Sunteți pe pagina 1din 284

JOEL C.

ROSENBERG

ULTIMUL JIHAD
www.virtual-project.eu
Traducere din limba englez
Mihai Dan PAVELESCU
Coperta coleciei:
Corneliu ALEXANDRESCU
Joel C. ROSENBERG
THE LAST JIHAD
2002 by Joel C. Rosenberg.
Editura Nemira & Co

COLECIA SUSPANS
2007

JOEL C. ROSENBERG, celebru autor american i strateg de


comunicaii, a lucrat cu personaje importante din lumea
afacerilor, politicii i mass-media, printre care Steve Forbes, Rush
Limbaugh i fostul prim-ministru israelian Benjamin Netanyahu.
Rosenberg este editorialist politic la World Magazine, dar a scris
articole i pentru alte importante publicaii americane, precum
Wall Street Journal, National Review i Policy Review. Locuiete
mpreun cu soia Lynn i cei trei fii lng Washington, D.C. i este
autorul a numeroase romane despre terorism, evenimente
mondiale recente i apropiata distrugere a lumii: The Last Jihad
(2002), The Last Days (2003), The Ezekiel Option (2005), The
Copper Scroll (2006). A semnat de asemenea dou volume de
nonficiune, Epicenter (2006), n care comenteaz similitudinile
dintre evenimentele recente din Orientul Mijlociu i Cartea lui
Ezechiel. Romanele sale s-au vndut n peste un milion de
exemplare.

Pentru Lynn,
i mulumesc pentru c m iubeti, pentru
c m ncurajezi i pentru c mergi alturi
de mine la anul n Ierusalim.

Nota autorului la ediia aniversardin 11 septembrie


Puini americani vor uita vreodat ce fceau n ziua de 11 septembrie
2001, n clipa cnd au auzit vestea c Statele Unite erau atacate de jihaditi
islamiti radicali, care foloseau avioane cu reacie n misiuni de tip kamikaze.
Eu nu voi uita n niciun caz ce fceam.
n dimineaa aceea de mari, minunat, nsorit i limpede precum
cristalul, ncheiam primul meu roman, un thriller politic intitulat Ultimul
jihad, care, aa cum vei citi n continuare, ncepe cu deturnarea unui avion de
ctre teroriti islamiti radicali, care declaneaz un atac mpotriva unui ora
american. Mai mult nc, scriam ntr-o cas aflat la nici cincisprezece minute
de Aeroportul Dulles din Washington, unde, chiar n clipele acelea, cursa 77 a
companiei American Airlines era deturnat i zbura peste casa noastr, spre
Pentagon.
Pe atunci nu aveam nici cea mai mic idee c s-ar fi ntmplat ceva
neobinuit. ncepusem s scriu Ultimul jihad n ianuarie 2001. n timpul
primverii, un agent literar din Manhattan citise primele trei capitole, i
fiindconvins c putea impune cartea pentru publicare, m ndemnase s-o
termin ct mai repede. I-am privit sfatul cu toat seriozitatea i am lucrat cu
fervoare s scriu romanul nainte de a-mi fi sectuit economiile.
Potrivit ritualului meu matinal, n dimineaa aceea nefericit am luat micul
dejun cu soia mea Lynn i copiii notri, mi-am tras pe mine blugii i un tricou
i m-am apucat de penultimul capitol al crii. Nu deschisesem nici radioul,
nici televizorul. Scriam de zor pe laptop, cnd, dup vreo or, Lynn a intrat
grbit n camer i a spus: N-o s crezi ce se-ntmpl! Mi-a explicat c,
dup ce-i lsase la coal pe doi dintre copiii notri, deschisese radioul i
auzise c World Trade Center fusese lovit de dou avioane. Am pornit imediat
televizorul i am vzut oroarea ncepnd s se desfoare. Am vzut fumul
revrsndu-se din Turnul Nordic. Am vzut nenumratele reluri ale cursei
175 United Airlines care intra n Turnul Sudic i irupea ntr-un glob masiv de
foc. i apoi, nainte de a fi putut accepta pe de-a ntregul imaginile acelea, am
vzut cum turnurile World Trade Center s-au prbuit.
Ori de cte ori in conferine prin lume, oamenii m ntreab care a fost
prima mea reacie, dar nu-mi amintesc s m fi gndit c romanul meu era
transpus n realitate. in minte c am telefonat unor prieteni din Casa Alb i
Capitol Hill, ca i agentului meu newyorkez Scott Miller, spernd s aud c nu
piser nimic, dar mi-a fost imposibil s stabilesc legtura, din cauza

suprancrcrii reelei telefonice.


mpreun cu Lynn, i-am luat pe biei de la coal, iar civa prieteni au
venit s petreac ziua mpreun cu noi. Am urmrit evenimentele la televizor,
am trimis mesaje e-mail altor familii i prieteni din ar i dinlume, coninnd
cele mai recente tiri de la Washington, i ne-am rugat pentru cei afectai n
mod direct de criz, ca i pentru preedintele nostru de a avea nelepciunea
s tie ce s fac n continuare. Aveau s urmeze alte atacuri? Aveau s
urmeze un 12 septembrie, un 13 septembrie, un 14 septembrie? O serie de
atacuri teroriste succesive, aa cum Israelul avea parte de atia ani?
Abia pe la sfritul lunii noiembrie sau nceputul lui decembrie,
evenimentele au nceput s se liniteasc n asemenea msur nct gndurile
s-mi revin la Ultimul jihad. Ce ar fi trebuit s fac cu cartea? Nimeni n-ar fi
dorit s citeasc un roman care ncepea cu un atac kamikaze mpotriva unui
ora american. De acum aa ceva nu mai era divertisment, ci era desprins
brutal din realitate. De aceea, am aruncat cartea ntr-un sertar i am ncercat
s-o dau uitrii.
Dup aceea ns s-a ntmplat ceva curios. n ianuarie 2002, eu i Lynn am
urmrit mesajul adresat naiunii de preedintele Bush, n care a folosit
sintagma deja celebr axa rului, avertizndu-i pe toi americanii c
urmtorul rzboi cu care ne-am putea confrunta ar fi cu Saddam Hussein i ar
fi legat de terorism i arme de distrugere n mas.
Eu i Lynn ne-am uitat unul la cellalt de parc am fi fost dou personaje
din Zona crepuscular. La urma urmelor, una era s scrii un roman care
ncepe cu un atac kamikaze mpotriva Americii i cu totul altceva s scrii un
roman n care evenimentul respectiv declaneaz un rzboi global mpotriva
terorismului, dup care i conduce pe preedintele Statelor Unite i pe
principalii lui consilieri ntr-o confruntare final cu conductorul Irakului
cauzat de terorism i armele de distrugere n mas. Dar exact asta se
ntmpl n cartea pe care o inei n mini.
Scott Miller mi-a telefonat a doua zi.
Lucrezi pentru CIA? m-a ntrebat.
Nu, bineneles c nu, am replicat imediat.
Bineneles c nu, a repetat el ironic. Exact ce ar trebui s zici n cazul
n care lucrezi pentru CIA i nu-mi poi spune adevrul.
Scott era convins c situaia se schimbase spectaculos i c editurile ar fi
fost acum foarte interesate de Ultimul jihad. n general, SUA i reveniser din
ocul atacurilor din 11 septembrie. ncepuserm ofensiva mpotriva
talibanilor din Afghanistan. Oamenii citeau tot ce puteau gsi despre
ameninarea islamului radicalist. Iar nici n tipar i nici n pregtire nu exista

vreun alt roman care s fi putut purta cititorii n Biroul Oval i Centrul
operativ de urgen din Casa Alb, acolo unde un preedinte american i
consiliul su de rzboi dezbteau moralitatea lansrii unui rzboi de
prevenire mpotriva regimului irakian. De aceea, Scott dorea s acioneze
rapid.
Ultimul jihad mai avea nevoie de cteva modificri de exemplu,
recunoaterea atacului de la 11 septembrie, care astfel proiecta civa ani n
viitor povestea mea fictiv dar n rest era practic gata de redactare. O
editur a acceptat rapid s-i asume riscurile cu acest autor necunoscut i s
ofere crii ansa de a-i gsi un public. Ultimul jihad a fost grbit prin
procesul de redactare i a aprut la 23 noiembrie 2002, tocmai cnd
dezbaterea internaional asupra Irakului, a terorismului i a armelor de
distrugere n mas atinsese un punct culminant.
Romanul a nsemnat un succes instantaneu, epuizndu-se n nici douzeci
i patru de ore n multe librrii i necesitnd nou reeditri nainte de
Crciun. n mai puin de aizeci de zile, am fost intervievat de peste o sut
aizeci de posturi de radio i televiziune, printrecare FOX i NBC. ntrebrile
au fost att despre carte n sine, ct i despre povestea din culisele ei. Cum
fusese posibil s scriu un roman care prea s prevad att de precis
evenimentele viitoare? Era o ntmplare? Avusesem pur i simplu noroc? Sau
era vorba despre altceva? i, cel mai important, ce credeam eu c va urma?
Aa cum vei vedea n paginile urmtoare, ntre scenariul meu fictiv i
realitate exist mai multe diferene importante. Oamenii continuau totui s
m ntrebe despre unele paralele remarcabile cu viaa real. n decursul unor
asemenea interviuri, m-am strduit s-i focalizez asupra tabloului de
ansamblu, rezumnd tema crii prin fraza: A nu nelege natura i
ameninarea rului nseamn a risca s fim orbii de ele. Adevrul este c la
11 septembrie Statele Unite au fost orbite de un ru pe care puini l-au vzut
sosind. Mai mult nc, atacurile acelea n-au fost dect nceputul unui ndelung
rzboi mpotriva forelor islamului radicalist. ntrebarea esenial cu care ne
confruntm n lumea de dup 11 septembrie este dac am nvat ceva ca
urmare a acelei teribile zile de mari? nelegem cu adevrat c forele rului
se pregtesc s ne loveasc din nou, atunci cnd ne ateptm cel mai puin?
Pricepem realmente c elul final al jihaditilor nu este de a ne teroriza, ci de
a ne anihila? Suntem de acord s ntreprindem orice aciuni sunt necesare
pentru a apra civilizaia occidental de extincie? Sau intenionm s
ridicm pacea mai presus de victorie, s fim pasivi i s sperm c totul va fi
bine?
Au trecut ani de la prima publicare a Ultimului jihad i n acest timp mi-au

aprut alte trei cri: Ultimele zile, Opiunea Ezechiel i Manuscrisul de


aram. Toate continu povestea i temele pe care le-am nceput n Ultimul
jihad i toate au dovedit un mod ciudat, uneorinelinititor, de a fi confirmate
de realitate. De aceea, Editura Tyndale House Publishers m-a solicitat s scriu
o carte de nonficiune, Epicentrul, pentru a explica procesul pe care-l folosesc
n crearea de romane ce las sentimentul unor profeii stranii i pentru
a-mi expune prerea despre viitorul rzboi care ne va zgudui lumea i ne va
modela viitorul.
Laolalt, crile acestea s-au vndut n tiraje de peste un milion de
exemplare i au figurat luni de zile pe listele naionale de bestselleruri;
Ultimul jihad a stat unsprezece sptmni pe lista celor mai bine vndute
cri de ficiune ntocmit de ziarul New York Times. Cred c un asemenea
interes de proporii constituie o indicaie asupra vremurilor tulburi n care
trim. La urma urmelor, epoca noastr este una a misiunilor kamikaze i a
lunetitilor, a antraxului i atentatelor sinucigae, a rachetelor balistice i
focoaselor nucleare. i chiar dac nu ne mai confruntm cu Saddam Hussein,
exist acum un nou regim iranian care amenin s rad Statele Unite i
Israelul de pe faa Pmntului. Toate acestea ridic ntrebri noi i
nelinititoare. Ce va urma? Ct de ru va fi? Unde voi fi eu cnd se va
ntmpla? Sunt pregtit s-mi ntlnesc Creatorul, dac, Doamne ferete, voi fi
n locul i la momentul sosirii urmtoarei lovituri a forelor rului?
ntrebri de felul acesta stau la baza Ultimului jihad i cred c ele explic
motivul pentru care a atras curiozitatea attor oameni.
Poate c ai cumprat cartea, gndindu-v exact la aceste ntrebri. Sau
poate c n-ai cutat dect o aventur n ritm susinut, care s v poarte
departe de lumea cotidian. Indiferent care ar fi fost motivul, v mulumesc
pentru c citii aceast ediie aniversar. Nimic nu a fost adugat la povestea
original. Nu au fost corectateniciun fel de greeli faptice. Nu au fost
modificate datele, detaliile sau personajele, ca urmare a evenimentelor din
rzboiul real cu Irakul sau din orice alte motive. Nu s-a efectuat dect o
redactare, menit a limpezi un manuscris care a fost att de grbit la tipar n
toamna anului 2002.
A dori s v bucurai de lectura acestei ediii a primului meu roman la fel
de mult pe ct m-am bucurat eu scriindu-l. Dumnezeu s v binecuvnteze!
Joel C. Rosenberg
Washington, D.C.
MAI 2006
Pentru mai multe despre crile lui Joel sau pentru

a-i citi blogul putei vizita adresa de Web


www.joelronseberg.com

i voi rsplti Babilonului i tuturor locuitorilor Caldeii pentru


toate relele ce au fcut ei Sionului sub ochii votri, zice Domnul.
Babilonul va fi o movil de drmturi, adpost pentru acali,
groaz i batjocur fr locuitori.
IEREMIA 51:24,37
Testul adevrat al oricrui om nu este cnd joac rolul pe care
i-l dorete pentru sine, ci cnd joac rolul pe care destinul l are
pentru el.
VACLAV HAVEL

1
O coloan auto prezidenial este un spectacol fascinant, mai ales vzut
noaptea i mai ales vzut din vzduh.
Chiar de la treizeci de kilometri deprtare i trei mii de metri altitudine
cobornd ctre pista de aterizare 17R a Aeroportului Internaional Denver
cei doi piloi ai avionului Gulfstream IV zreau clar strfulgerrile
rou-albastru ale escortei, undeva n jurul orei unu pe cadranul lor de
orientare, ncepnd s erpuiasc spre vest pe Pena Boulevard.
La sfritul lunii noiembrie, aerul se simea rece i tios, iar cerul era
senin. Razele lunii pline scldau esul de dedesubt i Munii Stncoi care se
nlau n dreapta, ce cptaser o tent albstruie, dar rmneau remarcabil
de vizibili.
Dou duzini de poliiti pe motociclete deschideau drumul spre centrul
Denverului, formnd un V n al crui vrf se afla un cpitan. Urmau apoi o
duzin de echipaje de poliie ale statului Colorado, dispuse n patru rnduri
de cte trei maini, rsfirate i acoperind cu girofaruri i sirene toate cele trei
benzi ale autostrziicare mergea ctre vest. Imediat dup ele veneau dou
Lincolnuri Town Car, negre ca tciunele, n care se gsea echipa de avangard
a Casei Albe. n continuare, dou Chevroleturi Suburban negre purtau echipe
de ageni civili ai serviciului secret.
Dup aceea una dup cealalt veneau dou limuzine identice, ambele
Cadillacuri negre, antiglon, construite dup specificaiile precise ale
serviciului secret. Prima avea numele de cod Nluca, iar a doua Diligena.
Pentru un ochi de necunosctor, cele dou erau imposibil de deosebit i
nimeni nu tia n care dintre ele cltorea preedintele.
Limuzinele erau escortate ndeaproape de alte ase Chevroleturi
Suburban, majoritatea purtnd echipe de asalt ale serviciului secret narmate
pn n dini i gata s intre n aciune. Erau urmate de un vehicul de
comunicaii mobile, de dou ambulane, ase autodube albe cu personal i
dou autobuze cu ziariti de la presa naional i local, bagaje i
echipamente. n sfrit, n ariergard veneau ase camionete cu antene TV,
alte maini de poliie i alt falang de motocicliti.
Deasupra, dou elicoptere ale poliiei metropolitane Denver flancau
coloana prezidenial, fiind naintea ei cu aproape un kilometru. Una peste
alta, alaiul lumina bolta nopii i fcea un zgomot teribil. Era ns cu
certitudine impresionant i intimidant pentru oricine s-ar fi sinchisit s-l

priveasc.
Un reporter local al postului FOX estimase c peste trei mii de locuitori ai
statului Colorado ticsiser un hangar i o pist din AID pentru a-l vedea pe
fostul lor guvernator actualul preedinte al Statelor Unite revenind acas
pentru Ziua Recunotinei, n ultima escal dintr-un turneu al victoriei prin
mai multe state,dup alegerile de la jumtatea mandatului. Unii sttuser n
btaia vntului mai bine de ase ore. Aveau drapele naionale i pancarte
scrise de mn i sorbeau din termosuri cu ciocolat fierbinte. Ateptaser cu
rbdare s treac prin cordoanele de securitate i s ocupe un loc ct mai bun
pentru a-l vedea pe preedinte ieind din Air Force One, afindu-i celebrul
surs cald i rostind o propoziie simpl, n genul lui Reagan: i nc n-ai
vzut nimic.
Mulimea ovaionase zgomotos i aprobator. Toi urmriser mesajul
televizat pe care-l adresase naiunii din Biroul Oval nainte de Ziua
Recunotinei i tiau sarcina descurajant care-l atepta, urmndu-i lui Bush.
De asemenea, cei adunai acolo cunoteau situaia.
Economia Americii era mai puternic ca niciodat. Vnzrile de locuine
atinseser cifre-record. Micile afaceri erau lansate n ritm sntos. omajul se
reducea rapid. Indicii Dow i NASDAQ atingeau cote noi. Securitatea n ar
fusese ferm restabilit. Lungul rzboi mpotriva terorismului nregistrase un
succes fr precedent. Al-Qaeda i talibanii fuseser nimicii. Osama bin
Laden fusese n sfrit gsit mort, nu viu.
Patruzeci i trei de tabere de antrenament pentru teroriti din Orientul
Mijlociu i Africa de Nord fuseser distruse de comandouri Delta Force
americane i SAS britanice. n ultimii civa ani nu se mai consemnase nicio
deturnare a unei curse aeriene interne de cnd un membru al serviciului
Federal Air Marshal trsese trei gloane n inima unui sudanez care ncercase,
singur, s preia controlul unei curse a companiei Airways, plecat de pe
Aeroportul Dulles din Washington cu destinaia New York. Iar mii de membri
ai celulelor teroriste, ca i asociai ai diverselor grupri i faciuniteroriste
fuseser arestai, judecai i nchii n Statele Unite, Canada i Mexic.
n alte pri ale lumii ns, vetile nu erau la fel de bune. Economia global
nainta tot poticnit. Exploziile mainilor-capcan i asasinatele continuau
sporadic n Europa i Asia, deoarece, nemaiputnd ptrunde n Statele Unite,
reelele de teroriti rmase cutau noi moduri de a-i ataca pe aliaii Marelui
Satan. Editorialul unui ziar afirmase c Statele Unite preau s dispute cu
teroritii un joc de tipul pocnete crtia care scoate capul, zdrobind
conducerile unor celule din interiorul rii, doar pentru a vedea altele
aprnd n lumea larg. Era perfect adevrat. Muli americani credeau i

acum c zborurile peste grani erau nesigure, iar comerul global, dei se
redresase, rmnea destul de lene.
n Statele Unite se restabiliser totui optimismul economic i sentimentul
securitii naionale. Pe plan intern, cel puin, recesiunile erau de domeniu
trecutului i terorismul prea s fi fost reprimat. Promisiunile prezideniale
erau respectate, iar uurarea cetenilor palpabil.
Ca urmare, aprecierea pozitiv a activitii preedintelui se meninea la un
remarcabil 71% n sondaje: cifr care indica c urma s fie reales mai mult ca
sigur, iar partidul va ctiga mai multe locuri n Camera Reprezentanilor i
probabil o majoritate solid n Senat.
Dup aceea, adevrata problem ar fi fost trecerea la urmtorul nivel
susinerea economiilor american i internaionale printr-un plan vast de
simplificare i reducere a impozitelor. Ar fi putut oare preedintele s obin
aprobarea Congresului pentru un impozit pe venit unic de 17%? Rmnea de
vzut. Probabil c ar fi putut readuce ara doar la impozite reduse, de pild de
10% i 20%. Iar asta s-ar fi putut dovedi suficient debine, mai ales dac
desfiina impozitul pe ctig de capital i accepta reduceri imediate pentru
investiii n fabrici noi, cldiri, echipamente, hardware i software pentru
calculatoare, n locul unor lungi, complicate i antediluviene grafice de
amortizare.
Dar niciuna din aceste probleme nu era de actualitate. Deocamdat,
preedintele trebuia s se ndrepte ctre Hotelul Brown Palace din centrul
Denverului, s se odihneasc. Miercuri sear urma s participe la un dineu n
ajunul Zilei Recunotinei i s strng patru milioane dou sute de mii de
dolari pentru Comitetul Naional Republican, apoi s se alture familiei sale
aflate deja n cabana lor din Beaver Creek, n Munii Stncoi, pentru un
weekend intim i relaxat n care s se bucure de schi, friptur tradiional de
curcan i ah. Parc i simea mirosul fumului de lemne arse n emineu i
gustul cartofilor i al plcintelor.
*
Coloana prezidenial prsi aeroportul miercuri noapte la ora 00.14.
Agentul special Charlie McKittrick din serviciul secret i ls binoclul
pentru vedere pe timp de noapte i privi spre nord, cercetnd cerul nopii din
vrful turnului de control AID. n deprtare, vedea luminile lui Gulfstream IV,
un avion privat nchiriat de directorii executivi ai unei companii petroliere,
actualmente primul aparat de zbor din procedura de ateptare care avea s
aterizeze. Cnd preedintele, vicepreedintele sau orice ef de stat ateriza pe
un aeroport, niciun alt avion nu mai putea s decoleze ori s aterizeze, iar
serviciul secret, care avea drept sarcin asigurarea unei depline securiti,

trimitea un om n turnul de trafic pentru aasigura controlul asupra spaiului


aerian nconjurtor, n cazul acesta, pn cnd Gambit numele de cod al
preedintelui ajungea n siguran n Hotelul Brown Palace, McKittrick
rmnea de veghe n turn, colabornd cu controlorii locali de trafic aerian.
Procedura de ateptare implica aproape cinci ore i McKittrick i auzise pe
piloii din G4 repetnd de patru ori c nu aveau suficient combustibil. El n
niciun caz nu dorea s fie responsabil pentru un dezastru. Nu era vina lui c
echipajul de zbor nu umpluse rezervoarele n Chicago, n loc s zboare direct
de la Toronto, dar cu certitudine el avea s fie acuzat dac se ntmpla ceva
ru. Privi radarul i vzu alte treisprezece avioane n spatele lui Gulfstream.
Era o revrsare de avioane private sau comerciale, ai cror piloi erau pe
bun dreptate complet neinteresai de turul de victorie al Casei Albe sau de
serviciul secret. Ei nu doreau altceva dect s primeasc instruciunile de
aterizare i apoi s doarm linitii peste noapte.
Bine, deschide pista 17R, se adres McKittrick efului de tur al
controlorilor de trafic, pe un ton care sugera o combinaie nesntoas de
oboseal i fatalism. Haide s-l coborm pe G4 i apoi s trecem mai departe.
i trosni ncheieturile degetelor, i frec ceafa i sorbi ultimul rest
dintr-un lung ir de ceti de cafea.
CRAF, aici Turnul. Terminat! ltr imediat controlorul-ef n microfonul
ctii sale.
Era epuizat i nu dorea dect s aduc avioanele acelea pe sol, s plece
acas i a doua zi s se nvoiasc pe motiv de boal. Avea nevoie cu disperare
de un concediu i asta ct mai repede.
Turnul era legat prin fibr optic de ultim generaie de facilitatea Control
Radar Apropiere Final aAdministraiei Federale pentru Aviaie, aa c
rspunsul sosi instantaneu.
Turnul, aici CRAF. Terminat.
CRAF, aducem Gulfstream pe 17 Romeo. Avertizai toate celelalte
avioane. De-acum nu mai dureaz mult. Terminat.
Recepie i aleluia, Turnule. Terminat.
Imediat, controlorul-ef comut pe frecvena 133,30i ncepu s introduc
avionul Gulfstream n procedura de aterizare. Dup aceea, nh ultima felie
de pizza rece cu crnai i ardei din cutia aflat n spatele lui McKittrick i
ndes jumtate din ea n gur.
Turnul, aici Foxtrot Delta Lima, 949, n apropiere de 17 Romeo, anun
Gulfstream. Mrim viteza i aterizm ct mai repede. Recepie?
Cu gura plin, controlorul-ef pocni din degete spre un controlor de lng
fereastr, care intr imediat n aciune, obinuit s termine frazele efilor si.

Tnrul lu un set de cti cu microfon i rosti:


Recepie, Foxtrot. Ai aprobarea pentru aterizare. Poi cobor.
Agentul special McKittrick nu dorea s fie aici, tot aa cum cei din jur nu-l
doreau pe el. Trebuiau ns s se obinuiasc cu asta toi. Dac Gambit era
reales, McKittrick i putea deschide o pensiune n turnul acesta.
*
La bordul lui Gulfstream, pilotul se concentr asupra luminilor
stroboscopice albe care-l dirijau i a lmpilor verzi ncastrate de ambele pri
ale pistei.
Nu trebuia s-i fac griji cu avioanele din jurul lui, pentru c nu era
niciunul. Nu trebuia s-i fac griji cu avioanele care ar fi putut s ruleze pe
sol, ntruct acesteacontinuau s fie n procedura de ateptare a serviciului
secret. Mri viteza, scoase trenul de aterizare i aplec botul aparatului,
cobornd avionul de la trei mii de metri la mai puin de o sut de metri n
cteva clipe.
nc patru-cinci minute i noaptea cea lung avea s se termine.
*
Marcus Jackson mesteca M&M cu arahide i tasta fr grab pe laptopul
Sony VAIO, n timp ce coloana prezidenial gonea cu peste 110 km/h.
n calitate de corespondent la Casa Alb al ziarului New York Times,
Jackson avea permanent asigurat scaunul nr. 1 din autobuzul 1 al presei. n
felul acesta era aproape n spatele umrului drept al oferului, de unde vedea
i auzea totul. ns dup ce se trezise la ora 4.45 dimineaa pentru
recuperarea bagajelor din Miami i dup ce vizitase dousprezece state n
ultimele patru zile ale turului prezidenial de Ziua Recunotinei lui Jackson
nu-i prea mai psa ce anume putea fi vzut i auzit din locul lui privilegiat.
Nu-i dorea dect s ajung la hotel i s se nchid n camer peste noapte.
n spatele lui stteau dou duzini de reporteri cu experien de la ziare i
reviste, corespondeni TV, productori de emisiuni de tiri pentru reele i
editorialiti de marc indivizii celebri care nu numai c scriau analize
politice pentru Times, Post i Journal, ci i crora le plcea s se nfrunte n
emisiuni de televiziune ca Hannity & Colmes i Hardball, OReilly i King,
Crossfire i Capital Gang. Toi doriser s vad de aproape i n mod personal
turul de stadion prin care preedintele i srbtorea victoria. Acum toi
doreau s se termine odat, pentru ca i ei s poat ajunge acas de Ziua
Recunotinei.
Unii moiau. Alii i actualizau dispozitivele Palm Pilot. Alii vorbeau la
telefoanele mobile cu editorii sau cu soiile. O tnr asistent de pres le
oferi sandviuri, snackuri i cafea proaspt, fierbinte, de la Starbucks.

Aceasta era echipa A, toi grangurii ncepnd cu ABC News i Associated


Press i terminnd cu Washington Post i Washington Times. Ceea ce scriau
i spuneau laolalt jurnalitii din acest autobuz era citit, vizionat sau ascultat
de peste cincizeci de milioane de americani ncepnd de la ora 9.00.
Din acest motiv erau tratai cu mult atenie de biroul de pres al Casei
Albe, care dorea s se asigure c echipa A nu contribuia la tendina general
mpotriva republicanilor conservatori pentru c ziaritilor le fusese foame,
frig sau pentru c avuseser orice alte probleme. Reporterii de politic
naional nvaser s se descurce fr somn, dar nu i fr cafea.
Fost corespondent al ziarului Army Times, Jackson transmisese n direct
Rzboiul Golfului, pentru ca dup aceea s revin n oraul lui natal i s
lucreze pentru Denver Post; se alturase lui New York Times cu mai puin de
zece zile nainte ca Gambit s-i fi anunat campania pentru nominalizarea la
Preedinie din partea republicanilor. Dumnezeule, ce mai carusel fusese de
atunci, iar el ncepuse s oboseasc. Poate c avea nevoie de o misiune nou.
Times nu avea i o filial n Bermude? Poate c ar fi trebuit s inaugureze el
una. Doar s trec de ziua de azi, gndi Jackson. n scurt vreme va fi timp
destul pentru concediu. Ridic ochii, pentru a se interesa despre programul
de weekend al preedintelui.
De cealalt parte a culoarului dintre scaune, Chuck Murray, secretarul de
pres al Casei Albe, sttea rezemat de fereastr. Jackson observ c, pentru
prima datde cnd l ntlnise pe Murray cu peste zece ani n urm, Omul cu
rspunsurile prea realmente destins. i scosese cravata. inea ochii nchii.
Minile i erau ncruciate panic peste piept, innd walkie-talkie-ul, din care
un fir subire i negru disprea n casca din urechea lui, ngduindu-i s
recepioneze orice comunicaii interne eseniale, fr a fi auzit de reporterii
din autobuz. Pe scaunul neocupat de alturi se afla un blocnotes nou-nou.
Nicio list cu aciuni de fcut. Niciun numr de telefon la care s trebuiasc s
rspund. Nimic. Aceast micu campanie de Public Relations era aproape
terminat. Murray i echipa lui de pres nu mai puteau de acum face absolut
nimic pentru ca preedintele s mai creasc n sondaje, iar el tia asta. Aa c
se relaxa.
Jackson i fcu o nsemnare mental: Este un om de treab. S-l lsm s
se odihneasc.
*
Agentul special McKittrick era obosit.
Se apropie de automatul pentru cafea de lng ferestrele vestice ale
turnului de control, dorindu-i din tot sufletul s plece spre cas. Deschise un
plicule cu fric i-l turn n alt ceac. Apoi dou pliculee cu zahr, o

linguri roie din plastic i voil un om nou! Nici chiar aa Sorbi ah, era
prea fierbinte! i se altur restului grupului.
Pentru o clip, creierul lui nu nregistra ceea ce i vedeau ochii. Avionul
Gulfstream se apropia prea repede i prea sus. Bineneles, piloii se grbeau
s ajung pe sol i era firesc, dar manevra lor era total incorect. McKittrick
tia c toate pistele din AID erau lungi de trei mii cinci sute de metri, iar din
perioada petrecut n tineree ca pilot n Marin, bnuia c G4 avea nevoie
denumai nou sute de metri ca s aterizeze n siguran. Dar cu viteza
actual, idioii ia aveau s-o rateze sau s se zdrobeasc de sol. Ba nu, nu
era asta. Trenul de aterizare se retrgea la loc. De fapt, avionul i sporea
viteza i se ridica.
Ce se-ntmpl, Foxtrot? rcni controlorul-ef n microfonul su.
Cnd McKittrick vzu cum Gulfstream vireaz la dreapta ctre muni, tiu
despre ce era vorba.
Avalan, avalan! rcni el n telefonul mobil cu frecven protejat.
*
Marcus Jackson vzu cum capul oferului de autobuz tresare i se
ncordeaz.
Peste o secund, Chuck Murray se ndrept brusc n scaun. Chipul i
devenise cenuiu.
Ce este? ntreb Jackson.
Murray nu rspunse. Prea paralizat. Jackson se ntoarse ctre parbrizul
frontal i vzu c cele dou ambulane i autoduba pentru comunicaii mobile
trgeau pe dreapta drumului. Propriul lor autobuz ncepu s ncetineasc i
s se apropie de acostamentul din dreapta. n fa, restul coloanei de maini
se ndeprta rapid de ei. Dei nu zrea limuzinele, vedea Chevroleturile
Suburban ale serviciului secret care goneau cu peste 160 de km/h.
Reflexele de corespondent de rzboi ale lui Jackson intrar n aciune. Se
ntinse iute spre geanta de voiaj din piele de pe podea, scotoci grbit prin ea
i scoase un binoclu sport care fusese foarte util n timpul campaniei, cnd
presa fusese inut departe de candidat. l ainti asupra Chevroleturilor i
uier n barb. Geamurile din spate, fumurii, ale automobilelor special
construite erauacum deschise. n fiecare dintre primele patru erau lunetiti
cu cti i cagule negre, salopete gri-oel i veste groase antiglon, din kevlar.
Fiorul de pe spinarea lui Jackson nu era ns cauzat de uniformele lor sau de
armele de calibru mare, ci de agenii din ultimele dou vehicule, care ineau
lansatoare de rachete Stinger sol-aer.
*
Vorbete, McKittrick!

John Moore, eful dispozitivului de protecie al preedintelui, rcnea n


telefonul mobil cu frecven protejat, stnd pe scaunul de lng ofer al
limuzinei lui Gambit, cu capul ntors pentru a vedea ce se petrece n spate.
Strigtul lui McKittrick, Avalan codul serviciului secret pentru un
posibil atac aerian declanase deja din partea echipei lui Moore o suit de
reacii prestabilite, repetate de attea ori, nct deveniser instinctive. Acum
el avea nevoie de informaii reale, i ct mai repede.
V urmrete un avion, rosti McKittrick din turnul de control cu
binoclul ndreptat spre luminile lui Gulfstream. Nu rspunde la apelurile
radio, dar tim c aparatura de bord funcioneaz.
Intenie?
Poftim? ntreb McKittrick, cu semnalul distorsionat de o rafal de
parazii.
Intenie? Ce intenii are? Este ostil? strig Moore.
Nu tiu, John. l avertizm ntruna totui nu rspunde.
Gambit zcea pe podea, acoperit de doi ageni. Acetia nu aveau nicio idee
asupra ameninrilor cu care se puteau confrunta, dar erau antrenai s
reacioneze mai nti i abia apoi s pun ntrebri. Moore se tr practic
peste toi, pentru a vedea mai bine prinluneta micu a limuzinei. Pentru o
clip, ntrezri luminile Gulfstream cobornd spre ei. Brusc, luminile
avionului se stinser i Moore pierdu contactul vizual.
Privind n dreapta, zri Nluca limuzina-momeal venind lng el cnd
Pena Boulevard se termin i coloana prezidenial ptrunse pe autostrada
I-70 West. Ambele maini goneau cu 200 km/h.
ntrebarea pe care i-o puneau oferii era dac puteau iei de pe poriunea
deschis i rectilinie de autostrad pe care se gseau acum, pentru a cobor
sub combinaia ntreptruns de poduri de beton i pasaje suspendate care
se afla n fa, dup intersecia dintre I-70 i I-25. n felul acela, un atac aerian
ar fi fost mult mai dificil, dei nu imposibil. Problema era s ofeze ndeajuns
de rapid pentru a ajunge acolo i, apoi, de a fi capabili s se opreasc suficient
de repede ori s se opreasc i s dea napoi destul de rapid ca s ajung
sub poduri i s rmn acolo, ieind astfel din raza de aciune a potenialei
linii de foc.
Dar dac podurile erau nesate cu explozibili? Dac poliia metropolitan
Detroit i poliia statului Colorado care asiguraser securitatea podurilor
fceau parte din complot? Oare ar fi scpat de inamic sau ar fi fost mpini n
minile lui?
Moore prinse din nou avionul Gulfstream n binoclul puternic cu vedere de
noapte. Se apropia repede.

oimul 4, oimul 5, sunt Diligena! strig el n microfonul montat pe


ncheietura minii. Unde suntei?
Diligena, sunt oimul 5. ntr-un minut ne-am ridicat n aer, sosi
rspunsul.
Sunt oimul 4. La fel, Diligena.
Moore njur. Cele dou Apache AH-64 erau elicoptere de lupt
ultramoderne. Ambele aveau vitezamaxim de 300 km/h i erau dotate cu
aisprezece rachete Hellfire ghidate prin laser i cu mitraliere frontale de
calibru 30 mm. ns ambele mprumutate de la unitatea militar Fort Hood
din Texas se puteau dovedi pn la urm complet inutile.
Dup atacurile sinucigae cu avioane mpotriva Turnurilor Gemene i a
Pentagonului, serviciul secret decisese ca elicopterele Apache s nsoeasc
coloanele prezideniale. La urma urmelor, pentru orice eventualitate era
mottoul neoficial al serviciului. Echipa politic a Casei Albe fcuse ns un
scandal monstru. Una era s asiguri securitatea preedintelui, i cu totul
altceva ca nite elicoptere militare s zboare n misiuni aeriene de patrulare
deasupra strzilor oraelor i a populaiei civile. Pn la urm, se ajunsese la
un compromis. Elicopterele aveau s fie n stand-by pe fiecare aeroport pe
care ateriza preedintele sau vicepreedintele, dar nu aveau s zboare
deasupra coloanelor prezideniale. n momentul respectiv, pruse foarte
rezonabil. Acum nu mai prea deloc aa.
Era lipsit de importan. Mintea lui Moore cuta cu disperare soluii
aplicabile.
Nikon 1. Nikon 2. Sunt Diligena. ntoarcei i luai faa avionului.
Nikon 1, am neles, execut.
Nikon 2, am neles.
Cele dou elicoptere ale poliiei metropolitane Denver nu erau aparate de
lupt i n niciun caz nu erau Apache. n esen, erau destinate efecturii de
recunoateri i foloseau echipamente video cu vedere pe timp de noapte
pentru a depista eventuale probleme la sol nu n aer. Ele se desprinser
ns imediat din formaie i virar strns pentru a ajunge n spatele
limuzineilui Gambit. ntrebarea era dac puteau executa manevra suficient de
rapid. i ce aveau s fac dup aceea?
*
Pilotul lui Gulfstream i smulse ctile cu microfon de pe urechi i le
arunc n spatele su.
Turnul de control urla zadarnic la el s schimbe imediat cursul, fiindc
altfel risca s se trag n el. De ce s fie distras?
Zri elicopterele poliiei virnd la dreapta, respectiv la stnga, aa c mri

viteza, aplec botul avionului i ncepu s coboare ctre cele dou limuzine,
aflate una lng cealalt.
*
Tommy, se apropie vreo bretea de ieire? url Moore napoi spre ofer.
Da, efu. n curnd, pe dreapta 270 West.
Perfect. Diligena ctre Nluca!
Nluca, ascult!
Ia-o-nainte i f dreapta la ieirea spre 270 West. Repet 270 West, d-i
btaie!
Agentul Tomas Rodriguez ridic imperceptibil piciorul de pe acceleraie,
doar att ct s lase limuzina-momeal s neasc nainte, s-o ia n faa lui
i apoi s vireze la dreapta ajungnd n ultima clip la rampa bretelei de
ieire.
*
Pentru prima dat, pilotul lui Gulfstream emise un ir de obsceniti.
Limuzina care coti la dreapta escortat de dou Chevroleturi Suburban l
determin s se ndoiasc bruscde informaiile pe care le primise. Pe care
dintre limuzine trebuia s o urmreasc? n care se gsea preedintele? Era
aproape convins c nu fusese cea care cotise. Acum ns ovi.
Inima i bubuia. Palmele i transpiraser. Rsufla ntretiat i era speriat.
De acord, era gata s moar pentru misiunea aceasta, dar inteniona s mai ia
cu el pe cineva pe lumea cealalt i dorea s nu greeasc.
*
Tommy, ct mai este pn la intersecie? ntreb Moore.
Nu tiu, efu opt kilometri, poate chiar doisprezece
Dei se prea c goneau cu viteza luminii, Moore nu era deloc ncntat de
felul n care se desfurau lucrurile. La urma urmelor, se apropiau rapid de
periferia Denverului. Distingea clar vrfurile blocurilor i logoul
albastru-deschis Qwest de pe cea mai nalt cldire din ora. mprejurul lui,
platforme industriale, restaurante, hoteluri i complexe comerciale lungi, pe
un singur nivel, rmneau n urm ca o cea de ambele pri ale autostrzii.
n tentativa lui de scpare, atrgea avionul G4 n ora i punea n pericol mii
de civili.
Cupidon i Gabriel, sunt Diligena. M recepionai?
Moore spera din tot sufletul c era auzit.
Diligena, sunt Cupidon. Se aude perfect, domnule.
Confirm, Diligena. Sunt Gabriel. Recepie perfect.
Vedei inta?
Da, domnule, anun Cupidon. Cincisprezece kilometri deprtare,

altitudine apte sute aizeci de metri.


Cupidon i Gabriel aveau vzul perfect n condiii normale, iar cu ochelarii
pentru vedere pe timp denoapte le era imposibil s-l scape pe G4 pe cerul
nopii. Ambele glasuri erau calme. Fost agent de misiuni speciale CIA,
Cupidon era extrem de bine antrenat i trise muli ani n Afghanistan, unde
i instruise pe mujahedini cum s foloseasc lansatoarele de umr portabile
pentru rachetele Stinger cu autodetecie termic n rzboiul din anii 1980
mpotriva sovieticilor. Gabriel era aproape la fel de bun, fiind dublura lui
Cupidon n ultimii ase ani.
Moore strnse puternic n mini sptarul banchetei din spate a limuzinei.
Nu avea timp s consulte Washingtonul. Abia dac mai rmsese destul timp
pentru a da ordinul de tragere. i dac se nela? Dac estima greit situaia?
Dac serviciul secret al Statelor Unite dobora cu snge rece un grup de
oameni de afaceri
*
efu, strig agentul Rodriguez de pe scaunul oferului, te caut Baza!
Moore nh telefonul digital de pe scaunul de alturi.
Diligena ctre Baz, linie protejat.
Confirmare. John, sunt Bud. Care-i treaba?
Bud Norris era directorul solid, ncrunit i cu nceput de chelie al
serviciului secret al SUA, veteran de douzeci i nou de ani al acestuia i fost
combatant n Vietnam, care ofase pentru generalii i VIP-urile americane n
Saigon pn la cedarea oraului. n 1981, el condusese limuzina lui Ronald
Reagan n ziua n care John Hinckley Jr. ncercase s-l asasineze pe preedinte
n tentativa prosteasc de a o impresiona pe actria Jodie Foster. De fapt, n
cadrul serviciului secret, Norris era creditat de majoritatea cu salvarea vieii
lui Reagan n ziua aceea. Iniial, agenii preedintelui nu-i dduserseama c
preedintele fusese mpucat pn cnd el ncepuse s expectoreze snge
rou-strlucitor n drum spre Casa Alb. n clipa n care i se spusese s se
ndrepte imediat ctre Spitalul GW, Norris clcase frna, fcuse o ntoarcere
de 180 pe sens invers pe Pennsylvania Avenue i ajunsese la spital cu cteva
clipe nainte ca Reagan s leine, pierzndu-i cunotina din cauza masivei
hemoragii interne.
Norris era un profesionist i agenii lui tiau asta. i pentru c urcase
treptele ierarhiei una cte una, ajungnd n vrf n urm cu numai trei ani, el
se bucura de un respect enorm din partea echipei sale.
Un G4 coboar spre noi, domnule director. A prsit procedura de
aterizare, i-a retras trenul i a stins luminile. Ne-ndreptm ctre adpost,
dar deocamdat suntem n loc deschis. Nluca a virat dreapta, ns G4 a

rmas dup noi, i raport Moore efului su, surprins de calmul relativ al
vocii sale.
Distana?
Altitudine apte sute aizeci de metri, deprtare cincisprezece
kilometri, dar se apropie rapid.
Contact radio?
S-a ntrerupt. A comunicat cu turnul de control pn la nceperea
procedurii de aterizare, dar acum McKittrick url la el s modifice cursul, dar
nu primete niciun rspuns.
Cine-i la bord?
Nu tiu. Curs charter din Toronto. Ar trebui s fie nite directori
executivi din petrol, dar realmente nu tiu.
Ce-i spune instinctul, John?
Moore ezit o clip. ntreaga povar a responsabilitii pentru protejarea
preedintelui Statelor Unite i provoc un fior involuntar prin tot corpul.
Brusc, sesimi nfrigurat i asudat. Costumul lui mototolit i boit era mbibat
de transpiraie. Ceea ce avea s spun n continuare avea s pecetluiasc
soarta lui G4 i a sa.
Nu tiu, domnule director.
O ipotez, John.
Moore trase adnc aer n piept de fapt, nu-i mai amintea s fi fcut asta
de cteva minute.
Cred c-i vorba de un alt kamikaze, domnule director, care-l vneaz pe
Gambit.
Doboar-l, ordon imediat Norris.
Nu tim sigur cine se afl la bordul avionului, i reaminti Moore efului
su, mai degrab pentru consemnare oficial, ntruct convorbirile erau
nregistrate pe band n subsolul cldirii Trezoreriei din Washington.
Doboar-l!
Am neles, domnule director.
Moore arunc telefonul i vorbi imediat n microfonul de pe ncheietur:
Nikon 1, Nikon 2 sunt Diligena. Terminare. Repet: Terminare!
Am neles i confirm, Diligena.
Elicopterele poliiei virar strns la dreapta, respectiv la stnga, cutnd
adpost.
Cupidon, Gabriel, sunt Diligena. Avei ton?
Aerul rece de noiembrie i curentul fichiuitor cauzat de viteza de peste
225 km/h creau n compartimentele din spate ale Chevroleturilor Suburban
negre temperaturi aproape de zero grade. n acelai timp, din cauza

zgomotului, nicio persoan normal nu putea auzi nimic. Agenii cu numele


de cod Cupidon i Gabriel purtau ns mti de schi negre i mnui, care s le
protejeze feele i minile de ger, i aveau acelai tip i model de cti pe care
Jeff Gordon, campionul curselorNASCAR, le avusese la Daytona 500. De aceea,
glasul lui Moore se auzea limpede precum cristalul.
Ateptm, Diligena, anun calm Cupidon.
G4 era la numai unsprezece kilometri de limuzina lui Gambit i se apropia
vertiginos.
Mai nti, Cupidon chestion avionul Gulfstream, apsnd comutatorul
de identificare de pe lansatorul su de rachete Stinger. Acesta emise
instantaneu un semnal spre transponderul avionului, ntrebndu-l dac era
prieten sau inamic. De fapt, n acest moment rspunsul nu prea mai conta, ci
numai procedura.
Bip, bip, bip, bip, bip, bip.
Piuiturile la foc automat nsemnau c rspunsul era necunoscut. Cupidon
pufni dezgustat, dezactiv sigurana i aps nainte i n jos butonul de
acionare. Acesta nclzea URB unitatea de rcire a bateriei prins la
centura lui Cupidon i nvia arma. Dei dura numai cinci secunde, pru o
eternitate.
Dup aceea, Cupidon lans un semnal infrarou ctre G4 pentru a-i
determina distana i a fixa cldura degajat de motoarele avionului. Auzind
un ton puternic, clar i ascuit, aps rapid comutatorul de descrcare cu
degetul mare al minii drepte i-l meninu apsat, iar tonul spori n
intensitate. De acum racheta era fixat pe G4, aflat la numai cinci kilometri
deprtare i la altitudinea de trei sute de metri.
Am ton! strig Cupidon n microfonul ctilor, mpotrivindu-se
curentului puternic. Sunt fixat pe el.
G4 ajunsese la numai trei kilometri de ei.
i eu, domnule, anun Gabriel.
Moore nu era de obicei un tip religios, dar devenise n clipa aceasta.
Doamne-ajut, opti el i apoi i fcu cruce pentru prima dat de cnd
absolvise liceul catolic St. Jude. Foc! comand el.
Am neles i confirm. Nu respirai! strig Cupidon.
Moore i toi agenii lui reacionar instantaneu, trgnd n piept ct de
mult aer puteau. De fapt, Cupidon nu vorbea cu ei, ci, n conformitate cu
antrenamentele sale intensive, reamintea oferului i lui nsui c urmau s
fie n interiorul unui buncr mobil i c nu va fi deloc plcut. oferul lui
Cupidon deschise rapid toate geamurile vehiculului i rsuci alt comutator,
activnd o minipomp portabil de aer. G4 ajunsese la un kilometru i

jumtate.
Trei, doi, unu, foc!
Cupidon aps pe trgaci.
Nu se ntmpl nimic.
Moore atept, cu inima bubuind, privind disperat cerul.
Cupidon, care-i problema?
Nu tiu, domnule. Defeciune. Ateptai puin.
Nu avem timp Gabriel?
E ncadrat, domnule. Nu v facei griji. Nu respirai! Trei, doi, unu
Racheta Stinger explod din tubul ei de fibr de sticl i ni pe cerul
nopii. Chevroletul se umplu cu un fulger de foc orbitor i gaze fierbini,
toxice, ucigtoare. Pentru o clip, oferul pierdu controlul mainii. Moore
vzu vehiculul legnndu-se i deviind. n cteva secunde ns fumul i gazele
fur evacuate din automobil i trimise n atmosfer. oferul putu s vad din
nou. Gabriel putea s respire din nou, dac dorea dar el n-o dorea. N-o
dorea pn cnd nu era absolut sigur.
*
McKittrick cunotea frontul din experien proprie.
Fusese n Rzboiul Golfului. Vzuse schimburi de foc i mori. Dar nu
vzuse niciodat aa ceva. i nici nu avea s mai vad vreodat. Privind cu
binoclul din turnul de control, vzu cum racheta Stinger rupse G4 n dou.
Avionul erupse dup aceea ntr-un glob de foc uria. McKittrick czu pe jos,
urlnd de durere. Explozia fusese amplificat att de intens de binoclul lui cu
dispozitiv de vedere pe timp de noapte, nct i gurise retina, orbindu-l
pentru totdeauna.
*
Moore era ngrozit.
n ciuda antrenamentelor sale, se simea brusc complet nepregtit pentru
ceea ce se ntmpla. Aceasta nu era o curs charter obinuit care cdea din
cer, ci o main a morii, burduit cu explozibili cu impact maxim. Bubuitura
exploziei fu asurzitoare i se auzi pn la Castle Rock. Cerul era acum n
flcri. Noaptea se preschimbase n zi. Unda termic era insuportabil de
fierbinte. Peste coloana prezidenial se revrs din nalt metal topit.
Chevroletul lui Cupidon vir violent, abia evitnd s nu fie lovit de avionul
care se dezintegra. Gabriel nu avu ns la fel de mult noroc. Moore vzu cum
unul dintre motoarele lui G4 izbi maina tnrului agent i declan alt glob
de foc orbitor. Dar imaginea pe care o zri dup aceea l nspimnt mai
mult dect orice altceva pe Moore. Fuzelajul lui G4 vuia spre ei ca un meteorit
n flcri, propulsat de violena exploziei.

Tommy! url Moore.


Agentul Rodriguez ncepu s vireze la dreapta, ndreptndu-se ctre o
ramp de ieire i rugndu-se cudisperare ca maina s nu se rstoarne. Era
ns prea trziu. Fuzelajul arznd al avionului lovi asfaltul napoia lor i
lunec, izbind spatele limuzinei, expediind Diligena n separatoarele din
beton din mijlocul autostrzii, ntr-o serie de rotiri necontrolate n jurul
propriei axe. Maina se rostogoli apoi n mijlocul unei dezlnuiri de scntei,
flcri i fum, pentru a se opri n cele din urm, n scrnete teribile, cu roile
n sus, dincolo de breteaua de ieire spre care se ndreptase Rodriguez. Din
clipa impactului, airbagurile se umflaser brusc din volanul i bordul
Diligenei, din toate portierele i chiar din plafon, o caracteristic proiectat
exclusiv pentru vehiculele serviciului secret, pentru c niciunul dintre
pasagerii lor nu purta vreodat centur de siguran.
*
I-70 ardea ca o tor.
Epava lui G4 i a coninutului su era risipit peste tot, arznd i degajnd
o cldur prjolitoare. Chevroleturile Suburban care scpaser frnar brusc.
Echipele de asalt ale serviciului secret srir imediat afar, narmate cu puti
M16 i echipamente de stins focul. Cupidon i regsi orientarea i ncepu
s-i verifice arma, cutnd defeciunea. El personal i ratase misiunea.
Habar nu avea ce mai putea s urmeze i nu dorea s-i asume nici cel mai
mic risc.
Nluca i escorta ei de securitate se ntorseser i goneau pentru a se
altura Diligenei. Strecurndu-se cu grij printre sfrmturi, ajunser i
gsir echipele de asalt formnd un cordon n jurul mainii lui Gambit. Alte
dou echipe de asalt srir alturi de colegii lor, n timp ce trei ageni
scoaser o lad mare de metal din spatele unui Chevrolet i o aduser n
grab lng Diligen.
Desfcur rapid un kit special conceput pentru descarcerare i ncepur s
ncerce cu disperare s-l extrag pe Gambit din main.
Echipajele poliiei statului Colorado i mainile de pompieri locale, alturi
de poliitii pe motociclete, sosir n vitez la scena accidentului. Deasupra
capetelor, cele dou elicoptere de poliie pluteau zgomotos, iluminnd solul
de dedesubt cu proiectoare puternice de cutare, pentru a-i ajuta pe salvatori
s-i fac treaba.
*
John! John! Sunt Bud. Care-i starea voastr?
Bud Norris auzise explozia i ipetele prin telefonul mobil al lui John
Moore aflat pe bancheta din spate a mainii lui Gambit. Acum ns nu se

auzea dect electricitate static i directorul serviciului secret se temea de tot


ce putea fi mai ru. Norris nh un telefon digital protejat din bateria de
telefoane din faa lui i apel primul pilot al elicopterelor Apache.
oimul 4, sunt Baza. Recepionezi? ltr Norris.
Baza, sunt oimul 4 derulm un Cod Rou. Repet: derulm un Cod
Rou. Rugm, direcionare. Repet: Rugm direcionare.
oimul, ai capacitate video?
Da, Baza. Avem trei sisteme la bord. De ce avei nevoie?
Ce fel de sisteme? ntreb Norris, strduindu-se disperat s-i
reaminteasc detaliile de care avea nevoie.
Avem sistemul ATARI aprare tactic aerian cu radar infrarou dar
elicopterele de poliie ilumineaz totul cu proiectoare. Este mai mult lumin
dect ntr-un studio TV. Dac dorii, putem utiliza sistemulnostru Day TV, cu
imagini video alb-negru, sau sistemul OVD cu toate culorile i amplificare.
Putei alege.
Fiule, mi le poi transmite printr-un satelit protejat?
Le putem transmite la Pentagon, domnule director, i cred c ei v pot
retransmite, dar nu menionai c v-am spus eu asta. Pentru certitudine,
trebuie s verificai cu Operaiunile.
O s-o fac. ncepe transmisia, fiule. Eu o s m ocup de restul.
Norris lu alt telefon i apel cellalt elicopter Apache.
oimul 5, sunt Baza. M recepionezi? Terminat.
oimul 5 pe poziie.
Stabilete un cordon de interdicie n jurul zonei i anun elicopterele
presei s aterizeze imediat. n urmtoarele cteva minute, trimit o escadril
de F-15 s vi se alture i vreau ca spaiul aerian de deasupra statului
Colorado s fie nchis. Ai neles?
Confirmare, Baza.
Dup aceea, Norris expedie un Cod Rou pe toate frecvenele serviciului
secret i ceru ca vicepreedintele, preedintele Camerei Reprezentanilor i
membrii cabinetului rspndii prin toat ara cu ocazia srbtorilor s fie
evacuai imediat n faciliti subterane sigure. Peste cteva momente, Norris
vorbea la telefon cu secretarul Aprrii i comandantul pazei Pentagonului.
Aviaia militar trimise avioane s patruleze cerul deasupra Denverului.
Imagini video digitale color, transmise n direct de oimul 4, ncepur s
apar n Centrul de comand militar naional, adpostul antinuclear
subteran de sub Pentagon. De acolo, fur retransmise prin linii de fibr optic
protejate la centrul de comand al serviciului secret n subsolul antiaerian al
Departamentului Trezoreriei dinWashington, la Centrul operativ de urgen

de la Casa Alb, la Centrul operativ FBI i la Central operaiuni globale CIA de


la Langley. Norris putu s vad n cele din urm scena oribil rulnd pe unul
dintre cele cinci ecrane TV mari. n jurul su, principalii lui asisteni vorbeau
la telefoane, culegnd date de la sol, alertnd alte fore de securitate i
deschiznd o linie direct cu Scott Harris, directorul FBI.
Dumnezeule opti Norris.
Teroritii loviser din nou.

2
Jon Bennett sorbi nervos din cafeaua turceasc.
Privi afar, la soarele dimineii care nclzea pietrele aurii ale Oraului
Vechi din Ierusalim. n ciuda faptului c se gsea ntr-un restaurant din
Hotelul King David unde armata britanic avusese cndva Cartierul General,
unde cinase Winston Churchill, unde clanul Rotschild ncheiase afaceri i
unde fostul prim-ministru israelian Yitzhak Rabin i rposatul rege Hussein
al Iordaniei semnaser cndva un tratat de pace Bennett era prea puin
interesat de istoria hotelului.
Nu-l interesau aproape deloc renovarea sa care costase douzeci i cinci
de milioane de dolari, nici superbele pardoseli de marmur lustruit sau
tapiseriile din plu marocan. Ignora complet vazele uriae pline cu trandafiri
israelieni proaspt tiai i courile imense cu sortimente de pine
franuzeasc crocant de pe mesele din spatele su, la fel ca i pe argosul
cuplu de francezi de lng el, uscai i btrni, grbovii peste ghiduri de
cltorie i mormind deja nemulumii n prima zi a excursiei lor.
Cea dinti cltorie a lui Bennett n Israel nu era o vacan. El sosise la ora
16, n ziua anterioar, i avea s plece peste mai puin de trei ore. Nu avea
nevoie de ghiduri de cltorie. Nu fusese la plimbare prin ora. Se afla aici
pentru un singur scop s obin rapid o semntur i apoi s-o tearg.
Rusul de cincizeci de ani, chel, purtnd un costum care nu-i venea bine i
ochelari cu lentile groase i rame de srm, sttea la mas vizavi de el,
fumnd igar de la igar i citind cu mult atenie documentele din faa lui.
Fuseser operate doar schimbri minore dup discuiile din noaptea trecut.
Erau exact modificrile asupra crora insistase rusul, pe care Bennett le
acceptase i pentru care se sculase cu noaptea-n cap ca s le opereze pe
laptop, s tipreasc documentele i s le aduc n dimineaa aceasta, la
scurta i ultima lor ntlnire. ns nici rusul acesta, la fel ca toi ceilali, nu
crescuse ntr-o societate care s poat fi definit ca fiind a ncrederii
reciproce. De aceea, brbatul cerceta toate titlurile i subtitlurile, toate
virgulele i punctele, n vreme ce timpul se scurgea.
Semneaz odat, termin cu asta i-mbogete-te! i spuse Bennett. Dar
cu ct era mai agitat pe dinuntru, cu att mai mult se prea c dragul lui
prieten rus avea s ncetineasc i s reciteasc acelai paragraf din nou i
din nou i din nou.
*

La patruzeci de ani, Bennett era unul dintre cei mai tineri i mai de succes
strategi de investiii de pe Wall Street.
Burlac, nalt de 1,80 metri i obsedat de jogging, Bennett avea pr negru i
ondulat, ochi verzi-cenuii i era artos n genul sportiv. Mult mai important
pentrusine, era inteligent, ager i bogat pe de o parte, fiindc rmnea n
umbr.
Spre deosebire de colegii lui cu zece-douzeci de ani mai vrstnici
principalii strategi de investiii ai unor firme extrem de puternice ca Merrill
Lynch, Goldman Sachs i UBS Paine Webber Bennett nu aprea la NBC, nu
flecrea cu Maria Bartiromo, prezentatoarea de la Wall Street Journal
Report, nu lua cuvntul la conferinele Fortune 500 i nici nu aprea ca
profil de succes n Wall Street Journal. O cutare prin LexisNexis, baza de date
a juritilor i a oamenilor de afaceri, n-ar fi dus la niciun rezultat. Pentru cei
mai muli, el era necunoscut. Puinii care-l cunoteau n exteriorul propriei
sale companii l subestimau. Cei care-l subestimau, l considerau
neimportant. Iar asta i oferea exact elementul-surpriz de care avea nevoie
pentru a rmne cu un pas n faa concurenei acerbe.
Bennett nu era broker, nici de aciuni, nici de obligaiuni, i nici manager
de fonduri mutuale. De fapt, el nu umbla deloc cu bani. Obiectul afacerilor
sale erau informaiile.
Pretiina nu poate fi cptat de la fantome i spirite, a scris Sun Tzu,
strategul militar chinez. Ea nu poate fi dedus prin comparaii cu
evenimente anterioare sau din calcule asupra astrelor, ci trebuie obinut de
la persoanele care cunosc situaia inamicului.
Acesta era mottoul vieii lui Bennett. Dincolo de Wall Street, el prea s-i
cunoasc pe toi, dei puini preau s-l cunoasc pe el. Petrecea aproape
fiecare zi la telefon cu angajaii tineri, uierii, secretarele, oferii,
stewardesele, casierele i cadrele temporare din Silicon Valley pn n Valea
Iordanului, din Hong Kong pnla obscuri productori de echipamente de
foraj petrolier din Waco, statul Texas.
El cuta ponturi aparent lipsite de noim, considernd c, corect analizate,
ele puteau descuia adevruri importante, care la rndul lor puteau s
prevad trenduri. Iar trendurile acelea, o tia din proprie experien, puteau
aduce comori incredibile. Aflai faptele, aflai-le corect i aflai-le primii,
repeta Bennett echipei sale de cercettori de elit. De acord, obinei ct
putei de multe din grafice i analiza statistic, dar nu v oprii acolo. Cldii
relaii personale cu indivizi care nici mcar nu-i dau seama c dein cele mai
importante secrete din lume i vei ptrunde discret n lumea oamenilor ale
cror secrete ei le tiu.

Valuta forte a lui Bennett, mrfurile lui, erau micuele pepite de


informaii despre viitorul companiilor, rilor i celor care le conduceau. El
tia cum s cearn informaiile pentru a descoperi pepitele acelea. tia cum
s le topeasc i s separe prile preioase de restul. tia ce s fac cu aurul
pe care-l descoperea i cum s-l vnd pentru sume importante, n loc s-l
druiasc reporterilor lenei sau, mai ru, s flecreasc despre el cu
afaceritii de ocazie de la CNN. De aceea se afla azi n Ierusalim, n timp ce
colegii lui rmseser n New York. Faimoii strategi devenii vedete de pe
Wall Street i purttorii lor de cuvnt care vorbeau n cadena mitralierelor
i erau foarte preuii se mprtiau ca s discute cu mass-media din toat
lumea despre efectul pe care-l aveau asupra pieelor rzboiul dus cu succes
de SUA mpotriva terorismului i creterea ncrederii consumatorilor. Nu
ns i Bennett. El tia ceva ce colegii lui nu tiau i era ceva important. Foarte
important.
*
Bennett sorbi din nou din cafea.
Se uit la ceas, btu ncetior din vrful piciorului i cercet discret
restaurantul. Era nc destul de devreme i locul era aproape pustiu. Nu ns
pentru mult timp. i privi iari amicul rus. Mai avea de parcurs trei pagini.
Pentru numele lui Dumnezeu, semneaz odat prostia asta! url el n gnd.
Semneaz, nainte de a fi vzui de cineva cum ne ascundem n plin vedere.
*
Nendoios, era afacerea cea mai mare pe care o derulase Bennett vreodat.
Pn la sfritul anului poate pn la sfritul lunii el avea s fie numit
preedinte i director executiv al companiei sale i astfel recompensele
financiare din partea rusului care sttea vizavi de el la mas, i care peste
cinci minute avea s semneze contractul, ar fi depit pn i cele mai
extraordinare nchipuiri ale lui Bennett. n cinci ani, poate chiar mai puin, el
putea realmente s devin membru al Clubului Nou Zerouri, un miliardar pe
lista Forbes. Paravanul lui ar fi fost distrus; n-ar mai fi fost obscur i n-ar mai
fi putut opera din umbr, dar asta n-ar mai fi contat. Lumea avea s tie c el
descoperise comoara ngropat i, nainte s fi mplinit cincizeci de ani, ar fi
atins o msur a bogiei cndva de nenchipuit.
Gsirea de valori ntr-un domeniu aparent sterp era un har al lui Bennett.
Convingerea clienilor de a cumpra un cmp nevaloros, pentru a obine
discret, pe furi, nestematele ngropate n el, era o art i cu toate c expresia
feei lui o arta rareori, pe el l ncnta fiecare clip a jocului. Nu era ca
aarea primar a unuisafari n Africa, n care trebuie s stai ascuns i s
atepi vnatul cel mare, dei unii dintre colegii lui preau s ndrgeasc

metafora respectiv. Aducea mai degrab cu surescitarea privat pe care un


antrenor secund o simte cnd dup ce a vizionat ore la rnd casetele video
ale partidelor jucate de viitorul adversar brusc, aproape neateptat, el
distinge ceva ce n-a mai vzut nimeni: o fisur n armura oponentului, o
slbiciune minuscul, imperceptibil, care corect analizat poate fi
exploatat pentru a obine un avantaj major. El oprete caseta, o rederuleaz
i o vizioneaz din nou i din nou i din nou. Dup care, convins c are
dreptate, se confrunt cu problema de a-l convinge pe antrenorul principal
nu numai c are dreptate, ci i c dispune i de o strategie pentru a profita de
amnuntul cu pricina. Bennett credea c victoriile se ascund n detaliile
mrunte i trecutul lui consemna un record incredibil de ocazii n care
avusese dreptate.
*
Uneori, Bennett nsui se simea uluit de felul n care ajunsese acolo.
La aptesprezece ani terminase liceul i n timp-record absolvise facultatea
la Georgetown, urmat de o diplom MBA la Harvard. Lucrase o var ca
reporter pentru Wall Street Journal n New York, ocupndu-se de lumea att
de surescitant a anuitilor variabile i a pachetelor de asigurare pe via
pe termen lung. Plictisit pn peste cap i lipsit de interes, el nelesese c
avea nevoie de o schimbare de atitudine i de altitudine.
Rmas-bun, Wall Street! Bun gsit, Denver!
Avusese nevoie de cteva luni timp n care i pierduse timpul cu excursii
montane i mountain biking dar n cele din urm obinuse un post de
asistent documentarist pentru James MacPherson, o legend vie n domeniul
serviciilor financiare. Pilot pe avioanele de vntoare ale Marinei n Vietnam,
unde fusese i decorat, MacPherson revenise din rzboi decis s ctige bani
serioi i s schieze. La mijlocul anilor 1970, escaladase scara periculos de
alunecoas din Wall Street ca broker de obligaiuni, dup care, n 1980,
trecuse la Fidelity i ajutase la lansarea de noi fonduri mutuale, sfrind prin
a se ocupa de managementul unuia dintre cele mai mari asemenea fonduri.
Devenit multimilionar pn n 1988, MacPherson prsise la rndul su Wall
Street pentru Denver, ca s-i lanseze propriul fond global de cretere
agresiv fondul Joshua i pentru a fi mai aproape de iubiii si Muni
Stncoi, unde i petrecuse tinereea.
Simultan, MacPherson nfiinase Global Strategix, Inc., denumit GSX de
angajai. Pe de o parte companie de documentare strategic, pe de alt parte
fond de capital de risc, GSX consilia manageri de fonduri mutuale i de pensii
multimiliardare inclusiv fondul Joshua al lui MacPherson n privina
punctelor tari i slabe ale diverselor companii, sectoarelor de pia,

economiilor american i strine, valutelor, burselor de valori, evoluiilor


reglementrilor, taxelor i politicii i n general a tot ceea ce mai putea afecta
valoarea bunurilor unui client. Ambele companii prinseser valul i
nregistraser un succes fenomenal, crend legenda lui MacPherson care
construise simultan dou companii multimiliardare. ns tnrul lui protejat
Jon Bennett tia c adevrul era mai puin spectaculos. Cndva, n timpul unui
zbor de noapte de la Rio, MacPherson i povestise c elnu fusese pe de-a
ntregul sigur c fondul Joshua va reui i de aceea crease GSX, ca soluie de
rezerv.
De-a lungul anilor, GSX i impusese printre managerii de fonduri reputaia
de SACA al domeniului: prin analogie cu principalul sistem de avertizare i
control al forelor militare aeriene americane, care avertiza trupele prietene
asupra apariiei inamicilor, GSX prea s dein o abilitate nefireasc de a
prevedea greuti financiare i de a trasa, cu o constan impresionant, o
cale spre locuri mai protejate i mai senine.
n plus, GSX dobndise reputaia de a gsi afaceri sigure, investiii
timpurii n companii neexperimentate, debutante, care ddeau marea
lovitur i rsplteau pe picior mare, att ca profituri, ct i ca pre al
aciunilor. De fapt, ori de cte ori MacPherson i echipa lui gseau o afacere
sigur, ei nu numai c-i sftuiau clienii s nu se uite la bani, ci investeau
masiv ei nii. Ba chiar se zvonea c nu se ddeau n lturi s uite de a
meniona ocazionala afacere sigur pn i celor mai buni clieni, pentru a
investi numai propriile lor fonduri de capital de risc. ntrebat de reporteri n
legtur cu zvonurile acelea, MacPherson nu dezvluise ns nimic niciodat.
Se mulumise s zmbeasc atottiutor.
De la nceput, MacPherson apelase la ajutorul unuia dintre cei mai
clarvztori nelepi economici globali, un individ considerat de muli un fel
de maestru n a zri dup coluri i peste orizonturi, indiferent dac acestea
erau ctre est ori vest. El l angajase n calitate de preedinte i director
executiv la Global Strategix, plus vicepreedinte la fondul Joshua, pe Stuart
Iverson, recent retrasul ambasador american n Rusia, un individ care vorbea
direct, fuma pip, purta cmi cu manete franuzeti i nu fusese niciodat
nsurat.
Vreau s faci din GSX echivalentul CIA n domeniul financiar, insistase
MacPherson la cina care parafase nelegerea lor, n restaurantul Ruths Chris
Steak House din cartierul LoDo din Denver.
Mai bine ai spera s m descurc mult mai bine ca bieii de la Langley,
rsese Iverson. Ei au crezut c Uniunea Sovietic era o supraputere
economic pn n clipa prbuirii.

De fapt chiar Iverson nu CIA prevzuse cu exactitate iminentul declin al


Uniunii Sovietice n anii 1980 i, ca ambasador, alimentase instituia din
Langley cu prognoze remarcabil de precise ale schimbrilor economice i
politice care aveau s urmeze. Din pcate, nimeni nu-l ascultase cu atta
atenie pe ct ar fi trebuit.
Instinctul i spusese c att MacPherson, ct i cele dou companii ale sale
erau pe punctul s creasc spectaculos, aa c ambasadorul Iverson
acceptase oferta. La rndul, su, l angajase pe tnrul Jon Bennett i-l
trimisese s lucreze pentru MacPherson. Sol Bennett, tatl lui Jon, fusese eful
biroului New York Times din Moscova n anii 1970, cnd l cunoscuse pe
Iverson, care pe atunci era ataat economic la ambasada SUA din capitala
Uniunii Sovietice. Pentru Bennett, aceasta nu era dect o dovad
suplimentar a adevrului cuvintelor lui Sun Tzu: succesul este determinat n
aceeai msur de oamenii pe care-i cunoti ca i de lucrurile pe care le
cunoti.
La nceputul anului 1992, Jon Bennett avusese parte de o discuie privat
cu directorul executiv pe care ajunsese s-l admire, ba chiar i s-l
ndrgeasc. El fusese chemat n cabinetul privat al lui MacPherson, situat pe
colul cldirii. Doi perei n ntregime din sticl, oferind panorame ameitoare
ale Munilor Stncoi ncununai de zpezi. Un birou modest pe care sttea un
laptop deultim generaie. Canapele mari i largi, capitonate cu piele. O
fotografie granulat a lui MacPherson n costumul de pilot F-4, pe puntea
unui portavion, undeva n largul coastei Vietnamului de Sud. O bucat mare
din Zidul Berlinului ntr-o caset din plexiglas, lng o fotografie a lui
MacPherson la Casa Alb, ncadrat de preedintele Reagan i de premierul
britanic Margaret Thatcher.
n dimineaa aceea senin i luminoas, MacPherson dorise s tie dac ar
fi meritat s investeasc major n televiziunea interactiv de nalt definiie,
despre care se zvonea c va avansa rapid n toat lumea. El l nsrcinase pe
Bennett s gseasc rspunsul. Voracitatea i energia uria ale lui Bennett
fcuser o impresie deosebit. Tnrul se afundase n proiect, examinase
cifrele pe toate prile i discutase cu toi cei pe care-i putuse gsi, inclusiv cu
secretare, oferi i asociai dintr-o sumedenie de firme tehnologice
importante cu capital de risc. De asemenea, n mod rapid i ambiios,
angajase grupuri de focus dintr-o duzin de licee din toat ara, pentru a
concluziona dac televiziunea interactiv avea vreun viitor. Bennett
concluzionase c rspunsul era negativ. Ar fi costat prea mult i ar fi durat
prea mult. Lucru tot att de important, putii n-o doreau.
Mnat totui de un presentiment straniu, Bennett pornise s investigheze

i alt pist. n grupurile sale de focus din licee, el nu se ntlnise doar cu


elevi, ci i cu mamele acestora, care veneau s-i ia de la coal. n repetate
rnduri, mamele aveau asupra lor sticle cu ap plat din care beau n timpul
edinelor de focus. Intrigat, Bennett le ntrebase de ce nu beau coca-cola sau
pepsi. Prea mult zahr Prea mult cofein M baloneaz M ngra i
aa mai departe. Dar apa plat nu cost cam mult? ntrebase el i auzise
mereu imereu Fac asta pentru mine, ca s fiu sntoas, s slbesc, s-mi
purific organismul, s fiu natural. Incredibil, gndise Bennett. Casnicele
acelea care fceau parte din clasa mijlocie din suburbii plteau aproape doi
dolari pentru o sticl de ap n timpul unei perioade de recesiune. Fcuse
nite calcule i fusese ct pe-aici s se nece cu Big Macul pe care-l mesteca.
Asta nsemna doi dolari i jumtate pentru un litru ceea ce, la epoca
respectiv, era de apte ori mai scump ca benzina.
Lucrnd frenetic n urmtoarele cteva zile, n timp ce eful lui participa la
o conferin economic n Londra, Bennett ajunsese la concluzia c generaia
nscut ntre 1946 i 1964 n SUA i Europa, aa-numiii Baby Boomers,
care naintau n vrst i erau tot mai ateni la greutatea i sntatea lor
ndeosebi femeile treceau de la buturile carbogazoase la ap plat. n felul
acesta, principalele companii din domeniu Perrier i Evian dovedeau un
potenial uria de dezvoltare. Ambele erau deinute de francezi, ambele erau
n cretere i ambele erau pregtite pentru preluri de ctre companii cu
reele de distribuie mult mai vaste. Bennett mai concluzionase c marile
companii americane de buturi carbogazoase Coca i Pepsi aveau s
reacioneze n scurt timp fa de acest fenomen, fie cumprnd brandurile
franceze, fie lansnd propriile lor branduri. Iar aa ceva le putea spori
spectaculos profitabilitatea, dei vnzrile de buturi carbogazoase n SUA
ncepuser lent s ating un plafon.
n ziua n care MacPherson revenise de la Londra, Bennett i prezentase
cazul: Abandonai televiziunea interactiv. Cumprai poziii majore n
companiile de ap mbuteliat i cumprai acum, nainte ca altcineva s-i
dea seama c sunt viitoare vaci de muls.
MacPherson fusese ct pe aici s se nece cu propriul lui Big Mac. Ce fel de
idiot angajase Iverson? Fusese ct pe aici s-l concedieze imediat pe
Bennett i s investeasc oricum masiv n televiziunea interactiv. Ar fi fost
o micare greit. Televiziunea interactiv nu avea s ajung nicieri. ns
peste cteva luni, Nestle stupefiase pieele cumprnd Perrier. Valoarea
aciunilor crescu ameitor.
Directorul executiv l rechemase pe Bennett n cabinetul lui i trecuse
direct la subiect:

Poate c sunt prost, dar nu sunt idiot. S cumprm ap!


Imediat, achiziionase blocuri masive de aciuni la Danone Group,
proprietarul Evian, i poziii majore n Coca-Cola i Pepsi-Cola. ntr-adevr,
revenirea economiei americane i pieele strine n expansiune rapid
crescur spectaculos aciunile celor trei companii. Ba chiar mai interesant, n
decembrie 1995, Pepsi ptrunse pe piaa apei mbuteliate cu brandul su
Aquafina, devenind n scurt timp principalul detailist de ap mbuteliat din
magazinele i benzinriile americane. n 1996, Coca-Cola lans brandul su
de ap mbuteliat, Dasani, care nghii de asemenea o cot masiv de pia.
Pn n 1999, cnd MacPherson vndu finalmente un numr mare din
aciunile sale pentru a ncepe s-i finaneze ambiiile politice, valoarea
aciunilor sale Pepsi se dublase. Valoarea aciunilor sale Evian se dublase
(ajungnd la 191 $/aciune), iar valoarea aciunilor sale Coca-Cola aproape
c se triplase.
ns cariera lui Bennett nu se construise pe ap mbuteliat, ci pe
ncrederea tot mai mare a lui MacPherson c tnrul discret i modest
dezvolta o adevrat viziune strategic, avea surse excelente i instincte
excepionale.Prietenia lui Bennett cu un programator de la Netscape l fcuse
s sftuiasc fondul Joshua s cumpere oferta public iniial a companiei
pentru browser Web la 20 $ i s vnd peste cinci ani cu 160 $. Similar,
Bennett sftuise fondul Joshua s cumpere aciuni Microsoft cu 20 $ la
nceputul anilor 1990 i s le vnd cu 100 $, cnd prietenii lui din
Departamentul de Justiie al administraiei Clinton l convinseser n timpul
unui prnz la Willard c procesul lor antitrust putea distruge compania. Nu
se ntmplase aa, dar pontul ajutase fondul Joshua s vnd scump i s nu
piard n timpul crahului tehnologic care urmase.
n vara anului 1997, un prieten de colegiu al lui Bennett i telefonase cu
tax invers dintr-o misiune pe termen scurt n Chiang Mai, Thailanda.
Moneda local, bahtul thailandez, ncepuse s se deprecieze i n aer se
simea un iz de panic. Bennett simise c putea s fie ceva important. Srise
n primul avion din Denver spre Bangkok i confirmase dimensiunile
problemelor monedei naionale. l sunase imediat pe Iverson care schia n
Alpii Elveieni pe telefonul su prin satelit i sugerase ca Iverson i
MacPherson s scape imediat de toate holdingurile asiatice din fondul Joshua.
Tnrul analist insistase c era vorba despre o criz monetar aflat n plin
evoluie i care avea s se adnceasc. Avea s se rspndeasc n Asia ca o
maladie Ebola economic.
Iverson fusese sceptic. Bahtul thailandez? S scape de toate holdingurile
lor din Asia? Putiul sta muncea prea mult. Avea nevoie de o vacan. La 4

283 de metri altitudine i transpirnd n costumul de schi, Iverson lsase


telefonul pentru o clip din mn, privise peste superbul lan muntos, sorbise
din Evian i nghiise un nod. ncheiase convorbirea cu Bennett, telefonase
imediatechipei lui din Denver i ordonase: Scpai de toate holdingurile
noastre asiatice imediat ntr-adevr, pn n octombrie, problemele
monedei thailandeze degeneraser ntr-o criz economic asiatic pe scar
larg, care se abtuse dup aceea asupra ntregii lumi i, pentru o vreme,
ameninase sever mai multe companii americane. ntr-o singur zi, indicele
Dow coborse cu peste cinci sute de puncte. ns fondul Joshua nu pierduse
nicio centim.
Misiunea lui Jonathan Meyers Bennett era s citeasc n frunzuliele de
ceai de pe fundul cetii i apoi s le spun lui James Michael MacPherson i
Stuart Morris Iverson cnd s cumpere compania de ceai. Drept rezultat,
MacPherson i Iverson deveniser nite oameni foarte bogai i foarte fericii.
Nici Bennett n-o ducea prea ru. Devenit vicepreedinte senior i ef al
strategiilor de investiie la Global Strategix, el conducea biroul companiei din
New York de la nivelul 38 al unui zgrie-nori cu vedere ctre Central Park. Nu
erau chiar Munii Front Range din Colorado, dar mergea. Deocamdat Cu
ase luni n urm, Iverson fusese nominalizat ca urmtor secretar al
Trezoreriei SUA, apoi confirmat de Senat cu 98 de voturi pentru i niciunul
mpotriv; doi senatori fuseser abseni. Iverson se afla acum n Washington
i n scurt timp Bennett avea s revin n Denver, ca s preia controlul lui
GSX. Cabinetul superb cu panorama magnificilor Muni Stncoi avea s fie al
su.
*
Prinii lui Bennett ieiser la pensie i triau n apropiere de Orlando.
Sol i soia lui, Ruth, nu nelegeau nici acum ce fcea zilnic fiul lor. Ca
reporter, Sol nu ctigase niciodatpeste cinci mii de dolari pe lun ba chiar,
n aproape toat cariera sa, mult mai puin. Ei nu-i fcuser niciodat griji n
privina banilor, dar nici nu-i cutaser cu tot dinadinsul. Sol preferase s
urmreasc CIA, nu NBC, s fac reportaje despre teroriti, nu despre ageni
de taxe, i s asiste la cderea Zidului Berlinului, nu la ascensiunea Wall
Street.
Soii Bennett erau mndri de fiul lor, dar n acelai timp ngrijorai. Jon
pierduse mai muli colegi i asociai n atacurile asupra World Trade Center,
ns refuzase s discute despre asta. Revenise zilnic la munc i refuzase s-i
ia nvoiri personale, cu excepia participrii la nmormntri. Le asigurase
angajailor si un orar flexibil, pentru a-i jeli pe cei disprui, dar nu prea s
se ocupe de propria sa persoan. Prinii nu erau siguri dac el suferea dup

cineva. Probabil c rspunsul era afirmativ, ns Jon refuza cu ncpnare s


discute subiectul acela cnd l abordau.
Fiul lor era un tnr grbit, dar oare asta i dorea el cu adevrat s
goneasc cu un milion de kilometri pe or, n timp ce viaa vjia pe lng el
ca o pcl cenuie, mohort, lipsit de culori? Asta l crescuser ei s fac, s
fie, s-i plac? Nu prea corect. Mama lui era ngrijorat c Jon prea
superficial, distant i irascibil.
Pe de alt parte, nu era greu de vzut c fiul lor avea mai mult succes dect
i-ar fi putut nchipui ei vreodat. Deinea un apartament de lux n Greenwich
Village, lng Universitatea New York, pe care-l pltise cu bani-ghea, dei
venea rareori acas n alt scop dect de a dormi. Dulapul imens ncorporat n
perete era ticsit cu costume Zegna i pantofi italieneti scumpi, fcui manual.
Generosul lui salariu anual avea ase cifre, deinea un portofoliu personal
care se apropia rapid de unmilion i un fond de pensie care trecuse deja de
milion. Nu era ru. Nu era ru deloc. Ei nu-i mai doreau acum dect o nor i
nite nepoi.
*
Bennett i aez pe mas cafeaua turceasc.
i privi ceasul Rolex, rsuci nervos ervetul i se uit din nou peste mas.
i trebuia semntura aceea i ct mai rapid. Dup dousprezece minute, un
automobil avea s soseasc pentru a-l duce la Aeroportul Internaional Ben
Gurion. Pn la mijlocul zilei avea s fie la Londra, iar pn seara la New York.
Cu puin noroc, ar fi putut chiar s aib timp s se duc la un spectacol i s
srbtoreasc afacerea aceea incredibil.
n vreme ce Dmitri Galinikov, brbatul a crui semntur o dorea cu atta
insisten, examina ultima pagin a contractului, Bennett i reaminti ct l
intrigase arada aceasta nvluit ntr-un mister nconjurat de o enigm.
Galinikov era un tip precaut, foarte atent, iar acestea, i reaminti Bennett,
nu erau defecte de caracter, ci trsturi cauzate de persecuii, nscute din
suferine i cizelate n gulag. Acesta era un brbat care supravieuise trei ani
n Lefortovo, nchisoarea pentru interogatorii a KGB-ului din Moscova. ntr-o
sear, trziu spre noapte, n faa ceaiului, pinii negre i a unui biftec
Stroganoff, el inteniona s-l roage pe omul acesta tcut, atent i precaut s-i
istoriseasc n detaliu povestea vieii sale, s-i descrie cltoria sa ca inginer
petrolist evreu, din Siberia lui Stalin prin noaptea lung, ntunecat i
solitar, pn la zorii trandafirii ai unui rsrit de soare n Ierusalim la
Hotelul King David. Nendoios, Galinikov ar fi avut nevoie de mai multe nopi
pentru o poveste complet, dar asta eralipsit de importan, deoarece
Bennett ar fi ascultat-o att ct ar fi fost necesar.

*
Drumul lui Bennett pn la acest rus mai puin obinuit ncepuse cu un
articol dintr-un ziar.
ntr-o curs British Airways de noapte de la Londra la New York, cu multe
luni n urm, el fusese agitat i nu putuse nchide ochii. Dup ce terminase
toate ziarele de duminic pe care le avea la el, ncepuse s frunzreasc ediia
de vineri a New York Times, pe care, n mod neobinuit, fusese prea ocupat ca
s-o deschid n timpul weekendului. i amintea limpede data ziarului aceluia
15 septembrie 2000 deoarece avea s-i schimbe viaa pentru totdeauna.
Bennett ncepuse s citeasc ziarul de la sfritul fasciculului Business,
ncercuind tirile care-i atrgeau atenia cu un stilou Montblanc nou i gros
pe care tatl su i-l druise la aniversarea sa. ntotdeauna citea fasciculul
Business de la ultima pagin spre prima, considernd c informaiile de
calitate pepitele preioase pe care cuta s le cearn erau rareori utile
dup ce fuseser publicate pe prima pagin, unde le putea vedea toat lumea.
Terminase ns fasciculul Business, terminase i fasciculul A, cnd
ajunsese la un articol de pe pagina nti, care-l fcuse s cate larg ochii.
Gaze naturale lng Israel i Gaza pot duce la joint-venture suna titlul.
Zcminte de gaze naturale n Marea Mediteran? Bennett simise un fior de
adrenalin i citise mai departe.
Forajele de adncime efectuate de companii strine n largul coastei
Israelului i Fiei Gaza au descoperit zcminte de gaze naturale care ar
putea ridica economia Palestinei i oferi Israelului ansa de a-i
ctigaindependena energetic, ncepea reporterul William A. Orme Jr.
Experii n domeniu, inclusiv cei de pe aceast platform gigantic, afirm c
palestinienii i israelienii vor profita n egal msur dac vor lucra mpreun
ntr-un parteneriat cu miz foarte mare. Ei au nevoie unii de ceilali pentru
exploatarea eficient a acestor zcminte submarine, fiindc niciuna dintre
ri nu-i poate permite singur investiia de un miliard de dolari n conducte
i staii de pompare.
Articolul spunea n continuare c un membru al guvernului israelian ar fi
estimat c ara sa dispunea de 80 pn la 140 de miliarde de metri cubi de
zcminte de gaze naturale dovedite, o cifr uluitoare care putea alimenta
reeaua electric a Israelului timp de un sfert de secol.
i s-ar putea s fie i mai mult, adugase oficialul.
Chiar i dup att timp, fraza continua s rsune n urechile lui Bennett.
S-ar putea s fie i mai mult. Chiar i dup att timp, i reamintea
nfrigurarea pe care o simise de a-i suna colegii din GSX pentru un
brainstorming al urmtoarei lor aciuni. Era totui ora 4 dimineaa la New

York i abia 2 noaptea la Denver; toi cei pe care-i tia dormeau.


Nu ns chiar toi.
n Israel era ora 11, pe cnd Bennett sttea la clasa I, la o altitudine de
nou mii de metri, privind exemplarul din Times. GSX avea un birou n Israel
mai precis, n Tel Aviv. Bennett nu fusese niciodat acolo i nu-i reamintea
nici mcar numele directorului local, dar acesta avea s fie treaz. i era un
moment la fel de potrivit ca oricare altul pentru a face cunotin.
Shalom, rostise o secretar tnr cu puternic accent israelian i o
superioritate pe msura accentului.
Shalom --, da --, cine-i directorul vostru acolo? ntrebase
Bennett, cu gndurile alergndu-i n toate prile.
Cu cine stau de vorb?
Ah, da, m numesc Jon Bennett i sunt
De la New York? Domnul Bennett de la New York? ntrebase tnra,
devenind brusc modest i alert.
Da. Sunt n zbor spre New York i am o ntrebare urgent pentru biroul
vostru, ns, mi pare ru, pur i simplu nu-mi mai amintesc
Roni, fusese el ntrerupt. Roni Barevsky. V fac legtura imediat,
domnule Bennett.
Se pregtea s-i mulumeasc, dar soneria ria deja n biroul lui
Barevsky.
Domnul Bennett? rostise Barevsky cu un accent rusesc evident.
Te rog, spune-mi Jon.
OK, Jon. M bucur s te pot cunoate, n cele din urm. Cu ce te pot
ajuta?
Roni, vreau s tiu tot ce tii tu despre zcmintele de gaze naturale din
largul coastei voastre, spuse Bennett aproape n oapt.
--, pi nimic. De ce?
Nimic?
Niet. Despre ce-i vorba?
O comoar ngropat, Roni. Ia Times de vineri.
Care Times?
New York Times, Roni, New York Times! Ia ziarul, Roni. Citete prima
pagin. Dup aceea, sun-m.
OK, efule.
Bennett era obosit, ncordat i gata s se descarce pe individul acela, ns
pentru c toi pasagerii din jurul su dormeau ca nite prunci, nu putea s
nceap s urle.
n timp ce ateptase, se blestemase c nu citise mai devreme articolul, c

nu avusese habar despre povestea aceea cu zile sau sptmni n urm, c


nimeni din compania lui nu avusese inteligena de a i-o supune ateniei. Era o
chestie incredibil, iar directorul lui din Israel habar n-avea despre ce-l
ntrebase!
Hm, este foarte interesant, mormise Barevsky n telefon dup cteva
minute. Ce facem?
Cu cine ar trebui s stau de vorb? Pe cine pot suna s ne bage-n chestia
asta?
Ia s vedem hm ah, da! l cunosc exact pe cel care ne trebuie. Dmitri
Galinikov un rus care conduce o companie incredibil, numit Medexco.
Conducte, foraje, pompri, face orice i s-ar cere. n general, opereaz n Asia
Central, dar probabil c el lucreaz cu indivizii tia. Da, telefoneaz-i lui
Dmitri.
Am nevoie de un numr, Roni, i am nevoie de el acum.
OK, efule. Un minut.
De fapt trecuser dou minute, dei lui Bennett i se pruse c fusese o or.
Eti un sfnt, Roni. Stai pe faz. Te mai sun.
Bennett nchisese, introdusese din nou cardul de credit n telefonul GTE al
avionului i sunase la Medexco. Linia era ocupat. ncerc nc o dat. La fel.
Bennett ncepuse s njure, apoi czuse pe gnduri. S discute despre un
miliard de dolari n capital de risc prin telefon pe o linie neprotejat, ba mai
mult chiar, deasupra Oceanului Atlantic nu era tocmai modelul de abilitate
viclean, tainic i strategic cu care se mndrea el i pentru care fusese
promovat att de frecvent. Trebuia s atepte pn ateriza pe Aeroportul
Kennedy, dup care s mearg imediat la birou i i ce? Defapt, ce spera s
ncerce s realizeze prin telefon? Cine tie cte telefoane primise deja acest
Galinikov n timpul weekendului, ca s nu mai vorbeasc de lunile
anterioare? Poate c unii zburau deja spre Israel ca s discute cu el. Poate c
se negociau afaceri. Mai mult chiar, poate c afacerile fuseser ncheiate.
Uurel, i spusese Bennett, ia-o-ncet.Concentreaz-te. Inspirase profund i
ridicase braul ctre butonul soneriei de deasupra. Simea nevoia acut i
imperioas s bea ceva. Chiar dac era 4.30 dimineaa.O stewardes apruse
aproape instantaneu. El comandase o sticlu minuscul de votc Absolut i
cafea. Dup aceea luase iari telefonul, introdusese cardul de credit i-l
sunase pe Barevsky.
Suie-l pe Galinikov ntr-un avion, i ordonase n oapt. Pn la cin,
vreau s fie n biroul meu din New York.
Galinikov nhase momeala, venise la cin i povestise totul. Era
adevrat, primise destule telefoane, totui nimeni nu pruse interesat s fac

un pariu de un miliard de dolari n tulburele Orient Mijlociu. Gazele naturale


i petrolul erau i aa riscante. Nimeni nu dorea ca un grup de teroriti din
Hamas, Hezbollah i Jihadul Islamic s-i arunce n aer investiiile cu un surs
larg, ca o jertf adus lui Allah. Ar fi preferat s foreze n Siberia sau la Cercul
Arctic, dect s intre n mijlocul israelienilor i palestinienilor. ns Bennett
era dispus. i i-o spusese. Galinikov acceptase s se ntoarc n Israel i s
discute cu partenerul lui, Ibrahim Said, un arab cu chip i vorb blnd
preedintele companiei private Palestinian Petroleum Group, PPG ca s
vad ce se putea face.
Pe 28 septembrie, n New York Times apruse alt titlu cu litere mari:
Arafat salut descoperirea zcmintelorde gaze lng Fia Gaza. Mai
precis, Bill Orme, reporterul de la Times, scria c Arafat a srbtorit
descoperirea a ceea ce experii n domeniu au confirmat c este un zcmnt
de gaze naturale major, n valoare de multe miliarde de dolari i declarase c
acesta va asigura o temelie puternic pentru un stat palestinian.
Acesta este un dar de la Dumnezeul nostru pentru poporul nostru, i
spusese Arafat lui Orme, pentru copiii, femeile i oamenii notri din ar i
din afara ei, pentru refugiaii notri i cei care triesc aici, pe pmntul
nostru.
Aa ncepuse un ir parc nesfrit de ntlniri cu personajele principale
ale aciunii, n New York, Londra, Ierusalim i Ramallah. Personalul GSX
ncepuse s fac naveta din SUA spre Israel, Gaza i malul stng al Iordanului.
Apoi urmase furtuna de planuri de afaceri, verificri de mediu, expertize
geologice, analize costuri-beneficii, estimri de asigurri, verificri de credit
i negocieri financiare. Pruse s nu se mai termine niciodat. ns toi cei
implicai tiau c va merita i abia i puteau stpni incitarea.
Pn la 11 septembrie 2001. Ziua n care teroritii islamiti atacaser New
Yorkul i Washingtonul. Ziua n care Turnurile Gemene czuser i
Pentagonul fusese incendiat. Ziua n care i pierduser vieile trei mii de
americani. Ziua n care palestinienii ncepuser s danseze pe strzi. Ziua n
care Osama bin Laden devenise un nume cunoscut pe tot globul i declanase
ovaii n lumea musulman. Ziua n care preedintele Bush declarase rzboi
mpotriva terorismului. Ziua n care orice speran pentru pacea
arabo-israelian i prosperitate fusese din nou amnat pe termen nedefinit.
ns timpul vindec toate rnile. Dup aproape zece ani, Bennett credea c
acum existau iari semne de speran. Rzboiul mpotriva terorismului
repurtase un succes uria. Nu numai c Al-Qaeda i talibanii fuseser distrui,
dar reele teroriste palestiniene importante ca Hamas, Hezbollah i Jihadul
Islamic fuseser de asemenea efectiv frmiate i anihilate de israelieni, cu

acordul tacit al Washingtonului. Iar unele state arabe moderate ca Iordania,


Egipt i Maroc ntreprindeau aciuni ferme mpotriva celulelor teroriste din
interiorul granielor lor sau a celor aflate doar n trecere. Situaia nu era
desigur perfect, dar nsemna un progres. Pe ansamblu, cei buni nvingeau.
ntre timp, n largul coastei israeliano-palestinian nu fuseser depistate
numai zcminte de gaze naturale. Recent, n mod discret i neateptat,
geologii i inginerii companiilor Medexco i PPG descoperiser i urmele
unor zcminte vaste de petrol. Israelienii i palestinienii stteau pe o min
de aur i era momentul unei aciuni decisive. Toate semafoarele indicau
verde. Toate sistemele preau pregtite. Ar fi fost bine s nu fi fost doar o
simpl prere, deoarece miza era uria.
*
Barevsky i strecur capul pe ua restaurantului, i prinse privirea lui
Bennett. Maina atepta. Era momentul s plece.
Bennett se uit la Galinikov.
Deci?
Galinikov se ndrept, i scoase ochelarii pentru o clip i se frec la ochi.
Dup aceea i lustrui lentilele cu un ervet alb de pe mas i-i puse cu grij
ochelarii la loc pe chipul palid i scoflcit.
Tov, rosti el ncetior n ebraica recent nvat.
Lu apoi Montblancul lui Bennett i semn.
Bun, rosti Bennett privindu-l n ochi. mi place s fac afaceri cu tine.
i mie, prietene.
Bennett puse hrtiile n serviet, iei discret pe u i se urc n
Mercedesul negru care l atepta. Nu avea timp de srbtoriri. Nu acum. Nu n
public. Afacerea secolului tocmai fusese semnat. Ea avea s schimbe totul. n
toat lumea nu erau nici douzeci de oameni care s aib habar de ea, iar
sarcina lui Bennett era s pstreze nc puin secretul.
Galinikov i privi prietenul mai tnr plecnd, suspin, dup care cobor
ochii spre farfuria cu micul dejun neatins, care se rcise. Cnd se deteptase
de diminea, nu avusese deloc poft de mncare. Acum simea o foame de
lup.
*
Bennett se ls pe spate n bancheta capitonat n piele a Mercedesului
negru.
Cobor fereastra fumurie din dreptul su, ca s simt aerul proaspt i
curat. Drumul pn la Aeroportul Ben Gurion nu dura mult, dar zborurile de
dup aceea aveau s i se par o eternitate. De ce nu luase pur i simplu
avionul privat al companiei? nchise ochii i ncerc s-i imagineze chipurile

lui MacPherson i Iverson cnd le va spune vestea cea bun.


Telefonul lui mobil ri brusc.
Bennett.
Domnule Bennett, sunt centralista Casei Albe. l am pe fir pe domnul
Iverson, secretarul Trezoreriei. Vreamintesc c aceasta nu este o linie
protejat. Rmnei pe fir
Un prit i apoi
Jon, sunt Stu.
Salut, Stu --, domnule secretar. Am veti bune.
Eu nu.
De ce? Ce se-ntmpl?
Este posibil ca Mac s fi murit.
Poftim?
Bennett tresri i se ndrept n scaun.
Coloana auto prezidenial a fost atacat acum cteva minute.
Poftim?
Nu tiu ce-a fost Un avion, un kamikaze. Ceva Nu tiu.
Nu cum?
Deocamdat nu tiu mai multe. Tocmai m-a trezit serviciul secret.
Unde eti?
n Brown Palace urma s avem un dineu disear trziu.
Cu cine eti?
Cu toat lumea. Bob tocmai a intrat. El a venit c-o curs ceva mai
devreme ca s stea de vorb cu nite finanatori. Este un comar, Jon. Nu tim
alte detalii. Nu nc.
Nu-mi vine s cred ce aud
tiu, tiu. Este repetarea lui 11 septembrie. Tu unde eti?
Sunt --, sunt ntr-o main, n drum spre aeroport.
n New York?
Nu, nu, n Ierusalim.
Aha, bun, atunci vino-ncoace ct poi de repede.
Convorbirea se ntrerupse.
Bennett i simea mintea realmente amorit.
James Mac MacPherson veteranul rzboiului din Vietnam care ajunsese
magician pe Wall Street, care fusese apoi de dou ori guvernator al statului
Colorado i ajunsese preedinte al Statelor Unite urma s fie numit Omul
Anului de revista Time, fiind considerat arhitectul-ef al uluitorului
reviriment economic al Americii.
Acum era posibil s fi murit.

3
Izul neptor de combustibil arznd i fumul des i negru l copleeau.
Trei elicoptere asurzitoare planau deasupra, aintindu-i proiectoarele pe
carnajul de dedesubt. Un al patrulea putea fi vzut descriind un cerc mult mai
larg, apoi o escadril de F-15 brzda cerul n misiuni aeriene de patrulare. n
ciuda brizei reci a nopii, simea prjolul intens al flcrilor care vuiau. Dac
nchidea ochii, se putea ntoarce cu uurin n timp alturi de Army Times, n
Rzboiul Golfului, sau pe autostrada morii din Irak, croindu-i drum
printre cadavrele intrate n putrefacie i carcasele fumegnde de tancuri,
camioane i alte rmie carbonizate ale Grzii Republicane a lui Saddam
Hussein.
Trecuser aproape dou decenii de cnd Marcus Jackson, care acum lucra
pentru New York Times, fusese corespondent de rzboi. Trecuser cel puin
ase-apte ani de cnd nu se mai trezise n orele mici ale dimineii, scldat n
sudoarea unui comar, cu soia strngndu-i n brae trupul care tremura
necontrolabil.Ca muli brbai de vrsta lui, se nrolase voluntar n armat la
nceputul anilor 1980, necreznd cu adevrat c va avea prilejul s vad
vreodat conflicte armate. Iar de dragul celor dou fiice gemene ale sale
care mpliniser cinci ani n weekendul trecut, n alt petrecere n pijamale pe
care o ratase el se ruga n fiecare sear s nu mai fie niciodat nevoit s
asiste la grozviile rzboiului. Ritmul Casei Albe era mai mult dect suficient
pentru el, mai ales n ultimii ani. ntr-o clip ns realitatea prezentului i
reveni n minte.
Jackson se afla la civa kilometri n spatele epavelor Diligenei i
avionului G4. I se interzisese s coboare din autobuzul nr. 1 al presei, dar
putea s vad un cordon de poliiti care nconjurau vehiculul, ca i pe alii
dincolo de ei, cu armele n mini. Avnd ns locul pe primul rnd de scaune
din fa, cu un binoclu puternic atrnat la gt i cte un telefon n fiecare
mn, el era acum unul dintre cei mai valoroi martori oculari din lume.
La unul dintre telefoane, Jackson suna ntruna la redacia sa din New York.
Ocupat. Din nou. Ocupat. Din nou. Nu avea noroc. De la cellalt telefon, sun la
sediul CNN din Atlanta, unde se conect imediat. n redacie se desfura o
petrecere; Jackson auzea tura de noapte cntnd Muli ani triasc.
Josh, strig Jackson n telefon, sunt Marcus! Sunt totul arde. Sunt cu
presa
Ce? Nu te pot auzi. Stai aa glgia, imediat!

Jackson auzi cum veselia din redacie se stinse instantaneu cnd Josh
Simon, productorul CNN pe timpul nopii, i oc pe toi cu izbucnirea lui
deloc caracteristic.
Gata, Marcus ce s-a-ntmplat?
Am vzut totul, Josh a cobort vuind din cer i-a fcut explozie-ntr-o
minge de foc
Ce? Stai, stai Despre ce vorbeti?
Un kamikaze tocmai a atacat coloana prezidenial.
Doamne
Este un haos total.
Nu se poate, iari
Este ru, Josh, e foarte ru.
Unde eti?
Tocmai am prsit AID. Toat oseaua e-n flcri.
Incredibil! Eti primul care-ai sunat. N-am primit nimic.
Cred, cred. Realmente, tocmai s-a-ntmplat.
Ce-i cu MacPherson?
Nu tiu. Nu-mi dau seama. M uit chiar acum prin binoclu spre maina
lui. E poliie peste tot. Maina e rsturnat, cu roile-n sus. Se ncearc
deschiderea portierelor. Arde peste tot.
Marcus, trebuie s te punem n direct. Rmi pe fir poi?
Absolut.
Simon explic rapid echipei sale ce urmau s anune. Mai verific o dat,
dar tirea nc nu fusese difuzat pe AP sau Reuters.
Nu avea s mai ntrzie mult. Jackson l auzea deja n spatele umrului su
stng pe Tom Perkins de la Associated Press, care dicta un buletin de tiri
urgent unui redactor de noapte din Washington. Auzea de asemenea icnetele
din redacia CNN din Atlanta ce nsoeau cuvintele lui Simon.
La numai douzeci i nou de ani, Josh Simon era tnr, inteligent, alert
i pleuv. Prea mult stres, prea multe ture de noapte i prea multe igri
Marlboro. efii nu erau convini nc de potenialul lui, dar pentru Jackson
care-l cunotea de ani buni Simon prea saib un har. El nelegea cu
adevrat care era puterea tirilor TV n direct. Crescuse cu ele, mersese la
coal pentru ele i i sacrificase cstoria pentru ele. Le nelegea stilul,
ritmul i cadena. tia cum s relateze un subiect n mod vizual i cnd
imaginile nu erau disponibile cum s capteze telespectatorii cu fond
muzical, grafic i tonul grav al unei voci de prezentator.
Acum Jackson i auzea prietenul pregtindu-i echipa pentru a fi prima
care s prezinte tirea aceea ntregii lumi.

Josh m-auzi?
Stai un pic, Marcus. Bill, intrm n direct ultima or, tire live te
ghidez pe msur ce mergem. E groas ru fii pe faz. Camera doi, fii
pregtit intrm cu tire live de ultim or grafica fond muzical Dirk,
bag-mi o hart cu Colorado. Gata, toat lumea, asta-i S-o facem cum
trebuie Intrm n direct fii gata trei doi unu intr!
Glasul lui Simon era calm, neovitor i profesionist. Jackson auzi cum
sinteza financiar a zilei fu ntrerupt brusc de muzica specific. Apoi:
Aici CNN, tire live de ultim or.
Dei era un reporter experimentat i trecut prin multe btlii, simpla
pronunare a cuvintelor acelora i produse fiori pe ira spinrii. Simon dicta
introducerea, iar crainicul Bill Blake repeta fr s ezite fiecare cuvnt.
Marcus, fii gata, acum
Pentru o clip, un uierat de electricitate static fcu s par c telefonul
lui se defectase. Jackson tia ns c de fapt semnalul i fusese preluat i
cuvintele sale se auzeau n direct la televiziune.
Blake l prezenta deja.
la telefon acum de pe I-70, la periferia Denverului Domnule Jackson,
m auzii?
Da, Bill, te aud.
CNN anun c tocmai a fost atacat coloana auto prezidenial, aparent
de un kamikaze, pe oseaua care pleac de la Aeroportul Internaional
Denver. Am neles c ai fost martor la cele ntmplate. Ce ne putei spune?
*
Bennett privea n gol pe fereastr.
Roni Barevsky se strecura cu Mercedesul vechi prin traficul matinal,
gonind spre aeroport, ns mintea lui Bennett era altundeva. Avea nevoie de
informaii. Ce se ntmpla? Era adevrat? Cum fusese posibil? Nu se putea ca
preedintele MacPherson s fi murit. Nu se putea!
James MacPherson era practic al doilea su tat. Mai mult dect oricare alt
om din viaa lui Bennett cu excepia propriului su tat MacPherson se
interesase personal de aptitudinile sale, de cariera i viaa lui, nvndu-l
trucurile lumii finanelor i tratndu-l ca pe un fiu i un protejat. La nceputul
anilor 1990, cnd fusese angajat n GSX i nainte ca MacPherson s fi fost
ales guvernator, tnrul Bennett fusese adesea invitat n mod regulat la
locuina superb a efului su din Cherry Creek, uneori pentru a lucra pn
noaptea trziu la diverse propuneri, alteori pentru a devora incredibilele
prjituri cu ciocolat pregtite de doamna MacPherson, pentru a se juca cu
fetele n curte sau pentru a ajuta la trasarea viitorului politic al directorului

executiv.
Cnd MacPherson ncepuse s-i plnuiasc prima candidatur la postul
de guvernator, Bennett fusese unul dintre cei doisprezece oameni prezeni n
ncpere n ciuda faptului c guvernatorul l numea democratullui
rezident lund notie i ajutnd la redactarea ciornelor pentru
platforma-program i discursurile din campanie. Cnd MacPherson ctigase
n mod zdrobitor campania de realegere, Bennett fusese unul dintre cei ase
oameni din apartamentul de hotel din Denver n seara alegerilor, pregtind
drumul de la Denver la Iowa i la New Hampshire, pn la convenia
partidului republican. Dintr-un motiv ciudat i inexplicabil, el fusese invitat n
cercul interior, cercul ncrederii aa cum i plcea lui MacPherson s
glumeasc. n timpul procesului, el devenise parte din familie i n acelai
timp multimilionar.
Bennett nchise ochii i se afund n pielea groas a banchetei din spate a
Mercedesului. i frec ochii, care-l usturau, probabil prima faz a unei
migrene provocate de sinuzit. Sorbi o gur de ap i-i simi gtul inflamat.
Se ntinse ctre geam i-l cobor complet, astfel c prul lui castaniu-nchis
flutura n curentul de aer. Surescitarea cauzat de afacerea Medexco
dispruse complet.
Se simea obosit i greoi, avea dureri n tot corpul i creierul i era supus
unei suprasarcini mentale. n scurt timp, constat c gndurile i se ntorceau
cu civa ani n urm, la casa superb a lui MacPherson, cuibrit sus n
Beaver Creek, pe unul din versanii Munilor Stncoi. Fusese invitat la schi
cu guvernatorul, familia acestuia i Iverson.
Dar n loc s se distreze, se pomenise lovit de o laringit incredibil de
dureroas. Doamna MacPherson Bennett nu reuise niciodat s se simt n
largul lui spunndu-i Julie, dei ea insistase l nfofolise n maldre de pturi
de ln, i adusese o caraf mare cu ceai Earl Grey fierbinte i-l lsase s se
odihneasc n casa imens i tcut, privind prin fereastra uria din
sticlgroas ce ddea spre unii dintre cei mai frumoi muni pe care-i vzuse
vreodat.
nc putea s revad n minte piscurile nzpezite, albe i reci, brazii groi
i masivi, apusul portocaliu pclos i umbrele prelungi i negre din vale, ca i
luminiele albe clipitoare ale bradului de Crciun al familiei. nc putea s
aud vuietul vnturilor muctoare de afar, trosnetele i priturile focului
dinuntru i colindele blnde ce murmurau din difuzoarele micue i discrete
din cas. Poate c se simise n siguran pentru prima dat de cnd se
aruncase n nebunia de pe Wall Street.
Povara lumii apsarea afacerilor de proporii i anticiparea urmtoarei

crize politice, economice sau financiare lunecase uor de pe umerii si i


Bennett adormise i dormise mult de tot.
*
Nu fusese niciodat construit n ideea de a fi o fortrea.
Cldirea elegant cu dou etaje din crmid alb, ridicat n stil victorian
n secolul al XIX-lea la intersecia dintre strada 34 i Massachusetts Avenue
din Washington, poate c fusese construit de militari i pentru militari, dar
nu era inexpugnabil.
Amplasat pe o colin superb, nconjurat de arbori nali i situat
dincolo de porile unui domeniu acoperit cu iarb, structura n stil Queen
Anne terminat n 1893 i ncepuse existena ca reziden a
administratorilor Observatorului Naval SUA, pn n 1928, cnd devenise
locuina oficial a efului Operaiunilor Navale SUA.
n 1974, Congresul american o desemnase ca reedin oficial a
vicepreedintelui Statelor Unite.Nelson Rockefeller i familia lui i primiser
aici oaspeii, dar abia n 1977 Walter Mondale i familia sa deveniser
realmente primii ei locuitori permaneni. Acum l gzduia pe vicepreedintele
William Harvard Oaks, iar tihna domeniului istoric era pe punctul de a fi
distrus.
eful agenilor serviciului secret din tura respectiv, Steve Sinclair, sttea
aezat la biroul su de la Punctul 1 de control, chiar n spatele uii din fa a
reedinei. Tocmai terminase de corectat lucrarea fiului su cel mare, din
clasa a X-a, despre discursul lui Lincoln de la Gettysburg, i se relaxa cu o
ceac de cafea fierbinte, o gogoa proaspt cu gem de afine i prima ediie
a fasciculului sportiv din Washington Post, cnd cele trei telefoane ale sale
ncepur s sune aproape simultan. Cei ase ageni aflai n living i salon
tresrir ateni.
Sinclair ridic nti telefonul rou.
Aici, Sinclair, ascult.
Cod Rou! Repet: Cod Rou! rcni comandantul de tur de lng Bud
Norris n sediul general al serviciului secret din Trezorerie. Pornii
elicopterul i scoatei-l pe ah-mat de acolo, imediat!
Confirm recepia rmi pe fir.
Sinclair strig n microfonul montat pe ncheietura minii:
Cod Rou. Repet: Cod Rou! Evacuare. Evacuare! Marina 2 d-i
drumul!
Toi cei ase ageni aveau automatele Uzi n mini i patru dintre ei nir
pe lng Sinclair, urcnd scara. Unul ocup poziia de paz a uii din fa, iar
cellalt deschise ua lateral spre buctrie. Ali zece ageni se revrsar prin

buctrie din postul de gard aflat n imediata apropiere a reedinei,


poziionndu-se la toateferestrele parterului. ntre timp, Sinclair aps dou
butoane unul alb i unul rou de pe panoul din spatele lui. Unul dintre ele
ilumin instantaneu toat curtea cu proiectoare orbitoare. Cellalt declan o
serie de mugete asurzitoare de claxoane pneumatice, anunnd c ntregul
domeniu era pe picior de rzboi.
Dup aceea, Sinclair scan rapid cele dousprezece monitoare TV din faa
lui, ns nu vzu nicio ameninare imediat. i zri doar pe cei doi piloi ai
Marinei alergnd din postul lor de gard ctre primul elicopter din curte,
srind nuntru i executnd procedurile de urgen pentru a pregti
aparatul de decolare n urmtoarele secunde.
Baza, ce tii? strig apoi Sinclair n telefon spre centrul operativ al
serviciului secret.
Coloana auto a lui Gambit este atacat repet, atacat. Execut
Hrciogul Ascuns. Repet: Execut Hrciogul Ascuns! Susinerea aerian este
pe drum.
*
Baza Air Force Bolling din Washington nvie brusc.
Sirenele de alarm i claxoanele pneumatice i trezir cu brutalitate pe toi.
ntr-o clip, noaptea se transform n zi, cnd proiectoare gigantice se
revrsar peste baza de elit de pe malul rului Potomac. n cteva clipe,
Humveeurile, jeepurile militare masive, blocar toate intrrile. Pucaii
marini gata de intervenie i nhar putile M16 i se repezir afar din
dormitoare, ocupndu-i posturile. Deasupra lor, zece piloi experi
ridicaser trei elicoptere Apache de lupt i dou elicoptere verde-nchis de
transport ale Marinei, dispunndu-se n formaie de recuperare.ntr-o clip,
disprur.
*
Aveau la dispoziie doar cteva secunde.
La etajul reedinei vicepreedintelui, agenii Chuck Kroll i Mike Martin
alergar pe hol pe lng cabinetul de lucru, sala de relaxare, dormitorul
copiilor, acum gol, din stnga, i ajunser la dormitorul principal din capt, pe
dreapta. Agenii nvlir nuntru fr s bat la u.
Domnule vicepreedinte, venii imediat!
Vicepreedintele mbrcat n pijama groas nici mcar nu se trezise
complet, dar asta era lipsit de importan. Cei doi ageni l luar pe sus din
pat i prsir camera, lsndu-i n urm soia ngrozit i dezorientat. Un al
treilea agent lu valiza pentru urgene a vicepreedintelui, pstrat mereu
gata pregtit, i servieta lui, dup care alerg pe scar dup ceilali. Al

patrulea agent rmase cu nevasta vicepreedintelui, ca s-o calmeze i s-i


explice c n scurt timp alt elicopter avea s vin ca s-o evacueze i pe ea.
Marina 2 pornise motoarele, cnd vicepreedintele i agenii aprur
printr-o u lateral la numai treizeci de metri de elicopterul care vuia.
Douzeci de ageni cu automate Uzi i pucai marini echipai complet de
misiune i narmai cu puti M16 formar un coridor uman sigur prin care
agenii i purtar protejatul i-l aruncar literalmente prin ua elicopterului.
Kroll l urm primul.
Martin sri dup el, trnti ua, nchiznd-o i-l lovi pe pilot cu palma n
spate.
D-i, d-i, d-i! rcni el.
Marina 2 se ridic n formaie cu cele trei Apache-uri de lupt care pluteau
deasupra i n secunda urmtoare se fcur nevzute. Nici trei minute nu se
scurseser din clipa n care sunase telefonul agentului Sinclair, anunnd
Codul Rou.
*
Toat lumea era acum pe punctul s tie aproape la fel de mult ca i el.
n centrul de comand al serviciului secret din Washington, directorul Bud
Norris vzu tirile CNN aprnd pe unul dintre cele cinci monitoare mari din
faa lui i izbi cu pumnul n consola de alturi.
Norris vorbea la dou telefoane. Unul era o linie protejat cu Centrul
operativ FBI, de unde semnalul era retransmis la Chevroletul Tahoe blindat al
directorului Scott Harris, care-l aducea cu vitez maxim la biroul su din
cldirea Robert F. Kennedy de pe strada E, n nord-vestul oraului. Cellalt
era o legtur codificat prin satelit cu Jackie Sanchez, agenta special a
serviciului secret, aflat la scena atacului din Denver, care acum conducea
operaiunea de salvare i se strduia cu disperare s ptrund n limuzina
rsturnat i grav avariat.
Pe cnd l informa rapid pe Harris, Norris sttea cu ochii aintii pe alt
monitor. Acesta reproducea imagini de care nu dispunea CNN i nimeni
altcineva era o transmisiune n direct de la Apache-ul aflat deasupra
autostrzii. Zrea imaginea unui ferestru special conceput pentru
descarcerare care strpungea portiera blindat a Diligenei. Zrea agenii
narmai pn-n dini care nconjuraser vehiculul. Zrea pompierii care se
luptau cu avionul G4 n flcri. i o zrea pe Sanchez dirijnd aciunea.
Jackie! ltr Norris.
Da, rspunse imediat agenta.
Ct mai dureaz?
Aproape am ajuns. Rmnei pe fir, domnule director.

*
Servieta lui piui.
Primea un mesaj e-mail. Bennett nha servieta de piele i-i scoase
terminalul mobil BlackBerry. Alert de tiri de ultim or de la AP. Derul
iute n jos. Coloana auto prezidenial atacat de un kamikaze. Nu se ddeau
alte detalii.
Peste cteva minute, alt piuit. O actualizare. Serviciul secret tocmai l
evacuase pe vicepreedinte din Observatorul Naval. Preedintele Camerei
Reprezentanilor fusese trezit de grzile lui de corp n Chicago, evacuat cu un
elicopter Air Force i se afla acum n drum spre o baz militar secret.
Membrii cabinetului erau dui n locuri sigure, necunoscute, ca precauii
mpotriva altor atacuri posibile, potrivit unei surse anonime din serviciul
secret.
Alt piuit. Alt actualizare. CNN anuna c serviciul secret scotea trupuri din
limuzina preedintelui.
Trupuri? Bennett simea c gtul i luase foc. Brusc i se fcu ru.
*
Bob, sunt asaltat aici.
Secretarul de pres Chuck Murray i aps mai bine casca n ureche i
cobor pentru o clip din autobuzul nr.1 al presei ndeprtndu-se de fiarele
carnivore dinuntru cutnd cu disperare ceva real, ceva solid din partea
secretarului general al Casei Albe, Bob Corsetti. Din cauza vntului,
elicopterelor i a sirenelor vehiculelor care soseau din toate direciile, abia
distingea cuvintele.
Ce-i cu preedintele? Ce? Bob, nu dispun de cteva minute.
Autobuzul e plin de telefoane mobile gata s anune c-i posibil s fi murit
tiu ce spune Am fost chiar lng el Ce? Pi, vd exact acelai
lucrudou Ce? Da pn acum, dou trupuri uite c-l scot pe al
treilea Cine? Bun, perfect, o s vorbesc cu el.
Murray i ddu seama brusc c-i lsase haina n autobuz. Scldat de
transpiraie, tremura incontrolabil.
Alo? Cine este? Agent Parker, sunt Chuck Murray. Care-i situaia?
Trebuie s tiu imediat este viu sau mort?
*
BlackBerry-ul lui Bennett piui din nou mesaj e-mail din Londra.
jon am aflat acum la cnn ce tii?
te sun mereu pe mobil dar nu te prind
sun-m erin.

Erin McCoy era directoarea de comunicaii internaionale a companiei


Global Strategix i locuia n Londra.
La treizeci i unu de ani, nscut i crescut n Carolina de Nord, era
strnepoata unui fost secretar de stat american, un lucru de care era foarte
mndr i pe care i plcea s i-l reaminteasc lui Bennett din cnd n cnd.
Absolvent de Economie la Chapel Hill, Universitatea Carolina de Nord, i cu
diplom MBA de la Wharton, era o femeie plin de via i superb, dar n
mod inexplicabil singur, un lucru pe care lui Bennett i plcea s i-l
reaminteasc ei din cnd n cnd.
Realitatea era c nu prea avea mult timp s ias cu brbai i cu att mai
puin timp s se mrite. n prezent lucra aproape non-stop pentru tranzacia
Medexco i devenea rapid unul dintre membrii cei mai valoroi ai echipei lui
Bennett. Brbatul aps o tast de pe telefonul lui i ea rspunse dup primul
apel.
McCoy.
Sunt Jon.
Te uii la chestia asta?
Nu sunt cu Roni n drum spre aeroport. Ce tii?
Nu mare lucru. Doar ce-i i la televizor. Nu putem prinde pe nimeni din
Denver, iar n New York nimeni nu tie nimic. Ai vorbit cu Stu?
Foarte puin.
i?
Bennett tcu o clip. Trebuia oare s-i spun?
E ru e posibil ca preedintele s fi murit.
i aa ea se temea ntotdeauna de tot ce era mai ru, iar acum cuvintele lui
Bennett prur s-o amueasc. Tcere. Apoi, brusc, femeia rosti:
Ia stai aa nu-nchide
Ce-i?
FOX are imagini stai aa
Bennett fusese de cteva ori n biroul lui McCoy i-l poreclise NORAD. Sus,
deasupra Londrei, cu vedere ctre Tamisa i Big Ben, McCoy i echipa ei
creaser un centru de comand financiar de nalt tehnologie, dotat cu cele
mai moderne echipamente de comunicaii din lume de la radiouri pe unde
scurte i antene pentru satelii, pn la Internet cu acces de mare vitez i
cabluri de fibr optic, capabile s transmit treizeci de milioane de
convorbiri telefonice transatlantice ntr-o secund.
Toate acestea i permiteau lui McCoy i echipei sale s primeasc rapoarte
instantaneu de la serviciile de tiri, pieele financiare, personalul GSX i alte
surse de pe toat planeta. Cunoate bine starea turmelor tale scria pe

micua plcu ceramic de lng telefoanele, calculatorul i paharul mereu


plin cu acadele, toate perfect aranjate pe biroul ei masiv din lemn de
cire,folosit de Churchill pe vremea cnd abia intrase n Parlament i se
autodesemnase agitator al gloatei.
Bennett i-o putea imagina pe McCoy i echipa ei, strni n biroul femeii la
prima or a dimineii britanice, privind la zece monitoare TV murale i
vorbind n acelai timp la telefon.
Erin? Ce se vede?
Stai stai aa aha au dat zoom Hai odat, focalizai Stai oh oh,
nu oh, nu
Ce-i? Erin, ce-i?
*
Norris nu vroia ca lumea s vad nimic, cu att mai puin imaginile
acestea.
Bnuia c un cameraman de la FOX se suise cumva pe maina sa cu anten
de satelit sau chiar pe un autobuz de pres. n tot cazul, folosind un
teleobiectiv cu zoom de putere, imaginea pe care el o capta i trimitea n toat
lumea era focalizat pe deschiderea care fusese tiat n caroseria Diligenei.
Puteau fi vzui agenii serviciului secret care ncepeau s ridice cu grij
din automobil alt corp fr via legat de o targ din lemn. Ocazional, cte o
pal de fum oculta imaginea, dar, fr ndoial, era o transmisiune live
zguduitoare i, deocamdat, exclusiv.
Sanchez, oprete totul, repet: oprii evacuarea imediat! rcni Norris n
telefon.
Stupefiai, toi cei din Centrul operativ al serviciului secret se holbar la el
ngrozii.
Nikon 1, Nikon 1, sunt Baza aterizeaz imediat n faa Diligenei.
Coboar chiar acum. Hai, hai, hai aterizeaz imediat!
Telespectatorii din toat lumea vzur cum, pe neateptate, imaginea
tulburtoare transmis de FOX i Sky News fu complet blocat de un
elicopter al poliiei Denver care cobora rapid. Cameramanul mri factorul de
zoom, dar n zadar. Nicio camer, niciun reporter, absolut nimeni nu putea s
vad ce se ntmpla. Nimeni, cu excepia lui Bud Norris i a colegilor si din
Casa Alb, Pentagon, FBI i CIA. Imaginile protejate transmise de
videocamera montat pe botul Apacheului care continua s pluteasc
deasupra scenei le oferea din nou controlul exclusiv al situaiei.
Norris ordon reluarea activitii i eforturile de extragere rencepur, n
grab, dar cu precauie. Aprur mai muli ageni cu M16, care nconjurar
echipa de descarcerare. Alt ambulan naint atent n mararier mpreun

cu Nluca, flancate de ageni civili cu automate Uzi n mini.


Sanchez, care-i situaia?
Thomas i Stevens sunt n stare critic, anun ea referindu-se la cei doi
ageni ai lui Gambit care aveau misiunea direct de a proteja viaa
preedintelui. Amndoi sunt incontieni, cu hemoragii interne masive. i
evacum cu ambulanele.
Norris simi un ghem n stomac.
Tocmai i scoatem pe Burdett i Rodriguez. Burdett este incontient, dar
stabil. Rodriguez este n stare foarte grav, continu Sanchez referindu-se la
Terry Burdett, secretarul personal al preedintelui, i Tommy Rodriguez,
oferul limuzinei.
Norris constat c-i sporea enervarea. Da, i psa de oamenii lui. Da, i psa
de personalul prezidenial, dar n clipa aceasta niciunul dintre ei nu
constituia principala lui grij.
Sanchez, ce-i cu Gambit?
Vom ti n cteva clipe, domnule director.
*
Marina 2 cobor rapid i fr menajamente pe peluza sudic a Casei Albe.
n timp ce ateriza, vicepreedintele al crui nume de cod era ah-mat
pentru dispozitivul su de paz vzu c bateriilor de rachete sol-aer le
fuseser scoase husele i erau gata de aciune pe acoperiul Casei Albe i al
cldirii ce adpostea vechile birouri executive. Vzu de asemenea echipele
SWAT ale serviciului secret, echipate n uniforme negre de lupt, care se
desfuraser pe sol.
n clipa n care elicopterul atinse pmntul, un Suburban blindat negru
opri lng el, portiera elicopterului fu deschis i ah-mat fu proiectat
printr-una dintre portierele mainii. Agenii srir nuntru, acoperindu-l, i
automobilul ni spre Biroul Oval.
Acolo, un pluton de ageni nconjurar vehiculul, cu automatele Uzi
pregtite. l purtar pe ah-mat prin Biroul Oval, apoi prin holul principal al
aripei vestice, prin ua unei scri sigure, coborr dou paliere, trecur
printr-o u protejat cu parol i pzit de doi pucai marini narmai, pe
un coridor lung i intrar n Centrul Operativ de Urgen Prezidenial.
l ateptau deja Marsha Kirkpatrick, consilierul pentru securitate naional
al preedintelui, Tucker Paine, secretarul de stat, i principalii lor asisteni.
Toi aterizaser cu cteva minute n urm la baza Air Force Andrews, revenii
dintr-o cltorie la Moscova. Cnd dispozitivele lor de paz aflaser despre
criza declanat, aduseser imediat la Casa Alb echipa diplomatic de nalt
nivel.

Ua masiva ca de tezaur, din oel gros de un metru, se trnti n urma lor.


Abia atunci, Kroll anun n microfonul su de pe ncheietura minii:
ah-mat este n siguran. Repet: ah-mat este n siguran.
*
Domnule director, domnul Norris pe linia 1.
La ora 3.27 pe coasta atlantic, directorul FBI Scott Harris revenise n
apartamentul de la nivelul al aptelea, nsoit de consilieri care erau
electrizai de energie pur nervoas.
Bud, sunt Scott. Ce-i cu Gambit?
Nu tiu nc. Peste un minut, o s aflu mai multe. Ce ai tu?
Nimic. Ne-am activat toat reeaua. Cerem informaii de pe tot globul.
Echipa de teren din Toronto a plecat spre aeroport i mai vin alte dou echipe
din Buffalo i Boston. Tocmai am vorbit cu canadienii. Ne ofer completa lor
asisten.
Prea mult nu ne mai folosete acum. Care-i situaia noastr tactic?
Aici stau i mai ru. Nu cred c putem considera c s-a terminat.
De-acord.
Dar n-am nc nimic concret.
S-a tiut orarul, maina, momentul optim de atac
n mod sigur, au avut oameni la sol.
Nici nu se putea altfel, pentru a calibra un zbor de la Toronto ca s
ajung la momentul exact i n locul exact. Absolut! Este un comar. Poi pune
prinsoare c-s mai muli. ntrebarea este unde?
Pot ticsi Denverul cu ageni.
F-o! Trimite-i n Colorado Springs i de-acolo s vin cu mainile.
Deocamdat in nchis AID.
Bine. Aa facem. Cum o s-l deplasezi pe Gambit? Am auzit c Marina 1 a
avut probleme mecanice.
Are n continuare. Din cauza asta s-a recurs la coloana auto.
Acum nu mai poi risca pe osele. Nu tii n cine te poi ncrede acolo.
O s-l pun ntr-un elicopter. O s piloteze Sanchez, flancat de elicoptere
Apache.
i unde-l duci?
La Palatul de Cristal.
Nu napoi la Air Force One?
Nu-l aduc la avion pn nu tiu c-i absolut sigur.
Bine. Cu ce te putem ajuta?
Doar s aflai cine au fost autorii.
*

Baza, l-am scos pe Moore, l anun Sanchez pe Norris prin telefon.


Pe ecranul video, Norris o vzu pe Sanchez acionnd rapid,
direcionndu-i echipa, repoziionndu-i oamenii i rechiziionnd
elicopterul de poliie. Dup aceea, o vzu ntinzndu-i telefonul n Diligen.
John? John, sunt Bud.
Salut, efu rosti Moore buimcit.
Vorbete, John.
Gambit e-n siguran.
Mulumescu-i ie, Doamne!
Are o mulime de tieturi, vnti i o comoie uoar. E destul de ocat.
L-am pus pe sedative i oxigen. L-am imobilizat. Dar l-am examinat destul de
bine i n-o s peasc nimic. Slav cerului pentru airbaguri!
Cinci mii de ageni i echipamente ultramoderne n valoare de miliarde de
dolari, iar viaa unui preedinte putea fi realmente salvat sau pierdut de
airbaguri n timpul unui atac terorist? La doi ani dup ce se lsase de fumat,
Norris se simi brusc tnjind dup o igar.
John, nici nu tiu ce s
Bud? Bud, sunt Mac ce-a fost sta alt exerciiu de-al tu?
La nceput, Norris fu luat prin surprindere s aud glasul lui MacPherson.
Apoi ncepu s rd mai degrab din cauza energiei nervoase reprimate,
dect de jalnica, dar eroica, tentativ de umor a preedintelui. Vocea acestuia
tremura, ns moralul prea bun.
Da, domnule preedinte. Nu ai primit ntiinarea mea?
MacPherson chicoti slab, dup care ncepu s tueasc.
Domnule preedinte, suntei?
Moore revenise la telefon.
Avem aprobarea de a-l deplasa, domnule director?
Absolut, dai-i drumul!
Norris i echipa lui privir imaginile video transmise de Apache, n care
agenii de la sol extraser rapid, atent i profesionist, targa lui Gambit din
Diligen i o instalar n partea din spate a elicopterului de poliie. Sanchez
se aez n scaunul pilotului, alturi de alt agent, cndva rezerv de pilot
militar. Ali ageni l ajutar pe Moore s se suie, mpreun cu doi ageni civili
din Nluca, dintre care unul era un medic cu instruire special.
Dup ce se ridic, elicopterul fu flancat de cele dou Apacheuri; n faa lui
se afla cellalt elicopter de poliie, pilotat i ticsit cu ageni, iar toate aparatele
erau escortate de o escadril de F-15. La sol, vehiculele serviciului secret i
echipajele de poliie ncepur s plece, revenindla aeroport pentru a pzi Air
Force One. Peste cteva minute, aterizar o duzin de elicoptere ale poliiei i

Grzii Naionale, pentru a-i mbarca pe ageni i personalul Casei Albe.


n Washington, Norris se ntoarse ctre echipa lui i-i privi pe rnd n ochi.
Gambit triete.
Centrul operativ izbucni n aplauze. Pentru prima dat, dup att timp,
oamenii rsuflar uurai.
Deschide-mi toate frecvenele, i ceru Norris adjunctului su. Juctorii,
aici e Baza. Avem veti bune. Gambit este viu. Repet: Gambit este viu.
Fcu o pauz de numai o secund pentru ca mesajul s fie perceput
clar, apoi continu repede:
ah-mat este de asemenea n siguran. Ca i Megafon. Nu am pierdut
pe niciunul dintre conductori nu nc. Dar a fost aproape, iar eu unul nu
cred c afacerea asta s-a terminat. n niciun caz. De aceea, fii ateni! Suntem
acum la Stare Ameninare Delta. Nu tim ce ne-ateapt. Este posibil s avei
suspiciunile voastre despre autorii atentatului, ns v reamintesc c nu
aceasta este misiunea noastr. Nu n noaptea asta. Misiunea noastr este de a
ne asigura c ospiciul nu este condus de nebuni. Misiunea noastr este
vigilena, nu vendeta. A-neles toat lumea? Deci, rmnei cu ochii-n patru.
Rmnei n stare de alert. i s ne-ajute Dumnezeu!

4
Roni Barevsky aproape c ajunsese.
Intr cu Mercedesul pe drumul de acces plin de vehicule care ducea la
Aeroportul Internaional Ben Gurion de lng Tel Aviv. Pe msur ce vetile
despre atacul asupra preedintelui american ncepuser s se rspndeasc,
aeroportul, i aa aflat ntr-un sezon aglomerat, se suprapopula n mod
dramatic. Turiti i oameni de afaceri se ndreptau cu zecile ntr-acolo,
ngrijorai, o dat n plus, c prezena lor n Israel putea s fie nesigur i de
aceea mainile de-abia se trau.
n mod neobinuit ns pentru el, Bennett prea indiferent la situaia
aceea. Era pur i simplu lipit de derularea dramei din Denver i recunosctor
c nu trebuia s coboare prea repede din main. Pe msur ce Mercedesul
nainta centimetru cu centimetru, Erin McCoy din Londra i transmitea lui
Bennett n Israel tot ceea ce anunau i difuzau corespondenii TV din
Denver, Atlanta, New York i Washington.
Jon, tocmai l-au evacuat pe preedinte cu elicopterul.
Triete?
Nu s-a spus.
ncotro se-ndreapt?
Nu tiu. Nu s-a spus.
Da ce s-a spus?
Au primit imagini video de la un post local Stai aa E incredibil Jon,
au imagini ale avionului kamikaze care coboar spre coloana auto, ctre
maina preedintelui i apoi ceva nu tiu, ceva ca o rachet sau un proiectil
iese din spatele unei maini a serviciului secret i lovete avionul, care
explodeaz ntr-o sfer de foc cum n-ai mai vzut niciodat.
Poftim?!
Parc a explodat tot cerul.
Stai, stai crezusem c avionul s-a prbuit i dup aceea a explodat pe
coloana prezidenial.
i eu crezusem la fel. Da-i spun mai nti, un fel de rachet a nit din
spatele uneia dintre mainile alea negre i a lovit avionul. Dup aia, toate
sfrmturile au nceput s se reverse peste coloana prezidenial i se vede
cum maina preedintelui intr n separatoarele din beton de pe I-70 i totul
ia foc dup care se rostogolete i se rostogolete ntruna.
Bennett simea c are febr i-i era ru. Lu repede sticla cu ap i sorbi

adnc.
Jon? Jon, mai eti la telefon?
Da da sunt tocmai nu tiu
tiu e oribil
Ai izbutit s-l prinzi pe Iverson?
Nu, nu nc. Toate liniile din zona Denverului sunt supraaglomerate. l
cutm prin pager, dar deocamdat n-am reuit s-l gsim.
Bine fii atent, pune pe cineva s-l prind pe Brooks n New York.
Da?
Spune-i s scape de toate, imediat cum se deschide bursa.
De toate?
Absolut de toate s treac pe lichiditi.
Lichiditi? Jon, despre ce vorbeti?
Despre ce vorbeti tu? O s fie un colaps total. Cineva tocmai a-ncercat
s-l asasineze pe preedintele Statelor Unite i poate c-a i reuit.
tiu, dar
Dar ce? Erin, n cteva ore, Dow o s piard dou mii de puncte.
NASDAQ o s se duc de rp. Nikkei ce face-n clipa asta?
Stai aa s vedem a-nceput s reacioneze, a cobort trei procente.
Vezi? Ce-i cu Hang Seng?
A cobort dou procente i jumtate.
i spun c pn la sfritul zilei amndou o s coboare cu zece
procente, dac nu i mai mult. Fii atent!
Jon
Ce-i? Crezi c greesc?
Nu tiu att doar
Doar ce? Erin, tu glumeti? Adun-te i gndete. Gndete! Dac
preedintele este mort? Sau dac-i viu, dar n-o s supravieuiasc? Ce-o s fie
atunci?
McCoy tcu.
Crezi c cineva o s se mai urce vreodat ntr-un avion? Crezi c cineva
o s-i mai cumpere o cas sptmna viitoare? Crezi c cineva o s mai
demareze vreo afacere?
Nu
Bineneles c nu. ncrederea cumprtorilor o s se duc dracului.
Piaa o s se prbueasc. tii ce-nseamn asta?
Ce?
nseamn c n-o s avem suficieni bani ca s-ncheiem afacerea asta. i
dup aia tii ce-o s fie?

Dar tu crezi c-o s mai putem continua acum cu Galinikov?


Da. Da! Nu intenionez s las afacerea asta s moar. n niciun caz.
Prinde-l pe Brooks i spune-i s scape de toate. De toate! Ai priceput?
Acum, Bennett rcnea n telefon.
Bine, bine am priceput am priceput
Cei doi tcur o clip; McCoy era zguduit de ieirea lui Bennett, iar
brbatul se simea zguduit de spaima care-l cuprindea cu repeziciune. n timp
ce el asculta, McCoy l trezi pe Tom Brooks principalul broker al fondului
Joshua aflat n locuina lui din Greenwich Village. Femeia i explic ce se
ntmpla, i spuse s-i anune pe toi i s-i adune imediat la birou, apoi s se
pregteasc s lichideze toate aciunile fondului i s treac pe lichiditi.
Bennett fu surprins de calmul lui McCoy, de rbdarea ei n timp ce Brooks
bjbia prin apartament n cutarea telecomenzii, ca s dea drumul la
televizor i s vad transmisiunile nfricotoare de pe CNN, FOX i NBC. Erin
avea o sinceritate i o dulcea pe care el le ignorase pn atunci, iar asta l
fcea s se simt i mai stingherit.
Barevsky opri fr un cuvnt n faa terminalului aeroportului, deschise
portbagajul i ncepu repede s scoat valizele. Bennett nchise telefonul, l
puse n serviet i cobor. Cei doi i strnser mna, dar nu i adresar
niciun cuvnt. Bennett i lu apoi bagajele ialerg spre o curs aerian
despre care acum era aproape sigur c o scpase.
*
D-mi-l pe preedinte.
Cel puin vicepreedintele se afla n siguran, n subteran, adnc sub Casa
Alb.
Domnule vicepreedinte, Bud Norris de la serviciul secret tocmai m-a
anunat c preedintele alterneaz ntre trezie i pierderea cunotinei, rosti
Marsha Kirkpatrick.
Profesoara de istorie rus de la Universitatea Georgetown, femeia de
cincizeci i trei de ani devenit principalul consilier al Casei Albe, sttea la
masa de conferine i se strduia s deschid o linie telefonic protejat prin
satelit cu preedinte i echipa lui de securitate.
Unde-i el?
n drum spre Palatul de Cristal, flancat de dou elicoptere Apache. O
echip de ageni l urmeaz n alt elicopter i alte dou aparate i mbarc
chiar acum pe restul agenilor de la locul atentatului.
n ct timp vor ajunge la Palatul de Cristal?
Nu sunt sigur. O clip
n momentul acela, Kirkpatrick reui n cele din urm s vorbeasc cu

elicopterul rechiziionat de la poliia metropolitan Denver cu indicatorul de


apel Vulturul 1, care zbura la altitudine joas i fr lumini spre sud, n lungul
poalelor Munilor Stncoi.
Vulturul 1, recepie.
Vulturul 1, sunt Ranchul Preriei, cod Matrix Delta Tango.
Confirmat, Matrix Delta Tango. Suntem pe linie protejat.
Vulturul 1, sunt consiliera pentru securitate naional. Cu cine vorbesc?
Sunt agenta special Jackie Sanchez.
l ai pe Gambit?
Da, doamn consilier. Ne-ndreptm spre Palatul de Cristal.
Agent Sanchez, l am lng mine pe ah-mat. Rmi pe fir.
Vicepreedintele lu telefonul negru de pe consola sa, n timp ce un
asistent militar i tast codul de securitate.
Domnule vicepreedinte, o avei pe fir pe agenta Jackie Sanchez, care
zboar cu preedintele.
Sunt ah-mat. n ce stare este? ntreb calm vicepreedintele.
Domnule vicepreedinte, Gambit este viu. innd seama de cele
ntmplate, este n form destul de bun. Mi-a cerut s v spun s activai
imediat Operaiunea Radiografia Irlandez.
Serios?
Aa mi-a transmis.
Bine. Spune-i c aa vom face. Altceva?
Semnele vitale sunt bune. Este stabil. n curnd, aterizm la Palatul de
Cristal i ne ateapt o echip medical. S v raportez complet dup ce
suntem n siguran nuntru?
Absolut dar pstreaz linia aceasta deschis.
Da, domnule vicepreedinte.
Vicepreedintele aps butonul de decuplare a microfonului i se ntoarse
ctre Kirkpatrick.
Dou lucruri. Mai nti, Gambit vrea s declanm Operaiunea
Radiografia Irlandez. O poi face?
Kirkpatrick amui o clip, apoi ntreb:
Aa repede?
Aparent.
Bine. O fac imediat.
Perfect. n al doilea rnd, ct de repede mi poi stabili legtura cu Fora
de aciune antitero?
S-a i fcut, domnule vicepreedinte.
*

n Israel, abia trecuse de ora 11.


La Washington era ora 4.
n Colorado, ora 2 noaptea.
Bineneles, Bennett pierduse avionul. De fapt, acesta nu avea s decoleze
dect peste zece minute, dar el ar fi avut nevoie de minimum o or ca s
treac de cozile lungi i s fie verificat de securitatea israelian a
aeroportului, i tia c-i era imposibil s fac asta.
Telefonul i sun.
Jon, tu eti?
Era secretarul Trezoreriei, Iverson.
Stu? Da, eu sunt. Unde eti?
ntr-un elicopter, cu Corsetti. Ne-ndreptm spre preedinte. Deasupra
noastr a-nceput ns o furtun, aa c abia te mai aud.
Ce-i cu preedintele? Mass-media nu spun nimic, dar nu pare s fie bine.
Nu pot spune prea multe pe o linie neprotejat, dar cred c va
supravieui.
Slav Domnului! fcu Bennett.
Ce-ai zis, Jon? Nu se mai aude! url Iverson ct putea de tare, n vreme
ce elicopterul se zglia i se cltina sub rafalele tot mai puternice ale
furtunii.
Bennett se refugie ntr-un col al aeroportului i ncerc s vorbeasc ct
de tare putea, fr s atrag atenia, dei nu era uor.
Acum m-auzi?
Greu Fii atent! Bob a vorbit cu preedintele acum cteva minute. Vrea
s fii disear aici. De fapt, ne vrea pe amndoi. De aceea, Bob a trimis un agent
care m-a luat i m-a aruncat n elicopterul sta. O s murim amndoi.
El unde-i? ntreb Bennett.
Preedintele?
Da.
Nu pot s-i spun, rspunse Iverson.
Eu ce ar trebui s fac?
Printre bubuiturile tunetelor, ropotele de ploaie i vuietul rotoarelor, era
de mirare c Bennett l putea auzi ct de ct pe Iverson. i astup urechea
dreapt cu degetul i aps telefonul ct putu de tare n cea stng,
strduindu-se s aud tot.
Cred c cel mai bine este s-ajungi la New York nainte s-nchid
aeroporturile. Learjetul este aici, cu mine, dar este blocat pe AID. Acolo nu se
mai permite nicio decolare sau aterizare.
Bine.

Aa c ia un charter din New York i du-te pn la Colorado Springs.


Nu-i face griji despre costuri. Urmtoarele instruciuni o s i le las pe
robotul telefonic de acas. Deocamdat, telefonul la ar trebui s fie destul de
sigur. Dac ai nevoie de mine, las-mi mesaj pe telefonul de acas. Pe mobil
n-o s m poi prinde.
Bine, aa o s fac.
i nc ceva, Jon
Da?
Adu actele cu tine.
Bine. De ce? La ce te gndeti?
F-o i nu mai ntreba.
Doar nu crezi c asta are vreo legtur cu afacerea Medexco, nu?
Habar n-am totui, Jon
Da?
Mai ii minte ce ne-a spus preedintele nainte de plecarea ta?
Jurmntul?
Exact.
Bineneles.
Jon, i atrag atenia c e foarte important. Nu poi sufla niciun cuvnt
nimnui despre tranzacie. nelegi asta, da?
Nu-i face griji.
Jon, i repet
Stu, i-am zis c-am neles.
Vorbesc ct se poate de serios. Nimic, nimnui. Asta-i un ordin de la
preedinte.
Stu
tiu, tiu. O spun doar ca s nu existe nenelegeri.
Nu-i face griji.
Bine haide c trebuie s-nchid.
Bine Ah, nc ceva, Stu.
Jon, trebuie s-nchid.
Doar un singur lucru.
Ce-i?
I-am spus lui Brooks s scape de toate la deschiderea bursei s treac
pe lichiditi.
tiu. Tom mi-a spus deja. Istea micare, putiule. Repet ns, nu mai
pot vorbi cu tine despre asta. Vino aici ct poi de repede disear.
Preedintele se bizuie pe tine. Ai neles?
Da. Ai grij de tine.

Telefonul amui. Bennett se simi amorit.


*
Securitatea era incredibil de etan.
Locotenent-colonelul Nick Calloway, specialist n traume medicale din Air
Force, nu mai vzuse niciodat aa ceva. Pucai marini pregtii de lupt
alctuiau un cordon de securitate, F-15 se roteau deasupra i trei elicoptere
Apache pluteau la doar o sut de metri deasupra solului. Cele dou elicoptere
care i transportau pe preedintele Statelor Unite i echipa lui de paz se
pregteau acum s aterizeze. Tunetele asurzitoare, luminile orbitoare, vntul
care urla i ploaia slbatic fceau ca zborul s fie periculos, toi cei de la sol,
uzi pn la piele, fiind ngrozii c oricare dintre aparate se putea prbui.
Brusc, Marina 1 cobor brutal pe platforma de aterizare i ua lateral se
deschise cu violen. Calloway se repezi nuntru.
John Moore? rcni el, strduindu-se s acopere zgomotul curentului
fichiuitor creat de elicoptere.
Da! strig la rndul su Moore.
Sunt locotenent-colonel Nick Calloway bun sosit la Munte!
Suntei pregtii pentru noi?
Da. Sigur c da. Preedintele este bine?
E stabil, dar trebuie dus urgent la clinic. S-i dm drumul!
Da, domnule. Calloway se ntoarse ctre echipele medicale i de
securitate, care ateptau chiar n spatele su. Gata, i dm drumul!
Agenii condui de Moore i Jackie Sanchez srir afar din cele dou
elicoptere i se alturar echipelor din Palatul de Cristal pentru a-l scoate pe
preedinte pe o targ, dup care l suir ntr-o caravan format dintr-o
ambulan, dou Chevroleturi Suburban iapte Humvee. Peste patru minute,
caravana gonea printr-un tunel lung i ntunecat n inima Muntelui, trecnd
prin dou seturi de ui din oel blindat groase de doi metri, care se nchiser
n urma lor cu un bubuit ce le zdruncin oasele.
Acesta era Palatul de Cristal, numele de cod pentru NORAD
Comandamentul nord-american de aprare aerospaial aflat n adncul
Muntelui Cheyenne, n sudul statului Colorado. Muntele fusese nchis ermetic.
Preedintele era n siguran.
*
Actorii principali erau pregtii.
Videoconferina Forei de aciune antitero era n plin desfurare,
conectnd toate numele principale din guvernul federal cu vicepreedintele
din Centrul operativ de urgen, care purta numele de cod Ranchul Preriei.
Consilierul pentru securitate naional Marsha Kirkpatrick fcu rapid

linite n sal.
Gata, domnilor, v rog s v ocupai locurile domnule secretar de stat,
dac v aezai n scaunul din dreapta grozav Perfect, i dm drumul, rosti
Kirkpatrick i toi cei din sal privir la peretele alctuit din videomonitoare
imense i ceasuri digitale care artau ora n principalele orae ale lumii.
Apelul! ceru vicepreedintele.
Da, domnule. Sunt consilierul pentru securitate naional Marsha
Kirkpatrick, n Ranchul Preriei. Alturi de mine sunt vicepreedintele Oaks i
secretarul de stat Tucker Paine. Secretarul Aprrii?
Sunt aici i-i am cu mine pe aproape toi efii de Stat-Major Marina
este nc pe drum, rspunse secretarul Aprrii Burt Trainor n vrst de
aizeci i patrude ani, veteran al rzboiului din Vietnam i recent director
executiv la General Motors, numit cndva de revista Black Enterprise unul
dintre primii zece directori executivi ai secolului XXI.
Perfect. Secretarul Trezoreriei Iverson se afl n Colorado cu Bob
Corsetti, n drum spre Palatul de Cristal. Adjunctul secretarului este pe fir?
Da, Marsha, sunt aici i-l am cu mine pe Allen, preedintele Rezervei
Federale, rosti Michael Forrester, n vrst de aizeci i trei de ani, adjunctul
secretarului Trezoreriei. Preedintele i cu mine suntem n centrul de
comunicaii de sub Ambasada SUA din Tokyo. n cursul zilei de azi urma s ne
ntlnim cu premierul japonez i cu preedinii principalelor bnci din Asia.
Se contramandeaz, rosti Kirkpatrick.
Exact, peste o or ne mbarcm ntr-un avion militar ca s revenim n
Washington, ncuviin Forrester.
Domnule preedinte al Rezervei Federale, sunt vicepreedintele,
interveni Oaks.
Da, domnule vicepreedinte, rspunse George Allen, de aptezeci i unu
de ani, n primul mandat ca preedinte dup aproape dou decenii petrecute
n consiliul de administraie al Rezervei Federale.
Ai ceva?
Da. La 6.45, ora Coastei de Est, Rezerva Federal va anuna o reducere
important a ratei fondurilor federale.
Despre ct este vorba, George? Neoficial, bineneles.
Neoficial? Cincizeci de puncte de baz.
O jumtate de punct? Asta-i grozav, George! Mulumesc. O s-l anun pe
preedinte.
Da, domnule. El cum se simte?
O s fie bine. Incredibil! Este un miracol. N-ai vzut nc imaginile
atacului?

Nu, domnule, nc nu, rspunse Allen.


Oribil! Cum a putut cineva scpa cu via este nu tiu
Voia Domnului, spuse preedintele Rezervei Federale.
Cu siguran. Mai trist este ns c am pierdut trei ageni. Ceilali n
sfrit unii sunt n stare critic. Nu tiu dac vor scpa toi.
Ne rugm pentru ei toi, pentru preedinte i pentru dumneavoastr,
domnule vicepreedinte, adug Allen.
Mulumesc, George.
l avem pe procurorul-general? ntreb Kirkpatrick.
Sunt aici, Marsha, i am echipa cu mine, anun procurorul-general Neil
Wittimore, n vrst de cincizeci i ase de ani, fost procuror-general al
statului New York, aflat n clipa aceea la sediul Departamentului Justiiei.
i directorul CIA?
Da, doamn, rosti Jack Mitchell, de cincizeci i unu de ani, pitorescul
director CIA, nscut n Houston i activnd de douzeci i doi de ani n
comunitatea contrainformaiilor. l am pe directorul adjunct operativ cu
mine. Directorul adjunct este la parter, dar am o linie deschis cu el.
Este singur, ntr-o camer protejat? ntreb Kirkpatrick.
Da, doamn. Toi suntem.
Perfect. Mulumesc. FBI?
Sunt aici, anun Scott Harris, directorul Biroului Federal de
Investigaii.
Serviciul secret?
Sunt Bud i sunt aici, Marsha, rosti Bud Norris. Confirm spusele
vicepreedintelui preedintele a scpat cu bine. Bieii mei ns lupt
lupt pentru vieile lor chiar acum i, domnule Allen, vor avea nevoie de toate
rugciunile dumneavoastr. V mulumesc foarte mult, domnule.
Cu plcere, Bud, spuse ncet preedintele Allen. inei-v tare.
O s ne inem, domnule. O s ne inem.
Domnule vicepreedinte, vorbi Kirkpatrick rsfoind telegramele i
rapoartele informative care i fuseser puse n fa, suntem toi prezeni.
Putei ncepe.
*
Jim, slav Domnului c eti viu!
n cabana familiei de la Beaver Creek, Prima Doamn Julie MacPherson,
nconjurat de ageni ai serviciului secret narmai pn-n dini, fusese deja
puternic sedat. Auzind glasul soului ei pentru prima dat dup atac,
ncepuse imediat s plng.
Scumpete Cum te simi? Ce fac fetele? rspunse el cu glas slab, cu

narcoticele picurndu-i ncet n snge.


Julie MacPherson se strdui s-i controleze emoiile, s fie puternic
pentru soul ei, s fie alturi de el n spirit, dac nu n persoan.
Suntem toi bine, scumpule. M bucur att de mult s-i aud glasul!
Ne-am rugat tot timpul pentru tine.
Mulumesc m tot m tot gndesc ce-a ce-a spus Reagan
atunci? Scumpo, am uitat s m feresc ca-nfilme
Prima Doamn ncepu s rd, dar rsul i se transform n suspine.
Tremura din tot corpul de emoie i segndea doar la faptul c ea fusese att
de binecuvntat de Dumnezeu i la nefericirea soiilor agenilor care
muriser. Iar pentru moment, asta era mai mult dect putea ndura.
*
Era frig ca ntr-un abator.
nuntru nu puteau fi mai mult de 15 grade Celsius. Vicepreedintele
purtnd blugi, un pulover gros de ln bleumarin i jachet bleumarin cu
cptueal de blan i cu simbolul vicepreedintelui se aplec n fa i
ncepu edina:
Bun. Preedintele se afl n siguran n Palatul de Cristal. Muntele a
fost nchis i medicii se ocup de el chiar acum. Burt, care-i situaia militar i
aerian n clipa asta?
Domnule vicepreedinte, dup cum tii, am trecut la Stare Ameninare
Delta. Cu acceptul dumneavoastr, am dori s trecem la Stare Aprare 3.
Avei acceptul.
Mulumesc. Dup cum de asemenea tii, n clipa de fa trei escadrile
de F-15 sunt n misiune aerian de patrulare deasupra statului Colorado.
ntregul stat a fost blocat la sol. Niciun aparat nu poate s decoleze sau s
aterizeze pn la noi dispoziii. Am instituit de asemenea blocare complet la
sol n Washington, zona Virginia i Maryland, unde F-15 i F-16 sunt deja n
misiuni aeriene de patrulare. Am trimis F-16 s patruleze de-a lungul
coastelor i granielor cu Canada i Mexic.
Domnule vicepreedinte, sunt Scott de la FBI.
Da, Scott.
Nu ar trebui s nchidem toate aeroporturile?
Burt, voi ce credei? ntreb Oaks, ntorcndu-se ctre secretarul
Aprrii.
Domnule vicepreedinte, nu cred c avem nicio indicaie c ar fi vorba
despre alt 11 septembrie. Cel puin, nu deocamdat. Cred c este vorba
despre o tentativ de asasinare a preedintelui, nu despre o serie de atacuri
generale.

Marsha?
Cred c domnul secretar are dreptate. Tu eti n siguran. Preedintele
Camerei Reprezentanilor este n siguran i la fel secretarii cabinetului.
Vom continua s monitorizm totul. S repetm datele cunoscute. Acesta n-a
fost un avion comercial, ci unul privat un Gulfstream IV nchiriat din
Toronto, aparent de nite directori executivi din domeniul petrolier. Desigur,
aceasta poate s fie doar acoperirea. Este posibil s nu fi fost vorba despre o
deturnare. i n ciuda faptului c zilnic zboar douzeci i cinci de mii de
curse, n spaiul aerian al Statelor Unite nu s-a mai nregistrat de foarte mult
vreme nicio deturnare. Evident, dac va fi necesar, vom nchide toate
aeroporturile, dar vreau s ncercm s nu ntrecem msura.
S nu ntrecem msura? rican Harris. Cineva tocmai a ncercat s-l
asasineze pe preedinte i s decapiteze guvernul SUA!
Scott, nu te contrazic. Spun doar c industria transporturilor aeriene
abia i-a revenit. Chiar azi, milioane de pasageri s-au ndreptat spre
aeroporturi cu ocazia Zilei Recunotinei. S ne pstrm luciditatea nainte de
a nchide din nou totul.
Eu cred c glumeti, Marsha! pufni Harris dezgustat. Exact asta trebuie
s facem s nchidem totul! Ne-am putea confrunta cu un scenariu de
comar. Azi-diminea cnd m-am sculat ieri diminea, de fapt i-a fi
spus fr echivoc c protejm destul de binecursele aeriene interne. Mi-a fi
mbarcat soia i copiii n orice curs comercial din ar. Acum ns nu mai
am aceeai siguran.
Ci Air Marshali avem n seara asta la posturi, Scott? ntreb
vicepreedintele.
Nu tiu numrul lor pe dinafar.
Estimativ.
Estimativ? Probabil vreo trei sute cei mai muli pe cursele aeriene
care sosesc n SUA i pe toate cursele care pleac care plecau din
Washington. Dar cursele private nu sunt monitorizate. Nu exist controale de
securitate. Nu exist detectoare de metale, nici raze X, nici nimic altceva. n
orice moment din zi sau din noapte te poi mbarca ntr-un avion privat i nu
exist absolut niciun fel de securitate. Ca msur minim, ar trebui s
reinem la sol toate aparatele de zbor private, pn soluionm problema
aceasta.
Oaks se ls pe spate n scaun i privi ecranele video din faa lui.
Bine, spuse el n cele din urm. O s vorbesc cu preedintele, dar vreau
ca Administraia Federal pentru Aviaie s fie anunat c putem nchide
totul, fr niciun avertisment prealabil. Marsha, ai neles?

Da, domnule vicepreedinte.


Ce este cu ordinele de interceptare de deasupra Washingtonului i a
statului Colorado? ntreb Jack Mitchell din Langley.
Secretarul Aprrii rspunse prompt:
Potrivit ordinului prezidenial de acum civa ani, orice blocare
complet la sol combinat cu misiuni aeriene de patrulare declaneaz n
mod automat autorizarea prezidenial de a dobor orice aparat de zbor care
nu se conformeaz ordinelor.
Neil, l ntreb Kirkpatrick pe procurorul-general, pot aprea probleme
constituionale fiindc preedintele este sedat?
S-ar putea s apar n curnd. Oamenii mei redacteaz documentele
pentru transferarea responsabilitii ctre vicepreedinte, dac va deveni
necesar. Avem realmente nevoie de date recente despre starea preedintelui.
N-ar trebui s mai dureze mult, ncuviin Kirkpatrick, apoi se ntoarse
spre Oaks. Domnule vicepreedinte, dup ce vom cunoate cu certitudine
starea preedintelui, cred c ar trebui s facei o declaraie n faa presei.
De acord.
Vicepreedintele se ntoarse i instrui un asistent s nceap s adune
corpul de pres al Casei Albe cel puin, pe cei care nu cltoriser cu
preedintele i care rmseser astfel izolai pe I-70 n Denver n vederea
unui comunicat.
Domnule vicepreedinte, cteva lucruri de la mine, rosti secretarul de
stat Tucker Paine dup ce terminar problemele de securitate imediat.
Da, Tuck, despre ce-i vorba?
Acum o clip am vorbit cu Kremlinul. Dup cum tii, Marsha i cu mine
ne-am ntors de la Moscova.
Aa-i. Ce spun ruii?
Vizita n sine a fost productiv. Au apreciat mult ajutoarele de urgen
i au fost extrem de cooperani pe frontul partajrii de informaii. Sunt ns
foarte ngrijorai n privina acestui atac recent i ei nu cred c ar fi vorba
despre implicarea Al-Qaeda. Nu de data aceasta, n niciun caz dup succesele
pe care le-am nregistrat toi n destrmarea reelei lor.
Pe cine suspecteaz ei?
Nu vor s afirme nimic ferm, dar prima lor bnuial se ndreapt spre
Irak.
De ce?
Cred c au un fir. n cursul dimineii, ar trebui s obinem mai multe
date.
Bine, anun-m imediat.

Domnule vicepreedinte?
Da, Jack?
Jack Mitchell nscut i crescut n Texas era un prieten apropiat al lui
Oaks, dar i al preedintelui, deoarece l cunoscuse pe MacPherson n junglele
Vietnamului ca agent CIA de teren aflat la nceput de carier. Cnd
MacPherson revenise n Statele Unite i se ndreptase ctre Wall Street,
Mitchell solicitase i obinuse un transfer n Orientul Mijlociu, unde lucrase
pe rnd n mai multe state din Golf. n cele din urm avansase pn la funcia
de ef al oficiului CIA din Bagdad, urmrind agenii operativi din
Mukhabbarat serviciul irakian de contrainformaii innd evidena
influxului de arme, consilieri militari i savani sovietici i est-germani i
ncercnd s fie la curent cu activitile din locuri ca Salman Pak, tabra de
instruire pentru teroriti i fabric de arme biologice din sudul Bagdadului,
pe fluviul Tigru.
n 1989, Mitchell revenise n Statele Unite pentru a conduce divizia
operativ Orientul Apropiat din Langley, direcionnd eforturile ageniei de a
descoperi rachetele sovietice Scud n Rzboiul Golfului din 1991. n anii 1990,
el jucase de asemenea un rol important n asigurarea evadrii din ar a doi
savani atomiti irakieni de vrf dou dintre succesele cele mai
spectaculoase, dar trecute discret sub tcere, ale criticatei reele americane
de spionaj.
n ciuda experienei sale, Mitchell se foi stnjenit n scaun i-i ndes alt
ghemotoc de tutun de mestecat ntre obraz i gingie.
Chestia asta merge de la ru la mai ru i nc rapid.
De ce spui asta?
Nu suntem singurii care-am fost lovii.
Mitchell se adres n oapt unui asistent care ncepu s deruleze o caset
video recent primit de la alt oficiu CIA de pe glob.
Dei evident filmate de amatori, imaginile erau ireale. Ambasada Canadei
din Paris era n flcri. Toate cldirile complexului ardeau cu vlvti. Cumva,
turistul canadian care-i filmase logodnica n faa ambasadei cu cteva clipe
nainte de nceperea atacului prinsese pe film trei explozii consecutive ale
unor maini-capcan, dincolo de pori, urmate de focuri de mortiere ce
trecuser peste capetele cuplului. Toi cei din ncpere, inclusiv
vicepreedintele, fur vizibil ocai.
Abia am primit imaginile, preciz Mitchell.
Victime? ntreb vicepreedintele.
nc nu tim. ncercm s obinem mai multe informaii. Avem chiar
acum doi ageni acolo, iar alii sunt pe drum.

Ambasada Canadei, Jack? Dar de ce? ntreb Trainor.


Este ambasada cea nou, abia terminat. Preedintele canadian Jean
Luc se afla acolo ca s-o inaugureze. Toat noaptea a fost o petrecere uria.
n sal se ls tcerea.
M tem c asta nu-i tot, domnule vicepreedinte.
Mitchell ndrept atenia tuturor spre al doilea monitor video.
Era mai ru dect pe primul.
Este o transmisiune n direct. Palatul Buckingham din Londra este de
asemenea n flcri, aparent lovit de salve de mortiere i grenade reactive cu
nici zece minute n urm.
Toi cei din ncpere icnir.
Oficiul din Londra raporteaz c focuri de arme automate pot fi auzite
n clipele acestea pe strzile din jurul palatului. ncerc s aflu mai multe.
Regina este acolo? ntreb directorul FBI.
Aa se pare, rspunse Mitchell. Ambasada noastr raporteaz c ea n-a
pit nimic, dar a fost evacuat pe calea aerului la un spital militar ca msur
de precauie.
Pe monitor se vzu un asistent care-i ntinse lui Mitchell o hrtie.
Ce este, Jack? ntreb vicepreedintele.
Doamne este confirmat? Eti sigur? Domnule vicepreedinte,
tocmai am primit raportul c un avion 747 a izbit palatul regal din Arabia
Saudit.
Poftim?
Unul dintre oamenii mei ofa spre palat chiar n clipa cnd s-a
ntmplat. A vzut totul. A trimis un e-mail la Ambasada SUA din Riyadh, care
a fost imediat retransmis aici, n Langley. Agentul nostru a nceput s filmeze
cu rezoluie nalt. Dintr-o clip n alta, ar trebui s primim materialul.
Domnule vicepreedinte, sunt Trainor din Pentagon.
Da, Burt?
Eu cred c este vorba despre un atac global i coordonat asupra
liderilor aliailor notri. Trebuie s trecem imediat la Stare Aprare 2, nu 3. i,
mi pare ru, dar cred c trebuie s nchidem tot traficul aerian.
O blocare total la sol n ajunul Zilei Recunotinei? ntreb secretarul
adjunct al Trezoreriei din Japonia.
Nu cred c avem de ales, replic Trainor adresndu-se
vicepreedintelui.
Jack, avem vreun motiv s credem c vom vedea atacuri ndreptate
mpotriva civililor? Sau Burt are dreptate i este vorba despre o serie de
tentative de asasinate concepute pentru a decapita guvernele aliailor notri?

n clipa de fa nu m pot pronuna cu certitudine. Nu pot specula n


mod oficial despre ce ar mai putea urma. Pe moment pare s fie vorba despre
un grup de demeni care ncearc s distrug civilizaia occidental. ns, da,
dovezile iniiale sugereaz o campanie concertat de asasinate ndreptate
asupra unor guverne prietene n principal, guverne NATO nu terorism pe
scar larg la adresa populaiei civile. Dar, domnule vicepreedinte, tii la fel
de bine ca mine c situaia se poate schimba foarte rapid.
Oaks inspir adnc i sorbi din cafeaua care tocmai i fusese turnat,
preparat dup gustul lui cu fric mult i trei cuburi de zahr de un
steward de Marin filipinez.
Bun, iat ce vom face: Marsha, oprete imediat la sol toate avioanele
private, dar mai amnm puin oprirea curselor comerciale. Cel puin pn
pot s vorbesc cu preedintele. n scurt timp o s v dau un rspuns. Burt,
treci pe Stare Aprare 2 preedintele va fi cu siguran de acord n privina
asta. Tuck, expediaz o alert urgent ctre toate ambasadele noastre din
lume. Explic ce se ntmpl. Spune-le s ia legtura imediat cu efii de stat i
s-i anune despre valul de tentative de asasinare. Dup aceea, convoac
imediat o ntrunire cu minitrii de Externe ai G8. Afl ce tiu ei i ce
intenioneaz s fac n privina asta.
De aici sau din departament?
Asta-i o ntrebare bun. Nu tiu. Bud?
Domnule vicepreedinte, cred c niciunul dintre voi n-ar trebui s
prseasc deocamdat buncrul, n niciun caz innd seama de ceea ce
vedem c se-ntmpl n lume, rspunse Norris.
Cred c are dreptate, ncuviin Kirkpatrick. Avem facilitile necesare
n ncperea alturat. Tuck, poi s-i desfori contactele diplomatice din
sala de conferine 2, n timp ce noi ne coordonm de aici cu preedintele i cu
fora de aciune.
Bine, trecei la treab, zise Oaks. Jack, mai este ceva? D-mi i o veste
bun.
mi pare ru, domnule vicepreedinte, fcu Mitchell. M tem c n-am
niciuna.

5
Bennett ddu paaportul american i cardul American Express Gold
agentei companiei Delta aflate n spatele sticlei incasabile a ghieului.
Atepta deja de o jumtate de or i coada din spatele lui ajungea acum
pn la u. ncepuse s cread c nu va mai iei niciodat, dar calitatea de
membru avea privilegiile ei. Dup nc nou minute, avu noroc ultimul loc
din ultimul zbor care-l putea aduce la New York nainte de sfritul zilei i
ntmpltor era i la clasa nti.
Tnra israelian atrgtoare, cu pr negru i lins, pieptnat peste cap, i
ochi negri mocnitori i surse seductor i-i ntinse paaportul, cardul de
credit i un bilet pentru zborul Delta 97, care pleca din Tel Aviv la 13.30 ora
local i ateriza pe Aeroportul Kennedy la 18.45, ora Coastei de Est. Asta avea
s fie partea cea mai uoar. Btile reale de cap ncepeau o dat cu drumul
spre Colorado.
Bineneles, AID era nchis pe termen nelimitat. Ultimul zbor de pe
Kennedy ctre Colorado Springs cu compania American prin Dallas-Fort
Worth pleca la18.10, ora Coastei de Est, cu mai bine de treizeci de minute
nainte ca el s fi aterizat mcar n New York, ca s nu mai vorbeasc despre
faptul c trebuia s treac de vamei i s poat ajunge la terminalele pentru
cursele interne. i chiar n cazul n care cursa respectiv ar fi decolat cu
ntrziere, oricum nu avea rezervare. Urmtorul zbor comercial spre
Colorado Springs pleca abia a doua zi diminea la 5.50. i nici acesta nu era
lucrul cel mai ru. Administraia Federal pentru Aviaie tocmai ordonase
rmnerea la sol a tuturor avioanelor n Colorado nimic nu mai survola
spaiul aerian al statului aa c se confrunta acolo cu alt obstacol.
Bennett i lu bagajele i o mai privi o dat pe agenta companiei Delta,
care-i zri uittura i-i fcu cu ochiul. El zbovi o clip, dup care se convinse
s se aeze la alt coad interminabil, de data aceasta la punctul de control
al securitii, care ducea la zona exclusiv pentru pasageri. n timp ce atepta,
scoase telefonul mobil din serviet, o sun pe McCoy n Londra i-i povesti
despre discuia cu Iverson. O instrui dup aceea s ia legtura cu centrul de
asisten al zborurilor Signature de pe Aeroportul LaGuardia i s nchirieze
un avion privat pn la Cheyenne, n statul Wyoming. S acioneze ct mai
repede i s nu-i fac probleme n privina costurilor. De asemenea, pe
Aeroportul Kennedy s-l atepte o limuzin. De acum ncolo el avea s
semneze toate chitanele de cheltuieli, iar aceasta avea s fie cea mai mrunt

dintre grijile lui.


Presupunnd c ar fi putut s treac prin vam i s fie preluat de limuzin
ntre 20.00 i 20.30, Bennett bnuia c ar fi putut ajunge pe LaGuardia, unde
avionul s-l atepte pe pist cu motoarele mergnd i ruta de zbor
autorizat ntre 21.00 i 21.30, n funcie devreme i de trafic. Apoi ar fi
putut s decoleze pn cel trziu la 22.00, ora New Yorkului. Cu un pilot bun
i vnt din spate, putea s aterizeze n Cheyenne la miezul nopii, ora local,
cel trziu la 00:30. Dac avea s fie nevoit s nchirieze un automobil, drumul
era de vreo dou sute nouzeci de kilometri, aadar avea s dureze trei ore.
Dac poliia statului Colorado sau serviciul secret l suiau ntr-un elicopter,
putea s ajung n Springs sau n locul ctre care avea s se ndrepte cel
trziu pe la ora 1 sau 2 noaptea.
Bennett se simea sufocat; era incapabil s gndeasc ori s reacioneze i
cu o jumtate de lume ndrtul locului unde ar fi trebuit s fie. Nu putea
totui s fac nimic mai mult. Cte un pas o dat, i spuse el. Cte un pas o
dat.
*
Pe general l chema Khalid Azziz.
Fusese eful Grzii republicane irakiene mainria militar de elit a lui
Saddam Hussein de la sfritul Rzboiului Golfului i nimeni nu era mai de
ndejde dect el n privina securitii personale a preedintelui sau a
stabilitii regimului.
Ca ef al serviciilor de spionaj ale lui Saddam n timpul rzboiului cu Iranul
din anii 1980, Azziz fusese cel care insistase cu succes pentru finanarea
construirii unui complicat i sofisticat labirint de buncre antiaeriene din oel
i beton sub Bagdad, pentru cazul n care asemenea ascunztori ar fi fost
vreodat necesare pentru liderii regimului n timpul rzboiului sau al
revoluiei. Construcia ncepuse la sfritul anului 1986, nsoit de anunuri
publice care se bteau cap n cap, potrivit crora Saddam lansa o masiv
excavaie arheologic, construiaun sistem ultramodern de metrou care avea
s rivalizeze cu oricare altul din Occident sau c renova centrul Bagdadului,
ridicnd un gigantic complex comercial i de birouri. Pn ce bombele
inteligente americane ncepuser s cad ca ploaia din cerul Bagdadului,
construcia fusese aproape terminat, ns niciun sit arheologic, sistem de
metrou sau complex comercial nu fusese vreodat anunat n mod oficial, i
cu att mai puin inaugurat. Iar Saddam Hussein supravieuise fr efort
uneia dintre cele mai agresive campanii de bombardamente din istoria
rzboiului modern. Nu era nevoie de un specialist n rachete pentru ca
Saddam nsui sau CIA s neleag motivul. Aa c generalul Azziz obinuse

statutul de erou naional.


Generalul era de asemenea rspunztor, aproape singur, pentru alungarea
definitiv din Irak a UNSCOM, comisia special ONU pentru descoperirea i
lichidarea armelor de distrugere n mas ale lui Saddam Hussein. Trecuser
ani buni de cnd inspectorii UNSCOM nu mai puseser piciorul n ar, iar
asta fusese sarcina generalului. Iar spre uimirea efului su i a majoritii
lumii el nregistrase un succes spectaculos.
Momentul cel mai periculos din lunga carier a generalului se nregistrase
la nceputul anilor 1990, cnd doi dintre principalii savani atomiti irakieni
fugiser din ar, predndu-se Statelor Unite. Operaiunile Houl de
portofele i Tunetul strlucitor fuseser organizate de inamicul perpetuu
al lui Azziz, Jack Mitchell, iar dezastrele acelea fuseser ct pe-aci s-l coste
viaa pe general.
Din fericire pentru el, unul dintre asistenii si izbutise s dea de urma
unuia dintre savani aflat nc n Iordania i s-l conving s se ntoarc,
fr a i se faceniciun ru, pentru a-i vedea familia. Potrivit celor aflate de
Contrainformaiile iordaniene, cnd savantul ajunsese n cele din urm n faa
lui Azziz, se pregtise un osp rafinat i fuseser adui soia lui, cei apte
copii i multe rude apropiate.
Toi se strnseser n sala de banchete, inclusiv preedintele Saddam.
Fusese un adevrat spectacol. Generalul Azziz l mbriase pe savant, l
srutase pe ambii obraji i-l iertase.
Apoi fr niciun avertisment scosese un pistol i-l mpucase n fa.
Toi membrii familiei fuseser dup aceea decapitai, pe rnd, sub ochii
celorlali de ctre Azziz personal, cu o sabie persan strlucitoare ce data din
secolul al XIV-lea.
Soia care ipa isteric fusese silit s priveasc i fusese decapitat ultima.
Dup aceea Saddam i Azziz se aezaser i mncaser miel la proap, cucu
i baclava, n vreme ce rudele ncremenite de groaz i oroare ale savantului
fuseser obligate s curee sala. Fapta aceasta l absolvise pe general n ochii
conductorului suprem al naiunii i el redevenise fiul cel mai glorios al
Irakului.
Acum ns Khalid Azziz se afla din nou ntr-un mare pericol. Urmrind cu
atenie publicaiile occidentale de specialitate i pe baza mai multor mesaje
e-mail de la o crti din administraia MacPherson, agenii Mukhabbarat
aflaser recent despre gigantica afacere petrolier care era ncheiat de
Galinikov, Said i companiile de glorie ale preedintelui american, GSX i
fondul Joshua. Azziz fusese stupefiat cnd aflase de dimensiunile fr de
precedent ale negocierii. Actualul lui ef i ieise complet din mini.

nfuriat de ideea unei bogii fr precedent a Israelului, de destabilizarea


OPEC-ului, de evidenta trdarea palestinienilor n crearea unei companii
joint-venture cu israelienii i de implicarea puternic a americanilor att n
finanarea proiectului, ct i aciunile din culise pentru convingerea liderilor
palestinieni de a le da binecuvntrile instruciunile lui Jamil Aljafari
fuseser ct se poate de limpezi: ncepei distrugerea. Erau destule polie de
pltit i acum sosise timpul.
Azziz primise un plan operaional, pus la punct de Jamil nsui. Era pe att
de ndrzne, pe ct de barbar. Asasinarea preedintelui MacPherson
reprezenta abia nceputul. Diamantul coroanei urma s fie dezlnuirea furiei
lui Allah asupra Tel Avivului i New Yorkului, pentru a expedia lumii un
mesaj i a termina ceea ce Osama bin Laden ncepuse pe 11 septembrie 2001.
Planul era lipsit de ambiguitate totul sau nimic, s ucid ori s fie ucii,
s-i distrug pe americani i israelieni sau s fie nimicii pentru totdeauna.
Planul era simplu; nu uor, dar clar, concis, necomplicat i direct.
i planul era complet finanat.
Pentru cauz au fost imediat disponibilizai oamenii cei mai buni i armele
cele mai bune. Elementele eseniale ale planului erau, desigur, pstrarea
secretului, viteza i elementul-surpriz.
Deja ns evenimentele scpau de sub control. eful lui Azziz nu avea s fie
ncntat. i peste numai zece minute generalul trebuia s-l informeze pe
preedintele Irakului. Era momentul s pun n aplicare planul B.
*
Bennett avu nevoie de treizeci i cinci de minute ca s parcurg coada.
Nu-i trecuse ns nicio clip prin cap ce avea s urmeze.
Un brbat singur care cltorea cu bilet numai dus din Israel spre New
York i se interesa de cursele spre Colorado la cteva ore de la tentativa de
asasinare a preedintelui SUA n statul respectiv cel mai probabil pus la
cale din Orientul Mijlociu aprinse beculee roii de alert mai spectaculoase
dect la srbtoarea naional cu mult nainte ca Bennett s-i fi ntins
paaportul, biletul i tichetul de mbarcare pentru a fi examinate.
Chiar din clipa n care Bennett ncerca s-i cumpere biletul, agenta
companiei Delta tastase n calculatorul ei o alarm alef prioritate 1 i
apsase butonul mic de lng piciorul ei stng. Aceasta declanase
instantaneu supravegherea video a lui Bennett, pe care agenta o vedea n
colul din stnga-sus al ecranului de calculator.
n vreme ce se prea c introducea informaiile din paaport, femeia btea
de fapt instruciuni ctre video-camera din spatele ei s-l centreze pe Bennett
n obiectiv, s efectueze zoom, s focalizeze i apoi s-l marcheze cu un cod

infrarou.
n felul acesta putea fi urmrit acum de toate videocamerele din aeroport,
printre care o foarte sofisticat camer cu raze X construit de israelieni,
care-i putea scana corpul i bagajele n cutarea de arme. De asemenea, putea
fi urmrit de toate microfoanele mascate i direcionate prin laser din
aeroport, n timp ce i croia drum prin mulime. La rndul lor, toate acestea
permiteau personalului din sala central de securitate aflat n subteranul
terminalului central s-l vad i s-l aud permanent.
Iar acela nu era dect nceputul. Alarma silenioas chem rapid trei ageni
de securitate sub acoperire, care-l nconjurar pe Bennett i-l urmrir fr
ca el s-i dea seama. ntre timp, alarma alef declan o cutare de mare
vitez pe calculator pentru orice detaliu despreviaa lui Jonathan Meyers
Bennett prin masiva baz de date israelian, ncruciat cu bazele similare ale
Interpolului i FBI-ului.
Tnra i atrgtoarea israelian de la ghieul de bilete Delta nu era o
angajat obinuit a companiei aeriene, ci o specialist n antitero de la Shin
Bet, agenia de contrainformaii i securitate intern israelian, aproximativ
echivalentul FBI-ului american.
Cnd verificarea lui Bennett prin punctul de control depi patruzeci i
cinci de minute frustrante, brbatul ncepu s-i piard rbdarea. Servieta i
bagajele cu haine i fur examinate cu raze X i manual. Pasta de dini fu
stoars din tub, n cutare de explozibili plastici. Spuma de ras fu agitat i
testat pentru orice toxine ce puteau exista n interior. Telefonul mobil fu
rapid demontat i reasamblat, la fel ca i terminalul mobil BlackBerry.
Laptopul i fu examinat cu atenie i hrtiile rsfoite.
Adevratele necazuri ncepur cnd un agent de la punctul de control
ncepu s-i rsfoiasc agenda telefonic n ciuda protestelor vehemente ale
lui Bennett i observ numerele de telefon personale i cele de la birou ale
tuturor consilierilor principali ai preedintelui MacPherson.
Aceasta atrase acum atenia unui oficial american, despre care Bennett
bnui c lucra pentru FBI sau programul american Air Marshal. Bennett fu
scos din rnd i dus pe un hol, dup un col, unde nu mai putea fi vzut de
ceilali pasageri, dup care fu cobort cinci paliere de trepte. Acolo trecu
printr-o serie de ui de securitate, ajungnd ntr-una dintre cele cteva
ncperi pentru interogare din captul ndeprtat al unui coridor ntunecos.
Era o camer mic. Nu avea ferestre. Pereii din crmid erau zugrvii n
verde-pal. Nu exista vreun ceasvizibil. Nici mobilier, doar un scaun ubred
din lemn n mijlocul pardoselii din gresie alb murdar, unde, ntr-un col,
zcea o sering mic, folosit, din plastic rou. O singur lamp cu abajur din

metal verde prfuit atrna de un fir incredibil de lung de undeva de deasupra


lui att de sus, nct Bennett nici nu zrea tavanul.
De fapt, ncperea prea s fie un soi de turn. Vopseaua verde se sfrea la
nlimea de doi metri jumtate, poate trei, iar de acolo Bennett distingea
doar lespezi groase de piatr, reminiscene ale unui castel medieval sau ale
unei ruine romane antice. ns umbrele i ntunericul de deasupra lor fceau
imposibil s vad ceva mai sus. Pe Bennett l surprinse de asemenea, i
imediat, temperatura dinuntru. Era cald i umed, cu vreo zece grade mai
mult dect n terminalul de pasageri deja nbuitor i duhnea a fum vechi de
igar. Se gsea departe de luxul din Hotelul King David i furia brbatului
cretea treptat.
Doi israelieni masivi i musculoi n blugi i pulovere albastre l trntir n
scaun i-i fixar ctue metalice care-i ptrunser adnc n piele, afectndu-i
circulaia sngelui spre palme.
Pentru ce-i asta? ntreb Bennett.
Cei doi nu spuser nimic, ci se postar de o parte i cealalt a uii.
Hei, alo, sunt cetean american! Am anumite drepturi. Vrea s-mi
spun cineva ce se-ntmpl?
Nimeni nu scoase o vorb. Un al treilea israelian mai scund, mai subirel,
purtnd un costum italienesc scump, cenuiu-nchis, fr cravat, i ochelari
cu ram de aur subire i lentile ptrate se duse n colul ndeprtat al odii,
vizavi de u, i aprinse o igar i nu spuse nimic.
ntre timp, agentul american se plimba ncet nainte i napoi, jucndu-se
obsesiv cu un yo-yo rou-strlucitor.
Domnule Bennett, rosti el aprinzndu-i o igar, de ce eti att de
nerbdtor s ajungi n seara asta n Colorado?
Este o ntrebare la care am rspuns deja de nousprezece ori.
Brbatul cu yo-yo se opri n spatele lui Bennett, i cobor faa napoia
urechii sale stngi i opti:
Mai rspunde o dat.
Bennett simea cum sngele i se ridica prin ceaf. Urechile i se ncinseser
i se nroiser. Toi cei patru brbai narmai i puteau vedea reacia, care
nu contribuia defel n a le calma nervii ori a le diminua suspiciunile.
Atmosfera se tensiona rapid i Bennett i impuse s rmn calm i ias din
situaia aceea.
Spui c-l cunoti pe preedinte?
Da, v-am spus, sunt un prieten personal al preedintelui. Sunt
vicepreedintele senior al firmei de investiii din Denver pe care a condus-o
el Global Strategix. Am venit n Israel cu afaceri. Mi s-a cerut s plec pentru

a-l vedea ct mai repede posibil.


i ai vorbit cu el azi-diminea?
Nu. Aa cum le-am spus deja domnilor acestora, am vorbit cu Stuart
Iverson.
Secretarul Trezoreriei?
Exact, i fost preedinte al GSX.
i cu cine ai spus c este el chiar n clipa asta?
El i Bob Corsetti sunt n drum spre preedinte. Am vorbit cu ei acum o
or sau dou.
Bob Corsetti, secretarul general al Casei Albe?
Exact.
i trebuie s te-ntlneti cu ei?
Exact.
Mai zi o dat, unde?
n Colorado Springs.
Unde anume n Colorado Springs?
Aa cum am mai spus, nu tiu. Trebuia s ajung acolo i s atept
instruciuni.
De la cine?
Cred c de la Stu sau Bob nc nu tiu.
Am neles. Foarte interesant.
n odaie se ls o tcere stranie. Brbatul continu s se joace cu yo-yo-ul.
Nu se prezentase, dei dou ecusoane identificatoare i atrnau de un lnior
din metal n jurul gtului. Unul dintre ele era n mod clar un ecuson
guvernamental american, probabil de la FBI, dei lui Bennett i venea greu
s-l disting limpede, ntruct brbatul sttea n spatele su n majoritatea
timpului. Cellalt ecuson era un permis pentru securitatea israelian a
aeroportului, dar, din nou, Bennett nu-i putea da seama prea bine. tia doar
c nimic din spusele lui nu-l convingeau. n mod vdit individul din spate nu
credea niciunul dintre cuvintele sale. De ce? Cteva convorbiri telefonice
scurte i-ar fi putut verifica povestea, nlturnd suspiciunile. Ce era n
neregul cu brbatul acela?
Trecur cel puin cinci minute, dei se poate s fi fost mai multe. Bennett
nu tia ce s fac. Cu ct i susinea mai mult nevinovia, cu att individul
era mai tcut. Cu ct se irita mai mult, cu att individul devenea mai bnuitor.
Problema o reprezentau ntrebrile lui. Pe msur ce se gndea mai mult la
ele, i ddea seama c nu erau concepute pentru a obine de la el rspunsuri,
informaii, ci ele conineau implicaii, insinuri. Erau acuzaii. Bennett auzise
un milion de poveti despre securitatea din aeroporturile israeliene, dar

nimicde felul acesta. De acum nu mai era un interviu, ci un interogatoriu. i


nu era condus de un israelian, ci de un american. Iar americanul nu era unul
oarecare, ci unul care-i ascuea toporul, un american al crui preedinte
tocmai fusese atacat cu slbticie de un avion ai crui piloi proveneau poate
din Orientul Mijlociu.
Bennett se strdui s-i controleze furia, s-o nbue, s-o stvileasc i s
i-o alunge din logic. El era un analist, un strateg. Atunci analizeazasta! Se
strmb din cauza durerii provocate de metalul dur care-i intra n ncheieturi.
Se concentr totui i ncerc s-i limpezeasc gndurile.
Brbatul din spatele su era un solitar, un burlac, care probabil nu fusese
niciodat nsurat. Nu purta verighet. Nu purta de altfel niciun fel de inele.
Era un singuratic, un individ care nu se hrnea cu cldura familiei i
prietenilor, ci cu adrenalina rece a fricii, ndoielii i pericolului.
Era o persoan motivat, care avea o misiune i un el n via. n acelai
timp era un om frustrat, a crui misiune era realmente imposibil s
cunoasc gndurile, inteniile i aciunile iminente ale indivizilor decii s
fac ru rii sale. Unicul lui scop n via era de a fi mai iret dect oameni cu
tipare mentale strine, oameni care triau ntr-o lume spectral, de iad, a
morii i amgirii educai i moderat bogai, cu neveste, copii i aciuni la
burs, care erau gata s decapiteze un pilot cu un cutter i cu minile goale i
s piloteze un avion 757 cu rezervoarele pline de combustibil ntr-un bloc cu
o sut zece etaje din oel, sticl i beton, i care, cumva, erau mulumii s fie
incinerai ntr-un glob de foc la temperatura de o mie de grade Celsius,
creznd c astfel erau n drum spre glorie, la dreapta lui Allah.
Brbatul cu yo-yo din spatele lui Bennett era un individ care avea o
misiune. Misiunea lui era s opreasc avioanele de a fi deturnate, s le
opreasc de a fi transformate n proiectile umane, arme de distrugere n
mas. Iar el tocmai euase. Nu doar el, desigur. El i colegii lui euaser.
Iari. Sistemul euase. Lumea ntreag euase, ns brbatul acesta
considera totul ca pe un fiasco personal i era un cazan clocotind de
suspiciuni. El credea c avea un suspect i dovezi circumstaniale, un individ
care dispunea de mijloacele cuvenite pentru un act terorist, chiar dac
deocamdat nu distingea un motiv evident. Iar acum brbatul acesta i
analiza opiunile.
Nu spunea nimic. Trgea doar din igrile pe care le aprindea una de la
cealalt i-l ocolea ncet pe Bennett, din nou i din nou, mai nti ntr-un sens,
apoi n cellalt, aidoma unui rechin care d trcoale unui pete rnit care
sngereaz. Era clar c brbatul avea puterea de decizie n ncperea aceasta.
Ceilali stteau lipii de perei, lsndu-i loc s se joace cu yo-yo-ul i cu

mintea victimei sale. Pe msur ce minutele ticiau, Bennett simi mnia


brbatului. Era real. Cretea. i era palpabil.
Purta pantaloni maro, cma alb boit cu guler uzat, cravat maro
ngust, un sacou sport vechi bleumarin i pantofi noi, negri i proaspt
lustruii. Avea prul negru i rar, tuns scurt, dar nu perie. Avea o musta
deas, care acoperea parial o cicatrice mare i neregulat ce-i pornea de sub
ochiul stng i cobora pn la gur. Era mai nalt dect Bennett, avnd n jur
de 1,87 n, avea vreo nouzeci de kilograme, iar ochii i erau mici, negri i
ptrunztori. Ba nu, mai aveau o caracteristic. Preau goi. Preau mori, din
sticl. n clipa aceea, furia lui Bennett ncepu s se preschimbe n spaim.
Bun, s-i dm dramul, se adres calm brbatul agentului israelian cu
ochelari cu rame din aur.
Agentul se conform imediat, pind n spatele lui Bennett, de unde i
desfcu butonul de la maneta stng a cmii i-i suflec mneca. Din
interiorul hainei, scoase un tampon de vat i-l lipi cteva clipe de un flacon
cu un lichid incolor, probabil spirt. Dezinfect o poriune de piele de pe
interiorul braului lui Bennett, mai jos de cot, apoi se ndrept, rmnnd n
spatele su.
Dup aceea, scoase din cellalt buzunar al hainei trei seringi din plastic
una verde, una galben i una roie. Le scoase cpcelele protectoare,
expunnd ace lungi de cinci centimetri. Bennett simi c-i bubuie inima.
Picturi de transpiraie i se prelingeau pe chip i brusc i ddu seama c avea
cmaa ud leoarc. Agentul inu seringile zece-cincisprezece secunde n faa
ochilor lui Bennett.
Ai de ales, domnule Bennett, ncepu brbatul cu cicatrice.
Bennett ncerc s nghit un nod, dar gura i era complet uscat.
Via sau moarte.
Mintea lui Bennett gonea nebunete. Nu putea s fie real. Trebuia s existe
ceva ce s poat spune, ceva ce s poat face.
Prima sering, cea verde? Pentotal de sodiu.
Stomacul lui Bennett se strnse.
Noi i spunem serul adevrului.
Bennett se chinui s-i pstreze faa inexpresiv.
Vorbeti, eu te ascult i trieti.
Cei doi paznici de lng u se foir nervos.
A doua sering, cea galben? Tiopental de sodiu.
Un paznic i terse lent picturile de sudoare de pe nas i brbie.
sta a fost favoritul lui Rickey Ray Rector. i mai aminteti de el?
Rickey Ray Rector Bolnav mental din Arkansas. Uciga. Arestat, judecat,

condamnat. Dup care, clemena i-a fost refuzat de bunul Bill Clinton n
alegerile din 1992. Mai ii minte? A fost executat prin cum? ah, aa
injecie letal. Am auzit c medicii au avut nevoie de patruzeci i cinci de
minute ca s-i gseasc o ven bun, curat. Totui au fcut-o. Da, da, au
fcut-o bine. Rickey Ray Rector Cu seringa galben, l-au aruncat ntr-un
somn lung i-adnc. Dar sfritul n-a fost acela. Sfritul este a treia sering,
cea roie. tii ce conine ea?
Bennett rmase nemicat, ncremenit, incapabil s vorbeasc.
Clorur de potasiu. Asta tii ce face?
ncperea amuise.
i oprete inima. Stop cardiac.
Brbatul cu cicatrice rencepu s se joace cu yo-yo-ul.
Acum, domnule Bennett, o s ai parte de prima sering, cea verde. Asta
nu se poate negocia. E btut-n cuie. ntrebarea ei bine, pentru asta o s te
las pe tine s ghiceti. Eti un tip destul de inteligent, domnule Bennett.
Lucrezi pe Wall Street. Ce naiba eti prieten cu preedintele i la ce-s buni
prietenii?
Agentul cu ochelari cu rame din aur i ntinse seringa verde peste capul lui
Bennett. Brusc, Bennett se ncord i atept. Ce avea s se ntmple? Ce
fcea pentotalul de sodiu?
n clipa urmtoare, simi acul ptrunzndu-i adnc n ven. Bennett rcni
i se cutremur incontrolabil din tot corpul. Pentru ca dup aceea, aproape
instantaneu, s se simt slbit i somnoros. Btile inimii i reduserritmul.
Toi muchii i se relaxar. Se simea realmente pierznd controlul i n acelai
timp strbtut de o senzaie de cldur. Se simea parc plutind, zbovind la
marginea pierderii cunotinei. Ochii i se nchiser, respiraia i ncetini i se
simi perfect n siguran.
Vreau s-mi spui adevrul, ncepu n oapt brbatul cu yo-yo-ul.
Bine, rspunse Bennett ncet, obosit, ca ntr-o trans hipnotic.
Jonathan Meyers Bennett.
Da.
Patruzeci de ani. Multimilionar.
Da.
Pe punctul de a fi miliardar.
Poate sper.
Brbatul porni s-i dea ocol lui Bennett fr grab, rotindu-i yo-yo-ul n
jurul degetelor.
Ai crescut n Moscova.
O vreme.

Vorbeti rusa.
Puin.
Tatl tu a lucrat la Times.
Da.
Relaii n KGB.
Bineneles.
A lucrat pentru KGB?
Nu.
Poate?
Nu nu nu cred nu.
i iubeti tatl, domnule Bennett?
Pi, sigur, eu
Nu eti ranchiunos pe el?
Nu.
N-a petrecut niciodat mult timp cu tine. Lucra mereu. Era mereu foarte
ocupat.
Pi, da dar eu
Nu vorbeai prea mult cu el.
Aa este.
Nu-i telefonezi.
Nu prea des.
El nu-i telefoneaz.
Nu prea, nu.
Eti nsurat?
Nu.
De ce?
Nu tiu cred c sunt prea ocupat.
Ai vreo prieten?
Nu.
Prieteni apropiai?
Civa puini nu prea.
De ce?
Bennett inspir adnc.
Eu pur i simplu, n-am.
Eti religios?
Nu.
Crezi n Dumnezeu?
Pi nu nu cred.
Nu crezi n Dumnezeu?

Eu nu tiu att doar c nu m gndesc prea mult la asta.


n ce crezi?
Bennett tcu. Drogat i moleit, plutind ntr-o cea neclar, ntrebarea
prea s-l deruteze i mai mult.
Trebuie s crezi n ceva, domnule Bennett. n ce crezi?
Nu tiu.
n adncul fiinei tale, n inim, n suflet nu exist nimic pentru care s
trieti?
Bennett ezit, strduindu-se s prind ceva alunecos i evaziv.
Nu tiu vreau s schimb cumva lucrurile.
i ai fcut-o?
Bennett se gndi la asta o clip, nu-i plcu rspunsul i tcu.
Jalnic! Aadar, spui c-l cunoti personal pe preedinte.
Da.
tii unde locuiete?
Da.
Ai fost la el acas?
Da.
Ai fost la caban?
Da.
Ai dormit n paturile lui?
Da.
Te-ai jucat cu fetele lui?
Da.
Le-ai ajutat s-i fac prieteni?
Da.
Sunt atrgtoare?
Da.
Ai flirtat?
Puin.
Ai ieit vreodat cu ele?
Nu
Ai dorit vreodat s iei cu ele?
Bennett tcu.
Ca s vezi
Brbatul se opri i-l fix cu privirea pe Bennett, ai crui ochi erau acum
nchii i care aproape c adormise, i invers sensul, pornind s umble n
direcia opus.
i cunoti pe agenii din preajma preedintelui?

Da.
Ei te cunosc din vedere?
Da.
Ai fost n Biroul Oval?
Da.
i n biroul secretarului general?
Da.
tii toate coridoarele din aripa de vest?
Destul de multe.
tiai cnd avea s zboare preedintele la Denver?
Da.
tiai cnd avea s aterizeze?
Cred c da.
tiai n ce main va fi?
Probabil.
Dar nu erai acolo.
Nu.
Brbatul se opri din nou, exact n spatele lui Bennett.
Ascult-m cu atenie, ai neles? opti el. Ai venit n Israel pentru o zi.
Pentru o singur zi. Ai cinat cu un musulman palestinian i cu un evreu rus,
care lucreaz amndoi la un proiect cu petrol i gaze naturale. Afacerea asta
avea s te mbogeasc, aa-i?
De unde tie toate astea? se ntreb Bennett.
Brbatul ncepu s vorbeasc mai tare.
Apoi te-ai ntlnit iari cu rusul la micul dejun. Adic, din ntmplare,
exact n acelai moment n care cineva a ncercat s-l asasineze pe
preedintele Statelor Unite. ns tu nu te-ai ntors prin Londra, aa cumaveai
biletul iniial. Ah, nu! Fiindc Londra este atacat. Palatul Buckingham a fost
fcut ndri. Nu n loc de aa ceva, ai cumprat un bilet numai dus spre
SUA i ai ncercat s gseti o cale de-a ajunge la Colorado Springs. De ce?
Tcere. Capul lui Bennett ncepuse s se plece n fa, cu ochii nchii, cu
mintea nc notnd din greu.
Brbatul cu cicatrice se plimba repede, iar vocea i sporea n intensitate i
devenea mai furioas.
De ce? De ce? Ah, tiu de ce. Pentru c trebuie s-l vezi pe preedinte.
Pentru c el vrea s te vad imediat. Ct mai repede cu putin! Pronto! Ieri
dac s-ar putea. Aa-i?
Asta-i adevrul.
Gura!

Bennett fu speriat simind brusc i ndeprtat mnia i frustrarea din ce


n ce mai mari ale brbatului.
Dar n-ai habar unde, sau cnd, sau de ce. Ar trebui doar s atepi
instruciunile. Interesant chestia asta s atepi instruciunile nite
instruciuni foarte misterioase.
Sngele rencepu s circule ctre capul lui Bennett. Ochii i se deschiser
brusc. Se strdui s-i focalizeze.
i acum vrei s-i acord permisiunea de a te mbarca n acest avion
american, pentru ca s poi s mergi i s te ntlneti cu preedintele. Pentru
ca s poi s mergi i s-l omori pe preedinte. Aa-i?
Nu, insist Bennett.
Fie c efectul sedativului ncepuse s se diminueze, fie c era dominat de
propria lui furie cresctoare. Agentul venise n faa sa i-i sufla fumul de
igar drept n ochi, fcndu-l s se strmbe i s tueasc.
Ai neles totul greit.
Cu cine lucrezi?
Nu tiu. Nu tiu despre ce vorbeti.
Cine-i femeia din Londra?
Poftim?
Creia i-ai telefonat ca s-i nchirieze un avion.
Bennett se trezise complet, dar era dezorientat i confuz.
De unde tii asta?
ntrebarea fu o greeal.
Agentul se trase brusc napoi. Sttea n spatele lui Bennett, innd yo-yo-ul
strlucitor deasupra capului su i legnndu-i-l lent n faa ochilor ca pe un
spnzurat n la. Scrni din dini i practic scuip cuvintele urmtoare.
Bennett, nu-mi placi! Ascunzi ceva. Te miros. Te simt. i dac nu-ncepi
s-mi spui adevrul derul tot firul din yo-yo, l ntinse perfect, inndu-l
de ambele capete i ncepu s i-l apese lent de gt fie c-o s fiu nevoit s-l
storc din tine fie s-i dau acum seringa galben.
Rsuflarea lui Bennett se iui. Claritatea ncepea s-i revin n minte, dar
aducea cu ea i spaima.
Vreau un avocat. Nu poi greeti.
Tu alegi, Bennett.
Ct este de greu s-mi verifici afirmaiile?
Viaa sau moartea?
Am fost verificat de serviciul secret n timpul campaniei electorale.
Verific! Sun la Casa Alb. O s i se spun cine sunt.
Nimeni nu scoase un cuvnt. Nimeni nu ddu niciun telefon. Nimeni nici

mcar nu tresri. Pentru prima dat, Bennett i ddu seama c se afla ntr-o
camer izolat acustic. Nu putea s aud nimic din exteriorulcelor patru
perei nimeni n-ar fi tiut dac el striga, sau murea.
Sun la Casa Alb. Sun la cabinetul lui Corsetti. Ei o s-i spun cine
sunt.
Nicio replic din partea agentului cu cicatrice, ns firul yo-yo-ului se
strnse mai tare n jurul gtului lui Bennett.
Mohamed Jibril.
Numele rmase plutind n aer cel puin un minut.
Cine-i sta? ntreb Bennett.
Nu tii?
Nu.
Bennett ncepuse de acum s se sufoce.
Mohamed Jibril este un terorist, domnule Bennett. n prezent, el triete
la Moscova, lucrnd cu diverse celule teroriste islamiste.
i ce legtur are cu mine?
Tocmai te-ai ntlnit cu fratele lui.
Poftim? Despre ce vorbeti? Nu m-am ntlnit cu nimeni.
Bennett simi un ghem de spaim n stomac. Verificase amnunit trecutul
lui Ibrahim Said, preedintele companiei PPG, i al principalilor si directori.
Nu gsise ns nicio dovad de legturi cu grupri teroriste. Absolut niciuna.
Pn atunci, Bennett refuzase s-i spun acestui individ detaliile afacerii
sale. Primise ordin strict din partea preedintelui Statelor Unite de a-l
informa pe el i numai pe el nainte de a vorbi cu orice alt om de pe
planet despre esena tranzaciei. Bennett se strdui s respire. Imboldul de a
le spune oamenilor acestora tot ce tia era copleitor. Era oare efectul serului
adevrului sau pur i simplu instinctul de supravieuire?
Totui nu putea s-o fac. Nu putea. i dduse cuvntul preedintelui. i
dduse cuvntul lui Iverson. Cine erau oamenii tia? Dac erau asociai celor
care tocmai ncercaser s-l asasineze pe preedinte? Dar cum s-ar fi putut
aa ceva? Ei l ridicaser de pe aeroportul israelian. Pe de alt parte, ce conta
asta? Nu s-ar fi putut s fie ageni dubli? Nu s-ar fi putut s fie n slujba
inamicului? Care inamic? De partea cui erau ei? i dac el nu le spunea
informaiile pe care le tia i care ar fi putut, cumva, s fie eseniale? Dac el
era cel care greea? Dac, ntr-un fel sau altul, n afacerea la care lucrase el se
amestecaser exact cei care tocmai ncercaser s-l asasineze pe preedinte?
Dac el nu fcea altceva dect s finaneze asemenea atentate teribile?
Bennett schi o grimas de fric i durere. Nu tia ce s fac. Iar
anchetatorul lui tia asta. Brbatul strnse firul yo-yo-ului. Transpiraia se

prelingea pe chipul lui Bennett.


Galinikov.
Ce-i cu el?
Bennett ncerc s nghit un nod, dar nu putu.
tii cine este?
Bennett era pe punctul s vomite.
Este un prieten.
Brbatul strnse i mai mult firul.
Acum patru ani, Dmitri Galinikov a ajutat la pregtirea unui atentat
terorist care a distrus una dintre cele mai mari rafinrii din fosta Uniune
Sovietic. Guvernul rus a nregistrat o pagub de o jumtate de miliard de
dolari. Nu a suferit din cauza banilor, nici vorb! Rusia este o ar bogat. Dar
guvernul a fost destul de nfuriat pentru c n explozia aceea au murit dou
sute doisprezece ceteni rui.
Nu tiu despre ce vorbeti. Eu nu eu te rog sun la Casa Alb
Agentul explod pe neateptate. Desfcu firul yo-yo-ului din jurul gtului
lui Bennett, l prinse de cma i de pr i-l azvrli n perete. Cu minile
legate n ctue i incapabil s se apere, Bennett lovi peretele cu capul, apoi
se nrui pe podea i se ghemui n poziie de fetus, ncordndu-se naintea
loviturilor despre care tia c aveau s soseasc.
Brbatul tremura de furie i prea s-i fi pierdut complet controlul. Lu
scaunul de lemn i-l izbi de perete, fcndu-l ndri i mprocnd peste tot
cu achii. Bennett tiu c era un spectacol conceput pentru a-l nspimnta. n
acelai timp, faptul c tia asta nu reducea cu nimic groaza. Era terifiat. Nu
era obinuit s nu dein el controlul situaiei. Nu era obinuit s i se ordone.
Iar acum se temea pentru viaa lui.
Vrei seringa galben, domnule Bennett? O vrei pe cea roie?
Bennett nu avea ce s rspund.
Nu. Dumnezeule, nu!
Bennett simi acul intrnd.
Ai dou minute, Bennett. Eti un terorist?
Nu.
i finanezi pe teroriti?
Nu.
Said este un terorist?
Nu nu tiu.
Galinikov este un terorist?
Nu tiu.
Ai conspirat mpotriva preedintelui Statelor Unite? Ai conspirat?

Nu, nu, nu
Spune-mi ce vreau s-aud. Spune-mi ce tii!
Dumnezeule, te rog, nu!
Brbatul l prinse din nou de cma i-l ridic n genunchi.
Te iert, Bennett.
Cnd ochii lui Bennett se focalizar, brbatul i art seringa roie, o
arunc pe jos i-o strivi cu piciorul.
Bennett inspir ct de mult aer putu. l simi pe agent apucndu-l de prul
asudat i smucindu-i faa n sus. Se holb n ochii de deasupra lui i nu vzu
nici urm de mil. Aceasta nu era o amnistiere. Era o execuie.
Brbatul scoase un pistol Beretta calibrul 9 mm i-l aps puternic pe
fruntea lui Bennett. Dup aceea l retrase, trecu n spatele lui i-i nfipse eava
n ceaf, mbrncindu-i corpul i faa spre podea. La numai civa centimetri
deprtare, Bennett zrea un lichid maro-nchis prelingndu-se din seringa
roie strivit. Trupul i zvcnea de acum necontrolat.
Monstru nenorocit! i url brbatul n ureche. Chiar credeai c-o s te las
s scapi cu asta? Aa credeai? O s numr pn la trei. i tu o s-mi spui de ce
plteti teroritii s-l ucid pe preedinte sau o s-i mproc creierii
mpuii i mizerabili pe toi pereii tia! O s te desfiinez i nimeni nici
mcar n-o s tie vreodat c eti mort. M-auzi? M-auzi?
Nu-i adevrat greeti te rog nu tiu nimic te rog.
Unu.
Nu nu tiu nimic te rog te implor te rog!
Doi.
Ajut-m, Doamne, te rog. Te rog, ajut-m!
Trei.
Doamne, nu vreau s mor. Te rog!
Detuntura asurzitoare a pistolului Beretta zgudui camera, rsunnd n
sus i n jos prin turnul nalt i ntunecat.
Apoi totul se cufund n tcere.
Israelienii rmaser nspimntai, nevenindu-le s cread ceea ce tocmai
vzuser. Toi trei ieir repede din odaie. Dup o clip, brbatul cu cicatrice
i vr arma n toc, i ridic yo-yo-ul i-i urm afar, ncuind ua dup el.
Trupul lui Bennett rmase pe podeaua murdar din plci de gresie alb
mototolit i nemicat.

6
Era pentru ultima dat cnd cei patru brbai aveau s fie n Occident.
Ei o tiau. i nu le psa. Evenimente extraordinare fuseser puse n
micare i era timpul ca ei s-i primeasc instruciunile finale i s-i joace
rolul.
Wall Street Journal Europe publica pe prima pagin profilul noului
secretar al Trezoreriei Stuart Iverson. Surse importante din administraie,
ale cror nume nu erau dezvluite, afirmau c preedintele Statelor Unite
avea acum o persoan n care el, naiunea i lumea se puteau ncrede c va
purta economia global spre noi culmi. Iverson prea s se potriveasc
postului ca o mnu i pn i democraii din Comitetul pentru finane al
Senatului i aduceau laude.
Cei patru nu puteau dect s zmbeasc naintea norocului lor. n tot cazul,
nu vorbeau despre asta. i, oricum, n niciun caz aici, n stranele din Catedrala
Sf. tefan Stephansdom din Viena. Niciodat nu puteai s tii cine pndea
n umbr.
Construit iniial ca bazilic romanesc n secolul al XII-lea i apoi
recldit pentru a funciona drept catedral n secolul al XIV-lea n stilul gotic
clasic, Sf. tefan era un simbol n inima Vienei, acoperit cu funinginea neagr
i lipicioas a aproape ase sute de ani de rzboaie, incendii i dezvoltare
industrial. Desigur, Viena nu era doar capitala i cel mai mare ora al
Austriei, ci un simbol n mijlocul Europei, o metropol cunoscut de mult ca
poarta spre puterile rsritene i Moscova. Cndva, germanii, ruii i aliaii se
luptaser aici pentru a obine controlul. Zidurile exterioare ale catedralei
erau ciuruite de gurile gloanelor soldailor naziti, ale cror cizme
tropiser cndva pe caldarm, strecurnd teama n inimile tuturor celor
care-i puteau vedea sau auzi.
n prezent, simbolul din centrul simbolului era o mare atracie turistic i
n dimineaa aceasta blnd, n care fulguia uor, nimeni n-ar fi bnuit c n
mijlocul mulimii se puteau afla asemenea montri.
Fr s se priveasc vreodat unul pe cellalt, cei patru se uitau nepstor
la vizitatorii care intrau, unul cte unul, minut dup minut. n majoritate,
femei btrne. Foarte puini brbai. Aproape niciun copil, cu excepia
ocazionalilor prunci plngcioi, ale cror scncete reverberau invariabil prin
sanctuarul cavernos, suind n turnul nalt i clopotni. n cele din urm, o
femeie n rochie neagr i cu plrie de aceeai culoare, avnd o panglic alb

prins la rever, intr, ngenunche i ncepu s se roage.


Fr grab, pe rnd, cei patru brbai i strnser lucrurile i ieir
imperturbabil din catedral. Era timpul.
Niciunul nu se comport ca i cum s-ar fi cunoscut ntre ei i pornir n
direcii opuse. ns dup douzecide minute, convini c nu fuseser
urmrii, pornir toi ctre Graben, la Monumentul Ciumei. Ridicat pentru a
comemora sfritul ciumei bubonice care bntuise n Europa n secolele al
VI-lea, al XIV-lea i al XVII-lea i ucisese peste o sut treizeci i apte de
milioane de oameni, acesta era acum punctul de ntlnire pentru patru
indivizi poreclii cndva de analitii CIA i de omologii lor britanici din MI6
cei patru clrei ai Apocalipsei.
Unul dintre brbai descuie portiera unui Volvo alb nchiriat parcat n
apropiere i se urc n automobil. Altul fotografia ca un turist obinuit, n
timp ce partenerul lui rsfoia un ghid Fodors al Austriei i vorbea despre
gsirea unui restaurant ieftin pentru prnz. Al patrulea i strecur discret
mna nmnuat ntr-o pubel din apropiere i pescui plicul netimbrat
dintr-un ziar german aruncat acolo. Privi nuntru. Patru bilete de tren. Patru
paapoarte noi. Patru vize. i patruzeci de mii de euro n bancnote mici.
Echipa se mbarc n Volvoul care atepta cu motorul pornit i se ndrept
spre Sdbahnhof, gara de sud a Vienei.
Pe drum, pasagerii mainii, cu excepia oferului, i trecur din mn n
mn Wall Street Journal i un exemplar din International HeraldTribune,
ziarul publicat n colaborare n Europa de New York Times i Washington
Post. n dimineaa aceasta, articolul care le atrase cel mai mult atenia era
profilul de pe prima pagin al preedintelui rus Vadim, care analiza noul i
remarcabilul lui parteneriat strategic cu SUA i NATO, ca i necazurile politice
ce se intensificau cu naionalitii ndrjii din Duma, parlamentul rus.
Noile sondaje din Rusia plasau popularitatea lui Vadim mai jos dect a lui
Stalin i, o dat cu iarna friguroas i muctoare ce cobora peste Moscova,
frustrrilepopulaiei legate de deteriorarea rapid a condiiilor economice
din ar i temerile privind un val nou de inflaie galopant sporeau de la o zi
la alta. Prietenia cu Vestul nu-l ajuta deloc n ar pe iretul i practicul lider
rus i numeroi analiti occidentali citai n articol se temeau c zilele lui
Vadim la conducere erau numrate. Pn i industria petrolier a rii
rspunztoare pentru jumtate din produsul intern brut traversa o
perioad dificil. Preul ieiului oscila ntre douzeci i doi i douzeci i
cinci dolari/baril. Dac ar fi cobort prea mult, Rusia ar fi avut ntr-adevr
necazuri foarte serioase. n Herald Tribune scria c n Washington, creterea
ngrijorrii fa de viitorul economiei ruse sugereaz c un cunosctor al

Rusiei ca Iverson ar putea fi omul cel mai potrivit n prezent.


La ora 9.30, cei patru coborr din Volvo, intrar n gar, se ndreptar
ctre seciunea estic Ost intrar pe peron i ateptar. Terminalul era
ntunecos i prfuit, dar cumva clasic i impresionant, cu plafonul nalt i
arcuit din oel i sticl care sugera un hangar din al doilea rzboi mondial.
Aici soseau i plecau trenuri din toat Europa i zeci de mii de pasageri i
traversau zilnic peroanele. Nu ns i pasagerii acetia. Niciunul dintre ei nu
mai fusese pn atunci n Viena i cu ct ateptau mai mult, cu att deveneau
mai agitai.
Trenul lor spre est, ctre Bratislava, urma s plece la ora 10.05, dar avu
ntrziere i cei patru sfrir prin a atepta dou ore. Fiecare dintre ei
blestem pe rnd cerul sur i frigul ptrunztor i-i aprinse igrile
americane, fr s tie c, din trei unghiuri diferite, doi brbai i o femeie
fotografiau cu vitez pe 35 mm cu teleobiective zoom puternice i n acelai
timp anunauprin radio o echip de ali ageni care hoinreau prin terminal
c cei patru clrei se aflau n arc.
*
Cele dou apeluri fur aproape simultane.
Unul de la Pentagon. Unul de la Langley. Ambele erau de prioritate zero i
n cteva minute Fora de aciune antitero SUA se rentlnea ntr-o
videoconferin prin legtur protejat.
Domnule vicepreedinte, sunt Jack, din CIA.
D-i drumul, Jack.
Tocmai am fost informai de una dintre echipele noastre din Viena.
Celula irakian a fost identificat n mod clar ca fiind cei patru clrei. Se
afl n gar i au bilete spre Moscova. Oamenii mei cer aprobarea pentru a-i
reine i interoga despre ceea ce tiu n privina atacului asupra
preedintelui.
Oaks czu pe gnduri.
Nu. Nu nc. Echipa ta s-i urmreasc, s le intercepteze toate apelurile
i s le monitorizeze toate contactele. S raporteze din or n or. Vreau s
tiu unde merg indivizii acetia, i de ce, i vreau s tiu toate astea nainte ca
ei s-i dea seama c-i urmrim.
Suntei sigur? i vnm pe oamenii tia de ase ani. Acum putem pune
mna pe ei.
i ntmpltor ei se deplaseaz n aceeai zi n care cineva l-a atacat pe
preedinte.
Exact. De aceea ar trebui s-i reinem acum.
Nu. De aceea ar trebui s-i urmrim pn aflm ce intenioneaz sau

pn spun eu s-i reinei. S-a neles?


Da, domnule vicepreedinte.
Bun. Urmtorul?
Domnule vicepreedinte, sunt Burt din Pentagon, ncepu secretarul
Aprrii cu ochi nroii i obosii.
Da, Burt, ascult.
Ni s-a raportat c trei dintre avioanele noastre de recunoatere au fost
doborte deasupra sudului Irakului. F-15 au pornit deja ntr-acolo ca s
distrug poziiile lansatoarelor sol-aer, dar situaia pare ngrijortoare.
Asta-i o glum?
Nu i nu-i totul.
Te ascult.
Sateliii notri culeg date potrivit crora Garda Republican irakian
pare a fi n proces de mobilizare. S-a semnalat activitate n jurul a trei uniti
de autoblindate din sud-estul Bagdadului i am primit un raport de la postul
nostru de avangard din Kuwait, de lng grani. Radarul lor nregistreaz
multiple puncte mictoare s-ar putea s fie uniti de recunoatere,
ncercm s verificm chiar acum.
Ai dreptate nu sun bine.
Nu, deloc. Vom ti mai multe n urmtoarele cteva ore, ns innd
seama de tot ce se ntmpl n general m tem c Irakul pregtete o micare
militar de amploare.
Trainor nu-i ncheie ideea, dar nici nu mai trebuia s-o fac.
Brusc, Jack Mitchell, directorul CIA, interveni:
Domnule vicepreedinte?
Da, Jack.
Tocmai m-a sunat directorul-adjunct. Vorbete la telefon cu
generalul-brigadier Yoni Barak, eful lui Aman, Contrainformaiile Militare
israeliene.
Da, l tiu pe Yoni. Are ceva pentru noi?
El are o echip cred c v-ai ntlnit cu indivizii acetia numit
Sayeret
Sayeret Matkal.
Exact.
Una dintre unitile lor de recunoatere n profunzime.
Exact, domnule vicepreedinte.
Ce i-au spus?
Unitatea a interceptat comunicaii radio militare susinute n Bagdad i
n jurul oraului Stai aa Bun zice c agenii de la sol raporteaz c n

tot oraul sun sirenele de alarm antiaerian Pe strzi nu circul civili


posturile naionale de televiziune i radio nu mai emit Se pare c are loc
mobilizarea Grzii Republicane, iar uniti avansate de recunoatere
nainteaz deja spre est, ctre Kuwait, i spre sud, ctre Arabia Saudit
Totul este destul de haotic, dar acestea sunt tirile cele mai recente.
Spre Israel se ndreapt vreo unitate irakian?
Deocamdat n-au detectat nimic.
Israelienii ce cred?
Premierul Doron nu vrea s atepte. A convocat o edin de urgen a
cabinetului de securitate, care se va ntruni dintr-o clip n alta. Se crede c va
trece armata n stare de alarm i c n mai puin de o or va mobiliza
rezervitii.
Complet sau parial?
N-a putut preciza. Nu nc.
ie ce-i spune instinctul, Burt?
C va o fi mobilizare total.
Jack?
tii toi ce gndesc eu. Israelienii se pregtesc cu toate forele i noi ar
trebui s ncepem s facem acelai lucru. S ne mobilizm rezervitii i s ne
readucem imediat trupele n zon.
Marsha?
Domnule vicepreedinte, eu cred c va o fi mobilizare total. innd
seama de ceea ce se ntmpl n noaptea asta, seamn cu o micare pregtit
de Jamil i poate fi un preludiu al prelurii de ctre Irak a controlului
cmpurilor petrolifere din Kuwait i Arabia Saudit. Sunt de acord cu Jack.
Trebuie s ne mobilizm rapid rezervitii i s discutm cu saudiii despre
desantarea noastr imediat acolo. Toate acestea vor dura mult mai mult
dect pentru israelieni, dar nu prea avem de ales.
Dac este o micare a lui Jamil, atunci cine vor fi cel mai probabil atacai
kuweitienii sau saudiii? insist vicepreedintele.
Ambele ri. Oricare dintre ele. nc nu tiu, recunoscu Kirkpatrick.
Indiferent ns cum se va desfura, este extrem de serios.
Domnule vicepreedinte?
Toi se ntoarser spre secretarul de stat Tucker Paine.
Da, Tuck?
Tocmai am vorbit la telefon cu prinul saudit, pentru a-i transmite
condoleane. Familia regal este n siguran, dar destul de ocat.
Au vreun indiciu privind autorii?
Nu nc. Totul se deruleaz prea rapid. Au promis ns c vor telefona

imediat ce afl ceva.


Ce-i cu Moscova? Nicio veste de acolo?
Nu. Nu nc. Continui s m interesez.
Aadar, deocamdat tot nu tim exact despre ce-i vorba?
Nu tocmai, ncuviin secretarul de stat. De aceea, apreciez c trebuie s
fim foarte ateni s nu ne pripim.
S nu ne pripim? repet Mitchell. Domnule secretar, preedintele i
liderii ctorva dintre principalii notri aliai tocmai au fost atacai pentru a fi
asasinai n urma unei conspiraii incredibil de bine plnuite, bine finanate i
executat aproape fr greeal. Sunt de acord c este nc prematur, dar, aa
cum am spus deja, exist dovezi circumstaniale serioase c toate acestea pot
fi opera lui Jamil Aljafari ntr-o nou tentativ de a domina Golful i a
submina formarea unei coaliii occidentale care l-ar putea opri. Ce pripeal
poate fi n mobilizarea rezervitilor i desfurarea forelor noastre n
regiune?
Eu spun doar c trebuie s rmnem focalizai pe opiunile noastre
diplomatice, rosti Paine, nu s intrm cu armele n mini.
Cuarmele n mini? ntreb Mitchell. Eu a zice cu ele ncrcate i n
poziie de tragere. Suntem n rzboi, domnule secretar. tim cu toi c nu
poate fi vorba de opiuni diplomatice cu clul din Bagdad. tim cu toii c ar
fi trebuit s ne ocupm mult mai devreme de Irak. Nu doar prin narmarea i
instruirea forelor anti-Jamil. Nu doar acionnd diplomatic la ONU, ci
realmente nimicindu-l odat pentru totdeauna pe monstrul sta! N-am
fcut-o. Perfect, dar uite c acum se-ntoarce ca s ne fac ru.
Domnule vicepreedinte, cu tot respectul, nu suntem n rzboi, cel puin
nu deocamdat, dect dac dumneavoastr i preedintele plecai urechea la
militariti, avertiz Paine, fostul ambasador american la ONU, cu chip palid i
pr argintiu. Trebuie s ne consultm aliaii i s stabilim un plan.
Militariti? hohoti Mitchell. M bucur s tiu c secretarul de stat i-a
definit pe toi. Pi atunci de cenu-l invitai pe Jamil la un picnic, ca s rezolvai
aceast mic nenelegere odat pentru totdeauna ca nite ngerai drgui
i nevinovai de la ONU! Da, chiar aa, de ce nu votai alt rezoluie pe care
s-o ncalce toi?
Paine pufni dezgustat.
Oaks interveni pentru a rectiga controlul discuiei.
Domnilor, v rog s v potolii. Marsha, care este prerea ta despre
situaie? Ce i-ai recomanda preedintelui s fac?
Domnule vicepreedinte, m tem c am trecut Rubiconul. Nu avem
alternativ. Eu recomand blocarea imediat la sol a tuturor avioanelor n SUA

i interzicerea intrrii oricror avioane strine. Misiuni aeriene de patrulare


deasupra ambelor coaste i granielor. nchiderea granielor cu Canada i
Mexicul cel puin pn controlm situaia intern. Ultimul lucru de care
avem nevoie acum este ptrunderea unor sinucigai narmai cu bombe, care
s intre n ar cu trenuri sau camioane de marf.
Altceva?
Dup aceea ar trebui s trecem ct mai repede la aplicarea Operaiunii
Ciclon Iminent. Ea va readuce grupul de btlie Nimitz n Golf i va instala
grupurile de lupt Roosevelt i Reagan n largul coastelor Israelului. Chiar
diminea vom scoate Fora Delta i Divizia Aeropurtat 82, pentru a le
trimite spre Arabia Saudit. Ideea este s aducem pe poziii ct mai multe
trupe, uniti mecanizate i uniti aeropurtate, ct de repede putem.
Avea dreptate. Evenimentele ncepeau s se precipite, descriind o spiral
care prea scpat de sub control. Pn i ncrunitul vicepreedinte de
aizeci i apte de ani fost ofier de contrainformaii n Marin, fost
guvernator al statului Virginia, de patru ori senatori mult timp preedinte al
Comitetului pentru servicii militare al Senatului, una dintre persoanele cele
mai experimentate din Washington ncepea s fie nelinitit.
Sunt de acord cu toate recomandrile voastre i la fel va fi i
preedintele, rosti el, ns o tii la fel de bine ca mine c asta nu va fi
suficient. Este un nceput, dar dac Jamil Aljafari a decis s atace Kuwaitul sau
pe saudii sau toate statele din Golf, Ciclonul Iminent nu-l va opri. O tii
foarte bine.
i plimb privirea prin ncpere, apoi pe ecranele video de pe peretele din
faa lui. Nimeni nu prea s-l contrazic.
Nu avem pe poziii trupe care s-l opreasc rapid, n niciun caz, dac va
lansa o invazie total. Putem mobiliza NATO s ni se alture n mod clar,
britanicii vor fi alturi de noi. Nu putem ti ce vor face francezii i germanii.
Dar chiar dac vom avea sprijinul NATO, n niciun caz nu dispunem de ase
sau opt luni pentru a ne consolida. Pe de alt parte, pn la sfritul
sptmnii, Jamil ar putea deine controlul asupra a jumtate din rezervele
planetare de iei.
Echipa tcea, fiecare rememornd evenimentele din ultimele ore.
i voi recomanda preedintelui s trecem la blocarea imediat la sol a
tuturor avioanelor, dup care vom mobiliza cincizeci de mii de rezerviti. Iar
apoi vom declana Ciclonul Iminent. Mai nti ns, Tuck, ia legtura cu
saudiii i determin-i s ne cear ajutorul.
Domnule vicepreedinte, o s
Imediat, domnule secretar!

O s m conformez, bineneles, dar doresc s se consemneze n mod


oficial c trebuie s lum legtura ct mai repede cu preedintele i s
convenim pentru ontrunire oficial a Consiliului securitii naionale nainte
de a mai nainta prea mult.
O vom face, ncuviin Oaks. Asigur-te pn atunci c saudiii sunt cu
noi sut la sut. n trecut au manifestat nemulumiri fa de prezena noastr
acolo. De asemenea, nu mai trebuie s v readuc aminte c n ultimii ani
relaia noastr a cunoscut destule tensiuni. Nu le plac trupele americane n
mod deosebit, femeile i cretinii n preajma oraelor sfinte Mecca i
Medina. Au totui nevoie de noi i noi avem nevoie de ei. Noi trebuie s ne
asigurm c suntem n aceeai tabr i c luptm n acelai rzboi, iar ei
trebuie s tie c n-o s-i abandonm n minile unora ca Jamil Aljafari. Nu le
vom submina regimul, aa cum a fcut Carter cu regimul ahului, i n-o s
trgnm, s ne eschivm i s ducem o politic extern ineficace, aa cum a
procedat Clinton. Privim cu toat seriozitatea distrugerea lui Jamil Aljafari
i suntem gata s mergem pe urmele lui, indiferent ct de mult ar dura.
Sarcina ta, Tuck, este s faci asta foarte clar. Ai neles?
Da, domnule vicepreedinte.
Perfect. Acestea fiind zise, doamnelor i domnilor vicepreedintele
privi din nou chipurile din ncpere i feele de pe ecranele video murale v
voi repeta: asta nu este suficient. Preedintele i cu mine nu putem declara
lumii c am ctigat rzboiul mpotriva terorismului, pentru ca dup aceea s
pierdem Golful fiindc am strigat prea tare. Ne trebuie opiuni noi i ne
trebuie repede.
Tcu i privi consola de comunicaii din faa lui. Nimeni nu tia dac
sfrise. Nimeni nu tia exact ce anume s fac.
S-a cam terminat cu turul de victorie.
*
ntrzierile nu constituiau ceva neobinuit.
Ele aveau loc permanent, att n principalele dou gri ale Vienei, ct i n
afara lor. Dar aceasta nu era o zi obinuit. Pn ce trenul ateptat trase
ncele din urm la peron, douzeci de ageni americani cincisprezece
brbai i cinci femei, toi vorbitori de arab i rus sosiser, fuseser
informai i ocupaser poziii n vagoanele trenului n care aveau s urce cei
patru clrei.
Irakienii acetia erau profesioniti. Dei nc nu tiau c sunt urmrii, ei
nu intenionau n niciun caz s stea n loc deschis pentru a fi observai i
auzii de eventuali urmritori. Imediat ce suir n tren cu biletele perforate de
un nsoitor de vagon, intrar n compartimentul lor cu patru cuete i

ncuiar ua.
Lucrul cel mai bun pe care-l putea face eful agenilor CIA era s-i plaseze
civa oameni n cele dou compartimente aflate de o parte i cealalt a
irakienilor, iar acetia s ataeze de perei echipamente de ascultare foarte
sensibile, conectate la echipamente de nregistrare digital. Restul echipei
sale avea s joace roluri de chelneri, turiti i hamali, pe cnd el i ocupa
postul de comand i control alturi de mecanicii locomotivei. Singura parte
bun a acestei etape a misiunii era faptul c cei patru nu puteau s plece
undeva unde nu ar fi putut veni i agenii cel puin n urmtoarele dou zile
i jumtate.
Nu le mai rmsese de fcut dect s se pregteasc ct mai bine pentru
lunga noapte de iarn.
*
Americanul i agenii israelieni se regrupar.
Mergeau n tcere pe un coridor pustiu. Cnd ajunser n capt, brbatul
cu ochelari cu rame de aur introduse oparol de nou cifre ntr-o caset de
plastic de pe perete, descuie o u masiv de oel i intrar. Toi coborr
repede trei paliere de trepte. La captul acestora i artar ecusoanele de
identificare la dou santinele narmate, apsar degetul mare pe o plcu de
identificare a amprentei, fur autorizai i intrar ntr-o sal uria, izolat
fonic, cu ui blindate, lambrisat n lemn i ticsit cu monitoare TV i
displayuri de calculatoare, consilieri militari i bodyguarzi; era biroul efului
securitii aeroportului, Yitzhak Galit.
Galit nu ridic ochii cnd cei patru brbai intrar i nchiser repede ua
n urma lor. Privea un ecran TV aflat n spatele biroului, alturi de ali trei
indivizi. Unul dintre ei era Yossi Ben Ramon, eful Shin Bet serviciul de
securitate intern al Israelului care fuma nervos Winston, igar de la
igar. Al doilea era Avi Zadok, eful Mossad celebrul serviciu de spionaj
israelian care pufia calm dintr-un trabuc cubanez gros. Cel de-al treilea se
numea Dietrich Black i era eful echipei antitero FBI din Israel; tocmai i
turna o coca-cola dietetic ntr-o can plin cu cuburi de ghea.
Ei bine? ntreb americanul care intrase n sal.
Toi ochii l privir pe Black. Acesta purtnd blugi, pantofi maro
obinuii, un tricou negru i revolver calibrul 0,45 ntr-un toc la subsuoar
rmase cu ochii n can, ateptnd s se termine sfritul bulelor. Fumul
igrilor plutea albstrui prin ncpere, dar nimnui nu prea s-i pese.
tii de ce beau coca-cola dietetic? se adres Black ctre efii de ageni
secrei, fr s-i desprind privirea de la can.
Nimeni nu avea habar despre ce vorbea.

Dintotdeauna am detestat coca-cola dietetic are gust de lturi,


continu Black. Am prnzit ns odat n Washington cu directorul FBI de
atunci. Era n toamna lui 1991 i am mncat la restaurantul Four Seasons cu
Henry Kissinger.
Zadok se uit scurt spre Ben Ramon. Tipul ncepea s dea rateuri?
Kissinger a comandat coca-cola dietetic. Apoi directorul FBI a
comandat coca-cola dietetic. Am neles atunci c era clar c nu mai putea fi
vorba despre martini i am comandat o coca-cola dietetic. tii i voi c
Kissinger i-un tip iste de tot. Dac el bea coca-cola dietetic, atunci probabil
c-ar trebui s beau i eu. i de atunci numai asta am but.
Black nl ochii, lu cana i o ridic.
Hai noroc!
Israelienii izbucnir n rs pe de o parte din cauza tensiunii nervoase i
pe de alt parte fiindc niciodat nu tiuser exact ce s cread despre Black.
Ca agent de contrainformaii, i impresiona, dar ca om i amuza necontenit.
Zadok fu primul care se opri din rs i-i aprinse alt trabuc.
Eti un tmpit, Black, i spuse el cu accent israelian apsat.
Da, dar sunt slab.
Bine, eti slab ca tmpit.
Pn i Black rse la replica aceea.
nalt de 1,90 m, zvelt, complet chel cndva, soia lui i spusese c nu
putea decide dac aducea mai mult cu Lex Luthor ori cu Mr. Clean i
apropiindu-se de cincizeci de ani, Dietrich Peter Black lucra de douzeci i
cinci de ani n FBI. Recrutat direct din HarvardBusiness School, ntr-o vreme
cnd niciunul dintre colegii si nu s-ar fi gndit vreodat la o carier n
aplicarea legii n favoarea uneia pe Wall Street, lui i plcea slujba aceea i nu
regretase niciodat alegerea fcut.
Dup ce alergase prin toat lumea n majoritatea anilor 1980, Black
petrecuse mare parte din anii 1990 n Washington, lucrnd la cazuri
importante de terorism, aa cum fusese atacul cu bombe din World Trade
Center n 1993, explozia din Oklahoma City n 1994, atacul cu bombe din
timpul Olimpiadei de la Atlanta n 1996 i, desigur, atacurile asupra
Pentagonului i World Trade Center n 2001.
Era un individ rece, metodic i practic lipsit de genul de nflcrare i
emoii care pot nceoa judecata unui investigator de succes. Asta nu
nsemna ns c nu ar fi fost micat de decesele colegilor i compatrioilor si,
dar prea s aib o capacitate instinctiv de a canaliza sentimentele
respective ntr-o focalizare ca de laser. El se concentra asupra detaliilor,
anomaliilor, idiosincraziilor i discrepanelor ce apar n orice caz i care duc

adesea la indicii hotrtoare indicii ce se pot preschimba n firioare, care


devin fire groase ce se desprind din esturi fin realizate i care pot sfri
prin a destrma pn i cazurile cele mai complicate.
Deek, rosti brbatul cu yo-yo-ul, s tii c noi toi eram realmente
curioi despre felul cum i alegi buturile favorite. Dar care-i treaba aici?
Care-i verdictul?
Black sorbi nc o dat din coca-cola rece, dup care se ntoarse ctre
ceilali.
Avi? Tu ce zici?
Avi Zadok se ls pe spate n scaun i pufi din trabuc, savurnd aroma i
clipa. n cele din urm, ntrerupse suspansul.
Ca s-i spun adevrul, eu l-am crezut, declar btrnul ef al
Mossadului.
Black lu un sandvi cu falafel pe jumtate mncat, care sttea pe o
farfurioar de carton lng coca lui dietetic, i muc zdravn.
Yossi? ntreb el cu gura plin de pita i hummus.
S fiu cinstit, Deek? replic Ben Ramon cu accentul la fel de pronunat
ca al lui Zadok, ns trdndu-i rdcinile sefarde marocane. M tem c
trebuie s fiu de acord cu Avi.
Black l privi drept n ochi i Ben Ramon i termin ideea.
Nu tia absolut nimic.
Nu, nu, interveni Galit, eful securitii aeroportului, atrgnd brusc
atenia tuturor, a fost chiar mai mult dect att. A fost realmente bun. Foarte
bun. A fost cinstit.
i loial, adug Ben Ramon.
Altcineva? ntreb Black, ridicnd din sprncene i cercetnd sala,
ncrcat din nou de tensiune nervoas.
Nimeni nu rosti niciun cuvnt; mai ales brbatul cu yo-yo-ul.
Black ncepu s se plimbe prin ncpere, gndind i estimnd desfurarea
evenimentelor. Se apropie de televizorul de pe biroul lui Galit, lu
telecomanda i derul caseta dup aceea o vizion iari, de data aceasta
fr sunet, privind doar chipul din centrul ecranului. Termin fr grab
sandviul, i bu coca-cola dietetic, se terse la gur cu un erveel minuscul
i subire de hrtie, dup care se ntoarse spre restul grupului.
Sunt de acord, admise el n cele din urm. Nu tia.
Toi plecar tcui privirea, continund s fumeze.
Galit ntrerupse tcerea.
Voi, americanii, ar fi trebuit s-l recrutai, rosti el pe un ton nervos
privind n jurul ncperii pentru aprobare.

Apoi Black rnji larg.


Tocmai am fcut-o.
*
Telefonul negru etichetat FBI sun nainte de 10.30, ora Coastei de Est.
Consiliera pentru securitate naional ridic receptorul dup primul rit.
Kirkpatrick.
Ranchul Preriei, apel de la Agenii Negri.
Plcul de Portocali?
Da.
Linie protejat?
Da.
F-mi legtura.
Mulumesc. Rmnei pe fir.
Kirkpatrick nh de alturi un blocnotes i un pix negru Sharpie. i scoase
capacul i se pregti s noteze mesajul.
Care-i rezultatul?
S-a fcut.
i? ntreb ea.
Urm o pauz. Dup aceea, femeia ncuviin din cap.
Mulumesc. Acum f curenie i ntoarce-te aici. Adu totul. Vei primi
instruciuni pe drum.
Kirkpatrick nchise telefonul i-l privi pe vicepreedinte. Toi ceilali din
ncpere erau ocupai cu activitile proprii. Oaks atept un rspuns.
Kirkpatrick scrise un singur cuvnt pe ultima pagin a blocnotesului i i-l
ntinse.
Brbatul cobor ochii, privi discret ultima pagin i aprob.
Pe hrtie scria curat.
Oaks ridic de pe consola din faa lui telefonul albastru care purta eticheta
NORAD.
F-mi legtura cu preedintele.
Black telefon din biroul lui Galit, de pe o linie protejat.
Etajul apte, cu ce v pot ajuta?
Vreau s vorbesc cu Esther. Este urgent.
O clip, v rog.
Pe cnd atepta, Black i ceru unui agent israelian s mpacheteze tot ce-i
trebuia pentru drumul de ntoarcere inclusiv corpul lui Bennett.
Biroul domnului ambasador. Esther la telefon.
Sunt Deek.

Bun, Deek, ce mai faci?


Am nevoie de directorul-adjunct pentru misiuni.
Vorbete la telefon.
Acum, Esther.
Bine. Rmi pe fir.
Black mai deschise o coca-cola dietetic. Pe un televizor, Sky News
prezenta din nou imagini ale atacului asupra coloanei prezideniale i ale
atentatelor din Londra, Paris i Arabia Saudit. Pe alt televizor, CNN relua
fragmente dintr-o conferin de pres cu Chuck Murray, secretarul de pres
al Casei Albe, la baza Air Force Peterson din Colorado.
Am nevoie de mobilul lui Bennett i de BlackBerry-ul lui, i spuse lui
Galit. De asemenea, vreau s-mi spargei repede parolele.
Galit ncuviin din cap. Unul dintre oamenii lui plec imediat.
n aceeai clip, Tom Ramsey directorul-adjunct pentru misiuni al
Ambasadei SUA din Tel Aviv intr pe fir.
Deek?
Hai noroc, Tom, eu sunt.
Ai nevoie de avionul ambasadorului.
De unde tii?
Tocmai m-a sunat ah-mat.
Ce-i cu Paine? Ai nevoie de aprobarea lui? ntreb Black.
Faci mito de mine?
ntrebam i eu
Deek, tu nc n-ai nvat cum merg lucrurile-n via, fiule?
Voiam doar s spun
tiu ce voiai s spui. Iar eu i spun c a-i cere secretarului Paine s
aprobe o misiune operaional secret care utilizeaz un avion al
Departamentului de Stat este ca i cum i-ai cere unui preot s aprobe o
ntrunire a nuditilor n biserica lui. N-ar face-o niciodat.
Black chicoti.
Te-ai prins?
M-am prins.
Bun. Cnd pleci?
Imediat ce-i gata.
Au nceput deja s-l pregteasc ah i tocmai i-am trimis-o pe Jane cu
o mic surpriz.
Tom, nu mai am nevoie i de alte surprize.
Nu te speria. Este direct din partea ambasadorului. Tu ai grij de tine.
Mulumesc, da ce-am fcut ca s merit ceva din partea voastr?

Nimic.
Aa-i.
S fii bun.
O s-ncerc.
*
Dup o or, biroul lui Yitzhak Galit era aproape pustiu.
Zadok i Ben Ramon nchiser aeroportul pn la alte instruciuni i se
grbir s se ntlneasc cu premierul i cabinetul de securitate. Majoritatea
oamenilor lui Galit controlau cldirile de deasupra i amplasau un cordon de
paz narmat pn-n dini n jurul singurului aeroport internaional din
Israel.
n timp ce atepta s fie pregtit avionul care avea s-l duc napoi n SUA,
Black ncepu s examineze mesajele e-mail ale lui Bennett, o combinaie de
rugmini urgente din partea subordonailor si din toat lumea de a-i
anuna tot ce tia despre starea preedintelui, buletine de tiri AP i un mic
mesaj e-mail de la Erin McCoy din Londra. Black inspir adnc. Femeia i
expediase toate detaliile avionului pe care i-l nchiriase, inclusiv numrul de
nregistrare, dou numere de telefon pentru biroul de operaii al Signature,
numerele de telefoane mobile ale echipajului de zbor i chiar numrul direct
al turnului de control, urmat de un memento lapidar: nu intra n panic:
Black i fcu o nsemnare mental s anuleze zborul respectiv, apoi trecu
prin actualizrile AP.
Surse: Preedintele viu, locul necunoscut
Vicepreedintele preia comanda la Casa Alb
Regina neafectat de atacurile din Londra
Premierul canadian rnit n atentatul de la Paris
747 distruge palatul saudit, regele i familia scap n ultima clip
Trei ageni ai serviciului secret mori
Ultima or: Casa Alb anun c preedintele este n NORAD
Naiunea zguduit de imagini TV terifiante
Rezerva Federal reduce rata dobnzii cu jumtate de procent
Lumea reacioneaz ngrozit fa de atacul asupra preedintelui SUA
Piaa cade cu 11 puncte n Japonia, 13 puncte n Hong Kong
Administraia Federal pentru Aviaie nchide spaiul aerian al SUA
Al patrulea agent din serviciul secret moare din cauza traumatismelor
craniene
Vicepreedintele transmite condoleane vduvei agentului
Preedintele rus Vadim ofer ajutor SUA pentru urmrirea teroritilor

FBI descrie ultimele minute ale Gulfstreamului


Murray: Rul i-a artat din nou chipul hd
Preedintele cu starea ameliorat se va adresa naiunii la ora 21.00
Dow cade cu 9 puncte, NASDAQ cu 12 puncte la deschidere
Ultima or: Surse CIA afirm c Irakul se poate pregti de rzboi
Casa Alb: Funeraliile se vor ine smbt

Cu ajutorul unui expert tehnic din echipa lui Galit, Black trecu n cele din
urm de protecia prin parole a telefonului mobil al lui Bennett i ncepu s-i
ascultemesageria vocal. Cele mai multe mesaje erau apeluri din partea
echipei GSX, risipit pe tot globul. Dou erau de la McCoy, care-i repeta
detaliile de zbor pe care i le expediase deja prin e-mail. Unul era de la
secretara lui i se referea la bagaje. Dou erau de la prini, care se interesau
de soarta sa.
Black apel dup aceea robotul telefonic de la locuina lui Bennett.
Personalul tehnic al lui Galit interveni iari i Black ascult mesajele. Cel mai
straniu era din partea secretarului Iverson. Black fcu o grimas i-l relu de
dou ori:
Bun, Jon, sunt Stu. Lucrurile s-au mai stabilizat niel. Preedintele e
bine. Vrea s se discute urgent cu tine despre tranzacie. M poi suna la
303-555-9697. Repet: 303-555-9697. i folosete o linie terestr, nu un
telefon mobil. O s m gndesc la o modalitate prin care s ajungi la noi. Dac
dai de necazuri, anun-m. S ne vedem cu bine, putiule.
Black inspir adnc. Avea s fie un zbor lung.
*
Era 22.00, ora Israelului.
Black primi pn la urm autorizaia de care avea nevoie pentru a reveni
n SUA. Aerul serii de noiembrie era rece i vntos, dar dup attea ore
petrecute n buncrul plin de fum al lui Galit, se simea nviorat. Black
travers asfaltul, rmase locului o clip i-i destinse picioarele. Se simea
epuizat i ameit. Brusc, i dori s se retrag, s se mute n Vail sau Aspen,
s-i cumpere o caban micu pentru schi i s stea sub bolta tcut i
tihnit a cerului, lunii i stelelor, ht departe de telefoane mobile, pagere i
crize. Era prea btrn pentru aa ceva.
Bun seara, domnule Black, rosti un negru bine cldit ntr-o uniform
albastr, scrobit, de Air Force. Voi fi pilotul dumneavoastr n noaptea asta.
Sunt colonelul Frank Oakland. ncntat de cunotin.
Cei doi i strnser minile. Trei ageni americani bine narmai, cu fire ce
le dispreau n ctile din urechi, stteau n apropiere, iar ali ase ageni de

securitate israelieni cu automate Uzi n mini nconjuraser aparatul de zbor


din ordinul lui Galit. Avionul era ncrcat i alimentat, ateptnd doar
mbarcarea ultimului su pasager.
ncntat de cunotin, domnule colonel. S-i dm btaie!
Da, domnule. n opt minute vom fi n aer. V rog s m anunai dac v
putem ajuta cu ceva absolut cu orice. n regul?
Mulumesc. Putem porni.
Black parcurse civa metri spre scara avionului, dup care se opri brusc.
Este un G4, nu-i aa?
Pilotul ovi.
Da, domnule, aa este, aprob el ncet.
Black rmase nemicat o clip, estimnd avionul, apoi i ocoli botul.
Este mare
Are o lungime de douzeci i apte de metri, spuse Oakland, urmndu-l
pe Black n jurul aparatului. Anvergura aripilor este de douzeci i patru de
metri, iar ca nlime este aproape ct o cldire cu dou etaje.
Ce greutate are?
Maxim?
Da.
Treizeci i cinci de tone. Cu rezervoarele pline are o autonomie de apte
mii opt sute de kilometri.
Black nu spuse nimic, ci se opri lng unul dintre cele dou motoare.
Rolls Royce, explic pilotul fr s fie ntrebat. Tot ce poate fi mai bun
pe pia. ase mii trei sute de kilograme for la decolare. Se apropie la limit
de Mach 1.
eful echipei antitero cltin din cap, copleit.
La ce altitudine poate s ajung?
Treisprezece mii apte sute de metri.
Black trecu pe sub coad, avnd grij s nu ajung n spatele motoarelor,
reveni fr grab spre scar i se ntoarse ctre pilot. l privi o secund n
tcere, dup care murmur:
Dac ar fi s zbori de la Toronto la Denver
Fcu o pauz, apoi trase aer adnc n piept:
ai ai fi n pericol s rmi fr combustibil?
Pilotul l privi drept n ochi.
Nu, domnule. Nicio ans.
Black se mai uit o vreme la el, dup care ntoarse capul, i control
ceasul, se rsuci i sui scara. Agenii lui i pilotul l urmar imediat, iar echipa
de la sol se grbi s asigure avionul pentru decolare.

La bord, Black strecur capul n cockpit, arunc o privire rapid peste


consolele de instrumente i ddu mna cu copilotul, care i ncheia lista de
control dinaintea zborului. Cnd reveni n cabin, fu salutat de o nsoitoare
de bord care avea cel mult douzeci i cinci de ani.
Cu pr negru, scurt i ochi cprui, calzi, Maria Perez avea un surs dulce i
blnd, dar lucrul cel mai grozav era c aducea cafea fierbinte ntr-o can
maro-nchis, cu emblem aurie Ambasada american Tel Aviv pe o parte, i
o farfurioar de porelan alb cu prjiturele proaspete cu glazur de ciocolat,
cu care venise echipa de securitate.
Black lu recunosctor cana i farfurioara i le aez cu grij pe msua
joas din dreapta sa. n stnga, pe o mas mare se aflau o vaz imens de
porelan albastru-nchis cu trandafiri roz abia tiai i un platou gigantic cu
fructe proaspete ademenitoare portocale Jaffa, pepene, cpuni, kiwi,
grepfruturi roii, mere din soiul Red Delicious i pere rotofeie i zemoase
care fceau s-i lase gura ap.
Pe alt mas lateral, mai ncolo, se gseau recipiente din cristal care
conineau diverse soiuri de alune, farfurii de argint cu M&M de Crciun
verzi, roii, simple i cu alune i sticlue cu ap plat Perrier, sucuri de
fructe i toate tipurile de buturi carbogazoase. Aceasta era surpriza de care
pomenise Ramsey o gustare din partea ambasadorului i a soiei sale i
Black o aprecie. Slujba lui nu cunotea multe rsfuri i de aceea le savura pe
toate.
Pn atunci, Black nu mai fusese la bordul avionului ambasadorului SUA,
dar fu impresionat i se instal repede n unul dintre cele opt fotolii rotative
din piele alb. i fix apoi centura, fiindc aparatul ncepuse deja s ruleze pe
pist. Interiorul lui G4 era absolut senzaional i mult mai spaios dect
Learjetul vechi i minimalist cu care FBI-ul obinuia s-l trimit prin Statele
Unite. Mochet groas. O canapea lung, capitonat cu piele alb. O mas de
conferine din mahon perfect lustruit, pe care erau mprtiate exemplare din
New York Times, Washington Journal, Time, Newsweek i Forbes. Un
televizor cu DVD player ncorporat. i un player stereo cu magazie de ase
CD-uri, din care Marul turcesc al lui Mozart se revrsa discret n cabin.
Black se ls pe spate n fotoliu i se uit pe fereastr, privind patru
jeepuri militare israeliene cu soldai nechipament de lupt care escortau G4
pe pist. Fu strbtut de un fior involuntar. nchise dou fante de aer
condiionat din apropiere, i lu cana de cafea i o prjitur, test cafeaua s
nu fie prea fierbinte i dup aceea sorbi prelung.
Din scaunul ei din spatele avionului, Perez ulterior, afl c era fiica
efului de Stat-Major Air Force i desfcu repede centura i-i aduse o

ptur groas de ln i o pern mare i moale. Black le accept recunosctor


pe ambele, lsnd deoparte cafeaua i prjitura. Apoi i scoase pantofii i-i
puse picioarele pe msua joas din faa lui, iar nsoitoarea de bord reduse
intensitatea luminilor i-i relu locul n scaunul ei.
Fusese o zi lung i nc nu se terminase. Dar pn cnd G4 se ridic de pe
pist, Dietrich Black adormise.
*
Avionul traversase jumtate din Atlantic.
Oakland deschise interfonul i-l anun pe Black c avea un apel de la
Washington.
Black se frec iute la ochi, sorbi din cafeaua rece, ridic receptorul
telefonului de lng el i aps tasta pentru linia 1.
Sunt Black.
F-o.
Acum?
Acum.
Confirmare.
Apelul se termin.
Black i adun gndurile pentru o clip, se ridic, se duse la masa cu
buturi, deschise o sticl de ap plat, i turn puin n palme i se stropi pe
fa. Bu apoi restul apei i se terse pe mini cu un ervet din apropiere.
Gata, i anun el sobru echipa. E momentul.
Unul dintre cei trei ageni ai si se desctrm din scaun i se scul. Nu
era doar inta de elit, ci i medic,mprumutat de la CIA. i aduse trusa
medical i ngenunche lng canapea. Acolo se afla corpul lipsit de via al
lui Jonathan Meyers Bennett, acoperit cu o ptur bleumarin de ln.
Medicul CIA suflec mneca stng a lui Bennett, terse pielea de sub cot
cu un tampon de vat mbibat cu spirt medicinal i scoase o sering de plastic
alb. Dup aceea ndeprt protecia acului, aps uor pistonul, elibernd un
jet subire, i ciocni cu unghia n sering pentru a elimina bulele de aer. n
sfrit, l inject pe Bennett n bra i atept.
Dup cteva secunde, Bennett clipi din ochi i toi rsuflar uurai.
Black sttea ntr-un fotoliu rotativ n faa lui. Dup ce medicul i
terminase treaba, plecase mpreun cu restul echipei n partea din fa a
avionului, astfel nct s nu fie n raza vizual a strategului de investiii. Fu
nevoie de cteva clipe, dar brbatul i reveni i se ndrept ncet,
ridicndu-se n capul oaselor.
Black se mulumea s se roteasc n fotoliu nainte i napoi, nainte i
napoi.

Bennett privi prin hublourile de pe ambele pri ale avionului i vzu


escorta format din dou F-16.
Unde sunt? ntreb el ameit i dezorientat.
La doisprezece kilometri deasupra Atlanticului, rspunse Black.
Nu sunt mort.
Nu fusese o ntrebare, ci o declaraie nencreztoare.
Nu, domnule Bennett. Nu eti mort. Mai mult chiar, bun-sosit!
Se scurser cteva clipe. Bennett se strdui mental s prind ceva orice!
care s-l ancoreze ntr-o realitate pe care o putea nelege.
Unde am fost?
ntr-o misiune, domnule Bennett.
n ce n ce scop?
S-i dovedeti loialitatea fa de preedinte.
Bennett se strdui s nghit un nod. Gura i era complet uscat.
Black i ntinse o sticl de ap deschis.
Brbatul sorbi puin, dar continua s aib probleme n a nghii.
Tu cine eti?
Numele meu este Dietrich Black. Sunt specialist antitero al FBI.
Aha, fcu Bennett. Tu ai ncercat s m-omori?
Nu.
El unde este?
Nimeni n-a ncercat s te omoare, domnule Bennett.
Bennett nu prea amuzat, dar nu coment.
Noi denumim operaiunea aceasta Radiografia Irlandez. Este un mod
prin care putem intimida o persoan pentru a o testa ntr-un moment de
criz, ca s vedem dac este ceea ce noi numim izvor irlandez m-nelegi,
sincer, clar ca apa de izvor. Haide s zicem c-i mai rapid i mai eficient dect
o verificare FBI care poate dura ntre trei i ase luni.
Vrei s zici c ai fcut asta i altora prietenilor preedintelui?
S fiu sincer, nu-i pot spune mai multe dect i-am spus deja.
Aadar ideea este ca eu s cred c voi fi ucis, ca s dau totul din mine
ba chiar udndu-mi pantalonii dac am ceva de ascuns?
Cam aa ceva.
Ei bine, a mers.
Da. Iar tu ai absolvit. Cu felicitri.
Deci m credei?
Eu te cred.
Bennett ncerc din nou s soarb ap, dar ncepu s tueasc. Agentul FBI
i ntinse ervetul i Bennett se terse la gur. Continua s se simt vlguit i

se concentra cu greu.
i nainte?
Dac te-am crezut? nainte de micul nostru test?
Da.
S fiu sincer, domnule Bennett? Nu eram sigur.
Dar alii erau?
S zicem doar c ai nite prieteni buni n locuri suspuse.
Bennett l pironi pe Black cu privirea pentru o clip, dup care se ntoarse
i-i vzu pe ceilali ageni care-l priveau nelinitii.
Ei cine sunt?
Cei buni.
Aha.
Brbatul ncuviin din cap i se strdui s nghit cteva picturi de ap.
ncet, prudent i cu blndee, nsoitoarea de bord se apropie i-i oferi o
farfurioar cu gem de mere i cteva picoturi srate. Bennett se uit la ea. Se
simea complet stors, ns n acelai timp calm i tihnit. Bnuia c era efectul
narcoticului sau al substanei pe care i-o injectaser. Aparent, nu fusese
letal. i zmbi lui Perez, care-i surse.
Said rosti Bennett revenind ctre Black. Este cu adevrat tii tu
terorist?
Nu.
Bennett aprob din cap i ncerc s ia o linguri de gem.
M bucur i Gali Galinikov?
Nu, spuse Black. El i este realmente prieten.
Bennett tui, apoi nghii coninutul altei lingurie.
A fost necesar tot teatrul sta?
Agentul FBI ovi.
N-a fost decizia mea, rspunse el mulumit c nu minea.
Voiam doar s tiu pe cine s dau n judecat, urm Bennett al crui
chip nu trda nici furie, nici amuzament. Chiar intenionau s-mi fac o
injecie letal?
Nu. A fost un sedativ slab. Varianta lichid a unui somnifer. Totul era
conceput s acioneze ca un detector de minciuni accelerat s afle ce tiai i
ct de loial eti de fapt fa de preedinte.
Bennett ls pe masa din faa lui farfurioara cu gem i picoturile i-i
ridic ptura mai sus pe corp. i era frig i se simea vlguit i singur.
Acum tii, rosti el ncetior. Care-i pasul urmtor?
Black se ls pe spate n fotoliul din piele, ncruci minile la ceaf i
zmbi.

O s te ntlneti cu preedintele.
Bennett ncuviin, nchise ochii i ncepu s moie.
Dietrich Black tia c era posibil ca omul din faa lui s nu-i mai
aminteasc discuia aceea. Mai mult nc, puteau s-o repete de cteva ori
pn ajungeau n Colorado sau cel puin pn primeau autorizaia final de
a-l vedea pe preedinte. Important totui era c obiectivullui era viu, respira,
era curat i n minile guvernului american, nu al teroritilor islamiti.
Operaiunea Radiografia Irlandez capturarea i interogarea destul de
imorale, dac nu chiar ilegale, ale lui Jonathan Meyers Bennett n urma
ordinului direct al preedintelui Statelor Unite fusese un risc enorm. i nc
putea s aib un recul nedorit. n acelai timp ns, s-ar fi putut s merite.
Black rumeg o vreme gndurile acelea, dup care i trase ptura peste el
i nchise ochii. Serviciul secret nu-l numise zadarnic Gambit pe preedinte.
Acum el tia motivul.

7
Doamnelor i domnilor, v rog s v punei centurile ncepem
coborrea.
Colonelul Oakland nchise interfonul cu cteva minute nainte de ora 9.00,
ora din Colorado. Escala pentru realimentare cu combustibil de la baza Air
Force Andrews de lng Washington durase mai mult dect se ateptase, ns
Gulfstream IV cu oamenii FBI-ului ajungea n cele din urm la destinaie
baza Air Force Peterson continund s fie flancat de cele dou F-16,
conform ordinelor directe ale preedintelui.
Bennett abia ncepea s se trezeasc. i verific centura i constat c era
tot fixat n mod confortabil de scaun. Trase cu ochiul discret spre Black, care
prea s scrie un raport pe laptop mai mult ca sigur, probabil, despre
tortura i aproape execuia unui prieten personal al preedintelui i ctre
Maria Perez, atrgtoarea nsoitoare de bord, pe care nu i-ar fi displcut s-o
rentlneasc.
Pe durata nopii, pe msur ce ieise lent din starea indus de narcotice,
Bennett discutase pe ndelete cuBlack despre modul n care fusese tratat, ca
i despre motivele pentru care fusese tratat n felul acela. n mod straniu,
chiar dup cteva ore de somn, se prea c nu-i putea mobiliza furia pe care
ar fi dorit s-o simt.
n adncul minii, voia s-l rstigneasc pe Black. Ideea c un cetean
american fusese supus nu doar unei false injecii letale, ci i unei false
mpucturi n ceaf de ctre propriul su guvern l umplea de scrb.
Dei blestema mijloacele, Bennett nelegea totui motivul i-i era
imposibil s condamne omul sau echipa lui. Poate c i-ar fi fost mai uor s-i
transforme resentimentele n mnie, dac la bord s-ar fi aflat brbatul cu
cicatrice i yo-yo. El nu era ns n avion. Individul acela era un derbedeu, o
drojdie a societii umane angajat s fac treburile murdare.
Pe de alt parte, Black era o persoan complet diferit i lui Bennett i era
imposibil s nu-i plac de el. Brbatul acela deinea o combinaie stranie
ceva real i linititor prin lipsa de falsitate.
n primul rnd, era un simbol masculin. Avea insign i revolver i
terpelea avioanele Departamentului de Stat. n al doilea rnd, Black avea o
misiune, un scop n via. El cltorea prin lume, vnndu-i pe netrebnici i
eliminndu-i de pe faa pmntului. O treab bun, dac o puteai face, i
absolut diferit fa de modul n care i ctiga Bennett existena.

Desigur, el ar fi putut cumpra cu banii jos o grmad de tipi ca sta. Black


ctiga n jur de cinci mii, poate ase mii dolari pe lun. Beneficia de trei
sptmni de concediu, pe care probabil c nu le lua niciodat. i era nsurat
i ddea seama de asta dup inelul de pe mna lui stng. Dar ct de des
reuea s fie acas, pentru a se bucura de csnicie?
Pe de alt parte, Bennett ctiga aproape o sut de mii dolari pe lun mai
exact, optzeci i una de mii plus nc dou-trei milioane pe an n opiuni
bursiere, participare la profit i alte beneficii combinate, n funcie de
creterile i scderile pieei. Era o munc grozav, dac puteai s-o obii. i el o
obinuse. Iar acela era doar nceputul.
Bennett avea de asemenea un Jaguar XJR verde-nchis pe care-l folosea n
lumea de afaceri i un Porsche micu, rou, cu supraalimentare, pe care-l
utiliza la ntlniri i n weekendurile petrecute n afara oraului. Cltorea n
toat lumea. Era intim cu cei mai puternici directori executivi i investitori.
Putea ridica receptorul telefonului i n cteva minute niciodat mai mult
de dou ore s vorbeasc cu preedintele Statelor Unite. Zburase la bordul
lui Air Force One i nnoptase la Camp David. Cinase la Kremlin i toastase n
Piaa Tiananmen. Odat cumprase un inel de logodn cu un diamant superb
de dou carate, cu ocazia unei cltorii de afaceri la Johannesburg, n Africa
de Sud, pentru cndva. Att doar c n-o ntlnise pe domnioara Cndva.
Nu nc.
Era inteligent, respectat i bogat. n acelai timp ns era iute la mnie,
singuratic i excesiv de preocupat de munc. Avea un birou uria, cu o
panoram superb peste cartierul cel mai bogat al oraului cel mai bogat din
cea mai puternic ar din istoria omenirii. Existena lui era totui una febril.
Viaa la vitez maxim nsemna tranzacii i cuprindea toate micile
negocieri pe care le fcea cu sine nsui pentru a continua. Putea s
investeasc un volum limitat de capital emoional i cu mult timp n urm
alesese s nu diversifice. Investise n carier tot ce avea, iarrezultatele lui
profesionale erau indubitabile. Problema era c el prea s aib necazuri
serioase n a menine un echilibru zilnic minim n toate celelalte domenii ale
vieii personal, emoional i spiritual.
Nu putea afirma c ar fi avut prieteni cu adevrat apropiai, oameni crora
s le poat telefona sau cu care s ias i s discute chestiuni din afara muncii
sale, care s nu fi avut legtur cu afacerile i tranzaciile. Aparent nu reuea
s-i menin mult timp o prieten cu att mai puin o logodnic sau o
nevast un suflet-pereche care s-l cunoasc n profunzime, s-l iubeasc
necondiionat i s vrea ca i el s-o cunoasc i iubeasc n acelai fel. Atunci
la ce bun, dac tot nu avea cu cine s-i mprteasc succesul?

Poate c acela care moare cu cele mai multe jucrii nu nvinge, gndi
Bennett. Poate c moare i gata.
Privi pe fereastr la avionul F-16 din dreptul aripii i la luminile bazei
aeriene militare ce se apropiau cu rapiditate. Brusc, avu revelaia vitezei i
modului radical n care se putea schimba viaa. Cu douzeci i patru de ore n
urm, se deteptase cu viziunea transformrii n miliardar, iar acum
mulumea pur i simplu cerului c mai tria. Cu douzeci i patru de ore n
urm, pruse posibil o lume nou o lume n care arabii i israelienii forau
mpreun n cutare de iei, o lume n care dou naiuni puteau deveni mai
bogate mai presus de orice nchipuire, o lume a prosperitii care s duc
spre pace, a speranei care s transceand ura, a libertii care s cucereasc
frica. Iar acum totul pierise. Chipul hd i ru al terorismului reapruse.
Brbai i femei erau mori sau pe moarte.
Azi, lumea se cltina pe muchia rzboiului i recesiunii, iar mine putea fi
i mai ru.
*
Jackie Sanchez era actualmente efa agenilor serviciului secret.
ntregul dispozitiv de securitate prezidenial i raporta ei acum, cnd John
Moore se afla n secia de terapie intensiv, luptndu-se pentru a rmne n
via. Dup ce ajutase la transportarea lui Gambit n interiorul Palatului de
Cristal, Moore se prbuise n timp ce mergea pe un hol i ncepuse s
tueasc, expectornd snge. Fusese dus imediat la spitalul bazei militare din
Peterson i introdus n sala de operaii. Pe moment ns, prognosticul era
rezervat.
Eti absolut sigur? insist Sanchez.
Vorbea printr-o linie telefonic terestr protejat. Trecuse cu cteva
minute de amiaz i femeia se gsea n interiorul unei slie de conferine,
strict secret, ceva mai departe de masivul centru operativ NORAD fcut
faimos dei nu tocmai precis reprezentat de Jocuri de rzboi, filmul de
succes din anii 1980, n care doi puti hackeri aduceau, accidental, lumea n
pragul unui rzboi nuclear. Doi ageni ai serviciului secret unul cu un cine
antrenat pentru depistarea bombelor i cellalt din divizia tehnic, cutnd
microfoane terminau de scanat ncperea.
Sut la sut, replic eful ei Bud Norris.
Bine, zise Sanchez. Att doar c, innd seama de tot ce s-a ntmplat,
sunt nelinitit.
tiu, dar crede-m: tocmai am citit raportul pe care mi l-a trimis Black
din avion.
i?

n cteva momente, o s i-l expedieze i ie. Crede-m, este


convingtor.
L-au lucrat chiar aa serios?
Brutal.
i oamenii lui Black sunt pricepui?
Buni de Premiul Oscar.
Alt agent i strecur capul pe ua slii de conferine i ridic degetul
mare spre Sanchez.
Bine, efule. M bizui pe tine. Altceva ce se aude cu serviciul funerar
pe care l vrea preedintele pentru smbt?
Nu-i face griji, am desemnat nite oameni s se ocupe de asta. Va fi
smbt la ora 14, la Catedrala Naional. Departamentul de Public Relations
al Casei Albe se ocup de toate detaliile. Noi asigurm securitatea s
aducem toate familiile n siguran acolo i s le transportm napoi.
Perfect. S m ii i pe mine la curent. Hopa sunt anunat c au venit
musafirii!
Bine, o s te in la curent. Sanchez nc ceva.
Da.
Ai grij de Bennett. Dac a putut supravieui CIA i FBI, nu vrem s-l
pierdem tocmai noi.
Aa este.
Ai grij, Sanchez.
Voi avea. Mulumesc.
Sanchez puse receptorul n furc i nchise ochii o clip, trgndu-i
rsuflarea i adunndu-i gndurile. Brusc, telefonul sun iari.
Sunt Sanchez. Absolut. Trimite-i nuntru.
*
Dup zece minute, masa de conferin era pregtit pentru Ziua
Recunotinei.
Suc proaspt de portocale, cu bucele de pulp, umplea paharele de
cristal. Cafeaua columbian fierbintefusese turnat n ceti albe de porelan
Syracuse, iar pe o mas lateral se aflau un recipient cu cuburi de ghea,
buturi carbogazoase i un ir de pahare cu emblema NORAD. Dou msue
metalice cu rotile fur aduse de la buctria personal a comandantului
NORAD, pline de platouri fierbini cu felii aburinde de friptur aurie de
curcan i unc afumat i glazurat cu miere, mormane de cartofi piure cu
unt, castronae cu sos de afine picant, cartofi dulci fierbini, vase cu sosuri
groase, farfurioare cu morcovi, elin, murturi dulci i msline, i couri
acoperite cu ervete, pline cu pine de gru i chifle calde de cartofi, toate

uor rumenite n unt i mirosind divin.


Bob Corsetti intr primul, urmat de Iverson. Doi ageni ai serviciului secret
i ocupaser deja poziiile, n colurile slii. Corsetti i Iverson nu pierdur
timp, ci se servir imediat, dup care l salutar pe Dietrich Black, proaspt
mbiat, ras i purtnd costum de afaceri; pistolul Beretta i rmsese la baza
Air Force, n grija personalului de securitate.
Salut, Deek, sunt Bob Corsetti, rosti secretarul general al Casei Albe
scuturndu-i viguros mna lui Black.
Salut, Bob, m bucur s te revd.
A trecut ceva timp. Nu eram sigur dac m mai ii minte.
Ei, ce naiba, cum a fi putut uita?
mi pare ru c ne-ntlnim ntotdeauna n ocazii dificile.
Black ncuviin din cap.
Nu cred c-l cunoti pe Stu Iverson, noul secretar al Trezoreriei, fcu
prezentrile Corsetti.
Nu ncntat de cunotin, domnule secretar.
Plcerea este de partea mea, rspunse Iverson, prinznd mna ntins
de Black i strngnd-o puternic. Cum a fost zborul?
Fr evenimente.
Norocul nostru, al tuturor, zise Corsetti. Cred c eti mort de foame. Te
rog, servete-te.
Nu mi se pare tocmai cuvenit.
tiu, dar avem destule motive pentru a fi recunosctori. Preedintele
este viu i voi ai fcut o treab excelent cu Bennett. Acum, mnnc.
Da, Bob. Mulumesc.
ovitor i n acelai timp ndatorat, Black i umplu o farfurie, apoi lu o
can NORAD cu cafea, ghea i o coca-cola dietetic bineneles dup care
se altur celor doi brbai la mas, plecnd n tcere fruntea pentru a rosti
rugciunea de recunotin.
Stu, ntreb Corsetti, la ce te atepi luni la deschiderea pieelor?
Foc i pucioas, rspunse sec Iverson, punndu-i o linguri cu vrf de
fric n cafea. Asia i Europa s-au prbuit peste noapte. Contractele futures
S&P coboar dramatic. NASDAQ se comport ca un cine biciuit.
Dezintegrare?
Sindromul Cernobl. Iverson tie cu cuitul o bucat de friptur de
curcan, o duse la gur cu furculia, dup aceea i tampon buzele cu ervetul
alb, proaspt apretat. Bob, ne trebuie nite veti bune i ne trebuie ct mai
repede.
i ce se va-ntmpla dac nu le avem?

Iverson czu o clip pe gnduri, apoi ls tacmurile din mn.


Uite cum stau treburile. Dup prbuirea Turnurilor Gemene, a urmat o
perioad grea. Pieele au oscilatmult timp, dar n cele din urm i-au revenit.
Oamenii i-au rectigat ncrederea. Au renceput s zboare cu avioanele. Au
renceput s plece n vacane prin toat lumea. Companiile au renceput s
fac angajri. Da? Acum, ei se vor detepta dup aceste noi atacuri m tem
c vor mai urma i altele i de aceea te vei confrunta cu o problem serioas
legat de ncredere. Ieri, companiile din toat lumea au pierdut trilioane de
dolari n valori de pia. Trilioane! ntr-o singur zi!
i?
O s fie i mai ru. Oamenii nu vor mai cheltui iari.
i?
Vor fi concedieri masive iari.
i?
i ce, Bob? Asta este. Prima lecie de economie. Nimeni nu cumpr,
nimeni nu produce, oamenii sunt concediai, cheltuiesc mai puin, produc mai
puin. Este un cerc vicios i este greu de ieit din el.
Care-i scenariul cel mai defavorabil?
Uite ce-i, nu vreau s
Recesiune?
Iverson cltin din cap.
Bob, recesiunea este cel mai nensemnat dintre necazurile tale n clipa
de fa.
Prezint-mi toat situaia, Stu.
Iverson ls ceaca de cafea i inspir adnc.
n clipa de fa, unicul lucru important este ce va face preedintele n
acest weekend. Asta-i. Punct! Dac acionai greit, v vei confrunta cu o
dezintegrare economic mondial. i trebuie s-i spun, Bob, arestarea cuiva
n-o s ajute la nimic. Poi aresta o mie de teroriti un milion i nu va
interesa pe nimeni. Pe nimeni!
Chiar dac toi sunt vinovai. Ba chiar, mai ales dac toi sunt vinovai.
Oamenii nu doresc arestri. Ei nu vor s aud despre nghearea conturilor,
sanciuni economice, finanarea Congresului Naional irakian, lovituri de
precizie chirurgical i alte chestii din astea.
Vrei s zici c-am dat-o-n bar?
Corsetti btea puin n retragere.
Aparent.
Am fcut tot ce-am putut mai bine, Stu. N-a fost tocmai uor.
tiu, ncuviin Iverson. Spun doar c n-a fost ndeajuns, Bob. Pur i

simplu, n-a fost.


Crezi c ar fi trebuit s acionm mai n for dup Irak s-l fi dobort
cumva pe Jamil? O schimbare a regimului?
Nu asta a recomandat CIA?
Crezi c am btut n retragere n faa unui atac total mpotriva lui Jamil,
pentru c nregistram succese importante n faa altor grupri teroriste mai
mici?
A fost un spectacol de calitate i cu certitudine am lichidat o mulime de
tipi ri, dar
Dar n-a fost ndeajuns?
n mod evident, nu. Bob, aceasta nu este investigaia unor acte
criminale, ci este un rzboi.
Ce ar trebui s nsemne asta?
nseamn c trebuie luptat ca n rzboi, nu ntr-un episod din Poliitii.
Sun exact ca o lozinc! pufni Corsetti. Dar nu spui nimic despre toate
raidurile Delta Force? Sau de raidurile SAS? Despre imaginile video ale
forelor noastre distrugnd taberele de instruire ale teroritilor mai exact,
patruzeci i trei de asemenea tabere?
Ce-i cu astea?
Glasul lui Corsetti era plin de cinism.
Stu, ie i vine uor s spui asta i pare ru doar c portofoliul tu de
aciuni o s nregistreze un recul anul sta.
Bob, aici nu-i vorba despre mine i tu o tii foarte bine. Dac toate
cascadoriile alea de tip Rambo ar fi avut succes, noi doi n-am sta ntr-un
buncr sub un munte, ca s mncm masa de Ziua Recunotinei de la
cantin. Ar fi bine s revii cu picioarele pe pmnt, fiule! Oamenii n-o s stea
indifereni, lsndu-i pe preedinte i pe regina Angliei s fie atacai, n timp
ce Casa Alb le spune tuturor: Nicio grij, facem fa.
Ei vor un ap ispitor.
Ba chiar pe unul care s plteasc pentru toate.
i dac nu capt rzbunarea pe care o ateapt?
Asta nu-i rzbunare, ci
M rog, fie cum zici tu dac oamenii nu capt happy-endul pe care-l
ateapt?
Bob, fii atent m-ai ntrebat cum vor reaciona pieele. Eu nu spun
dect c exact asta sunt pieele. Ele sunt un fel de sondaj de opinie gigantic
zilnic. Ele ne spun ce cred oamenii despre viitorul lumii. Se trezesc plini de
team sau de ncredere? Cred c lucrurile se vor mbunti sau se vor
nruti? Pieele sunt crile de ghicit i zaul de cafea sunt oracole. i chiar

n clipa asta, ele trimit un mesaj destul de puternic preedintelui, indiferent


dac voi vrei sau nu s-l ascultai.
S treac la aciune.
Aciune pe scar mare sau dezintegrare pe scar mare, ncepnd de
luni.
Corsetti nu spuse nimic. El nu era un director executiv, strateg economic i
de afaceri ca MacPherson. Nu era un magician de pe Wall Street, strateg al
investiiilorca Bennett. Nu era ambasador sau diplomat, strateg al afacerilor
globale ca Iverson.
Era un politician operativ, un tactician cu sim practic mai degrab dect
unul care s examineze tabloul de ansamblu. El se ocupa de sondaje i de
numrarea voturilor. Ungea roile care scriau nainte de a face prea mult
zgomot i stingea focurile din tufiuri nainte de a se transforma n incendii
forestiere. Nu gndea n incrementri istorice de zece, douzeci sau cincizeci
de ani, ci n cicluri de tiri TV de douzeci i patru de ore i n cicluri
electorale de doi ani.
Iverson l respecta pentru asta, dar n acelai timp se simea iritat. Acum
nu mai era cazul s marcheze pe harta alegerilor culorile partidelor
ctigtoare pe plan local.
Bob, cineva trebuie s plteasc urmrile indiferenei, concluzion el.
Fie cei buni, fie cei ri. Iar decizia v aparine. Trebuie s v folosii atuurile
bine, altfel vor suferi muli oameni nevinovai.
Corsetti rmase cu privirea aintit asupra fripturii de curcan care se rcea
n farfuria lui. Black sttea cu capul plecat, jucndu-se n tcere cu furculia
prin piureul su. Telefonul sun i Corsetti rspunse. Peste o clip, se scuz c
trebuia s mearg s se ntlneasc cu preedintele.
Iverson i Black rmaser singuri s mnnce.
*
Scott Harris, directorul FBI, nu era singur.
Cnd sun telefonul, sttea aezat la o mas mic de conferine n biroul
su i prnzea cu doi adjunci. Tocmai mucase zdravn dintr-un sandvi
gigantic, din categoria celor poreclite submarine, cu friptur de curcan,
cacaval, salat, roii, maionez i unc, adusde la un local Jersey Mikes de
un agent de teren care tocmai venise din Trenton pentru ntrunire.
Directorul FBI rspunse la al doilea apel.
Harris, mormi el ncercnd n acelai timp s mestece.
Scott? Tu eti? Sunt preedintele.
Ochii lui Harris se mrir. Adjuncii l vzur cum ncremenete pentru o
clip, privind disperat n toate prile.

Scott? Mai eti pe fir? ntreb preedintele.


Harris nu avea unde s dispar i nici alternativ.nh coul de gunoi
de lng biroul lui i scuip ntreaga gur de sandvi apetisant.
Da, domnule preedinte. Ce pot face pentru dumneavoastr? Cum v
simii?
innd seama de cele ntmplate, am fost destul de norocos. Tu eti
bine?
Da. Sunt perfect, domnule preedinte.
Adjuncii lui Harris rdeau pe fa, cnd directorul lor le ntoarse spatele i
privi pe fereastr spre Pennsylvania Avenue i cldirea Capitoliului puternic
iluminat.
Ce-ai gsit pn acum, Scott?
Domnule preedinte, depunem absolut toate eforturile. Am pus mna
pe nite piste interesante, dar nimic concret. Sper s-o fac n curnd. N-ar
trebui s mai dureze foarte mult.
E-n regul, apreciez eforturile voastre, dar uite care-i ngrijorarea mea.
Cte persoane ar fi putut s tie n care limuzin m aflam?
aizeci i trei, fr a ine seama de soia i fiicele dumneavoastr.
Tocmai am ajuns n mod ferm la numrul acesta.
tii atunci ce vreau s spun.
Cred c da, domnule preedinte. Printre noi exist o crti. Poate
chiar un agent inactiv pn acum un hibernat cum le spunem noi.
Ar fi posibil?
Sincer s fiu, nu a fi crezut, dar exist prea multe dovezi
circumstaniale n privina preciziei atacului asupra dumneavoastr.
Problema este c nu pot vorbi cu foarte multe persoane despre chestiunea
aceasta. Dac n interiorul guvernului american exist una sau mai multe
persoane care conlucreaz cu teroritii din exterior, ori cu state teroriste ca
Irak, Iran, Coreea de Nord sau mai tiu eu care, atunci va fi foarte greu s le
descoperim fr s-i dea seama c suntem pe urmele lor.
Exact asta m ngrijoreaz, Scott. De aceea, f tot ce este necesar.
Respectnd legea, bineneles. Dar blocheaz toate scurgerile. Reverific
trecutul oamenilor. Supravegheaz. Intercepteaz telefoane i mesaje e-mail.
Nu-mi pas! Vreau s tiu cine a vorbit i de ce. Dac ai nevoie de o dispoziie
executiv din partea mea, ntocmete o ciorn i i-o semnez. Vreau s-i pui
oamenii cei mai buni la treab i rapid! i nu sufla nicio vorb fa de
nimeni din echipa mea despre ceea ce faci. Ai neles?
Da, domnule preedinte.
Scott, m bazez pe tine. Oamenii acetia nu mi-au trimis un mesaj, ci au

vrut s m omoare. Iar ei nu accept nu ca rspuns. Dac au pe cineva care-i


ajut din interior, atunci sunt angrenat ntr-o curs pentru propria mea via.
Trebuie s-i vnm i s-i anihilm, nainte ca ei s fac la fel cu mine.
Aa este, domnule preedinte.
*
Stuart Iverson se gndea la seara alegerilor din urm cu doi ani.
Fusese prima campanie prezidenial a lui MacPherson. i amintea ceasul
digital rou i negru cu numrtoare invers care atrna deasupra biroului de
recepie, cel care anuna 00.00.00. Ziua alegerilor ora zero sosise. De
acum se terminase i nu mai exista dect numrtoarea.
Sediul general de campanie ocupa etajele patru i cinci ale unui uria
antrepozit renovat din centrul Denverului, cu vedere spre Coors Field. Pe
ambele etaje, nenumrate mese cu telefoane, calculatoare, faxuri i
fotocopiatoare erau deservite de zeci de interni, voluntari i salariai.
Telefoanele sunau ntruna i dei toi oamenii preau s vorbeasc la cel
puin unul, dac nu chiar la dou, riturile preau s nu mai nceteze.
Uimitor era faptul c efii de campanie de la etajul al cincilea puteau face ceva
n ciuda rcnetelor lui Ricky Martin care cnta tema muzical a
Campionatului Mondial de fotbal pe un CD, ce se ridicau din vestiarul de sport
al colegiului de la etajul patru.
Mocheta uzat i ptat de cafea era acoperit cu ziare vechi, cutii goale n
care fuseser pizza i mncare chinezeasc i file de notie autoadezive roz,
cu numere de telefon mzglite pe ele. Bannere uriae, cu litere roii, albe i
albastre, acopereau pereii, alturi de zeci de caricaturi editoriale, informaii
legate de campanie i liste cu telefoanele interioare. Deasupra atrnau cinci
televizoare, fiecare reglat pe alt post.
Puti abia ieii din adolescen alergau de colo-colo n blugi sfiai i
bluze de trening cu logourile colegiilor, cu diverse misiuni. Locul era ireal, o
combinaientre redacia de tiri a unui post de televiziune dintr-o metropol
i sediul unei frii de colegiu n dimineaa de duminic.
Poate c nu era tocmai atrgtor, dar aici rulase toat ziua la vitez
maxim operaiunea atragerea voturilor din campanie.
Iverson, preedintele naional al campaniei, privise cum Bob Corsetti n
costum italienesc gri-nchis cu dungulie, cu prul negru ca pana corbului
pieptnat peste cap precum un magnat de pe Wall Street se deplasa
silenios printre rndurile de cte douzeci de indivizi care manipulau
telefoanele, aidoma unei pantere care nainteaz prin jungl.
nvrtind non-stop un trabuc neaprins n mna dreapt, Corsetti scana
ntruna toate ecranele calculatoarelor i blocnotesurile deschise. Urechile i

erau reglate pe toate conversaiile i n acelai timp urmreau cele cinci


posturi de televiziune de deasupra. Nu scotea un cuvnt, dar i puteai vedea
realmente pe oameni ncordndu-se cnd trecea pe lng ei fiecare, n mod
brusc i perceptibil, lucrnd ceva mai intens, vorbind ceva mai repede.
Corsetti era creierul din spatele miracolului MacPherson i toi cei din sal o
tiau.
n anii 1990, cnd Clinton era la Casa Alb, Corsetti pe atunci, director
executiv al Partidului Republican din statul Colorado fusese cel care-l
abordase discret pe MacPherson, propunndu-i s candideze pentru postul
de guvernator.
n cele din urm, tot Corsetti dup ce fusese angajat ca manager de
campanie al lui MacPherson l convinsese pe acest director executiv s-i
finaneze parial propria carier i s-i determine pe amicii lui bogai s
participe cu nc cincisprezece milioane de dolari.
Corsetti fusese cel care venise cu ideea ca MacPherson s ctige n anul
acela nu numai funcia de guvernator, ci i majoritatea n legislativul statului.
Acum, n calitate de ef al strategiei politice a noului guvernator ales, el l
ajutase pe novice s rzbat printr-o agend agresiv i conservatoare de
reduceri de taxe, reform a asistenei sociale i desfiinarea eliberrii
condiionate n cazul delictelor repetate. n felul acesta, MacPherson
ctigase realegerea cu o majoritate zdrobitoare i fusese poziionat excelent
pentru nominalizarea la Preedinie de ctre republicani.
ntr-adevr, Corsetti nu MacPherson era cel spre care se ntorceau toi
n ateptarea de soluii, pentru a le aduce reprezentantul n Casa Alb, pentru
a compensa cele optsprezece ore zilnice pe care le munciser n ultimele
optsprezece luni, cnd ar fi putut s ctige bani serioi sau s bat barurile
n fiecare noapte.
Aspectul bizar al unei campanii prezideniale este faptul c oamenii care
lucreaz pentru ea devin adesea mai ataai de managerul de campanie dect
de candidatul la Preedinie. La urma urmelor, candidatul este o iluzie, o
fantezie, o proiectare a tot ceea ce speri s gseti la viitorul lider al rii. ns
pe el nu l vezi niciodat. El nu este niciodat n sediul general. Nu particip
niciodat la ntruniri. Nu ajungi niciodat s-l ntrebi ceva, s fii alturi de el,
s fii mcar n coloana auto, dac nu n autobuz. Este pur i simplu un chip pe
un poster de campanie, un nume pe un flutura, o poziie, un numr n
sondaje, un calup n tirile de sear.
Pe de alt parte, managerul este real. El te angajeaz. El ine ntrunirile. El
aprob ordinele de achiziie. El semneaz cecurile. El te calc n picioare
acum, pentru ca peste un minut s te declare omul sptmnii,rspltindu-te

cu un cadou care const dintr-un borcna de sos Salsa mexican ce prjolete


la fel de tare ca o explozie termonuclear. Dac munceti mai intens, tragi mai
puternic, ai orarul mai lung, i sacrifici mai mult din timpul personal de
dragul campaniei, atunci probabilitatea este c o faci mai degrab pentru
manager, dect pentru candidat. Pentru c el este conductorul tu. Cumva,
candidatul nu-i dect un slogan.
Corsetti prea s neleag n mod intuitiv psihologia, ritmul i atmosfera
unei campanii. El tia cnd s mustre i cnd s tac. tia cnd s arunce cu
banii i cnd s fie zgrcit. Prefera n tot cazul s fie mai degrab temut dect
iubit, dar ambele sentimente erau valabile pentru echipa lui.
La patruzeci i nou de ani, el era mai degrab un tat dect un ef pentru
putii acetia, sau mai degrab un na, dect un tat. Cndva, New York Times
l descrisese drept consigliere de Colorado. Newsweek l poreclise Donul
din Denver, iar Comitetul Naional Democrat l numea Don Corleone n
costum de magnat. ns n interiorul campaniei nimeni nu cuteza s repete
asemenea porecle cel puin nu n prezena lui. Bob Corsetti nu-i suferea pe
proti i nu admitea prostiile. El era cufundat tot timpul n munc, iar munca
lui era s ctige.
Iverson i amintise c, dup ce i ncheiase turele finale din seara
alegerilor, Corsetti nu pomenise nimic echipei sale despre importana
Californiei. Nu le spusese c n California urnele urmau s rmn deschise
nc o or. Nu btuse pe nimeni ncurajator pe spate, dar nici nu desfiinase
pe nimeni.
Mersese prin sal, inspectase cmpul de btlie i prsise cldirea fr un
cuvnt. Nu mai era nevoie. Toitiau ce aveau de fcut i toi cunoteau miza.
i nicio victorie nu avusese vreodat un gust mai dulce dect cea obinut de
ei n seara aceea.
Dac ar fi tiut ce le rezerva viitorul
*
La ora 16.00, Bennett intr n sala de conferine.
Corsetti, care i ncheiase ntrevederea cu preedintele, ridic ochii de la
discuia telefonic pe care o purta i ncuviin din cap; Iverson l imit. Black
se ridic i-l ntmpin pe brbat, i strnse mna i-l ntreb dac vroia s
mnnce ceva. Toi i puteau da ns seama c gndurile lui Bennett erau
altundeva.
Agenta Sanchez strecur capul pe u i indic spre Bennett.
Domnule?
Da?
Domnul preedinte dorete s stea de vorb cu dumneavoastr.

Bennett sorbi repede din sucul de portocale aezat n dreptul locului cu


numele su i-i terse buzele pe ervetul care-l atepta pe farfuria goal.
Salut, Stu, rosti el trecnd pe lng vechiul su ef.
Salut, Jon, replic Iverson, nc ameit de toate cele ntmplate.
Bennett o urm pe Sanchez i nchise ua dup el. Sttea acum n cabinetul
privat i slab iluminat al comandantului NORAD, ai crui perei erau acoperii
cu rafturi curbate sub greutatea volumelor masive de Churchill i Clausewitz,
Kissinger i Kearns Goodwin. Era o ncpere lung, mai degrab ngust i
ptruns de un miros dulce de tutun de pip care-i reamintea momentele din
copilrie cnd vizitase biroul buniculuisu, pe cnd acesta era profesor de
drept la Universitatea Georgetown.
n captul opus al cabinetului, focul duduia ntr-un emineu din piatr
Bennett habar n-avea pe unde se ducea fumul de sub munte alturi de o
pendul superb ntreinut, n stare de funcionare dei avea o vechime de cel
puin o sut de ani, un gigantic birou din lemn cu veioz reglabil i un scaun
imens, capitonat n piele verde. n scaun sttea preedintele Statelor Unite, cu
doi ageni ai serviciului secret poziionai n apropiere.
Haide, Jon, haide ia loc, rosti MacPherson ncet, dar sincer.
Abia cnd se apropie, Bennett i ddu seama c starea preedintelui era
mult mai rea dect se anunase n mass-media. Era adevrat, MacPherson se
adresase naiunii n seara trecut, dar o fcuse printr-un mesaj audio, nu
video; Bennett aflase asta de la Black dup ce aterizaser pe Peterson. Era
adevrat, preedintele acordase interviuri AP i unor ziare importante pentru
ediia din dimineaa Zilei Recunotinei, ns acestea se desfuraser prin
telefon, nu personal, din motive de securitate. Securitate! Dac ara ar fi
putut s vad ceea ce vedea Bennett n clipa aceasta, indicele Dow ar fi
cobort luni diminea de trei ori mai mult dect ar fi fcut-o n mod normal.
Lui Bennett nu-i venea s cread ct de fragil arta prietenul i mentorul
su.
MacPherson, care era oricum un brbat zvelt, prea c slbise aproape
zece kilograme n ultimele douzeci i patru de ore. Faa i era plin de
vnti i cicatrice. Ochii erau n mijlocul unor cearcne mari, negru-albastre.
Avea capul bandajat. Braul stng, care i fusese fracturat, era pus n ghips.
Braul drept era luxat i-linea n bandulier. Avea dou perfuzii i abia acum
Bennett observ c sttea ntr-un scaun cu rotile. Era oare posibil s fi avut
fracturi i la ambele picioare?
Nu avu puterea s ntrebe. Ochii i se plimbar de la zgrieturile prelungi de
pe minile i chipul lui MacPherson, la ncrederea linitit din ochii acestuia.
Domnule preedinte

Jon, sunt bine.


Eu ns
Vorbesc serios, sunt bine. Am supravieuit. Nu-i face griji pentru mine.
Vreau s discutm despre tine. Te rog, ia loc.
Bennett se aez fr un cuvnt de cealalt parte a biroului.
Jon vreau vreau s tii c ei bine, mi pare ru.
Domnule preedinte, v rog
Jon, vorbesc serios. Nici nu tiu cum s-i spun ct de ru mi pare tiu
c nu-i suficient dar realmente, habar n-am cum
Nu este nevoie, domnule preedinte.
Ba nu, Jon, este nevoie, realmente. Eti un coleg. Eti un prieten.
ntotdeauna mi-ai fost credincios i ei bine, practic faci parte din familie
pentru Julie, pentru fete i pentru mine. i m simt groaznic din cauza asta
dar mi asum toat responsabilitatea.
Domnule
A fost decizia mea. i, cu toat sinceritatea, dac ar fi nevoie, a proceda
din nou la fel.
Ce ar fi trebuit s spun? Lui Bennett i venea greu pn i s se uite la
MacPherson, de fapt nu de furie sau ranchiun, ci pur i simplu din cauza
durerii fizice pe care o simea cnd l vedea n starea aceea teribil i tiindct
de aproape fusese de moarte. Supravieuise printr-un miracol i din cauza
aceasta trauma prin care trecuse Bennett ceva mai devreme prea cumva mai
suportabil.
Julie i fetele i-au copt o plcint cu dovleac.
Preedintele indic din cap spre colul mesei i farfuria cu plcint nvelit
n folie de plastic, cu un plic pe care scria numele lui i era desenat o fa
Smiley.
Bennett aprob, dar nu rosti niciun cuvnt.
n timp ce dormeai n avion, am vorbit la telefon cu Deek.
l cunoatei?
Eu i fratele lui am pilotat avioane cu reacie n Vietnam.
Nu tiusem.
tiai c te-a urmrit n Israel?
Nu.
tiai c avea ageni la fiecare ase metri de tine, la fiecare pas pe care
l-ai fcut din clipa cnd ai cobort din avion pe Ben Gurion i pn te-ai ntors
pe aeroport ca s revii acas?
Bennett scutur n tcere din cap.
tiai c am vorbit cu premierul Israelului, nainte de plecarea ta acolo,

cernd asigurarea lui personal c nu vei pi nimic ct timp vei fi n ar?


tiai c Barevsky lucreaz pentru noi?
Brbatul cltin iari din cap.
i-a spus Deek c el i CIA i-au supravegheat pe Said i Galinikov n
ultimele ase luni?
Nu tocmai.
Toate convorbirile telefonice. Toi asociaii. Toate ntlnirile. Toate
scrisorile. Toate mesajele e-mail.
De ce?
Cred c tii de ce.
Bennett ncuviin.
Jon, am stat de vorb cu toate persoanele implicate n aceast
operaiune, absolut cu toate i
Aceasta era o latur a lui MacPherson pe care Bennett n-o mai vzuse pn
atunci i-i ddea seama c preedintele se cznea ca s-i gseasc cuvintele.
MacPherson fcu o grimas.
absolut toate mi-au spus c n-ai cedat n-ai suflat o vorb despre
afacerea cu ieiul nu i-ai trdat nicio clip prietenii
Ochii i erau roii i umezi.
Buza inferioar a lui Bennett ncepu s tremure. Amndoi erau brbai
precaui, care-i stpneau sentimentele i deloc dispui de a-i afia emoiile
n public, iar evenimentele din ultimele douzeci i patru de ore nu fcuser
nimic pentru a schimba situaia.
Ei bine voiam doar tii tu voiam doar s-i mulumesc.
Bennett se uit ctre Sanchez care-l privea fr s trdeze nimic pe chip. i
ceilali ageni l fixau din priviri. Era oare suspiciune n cutturile lor? Sau
simpatie? Sau ambele? De fapt, nici nu prea conta. Totui era curios.
Nu tiu ce s spun, domnule preedinte. M bucur c suntei teafr.
Bennett se simea complet confuz. Mintea lui nceoat era un vlmag
de emoii, gnduri i reacii pe care nc nu avea puterea s le identifice,
sorteze sau neleag. Nu deocamdat. De aceea, nu spuse nimic.
ncperea rmase tcut, cu excepia trosnetelor focului i al ticitului
hipnotic al pendulei din col.
Sunt. Sunt teafr. Mulumesc, rosti MacPherson.
Brusc, Bennett i regsi adevrata lui fire.
M bucur fiindc artai groaznic.
Surprins, preedintele rmase uitndu-se la el o clip, apoi izbucni n rs.
Bennett i se altur imediat.
Bei ceva?

Credeam c n-o s m mai ntrebai niciodat.


sta-i omul care-mi place! Sanchez, trimite-i bieii s aduc dou
pahare i nite coniac sau whisky. Ceva vechi. Ceva scump.
Da, domnule preedinte.
Nu glumesc, Sanchez. Sun-l pe comandant i ntreab-l ce-a pitit pe-aici
n cazul n care afl vreodat c rachetele au pornit spre el. Dup aia zi-i s-i
mute fundul ncoace, ca s ne deschid sticla.
Da, domnule. O s-i telefonez i medicului dumneavoastr.
Sanchez, nu ne strica bucuria. Fii fat de gac, da?
Sanchez zmbi i porni ctre captul opus al camerei, unde ridic un
telefon.
MacPherson i ntoarse atenia spre Bennett.
Jon, n scurt timp am o conferin cu Consiliul securitii naionale i
s-ar putea s fim ntrerupi de nite telefoane. De aceea doream s discutm
puin ntre patru ochi. n plus, am o surpriz pentru tine.
V rog, nu mai vreau surprize!
Nu, nu, asta-i una bun. Preedintele ridic receptorul. Salut vrei s-l
trimii pe Kojak? Nu, chiar acum Pi cred c da Bine E bine bun
mulumesc.
nchise telefonul.
Kojak? ntreb Bennett.
Este un nume de cod.
Doar nu-l ai pe Telly Savalas ascuns pe undeva? glumi Bennett.
Foarte amuzant
Vorbesc serios. Cine este?
Partenerul tu de infraciuni.
Cine?!
Partenerul tu. Te ateapt mult treab, Jon. N-o vei putea face singur.
Domnule preedinte, nu tiu despre ce vorbii. MacPherson i arunc o
privire scurt.
Jon, de ce crezi c te-am trecut prin toate astea?
De unde s tiu? N-am nicio idee.
Ba tii.
Eu tiu?
Bineneles.
Bennett i ntoarse ochii la focul care plpia n emineu. Degaja un
sentiment de cldur, tihn i siguran.
Pi adic doreai s v asigurai c sunt loial onest nu o
ameninare la adresa securitii.

Ce altceva?
Domnule preedinte, realmente eu
Jon ascult-m.
Bennett se ntoarse i-l privi drept n ochi.
Am nevoie de tine n echipa mea, Jon. Nu pe Wall Street. Nu n Denver.
Am nevoie de tine n echipa mea.
La ce v referii, domnule preedinte?
Vreau s lucrezi pentru mine.
Permanent?
Bineneles.
La Casa Alb?
Unde altundeva?
Domnule preedinte, cu tot respectul cuvenit, eu
Cu tot respectul cuvenit? Jon, abia mi-ai spus ct de jalnic art.
Bennett nu se putu abine s nu izbucneasc n rs. MacPherson fusese ct
pe ce s fie ucis, dar nu-i pierduse simul umorului.
Ei bine, da, i-adevrat, dar eu
Dar ce?
Bennett se chinui s njghebeze o fraz coerent.
Eu domnule preedinte, eu n cazul n care n-ai observat, tocmai am
negociat o afacere de un miliard de dolari.
Crede-m, am observat.
Atunci, tii, vreau s zic, Casa Alb pare interesant, dar sunt pe cale s
devin miliardar n urmtorii civa ani. Miliardar, domnule preedinte. Vreau
s zic c eu
Nu, nu-i aa.
Nu-i aa?
tiu c narcoticele alea din organismul tu nc nu s-au resorbit
complet, dar cred c n-ai neles pe deplin ce se ntmpl aici. Tu i cu mine
suntem n NORAD. n NORAD, Jon! Eu tocmai am fost atacat de teroriti.
Teroritii tocmai au bombardat Palatul Buckingham. Au bombardat Parisul.
L-au atacat pe prim-ministrul Canadei. Au intrat cu un 747 plin cu
combustibil n palatul familiei regale a Arabiei Saudite. Jon, s-a terminat!
Lumea n felul pe care tu i cu mine o cunoteam acum douzeci i patru de
ore nu mai exist.
MacPherson fusese dintotdeauna un mentor, i ncercase s-l ajute pe
Bennett s descopere tabloul de ansamblu, povestea din spatele povetii.
Dac adug el.
Zguduit de propria sa lips de instincte, Bennett nh momeala.

Dac ce, domnule preedinte?


Dac tu i eu n-o reconstruim.
S-o reconstruim?
Exact.
Cum?
O s ajungem i acolo.
Dar mai nti trebuie s m altur personalului Casei Albe?
Exact.
Bennett se ls pe spate n scaun i-i frec ochii. Unde naiba era butura
pe care trebuia s-o aduc Sanchez?
Domnule preedinte nu tiu ce s spun
Spune da.
Ce pot face eu? Nu tiu nimic despre Washington, despre politic sau
terorism, protest Bennett. Mi-am petrecut toat viaa gndindu-m la
strategii de investiii, nu m-nelegei nu m rog, din astea
Greeti.
Pardon?
Jon, tu eti expert n ncheierea de tranzacii, cercetri, analize,
evaluarea liderilor, companiilor i domeniilor pentru oportuniti i indicii
ale unor probleme. Tu ai talentul de a citi n frunzuliele de ceai i apoi de a-i
convinge pe oameni s cumpere compania de ceai. Exact de asta am eu nevoie
acum.
Bennett nu scoase niciun cuvnt.
Jon, dac nu acionez i dac nu acionez rapid pieele se vor duce
naibii. Lumea va luneca ntr-o recesiune. Poate chiar ntr-o depresie. ns noi
vom aciona. Iar cnd o vom face, vom avea nevoie de o strategie pentru pace,
nu doar pentru rzboi. Aici intervii tu.
Ce vrei s spunei c-i vorba despre un fel de Plan Marshall al
secolului XXI? Domnule preedinte, tii
Nu, nu, nu. Ce naiba, Jon! Gndete! i garantez c dup ce se va aeza
praful, vom constata c Jamil Aljafari a fost n spatele tuturor atentatelor. Iar
dac arfi s pornim rzboi cu Irakul, cnd vom ctiga, cine va mai beneficia
n afar de noi?
Depinde
Haide, Jon! Dac ar fi s te trezeti peste cteva luni din clipa asta i
Irakul n-ar mai constitui o ameninare s presupunem, doar cine
beneficiaz?
Cred c Israelul.
Exact! Gndete-te. Dac ne vom juca bine cartea, afacerea ta cu iei se

va derula. Putem anihila cea mai mare ameninare geopolitic din Orientul
Mijlociu epicentrul rului i apoi s ajutm Israelul i Palestina s devin
dou dintre cele mai bogate ri din istoria omenirii. Putem elimina
terorismul i aduce pacea i prosperitatea n Orientul Mijlociu modern.
Putem face ceva la care oamenii se gndesc, la care viseaz i pentru care se
roag de cinci mii de ani. Pacea n Orientul Mijlociu! Iar tranzacia ta trebuie
s fie piesa central.
Credei asta?
M gndesc la asta de luni de zile. De mai mult vreme intenionasem s
discut cu tine despre transformarea afacerii cu iei ntr-o pace istoric, ns
abia dup ce m-am trezit aici la NORAD am neles cu exactitate ce trebuie
s fac cu adevrat.
Atunci de ce nu rmn acolo unde sunt acum?
Pentru c am nevoie de tine acolo unde sunt eu. Jon, fii atent n-o s
ajungi miliardar. Asta nu se va ntmpla. i problema este c, dac rmi la
GSX, atunci nu voi putea folosi afacerea ta ca pies central a strategiei mele
de pace.
De ce?
Este un conflict de interese i o tii prea bine.
i Stu?
Stu i-a vndut totul ca s devin secretar al Trezoreriei. L-am obligat
s-o fac. Bineneles, ar fi putut face avere, dar, ce naiba, are destul deja! Aa
c-i mna mea dreapt la Trezorerie. ns n tranzacia asta vreau s lucrezi
cu mine, s-o supraveghezi zi de zi, s m ajui s conduc corabia i s-o aduc la
liman.
Domnule preedinte, pur i simplu nu tiu ncotro v ndreptai. Vreau
s spun
Jon, totul va fi clar n scurt timp. Dar mai nti, mai nti am nevoie de
un rspuns de la tine.
Bennett se ls din nou pe spate n scaun i ridic ochii n tavan.
S abandonez GSX i s m mut n Washington?
n calitate de consilier principal al preedintelui.
i s m altur personalului de la Casa Alb?
l tiu perfect pe tipul cruia o s-i trag un ut ca s-i dau biroul lui.
Bennett izbucni n rs.
Bob?
Fu rndul preedintelui s rd.
Nu dei uneori nu mi-ar plcea asta, dar
Bennett czu pe gnduri. Ar fi nsemnat ca viaa lui s se schimbe nc o

dat n mod radical. Nu-i plcea, dar era evident c nu avea alternativ.
Mda, pi bnuiesc c v sunt dator c nu m-ai ucis pe loc, nu?
Preedintele surse i mpinse peste birou o map din piele neagr cu
sigiliul prezidenial din aur.
Aa te vreau, Jon. Semneaz aici.
Ce semnez?
Prima hrtie este demisia ta din GSX, care intr imediat n vigoare. A
doua este acceptarea slujbei pecare i-am oferit-o. Consilier principal al
preedintelui. Opt mii pe lun, plus toate beneficiile guvernamentale.
Bob ctig dousprezece mii.
Bennett, nu-ntinde coarda. Nu eu l-am fcut milionar pe Bob la GSX.
i nu cumva avea cot parte din toate reclamele aduse n timpul
campaniei?
Preedintele zmbi iari.
De acord, l-am fcut milionar dar nu la GSX.
Nu conteaz.
Jon, fii atent! n primul rnd, i poi permite o reducere de salariu. n al
doilea rnd, ideea este c trebuie s rmi incognito. n cazul n care ctigi
mai mult de zece miare, o s apari pe ecranele radar ale tuturor. Presa va sri
imediat i nu-mi pot permite aa ceva n clipa asta.
Ai fost mereu un agent de vnzri destul de bun.
Fiule, nc n-ai vzut nimic!
Bennett ncepu s examineze documentele din map.
Deci cine-i Kojak? ntreb el, scondu-i stiloul Montblanc ca s
semneze.
Ah, da! Sanchez?
Agenta ridic un telefon pentru a afla motivul ntrzierii.
Este Black, nu? fcu Bennett.
Nu, ns l vreau i pe el n echipa noastr. Vreau ca tu s organizezi un
grupule n interiorul Casei Albe, care s lucreze direct cu mine i cu Consiliul
securitii naionale. Voi nu vei exista n mod oficial, dar din culise, n timp
ce eu conduc rzboiul, v vei ocupa de transformarea acestei tranzacii cu
iei ntr-un pact de pace. mi vei raporta direct mie i Marshei Kirkpatrick.
Cpitanul Kirk?
Ai surse bune, Bennett. mi place ndrzneala ta.
Zicei-mi de ce-i spunei Kojak individului stuia? tii, m gndisem
c era Black, fiindc Black e chel.
Mda, o prezumie interesant dar greit.
Bun, atunci ce-mi putei spune?

Kojak lucreaz de cinci ani cu CIA i are verificri de securitate de nivel


maxim. A fost principalul consilier al directorului. i tie pe toi. M tie pe
mine. tie de afacerea cu ieiul. n ultimii doi ani a lucrat ca agent de teren
de fapt, urmrindu-te pe tine.
Bennett era pierdut. Sper s nu fie dementul la de la CIA din Israel, cel cu
yo-yo-ul, gndi el. Ar fi fost gata s se retrag i s lucreze la Greenpeace,
dect s colaboreze cu lunaticul acela.
Ua din captul opus al ncperii se deschise, aceeai u prin care Bennett
intrase ceva mai devreme. Brbatului nu-i veni s-i cread ochilor. Se simea
ca i cum cineva i-ar fi tras covorul de sub picioare.
Kojak nu era un brbat. Era o femeie. Noul su partener de infraciuni
era Erin McCoy.

8
Bun, Jon, spuse McCoy, zmbind i innd n gur o acadea. Am auzit c
te-nrolezi pentru preedinte.
Bennett rmase locului fr s scoat un cuvnt, n vreme ce Erin se
apropie fr grab de ei i se aez n cellalt scaun capitonat cu piele verde.
Ochii ei verzui ca marea scnteiau amuzai.
Cred c voi doi v cunoatei, fcu MacPherson savurnd scena.
Foarte amuzant, reui Bennett s mormie. CIA?
Exact.
Nu GSX?
Pi, ambele.
Ambele?
Exact.
Ce eti un fel de analist? ntreb Bennett pe un ton batjocoritor.
Tu ce eti un fel de idiot? replic prompt femeia, fr s-i piard
zmbetul.
Asta ce vrea s-nsemne?
Nu, nu sunt analist, ci agent. Operativ.
Operativ?
Exact.
Ce tot spui acolo?
McCoy izbucni n rs.
Vorbesc ct se poate de serios. Te plteam cu aptesprezece mii pe lun
plus opiuni, plus asistena sanitar, plus cot parte din profit i de fapt tu
lucrai pentru CIA? Operativ? Haide, haide! Ce se-ntmpl?
Auzi, s tii c-i slujb bun dac poi s ajungi aici.
Pi pi, vreau s zic nu-i ilegal sau altceva? izbucni el, ntorcndu-se
ctre MacPherson n cutarea unui aliat.
Nu, nu-i ilegal, rspunse preedintele, uimit de reacia lui. De fapt, cred
c-i destul de cool.
Bennett reveni spre McCoy.
Cool? Ce eti tu, Jane Bond?
Erin l privi pe MacPherson.
V-am spus, domnule preedinte, rosti ea. Individul la din Israel ar fi
trebuit s-i termine treaba.
*

n Irak era cunoscut sub numele Al Nida, cmila german a Orientului


Mijlociu.
Evident, trailerul cu enile Daimler-Benz arta ca orice alt camion ONU
care transporta alimente i medicamente din Iordania spre strvechiul inut
al regelui Nabucodonosor. Era mare, lung i alb, cu majusculele ONU vopsite
n albastru-deschis pe ambele laturi i pe acoperi, pentru a evita orice
greeli de identificare de ctre forele militare irakiene sau sateliii americani
de spionaj.
Aidoma celor alte cteva camioane ce cltoreau nainte i napoi,
sptmn dup sptmn, lun duplun, pe oseaua 10 de la Amman spre
Bagdad, un drum pustiu i parc uitat de Dumnezeu, trailerul acesta mergea
ntotdeauna ntr-un convoi de alte patru vehicule albe, Range Roveruri
britanice, purtnd toate nsemnele ONU.
Puine lucruri erau mai teribile dect o defeciune s te trezeti
naufragiat i singur n deertul vestic al Irakului, unde furtunile de nisip
orbitoare i sufocante se pot strni pe neateptate i unde temperatura din
timpul zilei poate ajunge cu uurin la 50 de grade Celsius. De aceea,
cltoria n convoi, cu rezerve mai mult dect suficiente de ap, alimente i
combustibil constituia nu excepia, ci regula.
La o or i jumtate dup ce ieise din Bagdad, convoiul cunoscut de
oficialii irakieni sub indicativul Q17 fusese oprit de poliie i deviat ctre Al
Habbaniyah, o unitate militar i baz aerian pzit de fore de elit din
Garda Republican, unde dispruse n hangarul 5.
ntregul ocol durase mai puin de nouzeci de minute, dup care convoiul
i reluase drumul spre Iordania un Range Rover n fa, urmat de Al Nida,
apoi celelalte trei Range Roveruri.
Cei douzeci i cinci de oameni din Q17 trecur prin Toliahah i Ar Rutbah,
meninnd cel mai strict cod de tcere. Fr staii radio de emisie-recepie.
Fr telefoane mobile. Fr radiouri AM/FM. Fr casete sau CD-uri. Nu erau
ngduite nici mcar conversaiile. Acum oprir pe dreapta oselei, nainte de
bifurcaia de unde se putea porni spre nord-vest, ctre At Tanf din Siria, sau
spre sud-vest, ctre Trebil din Iordania.
Fcnd semne cu minile, majoritatea oamenilor scoaser mncare i
butur. Ali patru descrcar repede canistre mari de combustibil i
alimentar RangeRoverurile, aparent fr s le pese c vehiculele nu opriser
motoarele sau c ei toi erau cu igri aprinse n gur.
*
innd seama de circumstane, preedintele era fericit c putea s rd
puin.

Urmtoarea lui ntrunire cu Consiliul securitii naionale era peste numai


cteva minute. Atunci avea s se focalizeze din nou asupra crizei imediate.
Era ns important i s-i determine pe Bennett i McCoy s lucreze
mpreun, relaxai, ntr-o direcie nou. Mai ales lund n considerare
misiunea pe care le-o ncredinase.
Jon, rosti el, mi eti ca un fiu i tocmai de aceea i-am cerut lui Stu s-o
angajeze pe Erin acum civa ani. Am rugat-o s fie cu ochii pe tine. S-i
asigure spatele. S-i verifice pe Said i Galinikov. Tot ce-i pot spune este
c-i bun. Foarte bun.
Stu tie c ea lucreaz pentru CIA?
Nu, nu tie, dar va afla. Totul la momentul potrivit. Bun mai ai o hrtie
de semnat, zise preedintele i-i ntinse alt map de piele neagr.
Asta ce mai este?
Spune c tot ce am discutat aici i vom discuta n viitor este
confidenial, aflat sub incidena tuturor legilor federale relevante privind
comunicaiile prezideniale secrete. Dac vrei, poi s citeti fiecare cuvinel
de acolo, dar ideea de baz este c fr acceptul meu expres nu poi s discui
nimic din ceea ce vom face. Ai neles?
N-am trecut nc de testul vorb lung cine are cinci ani va tia la
sare?
Erin? spuse preedintele.
Cred c putem avea ncredere n el.
Femeia zmbi.
Oh, dar mulumesc foarte mult pentru votul de ncredere!
Cu plcere.
Hai, Bennett, semneaz odat, fcu preedintele. i el semn.
Aadar, domnule preedinte, rosti Bennett, de unde v cunoatei voi
doi? Sigur c da, rspunsul evident este GSX, ns se pare c v tiai dinainte,
nu?
Vezi, Erin, i-am zis c-i iste.
Dumneavoastr l-ai susinut.
Tu nu erai la fel de sigur.
Chestia este c-n ultimii ani am lucrat ceva mai strns cu el dect
dumneavoastr.
Este adevrat.
Preedintele se uit la Bennett, apoi la McCoy i reveni la Bennett.
Ia stai aa. Tu ai nite poveti de spus
Poftim? Nu, rosti ea pe un ton prefcut serios.
Nu, nu, nu! Nu m pcleti tu pe mine. Tu ai nite poveti, McCoy.

Domnule preedinte, v rog, ea n-are


Ba da, ba da, are. Ia zi-le, McCoy!
Nu, domnule preedinte, eu
Zi-le!
Eu tiu, domnule? Bine, poate numai una.
Erin! protest Bennett.
McCoy izbucni n rs.
Ce-i?
S nu-i spui nimic.
Jon, trebuie s-o fac. Este eful meu.
Eu sunt eful tu.
Erin l prinse cu dou degete de obraz i-l ciupi uor.
Da, dar tu nu eti preedintele Statelor Unite.
Nu pot s cred ce-mi vd ochii.
Sanchez reveni n odaie cu o sticl de coniac foarte vechi i foarte scump i
cu trei pahare, pe care le aez pe biroul preedintelui.
Bravo! strig MacPherson. Aa te vreau, Sanchez!
Eu nu sunt dect cu livrarea, domnule preedinte.
Nu prea cred eu chestia asta
Bennett intr n aciune i turn n toate cele trei pahare, dei tia foarte
bine c McCoy nu bea.
Domnule preedinte, a dori s in un toast.
Nu sun ru. S te-aud, Bennett.
Toi trei ridicar paharele.
Pentru prietenul meu, domnul preedinte: Gsii-i pe cei care-au fcut
asta i radei-i!
Rser toi, ciocnir paharele i Bennett o vzu pe McCoy golindu-l pe al ei
dintr-o singur sorbitur.
Erin, crezusem c nu bei.
Ai cam multe de nvat, nu?
Bine, McCoy, zi acum! ordon MacPherson.
i ea ncepu.
Pi uitai una. Anul trecut, eu i Jon am participat la finala Super Bowl
n Miami, ca invitai personali ai fostului secretar al Trezoreriei, Murphy, i ai
soiei lui, Elaine.
Haide, termin, Erin, nu-i poi povesti domnului preedinte chestia aia!
Atunci trebuie s fie ceva realmente interesant, spuse MacPherson
sorbind iari din coniac.
N-ai auzit-o deja, domnule preedinte? ntreb McCoy.

Nu, nu cred.
Eu am auzit-o, anun Sanchez.
Poftim?
Bennett era disperat. Sanchez surdea cu toat gura.
Am zburat cu avionul privat al GSX la Miami, unde ne atepta o limuzin
lung de un kilometru, care ne-a dus la Stadionul Joe Robbi tii
dumneavoastr, VIP-uri, tot protocolul
Nimic nu-i prea bun pentru Jon al meu.
Aa este. Am fost condui n loja privat a secretarului, unde se aflau el,
soia lui, agenii de securitate i civa directori executivi. Cunoatei rutina.
Cum s nu!
Totul a fost foarte plcut i amuzant soii Murphy sunt nite oameni
extraordinari i cnd mai rmsese puin pn la terminarea meciului,
domnul Murphy a ieit din loj, ca s-i ia rmas-bun de la toi directorii
executivi care plecau mai devreme. Sunt sigur c mergeau la alt petrecere.
Nite ingrai.
Exact.
McCoy privi spre Bennett, care-i ngropase faa n palme.
Cum spuneam, domnul Murphy era la u, iar n loj rmsesem doar
eu, Jon, Elaine Murphy i agenii.
Aa
i tii c doamna Murphy e mai vrstnic i nu aude prea bine, da?
tiu, tiu. Are dou proteze auditive mari.
Exact. Dar McCoy izbucni n rs, iar Bennett cltin din cap dar Jon
era complet absorbit de ultimele minute ale meciului de fapt, toi eram i
nimeni nu scotea o vorb.
A fost o final palpitant.
Da, da iar Jon ciugulea dintr-un nu tiu ce era, un platou cu o
combinaie texano-mexican: nachos,brnzeturi, sos salsa, sos guacamole i
fasole prjit. n tot cazul, cineva a marcat cu dou minute nainte de final i
Jon nu tiu cum s-o zic n modul cel mai delicat
Mai bine s n-o zici, te rog!
i Jon, ei bine, el a
Hai, zi odat, Erin! fcu preedintele.
ei bine hai s zicem doar c i-ar fi fost de folos nite crbune
medicinal.
MacPherson ncepu s hohoteasc.
i n-a fost, s tii, vreo fsit sau altcum ci una sonor, tare de tot.
Nu-mi vine s-mi cred urechilor de ceea ce tocmai i-ai spus

preedintelui Statelor Unite, gemu Bennett, simind c intra n pmnt de


ruine.
Preedintele i McCoy savurau din plin momentul, mai ales pentru c
Bennett era n mod evident att de jenat.
Mai bine m-mpucai de-adevratelea n Ierusalim.
Agenii se strduiau din rsputeri s nu izbucneasc n rsete isterice,
ns cnd m-am uitat la doamna Murphy, era complet inexpresiv vreau s
zic c nu i se clintea nici mcar un muchi de pe fa.
Preedintele rdea i mai tare.
Stai aa, c acum vine partea cea mai frumoas.
Mai este?
Stai aa! Dup dou minute, meciul s-a terminat i doamna Murphy a
ieit pe hol cu soul ei. n clipa cnd a ieit din loj, am nceput toi s rdem
de ne dureau flcile, Jon se fcuse rou ca racul i ne ineam cu minile de
burt.
Nimeni din cabinetul prezidenial nu se mai abinea; chicoteau pn i
Sanchez i agenii ei.
i ce s-a mai ntmplat?
Aa eful agenilor a venit la Jon i i-a spus: S tii c-a fost ceva
foarte nepoliticos. Ar trebui s v ducei i s v cerei scuze doamnei. Jon
s-a uitat la el de parc ar fi fost nebun, dar agentul a insistat: Vorbesc ct se
poate de serios, este soia unui secretar al cabinetului. Ar trebui s ieii i s
v cerei scuze.
i n-a fcut-o.
Ba a fcut-o nu v mint.
Jon, Jon, Jon
Bennett nu scoase niciun cuvnt i McCoy continu:
Jon s-a uitat la mine i eu nu m puteam bga n aa ceva, aa c i-am
zis: Asta-i meseria lor, ei tiu mai bine. Atunci Jon s-a sculat, ne-a privit aa,
pe noi toi, dup care a ieit pe u. n momentul la, chiar c ne-am tvlit pe
jos. Pe cuvntul meu, mi dduser lacrimile de att rs.
N-a fost ndeajuns c-ai ncercat s m omori. Acum trebuie s m i
umilii.
Haide, nu fi mbufnat, fcu preedintele.
Stai, stai, c nu s-a terminat. Partea cea mai tare a fost mai trziu. Jon
s-a ntors n loj i eful agenilor l-a ntrebat: V-ai cerut scuze? i Jon i-a
rspuns: Am ncercat. M-am dus i i-am spus c-mi pare foarte ru, c a fost
foarte nepoliticos din partea mea, c n-am vrut i c n-o s se mai repete. Iar
ea l ntrebase: Pentru ce-i pare ru, Jon? Nu auzise nimic.

Nu-l auzise?
i doamna Murphy insistase: Despre ce vorbeti, Jon? Ce ai fcut
ntr-att de nepoliticos? i domnule preedinte, domnule preedinte, Jon
chiar i-a povestit
Nu se poate!
Nu inventez. Este un caz adevrat. Absolut autentic.
Aa este, domnule preedinte, interveni brusc Sanchez. De fapt, de acum
episodul sta este povestit de toi agenii din ar.
i-ai semnat condamnarea la moarte, McCoy! izbucni Bennett n rs.
Cnd te atepi cel mai puin, atunci o s se-ntmple.
Replica lui strni i mai multe hohote ncntate.
*
Realimentarea rapid i masa la fel de rapid se ncheiar.
Toi revenir n vehiculele lor i ateptar pornirea jeepului din
avangard. Acesta ns nu mai pleca. n interiorul su, cei trei brbai i
consultau agitai hrile i foloseau binoclurile pentru a privi n toate
direciile, asudnd din plin n tot acest timp, n ciuda faptului c aerul
condiionat fusese pornit la intensitate maxim. Drumeagul de ar pe care-l
cutau ar fi trebuit s fie chiar aici sau, oricum, n apropiere dar nu era.
Mai ru nc, intraser n criz de timp i spiritele erau teribil de ncinse.
Ali Kamal, n vrst de douzeci i ase de ani i ales n mod personal de
generalul Khalid Azziz ca ef al echipei, privea fix apusul dogoritor din faa
lor. n curnd avea s se ntunece i dac ntr-o or nu ajungea la destinaie,
atunci putea foarte bine s-i trag un glon n cap, deoarece n caz contrar i
l-ar fi tras agentul hibernat aflat n unul dintre vehiculele din spate. El nu
tia de care dintre brbai s se team. Era posibil chiar s fie mai muli. ns
cineva avea s-l lichideze dac rata misiunea. n privina asta nu avea niciun
dubiu.
Kamal trase pentru ultima dat din igar i privi n jur. Range Roverul era
cu adevrat o main frumoas,de lux, chiar dac fusese vopsit n alb. El ar fi
preferat negru, dar personalul ONU nu avea de ales.
Cele trei din urma lui erau modele standard, ns a sa era o adevrat
bijuterie. asiu masiv i motor diesel cu opt cilindri n V care torcea, fiindc l
ngrijea el personal. Ampatamentul era mai lung dect la modelele
anterioare, iar suspensia pneumatic era controlat electronic, ceea ce fcea
ca pn i viteza de 150 km/h prin deertul acesta oribil s nu produc
disconfort. Ferestre comandate electric. Servofrne. Servodirecie. Airbaguri.
Ba chiar i un sistem de navigaie GPS de ultim generaie, pe care-l instalase
cu mna lui n Amman dup ce revenise dintr-o cltorie scurt la Londra

unde nchiriase o main cu un astfel de sistem.


Cu misiunea, echipa, maina aceasta i un viitor luminos naintea lui, Ali
Kamal avea tot ce-i dorea, mai puin o iubit. i asta avea s se rezolve n
scurt vreme. Deocamdat ns nu-i putea ngdui s se lase distras de
asemenea plceri primare. Trebuie s se concentreze asupra sarcinii lui i
Allah avea s-l binecuvnteze. Dac nu chiar acum, atunci cu aptezeci de
hurii la sosirea n Paradis.
Kamal cobor pentru o clip geamul din partea sa, ca s arunce afar
chitocul igrii. Las naibii hrile! i strig n minte. Avea o sarcin de
ndeplinit i nu-i permitea nici cea mai mic eroare. Se ntinse spre sistemul
GPS al Roverului i aps cteva butoane. Dur doar o fraciune de secund,
dar n clipa aceea furia i frustrarea i disprur complet.
Izbucni ntr-un rs sonor. Remarcabil! Ce simplu i n acelai timp ce
sclipitor! Acum tia unde se afla. tia ncotro se ndrepta. i tia cum s
ajung acolo. irnji larg oferului i ridic trei degete de la mna stng. nc
trei kilometri, pe partea stng.
Convoiul porni imediat.
*
Te-am prins! rcni el n ebraic.
Tnrului ofier de contrainformaii nu-i venea s-i cread ochilor.
Adrenalina i gonea prin trup. Inima i bubuia. Verific de dou ori aparatele,
ca s elimine posibilitatea oricrei defeciuni, apoi nh telefonul rou din
faa lui i tast 212.
Apelul fu preluat instantaneu.
Ken?
Acshav.
Tov.
Fu rndul cpitanului Jonah Yarkon s smulg un receptor i s trimit
mesajul mai departe. Peste numai o secund, un telefon rou sun n buncrul
operativ al armatei israeliene, la opt niveluri sub Ministerul Aprrii din
centrul Ierusalimului.
Ministrul Aprrii Chaim Modine ridic telefonul i ascult atent.
Tov. Decolai i fii pregtii, rosti el imediat.
Modine trecu convorbirea pe ateptare i se ntoarse iute spre premierul
David Doron, care sttea la o mas mare de conferin, alturi de Avi Zadok,
eful Mossadului, Yossi Ben Ramon, eful Shin Bet, generalul de brigad Yoni
Barak, eful Aman, i generalul Uri Lupul Zeev, eful de Stat-Major al
armatei israeliene.
Era Yarkon. Tocmai am interceptat un semnal n apropiere de grania

iordanian.
Putem fi siguri? ntreb premierul.
Nu, dar nu ne putem permite s ne nelm.
Uri?
Sunt de acord. Trebuie s acionm rapid.
Zadok i Ben Ramon ncuviinar scurt din cap.
Premierul nu ovi.
Executarea!
Modine reactiv convorbirea.
Cpitane, eti autorizat. Lanseaz Operaiunea Trsnetul-Fantom.
*
Bennett ncepuse s se relaxeze; umplu toate paharele cu coniac i
aliment focul din emineu.
Vorbind ct se poate de serios, insist el, de unde v cunoatei voi doi?
De fapt, rspunse MacPherson oprindu-se din rs, eu l-am cunoscut pe
tatl lui Erin. Sean McCoy a fcut parte din trupele de marin SEAL n
Vietnam, unde ne-am ntlnit pentru prima dat. Dup ce am prsit armata,
eu m-am dus pe Wall Street, iar el a intrat n CIA, unde a avansat treptat, pn
a ajuns director adjunct operativ, mai nti sub Nixon i apoi sub Carter.
Serios?
Bennett simi c tonul preedintelui se schimbase.
Pe lng Julie, tatl lui Erin mi-a fost prietenul cel mai bun. N-am mai
cunoscut pe nimeni ca el.
A fost?
Sean a murit ntr-o misiune sub acoperire mai exact, n Afghanistan,
dup invazia sovieticilor din 1979.
Ah condoleane
Bennett privi spre Erin, care nu mai zmbea.
Mulumesc, zise ea. E-n regul, domnule preedinte, realmente nu mai
trebuie s
tiu, continu MacPherson, dar este important ca el s cunoasc cadrul
general, dac voi doi vei lucra mpreun.
McCoy aprob oarecum ovitor i preedintele continu:
Cum pe atunci lucram la Fidelity, le-am ajutat pe Erin i pe mama ei
s-i fac un cont m-nelegi, ca s se descurce
Nu ai avut frai? ntreb Bennett.
Ea cltin din cap.
Ba chiar, spuse preedintele, cnd am nceput GSX, mama lui Erin, Janet,
a lucrat pentru noi vreo doi ani, mi se pare.

Aa este, ncuviin Erin.


Problema era, iar pe atunci eu nu aveam habar cel puin, nu imediat
c Janet avea cancer ovarian n stadiu terminal, dar ea era o lupttoare. Cu
excepia Juliei i a lui Sean, nu cred c-am mai ntlnit asemenea persoan n
viaa mea. Avea o putere i un optimism incredibile. Era uluitoare!
Nu tiusem
Nu-s nite caliti foarte des ntlnite, rosti ncetior McCoy.
Julie i cu mine tiam c ea avea ceva aparte, zise MacPherson,
oprindu-se o clip i privind flcrile plpitoare. nainte de a o cunoate,
bnuiesc c nici mcar nu credeam n Dumnezeu. Povestea ei ns era
extraordinar. Hristos i schimbase realmente viaa i cred c asta ne-a
determinat pe Julie i pe mine s ne punem fel de fel de ntrebri spirituale.
Janet se mpcase cu ideea de moarte i cu ceea ce se va ntmpla cu ea dup
ce va muri. Iar eu i Julie tiam c n niciun caznu aveam acelai certitudini.
Nu tiu Pur i simplu, ea ne-a determinat s gndim.
n camer se ls iari tcerea.
Bennett nu tia ce s spun.
Cnd s-au ntmplat toate astea?
Mi se pare c n anul dinaintea venirii tale. De altfel, n anul acela Erin a
locuit cu noi i cu fetele, nu?
Aa este. Vreo zece luni.
n felul acesta am ajuns s ne cunoatem destul de bine. Fetele mele
s-au ndrgostit de ea. Eu unul n-o puteam suporta.
Foarte amuzant, domnule preedinte! pufni McCoy.
i fceau plcere tachinrile acelea glumee ale luiMacPherson. Trecuse
mult timp de cnd se ntlniser ultima dat i mai bine de un deceniu de
cnd i vzuse familia.
Cnd primise telefonul n Londra pentru a veni imediat n Colorado cu un
avion Air Force pentru a se ntlni cu preedintele, femeia nu fusese tocmai
sigur ce se va ntmpla cnd va ajunge acolo. Dar dup o noapte agitat n
care ncercase s doarm ntr-o camer cu cuete suprapuse din baza
Peterson, Erin petrecuse aproape o or cu preedintele la micul dejun, aflnd
toat povestea de la el ntre apeluri telefonice de la vicepreedinte i diveri
efi de stat. Dup aceea, MacPherson o trimisese s se relaxeze cteva ore,
ateptnd s-i fie prezentat din nou lui Bennett.
n mod straniu, McCoy ncepea treptat s se simt ca acas. Ideea de a fi n
centrul unei misiuni de maxim importan pentru preedintele Statelor
Unite i-ar fi fcut extrem de mndri pe mama i tatl ei. Se strdui din
rsputeri s se stpneasc i s nu cedeze naintea emoiilor puternice care

o strbteau. Nu era ns uor.


Eu i Julie o tiusem pe micua Erin n sfrit, de acum nu mai era
chiar micu nc pi nc dinainte s se fi nscut. Julie chiar organizase
ceremonia ruperii turtei pentru ea n casa noastr cea veche din Cherry
Creek, dei nu mai tiu exact cnd a fost asta.
mi plcea casa aceea, rosti McCoy privind n foc.
i mie, ncuviin MacPherson. i mie
*
Unitatea 212 a armatei israeliene Sayeret Maglan era una dintre
echipele speciale ultrasecrete i mai bine antrenate din Israel.
Trei dintre piloii ei i opt membri ai comandoului operativ special se
gseau deja pe poziii. Cele dou elicoptere militare Apache AH-64 construite
de americani i elicopterul Sikorsky Blackhawk porniser motoarele i
puteau decola n orice clip.
Baza aerian ultrasecret i n majoritate subteran din Deertul Negev
era n stare de alert general. De aceea, cnd cpitanul Yarkon ni pe ua
centrului de comand, echipa lui era gata s intre n aciune. Yarkon sri n
compartimentul din spate al elicopterului Sikorsky i ridic degetul mare,
dnd semnalul de plecare. n cteva clipe, cele trei aparate se nlaser i
dispruser fr urm.
Zborul fr lumini, fr comunicaii radio i la altitudine joas la numai
cincisprezece metri deasupra deertului care se vedea ca o pcl sub ei ar fi
fost terifiant pentru majoritatea oamenilor. Nu ns i pentru Unitatea 212.
Ani la rndul, brbaii acetia se antrenaser pentru asemenea operaiuni
prin munii ntunecai i vile secate amenintoare din Negev, iar acum erau
perfect ncreztori n sine.
De fapt, se putea afirma c cei trei piloi practic nici nu pilotau, ci doar
supravegheau calculatorul de bord care fcea aproape toat treaba. La urma
urmelor, israelienii perfecionaser arta zborului cu autopilot tocmai pentru
ocazii ca aceasta.
La fiecare cteva luni noaptea armata israelian lansa sonde
computerizate extrem de sofisticate n esen, minuscule avioane de
recunoatere fr echipaj peste graniele statului la altitudini incredibil de
joase i le pilotau prin telecomand spre puncte de rendez-vous prestabilite
din ri inamice.
Pe tot parcursul zborului, sondele colectau numeroase informaii i
nregistrau tot drumul cu obiective pentru vedere pe timp de noapte, astfel c
piloii militari israelieni puteau ulterior s vizioneze de oricte ori vroiau
rutele pe care era posibil s zboare ntr-o bun zi. Strategia aceasta le

permitea s nvee toate fisurile, crevasele, pietrele, bolovanii, copacii i


erpii pe care aveau s-i ntlneasc pe traseu, pn ce puteau zbura pe acolo
cu ochii nchii sau n somn. La fel de important, sondele nregistrau toate
ridicrile, coborrile, virajele, accelerrile i frnrile.
Datele erau apoi introduse n calculatoarele armatei israeliene i
recalculate, pentru a se conforma cu greutile diferite i timpii de rspuns
diferii ai altor avioane militare, care erau mai grele i mai rigide dect
sondele micue. Din calculatoare ieeau dup aceea CD-uri strict secrete care
reproduceau cu precizie partitura muzical a unui zbor peste liniile inamice
ctre destinaii punctuale. CD-urile puteau fi ncrcate n orice clip n
calculatoarele unui aparat de zbor, iar software-ul special le citea i
reproducea instruciunile.
n noaptea aceasta, cele trei elicoptere silenioase ale Unitii 212 zburau
dup astfel de CD-uri peste Marea Roie i prin munii neregulai i
neierttori ai Arabiei Saudite. Iar de data aceasta nu mai era un exerciiu. Era
o misiune real.
*
Ali Kamal era n extaz.
i gsise destinaia nu departe de oseaua 10, n baza adumbrit a unei
dune masive de nisip nalt de douzeci de metri. Ajunsese la timp cu trei
minute nainte de termenul-limit, dar la timp. Echipa lui se pusese rapid n
micare.
Prima aciune era descrcarea cmilei germane, cea mai dificil, ca munc
fizic brut i timp necesar, dintre sarcinile lor. Dac nu era bine fcut, nimic
altceva nu mai conta. Dar Kamal nu-i fcea griji.
n medie, echipele aveau nevoie de treizeci i patru de minute i
optsprezece secunde, plus alte patru minute i ase secunde pentru
terminarea celorlalte proceduri. Recordul de treizeci i unu de minute i
dousprezece secunde data din 1991.
Cu trei zile n urm, echipa lui Kamal terminase n douzeci i opt de
minute i patruzeci i apte de secunde un nou record i motivul pentru
care fusese aleas de generalul Azziz tocmai pentru aceast misiune.
*
Ceva veti? ntreb premierul.
Revenise n adpostul blindat al camerei de comand, dup ce vorbise la
telefon cu o serie de membri ai cabinetului dintr-o alt ncpere a buncrului.
Nu nc, domnule, rspunse ministrul Aprrii, sorbind calm dintr-un
pahar cu ghea i suc proaspt de portocale. Nu v ngrijorai ns. Nu mai
este mult.

Premierul n vrst de aptezeci i ase de ani se aez, i puse ochelarii


pentru citit i ncepu s parcurg ultimele rapoarte de informaii primite de
la Washington, Londra i Paris. Comarul era n plin desfurare i dac
americanii nu puteau sau nu doreau s acioneze, putea fi nevoit s-o fac el
nsui.
*
Poate c de vin fusese aerul rece al nopii.
n Irak era miezul nopii i temperatura scdea ntruna n deert. Poate c
de vin fusese oboseala zilei petrecute n main, pentru a ajunge aici din
Bagdad. Aa ceva nu fcuse parte din antrenamentul echipei lui i poate c ar
fi trebuit s fac.
Poate c de vin fusese faptul c noile focoase pe care le primiser erau
mult mai grele dect cele pe care le folosiser ntotdeauna i cu care se
antrenaser n trecut. Lucrul acesta pruse s fi creat un nivel de anxietate
neateptat de ridicat printre oamenii lui, care nu se pripiser i se micaser
prea ncet.
Sau poate c de vin fusese faptul c aceasta era prima lor misiune real i
miza era mult mai mare. Ei toi fuseser prea tineri n anteriorul Rzboi al
Golfului.
Terminaser misiunea, dar nu aveau s primeasc niciun premiu.
Avuseser nevoie de treizeci i nou de minute i douzeci i una de secunde.
Un eec total.
Ali Kamal alerg la Range Rover i-i activ telefonul mobil. Peste zece
secunde, forma un numr de telefon din Berlin. Acesta retransmise automat
apelul la un numr de telefon din Johannesburg, Africa de Sud. Deacolo fu
retransmis la un numr de telefon din Sao Paolo, Brazilia. Acesta l naint
digital la un numr de la periferia Moscovei, care-l retransmise la Tanger, n
Maroc.
n momentul acela, fu interceptat de staia Gibraltar un post de ascultare
al reelei de informaii i analiz Echelon aparinnd Ageniei pentru
securitatea naional SUA de pe Stnca Gibraltar controlat de britanici n
drum spre Ministerul Aprrii irakian, unde fu trimis n camera de comand
personal a lui Jamil Aljafari, adnc sub Bagdad.
Scrisoarea este timbrat i gata pentru pot, rosti Kamal n farsi, dei
limba lui natal era araba.
Ludat fie Allah, rosti tot n farsi glasul de la cellalt capt al firului.
Expediaz scrisoarea.
Kamal nchise imediat telefonul i-l arunc pe bancheta din spate a
iubitului su Range Rover. Toi ochii erau ndreptai asupra lui i el i

concentr atenia asupra echipei, deschiznd n mod repetat pumnul i


artndu-le cele cinci degete rchirate. Dispuneau de cinci minute pentru a
nclzi racheta R-17Al Hussein o rachet balistic proiectat de sovietici i
cunoscut n Occident sub numele Scud B dup care ateptau semnalul lui
de lansare.
Aceasta nu era o misiune umanitar, iar Kamal i echipa lui nu lucrau
pentru ONU. Dimpotriv, ei uciseser o ntreag echip de asisten ONU cu
cteva zile n urm, azvrliser cadavrele ntr-un lac i le luaser vehiculele,
exact pentru momentul acesta.
Kamal i secundul lui suir n grab duna de nisip, ca s foloseasc
ochelarii pentru vedere pe timp de noapte i s se asigure c nu fuseser
urmrii. Nu i fceau griji. Dup Rzboiul Golfului, Statele Unite i aliaii lor
lansaser peste douzeci i opt de mii de misiuni aerienepeste deserturile
acestea, dar nu gsiser niciodat un lansator de rachete irakian mobil, i cu
att mai puin s distrug vreunul. Cum ar fi reuit? Vestul Irakului era un
pustiu aspru i inospitalier cu suprafaa de aptezeci i cinci de mii de km2.
Mai uor ar fi fost de gsit o pictur de ap n Oceanul Indian, dect s-i
descopere pe ei, mai ales noaptea.
Desigur, americanii i britanicii gsiser i distruser cteva lansatoare de
rachete fixe, dar niciunul mobil. Le-ar fi fost imposibil. Mai ales unul ascuns n
interiorul unui transportor oficial ONU pentru alimente i medicamente. Mai
ales noaptea.
Tnrul ef de echip nu-i putu ascunde zmbetul pe msur ce se
apropia de coama dunei, dei ochii i faa i erau complet acoperite de nisip
i-l usturau ngrozitor. Poate c avea s fie decorat personal de preedintele
Aljafari cu o medalie de onoare.
Un fior de surescitare i strbtu trupul. Privi din nou n spate i-i vzu
secundul la douzeci de metri n urm, sorbind o nghiitur de ap din
bidona i strduindu-se s-i clteasc nisipul din gur. Se uit mai departe
i mai jos i-i zri echipa n lumina farurilor Range Roverurilor. Brbaii i
fcur semn c erau gata. Racheta era pregtit. Ei erau pregtii.
Istoria putea s nceap.
Kamal i ajust ochelarii pentru vedere pe timp de noapte i se lipi ct mai
mult cu abdomenul de nisip. Se tr cu grij ctre coama dunei care se afla la
numai un metru i jumtate deprtare. De cealalt parte se gseau Valea
Iordanului, Iordania, Palestina, Israelul i marea. Inima i bubuia de fericire i
mndrie.
Apoi auzi zgomotul.
Kamal se uit cu grij peste dun i-i activ ochelarii.

ocul imaginii pe care o vzu l ncremeni.


Dac ar fi stat n picioare, capul i-ar fi fost retezat de elicopterul Apache
israelian care se afla la nici doi metri deasupra lui.
Instinctiv, Kamal se arunc pe nisip, privi n jos la echipa lui i ncerc s
ipe. Dar nu putu. i nu ar fi contat, nici dac ar fi fcut-o. Nimeni nu l-ar fi
putut auzi peste vuietul rotoarelor. Reui s disting expresiile de pe feele
oamenilor si. Nu era team, ci stupoare. Iar dup aceea, moartea.
Mitralierele de calibrul 30 mm ale elicopterului Apache ncepur s trag.
Foc i fum se revrs din ele, cnd gloanele trasoare i sfrtecar pe oamenii
lui Kamal n bucele de vapori nsngerai. Dou rachete Hellfire ghidate
prin laser izbir iubitul su Range Rover i pe cel de alturi, fcndu-le s
erup ntr-un glob mare de foc care-l ls pe Kamal urlnd i zvrcolindu-se
de durere, strduindu-se cu disperare s-i scoat ochelarii pentru vedere pe
timp de noapte.
Alt Apache apru brusc, ca din senin. nc dou rachete Hellfire explodar
n celelalte Range Roveruri. Apoi dou rachete lovir camionul Daimler-Benz,
care deton de asemenea ntr-o sfer asurzitoare de flcri, alimentat de
sutele de litri de combustibil diesel.
Deoarece toi oamenii din echipa lui Kamal erau mori sau muribunzi,
elicopterul Sikorsky ateriz n apropiere i opt membri ai comandoului
israelian n frunte cu cpitanul Jonah Yarkon nir afar. Se repezir s
asigure racheta Scud i s-i demonteze focosul.
Kamal continua s urle de durere, dar niciun israelian nu-l putea auzi
peste bubuiturile exploziilor i vuietul celor trei elicoptere. El ncerc pe
pipite s-i scoat arma de sub bra, dar n clipa aceea pilotul
primuluiApache i rsuci elicopterul mereu n cutare de inamici i-l vzu
pe tnrul de douzeci i ase de ani zvrcolindu-se slbatic pe duna de nisip.
Prin mpingerea unui comutator i o apsare a degetului mare, pilotul
curm chinurile lui Ali Kamal, dei se ndoia sincer c brbatul ar fi ajuns n
braele celor aptezeci de hurii din Paradis.
Cele dou Apacheuri se ndeprtar, lrgind cordonul de securitate pentru
cei de la sol i-i activar radarul de mare putere, pentru a cuta alte
lansatoare mobile de Scud sau aparate de zbor n preajm. Nu vzur ns
nimic. Deertul era linitit.
Dup ase minute, comandoul purtnd echipament protector, ochelari,
glugi i mnui deta focosul de restul rachetei, l introduse ntr-o lad
bine izolat i ermetic nchis i o sui n Sikorsky.
Elicopterul se ridic, se altur Apacheurilor i pornir spre cas, lsnd
ncrcturi explozive comandate de temporizatoare care s detoneze i s

distrug restul rachetei Scud B i al lansatorului ei, la numai cteva secunde


dup ce fora de intervenie israelian se ndeprtase de zon.
Cornetul de ngheat e la rece, rosti cpitanul Yarkon ntr-un
radiotelefon cu codificare digital, unica lui transmisie din noaptea aceea.
Rmnea doar ntrebarea: Ce arom avea ngheata?

9
n condiii obinuite, drumul cu trenul de la Viena la Moscova dureaz
cincizeci i dou de ore.
Este ns mai mult dect o cltorie lent, greoaie i tcut peste cmpuri
acoperite de zpad, ctune, stucuri i Munii Carpai. Este o ntoarcere n
timp spre inima ntunericului.
innd n minile ngheate o can plin cu ceai rusesc fierbinte, pine
neagr cald i o farfurie de ca din care ies aburi, poi s stai la msua din
compartimentul vagonului de dormit, s joci cri, s fumezi, s te pierzi
ntr-un roman sau pur i simplu s te uii la tavan fr s te gndeti la nimic,
ori s faci cte puin din toate acestea. Dac ns vei trage cu ochiul prin
ferestrele murdare i ptate ale compartimentului care provoac
claustrofobie, vei vedea un meleag trist i obosit de rzboi, marcat de
cicatricele ocupaiei germane i ale sufocrii sovietice.
Vei trece prin Bratislava, capitala srac, dar mndr a Slovaciei, un ora al
comerului, istoriei i nvmntului, ntemeiat de romani i celi i ocupat n
celedin urm de slavi n secolul al VIII-lea, avnd acum o populaie de
aproape o jumtate de milion de oameni.
n 1805, Napoleon i Francisc al II-lea au semnat aici tratatul de la
Pressburg dup btlia de Austerlitz, consemnnd o pace mult ateptat.
Tot aici a fost ratat n mod tragic i de puin o alt reuit umanitar. n
1942, cu cinism sau poate nu, nazitii i-au oferit rabinului Weissmandl i lui
Gisi Fleischmann posibilitatea de a rscumpra un milion de evrei
ntemniai, pe care i atepta camera de gazare, n schimbul a dou milioane
de dolari. Dar rabinul, Fleischmann i colegii lor n-au putut convinge pe
nimeni din Occident s adune banii respectivi. Poate s fi fost vorba despre
indiferena mpietrit a Vestului. Poate s fi fost teama c germanii vor
nclca nelegerea i vor utiliza banii pentru nfrngerea Aliailor. n sfrit,
poate s fi fost vorba despre cu totul altceva. Cert este faptul c banii n-au
fost pltii niciodat i un milion de suflete i-au gsit sfritul.
n cltoria ctre Moscova, vei trece de asemenea prin Liov, cel mai mare
ora din vestul Ucrainei. Cu piaa lui larg, n aer liber, i cu bisericile
ortodoxe care stau gata s cad dup ce au supravieuit cu greu epocii
ateismului, Liov poate prea un ora ncremenit ntr-un timp apus.
Cnd vremea este mai cald, n parcurile cu adevrat superbe, strjuite de
copaci, babukile se joac cu nepoii lor. Mame tinere i plimb pruncii.

Btrnii joac ah i domino. Exist un sentiment comun de familie i


credin, care joac rolul unui liant ce ine laolalt aceast societate veche de
apte secole. Dar hainele sunt cenuii, lipsite de culoare i par desprinse din
America anilor 1930. Mainile i camioanele suntvechi i inestetice, ca o
scen alb-negru dintr-un serial de la nceputurile televiziunii. Vitrinele sunt
simple i neatrgtoare nu exist neon, reclamele sunt rare, numele de
branduri puine i se zresc doar firme simple cu Brutrie, Farmacie i
Mcelrie, dei rafturile sunt aproape goale.
ntregul ora degaj atmosfera din culisele Hollywoodului n timpul
turnrii unei pelicule din perioada crizei economice. Iar Liov, ca majoritatea
aezrilor din regiune, are istoria trist i spiritul rnit.
Oraul a fost ocupat de naziti ntre 1941 i 1944 i a avut parte de mii de
evrei strni n lagre de concentrare, cnd SS-ul i Gestapo-ul au nceput
exterminarea acestora. i de parc asta n-ar fi fost ndeajuns, Armata Roie
sovietic a aprut pentru a elibera Liovul n numele comunismului, ucignd,
schilodind i nrobind cetenii deja traumatizai i trimindu-i pe toi
ntr-un nou rzboi Rzboiul Rece, o nou epoc de ghetouri i gulaguri.
Oraul i-a schimbat att de des stpnii, nct practic are patru nume
diferite: Lviv n ucrainean, Lvov n rus, Lww n polonez i Lemberg n
german.
n cele din urm, cltoria cu trenul v va aduce la marginea Ucrainei
rvite de germani i de sovietici i vei ajunge la grania rus. V vor
ntmpina un uria foior de paz, garduri de srm ghimpat i reflectoare.
Cteva zeci de soldai n uniforme i cciuli verzi din ln, cu fireturi roii i
nsemne de arm aurii, narmai cu pistoale automate i innd n les
cini-lup, par desprini direct din Nimic nou pe Frontul de Vest.
Soldaii urc n tren pentru a verifica paapoartele i vizele, ca i pentru a
inspecta toate compartimentele de sus pn jos i toi pasagerii din cap
pn-n clcie, ba chiar i motoarele i cablurile de sub vagoane,
cutndobiecte de contraband, droguri, arme i bombe, i, mai recent,
antrax i alte arme la mod.
Mulumii c totul s-a ncheiat cu bine, i conduc dup aceea pe pasageri la
cldirea vmii, destul de mare, amplasat dincolo de grani, aglomerat,
ncins i cu aer sttut. Este ultima ocazie de a cumpra un ziar i a da un
telefon, de a lua ceva de mncat i but i de a utiliza o toalet ceva mai
curat, dei curat este un termen foarte relativ n Rusia. n cele din urm
sosete momentul rembarcrii n tren pentru a parcurge cei peste trei sute
de kilometri ai marelui grnar rusesc spre capitala situat pe tulburele ru
Moscova.

Diferena ntre intrarea n Rusia cu trenul i intrarea cu avionul o


reprezint relaxarea remarcabil de la granie n epoca de dup Rzboiul
Rece, o fisur pe care cei patru clrei o exploatar fr ovial.
Cndva, frontierele sovietice erau impenetrabile. n prezent, frontierele
ruseti sunt ca vaierul.
Cltoriile prin intermediul aeroporturilor, ctre est ori vest, implic
trecerea pe lng videocamere i echipamente ultramoderne de
supraveghere, aa cum este software-ul de recunoatere facial, dar i pe
lng experi antitero care sunt n permanent stare de alert, verificnd
minuios pasagerii cu listele expediate de FBI, serviciul secret rus FSB
(Federalnaya Sluzhba Bezopasnosti) i Interpol, actualizate zilnic, uneori
chiar din or n or. Pe de alt parte, este relativ uor s traversezi incognito
ndeprtatele granie ruseti care se ntind pe unsprezece fusuri orare, pzite
de soldai prost mbrcai i prost pltii, mai interesai n a se mbta dect
de a-i controla pe toi amrii care nu au bani s ia avionul pn la Moscova.
Introducerea de arme n ar nu este simpl, dar este simplu s introduci
indivizi antrenai i dispui s le foloseasc, iar n interiorul Rusiei exist mai
mult dect suficiente arme. Asta este tot ceea ce conteaz cu adevrat.
La urma urmelor, Federaia Rus acoperea peste douzeci i opt de
milioane de kilometri ptrai de teritoriu, aproape de dou ori mrimea
Statelor Unite. Iar ntr-o epoc de lipsuri i foamete, puini sau poate chiar
niciunul dintre cei o sut cincizeci de milioane de ceteni nu se gndeau la
cei care doreau s intre n ara lor, sau cel puin la cei care o fceau cu
automobile, camioane sau trenuri. n loc de aa ceva, majoritatea se gndeau,
chiar de mai multe ori pe zi, cum s fac s ias ei nii. Iar aceasta era o
asemenea zi.
*
Domnule preedinte, trebuie s v mutm imediat, rosti agenta
Sanchez.
De ce? Ce se ntmpl?
La telefon este ah-mat. A adunat Consiliul securitii naionale i
evenimentele se precipit, rspunse Sanchez n vreme ce ea i ceilali ageni
mpinser scaunul cu rotile, scondu-l din cabinetul privat i ducndu-l n
sala de conferine alturat.
i ateptau deja Corsetti, Iverson i Black, ca i generalul David Schwartz,
comandantul NORAD.
Bennett, McCoy, micai-v fundurile ncoace! rcni preedintele, cnd
Sanchez l instal n spatele mesei de stejar din captul ncperii.
Prnzul de Ziua Recunotinei dispruse de mult. Pereii anterior simpli i

nempodobii fuseser acoperii cu ecrane video, monitoare de calculatoare i


o hart Stare Ameninare de nalt tehnologie a mapamonduluide un gen pe
care Bennett nu-l mai vzuse pn atunci. Pn i tblia mesei de conferine
fu rapid demontat de personalul NORAD, dezvluind patru console de
telefoane cu linii protejate cte una pe fiecare latur a mesei ilaptopuri
legate n reea, care permiteau tuturor participanilor s citeasc simultan i
n timp real informaii legate de starea de ameninare i s scrie mesaje
instantanee, fr a fi nevoie s intervin cu glas tare dac se aflau n mijlocul
unei conferine.
Bennett ridic ochii spre peretele de deasupra principalului ecran video, la
cele dousprezece ceasuri digitale, cte unul pentru fiecare fus orar major.
Acum era ora 19.13 la NORAD, 21.13 la Washington, 4.13 n dimineaa zilei
urmtoare n Ierusalim.
Uluitor, opti el ctre Erin cnd se aezar lng Black. Tu ai mai vzut
aa ceva vreodat?
De unde crezi c m-am inspirat pentru micul nostru centru de comand
din Londra? i rspunse femeia tot n oapt.
Bennett se uit la ea o clip.
Eu unul crezusem c ai vzut prea multe filme cu James Bond.
Toi erau gata.
Cu excepia preedintelui i a secretarului Iverson, ntreg Consiliul
securitii naionale era strns n Centrul Operativ de Urgen de sub Casa
Alb: vicepreedintele Oaks; Marsha Kirkpatrick, consilierul pentru
securitatea naional; Burt Trainor, secretarul Aprrii; Tucker Paine,
secretarul de stat; Jack Mitchell, directorul CIA; Neil Wittimore, procurorul
general; generalul de armat Ed Mutschler, preedintele comitetului mixt al
efilor de Stat-Major; i cte un consilier pentru fiecare. Spre deosebire de
Fora de aciuneantitero, nu erau prezeni directorii FBI i al serviciului
secret, dar amndoi ateptau n cabinetele lor, gata s intervin dac ar fi fost
solicitai.
Vicepreedintele ncepu imediat:
Domnule preedinte, n primul rnd cum v simii?
Perfect. Ai primit toi raportul medical despre mine?
Da. Chuck vrea s tie dac l putem trimite mass-media?
Bineneles. Oamenii trebuie s cunoasc toate datele, pentru a nelege
exact ct de violent ne pregtim s ripostm. Marsha?
Da, domnule preedinte?
Sun-l pe Marcus Jackson de la Times. Informeaz-l despre starea mea
i trimite-i cu grad de exclusivitate o copie a raportului medical ca surs

guvernamental de nalt nivel. Vreau s par drept o scurgere de informaii


deliberat, calculat, un mesaj adresat lumii c noi considerm aceste atacuri
teroriste ca fiind un preludiu al rzboiului.
Am neles.
Bun. Asigur-te c Jackson are toat povestea i c este o tire mare, de
pagina nti. Times o public pe Web n jur de miezul nopii, ora voastr. n
clipa n care apare pe Web, pune-l pe Chuck s sune corpul de pres ataat la
Casa Alb, cazat actualmente la Peterson, i s-i anune pe ziariti c va face o
informare complet la ora 4.00-6.00, ora Coastei de Est. Vreau ca mine
diminea toate emisiunile TV i radio s vorbeasc despre starea
preedintelui care de fapt este grav i despre faptul c surse
guvernamentale de nalt nivel pomenesc despre posibilitatea unei riposte
masive.
Domnule preedinte, sunt Tucker.
Da, Tuck.
Este realmente nelept? Ar trebui s fim ateni s nu inflamm situaia.
Domnule secretar, m poi vedea? n clipa aceasta, sunt pe ecranul
vostru video?
Da, domnule preedinte.
Atunci, cu tot respectul despre ce naiba vorbeti?
Domnule preedinte nu putem transforma asta ntr-o rzbunare
personal. Aici nu este vorba despre dumneavoastr.
Nu, Tucker, ai dreptate, rspunse MacPherson fcnd un efort
suplimentar, pe care Bennett l vzu foarte bine, de a rmne calm, aici nu
este vorba despre mine. Este vorba despre instituia prezidenial a Statelor
Unite! Este vorba despre securitatea guvernului nostru i despre poporul
nostru. Este vorba despre familia regal britanic. Este vorba despre
premierul canadian. Este vorba despre familia regal a Arabiei Saudite.
Ceea ce vreau s v spun, domnule
tiu ce vrei s spui, Tucker. i nu sunt deloc de acord. Noi nu inflamm
situaia, domnule secretar. Situaia este inflamat. Noi reacionm pur i
simplu fa de un rzboi care ne-a fost impus. i nu este vorba despre nicio
greeal n privina asta: acesta este un rzboi. Noi suntem n rzboi. De acum
nu mai este un rzboi mpotriva terorismului, ci mpotriva rii sau rilor
care au fcut asta. Vom rspunde prin for i vom lovi nemilos. Am fost clar?
Toi cu excepia secretarului de stat ncuviinar fr un cuvnt.
Tucker Paine arta de parc fusese lovit cu pumnul n stomac. Era umilit
de felul n care tocmai fusese respinsde preedinte, dar nu ndrznea s se
ridice i s plece. Potrivit aprecierii sale, situaia se deteriora rapid. Nu

prevalau minile detaate, emoiile directe erau la putere.


Jack, ce ai pentru mine? continu preedintele.
Kirkpatrick iei pentru o clip din sal ca s vorbeasc cu Marcus Jackson
de la New York Times.
Domnule preedinte, CIA este convins c evenimentele din ultimele
treizeci i ase de ore nu sunt acte de terorism, rosti Mitchell, ci aciuni de
rzboi.
Directorul CIA captase atenia general i ncepu s enumere metodic
dovezile adunate de echipa lui.
n ultimele treizeci i ase de ore, irakienii ne-au dobort trei avioane
de recunoatere. Ei pregtesc uniti motorizate i mobilizeaz forele Grzii
Republicane. Trimit uniti de recunoatere spre graniele cu Kuwait i
Arabia Saudit. i-au trecut bombardierele n stare de alert la sol. Strzile
din Bagdad sunt pustii. n ultimele dousprezece ore, niciun automobil sau
camion n-a ieit din ora cu excepia convoiului cu ajutoare ONU ctre
Iordania. Iar Jamil tocmai a inut un discurs ieit din comun. Permitei s v
citez din el: Frai arabi, dac nu putem recuceri gloria Palestinei, de la ru la
mare i de la mare la ru, cu Al Quds, bijuteria coroanei ei, atunci va trebui s
nimicim invadatorii sioniti de pe faa pmntului. Vom nghea sngele n
venele criminalilor invadatori i ocupani sioniti, iar apoi l vom opri s mai
curg. Nu doresc s fac dect ceea ce-l bucur pe Allah i aduce glorie naiunii
noastre arabe. Allah nu va dezamgi poporul arab i noi vom triumfa. Allah
este cel mai mare! Allah este cel mai mare! Allah este cel mai mare! Umilii
inamicii imperialitii sioniti ai naiunii noastre! Allah s-i blesteme pe
evrei! Am ncheiat citatul.
Jack, eti sigur n privina traducerii?
Da, domnule preedinte. Tocmai am primit-o de la Agenia pentru
securitate naional. Alarmant este faptul c limbajul este aproape exact
acelai pe care Jamil l-a folosit n trecut n discursurile inute la ntrunirea
Ligii Arabe. Diferena esenial asupra creia mi-au atras atenia oamenii mei
este c n trecut Jamil vorbea despre eliberarea Palestinei. Acum el vorbete
despre nimicirea sionismului de pe faa planetei.
i?
nc nu putem da un rspuns cert. Avem nevoie de mai mult timp
pentru a-l analiza. Nu ncape totui ndoial c retorica lui Jamil este mai
nfierbntat dect a fost vreodat. El pare s fie realmente agresiv i asta
nu-i bine. n plus, echipa mea se teme c Jamil devine disperat i iraional.
Cum se poate ti aa ceva? se ncrunt MacPherson.
ntrebarea este de bun-sim, domnule preedinte, dar ntotdeauna

trebuie inut seama de unele dovezi circumstaniale nelinititoare. Acum


optsprezece luni, Contrainformaiile britanice au interceptat o convorbire
telefonic ntre medicul personal al lui Jamil Aljafari i tatl medicului.
Convorbirea a fost criptic, dar a prut s sugereze ca Jamil tocmai fusese
diagnosticat cu cancer la prostat n stadiu terminal. Apoi, acum nou luni,
fiul cel mai mare al lui Jamil, Bashir, a murit ntr-un accident de main lng
Samarra. Nu credem c a fost vreun atentat sau ceva similar. La patruzeci i
cinci de ani, Bashir era pasionat de maini rapide i amante de o noapte. Nu
suntem ns siguri. Analitii notri cred ns c moartea lui l-a afectatfoarte
mult pe Jamil. El l pregtise pe Bashir pentru a-i urma i este posibil s dea
vina pe noi sau pe israelieni pentru cele ntmplate. Dac mai inei minte, n
trecut, cineva nu tim cine, nu am fost noi i credem doar c ar fi fost vorba
despre iranieni a ncercat ntr-adevr s-l asasineze pe Bashir. Atentatul a
euat, dar opt gloane l-au paralizat parial.
Zi mai departe.
Poate c v amintii, peste alte dou luni i jumtate, fiul cel mai mic al
lui Jamil, Hamid, a fost ucis n urma exploziei unei maini capcan n centrul
Bagdadului. Credem c a fost vorba despre mna unei faciuni rebele a
kurzilor. Asta este ns lipsit de importan. Suntem convini c, indiferent
cine ar fi fost adevratul responsabil, Jamil v nvinuiete pe dumneavoastr
i pe premierul israelian Doron. Problema este c Jamil are aptezeci i trei
de ani i e pe moarte. Nu are fii, nici urmai direci. Nu exist o linie direct de
succesiune. Nu are cui s transmit puterea. Dac el crede ntr-adevr c
zilele i sunt numrate, nu se poate ti de ce ar fi n stare.
MacPherson rmase tcut, sobru i distant.
Ce-i cu avionul G4? ntreb el, schimbnd brusc subiectul. Exist vreo
dovad a implicrii Irakului?
Da, rspunse Mitchell. Canadienii tocmai i-au descoperit pe cei doi piloi
ai avionului care v-a atacat. Legai i cu cluuri, au fost aruncai ntr-un
container pentru gunoaie, lng un hotel din Toronto, n apropierea
aeroportului.
Dumnezeule!
I-am gsit de asemenea pe cei trei directori din domeniul petrolier care
ar fi trebuit s se afle la bord.
Acelai lucru: legai, cluuri i abandonai n pdurea de lng aeroport.
Prin urmare, avionul n-a fost deturnat n timpul zborului.
Nu tocmai.
Avei idee cine a fcut-o?
Da, ncuviin Mitchell. Indivizii respectivi apar pe casetele

videocamerelor de securitate.
Cine au fost?
Doi brbai, mbrcai n hainele pilotului i copilotului lui G4. Imaginile
sunt clare: una provine de la o videocamer ce acoperea ua din fa a
terminalului privat, iar alta de la videocamera din spatele ghieului, unde au
semnat chitana unui card de credit furat, bineneles cu care au pltit
combustibilul.
Numele lor, Jack! tii vreun nume?
Am confruntat nregistrrile cu bazele noastre de date. N-o s credei
cine-a ieit!
Cine?
Daoud Maleek i Ahmed Jafar. Ambii sunt membri ai Al-Nakbah,
Dezastrul, gruparea iit, nfiinat iniial de iranieni pentru a lupta n
rzboiul din Cecenia i condus n prezent de Mohamed Jibril.
Cel care vrea s-i ia locul lui bin Laden? ntreb vicepreedintele.
Exact.
Bun, zi mai departe, spuse MacPherson.
Lui Bennett nu-i venea s-i cread urechilor ce auzea. Era departe de Wall
Street, fascinat de discuie i tot mai nelinitit despre direcia n care ar fi
putut s ajung, i umplu un pahar cu ap i, prin gesturi, le oferi i celorlali.
Cu excepia lui McCoy, toi l refuzar.
i urmream pe Maleek i Jafar de civa ani i aveam un raport destul
de solid, potrivit crora ei s-ar fi aflat ntr-o tabr de instruire din Munii
Ural. n mod vdit, lucrurile stteau altfel.
n mod vdit
Mai tim ns c Jamil Aljafari l finanase pe Mohamed Jibril.
Mi s-a prut c ai spus c era finanat de iranieni, interveni Kirkpatrick.
Iranienii au fost primii care au dat bani Al-Nakbah pentru a lupta
mpotriva ruilor n Cecenia. Al-Nakbah a primit de asemenea fonduri de la
faciunea ultranaionalist a lui Iuri Gogolov din Rusia.
Ultranaionalist? repet procurorul general. Zi-le mai bine fanatici
fasciti.
Aa este.
S ne fereasc Dumnezeu ca Gogolov s ajung vreodat urmtorul ar
al Rusiei, adug procurorul general.
Subscriu, aprob Kirkpatrick.
De ce este Gogolov implicat? ntreb preedintele.
Situaia este puin mai complicat. Gogolov este rus, dar urte actualul
guvern rus condus de preedintele Vadim. El l consider pe Vadim un

trdtor, care este prea apropiat de Vest. Prea amabil cu Israelul. Prea moale
cu evreii rui care imigreaz n Israel. Gogolov este furios c dumneavoastr
i Vadim v-ai apropiat att de mult n ultimii ani i mai ales c am colaborat
att de strns pentru a distruge Al-Qaeda i pe talibani. El este gata s
finaneze orice grup de rebeli sau teroriti care l-ar putea slbi pe Vadim,
incluznd aici Al-Nakbah.
Perfect, Jack. Acum, leag firele. Ce-nseamn toate astea?
Domnule preedinte, Mohamed Jibril i Al-Nakbah au primit ajutoare de
la mai multe surse, printre care iranienii i Gogolov. n ultimii ani ns,
majoritatea banilor lui Jibril cam ase milioane de dolari au venit din Irak.
Mai exact de la mna dreapt a lui Jamil Aljafari, generalul Khalid Azziz, eful
Grzii Republicane. n felul acesta, Irakul este legat direct de atentatul
mpotriva dumneavoastr.
Toate datele acestea sunt sigure? ntreb Kirkpatrick.
Nu sunt genul de dovezi cu care s m prezint n faa tribunalului, nu
nc. Dar sunt destul de puternice. Acum optsprezece luni, i-am fotografiat pe
Maleek i Jafar n Berlin.
Imaginile celor doi aprur pe ecranul video.
La momentul acela nu fcuser nimic, dar se ntlniser n Praga cu un
agent al spionajului irakian, cu care discutaser mai mult de patru ore ntr-un
hotel.
Alte imagini aprur pe ecran.
Ne-au trezit curiozitatea i de aceea i-am urmrit pn n Madrid, unde
au rmas dou luni. Primeau ntruna transferuri din Berlin i Praga, bani
splai printr-o banc elveian din Basel. Sumele proveneau ns din pli
fcute pentru iei irakian vndut ilegal pe piaa neagr, prin nclcarea
embargoului impus de ONU. n privina aceasta, avem toate documentele
acuzatoare. De acolo au rezultat cele ase milioane. Dup aceea, Maleek i
Jafar au plecat la Cairo. Credem c destinaia lor era Bagdadul. Atunci le-am
cerut egiptenilor s-i aresteze.
De ce nu i-am arestat chiar noi?
Nu aveam destule dovezi pentru a-i reine, domnule preedinte. ns
dumneavoastr tocmai i ameninaseri pe egipteni cu stoparea ajutoarelor
strine i ei se gseau n dispoziia de a ne ajuta.
Atunci cum au scpat? ntreb MacPherson.
Chiar dorii s tii?
Jack
N-o s fii ncntat.
Nici acum nu sunt ncntat.

Maleek i Jafar au fost eliberai n ziua n care primul ajutor american a


intrat n contul din Cairo.
Cred c m iei peste picior.
Nu, domnule preedinte. Bazndu-m pe instincte, l pusesem pe eful
oficiului nostru din Cairo s dea nite telefoane nainte de autorizarea
transferului. tii ca s-i anunm c suntem cu ochii pe ei.
i?
i a primit un rspuns abia a doua zi mai exact spre sear. n
momentul acela, cei doi dispruser. Bineneles, egiptenii i-au turnat
cenu n cap.
Sunt convins.
Unde au plecat Maleek i Jafar?
n privina asta nu suntem foarte siguri, dar credem c au revenit n
Bagdad, via Khartoum. Avem fotografii ale unui avion Gulfstream care a
aterizat a doua zi n Khartoum, a realimentat i a decolat ctre Bagdad.
Fotografiile respective aprur pe alt ecran.
Un Gulfstream, zici?
Exact. Nu am reuit s vedem pe cineva de la bord n-a cobort i n-a
urcat nimeni fiindc avionul doar a realimentat. Nu aveam destui ageni de
teren pentru a putea face ceva i, chiar dac am fi avut, nu aveam absolut
nicio autorizaie.
Preedintele se ls pe spate n scaunul cu rotile i se strdui s-i
gseasc o poziie confortabil.
Ce-i cu Londra, Paris i Riyadh? Ce tim despre operaiunile respective?
Nimic deocamdat. Suntem norocoi c avem deja attea date.
MacPherson aprob din cap, i examin nsemnrile i sorbi puin ap.
Jack, vreau s neleg limpede nite lucruri. Cei doi indivizi care au
ncercat s m asasineze au fost identificai clar?
Da, domnule preedinte.
i noi tim sigur c erau adjuncii lui Jibril i Al-Nakbah?
Da.
i suntem convini c Al-Nakbah a fost nfiinat cu bani de la iranieni i
ultranaionalitii rui, dar c n ultimii doi ani a primit majoritatea fondurilor
de la Irak?
Da.
C Maleek i Jafar au fost n Bagdad acum cteva luni?
Da.
Altceva?
Domnule preedinte, suntem ngrijorai n legtur cu o interceptare

recent a Ageniei pentru securitate naional.


Despre ce-i vorba?
O convorbire telefonic interceptat prin facilitatea lui Echelon din
Gibraltar. Suntem aproape siguri c a provenit din deertul din vestul
Irakului.
Cine sun pe telefonul mobil n toiul nopii din deert?
Asta este i ntrebarea noastr. Este lipsit de logic. n plus, cam cu o
or nainte de a intercepta convorbirea respectiv, unul dintre sateliii notri
militari a primit o solicitare GPS din vestul Irakului. De la un vehicul de pe
oseaua 10 care duce la Amman. Singurele vehicule despre care tim c ar fi
cltorit pe oseaua aceea erau cele dintr-un convoi de ajutoare ONU: un
camion mare i patru Range Roveruri. Convoiul a disprut ns fr urm.
Ce s-a spus n convorbire?
Vom afla n cteva minute.
Tu ce crezi c se ntmpl?
Cu toat sinceritatea, domnule preedinte, nc nu tiu. innd ns
seama de toate aciunile irakienilor, am un sentiment neplcut. ncercm s
dm de urma celor ntmplate i imediat cum aflm ceva v informez.
MacPherson avea dureri serioase, care se nteeau. opti ceva agentei
Sanchez, apoi se adres grupului:
mi cer scuze, dar realmente nu m simt bine. Cred c trece efectul
medicamentelor. V propun s lum o pauz ca s vorbesc cu medicii. Relum
peste cteva minute. De acord?
Nicio problem, domnule preedinte, rosti Oaks. Ne rentlnim n
cincisprezece minute.
*
Dup paisprezece minute, Marsha Kirkpatrick reintr n Centrul operativ
de urgen din Casa Alb.
Peste o clip, agenta Sanchez mpinse cruciorul n care se afla
preedintele napoi n sala de conferine de la NORAD. Punctualitatea lui
MacPherson era legendar i consecvent, n ciuda medicaiei. edina
Consiliului securitii naionale rencepu.
Marsha, vreau s ncep cu tine, rosti prompt preedintele. Ce nouti ai?
Kirkpatrick i turn cafea n ceac.
Domnule preedinte, tocmai am terminat de vorbit cu Jackson.
Saliveaz de ncntare. Articolul va fi bineneles pe pagina nti, cu titlu pe
jumtate de pagin.
Ce va scrie?
N-a vrut s-mi spun, dar cred c vei fi mulumit.

Preedintele l privi pe Oaks.


Bill, cnd am fost eu ultima dat mulumit de un articol al lui Marcus
Jackson?
Habar n-am.
Dup Rzboiul Golfului, cnd v-a realizat un profil pentru Denver Post,
interveni Bennett.
Toi l privir de parc ar fi rostit o blasfemie de fa cu papa. Black i
McCoy se strmbar la unison. O clip nimeni nu rosti niciun cuvnt, dup
care Kirkpatrick rupse tcerea.
Domnule Bennett, v aflai aici ca o favoare, nu ca participant, vorbi ea
pe un ton care-l fcu pe brbat s se simt ca un copil pe care tatl lui tocmai
l-a anunat c era pedepsit s nu mai ias o lun din cas.
Aa este, spuse MacPherson, dar are dreptate. Jackson a fost o dat
amabil cu mine. De atunci a fost un ei bine, un idiot i jumtate.
Un cretin absolut, adug vicepreedintele.
Videoconferina asta este pe linie protejat, nu? fcu preedintele.
Ar fi preferabil, replic Oaks.
Rser toi.
Bennett i reveni treptat n fire. Mai bine s te vad, dect s te aud,
gndi el. Aici vorbeau ntre eibieii din ultima clas, pe cnd el era doar un
boboc cu ca la gur.
Bun. S revenim la treab. Jack, ce nouti mai ai despre convorbirea
interceptat?
Am primit transcrierea ei.
Perfect. Cum sun?
Era n farsi.
Care era coninutul?
Apelantul a spus: Scrisoarea este timbrat i gata pentru pot. Doar
att. I s-a rspuns: Ludat fie Allah. Expediaz scrisoarea. Se aud apoi nite
parazii i asta e tot.
Doar att? ntreb preedintele. i? Ce ne spune asta?
ntr-o zi obinuit, nimic, rspunse Mitchell, ntr-o zi obinuit, n-am fi
sesizat sau transcris cu att mai puin s fi interpretat convorbirea aceea
de trei secunde, pentru vreo dou sptmni n cazul cel mai fericit. n
prezent ns examinm lucrurile cu ceva mai mult atenie.
i?
Domnule preedinte, m ngrijoreaz posibilitatea ca o nou operaiune
s fi fost demarat ntr-un loc necunoscut.
Irakieni sau iranieni?

Irakieni.
De ce atunci s-a vorbit n farsi?
Pe de o parte tocmai acesta este motivul pentru care cred c este vorba
despre o operaiune. Irakienii nu sunt siguri n privina capacitilor noastre
de interceptare. Mai exact, nu sunt foarte siguri. Iar noi presupunem c ei
cred c, n eventualitatea n care o convorbire foarte scurt, aa cum a fost
aceasta, esteinterceptat i nregistrat ceea ce este foarte improbabil, dar
slav cerului c s-a ntmplat! noi tot n-am putea s-o urmrim cu precizie.
Am putea presupune c provine din Iordania, Arabia Saudit sau Siria, ns
nu din Irak. i chiar dac am fi putut s-o urmrim cu precizie, farsi ne-ar fi
derutat i ne-ar fi determinat s-i suspectm pe iranieni.
Bun, dar
Dar din cauza interceptrii GPS survenite cu o or mai devreme,
analitii notri sunt siguri c apelul a provenit de la unul dintre Range
Roverurile ONU pe care le pierduserm pe oseaua 10.
i ce ar nsemna asta?
Ar nsemna c vehiculele ONU ar putea de fapt s fac parte dintr-o
operaiune militar sau de spionaj a irakienilor, nu dintr-un convoi de
ajutoare.
Burt, tu ce crezi? ntreb MacPherson.
Instinctul mi spune c ar fi ceva de natur militar, zise secretarul
Trainor.
De ce?
Armata iordanian a nchis graniele rii la cteva minute dup
atentatul mpotriva dumneavoastr, domnule preedinte. Nimic n-a ptruns
dinspre Irak i nici n-a fost vzut naintnd din direcia respectiv.
Una dintre oselele acelea are o ramificaie spre Siria, nu-i aa, Burt?
ntreb Kirkpatrick.
Aa este, dar sirienii susin c nici ctre ei nu a venit nimic.
i credem?
Am verificat cu israelienii, rspunse Mitchell. Ei au haidei s zicem c
au nite bunuri valoroase n apropiere i afirm c pe acolo n-a aprut niciun
convoi.
Ce-i cu ONU? se interes Paine. Ei ce zic?
Misiunea ONU din Amman declar c n ultimele zile n-a mai auzit nimic
din partea echipei lor. A declanat o anchet, ns deocamdat n-a primit
niciun rspuns din partea Ministerului Afacerilor Externe irakian. n plus,
nimeni din echipa respectiv nu vorbete farsi.
Ce vrei s spunei? se ncrunt preedintele.

Bennett i ddea seama c MacPherson era realmente ngrijorat acum.


Exist dou posibiliti, domnule, spuse Mitchell. Prima dintre ele este
c irakienii trimit n deert alt echip de teroriti sub acoperire, care s intre
cumva n secret n Iordania, fie ca s atace regatul haemit poate chiar pe
rege i pe regin fie pentru a trece pe malul de vest i de acolo n Israel,
pentru un eventual atentat la viaa premierului Doron.
Iordanienii ce spun?
Cnd am vorbit cu eful Contrainformaiilor lor, mi-am dat seama c
abia atunci aflase i el despre ce se ntmpla.
i israelienii? insist preedintele.
Aici lucrurile stau cu totul altfel. Trei elicoptere militare au decolat cu
cteva ore n urm de la una dintre bazele lor secrete din Negev. Un satelit
de-al nostru le-a observat decolarea. Iniial, am crezut c plecau ntr-o
misiune de recunoatere n Arabia Saudit fac asta n mod frecvent, aa c
nu i-am acordat mare importan. Dup aceea unul dintre experii notri a
examinat imaginea mult mai atent. Barry, poi comuta imaginea pe ecran?
MacPherson ridic ochii spre ecranul video de pe perete i se strdui s
disting imaginea care ncepuse s se focalizeze, la fel ca Bennett.
Doamne
Nu pot s cred, opti Oaks.
Jack, zise preedintele, confirm-mi ceea ce vd. Nu vreau s trag
concluzii pripite, dar pare a fi un elicopter plin cu trupe de comando.
Aa este. Este vorba despre dou Apacheuri de construcie american i
de un Sikorsky care traverseaz Golful Eilat la zece metri deasupra apei.
De ce?
Dac n-ar fi fost dect un Apache, a fi zis c-i vorba despre o misiune
de recunoatere. Sunt dou i de aceea cred c ele transport ceva.
Dar elicopterul Sikorsky?
Aici lucrurile devin realmente interesante. Am bnuiala c intenionau
s aduc acas ceva sau pe cineva. Asta m i ngrijoreaz.
Pe scurt ce nseamn toate astea?
Mitchell inspir adnc.
Bennett privi ctre McCoy, care prea mai ncruntat dect o vzuse
vreodat.
MacPherson i frec brbia i-i ntoarse privirea spre Oaks, apoi ctre
Kirkpatrick. Dup aceea, reveni la Mitchell.
Ascult, Jack.
Domnule preedinte, nu cred c este vorba despre teroriti irakieni, ci
despre un fel de operaiune irakian cu rachete, sub camuflajul unui camion

cu ajutoare ONU.
Presupunnd pentru moment c ar fi adevrat, de ce n-au trimis
israelienii o misiune de distrugere Scud? Ajungeau dou avioane sau
Apacheuri ca s-o fac bucele.
Mitchell tcu.
Bennett se uit la Black, dup care privi prin sal, nenelegnd ce se
ntmpla.
Preedintele se aplec n fa, ateptnd rspunsul lui Mitchell.
Jack?
Domnule preedinte?
Fusese Kirkpatrick. MacPherson se ntoarse spre imaginea ei.
Ce este? De ce n-au distrus pur i simplu Scudul sau ce rachet o fi?
Exist o singur explicaie, rosti ncet Kirkpatrick.
Preedintele atept. Bennett se uit la Tucker Paine.n mod evident,
acesta nu tia mai multe. De fapt, nici procurorul general. Pe de alt parte,
Burt Trainor prea c nelesese, iar despre Mitchell i Kirkpatrick era clar c
tiau despre ce era vorba. Pe sub mas, Erin l strnse de mn pe Bennett. i
ea tia. Surprins, dar recunosctor, Bennett i rspunse n acelai mod.
Domnule preedinte, israelienii cred probabil c este prea riscant s
distrug racheta respectiv.
Tonul cuvintelor lui Kirkpatrick fcu ca faa obosit a lui Bennett s
pleasc instantaneu. Brusc, se simi ngheat, asudat i speriat ca n clipa
aceea cnd privise n ochii brbatului cu cicatrice din celula de sub
aeroportul israelian i ntrevzuse umbra morii sale iminente.
Prea riscant? repet MacPherson. Ce vrei s nu doar nu crezi?
Preedintele nghe. Era palid i prea vlguit.
Ce-i? url n gnd Bennett. Despre ce vorbii? Preedintele nelesese i el
n mod evident. Chiar n-o s-o spun nimeni cu glas tare? Nu cuteza totui s
ntrebe. Nu acum. Nu dup ce Kirkpatrick l fcuse cu ou i cuoet de fa cu
toi. Disperat, privi ctre vicepreedinte, al crui chip istovit i btrn
devenise cenuiu. Oaks se uita drept n ochii ncremenii i ngrozii ai
mentorului i prietenului su, preedintele James Michael MacPherson. Un
fior scutur corpul lui Bennett.
Israelienii, spuse ncet vicepreedintele Statelor Unite, cred c Irakul
este pe punctul de a folosi o arm de distrugere n mas.
Bennett contempl oroarea afirmaiei aceleia pentru o clip, la fel ca toi
participanii la videoconferin.
Care-i scenariul cel mai pesimist? ntreb preedintele. Vreau s-l aud.
Nimeni nu dorea s rspund la ntrebarea aceea, care rmase atrnat n

aer cteva secunde, n vreme ce toi se gndeau la comarul care nflorea sub
ochii lor.
Ar putea fi de natur chimic, ncepu Oaks. Ar putea fi ceva biologic
antrax Sarin iperit Ebola sau
Nu-i termin cuvintele. Toate variantele acelea erau prea hidoase pentru
a fi chiar i numai imaginate.
Dup care toi ochii se aintir asupra lui MacPherson.
Sau, rosti preedintele, ar putea fi i mai ru
Nu-i ncheie fraza, dar nici nu mai era nevoie.
Toi membrii Consiliului securitii naionale tiau la ce se gndea i la ce
se gndeau ei nii. Pn i Bennett pricepu.
Irakul se pregtea s atace cu arme nucleare.

10
Cei patru clrei ai apocalipsei sosiser.
Ajunseser n Gara Kievski, una dintre principalele opt gri feroviare ale
Moscovei, prin care treceau zilnic peste dou milioane i jumtate de
pasageri. Fiecare sui n alt taxi din piaa grii Ploshchad Kievskogo Vokzala
de pe malul rului Moscova, n apropiere de Ministerul Afacerilor Externe.
Bineneles ns, toi ajunser n acelai loc Hotelul Naional.
Construit n 1903 de renumitul arhitect rus Alexander Ivanov la costul, pe
atunci ameitor, de un milion de ruble, istoricul punct de referin se putea
mndri c gzduise primul guvern sovietic n 1918, iar apoi pe Vladimir Ilici
Lenin. Lenin locuise o vreme n camera 107, pn se mutase n Kremlin, aflat
de partea cealalt a Pieei Roii.
Complet renovat ntre 1991 i 1995, cnd fusese cumprat de lanul
hotelier Royal Meridien, Naional era n prezent unul dintre cele mai luxoase
i mai scumpe hoteluri din Moscova. Patru statui masive din marmur alb
ale unor zei greci i ntmpinau pe oaspei n recepie.Somptuosul restaurant
Moscovski oferea cel mai bun bor i cel mai bun muchi Stroganoff din ora,
iar superba muzic live de pian prea s se reverse ntruna din barul
Alexandrovski o splendid structur de tip ser, cu plafon de sticl n form
de cort, luminat natural i plin cu arbori i tufiuri luxuriante adesea,
ticsit cu oameni de afaceri i turiti pn la orele mici ale dimineii.
Cei patru clrei nu erau totui interesai de aspectul hotelului. Pe ei i
interesa doar poziia acestuia, spre bulevardul Tversakaia i cldirile
galben-deschis ale Kremlinului. Ocupar imediat cele patru apartamente
nvecinate care fuseser rezervate cu luni n urm, dup care nu fcur nimic
altceva dect s lase televizoarele deschise pe postul CNN, de diminea pn
seara, zi dup zi. Nu ddur niciun telefon. Nu comandar nimic de la
room-service. Nu ieir niciodat n spaiile publice ale hotelului, i cu att
mai puin n afara cldirii. Preau mulumii n interior. n felul acesta, i silir
pe cei care-i urmreau s procedeze la fel.
Problema pentru urmritorii lor o constituia dezavantajul evident n care
se gseau. Toate echipamentele de ascultare ncorporate cndva de KGB n
pereii hotelului fuseser ndeprtate de noii proprietari. Iar din cauza
clienilor foarte bogai care ocupau toate cele dou sute douzeci i patru de
camere, membrii echipei de supraveghere nu puteau spera altceva dect s
joace roluri de chelneri de la room-service, cameriste i turiti. Agenii se

infiltrar astfel discret n cldire, n timp ce eful lor se instal n centrul de


securitate ultramodern al managementului din subsol i telefon la Langley
pentru instruciuni. intele erau nconjurate i sub ochii lor. Nu aveau nevoie
dect de autorizaia de arestare.
*
Ar fi fost bine s nu fie iari ei.
Pagerul SkyTel prin satelit al lui Marcus Jackson se declan cu o serie
iritant de piuituri ascuite, exact cnd brbatul reuise s aipeasc.
njurnd, bjbi prin bezn n cutarea ochelarilor i a idiotului de pager,
blestemul existenei sale, omniprezenta les electronic ce-l lega douzeci i
patru de ore pe zi, apte zile pe sptmn i trei sute aizeci i cinci de zile
pe an de editorii din New York.
La ei, pe Coasta de Est, se apropia de ora 3, vineri dimineaa. Doi redactori
se luptaser deja cu el din cauza articolului pn noaptea trziu, nainte de a-l
lsa, n cele din urm, s se culce. Ce naiba, chiar nu putea fi lsat s se bucure
de cteva ore amrte de somn? Pe statul de plat mai existau i ali
reporteri. S mai munceasc i ei. El tocmai atrsese atenia ntregii lumi prin
cel mai important articol de dup atentate, iar titlurile de o chioap din New
York Times din dimineaa aceasta aveau s-i reflecte bomba gazetreasc:
SUA se pregtesc de ripost iminent; Sursele indic spre Jamil; Irakul
doboar trei avioane americane; Starea preedintelui, mult mai grav dect
se crezuse.
Aii n-au timp de odihn, concluzion Jackson.
Dup evenimentele din ultimele zile, corespondentul la Casa Alb era
epuizat fizic i emoional, vlguit pn n mduva oaselor i ducnd cu
disperare dorul soiei sale i al gemenelor sale. Se trse sub ptur i
stinsese lumina cu cteva ore mai devreme puin dup ora 21 n Colorado
cnd consiliera pentru securitate naional a preedintelui i telefonase cu
bomba.
Apoi fusese convocat de urgen de secretarul de pres Chuck Murray.
Urmase apoi un telefon scurt din partea medicului personal al preedintelui.
i un fax de la Centrul operativ de urgen de la Casa Alb. i un telefon de la
o surs important din CIA unul dintre principalii asisteni ai lui Mitchell
aranjat de Kirkpatrick, care-i oferise detalii despre cele mai recente opinii ale
administraiei privind aparenta implicare a Irakului n atacuri.
Jackson reui s-i gseasc n cele din urm ochelarii i opri pagerul. Nu
era din New York, ci de la Murray 911. Bjbi n cutarea ntreruptorului
pentru lumin, dup aceea se mpletici n baie, unde cele dou telefoane
mobile ale sale erau nchise i puse la ncrcat. Lu unul dintre ele, l deschise

i sun pe mobilul lui Murray. I se rspunse aproape imediat.


Sunt Marcus, rosti Jackson n mod reflex, cu trupul, mintea i sufletul
nc adormite.
Gambit pleac ai zece minute.
Ce? De ce? Unde plecm? ntreb Jackson, redevenit brusc alert sub
impulsul unei rafale de adrenalin.
Nu-i pot spune. mpacheteaz i coboar la recepie imediat!
De ce? Care-i graba?
Nu pot, Marcus. Nu acum. O s fie o conferin de pres. Autobuzul
pleac n zece minute. Air Force One decoleaz n cincisprezece minute. Nu va
fi ateptat niciun ntrziat.
*
Oficial, ei nu existau.
Timp de aproape ase ani, echipa aceasta se antrenase exact pentru un
asemenea moment. Cptase numele decod Sprgtorii-Fantom, iar dac
fcea cea mai mic eroare, numele acesta, pe care l dduse chiar premierul,
avea s se transforme n realitate.
Prima etap a misiunii forelor speciale se ncheiase. Operaiunea
Trsnetul-Fantom fusese un succes absolut. Operatorii rachetei Scud
irakiene fuseser neutralizai i proiectilul cornetul de ngheat, cum i
spuneau ei fusese asigurat cu grij i adus n baza militar israelian strict
secret, dezmierdat cu porecla Blciul.
Acum era pe punctul de a ncepe etapa a doua operaiunea Vntorii de
Fantome dar succesul ei era departe de a fi asigurat. O echip de elit
format din douzeci i apte de israelieni, proiectani de rachete, specialiti
n dezamorsarea bombelor, savani atomiti i experi n arme chimice i
biologice, se adunase, cu nervii ntini la maximum, ntr-o sal de operaie
special conceput, la cteva sute de metri sub Deertul Negev. Avea o misiune
care trebuia finalizat n doar zece minute. Dup aceea urma s telefoneze
premierul i s se dezlnuie infernul.
*
Generalul Azziz se strdui s-i pstreze calmul.
Lucrurile nu mergeau conform planului i el avea nevoie imediat de
informaii clare i exacte. n Bagdad era aproape ora 11. Trecuse toat
noaptea i mare parte a dimineii, i Jamil Aljafari atepta s aud despre un
atac ncununat de succes mpotriva Tel Avivului.
Mai mult, preedintele solicita prezena generalului Azziz ca s-i explice ce
mersese prost. Problema era una singur. Azziz habar nu avea ce mersese
prost. Mai mult chiar, nu era sigur c ceva mersese prost.

Era adevrat, deocamdat nu se auzise nimic despre vreun atac mpotriva


Israelului. Era adevrat, Kamal i oamenii lui nu raportaser. Azziz nu
inteniona s telefoneze echipei Q17, ori s trimit avioane sau elicoptere n
cutarea ei. Nu nc. Riscul era prea mare. Dac era vorba pur i simplu
despre nite probleme tehnice cu racheta, care puteau fi depistate i reparate
pe loc? Dac se ascundeau de o patrul de cercetare i recunoatere
iordanian, israelian sau american? Dac trailerul se defectase i acum l
reparau? Era posibil ca multe lucruri s fi mers prost, dar multe altele puteau
s se deruleze perfect n continuare. Misiunea aceasta era prea important
era crucial pentru a nu reui sau pentru a fi stopat.
Azziz tia c el avea mai multe rachete, inclusiv nestemata coroanei, dar
ct de repede ar fi trebuit s le desfoare? De acum se fcuse ziu. Elementul
strategic al surprizei era pierdut pentru urmtoarele zece ore. n cazul cel
mai ru, ar fi putut s fie pierdut pentru totdeauna. Ar fi trebuit ca Tel Avivul
s fie buimcit. Ar fi trebuit ca lumea ntreag s fi fost ocat. Ar fi trebuit ca
israelienii i americanii s se gndeasc de dou ori nainte de a riposta. Dar
acum?
Adevrata lui problem era ns imediat. Azziz tia perfect c
ameninarea cea mai direct la propria lui supravieuire nu o reprezentau
nici israelienii, nici americanii, ci Jamil Aljafari. Avea nevoie de soluii i asta
ct mai repede.
*
Ploua, era frig i neplcut.
Elicopterul Marina 1 alb-verde i strlucitor, iluminat de razele
reflectoarelor, era gata de decolare peuna dintre cele trei platforme din
exteriorul tunelului din Muntele Cheyenne. Alte dou elicoptere de transport
ale Marinei ateptau pregtite, n vreme ce ase Apacheuri descriau cercuri
deasupra, iar mai sus avioane F-16 brzdau cerul. Pucai marini echipai
complet de lupt formaser un cordon n jurul platformelor i al parcrii
nvecinate, iar Sanchez vorbi prin staia radio cu toi membrii echipei ei,
pentru o ultim verificare. Totul era n regul.
Suntem gata, domnule preedinte! rcni Sanchez, ncercnd s acopere
vuietul asurzitor al elicopterelor. Venii acum?
Da. Tu, Mingea-de-fotbal, Jon, Erin i Deek vin cu mine, rspunse
MacPherson din fotoliul cu rotile. Echipa medical i restul agenilor, n
elicopterele doi i trei.
Am neles. ncepem!
Sanchez i agenii ei l transportar nti pe preedinte, ridicndu-l cu grij
de pe sol, blocndu-i scaunul cu rotile n locul unde fusese fotoliul su

obinuit din elicopter i apoi nchiznd rapid ua blindat. Dup ce Gambit fu


n siguran, cu Sanchez pe locul din spatele lui, alt agent i aduse pe Bennett,
McCoy i asistentul militar cu numele de cod Mingea-de-fotbal care ducea
servieta cu codurile de lansare a rachetelor nucleare la cealalt u lateral,
pe unde intrar n grab.
Bob Corsetti i secretarul Iverson plecaser deja spre Peterson la bordul
altui elicopter cu cteva minute n urm. Marina 1 decol imediat ce a doua
u se nchise.
Nici Bennett, nici McCoy nu mai fuseser pn atunci n elicopterul acesta,
ceea ce era, de altfel, valabil i pentru Black, iar interiorul era mult mai strmt
dect se ateptaser. Drumul nu avea totui s dureze mult.
Era doar un zbor scurt pn la pista de la Peterson, unde Air Force One,
dou transportoare C-130, n care se aflau resturile coloanei auto
prezideniale, i ase F-16 narmate cu rachete aer-aer model Sidewinder
ateptau cu motoarele ambalate, gata de decolare.
Ceea ce-l surprinse ns cel mai mult pe Bennett, cnd privi pe fereastr
ctre baza aerian, fu numrul uria de soldai i personal de securitate.
Vedea lunetiti ai serviciului secret pe acoperiurile hangarelor din
apropiere, echipe SWAT dispuse n jurul avionului prezidenial i tancuri,
Humveeuri i transportoare blindate care strjuiau pista.
Niciunul dintre cei de acolo nu tia ce ascundea viitorul. Niciunul dintre ei
nu tia dac alt atac era iminent, sau ce form ar fi putut lua.
Oare vreunul dintre ei semnase i se angajase realmente pentru aa ceva?
Erau cu adevrat gata s-i dea viaa? De ce? De ce ar fi avut vreo valoare
pentru ei, cnd aceti oameni inteligeni, puternici i iscusii ar fi putut s
fac orice altceva, orice ar fi dorit?
Era clar, ei constituiau o parte din ceva important, ceva ce iubeau i n care
credeau cu toat fiina lor. Erau de acord s moar, dac ar fi fost necesar,
pentru a-l proteja pe preedintele Statelor Unite i principiile pe care le
reprezentau el i ara lor, chiar dac nu votaser pentru el sau nici mcar nu-l
plceau.
n mod sincer, Bennett nu nelegea situaia. Absolut deloc. El crescuse
ntr-o familie care dispreuia armele i nu avea ncredere n cei ce le mnuiau.
Nu era un pacifist, dar i privea cu ngduin pe acetia. Era convins c banii
i o trie zdravn puteau rezolva majoritatea problemelor. i era ngrozit de
moarte. Nu tia de ce, dar nici la asta nu se gndea mult. Pur i simplunu
pricepea ce anume ar fi putut motiva pe cineva s fie dispus s moar pentru
un strin ori pentru un coleg, cu att mai puin pentru o ar sau o cauz.
Cu toate acestea, pentru prima oar n viaa lui, se simi smerit,

recunosctor i micat de patriotismul simplu al acestor soldai i al agenilor


serviciului secret, patriotism pe care adesea l considerase banal i simplu. i
amintea c n liceu i colegiu se simise superior fa de colegii care plecaser
s se trasc prin noroaie i s se joace de-a rzboiul. La urma urmelor, el
avea s ajung o persoan important pe Wall Street i s ctige bani
frumoi. Avea s devin un globe-trotter absolvent de Harvard, zburnd de la
Londra i Davos la Hong Kong i Tokyo. S vizionezi cursele NASCAR, s
nfuleci hotdogi (pe care Bennett i numea batoane de grsime), s deeri
halbe de bere i s cni Sunt mndru s fiu american i se pruser
ntotdeauna sentimentalisme specifice clasei muncitoare. Nu-i dorise
niciodat aa ceva.
El i dorise mereu s-i ia diploma MBA, s lucreze pe Wall Street, s
cumpere n fiecare diminea Wall Street Journal i New York Times i s
simt izul plcut de piele al servietei sale cnd urca n lift i suia printr-un
turn de oel i sticl, ca s ias pe acoperiul lumii. i exact asta fcuse.Credea
c o nou ordine mondial era posibil. Credea ntr-o arhitectur
financiar global a secolului XXI, despre care povestise att de elocvent
colegilor din toat lumea. Credea cu adevrat c reelele de fibre optice i
capitalul digital vor duce la dispariia statelor naionale. De ce n-ar fi existat o
singur regiune comercial, gigantic i global, lipsit de restricii, n locul
numeroaselor bariere i complicaii actuale?De ce s nu se termine odat
pentru totdeauna cu ratele de schimb, friciunile i speculanii de valut, care
fceau averi, creau haos i mbolnveau lumea de ulcer?
Bennett nu tia ce s mai cread. Oamenii de pe pista de sub elicopter
aveau o caracteristic pe care el n-o avea care, dei nu cuteza s-o recunoasc
fa de nimeni, era atractiv. Acelai lucru se putea spune i despre
preedinte, dac se gndea mai bine. i despre McCoy. Nu putea ns preciza
despre ce anume era vorba. Nu nc, cel puin. Dar cnd Marina 1 ateriz n
baza aceea militar aflat pe picior de rzboi, Bennett tiu c trebuia s afle.
Lumea se transforma foarte rapid. n mod brusc, constantele vieii lui nu
mai preau att de constante. Iat, acum sttea alturi de omul cel mai
puternic din lume, dar Bennett nu se simise n viaa lui att de lipsit de
putere.
Peste zece minute, Air Force One escortat de avioanele militare mugi
pe pist i se nl, ndreptndu-se ctre Washington.
*
Air Force One i armada lui zburtoare suir pn la aproape paisprezece
mii de metri altitudine.
Se gseau mult deasupra norilor, mult deasupra oricror puncte de

referin care ar fi permis cuiva de la bord oricrei persoane care nu avea


acces la informaiile secrete s-i dea seama ncotro se ndreptau.
Preedintele i familia lui erau n apartamentul personal, cu o echip
medical a Air Force.
Ataaii de pres ai Casei Albe se aflau n partea din spate a avionului,
restricionai n fotoliile lor i fr acces la telefoane. Erau nerbdtori s afle
ce se ntmpla,dar, fiind inui n arcul acela sigur i confortabil i
asigurai de Chuck Murray c nu aveau s primeasc niciun fel de informaii
cteva ore, n cazul cel mai fericit cei mai muli dintre ei erau la fel de
dornici s se culce. Nu tiau ce-i putea atepta, atunci de ce s nu profite ca s
fie odihnii la destinaie?
Corsetti se apropie de fotoliile personalului i le fcu semn lui Bennett,
McCoy i Black.
Voi trei, micai-v fundurile n camera de conferin.
Ce se-ntmpl? ntreb Bennett.
Preedintele are o nou videoconferin cu Consiliul securitii
naionale.
i eu? ntreb Murray.
Chuck, tu poi s dormi niel, l consol Corsetti.
Trebuie s fiu acolo, Bob, insist Murray.
Nu, realmente trebuie s faci nani, zmbi Corsetti.
Ce se-ntmpl, Bob? opti derutat secretarul de pres al Casei Albe.
Crede-m n-ai vrea s tii.
*
Nou stteau n stnga, nou n dreapta.
Cei optsprezece tineri, duri, rai la snge, nenarmai, dar lupttori de elit
Q18iQ19 purtau uniforme verzi i berete negre i stteau perfect drepi,
cu braele pe lng corp, n baraca din beton simpl i goal din spatele
palatului prezidenial.
n uniform de parad, Azziz sttea ntr-un scaun mare, mpodobit i
superb pictat care semna cu un tron lng peretele ndeprtat. Era
flancat de patru bodyguarzi, narmai pn-n dini. n clipa n caregeneralul
se scul, cei optsprezece membri ai trupelor de comando ngenunchear i-i
plecar capetele spre pardoseala de ciment prfuit. Azziz le primi salutul,
dup care ltr o comand n arab i brbaii i reluar fulgertor poziia de
drepi.
V salut, mndri lupttori ai mntuitorului i stpnului nostru,
conductorul cel mai mre i salvatorul binecuvntatului nostru popor!
rcni Azziz. V salut, mndri lupttori ai unicei sperane adevrate a

poporului nostru, preedintele i urmaul direct al mreului rege


Nabucodonosor, care a stpnit ara noastr cu pumn de fier i inim de aur!
V salut, mndri lupttori ai Excelenei Sale, Jamil Aljafari!
Slvit fie Excelena Sa! strigar la unison toi brbaii, inclusiv
bodyguarzii generalului. Slvit s-i fie numele!
Mndri lupttori, ai fost alei de salvatorul nostru, de protectorul
nostru, pentru cea mai glorioas dintre misiuni i nu o vei dezamgi pe
Excelena Sa!
Nu o vom dezamgi niciodat pe Excelena Sa! rcnir tinerii. Nu o vom
dezamgi niciodat pe Excelena Sa!
Mndri lupttori, cei dinaintea voastr l-au dezamgit. Ei au euat i au
fost distrui de sionitii murdari i ticloi, de pgnii care spurc, polueaz
i otrvesc pmntul i tot ce se afl pe el.
Tinerii nu spuser nimic, dar cnd Azziz privi n dreapta sa vzu c ochii li
se mriser i minile se ncordaser.
Brbaii aceia mi-au jurat mie, lui Allah i Excelenei Sale, c nu ne vor
dezamgi niciodat. i totui au fcut-o.
n barac nu se auzea niciun sunet, cu excepia glasului bubuitor i
rsuntor al generalului.
Brbaii aceia slabi i netrebnici sunt mori. Singurul meu regret este c
nu i-am ucis eu nsumi. Acum femeile lor vor muri. Copiii lor vor muri.
Prinii lor vor muri. Verii, unchii i bunicii lor vor muri sub sabia teribil de
iute a clului aprtorul Excelenei Sale.
Slvit fie Excelena Sa! strigar toi brbaii.
Colonele Shastak!
Da, domnule general.
La raport!
Am neles, s trii!
Colonelul Shastak, comandantul Q18, avans grbit n centrul slii i se
plec adnc n faa generalului.
Drepi!
Shastak se ndrept, perfect vertical, mndru i energic. Generalul l
chemase la el. Generalul i acorda onoarea de a conduce fore noi n btlia
final mpotriva sionitilor. El nu va fi nvins, ca netrebnicii dinaintea sa,
netrebnici pe care-i numise camarazi i prieteni cu numai douzeci i patru
de ore n urm. ara lui va fi mndr de el. Soia lui frumoas i cele patru
fete vor fi mndre. El nu va dezamgi.
De fapt, ansa aceea nu i se oferi niciodat. Azziz i scoase de la centur
revolverul calibrul 0,45 placat cu aur un cadou primit cu un an n urm de la

Excelena Sa i-l ridic spre colonelul Shastak, aflat la niciun metru i


jumtate de el. Ochii brbatului se mrir apoi explodar ntr-o cea de
snge i fum.
Mndri lupttori, aceasta s fie o lecie pentru voi toi, rosti generalul n
timp ce oamenii priveau cum camaradul lor fr via se prbuea la pmnt
n bltoaca propriului su snge. Moartea coloneluluiShastak s fie o
inspiraie pentru voi. Voi nu vei da gre! M-ai neles?
*
Domnule preedinte, toat echipa este strns, anun Oaks.
Bennett, McCoy i fotograful oficial al Casei Albe se aflau pe o latur a
mesei din stejar. Corsetti i Iverson stteau pe latura opus. MacPherson era
aezat n scaunul cu rotile n capul mesei. Sanchez sttea n picioare chiar n
spatele lui. Toi ochii erau ns aintii asupra ecranelor video din captul
opus al micii sli de conferine din avion.
Bun, s ncepem atunci. Jack, ceva nouti?
M tem c da, rspunse Mitchell. Dou lucruri, n primul rnd, tocmai
am primit un apel urgent de la Chaim Modine, ministrul israelian al Aprrii.
Ce informaii are?
Nu sunt bune, domnule preedinte.
S aud.
Am avut dreptate. Acum cteva ore, israelienii au trimis o for de atac
n vestul Irakului. Au atacat un lansator Scud B i au capturat racheta mai
precis, focosul. Racheta propriu-zis a fost aruncat n aer. Chaim ne-a trimis
i nite imagini.
Serios? fcu preedintele, luat prin surprindere. Bun. S le vedem.
Corsetti reduse iluminatul, folosind telecomanda de pe mas. Ceea ce se
derul pe ecranul numrul 2 din faa sa i nghe sngele n vene lui Bennett,
att pentru calitatea imaginilor, ct i pentru tehnologia incredibil care le
fcuse posibile. Fotografiile termale verde i negru, realizate cu dispozitive
pentru vederepe timp de noapte din primul Apache israelian, prezentau
ntreaga aciune, inclusiv moartea brutal a lui Ali Kamal, dei, desigur,
americanii nu-i cunoteau numele.
Lui Chaim Modine nu-i st n obicei s ne arate videocasete ale
misiunilor lui de comando, coment preedintele. Ce tie el, Jack, i ce vrea?
Pe ecranul din faa lui, Bennett l vzu pe Jack foindu-se tulburat. De obicei,
directorul CIA nu ezita s spun adevrul.
Domnule preedinte, ncepu Mitchell, ei au examinat focosul.
Spune-mi, te rog, c era o ncrctur convenional.
Mitchell cltin din cap.

Chimic?
Mitchell cltin iari din cap.
Biologic?
Directorul CIA cltin din cap pentru a treia oar.
Aproape la unison, cei din ncpere icnir ncetior. Cu coada ochiului,
Bennett o zri pe Sanchez ridicnd, ngrozit, mna la gur. MacPherson
prea c nu dorea s vorbeasc, ca i cum nerostind cuvntul ar fi invalidat
cumva informaia aceea. Era totui adevrat, iar el o tia. Toi o tiau.
Irakienii au construit focoase nucleare, spuse n cele din urm
preedintele.
Israelienii trimit prin fax toate datele pe care echipa lor le-a aflat despre
focos: fotografii i valorile citite de contoarele Geiger totul. Sunt chiar de
acord s-l lase pe ambasadorul nostru i pe ataatul militar s-l vad, dac o
doresc. Va trebui s acionm ns rapid.
Care-i concluzia final? ntreb MacPherson.
Sofisticat i letal. Savanii israelieni afirm c ar fi funcionat. Dac ar fi
lovit Tel Avivul s zicem, Dizengoff Center
Mallul comercial?
Da, domnule preedinte. Mossadul a calculat c peste un milion de
oameni ar fi fost incinerai ntr-o milisecund. Alte dou-trei milioane ar fi
putut muri n urmtoarele cteva luni.
Ai mil, Doamne, murmur preedintele.
ntrebarea este dac mai au i alte focoase din acestea, zise Oaks.
Israelienii mrturisesc c nu tiu asta, spuse Mitchell, dar toi analitii
Mossadului i experii lor de la Contrainformaiile militare sunt de acord cu
un lucru: Jamil Aljafari nu s-ar fi jucat cu o singur bomb atomic. El are mai
multe i este pregtit s le foloseasc ori s le piard i nu numai mpotriva
Tel Avivului, ci i mpotriva Washingtonului i New Yorkului, dac va avea
ocazia. Nu uitai c vorbim despre un stat care a folosit deja arme de
distrugere n mas. n anii 1980 i 1990, Saddam Hussein a folosit arme
chimice pentru a ucide aproape o sut de mii de oameni din propriul lui
popor. Trebuie s fim pregtii pentru orice.
Prin urmare, ce vrea Modine? ntreb MacPherson.
Nu-i vorba numai despre Modine, domnule preedinte. Cabinetul de
securitate israelian tocmai a votat n sesiune extraordinar.
i?
Avem la dispoziie o or. Fie atacm Bagdadul cu arme nucleare
Mitchell se opri brusc.
Fie ce? ntreb preedintele, cu ochii mai injectai, obosii i nelinitii

dect i vzuse vreodat Bennett.


fie l atac Israelul.
Bennett se simea amorit. Gndurile i goneau pentru a pune laolalt
piesele puzzleului. Israelienii tocmai dejucaser un atac nuclear iminent al
Irakului i acum erau pregtii s atace Bagdadul cu propriile lor arme
nucleare, a cror existen nu fusese niciodat pn atunci recunoscut
oficial. Ei nelegeau ns n mod clar consecinele. Aveau foarte puine dovezi
pe care s le prezinte lumii i n-aveau s fie deloc privii cu simpatie. Practic,
ei nu fuseser atacai. Nu nc Practic, ei nu pierduser un milion de oameni
ntr-o milisecund. Nu nc
Dar dac Irakul avea mai multe asemenea arme teribile, israelienii se
confruntau cu iminena unui holocaust nuclear de dimensiunile combinate
ale ororilor naziste, dac nu chiar mai mari. n timpul celui al doilea rzboi
mondial, ase milioane de evrei muriser n lagrele de concentrare i
camerele de gazare naziste, iar acum ase milioane de evrei triau n tot
Statul Israel i absolut toi se gseau n pericol grav. De aceea israelienii
cereau Statelor Unite s lanseze propriul lor atac nuclear mpotriva lui Jamil
Aljafari peste numai o or.
La urma urmelor, gndi Bennett, noi avem motive. Avem statut.
Preedintele nostru a fost ct pe aici s fie ucis de teroriti irakieni.
Avioanele noastre au fost doborte de rachete sol-aer irakiene.
Turnurile Gemene i Pentagonul nostru au fost cndva atacate slbatic i
pe neateptate.
Casa Alb i Capitoliul nostru au fost fixate ca inte.
Statele Unite au condus coaliia mondial pentru eradicarea terorii de pe
faa pmntului.
i preedintele nostru este cel care ar putea cu siguran susine cel mai
convingtor n faa lumii c Irakul este o ameninare letal la adresa pcii i
prosperitii mondiale.
Am avertizat deja omenirea c Irakul face parte dintr-o ax a rului,
alturi de Iran i Coreea de Nord, dar dintr-o multitudine de motive unele
politice, altele strategice nu am ntreprins niciodat aciuni militare
decisive pentru neutralizarea acestei axe.
Oare MacPherson va ordona un asemenea atac? Cum ar fi putut s-o fac?
i, de fapt, cum ar fi putut s n-o fac?
*
Telefonul negru sun doar o dat.
Agenii CIA din centrul de securitate aflat n subsolul Hotelului Naional
rspunser n englez.

Verificai mesajele e-mail, se auzi n receptor.


Mesajele e-mail fur verificate, citite i terse imediat de eful agenilor.
Echipa obinuse aprobarea de a-i asigura ajutorul forelor speciale ruseti i
de a aciona cnd aprecia c era momentul potrivit.
eful i anun discret oamenii:
Fii gata n cincisprezece minute.
*
Asta fusese.
Premierul David Doron sttea fa n fa cu principalii lui consilieri
militari. Ministrul Aprrii tocmaivorbise cu directorul CIA i secretarul
Aprrii i dintr-o clip n alta ateptau rspunsul preedintelui. El ns nu
putea s atepte. Trebuia s fie pregtit s atace i s-o fac imediat ce era
anunat dac era necesar, chiar nainte de scurgerea acelei ore. Doron se
ntoarse ctre Modine, ministrul Aprrii, i generalul Uri Zeev, eful de
Stat-Major al armatei israeliene, i ncuviin din cap.
Zeev ridic un telefon, tast patru cifre i citi fr grab primele nou cifre
ale codului de lansare nuclear israelian, autoriznd alimentarea imediat a
rachetelor nucleare, dar nu i lansarea lor.
ncepere Operaiunea Justiia Cosmic acum!
*
n cele din urm, secretarul de stat rupse tcerea.
Domnule preedinte, sunt Tucker.
Da, Tuck?
Poate fi posibil ca israelienii s ncerce o cacealma?
Ce vrei s spui?
Ei nii au arme nucleare. Nu ar fi posibil s ne furnizeze informaii
negative n scopul provocrii unui atac care s neutralizeze pentru totdeauna
ameninarea irakian?
Glumeti? fcu MacPherson sceptic. Nu, nu, nu cred asta. Jack? Ar fi
posibil?
Ar fi posibil, domnule preedinte, dar este foarte improbabil. Tocmai
am primit confirmarea lor asupra rachetei Scud. n cteva minute v pot
prezenta fotografiile fcute de satelii. tim aadar c au neutralizat o rachet
Scud i c au recuperat ceva de acolo. Analitii notri consider de asemenea
c Modine joac cu crile pe mas. Patru dintre oamenii mei cei mai buni
auascultat convorbirea i au analizat datele. innd seama de ntreaga
situaie internaional din acest moment, cred c este vorba despre o cerere
legitim din partea Israelului.
Burt? Tu ce crezi?

Secretarul Aprrii nu ezit.


Domnule preedinte, am ascultat convorbirea alturi de echipa lui Jack
i m tem c trebuie s fiu de acord cu el. Eu i echipa mea credem c situaia
este real.
Marsha?
Sincer, nici eu nu cred c ar fi o cacealma a israelienilor, domnule
preedinte. Ct despre ceea ce ar trebui s facem noi
Domnule preedinte, sunt Tucker din nou.
O clip. Bill, tu ce prere ai?
Totul mi se pare ireal un comar, rspunse Oaks, dar sunt de acord cu
Marsha. Nu-i de joac. De treizeci de ani, Irakul ncearc s construiasc arme
nucleare. tim clar asta. tim c a fost foarte aproape de a reui nainte de
invazia Kuwaitului n 1990. Mai tim c UNSCOM a gsit dovezi ale unui
program foarte agresiv de dezvoltare a armelor de distrugere n mas
chimice, biologice i nucleare. Jack chiar a facilitat fuga a doi dintre principalii
lor savani atomiti, chiar dac unul dintre ei s-a ntors ulterior n ar.
Aadar, tiam de mult timp c momentul acesta se apropie. Poate c oamenii
lui Jack i ai lui Burt au avut dreptate acum doi ani. Poate c ar fi trebuit s
pornim dup Jamil de la nceputul acestui rzboi mpotriva terorismului. Nu
tiu Asta aparine trecutului. Nu ncape ns ndoial c noi ar trebui s
ntreprindem ceva. ntrebarea este: Cte focoase nucleare are Jamil? Nu tim
rspunsul. Ce va face el n continuare? Este cu adevratpe moarte? Este cu
adevrat disperat? Nu avem habar. Tot ce tim este c nu avem mult timp i
c israelienii vor ataca dac nu acionm rapid.
Osirik?
Exact, domnule. n 1981, israelienii au atacat i au distrus reactorul
nuclear irakian de la Osirik, fr trebuie s precizez! s ne fi avertizat n
prealabil. Din partea mea, i mulumesc lui Dumnezeu c au fcut-o. Nu exist
absolut niciun motiv de a crede c premierul Doron nu va ordona un atac n
urmtoarea or, dac n-o vom face noi. Dar va mai atepta att de mult,
innd seama de holocaustul iminent cu care se confrunt poporul lui?
Bill, vrei s spui c asta ar trebui s facem? ntreb MacPherson. S
atacm noi primii?
Domnule preedinte! strig Paine. V rog s-mi spunei c nu v gndii n
mod serios nici mcar o clip la posibilitatea lansrii unei rachete nucleare
balistice intercontinentale spre Bagdad!
Toi cei din sala de conferine din Air Force One i din Centrul operativ de
urgen de sub Casa Alb prur s tresar. Ideea de a utiliza o arm nuclear
american pentru prima dat dup Hiroshima i Nagasaki n 1945 era

aproape prea ireal pentru a fi luat n considerare. Dar, gndi Bennett, exact
asta fceau. Iar timpul se scurgea cu rapiditate n timp ce ei discutau despre
asta.
innd seama de faptul c nu avem tocmai multe opiuni n clipa de
fa, vorbi MacPherson, ce sugestii ai, domnule secretar de stat?
Domnule preedinte, v implor s respirai adnc. S v retragei un
pas. Nici mcar s nu v gndii la aa ceva.
Domnule secretar, nu cred c m pot bucura de luxul acesta.
Nu este un lux, domnule preedinte. Aici vorbim despre viaa aa cum o
cunoatem. V rog s v gndii. Numai n prima zi, la Hiroshima au murit
peste patruzeci i cinci de mii de oameni. n urmtoarele luni, au mai murit
douzeci de mii. Asta a nsemnat un sfert din populaia oraului la momentul
respectiv. La Nagasaki, dac mi amintesc exact, n prima zi au murit peste
douzeci i dou de mii de oameni, iar n urmtoarele luni au mai murit
douzeci de mii. i acelea au fost orae mici. Bagdadul este cu totul altceva.
Vorbim aici despre
Aproximativ cinci milioane de locuitori, spuse secretarul Trainor.
Cinci milioane de oameni, domnule preedinte. Cinci milioane de
suflete. Nu-i putei face responsabili pentru aciunile unui dement.
Faa alb-pstoas a secretarului de stat devenise roie ca focul. De acum nu
mai era vorba despre politic. De acum era o chestiune personal.
Tucker, te-am auzit clar i rspicat. Nu am nicio animozitate fa de
poporul irakian, ci, dimpotriv, l comptimesc pentru ceea ce a fcut Jamil.
Ce s-i spun ns premierului israelian? Ce i-a putea spune? El trebuie s
apere ase milioane de oameni. El nsui este un supravieuitor al
Holocaustului i fost prizonier de rzboi n Liban. i pot garanta c nu va sta
cu braele ncruciate, fr s acioneze. i pentru c veni vorba, cum ar
trebui eu s reacionez? La cte aciuni n memoria Holocaustului i la cte
conferine religioase am participat i am spus aa ceva nu se va mai ntmpla
niciodat?
Nu! strig Paine. Nu! Putem efectua cteva raiduri de bombardament.
Putem trimite acolo inspectori de armament. i putem face s plteasc, dar
nu putem, n niciun fel de circumstane, s atacm un stat strin, nici chiar
Irakul, cu arme de distrugere n mas. Nu asta nsemnm noi ca naiune,
domnule preedinte. Nu cred c acesta este rolul pe care l-a hrzit
Dumnezeu acestei ri mree.
Bennett l privi pe MacPherson reflectnd asupra opiunilor. Nu erau bune
i toi tiau asta. Minutele treceau. Nimeni nu cuteza s scoat vreo vorb,
ns toi tiau c dac preedintele nu lua repede o decizie, israelienii aveau

s acioneze. Din partea lui, Bennett se situa n tabra secretarului de stat.


Gndul folosirii unei arme nucleare mai ales mpotriva capitalei unei ri
era odios. Poate c Paine era teatral, dar asta nu nsemna c greea. Existau
opiuni de folosire a unor arme de atac convenionale. Dar MacPherson le
examina realmente, ori era influenat de sentimentele teribile ale
momentului? n mod clar, Jamil Aljafari tocmai trecuse Rubiconul i declarase
rzboi. Era ns adevrat c opiunea nuclear era unica?
Stu, tu ce crezi? ntreb MacPherson, ntorcndu-se ctre Iverson.
Nu cred c avem de ales, domnule preedinte. Nu-mi place, dar continui
s cred c trebuie s-o facei.
Cum vor reaciona ruii?
Cred c dac-i vei explica situaia preedintelui Vadim nainte de a
lansa atacul, va manifesta reinere, dar n acelai timp i nelegere.
Jack, tu ce prere ai?
Domnule preedinte, cred c trebuie s-o facem. Dar dac o facem,
trebuie s-o facem bine.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c trebuie s procedm ca Harry Truman. Cnd a sosit
clipa s-i termine pe japonezi n al doilea rzboi mondial i s pun capt
odat pentru totdeauna ameninrii lor la adresa poporului nostru i a
intereselor noastre, Truman n-a lovit un singur ora inamic cu bomba
atomic, ci dou. n clipa de fa, Irakul este cel mai uciga regim de pe
planet. Personal, a include i Iranul, dar el n-a fost direct implicat n
niciunul dintre aceste evenimente specifice. Va reprezenta o problem foarte
serioas pe viitor v-o garantez, mai ales dac vom continua s ntreprindem
aciuni mpotriva vecinilor si. Dar dup ce am spus astea, trebuie s ne
concentrm asupra problemei noastre imediate: Irakul. Este epicentrul rului
din epoca modern. Este un teren de instruire pentru teroriti. A fcut tot ce
i-a stat n putin pentru a cumpra, construi sau fura arme nucleare, ca s nu
mai amintesc despre cele chimice i biologice. Recruteaz savani rui.
Amenin s incinereze Israelul. Noi trebuie s-l nimicim pe Jamil i arsenalul
lui de arme odat pentru totdeauna. Lumea trebuie s tie care este preul
rzboiului cu noi. Dac ncercai aa ceva, v vom desfiina. Dac intenionai
s-o facei, domnule preedinte, facei-o pn la capt. Ca Truman. Nu una, ci
dou lovituri.
Tu ce alt loc ai lovi, Jack?
Samarra, un orel situat la o sut douzeci i cinci de kilometri nord de
Bagdad, pe fluviul Tigru. Este aezarea natal a lui Jamil. Acolo are un palat
prezidenial. De acolo i-a alungat pe cei din UNSCOM, cnd au cutat armele

de distrugere n mas, i noi credem c acolo are arsenale subterane uriae,


ticsite cumateriale chimice, biologice i nucleare. De asemenea, n apropiere
se afl Al Alam, unde se tie c se construiesc motoare de rachete. Dac lovim
Bagdadul i Samarra, lumea va ti c suntem ct se poate de serioi.
Paine clocotea, dar se stpnea ct putea de bine.
MacPherson ascult atent, czu o clip pe gnduri, apoi se adres
secretarului Aprrii:
Burt, de ct timp ar avea nevoie o rachet nuclear balistic
intercontinental s loveasc Bagdadul i Samarra?
Domnule preedinte, v implor s nu recurgei la asta! insist Paine.
Este demen curat.
Suna destul de neplcut, dar preedintele ncerc s nu se lase distras.
Burt? repet el.
Bennett vedea c MacPherson trecea rapid de la iritare fa de Paine la
furie deschis, nu att din cauza poziiei secretarului de stat, ct datorit
atitudinii sale de superioritate ipocrit. Asta l ngrijora pe Bennett, mai ales
pentru c el era de acord cu poziia lui Paine sau cel puin nclina puternic
spre ea. Dac Paine i anula credibilitatea acum, aa cum Bennett bnuia c
secretarul fcuse deja sau era pe punctul s-o fac, un punct de vedere de o
importan esenial avea s fie pierdut i s-ar fi creat un vid serios.
O rachet Minuteman lansat dintr-un siloz subteran, rspunse Trainor,
i-ar atinge inta n douzeci i cinci-treizeci de minute.
i dac ar fi lansat dintr-un submarin?
Domnule preedinte, n prezent avem cteva submarine nucleare Sea
Wolf n Oceanul Indian. A zice opt-nou minute ctre oricare dintre oraele
amintite.
Care ar fi impactul?
Irakul are patruzeci de milioane de locuitori. Aa cum am spus,
Bagdadul i mprejurimile adpostesc cinci milioane. Samarra este destul de
mic. Aa cum a zis Jack, este important din punct de vedere strategic, fiindc
este locul natal al lui Jamil i acolo exist cteva dintre cele mai sigure
buncre subterane ale lui. Nu este ns un centru foarte populat. De aceea,
dac am inteniona s lovim ambele orae, n funcie de mrimea i tipul
rachetelor utilizate, a zice c vorbim despre unu pn la trei milioane de
mori pn la sfritul primei sptmni. Minimum.
Doamne Dumnezeule rosti Paine.
Minimum? repet MacPherson.
M tem c da, domnule preedinte.
Tucker Paine se ridic n picioare.

Domnule preedinte, eu nu pot lua parte


Domnule secretar, stai jos sau vei fi eliberat din funcie! se rsti
MacPherson. i apreciez punctul de vedere opus i-l salut ca atare ca i pe
al altora dac au aceeai prere. Am ns nevoie de sfaturile dumitale, nu de
istericale, i nu voi tolera altceva. M-am fcut clar neles?
Domnule preedinte, eu
M-am fcut clar? repet MacPherson, cu vpi n ochi.
Secretarul Paine rmase n picioare, dar nu spuse nimic.
Bill? ntreb preedintele.
Da.
Doresc imediat doi ageni ai serviciului secret n sala aceea. Secretarul
de stat Paine va lua loc i va asculta. De asemenea, va participa panic. n
cazcontrar, va fi evacuat, arestat i acuzat de nclcarea legilor federale. M-am
fcut clar neles?
Precum cristalul, domnule preedinte.
Bennett privi monitorul i vzu doi ageni intrnd n sal i ocupnd poziii
n spatele secretarului de stat. Stupefiat, Paine se aez ncet, rou ca sfecla la
fa i luptndu-se din rsputeri s-i stpneasc emoiile.
*
Toi purtau veste antiglon, din kevlar.
Dou duzini de ageni speciali americani i rui ocupar poziii la etajul al
patrulea i pe acoperiul Hotelului Naional. Toi erau mbrcai n negru din
cap pn-n picioare. Toi aveau asupra lor suficient armament ca s
porneasc un rzboi n miniatur. Dar ei nu vroiau s declaneze un rzboi, ci
s previn unul.
efii echipelor american i rus i verificar i sincronizar ceasurile.
Sosise momentul. Ascuni n casa scrii, la numai civa metri de uile pe care
aveau s le asalteze, i transmiser reciproc semnalul convenit, apoi optir
comenzi n laringofoane.
Instantaneu, opt membri ai echipelor de comando coborr n rapel pe
faada hotelului i aruncar grenade paralizante prin toate ferestrele celor
patru apartamente. Exploziile asurzitoare zglir cldirea i-i ngrozir pe
pietoni.
Dai-i drumul! rcni eful agenilor americani.
El i omologul lui rus nvlir pe coridor cu o duzin de ageni. Peste
cteva secunde, sprseser toate cele patru ui i dduser buzna n camerele
ticsite de fum, aruncnd alte grenade paralizante i trgnd fr s priveasc.
Primiser ordine foarte clare. Cei patru clrei trebuiau prini vii sau
mori. innd seamade trecutul uciga al acestor diavoli, se hotrse

neutralizarea lor imediat, deci neasumarea nici unui risc.


Avur o singur problem. Cnd fumul se risipi, conductorii echipelor
simir un gol n stomac. Luminile erau aprinse, dar acas nu era nimeni.
CNN continua s ruleze pe televizoare, ns cei patru clrei
dispruser.

11
Cum adic i-ai pierdut?
Mitchell se plimba agitat, rcnind n ctile sale cu microfon, n Centrul de
operaiuni globale, adnc sub sediul CIA din Langley, statul Virginia.
Domnule director, am controlat toate camerele i nu erau acolo,
rspunse eful echipei americane pe o linie telefonic prin satelit protejat de
pe coridorul de la etajul al patrulea din Hotelul Naional.
i unde-au disprut?
N-avem nici cea mai mic idee.
i ce-ar trebui s fac, s-l sun pe preedinte i s-i spun c oamenii mei
tocmai i-au pierdut pe cei mai periculoi patru teroriti de pe faa planetei?
Domnule director, eu
Gsii-i! Trezii-l pe preedintele Vadim. Punei-l s mobilizeze Armata
Roie i rscolii tot oraul pn-i gsii. Ai neles?
Da, domnule director.
Atunci f-o imediat!
*
Bennett se stropi cu ap rece pe fa i se privi n oglinda bii.
Preedintele se afla n cabinetul privat din avion, vorbind la telefon cu
premierul israelian. Corsetti i ceilali membri ai Consiliului securitii
naionale erau de asemenea la telefoane, colectnd informaii i discutnd
diversele opiuni. Bennett i mas gtul i nghii discret un tranchilizant
uor. Inima i bubuia. Capul i zvcnea. Ceafa i spinarea l dureau. Ochii i
erau injectai. i ncepea s simt o uoar febr. Nu-i dorea nimic altceva
dect s gseasc un colior n care s se ghemuiasc i s doarm.
Dup cteva minute, reveni n sala de conferine din Air Force One i-i
umplu o can de cafea n care puse dou cuburi de zahr i dou pliculee cu
frica. Un steward aduse un platou mare cu sandviuri, o tav cu legume i
sosuri, pungi de chipsuri Ruffles i Fritos i nc un platou mare cu pesmei
de ovz cu stafide. Brusc, Bennett i ddu seama c era mort de foame.
n acelai timp, ncerca un fior de vinovie pentru c se gndea la mncare
ntr-un asemenea moment. Asta nu-l opri totui s nhae i s nfulece un
sandvi din pine integral cu unc i cacaval, salat, roii i mutar Grey
Poupon, ca i un pesmet mare, gros i cald.
Black i se altur, lund nu unul, ci dou sandviuri, plus dou coca-cola
dietetice i pesmei.

McCoy sttea ntr-un col, mestecnd morcovi i elin i sorbind fr


grab dintr-o sticl de Evian.
*
Bob, sunt Jack, spuse directorul CIA. Situaia nu-i bun.
Secretarul general al Casei Albe aps mai tare de ureche receptorul
telefonului pe care tocmai i-l ntinsese un specialist Air Force n comunicaii
i privi ctre MacPherson.
Spune, Jack.
Trebuie s vorbesc cu preedintele.
De ce? Ce se-ntmpl?
I-am pierdut.
Pe cine?
Cum adic pe cine? Ghicete, Bob!
Corsetti avu nevoie de o secund ca s se smulg din pcla indus de
oboseal i s neleag ce se petrecea.
I-ai pierdut pe cei patru clrei?
Trebuie s vorbesc cu preedintele imediat.
*
Peste zece minute, preedintele, Iverson i Corsetti revenir n sala de
conferine.
Scaunul cu rotile fu adus n capul mesei i MacPherson nu prea deloc
binedispus. Dup ce se aezar toi, se reconectar cu Centrul operativ de
urgen.
Tocmai am vorbit cu Doron, rosti preedintele, care m-a informat
despre ce tiu ei. Au ageni pe teren, care caut eventuale rachete Scud care
ar fi fost puse pe poziii. Deocamdat n-au gsit nimic. Acum ns Jack m-a
informat c i-au pierdut pe cei patru clrei undeva n Moscova.
Feele tuturor se crispar. Situaia se nrutea rapid.
Corsetti l fix pentru o clip pe Bennett cu privirea. Cei doi nu fuseser
niciodat apropiai. Secretarul general al Casei Albe fusese ntotdeauna prea
conservator pentru gustul lui Bennett, iar Bennett fusese ntotdeauna prea
lipsit de entuziasm pentrugustul lui Corsetti n a contribui cu fonduri la
campania prezidenial.
Imagineaz-i ce ar face Corsetti dac i-a spune c l-am votat pe Dukakis,
de dou ori pe Clinton i pe Gore, i spuse Bennett. M-ar da afar cu mna lui
din avionul sta n timpul zborului. Donul din Denver nu-i nghiea pe
disideni. Era poate mai bine aa, gndi Bennett. El cunotea Wall Street, iar
Corsetti cunotea Washingtonul. Amndoi erau loiali preedintelui. Un mariaj
de interese. Cine ar fi spus c diversitatea era ceva ru?

Marsha?
Da, domnule preedinte, rspunse Kirkpatrick.
Ia legtur cu Agenia pentru securitate naional. Vreau imediat
acoperire prin satelii pentru fiecare centimetru ptrat din Irak. Vreau s-mi
fotografieze toate hangarele, casele i colibele irakiene toate tancurile,
camioanele i tricicletele minut dup minut, or dup or i zi dup zi, pn
aflm unde-i ascund rachetele, ca s le putem localiza i distruge. Ai neles?
Da, domnule preedinte.
Nu m intereseaz ce trebuie s fac pentru asta. Dac trebuie s-i
reprogrameze aparatele s-o fac. Dac mai au nevoie de fore aeriene U-2,
SR-71, sonde Blackbird, Predator, Global Hawk indiferent ce anume s le
rechiziioneze. Doron este foarte agitat, aa cum v putei nchipui. El este
gata s atace Bagdadul imediat. Mi-a spus fr ocoliuri c i alimentau
rachetele, chiar n timp ce vorbeam. Doar c nu l-am implorat s nu acioneze.
I-am spus c suntem pregtii s atacm decisiv i c am nceput s ne
amplasm forele pe poziii. I-am spus c Consiliulsecuritii naionale se
ntrunete chiar acum i ntr-o or l vom anuna ce anume vom face.
El ce a spus? ntreb vicepreedintele.
A fost destul de laconic. Mi-a zis c am la dispoziie cincizeci i trei de
minute i douzeci i apte de secunde nicio secund n plus.
*
Lui Iverson nu-i venea pur i simplu s-i cread ochilor c se afla aici.
Din multe motive, ideea de a fi la bordul lui Air Force One, alturi de
preedintele Statelor Unite n toiul acestei crize nucleare globale, era ultimul
lucru pe care i l-ar fi dorit. Nu ocupa de mult timp funcia de secretar al
Trezoreriei i acum se prea c totul se destrma.
Acestea fiind spuse, indiferent cum ar fi privit situaia, Iverson nu-i putea
alunga din minte faptul c-l detesta pe cel pe care-l ajutase s fie ales
preedinte. Toate lucrurile pentru care muncise el, pe care le plnuise, pentru
care alctuise o strategie n ultimii ani i fuseser realmente furate.
El nu dorise niciodat s fie secretarul Trezoreriei. Dorise s fie miliardar
i s apar pe lista Forbes 400 dac s-ar fi putut chiar n vrful ei.
Planurile ntocmite cu atta minuiozitate se nruiser. Preedintele l
silise s accepte funcia, mai nti strecurnd neoficial spre Wall Street
Journal vestea numirii sale iminente, apoi punndu-l pe Corsetti s ae
vpile aprobrii publice i politice, pn cnd lui Iverson i fusese imposibil
s mai refuze. ns el dorise s refuze. Ar fi trebuit s refuze. Funcia de
secretar al Trezoreriei implica renunarea la toate aciunile lui dinGSX i la
fondul Joshua, tocmai n momentul cnd acestea urmau s-l fac un om foarte

bogat.
Desigur, era bogat, dar afacerea Medexco i-ar fi sporit exponenial averea.
Iar acum n numai cteva luni totul dispruse. Totul! Nici MacPherson,
nici Corsetti nu tiau ct de furios era Iverson. Era o furie real, clocotea i nu
mai putea fi nbuit mult vreme.
Brusc, Iverson simi BlackBerry-ul vibrndu-i la old. l privi, i verific
cele mai recente mesaje e-mail i nu-i putu crede ochilor.
Era de la ei. Nu erau ncntai. Doreau rspunsuri. Dar cum ndrzniser
s-i trimit mesaje e-mail aici i acum?
Aps iute tasta Delete i nchise BlackBerry-ul, se strdui s afieze o
expresie calm i reintr n sala de conferine, unde dezbaterile Consiliului
securitii naionale erau n toi.
*
Domnule secretar Trainor, rosti ferm MacPherson.
Da, domnule preedinte.
Doresc o recomandare, rapid!
Dai-mi voie s v spun mai nti c dac decidei s facei asta, nu v-a
recomanda s ordonai folosirea unei rachete nucleare balistice
intercontinentale.
n mod evident, preedintele fu luat prin surprindere.
De ce?
Secretarul Aprrii vorbi calm i atent, mai ales n lumina confruntrii
preedintelui cu secretarul de stat.
Sunt convins c forele noastre nucleare strategice sunt cele mai
moderne, dar
Dar ce?
Permitei-mi s v prezint urmtorul scenariu. Dac ncercm s
lansm o rachet Minuteman sau Peacemaker i nu funcioneaz? Dac
explodeaz n silozul de lansare sau n atmosfer, ca naveta spaial
Challenger? Sau dac se dezintegreaz n stratosfer? Sau dac funcioneaz
perfect dar rateaz inta i lovete alt ar?
Burt, vrei s spui c nu ne putem bizui pe rachetele noastre strategice
nucleare?
Nu, domnule preedinte, ci doar c nu a vrea s aflu aa ceva. i nu a
vrea ca restul lumii s afle aa ceva. Eu cred c rachetele funcioneaz perfect,
ns, pe de alt parte, nu intenionez s greesc ntr-o chestiune de asemenea
importan. Consecinele ar putea fi catastrofale, prin numrul victimelor i
prin pierderea complet a respectului fa de fora noastr strategic
nuclear. n plus, chiar dac totul ar funciona perfect aa cum sunt convins

c se va ntmpla puterea de foc este prea mare.


MacPherson inspir adnc, apoi ncuviin din cap spre Corsetti, care-i
umplu repede un pahar cu ap.
Aadar, eti de acord cu secretarul de stat. Nu ar trebui s lansm o
rachet nuclear asupra Bagdadului?
Nu, domnule preedinte, nu am spus asta.
Atunci ce recomanzi?
S nu lansm o rachet nuclear balistic intercontinental.
i atunci ce s lansm?
Dac vei opta pentru un asemenea atac nuclear repet dac a
recomanda folosirea unei arme nucleare tactice. O rachet de croazier.
Fii mai explicit, domnule secretar.
La ordinul dumneavoastr, bombardierele invizibile B-2 pot decola din
baza Air Force Whiteman de lng Kansas City. Ele pot fi dotate cu rachete de
croazier convenionale, dar i cu AGM-129A. Acestea sunt rachete aer-sol
care zboar cu peste 800 km/h, au autonomie de trei mii apte sute de
kilometri i pot expedia cu precizie un focos nuclear W-80-1.
D-mi nite detalii despre W-80.
W-80 este un focos nuclear pentru rachetele balistice de la bordul
submarinelor, iar W-80-1 este un focos nuclear proiectat pentru a fi utilizat
pe rachetele de croazier lansate din aer. Este o arm de implozie radioactiv
n dou etape. Are lungimea de un metru i greutatea de o sut treizeci i
cinci de kilograme, cu for de detonare de aproximativ o sut cincizeci de
kilotone. Aceasta este echivalent cu detonarea a o sut cincizeci de mii de
tone de dinamit.
Bennett se simi cuprins brusc de grea.
Secretarul Trainor continu:
Focosul a fost proiectat n 1976 la Los Alamos, prima testare a avut loc
n 1981, iar producia a fost oprit n 1990. Am construit o mie apte sute de
buci. Dup convorbirile de dezarmare START II, am rmas n stoc cu patru
sute.
Domnule preedinte?
Era consiliera pentru securitate naional.
Da, Marsha?
S presupunem, pentru moment, c ai ordona o asemenea lovitur
nuclear. Nu o putei face ns unilateral. Va trebui s v consultai cu liderii
Congresului. Cu aliaii. Cu Rusia.
i cu Doron, adug Mitchell pe un ton apsat. Premierul ateapt.
tiu, tiu Bill, tu ce crezi?

Domnule preedinte, ntrebarea real mi se pare a fi: Ce vom face n


continuare? Acesta va fi un capitol fr precedent n istoria omenirii i ar
trebui s avem i s explicm Congresului i aliailor notri o idee despre
cum va suna capitolul urmtor.
Bun, ne vom ntoarce la subiectul acesta, dar cum ai recomanda tu s
acionm?
Vicepreedintele era o persoan de calitate. Bennett l respecta enorm.
Avea mult mai mult experien guvernamental ndeosebi n domeniul
federal i al securitii naionale dect MacPherson i ntotdeauna n
momentele de criz era calm, detaat i stpn pe sine.
i, lucru pe care Bennett l aprecia i mai mult, Oaks era un strateg. n anii
1980, el fusese un aliat cheie din Senat al preedintelui Reagan, ajutndu-l s
ocoleasc i s pcleasc Uniunea Sovietic. n anii 1990, fusese un glas ferm
i hotrt n susinerea aprrii cu rachete strategice i a modernizrii
forelor nucleare americane. De asemenea, i folosise impresionanta for
intelectual pentru regndirea rolului Statelor Unite ntr-o lume
postsovietic.
Brbatul acesta avea capacitatea de a juca ah tridimensional, gndi
Bennett, abilitatea de a calcula i evalua fiecare posibil mutare, ripost i
contraripost din domeniul politicii interne i externe. i s ctige. Nu era de
mirare c serviciul secret i atribuise numele de cod ah-mat. I se potrivea de
minune.
ntre unul i trei milioane de oameni? Oaks cltin uor din cap.
Majoritatea civili nevinovai? Bagdadul i Samarra de nelocuit pentru
urmtoarele decenii?
Bill, am neles. tiu c-i de neconceput, dar i pun o ntrebare simpl:
Un atac nuclear va elimina sau nu definitiv ameninarea terorismului finanat
de Irak i iminenta ameninare a folosirii armelor de distrugere n mas de
ctre Jamil Aljafari?
Da, domnule preedinte.
Va expedia un mesaj ctre alte naiuni, care se gndesc poate la un atac
cu asemenea arme de distrugere n mas asupra Statelor Unite sau a aliailor
notri, c noi deinem mijloacele i suntem hotri s le nimicim definitiv?
Da.
Dup tine, va aduce o sut cincizeci de ani de pace n lume?
Nu sunt sigur sut la sut, dar n esen, da, instinctul mi spune c aa
va fi.
Avem i alte opiuni imediate, viabile i eficiente?
Vicepreedintele czu pe gnduri. Aceasta era, desigur, ntrebarea-cheie.

Bennett se trezi implorndu-l n gnd s vin cu o soluie mai bun.


n urmtoarea jumtate de or? Nu.
Bennett simea c trenul pleca din gar, iar el vroia s sar din mers.
Am putea invada vestul Irakului, s naintm spre Bagdad, s ocupm
oraul, s-l gsim pe Jamil i s terminm cu el? S zicem n ase pn la nou
luni? Da. Dac avem tria s pierdem ntre zece i douzeci de mii de soldai
americani, cel puin poate mult mai muli? Probabil. Opinia public
american ne-ar susine? M ndoiesc. Alianele noastre s-ar pstra, mai ales
n lumea arab? n niciun caz. Ar putea s devin urmtorul nostru Vietnam?
n mod clar. Ai fost acolo,Jim domnule preedinte. tii ce a nsemnat. Vrei
s v ntoarcei?
n concluzie, ce vrei s spui, Bill? insist MacPherson. Vreau prerea ta
final.
Suntem ntr-o situaie a naibii de grea.
Am sesizat.
Domnule preedinte, eu v spun c nu sunt n favoarea unui atac
nuclear. n niciun fel de circumstane
Ochii tuturor erau aintii asupra lui Oaks. McCoy i muc buza. Bennett
i inu respiraia. Preedintele se ncord vizibil.
n niciun fel de circumstane, cu excepia acestora.
Bennett simi c se sufoc. Era tensionat, speriat i nfrigurat.
n termeni abstraci, este hd, grotesc i la limita barbarului, continu
vicepreedintele, dar n termenii opiunilor noastre militare imediate i ai
ameninrii la adresa securitii naionale a Statelor Unite i a aliailor notri?
Este imediat. Este copleitor. Este decisiv. i, da, eu cred c ne va aduce o sut
cincizeci de pace mondial, cel puin.
Iar pentru asta ar merita? ntreb MacPherson.
Da, ar putea s merite. Revin ns la ntrebarea mea anterioar. Ce va
urma? Unde vom ajunge de aici?
Ecleziastul.
M scuzai, domnule preedinte, n-am neles.
Vreme este s rneti i vreme s tmduieti; vreme este s drmi i
vreme s zideti Vreme este s iubeti i vreme s urti. Este vreme de
rzboi
Cuvintele atrnar n aer un moment.
i vreme de pace.
Da, poate fi o formulare bun. Nu ne putem gndi doar la felul n care s
ne distrugem inamicul. Trebuie s ne gndim i la felul n care s reconstruim
o lume nou, o lume de pace i prosperitate.

Bennett i ddu seama c preedintele ar fi dorit s se ridice i s se


plimbe nainte i napoi prin ncpere. Aa obinuia s procedeze n edinele
de strategie din GSX, cnd ncerca s examineze o cale de abordare a unei
afaceri noi.
Acum ns era intuit ntr-un scaun cu rotile, nedormit, obligat s decid n
privina utilizrii armelor nucleare n toiul nopii, la o altitudine de
paisprezece kilometri i la deprtare de o mie cinci sute de kilometri de
principalii lui consilieri pe probleme de securitate naional.
Incapabil s se plimbe nainte i napoi, preedintele alese s se roage. Fr
s spun nimic nimnui, el plec pur i simplu capul, nchise ochii i-i
ncruci degetele n faa pieptului.
Bennett l fixa cu privirea.
Urmtoarele momente fur percepute ca o eternitate i Bennett se pomeni
clocotind la interior, furios c prietenul i mentorul lui irosea att timp
valoros, cnd ei dispuneau de att de puin. Nu era momentul pentru poveti
cu zne, ci pentru gndire raional i decizii logice. n balan era soarta
lumii.
*
Carrie Downing era inteligent, stilat i avea treizeci i doi de ani.
Fusese o stea n ascensiune la Excite@Home, cndva principalul furnizor
de Internet broadband din lume.Asta pn cnd compania intrase n lichidare
pentru faliment, n octombrie 2001.
Visul lui Downing de a obine statutul de milionar n lumea afacerilor pe
Internet se scufundase mai rapid dect Titanicul. Ea i ali o mie trei sute de
angajai fuseser concediai, cnd teroritii Al-Qaeda loviser Pentagonul i
World Trade Center, iar economia american se afundase ntr-o recesiune
serioas.
De aceea, atunci cnd portofoliul ei de aciuni se prbuise ca valoare de la
100 de dolari/aciune n aprilie 1999 la numai 13 ceni/aciune peste doi ani
i jumtate, Downing fcuse ceea ce ar fi fcut orice autor talentat de
software pentru e-mail. Ea se alturase FBI-ului.
Instruit n cursuri rapide ca specialist n contrainformaii i antitero, ea
fcuse rapid o impresie excelent superiorilor. Fusese inclus ntr-o echip
de elit, care se ocupa de un proiect strict secret cunoscut n exterior doar
sub numele de cod Lanterna Magic.
Softwareul ultramodern i foarte controversat fcea parte din ceea ce FBI
denumea proiectul Carnivorul Amplificat.
Acesta fusese conceput ca s nghit ct mai multe mesaje e-mail i putea fi
instalat n secret pe hard diskul calculatorului unui inamic potenial al

Statelor Unite sau expediat incognito, ca virus, unei asemenea persoane,


ataat unui e-mail sau anun aparent inofensiv.
Dup autoinstalare, el permitea FBI-ului s citeasc fiiere ncifrate i chiar
s captureze apsri individuale de taste, de tipul parolelor, aflnd astfel
detaliile financiare i organizatorice confideniale ale evazivelor organizaii
criminale. n plus, pn acumputuse ocoli chiar i cele mai sofisticate
software-uri antivirus de pe pia.
Dar pn i cea mai bun tehnologie este limitat de calitatea oamenilor
care o utilizeaz. Cei asemenea lui Downing trebuiau s ptrund n
calculatorul unei inte, s-i fure datele i s le cearn rapid i fr a fi
detectai, cutnd genul de informaii care-i puteau ajuta pe tovarii lor
ageni de teren s rezolve cele mai dificile cazuri. Iar Downing era bun.
Foarte bun! n ultimii ani, ea ajutase la soluionarea attor cazuri, nct
ajunsese s fie remarcat de Scott Harris, directorul FBI, care o poreclise
Regina Carnivor.
Asta nu nsemna ns c ar fi fost scutit de turele de noapte. La urma
urmelor, era perioada cea mai animat i mai productiv pentru echipa
Lanternei Magice. Ce conta ns? n ciuda trsturilor ei remarcabile, a
ochilor albatri ameitori i a rsului molipsitor, Carrie nu mai ieise cu
niciun brbat de cnd se alturase FBI-ului. Poate c de vin era i programul
zilnic de dousprezece pn la paisprezece ore, i repetau mereu colegele de
apartament. Pe de alt parte, ea se obinuise cu lipsa unei viei mondene, iar
asta o determina pur i simplu s munceasc i mai mult.
Carrie Downing ncremeni brusc. Orice urm de oboseal sau
autocomptimire se evapor brusc. Privea fix mesajul e-mail abia interceptat,
dar nu tia ce s fac cu el. tia cine-l primise. inta Stuart Iverson,
secretarul Trezoreriei americane i contul lui privat de la AOL era unul
dintre cele aizeci i trei de conturi e-mail ale personalului de vrf din
administraie a cror monitorizare fusese autorizat personal de directorul
FBI. Dar nu Iverson i atrsese atenia. Nu n clipaaceea. Numele
expeditorului fusese cel care-i nghease sngele n vene.
Rul imediat o verificare de sistem i urmrire, apoi verific de dou ori
rezultatele. Un fior involuntar i strbtu trupul. Tot ce fcuse pentru FBI
fusese amuzant i cool i clandestin pn acum. Acum era cu totul altceva i
ea tia asta. i simea bubuiturile inimii i picturile de transpiraie ce i se
formau pe buza superioar. Ridic receptorul telefonului din faa ei i sun
eful de tur din Centrul operativ antitero.
Cazul acesta era mai mult dect grav i depea cu mult atribuiile ei.
*

MacPherson ridic fruntea i ncepu s vorbeasc, calm i ncreztor.


Bun! Ascultai-m. Nu spun c aa vom proceda, dar ncercai o clip s
analizai i scenariul urmtor.
Bennett privi monitorul care-l arta pe Tucker Paine. i era imposibil s nu
simt empatie fa de el. Brbatul arta realmente distrus.
Preedintele i adun gndurile, apoi continu:
S presupunem c dup ce terminm ntrunirea aceasta, i voi telefona
premierului Doron. Voi refuza s dau curs cererii lui. l voi anuna c i-am
telefonat doar pentru a-l informa c lansez imediat un atac aerian masiv
mpotriva Irakului. Mai mult, i spun c, bazndu-se pe informaii recente i
foarte nelinititoare, Statele Unite declar rzboi imediat Irakului. Vom
dezlnui ntreaga furie a forei noastre militare mpotriva regimului lui Jamil
Aljafari. i voi mai spune c n decursul urmtoarelor zile, am putea repet,
am putea fi silii s utilizm una sau mai multe arme dedistrugere n mas
mpotriva Irakului. Dup aceea l-a ntreba dac n aceast eventualitate
guvernul i ara lui ar susine Statele Unite.
Bob Corsetti ncuviin:
Exact. Declarm rzboi, dar nu promitem sut la sut un atac nuclear.
ncepem imediat o campanie aerian. Bombardm Bagdadul i Samarra pn
le facem una cu pmntul i trimitem Divizia 82 n deerturile din vestul
Irakului, pentru a cuta orice lansatoare mobile de rachete Scud. n felul
acesta ctigm timp. Dac va trebui s mergei pn la capt, putei lua i
decizia loviturii nucleare. S sperm c nu va fi necesar. Dar nu putem
recunoate n niciun caz c am fcut asta la cererea Israelului. Dac vom lansa
o rachet nuclear, amprentele israelienilor nu trebuie s apar nicieri.
Absolut, spuse Kirkpatrick. ns va trebui ca Jack, Burt sau eu probabil
Jack s-l sune pe Modine, ministrul israelian al Aprrii, imediat dup
discuia domnului preedinte cu Doron, pentru a insista personal ca
israelienii nici s nu atace primii, nici s nu permit s se afle ceva despre
aciunea lor de comando. Jack le mai poate spune c vrem s avem focosul n
Washington pn disear la ora 19, ora Coastei de Est.
Fu rndul lui Oaks s intervin.
Exact, domnule preedinte. V adresai naiunii disear la ora 21.
Explicai c Statele Unite tocmai au dejucat o tentativ a Irakului de a lansa o
rachet nuclear ctre Israel. Anunai c un asemenea act este considerat un
atac mpotriva Statelor Unite ale Americii. Explicai c pn n prezent
aciunile noastre au distrus majoritatea celulelor teroriste din lume. Dar i
ajutai pe oameni s neleag c de acum s-a trecutdincolo de un rzboi
mpotriva teroritilor, c guvernul irakian ne-a declarat rzboi i ne-a pus n

pericol existena. Spunei lumii c forele noastre ba nu, c elicopterele


Apache construite de americani au distrus o echip irakian narmat cu o
rachet Scud i i-au demontat focosul. Vei arta fotografii ntregii lumi, vei
explica ameninarea biologic, chimic i nuclear a Irakului i vei atrage
atenia c dac nu se ntreprind imediat aciuni decisive, nimeni nu va fi ferit
de armele de distrugere n mas ale lui Jamil Aljafari.
Apoi, domnule preedinte, adug Kirkpatrick, declarai rzboi. Spunei
c forele nenfricate ale libertii vor nvinge forele lae ale rului i c
americanii i toi iubitorii de pace din ntreaga lume trebuie s se
pregteasc pentru cel mai ntunecat moment din istoria civilizaiei umane.
i pregtii pe oameni pentru ceea ce vom face i explicai motivul pentru care
o vom face, cerndu-le s se roage alturi de dumneavoastr i pentru forele
noastre armate n aceste momente n care ara este grav ameninat.
Dup care ncheiai, rosti Corsetti, adresndu-v irakienilor:
Dumnezeu s aib mil de sufletele voastre, fiindc noi nu vom avea!
Nu, rosti MacPherson ridicnd mna i opunndu-se sugestiei aceleia.
Nu vom ncheia pe o not de rzbunare, indiferent ct ar fi ea de meritat.
Domnule preedinte, eu
Bob, tiu ce vrei s spui, dar rspunsul este nu. Trebuie ntr-adevr s
fac rechizitoriul Irakului, n mod clar, concis i convingtor, dar n acelai
timp trebuie s ncepem s discutm despre o nou situaie, o stare de pace i
prosperitate care s nceap n Orientul Mijlociu. Nu voi pomeni de ea n
discursul din searaaceasta, ns trebuie s vorbim ntre noi, iar dup aceea cu
israelienii i palestinienii.
La ce v referii, domnule preedinte? ntreb secretarul Paine.
La o lume post-Jamil. La sfritul ameninrilor cu rzboi i violen n
Orientul Mijlociu, odat pentru totdeauna. M refer la aducerea israelienilor
i palestinienilor aici, la Casa Alb. M refer la un tratat de pace i la afacerea
la care lucreaz Bennett. De ce? Pentru a permite tuturor evreilor i tuturor
arabilor s profite i s prospere n mod personal, dac vor fi de acord s
triasc mpreun n pace. Pentru a oferi lumii un viitor i o speran, planuri
pentru bine nu pentru ru.
Un val de tulburare intens, combinat cu o curiozitate sfredelitoare, se
revrs peste toi, inclusiv peste Paine. Timpul ce le era alocat se scurgea
repede i nu tiau prea bine ncotro se ndrepta preedintele.
Bun, tiu c timpul este limitat, dar mai ascultai-m puin, continu
MacPherson. Ne trebuie un act final, da? Perfect! Atunci, gndii-v. Dac
lumea va tri un comar, s fim pregtii s-i oferim i un vis. Visul adevratei
pci ntre arabi i israelieni nu fiindc se vor iubi ntre ei, ci pentru c preul

rzboiului este prea mare i pacea este prea avantajoas.


i ce ar nsemna asta, domnule preedinte? insist Paine.
Uitai la ce m gndesc eu MacPherson tcu o clip, bu puin ap i
ncerc s-i limpezeasc gndurile. Imediat dup ncheierea rzboiului cu
Irakul, vom ncepe s lucrm cu israelienii i palestinienii pentru a
transforma Medexco ntr-o companie cotat public. Administratorii ei vor fi
mai bogai dect au visat vreodat, ns noi vom insista ca toi israelienii i
palestinienii sprimeasc aciuni la companie din capul locului, de la oferta
public iniial.
Aa cum a fcut Thatcher n Marea Britanie, complet Bennett, fr s
fie mpucat de Kirkpatrick sau de altcineva.
Cam aa ceva, replic preedintele. Toi israelienii i palestinienii vor
deine aciuni ale companiei. Fondul Joshua va asigura miliardul de dolari n
capital de risc. Partea aceasta a tranzaciei este deja ncheiat. Toi
investitorii fondului Joshua i pstreaz aciunile dar prin cotarea public,
israelienii i palestinienii ar putea deveni instantaneu uluitor de bogai.
Dorii realmente s cooptm afacerea lui Bennett? ntreb Kirkpatrick.
Absolut, ncuviin preedintele. Ai fost informai toi despre detaliile
eseniale, nu?
Da, rspunse Kirkpatrick, dar nu neleg n ce fel se va aplica aici.
Inima lui Bennett bubuia i gndurile i goneau. n acelai timp, i simea
mintea mai limpede ca oricnd.
MacPherson se uit la el, surse, apoi continu:
Cei mai muli oameni habar n-au pe ce rezerve de iei i gaze naturale
stau israelienii i palestinienii. Aceasta poate fi valabil i pentru unii dintre
voi, chiar dac ai citit dosarul. Sunt realmente uriae, aproape inimaginabile.
La nceput, am crezut c erau doar gaze naturale, dar anul trecut s-a
descoperit petrol. Zcminte incredibil de mari de petrol! Pentru a le pune n
context, putem face o comparaie cu Arabia Saudit, care este cel mai mare
productor de petrol din lume, deinnd un sfert din rezervele mondiale
cunoscute. Saudiii extrag zilnic opt milioane i jumtate de barili i, de aceea,
la un pre al barilului ntre douzeci icinci i treizeci de dolari, ctig zilnic
peste dou sute de milioane de dolari, ceea ce nseamn optzeci-nouzeci de
miliarde de dolari pe an, la preurile actuale. Ei bine, Bennett, McCoy i echipa
lor apreciaz c dup instalarea echipamentelor de forare i rafinare, cnd
totul va funciona la parametri maximi, Medexco ar putea deveni rapid una
dintre cele mai mari companii petroliere din lume. Ar putea s extrag zilnic
ntre cinci i ase milioane de barili, ceea ce ar nsemna la o estimare
moderat cincizeci-aizeci de miliarde de dolari pe an, numai din vnzrile

de iei i gaze naturale brute, ca s nu mai vorbesc de vnzrile de produse


rafinate i cu amnuntul.
Chiar aa mult iei i gaze naturale sunt acolo? ntreb Oaks.
Da, ncuviin preedintele. Dac se ine seama de toate celelalte
produse i surse de venituri poteniale pentru care noi mai puin eu
pentru care fondul Joshua i GSX au dezvoltat un plan de afaceri detaliat,
Medexco ar putea n scurt timp s nregistreze vnzri anuale de ordinul a o
sut optzeci pn la dou sute douzeci de miliarde de dolari pe an.
Asta nsemn mai mult dect PIB-ul actual al Israelului, observ Oaks.
Exact. Cam sta-i ordinul de mrime despre care vorbim. PIB-ul
Israelului este actualmente de aproximativ o sut douzeci de miliarde de
dolari pe an. Afacerea aceasta cu petrol va schimba absolut totul. i asta nu-i
tot. Toate acestea vor face din Medexco una dintre cele mai mari companii
petroliere din lume, de mrimea s zicem, ExxonMobil, care are vnzri
brute anuale de un sfert de trilion de dolari.
Compania o s valoreze o avere, icni Paine care pn atunci nu tiuse ce
pregtise Bennett.
Desigur, continu MacPherson, toate cifrele acestea au rezultat din
scenarii ideale, bazate pe violene reduse ca intensitate n regiune, dar fr
rzboaie, n mod evident, platformele de foraj pentru iei i gaze naturale, ca
i rafinriile sunt foarte de vulnerabile la atacuri, fcnd ca investiia s fie
practic inutil pentru majoritatea investitorilor, dac regiunea va avea parte
de terorism agresiv continuu sau dac va fi cuprins de rzboi.
De aceea a intrat aa uor Bennett? ntreb Oaks.
Bennett l privi pe MacPherson, care ncuviin, dndu-i aprobarea s
vorbeasc.
Da, domnule vicepreedinte, rosti Bennett. Mai inei minte mrunta
investiie a lui John D. Rockefeller n Standard Oil din 1862? Atunci el a
investit doar patru mii de dolari. Iar dup apte ani
deinea aproximativ nouzeci la sut din companie, termin
vicepreedintele, i sttea pe o min de aur.
Exact. Iar restul este istorie. De aceea GSX a recomandat att de
insistent ca fondul Joshua s investeasc imediat un miliard de dolari n acest
proiect. Deoarece puini i-ar asuma riscul ntr-un astfel de mediu. Evident,
dac am fi beneficiat de pace
Vrei s spui dac Irakul ar fi fost eliminat de pe faa pmntului, l
corect Paine.
Bennett refuz s nhae momeala.
dac am fi beneficiat de pace de pace adevrat, durabil toate

calculele acestea ar fi fost discutabile sau, n cel mai bun caz, conservatoare.
Valoare cea real a companiei ar putea cretea de cteva ori, practic peste
noapte.
i de acolo unde ar ajunge? ntreb vicepreedintele.
Bennett se uit repede spre preedinte pentru ndrumri, dar MacPherson
nu schi niciun gest.
Impresia mea este c putem crete investiia noastr primar printr-o
ofert public iniial, graie creia s-ar strnge sute de miliarde de dolari n
capital cu care s-ar completa toate facilitile necesare mult mai rapid dect
ar fi de ateptat. Am putea asista la crearea de gigantice porturi comerciale n
Gaza. Am putea vedea c egiptenii se implic foarte rapid. Bnuiesc c ar fi
interesai s construiasc rafinrii n Deertul Sinai.
i Iordania? ntreb Paine.
Cred c Iordania va fi pur i simplu ncntat, zmbi Bennett. Erin?
Absolut, interveni prompt McCoy. Jon i cu mine am luat n calcul toate
scenariile posibile. Considerm c iordanienii ar putea fie s investeasc
direct n Medexco sau s construiasc rafinrii i alte faciliti similare n
propria lor ar fie, ceea ce noi considerm mult mai probabil, s acioneze
rapid n direcia dezvoltrii de staiuni de lux, terenuri de golf, complexuri
hoteliere Avantajul lor competitiv const n faptul c dein teren, spaiu i
for calificat de munc. Dac investii capital serios n ara aceea, v putei
atepta la lucruri spectaculoase. Jon i cu mine apreciem c Gaza, malul vestic
al Iordanului i Sinaiul ar putea deveni noua Arabie Saudit, focalizndu-se
pe forri, rafinare i prelucrarea industrial a petrolului. Noi credem c
Israelul va deveni noua Silicon Valley i Elveie a regiunii, ajungnd una
dintre cele mai de seam capitale ale tehnologiei de vrf, serviciilor bancare,
finanelor i medicinii mondiale. Pe dealt parte, bnuim c Iordania ar putea
deveni Palm Springs a regiunii adic, turism, comer, staiuni, hoteluri de
lux
O lume de complexuri tip Biltmore i Ritz-Carlton? ntreb Oaks.
Aa ceva, ncuviin McCoy.
MacPherson interveni.
Oportunitile ar fi extraordinare. Israelul i orice entitate sau stat
palestinian care ar rezulta din negocierea final a pcii ar avea potenialul de
a deveni att mai bogate, ct i mai puternice economic dect majoritatea
celorlalte ri din OPEC laolalt!
Bennett observ c, printre alii, secretarul de stat era n mod clar fascinat
de ceea ce auzea.
Iar dac Medexco este cotat public, rosti Bennett, cu majoritatea

aciunilor deinute, cel puin iniial, de ceteni israelieni i palestinieni


evident, dac ei nu opteaz pentru a le vinde ar fi un dar divin pentru
oamenii aceia, mai ales pentru familiile arabe, dintre care multe triesc sub
pragul srciei.
Estimarea cea mai favorabil, Jon? ntreb preedintele.
Bennett se ntoarse ctre McCoy.
Erin?
Domnule preedinte, scenariile noastre sugereaz c la un an dup
oferta public iniial, israelienii i palestinienii ar putea deine aciuni
valornd ntre o jumtate de milion i un milion de dolari pe familie.
Vorbeti serios? fcu vicepreedintele.
Peste doi ani, rspunse McCoy, dac situaia rmne panic i
evolueaz n direcia estimat i dac oamenii pstreaz aciunile i nu le
vnd dup oferta public iniial i perioada de reinere este foarteposibil
ca ei s-i multiplice de mai multe ori sumele respective.
Pentru a pune lucrurile n perspectiv, adug Bennett, n prezent o
familie mijlocie din Palestina ctig sub o sut douzeci i cinci de dolari pe
lun. Aproape peste noapte majoritatea ar deveni multimilionare.
Incredibil, coment Kirkpatrick rulnd rapid o analiz cost-beneficii.
Stimulentele pentru pace o pace real, de durat, asigurat ar fi
extraordinare
Jon, ntreb Oaks, care estimezi c ar fi implicaiile pentru Statele Unite?
Cred c n privina asta ar fi mai bine s-l ntrebm pe preedinte, rosti
Bennett i se ntoarse ctre MacPherson.
Mulumesc, ncuviin preedintele. Bill, prerea mea este c s-ar putea
impulsiona serios economia global, evitnd colapsul total al ncrederii
consumatorilor i investitorilor pe care l-am vedea n curnd, dac nu
acionm decisiv pe mai multe fronturi. A spune c ocul realmente fizic al
neutralizrii celui mai mare ru planetar, urmat destul de repede de
anunarea descoperirii i exploatrii de petrol i gaze naturale n ara Sfnt,
urmat la rndul ei de semnarea cu mare pomp a unui tratat de pace pe
peluza sudic a Casei Albe i-ar stimula pe investitorii i consumatorii din
toat lumea. Brusc, absolut totul ar prea posibil. Pacea i prosperitatea ar fi
vzute ca fiind carta definitorie a noului mileniu. Mai consider c ncrederea
consumatorilor va reveni instantaneu i n for. S-ar putea s nu semene cu
nimic din tot ce am vzut pn acum.
Sau s-ar putea s dm gre, adug Mitchell.
Aa este, aprob MacPherson. Sau s-ar putea s dm gre. Deinem o
oportunitate de a face toatelucrurile acestea s funcioneze. Dac procedm

bine, restul lumii va avea o ans de a le obine. Dac ns dm gre, noi i


restul lumii vom fi ntr-un necaz foarte, foarte serios.
Toi reflectau asupra importanei deciziilor ce trebuiau luate. n mod clar
ns, starea general i impulsul agresiv se modificaser spectaculos.
Evident, urm preedintele, este posibil s m nel, dar instinctele
m-au slujit bine de-a lungul anilor.
Aa este, coment Oaks.
Cu toate acestea, interveni secretarul Paine, continum s vorbim
despre necesitatea de a folosi arme nucleare pentru a obine toate acestea.
Este adevrat.
Atunci, m vd silit s v repet: aa ceva nu merit. V rog, domnule
preedinte! V implor! Nu facei aa ceva.
Domnule secretar, te aud perfect, s tii.
Cum putei fie i mcar s v gndii la posibilitatea incinerrii ctorva
milioane de suflete prin apsarea unui buton, ntr-o fraciune de secund? Nu
putem deveni ca barbarii mpotriva crora am fost silii s luptm. Scopul nu
justific niciodat mijloacele. Niciodat! Asta a fost lecia dat de Hiroshima i
Nagasaki. Asta a fost lecia Vietnamului. i tot asta a fost lecia experienei
sovieticilor n Afghanistan. Cum putei?
Domnule secretar, se rsti MacPherson ferm, dar furios, asta nu-i ctui
de puin adevrat! Nu-i adevrat! Deloc! Lecia Vietnamului a fost s nu lupi
niciodat ntr-un rzboi drept un rzboi mpotriva unui imperiu al rului i
mpotriva aliailor si care caut s nrobeasc omenirea dac nu
intenionezi s nvingi. Lecia Afghanistanului a fost s nu lupi ntr-un
rzboipe care nu ai de ce s-l ctigi. Iar lecia dat de Hiroshima i Nagasaki
a fost c un preedinte nu trebuie niciodat niciodat! s ezite s
foloseasc absolut toate mijloacele i cile necesare pentru a preveni
mcelrirea cetenilor americani i a aliailor lor.
Domnule preedinte, asta nseamn s rspundem rului prin ru.
Devine nsi esena a ceea ce noi sperm s nfrngem.
Nu, nu nu-i aa. Nu-i deloc aa. nseamn stoparea rului definitiv.
Cum? Utiliznd chiar instrumentele rului armele?
Armele nu sunt rele, domnule secretar. Nu sunt rele n sine, dect dac
ajung n minile celor care le utilizeaz n scopuri rele. mpiedicarea uciderii
unor americani nevinovai nu este rea. Este profund moral i inerent just.
Domnule preedinte, dumneavoastr auzii ce spunei? Auzii cu
adevrat? S presupunem c am invada Irakul. Poate poate! c vom
pierde cincizeci de mii de americani. Poate Dar poate c nu. Este scenariul
cel mai defavorabil. Dumneavoastr vorbii ns despre uciderea unui numr

de cincizeci de ori mai mare de oameni, de civili.


Tu de partea cui eti, Tucker?
Paine pru stupefiat.
M simt jignit de ntrebarea asta, domnule preedinte.
La fel ca mine, replic MacPherson. Eu am jurat s respect Constituia
Statelor Unite, s protejez i s apr poporul american de orice ameninri
externe i interne nu s protejez i s apr toi oamenii, femei, copii i
brbai, de pe faa Pmntului. Eu nu suntDumnezeu. Nu sunt rspunztor
pentru toi. Responsabilitatea mea este de a m asigura c inocenii notri
inocenii americani nu sunt ucii. C nu sunt ucii de Jamil Aljafari, de
Mohamed Jibril sau de urmtorul Osama bin Laden. De nimeni. Niciodat.
Punct! Nu mai am nimic de adugat. Nu eu am adus situaia pe muchia
rzboiului nuclear, domnule secretar, ci Jamil. ns eu nu voi trimite zece sau
douzeci sau cincizeci de mii, i nici chiar cinci sute de americani la moarte
sigur ntr-un rzboi terestru prelungit n Irak n niciun caz atunci cnd tiu
c Jamil are arme nucleare, antrax, gaze Sarin i VX n niciun caz atunci cnd
tiu c Jamil este pe moarte, este disperat, ne urte i poate crede c nu mai
are nimic de pierdut n niciun caz atunci cnd tiu c oamenii notri pot fi
ucii de clul din Bagdad. Asta, domnule secretar, ar fi ru. Eu nu voi face
parte din rul acela i nici dumneata n-ar trebui s faci parte.
Pentru prima dat, Bennett era mulumit c cei doi brbai nu se gseau n
aceeai camer. S-ar fi putut ajunge la violene fizice, indiferent ct de grav
rnit ar fi fost preedintele. n acelai timp, orict de mult ar fi inut la
MacPherson i orict de justificate ar fi considerat cuvintele sale, se simea de
partea lui Paine.
Nu tia ce ar fi trebuit MacPherson s fac, altceva dect s lanseze atacuri
aeriene, dar tia c n niciun caz nu ar fi trebuit s recurg la arme nucleare.
Iar n adncul sufletului, Bennett era convins c orict de nflcrat i de
puternic ar fi fost pledoaria preedintelui, peste cteva ore el s-ar fi detaat
i ar fi analizat lucrurile cu rceal, schimbnd cursul aciunii. n privina asta
nu avea absolut nicio ndoial.
Exact din aa ceva nu voi face eu parte, rspunse secretarul la fel de
nfocat. Vorbii despre aruncarea de bombe atomice i apoi despre forri
pentru iei, care-i vor face fericii i bogai pe toi cei din Israel i Palestina.
Vorbii despre visul dumneavoastr petrolier Medexco. Iar eu sunt de
acord, este fascinant. Este atrgtor. i n orice alte circumstane ar putea s
fie perfect. Dar aici i acum, el nu este vandabil. Nu putei ucide milioane de
irakieni nevinovai cu o bomb atomic, iar dup aceea s anunai oferta
public iniial. Este greit, domnule preedinte! Profund greit. i este un

comportament nedemn pentru dumneavoastr i pentru poporul american.


Suntem n dezacord, domnule secretar, rosti preedintele. D-mi voie s
fiu perfect limpede. Dac Statele Unite decid s utilizeze arme nucleare
mpotriva unor inamici cu gnduri ucigae, nu o vor face pentru a aduce pace
i prosperitate israelienilor i palestinienilor. Nu, ci pentru a proteja vieile i
interesele vitale ale poporului nostru i ale aliailor notri ca i pentru a
scpa civilizaia de ameninarea propriei ei supravieuiri. Punct! Domnule
secretar, am fost ntrebat ce va urma dup aceea. Am fost ntrebat unde am
putea ajunge dup ce a lua o asemenea decizie teribil i oribil. Iar la
ambele ntrebri eu voi da un singur rspuns. Nu este ns unicul posibil. Nu
este un panaceu, ci un rspuns dintre multele posibiliti. Da, lumea va
continua s aib probleme. Da, vom continua s ne confruntm cu Coreea de
Nord, cu China, cu Sudanul, cu SIDA, cancerul, srcia, rasismul i toate
celelalte pcate, boli i flageluri care au existat acum o sptmn i acum o
lun. Eu ns afirm c ceea ce vom face s-ar putea s fie una dintre multele
raze de soare cestrbat printr-un nor foarte negru. Ar putea s fie visul unei
zile nsorite dup o furtun nfricotoare. Despre asta vorbesc, domnule
secretar. i regret profund faptul c prin cuvintele dumitale sugerezi
contrariul.
*
Bennett simea dureri teribile n spate i n ceaf.
Constat c sttea grbovit, ncordat, profund nelinitit de direcia n care
se ndreptau dezbaterile Consiliului securitii naionale.
Domnule preedinte, mai avem doar optsprezece minute.
Vorbise Mitchell. Timpul se scurgea iute.
Doamnelor i domnilor, vorbi MacPherson, trebuie s ncepem s
punem evenimentele n micare. Mai este timp pn la luarea unei decizii
finale, dar sunt alte lucruri care trebuie fcute imediat.
Instinctiv, Bennett cut pe sub mas mna lui McCoy i o strnse uor.
Erin i arunc o privire i-i rspunse printr-o strngere similar.
Domnule secretar Trainor.
Da, domnule preedinte.
Declaneaz imediat Operaiunea Ciclonul Iminent. ncepe
bombardamente masive asupra Bagdadului, Samarrei i tuturor bazelor
aeriene irakiene, utiliznd numai muniii convenionale. Trimite
bombardierele B-52, F-18, F-11 toat flotila. Folosete iniial rachete de
croazier convenionale i Tomahawkurile de pe portavioane dar cu efecte
maxime.
Am neles.

Divizia 82 i Delta Force s porneasc imediat pe sol, cutnd rachetele


Scud. Ct de departe sunt actualmente?
Aproape c-au ajuns. Au decolat din Statele Unite i au zburat toat
noaptea.
Bun. Echipa SEAL 6 i Echipa de cercetare nuclear de urgen s se
mbarce imediat ntr-un elicopter i s porneasc spre Bagdad. Vreau s
ajung ct mai repede n teatrul de operaiuni. n clipa n care avem cea mai
vag bnuial asupra altei posibile lansri nucleare, i vom trimite ca pe
Sprgtorii-Fantom israelieni, pentru a scoate din funciune racheta i a
recupera focosul. Atenie ns nu dispunem de mult timp i nu trebuie s-i
implicm pe israelieni i pe saudii n rzboiul acesta. Ai neles?
Da, domnule preedinte.
Bun. Dup aceea, decoleaz B-52-urile de la Whiteman i adu-le ct poi
mai repede la Incirlik, n Turcia. Toate s fie alimentate i ncrcate cu
rachete nucleare tactice. De asemenea, pentru orice eventualitate, rachetele
s fie preprogramate pentru Bagdad i Samarra. Este de la sine neles, dar
vreau s le vorbeti personal piloilor i s le explici c rachetele nucleare nu
pot fi lansate dect n urma ordinului meu direct i cu codurile de autorizare
cuvenite. nc nu am luat decizia final, dar vreau ca ei s fie pregtii, n orice
eventualitate. S ne rugm Domnului s nu se ajung la aa ceva.
Am neles.
Secretarul Aprrii ridic telefonul care-i fcea legtura cu efii de
Stat-Major ai armelor reunite din Pentagon i ncepu s vorbeasc repede.
Sanchez?
Da, domnule preedinte.
Adu-l imediat pe Mingea-de-fotbal. Spune-i s sune la Centrul de
comand militar naional din Pentagon i s cear informarea pentru
aciune.
Am neles, domnule preedinte.
Bill, convoac-i telefonic pe liderii Congresului. tiu c sunt risipii prin
toat ara, dar i vreau ct se poate de repede n conferin telefonic.
Da, domnule preedinte.
Bob, f-mi legtura cu premierul Doron. n acelai timp, pe alt linie,
sun-l pe preedintele Saadeh. Vorbete apoi cu Chuck Murray i spune-i s
convoace televiziunile pentru disear i s nceap s coordoneze nite
scurgeri de informaii. S fie ceva care s funcioneze, nu ne putem permite
rateuri n momentele astea.
Da, domnule preedinte.
Dup aceea; sun-l pe Shakespeare n Casa Alb i spune-i s schieze

un discurs pentru disear. Ia legtura cu cineva de la Public Relations. Vreau


detaliile pentru slujba de nmormntare, care s fie trimise de asemenea
Primei Doamne. Mi-ar plcea dac ar veni Franklin Graham s in un discurs.
Sun-l chiar tu, Bob. Anun-l c-o s-i telefonez personal, imediat ce m
eliberez.
Da, domnule preedinte.
Corsetti plec spre captul opus al slii de conferine, ridic un telefon i
apel un operator din Casa Alb.
Marsha, convoac-i telefonic pe aliai. ncepe cu Londra, apoi cu
preedintele Vadim.
Domnule preedinte?
Vorbise secretarul Paine. Fusese n mod evident lsat n afara derulrii
evenimentelor, dar nu mai prea nfuriat. MacPherson continu totui s se
poarte foarte oficial.
Da, domnule secretar?
O ntrebare.
Care anume?
Domnule preedinte, vei dezlnui puterea divin i cu ea legea
consecinelor neintenionate. Cine poate ti ce se va ntmpla n continuare?
Dac Moscova va decide ntr-o bun zi c trebuie s foloseasc fora
nuclear? Sau Beijingul, Pyongyangul, India sau Pakistanul? Dac Teheranul
decide vreodat s atace Israelul cu arme atomice? Ce va fi atunci? Ce vom
face noi? Ce am mai putea spune, cnd ne vor privi n ochi i vor ntreba:
Auzii, pi n-ai nceput voi?
Tcerea din sal era nefireasc.
Domnule secretar, nu mai am la dispoziie nici cincisprezece minute. Nu
trim ntr-o lume perfect i bnuiesc c va trebui pur i simplu s fac fa
situaiilor acelora atunci cnd m voi confrunta cu ele. Deocamdat ns am o
treab de fcut. i o voi face.
Preedintele ddu din cap ctre Corsetti i transmisiunea se ntrerupse.
Videoconferina se ncheiase. Dezbaterea luase sfrit. De acum ncepea
partea cea mai grea oprirea lui Jamil nainte ca Irakul s poat lansa o
rachet nuclear. Iar timpul nu le era un aliat.
*
David Doron i privi colegii, inspir adnc i prelu apelul.
Domnule preedinte, sper c ai un rspuns pentru mine.
Domnule prim-ministru, te-am sunat s te informez c Statele Unite au
declanat un rzboi pe toate fronturile mpotriva Republicii Irak.
Epuizat, premierul israelian expir uurat.

Rachetele noastre de croazier se afl n aer, continu MacPherson, iar


bombardierele decoleaz chiar n timp ce vorbim. Ne desfurm trupele
terestre ctputem de repede. Ai cuvntul meu: l vom nltura pe Jamil
Aljafari i-i vom neutraliza mainria de rzboi, indiferent ct ne va costa
asta.
Sunt nite veti minunate, prietene.
La ora 21, ora Coastei de Est, voi rosti un discurs televizat din Biroul
Oval, explicnd evenimentele care au dus spre acest moment. Voi explica
faptul c securitatea noastr naional, interesele noastre vitale, ca i
prietenii i aliaii notri se gsesc n mare pericol. De asemenea, voi descrie
cursul nostru de aciune. ns, David, n calitate de prieten, trebuie s tiu un
lucru.
Da, domnule preedinte?
Dac voi considera necesar s ordon folosirea unei arme de distrugere
n mas mpotriva Irakului, ntruct nu voi gsi alt curs eficient de aciune n
neutralizarea suficient de rapid a forelor lui Jamil, guvernul tu ne va
susine att public, ct i la ONU?
Da, rspunse imediat Doron. n ce alt fel v putem ajuta?
i poi dezamorsa armele nucleare, David, rosti MacPherson ncet, dar
ferm.
Urm o pauz prelung.
Te rog, spuse Doron, nu-mi cere aa ceva.
Trebuie. Va fi i aa suficient de ru ca Statele Unite s foloseasc
asemenea arme, dar nu te amgi dac le va folosi ara ta, repercusiunile
internaionale vor fi teribile. Te pot asigura n privina asta.
Domnule preedinte, sunt perfect contient de riscurile cu care ne
confruntm n termenii opiniei internaionale. Chiar i ai comerului
internaional. Ne aflm ns pe muchie de cuit. Discutm aici despre
supravieuirea rasei evreieti aa cum o cunoatem. Guvernul meu v dorete
numai bine n aceast campaniemilitar, dar vreau s fiu clar dac vom avea
cel mai mic indiciu c Irakul este pregtit din nou s utilizeze asemenea fore
distrugtoare, vom aciona. Vom aciona decisiv. Vom aciona ca un cataclism.
i vom aciona fr avertisment.
Te rog s-i reconsideri poziia, rspunse MacPherson, strduindu-se cu
disperare s gseasc un argument coerent oricare pentru a-l convinge pe
liderul israelian.
Nu pot face aa ceva.
Bnuiesc atunci c ar fi mai bine s-o facem noi, pentru ca s nu fii
nevoii s luai voi situaia n mini.

12
Era o furtun teribil n locul nepotrivit i la momentul nepotrivit.
n Orientul Mijlociu era ziu, dar prea i se simea ca i cum ar fi fost toiul
nopii. Vntul sufla n rafale cu 90 km/h peste Marea Mediteranean, ca i
peste Liban, nordul Siriei i al Irakului.
Perdele masive de ploaie se deplasau aproape orizontal. Strfulgerri
aprinser cerul negru i amenintor, ngduind celor ndeajuns de nebuni s
stea pe punile care se nclinau i se legnau puternic ale celor dou
portavioane nucleare americane s zreasc talazuri monstruoase ale cror
creste ajungeau la doisprezece metri nlime.
Nu era un moment grozav pentru a merge la rzboi, ns soldaii, marinarii
i aviatorii nu-i aleg niciodat momentele cnd intr n lupt.
Mesajul e-mail sosi de la Centrul de comand militar naional i era
clasificat extrem urgen. Fu imediat decodificat, tiprit, introdus n mapa
neagr cu eticheta Strict secret i dat cpitanilor celor dounave. Peste
cteva minute, n ciuda furtunii dezlnuite, zeci de jeturi ncepur s fie
catapultate de pe punile lui Theodore Roosevelt i Ronald Reagan, cel din
urm fiind cel mai nou portavion american de clas Nimitz, cu deplasament
de nouzeci i apte de tone i dotri ultramoderne, care patrula pe Marea
Mediteran.
Comandantul suprem vorbise. America intra n rzboi chiar acum. Iar n
btaia armelor se gsea Jamil Aljafari.
*
Downing, s nu te joci cu mine!
Aflat n spatele unei baterii de aisprezece calculatoare i cinci uriae
ecrane TV n centrul Centrul operativ antitero de la etajul al patrulea al
sediului FBI-ului, eful de tur Sam Maxwell nu putea s cread ceea ce auzea
la telefon.
N-am chef de glume!
Nu-i nicio glum. i spun c-i ceea ce am primit i am verificat de trei
ori. E ct se poate de real.
Vrei s-mi spui c secretarul Trezoreriei tocmai a primit un mesaj
e-mail de la Iuri Gogolov?
Da.
i l-a deschis?
Da. Contul lui privat din AOL i l-a retransmis pe BlackBerry i el l-a

deschis chiar n Air Force One. Apoi l-a ters. Mesajul n sine este bizar. Nu-l
pricep. i nu tiu ce s fac. M-am gndit c tu i directorul ar trebui s-l vedei
imediat.
Aici ai gndit bine. n regul. Rmi pe loc i nu spune nicio vorb
nimnui. Vin la tine.
*
MacPherson ncheie convorbirea cu Doron i se ntoarse ctre Bennett.
Jon, n clipa n care ajungem la Andrews, vreau ca tu, Erin i Deek s v
mbarcai ntr-un avion i s v ducei imediat n Israel. n timpul zborului o
s v informez ce trebuie s facei, dar, n linii mari, dup ce aterizai v vei
ntlni cu Galinikov i Said ca s le explicai ce doresc s fac cu planul acesta
de pace. Dup aceea v vei ntlni personal ns separat cu Doron i
Saadeh. Prezentai-le acelai scenariu al planului de pace. Pas cu pas. Etap cu
etap. n clipa de fa, Doron este gata s apese pe trgaci i nu-l nvinuiesc.
Noi ns trebuie s-l determinm pe el i cabinetul lui s se gndeasc la ce va
urma dup ce-l nlturm pe Jamil, la finalul partidei. Cu Saadeh este alt
poveste. Poate c n clipa de fa este un lider onorific, nemaifiind
conductorul ales al Autoritii Palestiniene, dar nu v amgii. El i
suporterii lui loialiti continu s conduc de fapt totul. Pe el va trebui s-l
convingei. Iar cheia n discuia cu Saadeh, Jon, este s transmii ct se poate
de clar urmtorul mesaj: fie c este de acord cu afacerea asta care-i va face
pe el i pe palestinieni mai bogai dect au sperat, au visat ori i-au imaginat
vreodat fie el i leahta lui vor fi terminai.
Cuvintele amenintoare apsau greu; Bennett gndi c ultimatumurile nu
erau stilul lui MacPherson, dar, de pe alt parte, acelai lucru era valabil i n
cazul rzboaielor nucleare.
Voi stopa toate ajutoarele americane spre el, continu preedintele, i
voi trimite Delta Force s-i vneze i s-i nimiceasc teroritii. Apoi vom
ncepe s-l hituim. Personal, m-am sturat de Saadeh i de banda luide
corupi. Este momentul ca ei s conduc, s fie condui, ori s se retrag. Dac
va fi nevoie s distrug Irakul, atunci, crede-m, va fi necesar s-i dm cap n
cap i s impunem pacea n regiune, altfel consecinele vor fi serioase pentru
conducerea palestinian. Ai neles?
Bennett rmase uitndu-se ameit la prietenul su, preedintele.
E ceva neclar, Jon?
Nu, domnule preedinte, doar c
Doar c ce?
M scuzai voiam s zic c acum o or nc lucram pe Wall Street i
acum dorii s merg n Israel i s negociez un plan de pace cu Khalil Saadeh,

n timp ce Jamil Aljafari ne potopete cu rachete nucleare


n primul rnd, Irakul nu va mai avea o a doua ocazie s lanseze vreo
rachet, nuclear sau nu. n al doilea rnd, pe cine vrei s trimit pe Tucker
Paine? Tu cunoti situaia i cunoti afacerea asta cu petrolul. n plus, m
cunoti pe mine. Tu eti soluia, Jon. Joac-i rolul i-i garantez c eu l voi
juca pe al meu. Nu voi ngdui ca Irakul s bombardeze Israelul. Punct!
Cuvintele lui MacPherson nu erau prea convingtoare i cu att mai puin
linititoare, gndi Bennett. Ideea de a muri ntr-un holocaust nuclear ntr-o
ar despre care tia att de puine i despre care i psa nc i mai puin
aproape c-l paraliza pe brbatul care de obicei era indiferent. Dar ce
alternativ avea? Acestea erau crile pe care le primise i era sigur doar de
un singur lucru: nu-i putea permite s piard.
*
Ziua nu este un moment prielnic pentru a ptrunde n zbor n inima
ntunericului.
Dar ei nu aveau de ales.
n clipa aceea, n Arabia Saudit problema nu era vreo teribil vijelie cu
fulgere i trsnete, ci o furtun orbitoare de nisip care reducea periculos
vizibilitatea. America era ns la nivelul Stare Aprare, cu sau fr furtuna de
nisip.
Aa c, fr avertisment, douzeci i dou de avioane F-15E Strike Eagle
care fceau parte din Escadrila 48 (poreclit a Libertii n vremea
administraiei Eisenhower) decolar din baza aerian Prince Sultan de
lng Al Kharj din Arabia Saudit, situat la o or sud-est de Riyadh, i gonir
iute i jos deasupra deertului, ptrunznd n nordul Irakului.
Ordinele lor proveneau direct de la Centrul de comand militar naional
din Tampa: nimicirea instalaiilor antiaeriene ale Irakului, impunerea sut la
sut a supremaiei aeriene americane, iar apoi cutarea i distrugerea
lansatoarelor mobile de rachete irakiene.
Vntoarea rachetelor Scud aducea cu cutarea acului n carul de fn, la
altitudinea de o mie cinci sute de metri i viteza Mach 2, dar mai nti era
necesar s-i asigure supremaia aerian. Pentru asta se antrenaser i se
instruiser piloii i operatorii sistemelor de armament, dar impunerea
supremaiei aeriene cerea timp. Iar timpul era un lux pe care nu i-l puteau
permite acum.
Avea s fie un joc supersonic de-a pisica i oarecele, cu o mic deosebire.
oarecele putea fi atomic.
*
Pierduse elementul-surpriz.

Dar mai avea cri de jucat.


Stnd singur n centrul privat de comand i uitndu-se la o baterie de
ecrane de calculatoare care-i ofereau cele mai recente date asupra mobilizrii
forelor sale de elit, Garda Republican, dar i a agenilor din strintate,
generalul Azziz tia c nc mai putea lansa o lovitur decisiv. Unica
ntrebare era: Cnd?
Tast rapid trei mesaje cifrate. Primul dintre ele se adresa celor patru
clrei, care ieeau rapid din Rusia pentru a-i ocupa ct mai repede
poziiile. Misiunea lor era de a-i asasina pe Dmitri Galinikov (evreul
mpuit, ltrase Jamil) i pe Ibrahim Said (trdtorul spurcat al poporului
su, adugase liderul irakian) i apoi de a lansa o campanie sngeroas de
explozii sinucigae n Ierusalim, Tel Aviv, Haifa i Eilat. Al doilea mesaj e-mail
era ctre activele lui de lng Moscova Gogolov i Jibril pentru a activa
alt etap a campaniei de teroare. Al treilea era spre importantul lui Mr. C
din SUA.
Dup aceea, Azziz ridic receptorul unui telefon i rcni comenzi n arab
principalului su adjunct din centrul de comand i control.
Declar alarm general. n mai puin de o or, ar trebui s ne ateptm
la sosirea aviaiei americane. Toate trupele s fie pregtite de lupt. i
etaneaz buncrul. Btlia va ncepe.
*
Air Force One ateriz la Andrews, vineri diminea la ora 4.30.
Numai dou zile trecuser de la atacul kamikaze asupra preedintelui i
coloanei auto din Denver, dar totul se schimbase.
Preedintele, Corsetti, Mingea-de-fotbal i o echip de ageni ai serviciului
secret condus de Jackie Sanchez plecar n Marina 1 i nc un elicopter spre
Casa Alb, pentru a fi informai despre primele raiduri aeriene. Iverson le
ceru agenilor si de paz s-l duc acas. Trebuia s fac du, s se
brbiereasc, s-i schimbe hainele i s rezolve cteva probleme urgente
nainte de a reveni la sediul Trezoreriei, de unde s ajute la gestionarea crizei.
ntre timp, Bennett, Black i McCoy i luar bagajele i ateptar ntr-o
sal pentru ofieri, n timp ce G4-ul lor care escortase Air Force One toat
noaptea era realimentat, rencrcat i pregtit s-i duc n Israel.
Lunga cltorie a zilei n noapte avea s dureze i mai mult.
*
La ora 5.00, Iverson ajunsese n vila lui recent cumprat din cartierul
Georgetown.
Agenii serviciului secret care-i asigurau paza ocupar poziiile standard n
jurul casei i n interior, n zona uilor de acces. Iverson se ndrept imediat

spre dormitorul lui de la etaj, deschise televizorul pe canalul CNN care


prezenta cele mai recente informaii despre criza militar care lua amploare
n Orientul Mijlociu, dup care iniializ laptopul personal de pe noptiera de
lng patul vechi cu baldachin. Pn ce fcu un du fierbinte i scurt i
mbrc un costum Brooks Brothers curat, calculatorul se conectase deja la
AOL i-i descrca mesajele e-mail. Trecuse destul de cnd nu mai avusese
timp s-i verifice corespondena.
Avei mesaje, rosti glasul plcut auzit de peste patruzeci de milioane de
ori pe zi, de peste douzeci iapte de mii de ori pe minut de abonaii AOL din
toat lumea.
n majoritate erau mesaje lipsite de importan. Cu o excepie. Ultimul.
Sosise cu numai cteva minute n urm, ca i cum expeditorul ar fi tiut c el
venea acas, dei aa ceva era, desigur, imposibil. Iverson ovi nainte de a-l
deschide. Era etichetat n mod banal Ofert special/comand rapid, dar el
tiu imediat ce era, de la cine venea, cui mai fusese expediat i ce avea s
conin.
Mr. I trebuie s RSPUNDEI ACUM la OFERTA
NOASTR SPECIAL. Expediai-ne acceptul i PUTEI
CTIGA PREMIUL. Nu uitai: dac nu rspundei n
urmtoarele 24 de ore, oferta este lovit de nulitate.
Iar ctigtor va fi Mr. C urmtorul de pe list. Nu lsai s
se ntmpleasta. ACIONAI AZI.
ntr-adevr, Iverson tia ce era. Ba chiar se ateptase s primeasc mesajul
acela. Cu toate acestea, rmase uitndu-se la el, parc nevenindu-i s-i
cread ochilor. Dovada ororii care urma s se petreac. Dac pn smbt
diminea nu expedia propriul lui plan sclipitor conceput, altcineva nu tia
cine anume avea s pun n micare planul su de asasinare a preedintelui
Statelor Unite. i n curnd. Mai ales dac Statele Unite aveau s bombardeze
Bagdadul, distrugndu-l.
El nu tia cine era agentul hibernat acel Mr. C. De asemenea, nu putea
s-l contacteze. Mai ales acum, n calitate de secretar al Trezoreriei. Mai ales
acum, cnd el era eful serviciului secret care rspundea de protecia
preedintelui. Nimeni nu se ateptase s se ntmpleaa ceva, el cel mai puin,
dar se ajunsese aici. Dac dorea s-i pun planul n aplicare, ar fi trebuit s
fie i mai uor, innd seama de noul rol pe care destinul i-l ncredinase.
Dar dac ar fi vrut s se retrag? Asta ar fi fost mai greu. Cum ar fi putut
proceda ca s-l informeze pe Bud Norris, directorul serviciului secret, n

legtur cu un agent hibernat despre care acesta nu avea habar? i cum ar fi


putut explica felul n care el aflase despre un atentat iminent asupra
preedintelui, fr a se autoimplica?
Totul se derula prea repede. Cu ani n urm, cnd l ntlnise pe Gogolov,
nu avusese habar n ce intra sau unde avea s duc relaia aceea. De altfel,
cum i-ar fi putut da seama?
Iverson czu pe gnduri. Chiar aa stteau lucrurile cu adevrat? Chiar era
vorba despre o surpriz? Poate c nu
Nscut pe 23 ianuarie 1940 ntr-un ctun din Alpii Elveieni, Stuart
Iverson fusese unicul copil al unei familii importante din lumea bancar.
Mama lui, la rndul ei singur la prini, declanase un divor amar i dureros
n primvara anului 1948 dup ce-i gsise soul ntr-unul dintre seifurile
uriae mpreun cu secretara sa. Urmaser o btlie neplcut pentru
custodia copilului, o licitaie fi i njositoare din partea ambilor prini
pentru a-i apropia fiul de partea lor.
Obinnd finalmente custodie unic, mama lui Stuart i pusese rapid n
micare contactele i averea personal considerabil aproape aizeci i
nou de milioane de dolari, pe care le motenise dup moartea prinilor ei
pentru a imigra n SUA i a ncepe o via nou n New York. Interzicndu-i de
a-i mairevedea vreodat tatl, ea l trimisese imediat pe Stuart n mai multe
internate din Delaware i Massachusetts, pregtindu-l pentru a intra i apoi
absolvi Harvard, cu dou diplome BS i MBA n sperana de a reveni n
lumea bancar, unde fcuser avere prinii, bunicii i strbunicii ei.
Problema era c pe Stuart nu-l interesau bncile. n niciun caz ntr-att,
nct s fac o carier n acest domeniu. Vorbitor fluent de francez, german
i rus, el se alturase diviziei servicii externe a Departamentului de Stat i
plecase n strintate dup ce terminase Universitatea Harvard, ocupnd pe
rnd posturi n Hong Kong, Praga, Paris i Bonn, nainte de a ajunge la
Moscova ca ataat economic n vara anului 1973. Atunci l cunoscuse pe Iuri
Gogolov, fost comandant Spetznatz, care ajunsese directorul securitii la
principala banc sovietic, i cariera lui cptase o ntorstur radical i
neateptat.
Poate c serviciul de contrainformaii american ar fi trebuit s-i dea
seama ce se va ntmpla. Bogat, fr astmpr i lipsit de legturi profunde
personale, profesionale sau financiare n Statele Unite, Iverson era probabil
tipul de recrut clasic pentru spionajul sovietic. Att doar c el nu fusese
niciodat recrutat de KGB pentru a spiona mpotriva Statelor Unite. El fusese
recrutat de Gogolov pentru a spiona mpotriva Uniunii Sovietice.
ntre 1973 i 1979, pe msur ce ei deveniser prieteni, Iverson care

servise dou mandate la Moscova ca ataat economic, dup care fusese


readus n Departamentul de Stat, pentru a monitoriza economia sovietic,
pn ce, n 1989, devenise ambasadorul SUA la Moscova nelesese treptat
c Gogolov era de fapt o crti n Banca Rusiei. Nu lucra ns pentru
unserviciu de contrainformaii strin, ci pentru sine. Naionalist rus
nverunat, Gogolov se opunea cu hotrre prezenei regimului comunist
sovietic n ara lui natal i ura corupia Biroului Politic, pe care o vedea
zilnic, ndeaproape i personal, din poziia lui n Banca Rusiei.
Visul lui Gogolov ba chiar, misiunea sa n via era de a submina
Kremlinul din interior, de a recruta i crea o enorm organizaie clandestin
de insurgeni naionaliti, devotai Rusiei pentru rui, i de a-i ngropa pe
comuniti, aa cum, cndva, Nichita Sergheievici Hruciov ameninase s
ngroape Occidentul.
n 1979, cnd Uniunea Sovietic invadase Afghanistanul, Gogolov pe
atunci responsabil cu securitatea tuturor funcionarilor bancari rui din
Moscova crezuse c zrea nceputul sfritului. Afghanistanul avea s
devin Vietnamul Uniunii Sovietice. Kabul avea s devin Hanoiul Moscovei.
Cu ct mai muli soldai rui de optsprezece i nousprezece ani mureau de
mna mujahedinilor, cu att mai mult susinere gsea Gogolov pentru cauza
sa.
Atunci intervenise Iverson. n vara anului 1981, ntr-o staiune de pe malul
Mrii Negre, unde cei doi i petrecuser vacana, Gogolov fcuse prima
micare. l rugase pe Iverson s nceap s investeasc o mic parte a
fondurilor sale personale n mod sigur i fr tiina FBI ntr-un cont
anonim dintr-o banc elveian din Basel printr-o schem complicat, dar
fascinant.
Mai nti, mpreun, aveau s nceap s cumpere loialitile ofierilor
sovietici tineri i n curs de afirmare aflai la post n diverse republici
sovietice. Dup aceea aveau s nceap finanarea unei noi uniti
paramilitare pe care o dezvolta Gogolov, condus de unindivid tenebros din
Teheran pe nume Mohamed Jibril. Conexiunile Spetznatz ale lui Gogolov
identificau deja oameni n care se putea avea ncredere, dar aveau nevoie de
sume mici n numerar pentru a pecetlui nelegerile i a oferi imbolduri
fiecrui nou recrut, ca s recruteze ali membri.
elul, explicase Gogolov chiar la nceput, nu era de a afecta interesele SUA,
ci de a le dezvolta de a folosi metodele capitalismului pentru a destabiliza
din interior imperiul sovietic, lsnd Statele Unite unica superputere de pe
planet. Iverson nu fusese pe de-a-ntregul convins de acel final i nici de
motivele lui Gogolov, dar asta conta prea puin. Jocul pruse amuzant mult

mai incitant dect viaa unui funcionar simplu i cu att mai mult dect a
unui bancher.
Pe 2 august 1981, Iverson acceptase colaborarea, cerndu-i un singur
lucru noului su partener de afaceri: s primeasc cele mai recente i mai
exacte informaii economice i politice despre starea real a Uniunii Sovietice
colectate de noua reea clandestin pe care o nfiripa Gogolov.
Cu ct afla mai multe despre funcionarea intern a imperiului sovietic
mai ales despre atuurile i slbiciunile sale economice, ndeosebi n domeniul
resurselor naturale ca gazele i ieiul cu att Iverson devenea mai valoros
pentru efii si din Departamentul de Stat i pentru prietenii din Casa Alb.
Iverson distingea la fel de clar i semnele viitorului. El tia c zilele Uniunii
Sovietice erau numrate i ntrezrise o oportunitate strategic de a specula
primul i de a se distana de toi specialitii din jurul lui care credeau c
Reagan era un lunatic fiindc prezicea c Uniunea Sovietic avea n scurt timp
s sfreasc pemormanul de cenu al istoriei. El l putea ajuta pe Gogolov,
iar Gogolov l putea ajuta pe el. Era cel mai vechi gen de nelegere din lume
i, cu toate c miza era mare, Iverson ajunsese la concluzia c preul era
corect.
Ar fi trebuit totui s prevad, dar n-o fcuse, c un ahist de calibrul lui
Iuri Gogolov nu va fi satisfcut s se mprieteneasc doar cu un american ca
el. Rusul avea alte ambiii. Mai mari i mai periculoase.
Gogolov i Jibril, de exemplu, credeau c ar fi putut realiza o nou alian
strategic ruso-persan, combinnd puterea nuclear a Moscovei cu
zcmintele de gaze i petrol ale Teheranului i porturile strategice din Golful
Persic i Oceanul Indian. O cooperare ruso-iranian ar fi creat cea mai bogat
i mai puternic alian nord-sud de pe planet, iar Gogolov i oferea lui
Iverson oportunitatea de a i se altura chiar de la nceput.
n drum exista un singur obstacol: Irakul.
Dac Irakul putea fi neutralizat preferabil ar fi fost tergerea rii de pe
faa pmntului visul lui Gogolov i Jibril despre aliana ruso-persan ar fi
putut realmente s fie la civa pai de realizare.
ntrebarea era: Cum s neutralizezi Irakul? Un rzboi de opt ani ntre
Bagdad i Teheran fcuse milioane de victime, dar nu adusese niciun
nvingtor. Prin urmare, rzboiul ntre cele dou ri nu ar fi fost o opiune.
Irakul era un stat clientelar al Rusiei, aa c nu exista posibilitatea incitrii
Moscovei la rzboi mpotriva Bagdadului. n felul acesta, rmneau doar dou
ri capabile s nimiceasc Irakul: Statele Unite i Israelul. Cum ar fi putut
aceste naiuni s fie determinate s atace Irakul cu arme nucleare?
Apoi venise rzboiul Americii mpotriva terorismului.

n ianuarie 2002, preedintele George W. Bush numise Irakul, Iranul i


Coreea de Nord axa rului. Iar lui Gogolov i lui Jibril le venise o idee.
Materializarea ei avea s nsemne ceva timp. Trebuia planificat cu atenie.
Ar fi costat muli bani. i ar fi necesitat destul noroc. Dar dac i deplasau cu
viclenie piesele pe tabla de ah, ar fi putut realmente s intre n graia lui
Jamil Aljafari, s devin aa-ziii lui aliai i s se ofere s-l ajute s distrug
Statele Unite, Marele Satan, i Israelul, Micul Satan.
Ei aveau s-i ofere lui Jamil savani atomiti i arme nucleare materiale
secrete. Aveau s-i ofere cele mai recente informaii din Tel Aviv, Ierusalim,
Londra i Washington. n cele din urm, pentru a pecetlui nelegerea, aveau
s-i ofere ajutorul lui Stuart Iverson, cel mai bun prieten i confidentul cel
mai apropiat al preedintelui.
Apoi, cnd Jamil s-ar fi ateptat cel mai puin, ei aveau s-i informeze pe
israelieni i americani, declannd sfritul Irakului. Dup ce Irakul n-avea s
mai existe, noua alian ruso-iranian avea s fie cel mai puternic juctor
supravieuitor pe eichierul politic. Iar adevrata distracie abia atunci avea
s nceap.
Aa cel puin suna teoria. Se puteau ntmpla fel de fel de accidente. Pe
moment ns din punctul de vedere al lui Gogolov i Jibril totul mergea
conform planului. Iar deocamdat nu tiau nici jumtate din ceea ce tia
Iverson. Preedintele american era dispus s-l atace pe Jamil Aljafari cu
proiectile nucleare, iar Iverson l ntrta discret.
Dar funcia de secretar al Trezoreriei nu fcuse niciodat parte din planul
personal al lui Iverson. Gogolov i Jibril fuseser n culmea extazului cnd
auziservestea, dar Iverson detesta postul. El tia foarte bine c avea s-i
aduc riscuri noi i aproape inevitabile verificri amnunite ale trecutului,
audieri de confirmare n faa Senatului, protecia constant a serviciului
secret, acoperire mass-media interminabil. n plus, avea s-i refuze ceea
ce-i dorea cel mai mult: o cot parte din megatranzaciile financiare la
realizarea crora ajuta din culise.
Acum ns nu mai putea s dea napoi. i pecetluise soarta cu mult timp n
urm.
n 1981, cnd ncepuse s deturneze n secret fonduri ctre Gogolov i
apropiaii lui.
n 1995, cnd l ajutase pe Gogolov s scape n ultima clip de o frenetic
vntoare de crtie a lui Eln.
n 1999, cnd se rentlnise cu Gogolov la un hotel din Praga i ncepuse s
discute beneficiile administraiei Clinton-Gore pentru scopurile lui Gogolov,
prin comparaie cu o nou, dur i practic administraie republican.

i, cu certitudine, luna trecut, cnd fusese de acord, dei fr tragere de


inim, s trdeze i s ajute la asasinarea preedintelui Statelor Unite. Totul
pentru a deveni un ppuar ntr-o lume a marionetelor. Dac scpa cu faa
curat
Iverson terse imediat mesajul e-mail, fr s rspund. terse toate
mesajele din conturile AOL i MSN, utiliznd Microsoft Outlook. Merse dup
aceea n meniul Unelte, derul pn la comanda Golire dosar elemente terse
i scp de tot ce tersese. n continuare, se deconect de la Internet, nchise
laptopul i iei din cas, ndreptndu-se spre automobilul Lincoln Town Car
care-l atepta. Nu era pregtit s-i rspund luiGogolov, care avea s-l anune
apoi pe Azziz. Nu era pregtit s le dea un rspuns. Nu nc, cel puin.
Timpul i se scurgea printre degete, dar trebuia s fie absolut sigur. Se
simea obosit i flmnd i-l durea ngrozitor capul. i cu greu i-ar fi putut
ngdui acum s fac o greeal.
*
Maxwell i Downing nu petreceau mult timp aici.
Mai ales n orele mici ale dimineii. ns destinul are un mod straniu de a-i
aduce pe cei iscusii n munc n faa celor care dein puterea i nelepciunea
de a o folosi. Cei doi tineri ageni stteau pe mocheta groas, albastr, din
biroul directorial de la etajul VI, n faa portretelor lui Teddy Roosevelt,
Bobby Kennedy i Martin Luther King Jr., naintea lui Scott Harris, care-i
privea cu ochii nroii de oboseal i deloc ncntat.
Nebrbierit i ducnd dorul unui du, directorul purta blugi i o bluz de
trening gri cu emblema FBI i o apc bleumarin pe care erau brodate cu alb
literele FBI.
l privir n tcere, n timp ce el citi cele dou mesaje e-mail interceptate,
adresate de Gogolov lui Iverson. Primul, pe care secretarul Trezoreriei l
primise i-l tersese la bordul lui Air Force One, i al doilea, pe care-l primise
i-l tersese acas, cu mai puin de douzeci de minute n urm. Harris rsfoi
teancul de hrtii adiionale din dosarul nou creat i strict secret de pe biroul
lui.
ntinzndu-se ctre cana de pe birou, umplut-ochi cu cafea Gevalia, fr
pic de zahr, Harris sorbi de cteva ori nainte de a ridica ochii i a li se
adresa direct celor doi:
Suntei absolut siguri c ambele mesaje provin de la Gogolov?
Da, domnule director, rspunse Downing prompt, deplin contient de
implicaiile teribile.
Agent Maxwell, eti de aceeai prere?
Da, domnule director. Am verificat la rndul meu de trei ori. Nu este

nicio eroare.
Ai mai pomenit cuiva despre asta?
Nu, spuse Downing.
Ce este cu celelalte mesaje e-mail? o ntreb Harris.
O dat ce l-am interceptat pe primul, am luat n calcul posibilitatea ca
alte mesaje s fi fost trimise sau primite pe calculatorul personal al
secretarului Iverson, nainte ca noi s fi lansat Lanterna Magic. Bazndu-m
pe mandatul de percheziie pe care ni l-ai acordat dup directiva
preedintelui, am intrat imediat pe hard diskul secretarului Iverson i am
nceput s-i reconstruiesc toate mesajele e-mail primite sau trimise n ultimii
ani.
i le-ai gsit pe acestea nou, plus cel care tocmai a sosit?
Da, domnule director. apte de la Gogolov i trei expediate ctre el.
Putei vedea datele pe fiecare. Primul i-a fost trimis lui Gogolov de secretarul
Iverson cu o lun nainte de atacul asupra preedintelui. La trei zile dup
aceea, a primit un rspuns de la Gogolov. Urmtorul mesaj primit de
secretarul Iverson a sosit n ziua de dup atac. i aa mai departe.
Prin urmare, Iverson a iniiat contactul.
Nu sunt sigur de asta. Este evident c ei se cunoteau dinainte s fi
nceput schimbul de mesaje i-i cunoteau adresele personale de e-mail. Pe
de alt partens, textul mesajelor recente ale secretarului Iverson sugereaz
c el n-ar fi un participant pasiv.
i crezi c el n-a rspuns la ultimele dou mesaje ale lui Gogolov?
Nu, sau cel puin n-a fcut-o de pe calculatorul lui personal. Secretarul
Iverson le-a ters imediat, apoi a ncercat s scape de orice urm a primirii
lor.
Dar acesta, Max? ntreb Harris, ridicnd un mesaj din teanc. n el este
menionat o cltorie. Ai verificat data, pentru a vedea dac Iverson a fost
realmente n cltoria aceea?
Da, domnule director. Se confirm. Gogolov a spus c-l va ntlni pe
Iverson ntr-o cafenea din Praga pe 2 august 1999. Avem confirmarea c
secretarul Iverson a rezervat un loc la British Airways, a plecat din Denver pe
1 august, a sosit n Londra, a comutat pe un zbor spre Praga i a revenit la
Denver via Basel, Elveia, pe 4 august.
Harris se ls pe spate i-i frec ochii, alungndu-i somnul.
nc o dat, Max, pentru a fi absolut clar. Vreau o opinie fr de rezerve.
Crezi c secretarul Iverson i Iuri Gogolov sunt complici n atentatul
mpotriva preedintelui?
Da, domnule director, aa par a sta lucrurile. Dei a aduga c ei nu

sunt probabil singuri, bineneles. Dup cum tii, Gogolov lucreaz


ndeaproape cu Mohamed Jibril. n ultimul deceniu, ambii au finanat
operaiuni de spionaj irakiene, inclusiv pe cei patru clrei.
Care-i prerea ta despre ultimul mesaj?
Acesta m ngrijoreaz cel mai mult. Cred c este posibil un alt atentat
la viaa preedintelui n urmtoareasptmn, mai ales acum dup ce am
intrat n rzboi cu Irakul. M nelinitete ns cel mai mult referirea la Mr.
C.
Da, ce prere ai despre asta? ntreb Harris i sorbi din cafea.
M ndoiesc c secretarul Iverson tie cine este Mr. C. Pare a fi vorba
despre un agent hibernat, aflat deja n SUA, gata s intre n aciune dac
secretarul nu vine cu propriul su plan de asasinare.
Harris se temea c aa stteau ntr-adevr lucrurile. Ridic receptorul
telefonului i se interes dac Doug Reed, eful diviziei antitero FBI, ajunsese
la slujb. Acesta abia se aezase la birou.
Reed, vino aici. Imediat!
*
Telefonul lui Corsetti sun la un minut dup ora 6.00. Era Chuck Murray.
Ce s-a-ntmplat, Chuck?
Drudge tie deja.
Poftim?!
Intr pe Internet i vezi i singur.
Ce tot spui?
Drudge a anunat c am intrat n rzboi. A aflat informaia i eu sunt
copleit de telefoane. Presa e furioas. Nu numai c nimeni nu tia c vom
intra n rzboi n dimineaa asta, dar Drudge le-a luat caimacul tuturor. i-au
depit orele de nchidere ale ediiilor. N-au nicio informaie. Sunt scpai de
sub control, Bob. i trebuie s tiu ce s le spun rapid!
Bine, bine. Calmeaz-te. Anun-i c la ora 7 va avea loc o informare n
sala de pres. Anun-i c va fi susinut de un funcionar superior.
Cine?
Nu tiu cine. Dac a ti, i-a spune. Zi-le doar c va fi un funcionar
superior. O s vd eu cine. i ncepe s rspndeti vestea c preedintele se
va adresa naiunii la ora 21. Nu scpa totul o dat, Chuck, ns las-i s
neleag c este adevrat. Situaia este proast i se nrutete foarte,
foarte rapid.
Corsetti trnti receptorul n furc, deschise calculatorul i intr pe site-ul
Drudge Report.
Bineneles!

Acolo era.
Cum naiba fcea individul sta i tocmai dintr-un loc ca Palm Beach?
*
DRUDGE REPORT
XXXX DRUDGE REPORT XXXX 26 NOIEMBRIE 2010
XXXX 05.49.59 AM ET XXXX
NYT JACKSON: CIA indic spre regimul Jamil
pentru tentativele de asasinat
WP Woodward: Preedintele pregtete
rzboiul n Air Force One
WSJ: Israelienii i palestinienii gsesc petrol;
zcmintele imense amenin OPEC
RZBOI!
STARE APRARE 1
AVIOANELE AMERICANE ATAC IRAQUL
** EXCLUSIVITATE MONDIAL **
[CITATE POT FI REPRODUSE CU CREDITARE DRUDGE REPORT]

Preedintele James MacPherson a ordonat n timpul nopii ca


forele SUA s treac laStarea de Aprare 1 rzboi i a
autorizat un atac aerian masiv mpotriva Irakului, a fost informat
DRUDGE REPORT de ctre surse guvernamentale. Avioanele
americane au nceput bombardarea bazelor militare irakiene,
radarelor i lansatoarelor de rachete sol-aer la 4.30 AM, ora
Coastei de Est. Trupe americane se ndreapt de asemenea spre
regiune.
S-a terminat cu loviturile chirurgicale, a afirmat un funcionar
superior. Irakienii au ncercat s-l ucid pe preedinte. Noi
rspundem. Acesta este rzboi. Iar Jamil este terminat. Punct.
NCHIDEREA EDIIEI
nregistrat de Matt Drudge
Rapoartele sunt mutate n funcie de circumstane.
http://www.drudgereport.com pentru actualizri
*

Doug Reed lucra n FBI de optsprezece ani.


Fost ef-adjunct al seciei contrainformaii, el fusese nainte eful seciei
terorism internaional i ef al unitii irakiene din secia antitero. n acelai
timp era eful direct i mentorul lui Dietrich Black, dei n ultima vreme se
vedeau rareori.
Reed nchise dosarul i ridic ochii.
Domnule director, partea bun este c se pare c tocmai l-am prins pe
spionul cu rangul cel mai nalt din istoria Americii.
i?
i un complice evident n tentativa de asasinat mpotriva preedintelui.
i care-i partea rea?
Partea rea este c omul care vrea s-l ucid pe preedinte este eful
serviciului secret. Nu tim cu cine lucreaz el. Poate s nu fie singura crti
din nivelurile superioare ale guvernului american. Exist un asasin numit Mr.
C, care se pare c plnuiete s termine treaba dac n-o va face Iverson.
Bnuiala mea este c Iverson probabil habar n-are cine-i Mr. C. i nu
dispunem de prea mult timp s ne dm seama de unde s ncepem. Iar peste
toate astea, nu tim nici n cine ne putem ncrede. Mr. C poate fi oricine,
ncepnd cu secretarul general al Casei Albe.
Corsetti?
Sau cu secretarul de pres al Casei Albe.
Murray?
Chuck Murray. Ce naiba, lista poate continua la nesfrit!
Am nevoie de un plan, insist Harris, i am nevoie de el ct se poate de
urgent.
*
La altitudinea de doisprezece mii de metri, cerul este nsorit, albastru i
senin.
Chiar dac pe pmnt lumea este n rzboi.
Pilotat de colonelul Frank Oakland i copilotul su, locotenent-colonelul
Nick Brindisi poreclii de Bennett oferii echipei lui avionul G4 gonea
spre Tel Aviv aproape cu viteza sunetului. McCoy descrca rapoartele cele
mai recente de la Langley, n vreme ce Black vorbea la telefon, perfectnd
transportul la sol i toate aranjamentele de securitate necesare. Bennettgoli a
treia ceac de cafea i atept telefonul de la Washington.
*
Situaia era limpede precum cristalul.
De exemplu, volumul 18, partea I, capitolul 37, seciunea 794: Orice
persoan care n mod deliberat acioneaz n vederea prejudicierii Statelor

Unite sau n avantajul unei naiuni strine


Asta n-ar fi fost greu de demonstrat. Aciunile lui Iverson intenionau n
mod clar s aduc un prejudiciu mai precis, s omoare liderului Statelor
Unite, n avantajul Irakului.
comunic, livreaz sau transmite, ori ncearc s comunice, livreze sau
transmit
Harris avea acum nenorocitele de mesaje e-mail dovezi la fel de evidente
ca i un pistol fumegnd.
oricrui guvern strin sau oricrei faciuni, partid ori fore militare
dintr-un stat strin, indiferent dac acesta este sau nu recunoscut de SUA, sau
oricrui reprezentant, ofier, agent, angajat, supus sau cetean al acestora,
fie direct, fie indirect
Asta ar fi fost ceva mai dificil, ns aici putea interveni Mitchell de la CIA. El
ar fi trebuit s fie capabil s demonstreze c la momentul scrierii mesajelor,
Gogolov opera cumva ca o faciune a spionajului militar irakian i/sau a
preedintelui nsui, sau c opera n strns legtur cu respectivii. Harris nu
deinea deocamdat datele acelea, dar era convins c CIA ar fi avut ceea ce-i
trebuia lui atunci cnd situaia ar fi fost sigur pentru a le cere.
orice document, scriere, manual de coduri, manual de semnale, schi,
fotografie, negativ fotografic,plan, hart, model, not, instrument, aparat sau
informaie asociat aprrii naionale
Oare detaliile privind felul n care urma s dejoace protecia pe care
serviciul secret o asigura preedintelui Statelor Unite comandantul suprem
al rii intrau n aceast categorie? Directorul FBI era aproape sigur n
aceast privin.
este pasibil de pedeapsa cu moartea.
Din punct de vedere tehnic, nchisoarea pe via era de asemenea o
posibilitate, ns Harris nu se putea gndi dect la o singur sanciune
posibil pentru cineva care ncerca s-l asasineze nu numai pe preedintele
Statelor Unite, ci i pe unul dintre cei mai buni prieteni ai si.
Pedeapsa capital!
*
Domnule Bennett, sunt centralista Casei Albe.
Da?
Aceasta este o linie protejat. V rog s rmnei pe fir avei legtura
cu preedintele.
Bennett atept un moment, dup care auzi vocea familiar a prietenului i
mentorului su, redevenit superiorul lui.
Alo? Jon? Tu eti?

Da, domnule preedinte.


Perfect. Rzboiul aerian a nceput deja. Rachete de croazier, F-15, F-16,
F-111, tot tacmul. n plus, s-a ptruns terestru n vestul Irakului, n cutare
de rachete Scud. Tocmai am vorbit din nou cu Doron. Am avut o convorbire
de vreo douzeci de minute. Este de acord s rmn n expectativ i s nu
lanseze niciun atac nuclear atta vreme ct noi obinem rezultateconcrete.
I-am spus despre sosirea voastr i c avem nite idei despre felul n care am
putea obine pace i prosperitate ca efecte secundare ale rzboiului. Este
dispus s asculte, dar trebuie s-i spun c n clipa de fa nu-i ctui de puin
interesat despre ce se va ntmpla luna viitoare sau anul viitor. ncearc s-i
apere ara de la o or la alta. Nu pot spune c-l nvinuiesc, aa c am discutat
mai mult despre detalii militare, nu despre afaceri cu petrol i tratate de pace.
Domnule preedinte, este firesc i sunt ntrutotul de acord, dar tii
prea bine asta ridic iari ntrebarea: Ce rol pot eu realmente juca n toat
afacerea asta? Chiar ar trebui noi s mergem acolo n asemenea clipe?
Da, da, trebuie s mergei, Jon, din dou motive. Fii atent, n primul
rnd, trebuie s-l conving c noi dorim securitatea i prosperitatea Israelului
pe termen lung. C n situaia actual suntem implicai mpreun. C ei nu
trebuie s se simt izolai i singuri. C au un interes serios n aceast
supravieuire. n momentul n care se vor considera singuri n lume, atunci
vor ataca pe cont propriu i asta, m tem, va provoca o catastrof. ns
deplasarea voastr acolo dispunnd de liniile iniiale ale unei strategii
finale pentru o pace real, de durat este parte din conceptul meu strategic
general de a-i ine pe israelieni ct mai departe de rzboiul acesta i de a-i
mpiedica s lanseze un atac nuclear. De acord cu mine?
Cred c da.
Jon, tu eti ambasadorul meu n privina asta. Tu eti dovada c sunt
perfect serios n privina asocierii cu israelienii pe termen lung i, s fiu
sincer, a faptului c SUA nu mai consider c politica just este de a-i sili pe
israelieni s-i fac tot mai multe concesii lui Saadeh. Suntpe deplin convins
i tiu c i tu crezi la fel c o pace israeliano-palestinian trebuie s aduc
tuturor beneficii serioase, tangibile. Nu poate fi vzut ca o serie de concesii,
ci ca o investiie cu o rentabilitate major. i nu o rentabilitate obinut pe
seama miliardelor de dolari n ajutoare americane i europene, ci o bogie
real, generat de cooperarea dintre israelieni i palestinieni n exploatarea
gazelor i petrolului. Trebuie ca toate lucrurile acestea s fie fcute ct mai
clar lui Doron i cabinetului lui, pentru ca ei s vad profitul real al
nerecurgerii la loviturile nucleare. i se pare logic?
Da. Ai amintit totui c avei dou motive pentru care m trimitei pe

mine. Acesta a fost primul. Care-i al doilea?


Trebuie s fiu brutal de direct, Jon.
Bine
Bennett se ncrunt. Nu tia ce inteniona s spun MacPherson n
continuare i nu era sigur c dorea s aud.
Trebuie s-i ofer Israelului un ostatic.
Poftim?
Un ostatic, Jon. Trebuie s le ofer lui Doron i cabinetului lui o persoan
apropiat mie, care s fie n Israel, practic expus, n urmtoarele zile sau
sptmni, pn rezolvm totul. Ei trebuie s cread c, ntr-o msur chiar
mai mare dect ideea pcii, eu am o miz tangibil, real, n a-i salva pe toi
de la pierire.
Adic eu.
Nu numai tu, ci i Erin i Deek.
Bennett nu tiu ce s rspund.
Au cerut asta israelienii?
Nu, eu le-am oferit.
V-ai oferit s ne punei n btaia putilor Irakului, pentru a feri Israelul
de rzboi?
n esen da.
Bennett rmase privind pe fereastra avionului spre cerul sclipitor de
albastru i ntinderea norilor albi de dedesubt. Practic tocmai fusese
condamnat la moarte de preedintele Statelor Unite. Simea sngele
ridicndu-i-se n vrfurile urechilor i pe ceaf. Se nvpiase la fa i se
lupta s-i stpneasc glasul.
Bine, atunci. Mai este ceva?
Jon?
Brbatul inspir adnc.
Da, domnule preedinte.
Nu voi ngdui ca voi s pii nimic, v promit. Acum ns trebuie s
plec. Harris ateapt pe telefonul cellalt. Anunai-m dup ce ai aterizat.
Apoi convorbirea se ntrerupse.
*
Harris i analiza opiunile i nu era ncntat.
Unica aciune mai dificil dect urmrirea i capturarea unui mafiot sau
terorist nconjurat de bodyguarzi antrenai s ucid era s-l urmreasc i
s-l captureze pe secretarul Trezoreriei americane, nconjurat de ageni ai
serviciului secret antrenai s-l protejeze. Cu toate acestea, vntoarea
continua i laul se strngea. Stuart Morris Iverson se afla acum n capul listei

FBI cu cei mai cutai criminali. Cutat pentru crim. Cutat pentru tentative
de crim. Cutat pentru conspiraie. Cutat pentru spionaj. i trdare.
Desigur, lumea nu tia asta. Nici Iverson. Nici agenii care-l pzeau. Doar
doisprezece oameni de pe faa pmntului o tiau. i trebuia s mai afle nc
unul.
*
Black i mulumi lui Mitchell i nchise telefonul.
Directorul CIA vrea s ne ntlnim cu Galinikov i Said la locuina lui
Eliezer Mordechai din Ierusalim, i anun el colegii.
Cine-i individul? ntreb Bennett.
Un tip de treab, fost director al Mossadului. l cunoate pe Jamil
Aljafari mai bine dect aproape oricine de pe planet. n plus, este apropiat
de Doron i a slujit ca legtur secundar a lui Saadeh cu preedintele
MacPherson n ultimii ani. El i preedintele sunt foarte apropiai. Este o
poveste lung, dar s zicem doar c ei vd lumea n acelai fel. Partea bun
este c dr. M nu mai lucreaz de fapt pentru guvernul israelian, aa c ne
poate ajuta s punem la punct strategia pentru a-l opri pe Doron i n acelai
timp s ne faciliteze o ntrevedere cu Saadeh i oamenii lui.
Bine, ncuviin Bennett, care nu prea avea chef de discuii, dar se
simea recunosctor pentru orice ajutor pe care-l putea cpta.
Apropo, adug Black, la sosire vom fi ateptai de un Chevrolet
Suburban blindat al ambasadei. Am aranjat ca una dintre echipele mele
antitero s verifice casa lui dr. M pentru orice probleme poteniale. De
asemenea, rulm verificri ale personalului lui de serviciu i a vecinilor, pe
care le comparm pentru orice eventualitate cu tot ce au Shin Bet i
Mossadul.
Black era pltit s fie suspicios i i merita banii.
Dr. M? fcu Erin. Voi v cunoatei bine?
Cei trei se adunaser n jurul mesei de conferine, cu laptopuri i cafele.
McCoy l ajuta pe Bennett s se conecteze la reeaua de calculatoare CIA
realizat prin intermediul sateliilor, permindu-i astfel i, de
fapt,permind tuturor s acceseze fiiere i s le partajeze ntre ei n
timpul discuiei.
Am ajuns s-l cunosc destul de bine ct am stat n Israel, le explic
Black. Cumva, a jucat rolul unul mentor pentru mine.
Ce ne poi spune despre el? continu McCoy.
Black deschise un fiier FBI strict secret, etichetatDEMMONITOR, i-l
expedie prin e-mail spre Bennett i McCoy. Coninea o fotografie recent a lui
DEM dr. Eliezer Mordechai cu datele eseniale ale biografiei sale i un

raport MONITOR despre implicarea lui n activitatea de contrainformaii


israelian din ultimele decenii.
Bennett i McCoy deschiser fiierul pe laptopurile lor i citir datele
evideniate.
Eliezer Samuel Mordechai, doctor n filologie. Unic copil la prini. Nscut
pe 28 mai 1930 n orelul Tobolsk din Siberia. Familia lui fugise din URSS n
primvara anului 1941, prin Asia Central, Afghanistan, Iran i Irak, ajungnd
n cele din urm n Palestina n toamna anului 1945. Tatl, Vladimir, luptase
n rzboiul pentru independen al Israelului din 1948, dup care devenise
profesor de studii ruseti la Universitatea Ebraic. Mama, Miriam, era
infirmier. Amndoi muriser n explozia dintr-un restaurant din Ierusalim,
pe cnd Eliezer efectua stagiul militar. Biatul rmsese n armat i devenise
ofier de informaii, mai nti n Amman, n organizaia de spionaj a armatei,
apoi n Mossad. Absolvent al Universitii Ebraice cu dou diplome n limba
rus i n studii sovietice urmate de doctorat n studii privind Orientul
Apropiat.
Promovase treptat n Mossad, iniial ca agent de teren, dup aceea ca
analist, specializndu-se n politicaextern sovietic. Fluent n rus, arab,
farsi i englez, ca i n graiul natal, ebraica.
Director al departamentului arab al Mossadului ntre 1976 i 1984.
Director al departamentului nuclear al Mossadului ntre 1985 i 1987.
Director plin al Mossadului ntre 1988 i 1996. Ajutase la realizarea
planului de recuperare a ostaticilor israelieni din Entebbe, Uganda, n 1976.
Ajutase la realizarea planului de bombardare a reactorului nuclear de la
Osirik, Irak, n 1981. Ajutase la realizarea planului de asasinare a lui Khalil
al-Wazir (cunoscut i ca Abu Jihad) unul dintre personajele importante din
Frontul de Eliberare a Palestinei, responsabil pentru numeroase atacuri
teroriste asupra israelienilor n Tunis, pe 16 aprilie 1988. i aa mai
departe. Informarea continua pe multe pagini.
Concluzia final, rosti McCoy, este c individul a fost vrful spionajului
israelian.
Din punctul meu de vedere, nc mai este, spuse Black. Unul dintre cei
mai buni din lume. Poate chiar cel mai bun. Dup ce s-a retras, a intrat n
lumea bursier i se pare c a dat lovitura. Dintotdeauna l-am suspectat c s-a
ales cu nite informaii interesante despre Intel pe vremea cnd activa n
Mossad, dar asta rmne ntre noi. Oricum, i-a construit o cas uria pe un
teren superb pe dealurile de deasupra Ierusalimului. N-am fost niciodat
acolo, dar se spune c este foarte spectaculoas.
Cum l-ai caracteriza ca om? ntreb McCoy.

Tcut Blnd N-ai bnui niciodat c a fost eful Mossadului. Vreau s


zic c aduce puin cu un oarece de bibliotec, cu un btrn profesor de
englezde la Oxford. Grizonant. Chel. Ochelari cu lentile groase. Cardigane.
Fumeaz pip.
Ar fi trebuit s-i fi adus nite tutun de calitate.
Cine zice c n-am fcut-o? replic Black, scond un pacheel din
serviet.
Bravo ie!
De-aia ctig att, adug Black.
Ziceai c-ai lucrat destul de strns cu el?
Ne-am neles binior. i mi-a fost de nepreuit cnd am ncercat s
cldesc o echip i o strategie antitero eficient. L-am cunoscut pe dr. M la un
dineu la reedina ambasadorului american, n Herzliya, n vara lui 1990
prin iunie sau iulie, cred exact nainte ca Saddam s atace Kuwaitul. Pn
atunci nu ntreprinsesem absolut nimic n Israel. Fusesem doar o dat, n
vacan cu soia. Irakul zngnea ns armele de lupt asta era expresia pe
care toi preau s-o foloseasc pe atunci i s-a considerat c ar fi bine s ne
sporim activitatea n Israel i s petrecem mai mult timp cu tipii din Shin Bet
i Mossad. Misiunea noastr specific, dei nu le-o spusesem pe atunci
israelienilor, era s concepem un plan de evacuare. n caz c izbucnea
rzboiul i preedintele ddea ordinul, trebuia s tim n orice clip unde se
gsesc toi cetenii americani care locuiau, lucrau sau vizitau Israelul, cum
s-i recuperm, cum s-i aducem n unul dintre cele ase puncte de evacuare
i care erau resursele necesare din partea Flotei a VI-a din Mediteran pentru
a-i duce n siguran acas. Aa cum se tie, rzboiul a nceput i Saddam a
lansat rachete, dar noi n-a trebuit s aplicm planul de evacuare.
Bennett privea n gol pe fereastr. Black nu era convins c-l asculta, dar
continu:
Cum spuneam, l-am cunoscut pe dr. M la dineul acela i a doua zi am
prnzit mpreun. Am vorbit mult despre Saddam i Irak, ca i despre
posibilitatea unei schimbri. N-o s uit niciodat ce mi-a spus.
Ce anume? fcu McCoy.
Mi-a zis aa: Problema cu voi, americanii, este c nu credei n existena
rului.
i ce vroia s nsemne asta?
Exact asta l-am ntrebat i eu. Atunci a nceput s-mi explice c, n
opinia lui, CIA, FBI i n general tipii aflai la conducere nu anticipeaz n mod
corect evenimente oribile, catastrofice, deoarece, de fapt, noi nu credem n
existena rului, a unei dimensiuni spirituale ntunecate, maligne i ticloase

care-i mpinge pe unii oameni s fac lucruri de negndit. I-am replicat c nu


nelegeam despre ce vorbea i el a rspuns: Exact!Ia de exemplu un individ
ca Saddam Hussein. De ani de zile, el proclam lumii c are o revendicare
teritorial asupra Kuwaitului. i dezvolt armata. Construiete arme de
distrugere n mas. i mobilizeaz trupele la grani. Practic, trimite semnale
peste tot c pregtete o invazie, ns cei din CIA i Direcia informaii a
armatei spun c n-o va face. C, de fapt, Saddam nu intenioneaz altceva
dect s creasc preul petrolului. C doar zngnete armele. C doar i
ncordeaz muchii. C este imposibil s invadeze Kuwaitul. De ce ar face-o?
N-ar avea rost. Ar fi iraional. Nicio naiune arab n-a invadat vreodat alt
naiune arab. De ce ar ncepe acum?
i Mordechai era de prere c specialitii notri ar grei? ntreb
Bennett, care se prea c asculta cu mai mult atenie dect crezuse Black.
Pi au greit.
Da, evident, ns noi n-am fi putut ti asta atunci.
Ba da, am fi putut. Asta spunea el. Saddam ne desena o hart, dar noi nu
puteam pur i simplu crede c o s-i porneasc maina i o s plece la drum.
Nimeni n-o credea, Deek. Ar fi trebuit s ai un glob de cristal ca s fi
ptruns n mintea lui Saddam Hussein i s fi prevestit ce va face el n
continuare. Individul era nebun.
Nu, nu, nu, protest Black, n-ai neles ideea. Exact asta ncerca dr. M s
spun. Pe de o parte, noi susineam c Saddam era o persoan raional, dar
mincinoas. El spunea c va invada Kuwaitul, dar noi ziceam c nu vorbea
serios. C minea. C juca la cacealma. C ne aiurea. Iar apoi, cnd l-a invadat
realmente, am decis c era nebun dement, imprevizibil, iraional.
i care-i ideea ta? Sau a lui Mordechai?
Ideea lui dr. M este c exist o a treia opiune Saddam Hussein nu era
nebun i, n cazul acela, n-a fost mincinos. A fost raional, calculat i ticlos. A
anunat lumea ce inteniona s fac s comit un act ticlos, de rutate, nu
un act de nebunie dup care a fcut-o. O mulime de analiti bine pltii, cu
diplome de la Harvard, au ratat complet simplitatea momentului.
S tii c nu mi-a plcut generalizarea asta, mim iritarea Bennett, care
avea diploma MBA de la Harvard Business School.
Nici mie, frate, ncuviin Black, de asemenea absolvent de Harvard.
De-aia am fcut eu universitatea la Wharton, mi biei, surse Erin.
Vorbind serios, Mordechai crede c el s-ar fi putut descurca mai bine?
Pi a i fcut-o. Prnzeam ntr-un local n aer liber din Oraul Vechi i el
mi-a spus, cu toat seriozitatea,c Saddam va invada Kuwaitul i mi-a
precizat data:5 august. A greit cu numai trei zile.

Avea informaii din interior?


Nu. Mi-a zis c nu avea nevoie de aa ceva. A spus c n privina
informaiilor de baz, a evenimentelor eseniale, poi gsi n ziare tot ce ai
nevoie. Dup aceea a spus c activitatea de contrainformaii nu se limiteaz
ns la simpla gsire a faptelor, ci c ea trebuie s analizeze n mod corect
faptele respective. Trebuie s trag concluziile exacte, chiar dac dovezile
sunt incomplete. n cazul acesta, unica diferen dintre Eliezer Mordechai i
efii din administraia Statelor Unite era faptul c Mordechai a crezut n
cuvintele lui Saddam Hussein, iar noi nu. Ca s vi-l citez: Eu cred c Saddam
Hussein este att capabil, ct i predispus spre acte de o ticloie incredibil,
pe cnd voi nu credei asta. Eu am dreptate, iar voi greii. Asta nu-i din cauz
c a ti mai multe dect guvernul vostru. Nu tiu. tiu mai puine, dar cred c
forele rului i determin pe oamenii ri s fac lucruri rele. n felul acesta,
eu anticipez ce se poate ntmpla i ce se va ntmpla n via. n felul acesta,
am ajuns eful Mossadului, tinere. i de aceea sunt bun n domeniul meu. Va fi
o lun august oribil i ara mea va suferi din plin, fiindc ara ta nu crede n
existena rului, n timp ce a mea s-a nscut din cenua Holocaustului.
Cei trei rmaser tcui pentru o vreme.
Ce s-a ntmplat dup aceea? ntreb Erin n cele din urm.
S-a sculat de la mas, i-a pltit partea i a plecat.
Bennett se ls pe spate n fotoliul directorial rotativ, tapiat n piele, i
trecu mna prin pr, apoi se ntinse ctre un platou din cristal plin cu
bomboane verzi i roii.
Abia atept s-i aud urmtoarea profeie, rosti el ncetior privind pe
fereastra avionului spre cerul albastru strlucitor, netiind ce altceva s
spun. Vrea cineva M&M-uri?
*
Generalul Azziz tia c-i punea viaa n joc, dar era pregtit s moar.
tia perfect c mai respira doar pentru c asta era voia lui Jamil Aljafari. El
era pe de-a ntregul devotat regimului. Era vduv i nu avea copii. n plus era
pregtit ba chiar doritor s se sacrifice pe sine i pe concetenii si
pentru a se rzbuna pe Israel i Statele Unite. Era aciunea corect misiunea
final de sinucidere ca bomb vie i un fior de energie l strbtea n
anticiparea a tot ce-l atepta.
tia, bineneles, c Jamil dorea rezultate, iar rezultatele ce puteau fi
obinute erau spectaculoase. ns instinctul i spunea s atepte. Mai avea
nevoie doar de puin timp pentru a orchestra concertul final al carierei sale.
Unica ntrebare era dac el i camarazii lui puteau supravieui acestei
campanii brutale i implacabile de bombardamente a americanilor pn cnd

totul era pregtit i sosea momentul glorificrii eterne.


Ca mndru arhitect al incredibilului complex de buncre, Azziz tia mai
presus de orice ndoial c rspunsul era afirmativ. Putea s atepte pn n
clipa dorit.
*
MacPherson nchise telefonul i rmase privind tavanul.
Doi ageni ai serviciului secret stteau de paz n afara uilor terasei.
Prima Doamn dormea adnc. Elaipise doar cincisprezece-douzeci de
minute strduindu-se s se odihneasc cteva ore, la recomandarea
medicilor si apoi sunase telefonul. Iar acum gndurile i alergau neostoit.
Nu putea s fie adevrat. Era imposibil! Trebuie s tie n mod cert. Dar cum?
Ridic iari telefonul; Corsetti rspunse la al doilea rit.
Bob, vreau s faci ceva pentru mine.
Da, domnule preedinte.
Sun-l pe Stu i spune-i s vin la mine la Camp David, la amiaz. Am un
mic proiect, care trebuie lucrat cu foarte mult atenie i cred c el este omul
cel mai potrivit s m ajute.
Da, domnule preedinte.
Ce face Shakespeare cu discursul meu de disear?
Nu-i ru. Eu i Marsha ne ntlnim cu el la prnz, ca s-l trecem n
revist.
Bravo! Telefoneaz-i lui Stu. S fie la Camp David la ora 12 fix.
Am neles.
*
BlackBerry-ul lui Bennett ncepu s piuie.
Brbatul se ls pe spate n fotoliu i privi mesajul e-mail primit. Provenea
de la mama lui, din Florida, i era urgent. O sun imediat pe telefonul mobil.
Mam? Sunt Jon. Ce s-a-ntmplat?
Ea era n pragul isteriei.
Jon taic-tu, Jon
Abia putea s vorbeasc.
Ce-i? Ce s-a-ntmplat?
Este a avut un infarct grav
Oh, nu!
Doctorii nu cred c-o s scape i mai dau douzeci i patru de ore de
trit n cazul cel mai bun
Bennett nu tia ce s spun.
Unde eti, Jon? Trebuie s vii imediat. Am nevoie de tine
Bennett era de-a dreptul ocat. Nu putea s mearg acas. Nu-i putea

spune mamei sale unde se afla. i, cel mai ru dintre toate, nu-i putea spune
nici motivul.
*
Marina 1 ateriz la Camp David vineri diminea, nainte de ora 11.00.
Frontul de furtun avansa, iar vntul i ploaia se nteiser. La bord se
gseau doar MacPherson, Jackie Sanchez i echipajul de zbor. Pe preedinte l
ateptau Scott Harris, agentul special Doug Reed, trei membri ai echipei sale
i specialista n calculatoare Carrie Downing. Se strnser toi n cabana
Aspen i trecur planul n revist. MacPherson ntreba ntruna dac vor reui.
Ar fi fost bine s aib, gndir Harris i Reed; nu exista un plan de rezerv.
n casca din urechea lui Reed se auzi vocea unui agent.
Sierra 1 ctre Romeo. vaier a aterizat. Este la aizeci de secunde.
Recepie, Sierra 1. Domnule preedinte, a sosit.
Agenii lui Reed i ocupar poziiile n jurul salonului, i verificar armele
i ateptar, cu inimile bubuind. Reed se strecur n spatele uii, n timp ce
Harris trecu n faa lui MacPherson. Downing trecu n captul opus al
salonului, aa cum o instruise Reed. Femeia nu avea nicio arm, nu avea unde
s se ascund i nu dorea s fie prins ntr-un schimb de focuri.
Sierra 1, vaier este la zece secunde.
Reed nu rspunse. Auzi deschizndu-se ua exterioar a cabanei, apoi pe
secretarul Trezoreriei i pe principala lui asistent, Linda Bowles, intrnd.
Echipa lui Sanchez le ceru agenilor de paz ai lui Iverson s atepte afar
pn la terminarea ntrevederii.
Iar dup aceea se auzir dou ciocnituri seci, puternice.
Tu eti, Stu? strig MacPherson. Intr!
Bun ziua, domnule preedinte, Scott, domnilor, rosti Iverson. A-nceput
o furtun stranic, nu?
Cuvintele abia i ieiser de pe buze, cnd auzi clinchetul metalic distinctiv.
Armarea unui revolver Smith & Wesson ACP calibrul 0,45 n spatele urechii
lui stngi.
Iverson simi c-i nghe sngele n vene. Fusese descoperit.

13
Era ntuneric, luna nu rsrise i n Israel trecuse binior de ora 20, vineri
seara.
Chevroletul Suburban alb strbtuse drumul ngust i erpuit, trecuse prin
poarta masiv din piatr i oel i ptrunsese pe aleea de acces ascuns.
Reedina lui Eliezer Mordechai se afla pe creasta unuia dintre dealurile de
la marginea nordic a Ierusalimului. Cu Israelul intrnd n cel mai ntunecat
ceas al existenei sale, Dietrich Black se simi linitit vznd cele dou
autodube ale ambasadei americane ateptndu-i, aa cum ceruse. Slujba lui
era s se atepte la neateptat. Slujba lui era s se asigure c nimic nu avea s
i se ntmple lui Jonathan Meyers Bennett, proaspt numit n funcia de
arhitect al planului secret al preedintelui pentru pace n Orientul Mijlociu. i
era o slujb pe care o privea cu toat seriozitatea.
Un puca marin l recunoscu imediat pe Black i-l salut, dar verific atent
fotografiile de identificare ale tuturor persoanelor din Chevrolet, ncepnd
cuBennett. Ageni de paz patrulau pe domeniu, narmai cu M-16 i nsoii
de cini dresai s descopere bombe. Toate detaliile fuseser bifate i asta era
tot ce se putea face.
Din dosarul alctuit de Black, Bennett tia c Mordechai i proiectase
singur casa. Degajnd un aer la Frank Lloyd Wright un gen de cascad fr
ap structura n sine prea aproape de nedesluit de dealul n care fusese
cldit. O alee din lespezi de piatr iluminat de ambele pri prin lmpi de
sol micue i discrete i suia pe vizitatorii autorizai printr-un labirint de
scri exterioare din piatr.
n cele din urm, acestea ajungeau sub o streain gigantic, groas i
neregulat din calcar. n dreapta, streaina se extindea aidoma unei stnci
mari peste o panoram spectaculoas a Oraului Vechi, iar n stnga n
intrarea adumbrit i arcuit ca a unei grote a locuinei. Locul uii din fa ar
fi fost ntr-un muzeu, nu aici, unde att de puini oameni o puteau admira. Era
o plac masiv de cedru libanez, cioplit manual n basoreliefuri ce descriau
istoria Ierusalimului, ornnd exteriorul blnd iluminat cu spoturi aeriene
miniaturale afundate n piatra ntunecat de deasupra.
Din clipa n care Erin le anun sosirea, sunnd la u, de unde se auzi
ecoul unor clopoei la fel de minunat ca al celor din Biserica Sfntului
Mormnt din valea de jos, cei trei americani neleser brusc ct de puine
tiau ei de fapt. Trecutul enigmatic al lui Mordechai le trezise deja din plin

curiozitatea. Acum ns ncepeau s simt c reedina lui era cumva o


reflectare a omului dinuntru, un brbat nvluit n mister, obscuritate i o
insinuare de magie.
*
De acum, cei de la bord i vrsau toate mruntaiele.
Elicopterul SH-60B Seahawk versiunea Marinei a aparatului Blackhawk
al forelor terestre decola ns oricum de pe Reagan i se avnt n furtuna
dezlnuit.
Coninutul su: echipa SEAL 6 i trei specialiti antitero de la
Laboratoarele naionale din Lawrence Livermore, fiecare la rndul su
fcnd parte din Echipa de cercetare nuclear de urgen, ECNU, strict
secret, a guvernului american.
Misiunea sa: de a se asigura c Jamil Aljafari nu va avea o a doua ocazie de
a lansa o rachet nuclear spre Israel sau vecinii acestuia.
Probabilitatea lor de succes: limitat, n cel mai bun caz. mpiedicarea
oricrui atac cu rachete i cu att mai mult a unui atac nuclear de pe un
lansator mobil avea anse de unu la un milion. i pentru c israelienii o
reuiser deja o dat, nimeni de la bordul acestui elicopter nu era optimist c
va putea nvinge statistica.
*
Ua din lemn se deschise.
Cei doi ageni Mossad care-i ntmpinar erau iluminai din spate i de
aceea chipurile le erau greu de distins. ns automatele Uzi care le atrnau la
old erau inconfundabile.
Pentru a doua oar n mai puin de cinci minute, lui Bennett, McCoy i
Black li se ceru s-i prezinte ecusoanele cu fotografii. Dup aceea trebuir s
pun degetul mare pe un dispozitiv electronic conectat la un laptop puternic
al crui ecran incredibil de subire strlucea straniu n penumbre.
n timp ce ateptau ca amprentele i numerele de securitate social s se
tearg de pe ecran, o camer de securitate minuscul, aproape invizibil, i
fotografie rapid pe vizitatori. Cele trei fee fur instantaneu digitizate i
simultan procesate prin baze de date de mare vitez.
Software-ul de recunoatere facial rul o extragere de caracteristici:
msura pixelii de pe buzele i ochii lor, scana optzeci de puncte de referin
faciale, le analiza structurile pomeilor i craniului i apoi le compara
amprentele faciale tridimensionale cu fotografiile a mii de criminali
cunoscui i teroriti din toat lumea.
Dup o clip, telefonul mobil al unui israelian sun. Era Mordechai, care-i
privise din alt ncpere din cas. Dup ce calculatorul le ddu acceptul de

intrare, el l confirm. Un agent israelian trecu lnioare metalice prin


ecusoanele celor trei vizitatori i le atrase atenia s le poarte permanent n
cas i pe domeniul nconjurtor. Le ceru de asemenea oaspeilor s-i scoat
hainele i nclmintea ude i s se lase ntr-o debara micu din hol.
n stnga i n dreapta se desprindeau holuri lungi i neluminate, spre est
i vest, dar n loc s porneasc pe acestea, americanii fur ndrumai pe un al
treilea hol slab iluminat, care mergea drept nainte. Era aproape ca un tunel
acoperit de streaina de calcar ce venea prin peretele exterior i se sfrea
la baza unei scri largi, n spiral.
Aici, n cele din urm, pe msur ce ncepur s urce lent ctre nivelul de
deasupra, etajul principal al structurii, cei trei avur parte de o explozie de
lumini, culori, sunete i arome, care-i purt ntr-o lume cu totul diferit de a
lor.
*
Cteva mesaje e-mail sosir imediat nainte de cin i aduser veti bune.
Trupele sale erau nvinse. Dar Azziz nu era nelinitit. Nu era oare chiar
stilul unor boxeri profesioniti de a se sprijini cu spatele de corzile ringului,
ngduind s ncaseze lovituri, pentru a-i conserva energia i a atepta
momentul prielnic al ofensivei? Irakul ar fi prut slab i moale, rnit de
loviturile Statelor Unite pentru a contraataca cnd americanii s-ar fi
ateptat mai puin.
Mesajul lui Q19 l anuna c erau gata s porneasc n clipa n care Azziz le
ddea comanda. Cei patru clrei confirmau c avansau spre inta lor
conform graficului stabilit. i n sfrit, desigur, pitit ntr-un spital pentru
copii din centrul Bagdadului, se gsea bijuteria coroanei a misiunii, pe care
preedintele o botezase Ultimul jihad, cel din urm rzboi sfnt al istoriei
mpotriva pgnilor occidentali i sioniti.
*
Bennett, Black i McCoy suir scara spiralat.
n timp ce urcau, se trezir privind la domul magnific din sticl care juca
rolul plafonului, un dom ce ngduia vederea spectaculoas a lunii i stelelor
de deasupra. Era o panoram limpede, captivant i n tot cazul neateptat.
De fapt ns, nu domul, ci lumina cald i blnd din interior, provenit de la
lmpile risipite prin ncperea vast, era cea care prea s-i atrag din
tunelul ntunecat de dedesubt.
Pe msur ce ochii li se acomodar treptat cu lumina, vzur un interior
umplut cu comori preioase. Covoare persoane groase, n superbe culori
purpuriu,auriu i maro acopereau podelele brune din lemn de esen tare
lustruit. Cel puin ase palmieri tineri i luxuriani se ridicau din ghivecele

uriae de argil rocat amplasate ici-colo.


Canapele i fotolii mari din piele italieneasc maronie nconjurau o msu
pentru cafea din sticl i fier forjat, mpodobit cu mici obiecte arheologice
strvechi din tot Orientul Apropiat i acoperit cu cele mai recente numere
ale unor reviste de tiri din Israel, Europa i SUA.
Un pian cu coad negru lucios sttea discret i nefolosit ntr-un col.
Alturi era o cmil mpiat n mrime natural, ai crei ochi de sticl
preau s-i urmreasc oriunde ar fi mers. n alt col, o mas din mahon
fusese pregtit cu porelanuri, argintrie i cristaluri pentru patru persoane,
dei ar fi putut primi cu uurin o duzin de meseni. n centrul ei se afla o
vaz imens cu trandafiri proaspei.
Dincolo de mas, deasupra unei servante vechi cu sertare, acoperit de
fotografii de familie, pe peretele curb i cioplit din calcar ce prea s fie chiar
interiorul dealului, atrna un tablou.
Nu era o pictur obinuit, ci o pnz mare, acoperit cu tue neregulate
azur, galben viu i rocat-portocaliu, care captau imediat atenia, dar preau
complet indescifrabile. Pe o plcu dedesubt scria simplu: Jackson Pollock:
Blue (Moby Dick), 1943.
Iar mai jos, unul dintre cunoscutele citate criptice ale pictorului american:
Atunci cnd m afund n pictur, nu sunt contient de ceea ce fac. Abia dup
o perioad de familiarizare neleg ce pictez. Nu m tem s fac schimbri,
nu m tem c voi distruge imaginea, deoarece tabloul are propria lui via.
Arta abstract nu-i spunea nimic lui Dietrich Black. Cel mai mult l
surprindea faptul c nu putea s vad nicieri vreo buctrie, dei simea
izurile specifice gtitului. Aromele de ghimber, ofran de India, chimion i
coriandru l lovir primele, urmate de tomate, ceap, chili i miel la frigare.
Undeva n apropiere fierbea nbuit un curry indian, suculent, care-i lsa
gura ap i cu siguran i tot acolo abureau cratie mari de orez basmati
galben.
Erin nchise ochii pentru o clip i ascult. Auzea susurul unei fntni i
trosnetul focului care duduia n emineul imens din piatr. i, pe msur ce
asculta cu mai mult atenie, ncepu s disting notele line ale unui concert
pentru vioar de Bach, revrsndu-se din micuele difuzoare Bose plasate
discret prin toat casa. Era unul dintre CD-urile ei favorite; interpretul era
Yitzhak Perlman, violonistul de origine israelian cruia preedintele Reagan
i acordase Medalia Libertii n 1986.
n copilrie, Erin luase pentru scurt timp lecii de vioar i le detestase, dar
n 1993 l cunoscuse pe Perlman la ambasada american din Praga i fusese
ct pe aici s se ndrgosteasc. El sosise n capitala romantic a Cehiei

pentru un concert cu violonistul Yo-Yo Ma i femeia fusese cucerit. Cnd nu


alerga n jurul lumii n avioane alturi de Jon Bennett, definitivnd afaceri de
miliarde de dolari n domeniul petrolier, obinuia s-i petreac serile n casa
din Notting Hill, ghemuit sub o ptur veche din ln, citind o carte i
adormind pe muzica mreului Yitzhak Perlman.
Bennett cercet ncperea cavernoas. Nu-l interesa nici curry-ul, nici
concertul de vioar, dei nu le ignorase. El avea alte lucruri n minte, de pild
rachetele irakiene ndreptate spre capetele lor. Odaia era cald,ns nu n
mod exagerat. Ocazional, un curent rcoros prea s vin de undeva, iar el
nelese acum care i era sursa. Se desprinse de lng Black i McCoy i porni
ctre ferestrele gigantice i ua glisant din sticl care ducea pe verand.
Construit peste streaina de calcar, veranda oferea o panoram ameitoare a
Oraului Vechi. Mai mult dect att, ea l aduse fa n fa cu Eliezer
Mordechai, care pru c apruse ca din senin.
*
Elicopterul Seahawk ptrunse n spaiul aerian irakian rapid, n for i
sub nivelul radarului.
Urmnd oseaua 10 spre Bagdad, zbura la numai cincisprezece metri
deasupra asfaltului, cu aproape 350 km/h, iar echipajul era pregtit s
dezlnuie fora celor dou mitraliere frontale de calibrul 7,62 mm asupra
oricrui vehicul militar pe care l-ar fi ntlnit n vntoarea lor de lansatoare
mobile de rachete Scud.
Percutor 1-6, Percutor 1-6, sunt Ranchul Ceresc. Recepie.
Era controlorul-ef al sistemului de avertizare i control E-3 AWAC, aflat la
ase mii de metri deasupra lor.
Ranchul Ceresc, sunt Percutor 1-6. Te recepionez perfect.
Ai solicitat realimentare. O cistern poate ajunge la tine n
Brusc, cockpitul elicopterului fu umplut de lumini i sonerii de avertizare.
Ce Ranchul Ceresc, Ranchul Ceresc m-a fixat un inamic necunoscut!
Undeva n furtun, cineva avea ton pe el i era gata s trag.
Percutor 1-6, repet. Nu avem pe nimeni pe radar.
M-a fixat un inamic necunoscut. Trimitei-mi acoperire imediat altfel
suntem mori.
Locotenent-colonelul Curtis Ruiz, pilotul elicopterului Seahawk, i scan
instrumentele, strduindu-se disperat s neleag ce se ntmpla nainte de a
fi prea trziu.
Percutor 1-6, sunt Ranchul Ceresc. l vedem. Un MiG-29 irakian pe osea
n spatele tu la Mach 2. Este la treizeci de kilometri n spate i se apropie.
Direcionm dou F-14 spre tine. Fii pe faz.

S fiu pe faz? se ntreb pilotul elicopterului. Ce dracu vrea s zic cu


asta? Peste dou minute, suntem mori cu toii.
*
Downing rspunse la primul apel.
Era Harris, care vroia cu disperare s aud tiri bune. Femeia revenise n
sediul FBI, dar nu avea nicio noutate. Nu nc. Rmnea de vzut dac avea s
apar ceva. Ea promise totui c va continua s bea cafeaua proast de la
serviciu, n sperana c va aprea ceva. n curnd
*
Abia terminar de fcut prezentrile, cnd se auzi soneria de la intrare.
Ei trebuie s fie, rosti Mordechai. Urmai-m!
i conduse pe Bennett, McCoy i Black napoi pe scara n spiral, ctre ua
din fa. Privind monitorul de securitate, el recunoscu imediat feele de la
u, fr toate echipamentele ultramoderne sofisticate, i-i ndeprt pe
nelinitiii ageni Mossad, pentru a deschide ua i a-i primi pe Dmitri
Galinikov i Ibrahim Said.
Ai ntrziat, i mustr.
i salut pe cei doi brbai cu tradiionalele mbriri i srutri specifice
Orientului Mijlociu i dup aceea i prezent pe Bennett i echipa sa.
Dup intrarea celor doi, Mordechai i instrui pe agenii Mossad s ocupe
poziii n faa casei, apoi zvor iute ua n urma lor. Dup care ns, n loc s
porneasc spre scri, btrnul o lu pe unul dintre holurile ntunecate, ajunse
n captul su, deschise ua unei debarale i le fcu semn s-l urmeze.
Doamnelor i domnilor, ngduii-mi s v art ceva ce am proiectat n
locuina mea, pentru a m amuza, rosti Mordechai cu un surs larg. Cred c-o
s v plac.
E nebun? se ntreb Bennett.
Cu toate acestea, se nghesuir toi n debara i dup aceea la solicitarea
bizar a gazdei lor nchiser ua dup ei. n aceeai clip auzir cum intrar
n funciune nite motoare hidraulice. Cmrua nu era o debara, ci un
ascensor, iar ei suiau. Peste cteva momente, ua se deschise ntr-un dulap
ncorporat n perete, aflat n cabinetul lui Mordechai, n aripa vestic a vastei
reedine. Ieir dup btrn, prin cabinetul lui privat, pe lng dormitor i
buctrie, pe coridor i n salon, sub superbul dom de sticl al plafonului.
n mod sigur, gndi Bennett, locul era la fel de misterios ca i proprietarul
lui.
*
Ruiz efectua o manevr de evitare.
Cu echipele SEAL i ECNU agndu-se cu disperare de mnerele din

interior, el vir violent la stnga, apoi sui pn la nou sute de metri, dup
care pic iar spre osea i vir strns la dreapta.
Bip, bip, bip, bip.
A tras. Ranchul Ceresc, suntem atacai! Repet suntem atacai!
Pilotul sui iari brusc i vir mult n stnga. n clipa aceea o rachet
ruseasc AA-10 aer-aer vui pe lng ei la Mach 4, ratnd elicopterul cu civa
centimetri.
Ranchul Ceresc, Ranchul Ceresc, suntem atacai. Suntem atacai! Unde
ne este acoperirea?
Percutor 1-6, suntem Rangerul Singuratic i Tonto. Ne apropiem cu
Mach 2. Suntem gata s radem bandiii.
Bip, bip, bip, bip.
Alt rachet era n vzduh. Toate soneriile de avertizare din cockpit
preau s zbiere dup ajutor.
A tras din nou! Rangerul Singuratic, unde suntei?
Seahawkul se repezi n sus trei sute de metri, ase sute, nou sute dup
aceea Ruiz pic nc o dat elicopterul ctre sol, departe de racheta care se
apropia.
Brusc, copilotul lui ncepu s zbiere:
Stnga, stnga d-i, d-i, d-i acum, acum, acum!
Pilotul trase cu atta putere de man, nct aproape c o smulse din
soclu i o fcu la timp. Corpurile se izbir brutal n peretele interior al
elicopterului, dar toate capetele se ntoarser la dreapta pentru a vedea alt
rachet AA-10 cu ghidare termal, trecnd pe lng fereastr, lovind solul i
explodnd sub ei ntr-un glob de foc masiv, care cuprinse ntregul aparat de
zbor n flcri, fum i nisip.
Sonerii de avertizare i lumini plpitoare umplur imediat cockpitul.
Suntem lovii. Suntem lovii! Ranchul Ceresc, am luat foc. Repet am
luat foc!
Instinctiv, Ruiz trase mana spre el, pentru a ctiga n altitudine i a se
ndeprta de sfera de flcri de dedesubt. Era un risc, deoarece ar fi oferit
MiG-ului rusesc o int mai clar. Dac urmritorul lor era un MiG-29, atunci
fr ndoial avea alte patru AA-10 pregtite s-i trimit n mpria
cerurilor. Pilotul nu dispunea ns de multe opiuni. Ba chiar, dac ar fi putut
ntoarce Seahawkul, poate c ar fi izbutit s lanseze el nsui dou rachete
Hellfire i s-l doboare pe irakian. Putea fi unica lor ans i nu erau dispui
s se prbueasc fr lupt. Dac tot mureau, mcar s-l distrug i pe
inamic.
Brusc, dou avioane F-11 Tomcat vuir peste Seahawkul care se ridica, la

nici nouzeci de metri mai sus. Zburau jos, repede i fr ovial, direct
ctre MiG.
Atenie! url copilotul.
Ce-a fost asta? strig Ruiz.
Cavaleria Vestului, biei, anun pilotul Tomcatului din fa. Au sosit
bieii buni.
i Tonto-i aici, rcni al doilea pilot de lupt. Io rade bieii ri,
Kemosabe!
L-ai prins?
Am ton.
Frige-l, Tonto!
Lansare, lansare!
Dou rachete AIM-9 Sidewinder explodar din flancul avionului F-14
pilotat de Tonto.
Cele dou F-11 intrar n ascensiune vertical, imediat ce rachetele
sfrir spre prada lor. n Seahawk, toi erau cu ochii lipii de ecranul
radarului din faa lor, pe care se vedeau MiG-ul urmritor i Tomcaturile de
deasupra.
Apoi vzur cum se petrecu.
Rachetele Sidewinder sfrtecar cockpitul MiG-ului, erupnd ntr-o
explozie incredibil care lumin cerul i putea fi zrit de la kilometri
deprtare.
Eti mare, Tonto.
Cine-i mare?
Tu eti mare.
Grozav, biei i mulumim! strig Ruiz, suspinnd uurat i ncercnd
n acelai timp s evalueze avariile elicopterului.
Cine era putiul? fcu Rangerul Singuratic.
Biei, nu pierdei concentrarea! rcni controlorul din E-3.
Te-am recepionat, Ranchul Ceresc, rspunse Tonto. Scanm radarul.
Nimic nc, dar continum s ne uitm.
Percutor 1-6, sunt Ranchul Ceresc. Care-i starea voastr?
Ranchul Ceresc, sunt Percutor 1-6. Se pare c nu suntem lovii. Repet
nu suntem lovii. A fost aproape, ns am scpat. Continum misiunea
conform instruciunilor.
Recepie! i baft mult, biei!
*
Toi cei din ncpere tiau pericolul n care se gseau.
Peste cteva ore n toiul nopii dup fusul orar al Israelului

preedintele Statelor Unite avea s explice lumii ntregi ameninarea pe care


Irakul o reprezenta acum pentru aliaii lor i pentru Occident. Deocamdat
ns erau multe ntrebri la care trebuia s se rspund.
La optzeci de ani, Mordechai era grizonant, pleuv, subire i fragil, dar
dincolo de barba deas i stufoasi n spatele ochelarilor rotunzi cu rame din
srm de aur, ochii lui erau calzi i mintea sprinar.
O dat cu trecerea serii, Bennett deveni tot mai fascinat de btrnul acesta
ptrunztor, alert i de cei doi tovari de arme ai si. Ei analizar trecutul lui
Doron i Saadeh, ca i posibilul cadru al unei nelegeri petrol contra pace.
Dar ceea ce dorea Bennett s tie cu adevrat era cum fusese posibil ca un
evreu rus laic i un musulman moderat din Ramallah s participe ntr-o
companie joint-venture pentru care un preedinte evanghelic american se
anunase pregtit s susin att rzboiul, ct i pacea.
Discretul Said, cu aerul lui de bufni, i explic asta cu accentul su arab
palestinian apsat, la fel de evident ca i mustaa sa deas.
Jon, Vclav Havel a spus odat: Testul adevrat al oricrui om nu este
cnd joac rolul pe care i-l dorete pentru sine, ci cnd joac rolul pe care i
l-a rezervat destinul. Eu cred n cuvintele acestea. N-a fost opiunea mea ca
arab palestinian de a face afaceri cu un evreu rus. Departe de aa ceva. Cred
ns c aici acioneaz ceva mai presus de mine. Poate c-i vorba despre
soart. Despre destin. Sau poate despre Dumnezeu. Nu tiu. Cred realmente
c aici se va nate ceva mre, minunat i de durat o pace i o prosperitate
care vor uimi lumea i i vor amui pn i pe cei mai cinici dintre noi.
Said i desprinse ochii de la Bennett i se uit pe fereastr spre Domul
Stncii, iluminat i strlucind ca aurul.
Jon, eu am crescut ca un strin ntr-o ar strin propria mea ar,
care n diferite momente ale istoriei a fost ocupat de babilonieni, persani,
egipteni, otomani,britanici, iordanieni i n prezent de israelieni. Tata a fost
agent imobiliar. Ce pot spune? El avea dreptate. Proprietile imobiliare se
definesc prin trei factori-cheie poziie, poziie, poziie. Pn acum civa ani,
m-am ntrebat mereu de ce-i att de important poziia? De ce ne luptm toi
pentru un teren care are o valoare intrinsec att de mic? Dac vrei s te
lupi pentru ceva cu adevrat important, pi atunci lupt-te pentru Golf.
Acolo sunt gaze naturale. Acolo este petrol. Acolo este bogie. Pentru mine,
aa ceva are sens. Cu toate acestea, luptele au fost mereu cel mai ncinse aici
n locul acesta, pe pmntul acesta, n dealurile acestea, n oraul acesta
chiar nainte ca noi s fi descoperit gaze i iei. De ce? Nu mi-am putut-o
explica niciodat. Aa am ajuns s cred c aici acioneaz ceva supranatural.
Fore nevzute ngeri i demoni, puteri ale tenebrelor i luminii care se

mic tcute i tainice, aidoma vntului. Nu poi s vezi vntul. Nu poi s-l
auzi. Nu poi s-l guti. Dar el este real. i poi vedea efectele. La fel se
ntmpl i cu forele acestea nevzute care se nfrunt pentru stpnirea
rii Sfinte. Ele sunt reale. Sunt vii. Ele modeleaz cursul evenimentelor aici,
transformndu-i pe unii oameni n eroi i pe alii n fanatici. i mai cred c ele
sunt ncletate ntr-o btlie cosmic n care nvingtorul ia tot i care nc nu
s-a decis. Nu pretind c a nelege-o. ns cred n ea. Fiindc triesc aici. i
tiu c acesta nu este un loc obinuit.
Nu se auzea nimic, cu excepia trosniturilor focului n emineu.
Cumva nu m ntreba cum undeva n adncul sufletului meu, sunt
convins c binele va triumfa asupra rului. C afacerea aceasta cu petrol va
merge mai departe. C noi i vom ajuta pe oameni s devinmai bogai dect
i-au imaginat vreodat. C-i vom ajuta s vad valoarea muncii mpreun
ntr-o pia comun, de dragul copiilor lor, chiar dac ei, prinii lor i prinii
prinilor lor s-au rzboit de generaii. Uit-te la francezi i germani. Uit-te
la japonezi i coreeni. Ei au izbutit s se neleag i s lucreze mpreun. Nu
exist niciun motiv pentru care n-o putem face i noi. Iar eu am avut visul
acesta c acum este momentul s-o facem.
Bennett czu pe gnduri cteva clipe, apoi privi drept n ochii cprui i
calzi ai prietenului su Ibrahim Said.
i dac vom fi toi incinerai ntr-un infern nuclear? Atunci ce vei mai
spune?
Erin fcu o grimas naintea exprimrii aceleia fr ocoliuri, dar Said nici
nu clipi.
Cel puin voi ti c am murit de partea ngerilor, nu a demonilor.
*
Sunt Reed, ascult.
Sunt Maxwell.
Spune!
Am mai multe.
Ce anume?
Am trecut prin nregistrrile bancare i telefonice ale secretarului
Iverson din ultimii zece ani. Sunt probleme.
Las-m s ghicesc conturi offshore n Caraibe?
Exact. Mai precis, cinci conturi. Toate n Insulele Cayman. Toate dirijate
spre bnci din Basel i Zrich.
Ct le-a trimis montrilor?
O s mai dureze pn aflm i asta.
O cifr aproximativ. Milioane?

Nu. Se pare c ar fi vorba despre zeci de milioane.


*
Lui Stuart Iverson i se impusese domiciliu forat.
Era supus unor interogatorii aproape permanente din partea FBI-ului,
ntr-o reedin secret de lng Camp David. Nimeni ns nu tia asta. Nici
chiar consiliera pentru securitate naional. Sau secretarul general al Casei
Albe. Sau vicepreedintele.
Majoritatea personalului din Casa Alb i Departamentul Trezoreriei
credeau c secretarul lucra la o misiune strict secret primit de la
preedinte, asociat confruntrii cu Rusia, i de aceea nu trebuia s fie
deranjat. Ceea ce nu era pe de-a ntregul neadevrat.
Deocamdat secretarul-adjunct se ocupa de problemele curente ale
Trezoreriei, avnd acces direct la Corsetti i MacPherson, dac era necesar.
Comunicaiile cu Iverson nu puteau fi ntreprinse dect de agentul FBI care
rspundea de caz, n conformitate cu un ordin executiv semnat i intrat
imediat n vigoare.
*
La miezul nopii, Eliezer Mordechai anun ncetarea discuiilor.
Micul dejun avea s fie la ora 8.00, cnd urmau s reia convorbirile. Toi i
strnser nsemnrile i se ndreptar ctre camerele pentru oaspei din
aripa estic a locuinei aceleia incredibile.
Black sun acas o convorbire local, deoarece el locuia la numai cteva
cvartale de campusul Universitii Tel Aviv pentru a vorbi cu soia lui,
Katrina, i cu cele trei fetie. Nu le vzuse de mai bine de o sptmni ele
erau speriate. Nu tiau ns nici jumtate din adevr, iar el nu le putea spune
nimic despre dimensiunile ameninrii cu care se confrunta Israelul. Nu le-ar
fi spus, nici dac ar fi putut. Katrina nelegea ce nsemna rzboiul. Avea n
cas mti de gaze, ap, lanterne i provizii. Brbatului i era totui imposibil
s-i spun c ea i fiicele lor puteau realmente s fie pulverizate de o rachet
nuclear irakian. Era prea oribil, chiar i ca ipotez. n plus, ele aveau nevoie
de somn i odihn.
i duceau dorul, iar el le simea lipsa nc i mai tare. Cel puin vestea bun
era c n ianuarie, peste nici dou luni, aveau s prseasc Israelul, revenind
n Statele Unite pentru o mult amnat vacan de dou sptmni n
Polynesian Resort din Disney World. Black i promise ferm n gnd c dac
toi aveau s treac cu bine prin comarul acela, el n-avea s ngduie ca
nimic s-i mai mpiedice familia s ajung la Disney World.
Devenea prea btrn pentru meseria asta i o tia. Existase o vreme cnd
salvarea lumii de terorism fusese unica lui ambiie. Acum nu-i dorea dect

nisip, soare, pia colada i timp destul pentru a se hrjoni cu fetiele i a avea
parte de o cin linitit la lumina lumnrilor cu frumoasa i de atta vreme
rbdtoarea lui soie.
ntre timp, Bennett i nchise laptopul, intr n dormitorul care-i fusese
repartizat i scrise imediat un mesaj e-mail mamei sale. Ceru ultimele
informaii despre tatl lui i-i ceru scuze nc o dat pentru c nu era n
ar i-i era imposibil s se ntoarc. Pentru una dintre rarele ocazii din viaa
sa, le ducea realmente dorul prinilor. Iar gndul pierderii tatlui su fr
posibilitatea de a-i lua rmas-bun de la el i frngea inima.
Deoarece nu-i era somn i avea nevoie serioas de aer proaspt ca s-i
limpezeasc mintea, Bennett ieipe hol, strbtu salonul i iei pe veranda
din calcar de unde se vedea Oraul Vechi. Erin se afla acolo, mbrcat cu un
pulover gros de ln, i-i cura pistolul Beretta calibrul 9 mm pe care-l
purta n buzunar.
Chiar tii cum s foloseti chestia asta? o ironiz Bennett.
Ea nl sprnceana dreapt.
Vrei o demonstraie?
Te cred pe cuvnt.
Deasupra lor, pe cer, uruir tunete. Bennett se rezem de balustrada din
fier forjat i privi luminile plpitoare ale Oraului Vechi i strlucitorul Dom
al Stncii.
Nici mcar n-am reuit s fac turul oraului, opti el aproape pentru
sine.
Erin vr un ncrctor nou n pistol, apoi l ls deoparte.
O s-l faci.
Nu tiu.
Jon, tu crezi c preedintele ne va lsa s murim pur i simplu aici?
Nu cred c depinde numai de el.
Femeia i privi prietenul, i zri firele prematur albite de la tmple i
ridurile fine din jurul ochilor verzi-cenuii. Gndurile lui preau s fie la un
milion de kilometri deprtare. Erin nu tiu ce s-i rspund. De aceea, prefer
s tac.
M gndesc ntruna la tipii ia din serviciul secret, vorbi ncetior
Bennett, i nu neleg. Ce-l determin pe cineva s-i sacrifice viaa pentru a
salva viaa altuia?
ntrebarea atrn cteva minute ntre ei.
Eu nu am semnat pentru asta, Erin. tii? Vreau s spun c eu nu sunt un
agent din serviciul secret. Nulucrez pentru FBI sau CIA. Tu i Deek ai optat
pentru genul sta de via. Perfect. Pentru voi este cool. Dar eu nu sunt nu

tiu eu sunt un tip de pe Wall Street. Nu sunt James Bond. Nu sunt un erou.
Sunt un om simplu care ncerc s devin miliardar. Asta-i tot.
Ea nu se putu abine s nu izbucneasc n rs. Cel puin, Bennett mai avea
simul umorului.
O vreme pstrar tcerea se auzeau numai nite clopoei de vnt din
lemn, tunete ndeprtate i rpitul moale al primelor picturi de ploaie.
n cele din urm, tot Bennett fu cel care vorbi:
Nu cred c tata va supravieui.
McCoy nu-l vzuse niciodat n felul acela, tulburat i nesigur.
mi pare foarte ru, Jon.
El ncuviin din cap.
i duc dorul. Nu i-am dus dorul pn n acest moment, dar acum i simt
lipsa.
Un fulger trosni la orizont.
Tu ai trecut prin asta, nu? ntreb el.
De dou ori.
Te obinuieti dup prima dat?
Nu.
Ci ani aveai?
Eram destul de mic atunci cnd a murit tata. De fapt, a fost mai greu
cnd am pierdut-o pe mama, fiindc atunci tiam c voi rmne complet
singur pe lume. i gndul acela m speria. Oricum, pe atunci eram alt tip de
persoan. Nesigur Rebel Cinic. Iar mama i eu fuseserm foarte
apropiate
Pn atunci ea i Bennett nu-i destinuiser niciodat detalii intime din
via i Erin nu era pe de-a ntregul sigur dac acum era momentul s
nceap.
i cum te-ai descurcat? La pierderea mamei m refer.
Nu tiu. Singurul lucru bun era faptul c amndou tiam c ea era pe
moarte. Amndou tiam c mai avea de trit numai cteva luni i ea a dorit
s m pregteasc pentru momentul acela. Am redactat mpreun
testamentul. Am ales mpreun muzica pentru nmormntare. Florile Toate
chestiile Ea auzise cndva o predic despre o femeie care murise tot de
cancer. Femeia aceea venise la pastorul ei i-i spusese exact ce-i dorea la
nmormntare, ce versete din Biblie s fie citite i aa mai departe. Dup
aceea, i-a spus c dorea s fie aezat n sicriu cu o furculi n mna dreapt.
O furculi? a ntrebat pastorul. De ce tocmai o furculi? Iar ea i-a
rspuns: Cnd eram mic, mi plceau mesele gratuite pe care le oferea
biserica. Dup ce se terminau i oamenii strngeau masa, una dintre femeile

mai btrne venea ntotdeauna la mine i-mi optea la ureche: Pstreaz-i


furculia. Asta m-ncnta, fiindc tiam c va urma ceva i mai bun: plcint
cu mere, tort, tarte cu afine sau altceva. De aceea, printe, dup ce voi fi
murit, mi doresc ca oamenii care vin s-i ia rmas-bun de la mine s te
ntrebe dup aceea: De ce avea o furculi n mn? Vreau s le spui povestea
asta i s le spui apoi vestea bun c atunci cnd crezi n Hristos, tii c va
urma ceva i mai bun. Va urma ceva i mai bun!
Bennett simi c femeia se strduia s-i stpneasc emoiile.
Mamei i-a plcut povestea asta. A nregistrat predica i o asculta
ntruna. De aceea, mi-a cerut s-i pun i ei o furculi n mn. Dorea ca
prietenii ei s tie dorea ca eu s tiu c atunci cnd crezi n Iisus Hristos
n mod real i personal, va urma ceva i mai bun.
McCoy se ntoarse i-l privi drept n ochi.
Aa am fcut eu fa situaiei, Jon. Am tiut c va urma ceva i mai bun.
Bennett se uit la picturile de ploaie care ncepuser s se preling pe
obrajii ei catifelai i la ochii ei mari i verzi.
Eti credincioas, nu-i aa? o ntreb surznd uor.
Ea i rspunse zmbetului.
Nu tii aproape nimic despre mine, Jon Bennett.
Este adevrat, ncuviin brbatul, dar mi-ar plcea s aflu.
*
n Washington, abia trecuse de ora 18.
Reed i Downing veniser n biroul lui Harris, cnd preedintele sun
ntr-o pauz a edinei Consiliului securitii naionale. Urma s se adreseze
naiunii peste trei ore i dorea cele mai recente informaii de la FBI.
Care-i situaia? ntreb MacPherson.
Harris fu cel care i ddu vestea rea.
Deocamdat nimic, domnule preedinte.
Scott, nu dispunem de mult timp. Serviciul secret trebuie s afle. n clipa
de fa, tie numai Sanchez, dar este evident c nu putem menine mult timp
situaia asta.
Domnule preedinte, neleg. neleg perfect cum stau lucrurile, ns am
discutat deja despre asta. Habar nu avem cine este Mr. C. Suntem destul de
siguri c-i cineva din guvern. Poate chiar din Casa Alb. Mai ales dac a fost
complice n atentatul asupra dumneavoastr. De aceea este posibil s avem
de-a face cu un agent hibernat care s lucreze pentru Jamil n
interior.Poate s fie oricine, dar pn nu tim nu putem risca s mai spunem
i altora.
MacPherson era departe de a fi ncntat. Lumea luneca rapid spre rzboiul

nuclear. Unul dintre cei mai vechi prieteni ai si mai precis, eful serviciului
secret fusese arestat pentru c ncercase s-l asasineze. Acum FBI-ul credea
c secretarul general al Casei Albe sau secretarul de pres, sau oricine
altcineva din cele cteva sute de oameni care lucrau pentru el putea s
ncerce s-l omoare. i pentru a ncununa totul, nu le putea spune nimic
propriilor si ageni de paz, temndu-se ca hibernatul s nu fie unul dintre
ei.
Ce facem atunci?
Urmm planul stabilit. La zece minute dup ce l-am arestat pe
secretarul Iverson, agenta Downing i-a trimis un mesaj e-mail de rspuns lui
Gogolov. A fcut-o din contul AOL personal al lui Iverson, n numele lui, scris
exact aa cum le-a scris el pe celelalte. L-a anunat pe Gogolov c are un plan
perfect, pus la punct i c era necesar doar un mod de a-l contacta pe Mr. C, ca
s-i transmit detaliile i s finalizeze.
Ce-o s se ntmple cnd lumea i va da seama c Iverson nu apare?
Gogolov, Jamil i toi ceilali nu vor deveni bnuitori?
Domnule preedinte, am mai discutat
Las-m cu asta! Rspunde la-ntrebare!
Harris fu surprins de explozia preedintelui, dar nelegea perfect
presiunea la care era supus acesta.
Da, domnule preedinte. Azi dup-amiaz am trimis un comunicat de
pres semnat de Iverson, n care laud bncile centrale din Frana i Marea
Britanie pentru reducerea ratei dobnzilor n aceste momente de criz i
insist ca i Germania s procedeze deurgen la fel. A intrat pe toate canalele
de business i luni diminea va fi pe pagina nti din Wall Street Journal. Am
anunat o cuvntare important a secretarului Trezoreriei la Clubul Naional
al Presei luna viitoare, cu tema Viitorul relaiilor economice
americano-israeliene. i anunul acesta a fcut deja valuri. Am primit un
telefon de la emisiunea ntlnire cu presa de pe canalul NBC. Moderatorul lor
principal, Tim Russert, dorete s-l intervieveze ct mai urgent pe Iverson.
Asta-i bine. Jamil i oamenii lui trebuie s cread c Iverson n-a pit
nimic i continu s acioneze.
Aa sperm. N-ar prea prudent s facem mai mult dect att.
Da, ai dreptate. Aadar, ne mulumim s ateptm, spernd c Gogolov
va da un rspuns?
Acesta este planul.
Urm o pauz scurt, n care MacPherson i adun gndurile.
Ce a spus secretarul n aprarea lui? ntreb el n cele din urm.
Chiar dorii s tii, domnule preedinte? Este destul de complicat.

Presupun c-mi pregtii un raport, nu?


Bineneles.
D-mi sinteza. Cu ct l plteau ca s trdeze?
Pi, domnule preedinte tocmai asta-i chestia nu-l plteau.
Ce spui? Stu n-a fcut nimic pe gratis toat viaa lui.
Domnule preedinte, nu putem gsi nicio dovad c Gogolov, Jibril sau
irakienii nii i-ar fi dat vreun bnu.
Poftim?! Despre ce vorbeti?
Domnule preedinte, se pare c Iverson
Ce? Zi odat!
Se pare c Iverson i pltea pe ei.
*
Bennett se trezi brusc gfind, speriat i scldat n sudori reci.
Putea zri brbatul i pistolul ndreptat spre capul su. Putea auzi
detuntura. Putea simi arsura flcrii i mirosul acru de fum i pulbere. Era
ns numai un comar, i repet el ntruna. Doar un comar.
Epuizat, zguduit i dezorientat, i privi ceasul ora 6.30 se ntinse dup
ochelarii de pe noptier i se ridic n capul oaselor, ncercnd s alunge
scena brutal care i se derula mereu i mereu prin minte. Se strdui s-i
reaminteasc unde se gsea.
Israel Ierusalim Vila de pe munte Aripa estic A doua u pe
dreapta. ntre camera lui Black n stnga i a lui Said, n dreapta. Vizavi de
dormitoarele lui McCoy i Galinikov. Cu o rachet nuclear, nu un pistol,
aintit spre capul su.
Dormitorul era destul de spaios i bine utilat. Avea un pat dublu cu
baldachin, ventilator de plafon, o mas de lucru mare, pe care-i ntinsese
laptopul i dosarele, i televizor color conectat la antena satelit abia instalat.
n plus, oferea o panoram spectaculoas a Oraului Vechi din Ierusalim prin
jaluzelele de comand din bambus i ferestrele fumurii antiglon.
Cnd se retrsese ca s se culce, i gsise bagajul ateptndu-l pe o poli
micu, adus probabil acolo de un agent de paz. La captul patului erau dou
prosoape noi de baie i prosoape pentru mini, alturi de un halat alb mare,
gros i confortabil din plu. Lngele se gseau dou coulee din rchit,
coninnd spun cu arom de portocale, ampon, ap de gur, past de dini
i o periu nou.
Era la fel de bine ca n Hotelul King David, poate chiar mai bine. n tot
cazul, mai ieftin.
*
Uluitorul discurs televizat al preedintelui se ncheiase.

Oamenii erau speriai. Bisericile, sinagogile i moscheile din toat lumea


erau ticsite. Iar zeci de mii de locuitori ai Washingtonului se strnseser n
jurul Casei Albe, pentru o veghe cu lumnri, n care s se roage pentru pacea
Ierusalimului i a lumii.
*
BlackBerry-ul lui Bennett ncepu s piuie.
Era Black. Rmsese treaz aproape toat noaptea, ns nu pentru c n-ar fi
putut s doarm. Nu fusese lsat. La ora 2, fusese trezit de centrele operative
din FBI i Langley. Operaiunea Armsarul Negru plecase ctre sud.
Bennett simi un val de adrenalin revrsndu-i-se prin vene. Nu era bine.
Cei patru clrei nu fuseser nici ucii, nici capturai. Cei mai periculoi
teroriti rmai n via pe planet se aflau n libertate, n ciuda ncercrii de
a-i urmri i lichida.
Scrise rapid un mesaj pentru colegul su din camera vecin:
deek ce crezi De ce erau n moscova?
Peste cteva clipe, primi rspunsul:
scenariul cel mai fericit? i-au luat o mic vacan de
iarn cel mai nefavorabil? s-au dus s discute cu gogolov
poate dup ordine noi i bani aa au lucrat n trecut.
unde crezi c merg acum? ntreb Bennett.
habar n-am nu-s sigur dar m tem c au pornit spre
washington pentru alt atentat la PRE dar e strict neoficial.
Bennett czu pe gnduri. Cineva aparent irakienii fusese foarte aproape
de a-l asasina pe preedinte. Ei ncercaser asta de ani de zile, inclusiv
tentativa euat de ucidere a lui Bush senior n Kuwait, dup Rzboiul
Golfului. Clinton nu fcuse nimic pentru a-l pedepsi serios pe Saddam, iar
acum irakienii ncercau din nou i fr ndoial aveau s insiste pn
izbuteau.
Un mesaj e-mail sosi de la McCoy, aflat vizavi de el.
bun dimineaa ai vzut titlurile din dimineaa asta?
discursul a zguduit eu m-am sculat mai devreme s vd o
reluare pe cnn PREUL a fost excelent, a speriat lumea, dar

toi tiu acum care-i miza titlul din nyt: preedintele


dezvluie dovezi teribile ale ncercrii irakului de a
bombarda nuclear israelul: forele speciale, au zdrnicit
atacul; sua promit replic n for; nu se elimin opiunea
nuclear apropo, fruntea sus langley zice c ntlnirile
noastre cu doron isaadeh sunt aranjate pentru luni o s
revin cu detalii PS: ai dormit bine? cum te simi? PPS mi
place aici! pcat c nu putem sta mai mult doar ca s
vedem locul pe 50 de dolari c sunt mai multe dect se vd
la prima impresie.
Bennett nu-i putu opri un surs. Erin era inteligent, abil o agent
bun i, cu ct se gndea mai mult la asta, o prieten tot mai bun. Mereu
gndea cu un pas nainte. Mereu avea grij de el. i avea dreptate. Casa
aceasta era n acelai timp captivant i misterioas. La fel ca i ea.
bun dimineaa, i rspunse, cum am dormit? nu ntreba
n-am citit nc ziarele n-am vzut nici discursul o s-o fac
pe la 8 ct despre pariul tu nici gnd glumeti?
Normal c-s mai multe dect se vd omul a fost agent
secret liftul la era incredibil probabil c-n pivni e un
coridor secret spre iordania, siria sau china ne vedem la
mas.
ncercase s par degajat, dar era mai degrab o masc. i tia c Erin avea
s vad n spatele ei. Prea obosit ns ca s-i mai pese, aps pur i simplu
tasta Send i intr la du.
*
Structura se zguduia uor.
Ocazional, luminile plpiau, ns generalul Azziz tia c el i oamenii si
i mult-preuitul lor conductor se gseau n perfect siguran naintea
potopului de rachete de croazier americane care distrugeau sediul
Ministerului Aprrii de deasupra.
n cele din urm, generalul ridic telefonul. l apel pe tnrul i speriatul,
dar nc loial i n via, cpitan al Q19, una dintre echipele lansatoare de
rachete de elit aflate sub comanda lui.
Cpitane, sunt generalul Azziz. Ai primit autorizaia. Te deplasezi
imediat n Sectorul 6, unde atepi instruciunile mele.

Am neles, domnule general.


Ludat fie Allah!
*
Bennett aprecie intensitatea.
La micul dejun, Mordechai se lans, oferindu-le americanilor analiza
detaliat a unei abordri optime a premierului israelian David Doron i a
preedintelui onorific palestinian Khalil Saadeh.
Galinikov i Said contribuir cu comentarii pitoreti, fcnd sugestii
privind formularea cea mai bun a unei nelegeri finale n privina pcii ntre
israelieni i palestinieni, avnd ca nucleu afacerea Medexco-PPG.
Bennett le preui ajutorul. Cumva, sfaturile acestor brbai mai vrstnici,
mai nelepi i mai experimentai i se preau att linititoare, ct i
instructive. nc mai resimea fiori de team, dar cel puin nu mai era singur.
Alii nelegeau pericolele mult mai bine dect el. i, n mod straniu, ei erau
optimiti.
Domnule Mordechai, rosti Bennett n cele din urm, pot s v ntreb
ceva?
Bineneles.
De ce prei att de sigur c totul se va ncheia cu bine?
Btrnul ls capul pe spate i-l privi drept n ochi, apreciindu-l,
evalundu-i seriozitatea ntrebrii. Dup un moment, rspunse enigmatic:
Cred c Dumnezeu nc nu i-a terminat treaba cu noi.
Cu cine?
Cu Israelul. Cu evreii. Cred c El are nc planuri mari pentru noi. Mai
cred c are nite planuri mari i pentru irakieni.
*
Sosiser rezultatele sondajelor efectuate de Casa Alb dup discursul
prezidenial.
Corsetti examina cifrele. Erau incredibile. 91% din americani susineau
declaraia de rzboi fcut Irakului de preedintele lor. 90% credeau c Jamil
Aljafari ncercase s foloseasc o arm nuclear mpotriva Israelului. 85%
credeau c Jamil va ncerca din nou s foloseasc arme de distrugere n mas.
i, n mod neateptat, 81% susineau utilizarea armelor nucleare, dac
preedintele aprecia c era necesar pentru a proteja securitatea naional a
Statelor Unite.
Asta nu nsemna desigur c el ar fi fcut-o, gndi Corsetti. Dar o putea face.
Mesajul era foarte clar.
*
Nu dispuneau de prea mult timp.

n Washington era ora 2 noaptea. Peste doar dousprezece ore, avea s se


in slujba de nmormntare. Bud Norris i echipa lui se adunar pentru
examinarea detaliilor de ultim or, verificar de trei ori rutele coloanei
prezideniale i trecur n revist cele mai recenteinformaii primite de la
FBI, CIA i divizia de contrainformaii a serviciului secret.
ngrijorarea cea mai mare a lui Norris era legat de scenariile altor atacuri
aeriene. De aceea tot spaiul aerian de deasupra statelor Maryland, Virginia i
Washington avea s fie nchis ntre orele 12.00 i 16.00, inclusiv
Aeroporturile Reagan National, Dulles i BWI. Avioane F-15 Strike Eagle
aveau s participe la misiuni de patrulare, iar sistemele AWAC aveau s-l
ajute pe Norris s coordoneze toat activitatea aerian.
Dar nu era suficient. Nu astzi.
Norris ridic telefonul i convoc ali doi lansatori de rachete Stinger, care
urmau s fie n coloana auto, n unul dintre Chevroleturile din spatele
preedintelui, n vreme ce Norris avea s-l plaseze pe Cupidon cel mai bun
lansator de rachete al su n clopotnia catedralei, alturi de doi lunetiti.
Catedrala era punctul cel mai nalt din ora. De acolo, oamenii lui de la
operaiuni speciale puteau s vad totul i pe toi i s-i doboare, dac ar fi
fost nevoie.

14
MacPherson dormea ca un copil.
tia miza. tia c ar fi putut s fie nevoit s ordone un atac nuclear, primul
de dup Hiroshima i Nagasaki. Iar acum o tia ntreaga lume. El tia ns n
acelai timp ceva ce restul lumii nu avea habar. Era urmrit pentru a fi
asasinat. Posibil chiar de ctre cineva din personalul lui. Cu toate acestea,
cumva, nu se simea copleit de fric. n locul fricii, putea simi rugile unui
milion de suflete, care-l ridicau, i o pace care prea s transceand toat
nelegerea.
Ceasul detepttor sun. Trecuse cu cteva minute de ora 6.00, ora Coastei
de Est momentul pentru a aduga tuele finale la panegiricul pe care avea
s-l rosteasc peste cteva ore. l sun pe Corsetti, care moia pe canapeaua
din cabinetul lui, i-i ceru s-i aduc ultima ciorn a lui Shakespeare.
*
Telefonul l trezi complet pe Corsetti.
Da, domnule preedinte. Imediat, domnule preedinte. Ct de mult? E
timpul s abandonez slujba astai s ctig bani adevrai, gndi Corsetti. n
copilrie, nu visase niciodat c va ctiga dousprezece mii de dolari pe
lun. n anii 1960, aa ceva ar fi prut ireal. Acum i se prea un salariu de
sclav. aisprezece ore pe zi. Treizeci de zile pe lun. Asta nsemna patru sute
optzeci de ore pe lun. n ritmul acesta, ctiga doar douzeci i cinci de
dolari pe or. Nu era oribil, dar dac Iverson i fcea legtura cu o firm de pe
Wall Street, putea s ctige cinci sute de dolari pe or. Putea s reduc orele
la numai trei sute treizeci pe lun, adic la unsprezece pe zi o vacan dup
standardele sale i totui s ncaseze o sut aizeci i cinci de mii de dolari
pe lun, aproape dou milioane de dolari pe an. Deloc ru pentru biatul unui
instalator din Fort Collins.
Aa c sta era viitorul. Dup terminarea celui de-al treilea rzboi mondial,
Corsetti tia perfect ce va face: va pleca din Washington i va avea o slujb
adevrat. Deocamdat, n loc s alerge cu discursul pn la MacPherson,
avea s i-l trimit pur i simplu prin fax.
Muncete mai inteligent, i spuse Corsetti, nu mai mult.
*
Ceasul ticia.
Poliitii metropolitani din Washington ncepur s blocheze strzile,
ridicnd vehiculele neautorizate i deviind circulaia de la ruta coloanei

prezideniale, dei nu era cine tie ce mare circulaie de deviat. Majoritatea


locuitorilor capitalei anticipaser durerile de cap pe care le vor cauza
funeraliile i ncercaser s ocoleasc ruta oficial. i de parc asta n-ar fi fost
ndeajuns, o furtun electric intens se abtuse asupra Washingtonului,
alungndu-i de pe strzi pn i pe cei fr locuine.
Elicoptere se roteau pe deasupra capetelor, purtnd ageni de
supraveghere narmai cu binocluri de mare putere, care cutau orice semne
suspecte. Spitalele fuseser verificate de dou ori, pentru a se asigura c
aveau la ndemn stocuri de snge din grupa sanguin a preedintelui.
Pentru orice eventualitate Sediile seciilor de poliie erau examinate de
asemenea n mod repetat, pentru orice lipsuri a unor uniforme, ecusoane sau
maini de patrulare. ntre timp, echipele tehnice ale serviciului secret
cercetau cutiile potale i pubelele de pe traseu, verificau tunelurile
subterane n cutare de teroriti i explozive i sudau capacele canalelor. De
asemenea, controlar din nou cldirile i anexele Catedralei Naionale,
cutnd persoane neautorizate, explozibili, arme de foc, biologice i chimice.
Pentru orice eventualitate
n jurul orei 11, sosir echipele de lunetiti i de lansatori de rachete
Stinger i ncepur s-i ocupe poziiile n clopotni, dar i pe acoperiurile
de vizavi de catedral. i ncrcar armele, le verificar i le reverificar.
Lunetele fur ajustate i lentilele curate.
n cele din urm, coloana prezidenial format din cincisprezece vehicule
fu format i ncrcat cu armele i echipamentele de comunicaii portabile
necesare. Un cort alb fusese ridicat ntre ua din spate a Casei Albe i cele
dou limuzine identice, pentru ca preedintele s nu poat fi vzut, mpucat
sau cel mai probabil udat de ploaie.
Bud Norris se gndise la toate. La toate dar nu i la ceea ce nu-i spusese
FBI-ul.
*
Downing ridic receptorul dup primul rit.
Downing spune!
Sunt Reed. Ce ai?
Nimic. Zero.
Nimic? Nu se poate! E posibil s foloseasc sisteme de e-mail diferite?
Da. n clipa de fa, urmrim tot ce iese din Rusia i Irak i are natur
digital. Am interceptat toate liniile principale. Agenia pentru securitate
naional urmrete comunicaiile prin satelit. Deocamdat ns nimic.
Reed trnti telefonul i-i trecu nervos degetele prin prul rrit. Poate c
Mr. C nu exista. Poate c, cumva, el aflase despre arestarea lui Iverson. Poate

c Gogolov i irakienii se speriaser din alt motiv. Poate gndi Reed. Sau
poate c pur i simplu sesizaser lipsa lui Iverson.
*
Harris intr n aciune.
Ptrunse n Centrul operaional strategic de informaii de la etajul al
patrulea al cldirii Robert F. Kennedy i se aez la locul lui. Scan consola
Stare Ameninare i peretele de ecrane de calculator care urmreau toate
faetele plecrii iminente a preedintelui din Casa Alb. Se uita n acelai timp
i la cele cinci videomonitoare cu ecran mare de deasupra, unde rulau
ultimele date despre rzboiul mpotriva Irakului.
Nu-i asuma niciun risc. Poziionase o parte din echipa FBI de recuperare a
ostaticilor pe platforma pentru elicoptere a Pentagonului, complet informat
asupra situaiei delicate, pregtit i gata s intervin n orice clip. i, fr
tiina lui Bud Norris, a serviciului secret sau a oricui altcuiva, Harris avea de
asemenea echipe de lunetiti ascunse strategic de-a lungul traseuluicoloanei
prezideniale, urmrind fiecare micare a serviciului secret pentru orice
eventualitate. Doug Reed i oamenii lui inclusiv Maxwell i Downing erau
de asemenea n alert, lng telefoane.
Acum nu mai rmsese nimic de fcut: trebuiau doar s atepte.
*
La ora 13.45, MacPherson se gsea tot n Biroul Oval.
Termina a noua i ultima ciorn a discursului i era mulumit de ceea ce
obinuse. Shakespeare principalul lui autor de discursuri o nimerise n
sfrit bine. i o fcuse la timp. Doron avea s priveasc. Jamil avea s
priveasc. Lumea ntreag avea s priveasc. Trebuia s fie perfect. Iar acum
era perfect.
Corsetti i strecur capul pe u i-l anun c era momentul s plece.
Sanchez vorbi prin radio cu oferul vehiculului intrat recent n dotarea
serviciului secret: o limuzin Cadillac special construit, blindat i cu toate
dotrile ultramoderne, cunoscut sub numele de cod Taurul, care sosise la
timp pentru a nlocui Diligena complet distrus.
MacPherson mai avea nevoie de cteva minute. i ceru lui Corsetti s-i
mprumute BlackBerry-ul su, scrise un mesaj i aps tasta Send.
Era cu adevrat gata. Sosise momentul spectacolului.
*
Sudorul ctre Sierra 1, recepie?
Aflat n poziia primului lunetist pe un bloc de apartamente vizavi de
catedral Ed Burdett rspunse prompt apelului radio.
Recepie, Sudorul, opti el.

Verificare.
Te recepionez perfect. Sunt pe poziie. Totu-i clar. Terminat.
Recepie, Sierra 1. Sudorul ctre Sierra 2, recepie?
Daryl Knight, al doilea lunetist cocoat pe alt complet de apartamente, tot
vizavi de catedral, rspunse la fel de prompt:
Recepie, Sudorul.
Verificare.
La fel. Te recepionez perfect. Sunt pe poziie. Totu-i clar. Terminat.
Harris continu cu toi cei apte lunetiti FBI de pe traseu. Toi se
instalaser pe poziiile stabilite i anunau und verde. Nu se vedea niciun
semn de posibile probleme. Cel puin, deocamdat.
*
Gambit se deplaseaz. Repet, Gambit se deplaseaz.
Preedintele iei din Biroul Oval i porni spre coloana auto, nsoit de
Sanchez i de o duzin de ageni. Se auzise c Jamil Aljafari avea s se
adreseze prin radio poporului irakian, ns MacPherson avea s-l asculte fie
mai trziu, fie n limuzin. El nsui avea de inut un discurs. Dac nu pleca
acum spre catedral, avea s ntrzie i, precum predecesorul su din Biroul
Oval, Gambit nu ntrzia niciodat.
Recepie, Gambit se deplaseaz, confirm Norris. Situaia lui ah-mat?
ah-mat este n siguran n Buncr, rspunse bodyguardul
vicepreedintelui.
Recepie, ah-mat este n siguran. Pentru toate sectoarele raportai
situaia. Cupidon, m-auzi? Verificare.
Te aud, Baza. Sunt Cupidon. Te aud perfect. Cerul este senin. Iarba este
uscat. Putem pleca.
Licrirea orbitoare a unui fulger ilumin pentru o clipit clopotnia, cnd
tunetul hurui i mai aproape, iar ploaia i ud pn la piele pe toi lunetitii
din zon. n mod evident, cerul nu era senin i iarba era departe de a fi uscat.
Dar codurile trebuiau respectate, iar spaiul aerian era curat.
Norris trecu mai departe.
Baza ctre eful Arbaletei. Verificare.
Te aud, Baza, rspunse comandantul echipei SWAT. Arbaleta este gata
de plecare.
Baza ctre Sfenic. Verificare.
Centrul de comand al comunicaiilor rspunse imediat:
Te aud, Baza. Sfenic este gata de plecare.
Baza ctre oimul de noapte, vorbi Norris spre pilotul elicopterului
Marina 1, care, cu motoarele pornite, era gata s decoleze de la baza Air Force

Bolling. Verificare.
Te aud, Baza. oimul de noapte este pe poziie i pregtit de plecare. S
sperm c azi nu vor fi probleme, efu.
Recepie, oimul de noapte. Baza ctre Ozalid. Verificare.
Tcere. Niciun rspuns, doar priturile statice ale radioului. Conductorul
echipei tehnice din interiorul catedralei nu rspundea. Norris i verific
aparatul de radio i frecvena, dup care ncerc din nou:
Baza ctre Ozalid. Repet: verificare.
Fcu o grimas i-i inu respiraia. Apoi, n cele din urm
Ozalid. Scuze. Da, sunt aici. Tocmai am terminat verificarea ultimilor
participani, domnule director. Suntem gata.
Norris oft uurat. Astzi nu vroia dect precizie, nimic altceva. i
reaminti totui repede c trebuia s fie precaut s nu-i trdeze nelinitea tot
mai mare pe care o simea n stomac. Toi aveau nevoie de el pentru a stabili
ritmul de lucru i a pstra comunicaiile clare i secrete. i exact asta
inteniona s fac.
Baza ctre Mijloca. Verificare.
Totu-n regul, Baza. Mijlocau-i gata de plecare, efu.
Maina care o urma imediat pe a preedintelui ticsit cu ase ageni
narmai pn-n dini i cu veste antiglon i ocupase locul i atepta
comanda.
Baza ctre Nluca. Verificare.
Te aud, Baza. Nluca ncrcat i gata de plecare, i putem da drumul,
domnule director.
Baza ctre Taur. Verificare.
Te aud, Baza. Gambit este la bord. Taurul e gata de plecare.
Asta era, gndi Norris. De acum nu se mai putea face nimic altceva dect s
calce acceleraia i s se roage.
Penseta, sunt Baza. Pachetul este ambalat. Putei porni.
ncuietorile electronice ale porilor masive, din oel negru, ale Casei Albe
se deschiser lent. Masivele bariere rutiere metalice concepute pentru a
opri genul de camioane cu explozibile pe care extremitii islamiti le
folosiser n 1983 pentru a ucide dou sute patruzeci i unu de pucai
marini n Beirut se retraser n sol i coloana auto avans n furtun.
*
Cnd sosi mesajul e-mail, Bennett urmrea cu atenie postul Sky News.
n reedina lui Mordechai, toi erau strni n faa televizoarelor,
ateptnd ultimele tiri, ntruct preedinii MacPherson i Jamil Aljafari se
pregteau s rosteasc discursuri importante.

Lumea continua s fie n stare de oc dup discursul lui MacPherson din


seara anterioar, acuznd Irakul i avnd lng el un focos nuclear irakian.
Acum clul din Bagdad era pe punctul de a se adresa naiunii sale pentru
prima dat dup nceperea bombardamentelor americane.
Bennett i lu repede BlackBerry-ul de la centur i ncepu s citeasc
noul mesaj. Fusese expediat de pe BlackBerry-ul lui Corsetti, dar fusese scris
de MacPherson.
jon i voi ceilali suntei bine? eu plec spre catedral
trebuie s recunosc c nu m simt chiar pe msura sarcinii
este teribil s tii c un om i-a dat nesilit viaa darul cel mai
preios pe care l-ar fi putut face pentru ca tu s poi tri cel
mai ru e faptul c tiu ct de puin merit de fapt darul acesta
tot ce pot face, cred, este s fiu recunosctor i s ncerc s triesc
o via pe msura sacrificiului acestuia dar cum poate asta s
fie uor?
sunt sigur c am putea beneficia de umorul vostru pe aici
v ducem dorul ie, mccoy, deek julie, fetele i cu mine ne
rugm pentru voi toi habarn-avei ce eforturi fac burt, jack,
marsha i echipa ca s v pstreze n siguran cu timpul vei
afla acum ns, v rog, ncercai s avei ncredere n mine
tiu c nu-i uor dar facei o treab extraordinar, jon tu faci
diferena cnd faci bine, niciodat s nu te simi obosit, ai
neles?
m-am gndit c poate ar fi interesant s-i spun dou versete
pe care le-am ales pentru discursul meu la nmormntarea
agenilor care au murit pentru mine matei, 16, 26 iisus
ntreab pentru c ce-i va folosi omului, dac va ctiga lumea
ntreag, iar sufletul su l va pierde? i ioan 15, 13 iisus le
spune ucenicilor mai mare dragoste dect aceasta nimeni nu
are, ca sufletul lui s i-l pun pentru prietenii si, tata numea
asta GUSA glasul unui sfat adevrat gndete-te la asta,
tinere i va fi de ajutor prietenul tu, mac.
*
Coloana prezidenial erpuia pe strzile necate de torentele de ploaie.
MacPherson sttea pe bancheta din spate a Taurului, ascultnd o

transmisiune n direct din Bagdad, un discurs nspimnttor al lui Jamil


Aljafari, ascuns ntr-un buncr secret.
S-a spus c facem parte dintr-o ax a rului, rcnea liderul Irakului, dar
lumea poate vedea limpede c America i Israelul sunt ntruparea rului ele
sunt fiiilui Satan i trebuie distruse. Regimurile MacPherson i Doron sunt
regimuri teroriste care caut s se hrneasc din carnea noastr, s ne bea
sngele, s ne nimiceasc fiii i s ne distrug modul de via. Tumorile
acestea canceroase ne vor ucide dac nu sunt eliminate. Ele amenin lumea
arab, lumea islamului. ns regimul lor de teroare se apropie de sfrit.
Allah, te implorm, nimicete-i cu furia ta, care este ca un iatagan! Fie ca
sngele lor s curg ca un fluviu al dreptii prin oraul tu sfnt Al Quds!
*
Acela era semnalul.
Azziz i aprinse alt igar. Ls fumul s-i umple lent plmnii, s se
ridice n spiral n jurul capului su i s pluteasc spre tavan. Dup aceea se
ntinse ctre calculator i ncepu s tasteze.
Sosise momentul.
*
Un fior involuntar i strbtu corpul.
Pentru o clip, MacPherson se gndi s renune la propriul su discurs i
s-i rspund n mod direct lui Jamil. Problema era c oamenii din catedral
nu ascultaser cuvntarea preedintelui irakian.
Mica i discreta slujb de nmormntare crescuse pn la dimensiunile a
opt sute de participani, incluznd familiile, prietenii i colegii agenilor,
congresmeni, senatori i demnitari strini. Deocamdat, acetia ascultau
muzic clasic interpretat la chitar, ateptnd tributul pentru unii dintre
cei mai bravi slujitori publici ai Americii. i, ntr-adevr, nu meritau altceva.
Pe de alt parte, cum ar fi putut el s nu reacioneze,cnd restul lumii l
asculta chiar acum pe Jamil, tradus i retransmis pe tot globul?
n timp ce coloana cotea de pe Massachusetts Avenue pe Wisconsin,
MacPherson lu telefonul i-l sun pe vicepreedintele aflat n sigurana
Centrului operaional de urgen de sub Casa Alb. Mai dispunea doar de
cteva minute, dar avea nevoie cu disperare de sfatul lui ah-mat.
*
Avionul U-2 strbtea bolta nopii la altitudinea de douzeci i cinci de mii
de metri.
Clic. Clic. Clic. Clic. Clic.
Dedesubt, avioanele de lupt americane pulverizau capacitile militare
ale lui Jamil, dar ordinele preedintelui fuseser clare precum cristalul.

Fotografiai fiecare centimetru ptrat al Irakului, mereu i mereu, n


ncercarea de a gsi arme de distrugere n mas.
Centrul Bagdadului nu prea un loc potrivit pentru a adposti aa ceva, dar
pilotul nu comenta ordinele primite. Misiunea lui era s ajung deasupra, s
fotografieze i apoi s dispar nainte ca un lansator sol-aer irakian s-l
prind n reticul i s-i declaneze rachetele.
Deocamdat, treaba mergea bine.
*
Taurul se apropie. nchidei perimetrul.
Coloana auto se opri lng catedral, exact cnd alt fulger lumin cerul
negru, rscolit de furtun.
Instantaneu, sunt Peso. Pregtii-v pentru sosire.
Agentul din avangard se apropie de u i-i alert echipa dinuntru.
Recepie, Peso. Suntem pe poziii. Coritii, atenie! Gambit se pregtete
s intre. Repet: Gambit se pregtete s intre. Atenie!
*
Avei mesaje.
Downing aproape c icni. i verific rapid software-ul de diagnosticare i
rul o urmrire. Asta era! Aveau o interceptare. nh telefonul i-l sun pe
Harris.
Am prins! Am prins!
Sunt Harris, vorbete.
L-am prins. Tocmai a transmis.
Ce a spus?
Acum sosete. O clip.
Haide, Downing. Mai repede!
Stai aa. Mai e doar niel.
Downing!
Gata gata, a sosit lichidarea. Aa spune: Lichidarea.
Cui i este adresat, Downing? Cine-i destinatarul?
Ateptai, domnule director. nc n-am ajuns acolo.
Downing
tiu, tiu, sunt aha, stai aa sosete. Gata!
Numele, Downing! Spune-mi numele!
*
Sanchez i fcu semn preedintelui.
Era momentul s intre, dar MacPherson continua s vorbeasc cu
vicepreedintele, Kirkpatrick i Corsetti aflai n Centrul operativ de urgen.
Kirkpatrick i Oaks insistau ca preedintele s rosteasc discursul pregtit, s

pstreze mesajul i s-l ignore pe Jamil.


Forele aeriene americane lovesc chiar n timp ce vorbim noi, spuse
vicepreedintele. Avei un discurs mre, puternic, elocvent i plin de
spiritualitate. i nimnui nu-i va scpa claritatea moral a contrastului.
Kirkpatrick era de aceeai prere.
Rmnei pe direcia stabilit, domnule preedinte. Lsai-ne pe noi s
ne facem griji despre restul.
Corsetti se nfuriase. Susinea c ar fi fost o sinucidere politic i strategic
s nu rspund imediat. Ocolirea ameninrilor directe ale lui Jamil Aljafari ar
fi prut n ochii ntregii lumi o dovad de slbiciune i lips de contact cu
realitatea. Moartea ctorva ageni ai serviciului secret era cu adevrat un
eveniment teribil, dar lumea asista la escalada spre un rzboi nuclear.
Oamenii trebuiau s-l aud pe preedintele SUA oferindu-le nite asigurri
orice fel de asigurri c exista cel puin o raz de lumin la captul acestui
tunel lung i ntunecat. Acum era momentul. Dac nu-l folosea, l rata
definitiv.
*
Sosete, domnule director. Stai aa! Un cont AOL. Din Washington.
Nord-est transmisie din Moscova, ns retransmis din Bagdad.
Spune-mi numele, Downing!
Acum Gary Sestanovich.
Pe litere.
G-a
Nu, numele de familie.
Scuze, domnule. S-e-s-t-a-n-o-v-i-c-h. Harris i dict numele lui Maxwell,
care-l introduse imediat n sistemul masiv de calculatoare al FBI-ului i aps
tasta Enter.
Haide, haide! Cine-i omul sta? rcni Harris, spernd la limita
speranelor c numele se gsea undeva n baza de date de un miliard de
dolari.
Nu pot s. Cred se blbi Maxwell n cellalt capt al Centrului
operativ.
Ce-i? Cine-i?
E un agent.
Unul de-ai notri?
Nu.
Dar al cui?
Serviciul secret, fost CIA, operaiuni speciale.
Cu ce s-a ocupat?

N-o s v vin s credei.


Maxwell, n-am timp
Domnule, el i-a nvat pe mujahedini cum s-i omoare pe rui.
*
Cei patru ajunser la un compromis.
Corsetti dict cteva rnduri care s fie adugate la nceputul discursului.
Oaks i Kirkpatrick insistar asupra unor modificri. MacPherson i nota ct
putea de repede.
Toate reelele deconectau de la transmisiile din Bagdad i se concentrau
acum asupra limuzinei fichiuite de ploaie a preedintelui Statelor Unite, care
staiona n faa Catedralei Naionale. MacPherson continua ns s rmn
nuntru.
n jurul globului, telespectatorii nu puteau dect s se ntrebe: De ce nu
coboar preedintele? Ce se ntmpla?
*
Harris i telefon pe fir scurt lui Bud Norris n Centrul operativ al
serviciului secret.
Sunt Norris, ascult.
Bud, sunt Scott. Cine-i Gary Sestanovich?
De ce? Ce vrei?
Bud, rspunde-mi imediat!
Unul dintre oamenii mei cei mai buni l cunoti i tu, nume de cod
Cupidon, cel care a ajutat la salvarea preedintelui n Denver. i-l aminteti?
Harris nghe. Cupidon era Mr. C? Tipul sttea n clopotni cu o rachet
Stinger aintit spre capul preedintelui. Cum era posibil? De ce?
Nu avea timp s gndeasc.
Scott? Despre ce-i vorba?
Nu-i pot spune o s revin.
Era ns o minciun. Norris nu fusese informat i nu avea habar nici de
faptul c Iverson se gsea n custodie federal, nici de subiectul operaiunii
de nalt tehnologie puse n micare de preedinte. Dar Harris nu avea timp
s-l pun la curent, ori s discute n contradictoriu cu el. n cel mai fericit caz,
dispunea de cteva secunde pentru a salva viaa lui Gambit.
Aps butonul de ntrerupere a microfonului, pentru ca Norris s nu-l
poat auzi, dup care ridic cellalt telefon, la captul cruia atepta
Downing.
Downing!
Da, domnule director.
Individul i-a citit mesajul? Putem ti mcar dac l-a recepionat?

Tocmai l-a primit, domnule director. Am vrut s v anun, dar m ineai


n ateptare.
Ce vroiai s m anuni?
Mesajul e-mail a sosit la calculatorul lui de acas dar apoi a fost
reexpediat spre un dispozitivwireless, probabil un BlackBerry. De fapt, chiar
acum vd c-l deschide.
Gndurile lui Harris goneau nebunete. Nu mai avea timp s-i spun lui
Norris. i, oricum, ce ar fi putut acesta s fac? Era adevrat, Norris avea ali
doi lunetiti n clopotni, dar dac el spunea ceva pe frecvenele radio ale
serviciului secret, Cupidon ar fi auzit i ar fi putut s trag nainte de a putea
fi oprit.
Harris i nh ctile cu microfon i aps un buton de pe consola din
faa lui.
Sudorul ctre Sierra 1. Recepie!
Sierra 1, recepie, rspunse Burdett.
Sierra 1, suspectul este lansatorul de rachete din clopotni. l poi
vedea?
Lui Burdett nu-i veni pur i simplu s-i cread urechilor.
Afirmativ. Care dintre ei, domnule director?
Cupidon l tii?
Dac-l tia? Pe Cupidon? Bineneles c-l tia. Fiicele lor urmau aceeai
coal. n ultimii zece ani, se antrenaser mpreun la Quantico, la fiecare trei
luni.
Domnule director, eu
Sierra 1 l poi vedea?
Burdett deschise imediat fereastra apartamentului, focaliz luneta Burris
cu amplificare 40x de pe puca lui Remington model 700 i-l aduse pe
Cupidon n reticul.
Sunt pe el, domnule director. Totui
Ai linie de tragere?
Da, domnule director. Totui
Prin ocular, Burdett i vzu prietenul i colegul apsnd comutatorul de
identificare de pe lansatorul de rachete Stinger i apsnd nainte i n jos
butonulde acionare, nclzind unitatea de rcire a bateriei pentru a nvia
arma.
Nu se poate
Sierra 1, ce s-a-ntmplat?
Se pregtete s trag n preedinte.
Sierra 1, doboar-l. Repet ordinul doboar-l!

Burdett ridic sigurana, inspir adnc i se strdui s ajusteze traiectoria,


innd seama de vntul puternic.
Brusc, sticla geamurilor explod n cioburi n jurul su. Burdett se azvrli
pe jos, adpostindu-se naintea rafalelor de foc care ptrundeau prin
fereastra spart.
*
Ce fceau indivizii tia?
Focurile de arm care erupser de la cei doi lunetiti din dreapta i din
stnga lui l uluir pe Cupidon, smulgndu-l din concentrare.
Cod Rou, Cod Rou! inta la ora 1! rcni un lunetist, aintind
instantaneu toat puterea de foc feroce a serviciului secret asupra
complexului de apartamente n care se ascundea Burdett.
Colegii lui Cupidon vzuser eava putii lui Burdett ieind pe geam i,
netiind c erau dublai de lunetiti FBI, l consideraser pe bun dreptate ca
fiind ostil i deschiseser focul.
Cine mai e acolo, pregtindu-se s trag n Gambit? se ntreb Cupidon.
Gogolov, Jibril i/sau Azziz mai au i alt agent hibernat?
Bietul de el, gndi Cupidon. Indiferent cine ar fi fost, nu va ajunge niciodat
un erou al islamului. n cazul cel mai fericit va fi un alt martir.
*
Sudorul, Sudorul, Sierra 1 ia foc. Repet, Sierra 1 ia foc!
O grindin de gloane care sparse geamuri i explod betonul se revrs n
vizuina lunetistului, umplnd ncperea cu foc, fum i praf.
N-am linie de tragere. Repet, n-am linie de tragere. Abandonez
misiunea!
Burdett se repezi n patru labe spre u, strduindu-se s ias pe coridor,
strduindu-se s rmn n via.
*
n mod straniu, Sestanovich nume de cod Cupidon fu fascinat de
schimbul de focuri.
La fel ca i restul lumii. ntreaga scen era transmis n direct de posturi de
televiziune locale i internaionale unei audiene mondiale de peste dou
miliarde de oameni.
Un fulger urmat de trosnetul tunetului l trezir brusc la realitate pe
Sestanovich. Cobor ochii spre BlackBerry-ul ataat la centur, terse
picturile de ploaie care nceoau displayul i reciti mesajul, pentru
siguran. Mesajul dintr-un singur cuvnt i originea sa nu puteau fi greit
interpretate: Lichidarea.
Asta era! Iuri Gogolov, finanatorul partenerului su, Mohamed Jibril pe

care-l ntlnise i-l antrenase cu mult timp n urm n munii din Afghanistan,
care devenise apoi ndrumtorul su pe calea islamului avea o misiune
pentru el. Faptul c mesajul provenise din buncrul lui Jamil Aljafari nu conta
ctui de puin. i el nu avea s dea gre.
Reporni iute lansatorul, n clipa n care vzu limuzina preedintelui
ambalnd i plecnd de pe alee ntr-omanevr de evitare. Cupidon i
control lansatorul, ridic sigurana, rencrc unitatea de rcire a bateriei i
inti. Att! Un proiectil i se termina.
*
Sierra 2, Sierra 2, sunt Sudorul. Recepie!
Te aud, Sudorule.
Sierra 2, ai linie de tragere? Repet, ai linie de tragere?
Aflat pe al doilea bloc de apartamente, agentul special Daryl Knight abia
putea s vad ceva prin furtuna cu fulgere teribile de afar. Cel puin ns
fereastra lui era deja ntredeschis, iar atenia i gloanele serviciului secret
se concentrau altundeva. Asupra colegului su, Burdett
Stai aa, Sudorule o clip
Cu tmplele bubuind i inima galopnd, Harris vzu pe videomonitoarele
din faa lui limuzina prezidenial ieind pe Wisconsin Avenue.
Sierra 2!
Knight fix n reticulul Remingtonului su capul lui Sestanovich
Nu mai e timp! url Harris.
acoperit cu masca de schi neagr, care devenise emblema lui
Doboar-l!
Compens pentru rafalele puternice de vnt
Acum!
i aps trgaciul.
Glonul dum-dum calibrul 7,8 milimetri zbur drept i precis.
Fu ultima imagine pe care i-o aminti Knight capul lui Sestanovich
explodnd ntr-o jerb de snge i achii de os.

15
Bennett i echipa lui se holbau la ecranul televizorului.
Nu puteau s cread scenele de groaz ce se derulau n Washington. Apoi,
brusc i fr niciun avertisment, salonul se cufund n bezn. Imaginea
televizorului se stinse. La fel ca toate luminile din reedina lui Mordechai. Se
petrecea ceva anormal ceva ru, malign i ntunecat.
Instruirea Mossad a lui Mordechai intr instantaneu n aciune.
Dup mine! strig el i, aruncndu-se pe jos, ncepu s se trasc pe
burt spre aripa vestic.
Galinikov i Said l imitar imediat i pornir dup el.
Bennett ovi. Era convins c i-ar fi putut gsi drumul ctre dormitorul
su, dar ce ar fi fcut dup aceea? La ce l-ar fi ajutat dac era singur,
nenarmat i nepregtit pentru ce se putea ntmpla n continuare?
n ciuda instinctelor sale fireti, li se altur lui Galinikov i Said, urmnd
glasul lui Mordechai care-i conduse rapid prin salon, pe hol, pe lng
buctrie,prin cabinetul su, pe singura rut sigur de evadare pe care o
oferea locuina.
Repede, pe ua aceea! strig Mordechai.
ntr-o strfulgerare aproape orbitoare de lumin, Bennett l zri indicnd
ua ascensorului pe care li-l artase mai devreme.
Nu-i curent electric! strig Bennett din urma lor.
Nu-i face griji. Funcioneaz cu un sistem separat de alimentare.
Grbii-v!
*
Black i McCoy rmaser pe loc, cu armele scoase.
De ore bune, o furtun puternic se abtuse asupra Ierusalimului.
Instinctele le spuneau ns c pana aceasta de curent nu avea nicio legtur
cu vijelia.
Pe-aici, Erin, opti Black.
ncepur s nainteze n direcia opus celei n care plecaser Mordechai,
Bennett i ceilali, pe hol, spre aripa estic, ctre dormitorul pe care-l folosise
Black.
Ai ochelarii? murmur McCoy referindu-se la perechea de ochelari
pentru vedere pe timp de noapte pe care Black i lua cu el oriunde ar fi mers
procedura standard pentru orice specialist antitero.
Sunt n bagaj, stai puin

*
Pe aici. Stai jos!
Mordechai i cei trei brbai care-l nsoeau se meninur la nivelul
podelei, pn intrar n dulapul ncorporat n perete i se nghesuir n
ascensor. ntr-adevr, avea alt sistem electric, care era complet operaional.
Mordechai i tast codul privat de acces din apte cifre i o u grea de oel
glis imediat n spatele lor. Aproapeinstantaneu, ncepur s coboare n
adncul muntelui, mult dedesubtul locuinei misterioase.
Cnd n cele din urm ua liftului se deschise, lui Bennett nu-i veni s-i
cread ochilor. Era ca o alt lume o serie de sli de comand computerizate
interconectate, de tehnologie ultramodern, unele din cele mai bune care
fuseser proiectate vreodat de NORAD sau CIA. Dormitoare. O buctrie
complet aprovizionat. Bi i duuri. Sisteme independente de comunicaii,
energie, ap i climatizare. Era remarcabil. Bennett aprecie c buncrul putea
adposti i ntreine o duzin de oameni cel puin cteva sptmni.
Hri Stare Ameninare de aceeai calitate precum cele din Centrul
operativ de urgen afiau cele mai recente micri ale israelienilor i
inamicilor pe uscat, mare i n aer, totul actualizat n timp real. O serie de
calculatoare prezentau cele mai recente evaluri ale situaiei primite de la
Mossad, Shin Bet i Aman.
Cinci televizoare cu ecran mare artau cele mai recente imagini primite
prin satelii, n vreme ce o duzin de monitoare alb-negru mai mici ofereau
imagini de la minicamerele de securitate poziionate n toat casa i pe
domeniu. Imaginile erau la fel de surprinztoare, pe ct erau de brutale
cadavrele agenilor de paz americani i israelieni ciuruite de gloane.
Gndurile lui Bennett se nlnuiau cu rapiditate. Ce se ntmpl sus? Cine
a-ncercat s ne omoare i de ce? Mai mult unde m aflu acum? Cum a fcut
Mordechai toate astea? Cum le-a finanat? Ct timp a durat pregtirea pentru
aa ceva?
Gndurile lui nteau ntrebri. Nu era ns timp pentru a le formula. Nu
acum.
n clipa aceasta, o singur ntrebare mai era important pentru el: Cum i
putea gsi i cum i putea aduce prietenii aici, n subteran, n siguran?
*
inta dobort. inta dobort! Cupidon lovit. Repet: Cupidon lovit!
Sanchez auzea schimbul rapid de replici pe frecvenele de urgen, n timp
ce limuzina prezidenial gonea spre Casa Alb.
La catedral, un elicopter de lupt Apache lovit de rafalele de ploaie i
vnt ncepu s trag cu toat puterea mitralierelor sale frontale calibrul 30

mm n apartamentul identificat de echipa de supraveghere a serviciului


secret ca fiind locul de unde ieise eava unui lunetist.
Era o reacie distrugtoare i Bud Norris habar nu avea ce se ntmpla.
Apoi i sun telefonul. Era Scott Harris de la Centrul operativ FBI care
cuta o explicaie pentru demena aceea.
*
Black lunec iute i silenios n dormitorul lui, primul pe dreapta.
Rmase ntins pe burt, inndu-i capul jos, pentru ca inamicii s nu-l
zreasc printre jaluzele. Pe neateptate, o explozie de proporii zgli casa.
McCoy, care rmsese pe hol, fu aruncat pur i simplu ct colo, ameit de
bubuitura asurzitoare. Foc, fum i cioburi de sticl se revrsau de
jur-mprejur.
Apoi femeia auzi glasuri de brbai strignd n arab.
Gata, intrai!
Le auzi i Black. Spre deosebire de McCoy, el nu nelese ce spuneau, dar
asta era lipsit de importan, i nh ochelarii pentru vedere pe timp de
noapte, le trase cureaua peste cap, lu a doua pereche de ochelari, scoase
capul pe hol i privi la stnga. Zri doi brbai n combinezoane negre i cu
cti de aceeai culoare, cobornd n rapel prin gaura ce se csca n
acoperiul de deasupra scrii n spiral, unde fusese superbul dom de sticl al
lui Mordechai. Grinzi de lemn din acoperi ardeau n mijlocul livingului,
oferind puin lumin, dar nu prea mult protecie.
ntoarse capul la dreapta i o vzu pe McCoy, ghemuit n colul din
captul coridorului expus. Ea i prinse ns imediat privirea i brbatul i
arunc a doua pereche de ochelari pentru vedere pe timp de noapte, dup
care i fcu semn s intre n dormitorul lui Said de la captul holului, pe
dreapta. Nu tia unde erau Bennett, Mordechai i ceilali, dar cel puin el i
McCoy erau n via i narmai.
*
Putur auzi explozia teribil de deasupra. Mordechai nchise iute n urma
lor ua din oel groas de un metru i bloc puul liftului, mpiedicnd astfel
coborrea oricror persoane, chiar dac ar fi putut cumva s sparg codul de
securitate al ascensorului. Dup aceea le fcu semn lui Galinikov i Said s ia
loc n dou fotolii rotative n faa ecranelor TV i de calculator.
i ddu lui Galinikov un set de cti i-i spuse s-i in la curent cu situaia
din Washington. Puteau vedea toi schimburile de focuri de lng Catedrala
Naional, ca i imaginile limuzinei prezideniale care gonea spresecuritatea
Casei Albe, i aveau nevoie s tie permanent ce se mai ntmplase.
i ceru lui Said s scaneze monitoarele de securitate i s-i informeze pe el

i pe Bennett despre ce se petrecea n cas. Prioritatea era s-i localizeze pe


Black i McCoy i s gseasc un mod de a-i ajuta, dac era posibil.
Mordechai l trase apoi dup el pe Bennett ntr-o camer lateral, aprinse
lumina i descuie un dulap plin cu arme automate, mti de gaze, veste
antiglon i cti radio cu microfon.
Sunt doi sus! anun Said cu un glas n care ncordarea se simea din
plin. Amndoi au AK-47 i ochelari pentru vedere pe timp de noapte. Tocmai
au cobort prin dom i merg prin living.
Pe tine te caut, Eli, spuse Galinikov.
Unde-s Black i McCoy? se interes Bennett.
Nu-i vd. Nu-i pot vedea.
Jon, ia astea! ordon Mordechai, ntinzndu-i arme i cteva cutii cu
muniie.
Eu? holb ochii Bennett, care nu avea nici mcar permis de port-arm.
Cine vrei s se duc sus, eu? strig btrnul. Nu-i putem lsa pe cei doi
singuri acolo. Dac nu sunt ajutai rapid, n-o s reziste nici cinci minute.
*
Black se tr n debaraua lui micu.
n noaptea trecut, plictisit i uitndu-se prin dormitor, descoperise un
chepeng lng peretele din spate al debaralei, asemntor celor pe care unele
case le au spre pod. Dar n loc s duc n pod, acesta fcea legtura cu
dormitorul vecin. De ce? Habar nu avea, dar nu-i psa.
l deschise i trecu iute n camera lui Bennett. Travers dormitorul acela i
gsi un chepeng similar n debara. Cnd trecu ns prin el, Black se pomeni
privind direct n eava Berettei lui McCoy.
Eu sunt! izbucni el, apoi cobor imediat glasul. Nu-s dect eu.
Erin expir, dup care auzi pe cineva strignd n arab:
I-am gsit! Pe hol. Acoper-m!
Repede, dup mine, i spuse lui Black.
Se repezi n dulapul ncorporat n perete. Black o urm i, ntr-adevr,
instinctul ei fusese corect. n partea aceasta a casei exista alt ascensor secret,
similar celui prin care ieiser n cabinetul lui Mordechai. Intrar, nchiser
ua, apsar un buton i ncepur s coboare. Imediat dup aceea, cei doi
teroriti nvlir n camere, trgnd foc continuu din pistoalele automate i
acoperind sunetul liftului care se ndeprta.
*
Sunt n liftul estic, anun Said.
Unde merg? ntreb Bennett.
Coboar la parter. Vor iei n captul coridorului care duce la ua din

fa.
Bennett reveni n sala principal de comand, innd un Uzi n mn i
purtnd alte dou automate pe spate. Privi iute irul de monitoare i vzu doi
brbai mascai, mbrcai complet n negru, care alergau spre o u.
Ali doi teroriti! i strig el lui Mordechai. Unde-i asta?
Fixeaz explozibile la ua din fa.
Pe un monitor TV, cei patru i vedeau pe Black i McCoy n ascensor. Peste
o clip, ua liftului avea sse deschid i ei aveau s alerge pe un coridor
ntunecat ctre un kilogram de exploziv plastic, gata s-i fac bucele.
Black i McCoy o s intre drept n ei! rcni Bennett. Nu-i putem avertiza
n vreun fel?
Liftul nu are legtur audio, rspunse Mordechai.
Puteau doar s priveasc, ngrozii.
*
Ascensorul se opri.
Alt explozie de proporii scutur casa, izbindu-i violent pe McCoy i Black
unul de cellalt i trntindu-i pe jos. Ua lor se deschise.
necndu-se din cauza fumului, Black se ridic, scoase capul i pistolul pe
hol i vzu ali doi teroriti mergnd prin tunel spre scara n spiral. Se
repezi nainte, pivot din hol, inti i trase patru focuri succesiv.
Un glon i rat inta cu civa centimetri, dar trei lovir ceafa unui
terorist, smulgndu-i practic capul de pe umeri. Brbatul se nrui ntr-o
bltoac de snge glgitor.
Black reveni fulgertor n holul ntunecos, n clipa cnd McCoy apru n
spatele lui. La timp. Al doilea terorist se rsuci, trase trei rafale cu automatul
AK-47, dup care dispru n sus pe scar.
*
Preedintele e-n siguran!
Galinikov anun vestea cea bun din faa bateriei de televizoare.
Slav cerului, gndi Bennett. i dorea numai s poat spune acelai lucru
despre Black i McCoy.
Black scoase din nou capul pe hol, dar nu vzu nimic.
Sprint spre partea opus, n holul care ducea la ascensorul din aripa
vestic, pe care Mordechai l folosise mai devreme.
Peste cteva secunde holul rmsese tot pustiu, aa c McCoy i se altur
n goan.
Care-i planul? ntreb ea, strduindu-se s respire regulat.
Pe unul l-am omort, dar mai sunt trei la etaj, da? rosti Black,
rencrcndu-i pistolul Smith & Wesson.

Aa cred.
Bun, atunci eu urc la etaj. Tu rmi aici. Dac vor cobor cu liftul estic,
trage-n ei. Dac cineva coboar pe scara principal, trage-n el. Oricine intr
pe ua din fa, trage-n el. Ai neles?
Da.
Perfect.
*
Bennett nu auzea cuvintele celor doi.
Pe monitor putea doar s-l vad pe Black plecnd i lsnd-o singur pe
Erin. Asta nu-i plcea. Aps butonul i atept coborrea liftului estic. Mcar
i putea duce un automat Uzi i nite muniie.
*
Black deschise ua ct de ncet putu.
Se ntinse pe burt i se tr pe podea, prin cabinetul lui Mordechai,
folosindu-se de ochelarii pentru vedere pe timp de noapte, pentru a-i gsi
drumul. Ajuns la u, trase precaut cu ochiul i vzu un terorist cu spatele la
el, mai departe pe hol. S trag? n felul acesta, armai fi rmas doi. n acelai
timp ns ar fi dezlnuit iadul pe pmnt. Dou automate AK-47, mpotriva
pistolului su calibrul 0,45? Nu ar fi avut cine tie ce anse.
Las-o balt, gndi el. Trage. Ridic revolverul, inti i pe neateptate alt
terorist apru de dup col, uitndu-se drept la el.
Arm! url brbatul n arab.
Black nu tia ce spusese individul. Nici nu-i psa. Aps brusc pe trgaci i
glonul trecu prea sus.
Trase alte dou focuri. Le rat pe amndou. Trase din nou. De data
aceasta, glonul rico din perete, iar cellalt terorist ridic automatul i
ncepu s apese pe trgaci.
Black i expedie ultimele dou gloane i ncremeni. Ca n ralanti, privi
cum proiectilele acelea nir din eava pistolului su, brzdar aerul i
explodar prin ochii negri i nemicai, ca nite mrgele, ai teroristului. O
rafal de gloane de arm automat fichiui pereii, cnd brbatul se prbui.
Czuse ns i nu avea s se mai ridice.
Agentul antitero nu mai pierdu timpul pentru a-i savura reuita. Se repezi
n lift, trnti ua i cobor spre McCoy.
*
Aa! Aa! rcnir brbaii din buncr.
Doi fuseser dobori.
Mai rmseser doi.
*

Zgomotul o surprinse.
Pe holul ntunecat, vizavi de ea, vedea i auzea deschizndu-se ua
ascensorului estic. n acelai timp, Erin auzea focurile de la etaj i inima i
bubuia. Nu tia cineputea s ias pe ua aceea, dar Black fusese clar. Nu putea
fi el, aa c trage-n ei!
Atept o secund, pentru ca ua liftului s se mai deschid puin, dup
care zri o siluet ntunecat innd un automat. n niciun caz nu era Black.
Deschise focul calm, fr zvcnituri, exact aa cum fusese antrenat s-o fac.
Dou focuri n piept. Brbatul se prbui pe podea, fr s tie ce-l lovise.
Acum ncepea s se deschid i ua liftului din spatele ei. McCoy se roti
fulgertor i ainti Beretta ctre u. Spera s fie Black.
McCoy, sunt eu Deek.
Minile sus! rcni ea drept rspuns, cu adrenalina gonindu-i prin snge.
Ua se deschise i Black iei cu braele ridicate. Amndoi scpar cte un
suspin de uurare i Black se ndrept rapid spre ea.
Atenie! strig pe neateptate brbatul. Jos!
McCoy, care sttea deja cu un genunchi pe jos, se arunc pe podea.
Brbatul nsngerat din ascensor ncepuse s-i ridice automatul.
Black inti i aps pe trgaci. Se auzi ns doar un clic slab. Arma lui era
descrcat i brbatul n haine negre mnjite de snge continua s ridice
automatul.
McCoy, nu mai am gloane! url Black.
Femeia ridic privirea i vzu eava automatului ndreptat ctre faa ei. n
mod instinctiv, i goli Beretta n umbre. Automatul czu pe podeaua liftului,
apoi l auzi pe terorist zbiernd, dup care se prbui ca un morman inert.
Se terminase. Dar fusese foarte aproape. Black rmase nemicat, cu ochii
holbai. Avu nevoie de o secundpentru a-i recpta stpnirea de sine.
Dup aceea ns i rencrc rapid pistolul, urmat de McCoy.
Ci au mai rmas? opti ea, introducnd un ncrctor nou i privind
dup orice semne de micare prin holul ntunecat.
S vedem rspunse Black i numr repede. Am ucis doi n holul sta.
Unul sus n buctrie. Cred c a mai rmas doar unul. La etaj.
Ce vrei s faci?
Pe scar este prea riscant. Dac-i n living, o s ne vad nainte ca noi
s-l putem vedea. n mod clar, el tie de lifturi. Ar putea s atepte la oricare
dintre ele. Brbatul privi n jur. Unde au disprut toi? ntreb el ncet.
Habar n-am. Au pierit, pur i simplu.
tiu. Mi se pare straniu.
Haide, Deek, las asta. Ne trebuie un plan.

Bun! Tu suie cu liftul vestic, spuse Black artndu-l pe cel din spatele lui
din care tocmai ieise. Eu o s urc pe partea cealalt. Cnd se deschid uile,
dac vezi vreo micare, trage. Dac nu, ncearc s naintezi spre living. Ai
grij s verifici toate paturile, debaralele, totul. Nu-i asuma niciun risc, ai
neles?
Nu-i face griji.
Bine. S-i dm drumul.
Deek, rosti McCoy, te gndeti cumva la ce m gndesc i eu?
Cei patru clrei?
Exact.
O s aflm destul de repede. Haide acum s-l radem pe ultimul, pn nu
ne rade el pe noi.
Black inspect fugitiv holul. Era pustiu. l travers n goan ctre
ascensorul estic, lu automatul AK-47 almortului i-i smulse masca neagr.
Dup aceea l tr afar n hol si-l ls sub videocamerele de securitate.
*
Sanchez i MacPherson ptrunser n vitez n sigurana Centrului
operaional de urgen de sub Casa Alb.
Oaks i Kirkpatrick linitii deja c preedintele nu pise nimic erau n
videoconferin cu Mitchell, secretarul Trainor i generalul Mutschler din
Pentagon.
Jim, mulumesc lui Dumnezeu! exclam Prima Doamn, mbrindu-l
cu drag i instalndu-l pe un scaun fr s-i dea drumul la mn.
Slav Domnului c suntei ntreg, domnule preedinte, spuse i Oaks.
Ai vorbit cu Harris? ntreb MacPherson.
Chiar acum. Ne-a povestit totul.
Cupidon?
Incredibil! Nu-mi vine s cred c nu ne-ai spus mai devreme.
Cum a fi putut s-o fac?
*
Videocamerele focalizar pe chipul brbatului mort din hol.
Imaginea fu instantaneu digitizat i procesat printr-o baz de date de
mare vitez. Peste cteva secunde, Mordechai vzu fia Interpol aprnd pe
unul dintre ecranele de calculator. Bineneles, era irakian. Cei patru
clrei veniser s-i vneze.
*
Domnule preedinte, am i alte veti proaste, anun Kirkpatrick.
Ce mai este? ntreb MacPherson, ocat i livid.
n casa lui Mordechai a avut loc o explozie.

Ce s-a-ntmplat? Ce-i cu Bennett i echipa lui?


n clipa asta, sunt n cas. Nu tim ce s-a ntmplat i nici starea lor. Nu
nc. Am reprogramat imediat un satelit s se deplaseze deasupra locuinei,
pentru a vedea ce se-ntmpl acolo. n urmtoarele aizeci de secunde, ar
trebui s ajung.
F-mi legtura cu Doron.
ncercm, domnule preedinte, rspunse Kirkpatrick. De cincisprezece
minute. Dup evenimentul de la catedral, nu putem stabili contactul. Credem
c au convocat o ntrunire de urgen. Ne temem c ar putea analiza
posibilitatea unui prim atac mpotriva Irakului.
ncercai n continuare. Pe toate numerele pe care le avem.
MacPherson clocotea. Fcea tot ce putea ca s nu se dezlnuie asupra unui
nevinovat n clipa aceea. Unul dintre agenii propriului su serviciu secret
tocmai ncercase s-l asasineze. Trei dintre oamenii lui cei mai buni erau n
dificultate poate chiar mori n Israel. Iar Israelul i Irakul se gseau pe
punctul de a intra n rzboi nuclear.
Echipa SEAL 6 mai este pe Reagan? ntreb el.
Nu, domnule preedinte, rspunse Kirkpatrick. Se ndreapt spre
Bagdad cu cei din ECNU.
Trimitei pe cineva s-i recupereze pe Bennett i ai lui imediat!
*
Ua liftului vestic se deschise n cabinetul lui Mordechai.
Erin privi nelinitit afar, innd ntins pistolul Beretta. n dulapul din
perete nu era nimeni. Fcu un pas nainte. Cabinetul era pustiu.
*
Black aps butonul pentru urcare, dar liftul estic ncepu s coboare.
Coboar? De ce coboar?
ncerc s nu intre n panic, i verific pistolul i se pregti s deschid
focul.
*
McCoy examin holul era pustiu.
l travers dintr-un salt i intr n dormitorul lui Mordechai pustiu.
Ptrunse dup aceea, cu Beretta ntins naintea ei, n baie, cutnd orice semn
de via. Nimic. Reveni iute n cabinet i se lipi cu spatele de perete, ncercnd
s-i calculeze urmtoarea micare.
*
Liftul zngni i se opri dar ua nu se deschise.
Asta-i, gndi Black. O s mor.
Black, opti Bennett. M auzi?

Black rmase uluit.


Jon? Tu eti?
Da, eu.
Unde eti?
O s deschid ua. S nu tragi.
N-o s trag, dac nu tragi nici tu.
n ciuda celor petrecute, Black i pstrase simul umorului. Ua
ascensorului se deschise i agentul antitero vzu i el ceea ce vzuser
Bennett i ceilali cu treizeci de minute mai devreme: un buncr
subteranspectaculos, din care Mordechai putea urmri simultan dou btlii
una pentru ara lui i una pentru locuina lui.
N-o putem lsa pe Erin singur acolo, spuse Bennett, verificndu-i
pentru a treia oar automatul i intrnd n lift.
Chiar tii cum se folosete chestia asta? ntreb Black.
Pi, ce naiba ocheti i apei pe trgaci.
Doamne Dumnezeule, Jon! Este un Uzi, nu un Polaroid.
*
Iute, dar precaut, Erin privi dup col.
Nu zrea pe nimeni pe holul care ducea la buctrie. Dar, unde era Black?
Venind din aripa estic, el ar fi avut o vedere a livingului i a buctriei mult
mai bun dect ceea ce zrea ea din cabinetul acesta.
Sttea cu Beretta aproape de fa i-i analiza opiunile. Cobor ochii spre
podea i vzu ceva mic i negru. Ce putea fi? Era mai mare dect un
ncrctor de arm. Un portofel? Se uit iari pe hol, dup care ridic repede
obiectul.
Era BlackBerry-ul lui Deek. l comut pe vibraii, pentru a se asigura c nu
va suna pe neateptate, apoi tast grbit:
jon unde eti? l-ai vzut pe black? erin
Pe neateptate, Bennett i simi BlackBerry-ul vibrnd.
Era un mesaj de la Erin.
Uite, Deek, opti el.
Cei doi privir textul trimis de femeie i Black i ddu seama n clipa aceea
c-i pierduse terminalul mobil.
Unde-i? opti el.
Liftul se opri i ua se deschise. Black naint n camera de oaspei cu
AK-47 ntins i se uit dup orice semn de via sau micri. Nimic.
Ptrunse precaut, acoperindu-l pe Bennett care-i rspundea lui Erin:

unde eti? stai pe loc venim la tine.


Dup ce termin, Black i art chepengul din debaraua dormitorului su,
indicndu-i s treac prin el i-i explic n oapt c el avea s traverseze
holul i s parcurg dormitoarele de vizavi. Cnd ciocnea de dou ori n
perete, amndoi urmau s se npusteasc n living, trgnd la foc automat.
Black i scoase ochelarii pentru vedere pe timp de noapte i-i puse lui
Bennett. Nu aveau dect o pereche i n tot cazul el avea mai mult experien
n asemenea cazuri. ncreztor c erau perfect pregtii, agentul privi afar pe
ua holului, trase capul ndrt, mai verific o dat automatul, apoi sprint
spre vizavi.
Pe hol bubuir focuri de arm, la care se adug zornitul distinctiv al
cartuelor metalice ce cdeau pe podeaua din lemn de esen tare. Bennett se
ls n genunchi, tremurnd de spaim. Cu spatele lipit de perete, se ghemui
n colul de lng chepeng, fr a ndrzni s treac prin el. Dac monstrul
acela l atepta de partea cealalt?
Casa devenise straniu de tcut. Bennett se czni s aud ceva, orice. Unde
era individul acela? Black fusese lovit?
BlackBerry-ul vibr din nou. Erin se afla n cabinetul lui Mordechai. i
rspunse repede:
eu sunt bine nu tiu ce-i cu deek.
Ea rspunse:
m rog pentru voi.
n mod neateptat, schimbul de mesaje l fcu pe Bennett s se simt mai
bine. ncerc s-i adune curajul, i calm rsuflarea, i ajusta ochelarii
pentru vedere pe timp de noapte i ridic cu grij chepengul.ntinse Uziul
nuntru i privi atent, fr s se clinteasc un milimetru, fr s scoat un
sunet. Nu zri nimic. Nicio micare. Niciun semn de prezen uman, de
niciun fel.
i acum? BlackBerry-ul vibr iari. l privi iute, spernd c era Erin. Nu
era ea; mesajul era de la Casa Alb, aflat de cealalt parte a globului.
Jon PREUL cere verificare stare suntei bine?
contrainformaiile raporteaz explozii i focuri n cas
echipa seal 3 pe drum 30 minute inei-v bine K.

Fusese Kirkpatrick. Preedintele trimitea o echip SEAL a Marinei ca s-i


salveze. Slav Domnului, gndi Bennett. Poate c rugciunile lui Erin chiar
ajutaser.
Pe de alt parte, i spuse, s-ar putea ca peste treizeci de minute s nu mai
fim vii.
Black fusese lovit.
Sngera puternic din rana urt a cotului drept i credea c-i fusese
sfrmat osul. Indiferent despre ce ar fi fost vorba, abia inea arma, iar cu
stnga trgea foarte prost.
ncet, cuprins de dureri, strbtu dormitoarele, lsnd n urm o dr de
snge. Reui s ajung la cel din urm dormitor i se ghemui lng u.
Vederea i se nceoa. Era ameit. Pierdea snge rapid. Dac nu se ntmpla
ceva, repede, n mai puin de cinci minute avea s-i piard cunotina.
*
Satelitul e pe poziie, domnule preedinte! strig Kirkpatrick.
MacPherson i Oaks erau ntr-un col i vorbeau la telefon cu efii
Statelor-Majore reunite, analizndu-i opiunile. La auzul vocii lui Kirkpatrick
ns, cei doi se rsucir instantaneu i privir ecranul video de pe peretele
ndeprtat. Luminile fur reduse. Paraziii disprur. Preedintele i ceilali
membri ai Consiliului securitii naionale priveau acum de sus n casa lui
Mordechai, prin intermediul imagisticii termice de nalt rezoluie.
Cine-i acolo? ntreb MacPherson.
Privind aceeai imagine din centrul operativ CIA din Langley, Mitchell
rspunse iute prin videoconferin:
Domnule preedinte, cred c persoana din extremitatea stng este
McCoy.
i cei doi, din dreapta casei?
Cel din partea de sus a ecranului, n dormitorul nordic al aripii estice,
pare ceva mai mare i mai nalt probabil c este Black. Cel care se trte
printr-un perete bnuiesc c-i Bennett.
Celelalte trupuri par inerte.
Aa este.
Iar cel care-i ghemuit n casa scrii este domnul Mordechai?
Nu cred, domnule preedinte. Pare unul dintre teroriti. Individul este
nconjurat, dar ai notri n-o tiu.
Instinctele de lupt ale lui MacPherson intrar n aciune.
Marsha, nu le poi expedia tuturor simultan acelai mesaj e-mail?
Ba da, domnule preedinte.

Perfect! Spune-le ce vedem. McCoy s intre n buctrie. Dup aceea, s


treac dup colul din spatele peretelui aceluia. Spune-i c atunci cnd o
vedem ajuns pe poziie, o s-i anunm pe Black i Bennett s deschid uile
lor i s deschid focul asupra casei scrii. Cnd teroristul se ferete, McCoy
s ias i s-i trag tot ncrctorul n ceaf.
Asta-i, domnule preedinte!
*
Peste o clip, Bennett primi mesajul.
Ca i McCoy, de dou ori pe BlackBerry-ul ei i pe al lui Black.
Black nu primi nimic. i i pierdea treptat cunotina.
*
Premierul israelian Doron era n sesiune de lucru cu cabinetul su.
Asta este, domnilor. M tem c soarta Israelului rmne n minile
noastre. Toi suntem de acord c ultimul atentat asupra preedintelui
american a fost pus la cale de Jamil. tim ce a ncercat s ne fac i nou. tim
c este disperat i c nu mai are nimic de pierdut. n ciuda nemilosului atac
aerian al Statelor Unite, Jamil continu s joace cteva cri strategice
amenintoare. i temerea mea este c mai are cel puin una. Cu numele
noastre pe ea. ntrebarea este: Ce facem acum? Stm i ateptm ateptm
s fim mcelrii? Sau lovim primii? Trebuie s lum o decizie i trebuie s-o
lum imediat!
Doron privi fr grab prin ncpere. Toate inimile erau apsate de povara
acestui moment pustiitor din lunga, tragica i extraordinara istorie a
poporului evreu.
A sosit momentul nostru, domnilor. S ncercm s fim pe msura lui.
*
Azziz sttea n camera de comand, innd un telefon n mn.
La cellalt capt al firului se afla conductorul lui suprem, Jamil Aljafari.
Iar ordinele sale erau clare. Sosise clipa s dezlnuie Ultimul jihad.
*
Erin i verific atent Beretta.
Dup aceea, descul, ncet, precaut, silenios, se strecur n buctrie, apoi
mai departe pe hol, chiar n spatele arcadei spre living.
*
MacPherson i echipa lui priveau cum McCoy i ocupa poziia. Dup aceea,
Kirkpatrick le expedie luiBlack i Bennett un mesaj ca s se pregteasc.
Dup primirea e-mailului, amndoi trebuiau s ias brusc pe ui, trgnd la
foc automat.
*

Mordechai, Galinikov i Said vedeau tot ce se ntmpla.


Nu puteau ns s fac nimic. Reeaua impresionant de echipamente a lui
Mordechai putea s intercepteze pn i transmisiunile wireless care soseau
n cas. De aceea, putur citi toate comunicaiile prin e-mail dintre Casa Alb
pe de o parte, i Bennett, Black i McCoy pe de alt parte, ntruct nu erau
codificate. Dar ce ar fi putut face ca s-i ajute?
Galinikov propuse s urce cu liftul pn la parter i s-l ia prin
surprindere pe ultimul terorist, venind prin tunel. Mordechai se opuse ns
ideii. MacPherson avea planul lui, care ncepuse deja s se deruleze. Orice
sunet sau perturbare putea s agraveze o situaie i aa periculoas.
*
Inima lui Bennett bubuia, gata s-i ias din piept.
Respira sacadat. i simea picioarele moi. i terse sudoarea de pe palme,
apoi aez BlackBerry-ul pe mochet n faa lui, acolo unde i vedea ecranul
strlucind n ntuneric i-l putea simi vibrnd, cnd avea s soseasc mesajul
de la Casa Alb. i lipi automatul Uzi de coaste, ridic piedica i puse o mn
pe clana uii. Asta era. De acum nu mai exista cale de ntoarcere.
Cinci, patru, trei, doi, unu gata, i spuse.
Zri micul terminal mobil vibrnd n ntuneric. Instinctiv, se ridic, aps
pe clan i deschise ua. Clic.
Ceva l fcu totui s ovie. Cobor iute ochii spre noul mesaj e-mail. Nu
era de la Casa Alb, ci de la mama lui din spital. Tatl lui tocmai murise.
Bennett ncremeni nencreztor. Nu putea gndi. Nu putea vorbi. Nu se
putea mica.
ns faptul c sttea nemicat i expus, la douzeci de pai de al patrulea
clre, nu era o micare inteligent indiferent care i-ar fi fost motivul.
Irakianul auzi ua deschizndu-se, nl capul, zri silueta adumbrit a lui
Bennett i deschise focul. Dormitorul explod de gloane i fum.
Bennett se trezi brusc. Nu trsese n viaa lui cu vreo arm. Mai mult chiar,
nu inuse niciuna n mini. Acum ns clocotind de furie se roti i trase
nainte ca trei gloane s-l loveasc n partea de sus a trunchiului,
trimindu-l pe podea ntr-o cea de snge.
Deek nu avea BlackBerry. Nu avea de unde s tie planul lui MacPherson.
Dar auzi rcnetul teribil al prietenului su Bennett i n aceeai clip sri n
picioare i nvli pe hol, cu AK-47 revrsnd gloane i fum. Un glon l lovi pe
irakian n umr, trntindu-l pe trepte. Nu nainte ns ca Black nsui s fie
lovit n piept.
Erin i juc n cele din urm rolul. Pivotnd prin arcad, ea l vzu pe
terorist cobornd iute scara n spiral i-i descarc prompt toate cele

dousprezece gloane ale ncrctorului n trupul lui care zvcni, se


contorsion i rmase nemicat.
Apoi schimbul de focuri ncet. i se fcu linite. Prea linite.
*
Ce s-a-ntmplat? ntreb MacPherson.
Nu tiu, rspunse Kirkpatrick. N-am apucat s trimit mesajul de atac.
De ce a acionat Bennett?
Nu-i rspunse nimeni.
*
Mordechai, Galinikov i Said ieir n goan din lift, cu automatele Uzi n
mini.
Rcnir spre Erin s nu mai trag i aprur n fug din spatele ei. Atunci
vzur pentru prima oar ntreaga scen a btliei, n culori, nu pe un
monitor TV alb-negru. ncremenir, ocai.
Erin scoase ncrctorul gol din Beretta, i vr ultimul ncrctor plin i
ntinse pistolul lui Galinikov i Said.
Asigurai-v dac toi sunt mori i strngei-le armele toate, ordon
ea dup care alerg spre Bennett i Black.
Ajunse nti la Black, care zcea ntr-o balt de snge n captul holului
estic. ngenunche lng el i-i atinse gtul cu degetele minii drepte,
cutndu-i pulsul. Dumnezeule, gndi ea i palma stng i se ridic reflex,
acoperindu-i gura. Dumnezeule, nu! Era prea trziu. Black murise.
Erin se ndrept apoi imediat ctre Bennett, czut lng peretele
dormitorului, lng u. Te rog, Doamne te rog, s nu fie i el mort! implor
ea n gnd.
n tot cazul, Bennett prea mort. Sngele i curgea din umeri i din
antebraul drept. Fusese totui destul de norocos. Nu-i fusese atins niciun
organ vital i nu fusese lovit nici n fa. i verific repede pulsul.
Jon e viu! le strig ea celorlali. Ajutai-m s-l iau de aici!
S-l ducem jos, spuse Mordechai. Am o clinic medical acolo.
Transfuzii sanguine, medicamente, instrumentar chirurgical Tot ce trebuie.
Bine, fcu McCoy. Haide!
*
Burt, avem o problem.
Secretarul Aprrii, Burt Trainor, monitoriza spaiul aerian de deasupra
Irakului din Centrul de comand militar naional de sub Pentagon. Totul
mersese destul de bine pn acum.
Spune, Jack.
Unul dintre avioanele mele tocmai a depistat o activitate neobinuit

ntr-o cldire care figureaz ca spital pentru copii n centrul Bagdadului. i


trimit imediat o legtur la transmisiunea n direct.
Imaginea nvie pe ecranul principal din faa lui Trainor, descrcat de la
satelitul de spionaj fotoelectronic Keyhole USA-116. Numrndu-se printre
cei mai sofisticai satelii de acest gen construii vreodat, imaginile sale erau
att de clare, nct ngduiau lucrtorilor din Contrainformaii i
comandanilor militari s citeasc numerele de pe plcua de nmatriculare a
unei maini sau logoul de pe cozorocul unei epci. Putea chiar s fotografieze
un om care inea o ceac de cafea i s determine dac bea cafea obinuit
sau decofeinizat.
n momentul n care zri imaginile, Trainor simi c i se face ru. Aici era
vorba despre mult mai mult dect activitate neobinuit.
Spitalul cu nou etaje din faa lui fusese complet golit la interior i
transformat ntr-un centru ultramodernpentru lansarea rachetelor.
Acoperiul cldirii era rulant, similar stadioanelor care i pot glisa mecanic
cupolele acoperitoare, n funcie de vreme.
Mitchell i Trainor priveau drept n eava unui tun masiv o rachet
strlucitoare, lung de optsprezece metri. Iar aceasta nu era o rachet
Al-Hussein pentru distane mici sau medii, capabil doar de a lovi Israelul.
Era o rachet balistic intercontinental, capabil s ajung la Washington,
New York sau n orice punct din America de Nord ori Europa, care se gsea n
procesul de alimentare i pregtire de lansare.
Eti de aceeai prere, Burt? ntreb Mitchell. Nu vreau s-mi declar
singur opinia.
Sunt alturi de tine, ncuviin Trainor, nereuind s-i desprind ochii
de la ecran. Este o rachet balistic intercontinental irakian dotat
aproape sigur cu focos nuclear i nu poate fi vorba despre mai mult de
zece-cincisprezece minute pn la decolare.
Trainor se ntoarse ctre generalul Mutschler, eful Statului-Major al
armelor reunite, care aprob din cap. Dup aceea se rsuci spre un asistent.
F-mi legtura cu preedintele imediat!
*
Echipa SEAL i poate recupera? ntreb MacPherson.
Nu mai este timp, rspunse secretarul Trainor.
Preedintele i ordon atunci s transmit ultimele informaii ctre Centrul
de comand militar naional, s lanseze bombardierele B-2 i s anune
toate celelalte fore americane aeriene i terestre inclusiv echipele SEAL 6
i ECNU s evacueze imediat scena. De acum rmneau dou ntrebri:
Dacaciunea aceasta avea s fie suficient i dac aveau s-o poat face la

timp.
*
Inginerii irakieni se grbeau s-i ncheie misiunea.
Cunoteau perfect consecinele unui eec. Rezervoarele de combustibil ale
rachetei erau pline. Software-ul de intire era aproape ncrcat n
calculatoare. Mai aveau nevoie de numai cteva minute i Ultimul jihad avea
s se ridice n vzduh.
*
Dou B-2 Spirit decolar vuind din Incirlik, Turcia, ncrcate i cu inta
fixat.
Lung de douzeci i unu de metri, bombardierul din fa cu numele de
cod Bravo Delta Foxtrot i pilotat de locotenent-colonelul Dave Kachinski
ptrunse n spaiul aerian irakian dinspre nord, la altitudinea de
cincisprezece mii metri. Rezerva lui cu numele de cod Bravo Delta Bravo l
urma la exact o secund.
*
Bennett fu stabilizat destul de repede.
n clinica medical din buncrul subteran, el fusese legat la perfuzoare i
primi plasm i calmante. Aici ns nu puteau face altceva. Trebuiau s-l
transporte la un spital adevrat, care s se ocupe de rnile lui iar pe Black la
morg.
Singura veste bun era c echipa SEAL 3 avea s ajung n scurt timp la ei,
pentru a-i prelua i duce pe Reagan.
*
Kachinski comunica prin radio cu Centrul operativ NORAD.
Convorbirile erau redirijate la Centrul de comand militar naional,
Comanda aerian strategic de la baza Air Force din Offutt i Centrul operativ
de urgen de sub Casa Alb.
Palatul de Cristal, sunt Bravo Delta Foxtrot. Ateptm ordine.
ntregul Consiliu al securitii naionale se ntoarse ctre comandantul
suprem, ateptndu-i decizia.
*
Racheta era alimentat.
Programul de intire fusese ncrcat.
Erau gata.
*
Pentru dou miliarde de dolari, un B-2 A este o minune a tehnicii moderne
de rzboi.
Cunoscut i ca bombardier Stealth sau invizibil aerodinamic, negru i

practic imposibil de detectat prin radar fusese proiectat n mod special


pentru a arunca Bomba. Dar avea oare s-o fac?
*
Domnule Mordechai, rosti ncet Erin.
Abia acum ncepea s simt ocul produs de moartea unui prieten i de
rnirea grav a altuia. Sttea n centrul principalei camere de comand i
privea ecranele video cu ochi sticloi i distani.
Da, rspunse cu blndee btrnul.
Cred c ar trebui s-l sunm pe preedinte.
Sigur c da. Folosete telefonul acesta.
Mulumesc.
Se aez n faa telefonului i rmase nemicat o clip, strduindu-se s-i
aminteasc numrul Centrului operativ de urgen. i era ns imposibil.
Mintea ei era un vrtej ameitor de adrenalin i emoii i avea probleme n a
se concentra. n cele din urm, form numrul principal al Casei Albe
202-456-1414 i-i spuse centralistei cine era i de unde telefona.
*
Domnule preedinte, strig secretarul Trainor, racheta irakian este
gata de lansare! Nu mai avem timp pentru atacuri ale bombardierelor B-52.
Dac dorii s lansai arme nucleare spre Bagdad i Samarra, trebuie s-o
facei imediat. De asemenea, B-52 trebuie s primeasc ordin de ntoarcere i
ocolire, altfel vor fi distruse.
Asta era. Sosise momentul deciziei.
*
Marsha Kirkpatrick rspunse la telefon.
Era McCoy. Voia s explice ce se ntmplase. Dar nu mai era timp.
Erin, ascult-m! Asculi? o ntrerupse Kirkpatrick.
Da rspunse McCoy parc ndeprtat i ameit.
Kirkpatrick ovi. Trebuia oare s-i spun adevrul acestei tinere
curajoase, mai ales dup toate cele prin care trecuse? Pe de alt parte, McCoy
tocmai i explicase c suna dintr-un buncr centru de comand, aflat la o sut
de metri sub beton i granit.
Erin, irakienii vor lansa peste cteva minute o rachet nuclear.
Ce? Ctre Israel?
Nu suntem siguri. S-ar putea s fie spre voi, ns poate fi i spre noi.
*
Centrul operativ de urgen fu ntrerupt din nou de pritul unei
comunicri de la NORAD.
Palatul de Cristal, sunt Bravo Delta Foxtrot. Repet: Suntem sus, avem

vizibilitate i ateptm ordine.


MacPherson inspir profund. Privi n jurul ncperii. Timpul necesar lurii
unei decizii se scursese.
*
Sudoarea i se revrsa pe chip.
Azziz privi consola calculatorului. Trei minute pn la momentul lansrii.
Haide! rcni el. Trimitei-o odat!
*
McCoy simea c intr n stare de oc.
Erin? Ce se-ntmpl? ntreb Mordechai dup ce ea nchise telefonul.
Femeia ridic ochii spre cei trei btrni amabili. Buza inferioar i tremura.
ncerc s se stpneasc, ncerc s fie puternic, aa cum fusese mama ei
pn n ultima clip.
Irakienii
Nu putu s-i termine propoziia.
Ce este? se ncrunt Said. Ce-i cu irakienii?
Sunt pe punctul s lanseze o rachet balistic intercontinental
Galinikov icni.
*
Glasul lui MacPherson suna mult mai senin dect se ateptase cineva.
Domnule secretar Trainor, ordon bombardierelor B-52 s revin la
baz.
*
Toi patru Mordechai, Galinikov, Said i McCoy se ntoarser ctre
uriaele ecrane video aflate pe peretele opus. Unul era reglat pe Sky News.
Altul pe CNN. Altul pe BBC. Altul pe Channel 2 din Israel. Altul pe RTR din
Moscova. Deocamdat nu se anunase nicio veste privind o iminent lansare
nuclear. i, de fapt, ar fi fost imposibil. Niciun om cu capul pe umeri n-ar fi
difuzat asemenea tiri ngrozitoare.
*
Bravo Delta Foxtrot, ncepu MacPherson, sunt preedintele Statelor
Unite.
Cei din Centrul operativ de urgen i inur rsuflarea. n mod instinctiv,
se ridicar n picioare, dei preedintele era intuit n scaunul su cu rotile.
Da, domnule preedinte, se auzi rspunsul printre priturile
electricitii statice.
Bravo Delta Foxtrot
MacPherson nchise ochii i plec fruntea.
Nu s-a recepionat, domnule preedinte. V rugm, repetai.

Trecur secunde preioase.


Domnule preedinte, nu s-a recepionat. Repet: Nu s-a recepionat. V
rugm s repetai. Terminat.
MacPherson deschise ochii i privi un dreptunghi mic din plastic, nu mai
mare ca un card de credit, pe care-l inea n minile lui tremurtoare,
transpirate.
Bravo Delta Foxtrot, eful Statului-Major al armelor reunite i-a dat un
cod de lansare autentic?
Da, domnule preedinte. Ateptm verificarea.
Prima Doamn inspir adnc, nclet palmele i le ridic la gur. Privi fix
n ochii lui MacPherson, ncercnd s citeasc dincolo de expresia
impenetrabil.
Tangou, tangou, alfa, zulu, apte, nou, foxtrot, nou.
Julie MacPherson icni. Tmplele ncepur s-i zvcneasc brusc. Gtul i
ardea.
Verificare, domnule preedinte: tangou, tangou, alfa, zulu, apte, nou,
foxtrot, nou.
Corect.
Verificare terminat, domnule preedinte.
Bravo Delta Foxtrot
Da, domnule preedinte.
Fotograful Casei Albe poza de zor i MacPherson auzea destul de greu
cuvintele pilotului. Ridic un bra i bliurile i autoavansul ncetar.
Tu i camaradul tu suntei autorizai s v folosii armele. Te rog s
confirmi recepionarea ordinului.
Am neles, domnule preedinte. Bravo Delta Foxtrot, confirm
recepionarea ordinului. Suntem autorizai s ne folosim armele.
Dumnezeu s v-ajute!
i pe dumneavoastr, domnule preedinte.
*
Fumul ncepu s se reverse din motoarele rachetei masive.
Numrtoarea invers ncepuse.
Mai erau dou minute pn la lansare.
*
Piloii avioanelor B-2 ncheiar rapid pregtirile finale.
i verificar de cte dou ori instrumentele i fiecare rosti o rugciune
scurt. Peste o secund, amndoi apsar pe trgaci.
Rachetele de croazier AGM-129 A, lungi de ase metri i cntrind o mie
ase sute kilograme, dotate cu focoase nucleare W-80-1, se desprinser lin i

pornir cu vitez supersonic spre intele lor.


Acum nimic nu mai putea fi ntors din drum.
*
Azziz ridic telefonul cu fir scurt protejat.
Mai este un minut, Excelena Voastr.
Ludat fie Allah!
*
Erin tresri.
Cineva i optea numele.
Erin
Era Bennett. Femeia alerg n clinic, veni lng el i-l prinse de mn. Lu
o fa, i terse cu blndee fruntea transpirat i-i zmbi. Bennett tremura
din tot corpul.
E-n regul, i spuse. O s te faci bine.
Din fericire, era adevrat, i Bennett recunoscu lucrul acesta dup
convingerea din glasul ei. Se simea obosit. Avea nevoie s doarm. Dar avea
s supravieuiasc.
Trebuie s-i spun ceva
Glasul i era rguit i fr putere.
Gata, gata, nu mai vorbi.
Nu, nu, trebuie s
Acum trebuie s te odihneti, Jon. Preedintele m va omor dac
peti ceva.
Bennett se chinui s zmbeasc, apoi ncerc din nou s vorbeasc.
Trebuie s-i spun ceva e important
Ea se aplec spre brbat i-i simi rsuflarea slab pe obraz.
Ce este, Jon?
Cred c-am gsit o comoar ngropat i nu vreau s-o pierd.
Apoi o strnse puternic de mn i nu-i mai desprinse privirea din ochii
ei.
*
Toate sistemele erau n stare de funcionare.
Azziz transmise numrtoarea invers prin telefon.
Cincisprezece
paisprezece
treisprezece
doisprezece
unsprezece
*
MacPherson plec din nou capul.
Echipa lui atepta, nelinitit.
Fotograful Casei Albe mai lu cteva instantanee, dup care se opri. Totul

era tcut i ireal. Ochii tuturor erau aintii asupra seismografului conectat
la un monitor ultrasensibil, prepoziionat de forele speciale americane n
deertul de lng Bagdad aezat n mijlocul mesei. n buncrul subteran nu
puteau fi mai mult de aisprezece grade, dar MacPherson simea clar
transpiraia brobonindu-i-se pe frunte.
i dup aceea se petrecu.
Dispozitivul de scriere cu vrful ascuit al seismografului ncepu s vibreze
violent.
Preedintele se ntoarse ctre ecranele video de pe perete. Ochii i
rmaser aintii pe imaginile n direct care erau transmise de sateliii de
spionaj din stratosfera i de la sondele automate ce pluteau deasupra graniei
dintre Irak i Kuwait. Iar ceea ce vzu depea cu mult nelegerea sa.
Fulgere de lumin alb, orbitoare. Dou globuri de foc masive. Vnturi
radioactive slbatice, cu viteze de 250 km/h. Nimicirea instantanee a unor
poriuni ntinse din cele dou orae antice. Nori gemeni n form de ciuperc,
ridicndu-se kilometru dup kilometru spre ceruri.
n rstimpul unei clipiri din ochi al unei apsri de buton totul se
terminase.
Cu toate acestea, n adncul inimii sale, MacPherson tia c, de fapt, abia
ncepuse.

Este adevrat?
Pentru a afla mai multe despre documentarea ntreprins pentru cartea
aceasta, ca i pentru a fi la curent cu ultimele nouti politice, economice,
militare i arheologice din Israel, Iordania, Irak i alte ri descrise n Ultimul
jihad, v rugm s vizitai:
www.joelrosemberg.com
De asemenea, v putei nscrie pentru a primi n mod gratuit prin e-mail
buletinul informativ al lui Joel C. Rosemberg
FLASH TRAFFIC

Mulumiri
nsoar-te cu o fat care te iubete ndeajuns de mult pentru a-i asuma
riscuri mari, care crede n tine i este gata s mpart alturi de tine
urcuurile i coborurile vieii. Eu am fcut-o i am avut numai de ctigat.
Lynn, i mulumesc Domnului n fiecare zi c te-a adus n viaa mea i c,
ntr-o clip cosmic i cu totul mpotriva intuiiei, nu am fost ntr-att de
stupid nct s te pierd. M ngrozesc, gndindu-m ce a fi ajuns, dac nu
m-a fi nsurat cu tine. M ngrozesc, gndindu-m din cte slujbe a fi fost
concediat, dac tu nu ai fi avut rbdarea de a citi i redacta tot ce am scris
vreodat nainte de a preda materialele editorilor. M uluiete mereu faptul
c eti o att de neleapt, sensibil i plin de discernmnt scriitoare i
redactoare, i n acelai timp o extraordinar soie, mam, fiic, sor, nor i
prieten. Fr tine, nu a fi putut scrie niciodat cartea aceasta, sau oricare
alta i nici n-a fi dorit s-o fac. i mulumesc. Te iubesc!
Caleb, Jacob i Jonah, voi suntei Ringling Brothers, un circ nebun i
minunat, dar nimic nu m face mai fericit dect faptul c sunt tatl vostru. V
mulumesc pentru dragostea voastr, pentru rugciunile voastre i pentru
dorina voastr de a merge mpreun n marile aventuri.
Tat i mam, nu v pot spune ct de binecuvntat sunt s fiu fiul vostru.
V mulumesc mult pentru c ai citit manuscrisul acesta de nenumrate ori
i v mulumesc nc i mai mult c nu m-ai botezat Lincoln. Em, Jim, Katie i
Luke, de-a lungul anilor ai ndurat toate proiectele mele nebuneti; ce
maiconteaz nc unul? V mulumesc pentru c m aducei cu picioarele pe
pmnt! Familia Meyers Mom, Soonan, Muncle, Tia, micul Michael, Fael,
Dad, Carol i Great Gram v mulumesc pentru c m-ai primit printre voi.
Prietenilor dragi din Syracuse familia Koshy, Akka, Dave i Barb Olson,
Richie i Colleen Costello, Vince i Junko Salisbury, ca i Nick i Debbi Decola
mulumiri pentru c ne-ai ajutat s pornim la drum i s nu ne pierdem pe
parcurs.
Prietenilor dragi de la McLean i Frontline Dan i Elise Sutherland, John
Black John Black, Edward i Kailea Hunt, Daryl Gross, Amy Knapp, Lori
Medanich, Julie Christou, Wendy Howard, John i Kelly Park, Jim i Sharon
Supp, Kerri Boyer, Alan i Bethany Blomdahl, Tim i Carolyn Lugbill, Dave i
Twee Ramos, Bob i Janice Lee, Brian i Christa Geno, Frank i Cindy Cofer,
Ron i Gennene Johnson, i Lon Solomon i echipa lui a fost o adevrat
aare s fiu n curs mpreun cu voi. V mulumesc pentru distracie,

credin i ficiune!
Prietenilor dragi din lumea politic Rush, Steve i Sabina Forbes, Sean i
Jill Hannity, David Limbaugh, Bill Dal Col, Diana Schneider, James Bo
Snerdley Golden, Kit H.R. Carson, Grace-Marie Turner, Marvin Olasky, Nick
Eicher, Allen Roth, John McLaughlin, Nancy Merritt, Bill i Elaine Bennett,
Pete Wehner, Burt Pines, Joe Loconte, Adam Meyerson, Ed Feulner i Peggy
Noonan v mulumesc pentru toate ncurajrile pentru acest proiect i
multe altele.
Agentului meu, Scott Miller de la Trident Media Group nu voi ti
niciodat de ce mi-ai acceptat primul telefon. i sunt ns recunosctor c ai
fcut-o. Ai reuit o treab absolut fabuloas, implacabil i neobosit, i-i sunt
de-a pururi ndatorat. Mulumesc foarte mult pentru munca susinut,
sfaturile nelepte, calmul n condiii de tensiune i prietenia ta. Eti cel mai
tare! S sperm c acesta este doar nceputul.
n cele din urm, pentru Tom Doherty, Bob Gleason, Brian Callaghan,
Jennifer Marcus i toat echipa de la Tor/Forge Books ai aruncat zarurile i
v-ai asumat riscul cu un debutant Apoi v-ai dat pur i simplu peste cap
cnd a nceput s se adnceasc criza din Irak, pentru a redacta, pregti i
lansa cartea aceasta nainte de rzboi! nainte de a v ntlni pe voi, credeam
n minuni dar acum am vzut una cu propriii mei ochi i nu v pot spune ct
de mult o apreciez! Mulumesc, mulumesc, mulumesc!
Mai 2002