp ce infecia avea s se instaleze i s cuprind organele
vitale pn cnd n cele din urm avea s l ucid, chinuindu-l poate pentru zile
ntregi ntr-o lung durere fr scpare. O moarte mai bun, probabil, i oferea
acum Dougal s moar sub cerul liber, sngele din inima sa ptnd aceleai frunze
mbibate cu sngele bestiei care l ucisese. M-am ghemuit peste frunzele de la capul
lui Geordie, susinndu-i greutatea cu braul.
Te vei simi mai bine curnd, am spus, iar vocea mea suna calm, aa cum era
ntotdeauna, aa cum fusese nvat s fie. Durerea va trece imediat.
Ah. E mai bine acum. Nu-mi mai simt picioarele nici braele Dougal eti
aici? Eti aici?
Minile amorite se zbteau orbete n faa ochilor brbatului. Dougal le-a prins cu
fermitate ntre ale sale i s-a aplecat spre el murmurndu-i n ureche.
Spatele lui Geordie s-a arcuit deodat i clciele i s-au nfipt adnc n pmntul
moale, corpul protestndu-i violent fa de ceea ce mintea lui ncepuse deja s
accepte. Din cnd n cnd trgea adnc aer n piept, ca un om care i d ultima
suflare sngernd, flmnd de oxigenul care nu-i mai hrnea trupul. Pdurea era
straniu de tcut. Nicio pasre nu cnta n ceaa deas, iar brbaii ateptau
rbdtori, ghemuii n ntunericul copacilor, tcui precum pdurea nsi. Dougal i
cu mine ne-am aplecat mai aproape peste trupul agoniznd, optindu-i blnd i
mngindu-l, mprind povara dureroas i sngeroas de a ajuta un om s moar.
Drumul la deal spre castel a fost tcut. Am mers alturi de brbatul mort, crat pe o
targ improvizat din crengi de pin. n spatele nostru, purtat aidoma, venea corpul
celui care l ucisese. Dougal pea n fa, singur. Cnd am intrat pe poarta curii
principale, am zrit figura mrunt i grsun a printelui Bain, preotul satului,
alergnd tardiv n ajutorul enoriaului su czut.
Dougal a ntins braul s m opreasc atunci cnd m-am ntors spre scara care ducea
la cabinetul medical. Oamenii care crau trupul lui Geordie nfurat n giulgiu de
tartan au trecut pe lng noi ndreptndu-se spre capel, lsndu-ne singuri n
coridorul pustiu. Dougal m inea de ncheietura minii, msurndu-m cu o privire
ncordat.

Ai mai vzut pn azi oameni murind, mi-a spus fr ocoliuri. Oameni murind
violent.
Nu era o ntrebare, ci aproape o acuzaie.
Muli, i-am rspuns, la fel de direct.
i, eliberndu-mi braul, l-am lsat stnd acolo i am plecat s mi ngrijesc
pacienii nc n via.

Moartea lui Geordie, hidoas cum fusese, a mai domolit pentru moment
entuziasmul srbtorilor. O slujb de nmormntare fastuoas a avut loc n acea
dup-amiaz n capela castelului i a doua zi diminea au nceput jocurile.
Eu am vzut foarte puin, ngrijindu-i pe participani. Tot ce pot spune cu certitudine
despre jocurile autentice scoiene este c nu sunt o glum. Am bandajat un
mpiedicat care a reuit s se taie ncercnd s danseze printre sbii, am pus la loc
piciorul rupt al unui nefericit care nimerise n calea unui ciocan aruncat la
ntmplare i am mprit cu strngere de inim ulei de castor i sirop de toporai
copiilor care au mncat prea multe dulciuri. Pn la sfritul dup-amiezii eram
aproape epuizat.
M-am crat pe masa de consultaii pentru a scoate capul pe fereastra minuscul, s
respir puin aer proaspt. Strigtele, muzica i rsul dinspre cmpul unde se ineau
jocurile ncetaser. Aadar, nu aveam s mi se mai aduc ali pacieni, cel puin pn
mine. Ce spusese Rupert c vor face pe urm? Vor trage cu arcul? Hmmm. Am
verificat proviziile de bandaje i am nchis obosit ua cabinetului n urma mea.
Prsind castelul, am luat-o la vale spre grajduri. Aveam nevoie de compania unor
fiine blnde care s nu fie oameni, s nu vorbeasc i s nu sngereze. De
asemenea, m gndeam c l-a putea gsi pe Jamie, i cum l-o mai fi chemnd, s
ncerc din nou s mi cer iertare c l bgasem n ncurctura cu jurmntul. E drept
c se descurcase de minune, ns era clar c, dac ar fi fost dup mintea lui, nu ar fi
pus piciorul n Sala Mare. Ct despre brfele pe care le putea mprtia acum Rupert
despre presupusa noastr escapad amoroas, preferam s nu m gndesc.
Preferam s nu m gndesc nici la situaia n care m aflam, ns tiam c va trebui
s o fac, mai devreme sau mai trziu. Dup ce euasem att de lamentabil s evadez
la nceputul Adunrii, m ntrebam dac aveam mai multe anse la sfrit. E drept c
cei mai muli dintre cai aveau s plece, odat cu musafirii. ns mai rmneau civa
cai ai castelului din care puteam alege. i, cu puin noroc, dispariia unuia ar putea

fi luat drept un furt accidental; erau o mulime de derbedei cu nfiare dubioas


care rtceau pe lng blci. i n confuzia plecrii, ar trece ceva timp nainte ca
cineva s descopere c evadasem.
M-am strecurat pe lng gardul padocului, trecnd n revist modalitile prin care
puteam evada. Dificultatea era c aveam doar o vag idee despre locul n care m
aflam, fa de locul unde doream s ajung. i din moment ce eram acum cunoscut
de toi membrii clanului MacKenzie de la Leoch pn la grani, deoarece i
ngrijisem n timpul jocurilor, nu puteam ntreba pe nimeni ncotro s o apuc.
Deodat, m-am ntrebat dac Jamie i povestise lui Colum sau lui Dougal despre
ncercarea mea euat de a prsi castelul n seara jurmntului. Niciunul dintre ei
nu mi vorbise despre asta, deci probabil nu le spusese. n padoc nu se afla niciun
cal. Am mpins ua grajdului i inima mi s-a oprit n loc o clip cnd i-am vzut pe
Jamie i pe Dougal aezai unul lng cellalt pe un balot de paie. Preau aproape la
fel de surprini de apariia mea ca i mine la vederea lor, dar s-au ridicat galant i
m-au invitat s m aez.
Nu e nimic, am spus, ntorcndu-m spre u. Nu vreau s v ntrerup discuia.
Nu, domni, a replicat Dougal, discuia pe care o aveam acum cu Jamie te
privete i pe dumneata.
Am aruncat o privire iute spre Jamie care mi-a rspuns dnd abia vizibil din cap.
Aadar nu i povestise lui Dougal despre tentativa mea de evadare.
M-am aezat, niel speriat de Dougal. mi aminteam micul nostru episod din
coridor n noaptea jurmntului, dei Dougal nu scosese un cuvnt i nu fcuse
niciun gest de atunci cu referire la ceea ce se ntmplase.
Plec n dou zile, a spus el deodat. i v iau i pe voi doi cu mine.
Ne iei unde? am ntrebat, tresrind.
Inima a nceput s mi bat cu putere.
Prin inuturile clanului MacKenzie. Colum nu cltorete, aadar cade n sarcina
mea s i vizitez pe fermierii i pe arendaii care nu au putut veni la Adunare. i ca
s m ocup de cteva probleme ici i colo, a ncheiat cu un gest al minii, ca i
cum nu ar fi vrut s discute chestiuni att de triviale.
Dar de ce eu? Adic, de ce noi? am ntrebat.

A cumpnit o clip nainte de a rspunde.


Pi, Jamie se descurc bine cu caii. Ct despre tine, Colum a considerat nelept s
te duc pn la Fortul William. Comandantul de acolo te-ar putea ajut s i
gseti familia n Frana.
Sau s te ajute pe tine, mi-am spus, s afli cine sunt cu adevrat? i cte altele mi
mai ascunzi?
Dougal m-a privit, evident curios s vad cum primisem noutile.
Prea bine, am spus, senin. Sun foarte bine.
Aparent senin, dar n sinea mea sream de bucurie. Ce noroc! Acum nu mai eram
nevoit s ncerc s evadez din castel. Dougal avea s m conduc cea mai mare
parte din drum. i din Fortul William, m gndeam c mi puteam gsi calea fr
prea mare dificultate. Spre Craigh na Dun. Spre cercul de pietre. i, cu puin noroc,
napoi acas.

PARTEA A III-A

LA DRUM

11
Conversaii cu un avocat

Dou zile mai trziu, ieeam clare pe porile castelului Leoch, chiar nainte de
ivirea zorilor. n grupuri de cte doi, trei i patru, n strigtele de rmas-bun i n
ipetele gtelor slbatice de pe lac, caii peau cu grij peste podul de piatr. Din
cnd n cnd aruncam cte o privire n spate, pn cnd corpul masiv al castelului sa fcut nevzut dup o perdea de cea sclipitoare. Gndul c nu voi mai vedea
niciodat grmada aceea mohort de pietre sau pe locuitorii ei mi ddea un
sentiment straniu de regret.
Tropitul copitelor cailor suna nbuit n cea. Vocile reverberau straniu prin
aerul umed, aa nct strigtele de la un capt al lungului cortegiu se auzeau uneori
cu uurin n cellalt, n vreme ce sunetul conversaiilor din apropiere se pierdea n
murmure ntrerupte. Parc ne croiam drum printr-un abur populat cu fantome.
Glasuri fr trup pluteau n aer, vorbind de la mare distan, apoi uluitor de
aproape.
M nimerisem undeva la jumtatea cortegiului, flancat ntr-o parte de un soldat al
crui nume nu l cunoteam i n cealalt parte de micul secretar pe care l vzusem
la lucru n timpul Sfatului inut de Colum. Am aflat c era ceva mai mult dect un
secretar, cnd am nceput s stm de vorb pe drum.
Ned Gowan era avocat. Nscut, crescut i educat n Edinburgh, era ntruchiparea
avocatului cuminte. Un brbat mrunel, ntre dou vrste, cu obiceiuri statornice,
purta un veston din stof de ln moale i deas, ciorapi din ln fin i o cma
din pnz ale crei mneci aveau o urm discret de dantel i pantaloni dintr-o
stof care fcea un compromis inteligent ntre rigorile cltoriei i statura funciei
sale. O pereche minuscul de ochelari pentru citit cu ram din aur n form de
semilun, prul prins ordonat cu o panglic i un bicorn din fetru albastru
completau imaginea. ntruchipa att de perfect chintesena omului care lucreaz n
slujba legii, nct nu l puteam privi fr s zmbesc.
Clrea alturi de mine pe o iap blnd a crei a era ncrcat cu dou desagi
enorme din piele roas. Mi-a explicat c una din ele coninea instrumentele
profesiei sale: climar, pene de scris i hrtie.
i cealalt pentru ce este? am ntrebat, msurnd-o din priviri.

n vreme ce prima desag era plin cu cele trebuitoare secretariatului, a doua prea
aproape goal.
Ah, cealalt este pentru arenda lordului, mi-a explicat el, btnd uor cu palma
tolba care atrna goal.
nseamna c se ateapt s primeasc o sum considerabil, am sugerat.
Domnul Gowan a ridicat din umeri vesel.
Nu chiar, drag doamn. ns majoritatea arendelor sunt pltite n mruni. Iar
acetia, din pcate, ocup mai mult loc dect banii cu valoare mai mare, a spus el
zmbind, o arcuire rapid a buzelor subiri i uscate. Din punctul sta de vedere, o
grmad grea de cupru i argint tot e mai uor de transportat dect ntregul venit al
nlimii Sale.
S-a ntors pentru a arunca o privire ptrunztoare peste umr la cele dou crue
greoaie trase de mgari care nsoeau convoiul.
Sacii de grne i snopurile de napi cel puin au marea calitate c nu se mic.
Psrile, dac sunt bine legate i cutile sunt zdravene, nu ridic nicio dificultate.
Nici caprele, dei ele prezint o oarecare inconvenien din cauza obiceiurilor lor
omnivore; una din ele mi-a mncat o batist anul trecut, dei, recunosc, a fost vina
mea pentru c, din neatenie, am lsat s mi scape un col de pnz din buzunarul
vestonului. Anul acesta ns, am impus condiii explicite, a adugat el, strngndu-i
buzele ntr-o linie hotrt. Nu vom accepta porci vii.
Necesitatea de a proteja desagii domnului Gowan i cele dou crue explica acum
prezena celor aproximativ douzeci de brbai care compuneau restul convoiului
de colectare a arendei. Cu toii erau clare i narmai i mai erau i cteva animale
de povar, purtnd ceea ce socoteam a fi proviziile pentru ntregul cortegiu.
Doamna Fitz, printre cuvintele de drum bun i sfaturile de cltorie, m prevenise
c m ateapt condiii primitive sau chiar inexistente, cu multe nopi pe care le vom
petrece sub cerul liber, pe marginea drumului.
Eram chiar curioas s aflu ce l mnase pe un brbat cu calificrile evidente ale
domnului Gowan s ocupe un asemenea post n inuturile izolate ale Scoiei, departe
de plcerile vieii civilizate cu care trebuie s fi fost obinuit.
Pi, a nceput el, drept rspuns la ntrebrile mele, ca tnr avocat, am avut un mic
birou la Edinburgh. Cu perdele de dantel la ferestre i o mic plac de alam
strlucitoare la u, cu numele meu. Dar am nceput s m plictisesc scriind toat

ziua testamente i ntocmind titluri de proprietate, vznd aceleai chipuri pe strad


n fiecare zi. Aa c am plecat, a ncheiat el simplu.
i cumprase un cal i niscaiva provizii i se pornise la drum, fr s tie ncotro
se ndreapt i ce va face cnd va ajunge unde va ajunge.
Vezi dumneata, trebuie s mrturisesc, a spus el, tamponndu-i ngrijit nasul cu o
batist cu monogram, am o oarecare apeten pentru aventur. Cu toate acestea,
nici nfiarea mea, nici mediul n care am crescut nu m-au pregtit pentru o via
de tlhar la drumul mare sau pirat, ocupaii pe care la vremea aceea mi le imaginam
drept cele mai aventuroase. Ca alternativ, am decis c cel mai bine este s o
pornesc n sus, spre muni. M-am gndit c n timp a putea convinge vreo cpetenie
de clan s mi permit, n fine, s l slujesc n vreun fel sau altul.
i n timpul cltoriilor sale chiar ntlnise o asemenea cpetenie de clan.
Jacob MacKenzie, a spus el cu un zmbet cald i nostalgic. i ce hooman
rocovan btrn i viclean era!
Domnul Gowan a fcut semn cu capul spre captul convoiului, unde prul armiu al
lui Jamie MacTavish strlucea n cea.
Nepotul su seamn foarte mult cu el, tii. Prima dat cnd ne-am ntlnit, Jacob
i cu mine, eu eram la captul evii unui pistol, pe care l aintise asupra mea ca s
m jefuiasc. I-am dat calul i desagii de bunvoie, cci nu aveam alt soluie. Dar
cred c a fost uor surprins cnd am insistat s vin cu el, chiar i pe jos dac era
nevoie.
Jacob MacKenzie. Tatl lui Colum i al lui Dougal? am ntrebat.
Da, a ncuviinat din cap btrnul avocat. Dar pe atunci el nu era stpn, desigur.
Asta s-a ntmplat civa ani mai trziu cu puin ajutor din partea mea, a adugat
el cu modestie. Pe atunci lucrurile se petreceau mai puin civilizat, a zis el cu
nostalgie.
Ah, adevrat? am ntrebat politicos. i Colum, - te-a primit drept motenire,
ca s spunem aa?
Cam aa ceva, a rspuns domnul Gowan. Vezi dumneata, atunci cnd Jacob a
murit, s-a creat o oarecare confuzie. Colum era motenitorul Leochului, desigur,
ns el...

Avocatul a fcut o pauz, aruncnd o privire n fa i n spate pentru a se asigura c


nu era nimeni att de aproape de noi nct s aud ce vorbim. Soldaii o luaser
nainte pentru a sta de vorb cu tovarii lor i mai bine de patru lungimi de cal ne
separau de cruaul din spate.
Colum a fost sntos pn pe la vrsta de optsprezece ani, i-a continuat el
povestea, i promitea s fie un conductor bun. A luat-o pe Letitia de soie ca parte a
alianei cu clanul Cameron eu am ntocmit contractul de cstorie, a adugat el.
Dar la scurt timp dup aceea, el a czut n timpul unei cltorii. i-a rupt osul lung
al coapsei, care nu s-a prins bine.
Am ncuviinat din cap. Era previzibil.
Pe urm, a continuat domnul Gowan oftnd, s-a dat jos din pat prea curnd, a czut
pe scri i i-a rupt i cellalt picior. A zcut la pat aproape un an, ns a devenit
curnd evident c rul era iremediabil. i din pcate, chiar atunci a murit Jacob.
Brbatul mrunel a fcut o pauz pentru a-i pune gndurile n ordine. S-a uitat din
nou spre captul convoiului, de parc ar fi cutat pe cineva cu privirea. Negsindu-l,
s-a aezat din nou n a.
Cam n aceeai perioad a izbucnit i scandalul cu mariajul surorii lui, a spus el.
i Dougal n fine, m tem c Dougal nu s-a achitat foarte bine de datoria pe care
o avea. Altfel, nelegi dumneata, la vremea aceea Dougal putea fi ales cpetenie,
dar prerea general a fost c nc nu era destul de copt la minte. Ah, a fost mare
vnzoleal, a rostit el scuturnd din cap. S-a adunat tot clanul atunci, i veriori, i
unchi, i arendai ca s decid cine s fie cpetenie.
Dar la urm l-au ales pe Colum? am ntrebat.
M-am minunat nc o dat de fora personalitii lui Colum MacKenzie. i,
aruncnd o privire spre btrnul micu i ncercat de vremuri care clrea alturi de
mine, m-am gndit c pe lng carism, Colum avusese i ceva noroc n alegerea
aliailor si.
L-au ales, ns doar pentru c fraii au rmas mpreun fr s se clinteasc. Vezi
dumneata, nimeni nu se ndoia de curajul lui Colum, sau de inteligena lui, ci doar
de puterea trupeasc. Era limpede c niciodat nu i va mai putea conduce oamenii
n btlie. ns era Dougal, sntos la trup i ntreg, dei niel nesbuit i iute la
mnie. i el a stat n spatele jilului fratelui su i a jurat s respecte cuvntul lui
Colum, s-i fie n btlie picioarele i mna care ine sabia. Aadar cineva a sugerat
ca lui Colum s i se permit s devin stpn pentru treburile obinuite i Dougal s

devin cpetenia otirilor, s conduc clanul pe vreme de rzboi. Nu era o situaie


fr precedent, a adugat el cu afectare.
Modestia cu care spusese Cineva a sugerat... mi artase foarte limpede a cui
fusese sugestia respectiv.
i dumneata omul cui eti? am ntrebat. Al lui Colum sau al lui Dougal?
Interesele mele sunt ale clanului MacKenzie ca un tot, a rspuns domnul Gowan
precaut. Dar ca formalitate, i-am jurat credin lui Colum.
Ca formalitate pe naiba, mi-am spus. Urmrisem ntreaga ceremonie a
jurmntului i nu mi aminteam s fi zrit silueta delicat a avocatului n mulimea
de brbai adunai n sal. Niciun brbat prezent la ceremonie nu ar fi depus acel
jurmnt doar ca formalitate, nici mcar cineva nscut s fie avocat. Iar brbatul
mrunel de pe iapa murg, orict de calculat ar fi fost i orict de ptruns de litera
legii, avea, conform propriilor sale mrturisiri, sufletul unui romantic.
Trebuie s i fii de mare ajutor, am rspuns diplomatic.
Ah, da, din cnd n cnd l mai ajut i eu cte puin, a rostit el. La fel ca pe ceilali.
i dumneata, drag doamn, dac vei avea nevoie de vreun sfat, a spus el zmbindumi bonom, sunt la dispoziia dumitale. Te poi baza pe ntreaga mea discreie, te
asigur, a ncheiat, fcnd o plecciune nostim n a.
La fel cum se poate baza i Colum MacKenzie pe loialitatea dumitale? am ntrebat
arcuindu-mi sprncenele.
Ochii cprui i mici m-au privit drept i fr s clipeasc i am vzut n ei
inteligena i umorul care se ascundeau n profunzimile lor terse.
Ah, n fine, a rspuns el, fr s se scuze. Am ncercat i eu.
Aa este, am spus, mai degrab amuzat dect nfuriat. ns te asigur, domnule
Gowan, c nu am nevoie de discreia dumitale, cel puin nu n acest moment.
Hmm, stilul acesta e molipsitor, mi-am spus, auzindu-m. Vorbisem exact ca
btrnul avocat.
Sunt o doamn englezoaic, am adugat cu fermitate. Att i nimic mai mult.
Colum i pierde timpul i pe al lui i pe al dumitale ncercnd s smulg de la
mine secrete care nu exist.

Sau exist, dar nu sunt de povestit, m-am gndit. Discreia domnului Gowan o fi
poate absolut, ns nu i convingerile lui.
Sper c nu te-a trimis n aceast cltorie pentru a ncerca s m tragi de limb?
am ntrebat, venindu-mi brusc acest gnd.
Ah, nu.
Domnul Gowan a rs scurt la auzul unei asemenea idei.
Nu, te asigur, drag doamn. Eu ndeplinesc o misiune esenial, innd registrele
i socotelile lui Dougal, i mai fac mici comisioane legale pentru diveri membri ai
clanului din zone mai ndeprtate. i m tem c, n ciuda vrstei mele naintate, nu
mi-am pierdut cu totul spiritul de aventurier. Acum lucrurile sunt mult mai aezate
dect pe vremuri, a rostit scond un oftat care trebuie s fi fost unul de regret, dar
exist mereu posibilitatea unei tlhrii pe drum sau a unui atac pe lng hotare.
A btut uor cu palma cea de a doua desag.
Geanta aceasta nu e cu totul goal, s tii.
A ridicat partea din fa suficient de mult nct s zresc paturile strlucitoare ale
unei perechi de revolvere, frumos aranjate n dou buzunare care le pstrau la
ndemn.
A cercetat cu privirea fiecare detaliu al inutei mele.
Drag doamn, ar trebui i dumneata s fii narmat, a spus el cu un ton mustrtor,
dar blnd. Dei cred c Dougal nu a considerat necesar totui. Voi vorbi cu el
despre aceast chestiune, mi-a promis el.
Am petrecut restul zilei ntr-o conversaie plcut, rtcind printre amintirile lui
despre vremurile dragi i apuse n care brbaii erau brbai i buruiana otrvitoare
a civilizaiei era mai puin rspndit pe ntinderile frumoase i slbatice ale
Highlands.
La cderea nopii, ne-am oprit ntr-un lumini de lng drum. Aveam cu mine o
ptur, fcut sul i legat n spatele eii, i astfel m-am pregtit s mi petrec prima
noapte de libertate departe de castel. Cu toate acestea, simeam privirile aintite
asupra mea cnd m-am ridicat de lng foc i m-am ndreptat spre culcuul meu din
spatele copacilor. Chiar i n aer liber, libertatea prea s aib anumite limite bine
stabilite.


Am ajuns n primul sat a doua zi pe la orele prnzului. Nu era mai mult dect un
mnunchi de trei sau patru colibe, aezat lng drumul principal, ntr-o mic vlcea.
Un scaun din lemn a fost scos dintr-unul din bordeie pentru Dougal i o scndur
prevztor adus cu noi ntr-una din crue a fost aezat pe alte dou scaune,
pentru a servi drept birou pentru domnul Gowan. Avocatul mrunel i-a extras o
bucat enorm de pnz apretat din buzunarul de la spate al vestonului i a aezat-o
frumos pe o buturug, temporar degrevat de funcia obinuit de buturug de tiat
lemne. S-a aezat cu grij pe scaunul improvizat i a nceput s i aranjeze
climara, registrele i catastiful, la fel de solemn n gesturi de parc ar fi fost nc
n spatele perdelelor sale de dantel din Edinburgh.
Unul cte unul, brbaii din fermele din apropiere veneau pentru a-i ncheia
socotelile anuale cu reprezentantul stpnului. Era o atmosfer destins, procesul
desfurndu-se ntr-o manier mult mai puin formal dect audienele din Sala
Mare a castelului Leoch. Fiecare brbat aprea, de la cmp sau din cas, trgea un
scaun liber i se aeza lng Dougal, i ncepea, aparent ca de la egal la egal, s i
spun psurile, s i explice sau pur i simplu s stea de vorb.
Unii dintre ei erau nsoii de cte unul sau doi fii, bine fcui, purtnd n brae un
sac de grne sau de ln. La ncheierea fiecrei discuii, neobositul Ned Gowan
scria chitana arendei pentru acel an, nregistrnd tranzacia ordonat n catastiful
su, i fcea semn cu degetul unuia dintre cruai care cra cuminte produsele n
cru. Destul de rar cte un pumn de bnui disprea n adncimile tolbei de piele
cu un clinchet slab. ntre timp, soldaii stteau tolnii la umbra copacilor sau
dispreau prin pdurile de pe malul apei probabil s vneze.
n decursul urmtoarelor zile s-au repetat variaiuni ale acestei scene. Din cnd n
cnd eram poftit n cte o csu, s beau cidru sau lapte i toate femeile se
nghesuiau n singura ncpere pentru a sta de vorb cu mine. Uneori cte un
mnunchi de bordeie srccioase era suficient de mare nct s in o crcium sau
chiar un han, care devenea cartierul general al lui Dougal pentru acea zi.
Uneori plata arendei nsemna un cal, sau o oaie, sau alte animale vii. Acestea erau
de obicei date cuiva dintr-un sat vecin, la schimb pentru ceva mai uor de dus, ori,
dac Jamie socotea un cal potrivit pentru a fi inut n grajdurile castelului, era
adugat convoiului nostru.
Chiar m ntrebam ce cuta Jamie n suita aceasta. Dei tnrul se pricepea bine la
cai, dup cum tiam, la fel de pricepui erau cei mai muli dintre brbaii din

convoiul nostru, inclusiv Dougal. De asemenea, lund n considerare c ni se


ofereau foarte rar cai drept plat i de obicei nu era nimic spectaculos n materie de
ras, m ntrebam de ce se considerase necesar s aducem cu noi un cunosctor att
de fin. Trecuse o sptmn de cnd ne aflam pe drum, ntr-un sat al crui nume nu
l pot pronuna, cnd am aflat adevratul motiv pentru care Dougal l luase pe Jamie.
Satul, dei micu, era suficient de mare nct s se laude cu o tavern cu dou sau
trei mese i cteva scaune betege. Acolo inea Dougal audienele i colecta arendele.
i dup un prnz destul de greoi compus din carne de vit n saramur i napi, a
inut judecat, cumprnd bere pentru toi arendaii i fermierii care mai
rmseser dup ce-i ncheiaser socotelile i stenii care se strecuraser nuntru
dup ce i terminaser treburile zilnice pentru a csca gura la strini i a afla
nouti.
Stteam tcut pe o banc de lemn dintr-un col, sorbind bere acr i savurnd o
pauz de la cltoria clare. Nu eram foarte atent la conversaia lui Dougal, care
oscila ntre englez i galic, pe subiecte variate de la brfe la agricultur la ceea ce
preau a fi glume deocheate i poveti nclcite. M ntrebam absent ct timp ne va
lua, n ritmul acesta, s ajungem la Fortul William. i odat ajuni acolo, cum a
putea face s m despart de scoienii de la castelul Leoch fr s am de-a face cu
garnizoana armatei engleze. Pierdut n propriile gnduri, nu bgasem de seam c
Dougal vorbea de unul singur de ceva vreme, de parc inea un soi de cuvntare.
Spectatorii si l urmreau cu sufletul la gur, scond din cnd n cnd scurte
exclamaii sau interjecii. Revenind treptat cu picioarele pe pmnt, mi-am dat
seama c Dougal i aducea dibaci audiena spre un punct culminant referitor la o
anumit problem.
Am privit n jur. Rupert cel gras i avocatul mrunel, Ned Gowan, stteau la perete
n spatele lui Dougal, cu halbele de bere uitate pe masa de lng ei, n timp ce i
sorbeau cuvintele. Jamie, ncruntat n propria halb, sttea aplecat n fa, cu coatele
pe mas. Orice spunea Dougal, nu prea s fie interesat.
Pe neateptate, Dougal s-a ridicat n picioare, a apucat gulerul cmii lui Jamie i a
tras cu putere. Veche, i oricum cusut grosolan, cmaa s-a desfcut exact de la
custuri. Luat complet pe nepregtite, Jamie a ngheat. Ochii i s-au ngustat i
flcile i s-au ncletat, ns nu a fcut nicio micare atunci cnd Dougal a dat
deoparte poalele cmii pentru a-i expune spatele privirilor curioilor.
Toat lumea i-a inut respiraia la vederea spatelui brzdat de cicatrici, apoi s-a
auzit un murmur de indignare agitat. Am deschis gura, ns am prins cuvntul
englezoaic pronunat pe o intonaie nu foarte prietenoas i am nchis-o la loc.

Jamie, cu chipul parc cioplit n piatr, s-a ridicat i a fcut civa pai n spate,
ferindu-se de cei care se nghesuiau n jurul su. i-a scos cu grij resturile cmii,
mototolindu-le ca pe-o minge. O femeie mrunic i btrn, care abia i ajungea la
umr ddea din cap, btndu-l ncetior pe spate cu palma, murmurndu-i ceea ce
am presupus a fi cuvinte de mbrbtare n galic. Dac aa era, n mod evident n-au
avut efectul sperat.
Abia a rspuns monosilabic ctorva ntrebri din partea brbailor prezeni. Cele
dou sau trei fete care fuseser trimise de prinii lor s cumpere bere pentru cin
se strnseser lng peretele ndeprtat, vorbind n oapt ntre ele, aruncnd des
priviri speriate n cellalt capt al camerei.
Aruncndu-i lui Dougal o privire care ar fi putut s l mpietreasc pe brbatul mai
n vrst, Jamie a azvrlit rmiele cmii ntr-un col al cminului i a prsit
ncperea din trei pai lungi, strnind murmure comptimitoare din partea mulimii.
Privai de spectacol, atenia lor s-a ntors la Dougal. Nu am neles aproape nimic
din comentariile lor, ns fragmentele pe care le-am prins preau a fi profund
antienglezeti n esena lor. Pe de o parte a fi vrut s l urmez pe Jamie afar, pe de
alt parte eram tentat s rmn acolo unde eram, fr a atrage atenia asupra mea.
M ndoiam c avea nevoie de compania cuiva n asemenea clipe, aadar m-am
fcut mic n colul meu i am aplecat capul, studiindu-mi reflexia palid i tulbure
n oglinda berii din halb.
Clinchetul de metal m-a fcut s ridic privirea. Unul dintre brbai, un mic arenda
foarte hotrt, mbrcat n pantaloni de piele, aruncase cteva monede pe masa din
faa lui Dougal i prea acum s in un scurt discurs. S-a dat un pas n spate, cu
degetele mari vrte n centura de la bru, ca i cum i-ar fi provocat pe ceilali s
fac ceva. Dup o pauz ovielnic, alte dou suflete ndrznee i-au urmat
exemplul, apoi ali civa, scond din buzunare i geni cteva monede. Dougal le-a
mulumit cu cldur, fcndu-i semn cu mna crciumarului pentru nc un rnd de
bere. Am remarcat c Ned Gowan punea cuminte noile contribuii ntr-un scule
separat de tolba n care se adunau arendele neamului MacKenzie pentru sipetul lui
Colum, i atunci am realizat care trebuie s fie scopul micii reprezentaii jucate de
Dougal.
Rebeliunile, ca i toate celelalte propuneri de afaceri, necesit capital. Adunarea i
aprovizionarea unei armate are nevoie de aur, la fel i ntreinerea comandanilor
ei. i din ct de puin mi aminteam despre Bonnie Prince Charlie, tnrul
pretendent la tron, o parte din acest suport venise din Frana, ns o alt parte a
banilor din spatele ascensiunii lui euate provenise din buzunarele subiri i roase
ale poporului pe care voia s l conduc. Aadar Colum, sau Dougal, sau amndoi,

erau iacobini; suporteri ai tnrului pretendent mpotriva ocupantului legitim al


tronului Angliei, George al II-lea.
n cele din urm, ultimii arendai i fermieri s-au dus la casele lor pentru cin, i
Dougal s-a ridicat i s-a ntins, cu o expresie destul de mulumit, precum o pisic
dup ce a mncat un castron de lapte, dac nu de smntn. A cntrit n palm
sculeul i l-a aruncat napoi spre Ned Gowan pentru bun pstrare.
Eh, destul de bine, a concluzionat el. Nu te poi atepta la cine tie ce dintr-o
asemenea fundtur. Dar dac adunm de la toat lumea, se strnge o sum
respectabil.
Respectabil nu e tocmai cuvntul pe care l-a folosi, am spus eu ridicndu-m
eapn din locul n care m chircisem.
Dougal s-a ntors, de parc uitase de mine.
Nu? a ntrebat el, strmbndu-i buzele amuzat. De ce nu? Ai ceva mpotriv ca
supuii loiali s contribuie cu un bnu pentru a-l ajuta pe conductorul lor?
Nu am nimic mpotriv, am rspuns privindu-l drept n ochi. Indiferent cine este
conductorul lor. Ce nu-mi place mie este metoda pe care o foloseti dumneata
pentru a strnge aceti bani.
Dougal m-a privit atent, de parc putea citi n trsturile chipului meu.
Indiferent cine este acest conductor? a repetat el blnd. Credeam c nu nelegi
galica.
Nu neleg, am rspuns scurt. Dar am inteligena cu care m-am nscut i dou
urechi cu care aud foarte bine. i oricum s-ar spune n scoian n sntatea regelui
George, am mari ndoieli c sun ca Bragh Stuart.
Dougal i-a lsat capul pe spate i a izbucnit n rs.
ntr-adevr, nu se spune aa, a ncuviinat el. i-a spune eu cuvintele scoiene
potrivite pentru suveranul i conductorul dumitale, dar nu sunt potrivite pentru
urechile unei doamne, englezoaic sau nu.
Aplecndu-se, a scos ghemotocul de pnz din cenua emineului i l-a scuturat de
funingine.

Dac tot nu eti de acord cu metodele mele, poate c vrei s mi le remediezi, a


sugerat el, aruncndu-mi n brae cmaa murdar i rupt. Ia un ac de la stpna
casei i coase asta.
Ba s-o coi dumneata!
I-am mpins-o napoi n brae i m-am ntors s plec.
N-ai dect, a rostit Dougal mieros n spatele meu. Jamie i poate coase i singur
cmaa, atunci, dac nu vrei s-l ajui.
M-am oprit, apoi m-am ntors fr tragere de inim, cu braul ntins.
Prea bine..., am nceput, dar am fost ntrerupt de o mn mare care s-a ntins peste
umrul meu i a smuls cmaa din mna lui Dougal.
Aruncndu-ne amndurora priviri ntunecate, Jamie i-a ndesat cmaa sub bra i a
ieit din ncpere la fel de tcut precum intrase.
Ne-am adpostit peste noapte n casa unui mic arenda. Brbaii au dormit afar,
mprtiai prin cpie de fn, crue i tufe de ferigi. n semn de respect pentru c
eram femeie sau pentru c eram un fel de prizonier, mi s-a oferit o saltea de paie
nuntru, pe jos, n apropierea cminului.
n vreme ce salteaua prea mult mai confortabil dect singurul pat n care dormeau
cei ase membri ai familiei, mai degrab i invidiam pe brbaii care dormeau afar
la aer curat. Focul nu fusese stins, ci doar mocnit pentru noapte, i aerul din cas era
sufocant din cauza cldurii, a mirosurilor i a sunetelor locatarilor care se foiau, se
ntorceau, gemeau, sforiau, transpirau i trgeau vnturi. Dup o vreme, am
renunat la sperana de a adormi n acea atmosfer nbuitoare. M-am ridicat i am
ieit pe tcute afar, lund cu mine o ptur. Aerul nopii era att de proaspt n
contrast cu mirosul greu din cas, nct m-am aplecat peste un zid de piatr, trgnd
lacom n piept guri enorme de aer rcoros i savuros.
Un brbat fcea de straj stnd fr s scoat o vorb sub un copac de lng potec,
ns abia mi-a aruncat o privire. Dup ce probabil ajunsese la concluzia c nu aveam
s ajung prea departe doar n cma de noapte, i-a ntors atenia la micul obiect
din lemn pe care l sculpta cu briceagul. Luna strlucea i lama micului cuit de
vntoare sclipea n umbrele nfrunzite.
Am ocolit coliba i am urcat puin pe dealul din spate, atent la siluetele adormite
din iarb. Am gsit un loc ferit, plcut, ntre doi bolovani uriai care formau un

culcu confortabil din iarba nalt i deas i ptura pe care o adusesem cu mine.
ntinzndu-m, am privit luna plin n lunga sa cltorie pe cer.
La fel cum privisem luna rsrind de la fereastra castelului Leoch n prima noapte
petrecut ca musafir fr voie al lui Colum. Aadar se scursese o lun de la trecerea
mea catastrofal prin cercul de megalii. Cel puin acum credeam c tiu de ce
pietrele fuseser poziionate acolo.
Lipsite probabil de importan prin ele nsele, pietrele acelea erau simboluri. La fel
ca indicatoarele de pe marginea drumului care te avertizeaz c n apropierea unei
stnci cad pietre, coloanele de piatr marcau un punct primejdios. Un loc unde
ce? Unde crusta timpului era subire? Unde un soi de portal sttea deschis? Nu c cei
care ar fi fcut cercurile ar fi tiut ce fceau. Pentru ei, locul acela trebuie s fi fost
simbolul unui teribil mister i al unei ngrozitoare puteri magice; un loc unde
oamenii dispreau fr veste. Sau apreau, poate, din senin.
Era o idee. Ce s-ar ntmpla, m-am ntrebat, dac cineva ar fi acolo, pe dealul de la
Craigh na Dun n momentul n care mi fceam apariia inopinat? Socoteam c ar
putea depinde de momentul n care intram. Aici, dac vreun arenda m-ar fi ntlnit
n asemenea mprejurri, m-ar fi luat fr ndoial drept o zn sau o vrjitoare.
Mai probabil o zn, nscndu-se chiar pe acel deal, mpreun cu legenda lui.
i poate chiar de la o astfel de ntmplare i se trgea legenda, mi-a trecut prin gnd.
Dac oamenii dispruser pe negndite de-a lungul anilor sau la fel de neateptat
apruser din neant ntr-un anume loc, ar fi putut pe bun dreptate cpta reputaia
de loc vrjit.
Mi-am scos un picior de sub ptur i m-am jucat cu degetele mele lungi n
strlucirea lunii. Foarte nedemn de o zn, am hotrt critic. La aproape un metru
aptezeci, eram o femeie destul de nalt pentru acele vremuri; la fel de nalt ca
muli brbai. Aadar, nu prea putem trece drept zn din neamul spiriduilor i cel
mai probabil a fi fost luat drept o vrjitoare sau vreun soi de spirit malefic. Din
puinele lucruri pe care le tiam despre metodele curente de a trana astfel de
ntmplri inexplicabile, eram chiar fericit c, de fapt, nimeni nu m vzuse
fcndu-mi apariia.
M ntrebam gnditoare ce s-ar ntmpla dac funciona i n sens invers. Dac
cineva din aceste vremuri ar disprea i ar aprea n lumea mea? Ceea ce, la urma
urmelor, era exact ceea ce intenionam eu s fac, dac exista vreo posibilitate de ami duce la ndeplinire planul. Cum ar reaciona un scoian din zilele moderne,
precum doamna Buchanan, potria, dac cineva precum Murtagh, de exemplu, i-ar

rsri din pmntul de sub picioare?


Cea mai probabil reacie, m gndeam, era s o iei la fug, s chemi poliia, sau s
nu faci nimic, doar s le povesteti prietenilor i vecinilor ce lucru extraordinar i sa ntmplat n urm cu cteva zile
Ct despre vizitator? Pi, cred c ar reui s se integreze n noua epoc fr a atrage
prea mult atenia asupra lui, dac era precaut i norocos. Pn la urm, eu reuisem
s trec cu un oarecare succes drept un rezident normal al acestor timpuri i locuri,
dei nfiarea i vorbirea mea cu siguran ridicaser numeroase suspiciuni.
Dar dac o persoan pierdut n timp era prea diferit, sau dac povestea cu voce
tare ce i se ntmplase? Dac ieirea era n epocile primitive, cel mai probabil un
strin cu nfiare neobinuit ar fi fost ucis pe loc, fr alte ntrebri. Iar n
vremurile mai evoluate, lumea l-ar lua cel mai probabil drept nebun i l-ar ncuia
ntr-o instituie pe undeva, dac nu i inea gura.
Acest soi de episoade trebuie s se fi petrecut de cnd era lumea, am reflectat. Chiar
dac beneficiam de martori, nu existau niciun fel de indicii, nimic care s spun ce
s-a ntmplat, deoarece singura persoan care tia rspunsul nu mai era acolo. Ct
despre cei care dispreau, ei probabil aveau s i in gura nchis la cellalt capt
al timpului.
Adncit n gnduri, nu bgasem de seam murmurul slab de voci sau fitul
pailor prin iarb i am srit speriat cnd am auzit un glas vorbind de la civa
metri deprtare.
Dracu s te ia, Dougal MacKenzie, spunea glasul. Neam sau nu cu tine, nu i
datoram asta.
Glasul era cobort, dar furios.
Chiar nu? a spus cellalt glas, uor amuzat. Eu parc mi amintesc un anume
jurmnt, prin care promiteai ascultare. Att timp ct picioarele mele calc pe
pmntul clanului MacKenzie cred c zicea.
S-a auzit o bufnitur nfundat, ca un picior care lovea pmntul.
i sta e pmntul clanului MacKenzie, flcule.
I-am jurat supunere lui Colum, nu ie.

Aadar era tnrul Jamie MacTavish, i aveam voie s ghicesc din trei ncercri
motivul suprrii sale.
E acelai lucru, i tu tii asta foarte bine.
S-a auzit o plesnitur uoar, ca i cum o palm ar fi atins un obraz.
Supunerea ta este fa de cpetenia clanului i n afara castelului eu sunt capul,
braele i picioarele lui Colum.
i niciodat n-am vzut un exemplu mai bun n care dreapta nu tie ce face stnga,
a venit imediat replica.
n ciuda amrciunii din ton, se ghicea o inteligen pozna ascuns care se bucura
de aceast ciocnire de spirite.
Ce crezi c ar spune acum mna dreapt dac ar afla c stnga adun aur pentru
Stuarzi?
Dup o scurt pauz, s-a auzit vocea lui Dougal:
Cei din clanurile MacKenzie i MacBeolain i MacVinich sunt cu toii oameni
liberi. Nimeni nu i foreaz s dea ceva mpotriva voinei lor i nimeni nu i poate
opri. i, cine tie? Poate Colum va da mai mult pentru prinul Charles Edward dect
toi ceilali la un loc, la sfrit.
Poate, a rspuns vocea profund. i mine poate s plou de jos n sus. Asta nu
nseamn c o s stau s atept n capul scrilor cu o gleat ntoars cu susul n jos.
Nu? Tu ai mai mult de ctigat dac urc un Stuart pe tron dect mine, biete. Dac
rmn englezii, te alegi cu un la n jurul gtului. Dac ie nu-i pas de propria
beregat...
Beregata mea m privete numai pe mine, l-a ntrerupt Jamie furios. La fel i
spatele meu.
Ba m privete i pe mine, att timp ct mergi cu mine, flciaule, a rspuns
unchiul su pe un ton batjocoritor. Dac vrei s auzi ce are s-i spun Horrocks, vei
face precum i se poruncete. i foarte cuminte din partea ta; poate eti priceput s
mnuieti acul, dar nu ai dect o singur cma curat.
S-au auzit un fit, ca i cum cineva s-ar fi ridicat de pe locul lui pe o piatr i un

zgomot nfundat de pai prin iarb. Doar o singur pereche de pai, care totui mi sa prut c se apropie. M-am ridicat ct de discret am putut i am aruncat o privire
precaut peste marginea unuia dintre bolovanii n spatele crora m ascunsesem.
Jamie era nc acolo, stnd ncovoiat pe o piatr la civa metri mai ncolo, cu
braele n jurul genunchilor, cu chipul ascuns. Era aproape complet ntors cu spatele
la mine. Am dat s m aez la loc, cci nu doream s i tulbur singurtatea, cnd
deodat l-am auzit vorbind.
tiu c eti acolo, a spus el. Dac vrei, poi s iei.
Din tonul lui am neles c i era indiferent. M-am ridicat i am dat s ies dintre
pietre cnd mi-am dat seama c eram mbrcat doar n cma de noapte. Socotind
c avea destule griji pe cap ca s nu se jeneze de inuta mea indecent, mi-am
nfurat plin de tact ptura n jurul meu nainte de a iei din ascunztoare.
M-am aezat aproape de el i m-am sprijinit cu spatele de stnc, privindu-l uor
intimidat. Dup ce nclinase uor fruntea cnd m apropiasem de el, a continuat s
m ignore, complet absorbit de propriile gnduri care nu erau foarte plcute,
judecnd dup ncrunttura sumbr de pe chip. Un picior btea fr odihn piatra pe
care se aezase i i frmnta degetele, mpreunndu-le, strngndu-le, apoi
desfcndu-le cu o asemenea furie, nct s-au auzit cteva prituri uoare ale
ncheieturilor care pocneau.
Degetele pocnind mi-au amintit de cpitanul Manson. Ofierul care aproviziona
spitalul de campanie unde lucrasem, cpitanul Manson ndura lipsurile, livrrile
ntrziate i prostiile nesfrite ale birocraiei militare ca i cum ar fi fost nite
lovituri ale sorii. n mod obinuit un brbat blnd i cu voce plcut, atunci cnd
era copleit de frustrare, se retrgea pentru scurt vreme n biroul su i lovea
peretele din spatele uii cu toat fora de care era capabil. Cei care ateptau afar n
faa recepiei pentru a fi primii urmreau cu fascinaie cum pereii ubrezi se
cutremurau sub fora loviturilor. Dup cteva minute, cpitanul Manson ieea din
birou, cu pumnii nsngerai, dar din nou stpn pe sine, pentru a face fa crizei
curente. Pn cnd a fost transferat la o alt unitate, peretele din spatele uii sale era
perforat cu zeci de guri de mrimea i forma unui pumn. Privindu-l pe tnrul
brbat aezat pe piatr ncercnd s i disloce propriile degete, mi-am amintit fr
s vreau de cpitan, n faa problemelor de aprovizionare care nu i gseau
rezolvarea.
Trebuie s loveti ceva, i-am spus.

Ha?
i-a ridicat privirea, surprins, ca i cum ar fi uitat c m aflam acolo.
Trebuie s loveti ceva, l-am sftuit. Te vei simi mai bine.
Buzele i-au tresrit ca i cum ar fi vrut s spun ceva. Fr a scoate o vorb, s-a
ridicat de pe piatr i s-a ndreptat hotrt spre un cire care prea destul de robust
i i-a aplicat o lovitur teribil. Gsind aparent o uurare a tensiunii n acest gest, a
aplicat cu sete civa pumni trunchiului tremurtor al copacului, strnind o ploaie de
petale rozalii care au plutit feeric deasupra capului su.
Cteva clipe mai trziu, s-a napoiat sugndu-i ncheietura care sngera.
Mulumesc, a spus el cu un zmbet piezi. Poate aa o s reuesc s adorm n
noaptea asta.
Te-ai rnit la mn? M-am ridicat pentru a-l examina, ns a dat din cap,
tergndu-i uor pumnul cu cealalt palm.
Nu, nu e nimic.
Am rmas amndoi n picioare, nvluii o clip ntr-o tcere stranie. Nu voiam s i
vorbesc despre scena la care asistasem mai devreme, nici de cele petrecute la
tavern.
Am rupt tcerea, n cele din urm.
Nu tiam c eti stngaci.
Stngaci? Ah, adic m folosesc mai mult de stnga. Da, aa am fost dintotdeauna.
Dasclul meu obinuia s mi lege stnga la spate, s nv s scriu cu dreapta.
i poi? S scrii cu dreapta?
El a ncuviinat din cap, ducndu-i din nou pumnul rnit la gur.
Da. Dar mi d dureri de cap.
Lupi tot cu stnga? am ntrebat, ncercnd s i distrag atenia. Cu sabia, vreau s
spun.
n acel moment, nu avea nicio arm cu excepia pumnalului i a cuitului de

vntoare, ns n timpul zilei obinuia s poarte att sabie, ct i pistoale, la fel ca


majoritatea brbailor din convoi.
Nu, mnuiesc sabia la fel de bine cu ambele mini. Un spadasin stngaci are un
dezavantaj cu o sabie scurt, pentru c lupt cu stnga ntoars spre duman i n
partea stng e inima, nelegi?
Prea tensionat pentru a sta linitit, a nceput s se plimbe cu pai mari prin poiana
acoperit cu iarb, fcnd gesturi ilustrative cu o sabie imaginar.
Cu o sabie lung nu are prea mult importan, a spus el.
i-a ntins braele cu palmele mpreunate i a descris un arc graios prin aer.
De obicei ne folosim ambele brae, mi-a explicat el. Sau, dac eti suficient de
aproape nct s foloseti doar unul, nu conteaz prea mult pe care dintre ele, pentru
c loveti de sus i seceri dumanul prin umr. Nu prin cap, a adugat el pe un ton
didactic, cci lama poate aluneca foarte uor. Dar, dac l tai curat n jgheab, a spus
el ducndu-i patul palmei la jonciunea dintre gt i umr, e mort. i chiar dac nu
e o tietur curat, omul tot nu va mai fi bun de lupt n ziua aia sau alt dat,
probabil, a adugat.
Braul stng i-a alunecat la centur i a scos pumnalul de parc ar fi turnat ap dintrun pahar.
Acum, pentru a lupta i cu sabia, i cu pumnalul, dac nu ai un targe 13 cu care s
i protejezi braul cu jungherul, atunci lupi mai mult cu dreapta, atunci ii sabia
scurt n mna aia i loveti de jos cu pumnalul, dac lupta e corp la corp. Dar dac
braul cu jungherul este protejat, poi lovi din ambele pri i poi s-i roteti
corpul s-a lsat n jos i mi-a artat , astfel nct s ii la distan tiul
dumanului i s foloseti jungherul doar n cazul n care pierzi sabia sau nu mai
poi folosi braul cu sabia.
A cobort i a ridicat tiul jungherului ntr-o micare iute i viclean care s-a oprit
la civa centimetri de pieptul meu. Fr s vreau, am fcut un pas n spate i n
aceeai clip tnrul s-a ridicat i i-a vrt pumnalul n teac, zmbindu-mi ruinat.
Iart-m. M-a luat valul. Nu voiam s te sperii.
Eti extraordinar de agil, am spus, sincer impresionat. Cine te-a nvat s lupi?
am ntrebat. Cred c ai avut nevoie tot de un profesor stngaci s i explice.

Aa este, era tot un lupttor stngaci. Cel mai bun pe care l-am vzut vreodat.
A zmbit scurt, fr urm de umor.
Dougal MacKenzie.
Florile de cire i czuser din pr; doar cteva petale rozalii i mai rmseser
agate de umeri i am ntins mna s i le scutur. Cmaa i fusese cusut cu grij,
am remarcat, dei fr ndemnare. Chiar i o mic fisur a materialului fusese
nsilat.
O va face din nou? am ntrebat deodat, incapabil s mi in n fru curiozitatea.
Jamie a fcut o pauz nainte de a rspunde, ns nu s-a prefcut a nu pricepe
ntrebarea mea.
Ah, da, a rspuns n cele din urm, aplecndu-i capul. n felul sta va obine
ajutorul de care are nevoie.
i tu i vei permite? S te foloseasc n felul sta?
A privit pe lng mine, n josul dealului, spre taven, acolo unde o singur lumin
mai sclipea printre crpturile brnelor de lemn. Chipul i era neted i lipsit de
expresie ca un zid.
Pentru moment.

Convoiul nostru i-a continuat periplul. Nu naintam dect civa kilometri pe zi,
adesea oprindu-ne pentru a-i permite lui Dougal s i rezolve treburile la o
rscruce de drumuri sau ntr-o cas, unde civa arendai se strngeau cu desagile
lor de grne i legturile n care adunaser cu greu civa bnui. Totul era nscris
n catastife de penia ager a lui Ned Gowan, i chitanele erau emise, acolo unde
era nevoie, din tolba lui cu hrtie i pergament.
Cnd ajungeam n cte un ctun sau stuc suficient de extins nct s gseti un han
sau o tavern, Dougal i fcea numrul, cumpra butur pentru toat lumea,
spunea poveti, inea discursuri i, n cele din urm, dac socotea c i poate pica
ceva, l punea pe Jamie s se ridice n picioare, s i arate cicatricile. i ali civa
bnui curgeau n tolba ascuns, bani adunai pentru a fi trimii n Frana, la curtea
pretendentului.

ncercam s urmresc scenele pe msur ce ele aveau loc, ieind nainte de punctul
culminant, crucificrile publice nefiind vreodat pe gustul meu. Dei reacia iniial
la vederea spatelui lui Jamie fusese una de mil ngrozit, urmat de izbucniri de
invective la adresa armatei engleze i a regelui George, adesea se fcea simit o
und de dispre pe care chiar i eu l percepeam. O dat am auzit un brbat optindui n englez unui prieten:
Ce privelite ngrozitoare, nu-i aa? Iisuse, mai degrab a muri n propriul meu
snge nainte s-i dau voie unui saxon splcit s m foloseasc n felul sta.
Jamie, care fusese iniial furios i amrt, devenea tot mai chinuit cu fiecare zi ce
trecea. i trgea cmaa peste umeri ct de repede putea, evitnd ntrebrile i mila
celor adunai i gsea o scuz pentru a prsi adunarea, evitnd pe toat lumea pn
cnd nclecam din nou a doua zi diminea.
Punctul critic a fost atins cteva zile mai trziu, ntr-un stuc numit Tunnaig. De data
aceasta, Dougal, cu o mn pe umrul dezgolit al lui Jamie, nc mai ndemna
mulimea s dea bani cnd unul dintre privitori, un tnr mitocan cu nite plete
castanii murdare, a fcut o remarc la adresa lui Jamie. Nu am neles ce a spus, dar
efectul a fost instantaneu. Jamie a nit din strnsoarea lui Dougal, aplicndu-i o
lovitur stranic biatului n stomac, doborndu-l la pmnt.
nvam ncet s leg cteva cuvinte n galic, dei nu puteau spune c nelegeam
limba. Cu toate acestea, observasem c nelegeam adesea ce se spunea plecnd de la
atitudinea vorbitorului, fie c prindeam sensul cuvintelor sau nu. Ridic-te i mai
spune o dat, arat la fel cnd e rostit n curtea unei coli, ntr-o crcium sau ntro alee de oriunde n lume. La fel i Ai dreptate, prietene i Pe el, biei!
Jamie a disprut sub o avalan de haine de lucru soioase n timp ce masa de taxe a
avocatului s-a rsturnat cu o bubuitur sub greutatea mocofanului cu plete i a doi
dintre tovarii si. Privitorii nevinovai s-au lipit de pereii tavernei i s-au pregtit
s savureze spectacolul. Eu m-am strecurat mai aproape de Ned i de Murtagh,
urmrind nelinitit masa de trupuri care se luptau. Din cnd n cnd mai aprea cte
o strfulgerare de pr rocovan din marea de picioare i brae contorsionate.
Nu ar trebui s-i sari n ajutor? i-am murmurat lui Murtagh din colul buzelor.
El m-a privit, surprins de idee.
Nu, de ce?
Dac are nevoie de ajutor, o s ne anune, a rspuns Ned Gowan, de lng mine,

urmrind scena netulburat.


Cum zicei, am ncuviinat, nencreztoare.
Nu eram deloc convins c Jamie ar putea striga dup ajutor, dac ar avea nevoie; n
acel moment era sugrumat de un biat voinic mbrcat n straie verzi. Eram
convins c Dougal va rmne curnd fr un exponat de prim mn, ns el nu
prea s fie de acord. De fapt, niciunul dintre privitori nu prea n vreun fel tulburat
de vacarmul care se dezlnuise pe podea la picioarele noastre. Civa brbai
puneau rmaguri, ns toat lumea savura n linite divertismentul zilei.
Spre uurarea mea, am observat c Rupert a alunecat relaxat spre doi brbai care
preau s vrea s se alture aciunii. Cnd ei au fcut un pas spre ncierare, Rupert
le-a tiat calea cu un aer absent, cu mna sprijinit uor de teaca jungherului. Cei doi
s-au dat napoi, hotrnd c e mai bine s-i lase pe tovarii lor s se descurce
singuri.
Sentimentul general prea a fi c trei la unul e o lupt destul de echilibrat. Lund n
considerare c acel unu era un lupttor ncercat, destul de masiv i evident cuprins
de o furie turbat, probabil era adevrat.
ntrecerea a prut s se mai echilibreze cnd voinicul mbrcat n verde s-a retras
deodat cu sngele iroindu-i din nas n urma unei lovituri de cot bine aplicate.
Lupta a mai continuat cteva minute, dar a devenit din ce n ce mai evident cine va
iei nvingtor cnd un al doilea lupttor a czut pe o parte i s-a rostogolit sub o
mas, gemnd i inndu-se de vintre. Jamie i rivalul su de la nceput nc i mai
crau pumni n mijlocul crciumii, dar cei care pariaser pe Jamie i colectau deja
ctigul. Un antebra peste trahee, acompaniat de un pumn puternic n rinichi, l-a
convins pe pletosul bdran c discreia e cea mai important calitate a viteazului.
Eu am mai adugat pe lista mea tot mai bogat de cuvinte galice-engleze traducerea
mental a Ajunge, m dau btut.
Jamie s-a ridicat ncet de pe trupul ultimului su adversar n uralele mulimii.
Respirnd cu dificultate, a dat din cap n semn de mulumire i s-a apropiat cu pai
nesiguri de una din puinele bnci de lemn care nu fusese rsturnat i s-a lsat greu
n jos, cu transpiraia i sngele iroindu-i, pentru a accepta o halb de bere din
partea crciumarului. Dnd-o pe gt pe nersuflate, a trntit halba goal pe banc i
s-a aplecat nainte cu coatele pe genunchi, abia trgndu-i respiraia, cu cicatricile
de pe spate expuse sfidtor.

De data aceasta nu se mai grbea s i trag pe el cmaa; n ciuda rcorii din


tavern, a rmas pe jumtate despuiat, punndu-i cmaa doar pentru a iei afar
cnd a sosit momentul s caute tabra pentru a se culca. A plecat ntr-un cor
respectuos de noapte bun, artnd mai relaxat dect l vzusem n ultimele zile, n
ciuda durerii pe care trebuie s o fi simit din cauza zgrieturilor, tieturilor i a
diverselor contuzii.

O glezn luxat, o arcad tiat, o buz despicat, un nas spart, ase degete
zdrobite, un deget mare scrntit, doi dini care se clatin. Plus contuzii prea multe ca
s le mai numr, am oftat eu ncheindu-mi inventarul. Cum te simi?
Eram singuri, n micul adpost din spatele hanului unde l dusesem pentru a-i
acorda primul ajutor.
M simt bine, a spus el rnjind.
A dat s se ridice n picioare, dar a rmas intuit locului la jumtatea micrii,
strmbndu-se de durere.
n regul. Poate m dor niel coastele.
Bineneles c te dor. Eti plin de vnti iari. De ce faci asemenea lucruri?
Din ce Dumnezeu crezi c eti fcut? Din fier? am ntrebat enervat.
A rnjit trist, pipindu-i nasul umflat.
Nu, dar mi-a dori s fiu.
Am oftat din nou i am apsat uor cu degetul n zona mijlocului.
Nu cred c sunt fisurate; sunt doar nite zgrieturi. Dar pentru orice eventualitate,
o s le imobilizez. Stai drept, ridic-i cmaa i ine braele ntinse n lateral.
Am nceput s rup fii dintr-un al vechi pe care l primisem de la nevasta
hangiului. Bombnind n barb despre ghips i alte avantaje ale vieii civilizate, am
improvizat un bru, strngndu-l bine i prinzndu-l cu fibula rotund de la tartanul
su.
Nu pot respira, s-a plns el.
Dac respiri, o s te doar. Nu te mica. Unde ai nvat s te bai aa? Tot Dougal

te-a nvat?
Nu, a rostit i s-a tras napoi strmbndu-se din pricina oetului cu care i
tamponam sprnceana tiat. Tatl meu m-a nvat.
Adevrat? i ce era tatl tu, campionul local la box?
Ce e aia box? Nu, era fermier. i cresctor de cai.
Jamie i-a inut respiraia n timp ce continuam s i tamponez cu oet pielea
ferfeniit.
Cnd aveam nou sau zece ani, a spus c el crede c voi fi la fel de solid ca
neamurile mamei, deci va trebui s nv s lupt.
Acum respira mai uor i mi-a ntins o mn, lsndu-m s i aplic alifie de
glbenele pe articulaiile pumnului.
Mi-a spus: Dac eti mare, jumtate din brbaii pe care i vei ntlni se vor teme
de tine, iar cealalt jumtate te vor pune la ncercare. Doboar-l pe unul i ceilali te
vor lsa n pace. Dar nva s faci asta repede i curat sau te vei bate toat viaa.
Aa c m lua n ur i m trntea n paie pn am nvat s m apr. Au! Ustur ca
naiba!
Zgrieturile fcute de unghii sunt pctoase, am spus, tamponndu-i de zor pielea
gtului. Mai ales dac unghiile care te zgrie sunt murdare. i m ndoiesc c biatul
acela cu plete soioase se spal mai des de o dat pe an. Btaia din seara asta nu a fost
chiar rapid i curat, dar a fost impresionant. Tatl tu trebuie s fie mndru de
tine.
Vorbisem cu o und de sarcasm i am fost surprins vznd o umbr ntunecndu-i
faa.
Tatl meu a murit, a rspuns el sec.
mi pare ru.
Am terminat tamponarea, apoi am adugat ncet:
Dar am fost sincer. Tatl tu ar fi mndru de tine.
Nu a rspuns, dar mi-a zmbit. Deodat mi s-a prut foarte tnr i m-am ntrebat

ci ani are. Eram pe punctul de a-l ntreba, cnd o tuse din spate ne-a anunat
sosirea unui musafir n opron.
Era brbatul mrunel i vnos pe care l chema Murtagh. A cercetat coastele
nfurate ale lui Jamie cu o privire amuzat i a azvrlit n sus o traist mic din
piele. Jamie a ridicat o mn mare i a prins-o uor cu un clinchet slab.
Ce e asta? a ntrebat el.
Murtagh a ridicat o sprncean, nedumerit.
Partea ta de ctig, ce altceva?
Jamie a dat din cap i a dat s i arunce napoi punga cu bani.
Eu n-am pus niciun rmag.
Murtagh a ridicat o mn, oprindu-l.
Tu ai fcut treaba. n acest moment eti eroul serii, cel puin n ochii celor care au
inut cu tine.
Mai puin n ochii lui Dougal, presupun, am intervenit eu.
Murtagh era unul din acei brbai care par mereu niel surprini cnd afl c
femeile au glas, ns de data asta a ncuviinat din cap cu un aer destul de politicos.
Aa-i. Dar nu cred c ar trebui s te afecteze prea tare, i-a spus lui Jamie.
Nu?
Cei doi brbai au schimbat iute priviri al cror neles mi-a scpat. Jamie a fluierat
uor printre dini, dnd din cap ca pentru sine.
Cnd? a ntrebat el.
ntr-o sptmn. Zece zile, poate. Lng un loc care se numete Lag Cruime. tii
unde?
Jamie a dat din nou din cap, artnd att de mulumit cum nu l mai vzusem de
mult vreme.
tiu unde e.

Mi-am plimbat privirea de la chipul unuia la al celuilalt, amndou impenetrabile i


tinuitoare. Aadar, Murtagh aflase ceva. Ceva care avea legtur cu misteriosul
Horrocks poate? Am ridicat din umeri. Oricare ar fi fost motivul, se prea c
zilele lui Jamie pe post de exponat se apropiau de sfrit.
Presupun c Dougal poate oricnd s danseze step, dac vrea s fac un ban, am
spus.
Poftim?
Privirile enigmatice s-au transformat n unele uimite.
Nu conteaz. Noapte bun.
Mi-am luat cutia cu leacuri i am plecat i eu la culcare.

12
Comandantul garnizoanei

Ne apropiam de Fortul William i ncepeam s m gndesc serios la planul meu de


aciune ndat ce aveam s ajungem la destinaie.
Totul depindea, am socotit eu, de cum avea s reacioneze comandantul garnizoanei.
Dac el credea c eram o doamn aflat la ananghie, mi putea pune la dispoziie o
escort temporar spre coast i mbarcarea spre Frana, unde era evident c voiam
s ajung.
Dar putea s fie circumspect n privina mea, dac apream n compania celor din
clanul MacKenzie. Cu toate acestea, eu nu eram scoianc, aa c nu avea cum s
cread c eram vreun soi de spion. Aceasta era evident prerea lui Dougal i a lui
Colum c eram spion englez.
Ceea c m-a fcut s m ntreb ce puteam s spionez. Pi, probabil, aciunile
nepatriotice; una din ele fiind categoric strngerea de bani n sprijinul prinului
Charles Edward Stuart, pretendentul la tron.
Dar n acest caz, de ce mi ngduise Dougal s fiu martor la aa ceva? Putea foarte
uor s m fi trimis afar nainte de acea parte a celor ntmplate. Desigur,
vorbiser mai mult n galic, am argumentat n sinea mea.
Dar poate tocmai asta era ideea. mi aminteam sclipirea stranie din ochii lui Dougal
cnd mi spusese Credeam c nu nelegi galica? Poate fusese un test, pentru a-i
da seama dac eram cu adevrat netiutoare. Cci un spion englez nu ar fi fost trimis
n inima Highlands incapabil s vorbeasc cu mai bine de jumtate din locuitori.
ns nu, conversaia pe care o surprinsesem ntre Jamie i Dougal prea s indice c
Dougal era ntr-adevr iacobit, dei, din cte nelesesem eu, Colum nu era nc.
Capul a nceput s mi bzie din pricina acestor supoziii i m-am bucurat s vd c
ne apropiam de un sat destul de bine dezvoltat. Asta nsemna c vom gsi un han bun
i o cin decent.
Hanul era ntr-adevr primitor, dup standardele cu care ncepusem s m
acomodez. n ciuda faptului c patul era, dup toate aparenele, fcut pentru pitici
i aceia nepai de purici cel puin se afla ntr-o camer n adevratul sens al

cuvntului. n cteva din hanurile mai mici dormisem pe o banchet de lemn n sala
comun, nconjurat de trupurile brbailor care sforiau i de umbrele cocoate ale
siluetelor nvelite n tartane.
De obicei adormeam imediat, indiferent de condiiile de somn, epuizat dup o zi
petrecut n a i o sear de politic ascultndu-l pe Dougal. Cu toate acestea, n
prima sear petrecut la un han, rmsesem treaz jumtate de ceas, fascinat de
varietatea remarcabil a zgomotelor pe care le putea produce aparatul respirator al
brbailor. Un ntreg dormitor plin cu infirmiere nici nu se compara.
Mi-am dat seama, ascultnd corul, c brbaii din salonul de spital sforiau foarte
rar. Respirau greu, asta da. Horciau, uneori gemeau i alteori suspinau sau chiar
ipau n somn. Dar nu se puteau compara cu glgia asta sntoas. Poate pentru c
cei rnii sau bolnavi nu ajungeau s doarm att de profund nct s se relaxeze
ntr-un asemenea sforit.
Dac observaiile mele erau corecte, atunci tovarii mei erau n cea mai bun
form. Trupurile ntinse fr grij, chipurile relaxate, strlucind n lumina
flcrilor din cmin erau semne evidente ale acestei forme. Abandonul absolut al
somnului lor pe scndurile tari satisfcea un apetit la fel de sntos precum cel cu
care nfulecau cina. Legnat de sunetele din jurul meu, mi trsesem mantia de
cltorie peste umeri i m dusesem s m culc la rndul meu.
Prin comparaie, m-am trezit simindu-m niel stingher n splendoarea solitar a
mansardei mele nghesuite i puturoase. Dei scosesem cearafurile i btusem
salteaua pentru a alunga colocatarii nedorii, nu reueam s adorm, att de
ntunecat i de tcut prea s fie camera n jurul meu dup ce suflasem n
lumnare.
Auzeam cteva ecouri slabe din camera comun cu dou etaje mai jos i o scurt
succesiune de zgomote i pai, care nu au fcut altceva dect s mi accentueze i
mai mult starea de izolare. Era pentru prima dat cnd fusesem lsat complet
singur de la sosirea mea la castel i nu eram deloc sigur c mi plcea.
Pluteam agitat ntre somn i realitate cnd urechile mele au prins un scrit de
podele pe coridor care nu prevestea nimic bun. Pasul era rar i ovitor, de parc
intrusul ar fi ezitat n drumul su, atent la fiecare zgomot pe care l fcea la fiecare
pas. M-am ridicat n capul oaselor, pipind dup lumnarea i amnarul de lng pat.
Mna mea, cutnd orbete, a lovit amnarul, rsturnndu-l la podea cu o bufnitur
surd. Am ngheat, la fel ca i paii de pe coridor.

S-a auzit o uoar zgrepntur, ca i cum cineva cuta ivrul. tiam c ua nu era
ncuiat; dei era prevzut cu urechi pentru bar, l cutasem n zadar nainte de a
m bga n pat. Am apucat suportul, am smuls din el captul lumnrii i am
alunecat jos din pat ncercnd s fac ct mai puin zgomot, strngnd n mini
ceramica grea.
Ua a scrit uor din balamale i s-a deschis. Singura fereastr a camerei era bine
nchis pentru a mpiedica s intre vntul i lumina; cu toate acestea, am reuit s
disting silueta tears cnd s-a deschis ua. Umbra a crescut, apoi, spre uimirea mea,
s-a micorat i a disprut, nchiznd la loc ua. Totul a fost din nou nvluit n
tcere.
Am rmas lipit de perete o vreme care mi s-a prut o venicie, inndu-mi
respiraia i ncercnd s disting ce se petrece printre bubuiturile inimii care mi
rsunau n urechi. n cele din urm, m-am ndreptat spre u, nconjurnd cu grij
camera pe lng perete, gndind c scndurile podelei trebuie s fie mai solide pe
acolo. ntindeam piciorul la fiecare pas, lsndu-mi treptat greutatea pe el, oprindum apoi i cutnd anul dintre dou scnduri din podea, nainte de a pune cellalt
picior n fa.
Cnd am ajuns la u, m-am oprit, cu urechea lipit de tbliile subiri, cu minile
ntinse mbrind cadrul, n gard n cazul n care cineva ar da buzna nuntru. Mi
s-a prut c am auzit nite sunete foarte discrete, ns nu eram sigur. Erau doar
sunetele brbailor de jos sau era respiraia nbuit a cuiva de cealalt parte a uii?
Adrenalina, pompat constant n sistem, mi provoca o uoar stare de grea.
Plictisit n cele din urm de aceast pnd absurd, am strns zdravn suportul de
lumnare i, trgnd ua cu putere, am srit n coridor.
Am srit e mult spus; de fapt am fcut doi pai, mi-am prins picioarele n ceva
moale i am czut ct eram de lung pe jos, zdrobindu-mi palmele i lovindu-m
tare cu capul de ceva solid.
M-am ridicat, strngndu-mi capul cu amndou minile, fr s-mi pese ctui de
puin c puteam fi ucis n orice clip.
Persoana peste care czusem njura nfundat. Prin ceaa durerii, eram vag contient
c individul (presupuneam, dup mrime i mirosul de transpiraie, c era brbat) se
ridicase n picioare i cuta pe bjbite cu palmele dup obloanele de pe peretele de
deasupra noastr.
O pal neateptat de aer proaspt m-a fcut s tresar i s nchid ochii. Cnd i-am

deschis, era suficient lumin de la cerul nopii pentru a vedea chipul intrusului.
Ce caui aici? am ntrebat furioas.
n acelai timp, Jamie a ntrebat tot pe un ton acuzator:
Ct cntreti, englezoaico?
nc uor ameit, am rspuns imediat:
aizeci i trei de kilograme.
Apoi mi-a venit n minte s ntreb de ce.
Pentru c mi-ai zdrobit ficatul, a zis el, pipindu-i precaut zona afectat. Fr s
mai spun c m-ai speriat de moarte.
A ntins braul i m-a ridicat n picioare.
Eti teafr?
Nu, m-am lovit la cap.
Frecndu-mi cucuiul, am aruncat o privire ameit n jurul coridorului gol.
De ce m-am lovit? am ntrebat.
De capul meu, a rspuns el, destul de enervat dup cum mi s-a prut.
Aa i trebuie, am replicat tfnoas. Ce cutai aici, furindu-te pe lng ua mea?
Mi-a aruncat o privire acr.
Nu m furiam, Doamne ferete. Dormeam sau ncercam s dorm.
i-a dus mna la tmpl, pipind cucuiul care ncepea s se ridice.
S dormi? Aici?
Am privit ntr-o parte i n alta a coridorului pustiu, rece i murdar cu exagerat
mirare.
i alegi din cele mai bizare locuri n care s dormi; mai nti prin grajduri, acum

aici.
Poate te-ar interesa s afli c nite dragoni englezi s-au oprit n crciuma de sub
noi, m-a informat el rece. Sunt niel cam ameii i s-au gndit s se distreze cu dou
localnice. Dar cum nu sunt dect dou femei i cinci brbai, unii dintre soldai
preau tentai s se aventureze la etaj n cutare de -... partenere. M-am gndit c
nu-i doreti o asemenea atenie.
i-a aruncat din nou peste umeri tartanul i s-a ntors n direcia scrilor.
Dac m-am nelat, atunci s fiu iertat. Nu aveam intenia s i tulbur somnul.
Noapte bun.
Stai puin.
S-a oprit, dar nu s-a ntors, obligndu-m pe mine s m apropii. M-a privit
politicos, dar distant.
Mulumesc, am spus. A fost foarte frumos din partea ta. i mi cer scuze c am
czut peste tine.
La auzul vorbelor mele a zmbit, masca distant de pe chip fiind nlocuit imediat
de expresia vesel cu care eram obinuit.
Nu face nimic, englezoaico, a spus el. Imediat cum mi trece durerea de cap i mi
se sudeaz coasta pe care mi-ai rupt-o, sunt ca nou.
S-a ntors i a deschis ua camerei mele, care se trntise n urma mea cnd czusem,
deoarece, dup toate aparenele, constructorul nu folosise firul cu plumb. n tot
hanul nu ntlneai niciun unghi drept.
Acum ntoarce-te n pat, a sugerat el. Eu o s stau aici.
Am privit n jos spre podea. n afar de rceala i duritatea ei inerent, scndurile
din stejar erau pline de expectoraii, saliv alte forme de murdrie pe care nu
doream s le cercetez ndeaproape. Hanul fusese construit n 1732, evident era data
celei mai recente curenii generale.
- Nu poi dormi aici, am spus. Vino nuntru, cel puin podeaua din camer nu e att
de mizerabil.
Jamie a ngheat, cu mna pe tocul uii.

Adic s dorm n aceeai camer cu dumneata? a ntrebat el, prnd de-a dreptul
ocat. N-a putea face una ca asta! Reputaia dumitale ar fi distrus!
i vorbea ct se poate de serios. Am nceput s rd, dar pe urm am ncercat s mi
maschez hohotele cu o tuse diplomat. innd cont de exigenele cltoriei,
nghesuiala din hanuri i primitivismul, dac nu chiar de lipsa complet de faciliti
sanitare, eram att de obinuit fizic cu aceti brbai, inclusiv cu Jamie, nct am
gsit cavalerismul lui puritan absolut ilar.
Ai mai dormit n aceeai camer cu mine i nainte, am observat eu cnd m-am
mai linitit puin. Tu i nc ali douzeci de brbai.
Dar nu e acelai lucru! a spus el blbindu-se. Atunci era o sal comun i...
S-a oprit, parc lovit de un gnd teribil.
Sper c nu ai crezut c am sugerat ceva nepotrivit! a exclamat el agitat. Te asigur
c eu nu
Nu, nu. Deloc, m-am grbit s l reasigur c nu m ofensase.
Vznd c nu l puteam ndupleca, am insistat ca mcar s doarm pe pturile de pe
patul meu. n cele din urm a acceptat fr tragere de inim, i numai dup ce l-am
asigurat de cteva ori c eu nu aveam nevoie de ele i c intenionam s dorm
acoperit ca de obicei cu mantia mea groas de cltorie. Am ncercat s i
mulumesc din nou, cnd m-am oprit lng patul improvizat nainte de a m
ntoarce n sanctuarul meu fetid, dar mi-a oprit mulumirile cu un gest amabil.
Nu sunt aici doar din bunvoin dezinteresat, dac m nelegi, a remarcat el.
Nici eu nu prea vreau s dau ochii cu ei.
Uitasem c el avea propriile lui motive pentru a se ine departe de soldaii englezi.
Cu toate acestea, nu am putut s nu m gndesc c ar fi fost mai sigur, dac nu mai
confortabil, s i fi gsit un culcu n grajdurile calde i aerisite ale hanului, dect
pe podeaua murdar din faa uii mele.
Dar dac urc cineva aici, am protestat eu, te va gsi.
Jamie a ntins braul lung, a apucat oblonul deschis i l-a tras. Coridorul s-a
cufundat n bezn i el nu prea dect o mas ntunecat fr form.
Nu mi se vede faa, m-a asigurat el. i n starea n care sunt ei acum, nici numele

meu nu le-ar spune nimic, chiar dac l-a spune pe cel adevrat. Ceea ce nu
intenionez s fac.
Adevrat, am rspuns, sceptic. Dar nu s-ar ntreba ce caui aici n ntuneric?
Nu i puteam vedea chipul, ns dup ton am dedus c zmbea.
Nu, englezoaico. Ar crede doar c mi atept rndul.
Am nceput s rd i am intrat n camer. M-am ncovrigat i am adormit
minunndu-m de mintea ntortocheat a lui Jamie care putea face asemenea glume
deocheate, dei se speriase la gndul de a dormi n aceeai camer cu mine.

Cnd m-am trezit, Jamie plecase. Cobornd la micul dejun, m-am ntlnit la baza
scrilor cu Dougal, care m atepta.
Mnnc repede, domni, mi-a spus el. Noi doi o s mergem clare la Brockton.
A refuzat s mi spun mai multe, ns mi s-a prut niel nelinitit. Am mncat n
grab i curnd mergeam la trap prin ceaa dimineii nc adormite. Psrile cntau
de zor n tufriuri i aerul blnd purta promisiunea unei zile calde de var.
Cu cine urmeaz s ne ntlnim? am ntrebat. Ai putea s mi spui. Cci, dac nu
tiu, voi fi surprins i, dac tiu, sunt destul de inteligent nct s m prefac a fi
surprins.
Dougal a ridicat o sprncean spre mine, chibzuind, dar n cele din urm a decis c
argumentul meu era solid.
Cu comandantul garnizoanei din Fortul William, a spus el.
Am fost de-a dreptul ocat. Nu eram pregtit pentru o astfel de ntlnire.
Crezusem c mai aveam trei zile pn s ajungem acolo.
Dar suntem nc departe de Fortul William! am exclamat.
Mmmhmmm.
Se pare c acest comandant de garnizoan era un brbat energic, cruia nu i plcea
s stea acas, ngrijind de garnizoana lui, ci mai degrab s cutreiere inuturile
nsoit de un pluton de dragoni. Soldaii care poposiser cu o sear n urm la hanul

nostru erau unii dintre ei i i spuseser lui Dougal c n aceste zile comandantul lor
era gzduit la hanul din Brockton.
Vestea generase o problem i mi-am petrecut restul cltoriei n tcere, analizndo. Contasem pe faptul c m voi putea ndeprta de Dougal n Fortul William, care,
credeam eu, se afla la o zi distan de dealul de la Craigh na Dun. Chiar nepregtit
pentru a dormi sub cerul liber i fr mncare i alte provizii, socotisem c voi
putea strbate distana singur, pentru a-mi gsi calea spre cercul de pietre. Ct
despre ce avea s se petreac acolo pi, nu aveam s aflu pn cnd nu ajungeam.
Dar aceast ntorstur a situaiei mi dduse planurile peste cap. Dac m
despream de Dougal aici, lucru deloc imposibil, eram la o deprtare de patru zile
de deal, n loc de una. i nu aveam suficient ncredere n simul meu de orientare,
fr a mai pune la socoteal rezistena mea fizic, pentru a risca o cltorie singur,
la pas, printre stncile i mlatinile slbatice. Ultimele sptmni de cltorie n
condiii aspre m fcuser s privesc cu team respectuoas stncile crestate i
priaele repezi ale Highlands, fr a mai pune la socoteal fiarele slbatice care
cutreierau pdurile. Nu voiam s dau nas n nas cu un porc mistre, de exemplu, n
vreo vlcea pustie.
Pe la jumtatea dimineii am ajuns n Brockton. Ceaa se ridicase i soarele
strlucea vesel, dndu-mi o dispozie optimist. Poate c totul avea s fie simplu i
voi reui s l conving pe comandant s mi dea o mic escort care s m conduc
pn la dealul de la Craigh na Dun.
nelegeam de ce comandantul alesese Brocktonul pentru a-i stabili temporar
cartierul general. Satul era suficient de mare nct s aib dou hanuri, unul dintre
ele o construcie impozant de trei caturi i un grajd. Acolo ne-am oprit, dnd caii
n grija unui argat, care se mica att de ncet, nct prea fosilizat. Abia reuise s
ajung pn la grajd cnd noi am intrat n han i Dougal i-a cerut hangiului s ne
aduc ceva de but.
Eu am rmas jos, contemplnd o farfurie cu nite turte de ovz cu un aspect uor
obosit, n timp ce Dougal a urcat scrile pn n sanctuarul comandantului. M
simeam uor speriat vzndu-l c pleac. n crcium erau civa soldai englezi
care m msurau cu priviri nedumerite, vorbind ntre ei cu glasuri coborte. Dup o
lun petrecut printre scoieniiclanului MacKenzie, prezena dragonilor englezi mi
ddea o stare de nervozitate inexplicabil. Mi-am spus c eram stupid. La urma
urmelor, ei erau concetenii mei, indiferent n care epoc.
Cu toate acestea, m-am trezit ducnd dorul companiei simpaticului avocat mrunel

i familiaritii plcute a lui Jamie cum-l-o-mai-fi-chemnd. M gndeam cu o


uoar strngere de inim c nu avusesem ocazia s mi iau adio de la nimeni
nainte de a pleca n acea diminea, cnd l-am auzit pe Dougal strigndu-m de pe
treptele din spatele meu. Sttea n capul scrilor, fcndu-mi semn s urc.
Mi s-a prut cumva mai ntunecat dect de obicei, stnd ntr-o parte fr a-mi adresa
o vorb, fcndu-mi doar semn cu mna s intru n camer. Comandantul
garnizoanei sttea n picioare lng o fereastr deschis, silueta lui supl i dreapt
fiind conturat de lumina soarelui. Cnd m-a vzut, a scos un hohot scurt de rs.
Da, m gndeam eu. Trebuia s fii dumneata, din descrierea lui MacKenzie.
Ua s-a nchis n spatele meu i m-am trezit singur fa n fa cu Jonathan Randall,
cpitan al Regimentului al Optulea de Dragoni al Maiestii Sale.
De data aceasta era mbrcat ntr-o uniform curat, n rou i cafeniu, cu ciorapi cu
margini de dantel i peruc pudrat, cu bucle perfect ondulate. ns chipul i era
acelai al lui Frank. Mi s-a tiat rsuflarea. De data aceasta, ns, am observat
ridurile fine de cruzime din jurul buzelor i aerul de arogan din felul n care i
inea umerii drepi. Cu toate acestea, mi-a zmbit binevoitor i m-a invitat s iau loc.
Camera era mobilat simplu, doar cu un birou i un scaun, o mas lung din lemn
de brad i cteva scaune. Cpitanul Randall i-a fcut semn unui caporal tnr care
sttea n poziie de drepi lng u i o can de bere a fost turnat stngaci i
aezat n faa mea.
Cpitanul i-a fcut semn caporarului s se retrag i i-a turnat singur bere, apoi s-a
lsat graios pe un scaun n faa mea la mas.
Aa, a spus el binedispus. Ce-ar fi s ncepi prin a-mi povesti cine eti i cum ai
ajuns aici?
Neavnd cale de scpare, i-am ndrugat aceeai poveste pe care i-o servisem i lui
Colum, lsnd deoparte referinele mai puin politicoase la propriul su
comportament, despre care oricum tia. Nu tiam ct i povestise Dougal i nu
doream s risc s cad n vreo capcan.
Cpitanul a ascultat recitalul meu cu un aer politicos, ns sceptic. El s-a strduit
chiar mai puin dect Colum s i mascheze nencrederea. S-a legnat pe scaun,
cumpnind.
Oxfordshire, spui? Din cte tiu eu, n Oxfordshire nu e nicio familie Beauchamp.

De unde tii dumneata? am replicat. Familia dumitale e din Sussex.


Ochii i s-au lrgit de surpriz. Mai bine mi-a fi mucat limba.
i a putea s te ntreb de unde tii asta? m-a chestionat el.
-... din felul cum vorbeti. Da, accentul te trdeaz, am rspuns n grab. Este
evident din Sussex.
Sprncenele ntunecate frumos arcuite s-au ridicat, aproape atingnd buclele perucii.
Nici profesorii mei i nici prinii nu ar fi deosebit de ncntai s aud c
vorbirea mea reflect att de limpede locurile natale, doamn, a rspuns el fr
umor. S-au chinuit i au cheltuit o sum important de bani pentru a remedia acest
neajuns. Dar, dac tot observ c avem printre noi un asemenea expert n lingvistic
regional, a rostit ntorcndu-se spre brbatul ce sttea n picioare lng perete,
poate eti att de bun s identifici i locul de batin al caporalului meu. Caporal
Hawkins, f-mi plcerea i recit ceva. Orice! a adugat, vznd confuzia de pe
chipul brbatului. Poate nite versuri populare?
Caporalul, un tnr cu un aer stupid, obraji buclai i umeri lai, i-a rotit speriat
privirea prin camer n cutare de inspiraie, apoi s-a concentrat i a nceput s
recite:
Meg, vecina mea nurlie
Mi-a luat hainele s-mi spele
Dar cnd nu le-a mai adus
Am dat-o cu cracii-n sus.
-, cred c ajunge, caporale, mulumesc.
Randall l-a concediat cu un gest al minii i caporalul s-a retras lng perete, cu
transpiraia iroindu-i pe obraji.
Ei? s-a ntors spre mine Randall, cu o privire ntrebtoare.
Hmmm, Cheshire, am ncercat eu s ghicesc.
Aproape. Lancashire.

M-a cercetat cu ochii mijii. mpreunndu-i palmele la spate, s-a ndreptat spre
fereastr i a privit afar. S vad dac Dougal i-a adus vreun om cu el? m-am
ntrebat.
S-a ntors brusc pe clcie, ntrebndu-m fr veste:
Parlez-vous franais?
Trs bien, am rspuns prompt. i ce-i cu asta?
Aplecndu-i capul ntr-o parte, m-a msurat atent cu privirea.
Prost s fiu s cred c eti franuzoaic, a spus el, ca pentru sine. Ai putea fi,
presupun, dar nc n-am ntlnit vreun franuz care s tie diferena dintre accentul
unuia din Londra i cel al unuia din Cornwall.
Degetele cu manichiur impecabil bteau darabana n lemnul mesei.
Care e numele dumitale de fat, doamn Beauchamp?
Uite ce e, domnule cpitan, am spus zmbind ct mai fermector, orict de
distractiv ar fi s joc cu dumneata Douzeci de ntrebri, a dori s trecem peste
aceste introduceri i s vorbim despre un aranjament pentru a-mi putea continua
cltoria. Am ntrziat i aa destul de mult i
Nu te ajut cu nimic dac adopi o atitudine frivol, doamn, m-a ntrerupt el,
ngustndu-i ochii.
Vzusem asta la Frank atunci cnd nu i convenea ceva i am simit c mi se moaie
genunchii. Mi-am pus minile n olduri i mi-am fcut curaj.
Nu am ce s ajut, am rspuns, cu toat ndrzneala de care eram capabil. Nu
atept nimic de la dumneata, de la garnizoana dumitale sau de la clanul MacKenzie.
Tot ce mi doresc este s mi se permit s mi continui linitit cltoria. i nu vd
niciun motiv pentru care dumneata s ai ceva mpotriv.
Cpitanul Randall m-a strpuns cu privirea, cu buzele strnse de indignare.
Ah, nu vezi? Pi, doamn, ia pune-te pentru o clip n locul meu i poate vei vedea
mai bine ce a putea avea eu mpotriv. n urm cu o lun, eram, mpreun cu
oamenii mei, pe urmele unei bande de tlhari scoieni neidentificai care
dispruser mpreun cu o ciread mic de vite de la o ferm din apropierea

graniei cnd
Ah, deci asta fceau! am exclamat. Chiar m ntrebam, am adugat neconvingtor.
Cpitanul Randall a pufnit enervat, apoi i-a nghiit replica i a hotrt c e mai
bine s i continue povestirea.
n toiul acestei urmriri n numele legii, a reluat el, cu un ton msurat, am ntlnit
o englezoaic mbrcat sumar ntr-un loc unde nu ar avea ce s caute nicio
englezoaic, nici mcar cu escorta potrivit care a refuzat s rspund ntrebrilor
mele, care m-a atacat...
Dumneata m-ai atacat primul! am replicat enervat.
Al crei complice m-a atacat mielete, lsndu-m n stare de incontien i care
a fugit de la locul faptei, evident cu ajutorul cuiva. Oamenii mei au cercetat zona ct
se poate de atent, te asigur, doamn, i nu au gsit nici urm din servitorul dumitale
ucis, sau din bagajele dumitale furate ori din rochia de care ai fost despuiat, nici
cel mai mic semn de adevr din ntreaga dumitale poveste!
Da? am rostit, slab.
Exact. Ba, mai mult, nu a existat niciun raport n ultimele patru luni despre
existena vreunor bandii n acea zon. Iar acum, doamn, dumneata apari n
compania cpeteniei de rzboi a clanului MacKenzie, care mi spune c fratele su
Colum e convins c eti spion i c probabil spionezi pentru mine!
Pi, i nu sunt, nu-i aa? am rspuns, rezonabil. Cel puin am stabilit c nu sunt
spionul dumitale.
Da, am stabilit, a rspuns el cu o rbdare exagerat. Dar ce nu tiu eu este cine
dracu eti! Dar intenionez s aflu, doamn, i nu am nicio ndoial c voi gsi un
rspuns. Sunt comandantul acestei garnizoane. i n aceast calitate, am puterea de a
lua anumite msuri pentru a m asigura c n zon nu exist trdtori, spioni i alte
persoane al cror comportament eu l consider suspect. i sunt foarte pregtit s iau
asemenea msuri, doamn.
i care ar fi aceste msuri? am ntrebat.
Sincer doream s le aflu, dei cred c tonul ntrebrii mele trebuie s fi sunat mai
degrab sfidtor. S-a ridicat i m-a privit de sus gnditor o clip, apoi a ocolit masa,
a ntins braul i m-a ridicat n picioare.

Caporal Hawkins, a spus, cu privirea aintit nc spre mine, voi avea nevoie de
ajutorul tu pentru cteva momente.
Tnrul de lng perete prea profund nelinitit, ns a fcut civa pai spre noi.
Stai n spatele doamnei, te rog, i-a ordonat Randall cu o voce plictisit. i ine-o
strns de coate.
i-a retras braul i m-a lovit cu putere n stomac.
Nu am scos niciun sunet, cci nu mai aveam aer. Am rmas ghemuit pe podea,
luptndu-m s respir. Dincolo de durerea propriu-zis a loviturii, care ncepea s
se fac simit, mpreun cu un val ameitor de grea, eram peste msur de uluit.
n tot decursul vieii mele, destul de aventuroase, nimeni nu m mai lovise vreodat
cu intenie. Cpitanul Randall s-a lsat pe vine n faa mea. Peruca i era uor dat
ntr-o parte, ns dincolo de asta i de o anumit sclipire a ochilor, nu se schimbase
nimic din elegana sa controlat.
Sper c nu pori un copil n pntece, doamn, a spus el pe un ton degajat, cci m
tem c l vei pierde foarte curnd.
Am nceput s scot un fel de uierat rguit, pe msur ce primele nghiituri de
oxigen i gseau dureros calea de-a lungul traheii. M-am ridicat n palme i
genunchi i m-am sprijinit tremurat de marginea mesei. Caporalul, aruncnd o
privire speriat spre cpitan, s-a aplecat s m ajute s m ridic.
Valuri de ntuneric preau s scalde ncperea. M-am lsat greu pe scaun i am
nchis ochii.
Uit-te la mine.
Vocea era blnd i calm, de parc voia s mi ofere o can de ceai. Am deschis
ochii i l-am privit prin ceaa subire. Minile i erau aezate pe coapsele
nvemntate n pantalonii cu o croial impecabil.
Vrei s mi spui ceva acum, doamn? a ntrebat el.
i s-a strmbat peruca, am rspuns i am nchis din nou ochii.

13
Anunarea unei cstorii

M-am aezat la o mas din crciuma de jos, cu privirea pironit ntr-o can cu lapte,
luptndu-m cu valurile de grea.
Dougal aruncase o privire spre mine cnd coboram, ajutat de tnrul caporal solid,
i a trecut nfuriat pe lng mine, urcnd n camera lui Randall. Podelele i uile
hanului erau solide i trainic lucrate, ns tot auzeam vocile ridicate de la etaj.
Am ridicat cana cu lapte, ns minile mi tremurau prea tare pentru a putea bea.
Efectele fizice ale loviturii ncepeau s treac, ns nu i ocul pe care aceasta mi-l
provoase. tiam c acest brbat nu era soul meu, dar asemnarea era att de
puternic i obiceiurile mele att de adnc nrdcinate, nct fusesem gata s m
ncred n el i i vorbisem ca i cum a fi discutat cu Frank, ateptnd din partea lui
mcar politee, dac nu simpatie. Iar starea de ru de acum fusese provocat de
atacul lui hain care mi alungase brusc toate acele sentimente.
mi provocase ru, dar i team. i vzusem ochii cnd se ghemuise lng mine pe
podea. Ceva tresrise n adncul lor, doar o clip. Dispruse imediat, ns nu
doream s mai vd aa ceva.
Sunetul uii deschizndu-se la etaj m-a smuls din reverie. Bubuitul pailor grei a
fost urmat de apariia rapid a lui Dougal, urmat ndeaproape de cpitanul Randall.
Erau att de aproape unul de cellalt, nct cpitanul prea s l urmreasc pe
scoian. S-a oprit ns cnd Dougal, zrindu-m, s-a oprit i el brusc la captul
scrilor.
Cu o uittur slbatic peste umr spre cpitanul Randall, Dougal s-a apropiat
repede de locul n care stteam, a aruncat o moned mic pe mas i m-a ridicat n
picioare fr o vorb. M-a mbrncit pe u afar, dar am avut rgazul de a vedea cu
coada ochiului lcomia anticipativ de pe chipul ofierului n veston rou.
nclecasem i plecasem nainte s apuc s mi strng fustele voluminoase n jurul
picioarelor i materialul se nfoia pe lng mine ca o paraut dezumflat. Dougal
nu scotea o vorb, ns caii preau s i simt starea de nelinite; galopam cnd am
ajuns la drumul principal.

n apropierea unei rscruci marcate cu o cruce pict, Dougal a oprit deodat caii.
Desclecnd, a legat friele animalelor de un arbust. M-a ajutat s descalec, apoi a
disprut pe neateptate n tufiuri, fcndu-mi semn s l urmez.
Am urmat legnatul kiltului su urcnd pe coama unui deal, ferindu-m din calea
crengilor care reveneau la locul lor, deasupra capului meu, dup ce el le mpingea
ntr-o parte pentru a trece. Dealul era mbrcat ntr-o pdure de stejari i pini pitici.
Auzeam piigoii n crngul din stnga i un stol de gaie strigndu-se una pe cealalt
n timp ce se hrneau, undeva n fa. Iarba avea verdele proaspt al verii timpurii,
smocuri ncpnate nind din stnci i acoperind pmntul de sub stejari. Nimic
nu cretea, bineneles, sub pini; covorul gros de civa centimetri al acelor oferea
ns adpost micilor creaturi care se trau, ascunzndu-se acolo de razele soarelui
i de animalele de prad.
Parfumurile puternice mi ardeau gtul. Mai urcasem pe asemenea dealuri i
mirosisem aceleai parfumuri primvratice. Dar atunci, mirosul de rin i de
iarb fusese diluat de cel de fum de benzin de pe strada de dedesubt, iar vocile
turitilor de o zi nlocuiser strigtul gaielor. Ultima dat cnd urcasem pe o
asemenea potec, pmntul era acoperit de ambalaje de sandviciuri i de chitoace i
nu de flori de nalb i violete. Ambalajele de sandviciuri preau un pre destul de
rezonabil, probabil, pentru binecuvntri ale civilizaiei precum antibioticele i
telefoanele, ns pentru moment, preferam violetele. Aveam att de mult nevoie de
puin linite, iar aici o simeam.
Dougal s-a ntors deodat ntr-o parte chiar sub creasta dealului i s-a fcut nevzut
ntr-un tufi gros de salcm galben. mpingnd ntr-o parte crengile cu o oarecare
greutate, l-am gsit aezat pe o piatr turtit la marginea unui iaz mic. Un bloc de
piatr ros de vremuri se ridica strmb n spatele lui, cu o figur decolorat i vag
uman gravat pe suprafaa ptat. Mi-am dat seama c trebuie s fie iazul vreunui
sfnt. Aceste mici altare nchinate cte unui sfnt se ntlneau la tot pasul n
Highlands i se gseau cel mai adesea n astfel de locuri izolate, dei chiar i aici
sus se vedeau buci de pnz ferfeniit zbtndu-se n crengile unui frasin aplecat
deasupra apei; semnele lsate de cei care probabil se rugaser pentru sntate sau
cltorie fr peripeii.
Dougal a dat din cap cnd m-a vzut aprnd. i-a fcut cruce, i-a plecat fruntea i a
luat ap n cuul palmei. Apa avea o nuan ntunecat neobinuit i un miros
neplcut probabil un izvor cu ap sulfuroas. Cu toate acestea, ziua era fierbinte i
mie mi era sete, aa c am urmat exemplul lui Dougal. Apa avea un gust uor
slciu, dar era rece i destul de bun de but. Am mai luat cteva nghiituri, apoi
mi-am stropit obrajii, murdari de praf de la drum.

Am ridicat privirea, cu picturile iroindu-mi, i l-am surprins urmrindu-m cu o


expresie ciudat. O combinaie de curiozitate i calcul.
Cam lung urcuul pentru o gur de ap, nu crezi? l-am ntrebat mai n glum, mai
n serios.
Aveam ap n plotile pe care le ineam legate de ei. i m ndoiam c Dougal voia
s se roage la sfntul izvorului pentru o cltorie tihnit pn la hanul nostru. Prea
un om care crede n metode mai lumeti.
Ct de bine l cunoti pe cpitan? a ntrebat el pe neateptate.
Mai puin dect dumneata, am replicat. L-am ntlnit o singur dat pn azi, i
atunci din ntmplare. Nu ne-am neles foarte bine.
Spre surprinderea mea, chipul sever s-a luminat puin.
Aa, pi, nici eu nu pot spune c m dau n vnt dup el, a recunoscut Dougal.
A nceput s bat darabana pe malul apei, cumpnind ceva.
Unii ns au o prere bun despre el, a spus, msurndu-m cu privirea. Din cte
am auzit, e un soldat curajos i un lupttor viteaz.
Dac nu e general, nu m impresioneaz, am spus ridicndu-mi sprncenele.
Dougal a nceput s rd, artndu-i dinii surprinztor de albi. Sunetul a speriat
trei corbi n copacul de deasupra, care i-au luat zborul, croncnind suprai.
Eti spion pentru englezi sau pentru francezi? a ntrebat el, schimbnd din nou pe
neateptate subiectul.
Cel puin acum era sincer.
Categoric nu, am rspuns suprat. Sunt doar Claire Beauchamp i nimic altceva.
Mi-am muiat batista n ap i mi-am ters gtul cu ea. Cteva firioare rcoritoare
de ap mi-au alunecat pe spate pe sub serjul rochiei de cltorie. Am dus batista
mbibat de ap la piept i am stors-o, producnd un efect asemntor.
Dougal a rmas tcut cteva minute, privind cu interes abluiunile mele
ntmpltoare.

Ai vzut spatele lui Jack, a spus el deodat.


Nu prea am avut ncotro, am rspuns cu o oarecare rceal.
Renunasem s m mai ntreb ce urmrea cu aceste ntrebri fr o legtur aparent
ntre ele. Probabil c, atunci cnd va fi pregtit, mi va spune.
Vrei s m ntrebi dac tiu c Randall a fcut-o? Sau m rog, dumneata tiai c el
a fcut-o?
Da, tiam asta prea bine, a rspuns el, msurndu-m calm cu privirea, dar nu
tiam c dumneata tii.
Am ridicat din umeri, sugernd c ceea ce tiam sau nu tiam nu l privea pe el.
Eram acolo, tii? a ntrebat el, ca i cum am fi vorbit despre lucruri banale.
Unde?
La Fortul William. Aveam ceva treab, cu garnizoana. Funcionarul de acolo tia
c sunt rud cu Jamie i mi-a trimis vorb c l-au arestat. Aa c m-am dus s vd ce
pot face pentru el.
Se pare c nu s-a putut face mare lucru, am spus, uor sarcastic.
Din pcate, nu, a rspuns Dougal, ridicnd din umeri. Dac la comand ar fi fost
un simplu sergent-major, l-a fi putut salva pe Jamie, cel puin de la a doua biciuire,
dar s-a ntmplat c tocmai fusese numit comandant Randall. El nu m cunotea i na vrut s asculte ce aveam de spus. La vremea aceea am crezut c face asta doar ca
s dea un exemplu cu Jamie, s le arate tuturor de la bun nceput c sub comanda lui
pedepsele vor fi aspre.
A btut uor cu degetele n sabia scurt pe care o purta la cingtoare.
E un principiu destul de sntos, atunci cnd ai n subordine brbai. nainte de
orice, trebuie s le ctigi respectul. i dac nu le poi ctiga respectul, ctig-le
frica.
Mi-am amintit de expresia de pe chipul caporalului lui Randall i m-am gndit c
tiam ce alesese cpitanul.
Ochii adncii n orbite ai lui Dougal m priveau cu interes.

Deci tiai c Randall a fcut-o. Jamie i-a povestit?


Puin, am rspuns precaut.
nseamn c are ncredere n dumneata, a rspuns el gnditor. n general nu
vorbete cu nimeni despre asta.
Chiar m mir c nu povestete ntregii lumi! am exclamat, enervat.
nc mai stteam cu sufletul la gur de fiecare dat cnd ajungeam la un han sau la o
tavern ntr-un sat nou pn cnd mi devenea limpede c tovarii mei de drum i
vor petrece seara n jurul focului, bnd bere i discutnd banaliti. Dougal mi-a
zmbit sardonic, nelegnd aluzia.
Pi, nu i-a spus ca s mi spui mie, nu? Din moment ce eu tiam deja.
i-a plimbat gnditor mna prin apa straniu de ntunecat, strnind un abur sulfuros.
Nu tiu care sunt obiceiurile n Oxfordshire, a mai spus el subliniind numele
oraului cu un sarcasm care m-a fcut s m nfior, dar prin prile noastre,
doamnele nu sunt expuse unor asemenea priveliti, precum o biciuire public. Ai
fost vreodat martor la o astfel de pedeaps?
Nu i nici nu mi doresc, am replicat tios. ns mi pot imagina ce ar putea lsa
urme precum cele de pe spatele lui Jamie.
Dougal a dat din cap, mprocnd cu ap o gai curioas care se apropiase de noi.
Ah, s m ieri c o spun, dar te neli. Imaginaia e foarte bun, dar nici nu se
apropie de vederea unui om cruia i se smulge carnea de pe spate. E un lucru
ngrozitor, menit s doboare un om i cel mai adesea reuete.
Pe Jamie nu l-a dobort.
Vorbisem pe un ton mai aspru dect a fi vrut. Jamie era pacientul meu i, ntr-o
oarecare msur, mi era i prieten. Nu doream s discut istoria lui personal cu
Dougal, dei a fi recunoscut, dac eram nevoit, c m mboldea o anumit
curiozitate morbid. Nu mai ntlnisem niciodat pe cineva att de deschis i
deopotriv att de misterios precum tnrul acesta nalt i solid, Jamie MacTavish.
Dougal a rs scurt, trecndu-i minile ude prin pr, dnd pe spate uviele care i
alunecaser n timpul fugii noastre cci aa o consideram eu de la han.

Pi, Jamie e la fel de ncpnat ca i restul membrilor familiei lui ca pietrele,


cu toii, iar el e cel mai ru.
Dar n glasul lui am remarcat o not de respect, dei nciudat.
Jamie i-a spus c a fost biciuit pentru c a ncercat s evadeze?
Da.
Aa-i, a escaladat zidul nchisorii imediat dup cderea serii, n aceeai zi n care
l-au adus dragonii. Asta se ntmpl n mod frecvent, pentru c nchisorile nu sunt
att de sigure pe ct se dorete, aa nct englezii patruleaz n apropierea zidurilor
n fiecare noapte. Funcionarul garnizoanei mi-a povestit c Jamie s-a btut zdravn,
dup felul n care arta cnd a fost adus napoi, ns era unul mpotriva a ase
soldai, toi narmai cu muschete, deci nu a durat mult. Jamie i-a petrecut noaptea
n lanuri i a fost dus la stlpul infamiei la prima or a dimineii.
A fcut o pauz, cercetndu-m cu privirea, probabil s vad dac nu cumva mi se
fcuse ru.
Biciuirile au loc imediat dup careul de diminea, ca s nceap toat lumea ziua
cu dispoziia potrivit. n acea zi au fost biciuii trei brbai i Jamie a fost ultimul
dintre ei.
Chiar ai vzut cu ochii dumitale toat scena?
Ah, da. i i spun, nu e o privelite plcut. Am avut norocul s nu fiu niciodat
biciuit, i cred c e groaznic. Dar cred c cel mai ru e s priveti pe cineva cum e
biciuit i s tii c tu urmezi la rnd.
Aa e, am murmurat.
Dougal a ncuviinat din cap.
Jamie prea destul de tulburat, dar nu a fcut nici cel mai mic gest, nici cnd au
nceput strigtele i celelalte sunete tiai c poi auzi cum e smuls carnea?
h!
La fel am zis i eu, a mai rostit el i a fcut o grimas amintindu-i acea zi. Ca s
nu mai spun de snge i de rni. h!

A scuipat ntr-o parte pe lng marginea iazului.


Mi-a ntors stomacul pe dos, i eu nu sunt uor de impresionat.
i a continuat s mi povesteasc:
Cnd a venit rndul lui Jamie, s-a urcat de unul singur pe eafod pe unii brbai
trebuie s i trasc pn acolo, dar pe el nu i-a ridicat braele i caporalul i-a
scos ctuele cu care fusese adus. i soldatul a dat s-i trag braul s l in n loc,
dar Jamie s-a smucit i a fcut un pas n spate. Eu m ateptam s o ia la sntoasa,
dar el ce crezi c a fcut? i-a scos cmaa de pe el. Era rupt pe ici, pe colo i
murdar ca o crp de ters podelele, dar el a mpturit-o cu grij de parc ar fi fost
cmaa lui cea mai bun i a aezat-o jos. Pe urm s-a ndreptat spre stlp drept ca
un soldat i i-a ridicat braele, s fie legat.
Dougal a dat din cap, minunndu-se. Razele soarelui, ptrunznd prin frunzele
frasinului, l mpestriau cu umbre dantelate, fcndu-l s apar ca privit printr-un
milieu de dantel.
Da, domni, rar ntlneti un asemenea curaj. Dar s tii c nu era din ignoran:
tocmai vzuse doi brbai biciuii i tia c acelai lucru l atepta i pe el. Doar c
el nelesese c nu putea face nimic. Scoienii sunt brbai viteji n btlie, dar ca s
i nfruni propria fric cu snge rece trebuie s fii brbat fcut dintr-un alt aluat. i
pe atunci nu avea dect nousprezece ani, a adugat el ca i cum i-ar fi adus atunci
aminte.
Trebuie s fi fost destul de cumplit de urmrit, am replicat eu ironic. M mir c nu
i-a venit ru.
Dougal a sesizat sarcasmul, dar n-a reacionat.
Drept s i spun, eram ct pe ce, a spus el, ridicndu-i sprncenele negre. La
prima lovitur i-a nit sngele i ntr-o clip spatele biatului a devenit jumtate
rou, jumtate vineiu. Dar nu a scos un icnet de durere i nu a implorat iertare, nu
s-a ntors s ncerce s scape. Doar i-a nfipt fruntea bine n parul stlpului i a
rmas acolo. Cnd l lovea biciuca tresrea, cum e de neles, dar nimic mai mult.
Eu nu cred c a fi n stare, a recunoscut el. i nici nu erau acolo muli care ar fi
putut. Dar a leinat pe la jumtate, i l-au stropit cu ap dintr-un urcior ca s-l
trezeasc i s-i aplice toat pedeapsa.
ntr-adevr, foarte neplcut, am remarcat. i de ce mi povesteti mie toate astea?

Stai, c n-am terminat.


Dougal i-a scos jungherul de la cingtoare i a nceput s i curee unghiile cu
vrful ascuit. Era un brbat pedant, n ciuda condiiilor aspre ale cltoriei.
Jamie atrna de sfoara cu care i erau legate minile, iar sngele iroia,
murdrindu-i kiltul. Nu credeam c leinase, era doar nesigur pe picioare. i chiar
n acel moment a cobort n curte cpitanul Randall. Nu tiu de ce nu fusese acolo de
la bun nceput; probabil fusese reinut cu nite treburi. Oricum, Jamie l-a vzut
venind i a avut prezena de spirit s nchid ochii i s i lase capul s cad, ca i
cum i-ar fi pierdut cunotina.
Dougal s-a ncruntat, concentrat cu nverunare pe o pieli ncpnat.
Cpitanul s-a fcut foc i par c deja l biciuiser pe Jamie; era, se pare, o plcere
pe care dorea s i-o rezerve lui nsui. ns fapta fusese consumat. Dar pe urm ia trecut prin minte s afle cum reuise Jamie s evadeze.
A ridicat jungherul, cercetndu-i ascuiul, apoi a nceput s ascut lama de piatra pe
care se aezase.
A reuit s-i fac pe civa soldai s tremure n pantaloni pn cnd a terminat cu
ei se pricepe la vorbe, asta trebuie s recunosc.
ntr-adevr, am ncuviinat sec.
Jungherul zgria ritmic piatra. Din cnd n cnd o scnteie nea din metal cnd se
lovea de o poriune aspr din piatr.
n timpul acestui interogatoriu a ieit la iveal faptul c Jamie avea un codru de
pine i o bucat de brnz la el cnd a fost prins pe care le luase cnd srise
gardul. La care cpitanul a stat pe gnduri o clip, apoi a zmbit, un zmbet care tear bga n speriei i a declarat c furtul este o fapt grav, care trebuie pedepsit
corespunztor i l-a condamnat pe Jamie la o sut de lovituri de bici administrate pe
loc.
Fr s vreau, am tresrit.
Asta l-ar fi ucis!
Aa-i, a ncuviinat Dougal. La fel a zis i doctorul garnizoanei. A spus c el nu
putea permite aa ceva i, ca s fie cu contiina curat, prizonierului trebuia s i se

ngduie o sptmn s se vindece, nainte de a primi alte lovituri de bici.


Ah, ce milostiv din partea lui, am rspuns. Contiin curat, pe dracu! i ce
prere a avut cpitanul Randall despre asta?
La nceput nu a fost prea ncntat, dar s-a resemnat. Imediat ce a fcut-o, sergentulmajor, care tia cum arat un lein adevrat cnd vedea unul, a dat ordin ca Jamie s
fie dezlegat. Biatul s-a cltinat niel, dar a rmas n picioare i civa brbai din
public l-au ncurajat, iar asta nu i-a picat prea bine cpitanului. Nici cnd sergentul a
cules cmaa de pe jos i i-a napoiat-o lui Jamie nu i-a prea convenit cpitanului,
dei oamenii au prut s aprecieze.
Dougal ntorcea tiul nainte i napoi, examinndu-l critic. Apoi l-a aezat pe
genunchi i m-a privit drept n ochi.
tii, e destul de uor s fii viteaz cnd stai ntr-o crcium cald cu o halb de bere
n fa. Dar nu e prea uor s stai chircit pe cmpul de lupt, n frig i ghiulelele si zboare pe deasupra capului i spinii s te nepe n fund. i e i mai greu cnd stai
fa n fa cu propriul tu duman, cu propriul tu snge iroindu-i pe picioare.
Aa o fi, am spus.
M simeam niel slbit, dei eram obinuit cu vederea sngelui. Mi-am vrt
minile n iaz, lsnd apa ntunecat s mi rcoreasc ncheieturile.
Mai trziu, n decursul aceleiai sptmni, m-am dus s vorbesc cu Randall, a
rostit Dougal pe un ton defensiv, ca i cum ar fi simit nevoia s i justifice
aciunile. Am stat destul de mult de vorb, i-am oferit chiar i o compensaie
bunicic.
Ah, sunt impresionat, am murmurat, dar mi-am nghiit limba sub privirea
ucigtoare pe care mi-a aruncat-o. Nu, chiar am fost sincer. A fost un gest milostiv
din partea dumitale. Dar neleg c Randall i-a refuzat oferta.
Da, m-a refuzat. i nc nu tiu de ce, cci ofierii pe care i-am cunoscut n general
nu sunt foarte scrupuloi cnd vine vorba s mai bage ceva n buzunar, iar hainele
pe care le poart cpitanul Randall trebuie s coste destul de mult.
Poate are alte surse de venit, am sugerat.
Chiar are, de fapt, a confirmat Dougal aruncndu-mi o privire ascuit. Cu toate
acestea, a ezitat el o clip, apoi i-a continuat povestirea, mai calm. Aadar m-am

ntors s fiu alturi de Jamie cnd avea s fie iari biciuit, dei nu puteam s fac
prea multe pentru bietul de el n acel moment.
A doua oar, Jamie fusese singurul prizonier biciuit. Grzile i scoseser cmaa
nainte de a-l aduce n curte, imediat dup rsritul soarelui ntr-o diminea rece de
octombrie.
Am vzut c biatul era speriat de moarte, a spus Dougal, dei mergea singur i nu
a dat voie nimnui s l ating. l vedeam tremurnd, i de frig, dar i de team, cu
pielea de gin pe brae i pe piept, dar cu transpiraia iroindu-i pe frunte.
Cteva minute mai trziu i fcuse apariia Randall, cu biciul sub bra, cu vrfurile
de plumb are cozilor clincnind ncetior la fiecare pas. l msurase pe Jamie cu o
privire detaat i i fcuse semn sergentului-major s ntoarc prizonierul astfel
nct s i expun spatele.
O privelite jalnic, a zis Dougal fcnd o grimas. Era doar pe jumtate vindecat
i carnea era nc dezgolit, vntile nnegrite i restul acoperit cu coji galbene.
Gndul la un bici lovind n carnea aceea rnit era suficient ct s m fac s m
ngrozesc, i la fel gndeau aproape toi din cei prezeni.
Randall s-a ntors spre sergentul-major i a spus: Ai fcut o treab minunat,
sergent Wilkes. S vedem dac o s m descurc la fel de bine.

Cu o scrupulozitate sadic, l-a chemat apoi pe doctorul garnizoanei cruia i-a cerut
s l declare pe Jamie apt pentru a fi biciuit.
Ai vzut vreodat o pisic jucndu-se cu un oricel? a ntrebat Dougal. Exact aa a
fost. Randall s-a nvrtit n jurul biatului, fcnd din cnd n cnd cte o remarc,
fiecare mai rutcioas dect cealalt. i Jamie sttea locului, ca un stejar, fr s
scoat o vorb, cu privirea aintit la stlp, fr s l priveasc mcar o dat pe
Randall. l vedeam pe biat strngnd din umeri ca s-i controleze tremuratul i era
clar c a vzut i Randall. Buzele i s-au strmbat i a spus: Credeam c acesta e
tnrul care cu doar o sptmn n urm striga c lui nu i e fric s moar. Cu
siguran cuiva cruia nu i e fric s moar nu i e fric nici de cteva lovituri de
bici. i l-a mpus pe Jamie n burt cu mnerul biciului. Atunci Jamie s-a uitat drept
n ochii lui Randall i a zis: Nu m tem de bici, m tem c o s nghe pn termini
de vorbit.
Dougal a oftat.

M rog. A fost o replic frumoas, dar a dracului de necugetat. Acuma, biciuirea


nu e niciodat o treab foarte plcut, dar exist modaliti de a o face i mai crunt
dect poate fi: poi s loveti n lateral, ca s taie mai adnc, sau puternic peste
rinichi. Foarte urt.
A dat din cap, apoi s-a ncruntat, alegndu-i cu grij cuvintele.
Chipul lui Randall era probabil dumneata ai folosi cuvntul absorbit i cumva
luminos, cum e chipul unui brbat cnd se uit la o fat care-i place, dac nelegi ce
vreau s spun. Era ca i cum i fcea lui Jamie ceva mult mai ru dect s l jupoaie
de viu. Pn la a cincisprezecea lovitur, sngele curgea uvoaie pe picioarele
biatului i lacrimile i se mpreunau pe obraji cu transpiraia.
Am simit c m clatin i m-am sprijinit cu o mn de piatra de pe malul iazului.
n fine, a spus el deodat, observndu-mi expresia. Nu mai spun dect c a
supravieuit. Cnd caporalul i-a dezlegat braele, biatul ar fi czut dac sergentulmajor i caporalul nu l-ar fi prins de brae i nu l-ar fi sprijinit pn cnd a fost n
stare s se in singur pe picioare. Tremura mai ru ca nainte, din cauza ocului i a
frigului, dar i inea capul sus i ochii i scprau. i vedeam privirea de la ase
metri deprtare. Nu l-a slbit pe Randall din ochi ct timp l-au cobort de pe eafod,
lsnd n urm dre nsngerate, de parc imaginea lui Randall era singurul lucru
care l inea n picioare. Chipul lui Randall era aproape la fel de palid ca al lui Jamie
i privirea i era legat de a tnrului, de parc unul dintre ei ar fi czut dac s-ar fi
uitat n alt parte.
Privirea lui Dougal era fix, retrind acea cumplit scen.
S-a lsat o tcere adnc n mica vlcea, ntrerupt doar de oapta vntului prin
frunziul frasinului. Am nchis ochii i pentru cteva clipe am ascultat n linite.
De ce? am ntrebat n cele din urm, fr s deschid ochii. De ce mi-ai povestit
toate astea?
Cnd am deschis ochii, Dougal m privea intens. Mi-am nmuiat din nou palma n
izvor i mi-am umezit tmplele cu apa rcoritoare.
Am zis c i va folosi la ceea ce dumneata ai numi ilustrarea caracterului, a
rspuns el.
Ilustrarea caracterului cpitanului Randall? Am pufnit ntr-un rs lipsit de veselie.
i mulumesc, dar nu cred c aveam nevoie de alte dovezi ale caracterului su.

Caracterul lui Randall, a ncuviinat el, dar i caracterul lui Jamie.


Mi-am ndreptat privirea spre el, deodat nelinitit.
Vezi dumneata, eu am primit nite ordine, a subliniat el sarcastic cuvntul, de la
bunul nostru cpitan.
Ordin s faci ce?
S i predau o persoan de origine englez, pe nume Claire Beauchamp, la Fortul
William, luni, pe 18 iunie. Pentru interogatoriu.
Trebuie s fi avut o nfiare cu adevrat alarmant, cci Dougal a srit n picioare
i s-a repezit spre mine.
Bag-i capul ntre genunchi, m-a instruit el, mpingndu-mi ceafa cu palma. Pn
i trece ameeala.
tiu ce s fac, m-am ort la el, dar i-am urmat sfatul.
Am nchis ochii, simind cum sngele ncepea s mi zvcneasc din nou n tmple.
Senzaia umed i rece din jurul obrajilor i al urechilor a nceput s se atenueze,
dei palmele mi erau n continuare ngheate. M-am strduit s respir regulat,
numrnd unu-doi-trei-patru expiraie, unu-doi inspiraie, unu-doi-trei-patru
n cele din urm m-am ridicat, simindu-m mai mult sau mai puin n deplintatea
tuturor funciilor. Dougal s-a aezat din nou pe marginea de piatr a lacului i a
ateptat rbdtor, urmrindu-m pentru a se asigura c nu cad pe spate n apa
izvorului.
Exist o cale de scpare, a rostit el abrupt. Singura pe care o vd n acest moment.
Du-m la ea, am spus, ncercnd neconvingtor s zmbesc.
Prea bine, atunci.
S-a ridicat, aplecndu-se spre mine pentru a-mi explica.
Randall are dreptul s te rein pentru interogatoriu deoarece eti supus Coroanei
engleze. n acest caz, noi trebuie s-i schimbm statutul.
L-am privit, nenelegnd.

Ce vrei s spui? i dumneata eti supus al Coroanei, nu? i cum poi schimba un
asemenea lucru?
Legea scoian i legea englezeasc sunt similare, a spus el, ncruntndu-se. Dar
nu sunt identice. Iar un ofier englez nu poate acuza un scoian dect dac exist o
dovad indubitabil a crimei comise sau motive serioase de suspiciune. Chiar i n
ultimul caz, nu l poate ridica pe suspectul scoian de pe pmnturile clanului fr
permisiunea cpeteniei clanului respectiv.
Ai stat de vorb cu Ned Gowan, am spus, ncepnd s simt din nou cum m
cuprinde ameeala.
Aa-i, am vorbit, a ncuviinat din cap. M-am gndit eu c o s se ajung aici, tii?
i el mi-a spus acelai lucru pe care l gndisem i eu; singura cale prin care pot
refuza pe cale legal s te predau lui Randall e s i schimb statutul, din englez n
scoian.
Scoian? am spus, ameeala fiind nlocuit repede de o presimire ngrozitoare.
Care mi-a fost confirmat de cuvintele care au urmat.
Da, a rspuns el, privindu-m. Trebuie s te mrii cu un scoian. Cu Jamie.
Nu pot face una ca asta!
Pi, s-a ncruntat el, chibzuind. Presupun c l-ai putea lua pe Rupert, dac vrei. E
vduv, are o mic ferm cu arend. Dar e cam trecut i...
Nici cu Rupert nu vreau s m mrit! E e ct se poate de absurd!
Nu mi mai gseam cuvintele. Cuprins de agitaie, am srit n picioare i am
nceput s pesc n jurul vlcelei micue, strivind sub tlpi fructele czute ale
frasinului.
Jamie e un flcu bun, a ncercat Dougal s argumenteze, aezat nc pe piatr. E
drept c n momentul de fa nu are cine tie ce avere, dar e un biat cu inima bun.
Nu se va purta urt cu dumneata. i e un lupttor viteaz, cu motive stranice s l
urasc pe Randall. Aa c dac te mrii cu el, o s lupte pn la ultima lui suflare s
te apere.
Dar dar eu nu m pot mrita cu nimeni! am izbucnit.

Privirea lui Dougal a devenit deodat tioas.


Dar de ce nu, m rog? Soul dumitale e nc n via?
Nu. Doar c e e ridicol! Asemenea lucruri nu se ntmpl!
Dougal se relaxase de la primul meu Nu. i-a urcat privirea spre soare i s-a
ridicat, gata de plecare.
Gata, domni, e timpul s plecm. Avem treburi de care s ne ocupm. Trebuie s
obinem o dispens special, a murmurat ca pentru sine. Dar Ned se poate ocupa de
asta.
M-a luat de bra, nc murmurnd pe sub musta. M-am smucit enervat.
Nu m mrit cu nimeni, am rostit cu fermitate.
Dougal ns nu prea s m ia n serios, abia ridicndu-i sprncenele.
Vrei s te duc la Randall?
Nu!
Atunci un gnd mi-a venit deodat n minte:
Stai, vaszic cel puin m crezi cnd spun c nu sunt spion englez?
Te cred acum, a rspuns el cu o oarecare convingere.
De ce m crezi acum i nu m-ai crezut nainte?
Dougal a nclinat capul spre izvor i spre chipul ters gravat n piatr. Trebuia s fie
vechi de sute de ani, mult mai btrn dect frasinul uria care umbrea apa i i
scutura florile n ea.
Izvorul Sfntului Ninian. Ai but apa nainte s te ntreb.
Eram deja cu gura cscat de uimire.
i ce are izvorul sfntului de a face cu ntrebarea dumitale?
M-a privit surprins, apoi buzele i s-au ridicat ntr-un zmbet.

Nu tiai? Se mai numete i Izvorul mincinoilor. Apa miroase a fumul iadului.


Oricine bea din izvor i nu spune adevrul este pedepsit. i face pipota scrum.
neleg, am rspuns printre dini. Pi, pipota mea e destul de ntreag. Deci m
poi crede cnd spun c nu sunt spion, englez sau francez. S m crezi i cnd i
spun c nu m mrit cu nimeni, Dougal MacKenzie!
Dar nu m mai asculta. Se fcuse deja nevzut prin frunziul care ascundea izvorul.
Doar o ramur de stejar mai tremura pe unde trecuse. Clocotind, l-am urmat.

Pe drumul de ntoarcere la han, am ncercat s mi impun punctul de vedere. n cele
din urm, Dougal m-a sftuit s nu mi mai rcesc gura de poman i restul
cltoriei l-am petrecut n tcere.
Ajungnd la han, am aruncat friele i am urcat cu pai apsai s m refugiez n
camera mea.
Ideea nu era doar imoral, ci i inimaginabil. Am btut camera nainte i napoi,
simindu-m tot mai mult ca un oarece prins n curs. De ce nu avusesem curajul s
fug mai devreme de lng scoieni, oricare ar fi fost riscul?
M-am aezat pe pat i am ncercat s gndesc cu calm. Privit strict din punctul de
vedere al lui Dougal, ideea era fr ndoial bun. Dac refuza s m predea lui
Randall fr a oferi vreun motiv, cpitanul putea ncerca foarte uor s m ia cu
fora. i fie c m credea sau nu, Dougal nu dorea, din motive lesne de neles, s se
ncaiere cu dragonii englezi ca s-mi scape mie pielea. Iar din punctul meu de
vedere, privit la rece, ideea prezenta unele avantaje. Dac m cstoream cu un
scoian, probabil scpam de suspiciuni i supraveghere. Ar fi mult mai uor s
prsesc castelul, cnd se va ivi momentul. i dac era Jamie el m plcea, asta
era evident. i cunotea inuturile ca pe propriul su buzunar. Poate m-ar duce pn
la Craigh na Dun, sau cel puin n direcia aceea. Da, o posibil cstorie ar fi calea
cea mai bun pentru a-mi ndeplini elul.
Acesta era un raionament cu snge rece. Dar sngele meu numai rece nu era.
Fierbeam de furie i agitaie i nu puteam sta locului, m perpeleam i mi chinuiam
mintea, cutnd o cale de ieire. Orice cale de ieire. Dup o or petrecut astfel,
obrajii mi ardeau i capul mi pulsa de durere. M-am ridicat i am deschis larg
obloanele, scondu-mi capul afar n rcoarea de care aveam atta nevoie.
Deodat s-a auzit o btaie energic n spatele meu, la u. Dougal a intrat n vreme
c m trgeam napoi de la fereastr. Ducea n mini ca pe o tipsie un vraf de hrtii

boase i era urmat de Rupert i de imaculatul Ned Gowan, care ncheia cortegiul,
ca un ofier al casei regale.
V rog, intrai, am rostit curtenitor.
Ignorndu-m ca de obicei, Dougal a dat jos o can de pe mas i a rsfirat pe
suprafaa aspr din stejar foile cu care venise.
Totul rezolvat, a spus el cu mndria unui om care a condus o misiune dificil pn
la ncheierea ncununat de succes. Ned a ntocmit hrtiile; nimic nu e mai bun la
casa omului dect un avocat ct timp e de partea ta, nu-i aa, Ned?
Brbaii au izbucnit cu toi n rs, evident binedispui.
Nu e chiar ceva foarte complicat, a rspuns Ned cu modestie. Este doar un simplu
contract.
A frunzrit hrtiile cu un aer autoritar, apoi s-a oprit, ncruntndu-se la un gnd
aprut pe neateptate.
Nu ai nicio proprietate n Frana, nu-i aa? a ntrebat el, aruncndu-mi o privire
ngrijorat peste ochelarii nguti pe care i purta cnd se afla n exerciiul
funciunii.
Am negat din cap i s-a mai destins, adunndu-i din nou hrtiile, btndu-le uor cu
degetele colurile pentru a le aeza unul peste cellalt.
Atunci, asta e. E nevoie doar s semnezi aici la sfrit. Dougal i Rupert sunt
martori.
Avocatul a aezat pe mas climara cu cerneal pe care o adusese i, tergnd penia
pe care o scosese din buzunar, mi-a ntins-o cu un gest elaborat.
i ce anume urmeaz s semnez?
Era o ntrebare oarecum retoric, fiindc pe prima pagin a maldrului de hrtii
scria frumos CONTRACT DE CSTORIE cu litere de o chioap i uluitor de
negre pe pagina alb.
Dougal i-a nghiit un oftat de nerbdare din pricina ndrtniciei mele.
tii foarte bine ce trebuie s semnezi, mi-a tiat-o el scurt. i dac nu cumva ai o

alt idee strlucit de a scpa din ghearele lui Randall, o s semnezi, ca s terminm
odat. Nu avem timp de pierdut.
Chiar n acel moment duceam mare lips de idei strlucite, dei mi petrecusem o
or ntorcnd problema pe toate prile. ncepeam s neleg c aceast opiune
incredibil era cea mai bun soluie acum, orict m opuneam eu.
Dar eu nu vreau s m cstoresc! am spus eu ncpnat.
Deodat mi-a trecut prin minte c nu eram singura persoan implicat n aceast
situaie. Mi-am amintit de fata cu prul blond care l srutase pe Jamie n alcovul
castelului.
i poate Jamie nici nu vrea s se nsoare cu mine! Ce spunei de asta?
Dougal a respins imediat ideea, ca fiind lipsit de importan.
Jamie e un bun soldat, va face ce i se spune. La fel i dumneata, a zis el apsat,
doar dac, desigur, nu preferi nchisoarea englezilor.
L-am strpuns cu privirea, spumegnd de furie. Fiersesem nc din momentul
plecrii noastre intempestive din biroul lui Randall, iar nivelul meu de agitaie n
acest moment s-a ridicat considerabil, pus n faa unei alegeri tranante.
Vreau s stau de vorb cu el, am spus deodat.
Sprncenele lui Dougal au srit n sus.
De ce?
De ce? Pentru c m obligai s m mrit cu el i, din cte mi dau seama, nc nu
i-ai spus!
n opinia lui Dougal, asta era n mod evident irelevant, dar n cele din urm a cedat
i, acompaniat de suita lui, a plecat s l aduc pe tnr din taverna de jos.
La scurt timp, a aprut Jamie care prea, dup cum era de ateptat, uluit.
tiai c Dougal vrea s ne cstorim? l-am ntrebat direct.
Chipul i s-a luminat la auzul ntrebrii mele.
Ah, da. tiam.

Dar cu siguran un brbat tnr ca tine; adic, vreau s spun, nu e nimeni


altcineva de care hmmm s fii interesat?
Pentru o clip m-a privit nedumerit, apoi a neles la ce fceam aluzie.
Ah, dac sunt promis? Nu, nu sunt o partid prea bun pentru fete.
Apoi, parc simind c spusele lui ar putea suna ca o insult, s-a grbit s adauge:
Vreau s spun c nu am nicio avere i nici alt venit din care s m ntrein n afar
de simbria de soldat.
i-a scrpinat obrazul, msurndu-m nencreztor cu privirea.
Apoi mai e i mica problem cu recompensa care s-a pus pe capul meu. Niciun
tat nu i vrea fiica mritat cu un brbat care ar putea fi arestat i spnzurat n
orice clip. Te-ai gndit la asta?
Am dat din mn, apreciind problema spnzurtorii drept o bagatel n comparaie
cu monstruozitatea cstoriei. Trebuia s mai fac o ultim ncercare.
Nu te deranjeaz c nu sunt virgin?
Jamie a ezitat o clip nainte s rspund.
Pi, nu, a rostit el rar, att timp ct pe dumneata nu te deranjeaz c eu sunt.
Vzndu-mi expresia uluit, a nceput s zmbeasc, dndu-se napoi spre u.
Bine mcar c unul din noi tie ce face, a ncheiat el.
Ua s-a nchis uor n urma lui; gata, curtatul luase sfrit.

Dup ce am semnat cuminte hrtiile, am cobort cu grij scrile abrupte ale hanului
i m-am ndreptat spre barul din crcium.
Whisky, i-am cerut creaturii ramolite i ciufulite din spatele tejghelei.
M-a intuit cu o privire sticloas, ns la un semn din cap al lui Dougal s-a
conformat, ntinzndu-mi o sticl i un pahar. Paharul era dintr-o sticl verzuie i
groas, niel soioas, cu marginea ciobit, ns avea o gaur prin care puteam bea i
asta era tot ce conta n acel moment.

ndat ce senzaia de arsur provocat de prima nghiitur a trecut, m-a cuprins un


soi de stare neltoare de linite. M-am simit detaat, observnd detaliile din jurul
meu cu o intensitate neobinuit: medalionul micu din sticl colorat atrnat
deasupra barului, care arunca umbre colorate peste burta crciumarului i buturile
lui, curba cozii din cupru a polonicului atrnat pe perete lng mine, o musc cu
burta verde luptndu-se pe graniele unei pete lipicioare de pe mas. Cu un
sentiment de mil aproape freasc, am salvat-o mpingnd-o cu marginea
paharului.
Treptat, am remarcat glasurile ridicate din spatele uii nchise din colul ndeprtat
al camerei. Dougal dispruse pe-acolo dup ncheierea trgului cu mine, probabil
pentru a face aranjamentele cu cealalt parte implicat. Eram ncntat s aud c,
judecnd dup intensitatea strigtelor, mirele meu promis nu se ddea btut, n ciuda
aparentei lipse de obiecii de mai devreme. Poate c nu dorise s m ofenseze.
Nu te da btut, flcule, am murmurat, dnd pe gt nc un pahar.
Mai trziu, am devenit vag contient de o mn care mi desfcea degetele pentru
a-mi lua din mn paharul verzuliu. O alt mn m ridica de subsuoar.
Iisuse, e beat-cri, a spus o voce n urechea mea.
Vocea avea un timbru rguit neplcut, de parc posesorul ei mncase nisip. Am
chicotit ncetior gndindu-m la asta.
Taci din gur, femeie! a spus glasul rguit.
Vocea s-a estompat cnd individul s-a ntors s vorbeasc cu altcineva.
Se uit ca o curc beat i ip ca un papagal, dar la ce s te atepi de la o ...
O alt voce a ntrerupt-o pe prima, dar nu am putut nelege ce spunea; cuvintele
preau s se amestece ininteligibil. Apoi s-a auzit un alt glas, mai plcut, adnc i
cumva mngietor. S-a apropiat i am putut distinge cteva cuvinte. Am ncercat s
m concentrez, ns atenia mea a nceput din nou s rtceasc. Musca i gsise
drumul napoi spre pata de murdrie i se zbtea n mijlocul ei, mpotmolit fr
cale de scpare. Lumina de pe fereastra din sticl colorat cdea pe ea, desennd pe
burta verde stelue sclipitoare. Privirea mi era fixat pe punctul mic i verde, care
prea s pulseze n vreme ce musca se zbtea i zvcnea.
Frate n-ai nicio ans, am spus i scnteia s-a stins.

14
Ceremonia de nunt

Cnd m-am trezit, deasupra mea se vedea un tavan scund, din brne de lemn i o
ptur groas m nvelea bine pn sub brbie. Pream s fiu mbrcat doar n
cma de noapte. Am dat s m ridic pentru a-mi cuta hainele, dar la jumtatea
micrii m-am rzgndit. Cu mare bgare de seam m-am lsat din nou pe spate, am
nchis ochii i mi-am inut bine capul, s nu se rostogoleasc de pe pern pe podea.
Ceva mai trziu m-am trezit din nou, cnd ua camerei s-a deschis. Am ntredeschis
precaut un ochi. O siluet abia vizibil s-a concretizat n mutra acr a lui Murtagh,
care m privea dezaprobator de la picioarele patului.
Am nchis la loc ochiul. Am auzit un sunet scoian nbuit, care probabil voia s
sugereze dezgust ngrozit, dar cnd am deschis din nou ochii, se fcuse nevzut.
Tocmai m cufundam recunosctoare n lumea viselor cnd ua s-a deschis din nou,
de data aceasta pentru a face loc unei femei ntre dou vrste care cred c era
nevasta crciumarului, care adusese un urcior cu ap i un lighean. A nvlit vesel
n camer i a deschis obloanele cu o bubuitur care a reverberat prin capul meu ca
o explozie uria. naintnd spre pat ca o trup de blindate nemeti, a smuls ptura
din strnsoarea mea anemic i a azvrlit-o ntr-o parte, lsndu-m tremurnd i
aproape goal.
Hai trezirea, draga mea, a ciripit ea. Trebuie s te pregtim acum.
i-a strecurat braul voinic prin spatele umerilor mei i m-a ridicat n fund. Mi-am
prins capul cu o mn i stomacul cu cealalt.
S m pregtesc? am spus, simindu-mi gura cleioas i amar.
Femeia a nceput s mi tearg vesel obrajii.
Pi, da, a spus ea. Doar nu vrei s pierzi nunta, nu-i aa?
Ba da, am rspuns, dar parc nici nu m-a auzit, dndu-mi jos fr prea mult
ceremonie cmaa de noapte i ridicndu-m n mijlocul camerei pentru a m terge
pe restul corpului.

Ceva mai trziu m-am aezat pe marginea patului complet mbrcat, simindu-m
ameit, dar beligerant, graie paharului de porto pe care mi-l turnase pe gt prea
buna hangi, eram cel puin n stare de funcionare. Sorbeam cu grij din al doilea
pahar, n vreme ce femeia ncerca s mi pieptene uviele nclcite.
Am srit n sus speriat, scuipnd vinul cnd ua s-a dat nc o dat n lturi. De ce
oare nu m las n pace? m-am ntrebat.. De data aceasta erau doi musafiri,
Murtagh i Ned Gowan, amndoi cu aceleai expresii mustrtoare.
L-am strpuns cu privirea pe Ned care la rndul su m privea dezaprobator n timp
ce Murtagh a intrat n camer i a ocolit patul, msurndu-m din toate unghiurile.
S-a ntors la Ned i i-a optit ceva pe un ton mult prea jos pentru urechile mele. Cu o
ultim privire exasperat n direcia mea, au nchis ua n urma lor.
n cele din urm prul meu a fost coafat, spre mulumirea hangiei, pieptnat pe
spate i strns ntr-o coad n vrful capului, cu buclele czndu-mi libere pe spate
i civa zulufi peste urechi. Avem sentimentul c pielea capului avea s mi
pocneasc de la tensiunea prului tras pe spate, ns imaginea din oglind s-a
dovedit a fi foarte plcut. Am nceput s m simt uor mai bine i chiar am fcut
efortul de a-i mulumi pentru ajutor. M-a lsat n faa oglinzii i a plecat, spunndumi c am mare noroc s m mrit ntr-o zi de var, nu-i aa, pentru c puteam face
coronia din attea flori.
Noi, cei care vom muri curnd, am rostit spre reflexia mea din oglind, schind
un salut.
M-am prbuit pe pat, cu o crp ud lipit pe fa i am adormit din nou.
Tocmai aveam un vis frumos, ceva ntr-un cmp cu iarb nalt i flori slbatice
cnd am devenit contient c adierea care mi umfla mnecile era de fapt
strnsoarea unor mini brutale. M-am ridicat cu o smucitur, dnd din mini
orbete.
Cnd am reuit s deschid ochii, am bgat de seam c micua mea camer aducea
acum mai degrab cu o staie de metrou, ticsit de lume: Ned Gowan, Murtagh,
hangiul, hangia i un tnr deirat care s-a dovedit a fi fiul hangiului cu braele
ncrcate de toate felurile de flori, de unde venea probabil mirosul de iarb i de
flori de cmp din visul meu. Mai era de asemenea i o tnr, narmat cu un co de
paie rotund, care a zmbit cald spre mine, dezvluind lipsa ctorva dini destul de
importani.
Am neles c femeia era croitoreasa din sat, chemat pentru a repara deficienele

garderobei mele, ajustnd pentru mine o rochie cptat n grab de la o cunotin


din sat a hangiului. Ned ducea rochia respectiv, care i atrna de un bra ca un
animal mort. ntins pe pat i netezit, s-a dovedit a fi o rochie cu decolteu adnc din
satin greu de culoarea smntnii, cu un corsaj separat care se ncheia cu zeci de
nasturi minusculi mbrcai n satin, fiecare brodat cu cte un crin auriu. Decolteul
i mnecile evazate erau festonate bogat cu dantel, la fel cum era i fusta care
venea deasupra, brodat din catifea de culoarea ciocolatei. Hangiul era pe jumtate
ngropat sub jupoanele pe care le cra n brae, favoriii zburlii abia zrindu-se
peste munii de dantel spumoas.
Am aruncat o privire spre pata de porto de pe fusta mea din serj cenuiu i vanitatea
a nvins. Dac chiar aveam s fiu mireas, nu voiam s art precum ceretoarea
satului.
Dup un scurt episod de activitate frenetic, n timpul cruia eu am rmas n
picioare eapn ca un manechin i toat lumea a dat fuga s aduc una, s ia alta, s
trag, s ncheie, s critice, mpiedicndu-se unul de altul, produsul final era gata,
pn la margaretele albe i trandafirii galbeni prini n pr i inima btndu-mi
nebunete pe sub corsajul din dantel. Corsajul nu mi venea chiar perfect, iar
rochia pstrase parfumul posesoarei anterioare, dar satinul era bogat i se nvolbura
fascinant n jurul gleznelor mele, peste jupoanele vaporoase. M simeam foarte
frumoas i de-a dreptul regal.
Nu m putei obliga s fac asta, am mrit amenintor spre spatele lui Murtagh n
vreme ce l urmam pe scri n jos, dar amndoi tiam c vorbele mele nu erau dect
bravad.
Dac avusesem vreodat puterea s l nfrunt pe Dougal i s mi asum riscul,
lsndu-m pe mna englezilor, aceast voin fusese splat de whisky.
Dougal, Ned i restul brbailor se aflau n sala principal de la baza scrilor, bnd
i schimbnd amabiliti cu ali civa localnici care preau s nu aib altceva mai
bun de fcut cu dup-amiaza lor dect s stea la crcium s se mbete.
Dougal m-a zrit cu coada ochiului cobornd ncet i s-a oprit deodat din vorbit.
Ceilali au tcut i ei, i eu am plutit n camer ntr-un nor de admiraie respectuoas
care m-a ncntat. Ochii adncii n orbite ai lui Dougal m-au msurat pe ndelete
din cap pn n picioare i s-au ntors mulumii spre chipul meu cu o nclinare din
cap. Dup toate cte se ntmplaser, de mult nu m mai privise un brbat cu
admiraie i i-am rspuns cu o nclinare graioas a capului.

Dup prima tcere, cei adunai n crcium au devenit vocali n admiraia lor i
chiar i Murtagh i-a permis s schieze un zmbet cruci, ncuviinnd cu satisfacie
rezultatul eforturilor sale. Cine te-a desemnat stilistul casei? l-am ntrebat n gnd,
rutcios. Cu toate acestea, m-am vzut nevoit s admit c lui trebuia s i fiu
recunosctoare c nu m mritam n fusta ptat cu porto.
M mritam. Oh, Doamne! nveselit temporar de vinul de porto i de dantela
smntnie, reuisem pentru o clip s ignor semnificaia momentului. M-am apucat
strns de balustrad cnd brusca contientizare m-a lovit ca un pumn n stomac.
Cu toate acestea, privind peste mulime am observat c lipsea cineva important.
Mirele meu nu se vedea nicieri. nviorat la gndul c Jamie reuise probabil s
fug pe fereastr i se afla acum la kilometri deprtare, am acceptat o cup de vin
nainte de plecare din partea hangiului, apoi l-am urmat pe Dougal afar.
Ned i Rupert au plecat s ia caii. Murtagh dispruse pe undeva, probabil s-i dea de
urm lui Jamie.
Dougal m inea de mn, aparent pentru a m ajuta dac m mpiedicam n
condurii de satin, n realitate pentru a descuraja orice tentativ de ultim moment de a
evada.
Era o zi cald dup standardele scoiene, asta nsemnnd c ceaa nu era ndeajuns
de deas nct s treac drept burni, dar nici departe nu era. Deodat, ua hanului
s-a dat ntr-o parte i soarele a nvlit nuntru n persoana lui Jamie. Dac eu eram
o mireas radiant, mirele era, dup toate standardele, splendid. Am rmas pur i
simplu cu gura cscat. Un scoian nvemntat n inut de ceremonie este o
privelite impresionant orice scoian, indiferent ct de btrn, pipernicit sau urt
ar fi. Iar un brbat n floarea tinereii, drept ca bradul i chipe este o imagine care
i taie respiraia. Prul bogat rocat-auriu fusese periat ntr-o cascad care sclipea
molatic peste gulerul cmii din batist fin, bgat n centur n partea din fa, cu
mneci bufante, mpodobite cu aceeai dantel fin care se revrsa n jaboul apretat
de pe piept, decorat cu un ac n capul cruia sttea un rubin.
Tartanul era purpuriu aprins cu negru care strlucea ca focul printre tartanele mai
linitite n verde i alb ale clanului MacKenzie. Lna aprins, strns de o fibul
circular din argint, i cdea de pe umrul drept ntr-un val elegant, prins de o
centur de sabie btut n inte de argint nainte de a-i continua cderea, tergnd
pulpele line mbrcate n ciorapi lungi din ln, oprindu-se imediat deasupra
cizmelor din piele neagr cu o cataram din argint. Sabia, jungherul i geanta din
piele de viezure completau inuta.

Trecnd bine de un metru optzeci, cu o constituie masiv i trsturi puternice, nu


mai era grjdarul murdar cu care m obinuisem i el tia asta. ndoind un
genunchi curtenitor, a executat o plecciune cu o graie impecabil, murmurnd
Sluga dumneavoastr preaplecat, doamn cu ochii scnteind amuzai.
Ah, am murmurat slab.
Rareori l vzusem pn acum pe taciturnul Dougal rmas fr cuvinte. Sprncenele
groase s-au ncruntat pe chipul uimit, prnd n felul su la fel de impresionat de
aceast apariie precum eram i eu.
Ai nnebunit, brbate? a rostit el n cele din urm. Dac te vede careva?
Jamie i-a arcuit sardonic o sprncean spre brbatul mai n vrst.
Ah, unchiule, a spus el. Insulte? Chiar i n ziua nunii mele? Doar nu vrei s o
facem de ruine pe soia mea, nu-i aa? Oricum, a adugat el cu un licr maliios, nu
cred c ar fi legal dac nu mi-a folosi numele real la cstorie. i dumneata vrei ca
totul s fie legal, nu?
Cu un aparent efort, Dougal i-a recptat stpnirea de sine.
Pi, dac ai terminat, Jamie, a zice s trecem la treab, a spus el.
Dar Jamie nc nu terminase, din cte se prea. Ignornd furia mut a lui Dougal, a
scos un irag scurt de mrgele albe din geant. A fcut un pas n fa i a prins
iragul n jurul gtului meu. Privind n jos, am vzut c era un rnd de perle mici
baroce, acele produse de form neregulat ale stridiilor de ap dulce, printre care se
intercalau cercuri minuscule din aur filigranat din care se legnau alte perle mai
mici.
Sunt doar nite perle scoiene, a spus el, parc scuzndu-se, dar arat frumos la
gtul tu.
Degetele lui au mngiat o clip pielea gtului meu.
Sunt perlele mamei tale! a spus Dougal, privindu-le.
Da, a rspuns Jamie calm, i acum sunt ale soiei mele. Mergem?

Destinaia noastr era la ceva distan de sat. Alaiul de nunt era morocnos, mirii

fiind ncojurai din toate prile, ca nite condamnai condui spre o nchisoare
aflat undeva departe. Singura conversaie a fost o scuz murmurat de Jamie
pentru c ntrziase, explicndu-mi c i fusese greu s gseasc o cma curat i
un veston suficient de larg nct s l cuprind.
Cred c sta aparine fiului lordului din prile locului, a spus el, fluturnd jaboul
de dantel. Din cte se pare, un soi de dandy.
Am desclecat, lsndu-ne caii la baza unui deal scund. Crarea ducea n sus printre
tufiuri.
Ai fcut aranjamentele? l-am auzit pe Dougal mrind spre Rupert, n timp ce
legau hurile cailor.
Ah, da, a spus el artndu-i dinii prin barba ntunecat. A fost greu s-l
convingem pe printe, dar i-am artat dispensa special.
i-a btut cu palma geanta, care a scos un clinchet melodios, dndu-mi o idee despre
natura acestei dispense speciale.
Prin cea i burni, am zrit capela ivindu-se dintre tufiuri. Nevenindu-mi a crede
ochilor, am zrit acoperiul rotunjit i ferestrele inegale cu vitralii pe care le
vzusem ultima oar n dimineaa vesel i nsorit a cstoriei mele cu Frank
Randall.
Nu! am exclamat. Nu aici! Nu pot!
tt, gata. Nu-i face griji, gata. Totul va fi bine.
Dougal i-a pus mna mare pe umrul meu, scond sunetele scoiene menite s m
liniteasc, de parc a fi fost un cal speriat.
Puin nervozitate e normal, a spus el, spre toat lumea.
O mn ferm pe spatele meu, m-a mpins n sus pe potec. Pantofii mi se afundau
n stratul de frunze mbibat cu ap.
Jamie i Dougal peau foarte aproape de mine, de o parte i de alta, mpiedicndum s o iau la goan. Prezenele lor impozante, nvemntate n tartane, mi ddeau
o stare de nervozitate i am simit cum m cuprinde un val tot mai puternic de
isterie. De acum n dou sute de ani, mai mult sau mai puin, fcusem nunta n
aceast capel, vrjit, la acea vreme, de pitorescul ei secular. Acum capela sclipea

de noutate, fr patina anilor, iar eu eram pe punctul de a m cstori cu un tnr


scoian catolic de douzeci i trei de ani pe al crui cap se pusese un pre i al
crui
M-am ntors spre Jamie, cuprins deodat de panic.
Nu m pot cstori cu tine! Nici mcar nu i cunosc numele de familie!
A cobort privirea spre mine i a ridicat o sprncean rocovan.
Ah. E Fraser. James Alexander Malcolm MacKenzie Frazer.
L-a rostit formal, fiecare nume rspicat i distinct.
Pierzndu-mi cu totul capul, am spus:
Claire Elizabeth Beauchamp.
i am ntins prostete mna. Creznd probabil c aveam nevoie de ajutor, Jamie a
luat-o i a vrt-o ferm n scobitura cotului su. Astfel prins i fr putin de
scpare, am lipit pe deal n sus, spre propria-mi nunt.
Rupert i Murtagh ne ateptau n capel, pzindu-l cu strnicie pe preotul captiv, un
tnr deirat cu un nas rou i o expresie, pe bun dreptate, ngrozit. Rupert
spinteca absent o ramur de plop cu un pumnal mare i, dei i lsase deoparte
pistoalele cu mnere de os cnd intrase n biseric, ele i erau la ndemn lng
cristelni.
i ceilali brbai renunaser la arme, dup cum era potrivit n casa Domnului,
formnd un morman impresionant i zngnitor pe rndul de bnci din spate. Doar
Jamie i pstrase sabia i pumnalul, probabil ca parte ceremonial a inutei sale.
Am ngenuncheat n faa altarului din lemn, Murtagh i Dougal ocupndu-i locurile
de martori, i ceremonia a nceput.
Ritualul cstoriei catolice nu se schimbase prea mult n decursul ultimelor secole,
iar cuvintele care m legau de tnrul strin cu prul rocat de lng mine erau
aproape identice cu cele pe care le auzisem n timpul nunii mele cu Frank. M
simeam ca o cochilie goal i rece.
Cuvintele blbite ale tnrului preot rsunau undeva n coul gol al pieptului meu.

M-am ridicat automat cnd a venit timpul pentru rostirea jurmintelor, urmrind cu
un soi de fascinaie amorit cum degetele mele ngheate au disprut n palmele
mari ale soului meu. Degetele lui erau la fel de reci ca ale mele, i pentru prima
oar mi-a trecut prin minte c, n ciuda calmului su aparent, putea fi la fel de
speriat ca i mine.
Pn acum evitasem s m uit spre el, ns acum, ridicndu-mi privirea, l-am vzut
pe Jamie uitndu-se n jos spre mine. Chipul i era alb i lipsit de orice expresie;
arta la fel ca atunci cnd i pansasem rana de la umr. Am ncercat s-i zmbesc,
ns colurile buzelor mele au tremurat nesigure. Apsarea degetelor sale a crescut.
Aveam impresia c ne inem unul pe cellalt; dac unul din noi avea s slbeasc
strnsoarea sau s i mute privirea, aveam s cdem amndoi. Indiferent n ce ne
bgam, mcar eram amndoi.
Te iau pe tine, Claire, s mi fii soie...
Vocea nu i tremura, mna ns da. Strnsoarea mi s-a nteit. Degetele noastre
epene s-au ncletat mpreun ca flcile unei menghine.
s te iubesc, s te respect i s te protejez la bine i ru...
Cuvintele veneau de la mare deprtare. Sngele mi se scurgea din cap. Corsajul din
oase de balen m strngea infernal i, dei mi era frig, iroaie de transpiraie mi
curgeau de-a lungul coastelor pe sub satin. M rugam s nu lein.
Un vitraliu mic, cocoat sus pe zidul dintr-o parte a altarului, l nfia pe Ioan
Boteztorul nvemntat n blan de urs. Umbre verzi i albastre pluteau peste
mneca rochiei mele, amintindu-mi de sala comun de la han i mi doream cu
ardoare ceva de but.
mi venise rndul. M-am blbit de cteva ori, ceea ce m-a nfuriat.
T-te iau pe tine, James...
Mi-am ncordat spatele. Jamie se achitase destul de onorabil de partea lui; puteam i
eu s ncerc s m descurc la fel de bine.
s te preuiesc i s i fiu alturi, de astzi nainte...
Vocea mi devenise acum mai puternic.
Pn cnd moartea ne va despri.

Cuvintele rsunau n capela tcut cu o irevocabilitate dramatic. Totul rmsese


nemicat, parc suspendat n timp i spaiu. Apoi preotul a cerut inelul.
S-a produs o mic agitaie i am zrit cu coada ochiului chipul ngrozit al lui
Murtagh. Abia realizasem c cineva uitase s aduc un inel, cnd Jamie a dat drumul
minii mele ct s scoat un inel de pe propriul su deget.
Eu nc purtam verigheta de la Frank pe mna stng. Degetele palmei drepte
ngheate, palide i epene n marea de lumin albastr, cnd cercul larg de metal a
alunecat pe inelar, era prea mare i ar fi czut dac Jamie nu mi-ar fi strns degetele
i nu ar fi strns pumnul meu n al su.
Preotul a continuat s murmure i Jamie s-a aplecat s m srute. Era clar c
intenionase doar o atingere ceremonial, scurt, a buzelor, ns gura i era
catifelat i cald i instinctiv m-am ntins spre el. Eram vag contient de sunetele
din jurul nostru, exclamaii scoiene de entuziasm i ncurajare din partea celor
prezeni, ns nu simeam nimic dincolo de mbriarea cald a braelor sale
puternice. Sanctuarul meu.
Ne-am desprit, amndoi niel mai stpni pe noi, zmbind timid. L-am vzut pe
Dougal trgnd pumnalul lui Jamie din teac i m-am mirat. Cu privirea nc aintit
spre mine, Jamie i-a ridicat braul, cu palma desfcut. Am rmas fr aer cnd
vrful pumnalului a alunecat adnc de-a curmeziul ncheieturii, lsnd n urm o
linie ntunecat de snge iroind. Nu am avut rgazul s m trag n spate cnd
propriul meu bra a fost apucat i am simit tiul fierbinte al pumnalului. Pe
nesimite, Dougal a apsat ncheietura minii mele de a lui Jamie i le-a legat pe
amndou cu o fie de pnz alb.
Trebuie s m fi legnat niel pe picioare, cci Jamie mi-a prins cotul cu braul
stng liber.
Mai suport puin, m-a ncurajat el n oapt. Nu mai avem mult. Repet dup
mine.
Au urmat cteva propoziii n galic. Cuvintele nu nsemnau nimic pentru mine, ns
le-am repetat dup Jamie, mpiedicndu-m n vocalele lunecoase. Pnza a fost
dezlegat, rnile terse i curate i eram cstorii. Pe drumul de ntoarcere pe
crare plutea un aer de uurare i entuziasm. Am fi putut fi ca oricare alai de nunt
vesel, dei nu foarte numeros i compus n ntregime din brbai, cu excepia
miresei.
Ajunsesem aproape de sfritul coborului cnd lipsa mncrii, urmele

mahmurelii din ajun i mprejurrile extraordinare ale zilei m-au copleit. Cnd miam revenit n simire, zceam pe covorul de frunze umede, cu capul n poala soului
meu. A pus jos pnza ud cu care mi tamponase obrajii.
Chiar att de ru a fost?
A zmbit larg n jos spre mine, ns privirea lui ascundea o expresie ovitoare care
m-a emoionat, n ciuda strii n care m aflam. I-am zmbit tremurat napoi.
Nu eti tu de vin, l-am linitit. Doar c cred c nu am mncat nimic de ieridiminea i mi-e team c am but prea mult.
Colurile buzelor au tresrit.
Aa am auzit. Pi, asta se poate rezolva. Nu am multe s i ofer soiei mele, dup
cum am spus, dar i promit c nu vei suferi de foame.
A zmbit i a mpins timid cu degetul o uvi de pr care mi alunecase pe obraji.
Am dat s m ridic i m-am strmbat la usturimea de la ncheietura minii. Uitasem
ultima parte a ceremoniei. Tietura se desfcuse probabil n momentul n care
czusem. Am luat bucata de pnz de la Jamie i am strns-o stngaci n jurul
ncheieturii.
Am crezut c asta i-a provocat leinul, a spus el privindu-m. Trebuia s m fi
gndit s te previn, dar nu mi-am dat seama c nu te ateptai la asta dect n clipa n
care i-am vzut expresia.
Dar ce-a fost asta, mai exact? am ntrebat, legnd pansamentul.
E niel pgn, dar prin prile locului se obinuiete s ai un jurmnt de snge,
alturi de jurmntul religios obinuit. Unii preoi nu sunt de acord cu asta, dar
capelanul nostru nu cred c ar fi ndrznit s ridice vreo obiecie. Prea aproape la
fel de speriat ca mine, a spus el zmbind.
Un jurmnt de snge? i cuvintele ce nseamn?
Jamie mi-a luat mna i a bgat dedesubt ultimul capt al bandajului improvizat.
Rimeaz, mai mult sau mai puin, cnd l rostim n englez. Spune:
Eti snge din sngele meu i carne din carnea mea

i druiesc trupul meu, pn cnd noi doi vom fi unul


i druiesc sufletul meu, pn cnd viaa noastr se va termina.
Aproape la fel ca jurmntele obinuite, a spus el ridicnd din umeri, doar c ceva
mai -... primitiv.
Am cobort privirea spre ncheietura bandajat.
Da, poi spune asta.
Am privit n jur, eram singuri pe potec, sub un plop tremurtor. Covorul de frunze
de pe pmnt strlucea mbibat cu ap ca o puzderie de monede ruginite. Era linite,
cu excepia picturilor de ap care cdeau din copaci.
Unde sunt ceilali? S-au ntors la han?
Nu, a rspuns Jamie strmbndu-se. I-am alungat eu ca s m pot ngriji de tine,
dar ne ateapt la civa pai mai ncolo, a rostit mpungnd aerul cu brbia, cum
fceau ranii. Nu au ncredere s ne lase singuri pn cnd totul nu devine oficial.
Pi, nu e oficial? am ntrebat, nedumerit. Suntem cstorii, nu-i aa?
Jamie avea un aer ruinat, ntorcndu-se i ndeprtnd cu palma frunzele moarte de
pe kilt.
Hmmm. Da, suntem cstorii, aa e. Dar nu vom fi legal unii pn cnd nu se
consum cstoria, nelegi?
ncet, o roea aprins a urcat din jaboul dantelat, acoperindu-i obrajii.
Hmmm, am rspuns. Hai s mergem s gsim ceva de mncare.

15
Revelaiile iatacului nupial

La han ne atepta mncarea, sub forma unui osp modest de nunt, care se
compunea din vin, pine proaspt i friptur de vit.
Dougal m-a luat de bra cnd m pregteam s urc scrile pentru a m spla puin pe
fa nainte de mas.
Vreau cstoria asta consumat, fr putin de tgad, m-a instruit el ferm cu glas
sczut. Trebuie s fie o uniune legal care s nu poat fi pus sub semnul ntrebrii
i s nu poat fi anulat, cci ne-am pus cu toii capetele n joc.
Mi se pare c oricum ne-ai pus capetele n joc, am replicat eu furioas. n special
pe al meu.
Dougal mi-a tras o palm zdravn la fund.
Nu-i face griji de asta; dumneata doar ndeplinete-i rolul.
M-a msurat cu o privire critic, parc judecnd capacitatea mea de a-mi juca rolul
n mod corespunztor.
L-am cunoscut pe tatl lui Jamie. Dac biatul i seamn, nu ai de ce s i faci
griji. Ah, Jamie, biatule!
A dat fuga n cealalt parte a ncperii, pe unde intrase Jamie dup ce bgase caii n
grajd. Dup expresia chipului su, i el primise instruciuni.

Cum oare, pentru numele lui Dumnezeu, s-a ntmplat una ca asta? m-am ntrebat
ceva mai trziu. n urm cu ase sptmni, culegeam inocent flori slbatice pe un
deal n Scoia s i le duc acas soului meu. Acum eram nchis ntr-o camer a unui
han uitat de lume, ateptndu-mi soul, un brbat complet strin, pe care abia l
cunoteam, cu ordine ferme de a consuma o cstorie forat, cu riscul de a-mi
pierde viaa i libertatea.
M-am aezat pe pat, ncordat i ngrozit n gtelile mele de mprumut. S-a auzit un
zgomot nfundat cnd ua grea a camerei s-a deschis deodat, apoi s-a nchis. Jamie

s-a sprijinit de cadrul ei, privindu-m. Senzaia de stinghereal dintre noi s-a
amplificat. n cele din urm, Jamie a fost cel care a rupt tcerea.
Nu trebuie s i fie team de mine, a rostit el cu blndee. Nu am de gnd s sar pe
tine.
Fr s vreau, am izbucnit n rs.
Pi, nici nu m gndeam c o vei face.
De fapt, nici nu m ateptam s m ating dac i pn cnd nu l invitam; ns
dificultatea era c se atepta ca eu s l invit s fac mult mai mult dect s m
ating, i asta foarte curnd.
L-am msurat cu privirea, nencreztoare. Probabil ar fi mai greu dac nu l-a gsi
atrgtor; ns adevrul era exact pe dos. Dar nu m mai culcasem cu un alt brbat
n afar de Frank de mai bine de opt ani. n plus, acest tnr brbat era complet lipsit
de experien, dup cum singur mrturisise. Chiar alungnd obieciile mele vizavi
de ntregul aranjament i judecnd situaia strict din punct de vedere practic, de unde
naiba s ncepem? La cum artau lucrurile, cel puin trei, patru zile de acum nainte
puteam sta acolo, fiecare la locul lui, privindu-ne unul pe cellalt.
Mi-am dres vocea i am btut uor cu palma patul lng mine.
Ah, vrei s te aezi aici?
Da.
A traversat camera, micndu-se ca o felin mare. ns, n loc s vin lng mine, a
tras un scunel i s-a aezat pe el n faa mea. ncercnd s-mi vad reacia, a ntins
braele spre mine i mi-a luat minile ntre ale lui. Palmele i erau mari, cu degete
ptroase i foarte calde, acoperite cu firioare de pr fine i dese, de culoarea
aramei. Am simit un uor oc la atingere, i gndul mi-a zburat spre pasajul din
Vechiul Testament: Cci pielea lui Iacob era fin, n vreme ce fratele su, Essau,
era un brbat pros. Minile lui Frank erau lungi i fine, aproape lipsite de pr,
aristocratice. ntotdeauna mi plcuse s le privesc atunci cnd vorbea.
Povestete-mi despre soul tu, a spus Jamie, parc citindu-mi gndurile.
Am fost att de surprins, nct aproape mi-am smuls minile din strnsoarea lui.
Poftim?

Uite ce e. Avem cteva zile pe care s le petrecem mpreun aici. Chiar dac nu am
pretins c a ti tot ce trebuie s tiu, mi-am petrecut destul de muli ani din via la
o ferm i, dac nu cumva oamenii nu sunt foarte diferii de animale, n-o s ne ia
prea mult s facem ce avem de fcut. Deci avem la dispoziie ceva timp s stm de
vorb i s nu ne mai fie fric unuia de cellalt.
Abordarea aceasta att de direct a situaiei n care ne gseam m-a relaxat puin.
i-e team de mine?
Nu ddea semne c i-ar fi fost. Cu toate acestea, probabil i era puin team. Dei nu
era un flciandru timid de aisprezece ani, pentru el era ceva necunoscut. Jamie ma privit n ochi i a zmbit.
Da. Mi-e mai team mie de tine dect ie de mine, cred. De asta te i in de mini,
ca s nu tremur.
Nu credeam o iot, dar i-am strns uor palmele, recunosctoare.
E o idee bun. Parc e mai uor s ne atingem n timp ce vorbim. Totui, de ce mai ntrebat de soul meu?
M-am gndit, n zpceala mea, c poate dorea s i povestesc despre viaa mea
sexual cu Frank, s neleag ce ateptam din partea lui.
Pi, tiam c trebuie s te gndeti la el. Nici nu se putea altfel, n mprejurrile de
fa. Nu vreau s simi vreodat c nu poi vorbi despre el cu mine. Dei eu sunt
soul tu acum ce ciudat sun nu e drept s i cer s l uii, nici mcar s
ncerci s l uii. Dac l-ai iubit, nseamn c a fost un om bun.
Da a fost.
Vocea mi-a tremurat i Jamie mi-a mngiat dosul palmelor cu degetele mari.
Atunci m voi strdui s i onorez memoria, avnd grij de soia lui.
Mi-a ridicat minile i le-a atins cu buzele pe fiecare, ceremonios.
A fost un discurs foarte galant, Jamie, am spus, dregndu-mi glasul.
Da, a rspuns el zmbind larg deodat. L-am ticluit n vreme ce Dougal inea
toasturi jos n crcium.

Eu am cteva ntrebri, am spus eu trgnd adnc aer n piept.


Jamie i-a cobort privirea, ascunznd un zmbet.
Cred c ai, a ncuviinat el. Ai dreptul s fii niel curioas, bnuiesc, n aceste
circumstane. Ce ai vrea s tii?
Pe neateptate i-a ridicat ochii albatri, scnteind pozna n lumina lumnrii.
De ce sunt nc fecior?
-, a spune c asta este mai mult sau mai puin problema ta intim, am
murmurat.
Deodat mi s-a prut c era foarte cald n camer i mi-am eliberat o mn pentru a
bjbi dup batist. Atunci am simit ceva tare n buzunarul rochiei.
Ah, am uitat! Mai am nc inelul tu.
L-am scos i i l-am napoiat. Era un cercule din aur masiv, mpodobit cu un rubin
caboonat. n loc s l pun din nou pe deget, i-a deschis geanta i i-a dat drumul
nuntru.
A fost inelul de nunt al tatlui meu, mi-a explicat el. Nu voiam s l port dup
obicei, dar m rog, voiam s i art respectul meu ncercnd s art ct mai bine.
Ruinat puin de aceast mrturisire, i-a fcut de lucru nchiznd la loc geanta.
Mi-ai fcut o mare onoare, am spus, zmbind fr s vreau.
Adugnd un inel cu rubin la splendoarea strlucitoare a costumului su era ca i
cum ai aduce crbuni la Newcastle, ns eram emoionat de consideraia din spatele
gestului.
i-l voi face pe msur ct de repede pot, mi-a promis el.
Nu este important, am spus, simindu-m uor stingherit.
Intenionam, la urma urmelor, s mi iau tlpia ct de curnd.
Am o ntrebare important, am spus, revenind la oile noastre. Dac nu te
deranjeaz s mi spui. De ce ai acceptat s te cstoreti cu mine?

Ah.
Mi-a dat drumul la mini i s-a dat uor n spate. S-a oprit o clip nainte de a
rspunde, netezindu-i stofa din ln care i acoperea pulpele. Pe sub faldul
tartanului greu, vedeam linia lung a muchiului ncordat.
Pi, n primul rnd, mi-ar fi lipsit discuiile noastre, a rspuns zmbind.
Nu, vorbesc serios, am insistat. De ce?
Atunci a devenit grav.
nainte s i rspund, Claire, trebuie s te ntreb i eu ceva, a rspuns el ncet.
Ce anume?
S-mi rspunzi sincer.
Trebuie s fi tresrit, surprins, cci s-a aplecat n fa serios, cu palmele pe
genunchi.
tiu c sunt lucruri pe care nu doreti s mi le povesteti, Claire. Poate lucruri pe
care nu mi le poi povesti.
Habar nu ai ct adevr ai grit, i-am replicat n gnd.
i niciodat nu te voi obliga i nu voi insista s aflu lucruri care te privesc doar pe
tine, a continuat el serios.
i-a cobort privirea spre palmele sale mpreunate.
Sunt lucruri pe care nici eu nu i le pot povesti, cel puin nu nc. i nu i cer
nimic din ce nu mi poi oferi. Dar ce i cer este ca niciodat s nu m mini. i eu
i promit c tot ce i voi spune va fi doar adevrul. Nu avem nimic unul pentru
cellalt acum dect poate respect. i cred c din respect putem s ne ascundem
anumite lucruri, dar s nu ne minim. Ce zici, te nvoieti?
A ntins mna spre mine, invitndu-m. Vedeam linia ntunecat a jurmntului de
snge tindu-i ncheietura. Mi-am aezat uor minile n palmele lui.
Da, m nvoiesc. i voi spune adevrul.
Degetele lui s-au nchis abia simit peste ale mele.

i eu i-l voi spune. Acum, a continuat el trgnd adnc aer n piept, m-ai ntrebat
de ce m-am cstorit cu tine.
Eram doar niel curioas.
A zmbit, buzele groase mprumutnd umorul care se ascundea n priviri.
Pi, nu pot spune c tu ai vreo vin. Din mai multe motive. De fapt, e unul sau
poate dou pe care nu i le voi dezvlui nc, dar le vei afla n timp. Principalul
motiv ns e acelai pentru care i tu te-ai cstorit cu mine, cred: s nu cazi n
ghearele lui Jack Randall.
M-am nfiorat puin la amintirea cpitanului i minile lui Jamie s-au strns n jurul
degetelor mele.
Eti n siguran, a rostit el cu fermitate. Ai numele meu, familia mea i clanul
meu i, la nevoie, te voi apra cu propriul meu trup. Brbatul sta nu va mai pune
minile pe tine niciodat, ct timp eu voi tri.
i mulumesc, am rspuns.
Privind chipul acela puternic, tnr i hotrt, cu pomeii largi i brbia puternic,
am simit pentru prima dat c planul absurd al lui Dougal ar putea fi de fapt o
sugestie rezonabil.
Te voi apra cu propriul meu trup. Propoziia avea un efect puternic, privindu-l
acum ncordarea hotrt a umerilor lai i amintirea ferocitii sale graioase
cnd se dduse n spectacol cu sabia n lumina lunii. Promisiunea lui era
adevrat; i, n ciuda tinereii sale, tia ce spune, cicatricile pe care le purta fiind
dovada cea mai elocvent. Nu era mai n vrst dect muli dintre piloii i
infanteritii pe care i ngrijisem i el tia la fel de bine ca i ei preul unei
promisiuni. Nu era un jurmnt romantic, ci o fgduial sincer c m va proteja
cu preul propriei sale viei. Speram doar c i voi putea oferi ceva n schimb.
Foarte galant din partea ta, am spus cu toat sinceritatea. Dar a meritat s n
fine s te cstoreti cu mine?
A meritat, a spus el, nclinndu-i capul.
A zmbit din nou, de data aceasta puin trist.
Am un motiv bun s tiu ce-i poate pielea. Dac ai putea, nu i-ai da nici un cine n

grij, darmite o femeie neajutorat.


Ct de flatant, am remarcat fcnd o grimas i Jamie a nceput s rd.
S-a ridicat i s-a ndreptat spre masa de lng fereastr. Cineva probabil hangia
pusese acolo un buchet de flori slbatice, aezat ntr-o sticl de whisky pe post de
vaz. n spatele lor erau dou pahare de vin i o sticl.
Jamie a turnat vin n pahare i s-a ntors, ntinzndu-mi unul, apoi i-a reluat locul.
Nu e la fel de bun ca vinul din proviziile lui Colum, a spus el zmbind, dar nu e
foarte ru. S bem pentru doamna Fraser, a spus el cu voce blnd, ridicndu-i uor
paharul.
Panica mi-a dat din nou un ghiont, ns am nbuit-o i mi-am ridicat i eu paharul.
S bem pentru sinceritate, am spus i am but amndoi. Aa, acesta ar fi unul din
motivele pentru care ai acceptat s te cstoreti cu mine, am continuat, lsnd jos
paharul. Mai sunt i altele pe care mi le poi dezvlui?
Jamie i studia atent paharul.
Poate unul ar fi c vreau pur i simplu s m culc cu tine, a spus el ridicndu-i
deodat privirea. Te-ai gndit la asta?
Dac intenia lui fusese s m bulverseze, i reuise pe deplin, ns nu aveam de
gnd s o art.
Aha, deci vrei s te culci cu mine? am ntrebat cu ndrzneal.
Dac e s fiu sincer, da, vreau.
Ochii albatri m priveau neclintit peste buza paharului.
Dar nu era obligatoriu s te cstoreti cu mine pentru asta, am obiectat.
Doar nu credeai c o s m culc cu tine fr s te cer n cstorie! a exclamat el cu
un aer sincer scandalizat.
Muli brbai ar face-o, am rspuns, amuzat de inocena lui.
A biguit ceva, rmas pentru o clip fr cuvinte. Apoi i-a recptat cumptul,
rspunzndu-mi cu o demnitate politicoas:

Poate c sunt arogant cnd spun asta, dar mie mi place s cred c nu sunt ca
muli brbai i nici nu a vrea neaprat s m compar cu majoritatea cea mai de
jos a brbailor.
Emoionat fr s vreau de aceste cuvinte, l-am asigurat c pn acum i gsisem
comportamentul galant i politicos, i i-am cerut iertare dac i pusesem vreodat,
fr s mi dau seama, motivele la ndoial.
Pe aceast not diplomatic, am fcut o pauz n timp ce Jamie a umplut din nou
paharele goale.
Am sorbit vinul n tcere o vreme, amndoi simindu-ne puin ruinai dup
sinceritatea ultimului schimb de cuvinte. Aadar, din cte se prea, i puteam oferi
ceva. Sincer vorbind, nu puteam spune c acest gnd nu mi trecuse prin minte chiar
nainte de a ne afla n aceast situaie absurd. Era un tnr foarte atrgtor. i
fusese un moment, chiar dup sosirea mea la castel, cnd m inuse n poala lui i...
Mi-am golit paharul pn la ultima pictur. Apoi am btut din nou cu palma pe pat.
Vino aici lng mine, am spus. i cutnd un subiect de conversaie neutru
pentru a mai diminua din stnjeneala apropierii fizice i povestete-mi despre
familia ta. Unde ai crescut?
Patul s-a lsat n jos sub greutatea lui i mi-am impus s nu m rostogolesc spre el.
S-a aezat att de aproape de mine nct mneca de la cma mi atingea braul. Miam pus palma desfcut pe coaps, relaxat. El a luat-o firesc ntr-a lui cnd s-a
aezat i amndoi ne-am rezemat de perete, fr a cobor privirile, ns contieni de
atingerea noastr de parc fusesem sudai mpreun.
Ah, pi, de unde s ncep?
i-a pus picioarele mari pe taburet, ncrucindu-i gleznele. Cu un oarecare
amuzament, am recunoscut scoianul care se aaz pentru o disecie relaxat a
ncrengturilor de familie i a relaiilor de clan care formeaz decorul pentru
aproape orice eveniment important al Highlands. Frank i cu mine petrecusem o
sear n crciuma din sat, ascultnd o conversaie ntre doi btrni excentrici, n
care responsabilitatea demolrii recente a unui hambar strvechi fusese pus pe
seama unei dispute locale ntortocheate care data, din cte nelesesem, din 1790. Cu
un soi de uimire cu care ncepusem s m obinuiesc, mi-am dat seama c acea
disput despre care mi aminteam i ale crei origini le considerasem pierdute n
negura vremurilor, nici mcar nu ncepuse. Suprimnd nvlmeala pe care aceast
realizare o strnise n mintea mea, m-am strduit s-mi ndrept atenia spre ce

spunea Jamie.
Tatl meu era un Frazer, desigur, i era fratele mai mic i dinspre tat al actualului
stpn al Lovatului. Mama mea ns era o MacKenzie. tii deja c Dougal i Colum
sunt unchii mei.
Am ncuviinat din cap. Asemnarea era destul de evident, n ciuda diferenei de
ten. Pomeii largi i nasul lung, drept i ascuit, erau n mod evident o motenire a
clanului MacKenzie.
Da, pi, mama mea era sora lor i mai erau nc dou surori n afar de ea. Mtua
mea Janet a murit, ca i mama mea, dar mtua mea Jocasta s-a cstorit cu un vr
de-al lui Rupert i triete lng lacul Eilean. Mtua Janet a avut ase copii, patru
biei i dou fete, mtua Jocasta are trei, toate fete, Dougal are patru fete, Colum l
are doar pe Hamish i prinii mei ne-au avut pe mine i pe sora mea, pe care o
cheam dup mtua Jane, dar noi o strigm mereu Jenny.
Rupert e tot un MacKenzie? am ntrebat, strduindu-m deja s-l aez pe fiecare n
arborele genealogic.
Da. El e, Jamie a fcut o pauz, gndindu-se o clip, el e verior primar cu
Dougal, Colum i Jocasta, iar asta l face verior de-al doilea cu mine. Tatl lui
Rupert i bunicul meu Jacob erau frai, mpreun cu
Stai o clip. Nu m duce napoi n timp mai mult dect e nevoie, pentru c mi-e
team c va deveni prea dificil pentru mine. Nici mcar nu am ajuns la neamul
Frazer i deja am pierdut numrtoarea veriorilor ti.
Jamie i-a frecat barba, socotind.
Hmmm. Pi, pe partea neamului Frazer e niel mai complicat, pentru c bunicul
meu Simon s-a cstorit de trei ori, aa c tatl meu are dou rnduri de frai i
surori vitrege. Pentru moment, s spunem doar c am ase unchi i trei mtui din
neamul Fraser nc n via, i s lsm deoparte toi veriorii din partea aceea.
Da, aa s facem.
M-am aplecat n fa i am turnat din nou vin n pahare.
Teritoriile clanurilor MacKenzie i Fraser, din cte am neles, se nvecinau pe o
oarecare distan de-a lungul hotarelor interne, mergnd alturi unul lng cellalt
de la mare pe lng partea de jos a Loch Nessului. Aceast grani comun era, aa

cum sunt toate graniele, o linie neclar i neconsemnat n hri, mutndu-se n sus
sau n jos, n funcie de timp, obiceiuri i aliane. De-a lungul acestui hotar, la
captul de miazzi al pmnturilor clanului Fraser, se ntindea mica moie de la
Broch Tuarach, proprietatea lui Brian Fraser, tatl lui Jamie.
E o bucat de pmnt destul de roditor, cu ape unde se poate pescui destul de bine
i un petic destul de ntins de pdure pentru vntoare. Are n jur de aizeci de ferme
i un stuc, numit Broch Mordha. Apoi e conacul mare, sigur, care e modern, a spus
el cu o oarecare mndrie, i vechiul broch 14 pe care l folosim acum pentru
animale i grne. Dougal i Colum nu au fost deloc ncntai ca sora lor s se mrite
cu un Fraser i au insistat ca ea s nu triasc pe pmntul clanului Fraser ca
arenda, ci ca proprietar. Aadar Lallybroch dup cum i spun cei care locuiesc
acolo i-a fost donat tatlui meu, dar a existat o clauz n titlul de proprietate n
care se spune c pmntul va fi donat mamei mele, Ellen, doar pe hrtie. Dac ea
murea fr copii, pmntul urma s se ntoarc n proprietatea lordului Lovat dup
moartea tatlui meu, indiferent dac tata va mai fi avut copii cu alt soie sau nu. Dar
el nu s-a recstorit i eu sunt fiul mamei mele. Deci Lallybroch mi aparine, att
ct e.
Ieri parc mi-ai spus c nu ai nicio proprietate.
Sorbeam din vin, prndu-mi-se chiar bun; cu ct beam mai mult, cu att mi se
prea c devine mai bun. Mi-a trecut prin minte c poate ar trebui s m opresc.
Jamie a cltinat din cap.
Pi, mi aparine, de drept. Dar n acest moment nu mi folosete la nimic, pentru
c nu m pot duce acolo. Pentru c exist mica problem cu preul pus pe capul
meu, a spus el cu un aer vinovat.
Dup ce evadase din Fortul William, fusese luat acas la Dougal, la Beannachd (care
nsemna Binecuvntat, mi-a explicat el), pentru a-i vindeca rnile i febra care
apruse din cauza lor. De acolo, plecase n Frana, unde sttuse doi ani luptnd n
armata francez, n apropierea graniei cu Spania.
Ai petrecut doi ani n armata francez i nu te-ai culcat cu nicio femeie? am
izbucnit, nevenindu-mi a crede.
ngrijisem o mulime de soldai francezi i m ndoiam mult c atitudinea galilor
vizavi de femei se schimbase dramatic n decursul a dou secole.
Un col al buzelor lui Jamie a tresrit i m-a privit cu coada ochiului.

Englezoaico, dac ai fi vzut trfele cu care se culc soldaii francezi, te-ai mira
c mai ndrznesc s mai ating o femeie, darmite s m mai culc cu una.
M-am necat, scuipnd vinul i tuind pn cnd Jamie a fost nevoit s mi dea civa
pumni n spate. M-am linitit, cu rsuflarea tiat i roie la fa, i l-am ndemnat s
i continue povestea.
Se ntorsese n Scoia n urm cu aproximativ un an i petrecuse ase luni singur sau
cu o band de brbai fr cpti brbai fr clanuri, trind de pe o zi pe alta
n pduri sau furnd cirezile de vite de lng grani.
i ntr-o bun zi, cineva m-a lovit n cap cu un topor sau ceva asemntor, a spus
el, ridicnd din umeri. i trebuie s l cred pe cuvnt pe Dougal pentru ce s-a
ntmplat n decursul urmtoarelor dou luni, cci eu nu prea tiam ce se petrece n
jurul meu.
Dougal era n momentul atacului la o moie din apropiere. Chemat de tovarii lui
Jamie, reuise cumva s l trimit pe nepotul su n Frana.
De ce n Frana? am ntrebat. i-a asumat un risc enorm s te trimit att de
departe.
Era mai riscant s m lase acolo unde eram. n ntregul comitat miunau patrulele
englezeti vezi tu, noi fusesem o band destul de activ, eu i tovarii mei, i cred
c Dougal nu voia ca englezii s m gseasc prin bordeiul vreunului fermier,
zcnd incontient.
Sau n propria lui cas? am ntrebat, cu o und de cinism.
Cred c m-ar fi dus la el acas, dac nu l-ar fi mpiedicat dou motive, a rspuns
Jamie. Unul, n acel moment avea un oaspete englez. Al doilea, s-a gndit, dup cum
artam, c oricum aveam s mor, aa c m-a trimis la abaie.
Abaia Sfintei Anne de Beaupr, de pe coasta francez, era, se pare, domeniul celui
care odinioar fusese Alexander Fraser, acum abate al sanctuarului de nchinciune
i educaie. Unul din cei ase unchi ai lui Jamie din neamul Fraser.
El i cu Dougal nu se neleg foarte bine, mi-a explicat Jamie, ns Dougal a
neles c nu se putea face mare lucru pentru mine aici, iar dac era s primesc
ajutor, atunci acolo aveam s-l primesc.
i aa a fost. Ajutat de cunotinele medicale ale clugrilor i de propria sa

constituie robust, Jamie supravieuise i se ntremase n timp, sub ngrijirea


sfinilor clugri ai Sfntului Dominic.
ndat ce m-am ntremat, m-am ntors, mi-a explicat el. Dougal i oamenii lui mau ateptat pe coast i ne ndreptam spre pmnturile clanului MacKenzie, cnd neam... - ntlnit cu tine.
Cpitanul Randall a spus c furai vite, am intervenit.
Jamie a zmbit, netulburat de aceast acuzaie.
Pi, Dougal nu e omul care s piard o ocazie de a ctiga ceva, a remarcat el. Am
ntlnit n drum o ciread frumoas de vite, pscnd linitite i singure pe un ima.
Deci...
A ridicat din umeri, cu o acceptare fatalist a inevitabilitilor vieii.
Din cte se prea, eu m nimerisem la ncheierea confruntrii dintre oamenii lui
Dougal i dragonii lui Randall. Vznd c englezii i nconjoar, Dougal i
trimisese jumtate din oameni ntr-un crng, mnnd vitele naintea lor, n timp ce
ceilali se ascunseser printre copacii tineri, pregtii s i prind pe englezi ntr-o
ambuscad, cnd aveau s se apropie.
i a funcionat, a spus Jamie ncntat. Am nit naintea lor i am mnat caii drept
prin ei, urlnd din toi rrunchii. S-au luat dup noi, desigur, i am ncins o curs
vesel pe deal n sus, prin grle, peste stnci, tot mai departe, i asta n timp ce restul
oamenilor lui Dougal se strecurau peste hotar cu vitele. Vestoanele roii ne-au
pierdut urma, iar noi ne-am ascuns n coliba unde te-am vzut pentru prima oar,
unde am ateptat s se nsereze, ca s ne strecurm napoi spre cas.
neleg, am spus. Dar de ce te-ai ntors n Scoia? Probabil erai mult mai n
siguran n Frana.
Jamie a deschis gura s rspund, apoi s-a rzgndit i a sorbit o gur de vin. Din
cte se prea, m apropiam de hotarul teritoriului su cu taine.
Pi, e o poveste lung, englezoaico, a rspuns el evitnd subiectul. O s-i
povestesc alt dat, dar acum ce-ar fi s mi spui ceva despre tine? Despre familia
ta? Dac vrei, bineneles, a adugat el n grab.
Am rmas pe gnduri o clip, apoi am decis c nu riscam nimic dac i povesteam
despre prinii mei i despre unchiul Lamb. La urma urmelor, aveam un avantaj cu

profesia unchiului Lamb. Un profesor de istorie antic este la fel de credibil sau la
fel de puin credibil n veacul al optsprezecelea ca n secolul al douzecilea.
Aadar i-am povestit, omind cteva detalii minore precum automobilele sau
avioanele i, desigur, rzboiul. Ct timp eu am vorbit, el a ascultat cu atenie,
punndu-mi din cnd n cnd ntrebri, artnd prere de ru fa de moartea
prinilor mei i interes fa de unchiul Lamb i de descoperirile sale.
i pe urm l-am cunoscut pe Frank, am ncheiat eu.
M-am oprit, netiind ct de mult i puteam spune, fr a intra pe un teritoriu
primejdios. Spre norocul meu, m-a salvat Jamie.
i ai prefera s nu vorbeti despre el acum, a spus el nelegtor.
Am ncuviinat, fr cuvinte, cu ochii n lacrimi. Jamie a dat drumul minii pe care
o inea i, strecurndu-i un bra n jurul meu, mi-a aplecat uor capul pe umrul lui.
Gata, a spus el, mngindu-mi tandru prul. Eti obosit? Vrei s te las s dormi?
Am fost tentat pentru o clip s rspund da, ns am simit c ar fi nedrept i la.
Mi-am dres glasul i m-am ndreptat de spate, scuturndu-mi capul.
Nu, am spus, trgnd adnc aer n piept.
Jamie mirosea discret a spun i vin.
M simt bine. Spune-mi spune-mi ce jocuri obinuiai s joci cnd erai copil.

n camer era o lumnare groas care ardea dousprezece ceasuri, cu inele de cear
ntunecat marcnd orele. Am vorbit vreme de trei inele, dnd drumul minilor
doar pentru a turna vin i a ne ridica s folosim oala de noapte din spatele perdelei
din col. ntorcndu-se dintr-una din aceste plimbri, Jamie a cscat i s-a ntins.
Vai ce trziu e! am spus, ridicndu-m la rndul meu. Poate ar trebui s ne bgm
n pat.
Bun idee, a rspuns el, frecndu-i ceafa. S ne culcm? Sau s dormim?
A ridicat o sprncean interogativ la mine i colul buzelor i-a tresrit. Adevrul
este c m simisem att de confortabil n prezena lui, nct aproape uitasem de ce

ne aflam n aceeai camer. La auzul cuvintelor lui, am simit un gol n stomac din
pricina panicii.
Pi, am nceput, cu voce slab.
Oricum ar fi, nu ai de gnd s dormi cu rochia pe tine, nu-i aa? a ntrebat el cu
obinuitul su sim practic.
Pi, nu, nu cred.
De fapt, lucrurile se petrecuser att de repede nct nici mcar nu m gndisem s
iau cu mine o cma de noapte pe care oricum n-o aveam. De obicei, dormeam n
combinezon sau dezbrcat, n funcie de vreme. Jamie nu avea nimic n afar de
hainele de pe el; era clar c va dormi n cma sau gol, ceea ce avea s pun
lucrurile rapid pe fgaul ateptat.
Pi, atunci vino aici, s te ajut cu dantelele i celelalte dichisuri.
Cnd a nceput s m dezbrace i-am simit degetele tremurnd uor, ns, n timpul
luptei cu zecile de copci care prindeau corsajul, a mai pierdut ceva din timiditate.
Ha! a exclamat triumfal cnd ultima dintre ele s-a desfcut i am izbucnit amndoi
n rs.
Acum d-mi voie s te dezbrac eu pe tine, am spus, hotrnd c nu are niciun rost
s mai trgnm lucrurile.
Am ntins braul i i-am desfcut cmaa, strecurndu-mi palmele nuntru, peste
umeri. Le-am cobort uor pe piept, mngindu-i prul scurt i crlionat i prile
catifelate din jurul sfrcurilor. A rmas nemicat, abia respirnd, cnd am
ngenuncheat pentru a-i desface cureaua btut cu inte din jurul coapselor.
Dac avea s fie un moment potrivit, atunci putea la fel de bine s fie acum, m-am
gndit i mi-am plimbat lin degetele de-a lungul coapselor tari i lungi pe sub kilt.
Dei de pe acum tiam foarte bine ce purtau cei mai muli scoieni pe sub kilturi
nimic , am tresrit s i simt pielea.
n acel moment m-a ridicat n picioare i, plecndu-i capul, m-a srutat. Srutul a
fost lung i minile lui s-au plimbat n jos pe trupul meu, gsind ncheietoarea
combinezonului meu care a alunecat spre podea ntr-o fluturare de volane apretate,
lsndu-m doar n cma.

Unde ai nvat s srui aa? am ntrebat, cu rsuflarea tiat.


A rnjit spre mine i m-a tras din nou spre el.
Am spus c sunt fecior, nu clugr, a rspuns, srutndu-m iar. i dac o s am
nevoie de sfaturi, o s le cer.
M-a lipit cu putere de trupul lui, i am simit c era mai mult dect pregtit pentru a
lua taurul de coarne. Cu o oarecare surpriz, mi-am dat seama c i eu eram
pregtit. De fapt, fie c era rezultatul orei trzii, al vinului, al virilitii lui sau pur
i simplu din cauza abstinenei ndelungate, l doream cu ardoare.
I-am desfcut cmaa la mijloc i mi-am ridicat palmele spre pieptul su,
mngindu-l n jurul sfrcurilor cu degetele mari. ntr-o clip s-au ntrit i Jamie
m-a zdrobit deodat la pieptul su.
Au! am spus, luptndu-m s respir.
Mi-a dat drumul imediat, cerndu-i iertare.
Nu-i face griji; srut-m din nou.
i m-a srutat, de data aceasta strecurndu-mi bretelele cmii peste umeri. S-a dat
uor n spate, ridicndu-mi snii n cuul palmei i mngindu-mi sfrcurile aa
cum i le mngiasem i eu. M-am luptat cu catarama care i inea kiltul; degetele lui
le-au cluzit pe ale mele i cureaua s-a desfcut.
Deodat m-a ridicat n brae i m-a aezat pe pat, inndu-m n poal. Vocea i era
uor rguit.
S-mi spui dac sunt prea dur sau dac vrei s m opresc. n orice clip, pn n
momentul n care ne mpreunm; dup aia nu cred c o s m mai pot opri.
Drept rspuns, l-am cuprins cu braele pe dup gt i l-am tras peste mine.
Tremurnd, l-am cluzit spre faldurile umede i alunecoase dintre picioarele mele.
Dumnezeule mare, a spus James Fraser, care niciodat nu lua numele
Dumnezeului su n deert.
S nu te opreti acum, i-am optit.

Mai trziu, pe cnd stteam mbriai, mi s-a prut firesc s mi aez capul pe
pieptul lui. Ne potriveam bine mpreun i mare parte din stnjeneala noastr de la
nceput se risipise n entuziasmul i noutatea explorrii propriilor noastre trupuri.
A fost aa cum te gndeai c va fi? am ntrebat, curioas.
Jamie a rs nfundat, huruind adnc sub urechea mea.
Aproape. Dar eu crezusem c neh, nu conteaz.
Nu, spune-mi. Ce credeai?
Nu-i spun, c rzi de mine.
i promit c n-o s rd. Spune-mi.
Mi-a mngiat prul, netezindu-mi buclele care mi alunecaser peste ureche.
Bine, fie. Nu mi-am dat seama c o s facem dragoste fa n fa. Am crezut c
trebuie s stai cu spatele; nelegi, ca la cai.
A fost greu s-mi respect promisiunea, dar nu am rs.
tiu c sun prostesc, a spus el defensiv. Doar c m rog, tii cum i bagi idei
n cap cnd eti copil i pe urm rmn cumva acolo?
Nu ai vzut niciodat doi oameni fcnd dragoste?
Eram uimit s i descopr naivitatea aceasta, dup ce vzusem colibele fermierilor,
unde ntreaga familie mprea o singur camer. Dei familia lui James nu era una
de fermieri, rar gseai un copil din aceste locuri care s nu fi dat peste prinii lui
fcnd dragoste pe undeva.
Sigur c am vzut, dar n general era sub aternuturi. Dar nu tiu dect c brbatul
era deasupra. Mcar att.
Mmm. Am bgat de seam.
Te-am turtit? a ntrebat el, niel ngrijorat.
Nu foarte tare. Dar serios, chiar aa ai crezut?
Nu rdeam, dar nu m puteam mpiedica s nu zmbesc cu gura pn la urechi.

Jamie s-a nroit pn n vrful urechilor.


Da. Am vzut un brbat lund o femeie de-a dreptul, n vzul tuturor, o dat. Dar
atunci m rog, o siluia i asta era. i a ptruns-o pe la spate. Scena m-a
impresionat i, dup cum spuneam, ideea mi-a rmas n minte.
Continua s m in n brae, folosind din nou tehnica de mblnzire a cailor. Dar
mngierile lui s-au transformat ncetul cu ncetul ntr-o explorare curioas.
Vreau s te ntreb ceva, a spus el, plimbndu-i mna de-a lungul spatelui meu.
Ce anume?
ie i-a plcut? a ntrebat, puin ruinat.
Da, mi-a plcut, am rspuns destul de sincer.
Ah. M-am gndit c i place, dei Murtagh mi-a spus c de multe ori pe femei nu
le intereseaz asta i c ar trebui s termin ct mai repede.
i de unde tie Murtagh ce vor femeile? am srit indignat. Cu ct mai ncet, cu
att mai bine, aa funcioneaz la cele mai multe dintre femei.
Jamie a rs din nou pe nfundate.
Pi, tu tii mai bine dect Murtagh. Asear am primit multe sfaturi pe tema asta, de
la Murtagh, Rupert i Ned. Dar cele mai multe preau de-a dreptul trsnite, aa c
am zis c mai bine fac cum m taie capul.
Capul tu te-a dus foarte bine, am spus, nvrtindu-i un fir de pr de pe piept n
jurul degetului. Ce alte sfaturi nelepte i-au mai dat?
n strlucirea lumnrii, pielea lui era de un auriu-rocat; spre amuzamentul meu, sa mbujorat i mai tare de ruine.
Multe dintre ele nu pot fi reproduse. Dar, cum i-am spus, cred c oricum erau
greite. Am vzut multe animale mperechindu-se i aproape toate reuesc s se
descurce fr niciun sfat. Presupun c oamenii fac la fel.
n sinea mea eram intrigat de faptul c cineva putea primi indicii despre tehnica
sexual din grajduri i codri n loc de vestiare i reviste deocheate.

i ce fel de animale ai vzut tu mpreunndu-se?


Ah, de toate felurile. Moia noastr era la marginea pdurii, vezi tu, i eu mi
petreceam mult timp acolo, vnnd sau cutnd vreo vac rtcit. Am vzut cai i
vaci, bineneles, porci, gini, porumbei, cini, pisici, cprioare i cerbi, veverie,
iepuri, porci mistrei, ah, i o dat doi erpi.
erpi!?
Da. tiai c erpii au dou pue?... erpii masculi, vreau s spun.
Nu, nu tiam. Eti sigur?
Da, i amndou sunt bifurcate, aa.
i-a rsfirat arttorul i mijlociul, artndu-mi.
Pare teribil de incomod pentru erpoaic, am rspuns, chicotind.
Ba, prea s se simt destul de bine, a spus Jamie. Din ct se putea vedea; erpii nu
au feele foarte expresive.
Mi-am ngropat faa n pieptul lui, hohotind de rs. Parfumul lui plcut de mosc se
amestecase cu mireasma aspr a pnzei.
Scoate-i cmaa, am spus ridicndu-m i trgnd de poala cmii.
De ce? a ntrebat, dar s-a conformat.
Am ngenuncheat n faa lui, admirndu-i trupul gol.
Pentru c vreau s te privesc, i-am rspuns.
Era bine legat, cu oase lungi i graioase i muchi netezi care curgeau lin din
curbele pieptului i ale umrului spre concavitile nguste ale pntecului i
coapselor. i-a ridicat sprncenele.
Atunci s fie reciprocitate. Scoate-i i tu cmaa.
A ntins braul i m-a ajutat s ies din cmaa ncreit, mpingnd-o n jos pe
coapse. Odat ce am rmas goal, m-a inut de mijloc, studiindu-m cu o curiozitate
ncordat. Simeam cum m mbujorez sub privirea sa intens.

Nu ai mai vzut niciodat pn acum o femeie goal?


Ba da, dar nu att de aproape, a rspuns el, ncepnd deodat s zmbeasc cu gura
pn la urechi. i nu una care s fie a mea, a continuat el mngindu-mi oldurile cu
amndou minile. Ai coapse bune i rotunde; o s-mi faci muli copii, sper.
Poftim?
M-am dat ntr-o parte indignat, ns el m-a tras napoi i s-a prbuit pe pat cu mine
deasupra lui. M-a inut pn am ncetat s m zbat i m-a ridicat pn am ajuns din
nou la buzele lui.
tiu c o singur dat e suficient ca s fie legal, dar...
S-a oprit, sfios.
Vrei s facem dragoste din nou?
Te-ar deranja foarte tare? a ntrebat el.
Nici de data aceasta nu am rs, dar am simit coastele pocnindu-mi sub presiune.
Nu, am rspuns grav. Nu m-ar deranja.
i-e foame? am ntrebat ncet, dup o vreme.
Sunt hmesit.
i-a plecat capul, mucndu-m uor de sn, apoi i-a ridicat privirea, zmbind larg.
Dar am nevoie i de mncare.
S-a rostogolit pn la marginea patului.
O s gsim friptur rece i pine n buctrie, sper, i probabil nite vin. Cobor i
aduc ceva s mncm.
Nu, nu te ridica. M duc eu.
Am srit din pat i m-am ndreptat spre u, trgnd un al peste cma, s mi in
cald n frigul coridorului.
Ateapt, Claire! a strigat Jamie. Mai bine m-ai lsa pe mine...

Dar deja deschisesem ua. Apariia mea la u a fost ntmpinat de ovaiile rguite
a vreo cincisprezece brbai, care trndveau n jurul cminului din sala comun a
hanului, bnd, mncnd i jucnd zaruri. Nucit, am rmas o clip n capul scrilor,
cincisprezece chipuri libidinoase clipind la mine din umbrele aruncate de flcrile
vetrei.
Hei, domni! a strigat Rupert, unul dintre ei. nc mai poi s mergi! Nu i-a fcut
bine treaba Jamie, vaszic?
Aceast vorb de duh a fost ntmpinat de hohote de rs i cteva remarci mai
deocheate privind brbia lui Jamie.
Dac deja l-ai dat gata pe Jamie, eu m ofer cu drag inim s i iau locul! mi-a
sugerat un tnr scund cu prul negru.
Nu, nu, tu nu eti bun de nimic, biete! Ia-m pe mine! a strigat un altul.
Nu v ia pe niciunul din voi, mucoilor! a strigat Murtagh beat cri. Dup Jamie,
are nevoie de ceva mai tare s o satisfac!
i a fluturat deasupra capului un os mare de oaie, fcnd ntreaga asisten s se
zguduie de rs.
M-am ntors pe clcie i m-am repezit n camer, am trntit ua i am rmas cu
spatele rezemat de ea, strpungndu-l cu privirea pe Jamie, care sttea gol-puc pe
pat, rznd n hohote.
Am ncercat s te previn, a spus el strduindu-se s respire. Ar trebui s vezi ce
fa ai!
Ce naiba caut toi derbedeii ia acolo? am mrit printre dini.
Jamie a alunecat graios din patul nostru nupial i a nceput s rscoleasc n
genunchi prin maldrul de haine aruncate pe podea.
Sunt martori, a rspuns el scurt. Dougal nu a vrut s-i asume niciun risc s ne
trezim cu anularea cstoriei.
S-a ndreptat de spate cu kiltul n mini, zmbind spre mine cu gura pn la urechi
n timp ce i-l nfura n jurul mijlocului.
M tem c reputaia ta e compromis pentru totdeauna, englezoaico.

Fr cma, s-a ndreptat spre u.


Nu te duce acolo! am spus, cuprins deodat de panic.
Cu mna pe clan, s-a ntors zmbindu-mi linititor.
Nu-i face griji. Dac e s fie martori, mcar s aib ce vedea. Oricum, nu am de
gnd s m nfometez n urmtoarele trei zile ca s nu m ia ei peste picior.
A ieit din camer ntr-un cor de aplauze neruinate, lsnd ua ntredeschis. Se
ndrepta spre buctrie, acompaniat de strigte de ncurajare, de ntrebri i sfaturi
deocheate.
Cum a fost prima oar, Jamie? Ai sngerat? a strigat Rupert, uor de recunoscut
dup timbrul rguit al vocii.
Nu, dar o s sngerezi tu, neruinat btrn, dac nu i ii pliscul, a venit rspunsul
lui Jamie, repezit i cu un puternic accent scoian.
Replica lui a fost ntmpinat de urlete de ncntare i zeflemeaua a continuat,
urmndu-l pe Jamie pn la buctrie i pe scri n sus.
Am deschis ua s l las pe Jamie nuntru, rou la fa ca focul din cminul
tavernei, cu minile pline cu mncare i butur. S-a strecurat n camer, urmat de o
ultim izbucnire de veselie de jos. Pe care am curmat-o eu, trntind ua hotrt i
trgnd i ivrul.
Am adus destul ct s nu fie nevoie o vreme s ieim, a spus Jamie aeznd vasele
pe mas, atent s nu m priveasc. Vrei s mnnci?
Am ntins braul pe lng el spre sticla de vin.
Nu nc. Deocamdat am nevoie de ceva de but.
n el era o poft puternic ce m chema s i rspund, n ciuda stngciei lui.
Nevrnd s i explic anumite lucruri care ar fi pus n lumin experiena mea
sexual, l lsam s fac ce simte, doar oferindu-i din cnd n cnd cte o sugestie,
cum ar fi s i sprijine greutatea pe coate i nu pe pieptul meu.
Fiind nc prea lacom i prea nendemnatic pentru tandree, Jamie fcea dragoste
cu un soi de bucurie neabtut care m-a fcut s m gndesc c virginitatea
masculin este un concept mult subestimat. Cu toate acestea, avea grij s nu m

rneasc, grij pe care o gseam deopotriv plcut i iritant.


Cndva n timpul celei de-a treia partide de dragoste, m-am arcuit toat i am strigat.
S-a retras imediat, speriat i ngrijorat.
mi pare ru, a spus el. Nu mi-am dat seama c te rnesc.
Nu m-ai rnit, am spus ntinzndu-m languros, plutind de plcere.
Eti sigur? m-a ntrebat, cercetndu-m s vad unde m-a rnit.
Deodat mi-am dat seama c unele detalii mai fine fuseser probabil omise n
timpul scurtei sale educaii sexuale sub ndrumarea maetrilor Murtagh i Rupert.
Se ntmpl de fiecare dat? a ntrebat el, fascinat, ndat ce am elucidat misterul.
M simeam mai degrab ca trgoveaa din Bath sau ca o ghei japonez. Niciodat
nu m crezusem o expert n arta amorului, dar trebuia s recunosc n sinea mea c
rolul avea un oarecare farmec.
Nu, nu de fiecare dat, am rspuns, amuzat. Doar dac brbatul este un amant
priceput.
Ah.
Urechile i s-au colorat uor n roz. M-am alarmat puin cnd am vzut interesul
sincer din privirea lui nlocuit de o determinare crescnd.
mi spui ce trebuie s fac data viitoare? a ntrebat el.
Nu e nevoie s faci nimic special, l-am asigurat. Doar mic-te ncet i fii atent la
mine. Dar de ce s ateptm? nc eti pregtit.
Nu trebuie s atepi? a ntrebat el surprins. Eu nu pot imediat dup
Pi, la femei este diferit.
Aa-i, am observat, a murmurat el.
Cu degetul mare i arttorul desena cercuri pe ncheietura minii mele.
Doar c eti att de fragil; mi-e team s nu te rnesc.

Nu o s m rneti, am rspuns pierzndu-mi rbdarea. i dac m-ai rni, nu m-ar


deranja.
Vzndu-i expresia surprins de pe chip, m-am hotrt s i art ce voiam s spun.
Ce faci? a ntrebat el, speriat.
Exact ce vezi c fac. Nu te mica.
Dup cteva momente, am nceput s-mi folosesc dinii, apsnd gradual tot mai
tare pn cnd a uierat printre maxilarele ncletate, fr aer. M-am oprit.
Te-am rnit? am ntrebat.
Da, puin, a rspuns cu glas rguit.
Vrei s m opresc?
Nu!
Am continuat, cu gesturi intenionat brute, pn cnd s-a convulsionat deodat, cu un
geamt puternic de parc i smulsesem inima din piept. S-a lsat pe spate, tremurnd
i cu rsuflarea tiat. A murmurat ceva n galic, cu ochii nchii.
Ce ai spus?
Am spus, a rspuns el deschiznd ochii, Am crezut c o s-mi explodeze inima.
Am zmbind larg, foarte mndr de mine.
Ah, Murtagh i compania au uitat s i povesteasc i despre asta?
Oh, mi-au povestit. sta e unul din lucrurile pe care nu le credeam.
n cazul sta, am rs eu, poate ar fi mai bine s nu mi spui ce i-au mai povestit.
Vaszic, ai neles ce am vrut s spun cnd te-am asigurat c nu m deranjeaz dac
nu te pori cu mine ca i cum a fi din porelan?
Am neles.
A tras adnc aer n piept i i-a dat drumul ncet.
Dac eu i fac acelai lucru, vei simi la fel?

Pi, sincer s fiu, am rspuns ncet, habar n-am.


M strduisem ct mai bine s pstrez gndurile despre Frank ct mai ascunse,
simind c ntr-un pat matrimonial nu trebuie s fie dect doi oameni, indiferent prin
ce concurs de mprejurri au ajuns acolo. Jamie se deosebea foarte mult de Frank,
att la trup, ct i prin felul de a gndi, ns adevrul este c trupurile se pot
mpreuna ntr-un numr limitat de feluri i noi nc nu stabilisem acel teritoriu al
intimitii n care actul iubirii ia o multitudine de nfiri. Ecourile trupului erau
inevitabile, ns mai rmseser teritorii nc neexplorate.
Sprncenele lui Jamie erau ncruntate ntr-o expresie de prefcut ameninare.
Ah, deci exist ceva ce nu tii! Pi, nu ne rmne dect s aflm. ndat ce mi
recapt puterile, a spus el nchiznd din nou ochii. Cndva, n cursul sptmnii
viitoare.

M-am trezit nainte de ivirea zorilor, tremurnd i crispat de groaz. Nu mi
puteam aminti visul care m trezise, ns plonjarea abrupt n realitate a fost la fel
de nspimnttoare. Noaptea trecut uitasem pentru o vreme de situaia n care m
aflam, pierdut n plcerile intimitii proaspt descoperite. Acum eram singur,
alturi de un strin care dormea i de care viaa mea era inextricabil legat, n voia
sorii ntr-un loc plin cu pericole nevzute.
Trebuie s fi scos vreun sunet de disperare, cci deodat aternuturile s-au
nvolburat i strinul din patul meu a nit pe podea cu bruscheea uluitoare a unui
fazan care salt n zbor. S-a aruncat ghemuit lng ua camerei, abia vizibil n
lumina nc slab dinainte de rsritul soarelui. Stnd nemicat cu urechea ciulit, a
inspectat repede cu privirea camera, apoi a alunecat fr zgomot de la u la
fereastr i la pat. Unghiul braului su mi spunea c inea n mn o arm, dei nu
puteam vedea care anume, n ntuneric. Aezndu-se lng mine, mulumit c totul
era n siguran, a strecurat pumnalul sau ce o fi fost la loc n ascunztoarea de
deasupra cptiului patului.
Te simi bine? mi-a optit el, mngindu-mi obrazul umed.
Da. mi pare ru c te-am trezit. Am avut un comar. Ce Dumnezeu...
Eram pe punctul s l ntreb ce l fcuse s sar att de brusc. Un bra solid i cald a
cobort peste braul meu gol, ntrerupndu-mi ntrebarea.
Nici nu e de mirare, ai ngheat.

Braul m-a tras sub maldrul de pturi, n spaiul cald din care srise.
E vina mea. Am luat toate pturile. M tem c nu sunt nc obinuit s mpart un
pat.
A nfurat pturile confortabil n jurul nostru i s-a ntins la loc lng mine. Dup
un moment, a ntins din nou braul s mi mngie obrajii.
E din cauza mea? a ntrebat el ncet. Nu m supori?
Am scos un sughi, mai degrab de rs dect de plns.
Nu, nu e din vina ta.
Am ntins braul n ntuneric, s i mngi o mn pentru a-l liniti. Degetele mele
au ntlnit o ncurctur de pturi i carne cald, dar n cele din urm am gsit mna
pe care o cutam. Am rmas unul lng altul, cu privirea aintit spre tavanul scund,
cu brne din lemn.
Dac spuneam c nu te suport? am ntrebat deodat. Ce puteai face?
Patul a scrit cnd a ridicat din umeri.
S-i spun lui Dougal c vrei anularea cstoriei pe motiv c ea nu s-a consumat,
presupun.
De data aceasta am izbucnit de-a dreptul n rs.
Nu s-a consumat. Cu toi martorii?
Lumina era acum suficient de puternic nct s i vd zmbetul cnd s-a ntors spre
mine.
Pi, i ce dac, cu martori sau fr martori, doar tu i cu mine putem spune ce s-a
ntmplat, nu? i mai degrab m-a face de ruine dect s m cstoresc cu cineva
care m urte.
M-am ntors spre el.
Eu nu te ursc.
Nici eu nu te ursc. i sunt multe cstorii reuite care au nceput cu mai puin
dect att.

Cu blndee, m-a ntors cu spatele la el i m-a cuprins n brae, cuibrindu-ne


mpreun. Cuul palmei mi-a cuprins snul, nu o invitaie sau o cerere, ci pentru c
prea s se potriveasc acolo.
S nu i fie team, mi-a optit el n pr. Acum suntem mpreun.
Pentru prima dat n multe zile m-am simit nclzit, mngiat i protejat. Abia n
clipele cnd alunecam n visare sub primele raze ale soarelui mi-am amintit de
pumnalul de deasupra capului i m-am ntrebat din nou ce ameninare ar determina
un brbat s doarm iepurete i narmat n dormitorul su matrimonial?

16
O zi minunat

Intimitatea greu dobndit din timpul nopii prea s se fi evaporat cu ivirea zorilor
i ntre noi s-a instalat diminea o stinghereal care prea s fi nghiit ntreaga
camer.
Dup un dejun luat n tcere aproape deplin n camera noastr, am urcat colina
scund din spatele hanului, schimbnd din cnd n cnd politeuri destul de jenante.
n vrful dealului, m-am lsat pe o buturug s m odihnesc, n vreme ce Jamie s-a
aezat pe pmnt, sprijinindu-se de un puiet de pin, la civa pai deprtare. O pasre
cnta ntr-un tufi din spatele meu, un scatiu, am gndit, sau poate un sturz. Ascultam
ciripitul zbavnic, priveam norii mici i pufoi cum pluteau pe cer i m ntrebam
cum ar trebui s ne purtm ntr-o astfel de situaie.
Tcerea devenea din ce n ce mai greu de suportat, cnd deodat Jamie a spus:
Sper c...
Apoi s-a oprit i obrajii i s-au mbujorat. Dei m gndeam c eu ar fi trebuit s fiu
cea care se mbujoreaz, m bucuram c mcar unul dintre noi putea s se ruineze.
Ce speri? l-am ntrebat ncercnd s folosesc un ton ncurajator.
Nu conteaz, a scuturat el din cap, nc rou n obraji.
Hai, spune-mi.
Am ntins un picior i l-am atins, ca o invitaie pe picior.
i aminteti ce mi-ai promis? Sinceritate?
Nu era cinstit din partea mea, ns chiar nu mai puteam suporta tensiunea aceasta n
care amndoi ne dregeam glasurile i ne evitam privirile.
i-a aezat palmele strns n jurul genunchilor i s-a legnat pe spate o clip, ns
i-a pironit privirea drept spre mine.

Voiam s spun, a nceput el cu voce sfioas, c sper c brbatul care a avut


onoarea de a face dragoste cu tine pentru prima oar a fost la fel de generos cu tine
precum ai fost tu cu mine.
A zmbit, uor stnjenit.
Dar gndindu-m mai bine, parc suna anapoda. Ce voiam eu s spun n fine,
voiam doar s i mulumesc.
Generozitatea nu a avut nimic de a face cu asta! i-am tiat-o, privind n jos i
curnd enervat o pat inexistent de pe rochia mea.
O cizm mare s-a ivit n cmpul meu vizual i mi-a atins uor glezna.
Parc vorbeam de sinceritate? mi-a imitat el ndemnul.
Ridicnd privirea, am ntlnit o pereche de sprncene ridicate vesel deasupra unui
zmbet larg.
Pi, am rspuns eu defensiv, oricum, nu dup prima noapte petrecut mpreun.
Jamie a nceput s rd i eu am descoperit, spre groaza mea, c i eu m mai
puteam nc mbujora. O umbr rcoroas a czut peste obrajii mei nfierbntai i
dou mini mari le-au apucat strns pe ale mele i m-au ridicat n picioare. Jamie sa aezat n locul meu pe buturug i a btut cu palma peste genunchi, invitndu-m:
Aaz-te.
I-am fcut pe plac fr tragere de inim, fr s-l privesc. M-a aezat confortabil
lng pieptul lui, nfurndu-i braele n jurul mijlocului meu. i simeam bubuitul
regulat al inimii la spate.
Aa, ia s vedem acum, a spus el. Dac nu putem vorbi uor fr s ne atingem,
atunci o s ne atingem o r. Spune-mi cnd te-ai acomodat din nou cu mine.
S-a lsat pe spate, astfel nct eram la umbra unui stejar, i m-a inut n brae fr s
mi vorbeasc, doar respirnd uor, ct s i simt pieptul ridicndu-se i cobornd i
suflul uor al respiraiei n pr.
Gata, am spus dup un moment.
Bun.

i-a slbit strnsoarea i m-a ntors cu faa spre el. De aproape, i puteam vedea
epii armii i scuri acoperindu-i brbia i obrajii: erau precum firele de plu dintro sofa de mod veche, boi i moi n acelai timp.
mi pare ru, nu m-am putut brbieri n dimineaa asta. Dougal mi-a dat o lam de
ras ieri nainte de ceremonie, dar a luat-o napoi ca s nu-mi tai beregata dup
noaptea nunii, probabil.
A zmbit n jos spre mine i eu i-am rspuns zmbind. Menionarea numelui lui
Dougal mi-a amintit de conversaia pe care o purtasem cu o sear nainte.
M ntrebam Asear, cnd mi-ai spus c Dougal i oamenii lui te-au ateptat pe
coast cnd te-ai ntors din Frana. De ce te-ai ntors cu el n loc s te ndrepi spre
moia ta sau spre pmnturile clanului Fraser? Vreau s spun, felul n care se poart
Dougal cu tine
M-am oprit, nendrznind s continui.
Ah, a spus el mutndu-i picioarele pentru a-mi sprijini mai bine greutatea.
l puteam aproape auzi gndindu-se. Foarte repede, s-a decis.
Pi, cred c ar trebui s afli ceva, a spus el ncruntndu-se ca pentru sine. i-am
spus c sunt proscris. Dar pentru o vreme dup ce am evadat din fort, nu mi-a
psat foarte mult de nimic. Tatl meu murise cam n aceeai perioad i sora
mea...
S-a oprit din nou i am simit c n el se purta un soi de lupt. M-am ntors s l
privesc. Chipul att de vesel de obicei era acum umbrit de o emoie puternic.
Dougal mi-a spus, a nceput el, rostind cuvintele rar, Dougal mi-a spus c sora
mea era grea. Cu copilul lui Randall.
Oh, Doamne!
M-a privit, apoi i-a mutat privirea. Ochii i strluceau precum safirele i de cteva
ori a clipit repede.
Nu nu mi venea s m ntorc, a continuat cu glasul cobort. S o revd, dup tot
ce se ntmplase. i ea, a oftat el, apoi i-a strns buzele. Dougal mi-a povestit c
ea c dup ce s-a nscut copilul, ea m rog, bineneles c n-a putut face
altceva; era singur la naiba, am lsat-o singur! Mi-a spus c se luase cu un alt

soldat englez, unul din garnizoan, dar nu tia cu cine.


A nghiit greu, apoi a continuat cu o voce mai sigur.
I-am trimis bani, cum am putut, dar nu am fost n stare n fine, nu am gsit
curajul s i scriu Ce puteam s i spun? A ridicat disperat din umeri. Oricum,
dup o vreme am nceput s m satur s lupt n Frana. i am auzit prin unchiul Alex
c umbla vorba despre un dezertor englez, pe nume Horrocks. Brbatul la fugise
din armat i se pusese n slujba lui Francis MacLean oDunweary. ntr-o zi, cnd i
se urcase butura la cap, s-a apucat s spun c el fusese staionat cu garnizoana la
Fortul William cnd am evadat eu. i c l vzuse pe brbatul care l mpucase pe
sergentul-major n ziua aceea.
Aadar, el poate dovedi c n-ai fost tu?
Asta prea a fi o veste bun i i-am spus lui Jamie, care a ncuviinat din cap.
Pi, da. Dei cuvntul unui dezertor nu valoreaz prea mult. Dar e un nceput. Cel
puin eu voi ti cine a fost. i n timp ce eu m rog nu vedeam cum m-a putea
ntoarce la Lallybroch; cu toate astea, ar nsemna c a putea clca pe pmntul
Scoiei fr riscul de a fi spnzurat.
Da, pare o idee bun, am rspuns sec. Dar unde intervin cei din clanul MacKenzie?
A urmat o analiz lung i complicat a relaiilor de familie i a alianelor de clan,
dar cnd fumul s-a risipit, am neles c Francis MacLean era o rud ndeprtat din
partea clanului MacKenzie i i trimisese vorb despre Horrocks lui Colum, care l
trimisese pe Dougal s ia legtura cu Jamie.
Aa a ajuns el s fie n apropiere cnd am fost rnit, a ncheiat Jamie.
S-a oprit, mijind ochii spre soare.
M-am ntrebat, pe urm, dac nu cumva el a fcut-o.
S te loveasc cu un topor? Propriul tu unchi? De ce ar face-o?
S-a ncruntat, ca i cum ar fi cumpnit ct de mult s mi povesteasc, apoi a ridicat
din umeri.
Eu nu tiu ct tii tu despre clanul MacKenzie, dei mi imaginez c nu se poate s
fi cltorit alturi de Ned Gowan attea zile fr s fi auzit ceva. Nu rezist mult

vreme fr s vorbeasc despre ei.


A ncuviinat din cap vzndu-m zmbind ca rspuns.
Aa, pe Colum l-ai vzut cu ochii ti. Oricine poate vedea c n-o s-l apuce
btrneile. i micul Hamish abia are opt ani, nu va putea conduce clanul cel puin
zece ani de aici ncolo. i atunci ce se ntmpl dac moare Colum nainte ca
Hamish s fie pregtit?
M-a privit, ateptnd un rspuns din partea mea.
Pi, cred c Dougal ar urma n fruntea clanului, am spus rostind cuvintele rar, cel
puin pn crete Hamish.
Aa-i, e adevrat, a nclinat el din cap. Dar Dougal nu e din acelai aluat ca fratele
lui i sunt civa n clan care nu l-ar urma foarte bucuroi dac ar exista o
alternativ.
Ah, neleg, am rspuns ncet. i tu eti alternativa.
L-am msurat atent cu privirea i am fost nevoit s admit c avea ceva anse de a
ajunge cpetenia clanului. Era nepotul btrnului Jacob; un MacKenzie dup snge,
chiar dac doar din partea mamei. Un brbat nalt, chipe, bine legat, fr ndoial
inteligent i cu un talent motenit din familie de a ti cum s se poarte cu oamenii.
Luptase n Franta i i dovedise abilitatea de a conduce oamenii n btlie; un
amnunt important. Nici mcar preul pus pe capul su nu prea un obstacol
insurmontabil dac ar fi cpetenie.
Englezii aveau destul btaie de cap n Highlands, prini ntre micile rscoale,
raidurile de la hotare i clanurile care se luptau ntre ele, ca s mai rite o revolt
major acuznd cpetenia unui clan important de o crim care, pentru toi
membrii clanului nu ar fi deloc o crim.
S spnzuri un membru insignifiant al clanului Fraser era una; s iei cu asalt
castelul Leoch i s trti afar cpetenia clanului MacKenzie pentru a se supune
justiiei engleze era cu totul altceva.
Tu ai vrea s devii cpetenie, dac moare Colum?
Era o ieire din dificultile n care se afla, la urma urmelor, dei suspectam c era
un drum ngrdit cu propriile sale obstacole.

Jamie a schiat un zmbet fugar la acest gnd.


Nu. Chiar dac m-a simi ndreptit s devin cpetenie, dar nu m simt, asta ar
mpri clanul, oamenii lui Dougal mpotriva celor care m-ar putea urma pe mine.
Nu m intereseaz puterea dobndit cu preul sngelui altor oameni. Dar Dougal i
Colum nu pot fi siguri de asta, nu-i aa? Deci ar putea socoti c ar fi mai sigur dac
m-ar omor n loc s rite.
M-am ncruntat, chibzuind.
Dar, cu siguran, ai putea s le spui c tu nu ai de gnd s oh.
L-am privit, cuprins de un respect profund.
Dar asta ai i fcut. Cnd ai jurat credin.
M gndisem de multe ori ct de bine se descurcase n acea mprejurare
primejdioas; acum ns mi ddeam seama ct de primejdioas fusese cu adevrat.
Era limpede c brbaii din clan doriser ca el s fac acel jurmnt; la fel de
limpede ca faptul c actuala cpetenie a clanului nu dorise. Rostind jurmntul,
devenea un membru al clanului MacKenzie i, drept urmare, un potenial candidat la
conducerea clanului. Dac refuza s jure, risca s fie provocat la lupt sau chiar
ucis; dac jura, risca acelai lucru, dar mai pe ascuns.
Intuind pericolul, luase decizia prudent de a se ine departe de ceremonie. Iar cnd
eu, n ncercarea mea nesbuit de a evada, l mpinsesem direct napoi pe marginea
prpastiei, el pise curajos pe o funie suspendat foarte fragil i traversase pn n
partea cealalt. ntotdeauna pregtit, ntr-adevr.
Jamie a ncuviinat din cap, vznd gndurile care mi se citeau pe chip.
Da. Dac a fi jurat supunere ca membru al clanului n acea sear, probabil c nu
a mai fi prins rsritul de soare.
M-am cutremurat uor la acest gnd, precum i la contientizarea faptului c eu
nsmi, n nechibzuina mea, l expusesem unui asemenea pericol. Pumnalul ascuns
deasupra patului mi s-a prut deodat doar o precauie de bun-sim. M-am ntrebat
cte nopi i petrecuse narmat la Leoch, ateptnd s vin moartea n vizit.
ntotdeauna am dormit narmat, englezoaico, a rspuns el gndului pe care nu l
rostisem cu voce tare. Cu excepia zilelor petrecute la abaie, asear a fost prima
dat n multe luni cnd nu am dormit strngnd n mn jungherul.

A zmbit cu gura pn la urechi, evident amintindu-i ce inuse noaptea trecut n


mn.
De unde mama naibii ai tiut la ce m gndeam? am srit, ignorndu-i rnjetul.
A dat din cap, binedispus.
Englezoaico, dac ai fi spion, ai fi prins imediat. Chipul tu e ca o carte deschis.
Te-ai uitat la pumnalul meu i pe urm te-ai mbujorat.
M-a cntrit din priviri, cu capul rocovan lsat ntr-o parte.
Seara trecut i-am cerut sinceritate, dar vd c nu era nevoie; nu eti fcut s
mini.
Nu, din moment ce mint att de prost, am remarcat cu o oarecare asprime. Deci s
neleg c cel puin tu nu crezi c sunt spion?
Nu mi-a rspuns. Privea pe lng umrul meu spre han, cu trupul deodat ncordat
ca un arc. Pentru o clip am rmas nemicat abia respirnd, apoi am auzit sunetele
care i atrseser atenia. Tropitul nfundat al copitelor i clinchetul hamurilor; un
grup numeros de brbai clare venea pe drumul ce ducea spre han.
Micndu-se cu grij, Jamie s-a ghemuit n spatele unui paravan din tufe joase, ntrun punct din care se vedea bine drumul. Mi-am suflecat poalele rochiei i m-am
ghemuit lng el, cu ct mai puin zgomot.
Drumul se povrnea deodat trecnd pe lng un afloriment stncos, apoi coborul
se nmuia pn n scobitura n care era cuibrit hanul. Vntul uor al dimineii ducea
sunetele grupului ce se apropia n direcia noastr, ns au trecut cteva minute pn
cnd primul cal din convoi i-a fcut apariia.
Era un grup de vreo douzeci sau treizeci de brbai, majoritatea purtnd pantaloni
de piele i tartane n jurul umerilor, dar ntr-o varietate de culori i modele. Cu toii,
fr excepie, erau narmai pn n dini. Fiecare cal purta cel puin o muschet
legat cu curele de a, dar i numeroase pistoale, pumnale i sbii la vedere, plus ce
alte arme mai aveau ascunse prin desagile ncptoare ale celor patru animale de
povar. ase dintre brbai duceau i ali cai, neneuai i fr poveri.
n ciuda nfirii lor rzboinice, brbaii preau relaxai; vorbeau ntre ei i
rdeau n mici grupuri n vreme ce i mnau caii, dei ici i colo se iea cte un
cap, scrutnd mprejurimile. Mi-am nfrnt impulsul de a m lsa n jos cnd

privirea unuia dintre ei a alunecat peste ascunztoarea noastr; prea c acea privire
cercettoare avea n mod sigur s descopere vreo micare involuntar sau sclipirea
soarelui n prul lui Jamie.
La acest gnd mi-am ridicat ochii i mi-am dat seama c acelai lucru i trecuse i
lui prin minte; i trsese un fald al tartanului peste umeri i cap, astfel c imprimeul
discret de vntoare l fcea parte din tufiul n care ne ascunsesem. Cnd ultimul
dintre brbai a intrat n curtea hanului, Jamie a lsat n jos tartanul i a luat-o napoi
spre poteca ce urca dealul.
tii cine sunt? am spus abia respirnd n vreme ce l urmam n sus prin tufri.
Ah, da.
Jamie se cra pe poteca abrupt ca o capr de munte, fr a-i pierde suflul sau
calmul. Privind n urm, a observat suiul meu chinuit i s-a oprit, ntinzndu-mi o
mn.
Sunt Gardienii, a spus el, nclinnd capul n direcia hanului. Suntem n siguran,
dar am socotit c e mai bine s ne ndeprtm niel.
Auzisem despre celebra Gard Neagr, poliia neoficial care inea Highlands sub
control, i de asemenea auzisem c existau i altele, fiecare patrulnd ntr-o anumit
zon, colectnd subcripii de la clieni, pentru a le pzi cirezile i moiile. Unii se
puteau trezi ntr-o diminea descoperind c toate animalele lor se evaporaser n
timpul nopii i nimeni nu tia unde au disprut cu att mai puin brbaii din
Gard. Am fost cuprins deodat de un val inexplicabil de team.
Dar nu te caut pe tine, nu-i aa?
Speriat, s-a ntors de parc s-ar fi ateptat s dea cu ochii de o ceat de brbai
crndu-se pe deal pe urmele lui, ns nu era nimeni. i-a ntors privirea la mine
cu un zmbet uurat i i-a strecurat un bra n jurul mijlocului meu.
Nu cred. Zece lire sterline nu sunt suficiente pentru a pune o astfel de ceat pe
urmele mele. i dac tiau c sunt la han, nu ar fi venit cum au venit, aprnd toi n
grup n faa porii. Nu, a scuturat el din cap hotrt, dac ar fi vnat pe cineva, i-ar fi
trimis pe o parte din ei s pzeasc ua din spate i ferestrele nainte s intre pe ua
din fa. Dar cel mai probabil, s-au oprit aici s se rcoreasc.
Ne-am continuat urcuul, trecnd de punctul n care poteca slbatic se termina n
smocuri de salcm galben i rododendron. Eram printre colinele de la poalele

munilor i stncile de granit se ridicau mai nalte dect capul lui Jamie, amintindumi dureros de stncile de la Craigh na Dun.
Am ieit apoi n vrful unui fort, dealurile ntinzndu-se jos ntr-un splendid
povrni de pietre i iarb de jur mprejurul nostru. Cele mai multe locuri din
Highlands mi ddeau senzaia c sunt nconjurate de copaci sau stnci sau muni,
ns aici eram expui vnturilor rcoroase i razelor soarelui care se ivise parc
pentru a celebra cstoria noastr neobinuit.
M-a cuprins un sentiment euforic de libertate c scpasem de sub influena lui
Dougal i de compania claustrofobic a attor brbai. Eram tentat s l rog pe
Jamie s fug departe i s m ia cu el, dar raiunea a nvins. Niciunul dintre noi nu
avea niciun ban i nimic de mncare n afar de cele cteva merinde pentru prnz pe
care le avea n geant. Cu siguran aveau s plece pe urmele noastre, dac nu ne
ntorceam la han pn la apusul soarelui. i n vreme ce Jamie se putea cra cu
uurin pe stnci o zi ntreag fr s transpire i fr s i piard suflul, eu nu
aveam o condiie fizic att de bun. Vzndu-mi obrajii nroii de efort, m-a
aezat pe o piatr i s-a aezat lng mine, plimbndu-i mulumit privirea peste
coamele dealurilor n timp ce atepta ca eu s mi recapt rsuflarea. Eram fr
ndoial n siguran aici. Gndindu-m la Gard, am pus dintr-un impuls o mn pe
braul lui Jamie.
M bucur din suflet c nu valorezi prea mult, am spus.
M-a privit un moment, frecndu-i nasul, care ncepuse s se nroeasc.
Pi, a putea s iau asta n mai multe feluri, englezoaico, dar avnd n vedere
mprejurrile, mulumesc.
Eu ar trebui s i mulumesc, am rspuns eu, c te-ai cstorit cu mine. Trebuie s
recunosc, prefer s fiu aici dect n Fortul William.
i mulumesc pentru compliment, doamna mea, a spus el cu o plecciune uoar.
i eu de asemenea. i dac tot ne mulumim unul altuia, eu ar trebui s i
mulumesc c te-ai cstorit cu mine.
- pi, m-am mbujorat nc o dat.
Nu doar pentru asta, englezoaico, a mai adugat el, cu zmbetul larg. Dei doar
att era suficient. Dar pe deasupra, cred c mi-ai salvat viaa, cel puin din punctul de
vedere al clanului MacKenzie.

Ce vrei s spui?
Una e s fii pe jumtate MacKenzie, mi-a explicat el. Dar s fii pe jumtate
MacKenzie, nsurat cu o englezoaic e alta. ansele ca o muiere saxon s devin
vreodat stpna Leoch-ului sunt minime, indiferent ce ar crede membrii clanului
despre mine. De asta m-a ales Dougal pe mine s te iau de nevast, nelegi?
A ridicat o sprncean rocovan strlucind ca aurul n soarele dimineii.
Sper c nu l-ai fi preferat pe Rupert, totui?
Nu, deloc, am rspuns cu emfaz.
Jamie a nceput s rd i s-a ridicat, scuturndu-i acele de pin de pe kilt.
Pi, mama mi-a spus c ntr-o zi o s m aleag i pe mine o fat.
A ntins mna, ajutndu-m s m ridic.
Eu i-am spus, a continuat el, c parc brbatul e cel care trebuie s aleag.
i ea ce a rspuns? am ntrebat.
Ea i-a dat ochii peste cap i a zis Ai s vezi tu, cocoelul meu mic, ai s vezi tu.
i am vzut, a ncheiat el, rznd.
i-a ridicat privirea, acolo unde soarele se furia printre acele de pin, scprnd
sgei de aur.
i ce zi frumoas. Hai, englezoaico, te duc la pescuit.
Am urcat n inima dealurilor. De data aceasta, Jamie a pornit spre nord, peste o
ngrmdeal de bolovani i printr-o crevas, ajungnd n capul unei vi nguste,
nverzite, cu pereii de stnc, plin de murmurul apei unui izvor n care se vrsau
bolborosind i stropind o duzin de mici cascade repezite printre stnci, alunecnd
mai departe nvolburat de-a lungul canionului n seria de priae i iazuri de mai
jos.
Ne-am legnat picioarele n ap, mutndu-ne de la umbr la soare i napoi la
umbr pe msur ce ne nfierbntam, vorbind despre una i despre alta, ns lucruri
lipsite de importan, amndoi contieni de cea mai mic micare a celuilalt,
amndoi ateptnd linitii pn cnd norocul ne va aduce n acel moment n care

privirea avea s ntrzie i o atingere avea s invite la mai mult.


Deasupra unui iaz cu pistrui de umbr, Jamie mi-a artat cum se prind pstrvii.
Ghemuit pentru a se feri de crengile joase de deasupra capului, a naintat pe vine dea lungul unui prag nalt din piatr, cu braele n lateral pentru a-i menine
echilibrul. La jumtatea drumului, s-a ntors cu mare grij pe piatr i a ntins
braul, fcndu-mi semn s l urmez.
Aveam deja fustele suflecate, dup plimbarea prin tufriul aspru al dealului i mam descurcat destul de bine. Ne-am ntins ct eram de lungi pe piatra rcoroas, cap
lng cap, cercetnd adncurile apei, crengile de salcie mngindu-ne spinrile.
Nu trebuie, a spus Jamie, dect s alegi un loc bun i pe urm s atepi.
i-a scufundat un bra sub ap, lin, fr s stropeasc, i a aezat palma pe albia
acoperit cu nisip, chiar n afara liniei de umbr fcute de malul de piatr. Degetele
lungi s-au ndoit delicat spre palm, distorsionate de ap, astfel nct preau s se
unduiasc uor nainte i napoi la unison, precum frunzele unei plante acvatice, dei
vedeam, din ncordarea antebraului, c nu i mica deloc mna. Coloana braului
se ndoia abrupt la suprafa, prnd ieit din articulaie, aa cum era cnd l
cunoscusem, cu o lun i cteva zile n urm Dumnezeule, trecuse doar o lun?
Ne cunoteam de o lun i eram cstorii de o zi. Legai prin jurminte i prin
snge. i prin prietenie. Cnd avea s vin timpul s plec, speram c nu l voi rni
foarte tare. M-am trezit bucurndu-m c, pentru moment, nu era nevoie s m
gndesc la momentul despririi; eram departe de Craigh na Dun i pentru moment
nu exista nicio ans de a scpa de Dougal.
Uite-l.
Vocea lui Jamie abia se auzea, o oapt ca o rsuflare; m avertizase c pstrvul
are urechile sensibile.
Din unghiul din care priveam, pstrvul era abia o tresrire a nisipului trcat de
umbre. Adnc n umbra stncii nu se vedea sclipirea solzilor care s l dea de gol.
Petele naintau pe pete, micndu-se prin vnturarea aripioarelor transparente,
vizibil doar atunci cnd se unduia. Plevutile care se adunaser s ciuguleasc
curioase firele de pr de pe mna lui Jamie s-au fcut nevzute n strlucirea apei.
Un deget s-a ndoit uor, att de ncet nct era greu s vezi micarea. tiam c se
mic doar pentru c i schimba poziia fa de celelalte degete. Un alt deget uor
ndoit. Dup un alt foarte lung moment, s-a ndoit altul.

Abia ndrzneam s respir i inima mi btea pe piatra rece ntr-un ritm mai rapid
dect respiraia petelui. ncet de tot, degetele s-au ndreptat, rsfirndu-se, unul cte
unul i valul hipnotic de lent a nceput din nou, un deget, un deget i un alt deget, o
micare ca o und lin, precum adierea unei aripioare de pete.
Atras parc de chemarea molatic, botul pstrvului s-a mpins nainte, cu gura i
branhiile deschise, inspirnd i respirnd ritmat, dunga roz aprnd, disprnd,
aprnd, disprnd, n vreme ce operculul btea ca o inim.
Gura flmnd se deschidea i muca apa. Aproape ntregul corp ieise acum de sub
piatr, atrnnd lipsit de greutate n ap, nc ascuns n umbr. Puteam vedea un
ochi, micndu-se nainte i napoi cu o privire oarb, lipsit de direcie.
Civa centimetri i aripioarele unduitoare care acopereau branhiile aveau s ajung
chiar deasupra degetelor amgitoare care l mbiau s se apropie. M-am trezit
strngnd piatra tare cu amndou minile, apsndu-mi obrazul de granit, ca i
cum a fi vrut s m ascund i mai bine.
Deodat s-a produs o explozie teribil. Totul s-a micat att de repede, nct nici nu
am putut vedea ce anume s-a ntmplat. Stropi grei de ap au nit peste stnc pn
la civa centimetri de obrajii mei i tartanul lui Jamie s-a nvolburat n jurul meu
cnd el s-a rostogolit pe piatr peste mine i trupul petelui a zburat prin aer
mprocnd ap, ateriznd pe malul nfrunzit.
Jamie a srit n sus de pe piatr i a disprut n adncimile iazului, aruncndu-se
nainte pentru a pune mna pe prada lui nainte ca petele uluit s reueasc s
ajung napoi n ascunztoarea apei. Apucndu-l de coad, l-a pocnit cu dibcie de
piatr, omorndu-l pe loc, apoi s-a ntors prin ap pentru a mi-l arta.
E destul de mare, a spus el, innd n sus un pete cam de treizeci i cinci de
centimetri. Merge foarte bine pentru micul dejun.
A zmbit larg spre mine, ud pn la coapse, cu prul atrnndu-i pe obraji, cu
cmaa stropit cu ap i plin de frunze moarte.
i-am spus c n-o s i fie niciodat foame cu mine.
A nvelit pstrvul n straturi de frunze de brusture i noroi rece. Apoi i-a cltit
degetele n apa rece a prului i, crndu-se napoi pe piatr, mi-a ntins pachetul
frumos ambalat.
O fi un dar de nunt mai neobinuit, a spus el nclinnd capul spre pstrv, dar nu

e fr precedent, cum ar spune Ned Gowan.


A mai oferit cineva n dar proaspetei sale soii un pete? am ntrebat amuzat.
Jamie i-a scos osetele i le-a ntins la uscat pe piatr n btaia soarelui. Degetele
lungi de la picioare s-au nfiorat de bucuria cldurii.
E un cntec vechi de dragoste, din insule. Vrei s l auzi?
Da, desigur. - n englez, dac se poate, am adugat.
Ah, da. Nu am voce, dar o s-i spun versurile.
i, netezindu-i pe spate prul care i intrase n ochi, a nceput s recite:
O, prines a castelului strlucitor
Cnd noaptea nunii noastre va veni,
i eu voi fi nc n via n Duntulm
Te voi sclda n daruri
i voi drui o sut de bursuci, care locuiesc pe malurile apelor,
O sut de vidre cafenii, ce triesc n ruri
i o sut de pstrvi argintii, ce noat n iazuri...
i a continuat cu o list impresionant de plante i animale din insule. Aveam timp,
privindu-l recitnd, s reflectez la ct de straniu era s stau pe o piatr, ntr-un iaz
din Scoia, ascultnd cntece scoiene de dragoste, cu un pete mare i mort n
poal. Dar i mai straniu era c m simeam nemaipomenit de bine.
Cnd a terminat, am aplaudat, innd petele ntre genunchi, ca s nu-mi scape.
Ah, mi place cntecul sta. Mai ales partea cu te voi sclda n daruri. Pare un
iubit foarte entuziast.
Jamie a nceput s rd, cu ochii nchii din cauza soarelui.
Iar eu cred c a putea aduga un vers pentru mine: Voi sri n iazuri de dragul
tu.
Amndoi am rs, apoi am rmas tcui o vreme, bucurndu-ne de soarele cldu al
nceputului de var. Era foarte linite aici, fr nici un alt sunet n afar de

murmurul apei de dup iazul nostru nemicat. Respiraia lui Jamie se linitise. i
vedeam pieptul cobornd i sltnd, i btaia discret a pulsului la gt. Avea o
cicatrice mic, triunghiular, chiar la baza gtului.
Simeam cum timiditatea i rigiditatea ncepeau s se strecoare iar ntre noi. Am
ntins o mn i i-am cuprins-o pe a sa uor, spernd c atingerea va restabili
dezinvoltura dintre noi, aa cum o fcuse i nainte. Jamie i-a trecut braul n jurul
umerilor mei, dar a reuit doar s m fac contient de muchii tari ai trupului su
pe sub pnza subire a cmii. M-am tras ndrt sub pretextul c voiam s culeg
cteva flori roz de greghetin care ieeau dintr-o crptur n stnc.
E bun pentru durerea de cap, am explicat, ndesndu-le n cingtoare.
Te deranjeaz, a rspuns, ntorcndu-i capul pentru a m privi intens. Nu durerea
de cap. Frank. Te gndeti la el, deci te deranjeaz cnd te ating, pentru c nu ne poi
cuprinde pe amndoi n mintea ta. Aa e?
Ai un spirit de observaie foarte dezvoltat, am rspuns surprins.
El a zmbit, ns nu a fcut nici o alt ncercare de a m atinge.
Nu e foarte complicat s i dai seama. tiam de cnd ne-am cstorit c nu vei
putea reui s nu te gndeti la el, fie c vrei sau nu.
Nu voiam, n acel moment, dar Jamie avea dreptate, nu m puteam mpiedica.
Semn mult cu el? a ntrebat el deodat.
Nu.
De fapt, era greu de imaginat un contrast mai puternic. Frank era suplu, zvelt i
ntunecat, pe cnd Jamie era solid, puternic i blond ca o raz de soare rumen. n
timp ce amndoi brbaii aveau graia compact a atleilor, Frank era construit ca un
juctor de tenis, iar Jamie avea trupul unui rzboinic, cldit i clit prin
contactul cu adversitatea fizic pur. Frank era cu puin mai nalt dect mine, care
aveam un metru aizeci i cinci. Fa n fa cu Jamie, nasul meu se potrivea
confortabil n scobitura puin adnc din mijlocul pieptului su, iar obrazul lui se
putea odihni uor pe capul meu.
i nu doar fizicul i deosebea pe cei doi brbai. ntre ei era o diferen de vrst de
aproape cincisprezece ani, unul din motivele diferenei dintre reticena elaborat a
lui Frank i francheea deschis a lui Jamie. Ca amant, Frank era senzual, sofisticat,

atent i experimentat. Lipsit de experien sau de pretenia de experien, Jamie mi


se druia cu totul, fr rezerve. Iar profunzimea rspunsului meu mi strnea o mare
nelinite.
Jamie mi urmrea nelegtor zbuciumul sufletesc.
Pi, n cazul acesta, se pare c nu am dect dou soluii la ndemn, a spus el. Ori
te las s fierbi n propriul suc, ori...
S-a lsat n jos spre mine i i-a potrivit cu blndee buzele peste ale mele. M
srutasem cu muli brbai nainte, mai ales n perioada rzboiului, cnd flirturile i
povetile de amor erau soluia cea mai frumoas pentru a uita de moarte i de
nesigurana zilei de mine. Cu Jamie ns, ceva era diferit. Blndeea lui extrem nu
era deloc ovielnic, ci mai degrab o promisiune a unei fore pe care el o
cunotea i pe care o inea n fru; o provocare i o ncercare cu att mai tentant
prin lipsa de pretenii. Nu spunea dect c era al meu. i dac m vei avea, atunci
Voiam s l am i buzele mi s-au deschis sub ale lui, acceptnd fr rezerve att
promisiunea, ct i provocarea. Dup un lung moment, i-a ridicat capul i mi-a
zmbit.
Sau pot ncerca s-i distrag gndurile, a ncheiat el.
Mi-a lipit capul de umrul lui, mngindu-mi prul i netezindu-mi uviele rebele
n spatele urechilor.
Nu tiu dac te va ajuta, a spus el, cu voce optit, dar i spun doar c pentru mine
este un dar i o minune s tiu c i pot produce plcere, c trupul tu simte plcere
la contactul cu trupul meu. Nu mi-am imaginat c e posibil nainte.
Am tras adnc aer n piept nainte de a-i rspunde.
Da, am spus. M ajut. Cred.
ntre noi s-a lsat din nou tcerea pentru o vreme care a prut ndelungat. n cele
din urm, Jamie s-a retras i a privit n jos spre mine, zmbind.
i-am spus c nu am nici bani, nici proprieti, englezoaico?
Am ncuviinat din cap, ntrebndu-m ncotro btea.
Trebuia s te fi avertizat c e foarte posibil s ajungem s dormim n cpie de

fn, s nu avem nimic de mncat i de but dect bere ieftin i nite porridge.
Nu m deranjeaz, am rspuns.
A nclinat capul spre un lumini n copaci, fr s-i ia privirea de la mine.
Nu avem o cpi de fn acum, dar acolo sunt nite tufe de ferigi moi. Dac vrei s
vezi cum e n natur, ca s te obinuieti?
Puin mai trziu, l-am mngiat pe spatele umed din pricina efortului i de la seva
ferigilor zdrobite.
Dac mi mai spui mulumesc nc o dat, te plesnesc, am spus.
Drept rspuns, am auzit un sforit moale. O creang de ferig atrnnd deasupra
capului i mngia obrazul i o furnic s-a crat curioas pe mna lui, fcndu-i
degetele lungi s tresar n somn.
Am dat-o uor la o parte i m-am lsat pe spate ntr-un cot, privindu-l. Genele lui
erau lungi, lsate acum peste ochii nchii, i dese. De o culoare neobinuit, ns:
armiu-nchis la vrf, n rest erau foarte deschise, aproape blonde la rdcin. Linia
ferm a buzelor se mblnzise n somn. n timp ce un col era uor ridicat, buza de
jos era acum relaxat ntr-o curb mai plin care prea deopotriv senzual i
nevinovat.
La naiba, am optit n barb.
M tot luptam cu asta de la o vreme ncoace. Chiar i nainte de aceast cstorie
ridicol, fusesem mai mult dect contient de atracia pe care o simeam fa de el.
Mi se mai ntmplase nainte, cum fr ndoial c se ntmpl celor mai muli
dintre noi. O sensibilitate neateptat la prezena, la apariia unui anume brbat
sau a unei anume femei, presupun. Nevoia de a-l urmri cu privirea, de a pune la
cale mici ntlniri ntmpltoare, de a-l privi pe ascuns cnd el i vede de
treburile lui, o sensibilitate delicioas la micile detalii ale trupului su omoplaii
pe sub pnza cmii, oasele bombate ale ncheieturii minii, pielea moale de sub
brbie, unde ncepeau a se vedea primii epi din barb.
Pasiune. Era ceva comun, ntre asistente i medici, asistente i pacieni, ntre cei
muli care triesc sau lucreaz unii n compania altora pentru lungi perioade de
timp.
Unii ddeau curs impulsului, iar povetile de dragoste intense i scurte se nfiripau

frecvent. Dac erau norocoi, scnteia se stingea n cteva luni fr s lase urme.
Dac aveau ghinion Sarcini nedorite, divoruri i uneori cte o boal veneric
ruinoas. Periculoas treab, pasiunea.
mi dduse i mie trcoale de cteva ori, ns avusesem tria de a nu ceda ispitei. i,
aa cum se ntmpl ntotdeauna, dup o vreme atracia s-a atenuat i brbatul i-a
pierdut aura i i-a ocupat locul obinuit n cotidianul meu, fr vreun ru fcut lui
sau mie sau lui Frank. i acum. Acum fusesem obligat s cedez. i doar Dumnezeu
tia ce ru fusese fcut de aceast fapt. Dar nu mai exista cale de ntoarcere.
Era relaxat, dormind pe burt. Soarele strlucea n coama de pr rocat i aprindea
firele minuscule i subiri care i creteau de-a lungul coloanei vertebrale, cobornd
pn jos la puful auriu-rocat care i acoperea fesele i coapsele i ptrundea pn la
desiul de bucle scurte i moi care se vedeau puin ntre picioarele deprtate.
M-am ridicat, admirndu-i picioarele lungi i linia dreapt a muchilor care
mbrcau coapsa de la old pn la genunchi i pe cea care cobora de la genunchi
pn la talpa lung i elegant. Tlpile i erau fine i roz, uor tbcite de la mersul
descul.
M mncau degetele, a fi vrut s i mngi conturul urechii mici i fine i unghiul
coluros al brbiei. Pi, mi-am spus, zarurile au fost aruncate, iar vremea timiditii
a trecut de mult. Nimic din ce fceam acum nu putea face lucrurile mai dificile,
pentru niciunul dintre noi. Am ntins mna i l-am atins uor.
Dormea superficial. Cu o iueal care m-a fcut s sar speriat, s-a ntors cu faa n
sus, sprijinit n coate, parc gata s se ridice n picioare. Dnd cu ochii de mine, s-a
relaxat, zmbind.
Doamn, m-ai prins ntr-o postur vulnerabil.
A fcut o plecciune foarte elaborat pentru un om ntins ct era de lung pe un petic
de ferigi, nvemntat doar n petele pistruiate de soare. Am nceput s rd.
Zmbetul a rmas pe chipul lui, dar s-a schimbat n timp ce m privea, goal n
ferigi. Glasul i-a devenit deodat rguit:
De fapt, doamn, sunt la mila dumneavoastr.
Adevrat? am spus, moale.
Nu a fcut nicio micare cnd eu am ntins din nou braul i l-am mngiat lene pe
obraz i pe gt, peste curbura sclipitoare a umrului i mai jos. Nu s-a micat, dar a

nchis ochii.
Doamne Dumnezeule sfnt.
A tras scurt aer n piept.
Nu-i face griji, i-am rspuns. Voi avea mil.
Mulumescu-i, Doamne, pentru ndurare.
Nu te mica.
Degetele lui s-au nfipt adnc n pmntul sfrmicios, dar s-a supus.
Te rog, a spus el dup o vreme.
Ridicndu-mi privirea, am vzut c acum deschisese ochii.
Nu, am spus, savurnd momentul.
El a nchis din nou ochii.
Vei plti pentru asta, a spus dup o vreme.
O rou fin de transpiraie sclipea pe conturul drept al nasului su.
Adevrat? am rspuns. i ce ai de gnd s faci?
Tendoanele i s-au vzut pe sub pielea antebraelor cnd i-a apsat palmele de
pmnt i a vorbit cu un oarecare efort, ca i cum ar fi avut dinii ncletai.
Nu tiu, dar Iisuse i Sfnt Agnes am s gsesc eu ceva! Doamne! Te rog!
Ah, fie, am spus, dndu-i drumul.
i am scos un ipt uor cnd s-a rostogolit peste mine, pironindu-m peste ferigi.
Acum e rndul tu, a spus el cu o considerabil satisfacie.

Ne-am ntors la han la apusul soarelui, oprindu-ne n vrful dealului pentru a ne
asigura c n fa nu mai erau priponii caii Grzii.

Hanul arta primitor, cu luminile deja plpind prin ferestrele micue i prin
crpturile pereilor. Ultima raz de soare strlucea n spatele nostru, astfel nct tot
ce era pe vrful dealului arunca o umbr dubl. Se strnise un vnticel odat cu
scderea temperaturii i frunzele fluturnde ale copacilor fceau umbrele multiple
s danseze n iarb. mi puteam uor imagina c erau znele dealului, dansns cu
acele umbre, croindu-i drum prin trunchiurile suple ale copacilor pentru a se
amesteca n adncurile pdurii.
Nici Dougal nu s-a ntors nc, am observat n vreme ce coboram dealul.
Armsarul castrat mare i negru pe care l clrea n mod obinuit nu era n micul
padoc al hanului. Mai lipseau i ali cai; de pild, cel al lui Ned Gowan.
Nu, va lipsi cel puin o zi, poate chiar dou.
Jamie mi-a oferit braul i am cobort dealul ncet, ateni la mulimea de pietre care
se iveau din iarba scurt.
Unde Dumnezeu s-a dus?
Prins n vrtejul ultimelor evenimente, nu m-am gndit s pun sub semnul
ntrebrii absena lui sau mcar s o observ.
Jamie m-a trecut n brae peste prleazul din spatele hanului.
S i rezolve treburile cu arendaii din vecintate. Nu are dect o zi sau dou pn
cnd e ateptat s te predea la fort.
Mi-a strns braul uor, mbrbtndu-m.
Cpitanul Randall n-o s fie foarte ncntat cnd Dougal o s-l anune c nu poate
pune mna pe tine i dup asta Dougal ar prefera s nu mai stea prea mult prin zon.
Ce rezonabil din partea lui, am remarcat. De asemenea, ct buntate din partea lui
s ne lase aici s ne... . cunoatem mai bine unul pe cellalt.
Buntate vezi s nu, a pufnit Jamie. A fost una din condiiile pe care le-am pus ca
s facem nunta. Am spus c, dac trebuie, m nsor, dar blestemat s fiu dac o smi consum cstoria sub un tufi, cu douzeci de derbedei cscnd gura i dndu-mi
sfaturi.
M-am oprit, cu privirea aintit asupra lui. Vaszic asta fusese discuia pe care o

auzisem.
Una din condiii? Am rostit cuvintele rar. i care au fost celelalte?
Lumina era prea slab pentru a-i vedea bine chipul, dar mi s-a prut c avea o
expresie stnjenit.
Doar altele dou, a spus ntr-un final.
Care erau?
Pi, a zis el lovind timid cu piciorul o piatr din drum, am spus c trebuie s ne
cstorim cum se cuvinte, ntr-o biseric, naintea unui preot. Nu doar printr-un
certificat. i cealalt c trebuie s i gseasc o rochie potrivit n care s te
mrii.
S-a uitat n alt parte, evitndu-mi privirea, iar glasul i era att de slab nct abia l
auzeam.
tiam c nu vrei s te cstoreti. i am vrut s i fac momentul ct mai
plcut cu putin. M-am gndit c o s te simi cumva mai puin m rog, voiam s
ai o rochie decent, atta tot.
Am deschis gura s spun ceva, dar s-a ntors cu faa spre han.
Hai englezoaico, a spus ursuz. Mi-e foame.

Preul mncrii era compania, dup cum a devenit evident din momentul n care neam fcut apariia pe ua salonului principal al hanului. Am fost ntmpinai de urale
rguite i mpini n grab pe scaunele de la mas, unde o cin consistent fusese
deja servit.
De data aceasta, fiind oarecum pregtit, nu m-au mai deranjat glumele neobrzate
i remarcile necioplite pe seama noastr. Acum am fost ncntat s m retrag,
nfulecnd cu zgomot ntr-un col i s l las pe Jamie s se descurce cu nepturile
grosolane i speculaiile obscene despre ce fcusem ntreaga zi.
Am dormit, a rspuns Jamie la una din aceste ntrebri. Noaptea trecut nu am
apucat s pun gean pe gean.
Hohotele de rs care au izbucnit la auzul rspunsului au fost acoperite de strigtele

care s-au dezlnuit cnd Jamie a adugat pe un ton confidenial.


Nevasta mea sforie de rupe.
L-am tras de urechi, n glum, iar el m-a strns la pieptul lui i m-a srutat
zgomotos, n aplauzele tuturor.
Dup cin, hangiul a cntat la vioar i toat lumea a dansat. Niciodat nu am fost o
bun dansatoare, avnd tendina de a m mpiedica n propriile picioare cnd aveam
emoii. Nu m ateptam s m descurc mai bine acum, n fuste lungi i nclminte
incomod. ndat ce mi-am scos saboii ns, am fost surprins s constat c dansam
cu mare uurin i cu o nemsurat plcere.
Femei fiind foarte puine, nevasta hangiului i cu mine ne-am suflecat fustele i am
dansat fr ncetare, pn cnd am fost nevoit s m opresc i s m sprijin de o
banc, roie n obraji i abia mai respirnd.
Brbaii erau neobosii, nvrtindu-se ca nite sfrleze din tartan, de unii singuri sau
unii cu alii. n cele din urm s-au rezemat de perete, privind, ovaionnd i btnd
din palme cnd Jamie m-a luat de mini i m-a condus ntr-un dans rapid i
complicat numit Cocoul nordului.
Fcnd n aa fel nct s ajungem n apropierea scrilor, am ncheiat dansul
nvrtindu-ne, cu braul lui Jamie n jurul mijlocului meu. Aici ne-am oprit, Jamie a
inut un mic discurs n galic amestecat cu englez, care a fost primit cu i mai
multe aplauze, mai ales cnd a bgat mna n geant i a aruncat un scule din piele
spre hangiu, cerndu-i s aduc whisky n crcium pn se termin banii. Mi-am
dat seama c aceia erau banii pe care i primise dup lupta din crciuma de la
Tunnaig. Probabil erau singurii bani pe care i avea pe lumea asta; i m-am gndit
c nu ar fi putut fi mai bine cheltuii.
Ajunsesem aproape de balcon, urmai de un potop de urri de bine lipsite de orice
pudoare, cnd o voce mai ridicat dect a celorlali a rostit numele lui Jamie.
ntorcndu-ne, am vzut chipul ltre al lui Rupert, mai rococan dect de obicei,
rsrind din smocul ntunecat de pr care i inea loc de barb, rnjind la noi din
ncperea de jos.
Degeaba, Rupert, a strigat Jamie. E a mea.
Se ofilete lng tine, biete, a replicat Rupert, tergndu-i faa cu mneca. Te
pune la pmnt ntr-o or. N-au vlag, copilandrii tia, a strigat spre mine.
Domni, dac vrei un brbat care nu pierde vremea dormind, d-mi de veste. ntre

timp...
i a aruncat ceva n sus.
Un scule burduit a czut clincnind la picioarele mele.
Un cadou de nunt, a strigat el. Din partea Grzii de la Shimi Bogil.
Chiar aa? a spus Jamie aplecndu-se s l ridice.
Unii dintre noi nu i-au pierdut toat ziua dormind pe malurile nverzite ale
rurilor, a spus el mustrtor, ntorcndu-i ochii neruinat spre mine. Banii au fost
ctigai cu sudoarea frunii.
Oh, mi imaginez, a rspuns Jamie rznd. La zaruri sau la cri?
La amndou! a rcnit el rnjind cu gura pn la urechi n mijlocul brbii
stufoase. I-am belit pn la os, biete. Pn la os!
Jamie a deschis gura, ns Rupert a ridicat palma mare, bttorit.
Noo, biete, nu-i nevoie s mi mulumeti. Doar s i faci treaba cum trebuie i
din partea mea, bine?
Mi-am apsat degetele pe buze i i-am trimit o bezea. Lipindu-i palma de fa ca i
cum ar fi fost lovit de srutul meu, a fcut civa pai n spate, mpiedicat i cu un
strigt uimit, i s-a ntors n sala comun, de parc ar fi fost beat, dei nu era. Dup
veselia din tavern, camera noastr prea un liman de pace i linite. Jamie, nc
rznd pe nfundate n barb, s-a ntins pe pat s-i trag rsuflarea. Mi-am desfcut
corsajul care era inconfortabil de strns i m-am aezat s mi pieptn prul nclcit
dup dans.
Ai un pr minunat, a spus Jamie, urmrindu-m cu privirea.
Ce? sta?
I-am artat buclele mele, care de obicei puteau fi cu ngduin considerate un
talme-balme.
Jamie a nceput s rd, apoi a redevenit serios.
M rog, mie mi place i cellalt, a spus el, pstrndu-i deliberat expresia

serioas. Dar da, m refeream la sta.


Dar e att de cre, am spus, nroindu-m uor.
Da, bineneles, a spus el, mirat. Am auzit-o pe una din fetele lui Dougal
spunndu-i unei prietene de la castel c i-ar lua trei ceasuri cu cletele fierbinte s l
fac la fel ca al tu. Zicea c i vine s i scoat ochii cnd tu nu pari s ridici un
deget ca s ari aa.
S-a ridicat i a tras uor de una dintre bucle, ntinznd-o: desfcut, ajungea pn
aproape de snul meu.
Sora mea Jenny are prul la fel, dar nu att de ondulat ca al tu.
Prul surorii tale e la fel de rocat ca al tu? am ntrebat ncercnd s mi dau
seama cum ar putea arta misterioasa Jenny.
Jamie prea s se gndeasc adesea la ea. El a dat din cap, nc jucndu-se cu buclele
mele.
Nu. Prul lui Jenny e negru. Negru ca noaptea. Eu sunt rocovan ca mama mea,
Jenny seamn cu tata. Brian Dhu, aa l strigau, Brian cel Negru, pentru pr i
barb.
Am auzit c Jack Randall e poreclit Jack cel Negru, am replicat.
Jamie a nceput s rd, fr veselie.
Ah, da. Dar e de la culoarea sufletului, nu a prului.
Privirea i s-a asprit cnd s-a uitat la mine.
Nu-i faci grji n privina lui, sper. Nu ai motive.
Minile lui au dat drumul buclelor mele i s-au oprit pe umerii mei cu o apsare
posesiv.
Eu am vorbit serios, a spus el blnd. C te voi proteja. De el sau de oricine
altcineva. Pna la ultima pictur de snge, mo duinne.
Mo duinne? am ntrebat, uor tulburat de intensitatea cuvintelor lui.
Nu doream s fiu cauza niciunei picturi de snge vrsat, ultima sau prima.

nseamn castania mea.


A ridicat o uvi spre buze i a zmbit, cu o sclipire n ochi care a aprins toate
picturile mele de snge, fcndu-le s goneasc nebunete prin vene.
Mo duinne, a repetat el ncetior. Tnjeam s te strig aa.
ntotdeauna castaniul mi s-a prut o culoare destul de banal, am rspuns,
pragmatic, ncercnd s trag puin de timp.
Aveam tot mai mult sentimentul c lucrurile se petreceau mult mai repede dect a fi
vrut.
Jamie a dat din cap, nc zmbind.
Nu, n-a spune asta englezoaico. Nu e deloc banal.
A ridicat masa de pr buclat i l-a lsat s cad napoi rsfirat.
E ca apa unui pru cnd se nvolbureaz peste pietre. ntunecat n locurile
vlurite, cu scntei de argint la suprafa, acolo unde o ating razele de soare.
Tulburat i fr suflare, m-am tras din minile lui s ridic pieptenele pe care l
scpasem pe podea. M-am ridicat dnd nas n nas cu Jamie care m privea fr s se
clinteasc.
Am spus c nu-i voi cere s mi spui lucruri pe care nu doreti s mi le spui, i no s-o fac, dar pot s trag singur nite concluzii. Colum credea c poate eti spion
englez, dei nu nelegea de ce, n cazul sta, nu vorbeti galica. Dougal crede c eti
agent francez, poate cutnd sprijin pentru regele James. Dar n cazul sta, nu
nelege de ce eti singur.
Dar tu? am ntrebat, trgnd cu putere de o uvi nclcit. Tu ce crezi c sunt?
Aplecndu-i capul ntr-o parte, m-a msurat atent cu privirea.
Dup nfiare, ai putea fi franuzoaic. Ai figura aceea fin pe care o au unele
doamne angevine. Franuzoaicele au de obicei faa pmntie, iar tu ai pielea ca un
opal.
i-a plimbat degetul ncetior peste curbura claviculei, i am simit pielea
strlucindu-mi sub atingerea lui. Degetul a urcat spre fa, desennd de la tmpl la

obraz, netezindu-mi prul n spatele urechii. Am rmas nemicat sub atingerea lui
cercettoare, ncercnd s nu m mic cnd palma lui a apsat pielea de la ceaf,
buricul degetului mare mngind lobul urechii.
Ochi aurii; am vzut nite ochi asemntori o dat la un leopard. Nu, domni, a
spus el dnd din cap. Ai putea fi franuzoaic, dar nu eti.
De unde tii?
Pentru c am stat mult de vorb cu tine i am fost atent la felul cum vorbeti.
Dougal crede c eti franuzoaic pentru c vorbeti franceza bine foarte bine.
Mulumesc, am rspuns, sarcastic. Faptul c vorbesc bine franceza dovedete c nu
sunt franuzoaic?
A zmbit i apsarea de pe ceaf s-a accentuat.
- Vous parlez trs bien dar nu la fel de bine ca mine, a adugat el, revenind la
englez.
Deodat mi-a dat drumul.
Am stat un an n Frana dup ce am plecat de la castel i ali doi ani n armat. tiu
s recunosc un vorbitor nativ de francez cnd aud unul. i franceza nu e limba ta
matern.
A dat ncet din cap.
Spaniol? Poate, dar de ce? Pe spanioli nu i intereseaz Highlands. Nemoaic?
Cu siguran nu.
A ridicat din umeri.
Oricine ai fi, englezii vor dori s afle. Nu i pot permite ca persoane necunoscute
s umble nestingherite pe aici, cu rscoalele clanurilor i cu prinul Charlie
ateptnd un semn s ridice pnzele din Frana. i metodele lor de a obine
informaii nu sunt foarte gentile. Am aflat asta pe pielea mea.
i atunci, de unde tii c nu sunt spion englez? Dougal a crezut c sunt, chiar tu ai
spus-o.
E posibil, dei engleza ta e neobinuit. Dac ai fi, s zicem, de ce ai alege s te

mrii cu mine, n loc s te ntorci printre ai ti? sta a fost un alt motiv pentru care
Dougal te-a pus s te mrii cu mine, s vad dac nu fugi cnd venea clipa cea
mare.
i nu am dat bir cu fugiii. Deci ce demonstreaz asta?
Jamie a nceput s rd i s-a lsat pe spate pe pat, cu un bra peste ochi pentru a-i
feri de lumina lmpii.
S fiu al naibii dac tiu, englezoaico. S fiu al naibii dac tiu. Nu exist nicio
explicaie rezonabil la care s m pot gndi. Ai putea fi i zn, dac m gndesc
Mi-a aruncat o privire pe sub bra. Dar cred c nu. Eti prea nalt.
Nu i-e team c te-a putea ucide n somn ntr-o noapte, dac nu tii cine sunt?
Nu mi-a rspuns, ns i-a ridicat braul de pe ochi i zmbetul i s-a lrgit. Ochii
probabil erau din partea familiei Fraser, mi-am spus. Nu la fel de nfundai n orbite
ca ai celor din clanul MacKenzie, erau aezai ntr-un unghi neobinuit, pomeii
nali i fceau s par aproape oblici.

Fr a se deranja s i ridice capul, a deschis nasturii cmii i a dat pnza
deoparte, dezvelindu-i pieptul pn la mijloc. i-a scos pumnalul din teac i l-a
azvrlit spre mine. A czut cu o bufnitur nfundat pe podea la picioarele mele. i-a
aezat la loc braul peste ochi i i-a dat capul pe spate, dezvelindu-i locul unde
perii ntunecai ai brbii scurte se opreau deodat, chiar sub brbie.
Dintr-o lovitur, chiar sub osul de la piept, m-a sftuit el. Repede i curat, dei e
nevoie de ceva for. Tiatul gtului e mai uor, dar e foarte murdar.
M-am aplecat i am ridicat pumnalul.
Chiar ai merita s te njunghii, am observat. Ticlos impertinent.
Rnjetul vizibil de sub ndoitura cotului s-a lrgit i mai mult.
Englezoaico?
M-am oprit, cu pumnalul nc n mini.
Da?

A muri fericit.

17
Ceretorul

A doua zi diminea ne-am trezit destul de trziu, iar soarele era sus pe cer cnd am
plecat de la han, de data aceasta apucnd-o spre miazzi. Cei mai muli cai
dispruser din padoc i niciunul dintre brbaii de la petrecerea noastr nu prea s
fie prin preajm. M-am ntrebat cu glas tare unde plecaser.
Jamie a nceput s zmbeasc cu gura pn la urechi.
Nu sunt sigur, dar pot s ghicesc. Garda a apucat-o ntr-acolo ieri, a artat el spre
soare-apune, deci a fi nclinat s cred c Rupert i ceilali au plecat n direcia
opus, a ncheiat el, artnd spre soare-rsare. Vite, mi-a explicat, vznd c tot nu
nelegeam. Nobilii i arendaii i pltesc pe cei din Gard s stea cu un ochi pe hoi
i s le aduc napoi vitele, dac sunt furate n timpul vreunui raid. Dar dac Garda
se ndreapt spre Lag Cruime, nspre apus, toate cirezile de la rsrit sunt lipsite de
ajutor cel puin pentru o vreme. ntr-acolo sunt pmnturile clanului Grant i
Rupert e unul din cel mai iscusii hoi de vite pe care i-am vzut vreodat. Animalele
l urmeaz oriunde, fr s scoat un sunet. i din moment ce aici nu mai e mare
distracie, probabil c nu mai are astmpr.
Jamie nsui prea a nu mai avea astmpr i s-a pus la drum cu pas iute. Prin
pdure era o crare fcut de cprioare i drumul era destul de uor, aa nct
ineam pasul cu el fr dificultate. Dup o vreme am ajuns ntr-o poriune de teren
mltinos, unde puteam pi unul lng cellalt.
Dar cum rmne cu Horrocks? am ntrebat deodat.
Auzindu-l menionnd numele oraului Lag Cruime, mi amintisem de dezertorul
englez i de vetile pe care le putea aduce el.
Trebuia s te ntlneti cu el la Lag Cruime, nu-i aa?
Da, a ncuviinat el din cap. Dar nu pot pleca nicieri acum, cnd i Randall i
Garda au apucat-o ntr-acolo. E prea primejdios.
Nu s-ar putea duce cineva n locul tu? Sau nu ai atta ncredere n nimeni?
i-a plecat privirea spre mine i a zmbit.

Pi, a avea n tine. Din moment ce nu m-ai ucis asear, cred c a putea avea
ncredere n tine. Dar m tem c nu te poi duce la Lag Cruime singur. Nu, dac e
nevoie, se poate duce Murtagh. Dar s-ar putea s pot aranja altceva vom vedea.
Ai ncredere n Murtagh? am ntrebat, curioas. Nu aveam sentimente foarte
prieteneti fa de omuleul cu barb zburlit, din moment ce el era, mai mult sau
mai puin, responsabil pentru situaia n care m aflam, dup ce m rpise iniial. Cu
toate acestea, ntre el i Jamie era evident un soi de amiciie.
Ah, da, a rspuns el aruncndu-mi o privire surprins. Murtagh m cunoate de
cnd m-am nscut, e verior de al doilea cu tatl meu, cred. Tatl lui era
Adic e un Fraser, vrei s spui, l-am ntrerupt n grab. Am crezut c e membru al
clanului MacKenzie. Era cu Dougal cnd te-am ntlnit.
Aa este, a ncuviinat el. Cnd m-am decis s m ntorc din Frana, i-am trimis
vorb, cerndu-i s m atepte pe coast. Vezi tu, a zmbit el, nu tiam dac Dougal
fusese cel care ncercase s m omoare. i nici nu m prea tenta ideea de a m
ntlni singur cu civa membri ai clanului MacKenzie, pentru orice eventualitate.
Nu voiam s ajung s plutesc dus de curent pe undeva pe rmurile insulei Skye,
dac aveau de gnd s mi fac felul.
neleg. Deci Dougal nu e singurul care crede n martori.
Martorii sunt foarte folositori la nevoie, a ncuviinat din cap.
n cealalt parte a mlatinilor se ntindea un ir de stnci rsucite, goale pe
dinuntru i scobite din cauza avansrii i retragerii ghearilor care dispruser
demult. Apa de ploaie umplea cavernele mai adnci i ciulinii, vetricele i creutele
creteau din abunden n jurul acestor lacuri mici de munte, florile reflectndu-se
n apa neclintit.
Lipsite de peti i de alte forme de via, aceste mici lacuri mpnzeau zona,
adevrate capcane pentru cltorii neateni care puteau cu uurin cdea ntr-unul
din ele n ntuneric, fiind astfel obligai s i petreac o noapte ud i inconfortabil
n mlatin. Ne-am oprit lng unul din lacuri, s mncm micul dejun care consta
n pine cu brnz.
Mcar lacul lng care ne-am aezat avea psri; rndunicile se lsau n jos s bea
ap, iar fluierarii de zvoi i ginuele de balt i bgau ciocurile lungi n pmntul
noroios de pe maluri, cutnd insecte.

Le-am aruncat psrilor firimiturile de pine. O ginu de balt msura o


firimitur cu priviri suspicioase, dar ct ea a ovit, o rndunic rapid s-a aruncat
din zbor, a nhat-o i dus a fost cu festinul n cioc. Ginua i-a zburlit penele i
s-a ntors la spturile ei laborioase.
Jamie mi-a artat un fluierar de zvoi care ipa, trndu-i aripa care prea rupt n
apropiere de noi.
Are un cuib undeva n apropiere, am spus eu.
Uite acolo.
Jamie a fost nevoit s mi arate de cteva ori pn cnd l-am zrit n cele din urm:
o curmtur puin adnc, ntr-un loc destul de expus privirilor, ns cele patru ou
pistruiate din cuib semnau att de bine cu frunzele de pe malul lacului, nct atunci
cnd am clipit, am pierdut din nou cuibul.
Lund un b, Jamie a mpuns uor cuibul, mpingnd unul dintre ou ntr-o parte
din cuib. Mama, agitat, a opit pn a ajuns aproape n faa lui. Jamie s-a lsat pe
clcie, aproape nemicat, lsnd pasrea s sar nainte i napoi, certndu-l. Pe
neateptate s-a petrecut o explozie de micare i Jamie a ridicat n pumn pasrea,
deodat linitit. I-a spus ceva n galic, vorbe abia auzite, aproape uierate, n
vreme ce i mngia cu degetul penele pestrie de culoare cafenie. Pasrea s-a
ghemuit n pumnul lui, complet nemicat, chiar i reflexiile din ochii rotunzi i
negri nghend. A aezat-o blnd pe jos, ns pasrea nu a ncercat s se ndeprteze
pn cnd el nu i-a mai optit cteva cuvinte, micndu-i mna nainte i napoi n
spatele ei. S-a smucit deodat i s-a repezit direct n ierburi. Jamie a privit-o
zburnd i, fr s i dea seama, i-a fcut cruce.
De ce ai fcut asta? am ntrebat, curioas.
Ce anume?
Pe moment nu a neles ntrebarea mea; cred c uitase c m aflam acolo.
i-ai fcut cruce cnd a zburat pasrea; m ntrebam de ce.
A ridicat din umeri, uor stnjenit.
Ah. E o poveste din btrni, nimic mai mult. De ce fluierarii cnt aa i de ce fug
ipnd att de trist n jurul cuiburilor.

Mi-a artat cu braul spre cellalt mal al lacului unde un alt fluierar fcea exact
acelai lucru. Absorbit, a privit pasrea cteva clipe.
Fluierarii au sufletele mamelor tinere care au murit la natere, a zis el, aruncndumi timid priviri furie. Povestea spune c ei plng i fug n jurul cuibului pentru c
nu le vine a crede c puii lor sunt n siguran; i ntotdeauna plng dup puiul
pierdut sau l caut pe cel care a rmas n urm.
S-a lsat pe clcie din nou lng cuib i a mpins uurel oul czut ntr-o parte cu
bul, ntorcndu-l puin cte puin pn cnd capul mai ascuit era ndreptat spre
interior, ca i al celorlalte ou. A rmas n aceeai poziie chiar i dup ce pusese
oul la loc, balansnd bul peste coapse, privind n gol peste apele nemicate ale
lacului.
E doar un obicei, bnuiesc, a spus el. Prima dat mi-am fcut cruce acum muli
ani, cnd eram copil i am auzit povestea pentru prima dat. Nu credeam cu adevrat
c au suflete, desigur, dar chiar i atunci am fcut-o aa, n semn de respect... A
ridicat privirea spre mine i a zmbit. Am fcut-o de attea ori, nct acum nici nu
mi mai dau seama. Sunt destul de muli fluierari n Scoia, tii?
S-a ridicat i a aruncat ntr-o parte bul. Hai s mergem; e un loc pe care vreau s
i-l art, n apropiere de vrful dealului aceluia.
Mi-a luat braul pentru a m ajuta s ies din povrni i am nceput s urcm dealul.
tiam ce i spusese fluierarului pe care l eliberase. Dei cunoteam doar puine
cuvinte n galic, auzisem fraza strveche de suficiente ori nct s fiu familiarizat
cu ea. Dumnezeu s fie cu tine, mam, spusese Jamie.
O mam tnr, care murise la natere. i un copil rmas n urm. I-am atins braul
i el i-a cobort privirea spre mine.
Ci ani aveai? am ntrebat.
Opt, a rspuns el zmbind trist. Mcar eram nrcat.
M-a condus pe deal n sus, fr a mai spune altceva. Ne aflam acum la poalele
munilor, urcnd panta, printre tufele nalte i dese. n faa ochilor, peisajul s-a
schimbat pe neateptate, cu stnci imense de granit rsrind din pmnt, nconjurate
de plcuri de sicomori i zade. Am urcat pe coama dealului i am lsat n urma
noastr fluierarii plngnd lng lacuri.

Soarele ncepea s ard i dup un ceas n care ne-am croit drum dnd la o parte
frunziul des dei Jamie se ocupa cel mai mult de asta voiam s m odihnesc.
Am gsit un col umbros la baza uneia din stncile de granit. Spaiul n care ne
aflam mi amintea puin de locul n care l ntlnisem prima dat pe Murtagh i m
desprisem de cpitanul Randall. Cu toate acestea, era plcut aici. Jamie mi-a spus
c suntem singuri, cci psrile cntau nencetat peste tot n jurul nostru. Dac se
apropia cineva, cele mai multe dintre ele i-ar opri ciripitul, dar gaiele i stncuele
ar ncepe s ipe, alarmate.
ntotdeauna s te ascunzi ntr-o pdure, englezoaico, m-a sftuit el. Dac te miti
ncet, psrile i vor da de veste din timp dac se apropie cineva.
ntorcndu-i capul dup ce mi artase gaia glgioas din copacul de deasupra
noastr, privirea lui s-a oprit asupra mea. i am rmas ca mpietrii, unul lng
cellalt, fr s ne atingem, abia respirnd. Dup o vreme, gaia s-a plictisit de noi i
a zburat. Jamie a fost primul care i-a mutat privirea, cu un tremur aproape
imperceptibil, de parc i-ar fi fost frig.
Capetele ciupercilor cu peruc se ieau albicioase prin muchii de sub ferigi.
Degetul arttor bont al lui Jamie a pocnit una din plrii de pe tulpin i a trasat cu
vrful degetului lamelele n vreme ce i rnduia n minte urmtoarele cuvinte. Cnd
vorbea cu grij, ca acum, aproape i pierdea accentul scoian care de obicei i
caracteriza vorbirea.
Nu vreau ca s adic nu vreau s spun c...
i-a ridicat deodat ochii spre mine i a zmbit, cu un gest neajutorat.
Nu vreau s te insult sugernd c eu cred c ai o experien vast n privina
brbailor, asta e tot. Dar ar fi o prostie s pretind c nu tii mai multe dect mine n
privina asta. Ce voiam s te ntreb este dac e ceva obinuit? Ce se ntmpl ntre
noi, cnd te ating, cnd suntem mpreun? Aa e mereu relaia ntre un brbat i o
femeie?
n ciuda exprimrii lui anevoioase, tiam exact ce vrea s spun. Privirea lui era
direct, intuindu-mi ochii n timp ce atepta s i rspund. A fi vrut s mi feresc
privirea, ns nu puteam.
Adesea este cam aa, am rspuns, i pe urm m-am oprit s mi dreg vocea. Dar
nu. De obicei nu este. Nu am idee de ce, dar nu se ntmpl. ntre noi e diferit.
S-a mai relaxat puin, ca i cum i-a fi confirmat ceva la care se gndise mult.

M-am gndit eu c poate nu. Nu am mai fost n pat cu o femeie pn acum, dar am
mai ah, am pus mna pe cteva.
A zmbit timid i a dat din cap.
Nu am simit acelai lucru. Vreau s spun c am mai inut femei n brae nainte, i
le-am srutat i n fine, a fluturat o mn, anulnd ultimul i. A fost ntr-adevr
foarte plcut. Mi-a fcut inima s bat cu putere i rsuflarea s mi se gtuie i toate
astea. Dar nu a fost deloc cum simt cnd te iau pe tine n brae i te srut.
Mi s-a prut c ochii lui erau de culoarea lacurilor i a cerului i la fel de abisale ca
ele.
A ntins braul i mi-a atins buza de jos, abia mngindu-i conturul.
ncepe ntotdeauna la fel, dar pe urm, dup o clip, a spus el, vorbind moale,
dintr-odat parc a avea o flacr n brae.
Atingerea lui a devenit mai ferm, plimbndu-i degetele peste conturul buzelor i
mngind linia brbiei.
i tot ce mi doresc este s m arunc n ea i s ard.
Mi-a trecut prin minte s i spun c atingerea lui mi ardea pielea i mi aprindea
sngele. Dar m aprinsesem deja i strluceam ca un crbune ncins. Am nchis
ochii i i-am simit atingerea fierbinte pe obraz i pe tmpl, pe ureche i pe gt, i
m-am nfiorat cnd palmele lui au cobort spre mijloc i m-au lipit de trupul lui.

Jamie prea s tie bine ncotro ne ndreptam. n cele din urm s-a oprit la baza unei
stnci uriae de vreo apte metri, plin de umflturi i crpturi neregulate. Verticele
i trandafirii slbatici i agaser rdcinile n fisuri i se unduiau ca nite steaguri
galbene nfipte precar n piatr. Jamie mi-a luat mna i a fcut semn din cap spre
stnca dinaintea noastr.
Vezi treptele, acolo, englezoaico? Crezi c te descurci?
ntr-adevr, se zreau nite protuberane n piatr, ridicndu-se piezi de-a lungul
suprafeei stncii. Unele erau trepte bine definite, pe altele abia se puteau cra
lichenii. Nu puteam spune dac erau naturale, sau poate cineva ajutase la formarea
lor, ns am zis c m-a putea cra pe ele, chiar cu o fust lung i un corsaj
strns.

Dup cteva spaime i alunecri i cu Jamie mpingndu-m din cnd n cnd de la


spate, am reuit s ajung n vrf i m-am oprit pentru a arunca o privire n jur.
Privelitea era spectaculoas. Lanul ntunecat al munilor rsrea la est, n vreme ce
jos n deprtare spre sud se ntindeau dealurile mai joase pn n inuturile
mltinoase golae i nesfrite. Capul stncii era prvlit nspre interior de jur
mprejur, formnd un cuib adnc. n centrul acestuia se afla un cerc nnegrit, cu
rmiele acoperite de funingine ale unor bee arse. Vaszic nu eram primii
vizitatori.
tiai de locul sta?
Jamie sttea mai ntr-o parte, observndu-m i savurndu-mi ncntarea. A ridicat
din umeri cu modestie.
Ah, da. Cunosc majoritatea locurilor din aceste pri ale Highlands. Vino aici, e un
loc unde poi s te aezi i s vezi jos pe unde trece drumul pe lng deal.
i hanul se vedea de acolo, micorat dintr-o cas de ppui pn la dimensiunile
unei cutii de chibrituri din cauza distanei. Civa cai erau priponii mnunchi sub
copacii de pe marginea drumului, de aici vzndu-se ca nite puncte cafenii i negre.
Niciun copac nu cretea n vrful stncii i soarele m ardea pe spate. Am stat unul
lng altul cu picioarele atrnnd peste margine, mprind tovrete una din
sticlele de bere pe care Jamie, prevztor, le luase din puul aflat n curtea hanului
cnd am plecat.
Nu cretea niciun copac n vrful stncii ns creteau plante mai mici, din cele care
se puteau prinde n crpturile primejdioase ale rocii, nfigndu-i rdcinile n
solul firav, aruncat ici i colo, ntorcndu-i curajoase feele spre soarele aprins de
primvar. Un smoc firav de margarete i fcuse loc ntr-o scobitur a unui
afloriment din apropierea minii mele i am ntins braul s culeg una.
S-a auzit un uierat slab i margareta a srit, rupndu-se de tulpin, cznd pe
genunchiul meu. M-am uitat la ea, stupid, mintea mea fiind incapabil s gseasc
vreun sens acestei ntmplri bizare. Jamie, cu simurile mult mai ascuite dect ale
mele, se aruncase cu tot trupul pe stnc.
Las-te jos! a spus el.
O mn mare m-a apucat de cot i m-a forat s m las pe spate lng el. n timp ce
atingeam muchiul spongios, am zrit coada unei sgei, nc tremurnd deasupra
capului meu, unde se nepenise n crptura din afloriment.

Am ngheat, prea nspimntat s privesc n jos, i am ncercat s m lipesc i mai


mult de stnc. Jamie rmsese nemicat lng mine, att de linitit nct ai fi zis c
fcea parte din peisaj. Chiar i psrile i insectele preau s se fi oprit din ciripit,
iar aerul plutea fr zgomot, n ateptare. Deodat Jamie a nceput s rd. S-a
ridicat i, apucnd sgeata de coad, a nvrtit-o cu grij, scond-o din piatr. Am
vzut c era mpnat cu penele despicate ale cozii unei ciocnitori i legat cu un
fir albastru, nvrtit ntr-o linie lat de un centimetru sub pene. Punnd sgeata
deoparte, Jamie i-a fcut minile plnie la gur i a scos un sunet care imita la
perfecie strigtul ciocnitorii verzi. i-a cobort palmele i a ateptat. ntr-o clip,
s-a auzit rspunsul din crngul de dedesubt i un zmbet larg i s-a aternut pe chip.
Un prieten de-al tu? am ghicit.
El a ncuviinat din cap cu privirea aintit pe poteca ngust ce urca pe peretele
stncii.
Hugh Munro, dac nu s-a apucat altcineva s fac sgei ca el.
Am mai ateptat cteva minute, ns nimeni nu i-a fcut apariia de jos.
Ah, a exclamat Jamie ncetior i s-a nvrtit, chiar la timp s dea nas n nas cu cel
care se iise de dup marginea stncii, n spatele nostru.
Capul a izbucnit ntr-un zmbet larg ca al dovlecilor de Halloween, cu toat gura i
cu dinii nclecai, radiind de bucuria de a ne fi luat prin surprindere. Capul n sine
avea n mare forma unui dovleac, impresie ntrit i de pielea tbcit, de un
portocaliu-maroniu, care nu i acoperea doar faa, ci i cretetul rotund i lipsit de
pr. Puini dovleci se puteau mndri ns cu o asemenea tuf luxuriant de barb sau
cu o pereche de ochi de un albastru strlucitor. Nite palme mici i grase cu unghii
negre s-au plantat sub barb i au ridicat iute restul trupului prietenului lui Jamie.
Trupul se potrivea destul de bine cu capul, avnd un aer distinct de spiridu de
Halloween. Umerii i erau foarte lai, dar povrnii i adui n fa, unul fiind
considerabil mai sus dect cellalt. De asemenea, un picior prea cumva mai scurt
dect tovarul su, fcndu-l pe brbat s chiopteze ntr-un fel aparte, ca i cum
ar fi srit pe loc.
Munro, dac era ntr-adevr prietenul lui Jamie, era mbrcat n ceea ce preau a fi
mai multe straturi de zdrene, culorile fanate ale unei stofe vopsite ntr-o nuan
zmeurie ieind la iveal printre resturile unei mbrcmini fr form care ar fi
putut fi cndva o bluz de femeie.

Nu avea geant la cingtoare care oricum nu era dect o bucat de sfoar roas,
din care atrnau dou leuri mblnite, cu capetele n jos. n schimb, peste piept
purta o desag gras din piele, de surprinztoare bun calitate, lund n considerare
restul costumaiei. De cureaua acesteia atrna o colecie de obiecte mici metalice:
medalii religioase, decoraii militare, ceva ce aducea cu nasturii unei vechi
uniforme, monede roase, gurite i cusute i trei sau patru buci mici i
dreptunghiulare de metal, de un argintiu lipsit de strlucire, pe care erau gravate o
serie de semne criptice.
Jamie s-a ridicat cnd creatura a sltat zglobie peste marginile neregulate ale stncii
i cei doi brbai s-au mbriat clduros, btndu-se cu putere pe spate unul pe
cellalt, n maniera stranie n care se salut brbaii.
i cum merge treaba cu casa Munro? a ntrebat Jamie, dndu-se un pas napoi i
msurndu-i cu privirea vechiul tovar.
Munro i-a lsat capul ntre umeri i a scos un sunet ca de spiridu, rnjind. Apoi,
ridicndu-i sprncenele, a nclinat capul n direcia mea i a fluturat minile scurte
i ndesate ntr-un gest interogativ neateptat de graios.
E soia mea, a spus Jamie, mbujorndu-se niel ntr-un amestec de timiditate i
mndrie la aceast nou prezentare. Suntem cstorii doar de dou zile.
Munro a zmbit i mai larg auzind aceast veste i a executat o plecciune
remarcabil de complex i de elegant, n care i-a atins cu repeziciune fruntea,
inima i buzele, sfrind ntr-o poziie aproape orizontal, la picioarele mele. Dup
aceast manerv surprinztoare, a nit n picioare cu supleea unui acrobat i l-a
btut din nou pe Jamie pe spate, acum aparent felicitndu-l. Apoi Munro a nceput un
extraordinar balet al minilor, gesticulnd spre sine, apoi spre pdure, spre mine i
din nou spre el, cu o asemenea complexitate de gesturi i fluturri de mini, nct
abia i puteam urmri minile zburnd. Mai vzusem limbajul surdomuilor nainte,
ns niciodat executat cu o asemenea uurin i finee.
Aa, deci? a exclamat Jamie.
De data aceasta a fost rndul lui Jamie s l bat pe spate pe cellalt brbat pentru a-l
felicita. Nici nu e de mirare c brbaii deveneau att de insensibili la durerea
superficial, mi-am spus. Li se trgea de la obiceiul acesta de a se lovi unul pe
cellalt fr ncetare.
i el s-a nsurat, mi-a explicat Jamie, ntorcndu-se spre mine. De ase luni, cu o
vduv ah, scuze, cu o vduv gras, a fcut el precizarea, drept rspuns la gestul

emfatic al lui Munro, cu ase copii, n satul Dubhlairu.


Ce drgu, am exclamat politicoas. Se pare c acum vor mnca din belug.
Am artat spre iepurii care i atrnau la cingtoare.
Munro a desfcut ndat unul din leuri i mi l-a ntins, cu o expresie radiind atta
buntate, nct mi-a fost imposibil s l refuz, zmbindu-i napoi i spernd c nu
era plin de mute.
Un cadou de nunt, a spus Jamie. Foarte bine venit, Munro. Dar trebuie s ne dai
voie s i druim i noi ceva.
A scos una din sticlele de bere din ascunztoarea de muchi i i-a ntins-o.
Astfel ndeplinite politeurile, ne-am aezat tustrei s mprim tovrete cea de a
treia sticl. Jamie i Munro au nceput s schimbe ultimele veti i brfe, purtnd o
conversaie pe ct de liber se putea innd cont c doar unul dintre ei vorbea.
Eu nu am luat prea mult parte la discuie, fiind incapabil s neleg semnele lui
Munro, dei Jamie s-a strduit s m includ ct mai mult, traducndu-mi i fcnd
referiri la mine. La un moment dat, Jamie a mpuns cu degetul n bucile
dreptunghiulare de plumb care mpodobeau cureaua lui Munro.
Acum eti cu acte n regul deci? a ntrebat el. Sau doar pentru cnd vnatul e pe
sponci?
Munro a dat din cap repede ca o ppu pe arcuri.
Ce sunt acelea? am ntrebat, curioas.
Gaberlunzies.
Ah, am neles, am rspuns. Scuzai-mi ignorana.
O gaberlunzie este o licen pentru cerit, englezoaico, mi-a explicat Jamie. Sunt
foarte bune n interiorul unei parohii, i doar ntr-o singur zi din sptmn cnd e
permis ceritul. Fiecare parohie are ceretorii ei, aa nct ceretorii dintr-o parohie
nu pot profita de milostenia alteia.
Un sistem destul de flexibil, din cte vd, am spus, pironindu-mi privirea pe cele
patru licene de plumb ale lui Munro.

Ah, pi, Munro e un caz special, vezi tu. El a fost capturat de turci pe mare. i-a
petrecut muli ani vslind nainte i napoi ntr-o galer i ali civa ani ca sclav n
Alger. Acolo i-a pierdut i limba.
I-au tiat limba? am ntrebat, simind c m ia cu lein.
Jamie nu prea tulburat de acest gnd, dar, se pare c l cunotea pe Munro de ceva
timp.
Ah, da. i i-au rupt i picioarele. i spatele, nu, Munro? Nu, s-a corectat el, la o
serie de gesturi ale prietenului su, spatele a fost un accident, care s-a petrecut cnd
a srit de pe zidul Alexandriei. Picioarele, ns, alea au fost isprava turcilor.
Subiectul m ngrozea, dar att Jamie, ct i Munro preau s ard de nerbdare s
mi povesteasc.
Prea bine, am spus, resemnat. Ce s-a ntmplat cu picioarele lui?
Cu un aer care aducea cu o oarecare mndrie, Munro i-a dat jos saboii i ciorapii
ponosii, expunnd nite picioare late i turtite pe care pielea se ngroase i se
nsprise, poriunile albe strlucitoare alternnd cu pete de un rou violent.
Ulei ncins, a spus Jamie. Aa i fac ei pe captivii cretini s se converteasc la
mahomedanism.
Pare o metod de convingere foarte eficace, am replicat. De asta mai multe
parohii l las s cereasc. Pentru a compensa chinurile pe care le-a ndurat n
numele cretinismului?
Exact.
Jamie era n mod evident ncntat de rapiditatea cu care nelesesem ntreaga
situaie. i Munro i-a exprimat admiraia cu un al salaam adnc, urmat de o foarte
expresiv suit de fluturri ale minii lipsite de delicatee, care am intuit c se voiau
admirative fa de aspectul meu fizic.
Mulumesc, prietene. Da, cred c m va face mndru.
Jamie, vzndu-mi sprncenele ridicate, l-a ntors plin de tact pe Munro cu spatele la
mine, ascunzndu-i degetele expresive.
Acu, spune-mi ce mai e prin sate?

Cei doi brbai s-au dat mai aproape unul de cellalt, continundu-i conversaia
dezechilibrat cu o intensitate sporit. Din moment ce rolul lui Jamie prea limitat
n principal la mormituri i exclamaii de interes, eu nu nelegeam foarte bine
despre ce este vorba i mi-am fcut de lucru cercetnd mai bine plantele ciudate de
stnc ce rsreau de pe suprafaa locului n care stteam. Pn cnd au ncheiat
conversaia, eu culesesem un buzunar de frsinei i siluri. Atunci Hugh Munro s-a
ridicat s plece. Cu o ultim plecciune spre mine i o palm pe spatele lui Jamie, sa ghemuit pe marginea stncii i a disprut cu rapiditatea cu care unul din iepurii pe
care i vnase ar fi disprut n vizuina lui.
Ce prieteni fascinani ai, am spus.
Ah, da. E un om de treab Hugh. Anul trecut am vnat cu el i cu ali civa. El e pe
cont propriu, acum c e ceretor cu acte n regul, dar munca l poart prin toate
parohiile; el tie tot ce se ntmpl ntre hotare de la Ardagh pn la Chesthill.
Inclusiv unde se afl Horrocks? am presupus.
Jamie a ncuviinat din cap.
Da. i el i va duce un mesaj din partea mea, s schimbe locul de ntlnire.
Chiar pe sub nasul lui Dougal, am remarcat. Dac intenioneaz s te in pe tine
drept rscumprare pentru Horrocks.
El a ncuviinat din cap i un zmbet i-a nflorit n colul buzelor.
Da, cam asta ar fi ideea.

Cnd am ajuns la han, era din nou vremea cinei. De data aceasta ns, armsarul
negru al lui Dougal i cinci dintre tovarii lui erau priponii n curtea hanului,
savurndu-i mulumii paiele.
Dougal era nuntru, splndu-i praful din gt cu bere acr. A nclinat capul spre
mine i a nit n sus de pe scaun s i salute nepotul. Dar n loc s vorbeasc, a
rmas n picioare nemicat, cu capul aplecat ntr-o parte, msurndu-l curios pe
Jamie.
Ah, asta-i, a spus el, cu vocea mulumit a unui om care a rezolvat o ghicitoare
complicat. Acum tiu de ce-mi aduci aminte, biete.

S-a ntors spre mine.


- Ai vzut vreodat un cerb rou la sfritul sezonului de mperechere? mi-a spus pe
un ton confidenial. Biata jivin nu a dormit i nu a mncat de cteva sptmni, c
nu are timp de pierdut, luptndu-se cu ceilali cerbi i ncercnd s serveasc ciutele.
La sfritul sezonului rmn numai piele i os. Ochii li se nfund n orbite i
singura parte din trupul lor care nu tremur e
Ultima parte a frazei s-a pierdut ntr-un cor de rsete n vreme ce Jamie m-a tras pe
scri n sus. Nu am cobort la cin.

Mult mai trziu, n pragul somnului, am simit braul lui Jamie ncolcit n jurul
mijlocului i rsuflarea cald pe gt.
Va trece vreodat? Dorina asta pe care o simt pentru tine?
Mna a urcat, mngindu-mi snul.
Nici bine nu m desprind de tine, c mi se strnge inima n piept de dorin i
degetele tremur de nerbdare s te ating din nou.
n ntunericul camerei, mi-a prins obrajii n cuul palmelor, mngindu-mi cu
degetele mari arcurile sprncenelor.
Cnd te in n brae i simt cum tremuri, cum arzi de dorin s te ptrund,
Doamne, vreau s i druiesc plcere pn cnd ipi de extaz sub mine i te deschizi.
i cnd mi druieti plcere cu trupul tu, simt c i-am oferit i sufletul meu
mpreun cu mdularul meu.
S-a rostogolit peste mine i mi-am desfcut picioarele, crispndu-m uor cnd a
intrat n mine. Jamie a rs ncetior.
Ah, i pe mine m cam ustur. Vrei s m opresc?
Mi-am ncolcit picioarele n jurul coapselor lui drept rspuns i l-am tras mai
adnc n mine.
Te-ai opri?
Nu. Nu pot.

Am rs mpreun, unduindu-ne lene, buzele i degetele explornd n ntuneric.


neleg de ce Biserica spune c e un sacrament, a spus Jamie vistor.
Asta? am ntrebat, uimit. De ce?
Sau mcar sfnt, a rspuns el. M simt ca nsui Dumnezeu cnd sunt n tine.
Am rs att de tare nct era ct pe ce s ias din mine. S-a oprit i m-a apucat de
umeri s m in n loc.
Ce e aa de distractiv?
Mi-e greu s mi-l imaginez pe Dumnezeu fcnd asta.
Jamie i-a reluat unduirile.
Pi, dac Dumnezeu l-a fcut pe om dup chipul i asemnarea Lui, i imaginez c
are mdular.
A nceput i el s rd, pierzndu-i din nou ritmul.
Dei tu nu prea semeni cu Fecioara Maria, englezoaico.
Am nceput amndoi s ne zguduim de rs inndu-ne n brae, rznd pn cnd neam desprins din mbriare i ne-am rostogolit ntr-o parte.
Oprindu-se din rs, Jamie m-a btut cu palma peste coaps.
Treci n genunchi, englezoaico.
De ce?
Dac nu m lai s fiu spiritual, atunci va trebui s faci cunotin cu natura mea
mai animalic. Am s fiu o bestie, a spus el mucndu-m de gt. Vrei s fiu un
armsar, un urs sau un dulu?
Un arici.
Un arici? i cum face dragoste un arici? a ntrebat el.
Nu, mi-am spus. Nu o voi face. Nu. Dar am fcut-o.

Cu mare grij, am rspuns, chicotind incapabil s m opresc.


Acum tim ct maturitate zace n mine, mi-am zis.
Jamie s-a prbuit, ghemuit, hohotind de rs. n cele din urm s-a ridicat n
genunchi, bjbind dup amnarul de pe mas. Strlucea ca un crbune nroit n
bezna camerei cnd s-a aprins fitilul i lumina a crescut n spatele lui. A srit napoi
la piciorul patului, zmbind cu gura pn la urechi spre mine, care m zguduiam de
hohote pe perne. i-a frecat obrazul cu dosul palmei i a arborat o expresie prefcut
serioas.
Ajunge, femeie. Vd c a sosit momentul s mi exercit autoritatea de so.
Vai, da?
Da.
S-a aruncat peste mine, apucndu-mi coapsele i desfcndu-le. Am scos un ipt i
am ncercat s m eliberez din strnsoarea lui.
Nu, nu face asta!
De ce nu?
Sttea pe jumtate ntins ntre picioarele mele, privindu-m cu ochii mijii. M inea
strns de coapse, mpiedicndu-m s le apropii.
Ia spune-mi, englezoaico. De ce nu vrei s fac asta?
i-a frecat obrazul de interiorul coapsei mele, prul aspru al brbii proaspt
crescute zgriind pielea fin.
Spune-mi drept. De ce nu?
A mngiat i cellalt picior, fcndu-m s lovesc i s m zbat slbatic, ns fr
succes.
Mi-am ntors faa n pern, simind-o rcoroas pe obrazul meu arznd.
Ah, dac vrei s tii, am murmurat, nu cred c ah, m tem c nu vreau s
spun, mirosul.
Vocea mi s-a stins ntr-o tcere ruinat. ntre picioarele mele s-a produs deodat

agitaie cnd Jamie s-a ridicat. Mi-a nconjurat oldurile cu braele i i-a aezat
obrazul pe coapsa mea, rznd pn cnd a nceput s lcrimeze.
Iisuse Hristoase, englezoaico, a spus el n cele din urm, necndu-se de atta rs.
Nu tii care e primul lucru pe care l faci cnd vrei s mblnzeti un cal?
Nu, am spus, complet derutat.
A ridicat braul, artnd un smoc de pr de culoarea scorioarei.
i freci subsuoara de nasul calului de cteva ori, s i recunoasc mirosul i s se
obinuiasc cu tine, s nu mai fie agitat n preajma ta.
S-a ridicat n coate, uitndu-se la mine peste curbura pntecului i ridicturile
snilor.
Acelai lucru trebuia s mi fi fcut i tu mie, englezoaico. Trebuia s mi fi bgat
nasul ntre picioarele tale de la bun nceput. n felul sta n-a mai fi fost sperios.
Sperios!
i-a cobort faa i a plimbat-o intenionat peste coapsa mea nainte i napoi,
inspirnd i pufnind, imitnd adulmecarea unui cal. M-am zbtut i l-am lovit n
coaste, cu acelai efect dac a fi lovit un zid de piatr. n cele din urm m-a linitit
i m-a privit.
Acum, a spus el, cu un ton care nu tolera nesupunerea. Stai nemicat.
M simeam expus, invadat i neajutorat, ca i cum eram pe punctul de a m
dezintegra. Respiraia lui Jamie era cnd cald, cnd rece pe pielea mea.
Te rog, am optit.
Nu tiam dac vreau s spun te rog, oprete-te sau te rog, nu te opri. Dar nu
conta, cci Jamie nu avea de gnd s se opreasc.
Contiina s-a fragmentat n cteva mici senzaii separate: asprimea pernei de pnz,
cu protuberanele florilor brodate; mirosul neccios al lmpii cu ulei, amestecat cu
aroma ceva mai discret de friptur de vit i bere i parfumul i mai slab de cmp
ce emana din florile ce se ofileau n vaz; rcoarea lemnului de pe perete pe
piciorul stng i palmele ferme de pe coapse. Senzaiile s-au nvolburat ca un vrtej
i s-au amestecat n spatele pleoapelor mele ntr-un soare strlucitor care s-a extins

i s-a strns i n cele din urm a explodat cu o pocnitur mut care m-a lsat ntr-o
bezn cald i pulsnd.
Slab, ca de la mare distan, l-am auzit pe Jamie ridicndu-se.
Aha, acum e ceva mai bine, a spus o voce suflnd greu printre cuvinte. E nevoie de
ceva efort ca s te mblnzesc cu totul, nu-i aa?
Patul a scrit cnd greutatea s-a mutat i mi-am simit genunchii deprtai i mai
mult.
Sper c nu eti la fel de leinat precum pari? a spus o voce apropiindu-se.
M-am arcuit n sus cu un sunet lipsit de noim n timp ce esuturile minunat de
sensibile erau ferm desfcute pentru un nou asalt.
Iisuse Hristoase, am murmurat.
Lng ureche am auzit un chicot nfundat.
Eu am spus doar c m simt ca Dumnezeu, englezoaico, a optit el. Niciodat nam spus c a fi Dumnezeu.
i mai trziu, cnd rsritul soarelui ncepuse s estompeze strlucirea lmpii, cnd
m-am trezit din somn nainte de a adormi din nou, l-am auzit pe Jamie murmurnd
nc o dat.
Se va duce vreodat, Claire? Dorina?
Capul mi-a czut la loc pe umrul lui.
Nu tiu, Jamie. Chiar nu tiu.

18
Tlhari n muni

Ce a spus cpitanul Randall? am ntrebat.


Cu Dougal de o parte i Jamie de cealalt, abia era loc pentru trei cai s mearg
grumaz la grumaz pe drumul ngust. Din cnd n cnd, unul sau amndoi
companionii mei rmneau n urm sau o luau nainte pentru a evita s se ncurce n
tufele care creteau pe marginea drumului i ameninau s acapareze poteca
primitiv.
Dougal a aruncat o privire spre mine, apoi din nou spre drum, pentru a-i ndruma
calul n jurul unei stnci uriae. Un zmbet viclean i-a aprut ncet pe chip.
Nu a fost foarte fericit s aud, a rspuns el circumspect. Dei nu sunt foarte sigur
c a putea reproduce cuvintele pe care le-a rostit; exist limite chiar i ale
toleranei dumitale fa de limbajul vulgar, doamn Fraser.
Am ignorat folosirea sardonic a noului meu titlu, precum i insulta subneleas,
dei l-am vzut pe Jamie crispndu-se n a.
Pi, sper c nu are de gnd s ia vreo msur mpotriva mea, am spus.
n ciuda asigurrilor lui Jamie, aveam viziuni despre dragoni n vestoane roii
nind din tufe, mcelrindu-i pe scoieni i lundu-m cu fora, trndu-m pn
n vizuina lui Randall pentru interogatoriu. Aveam un sentiment de nelinite c
ideile lui Randall despre un interogatoriu ar putea fi cel puin creative.
Nu cred, a rspuns Dougal relaxat. Are alte griji pe cap dect o muiere saxon
lsat de izbelite, orict de apetisant ar fi.
A ridicat o sprncean spre mine i a fcut o plecciune uoar, ca i cum
complimentul s-ar fi vrut un fel de scuz pentru mai devreme.
De asemenea, are mai mult minte dect s i-l pun n cap pe Colum, rpindu-i
nepoata, a mai adugat, pe un ton ceva mai formal.
Nepoata. Am simit un fior coborndu-mi pe ira spinrii n ciuda vremii calde.
Nepoata cpeteniei clanului MacKenzie. Fr a mai meniona cpetenia de rzboi a

clanului MacKenzie care clrea att de nonalant alturi de mine. Pe de alt parte,
eram acum probabil legat i de lordul Lovat, cpetenia clanului Fraser, i de
abatele unei abaii puternice n Frana i de cine tie ci ali oameni de vaz ai
clanului Fraser. Nu, poate c John Randall nu va considera c merit efortul de a
pleca pe urmele mele.
i acesta fusese, la urma urmelor, scopul acestui aranjament ridicol. Am privit cu
coada ochiului spre Jamie care acum clrea n faa noastr. Spatele i era drept
precum un vlstar de anin, iar prul i strlucea n soare precum o casc din metal
lustruit. Dougal mi-a urmrit privirea.
Ar fi putut fi i mai ru, nu? a spus, ridicnd ironic o sprncean.

Dou nopi mai trziu, fcusem tabr pe o poriune de teren mltinos de la baza
unuia din acele aflorimente ciudate de granit ciupit de urmele ghearilor. Mersesem
o zi ntreag, abia mncasem pe fug n a i toat lumea era mulumit s ne oprim
pentru o cin cald. ncercasem mai devreme s ajut la gtit, ns ajutorul meu
fusese mai mult sau mai puin politicos refuzat de brbaii taciturni care aparent cu
asta se ndeletniceau n convoiul nostru.
Unul dintre ei ucisese o cprioar n acea diminea i o parte din carnea proaspt,
gtit cu nite napi, ceap i ce mai gsise, fcuse o cin delicioas. Plini-ochi de
mulumire i mncare, ne rsfirasem n jurul focului, ascultnd povestiri i cntece.
Spre surprinderea mea, micul Murtagh, care arareori se obosea s deschid gura s
vorbeasc, s-a dovedit a avea o voce plcut i clar de tenor. Dei se lsase cu greu
convins s cnte, a meritat efortul.
M-am cuibrit lng Jamie, ncercnd s gsesc un loc confortabil pe granitul tare.
Campasem la marginea aflorimentului pietros, unde o bucat larg de granit
roiatic ne asigurase o vatr natural pentru foc, iar amestectura de pietre nalte din
spatele lui posibilitatea de a ascunde caii. Cnd am ntrebat de ce nu dormeam ntrun loc mai confortabil pe iarba moale a mlatinii, Ned Gowan m-a informat c ne
aflam acum n apropierea hotarului sudic al pmnturilor clanului MacKenzie.
Aadar, n apropierea teritoriilor clanurilor Grant i Chisholm.
Iscoadele lui Dougal spun c nu e niciun semn c ar fi cineva n apropiere, mi
spusese el stnd n picioare pe un bolovan uria pentru a privi apusul soarelui, dar
nu poi ti niciodat. Mai bine s fii n siguran dect s i par ru, tii cum vine
vorba.
Cnd Murtagh a terminat de cntat, Rupert a nceput s spun poveti. Dei i lipsea

elegana exprimrii lui Gwyllyn, Rupert compensa prin repertoriul inepuizabil de


poveti despre zne, fantome, spirite bune sau spirite malefice i ali locuitori ai
Highlands, precum calul de ap. Aceste creaturi, dup cum mi s-a dat de neles,
triau aproape n orice ap, ntlnindu-se cel mai adesea n vaduri sau la confluene
de ape, dei muli dintre ei triau n adncul lacurilor.
E un loc la Loch Garve, n captul dinspre soare-rsare, a spus el, rotindu-i ochii
pentru a se asigura c toat lumea e cu urechile ciulite la el, care nu nghea
niciodat. Apa e mereu ntunecat acolo, chiar i cnd restul lacului e ngheat
bocn, pentru c acolo e hogeagul unui cal de ap.
Calul de ap de la Loch Garve, precum atia alii din neamul lui, rpise o tnr
fat care venise la lac dup ap i a dus-o cu el s triasc n adncuri i s fie soia
lui. Vai de fecioare sau de orice muritor, cci orice om odat urcat pe grumazul
calului nu se mai putea da jos, iar calul se repezea la galop n ap, transformndu-se
ntr-un pete, i nota spre vizuina lui cu neputinciosul clre nc prins strns de
coama lui.
Acum, un cal de ap sub valuri are dini de pete, a spus Rupert, unduindu-i
palma asemenea unui pete notnd, i se hrnete cu melci i alge de balt i lucruri
reci i ude. Sngele i e rece precum apa i nu are nevoie de foc, nelegei voi, dar
o fiin omeneasc e niel mai cald.
Aici mi-a fcut cu ochiul i m-a sorbit libidinos din priviri spre deliciul
asculttorilor lui.
Vaszic, nevasta calului de ap era trist, i nfrigurat i flmnd n noua ei
cas de sub valuri, pentru c ei nu i plcea s mnnce melci i alge de balt la cin.
Aadar calul nostru, fiind de felul lui inimos, a ieit pe malul lacului n apropierea
casei unui om care era cunoscut drept zidar. i cnd brbatul s-a apropiat de malul
rului i a vzut calul falnic din aur cu cpstrul de argint, strlucind n btaia
soarelui, nu a rezistat ispitei de a apuca hurile, urcnd n a. Dup cum era de
ateptat, calul nostru s-a dus drept sub ap i n adncuri, spre casa lui rece i
mloas. i acolo i-a spus zidarului c l las liber dac i construiete o sob mare
i frumoas i un emineu, ca soia lui s se poat nclzi la foc i s-i prjeasc
petele.
mi odihneam capul pe umrul lui Jamie simind cum m cuprinde o moleeal
plcut, abia ateptnd s mergem la culcare, chiar dac era doar o ptur ntins
peste granitul rece. Deodat i-am simit trupul ncordndu-se. i-a aezat o mn pe
gtul meu, avertizndu-m s nu m mic. Am rotit privirea n jurul taberei, ns nu

puteam vedea nimic nelalocul lui, dar tensiunea prea s pluteasc n aer,
mpnzindu-se de la un brbat la cellalt, parc transmis pe calea unor unde
nevzute. Privind n direcia lui Rupert, l-am vzut ncuviinnd abia simit cnd a
prins privirea lui Dougal, dei i-a continuat netulburat povestea.
Aadar, zidarul, neavnd de ales, a fcut precum i s-a poruncit. Iar calul i-a
respectat promisiunea i l-a ntors pe brbat pe malul din apropierea casei lui. i
nevasta calului de ap a fost pe urm fericit c i era cald i avea o mulime de
pete prjit la cin. Aa c apa nu nghea niciodat la coada estic a lacului Garve,
cci cldura din emineul nevestei calului de ap topete gheaa.
Rupert sttea pe o piatr, cu partea dreapt spre mine. n vreme ce povestea, s-a
aplecat ca i cum i-ar fi scrpinat piciorul. Fr nici cea mai mic tulburare a
micrilor sale, a nhat pumnalul care zcea pe jos lng talpa cizmei i l-a
strecurat nevzut n poal, unde l-a ascuns ntre faldurile kiltului.
M-am rsucit mai aproape i am aplecat capul lui Jamie spre mine, copleit parc
de pasiune.
Ce se ntmpl? i-am optit la ureche.
El mi-a prins ntre dini lobul urechii i mi-a rspuns.
Caii sunt nelinitii. n apropiere e cineva.
Unul dintre brbai s-a ridicat i s-a ndreptat spre marginea stncii pentru a se
uura. Cnd s-a ntors, s-a aezat n alt loc, alturi de unul din cruai. Un altul s-a
ridicat i s-a uitat n ceaunul de mncare, servindu-se cu o bucat de vnat. Prin toat
tabra s-a produs o micare subtil, n timp ce Rupert continua s povesteasc.
Privind n jur cu atenie i cu braul lui Jamie strns ncordat n jurul meu, ncetul cu
ncetul am bgat de seam c brbaii se ddeau mai aproape de locurile n care i
lsaser armele pe care le aveau cu ei. Cu toii dormeau cu jungherele, ns n
general i lsau pistoalele i sbiile i scuturile rotunde din piele numite targe n
nite grmezi ordonate n apropiere de marginea taberei.
Perechea de pistoale ale lui Jamie zceau la pmnt mpreun cu sabia, la doar
civa metri deprtare.
Vedeam flcrile dansnd pe tiul incrustat cu aur. n vreme ce pistoalele lui nu
erau dect obinuitele vechituri cu mnere de filde purtate de majoritatea
brbailor, att paloul, ct i sabia pentru dou mini erau speciale. Mi le artase cu

mndrie n timpul unui popas, ntorcnd tandru tiurile strlucitoare n mini.


Sabia cu dou tiuri era nfurat n ptura lui; i vdeam mnerul n form de T,
cu apuctoarea asprit pentru btlie prin frecare grijulie cu piatra. ncercasem s o
ridic, ns a fost ct pe ce s o scap din mini. Cntrea aproape opt kilograme, mi
spusese Jamie.
Dac sabia arta letal i sumbr, paloul era frumos. Cntrea dou treimi din
greutatea sabiei mai mari, era o arm strlucitoare, ucigtoare, cu un motiv arbesc
erpuind de-a lungul tiului din oel albastru spre mnerul spiralat mpletit, emailat
n nuane de rou i albastru. l vzusem pe Jamie jucndu-se cu ea, exersnd, nti
cu braul drept cu unul dintre soldai, apoi cu stngul, cu Dougal. Era o plcere s l
urmreti n acele momente, suplu i sigur cu o graie cu att mai impresionant
avnd n vedere masivitatea trupului su. Dar am simit gura uscndu-mi-se la
gndul c i voi vedea aceast ndemnare folosit acum cu toat seriozitatea.
S-a plecat spre mine, depunnd un srut tandru sub curba obrazului meu i profitnd
de ocazie pentru a m ntoarce uor, astfel nct s ajung cu faa spre una din
grmezile de bolovani.
Curnd, cred, a murmurat el, srutndu-m fr a se opri. Vezi mica deschiztur
dintre pietre?
O vzusem. Un gol nalt de mai puin de un metru se csca ntre dou mari blocuri
de piatr care se prvliser mpreun.
Mi-a prins obrajii ntre palme i m-a mngiat drgstos cu vrful nasului.
Cnd o s-i spun eu, te ascunzi acolo i nu te miti. Ai cu tine jungherul?
Insistase ca eu s pstrez pumnalul pe care mi-l aruncase n seara aceea la han, n
ciuda protestelor mele c nu am nici ndemnarea, nici dorina de a-l folosi. i cnd
venea vorba despre insisten, Dougal avusese dreptate: Jamie era ncpnat. n
consecin, pumnalul se afla acum ntr-unul din buzunarele adnci ale rochiei mele.
Dup o zi n care greutatea lui m incomodase pe coaps, ajunsesem aproape s nu
o mai simt. Jamie i-a plimbat jucu o palm de-a lungul piciorului meu,
asigurndu-se c pumnalul era acolo.
Apoi i-a ridicat capul, precum o pisic ce adulmec aroma vntului. Privind n sus,
l-am vzut uitndu-se spre Murtagh, apoi spre mine. Brbatul mrunel nu a schiat
niciun gest, dar s-a ridicat i i-a ntins oasele. Cnd s-a aezat din nou, era cu civa
metri mai aproape de mine.

Un cal a nechezat nervos n spatele nostru. Ca i cum acesta ar fi fost un semnal, au


nvlit cu toii asupra noastr urlnd peste pietre. Nu erau englezi, cum m
temusem, nici bandii. Erau scoieni, ipnd ca nite banshee. M-am gndit c erau
cei din clanul Grant. Sau poate din clanul Campbell.
n mini i genunchi, m-am furiat spre pietre. M-am lovit la cap i mi-am stlcit
genunchii, dar am reuit s m strecor n mica crevas. Cu inima btndu-mi s
sparg pieptul, am bjbit dup pumnal n buzunar, ct pe ce s m tai. Nu aveam
nici cea mai vag idee ce s fac cu jungherul lung, viclean, ns m simeam ceva
mai n siguran avndu-l n mn. Pe mnerul su fusese incrustat un adular i era
linititor s simt mica umfltur n palm; cel puin tiam c in de captul corect n
ntuneric.
Lupta era att de confuz nct la nceput nici nu am neles ce se petrece. Micul
lumini era plin cu trupuri care urlau, aruncndu-se n toate prile, rostogolindu-se
pe pmnt, alergnd nainte i napoi. Spre norocul meu, ascunztoarea n care m
strecurasem se afla ntr-o parte a cmpului de lupt, astfel nct nu m gseam n
pericol pentru moment. Aruncnd o privire n jur, am zrit o siluet ncovrigat n
apropiere, lipit de stnca mea, n umbr. Am prins cu putere mnerul jungherului,
ns mi-am dat seama aproape imediat c era Murtagh. Aadar acesta fusese
nelesul privirii lui Jamie. Lui Murtagh i se ordonase s rmn deoparte, pentru a
m pzi. Nu l puteam vedea nicieri pe Jamie. Lupta se ddea n principal pe
stncile i n umbrele din apropierea cruelor.
Desigur, acela trebuia s fie scopul raidului: cruele i caii. Atacatorii erau o band
organizat, bine narmat i decent hrnit, din ct de puin i puteam vedea n
lumina flcrilor care se stingeau. Dac acetia erau membri ai clanului Grant,
atunci poate cutau fie prad, fie rzbunare pentru vitele pe care Rupert i prietenii
si le terpeliser cu cteva zile n urm. Confruntat cu rezultatele acelui raid
impromptu, Dougal fusese vag enervat nu de raidul n sine, ci doar ngrijorat c
vitele ne vor ncetini cltoria. Reuise s se debaraseze de aproape toate, laolalt, la
un mic trg de vite dintr-unul din sate.
A devenit ns clar curnd c atacatorii nu voiau n mod special s le fac vreun ru
celor din tabra noastr, ci doar s le ia caii i cruele. Unul sau doi chiar au reuit.
M-am ghemuit la pmnt cnd unul dintre cai, neneuat, a srit n foc i a disprut
n bezna mlatinilor, cu un brbat ipnd agat de grumazul lui. Ali doi sau trei au
luat-o la fug la picior, strngnd n brae desagi cu grnele lui Colum, urmrii de
brbaii MacKenzie urlnd ocri n galic n urma lor. Dup cum strigau, raidul se
potolea. Apoi un grup numeros de brbai s-a nghesuit mpiedicat n lumina
flcrilor i lupta s-a nviorat din nou.

De data aceasta, prea o lupt serioas, dup sclipirea tiurilor sbiilor i dup
mormielile participanilor care ns nu urlau. n cele din urm am nceput s
neleg ce se ntmpl. Jamie i Dougal erau n centrul btliei, luptnd spate n
spate. Fiecare dintre ei inea n mna stng sabia cu tiul gros i jungherul n
mna dreapt, i amndoi i foloseau ambele brae din greu, din cte puteam vedea.
Erau nconjurai de patru brbai sau poate cinci; am pierdut socoteala n ntuneric
narmai cu sbii scurte, dei unul dintre ei avea o sabie lat atrnat la centur i
cel puin doi dintre ei purtau pistoale, pe care ns nu le scoseser din teac.
l voiau pe Dougal sau poate pe Jamie, ori poate pe amndoi. n via, dac se putea.
Pentru recompens, bnuiam. Astfel se explica folosirea intenionat a sbiilor
scurte, care abia dac lsau rni uoare, fa de rnile mult mai primejdioase pe
care le puteau pricinui sbiile late sau pistoalele.
Dougal i Jamie nu aveau astfel de scrupule, i se ocupau de lupt cu o eficien
suprat. Spate n spate, formau un cerc complet letal, fiecare brbat acoperind
punctele slabe ale celuilalt. Cnd Dougal i-a ridicat braul cu jungherul cu o for
extraordinar, m-am gndit c termenul slab nu era termenul cel mai potrivit.
Tot tvlugul de agitaie, mormieli i blesteme se nvlmea nspre mine. M-am
tras ndrt ct am putut, ns crevasa abia avea 60 de centimetri adncime. Cu coada
ochiului am prins o micare uoar. Murtagh luase hotrrea de a se implica mai
activ n tevatur.
Abia puteam s mi desprind privirea ngrozit de la Jamie, ns l-am vzut pe
brbatul mrunel trgndu-i pistolul, fr s trag cu el, ca i cum i-ar fi scos o
batist din buzunar. A verificat mecanismul de aprindere cu grij, a frecat eava cu
mneca, a sprijinit-o pe antebra i s-a pus pe ateptat.
i a ateptat. Tremuram de team pentru Jamie, care renunase la finee i secera
slbatic n toate prile, luptndu-se cu cei doi brbai care acum l confruntau cu o
furie nsngerat. De ce naiba nu trage Murtagh? m-am ntrebat furioas. Dar pe
urm mi-am dat seama de ce nu o fcea. Att Jamie, ct i Dougal erau n btaia
focului. Parc mi aminteam c flintele nu erau ntotdeauna cele mai precise arme.
Presupunerea mi-a fost ntrit n urmtorul minut, cnd unul din oponenii lui
Dougal s-a aruncat pe neateptate asupra lui, mplntndu-i tiul n ncheietura
minii. Lama i-a spintecat antebraul pe toat lungimea, fcndu-l s cad ntr-un
genunchi. Simindu-i unchiul dobort, Jamie i-a retras propria sabie i a fcut doi
pai repezi n spate. Micarea i-a adus spatele n apropiere de faa stncii, cu Dougal

ghemuit ntr-o parte, sub protecia sabiei lui. Aceast manevr a adus de asemenea
atacatorii chiar lng ascunztoarea mea i pistolul lui Murtagh.
De aproape, detuntura pistolului a fost ocant de puternic. A luat atacatorii prin
surprindere, mai ales pe cel care fusese mpucat. Brbatul a rmas nemicat pentru
o clip, scuturndu-i capul fr a nelege ce se ntmpl, apoi s-a lsat foarte ncet
la pmnt, a czut lipsit de vlag pe spate i s-a rostogolit uor ntr-o parte pn la
focul care se stingea mocnit.
Profitnd de avantajul surprizei, Jamie a smuls sabia din mna unuia dintre
atacatori. Dougal s-a ridicat din nou n picioare i Jamie s-a dat mai ntr-o parte
pentru a-i lsa spaiu de manevr. Unul dintre lupttori a abandonat btlia i a luato la fug la vale s i scape tovarul rnit din crbunii ncini ai focului. Cu toate
acestea, mai rmseser nc trei tlhari i Dougal era rnit. Vedeam picturile
ntunecate stropind piatra n timp ce i rotea sabia.
Erau suficient de aproape nct s vd chipul lui Jamie, calm i ncordat, absorbit de
exaltarea luptei. Deodat, Dougal i-a strigat ceva. Jamie i-a desprins ochii de pe
chipul inamicului su pentru o fraciune de secund i s-a uitat n jos. Apoi i-a
ridicat din nou privirea chiar n momentul potrivit pentru a se feri de vrful tiului,
apoi s-a lsat brusc ntr-o parte, mplntndu-i sabia.
Oponentul su a rmas cu privirile uluite aintite la sabia care i se nfipsese n
picior. A atins-o cu o expresie cumva amuzat, apoi a prins-o strns i a tras-o afar.
Din uurina cu care a ieit, am socotit c rana trebuie s fi fost destul de
superficial. Brbatul continua s par uor uluit i a ridicat privirea parc pentru al ntreba pe Jamie ce l-a apucat s atace att de prostete.
A scos un ipt, scpnd sabia din mn i a luat-o la fug, chioptnd. Uluii de
ipt, ceilali doi atacatori au ridicat capetele, apoi s-au ntors i au luat-o la fug la
rndul lor, urmrii de Jamie care s-a aruncat asupra lor ca o avalan. Reuise s
smulg paloul din ptura cu care l nvelise i l rotea cu ambele mini ntr-un arc
ucigtor. n urma lui venea Murtagh, urlnd sudalme n galic, nvrtind sabia i
flinta rencrcat.
Pe urm lucrurile s-au petrecut destul de repede i a trecut abia un sfert de or pn
cnd tabra clanului MacKenzie se readunase i i evalua pagubele. Care nu erau
foarte mari; fuseser luai doi cai, trei saci cu grne, cruaii care dormeau pe
ncrcturile lor mpiedicnd prdarea mai grav a cruelor, n vreme ce soldaii
reuiser s i alunge pe aa-ziii hoi de cai. Cea mai mare pierdere prea s fie
unul dintre oameni.

La nceput, cnd am auzit c lipsea, am crezut c trebuie s fi fost rnit sau ucis n
ambuscad, ns dup ce au cutat peste tot mprejur, au bgat de seam c nu era de
gsit.
A fost rpit, a spus Dougal suprat. La naiba, rscumprarea o s m coste venitul
pe o lun.
Putea fi mai ru, Dougal, a rspuns Jamie, tergndu-i faa cu mneca. Gndetete la ce ar spune Colum dac te-ar fi luat pe tine.
Dac te-ar fi luat pe tine, flcule, le-a fi zis s te pstreze i puteai s i schimbi
numele n Grant, i-a replicat Dougal i atmosfera s-a destins considerabil.
Am dezgropat micul sipet cu provizii medicale pe care l adusesem cu mine i am
aliniat rniii n ordinea gravitii rnilor. Am fost fericit s constat c nicio ran
nu era deosebit de grav. Cea de la braul lui Dougal prea s fie cea mai rea.
Lui Ned Gowan i sclipeau ochii i fremta de vitalitate, dup toate aparenele att de
intoxicat de euforia btliei, nct abia bgase de seam c un mner de pumnal l
lovise din greeal, scondu-i un dinte. Avusese, totui, suficien prezen de
spirit, nct s l ascund grijuliu sub limb.
Nu poi ti niciodat, vezi dumneata, mi-a explicat el, scuipndu-l n palm.
Rdcina nu fusese rupt i gingia nc i mai sngera puin, aa c am profitat de
situaie i i-am presat cu putere dintele la loc. Brbatul mrunel s-a albit niel la
fa, ns nu a scos un sunet. Pe urm i-a cltit recunosctor gura cu whisky pentru
a o dezinfecta i, ca s nu risipeasc buntate de butur, l-a nghiit.
i legasem imediat rana lui Dougal cu un bandaj de presiune i m-am bucurat c
sngerarea se oprise cu totul pn cnd i l-am desfcut din nou. Era o tietur
curat, ns adnc. O dung ngust de grsime galben apruse la marginea
tieturii cscate, care se adncea n muchi cel puin trei centimetri. Niciun vas de
snge important nu fusese atins, din fericire, dar trebuia cusut. Singurul ac
disponibil s-a dovedit a fi un soi de priboi mai fin, folosit de cruai pentru a coase
hamurile. Am msurat din ochi nencreztoare acul solid, ns Dougal doar a ridicat
braul, ferindu-i privirea.
n general nu m deranjeaz s vd snge, mi-a explicat el, dar am o problem
cnd l vd pe al meu.
A stat pe o piatr n timp ce eu i coseam rana, cu maxilarele att de ncletate nct

muchii flcilor i tremurau. Aerul nopii devenise tot mai rece, ns broboane de
transpiraie i mpodobeau fruntea nalt. La un moment dat m-a rugat politicos s
m opresc pentru o clip, s-a ntors cu spatele i a vomat civilizat n spatele unui
bolovan, apoi s-a ntors spre mine, aezndu-i din nou braul peste genunchi.
Spre norocul lui, un crciumar alesese s i plteasc arenda pe ultimele trei luni
cu un butoia cu whisky care s-a dovedit de mare ajutor. L-am folosit pentru a
dezinfecta unele rni deschise, apoi i-am lsat pe pacienii mei s se automedicheze
dup pofta inimii. Am acceptat i eu o can, la sfritul consultaiilor. Am dat-o pe
gt cu mare plcere i m-am lsat ostenit pe ptur. Luna apunea i eu tremuram,
pe jumtate din pricina frigului, pe jumtate din cauza ntmplrilor serii. Era o
senzaie minunat s l am pe Jamie ntins alturi, strngndu-m cu putere la trupul
lui cald i solid.
Crezi c se vor ntoarce? am ntrebat, ns el a scuturat din cap.
Nu, erau Malcolm Grant i cei doi biei ai lui pe cel mai mare l-am lovit eu n
picior. Acum cred c sunt deja acas n paturile lor, a rspuns el.
Mi-a mngiat prul i a continuat pe un ton mai moale.
Ai muncit ceva n seara asta, fetio. Sunt mndru de tine.
M-am ntors i mi-am nfurat braele n jurul gtului su.
Nu la fel de mndr cum sunt eu. Ai fost minunat, Jamie. Niciodat nu am mai
vzut o asemenea vitejie.
A pufnit modest, dar mi-am dat seama c era ncntat.
A fost doar un raid, englezoaico. Fac asta de cnd aveam paisprezece ani. E doar
de distracie, vezi tu? E altceva cnd te lupi cu cineva care chiar vrea s te omoare.
Distracie, am spus, cu glasul uor stins. Da, ntr-adevr.
Braul i s-a strns n jurul meu i una din mini, cu care m mngia, a alunecat mai
jos, ncepnd s mi trag fusta n sus. Evident, emoia luptei se transforma ntr-un
alt soi de excitare.
Jamie! Nu aici! am spus zbtndu-m s scap i ndreptndu-mi fusta.
Eti obosit, englezoaico? a ntrebat el ngrijorat. Nu-i face griji, nu-mi ia mult.

Acum ambele mini coborser, mototolindu-mi stofa groas n fa.


Nu! am rspuns, contient deodat de toi ceilali douzeci de brbai care stteau
ntini la civa metri deprtare. Nu sunt obosit, doar c...
Am tras cu putere aer n piept cnd mna lui i-a fcut drum printre picioarele mele.
Doamne, a spus el ncetior. E alunecoas ca o iarb de ap.
Jamie! Sunt douzeci de brbai care dorm chiar lng noi! am strigat n oapt.
N-or s mai doarm mult, dac continui s vorbeti.
S-a rostogolit peste mine, intuindu-m pe piatr. Genunchiul i s-a strecurat ntre
coapsele mele i a nceput s se mite ncet nainte i napoi. mpotriva voinei mele,
picioarele ncepuser s mi se nmoaie.
Douzeci i apte de ani de bun-cuviin nu se puteau mpotrivi celor ctorva sute
de mii de ani de instinct. n timp ce mintea mea putea avea ceva mpotriva unei
ntlniri senzuale pe piatra goal, alturi de civa soldai adormii, trupul meu
ddea toate semnele c se consider prada nvingtorului i era dornic s ncheie
formalitile de capitulare. Jamie m-a srutat, lung i adnc, cu limba dulce i
mngietoare n gura mea.
Jamie, am gemut.
i-a mpins kiltul ntr-o parte i mi-am apsat palma pe trupul lui.
Doamne, am murmurat, copleit mpotriva voinei mele.
Buna mea cuviin s-a mai atenuat niel.
Dup ce lupi, i se scoal n draci. M vrei, nu-i aa? a ntrebat el, aruncndu-mi o
privire.
Mi se prea inutil s neg, cu toate dovezile la ndemn. Era tare ca oelul pe coapsa
mea goal.
da dar...
Mi-a apucat strns umerii cu ambele mini.
Taci din gur, englezoaico, mi-a spus el cu autoritate. Nu dureaz mult.

i am tcut. Am nceput s simt valurile orgasmului imediat cum l-am simit intrnd
n mine, n spasme lungi, puternice. Mi-am nfipt degetele adnc n pielea spatelui
su i nu i-am mai dat drumul, mucnd pnza cmii lui pentru a camufla orice
sunet. n mai puin de zece penetrri, i-am simit testiculele contractndu-se, strns
lipit de trupul lui, i pe urm jetul cald al eliberrii lui. S-a dat jos de pe mine ncet
i a rmas ntins tremurnd.
Sngele nc mi btea cu putere n urechi, ecou stins al pulsului dintre picioarele
mele. Palma lui Jamie s-a lsat peste snul meu, moale i grea. ntorcndu-mi faa,
am zrit silueta tears a santinelei, sprijinindu-se de piatr n cealalt parte a
focului. Se ntorsese cu spatele la noi, plin de tact. Am constatat cu o oarecare
stupoare c nici mcar nu mi era jen. M-am ntrebat ca prin vis dac mi va fi
ruine diminea, iar pe urm nu m-am mai ntrebat nimic.

Diminea, toat lumea se purta ca de obicei, dei se mica niel greoi, efectul luptei
i al nopii dormite pe pietre. Cu toii erau ntr-o dispoziie vesel, chiar i cei cu
rni uoare.
Dispoziia general s-a mbuntit i mai mult cnd Dougal a anunat c vom
cltori doar pn la plcul de copaci pe care i vedeam de la marginea platformei
de piatr pe care ne aflam. Acolo puteam s adpm i s lsm caii s pasc i s ne
mai odihnim i noi niel. M ntrebam dac aceast schimbare nu i va afecta lui
Jamie planurile n legtur cu misteriosul Horrocks, ns el nu a prut tulburat de
anunul lui Dougal.
Norii acopereau cerul, ns nu ploua i aerul era cldu. ndat ce am instalat din
nou tabra, caii au fost lsai s pasc i toi rniii au fost verificai din nou, toat
lumea a fost lsat s fac ce poftete, s doarm n iarb, s vneze, s pescuiasc
sau doar s i ntind picioarele dup cteva zile petrecute clare.
Eu stteam sub un copac de vorb cu Jamie i cu Ned Gowan, cnd unul dintre
soldai s-a apropiat i a aruncat ceva n poala lui Jamie. Era pumnalul cu mnerul cu
adular.
E al tu, biete? a ntrebat el. L-am gsit ntre stnci azi-diminea.
Trebuie s mi fi scpat, n toat agitaia, am rspuns. E totuna; i aa nu tiam ce
s fac cu el. Probabil m-a fi tiat dac a fi ncercat s l folosesc.
Ned l-a cercetat pe Jamie cu o privire mustrtoare peste ochelarii de citit.

I-ai dat un pumnal i nu ai nvat-o s l foloseasc.


Nu am avut rgazul, n mprejurrile de asear, s-a aprat Jamie. Dar Ned are
dreptate, englezoaico. Ar trebui s nvei cum s foloseti armele. Nu se tie
niciodat ce se poate ntmpla pe drum, dup cum ai vzut asear.
Aadar am mrluit pn n mijlocul luminiului i am nceput leciile. Vzndune, civa dintre brbai au venit s vad ce facem i au rmas pentru a oferi sfaturi.
Ct ai clipi aveam deja o jumtate de duzin de instructori, cu toii certndu-se ntre
ei n privina celor mai importante aspecte ale tehnicii. Dup o discuie
interminabil, dar amiabil, toat lumea a czut de acord c Rupert era fr ndoial
cel mai priceput dintre ei n mnuirea pumnalelor i el mi-a devenit instructor.
A gsit un loc rezonabil de plat, lipsit de pietre i conuri de pin, n care s mi
demonstreze arta mnuirii pumnalului.
Uite, domni, a spus el, balansnd pumnalul pe buricul degetului mijlociu,
odihnindu-se la aproximativ trei centimetri sub mner. Punctul de echilibru, de aici
trebuie s l ii, ca s stea confortabil n mn.
Am ncercat cu pumnalul meu. Cnd l-am inut confortabil, mi-a artat diferena
dintre a strpunge de sus n jos i a njunghia de jos n sus.
n general, tu vrei s l foloseti de jos n sus; de sus n jos e bine doar atunci cnd
te arunci asupra cuiva, lovindu-l de sus cu o for considerabil.
M-a msurat gnditor, apoi a scuturat din cap.
Nu, eti nalt pentru o femeie, dar chiar dac ai putea ajunge pn la gt, nu ai
avea fora s mpingi, chiar dac dumanul ar sta jos. Cel mai bine e s te bazezi pe
lovitura de jos n sus.
i-a ridicat cmaa, dezvluind o burt bombat, acoperit cu pr, strlucind deja de
transpiraie.
Acum, aici, a spus el, artnd n centru, chiar sub osul pieptului, este punctul n
care vrei s loveti, dac lupi fa n fa. Lovete drept n sus i nuntru, ct de
puternic poi. Vrful va ptrunde direct n inim i l va omor ntr-un minut sau
dou. Singura problem e s evii osul pieptului; coboar mai mult dect ai crede i
dac i nepeneti pumnalul n vrful acela moale, abia dac o s-i rneti victima,
dar vei rmne fr jungher i inamicul te omoar. Murtagh! Tu ai spinarea
costeliv, ia vino ncoace i arat-i fetei unde s nfig pumnalul de la spate.

ntorcndu-l mai cu voie, mai fr voie, pe Murtagh cu spatele la mine, Rupert i-a
ridicat cmaa ponosit, dezvelind o ir a spinrii noduroas i nite coaste
proeminente. A nfipt un deget arttor durduliu sub ultima coast din dreapta,
fcndu-l pe Murtagh s chiie de surpriz.
sta-i locul n spate, pe ambele pri. Vezi tu, cu toate coastele astea, e foarte
dificil s loveti ceva vital atunci cnd njunghii din spate. Dac poi strecura
pumnalul printre ele, e bun treaba, dar e mai greu de fcut dect ai crede. Dar aici,
sub ultima coast, mpungi n sus n rinichi. Dac bagi drept n sus, cade ca un
bolovan.
Pe urm, Rupert m-a pus s exersez n diverse poziii i ipostaze. Pe msur ce el
devenea tot mai pasionat n explicaii, toi brbaii fceau cu rndul pentru a juca
rolul victimei, evident, gsind eforturile mele foarte comice. Ca nite copii mari,
zceau n iarb sau se ntorceau cu spatele ca eu s i pot ataca, sau sreau la mine
din spate sau se prefceau c m strng de gt pentru ca eu s i pot njunghia n
burt.
Spectatorii m impulsionau cu strigte de ncurajare i Rupert m-a instruit ferm s
nu ovi n ultimul moment.
Lovete cu toat fora, mi-a spus el. Dac vrei s nvei, nu i trage mna ndrt.
i dac vreunul din trntorii tia nu este n stare s se fereasc la timp, o s
primeasc ce merit.
La nceput am fost timid i nendemnatic, dar Rupert era un profesor bun, foarte
rbdtor i priceput la demonstrarea micrilor, de cte ori era nevoie. i-a rotit
ochii cu o prefcut desfrnare cnd s-a micat n spatele meu, aezndu-i braele
n jurul mijlocului meu, dar pe urm a fost foarte disciplinat cnd mi-a apucat
ncheietura minii pentru a-mi arta cum se lovete dumanul peste ochi.
Dougal sttea sub un copac, oblojindu-i braul rnit i emind comentarii
sardonice despre instruirea mea, pe msur ce avansa. Cu toate acestea, el a fost cel
care a sugerat s mi se aduc o marionet.
Dai-i ceva n care s i poat nfige pumnalul, a spus el cnd ncepusem s devin
mai abil la fandri i mpunsturi. Prima dat e ocant.
Aa este, a rspuns Jamie. Odihnete-te niel, englezoaico, pn cnd i gsesc
ceva.
A plecat spre crue cu ali doi soldai i i vedeam stnd cu capetele mpreunate,

gesticulnd i scond ceva din spatele cruei. Abia trgndu-mi rsuflarea, m-am
prbuit sub copac lng Dougal. i-a nclinat capul, cu un zmbet subire pe buze.
Ca majoritatea brbailor, nu se deranjase s se rad n timpul cltoriei i o barb
groas, castanie, i ncadra gura, accentundu-i buza de jos, groas.
Ei, i cum e? a ntrebat el, nefcnd referire la talentul meu n mnuirea armelor
mici.
Destul de bine, am rspuns precaut, fr a vorbi despre cuite, la rndul meu.
Privirea lui Dougal a zburat spre Jamie care era ocupat cu ceva lng crue.
Biatului pare s i priasc nsurtoarea, a remarcat el.
i face bine, avnd n vedere mprejurrile, am ncuviinat eu, cu o oarecare
rceal.
Buzele lui Dougal s-au curbat la auzul tonului meu.
i dumitale i priete. Din cte se pare, a fost un aranjament convenabil pentru
toat lumea.
n mod special pentru dumneata i fratele dumitale. i dac tot vorbim despre asta,
care crezi c va fi reacia lui Colum cnd va auzi despre cstoria asta?
Zmbetul s-a lrgit.
Colum? Ah, bine. Cred c va fi foarte ncntat s primeasc o asemenea nepoat n
snul familiei.
Manechinul era gata i eu m-am ntors la antrenament. Momia nu era dect un sac
mare umplut cu ln, cam de mrimea unui trup de brbat, cu o bucat de piele de
bou tbcit nfurat n jurul lui, legat cu o sfoar. Cu manechinul acesta trebuia
s exersez eu njunghierea. Mai nti l-au legat de un copac la nlimea unui om,
apoi l-au aruncat spre mine sau l-au rostogolit pe lng mine. Jamie nu mi spusese
ns c vrser n el cteva buci plate de lemn ntre sacul de ln i umplutur;
pentru a simula oasele, dup cum mi-a explicat el mai trziu. Primele cteva
mpunsturi au fost lipsite de evenimente, dei am nevoie de cteva ncercri pentru
a reui s strpung sacul. Era mai tare dect prea la prima vedere. La fel era i
pielea de pe burta unui om, mi s-a adus la cunotin. La urmtoarea ncercare, am
exersat lovitura de sus n jos i am nimerit ntr-una din bucile de lemn.

Pentru o clip, am avut impresia c mna mea a czut deodat. ocul impactului a
reverberat prin tot braul pn n umr i pumnalul a czut la pmnt din degetele
mele amorite. Tot braul de la cot n jos era ca paralizat. Singurul lucru pe care l
simeam era o furnictur teribil care m-a avertizat c amoreala nu va mai dura.
Sfinte Iisuse Roosevelt Hristoase, am izbucnit.
Am rmas n picioare strngndu-mi cotul i ascultnd hohotele generale de rs. n
cele din urm, Jamie m-a apucat de umr i mi-a masat braul pn cnd am nceput
s simt ceva, presnd tendonul din spatele cotului i nfigndu-i degetul mare n
golul de la baza ncheieturii minii.
Aha, bun, am spus printre dini, flexndu-mi precaut palma dreapt care m
furnica. i ce faci cnd loveti un os i i pierzi pumnalul? E vreo procedur
standard pentru o astfel de situaie?
Ah, da, a rspuns Rupert, zmbind larg. i scoi pistolul cu mna stng i l
mputi pe ticlos drept n frunte.
Aceast remarc a fost ntmpinat cu alte hohote de rs pe care le-am ignorat.
Prea bine, am rostit, mai mult sau mai puin calm.
Am artat spre pistolul cu mnerul lung i ncovoiat pe care Jamie l purta pe
coapsa stng.
Vaszic ai de gnd s mi ari cum se ncarc i se folosete un pistol?
Nu am de gnd s fac asta, a rspuns el cu fermitate.
De ce nu? am ntrebat simind cum mi sare mutarul.
Pentru c eti femeie, englezoaico.
Am simit cum mi se aprind obrajii.
Da? am ntrebat, sarcastic. i crezi c femeile nu sunt ndeajuns de inteligente ca
s neleag cum funcioneaz un pistol?
S-a uitat drept n ochii mei, buzele micndu-i-se puin, ca i cum s-ar fi gndit la
diverse forme de rspuns.

Poate c o s te las s ncerci, a spus el ntr-un final. Ca s te nvei minte.


Rupert a it, enervat pe amndoi.
Nu fi prost, Jamie. Ct despre dumneata, domni, a spus el, ntorcndu-se spre
mine, nu e vorba c femeile sunt proaste, dei i spun eu c unele dintre ele sunt;
doar c femeile sunt mai mici dect brbaii.
Ha? m-am uitat la el nedumerit o clip, cu gura cscat.
Jamie a pufnit i a scos pistolul. Vzut de aproape, era enorm; mai bine de 45 de
centimetri de arm argintie, msurat din vrful evii pn la butuc.
Uite, a spus el, innd-o n faa ochilor mei. O apuci de aici, i ntreti antebraul
i ocheti ntr-acolo. i cnd apei trgaciul, parc o s te loveasc un mgar cu
copita. Eu sunt cu aproape 30 de centimetri mai nalt dect tine, cu 35 de kilograme
mai greu dect tine i tiu ce fac. Cnd trag cu el, m zdruncin bine; pe tine s-ar
putea s te dea pe spate; asta dac nu te lovete drept n ochi.
A nvrtit pistolul i l-a lsat s alunece napoi n teac.
Te-a lsa s l ncerci, a spus el, ridicnd o sprncean, dar mi place de tine aa
cum eti, cu toi dinii n gur. Ai un zmbet frumos, englezoaico, chiar dac eti
niel fnoas.
Uor atins n orgoliu de acest episod, am acceptat fr s crcnesc prerea
brbailor c chiar i o sabie mai mic i mai uoar era prea grea pentru mine,
fiind incapabil s o mnuiesc eficient.
Micul sgian dhu, pumnalul pe care scoienii l poart la ciorap, a fost considerat
acceptabil i mi s-a dat unul, o arm cu nfiare ucigtoare, ascuit ca briciul, cu
lam din oel negru de aproape opt centimetri lungime i un mner scurt. Am
exersat ncercnd s l scot repede din teac de nenumrate ori n vreme ce brbaii
m urmreau cu priviri severe pn cnd am reuit s mi ridic fusta, s nfac
pumnalul din teaca lui i s m ghemuiesc gata de atac, toate ntr-o singur micare
fluid, sfrind cu pumnalul n pumn cu vrful ndreptat n sus, gata s sfrtec
beregata dumanului.
n cele din urm, am fost promovat la rangul de cuitar novice i mi s-a ngduit s
stau alturi de toi ceilali la cin, n ovaiile generale, cu o singur excepie.
Murtagh ddea din cap, sceptic.

Eu rmn la prerea mea c singura arm potrivit unei femei e otrava.


Poate, a replicat Dougal, dar otrava are lipsurile ei cnd vine vorba de lupta corp
la corp.

19
Calul de ap

n urmtoarea sear, ne-am aezat tabra pe unul din dealurile care mrginesc Loch
Nessul. Aveam un sentiment straniu revznd mprejurimile; att de puine se
schimbaser. Sau se vor fi schimbat, mai bine spus. Zadele i aninii erau de un verde
intens, cci acum era toiul verii i nu sfritul primverii. Florile se transformaser
din violetul, rozul i albul fragil al florilor de mai n galbenul i auriul cald al
grozamei i salcmului. Cerul era de un albastru mai intens, dar suprafaa lacului
era aceeai; un albastru ntunecat i nemicat care prindea reflexiile malurilor de
deasupra i le inea prizoniere, nmuindu-le culorile, ca sub o bucat de sticl
afumat.
n deprtare, pe lac, se vedeau chiar i cteva ambarcaiuni. Dei, atunci cnd una
din ele s-a apropiat, am remarcat c era o luntre pescreasc, o jumtate de cochilie
grosolan din piele tbcit nvelind un cadru, nu silueta supl din lemn cu care
eram obinuit.
Acelai miros neptor care se ridic din toate apele era i aici; o amestectur
ascuit de verdea iute i frunze putrezite, ap proaspt, peti mori i noroi cald.
Deasupra tuturor, plutea acelai aer de stranietate ascuns. Brbaii, la fel ca i caii,
preau s l simt i atmosfera n tabr era apstoare.
Dup ce am gsit un loc confortabil n care s aez ptura de dormit pentru mine i
Jamie, m-am aventurat pn la malul lacului pentru a-mi clti faa i minile nainte
de cin. Malul se prvlea abrupt pn disprea cu totul ntr-o formaiune de lespezi
de piatr aezate ca un soi de dig neregulat. Sub mal era linite, acesta fiind ferit de
privirile i de zgomotele din tabr i m-am aezat sub un copac pentru a m bucura
de un moment de relaxare. Din ziua cstoriei mele grbite cu Jamie, nu mai eram
urmrit la fiecare pas; mcar att reuisem.
Cu mintea aiurea, culegeam mnunchiuri de samare zburtoare dintr-o creang
aplecat mai jos i le aruncam n ap, cnd am observat valurile unduitoare care se
bteau de pietre crescnd n intensitate, parc mpinse de un vnt ce se apropia. Un
cap mare i turtit a ieit la suprafa la mai puin de trei metri deprtare. Vedeam apa
retrgndu-se de pe solzii rotunzi care coborau din coam de-a lungul greabnului
sinuos. Apa era agitat pe o distan destul de mare i din loc n loc am observat o
unduire masiv i ntunecat pe sub suprafaa lacului, dei capul rmsese nemicat.

Am rmas aproape nemicat. n mod straniu, nu mi era team. Aveam un


sentiment vag de nelegere pentru o creatur care, la fel ca i mine, era ntr-un alt
timp, cruia nu i aparinea, cu ochii plai vechi precum strvechile ei mri eocene,
ochi devenii tulburi n adncurile mloase ale refugiului su mbtrnit. i mai era
un sentiment de familiaritate, amestecat cu irealitatea lui. Pielea alunecoas era fin,
de un albastru adnc, cu o linie aprins verde aruncnd irizaii scnteietoare sub
maxilar. i ochii fantastici, lipsii de pupile, erau de culoarea ambrei, strlucitoare,
profund. Att de frumoas.
i att de diferit de replica mult mai mic, de culoarea mlului, pe care mi-o
aminteam mpodobind diorama de la al cincilea etaj din British Museum. Dar silueta
era inconfundabil. Culorile fiinelor vii ncep s se estompeze cu ultima rsuflare
i pielea moale, elastic i muchii supli ncep s putrezeasc n cteva sptmni.
ns uneori oasele rmn, ecouri fidele ale formei, pentru a lsa o ultim i slab
mrturie a gloriei de odinioar.
Nrile ca nite valve s-au deschis deodat cu o respiraie uierat care m-a uluit; o
clip de micare suspendat i creatura s-a scufundat din nou, o nvolburare teribil
de ape fiind singura dovad a trecerii sale.
Cnd se ivise, m ridicasem pe vrfuri. i fr s mi dau seama, trebuie s m fi
apropiat pentru a o privi, cci m-am trezit stnd n picioare pe una din lespezile de
piatr care rsreau din ap, urmrind valurile ce se stingeau, cznd napoi n
linitea lacului.
Am rmas acolo pentru o clip, cu privirea rtcind peste apele fr sf\rit.
Adio, am spus n cele din urm apei pustii.
M-am scuturat i m-am ntors la mal.
n vrful pantei, un brbat sttea n picioare. La nceput am tresrit speriat, apoi lam recunoscut drept unul din cruaii convoiului nostru. Numele lui era Peter, din
cte mi aminteam, iar gleata din mna lui mi-a artat motivul prezenei sale acolo.
Eram pe punctul s l ntreb dac a vzut monstrul, ns expresia lui cnd m-am
apropiat era un rspuns mai mult dect suficient. Chipul i era mai alb dect petalele
margaretelor de la picioarele lui i picturi de transpiraie i curgeau din barb.
Ochii i erau albi n jurul pupilelor la fel ca ai unui cal ngrozit, iar mna i tremura
att de tare, nct gleata i se lovea de picior.
Gata, i-am spus, ajungnd n faa lui. A plecat.

n loc s se liniteasc la auzul vorbelor mele, a prut i mai agitat. A aruncat


gleata la picioare i a czut n genunchi, fcndu-i cruce.
Ai mil de mine, doamn, a biguit el.
Spre marea mea uluire i ruine, brbatul s-a aruncat apoi cu faa la pmnt i a
apucat poala rochiei mele.
Te faci de ruine, am rspuns cu asprime. Ridic-te!
L-am mpuns uor cu vrful piciorului, ns omul nu s-a micat, tremurnd, lungit
la pmnt ca o ciuperc turtit.
Ridic-te, am repetat. Nu fi prost, e doar un...
Am fcut o pauz, ncercnd s gndesc. Probabil c nu l-ar ajuta dac i-a spune
numele n latin al monstrului.
E doar un monstru mititel, am spus n cele din urm, apucndu-l de mn i
trgndu-l n picioare.
Am fost nevoit s i umplu eu gleata, cci el nu avea de gnd s mai calce pe
malul apei, i nu fr motiv. M-a urmat napoi n tabr, pstrnd o distan
respectuoas i s-a fcut nevzut imediat, s se ngrijeasc de mgarii lui,
aruncndu-mi priviri nfricoate peste umr n timp ce se ndeprta.
Cum el prea s nu doreasc s vorbeasc despre creatur celorlali, m-am gndit
c poate ar fi bine s pstrez i eu tcerea. n vreme ce Dougal, Jamie i Ned
primiser o educaie, restul brbailor erau n cea mai mare parte oameni de munte
din cele mai ndeprtate stnci i vi ale pmnturilor clanului MacKenzie, care nu
tiau nici s citeasc. Erau lupttori viteji i rzboinici nenfricai, ns erau
superstiioi precum triburile primitive din Africa sau din Orientul Mijlociu.
Aadar mi-am mncat cina n linite i m-am dus la culcare, contient de privirea
nfricoat a cruaului Peter care m urmrea.

20
Poienile pustii

La dou zile dup raid, am cotit din nou spre miaznoapte. Ne apropiam de locul de
ntlnire cu Horrocks i Jamie prea pierdut n gnduri din cnd n cnd, probabil
cntrind nsemntatea pe care ar putea-o avea vetile dezertorului englez. De atunci
nu l mai vzusem pe Hugh Munro, ns m trezisem n ntuneric, cu o noapte
nainte i bgasem de seam c Jamie plecase de sub ptura de lng mine. Am
ncercat s rmn treaz, ateptndu-l s se ntoarc, ns am adormit cnd luna
ncepuse s apun. Diminea, dormea dus lng mine, iar pe ptura mea se odihnea
un pachet mic, nvelit ntr-o foaie de hrtie subire, cu pana de la coada unei
ciocnitori nfipt prin hrtie. Desfcndu-l cu grij, privirea mi-a czut pe o bucat
mare de chihlimbar neprelucrat. Una din faetele bulgrelui de ambr fusese netezit
i lefuit i prin aceast fereastr am putut vedea silueta delicat i ntunecat a unei
libelule minuscule, suspendat ntr-un zbor etern.
Am netezit hrtia cu care fusese nvelit. Un mesaj era inscripionat pe suprafaa alb
i murdar, scris ntr-o caligrafie mrunt i surprinztor de elegant.
Ce scrie? l-am ntrebat pe Jamie, mijind ochii spre literele i semnele stranii. Cred
c e n galic.
S-a ridicat ntr-un cot, cu privirea aintit spre hrtie.
Nu e n galic. E n latin. Munro a fost nvtor cndva, nainte s l ia turcii
prizonier. E un fragment din Catullus, a spus el.
da mi basia mille, diende centum,
dein mille altera, dein secunda centum
Urechile mi s-au nroit cnd a nceput s traduc:
D-mi srutri o mie, apoi o sut
i iar o mie i-apoi iar o sut!
Cnd la sfrit mai multe mii vom face,
Le-om ncurca, s nu le dm de capt. 15

Ah, pi asta e ceva mai elevat dect o prjitur cu rva obinuit, am remarcat,
amuzat.
Poftim? a ntrebat Jamie cu un aer nedumerit.
Nu conteaz, am rspuns n grab. L-a gsit Munro pe Horrocks?
Ah, da. S-a aranjat. Ne vom ntlni ntr-un locor pe care l tiu ntre dealuri, la
civa kilometri deasupra Lag Cruime. n patru zile, dac nu se ntmpl ceva
neplcut ntre timp.
Gndul c s-ar putea ntmpla ceva neplcut mi ddea o uoar stare de nervozitate.
Crezi c eti n siguran? Adic, ai ncredere n Horrocks?
Jamie s-a ridicat, alungnd ultimele rmie ale somnului de pe ochi i clipind.
S am ncredere ntr-un dezertor englez? Doamne, nu. Sunt convins c m-ar vinde
lui Randall ct ai clipi, numai c nu poate ajunge la el. Pentru c englezii i spnzur
pe dezertori. Nu, nu am ncredere n el. De aceea am venit cu Dougal n expediia
asta, n loc s l caut singur pe Horrocks. Dac pune la cale ceva, mcar voi avea pe
cineva de partea mea.
Ah.
Nu eram foarte sigur c prezena lui Dougal era att de reconfortant, avnd n
vedere relaia dintre Jamie i unchii lui complotiti.
Pi, dac tu aa consideri, am spus cu o jumtate de gur. Cel puin, nu cred c
Dougal ar profita de ocazie ca s te mpute.
Dar Dougal m-a mpucat! a rspuns Jamie vesel, nchizndu-i nasturii cmii.
Tu ar trebui s tii, doar mi-ai pansat rana.
Am scpat pieptnul pe care l ineam n mn.
Dougal? Am crezut c englezii te-au mpucat!
Pi, de fapt, englezii au tras spre mine, s-a corectat el. i nu ar trebui s spun c
m-a mpucat Dougal; probabil a fost Rupert el e cel mai bun inta dintre oamenii
lui Dougal. Nu, cnd fugeam noi de englezi, mi-am dat seama c eram n apropierea
hotarului cu pmnturile clanului Fraser i m-am gndit s mi ncerc norocul

acolo. Aa c am nit i am luat-o la goan n stnga, nconjurndu-i pe Dougal i


ceilali. Acum, e drept c n jurul meu toat lumea trgea, dar glonul care m-a lovit
a venit din spate. i n momentul acela, n spatele meu erau Dougal, Rupert i
Murtagh. i englezii erau n fa cu toii de fapt, cnd am czut de pe cal, m-am
rostogolit pe deal n jos i eram gata s le pic n ghear.
S-a aplecat peste cldarea cu ap pe care o adusesem, stropindu-i obrajii. i-a
scuturat capul pentru a-i limpezi ochii i a clipit la mine, zmbind vesel, stropii de
ap strlucindu-i n genele dese i sprncene.
Pe urm, Dougal s-a luptat crncen s m aduc napoi. Eu zceam la pmnt, fr
vlag, i el sttea n picioare deasupra mea, cu o mn pe centura mea ncercnd s
m ridice i cu o mn pe sabie, luptndu-se cu un dragon care voia s mi fac de
petrecanie. Dougal l-a omort pe soldat i m-a ridicat pe calul lui, a ncheiat el dnd
din cap. Atunci totul era cam nceoat; nu m gndeam dect la ct de greu trebuie
s i fie calului, ncercnd s urce un deal ca la cu dou sute de kilograme n a.
M-am aezat pe spate, niel uluit.
Dar dac ar fi vrut, Dougal te-ar fi putut ucide atunci.
Jamie a scuturat din cap, ridicnd briceagul drept pe care l mprumutase de la
Dougal. A micat uor gleata, astfel nct suprafaa apei s formeze o oglind i,
fcnd grimasa chinuit pe care o fac toi brbaii cnd se rad, a nceput s se
brbiereasc.
Nu, nu n faa oamenilor. Oricum, Dougal i Colum nu m vor neaprat mort
mai ales Dougal.
Dar...
Capul ncepea din nou s mi se nvrt, ca de fiecare dat, se pare, cnd m
confruntam cu complexitile vieii de familie scoiene.
Cuvintele lui Jamie erau puin nfundate, cnd i ntorcea obrazul, nclinndu-i
capul pentru a ajunge la firele de pr de sub brbie.
Este Lallybroch, mi-a explicat el, pipind cu palma liber firele de pr pe care nu
le tiase. Pe lng faptul c e un petic de pmnt bogat, moia se afl la captul unei
trectori, nelegi? Singura trectoare bun din Highlands pe o lungime de 15
kilometri, n ambele direcii. Dac va ncepe o alt rscoal, Lallybroch e o
poriune de pmnt valoroas, pe care e bine s o poi controla. i dac eu mor

nainte de nunt, pmntul se va ntoarce cel mai probabil la clanul Fraser.


A rnjit spre mine, pipindu-i gtul.
Nu, sunt un junghi n coasta frailor MacKenzie. Pe de o parte, dac devin o
problem pentru numirea lui Hamish n fruntea clanului, o s m ucid fr s se
gndeasc de dou ori. Pe de alt parte, dac stau n banca mea, au nevoie de mine
i de proprietatea mea de partea lor, dac se ajunge la rzboi, i nu de partea
clanului Fraser. De asta vor s m ajute cu Horrocks, nelegi? Eu nu pot face nimic
cu Lallybroch ct timp sunt proscris, dei pmntul e nc al meu.
Am fcut sul pturile, scuturnd din cap uimit de complicatele i periculoasele
circumstane prin care Jamie prea s se mite att de nonalant. i deodat mi-a
trecut prin minte c acum nu doar Jamie era implicat.
Spuneai c dac ai muri nainte de nunt, pmntul s-ar ntoarce la clanul Fraser,
am spus. Dar acum eti cstorit. Deci cine
Aa este, a spus el, ncuviinnd din cap spre mine cu un zmbet strmb.
Soarele dimineii i aprindea prul n flcri de aur i aram.
Dac sunt ucis acum, englezoaico, Lallybroch va deveni a ta.

ndat ce negura s-a risipit, dimineaa a devenit frumoas i nsorit. Psrile
ciripeau vesel n tufiuri i drumul era neobinuit de larg aici, uor prfuit sub
copitele cailor.
Jamie clrea alturi de mine n timp ce urcam pe coama unui deal scund. i-a
ntors capul spre dreapta.
Vezi poiana aceea micu acolo, dedesubt?
Da.
Era un petic verde mic de pini, stejari i plopi tremurtori aezai ntr-o parte la o
oarecare distan de drum.
Acolo sub copaci e un izvor cu un iaz i iarb moale. Foarte frumos.
L-am privit, nedumerit.

E cam devreme pentru prnz, nu crezi?


Dar nu m gndeam numai la mncare.
Jamie, dup cum descoperisem ntmpltor cu cteva zile n urm, nu deprinsese
niciodat arta de a face cu ochiul. n schimb, clipea solemn, nchiznd ambele
pleoape, precum o bufni foarte mare i foarte solemn.
Dar la ce i e gndul? am ntrebat.
Privirea mea bnuitoare a ntlnit o pereche de ochi inoceni de copil.
Doar m ntrebam cum ai arta pe iarb sub copaci lng ap cu fustele
ridicate n jurul capului.
...
i spun lui Dougal c mergem s aducem ap.
A mnat calul nainte, ntorcndu-se ntr-o clip cu sticlele de ap de la ceilali cai.
L-am auzit pe Rupert strignd ceva n urma noastr n galic n timp ce coboram
dealul, ns nu am putut distinge cuvintele.
Am ajuns prima n lumini. Alunecnd de pe cal, m-am ntins pe iarb i mi-am
nchis ochii sub razele aprinse ale soarelui. Jamie i-a mnat calul lng mine o
clip mai trziu, desclecnd. A btut calul cu palma, trimindu-l, cu hurile
atrnndu-i, s pasc lng al meu, nainte de a se lsa n genunchi n iarb. Am
ntins braele i l-am tras peste mine.
Era o zi cald, parfumat cu aromele ierburilor i florilor. Trupul lui Jamie
mirosea precum un fir de iarb proaspt rupt, proaspt i dulce.
Va trebui s ne grbim, i-am spus. Se vor ntreba de ce ne ia att de mult s
aducem apa.
Nu vor avea nicio bnuial, a spus el, desfcndu-mi panglicile cu o ndemnare
exersat. tiu deja.
Ce tiu deja?
Nu ai auzit ce a strigat Rupert cnd plecam?

L-am auzit, dar nu am neles ce a spus.


Galica mea se mbuntise pn n punctul n care nelegeam cele mai uzuale
cuvinte, ns conversaiile erau nc cu mult peste nivelul meu.
Bun. Pentru c nu era potrivit pentru urechile tale.
Dup ce mi eliberase snii, i ngropase faa ntre ei, sugnd i mucnd uor pn
cnd am simit c nu mai pot suporta i am alunecat sub el, ridicndu-mi fustele.
Simindu-m absurd de ruinat dup acel episod pasional i primitiv de pe piatr,
m jenasem s i dau voie lui Jamie s fac dragoste cu mine n apropierea taberei,
i codrii erau prea dei pentru a ne ndeprta foarte mult de ceilali. Amndoi
simeam tensiunea domoal i pasional a abstinenei i acum, la adpost de priviri
i de urechi curioase, am fcut dragoste cu o intensitate care mi-a fcut buzele i
degetele s vibreze datorit sngelui care gonea fierbinte.
Ne apropiam amndoi de apogeu cnd Jamie a ngheat deodat. Deschiznd ochii,
i-am vzut chipul ntunecat mpotriva soarelui, cu o expresie absolut indescriptibil.
Ceva negru era presat de ceafa lui. Ochii mi s-au obinuit n cele din urm cu
strlucirea soarelui i am vzut eava unei muschete.
Ridic-te, porc n clduri.
eava s-a micat brutal, mpungnd tmpla lui Jamie. Foarte ncet, s-a ridicat n
picioare. Un strop de snge a nceput s se adune la marginea zgrieturii, ntunecat
pe pielea lui alb.
Erau doi brbai; dezertori englezi, dup rmiele ferfeniite ale uniformelor.
Amndoi erau narmai cu muschete i pistoale i artau foarte ncntai de ceea ce
ansa le pusese n brae. Jamie sttea cu braele ridicate, eava muschetei nfipt n
piept, cu chipul atent lipsit de orice expresie.
Trebuia s l fi lsat s termine, Arry, a spus unul dintre ei, rnjind cu gura pn
la urechi, dezvluind o expoziie de dini stricai. Face ru la sntate s ntrerupi
omul n toiu aciunii.
Tovarul lui l-a mpuns pe Jamie n piept cu muscheta.
Ce m privete pe mine sntatea lui? n scurt vreme, nici pe el n-o s-l mai
priveasc. M ocup eu de bucica asta, a spus el fcnd semn cu capul n direcia
mea, i n-am nicio problem s fiu al doilea, cu att mai puin dup un pui de lele
scoian ca sta.

Dini-stricai a nceput s rd.


Eu nu-s aa de pretenios. Atunci omoar-l i s terminm tevatura.
Harry, un brbat mic i ndesat cu o privire aie, a stat pe gnduri o clip,
msurndu-m speculativ din priviri. Rmsesem ntins la pmnt, cu genunchii
ridicai i fustele strnse ferm n jurul gleznelor. ncercasem s mi nchei corsajul,
ns o mare parte mi rmsese nc descoperit. n cele din urm, brbatul scund a
rs i i-a fcut semn tovarului su.
Nu, las-l s vad. Vino ncoa, Arnold, i ine muscheta pe el.
Arnold s-a conformat, nc rnjind cu gura pn la urechi. Harry i-a pus jos
muscheta i a aruncat centura cu pistolul lng ea, pregtindu-se.
Presndu-mi fustele n jos, am devenit contient de un obiect tare n buzunarul din
partea dreapt. Pumnalul pe care mi-l druise Jamie. Oare m-a putea ncumeta s l
folosesc? Da, am hotrt, privind spre chipul libidinos, plin de couri, al lui Harry,
cu siguran m-a putea ncumeta.
Dei voi fi nevoit s atept pn n ultima secund i aveam unele ndoielile c
Jamie s-ar putea stpni att de mult timp. Vedeam nevoia de a ucide punnd
stpnire pe trsturile puternice ale chipului su; foarte curnd, aprecierea
consecinelor nu va fi suficient pentru a-l opri.
Nu ndrzneam s las prea mult s mi se citeasc pe chip, dar mi-am ngustat ochii
i l-am strpuns cu privirea ct de aspru am putut, poruncindu-i fr cuvinte s nu
fac nicio micare. Venele i se umflaser pe sub pielea gtului, iar obrajii i se
coloraser din pricina sngelui care nvlea cu furie, ns am zrit o ncuviinare
infinitezimal a nelegerii mesajului meu.
M-am zbtut n vreme ce Harry m-a apsat la pmnt i a ncercat s mi ridice
fustele, dar mai mult pentru a pune mna pe mnerul pumnalului dect pentru a-i
opune rezisten. M-a plmuit cu putere peste fa, poruncindu-mi s stau nemicat.
Obrazul mi ardea i ochii mi lcrimau, dar pumnalul era acum n mna mea,
ascuns n faldurile fustei. M-am lsat pe spate, respirnd adnc. M-am concentrat pe
inta mea, ncercnd s mi alung toate gndurile din minte. Va trebui s l njunghii
n spate. Era prea aproape de mine pentru a ncerca s i tai beregata.
Degetele mizerabile spau acum n carnea coapselor mele, ncercnd s le
deprteze. n mintea mea, puteam vedea degetul dolofan al lui Rupert mpungnd
coastele lui Murtagh i i auzeam glasul: Aici, domni, sub ultima coast, aproape

de ira spinrii. mpinge cu putere, n sus spre rinichi, i va cdea ca un bolovan.


Aproape sosise momentul; respiraia puturoas a lui Harry sufla dezgusttor i cald
pe obrazul meu n timp ce bjbia ntre picioarele mele goale, concentrat pe
misiunea lui.
Casc bine ochii, flciaule, s vezi cum se face treaba, a gfit el, o s-i fac
trfa s geam sub mine nainte...
Mi-am ncolcit braul stng n jurul gtului su, pentru a-l ine locului; ridicnd
braul cu pumnalul, l-am nfipt cu toat fora de care eram capabil. ocul
impactului a reverberat de-a lungul braului pn spre umr i am fost ct pe ce s
scap pumnalul din mn. Harry a scncit i s-a zvrcolit, ncercnd s s se
elibereze. Incapabil s vd unde loveam, l strpunsesem prea sus i lama alunecase
pe o coast.
Dar acum nu i puteam da drumul. Din fericire, picioarele mi erau libere de poalele
fustelor. Le-am nfurat strns n jurul coapselor asudate ale lui Harry, inndu-l
lng mine cele cteva secunde preioase de care aveam nevoie pentru a mai ncerca
o dat. L-am njunghiat din nou, cu o trie disperat, i de data aceasta am gsit
punctul.
Rupert avusese dreptate. Trupul lui Harry s-a contractat ntr-o parodie a actului
dragostei i s-a prbuit fr un sunet ntr-o grmad lipsit de via deasupra mea,
cu sngele nindu-i n jeturi tot mai slabe din rana din spate.
Atenia lui Arnold fusese pentru o clip distras de spectacolul de la picioarele sale
i o clip a fost mai mult dect suficient pentru scoianul nnebunit pe care l inea
la captul evii. Pn cnd mi fcusem eu suficient curaj pentru a m extrage de sub
defunctul Harry, Arnold plecase pe lumea cealalt alturi de camaradul su, cu
beregata tiat de la o ureche la cealalt cu micul pumnal de vntoare pe care
Jamie l inea la ciorap.
Jamie a ngenuncheat lng mine, trgndu-m de sub le. Tremuram amndoi din
cauza tensiunii i a ocului i am rmas minute ntregi strns mbriai, fr a rosti
un cuvnt. Rmnnd n continuare mut, Jamie m-a luat n brae i m-a dus departe
de cele dou cadavre, ntr-un loc plin cu iarb n spatele unui paravan de plopi
tremurtori.
M-a lsat uor la pmnt i s-a aezat stngaci lng mine, prbuindu-se de parc
nu l-ar mai fi inut genunchii. M-am simit deodat singur i mi-a ngheat sngele
n vine ca i cum un vifor mi strbtea trupul i am ntins braul spre el. i-a ridicat

capul dintre genunchi, cu chipul rvit, i m-a privit de parc atunci m vedea
pentru prima dat. Cnd mi-am aezat palmele pe umerii lui, m-a tras cu putere la
pieptul su cu un sunet pe jumtate geamt, pe jumtate suspin.
Ne-am mpreunat apoi, ntr-o tcere slbatic, disperat, aruncndu-ne unul n
cellalt cu ferocitate, culminnd n cteva clipe, mnai de o for pe care nu o
nelegeam, dar pe care tiam c trebuie s o urmm sau aveam s ne pierdem unul
pe cellalt pentru vecie. Nu era un act de iubire, ci unul de necesitate, de parc tiam
c, lsai singuri, niciunul dintre noi nu ar putea sta pe propriile sale picioare.
Singura noastr putere sttea n fuziune, necnd amintirea morii i a unui viol care
fusese la un pas de a se ntmpla, ntr-un ocean de senzaii.
La sfrit, am rmas strns mbriai n iarb, rvii, murdari de snge i
tremurnd n strlucirea soarelui. Jamie a murmurat ceva, dar glasul i era att de
ncet nct abia am neles cuvntul regret.
Nu a fost vina ta, am murmurat, mngindu-i prul. Este n regul, amndoi am
scpat teferi.
M simeam ca ntr-un vis, ca i cum nimic nu ar fi fost real n jurul meu i am
recunoscut vag simptomele ocului ntrziat.
Nu e asta, a rspuns el. Nu asta. A fost vina mea Am fost att de prost s vin aici,
fr a cerceta nainte zona. i s te las dar nu am vrut asta. Am vrut mi pare
ru c m-am folosit de tine. S m reped asupra ta, la att de puin timp dup ca un
animal. mi pare ru, Claire Nu tiu cum am nu m-am putut mpiedica
Doamne, eti att de rece, mo duinne, minile tale parc sunt de ghea. Vino aici,
las-m s te nclzesc.
i el era n stare de oc, m-am gndit ameit. Interesant cum ocul i face pe unii
oameni s vorbeasc. Alii doar tremur n tcere. Ca mine. I-am lipit buzele de
umrul meu pentru a-l face s tac.
Gata, am repetat iar i iar. Gata, s-a terminat.
Deodat, o umbr a czut peste amndoi, fcndu-ne s tresrim. Dougal ne
strpungea pe amndoi din priviri, cu braele ncruciate. i-a ferit delicat ochii n
timp ce eu mi strngeam n grab corsajul, ncruntndu-se n schimb la Jamie.
Acum, flcule, n-am nimic mpotriv s i satisfaci nevasta i toate cele, dar cnd
vine vorba s ne lai pe toi s te ateptm mai bine de o or, i s fii att de
absorbii unul de cellalt nct nici mcar s nu m auzii venind o astfel de

prostie o s te bage ntr-o zi n bucluc, biete. Pi, cineva putea veni prin spatele tu
i s-i ard un pistol peste ceaf nainte s te dezmeticeti
i-a oprit tirada pentru a i muta privirea uluit spre mine, care m tvleam prin
iarb rznd isteric. Jamie, rou ca o sfecl, l-a condus pe Dougal n cealalt parte a
perdelei de plopi, vorbindu-i cu o voce sczut. Eu am continuat s hohotesc i s
chicotesc incontrolabil, n cele din urm nfundndu-mi o batist n gur pentru ami nbui rsul. Eliberarea subit a emoiilor, mpreun cu mustrarea lui Dougal,
mi adusese n minte o imagine a chipului lui Jamie, prins n miezul aciunii, pe care
am gsit-o cu totul ilar n starea de oc n care m aflam. Am rs i am gemut pn
au nceput s m doar coastele. n cele din urm, m-am ridicat, tergndu-mi ochii
cu batista, trezindu-m cu Dougal i cu Jamie stnd n picioare n faa mea, cu
expresii identice de dezaprobare. Jamie m-a ridicat pe picioare i m-a condus, nc
sughind i pufnind din cnd n cnd, spre locul unde ne ateptau ceilali brbai cu
caii.

Cu excepia tendinei persistente de a rde isteric din nimic, nu am prut s sufr de
alte efecte ale ntlnirii noastre cu dezertorii, dei am devenit mult mai precaui
cnd prseam tabra. Dougal m-a asigurat c bandiii nu erau, de fapt, foarte des
ntlnii pe drumurile din Highlands, pentru simplul motiv c nu existau att de
muli cltori care s merite jefuii, ns m trezeam adesea tresrind speriat la
sunetele ce veneau din pdure i ntorcndu-m repede de la sarcinile obinuite
precum adusul apei sau culesul lemnelor, nerbdtoare s i vd i s i aud pe
brbaii MacKenzie. De asemenea, am gsit o nou plcere reconfortant n
sforiturile care m nconjurau noaptea i am pierdut orice pudoare pe care o
avusesem vreodat fa de atingerile noastre discrete sub pturi.
nc mai aveam o oarecare team de a rmne singur cnd, cteva zile mai trziu,
a sosit timpul pentru ntlnirea cu Horrocks.
S rmn aici? am ntrebat nevenindu-mi a crede. Nu! Vin cu tine!
Nu poi, mi-a mai spus o dat, rbdtor, Jamie. Cei mai muli din grup pleac la
Lag Cruime cu Ned s adune arendele, cum e stabilit. Dougal i ali civa vin cu
mine la ntlnire, n caz c Horrocks mi ntinde vreo capcan. Nu poi fi vzut
lng Lag Cruime, oamenii lui Randall ar putea fi n apropiere i nu ar fi imposibil
s ncerce s te ia cu fora. Ct despre ntlnirea cu Horrocks, habar nu am ce se
poate ntmpla. Nu, n apropiere de cotitura drumului e o mic pdure deas, cu
iarb moale i cu un pru. O s fii n siguran acolo pn m ntorc s te iau.

Nu, am spus ncpnat, vin cu tine.


Un soi de orgoliu m mpiedica s i mrturisesc c mi era team s stau departe de
el. Dar eram dispus s i mrturisesc c m temeam pentru viaa lui.
Ai spus tu nsui c nu tii ce se va ntmpla la ntlnirea cu Horrocks, am
argumentat. Nu vreau s atept aici, fcndu-mi griji dac eti bine. Las-m s vin
cu tine, am insistat. i promit s stau ascuns n timpul ntlnirii. Dar nu vreau s
rmn aici toat ziua s mi fac griji.
Jamie a oftat exasperat, ns nu a mai ncercat s m conving. Cu toate acestea,
cnd am ajuns lng micul plc de copaci, s-a aplecat i a apucat hurile calului
meu, scondu-m lng drum, n iarb. A desclecat, legnd ambele huri de un
tufi. Ignorndu-mi protestele nflcrate, s-a fcut nevzut ntre copaci.
ncpnat, am refuzat s descalec. Nu m poate fora s rmn, mi-am spus.
n cele din urm, a aprut din nou la drum. Ceilali plecaser nainte, ns Jamie,
precaut dup ultima noastr peripeie n poiana pustie, nu ar fi plecat pn nu ar fi
cercetat temeinic dumbrava, cercetnd amnunit printre copaci i btnd iarba
nalt cu un b. ntorcndu-se, a dezlegat caii i a srit iute n a.
Eti n siguran, a spus el. Mergi clare pn n inima desiului, Claire, i
ascunde-te i ascunde i calul. Vin napoi dup tine imediat cum termin treburile. Nu
tiu s i spun ct va dura, dar sigur o s m ntorc pn la apus.
Nu! Vin cu tine.
Nu puteam ndura gndul c voi fierbe n suc propriu ntr-o pdure, fr s tiu ce
se ntmpl. Mai degrab a fi preferat s fiu expus unui pericol dect s fiu lsat
s atept, perpelindu-m, ore ntregi. i singur.
Jamie a fcut eforturi pentru a se stpni. A ntins un bra i m-a apucat de umr.
Nu ai promis c m vei asculta? a ntrebat el, scuturndu-m uor.
Ba da, dar...
Doar pentru c am fost nevoit, eram pe punctul de a-i rspunde, ns el deja
mpingea botul calului meu nspre desi.
E foarte primejdios i eu nu te iau cu mine, Claire. Voi fi preocupat i, dac se
ntmpl ceva, nu pot s lupt i s te protejez i pe tine n acelai timp.

Vzndu-mi privirea rzvrtit, i-a cobort mna n desag i a nceput s bjbie.


Ce caui?
Sfoar. Dac nu vrei s te supui de bunvoie, o s te leg de un copac pn m
ntorc.
Nu poi face una ca asta!
Ah, ba pot!
i prea s vorbeasc serios. n cele din urm am acceptat i, fr nicio tragere de
inim, am apucat hurile calului. Jamie s-a aplecat i m-a srutat repede pe obraz,
ntors pe jumtate la drum.
Ai grij, englezoaico. Ai pumnalul? Bine. M ntorc ct de repede pot. Ah, i nc
ceva.
Ce anume? am spus ort.
Dac pleci din pdurice nainte s m ntorc dup tine, te bat la fundul gol cu
cureaua de la sabie. i nu i-ar plcea s mergi cu fundul nroit tocmai pn la
Bargrennan. S nu uii, a ncheiat el, ciupindu-m tandru de obraji. Eu nu fac
promisiuni dearte.
i aa a fost. Am clrit fr grab spre crng, privind napoi pentru a-l urmri
ndeprtndu-se n goana calului, aplecat n a, una cu animalul, capetele tartanului
zburnd n urma lui.
Sub copaci era rcoare; att eu, ct i calul am rsuflat uurai cnd am intrat la
umbr. Era una din acele zile fierbini n Scoia, cnd soarele arde pe un cer alburiu
de muselin i ceaa zilei e ars pn la ora opt. Plcul de copaci era animat de
ciripitul psrilor; o ceat de piigoi se agita n plcul de stejari din stnga mea i
undeva n apropiere auzeam un ciripit pe care l-am luat drept al unui sturz.
ntotdeauna am fost o ornitofil amatoare entuziast. Dac tot fusesem lsat acolo
pentru ct timp avea s binevoiasc protectivul, dominatorul, ncpnatului catr
care era soul meu s i rite capul stupid, mcar aveam s folosesc acest timp
pentru a vedea ce psri cntau n pdurice. Am priponit armsarul i l-am lsat s
pasc n voie n iarba luxuriant de la marginea pdurii, tiind c nu avea s se duc
departe. Iarba se termina deodat la civa metri deprtare de copaci, nbuit de
tufele atotstpnitoare.

Era o pdure tnr amestecat de conifere i puiei de stejar, perfect pentru


urmritul psrilor. M-am plimbat printre copaci, nc spumegnd de furie n urma
lui Jamie, ns calmndu-m pe msur ce ascultam ciripitul distinctiv al unui
muscar i piuitul ascuit al unui sturz.
Pduricea se ncheia destul de abrupt n captul ndeprtat, pe buza unei mici
prpstii. Mi-am croit drum printre puiei i cntecul psrilor a fost acoperit de
clipocitul apei. Stteam pe marginea unui pria de munte, un canion abrupt,
stncos, cu cascade bolborosind de-a lungul pereilor neregulai pentru a se arunca
apoi n iazurile cafenii i argintii de dedesubt. M-am aezat pe malul rului i mi-am
lsat picioarele s se legene deasupra apei, savurnd cldura soarelui care mi
sclda obrajii.
Un corb a trecut n zbor pe deasupra capului meu, urmat ndeaproape de o pereche
de codroi. Trupul solid i negru a zigzagat aerul, ncercnd s evite micile
bombardiere. Am zmbit, urmrind micii prini furioi certnd nentrerupt corbul
i m-am ntrebat dac corbii, lsai de capul lor, zburau cu adevrat n linie dreapt.
Acela, dac i continua zborul drept, s-ar duce direct n
i m-am oprit ca fulgerat.
Fusesem att de absorbit de ciorovoiala mea cu Jamie nct pn n acel moment
nu mi trecuse prin minte c situaia pe care o ateptasem n zadar n ultimele
aproape dou luni mi se oferise n sfrit. Eram singur. i tiam unde m aflu.
Privind peste pria, ochii mi-au fost orbii de strlucirea soarelui printre frasinii
roii de pe malul ndeprtat. Aadar, acolo era estul. Inima a nceput s mi bat mai
repede. Estul era ntr-acolo, Lag Cruime era n spatele meu. Lag Cruime se afla la
apte kilometri nord de Fortul William. Iar Fortul William nu era la o deprtare mai
mare de cinci kilometri la vest de dealul de la Craigh na Dun.
Aadar, pentru prima dat de la ntlnirea mea cu Murtagh, tiam cu aproximaie
unde m aflam - la mai puin de unsprezece kilometri de afurisitul acela de deal i
de blestematul lui cerc de pietre. Unsprezece kilometri poate de cas. De Frank.
Am dat s m napoiez n pdure, dar m-am rzgndit. Nu ndrzneam s apuc
drumul. Att de aproape de Fortul William i de cele cteva sate care l nconjurau,
riscam prea mult s m ntlnesc cu cineva. i nu puteam s duc calul de-a lungul
cursului povrnit al priaului. De fapt, m ndoiam c putea fi parcurs cu piciorul;
pereii stncoi erau abrupi n unele locuri, aruncndu-se direct n apele
nvolburate ale prului, fr a oferi suport piciorului, cu excepia pietrelor

mprtiate care se iveau din apele repezi.


ns era de departe cea mai dreapt cale n direcia pe care o doream. i nu
ndrzneam s apuc pe un drum prea ntortocheat; m puteam uor rtci n plantele
slbatice ori puteam fi ajuns din urm de Jamie i de Dougal, la ntoarcere.
Stomacul meu s-a contractat deodat, gndindu-m la Jamie. Doamne, cum puteam
s fac una ca asta? S l las fr o explicaie sau o scuz? S dispar fr urm, dup
tot ce fcuse pentru mine?
Cu acel gnd am hotrt n cele din urm s las calul. Cel puin, va crede c nu am
plecat de lng el de bunvoie; ar putea crede c am fost ucis de fiarele slbatice
am atins pumnalul din buzunar sau poate rpit de bandii fugari. i dac nu va da
de mine, ntr-un final m va da uitrii i se va recstori. Poate cu fata aceea
drgu, Laoghaire, de la castel.
ntr-un mod ct se poate de absurd, am gsit gndul c Jamie ar putea mpri patul
cu Laoghaire la fel de suprtor ca i cel de a-l prsi. M-am blestemat n sinea mea
pentru prostie, dar nu m puteam mpiedica s nu mi imaginez chipul dulce i
rotund, aprins de dorin arztoare, i minile lui mari ngropndu-se n prul ei ca
raza de lun
Mi-am descletat dinii i mi-am ters lacrimile de pe obraji. Nu aveam nici timp,
nici energie pentru astfel de reflecii lipsite de noim. Trebuia s plec, chiar n acel
moment, ct nc mai puteam. Putea fi singura mea ans. Speram ca Jamie s m
uite. tiam c eu nu l voi putea uita niciodat. ns pentru moment, trebuia s mi-l
scot din minte, altfel nu a mai fi capabil s m concentrez la misiunea mea, care
era destul de primejdioas.
Precaut, am cobort de-a lungul malului abrupt pn la mal. Sunetul apei
nvolburate nbuea cntecul psrilor din pduricea de deasupra. Avea s fie un
drum anevoios, dar cel puin aici era suficient spaiu ct s poi pi pe lng
marginea apei. Malul era noroios, i presrat cu pietre, ns puteam merge pe acolo.
Mai la vale, am vzut c urma s fiu nevoit s pesc pur i simplu prin ap i smi croiesc drum cu mare bgare de seam srind din piatr n piatr, balansndum deasupra uvoiului, pn cnd malul avea s se lrgeasc suficient nct s mi
permit s pesc pe el.
Mi-am croit drum anevoie, estimnd ct timp aveam la dispoziie. Jamie spusese
doar c se vor ntoarce pn la apusul soarelui. Cinci sau ase kilometri pn la Lag
Cruime, ns nu aveam cum s tiu n ce stare se aflau drumurile, nici ct timp avea

s le ia ntlnirea cu Horrocks. Dac se afla acolo. Dar va fi acolo, mi-am spus n


gnd. Hugh Munro spusese c va fi acolo i, orict de stranie fusese acea apariie,
Jamie n mod evident l considera o surs de informaie demn de ncredere.
Piciorul mi-a alunecat de pe prima piatr a prului i am plonjat n apa ngheat
pn la genunchi, udndu-mi fusta. M-am retras pe mal, mi-am ridicat fustele ct de
mult am putut i mi-am scos ciorapii i pantofii, pe care mi i-am strecurat n
buzunarul fcut din fusta mea suflecat, apoi am pus din nou piciorul pe piatr.
Am bgat de seam c dac mi chirceam degetele de la picioare, reueam s pesc
de pe o piatr pe cealalt fr s alunec. Fusta strns nu mi ddea voie s vd unde
puneam piciorul i nu doar o dat m-am trezit alunecnd n ap. Picioarele mi erau
ngheate i, cnd tlpile mi-au amorit, mi era tot mai greu s mi menin
strnsoarea.
Spre norocul meu, malul s-a lrgit din nou, i am pit recunosctoare pe rm, n
noroiul lipicios i cald. Scurte perioade de lipit mai mult sau mai puin confortabil
alternau cu perioade mult mai lungi de pit ntr-un echilibru precar de pe o piatr
pe alta, prin apele repezi i ngheate i am descoperit spre uurarea mea c eram
mult prea concentrat ca s m gndesc prea mult la Jamie.
Dup o vreme, am pus la punct un soi de secven de micri. Peam, m prindeam
bine de piatr, fceam o pauz, priveam n jur, localizam urmtoarea piatr. Pas,
ncletare, pauz i aa mai departe. Trebuie s fi devenit prea ncreztoare n
forele proprii, sau poate doar obosit, cci am devenit mai puin precaut i am
ieit din rutina pe care mi-o impusesem. Talpa mi-a alunecat neputincioas dedesubt,
pe lng suprafaa pietrei acoperite cu mzg. Mi-am aruncat minile n aer
frenetic, ncercnd s m ntorc pe piatra de pe care plecasem, ns centrul meu de
greutate era prea n fa. Fuste, jupoane, pumnal i toate celelalte au czut n ap. i
s-au scufundat mai adnc. n vreme ce priaul avea de obicei o adncime care abia
atingea treizeci i ase de centimetri, din loc n loc erau poriuni adnci, unde
curentul puternic de ap spase depresiuni n roc. Piatra pe care mi pierdusem eu
echilibrul era la marginea unei asemenea gropi adnci i cnd am plonjat n ap, mam scufundat la rndul meu ca un bolovan.
Am fost att de uluit de ocul apei ngheate care a nvlit n nasul i n gura mea
nct nu am ipat. Bule argintii au ieit din corsajul rochiei mele i au alunecat pe
lng ochii mei, n sus spre suprafaa apei. Pnza s-a mbibat cu ap aproape
instantaneu i ncletarea ngheat a apei mi-a tiat rsuflarea. Am nceput aproape
imediat s m lupt s m ridic la suprafa, ns greutatea straielor mele m trgea
n jos. Am tras cu slbticie de panglicile corsajului, ns nu aveam nicio ans de a

le dezlega pe toate nainte de a m neca. Am fcut pe mutete cteva remarci


furioase i deloc plcute la adresa croitorilor, a creatorilor de mod feminin i a
prostiei fustelor lungi, n vreme ce ncercam cu disperare s mi in faldurile
acaparatoare departe de picioare.
Apa era limpede precum cristalul. Degetele mele atingeau pereii stncii, alunecnd
printre fiile ntunecate i lunecoase ale lintiei i algelor. Alunecoas ca o iarb de
ap, spusese Jamie despre
Gndul m-a smuls din starea de panic. Deodat mi-am dat seama c nu trebuie s
m epuizez ncercnd s m ridic la suprafa. Bulboana nu putea s fie mai adnc
de doi sau trei metri; ce trebuia s m relaxez, s plutesc n jos pn la fund, s m
arcuiesc pe picioare i s m salt spre suprafa. Cu puin noroc, puteam s trag o
gur de aer sus, chiar dac aveam s m scufund din nou, i voi continua s sar n
ap pn la fund pn cnd aveam s ajung mai aproape de mal, s m apuc de o
piatr.
Coborrea a fost agonizant de lent. Cum eu nu m mai zbteam s m ridic la
suprafa, fustele mi s-au ridicat n jur, plutindu-mi prin faa ochilor. Le-am dat la o
parte; trebuia s vd ce se ntmpl. Plmnii mi ardeau i cmpul vizual mi era
nesat cu pete negre pn am atins fundul puului. Mi-am lsat genunchii s se
ndoaie uor, apsndu-mi fustele pe lng mine i m-am mpins n sus cu toat
puterea.
A funcionat, cel puin n parte. Capul mi-a ieit la suprafa n sritur i abia am
avut timp s trag cteva guri de aer salvator nainte ca apele s se nchid deasupra
mea din nou. ns era suficient. Acum tiam c o pot face din nou. Mi-am lipit
braele de trup pentru a deveni mai hidrodinamic i a face coborrea mai rapid.
nc o dat, Beauchamp, mi-am spus. ndoaie-i genunchii, arcuiete-te i sari!
Am nit n sus cu braele ntinse deasupra capului. Cnd am ieit o dat la
suprafa am vzut o strlucire roiatic; trebuie s fie un scoru deasupra apei.
Poate m-a putea prinde de o creang.
Cnd capul a ieit din ap, ceva mi-a apucat braul ntins. Ceva tare, cald, i linititor
de solid. Apoi un alt bra.
Tuind i scuipnd, am pipit orbete cu braul liber, prea fericit de a fi fost salvat
pentru a regreta ntreruperea ncercrii mele de a evada. Bucuroas, cel puin pn
cnd, dndu-mi la o parte prul din ochi, am ridicat privirea dnd cu ochii de chipul
bovin i ngrijorat al tnrului caporal Hawkins din Lancashire.

21
Un mauvais quart d'heure dup altul

Am ridicat delicat o alg nc mbibat cu ap de pe mnec i am depus-o fr prea


mult ceremonie n mijlocul sugativei. Apoi, vznd climara la ndemn, am
ridicat alga i am nmuiat-o n cerneal, folosind rezultatul pentru a picta modele
interesante pe coala groas de sugativ. Prinznd gustul artistic, mi-am terminat
capodopera cu un cuvnt porcos, peste care am presrat cu mare grij nisip i am
uscat-o nainte de a o propti de irul de sertare mici ale biroului.
Am fcut un pas n spate pentru a admira efectul, apoi am aruncat o privire n jur n
cutarea altor diversiuni cu care s mi ocup mintea pentru a nu m gndi la sosirea
dintr-o clip n alta a cpitanului Randall.
Nu era ru pentru un birou personal al unui cpitan, am gndit, msurnd din priviri
tablourile de pe perete, obiectele din argint trebuitoare scrisului de pe birou i
covorul gros de pe podea. M-am mutat din nou pe covor, pentru a picura i mai
mult ap. Cltoria la Fortul William mi uscase hainele de deasupra destul de bine,
ns straturile de dedesubt ale jupoanelor erau nc mbibate de ap.
Am deschis un mic dulap din spatele biroului i am descoperit peruca de rezerv a
cpitanului, frumos aezat pe unul din suporturile din fier forjat, alturi de un set
din argint compus dintr-o oglind, cteva perii fr mner i un pieptn din baga,
aezate n ordinea rangului n faa perucii. Ducnd suportul cu peruca pn la birou,
am presrat grijuliu rmiele nisipului din clepsidr peste ea nainte de a o pune la
loc n dulap.
Stteam la birou, cu pieptnul n mn, studiindu-mi reflexia n oglind cnd i-a
fcut apariia cpitanul Randall. Mi-a aruncat o privire n care a cuprins inuta mea
rvit, dulapul vandalizat i sugativa desfigurat.
Fr s clipeasc, a tras un scaun i s-a aezat n faa mea, ridicndu-i relaxat un
picior nclat cu cizm, aezndu-l pe genunchiul cellalt. O crava se legna n
mna fin, aristocratic. I-am privit coada mpletit din fii de piele negre i
stacojii, cum se legna ncet nainte i napoi peste covor.
Ideea are atraciile ei, a spus el observnd cum privirea mea urmrea micarea
biciului. Dar probabil pot veni cu una mai bun, dac mi ngdui cteva minute n

care s mi revin.
Aa m gndeam i eu, am spus, dndu-mi la o parte o uvi groas de pr care
mi alunecase peste frunte. Dar nu ai voie s biciuieti femei, nu-i aa?
Doar n anumite circumstane, a rspuns el politicos. Care nu se potrivesc situaiei
dumitale nc. Dar biciuitul e ceva destul de public. Eu crezusem c am putea mai
nti s ne cunoatem mai bine n intimitate.
A ntins braul spre bufetul din spatele su de unde a scos o caraf. Am sorbit vinul
rou n tcere, privindu-ne unul pe cellalt pe deasupra paharelor.
Ah, uitasem s te felicit pentru cstorie, a spus el deodat. Te rog s-mi ieri lipsa
de maniere.
Nu face nimic, am rspuns amabil. Sunt sigur c familia soului meu i va fi
nespus de recunosctoare pentru ospitabilitatea pe care mi-o oferi.
Ah, m ndoiesc, a rspuns el cu un zmbet cuceritor. Dar pe urm, nici nu am
considerat necesar s i anun c eti aici.
i ce te face s crezi c nu tiu unde sunt? am rspuns, ncepnd s simt un gol n
stomac, n ciuda deciziei mele de a-l sfida.
Am aruncat o privire iute spre fereastr, dar eram n aripa nepotrivit a cldirii.
Soarele nu era vizibil, ns lumina era aurie; s fi fost pe la jumtatea amiezii? Ct
va mai trece pn cnd Jamie avea s ajung la calul meu abandonat? i ct timp va
mai trece pn cnd va pleca pe urma mea de-a lungul rului pe care o va pierde?
Dispariia fr urme are dezavantajele ei. De fapt, dac Randall decidea s nu-i
trimit vorb lui Dougal c m aflam n grija lui, scoienii nu aveau cum s tie
vreodat unde disprusem.
Dac ar fi tiut, a spus cpitanul, arcuind o sprncean elegant conturat, probabil
ar fi luat deja legtura cu mine. Lund n considerare complimentele pe care mi
le-a fcut Dougal MacKenzie cu ocazia ultimei noastre ntlniri, nu prea cred c m
consider o companie potrivit pentru o doamn. i clanul MacKenzie pare s
cread c dumneata eti att de important, nct mai degrab te-ar adopta ca una dea lor dect s te vad picnd n minile mele. Nu prea mi imaginez c ar permite ca
dumneata s ntrzii pe la noi, nchis ntr-o temni umilitoare.
M-a msurat cu o privire mustrtoare, nregistrnd cel mai mic detaliu al inutei
mele mbibate cu ap, prul ciufulit i ntreaga mea apariie rvit.

S fiu al naibii dac neleg pentru ce te vor, a confirmat el. Sau, dac eti att de
important pentru ei, de ce dracu te-au lsat de capul dumitale s umbli pe coclauri?
Credeam c pn i barbarii au mai mult grij de femeile lor.
O sclipire brusc i-a aprins privirile.
Ah, sau poate ai decis s te despari de ei?
S-a lsat pe spate, intrigat de aceast nou ipotez.
Noaptea nunii a fost mai grea dect ai anticipat? a ntrebat el. Trebuie s
mrturisesc, am fost oarecum dezamgit c ai preferat alternativa cstoriei cu unul
din slbaticii aceia proi i pe jumtate despuiai, n locul unei discuii cu mine.
Asta dovedete o mare abnegaie, doamn, i trebuie s l felicit pe cel care te-a
trimis aici, pentru abilitatea de a strni o asemenea inspiraie. Dar, a spus el lsnduse i mai mult pe spate n scaun, balansnd paharul de vin pe genunchi, m tem c
trebuie s insist n a afla numele angajatorului dumitale. Dac ntr-adevr te-ai
desprit de cei din clanul MacKenzie, cea mai probabil supoziie este c eti un
agent francez. Dar al cui?
M-a intuit cu privirea, precum un arpe care sper s hipnotizeze o pasre. Dar
acum aveam destul vin ca s umplu golul din stomac i i-am rspuns cu aceeai
privire.
Ah, am spus, cu o politee exagerat, nu tiam c sunt inclus n conversaie!
Credeam c te descurci foarte bine doar cu dumneata nsui. Continu, rogu-te.
Linia elegant a buzelor sale s-a strns uor i cuta adnc din col s-a adncit i mai
mult, ns nu a spus nimic. Punndu-i paharul deoparte, s-a ridicat i, scondu-i
peruca, s-a ndreptat spre dulap, unde a aezat-o pe suportul liber. L-am vzut
oprindu-se o clip cnd a vzut firele de nisip mpodobindu-i cealalt peruc, ns
expresia chipului su nu s-a schimbat aproape deloc. Fr peruc, prul su era
ntunecat, des, cu firul subire i strlucitor. Mi se prea tulburtor de familiar, dei
era lung pn la umeri i prins la spate cu o panglic de mtase albastr. i-a scos
panglica, a ridicat pieptnul de pe birou i i-a netezit prul turtit de peruc, apoi ia rennodat panglica cu deosebit pedanterie. Amabil, i-am inut oglinda ridicat
pentru a putea inspecta rezultatul final. Apoi mi-a luat-o din mn niel repezit i a
aezat-o la locul ei, nchiznd ua dulapului cu bruschee, aproape trntind-o.
Nu mi ddeam seama dac prin aceast ntrziere spera s m descurajeze caz n
care, i reuise de minune sau pur i simplu nu putea decide care s fie pasul
urmtor. Tensiunea a fost uor risipit prin intrarea unei ordonane, aducnd cele

trebuitoare ceaiului. nc tcut, Randall a turnat i mi-a oferit o can cu ceai. Apoi
am nceput s ne bem ceaiul.
Nu-mi spune, am rostit n cele din urm. Las-m s ghicesc. E o nou form de
convingere pe care ai inventat-o tortura prin vezic. M ndopi cu lichide pn
cnd i promit orice n schimbul a cinci minute cu o oal de noapte.
A fost att de surprins, nct chiar a izbucnit n rs. Rsul i transforma cu totul
chipul, i am neles de ce erau attea plicuri parfumate scrise n caligrafie feminin
n ultimul sertar din stnga al biroului su. Dup ce i lsase masca s cad puin,
nu i-a nfrnat rsul, ci a continuat. n cele din urm, m-a privit din nou, cu o
jumtate de zmbet nc ntrziindu-i pe buze.
Orice altceva ai fi, doamn, dar cu siguran eti o diversiune, a remarcat el.
A tras de sfoara unui clopoel de lng u, i cnd ordonana i-a fcut din nou
apariia, l-a instruit s m conduc spre toalet.
Dar ai grij s nu o pierzi pe drum, Thompson, a adugat el el, deschizndu-mi
ua cu o plecciune sardonic.
M-am rezemat slbit de ua toaletei unde fusesem condus. Era o uurare s fiu
departe de prezena cpitanului Randall, ns era o bucurie de scurt durat.
Avusesem suficiente ocazii n care s i judec adevratul caracter, att din povetile
pe care le auzisem, ct i din experiena personal. ns privindu-l, aveam momente
n care parc l ntrezream pe Frank prin nfiarea strlucitoare i necrutoare.
Fusese o greeal c l fcusem s rd, mi-am spus.
M-am aezat jos, ignornd mirosul pestilenial, absorbit de problema urgent cu
care m confruntam. Nu vedeam nicio cale de scpare. Fr a-l pune la socoteal pe
vigilentul Thompson, biroul lui Randall se afla ntr-o cldire aflat n apropierea
centrului garnizoanei. i n vreme ce fortul n sine nu era dect o palisad din
piatr, zidurile erau nalte de trei metri, iar porile duble erau stranic pzite.
Mi-a trecut prin minte s m prefac c mi este ru i s rmn nchis n refugiul
meu, ns am alungat gndul nu doar din cauza decorului neplcut. Adevrul greu
de nghiit era c nu avea niciun rost tactica mea de a ntrzia lucrurile, dac nu
cumva a fi avut vreun motiv pentru care s le ntrzii, i nu aveam. Nimeni nu tia
unde sunt i Randall nu inteniona s spun nimnui. Eram la cheremul lui, pentru
ct timp va avea chef s se distreze cu mine.
nc o dat, mi-a prut ru c l fcusem s rd. Un sadic cu simul umorului este i

mai periculos.
Cutnd disperat prin minte ceva de care s m ag n privina cpitanului, am dat
peste un nume. Auzit doar cu o ureche i memorat fr prea mult atenie, speram c
mi-l aminteam corect. Era o carte jalnic de slab de jucat, ns era singura pe care o
aveam. Am tras adnc aer n piept i l-am expirat n grab, ieind din sanctuarul
meu. napoi n birou, am pus zahr n ceai i am amestecat cu grij. Apoi am
adugat lapte. Prelungind ceremonia ct de mult puteam, eram forat s privesc
spre Randall. Sttea din nou n poza lui favorit, cu ceaca elegant suspendat n aer,
pentru a m privi mai bine peste ea.
Aadar? am spus. Nu trebuie s i fie team c mi strici pofta de mncare, cci nu
prea am. Ce intenionezi s faci cu mine?
El a zmbit i a sorbit cu grij ceaiul fierbinte nainte s rspund.
Nimic.
Adevrat? am ntrebat ridicndu-mi sprncenele surprins. Te-a prsit
imaginaia?
Nu a spune chiar aa, a rspuns el, politicos ca de obicei.
Privirea i-a alunecat de-a lungul trupului meu nc o dat, cu total lips de politee.
Nu, a rostit el, privirea ntrziindu-i la buza corsajului meu, acolo unde earfa
vrt nuntru lsa s se vad umfltura de sus a snului meu, orict mi-ar plcea
s i aplic o lecie binemeritat de maniere, m tem c plcerea trebuie s fie
amnat pn la noi ordine. Te trimit la Edinburgh cu urmtoarea pot. i nu a
vrea s ajungi vtmat vizibil n vreun fel; superiorii mei m-ar putea crede neatent.
Edinburgh? am ntrebat neputndu-mi ascunde surprinderea.
Da. Ai auzit de Tolbooth, presupun?
Auzisem. Una din cele mai oribile i mai cunoscute pucrii ale acelor vremuri, era
faimoas pentru mizeria, crimele, bolile i ntunericul ei. Muli dintre prizonierii
inui acolo mureau nainte de a ajunge la judecat. Am nghiit un nod, forndu-mi
napoi bila amar care mi urcase n gt, amestecat cu o gur de ceai dulce.
Randall i sorbea propriul ceai, mulumit de sine nsui.

Ar trebui s te simi n largul dumitale acolo. La urma urmelor, pari s ai o


preferin pentru decorurile mpuite.
A aruncat o privire sever spre poala juponului meu, murdar i ud.
Ar fi aproape ca acas, dup castelul Leoch.
Aveam mari ndoieli c buctria de la Tolbooth era la fel de bun precum cea a
castelului lui Colum. i lsnd la o parte chestiunile de igien ale nchisorii, nu
puteam chiar nu puteam s i dau voie s m trimit la Edinburgh. Odat
ntemniat n Tolbooth, nu puteam s m mai ntorc vreodat la cercul de pietre.
Sosise timpul s mi joc cartea. Acum ori niciodat. Mi-am ridicat ceaca de ceai.
Dup cum i-e voia, am rspuns calm. i ce crezi c va spune ducele de
Sandringham despre asta?
A vrsat ceaiul fierbinte n poala de culoarea porumbelului, scond cteva sunete
suprate.
, a rostit, enervat.
S-a lsat napoi pe scaun, privindu-m mustrtor. Ceaca de ceai zcea rsturnat
ntr-o parte, lichidul maroniu mbibnd covorul de un verde pal, ns cpitanul
Randall nu fcea nicio micare spre sfoara de la captul soneriei. Un mic muchi i
se zbtea ntr-o parte a gtului.
Deja gsisem un maldr de batiste apretate n sertarul de sus din partea stng a
biroului, mpreun cu o cutie de tutun smluit. Am tras o batist din sertar i i-am
ntins-o.
Sper c nu se pteaz, am rostit dulce.
Nu, a spus el, ignornd batista i cercetndu-m cu privirea ndeaproape. Nu, nu e
posibil.
De ce nu? am ntrebat, mimnd nonalana, ntrebndu-m ce nu era posibil.
Mi s-ar fi spus. i dac dumneata lucrezi pentru Sandringham, de ce dracu ai
aciona ntr-o manier att de ridicol?
Poate pentru c ducele i testeaz loialitatea? am ntrebat la ntmplare,

pregtindu-m s sar n picioare, la nevoie.


Pumnii i erau strni pe lng trup i cravaa abandonat era mult prea la ndemn
pe birou, lng el. A pufnit drept rspuns la sugestia mea.
Ai putea s mi testezi credulitatea. Sau tolerana la iritare. Amndou, doamn,
sunt extrem de sczute.
Ochii i s-au mijit speculativ i m-am pregtit s sar.
S-a aruncat spre mine i eu am srit ntr-o parte. Apucnd ceainicul, l-am aruncat
spre el. Randall s-a ferit i ceainicul s-a izbit de u, cu un pocnet teribil. Ordonana,
care trebuie s fi ateptat afar, a strecurat un cap uluit nuntru. Respirnd greu,
cpitanul i-a fcut semn nerbdtor s intre.
ine-o, i-a ordonat el repezit, pind spre birou.
Am nceput s respir adnc, pe de o parte spernd s m linitesc i pe de alta de
team c nu voi putea s m linitesc att de repede.
n loc s m loveasc ns, cpitanul a deschis doar un sertar, ultimul din partea
dreapt, pe care nu avusesem vreme s l inspectez i a scos o bucat lung de
sfoar.
Ce soi de gentleman ine sfoar n sertarele biroului? am ntrebat indignat.
Unul pregtit, doamn, a murmurat el, legndu-mi zdravn minile la spate.
Iei, i-a poruncit pe urm enervat ordonanei, smucindu-i capul nspre u. i s
nu intri, indiferent ce auzi.
Asta nu suna deloc bine i presimirile mele rele au fost din plin justificate cnd a
ntins din nou mna n sertarul biroului.
Lama unui pumnal are ceva tulburtor n ea. Brbai care sunt nenfricai n lupta
personal se fac mici n faa unui ti de pumnal. Eu nsmi m-am fcut mic pn
cnd minile mele legate s-au lovit de peretele vruit. Vrful strlucind viclean s-a
lsat n jos i a mpuns pielea dintre snii mei.
Acum, a spus el pe un ton relaxat, ai s mi spui tot ce tii despre ducele de
Sandringham.

Vrful a presat mai mult, zgriindu-mi stofa rochiei.


Ia-i ct timp ai nevoie, draga mea. Eu nu m grbesc nicieri.
S-a auzit un pocnet slab cnd vrful a rupt stofa. Am simit, rece ca frica, un punct
minuscul chiar deasupra inimii mele.
Randall a plimbat lene cuitul ntr-un semicerc sub unul din snii mei. Stofa
grosolan s-a desprins i a czut ntr-o fluturare de pnz alb i snul mi-a ieit din
rochie. Randall i inuse pesemne respiraia; acum a expirat ncet, cu ochii int la
mine.
M-am dat ndrt dinaintea lui, ns nu aveam foarte mult spaiu de manevr. Am
sfrit lipit de birou, cu minile legate, strngndu-i cu putere marginea. Dac se
apropia suficient de mult, am socotit, a putea s m dau n spate sprijinit n mini
i s-l lovesc peste bra cu piciorul, aruncndu-i cuitul. M ndoiam c avea de
gnd s m ucid; cu siguran avea s m in n via pn cnd afla ce tiam
despre relaiile lui cu ducele. Cumva aceast concluzie mi-a adus o oarecare
mngiere.
A zmbit, cu acel zmbet care amintea tulburtor de mult de zmbetul lui Frank; acel
surs plcut cu care vzusem cum cucerete studenii i cu care l topise pe cel mai
mpietrit administrator de colegiu. Poate n alte mprejurri, l-a fi gsit pe acest
brbat armant, ns n actualele circumstane nu.
S-a micat cu iueal, nfigndu-i un genunchi ntre coapsele mele, mpingndu-mi
umerii n spate. Incapabil s mi menin echilibrul, am czut cu greutate cu spatele
pe birou, rcnind de durere n timp ce cdeam peste minile legate la spate. S-a
apsat ntre picioarele mele, bjbind cu o mn s mi ridice fustele, n timp ce cu
cealalt mi-a strns snul, rotindu-l i picndu-l. Loveam disperat cu picioarele,
ns jupoanele m mpiedicau. M-a prins de un picior i a mpins cu mna n sus
juponul ud, fusta i cmaa, dndu-le din calea lui, azvrlindu-le deasupra taliei.
Mna i-a alunecat apoi spre pantaloni.
La fel ca i Harry dezertorul, m-am gndit furioas. ncotro se ndrepta armata
britanic, pentru numele lui Dumnezeu? Tradiii glorioase, pe naiba. n inima unei
garnizoane englezeti nu aveam prea multe anse de a primi vreun ajutor, ns miam umplut plmnii cu aer i am ncercat o dat, mai mult sub form de protest,
dac nu de altceva. M ateptasem ca Randall s m loveasc ori s m scuture bine,
pentru a m face s ncetez. Dar, spre marea mea surpriz, a prut s fie ncntat.
Aa, dulcea, ip, a murmurat el, ocupat cu nasturii pantalonilor. M excii i mai

mult cnd ipi.


L-am privit drept n ochi i am izbucnit Du-te dracului! cu o claritate perfect i o
prostie teribil.
O uvi de pr ntunecat i s-a desfcut i a czut peste frunte ntr-o dezordine
trengreasc. Semna att de bine cu urmaul de peste ase generaii nct am fost
cuprins de impulsul oribil de a-mi desface picioarele drept rspuns. Mi-a strns
snii cu slbticie i impulsul a disprut imediat.
Eram cumplit de furioas, dezgustat, umilit i revoltat, ns n mod curios, nu
foarte nspimntat. Am simit o micare grea, surd, lng picior i am neles de
ce. Nu se putea bucura de moment pn nu ipam i probabil nici atunci.
Ah, numai aa i place? am spus i am fost rspltit pe dat cu o palm puternic
peste obraji.
Am nchis gura nfuriat i mi-am ntors faa ntr-o parte pentru a nu fi tentat s
mai fac alte observaii jignitoare la adresa lui. Mi-am dat seama c, viol sau nu,
eram n mare primejdie oricum din cauza temperamentului su instabil. Deodat,
mutndu-mi privirea de la Randall, am prins cu coada ochiului o micare fugar la
fereastr.
i-a fi recunosctor, a spus o voce rece, joas, dac i-ai lua labele de pe nevasta
mea.
Randall a ngheat cu o palm nc peste snul meu. Jamie era ghemuit n rama
ferestrei cu un pistol lung, cu mner de alam ridicat peste un antebra.
Cpitanul a rmas intuit locului o clip, parc incapabil s i cread urechilor. n
timp ce capul i se ntorcea ncet spre fereastr, mna lui dreapt, ferit de privirile
lui Jamie, a prsit snul meu, alunecnd pe furi spre pumnalul pe care l aezase
pe birou, lng capul meu.
Ce ai spus? a ntrebat, parc nevenindu-i a crede.
n vreme ce palma i se ncolcea n jurul pumnalului, s-a ntors suficient de mult
nct s vad cine vorbise. S-a oprit din nou pentru un moment, privind uimit, apoi a
nceput s rd.
Mi s fie, chiar pisica slbatic scoian. Am crezut c te-am nvat minte o dat
pentru totdeauna! Da ce, i s-au vindecat pn la urm rnile de pe spate? i zici c

asta e nevasta ta? Bun muieruc, adevrat, aproape la fel de bun ca sor-ta.
nc ascuns de trupul su pe jumtate ntors, Randall roti pumnalul; acum tiul era
ndreptat spre gtul meu. l puteam vedea pe Jamie peste umrul lui, arcuit n cadrul
ferestrei precum o pisic gata s sar. eava pistolului nu a tremurat; nici chipul su
nu i-a schimbat expresia. Singurul indiciu al emoiilor sale era roeaa ntunecat
care i se strecura pe gt n sus; gulerul cmii i era desfcut i cicatricea de pe
gtul lui i ardea ntr-un rou aprins.
Ca din ntmplare, Randall a ridicat pumnalul la vedere, cu vrful aproape
atingndu-mi pielea gtului. S-a ntors pe jumtate spre Jamie.
Poate ai vrea s arunci pistolul sta ncoace asta dac nu cumva i s-a urt cu
viaa de familist. Dac mai degrab preferi s rmi vduv, sigur...
Privirile li s-au ntlnit, fr s se slbeasc, ca ntre ndrgostii i pentru o lung
clip nici unul, nici cellalt nu a fcut nicio micare. n cele din urm, trupul lui
Jamie s-a relaxat. A rsuflat cu zgomot, parc resemnat, i a aruncat pistolul n
camer. A atins podeaua cu un pocnet i a alunecat aproape de picioarele lui
Randall.
Cpitanul s-a aplecat i a cules de jos pistolul cu o micare rapid i fluid. ndat ce
pumnalul s-a ndeprtat de la gtul meu, am ncercat s m ridic, ns Randall i-a
aezat palma pe pieptul meu i m-a mpins napoi pe spate. M inea lipit de birou
cu o mn, folosindu-se de cealalt pentru a ndrepta pistolul spre Jamie. Pumnalul
aruncat zcea undeva pe podea lng picioarele mele, am socotit. Acum, ce bine ar
fi dac degetele mele de la picioare ar fi prehensile Jungherul din buzunar era
bgat undeva printre fuste, imposibil de apucat.
Zmbetul nu prsise chipul lui Randall de la apariia lui Jamie. Acum s-a lrgit,
suficient pentru a-i dezvlui caninii ascuii.
Aha, ceva mai bine.
Mna apsat pe pieptul meu s-a ridicat pentru a se ntoarce la nasturii pantalonilor.
Eram destul de ocupat cnd i-ai fcut apariia, dragul meu prieten. M vei ierta
dac m ntorc la ce fceam, nainte s m ocup de tine.
Sngele i-a nvlit cu totul n obraji lui Jamie, ns a rmas nemicat, cu pistolul
aintit spre burta lui. n vreme ce Randall era ocupat cu manevrele lui, Jamie s-a
aruncat n gura cscat a pistolului. Am ncercat s ip, pentru a-l opri, dar gura mi

era uscat de teroare. Monturile degetelor lui Randall s-au albit cnd a apsat
trgaciul.
Ciocanul lovea ntr-un butuc gol i pumnul lui Jamie s-a mplntat n stomacul lui
Randall. S-a auzit o trosnitur seac atunci cnd cellalt pumn i-a spart nasul
ofierului i o ploaie fin de snge mi-a stropit fusta. Ochii lui Randall s-au nvrtit
n cap i a czut la podea precum un bolovan. Jamie era n spatele meu, trgndu-m
n sus, desfcnd sfoara din jurul ncheieturilor mele.
Ai venit pn aici cu un pistol gol? am rcnit isteric, cu o voce rguit.
Dac ar fi fost ncrcat, l-a fi mpucat din prima, nu? a mrit Jamie.
Se auzeau pai pe coridor, ndreptndu-se spre birou. Sfoara s-a desfcut i Jamie
m-a smucit spre fereastr. Pn jos erau aproape trei metri, ns paii ajunseser
aproape de u. Am srit mpreun. Am aterizat cu o zguduitur care mi-a fcut
oasele s vibreze i m-am rostogolit ntr-o nvolburare de fuste i jupoane. Jamie
m-a ridicat iute n picioare i m-a lipit de zidul cldirii. Se auzeau pai venind de
dup col i pe lng noi au trecut ase soldai, care nu s-au ntors n direcia
noastr.
Imediat ce ne-au depit, Jamie m-a luat de mn i m-a tras spre cellalt col. Am
alunecat de-a lungul cldirii, oprindu-ne la mic distan de col. Acum vedeam
unde ne aflam. La aproximativ apte metri, o scar urca spre un soi de platform
care se ntindea n interiorul zidului exterior al fortului. A nclinat din cap spre
platform; acela era obiectivul nostru.
i-a apropiat fruntea de a mea i a optit:
Cnd auzi o explozie, fugi ct poi de repede i urc pe scara aceea. Eu o s te
urmez.
Am ncuviinat din cap. Inima mi btea ca un ciocan n piept; privind n jos, am
bgat de seam c unul dintre sni mi era nc expus. ns pentru moment nu aveam
ce face. Mi-am ridicat fustele, gata s o iau la fug.
Din cealalt parte a cldirii s-a auzit o detuntur puternic, ca o explozie de tun.
Jamie mi-a dat un ghiont i am luat-o din loc, fugind ct de repede puteam. Am srit
spre scar, m-am prins de ea i am urcat; am simit lemnul smucindu-se i vibrnd
cnd greutatea lui Jamie a lovit scara sub mine.
ntorcndu-m n capul scrii, vedeam ntregul fort. Fumul negru zvcnea dintr-o

cldire micu din apropierea zidului ndeprtat i soldaii alergau ntr-acolo din
toate direciile.
Jamie a srit lng mine.
Pe aici.
A alergat ghemuit de-a lungul platformei, cu mine pe urmele lui. Ne-am oprit lng
stlpul n care era arborat pavilionul nfipt n zid. Drapelul flutura greoi deasupra
noastr, sfoara btnd ntr-un ritm constant n metalul stlpului. Jamie era aplecat
peste zid, cutnd cu privirea ceva.
Am aruncat o privire n urm n tabr. Soldaii se adunau lng cldirea micu,
alergnd i strignd. ntr-o parte, am observat o platform din lemn, aezat la o
nlime de aproape doi metri, cu trepte care duceau la ea. O construcie greoaie din
lemn rsrea n mijlocul ei, din dou grinzi de lemn ncruciate, cu inele din sfoar
atrnnd de braele crucii.
Deodat, Jamie a scos un fluierat; privind peste zid, l-am vzut pe Rupert, clare i
conducnd calul lui Jamie. Rupert a ridicat capul urmrind fluieratul i a dus
animalele lng zid, sub noi.
Jamie tia funia cu care era legat pavilionul. Faldurile grele roii i albastre s-au
lsat n jos i au alunecat la pmnt cu o bufnitur fonit la picioarele mele.
nvrtind rapid un capt al funiei n jurul unuia dintre stlpi, Jamie a aruncat cellalt
capt peste zid.
Haide! a spus. Prinde-te bine cu amndou minile, proptete-i picioarele n zid!
Hai!
Mi-am dat drumul, cu picioarele sprijinite de zid, strngnd funia; corzile subiri
alunecau i mi ardeau palmele. Am czut lng cai i am srit s ncalec. Jamie a
nit n a n spatele meu o clip mai trziu, i am zburat n galop. La civa
kilometri de garnizoan am ncetinit, cnd a devenit limpede c urmtorii notri ne
pierduser urma. Dup un schimb scurt de replici, Dougal a decis c cel mai bine ar
fi dac ne-am ndrepta spre hotarul cu pmnturile clanului Mackintosh, fiind cel
mai sigur teritoriu.
Putem ajunge la Doonesbury pn la cderea serii, unde probabil vom fi n
siguran. Mine se va afla despre noi, dar noi vom fi traversat hotarul pn ajung
vetile acolo.

Trecusem de jumtatea dup-amiezii i am pornit la drum cu toat fora, calul


nostru i povara lui dubl rmnnd niel n urma celorlali. Calul meu, am socotit,
nc mai ptea fericit iarba din pdure, ateptnd s fie dus acas de oricine era
destul de norocos nct s l gseasc.

Cum m-ai gsit? am ntrebat.
ncepeam s tremur din pricina ocului i mi-am nfurat braele n jurul
propriului meu trup pentru a-mi potoli tremuratul. Hainele mi se uscaser complet,
dar simeam un fior rece pn n mduva oaselor.
Nu am vrut s te las singur i am trimis un om napoi s stea cu tine. El nu te-a
vzut plecnd, ns i-a vzut pe soldaii englezi traversnd vadul, i pe tine cu ei.
Glasul lui Jamie era rece. Nici nu l puteam nvinovi, la o adic. Dinii mei au
nceput s clnne.
M-m mir c n-nu ai zis c s-sunt spion englez i s-s m fi ls-sat acolo.
Dougal voia s te lase. Dar brbatul care te vzuse cu soldaii a spus c te zbteai.
Am zis c mcar m duc s vd.
A cobort privirea spre mine, fr a-i schimba expresia.
Ai noroc, englezoaico, c am vzut ce am vzut n camera aceea. Cel puin Dougal
trebuie s admit c nu eti nhitat cu englezii.
D-dougal, eh? Dar tu? T-tu ce crezi? am ntrebat.
Nu mi-a rspuns, ci doar a pufnit scurt. n cele din urm i s-a fcut mil de mine, i
smucindu-i tartanul, l-a aruncat peste umerii mei, ns nu i-a pus braele n jurul
meu, nici nu m-a atins mai mult dect era nevoie. Am cltorit ntr-o tcere
suprat, Jamie trgnd de huri cu o bruschee nervoas, el care de obicei mna
caii cu o graie calm.
Pi, ce este, atunci? Ce s-a ntmplat? am ntrebat, pierzndu-mi rbdarea. Nu sta
aa mbufnat, la naiba!
Vorbisem mai aspru dect a fi vrut i l-am simit ncordndu-se i mai mult.
Deodat a ntors cpstrul ntr-o parte i a scos calul ntr-o parte a drumului. nainte
s mi dau seama ce se petrece, se dduse jos de pe cal i m-a tras din a lng el.

Am rmas ntr-o poziie incomod, care m-a mpiedicat s mi in echilibrul cnd


picioarele au atins pmntul.
Dougal i ceilali au stat vzndu-ne pe noi c ne oprim. Jamie a fcut un gest scurt,
enervat, trimindu-i nainte i Dougal a fluturat din mn c a neles.
Nu ntrziai prea mult, a strigat el n timp ce se ndeprtau.
Jamie a ateptat pn s-au fcut nevzui. Apoi m-a tras cu faa la el. Era evident c
fierbea, gata s dea n clocot. Mi-am simit propria furie izbucnind: ce drept avea s
se poarte aa cu mine?
mbufnat! a rostit el. mbufnat zici? M stpnesc ct pot s nu te scutur pn i
clnne dinii n gur i tu mi spui mie s nu m mbufnez!
Ce Dumnezeu se ntmpl cu tine? am ntrebat furioas.
Am ncercat s m smulg din strnsoarea lui, dar degetele i se nfipseser n braul
meu ca dinii unei capcane.
Ce se ntmpl cu mine? i spun eu ce se ntmpl cu mine, dac tot vrei s tii! a
mrit el printre flcile ncletate. M-am sturat s trebuiasc de fiecare dat s
conving lumea c nu eti spion englez. M-am sturat s fiu nevoit s stau cu ochii pe
tine n fiecare minut, de team c imediat vei face o tmpenie. i m-am sturat pn
peste cap de oamenii care ncearc s m oblige s privesc n timp ce te violeaz!
Chiar nu mi place!
i crezi c mie mi place? am strigat. ncerci cumva s dai de neles c ar fi vina
mea?
La auzul vorbelor mele, chiar m-a scuturat puin.
Dar e vina ta! Dac ai fi stat locului acolo unde i-am poruncit s stai azidiminea, toate astea nu s-ar fi ntmplat! Dar nu, tu nu vrei s m asculi, eu nu
sunt dect prostul de brbat al tu, de ce s ii cont de mine? i-a intrat n cap s faci
ce dracu vrei i n urmtoarea clip, ce s vezi?, te gsesc pe spate cu fustele n sus
i cea mai mare javr de pe pmntul sta e ntre picioarele tale, pe punctul de a te
silui sub ochii mei!
Accentul su scoian, de obicei discret, se accentua cu fiecare clip, semn sigur c
era nervos, n cazul n care aveam nevoie de mai multe indicii.

Ajunsesem aproape nas n nas, strignd unul la cellalt. Jamie se nroise de nervi,
iar eu mi simeam propriii obraji arznd.
Este vina ta c m ignori i m suspectezi mereu. i-am spus adevrul despre cine
sunt! i i-am spus c nu e niciun pericol dac m iei cu tine, dar m-ai ascultat? Nu!
Pentru c eu sunt doar o femeie, de ce ai bga n seam ce zic eu? Femeile sunt
fcute ca s fac precum li se poruncete, s execute ordine i s stea unde le pui cu
braele ncruciate, ateptnd ca brbaii s se ntoarc s le spun ce s fac!
M-a scuturat din nou, incapabil s se stpneasc.
i dac ai fi fcut asta, nu am fi pe fug, cu o sut de vestoane roii pe urma
noastr. Dumnezeule, femeie, nu tiu dac s te strng de gt sau s te trntesc la
pmnt i s i dau una s te las fr suflare, dar Iisuse, ceva tot o s-i fac.
La auzul acestor cuvinte, am dat s l lovesc ntre picioare. S-a ferit, bgndu-i
propriul genunchi ntre picioarele mele, mpiedicndu-m astfel s mai ncerc s
m mic.
Dac mai faci asta o dat, i dau una de o s-i zbrnie urechile! a urlat el.
Eti o brut i un prost! am icnit, ncercnd s scap din strnsoarea ca o menghin
n jurul umerilor. Crezi c am plecat de nebun i am fost capturat din proprie
voin?
Cred c ai fcut-o intenionat, ca s te rzbuni pe mine pentru ce s-a ntmplat n
poian!
Am rmas cu gura cscat.
n poian? Cu dezertorii englezi?
Da! Crezi c ar fi trebuit s te protejez atunci i ai dreptate. Dar nu am putut;
trebuia s o faci singur, i acum ncerci s te rzbuni i te pui cu bun tiin, tu,
soia mea, n minile omului care m-a mutilat!
Soia ta! Soia ta! Nu i pas de mine nici ct negru sub unghie! Sunt doar
proprietatea ta; contez pentru tine pentru c tu crezi c i aparin i nu supori
gndul ca cineva s ia ceva ce i aparine!
Dar mi aparii! a urlat el, nfigndu-i degetele ca nite cleti n umerii mei. i tu
eti soia mea, fie c i convine sau nu!

Nu-mi convine! Nu-mi convine deloc! Dar nici asta nu conteaz, nu-i aa? Att
timp ct sunt acolo s i nclzesc aternutul, nu i pas ce gndesc eu sau ce simt!
Pentru tine, asta e soia ceva n care s-i bagi mdularul cnd i vine ie pofta!
La aceasta, chipul i s-a fcut alb ca hrtia i a nceput s m scuture zdravn. Capul
mi se scutura violent i dinii mi clnneau, fcndu-m s mi muc limba
dureros.
Las-m n pace! am strigat. D-mi drumul am folosit intenionat cuvintele lui
Harry dezertorul, ncercnd s l rnesc porc n clduri!
De data aceasta, m-a eliberat, dndu-se un pas n spate, cu ochii scprnd.
Cea cu gur spurcat! S nu-mi vorbeti mie aa!
i vorbesc cum vreau! i nu mi poi spune tu mie ce s fac!
Se pare c nu pot! Faci ce vrei tu, indiferent cine are de suferit din cauza ta, nu-i
aa? Mgri egoist
Blestemata ta de mndrie e rnit! am strigat. Eu am reuit ca amndoi s ne
salvm din poiana cu dezertori i nu supori gndul sta, nu-i aa? Tu stteai ca
prostul! Dac eu nu a fi avut pumnalul, am fi amndoi mori acum!
Pn nu rostisem cuvintele, nu realizasem ct de furioas fusesem pe el c nu
reuise s m apere de dezertorii englezi. ntr-o dispoziie mai raional, gndul
acesta nu mi s-ar fi strecurat niciodat n minte. Nu era vina lui, a fi spus. Fusese
doar norocul meu c avusesem pumnalul, a fi spus. Dar acum mi ddeam seama
c, drept sau nu, raional sau nu, cumva simeam c era responsabilitatea lui s m
protejeze i el m dezamgise. Poate pentru c el nsui simea clar asta.
A rmas n picioare fulgerndu-m cu privirea, respirnd greu de emoie. Cnd a
vorbit din nou, vocea i era joas i rguit de patim.
Ai vzut crucea din curtea fortului?
Am ncuviinat scurt din cap.
Aa, eu am fost legat de parul acela, legat ca un animal i biciuit pn mi-a nit
sngele. i voi purta cicatricile pn voi nchide ochii. Dac nu a fi avut un noroc
chior n dup-amiaza asta, nu a fi scpat doar cu att. Cel mai probabil m-ar fi
biciuit din nou, apoi m-ar fi spnzurat.

A nghiit cu greu, apoi a continuat.


tiam asta i nu am ezitat nicio clip s intru acolo s te salvez, chiar gndind c
poate Dougal avea dreptate! tii de unde am luat pistolul pe care l-am folosit?
Am scuturat ca prin vis din cap, propria mea furie ncepnd s se sting.
Am ucis un soldat care sttea de paz n apropierea zidului. El a tras n mine; de
aceea nu mai avea gloane. Nu m-a nimerit i eu l-am ucis cu pumnalul; l-am lsat
acolo, nfipt n osul pieptului su cnd te-am auzit ipnd. i a mai fi ucis nc o
duzin, ca s te salvez, Claire.
Vocea i s-a frnt.
i cnd tu ai ipat, eu am fugit la tine, doar cu un pistol fr gloane i cu minile
goale.
Jamie vorbea acum ceva mai calm, ns ochii i erau nc slbatici de durere i
furie. Eu am rmas mut. Tulburat de groaza ntlnirii cu Randall, nu
contientizasem pe deplin curajul disperat de care avusese nevoie pentru a veni dup
mine n fort.
S-a ntors pe neateptate cu spatele la mine, cu umerii lsai.
Ai dreptate, a spus el ncet. Da, ai dreptate.
Deodat furia i dispruse din voce, fiind nlocuit cu un ton pe care nu l mai
auzisem pn atunci la el, nici n clipele de cea mai crunt durere fizic.
Mndria mea e rnit. Dar mndria e ultimul lucru care mi-a mai rmas.
i-a rezemat braele de trunchiul aspru al pinului, lsndu-i capul s cad pe ele,
epuizat. Glasul i era att de jos, nct abia l auzeam.
M omori, Claire.
Acelai lucru l simeam i eu. ovielnic, m-am apropiat de el. Nu a fcut nicio
micare, nici atunci cnd mi-am strecurat braele n jurul mijlocului su. Mi-am
odihnit obrajii pe spatele lui ncovoiat. Cmaa i era mbibat de transpiraie, de
intensitatea pasiunii. Tremura.
mi pare ru, am rostit simplu. Te rog, iart-m.

Atunci s-a ntors i m-a inut strns n brae. Am simit cum tremuratul s-a mai
domolit puin.
Eti iertat, a murmurat el n cele din urm n prul meu.
Eliberndu-m, a cobort privirea spre mine, sumbr i politicoas.
i mie mi pare ru, a spus el. mi cer iertare pentru ce am spus. Eram suprat i
am spus mai multe dect a fi vrut. M ieri i tu pe mine?
Dup ultimul su discurs, simeam c nu avea pentru ce s i cear iertare, ns am
ncuviinat din cap i i-am strns minile.
Te-am iertat.
ntr-o tcere ceva mai relaxat, am urcat din nou pe cal. Drumul era drept aici pe o
poriune ntins, cci naintea noastr vedeam un norior de praf acolo unde trebuie
s fi fost Dougal i ceilali brbai.
Jamie era din nou cu mine; m-a cuprins cu un bra i m-am simit mai n siguran.
ns mai plutea ntre noi un sentiment vag de durere i sfiiciune; rnile noastre nc
nu se vindecaser. Ne iertasem unul pe cellalt, ns cuvintele nc ntrziau n minte
i nu aveau s fie uor date uitrii.

22
Rfuieli

Am ajuns la Doonesbury mult dup lsarea ntunericului. Era o oprire a


potalionului destul de nsemnat i cu un han, spre norocul nostru. Dougal a nchis
o clip ochii de durere cnd i-a pltit hangiului; a fost nevoie de ceva argint n plus
pentru a ne asigura c nu va sufla o vorb despre prezena noastr acolo.
Argintul, din fericire, ne-a asigurat i o cin mbelugat cu bere la discreie. n
ciuda ospului, atmosfera n timpul cinei a fost ncordat, aceasta fiind luat n
mare parte n tcere. Stnd acolo n rochia mea distrus, acoperit modest cu
cmaa de schimb a lui Jamie, czusem n mod evident n dizgraie. Cu excepia lui
Jamie, brbaii se purtau ca i cum a fi fost invizibil i chiar i Jamie abia
mpingea pinea i carnea n direcia mea din cnd n c