Sunteți pe pagina 1din 1245

Ken Follett

O lume fr sfrit
Traducere din limba englez
Andreea eler

www.virtual-project.eu

Cuprins
Partea I 1 noiembrie 1327
1 2 3 4 5
Partea a II-a 814 iunie 1337
6 7 8 9 10 11 12 13
Partea a III-a iuniedecembrie 1337
14 15 16 17 18 19 20 21 22 23
28 29
Partea a IV-a iunie 1338 mai 1339
30 31 32 33 34 35 36 37 38 39
Partea a V-a martie 1346 decembrie 1348
43 44 45 46 47 48 49 50 51 52
57 58 59 60 61 62
Partea a VI-a ianuarie 1349 ianuarie 1351
63 64 65 66 67 68 69 70 71 72
77 78 79 80
Partea a VII-a martie noiembrie 1361
81 82 83 84 85 86 87 88 89 90
Mulumiri

24 25 26 27

40 41 42
53 54 55 56

73 74 75 76

91

Partea I
1 noiembrie 1327

1
Gwenda nu avea dect opt ani, dar nu se temea de ntuneric.
Cnd deschise ochii, nu putu s disting nimic, dar nu acest
lucru o sperie. tia foarte bine unde se afl. Era la streia
Kingsbridge, n cldirea lung de piatr pe care o numeau spital, i
sttea ntins pe podea, ntr-un culcu de paie. Mama sa era lng
ea, iar Gwenda tia, dup mirosul cald, de lapte, c mami i ddea
s mnnce bebeluului nou-nscut, care nu avea nc nume.
Alturi de mami sttea tati, iar lng acesta, fratele mai mare al
Gwendei, Philemon, care avea 12 ani.
Spitalul era aglomerat i, dei nu putea zri celelalte familii
culcate pe jos, nghesuite ca oile n arc, simea mirosul rnced al
trupurilor calde. Cnd zorii aveau s mijeasc, urma s nceap
Srbtoarea Tuturor Sfinilor, care anul acesta pica ntr-o
duminic i era deci o zi sfnt. Cu o sear nainte fusese Ajunul
Srbtorii Tuturor Sfinilor, un interval periculos, n care toate
spiritele rele hoinreau libere prin lume. Sute de oameni, printre
care i familia Gwendei, veniser la Kingsbridge din satele
nvecinate, pentru a petrece Halloweenul n perimetrul sacru al
streiei i a participa la slujba de Srbtoarea Tuturor Sfinilor,
care se oficia n zori.
Ca oricrei persoane nelepte, Gwendei i era foarte fric de
spiritele rele; dar i mai tare se temea de ceea ce trebuia s fac n
timpul slujbei.
i ainti privirea drept nainte, n ntunericul desvrit,
ncercnd s nu se gndeasc la lucrul care o nspimnta ntratt. tia c peretele din faa ei avea o fereastr arcuit. Nu era
nfundat cu geam numai cldirile cele mai importante aveau
ferestre din sticl dar un fel de paravan din pnz proteja
ncperea de aerul rece de toamn de afar. i totui, nu vedea
nici mcar o pat vag mai deschis n locul acela. Iar asta o
bucura. Nu voia ca dimineaa s soseasc.
Nu vedea nimic, dar auzea n jur o mulime de zgomote. Paiele
care acopereau podeaua foneau ntruna, n timp ce oamenii se
ntorceau i-i schimbau poziia n somn. Un copil ip, ca i cum
s-ar fi trezit dintr-un vis urt, fiind repede redus la tcere de
cteva oapte linititoare. Din cnd n cnd, cineva ncepea s

vorbeasc, rostind prin somn cte un cuvnt pe jumtate


neinteligibil. De undeva rzbteau nite zgomote care trdau c doi
oameni se ndeletniceau cu lucrul acela pe care-l fceau prinii,
dar despre care nu vorbeau niciodat, lucrul acela pe care Gwenda
l numea gemutul, pentru c nu tia niciun alt cuvnt care s-l
poat descrie.
Mult prea curnd, o lumin strpunse ntunericul. Un clugr
intr pe ua din captul estic al ncperii lungi, prin spatele
altarului, innd n mn o lumnare. O aez pe altar, aprinse de
la ea o alta, conic, i porni s dea ocol ncperii, atingnd cu
captul aprins fitilele lmpilor de perete. Umbra lui ascuit se
alungea i mai mult de fiecare dat cnd vrful lumnrii conice
ntlnea umbra aceleiai lumnri, chiar n dreptul fitilului lmpii.
Din ce n ce mai puternic, lumina se revrsa asupra rndurilor
de trupuri chircite de pe podea, nfurate n pelerinele lor mizere
sau nghesuite n vecinele lor pentru a se nclzi. Bolnavii ocupau
paturile de lng altar, unde puteau beneficia la maximum de
caracterul sacru al cldirii. La cellalt capt, o scar fcea legtura
cu etajul, unde se aflau ncperile rezervate vizitatorilor de vi
nobil: acolo era gzduit acum contele de Shiring mpreun cu o
parte din familia sa.
Clugrul se aplec peste Gwenda pentru a aprinde lampa de
deasupra capului ei. i ntlni privirea i zmbi. Fetia i studie
chipul n lumina mereu schimbtoare a flcrii i-l recunoscu pe
fratele Godwyn. Era tnr i chipe, iar seara trecut i vorbise cu
blndee lui Philemon.
Lng ea dormea o alt familie din satul ei: Samuel, un ran
nstrit, cu o feud mare, soia sa i cei doi fii ai lor, dintre care cel
mai mic, Wulfric, era un bieel enervant de ase ani care prea s
cread c cel mai amuzant lucru din lume era s arunce cu ghinde
n fete, pentru ca mai apoi s o ia la goan.
Familia Gwendei nu era una prosper. Tatl ei nu avea deloc
pmnt, aa c muncea cu ziua la oricine era dispus s-l
plteasc. Vara avea mereu de lucru, dar, dup ce recolta era
adunat de pe cmpuri i vremea ncepea s se rceasc, se
ntmpla destul de des ca toat familia s flmnzeasc.
Tocmai de aceea Gwenda trebuia s fure.
i nchipuia cum ar fi fost s fie prins: o mn puternic
apucnd-o de bra, innd-o prizonier ntr-o ncletare nemiloas,
n timp ce ea se zbtea neputincioas, i un glas gros rostind:
Ei, ei, uite o hoomanc mic!

i-apoi urmau durerea i umilina biciuirii n pia, dup care,


mai ru dect orice, agonia i sentimentul de pierdere cnd avea
s i se reteze mna.
Tatl ei suferise aceast pedeaps. La captul braului stng nu
mai avea dect un ciot oribil i zbrcit. Se descurca destul de bine
cu o singur mn putea s foloseasc o lopat, s neueze un
cal i chiar s fac o plas pentru prinderea psrilor , dar,
oricum, n fiecare primvar era ultimul muncitor tocmit, iar
toamna era primul alungat. Nu putea s prseasc satul i s
caute de munc n alt parte, pentru c amputaia l nsemna
drept ho, aa c cei din alte pri aveau s refuze s-l angajeze.
Cnd cltorea, i lega o mnu umplut cu crpe de ciotul
braului stng, ca nu cumva s fie evitat de toi strinii pe care-i
ntlnea; dar trucul acesta nu pclea pe nimeni pentru mult timp.
Gwenda nu fusese de fa la pedepsirea lui tati avusese loc
nainte ca ea s se nasc , dar i-o nchipuise de multe ori, iar
acum nu se putea abine s nu-i imagineze cum ar fi fost s i se
ntmple i ei acelai lucru. Cu ochii minii vedea clar lama securii
abtndu-i-se asupra ncheieturii, tindu-i pielea i oasele,
separndu-i mna de antebra n aa fel nct cele dou s nu se
mai uneasc niciodat; i trebuia s strng bine din dini pentru
a nu ipa din toate puterile.
n jurul ei, oamenii ncepuser s se ridice, ntinzndu-se,
cscnd i frecndu-se la ochi. Gwenda se scul i ea i-i scutur
bine hainele. Toate vemintele pe care le avea pe ea aparinuser
nainte fratelui su. Purta o cma de ln esut care-i ajungea
pn la genunchi, peste care venea o tunic, legat n talie cu o
cingtoare fcut din fire de cnep. nclrile sale avuseser
cndva ireturi, dar gurile pe unde se petreceau acestea erau
rupte acum, aa c i le leg de picioare cu nite paie mpletite. i
termin toaleta punndu-i pe cap o cciul din cozi de veverie, n
care-i ndes cu grij toate uviele de pr. ntlni privirea tatlui
su, iar acesta i art discret o familie aflat de cealalt parte a
ncperii o pereche de vrst mijlocie cu doi fii un pic mai mari
dect Gwenda. Brbatul era scund i slbu, cu o barb
crlionat i rocat. Tocmai i prindea la bru o spad, ceea ce
nsemna c era fie otean, fie cavaler: oamenii de rnd nu aveau
voie s poarte sbii. Soia sa era o femeie slab, cu micri vioaie
i o fa morocnoas. n timp ce Gwenda i cerceta cu luareaminte, fratele Godwyn ddu respectuos din cap i i salut:
Bun dimineaa, sir Gerald, lady Maud!

Gwenda zri ceea ce i atrsese atenia tatlui su. Sir Gerald


avea o pung prins la bru cu un nur de piele. Era umflat bine.
Prea a conine sute de monede din acelea mici i subiri, de cte
un penny, o jumtate i un sfert de penny, care circulau la vremea
aceea n Anglia ct ctigul lui tati pe un an ntreg, dac ar fi
putut s gseasc de munc. Ar fi fost mai mult dect suficient s
hrneasc ntreaga lor familie pn la aratul de primvar. Ba,
mai mult, punga aceea ar fi putut conine chiar i cteva monede
strine, din aur, florini din Florena sau ducai veneieni.
Gwenda avea un cuita vrt ntr-o teac de lemn pe care-l
purta la gt, atrnat de un nur. Lama ascuit ar fi putut s taie
cu rapiditate iretul de piele care susinea punga aceea gras,
fcnd-o astfel s cad n mnua ei asta dac nu cumva sir
Gerald avea s simt c se ntmpl ceva suspect i s o nface
nainte de a putea duce treaba la bun sfrit
Godwyn ridicase tonul pentru a acoperi glgia fcut de
oamenii adunai n sal.
n numele lui Cristos, care ne propovduiete mila, gustarea
de diminea va fi servit dup liturghia de Srbtoarea Tuturor
Sfinilor, rosti el. ntre timp, avei ap curat la fntna din curte.
V rog s nu uitai s folosii latrinele de afar s nu cumva s
v uurai nuntru!
Clugrii i clugriele erau foarte strici n privina cureniei.
Azi-noapte, Godwyn prinsese un bieel de ase ani fcnd pipi
ntr-un col i dduse afar toat familia. Iar, dac nu avuseser
un penny pentru a plti la han, acetia fuseser probabil nevoii s
petreac noaptea aceea friguroas de octombrie tremurnd pe
pardoseala de piatr a portalului de nord al catedralei. De
asemenea, clugrii interziceau i accesul animalelor. Cinele cu
trei picioare al Gwendei, Hop, fusese gonit fr mil. Fetia se
ntreba, plin de ngrijorare, pe unde i-o fi petrecut acesta
noaptea care tocmai se sfrise.
Dup ce aprinse toate lmpile, Godwyn deschise ua cea mare
care fcea legtura cu exteriorul. Aerul rece al nopii ciupi puternic
urechile i vrful nasului Gwendei. Oaspeii i nfurar bine
hainele n jurul trupurilor i ncepur s se apropie de ieire cu
pai trii. Cnd sir Gerald i familia sa pornir, tati i mami se
alturar coloanei chiar n spatele lor, iar Gwenda i Philemon le
urmar exemplul.
Pn acum, Philemon fusese cel care se ocupase cu
furtiagurile, dar cu o zi nainte fusese ct pe-aci s fie prins, n

piaa din Kingsbridge. Reuise s terpeleasc un borcna cu ulei


de msline, foarte scump, din prvlia unui negustor italian, dup
care scpase prada din mn, aa c toat lumea i ntorsese
privirile ctre el. Din fericire, vasul de sticl nu se sprsese la
contactul cu solul. Fusese nevoit s pretind c, din neatenie,
drmase borcanul de pe raft cu o micare imprudent.
Pn nu demult, Philemon fusese micu i ters, ca Gwenda,
ns n ultimul an crescuse aproape zece centimetri, glasul i se
ngroase, iar micrile i deveniser imprecise i stngace, ca i
cum nu se putea obinui cu noul su corp, de dimensiuni mai
mari. Seara trecut, dup incidentul cu borcanul cu ulei, tati
anunase c Philemon se fcuse prea mare pentru orice furt serios
i, drept urmare, acum era rndul Gwendei.
Acesta era motivul pentru care nu putuse s doarm mare
parte din noapte.
Adevratul nume al lui Philemon era Holger. La zece ani,
biatul hotrse c avea s devin clugr, aa c le spusese
tuturor c i schimbase numele n Philemon, care avea o
rezonan mai religioas. n mod surprinztor, cei mai muli se
conformaser dorinei sale, dei mami i tati nc l mai strigau
Holger.
Trecur dincolo de u i zrir dou rnduri de clugrie care
tremurau n timp ce ineau cte o tor aprins pentru a lumina
aleea care fcea legtura ntre spital i intrarea de vest a Catedralei
Kingsbridge. La marginea zonei luminate de tore, sute de umbre
dansau i se zbteau, ca i cum drcuorii i spiriduii nopii
zburdau ascuni vederii oamenilor i nu erau inui la distan
dect de sfinenia clugrielor.
Gwenda sperase s-l vad pe Hop ateptnd-o afar, dar celul
nu se zrea nicieri. Poate-i gsise vreun loc cald unde s
doarm. n timp ce mergeau ctre biseric, tati fcea tot posibilul
s nu se ndeprteze de sir Gerald. De undeva din spate, cineva
trase dureros de prul Gwendei. Fetia ls s-i scape un ipt
ascuit, nchipuindu-i c era vorba despre un drcuor; dar cnd
se ntoarse, l vzu pe Wulfric, vecinul ei n vrst de ase ani.
Acesta fugi nainte ca Gwenda s-l fi putut nfca, rznd n
hohote. Tatl lui interveni, mrind aspru:
Fii cuminte! i i trase o scatoalc peste cap, aa c bieelul
ncepu s plng.
Catedrala era o mas inform care se nla deasupra mulimii
nghesuite. Nu se distingeau dect prile de jos, cteva arcade i

vreo doi-trei stlpi conturai cu rou i portocaliu de lumina


incert a torelor. Procesiunea se deplasa mai ncet pe msur ce
se apropia de intrarea bisericii, iar Gwenda putu s vad un grup
de oreni venind din direcia opus. Erau sute de oameni, dup
estimarea Gwendei, poate chiar mii, dei nu era sigur cam ct
nsemna o mie, pentru c nu tia s numere pn la o asemenea
valoare.
Mulimea ncepu s se nghesuie n vestibul. Lumina nelinitit
a fcliilor cdea pe siluetele sculptate de-a lungul pereilor,
fcndu-le s danseze nebunete. La nivelul cel mai de jos se aflau
demoni i montri. Gwenda se uit struitor, stnjenit la dragonii
i grifonii nfiai acolo, la un urs cu cap de om i la un cine cu
dou trupuri i un singur bot. O parte dintre demoni se luptau cu
oameni: unul atrna un treang de gtul unui brbat, un altul, cu
nfiare ca de vulpe, tra o femeie de pr, un vultur cu mini
trgea n eap un brbat gol. Deasupra acestor scene se nirau
sfinii, n alveolele lor ocrotitoare; urmau apoi apostolii, aezai pe
tronuri impuntoare; iar peste ei, n arcada de deasupra intrrii
principale, erau nfiai Sfntul Petru, cu cheia raiului n mn,
i Sfntul Pavel, cu un hrisov, amndoi privind plini de veneraie
n sus, ctre Isus Cristos.
Gwenda tia c Isus o povuia s nu svreasc pcate, cci
altfel avea s fie schingiuit venic de diavoli; dar oamenii o
speriau mai tare dect orice demoni. Dac nu reuea s-i fure
punga lui sir Gerald, avea s fie biciuit de tatl ei.
Mai ru, familia ei nu va avea nimic de mncare, n afar de
sup de ghinde. Ea i Philemon aveau s flmnzeasc sptmni
la rnd. Snii lui mami aveau s sece, bebeluul cel nou avea s
moar, aa cum se ntmplase cu ultimii doi. Tati avea s dispar
zile ntregi, dup care avea s se ntoarc cu un btlan slbnog
sau cu vreo dou veverie de bgat n oal. Foamea era mai rea
dect loviturile de bici durea mai mult timp.
Fusese nvat s terpeleasc de la o vrst fraged: cte-un
mr de pe-o tarab, un ou proaspt ouat de sub gina vreunui
vecin, un cuit scpat din neatenie sub masa din tavern de ctre
un beiv. Dar furatul banilor era altceva. Dac era prins pe cnd
ncerca s-i fure punga lui sir Gerald, n-ar fi ajutat-o cu nimic s
izbucneasc n lacrimi i s spere c avea s fie tratat ca un copil
neastmprat, aa cum se ntmplase odat, dup ce terpelise o
pereche de pantofi elegani din piele de la o clugri miloas.
Tierea nurului care susinea punga unui cavaler nu era

nicidecum o boacn de copil, ci un delict de persoan adult, aa


c ar fi fost tratat pe msur.
ncerc s-i alunge aceste gnduri din minte. Era mic, ager
i rapid, aa c avea s ia punga fr s fie simit, ca i cum ar
fi fost o fantom asta dac reuea s se opreasc din tremurat.
Interiorul vast al bisericii era deja ticsit de oameni. Pe culoarele
laterale, fcliile din minile clugrilor cu capete acoperite aruncau
n jur sclipiri zglobii i roiatice. Stlpii de susinere ai naosului
neau nspre bolta nvluit n ntuneric. n timp ce mulimea se
mpingea ctre altar, Gwenda reui s se in aproape de sir
Gerald. Cavalerul cu barb rocat i soia sa cea slab n-o
observaser. Cei doi biei ai lor nu-i acordau mai mult atenie
dect pereilor de piatr ai bisericii. Rudele Gwendei se retraser,
rmnnd undeva n spate, astfel nct ea nu le mai putea vedea.
Naosul se aglomer foarte repede. Gwenda nu mai vzuse
niciodat atia oameni la un loc: erau mai muli dect atunci
cnd se adunau pe pajitea catedralei n zilele de trg. Oamenii se
salutau cu veselie n glas, simindu-se ferii de spiritele malefice n
spaiul sfnt al bisericii, iar zgomotul conversaiilor lor se
transform destul de repede ntr-o hrmlaie asurzitoare.
Apoi btu clopotul, iar toi tcur mlc.
Sir Gerald sttea lng o familie din ora. Acetia purtau cu
toii pelerine din stof fin, aa c erau, cel mai probabil, nite
negustori de ln nstrii. Lng cavaler se afla o fat de vreo zece
ani. Gwenda sttea n spatele lui sir Gerald i al fetei. ncerca s
treac neobservat, dar, spre disperarea ei, fata i ndrept
privirea ctre ea i-i adres un zmbet ncurajator, ca i cum i-ar fi
spus s nu-i fie team.
n jurul mulimii, clugrii i stinser fcliile una cte una,
pn ce interiorul larg al bisericii se cufund ntr-un ntuneric
profund.
Gwenda se ntreb dac fata aceea bogat avea s-i
aminteasc mai trziu chipul ei. Nu trecuse cu privirea peste ea,
ignornd-o, aa cum fceau cei mai muli oameni. O observase, se
gndise la ea, anticipase faptul c putea fi speriat i i druise un
zmbet prietenos. Dar erau sute de copii n catedral. Poate c nu
reuise s vad prea bine trsturile Gwendei n lumina incert
din interior sau reuise? Gwenda ncerc s-i alunge grijile din
minte.
Invizibil pe ntuneric, fcu un pas nainte i se strecur fr
zgomot ntre cele dou siluete din faa ei, simind ntr-o parte

materialul moale, de ln al pelerinei fetei, iar n cealalt, estura


mai rigid a surtucului vechi pe care cavalerul l purta peste
armur. Acum avea o poziie ideal pentru a pune mna pe punga
cu bani.
i vr degetele sub gulerul tunicii i scoase cuitaul din teac.
Tcerea fu sfiat de un ipt ngrozitor. Gwenda l ateptase
mami i explicase ce avea s se ntmple pe parcursul slujbei , dar
chiar i aa, avu un adevrat oc. Prea a veni din gura unei
creaturi torturate.
Apoi se auzi un bubuit constant i aspru, ca i cum cineva ar fi
btut ntr-un talger de metal. Urmar i alte zgomote: vaiere,
rsete nebuneti, chemarea unui corn de vntoare, zngnituri,
urlete de fiar, dangt de clopot. Un copil ncepu s ipe, iar alii i
se alturar. Civa aduli rdeau nervos. tiau cu toii c
zgomotele acelea erau fcute de clugri, dar, chiar i aa, tot o
hrmlaie drceasc alctuiau.
Nu era chiar momentul potrivit s ia punga, i spuse Gwenda,
cuprins de team. Toat lumea era ncordat, toi erau cum nu se
poate mai ateni la orice. Cavalerul avea s simt imediat orice
atingere, ct de uoar.
Zgomotele acelea diavoleti devenir i mai puternice, dup
care fcur loc unui sunet nou: muzic. La nceput era att de
vag, nct Gwenda nu era chiar sigur c o auzise cu adevrat,
apoi deveni din ce n ce mai evident. Clugriele cntau. Gwenda
i simi trupul invadat de un val de tensiune.
Momentul decisiv se apropia. Micndu-se ca un spectru, cu
gesturi la fel de imperceptibile ca micarea aerului, se ntoarse n
aa fel nct s fie cu faa la sir Gerald.
tia exact ce mbrcminte purta. Avea o rob grea de ln,
prins la bru cu o cingtoare lat, cu nituri metalice. Punga era
legat de aceast curea cu un nur de piele. Peste rob purta un
surtuc brodat, scump, dar tocit, cu nite nasturi nglbenii, din
os, n partea din fa. Unii dintre acetia erau ncheiai, dar nu
toi, probabil din cauza moleelii date de somn sau pentru c
spitalul se afla att de aproape de biseric.
Cu o micare ct mai discret i uoar cu putin, Gwenda i
puse mnua pe haina cavalerului. i nchipui c palma ei era un
pianjen, att de uor nct brbatul n-avea cum s-l simt. i
trecu palma-pianjen de-a lungul poalelor hainei brbatului i
peste cingtoarea aceea groas, pn ce ajunse la pung.
Haosul de zgomote se domoli treptat, iar muzica ncepu s se

aud din ce n ce mai desluit. Din primele rnduri ale congregaiei


se nl un murmur de admiraie aproape nfricoat. Gwenda nu
putea vedea nimic, dar tia c pe altar se aprinsese o candel care
lumina relicvariul o ldi din aur i filde, cu sculpturi
filigranate, n care se aflau moatele Sfntului Adolphus i care nu
fuseser acolo cnd se stinseser luminile. Mulimea porni
nvalnic nainte, cu toii ncercnd s ajung ct mai aproape de
rmiele sacre. Simindu-se zdrobit ntre sir Gerald i brbatul
din faa lui, Gwenda i ridic braul drept i lipi tiul cuitului de
nurul care susinea punga.
Pielea era tare, iar prima mpunstur a cuitului nu reui s o
taie. Gwenda ncepu s-l mite frenetic nainte i napoi, spernd
cu disperare ca sir Gerald s fie mai interesat de ce se ntmpla
lng altar dect de ceea ce se petrecea chiar sub nasul su. i
ridic privirea i i ddu seama c putea distinge oarecum
contururile chipurilor din juru-i: clugrii i clugriele
ncepuser s aprind lumnrile. Iar lumina avea s fie mai
intens cu fiecare clip ce trecea. Nu mai avea timp.
Smuci puternic cuitul i simi cum nurul cedeaz. Sir Gerald
oft ncetior: oare simise ceva sau reaciona pur i simplu la ceea
ce vedea lng altar?
Punga czu i ateriz silenios n cealalt palm a fetiei; era
ns prea mare pentru a putea fi prins cu uurin, aa c
alunec. O clip, Gwenda avu impresia c urma s o scape i s o
piard n vlmagul picioarelor mulimii; reui totui s o nhae
la timp i s ndeprteze acest pericol.
ntreaga-i fptur fu cuprins de un sentiment de uurare plin
de bucurie: avea punga.
Primejdia nu trecuse ns cu totul. Inima i btea att de tare,
nct i se prea c toi cei din jur o auzeau. Se ntoarse repede,
astfel nct ajunse s stea cu spatele la cavaler.
n decursul aceleiai micri, i ndes punga cea grea n snul
tunicii. i ddea seama c avea s sar n ochi, fiindc forma o
umfltur ca burta uguiat a unui moneag. O mpinse ntr-o
parte, unde era parial acoperit de bra. Avea s se vad i-acolo
cnd se aprindeau torele, ns nu avea niciun alt loc unde s o
pun.
Bg cuitul napoi n teac. Acum trebuia s dispar ct mai
repede, nainte ca sir Gerald s observe c nu mai avea punga
atrnat la bru, dar nghesuiala credincioilor, care-o ajutase s
taie nurul fr s fie luat n seam, i zdrnicea orice tentativ

de evadare. ncerc s fac un pas-doi n spate, spernd s-i


croiasc o bre prin zidul uman, dar lumea continua s se
mping nspre altar, pentru a arunca o privire la oasele sfntului.
Era prins ntr-un fel de capcan necrutoare, incapabil s fac
vreo micare, chiar n faa brbatului pe care-l prdase.
O voce i se adres la ureche:
Eti bine?
Era fata aceea bogat. Gwenda se lupt din rsputeri s nu
ntre n panic. Avea mare nevoie s treac absolut neobservat.
Atitudinea ndatoritoare a unei fete mai mari era ultimul lucru pe
care i-l dorea. Tocmai de aceea nu spuse nimic.
Avei grij, le spuse fata celor din jur. O strivii pe fetia
aceasta.
Gwendei i venea s ipe de furie. Inteniile bune ale fetei bogate
aveau s o coste o mn.
ncercnd cu disperare s se ndeprteze, ntinse minile ctre
brbatul din faa ei i mpinse, astfel nct s-i proiecteze corpul
napoi. Nu reui ns dect s-i atrag atenia lui sir Gerald.
Nu vezi nimic de-acolo, de jos, nu-i aa? spuse victima ei pe
un ton blnd i, spre groaza Gwendei, i strecur palmele pe sub
braele ei i o ridic.
Situaia era disperat. Mna masiv a brbatului se afla la
numai civa centimetri de punga cu bani. Gwenda i ntoarse
faa spre altar, astfel nct el s nu-i poat vedea dect ceafa, i
privi peste capetele celor din mulime cum clugrii i clugriele
aprindeau alte lumnri i cntau n cor n cinstea sfntului de
mult plecat de pe aceast lume. Dincolo de acetia, prin fereastra
mare, n form de rozet, din captul estic al cldirii se vedea cerul
vag luminat: se iveau zorii, alungnd spiritele rele. Hrmlaia
ncetase cu desvrire, iar vocile monahilor se nlau cu putere.
Un clugr nalt i chipe naint ctre altar, iar Gwenda l
recunoscu pe Anthony, stareul de Kingsbridge. Ridicndu-i
braele ntr-un gest de binecuvntare, acesta rosti cu glas
rsuntor:
i astfel, nc o dat, prin mila lui Isus Cristos, rul i
ntunericul din lumea aceasta sunt alungate de armonia i lumina
Sfintei Biserici a Domnului.
Membrii congregaiei izbucnir ntr-un strigt puternic de
triumf, dup care ncepur s se destind. Punctul culminant al
ceremoniei trecuse. Gwenda se agit un pic, iar sir Gerald nelese
i o puse jos. inndu-i chipul ntors, astfel nct el s nu-l vad,

Gwenda i croi drum prin mulime, ndreptndu-se ctre ieire.


Oamenii nu mai erau la fel de fascinai de imaginea altarului, aa
c acum putea s se strecoare cu fora printre trupurile lor. Cu ct
nainta, cu att se simea mai uoar, pn ce, ntr-un final, se
trezi c ajunsese lng ua cea mare din captul de vest al
catedralei i i zri familia.
Tati i arunc o privire ntrebtoare, gata s se nfurie dac ar fi
vzut c euase. Gwenda scoase punga din snul cmii i i-o
arunc repede, bucuroas s scape de o asemenea povar. El o
apuc, se ntoarse uor i arunc o privire furi nuntrul ei.
Fetia l vzu rnjind ncntat. Apoi tati i ddu punga lui mami,
care o vr repede ntre pliurile pturii n care era nfat
bebeluul.
Calvarul se terminase, dar pericolul nu trecuse nc.
O fat bogat m-a observat, spuse Gwenda, simind cum
teama i rzbate din glasu-i piigiat.
Ochii mici i ntunecai ai lui tati scnteiar de mnie.
A vzut ce-ai fcut?
Nu, dar le-a spus celorlali s nu m striveasc, dup care
cavalerul m-a ridicat ca s vd mai bine slujba.
Mami ls s-i scape un geamt uor.
Tati spuse:
nseamn c i-a vzut faa.
Am ncercat s stau mereu ntoars.
i totui, ar fi bine s nu mai dea niciodat ochii cu tine, rosti
tati. N-o s ne ntoarcem n casa de oaspei a clugrilor. O s
mergem la o osptrie ca s ne lum gustarea de diminea.
Mami interveni:
Nu putem s ne ascundem ct e ziua de lung.
Nu, dar ne putem pierde n mulime.
Gwenda ncepu s se simt mai bine. Tati prea s cread c
nu exista niciun pericol adevrat. Oricum, ea se simea mai bine
pentru simplul fapt c el era din nou la conducere i o eliberase de
rspunderea bunstrii familiei.
n plus, continu el, mi-e poft de pine i carne, n loc de
terciul apos al clugrilor. Iar acum mi le permit!
Ieir din biseric. Cerul, scldat de lumina zorilor, avea
nuan cenuiu-perlat. Gwenda ar fi vrut s o in pe mami de
mn, ns bebeluul ncepu s plng, aa c atenia acesteia fu
distras de la ea. Apoi vzu un cine mititel, cu doar trei picioare,
alb i cu o pat neagr pe bot, intrnd n fug n curtea catedralei,

cu pai ontcii i att de familiari.


Hop! strig fetia, dup care lu animluul i-l mbri.

2
Merthin avea 11 ani i era cu un an mai mare dect fratele su,
Ralph; dar, spre profunda sa iritare, Ralph era mai nalt i mai
puternic.
Asta provoca tot soiul de probleme cu prinii. Tatl lor, sir
Gerald, era soldat i nu-i putea ascunde dezamgirea cnd
Merthin se dovedea incapabil s ridice lancea grea pe umr,
ncepea s gfie de oboseal nainte de a fi dobort vreun copac
sau venea acas plngnd dup ce pierduse vreo confruntare.
Mama lor, lady Maud, nrutea i mai tare lucrurile,
stnjenindu-l pe Merthin cu o atitudine excesiv de protectoare,
tocmai cnd biatul ar fi vrut ca ea s se prefac a nu observa ce
se ntmpl. Cnd tata se arta mndru de fora lui Ralph, mama
ncerca s compenseze lauda criticnd prostia mezinului. Ralph
pricepea oarecum mai greu, dar n-avea cum s corecteze acest
lucru, iar cicleala pe aceast tem nu fcea dect s-l enerveze,
ceea ce ducea la nenumrate ncierri cu ceilali biei.
Amndoi prinii erau fnoi n dimineaa Srbtorii Tuturor
Sfinilor. Tata nu voise deloc s vin la Kingsbridge. Dar fusese
constrns. Datora o sum de bani streiei i nu putea s o
napoieze. Mama spunea c aveau s-i fie confiscate pmnturile:
era stpn peste trei sate din apropiere de Kingsbridge. Tata i
amintea mereu c el era descendentul direct al acelui Thomas
devenit conte de Shiring n anul n care arhiepiscopul Becket
fusese asasinat de regele Henric al II-lea. Acest conte Thomas
fusese fiul lui Jack Constructorul, arhitectul Catedralei
Kingsbridge, i al Alienei de Shiring un cuplu de renume aproape
legendar, a crui poveste era depnat n serile lungi de iarn
mpreun cu isprvile de vitejie ale lui Carol cel Mare i ale lui
Roland. Cu o asemenea ascenden, era imposibil s fie deposedat
de pmnturi de vreun clugr, mugea sir Gerald, i cu att mai
puin de Anthony, neputinciosul acela de stare. Cnd ncepuse s
strige, pe chipul lui Maud se ntiprise o expresie de resemnare
obosit, iar femeia i ntorsese spatele soului ei, dei Merthin o
auzise murmurnd:

Lady Aliena a avut i un frate, Richard, care nu era bun la


nimic pe lume n afar de lupte.
O fi fost stareul Anthony neputincios, dar avusese cutezana
de a se plnge de faptul c sir Gerald nu-i onorase mprumutul.
Se dusese la seniorul lui Gerald, actualul conte de Shiring, care,
din ntmplare, era chiar vr de-al doilea cu datornicul. Contele
Roland l convocase pe acesta astzi la Kingsbridge pentru a se
ntlni cu stareul i a gsi o soluie de compromis. De aici i
dispoziia proast n care se afla tata.
Iar apoi tata fu jefuit.
Descoperi dup liturghie pierderea pungii. Lui Merthin i
plcuse ntregul spectacol, cu dramatismul su deosebit:
ntunericul, zgomotele acelea ciudate, cntecul clugrilor care
ncepuse att de discret i se nlase apoi pn ce ajunsese s
umple ntregul spaiu al catedralei i, n cele din urm, lumina
care se intensificase treptat, odat cu aprinderea lumnrilor. De
asemenea, observase, pe cnd lumnrile ncepuser s plpie,
c unii oameni profitaser de ntuneric ca s comit pcate
minore, pentru care acum ar fi putut fi iertai: zrise doi clugri
oprindu-se dintr-o serie de sruturi grbite i un negustor viclean
trgndu-i mna de pe snul unei femei care prea a fi nevasta
altcuiva. Cnd ajunser napoi la casa de oaspei a streiei,
Merthin era nc ntr-o stare de surescitare deosebit.
n timp ce ateptau ca surorile s nceap s serveasc
gustarea de diminea, un biat care lucra ca ajutor la buctrie
trecu prin ncpere cu o tav pe care se aflau o caraf cu bere i
un talger cu carne de vit srat, fierbinte. Pe un ton morocnos,
mama spuse:
A fi crezut c ruda ta, contele, o s se gndeasc s ne invite
s lum micul dejun cu el, n camera lui. La urma urmelor, bunica
ta a fost sor cu bunicul lui.
Tata rspunse:
Dac nu vrei s mnnci terci, putem s mergem la tavern.
Merthin ciuli urechile. i plcea cnd luau gustarea de
diminea la tavern, pentru c atunci primea pine proaspt i
unt srat. Dar mama rosti sec:
Nu ne putem permite aa ceva.
Ba da, spuse tata, pipindu-se la bru, n cutarea pungii cu
bani; i-atunci i ddu seama c nu o mai avea.
La nceput se uit pe podea, ncolo i-ncoace, n caz c i-ar fi
czut; apoi vzu captul retezat al nurului de piele i ncepu s

mugeasc de indignare. Toat lumea se uita la el, cu excepia


mamei, care se ndeprt, ntorcndu-i spatele, iar Merthin o auzi
murmurnd:
ia erau toi banii pe care-i aveam pe lume.
Tata arunc o serie de priviri acuzatoare ctre ceilali oameni
din casa de oaspei a clugrilor. Cicatricea prelung care se
ntindea de la tmpla sa dreapt pn la ochi prea s se fi
nnegrit de furie. Din cauza tensiunii, ntreaga ncpere se cufund
brusc n tcere: un cavaler mnios era cum nu se poate mai
periculos chiar i unul care, n mod clar, era ntr-o pas
ghinionist.
Mama fu cea care rupse tcerea.
E clar, cineva i-a furat punga n biseric.
Merthin i ddea seama c avea probabil dreptate. Pe
ntuneric, oamenii furaser i altceva n afar de sruturi.
Deci e vorba i despre sacrilegiu aici! explod tata.
Presupun c s-a ntmplat cnd ai ridicat-o pe fetia aia,
continu mama. Avea trsturile contorsionate, ca i cum tocmai
ar fi nghiit ceva amar. Probabil c houl a ntins mna din spate,
pe lng cingtoarea ta.
Trebuie s punem mna pe el! strig tata.
Clugrul tnr pe nume Godwyn interveni:
mi pare foarte ru pentru ce s-a ntmplat, sir Gerald. O s
m duc s-i spun lui John Conetabilul imediat, iar el o s stea cu
ochii n patru dup orice orean srac care pare s se fi mbogit
peste noapte.
n opinia lui Merthin, acesta nu era un plan cu prea muli sori
de izbnd. Erau mii i mii de oreni, plus sute de vizitatori.
Conetabilul n-avea cum s-i vad pe toi.
Dar tata fu oarecum mbunat de aceast idee.
Ticlosul acela o s sfreasc n treang pentru ce-a fcut!
rosti el pe un ton mai puin tuntor.
Iar ntre timp poate c Domnia Ta i lady Maud mpreun cu
fiii Domniilor Voastre ne vei face onoarea de a v aeza la masa
ntins n faa altarului, spuse Godwyn pe un ton diplomat.
Tata i drese glasul. Merthin tia c era ncntat de faptul c i
se acorda tratament preferenial fa de restul oaspeilor care
aveau s mnnce aezai pe podea, exact pe locul unde
dormiser.
Momentul unei poteniale izbucniri violente trecuse, iar Merthin
se relax un pic; dar, pe cnd i ocupa locul la mas, alturi de

prinii i fratele su, se ntreba plin de ngrijorare ce avea s se


ntmple acum cu el i cu familia sa. Tatl su era un soldat
curajos toi spuneau asta. Sir Gerald luptase pentru regele cel
btrn la Boroughbridge, unde spada unui rebel din Lancashire i
lsase cicatricea de pe frunte. Dar era ghinionist. Unii cavaleri se
ntorceau acas cu o grmad de prad de rzboi: bijuterii smulse
de pe trupurile celor rpui, cte un car de stof flamand, care
era foarte scump, sau de mtase italieneasc, sau chiar cu
patriarhul mult iubit al vreunei familii, care urma s fie
rscumprat de rude pentru 1000 de lire sterline. Sir Gerald nu
reuea niciodat s pun mna pe mult prad. Dar tot trebuia s
cumpere arme, armur i un cal de rzboi scump, toate pentru a
putea s-i fac datoria i a-l apra pe rege; i, cumva, arenzile pe
care le primea pentru pmnturile sale nu ajungeau pentru toate
acestea. Aa c, n ciuda mpotrivirii mamei, ncepuse s se
mprumute.
Ajutoarele de la buctrie aduser un cazan din care ieeau
aburi. Familia lui sir Gerald fu servit prima. Terciul era fcut cu
orz i condimentat cu rozmarin i sare. Ralph, care nu nelegea
criza prin care trecea familia lor, ncepu s vorbeasc plin de
entuziasm despre slujba de Srbtoarea Tuturor Sfinilor, dar
tcerea sumbr de care se lovir comentariile sale l fcu s
amueasc.
Cnd terminar de mncat terciul, Merthin se ridic i se duse
la altar. n spatele lui i ascunsese arcul i sgeile. Fr ndoial
c oamenii ar fi ezitat s fure ceva chiar de lng altar. Dac prada
ar fi fost suficient de tentant, poate c i-ar fi depit temerile,
dar un arc fcut de un amator nu era cine tie ce lucru de rvnit,
aa c, mai mult ca sigur, avea s fie acolo.
Era mndru de el. Bineneles, era un arc mic: ar fi fost nevoie
de fora unui brbat matur pentru a ncorda un arc normal, de
circa un metru i optzeci de centimetri. Cel al lui Merthin avea
aproximativ un metru i douzeci de centimetri i era destul de
subire, dar n alte privine era la fel ca arcul englezesc standard
care de-a lungul istoriei fcuse attea victime printre muntenii
scoieni, printre rebelii galezi i printre cavalerii francezi, n ciuda
armurilor acestora din urm.
Tata nu fcuse pn acum niciun comentariu pe marginea
acestui arc, iar acum l privi de parc l-ar fi vzut pentru prima
oar.
De unde ai fcut rost de vergeaua de lemn? ntreb el. Sunt

foarte scumpe.
Nu i aceasta e prea scurt. Mi-a dat-o un meter care face
arcuri.
Tata ddu aprobator din cap.
n afar de asta, e perfect, adug el. E tiat din miezul
unei tulpini de tis, unde albumul se unete cu duramenul.
Spunnd acestea, art ctre cele dou culori de fibre
lemnoase.
tiu, rspunse Merthin, dornic s-i fac pe plac tatlui su.
Nu se ntmpla prea des s aib ocazia de a-i impresiona
printele. Albumul e mai elastic i e perfect pentru partea din fa
a arcului, pentru c i poate relua forma de la nceput; iar lemnul
mai tare, din miezul tulpinii, e numai bun pentru partea din
interior a curbei, pentru c opune rezisten cnd ndoi arcul
nainte.
Exact, ncuviin tata. i ddu napoi arcul. Dar, ine minte,
asta nu e arm demn de un nobil. Fiii de cavaleri nu se fac
arcai. D-i-l vreunui biat de ran.
Merthin era de-a dreptul nucit.
Nici mcar nu l-am ncercat!
Mama interveni:
Las-i s se joace. Nu-s dect nite bieei.
Adevrat, rspunse tata, pierzndu-i interesul. M ntreb
oare, clugrii tia ne-or aduce i ei o caraf cu bere?
Haidei, plecai la joac, spuse mama. Merthin, s ai grij de
fratele tu.
Tata mormi:
Mai degrab invers.
Merthin se simea lezat. Tata nu avea nici cea mai mic idee
despre ce se petrecea. Merthin putea s-i poarte singur de grij,
dar Ralph, lsat de capul lui, sfrea mereu ncierndu-se cu cte
cineva. Cu toate acestea, Merthin era prea inteligent pentru a se
contrazice cu tatl su cnd era att de prost dispus, aa c prsi
casa de oaspei fr s scoat un cuvnt. Ralph porni n urma lui.
Era o zi rece i uscat de noiembrie, iar cerul era acoperit cu
nori gri pal, de mare altitudine. Cei doi biei ieir din curtea
catedralei i pornir pe strada principal, trecnd de Fish Lane,
Leather Yard i Cookshop Street. Ajuni la poalele dealului,
traversar podul de lemn de peste ru, lsnd n urm oraul
vechi i intrnd n cartierul numit Newtown. Aici casele din lemn
se nlau printre grdini i puni. Merthin i conduse fratele

pn la o pajite numit Cmpul ndrgostiilor. Acolo conetabilul


oraului i adjuncii si aezaser nite inte pentru tras cu arcul.
Prin porunc regal, dup slujba de duminic, toi brbaii erau
obligai s se antreneze la tragerea cu arcul.
Coerciia nu era ns necesar: pentru brbai nu era deloc o
povar s slobozeasc vreo cteva sgei duminic dimineaa, aa
c mai bine de o sut de tineri din ora stteau la coad,
ateptndu-i rndul, urmrii de un public format din femei, copii
i ali brbai care se considerau prea btrni sau prea importani
pentru a face pe arcaii. Unii aveau propriile arme. Pentru cei prea
sraci pentru a-i permite un asemenea lux, John Conetabilul
avea cteva arcuri ieftine, fcute din lemn de alun i de frasin.
Era la fel ca n zilele de trg. Dick Berarul vindea cni cu bere,
pe care o turna dintr-un butoi din crua sa, iar cele patru fiice
adolescente ale lui Betty Brutreasa se plimbau de colo colo
purtnd pe brae tvi cu chifle aromate de vnzare. Orenii bogai
erau gtii cu cciuli de blan i nclri noi, dar chiar i femeile
mai srace i mpodobiser prul i-i tiviser pelerinele cu
panglici noi.
Merthin era singurul bietan care avea un arc, aa c atrase
imediat atenia celorlali copii. Acetia se adunar n jurul lui i al
lui Ralph, bieii punndu-i ntrebri pline de invidie, iar fetele
privindu-l admirativ sau dispreuitor, n funcie de temperamentul
fiecreia. Una dintre fete l ntreb:
De unde ai tiut cum s-l faci?
Merthin o recunoscu: era fata lng care sttuse n catedral.
Prea cu vreun an mai mic dect el i purta o rochie i o pelerin
dintr-o stof scump, de ln, cu estura deas. De obicei,
Merthin gsea c fetele de vrsta lui erau de-a dreptul obositoare:
chicoteau mereu i nu voiau s ia nimic n serios. Dar aceasta se
uita la el i la arcul su cu un fel de curiozitate sincer care-i
plcea.
Am luat-o i eu pe ghicite, rspunse el.
Detept din partea ta. i poi s tragi cu el?
Nu l-am ncercat deocamdat. Cum te cheam?
Caris, din familia Lnarilor. Pe tine cum te cheam?
Merthin. Tatl meu e sir Gerald.
Merthin i mpinse gluga pe spate, bg mna n cciula pe
care o avea pe cap i scoase o coard de arc fcut colac.
De ce-i ii coarda de arc n cciul?
Ca s nu se ude cnd plou. Aa fac i arcaii adevrai.

Prinse coarda n locurile scobite de la cele dou extremiti ale


vergelei de lemn, ndoind uor arcul, astfel nct tensiunea s in
coarda n poziia dorit.
O s tragi la int?
Da.
Un alt biat interveni:
N-o s te lase.
Merthin i ainti privirea asupra lui. Avea aproximativ 12 ani,
era nalt, slab, cu mini i tlpi prea mari pentru corpul su.
Merthin l vzuse noaptea trecut n casa de oaspei mpreun cu
familia: l chema Philemon. Se tot nvrtise pe lng clugri,
punndu-le ntrebri, i ajutase la servitul mesei.
Bineneles c o s m lase, i rspunse Merthin. De ce n-ar
face-o?
Pentru c eti prea mic.
Asta-i o prostie.
Chiar n timp ce rostea aceste ultime cuvinte, Merthin i ddea
seama c n-ar fi trebuit s fie att de sigur: adulii se comportau
de multe ori prostete. Dar simpla presupunere a lui Philemon
cum c ar fi tiut mai multe dect el l irita, mai ales dup ce se
artase att de sigur pe el fa de Caris.
Prsi mulimea de copii i se ndrept ctre un grup de brbai
care-i ateptau rndul pentru a trage la int. Pe unul dintre ei
chiar l recunoscu: un brbat neobinuit de nalt, cu umerii largi,
care se numea Mark estorul. Acesta observ arcul din minile
sale i i se adres lui Merthin pe un ton trgnat, prietenesc:
De unde ai luat arcul la?
L-am fcut chiar eu, rspunse Merthin cu mndrie n glas.
Ia uit-te aici, Elfric, i spuse Mark vecinului su. S-a
descurcat chiar bine.
Elfric era un brbat vnjos, cu un aer viclean. Acesta msur
ndelung arcul din priviri.
E prea mic, pufni el, respingnd lauda lui Mark. N-o s
strpung niciodat armura vreunui cavaler francez.
Poate c nu, replic Mark blnd. Dar, la urma urmei, biatul
mai are un an-doi pn ce-o fi nevoie s se lupte cu francezii.
n momentul acela, se auzi vocea rsuntoare a lui John
Conetabilul:
Suntem gata, haidei s ncepem. Mark estorul, tu tragi
primul.
Brbatul cu aspect de uria se desprinse din grup. Alese un arc

solid i l ncerc, ndoind lemnul gros fr s fac vreun efort


deosebit.
Atunci l observ conetabilul i pe Merthin.
Bieii n-au voie s trag, spuse el.
De ce nu? protest Merthin.
Nu conteaz de ce, f bine i pleac, s nu ne mai ncurcm i
de tine.
Merthin i auzi pe ceilali copii rznd batjocoritor.
Dar nu exist niciun motiv pentru care s nu am i eu voie!
strig el indignat.
Nu trebuie s m justific n faa unui copil, rspunse John.
Hai, Mark, trage.
Merthin se simea umilit. Alunecosul acela de Philemon
demonstrase n faa tuturor c el avusese dreptate, i nu Merthin.
Aa c ntoarse spatele intelor i se ndeprt.
i-am zis eu, rnji Philemon.
Hei, taci din gur i pleac de-aici!
N-ai cum s m obligi s plec, spuse Philemon, care era cu
vreo 15 centimetri mai nalt dect Merthin.
Ralph interveni:
Dar eu da.
Merthin oft. Ralph i era credincios pn n pnzele albe, dar
nu nelegea c o lupt ntre el i Philemon n-ar fi fcut altceva
dect s demonstreze fr urm de ndoial c el era nu numai un
slbnog, ci i un netot.
Oricum trebuia s plec, zise Philemon. M duc s-l ajut pe
fratele Godwyn.
Le ntoarse spatele i se ndeprt.
Ceilali copii ncepur i ei s se risipeasc, n cutare de alte
lucruri interesante. Caris i spuse lui Merthin:
Ai putea merge n alt parte s-i ncerci arcul.
Evident, era foarte dornic s vad ce avea s se ntmple.
Merthin arunc o privire n jur.
Dar unde?
Dac era vzut de careva trgnd la int fr supravegherea
unui adult, risca s i se ia arcul.
Am putea s mergem n pdure.
Merthin era de-a dreptul surprins. Copiii nu aveau voie s se
duc n pdure. Acolo se ascundeau nelegiuiii, brbai i femei
care-i ctigau existena furnd. Exista riscul ca aceia care intrau
n pdure s fie forai s-i lase hainele acolo, ba chiar s ajung

robii lor, plus c mai existau i alte pericole, la care prinii doar
fceau aluzie, fr s le exprime niciodat clar. i, chiar dac
scpau de acest gen de primejdii, tot riscau s fie btui de taii lor
pentru c nclcaser regula privind pdurea.
Dar Caris nu prea s se team deloc, iar Merthin nu voia s se
arate mai puin ndrzne dect ea. n plus, respingerea
conetabilului l fcuse s se simt n stare de orice sfidare.
Bine, spuse el. Dar va trebui s ne asigurm c nu ne vede
nimeni.
Ea avea o soluie i la aceast problem.
tiu eu cum s facem.
Caris porni ctre ru. Merthin i Ralph o urmar. De grupul lor
se alipi i un cel mic, cu doar trei picioare.
Cum l cheam pe cinele tu? o ntreb Merthin pe Caris.
Nu-i al meu, rosti ea. Dar i-am dat o bucat de unc
mucegit, iar acum nu mai reuesc s scap de el.
Merser de-a lungul malului noroios al rului, pe lng tot felul
de depozite, debarcadere i barje. ntre timp, Merthin o studie pe
ascuns pe fata aceasta care reuise att de uor s devin
conductoarea grupului. Avea o fa ptroas, cu o expresie
hotrt, nici urt, dar nici frumoas, iar ochii ei, verzui cu pete
mici, cprui, aveau o strlucire zburdalnic. Prul castaniudeschis i era prins n dou cozi mpletite, dup cum era obiceiul
printre femeile din familiile nstrite. Avea haine scumpe, dar purta
nite cizme comode, din piele, i nu nclrile din stof brodat
care erau preferate de domniele de neam.
Fata prsi cursul rului i i conduse pe cei doi frai prin
curtea unui atelier de prelucrat cheresteaua; n scurt timp, se
aflau ntr-o zon mpdurit, plin de tufiuri. Merthin simi un
fior de nelinite. Acum c ajunsese n pdure, unde n spatele
fiecrui stejar se putea ascunde cte un nelegiuit, i regreta
accesul de teribilism, ns i era prea ruine s dea napoi.
Merser mai departe, cutnd un lumini suficient de mare
pentru a trage cu arcul. Dintr-odat, Caris rupse tcerea, pe un
ton conspirativ:
Vedei tufiul la mare de ilice?
Da.
Imediat ce trecem de el, s v lsai n jos, cu mine, i nu
cumva s scoatei vreun sunet.
De ce?
O s vedei voi.

Cteva clipe mai trziu, Merthin, Ralph i Caris se ghemuir n


spatele tufiului. Celuul cu trei picioare se aez i el lng ei,
aintindu-i ochii, plin de speran, asupra lui Caris. Ralph ncepu
s ntrebe ceva, dar Caris i fcu semn s tac.
Un minut mai trziu, apru o feti. Caris sri de dup tufi i
o nfc. Fetia ncepu s ipe.
Taci! spuse Caris. Nu suntem prea departe de drum i nu
vrem s fim auzii. De ce ne urmreti?
Cinele meu se ine dup voi i nu vrea cu niciun pre s se
ntoarc la mine! suspin micua.
Te tiu, te-am vzut n biseric n dimineaa asta, i spuse
Caris, cu un glas mai blnd. Gata, gata, n-ai de ce s plngi, n-o
s-i facem niciun ru. Cum te cheam?
Gwenda.
i pe cine?
Hop.
Gwenda lu cinele n brae, iar acesta i linse lacrimile care-i
curseser pe obraji.
Uite, l-ai luat napoi. Ai face bine s vii cu noi, n caz c o ia
din nou la sntoasa. i-apoi s-ar putea s nu te descurci s te
ntorci n ora de una singur.
Pornir mai departe. Merthin spuse:
Ce are opt brae i 11 picioare?
M dau btut, strig imediat Ralph. Mereu fcea aa.
tiu, rspunse Caris cu un zmbet larg. Noi. Patru copii i
cinele. Izbucni n rs: Bun poant.
Merthin era ncntat. Oamenii nu-i nelegeau mereu glumele;
iar fetele aproape niciodat. Cteva secunde mai trziu, o auzi pe
Gwenda explicndu-i i lui Ralph:
Dou brae, plus dou brae, plus dou brae i nc dou
brae fac opt, spuse ea. Dou picioare
Nu vedeau niciun om, ceea ce era bine. Puinii oameni care
aveau treburi cinstite n pdure tietorii de lemne, crbunarii,
topitorii de fier nu lucrau astzi i ar fi fost destul de neobinuit
s dea peste un grup de vntori aristocrai ntr-o duminic. Orice
persoan ntlnit ar fi fost, cel mai probabil, un nelegiuit. Dar
ansele erau destul de mici. Era o pdure mare, care se ntindea
cale de muli kilometri. Merthin nu cltorise niciodat suficient de
departe nct s-i vad marginea.
Ajunser ntr-un lumini mare, iar Merthin spuse:
Aici e numai bine.

n cellalt capt al poienii, la vreo 15 metri deprtare, se afla un


stejar cu trunchiul gros. Merthin se poziion n dreptul intei, aa
cum vzuse c fceau brbaii. Scoase una dintre cele trei sgei
pe care le avea i potrivi captul crestat pe coarda arcului. Sgeile
fuseser la fel de greu de fcut ca i arcul n sine. Erau din frasin
i n capt aveau lipite buci de pene de gsc. Nu reuise s fac
rost de fier pentru vrfuri, aa c se mulumise s ascut tija de
lemn, dup care prlise vrful, ca s-l ntreasc. Ochi trunchiul,
dup care trase de coarda arcului. Apoi ddu drumul sgeii.
Aceasta czu pe pmnt, la mic distan de int. Hop, celul,
porni ontc-ontc peste poian pentru a o aduce napoi.
Merthin era mirat. Se ateptase ca sgeata s neasc
puternic prin aer i s-i nfig vrful n copac. i ddu seama c
nu ndoise arcul suficient de mult.
ncerc i cu arcul n mna dreapt i sgeata n stnga. Din
punctul acesta de vedere, el era destul de ciudat, deoarece nu era
nici dreptaci, nici stngaci, ci un fel de combinaie. La a doua
sgeat, trase de coard i mpinse arcul cu toat puterea, reuind
s le deprteze mai mult dect nainte. De data aceasta, sgeata
aproape c ajunse pn la copac.
La a treia ncercare, inti cu arcul mai sus, spernd c sgeata
avea s zboare cu bolt i s se nfig n trunchi. Dar trase prea
sus, aa c proiectilul se pierdu printre crengi, de unde czu pe
pmnt mpreun cu un nor de frunze uscate.
Merthin se simea ruinat. Trasul la int era mai greu dect i
nchipuise. i ddea seama c arcul trebuia s fie bun; problema
era ndemnarea lui sau, mai precis, lipsa ei.
nc o dat, Caris pru a nu-i observa stnjeneala.
Las-m i pe mine s ncerc, rosti ea.
Fetele nu pot s trag cu arcul, spuse Ralph i nfc arcul
din minile lui Merthin. Plasndu-se n dreptul intei, oarecum n
profil, aa cum fcuse i Merthin, nu trase imediat, ci ntinse arma
de cteva ori, ca s-i simt rezistena. Ca i fratelui su, i se pru
mai greu dect se ateptase la nceput, dar, dup cteva clipe,
pru a se fi obinuit cu arcul.
Hop lsase toate cele trei sgei la picioarele Gwendei, iar acum
fetia le culese i i le nmn lui Ralph.
Acesta inti fr s ncordeze arcul, aliniind sgeata cu
trunchiul de copac, fr s-i supun braele vreunei presiuni.
Merthin i ddu seama c i el ar fi trebuit s fac la fel. De ce
oare lucrurile acestea i veneau att de natural lui Ralph, care nu

era niciodat n stare s gseasc rspunsul la o ghicitoare? Ralph


nstrun arcul, nu fr efort, dar cu o micare fluid, lsndu-i
coapsele s-i preia ncordarea. Ddu drumul sgeii, iar aceasta
lovi trunchiul de copac, afundndu-se vreo civa centimetri n
lemnul moale de sub scoar. Vznd acest lucru, Ralph izbucni
ntr-un rs triumftor.
Hop ni n cele trei picioare dup sgeat. Cnd ajunse lng
copac, se opri, de-a dreptul depit de situaie.
Ralph ncord din nou arcul. Merthin i ddu seama ce avea de
gnd s fac.
Nu! spuse el, ns cu o secund prea trziu.
Ralph trase n cine. Sgeata se nfipse n ceafa animalului.
Hop czu n fa, cu corpul zvcnindu-i.
Gwenda ncepu s ipe. Caris exclam:
O, nu!
Cele dou fete pornir n goan ctre cine.
Ralph rnjea prostete.
Ce zici de asta? spuse el plin de sine.
Ai tras n cinele ei! strig furios Merthin.
Nu conteaz n-avea dect trei picioare.
Fetia aia l iubea, idiotule. Numai uit-te la ea cum plnge!
Eti invidios c tu nu tii s tragi.
Ceva i atrase atenia lui Ralph. Cu o micare continu, acesta
potrivi o alt sgeat n arc, ntoarse arcul n poziie orizontal i
slobozi coarda. Merthin nu vzu n ce anume trgea fratele su
dect atunci cnd sgeata i atinse inta, iar un iepure gras sri n
aer, cu tija sgeii ieindu-i din crup.
Merthin nu-i putu ascunde admiraia fa de priceperea
fratelui su. Chiar exersnd ncontinuu, nu orice arca putea
atinge performana de a nimeri un iepure n goan. Ralph avea un
talent natural. Merthin l invidia, dei nu ar fi recunoscut-o
niciodat. i dorea cu ardoare s ajung cavaler, ndrzne i
puternic, i s lupte pentru rege, aa cum fcea tatl su; dar
inima i se umplea de disperare ori de cte ori se dovedea a fi total
nendemnatic la activiti precum trasul cu arcul.
Ralph gsi o piatr i zdrobi craniul iepurelui, curmndu-i
chinurile.
Merthin ngenunche lng cele dou fete i lng cel. Acesta
din urm nu mai respira. Caris i scoase cu blndee sgeata din
ceaf i i-o ddu lui Merthin. Din ran nu iei snge: Hop murise.
Timp de cteva secunde, nimeni nu scoase niciun cuvnt. n

tcerea adnc, auzir un brbat strignd.


Merthin sri n picioare, cu inima bubuindu-i n urechi. Auzi
nc un strigt, dar glasul era diferit: aadar, aveau de-a face cu
mai mult de o singur persoan.
Ambele strigte erau ncrcate de violen i furie. Avea loc un
fel de ncierare. Era de-a dreptul ngrozit, ca i ceilali. Pe cnd
stteau nlemnii, ascultnd, auzir un alt zgomot sunetul fcut
de un brbat care alerga prin pdure, cu crengile trosnindu-i sub
tlpi, ndoind puieii de copaci i clcnd apsat pe covorul de
frunze uscate.
Iar acesta venea nspre ei.
Caris fu prima care vorbi:
n tufi! spuse ea, artnd ctre un desi mare de ienuperi
probabil locul unde se afla vizuina iepurelui pe care tocmai l
omorse Ralph, se gndi Merthin.
O clip mai trziu, Caris se ntinse pe burt i ncepu s se
trasc nspre mijlocul tufiului des. Gwenda o urm, innd la
piept cadavrul lui Hop. Ralph ridic i el trupul iepurelui i li se
altur. Merthin se lsase deja n genunchi, cnd i ddu seama
c sgeata rmsese nfipt n trunchiul stejarului i c avea s-i
dea imediat de gol. ni peste poian, o smulse, se ntoarse n
goan i se afund sub poalele tufiului.
Auzir gfitul brbatului nainte de a-l vedea. Acesta respira
greu, trgnd adnc aer n piept cu un zgomot ca de rupere, semn
c era aproape de epuizare. Strigtele veneau dinspre urmritorii
si care se ndemnau unul pe altul:
Aici pe aici!
Merthin i aminti c, la venire, Caris spusese c nu se aflau
departe de drum. Oare brbatul acela care fugea era vreun cltor
atacat de hoi?
O clip mai trziu, fugarul i fcu apariia n lumini.
Era un cavaler abia trecut de 20 de ani, cu o spad i un
pumnal lung nfipte la bru. Era bine mbrcat, cu o tunic de
cltorie din piele, i purta cizme nalte, cu carmbi rsfrni. Se
mpiedic i czu, se rostogoli pe pmnt, se ridic, dup care
rmase n picioare, cu spatele lipit de trunchiul stejarului,
ncercnd din rsputeri s-i recapete rsuflarea, i i trase
armele de la bru.
Merthin arunc o privire ctre tovarii si de aventur. Caris
era livid de fric i-i muca buzele. Gwenda inea strns la piept
trupul nensufleit al cinelui ei, ca i cum asta ar fi fcut-o s se

simt mai n siguran. Ralph prea i el speriat, dar nu ntr-att


nct s uite s smulg sgeata din corpul iepurelui i s ndese
animalul ucis n snul tunicii.
Pentru un scurt rstimp, cavalerul pru a se uita fix la tufi, iar
Merthin bnui, cu sngele nghendu-i n vine de groaz, c i
vzuse ascuni acolo. Sau poate c observase crengile rupte i
frunzele zdrobite n dreptul sprturii pe unde se strecuraser. Cu
coada ochiului, Merthin l zri pe Ralph potrivind o sgeat n arc.
Apoi sosir urmritorii. Acetia erau doi oteni, cu constituii
masive i cu nfiri de rufctori, care alergau cu sbiile n
mn. Purtau tunici distinctive, n dou culori, galben i verde.
Unul din ei avea o hain din stof ieftin de ln, de culoare maro,
iar cellalt, o pelerin greoaie, de culoare neagr. Toi trei se oprir
cteva clipe, trgndu-i rsuflarea. Merthin era sigur c aveau sl vad pe cavaler hcuit, aa c simi un impuls nedemn de a
izbucni n lacrimi. Apoi, dintr-odat, cavalerul i apuc sabia de
lam i o ntinse ctre cei doi, cu mnerul nainte, ntr-un gest de
predare.
Oteanul mai n vrst, nvluit n pelerina cea neagr, fcu un
pas nainte i ntinse mna stng ctre spad. Cu gesturi
precaute, lu sabia oferit, i-o ddu tovarului su, dup care
accept i pumnalul cavalerului. Apoi spuse:
Nu armele tale le vreau eu, Thomas Langley.
Tu m cunoti, dar eu nu te cunosc pe tine, replic Thomas.
Dac l ncerca un sentiment de fric, fr ndoial c se controla
foarte bine. Dup haine, probabil c suntei n slujba reginei.
Brbatul mai n vrst i ainti vrful spadei ctre gtul lui
Thomas i l lipi de copac.
Ai o scrisoare.
Cuprinznd instruciunile contelui ctre erif n ceea ce
privete taxele. Chiar v invit s o citii.
n mod clar, era o glum. Era aproape sigur c otenii respectivi
nu tiau s citeasc. Thomas avea un curaj deosebit, n opinia lui
Merthin, dac reuea s fac glume pe seama unor oameni care
preau dispui s-l ucid.
Cel de-al doilea otean ntinse mna pe sub sabia primului i
prinse traista legat de cingtoarea lui Thomas. Nerbdtor, tie
cingtoarea cu sabia sa. O arunc deoparte i deschise traista. Din
ea scoase o pung mai mic, fcut din ceea ce prea a fi o stof
de ln tratat cu ulei, i o rsturn, dnd la iveal o foaie de
pergament, rulat ntr-un sul sigilat cu o pecete de cear.

E oare cu putin ca aceast nfruntare s fie legat de o


simpl scrisoare? se ntreb nfrigurat Merthin. i, dac aa stau
lucrurile, oare ce e scris pe pergamentul acela? E puin probabil s
fie vorba despre instruciuni legate de colectarea taxelor. Probabil
c nuntru se afl un secret teribil.
Dac m omori, spuse cavalerul, vei avea ca martor la
crim persoana care se ascunde n tufiul acela, oricine ar fi.
Tabloul nghe pentru o fraciune de secund. Brbatul cu
pelerin neagr continu s-i in vrful spadei lipit de gtul lui
Thomas i rezist ispitei de a privi peste umr. Cel n verde ezit,
dup care arunc o privire ctre tufi.
n momentul acela, Gwenda ncepu s ipe.
Brbatul cu hain verde i ridic spada i fcu doi pai lungi
de-a curmeziul luminiului, ctre tufi. Gwenda se ridic i o
rupse la fug, ieind ca o nluc dintre frunze. Oteanul sri dup
ea, ntinznd mna s-o nface.
Ralph se ridic brusc, nl arcul, l ncord dintr-o singur
micare fluid i lans o sgeat ctre otean. Aceasta i se nfipse
n ochi, mplntndu-i-se civa centimetri buni n craniu.
Brbatul ridic braul stng, ca i cum ar fi vrut s apuce sgeata
i s o scoat; apoi ntregul trup i se nmuie i se prbui ca un
sac cu grune, izbindu-se de pmnt cu o bufnitur puternic, pe
care Merthin o resimi n tot corpul.
Ralph iei n fug din tufi i porni pe urmele Gwendei. Undeva
la marginea cmpului su vizual, Merthin o zri pe Caris pornind
dup ei.
Merthin voia i el s fug, ns picioarele parc i se
transformaser n plumb.
Din cealalt parte a luminiului se auzi un strigt, iar Merthin
vzu c Thomas ndeprtase cu o lovitur spada care-i amenina
gtul i scosese de undeva din haine un cuita cu lama ct o
palm de om. Dar oteanul cu pelerin neagr era i el atent, aa
c fcu un salt napoi, ieind din raza lui de aciune. Apoi i ridic
sabia i atac, intind capul cavalerului.
Thomas se feri, fcnd un pas lateral, dar nu reui s se mite
suficient de repede. Marginea lamei czu de-a lungul antebraului
su, tind mneca din piele i mplntndu-i-se n carne.
Cavalerul mugi de durere, dar nu se prbui. Cu o micare iute
care pru extraordinar de graioas, i ridic mna dreapt i
nfipse pumnalul n gtul oponentului su; apoi, continund
micarea curb a braului, trase cuitul n lateral, reteznd mare

parte din grosimea gtului.


Un uvoi abundent de snge ni din grumazul brbatului.
Thomas fcu vreo civa pai mpleticii napoi, ferindu-se de jetul
rou. Brbatul n negru se prbui pe pmnt, cu capul unit de
corp numai printr-o fie de carne.
Thomas ls cuitul s-i cad din mna dreapt i-i prinse
braul stng, unde era rnit. Se aez pe pmnt, prnd dintrodat extrem de slbit.
Merthin rmsese singur cu cavalerul rnit, cei doi oteni mori
i cadavrul cinelui cu trei picioare. tia c ar fi trebuit s fug
dup ceilali copii, dar curiozitatea l fcea s rmn pe loc.
Pentru a se mai liniti, i spuse c Thomas avea acum un aer
destul de inofensiv.
Cavalerul avea ochi ageri.
Poi s iei acum, strig el. Nu sunt un pericol pentru tine n
starea n care m aflu.
Cu micri ovitoare, Merthin se ridic n picioare i mpinse
crengile ntr-o parte i-n alta pentru a iei din tufi. Travers
luminiul i se opri la civa pai de cavalerul aezat pe pmnt.
Thomas spuse:
Dac se afl c v-ai jucat prin pdure, o s fii biciuii.
Merthin ddu afirmativ din cap.
O s v pstrez secretul, dac l pstrai i voi pe-al meu.
Merthin ddu din nou din cap. Declarndu-se de acord cu acest
trg, nu fcea practic niciun compromis. Oricum, niciunul dintre
ei n-avea s spun ceea ce vzuse. Dac ar fi fcut-o, ar fi iscat
nite necazuri inimaginabile. Ce s-ar fi ntmplat cu Ralph, care l
ucisese pe unul dintre oamenii reginei?
Ai putea fi att de bun nct s m ajui s-mi leg rana asta?
ntreb Thomas.
n ciuda a ceea ce se ntmplase, vorbea deosebit de politicos,
observ Merthin. Stpnirea de sine a cavalerului era de-a dreptul
remarcabil. Merthin i spuse c, atunci cnd avea s creasc,
voia s devin exact ca el.
n sfrit, Merthin reui s articuleze un cuvnt:
Da.
Atunci ia cingtoarea aia tiat i nfoar-o n jurul braului
meu, dac eti drgu.
Merthin fcu ntocmai cum i se spusese. Cmaa de piele a lui
Thomas era mbibat cu snge, iar carnea braului era tiat
adnc, semnnd cu o halc expus pe taraba unui mcelar.

Merthin simi un val de grea, dar se for s nfoare cureaua n


jurul braului lui Thomas, astfel nct s apropie marginile rnii,
reuind s ncetineasc sngerarea. Fcu un nod, iar Thomas i
folosi mna dreapt pentru a strnge bine.
Apoi cavalerul fcu un efort i se ridic n picioare.
Arunc o privire ctre brbaii care zceau mori n poian.
Nu putem s-i ngropm, spuse el. A muri din cauza
sngerrii nainte s terminm de spat. Privindu-l fugar pe
Merthin, adug: Chiar i cu ajutorul tu. Rmase pe gnduri
cteva momente. Pe de alt parte, nu vreau s dea peste ei vreo
pereche de ndrgostii care caut un loc n care s fie singuri.
Hai s-i nghesuim n tufiul la unde v ascundeai voi. Pe sta
cu tunica verde nti.
Se apropiar de cadavru.
Hai s apucm fiecare de cte-un picior, continu Thomas.
Prinse cu braul drept glezna stng a mortului. Merthin lu cu
ambele mini cellalt picior moale i trase cu toat puterea.
Unindu-i forele, reuir s trasc trupul n tufe, lng Hop.
E bine aa, spuse Thomas. Avea chipul livid de durere. Dup
cteva momente, se aplec i scoase sgeata din ochiul cadavrului.
E a ta? ntreb el, ridicnd dintr-o sprncean.
Merthin lu sgeata i o terse pe pmnt pentru a scpa
mcar de o parte din sngele i creierul care rmseser pe tija de
lemn.
Folosir aceeai metod pentru a tr i cel de-al doilea cadavru
de-a curmeziul luminiului, cu capul vag ataat de corp
blbnindu-se n urma lor, dup care l aezar lng primul.
Thomas ridic sbiile pe care cei doi le scpaser pe jos i le
arunc n tufi peste trupurile nensufleite. Apoi i gsi propriile
arme.
Acum, ncepu Thomas, trebuie s-i cer o favoare imens. i
ntinse pumnalul su. Ai putea s-mi sapi o groap mic?
Bine, rspunse Merthin i lu pumnalul.
Chiar aici, exact n faa stejarului.
Ct de mare?
Thomas ridic traista de piele care fusese legat de cingtoarea
sa.
Suficient de mare ct s ascund asta timp de 50 de ani.
Adunndu-i tot curajul, Merthin ntreb:
De ce?
Tu sap acolo, iar eu o s-i spun ct pot de multe.

Merthin tras cu vrful cuitului un ptrat pe suprafaa


pmntului, dup care ncepu s desprind rna rece cu lama,
pentru ca mai apoi s o ndeprteze cu cuul palmelor.
Thomas lu sulul de pergament i l puse n punga de stof din
ln, apoi bg punga n desag, nchiznd-o bine.
Mi s-a ncredinat o scrisoare pe care trebuia s i-o nmnez
contelui de Shiring, spuse el. Dar conine un secret att de
periculos, nct mi-am dat seama c purttorul acestei misive are
mari anse s fie ucis, pentru ca nu cumva s poat duce vorba
despre el. Aa c trebuia s dispar. Am hotrt s m adpostesc
ntr-o mnstire i s devin clugr. M-am sturat de lupte i am o
mulime de pcate pentru care s m ciesc. Imediat ce am
disprut, oamenii care mi-au dat scrisoarea au nceput s m
caute i am avut ghinion. Am fost zrit ntr-o tavern din Bristol.
De ce te-au urmrit oamenii reginei?
i ea vrea cu orice pre s mpiedice dezvluirea acestui
secret.
Cnd groapa pe care o spa Merthin ajunse s aib vreo 45 de
centimetri adncime, Thomas spuse:
E suficient.
Ls traista s cad nuntru.
Merthin mpinse pmntul dislocat napoi n groap, peste
traist, iar Thomas acoperi rna afnat cu frunze i crengue,
pn ce ajunse s nu se mai deosebeasc de solul dimprejur.
Dac auzi c am murit, spuse Thomas, te-a ruga s dezgropi
scrisoarea aceasta i s i-o dai unui preot. Ai face tu asta pentru
mine?
Da.
Pn atunci, nu trebuie s sufli niciun cuvnt despre asta. Ei
tiu c scrisoarea e la mine, dar nu tiu exact unde e, aa c o s
se team s fac vreo micare. Dar, dac tu trdezi secretul, o s
se ntmple dou lucruri. nti i-nti, m vor ucide. Apoi te vor
ucide i pe tine.
Merthin se nspimnt. I se prea nedrept s ajung ntr-un
asemenea pericol doar pentru c ajutase un om spnd o groap.
mi pare ru c te-am speriat, urm Thomas. Dar, pe de alt
parte, nu e numai vina mea. n fond, nu i-am cerut eu s vii aici.
Nu.
Merthin i dorea din adncul sufletului s fi ascultat de
poruncile mamei sale i s fi stat departe de pdure.
O s m ndrept spre drumul principal. Ce-ar fi ca tu s te

ntorci pe unde ai venit? Pun rmag c o s-i gseti prietenii


ateptndu-te nu departe de aici.
Merthin ddu s plece.
Cum te cheam? strig cavalerul n urma lui.
Merthin, fiul lui sir Gerald.
Zu? ntreb Thomas, de parc l-ar fi cunoscut pe tata. Ei
bine, s nu sufli niciun cuvnt despre asta, nici mcar fa de el.
Merthin ncuviin printr-o micare a capului i plec.
Dup vreo 50 de metri, se aplec i vomit. Dup aceea, se
simi puin mai bine.
Aa cum prevzuse Thomas, ceilali l ateptau chiar la
marginea pdurii, lng atelierul de prelucrare a cherestelei. Se
nghesuir n jurul lui, atingndu-l, ca i cum ar fi vrut s se
asigure c era teafr, artnd uurai, dar i ruinai, simindu-se
oarecum vinovai c-l prsiser acolo. Erau cu toii zdruncinai de
cele ntmplate, chiar i Ralph.
Brbatul acela, ncepu el. Cel n care am tras. L-am rnit ru?
E mort, spuse Merthin.
i art lui Ralph sgeata, care era i acum ptat cu snge.
Ai scos-o din ochiul lui?
Lui Merthin i-ar fi plcut s susin c da, el o fcuse, dar se
hotr s spun adevrul.
Cavalerul a scos-o.
Ce s-a ntmplat cu cellalt otean?
Cavalerul i-a tiat gtul. Apoi am ascuns amndoi cadavrele
n tufi.
i te-a lsat s pleci pur i simplu?
Da.
Merthin nu pomeni de scrisoarea ngropat.
Trebuie s pstrm secret tot ce s-a ntmplat azi, i ndemn
Caris. O s avem mari necazuri dac afl cineva ceva.
Eu n-o s spun nimic, niciodat, i asigur Ralph.
Ar trebui s facem un legmnt, propuse Caris.
Se strnser ntr-un cerc mic. Caris ntinse un bra, astfel nct
s aib palma chiar n centru. Merthin i puse mna peste a ei.
Fata avea pielea moale i cald. Ralph i altur i el palma, apoi
Gwenda fcu la fel, i toi jurar pe sngele lui Isus.
Dup aceea se ntoarser n ora.
Era ora prnzului; antrenamentul de tras la int se terminase
de mult. n timp ce traversau podul, Merthin i spuse lui Ralph:
Cnd o s m fac mare, vreau s fiu precum cavalerul acela

ntotdeauna politicos, niciodat speriat, aductor de moarte n


orice lupt.
i eu, replic Ralph. Aductor de moarte.
Cnd ajunser napoi n oraul vechi, Merthin fu surprins, ntrun mod cu totul iraional, de faptul c viaa prea a se scurge
normal: de jur mprejurul lor se-auzeau plnsete de bebelui, n
aer se simea miros de carne fript, iar pe lng taverne se vedeau
brbai sorbind linitii din cnile cu bere.
Caris se opri n dreptul unei case mari de pe strada principal,
chiar vizavi de intrarea n curtea streiei. i trecu un bra pe
dup umerii Gwendei i spuse:
Ceaua mea de-acas tocmai a ftat nite celui. Vrei s-i
vezi?
Gwenda prea n continuare speriat, gata s izbucneasc n
plns, dar ddu hotrt din cap, n semn de acceptare.
Da, te rog.
Era o iniiativ deopotriv inteligent i plin de buntate, se
gndi Merthin. Celuii aveau s o liniteasc pe feti plus c
aveau s-i distrag atenia. Cnd avea s se ntoarc la ai si, avea
s vorbeasc despre celui, i nicidecum despre mica lor
excursie prin pdure.
i luar la revedere, iar fetele intrar n cas. Merthin se trezi
ntrebndu-se cnd avea s o vad din nou pe Caris.
Apoi i aminti de celelalte necazuri ale sale. Ce-avea s fac
tatl su cu datoriile? Cei doi frai intrar n curtea catedralei,
Ralph innd n continuare n mn arcul i iepurele mort. n jurul
lor era linite.
n spitalul care servea drept cas de oaspei nu mai rmsese
dect o mn de bolnavi. O clugri le spuse:
Tatl vostru e n biseric mpreun cu contele de Shiring.
Intrar n catedral. Prinii lor se aflau n vestibul. Mama
edea la poalele unui stlp, pe ieindul unde suprafaa rotunjit a
coloanei ntlnea capitelul ptrat. n lumina rece care ptrundea
prin ferestrele nalte, chipul ei era imobil i senin, ca i cum ar fi
fost sculptat din aceeai roc gri ca stlpul de care-i rezema
capul. Tata sttea n picioare lng ea, cu umerii si lai czui,
ntr-o atitudine de resemnare. Contele Roland sttea cu faa la ei.
Era mai btrn dect tata, dar prul su negru i temperamentul
viguros l fceau s par mai tnr. Stareul Anthony sttea lng
conte.
Cei doi biei rmaser lng u, dar mama le fcu semn s se

apropie.
Haidei ncoace, spuse ea. Contele Roland ne-a ajutat s
ajungem la o nelegere cu stareul Anthony, care s ne rezolve
toate problemele.
Tata mormi ceva, ca i cum el n-ar fi fost la fel de recunosctor
pentru ceea ce fcuse contele.
Iar streia primete pmnturile mele, scrni el. N-o s mai
motenii nimic.
O s trim aici, n Kingsbridge, continu mama pe un ton
voios. O s fim rentieri ai streiei.
Merthin ntreb:
Ce nseamn rentier?
nseamn c monahii ne vor oferi o cas n care s locuim i
dou mese pe zi pentru tot restul vieilor noastre. Nu-i aa c-i
minunat?
Merthin i ddea seama c nici ei nu i se prea cu adevrat a fi
minunat. Se prefcea numai c este ncntat. n mod clar tata se
simea ruinat c-i pierduse pmnturile. Situaia aceasta
nsemna o mare dizgraie, cuget Merthin.
Tata i se adres contelui:
i cu bieii mei ce-o s se ntmple?
Contele Roland se ntoarse i i privi.
Cel mare arat promitor, fcu el. Tu ai omort iepurele la,
flcu?
Da, domnule, rspunse mndru Ralph. Am tras cu arcul n el.
n civa ani poi s-l trimii la mine, s fie scutier, spuse
voios contele. O s-l nvm s se lupte, ca s devin cavaler.
Pe chipul tatei apru o expresie mulumit.
Merthin era uluit. Erau luate nite hotrri importante mult
prea repede. Era scandalizat c fratele su mai mic era favorizat
astfel, n timp ce despre el nu se spunea nimic.
Nu e corect! izbucni el. i eu vreau s ajung cavaler!
Mama sa interveni:
Nu!
Dar eu am fcut arcul!
Tata ls s-i scape un oftat de exasperare i arbor un aer
dezgustat.
Tu ai fcut arcul, micuule? ntreb contele cu o expresie de
dispre pe chip. n acest caz, o s te dm ucenic pe lng un
dulgher.

3
Casa lui Caris era o cldire luxoas, din lemn, cu pardoseli i
emineu din piatr. La parter se aflau trei ncperi separate: sala
n care mncau, salonaul unde tticul putea discuta despre
afaceri fr s fie deranjat i, ceva mai n spate, buctria. Cnd
Caris i Gwenda intrar, n cas plutea un miros apetisant de
unc fiart.
Caris o conduse pe Gwenda prin sal, dup care urcar
amndou scara interioar.
Unde sunt celuii? ntreb Gwenda.
Vreau s-o vd pe mama mai nti, rspunse Caris. E bolnav.
Intrar n dormitorul din fa, unde mmica sttea ntins pe
un pat din lemn. Era o femeie micu, cu aspect fragil: Caris
ajunsese deja la fel de nalt ca ea. Mmica era mai palid dect de
obicei, iar prul nu i fusese nc pieptnat, astfel c mai multe
uvie i se lipiser de obrajii umezii de febr.
Cum te simi? ntreb Caris.
Un pic slbit astzi.
Efortul de a articula aceste cuvinte aproape c-i tie rsuflarea.
Caris simi un fior familiar, n care se amestecau dureros
nelinitea i sentimentul de neajutorare. Mama ei era bolnav de
un an. Totul ncepuse cu dureri la ncheieturi. Destul de curnd, i
apruser ulceraii n gur i multe vnti inexplicabile pe corp.
Se simise prea slbit chiar i pentru cele mai mrunte activiti.
Sptmna trecut rcise. Acum avea febr i i venea greu s
respire.
Ai nevoie de ceva? se interes Caris.
Nu, mulumesc.
Acesta era rspunsul ei obinuit, iar Caris simea c nnebunea
ori de cte ori l auzea, att de inutil se simea.
S-o chem pe maica Cecilia?
Starea de Kingsbridge era singura persoan care putea s o
aline ct de ct pe mmica. Aceasta avea un extract de mac pe
care-l dizolva n vin cu miere i reuea s-i mai uureze pentru o
vreme durerile. Caris o considera pe Cecilia un nger.
Nu-i nevoie, draga mea, spuse mmica. Cum a fost slujba de
Srbtoarea Tuturor Sfinilor?
Caris observ ct de palide erau buzele mamei sale.
nspimnttoare, rspunse ea.

Timp de cteva clipe, mmica nu spuse nimic, odihnindu-se,


dup care puse o alt ntrebare:
Ce-ai fcut n dimineaa asta?
M-am uitat la cei care trgeau cu arcul.
Caris i inu rsuflarea, ngrozit c mmica ar fi putut ghici
secretul ei, aa cum se ntmpla adesea.
Dar mmica nu fcu altceva dect s-i ndrepte privirea
asupra Gwendei.
Cum o cheam pe prietena ta?
Gwenda. Am adus-o aici ca s vad celuii.
Foarte drgu.
Dintr-odat mmica pru obosit. nchise ochii i-i ntoarse
capul ntr-o parte.
Fetele se strecurar afar din ncpere fr s fac vreun
zgomot.
Gwenda prea de-a dreptul ocat.
De ce boal sufer?
Un fel de sfreal.
Caris nu suporta s vorbeasc despre asta. Boala mamei sale i
ddea mereu sentimentul deranjant c nimic nu era sigur pe lume,
c se putea ntmpla orice, c nu existau certitudini. Era ceva mai
nfricotor chiar i dect lupta pe care o vzuser n pdure. Dac
se gndea la ceea ce se putea ntmpla, la faptul c mama sa
putea muri, se trezea cuprins de un fel de panic disperat care-i
inunda pieptul i o fcea s vrea s ipe ct o ineau puterile.
Dormitorul din mijloc era folosit pe timpul verii de negustorii
italieni din Florena i Prato care veneau s cumpere ln de la
tticul. Acum era gol. Celuii se aflau n dormitorul din spate,
care era al lui Caris i al surorii sale, Alice. Acetia aveau apte
sptmni, fiind aproape gata s-i prseasc mama, care
ncepea s nu mai aib rbdare cu ei. Vzndu-i, Gwenda trase aer
n piept, bucuroas, i se ls imediat n genunchi.
Caris l lu n brae pe cel mai mic dintre pui, o femel vioaie
care mereu se deprta de ceilali, dornic s exploreze lumea.
Pe asta o s-o pstrez, spuse ea. O cheam Scrap.
Atingerea celuei o linitea, ajutnd-o s uite de lucrurile care
o ngrijorau.
Ceilali patru pui nvlir pe Gwenda, mirosind-o i mucnd-o
de rochie. Fetia lu n brae un celu urt, cu blana maro, botul
lung i ochii prea apropiai.
Mie sta mi place, rosti ea.

Celuul se ncovrig n poala ei.


Caris o ntreb:
Ai vrea s-l pstrezi?
Ochii Gwendei se umplur de lacrimi.
A putea?
Avem voie s-i dm.
Chiar aa?
Tata nu mai vrea i ali cini. Dac-i place, poi s-l iei.
O, da, spuse Gwenda n oapt. Da, te rog.
Ce nume o s-i pui?
Unul care s-mi aduc aminte de Hop. Poate c o s-i spun
Skip.
E un nume frumos.
Caris vzu c Skip adormise deja n poala Gwendei.
Cele dou fete rmaser o vreme cu ceii, fr s mai spun
nimic. Caris se gndea la bieii pe care-i cunoscuser: cel mic, cu
prul rocat i ochii aurii, i fratele su nalt i chipe. Ce-o fcuse
s-i ia cu ea n pdure? Nu era prima oar cnd cedase n faa
unui impuls prostesc. Iar asta se ntmpla mai ales atunci cnd
cineva ntr-o poziie cu autoritate i interzicea s fac un lucru.
Mtua sa Petranilla avea mereu tendina de a da ordine:
Nu-i da de mncare pisicii aceleia, n-o s mai scpm
niciodat de ea! Nu-i voie s te joci cu mingea n cas! ine-te
departe de biatul la, e dintr-o familie de rani!
Regulile care-i constrngeau comportamentul o nnebuneau
efectiv pe Caris.
Dar nu fcuse niciodat ceva att de prostesc. O apuca
tremuratul numai cnd se gndea la ce se ntmplase. Muriser
doi oameni. Dar i mai ru era ceea ce s-ar fi putut ntmpla. i ei,
patru copii, ar fi putut fi ucii.
Se ntreba care putea s fi fost motivul luptei aceleia i de ce l
urmreau otenii pe cavaler. n mod clar, nu era vorba despre un
jaf obinuit. Spuseser ceva de o scrisoare. Dar Merthin nu mai
amintise nimic legat de ea. Probabil c nici el nu aflase. Era doar
nc unul dintre misterele vieii adulilor.
Lui Caris i plcuse Merthin. Fratele su plicticos, Ralph, era
exact ca orice alt biat din Kingsbridge: ludros, agresiv i prost,
dar Merthin prea a fi diferit. O intrigase chiar de la nceput.
Privind-o pe Gwenda, i ddu seama c-i fcuse doi prieteni
noi ntr-o singur zi. Fetia de lng ea nu era drgu. Avea nite
ochi cprui-nchis plasai prea aproape unul de cellalt, de-o parte

i de alta a unui nas coroiat. Amuzat, Caris realiz c alesese un


cine care semna un pic cu ea.
Hainele Gwendei erau vechi i probabil c fuseser purtate de
muli copii naintea ei. Acum era mai calm. Nu mai prea gata s
izbucneasc n lacrimi n orice clip. i ea fusese alinat de
prezena voioas a celuilor.
n sala de sub ele se auzir nite pai neregulai bine
cunoscui, iar puin dup aceea rsun un glas puternic:
Aducei-mi o can cu bere, pentru numele lui Dumnezeu, am
o sete teribil!
E tata, spuse Caris. Hai s-l cunoti i tu. Vznd c pe
chipul Gwendei se ntiprete o expresie de nelinite, adug: Nui face griji, mereu strig aa, dar de fapt e foarte de treab.
Fetele coborr cu celuii.
Ce s-a ntmplat cu toi servitorii mei? tun tticul. Au fugit
de s-au alturat neamului znelor?
Iei cu pai grei din buctrie, trgndu-i piciorul drept dup
el, ca ntotdeauna, dar innd n mn o can de lemn din care
berea ddea pe dinafar la fiecare micare.
Salutare, panselua mea! i spuse lui Caris pe un ton mai
dulce. Se aez pe un jil mare aflat n capul mesei i lu o
nghiitur lung din can. Ah, e mai bine aa, oft el, tergndu-i
barba mioas cu mneca. O observ pe Gwenda. O margaretu
pe lng panselua mea? ntreb el glume. Cum te cheam?
Gwenda, din Wigleigh, domnule, rosti fetia cu admiraie, dar
i cu team.
I-am dat un celu, l anun Caris.
Ce idee bun! fcu tticul. Celuii au nevoie de dragoste, i
nimeni nu poate iubi un celu aa cum poate o feti.
Pe un scaun de lng mas, Caris vzu o pelerin din stof
stacojie. Materialul era fr ndoial importat, deoarece vopsitorii
englezi nu tiau cum s obin o nuan att de intens de rou.
Urmrindu-i privirea, tticul spuse:
E pentru mama ta. ntotdeauna i-a dorit o pelerin rouitalian. Sper c-o s-o lase inima s se nsntoeasc suficient ct
s-o i poarte.
Caris o atinse. Stofa de ln era moale i esut des, aa cum
numai italienii tiau s fac.
E frumoas, spuse ea.
Mtua Petranilla intr dinspre strad. Aceasta semna ntru
ctva cu tticul, dar, pe cnd el avea o fire deschis, ea era mereu

cu buzele strnse. Semna mai mult cu cellalt frate al lor,


Anthony, stareul de Kingsbridge: erau amndoi nali, cu
conformaii impuntoare, n timp ce tticul era scund, cu pieptul
masiv, i chiop.
Lui Caris nu-i plcea deloc Petranilla. Aceasta era inteligent,
dar i rutcioas, o combinaie fatal la un adult: Caris nu reuea
niciodat s o pcleasc. Gwenda simi antipatia lui Caris i
arunc o privire temtoare ctre nou-venit. Singurul ncntat s o
vad era tticul.
Intr, surioar, spuse el. Unde-mi sunt toate slugile?
Nu pot s-mi dau seama nici s m pici cu cear de ce-i
nchipui c-a ti eu una ca asta, avnd n vedere c tocmai acum
am venit din casa mea, aflat n cellalt capt al strzii. Dar, dac
a fi pus s ghicesc, Edmund, a zice c buctreasa e n coteul
ginilor, spernd s gseasc un ou ca s-i fac o budinc, iar
menajera e probabil la etaj, ajutnd-o pe soia ta s stea pe
scaunul cu oal de noapte, aa cum se ntmpl cam n fiecare zi
prin timpul acesta. Ct despre ucenici, sper c sunt amndoi de
paz la depozitul de lng ru, ca s se asigure c niciunui
petrecre nu-i d prin mintea ameit de butur s aprind
vreun foc de tabr suficient de aproape nct s ajung vreo
scnteie la baloturile tale de ln.
Se-ntmpla destul de des s vorbeasc astfel, rostind o ntreag
predic drept rspuns la o ntrebare simpl. Era la fel de ncrezut
ca ntotdeauna, dar tticul nu se supr sau cel puin se prefcu a
nu se supra.
Formidabila mea sor! exclam el. Se pare c tu ai motenit
nelepciunea tatei.
Petranilla i ndrept atenia asupra fetelor.
Tatl nostru se trgea din spia lui Tom Constructorul, tatl
vitreg i mentorul lui Jack Constructorul, arhitectul Catedralei
Kingsbridge, le spuse ea. Tata a jurat s-i dea primul nscut spre
slujirea lui Dumnezeu, dar, din pcate, primul su nscut a fost o
fat eu. M-a botezat dup Sfnta Petronela care a fost fiica
Sfntului Petru, dup cum sunt convins c tii i s-a rugat ca
data viitoare s aib un biat. Dar primul su fiu s-a nscut
diform i nu a vrut s-i ofere Domnului un dar cu defect, aa c l-a
educat pe Edmund special pentru a prelua afacerea cu ln. Din
fericire, cel de-al treilea copil al su a fost Anthony, un biat
cuminte i cu fric de Dumnezeu, care a intrat de mic la mnstire
i care este acum, spre mndria noastr, stare al acestui lca.

Dac ar fi fost brbat, Petranilla ar fi ajuns preot, dar, pentru


c soarta voise altminteri, i educase fiul, pe Godwyn, de aa
manier nct acesta s devin unul dintre clugrii de la streie.
Urmnd exemplul bunicului lnar, i ea i druise un fiu lui
Dumnezeu. Caris l comptimise dintotdeauna pe Godwyn, vrul ei
mai mare, pentru c o avea pe Petranilla drept mam.
Femeia observ haina cea roie.
A cui e asta? ntreb ea. E fcut din stof italieneasc din
cea mai scump!
Am cumprat-o pentru Rose, spuse tticul.
Petranilla se holb la el pentru cteva clipe. Caris i putea da
seama c, n mintea ei, l considera nebun s cumpere o astfel de
hain pentru o femeie care nu mai ieise din cas de un an. Dar se
mulumi s remarce:
Te pori foarte frumos cu ea lucru care putea fi un
compliment sau nu.
Tticului ns nu-i psa.
Du-te sus s o vezi, o ndemn el. O s se mai nveseleasc.
Caris se ndoia c o vizit din partea mtuii putea s aib
acest efect, dar Petranilla nu avea asemenea dubii, aa c urc
scara ctre dormitorul bolnavei.
Atunci i fcu apariia, pe intrarea dinspre strad, sora lui
Caris, Alice. Aceasta avea 11 ani, fiind cu un an mai mare dect
Caris. i ainti privirile asupra Gwendei i ntreb:
Ea cine e?
Noua mea prieten, Gwenda, rspunse Caris. O s ia unul
dintre celui.
Dar l-a luat tocmai pe acela pe care-l voiam eu! protest Alice.
Nu-i mai exprimase aceast preferin nainte.
dar n-ai ales niciodat unul! sri Caris scandalizat. O
spui numai din rutate!
Dar de ce s ia ea unul dintre celuii notri?
Tticul interveni:
Nu acum, rosti el. Oricum, avem mai muli celui dect e
nevoie.
Caris ar fi trebuit s m ntrebe mai nti pe mine pe care-l
vreau!
Da, aa e, spuse tticul, dei tia cum nu se poate mai bine
c Alice nu fcea dect s caute motiv de ceart. S nu se mai
ntmple, Caris.
Bine, tticule.

Dintr-o camer alturat intr buctreasa, cu carafe i cni n


mini. Pe cnd Caris abia ncepuse s vorbeasc, o botezase pe
buctreas Tutty nimeni nu tia de ce, dar aa i rmsese
numele. Tticul spuse:
Mulumesc, Tutty. Luai loc la mas, fetelor.
Gwenda ezit, nefiind sigur c invitaia o includea i pe ea, dar
Caris i tcu semn din cap, tiind c vorbele tticului fuseser
pentru toate trei n general, i invita pe toi cei prezeni n cmpul
su vizual cnd se punea masa.
Tutty umplu din nou cu bere cana tticului, dup care le servi
pe Alice, pe Caris i pe Gwenda cu bere ndoit cu ap. Gwenda io bu pe-a ei imediat, cu ncntare, iar Caris i ddu seama c nu
se ntmpla prea des s primeasc bere: sracii beau de obicei
cidru fcut din mere pduree.
Apoi buctreasa aez n faa fiecruia cte o felie de pine de
secar, groas de-un lat de mn. Gwenda o nfc pe-a ei, iar
Caris realiz c fata nu mai mncase pn atunci la mas.
Ateapt, spuse ea ncetior, iar Gwenda aez felia de pine
la loc.
Tutty aduse o bucat de unc pe un fund de lemn i un vas cu
nite varz.
Tticul lu un cuit mare i tie cteva felii de unc, aezndule pe feliile de pine care aveau rol de platouri. Gwenda privea cu
ochi mari cantitatea de carne pe care o primise. Caris puse cu
lingura mai multe frunze de varz peste unc.
Menajera, Elaine, cobor scrile cu pai grbii.
Stpna pare s se simt mai ru, anun ea. Doamna
Petranilla spune c ar trebui s trimitem dup starea Cecilia.
Atunci fugi la streie i roag-o s vin, zise tticul.
Slujnica iei n fug.
Haidei, mncai, fetelor! le ndemn tticul n timp ce-i
nfigea cuitul ntr-o felie de unc; dar Caris i ddu seama c
masa nu-i mai fcea nicio plcere, cci prea s priveasc undeva
n deprtare.
Gwenda mnc nite varz i spuse n oapt:
Asta-i o mncare din rai.
Caris gust i ea. Varza fusese condimentat cu ghimber.
Probabil c Gwenda nu mai gustase pn atunci vreo mncare
aromat cu ghimber numai oamenii bogai i puteau permite s
cumpere acest condiment.
Petranilla cobor la parter, puse nite unc pe un platou de

lemn i duse mncarea la etaj, pentru mmica; se ntoarse ns


cteva minute mai trziu, cu mncarea neatins. Se aez la mas
ca s o mnnce ea, iar buctreasa i aduse o felie groas de
pine.
Cnd eram eu mic, eram singura familie din Kingsbridge
care avea carne pe mas n fiecare zi, spuse ea. Asta n afar de
zilele de post tata era foarte cucernic. A fost primul negustor de
ln din ora care a stabilit schimburi cu italienii. Acum toi fac
nego cu ei, dei fratele meu Edmund e n continuare cel mai
cutat.
Caris i pierduse pofta de mncare i trebui s mestece
ndelung bucata de carne din gur nainte de a o putea nghii.
ntr-un final sosi i starea Cecilia, o femeie mrunic, energic i
cu micri linititor de autoritare. Alturi de ea se afla sora
Juliana, o persoan simpl, cu suflet bun.
Caris se simi mai bine vzndu-le urcnd treptele ce duceau
spre camera mamei sale o vrbiu ciripind vesel, cu o gin
mergnd legnat pe urmele ei. Aveau s o spele pe bolnav cu ap
de trandafiri pentru a-i domoli febra, iar mirosul plcut avea s i
mbunteasc i dispoziia.
Tutty aduse nite mere i o bucat de brnz. Tticul cur
absent un mr, mnuindu-i cuitul cu ndemnare. Caris i
aduse aminte c, atunci cnd era mai mic, tatl su i ddea ei
feliuele de mr curat, dup care mnca el cojile.
Sora Juliana cobor scara, cu o expresie ngrijorat pe chipul
durduliu.
Starea ar vrea ca fratele Joseph s vin s o vad pe doamna
Rose, spuse ea.
Joseph era medicul-ef al mnstirii: i fcuse ucenicia cu
maetrii de la Oxford.
O s m duc dup el, adug ea i iei n fug pe ua dinspre
strad.
Tata puse jos mrul curat, fr s fi luat mcar o mbuctur
din el.
Caris ntreb:
Ce-o s se ntmple?
Nu tiu, panselu. O s plou? Oare de cte baloturi de ln
o s aib nevoie negustorii florentini? O s se mbolnveasc vreo
oaie? Oare bebeluul din burta mamei e o feti sau un bieel cu
un picior sucit? Nu se tie niciodat, nu-i aa? Asta se opri,
ntorcndu-i chipul ntr-o parte. Asta face totul att de greu.

i ntinse mrul. Caris i-l ddu Gwendei, care-l mnc n


ntregime, cu tot cu cotor i semine.
Fratele Joseph sosi cteva minute mai trziu nsoit de un
asistent pe care Caris l recunoscu a fi Saul Cap-Alb, numit astfel
din cauza prului su puinul care-i mai rmsese dup trasarea
tonsurii i care era de un blond-alburiu.
Cecilia i Juliana venir la parter, mai mult ca sigur pentru a le
face loc celor doi clugri n dormitorul destul de mic al bolnavei.
Cecilia se aez la mas, dar nu se atinse de mncare. Avea un
chip mic, cu trsturi ascuite: un nas fin i uguiat, ochi luminoi
i o brbie care aducea cu prora unui vapor. Se uit cu ochi
curioi la Gwenda.
Ei, ei, spuse ea cu un glas voios, cine e fetia asta, i-i iubete
ea pe Isus i pe Maica Sa Sfnt?
Fetia rspunse:
M cheam Gwenda, sunt prietena lui Caris.
i arunc o privire nelinitit lui Caris, ca i cum s-ar fi temut
c era o ndrzneal prea mare din partea ei s vorbeasc despre
prietenie.
Caris ntreb:
O s-o fac Fecioara Maria pe mama s se simt mai bine?
Cecilia ridic din sprncene.
O ntrebare att de direct! i dac n-a fi tiut, mi-a fi dat
seama imediat c eti fiica lui Edmund.
Toat lumea se roag la Ea, dar nimeni nu se face bine, urm
Caris.
i tii de ce?
Poate c de fapt nu ajut pe nimeni i numai cei puternici se
nsntoesc, iar cei slabi nu.
Ei, ei, nu spune prostii, o dojeni tticul. Toat lumea tie c
Maica Sfnt ne ajut.
Exact, ntri Cecilia. Dar e normal ca micuii s pun
ntrebri mai ales cei inteligeni. Caris, sfinii sunt ntotdeauna
puternici, dar unele rugciuni sunt mai eficiente dect altele.
nelegi asta?
Caris ddu afirmativ din cap fr nicio tragere de inim,
simindu-se nu att convins, ct nvins ntr-o confruntare de
idei.
Trebuie s vin la coala noastr, spuse Cecilia.
Clugriele aveau o coal destinat fetelor din familiile
nobililor i ale negustorilor bogai din ora. Clugrii aveau i ei o

coal separat, pentru biei.


Pe chipul tticului se aternu o expresie de ncpnare.
Rose le-a nvat pe amndou fetele s scrie, mormi el. Iar
Caris tie s socoteasc la fel de bine ca mine m ajut la
negustorie.
Dac o dai la coal, o s nvee mult mai mult de-att. Doar
nu vrei s-i petreac viaa servindu-te pe dumneata, nu-i aa?
Petranilla interveni:
N-are nevoie s nvee carte. O s fac o cstorie strlucit.
Amndou surorile vor avea o mulime de pretendeni. Fii de
negustori, ba chiar fii de cavaleri, toi vor fi cum nu se poate mai
dornici s stabileasc o alian cu familia noastr. Dar Caris e un
copil ncpnat: trebuie s avem grij ca nu cumva s se
iroseasc fugind cu vreun menestrel fr o para.
Caris observ c Petranilla nu prevedea ivirea niciunui necaz cu
Alice, care era mai supus i care avea s se mrite probabil cu
persoana ce-i era indicat.
Cecilia spuse:
Poate c Dumnezeu o s-o cheme pe Caris n slujba Sa.
Tticul rosti morocnos:
Dumnezeu a chemat deja doi membri ai acestei familii pe
fratele meu i pe nepotul meu. A fi crezut c I-a ajuns.
Cecilia i ndrept privirea ctre Caris.
Tu ce crezi? o ntreb. O s ajungi negustoreas de ln, soie
de cavaler sau clugri?
Ideea de a deveni clugri o umplea de groaz pe Caris. Ar fi
trebuit s asculte ordinele cuiva n fiecare clip a existenei sale.
Ar fi fost ca i cum ar fi rmas copil pentru toat viaa, cu
Petranilla drept mam. Gndul de a deveni soia unui cavaler sau
a oricui altcuiva prea la fel de ru, pentru c femeile trebuiau s
se supun soilor. Ucenicia pe lng tatl ei, urmat de preluarea
frielor afacerii cnd acesta avea s fie prea btrn pentru a o mai
administra, era cea mai puin neplcut dintre alternative, dar, pe
de alt parte, nu era tocmai ceea ce visa ea.
Nu vreau s devin nimic din toate astea, spuse ea.
Te-ai gndit la ceva care s-i plac? insist Cecilia.
Caris se gndise, dei nu mai spusese nimnui despre ce era
vorba i, de fapt, nu-i dduse seama de importana acestui vis
pn n momentul de fa; dar ambiia respectiv prea bine
conturat i brusc tiu, fr nicio urm de ndoial, c acela era
destinul ei.

O s ajung doctor, rosti ea.


Urm un moment de tcere, dup care toi izbucnir n rs.
Caris se nroi pn n vrful urechilor, fr a-i da seama ce
era att de amuzant.
Tticul i fcu mil de ea i spuse:
Numai brbaii pot s se fac doctori. Nu tiai asta,
panselu?
Caris era uluit. Se ntoarse ctre Cecilia.
Dar dumneata?
Eu nu sunt medic, rspunse micua. Noi, clugriele, avem
grij de cei suferinzi, bineneles, dar urmm instruciunile
brbailor care au studiat aceste lucruri. Clugrii, care la rndul
lor au nvat de la maetri, neleg natura i evoluia umorilor
corpului, cum se dezechilibreaz cnd apare boala i cum s le
aduc din nou la proporia corect pentru a-l nsntoi pe bolnav.
tiu din ce ven s lase snge pentru migren, lepr sau senzaie
de sufocare; unde s taie i s cauterizeze; dac s pun
cataplasme sau s-l spele pe bolnav.
N-ar putea nva asta i o femeie?
Poate c da, ns Domnul a ornduit lucrurile altfel.
Caris se simea copleit de frustrare vznd cum adulii
apelau la acest truism ori de cte ori nu reueau s dea un
rspuns. nainte s poat spune ceva, fratele Saul cobor scrile cu
un bol plin de snge i trecu prin buctrie n curtea din spate, ca
s-l arunce. Aceast imagine o fcu pe Caris s simt nevoia
imperioas de a plnge. Toi doctorii foloseau luarea de snge ca
metod de tratament, aa c trebuie s fi fost eficient, i spuse
ea; dar, oricum, nu suporta s vad fora vital a mamei sale
scurs ntr-un castron i aruncat.
Saul se ntoarse n camera bolnavei i, cteva momente mai
trziu, el i Joseph venir la parter.
Am fcut tot ce-am putut pentru ea, i spuse Joseph tticului
pe un ton solemn. i-a mrturisit toate pcatele.
i mrturisise pcatele! Caris tia ce nsemna acest lucru.
ncepu s plng.
Tticul scoase ase penny de argint din pung i i-i ddu
monahului.
Mulumesc, frate, rosti el cu glas rguit.
Cnd cei doi clugri plecar, clugriele se ntoarser la etaj.
Alice se aez n poala tticului i-i ngrop faa n scobitura
gtului lui. Petranilla i porunci lui Tutty s strng masa. Gwenda

privea totul cu ochi mari. Rmaser cu toii la mas, n tcere,


ateptnd.

4
Fratelui Godwyn i era foame. i mncase prnzul o tocan de
napi feliai cu pete srat , dar nu se sturase. Clugrii primeau
aproape ntotdeauna pete cu bere slab la prnz, chiar i cnd nu
era zi de post.
Nu toi clugrii, evident: stareul Anthony avea parte de un
regim privilegiat. Avea s prnzeasc deosebit de bine astzi, cci
starea, maica Cecilia, avea s-i fie oaspete. Aceasta era obinuit
cu mncruri alese. Clugriele, care mereu preau a avea mai
muli bani dect clugrii, tiau cte un porc sau o oaie la fiecare
cteva zile i aveau la mas vin gascon.
Sarcina lui Godwyn era s supravegheze pregtirile pentru
acest prnz, o munc dificil n condiiile n care stomacul su
scotea tot soiul de zgomote. Vorbi cu buctarul mnstirii, dup
care verific gsca ndopat din cuptor i oala cu sos de mere care
bolborosea pe foc. i ceru chelarului o can de cidru din butoi i
primi i o bucat de pine de secar de la brutrie veche, cci nu
se cocea pine duminica. Lu talgerele din argint i pocalele din
cufrul cu ncuietoare i le aez pe masa din sala casei stareului.
Stareul i starea prnzeau mpreun o dat pe lun.
Mnstirea de clugri i cea de clugrie erau instituii separate,
cu sedii distincte i cu surse de venit diferite. Stareul i starea
trebuiau s dea seam separat episcopului de Kingsbridge. Cu
toate acestea, mpreau catedrala cea mare i alte cteva cldiri,
printre care spitalul, unde primeau de obicei bolnavii i unde
clugrii slujeau ca doctori, iar clugriele, ca asistente. Aa c
ntotdeauna se gseau o mulime de amnunte de discutat:
slujbele din catedral, pacienii i oaspeii de la spital, chestiunile
administrative ale oraului.
Anthony ncerca mereu s o fac pe Cecilia s achite integral
nite costuri care, n mod normal, ar fi trebuit s se mpart egal
ferestrele de sticl pentru sala capitular, paturile pentru casa de
oaspei, zugrvirea interiorului catedralei, iar de obicei ea era de
acord.
Totui, discuia de astzi avea s se poarte cel mai probabil n

jurul chestiunilor politice. Anthony se ntorsese cu o zi nainte


dintr-o cltorie de dou sptmni la Gloucester, unde asistase la
nhumarea regelui Eduard al II-lea, care-i pierduse tronul n
ianuarie i viaa n septembrie. Maica Cecilia avea s doreasc s
aud toate zvonurile care circulau pe acolo asta n timp ce se
prefcea a fi mai presus de asemenea chestiuni triviale.
Pe Godwyn l preocupa ns altceva. De cnd se ntorsese
stareul, ateptase cu nelinite momentul potrivit pentru a-l
ntreba care avea s fie viitorul su n mnstire. i repetase de
nenumrate ori ceea ce avea s-i spun, dar nu gsise nc ocazia
potrivit pentru a o face. Spera ca aceasta s se iveasc n dupamiaza respectiv.
Anthony intr n sal chiar n clipa cnd Godwyn punea o
bucat de brnz i un castron cu pere pe dulap. Stareul arta ca
o versiune mai n vrst a lui Godwyn. Amndoi erau nali, cu
trsturi regulate i pr aten-deschis i, ca toi cei din familia lor,
aveau ochi verzui, cu irizaii aurii. Anthony rmase lng foc n
ncpere era frig, iar cldirea aceea veche lsa s intre pe alocuri
vntul rece de afar. Godwyn i turn o cup de cidru.
Printe stare, astzi este ziua mea de natere, spuse Godwyn
n timp ce Anthony lua o nghiitur din butur. Am mplinit 21
de ani.
Aa este, replic Anthony. Mi-aduc aminte foarte bine ziua n
care te-ai nscut. Aveam 14 ani. Sora mea, Petranilla, a ipat ca un
bivol slbatic cu o sgeat n pntece cnd te-a adus pe lumea
asta. i ridic pocalul ca i cum ar fi toastat, nvluindu-l pe
Godwyn ntr-o privire plin de afeciune. Iar acum eti brbat n
toat firea.
Godwyn decise c acela era cel mai bun moment pentru el.
Sunt la streie de zece ani, ncepu el.
i asta e mult?
Da am fost colar, novice i acum sunt clugr.
Doamne Dumnezeule!
Sper c nu v-am fcut de ruine pe dumneata i pe mama.
Suntem amndoi foarte mndri de tine.
Mulumesc. Godwyn nghii cu greu. Iar acum vreau s m
duc la Oxford.
Oraul Oxford era de mult vreme un centru de cultur unde se
ntlneau maetri n teologie, medicin i drept. Preoii i clugrii
se duceau acolo pentru a studia i a participa la dezbateri cu
profesorii i cu ceilali studeni ai acestora. n ultimul secol,

maetrii fuseser reunii n cadrul unei instituii, numit


universitate, care avea permisiunea regal de a organiza examene
i de a conferi diplome. Streia Kingsbridge deinea o filial n
ora, cunoscut sub numele de Colegiul Kingsbridge, unde opt
monahi i puteau continua traiul de nfrnare i veneraie n timp
ce studiau.
Oxford! exclam Anthony cu o expresie de dezgust i nelinite
ntiprit pe chip. De ce?
Ca s studiez. Asta trebuie s fac un clugr.
Eu n-am fost niciodat la Oxford i sunt stare.
Era adevrat, ns aceasta l punea uneori pe Anthony ntr-o
poziie de inferioritate fa de colegii si mai n vrst. Sacristanul,
vistiernicul i ali oficiali monastici sau obedientiari absolviser
universitatea i erau cu toii medici. Aveau gndirea ager i erau
versai n arta polemicii, iar, prin comparaie, cuvntrile lui
Anthony preau nite mormieli primitive, mai ales la canon,
ntlnirea zilnic a tuturor monahilor. Godwyn i dorea cu ardoare
s-i nsueasc i el acea logic tioas i acea superioritate
ncreztoare pe care o observase la cei care studiaser la Oxford.
Nu voia s fie precum unchiul su.
Dar nu putea spune una ca asta.
Vreau s nv, repet el.
De ce s nvei tot soiul de erezii? ntreb plin de dispre
Anthony. Studenii de la Oxford pun sub semnul ntrebrii
nvturile Bisericii!
Numai pentru a le nelege mai bine.
E o activitate fr niciun scop i periculoas pe deasupra.
Godwyn se ntreb de ce se agita att de mult Anthony. Stareul
nu se artase niciodat ngrijorat n privina ereziei, iar Godwyn nu
era ctui de puin interesat de a pune la ndoial doctrina unanim
acceptat. Se ncrunt.
Am crezut c dumneata i mama avei ambiii pentru mine,
spuse el. Nu vrei s avansez, s devin i eu obedientiar, ba poate
ntr-o zi chiar stare?
ntr-un final, da. Dar nu trebuie s pleci din Kingsbridge
pentru asta.
Nu vrei s avansez prea repede, ca nu cumva s te eclipsez pe
tine; nu vrei s plec din ora, ca s m poi controla mereu, i
spuse Godwyn, ntr-o strfulgerare revelatorie. Ar fi vrut s fi
anticipat mpotrivirea aceasta a lui Anthony fa de planurile sale.
Nu vreau s studiez teologia, rosti el.

Dar ce, atunci?


Medicina. E o parte foarte important a muncii noastre de
aici.
Anthony strnse din buze. Godwyn vzuse aceeai expresie
dezaprobatoare i pe chipul mamei sale.
Mnstirea nu-i poate permite s plteasc pentru tine,
spuse Anthony. i dai seama c o singur carte cost cel puin 14
ilingi?
Godwyn fu luat prin surprindere. tia c studenii puteau
nchiria cri, cu pagina, dar nu acesta era cel mai important lucru
aici.
i cu studenii care sunt deja acolo ce se ntmpl? ntreb el.
Pentru ei cine pltete?
Doi sunt susinui de familiile lor, iar unul, de clugrie.
Streia pltete pentru ceilali trei, dar nu ne putem permite s
mai ntreinem nc un student. De fapt, avem dou locuri vacante
la colegiu tocmai din lipsa fondurilor.
Godwyn tia c streia se confrunta cu dificulti financiare.
Pe de alt parte, beneficia de resurse bogate: mii de hectare de
pmnt, mori i iazuri cu pete, pduri, la care se aduga venitul
enorm de pe urma pieei din Kingsbridge. Nu-i venea s cread c
unchiul su refuza s-i dea banii necesari pentru a studia la
Oxford. Se simea trdat. Anthony era mentorul su i, n plus,
rud. ntotdeauna l tratase preferenial pe Godwyn fa de ceilali
clugri tineri. Dar acum ncerca s-l in n loc.
Medicii aduc bani streiei, pled el. Dac nu trimii tineri la
studii, ntr-un final cei btrni vor muri, iar streia va fi mai
srac.
Dumnezeu o s aib grij de noi.
Aceast banalitate enervant era rspunsul lui Anthony la
orice. De civa ani ncoace, ctigurile streiei de pe urma
Trgului de Ln erau n scdere. Orenii l tot presau pe
Anthony s investeasc n condiii mai bune pentru negustori
corturi, tarabe, latrine, chiar o cldire pentru ncheierea
tranzaciilor , dar el refuza mereu, susinnd c streia era
srac. Iar cnd fratele su, Edmund, i spusese c trgul avea s
dispar la un moment dat, Anthony i rspunsese sec:
Dumnezeu o s aib grij de noi.
Godwyn zise:
Ei bine, atunci poate c o s aib grij i s fie bani ca s pot
studia la Oxford.

Poate c da.
Godwyn era cuprins de o dezamgire dureroas. Simea un
impuls puternic de a pleca din oraul su natal pentru a respira
alt aer. La Colegiul Kingsbridge ar fi trebuit s se supun aceleiai
discipline monastice, bineneles, dar cel puin, ar fi fost departe de
unchiul su i de mama sa, iar o astfel de perspectiv era destul
de ispititoare.
Totui, nu era nc pregtit s se recunoasc nfrnt.
Mama o s fie foarte dezamgit dac nu m duc.
Dintr-odat, Anthony pru a nu mai fi n largul su. Nu voia
deloc s strneasc furia temutei sale surori.
Atunci s nceap s se roage s facem rost de bani.
Poate c-o s reuesc s fac rost din alt parte, spuse Godwyn,
improviznd.
i cum ai putea face una ca asta?
Godwyn i frmnt mintea n cutarea unui rspuns i, ntrun final, avu o strfulgerare de inspiraie.
A putea face ca dumneata, adic s-i cer maicii Cecilia.
Era posibil. Cecilia l fcea ntotdeauna s se simt nesigur
putea fi la fel de intimidant ca Petranilla dar era mai sensibil la
farmecul lui tineresc. Era posibil s se lase convins s plteasc
pentru studiile tnrului clugr.
Aceast sugestie l lu cu totul prin surprindere pe Anthony.
Godwyn vedea limpede cum cuta n minte o cale de a obiecta. Dar
vorbise pn atunci ca i cum banii reprezentau principalul
impediment, iar acum era dificil s-i schimbe tactica.
n timp ce Anthony ezita, Cecilia intr n ncpere.
Starea purta o pelerin grea din ln fin, singurul ei rsf
nu suporta frigul. Dup ce-l salut pe stare, se ntoarse ctre
Godwyn.
Mtua ta Rose se simte foarte ru, l ntiin ea. Glasul ei
era muzical, ns n acelai timp extrem de precis. S-ar putea s
nu mai apuce ziua de mine.
Domnul fie cu ea. Godwyn simi un junghi de mil. ntr-o
familie n care toi se voiau conductori, Rose era singura care se
lsase condus. Pornind de la numele ei, s-ar fi putut spune c
petalele i fuseser cu att mai fragile, cu ct fuseser nconjurate
de epi. Nu e neaprat o surpriz, adug el. Dar verioarele mele,
Alice i Caris, o s se ntristeze.
Din fericire, o au pe mama ta ca s le consoleze.
Da.

Godwyn i spuse c empatia i puterea de consolare nu erau


chiar punctele forte ale Petranillei se pricepea mai bine la
mbrbtri i reguli care s te mpiedice s dai napoi n faa
greutilor , dar se abinu s o corecteze pe stare. n loc de asta,
i turn un pocal de cidru.
i se pare rcoare aici, maic stare?
E foarte frig, spuse ea sec.
O s nteesc focul un pic.
Anthony rosti cu viclenie n glas:
Nepotul meu, Godwyn, e foarte atent cu dumneata pentru c
vrea s-i plteti studiile la Oxford.
Godwyn i arunc o privire furioas. Dac i s-ar fi dat ocazia, ar
fi ticluit un discurs foarte diplomat i ar fi ales un moment potrivit
pentru el. Acum Anthony formulase cererea ntr-un mod ct se
poate de direct i de brutal.
Cecilia spuse:
Nu cred c ne permitem s finanm nc doi.
Fu rndul lui Anthony s fie surprins.
i-a mai cerut i altcineva bani pentru a se duce la Oxford?
Poate c n-ar trebui s-l dau n vileag, rspunse Cecilia. Nu
vreau s fac probleme nimnui.
Dar nu conteaz, rosti Anthony cu fn n glas; apoi se
stpni i adug: ntotdeauna am fost recunosctori pentru
generozitatea de care dai dovad fa de noi.
Godwyn puse cteva lemne pe foc, dup care iei. Casa
stareului se afla la nord de catedral. Claustrul i toate celelalte
dependine ale streiei se aflau la sud de biseric. Godwyn
travers tremurnd pajitea de lng catedral ctre buctria
mnstirii.
Se gndise c Anthony avea s se eschiveze n ceea ce privea
plecarea la Oxford, spunndu-i c ar trebui s atepte pn ce
avea s fie mai matur sau pn ce unul dintre studenii actuali
avea s absolve asta pentru c Anthony era, prin nsi natura
lui, un chiibuar. Dar Godwyn era totui protejatul lui i avusese
ncredere c, ntr-un final, unchiul su avea s-l sprijine.
Rezistena fi a lui Anthony l ocase.
Se ntreba cine ar fi putut fi cealalt persoan care-i ceruse
sprijinul stareei. Din cei 26 de clugri, ase aveau cam vrsta lui
Godwyn: putea fi oricare dintre ei. n buctrie, ajutorul
chelarului, Theodoric, deretica pe lng buctar. Oare el s fi fost
rivalul su la banii Ceciliei? Godwyn l privi cum punea gsca pe

un talger pe care se afla i un bol cu sos de mere. Theodoric era


suficient de inteligent pentru a studia mai departe. n mod clar
putea fi un contracandidat pentru Oxford.
Godwyn purt tava cu mncare la casa stareului, cu inima
strns de ngrijorare. Dac Cecilia se hotra s-l ajute pe
Theodoric, nu tia ce avea s fac. Nu avea niciun plan de rezerv.
i dorea s ajung stare de Kingsbridge ntr-o zi. Era destul de
sigur c se putea achita de aceast ndatorire mai bine dect
Anthony. Iar dac avea succes ca stare, putea s avanseze chiar
mai mult: episcop, arhiepiscop, poate chiar demnitar regal sau
consilier. Nu avea dect o idee vag despre ce ar fi putut face dac
ar fi deinut o asemenea putere, dar era convins c merita o poziie
superioar n societate. Cu toate acestea, nu existau dect dou
ci de acces ctre un astfel de statut. Una din ele era naterea
ntr-o familie nobil; cealalt era educaia. Godwyn provenea dintro familie de negustori de ln: singura sa speran era s mearg
la universitate. Iar pentru asta avea nevoie de banii Ceciliei.
Aez mncarea pe mas. Cecilia tocmai spunea:
Dar cum a murit regele?
Godwyn ncepu s taie gsca.
Pot s-i ofer o bucat de piept, maic stare?
Da, te rog. A czut? fcu ea pe un ton sceptic. Din ce spui
dumneata, regele pare s fi fost un btrnel stngaci. Dar n-avea
dect 43 de ani!
Aa susin temnicerii.
Dup ce fusese forat s abdice, fostul rege fusese inut
prizonier la castelul Berkeley, cale de vreo cteva zile clare de
Kingsbridge.
A, da, temnicerii, zise Cecilia. Oamenii lui Mortimer.
Nu era deloc de acord cu politica lui Roger Mortimer, contele de
March. Nu numai c fusese liderul rebeliunii mpotriva lui Eduard
al II-lea, dar o i sedusese pe soia acestuia, regina Isabela.
ncepur s mnnce. Godwyn se ntreba dac avea s mai
rmn vreo bucat de carne.
Anthony i se adres Ceciliei:
Mi se pare mie sau bnuieti c a avut loc ceva dubios?
Bineneles c nu, dar alii aa cred. Am auzit vorbe c
C a fost asasinat? tiu. Dar am vzut cadavrul, gol. Nu
exista niciun semn de violen pe corpul lui.
Godwyn tia c n-ar fi trebuit s-i ntrerup, dar nu se putu
abine.

Umbl vorba c, atunci cnd a murit regele, ipetele sale de


suferin au fost auzite de toi locuitorii satului Berkeley.
Anthony i arunc o privire care-i poruncea s tac.
Cnd e vorba de moartea unui monarh, mereu apar zvonuri.
Aici nu e vorba pur i simplu de moartea unui rege, spuse
Cecilia. Mai nti, acesta a fost detronat de ctre Parlament ceva
ce nu s-a mai ntmplat pn acum.
Anthony cobor tonul:
Motivele erau ntemeiate. Erau la mijloc anumite pcate de
necurenie.
Evitase s vorbeasc pe leau, dar Godwyn tia la ce se referea.
Eduard avusese favorii o serie de tineri de care se artase
nefiresc de ataat. Primul dintre ei, Peter Gaveston, primise att de
mult putere i attea privilegii, nct trezise gelozii i
resentimente n rndul baronilor, iar ntr-un final fusese executat
pentru trdare. Dar mai existaser i alii. Oamenii spuneau c
nici nu era de mirare c regina i luase un amant.
Nu pot s cred aa ceva! izbucni Cecilia, care era o
susintoare nfocat a familiei regale. Poate fi adevrat c
nelegiuiii din pdure se dedau la astfel de practici murdare, dar
un brbat cu snge regal n vene n-ar putea niciodat s decad
att de mult. Mai e carne de gsc?
Da, spuse Godwyn, ascunzndu-i dezamgirea.
Desprinse ultimele buci de carne de pe oasele psrii i i le
ddu stareei.
Anthony continu:
Mcar acum nu exist nimeni care s conteste dreptul noului
rege.
Fiul lui Eduard al II-lea i al reginei Isabela fusese ncoronat
sub numele de Eduard al III-lea.
Are 14 ani i a fost pus pe tron de ctre Mortimer, rspunse
Cecilia. Oare cine va fi adevratul conductor?
Nobilii se bucur c s-a instalat o oarecare stabilitate.
Mai ales cei care sunt nhitai cu Mortimer.
Cum ar fi contele Roland de Shiring?
Prea n culmea fericirii astzi.
Doar nu vrei s spui c
C a avut ceva de-a face cu cderea regelui? Sigur c nu.
Starea mnc i ultima mbuctur de carne. Ar fi periculos s
exprimi o astfel de idee, chiar i ntre prieteni.
Chiar aa.

Se auzi o btaie uoar n u, iar Saul Cap-Alb i fcu


intrarea. Acesta era de-o seam cu Godwyn. Oare putea fi chiar el
rivalul necunoscut? Era inteligent i capabil, plus c avea marele
avantaj de a fi o rud ndeprtat a contelui de Shiring; dar
Godwyn se ndoia c avea ntr-adevr ambiia de a ajunge la
Oxford. Era pios i timid, genul de om pentru care umilina nu
reprezenta deloc o virtute, pentru c-i venea n mod firesc. Dar
orice era posibil.
Un cavaler a sosit la spital cu o ran de sabie, anun Saul.
Interesant, spuse Anthony, dar nu ntr-att de neobinuit
nct s justifice ntreruperea cinei stareului cu starea.
Pe chipul lui Saul apru o expresie speriat.
V rog s m iertai, printe stare, se blbi el. Dar a aprut
o polemic n ceea ce privete tratamentul.
Anthony oft.
Ei bine, gsca s-a terminat, spuse el i se ridic n picioare.
Cecilia plec i ea cu el, iar Godwyn i Saul i urmar. Intrar
n catedral pe ua din transeptul nordic i strbtur zona de
ntretiere cu corpul principal al catedralei, apoi transeptul sudic
i, ntr-un final, ajunser la infirmerie. Cavalerul rnit sttea
ntins pe un pat aflat n apropierea altarului, dup cum i se
cuvenea unei persoane de rangul su.
Stareul Anthony scoase un oftat involuntar de surpriz. Timp
de cteva clipe, chipul i trd surprinderea i teama, dar i
recpt stpnirea de sine repede, reuind s-i compun o
mimic impenetrabil.
Cu toate acestea, Cecilia observ totul.
l cunoti pe omul acesta? l ntreb pe Anthony.
Cred c da. E sir Thomas Langley, unul dintre oamenii
contelui de Monmouth.
Rnitul era un brbat chipe de pn n 30 de ani, cu umeri lai
i picioare lungi. Era gol pn la bru, lsnd la vedere un tors
musculos zigzagat de o mulime de cicatrice cptate n luptele
anterioare. Era palid i prea extenuat.
A fost atacat pe drum, explic Saul. A reuit s-i pun
atacatorii pe fug, dar apoi n-a putut s fac altceva dect s se
trasc vreo doi-trei kilometri pn n ora. A pierdut mult snge.
Antebraul stng al cavalerului era spintecat de la cot pn la
ncheietur, o tietur clar, fcut de o sabie ascuit.
Medicul superior al mnstirii, fratele Joseph, sttea lng
pacient. Joseph era un brbat trecut de 30 de ani, mic de statur,

cu un nas impuntor i dini stricai.


Rana ar trebui inut fr pansament i tratat cu un
unguent, ca s fac puroi. n felul sta, umorile rele vor fi extrase
din organism, iar tietura se va vindeca din interior ctre exterior.
Anthony ddu aprobator din cap.
i care e dezacordul?
Matthew Brbierul are alt prere.
Matthew era un brbier-chirurg din ora. n tot acest timp,
rmsese undeva mai n spate, ntr-o atitudine plin de respect,
dar acum fcu un pas nainte, innd n mn trusa din piele n
care se aflau bisturiele sale ascuite i scumpe. Era un brbat mic
de statur, slab, cu ochi albatri i cu o expresie solemn.
Anthony nu binevoi a-i arunca nicio privire, ci i se adres lui
Joseph:
Ce caut el aici?
Cavalerul l cunoate i a trimis dup el.
Anthony i vorbi lui Thomas:
Dac voiai s fii mcelrit, de ce ai venit la infirmeria
mnstirii?
Pe chipul palid al cavalerului flutur fantoma unui zmbet, dar
prea prea obosit ca s rosteasc vreun rspuns.
Matthew rupse tcerea, vorbind cu o ncredere n sine de-a
dreptul surprinztoare, aparent neafectat de dispreul manifestat
de Anthony:
Am vzut o mulime de rni ca astea, printe stare, spuse el.
Cel mai bun tratament este i cel mai simplu: splm rana cu vin
cald, dup care o coasem i o bandajm.
n mod evident, nu era att de respectuos pe ct prea.
Starea Cecilia interveni:
Oare cei doi clugri tineri au vreo prere n aceast
chestiune?
Pe chipul lui Anthony apru un licr de exasperare, dar
Godwyn i ddu seama ce urmrea micua. Era vorba despre un
test. Poate c Saul era rivalul su n lupta pentru obinerea banilor
ei.
Problema propus era uoar, aa c Godwyn lu cuvntul
primul.
Fratele Joseph i-a studiat pe maetrii din vechime, spuse el.
Mai mult ca sigur, el are dreptate. Cred c Matthew nu tie nici
mcar s citeasc.
Ba tiu, frate Godwyn, protest Matthew. i am i o carte.

Anthony izbucni n rs. Ideea c un brbier ar avea cri era dea dreptul caraghioas, ca aceea c un cal ar avea plrie.
Ce carte?
Canonul lui Avicenna, marele medic islamic. Tradus din
arab n latin. i, ncet-ncet, am citit-o pe toat.
i tratamentul tu e cel propus de Avicenna?
Nu, dar
Da, bine.
Matthew insist:
Dar am nvat mai multe despre arta vindecrii cltorind cu
oastea i tratndu-i pe cei rnii dect din cartea aceea.
Starea Cecilia rupse din nou tcerea:
Tu ce crezi, Saul?
Godwyn se atepta ca Saul s dea acelai rspuns, astfel nct
ntrecerea dintre ei s se termine la egalitate. Dar, dei prea
emoionat i timid, Saul contrazise tratamentul propus de el:
S-ar putea ca brbierul s aib dreptate, spuse el.
Godwyn era n culmea ncntrii. Saul i continu
argumentarea pentru soluia greit:
Tratamentul propus de fratele Joseph poate fi mai potrivit
pentru rni produse de cderi sau loviri, cum se ntmpl s apar
pe antiere, cazuri n care pielea i carnea din jurul rnii sunt
afectate, iar coaserea prematur ar nchide umorile rele n
organism. Asta e o tietur curat i cu ct o vom nchide mai
repede, cu att se va vindeca mai curnd.
Prostii, pufni stareul Anthony. Cum se poate ca un brbier
din ora s aib dreptate, iar un clugr educat nu?
Godwyn i reinu un rnjet triumftor.
n clipa aceea, ua se deschise brusc i n ncpere intr un
brbat n straie de preot. Godwyn l recunoscu pe Richard de
Shiring, cel mai tnr din cei doi fii ai contelui Roland. Micarea sa
din cap n direcia stareului i a stareei fu att de repezit, nct
ar fi putut trece drept nepoliticoas. Merse drept la patul
bolnavului i i se adres cavalerului:
Ce dracu s-a ntmplat?
Thomas ridic slab o mn i-i fcu semn lui Richard s se
apropie. Tnrul preot se aplec asupra pacientului. Thomas i
opti ceva la ureche.
Printele Richard se trase napoi, ca mucat de arpe.
n niciun caz! strig el.
Thomas l chem din nou, iar procedeul fu repetat: alt oapt,

nc o reacie scandalizat. De data asta, Richard ntreb:


Dar de ce?
Thomas nu-i rspunse.
Richard spuse:
Ceri ceva ce nu ne st n putere s-i dm.
Thomas ddu hotrt din cap, ca i cum ar fi spus: Ba da,
putei.
Nu ne lai nicio alternativ.
Thomas i mic slab capul dintr-o parte n alta.
Richard se ntoarse ctre stareul Anthony:
Sir Thomas dorete s devin clugr aici, la streie.
Urm un moment de tcere surprins. Cecilia fu prima care i
reveni.
Dar e un om care a trit pn acum n i prin violen!
Haidei, au mai existat cazuri, fcu Richard, pierzndu-i
bruma de rbdare. S-a mai ntmplat ca un rzboinic s lase
cmpul de lupt i s caute iertarea pcatelor comise.
La btrnee poate, spuse Cecilia. Brbatul acesta n-a
mplinit nici 25 de ani. Fuge de vreun pericol. Ainti o privire
struitoare asupra lui Richard: Cine-i pune viaa n pericol?
ine-i n fru curiozitatea, rspunse grosolan Richard. Vrea
s devin clugr, nu clugri, aa c nu mai e nevoie s pui
ntrebri suplimentare. i vorbea stareei cu o insolen de-a
dreptul ocant, ns fiii de coni puteau face multe lucruri fr a
fi sancionai. Se ntoarse ctre Anthony: Trebuie s-l primeti.
Stareul rspunse:
Mnstirea e prea srac pentru a mai primi ali clugri
asta dac intrarea lui n rndul nostru nu va fi nsoit de un dar
care s acopere costurile traiului su
Se vor face aranjamentele necesare.
Bineneles, acesta va trebui s fie n conformitate cu nevoia
Se va aranja!
Foarte bine.
Cecilia era asaltat de tot felul de bnuieli. I se adres lui
Anthony:
tii cumva mai multe despre brbatul sta dect mi-ai
comunicat?
Nu vd de ce ar trebui s-l refuzm.
Ce te face s crezi c e vorba de un pctos care se ciete cu
adevrat?
Toi i aintir privirile asupra lui Thomas. Acesta nchisese

ochii.
Anthony spuse:
Va trebui s-i dovedeasc sinceritatea pe parcursul
noviciatului, ca oricine altcineva.
n mod clar, starea nu era deloc mulumit, dar, de data
aceasta, Anthony nu-i cerea ei bani, aa c nu putea face nimic.
Atunci ar fi cazul s ne apucm s-i tratm rana, rosti ea.
Saul interveni:
Bolnavul a refuzat tratamentul fratelui Joseph. Tocmai de
aceea a trebuit a-l chemm pe printele stare.
Anthony se aplec asupra pacientului. Pe un ton ridicat, ca i
cum ar fi vorbit cu cineva surd, i spuse:
Vei fi tratat aa cum zice fratele Joseph. El tie cel mai bine ce
trebuie fcut.
Se prea c Thomas era incontient.
Anthony se ntoarse ctre Joseph.
Nu se mai opune.
Dar ar putea s rmn fr bra! izbucni Matthew Brbierul.
Ai face bine s pleci, i zise Anthony.
Cu o expresie furioas, Matthew fcu aa cum i se ceruse.
Anthony i spuse lui Richard:
Poate vrei s vii n cas, s bem cte o cup de cidru.
Mulumesc.
Pe cnd plecau, Anthony i se adres lui Godwyn:
Rmi aici i ajut-o pe maica stare. S vii la mine nainte de
vecernie, ca s-mi spui cum i mai merge bolnavului.
n mod normal, stareul Anthony nu-i fcea probleme privind
evoluia pacienilor din infirmerie. Fr ndoial, acesta i suscita
un interes deosebit.
Godwyn urmri cum fratele Joseph aplica unguent pe braul
cavalerului incontient. Se gndea c, cel mai probabil, i
asigurase primirea banilor Ceciliei prin oferirea rspunsului corect,
dar i dorea s obin acordul ei explicit. Cnd fratele Joseph
termin, iar Cecilia rmase s tamponeze fruntea bolnavului cu
ap de trandafiri, ndrzni s rup tcerea:
Sper c vei privi favorabil cererea pe care i-am adresat-o.
Starea i adres o privire usturtoare.
Cred c e cazul s-i spun c am hotrt s-i dau banii lui
Saul.
Godwyn era de-a dreptul ocat.
Dar am dat rspunsul corect!

Chiar aa?
Doar nu erai de acord cu brbierul?
Cecilia ridic din sprncene.
N-am de gnd s m las interogat de tine, frate Godwyn.
mi cer iertare, se grbi s spun acesta. Pur i simplu nu
neleg.
tiu.
Dac avea de gnd s fac pe misterioasa, atunci orice discuie
era inutil. Godwyn se ndeprt, tremurnd de frustrare i de
dezamgire. i ddea banii lui Saul! Oare pentru c era rud cu
contele? Godwyn se ndoia c acesta era motivul: Cecilia era prea
independent n gndire pentru aa ceva.
ntr-un final, hotr c ceea ce nclinase balana fusese pietatea
de faad a contracandidatului su. Dar Saul n-avea n el fibr de
conductor.
Ah, ci bani irosii! Godwyn se ntreba cum s fac s-i dea
vestea mamei sale. Avea s fie furioas la culme dar pe cine avea
s dea vina? Pe Anthony? Pe el nsui? nchipuindu-i mnia
mamei sale, Godwyn i simi sufletul luat n stpnire de un
sentiment familiar de spaim.
Chiar pe cnd se gndea la ea, o vzu intrnd n infirmerie pe
ua din cellalt capt o femeie nalt, cu bust proeminent.
Aceasta i ntlni privirea i rmase lng u, ateptnd s-i vin
n ntmpinare. Godwyn porni ctre ea cu pai leni, ncercnd si stabileasc exact ce s-i spun.
Mtua ta Rose e pe moarte, rosti Petranilla de ndat ce fiul
ei ajunse suficient de aproape.
Dumnezeu s aib mil de sufletul ei. Mi-a spus starea
Cecilia.
Pari surprins dar tiai bine ct de bolnav este.
Nu e vorba despre mtua Rose. Am primit i alte veti
proaste. nghii cu greu. Nu pot s plec la Oxford. Unchiul Anthony
nu vrea s-mi ofere banii necesari, iar starea Cecilia m-a refuzat i
ea.
Spre marea lui uurare, Petranilla nu izbucni imediat. Cu toate
acestea, buzele i se strnser ntr-o linie sumbr.
Dar de ce? ntreb ea.
El n-are cu ce s plteasc, iar ea l trimite pe Saul.
Pe Saul Cap-Alb? N-o s fie niciodat mare lucru de capul lui.
Ei bine, cel puin o s ajung medic.
Femeia l intui cu privirea, iar Godwyn se strnse n sine.

Cred c-ai tratat problema cum nu se poate mai prost, spuse


ea. Ar fi trebuit s te consuli cu mine nainte.
Tnrul se temuse c mama sa va reaciona astfel.
Cum poi s spui asta? protest el.
Ar fi trebuit s m lai s vorbesc cu Anthony mai nti. L-a
fi nmuiat eu.
Tot ar fi putut s refuze.
Iar tu, nainte s o abordezi pe Cecilia, ar fi trebuit s afli
dac i mai ceruse cineva bani pentru studii. Apoi ai fi putut s-i
zdrniceti planurile lui Saul.
Cum?
Trebuie s aib o slbiciune. Puteai s-o afli i s te asiguri c
ajunge la urechile stareei. Apoi, cnd ea s-ar fi confruntat cu
dezamgirea asta, puteai s o abordezi cu cererea ta.
Godwyn i ddu seama c spusele ei erau cum nu se poate mai
nelepte.
Nu m-am gndit la asta, recunoscu el, lsndu-i brbia n
piept.
Pe un ton n care se ghicea o mnie inut n fru, femeia
continu:
Trebuie s planifici lucrurile astea aa cum conii i planific
btliile.
neleg acum, rosti el, evitnd s-i ntlneasc privirea. N-o s
repet greeala asta.
Sper c nu.
Godwyn i ndrept privirea ctre ea.
Ce-o s m fac acum?
Eu, una, nu renun. Pe chipul ei apru o expresie binecunoscut de hotrre. O s fac rost de banii necesari, spuse ea.
Godwyn simi un fior de speran, dar nu-i putea nchipui n
ce fel se putea achita mama sa de o asemenea promisiune.
De unde o s-i iei? ntreb el.
Renun la cas i m mut cu fratele meu Edmund.
O s te primeasc?
Edmund era un brbat generos, dar uneori apreau conflicte
ntre el i sora sa.
Cred c da. O s fie vduv n curnd i o s aib nevoie de
cineva care s-i administreze gospodria. Nu c Rose a fost
vreodat foarte eficient n aceast poziie.
Godwyn cltin din cap.
Tot o s ai nevoie de bani.

Pentru ce? Edmund o s-mi asigure mas i cas, plus c-o s


plteasc pentru puinele lucruri de care-o s am trebuin. n
schimb, o s-i conduc servitorii i o s-i cresc fiicele. Iar tu o s
primeti banii pe care i-am motenit de la tatl tu.
Vorbea pe un ton ferm, dar Godwyn putea s observe
amrciunea regretului care i strmba un pic conturul buzelor.
tia foarte bine c toate acestea reprezentau un sacrificiu imens
pentru ea. Se mndrea cu independena ei. Era una dintre femeile
de vaz ale oraului, fiica unui brbat bogat i sora unui important
negustor de ln, i i preuia foarte mult statutul. i plcea la
nebunie s-i invite pe cetenii influeni din Kingsbridge att
brbai, ct i femei s ia masa la ea i s nchine o cup dintrun vin de soi. Acum propunea s se mute n casa fratelui su, s
triasc precum o rud srac, s lucreze ca un fel de servitoare i
s depind de el pentru orice. Era un regres ngrozitor.
E un sacrificiu prea mare, spuse Godwyn. Nu poi s faci aa
ceva.
Chipul Petranillei se nspri i umerii i se micar uor, ca i
cum s-ar fi pregtit s preia o povar foarte mare.
O, da, sigur c pot, rspunse ea.

5
Gwenda i povesti tatlui su totul.
Jurase pe sngele lui Isus c o s pstreze secretul, aa c
acum avea s ajung n iad, dar i era mai fric de tatl ei dect de
iad.
Acesta ncepuse prin a o ntreba de unde-l luase pe Skip,
celuul cel nou, iar ea fusese nevoit s-i explice cum murise
Hop, iar ntr-un final ieise la iveal ntreaga poveste.
Spre surprinderea ei, nu fusese biciuit. Mai mult, tati pruse
chiar ncntat. O obligase s-l duc n luminiul acela din pdure
unde avuseser loc omorurile. Nu fusese uor s regseasc locul
respectiv, dar Gwenda se descurcase pn la urm i-l condusese
la cadavrele celor doi oteni mbrcai n livrele verde cu galben.
Mai nti, tati le deschisese pungile de la bru. Amndou
conineau 2030 de penny. Tati fusese i mai ncntat vzndu-le
sbiile, care valorau mai mult de civa penny. ncepuse s-i
dezbrace pe cei doi mori, lucru foarte greu de nfptuit pentru el,

avnd o singur mn, aa c o pusese pe Gwenda s-l ajute.


Trupurile nensufleite erau stnjenitor de grele i foarte ciudate la
atingere. Tati o obligase s le dea jos tot ce purtau, chiar i rufria
extrem de murdar.
Tati le nfurase armele n haine, fcnd ceva ce prea o
simpl legtur de zdrene. Apoi el i Gwenda trser cadavrele
goale napoi n tufiurile de ienuperi.
Pe cnd se ntorceau n Kingsbridge, tati era ntr-o dispoziie
foarte vesel. O duse pe Slaughterhouse Ditch, o strad aflat
lng ru, i intrar ntr-o tavern mare, dar murdar, numit
Calul Alb. i cumpr Gwendei o can cu bere i i-o ddu s o bea
ct sttea el de vorb, undeva n spatele tejghelei, cu hangiul,
cruia i se adresa cu Davey, biete. Era a doua oar pe ziua
respectiv cnd Gwenda cpta bere. Tati apru din nou dup
cteva minute, fr a mai avea ns legtura de zdrene cu el.
Se ntoarser pe strada principal i i regsir pe mami, pe
Philemon i pe bebelu la hanul Bell, aflat lng porile streiei.
Tati i fcu cu ochiul lui mami, ntr-un mod ct se poate de
evident, i i ddu un pumn de bani pe care s-i ascund n
scutecele copilaului.
Era cam pe la mijlocul dup-amiezii, iar cei mai muli vizitatori
se ntorseser deja n satele lor de batin. Se fcuse prea trziu s
porneasc i ei spre Wigleigh, aa c ntreaga familie avea s
petreac nc o noapte la han. Dup cum spunea tati ntruna,
acum i puteau permite o astfel de cheltuial, dei mami l
avertiz, pe un ton nervos:
S nu te aud careva c ai bani!
Gwenda se simea ostenit. Se trezise devreme i mersese foarte
mult. Acum se ntinse pe o banc i adormi imediat.
Fu trezit de nite bocnituri puternice n ua hanului.
Tresrind, deschise ochii i privi n direcia zgomotului, pentru a
vedea doi oteni nvlind n ncpere. Iniial avu impresia c erau
fantomele celor doi care fuseser ucii n pdure i ndur cteva
clipe de teroare n stare pur.
Apoi i ddu seama c era vorba despre ali brbai, care
purtau aceeai uniform galben pe o parte i verde pe cealalt.
Cel mai tnr din ei ducea n mn o legtur de zdrene care
arta ct se poate de familiar.
Cel mai n vrst i se adres direct lui tati:
Tu eti Joby din Wigleigh, nu-i aa?
Inima Gwendei fu prins din nou n gheara ngheat a fricii.

Tonul brbatului trda o ameninare real. Soldatul nu ncerca s


se mpuneze, era doar hotrt i i lsa impresia c avea s fac
orice pentru a-i atinge scopul.
Nu, rspunse tati, minind automat. N-ai nimerit pe cine
trebuie.
Cei doi i ignorar spusele. Oteanul mai tnr puse legtura pe
mas i o desfcu. Interiorul acesteia era reprezentat de cele dou
tunici verde cu galben nfurate n jurul a dou sbii i a dou
pumnale. l privi pe tati i spuse:
De unde-ai luat astea?
Nu le-am mai vzut n viaa mea, jur pe Cruce!
Fcea o mare prostie s tgduiasc totul, se gndi Gwenda,
cuprins de team: otenii aveau s scoat adevrul la lumin, aa
cum fcuse el cu ea.
Oteanul mai n vrst interveni:
Davey, proprietarul de la Calul Alb, spune c a cumprat
astea de la Joby Wigleigh.
Glasul i se nspri, cptnd accente amenintoare, iar puinii
oaspei din ncpere se ridicar cu toii de pe locurile lor i se
strecurar cu repeziciune afar din han. nuntru rmase numai
familia Gwendei.
Joby a plecat de-aici de-o bucat de vreme, spuse tati
disperat.
Brbatul ncuviin din cap.
Cu nevasta, doi copii mriori i un bebelu.
Da.
Brbatul se puse n micare cu o vitez nebnuit. Apuc
tunica lui tati cu o mn ferm i l lipi de perete. Mami ip, iar
bebeluul ncepu s plng. Gwenda observ c brbatul purta
peste palma dreapt o mnu groas, acoperit cu zale de fier.
Acesta i trase braul napoi i l lovi pe tati cu pumnul n stomac.
Mami ncepu s strige:
Ajutor! l omoar!
Philemon ncepu s plng.
Chipul lui tati se fcu livid de durere i ntregul trup i se ls
moale, dar oteanul continu s-l in lipit de perete, ca nu cumva
s cad, i l lovi din nou cu pumnul, de data aceasta n plin
figur. Din nasul i din gura lui tati nir picturi de snge.
Gwenda voia s ipe i avea gura larg deschis, dar din gt nu i
ieea niciun sunet. Credea c tatl ei era atotputernic chiar dac
adesea se ntmpla s se prefac, din viclenie, a fi slab sau fricos,

pentru a-i face pe ceilali s-l comptimeasc sau s li se topeasc


mnia. Acum ns o ngrozea s-l vad att de neputincios.
Hangiul apru n cadrul uii care fcea legtura cu partea din
spate a cldirii. Era un brbat masiv, de pn n 40 de ani. Din
spatele lui, scena era urmrit pe furi de o feti durdulie.
Ce se ntmpl aici? ntreb el pe un ton autoritar.
Oteanul nu se uit nspre el.
Nu te bga, spuse el i l izbi pe tati din nou n stomac.
Tati vomit snge.
Oprete-te! strig hangiul.
Oteanul ripost:
Dar cine te crezi s-mi spui mie ce s fac?
Sunt Paul Bell, iar asta e casa mea.
Ei bine, Paul Bell, vezi-i de treab, dac ii la pielea ta.
Presupun c-i nchipui c poi s faci tot ce pofteti ct
vreme pori livreaua aia.
n glasul lui Paul se simea o doz consistent de dispre.
Cam aa ceva.
Oricum, ale cui sunt culorile pe care le pori?
Ale reginei.
Paul ntoarse capul i rosti peste umr:
Bessie, du-te i adu-l pe John Conetabilul. Dac tot e s fie
ucis un om n hanul meu, mcar s-l am ca martor pe omul legii.
Fetia porni imediat.
N-o s aib loc niciun omor aici, declar oteanul. Joby s-a
rzgndit. S-a hotrt s m duc la locul unde-a tlhrit dou
cadavre nu-i aa, Joby?
Tati nu mai putea vorbi, dar ncuviin din cap. Brbatul i
ddu drumul, iar el se prbui n genunchi, tuind i icnind.
Oteanul i ainti privirile asupra celorlali membri ai familiei.
i copilul care-a vzut lupta?
Gwenda ip:
Nu!
Brbatul ddu din cap, satisfcut.
Fetia aia cu fa de oarece, evident.
Gwenda fugi ctre mama ei. Aceasta rosti cu glas pierit:
Marie, Mam a lui Dumnezeu, salveaz-mi copila!
Brbatul o nfc pe Gwenda de bra i o trase de lng mama
ei fr niciun menajament. Copila ip.
Tac-i fleanca, dac nu vrei s o ncasezi ca ticlosu de tactu! i spuse oteanul cu asprime n glas.

Gwenda i nclet maxilarul, ca s se opreasc din ipat.


Ridic-te, Joby. Brbatul l trase pe tati n aa fel nct s-l
fac s stea n picioare. Adun-te, c acu pornim la plimbare niel.
Cel de-al doilea otean adun hainele i armele.
Pe cnd plecau de la han, mami le strig nnebunit:
Facei tot ce v cer!
Cei doi oteni aveau cai. Gwenda clri n faa brbatului mai
n vrst, iar tati fu urcat n aceeai poziie pe cellalt cal. Tati era
total neajutorat, gemea ntruna, aa c Gwenda fu cea care-i
ghid, mai ales c-i amintea drumul foarte clar acum, c-l
strbtuse de dou ori. Fiind clare, naintar foarte repede, dar
chiar i aa, cnd ajunser n poiana cu pricina, lumina blnd a
dup-amiezii era nlocuit treptat de ntuneric.
Brbatul mai tnr i inu pe Gwenda i pe tati ct timp
conductorul trase cadavrele camarazilor lor de sub tufiuri.
Thomas la cred c e un lupttor de temut, de-a reuit s-i
omoare pe Harry i pe Alfred, gndi cu voce tare oteanul mai n
vrst privind cadavrele.
Gwenda i ddu seama c oamenii aceia nu tiau despre
existena celorlali copii care fuseser martori la evenimente. Ar fi
vrut s mrturiseasc faptul c nu fusese singur i c Ralph l
omorse pe unul din oteni, dar era prea nspimntat s scoat
vreun sunet. Brbatul i continu irul gndurilor:
Aproape c i-a tiat de tot gtul lui Alfred. Se ntoarse i o fix
pe Gwenda: S-a zis ceva despre o scrisoare?
Nu tiu! rspunse ea, reuind cu greu s-i fac glasul
audibil. nchisesem ochii pentru c mi-era fric i n-am reuit s
aud ce spuneau! E adevrat, v-a spune dac-a ti!
Chiar dac i-ar fi smuls scrisoarea, i-ar fi luat-o napoi dup
ce i-a ucis, i spuse brbatul tovarului su. Arunc o privire
ctre copacii din jurul luminiului, ca i cum scrisoarea s-ar fi
putut gsi atrnat printre frunzele uscate. Probabil c o are i
acum asupra lui, la streie, unde nu putem intra dect nclcnd
sanctitatea mnstirii.
Al doilea otean replic:
Cel puin putem s raportm exact ce s-a ntmplat i s
ducem trupurile ca s aib parte de o nmormntare cretineasc.
Dintr-odat, se isc agitaie. Tati se smulse din strnsoarea
celui de-al doilea otean i ni de-a curmeziul luminiului.
Soldatul porni dup el, dar fu oprit de tovarul su mai n
vrst.

Las-l s se duc ce rost mai are s-l omorm acum?


Gwenda ncepu s plng nbuit.
Dar copila? ntreb cel mai tnr.
Gwenda era cum nu se poate mai sigur c aveau s o ucid.
Nu vedea nimic din cauza lacrimilor i suspina prea puternic
pentru a se mai putea ruga s-i fie cruat viaa. Avea s moar i
apoi avea s ajung n iad. Se mulumi s-i atepte sfritul.
D-i drumul, spuse oteanul mai n vrst. Nu m-am nscut
ca s omor fetie.
Brbatul mai tnr i ddu drumul i o mpinse. Gwenda se
mpiedic i se prvli pe jos. Se ridic, i terse ochii astfel nct
s poat vedea i se ndeprt cu pai nesiguri.
Hai, fugi de-aici! strig brbatul n urma ei. E ziua ta
norocoas!
Caris nu putea s doarm. Se ridic din pat i intr n camera
mmicii. Tticul sttea pe un taburet, privind fix ctre corpul
nemicat de pe pat.
Ochii mmicii erau nchii, iar chipul i strlucea n lumina
lumnrii, din cauza peliculei de transpiraie care-i acoperea
pielea. Dup cte se prea, abia dac mai respira. Caris i lu
palma palid ntr-a sa: era ngrozitor de rece. O inu ntre minile
ei, ncercnd s i-o nclzeasc.
De ce i-au luat snge? ntreb copila.
Doctorii cred c boala e cauzat uneori de excesul uneia
dintre umori. Sper s elimine cantitatea n plus odat cu sngele.
Dar n-a fcut-o s fie mai bine.
Nu. De fapt, pare a fi mai ru.
Ochii lui Caris se umplur de lacrimi.
i-atunci de ce i-ai lsat s fac una ca asta?
Preoii i clugrii studiaz lucrrile filosofilor din vechime.
tiu mai multe dect noi.
Nu cred una ca asta.
E greu s tii ce s crezi, panselu mic.
Dac-a fi doctor, a face numai lucruri care s-i
nzdrveneasc pe oameni.
Tticul nu o asculta. Se uita mai atent la mmica. Se aplec i
i strecur mna sub ptur, atingndu-i pieptul chiar sub snul
stng. Caris putea vedea conturul palmei mari pe sub estura fin
de ln. Tticul scoase un zgomot scurt din gt, ca i cum s-ar fi
necat, dup care-i mic mna i aps mai tare. i inu ctva

timp palma acolo.


Apoi nchise ochii.
Pru s cad cu ncetinitorul n fa, pn ce ajunse s stea n
genunchi lng pat, ca i cum s-ar fi rugat, cu fruntea lui mare
lipit de coapsa mmicii i cu palma apsndu-i n continuare
pieptul.
Caris i ddu seama c plngea. Era cel mai nfricotor lucru
care i se ntmplase vreodat, mult mai ngrozitor dect vederea
unui brbat ucis n pdure. Copiii plngeau, femeile plngeau,
oamenii slabi i neajutorai plngeau, dar tticul nu plngea
niciodat. Caris simea c lumea avea s se sfreasc n curnd.
Trebuia s cheme ajutoare. Ls palma rece a mmicii s
alunece dintr-a sa pe ptur, unde rmase inert. Se ntoarse n
dormitorul ei i o scutur de umr pe Alice, care dormea.
Trebuie s te scoli! i spuse.
Iniial, Alice nu voi s-i deschid ochii.
Tticul plnge! adug Caris.
Alice se ridic n capul oaselor.
Nu se poate, rosti ea.
Vino!
Alice se ddu jos din pat. Caris i lu sora mai mare de mn
i intrar mpreun n camera mmicii. Tticul se ridicase i acum
sttea n picioare, privind fix chipul lipit de pern, avnd el nsui
chipul ud de lacrimi.
i-am spus eu, murmur Caris.
De cealalt parte a patului se afla mtua Petranilla.
Tticul le zri pe fete n u. i prsi locul de veghe de lng
pat i veni la ele. i puse cte un bra pe dup umerii lor, le trase
lng el i le mbri.
Mama voastr a plecat printre ngeri, spuse el ncetior.
Rugai-v pentru sufletul ei.
Fii curajoase, fetelor, rosti Petranilla. De-acum ncolo, o s
fiu eu mama voastr.
Caris i terse lacrimile de la ochi i i ridic privirea ctre
chipul mtuii sale.
Ba nu, n-o s fii, spuse ea.

Partea a II-a
814 iunie 1337

6
n Duminica Rusaliilor din anul n care Merthin mplinea 21 de
ani, o ploaie torenial se abtu asupra Catedralei Kingsbridge.
Picturi mari de ap se izbeau, ricond, de acoperiul din plci
de ardezie; jgheaburile erau inundate de praie abundente; gurile
garguielor
deveniser
adevrate
fntni;
de-a
lungul
contraforturilor lunecau vluri succesive de ap, iar torentele
nvleau peste arcade i de-a lungul coloanelor, udnd statuile
sfinilor. Cerul, corpul masiv al bisericii i oraul dimprejur erau
zugrvite n infinite nuane de cenuiu ud.
Duminica Rusaliilor comemora momentul n care Duhul Sfnt
s-a pogort asupra discipolilor lui Isus. Fiind a aptea duminic
dup Pate, cdea fie n mai, fie n iunie, la scurt timp dup ce
mare parte dintre oile din Anglia fuseser tunse i, astfel, era i
prima zi a Trgului de Ln de la Kingsbridge.
Trgndu-i gluga peste frunte ntr-o ncercare absolut inutil
de a-i menine faa la adpost de ap, Merthin nainta cu greu
prin ploaia torenial. Voia s ajung la catedral pentru a asista
la slujba de diminea i nu avea cum s nu treac prin trg. Pe
pajitea larg care se ntindea la vest de biseric, sute de negustori
i instalaser tarabele, dup care le acoperiser n mare grab cu
buci de pnz de sac dat cu grsime sau de stof btut de
ln, ca s le fereasc de ploaie. Negustorii de ln erau figurile
principale ale trgului de la ntreprinztorii mici care colectau
producia din vreo cteva sate pn la comercianii mai mari, ca
Edmund, care aveau propriile depozite, pline cu baloturi de ln de
vnzare. n jurul lor se nfiinaser tarabe secundare, care ofereau
cam orice se putea cumpra pe bani: vin dulce de pe Valea
Rinului, brocart de mtase cu fir de aur din Lucca, boluri de sticl
din Veneia, ghimber i piper din locuri din Orient ale cror nume
puini puteau s le pronune. n sfrit, mai erau i comercianii
obinuii, care se ngrijeau de nevoile fireti ale vizitatorilor i ale
celorlali negustori: brutari, berari, cofetari, prezictori i
prostituate.
Negustorii cu tarabe n trg nfruntau ploaia cu vitejie, glumind
ntre ei i ncercnd s creeze o atmosfer de carnaval, dar, n mod
clar, vremea avea s le afecteze ctigurile. Unii oameni trebuiau
s fac afaceri, fie ploaie, fie soare: cumprtorii italieni i flamanzi
aveau nevoie de lna moale englezeasc pentru a ine ocupate

miile de rzboaie de esut din Florena i din Bruges. Dar clienii


fr nevoi presante aveau s rmn acas: o nevast de cavaler
avea s decid c putea s se descurce i fr nucoar sau
scorioar; un ran prosper avea s-i poarte haina cea veche
nc o iarn; un avocat avea s-i dea seama c iitoarea sa nu
avea nevoie cu adevrat de un colan de aur.
Merthin nu avea de gnd s cumpere nimic. Nu avea niciun
ban. Era ucenic, nu primea nicio simbrie i locuia cu stpnul
su, Elfric Constructorul. Mnca la masa familiei, dormea pe
podeaua din buctrie i purta hainele vechi ale lui Elfric, dar nu
primea niciun fel de plat n bani. n serile lungi de iarn se ocupa
cu sculptarea unor jucrii ingenioase pe care le vindea pentru
civa penny o cutie de bijuterii cu compartimente secrete, un
cocoel care scotea limba cnd era apsat pe coad dar vara nu
avea timp liber, pentru c meteugarii lucrau pn la cderea
ntunericului.
Cu toate acestea, perioada sa de ucenicie se apropia de sfrit.
n mai puin de ase luni, n prima zi a lunii decembrie, avea s
devin membru cu drepturi depline n ghilda dulgherilor, la vrsta
de 21 de ani. De-abia atepta.
Porile mari ale intrrii de vest a catedralei erau deschise,
pentru a permite accesul miilor de oreni i de vizitatori care
aveau s asiste la slujba de azi. Merthin intr, scuturndu-i
vemintele pentru a mai scpa de excesul de umiditate. Pardoseala
de piatr era alunecoas din cauza apei i a noroiului. ntr-o zi
frumoas, interiorul bisericii era nveselit de razele de soare care
intrau pe ferestre asemenea unor sulie de lumin, dar astzi totul
era mohort, ferestrele cu vitralii erau foarte slab luminate, iar
congregaia prea un singur organism imens, nfurat ntr-un
giulgiu cenuiu i ud.
Unde se ducea toat ploaia aceea? n jurul bisericii nu se aflau
anuri de scurgere. Apa mii i mii de galoane intra pur i
simplu n pmnt. Se ducea n jos, din ce n ce mai departe, pn
se abtea, tot ca ploaie, asupra iadului? Nu. Catedrala era
construit pe o pant. Apa circula prin subteran, scurgndu-se dea lungul dealului, dinspre nord nspre sud. Fundaiile cldirilor
masive din piatr erau gndite n aa fel nct s lase apa s
treac, pentru c acumularea acesteia era periculoas. Toat
ploaia ajungea, ntr-un final, n rul aflat la grania sudic a
domeniului streiei.
Lui Merthin i se prea c simte nvlirea subteran a apei, felul

cum vibraia ei se transmite prin fundaii, prin pardoseala de


lespezi, pn ce devine perceptibil tlpilor sale.
O cea mic i neagr veni iute spre el, dnd din coad i
ntmpinndu-l bucuroas.
Salutare, Scrap! spuse tnrul i o mngie uor.
i ridic privirea ctre stpna celuei, Caris, iar inima pru
s i se opreasc o clip.
Caris purta o pelerin stacojie de ln pe care o motenise de la
mama sa. Era singura pat de culoare n masa cenuie a
congregaiei. Merthin schi un zmbet larg, fericit s o vad. Era
greu de spus ce anume o fcea att de frumoas. Avea o fa mic,
ptroas, cu trsturi regulate i senine; prul era aten mediu
i ochii, verzi cu mici pete aurii. Nu se deosebea prea mult de alte
cteva sute de fete din Kingsbridge. Cu toate acestea, i purta
plria ntr-un unghi jucu, ochii i erau nsufleii de o
inteligen ironic i l privea cu un zmbet pozna, care promitea
ncntri nelmurite, dar cum nu se poate mai ispititoare. Merthin
o cunotea de zece ani, dar abia n ultimele luni i dduse seama
c era ndrgostit de ea.
Fata l trase dup un stlp i l srut pe gur, trecndu-i
vrful limbii peste buzele lui.
Se srutau ori de cte ori aveau ocazia: n biseric, n pia,
cnd se ntlneau pe strad i cel mai bun loc dintre toate cnd
erau la ea acas i rmneau singuri. Merthin tria pentru
momentele acelea. Se gndea la senzaia dat de sruturile ei
nainte s adoarm i primele sale gnduri la trezire se ndreptau
n aceeai direcie.
O vizita acas de dou-trei ori pe sptmn. Tatl ei, Edmund,
l simpatiza, dei nu se putea spune acelai lucru i despre mtua
ei, Petranilla. Fiind o fire sociabil, Edmund l invita adesea pe
Merthin s rmn la cin, iar tnrul accepta plin de
recunotin, tiind c era vorba despre bucate mult mai bune
dect avea s capete vreodat la masa lui Elfric. El i Caris jucau
ah sau dame, iar uneori se mulumeau s stea pur i simplu de
vorb. i plcea s o priveasc n timp ce spunea cte o poveste
sau explica anumite lucruri desennd cu degetele prin aer, cu
chipul reflectndu-i amuzamentul sau uimirea n timp ce
interpreta fiecare rol din relatare. Dar, de cele mai multe ori,
Merthin atepta ntr-adins acele momente n care putea s-i fure
un srut.
Tnrul arunc o privire prin biseric: nimeni nu se uita nspre

ei. i strecur mna n interiorul pelerinei ei i o atinse prin


estura moale a rochiei. Corpul ei era cald. i cuprinse snul n
palm, rotund i mic. Lui Merthin i plcea la nebunie felul n care
carnea ei se druia apsrii degetelor lui. Nu o vzuse niciodat
goal, dar i cunotea cum nu se poate mai bine snii.
n visele lui, mergeau mai departe. n ele, se aflau singuri
undeva, ntr-un lumini din pdure sau ntr-un dormitor mare
dintr-un castel, i erau amndoi goi. Dar, n mod ciudat, visele se
ncheiau ntotdeauna cu o secund prea devreme, chiar nainte de
a o ptrunde i se trezea plin de frustrare.
ntr-o zi, i spunea mereu n gnd; ntr-o zi
Nu vorbiser nc despre cstorie. Ucenicii nu aveau voie s se
cstoreasc, aa c trebuia s atepte. n mod sigur, Caris se
ntrebase ce aveau s fac dup ce el i va fi terminat ucenicia,
dar nu-i exprimase aceste gnduri cu voce tare. Prea perfect
mulumit cu viaa ei de zi cu zi. Iar el era mcinat de o fric
superstiioas, care-l mpiedica s-i vorbeasc despre viitorul lor
mpreun. Se spunea c pelerinii nu trebuie s-i petreac prea
mult timp planificndu-i cltoria, pentru c ar putea afla de
attea pericole nct s se decid, ntr-un final, s nu mai plece
nicieri.
O clugri trecu pe lng ei, iar Merthin i retrase imediat
mna, plin de vinovie, de pe snul lui Caris; dar clugria nu-i
observ. Oamenii fceau tot felul de lucruri n spaiul vast al
catedralei. Anul trecut, Merthin vzuse o pereche dedndu-se
desfrului, sprijinit de peretele culoarului dinspre sud, profitnd
de ntunericul din timpul slujbei din Ajunul Crciunului cu toate
c ar fi putut s fie descoperit i alungat din biseric pentru
asta. Se ntreb dac el i Caris ar fi putut sta aici pe parcursul
slujbei, prostindu-se cu discreie.
Dar ea avea alte gnduri.
Hai s mergem n fa, spuse fata.
l lu de mn i-l conduse prin mulime. Merthin constat c
pe muli dintre cei prezeni nu-i mai vzuse niciodat: Kingsbridge
era unul dintre cele mai mari orae din Anglia, avnd aproximativ
7000 de locuitori, aa c nimeni nu putea s-i cunoasc pe toi. O
urm pe Caris pn la ntretierea naosului cu transepturile.
Ajuni aici, ddur de o barier de lemn care bloca intrarea n
captul estic, unde se afla corul, un spaiu rezervat clerului.
Merthin i ddu seama c sttea chiar lng Buonaventura
Caroli, cel mai important dintre negustorii italieni, un brbat solid,

mbrcat cu o hain dintr-o stof groas de ln, mpodobit cu


broderii complicate. Acesta se trgea din Florena despre care se
spunea c este cel mai frumos ora din lumea cretin, de peste
zece ori mai mare dect Kingsbridge , dar acum locuia n Londra,
administrnd afacerile importante pe care familia sa le avea cu
productorii englezi de ln. Familia Caroli era att de bogat,
nct mprumuta bani chiar i regilor, dar Buonaventura era
prietenos i modest, dei oamenii spuneau c, atunci cnd era
vorba despre afaceri, putea s fie de nenduplecat.
Caris l salut pe negustor ntr-un mod degajat i familiar:
italianul era gzduit n casa lor. Brbatul ddu prietenos din cap
nspre Merthin, dei probabil c-i dduse seama, dup vrsta i
hainele lui Merthin, c acesta nu era dect un ucenic.
Buonaventura cerceta arhitectura.
Vin la Kingsbridge de cinci ani ncoace, spuse el fcnd
conversaie pe un ton relaxat, dar pn azi nu am observat c
ferestrele transepturilor sunt mult mai mari dect cele din restul
bisericii.
Aceste cuvinte fur rostite ntr-o francez amestecat cu cteva
cuvinte din dialectul italian din regiunea Toscana.
Lui Merthin nu-i era deloc greu s-l neleag. Ca majoritatea
fiilor de cavaleri, vorbise francez normand n familie, englez cu
tovarii de joac i putea ghici nelesul multor cuvinte italieneti
pentru c nvase latin la coala de la mnstire.
Pot s-i explic de ce sunt aa, i spuse el italianului.
Buonaventura ridic din sprncene, surprins c un ucenic
putea avea asemenea cunotine.
Catedrala a fost construit acum 200 de ani, cnd aceste
ferestre nguste, n ogiv, ale transepturilor erau ceva nou i cu
totul revoluionar. Merthin fcu o scurt pauz, dup care
continu: Apoi, 100 de ani mai trziu, episcopul a vrut s se
construiasc un turn mai nalt i a refcut i transepturile tot
atunci, punnd nite ferestre mai mari, care ajunseser s fie la
mod la vremea respectiv.
Buonaventura era de-a dreptul impresionat.
i cum de tii toate lucrurile astea?
n biblioteca mnstirii se afl o istorie a streiei, numit
Cartea lui Timothy, n care se povestete cum a fost construit
catedrala. Mare parte din ea a fost scris pe vremea marelui stare
Philip, iar mai apoi au aprut adugiri ale altor autori. Am citit-o
pe cnd mergeam la coala clugrilor.

O clip, Buonaventura se uit atent la Merthin, ca i cum ar fi


vrut s-i memoreze chipul, dup care spuse n treact:
E o cldire frumoas.
n Italia cldirile sunt altfel?
Merthin era avid s afle lucruri despre rile strine, despre
viaa de acolo n general i despre arhitectur n special.
Pe chipul lui Buonaventura apru o expresie gnditoare.
Cred c principiile de baz ale zidriei sunt aceleai peste tot.
Dar n Anglia nu am vzut niciodat domuri.
Ce e un dom?
Un acoperi rotund, ca o jumtate de minge.
Merthin era de-a dreptul uluit.
N-am auzit niciodat de aa ceva! Cum se construiete?
Buonaventura izbucni n rs.
Tinere, eu sunt negustor de ln. Pot s-mi dau seama dac
un balot de ln provine de la nite oi din Catswold sau de la unele
din Lincoln doar dac frec un pic fibrele ntre degetul mare i cel
arttor, dar nu pot s-i spun nici cum se construiete un cote
pentru gini, cu att mai puin un dom.
Stpnul lui Merthin, Elfric, sosi i el. Era un brbat nstrit i
purta haine scumpe, dar acestea artau ntotdeauna de parc ar fi
aparinut altcuiva. Linguitor din fire, i ignor pe Caris i pe
Merthin, dar se nclin adnc n faa lui Buonaventura, rostind:
Suntem onorai s v avem din nou n oraul nostru,
domnule.
Merthin se ndeprt.
Cte limbi crezi c exist pe lume? l ntreb Caris.
Mereu spunea asemenea nebunii.
Cinci, i rspunse Merthin fr s se gndeasc.
Nu! Hai, fii serios, fcu ea. Avem engleza, franceza i latina
deci trei. Apoi florentinii i veneienii vorbesc diferit, dei exist
nite cuvinte comune
Ai dreptate, zise el, intrnd n joc. Deja avem cinci. i mai e i
flamanda.
Puini oameni erau n stare s deslueasc graiul negustorilor
care veneau n Kingsbridge din oraele din Flandra, unde existau
estorii: Ypres, Bruges, Gent.
i daneza.
Arabii au i ei limba lor, iar cnd scriu nici mcar nu folosesc
aceleai litere ca noi.
Iar maica Cecilia mi-a zis c toi barbarii au limbile lor i c

niciunul nu tie s scrie scoienii, galezii, irlandezii i probabil i


alii. Aa ajungem la 11 i e foarte posibil s existe popoare de care
noi nici n-am auzit!
Merthin zmbi larg. Caris era singura persoan cu care putea
discuta asemenea lucruri. Dintre prietenii lor de aceeai vrst,
niciunul nu putea nelege fiorul care-i cuprindea cnd i
nchipuiau popoare strine i felul n care triau acestea. Sentmpla ca ea s pun o ntrebare oarecare: Cum o fi s trieti la
marginea lumii? Oare preoii se nal n ceea ce spun despre
Dumnezeu? De unde tim c nu vism chiar acum? Imediat se
lansau ntr-o cltorie speculativ, ntrecndu-se n a spune cele
mai ciudate lucruri.
Hrmlaia din biseric se potoli dintr-odat, iar Merthin
observ c monahii att brbai, ct i femei se aezau.
Conductorul corului, Carlus Orbul, intr ultimul. Dei nu putea
s vad, acesta mergea fr niciun ajutor prin biseric i prin
cldirile monastice, micndu-se ncet, dar la fel de plin de
ncredere ca un om cu vederea neafectat, cunoscnd foarte bine
amplasamentul fiecrui stlp i al fiecrei lespezi de piatr. Acum
inton cteva note cu glasul su plcut, de bariton, iar corul
ncepu s cnte un imn.
Dei nu-i exprima prerile, Merthin i privea pe oamenii
bisericii cu un oarecare scepticism. Preoii deineau o putere care
nu era ntotdeauna egalat de cunotinele pe care le aveau cam
la fel ca stpnul su, Elfric. Cu toate acestea, i plcea s mearg
la biseric. Slujbele i induceau un fel de trans. Muzica,
arhitectura i incantaiile n latin l vrjeau i se simea de parc
ar fi dormit cu ochii deschii. nc o dat, avu senzaia ciudat c
putea simi curgerea apei de ploaie mult sub picioarele sale.
i plimb privirea peste cele trei niveluri ale naosului arcada,
galeria i luminatorul. tia c acele coloane fuseser fcute prin
suprapunerea unor blocuri de piatr, dar ddeau impresia de tot
unitar, cel puin la prima vedere. Blocurile de piatr erau cioplite
n aa fel nct fiecare coloan prea un buchet de tije verticale.
Urmri fascinat felul n care se ridica spre plafon unul dintre cei
patru pilatri gigantici de la ntretierea naosului cu transepturile:
de la baza ptrat pn n locul unde una dintre tije se desprea
de celelalte, pornind spre nord pentru a forma o arcad care
traversa culoarul lateral, apoi i mai sus, la nivelul tribunei, unde
o alta pornea spre vest pentru a forma arcada galeriei, iar la
urmtorul nivel se desprea o alta pentru a da natere unei

arcade a luminatorului, pn ce, ntr-un final, tijele rmase se


separau precum corolele unor flori prinse n acelai buchet i
deveneau nervurile curbate ale bolii aflate cu mult deasupra
capului su. Din cheia de bolt aflat n cel mai nalt punct al
tavanului, Merthin i ls privirea s alunece napoi, de-a lungul
unei nervuri care se unea cu un pilastru simetric, aflat n cellalt
col al spaiului de ntretiere.
n timp ce fcea asta, se ntmpl ceva ciudat. Pentru o
fraciune de secund, vederea parc i se mpienjeni i avu
impresia c partea estic a transeptului se micase.
Apoi se auzi un fel de vuiet, att de jos nct era aproape
imperceptibil, iar pardoseala se cutremur, ca i cum undeva prin
apropiere s-ar fi prbuit un copac.
Vocile cntreilor devenir mai ovitoare.
n zidul sudic al corului se ivi o crptur, chiar lng pilastrul
la care se uitase Merthin.
Ca prin vis, acesta se ntoarse ctre Caris. Vzu cu coada
ochiului cum n zona corului i a ntretierii naosului cu
transepturile ncepeau s cad blocuri de piatr. Apoi totul se
transform ntr-o avalan de zgomote: femei ipnd, brbai
strignd i bufniturile asurzitoare ale pietrelor uriae izbindu-se de
pardoseal. Totul se succed pe parcursul a cteva clipe, care
preau a trece cu o ncetineal stranie. Cnd tcerea cobor asupra
catedralei, Merthin i ddu seama c o strngea la piept pe Caris,
cu braul stng petrecut pe dup umerii ei, iar cel drept aprndui capul. Trupul su era plasat ntre ea i locul n care o parte din
biseric zcea n ruin.
Era un adevrat miracol c nimeni nu-i pierduse viaa.
Cele mai mari pagube se produseser pe culoarul sudic al
corului, unde nu se aflase niciun om n timpul slujbei. Congregaia
nu avea acces n zona corului, iar clericii sttuser cu toii n
mijlocul acesteia. Civa clugri scpaser la musta de blocurile
care se prbueau, ceea ce nu fcea dect s dea ap la moar
discuiilor despre natura miraculoas a evenimentelor, ns alii se
aleseser cu tieturi i vnti serioase cauzate de achiile de
piatr n cdere. Membrii congregaiei nu suferiser dect vreo
cteva zgrieturi. Bineneles, fuseser cu toii protejai de puterile
supranaturale ale Sfntului Adolphus, ale crui moate erau
pstrate sub altar i printre ale crui minuni nfptuite se
numrau vindecarea unor bolnavi i salvarea mai multora de la

moarte. Dar chiar i aa, cam toi erau de acord c Domnul le


dduse un avertisment oamenilor din Kingsbridge. Nimeni nu
putea spune clar ns de ce anume era legat acest avertisment.
O or mai trziu, patru brbai cercetau pagubele. Fratele
Godwyn, vrul lui Caris, era sacristan, responsabil cu cldirea
bisericii i cu toate comorile sale. n subordinea sa, cu funcia de
matricularius, responsabil cu operaiunile de construcie i de
reparaie, era fratele Thomas, cel care, pn n urm cu zece ani,
fusese sir Thomas Langley. Contractul pentru lucrrile de
ntreinere a catedralei fusese obinut de Elfric, dulgher prin
pregtire, dar care se ocupa cu tot ceea ce inea de operaiunile de
construcie. Iar Merthin se inea i el de grup, n calitate de ucenic
al lui Elfric.
Captul estic al bisericii era mprit, prin nite stlpi, n patru
seciuni numite travee. Prbuirea afectase cele dou travee aflate
cel mai aproape de ntretierea naosului cu transepturile. Bolta de
piatr a culoarului dinspre sud fusese distrus complet n prima
travee i doar parial ntr-a doua. n zidul galeriei, acolo unde se
afla tribuna, apruser crpturi, iar montanii de piatr de la
ferestrele luminatorului czuser.
Elfric spuse:
Mortarul n-a fost suficient de legat, de aceea s-a prbuit
bolta, iar asta, la rndul su, a determinat crpturile de la
nivelurile superioare.
Aceast explicaie nu i se prea deloc corect lui Merthin, dar
tnrul nu avea nc o variant mai bun.
Merthin nu-l putea suporta pe stpnul su. Iniial, fusese dat
ucenic la tatl lui Elfric, Joachim, un constructor foarte
experimentat, care lucrase la nlarea mai multor biserici i
poduri din Londra i din Paris. Btrnului i plcea la nebunie s-i
explice lui Merthin tiina zidriei ceea ce meterii numeau
mistere, care erau de cele mai multe ori formule aritmetice
folosite la construcii, cum ar fi proporia dintre nlimea unei
cldiri i adncimea fundaiei necesare. Lui Merthin i plcea s
lucreze cu numere i absorbea ca un burete tot ce i spunea
Joachim.
Apoi meterul Joachim murise, iar Elfric i luase locul. Acesta
era de prere c principalul lucru pe care trebuia s-l nvee un
ucenic era supunerea. Lui Merthin i venea greu s accepte un
astfel de regim, aa c Elfric l pedepsea dndu-i mai puin de
mncare, haine mai subiri i l punea s munceasc n aer liber

pe timp de nghe. Ca un factor agravant, fiica durdulie a lui Elfric,


Griselda, care era de-o vrst cu Merthin, era mereu bine hrnit
i mbrcat cu haine clduroase.
n urm cu trei ani, soia lui Elfric murise, iar acesta se
cstorise cu Alice, sora mai mare a lui Caris. Oamenii credeau c
Alice era cea mai drgu din cele dou surori i era adevrat c
avea trsturi mai regulate, dar i lipseau apucturile fascinante
ale lui Caris, iar lui Merthin i se prea de-a dreptul plictisitoare.
Dintotdeauna Alice pruse a-l plcea pe Merthin aproape la fel de
mult ca sora sa, aa c el sperase c avea s-l fac pe Elfric s-l
trateze mai bine. Dar se ntmpl exact pe dos. Alice prea s
cread c era datoria ei conjugal s i se alture lui Elfric n
chinuirea lui Merthin.
Tnrul tia c muli ali ucenici sufereau acelai tratament,
dar strngeau din dini, pentru c ucenicia era singura cale de a-i
face un nume n nite meserii bine pltite. Ghildele aveau grij s
nu primeasc n rndurile lor autodidaci. Nimeni nu putea lucra
ntr-un ora dac nu fcea parte dintr-o ghild. Chiar i un preot,
un clugr sau o femeie care voiau s fac nego cu ln sau s
fac bere pentru vnzare trebuiau s intre ntr-o astfel de asociere
profesional. Iar n afara oraelor nu prea era rost de ctig:
ranii i construiau casele i-i coseau vemintele singuri.
La sfritul uceniciei, cei mai muli biei rmneau cu stpnii
lor, practicndu-i meteugul n schimbul unui salariu. Puini
dintre ei ajungeau tovari cu meterii care-i coliser, pentru ca,
ntr-un final, s preia afacerea dup moartea acestora. Dar pe
Merthin nu avea s-l atepte o asemenea soart. l ura prea mult
pe Elfric pentru a face asta. Avea s plece imediat ce putea.
Haidei s privim lucrurile de undeva de sus, suger Godwyn.
Se ndreptar ctre captul estic al bisericii. Elfric spuse:
M bucur c te-ai ntors de la Oxford, frate Godwyn. Dar
probabil c-i lipsete tovria nvailor de-acolo.
Godwyn ncuviin printr-o micare din cap.
Maetrii sunt cu adevrat uimitori.
Iar ceilali studeni mi nchipui c sunt nite tineri cu totul
ieii din comun. Dei se-aud i poveti despre anumite
comportamente necuviincioase.
Godwyn arbor o min ndurerat.
M tem c unele dintre aceste poveti sunt adevrate. Cnd
un clugr sau un preot tnr pleac de-acas pentru prima oar,
poate cdea n ispit.

i totui suntem norocoi s avem oameni cu educaie


universitar aici, n Kingsbridge.
Eti foarte bun s spui una ca asta.
Ah, nu e dect adevrul.
Merthin ar fi vrut s strige: Tcei odat, pentru numele lui
Dumnezeu! Dar aa fcea Elfric mereu. Era un meter slab, nu
avea precizie n lucru i nici discernmnt, dar tia cum s intre n
graiile superiorilor. Merthin l urmrise linguindu-i de
nenumrate ori asta pentru c Elfric putea fi la fel de fermector
cu oamenii de la care urmrea s obin ceva pe ct de grosolan se
purta cu cei care nu-i puteau oferi nimic.
Merthin era mai surprins ns de Godwyn. Cum de nu vedea un
om inteligent i educat adevrata natur a lui Elfric? Poate c
aceasta nu era att de evident pentru cei care deveneau obiectul
complimentelor sale.
Godwyn deschise o u mic i i conduse pe o scar ngust, n
spiral, aflat n interiorul peretelui. Merthin era plin de
entuziasm. i plcea foarte mult s circule prin pasajele secrete ale
catedralei. De asemenea, era curios n ceea ce privea prbuirea
zidului i dorea cu ardoare s afle ce anume o determinase.
Culoarele laterale erau nite structuri cu un singur nivel care
se ntindeau de-o parte i de alta a naosului bisericii. Erau
acoperite cu boli cu nervuri. Deasupra arcadei, un acoperi
nclinat pornea de la marginea exterioar a culoarului pn la baza
luminatorului. Sub acest acoperi nclinat se afla un spaiu gol, de
form piramidal, baza sa fiind reprezentat de partea convex,
numit extrados, a bolii culoarului. Cei patru brbai urcar ctre
acest spaiu gol pentru a analiza stricciunile de sus.
Acest spaiu era luminat cu ajutorul unor ferestre care fceau
legtura cu interiorul bisericii, iar Thomas avusese grij s aduc
o lamp cu ulei. Primul lucru pe care-l observ Merthin fu bolta
care, vzut de sus, nu era identic n fiecare travee. Partea aflat
n captul dinspre est forma o curb uor mai plat dect cea din
traveea urmtoare, iar cealalt parial distrus arta ca i cum
fusese la rndul ei diferit.
Pornir de-a lungul extradosului, pind cu grij pe partea
unde bolta era mai rezistent, pn ce ajunser suficient de
aproape de poriunea prbuit. Bolta era construit n acelai
mod ca restul bisericii, din pietre unite cu mortar, numai c
pietrele din tavan erau foarte subiri i uoare. La punctul de
pornire, bolta se nla aproape vertical, dar, pe msur ce nainta,

se curba nspre interior, pn ce ntlnea arcul simetric care


pornea din partea opus.
Elfric spuse:
Ei bine, primul lucru pe care trebuie s-l facem este,
bineneles, s reconstruim poriunea de bolt care acoper
primele dou travee ale culoarului lateral.
Thomas rspunse:
De mult n-a mai construit cineva din Kingsbridge o bolt cu
nervuri. Se ntoarse ctre Merthin: Poi s faci tu cofrajul?
Merthin tia la ce se referea. La marginea bolii, unde zidria se
nla aproape vertical, blocurile de piatr erau susinute prin
propria greutate, dar mai sus, pe msur ce structura se arcuia,
era nevoie de ceva care s o sprijine pn se usca mortarul. Cea
mai fireasc metod era s se construiasc un cadru de lemn,
numit cofraj, i s se aeze pietrele pe acesta.
Era o sarcin destul de dificil pentru un dulgher, ntruct linia
curburii trebuia s fie precis. Thomas cunotea calitatea
lucrrilor lui Merthin, deoarece supraveghease ndeaproape
reparaiile pe care le fcuser Elfric i ucenicul su la catedral, n
decursul mai multor ani. Cu toate acestea, fratele Thomas dduse
dovad de lips de tact s i se adreseze ucenicului, i nu
meterului, iar Elfric reacion fr ntrziere.
Sub supravegherea mea se descurc, da, spuse el.
Pot s fac cofrajul, replic Merthin, gndindu-se deja la modul
n care cadrul avea s fie susinut de schelrie i la amplasarea
platformei pe care vor trebui s stea zidarii. Dar aceast bolt n-a
fost ridicat cu ajutorul unui cofraj.
Nu spune prostii, biete, interveni Elfric. Bineneles c aa a
fost fcut. Tu nu tii nimic despre asta.
Merthin tia c nu era deloc un lucru nelept s se contrazic
cu stpnul su. Pe de alt parte, peste o jumtate de an avea s
concureze cu acesta pentru lucrri i avea nevoie ca oamenii,
printre care i fratele Godwyn, s cread n competena sa. De
asemenea, dispreul din tonul lui Elfric l iritase, aa c simea o
dorin irezistibil de a-i demonstra c se nela.
Uitai-v la extrados, spuse el plin de indignare. Dup ce
terminau o travee, mai mult ca sigur c meterii zidari ar fi folosit
acelai cofraj i pentru urmtoarea. ntr-un astfel de caz, toate
seciunile bolii ar avea aceeai curbur. n realitate, fiecare e
altfel.
n mod evident, n-au refolosit cofrajul, ripost iritat Elfric.

De ce n-ar fi fcut-o? insist Merthin. Oricine ar fi vrut s


fac economie la lemn i, bineneles, la salariile dulgherilor
pricepui, care sigur nu erau de neglijat.
Oricum, nici nu e posibil s construieti boli fr cofraje de
lemn.
Ba da, se poate, rosti Merthin. Exist o metod
Destul, l ntrerupse Elfric. Eti aici ca s nvei, nu s ne dai
lecii.
Godwyn interveni:
O secund, Elfric. Dac biatul are dreptate, streia ar putea
economisi o groaz de bani. i ainti privirea asupra lui Merthin:
Ce aveai de gnd s spui?
Ucenicul aproape c-i dorea s nu fi deschis subiectul. Avea s
plteasc scump pentru asta mai trziu. Dar acum nu mai avea
cum s dea napoi. Dac fcea asta, ceilali ar fi crezut c nu tia
despre ce vorbea.
E descris ntr-o carte din biblioteca mnstirii i e foarte
simpl, spuse el. Pe msur ce se aaz fiecare bloc de piatr, se
trece o frnghie peste el. Un capt al acestei frnghii e legat de
perete, iar de cellalt se atrn o bucat de lemn. Frnghia
formeaz un unghi drept peste marginea pietrei i o face s nu
alunece pe patul de mortar i s cad.
O clip, peste grup se aternu tcerea. Cu toii se concentrau,
ncercnd s vizualizeze acest aranjament. Apoi Thomas ncuviin
din cap.
S-ar putea s mearg, spuse el.
Chipul lui Elfric vdea o furie intens.
Godwyn era curios.
Despre ce carte vorbeti?
Se numete Cartea lui Timothy, i rspunse Merthin.
Am auzit de ea, dar n-am studiat-o niciodat. n mod evident,
ar trebui s-o fac. Dup aceea, Godwyn li se adres celorlali: Am
vzut destul?
Elfric i Thomas ddur afirmativ din cap. n timp ce brbaii
prseau spaiul ngust, Elfric mormi numai pentru urechile lui
Merthin:
i dai seama c, din cauza vorbelor tale, rmnem fr cteva
sptmni de munc? Pun rmag c n-o s faci una ca asta
cnd o s lucrezi pe cont propriu.
Merthin nu se gndise la asta. Elfric avea dreptate: dovedind c
nu era nevoie de cofraj, pierduse el nsui o lucrare. Dar modul de

gndire al lui Elfric avea ceva profund greit: nu era drept s lai
pe cineva s cheltuiasc bani inutil, doar ca s ai de munc.
Merthin nu voia s-i ctige traiul din nelarea celorlali.
Coborr pe scara n spiral i ajunser n zona corului. Elfric i
se adres lui Godwyn:
O s te vizitez mine cu o estimare a preului lucrrii.
Bine.
Elfric se ntoarse apoi ctre Merthin.
Tu rmi aici i numr pietrele bolii de la culoarul lateral.
Dup aceea vii acas i-mi spui rezultatul.
Da.
Elfric i Godwyn plecar, dar Thomas rmase pe loc.
Te-am bgat n bucluc, remarc el.
ncercai s m pui n valoare.
Clugrul ridic din umeri i fcu un gest care prea s spun:
Ce poi s faci? cu braul su drept. Braul stng i fusese
amputat din cot n urm cu zece ani, dup ce rana cptat n
btlia la care fusese martor Merthin se infectase.
Foarte rar se ntmpla ca Merthin s se gndeasc la
ntmplrile acelea ciudate din pdure se obinuise s-l vad pe
Thomas n rasa de clugr , dar acum i le aminti: otenii, copiii
ascuni n tufi, arcul i sgeata, scrisoarea ngropat. Thomas era
mereu bun cu el, iar Merthin credea c asta se datora celor
ntmplate n ziua respectiv.
N-am spus nimnui despre scrisoarea aceea, zise el ncet.
tiu, rspunse Thomas. Dac-ai fi fcut-o, ai fi mort acum.
Cele mai multe orae mari erau conduse de o ghild
negustoreasc, o organizaie a cetenilor de vaz. n subordinea
ghildei negustoreti se aflau numeroase ghilde meteugreti,
fiecare legat de cte o ocupaie anume: zidari, dulgheri, tbcari,
estori, croitori. Apoi mai erau ghildele parohiale, grupuri mici
organizate n jurul bisericilor locale i nsrcinate cu strngerea
banilor pentru vemintele preoeti i odoarele bisericeti, precum
i cu ajutorarea vduvelor i orfanilor.
Oraele cu catedrale erau ns diferite. Kingsbridge, ca St.
Albans i Bury St. Edmunds, era administrat de ctre mnstire,
care deinea aproape tot pmntul din interiorul i din jurul
oraului. Stareii refuzaser mereu s acorde permisiunea de
nfiinare a unei ghilde negustoreti. Cu toate acestea, cei mai
cunoscui meteri i negustori fceau parte din ghilda parohial

Sfntul Adolphus. Aceasta ncepuse prin a fi, n trecutul


ndeprtat, un grup pios care strngea bani pentru catedral, dar
acum devenise cea mai important organizaie din ora. Membrii
si trasau reguli pentru buna desfurare a afacerilor din ora i
alegeau un staroste i ase aghiotani care asigurau aplicarea lor.
n sala principal a ghildei erau pstrate msurile ce reprezentau
standardul pentru greutatea unui sac de ln, diametrul unui
balot de esturi i volumul unei banie, care se cereau respectate
de toi meteugarii din Kingsbridge. Cu toate acestea, negustorii
nu se puteau ntruni ca instan de judecat i nu puteau mpri
dreptatea aa cum fceau n trgurile laice, numite i obti
stareul de la Kingsbridge pstra aceast putere n minile sale.
n dup-amiaza Duminicii Rusaliilor, ghilda parohial oferea un
osp n sala mare a acestei organizaii, n cinstea celor mai
importani cumprtori. Edmund Lnarul era staroste, iar lui
Caris i revenea rolul de gazd pe lng el, aa c Merthin trebui
s-i gseasc alte distracii.
Din fericire, Elfric i Alice erau i ei tot la banchet, aa c putea
sta n buctrie, ascultnd ploaia i meditnd. Vremea nu era
rece, dar n vatr era aprins un foc mic, pentru gtit, care
nveselea ntreaga ncpere cu strlucirea sa roiatic.
De undeva din camerele de deasupra sa, o putea auzi pe fiica
lui Elfric, Griselda, micndu-se ncolo i-ncoace. Casa meterului
era frumoas, dei mai mic dect a lui Edmund. La parter nu se
aflau dect sala mare i buctria. Scara interioar ddea ntr-un
hol deschis, unde dormea Griselda, i un dormitor nchis pentru
meter i soia sa. Merthin dormea n buctrie.
Existase o vreme, cam cu trei-patru ani n urm, cnd Merthin
fusese chinuit nopile de fantezii n care urca scrile i se strecura
sub ptur lng trupul cald i plin al Griseldei. Dar ea se
considera superioar lui, l trata ca pe un servitor, aa c nu-i
ncurajase nicicnd astfel de gnduri.
Aezat pe o banc, Merthin privea focul i i nchipuia
schelria de lemn pe care avea s o construiasc pentru zidarii
tocmii s refac poriunea prbuit a bolii din catedral. Lemnul
era scump, iar copacii att de nali erau rari proprietarii de
pduri cedau, de obicei, tentaiei de a-i vinde marfa nainte ca
arborii s fi ajuns la maturitate. Astfel constructorii ncercau s
reduc la minimum lemnul necesar pentru schele. n loc s le
construiasc de la nivelul solului, economiseau lemn
suspendndu-le de perei.

Pe cnd Merthin sttea adncit n gnduri, Griselda veni n


buctrie i lu o can de bere din butoi.
Vrei i tu? l ntreb.
Merthin accept, uluit de politeea de care ddea dovad fata.
Aceasta continu s-l uimeasc, aezndu-se pe un scunel n faa
lui i ncepnd s soarb cu nghiituri mici din bere.
Iubitul Griseldei, Thurstan, dispruse de vreo trei sptmni.
Fr doar i poate, acum se simea singur i tocmai de aceea
cuta compania lui Merthin. Acesta simi cum berea i nclzete
stomacul i l relaxeaz. ncercnd s gseasc un subiect de
conversaie, o ntreb:
Ce s-a ntmplat cu Thurstan?
Griselda i ddu capul pe spate, ca o iap zburdalnic.
I-am zis c nu vreau s m mrit cu el.
De ce nu?
E prea tnr pentru mine.
Vorbele acestea nu-i sunau bine lui Merthin. Thurstan avea 17
ani, Griselda 20, dar nu era din cale-afar de matur. Cel mai
probabil, cuget Merthin, Thurstan avea origini prea umile. Sosise
n Kingsbridge din lumea larg n urm cu civa ani i lucrase ca
muncitor necalificat la mai muli meteri din ora. Probabil c se
plictisise de Griselda sau de Kingsbridge i plecase mai departe.
Unde-a plecat?
Nu tiu i nici nu-mi pas. O s m mrit cu cineva de vrsta
mea, cu cineva cu simul responsabilitii poate cu un brbat
care s preia afacerea tatlui meu ntr-o zi.
Lui Merthin i trecu prin minte c s-ar putea referi chiar la el.
Nu, sigur c nu, i spuse apoi, ntotdeauna m-a privit de sus.
Apoi Griselda se ridic de pe scaun i veni s se aeze pe banc,
lng el.
Tata e plin de ciud pe tine, spuse ea. Mereu mi s-a prut c
se poart ru cu tine.
Merthin era de-a dreptul uluit.
Ei bine, i-a luat o groaz de timp s spui asta triesc cu voi
de ase ani i jumtate.
Nu vreau s intru n conflict cu restul familiei.
Oricum, de ce e att de ru cu mine?
Pentru c mereu crezi c tii mai multe dect el i nu poi s
ascunzi acest lucru.
Poate chiar m pricep mai bine.
Acum nelegi ce-am vrut s spun?

Merthin izbucni n rs. Era prima dat cnd Griselda l fcea s


rd.
Fata i schimb locul pe banc, venind mai aproape, astfel
nct coapsa ei, acoperit de rochia de ln, era acum lipit de a
lui. El purta o cma uzat din pnz i pantaloni strni pe
picior, ca toi ceilali brbai, dar i putea simi cldura corpului
prin estura hainelor. Oare ce iscase aceast schimbare de
atitudine? i arunc o privire nencreztoare. Griselda avea prul
negru, lucios i ochi cprui. Avea un chip atrgtor, dei crnos.
i o gur numai bun de srutat.
Griselda continu:
mi place s stau n cas pe ploaie. M face s m simt tare
bine.
Merthin ncepu s se simt strnit, aa c-i ntoarse privirea
de la ea.
Ce-ar crede Caris, se ntreb, dac ar fi s intre n camer
chiar acum? ncerc s-i domoleasc dorina, dar eforturile lui
nu fceau altceva dect s o intensifice.
O privi din nou pe Griselda. Avea buzele umede i uor
desfcute. Se aplec spre el. O srut. Imediat, ea i invad gura
cu limba. Era o intimitate brusc, pe care el o simi ca atoare,
aa c-i rspunse n acelai fel. Nu semna deloc cu sruturile lui
Caris
Gndul acesta l fcu s se opreasc. Se dezlipi de Griselda i
se ridic.
Ce s-a ntmplat? l ntreb fata.
Merthin nu voia s-i spun adevrul, aa c se mulumi s
ngaime:
Niciodat n-ai dat vreun semn cum c m-ai plcea.
Pe chipul ei apru o expresie iritat.
i-am spus, a trebuit s m conformez atitudinii tatlui meu.
Dar i-ai schimbat purtarea foarte brusc.
Griselda se ridic i se apropie de el. Merthin se ndeprt pn
ce ajunse eu spatele lipit de perete. Fata i lu palma i i-o aps
de snul ei.
Avea snii grei i rotunzi, iar Merthin nu putu s reziste ispitei
de a-i pipi. Griselda l ntreb:
Ai fcut-o vreodat de-adevratelea, cu o fat?
Merthin nu reui s articuleze vreun cuvnt, aa c se mulumi
s dea afirmativ din cap.
Te-ai gndit cum ar fi s o faci cu mine?

Da, murmur el.


Poi s-o faci acum, dac vrei, ct timp sunt ei plecai. Putem
s mergem sus i s ne ntindem n patul meu.
Nu.
Griselda i lipi trupul de al lui.
Srutul m-a fcut s m umezesc nuntru, s devin fierbinte
i alunecoas acolo jos.
Merthin o mpinse. Folosi mai mult for dect intenionase,
aa c Griselda czu pe spate, ateriznd pe fundul ei bine mpnat.
Las-m n pace!
Nu era sigur c voia cu adevrat acest lucru, dar ea l crezu pe
cuvnt.
Du-te dracului atunci! blestem ea.
Se ridic n picioare i se refugie la etaj, clcnd apsat de
ciud.
Merthin rmase pe loc, gfind. Acum c o respinsese se simea
cuprins de regrete.
Ucenicii nu erau cine tie ce partide din punctul de vedere al
tinerelor, care nu voiau s fie obligate s atepte civa ani buni
pn s se mrite. Cu toate acestea, Merthin curtase mai multe
fete din Kingsbridge. Una dintre ele, Kate Brown, l ndrgise
suficient nct s-l lase s mearg pn la capt, ntr-o dupamiaz cald de var, anul trecut, n livada tatlui ei. Apoi tatl ei
murise subit, iar mama i luase copiii i se mutase la Portsmouth.
Fusese singura dat cnd Merthin se culcase cu o femeie. Era
nebun de refuzase oferta Griseldei?
i spuse c reuise s scape la musta. Griselda era o fat
rutcioas, care nu-l plcea cu adevrat. Ar fi trebuit s fie
mndru c rezistase ispitei. Nu-i ascultase instinctele, ca un
animal fr minte; luase o hotrre, ca un brbat.
Apoi Griselda ncepu s plng.
Suspinele nu erau puternice, dar Merthin le putea distinge
foarte clar. Se duse la ua din spate.
Ca toate casele din ora, i a lui Elfric avea o fie ngust de
teren n spate, unde se aflau groapa de gunoi i privata. Cei mai
muli gospodari ineau gini i un porc, ba chiar cultivau legume i
aveau pomi fructiferi, dar curtea lui Elfric era folosit pentru
depozitarea stivelor de cherestea i piatr, a mai multor colaci de
frnghie, glei, roabe i scri. Merthin rmase cu privirea aintit
asupra picturilor de ploaie ce se abteau asupra curii, dar
suspinele Griseldei continuau s-i rsune n urechi.

Se hotr s ias din cas i ajunse chiar pn la ua din fa,


dar nu-i venea n minte niciun loc unde ar fi putut s se duc. La
Caris acas nu era dect Petranilla, care fr ndoial n-avea s-l
primeasc cu braele deschise. Se gndi s dea o fug pn la
prinii si, dar ei erau ultimii oameni pe care ar fi vrut s-i vad
n starea aceasta. Ar fi putut sta de vorb cu fratele su, ns
Ralph nu avea s ajung la Kingsbridge dect sptmna
urmtoare. n plus, i ddu seama c nu putea s ias din cas
fr s-i ia haina nu din cauza ploii, nu-l deranja s se ude, ci
din cauza umflturii din partea din fa a pantalonilor, care nu
voia deloc s dispar.
ncerc s se gndeasc la Caris. Probabil c, n clipa aceea,
fata sorbea vin i mnca friptur de vit cu pine de gru. Se
ntreb cu ce-o fi fost mbrcat. Cea mai bun rochie pe care o
avea era un fel de roz roiatic, cu decolteu ptrat, care-i scotea n
eviden pielea palid i gtul zvelt. Dar suspinele Griseldei i
ptrundeau neinvitate printre gnduri. Voia s-o aline, s-i spun
c-i prea ru c o fcuse s se simt dispreuit i s-i explice c
era o fat atrgtoare, dar c nu erau potrivii unul pentru cellalt.
Se aez, dup care se ridic din nou. i era greu s asculte
cum o femeie suferea. Nu se putea gndi la schelrie ct timp
sunetele acelea umpleau atmosfera casei. Nu putea nici s rmn
n cas, nici s plece, nici s stea locului.
Se duse sus.
Griselda sttea ntins cu faa n jos pe salteaua umplut cu
paie care alctuia patul su. Avea rochia lipit i nfurat n
jurul coapselor dolofane. Pielea de pe partea din spate a piciorului
ei era foarte alb i prea moale.
mi pare ru, spuse el.
Pleac de-aici!
Nu mai plnge.
Te ursc!
Merthin ngenunche i o mngie uor pe spate.
Nu pot s stau n buctrie i s ascult cum plngi.
Griselda se rostogoli pe spate i l privi, cu chipul ud de lacrimi.
Sunt urt i gras, iar tu m urti!
Nu te ursc.
Merthin i terse obrajii cu palma.
Fata l apuc de ncheietur i l trase spre ea.
Chiar nu m urti? Sincer?
Nu, dar

Griselda i puse mna pe ceaf, l trase n jos i l srut.


Merthin gemu, mai excitat ca niciodat. Se ntinse lng ea pe
saltea. Acuica plec, i spuse n gnd. O mai linitesc puin, dup
care m ridic i cobor la parter.
Griselda i lu mna i i-o mpinse pe sub poalele rochiei,
aezndu-i-o ntre picioarele ei. Merthin simi prul srmos, pielea
catifelat de sub acesta, crptura umed i i ddu seama c era
pierdut. O mngie dur, lsndu-i degetul s se strecoare
nuntru. Simea c avea s explodeze dintr-o clip n alta.
Nu pot s m opresc, spuse el.
Repede atunci, gfi Griselda.
i trase cmaa n sus i-i ls pantalonii n jos, iar el se
rostogoli peste ea.
Cnd ea l ghid nuntru, Merthin i pierdu orice control.
Remucrile l izbir chiar mai nainte ca totul s se termine.
Explozia ncepu cu prima sa mpingere i totul se termin ntr-o
secund. Se ls moale peste ea, cu ochii nchii.
O, Doamne, suspin el. Ce n-a da s fiu mort!

7
Buonaventura Caroli fcu anunul-oc la masa de diminea
din ziua de luni, a doua zi dup marele banchet din sala ghildei
parohiale.
Caris nu se simea chiar bine cnd se aez la masa de stejar
din sala mare a casei tatlui su. O durea capul i i era puin
grea. Mnc puin lapte cu pine, ca s-i mai liniteasc
stomacul. Amintindu-i c-i plcuse vinul de la banchet, se ntreb
dac nu cumva buse prea mult. Oare aceasta s fi fost
mahmureala despre care glumeau brbaii i bieii cnd se
ludau privind cantitatea de trie pe care erau n stare s o bea?
Tticul i Buonaventura mncau carne rece de oaie, iar mtua
Petranilla povestea ceva:
Pe cnd aveam 15 ani, am fost promis unui nepot al contelui
de Shiring, ncepu ea. Se spunea c era o partid bun: tatl su
era cavaler din cei cam de mijloc, iar al meu era un negustor de
ln bogat. Apoi contele i singurul su fiu au murit n Scoia, n
btlia de la Loudon Hill. Logodnicul meu, Roland, a devenit
conte i a rupt logodna. E i acum conte. Dac m-a fi cstorit

cu Roland nainte de btlia aceea, acum a fi fost contes de


Shiring.
Spunnd acestea, Petranilla i nmuie pinea prjit n cana
cu bere.
Poate c n-a fost voia Domnului, rosti Buonaventura. i
arunc un os lui Scrap, care se npusti asupra lui de parc n-ar
mai fi vzut mncare de-o sptmn ncheiat. Apoi i se adres
stpnului casei: Prietene, ar trebui s-i spun ceva nainte s
pornim la treburile noastre.
Dup tonul folosit, Caris i ddu seama c avea s le dea nite
veti proaste, iar tatl su probabil c avea acelai presentiment,
cci remarc:
Nu pare a fi ceva ncurajator.
Negoul nostru a mers n declin n ultimii civa ani, continu
Buonaventura. Cu fiecare an care trece, familia mea vinde mai
puin stof i cumpr mai puin ln din Anglia.
Afacerile au fost mereu aa, replic Edmund. Piaa urc, apoi
coboar, nimeni nu tie de ce.
Dar regele vostru s-a interpus n calea afacerilor noastre.
Era adevrat. Eduard al III-lea nelesese ci bani se puteau
face de pe urma lnii i decisese ca o parte mai mare din ei s
ajung n minile Coroanei. Instituise o tax nou, de cte o lir
pentru fiecare balot de ln. Un balot avea greutatea standard de
165 de kilograme i se vindea cu aproximativ patru lire, astfel c
taxa cea nou reprezenta un sfert din valoarea lnii, o parte foarte
mare.
Buonaventura i continu ideea:
i mai ru, a ngreunat exporturile de ln din Anglia. Trebuie
s dau mit mare.
Interdicia de export va fi ridicat n curnd, spuse Edmund.
Negustorii de la Asociaia Lnarilor din Londra negociaz cu
demnitarii regali
Sper s ai dreptate, l ntrerupse Buonaventura. Dar, avnd n
vedere cum stau lucrurile acum, familia mea consider c nu mai
e nevoie s merg la dou trguri de ln separate din partea asta a
rii.
Corect! fcu Edmund. Vino aici i las-ncolo trgul din
Shiring.
Oraul Shiring se afla la dou zile distan de Kingsbridge. Avea
aproximativ aceeai mrime i, dei nu avea catedral sau streie,
gzduia totui castelul erifului i tribunalul inutului. O dat pe

an, acolo se inea un trg de ln care-l concura pe cel din


Kingsbridge.
M tem c aici nu pot gsi toat gama de ln de care am
nevoie. nelegi, se pare c Trgul de Ln de la Kingsbridge a
nceput s decad. Din ce n ce mai muli vnztori se duc la
Shiring. Trgul lor ofer o varietate mai mare de soiuri i de
caliti.
Caris se ntristase profund. Aa ceva putea fi dezastruos pentru
tatl ei. Interveni:
De ce ar prefera vnztorii trgul din Shiring?
Buonaventura ridic din umeri.
Ghilda negustoreasc de acolo a fcut ca trgul lor s fie mai
atractiv. Nu e coada aia lung la intrarea pe poarta oraului;
negustorii pot s nchirieze tarabe i corturi; exist o cldire
pentru schimburi unde lumea poate ncheia afaceri cnd plou,
aa cum se ntmpl acum
Am putea face i noi toate astea, spuse Caris.
Da, numai c
De ce te ndoieti, tticule?
Shiring e o obte independent, prin cart regal. Ghilda
negustoreasc de acolo are puterea de a organiza lucrurile n
folosul negustorilor de ln. Kingsbridge aparine streiei
Petranilla adug i ea:
ntru gloria lui Dumnezeu.
Fr nicio ndoial, complet Edmund. Dar ghilda noastr
parohial nu poate face nimic fr aprobarea stareului nostru
iar stareii sunt oameni prudeni i conservatori, fratele meu
nefcnd excepie de la aceast regul. Rezultatul e c cele mai
multe propuneri de nnoire ajung s fie respinse.
Buonaventura continu:
Pentru c familia mea a avut mereu o legtur strns cu
dumneata, Edmund, i cu tatl dumitale nainte ca dumneata s
preiei friele afacerii, am continuat s venim la Kingsbridge ns
n vremuri grele ca acestea nu ne mai putem permite s fim
sentimentali.
Atunci d-mi voie s-i cer o mic favoare, de dragul acestui
parteneriat ndelungat, spuse Edmund. Nu lua nc o hotrre
definitiv. Pstreaz-i alternativele deschise.
Caris i ddu seama c vorbele tatlui su reprezentau o
micare foarte inteligent. Era impresionat aa cum se ntmpla
adesea de ct de viclean putea fi tatl ei n decursul unei

negocieri. Nu afirmase c Buonaventura ar fi trebuit s-i schimbe


hotrrea, pentru c aa n-ar fi reuit dect s-l ndrjeasc.
ansele ca italianul s accepte s nu ia nc o hotrre final erau
cu mult mai mari. O asemenea poziie nu-l angaja cu nimic, dar
lsa deschis ua parteneriatului lor.
Lui Buonaventura i venea greu s refuze.
Bine, de acord, dar care ar fi rostul?
Vreau o ans de a mbunti condiiile de la trg i mai ales
de a rezolva chestiunea podului, rspunse Edmund. Dac-am putea
oferi ceva mai bun aici, n Kingsbridge, dect la Shiring i am
atrage mai muli vnztori, ai continua s vii la noi, nu-i aa?
Bineneles.
Atunci asta va trebui s facem. Se ridic n picioare. O s m
duc s vorbesc cu fratele meu. Caris, hai cu mine. O s-i artm
coada de la pod. Nu, stai, Caris. Du-te i adu-l pe constructorul
acela iste al tu, Merthin. Avem nevoie de priceperea lui.
Probabil c e la munc.
Petranilla se amestec:
Spune-i stpnului su c starostele ghildei parohiale are
ceva de discutat cu biatul.
Petranilla era mndr c fratele ei era conductorul ghildei i
aducea vorba de funcia lui cu fiecare ocazie.
Dar avea dreptate. Elfric avea s fie nevoit s-i dea drumul lui
Merthin.
M duc s-l chem ncoace, spuse Caris.
i puse o pelerin cu glug i iei. Ploua n continuare, dei nu
la fel de tare ca n ziua anterioar. Ca majoritatea cetenilor de
vaz ai oraului, Elfric locuia pe strada principal, care se ntindea
de la pod pn sus, pe deal, la porile streiei. Strada larg era
plin de crue i de oameni care se ndreptau ctre trg, fiecare
micare a lor strnind jeturi mai mici sau mai mari de ap, fie din
bltoacele drumului, fie din hainele lor mbibate de umezeal.
Ca de obicei, de-abia atepta s-l vad pe Merthin. l plcuse
nc de la Srbtoarea Tuturor Sfinilor din urm cu zece ani, cnd
apruse la tragerea la int cu arcul fcut de el. Era inteligent i
amuzant. Ca i ea, tia c lumea era un loc mai mare i mai
fascinant dect i nchipuiau cei mai muli locuitori ai oraului
Kingsbridge. De ase luni ns descoperiser ceva i mai distractiv
dect o simpl prietenie.
Caris mai srutase i ali biei nainte de Merthin, dei nu des:
niciodat nu nelesese cu adevrat rostul acestei activiti. Cu el

era altfel, palpitant i atrgtor. Avea o latur jucu care fcea


ca orice lucru s par un fel de fars maliioas. i plcea i cnd
Merthin i atingea corpul. Voia s fac mai mult dar ncerca s
nu se gndeasc la asta. Mai mult nsemna cstorie, iar soia
trebuia s fie supus brbatului su, care-i era stpn iar Caris
detesta aceast idee. Din fericire, nu trebuia nc s ia o hotrre,
pentru c Merthin nu se putea cstori pn ce nu-i ncheia
stagiul ca ucenic, iar acest lucru n-avea s se ntmple dect peste
o jumtate de an.
Ajunse la casa lui Elfric i intr. Sora ei, Alice, se afla n camera
din fa, aezat la mas mpreun cu fiica ei vitreg, Griselda.
Amndou mncau pine cu miere. Alice se schimbase n cei trei
ani de cnd se mritase cu Elfric. Avusese mereu o fire aspr, ca a
Petranillei, iar sub influena soului ei ajunsese s fie i mai
suspicioas, mai plin de ciud i mai zgrcit.
Totui, astzi era n toane destul de bune.
Ia loc, surioar, o ntmpin ea. n dimineaa asta avem pine
proaspt.
Nu pot. l caut pe Merthin.
Alice i arunc o privire dezaprobatoare.
Att de devreme?
Tata are treab cu el.
Caris travers buctria pn la ua din spate i arunc o
privire n curte. Ploaia cdea neabtut peste imaginea dezolant
reprezentat de materialele i uneltele constructorului. Unul dintre
muncitorii lui Elfric punea pietre ude ntr-o roab. Merthin nu se
vedea nicieri. Se ntoarse nuntru.
Alice spuse:
Cel mai probabil e la catedral. Face o u.
Caris i aminti c Merthin spusese ceva despre asta. Ua de la
portalul nordic putrezise, iar Merthin lucra la una cu care s fie
nlocuit.
Griselda adug:
A tot cioplit fecioare.
Zmbi larg, dup care mai bg o bucat de pine cu miere n
gur.
Caris tia i asta. Vechea u era decorat cu sculpturi care
ilustrau povestea pe care Isus o spusese pe Muntele Mslinilor,
despre fecioarele nelepte i cele nesbuite, iar Merthin trebuia s
o copieze. Dar zmbetul Griseldei avea ceva neplcut, i ddu
seama Caris; era aproape ca i cum ar fi rs de ea c era nc

fecioar.
O s ncerc la catedral, zise Caris i, cu o fluturare repezit
din mn, plec.
Urc de-a lungul strzii principale i intr n curtea catedralei.
n timp ce i croia drum printre tarabe, i se pru c peste trg
plutea un aer de tristee. Oare era doar o nchipuire de-a ei, din
cauza celor spuse de Buonaventura? Nu prea credea una ca asta.
Cnd i aducea aminte de trgurile de ln din copilria ei, i se
prea c acestea fuseser mai aglomerate i mai prospere. Pe
vremurile acelea, curtea streiei nu era de-ajuns pentru a
cuprinde trgul, iar strzile din jurul ei erau pline de tot felul de
tarabe instalate fr licen de cele mai multe ori, simple mese
acoperite cu flecutee , plus oimari cu tvi, jongleuri,
prezictori, muzicieni i clugri itinerani care-i chemau pe
pctoi s se ciasc. Acum i se prea c n curte ar mai fi fost
loc pentru alte cteva tarabe.
Probabil c Buonaventura are dreptate, i spuse ea. Trgul e
din ce n ce mai mic.
Un negustor i arunc o privire ciudat, iar Caris i ddu
seama c i rostise gndurile cu voce tare. Era un obicei prost deal ei: oamenii i nchipuiau c vorbea cu spiritele. Se nvase s
se abin, dar uneori uita, mai ales cnd era ngrijorat.
Ocoli biserica pn ajunse n partea de nord.
Merthin lucra la adpostul portalului, un spaiu larg unde
oamenii ineau de multe ori ntruniri. Pusese ua vertical, fixnd-o
ntr-un cadru solid de lemn care s o susin ct timp cioplea la
ea. n spatele lucrrii lui, vechea u se afla nc n arcad,
crpat i putred. Merthin sttea n picioare, cu spatele la ea,
astfel nct lumina s cad peste umerii lui direct pe lemnul din
faa sa. Nu o vzu pe fat intrnd, iar rpitul ploii i acoperea
sunetul pailor, aa c aceasta putu s-l cerceteze neobservat
timp de cteva momente.
Merthin era un brbat mic de statur, nu cu mult mai nalt
dect ea. Avea capul mare, denotnd inteligen, i corpul zvelt,
dar musculos. Minile sale mici se micau cu ndemnare peste
suprafaa de cioplit, ndeprtnd achii subiri cu un cuit ascuit,
dnd natere contururilor cerute. Avea pielea alb i o mas
bogat de pr rocat, crlionat.
Nu e prea chipe, spusese Alice cu o strmbtur din buze,
cnd Caris recunoscuse c se ndrgostise de el.
ntr-adevr, Merthin nu era de o frumusee izbitoare, precum

fratele su, Ralph, dar lui Caris i se prea c avea un chip cu


adevrat minunat, cu contururi neregulate, ciudate, nelepte i
pline de umor, care-i reflectau ntocmai felul de a fi.
Bun, rosti ea, iar el tresri. Caris izbucni n rs. Nu-i st n
fire s te sperii aa uor.
M-ai luat prin surprindere.
Merthin ovi o clip, apoi o srut. Prea oarecum stngaci,
dar asta se ntmpla destul de des cnd se concentra asupra
muncii sale.
Caris cercet sculptura. De fiecare parte a uii se vedeau cte
cinci fecioare, cele nelepte osptndu-se la nunt, iar cele
nesbuite afar, innd fiecare cte o lamp cu susul n jos, ca s
arate c nu mai aveau ulei. Merthin copiase modelul uii vechi,
fcnd totui cteva schimbri subtile. Fecioarele erau dispuse pe
dou iruri, cinci de-o parte i cinci de cealalt, precum arcadele
catedralei, dar pe ua cea nou nu mai erau identice. Merthin i
druise fiecreia individualitate. Una era drgu, alta avea prul
cre, una plngea, alta fcea cu ochiul jucu. Le dduse un
caracter real, iar scena de pe ua veche prea acum, prin
comparaie, rigid i lipsit de via.
E minunat! exclam Caris. Dar m-ntreb ce vor zice
clugrii.
Fratelui Thomas i place, rspunse Merthin.
Dar stareului Anthony?
El n-a vzut-o nc. Dar o s-o accepte. N-o s vrea s dea bani
de dou ori.
Caris i ddu seama c tnrul avea dreptate. Unchiul ei
Anthony nu avea deloc ndrzneala s ncerce lucruri noi, dar era
i zgrcit.
Menionarea numelui stareului i aduse aminte de misiunea
primit.
Tata vrea s te ntlneti cu el i cu stareul la pod.
i-a zis i de ce?
Cred c o s-i cear lui Anthony s construiasc un pod nou.
Merthin i puse uneltele ntr-o traist de piele i mtur repede
pardoseala, ndeprtnd rumeguul i achiile de lemn din spaiul
portalului. Apoi el i Caris pornir prin ploaie, strbtnd trgul i
strada principal pn la podul de lemn. Caris i povesti ce
spusese Buonaventura la micul dejun. n timp ce ea vorbea,
Merthin i ddu i el seama c ultimele trguri nu mai fuseser la
fel de aglomerate ca odinioar.

n ciuda acestui fapt, la intrarea n Kingsbridge se ntindea o


coad nesfrit de oameni i de crue. La captul dinspre ora al
podului se afla o gheret mic unde sttea un clugr care ncasa
o tax de un penny de la fiecare negustor care intra n ora cu
bunuri de vnzare. Podul era ngust, aa c nu se putea ocoli
coada, iar oamenii care nu trebuiau s plteasc n principal
locuitori ai oraului erau nevoii s atepte. n plus, unele dintre
scndurile de la suprafaa podului erau rupte i strmbe, aa c
vehiculele trase de animale trebuiau s se deplaseze foarte ncet.
Drept consecin, o coad erpuitoare se forma pe drumul dintre
colibele de la marginea oraului i disprea undeva n ploaie.
De asemenea, podul era i prea scurt. Fr ndoial c, pe
vremuri, amndou capetele ajungeau pe uscat. Acum ns, fie
rul se lrgise, fie, mai probabil, trecerea oamenilor i a cruelor
vreme de secole i decenii la rnd fcuse malurile mai plate, astfel
c, de-o parte i de alta a podului, trectorii trebuiau s-i
croiasc drum prin cte o mic mlatin.
Caris observ c Merthin i studia structura. Cunotea expresia
aceea a ochilor si: se gndea ce ajuta structura s rmn n
poziie vertical. Se ntmpla adesea s-l surprind privind fix
diverse lucruri, de obicei pe la catedral, dar i n faa cte unei
case sau chiar a unui element din natur, cum ar fi un pducel
nflorit sau un uliu plannd pe cer. Rmnea absolut nemicat,
privea cercettor i atent, ca i cum ar fi aruncat o raz de lumin
ntr-un loc cufundat n penumbr, ncercnd s disting ce se afla
acolo. Dac l ntreba ce fcea, i rspundea c ncearc s vad
nuntrul lucrurilor.
Caris i urm direcia privirii i se strdui s-i nchipuie ce
vedea el n podul cel vechi. Acesta avea 54 de metri de la un capt
la cellalt, fiind cel mai lung pod pe care-l vzuse ea vreodat.
Platforma era susinut de dou rnduri de stlpi masivi din
stejar, asemntori pilatrilor care se nirau de-o parte i de alta a
naosului catedralei. Erau cinci perechi de stlpi. Cei de la capete,
acolo unde apa era mai puin adnc, erau destul de scuri, dar
cele trei perechi centrale se ridicau la nu mai puin de cinci metri
fa de luciul apei.
Fiecare stlp era alctuit din patru brne de stejar inute
laolalt cu ajutorul unor cadre din scnduri. Potrivit legendei,
regele druise streiei Kingsbridge 24 dintre cei mai buni stejari
din Anglia pentru a construi cele trei perechi centrale de stlpi.
Prile de sus ale acestora erau unite cu ajutorul unor brne care

formau dou linii paralele. Alte brne, mai scurte, erau dispuse dea curmeziul acestora, iar peste ele fuseser puse longitudinal
scnduri care formau suprafaa drumului propriu-zis. De-o parte
i de alta se ntindea o balustrad de lemn care servea i drept
parapet, neavnd ns prea mare rezisten. Cam la fiecare civa
ani, cte un ran beat i mna crua greit i cdea de pe pod,
n ciuda balustradei, necndu-se cu tot cu cal.
La ce te uii? l ntreb Caris pe Merthin.
La crpturi.
Nu vd niciuna.
Lemnele aflate de-o parte i de alta a stlpului central s-au
crpat. Se vede unde le-a ntrit Elfric cu benzi de oel.
Acum c Merthin i le artase, Caris observ fiile plate de
metal btute n cuie peste crpturi.
Pari ngrijorat, rosti ea.
Pi nu tiu de ce au crpat lemnele alea.
Conteaz?
Bineneles.
Nu era prea vorbre n dimineaa aceasta. Caris tocmai se
pregtea s-l ntrebe care era motivul acestei purtri ciudate, cnd
Merthin spuse:
Uite, vine taic-tu.
Caris i ntoarse privirea spre strad. Cei doi frai alctuiau o
pereche neobinuit. naltul Anthony i strnsese grijuliu poalele
sutanei de clugr i pea delicat pe lng bltoace, cu o expresie
de dezgust ntiprit pe faa sa palid de la traiul n interior. Mai
puternic, n ciuda faptului c era mai n vrst, Edmund avea
chipul rocovan i o barb lung i nengrijit, cenuie. Mergea
nepstor, trndu-i piciorul cu defect prin noroi, aducnd tot
felul de argumente i gesticulnd extravagant cu ambele mini.
Cnd Caris i vedea printele de la distan, aa cum trebuia s fi
prut el n ochii unui strin, se simea ntotdeauna cuprins de un
val de dragoste.
Cnd cei doi ajunser la pod, disputa era n toi, iar combatanii
i-o continuar fr nicio ntrerupere.
Uit-te la coada aia! strig Edmund. Sute de oameni nu fac
nego la trg pentru c nu au ajuns nc acolo! i poi s fii sigur
c jumtate dintre ei o s ntlneasc vreun cumprtor sau vreun
vnztor ct timp ateapt, aa c-o s-i fac treaba chiar atunci i
acolo, dup care vor face cale ntoars, fr s mai ntre n ora i
fr s plteasc taxa!

Asta e o tranzacie ilicit, e mpotriva legii, replic Anthony.


Ai putea s te duci s le spui i lor asta, dac ai putea s treci
pe pod, ceea ce e imposibil, pentru c e prea ngust! Ascult la
mine, Anthony. Dac italienii se retrag, Trgul de Ln n-o s mai
fie la fel ca pn acum. Prosperitatea ta i a mea depinde de trg
n-ar trebui s stm cu minile ncruciate i s privim cum se
duce de rp!
Nu putem s-l obligm pe Buonaventura s-i fac afacerile
aici.
Dar putem s facem trgul nostru mai atractiv dect cel de la
Shiring. Trebuie s anunm un proiect nou, semnificativ, chiar
acum, sptmna asta ceva care s-i conving c trgul nostru
nu e terminat. Trebuie s le spunem c o s drmm podul sta
vechi i c o s construim unul nou, de dou ori mai lat. Fr
niciun avertisment, se ntoarse ctre Merthin: Ct timp ar dura,
flcu?
Merthin pru speriat pe moment, dar rspunse:
Cea mai grea parte ar fi gsirea copacilor. Avei nevoie de
trunchiuri lungi, bine uscate. Apoi stlpii trebuie nfipi n albie
aici e delicat, pentru c se lucreaz n ap curgtoare. Dup aia,
nu mai e dect munc de tmplrie. Ai putea s-l terminai pn
la Crciun.
Anthony spuse:
Dar nu avem nicio garanie c familia Caroli i va schimba
planurile dac noi construim un pod nou.
Ba o s-o fac, rosti Edmund cu hotrre n glas. i garantez
eu.
Oricum, nu-mi permit s construiesc un pod. Nu am banii
necesari.
Nu-i permii s nu construieti un pod nou! strig Edmund.
Altfel streia o s fie ruinat, ca i oraul.
Nici nu se pune problema. n momentul sta, nu tiu nici
mcar de unde-o s fac rost de banii necesari pentru repararea
culoarului sudic al catedralei.
i ce-o s faci atunci?
mi pun ncrederea n Domnul.
Cei care se ncred n Domnul i seamn semine pe ogor s-ar
putea s aib parte de recolt. Dar tu nu semeni nimic.
Aceast paralel l irit pe Anthony.
tiu c e greu de neles pentru tine, Edmund, dar streia
Kingsbridge nu e o afacere. Suntem aici ca s-l slujim pe Domnul,

nu s facem bani.
N-o s-l putei sluji pe Domnul dac n-o s avei nimic de
mncare.
Domnul o s ne dea cele necesare.
Chipul rocovan al lui Edmund fu strbtut de o und de furie,
cptnd o nuan purpurie.
Cnd erai mic, negoul tatlui nostru i-a pus mncare pe
mas, te-a mbrcat i i-a asigurat o educaie aleas. De cnd teai fcut clugr, locuitorii acestui ora i ranii din zonele
nvecinate i-au asigurat traiul pltind chiriile, dijmele, taxele
pentru tarabele din trg i zeci de alte impozite. Toat viaa ai trit
ca un purice, pe spinarea celor care muncesc din greu. Iar acum ai
ndrzneala s spui c Domnul o s v dea cele necesare!
Vorbele tale se apropie periculos de blasfemie.
Nu uita c te tiu de cnd te-ai nscut, Anthony. ntotdeauna
ai avut priceperea de a ocoli munca. Glasul lui Edmund, obinuit
s strige, se reduse acum la o oapt sonor semn, dup cum
tia prea bine Caris, c era cu adevrat furios. Cnd venea vremea
s golim groapa privatei, tu te duceai la culcare, ca s fii odihnit a
doua zi la coal. Fiind darul tatei ctre Dumnezeu, ntotdeauna ai
avut parte de ce era mai bun din toate, fr s fie nevoie s ridici
un pai ca s le ctigi. Mncare ndestultoare, cel mai cald
dormitor, cele mai bune haine eram singurul biat din ora care
purta hainele vechi ale fratelui su mai mic!
i ai inut mereu s-mi aminteti asta.
Caris ateptase o ocazie s stvileasc avalana de vorbe, iar
acum profit de pauza aprut.
Trebuie s existe i alt soluie.
Cei doi se uitar la ea, surprini c fuseser ntrerupi.
Fata continu:
De exemplu, nu s-ar putea ca podul s fie construit de
oreni?
Nu spune prostii, o repezi Anthony. Oraul aparine streiei.
Un servitor nu poate mobila casa stpnului su.
Dar, dac i s-ar cere permisiunea, n-ai avea niciun motiv s
refuzi.
Anthony nu o contrazise imediat, ceea ce era ncurajator; ns
Edmund cltin din cap.
Nu cred c-a putea s-i conving s contribuie cu bani, spuse
el. Bineneles, pe termen lung ar fi n interesul lor dar oamenii
n-au obiceiul s gndeasc pe termen lung atunci cnd li se cere

s dea bani.
Aha! fcu Anthony. Dar mie-mi ceri s gndesc pe termen
lung!
Tu te ocupi, n mare parte, cu viaa venic, nu? replic
Edmund. Dintre toi, tu ar trebui s fii primul capabil s vad
dincolo de ce-o s se ntmple peste-o sptmn de-acum. n
plus, tu primeti o tax de cte un penny de la fiecare om care
trece pe pod. i-ai recupera banii i ai ctiga i din faptul c
negoul ar lua avnt.
Caris interveni:
Unchiul Anthony e un conductor spiritual i consider c
aa ceva nu intr n atribuiile sale.
Dar el e proprietarul oraului! protest tticul. E singurul
care poate s fac asta!
i arunc apoi o privire ntrebtoare fiicei sale, dndu-i seama
c nu l-ar fi contrazis fr s aib un motiv.
La ce te gndeti?
i dac oamenii din ora ar construi podul i i-ar primi banii
napoi din taxa de cte un penny?
Edmund deschise gura s obiecteze, dar niciun contraargument
nu-i veni n minte.
Caris i ndrept privirea spre Anthony.
Acesta rupse tcerea:
Cnd s-a nfiinat streia, singurul su venit era cel de pe
urma podului. Nu pot s renun la el.
Dar gndete-te ct ai ctiga dac piaa sptmnal i
Trgul de Ln ar reveni la dimensiunile de odinioar: nu numai
taxa de pod, ci i plata pentru nchirierea tarabelor, cota-parte
care-i revine din toate tranzaciile de la trg, plus darurile pentru
catedral!
Edmund adug:
i profiturile de pe urma vnzrii produselor voastre: ln,
grne, piei, cri, statuete ale sfinilor
Ai plnuit asta, nu? izbucni Anthony. i ndrept degetul,
acuzator, ctre fratele su mai mare. Tu ai nvat-o pe fiic-ta ce
s spun, ba chiar i pe flcu. El n-ar fi n stare s pun la cale
un asemenea plan, iar ea nu-i dect o femeie. Totul poart pecetea
ta. Toate astea nu-s dect un complot ca s m pcleti i s-mi
iei taxa de pod. Ei bine, ai dat gre. Slav Domnului, nu sunt att
de prost nct s cad n plasa ta!
Le ntoarse spatele i porni cu pai furioi prin noroiul de pe

strad.
Nu-neleg cum a putut s ias din tata un om cu att de
puin minte, remarc Edmund, dup care plec i el, clcnd
apsat.
Caris se ntoarse ctre Merthin.
Ei bine, ce prere ai despre astea?
Nu tiu. Merthin se uita n alt parte, evitnd s o priveasc
n ochi. Cred c-ar fi cazul s m ntorc la munc.
Plec fr s o srute.
Ei, Doamne! spuse ea cu glas tare cnd Merthin ajunse
suficient de departe nct s nu o aud. Ce s-o fi ntmplat cu el?

8
Contele de Shiring sosi la Kingsbridge n marea din sptmna
Trgului de Ln. Era nsoit de amndoi fiii, de mai multe rude i
de un anturaj de cavaleri i scutieri. Podul fu eliberat de cei din
grupul su de avangard, iar nimeni nu avu voie s treac cu o or
nainte de sosirea sa, ca nu cumva contele s fie nevoit s sufere
ofensa de a atepta alturi de nite oameni de rnd. Cei din suita
sa purtau livrele colorate n rou i negru, i ntregul grup intr
vijelios n ora, cu stindardele fluturnd i mprocndu-i pe
oreni cu jeturi de ap i noroi strnite de copitele cailor. Contele
Roland prosperase n ultimii zece ani sub domnia reginei Isabela
i apoi sub cea a fiului acesteia, Eduard al III-lea i voia ca toat
lumea s o afle, aa cum se ntmpl adesea cu cei bogai i
puternici.
n suita sa se afla i Ralph, fiul lui sir Gerald i fratele lui
Merthin. Cnd Merthin fusese dat ucenic la tatl lui Elfric, Ralph
devenise scutier la curtea contelui Roland i dusese n tot acest
timp un trai fericit. Fusese bine hrnit, bine mbrcat, nvase s
clreasc i s se lupte i-i petrecuse cea mai mare parte a
timpului vnnd, fcnd micare sau practicnd diverse jocuri. n
ase ani i jumtate, nimeni nu-i ceruse s scrie sau s citeasc
nici mcar un cuvinel. Acum, pe cnd clrea n spatele contelui
printre tarabele nghesuite ale Trgului de Ln, urmrit de
oameni pe chipurile crora se citea att invidia, ct i teama,
Ralph i comptimea sincer pe negustorii i pe comercianii care se
deplasau de colo colo prin noroi pentru a ctiga civa bnui.

Contele desclec n faa casei stareului, aflat la nord de


catedral. Fiul su cel mic, Richard, fcu la fel. Richard era
episcop de Kingsbridge, iar catedrala era, teoretic, biserica sa. Cu
toate acestea, palatul episcopului se afla n oraul Shiring, la dou
zile distan de Kingsbridge. Acest aranjament i convenea
episcopului, ale crui ndatoriri erau att politice, ct i religioase;
de asemenea, le convenea i monahilor, care preferau s nu fie
supravegheai prea ndeaproape.
Richard nu avea dect 28 de ani, dar tatl su era un aliat de
ndejde al regelui, iar asta conta mai mult dect consideraia
cuvenit unor prelai mai n vrst.
Restul suitei se ndrept ctre partea de sud a curii catedralei.
Fiul cel mare al contelui, William, lord de Caster, le spuse
scutierilor s bage caii n grajduri, n timp ce cavalerii, n numr
de ase, se instalar n spitalul mnstirii. Ralph se grbi s o
ajute pe soia lui William, lady Philippa, s descalece. Aceasta era
o femeie nalt, atrgtoare, cu picioare lungi i sni voluptuoi,
iar Ralph nutrea o dragoste dezndjduit pentru ea.
Dup ce termin cu priponitul cailor, Ralph se duse s-i
viziteze prinii. Acetia triau, scutii de chirie, ntr-o csu din
sud-vestul oraului, lng ru, ntr-o zon n care aerul mirosea
urt din cauza atelierelor de tbcrie. Pe cnd se apropia de cas,
Ralph avea impresia c se fcea din ce n ce mai mic sub livreaua
rou cu negru pe care o purta. Era cum nu se poate mai
recunosctor c lady Philippa nu putea vedea condiiile nedemne
n care locuiau tatl i mama lui.
Nu i vzuse de un an i artau mai btrni. n prul mamei
apruser o mulime de fire albe, iar tata ncepuse s-i piard
vederea. i oferir cidru fcut de clugri i fragi pe care mama i
culesese din pdure. Tata i admir livreaua.
Te-a fcut cavaler contele? ntreb el entuziasmat.
Orice scutier avea ambiia s devin cavaler, dar Ralph i
dorea asta mai mult dect majoritatea. Tatl su nu reuise s
treac peste umilina suferit n urm cu zece ani, cnd fusese
degradat la situaia de rentier al streiei. n ziua aceea, o sgeat
strpunsese inima lui Ralph, iar durerea n-avea s se domoleasc
dect atunci cnd va fi reuit s spele onoarea familiei. Tata
vorbise ntotdeauna despre acest lucru ca i cum n-ar fi fost dect
o chestiune de timp.
Nu nc, rspunse Ralph. Dar e posibil s intrm n rzboi cu
Frana n curnd, i-atunci o s am ocazia s m afirm.

Vorbea relaxat, nevrnd s le arate ct de mult tnjea dup


ansa de a se distinge n btlie.
Mama prea dezgustat de acest subiect.
De ce-or fi vrnd regii mereu s se rzboiasc?
Tata izbucni n rs.
Pentru asta-s fcui brbaii.
Ba nu, nu-i aa, rspunse ea tios. Nu l-am nscut pe Ralph
cu dureri i chinuri doar ca s-i reteze vreun soldat francez capul
cu sabia sau s-i trimit o sgeat n piept.
Tata i flutur mna spre ea, ntr-un gest de ndeprtare
dispreuitoare, i i se adres lui Ralph:
Ce te face s zici c o s fie rzboi?
Regele Filip al Franei a pus stpnire pe Gasconia.
Aha. Nu putem accepta una ca asta.
Regii englezi stpneau provincia Gasconia, aflat n vestul
Franei, de generaii ntregi. Le acordaser privilegii comerciale
negustorilor din Bordeaux i din Bayonne, care fceau acum mai
multe afaceri cu cei din Londra dect cu cei din Paris. Dar, cu
toate acestea, mereu apreau probleme.
Ralph spuse:
Regele Eduard a trimis ambasadori n Flandra pentru a pune
bazele unor aliane.
Aliaii s-ar putea s vrea bani.
Tocmai de aceea a venit contele Roland la Kingsbridge. Regele
vrea s se mprumute la negustorii de ln.
Ct?
Se vorbete de 200 000 de lire, din toat ara, drept plat n
avans a taxei pe ln.
Mama rosti pe un ton mohort:
Regele ar trebui s aib grij s nu-i sufoce cu impozitele pe
negustorii de ln.
Tata vorbi i el:
Negustorii au o groaz de bani uit-te numai ce haine
frumoase poart. n tonul lui se ghicea o doz consistent de
amrciune, iar Ralph observ c purta o cma uzat i pantofi
sclciai. i oricum vor s-i oprim pe cei din marina francez, care
le stnjenesc afacerile.
Pe parcursul ultimului an, mai multe nave franceze atacaser
oraele de pe coasta sudic a Angliei, jefuind porturile i
incendiind navele ancorate.
Francezii ne atac pe noi, aa c i atacm i noi pe ei, spuse

mama. Care-i rostul, la urma urmei?


Femeile n-o s neleag niciodat, rbufni tata.
Adevrat, rspunse ea sec.
Ralph schimb subiectul.
Fratele meu cum o mai duce?
A devenit un meter priceput, rspunse tatl su pe tonul
sau cel puin aa i se pru lui Ralph unui geamba care spunea
c un ponei mititel era un bidiviu pe cinste pentru o femeie.
Mama interveni:
E ndrgostit pn peste cap de fata lui Edmund Lnarul.
Caris? Ralph zmbi. ntotdeauna a plcut-o. Ne jucam
mpreun cnd eram copii. Era o obrznictur mic, mereu fcea
pe efa, dar pe Merthin asta nu prea s-l deranjeze. O s se
nsoare cu ea?
Cred c da, spuse mama. Cnd i-o termina ucenicia.
O s aib de furc cu ea. Ralph se ridic. Unde credei c e
acum?
Lucreaz n portalul de nord al catedralei, spuse tata. Dar
poate c e la mas.
l gsesc eu.
Ralph i srut pe cei doi i plec.
Se ntoarse la streie i ncepu s colinde prin trg. Ploaia se
oprise, iar soarele se ivea din cnd n cnd dintre nori, fcnd
bltoacele s luceasc i ridicnd aburi din copertinele ude ale
tarabelor. Zri un profil familiar i inima prinse a i se zbate
nebunete. Recunoscuse nasul drept i maxilarul puternic al lui
lady Philippa. Aceasta era mai n vrst dect Ralph, avnd, dup
presupunerile lui, n jur de 25 de ani. Sttea n faa unei tarabe,
examinnd nite baloturi de mtase din Italia, iar ochii lui priveau
cu nesa felul n care rochia ei uoar de var cdea lasciv peste
curba oldurilor pline. Fcu o plecciune inutil de elaborat n faa
ei.
Ea ridic privirea de la obiectul contemplaiei sale i i rspunse
cu o micare scurt din cap.
Frumoase esturi, remarc el, ncercnd s porneasc o
conversaie.
Da.
n momentul acela se apropie de ei un flcu mrunel, cu o
claie dezordonat de pr morcoviu: Merthin. Ralph era ncntat sl vad.
Acesta este inteligentul meu frate mai mare, i spuse el

Philippei.
Merthin i se adres doamnei:
Cumprai-o pe cea verde pal se potrivete cu ochii
dumneavoastr.
Ralph se ncord brusc. Merthin n-ar fi trebuit sub nicio form
s i se adreseze ntr-un mod att de familiar.
Cu toate acestea, lady Philippa nu pru deranjat. i rspunse
pe un ton uor mustrtor:
Cnd o s vreau prerea unui biat, o s-o cer pe cea a fiului
meu, dar i nsoi vorbele cu un zmbet care era aproape cochet.
Ralph interveni:
Aceasta este lady Philippa, nesbuitule! mi cer scuze pentru
neobrzarea fratelui meu, doamn.
Cum l cheam?
M numesc Merthin Fitzgerald, la dispoziia dumneavoastr
ori de cte ori ezitai n ceea ce privete mtsurile.
Ralph l apuc de bra i l duse de acolo nainte s mai apuce
s fac i alte remarci indiscrete.
Nu-neleg cum de reueti! exclam el cu un glas n care
exasperarea se mpletea cu admiraia. Se potrivete cu ochii ei, nu
zu? Dac a fi spus eu una ca asta, ar fi pus s fiu biciuit.
Exagera, ns era adevrat c Philippa reaciona de obicei foarte
dur la orice insolen. Nu tia dac s se amuze sau s se nfurie
c se artase att de indulgent cu Merthin.
Da, sta-s eu, spuse Merthin. Visul oricrei femei.
Ralph i ddu seama c tonul i era plin de amrciune.
S-a ntmplat ceva? ntreb el. Ce mai face Caris?
Am fcut o prostie, rspunse Merthin. i povestesc mai
trziu. Hai s aruncm o privire pe-aici ct timp bate soarele.
Ralph observ o tarab unde un clugr cu pr nisipiu vindea
brnz.
Fii atent aici, i opti el lui Merthin. Se apropie de tarab i
spuse: Arat bine, frate. Unde e fcut?
La Sfntul Ioan-din-Pdure. E un schit mic, parte a streiei
Kingsbridge. Eu sunt stare acolo m numesc Saul Cap-Alb.
M apuc foamea numai cnd m uit la ea. A vrea s
cumpr o bucat dar contele ne ine pe noi, scutierii, fr niciun
ban n buzunar.
Clugrul tie o felie din roata de brnz i i-o oferi lui Ralph.
Atunci vei primi ceva de poman, n numele lui Isus, rosti el.
Mulumesc, frate Saul.

n timp ce se ndeprtau, Ralph rnji la Merthin i i spuse:


Vezi? La fel de uor ca i cum ai lua un mr din mna unui
copil.
i cam la fel de admirabil, rspunse Merthin.
Dar ce netot, s dea brnz gratis oricui vine cu o poveste
lcrimoas!
Probabil crede c e mai bine s rite s fie numit netot dect
s nu-i dea de mncare unui om flmnd.
Eti un pic cam acru azi. Cum se face c tu ai voie s fii
ndrzne cu o femeie nobil, dar eu nu pot s-l pclesc pe-un
clugr prost s-mi dea nite brnz gratis?
Merthin l lu prin surprindere adresndu-i un zmbet larg.
Exact ca atunci cnd eram mici, nu?
Exact!
Acum Ralph nu mai tia dac s fie furios sau amuzat. nainte
s apuce s se hotrasc, o fat drgu se apropie de ei cu o tav
cu ou.
Aceasta era zvelt, cu un piept mic ascuns de o rochie din stof
esut n cas, iar el i nchipui c avea snii albi i rotunzi,
precum oule acelea. i zmbi.
Ct? ntreb el, dei nu avea nevoie de ou.
Un penny duzina.
Sunt bune?
Fata art ctre o tarab aflat n apropiere.
Sunt de la ginile alea.
i ginile au fost clcate bine de un coco sntos?
Ralph l vzu pe Merthin dndu-i ochii peste cap, prefcnduse disperat c-l aude spunnd asemenea lucruri obscene.
Cu toate acestea, fata intr n joc.
Da, domnule, rspunse ea cu un zmbet.
Norocoase gini, nu-i aa?
Nu tiu.
Bineneles c nu tii. O fecioar nelege prea puin cnd e
vorba de lucruri de genul sta.
Ralph o cercet n voie. Avea prul blond i nasul crn.
Presupuse c avea n jur de 18 ani.
Fata flfi din gene i spuse:
V rog, nu v mai uitai aa fix la mine.
Din spatele tarabei indicate mai devreme, un ran tatl fetei,
fr ndoial o strig:
Annet! Vino-ncoa!

Deci te cheam Annet, remarc Ralph.


Fata ignor chemrile tatlui ei.
Cine e tatl tu? continu Ralph.
Perkin din Wigleigh.
Zu? Prietenul meu Stephen e lord de Wigleigh. Se poart
bine cu voi?
Lordul Stephen e drept i milos, rspunse ea politicos.
Tatl ei strig din nou:
Annet! Am nevoie de tine aici!
Ralph tia foarte bine de ce ncerca Perkin s o ndeprteze de
el. Nu s-ar fi suprat dac un scutier ar fi vrut s se nsoare cu
fata lui: ar fi fost un pas nainte pe scara social pentru unul ca el.
Dar se temea c Ralph nu voia dect s se distreze cu ea, dup
care s o prseasc. i avea dreptate.
Nu pleca, Annet Wigleigh, spuse Ralph.
Nu nainte de a-mi cumpra marfa.
De lng ei, Merthin gemu:
Cum ai da-o, e la fel de ru.
Ce-ar fi s-i lai oule i s vii cu mine? o mbie Ralph. Am
putea s facem o plimbare pe malul rului.
ntre ru i zidul streiei se ntindea o fie lat de teren care,
n acea perioad a anului, era plin de flori i verdea, fiind locul
tradiional de plimbare pentru perechile de ndrgostii.
Dar Annet nu se ls att de uor.
Tata s-ar supra foarte tare, spuse ea.
Hai s nu ne mai facem griji n privina lui.
Un ran nu prea avea cum s se opun voinei unui scutier,
mai ales cnd acesta purta livreaua unui conte puternic. Simpla
atingere a unui slujitor al acestuia reprezenta o insult pentru
conte. ranul putea s ncerce s-i conving fata s se
rzgndeasc, ns ar fi fost riscant s o in cu fora lng el.
Cu toate acestea, lui Perkin i sri n ajutor altcineva. O voce
tinereasc strig:
Bun, Annet, e totul n regul?
Ralph se ntoarse ctre nou-venit. Acesta prea s aib n jur
de 16 ani, dar era aproape la fel de nalt ca Ralph i avea umeri
largi i palme mari. Era de o frumusee izbitoare, dat mai ales de
chipul cu trsturi att de regulate nct preau cioplite de vreun
sculptor de la catedral. Avea prul des, blond-rocat i un nceput
de barb de aceeai culoare.
Ralph l ntreb direct:

Cine dracu mai eti i tu?


Sunt Wulfric din Wigleigh, domnule. Wulfric se arta
respectuos, dar era clar c nu se temea. Se ntoarse ctre Annet ii spuse: Am venit s te ajut cu vnzarea oulor.
Braul musculos al biatului se interpuse ntre Ralph i Annet,
poziia lui reuind s o protejeze pe Annet i n acelai timp s-l
exclud pe Ralph.
Era o micare oarecum insolent, iar Ralph simi o scnteie de
furie.
D-te din calea mea, Wulfric din Wigleigh! scrni el. Nu eti
bine-venit aici.
Wulfric se ntoarse din nou i l privi direct n ochi.
Sunt logodnicul femeii acesteia, domnule, spuse el.
Din nou, tonul lui era plin de respect, dar atitudinea i era
lipsit de cea mai mic urm de team.
E-adevrat, domnule, ntri Perkin. O s se cstoreasc.
Nu-mi vorbii mie despre obiceiurile voastre rneti, pufni
Ralph dispreuitor. Nu mi-ar psa nici dac-ar fi cununat deja cu
ntngul sta.
l nfuria ca cei inferiori lui s-i vorbeasc n felul acesta. Nu
aveau niciun drept s-i spun lui ce s fac.
Merthin interveni i el:
Hai s mergem, Ralph, spuse el. Mi-e foame, iar Betty
Alexander vinde plcinte fierbini.
Plcinte? repet Ralph. Eu a vrea mai degrab nite ou.
Lu unul dintre oule de pe tava fetei i-l pipi sugestiv, dup
care-l puse jos i atinse snul stng al fetei. l simi ferm sub
degetele sale, de aproximativ aceeai form ca oul.
Ce crezi c faci?
Tonul fetei era indignat, dar ea nu ncerc s se fereasc.
Ralph strnse uor snul n mn, savurnd senzaia.
Cercetez bunurile oferite.
Ia-i minile de pe mine!
ntr-o clip.
n momentul acela, Wulfric l mpinse violent.
Ralph fusese luat prin surprindere. Nu se ateptase s fie
atacat de un ran. Fcu vreo civa pai mpleticii n spate, se
mpiedic i czu cu un bufnet puternic. Auzi pe cineva rznd, iar
uluirea i fu nlocuit de sentimentul c fusese umilit. Sri n
picioare, nfuriat.
Nu avea sabia la el, ns avea pumnalul cel lung la bru. Cu

toate acestea, ar fi fost nedemn s-i foloseasc arma mpotriva


unui ran lipsit de aa ceva: putea pierde respectul cavalerilor
contelui i al celorlali scutieri. Trebuia s-l pedepseasc pe
Wulfric folosindu-i numai pumnii.
Perkin iei de dup taraba sa, vorbind repede:
O greeal, domnule, biatul s-a mpiedicat, n-a fcut-o
dinadins i-i cere iertare, domnule, v asigur
Cu toate acestea, fiica lui nu prea s se team deloc.
Biei, biei! zise ea pe un ton mustrtor i uor batjocoritor,
prnd mai degrab ncntat.
Ralph i ignor pe amndoi. Fcu un pas ctre Wulfric i ridic
pumnul drept. Apoi, cnd tnrul i ridic ambele brae pentru ai apra faa de lovitur, Ralph izbi cu pumnul stng n
abdomenul biatului.
Nu era att de moale pe ct se ateptase. Oricum, Wulfric se
aplec, avnd chipul schimonosit de durere i ducndu-i ambele
mini ctre locul lovit, astfel c Ralph l pocni n plin figur cu
pumnul drept, nimerindu-l direct n pomete. Lovitura i umplu
pumnul de durere, dar i sufletul de bucurie.
Spre uluirea sa, Wulfric ripost.
n loc s se prbueasc i s rmn la pmnt, ateptnd s
fie lovit cu piciorul, tnrul ran contraatac printr-o lovitur cu
dreapta, n care prea s-i fi concentrat toat puterea umerilor.
Ralph simi n nas o explozie de snge i durere. nfuriat la culme,
mugi ca un taur rnit.
Wulfric fcu un pas napoi, prnd a-i da seama ce lucru
ngrozitor fcuse, i-i ls ambele brae pe lng corp, cu palmele
n sus.
Dar era prea trziu s-i mai par ru. Ralph l lovi cu amndoi
pumnii n fa i n abdomen, o furtun de lovituri pe care Wulfric
ncerc slab s o deturneze, ridicndu-i braele i lsndu-i
capul napoia lor. n timp ce-l lovea, Ralph se ntreb vag de ce nu
fugise biatul i presupuse c prefera s-i ncaseze pedeapsa
acum n loc s aib parte de ceva mai grav mai ncolo. i ddu
seama c avea curaj, dar asta nu fcu dect s-l nfurie i mai
tare. l lovi cu sete, n mod repetat, simindu-se posedat de un
sentiment care era n acelai timp furie i extaz. Merthin ncerc s
intervin:
Pentru numele lui Cristos, gata! spuse el, punnd o mn pe
umrul lui Ralph; dar fratele su l ndeprt fr s-l priveasc.
ntr-un final, minile lui Wulfric se lsar moi pe lng corp i

ntregul lui trup se cltin, ameit, cu chipul frumos acoperit de


snge i cu ochii pe jumtate nchii; apoi se prbui. Ralph
ncepu s-i care lovituri cu picioarele. Atunci i fcu ns apariia
un brbat corpolent, n straie de piele, care rosti pe un ton
autoritar:
Gata, tinere Ralph, nu-l omor pe bietul biat.
Ralph l recunoscu pe John, conetabilul oraului, i-i spuse
indignat:
A srit la mine!
Ei bine, acu nu te mai atac, nu-i aa, domnule? Acum, c
zace la pmnt, cu ochii nchii John se post n faa lui Ralph:
Chiar n-a vrea s am de-a face cu o anchet pentru moartea
cuiva.
n jurul lui Wulfric se adunaser o mulime de oameni: Perkin,
Annet, roie la fa de surescitare, lady Philippa i ali civa
spectatori.
Sentimentul de extaz dispruse, iar nasul l durea cumplit. Nu
putea s respire dect pe gur. Simi gust de snge pe limb.
Animalul la mi-a dat un pumn n nas! strig Ralph, iar
glasul su prea al unui om cuprins de guturai.
O s fie pedepsit atunci, spuse John.
Printre gur-casc i fcur apariia doi brbai care semnau
cu Wulfric: tatl i fratele su mai mare, presupuse Ralph. Acetia
l ajutar pe tnr s se ridice, aruncndu-i priviri furioase lui
Ralph.
Perkin se bg i el n vorb. Acesta era un brbat gras, cu un
chip viclean.
Scutierul a dat prima lovitur, spuse el.
Ralph rspunse:
ranul la m-a mpins ntr-adins!
Scutierul a insultat-o pe viitoarea nevast a lui Wulfric.
Conetabilul se pronun astfel:
Indiferent de ce ar fi spus scutierul, Wulfric ar fi trebuit s
tie s nu se ating de un slujitor al contelui Roland. Cred c
nobilul conte va dori s fie pedepsit exemplar.
Tatl lui Wulfric lu i el cuvntul:
S-a dat vreo lege nou, conetabile, care spune c un om n
livrea poate s fac tot ce-l taie capul?
n mica mulime adunat n jurul lor se isc un murmur de
aprobare. Tinerii scutieri fceau o groaz de probleme i de multe
ori se ntmpla s scape nepedepsii pentru c purtau livreaua

casei vreunui nobil, iar acest lucru i indigna pe negustorii i pe


ranii care triau dup litera legii.
Cea care interveni fu lady Philippa:
Sunt nora contelui i am fost martor la ntreaga ntmplare,
rosti ea. Glasul i era dulce i melodios, dar tonul trda autoritatea
dat de rangul nalt. Ralph se atepta s-i in partea, dar, spre
nefericirea lui, doamna continu: mi pare ru s o spun, dar a
fost n ntregime vina lui Ralph. A pipit-o pe fat ntr-un mod cum
nu se poate mai scandalos.
Mulumesc, doamn, spuse plin de respect John Conetabilul.
Cobor tonul pentru a se consulta cu ea: Dar m tem c domnul
conte nu va permite ca ranul s scape nepedepsit.
Lady Philippa ddu aprobator din cap, cu o expresie gnditoare
pe chip.
Nu vrem s strnim mare vlv cu asta. Punei-l pe biat n
obezi o zi i-o noapte. N-o s-i fac prea mare ru, la vrsta lui,
dar toi vor ti c s-a fcut dreptate. Asta o s-l mulumeasc pe
conte rspund eu de reacia sa.
John ovia. Ralph vedea limpede c nu-i plcea s primeasc
ordine de la altcineva n afar de stpnul su, stareul de
Kingsbridge. Cu toate acestea, hotrrea Philippei avea s
mulumeasc fr ndoial toate prile implicate. Lui Ralph i-ar fi
plcut s-l vad pe Wulfric biciuit, dar avea o bnuial c nu ieise
din aceast confruntare cu o imagine de erou i c ar fi picat i
mai ru dac ar fi cerut o pedeaps dur.
Dup cteva clipe, John rosti:
Foarte bine, lady Philippa, dac suntei dispus s v asumai
aceast responsabilitate
Sunt.
Bine.
John l lu pe Wulfric i pornir amndoi. Flcul i revenise
repede, iar acum era capabil s mearg normal. Familia acestuia
porni n urma celor doi. Poate c aveau s-i duc mncare i ap
ct timp sttea n obezi. n plus, trebuiau s fie cu ochii-n patru
pentru a-l pzi de eventualele lovituri cu pietre din partea
trengarilor sau chiar a celorlali trectori.
Merthin i se adres lui Ralph:
Eti bine?
Ralph i simea partea din mijloc a feei umflndu-se ca o
bic de vac. Vedea ca prin cea, glasul i se preschimbase ntro uiertur nazal i simea durerea iradiindu-i n toate direciile.

Sunt bine, spuse el. Nici c-am fost vreodat mai bine de-att.
Hai s rugm un clugr s arunce o privire la nasul tu.
Nu. Ralph nu se temea de lupte, dar detesta lucrurile pe care
le fceau medicii: luarea de snge, punerea de ventuze i spargerea
furunculelor. Nu-mi trebuie altceva dect o sticl de vin tare. Dum la cea mai apropiat crcium.
Bine, rspunse Merthin, dar nu schi nicio micare. Se uita
ciudat la fratele su.
Ralph reacion prompt:
Ce e cu tine?
Nu o s te schimbi niciodat, nu?
Ralph ridic din umeri.
Crezi c se schimb careva?

9
Godwyn era absolut fascinat de Cartea lui Timothy. Aceasta
reprezenta o istorie a streiei Kingsbridge i, ca majoritatea
operelor de acest fel, ncepea cu crearea cerului i a pmntului de
ctre Dumnezeu. Dar se concentra mai ales asupra epocii
stareului Philip, care trise cu dou secole nainte i n vremea
cruia se construise catedrala o perioad pe care clugrii o
considerau un soi de Epoc de Aur. Autorul, fratele Timothy,
pretindea c legendarul Philip fusese att susintorul unei
discipline ferme, ct i un om milostiv. Godwyn nu era sigur n ce
fel puteau coexista aceste dou caliti n aceeai persoan.
n ziua de miercuri a sptmnii Trgului de Ln, n timpul
orei de studiu de dinaintea celei de-a asea slujbe a zilei, Godwyn
sttea pe un scaun nalt, n biblioteca mnstirii, cu cartea
deschis sprijinit pe un pupitru. Acesta era locul su preferat din
toat streia: o ncpere spaioas, bine luminat de ferestrele
nalte, al crei centru de interes l reprezentau cele peste o sut de
cri aflate ntr-un dulap ncuiat. De obicei era linite aici, dar
astzi putea auzi, din captul cellalt al catedralei, hrmlaia
estompat a trgului o mie de oameni care cumprau i vindeau,
care-i fceau reclam serviciilor i mrfurilor oferite sau chiuiau
i strigau la luptele de cocoi i la spectacolul reprezentat de urii
priponii i ncolii de cini.
La sfritul crii, autori ulteriori numiser descendenii

constructorilor catedralei pn la momentul de fa. Godwyn fu


ncntat i chiar surprins s descopere confirmarea teoriei
mamei sale, cum c ei erau descendenii lui Tom Constructorul
prin fiica acestuia, Martha. Se ntreb ce trsturi moteniser
membrii familiei de la Tom. Un constructor trebuia s fie un om de
afaceri viclean, presupunea el, iar bunicul i unchiul su Edmund
aveau calitatea aceasta. De asemenea, verioara sa Caris ddea
semne c ar poseda acelai fler. Poate c Tom avusese i el ochii
verzi cu pete aurii, asemenea membrilor contemporani ai familiei
sale.
Godwyn citi i despre fiul vitreg al lui Tom Constructorul, Jack,
arhitectul Catedralei Kingsbridge, care se cstorise cu lady Aliena
i pusese bazele unei adevrate dinastii de coni de Shiring. Acesta
era strmoul iubitului lui Caris, Merthin Fitzgerald. Era oarecum
logic, avnd n vedere c tnrul Merthin deja ddea dovad de o
pricepere deosebit ntr-ale dulgheriei. n Cartea lui Timothy se
meniona i prul rocovan al lui Jack, care fusese motenit de sir
Gerald i de Merthin, dar nu i de Ralph.
Ceea ce-l interesa cel mai mult era capitolul din carte dedicat
femeilor. Se prea c pe vremea lui Philip nu existau clugrie la
streie, ba chiar femeilor le era strict interzis s intre n cldirile
monahale. Citndu-l pe Philip, autorul spunea c un clugr
responsabil n-ar trebui s se uite niciodat la o femeie, pentru a-i
pstra linitea interioar. Philip nu era de acord cu mnstirile
mixte, care adposteau att clugri, ct i clugrie, considernd
c avantajele oferite de mprirea aceleiai cldiri erau mult mai
puin importante dect oportunitile diavolului de a-i ispiti. De
asemenea, aduga c, acolo unde exista aceast structur mixt,
separarea clugrilor de clugrie trebuia fcut cum nu se poate
mai strict.
Godwyn era extaziat s gseasc o susinere plin de autoritate
pentru o mai veche convingere a sa. n timpul ederii la Oxford
avusese privilegiul de a tri ntr-un mediu exclusiv masculin, la
Colegiul Kingsbridge. Profesorii i studenii erau cu toii brbai,
fr nicio excepie. De-abia dac schimbase dou vorbe cu vreo
femeie timp de apte ani i, dac mergea prin ora cu ochii aintii
n pmnt, putea evita chiar i s le priveasc. ntors la streie, i
se pruse deranjant s vad clugrie att de des. Dei acestea
aveau propriile structuri claustru, reflectoriu, buctrie i alte
dependine , se ntlnea frecvent cu ele la biseric, la infirmerie i
n alte zone comune. n clipa aceea, la numai civa metri de el se

afla o clugri tnr i drgu, pe nume Mair, care cerceta o


carte despre plantele medicinale. Era chiar i mai ru s
ntlneasc fete din ora, cu hainele lor strnse pe corp i
pieptnturile ispititoare, mergnd n largul lor prin curtea
streiei, vzndu-i de treburile de zi cu zi, aducnd provizii la
buctrie sau vizitnd vreun cunoscut la infirmerie.
n mod clar, cuget el, streia deczuse de la standardele
morale fixate de Philip un alt exemplu al delsrii care se
strecurase n comunitate sub conducerea lui Anthony, unchiul lui
Godwyn. Dar nu ncpea ndoial c se putea face cte ceva n
aceast privin
Se auzi clopotul care-i chema pe monahi la slujb, iar Godwyn
nchise cartea. Sora Mair fcu la fel i i zmbi, astfel nct buzele
sale roii se arcuir frumos. Godwyn i feri privirea i iei grbit
din ncpere.
Vremea se mbuntea, reprizele scurte de ploaie intercalnduse cu intervale de soare. n biseric, vitraliile se luminau i se
ntunecau dup cum norii rzlei se micau ncolo i-ncoace pe
cer. Mintea lui Godwyn era la fel de nelinitit ca vremea; se
simea distras de la rugciune de gnduri privind cea mai bun
modalitate de a folosi Cartea lui Timothy pentru a revigora streia.
Se hotr s deschid subiectul la canon, ntlnirea zilnic a
tuturor clugrilor.
Godwyn observ repeziciunea cu care constructorii se
apucaser de remedierea pagubelor produse de prbuirea de
duminic. Molozul fusese ndeprtat, iar zona fusese ngrdit cu
funii, astfel nct s nu permit accesul persoanelor strine. n
transept se vedea o grmad de pietre subiri i uoare. Muncitorii
nu se oprir cnd clugrii ncepur s cnte erau att de multe
slujbe pe zi, nct sistarea lucrrilor pe durata lor ar fi ntrziat
serios ntreaga procedur. Merthin Fitzgerald, care-i abandonase
temporar lucrul la ua cea nou, se afla n culoarul sudic, ocupat
cu formarea unei reele, la fel de complicate ca pnza unui
pianjen, din frnghii, buci de lemn i platforme pe care aveau
s stea zidarii n timp ce reconstruiau tavanul boltit. Thomas
Langley, a crui ndatorire era s-i supravegheze pe constructori,
se afla n transeptul sudic mpreun cu Elfric, artnd cu un bra
ctre bolta prbuit, discutnd, evident, despre munca lui
Merthin.
Thomas era un matricularius eficient: era hotrt i nu lsa
niciodat lucrurile s-i scape din mn. Ori de cte ori

constructorii nu soseau la timp o suprare frecvent , Thomas


se ducea la ei i cerea s afle motivul. Dac avea un defect, acesta
era firea lui prea independent: rar se ntmpla s raporteze
progresele fcute sau s-i cear prerea lui Godwyn. i vedea de
treab de parc ar fi fost propriul su stpn, nicidecum
subordonatul lui Godwyn. Acesta din urm nu putea scpa de
bnuiala c Thomas se ndoia de priceperea sa. Godwyn era mai
tnr, dar numai cu civa ani: avea 31 de ani, iar Thomas, 34.
Poate c Thomas considera c Godwyn fusese promovat de
Anthony, deoarece Petranilla fcuse presiuni asupra lui. Cu toate
acestea, nu ddea niciun semn de frustrare. Pur i simplu fcea
lucrurile aa cum considera el.
Pe cnd Godwyn i urmrea pe cei doi, murmurnd automat
rspunsurile la ntrebrile din slujb, conversaia lui Thomas cu
Elfric fu ntrerupt. Lordul William de Caster ptrunse cu pai
mari n biseric. Acesta era un brbat nalt, cu barb neagr, care
semna foarte bine cu tatl su i era la fel de aspru, dei oamenii
spuneau c uneori purtrile i erau ntru ctva mblnzite de soia
sa, Philippa. Se apropie de Thomas i-i fcu semn din mn lui
Elfric s se ndeprteze. Thomas se ntoarse ctre William, iar ceva
din postura corpului su i aminti lui Godwyn c ntr-o vreme
acesta fusese cavaler i c sosise la streie cu o ran de sabie care
sngera abundent i care dusese, ntr-un final, la amputarea
braului din cot.
Godwyn i-ar fi dorit s poat auzi ce spunea lordul William.
Acesta se aplecase nainte, rostind cuvintele ntr-un mod agresiv,
lucru confirmat i de faptul c arta acuzator cu degetul ctre
interlocutorul su. Fr s arate niciun pic de team, Thomas i
rspundea cu o for pe msur. Godwyn i aminti dintr-odat
cum Thomas mai avusese o astfel de conversaie intens,
combativ, n ziua n care ajunsese la streie, cu zece ani n
urm. Atunci discutase n contradictoriu cu fratele mai mic al lui
William, Richard la vremea aceea un simplu preot, dar care
ulterior devenise episcop de Kingsbridge. Poate c nu era vorba
dect despre imaginaia sa aici, dar Godwyn era aproape convins
c se certau legat de acelai lucru ca atunci. Ce putea s fie? Putea
exista oare un subiect de disput ntre un clugr i o familie
nobil, care s strneasc mnie i dup zece ani?
Lordul William se ndeprt cu pai apsai, evident
nemulumit, iar Thomas se ndrept din nou ctre Elfric.
Discuia n contradictoriu din urm cu zece ani dusese la

primirea lui Thomas n rndul monahilor. Godwyn i amintea c


Richard promisese o donaie pentru a asigura acest lucru. Totui,
de-atunci ncoace nu mai auzise nimic despre acest subiect. Se
ntreb dac fusese fcut pn la urm.
n tot acest timp, nimeni de la streie nu prea s fi aflat prea
multe despre vechea existen a lui Thomas. Era de-a dreptul
ciudat: clugrii brfeau ntruna. Trind aproape unii de alii, ntrun grup aa mic n prezent erau 26 , aveau tendina de a
ncerca s afle totul despre ceilali. Cine fusese nobilul pe care-l
slujise Thomas n zilele sale de cavaler? Unde locuise? Cei mai
muli cavaleri aveau n stpnire cteva sate i ncasau taxe care
le permiteau s-i cumpere cai, armur i arme. Avusese Thomas
nevast i copii? Dac aa stteau lucrurile, ce se alesese de ei?
Nimeni nu tia.
n afar de misterul reprezentat de trecutul su, Thomas era un
clugr bun, pios i muncitor. Se prea c aceast existen i se
potrivea mai bine dect aceea de cavaler. n ciuda vechii sale
meserii violente, avea ceva efeminat, asemenea multor clugri.
Avea o legtur strns cu fratele Matthias, un tnr blnd, cu
civa ani mai tnr dect el. Dar, dac se fceau vinovai de
pcate de desfrnare, erau foarte discrei, pentru c nimeni nu-i
acuzase niciodat.
Spre sfritul slujbei, Godwyn i ndrept privirea ctre
obscuritatea naosului i o vzu pe mama sa, Petranilla, stnd
dreapt i la fel de nemicat ca stlpii din jurul ei, cu o dung de
raze luminndu-i capul mndru i crunt. Era singur. Godwyn se
ntreb de ct timp sttea acolo, urmrind totul.
Laicii nu erau deloc ncurajai s asiste la slujbele din timpul
zilelor de lucru, iar Godwyn i ddu seama c venise s-l vad pe
el.
Simea din nou amestecul familiar de plcere i team. tia c
Petranilla era dispus s fac orice pentru el. i vnduse casa i
devenise persoana responsabil cu administrarea gospodriei lui
Edmund numai pentru ca el s poat studia la Oxford; cnd
Godwyn se gndea la sacrificiul pe care-l implicase o asemenea
fapt pentru mndra sa mam, i simea ochii umezii de lacrimi
de recunotin. Cu toate acestea, prezena ei l umplea mereu de
nelinite, ca i cum s-ar fi temut s nu fie certat pentru vreo
greeal.
Cnd clugrii i clugriele ncepur s se retrag n ir
ordonat din catedral, Godwyn se desprinse din procesiune i se

apropie de ea.
Bun dimineaa, mam!
Petranilla l srut pe frunte.
mi pari slab, spuse ea cu ngrijorare matern n glas. Nu
primeti suficient de mncare?
Pete srat i terci, dar primim din plin, rspunse el.
De ce eti att de agitat?
Petranilla fusese ntotdeauna capabil s-i descifreze emoiile i
dispoziia.
Godwyn i povesti ce citise n Cartea lui Timothy.
A putea citi fragmentul respectiv la canon, spuse el.
Ceilali te-ar susine?
Theodoric i clugrii mai tineri da. Multora li se pare
deranjant s dea ochii cu femei tot timpul. La urma urmei, cu toii
au ales s triasc ntr-o comunitate format exclusiv din brbai.
Petranilla ddu aprobator din cap.
Asta te pune n postura de conductor. Excelent!
n plus, m plac datorit pietrelor calde.
Pietre calde?
Am instituit o regul nou pentru iarn. n nopile n care d
nghe, cnd intrm n biseric pentru slujba de noapte, fiecrui
clugr i se ofer o piatr cald nfurat ntr-o crp. Aa n-o s
mai aib degerturi la picioare.
Foarte inteligent. Oricum, verific exact cine te va susine
nainte de a aciona.
Bineneles. Dar se potrivete cu ceea ce ne nvau maetrii
la Oxford.
i anume?
Oamenii sunt supui greelii, aa c n-ar trebui s ne bazm
doar pe raiunea noastr. Nu putem spera s nelegem lumea tot
ce putem face e s ne minunm de creaia lui Dumnezeu.
Adevrata cunoatere vine prin revelaie. N-ar trebui s punem la
ndoial nelepciunea primit de la alii.
Mama i arunc o cuttur sceptic, aa cum fceau mirenii
cnd vreun om educat ncerca s le explice cte un principiu de
filosofie nalt.
Asta cred episcopii i cardinalii?
Da. Universitatea din Paris a interzis efectiv lucrrile lui
Aristotel i Toma de Aquino pentru c se bazeaz pe raiune, i nu
pe credin.
Problema e urmtoarea: acest mod de gndire i poate ctiga

stima superiorilor?
Doar asta o interesa. Voia ca fiul ei s ajung stare, episcop,
arhiepiscop, ba chiar cardinal. i el voia acelai lucru, dar spera
totodat s nu ajung att de cinic ca ea.
Sunt sigur, rspunse el.
Bine. Dar nu sta e motivul vizitei mele. Unchiul tu Edmund
a suferit o lovitur grea. Italienii amenin s-i fac afacerile la
Shiring de-acum ncolo.
Godwyn fu complet luat prin surprindere.
Asta o s-i distrug afacerea.
Cu toate acestea, nu era sigur de ce Petranilla venise special
pn aici s-i dea vestea.
Edmund crede c-i poate face s se rzgndeasc dac
mbuntete condiiile de la Trgul de Ln, mai precis dac
drm podul cel vechi i construiete un pod nou, mai lat.
Nu-mi spune, las-m s ghicesc: unchiul Anthony l-a
refuzat.
Dar Edmund nu se d btut.
Vrei s discut eu cu Anthony?
Petranilla cltin din cap.
Nu poi s-l convingi. Dar, dac subiectul este abordat la
canon, ar trebui s susii propunerea.
i s intru n conflict cu unchiul Anthony?
Ori de cte ori o propunere delicat e respins de garda veche,
tu trebuie s te poziionezi ca lider al reformatorilor.
Godwyn i zmbi admirativ.
Mam, de unde tii attea despre politic?
O s-i povestesc. Petranilla privi n alt direcie; ochii i se
fixar asupra rozetei din peretele estic, iar gndurile i fugir spre
trecut. Cnd tata a nceput s fac afaceri cu italienii, locuitorii din
Kingsbridge l-au tratat ca pe un nou mbogit vulgar. I-au privit
de sus att pe el, ct i familia lui i au fcut tot posibilul s-l
mpiedice s-i pun n aplicare ideile cele noi. Mama murise deja,
iar eu eram adolescent, aa c am devenit confidenta sa, iar el mi
povestea totul. Chipul ei, caracterizat de obicei printr-o expresie de
calm glacial, se contorsion ntr-o masc de amrciune i
resentimente: ochii i se ngustar, buzele i se ncreir, iar obrajii i
se mbujorar la amintirea ruinii. Continu: i-a dat seama c no s se elibereze niciodat de sub influena lor pn ce n-o s preia
controlul ghildei parohiale. Aa c am nceput s lucrm n
aceast direcie, iar eu l-am ajutat. Petranilla trase aer adnc n

piept, ca i cum i-ar fi adunat puterile pentru o btlie


ndelungat. Am fcut n aa fel nct s divizm comitetul de
decizie, am montat diferitele faciuni unele mpotriva celorlalte, am
fcut aliane, dup care am schimbat tabra, ne-am subminat fr
mil adversarii i ne-am folosit susintorii pn a sosit momentul
s ne descotorosim de ei. A fost nevoie de zece ani i, la final, tata
a ajuns stareul ghildei i cel mai bogat om din ora.
Petranilla mai povestise i alt dat ascensiunea bunicului lui
Godwyn, dar niciodat n termeni att de duri.
Deci dumneata ai fost ajutorul lui, aa cum e Caris acum
pentru Edmund?
Ea scoase un hohot scurt i aspru.
Cu excepia faptului c, pn a preluat Edmund afacerile, noi
deveniserm deja ceteni de vaz. Tata i cu mine am urcat
muntele, iar Edmund n-a trebuit dect s coboare cealalt costi.
n clipa aceea, fur ntrerupi de Philemon. Acesta intr n
biseric dinspre claustru; era un tnr nalt, de 22 de ani, cu gtul
subire i pai precaui, ca de porumbel. n mn inea o mtur:
streia l tocmise s se ocupe de curenie. Prea foarte agitat.
Te-am cutat peste tot, frate Godwyn.
Petranilla i ignor solicitarea evident de a sta de vorb cu fiul
ei.
Bun, Philemon, nu te-au fcut nici acum clugr?
Nu am cum s strng donaia necesar. tii, eu provin dintro familie srac.
Dar se mai cunosc cazuri n care streia a renunat la
donaie n cazul unui aspirant care a dat dovad de cucernicie i
devoiune. Iar tu serveti streia, cu i fr simbrie, de ani buni.
Fratele Godwyn m-a propus, dar unii dintre clugrii mai n
vrst au luat cuvntul mpotriva mea.
Godwyn adug i el:
Carlus Orbul nu-l suport pe Philemon nu tiu de ce.
Petranilla spuse:
O s vorbesc eu cu fratele meu Anthony. Ar trebui s treac
peste cuvntul lui Carlus. i eti un prieten credincios fiului meu
chiar a vrea s te vd avansat la rangul de clugr.
Mulumesc, doamn.
Ei bine, e limpede c de-abia atepi s-i spui lui Godwyn ceva
ce nu poate fi discutat de fa cu mine, aa c-mi iau rmas-bun.
l srut pe Godwyn, adugnd: Nu uita ce i-am spus.
N-o s uit, mam.

Inima lui Godwyn fu inundat de un val de uurare, ca i cum


un nor de furtun ar fi trecut pe deasupra lui i i-ar fi continuat
drumul spre a-i revrsa ncrctura peste alt ora.
De ndat ce Petranilla ajunse suficient de departe pentru a nu
le mai auzi conversaia, Philemon izbucni:
Episcopul Richard!
Godwyn ridic din sprncene. Philemon avea un talent nnscut
de a afla secretele oamenilor.
Ce-ai aflat?
E n casa de oaspei, ntr-una dintre camerele separate de
sus cu verioara lui, Margery!
Margery era o fat drgu, de 16 ani. Prinii ei un frate mai
mic al contelui Roland i o sor a contesei de Marr muriser, iar
ea era pupila lui Roland. Contele fcuse aranjamente s o mrite
cu un fiu al contelui de Monmouth, punnd astfel bazele unei
aliane politice care ar fi ntrit considerabil poziia lui Roland n
sud-vestul Angliei.
i ce fac? ntreb Godwyn, dei putea ghici.
Se srut!
De unde tii?
Hai s-i art.
Philemon l conduse pe Godwyn afar din biseric, traversnd
transeptul sudic, claustrul clugrilor i urcnd nite trepte care
fceau legtura cu dormitorul comun. Acesta era o ncpere
simpl, cu dou rnduri de paturi, pe fiecare aflndu-se o saltea
de paie. Dormitorul comun era desprit printr-un perete de spital,
care servea i drept cas de oaspei. Philemon se duse direct la un
dulap mare n care erau inute pturile. Cu puin efort, reui s-l
trag mai n fa. n zidul din spatele piesei de mobilier se vedea o
piatr desprins. Godwyn se ntreb n treact cum de reuise
Philemon s gseasc acest punct de observaie i bnui c acesta
ascunsese ceva n gaura respectiv. Philemon ndeprt piatra,
atent s nu fac vreun zgomot, i spuse n oapt:
Uit-te pe-aici, repede!
Godwyn ezit. Pe un ton la fel de cobort ca al lui Philemon, l
ntreb:
Pe ci ali oaspei i-ai spionat de aici?
Pe toi, rspunse Philemon, ca i cum era vorba despre ceva
evident.
Godwyn credea c tie exact ce-avea s vad i nu simea nici
cea mai mic satisfacie. Poate c spionarea unui episcop pctos

era o fapt acceptabil pentru Philemon, dar lui i se prea ruinos


de josnic. Cu toate acestea, curiozitatea l mpingea de la spate.
ntr-un final, se ntreb ce l-ar fi sftuit mama sa i i ddu pe
dat seama c Petranilla i-ar fi spus s se uite.
Gaura din perete se afla puin mai jos de nivelul ochilor.
Godwyn se aplec i arunc o privire.
Avea acces la ceea ce se petrecea ntr-una dintre cele mai
retrase ncperi de la etajul spitalului. ntr-un col se afla un
pupitru de rugciune, aezat n faa unei picturi murale nfind
scena crucificrii. De asemenea, n ncpere se mai aflau dou
fotolii confortabile i cteva taburete. Cnd la mnstire soseau
oaspei de seam, brbaii ocupau o camer, iar femeile, pe
cealalt; fr ndoial c aceasta era ncperea destinat femeilor,
ntruct pe o msu se nirau mai multe articole femeieti:
piepteni, panglici i nenumrate borcnae i fiole misterioase.
Pe podea se aflau dou saltele de paie. Richard i Margery
stteau ntini pe una din ele i fceau ceva mai mult dect s se
srute.
Episcopul Richard era un brbat atrgtor, cu prul castaniu,
uor ondulat, i cu trsturi regulate. Margery nu avea mai mult
de jumtate din vrsta lui, fiind o fat zvelt, cu piele deschis la
culoare i sprncene aproape negre. Stteau ntini unul lng
cellalt. Richard i sruta chipul i i optea ceva la ureche. Pe
buzele sale crnoase flutura un zmbet de plcere. Poala rochiei
lui Margery era ridicat pn n jurul taliei. Aceasta avea picioare
frumoase, lungi i albe. Mna lui Richard se afla ntre coapsele ei
i se mica ntr-un ritm regulat, expert; dei Godwyn n-avea nicio
experien n relaiile cu femeile, i ddu seama ce fcea Richard.
Margery l privea pe Richard cu ochi adoratori, gfind de plcere,
cu gura ntredeschis i chipul mbujorat. Poate c era vorba
despre o simpl prejudecat, dar Godwyn simi intuitiv c Richard
nu vedea n Margery dect o distracie de moment, n vreme ce
aceasta l considera iubirea vieii ei. Godwyn se uit fix la ei timp
de cteva secunde ngrozitoare. Richard i mic mna i, brusc,
n faa ochilor lui Godwyn se ivi triunghiul de pr aspru dintre
picioarele lui Margery, ntunecat pe fundalul pielii ei palide, de
aceeai nuan cu sprncenele. Godwyn i feri privirea fr
ntrziere.
Las-m s vd i eu.
Godwyn se ndeprt de perete. Era o noutate surprinztoare,
dar ce-ar trebui s fac n privina asta trebuia s fac ceva sau

nu?
Philemon arunc o privire prin gaura din perete i trase aer
adnc n piept, ncntat.
i vd pizda! opti el. I-o freac!
Pleac de-acolo, i spuse Godwyn. Am vzut de-ajuns prea
mult chiar.
Fascinat, Philemon ovia; apoi, fr nicio tragere de inim, se
ndeprt i puse piatra la loc n zid.
Trebuie s dm imediat n vileag pcatul de desfrnare al
episcopului! zise el.
Taci i las-m s m gndesc, replic Godwyn.
Dac proceda aa cum sugerase Philemon, avea s i-i fac
dumani pe Richard i pe puternicele sale rude i asta fr s
ctige nimic. Dar sigur c exista o cale prin care o astfel de
informaie putea fi ntoars n folosul lui, nu? Godwyn ncerc s
priveasc lucrurile aa cum ar fi fcut mama sa. Dac nu avea
nimic de ctigat de pe urma dezvluirii pcatului lui Richard, era
oare posibil s-i atrag avantaje de pe urma ascunderii acestuia?
Poate c Richard avea s-i fie recunosctor c-i pstra secretul.
Calea aceasta era cu siguran mult mai promitoare. Dar, ca
s funcioneze, Richard trebuia s afle c Godwyn i proteja taina.
Hai cu mine, i spuse Godwyn lui Philemon.
Acesta din urm urni dulapul, punndu-l la loc. Godwyn se
ntreb dac sunetul lemnului trit pe pardoseala de piatr se
auzea i n camera alturat. i ddu seama c era puin
probabil i, oricum, Richard i Margery erau n mod clar mult
prea fascinai de ceea ce fceau pentru a mai lua aminte la
zgomotele venite de dincolo de zid.
Godwyn porni primul pe scar i travers claustrul. Existau
dou scri care fceau legtura cu camerele private: una pornea de
la parterul infirmeriei, iar cealalt se afla pe exterior, permindule oaspeilor importani s vin i s plece fr a mai fi nevoie s
treac prin ncperea destinat oamenilor de rnd. Godwyn urc n
grab treptele din exterior.
Se opri la ua ncperii n care se aflau Richard i Margery i i
se adres n oapt lui Philemon:
Vii dup mine nuntru, rosti el. Nu faci nimic. Nu spui nimic.
Pleci cnd plec i eu.
Philemon i ls jos mtura.
Nu, i zise Godwyn. ine-o n mn.
Bine.

Godwyn deschise brusc ua i intr.


Vreau camera asta curat cu mare grij, spuse el tare. S
dai cu mtura n toate colioarele aaah! mi cer iertare! Credeam
c nu e nimeni aici!
n timpul de care avuseser nevoie Godwyn i Philemon s
ajung din dormitor pn n casa de oaspei, amanii fcuser
progrese. Richard se afla acum peste Margery, cu roba clerical
ridicat n fa. Picioarele ei albe i frumos modelate stteau
ridicate n aer, de-o parte i de alta a oldurilor episcopului. Nu
exista nicio ndoial n ceea ce privea natura ocupaiei lor.
Richard i opri micrile de du-te-vino i-i ridic privirea spre
Godwyn, cu o expresie de frustrare furioas amestecat cu
vinovie speriat.
Margery ls s-i scape un ipt i se holb i ea la Godwyn cu
ochii plini de team.
Godwyn profit la maximum de moment.
Episcope Richard! exclam el, prefcndu-se uluit. Voia ca
Richard s tie, fr nicio urm de ndoial, c l recunoscuse. Dar
cum i Margery? Continundu-i jocul, pru s neleag brusc
situaia n care se aflau. V rog s m iertai! Se ntoarse pe clcie
i strig la Philemon: Afar! Acum!
Philemon iei de-a-ndratelea pe u, innd n continuare
mtura n mn.
Godwyn l urm, dar, ajuns la u, se ntoarse, pentru a se
asigura c Richard avea s-i rein figura. Cei doi amani
rmseser ngheai n poziia compromitoare n care fuseser
surprini, ncletai n toiul actului sexual, dar pe chipurile lor se
ntipriser cu totul alte expresii. Mna lui Margery se dusese
involuntar ctre gur, n acel gest etern de vinovie surprins.
Mimica lui Richard reflecta faptul c-i fcea calcule disperate.
Voia s spun ceva, ns nu-i venea n minte nimic potrivit.
Godwyn hotr s le curme chinul. Obinuse ceea ce voise.
Iei dar, nainte de a putea nchide ua, suferi un oc care-l
fcu s ncremeneasc. O femeie urca pe scar. Era vorba de
Philippa, soia celuilalt fiu al contelui.
Instantaneu, i ddu seama c secretul vinovat al lui Richard
i pierdea valoarea dac era aflat de altcineva. Trebuia s-l
avertizeze pe episcop.
Lady Philippa! spuse el tare. Bine ai venit la streia
Kingsbridge!
De undeva din spatele uii auzi zgomote precipitate. Cu coada

ochiului, l zri pe Richard srind n picioare.


Spre norocul celor implicai, Philippa nu trecu mai departe, ci
se opri s schimbe cteva cuvinte cu Godwyn.
Poate m ajui ntr-o privin.
Godwyn i ddu seama c, de unde sttea, lady Philippa nu
avea cum s vad mare parte din interiorul ncperii.
Am pierdut o brar, continu ea. Nu e din vreun material
scump, doar lemn sculptat, dar mi-e foarte drag.
Ce ru mi pare, rosti Godwyn cu glasul nmuiat de
compasiune. O s-i rog pe fraii monahi i pe clugrie s o caute.
Philemon spuse i el:
Eu unul nu am vzut-o.
Godwyn i se adres Philippei:
Poate v-a alunecat de la ncheietur.
Ea se ncrunt.
Ce e mai ciudat, de fapt, e c nici nu am purtat-o de cnd am
ajuns aici. Am scos-o cnd am sosit, am pus-o pe mas i acum
nu o mai gsesc nicieri.
Poate s-a rostogolit i-a czut n vreun cotlon ntunecat.
Philemon, aici de fa, o s-o caute. N-ai zrit-o cnd ai dat cu
mtura n camer?
N-am apucat s mtur. Domnioara Margery a intrat tocmai
cnd ncepeam.
Godwyn spuse:
Philemon tocmai venise ca s curee aici, dar domnioara
Margery se ntrerupse i arunc o privire nuntru se roag,
termin el.
Margery sttea n genunchi la pupitrul de rugciune, cu ochii
nchii implornd iertare pentru pcatul comis, spera Godwyn.
Richard sttea n picioare n spatele ei, cu capul plecat, minile
mpreunate i buzele micndu-i-se n timp ce murmura o
rugciune.
Godwyn fcu un pas n lturi pentru a-i permite Philippei s
intre. Aceasta i arunc o privire bnuitoare cumnatului ei.
Bun, Richard, spuse ea. Nu prea-i st n obicei s te rogi
ntr-o zi de lucru.
Richard i duse degetul la buze, semn c trebuia s pstreze
linitea, i art ctre Margery, care i continua rugciunea
netulburat.
Pe un ton vioi, Philippa continu:
Margery poate s se roage ct poftete, dar asta e camera

femeilor i te-a ruga s iei.


Richard i masc pe ct posibil uurarea i prsi ncperea,
nchiznd ua pentru a le acorda intimitate celor dou femei.
El i Godwyn se trezir fa n fa n hol. Godwyn i ddea
seama c Richard nu tia exact cum s abordeze situaia. Ar fi
putut spune: Cum ndrzneti s nvleti aa ntr-o camer, fr
s bai la u? Cu toate acestea, fusese prins cu o greeal att de
mare, nct probabil c nu-i putea face curajul necesar s se
scandalizeze. Pe de alt parte, nici nu-i venea s-l implore pe
Godwyn s pstreze tcerea asupra celor vzute, pentru c asta ar
fi nsemnat s recunoasc faptul c se afla la mna clugrului.
Era un moment de stnjeneal dureroas.
Ct timp Richard nc mai ovia, Godwyn sparse gheaa:
Nimeni n-o s aud vreun cuvnt despre asta de la mine.
Pe chipul lui Richard se ivi o expresie de uurare, dup care
acesta se uit la Philemon.
Dar el?
Philemon vrea s devin clugr. nva virtutea obedienei.
i rmn dator.
Omul e dator s-i mrturiseasc pcatele proprii, nu i pe
ale altora.
Oricum, i sunt recunosctor, frate?
Godwyn, sacristan. Sunt nepotul stareului Anthony. Voia ca
Richard s tie c avea suficiente relaii pentru a-i face probleme
serioase. Dar, ca s mai atenueze ameninarea, adug: Mama a
fost logodit cu tatl Domniei Tale, n urm cu muli ani, nainte
ca acesta s devin conte.
Am auzit de asta.
Godwyn ar fi vrut s mai adauge: Iar tatl tu a ndeprtat-o
pe mama, exact aa cum ai tu de gnd s o ndeprtezi pe biata
Margery. Dar, n loc de asta, se mulumi s spun pe un ton
plcut:
Am fi putut fi frai.
Da.
Apoi se auzi clopotul care anuna servirea cinei. Scpai de
sentimentul de stnjeneal, cei trei brbai se desprir: Richard
plec spre casa stareului Anthony, Godwyn se altur celorlali
clugri n reflectoriu, iar Philemon se duse la buctrie, ca s
ajute la servit.
n timp ce mergea de-a lungul claustrului, Godwyn se ls
absorbit de gnduri. Era nc tulburat de scena animalic la care

tocmai fusese martor, dar simea c gestionase lucrurile bine. La


final, Richard pruse a se ncrede n el.
n refectoriu, Godwyn se aez lng Theodoric, un tnr iste,
cu vreo civa ani mai mic dect el. Theodoric nu studiase la
Oxford i, drept urmare, l privea cu admiraie pe Godwyn. Acesta
l trata ca pe un egal, ceea ce-l flata pe Theodoric.
Tocmai am citit ceva ce sigur o s te intereseze, deschise
discuia Godwyn. i rezum ceea ce citise despre atitudinea
respectatului stare Philip fa de femei n general i de clugrie
n special. E exact aa cum ai zis tu mereu, ncheie el.
De fapt, Theodoric nu-i exprimase niciodat opinia cu privire
la acest subiect, dar mereu se declara de acord cnd Godwyn se
plngea de tolerana de care ddea dovad stareul Anthony.
Bineneles, rspunse Theodoric. Acesta avea ochi albatri i
tenul deschis la culoare, care acum se mbujorase de ncntare.
Cum s avem numai gnduri pure, cnd suntem tot timpul
distrai de prezena femeilor?
Dar ce putem face ca s corectm lucrurile?
Trebuie s-l nfruntm pe stare.
La canon, vrei s spui, fcu Godwyn, ca i cum ar fi fost ideea
lui Theodoric, nicidecum a lui. Da, minunat plan. Dar crezi c near susine ceilali?
Clugrii mai tineri da.
Godwyn i ddea seama c tinerii erau oricum de acord cu
orice critic, fie mai aspr, fie mai uoar, adus celor n vrst.
Dar mai tia i c muli clugri i mprteau preferina pentru
un trai din care femeile s lipseasc sau, cel puin, s fie invizibile.
Dac vorbeti cu cineva despre asta pn la canon, s-mi spui
i mie ce afli, i zise el confratelui su mai tnr.
Aceast rugminte avea s-l ncurajeze pe Theodoric s
porneasc o campanie de adunare a ct mai muli susintori.
Apoi sosir bucatele, ce constau din pete srat cu fasole.
nainte ca Godwyn s poat ncepe s mnnce, fu oprit de
clugrul-ceretor Murdo.
Clugrii-ceretori erau monahi care triau printre mireni n loc
s se izoleze n mnstiri. Acetia erau de prere c prin modul lor
de via respingeau ispita mai puternic dect monahii din
comunitile mnstireti al cror legmnt de srcie era
compromis de splendoarea cldirilor n care locuiau i de
proprietile ntinse. n mod tradiional, clugrii-ceretori nu
aveau nicio proprietate, nici mcar lcauri de cult dei muli se

abtuser de la acest ideal dup ce anumii admiratori cucernici le


oferiser pmnturi i bani. Cei care triau n continuare dup
principiile originale ale ramurii lor monastice primeau mncare de
la oamenii din afara bisericii i dormeau pe podelele buctriilor
din casele care-i gzduiau. Acetia predicau n piee i pe lng
crciumi i primeau monede de la trectori. De asemenea, nu
ezitau s apeleze la fraii lor de la mnstiri pentru a le oferi
mncare i gzduire ori de cte ori aveau nevoie. Deloc
surprinztor, preteniile lor de superioritate nu erau vzute cu ochi
buni de clugrii din mnstiri.
Fratele Murdo era un exemplar deosebit de dezagreabil al
speciei sale: gras, murdar, lacom, adesea beat i care fusese vzut
nu de puine ori n compania prostituatelor. Dar era, de asemenea,
i un predicator charismatic ce captiva mulimi de sute de
persoane cu predicile sale colorate, dei dubioase din punct de
vedere teologic.
Acum acesta se ridic fr nicio invitaie i ncepu s se roage
cu glas puternic:
Tatl nostru, binecuvnteaz mncarea aceasta pentru folosul
sufletelor noastre, al trupurilor noastre nevrednice, la fel de pline
de pcate pe ct e leul unui cine de viermi
Rugciunile lui Murdo nu erau niciodat scurte. Oftnd,
Godwyn i ls lingura jos.
La canon se citea ntotdeauna cte ceva de obicei din Regula
benedictin, destul de des din Biblie i ocazional din alte cri
religioase. n timp ce clugrii se aezau pe bncile de piatr ale
slii capitulare, Godwyn l cut pe tnrul monah cruia i venise
rndul s citeasc n ziua respectiv i i spuse ncet, dar ferm c
el, Godwyn, avea s-i in locul. Apoi, cnd sosi momentul s
nceap, se porni s citeasc pagina aceea att de important din
Cartea lui Timothy.
Era emoionat. Se ntorsese de la Oxford n urm cu un an i de
atunci vorbise adesea cu diveri clugri despre reformarea
mnstirii, dar, pn n acel moment, nu l nfruntase deschis pe
Anthony. Stareul era slab i lene avea nevoie de un oc care sl trezeasc din letargie. Mai mult, chiar Sfntul Benedict scrisese
urmtoarele: Toi trebuie chemai la canon, cci Domnul adesea
arat unui frate mai tnr ce e mai bine. Godwyn avea tot dreptul
s ia cuvntul la canon i s cear respectarea cu strictee a
regulilor monastice. Cu toate acestea, avu dintr-odat senzaia c-

i asuma un risc i i dori s-i fi acordat un interval mai mare de


gndire cu privire la modul n care avea s foloseasc cele
descoperite n Cartea lui Timothy.
Dar era prea trziu pentru regrete. nchise cartea i spuse:
ntrebarea adresat att mie, ct i frailor mei este
urmtoarea: Ne-am ndeprtat oare att de mult de standardele
stareului Philip n ceea ce privete separarea clugrilor de
clugrie?
Din perioada n care participa la dezbateri studeneti, Godwyn
nvase s-i formuleze argumentele ca ntrebri ori de cte ori
situaia i-o permitea, oferindu-i adversarului ct mai puine puncte
pe care s le contracareze.
Primul rspuns veni din partea lui Carlus Orbul, stareul
adjunct, subalternul direct al lui Anthony.
Unele mnstiri sunt situate departe de orice aezare
populat, pe o insul nelocuit, n mijlocul pdurii sau pe vreun
pisc singuratic, ncepu el. Felul lent, hotrt n care vorbea l fcu
pe Godwyn s se mite pe loc, nelinitit. n asemenea lcauri,
fraii se izoleaz de orice contact cu lumea exterioar, continu
fr grab Carlus. Kingsbridge n-a fost niciodat n aceast
situaie. Noi ne aflm n mijlocul unui ora mare, n care vieuiesc
7000 de suflete. Avem n ngrijire una dintre cele mai impozante
catedrale ale lumii cretine. Muli dintre noi sunt medici, pentru c
Sfntul Benedict a spus: Trebuie s avem grij n special de
bolnavi i s-i tratm aa cum ar face-o Isus nsui. Nu ni s-a
acordat luxul izolrii totale. Domnul ne-a dat o alt misiune pe
pmnt.
Godwyn se ateptase la ceva de genul acesta. Carlus nu
suporta s se mute mobila, pentru c ajungea s se izbeasc de ea;
aa c se opunea oricrei schimbri, dintr-o team asemntoare,
de a fi nevoit s se adapteze unor circumstane nefamiliare.
Theodoric veni repede cu o replic pentru Carlus:
Acesta este un motiv foarte bun s fim strici n privina
regulilor, spuse el. Un om care triete lng o crcium trebuie s
i ia multe msuri de precauie pentru a nu cdea n pcatul
beiei.
Dinspre ceilali clugri se auzi un murmur ncntat de
aprobare: le plcea cnd auzeau o replic inteligent. Godwyn
ncuviin din cap. Chipul luminos al lui Theodoric se mbujor,
mgulit.
ncurajat de aceast luare de poziie, un novice pe nume Juley

spuse ntr-o oapt suficient de puternic pentru a fi auzit:


Pe Carlus nu-l deranjeaz femeile, pentru c nu le vede.
Mai muli clugri izbucnir n rs, dei alii ddur
dezaprobator din cap.
Godwyn simea c totul mergea bine. Deocamdat, se prea c
avea s ctige confruntarea. Apoi stareul Anthony lu i el
cuvntul:
i ce anume propui, frate Godwyn?
Anthony nu studiase la Oxford, dar avea destul experien
nct s cear formularea direct a obiectivului real al
adversarului.
Fr nicio tragere de inim, Godwyn ddu crile pe fa.
Am putea s lum n considerare ideea de a reinstaura
situaia de pe vremea stareului Philip.
Anthony insist:
i ce vrei s spui cu asta, mai exact? Fr clugrie?
Da.
Dar ele unde s-ar duce?
Mnstirea de maici s-ar putea muta n alt parte i ar putea
deveni o structur dependent de streie, precum Colegiul
Kingsbridge sau schitul Sfntul Ioan-din-Pdure.
Aceast propunere i lu pe toi prin surprindere. Imediat se
isc o hrmlaie de comentarii, pe care stareul nu reui dect cu
mare dificultate s o domoleasc. Glasul care se desprinse din
glgia general fu al lui Joseph, medicul-ef. Acesta era un brbat
inteligent, dar mndru, iar Godwyn se cam temea de el.
i cum am mai administra spitalul fr clugrie? ntreb el.
Starea proast n care se afla dantura sa l fcea s pronune
consoanele neclar, asemenea unui om beat, dar asta nu-i tirbea
cu nimic autoritatea. Ele le administreaz bolnavilor leacurile, ele
le schimb bandajele, ele-i hrnesc pe cei care nu pot s mnnce
singuri, le piaptn pletele btrnilor senili
Theodoric interveni:
Toate astea ar putea fi fcute de clugri.
i ce ne-am face cu naterile? ripost Joseph. Se-ntmpl des
s avem de-a face cu femei care au probleme n aducerea unui
copil pe lume. Cum ar putea s le ajute clugrii fr sprijinul
clugrielor care s se ocupe de manevre?
Mai muli clugri i exprimar zgomotos asentimentul, dar
Godwyn anticipase aceast problem, iar acum spuse:
i dac am muta clugriele n vechea leprozerie?

Colonia de leproi sau leprozeria era situat pe o mic


insul de pe ru, n partea de sud a oraului. Pe vremuri, acolo
triser o mulime de suferinzi, dar, ntruct nu mai apruser i
alte cazuri, doar doi leproi se mai gseau acum acolo, amndoi n
vrst.
Fratele Cuthbert, care era un om spiritual, murmur:
N-a vrea cu niciun pre s fiu eu la care-o anun pe starea
Cecilia c se mut ntr-o colonie de leproi.
Acest comentariu strni un val de rsete.
Femeile ar trebui conduse de brbai, spuse Theodoric.
Stareul Anthony replic prompt:
Iar starea Cecilia este condus de episcopul Richard. El ar fi
singurul n msur s ia o asemenea decizie.
Doamne ferete s-o ia, se auzi un glas nou. Era Simeon,
vistiernicul. Un brbat slab, cu un chip prelung, acesta lua
cuvntul mpotriva oricrei propuneri care implica vreo cheltuial.
N-am putea supravieui fr clugrie, adug el.
Acest ultim comentariu l lu prin surprindere pe Godwyn.
De ce nu? ntreb el.
Nu avem suficieni bani, rspunse Simeon. Cnd e nevoie de
reparaii la catedral, cine credei c-i pltete pe constructori? Nu
noi nu ne putem permite. Starea Cecilia pltete. Ea cumpr
cele necesare pentru infirmerie, pergament pentru scriptoriu i
nutre pentru animalele din grajduri. Tot ce este folosit la comun
att de noi, ct i de clugrie e pltit de ea.
Godwyn se ntrist dintr-odat.
Dar cum se poate una ca asta? De ce depindem de ele?
Simeon ridic din umeri.
n decursul anilor, multe femei pioase au druit mnstirii de
maici pmnturi i alte bunuri.
Godwyn avea certitudinea c nu auzea ntreg adevrul acum. i
clugrii aveau resurse multiple. ncasau chirii i alte taxe de la
fiecare locuitor al Kingsbridge-ului, plus c deineau mii de hectare
de pmnt cultivabil. Probabil c inea i de felul n care erau
gospodrite aceste resurse. Dar n-avea niciun rost s intre n
asemenea discuii acum. Pierduse nfruntarea. Pn i Theodoric
fusese redus la tcere.
Anthony rosti pe un ton plin de mulumire:
Ei bine, am avut parte de o discuie cum nu se poate mai
interesant. Mulumim, Godwyn, pentru c ai ridicat aceast
chestiune. Iar acum, haidei s ne rugm.

Godwyn era prea furios s se poat ruga. Nu ctigase nimic


din ce dorise i nu era sigur unde anume greise.
n vreme ce clugrii ieeau ncolonai din sala capitular,
Theodoric i arunc o privire speriat i zise:
Nu tiam c micuele pltesc att de multe lucruri.
Niciunul dintre noi nu tia, spuse Godwyn. i ddu seama
c-l fixa pe Theodoric cu o privire furioas i se corect repede,
adugnd: Dar te-ai descurcat excelent ai dezbtut chestiunea
mai bine dect muli studeni de la Oxford.
Era exact lucrul de care avea nevoie Theodoric, care se lumin
dintr-odat, evident fericit.
Urma ora n care clugrii fie citeau n bibliotec, fie se plimbau
prin claustru, meditnd, dar Godwyn avea alte planuri. Pe toat
durata mesei i a canonului, ceva l tot iritase. ncercase s i
alunge ideea respectiv din minte, pentru c interveniser alte
probleme, dar acum i apru din nou. Credea c tie unde putea fi
brara lui lady Philippa.
ntr-o mnstire nu exist prea multe ascunztori. Clugrii
triau la comun: singurul care avea camer separat era stareul.
Chiar i n latrin stteau alturi, deasupra unui jgheab prin care
curgea mereu ap adus cu ajutorul unui sistem de conducte. Nu
li se permitea s dein bunuri personale, aa c nimeni nu avea
dulapul lui sau mcar o cutie.
Dar astzi, Godwyn vzuse o ascunztoare.
Urc treptele pentru a ajunge n dormitor. Nu era nimeni acolo.
Trase dulapul pentru pturi de lng perete i scoase piatra
desprins din zid, dar nu se uit pe gaura creat. n loc de asta, i
bg mna n scobitura peretelui, cercetnd. Pipi partea de sus a
gurii, apoi pe cele laterale i pe cea de jos. Spre dreapta se afla o
mic fisur. Godwyn i strecur degetele nuntru i ddu de ceva
care nu era nici piatr, nici mortar. Micnd uor din degete, reui
s scoat obiectul respectiv.
Era o brar din lemn, sculptat.
Godwyn o ridic n lumin. Brara era fcut din lemn de
esen tare, probabil stejar. Suprafaa interioar era bine lefuit,
dar cea exterioar era sculptat, n fibra lemnului desluindu-se
un model complicat i ndrzne, cu ptrate strbtute de linii
diagonale, cioplite cu o precizie ncnttoare: Godwyn nelegea de
ce Philippei i plcea att de mult.
O puse la loc, potrivi piatra n zid i aez dulapul n poziia sa
obinuit.

Pentru ce-i trebuia lui Philemon un asemenea obiect? Poate c


ar fi reuit s vnd brara pentru un penny sau doi, dei ar fi
fost periculos, pentru c putea fi oricnd recunoscut. Dar, n mod
clar, n-ar fi putut s o poarte.
Godwyn iei din dormitor i cobor treptele, ntorcndu-se n
claustru. N-avea dispoziia necesar pentru studiu sau meditaie.
Simea nevoia s vorbeasc despre evenimentele din ziua
respectiv. Simea nevoia s se vad cu mama lui.
Acest gnd i umplu inima de o team nedefinit. Poate c avea
s-l certe pentru eecul suferit la canon. Dar avea s-l laude
pentru modul cum se descurcase cu episcopul Richard, era sigur,
i de-abia atepta s-i povesteasc tot. Se hotr s plece s o
caute.
Teoretic, aa ceva era interzis. Clugrii nu aveau voie s
hoinreasc pe strzile oraului dup bunul lor plac. Aveau nevoie
de un motiv i, tot teoretic, trebuiau s cear nvoirea stareului
nainte de a prsi curtea mnstirii. Dar, practic, demnitarii
monastici aveau la dispoziie zeci de pretexte. Streia ncheia
mereu trguri cu negustorii, cumpra alimente, pnz, nclri,
pergament, lumnri, unelte de grdinrit, ei i cpestre, toate
cele necesare traiului de zi cu zi. Clugrii erau practic seniorii
oraului, stpnind aproape toat suprafaa acestuia. Iar oricare
dintre medici putea fi chemat s consulte un pacient care nu era
n stare s se deplaseze pn la infirmerie. Aa c nu era nimic
ieit din comun ca monahii s fie vzui pe strzi, iar Godwyn,
sacristanul, nu risca s i se cear explicaii privind motivul pentru
care circula n afara mnstirii.
Cu toate acestea, era bine s fie discret, aa c se asigur c
nimeni nu-l observ pe cnd prsea streia. Trecu prin zona
aglomerat a trgului i porni cu pai grbii pe strada principal
ctre casa unchiului su Edmund.
Dup cum sperase Godwyn, Edmund i Caris erau plecai cu
treburi, i-i gsi mama singur, doar cu servitorii.
Un adevrat rsf pentru o mam, l ntmpin ea. S te vd
de dou ori ntr-o zi! Plus c am ocazia s-i dau s mnnci pe
sturate. i turn o can de bere i-i spuse buctresei s aduc o
farfurie cu friptur rece de vit. Ce s-a ntmplat la canon? ntreb
ea.
Godwyn i povesti tot.
M-am grbit prea tare la final, spuse el.
Petranilla ncuviin din cap.

Tata avea o vorb: niciodat s nu convoci o ntlnire pn nu


tii exact cum se va sfri.
Godwyn zmbi.
Trebuie s in minte asta.
Oricum, nu cred c ai fcut vreun ru.
Asemenea cuvinte reprezentau o adevrat uurare. Petranilla
n-avea s se nfurie.
Dar am pierdut dezbaterea, rosti el.
ns ai reuit i s te impui n poziia de conductor al
grupului mai tnr, reformator.
Chiar dac m-am fcut de rs?
E mai bine dect s fii un nimeni.
Godwyn nu era att de sigur c mama sa avea dreptate n
aceast privin, dar, ca de fiecare dat cnd se ndoia de
nelepciunea ei, nu o contrazise, ci i propuse s se gndeasc la
acest lucru mai trziu.
S-a ntmplat ceva foarte ciudat, ncepu el, dup care i
povesti despre Richard i Margery, omind detaliile scrboase, de
natur fizic.
Petranilla era surprins.
Richard trebuie s fi nnebunit! Exclam ea. Nunta va fi
anulat dac onorabilul conte de Monmouth afl c Margery nu
mai e fecioar. Contele Roland o s fie furios la culme. Richard ar
putea fi caterisit pentru asta.
Dar o mulime de episcopi au iitoare, nu-i aa?
E altceva. Un preot poate avea o fat-n cas care s-i fie
nevast n toate privinele, mai puin cu numele. Un episcop poate
avea chiar mai multe. Dar s iei virginitatea unei tinere de vi
nobil cu puin timp nainte de nunta acesteia chiar i un fiu de
conte ar putea avea dificulti s rmn n rndul clerului dup
aa o isprav.
Ce crezi c-ar trebui s fac?
Nimic. Ai gestionat lucrurile perfect pn acum.
Godwyn emana mndrie din toi porii. Petranilla adug:
ntr-o zi, aceast informaie o s fie o arm foarte puternic.
ine minte ce-i spun.
Mai e ceva. M-am tot ntrebat cum a ajuns Philemon s
gseasc piatra aceea desprins din zid i mi-a venit ideea c
probabil o folosise iniial ca ascunztoare. Am avut dreptate i
am gsit o brar pe care lady Philippa mi s-a plns c a rtcit-o.
Interesant, spuse ea. Sunt aproape sigur c Philemon o s-i

fie de mare ajutor. Vezi tu, e n stare de orice. N-are scrupule, nare principii morale. Tata a avut un asociat care era mereu dispus
s-i duc pn la capt treburile murdare s ite zvonuri, s
mprtie brfe pline de venin, s bage zzanie. Asemenea oameni
pot fi incredibil de valoroi.
Deci nu crezi c-ar trebui s raportez furtul.
Sigur c nu. Pune-l s dea brara napoi, dac tu crezi c e
important poate s spun c a gsit-o cnd mtura. Dar nu-l
da n vileag. Tot tu o s culegi roadele, i garantez.
Deci crezi c ar trebui s-l protejez?
Aa cum ai proteja un cine turbat care-i muc pe musafirii
nepoftii. E periculos, dar merit inut de partea ta.

10
Joi, Merthin termin de sculptat ua.
Dusese pn la capt ce era de fcut deocamdat n culoarul
sudic. Schelria era montat. Nu era nevoie s fac cofraje pentru
zidari, cci Godwyn i Thomas erau hotri s economiseasc
bani ncercnd metoda lui Merthin, i anume s construiasc fr
ajutorul suporilor de lemn. Aa c se ntorsese la sculptura sa i
i dduse seama c nu mai avea mare lucru de fcut. Petrecu o
or adugnd detalii la prul unei fecioare nelepte, nc una
mbogind nuanele zmbetului uneia nesbuite, dar nu era deloc
sigur c sporea n vreun fel calitatea lucrrii. i era greu s ia
hotrri, pentru c gndurile sale se ndreptau involuntar ctre
Caris i Griselda.
Abia dac fusese n stare s schimbe cteva vorbe cu Caris
toat sptmna. i era ruine de el nsui. Ori de cte ori o vedea
pe Caris, i venea n minte felul n care o mbriase pe Griselda,
cum o srutase i cum nfptuise cu ea cel mai intim i mai plin de
dragoste act omenesc cu o fat pe care nici n-o plcea, darmite
s-o iubeasc. Dei n trecut petrecuse multe ceasuri fericite
imaginndu-i momentul n care avea s fac acelai lucru cu
Caris, acum aceast posibilitate l umplea de groaz. Nu era nimic
n neregul cu Griselda ei, era, dar nu asta l deranja pe el.
Ar fi simit la fel dac ar fi fost vorba despre orice alt femeie,
cu excepia lui Caris. Fcndu-l cu Griselda, simea c dezbrcase
actul respectiv de orice semnificaie. Iar acum nu putea da ochii cu

femeia pe care o iubea.


Pe cnd se uita fix la opera sa, ncercnd s nu se mai
gndeasc la Caris i s se hotrasc dac ua era terminat sau
nu, n portalul nordic intr Elizabeth Clerk. Aceasta era o
frumusee zvelt, n vrst de 25 de ani, cu o aur de crlioni
blonzi. Tatl ei fusese episcop de Kingsbridge nainte de Richard.
Ca i acesta, tatl ei locuise n palatul episcopal de la Shiring, dar,
vizitnd frecvent Kingsbridge-ul, se ndrgostise de o servitoare de
la hanul Bell mama lui Elizabeth. Din cauza statutului de copil
nelegitim, Elizabeth era deosebit de sensibil cnd venea vorba de
poziia ei social, fiind atent la orice aluzie i simindu-se
ofensat foarte uor. Dar Merthin o plcea pentru c era istea i
pentru c, pe cnd el avea 18 ani, Elizabeth l srutase i l lsase
s-i pipie snii poziionai sus pe coul pieptului i neobinuit de
plai, ca i cum ar fi fost turnai n nite matrie prea puin adnci,
dar ale cror sfrcuri se ntreau chiar i la cea mai uoar
atingere. Povestea lor de dragoste se ncheiase din cauza a ceva ce
lui i se pruse trivial, iar ei, de neiertat o glum a lui despre
preoii desfrnai , dar Merthin o plcea i acum.
Elizabeth i atinse umrul i i fix privirea asupra uii.
Imediat, i duse mna la gur i trase aer n piept.
Par de-a dreptul vii! exclam ea.
Merthin era ncntat la culme. Elizabeth nu era omul care s
rosteasc laude prea uor. Oricum, el simi un impuls de a se
arta modest.
E numai pentru c am fcut-o pe fiecare altfel. Pe ua cea
veche, toate fecioarele erau identice.
E mai mult de-att. Arat de parc ar putea s coboare de pe
u i s stea de vorb cu noi.
Mulumesc.
Dar difer foarte mult de restul obiectelor din catedral. Ce-o
s zic fraii clugri?
Fratelui Thomas i place.
Dar sacristanului?
Godwyn? Nu tiu ce prere o s aib. Dar, dac se isc
agitaie, voi apela la stareul Anthony care n-o s vrea s
comande o u nou i s plteasc de dou ori.
Ei bine, rosti ea pe un ton gnditor, n Biblie nu spune c
erau toate la fel, bineneles ci doar c cinci dintre ele au avut
nelepciunea de a se pregti din timp i c celelalte cinci au lsat
pregtirile pe ultimul moment i nu au mai ajuns la petrecere. Dar

Elfric?
Nu e pentru el.
E stpnul tu.
Pe el nu-l intereseaz dect s-i ia banii.
Elizabeth nu era la fel de convins.
Problema e c eti un meter mai bun dect el. Lucrul sta a
devenit evident de civa ani i toat lumea l tie. Elfric n-ar
recunoate nici picat cu cear, dar de-aia nu te suport. S-ar
putea s te fac s regrei.
Tu mereu vezi lucrurile n negru.
Zu? Fata se simea jignit. Ei bine, o s vedem noi dac am
dreptate. Chiar sper s n-am.
Se ntoarse s plece.
Elizabeth?
Da.
Chiar m bucur c i place.
Tnra nu rspunse, dar pru s se mai mblnzeasc. i lu
rmas-bun cu o fluturare din mn i plec.
Merthin hotr c ua era terminat. O nfur n nite pnz
grosolan de sac. Trebuia s i-o arate lui Elfric, iar momentul
prezent era la fel de bun ca oricare: ploaia se oprise, cel puin
pentru o vreme.
l rug pe unul dintre muncitori s-l ajute s care ua.
Constructorii aveau o tehnic special pentru transportarea
obiectelor grele i incomode la apucat. Aezau doi pari zdraveni pe
pmnt, paralel, dup care puneau nite scnduri de-a curmeziul
acestora, n centru, pentru a forma o baz solid. Apoi aezau
obiectul pe scnduri. Dup aceea se postau ntre pari, cte un om
la fiecare capt, i ridicau. Acest aranjament se numea targ i era
folosit i pentru transportarea bolnavilor la infirmerie.
Chiar i aa, ua era foarte grea. Dar Merthin era obinuit s
ridice obiecte de genul acesta. Elfric nu-i permisese niciodat s se
foloseasc de pretextul staturii sale mai firave, ceea ce-l fcuse
surprinztor de puternic.
Cei doi brbai ajunser la casa lui Elfric i crar ua
nuntru. Griselda sttea pe un scaun, n buctrie. Prea s
devin de la o zi la alta mai voluptuoas snii ei mari aproape i
dublaser dimensiunile. Lui Merthin nu-i plcea s aib relaii
tensionate cu oamenii, aa c ncerc s se arate prietenos.
Vrei s vezi ua pe care-am fcut-o? o ntreb n timp ce
trecea pe lng ea. E sculptat. Am redat povestea fecioarelor

nelepte i a celor nesbuite.


Griselda slobozi un hohot grotesc.
Nu-mi vorbi mie de fecioare.
Cei doi duser lucrarea n curte. Merthin i ddu seama c nu
le nelegea deloc pe femei. Griselda se purtase foarte rece cu el de
cnd fcuser dragoste. Dac acestea erau sentimentele ei pentru
el, de ce l ispitise? Dup comportamentul ei, era clar c nu dorea
s repete experiena.
Merthin ar fi linitit-o c i el simea la fel ba, mai mult, c se
cutremura la o asemenea perspectiv , dar ar fi insultat-o, aa c
se mulumi s nu spun nimic.
Puser targa jos, iar ajutorul lui Merthin plec. Elfric era n
curte, cu trupul vnjos aplecat deasupra unei stive de cherestea,
numrnd bucile, lovind fiecare brn cu o bucat de lemn cu
muchii drepte, lung de 60 de centimetri, i mpungndu-i
obrazul cu limba n timp ce se confrunta cu o asemenea provocare
mental. i arunc o privire fioroas lui Merthin i i vzu de
treab, aa c Merthin nu spuse nimic, ci dezveli ua i o rezem
de o grmad de blocuri de piatr. Era extraordinar de mndru de
munca sa. Urmase modelul tradiional, dar n acelai timp fcuse
i ceva original, ceva care-i fcea pe oameni s suspine admirativ.
De-abia atepta s-i vad ua instalat n biseric.
Patruapte, rosti Elfric, dup care se ntoarse ctre Merthin.
Am terminat ua, ncepu Merthin mndru. Ce prere ai?
Elfric cercet lucrarea cteva clipe. Avea un nas lung, iar nrile
i zvcnir, trdndu-i surprinderea. Apoi, fr niciun avertisment,
l izbi pe Merthin peste fa cu bul pe care-l folosise pentru a
numra bucile de cherestea. Acesta era destul de gros, aa c
lovitura fu puternic. Merthin scoase un strigt de durere, se ddu
civa pai napoi i se prbui la pmnt.
Mizerabil ce eti! strig Elfric. Mi-ai pngrit fata!
Merthin ncerc s bolboroseasc nite cuvinte de protest, dar
avea gura plin de snge.
Cum de-ai ndrznit? mugi Elfric.
Ca la un semn, Alice apru i ea din cas.
arpe! strig ea ctre Merthin. Te-ai strecurat n casa noastr
i ne-ai deflorat fetia!
Se prefceau c era vorba despre ceva spontan, dar Merthin i
ddu seama c, mai mult ca sigur, plnuiser totul. Scuip snge
i spuse:
S-o deflorez! n mod clar nu era fecioar!

Elfric se npusti din nou asupra lui, cu bta sa improvizat.


Merthin se rostogoli, pentru a se feri, ns lemnul l nimeri dureros
n umr.
Alice continu s ipe:
Cum ai putut s-i faci una ca asta lui Caris? Biata mea sor
cnd o s afle o asemenea grozvie, o s-i rup inima n dou.
Aceste vorbe l iritar suficient pe Merthin pentru a-l face s
reacioneze.
Iar tu sigur o s-i spui, nu-i aa, cea?
Pi, doar n-o s te nsori cu Griselda n secret! rspunse Alice.
Merthin era uluit.
S m-nsor? Nu m nsor cu ea. M urte!
n momentul acela apru i Griselda.
n mod sigur nu vreau s m mrit cu tine, spuse ea. Dar va
trebui. Sunt gravid.
Merthin se holb la ea.
Nu se poate n-am fcut-o dect o dat.
Elfric hohoti aspru.
Nici nu-i nevoie de mai mult, netotule ce eti!
Dar tot nu m nsor cu ea.
Dac n-o faci, te dau afar! scrni Elfric.
Nu poi s faci una ca asta.
De ce nu?
Nu-mi pas, eu nu m nsor cu ea.
Elfric ls bta jos i lu un topor.
Merthin exclam:
Isuse Cristoase!
Alice fcu un pas nainte.
Elfric, te rog, s nu se ajung la crim!
D-te la o parte din faa mea, femeie!
Elfric ridic toporul.
Aflat nc la pmnt, Merthin se ndeprt tr, temndu-se
pentru viaa sa.
Elfric cobor toporul, dar nu-l abtu asupra lui Merthin, ci
asupra uii sale.
Nu! strig Merthin.
Lama ascuit se mplnt n chipul fecioarei cu prul lung i
despic lemnul de-a lungul fibrei.
Merthin ip:
Oprete-te!
Elfric ridic din nou toporul i l fcu s coboare cu o for i

mai mare. Lovitura despic ua n dou.


Merthin se ridic n picioare. Spre oroarea sa, i simea ochii
inundai de lacrimi.
N-ai niciun drept!
ncerca s ipe, ns glasul nu i se auzi dect sub form de
oapt.
Elfric ridic toporul i se ntoarse ctre el.
ine-te departe, biete nu m ispiti!
Merthin vzu o licrire nebuneasc n ochii lui Elfric i se ddu
napoi. Elfric lovi din nou ua cu securea.
Merthin rmase pe loc i privi totul cu lacrimile iroindu-i pe
chip.

11
Cei doi cini, Skip i Scrap, se salutar cu entuziasm. Erau
frai, din aceeai generaie de celui, dei nu artau deloc
asemntor: Skip era mascul i avea blana cafenie, iar Scrap era o
celu de talie mai mic, acoperit cu blan neagr. Skip era un
cine de ar tipic, zvelt i mereu bnuitor, n timp ce Scrap, care
locuia la ora, era dolofan i linitit.
Trecuser zece ani de cnd Gwenda l alesese pe Skip dintre
fraii si, toi corcituri, ngrmdii pe podeaua dormitorului lui
Caris din casa cea mare a negustorului de ln, n ziua n care
murise mama lui Caris. De atunci, Gwenda i Caris ajunseser s
fie prietene apropiate. Nu se ntlneau dect de dou-trei ori pe an,
dar i mprteau toate secretele. Gwenda simea c-i putea
povesti orice lui Caris, iar informaia respectiv n-avea cum s
ajung la urechile prinilor ei sau ale altor persoane din Wigleigh.
Presupunea c i Caris simea acelai lucru: pentru c Gwenda nu
vorbea cu nicio alt fat din Kingsbridge, nu exista riscul s-i
scape ceva ntr-un moment de neatenie.
Gwenda ajunse la Kingsbridge n vinerea sptmnii Trgului
de Ln. Tatl ei, Joby, se ndrept spre iarmarocul din faa
catedralei ca s vnd pieile veverielor pe care le prinsese n
capcan n pdurea de lng Wigleigh. Gwenda se duse direct
acas la Caris, iar cei doi cini se rentlnir.
Ca de obicei, Gwenda i Caris ncepur s vorbeasc despre
biei.

Merthin e ntr-o dispoziie ciudat, spuse Caris. Duminic era


normal, m-a srutat n biseric dup care, luni, de-abia dac
mai era n stare s m priveasc n ochi.
Se simte vinovat de ceva, replic imediat Gwenda.
Probabil c e ceva legat de Elizabeth Clerk. Ea a pus de mult
ochii pe el, dei e o cea lipsit de inim i mult prea btrn
pentru el.
Tu i Merthin ai fcut-o?
Ce s facem?
tii tu cnd eram mic, i spuneam gemut, pentru c sta
era zgomotul pe care-l scoteau oamenii mari cnd o fceau.
A, aia? Nu, nu nc.
De ce nu?
Nu tiu
Nu vrei?
Ba da, ns tu nu-i faci griji c s-ar putea s-i petreci toat
viaa fcnd aa cum i comand un brbat?
Gwenda ridic din umeri.
Nu-mi place ideea, dar, pe de alt parte, nici nu-mi fac griji.
Dar tu? Tu ai fcut-o?
Nu ca lumea. I-am zis da unui biat din satul alturat, cu mai
muli ani n urm, doar ca s vd cum e. E drgu, ca o cldur
plcut, cum simi cnd bei vin. Asta a fost singura dat. Dar l-a
lsa pe Wulfric s mi-o fac, dac m-ar ntreba, la orice or din zi
sau din noapte.
Wulfric? Ei, asta-i ceva nou!
tiu. Adic l cunosc de cnd eram mic, pe-atunci m trgea
de pr i o lua la fug. Apoi, ntr-o zi, la scurt timp dup Crciun,
l-am privit pe cnd intra n biseric i mi-am dat seama c s-a
fcut brbat n toat legea. Ei, i nu un brbat oarecare, ci un
brbat superb. Avea zpad n pr i un fular scurt, de culoarea
mutarului, i parc strlucea pur i simplu.
l iubeti?
Gwenda suspin. Nu tia s exprime ceea ce simea. Nu era
doar dragoste. Se gndea la el tot timpul i nu tia cum ar fi putut
tri fr el. Visa cu ochii deschii despre cum ar fi fost s-l
rpeasc i s-l ncuie ntr-o caban din mijlocul pdurii, astfel
nct s nu poat pleca niciodat de lng ea.
Ei bine, expresia chipului tu mi rspunde la ntrebare,
spuse Caris. El te iubete?
Gwenda ddu din cap, n semn de negaie.

Nici mcar nu vorbete cu mine. Ce-a mai vrea s fac i el


ceva care s-mi dea de neles c tie cine sunt fie i numai s
m trag de pr. Dar e ndrgostit de Annet, fiica lui Perkin. Ea e o
vac egoist, dar el o ador. Tatl lui i tatl ei sunt cei mai
nstrii oameni din sat. Tatl ei crete gini outoare i le vinde,
iar tatl lui are 36 de hectare de pmnt.
Cum zici i tu, n-ai nicio speran.
Nu tiu. Ce nseamn s n-ai nicio speran? Annet ar putea
s moar. Wulfric ar putea s-i dea seama brusc c m-a iubit
mereu pe mine i numai pe mine. Poate c tata o s fie fcut conte
i o s-i ordone s se nsoare cu mine.
Caris zmbi.
Ai dreptate. Dragostea nu e niciodat lipsit de speran. Miar plcea s-l vd i eu pe biatul sta.
Gwenda se ridic n picioare.
Chiar speram c-o s zici asta. Hai s-l cutm.
Ieir din cas, cu cinii urmndu-le ndeaproape. Ploile
abundente care fichiuiser oraul n zilele precedente se
retrseser n favoarea unor averse intermitente, dar strada
principal era n continuare un fel de ru cotropit de ml. Din
cauza trgului, mlul se amestecase cu excremente de animale,
legume putrezite i tot gunoiul pe care-l lsau n urma lor cei
aproximativ 1000 de vizitatori.
n timp ce treceau prin bltoacele dezgusttoare, Caris se
interes de familia Gwendei.
Ne-a murit vaca, oft fata. Tati trebuie s cumpere alta, dar
nu tiu, zu, cum o s reueasc s fac rost de bani. N-are dect
vreo cteva blnuri de veveri de vnzare.
O vac se vinde cu 12 ilingi anul acesta, spuse Caris cu
ngrijorare n glas. Asta-nseamn 144 de penny de argint.
Caris fcea mereu socoteli n minte: nvase cifrele arabe de la
Buonaventura Caroli i era de prere c acestea uurau foarte
mult calculele.
n ultimele ierni vaca aia a fost cea care ne-a ajutat s
supravieuim mai ales pe cei mici.
Durerea produs de foamea crunt era ceva familiar pentru
Gwenda. Chiar i avnd laptele de la vac, patru dintre bebeluii
nscui de mami muriser. Caris se gndi c nici nu era de mirare
c Philemon voia att de mult s devin clugr. Probabil c
merita s fac orice sacrificiu pentru a avea parte de mese
mbelugate, zi de zi.

Caris ntreb:
Ce-o s fac tatl tu?
Vreo mecherie de-a lui. E greu s furi o vac nu poi s-o
strecori n traist i s pleci , dar vine el cu vreun plan iscusit,
nicio grij.
Gwenda vorbea cu mai mult ncredere dect avea n suflet.
Tati era necinstit, dar nu inteligent. Avea s fac tot ce putea, legal
sau nu, pentru a pune mna pe o alt vac, dar era posibil s dea
gre.
Trecur de ua streiei i intrar n perimetrul larg al trgului.
Negustorii erau uzi i mohori, aceasta fiind deja a asea zi cu
vreme urt. i expuseser mrfurile la umezeal i nu
ctigaser mare lucru.
Gwenda se simea stnjenit. Ea i Caris nu vorbeau aproape
niciodat despre diferena de avere dintre familiile lor. Ori de cte
ori Gwenda venea n vizit, Caris i ddea un dar pe care s-l duc
acas: o roat de brnz, un pete afumat, un balot de pnz, un
borcan cu miere. Gwenda i mulumea i era de fiecare dat
profund recunosctoare , dar nu discutau mai mult pe tema
aceasta. Cnd tati o ndemna s profite de ncrederea lui Caris i
s fure din cas, Gwenda i spunea c, dac ar face-o, n-ar mai fi
niciodat primit acolo, or n calitate de prieten obinea cte ceva
de dou-trei ori pe an. Chiar i tati trebuia s recunoasc faptul c
era mai bine aa.
Gwenda cut locul unde Perkin i scosese ginile la vnzare.
Probabil c Annet avea s fie prin preajm i, oriunde era Annet,
Wulfric nu putea fi prea departe. Gwenda avea dreptate. l vzu pe
Perkin, gras i viclean, de o politee unsuroas cu clienii, dar
repezit cu oricine altcineva. Annet inea n mn o tav cu ou,
zmbind cochet, iar snii i se conturau prin rochia strmt. Mai
multe uvie de pr i scpaser de sub bonet i fluturau n jurul
obrajilor ei rozalii i al gtului lung. i-l vzu i pe Wulfric, care
arta ca un arhanghel care se rtcise i umbla printre oameni din
greeal.
Uite-l, murmur Gwenda. Cel nalt, cu
Mi-am dat seama care e, spuse Caris. Arat aa de bine, c-i
vine s-l mnnci.
Deci m nelegi.
Dar e cam tinerel, nu?
Are 16 ani. Eu am 18. Annet are i ea tot 18.
Bine.

tiu la ce te gndeti, continu Gwenda. E prea chipe pentru


una ca mine.
Nu
Brbaii frumoi nu se ndrgostesc niciodat de femei urte,
nu?
Dar tu nu eti urt
M-am vzut n oglind. Amintirea aceasta era dureroas, iar
Gwenda se strmb. Cnd mi-am dat seama cum art, am nceput
s plng. Am nasul mare i ochii prea apropiai. Semn cu tata.
Caris protest:
Ai ochi frumoi, cprui-catifelai, i un pr minunat i bogat.
Dar nu sunt demn de Wulfric.
Wulfric se afla undeva n lateral fa de Gwenda i de Caris,
poziie care le permitea s-i admire n voie profilul ca sculptat.
Vreme de cteva clipe, exact asta i fcur cele dou dup care
biatul se ntoarse, iar Gwenda rmase aproape fr suflare.
Cealalt jumtate a chipului su era complet diferit: nvineit i
umflat att de tare, nct nu-i putea ine ochiul deschis. Gwenda
se apropie n goan de el.
Ce-ai pit? l ntreb ea aproape plngnd.
El tresri, luat prin surprindere.
A, bun, Gwenda. M-am btut cu cineva.
Wulfric se ntoarse pe jumtate, evident stnjenit.
Cu cine?
Cu un scutier al contelui.
Eti rnit!
Pe chipul lui se vedea c-i pierde rbdarea.
Nu-i face griji, sunt bine.
Bineneles, Wulfric nu nelegea de ce era ea att de ngrijorat.
Poate c-i nchipuia chiar c Gwenda se bucura de ghinionul lui.
Apoi Caris interveni:
Care scutier? ntreb ea.
Wulfric o fix cu interes, dndu-i seama dup hainele pe care
le purta c era o fat avut.
l cheam Ralph Fitzgerald.
Ah fratele lui Merthin! exclam Caris. El a pit ceva?
I-am spart nasul.
Wulfric prea mndru de isprava sa.
i n-ai fost pedepsit?
Am stat o noapte n obezi.
Gwenda scoase un ipt scurt de durere.

Bietul de tine!
Nu a fost att de ru. Fratele meu a avut grij s nu arunce
nimeni cu pietre n mine.
Chiar i aa
Gwenda era ngrozit. Ideea de a-i fi limitat libertatea de
micare n orice fel i se prea cea mai ngrozitoare form de
tortur.
Annet termin discuia cu un client i se altur conversaiei.
A, tu erai, Gwenda, rosti ea pe un ton detaat. Poate c
Wulfric era orb n ceea ce privea sentimentele Gwendei, dar Annet
nu era, i o trata pe aceasta cu un amestec de ostilitate i dispre.
Wulfric s-a btut cu un scutier care m-a insultat, continu ea,
nereuind s-i ascund satisfacia. A fost ntocmai ca unul dintre
cavalerii aceia din cntece.
Gwenda i spuse tios:
Eu una n-a vrea s se aleag cu chipul nvineit din cauza
mea.
Din fericire, nu-s prea multe anse s fii pus n situaia asta,
nu?
Annet zmbea victorioas.
Caris interveni:
Nu se tie niciodat ce ne poate rezerva viitorul.
Annet i ainti privirea asupra acestei strine, uimit c
intervenise, i pru surprins c nsoitoarea Gwendei era att de
luxos mbrcat.
Caris o lu de bra pe Gwenda.
A fost o adevrat plcere s cunosc nite tineri din Wigleigh,
spuse ea pe un ton politicos. La revedere!
Plecar. Gwenda chicoti.
Ai fost teribil de dispreuitoare cu Annet.
M-a enervat. Cele ca ea dau un renume prost tuturor femeilor.
Era att de ncntat c Wulfric luase btaie pentru ea! Ce
mi-ar plcea s-i scot ochii!
Gnditoare, Caris spuse:
n afar de faptul c arat foarte bine, cum e, de fapt, biatul
sta?
Puternic, mndru, loial exact genul de om care sare la
btaie pentru altcineva. Dar e i genul de brbat care o s aib
grij mereu de familia sa, neobosit, de dimineaa pn seara,
pn-n ziua n care cade mort.
Caris nu spuse nimic.

Gwenda o ntreb:
Pe tine nu te atrage, nu?
Din cte zici tu, cred c e un pic plictisitor.
Dac ai fi crescut lng unul ca tata, n-ai crede c un brbat
care are grij s le ofere alor si tot ce le trebuie este plictisitor.
tiu. Caris o strnse de bra pe Gwenda. Cred c e minunat
pentru tine i, ca s-o dovedesc, o s te ajut s fie al tu.
Gwenda nu se atepta la una ca asta.
Cum?
Vino cu mine.
Ieir din trg i pornir ctre captul de nord al oraului.
Caris o conduse pe Gwenda pn la o cas mic, aflat pe o strad
lturalnic, lng biserica parohial Sfntul Marcu.
Aici triete o femeie neleapt, o vindectoare, explic ea.
Lsnd cinii afar, cele dou fete intrar, plecndu-i capetele,
pe o u scund.
Unica ncpere a casei, aflat mai jos de nivelul solului, era
mprit n dou printr-o perdea. n jumtatea din fa se aflau
un scaun i o banc. Gwenda i zise c vatra era probabil n spate
i se ntreb de ce ar fi vrut cineva s ascund ceea ce se ntmpla
n buctrie. n camer era curat i se simea un miros puternic,
ierbos i uor acid, nicidecum un parfum, dar nici neplcut. Caris
strig:
Eu sunt, Mattie!
Dup cteva momente, o femeie de vreo 40 de ani trase
perdeaua i i fcu intrarea n jumtatea din fa a ncperii. Avea
prul grizonant i chipul palid, care trda o via petrecut mai
ales n cas. Zmbi cnd o vzu pe Caris. Apoi o studie atent pe
Gwenda i spuse:
Din cte vd eu, prietena ta e ndrgostit dar biatul cu
pricina de-abia dac schimb dou vorbe cu ea.
Gwenda rmase cu gura cscat.
De unde-ai tiut? ntreb ea.
Mattie se ls greu pe scaun: era solid i respira anevoie.
Oamenii vin la mine pentru trei lucruri: sunt bolnavi, vor s
se rzbune pe cineva sau sunt ndrgostii. Tu pari sntoas i
eti prea tnr ca s vrei s te rzbuni, aa c trebuie s fie vorba
despre dragoste. i probabil c-i eti indiferent biatului, cci
altfel n-ai mai avea nevoie de ajutorul meu.
Gwenda i arunc o privire lui Caris, care pru ncntat i
spuse:

i-am zis eu c e neleapt.


Cele dou fete se aezar pe banc i i fixar privirile asupra
femeii, ateptnd.
Mattie vorbi mai departe:
Triete aproape de tine, probabil c n acelai sat; dar familia
lui e mai avut dect a ta.
Toate astea-s adevrate.
Gwenda era uluit. Fr ndoial, Mattie nu fcea altceva dect
s ghiceasc, ns vorbele sale se potriveau att de bine, nct
chiar prea s aib un dar special.
E chipe?
Foarte.
Dar e ndrgostit de cea mai drgu fat din sat.
Dac-i place genul ei, da.
Iar familia ei e i ea mai avut dect a ta.
Da.
Mattie ddu din cap, n semn de ncuviinare.
Am mai auzit asemenea poveti. Pot s te ajut. Dar trebuie s
nelegi ceva: nu am nicio legtur cu lumea spiritelor. Numai
Domnul poate face minuni.
Gwenda era nedumerit. Toat lumea tia c spiritele celor
mori controlau fiecare aspect al vieii. Dac erau mulumii de
tine, i trimiteau iepuri n capcane, i druiau copilai sntoi i
fceau ca soarele s-i coac numai bine recolta de porumb. Dar,
dac fceai ceva s-i nfurii, puteau s-i bage viermi n mere, s-i
fac vaca s fete un viel diform, ba chiar s-i fac soul impotent.
Chiar i medicii de la streie recunoteau c rugciunile adresate
sfinilor erau mai eficiente dect leacurile lor.
Mattie continu:
Nu dispera. i pot vinde un filtru de dragoste.
mi pare ru, nu am bani.
tiu. Dar prietena ta, Caris, te iubete mult i vrea s fii
fericit. A venit aici pregtit s plteasc ea costul poiunii.
Totui, trebuie s ai grij s-o administrezi corect. Poi s faci n aa
fel nct s rmi singur cu biatul sta un ceas?
Gsesc eu o cale.
S-i pui licoarea pe care i-o dau n butur. n scurt timp, o
s devin drgstos. i-atunci trebuie s fii singur cu el dac
mai e i alt fat prin preajm, s-ar putea ndrgosti de ea. Aa c
ine-l departe de alte femei i fii foarte dulce cu el. O s cread c
eti cea mai minunat femeie din lume. Srut-l, spune-i c e

magnific i dac vrei f dragoste cu el. Dup o vreme, o s


adoarm. Cnd o s se trezeasc, o s-i aduc aminte c a
petrecut cele mai fericite ceasuri din viaa lui n braele tale i-o s
vrea s repete experiena ct de curnd.
Dar n-o s am nevoie de o alt doz?
Nu. A doua oar, dragostea, dorina i feminitatea ta vor fi deajuns. O femeie poate s-l fac pe un brbat s fie extrem de
fericit, dac acesta i d ocazia.
Simplul gnd o umplu pe Gwenda de dorin.
De-abia atept.
Atunci haidei s facem amestecul. Mattie se ridic greoi de pe
scaun. Putei s venii dincolo de perdea, spuse ea.
Gwenda i Caris o urmar.
Nu e pus acolo dect pentru cei netiutori, le destinui
Mattie.
Buctria avea o pardoseal curat, din piatr, i un cmin
mare echipat cu suporturi i crlige pentru fript i fiert, cu mult
mai multe dect ar fi avut nevoie vreo femeie pentru a-i pregti
hrana. nuntru se mai aflau o mas grea i veche, ptat i
crpat, dar frecat bine i curat, un raft pe care se nirau
recipiente din ceramic i un dulap ncuiat, care probabil coninea
ingredientele mai preioase ale poiunilor lui Mattie. Pe perete era
atrnat o tabl mare, pe care erau scrijelite numere i litere,
compunnd probabil nite reete.
De ce e nevoie s ascunzi toate astea n spatele perdelei?
ntreb Gwenda.
Un brbat care face unguente i leacuri e numit apotecar, dar
o femeie care face acelai lucru risc s fie numit vrjitoare. n
ora exist o femeie creia i se spune Nell Nebuna merge ncolo
i-ncoace i strig vrute i nevrute despre diavol. Clugrulceretor Murdo a acuzat-o de erezie. Nell e nebun, adevrat, dar
n-are nicio frm de rutate n ea. i totui, Murdo insist s fie
judecat. Oamenilor le place s omoare cte o femeie din cnd n
cnd, iar Murdo o s le dea un pretext, dup care o s le ia banii,
ca pomeni. De-asta eu le spun mereu oamenilor c numai
Dumnezeu poate face minuni. Eu nu invoc spirite. Eu nu folosesc
dect ierburi din pdure i puterea mea de observaie.
n timp ce Mattie vorbea, Caris se mica ncolo i-ncoace prin
buctrie, cu aceeai dezinvoltur ca la ea acas. Puse un castron
i un flacon pe mas. Mattie i ddu o cheie, iar Caris deschise
dulapul.

Pune trei picturi de esen de mac ntr-o lingur de vin


distilat, spuse Mattie. Trebuie s avem grij s nu facem amestecul
prea puternic, fiindc atunci o s adoarm prea devreme.
Gwenda era uluit.
Tu o s faci filtrul, Caris?
Uneori o mai ajut pe Mattie. S nu-i spui nimic Petranillei, n-o
s fie de acord.
Nu i-a spune nimic nici de-ar fi ca viaa ei s depind de
asta.
Mtua lui Caris n-o putea suferi pe Gwenda, probabil din
acelai motiv pentru care n-ar fi fost de acord cu asocierea cu
Mattie: amndou erau din clasa inferioar, iar un astfel de lucru
conta pentru Petranilla.
Dar de ce lucra Caris, fiica unui brbat bogat, ca ucenic n
buctria unei femei-vraci, pe o strad lturalnic? n timp ce
Caris fcea amestecul, Gwenda i aminti c prietena ei fusese
ntotdeauna intrigat de tot ce inea de boli i de leacuri. Cnd era
mic, fiica negustorului voia s devin medic, fr s neleag c
numai preoii aveau voie s studieze medicina. Gwenda i amintea
cum ntrebase dup moartea mamei sale:
Dar de ce trebuie s se mbolnveasc oamenii?
Starea Cecilia i spusese c era din cauza pcatelor; Edmund
replicase c nimeni nu tia cu adevrat. Niciuna dintre aceste
explicaii nu o mulumise pe Caris. Poate c nc mai cuta
rspunsul aici, n buctria lui Mattie.
Caris turn lichidul ntr-un recipient mititel, l astup, nfur
bine dopul cu o bucic de funie i leg capetele ntr-un nod. Apoi
i ddu recipientul Gwendei.
Fata l bg n gentua de piele legat de centura pe care o
purta la bru. Se ntreb cum Dumnezeu avea s reueasc s-l
fac pe Wulfric s rmn singur cu ea o or. Spusese la repezeal
c avea s gseasc o cale, dar acum c avea filtrul de dragoste n
posesia sa, sarcina aceasta i prea aproape imposibil. Wulfric
dduse semne de nelinite cnd ea nu fcuse nimic altceva dect
s i adreseze cteva cuvinte. Voia s fie cu Annet ori de cte ori
avea cteva clipe libere. Ce motiv ar fi putut invoca Gwenda pentru
faptul c dorea s fie singur cu el? Ar fi putut s-i spun: Vreau
s-i art un loc de unde poi lua ou de ra slbatic. Dar de ce
i-ar arta ea, i nu tatl ei? Wulfric era un pic naiv, dar nu prost:
i-ar fi dat seama c urmrea cu totul altceva.
Caris i ddu lui Mattie 12 penny de argint salariul lui tati pe

dou sptmni. Gwenda spuse:


Mulumesc, Caris. Sper c o s vii la nunta mea.
Caris izbucni n rs.
Asta voiam s aud ncredere!
O prsir pe Mattie i se ntoarser n trg. Gwenda se hotr
s nceap prin a afla unde nnopta Wulfric. Familia lui era prea
avut ca s poat pretinde altminteri, aa c nu puteau dormi
gratis la streie. Probabil c aveau s nchirieze o camer la o
tavern. Putea s-l ntrebe ca din ntmplare sau putea s se
intereseze la fratele lui, continund cu o ntrebare despre condiiile
de cazare, ca i cum ar fi vrut s tie care dintre hanurile din ora
era cel mai bun.
Pe lng ele trecu un clugr i, tresrind dintr-odat, Gwenda
i ddu seama c nici nu se gndise s-i viziteze fratele, pe
Philemon. Tati nu voia s se duc s-l vad, pentru c se urau
reciproc de ani buni, dar Gwenda era ataat de el. tia foarte bine
c era viclean, mincinos i rutcios, dar l iubea oricum.
Trecuser prin multe ierni de foame mpreun. Se hotr s-l caute
mai trziu, dup ce-avea s se vad din nou cu Wulfric.
Dar, nainte ca ea i Caris s ajung napoi n trg, se ntlnir
cu tatl Gwendei.
Joby se afla n apropierea porii streiei, n faa hanului Bell.
Era nsoit de un brbat cu o nfiare grosolan, mbrcat cu o
tunic de culoare galben, cu o traist n spate i care inea de
funie o vac brun.
i fcu semn Gwendei s vin la el.
Am gsit o vac, o anun el.
Gwenda cercet animalul cu atenie sporit. Avea doi ani, era
slab i prea a fi destul de nrva, dar sntoas.
Pare n regul, spuse ea.
Acesta este Sim Telalul, continu el, artnd cu degetul ctre
brbatul n tunic galben.
Telalii mergeau dintr-un sat n altul, vnznd tot felul de
mruniuri trebuincioase: ace, catarame, oglinzi de mn,
piepteni. Era posibil s fi furat vaca, dar asta nu-l deranja pe tati,
dac preul i se prea bun.
Gwenda i ntreb tatl:
De unde ai fcut rost de bani?
Pi, nu prea i-o pltesc, rspunse el ferindu-i privirea.
Gwenda se ateptase s fie vreo mecherie la mijloc.
i-atunci cum faci?

E mai degrab un troc.


i ce-i dai n schimbul vacii?
Pe tine, mormi tati.
Nu vorbi prostii, spuse ea, dup care simi cum un la i fu
petrecut peste cap i n jurul pieptului, intuindu-i braele pe lng
corp.
Gwenda era de-a dreptul nucit. Aa ceva n-avea cum s se
ntmple. ncepu s se zbat pentru a se elibera, dar Sim trgea de
funie, pentru a strnge i mai mult ochiul care o inea prizonier.
Hai, nu te agita acuma, zise tati.
Fetei nu-i venea s cread c vorbeau serios.
Ce crezi c faci aici? ntreb ea pe un ton incredul. Nu poi s
m vinzi pe mine, prostule!
Sim are nevoie de o femeie, iar eu de o vac, rspunse tati. E
foarte simplu.
Sim vorbi i el:
E destul de urt fiic-ta.
Hai c asta-i culmea! ip Gwenda.
Sim i zmbi.
Nu-i face griji, Gwenda, zise el. O s m port bine cu tine,
att timp ct eti cuminte i faci cum i se spune.
Gwenda i ddu seama c amndoi vorbeau ct se poate de
serios. Chiar credeau c puteau face acest schimb. n timp ce
contientiza pericolul n care se afla, i simi inima ca strpuns
de un ac de ghea.
Caris interveni:
Gluma asta a durat suficient, spuse ea cu un glas limpede i
rspicat. Dai-i drumul Gwendei imediat!
Sim nu fu deloc intimidat de atitudinea ei poruncitoare.
i tu cine eti s dai ordine aa?
Tatl meu este starostele ghildei parohiale.
Dar tu nu eti, i-o retez Sim. i, chiar dac ai fi fost, n-ai
avea nicio autoritate asupra mea i a prietenului meu Joby.
Nu poi cumpra o fat n schimbul unei vaci!
De ce nu? ntreb Sim. E vaca mea, iar fata e fiica lui.
Tonurile ridicate pe care vorbeau atrseser atenia trectorilor,
care se oprir s se holbeze la fata legat cu funie. Cineva ntreb:
Ce se-ntmpl?
Un altul rspunse:
i-a vndut fata pentru o vac.
Gwenda zri expresia de spaim care travers chipul tatlui

su. Mai mult ca sigur, i dorea s fi fcut asta pe o alee dosnic,


dar nu fusese suficient de inteligent nct s prevad reacia
public. Gwenda i ddu seama c spectatorii erau singura ei
speran.
Caris i fcu semn cu mna unui clugr care iei pe poarta
streiei.
Frate Godwyn! strig ea. Vino s rezolvi o problem aici, te
rog. i arunc o privire triumftoare lui Sim: Streia are jurisdicie
asupra tuturor tranzaciilor ncheiate la Trgul de Ln, zise ea.
Fratele Godwyn este sacristan. Cred c va trebui s acceptai
autoritatea sa.
Godwyn spuse:
Bun ziua, verioar Caris. Ce s-a ntmplat?
Sim mormi dezgustat:
Vr-tu, hai?
Godwyn l privi glacial.
Oricare ar fi problema aici, s fii ncredinai c voi ncerca s
o judec corect, n calitate de slujitor al Domnului.
M bucur s aud asta, domnule, rspunse Sim pe un ton
devenit dintr-odat foarte linguitor.
Joby era i el la fel de dispus s fac temenele.
Te cunosc, frate fiul meu Philemon i e foarte devotat. Ai
fost bun ca pinea cald cu el.
Bine, bine, terminai, spuse Godwyn. Ce se ntmpl aici?
Caris fu cea care ddu rspunsul prima:
Joby, aici de fa, vrea s o vnd pe Gwenda n schimbul
unei vaci. Spune-i c nu poate face aa ceva.
Joby sri ca ars:
E fiica mea, domnule, are 18 ani i e fecioar, aa c am
dreptul s fac ce doresc cu ea.
Oricum ar fi, rosti Godwyn, mi se pare o afacere ruinoas si vinzi copiii.
Joby deveni patetic.
N-a face-o, domnule, numai c mai am trei micui acas,
sunt plma fr pmnt, fr nicio ndejde s le rostuiesc de-ale
gurii peste iarn dac nu am o vac, iar cea de-am avut-o pn
acum a murit.
Prin mulimea din ce n ce mai numeroas adunat n jurul lor
se isc un murmur comptimitor. Cu toii ndurau greuti pe
timpul iernii i cunoteau msurile extreme la care ajungeau s
recurg unii pentru a-i hrni familiile. Gwenda ncepea s-i

piard sperana.
Sim se amestec i el:
S-ar putea s i se par ruinos, frate Godwyn, dar e pcat?
Rostise aceste cuvinte ca i cum ar fi tiut deja rspunsul, iar
Gwenda presupuse c mai purtase o discuie asemntoare, n alt
loc.
Evident mpotriva dorinei sale, Godwyn rspunse:
Biblia pare a meniona vnzarea unei fiice n sclavie. n cartea
Exodului, versetul 21.
Ei, poftim atunci! exclam Joby. E un act cretinesc!
Caris era de-a dreptul scandalizat.
n cartea Exodului! repet ea cu un glas n care se ghicea
dispreul.
Una dintre spectatoare intr i ea n discuie:
Noi nu facem parte din poporul Israelului, spuse ea.
Era o femeie mrunic, vnjoas, cu mandibula ieit n afar,
care-i ddea un aer hotrt. Dei mbrcat n straie srccioase,
avea un aer poruncitor. Gwenda o recunoscu drept Madge, soia
lui Mark estorul.
n zilele noastre nu mai exist sclavie, adug Madge.
Sim replic:
i-atunci ce zicei de ucenici, care nu primesc plat i pot fi
btui de stpnii lor? Sau de clugrii i clugriele care-i fac
noviciatul? Sau de cei care trudesc pentru mas i cas n palatele
nobililor?
Poate c o duc greu, rosti Madge, dar nu pot fi vndui i
cumprai, nu-i aa, frate Godwyn?
Eu nu spun c tranzacia e legal, rspunse Godwyn. Eu am
studiat medicina la Oxford, nu legile. Dar nu gsesc niciun motiv,
dup Sfnta Scriptur i nvturile Bisericii, s declar c oamenii
acetia comit un pcat. Se uit la Caris i ridic din umeri. mi
pare ru, verioar.
Madge estoarea i ncruci braele peste piept.
i ia zi, negustoraule, cum ai de gnd s scoi fata asta din
ora?
Trgnd-o de funie, rspunse el. Exact aa cum am adus vaca
ncoace.
A, dar cu vaca nu a trebuit s treci de mine i de oamenii
tia.
Inima Gwendei tresri, invadat din nou de speran. Nu era
sigur ci dintre spectatori erau de partea ei, dar, dac se ajungea

la scandal, era mai probabil s se dea de partea lui Madge, care


locuia n ora, dect de a lui Sim, care era un strin.
Am mai avut io de-a face cu femei ncpnate pn acu,
spuse Sim, iar buzele i se strmbar n timp ce rosti aceste
cuvinte. Nu mi-au dat niciodat prea mult de furc.
Madge puse mna pe funie.
Poate c pn acum ai avut noroc.
Sim smuci de frnghie, astfel nct Madge o scp.
Nu pune mna pe proprietatea mea i o s scapi teafr.
Cu un gest hotrt, Madge puse mna pe umrul Gwendei.
Sim o mpinse puternic pe Madge, iar femeia fcu vreo civa
pai nesiguri napoi; dar dinspre mulime se auzi un murmur de
protest.
Un spectator spuse:
N-ai fi fcut una ca asta dac l-ai fi vzut vreodat pe
brbatu-su.
Prin mulime se propag o und de rs. Gwenda i-l aminti pe
soul lui Madge, un uria blnd. Ah, dac-ar veni i el aici!
Dar cel care sosi fu John Conetabilul: simul lui dezvoltat de
detectare a problemelor l purta ctre orice mulime chiar n clipa
n care aceasta se forma.
Gata cu mpinsul! strig el. Faci probleme, telalule?
Gwenda ncepu din nou s spere. Negustorii de mruniuri
aveau o reputaie proast, iar conetabilul pornea de la
presupunerea c cel care fcea probleme era Sim.
Acesta deveni linguitor mai repede chiar dect i-ar fi
schimbat plria.
mi cer iertare, domnule conetabil, stnci el. Dar cnd un om
a pltit pentru o marf un pre asupra cruia a czut de acord cu
vnztorul, trebuie s i se permit s plece din ora cu bunurile
nevtmate.
Bineneles, fu nevoit s se declare de acord John. Soarta
unui ora-trg depindea n bun msur de reputaia pe care o
avea privind respectarea tranzaciilor ncheiate. Dar ce-ai
cumprat?
Pe fetica asta.
Aha. Pe chipul lui John apru o expresie gnditoare. i cine-a
vndut-o?
Eu, rspunse Joby. Sunt taic-su.
Sim continu:
Iar femeia asta cu brbia mare m-a ameninat c n-o s m

lase s-o iau pe fat de-aici.


Chiar aa am fcut, ntri Madge. Asta pentru c n-am auzit
niciodat ca o femeie s fie cumprat ori vndut la trgul din
Kingsbridge, cum n-au auzit nici cei prezeni aici.
Joby spuse:
Un brbat poate s fac ce vrea cu copilul lui. i ndrept
privirea ctre mulime, cernd ajutor. E cineva aici care s nu fie
de acord cu asta?
Gwenda tia c nimeni n-avea s-l contrazic. Unii oameni se
purtau cu blndee cu copiii lor, alii aspru, dar cu toii erau de
acord c tatl trebuia s aib putere absolut asupra copilului
su. Drept urmare, izbucni furioas:
N-ai sta deoparte, surzi i mui, dac-ai avea un tat ca el.
Ci dintre voi ai fost vndui de prini? Ci ai fost obligai s
furai cnd erai mici i puteai s v strecurai mnuele n
buzunarele oamenilor, n aa fel nct s trecei neobservai?
Joby tresri, iar pe chipul su apru o expresie ngrijorat.
Acu bate cmpii, domnule conetabil, scnci el. Niciun copil
de-al meu n-a furat n viaa lui!
Las asta, i-o tie John. Toat lumea s fie atent la mine! O
s decid chiar acum ce se va face. Cei care nu sunt de acord cu
hotrrea mea n-au dect s se plng la stare. Dac vd pe
cineva mpingndu-se sau svrind alte acte de violen, o s-l
arestez pe loc. Sper c e limpede. Arunc o serie de priviri
rzboinice n jur. Nimeni nu deschise gura: erau cu toii
nerbdtori s-i aud hotrrea. Conetabilul continu: Nu cunosc
niciun motiv n baza cruia s pot spune c aceast tranzacie e
ilegal i, drept urmare, i se permite lui Sim Telalul s plece cu
fata aceasta.
Joby spuse:
V-am zis eu, nu
Tac-i fleanca, Joby, netotule, l repezi conetabilul. Sim,
ntinde-o repede. Madge estoarea, dac ridici mna asupra lui,
te bag n obezi i brbatu-tu n-o s m poat opri. Iar de la tine,
Caris a lui Edmund Lnarul, s n-aud niciun cuvnt, te rog dac
vrei, poi s i te plngi lui taic-tu de ce-am zis i ce-am fcut.
nainte ca John s apuce s termine de vorbit, Sim smuci de
frnghie. Gwenda fu tras n fa i trebui s fac un pas, ca s nu
cad; apoi, cumva, se puse n micare, mpleticindu-se i aproape
alergnd pe strad. Cu coada ochiului, o zri pe Caris lng ea.
Apoi John Conetabilul o prinse pe Caris de bra, ea se ntoarse s

protesteze, iar n secunda urmtoare dispru din cmpul vizual al


Gwendei.
Sim mergea repede, cobornd pe strada noroioas, trgnd
constant de frnghie, fr a-i da Gwendei ocazia s-i recapete
echilibrul. Cnd se apropiar de pod, fata ncepu s dispere.
ncerc s trag la rndul ei de frnghie, dar brbatul rspunse cu
o smucitur puternic, ceea ce o fcu s se prbueasc n noroi.
Avnd braele n continuare legate, nu putu s i le ridice pentru a
se apra, aa c se prvli de-a dreptul, lovindu-i pieptul i
scufundndu-i faa n mizeria curgtoare. Se ridic, micndu-se
greoi i renunnd s se mai opun. Legat ca un animal, lovit,
speriat i plin de noroi amestecat cu mizerie, pea
mpleticindu-se n urma noului ei proprietar, peste pod i de-a
lungul drumului care ducea n pdure.
Sim Telalul o purt pe Gwenda prin mahalaua Newtown pn la
rscrucea Gallows Cross, unde erau spnzurai rufctorii. Apoi
Sim o lu pe drumul dinspre sud, ctre Wigleigh. i legase funia
de ncheietur, astfel nct fata s nu poat profita de vreo clip de
neatenie i s scape. Cinele ei, Skip, venea n urma lor, ns Sim
zvrli mai multe pietre dup el i, dup ce una dintre ele l nimeri
drept n nas, celul se retrase cu coada ntre picioare.
Dup civa kilometri de mers, pe cnd soarele ncepea s
apun, Sim intr n pdure. Gwenda nu vzu niciun semn pe
marginea drumului care s marcheze locul respectiv, dar Sim
prea s-l fi ales cu grij, pentru c, la vreo cteva sute de pai
dup ce ptrunser n pdure, ddur de o crare.
Privind n jos, Gwenda deslui zeci de urme de copite i i ddu
seama c era o potec de cprioare. Se gndi c trebuie s duc la
o surs de ap. Nu mult dup aceea, ajunser la un izvor.
Vegetaia de pe ambele maluri fusese att de des clcat n
picioare, nct se transformase ntr-o mas noroioas.
Sim ngenunche lng pru, i umplu minile fcute cu cu
ap curat i bu. Apoi mut frnghia n aa fel nct aceasta
ajunse mprejurul gtului Gwendei, eliberndu-i minile, i i fcu
semn s se apropie de ap.
Gwenda i spl minile n apa izvorului, dup care bu cu
nesa.
Spal-te pe fa! i porunci el. Eti i-aa destul de urt de la
natur.
Fata fcu aa cum i se ceruse, ntrebndu-se ostenit de ce-i
psa lui cum arta.

Crarea continua i de cealalt parte a adptoarei. O luar din


nou la pas. Gwenda era o fat puternic, putea s mearg chiar
toat ziua, dar era nfrnt, nefericit i speriat, iar asta o fcea
s se simt extenuat. Indiferent de soarta care o atepta la
destinaia marului lor, probabil c era mai rea dect situaia
prezent; cu toate acestea, tnjea s ajung acolo, pentru a putea
sta jos.
ntunericul se lsa peste pdure. Crarea cprioarelor erpuia
printre copaci cale de vreo doi kilometri, dup care se ndrepta
ctre poalele unui deal. Sim se opri lng un stejar uria i fluier
ncet.
Cteva clipe mai trziu, n decorul sumbru al pdurii se
materializ o siluet incert, iar persoana respectiv spuse doar
att:
Toate bune, Sim.
Toate bune, Jed.
Ce-ai acolo, o plcint cu fructe?
O s primeti i tu o felie, Jed, ca i ceilali, att timp ct ai
ase penny ca s plteti.
Gwenda i ddu seama ce plnuise Sim pentru ea. Avea s o
foreze s se prostitueze. Constatarea aceasta o lovi cu o for
aproape fizic, fcnd-o s se clatine i s se prbueasc n
genunchi.
ase penny, zici? Glasul lui Jed prea a veni de departe, dar,
chiar i aa, Gwenda sesiz ncntarea din tonul lui. Ci ani are?
Taic-su zicea c-are oppe. Sim smuci de funie. Ridic-te,
vac lene ce eti, n-am ajuns nc.
Gwenda se ridic n picioare. De-asta voia s m spl pe fa,
i spuse n gnd, iar cumva acest gnd o fcu s izbucneasc n
plns.
n culmea nefericirii, plnse n timp ce se mpleticea n urma lui
Sim, pn ce ajunser ntr-un lumini, n mijlocul cruia plpia
un foc.
Printre lacrimi, Gwenda zri 1520 de oameni tolnii la
marginea luminiului, cei mai muli nfurai n pturi sau n
pelerine. Aproape toi cei care o cercetau n lumina incert
proiectat de foc erau brbai. Deslui ns i un chip alb de
femeie, cu o expresie dur, dar cu trsturi frumoase, care i
arunc o privire scurt, ascunzndu-se apoi sub un aternut
zdrenros. Un butoi de vin rsturnat i mai multe cni de lemn
mprtiate ici i colo stteau mrturie pentru dezmul bahic care

avusese loc acolo.


Gwenda i ddu seama c Sim o adusese ntr-un brlog de
nelegiuii.
Gemu. Oare ctor dintre ei va fi obligat s se supun?
Imediat ce-i formul aceast ntrebare, i ddu singur i
rspunsul. Tuturor.
Sim o tr de-a curmeziul luminiului ctre un brbat care
sttea n picioare, cu spatele sprijinit de un copac.
Toate bune, Tam, zise Sim.
Gwenda i ddu imediat seama cine era omul respectiv: cel mai
cunoscut nelegiuit din inut, numit Tam Hiding. Acesta avea un
chip frumos, dei pielea sa cptase o tent roiatic din cauza
buturii. Oamenii spuneau c era de obrie nobil, dar acest zvon
circula despre toi nelegiuiii faimoi.
Privindu-l, Gwenda observ cu surprindere ct de tnr era:
avea n jur de 25 de ani. Dar, pe de alt parte, omorrea unui
nelegiuit nu reprezenta un delict, aa c puini erau aceia care
apucau s mbtrneasc.
Tam spuse:
Cele bune, Sim.
Am schimbat vaca lui Alwyn pe o fat.
Bravo.
Glasul lui Tam era uor bolborosit, semn c buse i el.
O s le cerem bieilor ase penny, dar, bineneles, tu poi s
o iei gratis. Cre c vrei s fii primul.
Tam o studie cu ochii si injectai. Poate c imaginaia i juca
feste, ns Gwendei i se pru c vede o urm de mil n privirea
lui. Tam replic:
Nu, mulam, Sim. Tu vezi-i de treab i las-i pe biei s se
distreze. Dei cred c-ai prefera s o lai pe mine. Am luat un
butoi de vin bun de la doi clugri care-l duceau la Kingsbridge, i
aproape toi flcii sunt bei mori acum.
Inima Gwendei tresri, plin de speran. Poate c tortura ei
avea s fie amnat.
Va trebui s m sftuiesc cu Alwyn, spuse Sim pe un ton plin
de ndoieli. Mulam, Tam.
Se ntoarse, trgnd-o pe Gwenda n urma lui.
La civa metri distan, un brbat lat n umeri se strduia s
se ridice n picioare. Sim l salut ca pe ceilali:
Toate bune, Alwyn.
Aceast sintagm prea s reprezinte pentru nelegiuii att un

salut, ct i un semn de recunoatere.


Alwyn era cu arag.
Ce-ai adus?
O fat tnr i proaspt.
Brbatul o apuc pe Gwenda de brbie, cu o for mai mare
dect era nevoie, i i ntoarse faa ctre foc. Astfel ea se vzu
nevoit s priveasc n ochii lui. Era tnr, ca Tam Hiding, dar
avea acelai aer nesntos de dezorientare. Rsuflarea i mirosea a
butur.
Cristoase, da ai ales una urt, observ el.
Pentru prima dat, Gwenda se bucur c ceilali o considerau
urt: poate c Alwyn n-o s vrea s aib nimic de-a face cu ea.
Am luat i eu ce-am putut, spuse fnos Sim. Dac omu-acela
ar fi avut o fat frumoas, n-ar fi vndut-o pe o vac, nu? Ar fi
mritat-o cu biatul vreunui negustor de ln nstrit.
Menionarea tatlui ei o umplu de furie pe Gwenda. Acesta
trebuia s fi tiut sau mcar s fi bnuit c avea s se ntmple
una ca asta. Cum putuse s-i fac aa ceva?
Bine, bine, nu conteaz, i spuse Alwyn lui Sim. Cu doar dou
femei n grup, cei mai muli flci sunt oricum disperai.
Tam a zis c-ar trebui s ateptm pn mine, pen c-s toi
prea bei n seara asta dar tu decizi.
Tam are dreptate. Oricum, jumtate dintre ei dorm deja.
Temerile Gwendei se mai retraser un pic. Orice putea s se
ntmple peste noapte.
Bine, rspunse Sim. Oricum, sunt obosit ca un cine. Arunc
o privire ctre Gwenda: ntinde-te pe jos, tu.
Niciodat nu-i spunea pe nume.
Fata se lungi pe pmnt, iar Sim folosi frnghia pentru a-i lega
gleznele una de cealalt i minile la spate. Apoi el i Alwyn se
ntinser lng ea, de-o parte i de alta. n numai cteva clipe,
amndoi brbaii adormir.
Gwenda era extenuat, dar nici nu se punea problema s
doarm. Avnd minile legate la spate, orice poziie n care ar fi
stat era dureroas. ncerc s-i mite ncheieturile n interiorul
colacului de sfoar, dar Sam le legase bine i nnodase funia
strns. Nu reui dect s-i zdreleasc pielea, astfel nct acum o
ustura din cauza frecrii continue cu sfoara.
Disperarea se transform ntr-o furie neputincioas, iar n
minte ncepur s i se deruleze imagini cu ea rzbunndu-se pe
temnicerii ei, lovindu-i pe toi cu un bici n timp ce acetia se trau

n faa ei. Dar nu era dect o fantezie inutil. Se hotr s-i


concentreze gndurile pe gsirea unei ci de scpare.
Mai nti trebuia s-i determine s o dezlege. Apoi trebuia s
fug. n cel mai fericit caz, trebuia s se asigure cumva c ei naveau s o urmreasc i s o prind din nou.
Prea imposibil.

12
Cnd se trezi, Gwenda i ddu seama c i era frig. Era n toiul
verii, dar vremea era rcoroas i ea nu era acoperit cu nimic n
afar de materialul subire al rochiei. Cerul i schimba ncet
culoarea din negru n cenuiu. Profitnd de lumina slab, arunc o
privire de jur mprejur: nimeni nu schia nicio micare.
Avea nevoie s se uureze. i trecu prin cap s fac pe ea, s-i
ude rochia. Dac devenea dezgusttoare, era cu att mai bine. ns
aproape imediat ce gndul se form n mintea sa, l respinse. Asta
ar fi nsemnat s se dea btut. i ea nu inteniona s cedeze.
Dar ce-avea s fac?
Alwyn dormea lng ea, cu pumnalul cel lung nfipt la bru, iar
aceast observaie i oferi o strfulgerare de idee. Nu era sigur c
avea curajul necesar pentru a duce pn la capt planul care i se
forma n minte. Dar refuza s se gndeasc la ct de speriat era.
Pur i simplu trebuia s o fac.
Dei avea gleznele legate, putea totui s-i mite picioarele. l
izbi cu ele pe Alwyn. La nceput, acesta nu pru s simt nimic. l
lovi din nou, iar el se mic. A treia oar, se ridic n capul oaselor.
Tu ai dat? ntreb el ca prin cea.
Trebuie s fac pipi, spuse ea.
Nu n lumini. E una dintre regulile lui Tam. Mergi 20 de pai
s te pii, 50 s te caci.
Deci chiar i nelegiuiii triesc dup reguli.
Brbatul se holb la ea, fr s neleag. Nu percepea ironia
vorbelor fetei. Gwenda i ddu seama c nu era prea inteligent.
Asta o ajuta. Dar era puternic i crud. Trebuia s fie foarte
prudent.
Nu pot s m duc niciunde aa legat.
Mormind, Alwyn i desfcu funia nfurat n jurul gleznelor.
Prima parte a planului ei dduse roade. Dar acum era i mai

speriat.
Fcu un efort i se ridic n picioare. Din cauza poziiei chinuite
de peste noapte, simea durere n toi muchii de la picioare. Fcu
un pas, se mpiedic i czu.
Mi-e prea greu avnd i minile prinse la spate, spuse ea.
El i ignor spusele.
Partea a doua a planului su nu mersese.
Trebuia s ncerce n continuare.
Se ridic din nou i porni printre copaci, cu Alwyn n urma ei.
Acesta numra pe degete paii fcui. Cnd ajunse prima dat la
zece, o lu de la capt. A doua oar, spuse:
E destul de departe.
Gwenda l privi neajutorat.
Nu pot s-mi ridic rochia, suspin ea.
Oare avea s se lase pclit?
Alwyn se holba prostete la ea. Gwenda aproape c-i auzea
rotiele minii micndu-i-se, scrind ca zbaturile unei mori de
ap. I-ar fi putut ine rochia ridicat ct timp se uura ea, dar un
asemenea lucru fcea o mam pentru copilul ei, aa c i s-ar fi
prut umilitor. Alternativa ar fi fost s-i dezlege minile. Avnd
membrele libere, tnra ar fi putut s ncerce s fug. Dar era
mic, obosit i o dureau picioarele: n-avea nicio ans s alerge
mai repede dect un brbat cu picioare lungi i musculoase. Alwyn
se gndea probabil c riscul asumat nu era prea mare.
n cele din urm, i desfcu sfoara care-i inea minile la spate.
Gwenda i ntoarse faa de la el, astfel nct nelegiuitul s nu-i
vad expresia de triumf.
Fata ncepu s-i frece antebraele, s pun din nou sngele n
micare. Ar fi vrut s-i scoat ochii cu degetele mari, ns, n loc de
asta, i zmbi pe ct putea de dulce i-i spuse:
Mulumesc, ca i cum brbatul ar fi fcut un act de
nemrginit buntate.
Alwyn nu zise nimic, ci rmase pe loc, uitndu-se la ea.
Se atepta ca el s-i fereasc privirea cnd i ridic poalele
rochiei i se ls pe vine, dar el se holb la ea cu i mai mult
insisten. Gwenda i susinu privirea, nevoind s se ruineze n
timp ce fcea un lucru ct se poate de natural. Gura lui se
deschise uor, iar Gwenda i putea da seama c respira mai
precipitat.
Acum venea partea cea mai grea.
Se ridic ncet, dndu-i voie s se uite pe sturate nainte s-i

lase rochia n jos. Alwyn i linse buzele, iar Gwenda realiz c-l
prinsese n la.
Se apropie sfioas i rmase nemicat n faa lui.
Vrei s fii protectorul meu? l ntreb ea folosind tonul acela
de feti speriat care nu-i venea deloc firesc.
Brbatul nu ddea semne c ar fi bnuitor. Nu scoase niciun
cuvnt, dar i prinse snul n mna lui grosolan i l strnse.
Gwenda trase aer n piept, surprins de valul de durere.
Nu aa tare! i apuc palma ntr-a ei. Fii mai blnd. ncepu
s-i mite palma pe snul ei, frecnd sfrcul n aa fel nct acesta
se reliefa prin materialul rochiei. E mai bine dac eti blnd.
Alwyn mormi ncet, dar continu s o mngie blnd. Apoi
apuc gulerul rochiei ei n mna dreapt i i scoase pumnalul.
Cuitul avea o lam de 30 de centimetri, uguiat n vrf, iar oelul
strlucea, evident ascuit de curnd. Nu ncpea ndoial c avea
de gnd s-i taie rochia, pentru a o ndeprta mai repede. Asta nar fi fost deloc bine ar fi rmas goal.
i prinse ncheietura minii ntr-o strnsoare uoar,
restrngndu-i micarea.
Nu ai nevoie de cuit, spuse ea. Uite!
Fcu un pas napoi, i desfcu cingtoarea i, cu o micare
iute, i trase rochia peste cap. Era singurul articol de
mbrcminte pe care-l purta.
Se ntinse pe pmnt. ncerc s-i zmbeasc. Era sigur c
rezultatul nu era dect o grimas oribil. Apoi i desfcu
picioarele.
Ezitarea lui nu dur mai mult de-o clip.
innd n continuare cuitul n mna dreapt, i lepd
izmenele i ngenunche ntre picioarele ei. ndrept lama cuitului
ctre faa ei i-i spuse:
Dac-mi faci probleme, i spintec obrazul.
Nu va fi nevoie de aa ceva, rspunse ea. ncerca disperat si nchipuie ce cuvinte ar fi vrut un brbat ca acesta s aud din
partea unei femei. Protectorul meu mare i puternic, adug ea.
El nu trd nicio reacie.
Se ntinse peste ea, mpingndu-i oldurile orbete.
Nu aa repede, spuse ea, strngnd din dini ca s nu
reacioneze brusc la durerea provocat de mpunsturile lui
stngace.
i duse mna ntre coapse i l ghid nuntru, ridicndu-i
picioarele pentru a face penetrarea mai uoar.

El se ridic peste ea, susinndu-i greutatea n brae. Aez


pumnalul n iarb, lng capul ei, acoperind mnerul cu palma sa
dreapt. Gemea n timp ce se mica nuntrul ei. Gwenda se mica
i ea n ritmul lui, meninnd prefctoria c fcea acest lucru de
bunvoie, cercetndu-i chipul, fcnd eforturi disperate s nu se
uite n lateral, ctre pumnal, i ateptnd momentul potrivit. Era
att speriat, ct i dezgustat, dar o mic parte a creierului ei
rmase detaat i calm.
Brbatul nchise ochii i-i nl capul ca un animal care
adulmec vntul. inea braele drepte, iar torsul lui se afla ntr-o
poziie aproape vertical. Gwenda risc s arunce o privire ctre
cuit. Alwyn i mutase palma un pic, astfel nct nu mai acoperea
mnerul dect parial. Acum putea s-l nface, dar ct de rapid
avea s fie reacia lui?
i privi din nou chipul. Gura i era contorsionat ntr-un rictus
de concentrare. Se mpingea mai tare n ea, iar fata se conform
ritmului impus.
Spre disperarea ei, simea o cldur radiindu-i prin vintre. Era
de-a dreptul ocat de o asemenea reacie din partea sa. Brbatul
acela era un nelegiuit, un criminal, nu cu mult mai presus dect
un animal, i avea de gnd s o oblige s se prostitueze pe cte
ase penny de client.
Fcea asta ca s-i salveze viaa, nu de plcere! i, cu toate
acestea, simea c nuntrul ei se iscase o oarecare umezeal, iar
el se mica din ce n ce mai repede.
Simea c momentul culminant al plcerii lui era foarte
aproape. Acum sau niciodat. Brbatul ls s-i scape un geamt
care anuna un fel de predare, iar ea acion.
Apuc repede pumnalul de sub palma lui. Nu apru nicio
schimbare n expresia de extaz de pe faa lui: nu-i observase
micarea. ngrozit c avea s vad ce fcea i s o opreasc n
ultimul moment, Gwenda nu ezit, ci mpinse lama n sus,
ridicndu-i brusc umerii de pe pmnt. El i simi micarea i
deschise ochii. Pe chipul lui se ntipri instantaneu o expresie de
surpriz i spaim. njunghiindu-l frenetic, Gwenda i nfipse lama
pumnalului chiar sub maxilar. Blestem, contient c nu
nimerise cele mai vulnerabile poriuni ale gtului laringele i
vena jugular.
Brbatul mugi de durere i de furie, dar lovitura nu-i rpise
mult din putere i din capacitatea de a reaciona. Gwenda
contientiz c se afla mai aproape ca niciodat de clipa morii. Se

mic instinctiv, fr s se gndeasc n prealabil. Folosindu-i


braul stng, l izbi n partea interioar a cotului. Brbatul nu avu
cum s-i fac braul s nu se ndoaie, aa c se prbui
involuntar. Gwenda mpinse mai tare pumnalul lung, iar greutatea
lui l fcu s se nfig de-a dreptul n lama ascuit. n timp ce
pumnalul se mplnta n capul lui de jos n sus, din gura lui
deschis ni un jet de snge, stropind-o pe fa. Gwenda se
smuci ntr-o parte, instinctiv, dar continu s mping cuitul.
Lama ntlni rezisten timp de o clip, dup care alunec prin
carne, pn ce globul lui ocular pru s plesneasc, iar vrful
pumnalului iei prin orbit, ntr-o explozie de snge i buci de
creier. Alwyn se ls moale peste ea, mort sau aproape mort.
Greutatea lui o fcu s rmn o clip fr aer. Era ca i cum ar fi
rmas blocat sub un trunchi de copac czut. Pentru un rstimp
aducnd cu o venicie, nu reui s schieze nicio micare.
Spre oroarea ei, l simi ejaculnd n ea.
Sufletul Gwendei era plin de o teroare superstiioas. i prea
mai nfricotor aa dect atunci cnd o ameninase cu cuitul.
Cuprins de panic, ncepu s se zbat pentru a iei de sub el.
Se ridic cu greutate n picioare, gfind. Sngele lui i se
scurgea pe sni, iar smna, pe coapse. Gwenda arunc o privire
temtoare nspre tabra nelegiuiilor. Fusese vreunul treaz s aud
strigtul lui Alwyn? Dac dormiser cu toii, se trezise vreunul din
cauza zgomotului?
Tremurnd, i trase rochia peste cap i i ncheie catarama de
la cingtoare. Avea la bru punga i cuitaul ei, pe care-l folosea
de obicei cnd mnca. Abia dac ndrznea s-i ia ochii de la
Alwyn: avea sentimentul ngrozitor c era posibil s fie nc n
via. tia c ar fi trebuit s-l lichideze definitiv, dar nu se putea
stpni suficient pentru a o face. Un zgomot venit din direcia
luminiului o fcu s tresar puternic.
Trebuia s se ndeprteze rapid. Arunc o privire n jur,
ncercnd s se orienteze, dup care porni n direcia drumului.
Cu un fior brusc de groaz, i aduse aminte c lng stejarul
cel mare era postat o santinel. Pe msur ce se apropia de
copac, se strdui s mearg ct mai uor, atent s nu scoat
niciun sunet. Apoi l vzu pe brbatul care fcea noaptea de paz
Jed se numea dormind dus, ntins pe pmnt. Trecu pe lng el
n vrful picioarelor. Avu nevoie de ntreaga-i putere de stpnire
ca s nu porneasc ntr-o goan nebun.
Dar el nu fcu nicio micare.

Gsi poteca de cprioare i o urm pn la izvor. Se prea c


nu o urmrea nimeni. i spl sngele de pe fa i de pe piept,
dup care i arunc nite ap rece n zona intim. Bu pe
sturate, tiind c avea drum lung n fa.
Simindu-se oarecum mai calm, continu s mearg pe
crarea cprioarelor. n timp ce se deplasa, asculta cu atenie. Ct
de curnd aveau s-l gseasc nelegiuiii pe Alwyn? Nici mcar nu
ncercase s ascund cadavrul. Cnd aveau s-i dea seama de ce
se ntmplase, aveau s-i ia fr ndoial urma, pentru c
dduser o vac pentru ea, iar animalul valora 12 ilingi, simbria
pe o jumtate de an a unui muncitor, aa cum era tatl ei.
Ajunse la drum. Pentru o femeie care cltorea singur, acesta
era aproape la fel de periculos ca o crare din pdure. Banda lui
Tam Hiding nu reunea toi nelegiuiii din ar, plus c existau
nenumrai brbai scutieri, rani, grupuri de oteni care ar fi
putut s profite de o femeie fr aprare. Dar prioritatea ei era s
se ndeprteze de Sim Telalul i de acoliii si, aa c viteza era un
factor vital.
n ce direcie s o ia? Dac mergea acas, la Wigleigh, era
posibil ca Sim s vin dup ea i s o cear napoi i nu se putea
ti n ce fel avea s reacioneze tatl ei. Avea nevoie de prieteni n
care s se ncread. Caris avea s o ajute.
Porni aadar spre Kingsbridge.
Era o zi senin, dar drumul era plin de noroi n urma ploii care
czuse zile n ir, aa c nainta cu dificultate. Dup o vreme,
ajunse n vrful unui deal. Privind napoi, putea vedea n urm
cale de aproximativ un kilometru i jumtate. Chiar la limita razei
sale vizuale, zri o siluet singuratic naintnd constant. Era un
brbat care purta o tunic galben.
Sim Telalul.
O lu la fug.
Pledoaria mpotriva lui Nell Nebuna se inu n transeptul nordic
al catedralei, smbt la prnz. Episcopul Richard prezida
tribunalul ecleziastic, avndu-l n dreapta pe stareul Anthony i n
stnga pe asistentul su personal, arhidiaconul Lloyd, un preot
sever, cu prul negru ca pana corbului, i despre care se spunea
c fcea toat munca legat de episcopie.
Se adunaser i o mulime de oreni. Un proces pentru erezie
era o distracie pe cinste, iar Kingsbridge nu mai avusese parte de
un asemenea eveniment de civa ani. Smbta, muli meseriai i

muncitori terminau munca la prnz. Afar, Trgul de Ln tocmai


se ncheiase: negustorii i dezmembrau tarabele i cabinele i i
mpachetau mrfurile nevndute, iar cumprtorii se pregteau
pentru drumul ctre cas sau fceau aranjamentele necesare
pentru a-i trimite mrfurile achiziionate n jos pe ru, cu pluta,
pn la portul Melcombe.
Ateptnd nceperea procesului, Caris se gndea cu tristee la
Gwenda. Oare ce fcea acum? Mai mult ca sigur, Sim Telalul avea
s o oblige s se culce cu el dar sta nici mcar nu era cel mai
ru lucru care i se putea ntmpla. Oare ce altceva mai trebuia s
fac n calitate de sclav? Caris era convins c Gwenda avea s
ncerce s evadeze dar oare avea s reueasc? Iar dac eua, n
ce fel avea s o pedepseasc Sim? Caris i ddu seama c era
posibil s nu afle niciodat asta.
Fusese o sptmn ciudat. Buonaventura Caroli nu se
rzgndise: cumprtorii florentini n-aveau s se ntoarc la
Kingsbridge, cel puin pn ce streia nu va fi mbuntit
condiiile n care se inea Trgul de Ln. Tatl lui Caris i ali
negustori de ln importani i petrecuser jumtate de
sptmn nchii la discuii cu contele Roland. Merthin era n
continuare ntr-o dispoziie ciudat, fiind retras i mohort. i
ncepuse iar ploaia.
Nell fu trt n biseric de ctre John Conetabilul i fratele
Murdo. Era mbrcat cu o hain fr mneci, nchis n fa,
care-i lsa la vedere umerii osoi. Nu avea bonet sau nclri. Se
zbtea slab ntre cei doi brbai, strignd tot felul de insulte.
Cnd reuir s o fac s tac, mai muli oreni naintar n
faa instanei s depun mrturie c o auziser invocndu-l pe
diavol. Spuneau adevrul.
Nell i amenina mereu pe oameni cu diavolul pentru c
refuzau s-i dea bani sau mncare, pentru c se nimereau n calea
ei pe strad, pentru c purtau cte o hain mai bun, i chiar fr
niciun motiv.
Fiecare martor relat cte o ntmplare nefericit care survenise
dup blestemul proferat de Nell. Nevasta unui aurar pierduse o
bro valoroas; unui hangiu i muriser toate ginile; o vduv
fcuse un furuncul dureros pe dos o plngere care strni un val
zgomotos de rsete, dar care ntri i mai mult credibilitatea
acuzaiei, fiindc se tia c vrjitoarele aveau un sim rutcios al
umorului.
n timp ce se desfurau toate acestea, Merthin apru lng

Caris.
Asta-i o prostie imens, i spuse Caris plin de indignare. De
zece ori mai muli oameni ar putea s confirme c-au fost
blestemai de Nell i c n-au pit nimic.
Merthin ridic din umeri.
Pur i simplu, oamenii cred ceea ce vor s cread.
Oamenii de rnd, poate. Dar episcopul i stareul ar trebui s
tie cum stau lucrurile doar sunt oameni educai.
Trebuie s-i spun ceva, zise Merthin.
Caris deveni foarte atent. Poate c avea s afle motivul
dispoziiei sale att de proaste. Pn atunci l privise cu coada
ochiului, dar acum se ntoarse i vzu c avea o vntaie mare pe
partea stng a chipului.
Ce-ai pit?
Mulimea rdea asurzitor de strigtele lui Nell, iar arhidiaconul
Lloyd fu nevoit s cear n repetate rnduri s se fac linite. Cnd
Merthin se putu face din nou auzit, spuse:
Nu aici. Putem s mergem undeva ca s vorbim n linite?
Caris ddu s plece cu el, dar ceva o fcu s se opreasc. Toat
sptmna, Merthin o uluise i o rnise cu rceala lui. Acum, n
sfrit, se hotrse s-i spun ce avea pe suflet, iar ea era
pregtit s fac dup cum i comanda el. De ce s impun el un
program? O fcuse s atepte cinci zile, de ce s nu-l fac i ea s
atepte o or-dou?
Nu, rosti ea. Nu acum.
Pe chipul lui apru o expresie surprins.
De ce nu?
Pentru c nu-mi convine acum, rspunse ea. Acum las-m
s ascult ce se spune acolo.
Pe cnd se ntorcea, zri n treact expresia rnit ce travers
chipul lui Merthin i i dori imediat s nu se fi artat att de rece;
dar era prea trziu i n-avea de gnd s-i cear scuze.
Martorii terminaser. Episcopul Richard lu cuvntul:
Femeie, afirmi c diavolul domnete peste lume?
Caris era de-a dreptul scandalizat. Ereticii l venerau pe Satan
pentru c erau convini c acesta avea drept de stpnire asupra
Pmntului, n vreme ce Dumnezeu conducea Raiul. Nell Nebuna
n-avea cum s neleag o asemenea concepie sofisticat. Era
ruinos c Richard intra n jocul acuzaiilor ridicole formulate de
clugrul-ceretor Murdo.
Nell i rspunse cu un strigt:

Poi s-i bagi mtrnga-n cur!


Mulimea izbucni n rs, ncntat de aceast insult grosolan
adus episcopului.
Richard spuse:
Dac asta e aprarea ei
n momentul acela, arhidiaconul Lloyd interveni:
Cineva ar trebui s vorbeasc n numele ei, propuse el.
Vorbea respectuos, dar nu prea deloc intimidat de faptul c-i
corecta superiorul, dovad c devenise aproape un obicei. Fr
ndoial, leneul Richard se baza pe Lloyd s-i aminteasc regulile.
Richard arunc o privire asupra mulimii.
Cine-o s vorbeasc pentru Nell? strig el.
Caris atept, dar nu se oferi nimeni. Nu putea ngdui una ca
asta. Cineva trebuia s le arate ct de absurd era ntreaga
poveste. Cnd vzu c nimeni nu vrea s ia cuvntul, Caris se
ridic.
Nell e nebun, spuse ea.
Toi cei prezeni i fcur ochii roat prin biseric, ncercnd
s gseasc persoana suficient de nesbuit nct s se declare de
partea lui Nell.
Apoi se auzi un murmur de recunoatere cei mai muli o
cunoteau pe Caris , dar nicidecum de surprindere, ntruct fata
avea reputaia de a face lucrurile cele mai imprevizibile.
Stareul Anthony se aplec spre vecinul su i i opti ceva la
ureche. Richard rosti:
Caris, fiica lui Edmund Lnarul, ne spune c femeia pus sub
acuzaie e nebun. Noi am ajuns la aceeai concluzie fr ajutorul
ei.
Sarcasmul su detaat o ntrt pe Caris.
Nell n-are nici cea mai vag idee cu privire la lucrurile pe care
le spune! Vorbete despre diavol, sfini, despre lun i stele. Toate
vorbele ei nu au mai mult neles dect ltratul unui cine. Ai
putea la fel de bine s spnzurai un cal pentru c a nechezat la
rege.
Nu-i putea nbui intonaia batjocoritoare din glas, dei era
contient c nu era nelept s-i afiezi dispreul atunci cnd te
adresai unor nobili.
O parte dintre orenii prezeni murmurar ceva ce aducea a
ncuviinare.
Dar i-ai auzit i tu pe oamenii care au depus mrturie despre
rul provocat de blestemele ei.

Ieri am pierdut un penny, replic fata. Am fiert un ou i era


stricat. Tata n-a nchis un ochi toat noaptea, tuind. Dar nimeni
nu ne-a blestemat. Lucrurile rele se ntmpl pur i simplu.
Aceste vorbe i fcur pe muli s clatine din cap. Majoritatea
oamenilor erau convini c n spatele fiecrei ntmplri nefericite,
mic sau mare, se afla o influen malefic. Caris pierduse
sprijinul mulimii.
Unchiul ei, stareul Anthony, i cunotea bine prerile i mai
discutase n contradictoriu cu ea i nainte. Acum se aplec n fa
i spuse:
Dar, sigur, doar nu crezi c Domnul e responsabil de boli,
ghinioane i pierderi?
Nu
i-atunci cine e?
Caris imit tonul afectat al lui Anthony:
Dar, sigur, doar nu crezi c pentru toate lucrurile rele din
via sunt de vin fie Domnul, fie Nell Nebuna?
Arhidiaconul Lloyd interveni pe un ton tios:
Vorbete-i respectuos stareului.
Nu-i ddea seama c Anthony era unchiul lui Caris. Orenii
izbucnir n rs: ei i cunoteau prea bine pe stareul cel afectat i
pe nepoata sa independent.
Caris ncheie astfel:
Eu cred c Nell e inofensiv. Nebun da, ns inofensiv.
Brusc, fratele Murdo se ridic n picioare.
Sfinia Ta, oameni din Kingsbridge, prieteni, ncepu el cu glas
sonor. Cel ru este pretutindeni printre noi, ne ispitete s
pctuim: s minim, s ne lcomim la mncare, s ne mbtm
cu vin, s ne umflm de mndrie i s ne blcim n pofte carnale.
Mulimii i erau pe plac aceste vorbe: pcatele descrise de
Murdo iscau n mintea prostimii imagini desfttoare, care erau
sanctificate de dezaprobarea lui bombastic. Murdo continu, cu
glas din ce n ce mai puternic din pricina surescitrii:
Dar nu poate trece neobservat. Aa cum calul i adncete
copitele n noroi, aa cum oarecele din buctrie las urme
mititele pe suprafaa untului, aa cum ticlosul i depune
smna dezgusttoare n pntecele fecioarei nelate, aa i
diavolul trebuie s-i lase n urm semnul!
Din public izbucnir strigte aprobatoare. tiau foarte bine ce
nsemnau vorbele lui, ca i Caris.
Slujitorii celui ru pot fi recunoscui dup semnul pe care

acesta l las pe trupurile lor. Pentru c le suge sngele aa cum


pruncul suge laptele cel dulce din snii umflai ai maicii sale. i,
ca i copilaul, are nevoie de o de la care s sug un al
treilea sfrc!
Caris observ c Murdo reuise s-i captiveze publicul. i
ncepea fiecare fraz pe un ton sczut, linitit, dup care
intensitatea cretea, vorbele mustind de emoie aternndu-se
unele peste altele pn n punctul culminant, iar mulimea i
rspundea cu entuziasm, ascultnd n linite ct vorbea, dup
care, la sfrit, manifestndu-i cu aprindere asentimentul.
Acest semn e de culoare nchis, neregulat la pipit ca un
sfrc, i mai bombat fa de suprafaa pielii curate din jurul lui.
Poate fi pe orice parte a corpului. Uneori st n valea dulce dintre
snii unei femei, manifestarea nenatural imitnd-o cu cruzime pe
cea fireasc. Dar diavolului i place parc mai mult s l aeze n
zonele secrete ale trupului: ntre coapse, mai ales pe prile
intime
Episcopul Richard l ntrerupse:
Mulumim, frate Murdo, nu e nevoie s ne spui mai departe.
Ceri deci ca trupul femeii s fie cercetat dac poart semnul
diavolului.
Da, Sfinia Ta, pentru c
Bine, nu-i nevoie de alte argumente, i-ai expus ideea
strlucit. Arunc o privire n jur. Maica Cecilia e prin apropiere?
Starea sttea pe o banc aflat n lateralul completului de
judecat mpreun cu sora Juliana i alte cteva clugrie mai
btrne. Trupul gol al lui Nell Nebuna nu putea fi cercetat de
brbai, aa c nite femei trebuiau s o fac n alt ncpere,
dup care s raporteze cele gsite.
Clugriele reprezentau fr ndoial cea mai bun alegere.
Caris nu le invidia pentru sarcina primit. Cei mai muli
oreni i splau minile i faa n fiecare zi, iar prile mai
mirositoare ale trupurilor cam la o sptmn. Baia complet era,
n cel mai bun caz, un ritual semianual, necesar, dei periculos
pentru sntate. Cu toate acestea, Nell Nebuna nu prea a se fi
splat vreodat. Avea chipul plin de jeg, minile murdare i
mirosea ca o grmad de bligar.
Cecilia fcu un pas nainte. Richard i spuse:
V rog s o ducei pe femeia aceasta ntr-o ncpere separat,
s-i dai jos vemintele, s-i cercetai trupul cu mare atenie i s
v ntoarcei pentru a da mrturie privind cele gsite.

Clugriele se ridicar pe dat i se apropiar de Nell. Cecilia


ncepu s-i vorbeasc linititor i o lu cu blndee de bra. Dar
Nell nu se ls deloc pclit de aceast abordare. Se smulse din
mna stareei, ridicndu-i braele spre cer.
n acest moment, fratele Murdo strig:
l vd! l vd!
Patru dintre clugrie reuir s o in pe Nell astfel nct s
nu se mai zvrcoleasc.
Clugrul-ceretor continu:
Nu-i nevoie s-i dai jos hainele. Uitai-v numai sub braul ei
drept.
n timp ce Nell prinse a se zbate din nou, clugrul se apropie
de ea i-i ridic braul, inndu-i-l deasupra capului.
Acolo! spuse el, artnd ctre subsuoara nebunei.
Mulimea nvli ctre ei.
l vd! repet cineva strigtul de descoperire.
Caris nu putea deslui nimic altceva n afar de prul care
cretea n mod normal la subsuoar i n-avea de gnd s se
coboare ntr-att nct s se holbeze la locul respectiv. Mai mult ca
sigur c Nell avea vreo pat sau un neg acolo. Muli oameni aveau
semne pe piele, mai ales cei n vrst.
Arhidiaconul Lloyd fcu un apel la ordine, iar John Conetabilul
sili mulimea s se retrag prin mai multe lovituri de bt. Cnd,
n sfrit, n biseric se instal linitea, Richard se ridic n
picioare.
Nell Nebuna din Kingsbridge, te gsesc vinovat de erezie,
proclam el. Vei fi urcat ntr-o cru, biciuit i purtat prin tot
oraul, dup care vei fi dus la Gallows Cross, unde vei atrna n
treang pn o s-i dai duhul!
Mulimea ncepu s ovaioneze. Caris se ndeprt dezgustat.
Cu un asemenea sistem de justiie, nicio femeie nu era n
siguran. Ochii ei se oprir asupra lui Merthin, care o atepta
rbdtor.
Bine, bine, spuse ea irascibil. Despre ce e vorba?
Nu mai plou, rosti el. Hai s mergem la ru.
Streia avea o herghelie de cai pe care clugriele i clugrii
mai n vrst i foloseau atunci cnd cltoreau, plus civa cai de
traciune pentru transportarea diverselor bunuri. Aceste animale
erau inute mpreun cu caii vizitatorilor mai de seam ntr-un ir
de grajduri din piatr aflate n captul sudic al curii streiei.

Solul din grdina din apropiere, care inea de buctrie, era


presrat cu paiele i bligarul de la grajduri, care serveau drept
ngrmnt.
Ralph se afla n curtea grajdurilor, cu restul suitei contelui
Roland. Caii lor erau neuai i pregtii s nceap cltoria de
dou zile pn la reedina contelui Roland de la Earlcastle, n
apropiere de Shiring. Nu-l ateptau dect pe conte.
Ralph i inea calul de cpstru, un murg pe nume Griff, i
discuta cu prinii si.
Nu tiu de ce Stephen a fost numit lord de Wigleigh, n timp
ce eu nu m-am ales cu nimic, spunea el. Suntem de aceeai
vrst, iar el nu e mai bun dect mine la clrie, la turnir sau la
scrim.
Ori de cte ori se ntlneau, sir Gerald i punea aceleai
ntrebri pline de speran, iar Ralph se vedea nevoit s-i dea
aceleai rspunsuri dezamgitoare. Poate c Ralph i-ar fi
gestionat mai bine nemulumirile, dac n-ar fi trebuit s se
confrunte cu dorina nduiotoare a tatlui su de a-l vedea
ridicndu-se pe scara social.
Griff era un cal tnr. Era un cal de vntoare: un simplu
scutier nu merita un cal de rzboi, care era foarte scump. Dar lui
Ralph i plcea calul su. Rspundea cum nu se poate mai bine
cnd mergeau la vntoare i Ralph l mboldea cuteztor. Griff era
agitat din pricina zarvei i a aglomeraiei din curte i de-abia
atepta s porneasc la drum. Ralph i murmur la ureche:
Stai linitit, frumosul meu, o s-i ntinzi picioarele un pic mai
trziu.
Auzindu-i glasul, calul se calm aproape imediat.
Fii mereu atent la cum ai putea s-i faci pe plac contelui, l
sftui sir Gerald. Aa o s-i aduc aminte de tine cnd s-o ivi
vreun titlu de dat.
Asta suna foarte bine, complet Ralph n gnd, ns ocaziile nu
se iveau dect n btlii. Oricum, era posibil ca rzboiul s fie mai
aproape acum dect n urm cu o sptmn. Ralph nu asistase la
ntlnirile dintre conte i negustorii de ln, dar, din cte auzise,
negustorii erau dispui s-i mprumute bani regelui Eduard. Voiau
ca acesta s ia msuri mpotriva regelui Franei drept rzbunare
pentru atacurile franceze asupra porturilor din sud.
ntre timp, Ralph tnjea dup ocazia de a iei n eviden i de a
ncepe s recupereze onorurile pe care familia sa le pierduse n
urm cu zece ani i asta nu numai de dragul tatlui su, ci i

pentru a-i satisface propria mndrie.


Griff btea din copite i-i mica nervos capul, aruncndu-i-l
pe spate. Ca s-l liniteasc, Ralph ncepu s-l plimbe ncolo incoace, n tovria tatlui su. Mama lui rmase deoparte. Era
suprat din cauz c biatul avea nasul spart.
mpreun cu tata, Ralph trecu pe lng lady Philippa care inea
ferm de cpstru un gonaci temperamental n timp ce vorbea cu
soul ei, lordul William. Aceasta purta veminte bine croite pe trup,
potrivite pentru o cltorie ndelungat clare, care i scoteau n
eviden pieptul plin i picioarele lungi. Ralph cuta mereu
pretexte s stea de vorb cu ea, dar asta nu-i folosea la nimic:
pentru ea, nu era dect un scutier din suita socrului su, aa c
nu i se adresa dect dac trebuia neaprat.
Sub privirile lui Ralph, lady Philippa i zmbi soului ei i l
btu uurel cu palma pe piept, ntr-un fel de mustrare jucu.
Inima lui Ralph se umplu de ciud. De ce s nu fie el cel cu care s
mprteasc ea un astfel de moment de amuzament? Fr
ndoial, ar fi putut s fie, dac ar fi reuit s devin lord peste 40
de sate, cum era William.
Ralph simea c viaa lui se reducea numai la aspiraii. Oare
cnd avea s i obin ceva? El i tatl su strbtur curtea pe
lungime, dup care se rsucir pe clcie i pornir napoi.
Vzu un clugr cu un singur bra care iei din buctrie i
ncepu s traverseze curtea. Surprinztor, i prea foarte cunoscut.
O clip mai trziu, i aminti de unde tia acel chip. Era Thomas
Langley, cavalerul care-l ucisese pe unul din oteni n pdure, cu
zece ani n urm. Ralph nu-l mai vzuse din ziua aceea, dar fratele
su, Merthin, da, pentru c acel cavaler-devenit-clugr era
nsrcinat cu supravegherea lucrrilor de reparaii la cldirile
streiei. Acum Thomas purta o sutan ponosit n locul
vemintelor frumoase de cavaler, iar prul i era ras n forma
tonsurii monahale. Talia i se ngroase, dar avea n continuare
postura unui om de arme.
Cnd Thomas trecu pe lng ei, Ralph i spuse aparent n
treact lordului William:
Ia te uit clugrul misterios.
William reacion tios:
Ce vrei s spui?
Fratele Thomas. A fost cavaler nainte i nimeni nu tie de ce
a intrat la mnstire.
Ce dracu tii tu despre el?

Tonul lui William era mnios, dei Ralph nu spusese nimic


jignitor. Poate c, n ciuda zmbetului plin de afeciune al
frumoasei sale soii, era totui ntr-o dispoziie proast.
Ralph i dorea s nu fi iniiat aceast discuie.
Eram aici n ziua n care-a venit la Kingsbridge, rspunse el.
ovi, aducndu-i aminte de jurmntul fcut n dup-amiaza
aceea, n urm cu zece ani. Influenat de acesta, precum i de
iritarea inexplicabil a lui William, nu dezvlui tot ce tia. A intrat
n ora mpleticindu-se i cu o ran de sabie din care curgea
snge, continu el. Cnd eti mic, ii minte asemenea lucruri.
Philippa zise:
Ce interesant! Se uit la soul su: Tu tii care e povestea
fratelui Thomas?
Sigur c nu, replic tios William. Cum s tiu aa ceva?
Soia sa ridic din umeri i se ndeprt.
Ralph o lu i el la picior, bucuros s scape din situaia creat.
Lordul William a minit, i spuse tatlui su pe un ton sczut.
Oare de ce?
S nu mai pui ntrebri despre clugrul acela, rosti nelinitit
tata. n mod clar, e un subiect delicat.
n sfrit, contele Roland i fcu apariia n curte. Era nsoit
de stareul Anthony. Cavalerii i scutierii nclecar. Ralph i
srut prinii i se arunc n a. Griff ncepu s danseze cu pai
mruni, dornic s plece. Micarea aceasta ritmic l fcea pe
Ralph s simt i mai puternic durerea dat de nasul spart.
Strnse din dini: n-avea de ales, trebuia s rabde.
Roland se apropie de calul su, Victory un armsar negru cu
o singur pat alb, peste un ochi. Nu urc n a, ci apuc frul i
continu s mearg, discutnd cu stareul. William strig:
Sir Stephen Wigleigh i Ralph Fitzgerald, luai-o nainte i
eliberai podul.
Ralph i Stephen pornir de-a curmeziul pajitii catedralei.
Iarba era plin de noroi i culcat la pmnt de miile de picioare
care trecuser peste ea n timpul Trgului de Ln. La cteva
tarabe nc se mai ncheiau tranzacii, dar cele mai multe erau n
curs de dezmembrare, iar muli negustori plecaser deja. Cei doi
ieir pe poarta streiei.
Pe strada principal, Ralph l vzu pe biatul care-i sprsese
nasul. l chema Wulfric i era din satul lui Stephen, Wigleigh.
Jumtatea stng a chipului su era umflat i vnt, acolo unde
Ralph l lovise de mai multe ori cu pumnii. Wulfric se afla n faa

hanului Bell mpreun cu tatl, mama i fratele su. Din cte se


vedea, se pregteau s plece.
F bine i roag-te s nu ne mai ntlnim niciodat, i spuse
Ralph n gnd.
ncerc s gseasc o insult potrivit pe care s o strige ctre
adversarul su, dar fu distras de hrmlaia fcut de o mulime de
oreni.
Pe cnd el i Stephen coborau pe strada principal, legnai n
a de caii lor, care izbuteau fr prea mare efort s-i pstreze
echilibrul prin stratul gros de noroi, ddur cu ochii de o mulime
dezorganizat. Ajuni la jumtatea pantei, fur nevoii s se
opreasc.
Strzile erau pline cu sute de brbai, femei i copii care
strigau, rdeau i se mpingeau ca s-i fac loc. Cu toii stteau
cu spatele la Ralph. Acesta privi peste capetele lor.
n fruntea acelei procesiuni glgioase se afla o cru tras de
un bou. De partea din spate a cruei era legat o femeie pe
jumtate dezbrcat. Ralph mai vzuse aa ceva: biciuirea prin tot
oraul era o pedeaps destul de ntlnit. Femeia nu purta dect o
fust din stofa grosolan de ln, legat n talie cu un cordon.
ntrezrindu-i chipul, i ddu seama c acesta era murdar, iar
prul i atrna n uvie slinoase, astfel c la nceput crezu c era
btrn. Apoi i zri snii i nelese c nu putea s aib cu mult
peste 30 de ani.
Avea minile nfurate cu o sfoar legat la cellalt capt de
codrla cruei. Mergea mpleticindu-se, iar uneori cdea i era
trt prin noroi pn ce reuea s se ridice din nou. Conetabilul
oraului mergea n urma ei, lovindu-i spatele gol cu un bici o
fie de piele prins de captul unui b.
n frunte cu un grup glgios de flci, orenii o hruiau pe
femeie, strigndu-i tot felul de ocri, rznd i aruncnd n ea cu
noroi i gunoaie.
Ea-i ntrta i mai tare, rspunzndu-le, blestemnd i
scuipndu-i pe toi cei care se apropiau de ea.
Ralph i Stephen i mboldir caii s intre n mulime. Ralph
ridic tonul:
Dai-v din drum! strig el ct putea de tare. Facei loc pentru
conte!
Stephen i urm exemplul.
Nimeni nu-i lu n seam.

La sud de streie, terenul cobora abrupt spre ru. Pe partea


aceea, malul era stncos, nepotrivit pentru ncrcarea barjelor i a
plutelor, aa c docurile se aflau pe malul opus, mai accesibil,
adic n cartierul Newtown. Partea linitit dinspre nord era
acoperit n aceast perioad a anului cu un covor bogat de
tufiuri scunde i flori slbatice. Merthin i Caris stteau pe o
falez joas, lng ap.
Din cauza ploilor, nivelul rului crescuse. De asemenea,
observ Merthin, apa curgea mai repede dect nainte, i i putea
da seama i de ce: albia se ngustase. Era urmarea fireasc a
dezvoltrii activitii de pe maluri. Cnd era el mic, cea mai mare
parte a malului sudic era reprezentat de o plaj lat i noroioas,
dincolo de care se ntindea un cmp mltinos. Pe atunci, rul
curgea domol, iar Merthin i amintea c n copilrie nota pe spate
dintr-o parte n alta a apei curgtoare. Dar, odat cu apariia
docurilor noi, protejate de inundaii prin ziduri de piatr, aceeai
cantitate de ap era nevoit s se nghesuie ntr-o albie mai mic,
prin care curgea grbit, ca i cum de-abia atepta s treac de
pod. Dincolo de acesta, rul se lrgea i curgea mai ncet, ocolind
Insula Leproilor.
Am fcut ceva ngrozitor, i spuse Merthin lui Caris.
Din pcate, fata arta chiar mai ncnttor n acea zi dect de
obicei. Purta o rochie de pnz, nchis la culoare, iar pielea prea
a-i strluci de prospeime. La procesul lui Nell Nebuna fusese
furioas, dar acum prea doar ngrijorat, iar asta i conferea acea
nfiare vulnerabil care i nduioa ntotdeauna inima lui
Merthin. Mai mult ca sigur, observase c nu putuse s o priveasc
n ochi toat sptmna. Dar ceea ce avea s-i spun era probabil
mai ru dect orice i nchipuise ea.
Nu mai vorbise cu nimeni despre asta de la conflictul pe care-l
avusese cu Griselda, Elfric i Alice. Nimeni nu tia nici c ua lui
fusese distrus. Tnjea s-i ia aceast povar de pe suflet, dar
ceva l fcuse s tac pn acum. Nu voia s discute cu prinii
si: maic-sa avea s-l judece, iar taic-su nu i-ar fi spus dect
s se comporte ca un brbat. Poate c ar fi vorbit cu Ralph, dar, de
cnd cu btaia cu Wulfric, ntre ei se instalase o anumit rceal:
Merthin era de prere c Ralph se comportase ca un tiran rsfat,
iar lui Ralph nu-i era greu s ghiceasc ce gndea fratele su.
Ura c trebuia s-i spun adevrul lui Caris. Pentru o clip, se
ntreb care era motivul. Nu era vorba de fric fa de ce-ar fi
putut s fac ea. Poate c avea s-l trateze cu dispre Caris se

pricepea de minune s se poarte astfel , dar nu-i putea spune


nimic mai ru dect ceea ce-i spunea el mereu.
Lucrul de care se temea, i ddu el seama, era c avea s o
rneasc. Putea s fac fa furiei ei, dar nu i durerii pe care avea
s i-o provoace.
Caris l ntreb:
M mai iubeti?
Nu se atepta la aceast ntrebare, dar rspunse fr ezitare:
Da.
i eu te iubesc pe tine. Orice alte probleme i vor gsi
rezolvarea ct vreme suntem mpreun.
Merthin i dorea ca fata s fi avut dreptate. i dorea lucrul
acesta att de mult, nct ochii i se umplur de lacrimi. i feri
privirea, astfel nct ea s nu-l vad. Pe pod se zrea o gloat de
oameni mergnd n urma unei crue care se deplasa ncet, iar el
i ddu seama c era vorba probabil de Nell Nebuna care era
biciuit n drum spre Gallows Cross. Podul era deja plin de
negustorii care prseau oraul, cu crue cu tot, iar circulaia se
oprise aproape cu desvrire.
Ce s-a ntmplat? ntreb Caris. Plngi?
M-am culcat cu Griselda, spuse dintr-odat Merthin.
Caris rmase cu gura cscat.
Cu Griselda? repet ea, nevenindu-i s cread.
Mi-e att de ruine!
Am crezut c-ar putea fi vorba de Elizabeth Clerk.
Ea e prea mndr s se ofere aa.
Reacia lui Caris la aceste vorbe l lu prin surprindere.
A, deci ai fi fcut-o i cu ea, dac ar fi adus vorba?
Nu asta am vrut s spun!
Cu Griselda! Sfnt Fecioar Maria, am crezut c valorez mai
mult de-att.
Dar chiar aa e.
Lupa, zise Caris, folosind cuvntul latinesc pentru trf.
Nici mcar n-o plac. Nici mcar nu mi-a plcut ce-am fcut.
i asta ar trebui s m consoleze? Vrei s spui c nu i-ar fi
prut att de ru dac te-ai fi simit bine?
Nu!
Merthin era disperat. Caris prea hotrt s rstlmceasc
tot ce spunea.
Dar ce te-a apucat?
Plngea.

Ah, pentru numele lui Dumnezeu! i o faci cu toate fetele pe


care le vezi c plng?
Bineneles c nu! ncercam numai s-i explic cum s-a
ntmplat, dei eu chiar nu am vrut s-o fac.
Aceste cuvinte i nveninar i mai mult dispreul.
Nu vorbi prostii, fcu ea. Dac nu voiai s se ntmple, nu sar fi ntmplat i gata.
Ascult-m, te rog, spuse el cuprins de frustrare. M-a
ntrebat, iar eu am refuzat-o. Apoi a nceput s plng i am luat-o
n brae s-o linitesc i
Oh, scutete-m de detaliile astea greoase Nu vreau s
tiu!
n inima lui Merthin ncolir resentimentele. tia c greise i
se ateptase ca ea s se nfurie, dar dispreul ei l ustura.
Bine, rosti el i apoi se refugie n tcere.
Dar Caris nu voia ca el s tac. l privi fix, nemulumit, dup
care spuse:
i ce altceva?
Merthin ridic din umeri.
Ce rost mai are s vorbesc? Tu-i torni dispreul pe tot ce
spun eu.
Nu vreau s ascult nite justificri ridicole. Dar mai e ceva ce
nu mi-ai spus simt asta.
Merthin oft.
E gravid.
Reacia lui Caris l surprinse din nou. Toat furia ei dispru.
Chipul ei, pn acum ncordat de indignare, pru a se prbui
dintr-odat. n tonul ei nu mai rmase dect tristee.
Un copil, murmur ea. Griselda o s-i nasc un copil.
S-ar putea s nu se ntmple, zise el. Uneori
Caris cltin din cap.
Griselda e o fat sntoas, bine hrnit. Nu exist niciun
motiv pentru care ar putea s piard sarcina.
Nu c mi-a dori asta, preciz el, dei nu era chiar sigur c
spunea adevrul.
Dar ce-o s faci? ntreb ea. O s fie copilul tu. O s-l
iubeti, chiar dac o urti pe maic-sa.
Trebuie s m nsor cu ea.
Caris trase speriat aer n piept.
S te nsori! Dar asta v-ar uni pentru totdeauna.
Sunt tatl unui copil, aa c trebuie s am grij de el.

Dar s-i petreci toat viaa cu Griselda!


tiu.
Nu trebuie neaprat, declar ea pe un ton hotrt. Gndetete. Tatl lui Elizabeth Clerk nu s-a nsurat cu mama ei.
Era episcop.
Dar mai e i Maud Roberts, de pe Slaughterhouse Ditch are
trei copii i toat lumea tie c tatl lor e Edward Mcelarul.
El e deja cstorit i are ali patru copii cu nevast-sa.
Tot ce zic e c nu ntotdeauna oamenii sunt obligai s se
cstoreasc. Ai putea continua s trieti ca pn acum.
Nu, n-a putea. Elfric m-ar da afar.
Pe chipul fetei apru o expresie gnditoare.
Deci ai vorbit deja cu Elfric?
S vorbesc? Merthin i duse mna la vntaia de pe obraz.
Am crezut c-o s m omoare.
Iar nevast-sa sora mea?
A ipat la mine.
Deci tie.
Da. Ea a zis c trebuie s m nsor cu Griselda. Oricum n-a
vrut niciodat s fiu cu tine. Nu tiu de ce.
Caris murmur:
Te voia pentru ea.
Asta era ceva nou pentru Merthin. Nu i se prea deloc probabil
ca aroganta Alice s se fi simit atras de un ucenic umil.
N-a dat vreun semn c ar fi aa.
Asta pentru c tu nu te-ai uitat niciodat la ea. De-aia e aa
pornit mpotriva ta. S-a mritat cu Elfric de necaz. I-ai frnt
inima surorii mele iar acum ai frnt-o i pe a mea.
Merthin i feri privirea. De-abia se recunotea n aceast
descriere a sa drept un brbat care le seduce pe femei i le face s
sufere. Cum de ajunseser lucrurile att de ru? Caris nu mai zise
nimic. Merthin privea melancolic rul, nspre pod.
Observ c mulimea se oprise de tot. Un car greu, ncrcat cu
baloturi de ln, se blocase n captul dinspre sud, probabil
pentru c i se rupsese vreo roat. Crua care o trgea pe Nell se
oprise, neavnd pe unde s treac. Oamenii din mulime roiau n
jurul ambelor vehicule, iar unii se craser chiar pe baloturile de
ln, pentru a vedea mai bine ce se ntmpl. De asemenea,
contele Roland ncerca i el s prseasc oraul. Acesta se afla n
captul dinspre ora al podului, clare, mpreun cu suita sa; dar
chiar i echipajul contelui avea probleme n a-i croi drum.

Merthin l zri pe fratele su, Ralph, pe calul su brun, cu coam


i coad neagr. Stareul Anthony, care, fr ndoial, venise s-l
conduc pe conte, sttea nemicat, frngndu-i minile nelinitit,
n timp ce oamenii lui Roland i mboldeau caii nspre mulime,
ncercnd n zadar s creeze un culoar.
Intuiia lui Merthin i transmise un semnal de alarm. Cumva,
simea c ceva era n neregul acolo, dei la nceput nu i ddu
seama exact despre ce putea fi vorba. Se uit cu mai mult atenie
la pod. Luni observase c brnele masive de stejar care se
ntindeau de la un pilon la altul, pe toat lungimea podului,
prezentau crpturi n partea din amonte i c acestea fuseser
ntrite cu fii de oel prinse n cuie de-a curmeziul. Merthin nu
luase parte la lucrrile de reparaie a podului, motiv pentru care
nici nu le dduse mare importan. Abia luni se ntrebase din ce
cauz or fi crpat brnele. Punctul slab nu era la mijlocul distanei
dintre stlpii verticali, cum s-ar fi ntmplat dac lemnele s-ar fi
deteriorat din cauza vechimii. Din contr, crpturile erau mai
dese lng pilonul central, acolo unde tensiunea ar fi trebuit s fie
minim.
Nu se gndise la asta de luni ncoace avusese prea multe
lucruri pe cap , dar acum n minte i apru explicaia. Era
aproape ca i cum pilonul central nu mai susinea brnele, ci le
trgea n jos. Asta nsemna c ceva subminase fundamentul pe
care se construise stlpul de lemn i ndat ce acest gnd i se
form n minte, i ddu seama n ce fel s-ar fi putut ntmpla.
Probabil c de vin era curgerea mai rapid a apei, care nltura
strat dup strat din albie, de sub pilon.
i amintea c, pe cnd era doar un copil, mersese o dat
descul pe o plaj nisipoas i observase c, atunci cnd sttea la
marginea mrii, cu apa splndu-i ritmic picioarele, valurile care
se retrgeau i furau nisipul de sub tlpi. Genul acesta de
fenomene l fascinase ntotdeauna.
Dac avea dreptate, pilonul central, fr nimic sub el care s-l
susin, acum atrna de pod de unde i crpturile. Benzile de
oel ale lui Elfric nu ajutaser cu nimic; de fapt, cel mai probabil
nrutiser lucrurile, mpiedicnd podul s se stabileasc ntr-o
poziie nou i trainic.
Merthin bnuia c cellalt stlp din mijloc omologul celui
afectat, aflat n partea din aval era nc nfipt n nisipul din albia
rului. Mai mult ca sigur, curentul i folosea cea mai mare parte a
forei la contactul cu stlpul din amonte, atacndu-l pe cel din aval

cu o violen domolit. Numai unul dintre piloni era afectat i se


prea c structura era njghebat destul de bine n rest pentru ca
ntregul pod s continue s rmn n poziie vertical att timp
ct nu era supus unei presiuni extraordinare.
Dar azi crpturile preau mai late dect luni. i nici nu era
greu s ghiceti de ce. Pe pod se aflau sute de oameni, o greutate
mult mai mare dect cea pe care o suporta de obicei, plus un car
plin ochi, cu vreo 2030 de ini aezai i ei pe baloturile de ln,
contribuind la tensiunea exercitat asupra brnelor de lemn.
Inima lui Merthin fu cuprins brusc de spaim. Nu credea c
podul avea s reziste mult timp la o asemenea greutate.
Era vag contient c, lng el, Caris vorbea, dar nelesul
vorbelor ei nu-i tulbur gndurile pn ce aceasta nu ridic tonul
i spuse:
Nici mcar nu m asculi!
O s aib loc un accident cumplit, murmur el.
Cum adic?
Trebuie s-i facem pe toi s plece de pe pod.
Eti nebun? O schingiuiesc pe Nell Nebuna. Nici mcar
contele Roland nu-i poate face s se mite. N-o s te asculte.
Cred c s-ar putea prbui.
A, uite! spuse Caris, artnd cu degetul. Vezi pe cineva care
alearg pe drumul dinspre pdure, apropiindu-se de captul sudic
al podului?
Merthin se ntreb ce legtur avea asta cu restul, dar i
ndrept privirea spre locul indicat. Vzu destul de clar silueta
unei femei tinere care alerga cu pletele n vnt.
Caris continu:
Seamn cu Gwenda.
n spatele ei, urmrind-o precipitat, gonea un brbat mbrcat
cu o tunic galben.
Gwenda era mai obosit dect fusese n toat viaa ei.
tia c cea mai rapid modalitate de a parcurge o distan
lung era s alerge 20 de pai, dup care s mearg ali 20, i tot
aa. ncepuse s fac ntocmai cu o jumtate de zi n urm, cnd l
zrise pe Sim Telalul la un kilometru i jumtate n urma ei. O
vreme, dispruse din raza ei vizual, dar cnd configuraia
drumului i permisese din nou s cuprind cu privirea o poriune
destul de lung n spate, vzuse c i el alerga i mergea
alternativ. Pe msur ce kilometrii se succedau, ca i orele,

brbatul se apropia din ce n ce mai mult de ea. Pe la jumtatea


dimineii i dduse seama c n ritmul acela avea s o ajung
nainte s apuce s intre n Kingsbridge.
Disperat, intrase n pdure. Dar nu se putea ndeprta prea
mult de drum, de fric s nu se rtceasc. ntr-un final, auzise
zgomotul unor pai grei i un gfit puternic, aa c privise printre
tufiuri i-l zrise pe Sim trecnd pe lng ea. Era contient de
faptul c, imediat ce brbatul avea s ajung pe o poriune dreapt
de drum, avea s-i dea seama de ceea ce fcuse. Astfel c, dup o
vreme, l vzuse ntorcndu-se.
ntre timp, ea naintase prin pdure, oprindu-se la fiecare
cteva minute pentru a asculta, atent la orice zgomot suspect.
Mult timp reuise s scape de Sim, care era nevoit s caute de
ambele pri ale drumului pentru a se asigura c ea nu se
ascunsese pur i simplu. Dar i ea nainta greu, pentru c trebuia
s-i croiasc drum printre tufiurile dese, vratice i s verifice
mereu s nu se ndeprteze prea tare de drum.
Cnd auzise zgomotul unei mulimi n deprtare, i dduse
seama c nu putea fi departe de ora i se gndise c, la urma
urmei, avea s scape. Se furiase spre drum i aruncase o privire
precaut de-a lungul lui, de dup o tuf. Drumul era liber n
ambele direcii i la circa 400 de metri spre nord se vedea turnul
catedralei.
Aproape c ajunsese.
Auzise un ltrat cunoscut, i cinele ei, Skip, ieise din
tufiurile de la marginea drumului. Se aplecase s-l mngie, iar el
ncepuse s dea din coad, bucuros, lingndu-i minile. Ochii i se
umpluser de lacrimi.
Sim nu se vedea nicieri, aa c riscase s porneasc spre ora.
Ostenit, i reluase deplasarea n reprize de cte 20 de pai, cu
Skip opind fericit pe lng ea, creznd c e un joc nou. De fiecare
dat cnd trecea de la alergat la mers i invers, arunca o privire
peste umr. A treia oar, l zrise pe Sim.
Acesta se afla la o arunctur de b n urma ei.
Disperarea o inundase ca o maree puternic. Ar fi vrut s se
ntind pe pmnt i s moar. Dar ajunsese deja n mahalalele de
la marginea oraului, iar podul era la mai puin de 400 de metri
deprtare. Fcuse un efort s continue.
ncercase s alerge repede, ns picioarele refuzaser s o
asculte. Nu reuise s obin dect un fel de goan mpleticit. O
dureau tlpile. Privind n jos, vzu mai multe firicele de snge

scurgndu-se prin crpturile nclrilor ei ferfeniite. Cnd lu


curba la Gallows Cross, vzu o mulime uria pe pod, n faa ei.
Toi se uitau la ceva i nimeni nu o observ cum alerga s-i
salveze viaa, cu Sim Telalul foarte aproape, pe urmele ei.
Nu avea nicio alt arm n afar de cuitul cu care mnca, cu
care putea s taie carnea unui iepure fript, dar nicidecum s
rneasc un brbat suficient de grav nct s nu o mai poat
urmri. i dorea din tot sufletul s fi avut tria de a-i scoate lui
Alwyn pumnalul din cap i de a-l fi luat cu ea. Acum era efectiv
lipsit de aprare.
De-o margine a drumului se nlau cteva case umile casele
din mahalale ale oamenilor care erau prea sraci pentru a locui n
ora; de cealalt, se ntindea punea numit Cmpul
ndrgostiilor, proprietate a streiei. Sim era att de aproape de
ea nct i putea auzi respiraia, aspr i hodorogit, la fel ca a ei.
Teroarea i ddu un ultim impuls de energie. Skip ltra, dar n
glasul lui se ghicea mai degrab fric dect sfidare nu uitase
piatra aceea care-l lovise n bot.
nainte de pod se afla o mlatin de noroi lipicios, frmntat de
cizme, copite i roi de crue. Gwenda o parcurse cu pai nesiguri,
spernd cu disperare c Sim, fiind mai greoi, avea s treac mai
ncet prin ml dect o fcuse ea.
n sfrit, ajunse la pod. Se mpinse n mulime, care era mai
puin dens la captul acesta. Toi oamenii se uitau n cealalt
parte, unde un car greu, ncrcat cu baloturi de ln, bloca
trecerea unei crue trase de boi. Trebuia s ajung la casa lui
Caris, care aproape c se vedea acum, pe strada principal.
Lsai-m s trec! ip ea, croindu-i loc cu micri
nebuneti.
O singur persoan pru s o aud. Un cap se ntoarse s
priveasc spre ea, i Gwenda recunoscu chipul fratelui ei,
Philemon. Acesta rmase cu gura cscat, speriat, i ncerc s
ajung la ea, dar mulimea se mpotrivea naintrii lui aa cum se
mpotrivise i naintrii Gwendei.
mpingndu-se cu nverunare, fata ncerc s treac dincolo
de perechea de boi nhmat la carul cu ln, dar unul din
animale i mic brusc capul masiv i o mpinse n lateral.
Gwenda i pierdu echilibrul i, n momentul acela, o mn mare
o prinse ntr-o strnsoare de fier, iar ea i ddu seama
instantaneu c soarta-i era pecetluit.
Te-am prins, cea! opti Sim. O trase ctre el i o lovi peste

fa ct putu de tare. Ea nu mai avu puterea necesar s i se


opun. Skip l muc de picior, fr a produce ns niciun efect
notabil. Nu-mi mai scapi tu din mn, spuse brbatul.
Disperarea o coplei. Totul fusese zadarnic: seducerea lui
Alwyn, omorrea lui, fuga disperat cale de atia kilometri. Se
ntorsese de unde plecase, redevenind prizoniera lui Sim.
Apoi podul pru s se mite.

13
Merthin vzu podul ndoindu-se.
De la pilonul central cel mai apropiat de punctul de observaie
al lui Merthin i Caris, ntreaga structur se ls dintr-odat
moale, precum spinarea unui cal cu coloana rupt.
Oamenii care o chinuiau pe Nell descoperir brusc c suprafaa
pe care-i sprijineau picioarele era nesigur. Se cltinar,
apucndu-se de vecinii lor pentru a-i recpta echilibrul. Unul
czu pe spate n ru, peste parapet; apoi altul i altul. Ocrile
adresate lui Nell fur acoperite rapid de ipete de avertizare i de
spaim.
O, nu! strig Merthin.
Caris ip la rndu-i:
Ce se ntmpl?
Merthin voia s-i spun c toate acele suflete oameni printre
care crescuser, femei care fuseser bune cu ei, brbai pe care-i
urau, copii care i admirau; mame i fii, unchi i nepoate; stpni
cruzi, dumani declarai i ndrgostii suspinnd , toate aveau s
piar. Dar nu reui s scoat niciun sunet.
Timp de o clip mai puin de-o rsuflare Merthin sper c
structura avea s se stabilizeze ntr-o nou poziie; dar fu
dezamgit. Podul se ls din nou n jos. De data aceasta, brnele
mbinate ncepur s trosneasc, dezghiocndu-se ca tecile unei
psti. Scndurile longitudinale pe care stteau oamenii srir din
cuiele de lemn care le intuiser att amar de vreme; brnele
transversale care susinuser aua podului se smulser din
locaurile lor, iar fiile de oel pe care Elfric le btuse peste
crpturi fur proiectate ct colo, lemnul eliberndu-se brusc.
Mijlocul podului prea s se lase moale n partea aflat cel mai
aproape de Merthin, cea din amonte. Crua cu ln se nclin, iar

spectatorii care stteau n ezut sau n picioare pe baloturi fur


aruncai n ru. Brnele groase se rupser i fur proiectate-n aer,
omorndu-i pe toi cei care li se nimereau n cale. Parapetul, lipsit
de orice susinere, ced, iar carul alunec ncet peste margine, cu
boii mugind nnebunii de spaim, dar fr nicio ans de scpare.
Cu o ncetineal de comar, carul pluti pn czu n ap, cu un
bufnet ca de tunet.
Dintr-odat oamenii sreau sau cdeau cu zecile n ru, iar o
clip mai trziu, cu sutele. Cei care se aflau deja n ap erau lovii
de alte trupuri n cdere i de nenumrate buci de lemn, unele
mici, altele de-a dreptul uriae. Caii czur i ei, cu i fr clrei,
iar peste ei se prbuir mai multe crue.
Primul gnd al lui Merthin se ndrept ctre prinii si.
Niciunul din ei nu asistase la procesul lui Nell Nebuna i nici n-ar
fi dorit s-i urmreasc pedeapsa: mama lui considera c
asemenea spectacole publice erau sub demnitatea ei, iar tatl lui
nu era interesat de evenimentele n care miza nu era dect viaa
unei femei. n loc de asta, se duseser la streie s-i ia rmasbun de la Ralph.
Dar Ralph se afla acum pe pod.
Merthin i vzu fratele luptndu-se s-i in bidiviul sub
control. Griff ddea nervos napoi i lovea ntruna cu copitele din
fa.
Ralph! ip n van Merthin. Apoi brnele de sub Griff se
surpar. Nuuu! strig Merthin n timp ce calul i clreul
disprur din raza sa vizual.
Privirea lui Merthin ni ctre cellalt capt, unde Caris o
zrise pe Gwenda luptndu-se cu brbatul n tunic galben. Apoi
ced i partea aceea, iar ambele capete ale podului fur trase n
ap de partea din mijloc care se prbui greoi.
Rul era acum o mas de oameni care se zvrcoleau, cai
nnebunii de spaim, buci de lemn, crue zdrobite i trupuri
nsngerate. Merthin o vzu pe Caris nind spre pod, crnduse pe stnci i gonind pe malul noroios. Arunc o privire napoi
ctre el i strig:
Hai repede! Ce tot atepi? Hai s-i ajutm!
Probabil c aa arat un cmp de btlie, i zise Ralph; toate
ipetele astea, violena oarb, oameni prbuii, cai scpai de sub
control. Acesta fu ultimul lui gnd nainte ca podul s se surpe
sub picioarele calului su.

Avu parte de cteva clipe de groaz n stare pur. Nu nelegea


ce se ntmplase. Podul fusese acolo, sub copitele lui Griff, dar
acum nu mai era, iar ei amndoi se prvleau prin aer. Apoi nu
mai simi atingerea familiar a spinrii lui Griff ntre picioarele lui
i i ddu seama c se separaser. Un moment mai trziu, se izbi
de suprafaa apei reci.
Se scufund i i inu respiraia. Sentimentul de panic l
prsi brusc. Acum era speriat, dar calm. n copilrie se jucase n
apele mrii n domeniul tatlui su era inclus i un sat cu
deschidere la mare i tia c avea s se ridice la suprafa, dei
poate c avea s i se par o venicie pn atunci. Era ngreunat
serios de costumul de cltorie, acum mbibat cu ap, i de sabia
pe care o purta la bru. Dac ar fi fost nvemntat n armur, s-ar
fi dus la fund i acolo ar fi rmas pentru totdeauna. Dar, ntr-un
final, capul i se ridic deasupra apei i Ralph trase adnc aer n
piept, gfind.
n copilrie, notase de multe ori, ns trecuser ani buni deatunci.
i totui, corpul su i aminti micrile necesare, ntr-un mod
aproximativ, ndeajuns ct s-i in capul deasupra apei. ncepu
s dea agitat din mini, n ncercarea de a se apropia de malul
nordic. Lng el, recunoscu blana castanie i coama neagr a lui
Griff, care fcea acelai lucru: nota ctre cel mai apropiat mal.
Micrile calului se schimbar, iar tnrul i ddu seama c
acesta ajunsese cu copitele pe fundul apei. Ralph i ntinse la
rndul su picioarele, simind nisipul sub tlpi. Porni cu pai
ngreunai prin apa puin adnc. Mlul lipicios de pe fund prea
s-l trag napoi ctre mijlocul curentului. Griff urc pe o fie
ngust de uscat, aflat chiar sub zidul streiei. Ralph i urm
exemplul.
Se ntoarse i arunc o privire napoi. Sute de oameni se aflau
nc n ap, muli sngernd, muli ipnd i ali muli mori.
Aproape de mal vzu un brbat mbrcat cu livreaua rou cu
negru a contelui de Shiring, plutind cu faa n jos. Intr napoi n
ap, l apuc pe respectivul de cingtoare i l trase pe uscat.
Ajuns aici, ntoarse trupul greoi cu faa n sus, iar inima i se
strnse, recunoscndu-l. Era prietenul su, Stephen. Chipul i era
neschimbat, dar pieptul prea a i se fi prbuit nuntru. Avea
ochii larg deschii, fr nicio licrire de via n ei. Nu mai respira.
Trupul era prea distrus pentru ca Ralph s mai poat detecta vreo
btaie a inimii, ct de slab. Acum cteva minute l invidiam, i

spuse el. Acum eu sunt cel norocos dintre noi doi.


Invadat de un sentiment iraional de vin, i nchise ochii lui
Stephen.
Se gndi la prinii si. i prsise puin mai nainte, n curtea
grajdurilor. Chiar dac l-ar fi urmat, n-ar fi ajuns pn acum la
pod.
Probabil c erau n siguran.
Dar unde era lady Philippa? Ralph i derul n minte scena de
pe pod, chiar nainte de prbuire. Lordul William i Philippa se
aflaser n partea din spate a procesiunii contelui, aa c nu
ajunseser pe pod.
Dar contele da.
Cu ochii minii, Ralph revzu scena ct se poate de clar.
Contele Roland fusese aproape, n urma lui, mboldindu-i
nerbdtor calul, Victory, prin culoarul creat de Ralph clare pe
Griff.
Ralph auzi din nou cuvintele tatlui su:
Fii mereu atent la cum ai putea s-i faci pe plac contelui.
Poate c aceasta era marea lui ans, cea pe care o ateptase
att, se gndi el surescitat. Poate c nu era nevoie s atepte un
rzboi. Se putea remarca azi. Avea s-l salveze pe contele Roland
sau mcar pe Victory.
Hotrrea l umplu de energie. ncepu s scruteze suprafaa
rului. Contele purta o cma deosebit, purpurie i o hain
neagr, din catifea. Era greu s identifice vreun individ n masa
aceea fremttoare de trupuri, vii i moarte. Apoi zri un armsar
negru cu o pat alb peste un ochi, iar inima i tresri: era calul lui
Roland. Victory se agita n ap, incapabil s noate drept, probabil
pentru c-i rupsese cel puin unul dintre picioare.
Lng el plutea un brbat masiv, mbrcat ntr-un strai
purpuriu.
Aceasta era ocazia lui Ralph.
i lepd imediat haina groas: n-ar fi fcut dect s-l ncurce
la notat. mbrcat numai n izmene, se arunc napoi n ru i
porni not spre conte. Trebui s-i croiasc drum cu fora printr-o
mas de brbai, femei i copii. Muli dintre cei rmai n via se
prindeau disperai de el, ntrziindu-i naintarea. i ndeprt fr
mil, lovindu-i puternic cu pumnii.
ntr-un final, ajunse lng Victory. Sforrile animalului
deveneau din ce n ce mai slabe. Rmase nemicat o clip, dup
care ncepu s se scufunde; apoi, cnd apa-i ajunse n dreptul

capului, ncepu s se zbat din nou.


ncet, ncet, biete, i opti Ralph la ureche, dar era sigur c
animalul avea s se nece.
Roland plutea pe spate, cu ochii nchii, incontient sau mort.
Unul dintre picioare i era nc prins n scara eii, iar acest lucru
prea a fi singurul motiv pentru care corpul su nu se scufunda.
i pierduse plria, iar cretetul i era nclit de snge. Ralph nu
vedea n ce fel cineva ar fi putut supravieui cu o astfel de ran.
Oricum, el avea s-l salveze. Mai mult ca sigur va exista o rsplat
pentru cadavru, avnd n vedere c era vorba despre un conte.
ncerc s trag piciorul lui Roland din ochiul scrii, dar
descoperi c fia de piele era nfurat strns n jurul gleznei
sale. Ralph se pipi la bru, cutndu-i cuitul, dar i ddu
seama c acesta rmsese nfipt n centura pe care o lsase pe
rm, cu restul hainelor. Dar contele avea arme. Cu micri
stngace, Ralph reui s scoat pumnalul lui Roland din teac.
Convulsiile lui Victory ngreunau tierea curelei. Ori de cte ori
reuea s apuce scara eii, calul muribund i-o smulgea din mn
nainte de a putea s apropie lama cuitului de bucata de piele. n
cele din urm, se sprijini cu ambele picioare de trunchiul calului,
ca s aib stabilitate, i, stnd n poziia aceea, reui s taie
cureaua scrii.
Acum trebuia s trasc trupul incontient al contelui pn la
mal. Ralph nu era un nottor rezistent i gfia deja, extenuat.
Colac peste pupz, nu putea respira pe nas, din cauza loviturii
primite, aa c gura i se umplea mereu cu ap. Se opri cteva
clipe, sprijinindu-i greutatea pe trupul deja condamnat al lui
Victory, ncercnd s-i recapete ritmul firesc al respiraiei; dar
corpul contelui, lipsit de orice sprijin, ncepu s se scufunde, aa
c Ralph i ddu imediat seama c nu-i permitea s se
odihneasc.
Apuc una dintre gleznele lui Roland n mna sa dreapt i
ncepu s noate spre mal. i era mai greu s-i menin capul
deasupra apei acum, cnd nu avea dect un bra liber. Nu privi
napoi ctre Roland: n cazul n care capul acestuia cobora sub
nivelul apei, el n-avea cum s-l ajute mai mult dect o fcea deja.
Dup numai cteva clipe rmsese aproape fr suflare i l
dureau toate membrele.
Nu era deprins cu o astfel de activitate. Era tnr, puternic i-i
petrecuse viaa vnnd, luptndu-se cu lancea i cu spada. Putea
s clreasc o zi ntreag, ca s mai i ctige o nfruntare corp la

corp seara. Dar acum se folosea de nite muchi pe care n mod


obinuit nu-i punea prea mult n micare. Gtul l durea din cauza
efortului de a-i menine capul deasupra apei. N-avea cum s nu
nghit ap, iar asta l fcea s tueasc i s simt c se neac.
Ddea nebunete din braul stng i abia dac reuea s se
menin la suprafa. Trgea agonizant trupul masiv al contelui,
ngreunat i mai mult de hainele mbibate cu ap. Se apropia de
mal cu o ncetineal chinuitoare.
n sfrit, reui s se apropie suficient nct s-i sprijine
picioarele pe fundul apei. Trgnd cu nesa aer n piept, ncepu s
peasc greoi, trnd n continuare trupul lui Roland. Cnd apa i
ajunse la nivelul coapselor, se ntoarse i l lu pe conte n brae,
crndu-l astfel ultimii civa pai pn la mal.
Aez trupul pe pmnt i se prbui lng el, extenuat. Cu
ultimele resurse de energie, i puse mna pe piept. Inima btea cu
putere.
Contele Roland era n via.
Gwenda rmase paralizat de spaim simind c podul se
prbuete. n clipa urmtoare ns ocul reprezentat de apa rece
n care se scufund fu suficient de puternic nct s-i redea calmul
obinuit.
Cnd capul i se ridic la suprafa, se trezi nconjurat de sute
de oameni care ipau i se agitau nebunete. Unii gsiser cte o
bucat de lemn care s i in la suprafa, dar majoritatea
ncercau s pluteasc sprijinindu-se de altcineva. Cei de care se
sprijineau acetia se trezeau mpini la fund, aa c ncepeau s
loveasc disperai cu pumnii s fie lsai n pace. Multe dintre
aceste lovituri nu-i atingeau inta. Cele care o fceau erau
ntoarse cu o for cel puin egal. Era la fel ca n faa unei taverne
din Kingsbridge, n toiul nopii. n mod normal, o asemenea
imagine ar fi fost comic, numai c oamenii mureau pe capete.
Gwenda trase adnc aer n piept i se scufund. Nu tia s
noate.
Iei din nou la suprafa. Spre oroarea ei, Sim Telalul se afla
chiar n faa ei, scuipnd ap ca un gheizer. ncepu s se
scufunde, evident la fel de netiutor ntr-ale nataiei ca i ea.
Disperat, se apuc de umrul ei, cutnd susinere. Gwenda se
duse imediat la fund. Considernd-o nepotrivit ca punct de
sprijin, Sim i ddu drumul.
Aflat sub ap, inndu-i respiraia, luptndu-se s nu se lase

copleit de panic, fata i spuse: Nu pot s m nec acum, dup


toate prin cte am trecut.
A doua oar cnd iei la suprafa, se simi mpins de un corp
masiv i vzu cu coada ochiului boul care o dezechilibrase cu o
clip nainte ca podul s se prbueasc. Se prea c nu pise
nimic i nota voinicete. Gwenda se ntinse spre el, micnd
nebunete din picioare, i reui s se prind de unul din coarnele
animalului. O clip, greutatea ei trase capul boului n lateral, dar
acesta izbuti s-i ncordeze gtul puternic, astfel nct capul i
relu poziia fireasc.
Gwenda rmase agat de el.
Cinele ei, Skip, apru lng ea, notnd aparent fr niciun
efort, i ncepu s latre, bucuros s-i vad chipul.
Boul se ndrepta ctre malul dinspre suburbii. Dei o durea
braul att de tare nct simea c avea s i se smulg din trup,
Gwenda se inu n continuare de cornul lui.
Cineva o nfc de umr, iar Gwenda privi n urm doar ca sl vad din nou pe Sim. ncercnd s se foloseasc de ea pentru a
se menine la suprafa, brbatul o scufund. Fr s dea drumul
boului, fata l mpinse pe Sim cu mna liber. Acesta czu pe
spate, cu capul aproape de picioarele ei. intind cu grij, Gwenda
l lovi cu clciul ct putu de tare, direct n figur. Sim ls s-i
scape un ipt de durere, care fu repede nbuit cnd capul i se
scufund.
Boul reui s-i sprijine picioarele pe fundul rului i iei cu
pai greoi din ap, stropind i pufnind. De ndat ce simi c putea
sta la rndul ei n picioare, Gwenda i ddu drumul.
Skip ncepu s latre speriat, iar fata arunc o privire
circumspect n jur. Sim nu era pe mal. Cercet cu atenie
suprafaa rului, cutnd pata strident reprezentat de tunica lui
galben printre trupurile omeneti i bucile de lemn care pluteau
peste tot.
l vzu, inndu-se la suprafa cu ajutorul unei scnduri,
lovind apa cu picioarele i ndreptndu-se direct spre ea.
Nu putea s fug. Nu mai avea puterea necesar, iar rochia i
era ngreunat de ap. De partea aceasta a rului nu exista niciun
loc unde s se poat ascunde. Iar acum, c podul se drmase, nu
mai avea cum s traverseze pe cellalt mal, spre Kingsbridge.
Dar n-avea de gnd s-l lase s o ia.
Vzu c Sim se zbtea, iar asta i ddu o oarecare speran.
Dac ar fi rmas nemicat, scndura l-ar fi inut la suprafa, dar

el ddea mereu din picioare ca s nainteze spre mal, iar aceste


micri deteriorau echilibrul fragil pe care-l obinuse. Se mpingea
pe scndur, ca s se ridice, dup care ncepea s dea din
picioare, ca s se propulseze spre mal, iar capul i se ducea din nou
la fund. Poate c n-avea s ajung pe rm.
Gwenda i ddu seama c putea transforma chiar ea acea
posibilitate ntr-o certitudine.
Arunc o privire rapid n jur. Apa era plin de fragmente de
lemn, de la brne uriae la achii. Ochii i se oprir asupra unei
buci de lemn lungi cam de un metru. Intr n ap i o lu. Apoi
naint cu pai greoi prin ap, pentru a-i ntmpina stpnul.
Avu satisfacia de a zri scnteia de fric din ochii lui.
Sim i temper avntul. n faa lui se afla femeia pe care
ncercase s o transforme ntr-o sclav furioas, hotrt,
mnuind o bt grozav. n spate moartea prin nec.
Porni nainte.
Gwenda sttea dreapt n apa care-i ajungea pn la talie i
atepta momentul potrivit.
l vzu pe Sim oprindu-se din nou i i ddu seama din
micrile acestuia c ncerca s gseasc fundul apei cu picioarele.
Acum sau niciodat.
Gwenda ridic bucata de lemn deasupra capului i porni
nainte. Sim observ ce avea de gnd s fac i se agit frenetic
pentru a se ndeprta; dar nu avea niciun punct de sprijin, nici nu
mergea pe fundul apei, nici nu nota, aa c nu reui s se
fereasc. Gwenda abtu cu toat puterea bta de lemn asupra
cretetului acestuia.
Ochii lui Sim se ddur peste cap, iar ntregul lui trup se ls
moale, alunecnd n incontien.
Gwenda ntinse mna i-l nfc de tunica galben. N-avea de
gnd s-l lase s se ndeprteze plutind era posibil s
supravieuiasc. l trase spre ea, dup care-i lu capul n ambele
mini i i-l mpinse sub ap.
Chiar dac Sim era leinat, Gwenda descoperi c era mai greu
dect i nchipuise s in un trup sub ap. Prul lui slinos era
alunecos. Trebui s-i prind capul la subra i s-i ridice
picioarele de pe fund, astfel nct s-l apese cu propria-i greutate.
ncepu s simt c poate-l nvinsese. Oare de ct timp era
nevoie ca s neci un om? N-avea nici cea mai vag idee. Probabil
c plmnii lui Sim se umpleau deja cu ap. Cum avea s tie
cnd s-i dea drumul?

Dintr-odat, brbatul se smuci. O clip, Gwenda se vzu


nevoit s fac un efort ca s-l in. Nu era sigur dac Sim i
recptase cunotina sau dac era vorba de o convulsie
incontient. Spasmele sale erau puternice, dar preau aleatorii.
Picioarele ei gsir din nou fundul apei, iar fata reui s obin o
poziie de echilibru pentru a rezista mai departe.
Privi n jur. Nimeni nu se uita la ea. Toi erau prea ocupai s-i
salveze vieile.
Dup cteva clipe, micrile lui Sim devenir mai slabe. Destul
de curnd, rmase nemicat. Treptat, fata i slbi strnsoarea.
Sim se ls ncet la fund.
Nu mai apru la suprafa.
Gfind, Gwenda merse prin ap pn la mal. Se ls greu pe
pmntul ud. i pipi cingtoarea, cutndu-i punga de piele:
era n continuare acolo.
Nelegiuiii nu ajunseser s i-o fure, i ea reuise s o pstreze
pe tot parcursul ncercrilor prin care trecuse. nuntru era
preiosul filtru de dragoste preparat de Mattie neleapta. Deschise
punga s verifice i nu gsi nimic n afar de nite cioburi de
ceramic. Micua fiol se sprsese.
ncepu s plng.
Prima persoan pe care Caris o vzu fcnd ceva raional fu
fratele lui Merthin, Ralph. N-avea pe el dect o pereche de izmene
ude. Nu era rnit, n afar de umfltura de la nas, prezent i
nainte de incident. Ralph l trase pe contele de Shiring din ap i l
aez pe mal, lng un cadavru mbrcat n livreaua casei lui.
Contele avea o ran urt la cap, care i putea fi fatal. Ralph
prea epuizat de eforturile depuse i nu era deloc sigur cu privire
la ce ar fi trebuit s fac mai departe. Caris se gndi ce s-i spun.
Arunc o privire n jur. Pe partea aceea, malul era reprezentat
de o serie de plaje nguste i noroioase, separate de stnci. Nu era
prea mult loc unde s fie ntini morii i rniii: acetia trebuiau
dui n alt parte.
La civa metri distan, nite trepte de piatr fceau legtura
cu o poart ncastrat n zidul streiei. Caris se hotr. Artnd cu
degetul spre poart, i se adres lui Ralph:
Du-l pe conte pe acolo la streie. Pune-l jos cu atenie n
catedral, dup care fugi la infirmerie. Spune-i primei clugrie
pe care o vezi s o aduc imediat pe starea Cecilia.
Ralph pru bucuros s asculte de ordinele unei persoane

hotrte, aa c fcu imediat ce i se spusese.


Merthin intrase n ap i nainta cu pai greoi, dar Caris l opri.
Uit-te la mulimea aia de idioi, rosti ea, indicnd ctre
captul dinspre ora al podului distrus. Zeci de oameni stteau
nemicai, holbndu-se la mcelul din faa lor. Adu-i aici pe toi
brbaii n putere, continu ea. S nceap s-i scoat pe oameni
din ap i s-i duc n catedral.
Merthin ovia.
Nu pot s coboare pn aici de acolo.
Caris i ddu seama c avea dreptate. Ar fi trebuit s treac
peste resturile podului, iar asta n-ar fi dus dect la creterea
numrului de rnii. Dar casele aflate n aceast parte a strzii
principale aveau grdini care ajungeau pn la zidul streiei, iar
casa de pe col, aparinndu-i lui Ben Rotarul, avea chiar o u
mic n perete, astfel nct acesta putea s coboare la ru direct
din grdin.
Merthin se gndea i el la acelai lucru.
O s-i aduc prin casa lui Ben i o s trecem prin curtea lui
din spate.
Bine.
Merthin ncepu s se caere pe pietre, mpinse ua i dispru.
Caris arunc o privire peste ap. O siluet nalt se apropia cu
pai istovii de mal, iar ea l recunoscu pe Philemon. Gfind,
acesta o ntreb:
Ai vzut-o pe Gwenda?
Da chiar nainte s se prbueasc podul, rspunse Caris.
Fugea de Sim Telalul.
tiu asta dar unde e acum?
N-o vd nicieri. Cel mai bun lucru pe care-l poi face e s
ncepi s-i scoi pe oameni din ap.
Vreau s-mi gsesc sora.
Dac e n via, sigur este printre cei care au nevoie s fie
scoi din ru.
Bine, mormi Philemon i intr din nou n ap.
Caris dorea cu disperare s tie unde se aflau membrii familiei
ei, dar erau prea multe de fcut aici. i promise c avea s-i
caute tatl ct de curnd posibil.
Silueta lui Ben Rotarul apru n cadrul uii din zid. Un brbat
scund cu umeri lai i grumaz ca de taur, acesta era crua i i
ctiga traiul mai mult cu ajutorul muchilor dect al creierului.
Cobor cu micri precipitate pe mal, dup care ncepu s se uite

ncolo i-ncoace, fr s tie exact ce s fac.


La picioarele lui Caris zcea unul dintre oamenii contelui
Roland, mbrcat n livreaua caracteristic, rou cu negru, i
aparent mort. Fata spuse:
Ben, du-l pe omul acesta n catedral.
Nevasta lui Ben, Lib, apru i ea, ducnd n brae un bieel de
nici doi aniori. Aceasta era un pic mai inteligent dect soul ei i
ntreb:
Dar n-ar trebui s ne ocupm mai nti de cei vii?
Trebuie s-i scoatem din ap nainte de a ne da seama dac-s
mori sau vii i nu putem lsa trupurile aici, pe mal, pentru c o
s-i ncurce pe salvatori. Du-l n biseric, Ben.
Lib nelese c spusele lui Caris erau logice.
Ai face bine s-o asculi pe Caris, Ben, i se adres ea soului
su.
Ben ridic trupul aparent fr niciun efort i plec.
Caris i ddu seama c oamenii puteau fi transportai mai
rapid pe trgi, n genul celor folosite de constructori. Clugrii se
puteau ocupa de procurarea lor. Dar unde erau clugrii? i
spusese lui Ralph s o alerteze pe starea Cecilia, dar deocamdat
nimeni nu-i fcuse apariia.
Rniii trebuiau bandajai, tratai cu unguente i splai cu
diverse soluii: avea s fie nevoie de toi monahii, de ambele sexe.
Trebuia chemat i Matthew Brbierul: mai mult ca sigur aveau s
apar multe cazuri de oase rupte care trebuiau puse la loc. i
Mattie neleapta, care s le administreze poiuni celor suferinzi,
pentru a le uura durerile. Caris trebuia s dea alarma, dar nu
prea era dispus s prseasc malul rului nainte ca
operaiunea de salvare s fi fost organizat cum se cuvine. Unde
era Merthin?
O femeie se tra ctre mal. Caris intr n ap i o ajut s se
ridice n picioare. Era Griselda. Rochia ud i se lipise de corp, iar
Caris i putea vedea snii plini i conturul bombat al coapselor.
tiind c era nsrcinat, Caris o ntreb nelinitit:
Eti bine?
Cred c da.
Nu sngerezi?
Nu.
Slav Domnului! Caris arunc o privire n jur i fu
recunosctoare s-l vad pe Merthin ieind din grdina lui Ben
Rotarul, n fruntea unui ir de brbai, dintre care unii purtau

livreaua contelui. Strig ctre el: Ia-o pe Griselda de bra. Ajut-o s


urce treptele pn la streie. Ar trebui s stea jos i s se
odihneasc o vreme. Adug totui ca s-l liniteasc: E bine, s
tii.
Att Merthin, ct i Griselda o privir ciudat, iar Caris i ddu
seama ntr-o fraciune de secund ct de neobinuit era situaia
n care se afla. Ei trei rmaser cteva momente prini ntr-un fel
de triunghi mpietrit: viitoarea mam, tatl copilului i femeia care
l iubea.
Apoi Caris se ndeprt, rupnd vraja, i ncepu s dea ordine
n stnga i-n dreapta.
Gwenda plnse cteva clipe, dup care se opri. Motivul tristeii
sale nu era neaprat flaconul acela spart: Mattie putea s fac alt
filtru de dragoste, iar Caris i l-ar plti, att timp ct amndou
aveau s fie n via. Lacrimile i curgeau gndindu-se la toate
lucrurile prin care trecuse n doar o zi i-o noapte de la trdarea
tatlui ei pn la realizarea c picioarele i sngerau.
Nu simea nicio urm de regret n privina celor doi oameni pe
care-i ucisese. Sim i Alwyn ncercaser s o transforme ntr-o
sclav i s o oblige s se prostitueze. Meritau s moar. Oricum,
faptul c-i omorse nu reprezenta un delict, pentru c legea nu
condamna pe nimeni care scpa lumea de un nelegiuit. Cu toate
acestea, nu-i putea controla tremuratul minilor. Era extrem de
bucuroas c reuise s-i nving dumanii i s-i ctige
libertatea i, n acelai timp, era ngreoat de tot ce fcuse. Navea s uite niciodat felul n care corpul muribund al lui Sim
zvcnise la final. i se temea c imaginea lui Alwyn, cu vrful
cuitului ieindu-i din orbit, avea s-i apar n vise. Cu inima
copleit de att de multe sentimente contradictorii, i era cu
neputin s se opreasc din tremurat.
ncerc s-i alunge omorurile din minte. Cine altcineva mai
murise? Prinii ei aveau de gnd s plece din Kingsbridge de ieri.
Dar fratele ei, Philemon? Caris, prietena ei cea mai bun? Wulfric,
brbatul pe care-l iubea?
Arunc o privire peste ru i se liniti imediat n privina lui
Caris. Aceasta se afla pe cellalt mal, cu Merthin, prnd a
organiza un grup de intervenie pentru scoaterea oamenilor din
ap. Gwenda se simi inundat de un val de recunotin: cel
puin nu rmsese complet singur pe lume.
Dar Philemon? Fusese ultimul om pe care-l vzuse nainte ca

podul s se drme. Probabil c se prbuise undeva n apropierea


ei, ca toi cei din jur, dar nu reuea deloc s-l vad.
i unde era Wulfric? Se ndoia c acestuia i-ar fi plcut
spectacolul reprezentat de biciuirea unei vrjitoare prin tot oraul.
Cu toate acestea, tia c avusese de gnd s se ntoarc astzi n
Wigleigh cu familia i era posibil Doamne ferete! s fi fost pe
pod, n drum spre cas, atunci cnd acesta se surpase. Cercet cu
frenezie suprafaa apei, cutnd pata aurie a pletelor lui, rugnduse s-l vad notnd cu putere ctre mal, i nu plutind cu faa n
jos. Dar nu-l zri deloc.
Se hotr s traverseze rul. Nu tia s noate, dar se gndi c,
dac ar fi avut o bucat mare de lemn care s o in la suprafa,
ar fi putut s dea din picioare n aa fel nct s se mping spre
cellalt mal. Gsi o scndur, o trase din ap i merse vreo 50 de
metri mai n amonte, pentru a nu fi nevoit s treac prin masa de
trupuri. Apoi intr din nou n ap. Nenfricat, Skip o urm. Era
mai greu dect i nchipuise, iar rochia ud o trgea n jos, dar
reui s ajung pe cellalt mal.
Alerg ctre Caris i se mbriar.
Ce s-a ntmplat? se interes Caris.
Am fugit.
i Sim?
Era un nelegiuit.
Era?
E mort.
Caris pru surprins.
Gwenda adug repede:
A murit cnd s-a prbuit podul. Nici mcar prietena ei cea
mai bun nu trebuia s tie exact circumstanele morii lui.
Continu: I-ai vzut pe vreunul dintre ai mei?
Prinii ti au plecat din ora ieri. Pe Philemon l-am vzut
acum cteva clipe te caut.
Slav Domnului! Dar Wulfric?
Nu tiu. N-a fost scos din ru. Logodnica lui a plecat ieri, dar
prinii i fratele lui erau n catedral azi-diminea, la procesul lui
Nell Nebuna.
Trebuie s-l caut.
Noroc!
Gwenda urc n goan treptele care duceau la streie i
travers pajitea. Civa dintre negustorii care avuseser tarabe n
trg i continuau netulburai operaiunile de mpachetare a

mrfii, i ei i se pru de-a dreptul incredibil c puteau s-i vad


de treburi cnd sute de oameni i gsiser sfritul ntr-un
asemenea accident. Curnd ns i ddu seama c nu tiau nimic:
grozvia se petrecuse n urm cu doar cteva minute, dei ei i
pruser a fi ore. Trecu de poarta streiei i ajunse pe strada
principal. Wulfric i familia lui sttuser la hanul Bell.
Intr n fug n cldire.
Un bieandru sttea lng un butoi de bere, cu o expresie
nspimntat pe chip.
Gwenda spuse:
l caut pe Wulfric Wigleigh.
Nu e nimeni aici, rspunse biatul. Eu sunt ucenicul, m-au
lsat s pzesc berea.
Gwenda i ddu seama c cineva i chemase pe toi la ru.
Fcu imediat cale-ntoars. Tocmai cnd ieea pe u, l vzu pe
Wulfric.
Era att de uurat, nct l mbri cu putere.
Eti n via slav Domnului! strig ea.
Cineva zicea c s-a prbuit podul, spuse el. E adevrat deci?
Da e ngrozitor. Unde sunt ai ti?
Au plecat acum ceva timp. Eu am rmas n urm s
recuperez o datorie. Ridic o pung mic din piele, cu bani. Sper
c nu erau pe pod cnd s-a rupt.
tiu cum putem afla, rosti Gwenda. Hai cu mine.
l apuc de mn. El o ls s-l conduc prin curtea streiei
fr s-i retrag palma dintr-a ei. Gwenda nu l atinsese niciodat
att de mult timp.
Avea mna mare, cu degetele aspre de munc, dar cu podul
palmei catifelat. n ciuda a tot ceea ce se ntmplase, atingerea
pielii lui i trimitea fiori n tot corpul.
l duse peste pajite pn n catedral.
i scot pe oameni din ru i-i aduc aici, l lmuri ea.
Pe pardoseala de piatr a naosului se aflau deja 2030 de
trupuri, iar numrul lor sporea fr oprire. Cteva clugrie se
ocupau de rnii, prnd nite creaturi insignifiante n comparaie
cu dimensiunile stlpilor din jurul lor. Clugrul orb care dirija de
obicei corul prea a fi conductorul operaiunilor.
Punei-i pe mori n partea de nord! strig el cnd Gwenda i
Wulfric intrar n naos. Rniii n cea de sud.
Dintr-odat, Wulfric scoase un strigt de surprindere i
nefericire. Gwenda i urmri privirea i-l recunoscu pe David,

fratele lui, zcnd printre rnii.


ngenunchear amndoi lng el. David era cu vreo doi ani mai
mare dect Wulfric i avea aceeai constituie robust. Biatul
respira i avea ochii deschii, dar nu prea s-i vad. Wulfric i
vorbi.
Dave! spuse el ncet, pe un ton nflcrat. Dave, eu sunt,
Wulfric.
Gwenda simi ceva lipicios i i ddu seama c David era ntins
ntr-o balt de snge.
Wulfric l ntreb:
Dave unde sunt mami i tati?
Nu primi niciun rspuns.
Gwenda arunc o privire n jur i o zri pe mama lui Wulfric.
Aceasta se afla de cealalt parte a naosului, n culoarul de nord,
unde Carlus Orbul le spusese oamenilor s-i pun pe cei mori.
Wulfric, fcu ncetior Gwenda.
Ce e?
Mama ta.
Biatul se ridic i privi n direcia indicat de Gwenda.
O, nu! suspin el.
Traversar mpreun biserica. Mama lui Wulfric era ntins
lng sir Stephen, lordul de Wigleigh egalul ei acum. Era o femeie
mrunic prea de-a dreptul uimitor c nscuse nite fii att de
mari. Pe tot timpul vieii fusese zvelt i plin de energie, dar acum
arta ca o ppu fragil, palid i slab. Wulfric i puse mna pe
piept, cutnd s-i simt btile inimii. Cnd aps, din gura
femeii iei un firicel de ap.
S-a necat, spuse el n oapt.
Gwenda i petrecu braul pe dup umerii lui largi, ncercnd
s-l consoleze. Nu-i putea da seama dac el i observase sau nu
gestul.
Un otean mbrcat n livreaua roie cu negru a contelui Roland
se apropie de ei, ducnd n spate corpul nensufleit al unui brbat
masiv. Wulfric trase adnc aer n piept, ndurerat: era tatl su.
Gwenda i se adres oteanului:
Pune-l aici, lng soia lui.
Wulfric era nucit. Nu spuse nimic, prnd incapabil s
contientizeze tot ce se ntmpla. Ce putea Gwenda s-i spun
brbatului iubit ntr-o asemenea situaie? Fiecare fraz care-i
venea n minte i se prea, invariabil, prosteasc. Dorea cu
disperare s-l aline cumva, dar nu tia cum.

n timp ce Wulfric se holba la cadavrele prinilor si, Gwenda


privi ctre cealalt parte a bisericii, unde se afla fratele lui Wulfric.
Se apropie repede de el. David sttea complet nemicat. Ochii lui
aveau o cuttur fix i respiraia i se oprise. i puse mna pe
piept: nu i se mai simea inima btnd.
Cum s suporte Wulfric totul?
i terse lacrimile de pe chip i se ntoarse lng el. N-avea
niciun rost s-i ascund adevrul.
i David a murit, i opti ea.
Wulfric i arunc o privire absent, ca i cum n-ar fi neles ce i
se spusese. n mintea Gwendei se strecur bnuiala ngrozitoare
c ocul suferit l fcuse s-i piard minile.
Dar, ntr-un final, biatul vorbi:
Toi, murmur el. Toi trei. Toi mori.
Se uit la Gwenda, i aceasta vzu c ochii i se umpleau de
lacrimi.
i petrecu braele pe dup umerii lui i i simi trupul
cutremurndu-se, prad unor suspine neajutorate. l strnse bine.
Bietul de tine, spuse ea. Bietul, dragul de tine.
Slav Domnului c n-am pierdut-o i pe Annet, hohoti el.
O or mai trziu, trupurile morilor i cele ale rniilor
acopereau mare parte din pardoseala naosului. Carlus Orbul,
stareul adjunct, sttea n mijlocul acestui tablou mpreun cu
Simeon, vistiernicul cu chip usciv, care-i servea drept ochi.
Carlus se afla la conducere pentru c stareul Anthony lipsea.
Frate Theodoric, tu eti? ntreb Carlus, prnd a recunoate
mersul clugrului cu ten alb i ochi albatri care tocmai intrase.
Caut-l pe gropar. Spune-i s ia cu el ase brbai puternici, s-l
ajute. O s avem nevoie de cel puin 100 de morminte i, mai ales
c e var, trebuie s ngropm morii ct se poate de repede.
Imediat, frate, rspunse Theodoric.
Caris era impresionat de ct de bine putea Carlus s
organizeze lucrurile, n ciuda faptului c era orb.
l lsase pe Merthin s conduc operaiunea de scoatere a
morilor i a rniilor din ru. Se asigurase c monahii att
clugrii, ct i clugriele fuseser ntiinai cu privire la cele
ntmplate, dup care reuise s-i gseasc pe Matthew Brbierul
i pe Mattie neleapta. n cele din urm, verificase dac familia ei
era teafr.
Doar unchiul Anthony i Griselda se aflaser pe pod n

momentul prbuirii acestuia. Pe tatl ei l gsise n sala ghildei


mpreun cu Buonaventura Caroli. Edmund spusese:
Acum chiar c nu mai au de ales, vor trebui s construiasc
un pod nou!
Apoi pornise chioptnd ctre malul rului, unde pusese
umrul la salvarea oamenilor. Ceilali erau n siguran: mtua
Petranilla fusese n tot acest timp acas, gtind; sora lui Caris,
Alice, fusese cu Elfric la hanul Bell; vrul ei, Godwyn, fusese n
catedral, verificnd lucrrile de reparaie la culoarul sudic al
corului.
Griselda plecase acas s se odihneasc. Despre Anthony nu se
tia nc nimic. Caris nu inea prea mult la unchiul ei, dar n
niciun caz nu-i dorea moartea i privea nelinitit ori de cte ori
cte un trup nou era adus n naos de la ru.
Starea Cecilia i celelalte clugrie erau ocupate s spele
rnile, s aplice straturi de miere care s acioneze ca tratament
antiseptic, s pun bandaje i s mpart cni cu bere fierbinte, cu
mirodenii, care s-i mai ntreasc pe rnii. Matthew Brbierul,
chirurgul energic i eficient care slujise att timp pe cmpul de
btlie, lucra mpreun cu supraponderala Mattie neleapta, care
gfia ntruna i le administra oamenilor leacuri calmante cu
cteva minute nainte ca Matthew s le pun la loc oasele rupte de
la mini sau de la picioare.
Caris merse n transeptul sudic. Acolo, departe de zgomotul, de
agitaia i de sngele din naos, clugrii-medici stteau
ngrmdii n jurul trupului nc incontient al contelui de
Shiring. Acesta fusese dezbrcat de vemintele ude i acoperit cu o
ptur groas.
E n via, spuse fratele Godwyn. Dar are o ran foarte grav.
Art ctre partea din spate a capului brbatului: O parte din
craniu i-a fost zdrobit.
Caris arunc o privire peste umrul lui Godwyn. Putea vedea
craniul, precum crusta sfrmat a unei plcinte, ptat cu snge.
Prin sprturi se zrea materia cenuie de dedesubt. Cu siguran
nu se putea face nimic n cazul unei rni att de grave.
Fratele Joseph, cel mai n vrst dintre medici, era de aceeai
prere. Acesta i trecu un deget peste puntea nasului su mare i
rosti, oarecum neclar din cauza danturii stricate:
Trebuie s aducem moatele sfntului, spuse el, prelungind
consoanele de parc ar fi fost beat, aa cum vorbea de obicei. Sunt
cea mai bun ans de vindecare.

Caris nu avea prea mare ncredere n puterea oaselor unui


sfnt mort demult asupra craniului zdrobit al unui om viu.
Bineneles, nu spuse nimic: tia c avea nite preri ciudate n
aceast privin i de cele mai multe ori prefera s le pstreze
numai pentru ea.
Fiii contelui lordul William i episcopul Richard urmreau
ndeaproape ceea ce se ntmpla. Cu silueta sa de soldat i prul
negru, William era o versiune mai tnr a brbatului care zcea
incontient pe mas. Richard era mai blond i avea contururi mai
rotunjite. Fratele lui Merthin, Ralph, sttea lng ei.
Eu l-am scos pe conte din ap, rosti el.
Era a doua oar cnd Caris l auzea spunnd acest lucru.
Da, bravo, mormi William.
Soia lui William, Philippa, era la fel de nemulumit ca i Caris
n privina verdictului dat de fratele Joseph.
Nu putei s facei ceva prin care s-l ajutai pe conte? ntreb
ea.
Godwyn i rspunse:
Rugciunea e cel mai eficient leac.
Moatele erau pstrate ntr-un compartiment ncuiat, sub altar.
Imediat ce Godwyn i Joseph plecar s le aduc, Matthew
Brbierul se aplec asupra contelui, cercetnd rana.
N-o s se vindece niciodat aa, rosti el. Nici mcar cu
ajutorul sfntului.
William i se adres tios:
Ce vrei s spui?
Lui Caris i se pru c vorbise exact ca tatl su.
Craniul e un os ca toate celelalte, rspunse Matthew. Se poate
repara singur, dar bucile trebuie s se afle n poziia lor normal,
altfel se vor suda strmb.
Crezi c tii tu mai multe dect clugrii?
Stpne, clugrii tiu cum s invoce ajutorul lumii spiritelor.
Eu unul nu fac altceva dect s pun la loc oasele rupte.
i de unde ai cptat tu cunotinele astea?
Am fost chirurg n armata regelui timp de muli ani. Am
mrluit alturi de tatl Domniei Tale, contele, n rzboaiele cu
scoienii. Am mai vzut capete sparte la viaa mea.
i ce-ai face pentru tatl meu acum?
Lui Caris i se prea c Matthew era oarecum intimidat de tirul
de ntrebri agresive la care-l supunea William.
A scoate bucile de craniu din creier, le-a cura i a

ncerca s le pun la loc, n poziiile lor fireti.


Caris trase aer n piept, surprins. Abia dac-i putea imagina
o operaiune att de ndrznea. Cum avea Matthew curajul s
propun aa ceva? i dac nu reuea?
William l ntreb:
i i-ar reveni?
Nu tiu, rspunse Matthew. Uneori, rnile la cap au efecte
ciudate, lsndu-l pe om incapabil s mai mearg sau s mai
vorbeasc. Tot ce pot face eu e s-i repar craniul. Dac vrei
miracole, rugai-l pe sfnt.
Deci nu poi promite succesul interveniei.
Doar Dumnezeu este atotputernic. Oamenii trebuie s fac ce
pot i s spere c o s ias ct mai bine. Dar cred c tatl Domniei
Tale o s moar din cauza acestei rni, dac rmne netratat.
Dar Joseph i Godwyn au studiat crile scrise de filosofiimedici din vechime.
Iar eu am vzut cu ochii mei, pe cmpul de btlie, rnii
murind sau revenindu-i. Domniile Voastre trebuie s hotri n
cine avei ncredere i n cine nu.
William i ndrept privirea ctre soia sa. Philippa l sftui:
Hai s-l lsm pe brbier s fac tot ce poate i s ne rugm
la Sfntul Adolphus s l ajute.
William ddu din cap, n semn de consimire.
Bine, i spuse el lui Matthew. Apuc-te de treab.
Contele trebuie s stea ntins pe mas, ncepu hotrt
Matthew. Trebuie aezat lng fereastr, astfel nct lumina s
cad pe rana lui.
William pocni din degete ctre doi novici.
Facei tot ce v cere brbatul acesta, ordon el.
Matthew adug:
Nu am nevoie dect de un bol cu vin cald.
Clugrii aduser din infirmerie o mas alctuit din cteva
scnduri sprijinite pe dou capre i o instalar lng fereastra cea
mare din transeptul sudic. Doi scutieri l ridicar pe contele
Roland pe mas.
Cu faa n jos, v rog, le ceru Matthew.
Cei doi ntoarser cu grij trupul contelui.
Matthew avea la el o traist din piele n care se aflau uneltele
ascuite cu ajutorul crora brbierii i practicau meseria. Scoase
mai nti o foarfec mic. Apoi ndoi uor gtul pacientului,
mpingndu-i capul n fa, i ncepu s tund cu grij firele de pr

din jurul rnii. Contele avea prul negru i des, unsuros de la


natur. Matthew i retez pe rnd uviele i le ls s cad pe
pardoseal. Dup ce reui s creeze un cerc n jurul rnii, detaliile
acesteia devenir mult mai vizibile.
Fratele Godwyn apru din nou, aducnd relicvariul, acea cutie
din aur i filde n care erau pstrate craniul Sfntului Adolphus i
oasele de la un bra i o palm. Cnd vzu c Matthew ncepuse
s-l trateze pe contele Roland, spuse plin de indignare:
Ce se ntmpl aici?
Matthew i ridic privirea de la lucrul su.
Dac ai pune moatele pe spatele contelui, ct mai aproape de
capul lui, cred c sfntul o s-mi fac minile mai precise.
Godwyn ezita, evident nfuriat de faptul c un simplu brbier
preluase conducerea situaiei.
Lordul William interveni i el:
F cum spune, frate, cci altfel e posibil ca vina pentru
moartea tatlui meu s cad asupra voastr.
Cu toate acestea, Godwyn nu se supuse. I se adres n schimb
lui Carlus Orbul, care se afla la civa metri deprtare:
Frate Carlus, am primit ordin de la lordul William s
Am auzit ce-a spus lordul William, l ntrerupse Carlus. Ar fi
mai bine s faci cum dorete.
Nu era rspunsul la care sperase Godwyn. Pe chipul su se
aternu o expresie de frustrare mnioas. Evident dezgustat, aez
cutia cu moate pe spatele lat al contelui Roland.
Matthew lu un forceps mic. Cu o atingere delicat, apuc
marginea vizibil a unei buci de os i o ridic, fr a atinge
materia cenuie de dedesubt. Ca n trans, Caris l privea. Osul se
desprinse imediat de cap, cu pielea i prul lipite nc de el.
Matthew l scufund uor n castronul cu vin cald.
Repet aceast operaiune cu alte dou buci mici de os.
Rumoarea din naos gemetele rniilor i suspinele celor care-i
pierduser pe cei dragi lor prea a se estompa, reducndu-se la
un simplu zgomot de fond. Cei care-l priveau pe Matthew stteau
tcui i nemicai, formnd un cerc solemn n jurul lui i al
contelui aflat n stare de incontien.
Apoi brbierul se ocup de achiile care rmseser ataate de
restul craniului. Pentru fiecare n parte, ncepea prin a tia prul
din zon, apoi spla zona cu o pnz curat nmuiat n vin, dup
care folosea forcepsul pentru a apsa osul uor n ceea ce credea
c era poziia sa de dinainte.

Din cauza tensiunii din aer, Caris de-abia putea respira. Nu


admirase pe nimeni aa cum l admira n acele momente pe
Matthew Brbierul. Era att de curajos, de ndemnatic, de sigur
pe sine! i fcea toate acele operaiuni delicate pe trupul unui
conte! Dac lucrurile se sfreau tragic, probabil c avea s fie
condamnat la moarte prin spnzurare. Dar, cu toate acestea,
minile i erau la fel de lipsite de tremur precum cele ale ngerilor
sculptai n piatr deasupra intrrii n catedral.
n cele din urm, puse la loc bucile de os pe care le scoase din
bolul cu vin, potrivindu-le unele lng altele ca i cum ar fi reparat
o oal spart.
Apoi trase pielea de pe cap peste ran i o cusu cu ndemnare.
Acum craniul lui Roland era din nou complet.
Contele trebuie s doarm o zi i-o noapte, spuse el. Dac se
trezete, dai-i o doz puternic din somniferul preparat de Mattie
neleapta. Apoi trebuie s stea nemicat 40 de zile i 40 de nopi.
Dac e nevoie, legai-l de pat.
Apoi o rug pe starea Cecilia s panseze capul rnitului.
Godwyn iei din catedral i porni n fug spre malul rului, cu
sngele clocotind de mnie. Nu exista nicio autoritate: Carlus i
lsa pe toi s fac dup cum pofteau. Stareul Anthony era slab,
dar era mai bun dect Carlus. Trebuia s fie gsit ct mai curnd.
Ca urmare a eforturilor susinute ale orenilor, cele mai multe
trupuri fuseser scoase deja din ap. Cei care se aleseser doar cu
sperietura sau cu cteva vnti plecaser spre casele lor. Cei care
rmseser erau prini ntr-un fel sau altul ntre resturile de lemn.
Godwyn era deopotriv entuziasmat i speriat de posibilitatea
ca Anthony s fi murit. i dorea nespus ca la streie s fie
instaurat un regim nou: o interpretare mai strict a Regulii
benedictine i o administrare meticuloas a finanelor. Dar, n
acelai timp, era contient c Anthony era protectorul su i c,
sub conducerea unui alt stare, era posibil s nu-i mai continue
avansarea.
Merthin rechiziionase o barc. El i ali doi brbai tineri se
aflau n mijlocul rului, unde cea mai mare parte a lemnelor care
alctuiser structura podului plutea acum la ntmplare.
mbrcai doar n izmene, cei trei ncercau s ridice o brn
uria pentru a elibera pe cineva prins sub ea. Merthin era mic de
statur, dar ceilali doi preau puternici i bine hrnii, iar
Godwyn presupuse c erau scutieri din suita contelui. n ciuda

forei lor evidente, le era greu s mute din loc brnele grele, pentru
c nu se puteau sprijini de nimic altceva n afar de suprafaa
instabil a brcuei cu vsle n care se aflau.
Godwyn sttea n mijlocul unei mulimi de oreni i privea,
sfiat de sperane contradictorii, cum cei doi scutieri ridicar o
bucat de lemn, iar Merthin trase un trup de sub ea. Dup o
examinare scurt, strig ctre cei de pe mal:
Marguerite Jones moart.
Marguerite era o femeie n vrst lipsit de importan.
Nerbdtor, Godwyn strig:
Nu-l vedei pe nicieri pe stareul Anthony?
ntre brbaii din barc avu loc un schimb de priviri, iar
Godwyn i ddu seama c folosise un ton prea poruncitor. Dar
Merthin i rspunse strignd:
Vd o sutan de clugr.
nseamn c e printele stare! spuse Godwyn. Anthony era
singurul clugr despre care nu se tia nc unde se afla. i poi
da seama n ce stare e?
Merthin se aplec peste marginea brcii. Neputnd s se
apropie suficient astfel, se ls n ap. ntr-un final, anun:
Mai respir.
Godwyn fu copleit n acelai timp de extaz i de dezamgire.
Atunci scoatei-l, repede! ip el. V rog, adug dup o clip.
Nu primi niciun semn c cei trei l-ar fi auzit, dar l vzu pe
Merthin scufundndu-se pe sub o scndur aflat parial sub
nivelul apei i dndu-le instruciuni celorlali doi. Acetia lsar
ntr-o parte brna pe care o ineau n mini, permindu-i s
alunece uor sub ap, dup care se aplecar peste prora micii
ambarcaiuni pentru a apuca scndura sub care se afla Merthin.
Acesta din urm prea a se lupta s smulg poalele sutanei lui
Anthony dintr-o aglomerare de scnduri i achii.
Godwyn privea toate acestea, nemulumit c nu putea face
nimic pentru a grbi operaiunea de salvare. Se ntoarse ctre doi
spectatori.
Ducei-v la streie i cerei s trimit doi clugri cu o
targ. Le zicei c v-a trimis Godwyn.
Cei doi pornir pe trepte i intrar n curtea streiei.
n sfrit, Merthin reui s scoat silueta incontient de sub
resturi. l trase pe stare mai aproape, dup care ceilali doi l
ridicar n barc. Merthin urc i el la bord i ncepur s
vsleasc spre mal.

Civa voluntari energici l ridicar pe Anthony din barc i l


aezar pe targa adus de clugri. Godwyn se grbi s-l
examineze. Respira, dar avea pulsul slab. Ochii i erau nchii, iar
chipul su avea o nuan palid, prevestitoare de ru. Pe cap i pe
piept nu se vedeau dect vreo cteva zgrieturi uoare, ns
pelvisul i era zdrobit i sngera.
Monahii sltar targa pe umeri. Godwyn porni naintea lor spre
catedral.
Facei loc! strig de cum intr.
Stareul fu purtat de-a lungul naosului pn n zona corului,
partea cea mai sacr a bisericii. Clugrii primir indicaii s
ntind corpul rnitului n faa altarului. Sutana mbibat cu ap
sublinia clar conturul oldurilor i al picioarelor lui Anthony,
contorsionate ntr-un asemenea hal nct numai partea de sus a
trupului su mai prea omeneasc.
n numai cteva clipe, toi clugrii se adunar n jurul
trupului incontient al stareului lor. Godwyn recuper cutia cu
moatele sfntului de la contele Roland i o aez la picioarele lui
Anthony. Joseph i puse un crucifix de aur pe piept i i petrecu
minile n jurul lui.
Starea Cecilia ngenunche lng Anthony. i terse faa cu o
pnz nmuiat ntr-un lichid calmant. i spuse lui Joseph:
Se pare c are multe oase rupte. Vrei s-l chemm pe
Matthew Brbierul s se uite la el?
Fr s scoat vreun cuvnt, Joseph cltin din cap.
Rspunsul l bucur pe Godwyn. Venind acolo, brbierul ar fi
pngrit acel loc sacru. Era mai bine ca lucrurile s fie lsate la
mila Domnului.
Fratele Carlus oficie ultimele rituri pentru rnit i le ddu tonul
clugrilor pentru a cnta un imn.
Godwyn nu tia la ce s spere. De civa ani ncoace i dorea
cu ardoare ca regimul lui Anthony s ia sfrit. Dar, n decurs de
numai un ceas, vzuse exact ce s-ar instaura n lipsa unchiului
su: o conducere dual, a lui Carlus i Simeon. Acetia erau
acoliii lui Anthony, aa c n-avea s fie deloc mai bine.
Dintr-odat, l zri pe Matthew Brbierul n spatele grupului de
clugri, privind peste umerii acestora i cercetnd jumtatea
inferioar a trupului stareului. Godwyn tocmai se pregtea s-i
ordone indignat s prseasc zona corului, dar brbatul cltin
aproape imperceptibil din cap, dup care se ndeprt.
Anthony deschise ochii.

Fratele Joseph strig:


Slav Domnului!
Stareul prea c voia s vorbeasc. Starea Cecilia, care sttea
n continuare n genunchi lng el, se aplec spre chipul lui
pentru a-i auzi cuvintele. Godwyn vzu buzele lui Anthony
micndu-se i i dori s fi putut auzi ce spunea. Dup cteva
clipe, stareul tcu.
Cecilia prea de-a dreptul ocat.
E adevrat? ntreb ea.
Toi se uitau fix la ea. Godwyn ntreb:
Ce a spus, sor Cecilia?
Nu primi niciun rspuns.
Ochii lui Anthony se nchiser. n el avu loc o schimbare
subtil. Rmase perfect nemicat.
Godwyn se aplec peste trupul stareului. Nu mai respira.
Aez o mn n dreptul inimii lui Anthony i i ddu seama c
nu mai btea. i apuc ncheietura, cutndu-i pulsul: nimic.
Se ridic.
Stareul Anthony a prsit lumea asta, spuse el. Fie ca
Domnul s-i pogoare binecuvntarea asupra sufletului su i s-l
primeasc cu braele deschise n regatul Lui.
Toi clugrii adugar:
Amin!
Un fior de emoie l scutur pe Godwyn, care i spuse: Acum
vor trebui organizate alegeri.

Partea a III-a
iuniedecembrie 1337

14
Catedrala Kingsbridge era un loc al ororilor. Rniii gemeau i
urlau, chinuii de durere, cernd ajutorul lui Dumnezeu, al
sfinilor sau al mamelor lor. Cam la cteva minute se ntmpla ca
cineva aflat n cutarea unei persoane dragi s o gseasc moart
i s ipe din cauza ocului i a durerii. Morii i rniii zceau n
poziii groteti, din cauza oaselor rupte, plini de snge, cu hainele
sfiate sau ude. Pardoseala de piatr a bisericii era alunecoas
din cauza amestecului de ap, snge i ml de pe malul rului.
n tot acest tablou ngrozitor exista ns o mic zon de calm i
de eficien, n mijlocul creia trebluia starea Cecilia. Ca o
pasre mic i iute, aceasta trecea de la un rnit la altul. Era
urmat de o turm de clugrie cu capetele acoperite de glugile
raselor monahale, printre care se afla i sora Juliana, cea care o
ajuta ndeaproape de mult timp i care acum era numit, n semn
de respect, Julie cea Btrn. Pe msur ce examina fiecare
pacient, starea ddea indicaii: s fie splat, tratat cu unguente,
s fie pansat sau s i se dea leacuri din plante. Pentru cazurile mai
grave apela la ajutorul lui Mattie neleapta, al lui Matthew
Brbierul sau al fratelui Joseph. Vorbea destul de ncet, dar clar,
dnd instruciuni simple i hotrte. Astfel reuea s-i liniteasc
pe cei mai muli dintre pacieni, insuflnd speran i calm n
inimile rudelor lor.
Privind acestea, Caris i amintea ct se poate de intens ziua n
care murise mama ei. i atunci peste lume domnise teroarea i
dezorientarea, dei numai n inima ei. La fel ca acum, starea
Cecilia pruse a ti exact ce s fac. Mmica murise n ciuda
ajutorului ei, ntocmai cum avea s se ntmple cu muli dintre
rniii de astzi; dar moartea avusese ceva mai ordonat,
sentimentul c se fcuse tot ce se putea.
Unii oameni invocau ajutorul Fecioarei sau al sfinilor atunci
cnd cineva era bolnav, dar asta nu fcea dect s-o nspimnte i
mai mult pe Caris, pentru c nu se putea ti dac spiritele aveau
s-i ajute sau dac le auziser rugciunile mcar. Fetia de zece
ani care fusese Caris pe atunci era contient c starea Cecilia nu
avea atta putere ca sfinii, dar, chiar i aa, spiritul ei practic i
aerul sigur pe sine i insuflaser att speran, ct i resemnare,
ntr-un amestec care i umpluse sufletul cu un fel de senintate.
Acum Caris devenise parte din anturajul Ceciliei, fr s se fi

decis efectiv n acest sens, fr mcar s contientizeze ce se


ntmpla. Urma ordinele date de cea mai hotrt persoan din
jur, exact aa cum oamenii din ora urmaser indicaiile ei dup
prbuirea podului, cnd nimeni altcineva nu prea a ti ce s
fac. Simul practic i comportamentul alert al Ceciliei erau
contagioase, iar cei din jurul su preau s mprumute pe
nesimite o parte din competena ei calm. Caris se trezi c inea
n mn un mic bol cu oet n timp ce o novice frumoas, pe nume
Mair, nmuia o bucat de pnz n lichid i spla sngele de pe
chipul Susannei Chepstow, nevasta negustorului de lemne.
Muncir fr contenire pn mult dup lsarea ntunericului.
ntruct era var i se ntuneca trziu, toate trupurile care pluteau
n apa rului fur scoase i transportate n catedral nainte de
cderea nopii dei poate c nimeni n-avea s afle vreodat cte
cadavre de necai se lsaser la fund sau fuseser purtate de
curent n aval. Nu se tia nimic despre Nell Nebuna, care probabil
c fusese tras sub ap de cru. n mod nedrept, clugrulceretor Murdo supravieuise, alegndu-se doar cu o glezn luxat,
i plecase chioptnd la hanul Bell, s se ntremeze cu ceva bere
tare i nite unc fiart.
Cu toate acestea, tratarea rniilor continu i dup ce se
ntunec, la lumina lumnrii. O parte dintre clugrie ajunser
s fie rpuse de oboseal i se vzur nevoite s se opreasc;
altele, copleite de proporiile tragediei, cedar nervos, ajungnd s
nu mai neleag instruciunile care li se ddeau i s se mite cu
stngcie, aa c trebuir trimise s-i revin; dar Caris i cteva
micue stoice continuar s trudeasc pn ce nu mai avur
nimic de fcut. Era trecut de miezul nopii cnd fu legat ultimul
bandaj, iar Caris travers cu pai nesiguri pajitea ctre casa
tatlui ei.
Tticul i Petranilla stteau mpreun n sala unde obinuiau
s ia masa, inndu-se de mini i plngnd moartea fratelui lor,
Anthony. Edmund avea ochii plini de lacrimi, iar Petranilla se
tnguia amarnic. Caris i srut pe amndoi, dar nu-i venea n
minte nimic potrivit de spus ntr-o asemenea situaie. Dac s-ar fi
aezat lng ei, ar fi adormit pe scaun, aa c prefer s se duc la
etaj. Se bg n pat lng Gwenda, care sttea la ea, ca
ntotdeauna. Gwenda era cufundat ntr-un somn profund, aa c
nu schi nici mcar o micare atunci cnd Caris se ntinse lng
ea.
Caris nchise ochii, simindu-i trupul extenuat i inima plin

de durere i amrciune.
Tatl ei jelea un singur om dintre cei care pieriser, dar ea
simea apsarea durerii pentru ei toi. Se gndea la prietenii,
vecinii i cunotinele sale, care zceau nensufleii pe pardoseala
rece, din piatr, a catedralei; i nchipuia tristeea pe care o
simeau prinii, copiii, fraii i surorile lor, iar toat aceast
suferin imens o copleea. Suspin n pern. Fr s rosteasc
vreun cuvnt, Gwenda o nconjur cu braul i o strnse la pieptul
ei. Dup cteva momente, oboseala o rpuse, aa c adormi.
Se trezi n zori. Lsnd-o pe Gwenda dormind dus, se ntoarse
la catedral i continu s se ocupe de rnii. Cei mai muli fur
trimii acas. Cei care trebuiau inui sub observaie printre care
i contele Roland, care nu-i recptase cunotina fur mutai
n spital. Cadavrele fur aezate n rnduri ordonate n zona
corului, aflat n captul estic al bisericii, urmnd a fi
nmormntate.
Timpul trecea n zbor, fr ca fata s se odihneasc mai mult de
cteva clipe. Apoi, pe la sfritul acelei dup-amiezi de duminic,
starea Cecilia i spuse lui Caris s fac o pauz. Tnra arunc o
privire n jur i-i ddu seama c treaba era aproape terminat. iatunci ncepu s se gndeasc la viitor.
Pn n momentul acela, simise, la un nivel subcontient, c
viaa obinuit se sfrise i c tria ntr-o lume a tragediilor i a
ororilor.
Acum ncepea s-i dea seama c nenorocirea asta, ca toate
celelalte, avea s treac. Morii aveau s fie ngropai, rniii aveau
s se vindece i, ntr-un fel sau altul, oraul avea s se zbat s
revin la normal. i i aminti c, nainte de tragedia colectiv,
avusese loc o alta, la fel de violent i de devastatoare n felul ei.
l gsi pe Merthin pe malul rului, cu Elfric i Thomas Langley,
ocupat cu organizarea operaiunii de curenie, beneficiind i de
ajutorul a vreo 50 de voluntari. Ca urmare a strii de urgen,
conflictul lui Merthin cu Elfric fusese lsat deoparte. Cea mai mare
parte a bucilor de lemn fusese recuperat din ap i brnele
fuseser stivuite pe mal. Dar lemnria care alctuia baza podului
rmsese parial unit, iar o mas de brne i scnduri nclcite
plutea la suprafa, micndu-se uor n sus i n jos odat cu
undele rului, cu calmul inocent al unei fiare imense dup ce i
ucisese i devorase prada.
Brbaii ncercau s fragmenteze resturile n buci suficient de
mici pentru a fi manevrate. Era o misiune periculoas, deoarece

implica riscul constant ca din pod s se rup i alte poriuni i s-i


rneasc pe voluntari. Legaser o funie de partea central a
podului, pe jumtate scufundat, iar o echip de brbai vnjoi se
afla acum pe mal i trgea cu putere de funie. Pe la mijlocul rului
plutea o barc n care se zreau Merthin, giganticul Mark
estorul i un vsla. Cnd cei de pe mal se odihneau, vslaul
punea barca n micare n aa fel nct s se apropie de resturile
de lemn, iar Mark, ndrumat de Merthin, ataca brnele cu un topor
uria. Apoi barca se ndeprta suficient ct s fie n siguran,
Elfric le ddea voluntarilor ordin i acetia ncepeau s trag din
nou de funie.
Sub privirile lui Caris, o seciune uria de pod se desprinse din
masa de resturi. Toi ovaionar, iar brbaii de pe mal traser
lemnria spre ei.
Soiile unora dintre voluntari sosir pe mal cu buci de pine
i cni cu bere. Thomas Langley decise c era momentul s se ia o
pauz. Ct timp oamenii se odihneau, Caris l trase pe Merthin
deoparte.
Nu poi s te nsori cu Griselda, spuse ea fr niciun
preambul.
Aceast declaraie brusc nu-l surprinse deloc pe tnr.
Nu tiu ce s fac, oft el. M tot gndesc la asta.
Vrei s faci civa pai cu mine?
Bine.
Lsar n urm grupul de muncitori i pornir pe strada
principal. Dup agitaia din timpul Trgului de Ln, n ora
domnea acum o linite mormntal. Toat lumea sttea n cas,
ngrijindu-se de vreun rnit sau jelind o rud decedat.
Nu cred s existe multe familii n ora care s nu aib pe
cineva mort sau rnit, zise Caris. Erau cam 1000 de oameni pe
pod, care fie ncercau s plece din ora, fie priveau cum este
chinuit Nell Nebuna. n catedral se afl peste 100 de cadavre, iar
noi am tratat vreo 400 de rnii.
i au existat cam 500 de norocoi, complet Merthin.
i noi ne-am fi putut afla pe pod sau undeva pe aproape. Tu
i cu mine am fi putut fi acum ntini n zona corului, reci i
nemicai. ns ni s-a dat un dar: restul vieilor noastre. i nu
trebuie s irosim acest dar din cauza unei greeli.
Nu e o greeal, spuse el tios. E un copil o persoan, cu un
suflet.
i tu eti o persoan cu suflet o persoan extraordinar.

Gndete-te numai ce fceai mai devreme. Trei oameni conduc


operaiunile de la ru. Unul este cel mai prosper constructor din
ora. Al doilea este matricularius la streie. Iar al treilea este un
simplu ucenic, care n-a mplinit nici 21 de ani. i totui, orenii
te ascult cu aceeai promptitudine cu care-i ascult pe Elfric i pe
Thomas.
Asta nu nseamn c pot s uit de responsabilitile mele.
Intrar n curtea streiei. Pajitea din faa catedralei fusese
clcat n picioare de mulimea care participase la trg, iar ici-colo
era punctat de poriuni noroioase i de bli mari. n cele trei
ferestre dinspre vest ale catedralei, Caris putea vedea reflexia
soarelui apos i a ctorva nori vlurii o imagine mprit n trei,
ca un triptic de altar. Se auzi clopotul care-i chema pe clugri la
rugciunea de sear.
Gndete-te numai de cte ori ai spus c-ai vrea s mergi s
vezi cldirile din Paris i din Florena. Ai de gnd s renuni la
asta? i rencepu fata pledoaria.
Cred c da. Un brbat nu-i poate abandona soia i copilul.
Deci deja te gndeti la ea ca la soia ta.
Merthin se ntoarse ctre Caris.
N-o s m gndesc niciodat la ea ca la soia mea, rosti el cu
amrciune. tii bine pe cine iubesc.
Spre deosebire de majoritatea cazurilor, Caris nu reui s
gseasc un rspuns muctor. Deschise gura, dar niciun cuvnt
nu i se form pe buze. n loc de asta, simi cum gtul i se
contract dureros. Clipi pentru a-i alunga lacrimile i privi n
pmnt, ncercnd s-i ascund emoia care o copleea.
Merthin o prinse de brae i o trase aproape de el.
tii, nu-i aa?
Caris se for s-i susin privirea. Vederea i se nceo.
tiu oare?
Merthin o srut pe buze. Era un srut nou, diferit de tot ce
trise Caris pn atunci. Buzele lui se micau ncet, dar insistent,
lipite de-ale ei, ca i cum Merthin era hotrt s i-l ntipreasc n
amintire, iar Caris i ddu seama, cu spaim, c el credea c
acela era ultimul lor srut.
Se ag de el, dorindu-i s nu se sfreasc niciodat, dar el
se retrase mult prea devreme.
Te iubesc, spuse el. Dar o s m nsor cu Griselda.
Viaa i moartea i urmau cursul. Se nteau copii i mureau

btrni. Duminic, Emma a Mcelarului l atac pe soul ei


adulterin, Edward, cu cel mai mare satr din prvlia acestuia,
ntr-un acces de furie nscut din gelozie. Luni, una dintre ginile
lui Bess Hampton dispru i fu descoperit fierbnd ntr-o oal
deasupra focului din buctria lui Glynnie Thompson, drept
pentru care Glynnie fu dezbrcat i biciuit de John Conetabilul.
Mari, Howell Tyler meterea la acoperiul bisericii Sfntul Marcu,
cnd o brn putred ced sub greutatea lui; brbatul se prbui
prin tavan i se zdrobi de pardoseala bisericii, murind pe loc.
Pn miercuri, resturile podului fur adunate cu totul, excepie
fcnd ceea ce mai rmsese n picioare din cei doi piloni
principali, iar lemnele fur stivuite pe mal. Suprafaa rului era
acum liber, aa c barjele i plutele putur s plece din
Kingsbridge ctre Melcombe, ncrcate cu mrfuri de la Trgul de
Ln, avnd destinaia Flandra sau Italia.
Cnd Caris i Edmund coborr pe malul rului s vad cum
naintau lucrrile, Merthin tocmai construia, folosindu-se de
lemnele scoase din ap, o plut care s asigure transportul de pe
un mal pe cellalt.
E mai bun dect o barc, le explic el. Animalele pot urca i
cobor uor de pe ea, ba poate susine chiar i crue.
Edmund ncuviin din cap, destul de mohort.
Va trebui s ne mulumim cu ea pentru trgul sptmnal.
Din fericire, vom avea un pod nou pn la urmtorul Trg de Ln.
Nu prea cred, rspunse Merthin.
Dar ai zis c e un pod nou ar fi gata n mai puin de-un an!
Da, un pod de lemn. Dar dac e s construim un pod de
lemn, i acela o s se prbueasc.
De ce?
Hai s vedei. Merthin i conduse la o grmad de brne.
Art ctre nite stlpi groi: Acetia erau pilonii probabil c fac
parte dintre acei faimoi 24 de stejari, cei mai buni din regat, care
au fost druii streiei de ctre rege. Uitai-v bine la capete.
Caris observ c trunchiurile uriae fuseser ascuite la un
capt, dei, n timp, curgerea apei le rotunjise oarecum
contururile.
Merthin spuse:
Un pod de lemn nu are fundaie. Stlpii sunt pur i simplu
nfipi n albie. Nu e suficient.
Dar podul cel vechi a stat n picioare sute de ani! izbucni
indignat Edmund.

ntotdeauna adopta un ton certre atunci cnd pleda pentru


ceva.
Merthin era obinuit cu el, aa c nu-i lu n seam tonul.
i acum s-a prbuit, continu el rbdtor. Ceva s-a
schimbat. Pilonii de lemn erau odat suficient de stabili, dar nu i
acum.
Dar nu s-a schimbat nimic, nu? Rul a rmas acelai.
Pi, n primul rnd, dumneata ai construit un hambar i un
debarcader pe mal, plus c i-ai protejat proprietatea cu un zid.
Mai muli ali negustori au fcut acelai lucru. Vechea plaj
noroioas de pe malul sudic, unde m jucam eu cnd eram mic,
aproape c a disprut. Albia rului s-a modificat. Drept urmare,
apa curge mai repede ca nainte mai ales dup nite ploi
abundente cum am avut noi anul acesta.
Deci va trebui s facem un pod de piatr?
Da.
Edmund ridic privirea i l vzu pe Elfric stnd alturi de el i
ascultnd.
Merthin spune c e nevoie de trei ani s construim un pod de
piatr.
Elfric ncuviin din cap.
Trei sezoane de construcie.
Caris tia c cele mai multe lucrri de construcie se executau
n lunile mai calde. Merthin i explicase c pereii de piatr nu
puteau fi construii cnd exista riscul ca mortarul s nghee
nainte de a fi apucat s se ntreasc.
Elfric continu:
Un sezon pentru fundaii, unul pentru arcade i nc unul
pentru platform. Dup fiecare etap, mortarul trebuie lsat trei
luni s se ntreasc bine nainte de a pune stratul urmtor peste
el.
Trei ani fr pod, repet Edmund pe un ton mohort.
Patru ani, dac nu ncepem imediat.
Ai face bine s pregtii o estimare a costurilor pe care s o
prezentai streiei.
Am nceput deja, dar e o sarcin anevoioas. O s am nevoie
de alte dou-trei zile.
Ct de repede poi.
Edmund i Caris se ndeprtar de mal i ncepur s urce pe
strada principal. Edmund se deplasa energic, cu paii si
ontcii. n ciuda faptului c avea un picior mai scurt, nu voia

niciodat s se sprijine de altcineva. Pentru a-i menine


echilibrul, i mica braele de parc ar fi alergat. Orenii tiau c
trebuiau s-i fac mult loc s treac, mai ales cnd se grbea.
Trei ani! exclam el n timp ce mergea. O s afecteze teribil
Trgul de Ln. Nu tiu ct timp o s ne ia s revenim la normal.
Trei ani!
Cnd ajunser acas, o gsir pe sora lui Caris acolo. Aceasta
avea prul prins ntr-o coafur complicat, care-i ieea parial de
sub plrie i pe care o copiase de la lady Philippa. Sttea la mas
cu mtua Petranilla. Dup expresia de pe chipurile lor, Caris i
ddu imediat seama c pn atunci vorbiser despre ea.
Petranilla se grbi spre buctrie, de unde se ntoarse cu bere,
pine i un vas cu unt proaspt. Umplu o can cu bere pentru
Edmund.
Petranilla plnsese duminic, dar de atunci nu se mai artase
deloc ndurerat de moartea fratelui su Anthony. n mod
surprinztor, Edmund, care nu-l plcuse niciodat pe Anthony,
prea s sufere mai mult: se ntmpla s i se umple ochii de
lacrimi n diverse momente ale zilei, dei lacrimile preau s
dispar la fel de repede cum apruser.
Acum era preocupat de vetile primite cu privire la pod. Alice
tindea s pun la ndoial raionamentul lui Merthin, dar Edmund
respinse iritat orice sugestie n acest sens.
Biatul la e un geniu, spuse el. tie mai multe dect meterii
btrni, dei nici mcar nu i-a terminat ucenicia.
Pe un ton plin de amrciune, Caris interveni:
i tocmai de-aia e mai mare pcatul s-i petreac viaa cu
Griselda.
Alice sri s-i apere fiica vitreg.
Dar nu e nimic n neregul cu Griselda.
Ba este, rspunse Caris. Nu l iubete. L-a sedus pentru c
iubitul ei a plecat din ora, atta tot.
Asta-i povestea pe care i-a servit-o Merthin? hohoti sarcastic
Alice. Dac un brbat nu vrea s-o fac, n-o face i gata crede-m
pe cuvnt.
Edmund i drese vocea.
Brbaii pot fi ispitii, zise el.
A, deci te dai de partea lui Caris, tticule? ntreb Alice. N-ar
trebui s m mir, mereu faci aa.
Nu e vorba de pri aici, rspunse Edmund. Un brbat poate
foarte bine s nu vrea la nceput s fac un lucru, dup care s

regrete c l-a fcut, dar, pentru scurt timp, dorinele sale se pot
schimba mai ales cnd o femeie i folosete farmecele.
Farmece? De ce porneti de la presupunerea c ea i s-a oferit?
N-am zis una ca asta. Dar, din cte am neles, totul a nceput
cnd ea s-a pus pe plns, iar el a vrut s-o aline.
Caris nsi i spusese aceste lucruri.
Alice scoase un sunet care-i trda dezgustul.
ntotdeauna ai avut o slbiciune pentru ucenicul la
neasculttor.
Caris ntinse nite unt pe pine, dar nu avea deloc poft de
mncare. Spuse pe un ton ce se voia firesc:
Presupun c vor avea vreo ase copii grai, c Merthin va
moteni afacerea lui Elfric i c o s rmn un meter de
provincie, ocupndu-se cu construcia caselor negustorilor i
gudurndu-se pe lng clugri ca s obin contracte, exact ca
socrul lui.
Petranilla interveni:
i-ar fi foarte norocos s reueasc! O s fie unul dintre
cetenii de vaz ai oraului.
Merit un destin mai bun.
Merit, zu? repet Petranilla, prefcndu-se uluit. Fiul unui
cavaler deczut, care n-are un iling s-i cumpere nclri nevestisii! i ce destin crezi tu c merit el?
Caris fu jignit de batjocura ei. Era adevrat c prinii lui
Merthin nu erau dect nite rentieri scptai, care depindeau de
streie pentru mncare i butur. n aceste condiii, motenirea
unei afaceri de succes n construcii ar fi reprezentat pentru
Merthin o urcare spectaculoas pe scara social. i totui, ea
simea c merita mai mult de-att. Nu putea spune exact ce viitor
ntrevedea pentru el. Pur i simplu tia c era un viitor diferit de
cel al tuturor oamenilor din ora i nu suporta gndul ca tnrul
s-i trdeze chemarea.
Vineri, Caris o duse pe Gwenda la Mattie neleapta.
Gwenda nu se grbise s plece din ora, pentru c Wulfric era
nc acolo, ocupat cu nmormntarea familiei sale. Elaine,
menajera lui Edmund, uscase rochia Gwendei n faa focului, iar
Caris i bandajase picioarele i i dduse o pereche de pantofi vechi
de-ai ei.
Caris avea senzaia c Gwenda nu spunea tot adevrul privind
aventura ei n pdure. Spusese c Sim o dusese ntr-un cuib de

nelegiuii i c reuise s fug; el pornise dup ea i murise cnd


se prbuise podul. John Conetabilul era perfect mulumit cu
aceast poveste: nelegiuiii triau n afara legii, dup cum arta i
numele lor, aa c nici nu se punea problema ca Sim s-i lase
proprietile motenire. Gwenda era liber. Dar Caris era sigur c
n pdure se mai ntmplase ceva, ceva despre care Gwenda nu
voia s vorbeasc. Caris nu fcu presiuni asupra prietenei sale.
Oricum, era mai bine ca unele lucruri s rmn ngropate.
Oraul fu ocupat toat sptmna cu nmormntrile.
Circumstanele extraordinare n care surveniser decesele nu
schimbau aproape cu nimic ritualurile de ngropciune. Cadavrele
trebuiau splate trupurile sracilor nfurate n giulgiuri care s
fie apoi cusute, cele ale bogailor puse n cociuge, iar acestea, la
rndul lor, nchise cu capac i btute n cuie , dup care trebuiau
spate gropile i pltii preoii. Nu toi clugrii erau hirotonisii
preoi, dar civa da, iar acetia lucrau n schimburi, ct era ziua
de lung, oficiind slujbe de nmormntare n cimitirul aflat la nord
de catedral. n Kingsbridge existau i ase bisericue parohiale,
iar preoii de acolo erau i ei la fel de ocupai.
Gwenda l ajuta pe Wulfric cu organizarea nmormntrilor,
lund asupra ei sarcinile ce le reveneau n mod tradiional
femeilor, cum ar fi splarea cadavrelor i nfurarea lor n
giulgiuri, i fcea tot ce putea pentru a-i mai alina suferina. El era
ntr-un fel de amorire uluit. Se ocupa destul de bine de detaliile
nmormntrilor, dar petrecea ore ntregi privind n gol, cu chipul
strbtut de o uoar ncruntare concentrat, ca i cum ar fi
ncercat s gseasc logica din spatele unui haos imens.
Pn vineri nmormntrile se sfrir, dar stareul interimar,
Carlus, anun c duminic avea s se in o slujb special
pentru sufletele tuturor celor decedai n accident, aa c Wulfric
hotr s rmn n Kingsbridge pn luni. Din ce i povestea
Gwenda, Caris afl c Wulfric prea recunosctor s aib lng el
pe cineva din satul lui, dar nu se nsufleea dect atunci cnd
vorbea de Annet. Caris se oferi s i cumpere alt filtru de dragoste.
O gsir pe Mattie neleapta n buctrie, preparnd leacuri. n
casa ei mic mirosea a ierburi, a ulei i a vin.
Smbt i duminic am folosit cam tot ce aveam, spuse ea
cnd le vzu. Trebuie s-mi refac stocul.
nseamn c ai ctigat i ceva bani, remarc Gwenda.
Da asta dac-i pot recupera de la oamenii respectivi.
Caris era de-a dreptul ocat.

Se ntmpl s se fofileze fr s plteasc?


Unii da. Eu ncerc mereu s iau banii nainte, ct nc au
dureri. Dar dac nu au bani la ei, e greu s refuzi s-i tratezi. Cei
mai muli pltesc dup aceea, dar nu toi.
Caris era indignat pentru prietena ei.
i ce zic?
Tot felul de lucruri. C nu au bani, c poiunea mea nu le-a
fcut niciun bine, c li s-a dat mpotriva voinei lor, orice. Dar nui face griji. Exist suficieni oameni cinstii nct s-mi pot
continua activitatea. Ce v aduce la mine?
Gwenda i-a pierdut filtrul de dragoste n accident.
Asta se rezolv uor. Ce-ar fi s-i faci altul?
n timp ce fata pregtea amestecul, o ntreb pe Mattie:
Cam cte sarcini ajung s fie pierdute?
Gwenda tia de ce ntreba. Caris i povestise toate detaliile
dilemei n care se afla Merthin. Ct sttuser mpreun, cele dou
fete i petrecuser majoritatea timpului discutnd despre
indiferena lui Wulfric sau despre principiile nobile ale lui Merthin.
Caris chiar fusese tentat s-i cumpere i ea un filtru de dragoste
i s i-l dea lui Merthin, dar n cele din urm se abinuse.
Mattie i arunc o privire tioas, dar rspunse neangajant:
Nimeni nu tie. De multe ori, femeilor li se ntmpl s nu le
vin o lun, dar s le vin luna urmtoare. Oare au rmas
nsrcinate i au pierdut copilul sau a existat alt motiv? E
imposibil s-i dai seama.
Aha.
Oricum, niciuna din voi nu e nsrcinat, dac de asta v
temei.
Gwenda ntreb repede:
De unde tii?
Pur i simplu uitndu-m la voi. Femeia se schimb aproape
imediat cnd rmne grea. Nu m refer numai la burt i la sni,
ci i la piele, la felul n care se mic, la dispoziie. Eu observ
lucrurile astea mai bine dect majoritatea oamenilor de aceea mi
se spune neleapta. Deci cine e nsrcinat?
Griselda, fata lui Elfric.
O, da, am vzut-o. Are trei luni.
Caris era uluit.
Ct?
Trei luni sau pe-aproape. Uit-te bine la ea. N-a fost niciodat
slab, dar acum e i mai voluptuoas. Dar de ce eti att de

surprins? Presupun c e copilul lui Merthin, nu?


Mattie mereu ghicea lucrurile de felul acesta.
Gwenda i arunc o privire nedumerit lui Caris.
Dar parc mi-ai spus c s-a ntmplat de curnd.
Merthin n-a specificat, dar, din cte am neles eu, a fost de
curnd i nu s-a ntmplat dect o singur dat. Acum se pare c
o fcea cu ea de luni bune!
Mattie se ncrunt.
De ce-ar mini?
Ca s nu se pun ntr-o lumin chiar att de proast? suger
Gwenda.
Cum ar putea lucrurile s par mai negre de-att?
Brbaii sunt ciudai, gndesc altfel dect noi.
O s-l ntreb, spuse Caris. Chiar acum.
Puse pe mas recipientul i lingura de msurat.
i cu poiunea mea de dragoste cum rmne? fcu Gwenda
dezamgit.
Termin eu prepararea, rspunse Mattie. Caris se grbete
prea tare.
Mulumesc, spuse Caris i iei.
Merse direct pe malul rului, dar, n mod cu totul neobinuit,
Merthin nu se afla acolo. Nu-l gsi nici acas la Elfric. i ddu
seama c cel mai probabil era n mansarda constructorilor.
n partea de vest a catedralei, ocupnd unul dintre turnuri, se
afla atelierul maistrului constructor. Caris ajunse acolo urcnd pe
o scar ngust, n spiral, aflat n interiorul contrafortului
turnului. Atelierul era o ncpere mare, scldat n lumina care
ptrundea prin ferestrele nalte i nguste. De-a lungul unuia
dintre perei erau stivuite frumoasele abloane de lemn folosite
iniial de cioplitorii n piatr care lucraser la nlarea catedralei.
Acestea fuseser pstrate cu grij i erau ntrebuinate acum la
reparaii.
Podeaua servea deopotriv drept plan de trasat. Scndurile
fuseser acoperite cu un strat de ghips, iar cel dinti meter al
catedralei, Jack Constructorul, i trasase proiectul pe aceast
suprafa, folosindu-se de instrumente ascuite din metal. Semnele
rezultate fuseser albe la nceput, dar se terseser n timp, aa c
peste desenele vechi puteau fi fcute altele noi. Cnd pardoseala
ajungea s fie att de plin de schie nct acestea nu mai puteau
fi descifrate, se turna un strat proaspt de ghips i totul era luat
de la capt. Pergamentul, acea piele subire pe care clugrii

copiau textele biblice, era mult prea scump pentru a putea fi folosit
la desenarea proiectelor. Din cte tia Caris, n ultimii ani apruse
un nou material de scris, hrtia, dar aceast descoperire venea de
la arabi, aa c monahii o respingeau ca fiind o invenie pgn a
musulmanilor. Oricum, i aceasta trebuia importat din Italia i
nu era mai ieftin dect pergamentul. Iar plana de trasat oferea
un alt mare avantaj: dulgherul putea s aeze o bucat de lemn pe
podea, chiar deasupra desenului, i s-i ciopleasc matria
urmnd ntocmai liniile trase de maistrul constructor.
Merthin sttea n genunchi pe podea, cioplind o bucat de lemn
de stejar dup un desen, dar nu fcea o matri. Cioplea o roat cu
16 dini. Pe pardoseal, lng el, se afla o alt roat dinat, mai
mic, iar Merthin se opri o clip din cioplit pentru a verifica dac
dinii roilor se potriveau perfect. Caris mai vzuse asemenea roi
dinate la morile de ap, unde fceau legtura dintre zbaturi i
piatra de mcinat.
Probabil c Merthin i auzise paii cnd urcase pe scar, dar
era prea absorbit de munca sa pentru a-i ridica privirea ctre ea.
Caris l privi cteva secunde, cu inima sfiat de lupta ntre furia
i dragostea pe care le simea. ntreaga lui fptur avea acel aer de
concentrare adnc pe care ea l cunotea att de bine: corpul lui
zvelt era aplecat asupra piesei la care lucra, minile puternice i
degetele ndemnatice fceau modificrile necesare, chipul i era
perfect imobil, iar privirea, ferm i ncreztoare. Avea graia
desvrit a unui cerb care-i lsa capul n jos pentru a bea
dintr-un izvor. Caris i ddu seama c aa arta un brbat care se
ocupa cu ceea ce fusese hrzit s fac. Era stpnit de o stare
asemntoare cu fericirea, dar mult mai profund. i punea n
practic destinul.
Fr niciun preambul, Caris izbucni:
De ce m-ai minit?
n momentul acela, dalta lui alunec peste lemn. Merthin
scoase un strigt de durere i se uit la unul dintre degete.
Isuse! icni el i-i bg degetul n gur.
mi pare ru! spuse Caris. Te-ai lovit?
Nu prea tare. Cu ce te-am minit?
M-ai fcut s cred c Griselda te-a sedus o dat. Adevrul
este c voi v-ai culcat mpreun luni de zile.
Ba nu, nu-i adevrat.
Merthin continua s-i sug degetul din care-i curgea snge.
E gravid n trei luni.

N-are cum, s-a ntmplat acum dou sptmni.


Ba este, i poi da seama dup silueta ei.
Zu?
Aa mi-a zis Mattie neleapta. De ce-ai minit?
Merthin o privi n ochi.
Dar nu am minit, rosti el. S-a ntmplat n duminica din
sptmna Trgului de Ln. Atunci a fost prima i singura dat.
i-atunci cum poate s fie sigur c e nsrcinat, dup
numai dou sptmni?
Habar n-am. Dar, ia spune-mi, de unde-i dau seama femeile
de lucrul sta?
Nu tii?
N-am ntrebat niciodat. Oricum, cu trei luni n urm,
Griselda era nc iubita
O, Doamne! strig Caris. O scnteie de speran se aprinse n
inima ei. Era cu fostul ei iubit, Thurstan. Scnteia se transform
ntr-o flacr. nseamn c e copilul lui al lui Thurstan. Nu eti
tu tatl copilului!
Crezi c e posibil?
Merthin parc nici nu mai ndrznea s spere.
Bineneles asta explic totul. Dac s-ar fi ndrgostit dintrodat de tine, nu te-ar scpa din ochi. Dar tu ai zis c nici nu te
bag n seam.
Eu am crezut c se poart aa pentru c nu am vrut s m
nsor cu ea.
Nu te-a plcut niciodat. Nu avea nevoie dect de un tat
pentru copil. Thurstan a fugit probabil atunci cnd ea i-a spus c
e nsrcinat , iar tu erai acolo, chiar n cas, i suficient de prost
nct s cazi n plas. Ah, mulumesc, Doamne!
Mulumete-i lui Mattie neleapta, spuse Merthin.
Ochii lui Caris se oprir asupra palmei lui stngi. Din deget i
curgea un uvoi gros de snge.
Ah, te-am fcut s te tai! strig ea. i lu mna i cercet
atent tietura. Era mic, dar adnc. mi pare att de ru!
Nu e nimic grav.
Ba da, este, spuse ea, netiind dac se refer la tietur sau
la altceva.
i srut mna, simindu-i sngele cald pe buze. i supse
degetul, ndeprtnd orice urm de snge de pe ran. Era un gest
att de intim, nct lui Caris i pru aproape un act sexual, i
nchise ochii, n extaz. nghii, simind gustul sngelui lui, i se

cutremur de plcere.
La o sptmn dup prbuirea podului, Merthin termin de
construit un bac.
Acesta fu gata n zorii zilei de smbt, exact la timp pentru
trgul sptmnal care se inea la Kingsbridge. Lucrase la el, la
lumina lmpii, toat noaptea de vineri spre smbt, iar Caris i
ddu seama c nu avusese timp s discute cu Griselda i s-i
spun c tia c bebeluul era al lui Thurstan. Cnd Caris i tatl
ei coborr la ru pentru a vedea noutatea, primii comerciani
tocmai soseau femei din satele nconjurtoare cu panere de ou,
rani cu cruele ncrcate cu unt i brnz i pstori cu turme
de miei.
Caris admir opera lui Merthin. Pluta era suficient de mare
pentru a susine o cru cu un cal fr a fi nevoie ca animalul s
fie deshmat, i avea o balustrad solid din lemn, ca nu cumva
oile s cad n ap.
Cte o platform nou de lemn construit pe fiecare mal
asigura trecerea lin a cruelor de pe uscat pe plut i invers.
Pasagerii plteau o tax de un penny, ncasat de un clugr,
ntruct bacul, ca i podul, aparinea streiei.
Ingeniozitatea acestui sistem consta ns n mecanismul pe care
Merthin l pusese la punct pentru ca bacul s se poat deplasa
ntre cele dou maluri. O frnghie lung fusese legat de captul
sudic al plutei, ntins peste albia rului, petrecut pe dup un
stlp, tras din nou peste albie, nfurat pe un scripete i prins
n cele din urm de captul nordic al plutei. Prin intermediul unor
roi dinate, scripetele era pus n legtur cu o alt roat, mai
mare; aceasta era nvrtit de un bou care mergea n ritm
constant. Caris l vzuse pe Merthin cioplind roile dinate cu o zi
nainte. Acum, o prghie le schimba poziia la intervale regulate,
astfel nct scripetele funciona i ntr-o direcie, i n cealalt, n
funcie de sensul de deplasare al plutei; datorit acestui artificiu
nu era nevoie ca boul s fie scos din jug i ntors.
E destul de simplu, spuse Merthin pe cnd Caris se minuna
la vederea instalaiei i, uitndu-se mai de-aproape, fata i ddu
seama c avea dreptate.
Prghia ridica pur i simplu roata cea mare de la nivelul de
lucru i mpingea n locul ei dou roi mai mici, efectul fiind
inversarea direciei de acionare a scripetelui. Totui, nimeni din
Kingsbridge nu mai vzuse ceva de felul acesta.

n cursul dimineii, jumtate din locuitorii oraului sosir s


vad uimitoarea mainrie nou a lui Merthin. Caris era cum nu
se poate mai mndr de el. La rndul su, Elfric sttea ano
lng instalaie, explicnd mecanismul oricui l ntreba,
asumndu-i meritele pentru munca lui Merthin.
Caris se ntreba cum de era cu putin o asemenea obrznicie.
Elfric distrusese ua lui Merthin un act de violen care ar fi
scandalizat ntregul ora, dac nu ar fi fost umbrit de tragedia i
mai mare a prbuirii podului. l btuse pe Merthin cu un b, iar
tnrul avea i acum chipul plin de vnti. i participase la o
nelciune menit s-l fac pe Merthin s se nsoare cu Griselda
i s creasc un copil care nu era al lui. Tnrul continuase s
lucreze cu el, considernd c urgena situaiei era mai mare dect
gravitatea conflictului. Dar Caris nu tia cum putea Elfric s
continue s-i in capul sus n lume.
Bacul era minunat, dar insuficient.
Edmund fu primul care sublinie acest lucru. De cealalt parte a
rului, irul de crue i de negustori se ntindea pe drumul
erpuit, prin mahalale, pn dincolo de orizont.
Ar merge mai repede cu doi boi, spuse Merthin.
De dou ori mai repede?
Nu chiar, nu. Dar a mai putea construi unul.
Exist deja un al doilea, observ Edmund, artnd cu degetul.
Avea dreptate: Ian Barcagiul transporta cu barca sa cu vsle
mai muli pasageri care veniser pe jos. Ian nu putea lua la bord
crue, refuza s primeasc animale n barc i cerea doi penny de
traversare. n mod normal, abia de ctiga ct s nu moar de
foame: de dou ori pe zi ducea un clugr pe Insula Leproilor i
nu avea dect foarte puine alte angajamente. Dar astzi i la el
era coad.
Da, ai dreptate, fcu Merthin. Un bac nu se poate compara cu
un pod.
E o adevrat catastrof! spuse Edmund. Vetile date de
Buonaventura erau i aa suficient de rele. Dar asta asta ar
putea distruge oraul.
Atunci trebuie s construieti un pod nou.
Nu eu, ci streia. Stareul a murit i nu se tie ct o s
dureze pn vor alege pe altcineva n locul lui. Va trebui s facem
presiuni asupra stareului interimar s ia o hotrre. M duc s
vorbesc cu Carlus chiar acum. Hai cu mine, Caris.
Urcar pe strada principal i intrar n streie. Cei mai muli

dintre vizitatori trebuiau s se duc la spital i s i spun unuia


dintre servitori c doreau s discute cu un clugr; dar Edmund
era o persoan prea important i prea mndr pentru a cere o
audien astfel. Stareul era seniorul Kingsbridge-ului, dar
Edmund era starostele ghildei, conductorul negustorilor care
fceau din ora ceea ce era, aa c l trata pe stare ca pe un
partener. n plus, pe parcursul ultimilor 13 ani, stareul fusese
fratele su mai mic. Aa c se ndrept ctre casa lui, aflat la
nord de catedral.
Aceasta era o cldire cu ancadrament de lemn, ca a lui
Edmund, cu un hol i un salon mare la parter i dou dormitoare
la etaj. Nu avea buctrie, pentru c mesele stareului erau
pregtite n buctria mnstirii. Muli episcopi i starei locuiau
n adevrate palate iar episcopul de Kingsbridge avea o reedin
elegant la Shiring dar stareul din Kingsbridge tria modest. Cu
toate acestea, scaunele din casa lui erau confortabile, pereii erau
acoperii cu tapiserii nfind scene biblice i odile aveau
cmine mari, n care duduia focul pe timpul iernii.
Caris i Edmund sosir pe la jumtatea dimineii, n intervalul
n care clugrii tineri trebuiau s munceasc, iar cei vrstnici, s
citeasc. l gsir pe Carlus Orbul n sala mare a casei stareului,
prins ntr-o discuie cu Simeon, vistiernicul.
Trebuie s vorbim despre podul cel nou, spuse fr vreo
introducere negustorul de ln.
Foarte bine, Edmund, rspunse Carlus, recunoscndu-l dup
glas.
Caris observ c nu fuseser ntmpinai cu cldur i se
ntreb dac nu cumva picaser ntr-un moment nepotrivit.
Edmund simea la fel de acut tensiunea din ncpere, dar era
hotrt s acioneze n ciuda ei. Se aez pe un scaun i ncepu:
Cnd crezi c vor avea loc alegerile pentru funcia de stare?
Poi s iei loc i tu, Caris, spuse Carlus.
Fata n-avea nici cea mai mic idee privind modul n care
clugrul i dduse seama c era acolo.
Nu s-a stabilit nicio dat fix pentru alegeri, continu el.
Contele Roland are dreptul s nominalizeze un candidat, dar nc
nu i-a recptat cunotina.
Nu putem atepta! izbucni Edmund.
Caris era de prere c i ncepuse discursul prea abrupt, dar
aa fcea el mereu, aa c se mulumi s tac.
Trebuie s ncepem imediat lucrrile la noul pod, insist

acesta. Lemnul nu ne ajut cu nimic, va trebui s construim un


pod de piatr. O s dureze trei-patru ani dac tergiversm
nceperea lucrrilor.
Un pod de piatr?
E de cea mai mare importan, am discutat cu Elfric i cu
Merthin. Un alt pod de lemn s-ar prbui ca i cellalt.
Dar nu te gndeti ct cost?
Vreo 250 de lire, n funcie de detaliile proiectului. Asta este
estimarea lui Elfric.
Fratele Simeon interveni i el:
Un pod nou din lemn ar costa 50 de lire, iar stareul Anthony
a respins ideea astea sptmna trecut tocmai pentru c era o
cheltuial prea mare.
i uite ce-a ieit din asta! 100 de oameni mori, mult mai
muli rnii, animale i crue pierdute, stareul decedat i contele
cu un picior n groap.
Sper c nu vrei s spui c regretatul stare Anthony ar fi de
vin pentru toate acestea, rosti Carlus pe un ton rigid.
Nu putem s ne prefacem c decizia lui a avut rezultate bune.
Dumnezeu ne-a pedepsit pentru c pctuim.
Negustorul oft. Caris era plin de frustrare. Ori de cte ori
greeau, clugrii aduceau n discuie numele lui Dumnezeu.
Edmund spuse:
E greu ca nite biei oameni s cunoasc inteniile lui
Dumnezeu. Dar cunoatem un alt lucru, i anume c fr pod
oraul sta o s moar. Deja pierdem teren n favoarea celor din
Shiring. Dac nu construim un pod de piatr ct putem de repede,
Kingsbridge va deveni n scurt timp un stuc.
Poate c sta este planul Domnului pentru noi.
Edmund ncepea s-i arate exasperarea.
E oare cu putin ca Domnul s fie att de nemulumit de
clugrii care-l slujesc? Pentru c, te rog s m crezi, dac Trgul
de Ln i cel sptmnal dispar, nu va mai exista aici o streie
cu 25 de clugri, 40 de clugrie i 50 de angajai, cu infirmerie,
cor i coal. Pn i catedrala ar putea fi abandonat. Episcopul
de Kingsbridge a locuit dintotdeauna la Shiring ce-ar fi dac
negustorii prosperi de acolo s-ar oferi s-i construiasc o catedral
splendid n oraul lor, din profiturile afacerilor tot mai numeroase
care s-ar ncheia la trgul lor? Fr trg, fr ora, fr catedral,
fr streie asta vrei dumneata pentru locul acesta?
Carlus prea teribil de afectat. Cu siguran nu se gndise c

prbuirea podului ar fi putut avea printre consecinele pe termen


lung i schimbri n structura streiei.
Dar Simeon i-o lu nainte:
Dac streia nu-i permite s construiasc un pod de lemn,
n mod clar n-are cum s nceap construcia unuia de piatr!
Dar trebuie!
O s lucreze constructorii gratis?
Sigur c nu. Trebuie s-i ntrein familiile. Dar v-am
explicat deja modalitatea prin care orenii ar putea aduna banii
tia, mprumutndu-i apoi streiei cu garania veniturilor
obinute din taxa de trecere a podului.
S ne lipsii de veniturile din taxa de pod! izbucni Simeon
indignat. Iar ai venit cu pcleala asta?
Dar n momentul de fa nu ncasai deloc tax de pod, i
atrase atenia Caris.
Dimpotriv, taxm trecerea cu bacul.
Constat c ai gsit bani s-l pltii pe Elfric pentru acela.
i a costat cu mult mai puin dect un pod dar, chiar i aa,
ne-a golit tezaurul.
Taxele n-o s se ridice la cine tie ce sum bacul merge prea
ncet.
n viitor, s-ar putea s vin un moment cnd streia i va
permite s construiasc un pod nou. Domnul o s se ngrijeasc s
avem mijloacele necesare, dac aa i este voia. i atunci taxele ne
vor aparine.
Dumnezeu ne-a trimis deja mijloacele necesare, replic
Edmund. A inspirat-o pe fiica mea s imagineze o cale de a aduna
banii la care nu s-a mai gndit nimeni, niciodat.
Te rog s ne lai pe noi s hotrm ce-a fcut Dumnezeu,
spuse afectat Carlus.
Foarte bine. Edmund se ridic, iar Caris i urm exemplul. mi
pare foarte ru c adoptai aceast atitudine. E o catastrofa pentru
Kingsbridge i pentru toi cei care triesc aici, inclusiv clugrii.
Eu trebuie s m las condus de Domnul, nu de dumneata.
Edmund i Caris se ntoarser i ddur s plece.
nc un lucru, dac mi dai voie, adug Carlus.
Edmund, care ajunsese deja la u, se ntoarse.
Bineneles.
Mirenilor nu le este permis s intre n cldirile streiei dup
cum poftesc. Data viitoare cnd doreti s m vezi, te rog s mergi
la casa de oaspei i s trimii un novice sau un servitor s m

caute, aa cum se obinuiete.


Sunt starostele ghildei parohiale! protest Edmund.
ntotdeauna am putut s intru direct la stare.
Fr nicio ndoial, faptul c stareul Anthony era fratele
dumitale l-a fcut s ovie n a aplica anumite reguli. Dar
vremurile acelea au luat sfrit.
Caris privi chipul tatlui su. n mod clar acesta i reprima
furia care clocotea n el.
Foarte bine, spuse acesta pe un ton ncordat.
Domnul s v binecuvnteze!
Edmund iei, iar Caris l urm.
Traversar mpreun pajitea plin de noroi, trecnd pe lng
un plc jalnic de tarabe. Caris simea pe deplin povara
reprezentat de obligaiile tatlui ei. Cei mai muli oameni nu-i
fceau griji dect pentru asigurarea traiului familiei lor. Edmund
se preocupa de soarta ntregului ora. i arunc o privire furi i
vzu c avea chipul contorsionat ntr-o ncrunttur teribil. Spre
deosebire de Carlus, Edmund nu era genul de om care s-i ridice
minile ctre cer, lsndu-se n voia Domnului. El i frmnta
creierii pentru a gsi o soluie la problema cu care se confrunta.
Caris i simi inima strbtut de un val de comptimire fa de
acest brbat cu pas ontcit, care se zbtea pentru a nfptui ce
era mai bine, chiar dac nu primea niciun ajutor de la mai-marii
streiei. n plus, nu se plngea niciodat n privina acestei
responsabiliti, i-o asuma pur i simplu. Toate acestea o fceau
s-i doreasc s se poat opri i s plng n voie pentru el.
Prsir curtea mnstirii i traversar strada principal. Cnd
ajunser la intrarea casei lor, Caris ntreb:
Ce-o s facem?
E evident, nu? veni rspunsul tatlui ei. O s ne asigurm c
fratele Carlus nu va fi ales stare.

15
Godwyn i dorea s ajung stare la Kingsbridge. Tnjea din tot
sufletul dup o asemenea funcie. De-abia atepta ocazia de a
reforma situaia financiar a streiei, de a institui o administrare
mai ferm a pmnturilor i a celorlalte bunuri, astfel nct
clugrii s nu mai fie nevoii s apeleze la starea Cecilia ori de

cte ori aveau nevoie de bani. i dorea cu ardoare s impun o


separare mai strict a clugrilor de clugrie, dar i de oreni,
astfel nct n streie s se poat respira aerul pur al sfineniei.
Dar mai presus de orice asemenea motive nltoare, tnjea dup
autoritatea i distincia pe care i le-ar fi conferit acest titlu.
Noaptea, n nchipuirile sale, era deja stare.
Cur mizeria aceea din claustru! i-ar fi ordonat vreunui
clugr.
Da, printe stare, ar fi venit rspunsul.
Lui Godwyn i plcea la culme cum suna printe stare.
Bun ziua, episcope Richard, ar spune el, fr pic de linguire
n glas, ci dintr-o simpl curtoazie prieteneasc.
Iar episcopul Richard i-ar rspunde, ca de la un demnitar
clerical la altul:
i dumneata s ai parte de o zi bun, staree Godwyn.
Sper c totul e pe placul Sfiniei Tale, arhiepiscope? ar ntreba
el, de data aceasta cu mai mult deferen n glas, dar tot ca un
coleg mai tnr al marelui prelat, nicidecum ca un inferior.
O, da, Godwyn, te-ai descurcat excelent aici.
Suntei foarte bun cu noi.
i poate c, ntr-o zi, pe cnd avea s se plimbe prin claustru
cu un potentat n straie scumpe:
nlimea Voastr ne face o mare cinste s viziteze umila
noastr streie.
Mulumesc, printe Godwyn, dar am venit s-i cer sfatul.
i dorea aceast funcie, dar nu era deloc sigur n ce mod ar fi
putut s o obin. Toat sptmna nvrti n cap aceast
chestiune, n timp ce supraveghea cele aproximativ o sut de
nhumri i punea la cale mesa de duminic, destinat a fi att
slujba de nmormntare a lui Anthony, ct i o comemorare a
sufletelor tuturor celor decedai odat cu prbuirea podului.
ntre timp, se ferea s discute cu cineva despre speranele sale.
Abia cu zece zile n urm aflase care era preul unei imagini fr
pat. Se prezentase la canon cu Cartea lui Timothy i cu
argumente solide n favoarea reformrii mnstirii, iar garda cea
veche l respinsese cu o coordonare perfect, ca i cum s-ar fi
vorbit dinainte, zdrobindu-l asemenea unui broscoi prins sub roata
unui car.
N-avea de gnd s lase una ca asta s se ntmple din nou.
Duminic dimineaa, n timp ce clugrii intrau ncolonai n
sala de mese pentru a-i lua micul dejun, un novice i opti lui

Godwyn c mama sa l atepta n portalul de nord al catedralei.


Drept urmare, Godwyn se retrase discret i se ndrept spre locul
menionat.
Pe cnd traversa claustrul i biserica, se simi inundat de o
team nelmurit. Intuia ce se ntmplase. Ieri avusese loc un
incident care o tulburase pe Petranilla. Aceasta sttuse treaz
jumtate de noapte, fcndu-i tot felul de griji. Se trezise n zori
cu un plan de btaie, iar el juca un rol foarte bine delimitat n el.
Mai mult ca sigur, atitudinea ei avea s fie cum nu se poate mai
dominatoare i mai lipsit de rbdare. Probabil c planul ei era
unul bun, dar, chiar dac nu era, Petranilla avea s insiste s fie
pus n aplicare.
Mama lui sttea n semiobscuritatea din portal, nfofolit ntr-o
pelerin ud: ploua din nou.
Fratele meu Edmund a venit ieri s discute cu Carlus Orbul,
spuse ea. Mi-a zis c se poart ca i cum ar fi deja stare cu puteri
depline, ca i cum alegerile ar fi o simpl formalitate.
Tonul ei avea ceva acuzator, de parc Godwyn ar fi fost vinovat
pentru asta, iar el rspunse defensiv:
Garda veche s-a dat de partea lui Carlus chiar nainte ca
trupul unchiului Anthony s apuce s se rceasc. Nici nu vor s
aud despre ali candidai.
Hmmm i tinerii?
Vor s candidez, bineneles. Le-a plcut modul n care l-am
nfruntat pe stareul Anthony atunci cnd cu Cartea lui Timothy
chiar dac nu am avut ctig de cauz. Dar eu nu am zis nimic.
Mai sunt i ali candidai?
Thomas Langley este mai degrab un candidat marginal.
Muli nu sunt de acord cu el pentru c a fost cavaler n tineree i
a ucis oameni, dup cum a i recunoscut. Dar e capabil, i face
treaba calm i eficient, nu-i tiranizeaz pe novici
Pe chipul mamei sale apru o expresie gnditoare.
Care-i povestea lui? De ce s-a clugrit?
Teama lui Godwyn ncepu s se mai risipeasc. Se prea c
Petranilla nu avea de gnd s-l certe pentru c nu se grbise s
acioneze.
Thomas afirm c mereu a tnjit dup viaa sfnt i, cnd a
venit aici s i se trateze o ran de sabie, s-a hotrt s nu mai
plece niciodat.
mi aduc aminte. Asta a fost acum zece ani. Dar n-am auzit
nimic despre circumstanele n care s-a ales cu rana aceea.

Nici eu. Nu-i place s vorbeasc despre trecutul su violent.


Cine a pltit pentru primirea lui la streie?
E ciudat, dar nu tiu.
Godwyn se minuna mereu de capacitatea mamei sale de a pune
tocmai acele ntrebri delicate, menite s releve esena lucrurilor.
Poate c era ntru ctva despotic, dar nu avea cum s nu o
admire.
S-ar putea s fi fost episcopul Richard parc mi-aduc
aminte c el a promis darul obinuit n asemenea situaii. Dar el
personal n-ar fi avut resursele necesare pe vremea aceea era un
simplu preot, nu episcop. Poate c vorbea n numele contelui
Roland.
S afli.
Godwyn ovia. Pentru o astfel de informaie ar fi trebuit s
caute prin toate actele din biblioteca streiei. Bibliotecarul, fratele
Augustine, n-ar fi vzut nimic ciudat n aceast iniiativ a
sacristanului, dar altcineva da. Apoi Godwyn ar fi fost pus n
situaia penibil de a inventa o poveste plauzibil pentru a explica
demersurile sale. Dac darul fusese o sum de bani, i nu pmnt
sau alte bunuri situaie neobinuit, dar posibil , avea s fie
nevoie s treac prin registrele contabile
Ce e? ntreb tios mama sa.
Nimic. Ai dreptate. Godwyn i repet n minte c atitudinea ei
dominatoare nu era dect o manifestare a dragostei pe care i-o
purta, poate singura pe care-o tia ea. Trebuie s fie nsemnat
undeva. Dac stau s m gndesc
Ce?
Un asemenea dar este de obicei trmbiat peste tot. Stareul l
anun n biseric, invoc binecuvntri pentru donator, dup
care rostete o predic despre cum oamenii care druiesc
pmnturi streiei i primesc rsplata n Ceruri. Dar nu-mi aduc
aminte de nimic de genul acesta n perioada n care Thomas ni s-a
alturat.
Atunci e cu att mai important s caui actul respectiv. Cred
c Thomas are un secret. Iar un secret nseamn ntotdeauna o
slbiciune.
O s cercetez problema. Ce crezi c-ar trebui s le spun celor
care vor s particip la alegeri?
Petranilla i adres un zmbet viclean.
Cred c ar trebui s le spui c n-o s candidezi.

Cnd Godwyn plec de lng mama sa, masa de diminea


luase sfrit.
Conform unei reguli vechi, cei care veneau trziu nu mai aveau
voie s mnnce. Dar buctarul, fratele Reynard, gsea mereu cte
o bucic pentru cei pe care-i simpatiza. Godwyn se duse la
buctrie, de unde cpt o felie de brnz i un col de pine. Le
mnc stnd n picioare, n timp ce servitorii de la streie
aduceau napoi castroanele de la micul dejun i frecau ceaunul din
oel n care se preparase terciul de ovz.
Pe cnd mnca, Godwyn medita la sfatul primit de la mama sa.
Cu ct se gndea mai mult la el, cu att i prea mai inteligent.
Odat ce anuna c nu avea de gnd s participe la alegeri,
lucrurile pe care le-ar fi spus aveau s treac drept prerile unui
comentator lipsit de orice interes personal. Putea manipula
alegerile fr s fie suspectat de motive egoiste, apoi putea aciona
n ultimul moment. Se simea strbtut de o und generoas de
recunotin pentru viclenia minii mamei sale i pentru inima ei
de neclintit.
Fratele Theodoric l gsi acolo. Chipul tnrului era mbujorat
de indignare.
Fratele Simeon ne-a vorbit la micul dejun despre faptul c
fratele Carlus ar trebui s devin stare cu drepturi depline, ncepu
el. n discursul lui n-a fcut dect s sublinieze c va continua
tradiia conducerii nelepte a lui Anthony. Nu se va schimba
nimic!
D dovad de viclenie, remarc Godwyn pentru sine. Simeon
profitase de absena lui Godwyn pentru a spune, de pe o poziie de
autoritate, lucruri pe care acesta le-ar fi combtut dac ar fi fost
de fa. Se mulumi s rosteasc doar att, pe un ton
comptimitor:
Nu-i face deloc cinste o asemenea atitudine.
Eu am ntrebat dac celorlali candidai avea s li se permit
s se adreseze monahilor la gustarea de diminea, aa cum fcuse
el.
Godwyn zmbi larg.
Bravo!
Simeon a zis c nici nu e nevoie de ali candidai. Replica lui a
fost: Nu facem aici un concurs de tras la int. Dup el, decizia a
fost luat de mult: stareul Anthony l-a ales pe Carlus drept
succesor, numindu-l stare adjunct.
Astea-s prostii.

Exact. Ceilali clugri sunt foarte furioi.


Asta e foarte bine, i spuse Godwyn. Carlus i jignise chiar i
susintorii, ncercnd s le rpeasc dreptul de a vota. i
submina propria candidatur.
Theodoric continu:
Cred c-ar trebui s facem presiuni asupra lui Carlus s se
retrag din alegeri.
Godwyn ar fi vrut s-i spun: Eti nebun? i muc limba i
ncerc s afieze un aer care s dea de neles c medita la
sugestia lui Theodoric.
Crezi c sta e cel mai bun mod de a proceda? ntreb el, ca i
cum ar fi fost sincer nesigur n aceast privin.
ntrebarea l lu prin surprindere pe Theodoric.
Ce vrei s spui?
Zici c fraii sunt cu toii furioi pe Carlus i pe Simeon. Dac
atitudinea asta persist, n-o s voteze pentru Carlus. Dar, dac el
se retrage, garda veche va propune un alt candidat. S-ar putea ca
a doua oar s aleag mai bine. Ar putea fi vorba despre cineva
popular fratele Joseph, de exemplu.
Theodoric era de-a dreptul nucit.
Nici nu mi-a trecut prin minte aa ceva.
Poate c-ar trebui s sperm c fratele Carlus o s rmn
alesul vechii grzi. Toat lumea tie c se opune oricrui fel de
schimbare. Motivul pentru care e clugr este c i place s tie c
fiecare zi va fi la fel ca toate cele dinaintea ei: o s fac aceleai
drumuri, o s ocupe acelai loc, o s doarm i-o s mnnce la
aceleai ore i n aceleai condiii. Poate c e din cauza faptului c
e orb, dei am impresia c, i dac ar fi putut s vad, tot aa ar fi
fost. Dar nu conteaz cauza. El crede c aici nu trebuie schimbat
nimic. n realitate, puini clugri sunt mulumii cu situaia
actual ceea ce nseamn c fratele Carlus poate fi nvins relativ
uor. Un candidat care ar reprezenta vechea gard i ar promova
necesitatea ctorva schimbri minore ar avea mult mai multe
anse de a ctiga. Godwyn i ddu seama c uitase s se arate
ezitant i ncepuse s peroreze prea decis. nfrnndu-se degrab,
adug: Nu tiu nici eu tu ce crezi?
Cred c eti un geniu, rspunse Theodoric.
Nu sunt deloc un geniu, i spuse Godwyn n gnd, dar nv
repede.
Se ndrept spre spital, unde-l gsi pe Philemon mturnd n
camerele private pentru oaspei, aflate la etaj. Lordul William se

afla n continuare acolo, veghindu-i tatl, ateptnd ca acesta s


se trezeasc sau s moar. Lady Philippa i era alturi. Episcopul
Richard se ntorsese la palatul su din Shiring, dar era ateptat n
cursul acelei zile, pentru a asista la slujba memorial.
Godwyn l lu pe Philemon cu el n bibliotec. Philemon de-abia
tia s citeasc, dar avea s-i fie folositor la scoaterea actelor din
locaurile lor.
Streia avea n posesie peste o sut de acte oficiale, numite i
carte sau hrisoave. Cele mai multe erau titluri de proprietate
asupra unor buci de teren, aflate n general lng Kingsbridge,
iar cteva erau mprtiate prin diverse coluri ndeprtate ale
Angliei i rii Galilor. Alte carte stipulau dreptul clugrilor de a
pune bazele streiei, de a-i construi biserica, de a lua piatr din
cariera contelui de Shiring fr plat, de a parcela pmntul din
jurul streiei n loturi de case i de a le nchiria, de a ine procese,
de a organiza un trg sptmnal, de a ncasa o tax pentru
traversarea podului, de a ine un Trg de Ln anual i de a
transporta bunuri pn la Melcombe, fr s plteasc taxe
seniorilor diferitelor feude prin care trecea rul.
Actele erau scrise cu condeiul nmuiat n cerneal pe foi de
pergament, respectiv buci de piele curate cu mari eforturi,
rzuite, nlbite i ntinse. Cele mai lungi erau fcute sul i legate
cu cte un iret fin din piele. Erau pstrate ntr-un cufr ntrit cu
oel. Acest cufr era ncuiat, dar cheia era pstrat n bibliotec,
ntr-o ldi sculptat.
Godwyn se ncrunt dezaprobator cnd deschise cufrul.
Cartele nu erau aezate n teancuri ordonate, ci azvrlite acolo n
nicio ordine aparent. Unele prezentau mici rupturi i aveau
marginile ferfeniite, i toate erau acoperite de un strat generos de
praf. Ar trebui pstrate n ordine cronologic, reflect Godwyn, ba
ar trebui chiar numerotate i lista cu numerele ar trebui fixat pe
interiorul capacului, astfel nct orice document s poat fi
identificat repede. Dac o s devin stare
Philemon scoase documentele unul cte unul, sufl peste ele
pentru a ndeprta praful i le puse pe o mas, pentru ca Godwyn
s le poat studia. Cei mai muli oameni l antipatizau pe
Philemon. Vreo civa clugri vrstnici nu aveau ncredere n el,
dar Godwyn nu le mprtea atitudinea: era greu s priveti cu
nencredere un om care te trata ca pe un zeu. Majoritatea
monahilor se obinuiser efectiv cu el se afla de foarte mult timp
la streie. Godwyn i-l aducea aminte pe cnd era un bieandru,

nalt i stngaci, inndu-se scai de clugri i ntrebndu-i mereu


la care dintre sfini era mai bine s se roage i dac asistaser
vreodat la o minune.
Cele mai multe carte fuseser scrise de dou ori pe o singur
foaie de pergament. Cuvntul chirograf fusese trecut cu
majuscule ntre cele dou copii, dup care bucata de pergament
fusese tiat n dou, n zigzag, astfel nct i cuvntul era scindat.
Fiecare dintre prile implicate pstra cte o jumtate din
pergament, iar potrivirea celor dou buci tiate n zigzag era
considerat dovad c documentele erau originale.
Unele dintre bucile de pergament aveau guri, probabil acolo
unde oaia de la care provenea pielea fusese mucat de vreo
insect. Altele preau a fi fost roase, ntr-un moment sau altul al
existenei lor, probabil de oareci.
Bineneles, toate erau redactate n latin. Cele mai recente
erau mai uor de citit, dar celelalte erau caligrafiate n stil vechi,
ceea ce le fcea mai greu de descifrat. Godwyn le cerceta pe fiecare
pn ajungea la data ntocmirii. Cuta ceva scris la puin vreme
dup Srbtoarea Tuturor Sfinilor din urm cu zece ani.
Studie fiecare pergament i nu gsi nimic.
Cel mai apropiat era un act datat cteva sptmni mai trziu,
prin care contele Roland i ddea lui sir Gerald dreptul de a-i
transfera pmnturile n proprietatea streiei, urmnd ca, n
schimb, s i se tearg datoriile i ca sir Gerald i soia lui s fie
ntreinui de clugri pentru tot restul vieilor lor.
Godwyn nu era dezamgit. Ba din contr. Thomas fie fusese
primit fr darul obinuit ceea ce ar fi fost un lucru ciudat n
sine , fie hrisovul era pstrat altundeva, departe de priviri
indiscrete. Oricum, i se prea din ce n ce mai probabil ca
bnuielile Petranillei s fi fost ntemeiate, iar Thomas s fie un om
cu un secret.
n mnstire nu existau multe locuri care s nu fie accesibile
tuturor. Se pornea de la ideea c monahii nu aveau bunuri
personale i nici taine. Dei unele mnstiri bogate construiser
chilii personale pentru clugrii n vrst, la Kingsbridge toi
dormeau n aceeai ncpere cu excepia stareului. Aproape
sigur, carta prin care se fcuse primirea lui Thomas la streie se
afla n casa stareului.
Unde locuia acum Carlus.
Asta ngreuna lucrurile. Carlus n-ar fi fost dispus s-l lase pe
Godwyn s caute prin cas. Oricum, era foarte probabil ca nici s

nu fie nevoie de prea mari cutri: undeva la vedere trebuie s se fi


aflat o cutie sau o traist de piele cu documentele personale ale
regretatului stare Anthony un caiet din zilele noviciatului, o
scrisoare prieteneasc de la arhiepiscop, cteva predici. Probabil c
fratele Carlus ceruse s fie cercetate dup moartea lui Anthony.
Dar n-avea niciun motiv s-i permit lui Godwyn s fac acelai
lucru.
Absorbit de gndurile sale, Godwyn se ncrunt. Oare putea s
pun pe altcineva s caute? Edmund sau Petranilla puteau cere s
vad bunurile rposatului lor frate, iar lui Carlus i-ar fi fost greu
s refuze o asemenea cerere. Dar ar fi ndeprtat cu siguran
orice document al streiei mai nainte de a preda restul. Nu,
trebuia s fie o cutare clandestin.
Atunci se auzi clopotul care i chema pe clugri la ceasul al
treilea canonic, sau tera, care se inea n cursul dimineii.
Godwyn i ddu seama c singurele momente n care Carlus navea s fie n cas erau cele din timpul slujbelor din catedral.
Trebuia s plece de la ter. Putea inventa un pretext plauzibil.
N-avea s fie uor era sacristan, adic exact persoana care nu
trebuia s lipseasc niciodat de la slujbe. Dar nu avea de ales.
Vreau s vii la mine n biseric, i spuse el lui Philemon.
Bine, rspunse Philemon, dei prea ngrijorat angajaii
streiei nu aveau voie s intre n zona corului n timpul slujbelor.
Vii exact dup recitarea versetului. Intri i mi spui ceva la
ureche. Nu conteaz ce. i nu-mi iei n seam reacia, pur i
simplu continui.
Philemon se ncrunt, nelinitit, dar ddu din cap, n semn de
consimmnt. Ar fi fcut orice pentru Godwyn.
Godwyn iei din bibliotec i se altur procesiunii care intra n
biseric. n naos nu se aflau dect vreo civa credincioi: cei mai
muli oreni aveau s vin mai trziu, s asiste la mesa nchinat
victimelor prbuirii podului. Clugrii i ocupar locurile n zona
corului i ritualul ncepu.
Dumnezeule, vino n ajutorul meu, rosti Godwyn mpreun cu
ceilali.
Terminar de recitat acest prim verset din Psaltire i ncepur
s cnte un imn, cnd Philemon i fcu apariia. Toi clugrii se
holbar la el, aa cum au oamenii obiceiul ori de cte ori intervine
ceva n timpul unui ritual familiar. Fratele Simeon se ncrunt
dezaprobator.
Carlus, care dirija corul clugrilor, simi c se ntmpla ceva

deosebit i pe chipul su apru o expresie nedumerit. Philemon


veni direct la locul lui Godwyn i se aplec.
Fericit brbatul care n-a umblat n sfatul necredincioilor,
spuse el n oapt.
Godwyn se prefcu surprins i continu s asculte n timp ce
Philemon recita Psalmul I. Dup cteva clipe, ddu viguros din
cap, ca i cum ar fi refuzat o cerere. Apoi i plec din nou urechea
spre el. Avea s fie nevoie s inventeze o poveste complicat pentru
a explica toat aceast pantomim.
Ar fi putut spune c mama lui l chemase s discute despre
nmormntarea fratelui ei, stareul Anthony, i c ameninase s
intre chiar ea n zona corului dac Philemon nu-i transmitea
mesajul. Personalitatea dominatoare a Petranillei, la care se
aduga situaia trist n care se afla familia lor, ar fi fcut povestea
aproape credibil. Pe cnd Philemon termina de recitat psalmul,
Godwyn i compuse o expresie resemnat, se ridic i l urm
afar din catedral.
Ocolir cu pai grbii biserica pentru a ajunge la casa
stareului. Un angajat tnr mtura podeaua. N-avea s
ndrzneasc s pun la ndoial cuvntul unui clugr. Era
posibil s-i spun lui Carlus c Godwyn i Philemon fuseser
acolo dar avea s fie deja prea trziu.
Godwyn era de prere c aceast cas era o ruine. Era mai
mic dect locuina unchiului Edmund, de pe strada principal.
Un stare ar fi trebuit s aib un palat pe msura statutului su,
aa cum avea episcopul. Aceast cldire nu avea nimic
spectaculos. Pereii erau acoperii cu cteva tapiserii, nfind
scene biblice i ferindu-l pe ocupant de curent, dar, per total,
decorul era mohort i lipsit de imaginaie.
Scotocir prin cas i gsir destul de curnd ceea ce cutau.
La etaj, n dormitor, ntr-un cufr de lng pupitrul de rugciune,
se afla o map mare. Era fcut din piele maronie de capr i
cusut cu fir stacojiu: Godwyn era sigur c fusese un dar plin de
pioenie fcut de vreunul dintre tbcarii de frunte ai oraului.
Privit atent de ctre Philemon, Godwyn deschise mapa.
nuntru se aflau vreo 30 de foi de pergament, ntinse i
protejate cu mai multe buci de pnz aternute ntre ele.
Godwyn le cercet rapid.
Pe cteva erau scrijelite glose pe marginea Psalmilor: probabil
c Anthony se gndise la un moment dat s scrie o carte de
comentarii, dar se prea c aceast idee fusese abandonat. Cea

mai surprinztoare descoperire fu o poezie de dragoste, scris n


latin. Intitulat Virent Oculi, era nchinat unui brbat cu ochii
verzi. Unchiul Anthony avusese ochii verzi cu pete mici aurii, ca
toi cei din familia sa.
Godwyn se ntreb cine era autoarea. Nu erau multe femei care
s scrie suficient de bine n latin pentru a compune o poezie.
Oare se ndrgostise vreo clugri de Anthony? Sau era o poezie
primit de la un brbat? Pergamentul era vechi i nglbenit:
legtura amoroas, dac existase, se consumase probabil n
tinereea lui Anthony. Dar pstrase poezia. Poate c nu fusese
chiar aa plictisitor cum i-l nchipuise Godwyn.
Philemon ntreb:
Ce e?
Godwyn se simea vinovat. Trsese cu ochiul ntr-un cotlon
privat al vieii unchiului su i i dorea s nu fi fcut acest lucru.
Nimic, rspunse el. Doar o poezie.
Lu urmtoarea foaie de pergament i gsi exact ceea ce cuta.
Era o cart datat n ziua de Crciun, n urm cu zece ani. Era
vorba despre o feud de 200 de hectare aflat lng Lynn, n
Norfolk. Seniorul acesteia murise recent. Documentul atribuia
poziia seniorial vacant streiei Kingsbridge i specifica anumite
dri anuale grne, ln, viei i pui care trebuiau pltite
streiei de ctre erbii i arendaii care cultivau pmntul. n act
era nominalizat vtaful ranilor, care avea responsabilitatea de a
livra anual bunurile menionate. De asemenea, se mai pomeneau
nite pli n bani, care puteau fi fcute n locul bunurilor n sine
o practic des ntlnit, mai ales n situaiile n care feuda se afla
la muli kilometri de reedina seniorului.
Era o cart obinuit. n fiecare an, dup recolt, reprezentanii
a zeci de comuniti similare fceau un pelerinaj la streie pentru
a livra drile cuvenite. Cei din apropiere veneau toamna devreme;
alii soseau la intervale diverse pe tot parcursul iernii; dintre
acetia din urm, cei aflai la distane mai mari nu ajungeau dect
dup Crciun.
n document se specifica, de asemenea, c darul era fcut n
semn de recunotin pentru faptul c streia l acceptase pe sir
Thomas Langley n rndul monahilor si. i aici era vorba despre
ceva obinuit.
Dar actul avea i ceva cu totul ieit din abloane. Era semnat
de regina Isabela.
Acesta era un aspect interesant. Isabela era soia

necredincioas a regelui Eduard al II-lea. Se rzvrtise mpotriva


ilustrului ei so i l ncoronase, n locul lui, pe fiul lor n vrst de
14 ani. La scurt timp dup aceea, regele detronat murise, iar
stareul Anthony asistase la nmormntarea sa, n Gloucester.
Thomas sosise la Kingsbridge cam prin aceeai perioad.
Timp de civa ani, regina i amantul ei, Roger Mortimer,
domniser peste Anglia, dar, destul de curnd, Eduard al III-lea i
exercitase autoritatea, n ciuda vrstei fragede. Noul rege avea n
momentul de fa 24 de ani i inea friele puterii cu o mn de
fier. Mortimer murise, iar Isabela, acum n vrst de 42 de ani,
ducea un trai retras, dar opulent n castelul Rising din Norfolk, nu
departe de Lynn.
Asta este! i spuse Godwyn lui Philemon. Regina Isabela a fost
cea care a aranjat ca Thomas s devin clugr aici.
Philemon se ncrunt.
Dar de ce?
Dei lipsit de educaie, Philemon era viclean.
Da, chiar aa, de ce? fcu Godwyn. Poate c a vrut s-l
rsplteasc, s-i nchid gura sau poate i una, i alta. Iar asta sa ntmplat chiar n anul loviturii de stat pe care a pus-o la cale.
Probabil c Thomas a fcut ceva pentru ea.
Godwyn ddu din cap, n semn de ncuviinare.
O fi dus vreun mesaj, o fi deschis porile unui castel, o fi
trdat planurile regelui n favoarea ei sau i-o fi asigurat sprijinul
vreunui baron important. Dar de ce e secret?
Nu e, spuse Philemon. Vistiernicul trebuie s aib cunotin
de acest act. Ca i toat lumea din Lynn. Cu siguran vtafului i
mai scap cte-o vorb cnd vine aici.
Dar nimeni nu tie c donaia a fost fcut pentru Thomas
asta dac nu cumva o fi vzut carta aceasta.
Deci sta e secretul c nsi regina Isabela a druit moia
aceea pentru primirea lui Thomas.
Exact.
Godwyn ncepu s pun documentele la loc, aeznd cu atenie
fiile de pnz printre foile de pergament, dup care vr mapa n
cufr.
Philemon ntreb:
Dar de ce o fi secret? Un asemenea aranjament nu are nimic
necinstit sau ruinos asemenea daruri se fac tot timpul.
Nu tiu de ce e secret i poate c nici nu e nevoie s aflm.
Faptul c unii vor s l in ascuns poate fi suficient pentru a ne

atinge scopul. Hai s ieim din casa asta.


Godwyn se simea mulumit. Thomas avea un secret, iar el tia
acest lucru. Asta i conferea putere. Acum se simea ndeajuns de
sigur pe el nct s-l propun pe Thomas drept candidat pentru
funcia de stare. De asemenea, simea i o anumit team:
Thomas nu era deloc prost.
Se ntoarser n catedral. Slujba se ncheie cteva clipe mai
trziu, iar Godwyn ncepu s pregteasc biserica pentru slujba
comemorativ. La ordinul lui, ase clugri ridicar sicriul lui
Anthony i l aezar pe un pupitru, n faa altarului, dup care l
nconjurar cu lumnri. n naos ncepuser s se adune din ce n
ce mai muli oreni. Godwyn o salut cu o nclinare a capului pe
verioara sa Caris, care-i acoperise boneta obinuit cu un vl
negru de mtase. Apoi l zri pe Thomas, care aducea n biseric
un jil mare, bogat sculptat, ajutat de un novice. Acesta era tronul
episcopului, numit i catedra, care-i conferea bisericii statutul
special, de catedral.
Godwyn atinse uor braul lui Thomas.
Las-l pe Philemon s se ocupe de asta.
Thomas se zbrli, gndindu-se c Godwyn ncerca s-l ajute
pentru c nu avea un bra.
M descurc.
tiu asta. Vreau s vorbesc ceva cu tine.
Thomas era mai n vrst avea 34 de ani, pe cnd Godwyn
numai 31 dar Godwyn i era superior n ierarhia monastic. Cu
toate acestea, lui Godwyn i era oarecum team de Thomas.
Matriculariusul l trata de obicei pe sacristan cu deferena
cuvenit, dar chiar i aa Godwyn avea impresia c primete exact
doza de respect pe care Thomas credea c o merit. Dei fostul
cavaler se conforma n orice privin disciplinei impuse de Regula
benedictin, prea totui s-i fi pstrat o anumit independen
i autonomie n aciuni.
N-avea s fie uor s-l nele pe Thomas, dar exact asta
inteniona Godwyn s fac.
Thomas trecu jilul n minile lui Philemon, iar Godwyn l trase
dup sine n culoarul lateral.
Se spune c s-ar putea s ajungi stare, deschise subiectul
Godwyn.
Am auzit spunndu-se acelai lucru i despre tine, replic
Thomas.
Eu o s refuz s candidez.

Thomas ridic din sprncene.


M surprinzi, frate.
Din dou motive, i relu firul vorbelor Godwyn. Primul ar fi
c sunt convins c te-ai descurca mai bine ca mine.
Pe chipul lui Thomas apru o expresie i mai uimit. Probabil
c nu-l suspectase niciodat pe Godwyn de o asemenea modestie.
i avea dreptate: Godwyn minea.
Al doilea, continu sacristanul, este c tu ai mai multe anse
s ctigi. Acum, Godwyn spunea adevrul. Clugrii tineri m
plac, dar tu eti simpatizat de toi, indiferent de vrst.
Chipul frumos al lui Thomas cpt un aer bnuitor. Atepta
relevarea elementului-cheie.
Vreau s te ajut, spuse Godwyn. Cred c singurul lucru
important e s avem un stare care s reformeze aceast mnstire
i felul n care sunt administrate resursele sale.
Cred c-a putea s fac asta. Dar ce vrei n schimbul
sprijinului tu?
Godwyn era prea versat nct s nu cear nimic. Thomas nu sar fi ncrezut nicicnd ntr-o astfel de generozitate. Aa c invent
o minciun plauzibil.
A vrea s fiu numit stare adjunct.
Thomas ddu aprobator din cap, dar nu consimi imediat.
Cum anume m-ai ajuta tu?
n primul rnd, asigurndu-i susinerea orenilor.
Prin simplul fapt c Edmund Lnarul este unchiul tu.
Nu-i chiar aa simplu. Orenii sunt ngrijorai n privina
podului. Carlus nu vrea s spun cnd o s nceap reconstrucia,
nici mcar dac are de gnd s fac aa ceva. Dac eu i dau
asigurri lui Edmund c tu o s ncepi lucrrile la pod imediat ce
vei fi ales, vei avea susinerea ntregului ora.
Dar asta n-o s-mi aduc voturile clugrilor.
Nu fi aa sigur. Nu uita, alegerea clugrilor trebuie s fie
ratificat de episcop. Cei mai muli episcopi sunt suficient de
prudeni nct s se intereseze care e prerea localnicilor, iar
Richard e un om care nu-i dorete probleme. Dac orenii
declar c te susin pe tine, asta o s ncline decisiv balana.
Godwyn i ddea seama c Thomas nu avea ncredere n el.
Matriculariusul l studia, iar Godwyn simi cum o pictur de
sudoare i se rostogolea pe ira spinrii n timp ce se lupta s-i
goleasc faa de orice expresie sub privirea scruttoare a fostului
cavaler. Dar Thomas se gndea la argumentele aduse de Godwyn.

Nu ncape ndoial c avem mare nevoie de un pod nou, spuse


el. Carlus e un nesbuit s tergiverseze att lucrurile.
Prin urmare ai promite ceva ce oricum voiai s faci.
Eti foarte convingtor.
Godwyn i ridic minile, ntr-un gest defensiv.
Nu cu intenie. Trebuie s faci numai ce simi tu c este voia
Domnului.
Thomas prea sceptic. Nu credea c Godwyn era ntr-adevr
att de dezinteresat.
Bine, se mulumi s spun. Dup care adug: M voi ruga
ca lucrurile s-mi fie revelate n lumina potrivit.
Godwyn simea c deocamdat n-avea s primeasc un
angajament mai ferm de-att din partea lui Thomas i c ar fi fost
contraproductiv s insiste.
i eu voi face la fel, rosti el i se ndeprt.
Thomas avea s fac exact ceea ce promisese: s se roage
pentru a gsi cel mai bun rspuns. Nu avea mai deloc dorine
personale. n funcie de ceea ce el credea c este voia Domnului,
avea s candideze sau nu la funcia de stare. Godwyn nu mai
putea face nimic n aceast privin, cel puin pentru moment.
n jurul cociugului lui Anthony se ridica acum pllaia
lumnrilor. Naosul ncepuse s se umple cu oreni i rani din
satele nvecinate. Godwyn scrut mulimea, cutnd chipul lui
Caris, pe care o zrise cu cteva minute mai devreme. O gsi n
transeptul sudic, cercetnd schelria construit de Merthin n
spaiul culoarului lateral. Godwyn avea amintiri frumoase de pe
vremea cnd Caris era o copil, iar el, vrul cel mare i atottiutor.
nc de la prbuirea podului, fata i pruse neobinuit de
mohort, ns astzi era vesel. Se bucura: avea o slbiciune
pentru ea. i atinse uor cotul.
Pari fericit azi.
Chiar sunt, spuse ea i i zmbi. Tocmai am desclcit iele
unei ncurcturi romantice. Dar n-ai nelege dac i-a spune.
Bineneles c nu. Nici n-ai idee, continu el n gnd, cte
ncurcturi romantice sunt printre clugri. Dar nu zise nimic cu
voce tare: era mai bine ca mirenii s nu afle pcatele care se
comiteau ntre zidurile streiei. Se mulumi s spun doar att:
Tatl tu ar trebui s-i vorbeasc episcopului Richard despre
reconstruirea podului.
Zu? fcu ea cu scepticism n glas. n copilrie, Caris l
considera pe Godwyn un soi de erou fantastic, dar acum nu l mai

privea cu atta admiraie. La ce bun? Nu e podul lui.


Alegerea clugrilor pentru funcia de stare trebuie aprobat
de episcop. Richard ar putea spune c nu va fi de acord cu
alegerea niciunui clugr care refuz s construiasc un pod nou.
Poate c unii vor fi tentai s sfideze aceast declaraie, dar cei mai
muli i vor da seama c nu are rost s voteze un om a crui
alegere n-o s fie ratificat de episcop.
neleg. Chiar crezi c sugestiile tatei vor fi ascultate?
Absolut.
Atunci o s-i sugerez s fac asta.
Mulumesc.
n momentul acela btu clopotul. Godwyn se strecur afar din
biseric i se altur din nou procesiunii de monahi care se forma
n claustru. Soarele se ridicase pe cer.
Tnrul sacristan avusese o diminea extrem de lucrativ.

16
Wulfric i Gwenda plecar din Kingsbridge n zorii zilei de luni,
urmnd s parcurg pe jos drumul lung pn n satul lor,
Wigleigh.
Caris i Merthin i privir cum traversau rul cu bacul cel nou
construit de Merthin. Tnrul era ncntat de ct de bine
funciona. Roile dinate din lemn aveau s se uzeze destul de
repede, Merthin era contient de asta. Ar fi fost mai bine dac ar fi
avut roi din oel, dar
Caris avea alte gnduri.
Gwenda e att de ndrgostit, suspin ea.
N-are nicio ans cu Wulfric, spuse Merthin.
Nu se tie niciodat. E o fat hotrt. Gndete-te numai
cum a fugit de la Sim Telalul.
Dar Wulfric e logodit cu Annet aia, care e mult mai drgu.
Dragostea nu se reduce la ct de bine ari.
Lucru pentru care eu i mulumesc Domnului n fiecare zi.
Caris izbucni n rs.
Mie-mi place la nebunie chipul tu aparte.
Dar Wulfric s-a btut cu fratele meu pentru Annet. Probabil
c o iubete.
Gwenda are un filtru de iubire.

Merthin i adres o privire dezaprobatoare.


Deci nu crezi c e greit ca o fat s manipuleze un brbat s
o ia de nevast, dei el e ndrgostit de altcineva?
Caris fu att de surprins nct, pre de cteva clipe, rmase
fr replic. Pielea catifelat de pe gtul ei se fcu roz.
Nu am privit niciodat lucrurile aa, spuse ea. E chiar acelai
lucru?
E asemntor.
Dar nu-l foreaz ea vrea pur i simplu s-l fac s o
iubeasc.
Ar trebui s ncerce asta fr ajutorul unei poiuni.
Acum mi-e ruine c am ajutat-o.
Prea trziu.
Wulfric i Gwenda coborr de pe bac pe cellalt mal. Se
ntoarser s le fac cu mna, dup care pornir pe drumul care
strbtea mahalalele oraului, cu Skip mergnd vesel n urma lor.
Merthin i Caris se ndreptar spre strada principal. Caris
spuse:
Nu ai vorbit cu Griselda.
Chiar acum am de gnd s-o fac. Nu tiu dac de-abia atept
discuia asta sau mi-e groaz de ea.
Nu ai de ce s te temi. Griselda e cea care a minit.
Adevrat. Merthin i duse mna la fa. Vntile aproape
dispruser. Sper numai c taic-su n-o s devin iar violent.
Vrei s vin i eu cu tine?
Lui Merthin i-ar fi plcut s o aib alturi, ca s l susin, ns
ddu din cap n semn c nu.
Eu am provocat ncurctura asta, tot eu va trebui s o
descurc.
Se oprir n dreptul casei lui Elfric.
Noroc! i spuse Caris.
Mulam!
Merthin o srut fugar pe buze, rezist ispitei de a o sruta din
nou i intr.
Elfric sttea la mas i mnca pine cu brnz. Avea o can cu
bere n fa. Prin ua deschis, Merthin le putea vedea pe Alice i
pe servitoare, care trebluiau n buctrie. Griselda nu se vedea
nicieri.
Pe unde ai umblat? mormi Elfric.
Merthin i spuse c, din moment ce nu avea de ce s se team,
trebuia s se poarte ca atare, aa c nu lu n seam ntrebarea.

Unde e Griselda?
E nc n pat.
Merthin se apropie de piciorul scrii i strig:
Griselda! Vreau s vorbesc cu tine.
Elfric interveni:
N-avem timp de d-astea. Avem de lucru.
Din nou, Merthin l ignor.
Griselda! Ai face bine s te scoli!
Hei! mri Elfric. Da cine te crezi, de-ai nceput s dai ordine?
Vrei s m nsor cu ea, nu?
i ce dac?
Atunci ar face bine s se obinuiasc s-i asculte brbatul
cnd i d ordine. Ridic din nou tonul: Vino ncoace imediat, cci
altfel va trebui s auzi ce-am de spus de la alii.
Griselda i fcu apariia n capul scrii.
Vin acum! rspunse iritat. Ce e cu toat agitaia asta?
Merthin atept pn ce ea ajunse jos i apoi spuse:
Am aflat cine e tatl copilului.
n ochii Griseldei apru o licrire de fric.
Nu fi prost, tu eti tatl.
Ba nu, e Thurstan.
Nu m-am culcat niciodat cu Thurstan! i ainti privirea ctre
tatl ei: Zu c nu m-am culcat cu el.
Fata mea nu minte! tun Elfric.
Alice veni i ea din buctrie.
Aa e.
Merthin spuse:
M-am culcat cu Griselda n duminica din sptmna Trgului
de Ln, adic acum 15 zile. Griselda e nsrcinat n trei luni.
Ba nu!
Merthin i ainti privirea ctre chipul lui Alice.
Tu ai tiut, nu? Alice i feri privirea. Merthin continu: i
totui ai minit ai minit-o pn i pe Caris, care i-e sor.
Nu tii tu de cnd e ea nsrcinat, fcu Elfric batjocoritor.
Uit-te la ea, rspunse Merthin. I se vede burta umflat. Nu
prea mult, dar se vede.
Ce tii tu despre lucrurile astea? Eti doar un bietan.
Da chiar pe asta v bazai, pe netiina mea, nu-i aa? iaproape c v-a mers.
Elfric i ridic arttorul i-l mic de cteva ori ntr-o parte in alta, n semn de negare.

Te-ai culcat cu Griselda i-acum o s te nsori cu ea.


A, nu, asta nu. Nu m iubete. S-a culcat cu mine ca s fac
rost de-un tat pentru copil, dup ce Thurstan a fugit. tiu c am
greit, dar n-am de gnd s m pedepsesc pentru tot restul vieii
nsurndu-m cu ea.
Elfric se ridic de pe scaun.
Ba chiar asta ai s faci.
Ba nu.
Trebuie.
Nu.
Elfric se fcu rou i ip:
O s te nsori cu ea!
Merthin i rspunse calm:
De cte ori vrei s-i spun nu ca s nelegi?
Meterul i ddu seama c vorbea ct se poate de serios.
n cazul sta, te dau afar din atelierul meu, spuse el. Iei din
casa mea i s nu te mai prind niciodat pe-aici.
Merthin se ateptase la una ca asta i, auzind cuvintele, se
simi de-a dreptul uurat. nsemna c discuia luase sfrit.
Bine.
ncerc s treac pe lng Elfric. Meterul i bloca intenionat
calea.
Unde crezi c te duci?
n buctrie, s-mi iau lucrurile.
Uneltele, vrei s spui.
Da.
Nu sunt ale tale. Eu le-am pltit.
Dar ucenicii i iau mereu uneltele la sfritul
Tu nu i-ai ncheiat ucenicia, aa c nu iei nimic.
Merthin nu se ateptase i la asta.
Dar i-am fost ucenic ase ani i jumtate!
Trebuie s faci apte.
Fr unelte, Merthin nu-i putea ctiga existena.
Nu e drept ce faci. O s depun o petiie la ghilda dulgherilor.
De-abia atept, rspunse trufa Elfric. O s fie interesant s
te aud explicndu-le tuturor c un ucenic care e dat afar pentru
c a nelat-o pe fiica stpnului su ar trebui rspltit cu o trus
de unelte. Toi dulgherii din ghild au ucenici i cei mai muli au i
fiice, s tii. O s-i dea un ut n fund de nu te vezi.
Merthin i ddu seama c avea dreptate.
Aha, acum nu mai eti aa vesel, nu? observ Alice cu

satisfacie.
Nu, i rspunse Merthin. Dar, orice s-o ntmpla cu mine, tot
n-o s fie mai ru dect o via ntreag cu Griselda i cu voi.
Mai trziu n aceeai diminea, Merthin se duse la biserica
Sfntul Marcu pentru a participa la nmormntarea lui Howell
Tyler. Fcea asta n sperana c unul dintre ceilali participani
avea s-i ofere o slujb.
Ridicndu-i privirea spre tavanul de lemn biserica nu avea
bolt de piatr , Merthin putea distinge clar o gaur de forma
unei siluete omeneti, mrturie sinistr a felului n care-i gsise
sfritul Howell. Toi dulgherii prezeni la nmormntare erau de
acord, n cunotin de cauz, c acoperiul era putred. Cu toate
acestea, concluzia lor venea abia dup ce accidentul se produsese
i nu-i mai folosea la nimic bietului Howell. n momentul de fa,
era clar c acoperiul era prea ubred pentru a putea fi reparat, c
trebuia demolat complet i construit altul.
Iar asta nsemna nchiderea temporar a bisericii.
Biserica Sfntul Marcu era un lca srac. Avea o avere demn
de mil, reprezentat de o singur ferm, aflat la vreo 16
kilometri de Kingsbridge, administrat de fratele preotului i care
abia reuea s produc suficient pentru ntreinerea familiei
acestuia. Preotul, printele Joffroi, trebuia aadar s se bazeze pe
cei 8900 de ceteni din parohia sa, aflat n cea mai srac parte
a oraului, pentru acoperirea cheltuielilor curente. n general, cei
care nu erau sraci lipii pmntului se pretindeau a fi, aa c
dijmele lor adunate nu formau dect o sum modest. Printele i
ctiga existena de pe urma botezurilor, a cununiilor i a
nmormntrilor, pentru care ncasa mult mai puin dect
clugrii de la catedral. Membrii parohiei sale se cstoreau de
foarte tineri, fceau muli copii i mureau devreme, aa c avea
mult de munc. n felul acesta, ajungea s o duc binior.
nchiderea bisericii l-ar fi lipsit ns de orice surs de venit i nu ar
fi avut cu ce s plteasc serviciile meterilor constructori.
Prin urmare, lucrrile la acoperi se opriser.
La nmormntare participau toi constructorii din ora, inclusiv
Elfric. n biseric, Merthin ncerc s-i ia o nfiare ct mai
puin ruinat, dar era greu: cei mai muli tiau c fusese dat
afar. Fusese tratat nedrept, ns, din pcate, nu era complet
nevinovat.
Tnra vduv lsat n urm de Howell era prieten cu Caris,

care sttea acum de vorb cu ea i cu ntreaga familie ndurerat.


Merthin se duse lng Caris i i povesti cum decursese discuia cu
Elfric.
Printele Joffroi oficia slujba nvemntat ntr-o sutan veche.
Gndurile lui Merthin erau ns concentrate asupra acoperiului.
Era convins c trebuie s existe o modalitate de a-l nltura fr a
fi nevoie s se nchid biserica. De obicei, cnd reparaiile erau
amnate ani de-a rndul i brnele ajungeau s fie prea putrede
pentru a suporta greutatea muncitorilor, se proceda la construirea
unor schele de jur mprejurul bisericii i la drmarea acoperiului
vechi n interiorul naosului. Apoi cldirea rmnea la mila
elementelor naturii pn ce noul acoperi era ridicat i terminat.
Tnrul reflecta acum asupra posibilitii de a construi un fel
de troliu cu pivotare care s fie susinut de peretele gros i solid al
bisericii i cu ajutorul cruia brnele s fie nlturate una cte
una, trecute peste perete i stivuite n cimitir. Aa, tavanul de
lemn avea s rmn intact, urmnd s fie nlturat abia dup
reconstruirea acoperiului.
n cimitir, Merthin cercet cu atenie chipurile celor prezeni,
ntrebndu-se care dintre ei ar fi fost dispus s-l angajeze. Se
hotr s-l abordeze pe Bill Watkin, proprietarul celui de-al doilea
atelier ca mrime din ora i concurentul direct al lui Elfric. Bill
avea cretetul chel, nconjurat de o bordur de pr negru, o
versiune natural a tonsurii monahale. Majoritatea caselor noi din
Kingsbridge erau construite de el. Ca i Elfric, avea angajai un
zidar i un dulgher, civa muncitori necalificai i unu-doi
ucenici.
Howell nu fusese un om avut, aa c trupul su fu cobort n
groap nfurat ntr-un giulgiu, fr sicriu.
Dup ce printele Joffroi se ndeprt, Merthin se apropie de
Bill Watkin.
Bun ziua, metere Watkin, ncepu el politicos.
Rspunsul lui Bill nu fu nicidecum clduros.
Ce e, tinere Merthin?
Am ieit din atelierul lui Elfric.
tiu asta, spuse Bill. i mai tiu i de ce.
Ai auzit ceea ce susine Elfric c s-ar fi ntmplat.
Nici nu-mi trebuie altceva.
Merthin i ddu seama c Elfric vorbise cu diveri meteri
nainte, n timpul i dup slujba de nmormntare. Era convins c
omisese faptul c Griselda rmsese grea cu Thurstan, iar acum

ncerca s-l treac pe Merthin drept tatl copilului. Dar era n


aceeai msur convins c n-avea cum s-i fac vreun bine
cutndu-i scuze. Era mai bine s-i recunoasc greeala.
mi dau seama c am greit i mi pare ru, dar sunt totui
un dulgher bun.
Bill ddu aprobator din cap.
Bacul cel nou st mrturie pentru asta.
Merthin fu ncurajat de acest rspuns.
M angajezi?
Pe ce post?
Ca dulgher. Chiar tu ai spus c sunt un meseria bun.
Dar unde-i sunt uneltele?
Elfric n-a vrut s mi le dea.
i are dreptate, pentru c nu i-ai terminat ucenicia.
Atunci ia-m pe lng tine ca ucenic pentru ase luni.
i dup-aia s-i dau o trus nou de scule? Nu-mi permit s
fiu att de generos.
Uneltele erau scumpe, deoarece fierul i oelul se gseau greu.
Atunci am s lucrez ca muncitor necalificat i-am s strng
bani ca s-mi cumpr singur uneltele.
Avea s dureze mult timp, dar era de-a dreptul disperat.
Nu.
De ce nu?
Pentru c i eu am o fat.
Acest argument era de-a dreptul scandalos.
Dar nu sunt nicidecum un pericol pentru fecioare, s tii.
Eti un exemplu prost pentru ucenici. Dac tu scapi basma
curat, ce-o s-i opreasc pe alii s-i ncerce i ei norocul?
Asta-i nedrept!
Bill ridic din umeri.
S-ar putea ca ie s i se par aa. Dar poi s-i ntrebi pe toi
ceilali meteri dulgheri din ora. Vei descoperi c sunt de aceeai
prere ca mine.
i eu ce-o s m fac?
Nu tiu. Ar fi trebuit s te gndeti la asta nainte s te ntinzi
cu fata aceea.
Nu-i pas c n felul acesta pierzi serviciile unui dulgher
bun?
Bill ridic din nou din umeri.
Aa avem noi, ceilali, mai mult de lucru.
Merthin se ndeprt. Acesta era dezavantajul organizrii n

ghilde, i spuse el cu amrciune: era n interesul lor s-i exclud


pe alii, att din motive bune, ct i rele. Mai puini dulgheri
nsemnau venituri mai mari. N-aveau niciun interes s fie coreci.
Vduva lui Howell plec, nsoit de mama ei. Eliberat de
misiunea ei de comptimire, Caris veni la Merthin.
De ce eti aa mohort? l ntreb ea. De-abia dac-l
cunoteai din vedere pe Howell.
S-ar putea s fie nevoie s plec din Kingsbridge, rspunse el.
Caris pli.
De ce Dumnezeu ai face una ca asta?
i relat conversaia cu Bill Watkin.
Aa c, vezi tu, n-o s m angajeze nimeni n Kingsbridge i
nu pot s lucrez pe cont propriu, pentru c nu am unelte. A putea
tri cu ai mei, dar nu pot s le iau mbuctura de la gur. Va
trebui s caut de lucru undeva unde nimeni nu tie nimic de
Griselda. n timp, poate c-o s strng destui bani ct s cumpr
un ciocan i-o dalt, dup care s m mut n alt ora i s ncerc
s fiu primit n ghilda dulgherilor.
Pe cnd i explica aceste lucruri lui Caris, ncepu s-i dea
seama de caracterul tragic al situaiei. i analiz trsturile
familiare de parc ar fi fost prima oar cnd le vedea i fu fermecat
din nou de ochii ei verzi, scnteietori, de nasul mic, clar creionat,
i de conturul hotrt al maxilarului. Gura ei, i ddea el seama,
nu prea se potrivea cu restul trsturilor: era prea mare, iar
buzele, prea pline. i dezechilibra regularitatea fizionomiei n
acelai mod n care firea ei senzual i submina latura raional.
Era o gur fcut pentru iubit, iar gndul c era posibil s fie
nevoit s plece i s nu o mai poat sruta vreodat l umplea de
disperare.
Caris era n culmea indignrii.
Nu e corect! N-au niciun drept s fac aa ceva.
Sunt de acord cu tine. Dar se pare c n-am cum s-i mpiedic.
Pur i simplu trebuie s m mpac cu gndul sta.
O clip Hai s ne gndim bine. Ai putea s stai la ai ti i s
mnnci la mine acas.
Nu vreau s depind de altcineva pentru cele necesare traiului,
ca taic-meu.
Nici n-ar fi nevoie. Poi s cumperi uneltele lui Howell Tyler
vduva lui tocmai mi spunea c nu cere dect o lir pe ele.
N-am niciun ban.
Cere-i mprumut lui taic-meu. Lui i-ai fost mereu simpatic i

sunt convins c i-ar da.


Dar e interzis ca cineva s angajeze un dulgher care nu face
parte din ghild.
Interdiciile pot fi nclcate. Trebuie s fie cineva n oraul
sta suficient de disperat pentru a sfida regulile ghildei.
Merthin i ddu seama c le permisese acelor meteri btrni
s-i nfrng spiritul i-i fu recunosctor lui Caris pentru c refuza
s accepte nfrngerea. Avea dreptate, bineneles: trebuia s
rmn n Kingsbridge i s se mpotriveasc deciziei nedrepte a
membrilor ghildei. i tia pe cineva care avea nevoie disperat de
priceperea sa.
Printele Joffroi, rosti el.
E disperat? De ce zici asta?
Merthin i explic problema acoperiului.
Atunci hai s mergem s discutm cu el, spuse Caris.
Preotul locuia ntr-o cas mic, aflat n vecintatea bisericii.
Cnd sosir tinerii, tocmai se ndeletnicea cu prepararea
prnzului: nite pete srat, nsoit de o tocan cu verdeuri de
primvar. Joffroi era un brbat trecut de 30 de ani, cu o
constituie de soldat: nalt, cu umerii lai. Avea un comportament
mai degrab dintr-o bucat, ns era cunoscut pentru faptul c lua
mereu partea celor sraci.
Merthin deschise discuia:
Pot s-i repar acoperiul fr s fie nevoie s nchizi biserica.
Joffroi l fix cu o privire precaut.
Dac poi, nseamn c-ai fost trimis ca rspuns la rugciunile
mele.
O s construiesc un troliu cu ajutorul cruia brnele s poat
fi ridicate de pe acoperi i aezate n curtea cimitirului.
Elfric te-a dat afar.
Preotul arunc o privire jenat n direcia lui Caris. Aceasta
spuse:
tiu foarte bine ce s-a ntmplat, printe.
M-a dat afar pentru c n-am vrut s m nsor cu fiic-sa,
rspunse Merthin. Dar copilul din pntecele ei nu este al meu.
Joffroi ddu din cap, n semn de consimire.
Unii sunt de prere c ai fost tratat nedrept. Nu-mi vine greu
s cred aa ceva. Eu nu prea m omor dup ghilde hotrrile lor
sunt de cele mai multe ori egoiste. Oricum, tu nu ai apucat s-i
termini ucenicia.
Poate vreun membru al ghildei s-i repare acoperiul fr s-

i nchid biserica?
Din cte am auzit eu, tu n-ai nici mcar uneltele
trebuincioase.
Las problema asta n seama mea.
Joffroi l privi gnditor.
Ct ceri?
Merthin i nl capul.
Patru penny pe zi, plus costul materialelor.
sta-i salariu de dulgher calificat.
Dac nu am priceperea necesar, atunci nici n-ar trebui s
m angajai.
Eti ndrzne.
ncerc doar s-i explic ce pot face.
Arogana nu e cel mai grav pcat din cte sunt pe lumea asta.
Iar dac nu-i nevoie s nchid biserica, mi pot permite s-i dau
patru penny pe zi. Ct i-ar lua s construieti troliul de care
vorbeai?
Cel mult dou sptmni.
N-o s-i dau niciun ban pn nu m asigur c merge potrivit
planului.
Merthin trase aer adnc n piept. Asta nsemna s triasc fr
nicio lecaie, dar tia c se putea descurca. Avea s locuiasc
mpreun cu prinii si i s mnnce la masa lui Edmund
Lnarul. Cumva, trebuia s o scoat la capt.
Atunci plteti materialele i-mi pui deoparte simbria pn
cnd voi reui s iau prima brn i s o aez n siguran pe
pmnt.
Joffroi ezita.
Puini vor fi cei care vor vedea cu ochi buni asta dar nu am
de ales.
ntinse mna. Merthin o prinse ntr-a sa i o strnse cu putere.

17
Pe tot drumul de la Kingsbridge la Wigleigh cale de 32 de
kilometri, o zi ntreag de mers pe jos Gwenda sper s prind
ocazia de a folosi poiunea de dragoste, dar fu dezamgit.
Nu c Wulfric s-ar fi artat circumspect. Dimpotriv, era
prietenos i deschis. i vorbi despre familia lui i-i povesti cum

plngea n fiecare diminea cnd se trezea i-i ddea seama c


morile celor dragi nu fuseser doar un vis. Se purta foarte atent
cu ea, ntrebnd-o mereu dac nu se simea obosit i dac nu
voia s se odihneasc. i spuse c, din punctul lui de vedere, o
bucat de pmnt reprezenta un depozitar al speranelor, ceva ce
omul apra o via ntreag i lsa motenire urmailor, iar atunci
cnd se ocupa de pmntul lui plivind ogoarele, ngrdind
punile sau curndu-le de pietre omul i realiza, de fapt,
menirea pe lume.
Ba chiar l mngie i pe Skip.
Pn la apus, Gwenda era mai ndrgostit de el ca niciodat.
Din pcate, tnrul nu ddea niciun semn c-ar fi simit fa de ea
i altceva n afar de un soi de camaraderie plin de afeciune, dar
nicidecum pasionat. Cnd se aflase n pdure cu Sim Telalul, i
dorise din tot sufletul ca brbaii s nu semene att de mult cu
animalele slbatice; acum ns i dorea la fel de puternic ca
Wulfric s fi avut ceva mai mult animalitate n el. Toat ziua se
strdui s-i trezeasc interesul. n cteva rnduri, l lsase s-i
ntrezreasc picioarele, care erau zvelte i frumos modelate. Cnd
urcau cte o pant, folosea efortul drept pretext pentru a respira
adnc i a-i scoate snii n fa. Ori de cte ori i se ivea prilejul,
se atingea de el ca din ntmplare, i punea mna pe bra sau pe
umr. Dar niciuna dintre aceste strategii nu-i atinse inta.
Gwenda tia prea bine c nu era drgu, dar mai tia i c avea
ceva care-i fcea pe muli brbai s se uite fix la ea i s respire
pe gur. Totui, nu ncpea ndoial c asupra lui Wulfric nu avea
acelai efect.
La amiaz se oprir s se odihneasc i mncar pinea i
brnza pe care le luaser la ei. Bur apoi ap dintr-un izvor
limpede, din cuul palmelor, aa c nu avu ocazia s-i strecoare
filtrul de dragoste.
Chiar i aa, se simea fericit. l avea doar pentru ea o zi
ntreag. l putea privi, putea discuta cu el, l putea face s rd, i
putea mprti tririle i, din cnd n cnd, reuea chiar s-l
ating. Se amgea cu gndul c-l putea sruta oricnd, dar c n
momentul acela nu avea dispoziia necesar. Era aproape ca i
cum ar fi fost cstorii. i totul se sfri mult prea curnd.
Ajunser n Wigleigh seara devreme. Satul se afla pe coama
unui deal, nconjurat de ogoare i venic btut de vnturi. Dup
dou sptmni petrecute n agitaia din Kingsbridge, acest locor
familiar i linitit le prea doar o aduntur de locuine grosolane

nirate de-a lungul uliei care ducea la conac i la biseric.


Conacul era la fel de mare ca o cas de negustor din Kingsbridge,
cu dormitoare la etaj. Preotul, precum i ranii mai nstrii aveau
la rndul lor case frumoase. Dar majoritatea locuinelor nu erau
dect nite colibe cu dou ncperi, una fiind ocupat n mod
normal de animale, iar cealalt servind drept buctrie i dormitor
pentru familie.
Biserica era singura cldire din piatr din sat.
Prima dintre casele mai nstrite aparinea familiei lui Wulfric.
Avea uile i obloanele nchise, ceea ce-i conferea o nfiare
dezolant. Tnrul trecu pe lng ea pentru a ajunge la cea de-a
doua cas mai mare, unde Annet locuia cu prinii ei. i adres
Gwendei o fluturare din mn, n semn de bun-rmas, i intr,
zmbind la gndul revederii logodnicei sale.
Gwenda simi junghiul ascuit al pierderii, ca i cum tocmai sar fi trezit dintr-un vis minunat. i nghii nemulumirea i porni
peste ogoare. Ploaia de nceput de iunie le fcuse bine culturilor:
grul i ovzul i nlaser spicele verzi, ns acum aveau nevoie
de soare, care s le coac.
Femeile din sat se micau ncet de-a lungul rndurilor de spice,
aplecate peste ele i ocupate cu smulsul buruienilor. Cteva i
fcur cu mna.
Pe msur ce se apropia de cas, Gwenda i simea sufletul
npdit de un amestec de team i furie. Nu-i mai vzuse prinii
din ziua n care tatl ei o vnduse lui Sim Telalul pe o vac.
Aproape sigur, tati o credea n continuare cu Sim. Apariia ei avea
s-l ia cu totul prin surprindere. Ce-avea s zic atunci cnd o s-o
vad? i ce-avea s-i spun ea printelui ei, care-i trdase
ncrederea?
Era sigur c mama ei nu tia nimic de vnzare. Tati i spusese
probabil c Gwenda fugise n lume cu vreun biat. Mami avea s
se nfurie teribil la aflarea adevrului.
Se bucura c-avea s-i vad pe fraii ei mai mici Cath, Joanie
i Eric. Abia acum i ddea seama ct de mult le dusese dorul.
De cealalt parte a ogorului de 40 de hectare, pe jumtate
ascuns de copacii de la marginea pdurii, se afla casa ei. Era
chiar mai mic dect colibele ranilor de rnd, neavnd dect o
singur ncpere, pe care noaptea o mpreau cu vaca. Era fcut
din nuiele mpletite, lipite cu un amestec de lut, paie i bligar. n
acoperiul de stuf se csca o gaur pe unde ieea fumul de la focul
din vatra aflat n mijlocul ncperii. Pe jos aveau pmnt

bttorit. Casele de genul acesta nu rezistau mai mult de civa


ani, dup care trebuiau reconstruite. Vznd-o acum, Gwendei i se
pru mai srccioas ca niciodat. Era hotrt s nu-i petreac
viaa ntr-un asemenea loc, fcnd copii la cel mult doi ani, care s
piar apoi din pricina foamei. N-avea de gnd s triasc precum
mama ei. Mai degrab ar fi murit.
Cnd ajunse cam la 100 de metri de cas, l vzu pe tatl ei
venind spre ea. Avea o caraf n mn, iar Gwenda presupuse c
se ducea s cumpere bere de la Peggy Perkins, mama lui Annet i
berreasa satului. Tati avea mereu bani n perioada aceasta a
anului, pentru c gsea de lucru din plin pe ogoare.
La nceput, nici n-o observ.
Pe msur ce tatl ei se apropia pe poteca ngust dintre dou
poriuni cultivate, Gwenda i cerceta silueta slbnoag: purta o
hain lung care-i ajungea pn la genunchi, o scufie jerpelit i
nite sandale fcute n cas, legate de picioare cu nite paie. Avea
un mers n acelai timp furiat i voios: mereu arta ca un strin
agitat care ncerca, plin de ndrzneal, s par la el acas. Avea
ochii apropiai, aezai de-o parte i de alta a unui nas mare,
maxilarul ptrat i brbia rotund, ieit n afar, ca un bumb,
aa c faa sa arta ca un triunghi neregulat; Gwenda tia c-i
semna n privina aceasta. Tatl ei se uita cu coada ochiului la
femeile care treceau pe cmp, ca i cum n-ar fi vrut cu niciun pre
ca acestea s-i dea seama c le studia.
Cnd se apropie, i arunc una dintre privirile sale furie, pe
sub genele plecate. Apoi i ls aproape imediat privirea n
pmnt, dup care i-o ainti din nou asupra ei. Gwenda i nl
brbia i-i arunc o privire semea.
Pe chipul lui apru o expresie de uluire.
Tu! exclam el. Ce s-a ntmplat?
Sim Telalul nu era nicidecum un telal, era un nelegiuit.
i unde e acum?
E n iad, tati. O s te ntlneti cu el acolo.
Tu l-ai omort?
Nu. Se hotrse de mult s mint n aceast privin.
Dumnezeu i-a luat zilele. Podul din Kingsbridge s-a prbuit chiar
n clipa n care Sim l traversa. Dumnezeu l-a pedepsit pentru
pcatul comis. Pe tine te-a pedepsit pn acum?
Dumnezeu i iart pe i de sunt buni cretini.
Asta-i tot ce ai s-mi spui? C Dumnezeu i iart pe cei care
sunt buni cretini?

Cum ai reuit s fugi?


Mi-am folosit mintea.
Pe chipul lui apru o expresie viclean.
Eti o fat deteapt, spuse el.
Gwenda se uit fix la el, bnuitoare.
Ce nelegiuire mai pui la cale?
Eti o fat deteapt, repet el. Du-te la maic-ta acum. O s
primeti o can cu bere la mas.
Porni mai departe.
Gwenda se ncrunt. Tati nu prea a se teme de reacia lui
mami la aflarea adevrului. Poate-i imagina c, de ruine,
Gwenda n-avea s-i spun nimic. Ei bine, se nela amarnic.
Cath i Joanie erau afar i se jucau n rn. Cnd o vzur
pe Gwenda, se ridicar repede i pornir n goan ctre ea. Skip
ltra entuziasmat. Gwenda i mbri surorile, amintindu-i c,
la un moment dat, fusese convins c n-avea s le mai vad
vreodat; n clipa aceea, era ns cum nu se poate mai bucuroas
c nfipsese cuitul n craniul lui Alwyn.
Intr n colib. Mami edea pe un scunel, dndu-i de mncare
micuului Eric: i inea cnia cu lapte cu o mn ferm, ca nu
cumva copilaul s verse vreo pictur. Cnd o zri pe Gwenda,
ls s-i scape un ipt de bucurie. Puse cnia jos, se ridic i o
mbri. Gwenda ncepu s plng.
Odat ce lacrimile ncepur s-i curg pe obraji, i fu cu
neputin s le stvileasc. Plnse pentru c Sim o trse afar
din ora legat cu o funie, pentru c-l lsase pe Alwyn s o posede,
pentru toi oamenii care muriser cnd se prbuise podul i
pentru c Wulfric o iubea pe Annet.
Cnd suspinele i se mai uurar, astfel nct s poat vorbi din
nou, reui s rosteasc:
Tati m-a vndut. M-a vndut pentru o vac, iar eu a trebuit
s m duc printre nelegiuii.
Urt din partea lui, murmur mama ei.
Mai ru de-att! E un ticlos un diavol.
Mami se desprinse din mbriare.
S nu spui aa ceva.
Dar e adevrat!
E taic-tu.
Un tat nu-i vinde copiii ca pe vite. Eu nu am tat.
i-a dat de mncare timp de 18 ani.
Gwenda se holb la mama ei, incapabil s-i neleag

atitudinea.
Cum poi s fii att de nepstoare? M-a vndut unor
nelegiuii!
i ne-a fcut rost de o vac. Aa c Eric are lapte acum, chiar
dac eu nu mai pot s-i dau piept. Iar tu te-ai ntors, nu?
Gwenda era ocat.
i iei aprarea?
Doar pe el l avem pe lumea asta. Nu e un prin. Nu e nici
mcar un ran. E un plma fr pmnt. Dar s-a zbtut pentru
familia lui vreme de 25 de ani. A muncit cnd a putut i-a furat
atunci cnd n-a avut de ales. V-a inut n via pe tine i pe fratele
tu i, dac d Domnul s ne mearg bine, la fel o s fac i cu
Cath, Joanie i Eric. Orict de multe i-ar fi pcatele, am duce-o
mai ru fr el. Aa c s nu te aud spunnd c-ar fi un diavol.
Gwenda era mpietrit de uluire. Abia reuise s se obinuiasc
cu gndul c tatl ei o trdase. Acum trebuia s accepte faptul c
maic-sa avea o inim la fel de cinoas. Era complet dezorientat,
ntocmai ca atunci cnd podul se micase sub picioarele ei:
aproape c nu nelegea ce i se ntmpl.
Tatl ei intr n cas cu carafa cu bere. Nu pru a observa
atmosfera tensionat. Lu trei cni de lemn de pe raftul de
deasupra vetrei.
Aa, spuse el vesel. Haidei s bem pentru ntoarcerea fetei
noastre celei mari!
Dup ce mersese toat ziua, Gwendei i era foame i sete. Lu
cana i sorbi cu nesa. Dar tia la ce s se atepte atunci cnd
tatl ei era ntr-o asemenea dispoziie.
Ce mai pui la cale acum? l ntreb ea.
Ei, rspunse acesta, sptmna viitoare nu e Trgul din
Shiring?
i ce dac?
Pi am putea s-o mai facem o dat.
Gwendei nu-i venea s-i cread urechilor.
Ce s mai facem o dat?
Io te vnd, tu pleci cu cumprtorul, dup care fugi i vii
acas. Nu-i mare sfrial.
Nu-i mare sfrial?
i ne alegem cu o vac, adic doipe ilingi! Ei, io nu ctig cu
braele atia bani dect n vreo juma de an.
i dup-aia? Dup-aia ce facem?
Pi mai sunt i alte trguri la Winchester, la Gloucester, nici

nu tiu exact cte. i umplu din nou cana cu bere. Ar putea fi


chiar mai bine dect n anu la cnd i-ai furat punga lu sir
Gerald!
Gwenda nu mai lu nicio nghiitur. Avea un gust amar n
gur, ca i cum ar fi mncat ceva stricat. Se gndi s-l contrazic.
i venir pe limb tot soiul de vorbe grele acuzaii furioase,
blesteme , dar nu le rosti. Ceea ce simea era dincolo de furie. Ce
rost avea s porneasc o ceart? N-avea s-i recapete niciodat
ncrederea n tatl ei. i, pentru c mami refuza s-i fie alturi,
Gwenda nu mai putea avea ncredere nici n ea.
Ce pot s m fac? spuse ea cu glas tare, dar nu atepta un
rspuns de la nimeni din ncperea aceea.
Pentru familia ei devenise un simplu obiect, un produs de
vndut la trguri. Dac nu era dispus s accepte situaia, ce
putea face?
Putea s plece.
i ddu seama, cu o surprindere dureroas, c acea cas nu
mai era cminul ei. Realizarea i zdruncin existena din temelii.
Trise n casa aceea de cnd se tia. Dar acum nu se mai simea n
siguran acolo. Trebuia s plece. Iar asta nu sptmna viitoare,
i continu ea irul gndurilor; nici mcar a doua zi diminea
trebuia s plece acum.
Nu avea unde s se duc, dar asta nu schimba mare lucru. S
rmn acolo, s mnnce pinea pe care tatl ei i-o punea pe
mas ar fi nsemnat s se supun autoritii sale. Ar fi nsemnat
s accepte evaluarea pe care acesta i-o fcuse, de obiect ce putea fi
vndut. i prea ru c buse prima can cu bere. Singura ei
ans era s-l resping imediat i s plece ct mai repede din casa
lui.
Gwenda i ainti privirea asupra mamei ei.
N-ai dreptate, i spuse. Chiar e un diavol. Iar vechile legende
au mare dreptate: cnd cazi la nelegere cu un diavol, ajungi s
plteti mai mult dect ai fi crezut.
Mami i feri privirea.
Gwenda se ridic. n mn inea cana plin ochi. O nclin,
turnnd toat berea pe jos. Imediat, Skip ncepu s o lng.
Tatl ei izbucni furios:
Am dat un sfert de penny pe carafa asta de bere!
Adio, spuse ea i iei.

18
Duminica urmtoare, Gwenda asist la divanul de judecat la
care avea s se decid soarta brbatului pe care-l iubea.
Divanul de judecat se inea n biseric, dup slujb, i
reprezenta ntrunirea la care comunitatea steasc lua hotrrile
importante. Chiar dac unele dintre chestiunile supuse dezbaterii
erau de natur conflictual dispute privind hotarele, acuzaii de
furt i viol, certuri legate de datorii , cele mai multe erau de ordin
practic, precum nceputul aratului cu atelajul comun, de opt boi.
Teoretic, seniorul de la conac era cel care hotra soarta erbilor
si. Dar legea normand introdus n Anglia cu trei secole n
urm de ctre invadatorii venii din Frana i obliga pe seniori s
urmeze obiceiurile predecesorilor lor. Pentru a afla care erau
aceste obiceiuri, trebuiau s se consulte n mod formal cu 12
brbai de condiie bun din satul respectiv, care alctuiau un fel
de juriu. Astfel, n practic, judecile acestea ajungeau s se
negocieze ntre senior i steni.
n duminica aceea ns Wigleigh nu avea senior. Sir Stephen
murise cnd se prbuise podul. Gwenda fusese cea care le
adusese vestea stenilor. De asemenea, le spusese c cel
nsrcinat cu numirea succesorului lui sir Stephen, contele
Roland, fusese grav rnit. n ziua de dinaintea plecrii ei din
Kingsbridge, contele i recptase cunotina pentru prima oar
de la accident, dar avea febr i nu era n stare s rosteasc nicio
propoziie cap-coad, aa c nu existau mari anse ca satul s
capete un senior prea curnd.
O asemenea situaie nu era deloc neobinuit. De multe ori se
ntmpla ca seniorii s fie plecai: la rzboi, n Parlament, la
instane superioare unde-i aprau cauza n vreun proces sau, pur
i simplu, servindu-i contele sau chiar pe rege. Contele Roland
numea ntotdeauna un secund, de obicei unul dintre fiii
seniorului, dar, n acest caz, nu putuse face nici asta. n absena
unui senior sau a unui reprezentant al acestuia, vtaful trebuia s
administreze feuda ct de bine se pricepea.
Sarcina unui administrator sau vtaf era, teoretic, s pun n
aplicare hotrrile seniorului, dar asta i conferea, automat, o
anumit putere asupra celorlali. Dimensiunea acestei puteri
depindea de preferinele personale ale seniorului: unii ineau
friele moiei cu o mn de fier, alii tindeau s le lase mai libere.

Sir Stephen fcea parte din a doua categorie, ns contele Roland


era cunoscut pentru stricteea cu care-i administra pmnturile.
Nate Vtaful fusese administrator pentru sir Stephen i pentru
sir Henry, care fusese senior naintea acestuia, i probabil c avea
s fie i administratorul urmtorului stpn. Era cocoat, iar
trupul su mrunel i cocrjat nu cunotea o clip de rgaz. Era
lacom i viclean, venic la pnd n ncercarea de a profita la
maximum de puterea sa limitat, cernd mit de la steni ori de
cte ori i se ivea ocazia.
Gwenda l antipatiza pe Nate. Nu o deranja lcomia lui: toi
vtafii aveau viciul acesta. Dar Nate era un om condus de ciuda
fa de ceilali i de defectul su fizic. Tatl su fusese vtaful
contelui de Shiring, dar Nate nu-i motenise funcia nalt i ddea
vina pe cocoaa lui pentru faptul c ajunsese s-i duc zilele ntrun stuc uitat de lume precum Wigleigh. Prea s-i urasc pe toi
cei care erau tineri, puternici i frumoi. n timpul liber, i plcea
s bea vin cu Perkin, tatl lui Annet butura fiind de fiecare dat
achitat de acesta din urm.
Problema ridicat astzi n faa divanului de judecat privea
pmntul familiei lui Wulfric.
Era o parcel mare. ranii nu erau toi egali i nici nu aveau la
fel de mult pmnt. Standardul era o parcel de o falc, ceea ce
nsemna 12 hectare prin prile acelea ale Angliei. Teoretic, o falc
era suprafaa pe care o putea cultiva un singur brbat i, de
obicei, din exploatarea acesteia se obinea o recolt suficient
pentru a asigura hrana unei familii. Cu toate acestea, cei mai
muli rani din Wigleigh aveau cte o jumtate de falc, adic n
jur de ase hectare. Drept urmare, erau obligai s gseasc alte
modaliti de a-i ntreine familiile: prindeau psri slbatice,
pescuiau cu ajutorul unor plase pe care le lsau peste noapte n
prul care curgea prin Brookfield, metereau cingtori i sandale
din fii ieftine de piele rmase de la croirea unor obiecte mai mari,
eseau stofe din ln pentru negustorii din Kingsbridge, ba fceau
chiar i braconaj: vnau cerbi din pdurea regelui. Civa rani
aveau ns mai mult de-o falc de teren. Perkin avea 40 de hectare,
iar tatl lui Wulfric, Samuel, avusese 36. Aceti rani nstrii
aveau nevoie de ajutor pentru a-i cultiva pmnturile, fie din
partea fiilor i a rudelor, fie din partea unor muncitori pltii, cum
era tatl Gwendei.
La moartea unui erb, parcela putea fi motenit de vduva sa,
de fii sau de o fiic mritat. n orice caz, preluarea trebuia

ratificat de senior i era urmat de plata unei taxe de motenire.


Dac lucrurile s-ar fi desfurat n mod firesc, parcela lui Samuel
ar fi fost motenit automat de ctre cei doi fii ai si i n-ar fi fost
nevoie de niciun divan. Ar fi pus amndoi bani pentru achitarea
taxei, dup care fie ar fi mprit pmntul, fie l-ar fi cultivat
mpreun, ngrijindu-se totodat de mama lor. Dar unul din fiii lui
Samuel murise odat cu el, ceea ce complica situaia.
n general, la divan asistau toi adulii din sat. De data aceasta,
Gwenda era deosebit de interesat de felul n care aveau s
decurg lucrurile. n ceasurile urmtoare se hotra viitorul lui
Wulfric, iar faptul c tnrul avea de gnd s-i petreac viitorul
respectiv cu altcineva nu diminua nicidecum ngrijorarea Gwendei.
Uneori era tentat s-i ureze o via plin de nefericire alturi de
Annet, dar nu putea s fac una ca asta. i dorea s-l vad fericit.
Dup terminarea slujbei, n biseric fur aduse din conac un
jil mare de lemn i dou bnci. Nate se aez pe jil, iar cei 12
membri ai divanului, pe cele dou bnci. Restul stenilor rmaser
n picioare.
Wulfric lu cuvntul, exprimndu-se simplu:
Tata avea 36 de hectare din feuda seniorului de Wigleigh,
ncepu el. 20 de hectare au fost deinute de tatl lui i 16 hectare,
de unchiul lui, care a murit acum zece ani. Pentru c mama a
murit, ca i fratele meu, i nu am nicio sor, eu sunt singurul
motenitor.
Ci ani ai? ntreb Nate.
16.
Deocamdat nici mcar nu poi s spui c ai fi brbat.
Se prea c Nate avea de gnd s complice lucrurile. Gwenda
tia de ce. Voia mit. Dar Wulfric nu avea bani.
Nu totul se reduce la anii de via, rspunse Wulfric. Sunt
mai nalt i mai puternic dect muli brbai n toat firea.
Aaron Appletree, unul dintre jurai, interveni:
David Johns a motenit pmntul lui taic-su cnd avea 18
ani.
18 nu e 16, replic Nate. Nu-mi aduc aminte de vreo situaie
n care un biat de 16 ani s fi primit drept de motenire.
David Johns nu era jurat, ci sttea n picioare, n apropierea
Gwendei.
i nici tata n-avea 36 de hectare de ogor, spuse el, ceea ce
isc un val de rsete.
Ca majoritatea, David nu avea dect o jumtate de falc de

pmnt.
Un alt jurat lu cuvntul:
36 de hectare e prea mult pentru un brbat n toat puterea
cuvntului, darmite pentru un flcia. Nu degeaba se ocupau
trei oameni de el pn acum. Cel care vorbise era Billy Howard, un
brbat de vreo 25 de ani care o curtase pe Annet fr succes
poate tocmai de aceea voia s i se alture lui Nate i s-i pun
bee-n roate lui Wulfric. Eu unul am 16 hectare, i tot trebuie s
angajez muncitori cu ziua la vremea recoltei, ncheie el.
Mai muli brbai ddur aprobator din cap. Gwenda ncepea
s fie asaltat de presimiri negre. n mod clar, discuiile nu i erau
favorabile lui Wulfric.
Pot s mi iau ajutoare, ripost acesta.
Ai tu bani s plteti muncitori cu ziua?
Pe chipul lui Wulfric apru o umbr de disperare, iar Gwenda
ar fi fcut orice s-l aline.
Punga tatlui meu s-a pierdut cnd s-a prbuit podul i-am
cheltuit toi banii pe care-i mai aveam pe nmormntare, spuse el.
Dar pot s-i pltesc cu o parte din recolt.
Nate ddu din cap, n semn de ndoial.
Oamenii din sat i lucreaz propriile pmnturi, iar cei care
nu au pmnt sunt tocmii deja pn la toamn. i nimeni n-o s
vrea s renune la o slujb pentru care primete bani ghea
pentru una care-i ofer o parte dintr-o recolt care nu se tie ct
de mare va fi.
Pot s-mi adun recolta, rosti Wulfric cu o hotrre nfocat n
glas. Pot s lucrez zi i noapte, dac e nevoie. O s v dovedesc
tuturor c pol s m descurc.
Pe chipul lui frumos se citea atta patim, c Gwenda i-ar fi
dorit s ias n fa i s strige din toate puterile c l susine. Dar
brbaii din jurul ei cltinau din cap nencreztori. Cu toii tiau
c nimeni nu putea aduna recolta de pe 36 de hectare de unul
singur.
Nate se ntoarse ctre Perkin.
Biatul sta e logodit cu fata ta. Nu poi s-l ajui?
Perkin i lu o expresie ngndurat.
Poate c-ar trebui s-mi transferi pmntul mie, deocamdat.
A putea plti eu taxa de motenire. Apoi, cnd s-o nsura cu
Annet, poate s-i ia pmntul n primire.
Nu! strig imediat Wulfric.
Gwenda tia exact de ce se mpotrivea att de mult acestei idei.

Perkin era cum nu se poate mai viclean. Dac punea mna pe


pmnt, avea s-i petreac fiecare minuel pn la nunt
ncercnd s gseasc o modalitate de a pstra lotul pentru sine.
Nate i se adres lui Wulfric:
Dac n-ai bani, cum vei putea plti taxa de motenire?
O s am bani cnd mi-oi aduna recolta.
Asta dac reueti s-o aduni. i-apoi, s-ar putea s nu-i
ajung. Taic-tu a pltit trei lire pentru pmnturile lui taic-su
i dou lire pentru ale lu unchiu-su.
Gwendei i se tie respiraia pentru cteva clipe. Cinci lire
nsemna o avere. I se prea imposibil ca Wulfric s poat aduna
atia bani. Probabil c ar fi fost nevoie de toate economiile familiei
lui.
Nate continu:
i-apoi taxa se pltete nainte ca motenitorul s ia n
primire pmntul, nu dup recolt.
Aaron Appletree spuse:
Ei, Nate, n situaia asta cred c te-ai putea arta mai
ngduitor.
Aa crezi? Un senior se poate arta ngduitor, pentru c are
putere deplin asupra bunurilor sale. Dar dac un vtaf se arat
ngduitor, atunci d poman aurul altcuiva.
Totui, noi nu facem dect o recomandare. Nicio hotrre nu
va fi definitiv pn ce nu va fi aprobat de noul senior al
Wigleigh-ului, oricine-ar fi acesta.
Gwenda i ddu seama c, teoretic, avea dreptate, dar, practic,
era puin probabil ca un senior nou s nu aprobe o motenire de la
tat la fiu.
Wulfric interveni:
Domnule, taxele pe care le-a pltit tata n-au ajuns la cinci
lire.
Trebuie s verificm registrele.
Rspunsul lui Nate sosi att de repede, nct Gwenda i ddu
seama c se ateptase ca Wulfric s conteste suma. Fata i aminti
c, de obicei, Nate fcea n aa fel nct s se ia o pauz tocmai n
mijlocul divanului. Din cte putea bnui ea, acest rgaz era menit
s le dea prilor implicate ocazia de a-i oferi mit. Poate-i
nchipuia c Wulfric avea ceva bani ascuni.
Doi jurai aduser din sacristie cufrul cu registrele moiei, n
care erau consemnate deciziile divanului de judecat, scrise pe
fii lungi i rulate de pergament. Nate tia s scrie i s citeasc

orice vtaf trebuia s aib civa ani de coal pentru a ine


registrele seniorului. ncepu s caute prin cufr dup registrul cu
pricina.
Gwenda i ddea seama c audierea lui Wulfric mergea prost
pentru acesta. Vorbele sale simple i cinstea evident nu erau deajuns. Nate voia s ncaseze cu orice chip taxa cuvenit seniorului.
Perkin ncerca s manipuleze situaia n aa fel nct s pun el
mna pe pmnt. Billy Howard voia s-i vad pe Wulfric nvins din
pur invidie i rutate. Iar Wulfric nu avea bani pentru a da mit.
De asemenea, era foarte naiv. Credea c, dac-i expunea
situaia, avea s i se fac dreptate. N-avea nici cea mai mic idee
cum s gestioneze lucrurile astfel nct balana s ncline n
favoarea lui.
Poate c ea l-ar putea ajuta. Cu un tat ca Joby, ar fi fost cu
neputin s ajung la vrsta aceea fr a deprinde cteva trucuri
irete.
n pledoaria sa, Wulfric nu scosese n eviden faptul c ar fi
fost n interesul celor prezeni ca el s primeasc pmnturile
tatlui su. Aa c avea s o fac ea n locul lui. Se ntoarse ctre
David Johns, aflat lng ea.
Pe mine m surprinde c voi, brbaii, nu privii lucrurile
astea cu mai mult ngrijorare, deschise ea discuia.
David Johns o privi cu viclenie.
Da unde vrei s ajungi cu asta, ftuco?
Chiar dac e vorba despre nite oameni care au murit pe
neateptate, se discut totui despre o motenire de la tat la fiu.
Dac-l lsai pe Nate s-i fac mendrele acum, dup aceea totul
va putea fi pus la ndoial. O s gseasc mereu cte-un motiv s
se mpotriveasc vreunei moteniri. Nu v e team c o s se
amestece i atunci cnd o s fie vorba despre drepturile fiilor
votri?
Dintr-odat, David pru ngrijorat.
S-ar putea s ai dreptate cu asta, mi fat, spuse el i se
ntoarse s vorbeasc cu vecinul aflat de cealalt parte a sa.
De asemenea, Gwendei i se prea o greeal ca Wulfric s cear
o decizie final astzi. Era mai bine s solicite o hotrre
preliminar, pe care juriul ar fi dat-o cu mai mult uurin. Se
duse s stea de vorb cu Wulfric. Acesta era angajat ntr-o discuie
n contradictoriu cu Perkin i cu Annet. Cnd Gwenda apru lng
ei, Perkin o fix cu o privire bnuitoare, iar Annet strmb din nas,
dar Wulfric se purt la fel de curtenitor ca ntotdeauna.

Ziua bun, draga mea tovar de cltorie, spuse el. Am


auzit c ai plecat din casa tatlui tu.
Avea de gnd s m vnd.
nc o dat?
De cte ori a fi reuit s fug de la cumprtor. Credea c-a
gsit gina cu oule de aur.
i unde stai acum?
M-a primit vduva Huberts la ea. i am lucrat pentru vtaf,
pe pmnturile seniorului. Un penny pe zi, din zori pn-n sear
lui Nate i place s-i vad pe muncitori plecnd acas frni de
oboseal. Crezi c-o s-i dea motenirea?
Wulfric se strmb.
Nu prea pare dornic.
O femeie ar putea pune lucrurile n micare altfel.
Wulfric pru surprins de cuvintele ei.
Cum adic?
Annet i arunc o privire fioroas, dar Gwenda refuz s o ia n
seam.
O femeie n-ar cere s se ia astzi o hotrre, mai ales cnd
toat lumea tie c ea n-o s fie definitiv. N-ar risca un nu doar
pentru a obine un poate.
Pe faa lui Wulfric se ntipri o expresie gnditoare.
i ce-ar face o femeie acum?
Ar cere pur i simplu ca deocamdat s i se permit s
lucreze pmntul n discuie. Ar lsa hotrrea pentru momentul
n care va fi numit un senior. Ar ti c n acest rstimp toat
lumea s-ar obinui cu ideea c ea stpnete pmntul de fapt,
aa c, atunci cnd o s apar stpnul cel nou, aprobarea lui s
nu par dect o formalitate. i aa ar obine ce vrea fr s le dea
celorlali ocazia s se mpotriveasc.
Wulfric nu era sigur.
Pi
Nu e ceea ce vrei, dar e tot ce poi obine astzi. i cum s te
poat refuza Nate, cnd nu are pe nimeni altcineva care s adune
recolta?
Wulfric ncuviin din cap. Calcula febril posibilitile.
Oamenii o s m vad strngnd recolta i-o s se
obinuiasc cu ideea. Dup aceea, le-ar prea nedrept s-mi refuze
motenirea. i a putea s pltesc taxa de motenire sau cel puin
o parte din ea.
Oricum, ai fi mult mai aproape de elul tu dect eti acum.

Mulumesc. Eti foarte neleapt.


i atinse braul uor, dup care se ntoarse din nou ctre Annet.
Aceasta i spuse ceva tios, dar pe un ton sczut. Tatl ei prea
iritat.
Gwenda se ndeprt. Nu-mi spune c sunt neleapt, se
revolt ea n gnd. Spune-mi c sunt cum? Frumoas?
Niciodat. Iubirea vieii tale? Asta-i Annet. O prieten adevrat?
La naiba cu asta! i-atunci ce vreau? De ce sunt att de disperat
s te ajut?
Nu avea niciun rspuns la toate aceste ntrebri.
l observ pe David Johns vorbind nfocat cu unul dintre jurai,
Aaron Appletree.
Nate flutura sulul pe care erau nsemnate deciziile divanului.
Tatl lui Wulfric, Samuel, a pltit 30 de ilingi pentru a-l
moteni pe tatl su i o lir pentru a-l moteni pe unchiu-su.
Un iling nsemna 12 penny. Nu existau monede pentru ilingi,
dar oamenii i calculau totui banii n acest etalon. 20 de ilingi
nsemnau o lir. Suma pe care o anunase Nate era exact jumtate
din ct declarase la nceput.
David Johns lu cuvntul:
Pmnturile tatlui ar trebui s-i rmn fiului, zise el. Nu
vrem s-i lsm noului stpn, indiferent cine-o s fie, impresia c
poate numi motenitori dup bunul plac.
Din mulimea de steni se auzi un murmur de aprobare.
Wulfric fcu un pas nainte.
Vtafe, tiu bine c nu poi lua o hotrre definitiv astzi i
eu sunt de acord s atept pn ce va fi numit noul senior al
satului. Nu cer dect s mi se permit s lucrez pmntul tatei. O
s adun recolta, jur! Dac nu reuesc, dumneata nu ai nimic de
pierdut. Dac totui o s izbndesc, oricum nu-mi promii nimic.
Cnd o s vin noul stpn, o s implor mila lui.
Nate prea ncolit. Gwenda era sigur c sperase s gseasc o
cale de a face nite bani de pe urma acestei situaii. Poate c
ateptase mit de la Perkin, viitorul socru al lui Wulfric. Urmri cu
atenie chipul lui Nate n timp ce acesta ncerca s-i gseasc nod
n papur lui Wulfric. Civa steni ncepur s uoteasc, iar
vtaful i ddu seama c nu era n avantajul lui s se arate
ovitor.
Foarte bine, fcu el pe un ton binevoitor, care nu era totui
prea convingtor. Juriul ce are de spus?
Aaron Appletree se consult rapid cu ceilali jurai, dup care

lu cuvntul:
Cererea lui Wulfric e modest i rezonabil. Ar trebui s se
ocupe de pmnturile tatlui su pn ce va fi numit urmtorul
senior al satului nostru.
Gwenda rsufl uurat.
Nate spuse:
Mulumesc, stimai jurai.
Divanul fu suspendat, iar oamenii pornir spre casele lor,
pentru masa de prnz. Cei mai muli steni i permiteau s
mnnce carne o dat pe sptmn i de obicei alegeau s o fac
duminica. Chiar i Joby i Ethna reueau de multe ori s pun pe
mas cte o tocan de veveri sau de hrciog, iar n aceast
perioad a anului se gseau destui iepuri care s pice n capcanele
stenilor. Vduva Huberts avea un gt de oaie ntr-o oal care
bolborosea pe foc.
La ieirea din biseric, privirea Gwendei o ntlni pe cea a lui
Wulfric.
Bravo, i spuse ea n timp ce-i croiau drum prin mulime. N-a
putut s te refuze, dei mi se pare c tare ar fi vrut.
A fost ideea ta, i rspunse el admirativ. Ai tiut exact ce
trebuia s spun. Nici nu tiu cum s-i mulumesc.
Gwenda rezist ispitei de a-i spune cum. Pornir s traverseze
cimitirul, iar fata l ntreb:
Cum o s te descurci cu recolta?
Nu tiu.
Ce-ar fi s m iei s lucrez pentru tine?
N-am niciun ban.
Nu-mi pas, lucrez pe mncare.
Wulfric se opri la poart, se ntoarse ctre ea i-i arunc o
privire inocent.
Nu, Gwenda. Nu cred c-ar fi un lucru bun. Lui Annet nu i-ar
plcea i, sincer s fiu, ar avea dreptate.
Gwenda roi. Nu exista nicio ndoial privind sensul vorbelor
lui. Dac ar fi respins-o pentru c nu era bun de munc sau aa
ceva, n-ar mai fi fost nevoie de privirea aceea direct, nici de
menionarea numelui logodnicei. i ddu seama, plin de ciud,
c Wulfric tia c era ndrgostit de el i i refuza oferta de ajutor
pentru c nu voia s-i ncurajeze pasiunea lipsit de orice
speran.
Bine, rspunse ea n oapt, coborndu-i privirea n pmnt.
Cum zici tu.

Wulfric i zmbi prietenos.


Dar i mulumesc pentru c te-ai oferit.
Gwenda nu-i rspunse i, dup o clip, biatul se ntoarse i se
ndeprt.

19
Gwenda se trezi nainte s se crape de ziu.
Dormea pe paiele de pe podeaua casei vduvei Huberts. Cumva,
mintea ei tia i-n somn ct era ora i o trezea chiar nainte de
mijirea zorilor. Vduva, care dormea lng ea, nu schi nicio
micare cnd Gwenda ddu la o parte ptura i se ridic. Bjbind
prin ntuneric, fata deschise ua din spate i iei n curte. Skip o
urm, scuturndu-se.
Gwenda rmase nemicat cteva clipe. Se simea o adiere
plcut, ca mai ntotdeauna n Wigleigh. Noaptea nu era tocmai
ntunecat, aa c putea distinge tot felul de forme vagi: coteul de
rae, latrina, prul din grdin. Nu putea s vad casa nvecinat,
care era cea a lui Wulfric, dar auzea mritul gros al cinelui su,
legat n apropierea unui mic arc de oi, aa c rosti cteva cuvinte
pe un ton optit, astfel nct dulul s-i recunoasc glasul i s se
liniteasc.
Era un moment de pace profund dar, n ultima vreme, zilele
ei cuprindeau chiar prea multe asemenea momente. Toat viaa
trise ntr-o cas mic, alturi de copii i de bebelui care mai
mereu cereau de mncare, plngeau pentru c se loviser, strigau
s reclame o nedreptate sau ipau din cauza unei furii neajutorate,
specifice copilriei. N-ar fi crezut niciodat c o s i se fac dor de
atmosfera aceea. Dar iat c i se fcuse acum c locuia cu o
vduv linitit, care vorbea cu amabilitate, ns creia i plcea la
fel de mult i tcerea. Cteodat, Gwenda tnjea dup plnsetul
unui copil, numai pentru a avea ocazia de a-l ridica pe micu n
brae i a-l liniti.
Gsi gleata veche de lemn pe care vduva o inea n curte, se
spl pe fa i pe mini, dup care se ntoarse nuntru. Dibui
masa pe ntuneric, deschise cutia cu pine veche de o sptmn
i-i tie o felie groas. Apoi plec, mucnd din pine din mers.
Satul era cufundat n tcere: ea era prima care se trezise.
ranii lucrau de la rsrit pn la apus i, n perioada aceea a

anului, asta nsemna un numr istovitor de ore. Preuiau fiecare


clipit de odihn. Numai c Gwenda se folosea i de intervalul
dintre ivirea zorilor i rsrit, i de cel dintre amurg i sfritul
zilei.
Zorii aprur pe cnd ea lsa casele din sat n urm i pornea
peste cmp. Wigleigh avea trei ogoare mari: Hundredacre,
Brookfield i Longfield. Pe fiecare dintre ele erau cultivate plante
diferite, n cicluri de cte trei ani. n primul an se semna gru i
secar cele mai valoroase cereale , apoi urmau culturi mai puin
profitabile, cum ar fi orzul, ovzul, mazrea i fasolea, iar n al
treilea an, cmpul respectiv era lsat prloag. Anul acesta, pe
Hundredacre era gru i secar, pe Brookfield erau diferite culturi
de anul al doilea, iar Longfield fusese lsat necultivat. Fiecare ogor
era mprit n fii de cte 40 de ari, iar parcela fiecrui erb era
alctuit dintr-un numr de fii aflate pe toate cele trei mari
cmpuri.
Gwenda se ndrept spre Hundredacre i ncepu s smulg
buruienile de pe una dintre bucile de pmnt ale lui Wulfric,
nlturnd plantele nou-aprute de tevie crea, glbenele i
plmid de printre tulpinile de gru. Se simea fericit lucrndu-i
pmntul, ajutndu-l, indiferent dac el tia sau nu ce fcea ea.
Ori de cte ori se apleca, l scutea pe el de acest efort; de fiecare
dat cnd smulgea cte o buruian, i sporea puin recolta. Era ca
i cum i-ar fi fcut nenumrate daruri mrunte. n timp ce
muncea se gndea la el i-i vedea cu ochii minii chipul luminat de
zmbet ori i auzea vocea glasul acela gros de brbat, dar
nsufleit de entuziasmul unui bietan. Atingea spicele verzi ale
grului lui i-i nchipuia c-i mngie prul.
Plivi pn la rsrit, dup care trecu pe pmnturile domeniale
cele ale seniorului, cultivate de plmaii tocmii de vtaf i
ncepu s munceasc. Dei sir Stephen era mort, culturile sale tot
trebuiau ngrijite, iar succesorul lui avea s cear probabil o
socoteal clar a ctigurilor de pe urma recoltrii. La apus, dup
ce-i va fi ctigat pinea pe ziua respectiv, Gwenda trecea pe alt
bucat de pmnt a lui Wulfric i muncea n continuare pn la
lsarea ntunericului ba chiar mai mult, dac luna ddea
suficient lumin.
Nu-i spusese nimic despre asta lui Wulfric. Dar, ntr-un sat cu
doar 200 de locuitori, puine lucruri rmneau mult timp secrete.
Vduva Hubert o ntrebase, cu o curiozitate blnd i potolit, ce
spera s obin.

O s se nsoare cu fata lui Perkin, tii i tu n-ai cum s-l


ntorci.
Eu nu vreau dect s reueasc n ce i-a propus, i
rspunsese Gwenda. Pentru c merit. E un om cinstit, cu o inim
bun i e dispus s munceasc pn o cdea lat. Vreau s fie
fericit, chiar dac se nsoar cu ceaua aia.
Astzi, lucrtorii domeniali erau pe Brookfield, culegnd
mazrea i fasolea vratic de pe pmnturile seniorului, iar
Wulfric era n apropiere, ocupat cu sparea unui an de scurgere:
dup ploile abundente de la nceputul lui iunie, pmntul devenise
mltinos. Gwenda l privea cum muncea, doar n pantaloni i
cizme, cu spatele lui lat aplecndu-se ritmic peste cazma. Se mica
fr ncetare, ca o roat de moar acionat de fora unui curent.
Doar sudoarea care-i strlucea pe piele i trda efortul. La amiaz
fu vizitat de Annet, frumoas i gtit, cu o panglic verde n pr,
care-i aduse o caraf cu bere i nite pine cu brnz nfurate n
pnz de sac.
Vtaful sun dintr-un clopoel, iar muncitorii se oprir din
lucru i se retraser ctre irul de copaci de la captul nordic al
ogorului. Nate le mpri cidru, pine i ceap mncarea era
inclus n plata zilnic. Gwenda se aez pe pmnt, cu spatele
sprijinit de trunchiul unui carpen i cu privirile aintite asupra lui
Wulfric i Annet, cu fascinaia cu care un condamnat i urmrete
pe dulgheri n timp ce-i construiesc spnzurtoarea.
La nceput, Annet se purt cu cochetria ei obinuit, privindul pe Wulfric cu capul nclinat, clipind languros, lovindu-l n joac
drept pedeaps pentru ceva ce spusese, dup care deveni
serioas, vorbindu-i insistent, n timp ce el prea s-i declare sus
i tare nevinovia.
Gwenda bnuia c Annet aflase c ea lucra pe pmnturile lui
Wulfric dimineile i serile. ntr-un final, Annet plec, avnd un aer
irascibil, iar Wulfric i termin prnzul ntr-o singurtate
ngndurat.
Dup ce mncar, muncitorii folosir ct le mai rmsese din
ora de pauz pentru a se odihni. Cei mai n vrst se ntinser pe
pmnt i aipir, pe cnd tinerii prinser a flecri ntre ei. Wulfric
veni la Gwenda i se ghemui lng ea.
mi pliveti pmnturile, deschise el discuia.
Gwenda n-avea nicio intenie s-i cear scuze.
Presupun c te-a certat Annet.
Nu vrea s munceti pentru mine.

i ce-ar vrea acum s fac, s bag buruienile napoi n


pmnt?
Wulfric arunc o privire n jur i cobor tonul, dei toat lumea
putea bnui ce-i spuneau cei doi.
tiu c ai intenii bune i-i sunt recunosctor, dar apar
probleme.
Gwendei i plcea s-l aib att de aproape. Trupul lui mirosea
a pmnt i a sudoare.
Ai nevoie de ajutor, spuse ea. Iar Annet nu prea i-e de mare
folos.
Te rog s n-o vorbeti de ru. De fapt, cel mai bine ar fi s n-o
aduci deloc n discuie.
De acord, dar tu n-ai cum s aduni recolta de unul singur.
Wulfric oft.
Ah, de-ar da soarele odat!
Rostind aceste cuvinte, i ridic involuntar privirea spre cer, cu
reflexul specific ranilor. Bolta era acoperit pe de-a-ntregul de
nori grei. Culturilor nu le pria deloc vremea aceea umed i
rcoroas.
Las-m s lucrez pentru tine, l implor Gwenda. Spune-i lui
Annet c ai nevoie de ajutorul meu. Se presupune c brbatul e
stpn peste nevast, i nu invers.
O s m gndesc, rspunse el.
Dar a doua zi angaj un muncitor.
Acesta era un cltor care i fcu apariia n sat pe la sfritul
dup amiezii. n lumina cenuie a amurgului, stenii se adunar
n jurul lui ca s-i aud povestea. Se numea Gram i venea din
Salisbury. Susinea c nevasta i copiii i muriser cnd i arsese
casa. Se ndrepta spre Kingsbridge, unde spera s capete de lucru,
poate la streie. Fratele lui era clugr acolo.
Gwenda spuse:
Probabil c-l cunosc. i fratele meu Philemon lucreaz la
streie de ani buni. Cum l cheam pe fratele tu?
John. Erau doi clugri cu numele acesta, dar, nainte ca
Gwenda s poat ntreba care din ei era fratele lui Gram, acesta
continu: Cnd am pornit la drum, aveam ceva bani s-mi cumpr
de mncare. Dar am fost jefuit de nelegiuii, iar acum nu mai am
nimic.
Vorbele acestea strnir un val de comptimire printre rani.
Wulfric l invit s doarm n casa lui. A doua zi, smbt,
ncepur s lucreze mpreun, iar strinul pretinse drept rsplat

mas, gzduire i o parte din recolt.


Gram trudi toat ziua de smbt. Wulfric i ara prloaga din
Longfield ca s distrug ciulinii. Era o munc la care era nevoie de
dou perechi de brae: Gram conducea calul, lovindu-l cu biciul
cnd ncetinea, iar Wulfric inea coarnele plugului. Duminic se
odihnir.
Tot duminic, la biseric, Gwenda izbucni n lacrimi cnd i
vzu pe Cath, Joanie i Eric. Nu-i dduse seama ct de dor i era
de ei. Dup slujb, maic-sa i vorbi cu asprime:
i sngerezi inima pentru Wulfric. Dac-i pliveti ogoarele nu
nseamn c o s-l faci s te iubeasc. Nu vezi c e czut n cap
dup Annet aia care nu-i bun de nimic?
tiu, rspunse Gwenda. Dar vreau s-l ajut oricum.
Ar trebui s pleci din sat. Nu e nimic pentru tine aici.
Gwenda tia c mama ei avea dreptate.
Aa o s fac, spuse ea. O s plec a doua zi dup nunta lor.
Mami cobor tonul:
Dac tot vrei neaprat s rmi, fii cu ochii-n patru dup
taic-tu. N-a renunat la ideea de a face rost de ali 12 ilingi.
Ce vrei s spui? ntreb Gwenda.
Mami se mulumi s clatine din cap cu obid.
Acum nu mai poate s m vnd, rosti fata. Nu mai stau n
casa lui. Nu-mi mai d de mncare i nici nu-mi asigur acoperi
deasupra capului. Lucrez pentru seniorul satului. Nu mai sunt la
cheremul lui.
Tu fii atent, insist mami, refuznd s dea mai multe detalii.
Cnd ieir din biseric, nou-venitul, Gram, se bg n vorb
cu Gwenda, punndu-i ntrebri despre ea i propunndu-i s fac
o plimbare mpreun dup prnz. Gwenda ghici la ce se referea el
cnd spunea plimbare i l refuz categoric, dar mai trziu l vzu
cu Joanna, fata lui David Johns, o zgtie blaie de numai 15 ani i
suficient de naiv nct s se lase pclit de linguirile unui
nomad.
Luni, Gwenda smulgea buruienile din grul lui Wulfric de pe
Hundredacre, n semiobscuritatea de dinaintea rsritului, cnd l
vzu pe Wulfric venind n goan spre ea. Chipul lui era negru de
furie.
Fata i sfidase dorina exprimat, lucrnd n continuare pe
ogoarele lui dimineaa i seara, i se prea c mpinsese lucrurile
prea departe. Ce-avea s fac avea s o bat? Dup felul n care
l provocase, putea s fie violent cu ea fr s se team de vreo

pedeaps oamenii aveau s spun c ea i-o cutase cu


lumnarea i, acum c plecase din casa alor ei, oricum nu avea pe
nimeni care s-i in partea i s-i sar n aprare. Era speriat.
Wulfric i sprsese nasul lui Ralph Fitzgerald; tia aadar foarte
bine de ce era n stare.
Apoi i spuse s lase prostiile deoparte. Dei Wulfric fusese
implicat n multe bti, n-auzise niciodat s fi lovit o femeie sau
un copil. Oricum, furia lui o fcea s tremure.
Dar nu era vorba despre nimic de genul acesta. De ndat ce
Wulfric ajunse suficient de aproape nct s se fac auzit, strig:
L-ai vzut pe Gram?
Nu, de ce?
Ajunse mai aproape i se opri, gfind.
De cnd eti aici?
M-am trezit nainte s se crape de ziu.
Umerii lui Wulfric se lsar.
nseamn c, dac a trecut pe-aici, a ajuns deja prea departe
ca s-l mai prind din urm.
Ce s-a ntmplat?
A disprut i calul meu cu el.
Aa se explica furia lui Wulfric. Un cal reprezenta un bun de
pre numai ranii mai nstrii, ca tatl lui Wulfric, i puteau
permite s cumpere unul. Gwenda i aminti ct de repede
schimbase Gram subiectul cnd ea spusese c era posibil s-l
cunoasc pe fratele lui. Cu siguran nu avea niciun frate la
streie i nici nu-i pierduse nevasta i copiii ntr-un incendiu.
Era un mincinos care se bgase pe sub pielea stenilor cu intenia
de a fura de la ei.
Ce proti am fost s-i credem povestea, oft ea.
Iar eu cel mai mare dintre toi, s-l primesc n casa mea, rosti
Wulfric cu amrciune. A stat att ct trebuie pentru ca animalele
s ajung s-l cunoasc i calul s vrea s plece cu el. Nici cinele
n-a ltrat cnd a ieit din curte.
Inima Gwendei era plin de compasiune pentru Wulfric, care-i
pierduse calul tocmai cnd avea cea mai mare nevoie de el.
Nu cred c-a venit ncoace, spuse ea gnditoare. N-avea cum s
plece naintea mea era prea ntuneric. Iar dac ar fi venit dup
mine, l-a fi vzut. Prin sat nu trecea dect un singur drum, iar
acesta se termina la conac. Dar erau numeroase crri care
duceau peste cmpuri. Probabil c-a luat-o pe poteca dintre
Brookfield i Longfield pe-acolo se ajunge cel mai repede n

pdure.
Calul n-are cum s mearg prea repede prin codru. Poate-am
s reuesc totui s-l prind din urm.
Wulfric se rsuci pe clcie i o lu din nou la goan.
Noroc, strig Gwenda n urma lui, iar el i flutur mna, n
semn c o auzise, dar nu-i mai ntoarse capul.
Cu toate acestea, norocul nu fu de partea lui.
Dup-amiaza trziu, pe cnd Gwenda cra un sac cu mazre de
la Brookfield la hambarul seniorului, trecu pe lng Longfield i l
vzu din nou pe Wulfric. Acesta i spa terenul lsat prloag cu
o cazma. n mod evident, nu-l prinsese din urm pe Gram i nici
nu-i recuperase calul.
Fata ls sacul jos i travers cmpul ca s-i vorbeasc.
N-ai cum s reueti, i spuse ea. Ai 12 hectare aici i n-ai
arat dect hmm, patru? Niciun om nu e n stare s sape opt
hectare.
Wulfric nu se uit n ochii ei. i vedea de spat, cu chipul
mpietrit ntr-o expresie hotrt.
N-am cum s ar cu plugul, replic el. Nu mai am cal.
Pune-te pe tine n jug, i suger ea. Eti puternic i nu trebuie
s ari adnc nu trebuie dect s distrugi ciulinii.
N-am pe nimeni care s in plugul drept.
Ba ai.
Wulfric o fix ntrebtor.
O s-l in eu, rosti ea.
El ddu din cap, n semn de refuz. Gwenda continu:
Ascult-m, i-ai pierdut familia i acum ai rmas i fr cal.
Nu te poi descurca de unul singur. Nu ai de ales. Trebuie s m
lai s te ajut.
El i ntoarse privirea peste cmpuri, spre sat, iar Gwenda i
ddu seama c se gndea la Annet.
Eu o s fiu gata de treab mine-diminea, adug Gwenda.
Privirea lui o nvlui dintr-odat. Chipul i trda emoiile care-l
ncercau.
Era sfiat de lupta dintre dragostea de pmnt i dorina de ai face pe plac lui Annet.
O s-i bat la u, zise Gwenda. O s arm restul mpreun.
Se ntoarse i plec, dup care se opri i arunc o privire n
urm.
Wulfric nu spuse da.
Dar nici nu.

Arar dou zile, dup care fcur fnul i culeser legumele de


primvar.
Acum c Gwenda nu mai ctiga bani ca s-i plteasc masa
i gzduirea la vduva Huberts, avea nevoie de alt locuin, aa
c se mut n opronul lui Wulfric. i expuse motivele, iar el nu se
opuse.
Dup prima zi, Annet ncet s-i mai aduc mncare lui Wulfric
la amiaz, aa c Gwenda ajunse s pregteasc ea nsi o traist
cu merinde pentru amndoi: pine, o caraf cu bere, ou fierte sau
unc rece, ceap verde sau sfecl. nc o dat, Wulfric accept
schimbarea fr s comenteze.
Gwenda mai avea i acum filtrul de dragoste. Purta vasul mic
din ceramic la gt, ntr-un scule de piele. Acesta sttea atrnat
chiar ntre snii ei, ascuns. Ar fi putut s i-l toarne oricnd n
bere, dar n-ar fi putut s profite de efectele poiunii pe cmp, n
toiul zilei.
n fiecare sear, Wulfric se ducea acas la Perkin i lua cina cu
Annet i familia ei, aa c Gwenda rmnea singur n buctria
lui. La ntoarcere, Wulfric era adesea mohort, dar nu-i spunea
nimic; Gwenda presupunea c cel mai probabil, biatul trebuise s
in piept din nou criticilor lui Annet. Se ducea la culcare fr s
mai mnnce sau s bea ceva, aa c Gwenda n-aven cum s-i
strecoare filtrul de dragoste.
n smbta de dup fuga lui Gram, Gwenda i pregti la cin o
fiertur de verdeuri cu carne srat de porc. Cmara lui Wulfric
era ticsit cu mncare pentru patru aduli, aa c avea de unde
alege. Dei intraser n luna iulie, seara era rcoroas. Dup ce
mnc, Gwenda puse nc un butean pe foc i rmase nemicat,
privind cum se aprindea i gndindu-se la viaa simpl i
previzibil pe care o dusese pn n urm cu cteva sptmni, i
minunndu-se de modul n care viaa aceea dispruse ntr-o
clipit, odat cu podul din Kingsbridge.
Tresri cnd ua de la buctrie se deschise, nchipuindu-i c
Wulfric se ntorsese mai devreme. De obicei, se retrgea n opron
de ndat ce venea el, dar i fceau plcere cele cteva cuvinte
prieteneti pe care le schimbau nainte de culcare. i ridic
privirea entuziasmat, ateptndu-se s-i vad chipul frumos, dar
avu parte de o surpriz neplcut.
Nu era Wulfric, ci tatl ei. Acesta era nsoit de un strin cu
nfiarea aspr.

Sri n picioare, nfricoat.


Ce vrei?
Skip ncepu s latre dumnos, dar se retrase curnd, temtor.
Joby spuse:
Ei, ftuc, nu tre s-i fie fric acum, doar sunt taic-tu.
Disperat, Gwenda i aminti avertismentul vag pe care mama
ei i-l adresase la biseric.
El cine e? ntreb ea, artnd ctre brbatul strin.
E Jonah din Abingdon, negustor de piei.
Privindu-l, Gwenda i ddu seama, cu un fior sinistru, c
Jonah o fi fost cndva negustor i poate c era originar din
Abingdon, dar acum avea cizmele tocite, hainele murdare, iar prul
nclcit i barba dezordonat stteau mrturie c nu mai trecuse
de ani buni pe la vreun brbier de ora.
Artndu-se mai curajoas dect se simea, Gwenda strig:
Plecai de lng mine!
i-am zis io c e drcoas, i spuse Joby lui Jonah. Da e fat
bun i puternic.
Jonah vorbi i el:
Nicio grij! i linse buzele n timp ce-o cerceta pe Gwenda, iar
ea i dori s fi avut i altceva pe ea n afar de rochia subire de
ln pe care o purta. Am mai nfrnt io cerbicia ctorva la viaa
mea, adug el.
Gwenda nu mai avea nicio ndoial c tatl ei i transformase
ameninarea n realitate i o vnduse din nou. Crezuse c, plecnd
din casa lui, va fi n siguran. Stenii n-ar fi permis rpirea unei
fete care lucra pentru unul de-ai lor. Dar afar era ntuneric i era
posibil s fie dus departe nainte ca cineva s-i dea seama ce se
ntmplase.
N-avea cine s o ajute.
Dar chiar i aa nu inteniona s se lase luat fr s lupte.
Arunc o privire disperat n jur, cutnd orice obiect care s
poat fi folosit ca arm. Buteanul pe care-l pusese pe foc n urm
cu cteva minute ardea puternic la un capt, dar avea aproape
jumtate de metru, iar cellalt capt ieea mbietor din vatr. Se
aplec repede i l nfc.
Acu, zu, nu-i nevoie de d-astea, spuse Joby. Doar nu vrei
s-l loveti pe ticuu tu btrn, nu?
Fcu un pas spre ea.
n momentul acela, Gwenda fu inundat de un val de furie.
Cum ndrznea s se numeasc ticuul ei btrn, cnd ncerca

s o vnd? Dintr-odat, simi nevoia s-l loveasc. Fcu un salt


ctre el, ipnd ntrtat i mpingnd buteanul aprins nspre
faa lui.
Joby sri napoi, dar ea porni dup el, nnebunit de furie. Skip
ltra i el frenetic. Joby i ridic braul ca s se apere, ncercnd
s resping buteanul, dar i fata avea ceva putere. Micarea
agitat a braelor lui nu reui s-o opreasc pe Gwenda, care i vr
captul incandescent al lemnului n fa. Cnd jarul i atinse
pielea de pe obraz, Joby scoase un urlet de durere. Barba lui
murdar lu foc, iar n ncpere se rspndi un miros ngreotor
de carne fript.
Apoi Gwenda fu nfcat din spate. Braele lui Jonah o
cuprinser, imobiliznd-o. Scp lemnul aprins din mn.
Imediat, din paiele de pe podea se nlar flcri iui. ngrozit
de foc, Skip iei n fug din cas. Gwenda prinse a se zbate
nnebunit n strnsoarea lui Jonah, mpingndu-se ntr-o parte i
ntr-alta, dar brbatul era surprinztor de puternic. O ridic n
brae.
n cadrul uii se ivi o siluet nalt. Gwenda nu-i zri dect
conturul, dup care respectivul dispru. Brusc, i ddu seama c
fusese aruncat pe jos. O clip, rmase nucit. Cnd i veni n
fire, Jonah sttea n genunchi peste ea i-i lega minile cu o funie.
Silueta aceea nalt i fcu din nou apariia, iar Gwenda l
recunoscu pe Wulfric. De data aceasta, vzu c avea n mn o
gleat mare din lemn de stejar. Cu o micare rapid, goli gleata
peste paiele care ardeau, stingnd flcrile. Apoi apuc vasul altfel,
l balans n aer i-l izbi puternic pe Jonah, chiar n moalele
capului.
Gwenda simi cum strnsoarea brbatului slbete. i ncord
ncheieturile i frnghia ncepu s se desfac. Wulfric balans din
nou gleata i-l mai lovi o dat pe Jonah, i mai tare. Ochii
acestuia se nchiser, iar trupul i se ls moale pe paiele de pe
podea.
Joby stinse flcrile care-i devorau barba nbuindu-le cu
mnecile, dup care se ls n genunchi, gemnd de durere.
Wulfric ridic trupul incontient al lui Jonah de gulerul tunicii.
Cine, Doamne iart-m, e sta?
l cheam Jonah. Tata a vrut s m vnd lui.
Wulfric l ridic pe brbat de cingtoare, l duse pn la u,
dup care l arunc n drum.
Joby gemu:

Ajut-m, am faa prlit.


S te ajut? strig Wulfric. Mi-ai dat foc la cas, ai atacat-o pe
femeia care muncete la mine i vrei s te ajut? Pleac de-aici!
Joby se ridic, gemnd nduiotor, i porni cltinndu-se ctre
ua din fa. Gwenda i cercet sufletul i nu gsi n el nici urm
de compasiune. Puina dragoste pe care i-o purtase se stinsese
definitiv n seara aceasta. Privindu-l cum se ndeprteaz, i ddu
seama c spera s nu mai aib nimic de-a face cu el vreodat.
Perkin apru n cadrul uii din spate cu o fclie.
Ce s-a ntmplat? ntreb el. Mi s-a prut c aud ipete.
Gwenda o vzu pe Annet dup umrul lui.
Wulfric i rspunse:
Joby a venit ncoace cu alt netrebnic. Au ncercat s o
rpeasc pe Gwenda.
Perkin i drese glasul.
Se pare c te-ai descurcat tu.
Fr probleme.
Wulfric i ddu seama c nc mai inea gleata n mn i se
grbi s o pun jos.
Annet ntreb:
Ai pit ceva?
Chiar nimic.
Ai nevoie de ceva?
Nu vreau dect s m culc.
Perkin i Annet neleser aluzia i plecar. Se prea c nimeni
altcineva nu auzise glgia produs. Wulfric nchise uile.
La lumina focului, i ainti privirea asupra Gwendei.
Cum te simi?
Tremur toat.
Se aez pe banc i-i sprijini coatele pe masa de buctrie.
Wulfric se duse la dulap.
Bea un pic de vin ca s-i revii.
Scoase un butoia, l aez pe mas i lu dou cni de pe raft.
Dintr-odat, Gwenda deveni foarte atent. Oare asta era ansa
ei? ncerc s-i adune gndurile. Trebuia s acioneze repede.
Wulfric turn vin n cni, dup care puse butoiul napoi n
dulap.
Gwenda nu avu la dispoziie dect o secund sau dou. Ct
timp el rmase ntors cu spatele, fata bg mna n sn i scoase
sculeul pe care-l purta la gt, legat cu un nur de piele. Cu
degetele tremurnde, apuc micul vas de ceramic, i ndeprt

dopul i goli coninutul n cana lui Wulfric.


Tnrul se ntoarse tocmai cnd ea i ndesa sculeul napoi
n sn. Vznd c el o privea, i pipi gulerul, ca i cum n-ar fi
fcut altceva dect s-i aranjeze inuta. Fr s bnuiasc nimic,
Wulfric se aez la mas, n faa ei.
Gwenda i ridic vasul cu vin, nchinnd:
M-ai salvat, spuse ea. Mulumesc.
i tremur mna, observ el. Ai tras o sperietur zdravn.
Bur amndoi. Gwenda se ntreba n ct timp filtrul avea s-i
fac efectul.
Wulfric continu:
Tu m-ai salvat pe mine, ajutndu-m la cmp. Mulumesc.
Luar nc o nghiitur.
Nici nu tiu ce e mai ru, spuse Gwenda. S ai un tat ca al
meu sau s peti ca tine i s rmi fr tat.
mi pare ru pentru tine, fcu Wulfric gnditor. Cel puin eu
am amintiri frumoase despre prinii mei. i goli cana. De obicei
nu beau vin nu-mi place starea de moliciune pe care i-o d ns
sta e minunat.
Gwenda l cerceta cu atenie. Mattie neleapta i spusese c
avea s capete o dispoziie drgstoas. ncerca aadar s
descopere indiciile unei astfel de stri. Nu trecu mult i Wulfric
ncepu s o fixeze cu privirea, de parc atunci ar fi vzut-o pentru
prima oar. Dup un timp, i spuse:
tii, ai o fa tare drgu. Trsturile tale au mult blndee
n ele.
Acum se presupunea c avea s-i foloseasc farmecele
feminine pentru a-l seduce. Dar, i ddu ea seama panicat, navea deloc experien n aceast privin. Femeilor ca Annet
cochetria le venea firesc. i totui, cnd se gndea la lucrurile pe
care le fcea Annet zmbetele aparent sfioase, cum se juca cu
uviele care-i atingeau faa, cum flutura din gene nici mcar nu
era tentat s le ncerce. Pur i simplu s-ar fi simit ridicol.
Eti bun s spui asta, murmur ea, folosind vorbele pentru a
ctiga timp. Dar trsturile tale au altceva n ele.
Ce?
Putere. Puterea aceea care vine nu neaprat din muchi tari,
ci din hotrre.
M simt puternic n seara asta. Zmbi larg. Tu ziceai c
niciun om nu e n stare s sape 12 hectare de ogor dar acum m
simt de parc a putea.

Gwenda i puse mna peste a lui.


Bucur-te de odihn, fcu ea. Avem timp destul i pentru
spat.
Wulfric se uit la palma ei mic aezat peste mna lui mare.
Ce diferit e pielea ta de a mea, spuse el, ca i cum ar fi fcut
o descoperire extraordinar. Uite: a ta e maronie, a mea e roz.
Alt culoare a pielii, a prului, a ochilor. Stau i m
gndesc cum ar arta copiii notri?
Gndul acesta l fcu pe Wulfric s zmbeasc. Apoi expresia
lui se schimb pe msur ce-i ddea seama c ceva nu era n
regul cu ceea ce spusese ea.
Dintr-odat, chipul i deveni sever. Dac Gwendei nu i-ar fi
psat att de mult de sentimentele lui pentru ea, schimbarea i-ar fi
prut de-a dreptul comic. Pe un ton solemn, Wulfric rosti:
Noi n-o s avem niciodat copii mpreun.
i retrase mna.
Hai s nu ne gndim la asta, spuse ea disperat.
Nu-i doreti cteodat
Glasul lui se stinse.
Ce?
Nu-i doreti niciodat ca lumea s fie altfel dect este?
Gwenda se ridic, ocoli masa i se aez lng el.
Atunci schimb lumea, opti ea. Suntem singuri i e noapte.
Poi s faci orice vrei. Se uit drept n ochii lui. Orice.
El o fixa struitor. Gwenda vzu dorina ntiprit pe chipul lui
i i ddu seama, cu un fior victorios, c tnjea dup ea. Fusese
nevoie de o poiune de dragoste pentru a scoate dorina aceasta la
suprafa, dar era cu siguran autentic. n clipa aceea, Wulfric
nu-i dorea nimic mai mult pe lume dect s fac dragoste cu ea.
i totui, nu schia nicio micare.
Gwenda i lu mna ntr-a sa. El nu se mpotrivi cnd ea o
ridic spre buze. i privi cteva clipe degetele mari i aspre, dup
care i lipi palma de gura ei. O srut, apoi o linse cu vrful limbii
i, n cele din urm, i-o puse peste un sn.
Palma lui se nchise peste el, fcndu-l s par foarte mic. Gura
lui se deschise aproape insesizabil, iar ea descoperi c respira
greu. Gwenda i ls capul un pic pe spate, gata s fie srutat,
dar el nu fcu nimic.
Se ridic, i trase repede rochia peste cap i o arunc pe jos.
Rmase goal n faa lui, cu trupul luminat fugar de focul din
vatr. Wulfric se uita la ea, cu ochii mari i gura cscat, ca i

cum ar fi fost martor la un miracol.


Gwenda i lu din nou mna. De data aceasta, o fcu s ating
locul moale dintre coapsele ei. Palma lui acoperi triunghiul de pr
de acolo. Era att de ud, nct degetul lui alunec nuntrul ei,
iar ea scoase un geamt involuntar de plcere.
ns nimic din toate acestea nu se petrecu din propria lui
voin, iar fata nelese c era paralizat de nehotrre. O dorea, dar
nu o uitase pe Annet. Gwenda putea s-l manevreze ca pe o
marionet toat noaptea, s profite chiar de trupul lui inert, dar
asta n-ar fi schimbat lucrurile. Avea nevoie ca el s preia iniiativa.
Gwenda se aplec nainte, inndu-i n continuare palma lipit
de pubisul ei.
Srut-m, i spuse. i apropie chipul i mai tare de al lui. Te
rog, adug.
Era la nici trei centimetri de gura lui. N-avea de gnd s se
apropie mai mult de-att: el trebuia s fie cel care s anuleze
spaiul dintre ei.
Dintr-odat, Wulfric se mic.
i retrase mna, i ntoarse chipul i se ridic.
Nu e bine ce facem, uier el, iar Gwenda i ddu seama c
pierduse.
Ochii i se umplur de lacrimi. i lu rochia de pe podea i i-o
inu n faa trupului, acoperindu-i goliciunea.
mi pare ru, continu Wulfric. N-ar fi trebuit s fac nimic din
toate astea. Te-am amgit am fost crud.
Nu, n-ai fost, i rspunse ea n gnd. Eu am fost crud. Eu team amgit. Dar ai fost prea puternic. Prea cinstit, prea fidel. Eti
prea bun pentru mine. Nu spuse ns nimic cu glas tare.
Wulfric continua s-i fereasc privirea de ea.
Trebuie s te duci n opron, rosti el. Culc-te. O s ne simim
altfel diminea. Poate c totul o s fie bine atunci.
Gwenda iei n fug pe ua din spate, fr a se mai deranja s
se mbrace. Era o noapte senin, dar nu avea cine s o vad i
oricum nu i-ar fi psat. Ajunse n opron n numai cteva clipe.
ntr-un capt al construciei de lemn se afla un pod nlat,
unde se ineau paiele curate. Acolo dormise ea n fiecare noapte de
cnd se mutase aici. Urc scara i se arunc n paie, prea
nefericit pentru a se sinchisi de nepturile paielor pe pielea ei
goal. Se ls n voia lacrimilor de dezamgire i de ruine.
ntr-un final, cnd reui s se mai calmeze, se ridic i-i puse
rochia, dup care se nfur ntr-o ptur. n timp ce fcea asta, i

se pru c aude pai afar. Arunc o privire printr-o gaur a


peretelui de nuiele lipite cu pmnt i bligar.
Luna plin se profila pe cerul senin, astfel nct reuea s vad
mprejurimile foarte clar. Wulfric era afar. Mergea ctre ua
opronului. Inima Gwendei treslt. Poate c nu era totul pierdut.
Dar, odat ajuns la u, Wulfric ezit. Se ntoarse ctre cas, apoi,
ajuns la ua buctriei, se rsuci pe clcie, veni din nou la
opron i se ndeprt la fel de iute.
Gwenda l privi mergnd ncoace i-ncolo, cu inima bubuindu-i
n piept, dar nu fcu nicio micare. l ncurajase destul.
Trebuia s fac ultimul pas de unul singur.
Wulfric se opri lng ua buctriei. Trupul lui voinic se
contura n lumina lunii: o dung argintie care-i pornea din cretet
i se topea n ntuneric, n vrful cizmelor grele. l vzu ct se
poate de clar vrndu-i mna n iari. tia ce-avea s fac: l
surprinsese i pe fratele ei mai mare fcnd ntocmai. l auzi
gemnd cnd ncepu s se ating n felul acela care imita
mpreunarea dintre un brbat i o femeie. Gwenda se uita fix la el,
att de frumos n lumina lunii, irosindu-i astfel dorina, i i
simea inima frngndu-i-se de suferin.

20
Godwyn i ncepu campania mpotriva lui Carlus Orbul n
duminica dinaintea srbtorii naterii Sfntului Adolphus.
n fiecare an, duminica aceea era marcat de o mes special
care se oficia n catedrala Kingsbridge. Moatele sfntului erau
purtate prin biseric de ctre stare, urmat de alaiul clugrilor, i
cu toii se rugau pentru vreme bun n perioada adunrii recoltei.
Ca ntotdeauna, Godwyn trebuia s pregteasc biserica pentru
slujb s nfig lumnrile n sfenice, s pun tmie n
cdelnie i s mute diverse mobile cu ajutorul novicilor i al
angajailor, printre care i Philemon. Srbtoarea Sfntului
Adolphus necesita un al doilea altar, o mas bogat sculptat,
aezat pe o platform care putea fi purtat prin biseric, dup
cum cerea tradiia. Godwyn puse acest altar n captul estic al
zonei de ntretiere a naosului cu transepturile i l mpodobi cu
dou sfenice argintate. n timp ce se ocupa cu toate acestea, se
gndea cuprins de nelinite la atitudinea pe care inteniona s-o

adopte.
Acum c-l convinsese pe Thomas s candideze la funcia de
stare, urmtorul pas era s elimine partea advers. Carlus ar fi
trebuit s fie o int destul de uoar, dar lucrul acesta l
dezavantaja oarecum, pentru c Godwyn nu voia s par nemilos.
Aez n centrul altarului un crucifix relicvar o cruce de aur
incrustat cu pietre preioase, care avea n mijloc o bucat de lemn
din crucea pe care fusese rstignit Isus Cristos. Cu o mie de ani n
urm, aceasta fusese descoperit n mod miraculos de Elena,
mama lui Constantin cel Mare, iar buci din ea se gseau n
biserici din diferite zone ale Europei.
n timp ce Godwyn aranja podoabele altarului, o vzu pe starea
Cecilia trebluind prin apropiere, aa c se opri din lucru pentru a
vorbi cu ea.
Se aude c domnul conte Roland i-ar fi recptat minile,
spuse el. Slvit fie Domnul!
Amin! rspunse ea. Febra l-a chinuit att de mult, c ne-am
temut pentru viaa sa. Probabil c mintea i-a fost cuprins de vreo
umoare rea dup cztur. Nimic din ce spunea nu avea logic.
Apoi, n dimineaa asta, s-a trezit i a nceput s vorbeasc
normal.
L-ai vindecat.
Dumnezeu l-a vindecat.
i totui, ar trebui s-i fie recunosctor dumitale.
Starea Cecilia schi un zmbet.
Eti tnr, frate Godwyn. O s nvei n timp c oamenii
puternici nu dau niciodat dovad de recunotin. Orice-ar primi
consider c li se cuvine.
Condescendena ei l irit pe Godwyn, dar tnrul i ascunse
nemulumirea.
Cel puin acum vom putea s ne ntrunim pentru alegerea
noului stare.
Cine o s ctige?
Zece clugri i-au dat cuvntul c vor vota cu fratele Carlus
i doar apte cu Thomas. Dac punem la socoteal i voturile
candidailor, scorul e de 11 la 8, cu ase clugri nc nehotri.
Aadar nu e nimic sigur.
Nu, ns Carlus conduce. Lui Thomas i-ar prinde bine
susinerea dumitale, stare Cecilia.
Eu nu am drept de vot.
Dar ai influen. Dac ar fi s spui c mnstirea are nevoie

de un control mai strict al resurselor i de nite reforme, i c ai


impresia c Thomas e omul potrivit s ne conduc n aceast
direcie, ai reui s-i aduci de partea lui pe unii dintre nehotri.
Nu s-ar cuveni ca eu s m plasez ntr-una din tabere.
Poate c nu, dar ai putea sugera c n-o s ne mai ajui cu
bani dac nu ne vom administra mai bine resursele. Ce-ar fi greit
n asta?
Ochii ei vioi sclipir, strbtui de o und de amuzament: nu
era chiar aa uor de convins.
Asemenea cuvinte n-ar fi dect un mesaj codat de susinere a
lui Thomas.
Da.
Eu sunt total neutr. O s lucrez bucuroas cu oricare din cei
doi, depinde numai de voi pe cine alegei. i acesta e ultimul meu
cuvnt n chestiunea pe care ai ridicat-o, frate.
Godwyn i plec uor capul, n semn de preuire.
V respect decizia, bineneles.
Starea Cecilia ddu i ea aprobator din cap i se ndeprt.
Godwyn era ncntat. Nici nu se ateptase vreodat ca ea s-l
susin pe Thomas. Era o persoan cu nclinaii conservatoare.
Toat lumea presupunea c-l prefera pe Carlus. Dar acum Godwyn
putea rspndi vestea c maica stare ar fi la fel de mulumit cu
oricare din cei doi candidai. De fapt, reuise s submineze
susinerea ei implicit pentru Carlus. Era posibil ca Cecilia s se
supere c-i folosea cuvintele n acest fel, dar n-avea s-i retrag
declaraia de neutralitate.
Sunt foarte iste, i spuse el. Chiar merit s ajung stare.
Cu toate c neutralizarea Ceciliei reprezenta un pas nainte, nu
era nicidecum de-ajuns pentru a-l nfrnge pe Carlus. Godwyn
trebuia s le demonstreze clugrilor ct de incompetent era
Carlus cnd venea vorba de conducerea mnstirii. n momentul
de fa, spera c prilejul i se va ivi chiar n ziua respectiv.
ntre timp, Carlus i Simeon intraser n biseric i repetau
pentru slujb. Carlus era stareul interimar, aa c trebuia s
conduc procesiunea monahilor, purtnd relicvariul din filde i
aur n care se aflau moatele sfntului. Simeon, vistiernicul i
acolitul lui Carlus, l ajuta s-i memoreze traseul, iar Godwyn
observ cum Carlus i numr paii fcui n fiecare direcie,
astfel nct s poat s se descurce i de unul singur. Credincioii
erau impresionai cnd l vedeau pe Carlus micndu-se
ncreztor, n ciuda faptului c era orb: li se prea o mic minune.

Procesiunea pornea ntotdeauna din captul estic al bisericii,


unde erau inute moatele, sub altarul principal. Stareul descuia
dulapul i scotea relicvariul, apoi l purta pe culoarul nordic al
zonei corului, de-a lungul transeptului nordic, pe culoarul nordic
al naosului, de-a lungul captului vestic, strbtnd n cele din
urm centrul naosului, pn la zona de ntretiere cu
transepturile. Ajuns n acest punct, urca dou trepte pentru a-l
depune pe altarul secund, aezat n prealabil acolo de Godwyn.
Sfintele moate aveau s rmn acolo pe toat durata slujbei,
pentru ca ntreaga congregaie s le poat privi.
Rotindu-i ochii prin biseric, atenia lui Godwyn fu atras de
reparaiile care se fceau la culoarul sudic al zonei corului; se
apropie deci ca s vad cum evoluau. Merthin nu era prezent, din
moment ce fusese dat afar de Elfric, dar metoda sa, surprinztor
de simpl, era n continuare aplicat. n loc de montarea unor
cofraje scumpe care s susin zidria cea nou pn la ntrirea
mortarului, fiecare piatr era fixat cu ajutorul unei simple funii
petrecute peste marginea lung, cu o greutate la capt. Acest
sistem nu putea fi folosit la realizarea nervurilor bolii, care erau
alctuite din blocuri zvelte de piatr, puse cap la cap, aa c nu
scpaser cu totul de construirea cofrajelor; dar, oricum, graie lui
Merthin, streia economisise o mic avere pe care altfel ar fi
cheltuit-o pe lemnrie.
Godwyn i ddea seama c Merthin avea geniu, ns tot nu se
simea n largul lui n prezena tnrului dulgher i prefera s
lucreze cu Elfric. n cazul acestuia putea fi sigur c va face tot ce-i
va cere i nu-i va crea niciodat probleme, n timp ce Merthin
tindea s mearg numai pe calea considerat de el a fi cea bun.
Carlus i Simeon plecar. Catedrala era pregtit pentru slujb.
Godwyn i trimise la treburile lor pe cei care-l ajutaser, n afar de
Philemon, care mtura pardoseala din zona de ntretiere a
naosului cu transepturile.
Pentru cteva clipe, mreaa catedral rmase goal, cu
excepia lor.
Aceasta era ocazia pe care o ateptase Godwyn. Planul pe care-l
ncropise i aprea acum limpede n minte. ovi o fraciune de
secund, pentru c era ngrozitor de riscant. Dar hotr s se
ncumete.
i fcu semn lui Philemon s se apropie.
Acum, spuse el. Repede mut platforma un metru mai n
fa.

n cea mai mare parte a timpului, catedrala nu reprezenta dect


un loc de munc pentru Godwyn. Era un spaiu care trebuia
folosit, o cldire care trebuia reparat, o surs de venit i, n
acelai timp, o povar financiar. Dar, ntr-o ocazie ca aceasta,
cpta un aer maiestuos.
Flcrile lumnrilor plpiau, reflectndu-se pe suprafeele
aurii ale sfenicelor; clugrii i clugriele, cu sutanele lor sobre,
preau a pluti printre pilatrii strvechi de piatr, iar glasurile
coritilor se nlau solemn ctre bolta nalt. Nici nu era de mirare
c, vznd toate acestea, mulimea de sute de oreni era redus
la tcere.
Carlus conducea procesiunea. Toi monahii, de ambele sexe,
cntau. Stareul deschise pe dibuite compartimentul de sub
altarul principal i scoase relicvariul de filde i aur. inndu-l
deasupra capului, porni s fac ocolul bisericii. Cu barba sa alb
i ochii nevztori, era imaginea perfect a unui sfnt nevinovat.
Avea s cad n capcana lui Godwyn? Era simplu chiar prea
simplu. Aflat la civa pai n urma lui Carlus, Godwyn i muc
buza de jos i ncerc s-i pstreze calmul.
Congregaia era nucit de admiraie. Godwyn nu nceta s se
minuneze de ct de uor se lsau oamenii manipulai. Nu puteau
vedea moatele i, chiar dac ar fi putut, nu le-ar fi deosebit de
alte rmie omeneti. Dar, datorit aspectului opulent al casetei
n care erau inute, a frumuseii stranii a cntecelor intonate, a
aspectului uniform al sutanelor clugrilor i a arhitecturii mree
care-i fcea pe toi s par, prin comparaie, nite pitici, se
simeau n prezena a ceva sacru.
Godwyn l urmrea pe Carlus cu atenie. Cnd acesta ajunse n
mijlocul celei mai vestice travee a culoarului de nord, coti brusc
spre stnga. Simeon era lng el, gata s-l corecteze dac greea,
dar nu fu necesar. Lucrurile mergeau bine: cu ct Carlus era mai
sigur pe sine, cu att cretea probabilitatea s se ncurce la
momentul crucial.
Numrndu-i paii, Carlus merse exact pn n centrul
naosului, dup care se ntoarse din nou, ndreptndu-se ctre
altar. n clipa aceea, cntecele contenir, iar procesiunea de
monahi continu ntr-o tcere plin de respect.
Trebuie s fie ca atunci cnd mergi pe bjbite pn la latrin,
n toiul nopii, i spuse Godwyn. Carlus urmase acest drum de
mai multe ori pe an, aproape toat viaa sa. Acum se afla n

postura de conductor al alaiului, ceea ce, mai mult ca sigur, i


ddea o stare de ncordare; dar prea perfect calm, trdndu-se
c-i numra paii doar printr-o uoar micare a buzelor. Dar
Godwyn se asigurase c aceast numrtoare avea s dea gre.
Oare avea s se fac de rs? Sau avea s-i mascheze n vreun fel
stngcia?
Congregaia se retrgea temtoare din calea lor. Credincioii
tiau c atingerea relicvariului putea face minuni, dar mai tiau i
c orice lips de respect artat moatelor putea atrage asupra lor
consecine dezastruoase. Spiritele celor mori erau mereu prezente,
veghind asupra propriilor rmie pmnteti n timp ce ateptau
Ziua Judecii, iar cei care duseser viei fr prihan aveau puteri
aproape nelimitate de a-i rsplti sau de a-i pedepsi pe cei vii.
Lui Godwyn i trecu prin minte c era posibil ca Sfntul
Adolphus s nu-l vad cu ochi buni pentru ceea ce avea s se
ntmple n catedral. Fu cuprins de un fior brusc de groaz, dar
care nu dur mai mult de cteva clipe. Apoi se liniti singur,
spunndu-i c acionase pentru binele streiei care gzduia
moatele i c sfntul, fiind extrem de nelept i capabil s vad n
sufletele oamenilor, avea s neleag c aceasta era cea mai bun
soluie.
Cnd se apropie de altar, Carlus ncetini, dar paii si i
meninur lungimea. Lui Godwyn aproape c i se tie respiraia
din cauza tensiunii.
Carlus pru a ezita n timp ce fcea pasul care, conform
calculelor sale, ar fi trebuit s-l aduc la mic distan de
platforma unde se afla altarul secund. Godwyn privea neputincios,
temndu-se de vreo schimbare de ultim moment a programului.
Apoi, ncreztor, Carlus porni mai departe.
Piciorul su lovi marginea platformei cu un metru mai nainte
dect s-ar fi ateptat. n tcerea din catedral, sandaua lui se lovi
rsuntor de scndura de lemn. Btrnul monah scoase un ipt
de surpriz i team. Avntul i purt trupul nainte.
Triumful explod n inima lui Godwyn, dar bucuria nu dur
dect o clip, dup care se declan dezastrul.
Simeon ntinse mna s-l prind de bra pe Carlus, dar era
prea trziu. Relicvariul zbur din braele stareului interimar.
Dinspre credincioi se ridic o exclamaie involuntar de spaim.
Caseta preioas se izbi de pardoseala de piatr i se deschise,
astfel nct oasele sfntului se mprtiar care ncotro. Carlus se
prbui peste altarul din lemn sculptat, care alunec la rndul su

de pe platform, cu tot cu ornamente i sfenice.


Godwyn era de-a dreptul nspimntat. Situaia era cu mult
mai grav dect se gndise el c va fi.
Craniul sfntului se rostogoli pe pardoseal i se opri exact la
picioarele lui Godwyn.
Planul su dduse rezultate, dar prea bine. Tnrul voise ca
btrnul stare interimar s cad i s apar neajutorat n faa
tuturor, dar nu intenionase ca moatele sfinte s ajung s fie
pngrite. ngrozit, se holba la craniul de lng el, iar orbitele
goale preau a-l fixa acuzator.
Oare ce pedeaps teribil avea s se abat asupra lui?
Era oare posibil s compenseze o greeal att de mare?
Pentru c se ateptase la un incident, era mai puin surprins
dect ceilali, aa c fu primul care-i recpt stpnirea de sine.
Rmnnd drept, i ridic ambele brae i strig suficient de
tare pentru a acoperi hrmlaia:
Toat lumea n genunchi! Trebuie s ne rugm!
Cei din fa se lsar n genunchi, iar cei din spatele lor le
urmar exemplul. Godwyn ncepu s rosteasc o rugciune
cunoscut, iar clugrii i clugriele i se alturar. n timp ce
ntreaga biseric rsuna de cntec, el aduse relicvariul, care nu
prea s fi suferit vreo stricciune, n poziia sa fireasc. Apoi,
micndu-se cu o ncetineal teatral, lu craniul cu ambele
mini. Spaima superstiioas care-l cuprinsese l fcea s tremure
din toate ncheieturile, dar reui s nu-l scape. Rostind cuvintele
latineti ale rugciunii, purt craniul pn la relicvariu i l aez
nuntru.
Observ c btrnul stare se ridica. Se ntoarse ctre dou
clugrie.
Ajutai-l pe stareul adjunct s ajung la spital, spuse el.
Frate Simeon, stare Cecilia, putei s-l nsoii?
Lu un alt os de pe jos. Era speriat, pentru c tia c vina i
aparinea mai degrab lui dect lui Carlus, dar inteniile sale
fuseser bune, iar el spera c asta avea s-l mbuneze pe sfnt. n
acelai timp, era contient c aciunile sale se reflectau pozitiv n
ochii celor prezeni: prelua iniiativa ntr-o situaie de criz, ca un
adevrat lider.
Totui, acest moment de spaim superstiioas nu putea fi
lsat s se prelungeasc prea mult. Trebuia s adune oasele mai
repede.
Frate Thomas, rosti el. Frate Theodoric. Haidei s m ajutai.

Philemon se desprinse din mulime, dar Godwyn i fcu semn


s se in departe: nu era clugr, iar oasele sfntului nu puteau fi
atinse dect de oamenii Domnului.
Carlus iei din biseric chioptnd, ajutat de Simeon i de
Cecilia, lsndu-l pe Godwyn stpn absolut pe situaie.
Godwyn i chem pe Philemon i pe Otho, un alt angajat al
mnstirii, i le porunci s ndrepte altarul. Acetia l aezar
napoi pe platform. Otho ridic sfenicele, iar Philemon, crucifixul
ncrustat cu nestemate. Le puser cu grij pe altar, dup care
culeser lumnrile mprtiate pe jos.
Toate oasele fuseser adunate. Godwyn ncerc s nchid
capacul relicvariului, dar acesta srise din balamale i atrna
acum strmb. Potrivindu-l cum putu mai bine, tnrul sacristan
depuse ceremonios caseta pe altar.
Godwyn i aminti, exact la timp, c scopul lui era s-l arate pe
Thomas, i nu pe sine, n postura de conductor al streiei cel
puin deocamdat. Lu cartea pe care o inuse pn atunci Simeon
i i-o nmn lui Thomas. Acesta nu avea nevoie s i se spun ce
s fac. Deschise cartea, gsi pagina potrivit i ncepu s citeasc
versetele cu glas rsuntor. Clugrii i clugriele se aezar pe
dou iruri, de-o parte i de alta a altarului, dup care prinser a
intona psalmii, cu Thomas n frunte.
i aa reuir s duc la capt mesa.
Imediat ce iei din biseric, Godwyn ncepu din nou s tremure.
Aproape c provocase un dezastru, dar, dup cte se prea,
reuise s scape basma curat.
Cnd alaiul clugrilor ajunse n claustru i se mprtie, se
nfiripar tot felul de discuii zgomotoase. Godwyn ascult cu
atenie comentariile monahilor. Unii erau de prere c pngrirea
moatelor era un semn c Dumnezeu nu-l voia pe Carlus ca stare
exact reacia pe care o cutase Godwyn. Dar, spre disperarea lui,
muli i exprimau compasiunea fa de btrnul orb. Iar asta nu
corespundea dorinelor sacristanului. i ddu seama acum c era
posibil s-i fi asigurat lui Carlus avantajul unui val de simpatie.
Se mobiliz i porni cu pai grbii ctre spital. Trebuia s
ajung la Carlus cnd acesta era nc demoralizat i nainte de a
afla de compasiunea pe care o trezise printre monahi.
Stareul adjunct sttea rezemat de tblia patului, cu un bra
prins ntr-o legtur petrecut pe dup gt i cu capul nfurat
ntr-un bandaj. Era palid i prea tulburat, iar trsturile feei i se

contractau nervos la fiecare cteva secunde. Simeon se afla lng


el.
Vistiernicul i adres lui Godwyn o privire bnuitoare.
Presupun c eti ncntat, spuse el.
Godwyn nu-l lu n seam.
Frate Carlus, cred c o s te bucuri s auzi c moatele
sfntului au fost repuse n locul lor cuvenit n zvon de imnuri i de
rugciune. Mai mult ca sigur, sfntul o s ne ierte pe toi pentru
acest accident tragic.
Carlus cltin din cap.
Nu exist accidente pe lumea asta, murmur el. Totul este
ornduit de Dumnezeu.
n sufletul lui Godwyn se nscur sperane noi. Vorbele
btrnului erau promitoare.
Gndurile lui Simeon urmau aceeai linie; ncerc s-l opreasc
pe Carlus.
Nu te pripi, frate.
E un semn, insist Carlus. Dumnezeu nu dorete ca eu s
devin stare.
Exact asta sperase Godwyn s aud.
Simeon interveni:
Asta-i o prostie.
Lu o can de pe masa aflat lng pat. Godwyn presupuse c
n ea se afla vin cald amestecat cu miere, leacul recomandat de
starea Cecilia pentru majoritatea afeciunilor. Simeon puse cana
n mna lui Carlus:
Hai, bea.
Carlus lu o nghiitur, dar nu se ls deviat de la ce voia s
spun.
Ar fi un pcat s ignorm un semn att de gritor.
Seninele nu sunt att de uor de descifrat, protest Simeon.
Poate c nu. Dar, chiar i dac ai avea dreptate, oare au s
voteze fraii pentru un stare care nu e n stare nici mcar s
poarte moatele sfntului fr a se prvli?
Godwyn spuse:
De fapt, unii dintre ei ar putea fi atrai n tabra dumitale din
compasiune.
Simeon i arunc o privire nedumerit, ntrebndu-se ce
urmrea.
Avea dreptate s fie bnuitor. Godwyn juca rolul de avocat al
diavolului pentru c voia s obin din partea lui Carlus ceva mai

mult dect o exprimare a unor ndoieli vagi. Oare l putea face s


formuleze o declaraie ferm de retragere?
Dup cum spera Godwyn, Carlus l contrazise.
n funcia de stare trebuie ales cineva pe care fraii l respect
i care i poate conduce cu nelepciune, nicidecum un individ care
strnete mila.
n glasul lui se simea convingerea plin de amrciune izvort
dintr-o via ntreag de neputin.
Presupun c aa e, fcu Godwyn cu o ovial prefcut, ca i
cum ar fi rostit vorbele mpotriva voinei sale. Asumndu-i un
risc, adug: Dar poate c fratele Simeon are dreptate i ar trebui
s amni luarea oricrei decizii definitive pn o s-i mai vii n
fire.
Sunt la fel de stpn pe mine ca ntotdeauna, replic
btrnul, refuznd s-i recunoasc slbiciunea n faa lui
Godwyn. N-o s se schimbe absolut nimic. Mine o s am exact
aceleai preri ca azi. Nu voi candida pentru funcia de stare.
Acestea erau cuvintele pe care le ateptase Godwyn de la
nceput. Se ridic brusc i-i plec uor capul, n semn de
acceptare i totodat pentru a nu-i trda expresia de triumf de pe
chip.
Ai vorbit la fel de limpede ca ntotdeauna, frate Carlus, spuse
el. O s le transmit celorlali clugri dorinele dumitale.
Simeon deschise gura pentru a protesta, dar avntul su fu
stvilit de intrarea stareei Cecilia, care sosise n fug pe scri. Era
mbujorat i, n mod clar, agitat.
Contele Roland cere s-l vad pe stareul adjunct, spuse ea.
Amenin c o s se dea jos din pat, dar nu trebuie s se mite,
pentru c e posibil ca oasele craniului s nu i se fi sudat complet.
Dar nici fratele Carlus n-ar trebui s se mite.
Godwyn i ainti privirea ctre Simeon.
O s mergem noi, rosti el.
Coborr mpreun treptele.
Godwyn se simea bine. Carlus nici mcar nu bnuia c fusese
manipulat. Se retrsese din curs din proprie voin, lsndu-l pe
Thomas drept singur candidat. Iar Godwyn putea s-l elimine pe
Thomas n orice moment dorea.
Planul lui avusese un succes uluitor pn acum.
Contele Roland sttea ntins pe spate, cu capul nfurat ntrun strat gros de bandaje, dar, chiar i aa, tot reuea s emane o
aur de putere. Probabil c brbierul trecuse pe la el, pentru c

avea chipul proaspt ras, iar prul su negru cel puin n zonele
care nu erau acoperite cu bandaje fusese tuns. Era mbrcat cu o
tunic scurt de culoare purpurie i cu pantaloni noi, vopsii,
dup cum cerea moda vremii, n dou culori diferite: un crac rou
i unul galben. Dei era ntins pe pat, purta cizme scurte din piele
i o cingtoare la care atrna un pumnal.
Fiul su cel mare, William, i soia acestuia, Philippa, stteau
n picioare lng pat. Tnrul su secretar, printele Jerome, n
sutan preoeasc, edea la un pupitru de scris din apropiere, cu
condeiele i ceara pentru sigiliu pregtite.
Mesajul era ct se poate de clar: contele i reluase poziia de
putere.
A venit stareul adjunct? ntreb el cu un glas limpede i
puternic.
Mintea lui Godwyn mergea mai repede dect a lui Simeon, aa
c el fu cel care rspunse primul.
Stareul adjunct Carlus a suferit un accident i zace i el n
spital, domnule, spuse el. Eu sunt sacristanul, Godwyn, i am
venit mpreun cu vistiernicul, Simeon. Mulumim Domnului
pentru nsntoirea dumneavoastr miraculoas, pentru c
numai El a ghidat minile clugrilor-doctori care v-au ngrijit.
Brbierul a fost cel care mi-a vindecat capul spart, replic
Roland. Mulumii-i lui.
Pentru c nobilul sttea ntins pe spate, privind n tavan,
Godwyn nu-i putea vedea chipul bine. i remarc ns expresia
ciudat de absent i se ntreb dac nu cumva rnile lui avuseser
totui nite efecte permanente.
Avei tot ce v trebuie pentru a sta confortabil? ntreb el.
Dac n-am, o s aflai voi destul de curnd. Acum ascultai.
Nepoata mea, Margery, o s se mrite cu fiul cel mic al lui
Monmouth, Roger. Presupun c tii deja asta.
Da.
Mintea lui Godwyn fu strfulgerat de o amintire: Margery,
ntins pe spate chiar n camera aceasta, cu picioarele ei albe n
aer, preacurvind cu vrul ei, Richard, episcopul de Kingsbridge.
Nunta a fost ntrziat nepermis de mult din cauza rnilor pe
care le-am suferit.
Asta nu era adevrat, i ddu seama Godwyn. Prbuirea
podului avusese loc cu doar o lun n urm. Probabil c nobilul
inea s demonstreze c rnile suferite nu-l afectaser i c era n
continuare un personaj puternic, demn de o alian cu contele de

Monmouth.
Roland continu:
Nunta va avea loc n catedrala Kingsbridge, de azi n trei
sptmni.
Teoretic, contele ar fi trebuit s formuleze o cerere, nu s dea
un ordin, iar un stare ales poate c s-ar fi zbrlit la auzul unei
asemenea arogane; dar, evident, nu exista un stare n toat
puterea cuvntului. Oricum, lui Godwyn nu-i veni n minte niciun
motiv pentru care dorina contelui s nu fie ndeplinit ca atare.
Foarte bine, domnule, spuse el. Voi face pregtirile necesare.
Vreau ca, pn la slujb, noul stare s fie deja instalat n
funcie, urm Roland.
Simeon ls s-i scape un sunet care-i trda surprinderea.
Godwyn estim la repezeal c aceast grab se potrivea de
minune cu planurile sale.
Foarte bine, rspunse el. Erau doi candidai, ns astzi
stareul adjunct Carlus s-a retras, ceea ce nseamn c mai
rmne numai fratele Thomas, matriculariusul. Putem organiza
alegerile ct de devreme dorii.
Aproape nu-i venea s cread ce noroc avea.
Simeon era perfect contient c se confrunta cu nfrngerea.
Un moment ncepu el.
Dar Roland nu-l ascult.
Nu-l vreau pe Thomas, fcu el.
Godwyn nu se ateptase la asta.
Simeon rnji, ncntat de aceast mustrare neateptat.
Uimit, Godwyn spuse:
Dar, domnule
Roland nu permise s fie ntrerupt.
Cheam-l pe vrul meu, Saul Cap-Alb, de la Sfntul Ioan-dinPdure, porunci el.
Inima lui Godwyn se umplu de presimiri ntunecate. Saul era
aproape de-o seam cu el. Ca novici, fuseser prieteni. Merseser
la Oxford mpreun, dar se ndeprtaser, Saul devenind mai
cucernic, iar Godwyn, mai aplecat spre problemele lumeti. Saul
era, n momentul de fa, stareul priceput al acelui schit
ndeprtat, aflat sub patronatul Sfntului Ioan. i lua foarte n
serios jurmntul monastic de modestie i nu i-ar fi avansat
niciodat numele ntr-o astfel de curs. Dar era inteligent, cucernic
i simpatizat de toat lumea.
Aducei-l aici ct mai repede, adug Roland. l voi nominaliza

drept candidat pentru funcia de nou stare al mnstirii


Kingsbridge.

21
Merthin sttea pe acoperiul bisericii Sfntul Marcu, aflat n
partea nordic a oraului Kingsbridge. De aici putea vedea ntreaga
aezare. Ctre sud-est, cotul rului mrginea streia, cuprinzndo ntr-un fel de mbriare protectoare. Cam un sfert din ora era
ocupat de cldirile streiei i de pmnturile din jurul lor
cimitirul, trgul, livada i grdina de legume , iar catedrala se
nla dintre toate acestea ca un stejar ntr-un cmp de urzici.
Angajaii de la streie adunau legume n grdin, curau gunoiul
de la grajduri i descrcau nite butoaie dintr-un car.
Centrul oraului era ocupat de cartierul bogat, tiat de strada
principal, urcnd panta dinspre ru aa cum probabil o fcuser,
n urm cu cteva sute de ani, primii clugri. Mai muli negustori
nstrii, uor de identificat datorit culorilor vibrante ale straielor
lor din ln fin, mergeau cu un aer preocupat de-a lungul strzii:
negustorii erau mereu preocupai de ceva. O alt arter
important, drumul mare, strbtea oraul de la vest la est,
ntretindu-se cu strada principal n unghi drept lng colul de
nord-vest al streiei. n acelai col, Merthin recunoscu acoperiul
lat al casei breslelor, cea mai mare cldire din ora dup streie.
Pe strada principal, lng hanul Bell, se afla poarta streiei
i, vizavi de ea, casa lui Caris, mai nalt dect majoritatea
celorlaltor cldiri. Lng Bell se vedea o mulime adunat n jurul
clugrului Murdo. Dei neafiliat la vreun ordin monahal anume,
acesta rmsese n Kingsbridge dup prbuirea podului. Oamenii
ocai i ndurerai erau deosebit de predispui s dea atenie
predicilor sale emoionante, inute n plin strad, aa c
monahul-ceretor primea o mulime de monede de cte o jumtate
sau un sfat de penny. Merthin era de prere c Murdo era un
escroc, c revolta sa plin de pioenie era doar o prefctorie, iar
lacrimile sale, o faad n spatele creia se ascundeau cinismul i
lcomia, dar el era n minoritate n ceea ce-l privea pe clugrulceretor.
La captul inferior al strzii principale, cioturile podului nc se
mai ridicau din ap, iar n apropiere, bacul construit de Merthin

traversa rul, purtnd o cru ncrcat cu buteni. Ctre sudvest se afla sectorul industrial, unde erau concentrate abatoare,
tbcrii, berrii, brutrii i ateliere felurite toate prea urt
mirositoare i prea murdare pentru cetenii de vaz ai oraului;
cu toate acestea, era un sector n care se ctigau o mulime de
bani. Rul se lrgea n dreptul lui, mprindu-se n dou brae
ntre care se ntindea Insula Leproilor. Merthin l zri pe Ian
Barcagiul crmindu-i mica ambarcaiune ctre insul,
transportnd un clugr care i ducea probabil de mncare unuia
dintre puinii leproi rmai. Malul sudic al rului era tivit cu
docuri i depozite, iar n dreptul multora dintre ele se vedeau plute
i barje n curs de ncrcare. Dincolo de ele se afla mahalaua
Newtown, unde numeroase case srccioase se nirau printre
livezi, puni i grdini. Aici, angajaii streiei trudeau neobosii
pentru a procura hrana clugrilor i a clugrielor.
n captul dinspre nord al oraului, unde se afla i biserica
Sfntul Marcu, se ntindea cartierul srac, alctuit din casele
nghesuite ale muncitorilor, vduvelor, btrnilor i ale celor care
n-aveau prea mare succes n ntreprinderile lor. Biserica nsi era
srac i tocmai acesta era norocul lui Merthin.
Cu patru sptmni n urm, printele Joffroi, disperat fiind, l
angajase pe Merthin s construiasc un troliu pivotant i s repare
acoperiul bisericii. Caris l convinsese pe Edmund s-i mprumute
lui Merthin banii necesari pentru a cumpra unelte. Merthin
angajase un biat de 14 ani, Jimmie, s-l ajute pentru o jumtate
de penny pe zi. Iar astzi troliul era gata.
Cumva, prin ora se rspndise vestea c Merthin se pregtea
s ncerce o mainrie nou. Toat lumea fusese impresionat de
bacul lui, iar muli erau curioi s vad ce mai reuise s fac
acum. n cimitir se adunase o gloat de gur-casc, printre care
printele Joffroi, Edmund, Caris i civa dintre dulgherii din ora,
inclusiv Elfric. Dac Merthin ddea gre astzi, avea s o fac n
faa prietenilor, dar i a dumanilor si.
i asta nu era tot. Obinnd acest contract, reuise s evite
plecarea din ora n cutare de lucru. Dar aceast ameninare
atrna i acum asupra capului su. Dac troliul nu-i fcea
treaba, oamenii aveau s ajung la concluzia c angajarea lui
atrgea ghinion. Aveau s spun c spiritele nu-l doreau n ora.
Iar asta nsemna o presiune nsemnat s plece. Ar fi fost nevoit
s-i ia rmas-bun de la Kingsbridge i de la Caris.
n ultimele patru sptmni, ct se ocupase cu cioplirea i

potrivirea diverselor pri ale troliului, se gndise pentru prima


oar n mod serios c era posibil s o piard, fapt care-l umpluse
de suferin. i dduse seama c, pentru el, Caris reprezenta toat
bucuria din lume. Dac vremea era frumoas, nu-i dorea dect s
se plimbe cu ea, scldai de razele soarelui; dac auzea ceva
amuzant, primul su gnd era s-i spun i ei, s o vad zmbind.
Munca lui i fcea plcere, mai ales cnd gsea soluii ingenioase
la probleme aparent fr rezolvare; dar era o satisfacie rece,
intelectual, i Merthin tia prea bine c, fr Caris, viaa sa avea
s fie o iarn permanent.
Se ridic. Era timpul s-i pun priceperea la ncercare.
Construise un troliu normal, dar care prezenta o trstur
inovatoare. Ca toate troliile, avea o funie care trecea printr-o serie
de scripei. n partea de sus a zidului bisericii, la marginea
acoperiului, Merthin construise o structur de lemn
asemntoare cu o spnzurtoare, cu un bra care se ntindea
peste acoperi. Frnghia era petrecut pn la captul acestui
bra. La cellalt capt al ei, jos n cimitir, se afla o roat vertical,
care avea s fie nvrtit de Jimmie. Toate acestea erau dispozitive
obinuite. Inovaia era c acel cadru ca o spnzurtoare era dotat
cu un dispozitiv rotativ, astfel nct braul se putea mica n
lateral.
Pentru a se feri de soarta de care avusese parte Howell Tyler,
Merthin i cuprinsese trunchiul cu o cingtoare; la rndul ei,
aceasta era legat de un ru solid, nfipt n zid: dac era s cad,
n-avea s se prbueasc mult. Astfel protejat, reui s
ndeprteze lespezile de ardezie de pe o poriune de acoperi, dup
care leg frnghia troliului de una dintre brne. Apoi i strig lui
Jimmie:
nvrte roata!
i inu respiraia. Era sigur c avea s mearg trebuia s
mearg , dar, oricum, era un moment de mare tensiune.
Jimmie, aflat n cadrul roii de pe sol, ncepu s mearg,
punnd-o n micare. Roata se nvrtea ntr-o singur direcie.
Avea o frn care apsa pe dinii asimetrici: fiecare dinte prezenta
o latur uor nclinat, pentru ca frna s acioneze gradual
asupra curburii roii, i o latur vertical, astfel nct orice micare
invers s fie oprit imediat.
Pe msur ce roata se nvrtea, brna de pe acoperi ncepu s
se ridice. Cnd se desprinse cu totul, Merthin strig:
Ho!

Jimmie se opri, frna se puse n funciune, iar brna rmase


suspendat n aer, balansndu-se uor. Pn acum, toate bune.
Urmtoarea etap era cea n care lucrurile puteau lua o
ntorstur urt.
Merthin ntoarse dispozitivul rotativ, astfel nct braul de lemn
ncepu s se mite n lateral. l privea fix, inndu-i respiraia.
Structura de lemn era supus unor fore de tensiune noi n timp
ce ncrctura braului i schimba poziia. Lemnul troliului
scri. Braul se rsuci la 180 de grade, purtnd brna peste
acoperi, pn deasupra cimitirului. Dinspre mulime se auzi un
murmur colectiv de uimire: nu mai vzuser niciodat un troliu al
crui bra s se poat roti.
Las-o jos! strig Merthin.
Jimmie acion frna, permind ncrcturii s coboare
smucit, cte 30 de centimetri odat, n timp ce roata se nvrtea i
frnghia se desfura.
Toat lumea privea ntr-o tcere mormntal. Cnd brna
atinse pmntul, izbucnir n aplauze.
Jimmie desfcu frnghia din jurul brnei.
Merthin i permise un moment de triumf. Troliul funcionase.
Cobor cu ajutorul unei scri. Mulimea l primi cu ovaii. Caris
l srut. Printele Joffroi i strnse mna.
E o adevrat minune, spuse el. N-am mai vzut niciodat
aa ceva.
Nimeni n-a mai vzut, rspunse Merthin cu mndrie. Eu l-am
inventat.
Ali civa oreni venir s-l felicite. Toi erau ncntai c
fuseser martori la aa ceva toi, cu excepia lui Elfric, care se
uita cruci la el din spatele mulimii.
Merthin alese s-l ignore. I se adres printelui Joffroi:
Ne-am neles s m plteti dac troliul o s funcioneze.
Iar eu o fac bucuros, rspunse preotul. i datorez opt ilingi
pn acum i, cu ct va trebui s te pltesc mai repede pentru
desprinderea celorlalte brne i reconstruirea acoperiului, cu att
mai bucuros voi fi. i desfcu tristua pe care o purta la bru i
scoase nite monede legate ntr-o bucat de pnz.
n clipa aceea, Elfric strig:
Ia stai!
Toate privirile se ntoarser ctre el.
Nu poi s-l plteti pe biatul acesta, printe Joffroi, rosti el.
Nu e dulgher calificat.

Cu siguran, asta nu se ntmpl cu adevrat. Nu se poate!


i spuse Merthin n gnd. i fcuse treaba era prea trziu acum
s i se refuze dreptul la plat. Dar lui Elfric nu-i psa nici ct
negru sub unghie de ce era corect i ce nu.
Aiurea! replic Joffroi. A fcut ceea ce niciun alt dulgher din
ora n-ar putea s fac.
Nu conteaz, nu e n ghild.
Am vrut s intru, interveni Merthin. Voi n-ai vrut s m
primii.
E dreptul ghildei s refuze.
Eu zic c e o nedreptate, strui Joffroi, i muli dintre
locuitorii oraului vor fi de acord cu mine. A fcut ase ani i
jumtate de ucenicie, fr alt plat dect merindele i un loc de
dormit pe podeaua din buctrie, i toat lumea tie c face lucrri
de dulgher calificat de ani buni. N-ar fi trebuit s-l dai afar fr
unelte.
Dinspre brbaii adunai n jur se isc un murmur de aprobare.
Toat lumea era de prere c Elfric mersese prea departe.
Meterul spuse:
Cu tot respectul cuvenit unei fee bisericeti, aceast decizie i
aparine ghildei, nu dumitale.
Bine. Joffroi i ncruci braele peste piept. Tu-mi spui s
nu-l pltesc pe Merthin chiar dac e singurul om din oraul sta
n stare s-mi repare biserica fr s o nchid. Iar eu te sfidez. i
nmn monedele lui Merthin. Acum poi s prezini situaia n
faa tribunalului.
Tribunalul stareului, mri Elfric, cu chipul schimonosit de
ciud. Cnd un om face o plngere legat de un preot, poate oare
s aib parte de o judecat dreapt ntr-un tribunal inut de nite
clugri?
Aceste cuvinte trezir simpatia mulimii. Nu puine fuseser
ocaziile n care tribunalul streiei favorizase n mod nedrept
cauzele clericilor.
Dar Joffroi replic tios:
Dar oare un ucenic i poate gsi dreptatea ntr-un jude inut
de meteri?
Mulimea izbucni n rs: cu toii apreciau nfruntrile
inteligente.
Elfric pru nvins. Indiferent despre ce tribunal era vorba, putea
ctiga ntr-o disput cu Merthin, dar n-avea cum s ias
nvingtor cnd se nfrunta cu un preot. Pe un ton n care se

ghicea frustrarea, spuse:


E o zi foarte trist pentru oraul sta cnd ucenicii ncep s-i
sfideze stpnii i preoii se dau de partea unor asemenea bietani.
Dar tia c pierduse i se ndeprt.
Merthin simea n palm greutatea monedelor: opt ilingi, 96 de
penny de argint, dou cincimi dintr-o lir. Ar fi trebuit s le
numere, dar era prea fericit pentru a se deranja cu o astfel de
formalitate. Ctigase primii si bani.
Se ntoarse ctre Edmund.
Acetia sunt banii dumitale, rosti el.
Nu-mi da dect cinci ilingi acum, restul mi-i poi napoia mai
trziu, spuse Edmund cu generozitate. Pstreaz nite bani i
pentru tine i merii.
Merthin zmbi. Asta nsemna c rmnea cu trei ilingi de
cheltuial mai muli bani dect avusese vreodat. Nici nu tia ce
s fac cu ei. Poate c avea s-i cumpere mamei sale un pui.
Era ora amiezii, iar mulimea ncepu s se mprtie, orenii
ndreptndu-se ctre casele lor pentru masa de prnz. Merthin
plec mpreun cu Edmund i Caris. Simea c viitorul su era
sigur. i dovedise priceperea ca dulgher, iar acum c printele
Joffroi stabilise un precedent, puini aveau s fie aceia care s
ezite s-l angajeze. i putea ctiga existena. Putea s aib casa
lui. Se putea cstori.
Petranilla i atepta. n timp ce Merthin numra monedele
echivalente cu cinci ilingi datorate lui Edmund, femeia puse pe
mas un platou cu pete i mirodenii, fcut la cuptor, care
rspndea un miros mbietor. Pentru a srbtori succesul lui
Merthin, Edmund turn n cnile tuturor celor prezeni vin rou de
pe Valea Rinului.
Dar negustorul nu era nicidecum un om care s priveasc prea
mult nspre trecut.
Trebuie s ncepem lucrrile la noul pod, spuse el pe un ton
nerbdtor. Au trecut cinci sptmni i nu s-a fcut nimic! A
vrea s am proiectul gata. Aa am putea ncepe lucrrile imediat ce
s-ar alege noul stare.
Merthin ciuli urechile.
La ce anume te gndeti?
tim c trebuie s fie un pod de piatr. Vreau s fie suficient
de lat nct s poat trece dou care pe el, unul lng altul.
Merthin ncuviin din cap.
i ar trebui s aib cte o ramp la ambele capete, astfel nct

oamenii s coboare de pe pod pe pmnt uscat, nu pe malul


mocirlos.
Da excelent.
Caris interveni:
Dar cum faci s construieti ziduri de piatr n mijlocul
rului?
N-am idee, dar cu siguran se poate, rspunse Edmund. Pe
lume exist o groaz de poduri din piatr.
Merthin se lans ntr-o explicaie:
Am auzit vorbindu-se despre asta. Se realizeaz mai nti o
structur special, numit batardou, care s in apa departe de
locul unde construieti. E destul de simplu, dar se zice c trebuie
s fii foarte atent s nu lase deloc apa s treac.
Godwyn intr n ncpere cu un aer nelinitit. Teoretic, nu avea
voie s le fac vizite celor din ora nu putea prsi streia dect
cu o treab anume. Merthin se ntreb ce se ntmplase.
Carlus i-a retras candidatura pentru postul de stare,
anun el.
O veste bun! exclam Edmund. Ia i tu o can de vin cu noi.
Nu-i cazul s srbtoreti nc, spuse Godwyn.
De ce nu? Aa, Thomas rmne singurul candidat, iar
Thomas vrea s construiasc podul cel nou. Problema noastr e
rezolvat.
Dar Thomas nu mai e singurul candidat. Contele l
nominalizeaz pe Saul Cap-Alb.
Ah! Edmund rmase cteva clipe pe gnduri. i asta e
neaprat ceva ru?
Da. Sunt muli care-l plac pe Saul, plus c s-a dovedit un
stare priceput la Sfntul Ioan-din-Pdure. Dac accept
nominalizarea, cel mai probabil va primi voturile clugrilor care-l
sprijineau nainte pe Carlus ceea ce nseamn c ar putea
ctiga. Apoi, n calitate de candidat nominalizat de conte, vrul
su, e foarte posibil ca Saul s fac aa cum dorete acesta , iar
contele s-ar putea opune construirii unui pod nou, pe motiv c aa
Kingsbridge-ul i-ar atrage pe muli dintre negustorii care altminteri
ar face afaceri n Shiring.
Pe chipul lui Edmund apru o expresie ngrijorat.
i nu putem face nimic?
Eu sper c da. Cineva trebuie s se duc la Sfntul Ioan s-i
dea vestea lui Saul i s-l aduc la Kingsbridge. M-am oferit eu
voluntar i ndjduiesc c, ntr-un fel sau altul, o s pot s-l

conving s refuze.
Petranilla interveni:
S-ar putea ca asta s nu rezolve problema noastr.
Merthin o asculta cu atenie: nu-i era deloc simpatic, ns tia
c era inteligent. Femeia continu:
Contele ar putea nominaliza alt candidat. i orice om
nominalizat de el s-ar putea opune construirii podului.
Godwyn ddu aprobator din cap.
Deci, presupunnd c-a reui s-l deturnez pe Saul, trebuie
s ne asigurm c a doua alegere a contelui va fi cineva care n-are
nicio ans de reuit.
La cine te gndeti? ntreb mama sa.
Clugrul-ceretor Murdo.
Minunat!
Caris spuse:
Dar el e ngrozitor!
Exact, confirm Godwyn. Lacom, beiv, un adevrat parazit
un scandalagiu cu pretenii de puritate absolut. Clugrii n-o s
voteze niciodat pentru el. Tocmai de aceea vrem ca el s fie
candidatul contelui.
Merthin i ddu seama c Godwyn era aidoma mamei sale, n
sensul c avea un talent pentru acest gen de intrigi.
Petranilla ntreb:
i cum o s facem?
Mai nti trebuie s-l convingem pe Murdo s-i depun
candidatura.
Asta n-o s fie prea greu. Spune-i pur i simplu c ar avea
anse. I-ar plcea la nebunie s ajung stare.
De acord. Dar nu cred c e indicat s-o fac eu. Murdo m-ar
privi imediat cu suspiciune. Toat lumea tie c eu l susin pe
Thomas.
O s vorbesc eu cu el, hotr Petranilla. O s-i spun c noi doi
avem preri diferite i c eu nu l vreau pe Thomas stare. De
asemenea, o s-i spun c sir Roland caut un candidat i c el ar
putea fi omul potrivit. E foarte popular n ora, mai ales printre cei
sraci i netiutori, care triesc cu iluzia c el e unul dintre ei.
Pentru a obine nominalizarea, tot ce trebuie s fac e s arate clar
c e dispus s fie marioneta contelui.
Bine. Godwyn se ridic. O s ncerc s fiu de fa cnd Murdo
o s stea de vorb cu contele Roland.
O srut pe mama sa pe obraz i iei.

Petele se terminase. Merthin i mnc felia groas de pine


care-i servise drept farfurie i care acum se mbibase cu sos.
Edmund i mai oferi o can de vin, dar el refuz: i era team ca nu
cumva s cad de pe acoperiul bisericii, unde avea s se ntoarc
dup prnz, dac bea prea mult.
Petranilla se duse n buctrie, iar Edmund intr n salon s
trag un pui de somn. Merthin i Caris rmaser singuri.
Se mut pe banc, lng ea, i o srut.
Caris i spuse:
Sunt tare mndr de tine.
Merthin radia. i el era mndru de sine. O srut din nou, de
data aceasta un srut prelung i umed care-i ddu o erecie. i
atinse snul prin pnza rochiei, strngndu-i uor sfrcul cu
buricele degetelor.
Caris i atinse erecia i chicoti.
Vrei s te rezolv? ntreb ea n oapt.
Mai fcea asta cteodat, cnd tatl ei i Petranilla dormeau,
iar Merthin i ea erau singuri la parterul casei. Dar acum era ziua
n amiaza mare i era posibil ca cineva s intre peste ei n orice
moment.
Nu! rspunse el.
A putea s-o fac repede.
l strnse un pic mai tare.
Mi-e prea ruine.
Se ridic i trecu de cealalt parte a mesei.
mi pare ru.
Ei, poate c n-o s mai fie nevoie s facem asta prea mult.
Ce anume?
S ne ascundem i s ne facem mii de griji c ar putea intra
cineva peste noi.
Chipul lui Caris trda faptul c fusese afectat de vorbele lui.
Dar nu-i place?
Bineneles c-mi place! Dar ar fi mai bine dac am fi singuri.
A putea s-mi iau o cas, acum c sunt pltit.
Nu ai fost pltit dect o dat.
Adevrat dar nu neleg de ce-ai devenit dintr-odat att de
pesimist. Am zis ceva greit?
Nu, dar de ce nu putem lsa lucrurile aa cum sunt?
Aceast ntrebare l ls pe Merthin cu gura cscat.
Pur i simplu vreau s facem mai mult, ntr-un loc unde
putem fi singuri.

Ea l fix cu o privire sfidtoare.


Eu sunt mulumit de cum stau lucrurile acum.
Ei, i eu dar nimic nu dureaz la nesfrit.
De ce nu?
Merthin avea impresia c discut cu un copil.
Pentru c nu ne putem petrece restul vieii locuind cu prinii
i srutndu-ne fugar, cnd nu se uit nimeni. Trebuie s ne lum
o cas a noastr, s trim ca so i soie, s dormim mpreun n
fiecare noapte, s facem dragoste cu adevrat n loc s ne
rezolvm unul pe cellalt, s avem o familie.
De ce? ntreb ea.
Nu tiu de ce, rspunse el exasperat. Aa merg lucrurile i n-o
s ncerc s-i mai explic, pentru c tu eti hotrt s nu nelegi
nimic sau, cel puin, s te prefaci c nu nelegi.
Bine.
i-apoi, trebuie s m ntorc la munc.
Du-te atunci.
Nu reuea s o neleag. De o jumtate de an ncoace, dorea cu
ardoare s se nsoare cu Caris i presupusese c i ea simea la fel.
Acum se prea ns c lucrurile nu stteau chiar aa. Mai mult, ea
nu vedea cu ochi buni presupunerea lui. Dar oare Caris chiar i
nchipuia c puteau prelungi aceast relaie adolescentin la
infinit?
Se uit la ea, ncercnd s descifreze expresia chipului ei, dar
nu vzu dect ncpnare. Se ntoarse i iei.
Ajuns n strad, ovi. Poate c-ar fi trebuit s se ntoarc i s-o
fac s-i spun exact ce era n mintea ei. Dar, amintindu-i
expresia de pe chipul ei, i ddu seama c nu era momentul
potrivit pentru asta. Porni aadar mai departe, ndreptndu-se
ctre biserica Sfntul Marcu i ntrebndu-se cum de era cu
putin ca o zi att de frumoas s devin att de mohort.

22
Godwyn pregtea Catedrala Kingsbridge pentru nunta cea
mare. Biserica trebuia s arate ct mai bine. Pe lng contele de
Monmouth i contele de Shiring, la ceremonie aveau s participe
numeroi baroni, precum i sute de cavaleri din anturajul
acestora. Trebuiau nlocuite lespezile sparte, trebuiau fcute

reparaii n locurile n care zidria suferise stricciuni,


ornamentele deteriorate trebuiau cioplite din nou, pereii trebuiau
vruii, pilatrii trebuiau vopsii, iar ntreaga suprafa a mreului
edificiu trebuia mturat i frecat pn ce avea s strluceasc
de curenie.
i vreau ca lucrrile la culoarul sudic al corului s fie
terminate pn atunci, i se adres Godwyn lui Elfric n timp ce
mergeau mpreun prin biseric.
Nu sunt sigur c se poate
Trebuie. Nu putem s avem schele n zona corului cnd
oficiem o nunt att de important. l zri pe Philemon fcndu-i
semne disperate din cadrul uii transeptului sudic. Te rog s m
scuzi.
Dar n-am oamenii necesari! strig Elfric n urma lui.
nseamn c n-ar trebui s te mai pripeti s-i dai afar
ajutoarele, i spuse Godwyn peste umr.
Philemon prea extrem de agitat.
Fratele Murdo cere o audien la conte, l ntiin el.
Bine!
Petranilla vorbise cu clugrul-ceretor cu o sear nainte, iar
n dimineaa aceasta, Godwyn l instruise pe Philemon s
pndeasc n apropierea casei de oaspei n caz c Murdo avea s
se arate pe acolo. Se ateptase ca acesta s vin destul de
devreme.
Porni grbit spre casa de oaspei, cu Philemon n urma sa. Fu
uurat s vad c Murdo nc mai atepta n ncperea mare de la
parter. Corpolentul clugr se dichisise special pentru aceast
ocazie: avea minile i faa curate, i pieptnase prul din jurul
tonsurii i-i curase petele cele mai evidente de pe sutan. Nu
arta ca un stare, dar aproape c arta ca un clugr.
Godwyn l ignor i urc scrile direct. La ua contelui fcea de
straj fratele lui Merthin, Ralph, care era unul dintre scutierii
acestuia. Ralph era un tnr chipe, frumuseea sa fiind tirbit
de nasul rupt recent. Scutierii mereu i fracturau cte-un os.
Bun, Ralph, spuse prietenos Godwyn. Ce ai pit la nas?
M-am btut cu un ran nemernic.
Ar fi trebuit s ai grij s-i fie repus osul la loc. Clugrul
acela ceretor de jos a urcat aici?
Da. I-au spus s atepte.
Cine e cu contele?
Lady Philippa i secretarul, printele Jerome.

Du-te i ntreab dac m pot primi.


Lady Philippa spune c n-ar trebui s intre nimeni la conte.
Godwyn i adres lui Ralph un zmbet ca ntre brbai, avnd o
semnificaie ct se poate de clar: Da, dar ea nu-i dect o
femeie
Ralph i rspunse cu un zmbet identic, dup care deschise ua
i-i strecur capul nuntru.
Fratele Godwyn, sacristanul? ntreb el.
Urm un interval de tcere, dup care lady Philippa iei din
ncpere i nchise ua n urma ei.
i-am zis c nu intr nimeni, fcu ea pe un ton mnios.
Contele Roland nu se odihnete ct ar trebui.
Ralph rspunse:
tiu, milady, ns fratele Godwyn nu l-ar deranja pe conte
dac n-ar fi neaprat nevoie.
Ceva din tonul lui Ralph l fcu pe Godwyn s-l priveasc. Dei
cuvintele rostite de Ralph erau neutre, expresia de pe chipul su
era una adoratoare. n momentul acela, Godwyn observ ct de
voluptuoas era Philippa. Aceasta purta o rochie rou-nchis
strns cu o curea n talie, iar stofa fin de ln i se mula pe sni
i pe olduri. Lui Godwyn i se prea c arta ca o statuie
reprezentnd Tentaia i i dori, o dat n plus, s poat gsi o
modalitate de a le exclude pe femei din streie. Era destul de ru
ca un scutier s se ndrgosteasc de o femeie mritat, dar
asemenea sentimente din partea unui clugr ar fi fost o adevrat
catastrof.
mi pare ru c trebuie s-l deranjez pe conte, interveni
Godwyn. Dar la parter se afl un clugr-ceretor care ateapt s
fie primit la Domnia Sa.
tiu Murdo. Chiar are treburi urgente de discutat?
Dimpotriv. Dar trebuie s-l previn pe conte, s-i spun la ce
s se atepte.
Deci tii ce vrea acest clugr-ceretor?
Cred c da.
Ei bine, atunci cred c cel mai bine ar fi ca voi doi s intrai la
conte mpreun.
Dar ncepu Godwyn, dup care se prefcu a-i nbui
cteva cuvinte de mpotrivire.
Philippa i ainti privirea asupra lui Ralph.
Adu-l pe clugrul-ceretor aici, te rog.
Ralph l chem pe Murdo, iar Philippa i pofti pe cei doi monahi

n ncpere. Contele Roland sttea n pat, complet mbrcat, ca i


data trecut, numai c acum i sprijinea capul bandajat i
jumtatea de sus a trunchiului pe mai multe perne din fulgi.
Ce-i asta? ntreb el cu obinuita-i proast dispoziie. Ne
ntlnim la canon? Ce vrei, clugrilor?
Privindu-l drept n fa pentru prima oar de la prbuirea
podului, Godwyn fu ocat s vad c toat partea dreapt i era
complet paralizat: pleoapa i era lsat, obrazul abia dac i se
mica, iar colul gurii i atrna moale. Imaginea era cu att mai
uimitoare, cu ct partea stng a chipului su era foarte animat.
Cnd Roland vorbise, jumtatea stng a frunii i se ncruntase,
ochiul i se bulbucase i pruse a arunca un mnunchi de scntei
autoritare, iar cuvintele ieiser cu vehemen din colul buzelor
sale. tia c rnile la cap puteau avea efecte imprevizibile, dar nu
auzise niciodat de o asemenea manifestare.
Nu v holbai la mine, mri contele iritat. Artai ca doi viei
n faa unei pori noi. Spunei de ce ai venit.
Godwyn fcu un efort s-i recapete prezena de spirit. Trebuia
s fie foarte atent pe parcursul urmtoarelor cteva minute. tia
c Roland avea s resping candidatura lui Murdo pentru funcia
de stare. Dar, oricum, voia s planteze n mintea contelui ideea c
Murdo putea fi o alternativ pentru Saul Cap-Alb. Drept urmare,
sarcina lui era s-l susin. Paradoxal, avea s fac acest lucru
opunndu-i-se clugrului-ceretor, artndu-i contelui c Murdo
n-avea niciun fel de obligaii fa de fraii ntru credin asta
pentru c Roland dorea un stare care s nu serveasc dect
interesele sale. Dar, pe de alt parte, Godwyn nu trebuia s
protesteze prea tare, pentru c nu voia ca sir Roland s-i dea
seama ct de lipsit de ans era, de fapt, candidatura lui Murdo.
Era o cale extrem de alunecoas, cu multe pericole de derapaje.
Murdo fu cel care deschise discuia, cu glasul lui sonor de
amvon:
Milord, am venit s v cer s m luai n calcul pentru funcia
de stare al mnstirii Kingsbridge. Cred c
Nu att de tare, pentru numele lui Dumnezeu! protest
Roland.
Murdo cobor tonul.
Milord, cred c
De ce vrei s devii stare? ntreb Roland, ntrerupndu-l din
nou. Credeam c voi, clugrii-ceretori, nu suntei, prin definiie,
legai de nicio biseric.

Era un punct de vedere de mod veche. Iniial, clugriiceretori fuseser monahi nomazi, care nu deineau niciun fel de
bunuri, dar la momentul respectiv muli dintre ei ajunseser la fel
de bogai precum fraii lor din mnstiri. Roland tia asta i nu
fcea dect s-l provoace pe Murdo.
Acesta ddu rspunsul standard n asemenea situaii:
Cred c Dumnezeu accept cu drag inim ambele tipuri de
sacrificiu.
Aadar eti dispus s renuni la sutana de clugr-ceretor.
Am ajuns s cred c talentul care mi-a fost hrzit i-ar gsi
folosul mai bine ntr-o streie, aa c da, sunt dispus s
mbriez Regula benedictin.
Dar de ce s te iau eu n calcul pentru nominalizare?
Sunt i preot hirotonisit.
Avem destui preoi.
i am o activitate ndelungat n Kingsbridge i n mprejurimi
care, dac-mi permitei s m laud un pic, m-a fcut unul dintre
cei mai influeni oameni n slujba Domnului din regiune.
n clipa aceea, printele Jerome interveni pentru prima oar n
discuie. Acesta era un tnr sigur pe el, cu un chip care trda
inteligen, iar Godwyn simi c avea n fa un om ambiios.
E adevrat, spuse el. Fratele Murdo e deosebit de popular.
Evident, Murdo nu era la fel de popular i printre clugri dar
asta n-o tiau nici Roland, nici Jerome, i Godwyn n-avea de gnd
s-i lumineze n aceast privin.
Nici Murdo n-avea vreo intenie de acest gen. i ls capul n
jos i spuse pe un ton linguitor:
V mulumesc din inim, printe Jerome.
Godwyn interveni:
E popular printre cei muli i netiutori.
Aa cum era i Mntuitorul, replic Murdo.
Clugrii ar trebui s duc viei de srcie i de nfrnare,
adug Godwyn.
Roland le curm avntul:
Hainele clugrului-ceretor par destul de srccioase, iar n
ceea ce privete nfrnarea mie unul mi se pare c monahii din
Kingsbridge mnnc mai bine dect muli rani.
Fratele Murdo a fost vzut beat prin taverne! protest
Godwyn.
Murdo rspunse:
Regula benedictin le permite clugrilor s bea vin.

Numai dac sunt bolnavi sau lucreaz din greu la cmp.


Eu in predici pe ogoare.
Godwyn observ c Murdo era un adversar de temut n
disputele verbale. Constatarea l bucur, din moment ce nu dorea
chiar deloc s ctige aceast lupt. I se adres lui Roland:
Tot ce pot spune este c, n calitate de sacristan, v-a sftui
insistent s nu-l nominalizai pe Murdo pentru funcia de stare al
mnstirii Kingsbridge.
S-a notat, rspunse rece Roland.
Philippa i arunc lui Godwyn o privire uor surprins, i acesta
realiz c se dduse btut un pic prea uor. Dar Roland nu
observase: el nu se ncurca cu nuanele.
Murdo nu terminase.
Stareul acestei mnstiri trebuie s-l slujeasc pe
Dumnezeu, bineneles, dar, n ceea ce privete aspectele lumeti,
ar trebui s se lase ghidat de rege mpreun cu baronii i conii
Mriei Sale.
Vorbele acestea erau cum nu se poate mai clare, i ddu
seama Godwyn. Murdo ar fi putut la fel de bine s spun: O s fiu
omul dumitale. Era o declaraie scandaloas. Clugrii ar fi fost
ngrozii s aud una ca asta. Murdo ar fi pierdut orice susinere
din partea lor pentru alegerea n funcia de stare.
Godwyn nu spuse nimic, dar Roland i adres o privire
ntrebtoare.
Ai ceva de adugat, sacristane?
Sunt convins c fratele aici de fa n-a dorit s spun c
streia Kingsbridge ar trebui s fie supus contelui de Shiring n
vreo chestiune, lumeasc sau de alt natur nu-i aa, Murdo?
Am zis ce-am zis, rspunse Murdo cu glasul su de amvon.
De-ajuns, fcu Roland, plictisit dintr-odat de acest joc. V
rcii amndoi gura de poman. Eu o s-l nominalizez pe Saul
Cap-Alb. Suntei liberi.
Schitul Sfntul Ioan-din-Pdure era o versiune la scar redus
a streiei Kingsbridge. Biserica era mic, la fel i claustrul i
dormitorul din piatr; restul cldirilor erau nite structuri simple
din lemn. La schit triau opt clugri i nicio clugri. Pe lng
rugciune i meditaie, clugrii se ocupau cu agricultura: i
cultivau singuri mare parte din cele necesare traiului i fceau o
brnz de capr faimoas n tot sud-vestul Angliei.
Godwyn i Philemon erau pe drum de dou zile. Tocmai se

lsase seara cnd ieir din pdure i vzur n fa o ntindere


nesfrit de pmnt defriat n mijlocul creia se nla biserica.
Imediat, Godwyn i ddu seama c temerile sale se adevereau i
c vorbele pe care le auzise, cum c Saul Cap-Alb fcea treab
bun ca stare al schitului, erau doar o mic parte din adevr.
Totul avea un aer ordonat i calculat: gardurile vii erau tunse cu
grij, anurile erau drepte, copacii din livad erau plantai la
distane egale, iar printre grnele de pe ogor nu se vedea nici urm
de buruian. Era sigur c-avea s descopere c slujbele se ineau
exact la orele la care trebuiau inute i c erau oficiate cu
maximum de cucernicie. Nu-i mai rmnea dect sperana c
talentul evident de conductor al lui Saul Cap-Alb nu-l fcuse i
ambiios.
Pe cnd mergeau clare pe lng ogoarele schitului, Philemon
spuse:
De ce vrea contele att de mult s-l fac pe vru-su stare la
Kingsbridge?
Din motivul pentru care i-a asigurat fiului su cel mic funcia
de episcop de Kingsbridge, rspunse Godwyn. Episcopii i stareii
sunt oameni puternici. Contele vrea s se asigure c orice personaj
influent din preajma sa este un aliat i nicidecum un duman.
i pe ce s-ar putea certa?
Pentru Godwyn era interesant s observe c tnrul Philemon
ncepea s fie curios n privina jocului de ah al politicii i puterii.
Pmnturi, impozite, drepturi, privilegii De exemplu, poate
c stareul vrea s construiasc un pod nou n Kingsbridge, ca s
atrag mai muli negustori la Trgul de Ln. Contele s-ar putea
opune acestui plan, pe motiv c i-ar ndeprta pe negustori de
trgul lui, cel de la Shiring.
Dar nu prea vd cum se poate lupta un stare cu un conte.
Stareul nu are soldai
Un om al Bisericii poate influena mulimile. Dac i
construiete predicile n aa fel nct s instige mpotriva contelui
sau invoc sfinii pentru a abate nenorociri asupra lui, oamenii vor
ncepe s cread c seniorul e blestemat. Apoi o s-i pun la
ndoial puterea i se vor atepta ca toate ntreprinderile lui s fie
sortite eecului. Niciunui nobil nu-i convine s se afle ntr-o astfel
de lupt cu un cleric care tie ce vrea. Gndete-te numai ce s-a
ntmplat cu regele Henric al II-lea dup uciderea lui Thomas
Becket.
Ptrunser n incinta fermei schitului i desclecar. Caii se

repezir la adptoare. Nu se vedea nimeni n jur, cu excepia unui


clugr cu poalele sutanei suflecate, ocupat cu scoaterea gunoiului
dintr-o cocin aflat n spatele grajdurilor. Fr ndoial c era
tnr, dac se ocupa cu o asemenea munc. Godwyn strig spre
el:
Hei, hei, flcu! Vino i ajut-ne cu caii.
Acuica! rspunse clugrul pe acelai ton ridicat. Termin de
curat adpostul animalelor dnd de nc vreo cteva ori cu
grebla, dup care sprijini unealta de peretele grajdului i porni
ctre nou-venii. Godwyn tocmai se pregtea s-i spun s se
mite mai repede cnd recunoscu prul blond al lui Saul, care
mrginea tonsura caracteristic monahilor benedictini.
Godwyn nu era de acord cu aa ceva. Stareul nu trebuia n
niciun caz s curee cocini. Modestia ostentativ era, la urma
urmei, o demonstraie bttoare la ochi. Cu toate acestea, n
situaia dat, comportamentul umil al lui Saul crea auspicii
favorabile pentru inteniile lui Godwyn.
i adres lui Saul un zmbet prietenos.
Salutare, frate. Nu era intenia mea s-i cer chiar stareului
s-mi deshame calul.
De ce nu? rspunse Saul. Cineva tot trebuie s o fac, iar voi
ai cltorit toat ziua. Saul conduse caii n grajd. Fraii sunt pe
cmp, strig el de-acolo. Dar se vor ntoarce pentru vecernie. Iei
din nou. Haidei la buctrie.
Ei doi nu fuseser niciodat apropiai. Godwyn nu putea s nu
simt c pietatea lui Saul reprezenta o critic implicit la adresa
lui. Saul se arta ntotdeauna prietenos, dar totodat ddea
dovad de o hotrre linitit i avea o abordare diferit a
lucrurilor. Godwyn trebuia s aib mare grij s nu se enerveze.
Deja se simea destul de ncordat.
Godwyn i Philemon l urmar pe Saul prin curtea fermei i
intrar ntr-o cldire cu un singur cat, dar cu acoperiul nalt. Dei
era fcut din lemn, avea cminul i coul din piatr. Plini de
recunotina celor ostenii, se prvlir pe o banc grosolan, la o
mas bine frecat. Saul le turn dou porii generoase de bere
dintr-un butoi mare.
Se aez n faa lor. Philemon bu pe sturate, fiind nsetat,
ns Godwyn se mulumi s ia o nghiitur mic. Saul nu le oferi
de mncare, iar Godwyn i ddu seama c n-aveau s primeasc
nimic pn dup vecernie. Oricum era prea ncordat s poat
mnca.

nc un moment delicat, i spuse el nelinitit. Trebuise s


protesteze fa de candidatura lui Murdo n aa fel nct s nu-l
fac pe Roland s renune la idee. Acum trebuia s-l invite pe Saul
s accepte nominalizarea ntr-un fel care s fac propunerea
imposibil de acceptat. tia ce avea s spun, dar trebuia s
potriveasc totul ct mai bine. Orice pas greit avea s trezeasc
bnuielile lui Saul, iar consecinele erau greu de prevzut.
Saul i ntrerupse brusc consideraiile ngrijorate.
Ce vnt te aduce pe aici, frate? ntreb el.
Contele Roland i-a recptat facultile mintale.
Slav Domnului!
Asta nseamn c putem organiza alegerile pentru funcia de
stare.
Bine. N-ar trebui s stm prea mult fr conductor.
Dar cine s fie acesta?
Saul evit s rspund la ntrebare.
S-au vehiculat ceva nume de candidai?
Fratele Thomas, matriculariusul.
Ar fi un administrator bun. Nimeni altcineva?
Godwyn se mulumi s-i serveasc o jumtate de adevr.
Nu oficial.
Dar Carlus? Cnd am venit la Kingsbridge la nmormntarea
stareului Anthony, stareul adjunct era principalul candidat.
Consider c nu e capabil s duc la capt ndatoririle pe care
le presupune o astfel de funcie.
Pentru c e orb?
Poate c da. Saul nu tia c fratele Carlus czuse n timpul
slujbei inute de srbtoarea Sfntului Adolphus. Godwyn decise
s nu-i spun nimic despre asta. Cert este c s-a gndit, s-a rugat
i, ntr-un final, a luat aceast hotrre.
i contele n-a nominalizat pe nimeni?
Se gndete s-o fac. Godwyn ovi. De aceea am i venit.
Contele se gndete s te nominalizeze pe tine.
Asta nu-i chiar o minciun, i spuse Godwyn. Pur i simplu
accentul e pus n aa fel nct atenia s cad pe alt aspect.
Sunt onorat.
Godwyn l studie pre de cteva clipe.
Dar nu complet surprins, m gndesc, nu?
Saul roi.
Te rog s m ieri. Marele Philip era stare aici, la Sfntul
Ioan, cnd a fost ales stare de Kingsbridge, iar alii au urmat

acelai drum. Asta nu nseamn, bineneles, c sunt vrednic, aa


cum au fost ei. Dar mrturisesc c mi-a trecut prin minte lucrul
acesta, da.
Nu-i nimic de care s te ruinezi. i ce prere ai avea despre
aceast nominalizare?
Ce prere? Saul prea nucit. De ce ntrebi una ca asta? Dac
domnul conte dorete, o s m nominalizeze; dac fraii mei m
vor stare, m vor vota, iar eu o s-mi dau seama c acesta e
drumul pe care mi l-a hrzit Domnul. Nu conteaz ce prere am
eu despre asta.
Nu era deloc rspunsul pe care i l-ar fi dorit Godwyn. Avea
nevoie ca Saul s se hotrasc ntr-un fel sau altul. Toat discuia
aceasta despre Dumnezeu era contraproductiv.
Nu e chiar att de simplu, spuse el. Nu eti obligat s accepi
nominalizarea. Tocmai de aceea m-a trimis contele aici.
Nu prea-i st n fire lui Roland s ntrebe, cnd poate ordona.
Godwyn aproape c tresri. S nu uit niciodat ct de viclean e
Saul, i impuse el mental. Se grbi s dea napoi.
Da, ntr-adevr. Oricum, dac intenionezi s refuzi, el trebuie
s tie ct mai repede, astfel nct s nominalizeze pe altcineva.
Asta probabil c era adevrat, dei Roland nu menionase acest
lucru.
Nu mi-am dat seama c aa se procedeaz.
Chiar nu se procedeaz aa, i rspunse Godwyn n gnd. ns
cu glas tare spuse doar att:
Data trecut, cnd a fost ales stareul Anthony, noi doi eram
novici, aa c nu prea tim cum s-a procedat.
Corect.
Tu te simi capabil s joci rolul de stare de Kingsbridge?
Nu, cu siguran nu.
Ah!
Godwyn se prefcu dezamgit, dei se bazase pe modestia lui
Saul pentru a-i smulge un asemenea rspuns.
i totui
Da?
Cu ajutorul Domnului, cine tie ce se poate face?
Total adevrat.
Godwyn i ascunse iritarea. Acest rspuns plin de smerenie
fusese ct se poate de formal. n realitate, Saul considera c-avea s
se descurce n funcia de stare.
Bineneles, cred c ar trebui s meditezi i s te rogi n seara

asta pentru cea mai bun alegere.


Sunt convins c n-o s pot medita la nimic altceva. Se auzi un
zvon ndeprtat de glasuri. Fraii se ntorc de la munc, adug
Saul.
Putem s mai discutm mine-diminea, replic Godwyn.
Dac te hotrti s candidezi, trebuie s vii cu noi la Kingsbridge.
Foarte bine.
Godwyn simea c exist un pericol destul de mare ca Saul s
accepte nominalizarea. Dar mai avea un as n mnec.
Ar trebui s mai iei n considerare un lucru n rugciunile
tale, spuse el. Un nobil nu ofer niciodat un dar fr s cear i
ceva n schimb.
Pe chipul lui Saul apru o expresie ngrijorat.
La ce te referi?
Conii i baronii mpart titluri, pmnturi, funcii,
monopoluri dar lucrurile acestea au mereu un pre.
Iar n cazul acesta?
Dac vei fi ales, Roland se va atepta s-i primeasc
recompensa. La urma urmei, eti vrul lui i i vei datora funcia.
Asta nseamn c vei deveni purttorul lui de cuvnt la canon i c
vei avea grij ca iniiativele streiei s nu se interpun intereselor
lui.
Va fi aceasta o condiie explicit a nominalizrii?
Condiie explicit? Nu. Dar, la sosirea n Kingsbridge, o s-i
adreseze mai multe ntrebri, iar acestea vor fi formulate n aa fel
nct s-i poi ghici inteniile. Dac ii neaprat s fii un stare
independent, care s nu fac nicio favoare vrului i susintorului
su, o s nominalizeze pe altcineva.
Nu m gndisem la asta.
Bineneles, ai putea i s-i dai rspunsurile pe care vrea s le
aud i apoi s te rzgndeti dup alegeri.
Dar asta ar nsemna s fiu ipocrit.
Aa ar vedea-o unii.
Aa ar vedea-o Domnul.
Acesta e unul dintre lucrurile pentru care ar trebui s te rogi
disear, pentru ca Domnul s-i lumineze mintea i s-i ofere
soluia potrivit.
n buctrie i fcu intrarea un grup de clugri, murdari de
noroi de la munca pe ogor i discutnd zgomotos ntre ei. Saul se
ridic s-i serveasc cu bere, dar chipul i trda ngrijorarea.
Aceasta continu s-i ntunece trsturile i cnd se mutar n

bisericua schitului, care avea pictat deasupra altarului o scen


reprezentnd Judecata de Apoi, pentru oficierea vecerniei. Nu se
disip nici cnd, n sfrit, se aternu masa de sear, iar foamea
lui Godwyn fu potolit de brnza delicioas pe care o fceau
clugrii la schit.
Dei simea dureri n tot corpul din cauza celor dou zile
petrecute n a, Godwyn rmase treaz n noaptea aceea. i
nfiase lui Saul o dilem etic. Cei mai muli clugri ar fi fost
dispui s-i treac sub tcere vederile n discuiile cu Roland i s
promit un grad de servitute mai mare dect plnuiau s arate
dup instalarea n funcie. Oare Saul avea s gseasc o
modalitate de rezolvare a acestei dileme i s accepte
nominalizarea? Godwyn se ndoia.
Cnd clugrii se trezir n zori pentru utrenie, de pe chipul lui
Saul tot nu dispruse acea expresie ngrijorat.
Dup micul dejun, i spuse lui Godwyn c nu putea accepta
nominalizarea.
Godwyn nu se putea obinui cu felul n care arta chipul
contelui Roland. Era o imagine din cale-afar de stranie. Contele
purta acum o plrie peste bandaje, care nu fcea dect s scoat
n eviden paralizia prii drepte a chipului su. De asemenea,
Roland prea mai irascibil dect de obicei, iar Godwyn i ddu
seama c nc mai suferea de migrene cumplite.
Unde e vrul meu, Saul? zise el imediat ce Godwyn intr n
ncpere.
Tot la Sfntul Ioan, milord. I-am transmis mesajul
dumneavoastr
Mesajul? Era un ordin, nu un mesaj!
Lady Philippa, care sttea n picioare lng pat, spuse cu
blndee:
Nu v agitai, milord tii bine c v face ru.
Godwyn rosti:
Fratele Saul a hotrt c nu poate accepta nominalizarea.
i de ce dracu nu?
S-a tot gndit, s-a rugat
Bineneles c s-a rugat, asta fac toi clugrii. i ce motiv i-a
dat pentru faptul c m sfideaz?
Nu se simte capabil s ndeplineasc o funcie att de dificil.
Aiureli. Ce funcie dificil? Nu i se cere s conduc vreo cteva
mii de cavaleri n btlie doar s se asigure c o mn de

clugri i cnt imnurile la orele cuvenite.


Vorbele acestea erau total neadevrate, dar Godwyn i ls
capul n jos i nu spuse nimic.
Tonul contelui se schimb dintr-odat.
Tocmai mi-am dat seama cine eti. Eti fiul Petranillei, nu-i
aa?
Da, milord. Petranilla aceea pe care tu ai prsit-o, continu
n gnd Godwyn.
Era tare viclean i pun prinsoare c i tu eti la fel. De unde
tiu eu c tu n-ai fcut tot ce-ai putut ca s-l convingi pe Saul s
nu accepte? Tu l vrei pe Thomas Langley ca stare, nu?
Planul meu e mult mai complex de-att, prostule, i rspunse
Godwyn n gnd. Dar cu glas tare nu spuse dect att:
Saul m-a ntrebat ce ai putea pretinde n schimbul
nominalizrii sale.
Aaa, aa mai vii de-acas. i ce i-ai spus?
C v vei atepta s-l asculte pe cel care-i e vr, susintor i
conte.
Iar el e prea ncpnat s accepte una ca asta, presupun.
Bine. Aa s fie. l voi nominaliza pe clugrul-ceretor cel gras.
Acum dispari din faa mea.
Godwyn fu nevoit s-i ascund extazul n timp ce fcea o
plecciune i se retrgea din ncpere. Penultima etap a planului
su funcionase de minune. Contele Roland nu avea nici cea mai
mic bnuial c fusese manipulat astfel nct s-l nominalizeze
pe candidatul cu cele mai mici anse de reuit din ci cunotea
Godwyn.
Acum urma ultimul pas.
Iei din casa de oaspei i intr n claustru. Era ora de studiu
dinaintea slujbei de la amiaz, iar cei mai muli clugri citeau, i
ascultau pe cei care citeau cu voce tare sau pur i simplu meditau.
Godwyn l zri pe Theodoric, tnrul su aliat, i-l chem la el cu
un semn din cap.
Pe un ton optit, i spuse:
Contele Roland l-a nominalizat pe fratele Murdo pentru
funcia de stare.
Theodoric fu att de surprins, nct ntreb cu voce tare:
Poftim?
Sst!
Dar aa ceva nu se poate!
Normal c nu se poate.

N-o s-l voteze nimeni. Pe chipul lui Theodoric apru ncetncet lumina nelegerii. Aaaa acum mi dau seama. Deci asta e
bine pentru noi, de fapt.
Godwyn se minuna de flecare dat cnd trebuia s explice
lucruri de genul acesta, chiar i unor persoane inteligente. Nimeni
nu vedea dincolo de suprafa, cu excepia sa i a mamei sale.
Du-te i spune-le tuturor, dar discret. Nu-i nevoie s te ari
scandalizat. O s se nfurie suficient i fr ncurajarea ta.
Ar trebui s spun i c asta e bine pentru Thomas?
n niciun caz.
Bine, fcu Theodoric. neleg.
Era evident c nu nelegea, ns Godwyn simea c putea avea
ncredere n el s-i urmeze instruciunile.
Godwyn plec apoi n cutarea lui Philemon. l gsi ocupat cu
mturarea slii de mese.
Ai idee unde e Murdo? ntreb el.
Probabil prin buctrie.
Gsete-l i spune-i s te atepte n casa stareului cnd toi
clugrii vor fi n biseric pentru slujba de la amiaz. Dar fii atent,
nu vreau s te vad nimeni cu el.
Bine. i ce-i zic?
nti i-nti i zici: Frate Murdo, nimeni nu trebuie s afle
vreodat c tii asta de la mine. E clar?
Nimeni nu trebuie s afle vreodat c tii asta de la mine.
Bine.
Apoi i ari hrisovul pe care l-am gsit mpreun. ii minte
unde e n dormitor, lng pupitrul de rugciune, n mapa de
piele de culoarea ghimberului din cufr.
Atta tot?
i atragi atenia c pmntul donat n numele lui Thomas i-a
aparinut iniial reginei Isabela i c lucrul acesta a fost inut
secret timp de zece ani.
Pe chipul lui Philemon se citea nedumerirea.
Dar nu tim ce ncearc s ascund Thomas.
Nu. ns n spatele oricrui secret se afl un motiv.
Nu crezi c Murdo va ncerca s foloseasc informaia asta
mpotriva lui Thomas?
Bineneles c aa va face.
Dar cum?
Asta n-o tiu, dar mai mult ca sigur o s fie n detrimentul lui
Thomas.

Philemon se ncrunt.
Am crezut c noi trebuia s-l ajutm pe Thomas.
Godwyn schi un zmbet.
Exact asta crede toat lumea.
Apoi se auzi clopotul care-i chema pe toi la slujba de la amiaz.
Philemon plec n cutarea lui Murdo, iar Godwyn li se altur
celorlali monahi n biseric. La unison cu acetia, rosti pios:
O, Doamne, pleac-i privirea ctre mine i vino n ajutorul
meu!
De data aceasta se rug cu un entuziasm neobinuit. n ciuda
aerului ncreztor pe care-l afiase n prezena lui Philemon, tia
prea bine c mergea la risc. Mizase totul pe secretul lui Thomas,
dar nu tia ce avea s vad pe faa crii de joc cnd avea s o
ntoarc.
Totui, era clar c reuise s-i agite pe clugri. Acetia erau
nelinitii i cu chef de vorb, iar Carlus trebui s cear
restabilirea linitii de dou ori n timpul intonrii psalmilor. n
general, monahii i antipatizau pe clugrii-ceretori, pentru c
afiau o atitudine de superioritate moral fa de bunurile lumeti,
dei, n acelai timp, triau pe spinarea celor pe care-i denigrau. n
mod special, l antipatizau pe Murdo pentru c era plin de sine,
lacom i beiv. Ar fi ales pe oricare altul doar ca s se
descotoroseasc de el.
Pe cnd ieeau din biseric dup slujb, Simeon intr n vorb
cu Godwyn:
Nu putem s-l acceptm pe Murdo ca stare, spuse el.
Sunt de acord.
Carlus i cu mine nu vom propune alt candidat. Dac ne vom
arta dezbinai, contele va putea s-i prezinte candidatul drept un
compromis necesar. Trebuie s ne lsm diferendele deoparte i s
strngem rndurile n jurul lui Thomas. Dac facem front comun,
contelui i va fi greu s ne nving.
Godwyn se opri i-l privi n ochi pe Simeon.
Mulumesc, frate, spuse el, fcnd un efort s se arate umil i
s ascund sentimentul de fericire suprem care-l stpnea.
O facem pentru binele streiei.
tiu. Dar apreciez generozitatea dumitale.
Simeon salut din cap i se ndeprt.
Godwyn simea mirosul victoriei.
Clugrii se adunar n sala de mese pentru prnz. Murdo veni
i el. Acesta nu participa la slujbe, ns nu pierdea nicio ocazie s-

i umfle burdihanul. Toate mnstirile aveau regula general cum


c orice clugr sau clugr-ceretor era bine-venit la mas, dei
puini erau aceia care exploatau aceast regul cu atta
perseveren ca Murdo. Godwyn i studie chipul. Clugrulceretor prea agitat, entuziasmat, de parc ar fi avut veti pe care
ardea de nerbdare s le mprteasc tuturor. Cu toate acestea,
se stpni ct timp se servi mncarea i nu rosti niciun cuvnt pe
toat durata mesei, ascultnd cum un novice le citea din
Scriptur.
Fragmentul ales era istoria Suzanei i a btrnilor. Lui Godwyn
i se prea o poveste mult prea atoare pentru a fi citit cu glas
tare ntr-o comunitate de celibatari. Dar astzi nici mcar
ncercrile celor doi btrni libidinoi de a o antaja pe tnr s
se mpreuneze cu ei nu reuir s capteze atenia clugrilor.
Acetia continuau s uoteasc ntre ei i s se uite lung la
Murdo.
Dup ce terminar de mncat, iar profetul Daniel reuise s o
salveze pe Suzana de la execuie, interogndu-i separat pe cei doi
btrni i artnd c versiunile lor nu se potriveau, clugrii
ncepur s se pregteasc de plecare. n momentul acela, Murdo i
se adres lui Thomas:
Cnd ai venit aici, frate Thomas, aveai o ran de sabie, din
cte-mi amintesc.
Vorbise suficient de tare nct s-l aud toat lumea, iar ceilali
clugri se oprir s asculte.
Thomas l fix cu o privire mpietrit.
Da.
Ran care, n cele din urm, a dus la pierderea braului stng.
Dar m ntrebam ai cptat rana aceea slujind-o pe regina
Isabela?
Thomas pli.
Sunt clugr la Kingsbridge de zece ani. Mi-am trecut n
uitare viaa de dinainte.
Murdo continu netulburat:
ntreb din cauza bucii de pmnt pe care ai adus-o odat cu
intrarea la mnstire. Un stuc foarte productiv din Norfolk. Dou
sute de hectare. Lng Lynn, unde locuiete regina.
Godwyn l ntrerupse, prefcndu-se indignat.
Ce tie un strin de proprietile noastre?
Ei, am citit carta de donaie, rspunse Murdo. Lucrurile astea
nu-s secrete.

Godwyn i privi pe Carlus i pe Simeon care stteau unul lng


altul.
Amndoi preau surprini. n calitate de stare adjunct i
vistiernic, ei tiau deja lucrurile acestea. Probabil c se ntrebau
cum de reuise Murdo s gseasc documentul cu pricina. Simeon
deschise gura s spun ceva, ns Murdo fu cel care vorbi primul:
Sau cel puin n-ar trebui s fie secrete.
Simeon i nchise gura la loc. Dac solicita s afle cum de
pusese Murdo mna pe hrisov, s-ar fi trezit nevoit s rspund la
ntrebrile celorlali privind motivul pentru care l inuse secret.
Murdo continu:
Iar ferma de la Lynn a fost donat mnstirii de ctre Fcu
o pauz, pentru a crea un efect mai dramatic. Regina Isabela,
ncheie.
Godwyn arunc o privire n jur. Pe chipurile clugrilor se citea
consternarea, cu excepia lui Carlus i a lui Simeon care-i
pstraser o min mpietrit.
Clugrul Murdo se aplec peste mas. ntre dini i rmseser
resturi de verdea din tocana servit la mas.
Te ntreb din nou, fcu el pe un ton btios. Ai cptat rana
aceea slujind-o pe regina Isabela?
Thomas spuse:
Toat lumea tie cu ce m-am ocupat nainte s devin clugr.
Am fost cavaler, am luptat n btlii, am ucis oameni. Mi-am
mrturisit pcatele i am primit iertare pentru ele.
Un clugr i poate lsa trecutul n urm, dar stareul
mnstirii Kingsbridge are o responsabilitate mai mare. El poate fi
ntrebat pe cine a ucis, de ce i cel mai important ce rsplat a
primit pentru asta.
Thomas l privea fix pe Murdo, fr s scoat niciun cuvnt.
Godwyn ncerca s-i descifreze expresia. Era fr ndoial
rezultatul unei emoii puternice, dar care? Nu se vedea niciun
semn de vinovie sau de stnjeneal: indiferent de natura
secretului, Thomas nu considera c fcuse ceva ruinos. Expresia
nu era nici una de furie. Tonul batjocoritor al lui Murdo ar fi putut
incita n muli porniri violente, dar Thomas nu prea a fi pe cale s
izbucneasc. Nu, sentimentul care-l stpnea era diferit, mai rece
dect stnjeneala, mai linitit dect furia. Era i ddu seama
ntr-un trziu Godwyn fric. Lui Thomas i era team. De Murdo?
Puin probabil. Nu, i era team de ceva ce se putea ntmpla din
cauza lui Murdo, o consecin a faptului c acesta descoperise

secretul.
Murdo i continu atacul, ca un cine care se npustete
asupra osului.
Dac nu rspunzi la ntrebare aici, n camera asta, o voi
repeta n alt parte.
Calculele lui Godwyn necesitau ca Thomas s renune la
candidatur acum. Dar asta nu era nicidecum o certitudine.
Thomas era dur. Timp de zece ani, se dovedise tcut, tenace i
rezistent. Cnd fusese abordat de Godwyn pentru a candida la
funcia de stare, i nchipuise probabil c trecutul putea fi
ngropat odat pentru totdeauna. Mai mult ca sigur, i ddea
seama c se nelase. Dar cum avea s reacioneze acum, c
realiza acest lucru? Avea s neleag c greise i avea s dea
napoi? Sau avea s strng din dini i s mearg mai departe?
Godwyn i muc buza i se puse pe ateptat.
ntr-un final, Thomas rupse tcerea.
Cred c ai dreptate n privina punerii acestei ntrebri n alt
parte, rosti el. Sau, cel puin, cred c o s faci tot ce-i st n
putere, indiferent ct ar fi de mrav i de periculos, pentru a-i
transforma previziunea n adevr.
Doar nu sugerezi c
Nu-i nevoie s mai zici nimic! fcu Thomas, ridicndu-se
brusc n picioare.
Murdo se ddu puin napoi. nlimea i constituia
soldeasc ale lui Thomas combinate cu tonul amenintor
reuir performana rar de a-l reduce la tcere pe clugrulceretor.
Nu am rspuns niciodat la ntrebrile privind trecutul meu,
continu Thomas. Vocea sa curgea din nou linitit, iar toi
clugrii din ncpere rmaser ntr-o linite perfect, strduinduse s nu piard nicio silab. i nici n-o s-o fac vreodat, declar
Thomas. Art ctre Murdo: Dar trntorul acesta m face smi dau seama c, dac ar fi s ajung stare, asemenea ntrebri sar ivi mereu. Un clugr i poate ine trecutul pentru sine, dar un
stare nu, acum neleg asta. Iar apoi, bineneles, vulnerabilitatea
conductorului se reflect asupra ntregii comuniti. Mintea mea
ar fi trebuit s m duc la aceeai concluzie la care m-a adus
rutatea lui Murdo anume c un om care nu vrea s rspund la
ntrebri legate de trecutul lui nu poate fi stare. Drept urmare
Tnrul Theodoric strig:
Nu!

Drept urmare mi retrag candidatura pentru funcia de stare.


Godwyn i permise o expiraie prelung de satisfacie. i
atinsese obiectivul.
Thomas se aez; Murdo i lu un aer trufa, iar restul
ncepur s vorbeasc toi n acelai timp.
Carlus lovi cu degetele n mas, aa c, ncet-ncet, hrmlaia
se potoli. Btrnul orb spuse:
Frate Murdo, din moment ce nu ai drept de vot n aceste
alegeri, trebuie s-i cer s ne lai singuri acum.
Cu un aer triumftor, Murdo iei.
Dup ce clugrul-ceretor se ndeprt, Carlus continu:
Avem de-a face cu un dezastru Murdo ca singur candidat!
Theodoric izbucni:
Nu putem s-l lsm pe Thomas s se retrag!
Dar tocmai a fcut-o!
Simeon spuse:
Trebuie s gsim alt candidat.
Da, rosti Carlus. Iar eu l propun pe Simeon.
Nu! reacion Theodoric.
Dai-mi voie s vorbesc, fcu Simeon. Trebuie s-l alegem pe
acela dintre noi care va putea, cel mai probabil, s-i uneasc pe
frai mpotriva lui Murdo. i nu sunt eu acela. tiu foarte bine c
nu am destul susinere printre tineri. Cred c tim cu toii cine sar bucura de sprijin din partea tuturor faciunilor.
Se ntoarse i-i ainti privirea asupra lui Godwyn.
Da! zise Theodoric. Godwyn!
Clugrii mai tineri izbucnir n urale, iar pe chipurile celor n
vrst apru o expresie de resemnare. Godwyn cltin din cap, ca
i cum n-ar fi ndrznit s le rspund. Ceilali ncepur s bat
ritmic n mese i s-i strige numele:
God-wyn! God-wyn!
ntr-un final, acesta se ridic. Inima i era plin de fericire, dar
i meninu chipul neclintit. i ridic braele, ntr-un gest care
solicita s se fac linite. Apoi, cnd n ncpere se instaur
tcerea, spuse pe un ton sczut i plin de modestie:
M voi supune dorinei frailor mei.
Monahii izbucnir ntr-o alt serie de urale.

23
Godwyn ntrzie organizarea alegerilor. Contele Roland avea s
fie nfuriat de rezultatul acestora, iar Godwyn voia s-i lase ct mai
puin timp pentru a se opune hotrrii clugrilor nainte de
nunt.
Adevrul era c Godwyn era speriat. Se nfrunta cu unul dintre
cei mai puternici oameni din regat. n toat Anglia nu erau dect
13 coni. mpreun cu vreo 40 de baroni de rang inferior, 21 de
episcopi i ali civa potentai, acetia conduceau Anglia. Cnd
regele convoca Parlamentul, ei alctuiau Camera lorzilor, grupul
nobiliar, spre deosebire de Camera comunelor, compus din
cavaleri, nobili mruni i negustori. Contele de Shiring era unul
dintre cele mai importante i mai puternice personaje din categoria
sa. i totui, fratele Godwyn, n vrst de 31 de ani, fiul vduvei
Petranilla, care nu avusese pn atunci nicio alt demnitate n
afar de cea de sacristan la streia Kingsbridge, se afla n conflict
cu contele i, ceea ce era i mai periculos, avea s ctige.
Aa c ovia, dar, cu ase zile nainte de nunt, Roland puse
piciorul n prag i spuse:
Mine!
Deja soseau oaspeii pentru ceremonia nupial. Contele de
Monmouth se mutase n casa de oaspei i ocupa camera de lng
cea a lui Roland. Lordul William i lady Philippa fuseser nevoii s
se mute la hanul Bell. Episcopul Richard mprea casa stareului
cu Carlus. Baronii mai mruni i cavalerii umpluser toate
tavernele din ora, mpreun cu nevestele i copiii, scutierii,
servitorii i caii lor. ntregul ora se bucura de o cretere
precipitat a vnzrilor, care venea ca o man cereasc dup
profiturile dezamgitoare nregistrate n urma ploiosului Trg de
Ln.
n dimineaa alegerilor, Godwyn i Simeon se duser la vistierie,
o ncpere mic, lipsit de ferestre, desprit de bibliotec printr-o
u grea de stejar. Acolo se aflau preioasele podoabe pentru
slujbele speciale, nchise ntr-un cufr ntrit cu oel. n calitate de
vistiernic, Simeon era cel care inea cheile.
Alegerile reprezentau o ncheiere mult amnat a acestei
situaii de provizorat sau cel puin aa considera toat lumea, cu
excepia contelui Roland. Nimeni nu suspecta manevrele ascunse
ale lui Godwyn. Acesta trecuse printr-un moment extrem de

tensionat cnd Thomas se ntrebase cu glas tare cum de reuise


clugrul-ceretor Murdo s afle despre existena documentului
reginei Isabela.
Nu putea s-l fi descoperit din ntmplare nimeni nu l-a
vzut vreodat studiind n bibliotec i, oricum, actul nu e inut
mpreun cu celelalte, i spusese Thomas lui Godwyn. Cineva
trebuie s-i fi povestit despre el. Dar cine? Doar Carlus i Simeon
tiau unde se afl. De ce s-i fi dezvluit ei secretul? Mai mult ca
sigur, nu voiau s-l ajute pe Murdo.
Godwyn se mulumise s tac, iar Thomas rmsese la fel de
nedumerit.
Simeon i Godwyn trr cufrul vistieriei n bibliotec, la
lumin. Obiectele preioase ale catedralei erau nfurate n pnz
albastr i protejate de mai multe straturi de piele. Pe cnd se
ocupau cu sortarea lor, Simeon dezveli cteva, admirndu-le i
verificnd s nu fi suferit vreo stricciune. Printre ele se afla o
plcu lat de aproximativ zece centimetri, din filde, sculptat
delicat, nfind crucificarea Sfntului Adolphus, prilej cu care
sfntul l rugase pe Dumnezeu s le dea sntate i via
ndelungat celor care-i venerau amintirea. Se mai aflau acolo
numeroase sfenice i crucifixe, toate din aur sau argint, cele mai
multe incrustate cu pietre preioase. n lumina puternic venit
prin ferestrele nalte ale bibliotecii, giuvaierele scnteiau, iar aurul
lucea bogat. De-a lungul secolelor, aceste obiecte fuseser druite
streiei de ctre diveri drept-credincioi. Valoarea lor era imens:
n cufrul acela era mai mult bogie dect ajungeau s vad
vreodat la un loc cei mai muli oameni.
Godwyn dduse de o pateri, sau crj episcopal, fcut din
lemn incrustat cu aur, cu mnerul btut cu numeroase pietre
preioase. Aceasta i se nmna n mod ceremonios noului stare la
sfritul procesului de nvestitur. Crja se afla tocmai la fundul
cufrului, avnd n vedere c nu mai fusese folosit de 13 ani.
Cnd Godwyn o scoase, Simeon slobozi un ipt de surpriz.
Godwyn i ridic nervos privirea. Simeon inea n mn un
crucifix mare de altar, fixat pe un soclu.
Ce s-a ntmplat? ntreb Godwyn.
Simeon i art o scobitur puin adnc, aflat pe partea din
spate a crucifixului, chiar sub travers. Godwyn observ imediat
c lipsea un rubin.
Probabil a czut, spuse el.
Arunc o privire prin bibliotec erau singuri.

ngrijorarea i cuprinse pe amndoi. n calitate de vistiernic,


respectiv sacristan, erau responsabili i aveau s fie trai la
rspundere pentru orice pierdere.
ncepur s cerceteze mpreun obiectele din cufr. Le
desfcur pe rnd i scuturar cu grij fiecare bucat de pnz
albastr. Studiar apoi bucile protectoare de piele. nnebunii,
cutar n cufrul gol i pe pardoseal. Rubinul nu era nicieri.
Simeon vorbi primul:
Cnd a fost folosit ultima oar crucifixul?
La srbtoarea Sfntului Adolphus, cnd a czut Carlus. L-a
drmat de pe altar.
Poate c rubinul a czut atunci. Dar cum se poate s nu fi
observat nimeni?
Piatra se afla pe spatele crucii. ns cineva trebuie s o fi
vzut pe jos, nu?
Cine a ridicat crucifixul?
Nu-mi amintesc, se grbi s spun Godwyn. Totul s-a
ntmplat foarte repede.
De fapt, i amintea perfect cum decurseser lucrurile.
Philemon o fcuse.
Godwyn i derul scena n minte. Philemon i Otho
ndreptaser altarul, aezndu-l la loc pe platforma sa. Apoi Otho
ridicase sfenicele, iar Philemon, crucifixul.
Cu o disperare crescnd, Godwyn i aminti incidentul cu
dispariia brrii Philippei. Philemon furase din nou? Tremura
gndindu-se numai n ce fel l putea afecta acest lucru. Toat
lumea tia c Philemon era acolitul neoficial al lui Godwyn. Un
pcat att de ngrozitor furtul unei pietre preioase de la un
obiect sacru i-ar fi acoperit de ruine pe toi cei asociai ntr-un
fel sau altul cu fptaul.
i, n mod clar, ar fi putut afecta alegerile.
Evident, Simeon nu tia exact ce se ntmplase, aa c accept
fr alte ntrebri incapacitatea prefcut a lui Godwyn de a-i
aminti cine anume ridicase crucifixul. Dar, mai mult ca sigur, ali
clugri aveau s declare c vzuser obiectul n cauz n minile
lui Philemon. Godwyn trebuia s ndrepte lucrurile imediat, nainte
ca vreo bnuial s se abat asupra lui Philemon. Dar, nti i
nti, trebuia s scape de Simeon, astfel nct s poat aciona
nestingherit.
Trebuie s cutm rubinul n biseric, spuse Simeon.
Dar slujba a fost acum dou sptmni! protest Godwyn. Nu

se poate ca un rubin s stea pe jos att timp fr s-l observe


cineva.
E puin probabil, dar trebuie s verificm.
Godwyn nelese c trebuia s plece mpreun cu Simeon i s
atepte o ocazie potrivit pentru a se ndeprta i a da de urma lui
Philemon.
Bineneles, fcu el. Puser obiectele de cult la loc i ncuiar
ua vistieriei. Pe cnd ieeau din bibliotec, Godwyn adug: Eu
zic s nu suflm niciun cuvnt despre asta pn nu suntem
absolut siguri c rubinul s-a pierdut definitiv. N-are rost s ne
nvinovim prematur.
De acord.
Trecur n grab prin claustru i intrar n biseric. Se oprir
n centrul zonei de ntretiere a naosului cu transepturile i
cercetar pardoseala de jur mprejur. n urm cu o lun, ideea c
un rubin s-ar fi putut afla ascuns pe undeva pe acolo ar fi fost mai
plauzibil; dar lespezile pardoselii fuseser reparate sau nlocuite
de curnd, aa c nu mai aveau crpturi sau muchii ciobite.
Rubinul ar fi ieit n eviden.
Simeon spuse:
Acum, dac stau bine s m gndesc, nu Philemon a fost cel
care a ridicat crucifixul?
Godwyn privi chipul lui Simeon. Exista oare o nuan
acuzatoare n expresia lui? Nu-i putea da seama.
S-ar putea s fi fost el, rspunse Godwyn. Apoi i ddu
seama c avea ocazia de a se ndeprta de vistiernic, aa c
adug: M duc s-l aduc. Poate c-o s-i aminteasc exact unde
sttea n momentul acela.
Bun idee. Eu atept aici.
Simeon se ls n genunchi i ncepu s pipie pardoseala cu
palmele, ca i cum rubinul putea fi gsit mai uor cu ajutorul
pipitului dect cu cel al vederii.
Godwyn iei n grab. Se duse direct ctre dormitor. Dulapul
pentru pturi se afla la locul su. l trase de lng perete, gsi
piatra slbit i o scoase. i vr mna n ascunztoarea unde
Philemon ascunsese brara Philippei.
Nu era nimic acolo.
njur n gnd. N-avea s fie uor.
Va trebui s-l dau afar pe Philemon de la mnstire, i spuse
el n timp ce strbtea cldirile streiei n cutarea lui. Dac a
furat rubinul, nu pot s-l mai acopr. Trebuie s plece.

Apoi i ddu seama, cu o tresrire disperat, c nu-l putea


alunga pe Philemon nu acum i poate c niciodat. Philemon
fusese cel care-i artase lui Murdo documentul semnat de regina
Isabela. Dac-l ndeprta, Philemon avea s-i recunoasc fapta i
s spun c fusese pus de Godwyn. i avea s fie crezut. Godwyn
i aminti nedumerirea lui Thomas privind persoana care-i
mprtise secretul lui Murdo i motivul pentru care o fcuse.
Dezvluirea lui Philemon ar fi fost cu att mai credibil cu ct ar fi
rspuns la aceast a doua ntrebare.
Iar o asemenea demascare ar fi trezit o mulime de reacii
indignate. Chiar dac dezvluirea avea s fie fcut dup alegeri,
ar fi subminat autoritatea lui Godwyn i i-ar fi tirbit puterea de ai conduce pe clugri. ncet-ncet, sacristanul i ddu seama de
urtul adevr: trebuia s-l protejeze pe Philemon pentru a se
proteja pe sine.
l gsi pe Philemon mturnd pardoseala din casa de oaspei. i
fcu semn s vin afar i l conduse prin spatele buctriei, unde
era puin probabil s fie vzui.
l privi drept n ochi i i se adres astfel:
Lipsete un rubin.
Philemon i feri privirea.
Ce ngrozitor.
E de la crucifixul de altar care s-a rsturnat cnd a czut
Carlus.
Philemon fcea pe netiutorul.
Dar cum s lipseasc?
E posibil ca rubinul s se fi desprins cnd crucifixul s-a lovit
de pardoseal. Dar acum sigur nu mai e acolo tocmai ce m-am
uitat. Cineva l-a gsit i l-a pstrat.
N-are cum.
Nevinovia prefcut a lui Philemon l umplea pe Godwyn de o
furie surd.
Prostule, toat lumea te-a vzut c ai ridicat crucifixul acela!
Glasul lui Philemon atinse o tonalitate mai ascuit.
Nu tiu nimic!
Nu-i pierde timpul cu minciuni! Trebuie s rezolvm asta. A
putea pierde alegerile din cauza ta.
Godwyn l apuc pe Philemon de guler i-l ridic, sprijinindu-l
de zidul brutriei.
Unde e?
Spre uluirea sa, Philemon ncepu s plng.

Pentru numele lui Dumnezeu, spuse dezgustat Godwyn. Las


aiurelile eti om n toat firea!
Philemon continua s suspine.
mi pare ru! strig el. mi pare ru!
Dac nu termini Godwyn se control la timp. N-avea nimic
de ctigat dac-l certa pe Philemon. Acesta era de-a dreptul
vrednic de mil. Cu mai mult blndee n glas, continu: ncearc
s te controlezi. Unde e rubinul?
L-am ascuns.
Da
n coul cminului din sala de mese.
Godwyn se ntoarse imediat i porni ctre ncperea respectiv.
Sfnt Fecioar, s nu fi czut n foc!
Philemon l urm, cu lacrimile uscndu-i-se pe obraji.
Nu se face focul n august. L-a fi mutat nainte s vin
vremea rece.
Intrar n sala de mese. ntr-un capt al acestei ncperi lungi
se afla un emineu lat. Philemon i bg braul pe co i bjbi
ncoace i-ncolo timp de cteva clipe, apoi scoase un rubin ct un
ou de vrabie, plin de funingine. l terse cu mneca.
Godwyn l lu.
Acum vino cu mine, i zise el.
Ce-o s facem?
Simeon o s gseasc piatra asta.
Intrar n biseric. Simeon era n continuare n genunchi,
ocupat cu cutarea.
Aa, ncepu Godwyn, adresndu-i-se lui Philemon. ncearc
s-i aduci aminte exact unde erai cnd ai ridicat crucifixul.
Simeon se uit la Philemon i, vznd emoia ntiprit pe
chipul lui, i vorbi cu blndee:
Nu-i fie team, flcu, nu ai greit cu nimic.
Philemon merse n partea estic a zonei de ntretiere a
naosului cu transepturile, aproape de treptele care duceau spre
cor.
Cred c aici.
Godwyn urc cele dou trepte i se uit pe sub bncile din zona
corului, prefcndu-se a cuta. Reui s strecoare rubinul sub
una dintre ele, aproape de captul dinspre culoar, astfel nct s
nu poat fi vzut ntmpltor. Apoi, ca i cum s-ar fi rzgndit
privind locul cel mai bun unde s caute, se duse n partea de sud
a corului.

Vino i uit-te aici, Philemon, spuse el.


Dup cum sperase Godwyn, Simeon trecu n partea de nord i
se ls din nou n genunchi, murmurnd n acelai timp o
rugciune.
Godwyn se atepta ca Simeon s vad imediat rubinul. Se
prefcea a cuta prin culoarul lateral din sud, ateptnd ca
Simeon s-l gseasc. ncepu s cread c Simeon avea mari
probleme cu vederea. Poate c era nevoie s i se alture i s-l
gseasc el nsui. Apoi, ntr-un final, Simeon strig:
Aa! Venii aici!
Godwyn se prefcu agitat.
L-ai gsit?
Da! Aleluia!
Unde era?
Chiar aici sub bncile corului!
Slvit fie Domnul! spuse Godwyn.
Godwyn i repeta ncontinuu s nu se team de contele
Roland. n timp ce urca treptele de piatr ale casei de oaspei ctre
camerele vizitatorilor, se ntreba ce-i putea face contele. Chiar dac
Roland fusese capabil s se dea jos din pat i s-i scoat sabia
din teac, n-ar fi fost att de nesbuit nct s atace un clugr n
incinta unei mnstiri nici mcar regele n-ar fi ndrznit s fac
una ca asta.
Ralph Fitzgerald i anun sosirea, iar Godwyn intr.
Fiii contelui stteau n picioare, de-o parte i de alta a patului:
William, nalt, cu pantalonii si cafenii de soldat, cizmele pline de
noroi i fruntea lit de un nceput de chelie; i Richard, n roba
purpurie de episcop, cu trupul rotunjit drept mrturie a firii
epicuriene i a faptului c poseda mijloacele necesare pentru a se
complace n tendinele sale naturale. William avea 30 de ani, fiind
cu un an mai tnr dect Godwyn; poseda voina puternic a
tatlui su, dar aceasta era uneori mblnzit de influena soiei
sale, Philippa. Richard avea 28 de ani i se presupunea c semna
cu regretata sa mam, pentru c nu motenise mai nimic din aerul
impozant i dominator al tatlui su.
Ei, clugre? ncepu contele vorbind cu partea stng a gurii.
V-ai inut alegerile alea ale voastre?
Godwyn fu cuprins de ciud din cauza adresrii nepoliticoase a
contelui. ntr-o zi, i jur el n gnd, Roland o s-mi spun
printe stare. Indignarea i ddu curajul necesar pentru a-i

comunica lui sir Roland noutile.


Da, milord, rspunse el. Am onoarea s v anun c monahii
de la Kingsbridge m-au ales pe mine stare.
Ce? mugi contele. Pe tine?
Godwyn i ls capul n jos, ntr-o atitudine de modestie
prefcut.
Nimeni n-ar putea s fie mai surprins dect mine.
Nu eti dect un bietan!
Aceast insult l fcu pe Godwyn s replice imediat:
Sunt mai n vrst dect fiul Domniei Tale, episcopul de
Kingsbridge.
Cte voturi ai obinut?
25.
i cte au fost pentru clugrul-ceretor Murdo?
Niciunul. Clugrii au hotrt n unanimitate
Niciunul? url Roland. Trebuie s fie vreo conspiraie la mijloc
asta-i trdare!
Alegerile s-au inut respectnd toate regulile.
M doare-n cot de regulile voastre. N-o s m las ignorat de o
grmad de clugri efeminai!
Eu sunt cel ales de fraii mei, milord. Ceremonia de
nvestitur va fi inut duminica viitoare, nainte de nunt.
Alegerea clugrilor trebuie s fie ratificat de episcopul de
Kingsbridge. i te asigur c n-o s-i ratifice numirea. inei din
nou alegeri i, de data asta, s venii cu rezultatul pe care-l vreau.
Foarte bine, domnule conte Roland. Godwyn se ndrept ctre
u. Avea mai muli ai n mnec, dar n-avea de gnd s-i pun
pe mas deodat. Se ntoarse i i se adres lui Richard: Cnd
Sfinia Voastr va dori s discute cu mine despre asta, m va gsi
n casa stareului.
Iei.
Nu eti stare! strig Roland n timp ce el nchidea ua.
Godwyn tremura. Roland era teribil, mai ales cnd se nfuria,
ceea ce se ntmpla des. Dar Godwyn i fcuse fa, fr s dea
niciun pas napoi.
Petranilla avea s fie mndr de el.
Cobor treptele cu pai fermi, dei simea c-i tremurau
genunchii, i se ndrept ctre casa stareului. Carlus se mutase
deja. Pentru prima oar n 15 ani, Godwyn avea un dormitor
numai al lui. Plcerea i era doar puin tirbit de faptul c trebuia
s mpart casa cu episcopul care, conform tradiiei, era gzduit

acolo cnd venea n vizit. Teoretic, episcopul era abate de


Kingsbridge ex officio i, dei puterile sale erau limitate, avea un
statut superior celui al stareului. Rar se ntmpla ca Richard s
stea n cas n timpul zilei, dar se ntorcea n fiecare sear s
doarm n cel mai bun dormitor.
Godwyn intr n sala de la parter, se aez n jilul cel mare i
se puse pe ateptat. Era sigur c episcopul Richard avea s-i fac
apariia n curnd, cu instruciunile furioase ale tatlui su
rsunndu-i nc n urechi. Richard era un om bogat i puternic,
dar nu era nspimnttor, asemenea contelui. Oricum, doar un
clugr ndrzne s-ar fi ncumetat s-i sfideze episcopul. Iar
Godwyn avea un avantaj n aceast nfruntare, pentru c tia un
secret ruinos al lui Richard, care era la fel de bun ca un pumnal
strecurat n mnec.
Richard intr grbit cteva minute mai trziu, artnd o
ncredere n sine despre care Godwyn tia prea bine c era
contrafcut.
Am ncheiat un trg pentru tine, spuse el fr nicio
introducere. Poi s fii stare adjunct, sub conducerea lui Murdo. O
s te ocupi de administrarea problemelor de zi cu zi ale streiei.
Oricum, pe Murdo nu-l intereseaz acest lucru el nu vrea dect
prestigiul conferit de funcie. Tu vei avea toat puterea, iar tata va
fi mulumit.
Dai-mi voie s m lmuresc, replic Godwyn. Murdo e de
acord s m numeasc stare adjunct. Apoi le dm de tire
clugrilor c el e singurul pe care l vei ratifica. i credei c ei
vor accepta una ca asta.
Nu au de ales!
Eu am alt sugestie. Spunei-i contelui c monahii nu vor
vota pe nimeni n afar de mine i c trebuie s mi se ratifice
numirea nainte de nunt, altfel clugrii nu vor participa la
ceremonie. i nici clugriele.
Godwyn nu tia dac monahii ar fi recurs la aa ceva cu att
mai puin starea Cecilia i clugriele , dar se avntase prea
mult pentru a-i mai lua acum msuri de precauie.
N-ar ndrzni!
M tem c da.
Pe chipul lui Richard apru o expresie panicat.
Tata n-o s accepte s-i fie forat mna!
Godwyn izbucni n rs.
Slabe anse s se ntmple aa ceva. Dar sper c poate fi

fcut s asculte vocea raiunii.


Va spune c nunta trebuie s aib loc oricum. Eu sunt
episcop, pot s-i cunun pe cei doi, nu am nevoie de ajutorul
clugrilor.
Bineneles. Dar nimeni n-o s cnte, n-o s aprind
lumnri, n-o s recite psalmi, n-o s pun tmie n candele
Vei fi doar Sfinia Voastr i arhidiaconul Lloyd.
Dar vor fi cununai.
i cum ar reaciona contele de Monmouth dac fiul su ar
avea parte de o nunt att de srccioas?
O s fie furios, dar o s accepte lucrurile aa cum sunt.
Aliana dintre familii e mai important.
Godwyn i ddu seama c Richard avea dreptate i simi fiorul
ngheat al eecului iminent.
Era timpul s-i scoat din mnec pumnalul ascuns.
mi datorai o favoare, spuse el.
La nceput, Richard se prefcu a nu nelege despre ce vorbea.
Da?
Am trecut sub tcere un pcat comis de Sfinia Voastr. S
nu v prefacei c ai uitat, nu s-a ntmplat dect acum dou
luni.
A, da, foarte generos din partea ta.
V-am vzut, cu ochii mei, pe Sfinia Voastr i pe Margery pe
patul din camera de oaspei.
Sst, pentru numele lui Dumnezeu!
Acum avei ocazia s m rspltii pentru generozitatea mea.
Intervenii pe lng tatl dumneavoastr. Spunei-i s cedeze.
Spunei-i c nunta este mai important. Insistai s-mi fie
ratificat numirea.
Pe chipul lui Richard se citea disperarea. Prea zdrobit, prins
ntre dou fore opuse.
Nu pot! rosti el pe un ton n care se ghicea panica. Tata nu
tolereaz sfidarea. tii bine cum e.
ncercai.
Am ncercat deja! L-am forat s accepte s devii stare
adjunct. Godwyn se ndoia de acest lucru. Aproape sigur Richard
inventase povestea cu stareul adjunct, tiind c o asemenea
promisiune putea fi foarte uor nclcat.
V mulumesc, spuse Godwyn i se grbi s adauge: Dar nu-i
de-ajuns.
Mai gndete-te, implor Richard. E tot ce-i cer.

Aa o s fac. i v sugerez s-i cerei tatlui dumneavoastr


s fac acelai lucru.
O, Doamne, gemu Richard. O s fie o adevrat catastrof.
Nunta era programat pentru ziua de duminic. Smbt, n
locul liturghiei de la amiaz, Godwyn porunci s se in o repetiie,
ncepnd cu ceremonia de nvestitur a noului stare i
continund cu slujba de cununie. Era o zi mohort, cu cerul
acoperit de nori joi i plini de ploaie, aa c n interiorul catedralei
domnea ntunericul. Dup repetiie, pe cnd clugrii i
clugriele se ndreptau ctre reflectoriu, iar novicii fceau ordine
n biseric, Godwyn fu abordat de Carlus i de Simeon, amndoi
cu expresii solemne.
A mers foarte bine, nu? ntreb Godwyn pe un ton voios.
Simeon spuse:
Chiar crezi c ceremonia ta de nvestitur o s aib loc?
Bineneles.
Noi am auzit c domnul conte a dat ordin s inem din nou
alegeri.
Are dreptul s fac asta?
Sigur c nu, rspunse Simeon. El are puterea de a nominaliza
pe cineva, atta tot. Dar susine c episcopul Richard n-o s-i
ratifice numirea ca stare.
V-a spus Richard aa ceva?
Nu cu gura lui, nu.
M gndeam eu. Credei-m, episcopul o s-mi ratifice
numirea.
Godwyn i auzi propriul glas, aparent sincer i ncreztor, i-i
dori ca sentimentele sale s fie pe msura lui. Carlus ntreb cu
nelinite n voce:
I-ai spus lui Richard c monahii vor refuza s ia parte la
ceremonia nupial?
Da.
Asta e foarte periculos. Nu e rolul nostru s ne opunem
voinei nobililor.
Godwyn ar fi putut prezice de mult c btrnul Carlus avea s
dea napoi la primul semn de mpotrivire serioas. Din fericire, el
nu inteniona s pun la ncercare hotrrea clugrilor.
Nu vom ajunge n situaia asta, nu-i face griji. E doar o
ameninare de intimidare. Dar episcopul nu trebuie s afle acest
lucru.

Deci nu ai de gnd s le ceri clugrilor s boicoteze nunta?


Nu.
Simeon interveni:
Faci un joc foarte periculos.
Poate, dar sper c nu e nimeni n pericol n afar de mine.
Nici mcar nu voiai s devii stare. Nici nu voiai s ne lai s
te propunem. Pur i simplu ai acceptat cnd celelalte manevre au
dat gre.
Nu vreau s fiu stare, mini Godwyn. Dar nu trebuie s-i
permitem contelui de Shiring s aleag n locul nostru, i asta e
mai important dect sentimentele mele personale.
Simeon l fix cu o privire plin de respect.
Te pori foarte onorabil.
Ca i dumneata, frate, nu-mi doresc dect s mplinesc voia
Domnului.
Binecuvntat s fii pentru eforturile tale!
Cei doi monahi btrni plecar. Godwyn simi un junghi de
remucare pentru c-i lsase s cread c aciona n mod total
dezinteresat. l considerau un fel de martir. Dar era adevrat, se
liniti el, c nu ncerca altceva dect s mplineasc voia
Domnului.
Arunc o privire n jur: biserica arta acum la fel de ngrijit ca
de obicei. Tocmai se pregtea s se duc n casa stareului pentru
a lua prnzul, cnd o vzu pe verioara sa, Caris. Rochia ei
albastr era o pat surprinztoare de culoare, care sprgea
cenuiul monoton al bisericii.
O s fii nvestit n funcie mine? ntreb ea.
Godwyn zmbi.
Toat lumea m ntreab asta. Rspunsul este da.
Am auzit c sir Roland se mpotrivete stranic.
O s piard.
Ochii ei verzi i vicleni l fixar ptrunztor.
Te tiu de cnd erai mic i-mi dau seama cnd mini.
Nu mint.
Te prefaci mai sigur dect eti de fapt.
Acesta nu este un pcat.
Tata i face griji n privina podului. Fratele Murdo e i mai
dispus s-i fac pe plac contelui dect ar fi fost Saul Cap-Alb.
Murdo n-o s ajung stare la Kingsbridge.
Iar ncepi.
Godwyn era de-a dreptul iritat de perspicacitatea ei.

Nu tiu ce s-i spun, replic el tios. Am fost ales i am de


gnd s-mi ocup postul. Contele Roland ar vrea s m opreasc,
dar nu are dreptul, iar eu m lupt cu el cu toate mijloacele pe care
le am la dispoziie. Sunt speriat? Da. Dar tot am de gnd s-l
nfrng.
Caris zmbi larg.
Exact asta voiam s aud. l lovi uor cu pumnul n umr. Dute i vorbete cu mama ta. E n casa stareului, te ateapt. Asta
voiam s-i spun de fapt.
Rostind aceste vorbe, se ntoarse i plec.
Godwyn iei prin transeptul nordic. Caris e istea, i ddu el
seama, cu un amestec de admiraie i iritare. l manipulase n aa
fel nct i expusese situaia n care se afla cu mai mult
sinceritate dect o fcuse fa de oricine altcineva.
Dar se bucura c avea ocazia s discute cu mama lui. Toat
lumea n afar de ea se ndoia de capacitatea lui de a ctiga
aceast nfruntare. Ea avea s se arate ncreztoare n el i poate
c avea s-i mprteasc vreo cteva idei strategice.
O gsi pe Petranilla n sala mare, aezat la masa aternut
pentru dou persoane i pe care se aflau cteva felii de pine i un
platou cu pete srat. Godwyn o srut pe frunte, rosti rugciunea
i lu loc lng ea. i permise un moment de plcere triumftoare.
Ei bine, fcu el, acum sunt, cel puin, stare ales i iat-ne c
lum masa n casa stareului.
Dar Roland nc se mpotrivete numirii tale, replic ea.
Cu mai mult for dect m-a fi ateptat. La urma urmei, el
are dreptul s nominalizeze, nu s selecteze candidaii. E de la sine
neles c cei alei de el nu au cum s ias mereu nvingtori.
Majoritatea conilor ar accepta acest lucru, dar nu i el, spuse
Petranilla. Mereu s-a crezut superior tuturor celor cu care a avut
de-a face. n glasul ei se ghicea o amrciune care, presupuse
Godwyn, venea din amintirea logodnei ratate din urm cu mai bine
de 30 de ani. Petranilla schi un zmbet rzbuntor: Dar nu va
trece mult i-i va da seama ct de mult ne-a subestimat.
tie c sunt fiul tu.
nseamn c i asta conteaz. Probabil c tu i aminteti de
comportamentul dezonorant pe care l-a avut fa de mine. E
suficient s-l fac s te urasc.
E chiar pcat. Godwyn cobor tonul, n caz c vreun servitor
ar fi tras cu urechea de dincolo de u: Pn acum planul nostru a
funcionat perfect. Retragerea din curs, discreditarea tuturor

contracandidailor a fost genial.


Poate. Dar nc e posibil s pierdem totul. I-ai mai zis ceva
episcopului?
Nu. I-am amintit c tiu despre Margery. S-a speriat, dar nu
suficient pentru a-i sfida tatl, din cte se pare.
Ar trebui s o fac. Dac povestea iese la iveal, n-o s fie
iertat niciodat. Ar putea sfri cavaler de mna a doua, cam ca sir
Gerald, irosindu-i zilele ca rentier. Nu-i d seama de asta?
Poate c are impresia c nu am curajul necesar pentru a da
pe fa ceea ce tiu.
Atunci va trebui s te prezini n faa contelui cu aceast
informaie.
Cerule mare! O s explodeze!
ntrete-i nervii.
ntotdeauna spunea asemenea lucruri. Tocmai de aceea atepta
cu atta team ntlnirile cu ea. Mereu voia ca el s fie un pic mai
ndrzne, s-i asume riscuri mai mari dect i-ar fi dictat firea.
Dar nu putea niciodat s se eschiveze.
Petranilla continu:
Dac se afl c Margery nu e fecioar, nunta o s fie anulat.
Roland nu vrea asta. O s accepte rul mai mic, adic s te aib pe
tine ca stare.
Dar o s-mi fie duman tot restul vieii.
Asta o s-i fie, indiferent de ce-o s se ntmple.
Slab consolare, i spuse Godwyn, dar nu se mpotrivi,
pentru c nelegea c mama sa avea dreptate.
Se auzi un ciocnit uor n u, iar lady Philippa intr.
Godwyn i Petranilla se ridicar n picioare.
Trebuie s vorbesc cu tine, i se adres Philippa lui Godwyn.
Acesta spuse:
Pot s v-o prezint pe mama mea, Petranilla?
Petranilla fcu o reveren, dup care rosti:
Mai bine plec. Cu siguran, milady, ai venit aici ca s
ncheiai un trg.
Philippa i adres o privire amuzat.
Dac tii asta, nseamn c tii tot ce conteaz. Poate c-ar
trebui s rmi.
Cum cele dou femei stteau fa n fa, Godwyn observ c se
asemnau: aceeai nlime, aceeai constituie statuar i acelai
aer poruncitor. Bineneles, Philippa era cu vreo 20 de ani mai
tnr i avea o autoritate mai relaxat, combinat cu o nuan de

umor care contrasta cu hotrrea rigid a Petranillei poate


pentru c Philippa avea un so, pe cnd Petranilla i-l pierduse peal ei. Totodat, Philippa era o femeie cu o voin puternic i carei exercita puterea prin intermediul unui brbat lordul William ,
iar Godwyn realiza de-abia acum c, la rndul ei, Petranilla i
exercita influena tot prin intermediul unui brbat el nsui.
Haidei s lum loc, spuse Philippa.
Petranilla ntreb direct:
Contele a aprobat ceea ce avei de gnd s propunei?
Nu. Philippa i ridic braele ntr-un gest de neputin.
Roland e prea mndru s aprobe dinainte o propunere care poate fi
respins de cealalt parte. Dac obin acordul lui Godwyn pentru
ceea ce am s-i propun, atunci am o ans s-l conving pe Roland
s fac un compromis.
M gndeam eu c aa stau lucrurile.
Godwyn spuse:
Dorii ceva de mncare, milady?
Philippa respinse oferta cu un gest precipitat.
Aa cum stau lucrurile acum, toat lumea pierde, ncepu ea.
Nunta va avea loc, dar fr pompa i ceremonia cuvenite, astfel c
aliana lui Roland cu contele de Monmouth va fi tirbit nc de la
nceput. Episcopul va refuza s-i ratifice alegerea ca stare,
Godwyn, astfel c arhiepiscopul va fi chemat s rezolve conflictul,
iar acesta v va respinge, att pe tine, ct i pe Murdo, i va
nominaliza pe altcineva, probabil un membru al personalului su
de care vrea s se descotoroseasc. Nimeni nu va obine ce
dorete. Am dreptate sau nu?
ntrebarea i fusese adresat Petranillei, care scoase un sunet
neangajant.
i
atunci
de
ce
s
nu
anticipm
compromisul
arhiepiscopului? continu Philippa. S aducem un al treilea
candidat acum. Numai c ndrept un deget ctre Godwyn
acest candidat trebuie s fie ales de tine i s promit s te
numeasc stare adjunct.
Godwyn se gndi cteva clipe. Asta l-ar fi scutit de comarul de
a-l nfrunta pe conte fa n fa i de a-l amenina cu dezvluirea
comportamentului fiului su. Dar acest compromis l-ar fi
condamnat s dein funcia de stare adjunct o perioad
nedefinit de timp, iar apoi, dup ce noul stare avea s moar, ar
fi trebuit s duc aceeai btlie nc o dat. n ciuda fricii, nclina
mai degrab spre un refuz.

Arunc o privire ctre mama lui. Aceasta ddu din cap aproape
imperceptibil, n semn de negaie. Nici ei nu-i plcea aceast
propunere.
mi pare ru, i spuse Godwyn Philippei. Fraii au organizat
alegerile, iar rezultatul trebuie respectat.
Philippa se ridic.
n acest caz, trebuie s-i transmit mesajul care reprezint
motivul oficial al venirii mele aici. Mine-diminea, contele se va
ridica din patul unde-a bolit atta timp. Dorete s inspecteze
catedrala i s se asigure c totul va fi gata la timp pentru nunt.
Ai s-l atepi n biseric la ora opt. Toi clugrii i clugriele
trebuie s fie pregtii, cu robele de ceremonie, iar biserica trebuie
s fie mpodobit cu ornamentele obinuite.
Godwyn i nclin uor capul, n semn c nelesese, iar
Philippa plec.
La ora indicat, Godwyn atepta n biserica goal i tcut.
Era singur: nu-l nsoea niciun clugr. Nu se vedea nicio
mobil, cu excepia bncilor fixe din zona corului. Lumnrile,
crucifixele, pocalele i florile lipseau cu desvrire. Soarele apos
care strlucise cu intermitene printre nori mare parte din vara
aceea proiecta acum o lumin slab i rece prin naosul catedralei.
Godwyn i inea minile mpreunate la spate pentru a le mpiedica
s tremure.
Exact la fix, contele intr.
Era nsoit de lordul William, lady Philippa, episcopul Richard,
secretarul lui Richard, arhidiaconul Lloyd, i cel al contelui,
printele Jerome. Lui Godwyn i-ar fi plcut s se fi nconjurat i el
cu o suit, dar niciunul dintre clugri nu tia exact ct de riscant
era planul su i, dac ar fi tiut, niciunul nu ar fi avut curajul
necesar s-l susin; aa c se hotrse s dea piept cu contele de
unul singur.
Bandajele din jurul capului lui Roland fuseser desfcute.
Acesta mergea ncet, dar cu pai siguri. Probabil c se simte un
pic ameit dup attea sptmni de stat n pat, i spuse Godwyn,
dar pare hotrt s nu o arate. n afar de paralizia care-i afecta
jumtate din chip, Roland prea absolut normal. Mesajul pe care
inteniona s-l transmit astzi lumii ntregi era c se nsntoise
complet i c revenise la putere. Iar Godwyn amenina s-i
distrug acest plan.
Ceilali priveau biserica goal aproape nevenindu-le s-i

cread ochilor, dar contele nu se art deloc surprins.


Eti un clugr obraznic, i se adres el lui Godwyn, vorbind
cu partea stng a gurii.
Godwyn nu mai avea nimic de pierdut artndu-se sfidtor, aa
c spuse:
i Domnia Voastr, un conte ncpnat.
Roland i duse mna la mnerul sabiei.
Ar trebui s-mi trec spada prin pieptul tu pentru cuvintele
astea.
Chiar v rog. Godwyn i ntinse braele de-o parte i de alta,
gata s fie crucificat. Ucidei-l pe stareul de Kingsbridge aici, n
catedral, exact aa cum cavalerii regelui Henric l-au omort pe
arhiepiscopul Thomas Becket n Catedrala Canterbury. Trimiteim pe mine n rai i pe Domnia Voastr n focurile eterne.
Philippa trase aer n piept, surprins de insolena lui Godwyn.
William schi o micare, ca i cum s-ar fi pregtit s-l reduc la
tcere pe Godwyn. Roland l reinu cu un gest i i se adres lui
Godwyn:
Episcopul tu i ordon s pregteti biserica pentru nunt.
Voi, clugrii, n-ai depus un jurmnt de ascultare?
Lady Margery nu poate fi cununat aici.
De ce nu pentru c vrei tu s fii stare?
Pentru c nu e fecioar.
Mna Philippei se duse involuntar la gur. Richard gemu.
William i scoase spada din teac. Roland exclam:
Asta-i trdare!
Lsai sabia deoparte, lord William. Nu-i putei reda fecioria
cu ea! strig Godwyn.
Roland spuse:
Ce tii tu despre asemenea lucruri, clugre?
Doi brbai din aceast streie au fost martori la actul cu
pricina, care a avut loc ntr-o camer particular din casa de
oaspei chiar camera pe care o ocupai acum, milord.
Nu te cred!
Contele de Monmouth o s-o fac.
N-ai ndrzni s-i spui.
Trebuie s-i explic de ce fiul lui nu se poate cstori cu
Margery n Catedrala Kingsbridge cel puin pn ce ea nu-i va fi
mrturisit pcatul i va fi primit iertarea lui.
Nu ai nicio dovad care s susin aceast calomnie.
Am doi martori. Dar haidei s-o ntrebm pe fat. Am

convingerea c va mrturisi. Cred c-l prefer pe cel care i-a rpit


fecioria n defavoarea partidei politice alese de unchiul ei.
nc o dat, Godwyn mergea la risc. Dar vzuse chipul lui
Margery cnd o sruta Richard i, n momentul acela, fusese sigur
c aceasta era ndrgostit de el. Probabil c-i frngea inima faptul
c era nevoit s se mrite cu fiul contelui de Monmouth. Unei
femei att de tinere i-ar fi fost foarte greu s mint convingtor
dac sentimentele sale erau att de nfocate pe ct estima Godwyn.
Jumtatea mobil a chipului lui Roland era contorsionat de
furie.
i cine este brbatul care a comis aceast nelegiuire? Pentru
c, dac i poi dovedi afirmaia, ticlosul o s sfreasc n
treang, jur! Iar dac nu, tu o s ai parte de soarta asta. Hai s
trimitem dup el i s vedem ce are de spus.
E deja aici.
Roland privi nencreztor ctre cei patru brbai din anturajul
su cei doi fii, William i Richard, plus cei doi preoi, Lloyd i
Jerome.
Godwyn se uita fix la Richard.
Roland urmri direcia privirii lui Godwyn. ntr-o clip, toi
ochii se aintir asupra episcopului.
Godwyn i inea respiraia. Ce-avea s spun Richard? Avea s
vocifereze? Avea s-l acuze pe Godwyn de minciun? Avea s fac
o criz de furie i s-i atace acuzatorul?
Dar pe chipul prelatului apru o expresie de nfrngere, nu de
furie, i, dup cteva clipe, acesta i plec fruntea i spuse:
N-are niciun rost. Clugrul acesta blestemat are dreptate
Margery n-o s reziste interogatoriului.
Contele Roland pli.
Cum ai ndrznit? Pentru prima dat, nu striga, dar asta l
fcea cu att mai nspimnttor. Fata pe care eu am promis-o
fiului contelui tu ai pngrit-o?
Richard nu scoase niciun cuvnt, ci i ainti privirea n
pmnt.
Prostule, uier contele. Trdtorule Nemer
Philippa l ntrerupse:
Cine mai tie?
Aceast intervenie opri tirada contelui. Toi se uitau la ea
acum.
Poate c nunta va avea totui loc, spuse ea. Slav Domnului,
contele de Monmouth nu e aici. i ainti privirea asupra lui

Godwyn: Cine mai tie despre asta n afar de cei aflai aici acum
i cei doi brbai de la streie care au fost martori?
Godwyn ncerca s-i calmeze btile ca de ciocan ale inimii.
Era att de aproape de victorie, nct mai c-i simea gustul pe
buze.
Nimeni altcineva, milady, rspunse.
Noi toi, de partea contelui, putem pstra secretul, continu
ea. Oamenii ti?
Se vor supune stareului ales, rosti el, accentund uor
cuvntul ales.
Philippa se ntoarse ctre Roland.
Atunci nunta poate avea loc.
Cu condiia ca ceremonia de nvestitur s aib loc nainte,
adug Godwyn.
Toate privirile se ntoarser ctre conte.
Acesta fcu un pas nainte i, brusc, l lovi pe Richard peste
fa. Era o lovitur puternic, venit din partea unui rzboinic care
tia s-i transfere toat fora n ea. Dei Roland lovise cu palma
deschis, Richard fu dobort la pmnt.
Episcopul rmase nemicat, cu un aer nspimntat i un
firicel de snge prelingndu-i-se din gur.
Chipul contelui Roland era palid i acoperit de o pelicul de
sudoare: i pusese toat puterea n lovitura aceea, iar acum prea
zdruncinat. Se scurser cteva secunde de tcere. ntr-un final,
pru a-i reveni. Cu o privire plin de dispre adresat siluetei
violacee ghemuite pe jos, se ntoarse i iei din catedral cu pai
ncei, dar fermi.

24
Caris sttea pe pajitea din faa Catedralei Kingsbridge
mpreun cu cel puin jumtate din populaia oraului, ateptnd
ca mireasa i mirele s ias pe ua imens din vestul catedralei.
Nu era sigur de ce se afla aici. Nu mai privea csnicia cu ochi
buni din ziua n care Merthin terminase troliul i avuseser o
discuie neplcut despre viitorul lor. Dei spusele lui fuseser
ndreptite i logice, simea o furie nestpnit fa de el.
Bineneles c-i dorea s aib casa lui i s triasc mpreun cu
ea acolo; bineneles c-i dorea s doarm cu ea n fiecare noapte

i s aib copii mpreun. Asta voia toat lumea sau, cel puin,
toat lumea, mai puin Caris.
i, la urma urmei, i ea i dorea lucrurile acestea, ntr-un fel. Iar fi plcut s se ntind lng el n fiecare sear, s-i cuprind
trupul suplu cu braele ori de cte ori voia, s-i simt minile
iscusite pe piele n fiecare diminea, la trezire, i s nasc o
versiune n miniatur a lui, pe care s o iubeasc i s o
ngrijeasc amndoi. Dar nu voia celelalte lucruri inerente unei
csnicii. Voia un amant, nu un stpn; voia s triasc mpreun
cu el, nu s-i dedice viaa lui. i era furioas pe Merthin pentru
c o obligase s se confrunte cu aceast dilem. De ce nu puteau
continua aa cum erau acum?
Timp de trei sptmni, abia dac-i adresase cteva cuvinte. Se
prefcuse c suferea de o rceal de var i chiar se alesese cu o
bub dureroas n interiorul buzei, care-i oferea un pretext pentru
a nu-l sruta. El continua s mnnce n fiecare zi acas la ea i
discuta prietenete cu tatl ei, dar nu mai rmnea dup ce
Edmund i Petranilla se duceau la culcare.
Acum, buba lui Caris se vindecase i furia i se potolise. Tot nu
voia s devin proprietatea lui Merthin, dar i dorea ca acesta s
nceap s o srute din nou. Din pcate, nu se afla lng ea acum.
Era n mulime, la ceva distan, i sttea de vorb cu Bessie Bell,
fiica proprietarului hanului Bell. Bessie era o fat mrunic, avea
un corp cu forme plcute i genul acela de zmbet pe care brbaii
l consider ator, iar femeile, demn de o trfa. Merthin i
spunea tot felul de lucruri care o fceau s rd. Caris i ntoarse
privirea n alt parte.
Ua mare de lemn a bisericii se deschise. Din rndul mulimii
porni o avalan de urale, iar mireasa i fcu apariia. Margery
era o fat drgu de 16 ani, mbrcat n alb, cu flori n pr. n
urma ei venea mirele un brbat nalt, cu o min serioas, cu vreo
zece ani mai mare dect ea.
Amndoi preau complet nefericii.
Abia dac se cunoteau. Pn sptmna aceasta, nu se
ntlniser dect o dat, n urm cu ase luni, cnd cei doi coni
aranjaser cstoria. Se zvonea c Margery era ndrgostit de
altcineva, dar, bineneles, nici nu se punea problema s nu i se
supun contelui Roland. Iar noul ei so avea un aer studios, ca i
cum ar fi preferat s se afle ntr-o bibliotec pe undeva, citind vreo
carte despre geometrie. Cum avea s fie viaa lor mpreun? Era
greu de nchipuit c s-ar fi putut declana ntre ei acelai tip de

pasiune care-i nsufleea pe Caris i pe Merthin.


l vzu pe Merthin venind spre ea prin mulime i, brusc, i
ddu seama c era nerecunosctoare. Ce noroc c nu era nepoat
de conte! Nimeni n-avea s-o oblige s fac o cstorie aranjat. Era
liber s se mrite cu cel pe care-l iubea, iar ea cuta motive
pentru a nu o face.
l primi cu o mbriare i un srut pe buze. El pru surprins,
dar nu fcu niciun comentariu. Unii brbai ar fi fost pui n
ncurctur de aceast schimbare de atitudine, dar Merthin avea o
constan fundamental care era greu de zdruncinat.
Rmaser unul lng altul, privindu-l pe contele Roland cum
ieea din biseric, urmat de contele i contesa de Monmouth, apoi
de episcopul Richard i de stareul Godwyn. Caris observ c vrul
ei prea n acelai timp mulumit i temtor aproape ca i cum el
ar fi fost mirele. Fr ndoial, motivul avea de-a face cu recenta
nvestitur n funcia de stare.
n urma lor se form o escort de cavaleri, cu oamenii contelui
de Shiring n livreaua rou cu negru a lui Roland, iar cei ai lui
Monmouth n galben i verde. Alaiul porni ctre casa ghildelor.
Acolo contele Roland oferea un banchet invitailor de la nunt.
Edmund se numra printre ei, dar Caris reuise s se fofileze, aa
c urma s fie nsoit de Petranilla.
Pe cnd cortegiul nupial ieea din curtea streiei, peste ora
ncepu s cad o ploaie uoar. Caris i Merthin se adpostir n
portalul catedralei.
Hai cu mine n cor, spuse Merthin. Vreau s arunc o privire la
reparaiile fcute de Elfric.
Biserica nu se golise nc de nuntai. naintnd contra
curentului, Merthin i Caris i croir drum prin mulimea din
naos pn n culoarul sudic al zonei corului. Aceast parte a
catedralei era rezervat clericilor, iar acetia nu ar fi vzut cu ochi
buni prezena lui Caris acolo; din fericire, clugrii i clugriele
plecaser deja. Fata arunc o privire n jur, dar nu avea cine s o
vad, cu excepia unei femei strine, o rocat de vreo 30 de ani,
care venise probabil pentru nunt i acum prea a atepta pe
cineva.
Merthin i ls capul pe spate, pentru a cerceta plafonul boltit
de deasupra culoarului. Lucrrile de reparaie nu se ncheiaser: o
mic parte a bolii era acoperit cu o bucat de pnz alb, astfel
nct, la o privire neatent, tavanul prea terminat.
Se descurc binior, remarc Merthin. M-ntreb ct vor

rezista reparaiile astea.


Dar de ce n-ar rezista la nesfrit? se mir Caris.
Pentru c nu tim de ce s-a prbuit bolta. Lucrurile astea nu
se ntmpl degeaba, nu sunt aciuni dictate de Dumnezeu,
indiferent ce-ar spune preoii. Ceea ce a determinat acum
prbuirea o va mai face i alt dat.
Nu se poate descoperi cauza?
Nu e aa uor. Cu siguran, Elfric n-ar putea. Eu poate c
da.
Dar ai fost dat afar.
Exact. Rmase nemicat cteva clipe, cu capul dat pe spate,
dup care spuse: Vreau s vd asta de sus. O s urc n mansard.
Vin i eu cu tine.
Privir n jur, dar n catedral nu mai era nimeni, cu excepia
femeii rocate care sttea n continuare n transeptul sudic.
Merthin o conduse pe Caris ctre o u mic, dincolo de care se
afla o scar n spiral. Caris ncepu s urce n urma lui,
ntrebndu-se ce-ar spune clugrii dac ar ti c o femeie explora
pasajele secrete ale catedralei. Scara ddea ntr-o mansard,
deasupra culoarului sudic.
Pentru Caris era fascinant s vad cealalt parte a bolii.
Ce vezi tu acum se numete extrados, i spuse Merthin.
Lui Caris i plcea modul n care el i ddea informaii legate de
arhitectur, prndu-i-se firesc ca ea s fie interesat i tiind c
avea s neleag. Niciodat nu fcea glume stupide cum c femeile
n-ar fi n stare s priceap aspectele tehnice.
Merthin naint pe platforma ngust din mansard, dup care
se ntinse pentru a cerceta de aproape zidria nou-construit.
Jucu, Caris se ntinse lng el i-i petrecu braul n jurul lui,
ca i cum s-ar fi aflat n pat. Merthin atinse mortarul dintre pietre,
dup care-i puse degetul pe limb.
Se usuc destul de repede.
Sunt convins c e periculos dac e umezeal n crpturi.
Merthin i ainti privirea asupra ei.
i dau eu ie umezeal n crptur.
Deja ai fcut-o.
Merthin o srut. Ea nchise ochii, ca s savureze senzaia mai
bine.
Dup cteva secunde, Caris propuse:
Hai la mine. O s avem toat casa la dispoziie tata i
mtu-mea sunt la ospul de nunt.

Tocmai se pregteau s se ridice, cnd auzir zvon de glasuri.


Un brbat i o femeie veniser n culoarul sudic, chiar sub zona
unde se fcuser reparaii. Vorbele lor nu erau dect foarte puin
estompate de pnza care acoperea gaura din plafon.
Biatul tu are 13 ani acum, rosti femeia. Vrea s devin
cavaler.
Toi bieii vor asta, veni rspunsul.
Merthin spuse n oapt:
S nu te miti o s ne aud.
Caris presupuse c glasul de femeie i aparinea strinei care
asistase la nunt. Vocea de brbat i era cunoscut i avea
senzaia c acela care vorbea era un clugr, dar un clugr nu
putea s aib un fiu.
Iar fiica ta are 12 ani. O s fie foarte frumoas.
Ca mama ei.
Oarecum. Urm un scurt interval de tcere, dup care femeia
continu: Nu pot s stau mult, contesa ar putea s aib nevoie de
mine.
Deci fcea parte din suita contesei de Monmouth. Caris
presupuse c, cel mai probabil, era una dintre doamnele de
companie. Prea a vorbi despre copii cu un tat care nu-i mai
vzuse de ani buni. Cine-ar fi putut s fie?
Brbatul ntreb:
De ce ai vrut s m vezi, Loreen?
Pur i simplu. mi pare ru c i-ai pierdut braul.
Caris scoase un sunet involuntar, surprins, dup care-i
acoperi gura cu mna, spernd s nu fi fost auzit. Nu exista dect
un singur clugr lipsit de bra: Thomas. Acum, c fcuse legtura
cu numele lui, i ddu seama c i recunotea i glasul. Era oare
posibil s aib o soie? i doi copii?
Caris se uit la Merthin i vzu, dup expresia lui, c nici lui
nu-i venea s cread.
Ce le-ai spus copiilor despre mine? ntreb Thomas.
C tatl lor a murit, rspunse aspru Loreen. Apoi ncepu s
plng. De ce-ai fcut-o?
N-am avut de ales. Dac n-a fi venit aici, a fi fost ucis. Chiar
i acum, nu ies aproape niciodat din mnstire.
De ce ar vrea cineva s te ucid?
Ca s apere un secret.
Mie mi-ar fi fost mai bine dac ai fi murit. Dac a fi fost
vduv, mi-a fi putut gsi un so, un tat pentru copiii mei. Dar

aa am toate rspunderile unei soii i ale unei mame, fr s am


i pe cineva care s m ajute pe cineva care s m in n brae
noaptea.
mi pare ru c sunt nc n via.
Ah, nu voiam s spun asta. Nu vreau s mori. Te-am iubit
cndva.
Iar eu te-am iubit ct de mult poate un om ca mine s
iubeasc o femeie.
Caris se ncrunt. Ce voia s spun cu un om ca mine? Era
oare unul dintre aceia care iubeau brbaii? Nu era deloc
neobinuit printre clugri.
Indiferent de nelesul vorbelor lui, Loreen pru a nelege,
pentru c rosti cu blndee n glas:
tiu.
Urm un interval prelung de tcere. Caris tia c ea i Merthin
n-ar fi trebuit s trag cu urechea la o conversaie att de intim,
dar acum era mult prea trziu pentru a-i face simit prezena.
Loreen murmur:
Eti fericit?
Da. Nu eram fcut s fiu so, i nici cavaler. n fiecare zi m
rog pentru copiii mei i pentru tine. M rog pentru ca Domnul smi spele minile de sngele tuturor celor pe care i-am ucis. Duc
viaa pe care mi-am dorit-o ntotdeauna.
n cazul acesta, i urez tot binele.
Eti foarte generoas.
Probabil c n-o s m mai vezi niciodat.
tiu.
Srut-m i s ne spunem bun-rmas.
Se aternu din nou tcerea, apoi rsun un zgomot stins de
pai. Caris sttea nemicat, abia ndrznind s respire. Dup o
alt pauz, l auzi pe Thomas plngnd. Suspinele i erau
nbuite, dar preau a veni din strfundul sufletului su.
Ascultndu-l, ochii i se umplur de lacrimi.
ntr-un final, Thomas i redobndi stpnirea de sine. i trase
nasul, i drese vocea i murmur ceva care ar fi putut foarte bine
s fie o rugciune, dup care se ndeprt.
n sfrit, ea i Merthin se puteau mica. Se ridicar, pornir pe
platforma ngust de deasupra bolii i coborr scara n spiral.
Strbtur naosul fr un cuvnt. Caris se simea de parc
avusese n fa un tablou reprezentnd o tragedie sfietoare, cu
personajele prinse n poze dramatice, cu trecutul i viitorul ca

nite enigme accesibile numai prin presupuneri.


Asemenea unui tablou, episodul trezea sentimente diferite n
sufletele diferiilor oameni, astfel c reacia lui Merthin nu
coincidea cu a ei. Cnd ieir n aerul umed al dup-amiezii de
var, acesta spuse:
Ce poveste trist!
Pe mine m umple de furie, izbucni Caris. Thomas i-a distrus
viaa femeii aceleia. Gndete-te, viaa ei s-a terminat. Nu are so,
dar nu se poate mrita cu altul. E nevoit s creasc doi copii de
una singur. Thomas are mcar mnstirea.
Are i ea viaa de curte din preajma contesei.
Cum poi s compari una cu alta? ntreb iritat Caris.
Probabil c e vreo rud ndeprtat, inut prin preajm din mil
i care trebuie s fac tot felul de treburi njositoare, cum ar fi s o
ajute pe contes s se coafeze sau s-i aleag hainele. N-are
ncotro e prins ca ntr-o capcan.
i el la fel. L-ai auzit doar c nu poate prsi mnstirea.
Dar Thomas are o funcie, e matricularius, ia hotrri, face
nite lucruri importante.
Loreen are copiii.
Exact! Brbatul are n grij cea mai important cldire din
inut, iar femeia trebuie s rmn n umbr, cu copiii.
Regina Isabela are patru copii i, o vreme, a fost una dintre
cele mai importante persoane din ar.
Dar pentru asta a trebuit s se descotoroseasc de soul ei.
i continuar drumul n tcere, ieind din curtea streiei i
pornind pe strada principal, dup care se oprir n faa casei lui
Caris. Aceasta i ddu seama c se certau din nou, pe acelai
subiect ca data trecut: cstoria.
Merthin spuse:
O s mnnc la han.
Era vorba despre hanul tatlui lui Bessie Bell.
Bine, rspunse cu tristee n glas Caris.
Cnd Merthin plec, fata strig dup el:
Lui Loreen i-ar fi fost mult mai bine dac nu s-ar fi mritat
niciodat!
Merthin i rspunse peste umr:
i ce altceva s fi fcut?
Tocmai asta era problema, i ddu seama Caris, plin de
frustrare, n timp ce intra n cas. Ce altceva s fac o femeie?
Casa era goal. Edmund i Petranilla plecaser la ospul de

nunt, iar servitorii erau liberi n dup-amiaza aceea. Doar Scrap


se afla acolo i o ntmpin pe Caris cu o fluturare lene a cozii.
Fata i mngie capul cu un aer absent, dup care se aez la
masa din sala mare, dus pe gnduri.
Oricare alt tnr din toat cretintatea nu visa dect la clipa
n care se va cstori cu brbatul iubit de ce era Caris att de
ngrozit de aceast perspectiv? De unde veneau aceste
sentimente att de puin convenionale? n mod clar, nu de la
mama ei. Rose nu dorise niciodat altceva dect s fie o soie bun
pentru Edmund. Ea crezuse ceea ce spuneau brbaii despre
inferioritatea femeilor. Supunerea ei o stnjenise mult timp pe
Caris i, dei Edmund nu se plnsese niciodat, Caris bnuia c
atitudinea ei l plictisise mereu. Caris o respecta mai mult pe
impuntoarea i detestabila ei mtu Petranilla dect pe propria
ei mam att de supus.
Chiar i Petranilla permisese ca brbaii s dea form existenei
sale. Ani la rnd, fcuse eforturi i pusese la cale tot felul de intrigi
pentru a asigura ascensiunea social a tatlui ei pn ce ajunsese
starostele ghildei din Kingsbridge. Cel mai puternic sentiment care
o guverna era ciuda: fa de contele Roland, pentru c o
respinsese, i fa de soul ei, pentru c murise. De cnd rmsese
vduv, se dedicase trup i suflet carierei lui Godwyn.
Regina Isabela avusese parte de un parcurs similar. Aceasta i
detronase soul regele Eduard al II-lea , iar drept rezultat,
amantul ei, Roger Mortimer, condusese Anglia pn ce fiul ei
ajunsese suficient de matur i de sigur pe sine pentru a-l alunga.
Ce-avea s fac de-acum ncolo Caris s-i triasc viaa prin
intermediul brbailor? Tatl ei voia s lucreze cu el n negoul cu
ln. Sau se putea ocupa de cariera lui Merthin, s-l ajute s
obin contracte pentru ridicarea bisericilor i a podurilor,
extinzndu-i afacerea pn ce avea s devin cel mai bogat i mai
important constructor din Anglia.
Fu trezit din meditaia sa de o btaie uoar n u, dup care
silueta supl, ca de pasre, a stareei Cecilia, i fcu intrarea n
ncpere.
Bun ziua! spuse Caris surprins. Tocmai m ntrebam dac
toate femeile sunt condamnate s-i triasc vieile prin
intermediul brbailor i iat c ai venit dumneata, un exemplu
viu care demonstreaz contrariul!
Nu ai dreptate ntru totul, rspunse Cecilia cu un zmbet
prietenos. Eu triesc prin Isus Cristos, care a fost brbat, dei e i

Dumnezeu.
Caris nu era sigur dac asta fcea vreo diferen. Deschise
dulapul i scoase un butoia cu cel mai bun vin pe care-l aveau n
cas.
Ai vrea o can din vinul de Rin al tatei?
Doar un pic, amestecat cu ap.
Caris umplu pe jumtate dou cni cu vin, dup care complet
cu ap dintr-o caraf.
tii c tata i mtua mea sunt la nunt.
Da. La tine am venit.
Caris i dduse seama de asta. Stareei nu-i sttea n obicei s
hoinreasc prin ora i s fac vizite fr un scop precis.
Cecilia lu o nghiitur de vin, dup care continu:
M-am tot gndit la tine i la modul n care ai acionat cnd sa prbuit podul.
Am greit cu ceva?
Dimpotriv. Ai fcut totul perfect. Ai fost blnd, ns ferm
cu rniii, mi-ai ascultat ordinele i, n acelai timp, ai luat
iniiativa. Am rmas impresionat.
Mulumesc.
i mi s-a prut c nu-i plcea ce fceai, bineneles, dar cel
puin aveai o anumit mulumire sufleteasc.
Oamenii sufereau, iar noi i alinam ce poate fi mai
mulumitor dect asta?
Exact aa simt eu i tocmai de aceea sunt clugri.
Caris nelese unde btea.
Eu n-a putea s-mi petrec toat viaa la streie.
Aptitudinile naturale de care ai dat dovad n ngrijirea
bolnavilor nu reprezint dect o parte din ce am observat la tine.
Cnd oamenii au nceput s intre n catedral cu rniii i morii,
i-am ntrebat cine le-a spus ce s fac. Rspunsul tuturor a fost
Caris a Lnarului.
Era evident c aa trebuia procedat.
Da ie i era evident. Cecilia i aplec trunchiul ctre ea,
privind-o cu sinceritate: Puini sunt oamenii druii cu talentul
organizrii. O tiu bine eu l am i-l recunosc i la alii. Cnd toi
ceilali din jurul nostru sunt dezorientai, intr n panic sau sunt
nspimntai, tu i cu mine prelum friele situaiei.
Caris i ddu seama c asta era adevrat.
Cred c da, spuse ea fr nicio tragere de inim.
Te-am urmrit timp de zece ani de cnd a murit mama ta.

Dumneata i-ai alinat suferinele.


Mi-am dat seama atunci, doar dintr-o privire, c aveai s devii
o femeie excepional. Iar sentimentele mele au fost confirmate ct
ai urmat coala de la mnstire. Ai 20 de ani acum. Probabil c te
gndeti ce-o s faci n via. Iar eu cred c Domnul are o lucrare
pregtit pentru tine.
De unde tii ce planuri are Dumnezeu?
Cecilia se zbrli.
Dac oricine altcineva din ora mi-ar pune ntrebarea asta, ia ordona s ngenuncheze i s se roage pentru iertarea unui
astfel de pcat. Dar tu m-ai ntrebat cu sinceritate, aa c o s-i
rspund. tiu ce planuri are Dumnezeu pentru c accept
nvturile Bisericii Lui. i sunt convins c Domnul vrea s fii
clugri.
mi plac prea mult brbaii.
i pentru mine a fost o mare problem pe cnd eram tnr,
dar te asigur c devine un impediment din ce n ce mai
nesemnificativ cu fiecare an care trece.
Nu suport s mi se spun cum s triesc.
Nu vorbi ca o beghin.
Ce e asta?
Beghinele sunt clugrie care nu accept niciun fel de reguli
i-i consider jurmintele a fi ceva temporar. Triesc mpreun,
i cultiv pmnturile i-i duc vitele la punat, refuznd s se
lase conduse de brbai.
Pe Caris o fascinau povetile despre femei care sfidau regulile.
i unde se gsesc asemenea clugrie?
Mai mult n Olanda. Aveau o conductoare, Marguerite
Porete, care a scris o carte numit Oglinda sufletelor simple.
Mi-ar plcea s o citesc.
Nici nu se pune problema. Beghinele au fost condamnate de
Biseric pentru erezia spiritului liber credina c se poate
atinge perfeciunea spiritual aici, pe pmnt.
Perfeciunea spiritual? Ce nseamn asta? E doar o expresie
ca toate celelalte.
Dac eti hotrt s-i nchizi mintea n faa lui Dumnezeu,
n-o s-o nelegi niciodat.
mi pare ru, maic Cecilia, dar, ori de cte ori un om mi
spune ceva despre Dumnezeu, mi vine n minte c oamenii sunt
supui greelii, aa c adevrul ar putea fi cu totul altul.
Cum ar putea spune Biserica un lucru greit?

Pi, musulmanii au alte concepii dect noi, de exemplu.


Da, dar ei sunt pgni!
Ei zic despre noi c suntem necredincioi e acelai lucru. Iar
Buonaventura Caroli spune c pe lume sunt mai muli musulmani
dect cretini. Aa c una dintre aceste dou Biserici greete.
Ai grij, fcu starea Cecilia pe un ton sever. Nu permite ca
plcerea dezbaterii s te arunce n capcana blasfemiei.
mi pare ru, maic stare.
Caris tia c stareei i plceau duelurile verbale, ns
ntotdeauna intervenea un moment n care aceasta trecea de la
dezbatere la predic, iar Caris trebuia s se opreasc. Se simea
uor nelat de aceast tactic.
Cecilia se ridic.
tiu bine c nu pot s te conving mpotriva voinei tale, dar
voiam s-i spun cam ce gnduri am eu. N-ai putea face nimic mai
bun pe lume dect s te alturi mnstirii noastre i s-i dedici
viaa misiunii sacre a vindecrii. Mulumesc pentru vin.
Pe cnd Cecilia se ndrepta spre ieire, Caris ntreb:
Ce s-a ntmplat cu Marguerite Porete? Mai triete?
Nu, rspunse starea. A fost ars pe rug.
Spunnd acestea, iei, nchiznd ua n urma ei.
Caris rmase cu privirea aintit asupra uii. Viaa unei femei
era o cas cu uile nchise: nu putea fi ucenic, nu putea studia la
universitate, nu putea deveni preot sau medic, nu putea trage cu
arcul, nu se putea lupta cu sabia i nu putea nici s se mrite fr
a se supune despotismului soului ei.
Se ntreb oare ce fcea Merthin n momentul acela. Oare
Bessie sttea la mas cu el la hanul Bell, privindu-l cum bea din
cea mai bun bere a tatlui ei, zmbindu-i ator, trgnd
discret de rochie astfel nct s i se muleze pe piept i el s vad ce
sni frumoi avea? Oare el se arta fermector i amuzant, oare o
fcea s rd? Oare ea-i ntredeschidea buzele, s-i arate dinii
regulai, oare-i lsa capul pe spate, astfel nct el s admire pielea
catifelat de pe gtul ei alb? Oare el sttea de vorb cu tatl ei,
Paul Bell, punnd ntrebri respectuoase i pline de interes despre
cum mergeau afacerile, astfel nct mai trziu Paul s-i spun
fiicei sale c Merthin era de soi bun, un tnr pe cinste? Oare
Merthin avea s se mbete i s-i petreac braul pe dup talia lui
Bessie, lipindu-i palma de oldul ei, iar apoi strecurndu-i
degetele viclean ctre locul acela sensibil dintre coapsele ei, care
deja fremta de dorul atingerii lui exact aa cum fcuse odat cu

Caris?
Ochii i se umplur de lacrimi. Se simea ca o proast. Avea cel
mai bun brbat din tot oraul i l alunga n braele unei fete de
hangiu. De ce-i fcea ru singur?
n clipa aceea, Merthin intr n ncpere.
Caris l privi printr-o cea de lacrimi. Vedea att de neclar,
nct nu-i putea descifra expresia. Venise s se mpace cu ea sau
s o certe, s-i verse focul cu hotrrea dat de cteva halbe de
bere?
Se ridic. Pentru cteva clipe, fu prins n tensiunea ateptrii,
n timp ce el nchise ua n urma lui, se apropie ncet i se opri n
faa ei.
Apoi Merthin vorbi:
Indiferent ce faci sau spui, eu tot te iubesc.
Caris l prinse n brae i izbucni n plns.
Merthin ncepu s-i mngie prul i nu spuse nimic exact ce
trebuia s fac.
Dup un timp, ncepur s se srute. Caris era devorat de
foamea aceea familiar, mai puternic acum ca oricnd: voia s-i
simt minile pe corpul ei, limba n gura ei, degetele nluntrul ei.
O ncercau senzaii nebnuite i voia ca dragostea lor s-i
gseasc o nou modalitate de exprimare.
Hai s ne dezbrcm, opti ea.
Nu mai fcuser niciodat asta pn atunci.
Merthin zmbi de plcere.
Bine, dar dac intr cineva?
O s stea la osp ore ntregi. i, oricum, putem s mergem
sus.
Se duser n dormitorul ei. Caris i ddu jos pantofii cu
micri nerbdtoare. Apoi, brusc, se simi npdit de timiditate.
Ce-avea s cread cnd avea s o vad goal? tia c-i plcea
fiecare bucic din corpul ei: snii, picioarele, gtul, sexul
ntotdeauna i spunea ce frumoase erau n timp ce le sruta i le
mngia. Dar avea s observe c oldurile ei erau prea late, c
avea picioarele un pic prea scurte, snii destul de mici?
El nu prea s aib asemenea inhibiii. i arunc bluza ct
colo, i trase pantalonii i rmase dezinvolt n faa ei. Trupul lui
era subire, dar puternic i prea plin de o energie reinut, ca un
cerb tnr. Caris observ pentru prima oar c prul dintre
coapsele lui avea culoarea frunzelor toamna. Penisul lui sttea n
sus, nerbdtor. Dorina se dovedi mai puternic dect timiditatea,

aa c-i trase i ea repede rochia peste cap.


Merthin rmase nemicat, uitndu-se fascinat la trupul ei gol,
dar Caris nu mai simea niciun fel de stnjeneal expresia de pe
chipul lui o aa mai mult dect o mngiere intim.
Eti frumoas, spuse el.
i tu.
Se ntinser unul lng cellalt pe salteaua de paie pe care
dormea ea de obicei. n timp ce se srutau i se atingeau, Caris i
ddu seama c astzi n-avea s fie satisfcut de jocurile lor
obinuite.
Vreau s-o fac cum trebuie, murmur ea.
Adic s mergem pn la capt?
Gndul c ar putea rmne nsrcinat i rsri n minte, dar l
alung repede. Era prea nfierbntat ca s se gndeasc la
consecinele faptelor lor.
Da, rspunse ea n oapt.
i eu.
Merthin se ntinse peste ea. Caris ncepea s realizeze c timp
de jumtate din viaa ei se ntrebase cum avea s fie acest
moment. i ridic privirea ctre chipul lui. Vzu expresia aceea
concentrat pe care o iubea att de mult, expresia pe care o avea
cnd muncea, cnd minile lui mici modelau lemnul cu tandree i
ndemnare. Degetele lui desfcur uor petalele sexului ei. Era
alunecoas i tnjea dup el.
Merthin spuse:
Eti sigur?
nc o dat, Caris alung departe gndul c putea rmne
nsrcinat.
Sunt sigur.
Cnd el o ptrunse, Caris simi un val de panic. Se contract
involuntar, iar el ovi, simind c trupul ei i se mpotrivea.
E-n regul, spuse ea. Poi s mpingi mai tare. N-o s-mi faci
niciun ru.
Se nela, cci, cnd el naint, simi un junghi puternic de
durere. Nu se putu abine s nu ipe.
mi pare ru, opti el.
Ateapt un moment, zise ea.
Rmaser nemicai. El i srut pleoapele, fruntea i vrful
nasului. Ea-i mngie chipul i se uit n ochii lui cprui-aurii.
Apoi durerea dispru, fcnd loc dorinei, iar ea ncepu s se
mite, savurnd senzaia de a-l avea nluntrul ei pentru prima

oar pe brbatul pe care-l iubea. Era n culmea extazului s vad


ct de intens era plcerea lui. Merthin o privea fix, cu un zmbet
vag pe buze i o dorin imens n ochi, n timp ce se micau din
ce n ce mai repede.
Nu pot s m opresc, spuse el, gfind.
Nu te opri, nu te opri.
l privea fascinat. n cteva secunde, fu copleit de plcere,
ochii i se nchiser, iar gura i se deschise, ntregul corp
ncordndu-i-se precum coarda unui arc. i simi spasmele
nluntrul ei, urmate de jetul fierbinte, i-i ddu seama c nimic
din toat existena ei n-o pregtise pentru o asemenea fericire. O
clip mai trziu, i ea fu cuprins de convulsiile extazului. Mai
avusese parte de senzaia aceasta, dar nu att de puternic, aa c
nchise ochii i i se abandon, strngndu-i trupul ct putea de
tare n timp ce se cutremura ca un copac n btaia vntului.
Cnd totul trecu, rmaser nemicai mult timp. El i
ngropase chipul n scobitura gtului ei, iar ea-i simea respiraia
neregulat pe piele. Caris i mngia spatele. Avea pielea umed de
transpiraie. Treptat, inima ei i relu ritmul normal, iar ntreaga
fiin i fu cuprins de un sentiment de mulumire profund, ca
amurgul unei zile de var.
Aadar, spuse ea dup o vreme, sta-i lucrul pentru care se
agit toat lumea.

25
A doua zi dup ce Godwyn fusese nvestit stare de Kingsbridge,
Edmund Lnarul se duse la casa prinilor lui Merthin dis-dediminea.
Merthin avea tendina de a uita ce personaj important era
Edmund, pentru c acesta l trata ca pe un membru al familiei, dar
Gerald i Maud se purtau de parc ar fi primit o vizit neateptat
a regelui. Erau stnjenii c Edmund vedea ct de srccioas era
casa lor. Nu avea dect o singur ncpere. Merthin i prinii lui
dormeau pe saltele de paie aezate direct pe podea. Restul avutului
lor consta dintr-un cmin, o mas i o curte mic n spatele casei.
Din fericire, cei trei se treziser de la rsrit, se splaser, se
mbrcaser i fcuser ordine. Oricum, cnd Edmund intr cu
paii lui sincopai, mama lui Merthin terse un scunel de praf, i

netezi prul, nchise ua din spate, dup care o deschise din nou
i puse nc un butean pe foc.
Tatl lui fcu mai multe plecciuni, i puse haina i-i oferi lui
Edmund o can cu bere.
Nu, mulumesc, sir Gerald, spuse Edmund, tiind, fr
ndoial, c familia nu avea att de mult bere nct s-i permit
s le ofere i vizitatorilor. Dar a vrea un castrona cu sup, lady
Maud, dac-mi permitei.
Toate familiile ineau o oal cu ovz pe foc, la care adugau
oase, cotoare de mere, psti de mazre i alte resturi, toate
fierbndu-se ncet zile la rnd. Acest amestec, aromat cu sare i
ierburi, devenea o sup care nu avea niciodat acelai gust dou
zile la rnd. Era cea mai ieftin mncare.
ncntat, Maud puse cteva polonice de sup ntr-un castron
i l aez pe mas mpreun cu o farfurie cu pine i o lingur.
Merthin simea i acum euforia dup-amiezii trecute. Era ca i
cum ar fi fost un pic ameit de butur. Se culcase gndindu-se la
trupul gol al lui Caris i se trezise cu zmbetul pe buze. Dar i
aduse aminte brusc de conflictul cu Elfric legat de Griselda. Un
instinct fals i spunea c Edmund avea s ipe la el: Mi-ai pngrit
fata! i c avea s-l loveasc peste fa cu o scndur.
Nu fu ns dect o nchipuire de moment, care dispru cnd
Edmund se aez la mas. Acesta lu lingura, dar, nainte de a se
apuca s mnnce, se ntoarse spre Merthin.
Acum, c avem un stare, vreau s ncepem lucrul la podul
cel nou ct mai curnd posibil.
Bine, rspunse Merthin.
Edmund nghii o lingur de sup i i linse buzele.
Asta-i cea mai bun sup pe care am gustat-o vreodat, lady
Maud.
Pe chipul mamei lui Merthin apru o expresie de ncntare.
Merthin i era recunosctor lui Edmund pentru c se purta att
de curtenitor cu prinii lui. Acetia se simeau umilii de statutul
lor deczut i i ungea la inim s-l aib pe conductorul ghildei
oreneti mncnd la masa lor i adresndu-li-se cu sir i
lady.
Apoi tatl lui spuse:
Era ct pe-aici s nu m nsor cu ea, Edmund tiai asta?
Merthin era sigur c Edmund mai auzise povestea, ns acesta
rspunse:
Doamne, nu cum s-a ntmplat?

Am vzut-o n biseric n Duminica Patelui i m-am


ndrgostit de ea pe loc. Cred c erau 1000 de oameni n Catedrala
Kingsbridge, dar ea era cea mai frumoas femeie de-acolo.
Ei, Gerald, nu e nevoie s exagerezi acum, fcu Maud cu
rceal.
Apoi a disprut n mulime i nu mai puteam da de ea! Nu
tiam cum o cheam. Am ntrebat n stnga i-n dreapta cine era
fata aceea frumoas cu prul blond, dar lumea mi rspundea c
toate fetele erau frumoase i blonde.
Maud interveni:
Am ieit n grab dup slujb. Stteam la hanul Holly Bush,
iar mama era bolnav, aa c m-am dus repede s am grij de ea.
Am cutat prin tot oraul, continu Gerald, dar n-am reuit
s dau de ea. Dup Pate, toi s-au ntors la casele lor. Eu locuiam
n Shiring, iar ea, n Casterham, dei eu nu tiam asta la vremea
aceea. Am crezut c n-o s-o mai vd niciodat. mi nchipuiam c o
fi fost un nger venit pe pmnt s se asigure c toat lumea era la
slujb.
Gerald, te rog murmur lady Maud.
Dar mi pierdusem inima. Nu m mai interesa nicio alt
femeie. Deja m resemnasem s-mi petrec viaa tnjind dup
ngerul de la Kingsbridge. i aa au trecut doi ani. Dup aceea am
vzut-o la un turnir, n Winchester.
Ea spuse:
Da, m-am trezit cu un strin care vine la mine i-mi zice: Tu,
dup atta vreme! Trebuie s te mrii cu mine acum, nainte s
dispari din nou! Am crezut c e nebun.
Uimitor, fcu Edmund.
Merthin considera c bunvoina lui Edmund fusese exploatat
la maximum.
Da, rosti el. Am njghebat un proiect pe plana de trasat din
mansarda constructorilor de la catedral.
Edmund ddu aprobator din cap.
Un pod de piatr suficient de lat ct s ncap pe el dou care
unul lng altul?
Aa cum ai zis i cu rampe la ambele capete. i am gsit o
modalitate de a-i reduce preul cu aproape o treime.
Uluitor! Cum?
i art imediat ce termini de mncat.
Edmund nghii restul de sup i se ridic.
Gata. Hai s mergem. Se ntoarse ctre Gerald i-i plec uor

capul: Mulumesc pentru ospitalitate.


E o plcere s v avem aici, staroste.
Merthin i Edmund ieir i curnd fur nvluii n burnia
uoar de afar. n loc s porneasc spre catedral, Merthin l
conduse pe Edmund ctre ru. Mersul ontcit al lui Edmund l
fcea s fie recunoscut imediat, aa c aproximativ jumtate din
oamenii de pe strad l salutau cu cteva cuvinte prietenoase sau
cu o plecciune respectuoas.
Dintr-odat Merthin fu copleit de emoie. Se gndea la
proiectul podului de luni ntregi. Pe cnd lucra la biserica Sfntul
Marcu, supraveghindu-i pe tmplarii care construiau acoperiul
cel nou n timp ce-l demolau pe cel vechi, medita la provocarea pe
care o reprezenta construcia unui pod de piatr.
Acum, pentru prima oar, ideile sale aveau s fie cercetate de
altcineva.
Deocamdat Edmund nu avea nici cea mai mic idee ct de
radical era proiectul lui Merthin.
Strada noroioas erpuia la vale printre case i ateliere.
Fortificaiile oraului czuser n paragin pe parcursul ultimelor
dou secole de pace, iar n unele locuri tot ce mai rmsese din ele
erau nite grmezi de pmnt ncorporate n zidurile grdinilor. Pe
malul rului erau amplasate manufacturile care necesitau cantiti
mari de ap, mai ales vopsitoriile de ln i tbcriile.
Merthin i Edmund ieir pe malul mocirlos dintre un abator
care emana un miros puternic de snge i o fierrie de unde se
auzea bubuitul puternic al baroaselor. Chiar n faa lor, peste o
ntindere ngust de ap, se afla Insula Leproilor. Edmund
ntreb:
De ce-am venit aici? Podul e la vreo 400 de metri mai sus.
Era, rspunse Merthin. Trase aer adnc n piept i spuse:
Cred c-ar trebui s-l construim pe cel nou aici.
Un pod pn pe insul?
i nc unul de pe insul pn pe malul cellalt. Dou poduri
mici n loc de unul mare. Mult mai ieftin.
Dar oamenii vor trebui s traverseze insula de la un pod la
altul.
i de ce ar fi asta o problem?
Pentru c e o leprozerie!
Nu mai exist dect un singur lepros acolo. Iar el poate fi
mutat n alt parte. Boala pare a se stinge de la sine.
Pe chipul lui Edmund se citea c era adncit n gnduri.

Deci toat lumea care intr n Kingsbridge va ajunge n locul


sta, unde stm noi acum.
Va trebui s construim o strad nou i s drmm cteva
cldiri, dar costurile vor fi mici n comparaie cu ce-am economisi
la construcia podului.
Iar n cealalt parte
Este o pune care aparine streiei. Se vede tot de pe
acoperiul bisericii Sfntul Marcu. Ideea mi-a venit cnd eram
acolo sus.
Edmund era impresionat.
Foarte inteligent. Chiar m ntreb de ce nu a fost pus podul
aici de la bun nceput.
Primul pod a fost ridicat acum cteva sute de ani. Probabil c
rul arta altfel pe-atunci. Malurile se schimb i ele pe msur ce
trec secolele. Poate c braul de ap dintre insul i pune era
mai lat la vremea respectiv. n acest caz n-ar fi fost niciun avantaj
dac ar fi fost construit podul aici.
Edmund se uita peste ap, iar Merthin i urmri privirea.
Leprozeria era un plc de case drpnate, mprtiate pe o arie de
vreo dou hectare. Insula era prea stncoas pentru a putea fi
cultivat, dar era acoperit cu iarb i civa copaci. Pe insul se
aflau o mulime de iepuri pe care orenii nu voiau nici n ruptul
capului s-i vneze i s-i mnnce, din cauza superstiiei c ar fi
posedai de sufletele leproilor mori. Pe vremuri, locuitorii
ostracizai ai insulei creteau gini i porci. Acum celor de la
streie le era mai simplu s transporte acolo mncarea necesar
ultimului locuitor.
Ai dreptate, fcu Edmund. N-a mai existat niciun caz nou de
lepr n ora de peste zece ani.
Eu n-am vzut niciodat un lepros, rosti Merthin. Cnd eram
mic, credeam c lumea spune jegos n loc de lepros i-mi
nchipuiam c pe insula aceea nimeni nu se spal niciodat.
Edmund izbucni n rs. ntorcndu-se cu spatele la ru, i
ainti privirea asupra cldirilor din jur.
Va fi nevoie de ceva munc de convingere, gndi el cu voce
tare. Oamenii ale cror gospodrii vor fi demolate trebuie s
neleag c sunt norocoi, pentru c vor fi mutai n alte case, mai
bune, n timp ce vecinii lor nu. i probabil c va fi nevoie ca insula
s fie stropit cu ap sfinit, ca s-i convingem pe oameni c nu
prezint niciun pericol. Dar nu-i nimic imposibil.
Am proiectat ambele poduri cu arcade ascuite ca ale

catedralei, spuse Merthin. O s fie frumoase.


Arat-mi i mie.
Plecar de lng ru i o luar la deal, strbtnd oraul
pentru a ajunge la streie. Pe zidurile catedralei se prelingeau
picturi de ploaie scurse dintr-o ptur joas de nori, asemenea
fumului emanat de nite vreascuri umede arznd. Merthin de-abia
atepta s-i revad proiectele nu mai fusese n mansard de
vreo sptmn i s i le explice lui Edmund. Se gndise mult la
modul n care curentul subminase structura de rezisten a
podului i cum l-ar fi putut feri pe cel nou de aceeai soart.
l conduse pe Edmund prin portalul de nord i urcar pe scara
n spiral. Pantofii si uzi alunecau pe treptele roase de piatr. Cu
micri energice, Edmund i tra piciorul mai mic n urma sa.
n mansard ardeau mai multe lmpi. La nceput, Merthin fu
ncntat, pentru c asta nsemna c desenele sale aveau s se
vad mai clar. Dup care l zri pe Elfric lucrnd pe plana de
trasat.
Imediat fu npdit de frustrare. Dumnia dintre el i fostul
su stpn era la fel de mare ca ntotdeauna. Elfric nu reuise s-i
mpiedice pe oreni s-l angajeze pe Merthin, dar continuase s
blocheze ncercrile acestuia de a intra n ghilda dulgherilor,
lsndu-l astfel ntr-o poziie ciudat, ilegal, dar acceptat.
Atitudinea lui Elfric nu avea nicio noim, dar indica dumnie i
ciud.
Prezena lui Elfric puse capt conversaiei fireti dintre Merthin
i Edmund. Tnrul i impuse s nu se arate prea sensibil. Dac
cineva trebuia s se simt stnjenit, de ce s nu fie Elfric acela?
i inu ua lui Edmund, iar amndoi traversar ncperea pn
la plana de trasat. i-atunci avu parte de un oc.
Elfric sttea aplecat deasupra ei desennd cu ajutorul unui
compas pe un strat proaspt de ghips. Acoperise complet podeaua,
ascunznd schiele lui Merthin.
Acesta strig, nevenindu-i s cread:
Ce-ai fcut?
Elfric l fix cu o privire dispreuitoare i-i continu proiectul
fr s scoat o vorb.
Mi-a acoperit desenul, i spuse Merthin lui Edmund.
Ce-ai de zis, omule? ntreb Edmund pe un ton poruncitor.
Elfric nu-i putea ignora socrul.
Nu am de dat nicio explicaie, rosti el. Plana de trasat trebuie
acoperit cu ghips din cnd n cnd.

Da, dar tu ai turnat ghips peste nite proiecte importante!


Da? Stareul nu l-a desemnat pe biatul sta s proiecteze
nimic, iar el nu a cerut permisiunea s foloseasc plana de trasat.
Lui Edmund nu-i trebuia niciodat mult pentru a se nfuria, iar
insolena calm a lui Elfric l strni imediat.
Nu face pe prostul! tun el. Eu i-am cerut lui Merthin s
pregteasc un proiect pentru podul cel nou.
mi pare ru, dar numai stareul are autoritatea de a face
asta.
La naiba, ghilda e cea care d banii pentru pod!
E doar un mprumut care va fi restituit.
Dar tot ne d dreptul s ne pronunm n ceea ce privete
proiectul.
Da? Va trebui s discui cu stareul despre asta. Totui, nu
cred c va fi impresionat s vad c ai ales un ucenic fr
experien care s-i fac proiectul.
Merthin se uit la desenul pe care Elfric l scrijelise pe
suprafaa de ghips.
Presupun c acesta e proiectul tu pentru pod, spuse el.
Stareul Godwyn mi-a ncredinat contractul de construcie,
rspunse Elfric.
Edmund era de-a dreptul ocat.
Fr s ne consulte?
Pe un ton nciudat, Elfric replic:
Dar ce e nu vrei ca lucrarea s-i fie dat ginerelui dumitale?
Arcade rotunde, murmur absent Merthin, ocupat n
continuare cu studierea desenului lui Elfric. i deschizturi
nguste. Ci piloni o s aib?
Elfric nu era deloc dornic s-i rspund, ns Edmund se uita
la el, ateptnd.
apte, spuse Elfric.
Podul de lemn nu avea dect cinci! exclam Merthin. i de ce
sunt att de groi, iar deschizturile, att de nguste?
Ca s susin greutatea unui drum pavat.
Dar n-ai nevoie de piloni groi pentru asta. Uit-te la
catedrala asta coloanele suport ntreaga greutate a acoperiului,
dar sunt subiri i plasate la distan una de alta.
Elfric rnji batjocoritor.
Dar nimeni nu trece cu o cru pe acoperiul unei biserici.
Adevrat, dar
n clipa aceea, Merthin se opri. Ploaia czut pe suprafaa

ntins a acoperiului catedralei probabil c era mai grea dect un


car cu boi ncrcat cu piatr, dar de ce s-i explice asta lui Elfric?
Nu era misiunea lui s educe un constructor incompetent.
Proiectul lui Elfric era slab, dar Merthin nu voia s-l fac mai bun,
ci s-l nlocuiasc cu al lui, aa c-i inu gura.
Edmund i ddu i el seama c-i irosea energia.
Decizia n-o s fie luat de voi doi, rosti el i plec
chioptnd.
n catedral avea loc botezul fetiei nou-nscute a lui John
Conetabilul, oficiat de stareul Godwyn. I se fcea aceast onoare
pentru c era un angajat important al streiei. Erau prezeni toi
orenii de vaz. Dei John nu era nici bogat, nici nu avea relaii
sus-puse tatl su lucrase la grajdurile streiei , Petranilla
spunea c oamenii respectabili ar trebui s aib grij s se arate
prietenoi cu el i s-l susin. Caris era de prere c toi
catadicseau s fie amabili cu John ntruct aveau nevoie de el
pentru a le apra bunurile.
Ploua din nou, iar oamenii adunai n jurul cristelniei erau mai
uzi dect fetia pe care stareul o stropea cu ap sfinit. Privind
copilaul neajutorat, n sufletul lui Caris se iscau sentimente
ciudate. De cnd se culcase cu Merthin, refuzase efectiv s se
gndeasc la o eventual sarcin, dar, oricum, simea o nevoie
cald de a o proteja pe fetia aceea.
Fu botezat Jessica, dup nepoata lui Avraam.
Vrul lui Caris, Godwyn, nu se simise niciodat n largul lui n
prezena bebeluilor i, de ndat ce scurtul ritual lu sfrit, ddu
s plece. Dar Petranilla l prinse de mneca sutanei benedictine.
i cum rmne cu podul? ntreb ea.
Vorbise pe un ton sczut, dar Caris auzise i se hotr s
asculte cu atenie i restul conversaiei.
Godwyn i rspunse:
I-am cerut lui Elfric s pregteasc proiectul i o estimare a
costurilor.
Bine. Ar trebui s inem asta n familie.
Elfric se ocup de reparaii i de tot ce se construiete la
streie.
S-ar putea s se amestece i alii.
Eu voi hotr cine se va ocupa de construirea podului.
Caris era suficient de iritat pentru a interveni.
Cum ndrzneti? o interpel ea pe Petranilla.

Nu vorbeam cu tine, se rsti mtua ei.


Caris nu lu n seam acest rspuns.
De ce s nu fie luat n calcul i proiectul lui Merthin?
Pentru c el nu face parte din familie.
Dar practic triete la noi!
Da, dar tu nu eti mritat cu el. Dac ai fi fost, lucrurile ar
sta altfel.
Caris tia c, din acest punct de vedere, nu se afla ntr-o
postur prea fericit, aa c schimb abordarea.
Mereu ai avut ceva mpotriva lui Merthin, spuse ea. Dar toat
lumea tie c e un constructor mai bun dect Elfric.
Sora ei, Alice, o auzi i interveni i ea n discuie.
Elfric l-a nvat pe Merthin tot ce tie, iar acum nu-i mai
ajungi cu prjina la nas bietanului stuia!
Caris tia prea bine c aceste cuvinte nu erau adevrate, ceea
ce o nfurie.
Cine a fcut bacul? ntreb ea, ridicnd tonul. Cine a reparat
acoperiul de la biserica Sfntul Marcu?
Merthin lucra cu Elfric cnd a construit bacul. i nimeni nu la ntrebat pe Elfric despre acoperiul de la Sfntul Marcu!
Pentru c toat lumea tia c nu era n stare s rezolve
problema!
Godwyn interveni:
V rog! fcu el ridicnd braele ca i cum s-ar fi protejat de
acest afront. tiu c-mi suntei rude, dar eu sunt stareul i ne
aflm n catedral. Nu se poate ca nite femei s-mi spun mie ce
s fac, n public.
Edmund se altur i el grupului.
Exact asta voiam s zic i eu. Vorbii ncet.
Ar trebui s-i susii ginerele, spuse acuzator Alice.
Caris i ddu seama c Alice aducea din ce n ce mai mult cu
Petranilla. Dei nu avea dect 21 de ani, iar Petranilla, mai mult de
dublul vrstei ei, Alice afia aceeai expresie dezaprobatoare, cu
gura strns. De asemenea, devenise mai voinic, iar pieptul i
mpingea materialul rochiei n afar, ca vntul vela unei corbii.
Edmund se uit sever la Alice.
Aceast hotrre nu se va lua pe baza relaiilor de familie,
rosti el. Faptul c Elfric e nsurat cu fata mea n-o s in podul
su n picioare.
Caris tia prea bine c tatl ei era de neclintit n aceast
privin. Considera c trebuie s faci ntotdeauna afaceri cu

partenerul cel mai de ncredere i s angajezi cel mai competent


om, indiferent de relaiile de prietenie sau de legturile de familie.
Omul care are nevoie s se nconjoare de acolii devotai nu are cu
adevrat ncredere n puterile sale, spunea el. Iar dac acesta nu
crede n sine, de ce ar trebui s-o fac eu?
Petranilla interveni:
i-atunci cum se va face alegerea? i arunc o privire viclean.
n mod clar ai un plan.
Streia i ghilda vor lua n considerare proiectul lui Elfric i
pe cel al lui Merthin, dar i pe cele ale altor meteri, dac vor
exista, spuse hotrt Edmund. Toate proiectele trebuie desenate
clar i nsoite de estimri de cost. Iar acestea trebuie verificate
independent de ali constructori.
Alice mormi:
N-am mai auzit de aa ceva. Parc-ar fi un concurs de tras cu
arcul. Elfric e constructorul oficial al streiei, el ar trebui s fac
i podul.
Tatl ei n-o lu n seam.
La final, proiectanii vor trebui s rspund la ntrebrile
puse de cetenii de vaz ai oraului la o ntrunire a ghildei
parohiale. i abia apoi i ainti privirea asupra lui Godwyn, care
se prefcea a nu fi uluit de felul n care rolul su n procesul
decizional fusese diminuat , abia apoi stareul Godwyn va alege.
ntlnirea se inea n sala ghildei, pe strada principal. Aceasta
avea sub ea un beci de piatr i deasupra o structur din lemn, cu
acoperi de igl i dou couri din piatr. La parter se aflau o
buctrie mare unde se pregtea mncarea pentru ospee, o
temni i biroul conetabilului. Nivelul principal era la fel de
spaios ca o biseric, avnd 30 de metri lungime i zece metri
lime. ntr-un capt fusese improvizat o capel. Pentru c
brnele suficient de lungi s susin un acoperi lat de zece metri
erau greu de gsit i scumpe, sala era mprit pe jumtate de un
rnd de stlpi din lemn care susineau zona unde se mbinau
grinzile mai scurte.
Prea o cldire fr pretenii, construit din aceleai materiale
ca cele mai umile locuine din ora, aa c nu era impuntoare.
Dar, dup cum spunea adesea Edmund, banii fcui de oamenii de
aici finanau structura maiestuoas de calcar i vitralii a
catedralei. Iar sala ghildei era confortabil ntr-un mod total lipsit
de ostentaie. Pereii erau acoperii cu tapiserii, ferestrele erau

nfundate cu geamuri, iar cele dou emineuri uriae asigurau o


temperatur plcut iarna. Cnd afacerile mergeau bine,
mncarea servit aici era demn de un osp regal.
Ghilda parohial fusese nfiinat n urm cu cteva sute de
ani, pe cnd Kingsbridge nu era dect un trguor. Civa
negustori se adunaser pentru a strnge bani cu care s cumpere
podoabe pentru catedral. Dar cnd oamenii bogai ajung s
mnnce i s bea mpreun, discuiile despre problemele cu care
se confrunt sunt inevitabile. Curnd strngerea de fonduri
trecuse pe un plan secundar. nc de la nceput ghilda fusese
dominat de negustorii de ln, motiv pentru care n captul slii
se afla i acum o balan imens i greutatea standard pentru un
sac de ln 165 de kilograme. Pe msur ce Kingsbridge se
dezvoltase, se formaser i alte ghilde, pentru fiecare grup de
meteugari n parte dulgheri, zidari, berari, fierari , dar
conductorii lor aparineau i de ghilda parohial, care-i pstra
ntietatea. Era o versiune mai puin puternic a ghildelor
meteugreti care conduceau cele mai multe orae englezeti,
dar acest tip de organizaie era interzis aici de ctre seniorul
oraului, stareul de Kingsbridge.
Merthin nu participase niciodat la ntlnirile sau la banchetele
inute aici, dar mai intrase n aceast sal de cteva ori, cu diferite
treburi. i plcea s-i lase capul pe spate pentru a cerceta
structura geometric deosebit de complicat a brnelor
acoperiului, considernd-o o lecie despre modul n care greutatea
unui acoperi ntins putea fi distribuit pe civa stlpi subiri din
lemn. Cele mai multe elemente componente i aveau rostul, ns
erau i unele care preau inutile, ba chiar duntoare, pentru c
distribuiau greutatea ctre zonele mai puin rezistente. Iar asta
pentru c nimeni nu tia exact ce anume fcea cldirile s stea n
poziie vertical. Constructorii se lsau ghidai de instinct i
experien, iar uneori se ntmpla s greeasc.
n seara aceea, Merthin se afla ntr-o stare de nelinite extrem,
aa c renun s reflecteze la misterele structurii de lemn. Ghilda
avea s-i evalueze proiectul pentru pod. Era cu mult superior celui
al lui Elfric, dar oare ei aveau s neleag asta?
Elfric avusese avantajul unei plane de trasat. Merthin ar fi
putut s cear permisiunea lui Godwyn de a o folosi i el, ns i
era fric de alte acte de sabotaj din partea lui Elfric, aa c-i
fcuse singur ceva asemntor. ntinsese o bucat mare de
pergament pe un cadru de lemn i-i desenase proiectul pe

suprafaa de piele, cu un condei nmuiat n cerneal. Astzi


modalitatea aceasta de proiectare putea reprezenta un avantaj,
pentru c-i adusese desenul cu el, astfel nct membrii ghildei sl aib tot timpul n faa ochilor, n vreme ce proiectul lui Elfric nu
era dect o amintire.
i aez desenul nrmat la vedere, pe un trepied pe care-l
construise special pentru asta. Pe msur ce soseau, oamenii
treceau i se uitau la el, dei l vzuser cel puin o dat pe
parcursul ultimelor zile. De asemenea, urcaser i pe scara n
spiral care ducea n mansarda constructorilor pentru a studia
proiectul lui Elfric. Lui Merthin i se prea c cei mai muli preferau
proiectul lui, dar unii nu prea erau dispui s susin un tnr n
competiia cu un meter cu experien. Erau i muli care nu-i
comunicau impresiile.
Pe msur ce sala se umplea, nivelul de zgomot cretea. Toi se
gteau cu hainele cele bune cnd veneau la ntrunirile ghildei, ca
pentru slujb: brbaii purtau mantale scumpe din ln, n ciuda
temperaturii plcute de afar, iar femeile afiau coafuri complicate.
Dei, potrivit opiniei generale, femeile aveau un statut inferior i
nu prezentau ncredere, n practic, printre cetenii cei mai bogai
ai oraului se aflau i cteva reprezentante ale sexului slab. Printre
ele era starea Cecilia care acum sttea n rndurile din fa
mpreun cu asistenta sa, clugria cunoscut drept Julie cea
Btrn.
Era i Caris acolo toat lumea tia c era mna dreapt a lui
Edmund. Cnd fata se aez pe banc, lng el, Merthin fu
strbtut de un curent de dorin, simindu-i coapsa cald lipit
de a lui.
Toi meterii din ora trebuiau s fac parte dintr-o ghild cei
care nu erau integrai n acest sistem nu puteau s-i exercite
meteugul dect n zilele de trg. Chiar i clugrii i preoii erau
obligai s se alture ghildei dac voiau s practice o anumit
meserie, ceea ce se ntmpla adesea. Cnd se ntmpla ca vreunul
dintre membri s moar, vduva sa ducea mai departe afacerea.
Betty Brutreasa conducea cea mai prosper brutrie din ora;
Sarah Hangia conducea hanul Holly Bush. Ar fi fost dificil i crud
s mpiedice nite femei ca acestea s-i ctige existena. Era
mult mai uor s fie incluse n ghild.
n mod normal, Edmund era cel care prezida aceste ntruniri,
aezat ntr-un jil mare, din lemn, aflat pe o platform nalt. Cu
toate acestea, astzi pe platforma respectiv se vedeau dou jiluri.

Edmund se aez pe unul i, cnd stareul Godwyn sosi, starostele


l invit s-l ocupe pe cellalt. Godwyn era nsoit de toi clugrii
mai n vrst, iar Merthin fu ncntat s-l vad pe Thomas printre
ei. i Philemon fcea parte din anturaj, cu trupul lui deirat i
micrile stngace, iar Merthin se ntreb n treact pentru ce l-o fi
adus Godwyn cu el.
Godwyn nu prea a fi n apele sale. n deschiderea edinei,
Edmund avu grij s afirme c stareul era cel care decidea n
chestiunea podului i c alegerea final i aparinea. Dar toat
lumea tia c, de fapt, Edmund preluase prerogativele alegerii,
convocnd aceast ntrunire. Dac n seara aceasta se ajungea la
un consens clar, lui Godwyn i-ar fi fost greu s se opun dorinei
exprimate de negustori ntr-o chestiune care inea mai degrab de
comer dect de religie. Edmund l rug pe Godwyn s nceap cu
o rugciune, iar Godwyn i fcu pe plac, dar tia prea bine c
fusese manipulat i tocmai de aceea arta de parc ar fi simit
mereu n nri un miros neplcut.
Edmund se ridic i spuse:
Aceste dou proiecte au fost fcute de Elfric i de Merthin,
care au folosit aceleai metode de calcul.
Elfric interveni:
Normal doar a nvat de la mine.
n rndul celor mai n vrst se isc un val de rsete.
Era adevrat. Existau formule de calcul al costului pe metru
ptrat de zid, pe metru cub de umplutur, pe metru ptrat de
acoperi i chiar pentru lucrri mai complicate, precum bolile i
arcadele. Toi constructorii foloseau aceleai metode, cu anumite
variaii individuale.
Calculele pentru estimarea costului podului fuseser
complicate, dar mai uoare dect n cazul construirii unei biserici.
Edmund continu:
Fiecare a verificat calculele celuilalt, aa c nu ncape loc de
discuii n privina asta.
Edward Mcelarul strig:
Da! Toi constructorii umfl preurile n mod egal!
Aceast replic strni o hrmlaie de rsete. Edward era
simpatizat de brbai pentru replicile sale acide i amuzante, iar de
femei, pentru frumuseea i privirea languroas a ochilor si
cprui. Cu toate acestea, nu era la fel de simpatizat i de soia sa
care avea cunotin de infidelitile lui i-l atacase recent cu unul
dintre cuitele mari din mcelrie: brbatul nc mai purta un

bandaj la braul stng.


Podul lui Elfric o s coste 285 de lire, spuse Edmund cnd
rsetele se potolir. Cel al lui Merthin ajunge la 307. Diferena e de
22 de lire, dup cum cred c au calculat mai repede dect mine cei
mai muli dintre voi.
Aceste cuvinte strnir cteva chicoteli nfundate: Edmund era
adesea tachinat pentru c fiica lui fcea calculele n locul su. El
folosea n continuare vechile cifre romane, pentru c nu se putea
obinui cu cifrele noi, arabe, cu ajutorul crora calculele erau mult
mai uoare.
Un glas nou interveni:
22 de lire sunt o groaz de bani.
Acesta era Bill Watkin, constructorul care refuzase s-l
angajeze pe Merthin i care semna cu un clugr, cu cretetul lui
chel.
Dick Berarul spuse:
Da, dar podul lui Merthin e de dou ori mai lat. Ar trebui s
coste dublu, dar nu e cazul, pentru c e proiectat inteligent.
Lui Dick i plcea foarte mult berea fcut de el, aa c avea o
burt mare i rotund, ca o femeie nsrcinat.
Bill i rspunse repede:
n cte zile pe an avem noi nevoie de un pod suficient de lat
pentru dou care?
n fiecare zi de trg i-n sptmna Trgului de Ln.
Nu-i adevrat, zise Bill. Doar un ceas dimineaa i nc unul
dup-amiaza.
Uite, chiar i acum, am ateptat dou ore s treac o cru
cu orz.
Ar trebui s ai suficient minte nct s-i aduci orz ntr-una
dintre zilele linitite.
S tii c aduc n fiecare zi.
Dick deinea cea mai mare berrie din tot inutul. Avea un
cazan uria de cupru, cu o capacitate de peste 2000 de litri, drept
pentru care taverna lui se numea La cazanul de cupru.
Edmund ntrerupse aceast disput.
Mai sunt i alte probleme care apar din cauza ntrzierii cu
care se traverseaz podul, spuse el. Unii negustori se duc la
Shiring, unde nu e pod i deci nici coad. Alii i fac afacerile ct
timp ateapt la rnd, dup care pleac acas fr a mai intra n
ora, economisind taxa de pod i pe cea de trg. E tranzacionare
ilicit, dar n-am reuit niciodat s stvilim fenomenul acesta. i

mai trebuie s ne gndim i ce prere au oamenii despre


Kingsbridge. Momentan, suntem oraul acela unde s-a prbuit
podul. Dac avem de gnd s recptm tranzaciile pierdute,
trebuie s schimbm lucrul acesta. Eu unul a vrea s fim
cunoscui drept oraul cu cel mai bun pod din toat Anglia.
Edmund avea o mare influen n ghild, iar Merthin ncepu s
simt mirosul victoriei.
Betty Brutreasa, o femeie extrem de gras, de peste 40 de ani,
se ridic i art ctre desenul lui Merthin.
Ce-i asta, chiar n mijlocul parapetului, dincolo de pilon?
ntreb ea. Aici, chestia asta mic ieit n afar, peste ap, ca o
platform de vizionare. Pentru ce e, pentru pescuit?
Ceilali izbucnir n rs.
E un refugiu pentru pietoni, rspunse Merthin. Dac mergi pe
pod i apare dintr-odat contele de Shiring cu 20 de cavaleri
clare, poi s te fereti din calea lor.
Edward Mcelarul spuse:
Sper c e de-ajuns de mare nct s ncap i Betty acolo.
Toat lumea izbucni n rs, dar Betty i continu irul de
ntrebri:
i pilonul de sub el de ce e aa ascuit pn la ap? Pilonii lui
Elfric nu sunt ascuii.
Pentru a devia obiectele care plutesc n deriv. Uitai-v la
orice pod care traverseaz un ru vei vedea c pilonii sunt ciobii
i crpai. Ce credei c-i face s fie aa? Probabil c toate lemnele
buteni, scnduri de la cldirile demolate pe care le vedei
plutind la vale i care se lovesc de piloni.
Sau Ian Barcagiul cnd se mbat, spuse Edward.
Brci sau lemne, toate vor produce mai puine pagube
pilonilor mei ascuii. Cei ai lui Elfric vor fi lovii n plin.
Elfric contraatac:
Zidurile mele sunt prea puternice pentru a fi afectate de nite
buci de lemn.
Dimpotriv, spuse Merthin. Arcadele tale sunt mai nguste
dect ale mele, drept urmare apa va curge printre piloni mai
repede, iar lemnele i vor lovi cu mai mult putere, ceea ce
nseamn c se vor strica mai uor.
Privind chipul lui Elfric, Merthin i ddu seama c meterul
nici nu se gndise la asta. Dar cei din public nu erau constructori
de meserie cum puteau decide ce era bine i ce nu?
n jurul bazei fiecrui pilon, Merthin desenase cte o grmad

de pietre neregulate, cunoscute printre constructori sub numele de


prund de temelie. Acestea trebuiau s previn erodarea pilonilor de
ctre curentul de ap, aa cum se ntmplase cu podul cel vechi,
din lemn. Dar nimeni nu ntreb despre prundul de temelie, aa c
nu le explic nimic.
Betty avea i alte nelmuriri.
De ce e att de lung podul tu? Al lui Elfric ncepe la malul
apei. Al tu ncepe cu mai muli metri nainte. Nu e vorba despre o
cheltuial inutil aici?
Podul meu are rampe la ambele capete, i explic Merthin.
Asta ca s cobori de pe pod pe pmnt uscat, nu n mocirl. Aa nar mai exista care mpotmolite la mal care s blocheze trecerea mai
mult de-o or.
Ar fi mai ieftin s pavezi drumul, spuse Elfric.
Glasul meterului cpta ncet-ncet o tonalitate disperat. Bill
Watkin se ridic.
Mie mi-e greu s m hotrsc cine are dreptate i cine nu,
rosti el. Cnd cei doi se contrazic, e cu neputin s ajungi la o
concluzie. i gndii-v c eu sunt constructor probabil c
pentru cei care nu se pricep e i mai ru.
Vorbele sale strnir murmure aprobatoare. Bill continu:
Deci cred c ar trebui s ne uitm la oameni, nu la proiecte.
Merthin se temuse de una ca asta. Rmase ascultnd cu inima
strns.
Pe care din ei l cunoatei mai bine? ntreb Bill. Pe care din
ei v putei baza? Elfric e constructor n oraul acesta de 20 de
ani, de pe vremea cnd nu era dect un bietan. Putem vedea
peste tot case nlate de el care stau i acum n picioare. Putem
vedea reparaiile pe care le-a fcut la catedral. Pe de alt parte, l
avem i pe Merthin un flcu inteligent, tim, dar un pic cam
bgcios, plus c nu i-a terminat ucenicia. Nu exist prea multe
dovezi care s ateste c e capabil s se ocupe de cel mai mare
proiect de construcie de care a avut parte oraul nostru de la
ridicarea catedralei ncoace. Eu unul tiu n care dintre ei am
ncredere.
Se aez.
Mai muli participani se declarar de acord cu acest punct de
vedere. N-aveau s judece proiectele aveau s decid evalund
persoanele. Era nnebunitor de nedrept.
n clipa aceea, fratele Thomas lu cuvntul:
A fost cineva din Kingsbridge mcar implicat ntr-un proiect

care s necesite construirea sub nivelul apei?


Merthin tia bine c rspunsul era negativ. i simi inima
invadat de speran. Aceast intervenie putea fi salvarea
proiectului su.
Thomas continu:
A vrea s tiu cum vor trata aceast problem.
Merthin avea soluia pregtit, dar i era team c, dac vorbea
primul, Elfric n-avea dect s repete ce spunea el. i strnse
buzele, spernd c Thomas care de obicei l ajuta avea s
neleag mesajul.
Thomas ntlni privirea lui Merthin i spuse:
Tu ce-ai face, Elfric?
Rspunsul e mai simplu dect crezi, rspunse meterul. Pur
i simplu pui pietri n ru, exact n locul unde vrei s nali
pilonul. Pietriul rmne pe fundul apei. Pui din ce n ce mai mult,
pn ce grmada depete nivelul apei, dup care-i construieti
pilonul pe temelia asta.
Dup cum se ateptase Merthin, Elfric venise cu cea mai
grosolan soluie la problema propus. Tnrul lu cuvntul:
Metoda lui Elfric are dou puncte slabe. Una e c grmada de
pietri nu e deloc mai stabil sub ap dect pe uscat. n timp se va
mica i, cnd se va ntmpla asta, podul se va prbui. Dac vrei
un pod care s nu reziste mai mult de civa ani, bine. Dar eu cred
c ar trebui s construim ceva care s ne in vreme ndelungat.
Auzi un zvon slab de aprobare. Continu neabtut: A doua
problem e forma grmezii. Aceasta se va povrni n mod natural
sub ap, ngustnd spaiul de trecere pentru ambarcaiuni, mai
ales cnd nivelul apei e sczut. Iar arcadele lui Elfric sunt i aa
nguste.
Iritat, Elfric interveni:
Tu ce-ai face?
Merthin i reinu un zmbet. Asta voia s aud Elfric
recunoscnd c nu avea o soluie mai bun.
O s aflai imediat, zise el. i-o s v dai seama c m pricep
mai bine dect idiotul care mi-a fcut ua buci, i continu el
vorbele n gnd. Arunc o privire n jur. Atenia ntregii sli era
ndreptat asupra lui. Decizia tuturor depindea de ce avea s
spun n continuare. Trase aer adnc n piept i ncepu: Mai nti,
a lua un ru ascuit de lemn i l-a mplnta n albie. Apoi a
nfige nc unul lng el, att de aproape nct s-l ating; i-nc
unul, i-nc unul A face efectiv un cerc de rui n jurul

locului unde vreau s-mi construiesc pilonul.


Un cerc de rui? repet batjocoritor Elfric. N-ar reui
niciodat s in apa departe de locul acela.
Fratele Thomas, care pusese ntrebarea, spuse:
Ascult-l pn la capt, te rog. El aa a fcut cnd ai vorbit
tu.
Merthin i relu ideea:
Apoi a face un alt cerc de rui n interiorul primului, la o
distan de 15 centimetri.
Simea c reuise s captiveze atenia publicului.
Dar apa tot o s treac prin ele, mri Elfric.
Edmund interveni:
Taci, Elfric, e interesant ce spune.
Merthin continu:
Apoi a turna lut i mortar n spaiul dintre cercuri.
Amestecul acesta va mpinge apa n afar, fiind mai greu. Plus c
va astupa gurile dintre ruii de lemn, care vor deveni
impenetrabili. Structura asta se numete stvilar circular. n
ncpere se fcuse linite deplin. Apoi a scoate apa din interior
cu gleata, lsnd la vedere fundul rului, dup care a construi o
temelie de piatr i mortar.
Elfric era uluit. Att Edmund, ct i Godwyn se holbau la
Merthin, nevenindu-le s cread.
Thomas spuse:
V mulumesc amndurora. n ceea ce m privete, decizia e
destul de uor de luat.
Da, complet Edmund, i eu sunt de aceeai prere.
Caris era surprins c Godwyn voise ca Elfric s fac un proiect
pentru pod. nelegea c Elfric putea prea o alegere mai sigur,
dar Godwyn era un reformist, nicidecum un conservator, i ea se
ateptase s fie entuziasmat de proiectul inteligent i radical al lui
Merthin. n loc de asta, ncurajase timid alternativa precaut.
Din fericire, Edmund reuise s treac dincolo de prima opiune
a lui Godwyn, iar acum Kingsbridge urma s aib parte de un pod
bine construit i frumos care va permite ca dou care s traverseze
rul n acelai timp. Dar dorina lui Godwyn de a da lucrarea unui
linguitor lipsit de imaginaie n loc s i-o acorde unui brbat
ndrzne i talentat era de ru-augur.
Iar acceptarea senin a unei nfrngeri nu fusese niciodat
punctul forte al lui Godwyn. Cnd era mic, Petranilla l nvase s

joace ah, lsndu-l s ctige pentru a-l ncuraja, aa c-l


provocase la o partid pe unchiul su Edmund; dar dup ce fusese
nvins de dou ori se mbufnase i refuzase s mai joace vreodat.
Caris i putea da seama c ntlnirea de la sala ghildei i dduse
exact aceeai dispoziie. Iar asta nu neaprat pentru c i plcea n
mod deosebit proiectul lui Elfric. n mod clar, nu-i plcea faptul c
decizia nu mai depindea de el. A doua zi, cnd ea i tatl ei se
duser la casa stareului, Caris se atepta s se confrunte cu ceva
probleme.
Godwyn i salut rece i nu le oferi nimic de but. Ca
ntotdeauna, Edmund se prefcu a nu observa uoarele ofense.
Vreau ca Merthin s nceap s lucreze imediat la pod, spuse
el cnd se aez la masa din sala mare a casei. Am promisiuni de
la negustori c-mi vor da ntreaga sum prevzut de bugetul lui
Merthin
De la cine? l ntrerupse Godwyn.
De la cei mai bogai negustori din ora.
Godwyn continu s-l priveasc ntrebtor pe Edmund.
Acesta ridic din umeri i spuse:
50 de lire de la Betty Brutreasa, 80 de la Dick Berarul, 70 de
la mine i cte zece lire de la ali 11.
Nu tiam c orenii notri au n posesie asemenea bogii,
rosti Godwyn. Prea n acelai timp uluit i invidios. Domnul a fost
bun cu noi.
Edmund adug:
Suficient de bun s-i rsplteasc pe oameni pentru munca i
pentru grijile lor.
Fr nicio ndoial.
Tocmai de aceea trebuie s i asigur c-i vor primi banii
napoi. Dup construcia podului, taxele ncasate vor ajunge la
ghilda parohial, care le va folosi pentru achitarea mprumutului,
dar cine va ncasa bnuii de la cei care traverseaz podul? Cred c
trebuie s fie un servitor al ghildei.
Nu am consimit la aa ceva, spuse Godwyn.
tiu, tocmai de aceea discutm acum despre asta.
Nu, voiam s zic c nu am consimit ca taxele de trecere s
revin ghildei parohiale.
Ce?
Caris se holba la Godwyn, uluit. Bineneles c fusese de acord
ce tot spunea? Vorbise cu ea i cu Edmund i-i asigurase c
fratele Thomas

Aha, fcu ea. Ai promis c Thomas o s construiasc podul,


dac o s fie ales stare. Apoi, cnd Thomas s-a retras i tu ai fost
propus, am presupus
Ai presupus, repet Godwyn.
Pe buze i flutura un zmbet triumftor.
Edmund abia dac reuea s se stpneasc.
Nu-ncerca s ne tragi pe sfoar, Godwyn! spuse el pe un ton
sugrumat. tiai bine care era nelegerea!
N-am tiut nimic de genul sta, i ar trebui s mi te adresezi
cu printe stare.
Glasul lui Edmund deveni mai puternic.
nseamn c-am revenit la situaia n care ne aflam i cu
stareul Anthony, n urm cu trei luni! Numai c acum, n loc s
avem un pod nepotrivit, n-avem pod deloc. i s nu-i nchipui c
va fi construit fr nicio cheltuial din partea ta. Poate c orenii
sunt dispui s-i dea economiile de-o via streiei n schimbul
venitului sigur de pe taxa de pod, dar n-o s-i dea banii
degeaba printe stare.
Atunci trebuie s ne descurcm fr pod. Abia am fost ales
cum s ncep prin a nstrina un drept care a aparinut streiei
timp de secole?
Dar e vorba numai despre ceva temporar! explod Edmund. i
dac nu faci asta, nimeni n-o s mai ctige bani din taxa de pod,
pentru c n-o s mai fie niciun blestemat de pod!
Caris era n culmea furiei, dar i muc limba i ncerc din
rsputeri s-i dea seama ce urmrea Godwyn. Se rzbuna pentru
seara trecut, dar chiar avea de gnd s mearg pn la capt?
Ce vrei? l ntreb ea.
Edmund pru surprins de aceast ntrebare, dar nu spuse
nimic: motivul pentru care o adusese cu el pe Caris era c, de
multe ori, aceasta sesiza lucruri care lui i scpau i punea
ntrebri care lui nu-i veneau n minte.
Nu-neleg la ce te referi, rspunse Godwyn.
Ai dat o lovitur neateptat, spuse ea. Ne-ai prins pe picior
greit. Foarte bine. Recunoatem c am fcut o presupunere care
poate c e nentemeiat. Dar care e scopul tu? Pur i simplu s
ne faci s ne simim prost?
Voi ai cerut ntrevederea asta, nu eu.
Edmund izbucni:
Cum poi s vorbeti aa cu unchiul i cu verioara ta?
Un moment, tticule, rosti Caris. Era sigur c Godwyn avea

un motiv ascuns, dar nu voia s recunoasc. Bine, i spuse ea n


gnd, va trebui s o lum pe ghicite. Las-m s m gndesc
cteva minute, urm ea.
Godwyn sigur voia podul trebuia, cci altfel totul i pierdea
logica. Chestiunea aceea cu nstrinarea drepturilor strvechi ale
streiei era pur i simplu o nfloritur retoric, de genul
exprimrilor pompoase pe care le nvau studenii la Oxford. Voia
ca Edmund s cedeze i s se declare de acord cu alegerea
proiectului lui Elfric? Nu credea una ca asta. n mod clar, lui
Godwyn nu-i picase bine felul n care Edmund trecuse peste el i
apelase la ceteni, dar era imposibil s nu vad c Merthin oferea
un pod dublu pentru un pre aproape egal cu cel cerut de Elfric.
Deci ce alt motiv putea s aib?
Poate c voia pur i simplu un trg mai bun.
Caris bnuia c Godwyn cercetase cu atenie situaia financiar
a streiei. Dup ce criticase ani de-a rndul ineficiena conducerii
lui Anthony, acum se trezise confruntat cu provocarea de a se
descurca mai bine dect acesta. Poate c n-avea s fie att de uor
pe ct i nchipuise. Poate c nu se pricepea att de bine la bani i
la treburile administrative pe ct crezuse. n disperare de cauz,
voia podul i banii din taxa de trecere. Dar cum i nchipuia cavea s obin aa ceva?
Ce-am putea s-i oferim pentru a te face s te rzgndeti?
ntreb ea.
S construii podul fr s ncasai voi taxa, spuse el imediat.
Deci acesta era scopul lui. Mereu ai fost cam viclean, Godwyn,
l mustr ea n gnd.
Avu un moment de inspiraie i spuse:
Despre ci bani discutm?
Pe chipul lui Godwyn apru o expresie bnuitoare.
De ce vrei s tii asta?
Edmund interveni:
Putem s ne nelegem. Fr s-i punem la socoteal pe
orenii care nu pltesc taxa, pe pod trec cam o sut de oameni n
fiecare zi de trg, iar cruele pltesc cte doi penny. Acum, c nu
avem dect bacul, ncasrile sunt mult mai mici.
Caris urm:
S zicem 120 de penny pe sptmn, adic zece ilingi, ceea
ce nseamn 26 de lire pe an.
Iar n sptmna Trgului de Ln, vreo 1000 n prima zi i
ali 200 n fiecare zi, complet Edmund.

Asta nseamn 2200, plus cruele, s zicem 2400 de penny,


adic zece lire. n total, ajungem la 36 de lire pe an. Caris i ainti
privirea asupra lui Godwyn. E corect?
Da, recunoscu el cu prere de ru.
Deci tu vrei de la noi 36 de lire pe an.
Da.
Imposibil! strig Edmund.
Nu neaprat, rosti Caris. S zicem c streia i-ar acorda
ghildei un contract de nchiriere a podului. Improviznd din mers,
adug: Plus cte 40 de ari de teren la fiecare capt al podului i
insula din mijloc contra a 36 de lire pe an, pe o perioad
nelimitat. tia c, odat ce podul avea s fie construit, terenul
acela avea s valoreze imens. Aa ai obine ce doreti, printe
stare?
Da.
Cu siguran, Godwyn credea c obine 36 de lire pe an pentru
ceva fr nicio valoare. N-avea nici cea mai mic idee ct urma s
fie chiria pentru o parcel de teren la captul podului. Cel mai
prost negociator din lume e un om care se crede detept, i ddu
seama Caris.
Edmund spuse:
Dar cum ar recupera ghilda costurile construciei?
Cu proiectul lui Merthin, numrul de persoane i de crue
care traverseaz podul ar trebui s creasc. Teoretic, s-ar putea
dubla. Tot ce e peste 36 de lire i-ar aparine ghildei. Apoi am
construi cldiri de-o parte i de alta pentru diferitele nevoi ale
cltorilor taverne, grajduri, osptrii. Ar trebui s fie
profitabile am putea cere o chirie frumuic.
Nu tiu, fcu Edmund. Mi se pare foarte riscant.
Timp de cteva secunde, Caris fu furioas pe tatl ei. Ea venise
cu o soluie strlucit, iar el ncerca s-i gseasc nod n papur
fr niciun motiv. Dup aceea i ddu seama c se prefcea.
Vedea strlucirea de entuziasm din ochii lui care nu putea fi
ascuns. i plcea la nebunie ideea ei, dar nu voia ca Godwyn s
tie ct de doritor era s o transforme n realitate. i ascundea
sentimentele de team c stareul ar putea ncerca s negocieze o
nelegere mai bun. Era o strategie pe care tatl i fiica o mai
folosiser i nainte, cnd se trguiau pentru vinderea unor
baloturi de ln.
Din moment ce-i dduse seama ce urmrea, Caris intr n
jocul lui, prefcndu-se a-i mprti temerile.

tiu c e riscant, spuse ea pe un ton mohort. Am putea


pierde tot. Dar ce altceva putem face? Suntem prini ntre ciocan
i nicoval. Dac nu construim podul, s-a zis cu afacerea noastr.
Edmund ddu din cap nencreztor.
Oricum, nu pot s-mi dau consimmntul pentru ntreaga
ghild. Va trebui s m consult cu oamenii care pun banii
necesari. Nu tiu cum vor reaciona. l privi n ochi pe Godwyn:
Dar voi face tot posibilul s-i conving, dac asta e cea mai bun
ofert a ta.
Godwyn nu fcuse efectiv nicio ofert, realiz Caris; dar el
uitase asta.
Aa i este, rosti el pe un ton ferm.
Te-am prins, i zise Caris n gnd, triumftoare.
Chiar c eti foarte viclean, chicoti Merthin.
Sttea ntins ntre picioarele lui Caris, cu capul pe coapsa ei i
jucndu-se cu prul ei pubian. Tocmai fcuser dragoste pentru a
doua oar n viaa lor, iar lui i se pruse chiar mai minunat dect
prima oar. n timp ce moiau, cuprini de visarea amanilor
satisfcui, Caris i povestise negocierea purtat cu Godwyn.
Merthin era impresionat.
Caris spuse:
Cel mai bun lucru este c el e convins c a negociat la snge.
De fapt, un contract de nchiriere pe o perioad nedeterminat
pentru pod i terenul din jurul lui e nepreuit.
Oricum, e un pic trist c n-o s se priceap mai bine la
administrarea banilor streiei dect unchiul su Anthony.
Erau n pdure, ntr-un lumini ascuns de rugi de mure i
umbrit de un plc de fagi nali, unde un izvora curgea vesel peste
o albie de pietre, formnd un ochi de ap. Probabil c servea drept
refugiu pentru ndrgostiii clandestini de secole ntregi. Se
dezbrcaser i se scldaser n ochiul de ap nainte de a face
dragoste pe malul acoperit cu iarb. Oricine ar fi cltorit prin
pdure ar fi ocolit zona aceea mai deas, aa c era foarte puin
probabil s fie descoperii poate doar de copiii plecai la cules de
mure. Exact aa dduse i Caris peste acest loc, dup cum i
explicase lui Merthin.
Biatul o ntreb cu un glas lene:
De ce ai cerut insula?
Nu sunt sigur. n mod clar, nu e la fel de valoroas ca
terenul de pe cele dou maluri i nu e bun nici de cultivat, dar s-

ar putea s-i gsim o utilizare. Adevrul este c eram sigur c n-o


s se mpotriveasc, aa c am adugat-o i pe ea.
O s preiei afacerea tatlui tu ntr-o zi?
Nu.
Eti att de hotrt? De ce?
Regelui i e prea uor s impoziteze negoul cu ln. Tocmai a
impus o tax suplimentar de o lir pe fiecare balot de ln asta
pe lng cea existent, de dou treimi de lir. Preul lnii e att de
mare acum, nct italienii au nceput s cumpere din alte ri, cum
ar fi Spania. Afacerea asta depinde prea mult de toanele
monarhului.
i totui, i-ar asigura existena. Ce altceva ai putea face?
Merthin conducea conversaia ctre subiectul cstoriei, un
subiect pe care ea nu-l aborda niciodat.
Nu tiu. Zmbi. Cnd aveam zece ani, voiam s devin doctor.
Credeam c, dac a fi avut cunotine de medicin, a fi putut s
o salvez pe mama. Toi rdeau de mine. Nu tiam c numai
brbaii pot ajunge medici.
Ai putea s ajungi o femeie-vraci, ca Mattie.
Asta mi-ar scandaliza familia. nchipuie-i ce-ar spune
Petranilla! Starea Cecilia crede c mi-e destinat s ajung
clugri.
Merthin izbucni n rs.
Ah, dac te-ar vedea acum!
i srut partea moale a interiorului coapsei.
Probabil c ar vrea s fac i ea ce-ai fcut tu, rosti Caris. tii
ce zic oamenii despre clugrie.
Dar de unde ideea c ai vrea s intri la mnstire?
S-a tot gndit la ce-am fcut cnd s-a prbuit podul. Am
ajutat-o s aib grij de rnii. Mi-a zis c am un talent nnscut
pentru asta.
Chiar ai. Pn i eu mi-am dat seama.
N-am fcut altceva dect s duc la ndeplinire instruciunile
ei.
Dar oamenii preau s fie alinai imediat ce vorbeai cu ei. iapoi tu mereu i ascultai nainte de a le spune ce s fac.
Caris i mngie obrazul.
N-a putea niciodat s m clugresc. Te iubesc prea mult.
Triunghiul ei de pr avea o culoare maronie-rocat, cu reflexe
aurii.
Ai o aluni, observ el. Chiar aici, pe stnga, lng

crptur.
tiu. O am de cnd eram mic. nainte mi se prea urt. Am
fost tare fericit cnd mi-a crescut prul, fiindc speram c, aa,
soul meu n-o s-o vad. Nu mi-am nchipuit niciodat c cineva sar putea uita cu atta atenie ca tine.
Clugrul Murdo ar zice c eti vrjitoare ai face bine s nu
l lai s-o vad.
Nici dac ar fi ultimul om de pe pmnt.
sta e defectul care te salveaz de pcatul blasfemiei.
Cum adic?
n lumea arab, fiecare oper de art are un mic defect, astfel
nct s nu comit sacrilegiul de a concura perfeciunea lui
Dumnezeu.
De unde tii asta?
Mi-a spus unul dintre negustorii florentini. Ascult, crezi c
ghilda parohial o s vrea insula?
De ce ntrebi?
Pentru c mi-ar plcea s fie a mea.
Un hectar i jumtate de stnci i iepuri. De ce?
Mi-a construi un debarcader i un atelier. Piatra i lemnul
care coboar pe ru ar putea s-mi fie livrate direct la
debarcaderul meu. Iar cnd termin podul, mi-a construi i o cas
acolo.
Bun idee. Dar nu i-ar da-o gratis.
Ce-ai zice dac ar fi o parte din plata pentru pod? A putea s
cedez, s zicem jumtate din plata mea pentru doi ani.
Iei patru penny pe zi deci preul insulei ar fi puin peste
cinci lire. Eu una zic c ghilda o s fie ncntat s ia att pentru
un pmnt neroditor ca acela.
i se pare o idee bun?
Cred c-ai putea, dup ce termini podul i oamenii vor ncepe
s circule uor pn i de pe insul, s construieti cteva case
acolo i s le nchiriezi.
Da, rspunse Merthin gnditor. O s discut cu tatl tu
despre asta.

26
Pe drumul de ntoarcere ctre Earlcastle, la captul unei zile de

vntoare, nconjurat de banda voioas a celor din suita contelui


Roland, Ralph Fitzgerald era fericit.
Traversar podul asemenea unei armate invadatoare: cavaleri,
scutieri i cini ntr-un vrtej nebun. Ploaia se abtea peste
pmnt sub forma unei burnie uoare, ca un fel de ntmpinare
rcoroas pentru vntori i animalele lor, cu toii fiind
nfierbntai, obosii i mulumii. Doborser cteva cprioare,
ngrate de belugul de iarb de peste var, care aveau s le
asigure un osp pe cinste, plus un cerb mare i btrn, prea aos
pentru a fi bun de altceva dect ca hran pentru cini, dar pe
care-l uciseser pentru coarnele sale superbe.
Desclecar n curtea exterioar a castelului, care ocupa cercul
inferior descris de anul de aprare construit n forma cifrei opt.
Ralph l deeu pe Griff, i ddu un morcov, dup care l ls pe
mna unui grjdar, s fie eslat bine. Bieii de la buctrie trau
n urma lor cadavrele nsngerate ale animalelor ucise. Vntorii
povesteau cu glas tare paniile zilei, flindu-se, glumind i
rznd, amintindu-i salturi spectaculoase, cderi periculoase i
situaii din care scpaser ca prin minune. Nrile lui Ralph
fremtau simind un miros pe care-l iubea dat de amestecul de
cai asudai, cini uzi, piele i snge.
i ddu seama c se afla chiar lng lordul William de Caster,
fiul cel mare al contelui.
O distracie pe cinste, spuse el.
Nemaipomenit, consimi William. i scoase plria i-i
scrpin cretetul afectat de un nceput de calviie. Pcat c l-am
pierdut pe btrnul Bruno, totui.
Bruno, conductorul haitei de ogari, se avntase s ucid prada
cu cteva secunde prea devreme. Cnd cerbul, obosit de-atta
goan, se ntorsese s-i nfrunte pe ogari, cu umerii tremurtori
plini de snge, Bruno srise la gtul lui, dar, ntr-o ultim
izbucnire de energie i curaj, cerbul zvcnise din cap, mpingndui gtul musculos nainte, nfigndu-i vrfurile ascuite ale
coarnelor n abdomenul moale al cinelui. Acest efort fusese cel
final pentru cerb, iar cteva clipe mai trziu, ceilali cini i sfiau
leul; dar n timp ce Bruno i ddea lovitura de graie, intestinele
lui se nfuraser pe coarnele cerbului asemenea unor frnghii
nclcite, iar William trebuise s-i curme chinurile, tindu-i gtul
cu un pumnal lung.
A fost un cine curajos, rosti Ralph, punndu-i mna pe
umrul lui William, comptimitor.

Ca un leu, da, ncuviin William.


Pe loc, Ralph se hotr s vorbeasc despre viitorul lui. Nici cavea s prind un prilej mai bun. Era n serviciul lui Roland de
apte ani; era viteaz i puternic; i salvase viaa seniorului su
cnd se prbuise podul i totui, nu fusese avansat, rmsese
scutier. Ce i se putea cere mai mult?
Cu o zi nainte se ntlnise cu fratele su, din ntmplare, ntr-o
tavern de pe drumul dintre Kingsbridge i Shiring. Merthin, care
pornise ctre cariera streiei, avea o mulime de veti. Avea s
construiasc cel mai frumos pod din toat Anglia. Avea s fie bogat
i celebru. Prinii lor erau n culmea fericirii. Iar toate acestea l
fcuser pe Ralph s se simt i mai frustrat dect nainte.
Acum, pe cnd discuta cu lordul William, i ddu seama c
nu-i venea n minte nicio introducere elegant pentru subiectul
care-l interesa, aa c se avnt pur i simplu:
Au trecut trei luni de cnd i-am salvat viaa tatlui Domniei
Voastre, la Kingsbridge.
Sunt mai muli care se pretind autorii acestei fapte, replic
William.
Expresia dur care-i apru pe chip i aminti lui Ralph de
contele Roland.
Eu l-am scos din ap.
i Matthew Brbierul i-a reparat craniul, clugriele i-au
schimbat bandajele, iar clugrii s-au rugat pentru el. i totui, cel
care i-a salvat viaa a fost Dumnezeu.
Amin, spuse Ralph. Oricum, speram s primesc un semn
anume de favoare.
Tata e un om foarte greu de mulumit.
Aflat n apropiere, cu chipul rou de efort i plin de sudoare,
Richard, fratele lui William, prinse din zbor remarca.
Asta