Sunteți pe pagina 1din 221

LAUREN OLIVER

PANDEMONIUM
Original: Pandemonium (2012)
Traducere din limba englez:
DORINA TTRAN

virtual-project.eu

2015

ACUM
Eu i Alex stm ntini pe o ptur, n curtea din spate, pe strada Brokks,
la nr. 37. Copacii par mai mari i mai ntunecoi ca de obicei. Frunzele sunt
aproape negre i att de dese, nct cerul aproape c nu se vede.
Probabil c nu a fost cea mai bun zi pentru picnic, zice Alex, i tocmai
atunci mi dau seama c aa e, desigur, nu am mncat nimic din ce am adus.
La captul pturii e un co plin cu fructe pe jumtate stricate, invadate de
furnici negre.
De ce nu?
Ne uitm la coroana de frunze de deasupra noastr, groas ca un zid.
Pentru c ninge, rde Alex.
i, din nou, mi dau seama c are dreptate: ninge. Fulgi mari, de culoarea
cenuii, plutesc n jurul nostru. E i foarte frig. Respiraia mea formeaz
aburi i m lipesc de el, ncercnd s m nclzesc.
D-mi braul, zic, dar Alex nu rspunde.
ncerc s m mic, n spaiul dintre braul i pieptul lui, dar trupul i e
rigid i rmne nemicat.
Alex. Haide, mi-e frig.
Mi-e frig, repet el, iar buzele abia i se mic, vinete i crpate.
Se uit la frunze fr s clipeasc.
Uit-te la mine, i zic, dar nu i ntoarce capul, nu clipete, nu se mic
deloc.
Simt o pornire isteric ce crete n mine, o voce ip nu e bine, nu e bine,
nu e bine, m ridic i mi pun mna pe pieptul lui: e rece ca gheaa.
Alex, zic ncet, apoi ip: Alex!
Lena Morgan Jones!
Brusc, m dezmeticesc i aud nite chicoteli.
Doamna Fierstein, profesoar de tiine la clasa a doisprezecea, la Liceul
de fete Quincy Edwards, din Brooklyn, Zona 5, Districtul 17, se ncrunt la
mine. Sptmna aceasta, e a treia oar cnd adorm la ora ei.
Din moment ce Crearea Ordinii Naturale i se pare att de obositoare,
ce zici de o plimbare pn la cabinetul directorului, s te trezeti?
Nu! strig mai tare dect vreau i strnesc un nou val de chicoteli din
partea celorlalte fete din clas.

Sunt nscris la Edwards de cnd am venit din vacana de iarn ceva


mai mult de dou luni i deja am fost etichetat drept Ciudata Numrul
Unu. Oamenii m evit de parc a avea vreo boal, de parc a avea Boala.
Dac ar ti.
Asta e ultima avertizare, domnioar Jones, mi zice doamna Fierstein.
nelegi?
Nu se va mai ntmpla, o asigur i m strduiesc s par asculttoare i
spit.
ncerc s alung amintirea comarului meu, gndurile la Alex, gndurile la
Hana i la fosta mea coal, s le alung, s le alung, cum m-a nvat Raven.
Vechea mea via nu mai exist. Doamna Fierstein mi arunc o ultim
privire una menit s m intimideze, probabil i se ntoarce la tabl, la
discursul ei despre energia divin a electronilor.
Vechea Lena ar fi fost ngrozit de o profesoar ca doamna Fierstein. E
btrn i rea i arat ca o corcitur ntre o broasc i un pitbull. E unul
dintre acei oameni care fac vindecarea s par redundant e imposibil si imaginezi c ar fi capabil de dragoste, chiar i fr ca ea s fie interzis.
Dar i vechea Lena e moart.
Am ngropat-o.
Am lsat-o dincolo de gard, n spatele unui zid de fum i flcri.

ATUNCI
La nceput, e foc. Foc n picioarele mele i n plmni; foc prin fiecare
celul a corpului meu. Aa renasc, n durere: ies din cldura sufocant i din
ntuneric. mi croiesc drum printr-un spaiu ntunecat, umed, plin de sunete
i de mirosuri ciudate. Alerg, iar cnd nu mai pot m poticnesc, iar cnd nu
mai pot face nici asta, m trsc, centimetru cu centimetru, mi bag degetele
n pmnt, ca un vierme care alunec pe suprafaa npdit de buruieni a
acestei noi slbticii.
i sngerez.
Cnd mi dau seama c sunt rnit, habar n-am ct de departe am ajuns n
Slbticie i ct de mult m-am afundat n pdure. Cel puin un agent de
patrulare trebuie s m fi nimerit cnd am srit gardul. Un glon m-a atins n
lateral, chiar sub zona subraului, iar tricoul meu e mbibat de snge. Totui,
sunt norocoas. Rana e superficial, dar vederea sngelui, a pielii julite, face
ca totul s fie real: acest loc nou, aceast vegetaie masiv, monstruoas,
care e peste tot, ceea ce s-a ntmplat, ceea ce am lsat n urm.
Ceea ce mi-a fost luat.
Nu am nimic n stomac, dar vomit. Tuesc n gol i scuip bil, pe nite
frunze lucioase. Deasupra se aude ciripit de psri. Un animal venit s
adulmece se ntoarce repede n desi.
Gndete, gndete. Alex. Imagineaz-i ce ar face Alex.
Alex e aici, e chiar aici. Crede.
mi dau jos tricoul, rup partea de jos i leg zona curat n jurul pieptului,
astfel nct s preseze pe ran i s ajute la oprirea sngerrii. Habar nu am
unde sunt sau unde m duc. Singurul meu gnd e s nu m opresc, s
continui s merg, nainte, tot nainte, departe de garduri i de cini i de
arme i
Alex.
Nu, Alex e aici. Trebuie s crezi.
Pas cu pas, lupta cu spinii, cu albinele, cu narii; cu crengile mari i dese;
nori de nari care dau trcoale. La un moment dat, ajung la un ru: sunt
att de slbit, nct aproape c sunt luat de curent. Noapte, ploaie, frig:
sunt cuibrit ntre rdcinile unui stejar enorm, iar n jurul meu se aud
nevzute animale, care gfie i mrie n bezn. Sunt prea speriat s
dorm; dac adorm, o s mor.
Nu renasc dintr-odat. Noua Lena.
5

Pas cu pas iar apoi centimetru cu centimetru.


M trsc, ghemuit n praf, cu gura plin de gustul de fum.
Cu unghiile, ca un vierme.
Aa vine ea pe lume, noua Lena.

Cnd nu mai pot s naintez nici mcar un milimetru, mi pun capul pe


pmnt i atept s mor. Sunt prea obosit s mi fie fric. Deasupra mea e
ntunecimea, la fel i n jur, iar zgomotele pdurii sunt o simfonie care m
ndeamn s plec din aceast lume. Deja sunt la nmormntarea mea. Sunt
cobort ntr-un spaiu ngust, ntunecos, e i mtua Carol acolo, i Hana, i
mama, i sora mea, chiar i tatl meu de mult timp decedat. Cu toii privesc
cum trupul meu coboar n mormnt. i cnt.
Sunt ntr-un tunel ntunecos, plin cu cea, i nu mi-e fric.
Alex m ateapt n captul cellalt; Alex st acolo i zmbete, n lumina
soarelui. Alex ntinde braele spre mine i strig
Hei. Hei.
Trezete-te.
Hei. Trezete-te. Haide, haide, haide.
Vocea m scoate din tunel i, pentru o clip, sunt ngrozitor de
dezamgit cnd deschid ochii i nu l vd pe Alex, ci nite fee serioase i
necunoscute. Nu pot gndi; lumea e fracturat. Pr negru, un nas ascuit,
ochi verzi buci dintr-un puzzle pe care nu l neleg.
Haide, aa, rmi cu mine. Bram, unde naiba e apa aia?
O mn sub gtul meu, apoi, brusc, salvarea. O senzaie de ghea i
lichidul care alunec: apa mi umple gura, gtul, mi curge pe brbie, spal
praful, gustul de foc. nti tuesc, m nec, aproape c plng. Apoi, nghit,
nghit, n timp ce mna rmne sub gtul meu, iar vocea continu s-mi
opteasc ncurajri.
Aa. Bea ct vrei. Aa. Acum eti n siguran.
Pr negru i lung. O femeie. Ba nu, o fat, o fat cu o gur subire i
strns, cu riduri la colurile ochilor i cu mini aspre i mari, ca nite couri.
Gndesc: mulumesc. Gndesc: mama.
Eti n siguran acum. E bine. Eti bine.
Aa se nasc copiii, la urma urmei: cuibrii n braele cuiva, sugnd,
neajutorai.
Apoi, febra m absoarbe din nou. Momentele mele contiente sunt puine,
iar amintirile, confuze. Mai multe mini, mai multe voci; sunt ridicat;
deasupra mea, un caleidoscop de verde i fractali pe cer. Apoi, mirosul de foc
de tabr i ceva rece i ud pe pielea mea, fum i voci optite, o durere
puternic, apoi ghea, uurare. Moleeal n picioare. Printre ele, vise cum
6

nu am mai avut vreodat. Pline de explozii i violen: vise despre piele care
se topete i trupuri carbonizate.
Alex nu mai apare. S-a dus naintea mea i a disprut dincolo de tunel. De
cte ori m trezesc, ea e acolo, fata cu pr negru, care m ndeamn s beau
ap sau mi pune un prosop rece pe frunte. Minile ei miros a fum i a cedru.
i, dincolo de toate, dincolo de ritmul trezirii i al somnului, dincolo de febr
i de frisoane e cuvntul pe care ea l repet, iari i iari, astfel c i
croiete drum n visele mele, ncepe s alunge o parte din ntuneric, m
scoate din alunecare: siguran. Siguran. Eti n siguran acum.
n cele din urm, febra cedeaz, nu tiu dup ct timp, i alunec spre
trezie, dus de acel cuvnt blnd, uor, de parc a sta pe un val care m
duce la rm.

nc nainte s deschid ochii, aud farfurii lovindu-se unele de altele, simt


miros de ceva prjit i aud murmur de voci. Primul meu gnd e c sunt acas
la mtua Carol, care m va chema la micul dejun, o diminea ca oricare
alta. Apoi, amintirile zborul cu Alex, evadarea pripit, zilele i nopile
petrecute singur n m izbesc i deschid ochii brusc, ncercnd s m
ridic. Trupul nu m ascult, totui. Nu pot s-mi ridic dect capul; m simt
de parc a fi prins n piatr.
Fata cu pr negru, cea care trebuie s m fi gsit i s m fi adus aici
oriunde ar fi asta st ntr-un col, lng o chiuvet mare. Se ntoarce cnd
aude c m foiesc.
Uor, mi zice.
i scoate minile din chiuvet, ud pn la coate. Faa ei e serioas, n
alert, ca a unui animal. Dinii i sunt mici, prea mici pentru gura ei, i uor
ndoii. Traverseaz ncperea i se ghemuiete lng pat.
Ai fost incontient o zi ntreag.
Unde sunt?
Vocea mea e rguit, abia mi-o recunosc.
La baz.
M privete atent.
Cel puin aa i zicem noi.
Nu, vreau s spun
M strduiesc s pun laolalt cele ntmplate dup ce am srit gardul. Tot
ce mi vine n minte e Alex.
Adic, sunt n Slbticie?
O expresie posibil de suspiciune trece rapid peste faa ei.
Suntem ntr-o zon liber, da, zice precaut, apoi se ridic i, fr o
vorb, se ndeprteaz de pat i dispare printr-o deschiztur ntunecat.
7

De undeva din cldire aud voci. Simt un impuls de team, m ntreb dac
am greit pomenind de Slbticie, dac sunt n siguran cu acei oameni.
Niciodat nu am auzit pe cineva s numeasc zona nelegiferat zon liber.
Dar nu. Oricine ar fi ei trebuie s fie de partea mea; m-au salvat, m in
aici de zile ntregi. Reuesc s m ridic pe jumtate n poziia eznd i mi
rezem capul de peretele din piatr din spatele meu. ntreaga ncpere e din
piatr: podele din piatr, perei din piatr, pe care, din loc n loc, se vede un
strat subire de mucegai negru, o chiuvet demodat, din piatr, cu un
robinet ruginit care, evident, nu mai funcioneaz de ani buni. Sunt ntins
pe un pat tare, ngust, acoperit cu pturi jerpelite. Asta, pe lng cteva
glei din tabl aflate n col, sub defuncta chiuvet, plus un scaun din lemn.
E toat mobila de acolo. Nu sunt geamuri i nici becuri, doar dou lanterne
cu baterii, care umplu ncperea cu o lumin albstruie slab.
Pe un perete, o cruce mic din lemn, cu trupul unui brbat suspendat pe
mijlocul ei. Recunosc simbolul, este crucea unei vechi religii, de pe vremea
dinaintea vindecrii, dar nu mi amintesc care dintre ele. mi amintesc brusc
de o or de istorie din anul nti, ora doamnei Demler, care ne privea din
spatele ochelarilor ei imeni, lovind cu degetul cartea deschis i zicnd:
Vedei? Vedei? Aceste religii vechi sunt ptate de iubire. Eman deliria;
sunt nsngerate din cauza ei. Desigur, la vremea aceea, totul prea
ngrozitor i adevrat.
Dragostea, cel mai ru lucru dintre toate lucrurile mortale.
Dragostea te ucide.
Alex.
Pe amndoi, atunci cnd o ai
Alex.
i cnd nu o ai.
Alex.
Erai pe jumtate moart, cnd te-am gsit, zice calm fata cu pr
negru, cnd intr din nou n ncpere.
ine cu ambele mini un castron din ceramic.
Mai mult de jumtate. Nu credeam c o s reziti. Dar m-am gndit c
putem mcar s ncercm.
M privete cu ndoial, de parc nu ar fi sigur c am meritat efortul, i
pentru o clip m gndesc la verioara mea Jenny, la felul cum sttea cu
minile n olduri, scrutndu-m, i trebuie s strng din ochi, s nu las
amintirile s nvleasc, valuri de imagini dintr-o via care nu mai e.
Mulumesc.
Ridic din umeri, dar zice:
Cu plcere.
8

i pare s fie sincer. Trage scaunul din lemn lng pat i se aaz. Prul
ei e lung i adunat deasupra urechii stngi. n spatele ei are semnul
operaiei, o cicatrice triunghiular, exact ca a lui Alex. Dar ea nu poate fi
vindecat; e aici, de partea aceasta a gardului: o Invalid.
ncerc s m ndrept, dar sunt nevoit s m las la loc, dup numai cteva
secunde, extenuat. M simt ca o ppu pe jumtate revenit la via.
Inclusiv n spatele ochilor simt o durere puternic, iar cnd m uit n jos vd
c pielea mea nc e acoperit cu o reea de tieturi i zgrieturi, cu
mucturi de insecte i cruste.
Castronul pe care l ine fata e plin cu o sup aproape limpede, cu un pic
de verdea prin ea. O ntinde spre mine, apoi ezit.
Poi s o ii?
Sigur c pot, zic mai agresiv dect intenionam.
Castronul e mai greu dect credeam. Abia pot s l ridic pn la gur, dar
n cele din urm reuesc. mi simt gtul ca un mirghel, cnd supa alunec pe
el, apoi o nghit grbit pe toat.
ncet, zice fata.
Dar nu m pot opri. Brusc, foamea se casc n mine, neagr i
insuportabil. ndat ce termin supa simt cu disperare c mai vreau, dei
ncep imediat s am crampe n stomac.
Mai este?
Imediat.
Te rog.
Foamea e un arpe; m atac din adncul stomacului, m mnnc pe
dinuntru nspre afar. Ofteaz, se ridic i dispare prin deschiztura
ntunecat. Cred c aud un crescendo de voci pe hol, un sunet tot mai
puternic. Apoi, deodat, linite. Fata cu pr negru se ntoarce cu un alt
castron cu sup. l iau, iar ea se aaz din nou i i trage genunchii la piept,
ca un copil. Genunchii ei sunt osoi i maronii.
Deci, pe unde ai trecut?
Cnd vede c ezit, mi zice:
E n regul. Nu e nevoie s vorbeti despre asta, dac nu vrei.
Nu, nu, nu e o problem.
Sorb mai ncet din castron i savurez gustul ciudat, ca de pmnt: de
parc ar fi fost gtit cu pietre. Din cte tiu, aa a i fost. Alex mi-a spus
odat c Invalizii, cei care locuiesc n Slbticie, au nvat s se descurce
doar cu cteva lucruri.
Am venit din Portland.
ndat, castronul se golete din nou, dei arpele din stomacul meu e nc
acolo.
9

Unde suntem?
La civa kilometri spre est de Rochester.
Rochester, New Hampshire?
Zmbete.
Da. Probabil c ai mers pe jos. Ct timp ai umblat singur?
Nu tiu.
mi rezem capul de perete. Rochester, New Hampshire. Probabil c m-am
nvrtit pe lng grania de nord, rtcind prin Slbticie: am ajuns la
nouzeci de kilometri sud-vest de Portland. M simt din nou extenuat, cu
toate c am dormit cteva zile.
Am pierdut noiunea timpului.
Destul de coios din partea ta.
Nu sunt sigur ce nseamn coios, dar presupun.
Cum ai srit?
Nu am fost nu am fost singur, i zic, iar arpele muc din nou.
Adic, nu ar fi trebuit s fiu singur.
Ai fost cu cineva?
M privete din nou insistent, cu ochii aproape la fel de negri ca prul.
Un prieten?
Nu tiu cum s o corectez. Cel mai bun prieten. Iubitul meu. Dragostea
mea. nc nu m-am obinuit de tot cu acel cuvnt i mi se pare aproape un
sacrilegiu, aa c dau doar din cap.
Ce s-a ntmplat? m ntreab un pic mai blnd.
El n-a reuit.
Ochii i clipesc nelegtor cnd spun el. Dac am venit mpreun din
Portland, dintr-o zon de segregare, trebuie c am fost mai mult dect
prieteni. Din fericire, nu insist.
Am reuit s ajungem amndoi la gardul de la grani. Dar apoi agenii
de patrulare i grzile
Durerea din stomacul meu se intensific.
Erau prea muli.
Se ridic brusc i ia una dintre gleile cu ap din col, o pune lng pat i
se aaz la loc.
Am auzit zvonuri, zice abrupt. Poveti despre o mare evadare n
Portland, o mulime de poliiti implicai, o muamalizare.
Deci tii despre asta?
Mai ncerc o dat s m ridic, dar durerea m lipete din nou de perete.
Au spus ce s-a ntmplat cu prietenul meu? ntreb, dei tiu.
Bineneles c tiu. L-am vzut stnd acolo, plin de snge, cnd tbrau pe el,
la fel ca furnicile negre din visul meu. Fata nu rspunde, doar strnge buzele
10

i scutur din cap. Nu trebuie s spun altceva, e clar. Se vede dup mila de
pe faa ei. arpele se descolcete complet i ncepe s se trasc. nchid
ochii. Alex, Alex, Alex: singura mea motivaie, noua mea via, promisiunea
pentru ceva mai bun, totul s-a dus, s-a fcut scrum. Nimic nu va mai fi bine
vreodat.
Speram
Las s-mi scape un scncet, n timp ce grozvia din stomacul meu urc
spre gt i mi provoac un val de grea. Fata ofteaz i o aud cum se ridic,
trind scaunul.
Cred c
Abia reuesc s rostesc vorbele; ncerc s nghit greaa.
Cred c o s
Apoi, m aplec peste marginea patului i vomit n gleata pe care a pus-o
acolo, cu trupul cuprins de valuri de grea.
tiam c o s i se fac ru, zice fata scuturnd din cap. Dispare din nou
pe holul ntunecat. O clip mai trziu, bag capul n camer.
Apropo, eu sunt Raven (Corbul).
Lena, zic, iar cuvntul aduce cu el o nou rund de vom.
Lena, repet ea.
Bate cu degetele n perete.
Bine ai venit n Slbticie.
Dup care dispare, iar eu rmn acolo cu gleata.
Mai trziu, dup-amiaz, Raven revine, iar eu ncerc din nou supa. De data
asta, sorb ncet i reuesc s nu o vomit, nc sunt att de slbit, nct abia
duc farfuria la gur, iar ea trebuie s m ajute. Ar trebui s fiu jenat, dar nu
simt nimic: odat ce greaa dispare, e nlocuit de o amoreal att de
puternic, nct parc m-a cufunda sub ap rece ca gheaa.
Bun, zice Raven aprobator, dup ce reuesc s beau jumtate din
zeam.
Ia castronul i dispare din nou. Acum, c sunt treaz i contient, mi
doresc doar s dorm din nou. Cel puin cnd dorm pot s m visez cu Alex,
pot s mi nchipui c sunt n alt lume. Aici, n aceast lume, nu am nimic:
nici familie, nici unde s m duc. Alex nu mai e. Probabil c i identitatea
mea a fost deja anulat.
Nici s plng nu pot. Sunt praf pe dinuntru. M gndesc iari i iari la
acel ultim moment cnd m-am ntors i l-am vzut n spatele acelui zid de
fum. n minte, ncerc s m ntorc, s trec de gard i de fum; ncerc s l prind
de mn i s l trag.
Alex, ntoarce-te.
11

Nu pot dect s m cufund. Orele se strng n jurul meu, m nchid


complet. Un pic mai trziu, aud vnzoleal de pai, apoi ecouri ale unor
rsete i ale unor discuii. Cel puin asta mi ofer un motiv de concentrare.
ncerc s deosebesc vocile, s ghicesc ci sunt, dar tot ce pot s fac este s
disting cteva tonuri mai joase (brbai, biei) i nite chicoteli mai
ascuite, ocazionale izbucniri n rs. O dat o aud pe Raven strignd bine,
bine, dar de cele mai multe ori vocile sunt valuri de sunete, de tonuri, ca un
cntec ndeprtat. Desigur c e normal ca fetele i bieii s stea n aceeai
cas, n Slbticie, tocmai asta e ideea, la urma urmei: libertatea de a alege,
libertatea de a sta unii lng alii, libertatea de a se privi i de a se atinge i
de a se iubi, dar ideea este foarte diferit de realitate, iar eu nu m pot
mpiedica s m panichez un pic.
Alex e singurul biat pe care l-am cunoscut i cu care chiar am vorbit. Numi place s m gndesc la toi brbaii aceia strini care sunt dincolo de
peretele de piatr, cu vocile lor baritonale i cu rsetele lor. nainte s l
cunosc pe Alex, am trit aproape optsprezece ani creznd deplin n sistem,
creznd sut la sut c dragostea e o boal, c trebuie s ne protejm, c
fetele i bieii trebuie s stea separat, pentru a preveni contagierea. Priviri,
atingeri, mbriri, toate purtau riscul de contaminare. i chiar dac faptul
c am fost mpreun cu Alex m-a schimbat, nu am cum s scap de team
dintr-odat. Nu se poate.
nchid ochii, inspir adnc, ncerc din nou s m forez s trec de straturile
de contien i s dorm.
Gata, Blue. Afar. La culcare.
Deschid ochii larg. O fat, probabil, de ase sau apte ani, st n u i m
privete. E slab i foarte bronzat, poart nite pantaloni scuri de blugi i o
bluz din bumbac, cu vreo paisprezece numere mai mare, att de mare nct
i alunec de pe umeri i las s i se vad oasele ascuite ca nite aripi de
pasre. Prul blond-aten i cade pn aproape de talie. i e descul. Raven
ncearc s treac pe lng ea cu o farfurie.
Nu sunt obosit, zice fata, tot cu ochii pe mine.
Tropie de pe un picior pe altul, dar nu intr mai mult n camer. Ochii ei
au sclipiri albastre, de culoarea cerului.
Fr proteste, zice Raven i o mpinge n joac, trecnd pe lng ea.
Afar.
Dar
Care e regula numrul unu, Blue? ntreab Raven, cu o voce devenit
mai serioas.
Fata i bag degetul mare n gur i i roade unghia.
S o ascult pe Raven, mormie ea.
12

S o ascult ntotdeauna pe Raven. Iar Raven zice c e ora de culcare.


Acum. Haide.
Blue mi arunc o ultim privire plin de regret, apoi o ia la fug. Raven
ofteaz, i d ochii peste cap i trage scaunul lng pat.
Scuze. Toat lumea e nerbdtoare s o vad pe fata cea nou.
Ce nseamn toat lumea?
Gtul meu e uscat. N-am reuit s m ridic i s ajung la chiuvet, dar e
evident c evile de ap oricum nu funcioneaz. Nu exist conducte prin
Slbticie. Toate reelele cea de electricitate, de ap au fost bombardate
cu ani n urm, n timpul atacului.
Ci suntei aici?
Raven ridic din umeri.
Oh, nu e un numr stabil. Oamenii vin i pleac, se mut de la un
adpost la altul. Probabil, vreo douzeci, acum, dar n iunie am fost cam
patruzeci, iar n iarn aproape c am nchis locul acesta.
Aprob din cap, dei povestea ei despre adposturi i oameni care se mut
de ici-colo m nedumerete. Alex mi-a spus foarte puine despre Slbticie i
desigur c am reuit s trecem grania mpreun o dat: singura dat cnd
am fost pe trmul nelegiferat, nainte de marea noastr evadare.
nainte de marea mea evadare.
mi nfig unghiile n palme.
Te simi bine?
Raven m privete de aproape.
A vrea nite ap.
Uite, ia asta.
mi ntinde farfuria pe care o inea: dou plcinele, ca dou cltite, dar
mai nchise la culoare i mai grunuroase. De pe un raft din col ia o cutie de
conserv tirbit i o folosete ca polonic, s ia un pic de ap din una dintre
gleile de sub chiuvet. Mi-o aduce. Sper doar c gleata aceea nu joac i
rol de vas pentru vomitat.
E greu de gsit pahare pe aici, mi zice cnd ridic din sprncene.
Bombele, adaug.
O spune de parc ar fi la bcnie i ar fi vorba despre grepfrut, de parc ar
fi cel mai obinuit lucru din lume. Se aaz la loc, nvrtind absent pe
degetele lungi i maronii o uvi de pr. Duc la buze cutia. Marginile i sunt
zimate i trebuie s beau cu grij.
O s nvei s te descurci aici, zice Raven cu un soi de mndrie. Facem
diverse din nimic, din resturi, din gunoi, din oase. O s vezi.

13

M uit la farfuria din poala mea. Mi-e foame, dar cuvintele gunoi i oase
mi taie pofta. Probabil c Raven i d seama la ce m gndesc, pentru c
rde.
Nu-i face griji, nu e nimic greos. Nite nuci, un pic de fin i nite
ulei. Nu e cel mai bun lucru pe care l-ai mncat n viaa ta, dar te va ajuta s
te refaci. Proviziile se mpuineaz; nu am primit nimic de cteva sptmni.
Evadarea chiar ne-a dat peste cap, tii.
Evadarea mea?
Aprob.
n ultima sptmn, au pus alerte la granie, n toate oraele, pe o
distan de o sut cincizeci de kilometri, i au dublat paza la garduri.
Deschid gura, s mi cer scuze, dar m oprete.
E n regul. Fac asta de cte ori apare o bre. ntotdeauna se tem c va
izbucni vreo revolt, iar oamenii vor fugi n Slbticie. n cteva zile, o s o
lase mai moale din nou, iar noi ne vom primi proviziile. Iar ntre timp
Face semn cu brbia spre farfurie.
Nuci.
Iau o bucic din cltit. Nu e rea, de fapt: cldu i crocant i doar un
pic gras, mi rmne o urm de ulei pe deget. E mult mai bun dect zeama
i i spun asta. mi zmbete.
Mda, Roach e buctarul. El poate s gteasc ceva bun din orice. M
rog, poate s fac ceva comestibil din nimic.
Roach? E numele lui real?
Raven termin de mpletit o codi, o arunc peste umr i ncepe alta.
La fel de real ca orice nume. Roach e n Slbticie de cnd se tie. A
venit de la un adpost din sud, din apropiere de Delaware. Cineva de acolo
trebuie s-i fi dat numele. Pe cnd a ajuns aici, era deja Roach.
Dar Blue?
Reuesc s termin prima cltit fr s mi se fac ru, apoi pun farfuria
jos, lng pat. Nu vreau s-mi forez norocul. Raven ezit o fraciune de
secund.
Ea s-a nscut aici, pe proprietate.
Deci ai botezat-o aa dup culoarea ochilor.
Raven se ridic brusc i se ntoarce, nainte s zic:
hm.
Se duce la rafturile de lng chiuvet i oprete una dintre lanternele cu
baterii, astfel c n jur se face i mai ntuneric.
Dar tu?
Arat spre prul ei.
Negru.
14

Zmbete.
Nu e cel mai original nume.
Nu, voiam s zic dac te-ai nscut aici. n Slbticie.
Zmbetul dispare rapid, cum ai sufla ntr-o lumnare.
Pentru o clip, pare aproape furioas.
Nu, zice repede. Am venit aici cnd aveam cincisprezece ani.
tiu c nu ar trebui, dar nu m pot abine i insist.
Singur?
Da.
Ia i a doua lantern, care nc emite o lumin albstruie slab, i se duce
spre u.
i care era numele tu nainte? ntreb, iar ea mpietrete, cu spatele la
mine. nainte s vii n Slbticie, vreau s spun.
Pentru o clip, rmne acolo. Apoi, se ntoarce. ine lanterna n jos, astfel
c faa ei nu e luminat. Ochii i sunt doar nite sclipiri slabe, ca pietrele
negre n lumina lunii.
Ai putea foarte bine s te obinuieti, de acum, zice, cu un calm intens.
Tot ce ai fost, viaa pe care ai avut-o, oamenii pe care i cunoteai totul s-a
dus.
Scutur din cap i continu, un pic mai ferm.
Nu exist niciun nainte. Exist doar prezentul i ceea ce urmeaz.
Apoi, pornete spre hol, cu tot cu lantern, i m las ntr-un ntuneric
complet, cu inima btndu-mi foarte repede.
n dimineaa urmtoare, m trezesc moart de foame. Farfuria e tot acolo,
cu cealalt cltit pe ea, i m rostogolesc pe jumtate din pat, cnd m
ntind dup ea, apoi cad n genunchi, pe podeaua rece din piatr. Un gndac
exploreaz suprafaa cltitei n mod normal, nainte, mi s-ar fi fcut grea,
dar acum sunt prea flmnd s-mi pese. i dau un bobrnac, l privesc cum
se precipit spre un col i apuc lacom cltita, cu ambele mini, lingndu-m
pe degete. mi potolete doar o frm din foame.
M ridic ncet, sprijinit de pat. E prima dat cnd stau n picioare, dup
cteva zile, prima dat cnd fac mai mult dect s m trsc spre vasul
metalic din col pus acolo de Raven , cnd am nevoie la baie. Ghemuit n
bezn, cu capul aplecat, cu picioarele tremurnd, sunt un animal, nu mai
sunt om.
Sunt att de slab, nct abia reuesc s ajung la u, nainte s fiu nevoit
s fac o pauz, sprijinit de tocul uii. M simt ca btlanii aceia cu pliscul
umflat, cu burt i cu picioare lungi i subiri, pe care i vedeam uneori n
golful din Portland, complet disproporionai, dezechilibrai. Camera mea d
ntr-un hol lung i ntunecat, tot fr geamuri, tot din piatr. Aud oameni
15

vorbind i rznd, zgomote fcute de scaune trase i ap curgnd: o


buctrie. Mncare. Holul este ngust i mi trec minile peste perei, n timp
ce naintez i ncep s-mi simt din nou picioarele i trupul. n stnga mea e o
deschidere fr u, care d ntr-o ncpere mare, ticsit pe o parte cu
provizii medicale i materiale de curenie tifon, multe tuburi de
Bacitracin, sute de cutii cu spun, bandaje , iar pe cealalt parte patru
saltele nguste ntinse direct pe jos, pline cu haine i pturi. Un pic mai n
fa vd o alt camer, care probabil c e folosit doar pentru somn: acolo
sunt ntinse saltele din perete n perete i acoper aproape complet fiecare
centimetru de podea, astfel c arat ca o imens ptur fcut din buci.
Simt un pic de vin. Evident, mi s-au oferit cel mai bun pat i cea mai
drgu camer. nc m uimete ct de mult greisem n toi acei ani, cnd
crezusem zvonurile i minciunile. Crezusem c Invalizii erau nite bestii;
crezusem c m vor sfia. Dar oamenii acetia m-au salvat, i mi-au oferit
cel mai confortabil loc de dormit, i m-au fcut bine, i nu au cerut nimic n
schimb. Animalele sunt de cealalt parte a gardului: montri mbrcai n
uniforme. Vorbesc ncet, i spun minciuni, i zmbesc n timp ce i taie gtul.
Holul face o cotitur brusc spre stnga, iar vocile se aud mai tare. Acum,
simt mirosul de mncare, iar stomacul meu chiorie zgomotos. Trec pe lng
mai multe camere, unele pentru dormit, una aproape goal i cptuit cu
rafturi: o jumtate de duzin de conserve de fasole, o pung de fin pe
jumtate goal i, ciudat, o cafetier prfuit sunt ngrmdite ntr-un col;
n altul, glei, cni de tabl i un mop. nc o cotitur i holul se termin
brusc ntr-o ncpere mare, mult mai luminat dect celelalte. O chiuvet din
piatr, la fel ca aceea din camera mea, se ntinde de-a lungul unui perete
ntreg. Deasupra ei, pe un raft lung, se afl o duzin i jumtate de lanterne
cu baterii, care umplu spaiul cu o lumin cald. n mijlocul camerei sunt
dou mese mari i nguste, din lemn, pline cu oameni.
Cnd intru, discuia se oprete brusc. Duzini de ochi se rotesc spre mine i
deodat sunt contient c sunt mbrcat doar cu un tricou mare i murdar,
care mi acoper coapsele numai pe jumtate. Sunt i brbai n camer, stau
cot la cot cu femeile oameni de toate vrstele, nevindecai i mi se pare
foarte ciudat i nelalocul lui, aproape c mi taie respiraia. Sunt mpietrit.
Deschid gura s vorbesc, dar nu iese nimic. Simt greutatea tcerii,
intensitatea tuturor acelor priviri.
Raven vine i m salveaz.
Probabil c i-e foame, zice i se ridic, n timp ce face un semn spre un
biat care st la captul mesei.
Are cam treisprezece sau paisprezece ani, e slab, cu urme de couri pe
fa.
16

Veveri, zice ea aspru.


Un alt nume ciudat.
Ai terminat de mncat?
Se uit abtut la farfuria goal, de parc, prin telepatie, putea face s mai
apar nite mncare acolo.
Mda, zice el ncet, privind de la farfuria goal spre mine i napoi.
mi ncolcesc braele n jurul taliei.
Atunci ridic-te. Lena are nevoie de un loc unde s stea.
Dar ncepe el s protesteze, ns Raven l fixeaz cu privirea.
Sus, Veveri. F-te util. Du-te i f o verificare la cuiburile pentru
mesaje.
Veveri mi arunc o privire morocnoas, dar se ridic i duce farfuria
la chiuvet. i d drumul cu zgomot pe piatr, lucru care o face pe Raven,
care se aezase din nou, s strige:
O spargi, o plteti, Veveri.
Se strnesc cteva chicoteli, apoi Veveri urc treptele din piatr, cu pai
teatrali, i se ndreapt spre cellalt capt al ncperii.
Sarah, adu ceva de mncare pentru Lena.
Raven se ntoarce la mncarea ei: o grmad de terci gri adunat n
mijlocul farfuriei. O fat se ridic nflcrat, ca o jucrie cu arc. Are ochi
imeni i un trup subire ca o srm. De fapt, toi din camer sunt slabi, m
uit n jur i vd doar coate i umeri, ascuimi i unghiuri.
Vino, Lena.
Pare s se desfete rostindu-mi numele, de parc ar fi un privilegiu.
O s-i pregtesc o farfurie.
Arat spre col: un enorm vas metalic zimat i o tigaie deformat
ateapt pe un demodat cuptor cu lemne. Lng el, sunt ngrmdite farfurii
desperecheate i nite funduri de buctrie. Asta nseamn c trebuie s
pesc n camer i s trec pe lng ambele mese. Dac picioarele mele
fuseser nesigure nainte, acum m tem c m vor lsa n orice clip. Ciudat,
simt diferit privirile brbailor. Cele ale femeilor sunt tioase, m evalueaz;
ale brbailor sunt mai aprinse, sufocante, ca o atingere. Respir greu. M
poticnesc spre cuptor, acolo unde se afl Sarah care mi face semn din cap
ncurajator, de parc a fi un copil, dei ea nu poate s aib mai mult de
doisprezece ani. Stau ct pot de aproape de chiuvet, n caz c m-a cltina,
s m pot apuca repede de ceva. Feele din camer sunt un fel de cea, un
amestec de culori, dar cteva ies n eviden: o vd pe Blue c se uit la
mine, cu ochii mari; un biat, probabil de vrsta mea, cu o claie de pr blond,
parc st s izbucneasc n rs n orice clip; un altul, un pic mai mare, se
ncrunt; o femeie cu pr castaniu lung, care i cade pe spate. Pentru o clip,
17

privirile noastre se ntlnesc, iar inima mea tresare i m gndesc: mama.


Pn n clipa asta nu mi-am dat seama c mama ar putea fi undeva aici, n
Slbticie, n vreunul dintre adposturi sau n vreo tabr sau cum le mai
spun ei. Apoi, femeia se ntoarce uor, i vd faa i mi dau seama c nu,
sigur c nu este ea. E mult prea tnr, probabil c are vrsta mamei mele
cnd am vzut-o ultima dat, acum doisprezece ani. Nici nu sunt sigur c a
recunoate-o pe mama, dac a revedea-o; amintirile mele despre ea sunt
foarte neclare, deformate de straturi de timp i de vise.
Lturi, zice Sarah, imediat ce ajung la cuptor.
Traversarea camerei m-a extenuat. Nu pot s cred c acesta este acelai
corp care obinuia s alerge lejer cte zece kilometri, s urce i s coboare
Munjoy Hill, de parc ar fi fost un mizilic.
Cum?
Lturi.
Salt capacul vasului din tabl.
Aa le spunem. Asta mncm atunci cnd proviziile se mpuineaz.
Ovz, orez, uneori nite pine, orice fel de cereale mai avem. Le fierbem i
gata. Lturi.
M surprinde s aud un astfel de cuvnt din gura ei. Sarah ia o farfurie din
plastic pe care abia se mai vd, fantomatic, nite urme de desene cu
animale, o farfurie de copil i pune n mijlocul ei o grmad mare de lturi.
n spatele meu, la mese, oamenii ncep s vorbeasc din nou. ncperea se
umple de rumoarea discuiilor, iar eu ncep s m simt un pic mai bine; cel
puin o parte a ateniei nu mai este ndreptat asupra mea.
Vestea bun, continu Sarah vesel, este c Roach a adus un cadou
seara trecut.
Ce vrei s spui?
M strduiesc s asimilez jargonul.
A adus provizii?
i mai bine.
Zmbete spre mine i d la o parte capacul celei de-a doua tigi. n ea e
un fel de mncare maroniu-aurie, prjit, crocant: un miros care aproape
face s mi dea lacrimile.
Iepure.
Niciodat n-am mai mncat iepure niciodat nu m-am gndit la ei ca la
ceva ce ai putea mnca, mai ales, nu la micul dejun , dar accept
recunosctoare farfuria de la ea i abia m abin s ncep s sfii carnea
chiar acolo, stnd n picioare. De fapt, prefer s stau n picioare. Orice e mai
bine dect s m aez printre toi aceti strini. Probabil c Sarah mi simte
nelinitea.
18

Haide. Poi s stai lng mine.


Se ntinde, m ia de cot i m conduce spre mas. i asta este
surprinztor. n Portland, n comunitile ngrdite, toi sunt foarte precaui
n privina atingerilor. Pn i eu cu Hana ne mbriam foarte rar sau ne
puneam braele una n jurul celeilalte, iar ea era cea mai bun prieten a
mea.
Prin corpul meu trec nite crampe i m chircesc, aproape c scap
farfuria.
Uor.
Vizavi este biatul cu pr blond, cel care mai devreme prea c abia se
abinea s rd. Ridic din sprncene; sunt la fel de blonde ca prul, practic,
invizibile. Observ c i el, la fel ca Raven, are un semn chirurgical n spatele
urechii stngi, care probabil c e fals. n Slbticie triesc doar cei
nevindecai; doar oamenii care au ales sau au fost forai s prseasc
oraele ngrdite.
Te simi bine?
Nu rspund. Nu pot. O via de team i de avertismente trece prin mine,
iar cuvintele clipesc rapid n mintea mea: ilegal, greit, partizan, boal. Trag
aer n piept, ncerc s ignor sentimentul neplcut. Acelea sunt cuvinte din
Portland, cuvinte vechi; ele, la fel ca vechea eu, au fost lsate n urm, n
spatele gardului.
E n regul, intervine Sarah. Doar i e foame.
Sunt bine, rspund i eu, cincisprezece secunde prea trziu.
Biatul zmbete din nou. Sarah se las pe banc i bate cu palma locul
gol de lng ea, cel pe care l eliberase Veveri. Mcar suntem chiar la
captul mesei i nu trebuie s-mi fac griji c sunt nghesuit lng altcineva.
M aez, cu privirea aintit n farfurie. Din nou, simt c toat lumea m
privete. Cel puin discuiile continu, o ptur confortabil de zgomot.
D-i drumul, m privete Sarah ncurajator.
Nu am furculi, zic ncet.
Acum, biatul blond rde tare i cu poft. La fel face i Sarah.
Fr furculie, zice ea. Fr linguri. Fr nimic. Doar mnnc.
Risc i ridic privirea i vd c cei din jurul meu se uit la mine zmbind,
aparent amuzai. Unul dintre ei, un brbat cu prul grizonant, care trebuie
s aib cel puin aptezeci de ani, aprob din cap spre mine, iar eu cobor
repede privirea. Normal c n Slbticie nu le pas de argintrie i de alte
lucruri de acest fel. Iau cu minile bucata de iepure i rup o bucic de
carne de pe os. Apoi, mi dau seama c s-ar putea chiar s plng. Niciodat
nu am simit un gust att de bun.
Bun, hm? zice Sarah, dar nu pot dect s aprob din cap.
19

Brusc, uit de ncperea plin de strini i de toi oamenii care m privesc.


Rup din iepure ca un animal. Iau un pic de terci cu degetele i bag n gur.
Pn i terciul mi pare c are gust bun. Categoric, mtua Carol ar nnebuni
s m vad. Cnd eram mic, nu voiam s mnnc mazrea dac se atingea
de carnea de pui; obinuiam s le separ pe farfurie. Mult prea repede,
farfuria mea se golete, rmn doar cteva oase. mi trec dosul palmei peste
gur. Simt un val de grea i nchid ochii, s o alung.
Bun, zice Raven i se ridic brusc. E timpul s ne facem turele.
Se isc agitaie: oamenii se ridic, se aud discuii pe care nu le pot urmri
(am pus capcane ieri, e rndul tu s vezi ce face bunica), lumea trece prin
spatele meu i i las farfuriile cu zgomot n chiuvet, apoi urc repede
scrile din stnga mea, chiar pe lng cuptor. Le simt trupurile i mirosurile:
un ru cald, uman. in ochii nchii i, pe msur ce camera se golete,
cumva, greaa se retrage.
Cum te simi?
Deschid ochii: Raven st n faa mea, pe partea cealalt, cu minile
sprijinite pe mas. Sarah nc e lng mine. i-a ridicat un genunchi la piept,
pe banc. n poziia aceasta, chiar i arat vrsta.
Mai bine, zic, lucru care e adevrat.
Poi s o ajui pe Sarah cu vasele, dac te simi n stare.
Bine, zic i aprob din cap.
Bun. Apoi, Sarah, poi s o duci sus. De asemenea, poi s i faci o idee
despre cum funcioneaz lucrurile aici, Lena. Dar nu fora. Nu vreau s fiu
nevoit s te scot din nou din pdure.
Bine, repet, iar ea zmbete satisfcut.
Evident, e obinuit s dea ordine. M ntreb ci ani are. Vorbete att de
uor pe un ton poruncitor, dei trebuie s fie mai tnr dect jumtate
dintre Invalizii de aici. Lui Hana i-ar plcea de ea, m gndesc, iar durerea
revine, m neap chiar sub coaste.
i, Sarah Raven se ndreapt spre scri , d-i nite pantaloni din
magazie, da? S nu trebuiasc s umble pe aici pe jumtate dezbrcat.
Simt c m nroesc din nou i, fr s vreau, ncep s m joc cu tivul
cmii, s l trag mai n jos peste coapse. Raven m vede i rde.
Nu-i face griji, nu e ceva ce nu am mai vzut.
Apoi, urc scrile cte dou o dat i dispare.

n casa mtuii Carol, splam vasele n fiecare sear i m obinuisem.


Dar s speli vasele n Slbticie e alt poveste. n primul rnd, apa. Sarah m
conduce napoi pe hol, spre una dintre camerele pe lng care trecusem n
drum spre buctrie.
20

Asta e ncperea cu proviziile, zice i, pentru o clip, se ncrunt spre


rafturile goale i spre sacoa aproape goal de pe podea. Se cam
mpuineaz, mi explic, de parc eu nu vd.
Simt un fior de tristee, pentru ea, pentru Blue, pentru toi cei de aici,
pentru toi aceia care sunt piele i os.
Aici inem apa. O scoatem dimineaa, nu eu, eu sunt nc prea mic.
St n col, lng glei, care sunt pline. Ridic una, de mnere, mormind.
E enorm, aproape la fel de mare ca trunchiul ei.
nc una ar trebui s fie de ajuns. Una mic.
Iese mpleticindu-se, cu gleata n fa. Spre ruinea mea, constat c abia
pot s ridic una dintre gleile mai mici. Mnerele metalice mi intr dureros
n palme care nc sunt pline de cruste i bici, din perioada petrecut
singur n Slbticie i nc nainte s ajung pe hol sunt nevoit s pun
gleata jos i s m sprijin de perete.
Te simi bine? strig Sarah.
Da! rspund un pic prea tare.
Nu am de gnd s o las s vin s m salveze. Ridic din nou gleata,
naintez civa pai mpleticii, o pun jos i m odihnesc. Ridic, m
mpleticesc, pun jos, m odihnesc. Ridic, m mpleticesc, pun jos, m
odihnesc. Pn s ajung n buctrie, abia mai respir i transpir; sarea mi
neap ochii. Din fericire, Sarah nu observ. Ea privete spre sob, unde
zgndrete focul cu un b cu captul ars.
Dimineaa, fierbem apa, s o dezinfectm. Trebuie, altfel ne ccm pe
noi, de diminea pn seara.
n ultimele cuvinte, recunosc vocea lui Raven; asta trebuie s fie una
dintre mantrele ei.
De unde e apa? ntreb, recunosctoare c e cu spatele la mine i pot s
m odihnesc o clip pe una dintre cele mai apropiate bnci.
Rul Cocheco. Nu e departe. Un kilometru i jumtate, doi.
Imposibil: nu pot s-mi nchipui cum e s cari gleile acelea pline pe
asemenea distan.
Tot de la ru avem i proviziile, continu Sarah. Prieteni din interior ni
le trimit pe ru. Cocheco traverseaz Rochester, apoi se ntoarce.
Chicotete.
Raven zice c ntr-o bun zi vor reui s completeze un formular
referitor la Scopul cltoriei.
Bag lemne n foc, dintr-o grmad aflat n col. Apoi se ridic i d din
cap.
Doar o s nclzim apa un pic. Cur mai bine cnd e cald.
21

Pe unul dintre rafturile de deasupra chiuvetei se afl un imens vas din


tabl, suficient de mare s mbiezi n el un copil. nainte s apuc s-i ofer
ajutorul meu, Sarah sare n chiuvet, balansndu-se cu grij pe marginea ei,
ca o gimnast, dup care se ridic n picioare i ia oala de pe raft. Apoi sare
jos i aterizeaz fr un sunet.
Bun.
i d la o parte prul de pe fa; i ieise din coada de cal.
Acum, apa se pune n vas, iar vasul pe sob.
n Slbticie, totul este programat, cu pai mici. Totul necesit timp. n
timp ce ateptm ca apa din oal s se nclzeasc, Sarah mi nir oamenii
din cas, un amestec de nume pe care nu le in minte: Bunicul, cel mai
btrn; Lu, prescurtarea pentru Lucky, care a pierdut un deget din cauza
unei infecii, dar a reuit s scape cu via i cu restul membrelor intacte;
Bram, de la Bramble, care a aprut n mod miraculos n Slbticie, n
mijlocul unei nclceli de rugi i spini, de parc ar fi fost lsat acolo de lupi.
Fiecare nume are o poveste, chiar i al lui Sarah. Cnd a venit pentru prima
dat n Slbticie, cu apte ani n urm, cu sora ei mai mare, i-a implorat pe
coloniti s-i dea un nume nou i grozav. Se strmb, amintindu-i, i dorea
ceva dur, cum ar fi Cuit sau Fier, dar Raven a rs, i-a pus o mn pe cap i ia spus: Mie mi pare c ari ca o Sarah. i Sarah a rmas.
Care e sora ta?
mi amintesc de sora mea, Rachel nu de Rachel cea pe care am lsat-o n
urm, cea operat, goal, din spatele unei perdele, ci de Rachel cea pe care
mi-o amintesc din copilrie , apoi las imaginea s dispar.
Nu mai e aici. A prsit adpostul ast-var; s-a alturat R. Se va
ntoarce dup mine, ndat ce voi fi suficient de mare s ajut.
Se simte o not de mndrie n vocea ei, dei habar n-am ce nseamn R.
Alte nume: Hunter, biatul blondu care sttea vizavi de mine la mas.
(Acela e numele lui dinainte, zice Sarah, pronunnd cuvntul dinainte
oarecum optit, ca pe un cuvnt urt; de fapt, nu poate vna nimic.) Tack,
care a venit din nord, acum civa ani.
Toat lumea spune c se poart urt, zice ea i din nou aud ecoul vocii
lui Raven n cuvintele ei.
Dar eu nu cred. Cu mine a fost mereu drgu.
Din descrierea ei, cred c Tack e tipul cu pr negru care se ncrunta la
mine cnd am intrat n buctrie. Dac aceea e privirea lui obinuit, neleg
de ce oamenii consider c se poart urt.
De ce i se spune Tack?
Chicotete.
Pentru c e ironic. Bunicul i-a dat numele.
22

Hotrsc s stau departe de Tack, asta n cazul n care voi rmne aici. Nu
prea cred c am de ales, dar simt c locul meu nu e aici, iar o parte din mine
i dorete ca Raven s m fi lsat unde m-a gsit. Acolo eram mai aproape
de Alex. El era de partea cealalt a tunelului lung i ntunecat. A fi putut
trece prin ntunecimea lui; a fi putut s-l regsesc.
Apa e gata, anun Sarah, n sfrit.
Pregtiri agonizant de lente: umplem unul dintre bazine cu apa cald, iar
Sarah porioneaz spunul, ncet, s nu scape nicio pictur. nc un lucru pe
care l observ aici: totul este folosit, refolosit, raionalizat, msurat.
i Raven? ntreb n timp ce mi cufund braele n apa cald.
Ce e cu ea?
Faa lui Sarah se lumineaz. i place de Raven, sunt sigur.
Care e povestea ei? De unde a venit?
Nu tiu de ce insist. Sunt doar curioas, cred, curioas s aflu cum devii ca
ea: ncreztoare, puternic, un conductor.
Faa lui Sarah se umbrete.
Nu exist nainte, zice abrupt, apoi tace, pentru prima dat ntr-o or.
Splm vasele fr s scoatem o vorb.

Sarah redevine vorbrea dup ce terminm vasele i e timpul s mi dea


haine. M conduce spre o camer mic, pe care o confundasem cu unul
dintre dormitoare. Sunt haine mprtiate peste tot, grmezi de haine, pe
podea i pe rafturi.
Aceasta e debaraua, zice chicotind uor i gesticulnd teatral cu o
mn.
De unde sunt toate hainele astea?
Intru ncet n camer, pind pe cmi i osete. Fiecare centimetru de
podea e acoperit cu textile.
Le gsim, zice ea vag.
Apoi, brusc, devine agresiv.
Bombardamentul nu a fost cum zic ei, s tii. Zombii mint, la fel cum
mint n orice privin.
Zombii?
Zmbete.
Aa le spunem celor vindecai, dup ce sunt supui operaiei. Raven
zice c ar putea foarte bine s fie zombi. C operaia i transform pe oameni
n tmpii.
Nu e adevrat, spun instinctiv i aproape c o corectez: pasiunile te fac
tmpit, ca un animal. Dac eti eliberat de dragoste, eti aproape de
Dumnezeu.
23

E un citat din Cartea tcerii. Operaia e menit s ne elibereze de emoiile


extreme, s ne ofere claritate n gndire i n simire. Dar cnd mi vin n
minte ochii sticloi ai mtuii Carol i faa lipsit de expresie a surorii mele,
mi dau seama c expresia zombi este, de fapt, mai potrivit. i e adevrat c
toate crile de istorie, toi profesorii notri mint n legtur cu atacul;
Slbticia urma s fie complet distrus n timpul bombardamentele. Se
consider c Invalizii sau Colonitii nici nu exist.
Sarah ridic din umeri.
Dac eti deteapt, i pas. Iar dac i pas, iubeti.
Tot Raven i-a spus i asta?
Zmbete din nou.
Raven e foarte deteapt.
mi ia ceva timp s caut, dar, n final, gsesc o pereche de pantaloni verdearmat i un tricou din bumbac, cu mneci lungi. mi pare foarte ciudat s
port lenjeria intim veche a altcuiva, aa c pstrez chiloii pe care i am pe
mine. Sarah vrea s fac pe modelul cu noile mele haine i place la nebunie
asta i m tot roag s ncerc diverse. Pentru prima dat, se poart ca un
copil normal. Iar cnd i cer s se ntoarc, s m pot schimba, se holbeaz la
mine de parc a fi nebun. n Slbticie, cred c nu exist prea mult
intimitate. ntr-un final, ridic din umeri i se rsucete cu faa la perete. E
plcut s dau jos tricoul lung pe care l port de cteva zile. tiu c miros urt
i simt o nevoie disperat s fac un du, dar momentan sunt recunosctoare
c am nite haine relativ curate. Pantalonii mi vin bine i nici mcar nu cad
prea n jos, dup ce i rsucesc la talie de cteva ori. Tricoul e moale i
plcut.
Nu e ru, zice Sarah cnd se ntoarce spre mine. Ari aproape ca un
om.
Mulumesc.
Am zis aproape.
Chicotete din nou.
Atunci, aproape mulumesc.
Cu pantofii e mai greu. Cei mai muli oameni din Slbticie umbl desculi
vara, iar Sarah mi arat mndr picioarele, care i sunt maronii i ntrite de
btturi. Dar, pn la urm, gsim o pereche de adidai, care mi sunt doar
un picu mari; cu osete mi se potrivesc. Cnd m las n jos, s mi leg
ireturile, simt din nou o neptur. Am fcut asta de attea ori, nainte de
crosuri, n vestiare, lng Hana, nconjurat de trupuri, glumind unii cu alii
despre cine e alergtor mai bun, i ntotdeauna mi s-a prut cumva firesc.
Pentru prima dat mi vine n minte un gnd a vrea s nu fi participat la
alergri , dar l alung imediat, ncerc s l ngrop. E fapt consumat acum, iar
24

Alex a murit pentru asta. Nu are rost s privesc n urm. Nu pot s privesc n
urm.
Eti pregtit s vezi i restul proprietii?
Pn i dezbrcatul i mbrcatul m-au extenuat. Dar simt o nevoie
disperat de aer, de spaiu.
Arat-mi.
Ne ntoarcem prin buctrie i urcm din nou scrile nguste de lng
sob. Sarah nete n faa mea i dispare, cnd scrile cotesc brusc.
Aproape am ajuns! mi strig.
O ultim cotitur i, deodat, scrile se termin: pesc ntr-o lumin
puternic, iar sub pantofi simt ceva moale. M mpleticesc, confuz i orbit.
Pentru o clip, m simt de parc a fi pit ntr-un vis i rmn pe loc, clipesc
i ncerc s neleg acea lume. Sarah st la civa metri de mine, rznd. i
ridic braele, care i sunt scldate de soare.
Bine ai venit la adpost, mi zice i face civa pai de dans pe iarb.
Locul unde am dormit se afl la subsol lucru pe care ar fi trebuit s l
ghicesc, dup lipsa ferestrelor i dup umezeal , iar scrile ne-au dus n
sus, deasupra pmntului, apoi s-au terminat brusc. Unde trebuia s fie o
cas, o suprastructur, e doar o ntindere mare de iarb acoperit cu lemne
arse i buci mari de pietre. Nu fusesem pregtit s simt soarele sau
mirosul de via. Peste tot n jur sunt copaci uriai, frunze doar uor
nglbenite, de parc ar lua foc ncet, din exterior, acoperind alternativ
pmntul cu lumini i umbre. Pentru o clip, ceva profund i vechi urc n
mine i a putea s m aez pe jos i s plng de bucurie sau s mi deschid
braele i s m nvrt. Dup ce am fost nchis att timp, mi vine s m
mbt cu tot acel spaiu, cu tot aerul luminos care m ptrunde din toate
prile.
Asta era cndva o biseric, mi explic Sarah.
Arat n spatele meu, spre pietrele despicate i spre lemnele nnegrite.
Bombele nu au atins beciul, totui. Sunt o grmad de subsoluri unde
bombele nu au ajuns. O s vezi.
O biseric?
Asta m surprinde. n Portland, bisericile noastre sunt fcute din oel i
sticl, iar pereii sunt din ipsos alb transparent. Sunt spaii dezinfectate,
locuri unde miracolul vieii i tiina lui Dumnezeu sunt celebrate i
demonstrate cu microscoape i centrifuge.
Una dintre vechile biserici, zice Sarah. i din astea sunt multe. n
partea de vest a Rochester este una ntreag, nc n picioare. O s i-o art
ntr-o zi, dac vrei.
Apoi, se ntinde n fa, m apuc de marginea tricoului i m trage.
25

Haide. Avem multe de vzut.


Singura dat cnd am mai fost n Slbticie eram cu Alex. Ne-am strecurat
odat peste grani, astfel nct mi-a artat unde tria. Adpostul lui, la fel ca
acesta, se afla ntr-un lumini mare, un spaiu locuit cndva, o zon pe care
copacii i iarba nc nu o acoperiser. Dar acest lumini este imens, plin cu
arcade din piatr pe jumtate prbuite, cu perei parial n picioare i
ntr-un singur loc nite trepte din piatr, n spiral, care urc i nu duc
nicieri. Pe ultima treapt i-au fcut cuib nite psri.
Abia pot s respir, n timp ce ne croim drum ncet prin iarb, care este
umed i, pe alocuri, ne ajunge pn la genunchi. E o lume de ruine, un loc
fr logic. Ui care se deschid spre nicieri; un camion ruginit, fr roi, n
mijlocul unei ntinderi de iarb verde-deschis, cu un copac crescut chiar prin
mijlocul lui; buci de metal contorsionat lucesc peste tot, topite i ndoite n
forme de nerecunoscut. Sarah merge lng mine, practic, opie, plin de
entuziasm, acum, c suntem afar. Evit cu uurin pietrele i rmiele
metalice risipite prin iarb, n timp ce eu trebuie s m uit mereu pe unde
calc. Un mers lent i obositor.
Aici era un ora. Probabil c asta era strada principal. Copacii sunt
nc tineri, n multe locuri, dar din cldiri abia dac a mai rmas cte ceva.
Aa i dai seama unde erau casele. Lemnul arde mult mai uor. Evident.
Coboar tonul i face ochii mari.
i nu bombele au fcut cel mai mult ru, s tii. Ci incendiile care au
urmat.
Reuesc s aprob din cap.
Asta a fost o coal.
Arat spre o alt zon ntins, acoperit cu iarb joas, n form de
dreptunghi. Copacii din jurul ei sunt marcai de foc: albii i fr frunze, mi
amintesc de nite stafii nalte i subiri.
Unele dintre dulapuri rmseser acolo deschise. n unele erau haine
i alte lucruri.
Pentru o clip, se simte vinovat, apoi mi dau seama: hainele din
magazie, pantalonii i tricoul de pe mine, toate acele haine trebuiau s
provin de undeva, fuseser recuperate.
Stai o clip.
Simt c nu mai pot respira i ne oprim pentru un moment n faa fostei
coli, s m odihnesc. Stm n btaia soarelui i sunt recunosctoare pentru
cldur. Psrile ciripesc i zboar deasupra noastr, umbre mici i rapide
pe cer. n deprtare, se aud strigte i rsete plcute, Invalizi umblnd prin
pdure. Aerul e plin de frunze aurii care plutesc. O veveri st i ronie
rapid o alun pe care o ine ntre gheare, pe ultima treapt a ceea ce trebuie
26

s fi fost intrarea n coal. Acum, scrile se termin n pmntul moale


acoperit cu flori de cmp. M gndesc la toate picioarele care trebuie s fi
trecut pe aici, exact pe unde st veveria. La toate minile mici care
deschideau dulapurile, la toate vocile, la zarva i la plvrgeala lor. M
gndesc la cum trebuie s fi fost n timpul atacului, panica, ipetele, fuga,
focul.
La coal, mereu am nvat c atacul i purificarea s-au petrecut repede.
Am vzut filmri cu piloii care fceau cu mna din carling, n timp ce
bombele cdeau pe un covor verde, cu copaci att de mici c preau nite
jucrii, dre subiri de fum, care se ridicau ca nite fulgi. Fr mizerie, fr
durere, fr ipete. Doar o ntreag populaie cei care s-au opus i au
rmas, care au refuzat s se mute n zonele ngrdite i legiferate, cei care nu
credeau i cei contaminai tears de pe faa pmntului ntr-o clip, rapid,
ca atingerea unei clape, o lume devenit amintire.
Dar evident c nu a avut cum s fie aa. Dulapurile sunt nc pline. Copiii
nu au avut timp dect s se lupte s ias. Unii dintre ei foarte puini
poate c au scpat i s-au stabilit n Slbticie, dar cei mai muli au murit.
Profesorii notri ne-au spus adevrul cel puin n privina aceasta.
nchid ochii i simt cum m clatin.
Te simi bine? ntreab Sarah.
i pune o mn pe spatele meu.
Putem s ne ntoarcem.
Sunt bine.
Deschid ochii. Am parcurs doar cteva sute de metri. Multe dintre vechile
strzi principale se ntind n faa noastr i sunt hotrt s le vd pe toate.
Acum, mergem i mai ncet, n timp ce Sarah mi arat spre locurile goale i
spre ruinele fundaiilor, unde cndva trebuie s fi fost cldiri: un restaurant
(o pizzerie de acolo avem cuptorul); un magazin de delicatese (nc se
zrete firma, vezi?); o bcnie. Vederea acesteia din urm pare s o
deprime pe Sarah. Aici, pmntul e ridicat, iarba e mai proaspt dect
oriunde; locul unde s-a tot spat, ani la rnd.
Mult timp, am tot gsit de mncare, lucruri ngropate pe aici. Conserve,
tii, i chiar nite alimente preambalate, care au scpat de foc.
Ofteaz trist.
Dar acum nu mai e nimic.
Mergem mai departe. Un alt restaurant, se vede dup uriaa tejghea
metalic i cele dou scaune cu sptar metalic aezate unul lng altul, ntrun ptrat scldat de lumina soarelui; un magazin de hardware (ne-a salvat
vieile de multe ori). Lng el, o banc: i aici sunt scri care dispar n
27

subsol, o gur cscat n pmnt. Biatul cu pr negru tocmai iese de acolo.


Are o carabin atrnat pe umr.
Hei, Tack, zice Sarah timid.
El i ciufulete prul, n trecere.
Numai pentru biei, i zice. tii doar.
tiu, tiu. i artam locurile. Aici dorm bieii, mi explic Sarah.
Aadar, nici mcar Invalizii nu au renunat la segregare. Aceast bucic
de normalitate sau familiaritate este o uurare. Privirea lui Tack se
ndreapt spre mine i se ncrunt.
Bun.
Vocea mea pare un scncet. ncerc, fr succes, s zmbesc. E foarte nalt
i, la fel ca toi din Slbticie, slab; dar braele lui sunt acoperite de muchi,
iar brbia i este ptrat i puternic. i el are un semn chirurgical, o
cicatrice triunghiular, n spatele urechii stngi. M ntreb dac este fals,
cum era a lui Alex; sau dac nu cumva vindecarea nu a funcionat la el.
Doar ferii-v de cavouri.
Cuvintele i sunt adresate lui Sarah, dar privirea i rmne lipit de mine.
E rece, evaluatoare.
Aa o s facem, zice Sarah. n timp ce el pleac, mi optete: Aa e cu
toat lumea.
neleg ce vrea s spun Raven cu o problem de atitudine.
Nu-i face griji, totui. Adic, nu trebuie s o iei personal.
Nu o iau, i rspund, dar adevrul este c scurta ntlnire cu el m-a
afectat.
Totul e greit aici, cu susul n jos: uile care se deschid n gol, structuri
invizibile cldiri, indicatoare, strzi care nc arunc umbra trecutului
peste tot. Le simt, aud zgomotul sutelor de picioare, aud rsetele: un loc
fcut din amintiri i ecouri. Brusc, m simt epuizat. Am parcurs doar
jumtate din fosta strad, dar hotrrea mea de mai devreme, de a vedea
toat zona, pare acum absurd. Strlucirea soarelui, aerul i spaiul din jurul
meu totul mi se pare derutant. M ntorc prea repede, cu stngcie i
m mpiedic de o dal de piatr stropit cu gina de psri; pentru o clip,
sunt n cdere liber, apoi aterizez i m lovesc tare cu faa de pmnt.
Lena!
Sarah ajunge lng mine ntr-o clip i m ajut s m ridic. Mi-am
mucat limba i simt gust de metal n gur.
Eti bine?
Doar las-m o clip, zic gfind uor.
M aez pe dal. mi dau seama: nici mcar nu tiu ce zi este, ce lun.
Ce dat e azi?
28

27 august, rspunde Sarah, care nc m privete ngrijorat.


Dar pstreaz distana.
27 august. Am plecat din Portland pe 21 august. Am pierdut aproape o
sptmn n Slbticie, n acest loc cu susul n jos. Aceasta nu e lumea mea.
Lumea mea e la kilometri distan: o lume cu ui care dau n camere i cu
perei albi curai, cu zumzitul uor al frigiderelor, o lume cu strzi ngrijite
i cu pavaje nefisurate. n mai puin de o lun, Hana va fi operat. Alex a fost
cel care a neles lucrurile de aici. El ar fi refcut pentru mine aceste strzi
prbuite, ar fi transformat acest loc ntr-unul ordonat i cu logic. Urma s
m conduc prin necunoscut. Cu el, m-a fi descurcat.
Pot s-i aduc ceva?
Vocea lui Sarah e nesigur.
O s fiu bine.
Abia reuesc s rostesc cuvintele, de durere.
E de la mncare. Nu sunt obinuit cu ea.
Mi se face ru din nou. mi las capul ntre genunchi i tuesc, s reprim
suspinul care m cutremur. Sarah i d seama, totui, pentru c spune, cu
cea mai linitit voce:
Te obinuieti, dup o vreme.
Am impresia c se refer la mai mult dect la micul dejun.
Nu ne rmne dect s ne ntoarcem: din nou pe drumul bombardat,
printre resturile metalice care lucesc n iarba nalt, ca nite erpi gata s
atace.

Suferina e ca o scufundare, parc ai fi ngropat. Sunt ntr-o ap maroniuroiatic, murdar. Fiecare respiraie m neac. Nu exist nimic de care s
m ag, de care s m in i s m ridic. Nu pot face nimic. Doar s renun.
S renun. Simt greutate peste tot n jur, simt cum plmnii se sufoc, o
presiune lent. S te lai mai adnc. Nu exist dect strfundul. Nu exist
dect gustul metalic, i ecoul vieii dinainte, i zile ntunecate.

29

ACUM
Aa eram atunci: nesigur, scufundat, pierdut n lumin i spaiu.
Trecutul meu fusese ters, transformat ntr-un alb imaculat. Dar poi
construi un viitor din nimic. Din resturi, dintr-un licr. Din dorina de a
merge mai departe, pas cu pas. Poi construi un ora ideal din ruine.
Asta sunt acum: genunchii strni, minile pe coapse. Bluza din mtase
strns pe gt, fusta cu un cordon din ln, inuta standard, cu coronia
liceului de fete Quincy Edwards. M irit. A vrea s m pot scrpina, dar nu
o fac. Ea ar interpreta asta ca pe un semn de nervozitate, iar eu nu sunt
nervoas, nu voi mai fi niciodat nervoas. Ea clipete. Eu nu. Ea este
doamna Tulle, directoarea, cu faa ca a unui pete lipit de acvariu; cu ochi
att de mari c par deformai.
Totul e n regul acas, Magdalena?
E ciudat s o aud spunndu-mi numele ntreg. Toat lumea mi spune
Lena.
Da.
Fonete hrtiile de pe birou. Totul pe biroul ei este ordonat, toate
marginile sunt aliniate perfect. Pn i paharul cu ap este perfect centrat pe
suport. Celor vindecai le-a plcut mereu ordinea: aranjarea, alinierea,
ajustrile. Omul curat e plcut lui Dumnezeu, iar Ordinea nseamn nlare.
i ine ocupai, cred, le d ceva cu care s i umple orele lungi i goale.
Locuieti cu sora ta i cu soul ei, nu-i aa?
Aprob din cap i repet povestea noii mele viei:
Mama i tata au fost omori n unul dintre Incidente.
Cel puin asta nu e chiar o minciun. i vechea Lena era orfan; mai mult
sau mai puin, oricum. Nu trebuie s detaliez referirea la Incidente. Toat
lumea a auzit despre ele: toamna trecut, Rezistena a lansat primele atacuri
ample, violente, la vedere. n cteva orae, membrii ei ajutai de
simpatizani i, n unele cazuri, de tineri nevindecai au provocat explozii
simultane, n principalele cldiri municipale. n Portland, au ales s arunce
n aer o parte a Criptelor. n haosul iscat, au fost ucise dou duzini de civili.
Poliitii i agenii de patrulare au reuit s restabileasc ordinea, dar nu
nainte ca sute de prizonieri s evadeze. E ironic. Mama a petrecut zece ani
spnd un tunel prin care s evadeze, cnd ar fi putut atepta cteva luni i
s ias lejer.
Doamna Tulle ofteaz.
30

Da, am vzut n dosarul tu.


n spatele ei, un umidificator zumzie ncet. Totui, aerul e uscat. Biroul ei
miroase a hrtie i, vag, a fixativ de pr. Broboane de sudoare mi se preling
pe spate.
Suntem ngrijorai, pentru c pari s ai probleme de adaptare, zice ea
privindu-m cu ochii aceia de pete. Ai mncat prnzul singur.
E o acuzaie. Pn i noua Lena se simte uor jenat; singurul lucru mai
ru dect s nu ai prieteni este s i se plng de mil c nu ai prieteni.
Sincer, am unele probleme cu fetele, zice noua Lena. Mi se par un pic
imature.
n timp ce vorbesc, nclin uor capul, astfel nct s poat vedea cicatricea
triunghiular din spatele urechii mele: semnul operaiei, semnul vindecrii.
ntr-o clip, expresia ei se mblnzete.
Ei bine, da, desigur. Multe dintre ele sunt mai tinere dect tine, la urma
urmei. nc nu au optsprezece ani i nu sunt vindecate.
Dau din mini, de parc a spune: desigur. Dar doamna Tulle nu a
terminat cu mine, chiar dac tonul ei e mai blnd.
Doamna Fierstein spune c eti din nou somnoroas la ore. Suntem
ngrijorai, Lena. i se pare c temele sunt prea multe pentru tine? Ai
probleme cu somnul?
Am fost un pic stresat, recunosc. Toat povestea cu AFD.
Doamna Tulle ridic din sprncene.
Nu tiam c eti n AFD.
Divizia A. Avem o demonstraie important vinerea viitoare. De fapt,
este programat o ntlnire astzi dup-amiaz, n Manhattan. Nu vreau s
ntrzii.
Desigur, desigur. tiu totul despre adunare.
Doamna Tulle i ia hrtiile, le bate de mas, s se asigure c toate
marginile sunt aliniate, i le d drumul ntr-un sertar. Pot spune c am
scpat. AFD e ca un cuvnt magic: America Fr Deliria. Sesam, deschide-te.
Acum, e numai buntate.
E impresionant c ncerci s-i completezi munca de la coal cu
activiti extracolare, Lena. Iar noi susinem ceea ce face AFD. Doar asigurte c gseti un echilibru. Nu vreau ca notele tale s aib de suferit din cauza
activitii sociale, orict de important ar fi.
Am neles.
Las capul n jos, s par asculttoare. Noua Lena e o actri bun. Doamna
Tulle mi zmbete.
Acum, du-te. Nu vrem s ntrzii la ntlnire.
M ridic, mi pun geanta pe umr.
31

Mulumesc.
Arat cu capul spre u, semn c pot pleca. Pesc pe linoleumul curat de
pe hol: perei mai albi, linite mai mult. Toi elevii au plecat deja acas.
Apoi, ies pe uile duble, n spaiul orbitor de alb: o neateptat zpad de
martie, lumin strlucitoare, copaci acoperii cu straturi groase de ghea.
Strng geaca pe mine i pornesc spre porile metalice, apoi ies pe Eighth
Avenue. Asta e fata care sunt acum. Viitorul meu e aici, n acest ora plin de
ururi, care atrn ca nite pumnale gata s cad.

n oraele nfrite este mai mult trafic dect am vzut n toat viaa mea.
n Portland, foarte puini aveau maini de serviciu; n New York, oamenii
sunt mai bogai i i pot permite benzina. Cnd am venit prima dat n
Brooklyn, m-am dus s m plimb prin Times Square doar s le privesc,
uneori, erau i dousprezece o dat, una dup alta.
Autobuzul meu se blocheaz pe 31 st Street, n spatele unei maini de
gunoi, care s-a nepenit ntr-un nmete gri i, pn s ajung la Javis Center,
ntlnirea AFD a nceput deja. Scrile sunt pustii, la fel i holul imens de la
intrare i aud sunetele rsuntoare ale unui microfon, aplauzele care rsun
ca un muget. M grbesc spre detectorul de metale i mi golesc geanta, apoi
ridic braele i deprtez picioarele, n timp ce un brbat trece impasibil o
baghet peste pieptul meu i printre picioare. A trecut mult timp de cnd
aceste proceduri nu m mai stnjenesc. Apoi, m ndrept spre masa pus
chiar n faa a dou ui imense, n spatele crora aud un alt val de aplauze i
alte voci la microfon, amplificate, rsuntoare, entuziaste. Cuvintele sunt
imperceptibile.
Cardul de identitate, v rog, mrie femeia din spatele mesei, o
voluntar.
Atept s mi scaneze cardul; apoi mi face semn cu braul s trec.
Amfiteatrul este imens. Cred c ncap dou mii de oameni aici i este, ca de
obicei, aproape plin. Sunt cteva locuri libere, n marginea din stnga,
aproape de podium, i ocolesc ncperea, ncercnd s m aez pe un scaun,
ct de discret pot. Nu trebuie s mi fac griji. Toi sunt cu ochii aintii pe
brbatul din spatele podiumului. Aerul e electrizat; am senzaia c mii de
picturi stau suspendate, gata s cad.
nu este suficient s ne asigure securitatea, zice brbatul.
Vocea lui tun n ncpere. Sub luminile strlucitoare, prul lui lucete, e
de un negru sclipitor, ca o casc. Este Thomas Fineman, fondatorul AFD.
Ei ne vorbesc despre risc i distrugere, despre pericol i efecte
secundare. Dar care vor fi riscurile pentru noi ca naiune, ca societate, dac
32

nu acionm? Dac nu insistm s protejm ntregul, ce rost are sntatea


unei buci?
Cteva aplauze. Thomas i slbete manetele, se apleac mai mult spre
microfon.
Acesta trebuie s fie singurul nostru scop. Acesta este rostul
demonstraiei noastre. Le cerem guvernanilor, oamenilor de tiin,
instituiilor noastre s ne protejeze. Le cerem s aib ncredere n oamenii
lor, n Dumnezeu i n Ordinea lui. Oare Dumnezeu nu a respins, de-a lungul
anilor, milioane de specii care erau, n vreun fel, imperfecte sau slabe, n
drumul su spre o creaie perfect? Nu am nvat c uneori este necesar s
nlturm slbiciunea i boala pentru a evolua i a deveni o societate mai
bun?
Aplauzele se nmulesc, explodeaz. Aplaud i eu. Lena Morgen Jones
aplaud. Aceasta este misiunea mea, sarcina ce mi-a fost dat de Raven: s
supraveghez AFD. S observ. S m infiltrez. Nu mi-au spus nimic altceva.
n sfrit, cerem guvernului s-i in promisiunea din Cartea tcerii:
s asigure Sigurana, Sntatea i Fericirea oraelor i a oamenilor notri.
Observ:
iruri de lumini.
iruri de fee pe jumtate luminate, palide, umflate, temtoare i
recunosctoare feele celor vindecai.
Covor gri, frecat de paii attor picioare.
Un brbat gras n dreapta mea respir greu, cu pantalonii trai mult n
sus peste burt.
O zon mic ncercuit cu un cordon, imediat lng podium, trei scaune,
doar unul ocupat.
Un biat.
Dintre toate lucrurile pe care le vd, biatul e cel mai interesant. Celelalte
covorul, feele sunt la fel, la fiecare ntlnire AFD. Chiar i grasul. Uneori
e gras, alteori e slab, uneori e o femeie n locul lui. Dar totul e la fel, toi sunt
mereu la fel.
Ochii biatului sunt de un albastru-nchis, o culoare furtunoas. Prul lui
e de un blond-caramel i ondulat, i atrn pn la jumtatea brbiei. Poart
un tricou polo rou cu mneci scurte, n ciuda vremii, i blugi de culoare
nchis. Mocasinii lui sunt noi, iar la ncheietur are un ceas argintiu. Totul la
el spune c e bogat. Are minile mpreunate n poal. Totul la el e cum
trebuie. Pn i expresia impasibil n timp ce i privete tatl aflat pe
podium eman perfeciune i exerciiu, ntruchiparea detarii controlate a
celor vindecai.
33

Bineneles c nu e vindecat, nu nc. El este Julian Fineman, fiul lui


Thomas Fineman, i, cu toate c are optsprezece ani, nc nu a fost operat.
Oamenii de tiin au refuzat deocamdat s l trateze. Vinerea viitoare, n
aceeai zi n care este planificat marele raid AFD n Times Square, acest
lucru se va schimba. Va fi supus operaiei i va fi vindecat.
Posibil. La fel de posibil e s moar sau se poate ca activitatea cerebral
s i fie att de grav afectat, nct va fi ca mort. Dar va fi supus operaiei.
Tatl su insist. Julian insist.
Pn acum, nu l-am mai vzut n realitate, doar faa pe postere sau la
finalul brourilor. Julian este faimos. El este un martir al cauzei, un erou
pentru AFD i preedintele diviziei de tineret a organizaiei. E mai nalt
dect credeam. i mai chipe. Fotografiile nu i scot n eviden brbia i nici
limea umerilor: are corp de nottor.
Pe podium, Thomas Fineman i ncheie discursul.
Nu negm pericolele posibile dac procedura este efectuat mai
devreme, dar credem c pericolele amnrii ei sunt i mai mari. Suntem
dispui s acceptm consecinele. Suntem suficient de curajoi s sacrificm
civa pentru binele tuturor.
Se oprete, n timp ce amfiteatrul se umple de aplauze, nclin capul
recunosctor, pn cnd vuietul se potolete. Ceasul lui sclipete n lumin:
el i fiul lui au acelai model.
Acum, a vrea s v prezint pe cineva care ntruchipeaz toate valorile
AFD. Acest tnr nelege mai bine ca oricine importana vindecrii, chiar i
pentru cei tineri, chiar i pentru cei care ar putea fi pui n pericol prin
operaie. El nelege c, pentru prosperitatea Statelor Unite, pentru ca toi s
trim fericii i n siguran, este necesar ca uneori s sacrificm nevoile
individuale. Sacrificiul nseamn siguran, iar sntatea st doar n ntreg.
Membri ai AFD, v rog, urai-i bun venit pe scen fiului meu, Julian Fineman.
Lena aplaud mpreun cu restul mulimii. Thomas prsete podiumul,
iar Julian i ia locul. Trec unul pe lng altul pe scri i se salut scurt din
cap. Nu se ating. Julian are notie, pe care le pune pe podium, n faa lui.
Pentru o clip, n amfiteatru se aude sunetul amplificat al hrtiilor fonite.
Ochii lui Julian scruteaz mulimea i, timp de o secund, se opresc asupra
mea. Deschide gura pe jumtate, iar inima mea se oprete: parc m-ar
recunoate. Apoi, ochii lui continu s se plimbe prin sal, iar inima mea i
revine. Sunt paranoic, asta e tot.
Julian umbl la microfon, s i potriveasc nlimea. E chiar mai nalt
dect tatl lui. E ciudat c arat att de diferit: Thomas, nalt i brunet, aprig,
un oim; fiul su, nalt, solid i atrgtor, cu ochii aceia ireal de albatri. Doar
34

linia dur a brbiei e la fel. i trece o mn prin pr i m ntreb dac are


emoii. Dar cnd ncepe s vorbeasc vocea lui e ferm.
Aveam nou ani cnd mi s-a spus c sunt pe moarte, zice simplu i, din
nou, simt acea ateptare atrnat n aer, picturi plpind, de parc toat
lumea s-ar fi aplecat nainte cu o fraciune de centimetru. Atunci au nceput
crizele. Prima a fost att de rea, nct aproape c mi-am mucat limba; n
timpul celei de-a doua, m-am lovit cu capul de emineu. Prinii mei erau
ngrijorai.
Ceva mi se rsucete n stomac, adnc n mine, sub straturile pe care leam construit n ultimele ase luni, dincolo de falsa Lena, i de cardul ei de
identitate, i de cicatricea din spatele urechii. Aceasta este lumea n care
trim, o lume a siguranei, a fericirii i a ordinii, o lume fr dragoste. O lume
n care copiii se lovesc cu capul de eminee i aproape c i muc limba, iar
prinii sunt ngrijorai. Nu cu inima frnt, nu nnebunii, nu disperai.
ngrijorai, ca atunci cnd pici un test la matematic sau ca atunci cnd
ntrzie cu plata taxelor.
Medicii mi-au spus c pe creierul meu crete o tumor care provoac
acele crize. Operaia de ndeprtare a ei era periculoas. Se ndoiau c a
supravieui. Dar, dac nu m operau, dac lsau tumora s creasc i s se
extind, nu aveam nicio ans.
Julian se oprete i mi se pare c l vd aruncnd o privire scurt spre
tatl su. Thomas Fineman s-a aezat pe locul lsat gol de fiul su i st cu
picioarele ncruciate i cu faa lipsit de expresie.
Nicio ans, repet Julian. Astfel c acea chestie bolnav, care cretea, a
trebuit eliminat. A trebuit luat de pe esutul sntos. Altfel, s-ar fi extins i
ar fi mbolnvit i restul esuturilor.
Julian i rsfoiete hrtiile i i ine privirea pe ele, n timp ce citete:
Prima operaie a fost un succes i, pentru o vreme, crizele au ncetat.
Apoi, la doisprezece ani, au nceput din nou. Cancerul revenise, de data asta
la baza trunchiului cerebral.
Minile lui strng marginile podiumului, apoi i dau drumul. Pentru o
clip, se face linite. Cineva din public tuete. Picturi, picturi: cu toii
suntem picturi identice de oameni, plannd, ateptnd s fim ghidai,
ateptnd ca cineva s ne arate drumul, s ne ndrume pe o cale.
Julian ridic privirea. n spatele lui e un ecran pe care este proiectat
imaginea, iar faa i e adus n prim-plan. Ochii lui sunt un amestec de
albastru, i verde, i auriu, precum suprafaa oceanului ntr-o zi cu soare, iar
n spatele calmului neclintit, exersat, mi se pare c sclipete ceva, o expresie
care dispare nainte s apuc s-o denumesc.
35

Am mai fcut trei operaii, dup prima. Au ndeprtat tumora de patru


ori i de trei ori a crescut la loc, la fel cum boala se ntoarce dac nu va fi
ndeprtat rapid i complet.
Se oprete, pentru a lsa ca semnificaia celor spuse s fie asimilat.
Acum, am scpat de cancer, de doi ani.
Izbucnete un ropot de aplauze. Julian ridic o mn, iar ncperea devine
din nou tcut. Zmbete, iar Julian cel uria din spatele lui zmbete i el: o
versiune pixelat, neclar.
Medicii mi-au spus c urmtoarele operaii mi pot pune viaa n
pericol. Deja a fost ndeprtat prea mult esut, au fost fcute prea multe
excizii; dac voi fi operat, s-ar putea s-mi pierd abilitatea de a-mi regla
emoiile. A putea s-mi pierd abilitatea de a vorbi, de a vedea, de a m
mica.
i schimb poziia.
E posibil ca ntreg creierul meu s nu mai funcioneze.
Nu m pot abine; mi in i eu respiraia, mpreun cu ceilali. Doar
Thomas Fineman pare relaxat; m ntreb de cte ori a auzit acest discurs.
Julian se apleac nc un pic spre microfon i, brusc, parc s-ar adresa
fiecruia dintre noi n parte. Vocea lui este joas i imperioas, o oapt
secret n urechile noastre.
Din acest motiv, au refuzat s m opereze. De mai bine de un an ne
luptm s obinem programarea pentru procedur i, n sfrit, am reuit.
Pe 23 martie, ziua adunrii noastre, voi fi operat.
Un alt ropot de aplauze, dar Julian nu se oprete. nc nu a terminat.
Va fi o zi istoric, chiar dac ar putea fi ultima pentru mine. S nu
credei c nu neleg riscurile, pentru c le neleg.
Se ndreapt, iar vocea lui devine mai puternic, tuntoare. Acum, ochii
de pe ecran sclipesc orbitor, plini de lumin.
Dar nu exist alternativ, la fel cum nu exista cnd aveam nou ani.
Trebuie s extirpm boala. Trebuie s o stopm, indiferent de riscuri. Altfel,
se va agrava. Se va rspndi asemenea celui mai ru cancer i ne va pune n
pericol pe toi, pe fiecare om nscut n aceast mare i minunat ar. Aa c,
iat ce v spun: vom stopa boala, trebuie, indiferent unde se afl. V
mulumesc.
Gata; asta e. Ne-a convins, ne-a scos din ateptarea nesigur, iar acum
mergem spre el, pe un val de sunete, de strigte i de aplauze. Lena aplaud
mpreun cu ceilali, pn cnd palmele o ustur; continu s aplaude, pn
cnd i amoresc. Jumtate din public s-a ridicat n picioare, ovaionnd.
Cineva ncepe s strige:
AFD! AFD!
36

n scurt timp, strigm cu toii. E asurzitor, un vuiet foarte puternic. La un


moment dat, Thomas i se altur fiului su, pe podium, i stau unul lng
altul, solemn unul blond, unul brunet, precum cele dou fee ale lunii ,
privindu-ne, n timp ce continum s aplaudm, s scandm, s ne strigm
aprobarea. Ei sunt luna; noi suntem o maree, mareea lor, i mergnd spre ei
vom scpa de toat boala i npasta lumii.

37

ATUNCI
n Slbticie, cineva e mereu bolnav. ndat ce sunt suficient de puternic
s prsesc camera bolnavilor, Veveri se mut acolo; iar dup el, e rndul
Bunicului. Noaptea, n cas, se aud ecourile tusei, ale gemetelor, ale
plvrgelii febrile: sunete ale bolii, care trec prin perei i ne umplu pe toi
de team. Problema o constituie spaiul i nghesuiala. Locuim unii peste
alii, respirm i strnutm unii pe alii, mprim totul. i nimeni i nimic nu
este cu adevrat curat.
Foamea muc din noi i ne face s ne pierdem calmul. Dup prima mea
explorare, m-am retras n subteran, ca un animal care se trte napoi n
sigurana vizuinii lui. A trecut o zi, apoi dou. Proviziile nu au sosit nc. n
fiecare diminea, cte unul se duce s vad dac nu e vreun mesaj; deduc c
au gsit o modalitate de a lua legtura cu simpatizanii i cu cei din
Rezisten, aflai pe partea cealalt. Asta e tot ce pot s fac: s ascult, s
privesc, s stau cuminte. Dup-amiaza dorm, iar cnd nu pot s dorm nchid
ochii i mi nchipui c sunt din nou n casa abandonat de pe 37 Brooks, cu
Alex ntins lng mine. ncerc s-mi croiesc drum prin cea; mi imaginez
c, dac a putea s dau cumva la o parte zilele care au trecut de la evadare,
a putea terge acea ruptur din timp, iar el ar fi din nou cu mine. Dar de
cte ori redeschid ochii sunt tot aici, pe o saltea de pe jos, tot flmnd.
Dup alte patru zile, toi se mic ncet, de parc ne-am afla sub ap. mi e
imposibil s ridic oalele. Cnd ncerc s m salt n picioare prea repede
ameesc. Trebuie s stau mai mult timp n pat, iar cnd nu sunt n pat am
impresia c toi se uit la mine, simt mai puternic resentimentul Invalizilor,
ca un zid. Poate c doar mi se pare, dar, la urma urmei, e vina mea.
i vnatul e slab. Roach prinde civa iepuri i e mare bucurie; dar carnea
e tare i plin de zgrciuri, iar cnd mncarea e gata abia dac ne ajunge
tuturor.
Apoi, ntr-o bun zi, sunt n magazie, mtur Raven insist s ne micm,
insist s pstrm totul curat cnd aud strigte de deasupra, rsete i
alergturi. Zgomot de pai pe scri. Hunter intr n buctrie vesel, urmat de
o femeie mai n vrst, Miyako. Nu i-am mai vzut pe niciunul dintre ei
att de energici de multe zile.
Unde e Raven? ntreab Hunter cu sufletul la gur.
Ridic din umeri.
Nu tiu.
38

Miyako scoate un sunet de exasperare i amndoi se rsucesc pe clcie,


pregtii s o ia napoi pe scri n sus.
Ce se ntmpl?
Am primit un mesaj de pe partea cealalt, zice Hunter.
Aa numesc cei de aici comunitile ngrdite cnd se simt generoi:
partea cealalt. ara zombilor, cnd nu sunt generoi.
Azi vin proviziile. Avem nevoie de ajutor.
Poi s ne ajui? ntreab Miyako, cntrindu-m din priviri.
Este lat n umeri i foarte nalt: dac ar avea suficient mncare, ar fi o
amazoan. Acum, e doar muchi i tendoane. Scutur din cap.
Eu nu mi-am revenit nc.
Hunter i Miyako se uit unul la altul.
Ne vor ajuta ceilali, zice Hunter ncet.
Apoi, fug n sus pe scri i m las singur. Mai trziu se ntorc, zece
dintre ei, cu saci de gunoi grei. Sacii fuseser lsai n lzi din lemn pe
jumtate pline, pe rul Cocheco, la grani, iar lzile plutiser n jos spre noi.
Nici mcar Raven nu poate s menin ordinea sau s-i controleze bucuria.
Toat lumea sfie sacii, strignd i chiuind de bucurie, n timp ce proviziile
se rostogolesc pe jos: cutii cu fasole, ton, pui, sup; pungi cu orez, fin, linte
i alte legume; pastram, saci cu nuci i cereale; ou fierte tari, ascunse
printre prosoape; plasturi, vaselin, tuburi cu ChapStick, provizii medicale;
chiar i un set nou de chiloi, o grmad de haine, sticle cu spun i ampon.
Sarah strnge la piept pastrama, iar Raven i bag nasul ntr-un pachet cu
spun, inhalnd. E ca o petrecere de zi de natere, dar mai bun: pentru o
clip, simt senzaia de fericire. Doar n clipa asta, simt c locul meu e aici.
Norocul nostru s-a ntors. Cteva ore mai trziu, Tack doboar un cerb. n
seara asta avem parte de prima mas cum se cuvine, de cnd am ajuns.
Mncm porii uriae de orez brun, cu carne fiart, cu roii pasate i ierburi
aromate. E att de bun, nct a putea s plng, iar Sarah chiar plnge i
suspin n faa farfuriei. Miyako i pune braele n jurul ei i i murmur n
pr. Gestul ei m face s m gndesc la mama; cu cteva zile n urm, am
ntrebat-o pe Raven dac a auzit ceva despre ea, dar fr succes. Cum arta?
m-a ntrebat ea i a trebuit s recunosc c nu tiu. Cnd eram mai mic, avea
pr lung i moale, blond-castaniu, i o fa rotund. Dar dup mai bine de
zece ani n nchisoarea din Portland, n Cripte, unde ea i-a petrecut toat
viaa mea, iar eu am crezut-o moart, m ndoiesc c mai seamn cu femeia
din amintirile vagi ale copilriei mele. Numele ei este Annabel, i-am spus,
dar Raven scutura deja din cap.
Mnnc, mnnc, o ndeamn Miyako pe Sarah, care o ascult.
39

Cu toii mncm: lum orez cu minile, ridicm farfuriile i le lingem.


Cineva de pe partea cealalt s-a gndit chiar s ne trimit o sticl de whisky,
nvelit cu grij ntr-un hanorac, i toat lumea toasteaz cnd i acesta este
mprit. Am but alcool o dat sau de dou ori, cnd locuiam n Portland, i
niciodat nu am neles plcerea pentru el, dar iau o nghiitur din sticl,
atunci cnd ajunge la mine. M arde pe gt i ncep s tuesc. Hunter
zmbete i m bate pe spate. Tack aproape c mi smulge sticla din mini i
zice abrupt:
Nu bea, dac doar o s-l scuipi.
Te obinuieti, se apleac Hunter i mi optete, replic aproape
identic cu a lui Sarah, de acum o sptmn.
Nu sunt sigur dac se refer la whisky sau la atitudinea lui Tack. Dar
deja simt un val de cldur prin stomac. Cnd sticla ajunge din nou la mine,
iau o nghiitur un pic mai mare, nc una, apoi cldura mi ajunge la cap.
Mai trziu, vd totul fracionat, ca un ir de fotografii amestecate la
ntmplare. Miyako i Lu n col, cu braele mpreunate, danseaz, n timp ce
restul lumii aplaud; Blue doarme ghemuit pe o banc, apoi e condus
afar de Veveri, tot dormind; Raven e cocoat pe una dintre bnci i ine
un discurs despre libertate. i ea rde, cu prul negru sclipind ca o perdea,
apoi Tack o ajut s coboare: minile maronii n jurul taliei ei, un moment de
suspensie, cnd se oprete n aer, n braele lui. mi vin n minte psri i
zborul. M gndesc la Alex.

ntr-o zi, Raven se ntoarce spre mine i zice, brusc:


Dac vrei s rmi, trebuie s munceti.
Muncesc.
S faci curenie. S fierbi apa. Noi crm apa, cutm mncare,
urmrim mesajele. Pn i Bunica aduce ap, doi kilometri, cu glei grele.
Iar ea are aizeci de ani.
Eu
Bineneles c are dreptate i tiu. Vina m nsoete zilnic, la fel de grea
ca densitatea aerului. L-am auzit pe Tack spunndu-i lui Raven c irosesc un
pat bun. Dup aceea, am stat ghemuit n magazie aproape o jumtate de
or, cu braele nfurate n jurul genunchilor, pn m-am oprit din
tremurat. Hunter e singurul din cas care e drgu cu mine, dar el e drgu
cu toat lumea.
Nu sunt pregtit. Nu sunt suficient de puternic.
M privete o clip i las tcerea s se ntind stnjenitor ntre noi, astfel
c percep absurditatea cuvintelor. Dac nu sunt nc suficient de puternic,
e i vina mea.
40

Ne mutm n curnd. Relocarea ncepe n cteva sptmni. O s avem


nevoie de orice ajutor.
Ne mutm?
Spre sud.
Se ntoarce i pornete spre hol.
nchidem adpostul pe timp de iarn. Iar dac vrei s vii, o s ne ajui.
Apoi, se oprete.
Eti bine venit aici, desigur, zice i se ntoarce ridicnd o sprncean.
Dei iernile sunt mortale. Cnd rul nghea, nu primim provizii. Dar poate
c asta vrei?
Nu spun nimic.
Ai timp s alegi pn mine.

n dimineaa urmtoare, Raven m trezete dintr-un comar. M ridic


gfind. mi amintesc o cdere n gol i o grmad de psri negre. Toate
celelalte fete nc dorm, iar camera e plin de respiraiile lor ritmice.
Probabil c e o lumnare aprins pe hol, care arunc un pic de lumin pn
aici. Pot doar s ntrevd silueta lui Raven, care st ghemuit n faa mea, i
observ c deja e mbrcat.
Ce ai hotrt? m ntreab optit.
Vreau s muncesc, optesc i eu, pentru c e singurul lucru pe care l
pot spune.
Inima mea nc bate puternic. Nu pot s i vd zmbetul, dar am senzaia
c l aud: buzele care i se ntredeschid, o respiraie uoar, care ar putea fi
un rs.
Bravo. Ridic o gleat ciobit. E vremea s mergem dup ap.
Raven se retrage, iar eu bjbi dup haine, pe ntuneric. Cnd am sosit
aici, dormitorul mi s-a prut un haos, o explozie de haine i diverse lucruri.
n timp, mi-am dat seama c nu e chiar aa. Fiecare are o mic zon a lui, un
spaiu pentru lucrurile personale. Am desenat cercuri invizibile n jurul
paturilor, al pturilor, al saltelelor i fiecare i pzete cu nverunare acel
spaiu, la fel cum cinii i marcheaz teritoriul. Trebuie s ii tot ce i
aparine n interiorul micului tu cerc. Odat ce un obiect iese de acolo, nu
mai e al tu. Hainele pe care le-am luat de la magazie sunt mpturite la
captul pturii mele.
Ies din camer, pe bjbite, i pornesc pe hol. O gsesc pe Raven lng
buctrie, nconjurat de glei goale. A focul de cu sear, cu vrful ars al
unui b. Nici aici nu a pornit lanternele. Ar fi o irosire a bateriilor. Mirosul
de lemn ars, umbrele mici, care sclipesc, umerii lui Raven atini de o sclipire
portocalie: totul mi d impresia c nu m-am trezit din vis.
41

Gata?
Se ndreapt, cnd m aude, i ia cte o gleat pe fiecare bra. Aprob, iar
ea face semn cu capul spre gleile rmase. Gonim pe scri, apoi ne trezim
parc aruncate n lumea de afar: eliberarea de interior, de aer i de
nghesuial e la fel de surprinztoare i de abrupt ca prima dat cnd am
explorat zona cu Sarah. Primul lucru care m izbete e frigul. Vntul e tios,
trece prin tricoul meu i, fr s vreau, scot un icnet.
Ce e? ntreab Raven pe un ton normal, acum, c suntem afar.
Frig.
Aerul miroase deja a iarn, dei copacii nc au frunze. La orizont, dincolo
de linia zdrenuit a arborilor, se vede o sclipire slab, acolo unde soarele i
termin urcuul pe cer. Lumea e doar gri i purpuriu. Animalele i psrile
ncep s se trezeasc.
Mai puin de o sptmn pn n octombrie, zice Raven, ridicnd din
umeri.
Apoi, cnd m mpiedic de o bucat de metal rsucit, pe jumtate
ngropat n pmnt:
Ai grij pe unde calci.
n clipa aceea neleg: urmez ritmul zilelor, in mental socoteala datei.
Dar, de fapt, m pclesc i mi nchipui c restul lumii rmne pe loc, n
timp ce eu sunt ngropat n subsol.
Spune-mi dac merg prea repede.
E n regul.
Vocea mea sun ciudat, n aerul gol al acestei lumi de toamn. O lum n
jos, pe strada principal. Raven merge uor, evitnd aproape instinctiv
bucile de ciment crpate i resturile metalice rsucite, la fel cum fcuse i
Sarah. La intrarea n fosta banc, unde dorm bieii, ne ateapt Bram. Are
pr negru i piele cafenie. E unul dintre bieii mai linitii, unul dintre
puinii care nu m sperie. El i Hunter sunt mereu mpreun; n zombieland,
i-am fi numit Anormali, dar aici relaia lor pare normal, fireasc. Cnd i
vd, mi amintesc de imaginile cu mine i cu Hana: una brunet, una blond.
Raven i d fr o vorb cteva glei, iar el ni se altur tcut. Dar mi
zmbete, iar eu i sunt recunosctoare pentru asta.
Chiar dac aerul e rece, n scurt timp transpir, iar inima mea bate cu
putere. A trecut mai bine de o lun de cnd am mers pe jos mai mult de
douzeci de metri o dat. Muchii mei sunt slbii i m dor inclusiv umerii
cnd duc gleile goale, dup numai cteva minute. Tot mic mnerele n
palme; refuz s m plng sau s-i cer ajutorul lui Raven, dei probabil c
vede cum m chinui s in pasul. Nici nu vreau s m gndesc ct de mult i
de ncet va fi drumul napoi cu gleile pline.
42

Am lsat n urm adpostul i vechea strad principal i am cotit printre


copaci. Peste tot n jur frunzele au diverse nuane de auriu, rou i maro.
Parc ntreaga pdure arde, un minunat foc mocnit. Simt spaiul din jur,
nelimitat i nengrdit, spaiu deschis.
Aproape am ajuns, strig Raven. Te descurci bine, Lena.
Mulumesc, zic gfind.
Transpiraia mi picur n ochi i nu-mi vine s cred c mi-a fost frig. Nu
m obosesc s dau la o parte ramurile din calea mea. Dup ce Bram trece de
ele n faa mea, ele revin la loc i m lovesc tare peste brae i peste picioare,
lsndu-mi urme subiri i usturtoare pe piele. Sunt prea obosit s mi
pese. M simt de parc a merge pe jos de mai multe ore, dar e imposibil.
Sarah mi-a spus c rul e la distan de doi kilometri. n plus, soarele abia a
rsrit. Mai naintm un pic i l auzim, peste ciripitul psrilor i adierea
vntului prin copaci: sunetul slab i bolborosit al apei care curge. Apoi,
copacii se despart, pmntul devine pietros, iar noi ajungem pe malul unui
ru lat. Soarele se reflect n ap de parc sub suprafa se afl monede. La
aproape douzeci de metri n stnga noastr e o cascad n miniatur, unde
rul trece nvolburat peste un ir de stnci mici, negre, acoperite de licheni.
Brusc, trebuie s m lupt cu pornirea de a plnge. Acest loc exist
dintotdeauna: n timp ce oraele au fost bombardate i ruinate, n timp ce
zidurile au czut, rul e tot aici, curge peste stnci, cu rsul lui secret. Noi
suntem nite lucruri att de mici i de stupide. Mare parte din viaa mea mam gndit la natur ca la ceva ridicol: natura era oarb, animalic,
distructiv. Noi, oamenii, eram curai, detepi, deineam controlul; ne-am
luptat cu restul lumii i am supus-o, am nvins-o, am pus-o sub microscop i
am nchis-o n Cartea tcerii.
Raven i Bram sunt deja la ru, umplu gleile.
Haide, zice Raven. Ceilali se vor trezi.
Amndoi s-au desclat; m aplec, s mi dezleg ireturile. Degetele mi
sunt umflate de la frig, dei nu l mai simt. Cldura mi umple corpul. M
chinui cu ireturile i, pn s ajung pe margine, aproape de ru, Raven i
Bram au gleile pline, aliniate pe mal. Buci de iarb i insecte moarte
plutesc la suprafa; le vom scoate mai trziu i vom fierbe apa, s o
sterilizm. La primul meu pas n ap, aproape c m prbuesc. Chiar i
aproape de mal, curentul e mult mai puternic dect pare. M echilibrez cu
braele n aer i scap una dintre glei. Bram, care ateapt pe mal, ncepe s
rd. Rsul lui e puternic i surprinztor de plcut.
Bravo.
Raven l nghiontete.
Gata cu spectacolul. Ne vedem acas.
43

El i duce dou degete la tmpl, asculttor.


Ne vedem mai trziu, Lena, mi zice i mi dau seama c e prima dat
cnd cineva, n afar de Raven, Sarah i Hunter, mi vorbete, n decurs de o
sptmn.
Bine.
Albia e plin de mici pietre alunecoase, care m jeneaz la picioare.
Recuperez gleata czut i m las n jos, aa cum fcuser Raven i Bram, s
o umplu. S o trsc napoi pe mal e mai greu. Braele mele sunt slbite, iar
mnerele din metal mi intr dureros n palme.
nc una, zice Raven privindu-m.
M urmrete, cu braele ncruciate. Urmtoarea e un pic mai mare
dect prima i mai dificil de manevrat plin. Trebuie s o car cu ambele
mini, aplecat, lsnd gleata s mi se loveasc de fluierul piciorului. Ies
din ap i o pun jos, cu un oftat de uurare. Habar n-am cum o s reuesc s
car ambele glei pn acas. E imposibil. O s-mi ia ore.
Gata de plecare? ntreab Raven.
Las-m doar o clip, i zic i mi pun minile pe genunchi.
Braele mele deja tremur. A vrea s stau aici ct mai mult, n soarele
care ptrunde printre copaci, cu susurul izvorului n fundal, un vechi limbaj,
i cu psrile zburnd nainte i napoi, umbre ntunecate. Lui Alex i-ar
plcea aici, mi spun fr s vreau. Am ncercat att de mult s nu-mi mai
amintesc numele lui, s nu m mai gndesc la el.
n deprtare, pe mal, e o pasre mic, cu pene de un albastru-nchis, care
se spal, pe marginea apei; brusc, mi dau seama c niciodat nu mi-am dorit
mai mult ca acum s m dezbrac i s not, s spl toat mizeria, i
transpiraia, i jegul pe care nu am putut s le ndeprtez la adpost.
Vrei s te ntorci? o ntreb pe Raven.
i d ochii peste cap, amuzat, dar se conformeaz. mi dau jos pantalonii
i chiloii, apoi tricoul i l arunc pe iarb, ntoarcerea n ap e n egal
msur durere i plcere; apa e foarte rece, o senzaie puternic, ce mi trece
prin tot corpul. Pe msur ce naintez spre mijlocul rului, pietrele de sub
picioarele mele sunt tot mai mari i mai plate, iar curentul mi mpinge
picioarele mai puternic. Chiar dac rul nu e foarte lat, n spatele cascadei
exist un loc ntunecos, unde albia iese la suprafa. Stau tremurnd, cu apa
curgndu-mi n jurul genunchilor i, n ultima clip, renun: e prea rece. Apa
pare foarte ntunecat, i neagr, i adnc.
Nu o s te atept la infinit, strig Raven, cu spatele la mine.
Cinci minute, rspund i ntind braele, apoi m cufund n ap.
Parc sunt izbit frigul e un zid impenetrabil i mi ptrunde n fiecare
nerv al corpului , am un iuit n urechi i simt un iure n jurul meu, peste
44

tot e un iure. Mi se taie respiraia i revin la suprafa gfind, n timp ce


deasupra mea soarele urc, iar cerul se adncete, devine solid, s l susin.
i exact n clipa asta frigul dispare. Bag din nou capul sub ap i las curentul
s m trag. Cu capul sub ap, aproape c i neleg limbajul, bolboroseala,
clipocitul. Cu capul sub ap, aud numele pe care am ncercat din rsputeri s
l uit Alex, Alex, Alex i aud cum apa l duce cu ea. Ies la suprafa
tremurnd i rznd, m mbrac, cu dinii clnnind i cu degetele vinete de
frig.
Nu te-am mai auzit rznd, zice Raven, dup ce m mbrac.
Aa e. Nu am mai rs de cnd am ajuns n Slbticie. M simt stupid de
bine.
Gata.
n aceast prim zi trebuie s car gleile pe rnd, s le ridic cu ambele
mini, astfel c stropesc cu ap pe unde trec, transpirnd i njurnd. M
mic greu; pun gleata jos, m ntorc i o aduc pe cealalt. naintez civa
metri. Apoi, m opresc, mi trag sufletul, gfi. Raven merge n faa mea. Din
cnd n cnd, se oprete, pune jos gleile i rupe scoar de copaci, pe care o
mprtie pe crare, astfel nct s pot gsi drumul chiar i dup ce o pierd
din vedere. Se ntoarce dup o jumtate de or i aduce o can metalic plin
cu ap dezinfectat, pe care mi-o d s beau, i o bucat de pnz n care
pusese nite migdale i stafide, s le mnnc. Acum, soarele e sus i
strlucete, iar lumina taie ca o lam printre copaci. Raven rmne cu mine,
dei nu se ofer s m ajute, iar eu nu i cer asta. M privete impasibil, cu
braele ncruciate, n timp ce eu mi croiesc drum prin pdure, lent i
agonizant.
Fini: dou ore. Trei bici n palme, una de mrimea unei ciree. Braele
mi tremur att de tare, nct abia pot s le duc la fa cnd ncerc s m
spl de transpiraie. O ran la o mn, unde metalul mnerului a ndeprtat
pielea. La cin, Tack mi d cea mai mare porie de orez i fasole i, chiar
dac Veveri a ars orezul, astfel c e maroniu, mi se pare cea mai bun
mncare de care am parte de cnd am ajuns n Slbticie.
Dup cin, sunt att de obosit, c adorm cu hainele pe mine, aproape n
clipa n care pun capul pe o pern, astfel c uit s i cer lui Dumnezeu, n
rugciunile mele, s nu m mai trezeasc. Abia a doua zi diminea mi dau
seama ce zi este: 26 septembrie.
Hana a fost operat ieri.
Hana nu mai e.
Nu am mai plns de la moartea lui Alex.

Alex triete.
45

Asta devine mantra mea, povestea pe care mi-o spun n fiecare zi, cnd
m trezesc n zorii negri i ceoi, apoi, ncet, cu minuiozitate, o iau de la
capt. Dac pot s alerg pn la vechea banc cu plmnii umflai i cu
picioarele tremurnd , atunci, Alex triete. nti, zece metri, apoi douzeci,
apoi dou minute, apoi patru. Dac reuesc s ajung la copacul acela, Alex se
va ntoarce. Alex e chiar dup dealul acela; dac reuesc s ajung n vrf fr
s m opresc, va fi acolo. La nceput, m mpiedic i aproape c mi sucesc
glezna de vreo ase ori. Nu cunosc terenul i abia vd n lumina slab i
obscur din zori. Dar ochii mei se obinuiesc, picioarele mele nva drumul,
iar dup cteva sptmni corpul meu se obinuiete cu zonele plane i cu
denivelrile, i cu geometria acelor strzi distruse i a cldirilor ruinate,
dup care pot s alerg pe toat lungimea strzii principale, fr mcar s m
uit pe unde calc.
Apoi, merg mai departe i mai repede.
Alex triete. nc un pic, nc un sprint i o s-l vd.
Cnd eu i Hana eram mpreun n echipa de cros, obinuiam s jucm
unele jocuri mentale ca acesta pentru a ne menine motivate. Alergarea este
un sport mental, mai mult dect orice altceva. Eti att de bun pe ct te
pregteti, iar pregtirea e att de bun pe ct i este raiunea. Dac
parcurgi cei cincisprezece kilometri fr s mergi la pas, vei obine cel mai
bun punctaj avut vreodat. Lucruri de genul acesta obinuiam s ni le
spunem. Uneori, funciona, alteori nu. Uneori, renunam, rznd, pe la
ultimul kilometru i spuneam: Oops! Gata cu cel mai bun punctaj al nostru!
Nu prea ne psa. O lume fr dragoste e o lume fr motivaii.
Alex triete. Hai, hai, hai. Alerg pn cnd picioarele mi se umfl, pn
cnd degetele de la picioare mi sngereaz i mi se umplu de bici. Raven
strig la mine, n timp ce mi pregtete glei cu ap rece pentru picioare,
mi spune s am grij, m avertizeaz cu privire la pericolul infeciilor.
Antibioticele nu ajung uor aici.
n dimineaa urmtoare, mi nfor degetele mari de la picioare n nite
crpe, mi ndes picioarele n pantofi i alerg din nou. Dac poi doar un pic
mai departe un picu mai repede o s vezi, o s vezi, o s vezi. Alex
triete.
Nu sunt nebun. tiu c nu triete, nu cu adevrat. ndat ce termin cu
alergrile i chioptez napoi spre subsolul bisericii, realizez stupiditatea
situaiei, inutilitatea. Alex nu mai e i orict a alerga i m-a fora sau a
sngera nu va nvia. tiu. Dar uite ce e: cnd alerg, exist ntotdeauna o
fraciune de secund n care durerea m sfie i abia mai pot s respir, i
tot ce vd este o cea colorat iar n acea fraciune de secund, exact cnd
durerea atinge apogeul i devine prea mult i m simt complet golit, vd
46

ceva n stnga mea, o sclipire de culoare (pr castaniu, o coroan de frunze)


i tiu c, dac ntorc capul, e acolo, rde, m privete, ntinde braele spre
mine.
Bineneles c niciodat nu ntorc capul s m uit. Dar ntr-o bun zi o s
o fac. ntr-o bun zi o s m uit, iar el va fi acolo i totul va fi n regul.
Dar pn atunci alerg.

47

ACUM
Dup ntlnirea AFD, urmez mulimea, n lumina splcit a primverii
timpurii. Energia e nc prezent, pulseaz n noi, iar n lumina soarelui i n
aerul rece pare mai puternic, mai dur: impulsul de a distruge.
Cteva autobuze ateapt la curb i deja cozile se ntind pn pe scrile
de la Javits Center. Atept de o jumtate de or i am vzut trei rnduri de
autobuze, cnd mi dau seama c mi-am lsat n amfiteatru una dintre
mnui. M abin s njur. Sunt prins printre vindecai, nconjurat de ei, i
nu vreau s atrag atenia. Mai am doar douzeci de persoane n fa i,
pentru o clip, m gndesc s renun la mnu. Dar ultimele ase luni m-au
nvat foarte multe despre lipsuri: n Slbticie, practic, este un pcat s
iroseti i, categoric, aduce ghinion. Iroseti azi, duci lips mine o alt
mantr favorit a lui Raven.
M strecor din rnd, atrag o grmad de priviri i de ncruntri, apoi m
ndrept napoi spre scrile ce duc la uile lucioase din sticl. Brbatul cu
detectorul de metale nu mai e, dei a lsat pornit o staie radio i o ca n cu
cafea pe jumtate goal, cu capacul pus lng ea. Femeia care mi-a verificat
actele de identitate a disprut i ea, iar msua pliabil a fost golit de
brourile AFD. Luminile au fost stinse, iar ncperile par mai mari dect n
mod normal.
Deschid uile amfiteatrului i, pe moment, sunt dezorientat. Brusc, m
trezesc n faa unui imens vrf muntos acoperit de zpad, parc picat de
deasupra. Imaginea este proiectat, uria, pe ecranul unde fusese mrit
mai devreme faa lui Julian Fineman. Dar altfel ncperea este cufundat n
ntuneric, iar imaginea este clar i intens. Pot distinge inelul dens de
copaci, ca o blan neagr, la baza lui, i piscurile ascuite, ca lamele,
ncoronate de tichii albe dantelate. Respiraia mi se oprete un pic. E
minunat.
Apoi, imaginea se schimb. De data aceasta, vd o plaj nisipoas i
oceanul albastru-verzui. naintez civa pai i mi reprim un ipt. Nu am
mai vzut oceanul de cnd am plecat din Portland. Imaginea se schimb din
nou. Acum, ecranul e plin cu nite copaci imeni, care se nal spre cerul
care se vede doar printre crengile dese. Lumina cade perpendicular pe
trunchiurile roietice i peste tufiurile de ferigi i flori. Continui s naintez
extaziat, constrns i m lovesc de unul dintre scaunele metalice
pliabile. ntr-o clip, cineva sare din primul rnd i umbra unei siluete
48

plutete pe ecran, acoperind o parte din pdure. Apoi, ecranul se face alb i
se aprind luminile, iar silueta se dovedete a fi Julian Fineman. ine n mn
o telecomand.
Ce faci aici?
Evident, l-am luat prin surprindere. Fr s atepte rspunsul meu, zice:
ntlnirea s-a terminat.
Dincolo de agresivitate, simt altceva: jen. i sunt sigur c acesta este
secretul lui Julian Fineman: st pe ntuneric i se imagineaz n alte locuri.
Se uit la fotografii minunate. Sunt att de surprins, nct abia blbi un
rspuns.
Eu mi-am pierdut mnua.
Julian i ia privirea de la mine. i vd degetele strnse pe telecomand.
Dar cnd privirea lui se ntoarce la mine, deja i-a recptat sigurana,
politeea.
Unde ai stat? Pot s te ajut s o caui.
Nu, izbucnesc eu.
nc sunt ocat. Aerul dintre noi e ncrcat i nesigur, ca n timpul
ntlnirii. Ceva n adncul meu doare, imaginile acelea, oceanul ntins pe
ecranul uria, m fac s m simt de parc a putea s cad n spaiu, prin
pdurea aceea, de parc a putea s ling zpada de pe vrful muntelui, ca
frica de pe o linguri. A vrea s i pot cere s sting luminile, s mi le mai
arate. Dar el este Julian Fineman i reprezint tot ce ursc i nu i voi cere
nimic.
M ndrept repede spre locul unde am stat. Julian m urmrete, fr s
se mite, rmne pe loc, complet nemicat, n faa ecranului acum alb. Doar
ochii i se mic, vii. i simt privirea pe gtul meu, pe spate, n pr. mi gsesc
uor mnua i o iau de pe jos, apoi o ridic, s o vad.
Am gsit-o, zic, evitndu-i intenionat privirea.
Pornesc rapid spre u. M oprete cu o ntrebare.
Ct timp ai stat acolo?
Cum?
M ntorc din nou, s l privesc. Faa lui e acum lipsit de expresie, greu
de citit.
De ct timp erai acolo? Cte imagini ai vzut?
Ezit, ntrebndu-m dac e un fel de test.
Am vzut muntele, zic, n cele din urm.
i las privirea n jos, apoi se uit din nou la mine. Chiar i de la distan,
sunt impresionat de limpezimea ochilor lui.
Cutm bastioane, zice i i ridic brbia, de parc s-ar atepta s l
contrazic. Tabere ale Invalizilor. Folosim diverse tehnici de supraveghere.
49

Aadar, nc ceva: Julian Fineman e un mincinos.


n acelai timp, e un semn de progres faptul c cineva ca el folosete acel
cuvnt. Cu un an n urm, Invalizii nici mcar n-ar fi trebuit s existe. Se
presupunea c am fost exterminai de explozie. Eram subiectul unor mituri,
ca unicornii i vrcolacii. Asta era nainte de Incidente, nainte ca Rezistena
s nceap s se manifeste mai puternic, dup care am devenit imposibil de
ignorat.
M forez s zmbesc.
Sper s i gsii. Sper s i gsii pe toi.
Julian aprob din cap. n timp ce m ntorc, adaug:
nainte s v gseasc ei.
Vocea lui se aude puternic.
Ce ai spus?
i arunc o privire peste umr.
nainte s ne gseasc ei, zic i ies pe ui, lsndu-le s se balanseze n
urma mea.

Pn s ajung napoi n Brooklyn, soarele a apus. Apartamentul e rece. S-a


ntunecat, o singur lumin se ntrevede la intrare. Dulapul de pe hol e plin
cu o grmad de plicuri. NIMENI NU E N SIGURAN, PN CND NU E
VINDECAT scrie pe primul, deasupra adresei noastre. Apoi, dedesubt: V
RUGM SUSINEI AFD.
Lng ele, e o micu tav argintie, pentru actele de identitate. Dou cri
de identitate sunt puse una lng alta:
Rebecca Ann Sherman i Thomas Clive Sherman; niciunul nu zmbete n
poze, doar privesc drept nainte. Rebecca are pr negru-crbune, cu o crare
perfect, i ochi cprui. Prul lui Thomas e tuns att de scurt, nct este
dificil s i dai seama ce culoare ar putea avea. Ochii lui au pleoapele lsate,
de parc e gata s adoarm.
Sub crile lor de identitate sunt actele lor, prinse laolalt, ordonat. Dac
le rsfoieti, poi afla toate lucrurile relevante despre Rebecca i Thomas:
data i locul naterii, prinii i bunicii, salariile, notele de la coal, actele de
nesupunere, evalurile i notele primite, data i locul nunii, toate adresele
anterioare.
Desigur, Rebecca i Thomas nu exist cu adevrat, nu mai mult dect
Lena Morgan Jones: o fat tras la fa, tot cu o poz n care nu zmbete.
Cartea mea de identitate e lng cea a Rebecci. Nu se tie niciodat cnd
poate avea loc un raid sau un recensmnt. E mai bine s nu fii nevoit s sapi
dup documente. De fapt, cel mai bine e ca nimeni s nu sape vreodat pe
aici.
50

Abia cnd m-am mutat n New York am neles obsesia lui Raven pentru
ordine: la suprafa, totul trebuie s arate cum se cuvine. Trebuie s fie
neted. S nu existe rmie. n felul acesta, nu lai urme.
Draperiile sunt trase n sufragerie. Astfel, cldura rmne nuntru, iar
privirile afar ale vecinilor, ale inspectorilor, ale patrulelor aflate n
trecere. n zombieland, cineva te privete mereu. Oamenii nu au altceva de
fcut. Nu gndesc. Nu simt pasiune, nu simt ur, nu simt tristee; simt doar
frica i dorina de control. Aa c privesc i sunt indiscrei. n spate, e
buctria. Deasupra mesei, sunt atrnate fotografiile lui Thomas Fineman i
Cormac T. Holmes, cercettorul despre care se spune c a efectuat prima
operaie de vindecare reuit. Dincolo de aragaz e o mic debara. Are rafturi
nguste, pline cu alimente. Amintirea unei foamete ndelungi e dificil de
alungat i cu toii cei care tim punem deoparte, n secret. inem n geni
batoane de cereale i ne ndesm n buzunare pliculee cu zahr. Nu tii
niciodat cnd se poate ntoarce foamea. n realitate, unul dintre pereii
debaralei este o u mascat. O deschid i se ivesc nite scri din lemn. La
subsol, se vede o lumin slab i aud ritm sacadat de voci. Raven i Tack se
ceart nimic nou i l aud pe Tack spunnd ntristat:
Pur i simplu, nu neleg de ce nu putem fi sinceri unul cu altul. Se
presupune c suntem de aceeai parte.
Raven i rspunde tios:
tii c nu e realist, Tack. Aa e cel mai bine. Crede-m.
Tu eti cea care nu are ncredere
Vocea lui se oprete brusc, n clipa n care nchid ua n urma mea, un pic
mai tare ca de obicei, s tie c am venit. Ursc s i aud cum se ceart
niciodat nu am auzit aduli certndu-se, pn cnd am fugit n Slbticie ,
dei m-am mai obinuit. Parc mereu au cte un motiv de har.
Cobor scrile. Tack se ntoarce i i trece o mn peste ochi. Raven zice
tios:
Ai ntrziat. ntlnirea s-a ncheiat acum cteva ore. Ce s-a ntmplat?
Am pierdut prima tur de autobuze.
nainte ca Raven s i nceap predica, adaug:
Mi-am uitat o mnu i a trebuit s m ntorc dup ea. Am vorbit cu
Julian Fineman.
Ce ai fcut? izbucnete Raven, iar Tack ofteaz i i freac fruntea.
Doar un minut.
Aproape c le spun despre poze, dar n ultima clip decid s nu o fac.
E n regul, nu s-a ntmplat nimic.
Nu e n regul, Lena, zice Tack. Ce i-am cerut? S nu atragi atenia.
51

Uneori, parc Raven i Tack i iau rolurile de Thomas i Rachel gardieni


severi un pic prea n serios i trebuie s m lupt cu pornirea de a-mi da
ochii peste cap.
Nu a fost mare lucru, insist.
Orice e mare lucru. Nu nelegi? Noi
Raven l ntrerupe.
A neles. A auzit asta de mii de ori. Mai scutete-o, da?
Tack o privete tcut o clip, iar gura lui e doar o linie subire. Raven se
uit ferm n ochii lui. tiu c sunt furioi din alte cauze c nu e vorba doar
despre mine dar oricum simt un val de vin. Nu fac dect s nrutesc
lucrurile.
Eti incredibil, zice Tack.
Nu cred c voia s aud eu. Apoi, trece pe lng mine i o ia n sus, pe scri.
Unde pleci? ntreab Raven i, pentru un moment, vd o sclipire n
ochii ei, tristee sau team.
Dar dispare nainte s o pot identifica.
Afar, zice Tack, fr s se opreasc. Aici nu e aer. Abia mai pot s
respir.
Dup care, intr n debara, uile se nchid n captul scrilor, iar eu i
Raven rmnem singure. O clip, nu spunem nimic. Apoi, Raven izbucnete
n rs.
Nu te supra pe el, l tii pe Tack.
Mda, zic, cu o senzaie ciudat.
Cearta a umplut aerul; Tack are dreptate. Subsolul pare apstor,
irespirabil. De obicei, e locul meu preferat din cas acest spaiu secret. La fel
e i pentru Raven i Tack. E singurul loc unde ne putem debarasa de pielea
fals, de numele false, de trecuturile false. Cel puin aceast ncpere pare
locuit. Partea de sus pare o cas normal, miroase ca o cas normal i e
plin cu lucruri dintr-o cas normal, dar e cumva pustie, de parc ar fi fost
deplasat cu civa centimetri de pe fundaia ei. n contrast cu restul
apartamentului, subsolul e un dezastru. Raven nu poate cura att de
repede pe ct poate Tack s adune i s mprtie. Crile cri adevrate,
cri interzise, cri vechi sunt stivuite peste tot. Tack le colecioneaz. Nu,
mai mult dect att. Le stocheaz, la fel cum noi, ceilali, stocm mncare.
Am ncercat s citesc cteva dintre ele, doar ca s aflu cum era nainte de
vindecare i nainte de toate ngrdirile, dar m-a durut s-mi imaginez: toat
acea libertate, toate sentimentele i tririle. E mai bine, mult mai bine s nu
te gndeti prea mult la aa ceva. Alex iubea crile. El a fost cel care mi-a
artat ce nseamn poezia. Acesta este nc un motiv pentru care nu mai pot
s citesc.
52

Raven ofteaz i ncepe s adune hrtiile aflate pe masa de lemn ubred


din mijlocul ncperii.
Afurisita asta de adunare e de vin. Pe toi i face nervoi.
Ce s-a ntmplat?
Ca de obicei, mi rspunde gesticulnd. Zvonuri despre o revolt. Unii
spun c o s-i fac apariia Gunoierii, vor ncerca s fac o grozvie. Dar nu
e nimic confirmat.
Vocea lui Raven devine tioas. Mie nici mcar nu-mi place s pronun
cuvntul Gunoier. mi las un gust amar n gur, ca de ceva putred, ca de
cenu. Toi Invalizii, Rezistena i urm. Ne stric imaginea. Toat lumea
e de acord c ne vor ruina, c deja au stricat foarte mult din ce am obinut.
Sunt Invalizi, ca i noi, dar nu ne reprezint. Noi vrem s drmm zidurile
i s scpm de operaie. Ei vor s dea jos tot, s ard tot. S fure, s
mcelreasc i s dea foc lumii. Odat, am dat peste un grup de Gunoieri i
nc mai am comaruri cu ei.
Nu vor reui, zic eu i ncerc s par sigur pe mine. Nu sunt organizai.
Raven ridic din umeri.
Sper.
Aaz crile una peste alta, asigurndu-se c sunt perfect aliniate. Pentru
o clip, simt o und de tristee pentru ea: st n mizeria aceea, stivuind cri,
de parc ar nsemna ceva, de parc ar ajuta la ceva.
Pot s fac ceva?
Nu-i face griji. mi zmbete slab. Asta e treaba mea, da?
nc unul dintre sloganurile ei. La fel ca ideea potrivit creia trecutul ar fi
mort. A devenit un fel de mantr: Eu sunt cea care i face griji; tu f ce i
spun eu. Cu toii avem nevoie de mantre, cred, de poveti pe care s ni le
spunem, pentru a putea continua.
Bine.
Pentru o clip, rmnem pe loc. E ciudat. n anumite privine, Raven
parc e familia mea e cea mai apropiat de ideea aceasta, oricum , dar
alteori mi se pare c nu o cunosc mai bine dect n august, cnd m-a gsit.
nc nu tiu prea multe despre cine era nainte s vin n Slbticie. A ncuiat
acea parte a ei, a ascuns-o ntr-un loc unde nu poate fi gsit.
Haide, face semn cu capul spre scri, e trziu. Ar trebui s mnnci
ceva.
n timp ce urc scrile, mi mai trec o dat degetele peste plcua pe care
am pus-o pe perete. Am gsit-o n Slbticie, pe jumtate ngropat n noroi
i zloat, n timpul mutrii; n acel moment, toi eram aproape mori,
extenuai i flmnzi, bolnavi i ngheai. Bram a vzut-o; n timp ce o
ridica, soarele a ieit prin perdeaua de nori, iar metalul a sclipit n lumin,
53

era de un alb puternic, aproape c m-a orbit i abia am reuit s citesc ce


scria sub cifre. Cuvinte vechi; cuvinte care aproape c m-au ngenuncheat.

Triete liber sau mori.

Patru cuvinte. Douzeci de litere. Ridicate, proeminente, vibreaz sub


degetele mele.
O alt poveste. Ne agm de ea, iar credinele noastre devin realitate.

54

ATUNCI
Ziua se face mai frig. Dimineaa, iarba e acoperit de brum. Aerul mi
neap plmnii cnd alerg; malurile rului sunt acoperite de o ghea
subire, care se sparge n jurul gleznelor noastre cnd intrm n ap cu
gleile. Soarele e lene i se prbuete dup linia orizontului tot mai
devreme, dup ce plutete apos peste cer.
Eu sunt mai puternic. Sunt o piatr excavat de trecerea lent a apei;
sunt lemn ars de foc. Muchii mei sunt frnghii, picioarele mele sunt din
lemn. Palmele mele sunt bttorite, tlpile mele la fel, aspre i tocite, ca o
piatr. Niciodat nu sar peste o alergare. M ofer voluntar s aduc ap n
fiecare zi, chiar dac ar trebui s mergem prin rotaie. n scurt timp, pot s
duc dou glei singur, tot drumul napoi spre tabr, fr s m opresc
mcar o dat. Alex merge alturi de mine, apare i dispare dintre umbre,
croindu-i drum printre copacii roietici i glbui. n var, era mai vizibil: i
vedeam ochii, prul, o sclipire a cotului. Pe msur ce frunzele ncep s
pluteasc spre pmnt i tot mai muli copaci sunt dezgolii, e o umbr
neagr, ce clipete n vederea mea periferic.
i nv. Hunter mi arat cum ne sunt transmise mesajele: cum ne anun
simpatizanii de pe partea cealalt cnd sosete un transport.
Haide, mi zice ntr-o diminea, dup micul dejun.
Eu i Blue suntem n buctrie, frecm vasele. Blue nu s-a deschis
niciodat cu adevrat n faa mea. mi rspunde doar cu micri din cap.
Statura ei mic, timiditatea ei, fragilitatea oaselor ei: cnd sunt cu Blue, nu
pot s nu m gndesc la Grace. De asta o evit ct de mult posibil.
Unde?
Zmbete.
tii s te caeri?
ntrebarea lui m ia prin surprindere.
M descurc, zic i, brusc, mi amintesc cum m cram pe gard cu
Alex.
nlocuiesc repede imaginea cu alta: m car pe crengile stufoase ale
unuia dintre ararii mari din Deering Oaks Park. Prul blond al Hannei
lucete sub straturi de verde; ea se nvrte pe lng trunchi, rznd i
strigndu-mi s urc. Dar trebuie s mi-o scot din memorie. Am nvat s fac
asta aici, n Slbticie. n mintea mea, o ndeprtez pe Hana vocea ei,
55

coroana lucioas a capului ei i las doar senzaia pe care o aveam la


nlime, frunzele care se unduiau, iarba verde de sub mine.
Atunci, e timpul s-i art cuiburile, zice Hunter.
Nu sunt nerbdtoare s ies. Noaptea trecut a fost un frig aprig. Vntul a
uierat printre copaci, a vjit pe scri i a umplut toate crpturile i toate
fisurile adpostului cu degete lungi de ghea. Azi-diminea, am venit de la
alergare pe jumtate ngheat, cu degetele amorite, umflate i inutile. Dar
sunt curioas n legtur cu acele cuiburi i-am auzit pe ceilali vorbind
despre ele i abia atept s scap de Blue.
Poi s termini tu aici? o ntreb pe Blue, iar ea aprob din cap,
mucndu-i buza de jos.
i Grace obinuia s fac asta cnd era iritat. Simt un pic de vin. Nu e
vina lui Blue c mi amintete de Grace. Nu e vina lui Blue c am lsat-o n
urm pe Grace.
Mulumesc, Blue, zic i i pun o mn pe umr.
O simt cum tremur uor sub degetele mele. Frigul e ca un zid, ca o for
fizic. Am reuit s gsesc un hanorac impermeabil vechi, dar e mult prea
mare i nu mpiedic vntul s m mute de gt i de degete, s se strecoare
pe sub guler i s-mi nghee inima n piept. Pmntul e ngheat, iar iarba
acoperit de ghea scrie sub picioarele noastre. Mergem repede, s ne
nclzim; respiraia noastr produce aburi.
De ce nu i place Blue? ntreab Hunter abrupt.
mi place, zic repede. Adic, nu prea vorbete cu mine, dar E att de
evident?
Rde.
Deci, nu-i place de ea.
Pur i simplu, mi amintete de cineva, asta e tot, zic repede, iar Hunter
redevine serios.
Dinainte?
Aprob din cap, iar el se ntinde i m atinge o dat, uor, pe cot, s mi
arate c nelege. Eu i Hunter vorbim despre orice, mai puin despre cum
era nainte. Dintre toi cei de aici, el este cel pe care l simt cel mai apropiat.
La cin, stm unul lng altul; iar uneori rmnem treji i dup aceea i
vorbim pn cnd camera se umple de fum, de la focul mocnit. Hunter m
face s rd, dei mult timp am crezut c nu voi mai rde vreodat. Nu mi-a
fost uor s m simt confortabil n preajma lui. Mi-a fost greu s uit toate
leciile nvate de partea cealalt, n Portland, avertismente vrte n
mintea mea de toi cei pe care i-am admirat i n care am avut ncredere.
Boala, m-au nvat ei, se dezvolt n spaiul dintre brbai i femei, biei i
fete; se rspndete de la unul la altul prin priviri, i prin zmbete, i prin
56

atingeri i prinde rdcini n interiorul lor, ca mucegaiul care descompune


un copac pe dinuntru. Apoi, am aflat c Hunter e un Nefiresc, ceva ce
dintotdeauna am fost nvat s insult.
Acum, Hunter e Hunter i mi-e prieten, att.
Ne ndreptm spre nord, departe de adpost. E devreme, iar pdurea e
tcut, se aud doar pantofii notri scrnind pe straturile groase de frunze
moarte. Nu a plouat de cteva sptmni. Copacii tnjesc dup ap. E ciudat
cum am nvat s simt copacii, s i neleg: strile i crizele lor, explozia lor
de bucurie i culoare. Sunt att de diferii de cei din parcuri i din spaiile
verzi din Portland. Locurile acelea sunt ca grdinile zoologice pentru
animale: copacii sunt captivi i, cumva, aplatizai. n Slbticie, sunt vii i
temperamentali, i frumoi. n ciuda vitregiei de aici, nv s i iubesc.
Aproape am ajuns, zice Hunter i face semn cu capul spre stnga
noastr.
Dincolo de crengile golae, vd un gard din srm ghimpat i simt o
strfulgerare de team, cldur i surprindere. Nu mi-am dat seama c vom
ajunge att de aproape de grani. Probabil c eram la periferia
Rochesterului.
Nu-i face griji.
Hunter se ntinde i m strnge de umr.
Partea asta de grani e nepzit.
Sunt n Slbticie de o lun i jumtate i aproape c am uitat de garduri.
E uimitor ct de aproape am fost n tot acest timp de vechea mea via.
Totui, distana care m desparte de ea e imens.
Schimbm direcia i ne ndeprtm din nou de gard. n curnd, ajungem
la o zon cu copaci imeni, cu crengi rare i deformate, ca nite degete
artritice. Trebuie s fi trecut ani de cnd nu au mai nverzit; par mori de
mult timp. Dar cnd i spun asta lui Hunter el doar rde i scutur din cap.
Nu sunt mori.
Lovete unul cu degetul, n trecere.
Doar i ateapt timpul. nmagazineaz energie. i-au ascuns toat
viaa n interior, pe timpul iernii. Cnd se va nclzi, vor nverzi din nou. O s
vezi.
Vorbele lui m linitesc. O s vezi nseamn o s ne ntoarcem aici.
nseamn eti una de-a noastr. mi trec degetele peste un copac i simt
coaja uscat sub degete. E imposibil s-i imaginezi ceva viu sub asprimea
aceea, ceva care s curg sau s se mite.
Hunter se oprete att de brusc, nct aproape c dau peste el.
Am ajuns, zice zmbind. Cuiburile.
57

Arat n sus. Printre crengi, vd uriae ncrengturi de cuiburi de psri:


crengue, buci de muchi, plante agtoare, toate ntreesute astfel nct
pare c pomii sunt ncoronai cu pr. i mai ciudat: crengile sunt pictate.
Picturi de verde i galben pe coaja copacilor; delicate urme bifurcate,
colorate i ele, danseaz de-a lungul cuiburilor.
Ce
Vd o pasre mare, cam ct o cioar, cum d din aripi spre un cuib aflat
chiar deasupra capetelor noastre. Se oprete, se uit la noi. E complet
neagr, cu excepia picioarelor, care sunt ntr-o nuan vie de verde. Are
ceva n gur. Dup o clip, se las n cuib i ncepe un cor de ciripituri.
Verde, zice Hunter mulumit. E semn bun. Proviziile vor sosi azi.
Nu neleg.
Patrulez pe sub reeaua de cuiburi. Trebuie s fie sute. Unele sunt, de fapt,
atrnate ntre crengile mai multor copaci, formnd un acoperi dens. Aici, e
i mai frig; soarele abia ptrunde printre ele.
Haide, o s-i art.
Hunter sare n cel mai apropiat copac i se car uor pe trunchiul lui,
folosindu-se de crengile numeroase i de protuberane. l urmez cu
stngcie, imitndu-i micrile. A trecut ceva timp de cnd nu m-am mai
crat ntr-un copac i mi amintesc din copilrie c nu era greu: m
prindeam de crengi fr s stau pe gnduri i gseam rapid ascunztori.
Acum, e dureros i dificil.
n cele din urm, ajung la una dintre crengile mai groase, de mai jos.
Hunter st clare pe ea i m ateapt. M ghemuiesc n spatele lui.
Picioarele mi tremur uor, iar el se ntinde i i pune braele n jurul
gleznelor mele, s m susin. Cuiburile sunt pline cu psri: grmezi de
pene negre i lucioase i de ochi negri care clipesc. opie i ciugulesc din
mormanele de semine mici i maronii adunate pentru iarn. Cteva,
deranjate de venirea noastr, zboar croncnind spre cer. Cuiburile sunt
cptuite cu aceeai vopsea verde viu, o reea de urme de gheare fcute de
psrile care se agit de la un cuib la altul.
Tot nu neleg. De unde e culoarea?
De pe partea cealalt, zice Hunter i simt mndria din vocea lui. Din
zombieland. Vara, sunt tufe de afine care cresc pe partea cealalt a gardului.
Psrile caut mncare acolo. De-a lungul anilor, cei din interior le-au hrnit
cu granule i cu semine, s acumuleze grsime pentru iarn. Au pus
jgheaburi de diverse culori, cnd au avut mesaje pentru noi: jumtate
semine, jumtate vopsea. Psrile mnnc, apoi se ntorc aici, s
depoziteze semine pentru mai trziu. Cuiburile se coloreaz, iar noi primim
58

mesajele. Verde, galben sau rou. Verde dac totul este n regul, dac putem
atepta un transport. Galben, dac exist vreo problem sau vreo ntrziere.
Culorile nu se amestec?
Hunter se rsucete, s m priveasc, iar ochii i sclipesc.
Asta e partea genial, zice el i face semn cu capul spre cuiburi.
Psrilor nu le place culoarea. Atrage prdtorii. Aa c ele i refac mereu
cuiburile.
i chiar atunci pasrea din cel mai apropiat cuib alege rmurelele ptate
cu verde i le d la o parte cu ciocul, ca o femeie care plivete n grdin.
Cuibul e transformat n faa ochilor mei, redevenind simplu i maroniu.
E uimitor.
Natura.
Vocea lui Hunter redevine serioas.
Psrile se hrnesc; apoi, clocesc. Poi s le pictezi cu ce culoare vrei,
trimite-le la jumtate de lume distan, ele tot vor gsi drumul napoi. i, n
cele din urm, vor avea din nou culoarea lor natural. Asta fac animalele.
n timp ce vorbete, m gndesc la raidurile de vara trecut: cnd
gardienii n uniformele lor rigide au nvlit la o petrecere ilegal, au lovit cu
bte de baseball i cu bastoane de poliie i au asmuit n mulime nite bull
mastiffi. mi amintesc arcul de snge de pe perete; sunetul craniilor crpate.
Dincolo de insignele i de privirile lor goale, cei vindecai sunt plini de o ur
care e mai puternic i mai nfricotoare. Nu au pasiuni, dar nici simpatie.
Sub culorile lor, sunt i ei animale. Nu am putut s rmn acolo; nu o s m
ntorc niciodat. Nu voi deveni un zombi.
Abia cnd suntem din nou jos i ne ndreptm spre adpost mi amintesc
ce a mai spus Hunter.
Ce nseamn rou?
M privete surprins. Tcusem o vreme, pierdui n gnduri.
Cum?
Verde e pentru provizii. Galben cnd e o ntrziere. Ce nseamn rou?
Pentru o clip, vd teama sclipind n ochii lui Hunter i, brusc, mi se face
din nou frig.
Rou nseamn fugii.

Mutarea va ncepe n curnd, la modul serios. Ne vom muta cu toii,


ntregul adpost, spre sud. E un proiect uria, iar Raven i Tack petrec ore n
ir plnuind, dezbtnd, certndu-se. Nu e prima dat cnd organizeaz o
mutare, dar neleg c mutrile au fost dificile i periculoase, iar Raven le
consider pe ambele un eec. Dar s petreci iarna n nord e i mai dificil i sa dovedit chiar mai ru, aa c vom pleca. Raven insist c, de data aceasta,
59

nu va muri nimeni. Toi cei care prsesc adpostul vor ajunge n siguran
la destinaie.
Nu poi garanta asta, l aud pe Tack spunndu-i, ntr-o noapte.
E trziu i am fost trezit de sunete de vomitat venite din camera
bolnavilor. E rndul lui Lu. M-am dat jos din pat i am pornit spre buctrie,
dup ap, cnd mi-am dat seama c Tack i Raven sunt nc acolo, la lumina
slab a focului mocnit. Buctria e ntunecat, plin de fum. M opresc pe
hol.
Toat lumea rmne n via, zice Raven cu ncpnare, iar vocea i
tremur un pic.
Tack ofteaz. Pare obosit i nu numai. Blnd. ngrijorat. M-am obinuit s
l vd pe Tack ca pe un cine: s mute i s mrie. Fr blndee.
Nu poi salva pe toat lumea, Rae.
Pot s ncerc.
M ntorc n camer fr ap i mi trag pturile pn sub brbie. Aerul e
plin de umbre care se schimb n forme de neidentificat. Vor fi dou
probleme principale, odat ce prsim casa: mncarea i adpostul. Exist i
alte tabere, alte grupuri de Invalizi, mai spre sud, dar aezri sunt puine i
separate de poriuni mari de cmp deschis. inuturile nordice din Slbticie
sunt neierttoare toamna i iarna: aspre i aride, pline de animale flmnde.
De-a lungul anilor, Invalizii au ntocmit o rut, au marcat copacii, printr-un
sistem de crestturi fcute cu dlile, indicnd astfel cel mai uor drum spre
sud.
Sptmna viitoare, grupuri de cercetai vor pleca n expediii
preliminare. ase vor cuta urmtorul loc de campare, care e la
cincisprezece kilometri spre sud, i vor duce cu ei mncare i alte provizii, n
rucsacuri. Cnd vor ajunge acolo, vor ngropa jumtate din alimente, s nu
fie mncate de animale, i vor nsemna locul cu o grmad de pietre. Doi se
vor ntoarce aici; ceilali patru vor merge mai departe, nc zece kilometri,
unde vor ngropa celelalte provizii. Doi dintre cei patru se vor ntoarce aici.
Unul dintre cercetai va atepta acolo, n timp ce altul va parcurge ultimii
zece kilometri cu cele rmase. Se vor ntoarce aici mpreun cu ce hran mai
pot aduna. Pn atunci, noi vom face toate pregtirile i vom termina de
mpachetat. Cnd am ntrebat-o pe Raven de ce taberele sunt tot mai
apropiate pe msur ce naintezi spre sud, abia dac i-a ridicat privirea.
O s vezi, mi-a zis vag.
Prul ei e mpletit n multe codie opera lui Blue , iar la capetele lor i-a
pus frunze aurii i bobie roii uscate, care sunt otrvitoare.
Nu e mai bine s mergem n fiecare zi ct de mult putem? insist eu.
60

Chiar i a treia tabr e la o sut cincizeci de kilometri de destinaia


noastr final, cu toate c, mergnd spre sud, vom gsi alte adposturi i
oameni care s mpart mncarea i acoperiul cu noi. Raven ofteaz.
Vom fi slbii deja, zice ntr-un final i se ndreapt, s m priveasc.
Frig. Foame. Probabil c va ninge. Slbticia te las fr energie, i spun eu.
Nu e ca una dintre micile tale alergri de diminea. Nu poi s tot forezi.
Am vzut
Se oprete i scutur din cap, parc pentru a alunga o amintire.
Trebuie s avem mare grij, termin ea.
Sunt att de suprat, c nu pot vorbi, pentru o clip. Raven a numit
alergrile mele mici, de parc ar fi un fel de joac. Dar eu am lsat buci din
mine acolo piele, snge, transpiraie i vom , buci din Lena Haloway,
care se exfolia n straturi, se mprtia n ntuneric.
Raven i d seama c m-a suprat.
Ajut-m cu astea, vrei?
Face pachete mici pentru urgene, cte unul pentru fiecare om. Pune n
ele Advil, plasturi, erveele dezinfectante. Pune proviziile n mijlocul unor
buci de material tiate din vechi cearafuri, apoi le strnge i le leag cu
srm.
Degetele mele sunt att de groase, c le tot ncurc.
Nu e adevrat, degetele lui Raven sunt subiri, aa cum e tot corpul ei, iar
eu tiu c ncearc s m fac s m simt mai bine.
Da, sigur.
Raven cere ajutor foarte rar i atunci cnd o face, i-l oferi.
Cercetaii vor fi extenuai. Chiar dac vor fi cocoai de alimentele crate,
ele vor fi pentru stocare, nu pentru consum i pot cra doar un pic pentru ei.
Ultimul cerceta, cel care va parcurge toi cei trei sute de kilometri, trebuie
s fie cel mai puternic. Fr discuii, toat lumea tie c acela va fi Tack. n
seara asta o s-mi fac curaj s l abordez. E ntr-o dispoziie bun, cum rar se
ntmpl. Bram a adus patru iepuri, din capcane, i avem cu toii mncare pe
sturate. Dup cin, Tack st lng foc, rsucind o igar. Nu i ridic
privirea, cnd m apropii.
Ce e? ntreab el abrupt, ca de obicei, dar vocea nu i e aspr.
Trag aer n piept i spun direct:
Vreau s fiu unul dintre cercetai.
Toat sptmna m-am chinuit gndindu-m ce s i spun lui Tack am
scris ntreg discursul n minte , dar n ultima clip aceste ase cuvinte au
fost tot ce am reuit s rostesc.
Nu, zice scurt.
61

i, pur i simplu, toate grijile mele, toate planurile, toat strategia s-au
dus pe apa smbetei. Nu tiu dac s fiu dezamgit sau furioas.
Sunt rapid. Sunt puternic.
Nu suficient de puternic.
Vreau s ajut, insist, contient de scncetul din vocea mea, contient
de faptul c semn cu Blue, cnd are una dintre rarele ei crize de plns.
Tack i trece limba de-a lungul hrtiei, apoi rsucete igara cu cteva
micri de expert. Dup care se uit la mine i n clipa aceea mi dau seama
c Tack se uit foarte rar la mine. Privirea lui e ager, evaluatoare, plin de
mesaje pe care nu le neleg.
Mai trziu, mi zice i cu asta se ridic, trece pe lng mine i o ia n sus
pe scri.

62

ACUM
Dimineaa adunrii e neobinuit de cald. Zpada puin care a rmas pe
jos i pe acoperiuri se scurge prin jgheaburi i picur de pe felinarele
stradale i de pe crengile copacilor. E un soare orbitor. Blile de pe strzi
parc ar fi din metal lustruit. Raven i Tuck m nsoesc la demonstraie,
dei mi-au spus c, de fapt, nu vor sta cu mine. Treaba mea e s stau aproape
de scen. Trebuie s l urmresc pe Julian, nainte s porneasc spre
Columbia Memorial, unde va fi operat.
S nu-i iei ochii de pe el, orice ar fi, m-a instruit Raven. Orice ar fi, da?
De ce? ntreb, tiind c nu voi primi niciun rspuns. n ciuda faptului c
fac parte oficial din Rezisten, abia dac tiu cum funcioneaz i ce ar
trebui s facem.
Pentru c aa zic eu.
Mimez ultimele ei cuvinte, cu spatele la ea, s nu m vad. n mod
neobinuit, sunt cozi n staiile de autobuz. Doi ageni de patrulare distribuie
numere pasagerilor care ateapt; Raven, Tack i cu mine vom fi n
autobuzul numrul 5, cnd va sosi. Oraul i-a mrit de cinci ori numrul de
autobuze pentru azi. Douzeci i cinci de mii de oameni sunt ateptai la
demonstraie; cam cinci mii de membri ai AFD i mii de spectatori i de
curioi. Multe dintre grupurile care se opun AFD i ideii de operaie timpurie
vor fi i ele acolo. Printre ele i multe dintre comunitile tiinifice. Operaia
nu este sigur nc pentru copii, spun oamenii de tiin, i va duce la
imense probleme sociale: o naiune de idioi i de ciudai. AFD susine c
opoziia este excesiv de precaut. Beneficiile, spun ei, sunt mult mai mari
dect riscurile. i, dac va fi nevoie, vom face nchisori mai mari i i vom
bga acolo pe cei afectai, s nu fie vzui.
Sus, sus.
Agentul aflat n faa irului ne ndrum spre autobuz. naintm i ne
prezentm actele de identitate, apoi le mai validm o dat dup ce urcm,
situaia amintindu-mi de o turm de animale cu capetele plecate.
Raven i Tack n-au scos o vorb; probabil c s-au certat din nou. Simt o
electricitate ntre ei, iar asta nu face bine nelinitii mele. Raven gsete dou
locuri libere n spate, dar Tuck, surprinztor, se aaz pe locul de lng
mine.
Ce faci? ntreab Raven, aplecndu-se n fa.
63

Trebuie s aib grij s vorbeasc mai ncet. Cei vindecai nu se ceart. E


unul dintre beneficiile operaiei.
Vreau s m asigur c Lena e n regul, mormie Tack. M prinde de
mn. O femeie care st vizavi ne privete curioas.
Te simi bine?
Da, rspund, dar vocea mea pare strangulat.
Nu am fost deloc agitat toat dimineaa. Tack i Raven m fac s tresar.
Evident, sunt ngrijorai de ceva i cred c tiu ce e: probabil, se gndesc la
zvonurile despre Gunoieri. Probabil, ei cred c Gunoierii vor nscena ceva,
vor ncerca s perturbe cumva demonstraia. Nici mcar traversarea
Podului Brooklyn nu are obinuitul efect linititor. Pentru prima dat, podul
e blocat de trafic: maini particulare i autobuze care duc oamenii la
demonstraie. n timp ce ne apropiem de Times Square, nelinitea mea
crete. Niciodat nu am vzut att de muli oameni. Trebuie s coborm pe
34th Street, pentru c autobuzele nu mai pot nainta. Strzile sunt invadate
de oameni: o cea imens de fee, un ru de culori. Sunt i gardieni
voluntari i oficiali mbrcai n uniforme impecabile; apoi, sunt membrii
grzii armate, care stau rigizi n rnd, privind fix n fa, ca soldaii de jucrie
aliniai, gata de mar. Doar c acetia au arme uriae, ale cror evi lucesc n
lumina soarelui.
ndat ce cobor n mulime, sunt mpins i nghiontit din toate prile
i, cu toate c Raven i Tack sunt n spatele meu, reuesc s m pierd de ei,
de cteva ori. Acum, neleg de ce mi-au dat instruciuni mai devreme. Nu
voi putea s m in de ei. E o glgie tulburtoare. Gardienii sufl n fluiere,
dirijnd traficul, iar n deprtare aud bti de tobe i scandri. Demonstraia
nu ncepe oficial dect peste vreo dou ore, dar deja aud ritmul imnului
AFD: n cei muli e siguran i pentru nimic nu
Mergem ncet spre nord, nconjurai din toate prile, prin spaiul gol
dintre cldiri. Oamenii s-au adunat n unele dintre balcoane, s se uite. Vd
sute i sute de bannere albe fluturnd, semne de susinere pentru AFD, i
doar cteva de culoarea smaraldului, ale opoziiei.
Lena!
M ntorc. Tack i croiete drum spre mine prin mulime i mi pune o
umbrel n mn.
O s plou mai trziu.
Cerul e de un albastru senin perfect i presrat cu noriori ca nite
crlioni.
Nu cred ncep s zic, dar m ntrerupe.
Ia-o! Crede-m!
Mulumesc.
64

ncerc s par recunosctoare. Se ntmpl rar ca el s fie att de grijuliu.


Ezit, mucndu-i colul buzei. Am vzut c fcea asta cnd se chinuia cu un
puzzle n apartament i nu reuea s potriveasc bine piesele. Cred c vrea
s mai spun ceva s mi dea vreun sfat , dar n ultima clip zice doar:
Trebuie s o ajung pe Rebecca.
Se blbie, abia sesizabil, cnd rostete numele oficial al lui Raven.
Bine.
Deja am pierdut-o din vedere. ncerc s vr umbrela n rucsac primesc
priviri ncruntate din partea celor din jur, pentru c abia e loc s respiri, nu
s manevrezi un rucsac , cnd, brusc, mi dau seama c nu am fcut niciun
plan pentru dup demonstraie. Nu tiu unde ar trebui s m ntlnesc cu
Raven i cu Tack.
Hei
Ridic privirea, dar Tack a disprut deja. Toate feele din jur mi sunt
necunoscute; sunt complet nconjurat de strini. M rotesc i simt o
mpunstur ascuit n coaste. Un gardian m mpinge n fa cu un baston.
i ii pe loc pe toi, zice pe un ton impasibil. Mic!
Pieptul meu zvcnete. mi spun s respir. Nu am de ce s mi fac griji. E
ca atunci cnd merg la o ntlnire AFD, doar c e mai mare.
Pe 38th Street, trecem de baricade, unde trebuie s ateptm aliniai s
fim percheziionai de ofierii de poliie. Ne verific i gturile cei
nevindecai vor sta ntr-o zon separat i ne scaneaz documentele de
identitate; din fericire, nu ne introduc numele n Sistemul de Validare
Sigur. Chiar i aa, mi ia o or s trec. Dincolo de baricadele de securitate,
voluntarii distribuie erveele dezinfectante: mici pachete cu logo-ul AFD:
Omul curat e plcut lui Dumnezeu, iar Ordinea nseamn nlare.
i dau voie unei femei cu prul argintiu s mi pun un pachet n mn.
Apoi, n sfrit, ajungem. Tobele se aud enervant de tare aici, iar scandrile
sunt un val constant, precum sunetul valurilor care se lovesc de rm. Odat,
am vzut o poz cu Times Square: nainte de vindecare, nainte ca toate
graniele s fie nchise. Tack a gsit-o n apropiere de Salvage, o proprietate
din New Jersey, peste ru de New York. Ne-am adpostit acolo, cnd ne
ateptam documentele contrafcute. ntr-o zi, Tack a gsit un album foto
ntreg, intact, ngropat sub o grmad de pietre i de scnduri carbonizate.
Seara, m uitam prin el i m prefceam c fotografiile acelea vieile
prietenilor i ale iubiilor, instantaneele rznd n soare erau ale mele.
Acum, Times Square arat foarte diferit. n timp ce naintez prin mulime,
simt cum respiraia mi se oprete n gt. La un capt al imensei piee
deschise a fost ridicat o platform, un podium, sub un panou mai mare
65

dect orice panou vzut de mine vreodat. E tapetat cu nsemne ale AFD:
ptrate roii i albe, care flutur n vnt.
Biserica Unit a Religiei i tiinei a ocupat unul dintre panouri i l-a
marcat cu simbolul ei principal: o mn uria care ine o molecul de
hidrogen. Celelalte semne i sunt o grmad, perei uriai decolorai abia
se mai vd, aa c e imposibil de spus la ce fceau reclam cndva. Pe unul
dintre ele mi se pare c ntrezresc imaginea vag a unui zmbet.
i, desigur, toate luminile sunt stinse.
Poza pe care am vzut-o, cea cu Times Squares, fusese fcut noaptea, dar
se putea s fi fost i n amiaza mare: niciodat nu am vzut attea lumini,
nici mcar nu mi le-a fi putut imagina. Lumini intense, sclipind, n culori
nebuneti, care m-au fcut s m gndesc la punctele care i acoper
pupilele dup ce te uii ntmpltor direct spre soare.
Becurile sunt tot aici, dar sunt stinse. Pe multe dintre ele se aaz
porumbeii i chiar se adpostesc printre ele. New Yorkul i oraele lui
nfrite sunt strict controlate n privina electricitii, la fel cum era i
Portlandul i, cu toate c sunt multe maini i autobuze, stingerile sunt mai
stricte i mai dese. Pur i simplu, sunt prea muli oameni i nu e suficient
putere electric pentru toi.
Podiumul e nesat de microfoane i de scaune; n spate e un ecran imens,
ca acela folosit de AFD la ntlniri. Oameni n uniforme fac ultimele ajustri.
Acolo va sta Julian; cumva, o s trebuiasc s ajung mai aproape. ncep s
naintez prin mulime ncet, cu mare atenie. Trebuie s dau din coate i s
m scuz de fiecare dat cnd ncerc s mping pe cineva. Chiar dac sunt
scund, nu mi-e de ajutor. Pur i simplu, nu e suficient spaiu ntre trupuri,
nu exist loc liber prin care s te strecori.
i ncep s intru n panic. Dac Gunoierii vor veni sau dac ceva nu
merge cum trebuie nu vom avea pe unde s fugim. Vom fi prini aici, ca
animalele ntr-un arc. Oamenii se vor clca n picioare, ncercnd s scape.
O ambuscad. Dar nu vor veni. Nu vor ndrzni. E prea periculos. Prea mult
poliie, prea muli gardieni, prea multe arme.
mi croiesc drum pe lng un ir de scaune goale delimitate cu un cordon,
unde vor sta membrii Grzii de Tineret a AFD: biei i fete, pe rnduri
separate, desigur, ateni s nu se priveasc unii pe alii. n sfrit, reuesc s
ajung la baza podiumului. Platforma trebuie s aib trei sau patru metri
nlime. Nite scri din lemn l duc pe orator acolo. La captul scrilor, s-a
adunat un grup de oameni. i vd pe Thomas i pe Julian Fineman n spatele
ctorva grzi de corp i ofieri de poliie. Sunt mbrcai la fel. Prul lui
Julian e lucios, pieptnat pe spate i dat dup urechi. Se bie de pe un
picior pe altul, evident, ncercnd s-i ascund nervozitatea.
66

M ntreb ce e att de important la el, de ce Tack i Raven mi-au spus s


stau cu ochii pe el. A devenit simbolul AFD, desigur, sacrificat n numele
siguranei publice, dar oare s reprezinte i un alt fel de pericol? mi
amintesc ce a spus la ntlnire: Aveam nou ani cnd mi s-a spus c sunt pe

moarte.

M ntreb cum o fi s mori ncet.


M ntreb cum o fi s mori repede.
mi nfig unghiile n palme, ca s-mi alung amintirile.
Sunetul de tobe se aude din spatele podiumului, o parte a pieei pe care
nu o vedem. Probabil c e o fanfar acolo. Scandrile se aud mai tare i toat
lumea se apropie, ntreaga mulime se leagn incontient dup ritmul lor.
n deprtare, aud alt ritm, unul vag, sacadat: AFD e periculoas pentru toi
Operaia ar trebui s protejeze, nu s fac ru
Disidenii. Probabil c au fost sechestrai undeva, departe de podium.
Mai tare, mai tare, mai tare. n scurt timp, scandrile AFD acoper orice
alte zgomote. M altur i eu, las corpul s simt ritmul, s simt vibraiile
miilor de oameni, s-mi ptrund prin picioare i prin piept. i chiar dac nu
cred deloc n ce spun, cuvintele, cauza, oamenii din jurul meu, totul m
uimete, energia pe care o simt n mulime, electricitatea, senzaia de putere.
Periculos.
Exact cnd scandrile ating apogeul, Thomas Fineman iese dintre grzile
de corp i urc treptele spre podium, cte dou odat. Ritmul scandrilor se
oprete i izbucnesc aplauze i strigte. Bannere albe i steaguri apar de
peste tot, fluturnd n vnt. Unele sunt ale AFD. Ali oameni, pur i simplu,
au tiat fii lungi de materiale. Times Square e plin de tentacule albe.
Mulumesc, zice Thomas Fineman n microfon.
Vocea lui bubuie peste noi toi; apoi, se aude un scrnet ascuit, iar
sistemul de sonorizare scoate din noi un oftat. Fineman se apleac, pune
palmele n jurul microfonului i se las n spate, s dea instruciuni. Gtul lui
nclinat las s se vad semnul operaiei. Cicatricea triunghiular e mrit
de ecranul imens. M uit spre Julian. St cu braele ncruciate, privindu-i
tatl, n spatele zidului de grzi de corp. Probabil c i e frig; e mbrcat doar
cu un sacou.
Mulumesc, ncearc Thomas Fineman din nou i, cnd vede c
sonorizarea e n regul, adaug. Mult mai bine. Prieteni
Atunci se ntmpl.
Poc. Poc. Poc.
Trei explozii mici, ca artificiile pe care le foloseam noi la bal pe 4 iulie.
Un ipt puternic i disperat.
Totul devine un zgomot imens.
67

Siluete n negru apar de nicieri, de peste tot. Ies din canale, se


materializeaz din pmnt, prind form de dup aburii urt mirositori.
Coboar n grupuri de pe cldiri, ca pianjenii, atrnai de frnghii lungi i
negre. Taie prin mulime cu nite cuite lucioase i ascuite, apuc poete,
smulg lnioare de la gturile oamenilor i le iau inelele de pe degete. Poc.
Poc.
Gunoierii. Interiorul meu devine fluid. Respiraia mi se oprete n gt.
Oamenii se nghesuie i se mbrncesc, ncercnd s scape. Gunoierii ne-au
nconjurat.
Jos, jos, jos!
Acum, aerul se umple de zgomotul armelor. Poliia deschide focul. Un
Gunoier a ajuns la jumtatea drumului n jos de pe o cldire. Un glon i
explodeaz n spate, se zbate o dat, rapid, apoi rmne atrnat moale de
frnghie, legnndu-se uor n vnt. Cumva, unul dintre bannerele AFD i s-a
prins de echipament; vd pata de snge cum se ntinde repede pe materialul
alb.
Triesc un comar. M-am ntors n trecut. Nu se poate. Cineva m trage
din spate i cad lat. M izbesc de ciment i revin la realitate. Oamenii
alearg, se mbulzesc, iar eu m rostogolesc rapid din calea unei perechi de
bocanci. Trebuie s m ridic n picioare. ncerc s o fac i sunt drmat din
nou. De data aceasta, plmnii mi rmn fr aer i simt greutatea cuiva pe
mijlocul spatelui meu. Brusc, teama m face s fiu atent. Trebuie s m
ridic.
Una dintre baricadele poliiei a fost deja dobort, iar n faa mea zace o
bucat de lemn spintecat. O apuc i mpung cu ea n spate, n mulimea care
m strivete, i simt cum dau de picioare, de muchi i de piele. Pentru o
fraciune de secund, simt cum greutatea se mic, un pic de uurare. Sar n
picioare i o iau la fug spre podium. Julian a disprut. Eu trebuia s stau cu
ochii pe el. Indiferent ce se ntmpl. ipete asurzitoare. Miros de ars. Apoi,
l vd n stnga mea. E zorit spre una dintre vechile intrri de metrou care
este, asemenea celorlalte, acoperit cu placaj. Dar, n timp ce se apropie, una
dintre grzile de corp pete n fa i mpinge placajul. Nu e o barier. E o
u. Apoi, cei doi dispar, iar bucata de lemn alunec la loc.
i mai multe mpucturi. Un val de ipete. Un Gunoier a fost mpucat
exact cnd i ncepea coborrea. Este dobort de pe balcon i se
rostogolete jos, n mulimea aflat dedesubt. Oamenii sunt un val: capete,
brae, fee schimonosite.
Alerg spre intrarea de metrou unde a disprut Julian. Deasupra, vd o
serie de litere i cifre aproape terse: N, R, Q, 1, 2, 3, 7. n mijlocul valului de
panic i de ipete, e ceva linititor n asta. Un cod al lumii vechi, un semn
68

din alt via. M ntreb dac vechea lume putea fi mai rea dect asta
vremea luminilor sclipitoare i a electricitii vibrante, cu oameni care se
iubeau pe fa , dac i ei ipau i se clcau n picioare, dac i ndreptau
armele mpotriva vecinilor.
Apoi, aerul explodeaz din nou i sunt aruncat n spate. Aterizez pe cotul
stng i aud un trosnet. Durerea m strfulger. Un Gunoier se apropie de
mine. Mi-e imposibil s spun dac e brbat sau femeie. E mbrcat complet
n negru i are o masc de schi.
D-mi geanta, mormie el.
Dar vocea nu m pclete. E fat. ncearc s-i ngroae vocea, dar se
aude melodicitatea ei. Nu tiu de ce, dar asta m enerveaz i mai mult. Cum
ndrzneti? mi vine s o scuip. Ai stricat totul, pentru toat lumea. Dar m
ridic, dau jos rucsacul de pe umeri i simt mici explozii de durere, care mi
radiaz de la cot spre umr.
Haide, haide, grbete-te!
Se bie de pe un picior pe altul, iar n acest timp pune mna pe cuitul
lung i ascuit pe care i-l vrse la curea. Mental, inventariez toate lucrurile
pe care le am n geant: o sticl de ap goal, umbrela lui Tack, dou batoane
de cereale, chei, o ediie cartonat din Cartea tcerii. Tack a insistat s o iau,
iar acum m bucur c am fcut-o. Are aproape ase sute de pagini. Ar trebui
s fie suficient de grea. Prind cureaua de umr cu mna dreapt i o strng.
Am zis s te miti.
Gunoiera, nerbdtoare, se apleac s apuce geanta, iar eu lovesc cu ea,
cu toat puterea, n ciuda durerii. Geanta o izbete ntr-o parte a capului, cu
suficient putere s o dezechilibreze, se clatin ntr-o parte i se prbuete
la pmnt. Sar n picioare. M apuc de glezne, dar o lovesc puternic, de
dou ori, n coaste.
Preoii i oamenii de tiin au dreptate ntr-o privin: n adncul nostru,
n esen, nu suntem mai buni dect animalele. Gunoiera geme, se
ghemuiete de durere, iar eu sar peste ea, m aplec pe lng baricadele
poliiei, care sunt drmate. ipetele sunt nc peste tot n jurul meu: s-au
transformat ntr-o imens tnguire, ca o siren gigantic, amplificat.
Reuesc s ajung la vechea intrare de metrou. Pentru o clip ezit, cu mna
pe placajul din lemn. Textura lui e relaxant uzat de vreme, nclzit de
soare , un strop de normalitate, n mijlocul acestei nebunii. nc o rafal de
mpucturi: aud un corp cum cade la pmnt n spatele meu. Alte ipete.
M las n fa i aps. Ua se deschide i dezvluie un spaiu ntunecat i
un miros ptrunztor de mucegai.
Nu privesc napoi.
69

nchid ua i m opresc o clip, mi las ochii s se adapteze la ntuneric i


ncerc s aud sunete de voci sau de pai. Nimic. Aici, nuntru, mirosul e i
mai puternic; miros de moarte, de oase de animale i chestii putrezite. mi
duc la nas mneca jachetei. n stnga mea, se aude un picurat regulat. n rest,
tcere. n faa mea sunt scri acoperite cu buci de ziar, pahare din plastic,
chitoace, totul slab luminat de o lantern electric, la fel ca acelea pe care le
foloseam n Slbticie. Cineva trebuie s o fi pus aici mai devreme. M
ndrept repede spre scri. Grzile de corp ale lui Julian probabil c m-au
auzit deschiznd ua. Poate c ateapt, gata s sar pe mine. njur n gnd
detectoarele de metale i toate aparatele de scanat. A da orice pentru un
cuit, o urubelni, orice. Apoi, mi amintesc de cheile mele. mi dau jos de
pe umeri rucsacul. Cnd mi ndoi cotul, durerea m face s mi in
respiraia. Sunt recunosctoare c am aterizat pe cotul stng. Cu braul
drept imobilizat n-a putea face mai nimic. Gsesc cheile pe fundul
rucsacului, cu micri agonizant de lente, s nu fac prea mult zgomot. Mi le
trec pe degete, cum mi-a artat Tack. Nu e cine tie ce arm, dar e mai bine
dect nimic. Apoi, cobor scrile, scrutnd umbrele n cutarea oricrei
micri, a oricrei umbre ce ar putea iei din ntuneric. Nimic. Totul e
complet nemicat i foarte tcut. La captul scrilor e o cabin mizer din
sticl, nc plin de urme de degete. Dincolo de ea sunt nirate bariere
ruginite, multe, ca nite moriti n miniatur, care au rmas neclintite. Sar
ncet peste una dintre ele i aterizez pe partea cealalt. De aici, se vd multe
tuneluri care se ramific prin ntuneric, fiecare marcat cu alt semn, mai mult
litere dect cifre. Julian s-ar putea s o fi luat prin unul dintre ele. Dar toate
sunt ntunecoase: lanterna nu bate att de departe. M gndesc s m ntorc
s o iau, dar n-ar face dect s m dea de gol.
Din nou, m opresc i ascult. La nceput, nimic. Apoi, mi se pare c aud o
bufnitur nfundat n tunelul din stnga, ndat ce pornesc dup sunet, se
face din nou linite. Acum, sunt sigur c mi s-a prut i ezit, frustrat,
netiind ce s fac. Am dat gre cu misiunea mea, evident. Prima mea misiune
real n Rezisten. Dar Raven i Tack nu m pot nvinui pentru c l-am
pierdut pe Julian cnd au atacat Gunoierii. Nu puteam s prevd acel haos i
nici nu aveam cum s m pregtesc pentru el. Nimeni nu putea. Cred c cel
mai bine ar fi s atept aici cteva ore, mcar pn cnd poliia restabilete
ordinea, lucru pe care nu m ndoiesc c l va face. Dac e necesar, voi
rmne afar peste noapte. Mine, m voi ntoarce n Brooklyn.
Brusc, o umbr se mic n stnga mea. M rsucesc, cu pumnul ntins,
dar nu dau dect de aer. Un obolan uria alearg prin faa mea, la civa
centimetri de adidaii mei. Expir uurat i privesc cum roztorul o
zbughete prin alt tunel, trndu-i coada prin mizerie. ntotdeauna am urt
70

obolanii. n clipa aceea aud, clar, de netgduit: dou bufnituri i un geamt


lung, o voce tnguit: Te rog
Vocea lui Julian.
Mi se face pielea de gin. Acum, m cuprinde teama. Vocea vine de
undeva din tunel. M rezem cu spatele de un zid i m fac mic, simind sub
degete un strat de muchi i gresie alunecoas, n timp ce naintez ncet,
atent s nu fac vreun zgomot, cu urechile ciulite, spernd s mai aud ceva,
spernd c Julian va mai spune ceva. Dar singurul lucru pe care l aud sunt
picturile care cad regulat: pic, pic, pic. Probabil c e o scurgere pe undeva.
Atunci l vd.
Brbatul e atrnat de un grtar prins de tavan, cu o curea nfurat n
jurul gtului. Deasupra lui, apa se condenseaz pe o eav metalic i picur.
Pic, pic, pic. E att de ntuneric, c nu reuesc s-i vd faa grtarul las s
ptrund puin lumin de deasupra , dar l recunosc dup limea
umerilor, ca fiind una dintre grzile de corp ale lui Julian. La picioarele lui,
un altul zace ghemuit. Din spatele lui iese un cuit cu un mner lung. M
mpleticesc napoi i uit s nu fac zgomot. Atunci, aud vocea lui Julian, mai
slab: Te rog
Sunt ngrozit. Nu mi dau seama din ce direcie vine vocea, nu pot s m
gndesc la nimic, vreau doar s ies, s ies. Mai degrab i-a nfrunta pe
Gunoieri afar, dect s fiu prins aici, ca un obolan, n bezn. Nu voi muri
sub pmnt.
Alerg fr s vd, cu braele ntinse, m lovesc nti de un perete, nainte
s bjbi prin mijlocul tunelului. Panica m face nendemnatic.
Pic. Pic. Pic.
Te rog. Te rog scoate-m de aici.
Inima mea e pe cale s explodeze; nu pot s respir.
Dou siluete negre apar deodat pe fiecare parte a mea i, de groaz ce
mi-este, mi se par nite psri uriae, care i ntind aripile, s m acopere.
Nu att de repede, zice una dintre ele.
M apuc de ncheietur. Cheile mi sunt pe mn. Apoi, simt o durere
puternic, o sclipire alb.
M cufund n bezn.

71

ATUNCI
Miyako, care trebuia s fie unul dintre cercetai, este, n schimb, ultima
care intr n camera bolnavilor.
i va reveni pn mine, zice Raven. O s vezi. E tare ca o piatr.
Dar a doua zi tusea ei e att de rea, nct o auzim reverbernd prin perei.
Respiraia i e greoaie i transpir. Se simte prin pturi, dei strig c i e
frig, frig, nghea. ncepe s tueasc snge. Cnd e rndul meu s am grij
de ea, l vd uscat, la colurile gurii ei. O tamponez cu un erveel, dar nc e
suficient de puternic s m dea la o parte. Febra o face s vad forme i
umbre n aer; d dup ele, bombnind. Nu mai poate sta ridicat, nici mcar
cnd eu i Raven ncercm s o ajutm. Strig de durere i, ntr-un final,
renunm. Dar i schimbm cearafurile cnd face n pat. Cred c ar trebui s
le ardem, dar Raven insist c nu putem; seara, o vd cum le freac n baie,
furioas, n timp ce ies aburi din apa fierbinte. Antebraele ei sunt roii,
parc ar fi carne crud.
Apoi, ntr-o noapte, m trezesc, iar linitea e deplin, un bazin rece i
ntunecos. Pentru o clip, nc nu pe deplin treaz, m gndesc c Miyako
trebuie s-i fi revenit.
Diminea, va fi ghemuit n buctrie, s ae focul. O s facem nite
ture mpreun i o voi privi cum i mpletete prul, cu degetele ei subiri.
Cnd o s m prind c m uit, o s-mi zmbeasc.
Dar e prea linite. M ridic, cu un nod de team n piept. Podeaua e foarte
rece. Raven st la picioarele patului n care e Miyako, privind n gol. Prul i e
lsat pe spate, iar licririle lumnrii de lng ea i fac ochii s par dou
gropi goale.
Ochii lui Miyako sunt nchii i mi dau seama imediat c e moart.
Pornirea de a rde isteric i nepotrivit mi se oprete n gt. Ca s o
nbu, zic:
E?
Da, zice Raven scurt.
Cnd?
Nu sunt sigur. Am dormit o vreme. Se freac la ochi. Cnd m-am
trezit, nu mai respira.
Mi se face foarte cald, apoi foarte frig. Nu tiu ce s spun, aa c rmn pe
loc o vreme, ncercnd s nu m uit la trupul lui Miyako: o statuie, o umbr,
faa ei slbit de boal, doar piele i os. Nu pot s m gndesc dect la
72

minile ei, care doar cu cteva zile n urm se micau ca ale unui expert, pe
masa din buctrie, unde bteau un ritm lent, astfel nct Sarah s poat
cnta. Erau o plutire, ca aripile de colibri, pline de via. Am senzaia c mi-a
rmas ceva n gt.
mi mi pare ru.
Pentru un moment, Raven nu zice nimic.
N-ar fi trebuit s o pun s care ap. Mi-a spus c nu se simte prea bine,
ar fi trebuit s o las s se odihneasc.
Nu poi s te nvinoveti, zic repede.
De ce nu?
Raven ridic privirea spre mine. n clipa aceea, pare foarte tnr
sfidtoare, ncpnat, cum era verioara mea Jenny cnd mtua Carol i
spunea c e timpul s-i fac leciile. Trebuie s mi reamintesc faptul c
Raven este tnr; douzeci i unu de ani, doar cu civa mai mult dect
mine. Slbticia te mbtrnete. M ntreb ct voi rezista aici.
Pentru c nu e vina ta.
Faptul c nu i vd ochii m enerveaz.
Nu poi nu poi s dai vina pe tine.
Atunci, Raven se ridic, protejnd lumnarea cu o mn.
Acum, suntem de cealalt parte a gardului, Lena, zice obosit, n timp
ce trece pe lng mine. Nu nelegi? Nu poi s mi spui ce s simt.

n ziua urmtoare ninge. La micul dejun, Sarah plnge tcut, n timp ce


mnnc ovz. Era apropiat de Miyako.
Cercetaii au plecat acum cinci zile Tack, Hunter, Roach, Buck, Lu i
Veveri i au luat lopata cu ei, s ngroape proviziile. Noi adunm buci
de metal i de lemn, orice ne poate ajuta la spat. Zpada e moale, din
fericire; spre prnz, abia s-a aezat cam de un centimetru. Dar e foarte frig,
iar pmntul e tare. Dup ce ne chinuim vreo jumtate de or, abia reuim
s zgriem pmntul, iar eu, Raven i Bram transpirm. Sarah, Blue i ali
civa stau unul lng altul tremurnd, la civa metri de noi.
Nu o s mearg, gfie Raven.
Arunc bucata rsucit de metal, cu care spase, i i trage una cu piciorul.
Apoi, se ntoarce i pornete spre cas.
Va trebui s o ardem.
S o ardem?
Cuvintele mi ies din gur nainte s le pot opri.
Nu putem s o ardem. E
Raven se rsucete, cu privirea scprnd.
Da? Ei bine, ce ai vrea s faci? S o lai n cas?
73

De obicei, cedez cnd Raven ridic vocea, dar de data aceasta rmn pe
poziie.
Merit o nmormntare, zic, dorindu-mi ca vocea s nu-mi tremure.
Raven reduce distana dintre noi din doi pai.
i consumi energia degeaba, uier i mi dau seama ct de furioas i
de disperat e.
mi amintesc ce am auzit-o spunndu-i lui Tack: Toat lumea rmne n
via. Nu ne permitem s pierdem pe nimeni. mi ntoarce din nou spatele i
anun cu voce tare, s o aud i ceilali:
Trebuie s o ardem.
i nfurm corpul n cearafurile pe care le splase Raven. Poate c n
tot acest timp tiuse c pentru asta vor fi folosite. Cred c o s mi se fac ru.
Lena, strig Raven spre mine, ia-o de picioare.
O ridic. Corpul ei e mai greu dect a fi crezut. Moart, devenise grea ca
de plumb. Sunt furioas pe Raven, att de furioas, c a putea scuipa. La
asta suntem redui aici. Asta am devenit n Slbticie: ne e foame, murim, ne
nfurm prietenii n cearafuri vechi i zdrenuite i le dm foc. tiu c nu
e vina lui Raven, ci a oamenilor de pe cealalt parte a gardului, e vina lor, a
zombilor, a fotilor oameni, dar furia refuz s dispar. mi arde gtlejul.
La patru sute de metri de cas este o vale, pe unde, cndva, trebuie s fi
curs un pru. O punem acolo, iar Raven o stropete cu gazolin: doar un
pic, nu putem face risip.
Acum, ninge mai tare. La nceput, nu se aprinde. Blue ncepe s plng
tare, iar Bunica o trage repede i zice:
Taci, Blue. Nu ne eti de ajutor aa.
Blue i ntoarce faa spre jacheta prea mare a Bunicii, s-i nbue
suspinele. Sarah tace, alb la fa i tremurnd. Raven mai ud trupul cu
gazolin i, n sfrit, se aprinde. ndat, aerul se umple cu un fum neccios,
cu miros de pr ars; sunetul e i el ngrozitor, un prit care te face s te
gndeti la carnea care se desprinde de oase. Raven nici nu poate rosti tot
elogiul, c ncepe s se nece i-i vine s vomite. M ntorc, iar lacrimile mi
nesc, de la fum sau de la furie, nu tiu.
Brusc, simt pornirea de a spa, de a ngropa, de a rscoli pmntul. M
ntorc la adpost amorit, fr s simt nimic, mi ia ceva timp pn s
gsesc pantalonii scuri din bumbac i vechiul tricou pe care le purtam cnd
am venit n Slbticie. Folosisem tricoul pentru ters vasele. Sunt singurele
lucruri rmase dinainte: rmiele vechii mele viei.
Acum, toi ceilali sunt adunai n buctrie. Bram a focul, ncercnd
s-l reaprind. Raven fierbe ap ntr-un vas: pentru cafea, fr ndoial.
74

Sarah i face de lucru cu o cutie deformat i nite cri de joc cu colurile


ndoite. Ceilali stau tcui.
Hei, Lena, zice Sarah cnd trec pe lng ea.
Am ndesat pantalonii i tricoul sub geac i mi in braele ncruciate
peste abdomen; nu tiu de ce, dar nu vreau ca restul s tie ce fac, mai ales
Raven.
Vrei s jucm Split?
Nu acum, mri eu.
Slbticia ne i nriete. Ne face ri i duri.
Putem juca altceva. Putem juca
Am zis nu.
Apoi, alerg n sus pe scri, nainte s vd c am suprat-o. Aerul e dens: o
cea alb. Pentru o clip, frigul m mpietrete i rmn pe loc, clipind
confuz. Totul pare s fie acoperit de un strat de zpad, nite excrescene
pufoase. nc simt mirosul trupului arznd. i probabil c odat cu zpada e
suflat peste noi i cenua ei. mi nchipui c ne va acoperi n somn, ne va
bloca n adpost i ne va sufoca acolo, n subteran. ntr-o margine a casei e o
tuf de ienupr, acolo unde ncep i unde termin alergarea. Sub el, zpada nu
s-a adunat. E doar un strat subire, pe care l dau la o parte cu maneta gecii.
Apoi, sap.
mi nfig degetele n pmnt. Furia i durerea nc mi pulseaz n spatele
ochilor i fac ca privirea s mi se ngusteze, pn ajunge doar un tunel. Nici
mcar nu simt frigul sau durerea din mini. Pmntul i sngele mi acoper
unghiile, dar nu mi pas. ngrop acele ultime i zdrenuite pri din mine
acolo, sub ienupr, n zpad.

La dou zile dup ce am incinerat-o pe Miyako, ninsoarea tot nu s-a oprit.


n fiecare zi, Raven privete nelinitit cerul, njurnd n barb. E timpul s
plecm. Lu i Veveri, primii cercetai, s-au ntors. Aproape tot e
mpachetat, dei nc mai adunm mncare i ce mai gsim prin ru i
ncercm s prindem n capcane i s vnm tot ce putem. Dar zpada
ngreuneaz totul. Animalele stau ascunse.
ndat ce se vor ntoarce i ceilali cercetai, vom pleca. Pot sosi oricnd,
asta i spunem cu toii lui Raven, s o linitim. Zpada cade ncet, constant, i
transform totul ntr-un troian alb. Am nceput s verific cuiburile, s vd
dac e vreun mesaj, de dou ori pe zi. Cum copacii sunt plini de ghea, e
greu s te caeri n ei. Apoi, cnd m ntorc la adpost, degetele mele
pulseaz dureros, pe msur ce ncep s le simt din nou. De mai multe
sptmni, primim regulat provizii, dei uneori le gsim blocate n amonte,
75

unde apele sunt mai mici i nghea mai uor. Trebuie s le deblocm cu
cozi de mtur.
Roach i Buck se ntorc extenuai, dar triumftori. Acum, mai trebuie s-i
ateptm doar pe Hunter i pe Tack.
Apoi, ntr-o zi, cuiburile sunt galbene. n ziua urmtoare, la fel. n a treia
zi de galben, Raven m trage deoparte.
Sunt ngrijorat. Ceva nu e n regul nuntru.
Poate c au reluat patrulrile. Poate c verific gardul.
i muc buza i scutur din cap.
Orice ar fi, trebuie s fie ceva grav. Toi tiu c e timpul s plecm.
Avem nevoie de toate proviziile pe care le pot trimite.
Sunt sigur c e doar ceva de moment. Sunt sigur c mine va veni un
transport.
Raven scutur din nou din cap.
Nu ne permitem s ateptm prea mult, zice cu voce strangulat.
tiu c nu se gndete doar la provizii. Se gndete la Hunter i la Tack.
n ziua urmtoare, cerul e de un albastru splcit, soarele e sus i e
uimitor de cald, ptrunde printre crengile copacilor i transform gheaa n
pruri. Zpada adusese cu ea tcere, dar acum pdurea e din nou vie, plin
de sunete i de ciripituri. Parc Slbticiei i-a fost scoas botnia. Toi
suntem bine dispui, cu excepia lui Raven, care privete spre cer, ca de
obicei, i mormie:
Nu va dura mult.
n drumul meu spre cuiburi, hoinrind prin zpad, mi-e att de cald, c
trebuie s-mi dau jos geaca i s mi-o leg n jurul taliei. Cuiburile vor fi verzi
azi, o simt. Vor fi verzi i vor sosi proviziile, iar cercetaii se vor ntoarce i
vom pleca mpreun spre sud. Lumina e orbitoare, se reflect din crengile
care lucesc i mi umplu privirea de puncte colorate, sclipiri de rou i de
verde.
Cnd ajung la cuiburi, mi dezleg geaca i o atrn de una dintre crengile
mai joase. Am devenit bun la crat, corpul meu i gsete uor drumul i
simt un fel de bucurie n piept, cum n-am mai simit de mult timp. Din
deprtare, aud un zumzit vag, o vibraie joas, care mi amintete de
cntecul greierilor vara. Avem la dispoziie o lume ntreag, un spaiu
nelimitat, dincolo de ngrdiri i de reguli. O vom explora liberi. O s ne
descurcm. Aproape c am ajuns la cuiburi. M echilibrez, caut puncte de
sprijin mai bune i m trag n sus, spre ultima creang.
Tocmai atunci, o umbr zumzie pe lng mine, att de brusc i de
surprinztor, c aproape alunec. Pentru o clip, simt groaza cderii n gol,
aerul rece de sub mine, dar n ultimul moment reuesc s m echilibrez.
76

Inima mea galopeaz, i nu reuesc s scap de senzaia aceea de cdere.


Apoi, vd c ceea ce m speriase nu era o umbr, ci o pasre. O pasre care
se zbtea: o pasre plin de vopsea, care ddea din aripi n cuib i mprtia
vopsea peste tot.
Rou. Rou. Rou.
Erau multe: pene negre acoperite cu vopsea roie. Ddeau din aripi
printre crengi.
Rou nseamn fugi.
Nici nu tiu cum cobor din copac. Alunec, toat graia i linitea din
membrele mele au fost alungate de panic. Rou nseamn fugi. Sar de la o
nlime de peste un metru i aterizez rostogolindu-m prin zpad. Frigul
mi ptrunde prin blugi i pulover. Apuc geaca i fug, exact cum mi-a spus
Hunter s fac, prin lumea orbitoare de ghea care se topete, n timp ce
vederea mi se ntunec. Fiecare pas e o agonie i am senzaia c sunt ntrunul dintre comarurile acelea n care ncerci s scapi, dar nu poi s te
miti.
Acum, zumzetul de mai devreme se aude mai tare i nu seamn deloc cu
greierii. Parc ar fi viespi.
Motoare.
Plmnii mei ard, iar pieptul m doare, n timp ce lacrimile mi neap
ochii. A vrea s strig, a vrea s-mi creasc aripi i s zbor. i, pentru o
clip, m gndesc: Poate c totul a fost o greeal. Poate c nu se va ntmpla
nimic ru. Atunci, zumzetul se transform n huruit, iar deasupra copacilor
vd primul avion care taie cerul ipnd. Nu. Eu sunt cea care ip. Eu ip, n
timp ce alerg. Eu ip, cnd cade prima bomb, iar Slbticia ia foc n jurul
meu.

77

ACUM
Deschid ochii cu durere. Pentru o clip, totul e un vrtej colorat i am un
moment de panic unde sunt, ce s-a ntmplat , dar apoi apar forme i
delimitri. Sunt ntr-o ncpere fr geamuri, ntins pe un pat. n confuzia
mea, m gndesc c poate am reuit s ajung la adpost i sunt n camera
bolnavilor.
Dar nu. Aceast ncpere e mai mic i mai srccioas. Nu sunt
chiuvete, e doar o gleat ntr-un col, iar salteaua pe care sunt ntins e
murdar, subire i fr cearafuri.
Revin amintirile: adunarea din New York; intrarea de metrou, imaginea
oribil a grzilor de corp. Vocea aspr din urechea mea: Nu att de repede.
ncerc s m ridic, dar trebuie s m ntind imediat la loc, copleit de
presiunea din spatele ochilor, ca o apsare de cuit.
Apa ajut.
De data aceasta, chiar m ridic i m rsucesc, n ciuda durerii. Julian
Fineman st pe un pat ngust din spatele meu, cu capul rezemat de perete,
privindu-m printre pleoapele grele. Are o can de tabl, pe care mi-o
ntinde.
Au adus-o mai devreme, mi zice.
Are o tietur lung i subire, de la sprncean la falc, acoperit cu
snge uscat, i o julitur pe partea stng a frunii, imediat unde se termin
prul. n camer e un bec mic, sus, pe tavan, iar n lumina alb prul lui are
culoarea spicelor. Privirea mea se ndreapt imediat spre ua din spatele lui,
iar el scutur din cap.
ncuiat pe dinafar.
Aa deci. Prizonieri.
Cine sunt ei? ntreb, dei tiu.
Gunoierii trebuie s fie cei care ne-au adus aici. mi amintesc imaginea
aceea infernal din tunel, cu un gardian spnzurat, cellalt cu un cuit n
spate doar ei puteau s fac aa ceva. Julian scutur din cap. Vd c are
vnti i n jurul gtului. Probabil c l-au strns de gt. Nu mai are sacoul,
iar cmaa lui e rupt; pe nri are snge, care i-a ajuns i pe cma. Dar
pare surprinztor de calm. Mna care ine cana nu i tremur. Doar ochii i
sunt energici, privirea aceea vioaie, incredibil de albastr, n alert.
M ntind s iau cana, dar n ultima clip o trage un pic ntr-o parte.
Te recunosc. De la ntlnire.
78

Ceva i sclipete n privire.


i-ai pierdut mnua.
Da.
M ntind din nou dup can. Apa are gust de muchi, dar o simt uimitor
de plcut pe gt. Imediat ce iau o nghiitur, mi dau seama c niciodat nu
mi-a fost att de sete. Nu e suficient s beau mai mult, s alung senzaia;
nghit mare parte din ea, nainte s mi dau seama, vinovat, c i Julian s-ar
putea s mai vrea. A rmas cam un centimetru i ncerc s i-o napoiez.
Poi s o bei pe toat, mi zice, iar eu nu protestez.
n timp ce beau, i simt din nou privirea, iar cnd m uit la el vd c se
holbeaz la semnul triunghiular de pe gtul meu. Pare s l liniteasc.
Uimitor, nc mai am rucsacul. Din cine tie ce motiv, Gunoierii mi l-au
lsat. Asta mi d speran. Poate c sunt violeni, dar, evident, nu prea se
pricep la rpiri. Iau din rucsac un baton de cereale, apoi m rzgndesc. nc
nu mor de foame i habar n-am ct timp voi fi inut n aceast gaur de
obolani. Am nvat ceva n Slbticie: e mai bine s atepi ct nc mai
poi. Pn la urm, vei fi prea disperat s te controlezi.
Restul lucrurilor pe care le-am adus Cartea tcerii, umbrela stupid a lui
Tack, sticla de ap, pe care am but-o n autobuz, i un tub de rimel, probabil
al lui Raven, ascuns la fund sunt inutile. Acum neleg de ce nu s-au obosit
s-mi confite rucsacul. Totui, scot toate lucrurile din el, le pun cu grij pe
pat i ntorc rucsacul pe dos. l scutur bine, de parc ar putea s apar din el
un cuit, un peraclu sau alt salvare.
Nimic. Totui, trebuie s existe o cale de scpare.
M ridic i m duc la u i mi ndoi braul stng. Durerea de la cot s-a
estompat i a rmas o pulsaie constant. Nu e fracturat, un alt semn bun.
ncerc ua: ncuiat, cum a zis el, i fcut din metal. Imposibil de drmat.
Exist i o u mai mic, cam de mrimea unei ieiri pentru pisici, tiat n
cea mare. Felul n care sunt fcute balamalele permite s fie deschis de pe
partea cealalt, nu din interior.
Pe acolo au bgat apa, zice Julian. i mncarea.
Mncarea?
Asta m surprinde.
i-au dat mncare?
Un pic de pine. i nite nuci. Am mncat tot. Nu tiam ct o s rmi
incontient.
i mut privirea.
E n regul.
M ndrept i cercetez pereii dup crpturi sau fisuri, dup vreo u
ascuns sau vreun loc pe unde am putea scpa.
79

A fi fcut la fel.
Mncare, ap, o celul subteran: asta e realitatea. mi dau seama c
suntem la subsol, dup urma de mucegai din partea de sus a pereilor e un
gen anume, pe care l gseam mereu n adpost. E de la mizeria din jur. n
esen, nseamn c suntem ngropai. Dar, dac ne-ar fi vrut mori, am fi
fost omori deja. i asta e realitate. Totui, nu e foarte linititor. Dac ne-au
inut n via pn acum, poate fi doar pentru c plnuiesc pentru noi ceva
mult mai ru dect moartea.
Ce i aminteti? l ntreb.
Poftim?
Despre atac. Ce i aminteti? Zgomote, mirosuri, ordinea n care s-au
petrecut lucrurile.
Cnd m uit direct la el, Julian i coboar ochii. Desigur, are ani de
antrenament, segregare, metode de evitare, treimea protectoare: distan,
ndeprtare, detaare emoional. Sunt tentat s i amintesc c nu e ilegal
s ai contact vizual cu un vindecat. Dar mi se pare absurd s avem aici o
discuie despre ce e corect i ce nu. Probabil, e n faza de negare. De asta e
att de calm. Ofteaz, i trece o mn prin pr.
Nu mi amintesc nimic.
ncearc.
Scutur din cap, de parc ar ncerca s mite amintirile, se las pe spate i
privete tavanul.
Cnd au venit Invalizii, n timpul raidului
Fr s vreau, tresar cnd pronun cuvntul. Trebuie s mi muc buza,
s m abin s-l corectez: Gunoieri. Nu Invalizi. Nu suntem toi la fel.
Continu, l ndemn.
Pipi pereii n partea de jos i mi trec minile peste beton. Nu tiu ce
sper s gsesc. Suntem captivi, pur i simplu. Dar pare mai uor pentru
Julian s vorbeasc atunci cnd nu m uit la el.
Bill i Tony grzile de corp ale tatlui meu m-au apucat i m-au tras
spre ieirea de urgen. Planificasem asta, n caz c ceva nu mergea bine:
trebuia s intrm n tuneluri i s ne ntlnim dup aceea, s l ateptm pe
tata.
Vocea lui se schimb foarte puin cnd spune tata i tuete.
n tuneluri era ntuneric. Tony s-a dus s caute lanterne. El le
ascunsese, mai devreme. Apoi, am auzit apoi am auzit o mpuctur i un
pocnet. Ca o nuc spart.
Julian nghite cu dificultate. Pentru o clip, mi-e mil de el. A vzut multe
ntr-un timp scurt. Dar mi amintesc c el i tatl lui sunt motivul pentru
care exist Gunoierii, motivul pentru care sunt nevoii s existe. AFD i
80

organizaiile asemenea ei au stors toate sentimentele din lume. i-au strns


minile n jurul unui gheizer, s l mpiedice s explodeze. Dar, n cele din
urm, presiunea crete, iar explozia oricum se produce.
Apoi, Bill a luat-o nainte, s se asigure c Tony era n regul. Mi-a spus
s rmn pe loc. Am ateptat acolo. Dup care am simit c cineva m
strnge de gt pe la spate. Nu puteam s respir. Totul s-a nceoat. Am vzut
pe cineva c se apropie, dar nu am reuit s vd cine era. Apoi, m-a lovit.
Arat spre nas i spre cma.
Am leinat. Cnd m-am trezit, eram aici. Cu tine.
Am terminat de verificat celula. Dar sunt plin de energie i de
nervozitate, nu-mi gsesc locul. Continui s patrulez, cu ochii n jos.
i nu-i aminteti altceva? Niciun alt zgomot sau miros?
Nu.
i nimeni nu a vorbit? Nimeni nu i-a zis nimic?
Face o pauz nainte s rspund.
Nu.
Nu sunt sigur dac minte sau nu. O senzaie de total extenuare m
copleete. Durerea revine n for n capul meu, iar n spatele ochilor mi
explodeaz mici puncte colorate. M trntesc jos i mi trag genunchii la
piept.
i acum? ntreab Julian.
n vocea lui e o und de disperare. mi dau seama c nu e n faza de
negare. i nici calm nu e. E speriat. mi rezem capul de perete i nchid ochii.
Acum, ateptm.

Nu avem cum s tim ct e ceasul i nici dac e zi sau noapte. Becul fixat
sus pe un perete arunc o lumin alb n jur. Orele trec. Mcar Julian tie s
tac. St pe patul lui i, de cte ori nu m uit la el, simt cum m privete.
Aceasta este, dup toate probabilitile, prima dat cnd e singur cu o fat
de vrsta lui, o perioad mai mare de timp, iar ochii lui se plimb pe prul
meu, pe picioare, pe brae, de parc a fi o specie ciudat de la zoo. M face
s mi doresc s mbrac geaca, dar nu o fac. E cald.
Cnd ai fost operat? m ntreab, la un moment dat.
Noiembrie, rspund automat.
Mintea mea pune aceeai ntrebare, din nou i din nou. De ce ne-au adus
aici? De ce ne in n via? Pe Julian, neleg. El valoreaz ceva. Probabil c
vor o rscumprare. Dar eu nu valorez nimic. Iar asta m face foarte, foarte
agitat.
A durut?
81

Ridic privirea spre el. nc o dat, sunt surprins de claritatea ochilor lui:
acum, sunt un ru limpede de culoare, presrat cu umbre purpurii i
bleumarin.
Nu foarte, mint.
Ursc spitalele, zice el i privete n alt parte. Laboratoarele,
cercettorii, medicii. Toate astea.
Cteva momente de tcere se las ntre noi.
Nu te-ai obinuit? zic, pentru c nu m pot abine.
Colul stng al gurii lui tresare: un zmbet slab. M privete piezi.
Cred c exist unele lucruri cu care nu te obinuieti niciodat, zice i,
fr niciun motiv, m gndesc la Alex i simt un nod n stomac.
Cred c da.

Mai trziu, simt o schimbare n tcere. Am stat ntins n pat, s-mi


pstrez puterea, dar acum m ridic.
Ce e? zice Julian i i fac semn s tac.
Se aud pai apropiindu-se, de cealalt parte a uii. Apoi, un scrnet, cnd
balamalele uiei de jos scrie. Instantaneu, m las la pmnt, ncercnd s
trag cu ochiul afar. Aterizez pe umrul drept, exact cnd o tav trece prin
deschiztur, iar ua metalic se trntete la loc.
La naiba!
M ridic, masndu-mi umrul. Pe o farfurie sunt dou felii mari de pine
i cteva buci de pastram de vit. Ne-au lsat i un vas metalic plin cu
ap. Nu e ru, dac m gndesc la unele chestii pe care le mneam n
Slbticie.
Ai vzut ceva?
Scutur din cap.
Nu ne-ar fi ajutat prea mult, cred.
Ezit o clip, apoi se d jos din pat i vine lng mine.
Informaia ntotdeauna ajut, i spun eu, un pic prea tios. Asta e nc
ceva ce am nvat de la Raven. Desigur, Julian nu ar nelege. Oamenii ca el
nu mai vor s tie, sau s gndeasc, sau s aleag; face parte din scop. Ne
ntindem amndoi dup ap, iar minile noastre se ntlnesc deasupra tvii.
Julian i-o trage repede napoi, de parc s-ar fi ars.
Ia tu.
Tu prima.
Iau apa i ncep s beau, privindu-l. Rupe buci de pine, mi dau seama
c ncearc s o fac s in mai mult; probabil c e mort de foame.
Ia pinea mea, i zic.
82

Nu sunt sigur de ce i-o ofer. Nu e o micare inteligent. O s am nevoie


de putere, s scap de aici. Se uit la mine. Ciudat, n ciuda coloritului su
prul blond-caramel, ochii albatri , genele i sunt negre i dese.
Eti sigur?
Ia-o, zic i aproape c adaug: nainte s m rzgndesc. Mnnc a
doua bucat cu lcomie, cu ambele mini. Cnd termin, i dau sticla cu ap,
dar ezit nainte s o duc la gur.
Nu poi s o iei de la mine, s tii.
Ce?
Tresare, de parc a fi ntrerupt o lung perioad de tcere.
Boala. Amor deliria nervosa. Nu poi s o iei de la mine. Sunt vindecat.
Alex mi-a spus exact acelai lucru cndva. Alung amintirile cu el, departe,
n ntuneric.
n plus, nu poi s o iei mprind apa i mncarea cu cineva. Asta e un
mit.
Poi s o iei prin srut, zice Julian dup o pauz.
Ezit, nainte s spun cuvntul srut. Nu e un cuvnt care s mai fie
folosit foarte mult; doar n particular.
Asta e altceva.
Oricum, nu-mi fac griji pentru asta, zice el hotrt i ia o nghiitur
mare de ap, s-mi dovedeasc.
Atunci, pentru ce i faci griji?
mi iau bucata de pastram i m rezem de perete, apoi ncep s o roni.
Nu m privete n ochi.
Pur i simplu, nu prea am petrecut mult timp cu
Fete?
Scutur din cap.
Cu nimeni. Cu nimeni de vrsta mea.
Apoi, mi ntlnete privirea pentru o clip i simt un mic impuls electric.
Ochii lui s-au schimbat. Acum, apele de cristal sunt mai adnci i mai ntinse,
au devenit un ocean de culori: nuane de verde, auriu i purpuriu.
Julian pare s simt c a spus prea mult. Se ridic, se duce spre u i se
ntoarce. E primul semn de agitaie pe care l vd la el. Toat ziua a fost
remarcabil de calm.
De ce crezi c ne in aici?
Rscumprare, probabil.
E singurul lucru logic. Julian i atinge buzele, meditnd.
Tata o s plteasc. Sunt valoros pentru micare.

83

Nu spun nimic. ntr-o lume fr dragoste, asta sunt oamenii unii pentru
alii: valori, beneficii, garanii, cifre i informaii. Cntrim, evalum,
msurm, iar sufletul e distrus.
Totui, nu o s-i plac s aib de-a face cu Invalizii, adaug.
Nu tii dac ei sunt responsabili de asta, zic repede, apoi regret.
Chiar i aici, Lena Morgan Jones trebuie s se poarte aa cum se cuvine.
Julian se ncrunt la mine.
I-ai vzut la demonstraie, nu?
Vede c nu rspund i continu.
Nu tiu. Poate c cele ntmplate sunt un lucru bun. Poate c acum
oamenii vor nelege ce ncearc s fac AFD. Vor nelege de ce e att de
necesar.
Julian folosete vocea lui de discursuri, de parc s-ar adresa unei mulimi.
M ntreb de cte ori a auzit aceleai cuvinte, aceleai idei ntiprite n
mintea lui. M ntreb dac se ndoiete vreodat. Brusc, sunt dezgustat de
el, de certitudinea lui n privina lumii, de parc toat viaa ar putea fi
disecat i etichetat ca un specimen din laborator. Dar nu spun nimic din
toate acestea. Lena Morgan Jones i pstreaz masca.
Sper, zic cu nflcrare, apoi m duc la patul meu i m ghemuiesc cu
faa la perete, s i dea seama c am terminat de vorbit cu el.
S m rzbun, mimez cuvintele, cu faa la zid, cuvinte vechi, interzise, pe
care le tiu de la Raven, dintr-o religie veche.

Domnul este pstorul meu: nu voi duce lips de nimic.


El m pate n puni verzi i m duce la ape de odihn;
mi nvioreaz sufletul i m povuiete pe crri drepte, din
pricina Numelui Su.
Chiar dac ar fi s umblu prin valea umbrei morii, nu m tem
de niciun ru
La un moment dat, adorm. Deschid ochii n ntuneric i mi nbu un
strigt. Lumina a fost stins i am fost lsai n bezn. Mi-e cald i ru, dau
ptura din ln spre marginea patului i m bucur de aerul rece pe piele.
Nu poi s dormi?
Vocea lui Julian m face s tresar. Nu e n patul lui. Abia l vd. E o umbr
mare n noapte.
Am dormit. Tu?
Nu.
Vocea lui e mai blnd acum, mai puin sigur, de parc ntunericul i-ar fi
topit duritatea.
84

E o prostie, dar
Dar ce?
Imagini de vis nc mi se amestec prin minte, la marginea treziei. Am
visat Slbticia. Era acolo Raven; i Hunter.
Am visat urt. Comaruri.
Julian rostete cuvintele grbit, evident jenat.
Mereu le am.
Pentru o fraciune de secund, simt o mic strngere n piept, de parc
ceva ncordat s-ar fi relaxat. Alung senzaia. Suntem pe poziii opuse eu i
Julian. Nu poate exista simpatie ntre noi.
Ei spun c va fi mai bine dup operaie, zice aproape ca pe o scuz, i
m ntreb dac se gndete la ce e evident: Dac voi trece de operaie.
Nu spun nimic, iar el tuete, apoi i drege glasul.
Dar tu? Ai avut vreodat comaruri? nainte, vreau s spun.
M gndesc la sutele de mii de vindecai care dorm fr vise n paturile
conjugale, cu minile nvluite n cea, un abur dulce i gol.
Niciodat, zic i m ntorc, apoi mi trag din nou pturile peste picioare
i m prefac c dorm.

85

ATUNCI
Nu avem timp s plecm aa cum am planificat. Lum ce apucm i fugim,
n timp ce lumea din spatele nostru se transform n foc nimicitor i n fum.
inem aproape de ru, n sperana c apa ne va oferi protecie, dac focul se
va extinde. Raven o ine n brae pe Blue, palid i ngrozit. Eu o duc de
mn pe Sarah. Plnge tcut, nfurat n geaca mare a lui Lu. Sarah nu a
avut timp s o ia pe a ei. Lu merge fr. Cnd se las frigul, eu i Raven i
dm lui Lu hainele noastre, pe rnd. Frigul ne ptrunde, ne stoarce
mruntaiele, ne face s lcrimm. Iar n spatele nostru e infernul.
Cincisprezece dintre noi reuim s ne ndeprtm cu bine de adpost;
Veveri i Bunica lipsesc. Nimeni nu-i amintete s i fi vzut, n graba de a
prsi adpostul. O bomb a drmat unul dintre pereii camerei bolnavilor
i a aruncat un val de pietre i resturi pe hol. Dup aceea, totul s-a
transformat n haos.
Odat ce avioanele s-au retras, au venit elicopterele. Ore n ir, s-au rotit
deasupra noastr, iar aerul e format din bucele, fcut fii de zumzetul
nesfrit. Au umplut Slbticia de chimicale. Ne ard gtlejurile, ne ustur
ochii, ne neac. Ne nfurm tricourile i prosoapele de buctrie peste
gturi i peste guri, s putem nainta prin cea.
n sfrit, se face prea ntuneric pentru ca atacurile s mai continue. Cerul
nopii e plin de fum. Pdurile sunt pline de trosnete ndeprtate, de la
copacii dobori de flcri, dar cel puin ne-am ndeprtat suficient de foc. n
sfrit, Raven consider c suntem n siguran s ne oprim, s ne odihnim
i s evalum situaia. Avem doar un sfert din alimentele pe care le
adunasem i niciun medicament. Bram crede c ar trebui s ne ntoarcem
dup mncare.
Nu o s reuim s ajungem n sud cu ce avem, zice el i vd cum Raven
tremur chinuindu-se s fac focul.
Abia reuete s aprind un chibrit. Cred c minile i sunt ngheate. Ale
mele sunt amorite de cteva ore.
Nu nelegi? zice ea. Casa nu mai e. Nu putem s ne ntoarcem. Azi au
ncercat s ne termine pe toi. Dac Lena nu ne-ar fi avertizat, am fi mori.
Dar Tack i Hunter? zice Bram ncpnat. Ei ce vor face, cnd se vor
ntoarce dup noi?
La naiba, Bram.
86

Raven ridic vocea un pic, isteric, iar Blue, care n sfrit adormise
ghemuit printre pturi, se mic spasmodic. Raven se ridic. A reuit s
aprind focul. Se d napoi un pas i se uit la flcrile albastre, verzi i roii.
Vor trebui s aib grij de ei, zice ea mai linitit.
Chiar dac i-a recptat controlul, simt durerea din spatele vorbelor ei,
un crmpei de team i suferin.
Va trebui s mergem mai departe fr ei.
La dracu, zice Bram, dar cu jumtate de gur.
tie c ea are dreptate. Raven rmne pe loc mult timp, n timp ce unii
dintre ceilali se mic tcut de-a lungul rului, s pregteasc tabra: adun
rucsacurile la un loc, s formeze un paravan pentru vnt, mpacheteaz i
rempacheteaz mncarea, ntocmind noi raii. M duc la Raven i stau lng
ea o vreme. A vrea s mi pun braele n jurul ei, dar nu pot. Nu faci genul
acesta de lucruri cu ea. i, ntr-un mod ciudat, neleg c are nevoie de
duritatea ei mai mult ca niciodat. Totui, a vrea s o alin, cumva. Aa c
spun ncet, s nu aud nimeni:
Tack va fi bine. Dac cineva poate supravieui aici, orice s-ar ntmpla,
acela e Tack.
Oh, tiu. Nu mi fac griji. Se va descurca.
Dar cnd se uit la mine vd tristee n ochii ei, de parc ar fi nchis o u,
undeva n adncul ei, i tiu c nici ea nu crede ce spune.

Zorile sunt gri i reci. A nceput din nou s ning. Nu mi-a fost att de frig
niciodat. Dureaz o venicie s-mi dezmoresc picioarele. Am dormit toi
afar. Raven s-a gndit c am atrage atenia cu corturile i am deveni inte
uoare, dac elicopterele i avioanele s-ar ntoarce. Dar cerul e pustiu, iar
pdurea tcut. Bucele de cenu se amestec prin zpad, aducnd cu ele
un miros slab de fum. Ne ndreptm spre prima tabr, cea pe care au
pregtit-o Roach i Buck: e la distan de o sut douzeci de kilometri. La
nceput, naintm tcui, privind din cnd n cnd spre cer, dar dup cteva
ore ncepem s ne relaxm. Zpada continu s cad, mblnzind peisajul,
purificnd aerul, pn cnd mirosul de fum dispare cu totul.
Apoi, discutm un pic mai linitii. Cum ne-au gsit? De ce ne-au atacat?
De ce acum? Ani la rnd, Invalizii s-au bazat pe un aspect esenial: se
presupunea c ei nu exist. Zeci de ani, guvernul a negat faptul c cineva ar
locui n Slbticie, astfel c Invalizii fuseser relativ n siguran. Orice atac
fizic de amploare ar fi echivalat cu recunoaterea unei greeli. Dar se pare c
acest lucru s-a schimbat.
Mult mai trziu, aveam s aflm de ce: Rezistena a pus crile pe mas. Sau sturat de ateptare, de farse minore i de proteste. Prin urmare,
87

incidentele: explozibili pui prin nchisori, primrii, birouri guvernamentale


din toat ara.
Sarah, care alerga n fa, se ntoarce la mine:
Ce crezi c s-a ntmplat cu Tack i cu Hunter? Crezi c vor fi n regul?
Crezi c ne vor gsi?
.
Raven merge n faa noastr i m uit spre ea, s vd dac a auzit.
Nu-i bate capul cu asta. Tack i Hunter tiu s i poarte de grij.
Dar Bunica i Veveri? Crezi c ei au scpat?
mi amintesc acel uria cutremur pietre i resturi mprtiate peste tot
, strigtele i fumul. A fost att de mult zgomot, atta foc. ncerc s ajung la
o amintire cu Veveri i Bunica, vreo imagine a lor alergnd spre pdure,
dar nu gsesc dect siluete, ipete i ordine strigate, oameni transformai n
fum.
Pui prea multe ntrebri. Ar trebui s-i pstrezi puterile.
Alergase ca un cel. Acum, ncetinete la pas.
O s murim? ntreab serios.
Nu fi prostu. V-ai mai mutat doar.
Dar cei din interiorul granielor
i muc buza.
Ei vor s ne omoare, nu-i aa?
Simt un nod n stomac, un spasm de ur profund. M ntind i i pun o
mn pe cap.
Nu ne-au omort nc, i spun i mi imaginez ziua n care voi fi ntr-un
avion deasupra Portlandului, deasupra Rochesterului, deasupra fiecrui
ora ngrdit i le voi bombarda, le voi bombarda, le voi bombarda i voi
privi cum toate cldirile lor se fac praf, iar oamenii vor lua foc, s vd cum se
vor simi ei atunci.
Voi luai, lum i noi. Furai de la noi i v vom jefui. Cnd ne vei stoarce,
vom ataca.
Aa a ajuns lumea de azi.

Ajungem la prima tabr cu puin nainte de miezul nopii, n a treia zi,


dup ce n ultima clip n-am tiut dac s o lum spre est sau spre vest, la un
uria copac rsturnat i ars, cu rdcinile rsucite spre cer, pe care Roach l
marcase cu o bandan roie. Am pierdut o or, dup ce am luat-o pe un
drum greit i a trebuit s ne ntoarcem, dar ndat ce zrim mica piramid
de pietre pe care au construit-o Roach i Buck, pentru a nsemna locul unde
era ngropat mncarea, ne bucurm cu toii. Pe ultimii douzeci de metri,
alergm strignd spre micul lumini, plini de energie renscut.
88

Planul era s stm aici o zi, cel mult dou, dar Raven crede c ar trebui s
instalm tabra pentru mai mult timp i s ncercm s prindem n capcane
ce putem. Se face mai frig i ne va fi tot mai greu s gsim vnat mic, iar
mncarea pe care o avem nu ne va ajunge pentru tot drumul spre sud. Acum,
suntem n siguran, putem monta corturile. Pentru o vreme, e posibil s
uitm c fugim, s uitm c pe unii dintre noi i-am pierdut, s uitm de toate
proviziile pe care le-am lsat n urm. Aprindem un foc; stm n lumina lui,
ne nclzim minile i ne spunem poveti care s ne distrag atenia de la
frig i foame, de la aerul care miroase a zpad.

89

ACUM
Spune-mi o poveste.

Ce?
Vocea lui Julian m surprinde. A stat tcut ore n ir. Eu am mai patrulat,
cu gndul la Raven i la Tack. Oare scpaser? Se vor ntreba dac am fost
rnit sau omort? Vor veni s m caute?
Am zis s mi spui o poveste.
St pe pat, cu picioarele ncruciate. Am observat c poate sta aa ore n
ir, cu ochii pe jumtate nchii, de parc mediteaz. Calmul lui ncepe s m
irite.
Va face s treac timpul mai repede, adaug.
Alt zi, mai multe ore care trec greu. Lumina s-a aprins din nou, iar micul
dejun (mai mult pine, mai mult pastram, mai mult ap) a fost adus din
nou, n aceast diminea. Acum m-am lsat i mai jos, s trag cu ochiul la
pantalonii negri i la bocancii grei. O voce masculin rstit mi-a spus s bag
prin deschiztur tava, lucru pe care l-am i fcut.
Nu tiu poveti.
Julian m privete linitit acum, de fapt, prea linitit. i simt privirea, n
timp ce m plimb, ca pe o atingere uoar pe umr.
Atunci, vorbete-mi despre viaa ta. Nu trebuie s fie o poveste
frumoas.
Oftez i m gndesc la viaa pe care m-a ajutat Raven s o inventez pentru
Lena Morgan Jones.
M-am nscut n Queens. Am fost la Unity, pn n clasa a cincea, apoi
am fost transferat la Our Lady of the Doctrine. Anul trecut am venit n
Brooklyn i m-am nscris la Quincy Edwards, pentru ultimul an.
Julian continu s m priveasc, de parc ateapt mai mult. Gesticulez
scurt i nerbdtor i adaug:
Am fost operat n noiembrie, dar mi voi primi evaluarea mai trziu,
n acest semestru, mpreun cu ceilali, nc nu am o pereche.
Nu mai am ce s spun. La fel ca toi cei vindecai, Lena Morgan Jones e
cam plictisitoare.
Astea sunt informaii, zice Julian. Nu e o poveste.
Bine.
M aez pe pat, mi trag picioarele sub mine i m ntorc spre el.
Dac eti att de priceput, de ce nu mi spui tu o poveste?
90

M atept s fie tulburat, dar i las capul pe spate, se gndete i expir.


Tietura de pe buza lui arat mai ru azi, vnt i umflat. Nuane de
galben i verde au nceput s i apar pe brbie. Nu s-a plns, totui, nici de
asta, nici de tietura de pe obraz. n cele din urm, zice:
Cnd eram mic, am vzut doi oameni srutndu-se n public.
Adic la o ceremonie de cstorie?
Scutur din cap.
Nu. Pe strad. Erau protestatari, tii? Era chiar n faa AFD. Nu tiu
dac nu fuseser vindecai sau dac procedura nu avusese efect sau aa
ceva. Aveam cam ase ani. Ei
n ultima clip, ezit.
Ce?
i foloseau limbile.
Se uit la mine o clip, apoi i mut privirea. Srutul cu limba e chiar mai
mult dect ilegal. E considerat murdar, dezgusttor, un simptom al bolii care
se agraveaz.
Ce ai fcut?
M aplec n fa fr s vreau. Sunt uimit att de poveste, ct i de faptul
c Julian mi spune aa ceva.
Zmbete.
Vrei s i spun ceva amuzant? La nceput, am crezut c el o mnnc.
Nu m pot abine: izbucnesc n rs. i, odat ce ncep, nu m mai pot opri.
Toat tensiunea din ultimele patruzeci i opt de ore se risipete i rd att
de tare, nct mi dau lacrimile. ntreaga lume s-a ntors cu susul n jos.
Trim ntr-o cas de nebuni. Julian ncepe s rd i el, apoi geme,
atingndu-i buza vnt.
Au, zice, iar asta m face s rd i mai tare, ceea ce l face pe el s rd
i s zic din nou au.
n scurt timp, amndoi hohotim. Julian are un rs surprinztor de plcut,
gros i muzical.
OK, e rndul tu, zice el, ntr-un final, i trage aer n piept cnd se
oprete din rs.
Eu nc m chinui s respir.
Stai, stai. Ce s-a ntmplat apoi?
Julian m privete nc zmbind. Are o gropi n obrazul drept; o linie i -a
aprut ntre sprncene.
Ce vrei s spui?
Ce s-a ntmplat cu cei doi? Cei care se srutau.
Linia dintre sprncene i se adncete i scutur din cap nedumerit.
91

A venit poliia, zice, de parc ar fi fost evident. Au fost pui n


carantin, la Rikers. Din cte tiu, nc mai sunt acolo.
i, ct ai clipi, rsul meu dispare, de parc a fi primit o lovitur n piept.
mi amintesc faptul c Julian e unul dintre Ei; zombii, inamicii. Cei care l-au
luat pe Alex de lng mine. Brusc, mi se face ru. Tocmai am rs cu el. Am
mprit ceva cu el. M privete de parc am fi prieteni, de parc am fi la fel.
mi vine s vomit.
Deci, e rndul tu acum.
Eu nu tiu poveti.
Vocea mea e aspr i dur.
Toat lumea tie
l ntrerup.
Nu i eu, i zic i m dau jos din pat din nou.
Tot corpul m mnnc; ncerc s scap de senzaie.

n restul zilei nu schimbm un cuvnt. De cteva ori, Julian e pe cale s


vorbeasc. n cele din urm, m duc n pat, m ntind, nchid ochii i m
prefac c dorm. Dar nu dorm. n mintea mea se nvrt aceleai cuvinte din
nou i din nou. Trebuie s scap cumva. Trebuie s scap cumva.
Somnul adevrat vine mult mai trziu, dup ce lumina se stinge din nou.
Somnul real e ca i cum ai aluneca ncet, ca i cum te-ai cufunda n cea. Dar
mult prea devreme sunt treaz iari. M ridic, cu inima galopnd.
Julian strig n somn, pe patul de lng mine, bolborosind cuvinte
neinteligibile. Singurul pe care l neleg e nu. Atept un pic, s vd dac se
trezete. D din picioare i se zbate. Rama patului metalic zdrngne.
Hei.
Mormielile lui continu, iar eu m ridic i zic un pic mai tare:
Hei, Julian.
Tot nu rspunde. M ntind, bjbind dup braul lui, n bezn. Pieptul i e
ud de transpiraie. Dau de umrul lui i l scutur uor.
Trezete-te, Julian.
n sfrit, se trezete, gfind, i se trage, s se fereasc de atingerea mea.
Se ridic n fund. Aud fonetul saltelei cnd se mic. i zresc doar silueta, o
umbr neagr, curba spatelui su. Pentru o clip, rmnem tcui. Respir
greu. Din gtul lui iese un sunet hrit. M ntind din nou i i ascult
respiraia, ateptnd s se liniteasc.
Alte comaruri?
Da, zice, dup o vreme.
Ezit. O parte din mine este tentat s se ntoarc i s doarm. Dar acum
sunt treaz, iar ntunericul e apstor.
92

Vrei s vorbeti despre asta?


Urmeaz un minut lung de tcere. Apoi Julian ncepe s vorbeasc repede.
Eram ntr-un laborator. Iar afar era un gard nalt. Dar erau toate
acele Nu prea pot s explic, nu era un gard adevrat. Era fcut din trupuri.
Cadavre. Aerul era nnegrit de mute.
Continu, optesc, cnd se oprete din nou.
nghite greu.
Cnd a venit momentul operaiei mele, m-au legat de o mas i mi-au
cerut s deschid gura. Doi medici mi-au prins falca i mi-au deschis gura, iar
tata era i el acolo a luat un vas uria cu ciment i mi-am dat seama c
urma s mi-l toarne pe gt. ipam i ncercam s scap, iar el tot spunea c va
fi bine, c totul va fi mult mai bine, apoi cimentul a nceput s mi umple
gura i nu mai puteam respira
Vocea lui se stinge. Simt o strngere de inim. Pentru o clip nebuneasc,
simt nevoia s l mbriez, dar ar fi groaznic i greit, oricum a lua-o.
Probabil c i el se simte mai bine, dup ce mi-a povestit visul, pentru c se
ntinde la loc.
i eu am comaruri, zic, apoi m corectez repede. Adic, aveam.
Chiar i n bezn, simt c se uit la mine.
Vrei s vorbeti despre asta? mi ntoarce el vorbele.
mi amintesc comarurile pe care le aveam n legtur cu mama: vise n
care priveam neputincioas cum pea n gol de pe o stnc. Nu am spus
nimnui despre ele. Nici mcar lui Alex. Visele au ncetat dup ce am aflat c
n toi acei ani n care o crezusem moart ea trise n Cripte. Dar acum
comarurile mele au cptat o nou form. Acum, sunt pline de flcri, i de
Alex, i de spini care devin lanuri i m trag n pmnt.
Aveam comaruri cu mama.
M nec un pic, cnd rostesc mama, dar sper s nu observe.
A murit cnd aveam ase ani.
i asta ar putea fi adevrat. Nu o voi revedea niciodat. Se aud fonete
dinspre patul lui Julian, iar cnd vorbete mi dau seama c s-a ntors spre
mine.
Povestete-mi despre ea, zice blnd.
Privesc fix n bezn, care mi se pare plin de forme ce se mic.
i plcea c experimenteze n buctrie, zic ncet.
Nu pot s i spun prea multe. Nu pot s i spun nimic care s l fac
suspicios. Asta nu mai e povestea Lenei Morgan Jones. Dar s vorbeti pe
ntuneric pare o uurare, aa c nu m opresc.

93

Obinuiam s stau pe bufet i s o privesc cum se joac. Mare parte din


ce fcea ajungea la gunoi. Dar mereu era amuzant i m fcea s rd. Fac o
pauz. mi amintesc, odat, a fcut cltite cu ardei iute. Nu au fost rele.
Julian tace. Ritmul respiraiei lui s-a calmat.
i obinuia s se joace cu mine.
Da?
n vocea lui Julian se simte o urm de uimire.
Da. i jocuri reale, nu doar chestii de dezvoltare cum sunt cele
recomandate n Cartea tcerii. Obinuia s se prefac
M opresc, mi muc buza, ngrijorat c am mers prea departe.
Ce s se prefac?
Simt o presiune crescnd n piept i mi amintesc totul, viaa mea real,
vechea mea via, casa ubred din Portland, i sunetul apei, i mirosul
golfului; pereii nnegrii ai Criptelor i formele de un verde-smarald pe care
le fceau razele soarelui cnd ptrundeau printre copaci, n Slbticie; toate
aceste identiti, adunate una peste alta i ngropate, astfel nct nimeni s
nu le gseasc vreodat. i, brusc, simt c trebuie s continui s vorbesc;
dac nu o fac, o s explodez.
Avea o cheie despre care pretindea c poate s deschid ui spre alte
lumi. Era doar o cheie obinuit, nu tiu de unde o avea, de pe la vreo
vnzare de lucruri folosite, probabil, dar o inea ntr-o cutie roie i o scotea
doar la ocazii speciale. Iar cnd o fcea, ne prefceam c mergem n cltorie
prin toate acele dimensiuni. ntr-una dintre lumi, animalele i ineau pe
oameni drept animale de companie; n alta, cltoream pe cozi de stele
cztoare. Exista i o lume subacvatic i una unde oamenii dormeau toat
ziua i dansau noaptea. i sora mea se juca.
Cum o chema?
Grace.
Simt un nod n gt, pentru c acum combin identiti i locuri, combin
viei. Mama a disprut nainte ca Grace s se nasc; n plus, Grace era
verioara mea. Dar, ciudat, pot s mi imaginez asta: mama ridicnd-o pe
Grace, rotind-o, n timp ce muzica se aude din difuzoarele vechi; toate trei
alergm pe holurile lungi i ne prefacem c prindem o stea. Deschid gura s
mai spun ceva, dar nu reuesc. mi vine s plng i trebuie s nghit n sec, s
mi nfrng pornirea, dei gtul meu e cuprins de spasme.
Julian tace aproape un minut. Apoi, zice:
i eu obinuiam s mi nchipui tot felul de lucruri.
Da?
mi bag faa n pern, s mi nbu tremurul vocii.
94

Da. n spitale, de cele mai multe ori, i n laboratoare. Obinuiam s m


prefac c sunt acas. Schimbam zgomotele n altceva, tii? De exemplu,
sunetul monitoarelor cardiace devenea un fel de bip-bip-bip al cafetierei. Iar
cnd auzeam pai mi nchipuiam c erau ai prinilor mei, dei ei nu erau
acolo niciodat; i mi nchipuiam c mirosul tii cum miros spitalele, a
dezinfectant i un pic a flori? era determinat de faptul c mama spla
cearafurile.
Nodul din gtul meu a disprut i pot respira mai uor. i sunt
recunosctoare lui Julian: n-a spus c mama avea un comportament ciudat,
nu a fost suspicios i nu a pus multe ntrebri.
i nmormntrile miros la fel, zic. A dezinfectant. i a flori.
Nu-mi place mirosul acela, spune Julian ncet.
Dac ar fi fost mai puin pregtit, mai puin atent, ar fi spus ursc. Dar nu
poate spune asta; e prea apropiat de pasiune, iar pasiunea e prea apropiat
de dragoste, iar dragostea nseamn amor deliria nervosa, cea mai
periculoas dintre bolile mortale. Este motivul acestui joc al prefacerilor, al
identitilor secrete, al nodului din gtul meu.
Obinuiam s m prefac c sunt explorator. mi nchipuiam cum ar fi s
merg n alte locuri.
mi amintesc cum l-am gsit la ntlnirea AFD: singur n ntuneric,
uitndu-se la acele uimitoare imagini cu muni i pduri.
De exemplu? ntreb, iar inima mea i accelereaz ritmul.
Ezit.
Prin jur, zice, ntr-un final. n alte orae din America.
Ceva mi spune c minte din nou; m ntreb dac chiar se refer la
Slbticie sau la alte locuri din lume, locuri nengrdite, unde dragostea nc
exist, unde se presupune c i-ar fi contaminat deja pe toi. Poate c Julian
simte c nu l cred, pentru c se grbete.
Erau doar copilrii. Genul de nchipuiri pe care le aveam n nopile
petrecute n laboratoare, cnd mi se fceau analize, intervenii i altele de
felul acesta. S nu fiu speriat.
n tcere, simt greutatea pmntului deasupra capetelor noastre: straturi
i straturi de pmnt, dense i grele. ncerc s alung senzaia care m
copleete: vom fi ngropai aici pentru totdeauna.
Acum i-e fric?
Face o pauz, o fraciune de secund.
A fi mai speriat dac a fi singur.
i eu.
Din nou, simt un val de simpatie fa de el.
Julian?
95

Da?
ntinde mna.
Nu tiu sigur ce anume m face s spun asta, poate doar faptul c nu pot
s l vd. Mi se pare mai uor pe ntuneric.
De ce?
Doar f-o, i zic i l aud foindu-se.
Deja se mic, ntinde mna peste spaiul dintre paturile noastre. M
ntind i dau de mna lui, care e rece i mare i uscat, iar el tresare uor, n
clipa n care mi simte pielea.
Crezi s suntem n siguran? ntreab cu voce rguit.
Nu sunt sigur dac se refer la deliria sau la faptul c suntem captivi aici,
dar mi permite s ne nlnuim degetele. mi dau seama c nu s-a mai inut
de mn cu nimeni, niciodat. i trebuie o clip pn s neleag cum se
face.
O s fim bine.
Nu tiu dac eu cred ce spun sau nu. M strnge uor de mn, spre
surprinderea mea. Cred c unele lucruri se ntmpl natural, chiar dac nu
le-ai mai fcut niciodat. Ne inem de mini pe ntuneric i, dup o vreme, i
aud respiraia lent i adnc, iar eu nchid ochii i m gndesc la valurile
care se lovesc de un rm. Dup un timp, adorm i eu i visez c sunt ntr-un
carusel cu Grace, ne uitm rznd la cluii din lemn, care, ncet, se desprind
de la locurile lor i ncep s galopeze prin aer.

96

ATUNCI
De trei zile, vremea e neschimbat. Pdurea e o simfonie de trosnete, de
la copacii i de la rul care se leapd de ghea. Picturi mari, de culoarea
bijuteriilor, cad peste capetele noastre, n timp ce umblm prin pdure dup
fructe, vizuini de animale i locuri bune de vnat. Simim o mare uurare i o
senzaie de srbtoare, de parc primvara chiar s-ar apropia, dei tim c
este doar ceva temporar. Raven e singura care nu pare mai fericit. Acum,
trebuie s cutm mereu mncare. n a treia diminea, Raven m pune s
verific capcanele, cu ea. De cte ori gsim una goal, njur n barb. Cele mai
multe animale s-au ascuns pe sub pmnt.
Auzim ceva nainte s ajungem la ultima capcan, iar Raven iuete pasul.
Se aud un rcit energic pe covorul din frunze i un ciripit panicat. Un iepure
mare i-a prins o lbu n capcana metalic. Blana i e ptat cu picturi de
snge. Panicat, animalul ncearc s scape i se tot trage n fa; obosit, se
las pe o parte.
Raven se ghemuiete i scoate din rucsac cuitul cu mner lung. E ascuit,
dar ptat de rugin i, probabil, de snge. Dac lsm iepurele aici, se va
zbate pn cnd va sngera sau, i mai probabil, va sfri prin a muri ncet
de foame. Raven i va face un bine omorndu-l repede. Totui, nu pot s m
uit. Nu am mai fost de serviciu la capcane. Nu am stomac pentru asta.
Raven ezit. Apoi, brusc, mi pune cuitul n mn.
Uite, f-o tu.
tiu c nu e o sensibilitate a ei; ea vneaz mereu. E un alt test pentru
mine. Cuitul mi se pare surprinztor de greu. M uit la iepurele care se
zbate.
Nu nu pot. Nu am mai omort nimic pn acum.
Privirea lui Raven e dur.
Ei bine, e timpul s nvei.
i pune minile pe iepurele care scncete, una pe cap, alta pe burt i l
imobilizeaz. Probabil, animalul crede c ncearc s l ajute. Nu mai
scncete. Chiar i aa, i vd respiraia disperat.
Nu m obliga, i zic ruinat c trebuie s m rog de ea, dar i furioas
c sunt obligat s o fac.
Raven se ridic.
Tot nu nelegi, nu-i aa? Nu e un joc, Lena. i nu se sfrete aici, nici
n sud, nici n alt parte. Ce s-a ntmplat la adpost
97

Vocea ei se stinge i scutur din cap.


Nu exist loc pentru noi, nicieri. Nu dac lucrurile nu se schimb. Vom
fi vnai. Casele noastre vor fi bombardate i arse. Graniele se vor extinde,
oraele se vor extinde, nu va mai exista Slbticie i nimeni care s se lupte
i nimic pentru care s lupi. nelegi?
Nu spun nimic. Simt cum m cuprinde o senzaie de cldur pe spate i
m ia o uoar ameeal.
Eu nu voi fi mereu prin preajm, s te ajut, zice i ngenuncheaz din
nou, cu un picior n noroi.
De data aceasta, desparte blana iepurelui cu degetele i mi arat o parte
din gtul lui roz, crnos, o arter ce pulseaz.
Aici, mi zice. F-o.
M izbete faptul c animalul din minile ei este exact ca noi: prins n
capcan, alungat din adpostul lui, luptnd disperat s respire. i, brusc,
furia pe Raven m orbete. Pe ea, pe predicile ei, pe ncpnarea ei i pe
faptul c aa consider c i ajut pe oameni, izbind cu ei de perei, lovindu-i
pn cnd riposteaz.
Nu cred c e un joc, zic i nu reuesc s-mi ascund furia din voce.
Cum?
Crezi c eti singura care le tie pe toate.
mi ncletez pumnii, unul lng coaps, unul pe mnerul cuitului.
Crezi c eti singura care tie ce e aia pierdere sau care tie ce
nseamn furia. Crezi c eti singura care tie ce nseamn s fugi.
mi amintesc de Alex i o ursc inclusiv pentru asta; pentru c m face smi amintesc. Furia i suferina cresc, sunt ca un val negru.
Nu cred c sunt singura, zice ea. Toi am pierdut cte ceva. Asta e
regula acum, nu? Chiar i n zombieland. Ei au pierdut mai mult dect
ceilali, poate.
Ridic privirea spre mine. Nu tiu de ce, dar nu m pot opri din tremurat.
Raven vorbete cu un calm intens.
Mai e ceva ce ai putea nva acum: dac vrei ceva, dac iei acel ceva
pentru tine, mereu vei lua de la altul. i asta e o regul. Iar ceva trebuie s
moar pentru ca restul s triasc.
Respiraia mea se oprete. Pentru o clip, lumea st pe loc i totul se
reduce la tcere i la privirea lui Raven.
Dar tu tii totul despre asta, nu-i aa, Lena?
Ea nu ridic vocea niciodat, dar simt cuvintele fizic, capul ncepe s-mi
pulseze, pieptul mi se umple de o durere arztoare. Tot ce mi vine n minte
este nu o spune, nu o spune, nu o spune i simt cum m cufund n tunelurile
98

lungi i ntunecoase care sunt ochii ei, napoi la acea diminea de lng
grani, cnd soarele se scurgea peste golf ca o pat lent.
Nu ai ncercat s treci cu cineva? zice ea. Am auzit zvonuri. Erai cu
cineva Apoi, de parc i-ar fi amintit, dei acum neleg c tia sigur c
tia , iar furia i ura nesc att de repede i de intens, nct am impresia
c o s m nec.
Numele lui era Alex, nu-i aa?
Sunt n aer, aruncndu-m spre ea, nainte s-mi dau seama. Cuitul e n
mna mea i am de gnd s i-l nfig n gt, s o fac s sngereze i s o las s
fie sfiat de animale. Exact cnd aterizez peste ea, m lovete n coaste i
m dezechilibreaz. n acelai timp, mna ei stng m apuc de ncheietura
dreapt i m trage n jos, cu for, astfel nct cuitul intr direct n gtul
iepurelui, exact n artera pe care mi-o artase. Las s mi scape un scncet.
nc in cuitul, iar ea i nfoar degetele peste mna mea, s l in acolo.
Iepurele se zbate o dat sub mna mea, apoi rmne nemicat. Pentru o
clip, am impresia c nc i mai simt btile inimii sub degete, un ecou
rapid. Trupul iepurelui e cald. Un pic de snge iese pe lng vrful cuitului.
Eu i Raven suntem att de apropiate, c i miros respiraia i transpiraia de
pe haine. ncerc s m smulg, dar m ine i mai strns.
Nu fi furioas pe mine. Nu eu sunt cea care a fcut-o.
i pentru a sublinia asta, mi foreaz mna un pic mai mult. Cuitul
alunec nc un centimetru n iepure i iese mai mult snge.
S te fut, i zic i, brusc, izbucnesc n plns, pentru prima dat de cnd
sunt n Slbticie; pentru prima dat de la moartea lui Alex.
Gtul mi se strnge i abia reuesc s rostesc cuvintele. Furia mea se
retrage acum, nlocuit de o tristee nebun pentru prostul, tmpitul,
fraierul de animal care a alergat prea repede i nu a vzut pe unde calc i
care nc mai credea c o s scape, chiar i dup ce piciorul i-a fost prins n
capcan. Prost, prost, prost.
mi pare ru, Lena. Asta e viaa.
i chiar arat de parc i pare ru. Privirea i s-a mblnzit i vd ct e de
obosit i ct de obosit trebuie s fi fost mereu, s triasc ani la rndul n
felul acesta, nevoit s sfie, doar ca s aib un pic mai mult spaiu.
n cele din urm, mi d drumul i elibereaz iepurele, cu micri rapide i
pricepute. Scoate cuitul din pielea lui, l terge de pmnt i l pune la curea.
Trece piciorul animalului printr-un inel metalic prins de rucsacul ei i l
atrn cu capul n jos. Cnd se ridic, se leagn ca un pendul. nc m
privete.
Iar acum o s mai supravieuim o zi, spune, apoi se ntoarce i pleac.

99

Am citit odat despre nite ciuperci care cresc n copaci. Ciupercile ncep
s acapareze sistemul care transport apa i nutrienii de la rdcini la
ramuri. l slbesc treptat, pn l distrug. n scurt timp, ciuperca i doar ea
ia apa i toate celelalte substane de care are nevoie copacul, pentru a
supravieui. n acelai timp, arborele putrezete ncet pe dinuntru i se
descompune cu fiecare clip.
Asta face i ura. Te hrnete i, n acelai timp, te descompune. Este un
sistem de blocare puternic, profund i agresiv. Este complet i de neoprit.
Ura e un turn nalt. n Slbticie, am nceput s-l construiesc i s-l urc.

100

ACUM
Sunt trezit de o voce rstit:
Tava!
M ridic i vd c Julian e la u. E ghemuit n patru labe, cum am fcut eu
ieri, ncercnd s-l zreasc pe temnicerul nostru.
Gleata! e urmtorul ordin i simt uurare i regret, cnd Julian ia
gleata metalic din col, care mprtie n camer un miros neptor de
urin.
Ieri am fcut n ea cu rndul. Julian m-a pus s promit c voi sta cu spatele
i cu urechile acoperite i c, n plus, voi fredona ceva. Cnd a venit rndul
meu, i-am cerut doar s se ntoarc, dar el i-a acoperit urechile i a cntat.
Are o voce ngrozitoare, complet afon, dar a cntat tare i vesel, de parc nar fi tiut sau nu i-ar fi psat, un cntec pe care nu l-am mai auzit de o
venicie, unul care era folosit la un joc de copii.
Prin deschiztur intr o alt tav, urmat de o gleat curat. Apoi, uia
se trntete la loc, paii se ndeprteaz, iar Julian se ridic.
Ai vzut ceva? ntreb, dei tiu c rspunsul va fi negativ.
Gtul meu e rguit i m simt ciudat. Am spus prea multe seara trecut.
Amndoi am fcut asta. Julian are din nou dificulti n a m privi.
Nimic.
mprim mncarea n tcere. De data aceasta, un bol mic plin cu alune i
o bucat mare de pine. Sub lumina strlucitoare a becului din tavan, pare
ciudat s stm pe jos, att de aproape unul de altul, astfel c prefer s
mnnc mergnd prin camer. Se simte o tensiune care n-a existat pn
acum. Inexplicabil, dau vina pe Julian pentru ea. El m-a fcut s vorbesc
asear i n-ar fi trebuit. Dar eu am fost cea care l-a luat de mn. Acest lucru
mi pare de neimaginat acum.
O s faci asta toat ziua?
Vocea lui e ncordat i tiu c simte i el tensiunea.
Dac nu-i place, nu te uita, i-o trntesc.
Mai multe momente de tcere. Apoi, zice:
Tata o s m scoat de aici. Sigur va plti n curnd.
Ura fa de el urc din nou n mine. Probabil, tie c nu exist nimeni pe
lumea asta care s intervin pentru mine. Cu siguran, tie c atunci cnd
temnicerii notri i vor da seama de asta, fie voi fi ucis, fie voi fi lsat aici
101

s putrezesc. Dar nu spun nimic. M car pe zidurile abrupte i netede ale


turnului. M nchid singur acolo; construiesc un zid ntre noi.

Aici, orele sunt rotunde i plate, discuri de gri aezate n straturi, unul
peste altul. Au un miros acru i sttut, ca respiraia cuiva nfometat. Trec
ncet, pn cnd ai impresia c nu se mic deloc. Te apas, te apas la
nesfrit.
Apoi, fr vreun avertisment, lumina se stinge i ne cufundm din nou n
bezn. Simt o senzaie de uurare att de mare, vecin cu bucuria: am mai
trecut de o zi. n noapte, o parte din disconfortul meu dispare. La lumina
zilei, eu i Julian suntem tioi, n contradicie unul cu altul. Dar pe ntuneric
m bucur cnd l aud c se aaz pe pat i tiu c suntem desprii doar de
civa metri. E ceva linititor n prezena lui. Chiar i tcerea e altfel acum,
mai flexibil. Dup o vreme, Julian zice:
Ai adormit?
nc nu.
l aud cum se ntoarce spre mine.
Vrei s i mai spun o poveste?
Dau din cap, dei nu poate s m vad, iar el ia tcerea mea drept
aprobare.
Odat, era o tornad foarte puternic. Apropo, e o poveste inventat.
M-am prins, zic i nchid ochii.
mi imaginez c sunt din nou n Slbticie, iar ochii m neap de la focul
de tabr i de la fum, iar din cea se aude vocea lui Raven.
i era o fat, Dorothy, care dormea n casa ei. i tornada a luat toat
casa pe sus i s-a nlat spre cer, rotindu-se. Iar cnd s-a trezit era ntr-un
inut ciudat, plin cu oameni micui, iar casa ei aterizase pe o vrjitoare. O
fcuse una cu pmntul. Aa c toi omuleii i erau recunosctori
prichindeii i i-au dat o pereche de papucei magici.
Se oprete i se las tcerea.
i? Mai departe?
Nu tiu.
Cum adic nu tii?
Fonete, n timp ce se mic.
Pn aici am ajuns. Nu am citit restul.
Brusc, m simt foarte vioaie.
Deci, nu ai inventat-o?
Ezit o clip.
Nu.
mi forez vocea s rmn calm.
102

Nu am mai auzit povestea asta. Nu mi-o amintesc din program.


Foarte puine poveti sunt aprobate; cel mult dou-trei pe an, iar uneori
niciuna. Dac nu am auzit-o, e foarte probabil din cauz c nu a fost
aprobat. Julian tuete.
Nu era. n program, vreau s spun.
Face o pauz, apoi:
E interzis.
Mi se face pielea de gin.
Unde ai gsit o poveste interzis?
Tata cunoate muli oameni importani n AFD. Oameni din guvern,
preoi i oameni de tiin. i are acces la documente confideniale i
lucruri care existau nainte. Din perioada bolii.
Nu spun nimic. l aud c nghite nainte de a continua.
Cnd eram mic, tata avea un birou de fapt, avea dou birouri. Unul
obinuit, unde i fcea mare parte din treaba pentru AFD. Eu i fratele meu
stteam acolo i l ajutam s fac brouri toat noaptea. E ciudat. i n ziua
de azi, miezul nopii mi se pare c miroase a hrtie.
Sunt uimit c vorbete despre un frate; nu l-am auzit s-l pomeneasc
pn acum, nu i-am vzut niciodat poza n materialele AFD sau n Cuvntul,
ziarul naional. Dar nu vreau s l ntrerup.
Cellalt birou era mereu ncuiat. Nimeni nu avea voie nuntru, iar tata
ascundea cheia. Doar c
Se foiete din nou.
Doar c, ntr-o zi, am vzut unde o pune. Era trziu. Ar fi trebuit s fiu
adormit deja. Am ieit din camera mea, s iau un pahar cu ap, i l-am vzut
de pe palier. S-a dus la biblioteca din sufragerie. Pe raftul cel mai de sus avea
o statuet din porelan reprezentnd un coco. Am vzut cum i ridic gtul
i pune cheia nuntru. n ziua urmtoare, m-am prefcut c mi-e ru, s nu
trebuiasc s m duc la coal. i, dup ce mama i tata au plecat la lucru, iar
fratele meu s-a dus la autobuz, m-am strecurat jos, am luat cheia i am
descuiat biroul. Rde scurt. Cred c niciodat n-am fost att de speriat. mi
tremurau minile att de tare, c am scpat cheia de trei ori nainte s o pot
bga n broasc. Habar n-aveam ce o s gsesc nuntru. Nu tiu ce mi
nchipuiam, cadavre, poate, sau Invalizi ncuiai acolo.
Ca de obicei cnd aud cuvntul, m crispez, apoi, m relaxez, ignor
senzaia. Rde din nou.
M-am enervat, cnd, n sfrit, am descuiat ua i am vzut toate acele
cri. Ce dezamgire! Dar apoi am observat c nu erau cri obinuite. Nu
semnau deloc cu crile pe care le citeam la coal sau la biseric. Atunci
mi-am dat seama: erau interzise.
103

Nu m pot abine: renvie o amintire ngropat de mult timp; intru pentru


prima dat n rulota lui Alex i vd multe-multe cri ciudate, cotoare
mucegite lucind n lumina lumnrilor; vd pentru prima dat cuvntul
poezie. n locuri aprobate, fiecare poveste servete unui scop. Dar crile
interzise sunt mult mai multe. Unele dintre ele sunt serii; simi cum ptrunzi
n lumile lor, dar subtil, n coluri ciudate i ntunecate. Unele dintre ele sunt
baloane care urc spre cer: complet autonome, de neatins, dar minunate la
privit. Iar altele, cele mai bune, sunt ui.
Dup aceea, obinuiam s m furiez n biroul acela, de fiecare dat
cnd eram singur acas. tiam c nu era bine, dar nu puteam s m opresc.
Era i muzic, total diferit de chestiile aprobate, de la LAMM. Nu i-ar veni
s crezi, Lena. Plin de cuvinte rele, toate despre deliria dar nu toate rele
sau complet lipsite de speran. nainte, se presupunea c toat lumea era
nefericit, nu? Se presupunea c toat lumea era bolnav. Dar unele muzici
Se oprete i cnt ncet:
Nu ai nevoie dect de dragoste
M nfiorez. E ciudat s auzi cuvintele acelea spuse cu voce tare. Pentru o
clip, Julian tace. Apoi, continu, i mai ncet.
i vine s crezi? Nu ai nevoie
Vocea lui se stinge, de parc i-ar fi dat seama ct de aproape eram unul
de altul i s-ar fi tras la o parte. n bezn, abia dac i zresc silueta.
n fine, n cele din urm, tata m-a prins. Abia ncepusem povestea
aceea despre care i spuneam Vrjitorul din Oz se numea. Niciodat nu lam vzut att de furios. n cea mai mare parte a timpului, e destul de calm,
tii, graie vindecrii. Dar n ziua aceea m-a trt n sufragerie i m-a btut
att de tare, c am leinat.
Julian mi spune asta pe un ton plat, fr sentiment, iar stomacul meu se
strnge de ur fa de tatl su, fa de toi cei precum tatl su. Ei
propovduiesc solidaritatea i sanctitatea, dar n casele lor i n sufletele lor
lovesc, lovesc, lovesc.
Mi-a spus c o s-mi arate ce pot face crile interzise, continu Julian,
apoi, aproape meditativ, n ziua urmtoare, am avut prima criz.
mi pare ru, optesc.
Nu dau vina pe el sau aa ceva. Medicii spun c acele crize s-ar putea s
mi fi salvat viaa, de fapt. Aa au descoperit tumora. n plus, el ncerca doar
s m ajute. S m in n siguran, tii.
n clipa aceea, mi se rupe inima i, n loc s m las dus de val, m
gndesc la zidurile subiri ale urii, la cum a putea urca scrile, s l intesc
pe tatl lui Julian din turnul meu, iar apoi s privesc cum arde.
Dup un timp, Julian zice:
104

Crezi c sunt un om ru?


Nu, zic fornd cuvntul s ias pe lng bolovanul din gtul meu.
Timp de cteva minute, respirm mpreun, n tandem. M ntreb dac
Julian observ.
Niciodat n-am neles de ce cartea aceea a fost interzis, zice el dup
un timp. Probabil, din cauza prii care urmeaz dup povestea cu
vrjitoarea i cu pantoful. M tot ntreb asta. E ciudat cum te urmresc
anumite lucruri.
i aminteti alte poveti pe care le-ai citit?
Nu. i nici cntecele. Doar versul acela Nu ai nevoie dect de
dragoste.
Fredoneaz din nou. Stm tcui o vreme, iar eu ncep s plutesc ntre
trezie i somn. Merg pe panglica argintie a unui ru ce trece prin pdure,
nclat cu pantofi care lucesc n soare, de parc ar fi fcui din monede
Trec pe sub un copac i am frunze n pr. ntind mna i dau de o mn
cald, degete Tresar i m trezesc. Mna lui Julian bjbie la doi centimetri
deasupra capului meu. S-a ntors pe o parte, chiar la marginea patului su.
Simt cldura ce vine dinspre corpul lui.
Ce faci?
Inima mea bate foarte repede. Simt cum i tremur mna uor, lng
urechea mea dreapt.
Scuze, optete, dar nu i ia mna. Eu
Nu pot s i vd faa. E o umbr lung, curbat, nemicat, de parc ar fi
fcut din lemn lefuit.
Ai pr frumos, zice n cele din urm.
Simt o strngere n piept. ncperea pare mai cald ca oricnd.
mi dai voie? ntreab att de ncet, c abia l aud i aprob din cap,
pentru c nu pot vorbi.
Simt un nod i n gt.
ncet, blnd, coboar mna. Pentru o clip, rmne aa i aud din nou
respiraia aceea rapid, un fel de uurare, i ntreg corpul meu rmne
nemicat, o explozie tcut. Apoi, i trece degetele prin prul meu i m
relaxez, iar nodul dispare, iar eu pot s respir i totul este bine. Julian
continu s i plimbe mna prin prul meu, rsucindu-l pe degete,
ncreindu-l peste ncheietura lui i lsndu-l apoi s cad la loc pe pern. De
data aceasta, cnd nchid ochii i vd rul argintiu, intru direct n el i l las
s m poarte departe.

Diminea, m trezesc cu ceva albastru n fa: ochii lui Julian, care se uit
la mine. i mut privirea repede, dar nu suficient de repede. M urmrise
105

dormind. M simt jenat, i furioas, i flatat, n acelai timp. M ntreb


dac am spus ceva. Uneori, rostesc numele lui Alex n somn i sunt destul de
sigur c l-am visat noaptea trecut. Nu-mi amintesc nimic, dar m-am trezit
cu sentimentul c l-am visat, de parc a avea o gaur sculptat n piept.
De cnd eti treaz?
n lumin, din nou, totul pare tensionat i ciudat. Aproape a crede c
noaptea trecut a fost un vis. Julian cu degetele n prul meu. Julian m
atinge. l las s m ating. mi place.
De ceva vreme. N-am putut s dorm.
Comaruri?
Aerul din ncpere e sufocant. Fiecare cuvnt e un efort.
Nu.
M atept s mai spun ceva, dar tcerea se aterne ntre noi. M ridic. E
cald i miroase urt. Mi se face grea. Caut ceva de spus, ceva care s alunge
ncordarea din jur. Apoi, Julian zice:
Crezi c ne vor omor?
i totul se dezumfl deodat. Azi, suntem de aceeai parte.
Nu, zic mai ncreztoare dect m simt.
Cu fiecare zi am devenit mai nesigur. Dac Gunoierii ar fi plnuit s
obin o recompens pentru Julian, cu siguran ar fi fcut-o deja. M
gndesc la Thomas Fineman i la metalul lucios al butonierelor lui, i la
zmbetul lui arogant. Poate c a hotrt s nu plteasc. Gndul e prezent, o
ndoial scitoare, pe care ncerc s o ignor. Gndul la Thomas Fineman m
face s mi amintesc:
Ci ani are fratele tu acum?
Ce?
Julian se ridic n fund, cu spatele la mine. Trebuie s m fi auzit, dar
oricum repet ntrebarea. Vd cum spatele lui se ncordeaz: o contracie
abia vizibil.
E mort, zice direct.
Cum cum a murit? ntreb blnd.
Din nou, Julian aproape scuip cuvntul.
Accident.
Chiar dac mi dau seama c nu i place s vorbeasc despre asta, nu
vreau s abandonez subiectul.
Ce fel de accident?
A fost cu mult timp n urm, zice scurt, apoi, deodat, rsucindu-se
spre mine: i de ce i pas, oricum? De ce eti att curioas? Eu nu tiu
nimic despre tine. i nu mi bag nasul. Nu te bat la cap cu asta.
106

Sunt att de surprins de izbucnirea lui, c aproape l reped. Dar am spus


prea multe; aa c m refugiez n blndeea, n calmul Lenei Morgan Jones:
calmul zombilor; calmul celor vindecai.
Eram doar curioas, zic ncet. Nu trebuie s mi spui nimic.
Pentru o clip, am impresia c vd panic pe faa lui; clipete acolo, ca o
avertizare. Dar apoi dispare, nlocuit de o asprime pe care am vzut-o i la
tatl lui. D din cap o dat, scurt, i se ridic de pe pat, ncepe s patruleze
prin camer. Simt o plcere pervers vzndu-i agitaia. Era att de calm la
nceput. E plcut s vd c i-l pierde un pic: aici, protecia i sigurana
oferite de AFD nu nseamn nimic. i, brusc, suntem din nou pe poziii
opuse. E ceva linititor n tcerea apstoare de diminea. Aa trebuie s
fie. E corect. N-ar fi trebuit s l las s m ating. Nici mcar nu ar fi trebuit
s l las s se apropie. n minte, repet o scuz: mi pare ru, o s fiu atent.
Gata cu scprile. Nu sunt sigur dac vorbesc cu Raven sau cu Alex sau cu
amndoi.
Apa nu mai vine; nici mncarea. Apoi, nainte de prnz, o schimbare
subtil: sunetul picturilor i al apei curgnd n subteran e altfel. Pentru
prima dat n cteva ore, Julian se uit la mine.
Auzi ncepe s spun, dar i fac semn s tac.
Voci pe hol i pai grei. Mai mult de o persoan se apropie. Inima mea o ia
la goan i, instinctiv, privesc n jur, dup vreo arm. n afar de gleat, nu
prea e nimic. Deja am ncercat s desprind picioarele metalice ale patului,
fr succes ns. Rucsacul meu e n cealalt parte a camerei i, tocmai cnd
m gndesc s sar dup el orice arm e mai bun dect nimic ,
ncuietoarea se deschide i intr doi Gunoieri. Amndoi au arme.
Tu.
Cel din fa, de vrst medie, cu cea mai alb piele pe care am vzut-o
vreodat, arat spre Julian cu patul putii.
Vino.
Unde mergem? ntreab Julian, dei probabil tie c nu i vor rspunde.
Se ridic i-i ine minile lipite de corp. Vocea i e calm.
Noi punem ntrebrile, zice tipul palid i zmbete.
Are gingiile ptate i dinii galbeni. E mbrcat cu pantaloni de armat i o
jachet de armat veche, dar, fr urm de ndoial, e un Gunoier. Pe mna
lui stng vd urma slab a unui tatuaj albastru, iar cnd intr mai mult n
camer, nconjurndu-l pe Julian, ca un acal ce d trcoale przii, mi
nghea sngele. Are i o cicatrice de operaie, dar e ngrozitor de prost
fcut: trei crestturi pe gt, roii ca nite rni deschise. ntre ele are tatuat
un triunghi negru. Cu ani n urm, operaia era mult mai riscant dect
acum, iar cnd eram copil auzisem poveti despre oameni care nu erau
107

vindecai deloc dup ea, ci nnebuneau, sau nu le mai funciona creierul, sau
erau complet insensibili, nu mai simeau nimic pentru nimeni.
ncerc s alung panica ce mi crete n piept i impune inimii mele un ritm
neregulat. Al doilea Gunoier, o fat care ar putea avea vrsta lui Raven, st
rezemat de tocul uii, blocnd ieirea. E mai nalt dect mine, dar mai
slab. Are o grmad de piercinguri pe fa numr cte cinci inele n
fiecare sprncean, cteva intuite n brbie i pe frunte, dar i ceea ce pare
un inel de logodn prins n nas. Nu vreau s m gndesc de unde l are. ine
atrnat de coaps un pistol. ncerc s estimez ct de repede l-ar scoate i l-ar
ndrepta spre capul meu.
Privirea ei se oprete pe mine. Probabil c citete expresia de pe faa mea.
Nici nu te gndi.
Vocea ei e ciudat i noroioas, iar cnd deschide gura s cate vd c e
din cauz c limba ei lucete metalic. Pioneze metalice, inele metalice,
srmulie: toate sunt pe limba ei i o fac s arate de parc ar fi nghiit srm
ghimpat. Julian mai ezit doar o secund. Se smucete o micare brusc,
rsucit , apoi i recapt calmul. n timp ce trece prin ua deschis,
flancat de tipa cu piercinguri, pe o parte, i de albinos, de cealalt parte,
pete elegant, de parc s-ar ndrepta spre un picnic. Nu se uit la mine,
nici mcar o dat. Apoi, ua se nchide la loc i rmn singur.

Ateptarea e o agonie. Corpul meu parc a luat foc. i, cu toate c mi-e


foame i sete i sunt slbit, nu m pot opri din patrulat. ncerc s nu m
gndesc la ce i-ar putea face lui Julian. La urma urmei, poate c a fost
rscumprat i eliberat. Dar nu mi-a plcut felul n care albinosul a zmbit i
a spus noi punem ntrebrile. n Slbticie, Raven m-a nvat s vd tipare
peste tot: orientarea muchiului pe copaci; nlimea arbutilor; culoarea
solului. M-a nvat s caut i nepotriviri, o zon unde vegetaia e brusc mai
deas poate nsemna ap. O linite brusc nseamn un prdtor mare prin
apropiere. Mai multe animale ca de obicei? Mai mult mncare.
nfiarea Gunoierilor e eterogen i nu-mi place.
Ca s m menin ocupat, despachetez i mpachetez rucsacul. Apoi, l
despachetez din nou i i pun pe jos coninutul, de parc trista colecie de
obiecte ar fi o hieroglif ce mi-ar putea dezvlui, brusc, noi semnificaii.
Dou ambalaje de batoane de cereale. Un tub de rimel. O sticl de ap goal.
Cartea tcerii. O umbrel. M ridic, le dau ocol i m aez din nou. Prin
perei, parc aud un strigt nbuit. mi spun c e doar o nchipuire. mi pun
cartea n poal i o rsfoiesc. Dei psalmii i rugciunile mi sunt cunoscute,
cuvintele mi se par ciudate, iar semnificaia lor e indescifrabil: e ca atunci
cnd te ntorci undeva unde nu ai mai fost de cnd erai copil i totul i se
108

pare mai mic i dezamgitor. mi amintete de vremea cnd Hana


descoperise o rochie pe care o purtase zilnic n clasa nti. Eram n camera
ei, plictisite, ne prosteam i rdeam, i rdeam, iar ea repeta: Nu-mi vine s
cred c am fost vreodat att de mic.
Simt o durere n piept. Pare imposibil, incredibil de ndeprtat acel timp,
cnd puteam s stau ntr-o camer cu covor, cnd puteam s petrecem zile
ntregi prostindu-ne, fr s facem nimic. Atunci, nu-mi ddeam seama ce
privilegiu era: s fii plictisit, cu cea mai bun prieten; s ai timp de
pierdut.
Pe la jumtatea crii, gsesc o pagin cu un col ndoit. M opresc i vd
cteva cuvinte subliniate. E un fragment din capitolul 22: Istoria social.

Cnd te gndeti cum poate societatea s persiste n


ignoran, tot tu trebuie s te gndeti i ct timp va persista n
amgire; toat prostia devine inevitabil i toate bolile devin
valori (opiunea devine libertate, iar dragostea devine fericire ),
astfel c nu exist scpare.
Trei cuvinte sunt subliniate mai tare: tu, trebuie, scpare. Mai rsfoiesc
cteva capitole i gsesc o alt pagin cu un col ndoit, unde cuvintele au
fost ncercuite, aparent, la ntmplare. ntregul pasaj sun aa:

Prghiile unei societi sntoase sunt supunerea,


angajamentul i acordul. Responsabilitatea e att a guvernrii,
ct i a cetenilor. Responsabilitile sunt ale tale .
Cineva Tack? Raven? a ncercuit diverse cuvinte din paragraf:
Prghiile sunt ale tale. Acum, verific fiecare pagin. Cumva, au tiut ce se va
ntmpla; au tiut c a putea fi prins. Nu e de mirare c Tack a insistat s
iau Cartea tcerii; mi-a lsat indicii n ea. Un sentiment de bucurie pur
crete n mine. Pn acum, nu mi-am dat seama ct de speriat eram: fr
Raven i fr Tack, sunt singur. n ultimii ani, au devenit totul pentru mine:
prieteni, prini, frai, mentori. Mai e o singur pagin nsemnat. Lng
Psalmul 37 a fost desenat o stea mare.

Prin vnt, furtun, vijelie i ploaie;


Linitea va fi ngropat n mine;
O piatr cald, grea i seac;
Rdcina, sursa, o arm mpotriva durerii.

109

Citesc psalmul de cteva ori i simt cum m cuprinde dezamgirea.


Speram s gsesc un fel de mesaj codat, dar nu ntrezresc nicio semnificaie
mai profund. Poate c Tack a vrut doar s-mi transmit s fiu calm. Sau
poate c steaua a fost desenat nainte i nu are nicio legtur; sau poate c
am neles greit, iar nsemnrile sunt ntmpltoare, o eroare. Dar nu. Tack
mi-a dat cartea pentru c a tiut c s-ar putea s am nevoie de ea. Tack i
Raven sunt meticuloi. Ei nu fac lucruri la ntmplare sau fr un scop. Cnd
te afli n dificultate, nu e loc de bjbial.

Prin vnt, furtun, vijelie i ploaie


Ploaie.
Umbrela lui Tack, cea pe care mi-a pus-o n mini i a insistat s o iau,
ntr-o zi fr nori.
Minile mi tremur cnd iau umbrela i ncep s o examinez
ndeaproape. Aproape imediat, vd o mic fisur, imperceptibil, dac nu o
caui, care merge de-a lungul mnerului. mi vr unghia n crptura subire
i ncerc s desfac mnerul, dar nu se clintete.
Rahat, zic tare, lucru care m face s m simt un pic mai bine. Rahat,
rahat, rahat.
De cte ori o spun, ncerc s trag i s desfac mnerul din lemn, dar acesta
rmne intact, lcuit i frumos.
Rahat!
Ceva n mine se rupe, e frustrarea, ateptarea, tcerea grea. Arunc
umbrela care se izbete puternic de perete. Se aude un trosnet. Cnd cade,
jumtile mnerului aproape c se desprind i dintre ele cade un cuit. Cnd
l scot din teaca lui de piele, vd c e unul de-al lui Tack. Are un mner din os
sculptat i o lam foarte ascuit. Odat, l-am vzut pe Tack cum a spintecat
un cerb cu el, perfect, de la gt la coad. Acum, lama e att de ascuit, c mi
vd reflexia n ea.
Brusc, se aude zgomot de pe hol: pai i un huruit, de parc cineva ar fi
trt spre celul. M ncordez, iau cuitul, nc ghemuit a putea ni,
cnd se va deschide ua; a sri pe Gunoier, a lovi, a lovi, i-a scoate un
ochi sau i-a face mcar o tietur i a fugi , dar nainte s am timp s
decid, ua se deschide i Julian e cel care e rostogolit nuntru, pe jumtate
contient, att de lovit i sngernd, c abia l recunosc, dup cma, apoi,
ua se trntete din nou.
Of, Doamne!
Julian arat de parc ar fi fost sfiat de un animal slbatic. Hainele i sunt
ptate de snge i, pentru o clip ngrozitoare, sunt aruncat napoi n timp,
110

napoi la gard, privind cum roul se ntinde pe cmaa lui Alex, tiind c va
muri. Apoi, imaginile se retrag i l vd din nou pe Julian, n patru labe,
tuind i scuipnd snge.
Ce s-a ntmplat?
Strecor repede cuitul sub saltea i ngenunchez lng el.
Ce i-au fcut?
Din gtul lui se aude un glgit, urmat de un acces de tuse. Julian se las
pe coate, iar pieptul meu se umple de o team crescnd. O s moar, m
gndesc, iar certitudinea e urmat de un val de panic.
Nu. Acum e altfel. Pot s repar lucrurile.
Nu. Nu ncerca s vorbeti.
A alunecat la pmnt, aproape n poziie fetal. Pleoapa stng i atrn i
nu tiu sigur ct aude din ce i spun. i pun blnd capul n poala mea, l ajut
s se rostogoleasc pe spate i mi nbu strigtul care e ct pe ce s mi
scape, cnd i vd faa: un amestec de carne, o chestie mucat, sngeroas.
Ochiul drept i e umflat i nici nu se mai vede, iar sngele i curge cu vitez
din tietura adnc de deasupra sprncenei drepte.
Rahat.
Am mai vzut rni urte, dar ntotdeauna am reuit s fac rost de
medicamente, orict de rudimentare. Aici, nu am nimic. Iar trupul lui Julian
se mic ciudat, convulsiv. M tem c ar putea avea o criz.
Ascult-m, i zic, ncercnd s vorbesc ncet i calm, n caz c e
contient i m aude. Trebuie s i dau jos cmaa, da? Stai ct de nemicat
poi. O s fac o compres. O s ajute la oprirea sngerrii.
Deschei cmaa murdar a lui Julian. Cel puin pieptul lui e curat, cu
excepia ctorva vnti mari i urte. Tot sngele de pe ea probabil c e de
la fa. Cred c Gunoierii l-au btut, dar nu au ncercat s-i fac rni mari.
Cnd i scot braele din cma, geme, dar reuesc s l dezbrac. O aps cu
putere pe rana de la frunte, dorindu-mi s am o hain curat. Geme din nou.
t.
Inima mea galopeaz. Valuri de cldur radiaz din pielea lui.
Eti n regul. Doar respir, da? Totul o s fie bine.
Pe fundul cnii pe care ne-au adus-o ieri mai e un pic de ap. Eu i Julian
am tot tras de ea. Umezesc cmaa i i tamponez faa cu ea; apoi, mi
amintesc de erveelele dezinfectante pe care le-au mprit cei de la AFD, la
raid. Pentru prima dat, sunt recunosctoare fa de AFD i fa de obsesia
lor pentru curenie. nc mai am erveelele n unul dintre buzunarele
blugilor; cnd le desfac, mirosul de dezinfectant m face s tresar i tiu c o
s doar. Dar, dac rnile lui Julian se infecteaz, nu vom reui s ieim de
aici.
111

O s te usture un pic, i zic i pun erveelul pe pielea lui.


Instantaneu, scap un geamt. Ochii i se deschid, att ct pot, i tresare
puternic. Trebuie s l in de umeri, s nu se mite.
Doare, mormie, dar mcar e treaz i alert.
Inima mea tresare. mi dau seama c abia respirasem.
Nu fi copil, i zic i continui s i terg faa, n timp ce el i ncordeaz
tot corpul i strnge din dini.
Dup ce terg mare parte din snge, vd mai bine ct e de vtmat.
Tietura de pe buz i s-a deschis din nou i probabil c a fost lovit n fa, n
mod repetat, cu pumnul sau cu un obiect neascuit. Tietura de pe frunte e
cea mai urt. nc sngereaz. Dar, una peste alta, putea fi mult mai ru. Va
supravieui.
Uite, zic i ridic cana metalic spre buzele lui, n timp ce i susin capul
cu genunchii.
A mai rmas cam un centimetru de ap.
Bea.
Cnd termin apa, nchide din nou ochii. Dar acum respir regulat i nu
mai tremur. Iau cmaa i rup o fie din ea, ncercnd s alung amintirile
care insist i renvie: am nvat asta de la Alex. La un moment dat, ntr-o
alt via, m-a salvat, cnd am fost rnit. Mi-a bandajat piciorul. M-a ajutat
s scap de agenii de patrulare. Pliez amintirea cu grij i o ascund n mine.
O ngrop adnc.
Ridic un pic capul, i spun, iar el se conformeaz, de data aceasta, fr
un sunet, astfel c pot s l pansez.
i leg crpa n josul frunii i fac un nod aproape de tietur, s formez un
fel de garou. Apoi, i las capul din nou la mine n poal.
Poi s vorbeti? ntreb, iar el aprob din cap. Poi s mi spui ce s-a
ntmplat?
Colul drept al buzelor i e att de umflat, nct vocea lui sun deformat,
de parc ar trebui s strecoare cuvintele peste o pern.
Voiau s afle diverse, zice, apoi trage aer n piept i ncearc din nou.
Mi-au pus ntrebri.
Ce fel de ntrebri?
Despre apartamentul familiei mele. Strada Charles. Coduri de
securitate. Gardieni, ci i cnd.
Nu spun nimic. Nu sunt sigur dac el i d seama ce nseamn asta i ct
de grav este. Gunoierii sunt disperai, ncearc s lanseze un atac asupra
casei lui, vor s se foloseasc de el pentru a intra. Poate c au de gnd s l
omoare pe Thomas Fineman; poate c doar caut bunuri de valoare:
bijuterii, electronice, care s poat fi schimbate pe piaa neagr, bani i,
112

desigur, arme. ntotdeauna adun arme. Asta poate nsemna un singur lucru:
planul lor de a-l rscumpra pe Julian a euat. Domnul Fineman n-a mucat.
Nu le-am spus nimic, pufnete Julian. Au zis peste cteva zile alte
ntrebri o s vorbesc.
Nu mai e nicio ndoial. Trebuie s scpm ct de repede. Cnd Julian va
vorbi i o va face, n cele din urm , nici eu, nici el nu le vom mai fi de
folos. Iar ei nu obinuiesc s-i elibereze ostaticii.
Bun, ascult.
ncerc s vorbesc ncet, n sperana c nu i va da seama de gravitate.
O s ieim de aici, da?
Scutur din cap, un mic semn de nencredere.
Cum?
Am un plan.
Nu e adevrat, dar presupun c voi avea un plan. Trebuie. Raven i Tack
conteaz pe mine. M gndesc la mesajele pe care mi le-au lsat, la cuit i
simt din nou un val de cldur. Nu sunt singur.
narmai.
Julian nghite, apoi mai ncearc.
Sunt narmai.
i noi suntem.
Mintea mi-o ia nainte. Se aud pai pe hol, se ntorc cte unul. Un singur
gardian, e vremea mesei. Asta e bine. Dac l-am putea face s descuie ua
Sunt att de absorbit de plan, c nici nu sunt atent la cuvintele care mi ies
din gur.
Uite, am mai fost n situaii neplcute. Trebuie s ai ncredere n mine.
Odat, n Massachusetts
Julian m ntrerupe.
Cnd tu Massachusetts?
Atunci mi dau seama c am dat-o n bar. Lena Morgan Jones nu a fost
niciodat n Massachusetts, iar Julian tie. Pentru o clip, m ntreb dac s
mai spun o minciun, timp n care Julian se ridic pe coate, privete n jur, se
ntoarce spre mine cu o grimas.
Ai grij. Nu fora.
Cnd ai fost n Massachusetts? repet foarte lent, astfel nct fiecare
cuvnt s i ias clar.
Poate c e de vin felul n care arat, cu bucata de cma ptat de
snge, nfurat n jurul frunii i ochii umflai, aproape nchii: imaginea
unui animal rnit. Sau poate c e din cauz c acum mi dau seama de faptul
c Gunoierii ne vor omor, dac nu mine, poate poimine sau rspoimine.
113

Sau poate c doar sunt flmnd, i obosit, i stul s m mai prefac. ntr-o
clip, decid s i spun adevrul.
Ascult, nu sunt cine crezi tu c sunt.
Julian se crispeaz. Din nou mi vine n minte un animal. Odat, am gsit
un raton care se zbtea ntr-o groap cu noroi format dup dezghe. Bram a
vrut s l ajute, dar cnd s-a apropiat animalul a nepenit, pur i simplu, o
inerie electric, mai puternic dect orice fel de lupt.
Toate lucrurile pe care i le-am spus, despre copilria n Queens i
celelalte, nimic nu e adevrat.
Cndva, am fost i eu n poziia lui Julian. M-am opus, m-am zbtut, cnd
Alex mi-a spus acelai lucru. Nu sunt cine crezi tu c sunt. nc mi amintesc
cum am notat napoi spre mal; cel mai lung i mai extenuant drum din viaa
mea.
Nu trebuie s tii cine sunt, da? Nu trebuie s tii de unde vin. Lena
Morgan Jones e o poveste inventat. Chiar i asta mi pun degetele pe gt,
peste cicatricea triunghiular e inventat.
Julian tot nu spune nimic, dei s-a dat i mai mult napoi i se folosete de
perete s se ridice n poziie eznd. i ine genunchii ndoii, palmele i
picioarele pe podea, ca i cum, dac ar putea, ar lua-o la fug.
tiu c n clipa asta nu ai foarte multe motive s ai ncredere n mine.
Dar i cer s ai ncredere n mine, oricum. Dac rmnem aici, vom fi ucii.
Pot s facem n aa fel nct s scpm. Dar voi avea nevoie de ajutorul tu.
E un semn de ntrebare n cuvintele mele i m opresc, ateptnd
rspunsul lui Julian. Mult timp, e tcere. n cele din urm, zice:
Tu.
Veninul din vocea lui m surprinde.
Ce?
Tu. Tu ai fcut asta. Tu mi-ai fcut asta.
Inima ncepe s mi se zbat dureros. Pentru o clip, cred aproape sper
c are un fel de criz, o halucinaie, o fantezie.
Despre ce vorbeti?
Oamenii ti, zice, apoi, simt un gust amar n gur i mi dau seama c e
perfect lucid.
tiu exact ce vrea s spun i la ce se gndete.
Oamenii ti au fcut asta.
Nu, i zic i o repet un pic mai hotrt. Nu. Nu avem nicio legtur cu
Eti o Invalid. Asta vrei s mi spui, nu? Eti infectat.
Degetele lui tremur uor pe podea i scot un sunet ca al picturilor de
ploaie. mi dau seama c e furios i, probabil, speriat.
Eti bolnav.
114

Aproape scuip vorbele.


Cei de afar nu sunt oamenii mei, zic i trebuie s opresc furia care
crete din mine: o for ntunecat, un curent care se ntinde pn la
marginile minii mele. Oamenii aceia nu sunt
Aproape spun nu sunt oameni.
Nu sunt Invalizi.
Mincinoaso, mrie Julian.
Iat. Exact ca ratonul, atunci cnd, n sfrit, Bram l-a scos din noroi, iar el
a srit i a atacat, i-a nfipt dinii n mna lui dreapt. Gustul amar din gt
urc din stomacul meu. M ridic, spernd ca Julian s nu observe c i eu
tremur.
Nu tii ce spui. Nu tii nimic despre noi i nu tii nimic despre mine.
Spune-mi, zice, nc avnd o urm de furie i rceal.
Fiecare cuvnt pare ascuit i tios.
Cnd ai luat-o?
Rd, dei nu e nimic amuzant. Lumea e cu susul n jos, totul e de rahat, iar
viaa mea a fost spintecat i exist dou Lena care triesc n paralel, cea
veche i cea nou, i niciodat nu vor mai forma un ntreg. i tiu c acum
Julian nu o s m ajute. Am fost o proast s cred c o va face. El e un zombi,
exact cum a spus mereu Raven. Iar zombii fac ceea ce sunt programai s
fac: se rostogolesc nainte, supunndu-se orbete, pn cnd putrezesc de
tot. Ei bine, eu nu sunt aa. Scot cuitul de sub saltea i m aez pe pat, apoi
ncep s ascut lama de piciorul metalic i m bucur de felul n care lucete n
lumin.
Nu conteaz, i rspund lui Julian. Nimic nu conteaz.
Cum? Cum a fost?
ntunericul din mine m face s tresar, se ntinde i mai mult.
Du-te naibii, i zic, dar calm, i continui s privesc cuitul, lucind,
lucind, lucind, ca un semn care mi arat drumul spre lumin.

115

ATUNCI
Rmnem patru zile n prima tabr. n noaptea dinaintea zilei n care
trebuia s ne pregtim de plecare, Raven m ia deoparte.
E timpul.
nc sunt furioas pe ea, pentru ce mi-a spus la capcane, dei furia a fost
nlocuit de un resentiment difuz, surd. n tot acest timp, a tiut totul despre
mine. M simt de parc ar fi ptruns n mine, adnc, i ar fi rupt ceva.
Ce moment?
n spatele meu, focul arde mocnit. Blue, Sarah i ali civa au adormit
afar, un amestec de pturi, pr i picioare. Au nceput s i fac un obicei
din a dormi aa, ca un fel de cuvertur uman din buci: le ine de cald. Lu
i Bunicul vorbesc ncet. Bunicul mestec ultimul tutun, scuipnd din cnd n
cnd spre foc i iscnd cte o flacr verde. Ceilali probabil c s-au dus n
corturi.
Raven mi ofer o urm de zmbet.
Timpul pentru operaia ta.
Inima mi tresare. Noaptea e foarte rece i m dor plmnii cnd respir.
Raven m conduce dincolo de tabr, cam la treizeci de metri de-a lungul
rului, spre un banc lat. Aici am fcut o gaur n stratul gros de ghea i
lum ap, n fiecare diminea. Bram a ajuns deja. A mai fcut un foc. Arde cu
flcri mari, iar ochii m neap, din cauza cenuii i a fumului, nc de la o
distan de doi metri. Lemnele sunt aranjate n form de cort indian, iar spre
vrf flcrile albastre i albe se nal ctre cer. Fumul e ca o gum,
nceoeaz stelele de deasupra noastr.
Gata? ntreab Raven.
Aproape, zice Bram. Cinci minute.
Se uit spre o gleat din lemn deformat, care e pus ntre buci de
lemne, la marginea focului. A cufundat-o n ap, s nu ard. Apropierea de
foc face ca, n cele din urm, apa s fiarb. Vd c scoate ceva mic dintr-o
geant aflat la picioarele lui. Arat ca o urubelni, cu mner subire i
rotunjit i cu vrf ascuit. O bag n gleat cu mnerul n jos, apoi se ridic,
privind cum captul mnerului din plastic se mic ncet n apa fierbinte. Mi
se face ru. M uit la Raven, dar ea privete focul impasibil.
Ia.
Bram face civa pai n fa i mi ntinde o sticl de whisky.
O s vrei s bei din asta.
116

Ursc gustul de whisky, dar desfac capacul sticlei, nchid ochii i iau o
nghiitur mare. Alcoolul mi arde gtul i trebuie s lupt cu senzaia de
vom. Dar, cinci secunde mai trziu, o cldur mi radiaz din stomac, mi
amorete gtul i gura, mi acoper limba i m face s iau mai uor a doua
nghiitur, apoi pe a treia. Pn s zic Bram suntem gata, am ras un sfert
de sticl, iar deasupra mea, prin fum, stelele se mic ncet, sclipind ca nite
vrfuri metalice ascuite. Capul meu pare detaat de corp. M aez greoi.
Uor, zice Bram.
Dinii lui albi lucesc n noapte.
Cum te simi, Lena?
Bine.
Cuvntul iese mai greu ca de obicei.
E pregtit. Raven, apuc ptura, da?
Raven vine n spatele meu, iar Bram mi spune s m ntind, lucru pe care
l fac bucuroas pentru c alung senzaia de ameeal.
ine-o de braul stng, zice Raven i ngenuncheaz lng mine.
Cerceii ei cte o pan i o amulet din argint, n fiecare ureche se
leagn ca un pendul.
Eu o in de mna dreapt.
Minile lor m in strns. Atunci ncep s m sperii.
Hei, m lupt eu s scap. M doare.
E important s stai nemicat, zice Raven. Face o pauz, apoi continu:
O s doar un pic, Lena. Dar se va termina repede, da? Ai ncredere n noi.
Frica mi strnete un nou val de cldur n piept. Bram ine instrumentul
metalic proaspt sterilizat, iar lama lui pare s atrag toat lumina de la
focul din spatele meu i s l fac s luceasc fierbinte, i alb, i ngrozitor.
Sunt prea speriat s ncerc s m zbat i tiu c nu ar folosi la nimic. Raven
i Bram sunt prea puternici.
Muc din asta, zice Bram i, brusc, m trezesc cu o curea din piele n
gur.
Miroase a tutun de-al Bunicului.
Stai ncerc s zic, dar nu reuesc s rostesc mai mult, din cauza
curelei.
Apoi, Bram i pune o mn pe fruntea mea i mi ridic brbia spre cer,
cu putere, se apleac peste mine, cu lama ntr-o mn. i simt vrful apsat
pe spaiul din spatele urechii mele stngi i vreau s strig, dar nu pot, i
vreau s fug, dar nici asta nu pot s fac.
Bine ai venit n Rezisten, Lena, mi optete el. O s ncerc s termin
repede.
117

Prima tietur e adnc. M cuprinde fierbineala. Apoi mi regsesc


vocea i ip.

118

ACUM
Lena.

Numele meu m trezete. M ridic, cu inima gata s-mi sar din piept.
Julian i-a mutat patul spre u, l-a lipit de perete, ct mai departe de mine.
Transpiraia mi picur de pe buza de sus. Nu am fcut du de cteva zile, iar
camera miroase a rnced, a animal.
Mcar sta e numele tu real? ntreab Julian dup o pauz.
Vocea lui e nc rece, dei i-a mai pierdut din duritate.
E numele meu.
nchid ochii i i strng, pn cnd n spatele pleoapelor apar luminie
colorate. Am avut un comar. Eram n Slbticie. Raven i Alex erau acolo i
mai era un animal, ceva enorm, pe care l omorsem.
l strigai pe Alex, zice Julian i simt o neptur n stomac.
Tcere, apoi:
El a fost, nu-i aa? El te-a mbolnvit.
Ce mai conteaz?
M ntind din nou.
Ce s-a ntmplat cu el?
A murit, zic scurt, pentru c asta vrea el s aud.
mi imaginez un turn nalt, rotunjit, care se ntinde pn la cer. Pe o parte
a lui sunt sculptate scri, care merg sus, sus. Fac primul pas spre indiferen
i retragere.
Cum? Din cauza deliria?
tiu c, dac voi spune da, i va conveni. Vezi, o s zic, noi avem dreptate.

Am avut dreptate n tot acest timp. Las-i s moar, s vad c avem


dreptate.
Tu. Oamenii ti.

Julian trage aer n piept. Cnd vorbete din nou, vocea lui e mai blnd.
Spuneai c tu nu ai comaruri.
Urc, pe dinuntru. Din turn, oamenii de jos nu sunt mai mult dect furnici,
bobie, semne de punctuaie: uor de ters.
Sunt Invalid. Noi minim.

Diminea, planul meu e mai conturat, mai clar. Julian st ntr-un col i
m privete la fel cum o fcea la nceput, nc poart bandajul n jurul frunii,
dar acum pare alert, iar umfltura de pe fa i s-a mai tras. Desfac umbrela i
119

desprind plasticul de pe braele metalice. Apoi ntind plasticul i l tai n


patru fii. Leg fiile una de alta i fac un cordon, apoi i testez rezistena.
Merge. Nu va ine o venicie, dar am nevoie de el doar cteva minute.
Ce faci? ntreab Julian i vd c se strduiete s nu par foarte curios.
Nu i rspund. Nu mi mai pas ce face, sau dac vine sau nu cu mine, att
timp ct nu m ncurc. Nu mi ia mult s scot nile de la vizet, doar cu
vrful cuitului: sunt ruginite i slbite. Odat date jos, reuesc s mping
uia, care cade zngnind. Asta va aduce pe careva n curnd. Inima mea o
ia la goan. E timpul s nceap spectacolul, cum spunea Tack nainte de o
vntoare. Scot Cartea tcerii i rup o pagin.
Nu o s ncapi pe acolo. E prea mic.
Doar taci. Poi s faci asta pentru mine? Doar nu vorbi.
Deschid rimelul gsit n rucsac, trimindu-i n gnd un mesaj lui Raven
acum, c ea e pe partea cealalt, n zombieland, se poate stura de
gablonuri, de magazinele luminate i pline de chestii de cumprat. Simt
cum Julian m privete. Mzglesc ceva pe partea alb a paginii.

Fata e agresiv. M tem c m-ar putea omor. Sunt gata s


vorbesc, dac m lsai s ies ACUM.
Strecor biletul prin fant, pe hol. Apoi, mpachetez rucsacul, cu Cartea
tcerii, sticla de ap goal i bucile rmase de la umbrel. Iau cuitul ntr-o
mn i atept, ncercnd s-mi linitesc respiraia, iar din cnd n cnd trec
cuitul n cealalt mn i mi terg de pantaloni transpiraia de pe palme.
Hunter i Bram m-au luat ntr-o zi cu ei la vntoare de cerbi, doar s
privesc, i aceasta a fost partea pe care nu am putut s o suport: nemicarea,
ateptarea.
Din fericire, nu atept mult. Cineva trebuie s fi auzit uia cznd. n
scurt timp, aud o alt u, o alt informaie; informaia e bun; asta
nseamn c undeva mai e o u, o alt ncpere subteran; se aud pai care
se ndreapt spre mine. Sper s fie fata, cea cu inelul de logodn prins de
nas. Mai presus de toate, sper s nu fie albinosul. Dar paii sunt grei, iar cnd
se opresc n faa uii, un brbat mormie:
Ce dracu?
Corpul mi se ncordeaz ca un cablu electric. Am o singur ncercare i
trebuie s reuesc din prima. Acum, c am scos uia, pot s vd bine
bocancii stropii cu noroi i pantalonii verzi, la fel cu cei purtai de
tehnicienii de laborator i mturtorii de strad. Brbatul mormie i
mpinge uia cu piciorul, de parc ar nghionti un oarece, s vad dac e
viu. Apoi, ngenuncheaz i apuc biletul. Strng mai tare cuitul. Acum,
120

inima mea parc abia mai bate. Nu respir, iar distana dintre btile inimii
mi pare o eternitate. Deschide ua. Nu chema ajutoare. Deschide ua acum.
Haide, haide, haide.
n cele din urm, se aud un oftat i zornitul cheilor; un clic, care
presupun c e piedica armei. Totul e ncordat i lent, de parc am fi ntr-un
microscop. Va deschide ua. Se aude cheia, iar Julian sare alarmat n
picioare, lsnd s-i scape un ipt scurt. Pentru o clip, gardianul ezit.
Apoi, ua e mpins spre interior, spre mine, spre locul unde stau, lipit de
perete, invizibil. ntr-o clip, totul se dezlnuie: secundele se izbesc unele
de altele, att de repede, nct abia dac m pot ine dup ele. Totul se
petrece ntr-o clip: ua se deschide, la doar civa centimetri de faa mea,
iar el intr n celul i zice:
n regul, sunt doar urechi.
n acest timp, mping ua cu ambele mini, l izbesc cu ea, aud un pocnet
i exclamaia lui scurt, o njurtur i un geamt.
Rahat, rahat, exclam Julian.
Sar din spatele uii sunt doar instinct, nu mai gndesc i aterizez pe
spatele gardianului. Se clatin pe picioare, inndu-se de cap, locul unde
probabil c l-a lovit ua, iar avntul meu l doboar. i pun un genunchi n
spate i i aps cuitul pe gt.
Nu mica.
Tremur. Sper c nu simte.
Nu ipa. Nici mcar s nu te gndeti s strigi. Doar rmi pe loc,
nemicat, i nu vei pi nimic.
Julian m privete, cu ochii mari, n tcere. Gunoierul e asculttor. Nu face
nicio micare. Rmn cu genunchiul pe spatele lui i cu vrful cuitului pe
gtul lui, iau cu dinii un capt al corzii din plastic i i rsucesc la spate
mna stng, apoi dreapta i i le in cu genunchiul. Brusc, Julian se
desprinde de perete i se apropie de mine.
Ce faci?
Vocea mea e un mrit, printre dinii strni, cu care in plasticul. Nu pot
s m ocup de Julian i de Gunoier n acelai timp. Dac intervine, totul s-a
terminat.
D-mi coarda, mi zice calm.
Pentru o clip, nu m mic.
Te ajut.
i ntind coarda fr o vorb, iar el ngenuncheaz n spatele meu.
Continui s in Gunoierul la pmnt, n timp ce Julian l leag de mini i de
picioare. Aps piciorul mai tare pe spatele lui, s l in nemicat. mi nchipui
spaiul dintre coaste, pielea moale i straturile de grsime i de carne, iar
121

sub ele inima pulsnd i pompnd via. Ar fi nevoie doar de o lovitur


rapid
D-mi cuitul, zice Julian.
Strng mai tare mnerul.
Pentru ce?
Doar d-mi-l.
Ezit, apoi i-l dau. Taie surplusul de coard e nendemnatic i i ia un
minut , apoi mi d napoi att cuitul, ct i fia de plastic.
Ar trebui s-i pui clu, zice el foarte firesc. S nu poat striga dup
ajutor.
E uimitor de calm. Ridic capul Gunoierului i i vr plasticul n gur. D
din picioare i se zbate ca un pete pe uscat, dar reuesc s nnod fia la
ceafa lui. Legturile sunt slabe, i va elibera minile n zece, cincisprezece
minute, dar ar trebui s fie suficient pentru noi. M ridic repede n picioare
i mi pun rucsacul pe umr. Ua celulei e nc deschis. Doar asta ua
deschis i e suficient s simt o bucurie att de mare, c a putea s strig.
Mi-i nchipui pe Raven i pe Tack privindu-m aprobator. Nu v voi
dezamgi.
Privesc n spate. Julian s-a ridicat n picioare.
Vii sau ce faci?
Aprob din cap. nc arat ca naiba, ochii abia i se vd, iar gura i e o linie
subire.
Atunci, s mergem.
Pun cuitul n teac i l bag la cureaua de la pantaloni. Nu trebuie s mi
fac griji c Julian m-ar putea ncetini. Ba chiar mi-ar putea fi de ajutor. Cel
puin el e o alt int; dac voi fi urmrit sau atacat, el i va distrage.
nchidem ua celulei cu grij, s nu se mai aud strigtele nbuite ale
Gunoierului, hrielile lui cu picioarele n podea. Holul e lung, ngust i bine
luminat: patru ui, toate nchise i toate metalice, sunt pe partea stng, iar
n capt mai e una. Asta m deruteaz un pic. Am presupus c celula noastr
era doar o anex a vechilor tuneluri de metrou i c vom da de bezn i iar
bezn. Dar, evident, suntem ntr-un spaiu mult mai elaborat, un complex
subteran. Vocile pe care le-am auzit mai devreme vin din spatele uneia
dintre uile nchise. Cred c recunosc mritul albinosului. Prind doar
cteva cuvinte din discuie:
s ateptm o idee proast, nc de la nceput.
Urmeaz un rspuns sacadat: o alt voce de brbat. Cel puin acum tiu
unde e albinosul, dar nu tiu unde e fata cu piercinguri. Asta nseamn cel
puin patru Gunoieri implicai n rpirea noastr. Evident, se organizeaz:
122

nu e bine deloc, deloc. n timp ce naintm, vocile se aud mai bine i mai clar.
Se ceart.
Rmi la planul iniial
Nu datorez nimnui
Inima mi-a urcat n gt, astfel c abia mai pot respira. Tocmai cnd vreau
s trec repede pe lng u, aud o pocnitur puternic din interior. nghe i
m gndesc imediat la o arm. Clana uii se mic. Pulsul meu o ia razna i
mi zic: Gata, s-a terminat. Apoi, o voce pe care nu o recunosc zice tare:
Haide, nu te supra. Hai s discutm.
M-am sturat de discuii.
Cel din urm a fost albinosul. Aadar, orice s-o fi ntmplat nuntru, nu a
fost o arm. Julian nghease lng mine. Instinctiv, amndoi ne-am lipit de
perete, nu c ne-ar fi ajutat, dac brbaii ar fi ieit brusc pe hol. Braele
noastre abia se ating, dar simt periorii blonzi de pe antebraele lui. Se pare
c transmit mici impulsuri electrice. M trag de lng el. Clana uii se mai
mic o dat, apoi albinosul zice:
Bine, ascult.
Paii lui se retrag napoi n camer, iar spasmul din pieptul meu cedeaz.
i fac semn lui Julian. Haide. Aprob din cap. Are pumnii strni.
ncheieturile lui sunt mici jumti de lun albe. Toate celelalte ui de pe hol
sunt nchise i nu auzim alte voci, nici nu vedem vreo urm de ali Gunoieri.
M ntreb ce o fi n camere: poate c sunt prizonieri n toate, ntini pe paturi
duble, ateptnd s fie rscumprai sau ucii. Gndul mi face grea, dar nu
m pot gndi prea mult la asta. nc o regul din Slbticie: mai nti, trebuie
s ai grij de tine. Reversul libertii e acesta: cnd eti complet liber, eti
complet pe cont propriu.
Ajungem la ua din captul holului. Apuc de clan i trag. Nimic. Atunci
vd mica tastatur aflat chiar deasupra clanei, ca acelea pe care le avea
Hana la poarta din fa. Ua are nevoie de un cod. Julian trebuie s fi
observat asta odat cu mine, pentru c mormie:
Rahat. Rahat.
Bun, hai s ne gndim, optesc eu, ncercnd s par calm.
Dar mintea mea a ngheat: aceeai idee, ca un viscol, mi nghea
sngele. Am dat-o n bar. Voi rmne prins aici, iar cnd voi fi gsit, voi
avea de dat socoteal pentru un gardian rnit i legat. i nu vor mai fi la fel
de neglijeni. Nu voi mai avea parte de nicio vizet n u.
Ce facem?
Noi?
i arunc o privire peste umr. Cretetul i e ncercuit de snge uscat i mi
mut privirea, s nu nceap s mi fie mil de el.
123

Acum suntem mpreun n asta?


Trebuie s fim. Va trebui s ne ajutm unu pe altul, dac vrem s
scpm.
mi pune minile pe umeri i m d la o parte blnd, dar hotrt.
Atingerea m surprinde. Probabil c vorbete serios cnd spune c,
deocamdat, trebuie s lsm deoparte conflictul nostru. i, dac el poate,
atunci pot i eu.
Nu vei reui. Avem nevoie de un cod.
Julian i trece degetele peste tastatur. Apoi, face un pas napoi i se uit
spre u, i trece minile peste toc, testndu-i soliditatea.
Avem o tastatur din asta la poarta de acas.
nc e cu degetele pe toc, n cutarea unor crpturi.
Niciodat nu reuesc s mi amintesc codul. Tata l-a schimbat de prea
multe ori, prea muli muncitori au venit i au plecat. Aa c a trebuit s
dezvoltm un sistem de indicii. Un cod n cod, mici semne ncorporate n
poart i n jurul ei, astfel nct, de cte ori se schimba codul, s l tiu.
Brusc, mi pic fisa: rostul povetii lui i calea de ieire.
Ceasul, zic i art spre ceasul atrnat deasupra uii.
E oprit: acul mic e undeva deasupra lui nou, iar cel mare e oprit pe trei.
9 i 3.
Dar tot nu sunt sigur.
Dar sunt numai dou cifre. Cele mai multe au patru, nu?
Julian tasteaz 9393, apoi ncearc ua. Nimic. Nici 3939
nu funcioneaz. Nici 3399 sau 9933 i timpul se scurge.
Rahat.
Julian lovete frustrat cu pumnul n tastatur.
Bun, bun.
Trag aer n piept. Niciodat nu am fost bun la coduri i puzzle-uri;
matematica a fost mereu una dintre materiile mele slabe.
S ne gndim.
n clipa aceea se aud din nou vocile. O u se deschide civa centimetri.
Albinosul:
Tot nu sunt convins. Dac nu pltesc, nu
Gtul mi se strnge de o groaz brusc. Albinosul vine pe hol. Ne va vedea
n orice clip.
Rahat, zice Julian din nou, printre dini.
Se bie nainte i napoi, de parc i-ar fi frig, dar tiu c trebuie s fie la
fel de speriat ca mine. Apoi, brusc, se oprete.
9-15, zice, n timp ce ua se mai deschide un pic, iar vocile se revars
pe hol.
124

Ce?
Apuc strns mnerul cuitului i dau din cap nainte i napoi, ntre Julian
i u: deschide, deschide.
Nu 9-3. 9-15. 0-9-1-5.
Deja s-a aplecat din nou asupra tastelor i apas hotrt cifrele. Se aud un
bzit ncet i un clic. Julian se las pe u i se deschide, n timp ce vocile se
aud tot mai clar i mai tios, iar noi ne strecurm n urmtoarea ncpere,
tocmai cnd ua din spatele nostru se nchide, iar Gunoierii fac primii pai
pe hol.
Suntem n alt ncpere, una mare, cu tavan nalt i bine luminat. Pereii
sunt cptuii cu rafturi, iar rafturile sunt att de pline cu tot felul de lucruri,
nct n unele locuri lemnul a nceput s se ncovoaie i s se lase sub
greutate: pachete cu mncare i vase mari cu ap, pturi; dar i cuite,
argintrie i grmezi de bijuterii; pantofi din piele i jachete; pistoale i
bastoane de poliie din lemn, plus spray-uri cu piper. Mai sunt i obiecte fr
rost: buci de aparate radio aruncate pe jos, un dulap din lemn, scaune
nvelite n piele i un cufr plin cu jucrii din plastic stricate. n cellalt capt
al ncperii e o alt u din ciment, una vopsit n rou.
Haide.
Julian m apuc brutal de cot i m trage spre el.
Nu.
M trag de lng el. Nu tim unde suntem; habar n-avem ct va dura pn
vom scpa.
Aici este mncare. Arme. Trebuie s ne facem provizii.
Julian deschide gura s rspund, cnd de pe hol se aud strigte i pai.
Cumva, gardianul a dat, probabil, alarma.
Trebuie s ne ascundem.
Julian m trage spre dulapul cu haine. nuntru miroase a rahat de
oarece i a mucegai. Trag uile dup mine. Spaiul din interior e att de mic,
nct, practic, eu i Julian trebuie s stm unul peste altul. mi pun rucsacul
n poal. Spatele meu e lipit de pieptul lui i i simt respiraia. n ciuda
situaiei, m bucur c e cu mine. Nu tiu dac a fi ajuns pn aici singur.
Tastatura de la u bzie; ua camerei cu provizii se deschide i e trntit
de perete. Tresar fr s vreau, iar minile lui Julian mi gsesc umerii. M
strnge o dat, un mic semn de ncurajare.
La dracu!
E albinosul; vocea aspr, furia din vorbele lui, ca un cablu sub tensiune.
Cum dracu s-a ntmplat? Cum au
Nu puteau s ajung prea departe. Nu au codul.
Ei bine, atunci, unde naiba sunt? Doi afurisii de copii, la dracu!
125

Poate c se ascund n vreo camer, zice cellalt brbat.


O alt voce, de femeie probabil, Piercing , ciripete:
Briggs verific acum. Fata a srit pe Matt, l-a legat. Are un cuit.
La naiba!
Sunt n tuneluri deja, zice fata. Probabil. Matt trebuie s le fi spus
codul.
A zis el?
Ei bine, nu ne-ar spune, nu?
Bun.
Din nou, albinosul. Evident, el e eful.
Ring, tu verifici camerele, cu Briggs. Noi vom cuta n tuneluri. Nick,
vezi spre est; eu i Don mergem spre vest.
Spune-le lui Kurt i lui Forest s o ia spre nord i voi gsi pe cineva s
acopere sudul.
Rein numele i numrul lor: deci, avem de-a face cu cel puin apte. Mai
mult dect m ateptasem. Albinosul:
i vreau pe rahaii ia doi napoi ntr-o or. Nu o s pierd o zi de plat
din cauza asta, da? Nu din cauza unei tmpenii fcute pe ultima sut de
metri.
Zi de plat. O idee i face loc n mintea mea; dar cnd ncerc s m
concentrez pe ea dispare n cea. Dac nu e vorba despre rscumprare, ce
fel de plat ateapt? Poate se gndesc c Julian va ceda, le va oferi
informaiile de securitate de care au nevoie s intre n casa lui. Dar este un
plan elaborat i periculos, pentru o spargere oarecare, i nici nu e procedura
standard de operare a Gunoierilor. Ei nu planific. Ei dau foc, terorizeaz i
iau. i tot nu vd care e rolul meu n poveste.
Se aude un fonet, sunetul unei arme ncrcate. Atunci, frica se ntoarce:
de partea cealalt a unei ui de placaj sunt trei Gunoieri cu un arsenal de
armat. Pentru o clip, am senzaia c voi leina. E att de cald i de strmt.
Tricoul meu e ud de transpiraie. Nu vom iei de aici vii. Nu avem cum. E
imposibil. nchid ochii i m gndesc la Alex, la cum m lipeam de el pe
motociclet i aveam aceeai certitudine.
Ne ntlnim aici peste o or, zice Albinosul. Acum, gsii-i pe cei doi
mici rahai i prindei-i.
Paii se mut spre colul opus. Aadar, ua roie trebuie c duce spre
tuneluri. Ua se deschide i se nchide. Apoi, se face linite. Eu i Julian
rmnem neclintii. La un moment dat, ncep s m mic, iar el m trage
napoi.
Ateapt. S fim siguri.
126

Acum, c nu se mai aud voci i alte distrageri, sunt nelinititor de


contient de cldura pielii lui i de respiraia lui n ceaf. n cele din urm,
nu mai suport.
E n regul, i zic. S mergem.
Ieim din dulap, cu micri precaute, n caz c mai e vreun Gunoier prin
preajm.
Acum? ntreab Julian ncet. Ne caut prin tuneluri.
Trebuie s riscm. E singura cale de ieire.
Julian i mut privirea, cednd.
Hai s lum ce putem.
Se duce spre unul dintre rafturi i ncepe s cotrobie printr-o grmad
de haine. mi ntinde un tricou.
Ia-l, pare s i se potriveasc.
Gsesc i o pereche de blugi curai, o bustier i osete albe i m schimb
repede n spatele dulapului. Chiar dac sunt tot murdar i transpirat, e o
senzaie uimitoare s ai haine curate. Julian gsete un tricou i o pereche de
blugi. i sunt un pic mari, aa c i-i prinde cu un cablu, pe care l folosete pe
post de curea. Umplem rucsacul meu cu batoane de cereale i cu ap, dou
lanterne, cteva pungi cu alune i pastram. Dau peste un raft plin cu
materiale sanitare i mi umplu geanta cu alifii, bandaje i erveele
dezinfectante. Julian se uit la mine fr o vorb. Cnd privirile ni se
ntlnesc, mi dau seama la ce se gndete.
Sub materialele sanitare e un raft gol, cu o singur cutie din lemn.
Curioas, m ghemuiesc i deschid capacul. Respiraia mi se oprete n gt.
Carduri de identitate. Cutia e plin cu sute i sute de carduri de identitate. E
i un teanc de embleme ale AFD, sclipind sub lumin.
Julian, uit-te aici.
St lng mine i se uit fr o vorb, n timp ce eu rsfir toate cardurile
laminate, un amestec de fee, de poveti, de identiti.
Haide, zice el dup un minut. Trebuie s ne grbim.
Iau repede o duzin de crduri, ncercnd s aleg fete care arat de vrsta
mea, le prind laolalt cu un elastic i le bag n buzunar. Iau i o emblem
AFD. Ar putea fi util mai trziu. n final, e rndul armelor. Sunt lzi pline:
vechi carabine ngrmdite, ca un amestec de ghimpi mari, pe care s-a
adunat praful; pistoale; cutii mari cu muniie. i dau lui Julian un pistol, dup
ce verific dac e ncrcat. Iau o cutie cu gloane i o pun n rucsac.
Niciodat nu am tras, zice el, manevrndu-l cu bgare de seam, de
parc s-ar teme s nu trag singur. Tu?
De cteva ori.
i suge buza de jos.
127

Ia-l tu, mi zice.


Vr pistolul n rucsac, dei nu mi place gndul c o s m trag n jos.
Cuitele, pe de alt parte, sunt utile i nu doar pentru a rni pe cineva.
Gsesc un briceag i l ascund sub bretelele bustierei. Julian ia altul, pe care
l bag n buzunar.
Gata? m ntreab, dup ce mi pun n spate rucsacul.
n clipa aceea mi dau seama: ngrijorarea ce licrea la marginea
gndurilor mele se face tot mai mare i m copleete. Nu e bine, nu e bine
deloc. Totul e prea organizat. Sunt prea multe ncperi, prea multe arme,
prea mult ordine.
Trebuie s fi avut ajutor, zic, n clipa n care ideea prinde via.
Gunoierii nu ar fi reuit s fac asta singuri.
Cine? ntreab Julian nelinitit, privind agitat spre u.
tiu c trebuie s plecm, dar nu pot s m urnesc; o senzaie de nelinite
urc prin mine. O alt idee capt contur, o impresie vag, ceva ce am mai
vzut sau mi amintesc.
Gunoierii. Sunt nevindecai.
Invalizi. Ca tine.
Nu. Nu ca mine i nu Invalizi. Sunt altfel.
nchid ochii strns i amintirea prinde form: cnd apsam vrful
cuitului n carnea de sub falca Gunoierului, chiar deasupra semnelor
albastre care mi se preau cumva familiare
Oh, Doamne
Deschid ochii. Parc cineva m izbete n piept.
Lena, trebuie s mergem.
Julian se ntinde s m prind de bra, dar m ndeprtez.
AFD.
Abia reuesc s rostesc vorbele.
Tipul, gardianul, cel pe care l-am legat, avea tatuat un vultur i o
sering. E semnul AFD.
Julian se ncordeaz. Parc prin corpul lui ar trece curent electric.
Trebuie s fie o coinciden.
Scutur din cap. Cuvinte, idei, toate mi se nvrt n cap, ca un ru: totul
curge ntr-o singur direcie. Totul are logic: discuia despre ziua de plat;
tot acest echipament; tatuajul; cutia cu embleme. Complexul, msurile de
securitate toate acestea cost.
Probabil c lucreaz mpreun. Nu tiu de ce, n ce scop sau
Nu.
Vocea lui Julian e joas i rece.
Te neli.
128

Julian
M ntrerupe.
Te neli, nelegi? E imposibil.
M forez s i susin privirea, dei se ntmpl ceva ciudat n spatele
ochilor lui, o tulburare care m face s ameesc, de parc a sta pe marginea
unei stnci, gata s cad. Aa stm nepenii, ca ntr-un tablou cnd ua se
deschide i doi Gunoieri dau nval nuntru.

Pentru o clip, nimeni nu se mic i am timp s nregistrez esenialul: un


tip (vrst mijlocie), o tip (pr negru-albstrui, mai nalt dect mine), nu
i-am mai vzut pe niciunul. Poate de fric, dar observ i cele mai ciudate
detalii: felul n care e lsat pleoapa stng a tipului, de parc gravitaia ar
trage de ea, i felul n care st tipa, cu gura deschis, astfel c i vd limba de
un rou aprins. Probabil c suge ceva, m gndesc. O bomboan sau o
acadea; mintea mea zboar la Grace.
Apoi, camera iese din neclintire, iar tipa scoate arma i nu mai e timp de
gndit. Sar spre ea, i lovesc arma, nainte s apuce s o ndrepte spre mine.
n spatele meu, Julian strig ceva. Se aude o mpuctur. Nu pot s m uit s
vd cine a tras. Tipa se las spre mine i m lovete cu pumnul n falc. Nu
am mai fost lovit niciodat i mai degrab ocul dect durerea m nucete.
n fraciunea aceea de secund, reuete s-i scoat cuitul, iar urmtorul
lucru pe care l vd e lama venind spre mine. M aplec i m arunc tare cu
umerii n stomacul ei. Geme. Elanul ne doboar pe amndou i ne
rostogolim n spate, lovindu-ne de o cutie cu pantofi vechi. Cartonul cedeaz
sub greutatea noastr. Ne luptm att de aproape una de alta, nct i simt
prul, i ating pielea cu gura. Mai nti, sunt deasupra, o presez, apoi ea trece
peste mine i m pune cu spatele jos, iar capul meu se lovete de beton,
genunchii ei m apas pe coaste, coapsele m strng att de puternic, nct
aerul mi e scos din plmni. Scoate un alt cuit din curea. Bjbi pe podea
dup o arm orice arm , dar m ine att de tare, att de strns, iar
degetele mele nu dau dect de aer i beton.
Julian i tipul sunt prini ntr-o nvlmeal, amndoi luptndu-se s
nving, cu capetele n jos, mormind. Se rsucesc brusc i lovesc un raft
scund de bibliotec plin cu oale i tigi. Se clatin, se clatin, apoi cade:
oalele se mprtie peste tot, o cacofonie de zngneli metalice. Tipa se uit
n spate i exact ntoarcerea aceea scurt mi d posibilitatea s m mic. mi
nal pumnul i o izbesc n fa. Nu poate fi prea dureros, dar o arunc de pe
mine, iar eu m ridic i m arunc peste ea i i smulg cuitul din mn. Ura i
teama curg prin mine i, fr s m gndesc, ridic lama i o nfig cu putere n
pieptul ei. Se zbate o dat, d drumul unui strigt, apoi rmne nemicat.
129

Mintea mea e o bucl, un refren fr sfrit: vina-ta-vina-ta-vina-ta. Se aude


un amestec de suspine de undeva i mi ia ceva timp s mi dau seama c eu
plng.
Apoi, totul se ntunec pentru o clip durerea vine la o fraciune de
secund dup ntuneric , cnd cellalt Gunoier, tipul, m lovete cu un
baston ntr-o parte a capului. Se aude un trosnet puternic; m rostogolesc i
totul devine un amestec de imagini incoerente: Julian zcnd cu faa n jos,
n apropiere de raftul prbuit; un pendul n col, pe care nu l observasem
nainte; crpturi n podeaua din ciment, care se extind ca o pnz, gata s
m cuprind. Cteva secunde de nimic. Apoi, o secven: sunt pe spate,
tavanul se nvrte deasupra mea. Mor. Cam ciudat, m gndesc la Julian. S-a
luptat destul de bine.
Tipul e deasupra mea, respir fierbinte i greu n faa mea. Respiraia lui
miroase a ceva stricat inut ntr-un spaiu nchis. O tietur lung i
neregulat i se ntinde sub ochi bun treab, Julian i picturi de snge
cad pe faa mea. Simt lama unui cuit sub brbie i tot corpul meu nghea.
Stau complet nemicat. Se uit la mine cu atta ur, nct, brusc, simt un
mare calm. O s mor. O s m ucid. Certitudinea m relaxeaz. M cufund n
zpad. nchid ochii i ncerc s mi-l nchipui pe Alex aa cum obinuiam s
l visez, stnd la captul tunelului. Atept s apar, s ntind minile spre
mine. Lein i mi revin, n mod repetat. Plutesc; apoi, sunt din nou pe podea.
n gt, simt un gust de noroi.
Nu mi-ai dat de ales, gfie Gunoierul i deschid ochii.
E o not de ceva acolo regret, poate, sau scuz , pe care nu o
anticipasem. i, odat cu asta, sperana revine, la fel i groaza: te rog-te rogte rog-las-m-s-triesc. Dar tocmai atunci trage aer n piept i se
ncordeaz, iar vrful cuitului trece prin pielea mea i e prea trziu Apoi,
se smucete. Cuitul i cade din mn. Ochii i se ridic spre tavan, ngrozii,
privirea goal a unei ppui. Cade ncet n fa, peste mine, i m las fr
respiraie. Julian e deasupra lui, gfind i tremurnd. Din spatele
Gunoierului iese mnerul unui cuit.
Un mort zace peste mine. Un sentiment isteric crete n mine, apoi
dispare i ncep s bolborosesc:
Ia-l de pe mine! Ia-l de pe mine!
Julian scutur din cap, confuz.
Nu nu am vrut!
Pentru Dumnezeu, Julian. Ia-l de pe mine! Trebuie s plecm.
Tresare, clipete i se concentreaz pe mine. Greutatea Gunoierului e
copleitoare.
Te rog, Julian.
130

n sfrit, Julian se mic. Se apleac i ridic trupul de pe mine, iar eu sar


n picioare. Inima mea galopeaz, iar pielea m mnnc; simt o nevoie
disperat s m spl, s dau jos de pe mine moartea aceea. Cei doi Gunoieri
mori zac att de aproape unul de altul, c aproape se ating. Sngele se
ntinde pe podea ntre ei, n form de fluture. Mi se face ru.
Nu am vrut, Lena. Eu doar l-am vzut peste tine i am apucat un cuit
i
Julian scutur din cap.
A fost un accident.
Julian, ntind minile i i le pun pe umeri, uite, mi-ai salvat viaa.
nchide ochii pentru o clip, apoi i redeschide.
Mi-ai salvat viaa, repet. Mulumesc.
Pare pe cale s spun ceva. n schimb, aprob din cap i ridic rucsacul.
M arunc spre el, din impuls, i l apuc de mn. Nu se ndeprteaz i m
bucur. Am nevoie s m sprijin de el. Am nevoie de el, s m ajute s stau pe
picioare.
E timpul s fugim, zic i ne mpleticim mpreun afar din ncpere i,
n sfrit, n umezeala rece a vechilor tuneluri, n ecouri, n umbre, n bezn.

131

ATUNCI
Temperatura scade brusc, pe drum spre a doua tabr. Chiar i atunci
cnd dorm n cort mi-e frig. Cnd e rndul meu s dorm afar, m trezesc
adesea cu ghea n pr. Sarah e stoic, tcut i palid. Blue se
mbolnvete. n prima zi, se trezete letargic. Abia ine pasul, iar la finalul
zilei adoarme nc nainte s facem focul, ghemuit pe pmnt, ca un animal
mic. Raven o duce n cort. n noaptea aceea, m trezete un strigt nbuit.
M ridic, speriat. Cerul nopii e senin, stelele lucesc i sclipesc. Aerul
miroase a zpad. Se aud fonete din cortul lui Raven i nite smiorcieli;
sunetul unor oapte de ncurajare. Blue viseaz urt.
n dimineaa urmtoare, Blue face febr. Dar nu are de ales: trebuie s
continue drumul. Vine zpada i nc suntem la patruzeci i cinci de
kilometri de a doua tabr i la mult mai muli kilometri de adpostul de
iarn. Plnge mergnd i se mpleticete tot mai mult. O crm cu rndul, eu,
Raven, Lu i Bunicul. Arde. Braele ei n jurul gtului meu sunt ca nite
cabluri electrice pulsnd de cldur.
n ziua urmtoare, ajungem la a doua tabr: o zon argiloas, de sub un
zid de crmid vechi, pe jumtate drmat, care formeaz un fel de barier
i ne apr ntr-o oarecare msur de vnt. Ne apucm s dezgropm
mncarea, s instalm capcanele i s studiem locul, care odat trebuie s fi
fost un ora de mrime potrivit, dup conserve i proviziile utile pe care le
gsim. Vom rmne aici dou zile, posibil trei, n funcie de ce gsim. n afar
de ipetele bufnielor i de fonetele creaturilor de comar, auzim huruit
ndeprtat de camioane. Suntem la mai puin de cincisprezece kilometri de
una dintre autostrzile dintre orae. E ciudat s te gndeti ct de aproape
am fost de locuri autorizate, de orae cu mncare, haine, materiale sanitare;
i, totui, am putea fi, la fel de bine, n alt univers. Lumea e mprit n dou,
desprit, la fel ca lateralele unui cort: Valizii i Invalizii locuiesc n planuri
diferite, n dimensiuni diferite.
Comarurile lui Blue se nrutesc. ipetele ei sunt ptrunztoare;
bolborosete nonsensuri, un limbaj necunoscut i cuvinte din lumea viselor.
Cnd e timpul s pornim spre a treia tabr norii sunt deni pe cer, iar
lumina e difuz, de un gri care anun o furtun iminent abia dac mai
reacioneaz. Raven o car n ziua aceea; nu las pe nimeni s o ajute, chiar
dac i ea e slab i rmne adesea n urm. Mergem tcui. Suntem trai n
jos de fric; ne acoper, e dens i ne face s ne simim de parc am merge
132

deja prin zpad, deoarece toi tim c Blue va muri. i Raven tie. Trebuie
s tie. n noaptea aceea, ea face focul i o pune pe Blue lng el. Chiar dac
pielea fetei arde, corpul i tremur att de tare, nct dinii i clnne. Noi,
restul, ne micm pe lng foc ct de ncet putem; suntem umbre prin fum.
Adorm afar, lng Raven, care st treaz, s ae focul i s se asigure c
lui Blue i e cald.
n toiul nopii, m trezete un plnset nbuit. Raven e ngenuncheat
lng Blue. Mi se strnge stomacul i m cuprinde groaza; nu am mai vzuto pe Raven plngnd. Mi-e team s vorbesc, s respir, s m mic. tiu c ea
i crede pe toi adormii. Altfel, nu i-ar permite s plng. Dar nu pot s nu
m mic. M foiesc n sacul de dormit i ndat plnsul nceteaz. M ridic.
E? optesc.
Nu pot s rostesc cuvntul. Moart. Raven scutur din cap.
Abia mai respir.
Cel puin respir.
ntre noi se las o tcere lung. Sunt disperat s gsesc o rezolvare.
Cumva, tiu c, dac o pierdem pe Blue, pierdem i o parte din Raven. i
avem nevoie de Raven, mai ales acum, c Tack nu mai e.
O s se fac bine, zic, s o linitesc. Sunt sigur c va fi bine.
Raven se ntoarce spre mine. Flcrile i lumineaz ochii i i fac s
luceasc, ca ai unui animal.
Nu. Nu va fi.
Vocea ei e foarte sigur, nu o pot contrazice. Pentru o clip, nu mai zice
nimic.
tii de ce am numit-o Blue?
ntrebarea m surprinde.
Credeam c dup ochii ei.
Raven se ntoarce din nou spre foc i i mbrieaz genunchii.
Locuiam n Yarmouth, aproape de gardul de grani. O zon srac.
Nimeni nu voia s locuiasc att de aproape de Slbticie. tii tu, ghinion.
Un tremur se strecoar prin mine i, brusc, m simt foarte treaz. Raven
nu a mai vorbit niciodat despre viaa ei dinainte de Slbticie. ntotdeauna
a spus c nu exist aa ceva. Nu exist nainte.
i eu eram ca toi ceilali. Acceptam ce mi spuneau oamenii i nu m
gndeam prea mult la asta. Doar cei vindecai merg n rai. Patrulele m

protejeaz. Cei nevindecai sunt murdari; devin animale. Boala te roade pe


dinuntru. Stabilitatea nseamn evlavie i fericire .

Ridic din umeri, de parc ar vrea s se scuture de amintirea celei care


era.
133

Doar c nu eram fericit. Nu nelegeam de ce. Nu nelegeam de ce nu


pot fi ca toi ceilali.
mi amintesc de Hana, care, odat, se nvrtea prin camera ei, cu braele
larg desfcute, zicnd: Crezi c asta e tot? Doar att?
n vara n care am mplinit paisprezece ani, au nceput s ridice cldiri
noi lng gard. Erau pentru cele mai srace familii din Yarmouth: cei care nu
se potriveau sau familii ale cror reputaii fuseser stricate prin opoziie sau
chiar numai prin zvonuri despre asta, tii i tu cum e. Ziua, m jucam prin
preajma antierului. Muli fceam asta. Desigur, trebuia s avem grij s
stm separat, fetele i bieii. Exista i o linie care ne desprea: tot ce se afla
la est de conducta de ap era al nostru, tot ce se afla la vest era al lor. Rde
ncet. Acum, mi se pare un vis. Dar atunci mi se prea cel mai normal lucru
din lume.
Nu aveai termen de comparaie, zic, iar Raven mi arunc o privire
scurt, aprobnd rapid.
Apoi, a venit o sptmn de ploaie. Lucrrile s-au oprit i nimeni nu
mai voia s exploreze locul. Pe mine nu m deranja ploaia. Nu mi plcea s
stau prea mult pe acas. Tata era
Vocea ei se poticnete.
Nu se simea tocmai bine dup operaie. Nu a mers cum trebuie.
Existau disfuncionaliti ntre lobii temporali care regleaz strile. Aa
spuneau ei. n general, era bine, ca toi ceilali. Dar din cnd n cnd avea
accese de furie
O vreme, se uit la foc, n tcere.
Mama ne-a ajutat s acoperim vntile cu farduri. Nu puteam s
spunem nimnui. Nu voiam s tie prea muli c vindecarea tatlui meu nu a
funcionat prea bine. Oamenii se isterizeaz; putea fi concediat. Mama
spunea c ne-ar fi ngreunat situaia. Aa c am ascuns adevrul. Mneci
lungi, vara. Multe zile de boal. i multe minciuni cderi, lovituri la cap,
izbiri de tocul uii.
Niciodat nu mi-am imaginat-o pe Raven mai tnr dect e acum. Dar
pot s mi-o imaginez pe fata slbu, cu aceeai gur aspr, acoperindu-i cu
fond de ten vntile de pe brae, umeri i fa.
mi pare ru.
Cuvintele par neconvingtoare, ridicole. i drege vocea i i ndreapt
umerii.
Nu conteaz, zice repede.
Rupe o crengu lung i subire n patru i pune bucile pe foc, pe rnd.
M ntreb dac a uitat de unde a nceput discuia de la numele lui Blue ,
dar apoi ncepe s vorbeasc din nou.
134

Sptmna aceea sptmna ploii a fost una dintre cele mai


proaste perioade ale tatlui meu. Aa c m-am dus des pe la antier. ntr-o
zi, m nvrteam pe lng o fundaie. Erau doar blocuri de zgur i gropi;
puine dintre cldiri chiar au fost finalizate. i am vzut o cutie mic. O cutie
de pantofi.
Trage aer n piept i, chiar dac e ntuneric, vd c e ncordat. Restul
povetii o spune repede.
Cineva trebuie s o fi lsat acolo, nghesuit n spaiul de sub fundaie.
Doar c ploua att de tare, nct s-a creat o mic alunecare de noroi. Cutia se
rostogolise n deschiztur. Nu tiu de ce am decis s m uit nuntru. Era
murdar. M-am gndit c poate gsesc o pereche de pantofi sau nite
bijuterii.
Deja tiu ncotro se ndreapt povestea. Merg mpreun cu ea spre cutia
murdar de noroi; ridic capacul ud. Groaza i dezgustul sunt i ele un noroi:
se ridic n mine, negru i neccios. Vocea lui Raven devine o oapt.
Era nfurat ntr-o ptur. O ptur albastr, cu miei galbeni pe ea.
Nu respira. Am am crezut c e moart. Era era albastr. Pielea, unghiile,
buzele, degetele. Degetele ei erau att de mici.
Noroiul mi-a ajuns n gt. Nu pot s respir.
Nu tiu ce m-a fcut s ncerc s o resuscitez. Cred c o luasem razna
un pic. Lucram ca salvamar nceptor, n vara aceea, aa c fusesem
autorizat. Totui, niciodat nu avusesem ocazia s o fac. i era att de mic,
probabil c avea o sptmn, dou. Niciodat nu o s uit cum m-am simit
cnd a tras aer n piept i faa i-a recptat culoarea. Parc ntreaga lume se
deschisese. i tot ce simisem pn atunci dispruse toate sentimentele i
culoarea totul mi-a fost druit de prima ei respiraie. Am numit-o Blue, ca
s mi amintesc mereu acel moment i s nu regret niciodat.
Deodat, Raven se oprete. Se apleac i aranjeaz sacul de dormit al lui
Blue. Lumina focului e un licr slab i rou i vd c faa lui Blue e palid.
Fruntea i e ud de transpiraie, iar respiraia i e lent i grea. Sunt plin de
o furie oarb, fr int, dar copleitoare. Povestea lui Raven nu s-a terminat.
Nici mcar nu m-am dus acas. Doar am luat-o i am fugit. tiam c nu
pot s o in n Yarmouth. Nu poi pstra mult timp astfel de secrete. Era
suficient de greu s acopr vntile. i tiam c nu era legitim vreo fat
fr pereche, vreun tip fr pereche. Un copil deliria. tii ce zic ei. Copiii
deliria sunt contaminai. Cresc bolnavi, defeci, nebuni. Probabil c ar fi fost
luat i omort. Nici mcar nu ar fi fost ngropat. S-ar fi gndit c boala se
rspndete. Ar fi fost ars i aruncat la gunoi.
Raven mai ia o crengu i o arunc pe foc. Plpie o clip, o limb alb de
foc.
135

Auzisem zvonuri despre o parte a gardului care nu era consolidat.


Obinuiam s ne spunem poveti despre Invalizi care intrau i ieeau i se
desftau cu creierele oamenilor. Exact genul de rahaturi despre care vorbeai
i tu copil fiind, nc nu eram sigur dac s le cred sau nu. Dar mi-am
asumat riscul. Mi-a luat o venicie s gsesc calea de ieire prin gard, cu
Blue. n final, a trebuit s folosesc ptura drept frnghie. Ploaia m ajuta.
Gardienii i agenii de patrulare stteau nuntru. Am trecut fr probleme.
Nu tiam unde merg sau ce voi face dup ce voi trece. Nu mi-am luat rmasbun de la niciunul dintre prini. Doar am plecat.
Se uit la mine, dintr-o parte.
Dar cred c a fost suficient. i cred c i tu tii cum e.
Da.
Simt o durere sfietoare n gt. A putea plnge n orice clip. n schimb,
mi vr unghiile n coapse, ct de tare pot, ncercnd s trec de pielea de sub
blugi. Blue murmur ceva neinteligibil i se foiete n somn. Horciala ei s-a
agravat. Fiecare respiraie e nsoit de un hrit ngrozitor i de sunetul
unui lichid apos. Raven se apleac i d la o parte uviele ude de
transpiraie de pe fruntea lui Blue.
Arde.
Aduc nite ap.
Sunt disperat s fac ceva, orice, s ajut.
Nu o s ajute, zice Raven ncet.
Dar trebuie s m mic, aa c tot m duc. Pornesc prin ntunericul
ngheat, spre rul acoperit cu un strat subire de ghea plin de fisuri i
crpturi. Luna reflect suprafaa argintie i ntunericul de sub ap. Sparg
gheaa cu fundul unei glei metalice i tresar cnd apa mi trece peste
degete.
Eu i Raven nu ne culcm. Stm cu rndul lng Blue, cu un prosop, s i
rcorim fruntea, pn cnd respiraia i se linitete i hritul cedeaz. n
cele din urm, nu se mai foiete i st cuminte sub minile noastre. Facem cu
rndul, cu prosopul, pn cnd se ivesc zorii, de un rou lichid i palid, chiar
dac Blue nu mai respir de cteva ore.

136

ACUM
Eu i Julian naintm prin ntunericul sufocant. Mergem ncet, cu atenie,
dei amndoi simim nevoia disperat s o lum la fug. Dar nu putem risca
s facem zgomot sau s aprindem lanternele. Chiar dac mergem prin ceea
ce trebuie s fie o vast reea de tuneluri, m simt ca un obolan ntr-o
cuc. Nu m in prea bine pe picioare. ntunericul e plin de forme
mictoare i schimbtoare i trebuie s in mna stng pe zidul alunecos
acoperit de igrasie i insecte. i obolani. obolani care chiie din coluri;
obolani care alearg peste ine, gheare care se aud pe ciment.
Nu tiu de ct timp mergem. Imposibil de spus, pentru c nu e nicio
schimbare n sunete sau n textur, nu avem cum s tim dac mergem spre
est sau spre vest sau dac ne nvrtim la nesfrit n cerc. Uneori, mergem
de-a lungul unor ine vechi. Acestea trebuie s fi fost tuneluri pentru
metrouri. n ciuda extenurii i a nervilor, sunt uimit de ideea acestor spaii
labirintice pline cu mecanisme cablate i cu oameni care umbl prin bezn.
Alteori, e ap prin tuneluri, fie civa stropi, fie civa metri de lichid urt
mirositor i plin de mizerii, probabil, de prin vreun sistem de canalizare.
Asta nseamn c nu putem fi foarte departe de un ora.
M mpleticesc tot mai des. Au trecut cteva zile de cnd nu am mncat
ceva substanial, iar gtul meu pulseaz dureros, n locul unde Gunoierul mia nepat pielea cu vrful cuitului. Tot mai frecvent, Julian trebuie s m
susin. n cele din urm, rmne cu o mn pe spatele meu, s m ghideze.
Sunt recunosctoare pentru acest contact. Face ca agonia mersului, a tcerii
i a ncordrii auzului s fie suportabil.
Mergem ore n ir fr oprire. ntr-un final, ntunericul devine lptos.
Apoi, vd o raz de lumin, o raz argintie sclipind de deasupra. n tavan
sunt gratii, vreo cinci. Deasupra noastr, pentru prima dat n cteva zile,
vd cerul; un cer pestri, de noapte, plin cu nori i stele. Fr s vreau, strig.
E cel mai frumos lucru pe care l-am vzut vreodat.
Gratiile. Putem s
Julian trece n faa mea i, n sfrit, riscm s aprindem lanternele.
ndreapt lumina n sus, apoi scutur din cap.
Sunt prinse strns din exterior.
Se ridic pe vrfuri i mpinge un pic.
Nu le putem clinti.
137

Dezamgirea mi arde gtul. Suntem att de aproape de libertate. Pot s o


miros, vnt i spaiu deschis, plus altceva. Ploaie. Trebuie s fi plouat de
curnd. Mirosul mi aduce lacrimi n ochi. Am ajuns pe o platform. Sub noi,
inele sunt ude i pline de frunze czute de sus. n stnga noastr e o ni
plin cu lzi din lemn; pe perete e un afi foarte bine pstrat: ATENIE.
ZON N CONSTRUCIE. CASC DE PROTECIE.
Nu m mai pot ridica. M desprind de lng Julian i m las n genunchi.
Hei.
ngenuncheaz lng mine.
Te simi bine?
Obosit, zic gfind.
M ghemuiesc pe jos, cu capul pe bra. Mi-e tot mai greu s in ochii
deschii. Cnd reuesc, vd stelele de deasupra nceoate ntr-un singur
punct de lumin imens, care apoi se separ din nou.
Culc-te, zice Julian.
mi pune jos rucsacul i se aaz lng mine.
i dac vin Gunoierii?
Rmn eu treaz. O s stau cu urechea ciulit.
Dup un minut, se ntinde pe spate. Se simte o adiere de sus, printre
gratii, i, fr s vreau, tremur.
i-e frig?
Un pic.
Abia pot s rostesc cuvintele. i gtul mi-e ngheat. Urmeaz o pauz.
Apoi, Julian se ntoarce pe o parte, i pune braele n jurul meu i se trage
mai aproape, astfel c trupurile noastre sunt lipite, iar eu sunt cuibrit n el.
Inima lui bate n spatele meu, un ritm ciudat, sacadat.
Nu i-e team de deliria?
Ba da. Dar mi-e i frig.
Dup o vreme, btile inimii lui devin mai regulate, iar ale mele ncetinesc
dup ale lui. Frigul dispare.
Lena? optete el.
Am ochii nchii. Acum, luna e chiar deasupra noastr, un fascicul alb.
Da?
Simt cum inima lui galopeaz din nou.
Vrei s tii cum a murit fratele meu?
Da, i zic, dei ceva din tonul lui m sperie.
Tata i fratele meu niciodat nu prea s-au neles. Fratele meu era
ncpnat. Cpos. Era i temperamental. Toi ziceau c va fi n regul dup
ce va fi vindecat. Face o pauz. Totui, era tot mai ru pe msur ce treceau
anii. Prinii mei voiau s l supun interveniei chirurgicale mai devreme.
138

Fcea o impresie proast, tii tu, pentru AFD. Era de nestpnit, nu l asculta
pe tata i nici nu sunt sigur c el credea n vindecare. Era cu ase ani mai
mare dect mine. mi era mi era fric de el. nelegi ce vreau s spun?
Nu reuesc s vorbesc, aa c dau din cap. Amintirile m copleesc, ies din
locurile ndeprtate unde le alungasem: nelinitea constant pe care am
simit-o copil fiind, privind-o pe mama rznd, dansnd, cntnd muzici
ciudate care se auzeau din difuzoare, o bucurie amestecat cu fric; fric
pentru Hana; fric pentru Alex; fric pentru noi toi.
Acum apte ani, a avut loc o alt mare demonstraie n New York. De
atunci, AFD s-a extins la nivel naional. A fost prima la care am participat.
Aveam unsprezece ani. Fratele meu a cerut voie s nu mearg. Nu mai tiu
ce motiv a gsit.
Julian se foiete. Pentru o clip, braele lui se strng n jurul meu, o
strngere involuntar; apoi, se relaxeaz din nou. Cumva, tiu c nu a mai
povestit asta.
A fost un dezastru. Pe la jumtate, protestatarii au atacat primria
acolo eram noi , iar jumtate dintre ei erau mascai. Lupta a devenit
violent i a venit poliia, dar a ieit o ncierare general. M-am ascuns n
spatele podiumului, ca un copil. Dup aceea, mi-a fost foarte ruine. Unul
dintre protestatari s-a apropiat mult de scen; prea aproape de tata. Striga
ceva, nu auzeam ce. Era glgie i purta masc. Un gardian l-a dobort cu
bastonul. Ciudat, mi amintesc c am auzit asta; trosnetul lemnului lovit de
genunchiul lui, bufnitura, cnd a czut. Atunci l-a vzut tata, atunci trebuie
s l fi vzut: semnul din natere de pe dosul minii lui stngi, n form de
semilun. Semnul fratelui meu. A srit de pe scen, i-a smuls masca i era
el. Fratele meu zcea acolo, n agonie, cu genunchiul zdrobit, fcut bucele.
i nu o s uit niciodat privirea pe care i-a aruncat-o tatlui meu. Perfect
calm i resemnat, de de parc ar fi tiut ce se va ntmpla. n cele din
urm, am reuit s ieim de acolo, cu o escort a poliiei, pn acas. Fratele
meu a fost ntins n spatele mainii, gemnd. Am vrut s l ntreb dac era n
regul, dar tiam c tata m-ar omor. Tot drumul spre cas a condus fr o
vorb, fr s-i ia privirea de la osea. Nu tiu ce simea mama. Poate c nu
mare lucru. Dar cred c era ngrijorat. Cartea tcerii spune c ndatoririle
fa de copii sunt sacre, nu? i c ndatoririle unei mame bune se termin n
rai, citeaz Julian ncet. Ea a vrut s l duc la un medic, dar tata nici n-a
vrut s aud. Genunchiul fratelui meu arta ru, umflat ct o minge de
baschet. Transpira puternic, de durere. Voiam s ajut. Voiam s
Julian se nfioreaz.
Cnd am ajuns acas, tata l-a azvrlit pe fratele meu n pivni i l-a
ncuiat acolo. Voia s l lase acolo o zi, n bezn. S se nvee minte.
139

Mi-l nchipui pe Thomas Fineman: haine clcate i butoni din aur, plin de
el; ceasul strlucitor i prul tuns cu grij. Pur, curat, impecabil, asemenea
cuiva care doarme bine mereu. Te ursc, m gndesc, de dragul lui Julian. El
n-a ajuns s cunoasc aceste cuvinte, s simt uurarea din ele.
l auzeam plngnd. l auzeam din sufragerie, n timpul cinei. Tata ne-a
obligat s stm acolo i s ascultm tot timpul mesei. Nu o s-l iert niciodat
pentru asta.
Ultimele cuvinte le spune optit. i gsesc mna i mi mpletesc degetele
cu ale lui. M strnge uor. O vreme, rmnem tcui. Apoi, de deasupra, se
aude o vnzoleal. Dup care, sunetele se descompun, devin sute de picturi
care se lovesc de ciment. Apa cade printre gratii, peste vechile ine de tren.
Apoi, plnsul s-a oprit, zice Julian simplu i mi amintesc ziua aceea din
Slbticie, cnd am stat cu rndul la cptiul lui Blue, n timp ce soarele
rsrea printre copaci, la mult timp dup ce simisem cum moare n minile
noastre.
Julian i drege vocea.
Dup aceea, au spus c a fost un accident ciudat; un cheag de snge de
la ran, care a migrat spre creierul lui. O probabilitate foarte mic. Tata nu
avea cum s tie. Totui Face o pauz. Dup asta, tii, am fost mereu foarte
atent. Fceam totul cum trebuie. Eram fiul perfect, un model pentru AFD.
Chiar i dup ce am aflat c operaia m-ar putea omor. Era mai mult dect
fric, zice Julian i las cuvintele s dea nval. Credeam c, dac respect
regulile, totul va fi bine. Asta e treaba cu vindecarea, nu? Nu e vorba deloc
despre deliria. E vorba despre ordine. O cale de urmat pentru toi. Trebuie
doar s o urmezi i totul va fi bine. Asta face AFD. n asta cred eu, n asta
trebuia s cred. Pentru c altfel e doar haos.
i-e dor de el?
Julian nu rspunde imediat i tiu, cumva, c nimeni nu l-a mai ntrebat
asta.
Cred c da, zice n cele din urm ncet. Mi-a fost dor mult timp. Mama
mi-a spus c nu va mai fi att de greu dup operaie. C nu o s m mai
gndesc la el aa.
E i mai ru, zic ncet. Atunci dispar cu totul.
Numr trei secunde lungi de tcere i n fiecare dintre ele inima lui Julian
bate n spatele meu. Nu mai mi e frig. Din contr, mi-e cald. Trupurile
noastre sunt att de aproape, piele lipit de piele, degetele nlnuite.
Respiraia lui pe gtul meu.
Nu mai tiu ce se ntmpl, optete el. Nu neleg nimic. Nu tiu ce ar
trebui s urmeze.
140

Nu trebuie s tii, i spun i e adevrat: tunelurile pot fi lungi, i


ntortocheate, i ntunecoase; dar trebuie s mergem prin ele.
Mai mult tcere. ntr-un final, Julian zice:
Mi-e fric.
Abia optete; dar i simt buzele cum se mic lng gtul meu, de parc
vorbele ar iei pe acolo.
tiu. i mie.
Nu mai pot rmne treaz. Sunt purtat nainte i napoi prin timp,
printre amintiri, ntre ploaia de acum i ploile de dinainte, de parc a urca
i a cobor o scar n spiral. Julian are braele n jurul meu, apoi sunt ale lui
Alex; apoi, Raven mi ine capul n poal, dup care mi cnt mama.
Mi-e mai puin team cu tine, zice Julian.
Sau poate c vorbete Alex, sau poate c doar am visat. Deschid gura s
rspund, dar nu pot vorbi. nghit ap, apoi plutesc, dup care e doar somn
lichid i adnc.

141

ATUNCI
O ngropm pe Blue lng ru. Ne ia cteva ore s spm pmntul
ngheat i s facem o groap suficient de mare s ncap n ea. Trebuie s i
lum geaca nainte s o ngropm. Nu ne permitem s o pierdem. E att de
uoar cnd o lsm n groap, ca o psric, fragil i cu oasele goale pe
dinuntru.
n ultima clip, cnd suntem pe cale s o acoperim cu pmnt, Raven se
arunc spre ea, isteric.
O s-i fie frig. O s nghee aa.
Nimeni nu ncearc s o mpiedice. i d jos puloverul, se las n groap,
o ia pe Blue n brae i o nfoar n el. Plnge. Cei mai muli dintre noi se
ntorc jenai. Doar Lu nainteaz un pas.
Blue va fi bine, Raven, zice ea ncet. Zpada i va ine de cald.
Raven se uit n sus, cu faa rvit i plin de lacrimi. Se uit la chipurile
noastre, de parc s-ar chinui s i aminteasc cine suntem. Apoi, brusc, sare
n picioare i iese afar din groap. Bram nainteaz i ncepe s arunce
pmnt peste trupul lui Blue, dar Raven l oprete.
Las-o.
Vocea ei e puternic i neobinuit de piigiat.
Lu are dreptate. n orice clip, poate ncepe s ning.
Chiar ncepe s ning, n timp ce strngem tabra. Ninge toat ziua, iar
noi naintm tcui prin pdure, pe o crare lung i ntortocheat. Acum,
frigul e o durere constant, o durere groaznic n piept, i n degete, i n
picioare, iar zpada e aproape ngheat i ne arde precum cenua fierbinte.
Dar mi nchipui c pentru Blue zpada cade mai blnd i o acoper ca o
ptur i o va ine n siguran pn la primvar.

142

ACUM
Diminea, nc plou. M ridic ncet. Am o durere de cap puternic i
sunt ameit. Julian nu e lng mine. Ploaia cade printre gratii, ca nite fii
lungi i gri, iar el st sub ea. E cu spatele la mine i nu poart dect o pereche
de pantaloni scuri din bumbac, pe care i-am gsit printre hainele i
proviziile Gunoierilor. Respiraia mi se oprete n gt. tiu c nu ar trebui s
m uit, dar nu m pot abine. Sunt intuit de imaginea ploii care i se scurge
pe spate lat, musculos i puternic, exact cum era al lui Alex , de vederea
braelor i umerilor lui; de prul acum ntunecat, pentru c e ud; de felul n
care i las capul pe spate i permite ploii s i ntre n gura deschis.
n Slbticie, m-am obinuit s vd brbai dezbrcai sau pe jumtate
dezbrcai. M-am obinuit cu ciudenia trupurilor lor, cu prul crlionat de
pe piepturile lor, i de pe spatele lor, i de pe umeri, de pe abdomenele plate
i care iese de sub pelvisurile lor. Dar acum e altceva. Are n el un calm
perfect, iar n lumina gri i palid pare s strluceasc uor, ca o statuie
sculptat n piatr alb.
E frumos.
i scutur capul un pic i picturile de ap zboar din prul lui, ntr-un
semicerc sclipitor: fericit i fr s-i dea seama, ncepe s fredoneze ncet.
Brusc, sunt teribil de jenat: tulbur un moment intim. mi dreg vocea. Se
rsucete. Cnd vede c sunt treaz, sare de sub ap i i ia hainele de pe
marginea platformei, acoperindu-se cu ele.
Nu tiam c eti treaz, zice, chinuindu-se s mbrace tricoul, dei e ud.
Din greeal, i prinde capul n gaura braului i trebuie s ncerce din
nou. A rde, dac nu ar arta att de disperat. Acum, c i-a splat sngele,
pot s i vd bine faa. Ochii lui nu mai sunt umflai, dar sunt nconjurai de
vnti. Tieturile de pe buz i de pe frunte au fcut crust. E semn bun.
Abia m-am trezit, zic, n timp ce, n sfrit, reuete s se mbrace. Ai
dormit vreun pic?
Acum, se lupt cu blugii. Prul lui formeaz o potec ud n jurul gulerului
de la tricou.
Un pic, zice vinovat. Nu am vrut. Cred c am adormit pe la cinci. Deja se
lumina.
A mbrcat blugii. Sare pe platform, surprinztor de uor.
Gata de plecare?
ntr-o clip. A vrea a vrea s m spl i eu. Sub grtar.
143

OK, aprob el, dar nu se mic.


Simt cum roesc din nou. De mult timp nu m-am mai simit astfel, att de
deschis i de expus. Pierd nveliul Lenei cea nou, cea dur, rzboinica
nscut n Slbticie. Parc nu mai reuesc s intru n pielea ei.
Trebuie s m dezbrac, zic brusc, pentru c el nu pare s se prind.
Oh, oh sigur, se blbie i se d napoi. Desigur. O s o iau nainte.
Vin repede. Trebuie s o lum din loc.
Atept pn cnd paii lui Julian sunt un ecou slab n spaiul pustiu,
nainte s m dezbrac. Pentru o clip, reuesc s uit c Gunoierii sunt
undeva acolo, n bezn, cutndu-ne. Pentru o clip, uit ce am fcut ce a
trebuit s fac ca s scap, uit de dra de snge de pe podeaua camerei cu
provizii, de ochii Gunoierului, surprini, acuzatori. Stau dezbrcat pe
marginea platformei, cu braele ridicate spre cer, n timp ce fii de ap
continu s cad printre gratii: lichid gri, de parc cerul s-ar topi. Aerul rece
mi nfioar pielea. M las pe vine i cobor de pe platform, n apa de pe ine,
simind muctura metalului i a lemnului pe picioarele goale. naintez spre
zona acoperit de gratii. Apoi, mi las capul pe spate, astfel nct ploaia s m
loveasc drept n fa i s mi curg pe pr, pe spate, pe umerii care m dor
i pe piept.
Niciodat nu am simit ceva att de uimitor. A vrea s strig de bucurie
sau s cnt. Apa e rece ca gheaa i miroase a proaspt, de parc ar avea n
ea mirosurile cltoriei ei peste crengile dezgolite i peste mugurii proaspei
de martie. Cnd las apa s mi cad pe fa, peste ochi i peste gur, m aplec
i i simt ritmul pe spate, de parc ar fi mii de piciorue. Pn acum, nu miam dat seama ct de vtmat eram: totul m doare. Picioarele i braele mi
sunt pline de vnti. tiu c sunt ct se poate de curat, dar nu reuesc s
ies de sub ap, dei frigul m face s tremur. E un frig bun, purificator.
n cele din urm, revin pe platform. Am nevoie de dou ncercri, pn
s sar de pe ine att sunt de slbit i fac ap peste tot, chiar se
formeaz o balt de mrimea unui om pe cimentul nchis la culoare. mi
nfor prul n jurul minii i l storc; pn i asta mi face plcere.
Normalitatea gestului, rutina, familiaritatea. mbrac blugii luai de la
Gunoieri i i rsucesc o dat la talie, s nu mi cad; chiar i aa, atrn pe
mine.
Apoi aud pai n spatele meu. M rsucesc i mi acopr snii cu braele.
Julian iese din ntuneric. Cu un bra peste piept, iau tricoul.
Stai, strig el i ceva din vocea lui o not de porunc i de urgen
m oprete. Stai, repet mai ncet.
Suntem desprii de zece metri, dar felul n care m privete m face s
m simt de parc am fi lipii unul de altul, i simt privirea pe piele, ca pe o
144

atingere care m nfioar. tiu c ar trebui s mbrac tricoul, dar nu pot s


m mic. Abia pot s respir.
Pn acum, nu am putut s m uit, zice el direct i face un pas spre
mine.
Lumina cade diferit peste faa lui i vd n privirea lui o blndee, o
tulburare care face ca fierbineala din trupul meu s devin cldur, o
senzaie calm, minunat. n acelai timp, o voce din capul meu zice: pericol,
pericol, pericol. Dincolo de ea, un ecou: Alex, Alex, Alex.
Alex m privea aa.
Talia ta e att de subire.
Asta e tot ce spune Julian: cu o voce att de nceat, c abia l aud. M
forez s m ntorc. Minile mi tremur, cnd mbrac bustiera, apoi tricoul.
Cnd m ntorc din nou, mi-e team de el, nu tiu de ce. A venit i mai
aproape. Miroase a ploaie.
M-a vzut dezbrcat, expus.
M-a privit de parc a fi frumoas.
Te simi mai bine?
Da, i zic i cobor privirea.
mi trec cu grij degetul peste tietura de la gt. Are cam doi centimetri i
e acoperit de snge uscat.
Las-m s vd.
Julian ntinde mna, apoi ezit, cu degetele la doi centimetri de faa mea.
M uit la el. Parc cere voie. Aprob i i pune mna, blnd, sub brbia mea,
ridicnd-o, s se poat uita la gt.
Ar trebui s o pansm.
Noi. Suntem de aceeai parte, acum. Nu vrea s spun mai mult despre
faptul c l-am minit i despre faptul c nu sunt vindecat. M ntreb ct va
dura. Se duce spre rucsac. Cotrobie prin materialele de prim ajutor pe care
le-am furat i se ntoarce cu un bandaj mare, o sticl de ap oxigenat, nite
unguent antibacterian i cteva dischete de bumbac.
Pot i eu, i zic, dar el scutur din cap.
Las-m pe mine.
nti, toarn ap oxigenat pe dischetele de bumbac i tamponeaz rana
atent. Ustur i tresar scncind. Ridic din sprncene.
Haide, zice zmbind. Nu doare att de ru.
Ba da.
Ieri, te-ai dat cap n cap cu doi criminali maniaci. Acum, nu faci fa
unei usturimi?
Asta e altceva, zic i m uit la el.
Nu mi dau seama dac glumete i nu mi place asta.
145

Era o chestiune de supravieuire.


Ridic din sprncene, dar nu spune nimic. mi mai tamponeaz o dat
rana, dar acum strng din dini i rabd. Apoi stoarce un pic de unguent pe
bandaj i l pune cu grij pe gtul meu. Alex m-a pansat o dat exact la fel.
Era ntr-o noapte cu un raid, cnd m-a mucat de picior un cine. Nu m-am
mai gndit de mult timp la noaptea aceea i, n timp ce minile lui Julian mi
trec peste piele, brusc, simt c nu pot s respir. M ntreb dac ntotdeauna
oamenii se apropie n felul acesta: i vindec rnile unul altuia; repar
pielea vtmat.
Gata. Eti ca nou.
Privirea lui se mut spre cerul gri de deasupra gratiilor.
Poi s mergi?
Aprob, dei nc sunt slbit i cam ameit. Julian ntinde mna i m
strnge uor de umr. M ntreb la ce se gndete cnd m atinge, dac
simte pulsul electric care mi trece prin corp. Nu e obinuit s aib contact
cu fete, dar nu pare s l deranjeze. A trecut o grani. M ntreb ce va face
cnd, ntr-un final, vom iei de aici. Fr ndoial, se va ntoarce la viaa lui,
la tatl lui, la AFD. Poate c va pune s fiu arestat.
Simt un val de grea i nchid ochii, cltinndu-m.
Eti sigur c poi s mergi?
Vocea lui Julian e att de blnd, c pieptul meu se frnge n mii de
bucele ce plutesc. Asta nu fcea parte din plan. Nu trebuia s se ntmple.
mi amintesc ce i-am spus noaptea trecut: Nu trebuie s tii. Adevrul dur,
insuportabil, frumos.
Julian
Deschid ochii, dorindu-mi ca vocea s mi tremure mai puin.
Suntem de pri diferite. tii asta, nu?
Privirea lui devine un pic mai dur, mai intens: chiar i n semintuneric,
de un albastru n flcri. Dar cnd vorbete, vocea lui e tot blnd i joas.
Nu mai tiu de ce parte sunt.
Mai face un pas spre mine.
Julian
Abia reuesc s i rostesc numele. n clipa aceea auzim: un strigt nbuit
venind dinspre unul dintre tuneluri, pai care alearg. Julian se ncordeaz
i, n clipa aceea, cnd ne uitm unul la altul, nu mai e nevoie de vorbe.
Gunoierii sunt aici.
Ne cuprinde groaza. Vocile vin dinspre unul dintre tunelurile prin care
am venit noi noaptea trecut. Julian ia rucsacul, iar eu mi bag picioarele n
adidai, fr s mai pierd vremea cu osetele. Iau cuitul de jos; Julian m
prinde de cealalt mn i m trage dup el peste lzile din lemn, spre
146

cellalt capt al platformei. Chiar i la distan de douzeci de metri de


gratii, e aproape imposibil de vzut. Suntem nghiii de cea i de bezn.
Parc am pi ntr-o gur i ncerc s alung senzaia de teroare care mi d
trcoale. tiu c ar trebui s fiu recunosctoare pentru ntuneric i pentru
posibilitatea de a ne ascunde, dar nu am cum s nu m gndesc la ce ar
putea camufla: animale care se furieaz tcut; trupuri atrnate de conducte.
La captul platformei e un tunel de o nlime att de mic, nct Julian
trebuie s se aplece pentru a intra. Dup trei metri, gsim o scar metalic
ngust care ne duce la un tunel mai larg, plin cu ine vechi i, din fericire,
fr ap. La fiecare civa metri, Julian se oprete cu urechea ciulit. Apoi, o
auzim, inconfundabil i mai aproape: o voce care mormie: Pe aici. Dou
cuvinte care mi taie respiraia, de parc a fi fost lovit. Albinosul. njur n
gnd pentru c am lsat pistolul n rucsac proast, proast i nu am cum
s l scot acum, n bezn, n timp ce ne grbim. Strng mna pe cuit i prind
un pic de curaj cnd i simt mnerul din lemn i greutatea. Dar sunt tot
slbit, ameit i flmnd; tiu c nu o s fac fa unei bti, n gnd, m
rog s ne piard urma prin ntuneric.
Aici, jos!
Dar vocile se aud mai tare, mai aproape. Auzim paii rsunnd pe scara
metalic, un sunet care face s mi fiarb sngele de groaz. i vd: lumina
dansnd n zigzag pe perei, cu tentacule galbene. Au lanterne, desigur. Nu e
de mirare c se mic att de repede. Nu trebuie s i fac griji c ar fi
vzui sau auzii. Ei sunt prdtorii. Iar noi suntem prada. Ascuni. E singura
noastr speran. Trebuie s ne ascundem. n dreapta noastr e o arcad l
strng de mn pe Julian, l trag napoi i l direcionez spre ea, n alt tunel,
cam cu treizeci de centimetri mai jos dect cel prin care mergeam i
presrat cu bli de ap sttut, puturoas. Bjbim prin bezn. Pereii de pe
ambele pri sunt netezi, fr firide, fr grmezi de lzi din lemn, niciun loc
unde s ne ascundem, iar panica sporete. Julian trebuie s simt i el asta,
pentru c ncetinete, se mpleticete i calc ntr-una dintre bli.
Amndoi nghem.
Gunoierii se opresc i ei. Paii lor nu se mai aud; vocile lor la fel.
n clipa aceea, lumina ptrunde prin arcad: un animal care se trte i
adulmec flmnd. Eu i Julian nu ne micm. M strnge de mn o dat,
apoi mi d drumul. Aud cum las jos rucsacul i mi dau seama c vrea s
caute arma. Nu mai are rost s fugim. Nu mai are rost nici s ne luptm nu
cu adevrat , dar cel puin putem dobor unul sau doi Gunoieri. Vederea mi
se nceoeaz brusc i tresar. Lacrimile mi umplu ochii i trebuie s mi le
terg cu dosul ncheieturii. Nu mi trece prin minte dect: Nu aici, nu aa, nu
sub pmnt, nu cu obolanii. Lumina se extinde; un al doilea fascicul i se
147

altur. Gunoierii se mic tcut i i simt c nu se grbesc, c le place, la fel


cum un vntor trage de arc nc un pic nainte s elibereze sgeata, acele
ultime momente de nemicare nainte de a ucide. l simt pe albinos. Chiar i
n bezn, tiu c zmbete. Palmele mele sunt ude pe cuit. Lng mine,
Julian respir greu. Nu aa. Nu aa. Capul meu e plin de ecouri, fragmente i
distorsiuni: mirosul mbttor de caprifoi, vara; albinele mari, care zboar;
copaci aplecai sub greutatea zpezii; Hana alergnd n faa mea, rznd, cu
prul blond n vnt.
i, ciudat, acum mi dau seama exact n clipa asta, cnd tiu foarte bine
c voi muri c toate sruturile mele sunt n urm. Deliria, durerea, toate
problemele pe care mi le-a pricinuit, toate lucrurile pentru care ne-am
luptat: pentru mine, s-a terminat, toate sunt luate de valul vieii.
i chiar cnd lumina crete, uria, orbitoare, i se oprete pe noi, iar
umbrele din spatele ei devin oameni, simt o furie disperat. Nu vd nimic;
lumina m-a ameit, iar ntunericul s-a topit ntr-o explozie de culoare, puncte
luminoase care plutesc. M arunc nainte, lovind orbete cu lama cuitului, i
aud strigte, rcnete i un ipt care mi strpunge pieptul, mi iese printre
dini, ca reverberaia unei lame metalice. Haos: trupuri fierbini i gfieli.
Un cot n pieptul meu i brae groase care m nconjoar, lsndu-m fr
respiraie. Gura mi se umple de pr unsuros, simt o durere tioas ntr-o
parte; o respiraie infect n faa mea, strigte rguite. Nu mi dau seama
ci Gunoieri sunt trei, patru i nu tiu unde e Julian. M lupt fr s vd,
m chinui s respir i peste tot sunt trupuri, duritate i ngrdire, fr
scpare, fr s m pot elibera. i tietura cuitului meu. Lovesc n carne, tot
n carne, i apoi cuitul mi e smuls din mn, ncheietura rsucit, pn
strig. Mini enorme mi gsesc gtul i strng, iar aerul dispare din tunel i e
tot mai puin, pn cnd ajunge doar ct vrful unui pix n plmnii mei.
Deschid gura, s trag aer, i nu pot. n bezna de deasupra mea vd o bul de
lumin, de aer, plutind sus, m ntind dup ea, m lupt s ies din ceaa dens,
care m acapareaz, dar nu e dect noroi n plmnii mei i m scufund.
M scufund. Mor.
Slab, aud un sunet, un clic i m gndesc c e ploaia. Apoi, de fiecare parte
a mea sunt lumini: danseaz, se mic, erpuiesc. Flcri. Brusc, cercul din
jurul gtului meu se rupe. Aerul e ca apa rece care intr n mine, m face s
trag n piept i s scuip. M las n patru labe i, pentru o clip confuz, am
impresia c visez, cad ntr-un amestec de blan i de trupuri mici.
Apoi, mintea ncepe s mi se limpezeasc, iar lumea iese din cea i mi
dau seama c tunelul e plin de obolani. Sute de obolani tropind unul
peste altul, foindu-se, lovindu-se de ncheieturile mele i ciupindu-m de
genunchi. Se aud dou mpucturi; cineva strig de durere. Deasupra mea
148

sunt forme, oameni, zvrcoleli; au tore enorme, care miros a petrol, i taie
aerul cu ele, la fel cum fermierii cosesc grul. Imagini diverse sunt ngheate,
slab luminate: Julian ncovoiat, cu o mn pe zidul tunelului; unul dintre
Gunoieri are faa schimonosit, ipnd, cu prul aprins, ca o tor.
O nou form de teroare. Stau nemicat, n timp ce obolanii umbl n
jurul meu, lovindu-m cu trupurile lor, scncind, trndu-se i tergndu-mi
pielea cu cozile lor. Sunt scrbit i paralizat de fric.
E un comar. Trebuie s fie un comar.
Un obolan mi se urc n poal. Strig i l dau la o parte, iar greaa mi
urc n gt. Lovete zidul cu o bufnitur, scncind; apoi, e din nou n picioare
i se altur celorlali, trecnd pe lng mine. Sunt att de dezgustat, c nu
pot s m mic. Un scncet urc din mine. Poate c am murit i am ajuns n
iad, sunt pedepsit pentru deliria i pentru toate lucrurile ngrozitoare pe
care le-am fcut, pentru c am trit n mizerie i haos, aa cum prevestete
Cartea tcerii pentru cei nesupui.
Scoal-te!
Ridic capul. Doi montri stau deasupra mea cu tore. Aa arat: bestii din
subteran, pe jumtate oameni. Unul dintre ei e imens, practic, un uria. Un
ochi i e albicios, orb; cellalt e negru i lucete ca al unui animal. Cealalt
siluet e cocoat, adus de spate, ca o barc. Nu pot spune dac e brbat
sau femeie. Prul lung i murdar i acoper mare parte din fa. A rsucit
minile lui Julian la spate i i le-a legat. Gunoierii au disprut.
M ridic. Bandajul de la gtul meu s-a slbit, iar pielea mi e lipicioas i
ud.
Mergi.
Omul-obolan gesticuleaz cu tora spre ntunericul din spatele meu. Vd
c e uor ncovoiat i se ine cu mna de partea dreapt. mi amintesc
mpucturile i strigtul. M ntreb dac a fost mpucat.
Ascult.
mi tremur vocea. Ridic ambele mini, n semn de pace.
Nu tiu cine suntei sau ce vrei, dar noi doar ncercam s ieim de aici.
Nu avem cine tie ce, dar putei lua ce vrei. Doar doar dai-ne drumul. V
rog, da?
Vocea mea se stinge pentru o clip.
V rog, dai-ne drumul.
Mergi, repet omul-obolan i, de data aceasta, lovete cu tora att de
aproape de mine, nct simt cldura flcrilor.
M uit la Julian. Scutur slab din cap. Expresia din privirea lui e clar. Ce

putem face?

149

M ntorc i pornesc. Omul-obolan vine n spatele meu cu tora lui, iar


naintea noastr, sutele de obolani dispar n bezn.

150

ATUNCI
Nimeni nu tie la ce s se atepte la a treia tabr sau dac va exista o a
treia tabr. Din moment ce Tack i Hunter nu au mai ajuns acas, nu avem
de unde s tim dac au reuit s ngroape provizii lng Hartford,
Connecticut, cam la trei sute de kilometri sud de Rochester, sau dac li s-a
ntmplat ceva pe drum. Gerul i-a nfipt dinii n zon: e un frig constant i
nu va disprea pn la primvar. Suntem obosii, flmnzi i nvini. Nici
mcar Raven nu poate pstra aparena de putere. Merge ncet, cu capul
plecat, fr o vorb.
Nu tiu ce vom face dac nu vom gsi mncare la a treia tabr. tiu c i
Raven e ngrijorat, dei nu vorbete despre asta. Nimeni nu vorbete
despre asta. Doar form orbete, nainte, cu ncpnare. Dar frica e
prezent. Cnd ne apropiem de Hartford, naintnd printre ruinele vechilor
orae, ale caselor bombardate, ca nite carapace de insecte uscate, nu
simim niciun motiv de bucurie. n schimb, simim nelinite: cu toii o
percepem, face pdurea s par sinistr. Amurgul e ru prevestitor; umbrele
sunt lungi, degete ndreptate spre noi, o pdure de mini ntunecate. Mine
vom ajunge la a treia tabr, dac exist. Dac nu, unii dintre noi vor muri de
foame, nainte s ajungem n sud. i dac nu exist, putem s nu ne mai
gndim la Tack i la Hunter: va nsemna c sunt mori, cu siguran.

Zorii se ivesc ncet i aerul e plin de o electricitate ciudat, ca o senzaie


de ateptare care precede o furtun. n afar de scrnetul pantofilor notri
pe zpad, nu se aude nimic. n cele din urm, ajungem: locul unde ar trebui
s fie a treia tabr. Nu e niciun semn c Tack i Hunter ar fi fost aici: nicio
scobitur n copaci, nicio bucat de material atrnat de crengi i niciun
semn c vreun aliment ar fi fost ngropat aici. De asta ne temeam cu toii, iar
dezamgirea e aproape fizic.
Raven las s i scape o scurt exclamaie de durere, de parc ar fi fost
plmuit; Sarah se prbuete chiar acolo, n zpad, i zice:
Nu, nu, nu, nu, nu! pn cnd Lu i spune s tac.
Simt c am o gaur n piept.
Trebuie s fie o greeal.
Vocea mea sun prea tare n lumini.
Probabil c nu suntem unde trebuie.
Nu e nicio greeal, zice Bram ncet. Aici ar trebui s fie.
151

Nu, insist. Am cotit greit, undeva. Sau Tack a gsit un loc mai bun
pentru provizii.
Taci, Lena, zice Raven.
i freac tmplele. Unghiile i sunt vinete.
Trebuie s gndesc.
Trebuie s l gsim pe Tack.
tiu c nu sunt de ajutor; tiu c sunt aproape isteric. Dar frigul i
foamea nu m mai las s gndesc i asta e tot ce mi vine n minte.
Mncarea noastr e la Tack. Trebuie s l gsim. Trebuie s
M opresc, cnd Bram face:
.
Sarah sare n picioare. Brusc, suntem toi ncordai. Cu toii am auzit:
trosnetul unei crengi n pdure, clar ca o mpuctur. M uit n jur, toi
avem feele impasibile, ncordate, nelinitite i mi amintesc de cerbul pe
care l-am vzut cu dou zile n urm, de felul n care a ngheat pe loc,
ncordat, chiar nainte s se clatine.
Pdurea e complet nemicat, linii clare de copaci negri, fr frunze,
ntinderi de alb, buteni czui i copaci putrezii n zpad. Apoi, vd c
unul dintre buteni de la distan, pare doar o movil gri i maro se
mic. i tiu c ceva nu e deloc n regul. Deschid gura s o spun, dar exact
n clipa aceea totul explodeaz: de peste tot apar Gunoieri, care i scutur
mantiile i blnurile copacii devin oameni, brae, cuite i sulie , iar noi
ne risipim, alergm n toate direciile strignd.
Desigur, aa vor s fim: panicai, slabi i dispersai.
Aa suntem mai uor de ucis.

152

ACUM
Tunelul prin care mergem o ia n jos. Pentru o clip, mi nchipui c
mergem spre centrul pmntului. Din fa se vd lumin i micare: o
strlucire puternic, pocnete i plvrgeli. Gtul mi e ud de transpiraie,
iar ameeala e mai puternic dect oricnd. Abia m in pe picioare. M
mpiedic i abia reuesc s m ndrept. Omul-obolan se apleac i m
prinde de un bra. ncerc s m desprind din strnsoarea lui, dar m ine
strns de cot i merge n dreptul meu. Miroase ngrozitor.
Lumina se ntinde i devine o ncpere vast, plin cu focuri i oameni.
Tavanul e boltit, iar noi ieim din ntuneric ntr-un spaiu cu platforme
nalte, de fiecare parte a noastr; pe ele, mai muli montri oameni
zdrenuii, jerpelii, murdari, vlguii i palizi, chioptnd i privind piezi
care se mic printre butoaie metalice n care ard focuri, astfel c aerul e
plin de fum i de miros de petrol ars. Pereii sunt acoperii cu faian, cu
reclame decolorate i cu graffiti. n timp ce naintm de-a lungul inelor,
oamenii se ntorc i se uit la noi. Toi sunt anemici i vtmai ntr-un fel.
Multora le lipsesc membre, sau au alt fel de defecte: mini deformate,
tumori ciudate pe fa, cocoae sau genunchi diformi.
Sus, zice omul-obolan i face semn cu brbia spre platform.
E imposibil de nalt. Minile lui Julian sunt nc legate la spate. Doi dintre
cei mai mari oameni de pe platform vin i l apuc de la subra i l ajut s
urce. Cocoatul se mic surprinztor de uor. ntrezresc nite brae
puternice i delicate, ncheieturi subiri. O femeie, deci.
Nu nu pot, zic.
Cei de pe platform s-au oprit. Se uit la mine i la Julian.
E prea sus.
Sus, repet omul-obolan.
M ntreb dac sunt singurele cuvinte pe care le tie: scoal-te, mergi, sus,
jos. Platforma e la nivelul ochilor mei. mi pun minile pe beton i ncerc s
m ridic, dar sunt mult prea slbit. M prbuesc pe spate.
E rnit! strig Julian. Nu vedei? Pentru Dumnezeu, trebuie s ieim
de aici.
E prima dat cnd vorbete, de cnd Gunoierii ne-au descoperit, iar vocea
i e plin de durere i team. Omul-obolan m ghideaz napoi spre
platform, dar, de data aceasta, parc printr-o nelegere tacit, unii dintre
privitori se mic deodat spre noi. Se adun pe marginea platformei; i
153

ntind braele. ncerc s m feresc, dar omul-obolan e n spatele meu. M


apuc hotrt de ncheietur.
nceteaz!
Acum, Julian ncearc s se elibereze. Cei doi care l-au ajutat s urce nc
l in.
D-i drumul!
Din toate direciile m apuc mini. Fee monstruoase apar deasupra
mea, plutind n lumina ce plpie. Julian nc strig:
M auzii? Lsai-o n pace! Dai-i drumul!
Din mulime, o femeie vine spre mine. Pare s-i lipseasc o parte din fa;
gura i e rsucit ntr-un rnjet oribil. Nu. Vreau s strig. Minile m prind i
m ridic pe platform. Dau din picioare; e o uurare. Aterizez pe o parte i
m rostogolesc pe spate. Femeia cu jumtate de fa e deasupra mea. ntinde
spre mine ambele mini. O s m strng de gt.
Pleac de lng mine! strig i m zbat, ncerc s o mping. Capul meu se
lovete de platform i, pentru o clip, privirea mi se umple de culoare.
Calmeaz-te, zice ea pe un ton linititor, o voce melodioas,
surprinztor de blnd, n timp ce durerea nceteaz, ipetele se opresc i
alunec n cea.

154

ATUNCI
Ne mprtiem, panicai i orbii. Nu am avut timp s ne ncrcm armele
i nu avem putere s luptm. Cuitul meu e n rucsac i nu mi-e de folos. Nu
am timp s m opresc s l scot. Gunoierii sunt rapizi i puternici; cred c
sunt mai mari dect orice om normal, mai mari dect ar trebui s fie oricine
din Slbticie.
Pe aici! Pe aici!
Raven alearg n faa mea i o trage pe Sarah de mn. Sarah e prea
speriat s plng. Abia ine pasul cu Raven. Se poticnete prin zpad. Simt
teroarea n piept, n ritmul inimii. n spatele nostru sunt trei Gunoieri. Unul
dintre ei are un topor. i aud lama uiernd prin aer. M ustur gtul i cu
fiecare pas m cufund cincisprezece centimetri i trebuie s mi smulg
picioarele din zpad, s pot nainta. Coapsele mi tremur de la efort.
Ajungem la un deal i, brusc, n faa noastr se ivete un afloriment de
roci, blocuri mari adunate laolalt, de parc ar fi nite oameni grupai s se
nclzeasc. Pietrele sunt alunecoase, din cauza gheii, i formeaz o serie de
grote conectate ntre ele, guri ntunecoase, unde zpada nu a ptruns. Nu ai
cum s le ocoleti sau s te caeri pe ele. Vom fi prini acolo, ngrdii, ca
animalele ntr-un arc.
Raven nlemnete pentru o clip i vd groaza din tot corpul ei. Un
Gunoier sare spre ea i strig. i revine, o trage din nou pe Sarah i alearg
direct spre roci, pentru c nu are unde s mearg n alt parte. Vd cum
ncearc s i scoat de la curea cuitul. i mic greu degetele ngheate.
Nu reuete s l trag din teac i mi dau seama, cu inima ct un purice, c
vrea s l nfrunte. E singurul ei plan; vom muri aici, iar sngele nostru se va
scurge n zpad. Scot un hrit dureros din gt; crengile golae mi
biciuiesc faa i mi umplu ochii de lacrimi. Un Gunoier e aproape de mine,
att de aproape, c pot s i aud paii grei i s i vd umbra alergnd
deodat cu mine n stnga noastr, siluetele gemene se reflect pe zpad
i, n clipa aceea, chiar nainte s m prind, m gndesc la Hana. Dou
umbre pe strzile din Portland; soarele fierbinte pe cer; picioare care
alearg n tandem.
Apoi, nu mai am unde s fug.
Fugi!
Raven strig, n timp ce o trage pe Sarah n spaiul ntunecos al unei
grote. Sarah e suficient de mic s ncap. Speram ca Gunoierul s nu
155

reueasc s o prind. Apoi, simt o mn pe spate i cad n genunchi, iar


dinii mi clnne, cnd muc din zpad. M rostogolesc pe spate, la
cincisprezece centimetri de peretele abrupt al stncii. E deasupra mea: un
monstru uria, cu privire chior. Ridic toporul, iar lama lui lucete n
soare. Sunt prea speriat s m mic, s respir, s plng. Se ncordeaz, gata
s loveasc.
nchid ochii.
n tcere, explodeaz o mpuctur, apoi nc dou. Deschid ochii i vd
c Gunoierul de deasupra mea se prbuete ca o marionet ale crei sfori ar
fi fost brusc tiate. Toporul cade cu lama n zpad. Ceilali doi Gunoieri sunt
prbuii i ei, gurii de gloane: sngele lor se mprtie pe albul din jur.
Atunci i vd: Tack i Hunter alearg spre noi, cu arme n mini, slabi i
palizi, trai la fa, dar vii.

156

ACUM
Cnd m trezesc, sunt ntins pe un cearaf murdar. Julian e ngenuncheat
lng mine, cu minile dezlegate.
Cum te simi?
Brusc, mi amintesc obolanii, montrii, femeia cu jumtate de fa. M
chinui s m ridic. Mici artificii dureroase mi explodeaz n cap.
Uor, uor.
Julian i pune braul sub umerii mei i m ajut s m ridic n fund.
i-ai spart capul destul de ru.
Ce s-a ntmplat?
Stm ntr-o zon care a fost parial ngrdit cu nite cutii din carton
dezmembrate. De-a lungul platformei, cearafuri nflorate sunt atrnate
ntre ipci de placaj, oferind celor dinuntru o oarecare intimitate; n
interiorul unor construcii imense din cartoane au fost puse saltele; pereii
i paravanele sunt fcute din scaune rupte i mese cu trei picioare. Aerul e
nc ncins i miroase a cenu i combustibil. Privesc dra de fum ce se
formeaz de-a lungul tavanului nainte s ias printr-un mic orificiu.
Te-au splat, zice Julian ncet, pe un ton sceptic. La nceput, am crezut
c o s te
Vocea lui se stinge i scutur din cap.
Dar apoi a venit o femeie cu bandaje i tot ce trebuie. i-a bandajat
gtul. Sngerai.
mi ating gtul. E bandajat cu un tifon gros. Au avut grij i de Julian;
tietura de pe buz a fost curat, iar rnile de la ochi nu mai sunt umflate.
Cine sunt oamenii tia? Unde suntem?
Julian scutur din cap din nou.
Invalizi.
Cnd m vede c tresar, adaug:
Nu tiu alt cuvnt pentru ei. Pentru tine.
Nu suntem la fel, i zic, privind siluetele cocoate i schiloade care se
mic dincolo de focul ce fumeg.
Gtesc ceva, se simte mirosul. Nu vreau s m gndesc ce mnnc aici,
jos, ce fel de animale reuesc s prind. mi vin n minte obolanii, iar
stomacul meu se rzvrtete.
nc nu ai neles? Toi suntem diferii. Vrem lucruri diferite. Trim
diferit. Asta e ideea.
157

Julian deschide gura s rspund, dar n clipa aceea apare femeiamonstru, cea cu care m-am luptat pe marginea platformei. D la o parte
cartoanele i mi dau seama c probabil le-au aranjat astfel pentru ca eu i
Julian s avem o oarecare intimitate.
Te-ai trezit, zice ea.
Acum, c nu mai sunt att de ngrozit, vd c nu i lipsete o parte din
fa, cum mi-am nchipuit; partea dreapt a feei i e doar mai mic dect
stnga, supt, de parc faa ei ar fi compus din dou mti diferite,
imperfect alturate. Malformaie genetic, m gndesc, dei am vzut doar
cteva astfel de persoane i toate erau n manuale. La coal, ne spuneau
mereu c cei nscui din persoane nevindecate au aceast soart, sunt
malformai n vreun fel. Preoii ne ziceau c astfel se manifesta deliria n
trupurile lor. Copiii nscui din oameni sntoi i ntregi sunt i ei sntoi
i ntregi; cei nscui din boal vor avea boala n snge i n oase.
Toi aceti oameni, nscui malformai, au fost ndrumai aici, n subteran.
M ntreb ce s-ar fi ntmplat cu ei dac ar fi rmas la suprafa. Atunci, mi
amintesc ce mi-a spus Raven despre gsirea lui Blue. tii ce spun ei despre
copiii deliria Probabil c ar fi fost luat i omort. Nici mcar nu ar fi fost
ngropat Ar fi fost ars i aruncat la gunoi.
Femeia nu ateapt s rspund i ngenuncheaz n faa mea. Eu i Julian
nu zicem nimic. Vreau s i spun ceva, dar nu mi gsesc cuvintele. Vreau s
mi iau privirea de la faa ei, dar nu reuesc.
Mulumesc, zic ntr-un final.
Privirea ei se ndreapt spre mine. Are un clipit permanent, probabil de la
viaa n aceast lume ciudat, obscur.
Ci erau? m ntreab.
M ateptam s vorbeasc stlcit, credeam c vorbirea ei va fi o reflexie a
feei, dar este puternic i clar. Plcut. Dac vede c nu rspund imediat,
adaug:
Intruii. Ci erau?
mi dau seama imediat c se refer la Gunoieri, dei folosete un alt
cuvnt pentru a-i descrie. tiu, dup felul n care o spune: un amestec de
furie, team i dezgust.
Nu sunt sigur. apte, cel puin. Poate c mai muli.
Au venit acum trei sezoane. Poate patru.
Probabil c art surprins de felul n care vorbete, pentru c adaug:
E greu s ii socoteala timpului n tuneluri. Zile, sptmni dac nu
mergem sus, e greu de tiut.
De cnd suntei aici? ntreb, aproape cu team s aflu rspunsul.
158

Se uit la mine cu ochii aceia mici, de culoarea noroiului. Fac tot ce pot s
nu m uit la gura i la brbia ei. Acolo, diformitatea se vede cel mai tare, de
parc faa ei s-ar ncrei, ca o floare ofilit.
Eu sunt aici dintotdeauna. Sau aproape dintotdeauna.
Cum
Dar ntrebarea mi rmne blocat n gt. Zmbete. Cel puin aa cred, c
este un zmbet. Un col al gurii ei se ncreete n sus.
La suprafa, nu exist nimic pentru noi. Nimic n afar de moarte.
Deci este cum credeam. M ntreb dac asta se ntmpl ntotdeauna cu
copiii care nu-i gsesc drumul spre subteran sau spre un adpost din
Slbticie. Poate c sfresc n nchisori i n spitalele de nebuni. Sau poate
c, pur i simplu, sunt omori.
De cnd m tiu, tunelurile au fost ale noastre.
nc mi e greu s asociez melodicitatea vocii ei cu faa. M concentrez pe
ochii ei: chiar i n lumina slab i plin de fum vd c sunt plini de cldur.
Oamenii i gsesc drumul spre noi cu copiii lor. E un loc sigur pentru
ei.
Privirea i fuge spre Julian i observ c i cerceteaz gtul imaculat, apoi,
se ntoarce spre mine.
Tu ai fost vindecat. Aa zic ei deasupra, nu?
Aprob. Deschid gura, s ncerc s explic sunt n regul, sunt de partea
voastr , dar, spre surpriza mea, Julian vorbete.
Nu suntem cu Intruii. Nu suntem cu nimeni altcineva. Suntem
suntem pe cont propriu.
Nu suntem cu nimeni altcineva. tiu c o spune doar ca s o liniteasc,
dar cuvintele lui m ajut s scap de nodul de team care mi st n piept, de
cnd suntem n subteran. Apoi, mi amintesc de Alex i mi se face grea din
nou. mi doresc s nu fi plecat niciodat din Slbticie. A vrea s nu fi
acceptat niciodat s m altur Rezistenei.
Cum ai ajuns aici? ntreab femeia.
Pune ceva dintr-un vas din plastic de lng mine i mi ntinde un pahar:
un pahar de copil, cu desene terse reprezentnd o cprioar. Ca tot ce e aici,
jos, i acesta trebuie s fi ajuns acolo plutind de deasupra, aruncat, nedorit,
rtcit printre crpturile pmntului, ca zpada topit.
Am fost luai.
Vocea lui Julian e mai puternic acum.
Rpii de Intrui.
Ezit, i tiu c se gndete la insignele AFD pe care le-am gsit, la tatuajul
pe care l-am vzut eu. nc nu nelege, i nici eu; dar tiu c nu au fost doar
Gunoierii. Au fost pltii sau urmeaz s fie pltii pentru ce au fcut.
159

Nu tim de ce, mai zice el.


ncercm s gsim o cale de ieire, zic eu, apoi m izbete ceva spus de
femeie mai devreme i simt un val brusc de speran. Stai aa ziceai c e
greu s ii socoteala timpului atunci cnd nu urcai, nu? Deci exist o cale
de ieire? Un drum care duce sus?
Eu nu merg deasupra.
Felul n care spune deasupra sun de parc ar fi un cuvnt murdar.
Dar cineva merge, insist eu. Cineva trebuie s mearg.
Trebuie s aib cum s fac rost de provizii: cearafurile, i cnile, i
combustibilul, i grmezile de mobil stricat adunat n jurul nostru pe
platform.
Da, zice ea calm. Desigur.
Ne ducei i pe noi?
Gtul meu e uscat. Doar gndul la soare, la spaiu, la suprafa mai c m
face s plng. Nu tiu ce se va ntmpla odat ce vom ajunge din nou sus, dar
alung acel gnd.
nc eti foarte slbit. Trebuie s mnnci i s te odihneti.
Sunt bine, insist. Pot s merg.
ncerc s m ridic, dar vederea mea se ntunec. M trntesc la loc.
Lena.
Julian pune o mn pe braul meu. Ceva sclipete n ochii lui crede-m, e
n regul, nc un pic de timp nu ne va ucide . Nu tiu ce se ntmpl sau cum
de am nceput s comunicm fr vorbe i nici de ce mi place att de mult.
Se ntoarce spre femeie.
O s ne odihnim un pic. Apoi, o s ne arate cineva drumul spre
suprafa?
Femeia se uit din nou de la Julian la mine, apoi din nou la el. Dup care,
aprob.
Locul vostru nu e aici.
Se ridic n picioare. Brusc, m simt umil. Toi oamenii acetia i
construiesc viaa din gunoaie i lucruri stricate, triesc n bezn, respir aer
plin de fum. Totui, ne ajut. Ne-au ajutat fr s ne cunoasc i fr alt
motiv dect faptul c puteau. M ntreb dac a fi fcut la fel, dac eram n
locul lor. Nu sunt sigur. Alex ar fi fcut, m gndesc. Dar i Julian.
Stai! o strig Julian. Nu nu tim cum te cheam.
Pe fa i se citete surprinderea. Dup care zmbete din nou, acea
ridicare ciudat a buzelor.
Am fost botezat aici, jos. mi spun Moned.

160

Julian se ncrunt, dar eu m prind imediat. E un nume de Invalid:


descriptiv, uor de reinut, amuzant, un pic nebunesc. Moned, adic cu
dou fee.

Moned a avut dreptate: n tuneluri, timpul e greu de msurat, chiar mai


greu dect era n celul. Cel puin acolo ne ghidam dup lumina electric;
era pornit ziua, stins seara. Aici, fiecare minut devine o or.
Eu i Julian am mncat fiecare cte trei batoane de cereale i nite
pastram din cea pe care am furat-o de la Gunoieri. Ni se pare un festin i
nc nainte s termin stomacul meu chiorie puternic. Totui, dup ce
mncm i bem toat apa din vas, m simt mai bine dect m-am simit de
multe zile. Moim un pic, ntini att de aproape, c simt respiraia lui Julian
n pr, iar picioarele aproape c ni se ating. Ne trezim deodat.
Moned e din nou aplecat deasupra noastr. A umplut vasul cu ap.
Julian scoate un mic strigt, cnd ea l scutur s se trezeasc. Apoi, se ridic
repede, jenat. i trece minile prin pr, astfel c i rmne ridicat n toate
direciile; simt o nevoie copleitoare s m ntind i s i-l aranjez.
Poi s mergi? m ntreab Moned.
Aprob.
Atunci, o s pun pe cineva s v duc deasupra.
Din nou, rostete deasupra de parc ar fi un cuvnt murdar sau o
njurtur.
Mulumesc.
Cuvntul pare slab i insuficient.
Nu e nevoie s adic, sincer, i mulumim. Probabil c am fi mori
dac nu ai fi fost tu i prietenii ti.
Aproape c spun oamenii ti, dar m opresc n ultima clip. mi amintesc
ct de furioas am fost pe Julian cnd mi-a spus aa. Se uit la mine o clip,
fr s zmbeasc, i m ntreb dac nu cumva am jignit-o.
Cum am spus, locul vostru nu e aici, zice ea. Apoi, cu voce mai
puternic, mai ascuit: Exist un loc pentru toi i pentru toate, s tii. Asta
e greeala pe care o fac deasupra. Ei cred c doar anumii oameni au un loc
al lor. Doar un anumit gen de oameni aparin unui loc. Restul sunt gunoaie.
Dar chiar i gunoiul trebuie s aib un loc. Altfel, se va aduna i va bloca tot,
va putrezi i se va mpui.
Un fior i trece prin corp; mna ei dreapt trage convulsiv de rochia
murdar.
Voi gsi pe cineva s v ndrume, zice abrupt, de parc s-ar ruina de
ieirea ei, apoi se ntoarce i pleac.

161

Omul-obolan e cel care vine cu noi, iar vederea lui mi provoac o stare
de ameeal i de grea, chiar dac, de data aceasta, e singur. obolanii s-au
ntors n gurile lor i n locuri ascunse.
Moned zice c vrei s mergei sus, spune el, cea mai lung propoziie
pe care am auzit-o pn acum de la el.
Eu i Julian suntem deja n picioare. Julian a luat rucsacul i, cu toate c iam spus c pot sta singur pe picioare, insist s i in o mn pe braul
meu.
Doar n caz c e nevoie, mi zice, i m gndesc ct de diferit e acum de
biatul de pe scena de la Javits Center, de pe ecranul imens, de neimaginat c
ar putea fi aceeai persoan.
M ntreb dac acel biat e adevratul Julian sau biatul de acum e cel
real, sau dac se poate face o deosebire. i atunci mi dau seama: nici mcar
nu mai tiu cine e adevrata Lena.
Suntem gata, zice Julian.
Ocolim grmada de resturi i adposturi improvizate ce nconjoar
platforma. Pe oriunde trecem, suntem privii. Siluetele stau ghemuite n
bezn. Ei au fost obligai s coboare aici, la fel cum noi am fost obligai s ne
retragem n Slbticie: totul pentru o societate a ordinii i a uniformitii. Ca
o societate s fie sntoas, niciun membru al ei nu poate fi bolnav . Filosofia
AFD merge mai departe, mult mai departe dect a fi crezut. Nu doar cei
nevindecai sunt periculoi: la fel sunt i cei diferii, cei diformi, cei
malformai. i ei trebuie eliminai. M ntreb dac Julian i d seama de asta
sau dac a tiut asta dintotdeauna. Tot ce nu e uniform trebuie uniformizat;
mizeria trebuie curat; legile fizicii ne nva c sistemele tind tot mai mult
spre haos, aa c haosul trebuie respins constant. Regulile epurrii sunt
scrise i n Cartea tcerii.
La captul platformei, omul-obolan coboar pe ine. Acum, merge
normal. Dac a fost rnit n timpul ncierrii cu Gunoierii, a fost i el ngrijit
i bandajat. Urmeaz Julian, apoi m ajut s cobor i eu, ridicnd minile i
punndu-le n jurul taliei mele, n timp ce eu sar nendemnatic de pe
platform. Chiar dac m simt mai bine dect mai devreme, tot nu m mic
cum trebuie. Am stat prea mult fr suficient hran i ap, iar capul nc
mi vjie. Glezna mea stng se sucete cnd ating pmntul i, pentru o
clip, m sprijin de Julian, lovindu-m cu brbia de pieptul lui, iar braele i se
strng n jurul meu.
Eti bine?
Sunt contient de apropierea trupurilor noastre i de mbriarea
braelor lui. M ndeprtez de el cu inima n gt.
Sunt bine.
162

Apoi, e timpul s intrm din nou n bezn. M trag napoi, iar omulobolan i nchipuie, probabil, c mi-e team. Se ntoarce i zice:
Intruii nu vin att de departe. Nu-i face griji.
Nu are lantern sau tor. M ntreb dac focul a avut drept scop doar
intimidarea Gunoierilor. Gura tunelului e neagr, dar el pare perfect capabil
s o vad.
S mergem, zice Julian, iar eu m ntorc spre el i l urmm pe omulobolan i lumina slab a lanternei.
Mergem tcui, dei nsoitorul nostru se oprete uneori i plescie din
limb, ca i cum ar chema un cine. La un moment dat, se ghemuiete i
scoate buci de biscuii din buzunar i le mprtie pe jos, printre stinghiile
din lemn ale inelor. Din colurile tunelului apar obolanii, care i adulmec
degetele i se bat pe firimituri, i sar n palmele fcute cu i i urc pe brae
i pe umeri. E groaznic de privit, dar nu m pot uita n alt parte.
De ct timp eti aici? ntreab Julian, dup ce omul-obolan se ridic.
Acum, peste tot n jur auzim dinii mici i ghearele obolanilor, iar
lanterna se aprinde cu micri rapide. Simt o groaz brusc, am senzaia c
obolanii sunt peste tot, chiar i pe tavan.
Nu tiu. Am pierdut numrtoarea.
Spre deosebire de ali oameni care s-au stabilit pe platform, el nu are
malformaii fizice vizibile, cu excepia faptului c are un ochi alb. Nu reuesc
s m controlez i mi scap:
De ce?
Se ntoarce brusc spre mine. Pentru o clip, nu spune nimic i toi trei
stm acolo n bezna sufocant. Respiraia mea se accelereaz.
Nu am vrut s fiu vindecat, zice el, n cele din urm, iar cuvintele sunt
foarte fireti un vocabular din lumea mea, o problem de la suprafa i
simt o uurare n piept.
La urma urmei, nu e nebun.
De ce nu?
Asta e Julian. O alt pauz.
Eram deja bolnav, zice omul-obolan i, cu toate c nu pot s i vd
faa, mi dau seama c zmbete un pic.
M ntreb dac Julian e la fel de surprins ca i mine. i mi dau seama
atunci c oamenii nii sunt plini de tuneluri: spaii ntortocheate,
ntunecoase i caverne; imposibil s tii tot ce se petrece n ei. Chiar
imposibil de imaginat.
Ce s-a ntmplat? insist Julian.
Ea a fost vindecat, rspunde scurt omul-obolan i ne ntoarce
spatele, pornind mai departe. Iar eu am ales asta. Aici.
163

Stai. Stai.
Julian m trage dup el, trebuie s alergm un pic, s l ajungem.
Nu neleg. V-ai mbolnvit mpreun, iar ea a fost apoi vindecat?
Da.
Iar tu ai ales asta?
Julian scutur din cap.
Probabil c ai vzut-o adic, te-ar fi scpat de suferin.
Exist un semn de ntrebare n cuvintele lui Julian i mi dau seama c se
lupt, nc se aga de vechile lui credine, de ideile care l-au linitit att de
mult timp.
Nu am vzut-o.
Omul-obolan iuete pasul. Probabil c tie pe de rost curbele i
coborurile tunelului. Eu i Julian abia inem pasul cu el.
Nu am vzut-o deloc dup aceea.
Nu neleg, zice Julian i, pentru o clip, m doare sufletul pentru el.
E de vrsta mea, dar sunt attea lucruri pe care nu le tie. Omul-obolan
se oprete. Nu se uit la noi, dar i vd umerii cum se ridic i coboar: un
oftat nevzut.
Deja o luaser o dat de lng mine, zice ncet. Nu am vrut s o pierd
din nou.
Simt nevoia s mi pun mna pe umrul lui i s i spun c neleg. Dar
cuvintele mi se par stupide. Niciodat nu putem nelege. Putem doar s
ncercm, putem s bjbim n cutarea drumului spre tuneluri, spre
lumin. Dar apoi zice:
Am ajuns.
i se d la o parte, iar lumina lanternei cade pe o scar metalic ruginit;
i nainte s mi vin n minte altceva de spus, el e deja pe cea mai de jos
treapt i ncepe s urce.

n scurt timp, omul-obolan umbl la un grtar metalic din tavan. Cnd l


d la o parte, lumina e att de orbitoare i de neateptat, c strig i trebuie
s mi ntorc privirea, clipind, n timp ce punctulee colorate mi umplu ochii.
Omul-obolan se ridic prin deschiztur, apoi se apleac s m ajute. Julian
e ultimul. Ieim pe o platform mare, deschis. Dedesubt sunt o in de tren
rupt, o grmad de fier i de lemn. Cndva, probabil, cobora n subteran.
Platforma e plin cu gina. Porumbeii se aciueaz peste tot, pe bncile cu
vopsea scorojit, n vechile containere de gunoi, printre ine.
Un indicator decolorat, care, probabil, avea cndva numele staiilor pe el;
nu se mai pot citi acum, cu excepia ctorva litere: H, O, B, K. Unele panouri
vechi nc sunt pe perei: VIAA MEA, ALEGEREA MEA, scrie pe unul. Pe
164

altul: PSTRAI AMERICA SIGUR. Vechi sloganuri, vechi semne ale luptei
dintre credincioi i necredincioi.
Ce e aici? l ntreb pe omul-obolan.
Se ghemuiete lng gura neagr ce duce dedesubt. i-a tras pe cap gluga,
s nu-i intre soarele n ochi, i pare disperat s sar napoi n bezn. E prima
dat cnd pot s l privesc cum trebuie i vd c e mult mai tnr dect am
crezut. Cu excepia ridurilor de la colurile ochilor, faa lui e neted i
neridat. Pielea i e att de palid, nct are o tent de albastru lptos, iar
privirea i e nceoat i neclar, neobinuit cu atta lumin.
Aici e groapa de gunoi, zice i gesticuleaz artnd n jur.
La vreo sut de metri n direcia indicat e un gard nalt, dincolo de care
se vede o movil de gunoaie i metale ce lucesc.
Peste ru e Manhattanul.
Groapa de gunoi, repet ncet.
Desigur: oamenii din subteran trebuie s fac n vreun fel rost de provizii.
Groapa de gunoi e perfect: grmezi i grmezi de alimente aruncate,
obiecte, cabluri, mobil. mi pare cunoscut. M ridic n picioare.
tiu unde suntem. E un adpost n apropiere.
Un ce? se uit Julian piezi la mine, dar eu sunt prea entuziasmat.
Alerg n jos pe platform, cu sufletul la gur, i ridic mna streain la
ochi. Groapa de gunoi e imens civa kilometri ptrai, mi-a spus Tack, i
deservete ntreg Manhattanul i oraele lui nrudite , iar noi trebuie c
suntem la captul ei nordic. Un drum de pietri pornete de la porile ei,
printre ruinele vechilor cldiri bombardate. Aceast groap de gunoi a fost
cndva un ora. i, la mai puin de un kilometru i jumtate, e un adpost.
Eu, Raven i Tack am stat acolo o lun, cnd ateptam actele i ultimele
instruciuni, de la Rezisten, n legtur cu mutarea. La adpost vom gsi
mncare, i ap, i haine. Vom gsi i o cale s-i contactm pe Raven i pe
Tack. Cnd eram acolo, foloseam semnale radio i, cnd acestea deveneau
prea riscante, haine de diverse culori, pe care le ridicam pe catargul unei
coli care luase foc.
Eu plec, zice omul-obolan.
Se las cu partea de jos a corpului n gaur. mi dau seama c e
nerbdtor s plece din soare i s se ntoarc la locul lui sigur.
Mulumesc, i zic.
Cuvntul pare stupid de insuficient, dar nu mi vine n minte altceva.
Omul-obolan aprob din cap i e pe cale s se lase n jos pe scar, cnd
Julian l oprete.
Nu ne-ai spus cum te cheam.
Buzele omului-obolan se strmb ntr-un zmbet.
165

Nu am nume.
Julian pare uimit.
Toat lumea are un nume.
Nu mai are toat lumea, zice el cu acel zmbet nervos. Numele nu mai
nseamn nimic. Trecutul e mort.
Trecutul e mort. Refrenul lui Raven. M face s nghit greu. La urma
urmei, eu nu sunt foarte diferit de aceti oameni din subteran.
Avei grij, zice omul-obolan, iar privirea i se tulbur din nou. Ei
mereu sunt cu ochii pe voi.
Apoi, coboar n gaur. O clip mai trziu, capacul metalic alunec la loc.
Pentru un minut, eu i Julian rmnem tcui, uitndu-ne unul la altul.
Am reuit, zice el, ntr-un sfrit, zmbindu-mi.
E la o distan mic de mine, iar soarele i face prul s luceasc auriu. O
pasre zboar spre cer, n spatele lui, o umbr rapid pe ntinsul albastru.
Printre crpturile platformei se vd mici flori albe. Brusc, m trezesc
plngnd. Suspin de recunotin i uurare. Am reuit, iar soarele nc
strlucete, lumea nc exist.
Hei.
Julian vine la mine. Ezit o clip, apoi ntinde mna i m freac pe spate.
Hei, e n regul. E n regul, Lena.
Scutur din cap. Vreau s i spun c tiu i c de asta plng, dar nu pot
vorbi. M trage spre el i plng cu nasul n tricoul lui, i stm acolo, n soare,
n lumea de afar, unde astfel de lucruri sunt ilegale. Iar n jurul nostru e
linite, cu excepia ciripiturilor care se aud din cnd n cnd i a fonetelor
fcute de porumbei n jurul platformei.
n cele din urm, m ndeprtez de el. Pentru o clip, am impresia c vd
micare n spatele lui, n umbrele de dincolo de una dintre intrrile n
vechea staie, dar apoi mi dau seama c doar mi-am nchipuit. Lumina e
orbitoare. Nu pot s mi imaginez cum art acum. n ciuda faptului c cei din
subteran au curat i au tratat rnile lui Julian, faa lui nc are vnti,
diverse pete multicolore. Sunt sigur c i eu art cel puin la fel de ru.
Sub pmnt, am fost aliai; prieteni. Deasupra, nu sunt sigur ce suntem i
m simt ciudat. Din fericire, el rupe tcerea.
Deci, tii unde suntem?
Aprob.
tiu cum putem cere ajutor de la oamenii mei.
Spre norocul lui, nu tresare.
Atunci, s mergem, zice.
M urmeaz, peste ine. Speriem porumbeii, care zboar pe deasupra
noastr, un uragan neclar de pene. Trecem de ine, naintm prin iarba
166

nalt de dincolo de ele, decolorat de soare i nc ngheat. Pmntul e


tare i acoperit cu ghea, dei se vd i aici semne ale primverii: mici
muguri verzi, cteva flori timpurii rsrite printre mizerii. Soarele ne
nclzete gturile, dar vntul e tios. A vrea s am ceva mai clduros dect
un pulover. Frigul trece prin bumbac, m apuc de trup i trage. n sfrit,
inutul mi devine cunoscut. Soarele deseneaz pe pmnt umbre dezolante
forme nalte, despicate, ale cldirilor bombardate. Trecem pe lng un
vechi indicator de strad, ndoit, care cndva arta drumul spre Columbia
Avenue. Acum, Columbia Avenue nu e dect plci din beton sparte i iarb
ngheat, plus un covor de cioburi de sticl spulberate, un praf sclipitor.
Uite-l, zic. Aici, sus.
ncep s alerg. Intrarea n adpost nu e la mai mult de douzeci de metri,
dincolo de o curb. Totui, mai e o senzaie care mi trece prin corp: o
alarm interioar tcut. Convenabil. Acesta e cuvntul care mi se nvrte
prin minte. Convenabil cum am ajuns sus att de aproape de adpost;
convenabil cum tunelurile ne-au condus aici. Prea convenabil ca s fie o
coinciden. Alung gndul. Lum curba i ajungem. Pur i simplu, toate
ngrijorrile mele dispar sub un val de bucurie. Julian se oprete, dar eu m
duc direct la u, mprosptat, plin de energie. Cele mai multe adposturi
cel puin cele pe care le-am vzut eu au fost construite n locuri ascunse:
pivnie i subsoluri, adposturi subterane i case de bani care au rmas
intacte dup atac. Le-am populat precum insectele care i recupereaz
teritoriul. Dar acesta a fost amenajat la mult timp dup atac. Raven mi-a
spus c a fost unul dintre primele adposturi i sediul primului grup de
rezisten care a scormonit dup materiale i a construit o pseudocas, o
structur ciudat fcut din lemnrie, beton, piatr i metal. Locul are un
aspect ponosit, o faad demn de Frankenstein, de parc abia s-ar ine pe
picioare. Dar se ine.
Deci? zic i m ntorc spre Julian. Vii sau ce faci?
Eu niciodat Nu se poate.
Julian scutur din cap, de parc ar ncerca s se trezeasc dintr-un vis.
Nu e deloc cum mi-am nchipuit.
Putem construi ceva din aproape nimic, din resturi, i spun i mi
amintesc cum mi-a zis Raven aproape exact acelai lucru, dup evadarea
mea, cnd mi era ru i eram slbit i nu tiam sigur dac vreau s mor sau
s triesc.
Asta a fost cu o jumtate de an n urm, cu o via n urm. Pentru o clip,
simt un val de tristee: pentru orizonturile care dispar n urma noastr,
pentru oamenii pe care i lsm n urm, pentru noi, cei mici, pe care i
nchidem undeva i, n cele din urm, i ngropm.
167

Privirea lui Julian sclipete acum, oglind a cerului, i se ntoarce spre


mine.
Pn acum doi ani credeam c sunt doar basme. Slbticia, Invalizii.
nainteaz doi pai i, brusc, suntem foarte aproape.
Tu. Eu eu niciodat n-a fi crezut.
nc suntem desprii de civa centimetri, dar am senzaia c ne
atingem. ntre noi exist o electricitate care face s dispar spaiul dintre
trupuri.
Sunt real, i spun, iar electricitatea e dorin, un impuls nervos sub
piele.
M simt prea expus. E prea frumos i prea linite.
Nu cred nu sunt sigur c pot s m ntorc.
Ochii lui sunt ca o ap adnc. Vreau s mi mut privirea, dar nu pot. Simt
cum m prbuesc.
Nu tiu ce vrei s spui.
Forez cuvintele s ias.
Adic, eu
Din dreapta noastr se aude o bufnitur puternic, de parc cineva ar fi
drmat ceva. Julian se oprete i vd cum corpul i se ncordeaz. Instinctiv,
l trag dup mine, spre u, i scot din rucsac arma. Cercetez zona: peste tot
sunt resturi de rapnel i pietre, denivelri, o grmad de locuri unde s te
ascunzi. Prul de pe ceaf mi e ridicat i ntreg corpul meu e n alert. Ei
ntotdeauna sunt cu ochii pe noi.
Rmnem pe loc, ntr-o linite agonizant. Vntul ridic o pung din
plastic. Se rotete ncet de trei ori, apoi cade lng un felinar dezmembrat.
Brusc, zresc o micare n stnga mea. M ntorc i ip, cu mna strns pe
arm, n timp ce o pisic nete din spatele unui bolar. Julian rsufl, iar
eu slbesc strnsoarea i las tensiunea s ias din mine. Pisica slab i cu
ochii mari se oprete, ntoarce capul spre noi i miaun jalnic. Julian mi
atinge uor umerii, cu ambele mini, iar eu m ntorc rapid, instinctiv.
Haide, i zic.
Simt c l-am jignit.
Voiam s spun ceva, zice el.
Vd cum mi caut privirea, dornic s m uit la el, dar deja sunt la u,
umblu la clana ruginit.
Poi s mi spui mai trziu, i zic i m las pe u.
n cele din urm, cedeaz, iar Julian nu are de ales, trebuie s m urmeze
nuntru. M tem de ce vrea s spun, i de ce va alege, i ncotro se va
ndrepta. Dar sunt ngrozit de ce mi doresc: pe el i, mai ru dect orice, de
la el. Pentru c vreau. Nici mcar nu sunt sigur ce anume, dar dorina e
168

prezent, la fel cum erau nainte ura i furia. Dar acesta nu e un turn. E un
abis fr sfrit; coboar, coboar i deschide un gol n mine.

169

ATUNCI
Tack i Hunter nu au reuit s salveze multe provizii de la adpostul din
Rochester. Bombele i incendiile care le-au urmat i-au fcut treaba. Dar au
gsit cteva lucruri conservate n mod miraculos prin molozul fumegnd:
cutii cu fasole, nite arme, capcane i, ciudat, un baton de ciocolat ntreg,
netopit. Tack insist s nu l mncm. i-l atrn de rucsac, ca pe o amulet
norocoas. Sarah st cu ochii pe el n timpul mersului.
Se pare c ciocolata chiar aduce noroc sau poate c e doar faptul c i
avem din nou cu noi pe Tack i pe Hunter , pentru c se schimb i
dispoziia lui Raven. Vremea e stabil. E tot frig, dar cu toii suntem
recunosctori pentru c e soare. Conservele sunt suficiente pentru a ne da
energia necesar s naintm i la doar o jumtate de zi dup ce prsim
ultima tabr dm peste o cas rmas n picioare, n mijlocul pdurii.
Trebuie s fi fost la distan de muli kilometri de orice drum principal, cnd
a fost construit, i arat ca o ciuperc ieind din pmnt: pereii ei sunt
acoperii de ieder maronie, deas ca blana, iar acoperiul e jos i rotund,
tras n jos, ca o plrie. Trebuie s fi fost locuina unui pustnic, nainte de
atac, departe de oricine. Nu e de mirare c a scpat de bombardament.
Probabil, bombele au ratat-o i nici focurile nu s-au ntins att de departe.
Patru Invalizi s-au stabilit aici. Ne invit s ne instalm tabra pe
pmntul lor. Sunt doi brbai i dou femei, plus cinci copii, dar niciunul
dintre ei nu pare s aparin vreunuia dintre cupluri. Toi se poart de parc
ar fi o singur familie, ne povestesc ei la cin, i locuiesc acolo de zece ani.
Sunt suficient de amabili s mpart cu noi ce au: vinete conservate i
dovlecei de var, sos de usturoi; carne de cprioar uscat, din toamn;
diverse alte crnuri afumate i vnat iepure, fazan, veveri.
Hunter i Tack i petrec seara refcnd drumul pe care am venit i
cioplind semne pe copaci, astfel ca anul viitor cnd ne vom muta dac ne
vom muta din nou s reuim s gsim casa-ciuperc.
Diminea, unul dintre copii fuge afar, n timp ce ne pregtim de plecare.
E n picioarele goale, n ciuda zpezii.
Poftim, zice el i mi pune n mn un prosop de buctrie.
n el sunt buci uscate de pine am auzit-o pe una dintre femei
spunnd c sunt fcute din ghinde, nu din fin i nite carne uscat.
Mulumesc, i spun, dar deja fuge napoi spre cas, rznd.
170

Pentru o clip, sunt invidioas. El a crescut aici, fr team, fericit. Poate


c niciodat nu va afla despre lumea de dincolo de gard, lumea real. Pentru
el, nu va exista aa ceva. Dar nu va avea nici medicamente cnd va fi bolnav
i nici suficient mncare, iar iernile vor fi reci, dimineile i se vor prea un
pumn n stomac. Iar ntr-o zi doar dac nu cumva Rezistena va reui s
recucereasc ara avioanele i incendiile vor ajunge la el. ntr-o zi, ochiul
se va ntoarce spre el, ca un laser, arznd totul n cale. ntr-o zi, ntreaga
Slbticie va fi distrus i vom rmne cu un inut din beton, un inut cu case
frumoase i grdini ngrijite, cu parcuri ordonate i cu pduri, i cu o lume
care funcioneaz ca un ceas ntors cu grij: o lume de metal i de angrenaje,
cu oameni care se ndreapt mecanic spre morile lor.

Raionalizm totul cu grij i, dup alte trei zile de mers, ajungem la


podul care marcheaz ultimii patruzeci i cinci de kilometri. Este imens i
ngust, fcut din frnghii uriae de oel acoperite de ghea i nnegrite de
vreme. Mi se pare o insect gigantic, ce ncalec rul, cu picioarele n ap.
nchis cu ani n urm, a fost folosit mult timp numai ca modalitate de
traversare pentru Invalizi, iar lateralele din lemn ridicate neglijent la
capetele lui au putrezit.
Un indicator mare i verde, desprins ntr-o parte, atrn, iar cuvintele par
scrise vertical. n timp ce trecem, citesc: PODUL TAPAN ZEE. Se leagn n
btaia vntului, un vnt puternic; expui fiind, trece prin noi, ne umple ochii
de lacrimi i aerul cu un murmur fantomatic.
Dedesubt, apa are culoarea cimentului i e nvolburat. nlimea e
ameitoare. Am citit odat c, dac sari n ap de la o asemenea nlime, e ca
i cum ai plonja pe o piatr, mi amintesc tirea despre o fat nevindecat,
care s-a sinucis srind de pe acoperiul laboratoarelor, n ziua operaiei, iar
amintirea aduce cu ea o senzaie de vin.
Dar asta e ceea ce a vrut Alex pentru mine: o cicatrice pe gt, vindecat n
mod miraculos, exact ca una real; muchii aoi, ideea c ai un scop. El
credea n Rezisten, iar acum cred i eu n ea, pentru el. i poate c ntr-o
bun zi l voi revedea. Poate c ntr-adevr exist rai dup moarte. i poate
c e accesibil tuturor, nu doar celor vindecai. Dar, deocamdat, viitorul, la
fel ca trecutul, nu nseamn nimic. Deocamdat, exist doar un adpost
construit din mizerii i deeuri, la marginea unui ora distrus, dincolo de
groapa de gunoi a oraului; i sosirea noastr flmnzi, pe jumtate
ngheai ntr-un loc cu mncare i ap i cu perei care s ne fereasc de
vntul slbatic. Pentru noi, acesta e raiul.

171

ACUM
Raiul nseamn ap cald. Raiul nseamn spun. Salvarea cum i
spuneam noi acestui adpost e format din patru ncperi. O buctrie, o
cmar mare, aproape de mrimea restului casei, i un dormitor nghesuit
(plin cu paturi ubrede suprapuse). Ultima ncpere e pentru mbiere.
Diverse czi metalice sunt aezate pe o platform prevzut cu un grtar
mare; dedesubt, exist o suprafa acoperit cu piatr i cu lemn carbonizat,
rmie ale focurilor pe care le fceam iarna, s nclzim camera i apa.
Dup ce bjbim prin ntuneric i gsim lanterna cu baterii, facem foc,
folosind lemnele adunate n colul magaziei, n timp ce Julian umbl cu o
lantern prin celelalte zone ale casei, explornd. Iau un spun din magazie i
gsesc chiar i un prosop adevrat. M mnnc pielea, de la mizerie. O simt
peste tot, pn i pe pleoape. nainte s m dezbrac, strig:
Julian?
Da?
Vocea lui e nfundat. Dup cum se aude, e n dormitor.
Rmi unde eti, da?
Baia nu are u. Nu e necesar, iar n Slbticie lucrurile care nu sunt
necesare nu sunt construite, fabricate sau folosite. Urmeaz o mic pauz,
apoi:
Bine.
M ntreb la ce se gndete. Vocea lui e ascuit, ncordat, dei s-ar putea
s fie efectul distorsiunii pereilor din placaj i cositor. Pun arma jos, apoi
m dezbrac i savurez momentul cnd blugii mei cad pe podea. Pentru o
clip, propriul trup mi se pare strin. Era o vreme cnd aveam rotunjimi
peste tot, n ciuda muchilor de pe coapse i de pe pulpe, de la alergat.
Abdomenul mi se bombase, snii mi erau plini i grei.
Acum, sunt piele i os. Snii mi sunt prea mici; pielea e plin de vnti.
M ntreb dac Alex m-ar mai gsi frumoas. M ntreb dac Julian crede c
sunt urt. Alung ambele gnduri. Inutile; irelevante.
Frec bine fiecare centimetru de corp: sub unghii, dup urechi, n urechi,
printre degete i ntre picioare. mi spunesc prul i las spuma s-mi intre
n ochi, s m usture. Cnd n sfrit m ridic, nc alunecoas de la spun, ca
un pete, cada rmne plin de mizerie. O dat n plus, sunt recunosctoare
c aici nu avem oglinzi; reflexia mea e vag pe suprafaa apei, o umbr. Nu
vreau s vd mai bine cum art.
172

M terg i iau nite haine curate: pantaloni de trening, osete groase i


un pulover larg. Baia m-a revigorat i m simt suficient de puternic s scot
alt ap din pu i s umplu o cad pentru Julian. l gsesc n magazie. St n
faa unui raft scund. Cineva a lsat acolo nite cri interzise. O rsfoiete pe
una dintre ele.
E rndul tu, i zic, iar el tresare i nchide cartea.
Se ndreapt, iar cnd se ntoarce are o min vinovat. Apoi, privirea i se
schimb, o expresie pe care nu o pot identifica.
E n regul. Aici, poi s citeti orice vrei.
Eu
ncepe s vorbeasc, dar se oprete, scuturnd din cap. nc se uit la
mine cu privirea aceea ciudat. Pielea mea e fierbinte. Probabil c apa a fost
prea cald.
mi amintesc de cartea asta, zice, n cele din urm, dar simt c nu e
ceea ce voia s spun iniial. Era n biroul tatlui meu. Al doilea birou. Cel
despre care i-am povestit.
Dau din cap. mi arat cartea. E un exemplar din Marile sperane, de
Charles Dickens.
Nu am citit-o nc, mrturisesc. Tack mereu spunea c e una dintre
preferatele lui
Trag aer n piept. Nu trebuia s pomenesc numele lui Tack. Am avut
ncredere n Julian, m-am deschis n faa lui.
Dar el este tot Julian Fineman, iar puterea Rezistenei depinde de
secretele ei. Din fericire, nu spune nimic despre asta.
Fratele meu
Tuete i o ia de la capt.
Am gsit cartea asta mpreun cu lucrurile lui. Dup ce a murit. Nu tiu
de ce; nu tiu ce cutam.
Voiai s l aduci napoi, m gndesc, dar nu o spun.
Am pstrat-o.
Julian zmbete cu un col al gurii.
Am fcut o tietur n saltea. O ineam acolo, s nu o gseasc tata. Am
nceput s o citesc n ziua aceea.
E bun?
E plin de chestii ilegale, zice Julian ncet, de parc ar reevalua
semnificaia cuvintelor.
Privirea i alunec de pe mine i, pentru o clip, se las o tcere grea.
Apoi, ochii i se ntorc la mine i, de data aceasta, cnd zmbete, faa i se
lumineaz.
Dar, da. E bun. E super, cred.
173

Nu tiu de ce, dar rd; pur i simplu, felul n care o spune alung
ncordarea din ncpere, face ca totul s par uor i flexibil. Am fost rpii;
am fost btui i vnai; nu avem cum s ajungem acas. Venim din lumi
diferite i aparinem unor tabere diferite. Dar totul va fi bine.
i-am umplut o cad. Ar trebui s fie fierbinte. Poi lua haine curate.
Fac semn spre rafturile ordonat aranjate i etichetate: TRICOURI DE
BRBAI, PANTALONI DE FEMEI, PANTOFI DE COPIL Opera lui Raven,
desigur.
Mulumesc.
Julian ia de pe raft un tricou i pantaloni i, dup o clip de ezitare, pune
la loc printre cri Marile sperane. Apoi, se ridic, innd hainele la piept.
Nu e aa ru aici, tii?
Ridic din umeri.
Facem ce putem, zic, dar n sinea mea sunt mndr.
Pornete spre baie, pe lng mine. Cnd se apropie, se oprete brusc.
Corpul i se ncordeaz. Vd c l trece un fior i, pentru o clip ngrozitoare,
m gndesc: Doamne, are o criz. Apoi, zice simplu:
Prul tu
Cum?
Sunt att de surprins, c abia reuesc s rostesc cuvntul. Julian nu se
uit la mine, dar simt o contientizare n corpul lui, o absorbie care m face
s m simt i mai expus dect dac m-ar fi privit.
Prul tu miroase a trandafiri, zice el i, nainte s pot rspunde, se
ntoarce i o ia pe hol, iar eu rmn singur, cu un fior n piept.
n timp ce el face baie, pregtesc cina. Sunt prea obosit s pornesc
vechiul cuptor cu lemne, aa c scot nite biscuii, deschid dou conserve de
fasole i cte una de ciuperci i roii; doar lucruri care nu trebuie gtite.
Avem i carne de vit n saramur. Iau doar o conserv mic, dei mi-e att
de foame, c probabil a putea s mnnc singur o vac ntreag. Dar
trebuie s lsm i altora. Asta e regula.
Aici, nu exist ferestre i e ntuneric. Opresc lanterna; nu vreau s consum
inutil bateriile. n schimb, gsesc cteva lumnri groase deja arse aproape
de tot i le pun pe jos. Nu avem nici mese. Cnd am stat aici, cu Raven i cu
Tack, dup ce Hunter plecase cu ceilali mai departe spre sud, n Delaware,
am mncat aa n fiecare sear, aplecai deasupra unei singure farfurii, cu
genunchii ndoii, cu umbre clipind pe perei. Cred c a fost cea mai fericit
perioad de cnd prsisem Portlandul.
Din baie, aud ap plescind i fredonat. i Julian gsete plcere n
lucrurile mici. M duc la ua din fa i o ntredeschid. Soarele apune deja.
Cerul e de un albastru pal, presrat cu nori roz i aurii. Resturile metalice
174

din jurul casei deeurile i rapnelul bat n rou. Am impresia c vd o


micare n stnga mea. Trebuie s fie tot pisica.
La ce te uii?
M rsucesc i, fr s vreau, trntesc ua. Nu l-am auzit venind. St
foarte aproape. i simt mirosul pielii: miroase a spun i, cumva, masculin.
Prul i se crlioneaz n jurul feei.
La nimic.
i, pentru c rmne acolo nemicat, uitndu-se la mine:
Ari aproape uman.
M simt aproape uman, zice i i trece o mn prin pr.
A gsit un tricou alb i blugi care i se potrivesc. M bucur c nu pune
multe ntrebri despre adpost, despre cine st aici i cnd a fost amenajat.
tiu c ar trebui s ntrebe. Aprind lumnrile i ne aezm pe jos, cu
picioarele ncruciate. i, pentru o vreme, suntem prea ocupai s mncm,
ca s vorbim. Dar dup aceea o facem: Julian mi povestete c a crescut n
New York i m ntreab despre Portland. mi spune c voia s studieze
matematica n liceu, iar eu i povestesc despre alergri.
Nu vorbim despre operaie, sau despre Rezisten, sau despre AFD, sau
despre ce se va ntmpla mine, iar n acest timp n care stm fa n fa pe
podea simt c am un prieten adevrat. Rde des, aa cum fcea Hana. E un
bun orator i un i mai bun asculttor. M simt ciudat de confortabil lng el,
chiar mai confortabil dect m simeam cu Alex. Nu vreau s m gndesc la o
astfel de comparaie, dar o fac, i m ridic brusc, n timp ce Julian nc
vorbete, s duc farfuriile la chiuvet.
Eti bine?
Da, zic prea repede.
M ursc n clipa asta i l ursc i pe el, fr s tiu de ce.
Sunt doar obosit.
Cel puin asta e adevrat. Brusc, sunt mai obosit dect am fost vreodat
n toat viaa mea. A putea dormi o venicie; a putea lsa somnul s cad
peste mine ca zpada.
O s caut nite pturi, zice i se ridic.
l simt cum ezit n spatele meu i m prefac ocupat la chiuvet. Nu pot
s l privesc n clipa asta.
Hei, nu am apucat s i mulumesc. Tuete. Mi-ai salvat viaa acolo, n
tuneluri.
Ridic din umeri, tot cu spatele la el. Strng marginea chiuvetei att de
tare, c ncheieturile degetelor mi se albesc.
i tu mi-ai salvat viaa. Aproape c am fost strivit de un Gunoier.
Cnd vorbete din nou, mi dau seama c zmbete.
175

Aadar, ne-am salvat reciproc.


Atunci, m ntorc; dar a luat deja o lumnare i a disprut pe hol, aa c
eu rmn cu umbrele.

Julian a ales dou paturi de jos i le-a pregtit ct de bine a putut, cu


cearafuri care nu prea se potrivesc i cu pturi subiri din ln. A pus
rucsacul la picioarele patului meu. Sunt vreo duzin de paturi n camer, dar
a ales dou aflate unul lng altul. ncerc s nu m gndesc ce nseamn asta.
St pe patul lui, cu capul n jos, ncercnd s-i dea jos osetele. Cnd intru
cu lumnarea, se uit la mine cu o expresie att de fericit, c aproape scap
lumnarea, iar flacra se stinge. Acum, rmnem pe ntuneric.
Poi gsi drumul?
Da.
Pornesc dup vocea lui, folosindu-m de celelalte paturi, s m ghidez.
ncet.
Mna lui mi alunec scurt pe spate, cnd trec pe lng el i dau de patul
meu. M ntind sub cearaf i sub ptur. Amndou miros a sttut i, foarte
slab, a rahat de oarece, dar sunt recunosctoare c e cald. Cldura de la
focul din baie nu a ajuns pn aici. Cnd expir, n bezn se cristalizeaz mici
noriori de aburi. Va fi greu de dormit. Extenuarea care m-a cuprins dup
cin s-a evaporat la fel de repede cum a aprut. Trupul meu e alert,
nfrigurat. Sunt incredibil de contient de respiraia lui Julian, de trupul lui
longilin aproape lng al meu, n bezn. mi dau seama c i el e treaz. Dup
un timp, vorbete. Vocea i e joas, un pic rguit.
Lena?
Da?
Inima mea galopeaz, o simt n gt i n piept. l aud c se rsucete spre
mine. Suntem la vreun metru distan, att de aproape au fost fcute
paturile.
Te gndeti vreodat la el? La biatul care te-a mbolnvit?
Imaginile clipesc n noapte: o claie de pr castaniu, ca frunzele de toamn;
silueta unui trup, o form alergnd lng mine; o imagine de vis.
ncerc s nu o fac.
De ce nu?
Pentru c doare.
Respiraia lui Julian e ritmic, linititoare.
Tu te gndeti vreodat la fratele tu?
O pauz.
Mereu. Mi-au spus c va fi mai uor dup vindecare.
Urmeaz alte cteva momente de tcere.
176

Pot s-i mai spun un secret?


Da.
mi strng mai bine ptura n jurul umerilor. Prul meu e nc ud.
tiam c nu va funciona. Operaia, vreau s zic. tiam c m va ucide.
Eu eu mi-am dorit asta.
Rostete ncet cuvintele.
Nu am mai spus asta nimnui.
Brusc, mi vine s plng. Vreau s m ntind i s l iau de mn. Vreau s
i spun c e n regul, s i simt moliciunea urechii cu buzele. Vreau s m
ghemuiesc lng el, aa cum fceam cu Alex, i s respir cu nasul n pielea lui
cald. El nu e Alex. Nu l vrei pe Julian. l vrei pe Alex. Iar Alex e mort. Dar nu
e chiar adevrat. l vreau i pe Julian. Trupul meu e plin de fiori. Vreau
buzele lui Julian pe ale mele, pline i moi; i minile lui calde pe spatele meu
i prin pr. Vreau s m pierd n el, s m dizolv n trupul lui, s simt cum
pielea ni se unete.
nchid ochii i-i strng, alungnd aceast idee. Dar cu ochii nchii, Julian
i Alex se contopesc. Feele lor se unesc i se despart, apoi se amestec din
nou, ca imaginile reflectate n ap, se suprapun, pn cnd nu mai tiu pe
care l vreau, n bezn, n mintea mea.
Lena? m strig el din nou, de data aceasta i mai ncet.
mi rostete numele de parc ar fi un cntec. S-a tras mai aproape de
mine. l simt, linia zvelt a trupului, un loc unde ntunericul a disprut. i eu
m-am micat, fr s vreau. Sunt chiar pe marginea patului, ct se poate de
aproape de el. Dar nu m ntorc cu faa spre el. Rmn pe loc. mi blochez
braele i picioarele, ncerc s-mi blochez i inima.
Da, Julian?
Cum e?
tiu la ce se refer, dar tot ntreb:
Ce anume cum e?
Deliria.
Se oprete. Apoi, l aud cum coboar ncet din pat. ngenuncheaz n
spaiul dintre paturile noastre. Nu pot s m mic, nu pot s respir. mi
ntorc capul, buzele noastre sunt desprite de vreo cincisprezece
centimetri. Mai puin.
Cum e s fii bolnav?
Nu nu pot s descriu.
M forez s vorbesc. Nu pot s respir, nu pot s respir, nu pot s respir.
Pielea lui miroase a fum, de la focul cu lemne, a spun, a rai. mi nchipui ce
gust are pielea lui; mi nchipui cum i-a muca buzele.
Vreau s tiu.
177

Vorbele lui sunt o oapt, abia se aud.


Vreau s tiu de la tine.
Apoi, degetele lui mi ating fruntea, att de blnd, atingerea lui e i ea o
oapt, cea mai uoar respiraie, iar eu sunt tot paralizat, blocat. Peste
podul nasului meu, peste buze, cea mai uoar atingere, astfel nct simt
gustul srat al pielii lui, i simt cutele degetului mare pe buza mea de jos,
apoi peste brbie, n jurul gurii, n sus spre pr i simt n mine o fierbineal
care m intuiete de pat, nu m las s m mic.
i-am spus Julian nghite, vocea lui e grav, rguit , i-am spus c
odat am vzut doi oameni srutndu-se. Vrei s
Julian nu termin ntrebarea. Nu e nevoie. Brusc, tot corpul meu se
deblocheaz; fierbineala se mprtie prin pieptul meu i mi desface buzele
i tot ce trebuie s fac e s mi ntorc capul, doar un pic, iar buzele lui sunt
acolo. i ne srutm: ncet, la nceput, pentru c el nu tie cum, iar pentru
mine a trecut atta timp. Simt sare, i zahr, i spun; mi trec limba peste
buza lui de jos, iar el nghea pentru o clip. Buzele lui sunt calde, i pline, i
minunate. Limba lui trece peste buzele mele, apoi, deodat, amndoi ne
relaxm. i respirm unul n altul, iar el mi ine faa cu minile, iar eu simt
un val de bucurie pur, aproape c plng, sunt att de fericit! Pieptul lui e
tare, lipit de mine. L-am tras n pat, fr s mi dau seama, i nu vreau s se
termine niciodat. A putea s l srut o venicie, s i simt degetele prin pr,
s l ascult rostindu-mi numele.
Pentru prima dat de cnd a murit Alex, mi-am gsit drumul spre un
spaiu cu adevrat liber: un spaiu nengrdit de ziduri i nelocuit de team.
Asta nseamn s zbori.
Apoi, brusc, Julian se trage de lng mine.
Lena, zice gfind, de parc ar fi alergat mult.
Nu o spune.
nc simt c mi vine s plng. E atta fragilitate ntr-un srut, n ali
oameni: totul e din sticl.
Nu strica momentul.
Dar oricum o spune.
Ce se va ntmpla mine?
Nu tiu.
i trag capul spre pern, lng mine. Pentru o clip, am impresia c simt o
prezen lng noi, n bezn, o siluet care se mic, i mi ntorc repede
capul spre stnga. Nimic. Vd stafii. M gndesc la Alex.
Nu-i face griji pentru asta acum, o spun inclusiv pentru mine, nu doar
pentru el.
178

Patul este foarte ngust. M ntorc pe o parte, la distan de Julian, dar


cnd i pune braul n jurul meu, m relaxez i m las pe el, ghemuit n
curba trupului su, de parc i-a fi mprumutat forma. Vreau s fug i s
plng. Vreau s l implor pe Alex oriunde ar fi, n orice alt lume s-ar afla
acum s m ierte. Vreau s l srut pe Julian din nou. Dar nu fac nimic din
toate acestea. Stau nemicat i simt btile regulate ale inimii lui n spatele
meu, pn cnd inima mea se linitete i l las s m in i chiar nainte s
adorm spun o scurt rugciune, ca dimineaa s nu vin niciodat.

Dar dimineaa vine. i croiete drum printre crpturile placajelor, prin


fisurile din acoperi: un gri ntunecos, o plire a ntunericului. Primele mele
momente de trezie sunt confuze: am impresia c sunt cu Alex. Nu. Julian.
Braul lui e n jurul meu, respiraia lui fierbinte e pe gtul meu. Am dat la o
parte cearaful cu picioarele. Vd o micare dinspre hol; cumva, pisica a
intrat n cas. Apoi, brusc, o certitudine nu, am nchis ua seara trecut, am
ncuiat-o i teroarea, care mi strnge pieptul. M ridic.
Julian.
Atunci, totul explodeaz. Intr pe u, dau buzna prin perei, ip, url
poliiti i gardieni cu mti de gaze i uniforme gri. Unul dintre ei m apuc,
iar cellalt l trage pe Julian din pat. Acum e treaz, m strig, dar nu aud din
pricina vacarmului, a ipetelor care trebuie s fie ale mele. Apuc rucsacul,
care nc e la picioarele patului meu, i m smucesc de lng gardian, dar
sunt nc trei, m flancheaz prin spaiul ngust dintre paturi i nu am
scpare. mi amintesc de arm: e n baie, iar acum nu mi-e de folos. Cineva
m trage de guler i m nec. Un alt gardian mi duce braele la spate i mi
pune ctue, apoi m mpinge nainte, astfel c sunt pe jumtate trt prin
cas, pe jumtate merg, apoi, afar, n lumina strlucitoare a soarelui, unde
sunt adunai i mai muli poliiti, membri ai SWAT, cu arme i mti de
gaze, nemicai, tcui, ateptnd.
nscenare. Acesta e cuvntul care se zbate prin mine, prin panica mea.
nscenare. Asta trebuie s fie.
I-am prins, anun cineva ntr-o staie i, brusc, totul prinde via,
vibreaz.
Oamenii strig unii la alii, gesticulnd. Doi poliiti pornesc
motocicletele, iar mirosul de la eava de eapament se rspndete n jur.
Staiile bzie, o cacofonie.
Zece-patru, zece-patru. I-am prins.
La treizeci de kilometri de zona ngrdit pare un fel de
ascunztoare.
Unitatea 508 ctre sediu
179

Julian e n spatele meu, nconjurat de patru gardieni; i el a fost nctuat.


Lena! Lena!
l aud strigndu-mi numele. ncerc s m ntorc, dar sunt mpins nainte
de gardienii din spatele meu.
Nu te opri, mi zice unul, i sunt surprins s aud o voce de femeie,
distorsionat de masca de gaze.
Pe drumul pe care am venit eu i Julian sunt parcate n ir mai multe
maini, iar aici sunt i mai muli poliiti, i mai muli membri SWAT. Unii
dintre ei sunt complet echipai, dar alii stau rezemai lejer de maini, n
haine civile, plvrgind i cu pahare de cafea din plastic n mini. Abia se
uit la mine, n timp ce sunt trt spre irul de maini. Sunt plin de o furie
oarb, o furie care m face s vreau s scuip. Pentru ei, e rutin. Vor merge
acas la sfritul zilei, la casele lor ordonate, la familiile lor ordonate i nu i
vor aminti de fata pe care au vzut-o dnd din picioare i ipnd n timp ce
era trt, probabil, spre moarte.
Vd o main neagr; faa alb i ngust a lui Thomas Fineman m
privete impasibil cnd trec pe lng ea. Dac a putea s mi eliberez un
pumn, l-a pocni prin geam. A privi cum sticla i se sparge n fa, s vd ct
de calm ar fi atunci.
Hei, hei, hei!
Un poliist face cu mna spre noi, din fa, gesticulnd cu staia spre o
dub de poliie. Cuvintele scrise cu negru se vd de pe albul mainii:
ORAUL NEW YORK, DEPARTAMENTUL DE CORECIE, REFORM I
PURIFICARE. n Portland, aveam o singur nchisoare, Criptele. Adpostea
toi infractorii i pe cei din Rezisten, plus toi cniii locali, muli dintre
ei ajuni n pragul nebuniei din pricina operaiei fcute de mntuial sau
prea devreme. n New York i oraele lui surori exist o reea de nchisori cu
un nume aproape la fel de nepotrivit ca al celei din Portland: Rahaii.
Pe aici!
Acum, un alt poliist ne face semn spre o alt main i urmeaz o scurt
pauz. ntreaga scen e confuz, mai haotic dect raidurile pe care le-am
vzut. Sunt prea muli oameni. Prea multe maini care polueaz aerul cu
gazele de eapament, prea mult zgomot fcut de staii, oameni vorbind i
strignd deodat. Un gardian i un membru al SWAT se ceart n privina
jurisdiciei. M doare capul; lumina m orbete. Vd doar soarele strlucitor;
un val metalic de maini i motociclete, gaze de eapament care transform
aerul n miraj, n vscozitate i fum. Brusc, simt cum crete panica n mine.
Nu tiu ce s-a ntmplat cu Julian. Nu mai e n spatele meu i nu l vd n
mulime.
180

Julian! strig, dar nu primesc niciun rspuns, dei un poliist se ntoarce


cnd mi aude vocea, apoi, scuturnd din cap, scuip la picioarele mele.
M lupt cu femeia din spatele meu, ncercnd s scap din strnsoare, dar
minile ei sunt ca o menghin n jurul ncheieturilor mele i, cu ct m lupt
mai mult, cu att m strnge mai tare.
Julian! Julian!
Niciun rspuns. Panica a devenit ceva palpabil i mi st n gt. Nu, nu, nu,
nu. Nu din nou.
Haide, nu te opri.
Vocea distorsionat a femeii m ndeamn s naintez. M mpinge
dincolo de linia, mainilor care ateapt.
Gardianul care a condus procesiunea vorbete repede n staie, o discuie
cu Conducerea. Despre cine ar trebui s m preia i abia se uit la noi cnd
trecem prin mulime. nc m lupt cu femeia din spatele meu, cu fiecare
strop de putere pe care o mai am, dei felul n care mi ine braele
genereaz un val de durere de la ncheieturi pn la umeri i, chiar dac ma elibera, sunt tot nctuat i nu a reui s fac mai mult de civa pai
pn s fiu prins.
Dar piatra din gtul meu e prezent, i panica, i certitudinea. Trebuie s
l gsesc pe Julian. Trebuie s l salvez. Dincolo de asta, cuvinte vechi, cuvinte
imperioase, continu s m preseze: nu din nou, nu din nou, nu din nou.
Julian!
Lovesc n spate cu piciorul i nimeresc n fluierul piciorului ei. Aud
njurtura i, pentru o clip, strnsoarea slbete. Dar apoi m strnge din
nou i trage de ncheieturile mele att de puternic, c abia pot s respir.
Apoi, n timp ce m dau napoi, s slbesc strnsoarea, ncercnd s respir,
ncercnd s nu plng, se apleac un pic n fa, astfel nct deschiztura
mtii ei se lovete de urechea mea.
Lena, zice ncet, te rog. Nu vreau s i fac ru. Sunt o lupttoare pentru
libertate.
Cuvintele acelea m nghea. E un cod secret prin care simpatizanii i
Invalizii l folosesc pentru a-i declara devotamentul. ncetez s m mai
mpotrivesc, iar strnsoarea ei slbete. Dar continu s m mping n fa,
pe lng irul de maini. Merge repede i hotrt, astfel c nimeni nu o
oprete i nu intervine. n fa, vd o dub alb care o ia prin anul de lng
drumul noroios. Are pe ea semnul DERP, dar literele par uor decolorate
sunt un pic prea mici, observ, dei trebuie s te uii bine ca s vezi asta. Am
fcut o curb i suntem ascuni de restul oamenilor de securitate, dup o
grmad uria de metale rsucite i beton spart. Brusc, femeia mi
elibereaz braele. Sprinteaz spre main i scoate nite chei dintr-un
181

buzunar. Deschide uile din spate; n interiorul vehiculului e ntuneric, gol i


miroase slab a acru.
Urc.
Unde m duci?
M-am sturat de aceast neputin; zile n ir am fost lsat ntr-o
confuzie ameitoare, cu impresia unor aliane secrete i a unor conspiraii
complexe.
Undeva n siguran, mi zice i, n ciuda mtii, simt presiunea din
vocea ei.
Nu am de ales, trebuie s o cred. M ajut s urc i mi spune s m ntorc,
s mi scoat ctuele. Apoi, mi d rucsacul i nchide uile. Inima mi
tresare un pic, cnd aud c o ncuie. Sunt prins aici. Dar nu poate fi mai ru
dect ce a fi avut de nfruntat afar. Simt un bolovan n stomac, cnd m
gndesc la Julian. M ntreb ce se va ntmpla cu el. Poate simt un licr de
speran vor fi blnzi cu el, avnd n vedere cine e tatl lui. Poate c vor
considera totul doar o greeal. i a fost o greeal: srutul, felul n car e neam atins.
A fost?
Maina pornete i m rostogolesc pe un cot. Podeaua huruie, n timp ce
naintm pe drumul cu hrtoape. Trebuie s fim aproape de groapa de gunoi
acum, trecem pe lng vechea staie i ne ndreptm ctre tunelul care duce
spre New York. Dup zece minute, ne oprim. M trsc n fa i mi lipesc
urechea de panoul din sticl vopsit cu negru, complet opac , care m
desparte de ofer. Se aude vocea femeii. Mai e o voce: una de brbat.
Probabil, vorbete cu cei de la Controlul de grani.
Ateptarea e o agonie. Cred c i-au luat cardul SVS, s l verifice. Dar
secundele trec, se fac minute. Femeia tace. Poate c SVS-ul e blocat. Dei e
frig, subsuorile mi sunt transpirate. Apoi, a doua voce se ntoarce i rostete
un ordin. Motorul se oprete, iar linitea e brusc i intens. Ua oferului se
deschide i se nchide. Duba se clatin un pic.
De ce coboar? Mintea mea galopeaz: dac face parte din Rezisten,
poate c a fost prins, recunoscut. Urmez eu. Sau i nu tiu care variant e
mai rea nu m vor gsi. O s rmn nchis aici; o s mor de foame sau fr
aer. Brusc, respir greu. Aerul e greu i plin de tensiune. Simt picturi de
transpiraie pe gt n jos i pe scalp.
Apoi, ua oferului se deschide, motorul prinde via i maina pornete.
Expir, aproape c suspin. Cumva, aproape simt c intrm n Holland Tunnel:
gtul lung, ntunecos din jurul mainii, un loc umed, cu ecou. mi nchipui
rul de deasupra ptat cu gri. mi amintesc de ochii lui Julian, de felul n care
se schimb, precum apa cnd reflect diverse feluri de lumin.
182

Maina d peste o groap, iar stomacul meu tremur, cnd sunt aruncat
n sus, apoi aterizez la loc. Urmeaz un urcu i, prin pereii metalici, aud
sunete sporadice de trafic: urletul ndeprtat al unei sirene, un claxon
behind n apropiere. Probabil c suntem n New York. Cred c maina poate
opri n orice clip de fiecare dat cnd ncetinim, m atept ca uile s se
deschid, iar femeia cu masc s m duc la Rahai, dei mi-a spus c e de
partea mea , dar mai trec vreo douzeci de minute. Am ncetat s in
socoteala locurilor pe unde trecem. n loc de asta, m ghemuiesc pe podeaua
murdar, care vibreaz sub obrazul meu. nc mi-e grea. Aerul miroase a
transpiraie i a mncare veche.
n cele din urm, maina ncetinete i se oprete. M ridic, cu inima
galopndu-mi n piept. Aud o discuie scurt femeia spune ceva ce nu aud
clar, iar altcineva zice totul e n regul. Apoi, urmeaz un scrit puternic,
ca nite balamale de ui vechi. Maina nainteaz nc vreo zece-douzeci de
metri, apoi se oprete din nou. Motorul se oprete. Aud oferul cum coboar
i m ncordez, cu rucsacul ntr-o mn, gata s lupt sau s fug. Uile se
deschid i, n timp ce cobor precaut, simt dezamgirea ca un pumn n gt.
Speram s vd mai multe indicii, un rspuns la ntrebarea de ce am fost luat
i de cine. n schimb, sunt ntr-o ncpere fr nimic deosebit, doar beton i
grinzi metalice. ntr-un perete, o u dubl imens, suficient de lat s
ncap maina; ntr-un alt perete, o u simpl, din metal, n acelai gri tern
cum e totul n jur. Cel puin exist curent electric. Asta nseamn c suntem
ntr-un ora legitim sau aproape de unul.
oferia i-a dat jos masca, dar nc are pe cap o masc, cu guri pentru
gur, nas i ochi.
Ce e locul acesta? ntreb, n timp ce m ndrept i mi pun rucsacul pe
umr. Cine eti?
Nu-mi rspunde. M privete cu atenie. Ochii ei sunt gri, de culoarea
furtunii. Brusc, ntinde mna, de parc ar vrea s mi ating faa. M trag
napoi i m lovesc de main. i ea face un pas n spate i strnge pumnul.
Ateapt aici, mi zice.
Se ntoarce, s ias prin ua dubl, cea prin care am venit, dar o prind de
ncheietur.
Vreau s tiu despre ce e vorba.
M-am sturat de perei goi, ncperi ncuiate, mti i jocuri. Vreau
rspunsuri.
Vreau s tiu cum m-ai gsit i cine v-a trimis dup mine.
Nu sunt eu cea care i poate da rspunsurile de care ai nevoie, mi zice
i ncearc s se desprind din strnsoarea mea.
Scoate-i masca.
183

Pentru o clip, parc vd o sclipire de team n ochii ei. Apoi, dispare.


D-mi drumul.
Vocea ei e nceat, dar ferm.
Bine. O s-o iau eu.
M ntind spre masca ei. M d la o parte cu mna, dar nu suficient de
repede. Reuesc s ridic un col al pnzei, s o trag de pe gt, unde vd un
tatuaj mic, cu un numr scris vertical, de la ureche spre umr: 5996. Dar
nainte s pot ridica mai mult masca, m prinde de ncheietur i m
mpinge.
Te rog, Lena, zice i din nou simt ncordarea din vocea ei.
Nu-mi mai spune pe nume.
Nu ai dreptul s-mi spui pe nume. Furia crete n pieptul meu i arunc
spre ea cu rucsacul, dar se ferete. nainte s o fac din nou, uile se deschid
n spatele meu i m rsucesc s o vd intrnd pe Raven.
Raven! strig i alerg spre ea.
Impulsiv, mi arunc braele n jurul ei. Niciodat nu ne-am mbriat, dar
mi permite s o strng tare pentru cteva secunde, nainte s m dea la o
parte. Zmbete.
Bun, copile.
i trece uor un deget peste tietura de la gtul meu i mi cerceteaz
faa, n cutarea altor rni. Tack e n spatele ei, se sprijin de tocul uii. i el
zmbete i abia m abin s zbor i spre el. M mulumesc s i strng mna
pe care mi-o ntinde.
Bine ai revenit, Lena.
Privirea lui e cald.
Nu neleg.
Sunt copleit de fericire; uurarea produce valuri n pieptul meu.
Cum m-ai gsit? De unde ai tiut unde sunt? Ea n-a vrut s-mi spun
nimic, eu
M ntorc i gesticulez spre femeia cu masc, dar aceasta dispruse.
Probabil c a ieit pe uile duble.
Uor, uor, rde Raven i i pune un bra n jurul umerilor mei. S-i
aducem ceva de mncare, da? Probabil c eti i obosit. Eti obosit?
M conduce pe lng Tack, prin ua deschis. Trebuie c suntem ntr-un
fel de depozit transformat. Prin pereii subiri, aud alte voci, vorbind i
rznd.
Am fost rpit, spun, iar acum cuvintele nvlesc din mine.
Trebuie s le spun lui Tack i lui Raven; vor nelege, ei mi vor explica
totul i vor da logic lucrurilor.
184

Dup demonstraie, l-am urmrit pe Julian n vechile tuneluri. Iar acolo


erau Gunoieri, care m-au atacat, doar c ei lucrau cu AFD, presupun, i
Raven i Tack se privesc. Tack vorbete linititor.
Ascult, Lena. tim c ai trecut prin multe. Doar relaxeaz-te, da?
Acum, eti n siguran. Mnnc, odihnete-te!
M conduc ntr-o ncpere dominat de o mas metalic mare,
extensibil. Pe ea sunt alimente pe care nu le-am vzut de o venicie: fructe
proaspete i legume, pine, brnz. E cel mai frumos lucru pe care l-am
vzut vreodat. Miroase a cafea bun i tare. Dar nu pot s stau jos i s
mnnc. n primul rnd, trebuie s tiu. i trebuie s le spun despre
Gunoieri, despre oamenii care locuiesc n subteran, despre raidul din
aceast diminea, despre Julian. Ei pot s m ajute s l salvez pe Julian:
ideea aceasta mi vine deodat, o uurare.
Dar ncep s protestez.
Raven m oprete i mi pune o mn pe umr.
Tack are dreptate, Lena. Trebuie s te nzdrveneti. i vom avea
destul timp s vorbim, pe drum.
Pe drum? repet, privind de la unul la altul.
Amndoi mi zmbesc impasibili i m fac s simt nite furnicturi
ciudate n piept. E o form de indulgen, genul de zmbet pe care medicii lil ofer copiilor cnd le fac injecii. Pe cuvnt, o s pite doar o secund
Mergem spre nord, zice Raven, pe un ton exagerat de vesel. Spre
adpost. M rog, nu adpostul iniial, o s petrecem vara la marginea
Waterbury-ului. Am inut legtura cu Hunter. El a auzit de un adpost mare,
la periferia oraului, de partea cealalt sunt muli simpatizani i
Mintea mea s-a golit.
Plecm? zic prostete, iar ei doi se uit din nou unul la altul. Nu putem
pleca acum.
Nu avem de ales, zice Raven i ncep s simt cum furia mi crete n
piept.
i folosete vocea melodioas, de parc ar vorbi cu un copil.
Nu.
Scutur din cap i strng pumnii.
Nu. Nu nelegei? Cred c Gunoierii lucreaz cu AFD. Am fost rpit
mpreun cu Julian Fineman. Ne-au inut nchii n subteran zile n ir.
tim, zice Tack, dar eu nu m opresc, m folosesc de furie, o las s
creasc.
Trebuie s gsim o cale de scpare. Aproape aproape c m-au
omort. Julian m-a salvat.
Piatra din stomacul meu urc spre gt.
185

Iar acum l-au luat pe Julian i cine tie ce o s-i fac. Probabil c l
trsc direct n laboratoare, sau l arunc n nchisoare, sau
Lena.
Raven i pune minile pe umerii mei.
Calmeaz-te!
Dar nu pot. Tremur, din cauza panicii i a furiei. Tack i Raven trebuie s
neleag; trebuie.
Trebuie s facem ceva. Trebuie s l ajutm. Trebuie s
Lena.
Vocea lui Raven devine mai tioas i m scutur.
tim despre Gunoieri, da? tim c lucrau cu AFD. tim totul despre
Julian i tot ce s-a ntmplat n subteran. Te-am cutat pe lng toate ieirile
din tuneluri. Speram s reueti s iei cu cteva zile n urm.
n sfrit, asta m face s tac. n sfrit, Raven i Tack nu mai zmbesc. n
schimb, amndoi se uit la mine cu o expresie de mil.
Ce vrei s spui?
M ndeprtez de Raven i m clatin un pic; cnd Tack trage un scaun de
la mas, m las s cad pe el. Niciunul dintre ei nu rspunde imediat, aa c
zic:
Nu neleg.
Tack ia un scaun de vizavi de mine. i privete minile, apoi zice ncet:
Rezistena tia de ceva vreme c Gunoierii erau pltii de AFD. Au fost
angajai s fac manevra aceea de la demonstraie.
Nu are nicio logic.
Creierul meu parc e acoperit cu o pcl dens; gndurile mele se zbat,
dar degeaba. mi amintesc ipetele, mpucturile, cuitele Gunoierilor.
E perfect logic, zice Raven.
Continu s stea n picioare, cu braele ncruciate la piept.
Nimeni din zombieland nu poate s fac diferena dintre Gunoieri i
noi ceilali, restul Invalizilor. Pentru ei, toi suntem la fel. Aa c vin
Gunoierii, se poart ca animalele, iar AFD arat rii ntregi ct de ngrozitori
suntem fr operaie, ct de important e s fie tratat toat lumea de deliria
imediat. Altfel, lumea se duce naibii. Gunoierii sunt dovada.
Dar
mi amintesc de Gunoierii care au nvlit n mulime; fee monstruoase
urlnd.
Dar au murit oameni.
Dou sute, zice Tack ncet.
Tot nu se uit la mine.
186

Dou duzini de poliiti. Restul, civili. Nu s-au sinchisit s numere i


Gunoierii mori.
Scutur din umeri, un spasm rapid.
Uneori, e nevoie de sacrificiu individual pentru sntatea ntregului.
Asta e una din lozincile AFD.
Bun, zic.
Minile mi tremur i in strns marginile scaunului, nc nu gndesc
clar.
Bun. i ce o s facem n legtur cu asta?
Privirea lui Raven fuge spre Tack, dar el ine capul n pmnt.
Deja am fcut ceva n legtur cu asta, Lena, zice ea, tot cu vocea aceea
de copil, i nc o dat simt nite furnicturi ciudate n piept.
E ceva ce ei nu mi spun, ceva ru.
Nu neleg.
Vocea mea sun goal. Urmeaz cteva clipe de tcere grea. Apoi, Tack
ofteaz i, peste umr, i zice lui Raven:
i-am spus, trebuia s o instruim de la nceput. i-am spus c trebuia
s avem ncredere n ea.
Raven nu rspunde. Un muchi din brbie i se zbate. i, brusc, mi
amintesc cum, cu cteva sptmni nainte de demonstraie, am cobort i iam auzit certndu-se.

Pur i simplu, nu neleg de ce nu putem fi sinceri unul cu altul. Se


presupune c suntem de aceeai parte.
tii c nu e realist, Tack. Aa e cel mai bine. Crede-m.
Tu eti cea care nu are ncredere

Se certau din cauza mea.


S m instruii n legtur cu ce?
Furnicturile devin o durere puternic i ascuit.
Continu, i zice ea lui Tack. Dac i doreti att de mult s i spui, d-i
drumul.
Vocea ei e tioas, speriat. E speriat de mine i de reacia mea.
Ce s mi spun?
Nu mai suport, privirile criptice, pnza impenetrabil a frazelor rostite pe
jumtate. Tack i trece o mn peste frunte.
Bine, uite ce e, zice el vorbind repede acum, de parc ar fi nerbdtor
s ncheie discuia. Nu a fost o greeal faptul c tu i Julian ai fost luai de
Gunoieri, da? Nu a fost o eroare. Totul a fost plnuit.
Fierbineala mi urc pe gt. mi ling buzele.
Cine a plnuit? ntreb, dei tiu: trebuie s fi fost AFD.
mi rspund singur:
187

AFD, exact cnd Tack face o grimas i rspunde.


Noi.
Tcere ncordat. Unu, doi, trei, patru. Numr secundele, trag aer n piept,
nchid ochii i i redeschid.
Ce?
Tack chiar roete.
Noi. Rezistena a pus la cale totul.
Din nou tcere. Gtul i gura mi s-au uscat.
Nu nu neleg.
Tack mi evit din nou privirea. Se joac cu degetele pe marginea mesei,
nainte i napoi, nainte i napoi.
I-am pltit pe Gunoieri s l ia pe Julian. M rog, Rezistena a pltit.
Unul dintre membrii conducerii organizaiei s-a dat drept agent AFD, nu c
asta ar conta. Gunoierii ar face orice pentru bani i doar pentru c o vreme
au fost pltii de AFD nu nseamn c loialitatea lor nu e de vnzare.
Julian, repet.
Amoreala mi cuprinde corpul.
i eu?
Tack ezit o fraciune de secund.
Au fost pltii s te ia i pe tine. Li s-a spus c Julian era urmrit de o
fat. Li s-a spus s v in mpreun.
i au crezut c vor primi o rscumprare pentru noi.
Tack aprob. Vocea mea sun strin, de parc vine de departe. Abia pot
s respir. Reuesc s rostesc:
De ce?
Raven st nemicat, cu privirea n pmnt. Brusc, izbucnete:
Nu ai fost nicio clip n pericol. Nu cu adevrat. Gunoierii tiau c nu i
vor primi banii dac se ating de voi.
mi amintesc discuia auzit n tuneluri, vocea linguitoare care l
ndemna pe albinos s respecte planul iniial, felul n care au ncercat s
scoat informaii de la Julian n legtur cu codurile de securitate. Evident,
Gunoierii deveniser nerbdtori. Voiau banii mai repede.
Nu am fost nicio clip n pericol?
Nici Raven nu se uit la mine.
Eram gata eram gata s mor.
Furia i ntinde tentaculele fierbini prin pieptul meu.
Am fost nfometai. Am fost lovii. Julian a fost aproape omort n
btaie. A trebuit s ne luptm
i ai reuit.
188

n sfrit, Raven m privete i, spre groaza mea, ochii i sclipesc; pare


fericit.
Ai evadat i l-ai scos de acolo i pe Julian n siguran.
Cteva secunde nu pot vorbi. Ard, ard, ard, n timp ce adevrata
semnificaie a celor ntmplate m izbete.
Totul a fost un test?
Nu, zice Tack ferm. Nu, Lena. Trebuie s nelegi. A fost parte din tot,
dar
M ridic de la mas i m ntorc, s nu-i aud vocea. A vrea s m
transform ntr-o minge. Vreau s strig sau s trntesc cu ceva.
Ce ai fcut tu a fost mai mult dect att. Cu ce ne-ai ajutat tu. i ne-am
asigurat c nu vei pi nimic. Avem oamenii notri n subteran. Li s-a spus s
aib grij de tine.
Omul-obolan i Moned. Nu e de mirare c ne-au ajutat. Fuseser pltii
s o fac. Nu pot rosti o vorb. nghit greu. Doar faptul c stau n picioare mi
consum toat energia.
Restricionarea, frica, gardienii ucii n subteran din vina Rezistenei.
Vina noastr. Un test.
Raven vorbete din nou, cu o voce plin de presiune: un agent de vnzri
care ncearc s te conving s cumperi, s cumperi, s cumperi.
Ai fcut o treab grozav pentru noi, Lena. Ai ajutat Rezistena n mai
multe feluri dect i dai seama.
Nu am fcut nimic.
Ai fcut tot. Julian era foarte important pentru AFD. Un simbol a tot ce
reprezint AFD. eful aripii tinere. Doar asta nseamn ase sute de mii de
oameni, oameni tineri, nevindecai. Neconvini.
Deodat, sngele mi nghea. M ntorc ncet. Tack i Raven m privesc
cu speran, de parc se ateapt s fiu mulumit.
Ce legtur are povestea asta cu Julian?
nc o dat, Raven i Tack se uit unul la altul. Acum ns, le citesc
gndurile: sunt dificil, obtuz. Ar fi trebuit s neleg deja.
Julian nseamn tot, Lena, zice Raven.
Se aaz la mas, lng Tack. Ei sunt prinii rbdtori; eu sunt
adolescentul problematic. La fel de bine am putea discuta despre un test
picat.
Dac Julian prsete AFD, dac e alungat
i mai bine, dac el alege s plece, intervine Tack, iar Raven ntinde
minile, de parc ar spune: evident.
Dac e alungat sau dac pleac singur, le transmite un mesaj important
tuturor celor nevindecai, care l-au urmat ca lider, continu ea. i-ar putea
189

reconsidera loialitatea, sau cel puin unii dintre ei o vor face. Avem ocazia s
i aducem de partea noastr. Gndete-te la asta, Lena. E suficient s
schimbm lucrurile. E suficient s ntoarcem totul n favoarea noastr.
Mintea mea se mic ncet, de parc ar fi nchis n ghea. Raidurile de
azi-diminea plnuite. M-am gndit c a fost o nscenare i am avut
dreptate. Rezistena a fost n spatele lor: ei trebuie s fi mituit poliitii i
gardienii. Le-au divulgat amplasamentul unui adpost, doar s l prind pe
Julian. Iar eu i-am ajutat. mi amintesc faa tatlui su oglindit n geamul
mainii negre: ncruntat, sumbru, hotrt. mi amintesc povestea pe care mia spus-o Julian despre fratele lui mai mare. Cum l-a nchis tatl lui n pivni,
rnit, s moar singur n ntuneric. i asta doar pentru c a participat la o
demonstraie.
Julian a fost cu mine n pat. Cine tie cum o s-l pedepseasc. Pesimismul
crete n mine. nchid ochii i vd feele lui Alex i Julian contopindu-se la fel
ca n vis. Se ntmpl din nou. Se ntmpl din nou i din nou e vina mea.
Lena?
Aud un scaun cum se trage de la mas i, brusc, Raven e lng mine, i
pune un bra n jurul umerilor mei.
Te simi bine?
S i aducem ceva? ntreab Tack.
M scutur de atingerea lui Raven.
Ia mna de pe mine.
Lena, se alint ea. Haide. Stai jos.
ntinde din nou mna spre mine.
Am zis s nu m atingi.
M trag n spate i m mpleticesc, lovindu-m de scaun.
i aduc ap, zice Tack.
Se ridic de la mas i se ndreapt spre un hol, care trebuie s duc spre
restul depozitului. Pentru o clip, aud o discuie aprins; apoi, linite.
Minile mi tremur att de tare, c nici nu pot s strng pumnii. Altfel, a fi
lovit-o pe Raven n fa. Ofteaz.
neleg de ce eti furioas. Poate c Tack avea dreptate. Poate c ar fi
trebuit s i mprtim planul nc de la nceput.
Pare obosit.
M-ai m-ai folosit.
Ai zis c vrei s ajui, zice ea simplu.
Nu. Nu aa.
Nu poi s alegi.
Raven se aaz din nou i i pune minile pe mas.
Nu aa funcioneaz lucrurile.
190

Simt c i dorete s cedez, s m aez, s accept. Dar nu pot, nu o voi


face.
i Julian?
M forez s o privesc n ochi i am impresia c o vd tresrind uor.
El nu e treaba ta.
Vocea ei devine ceva mai dur.
Da?
mi amintesc degetele lui Julian prin prul meu, cldura braelor lui, felul
n care optea vreau s tiu, vreau s tiu cu tine.
i dac vreau s fie treaba mea?
Ne privim. Rbdarea ei se apropie de limit. Gura i e o linie subire, furie
i tensiune.
Nu poi s faci nimic, zice scurt. Nu nelegi? Lena Morgen Jones nu mai
exist. Gata, a disprut. Nu are cum s se ntoarc. Nu ai cum s te ntorci.
Treaba ta s-a terminat.
Aadar, lsm ca Julian s fie ucis? Sau aruncat n nchisoare?
Din nou ofteaz, de parc a fi un copil rzgiat, care face o criz.
Julian Fineman e eful aripii tinere a AFD
tiu toate astea. M-ai pus s le memorez, mai ii minte? i ce? Va fi
sacrificat pentru cauz?
Raven m privete tcut: un consimmnt.
Suntei la fel de ri ca ei, spun printre dini, prin furia care mi strnge
gtul, pe lng piatra grea a dezgustului.
Acela e i motto-ul AFD: unii vor muri pentru sntatea ntregului. Am
devenit ca ei. Raven se ridic din nou i se ndreapt spre hol.
Nu trebuie s te simi vinovat, Lena. E un rzboi, tii doar.
Nu nelegi?
i arunc exact cele cteva cuvinte pe care le-a folosit ea cu mine cu mult
timp n urm, n adpost, dup moartea lui Miyako.
Nu poi s mi spui ce s simt.
Raven scutur din cap. Vd o urm de mil pe faa ei.
ie ie chiar i place de el? De Julian?
Nu pot s rspund. Doar aprob din cap. Raven i freac obosit fruntea i
ofteaz din nou. Pentru o clip, am impresia c va ceda. C va accepta s m
ajute. Simt o urm de speran. Dar cnd se uit din nou la mine, faa i e
calm, e stpn pe sine.
Plecm mine spre nord, mi zice, iar discuia se ncheie, pur i simplu.
Julian va merge la execuie, din cauza noastr, iar noi vom zmbi i vom
visa la victorie, la zorii ce aveau s vin, ptai de snge.
191

Restul zilei e n cea. Rtcesc din ncpere n ncpere. Feele se ntorc


spre mine cu speran, zmbind, apoi se uit n alt direcie, cnd eu nu dau
semne c le recunosc. Trebuie s fie ali membri ai Rezistenei. l recunosc
doar pe unul, un tip de vrsta lui Tack, care a venit cndva la Salvare, s ne
aduc noile acte de identitate. M uit dup femeia care m-a adus aici, dar nu
vd pe nimeni care s semene cu ea, nu aud pe nimeni care s vorbeasc aa
cum vorbea ea.
Rtcesc i ascult. neleg c suntem la treizeci de kilometri nord de New
York i la sud de un ora numit White Plains. Probabil c lum curent
electric de la ei: avem lumin, radio, chiar i un filtru de cafea electric. Una
dintre ncperi e plin cu corturi i saci de dormit strni. Tack i Raven neau pregtit de plecare. Habar n-am ci dintre ceilali membri ai Rezistenei
ni se vor altura; fr ndoial, unii vor rmne aici. n afar de masa pliabil
i de scaune, plus o ncpere plin de paturi, nu exist mobil. Radioul i
filtrul de cafea sunt puse direct pe podeaua din ciment, printre cabluri.
Radioul e pornit aproape toat ziua, auzindu-se slab prin perei i oriunde
m-a duce nu pot scpa de el.

Julian Fineman eful diviziei de tineret al Americii Fr


Deliria i fiul preedintelui organizaiei
el nsui victim a bolii
Toate radiourile sunt la fel. Toate spun aceeai poveste.
descoperit azi
n prezent, n arest la domiciliu
Julian i-a dat demisia din funcie i a refuzat operaia
Cu un an n urm, tirea nu ar fi fost difuzat. Ar fi fost ascuns, la fel cum
nsi existena fratelui lui Julian a fost ncet i sistematic scoas din
nregistrrile publice dup moartea lui. Dar lucrurile s-au schimbat de
atunci. Raven are dreptate ntr-o privin: acum, e rzboi, iar armatele au
nevoie de simboluri.
reunirea de urgen a Comitetului de Control al New
Yorkului proces rapid programat pentru execuie prin injecie
letal, la ora zece diminea, mine
unii spun c msura este inutil de dur protest public
mpotriva AFD i a CENY

192

M cufund n tristee, o stare de suspendare: nu mai simt nimic. Furia s-a


retras, la fel i vina. Sunt complet amorit. Julian o s moar mine. L-am
ajutat s moar. Acesta a fost planul de la nceput. Nu m nclzete cu nimic
gndul c, dac ar fi fost operat, probabil c ar fi murit oricum. Trupul meu e
nepenit. La un moment dat, cineva trebuie s mi fi dat un pulover, pentru
c sunt mbrcat cu el.

declaraia oficial, a lui Thomas Fineman


n spatele deciziei Comitetului de Control st AFD ei spun:
Statele Unite se afl ntr-un punct critic i nu-i mai putem tolera
pe cei care vor s ne fac ru trebuie s dm un exemplu.
AFD i Statele Unite ale Americii nu-i mai permit s fie indulgente.
Rezistena e prea puternic. Se dezvolt n subteran, n tuneluri i
adposturi, n bezn, n locuri unde nu se poate ajunge la ea. Aa c ne vor
da un exemplu public sngeros, la vedere.
La cin, reuesc s mnnc ceva i, chiar dac tot nu pot s m uit la
Raven i la Tack, mi dau seama c ei iau asta ca pe un semn c am cedat. Se
foreaz s par veseli, glgioi, spun glume i poveti altor ctorva
membri ai Rezistenei adunai n jurul mesei. Vocile de la radio continu s
se interfereze, s treac prin perei, precum srutul uiertor al unui arpe.

nicio alt declaraie, nici din partea lui Julian, nici a lui
Thomas Fineman

Dup cin, ies afar: o magazie mic, aflat la vreo douzeci de picioare
de cldirea principal, dincolo de o suprafa mic acoperit cu ciment
crpat. E prima dat cnd ies afar azi i prima ocazie de a arunca o privire
prin preajm. Suntem ntr-un fel de depozit vechi. E la captul unei piste
lungi din beton, nconjurat de copaci, pe ambele pri. Spre nord, zresc
strlucirea sclipitoare a luminilor din ora: White Plains. Iar spre sud, n
orizontul rozaliu, vd o sclipire neclar, un nimb, coroana de lumini care
indic oraul New York. Trebuie s fie cam apte seara, nc prea devreme
pentru stingere sau pentru oprirea automat a luminilor. Julian e undeva
printre luminile acelea, n amestecul de oameni i cldiri. M ntreb dac e
speriat. M ntreb dac se gndete la mine.
Vntul e rece i aduce cu el mirosul de pmnt care se dezghea i de
vegetaie proaspt: miros de primvar. M gndesc la apartamentul
nostru din Brooklyn, golit deja sau percheziionat de poliie. Lena Morgan
Jones e moart, cum a zis Raven, iar acum exist o alt Lena, la fel cum n
193

fiecare primvar copacii au alte frunze peste cele vechi, peste cele moarte
i putrezite. M ntreb cine va fi aceast nou Lena.
Simt o neptur de tristee. Deja a trebuit s renun la foarte multe, la
multe identiti i viei. Am crescut i m-am dezvoltat din rmiele
vechilor mele existene, din lucrurile i oamenii la care am inut: mama,
Grace, Hana, Alex.
Iar acum Julian.
Nu asta mi-am dorit s fiu.
Undeva se aude o cucuvea, tare, n bezna nconjurtoare, ca o alarm
vag. n clipa aceea mi dau seama, o certitudine ca un zid de beton care
parc ar crete n mine. Nu asta mi-am dorit. Nu pentru asta am venit n
Slbticie, nu de asta a vrut Alex s vin: nu s ntorc spatele, s-i ngrop pe
oamenii la care in i s devin dur i nepstoare, s calc pe cadavrele lor,
aa cum face Raven. Asta fac zombii. Dar nu eu. Am lsat prea multe lucruri
s se descompun. Am renunat la prea multe.
Bufnia se aude din nou, iar acum strigtul ei e mai ascuit, mai clar. Totul
pare mai clar: scritul copacilor uscai; mirosul din aer, stratificat i
profund; un huruit ndeprtat, care crete, apoi se estompeaz.
Un camion. Am ascultat fr s gndesc, dar acum cuvntul, ideea, se
clarific: nu putem fi departe de drum. Probabil c am venit cu maina de la
New York, ceea ce nseamn c trebuie s existe i o cale de ntoarcere acolo.
Nu am nevoie de Raven, nu am nevoie de Tack. i chiar dac Raven a avut
dreptate n privina Lenei Morgan Jones la urma urmei, ea nu mai exist ,
din fericire, nici eu nu mai am nevoie de ea.

M ntorc nuntru. Raven st la mas i mpacheteaz mncare n


legturi de pnz. Le vom lega de bagajele noastre i le vom atrna de
crengile copacilor, cnd vom poposi noaptea, pentru ca animalele s nu
ajung la ele. Cel puin asta va face ea.
Hei.
mi zmbete exagerat de prietenos, cum a fost toat seara.
Ai mncat destul?
Aprob din cap.
Mai mult dect am mncat de ceva vreme, zic, iar ea tresare uor.
Sunt sarcastic, dar nu m pot abine. M sprijin de mas, unde sunt
ntinse la uscat, pe un prosop, cuite ascuite. Raven i trage un genunchi la
piept.
Ascult, Lena, mi pare ru c nu i-am spus mai devreme. M-am gndit
c va fi, m rog, m-am gndit c e mai bine aa.
A fost i un test, zic, iar Raven ridic privirea repede.
194

M aplec, pun palma pe mnerul unui cuit i i simt conturul apsat n


carne. Raven ofteaz i i ferete din nou privirea.
tiu c acum ne urti, ncepe ea, dar o ntrerup.
Nu te ursc.
M ndrept i iau cuitul, l strecor n buzunarul de la spate.
Nu?
Pentru o clip, Raven pare mult mai tnr dect e.
Nu, zic, iar ea mi zmbete slab, uurat.
E un zmbet sincer.
Dar nici nu vreau s fiu ca tine.
Zmbetul ei plete. n timp ce stau i o privesc, mi dau seama c ar
putea fi ultima dat cnd o vd. O durere ascuit trece prin mine, o lam
prin mijlocul pieptului. Nu tiu sigur dac am iubit-o vreodat pe Raven, dar
ea mi-a dat natere aici, n Slbticie. Mi-a fost deopotriv mam i sor. Ea e
nc una dintre persoanele pe care va trebui s le ngrop.
ntr-o zi vei nelege, mi zice i tiu c ea chiar crede asta.
Se uit la mine cu ochii mari, dorindu-i s neleg: c oamenii ar trebui s
se jertfeasc pentru cauze, c frumuseea poate fi construit clcnd pe
cadavre. Dar nu e vina ei. Nu n totalitate. Raven a suferit pierderi mari,
mereu i mereu; i ea s-a ngropat. Buci din ea sunt risipite peste tot. Inima
ei e cuibrit lng o grmjoar de oase, ngropat lng un ru ngheat,
care vor iei la suprafa odat cu dezgheul de primvar, un schelet care se
va ridica din ap.
Sper c nu, i spun ct de blnd pot i n felul acesta i spun la revedere.

Bag cuitul n rucsac i m asigur c mai am cardurile de identitate furate


de la Gunoieri. mi vor fi de folos. Iau un hanorac impermeabil de lng unul
dintre paturi i, dintr-un rucsac mic din plastic, deja pregtit pentru mine,
fur batoane de cereale i o jumtate de duzin de sticle cu ap. Rucsacul meu
e greu, chiar i dup ce scot din el Cartea tcerii nu o s mai am nevoie de
ea niciodat , dar nu ndrznesc s renun la provizii. Dac reuesc s ajung
la Julian, va trebui s fugim repede i departe i habar n-am ct timp va trece
pn s gsim vreun adpost.
M mic ncet prin depozit, spre ua care d n parcare i spre hambar.
Trec pe lng un singur om, un tip nalt, deirat, cu pr rocat, care m
privete o dat, apoi i ia ochii de la mine. Unul dintre lucrurile pe care leam nvat n Portland i nu l-am uitat: cum s te faci mic i s devii invizibil.
Trec repede pe lng ncperea n care stau cei mai muli din Rezisten,
inclusiv Tack, adunai pe lng radio, rznd i vorbind. Unul fumeaz o
igar rulat manual. Altul amestec un pachet de cri. Vd ceafa lui Tack i
195

i trimit n gnd un rmas-bun. Apoi, m strecor nc o dat n noapte i sunt


liber.
New Yorkul i arunc strlucirea pe cerul de la sud de noi, probabil un
moment bun pentru stingere, n majoritatea oraelor. Doar cei mai bogai,
guvernanii, cercettorii i cei ca Thomas Fineman au acces nelimitat la
lumin. O iau la fug spre autostrad, oprindu-m din cnd n cnd, s ascult
zgomotul fcut de camioane. n general, linitea e ntrerupt doar de bufnie
i de animalele mici care fojgie prin ntuneric. Traficul e sporadic. Fr
ndoial, e un drum folosit aproape exclusiv de camioanele de marf.
Dar, brusc, e aici, un ru lung i dens de ciment, luminat argintiu de lun.
O iau spre sud i ncetinesc la pas, scond aburi pe gur. Aerul e proaspt,
rece, mi taie plmnii de fiecare dat cnd respir. Dar e o senzaie plcut.
in drumul n dreapta mea, atent s nu m apropii prea mult. S-ar putea
s fie puncte de control de-a lungul lui i ultimul lucru de care am nevoie
este s fiu prins de o patrul. Sunt cam treizeci de kilometri pn la grania
nordic a Manhattanului. E greu s in socoteala timpului, dar cred c au
trecut cel puin ase ore nainte s vd n deprtare zidul nalt de beton care
marcheaz grania oraului. Am naintat ncet. Nu am lantern, iar luna a
fost adesea dincolo de crengile dese de deasupra mea, mpreunate, degete
scheletice strnse. Practic, n unele momente, am mers pe dibuite. Din
fericire, drumul din dreapta mea reflecta un pic de lumin i m ajuta s m
orientez. Altfel, sunt sigur c m-a fi rtcit.
Portlandul a fost nchis complet cu un gard din srm, despre care se
spunea c ar fi electrificat. n New York, unele poriuni din grani sunt
fcute din beton i srm ghimpat, cu turnuri de paz nalte, dispuse de-a
lungul zidului, cu reflectoare care lumineaz siluetele copacilor de pe
cealalt parte, din Slbticie. nc sunt la cteva sute de metri de grani
luminile ei abia se vd, clipind printre copaci , dar m ghemuiesc i naintez
ncet spre drum, cu urechile ciulite. Nu cred c sunt patrule pe partea
aceasta a graniei. Dar, din nou, lucrurile sunt n schimbare acum.
Nu stric s fii precaut.
Pn la drum, mai sunt cinci metri de mers printr-un an mic, acoperit cu
un strat subire de frunze moarte i cu petice de zpad topit. Cobor n el i
m las pe burt. n acest fel, ar trebui s devin invizibil de pe autostrad,
chiar dac ar fi vreo patrul pe acolo. Umezeala mi trece prin pantalonii de
trening i mi dau seama c va trebui s gsesc alte haine i un loc unde s
m schimb, cnd voi ajunge n Manhattan. Nu o s pot umbla pe strzile
oraului aa, fr s trezesc suspiciuni. Dar o s m ocup de asta mai trziu.
Trece un timp pn s aud zgomotul unui camion n deprtare. Apoi,
farurile apar din noapte i lumineaz ceaa. Vehiculul trece pe lng mine,
196

enorm, alb i plin cu sigle ale unui lan alimentar, apoi ncetinete cnd se
apropie de grani. M sprijin pe coate. Exist o deschiztur n zidul de
grani prin care trece drumul, ca o limb de argint; este blocat de o poart
mare din fier. Cnd camionul se oprete, dou siluete ntunecate ies din
gheret. Luminate de reflectoare, nu se vd dect nite umbre conturate i
formele negre ale armelor. Sunt prea departe s aud ce spun, dar mi
nchipui c verific actele oferului. Unul dintre gardieni nconjoar
camionul i l inspecteaz. Nu l deschide, totui, s vad i interiorul.
Neglijent. Neglijena e bun.
n urmtoarele cteva ore, urmresc trecerea a nc cinci camioane.
Ritualul se repet de fiecare dat, dei unul dintre ele, pe care scrie EXXON,
este deschis i verificat n amnunt. n timp ce atept, mi fac un plan. M
apropii de grani, dar rmn aplecat i m deplasez doar cnd drumul e
pustiu, iar luna e ascuns dup vreunul dintre norii grei din mulimea de pe
cer. Cnd sunt cam la zece metri de zid, m ghemuiesc din nou i atept. Sunt
att de aproape, c aud micrile gardienilor, cnd ies periodic din cabin, s
verifice camioanele. Aud i frnturi de discuii: cer actele, verific licenele i
nmatriculrile. Ritualul nu dureaz mai mult de trei sau patru minute. Va
trebui s acionez repede. Ar fi trebuit s mbrac ceva mai clduros dect
hanoracul impermeabil. Dar cel puin frigul m ine treaz.
Pn s prind momentul oportun, soarele e deja sus pe cer, n spatele
unei perdele de nori pufoi. Reflectoarele sunt nc aprinse, dar puterea lor
e diminuat, n zorii tulburi, i nu mai sunt att de orbitoare. O main de
gunoi, cu o scar pe o parte, prelungit pn deasupra, se oprete n faa
porii metalice. M ghemuiesc i strng degetele pe piatra pe care am luat-o
mai devreme din an. Trebuie s mi mic mna de cteva ori, s mi pun
sngele n micare. M doare, din cauza frigului.
Unul dintre gardieni nconjoar maina, face verificarea, legnndu-i
arma. Cellalt st la geamul oferului, i sufl n pumni i pune obinuitele
ntrebri. De unde venii? Unde mergei? M ridic, cu piatra n mna dreapt,
i fug repede spre copaci, atent s pesc doar pe unde frunzele au fost deja
clcate n picioare, s nu se aud nimic. Inima mi bate att de tare, c abia
pot s respir. Gardienii sunt la apte metri n dreapta mea, poate chiar mai
puin. Am o singur ans.
Cnd sunt suficient de aproape de zid, astfel nct s fiu sigur de int,
arunc piatra spre unul dintre reflectoare. Se aude o mic explozie, cnd l
lovete, apoi zgomotul de sticl spart. M retrag rapid cnd cei doi gardieni
se ntorc.
Ce naiba? zice unul dintre ei i o ia la fug spre reflectorul spart, cu
arma pe umr.
197

M rog ca al doilea gardian s l urmeze. Ezit, i mut arma dintr-o


mn n alta. Scuip.
Du-te, du-te, du-te.
Ateapt, i zice oferului i se ndeprteaz i el de maina de gunoi.
Asta e: asta e ansa mea, ct timp gardienii sunt distrai i examineaz
reflectorul spart, aflat la zece metri de zid. Trebuie s m apropii de main
n diagonal, de pe partea unde se afl locul pasagerului. M aplec i ncerc
s m fac ct mai mic. Nu pot risca s m vad oferul n oglinda
retrovizoare. Timp de douzeci de secunde ngrozitoare, sunt pe drum,
complet expus, fr copaci sau tufiuri care s m acopere, i exact atunci
mi amintesc de prima dat cnd m-a dus Alex n Slbticie ct de speriat
am fost furindu-m peste gard, ct de expus m-am simit , inocent i
ngrozit, de parc a fi fost spintecat.
Trei metri, doi, unul. Apoi, urc pe scar, metalul e rece ca gheaa, mi
muc din degete. Cnd ajung deasupra, m las pe burt, complet plat, pe
un strat de gina de pasre i rugin. Pn i metalul miroase greos i
dulceag, a gunoi putrezit, un miros care probabil c a intrat i n caroseria
mainii. ntorc capul spre maneta hanoracului, s nu tuesc. Acoperiul
mainii e uor concav i ncercuit cu o balustrad metalic de cinci
centimetri, ceea ce nseamn c cel puin nu voi fi n pericol s alunec atunci
cnd maina va porni. Sper.
Hei! strig oferul spre gardieni. Pot s trec sau nu? Trebuie s m
ncadrez n grafic.
Nu se aude un rspuns imediat. Parc trece o venicie pn s aud pai
revenind spre main, iar unul dintre gardieni zice:
E n regul, treci.
Poarta din fier se deschide, iar maina ncepe s se mite. Alunec n spate,
cnd prinde vitez, dar reuesc s-mi prind minile i picioarele de
balustrada metalic; cred c art ca o uria stea-de-mare, de deasupra.
Vntul m biciuiete i mi neap ochii: un frig crncen, care aduce cu el
mirosul rului Hudson, care tiu c trebuie s fie aproape. n stnga no astr,
chiar lng drum, e oraul: panouri publicitare i felinare dezmembrate i
cldiri urte de apartamente, cu faade mov-gri, cu un aspect vineiu,
ntoarse spre orizont. Maina gonete, iar eu m chinui s stau atrnat sus,
s nu fiu aruncat de acolo. Acum, frigul e o agonie, o mie de ace pe faa mea
i pe mini i trebuie s in ochii strns nchii, pentru c mi lcrimeaz. Se
lumineaz greu. Strlucirea roiatic de la orizont dispare repede, absorbit
de norii pufoi. ncepe s burnieze. Fiecare pictur de ploaie e parc un
ciob n pielea mea, iar acoperiul mainii devine alunecos i e tot mai greu s
m in de el.
198

Din fericire, n scurt timp, ncetinete. nc e foarte devreme, iar strzile


sunt aproape pustii. Deasupra mea, se profileaz cldirile cu apartamente,
degete enorme ndreptate spre cer. Simt miros de mncare ajuns pe strzi
prin ferestrele deschise: benzin i lemn afumat; vecintatea a milioane i
milioane de oameni.
Aici trebuie s cobor.
ndat ce maina ncetinete la un semafor, m retrag spre scar
cercetez strada, s m asigur c nu m vede nimeni i sar uor pe
caldarm. Maina de gunoi i continu drumul greoi, iar eu ncerc s mi
pun sngele n micare, prin picioare, i suflu aer cald n pumni. 72nd Street.
Julian st pe Strada Charles, aa mi-a spus, care e chiar n centru.
Dup lumin, trebuie s fie un pic trecut de apte, poate ceva mai mult,
perdeaua deas de nori nu mi permite s mi dau seama exact. Nu pot risca
s fiu vzut ntr-un autobuz aa cum art, ud i plin de noroi.
O iau spre West Side Highway, pe aleea care taie de la nord la sud parcul
ngrijit ce se ntinde paralel cu Hudson. Aici va fi mai uor s evit oamenii.
Nimeni nu se plimb att de devreme, ntr-o diminea ploioas. Simt c
extenuarea m arde n spatele ochilor, iar picioarele mi sunt ca de plumb.
Dar fiecare pas m duce mai aproape de Julian i de fata care am promis c
voi deveni.
n ziare, am vzut poze cu casa familiei Fineman i odat ce aj ung la
talme-balmeul de strzi nguste din West Village att de diferite de
reeaua ordonat care caracterizeaz restul Manhattanului i care, ntr-un
fel, e o alegere surprinztoare, venind din partea lui Thomas Fineman nu
mi trebuie mult s o gsesc. nc plou, iar apa mi lipie n adidai. Casa
familiei Fineman e imposibil de ratat: e cea mai mare de pe strad i singura
nconjurat de un zid nalt de piatr. O poart de fier, acoperit cu nite
cuiburi maronii de ieder, ofer o vedere parial spre aleea din fa i
parial spre curtea plin de noroi. Trec o dat pe strad, s vd dac e vreun
semn de via dinspre cas, dar toate ferestrele sunt ntunecate i, dac
exist gardieni care l pzesc pe Julian, trebuie s fie nuntru. Simt o
satisfacie cnd vd graffitiul pe care cineva l-a fcut pe zidul casei:
CRIMINAL. Raven avea dreptate: cu fiecare zi, Rezistena e mai puternic.
Mai dau o tur pe strad i, de data aceasta, scrutez ntreg perimetrul, cu
ochii pe sus, n cutare de martori, vecini bgrei, probleme, rute de
scpare. Dei sunt fleac, sunt recunosctoare c plou. Uureaz lucrurile.
Cel puin nu e lume pe strzi. M ndrept spre poarta de fier, ncercnd s
ignor nelinitea care vibreaz n mine. Vd o tastatur electronic, exact
cum mi-a spus Julian: pe un ecran mic mi se solicit PIN-ul. Pentru o clip, n
ciuda ploii i a pulsului meu accelerat, nu m pot abine s rmn acolo, pur
199

i simplu, uimit de elegan: o lume a frumuseii, lucruri automate,


electricitate, telecomenzi, n timp ce jumtate de ar se zbate n bezn i
nghesuial, n cldur i frig, chinuindu-se s supravieuiasc, la fel ca un
cine care roade zgrciurile de pe un os.
Pentru prima dat m gndesc c poate chiar acesta este rostul zidurilor
i al granielor, al operaiei i al minciunilor: un pumn care strnge tot mai
mult. E o lume minunat pentru cei care ajung s se joace cu pumnul. Las
ura s se adune n mine. i asta m va ajuta.
Julian zicea c familia lui pstra indiciile pe poart sau n jurul porii, s
i poat aminti codul. Nu mi ia mult s mi dau seama care sunt primele trei
cifre. n partea de sus a porii, cineva a pus o plcu metalic pe care a
gravat un citat din Cartea tcerii: FERICII CEI CARE AU UN LOC;
NELEPI CEI CARE URMEAZ CALEA; BINECUVNTAI SUNT CEI CARE
SE SUPUN CUVNTULUI.
E un proverb celebru, unul care, de fapt, vine din Cartea Magdalenei, un
pasaj pe care l cunosc bine. Magdalena e tizul meu. Obinuiam s rsfoiesc
paginile acelea, s caut urme lsate de mama, urme ale motivelor ei, vreun
mesaj pentru mine.
Cartea a 9-a, proverbul 17. Tastez 917: dac am dreptate, mi mai trebuie
o singur cifr. M pregtesc s ncerc la ntmplare ultima cifr, cnd n
curte se mic ceva. Deasupra verandei sunt atrnate patru felinare din
hrtie alb, cu logo-ul AFD pe ele. Flutur n vnt, iar unul aproape c s-a
desprins; se blngne ciudat, ca un cap pe jumtate retezat, lovind ritmic
ua din fa. Exceptnd logo-ul AFD, felinarele arat ca nite decoraiuni
folosite la ziua de natere a unui copil. Par deplasate aa, atrnate acolo,
deasupra verandei din piatr masiv, legnndu-se peste curtea pustie.
Un semn. Trebuie s fie.
9174. Poarta face un clic, cnd ncuietoarea se deschide, i intru. M
strecor repede n curtea din fa, nchid poarta dup mine i cercetez cu
privirea ct de mult pot. Cinci etaje, inclusiv un demisol; toate draperiile
trase, totul e cufundat n ntuneric. Nici nu mi bat capul cu ua din fa. O fi
ncuiat i, dac sunt gardieni undeva, fr ndoial, sunt pe hol. n schimb,
m furiez pe lng cas i dau de scrile din beton care duc spre o u din
lemn curbat: intrarea n subsol. O fereastr mic n crmid, care ar trebui
s mi permit s vd n interior, dar nite ipci din lemn blocheaz complet
vederea. Va trebui s merg fr s vd ce e acolo i s m rog s nu fie
gardieni la intrare. i ua de aici e ncuiat, dar clana e veche i nu se ine
bine, aa c ar trebui s fie relativ uor de descuiat. M las n genunchi i
scot cuitul. Tack mi-a artat odat cum s descui ui cu partea ngust a
unui briceag, fr s tie c eu i Hana ne perfecionasem aceast abilitate cu
200

ani n urm. Prinii ei ineau toate fursecurile i dulciurile ncuiate n


cmar. nfig vrful cuitului n spaiul ngust dintre u i toc. Trebuie s
rsucesc i s zgli doar cteva momente, pn cnd ncuietoarea cedeaz.
Bag cuitul n buzunarul hanoracului trebuie s-l am la ndemn trag aer
n piept, mping ua i intru n cas.
E ntuneric deplin. Primul lucru pe care l observ e mirosul: miros de rufe,
de prosoape cu parfum de lmie i de cearafuri. Al doilea lucru pe care l
observ e linitea. M sprijin de u i mi las ochii s se obinuiasc cu
ntunericul. Siluetele ncep s se ntrezreasc: o main de splat i un
usctor, ntr-un col, o ncpere traversat de srme de ntins rufe.
M ntreb dac aici a fost inut fratele lui Julian; dac a murit aici, singur,
ghemuit pe podeaua din ciment, sub cearafurile puse la uscat, cu umezeala
umplndu-i nrile. Alung repede imaginea din minte. Furia e util doar pn
ntr-un anumit punct. Dup aceea, se dezlnuie i te face s devii neatent.
Respir uurat. Nu e nimeni aici jos, simt asta.
naintez prin ncpere, m aplec de cteva ori, pe sub nite chiloi
brbteti atrnai la uscat. mi trece prin minte gndul c unul dintre ei ar
putea fi al lui Julian. Ce prostete ncearc mintea s se distrag singur.
Dincolo de usctor e o cmar mic plin cu materiale de curenie, iar
dincolo de ea nite trepte din lemn care duc la primul etaj. M ndrept spre
scri, mai mult tr. Scrile sunt deformate i par s scrie. n captul lor
se afl o u. M opresc i ascult. Casa e cufundat n tcere i simt cum mi
se furieaz pe sub piele o senzaie de nelinite ciudat. Ceva nu e bine. E
prea simplu. Ar trebui s fie gardieni. Ar trebui s se aud pai, discuii
nbuite, altceva dect aceast tcere mortal, ce atrn grea, ca o ptur
groas.
n clipa n care deschid ua i pesc pe hol, mi dau seama: toi au plecat
deja. Am ajuns prea trziu. Trebuie s l fi mutat pe Julian mai devreme, n
aceast diminea, iar acum casa e pustie. Totui, m simt obligat s verific
toate ncperile. Un sentiment de panic m cuprinde am venit prea trziu,
nu mai e aici, s-a terminat i singurul lucru pe care pot s l fac pentru a-l
reprima e s continui s m mic, s continui s m furiez pe podelele
acoperite cu covoare i s caut prin fiecare dulap, ca i cum Julian ar putea
s se iveasc din vreunul.
Verific sufrageria, care miroase a lac de mobil. Draperiile grele sunt
trase i nu las s se vad nimic dinspre strad. O buctrie imaculat i o
alt sufragerie, ce par nefolosite; o baie, care miroase puternic a lavand; o
camer de lucru mic, dominat de cel mai mare ecran de televizor pe care lam vzut vreodat. Are un birou plin cu brouri ale AFD i cu alte materiale
de propagand provindecare. Mai ncolo, pe hol, dau de o u ncuiat. mi
201

amintesc ce mi-a spus Julian despre cel de-al doilea birou al domnului
Fineman. Aceasta trebuie s fie ncperea cu cri interzise.
Sus, sunt trei dormitoare. Primul e nefolosit, impersonal, mirosind a
sttut. Instinctiv, mi dau seama c e camera fratelui lui Julian, care a rmas
nchis de la moartea lui.
Trag aer n piept, cnd ajung la camera lui Julian. tiu c e a lui. Are
mirosul lui. Dei el a fost prizonier aici, nu exist urme de lupt. Chiar dac
patul e fcut, ptura albastr moale e tras la ntmplare peste cearafurile
verzi cu dungi albe. Pentru o clip, simt pornirea de a m urca n patul lui i
de a plnge, de a m nfur n pturile lui, aa cum l lsam pe el s i
nfoare braele n jurul taliei mele, cnd eram n Salvare. Ua dulapului e
ntredeschis; vd rafturile pline cu blugi decolorai i cmi atrnate pe
umerae. Firescul imaginii aproape c m omoar. Chiar i ntr-o lume cu
susul n jos, o lume a rzboiului i a nebuniei, oamenii i pun hainele pe
umerae; i mpturesc pantalonii; i fac paturile. Nu se poate altfel.
Urmtoarea ncpere e mult mai mare, dominat de dou paturi duble,
desprite de un spaiu de civa metri: dormitorul principal. mi zresc
imaginea n oglinda atrnat deasupra patului i m trag napoi. Nu mi-am
vzut imaginea de cteva zile. Faa mea e palid, pielea ntins peste pomei.
Brbia mi-e murdar, la fel i hainele. Prul mi-e ncreit, de la ploaie. Art
de parc a fi scpat dintr-un ospiciu.
M uit printre hainele doamnei Fineman i gsesc un pulover din camir
i o pereche de blugi curai, negri. mi sunt largi n talie, dar, dac le pun
curea, art aproape normal. Iau cuitul din rucsac i nfor lama ntr-un
tricou, s l pot pune n siguran n buzunar. Fac ghem hainele mele i le
ndes n spatele dulapului, dup raftul pentru pantofi. Verific ceasul de pe
noptier. Opt i jumtate.
Cnd vreau s cobor, observ un raft ntr-o ni de pe hol i o statuet
mic reprezentnd un coco pe polia de sus. Nu tiu ce mi vine sau de ce o
fac, dar, brusc, trebuie s aflu dac Thomas Fineman i-a inut acolo cheia de
la al doilea birou n ultimii ani. E genul de om care ar face asta chiar i dup
ce ascunztoarea fusese descoperit de fiul su. E convins c pedeapsa pe
care i-a administrat-o a fost nvtur de minte. O face ca s l testeze i s l
ispiteasc, astfel nct de fiecare dat cnd Julian vede obiectul acela stupid
s i aminteasc i s regrete.
Raftul nu e foarte nalt, iar ultima poli nu e foarte sus sunt sigur c
Julian poate ajunge uor la ea , dar trebuie s m urc pe un taburet, s apuc
cocoul. ndat ce trag spre mine pasrea din porelan, ceva sun n ea.
Capul se d la o parte i rstorn n palm o cheie metalic. Exact atunci aud
sunetul nfundat al unor pai i pe cineva spunnd:
202

Da, da, exact.


Inima mea se oprete: vocea lui Thomas Fineman. n cellalt capt al
holului vd cum clana uii de la intrare se mic, n timp ce el bag cheia n
ncuietoare. Instinctiv, sar de pe taburet cu cheia n mn i m ntorc spre
ua ncuiat, mi ia cteva clipe s bjbi pn s bag cheia, timp n care aud
cum ncuietoarea uii din fa cedeaz, iar eu sunt ngheat pe hol,
ngrozit, iar ua se ntredeschide. Apoi, Thomas Fineman zice:
La naiba!
Pauz.
Nu, Mitch, nu ie i ziceam. Am scpat ceva.
Probabil c vorbete la telefon. Pn se oprete i ia de pe jos ce a scpat,
reuesc s bag cheia n broasc i m furiez repede n biroul interzis,
nchiznd ua cu o secund nainte ca ua de la intrare s se nchid i ea.
Apoi paii se aud pe hol. M trag de lng u, de parc Fineman ar putea
s m simt. ncperea e foarte ntunecat, draperiile grele din catifea sunt
complet trase, permind doar unei fii gri de lumin s ptrund de afar.
Turnuri de cri i albume de art se nal spre tavan, ca nite stlpi
totemici. M lovesc de o mas i trebuie s m rsucesc pe loc, s prind n
ultima clip un volum greu, legat n piele, gata s cad pe podea.
Fineman se oprete n faa uii biroului i simt c mi vine s lein.
Minile mi tremur. Nu mi amintesc dac am pus la loc capul cocoului. Te
rog, te rog, te rog, mergi mai departe.
h, zice la telefon.
Vocea lui e rigid, sacadat: nu seamn deloc cu tonul optimist pe care l
folosete cnd vorbete la interviurile de la radio sau la ntlnirile AFD.
Da, exact. Zece dimineaa. E stabilit.
O alt pauz, apoi zice:
Ei bine, chiar nu avem de ales, nu? Cum ar prea dac a ncerca s fac
apel?
Paii lui se retrag n sus pe scri i rsuflu uurat, dei sunt prea
ngrozit s m mic. M tem c o s m lovesc din nou de ceva i o s
rstorn vreunul dintre turnurile de cri. Aa c rmn pe loc, nlemnit,
pn cnd paii lui Fineman se aud din nou pe scri.
Am neles, zice, iar vocea lui devine mai slab.
Pleac.
A optsprezecea cu a asea. Northeastern Medical.
Apoi, slab, aud ua din fa cum se deschide i se nchide i tcerea se
nstpnete din nou. Mai atept cteva minute, nainte s m mic, s fiu
absolut sigur c sunt singur, c Fineman nu se va ntoarce. Palmele mi
sunt att de transpirate, c abia pot s pun cartea la loc. E un volum uria, cu
203

litere aurii pe el, care sttea pe o mas cu o duzin de cri identice. M


gndesc c e un fel de enciclopedie, pn vd pe un cotor cuvintele COASTA
DE EST, NEW YORK TERORITI, ANARHITI, DISIDENI. Brusc, am
senzaia c am fost lovit n plex. M ghemuiesc, s m uit mai bine la
cotoare. Nu sunt cri, sunt registre: o list cu cei mai periculoi criminali
nchii din Statele Unite, mprii pe zone i pe sisteme de detenie.
Trebuie s plec. Timpul se scurge i trebuie s l gsesc pe Julian, chiar
dac e prea trziu s l ajut. Dar dorina e acolo, la fel de puternic, dorina
de a o gsi, de a-i vedea numele. E dorina de a vedea dac a reuit s ajung
pe list, dei tiu c probabil aa este. Mama a fost inut doisprezece ani n
Ward Six, un loc de detenie izolat, destinat celor mai periculoi opozani i
instigatori politici.
Nu tiu de ce mi pas. Mama a evadat. A scobit n perei, de-a lungul
anilor, mai bine de un deceniu, a spat un tunel, ca un animal. Iar acum e
liber, undeva. Am vzut-o n visele mele, alergnd prin Slbticie, printr-un
loc mereu nsorit i verde, unde mereu se gsete mncare din belug.
Totui, trebuie s i vd numele.
Nu mi ia mult s gsesc COASTA DE EST, MAINE CONNECTICUT. Lista
deinuilor politici care au fost nchii n Cripte n ultimii douzeci de ani se
ntinde pe cincizeci de pagini. Numele nu sunt n ordine alfabetic, ci
ordonate dup dat. Sunt scrise de mn, cu mzgleli mai mult sau mai
puin lizibile; evident, acest registru a trecut prin multe mini. Trebuie s
m duc mai aproape de geam, spre fanta subire de lumin, s pot citi. mi
tremur minile i sprijin registrul de colul unui birou, care, la rndul lui, e
aproape plin cu cri, titluri interzise, din perioada de dinainte de vindecare.
Sunt prea concentrat pe lista cu nume fiecare e un individ, fiecare e o
via absorbit de zidurile de piatr , ca s mi pese sau s m uit mai atent.
Simt o minim satisfacie tiind c unii dintre ei au scpat dup
bombardarea Criptelor. Gsesc uor anul n care a fost ridicat mama, anul
n care am mplinit ase ani, cnd am presupus c a murit. Este o seciune de
cinci sau ase pagini, cu vreo dou sute de nume. mi trec degetul n jos
peste pagini i simt cum m ia ameeala fr motiv. tiu c o voi gsi. Iar
acum tiu c e n siguran. Totui, trebuie s i vd numele; o parte din ea
nc exist n urmele decolorate de cerneal ale numelui ei. Viaa i-a fost
luat de aceste litere scrise aici, iar viaa mea odat cu ea.
i l gsesc. Respiraia mi se oprete n gt. Numele ei e scris ngrijit, cu un
scris elegant, cursiv, de parc cel care a fcut-o s-ar fi bucurat de plcerea
rotunjirii literelor: Annabel Gilles Haloway . Cripte. Secia ase. Izolare.
Nivelul 8 de instigator.
204

Lng aceste cuvinte se afl numrul deinutului. E scris cu grij, lizibil:


5996.
Privirea mea devine un tunel, iar cifrele par luminate de o raz imens. n
rest, totul e ntunecos, n cea.
5996. Numrul verde tatuat pe femeia care m-a salvat din adpost, femeia
cu masc.
Mama.
Acum, impresiile mele despre ea revin, confuze, ca piesele unui puzzle
care nu se leag bine: vocea ei, joas i disperat i cu nc ceva n ea.
Implorare, poate? Tristee? Felul n care s-a ntins spre mine, de parc voia
s mi ating faa, nainte s o dau la o parte. Felul n care mi tot rostea
numele. nlimea ei, mi-o amintesc fiind foarte nalt, dar acum e scund, ca
mine. Ultima dat cnd am vzut-o, aveam ase ani. Normal c mi se prea
nalt. Dou cuvinte i croiesc drum prin mine, fiecare dintre ele o mn
fierbinte, care mi rvete interiorul: imposibil i mama. O vin
chinuitoare m sfie pe dinuntru. Nu-mi vine s cred. Nu am recunoscut-o.
Mereu am crezut c o voi recunoate. Mi-am nchipuit c va fi ca mama cea
din amintirile mele, din visele mele silueta neclar, cu pr rocat, rznd.
Mi-am nchipuit c va mirosi a spun i a lmie, c minile ei vor fi moi,
catifelate de crem. Desigur, acum, mi dau seama c e o prostie. A petrecut
mai bine de zece ani n Cripte, ntr-o celul. S-a schimbat, s-a clit. nchid
registrul repede, de parc asta m-ar putea ajuta, de parc numele ei ar fi o
insect care iese dintre pagini i pe care a putea s o trimit napoi n trecut.
Mama. Imposibil. Dup toate speranele, cutrile, dorinele mele, am fost
att de aproape una de alta. Totui, a ales s nu mi dezvluie cine e. Totui,
a ales s plece.
Mi se face ru. M clatin prin bezn pe hol i ies n burnia de afar. Abia
cnd ajung pe Sixth Avenue, la cteva strzi distan, frigul ncepe s alunge
ceaa din mintea mea. n momentul acesta, mi dau seama c am uitat s
ncui. Nici mcar nu sunt sigur c am nchis ua din fa. Din cte mi
amintesc, am lsat-o deschis. Nu mai conteaz. Nimic nu mai conteaz. E
prea trziu s l ajut pe Julian. E prea trziu s fac orice, pot doar s l privesc
murind.
Picioarele m duc spre 18th Street, unde Thomas Fineman va asista la
execuia fiului su. n timp ce merg, cu capul plecat, strng mnerul cuitului
din buzunar.
Poate c nu e prea trziu pentru rzbunare.

Northeastern Medical e unul dintre cele mai elegante complexuri de


laboratoare pe care le-am vzut, cu o faad din piatr, cu balcoane n spiral
205

i doar cu o plcu discret, din alam, deasupra uii din lemn masiv, care
arat c este vorba despre o instituie medical. Cndva, probabil c a fost
banc sau pot, n perioada n care cheltuielile nu erau reglementate; n
vremurile n care oamenii comunicau liberi ntre oraele nengrdite. Are
aspectul acela impuntor i maiestuos. Julian Fineman nu putea fi trimis la
moarte la fel ca muritorii de rnd, n una dintre nchisorile oraului sau n
aripa medical a Criptelor. Tot ce e mai bun pentru familia Fineman pn la
capt.
n sfrit, burnia cedeaz i m opresc la col, m adpostesc n intrarea
aflat ntr-o ni a unei cldiri nvecinate i caut repede prin legtura de
carduri de identitate furate de la Gunoieri. O aleg pe Sarah Beth Miller, o fat
care mi seamn destul de mult, i m folosesc de cuit s fac o gaur unde e
trecut nlimea, astfel nct s nu poat fi citit clar. Apoi, rzuiesc
numrul de identificare de sub poza ei. Fr ndoial, numrul a fost anulat.
Foarte probabil, Sarah Beth Miller e moart. mi aranjez prul i m rog s
art ct de ct decent, apoi intru pe ua din fa a cldirii. Ajung ntr-o sal
de ateptare decorat cu gust, cu un covor verde din plu i mobil din
mahon. Un ceas imens, cu un aspect vdit antic sau fcut s arate aa, ticie
ncet pe perete, iar pendulul se leagn ritmic. La un birou mare st o
asistent. n spatele ei este o ncpere mic: un ir de dulapuri metalice, nc
un birou, un automat de cafea, pe jumtate plin. Dar ceasul, mobila scump
i chiar aroma de cafea proaspt mcinat nu pot ascunde mirosul de
dezinfectant. n dreapta ncperii sunt nite ui duble, cu mnere curbate,
din alam; probabil c duc spre slile de operaie.
Pot s v ajut? m ntreab asistenta.
M duc direct spre ea, pun ambele mini pe blat i mi doresc s par
ncreztoare, calm.
Trebuie s vorbesc cu cineva. Este urgent.
Este vorba despre o problem medical?
Are unghii lungi, perfect rotunjite, i o fa care mi amintete de un
buldog mare, cu flci lsate.
Da. M rog, nu. Oarecum.
Improvizez din mers; se ncrunt i ncerc din nou.
Nu este problema mea medical. Trebuie s raportez ceva.
Cobor tonul i optesc.
Activitate neautorizat. Cred cred c vecinii mei au fost infectai.
Bate darabana cu unghiile.
Cel mai bine este s facei un raport oficial la poliie. De asemenea,
putei merge la una dintre seciile de control municipal
Nu, o ntrerup.
206

Lng mine vd un vraf de hrtii i m fac c le aranjez, cercetnd lista cu


medici, pacieni, probleme somn dificil/vise, stri schimbtoare, grip i
aleg la ntmplare un nume.
Insist s vorbesc cu dr. Brandshaw.
Suntei un pacient al su?
Bate din nou darabana cu unghiile. E plictisit.
Dr. Brandshaw va ti ce e de fcut. Sunt foarte suprat. Trebuie s
nelegei. Locuiesc sub aceti oameni. Iar sora mea nu e operat. M
gndesc i la ea, tii. Nu exist un fel de nu tiu, vaccin, pe care dr.
Brandshaw mi l-ar putea da pentru ea?
Ofteaz. Se ntoarce spre monitorul computerului, tasteaz de cteva ori.
Dr. Brandshaw e foarte ocupat azi. Toi specialitii notri au
programri. Din cauza unui eveniment excepional
Da, tiu. Julian Fineman. tiu totul despre povestea aceasta.
Dau din mn. Se ncrunt spre mine. Privirea ei e precaut.
De unde tii
E peste tot la tiri, o ntrerup.
mi intru n rol: fiica bogat i rsfat a unui politician, poate a unui
membru cunoscut al AFD. O fat obinuit s obin ce vrea.
Desigur, presupun c ai vrut s nu se afle. Nu vrei ca presa s afle. Nu
v facei griji, nu au spus unde. Dar am prieteni, care au prieteni i m rog,
tii cum funcioneaz astfel de lucruri.
M aplec spre ea, cu ambele mini pe birou, de parc e cea mai bun
prieten a mea i sunt pe cale s i spun un secret.
Eu cred c e un pic exagerat, nu-i aa? Dac dr. Brandshaw l-ar fi
operat mai devreme, cnd a fost internat o mic tietur, aa se face, nu?
, totul ar fi fost evitat.
M ridic.
O s-i spun i lui c asta cred cnd o s-l vd.
n gnd, m rog ca dr. Brandshaw s fie brbat. E un pariu sigur.
Pregtirea medical e de durat i riguroas i se ateapt ca majoritatea
femeilor inteligente s i ocupe timpul cu ndatoririle de procreare i de
cretere a copiilor, nu cu aa ceva.
El nu este pacientul dr. Brandshaw, zice ea repede. Nu poate fi nvinuit.
mi dau ochii peste cap, cum fcea Hana cnd Andrea Grengol spunea
ceva de-a dreptul stupid n clas.
Sigur c este. Toat lumea tie c dr. Brandshaw este medicul curant al
lui Julian.
Dr. Hillebrand este medicul curant al lui Julian, m corecteaz ea.
Simt un val de entuziasm, dar l ascund sub o alt min exasperat.
207

n fine. Avei de gnd s-l anunai pe dr. Brandshaw sau nu? mi


ncruciez braele i adaug: Nu plec pn nu vorbesc cu el.
mi arunc o privire de animal rnit, plin de reprouri, de parc a fi
ciupit-o de nas. i perturb dimineaa rutina calm a programului ei.
ID-ul, v rog.
Scot cardul lui Sarah Beth Miller din buzunar i i-l dau. Sunetul ceasului
pare s se fi amplificat: ticitul e prea tare, iar aerul din ncpere vibreaz
odat cu el. Nu pot s m concentrez dect pe secundele care trec i l duc pe
Julian mai aproape de moarte. M forez s nu m foiesc, n timp ce ea caut
i se ncrunt din nou.
Nu pot s citesc acest numr.
A ajuns prin usctor, anul trecut.
Dau din mn.
Uite ce e, i-a fi recunosctoare dac ai putea doar s vorbeti cu dr.
Brandshaw, s i spui c sunt aici.
Va trebui s v chem n SVS.
Acum, expresia ei de nefericire s-a adncit. Arunc o privire trist n
urm, spre cana ei cu cafea, i observ o revist pe jumtate ascuns sub un
vraf de dosare. Fr ndoial, se gndete c dimineaa ei linitit s-a
evaporat. Se ridic n picioare. E gras. Nasturii uniformei par c abia stau
nchii, abia in materialul ntins peste snii i peste abdomenul ei.
Luai loc. Va dura cteva minute.
nclin capul o dat, iar ea pornete legnat printre irurile de dulapuri i
dosare. Se deschide o u i, pentru o clip, aud sunetul unui telefon i nite
voci. Apoi, ua se nchide i nu se mai aude nimic, cu excepia ceasului care
ticie.
n clipa aceea, dau buzna pe uile duble.
Aparena de bogie nu merge foarte departe. Aici, cel puin, vd aceeai
gresie banal, aceiai perei bej murdar ca n orice spital. Imediat n stnga
mea vd alte ui duble, pe care scrie IEIRE DE URGEN; printr-un panou
mic din sticl vd o scar ngust. O iau repede pe hol, adidaii mei lipie pe
podea i cercetez uile de pe ambele pri, cele mai multe nchise, altele
deschise spre spaii goale, ntunecate.
O doctori cu un stetoscop n jurul gtului vine din direcie opus, citind
un dosar. Se uit curioas la mine cnd trec pe lng ea. mi in privirea n
pmnt. Din fericire, nu m oprete. mi terg de pantaloni palmele
transpirate.
Laboratorul e mic, iar cnd ajung la captul holului vd c e simplu: un
singur coridor merge de-a lungul cldirii, iar un lift aflat n spate ofer acces
la celelalte ase etaje. Nu am niciun plan, doar s l gsesc pe Julian, s l vd.
208

Nu tiu ce sper s obin, dar greutatea cuitului e ncurajatoare, l in lipit de


abdomen, un secret bine ascuns.
Iau liftul spre etajul doi. Aici e mai mult activitate: bipuri i discuii
murmurate, medici care intr i ies grbii din saloane. M bag repede pe
prima u din dreapta, unde se dovedete a fi o baie. Trag aer n piept, ncerc
s m concentrez, s m calmez. n spate se afl o tav i un set de pahare
din plastic, pentru mostrele de urin. Iau unul i pun n el nite ap, apoi m
ntorc pe coridor. Dou asistente de laborator stau n faa unei sli de
consultaii. Se opresc din vorbit cnd m apropii i, cu toate c evit
intenionat contactul vizual, le simt cum se uit la mine.
Pot s v ajut? ntreab una dintre ele cnd trec pe acolo.
Amndou arat la fel i, pentru o clip, m gndesc c sunt gemene. Dar
e doar vina prului prins la spate, a uniformelor impecabile, a aspectului
identic de detaare clinic. Le art paharul din plastic.
Trebuie doar s duc mostra la dr. Hillebrand.
Se retrage un pic.
Cabinetul dr. Hillebrand e la ase. Putei s i-o lsai.
Mulumesc.
Simt cum ochii lor m urmresc n timp ce mi continui drumul pe
coridor. Aerul e uscat, excesiv de cald, iar gtul m doare de fiecare dat
cnd ncerc s nghit. La captul coridorului trec de o u cu panouri din
sticl. Dincolo de ea vd civa pacieni care stau pe scaune, poart halate de
hrtie i se uit la televizor. Braele i picioarele le sunt legate de scaune.
n captul holului, trec de uile care dau spre scar. Cel mai probabil, dr.
Hillebrand va prezida execuia lui Julian, iar dac are cabinetul la etajul ase
este foarte posibil ca acolo s-i desfoare mare parte din activitate. Cnd
ajung la etajul ase, picioarele mi tremur i nu sunt sigur dac e de la
nervi, de la lipsa de somn sau din pricina ambelor. Arunc paharul din plastic,
m opresc o clip, s-mi trag rsuflarea. Pe spate simt broboane de
transpiraie.
Te rog, mi spun, fr s m adresez cuiva anume. Nu sunt sigur ce cer,
mai exact. O ans de a-l salva. O ans de a-l vedea. Vreau ca el s tie c am
venit dup el. Trebuie s tie c la un moment dat, cumva, n tuneluri, m-am
ndrgostit de el.
Te rog.
n clipa n care ies de pe scri, tiu c am ajuns unde trebuie: la douzeci
de metri distan, pe hol, st Thomas Fineman, n faa uii unui cabinet, cu
braele ncruciate, mpreun cu civa gardieni, vorbind pe un ton jos cu un
medic i trei tehnicieni.
209

Dou, trei secunde. Am la dispoziie doar cteva secunde pn se vor


ntoarce, pn cnd m vor vedea i m vor ntreba ce fac aici. De la distana
aceasta nu se nelege ce i spun i, pentru o clip, inima mi se scufund i
tiu c e prea trziu, c deja s-a ntmplat, Julian e mort.
Apoi, doctorul dr. Hillebrand? se uit la ceas. Urmtoarele cuvinte pe
care le spune se aud mai tare, imposibil de tare, n spaiul acesta i n linitea
de aici, de parc le-ar striga.
E momentul, zice el i, n timp ce grupul se destram, cele trei secunde
ale mele expir.
Nvlesc pe prima u pe care o vd. E un mic cabinet de consultaii, din
fericire gol. Nu tiu ce s fac. Panica mi crete n piept. Julian e aici, att de
aproape i de neatins. Erau cel puin trei gardieni cu Thomas Fineman i,
fr ndoial, nuntru mai sunt i alii. Nu voi reui s trec de ei. M rezem
de u i ncerc s m concentrez, s gndesc. Am ajuns ntr-o mic
anticamer. ntr-un perete e o u care tiu c trebuie s duc ntr-un salon
mai mare, unde au loc operaiile i procedura de vindecare a deliria.
O mas acoperit cu hrtie domin spaiul mic: pe ea sunt halate
mpturite i o tav cu instrumente chirurgicale. ncperea miroase a
dezinfectant i arat exact ca salonul n care m-am dezbrcat cu aproape un
an n urm, pentru evaluare, n ziua n care a nceput totul, ziua care m-a
aruncat n aer i m-a fcut s aterizez aici, n acest nou corp, n acest nou
viitor. Pentru o clip, simt c ameesc i trebuie s nchid ochii. Cnd i
deschid, am impresia c m uit n dou oglinzi puse fa n fa, c sunt
mpins dinspre trecut spre prezent i invers. Amintirile ncep s revin, s
creasc, drumul spre laborator, prin aerul lipicios din Portland, pescruii
care se roteau, prima dat cnd l-am vzut pe Alex, gaura neagr a gurii lui,
cnd m-a privit de pe puntea de observaie rznd
i mi dau seama: puntea de observaie. Alex m privea de pe o punte de
observaie care se ntindea de-a lungul salonului de operaie. Dac
laboratorul de aici este ca acela din Portland, s-ar putea s am acces la
camera lui Julian pe la etajul apte.
Ies din nou pe hol precaut. Thomas Fineman a plecat i a rmas un singur
gardian. Pentru o clip, m gndesc dac s mi ncerc ansele cu el cuitul
e acolo, greu, ateptnd, ca un imbold , dar apoi i ntoarce privirea n
direcia mea. Ochii lui sunt lipsii de culoare, duri, ca dou pietre; m fac s
m dau napoi, de parc ar fi ajuns la mine i m-ar fi lovit. nainte s poat
spune ceva, nainte s aib timp s mi nregistreze faa, m strecor dup
col i apoi n casa scrii. Etajul apte e mai ntunecos i mai sordid dect
toate celelalte. E o linite deplin: fr zumzetul discuiilor n spatele uilor
nchise, fr bipurile mainriilor medicale, fr laborani care s i trie
210

paii pe hol n tenii albi. Totul e nemicat, de parc nimic n-ar perturba
vreodat aerul de aici. Un ir de ui se ntind de-a lungul holului, pe dreapta.
Inima mi sare din piept cnd vd ce scrie pe prima: PUNTEA DE
OBSERVAIE A.
naintez pe vrfuri. Evident, nu e nimeni aici, dar linitea m face
nervoas. E ceva ru prevestitor la toate uile acestea nchise, la aerul greu
i cald, ca o ptur; am senzaia ciudat c cineva m urmrete, c toate
uile au guri gata s se deschid i s ipe, anunndu-mi prezena.
Pe ultima u scrie PUNTEA DE OBSERVAIE D. Palmele mi transpir
att de tare, c abia pot s rsucesc clana. n ultima clip, scot cuitul din
buzunar, n caz c voi avea nevoie de el, i scot de pe lam tricoul doamnei
Fineman. Apoi, m ghemuiesc i intru repede pe puntea de observaie.
Strng cuitul att de tare, c m dor ncheieturile. Puntea e mare,
ntunecat i goal, are form de L i se ntinde deasupra a dou saloane de
operaie. E complet nchis cu sticl i are patru iruri de scaune, n
amfiteatru, de pe care se poate vedea dedesubt. Miroase ca ntr-o sal de
cinema, a tapiserie umed i a clei.
Cobor scrile punii, tot ghemuit, recunosctoare c luminile sunt stinse
i c peretele scund din plastic, ce nconjoar puntea, sub panourile grele de
sticl, m acoper cel puin parial, iar cei de jos nu m pot vedea. Las jos
rucsacul i l aez cu grij lng mine. M dor umerii. Habar n-am ce s fac
acum. Luminile din sala de operaie sunt orbitoare. n mijloc se afl o mas
metalic, iar civa laborani umbl pe acolo, aranjeaz echipamentul, mut
diverse obiecte. Thomas Fineman i ali civa brbai cei cu care era pe
hol s-au mutat ntr-o sal alturat; i aceea este nchis cu sticl i are
scaune pregtite, dar ei stau n picioare. M ntreb la ce se gndete
Fineman. Rapid, mi amintesc de mama lui Julian. M ntreb unde o fi.
Nu l vd pe Julian.
O sclipire de lumin. mi trece prin minte cuvntul explozie mi spun:
fugi i totul n mine se strnge, ncordare i panic, pn cnd observ c
ntr-un col e un brbat cu o camer foto i cu un ecuson de pres prins de
cravat. Pozeaz echipamentele, iar sclipirile bliului ricoeaz din toate
suprafeele metalice i se reflect pe perei.
Desigur. Ar fi trebuit s tiu c presa va fi invitat s fac poze. Trebuie s
marcheze evenimentul, s transmit un mesaj. Ura crete i odat cu ea un
val mare de furie. Toi pot s ard. Se aude o micare din col, din partea
ascuns sub punte. i vd pe Thomas Fineman i pe ceilali brbai c se
rsucesc ntr-acolo. Thomas i terge fruntea cu o batist, primul semn de
disconfort pe care l arat. Cameramanul se ntoarce i el. Declaneaz bliul.
Dou momente de lumin alb orbitoare.
211

Apoi, intr Julian. E flancat de doi gardieni, dei merge singur, fr s fie
inut. Sunt urmai de un brbat mbrcat cu o hain de preot cu guler alb;
ine n faa pieptului un exemplar legat n auriu din Cartea tcerii, ca pe un
talisman care l poate proteja de tot ce e murdar i ngrozitor n lume.
Ura e o sfoar care mi se strnge n jurul gtului.
Minile lui Julian sunt nctuate n fa i e mbrcat cu o jachet
bleumarin i cu blugi clcai. M ntreb dac a fost alegerea lui sau dac l-au
obligat s se mbrace elegant pentru propria execuie. Se ntoarce cu spatele
n direcia mea i, n gnd, l rog s se rsuceasc i s priveasc n sus.
Trebuie s tie c sunt aici. Trebuie s tie c nu e singur. ntind mna, fr
s m gndesc, i bjbi de-a lungul geamului. mi vine s l fac ndri, s
sar jos i s l iau pe Julian de acolo. Dar nu a reui. Nu a reui s parcurg
mai mult de civa metri, dup care ar urma o dubl execuie.
Poate c nu mai conteaz. Nu mi-a mai rmas nimic, nu mai am la ce s
m ntorc.
Gardienii s-au oprit lng mas. Se aude un val de voci, l aud pe Julian
spunnd:
A prefera s nu m ntind.
Vocea lui se aude nbuit i neclar, din cauza geamului, din cauza
nlimii, dar la auzul ei mi vine s strig. Acum, ntreg corpul meu vibreaz,
simt un impuls puternic s fac ceva. Dar sunt nlemnit ca o statuie. Unul
dintre gardieni pete n fa i elibereaz minile lui Julian. Se ntoarce i
pot s i vd faa. i freac ncheieturile i geme uor. Aproape imediat,
gardianul i prinde una dintre ncheieturi de un picior al mesei metalice i l
mpinge de umr, s se aeze. Nu s-a uitat nici mcar o dat spre tatl lui. n
col, medicul se spal pe mini, ntr-o chiuvet mare. Apa se aude tare
curgnd peste metal. E prea linite. Cu siguran, execuia nu poate avea loc
acolo, n felul acesta, sub lumini i n tcere. Medicul se terge pe mini i i
pune o pereche de mnui chirurgicale. Preotul nainteaz i ncepe s
citeasc. Vocea lui e un huruit ncet, monoton, nbuit de sticl.
Iar Isaac a crescut i a devenit mndria btrnului su tat, iar pentru
o vreme reflexia perfect a dorinei lui Abraham
Citete din Cartea lui Abraham. Desigur. n ea, Dumnezeu i poruncete lui
Abraham s i ucid singurul fiu, pe Isaac, dup ce acesta se mbolnvete
de deliria. i o face. i duce fiul pe un munte i i nfige un cuit n piept. M
ntreb dac domnul Fineman a cerut s fie citit acest pasaj. Supunere n faa
lui Dumnezeu, pentru siguran, pentru ordinea natural: asta ne nva
Cartea lui Abraham.
Dar cnd Abraham a vzut c Isaac nu mai e curat, a cerut s fie
cluzit
212

M abin s rostesc numele lui Julian. Uit-te la mine.


Medicul i doi laborani fac un pas n fa. Medicul are o sering. O
verific, lovind-o cu un deget, n timp ce un asistent ridic mneca lui Julian.
Tocmai atunci se aude un zgomot. Se propag brusc prin ncpere. Julian se
uit repede n sus; medicul se d la o parte i pune seringa la loc pe tava
metalic pe care o ine unul dintre laborani. Thomas Fineman se apleac, se
ncrunt i i optete ceva gardianului, n timp ce un alt laborant nvlete
n salon. Nu reuesc s aud ce zice, vd doar c e o femeie, dei poart o
masc de hrtie i un halat umflat, prea mare, iar pe spate i atrn o coad
mpletit. Gesticuleaz agitat.
Ceva nu e n regul.
M apropii mai mult de sticl i m chinui s aud ce zice. Un gnd mi
trece rapid prin minte, o idee pe care nu o neleg pe deplin. E ceva familiar
la tip, felul n care i folosete minile, gesticulnd cu emfaz, n timp ce i
face semn medicului s ias pe hol. El scutur capul, i d jos mnuile i le
ndeas n buzunar. Rostete o comand scurt nainte s ias repede din
salonul de operaii. Unul dintre laborani alearg dup el.
Thomas Fineman i face loc spre ua care d n laborator. Julian e palid,
pn i de aici mi dau seama c transpir. Vocea lui e mai ascuit ca de
obicei, tensionat.
Ce se ntmpl?
Vocea lui plutete n sus, spre mine.
S mi spun cineva ce se ntmpl.
Laborantul cu coad traverseaz ncperea i i deschide ua lui Thomas
Fineman. n timp ce el nvlete nuntru, rou la fa, ea bag mna n
buzunarul halatului. i tocmai cnd ideea de mai devreme m copleete
coada mpletit, minile, Raven se aude o explozie, un trosnet, iar gura lui
Thomas Fineman se deschide, trupul lui se clatin i cade pe spate, n timp
ce petale roii de snge apar pe partea din fa a cmii lui.
Pentru o clip, totul pare s nghee: Thomas Fineman rstignit pe jos, ca
o ppu din crp; Julian, alb la fa, pe mas; jurnalistul cu camera nc la
ochi; preotul, n col; gardienii lng Julian, cu armele atrnate la bru;
Raven cu o arm n mn.
O sclipire.
Laborantul, cel adevrat, ip.
i totul se transform n haos.
Mai multe mpucturi ricoeaz prin salon. Gardienii strig:
Jos! Jos!
Trosc. Un glon se nfige n sticla groas, chiar deasupra capului meu, iar
din locul acela pornete o reea de crpturi. Att mi trebuie. Iau un scaun
213

din spatele meu i lovesc puternic cu el, rugndu-m ca Julian s aib capul
aplecat.
Sunetul e nemaipomenit i, pentru o fraciune de secund, totul se reduce
din nou la tcere, cu excepia cascadei de sticl spart, o ploaie ascuit.
Apoi, sar peste peretele din beton, pe podea. Cioburile scrnesc sub tlpile
mele cnd aterizez i m dezechilibrez, m sprijin pe o mn, care mi se
umple de snge.
Raven e ca un val de micri. Se ferete de lovitura unui gardian, se
apleac i l izbete puternic n genunchi cu arma. n timp ce el se las n
fa, ea i pune un picior n spate i l mpinge: un trosnet, cnd capul lui se
lovete de chiuveta metalic. Iar ea se ndreapt deja spre ncperea n care
se afl gardienii lui Fineman. Bag un scalpel din metal n gaura cheii i
rsucete. mpinge o tav metalic pe roi n faa uii, ca msur de
siguran. Instrumentele medicale se mprtie peste tot, n timp ce ei
mping, strignd, i nclin masa civa centimetri. Dar ua nu se deschide,
cel puin deocamdat.
Sunt la trei metri de Julian strigte, mpucturi, o alarm care iuie ,
apoi doi metri, apoi sunt lng el, l prind de brae, de umeri, din dorina de
a-l simi, pur i simplu, de a m asigura c e real.
Lena!
Se lupt cu una dintre ctuele care i in ncheieturile prinse de mas,
ncercnd s o smulg. Acum, ridic privirea, ochii i sclipesc, i strlucesc
albatri precum cerul.
Ce
Nu avem timp. Nu te ridica.
Alerg spre gardianul nc prbuit peste chiuvet. Vag, sunt contient de
strigte, de Raven care continu s se rsuceasc, s se fereasc de la
distan, parc danseaz i de exploziile nbuite. Jurnalistul a disprut;
probabil c a fugit. Gardianul abia dac mai e contient. ngenunchez i i tai
cureaua, apuc cheile i alerg napoi la mas. Palma dreapt mi e plin de
snge, dar abia dac simt durerea. Am nevoie de dou ncercri, s potrivesc
cheia n ncuietoarea ctuelor; apoi reuesc, iar Julian i elibereaz
ncheieturile i m trage spre el.
Ai venit.
Normal.
Apoi, Raven e lng noi.
E timpul s ne micm.
nc un minut, poate mai puin, i Thomas Fineman e mort, n salon e
haos, iar noi suntem liberi.
214

O lum la goan prin anticamer, tocmai cnd se aud o explozie


puternic, un zgomot metalic, un zngnit i un crescendo de strigte
gardienii probabil c au scpat. Apoi, intrm pe hol, unde alarmele url i
auzim deja pai alergnd pe scri.
Raven ntoarce brusc capul spre dreapta, nspre o u pe care scrie SPRE
ACOPERI, DOAR PENTRU URGENE. Ne micm repede, tcut, ncordai,
trecem de u i ajungem la scara de incendiu. O lum pe treptele metalice,
cte unul, n jos, spre strad. Raven i d jos halatul mare i masca din
hrtie i le arunc ntr-o pubel, chiar sub scar. M ntreb de unde le-a luat
i mi amintesc de femeia gras de la intrare, cu snii aproape ieindu-i din
halat.
Pe aici, zice Raven scurt, ndat ce ajungem jos.
Cnd ntoarce capul, vd c are cteva tieturi mici pe obraz i pe gt;
probabil, de la cioburi. Ajungem ntr-o curte mic, srccioas, cu un set de
mobilier de grdin ruginit i un petic de iarb uscat. E ncercuit de un
gard jos, din srm, pe care Raven l sare uor. Pentru mine e un pic mai
greu, dar Julian, care m urmeaz, m sprijin. Mna mea a nceput s
palpite, iar gardul e alunecos. Acum plou mai tare.
Pe cealalt parte a gardului se afl o alt curte mic, aproape identic, i o
alt cldire sumbr, maronie. Raven trece prin u, care fusese inut
deschis de un bolar, trecem printr-un hol ntunecat i pe lng mai multe
ui nchise, care au pe ele plcue aurii. Pentru o clip, m panichez, speriat
c am ajuns din nou n laboratoare. Dar apoi ieim ntr-un hol mare, tot
ntunecat, n care sunt cteva ghivece din imitaie de ceramic i diverse
indicatoare care arat spre EDWARD WU, ESQ. i METROPOLITAN VISION
ASSOCIATES. Cteva ui rotative din sticl ne ofer o privelite neclar a
strzii: oameni aflai n trecere, cu umbrele, lovindu-se unii de alii.
Raven se ndreapt direct spre ui, oprindu-se doar ct s i ia rucsacul,
pe care probabil c l ascunsese mai devreme n spatele uneia dintre plante.
Se ntoarce i ne ntinde mie i lui Julian cte o umbrel. Trage pe ea un
impermeabil galben, i ridic gluga i i-o trage bine peste fa. Apoi, ieim
pe strad, ne amestecm n pienjeniul de oameni aflai n drum spre
undeva, o mulime fr fee, o mas de trupuri n micare. Niciodat nu am
fost mai recunosctoare pentru imensitatea Manhattanului, pentru foamea
lui; suntem nghiii n el i de el, devenim nimeni i toi: o femeie cu un
poncho galben; o fat scund cu un hanorac rou; un biat cu faa acoperit
de o umbrel uria. Facem dreapta pe Eighth Avenue, apoi stnga pe 24 th
Street. Am scpat de mulime: strzile sunt goale, cldirile ntunecate,
draperiile trase, jaluzelele la fel. Lumini slabe n spatele draperiilor subiri,
deasupra noastr; camere ntoarse pe dinuntru, cu spatele la strzi.
215

naintm nevzui, neobservai, prin lumea gri i apoas. Gurile de


canalizare sunt pline cu ap i cu mizerii, buci de hrtie i resturi de igri.
Am dat drumul minii lui Julian, dar merge aproape de mine, n ritmul
pailor mei, astfel c aproape ne atingem. Ajungem la o parcare goal, cu
excepia unei dubie albe, pe care o recunosc: dubia ce pare c aparine
DERP. mi amintesc din nou de mama, dar nu e momentul s ntreb de ea.
Raven deschide uile duble din spate i i d jos gluga.
Sus.
Julian ezit o clip. Vd privirea lui trecnd peste inscripie: ORAUL
NEW YORK, DEPARTAMENTUL DE CORECIE, REFORM I PURIFICARE.
E n regul, i zic i urc n spate, unde m aez pe jos, cu picioarele
ncruciate.
M urmeaz. Raven d din cap spre mine i nchide uile. O aud cum se
urc pe locul pasagerului. Apoi, se face linite, se aude doar rpitul ploii pe
acoperiul din tabl. Ritmul ei face s mi vibreze ntreg corpul. E frig.
Ce ncepe s ntrebe Julian, dar i fac semn s tac.
nc nu suntem n afara pericolului i nu m voi relaxa pn cnd nu vom
iei n siguran din ora. mi terg sngele din palm cu hanoracul. Auzim
pai, ua oferului care se deschide i vocea lui Tack, un mormit.
I-ai adus?
Rspunsul lui Raven:
A fi aici dac nu i-a fi adus?
Sngerezi.
E doar o zgrietur.
S mergem, atunci.
Motorul prinde via i, brusc, mi vine s strig de bucurie. Raven i Tack
s-au ntors, se roiesc unul la altul, aa cum au fcut mereu i cum vor face
mereu. Au venit dup mine, iar acum mergem spre nord: suntem din nou de
aceeai parte. Ne vom ntoarce n Slbticie i i voi revedea pe Hunter, pe
Sarah i pe Lu. Ne vom cuibri din nou n noi, ca o ferig ce se ferete de
nghe, i vom lsa Rezistena s i vad de arme i de planuri, iar pe
Gunoieri de tunelurile lor, AFD de operaiile ei i ntreaga lume de boala i
de orbirea ei. O s-i lsm s se distrug. Noi vom fi n siguran, adpostii
sub copaci, cuibrii ca nite psri.
Iar eu l am pe Julian. L-am gsit, iar el m-a urmat. ntind mna n
semintuneric, fr o vorb, i i iau palmele. Ne mpletim degetele i, cu
toate c nici el nu spune nimic, simt cldura i energia dintre noi, un dialog
tcut. Mulumesc, zice el, iar eu i rspund: Sunt att de fericit, sunt att de
fericit, aveam nevoie s fii n siguran.
Sper c nelege.
216


Nu am dormit de vreo douzeci i patru de ore i, n ciuda legnatului
mainii i a rpitului ploii, la un moment dat, aipesc. M trezesc cnd
Julian mi rostete ncet numele. Sunt cu capul n poala lui, inhalnd mirosul
blugilor lui. M ridic repede, jenat, i m frec la ochi.
Ne-am oprit, zice, dei e evident.
Ploaia abia dac se mai aude. Uile mainii se trntesc; Raven i Tack rd
exuberant i tare. Probabil c am trecut cu bine de grani. Uile din spate se
deschid i o vd pe Raven zmbind, iar Tack e n spatele ei, cu braele
ncruciate, mulumit de sine. Recunosc vechiul depozit, dup suprafaa
plin de crpturi a parcrii i dup hambarul din spatele lui Tack. Raven
mi ntinde mna i m ajut s cobor. Strnsoarea ei e puternic.
Care e fraza magic? ntreab ea, ndat ce picioarele mele ating
cimentul.
E relaxat, zmbitoare i blnd.
Cum m-ai gsit?
Vrea s le mulumesc, dar nu o fac. Nu sunt obligat. M strnge de mn,
nainte s mi dea drumul i mi dau seama c tie ct sunt de
recunosctoare.
Puteai s fii ntr-un singur loc, mi zice, iar privirea i fuge n spatele
meu, spre Julian, apoi din nou la mine.
i tiu c e felul ei de a face pace cu mine i de a recunoate c a greit.
Julian a cobort i el din main i privete n jur, cu ochii mari i cu gura
deschis. Prul i e nc ud i a nceput s se ncreeasc un pic la vrfuri.
E n regul, i zic.
M ntind i l iau de mn. Bucuria se dezlnuie din nou n mine. Aici
putem s ne inem de mini, s ne cuibrim unul n altul, s ne nclzim, s
ne mulm unul dup altul noaptea, ca statuile fcute s se completeze una
pe alta.
Haidei!
Tack merge cu spatele, n salturi, spre depozit.
mpachetm i plecm. Deja am pierdut o zi. Hunter ne ateapt
mpreun cu ceilali, n Connecticut.
Raven i salt rucsacul i geme.
tii cum face Hunter cnd e irascibil. Ar fi bine s ne micm.
Simt confuzia lui Julian. Argoul i numele ciudate, apropierea copacilor
netiai i nengrijii trebuie s fie copleitoare pentru el. Dar l voi ajuta eu
i o s-i plac. Va nva i i va plcea s nvee. Cuvintele curg prin mine,
linititoare, frumoase. Acum, avem timp pentru absolut orice.
Ateapt!
217

Alerg dup Raven, care l urmeaz pe Tack n depozit. Julian rmne n


urm. Cobor tonul, ca el s nu m aud.
Tu tu tiai? ntreb i nghit greu.
Parc am rmas fr aer, dei am alergat mai puin de ase metri.
Despre mama, vreau s spun.
Raven m privete nedumerit.
Mama ta?
t.
Nu tiu de ce, dar nu vreau ca Julian s aud, e prea mult, prea complicat,
prea devreme. Raven scutur din cap.
Femeia care a venit dup mine la Salvare, zic insistnd, n ciuda privirii
complet confuze a lui Raven. Are un tatuaj pe gt, 5996. Acela e numrul de
detenie al mamei, din Cripte. nghit n sec. Aceea e mama.
Raven ntinde dou degete, s m ating pe umr, apoi pare s se
gndeasc mai bine i las mna n jos.
mi pare ru, Lena, habar n-aveam.
Vocea ei e neobinuit de blnd.
Trebuie s vorbesc cu ea nainte s plecm. Sunt sunt unele lucruri
pe care trebuie s i le spun.
De fapt, exist un singur lucru pe care vreau s i-l spun i doar cnd m
gndesc la asta inima mea o ia la goan. De ce, de ce, de ce? De ce i-ai lsat s
te ia? De ce m-ai lsat s cred c eti moart? De ce nu ai venit dup mine?
De ce nu m-ai iubit mai mult?
Odat ce eliberezi cuvintele, odat ce le dai voie s prind rdcini, se vor
ntinde ca mucegaiul prin toate colurile tale i prin toate spaiile
ntunecoase, iar cu ele i ntrebrile, temerile care i dau fiori i care se
nmulesc suficient ct s te in mereu treaz. Cel puin n privina aceasta,
AFD are dreptate.
Raven se ncrunt.
A plecat, Lena.
Mi se usuc gura.
Ce vrei s spui?
Ridic din umeri.
A plecat azi-diminea cu ali civa. Ei sunt la un alt nivel ierarhic
dect mine. Nu tiu ncotro au luat-o. Nu pot s ntreb.
Deci, ea face parte din Rezisten? ntreb, dei e evident.
Raven aprob.
De sus, zice ea blnd, de parc asta ar conta.
ntinde braele.
Asta e tot ce tiu.
218

mi feresc privirea i mi muc buza. Spre sud, norii se risipesc, precum


lna care se deir, i las s se vad petice de cer senin.
Aproape toat viaa mea am crezut c e moart.
Nu tiu de ce i spun asta lui Raven sau de ce mai conteaz. Acum, m
atinge, mi pune mna pe cot.
Asear, a venit cineva din Portland, un fugar. A scpat din Cripte, dup
bombardament. Nu a spus multe, nici mcar nu i-a dat numele. Nu tiu
sigur ce i-au fcut acolo, dar n fine, el ar putea ti ceva despre mama ta.
Cel puin despre timpul petrecut de ea acolo.
Bine.
Dezamgirea m face s m simt trist, apatic. Nu m obosesc s i spun
lui Raven c mama a fost inut la izolare ct a fost nchis, i, oricum, nu
vreau s tiu ce a fcut atunci. Vreau s o cunosc acum.
mi pare ru, repet ea i mi dau seama c e sincer. Dar cel puin tii
c e liber, nu? E liber i e n siguran. Zmbete scurt. Ca tine.
Da.
Desigur, are dreptate. Dezamgirea se risipete un pic. Liber i n
siguran, eu, Julian, Raven, Tack, mama. Cu toii o s fim bine.
M duc s vd dac Tack are nevoie de ajutor, zice ea, redevenind
pragmatic. Plecm disear.
Aprob din cap. n ciuda celor ntmplate, m simt bine s vorbesc cu
Raven i s o vd aa, binedispus. Aa trebuie s fie. Intr n depozit, iar eu
rmn pe loc un moment, nchid ochii i trag aer n piept: miroase a pmnt
umed i a scoar ud; a jilav, mirosul ud al renaterii. O s fim bine. i, ntro bun zi, o voi ntlni din nou pe mama.
Lena?
Vocea lui Julian se aude ncet n spatele meu. M ntorc. St aproape de
main, cu braele de-a lungul corpului, de parc i e fric s se mite n
aceast lume nou.
Eti bine?
Cnd l vd aici printre copacii care se ntind peste tot n jur i cu norii
care se risipesc , bucuria crete din nou n mine. Brusc, nchid spaiul dintre
noi, fr s m gndesc, nvlind n braele lui cu atta for, nct aproape
cade pe spate.
Da. Sunt bine. Suntem bine.
Rd.
Totul o s fie bine acum.
M-ai salvat, optete.
i simt gura micndu-se lng fruntea mea. Atingerea buzelor lui face ca
sngele s danseze prin mine.
219

Nu-mi venea s cred, nu m-am gndit c vei veni.


Trebuia s vin.
M trag n spate, s l pot privi, dar mi in braele ncercuite n jurul taliei
lui. El i pune minile pe spatele meu. Dei am petrecut mult timp n
Slbticie, m uimete din nou faptul c e un miracol s stai astfel cu cineva.
Nimeni nu poate s ne spun s nu o facem. Nimeni nu ne poate opri. Ne-am
ales unul pe altul, iar restul lumii se poate duce naibii. Julian mi d la o
parte o uvi de pr.
i acum?
Orice vrem.
Bucuria e imens: a putea s-mi iau zborul, s m nal pn la cer.
Orice?
Zmbetul lui Julian se ntinde ncet de pe buze pn n ochii lui.
Orice i tot, i zic i ne micm n acelai timp, gsindu-ne buzele.
La nceput, suntem stngaci. Nasul lui se lovete de buzele mele, apoi,
brbia mea se lovete de a lui. Dar zmbete i nu ne grbim, ne gsim
ritmul. mi trec uor buzele peste ale lui, i explorez limba, ncet, cu a mea. i
bag degetele n prul meu. Inhalez mirosul pielii lui, proaspt i lemnos,
amestec de spun i brad. Ne srutm ncet, blnd, pentru c acum avem tot
timpul din lume, avem doar timp i spaiu n care s ne cunoatem liberi i
s ne srutm ct de mult vrem. Viaa mea ncepe din nou.
Julian se trage i m privete. i trece un deget peste brbia mea.
Cred cred c mi-ai dat-o i mie, zice respirnd greu. Deliria.
Dragoste, i zic i l strng de talie. Spune-o.
Ezit o clip.
Dragoste, rostete tatonnd.
Apoi, zmbete.
Cred c mi place.
Vei nva s i plac. Crede-m.
M ridic pe vrfuri, iar Julian m srut pe nas, apoi i trece buzele peste
obrajii mei, le freac de urechea mea i m pup mrunt pe cretet.
Promite-mi c vom rmne mpreun, da?
Privirea lui e din nou de un albastru clar, ca o piscin complet
transparent. O privire n care poi nota, poi pluti o venicie.
Tu i cu mine.
Promit.
n spatele nostru se deschide ua, m ntorc i m atept s o vd pe
Raven, tocmai cnd o voce taie aerul:
Nu o crede.
220

ntreaga lume se nchide n jurul meu ca o pleoap: pentru o clip, totul se


ntunec. M prbuesc. Urechile mele vjie; am fost tras ntr-un tunel, un
spaiu plin de presiune i haos. Capul meu e gata s explodeze.
Arat altfel. E mult mai slab, iar de la o sprncean pn la brbie i se
ntinde o cicatrice. Pe gt, chiar dup urechea stng, un numr tatuat se
curbeaz n jurul cicatricii triunghiulare care m-a pclit mult timp i am
crezut c era vindecat. Privirea lui cndva blnd, de un cprui-deschis, ca
siropul s-a nsprit. Acum e mpietrit, impenetrabil.
Doar prul i e la fel: coroana castanie, ca frunzele toamna.
Imposibil. nchid ochii i i redeschid: biatul dintr-un vis, dintr-o alt
via. Un biat ntors din mori.
Alex.

221