Sunteți pe pagina 1din 260

Jules Verne

Steaua Sudului
ara Diamantelor

I. Nemaipomenii sunt francezii tia!


Vorbii, domnule, v ascult!
Domnule, am onoarea s v cer mna
domnioarei Watkins, fiica dumneavoastr.
Mna Alicei?
Da, domnule. Cererea mea pare s v surprind.
O s m iertai, totui, dac mi-e destul de greu s
neleg de ce vi s-ar prea extraordinar. Am dou zeci
i ase de ani. M numesc Cyprien Mere, sunt inginer
de mine, am fost al doilea din seria mea la absolvirea
colii Politehnice. Familia mea este onorabil i
onorat, cu toate c nu-i nstrit. Domnul consul al
Franei n Colonia Capului poate s confirme toate
acestea, dac dorii, ca i prietenul meu Pharamond
Barthes, temerarul vntor pe care l cunoatei bine,
ca toat lumea n Griqualand. M aflu aici ntr-o
misiune tiinific, trimis de Academia de tiine i de
Guvernul francez. Anul trecut, Institutul mi-a decernat
premiul Houdart, pentru lucrrile mele despre
compoziia chimic a rocilor vulcanice din Auvergne.
Memoriul meu asupra bazinului diamantifer al Vaalului, care este aproape terminat, va fi fr ndoial
bine primit de lumea tiinific. La ntoarcerea din
misiune, voi fi numit profesor adjunct la coala de
Mine din Paris; mi-am i reinut apartamentul, n
strada Universitii, numrul 104, la etajul al treilea.
Anul viitor la nti ianuarie, salariul meu se va ridica
la patru mii opt sute de franci. tiu c nu e o avere,
dar, cu ceea ce mi vor aduce lucrrile personale,
expertizele, premiile academice i colaborarea la
revistele tiinifice, acest venit va fi aproape dublat.
Adaug c, fiind modest, nu-mi trebuie mai mult ca s

fiu fericit. Domnule, am onoarea s v cer mna


domnioarei Watkins, fiica dumneavoastr.
Numai dup tonul ferm i hotrt al acestui mic
discurs se putea vedea cu uurin c Cyprien Mere
era obinuit s mearg totdeauna drept la int i s
vorbeasc deschis.
nfiarea sa nu dezminea impresia produs de
felul su de a vorbi, fiind aceea a unui tnr ocupat
ndeobte cu cele mai nalte raionamente tiinifice i
care nu acord vanitilor mondene dect timpul strict
necesar.
Prul su aten, tiat scurt, barba blond, tuns
aproape pn la epiderm, simplitatea costumului su
de cltorie din doc gri, plria de pai ieftin pe care,
intrnd, o pusese cuviincios pe un scaun cu toate c
interlocutorul su rmsese cu capul acoperit, cu lipsa
de politee caracteristic rasei anglo-saxone totul n
Cyprien Mere indica un spirit serios, dup cum
privirea lui limpede arta o inim curat i o contiin
dreapt.
Mai trebuie spus c acest tnr francez vorbea
foarte bine englezete, ca i cum ar fi trit mult vreme
n inuturile cele mai britanice ale Regatului Unit.
Domnul Watkins l ascult trgnd dintr-o pip
lung, aezat ntr-un fotoliu de lemn, cu piciorul stng
ntins pe un taburet de pai, cu cotul sprijinit pe colul
unei mese grosolane, avnd n fa o caraf cu gin i
un pahar umplut pe jumtate cu aceast butur
alcoolic.
Era mbrcat cu un pantalon alb, o hain de pnz
groas, albastr, o cma de flanel glbuie, fr
vest i fr cravat. Sub plria imens de psl, care
prea nurubat definitiv pe capul crunt, se rotunjea
o fa buhit i roie, parc-ar fi fost injectat cu

peltea de coacze. Pe faa aceasta, puin atrgtoare,


mpodobit cu smocuri de barb aspr de culoarea
pirului, licreau doi ochi mici, cenuii, care nu prea
oglindeau rbdare i buntate.
Trebuie s spunem dendat, n aprarea domnului
Watkins, c suferea groaznic de gut, ceea ce l obliga
s-i in piciorul stng nfurat n buci de pnz;
or, guta, n Africa Meridional ca i n alte ri, nu-i
fcut s mblnzeasc firea oamenilor crora le roade
articulaiile.
Scena se petrecea la ferma domnului Watkins, pe la
29 grade latitudine la sud de Ecuator i 22 grade
longitudine la est de meridianul Parisului, pe frontiera
vestic a Statului liber Orange, la nord de Colonia
britanic a Capului, n centrul Africii de Sud, sau
anglo-olandeze. Aceast ar, pe care malul drept al
fluviului Orange o desparte de marginile sudice ale
marelui deert Kalahari i creia n vechile hri i se
spune Griqualand, este numit n mod mai ndreptit,
de vreo zece ani, Diamonds-Field, Cmpia
Diamantelor.
Holul n care avea loc aceast ntrevedere
diplomatic se distingea att prin luxul deplasat al
ctorva piese de mobilier, ct i prin srcia altor
detalii ale interiorului. Pardoseala, de exemplu, era din
pmnt btut, dar aternut, pe alocuri, cu covoare
groase i blnuri scumpe. Pe perei, pe care nu-i
acoperise niciodat un tapet oarecare, erau agate o
pendul enorm din aram cizelat, arme de pre de
fabricaii diferite, miniaturi englezeti, ncadrate n
rame splendide. O sofa de plu era aezat lng o
mas de lemn alb, bun cel mult pentru nevoile unei
buctrii. Fotolii aduse din Europa i ntindeau n
zadar braele ctre domnul Watkins, care prefera un

jil vechi, cioplit odinioar de propriile sale mini.


Totui, n general, ngrmdirea obiectelor de valoare
i mai ales acest talme-balme de piei de panter, de
leopard, de giraf i de tigru, aruncate pe toate
mobilele, ddeau ncperii un aer de opulen barbar.
Dealtfel, era evident, prin forma plafonului, c
aceast cas n-avea etaje. Ca i toate celelalte din
regiune, ea era construit n parte din scnduri, n
parte din lut i acoperit cu foi de zinc, aezate pe
schelria ei uoar.
Se vedea de asemenea c locuina abia fusese
terminat, n adevr, era destul s te apleci pe una
dintre ferestre ca s zreti, la dreapta i la stnga,
cinci sau ase construcii prsite, toate de acelai fel,
dar de vrste diferite i ntr-o stare de degradare din ce
n ce mai naintat. Erau tot attea case pe care
domnul Watkins le cldise, le locuise i le prsise pe
rnd, i care marcau ntr-un fel treptele navuirii sale.
Cea mai ndeprtat era fcut numai din buci de
gazon i nu merita dect numele de colib. Urmtoarea
era cldit din lut, a treia din lut i din scnduri, a
patra din lut i din zinc. Se vedea ce gam ascendent
strbtuse domnul Watkins, datorit succesului
ndeletnicirii sale.
Toate aceste cldiri, mai mult sau mai puin
drpnate, se ridicau pe o mgur, aproape de
confluena Vaal-ului i a Modder-ului, cei doi
principali aflueni ai fluviului Orange n aceast
regiune a Africii de Sud. Jur mprejur, ct vedeai cu
ochii, nu se zrea, ctre sud-vest i nord, dect cmpia
trist i pustie. Veld-ul, cum i se spune pe-aici, e
format dintr-un pmnt roiatic, uscat, arid, prfos,
presrat ici-colo cu cteva fire de iarb rar i mici
tufiuri de spini.

Lipsa total de arbori este caracteristica acestei


triste regiuni. n consecin, innd seama c nu se
gsesc nici crbuni, iar legturile cu oceanul sunt
lente i dificile, nu e de mirare c localnicii sunt silii
s ard, pentru nevoile casnice, blegarul turmelor de
animale.
Pe acest teren monoton, cu un aspect aproape
dezolant, curg cele dou ruri, att de ncete i cu
malurile att de joase, nct te miri cum nu se ntind
peste ntreaga cmpie. Numai spre rsrit, orizontul
este tiat de zimii ndeprtai ai celor doi muni,
Platberg i Paardeberg, la poalele crora poi zri, dac
ai ochi buni, fum, praf, mici puncte albe, care snt
colibe sau corturi, i jur mprejur o forfot de fiine
vioaie.
Aici, n acest veld, se gsesc zcmintele de
diamante n exploatare: Du Toits Pan, New-Rush i,
poate cel mai bogat dintre toate, Vandergaart-Kopje.
Aceste mine sub cerul liber i aproape la suprafaa
solului, care sunt nglobate sub denumirea general de
dry-diggings, sau mine secate, au livrat, cu ncepere
din 1870, diamante i pietre preioase n valoare de
aproximativ patru sute milioane de franci. Ele se afl
reunite ntr-o circumferin cu raza de cel mult doi sau
trei kilometri. Se vedeau foarte bine cu binoclul de la
ferestrele fermei Watkins, care nu se afla dect la
patru mile engleze1 de ele.
Dealtfel, ferm e un termen destul de impropriu,
dac e vorba de aceast aezare, cci era cu neputin
s zreti n mprejurimi vreun fel de cultur. Ca toi
pretinii fermieri din aceast regiune a Africii de Sud,
domnul Watkins era mai curnd un proprietar de
1

Mila englez: 1609 metri (n.a.).

cirezi de boi, de turme de capre i de oi, dect un


veritabil conductor al unei exploatri agricole.
Domnul Watkins nu rspunsese nc cererii att de
politicos, dar att de limpede formulate de Cyprien
Mere. Dup ce reflectase cel puin trei minute, el se
hotr n sfrit s scoat pipa din colul gurii i emise
urmtoarea opinie, care n-avea desigur dect o
legtur foarte ndeprtat cu problema n discuie:
Cred c-o s se schimbe vremea, drag domnule!
Niciodat n-am suferit de gut mai mult ca n aceast
diminea!
Tnrul inginer se-ncrunt, ntoarse o clip capul
i trebui s fac un efort ca s nu lase s i se vad
dezamgirea.
Poate c ai face bine dac ai renuna la gin,
domnule Watkins! rspunse el destul de tios, artnd
spre cana de gresie pe care atacurile repetate ale
butorului o goleau repede de coninut.
S renun la gin! By Jove! i bai joc de mine!
strig fermierul. A fcut vreodat ru ginul unui om de
treab?... Da, tiu ce vrei s spui!... Vrei s-mi citezi
reeta dat de medicul acela primarului care suferea
de gut! Cum l chema pe medic? Cred c Abernethy!
Vrei s v simii bine? i spunea el bolnavului su.
Trii cu un iling pe zi i ctigai-l prin munc!
Foarte bine i frumos! Dar, pe btrna noastr Anglie!
dac, pentru ca s te simi bine, trebuie s trieti cu
un iling pe zi, la ce-i mai slujete c ai fcut avere?...
Astea-s prostii nedemne de un om de spirit ca
dumneata, domnule Mere!... Te rog, deci, s nu-mi mai
vorbeti despre asta!... Dect aa via, mai bine n
mormnt!... N-am alte bucurii dect s mnnc bine,
s beau bine, s fumez o pip, ori de cte ori am poft
i dumneata vrei s renun la ele?

Oh! Nu in defel! rspunse cu franchee Cyprien.


V amintesc numai o regul de sntate, pe care o
cred just! Dar, dac vrei, s lsm asta, domnule
Watkins, i s revenim la obiectul special al vizitei
mele.
Domnul Watkins, att de vorbre mai nainte,
reczuse n mutismul su i scotea, tcut, mici
rotocoale de fum.
Ua se deschise. Intr o fat, ducnd o tav cu
pahare.
Aceast drgu persoan, ncnttoare cu boneta
ei, croit dup moda fermierilor din veld, era
mbrcat simplu, cu o rochie de pnz cu floricele. n
vrst de nousprezece-douzeci de ani, cu un ten
foarte alb, cu prul blond i fin, cu ochii mari, albatri,
cu o fizionomie blnd i vesel, ea era imaginea
sntii, a graiei i a bunei dispoziii.
Bun ziua, domnule Mere! rosti ea n franuzete,
dar cu un uor accent britanic.
Bun ziua, domnioar Alice! rspunse Cyprien
Mere, care se ridicase la intrarea fetei i acum se
nclina n faa ei.
V-am vzut cnd ai sosit, domnule Mere, relu
miss Watkins, lsnd s i se vad dinii frumoi, ntrun surs prietenos, i, cum tiu c nu v place ginul
tatii, v aduc oranjad, ndjduind c o vei gsi
destul de rece!
E foarte drgu din partea dumneavoastr,
domnioar!
Ah, nici nu v putei nchipui ce a nghiit Dada,
struul meu, n dimineaa aceasta! relu ea cu
familiaritate. Bila mea de filde pentru crpit
ciorapii!... Da, bila mea de filde! i totui, e destul de
mare, tii domnule Mere, i o primisem chiar de la

sala de biliard din New-Rush!... Ei bine, acest nestul


de Dada a nghiit-o ca pe o pilul! E un animal
rutcios, care o s m fac s mor de suprare, mai
devreme ori mai trziu.
n timp ce povestea, miss Watkins avea n colul
ochilor si albatri o mic raz vesel, care nu prea
s indice o dorin prea ferm ca acest pronostic
lugubru s se mplineasc, nici mai devreme, nici mai
trziu. Dar, deodat, cu intuiia att de ptrunztoare
a femeilor, ea fu izbit de tcerea tatlui su i a
tnrului inginer, ca i de faptul c prezena ei i
stnjenea.
S-ar prea, domnilor, c v deranjez! Dac avei
secrete pe care nu trebuie s le tiu, am s plec!...
Dealtfel, nici n-am timp de pierdut! Trebuie s-mi
studiez sonata, nainte de a m ocupa de pregtirea
mesei!... Ei, hotrt lucru, nu prea suntei vorbrei
astzi,
domnilor!...
V
las
cu
comploturile
dumneavoastr sumbre!
Aproape de ieire, se ntoarse i spuse, cu graie,
dei subiectul era dintre cele mai serioase:
Domnule Mere, cnd o s vrei s m ascultai la
tema despre oxigen, v stau la dispoziie. Am citit de
trei ori capitolul de chimie pe care mi l-ai dat s-l
nv i acest corp gazos, incolor, inodor i fr gust
nu mai are secrete pentru mine!
Apoi, miss Watkins fcu o reveren i dispru ca
un ginga meteor.
O clip mai trziu, acordurile unui pian excelent,
rsunnd ntr-una din cele mai ndeprtate camere,
anunar c fata se druie n ntregime exerciiilor sale
muzicale.
Ei bine, domnule Watkins, relu Cyprien, cruia
aceast apariie drgla i-ar fi reamintit de ce se afla

acolo, admind c ar fi fost n stare s uite, vrei smi rspundei la cererea pe care am avut onoarea s vo fac?
Domnul Watkins i scoase pipa din colul gurii,
scuip solemn pe jos, i ridic brusc capul i,
sgetndu-l pe tnr cu privirea, l ntreb:
Nu cumva, domnule Mere, i-ai i vorbit despre
toate astea?
S fi vorbit despre ce?... Cu cine?
Despre ceea ce spuneai... Cu fiica mea...
Drept cine m luai, domnule Watkins! replic
tnrul inginer, cu o cldur care nu lsa nici o
ndoial asupra sinceritii sale. Sunt francez,
domnule!... Nu uitai!... Nu mi-a fi permis niciodat
s vorbesc despre cstorie cu domnioara, fiica
dumneavoastr, fr consimmntul dumneavoastr!
Privirea domnului Watkins se mblnzi i, dintr-o
dat, limba pru s i se dezlege:
Foarte bine!... Eti un biat cumsecade!... Nici nu
m ateptam s te pori altfel fa de Alice! spuse el, pe
un ton aproape cordial. Ei bine, deoarece pot avea
ncredere n dumneata, ai s-mi dai cuvntul de
onoare c n-ai s-i vorbeti despre asta nici n viitor!
i pentru ce, domnule?
Fiindc aceast cstorie este imposibil i e mai
bine s o tergi imediat din proiectele dumitale!
rspunse domnul Watkins. Domnule Mere, eti un
tnr cinstit, un gentleman perfect, un chimist
excelent, un profesor distins i chiar de mare viitor
nu m ndoiesc de asta dar nu vei cpta mna fiicei
mele, deoarece am pentru ea cu totul alte planuri!
Totui, domnule Watkins...
Nu mai insista!... Ar fi inutil! replic fermierul.
Chiar de-ai fi duce i pair al Angliei, i tot nu mi-ai

conveni. Dar dumneata nu eti nici mcar cetean


englez i abia adineauri mi-ai declarat, cu toat
sinceritatea, c n-ai nici o avere! Cinstit vorbind, crezi
n mod serios c am crescut-o pe Alice cu cei mai buni
profesori din Victoria i din Bloemfontein, ca s-o trimit,
la vrsta de douzeci de ani, s triasc la Paris, n
strada Universitii, la etajul al treilea, cu un domn a
crui limb nici n-o neleg?... Gndete-te, domnule
Mere, i pune-te n locul meu!... Presupune c
dumneata ai fi fermierul John Watkins, proprietarul
minei Vandergaart-Kopje i c eu a fi domnul Cyprien
Mere, tnr savant francez n misiune n Colonia
Capului. Presupune c te-ai afla aici, n mijlocul
acestei camere, aezat n acest fotoliu, sorbindu-i
paharul de gin i fumnd o pip cu tutun de Hamburg:
ai admite un minut... unul singur!... ideea de a-mi da
pe fiica dumitale n cstorie?
Desigur, domnule Watkins, rspunse Cyprien, i
fr nici o ezitare, dac a crede c avei calitile carei pot asigura fericirea!
Ei bine, ai greit, scumpe domn, ai greit foarte
tare! Ai aciona ca un om nedemn de a fi stpnul
minei Vandergaart-Kopje, sau, mai curnd, nici n-ai fi
ajuns s fii stpnul ei. Cci crezi dumneata c mi-a
czut din cer? Crezi c nu mi-a trebuit inteligen i
munc pentru a o dibui, i, mai ales, pentru a deveni
proprietarul ei?... Ei bine, domnule Mere, inteligena
de care am dat dovad, n aceast mprejurare
memorabil i decisiv, o folosesc n tot ceea ce fac i,
n mod deosebit, n tot ceea ce are vreo legtur cu
fiica mea!... Iat de ce i repet: terge asta din
proiectele dumitale!... Alice nu-i pentru dumneata!
Odat cu aceast concluzie triumftoare, domnul
Watkins lu paharul i-l goli dintr-o sorbitur.

Tnrul inginer, uluit, nu tia ce s rspund.


Cellalt profit:
Voi, francezii, suntei nemaipomenii! Nu v
ndoii de nimic, pe cinstea mea! Va s zic, ajungi,
parc-ai fi czut din lun, n inima Griqualand-ului, la
un om cumsecade, care acum trei luni nici nu tia
despre existena dumitale i care nu te-a vzut nici de
zece ori n aceste nouzeci de zile! Vii la el i-i zici:
John Stapleton Watkins, avei o fiic ncnttoare,
foarte bine crescut, recunoscut unanim ca perla
inutului i, ceea ce nu stric deloc, unic
motenitoare a proprietarului celei mai bogate mine de
diamante din cele Dou Lumi! Eu sunt domnul
Cyprien Mere din Paris, inginer, i am un venit de
patru mii opt sute de franci!... mi vei da deci n
cstorie pe aceast tnr persoan, pentru ca s-o
duc n ara mea i s nu mai auzii nimic despre ea,
dect din cnd n cnd, prin pot sau telegraf!... i
dumneata gseti asta normal?... Mie mi se pare de
necrezut!
Cyprien se sculase, foarte palid. i luase plria i
se pregtea de plecare.
Da!... De necrezut, repet fermierul. Ah! eu nu
tiu s ndulcesc pilula! Sunt un englez dintr-o bucat,
domnule! Aa cum m vezi, am fost mai srac dect
dumneata, da, mult mai srac!... Am fcut toate
meseriile!... Am fost mus pe un vas de comer, vntor
de bivoli n Dakota, miner n Arizona, cioban n
Transvaal!... Am cunoscut aria, frigul, foamea i
oboseala!... Am ctigat, timp de douzeci de ani, cu
sudoarea frunii, coaja de pine care-mi inea loc de
cin!... Cnd m-am cstorit cu rposata doamn
Watkins, mama Alicei, fiica unui bur de origine

francez2, ca dumneata, n treact fie zis, n-aveam


amndoi cu ce hrni o capr! Nu mi-am pierdut ns
curajul!... Acum sunt bogat i neleg s profit de rodul
trudei mele!... neleg s-mi pstrez fiica, mai ales ca
s ngrijeasc de guta mea i s-mi cnte la pian,
seara, cnd m plictisesc!... Dac se va mrita
vreodat, se va mrita chiar aici, cu un biat din
mprejurimi, bogat ca i ea, fermier sau miner ca noi,
care nu-mi va spune c pleac s triasc muritor de
foame la etajul al treilea, ntr-o ar unde n-am avut
niciodat chef s pun piciorul. Se va mrita cu James
Hilton, de pild, sau cu un alt flcu de teapa lui...
pretendenii nu lipsesc, te asigur!... n sfrit, cu un
bun englez, care s nu se team de un pahar de gin i
care s-mi in tovrie cnd fumez o pip!
Cyprien pusese mna pe clana uii, ca s
prseasc aceast ncpere n care se nbuea.
Fr suprare, domnule Mere! i strig domnul
Watkins. Nu-i port pic defel i-mi va face totdeauna
plcere s te vd, ca oaspete i ca prieten!... Tocmai
ateptm cteva persoane la cin. Ce-ar fi s vii i
dumneata?...
Nu, mulumesc, domnule! rspunse Cyprien, cu
rceal. Trebuie s-mi termin corespondena pn la
plecarea potei.
i iei.

Nemaipomenii
sunt
francezii
tia!...
Nemaipomenii! repet domnul Watkins, reaprinzndui pipa de la un capt de sfoar gudronat arznd
mocnit, pe care-l avea totdeauna la ndemn.
i i turn un pahar mare de gin.
Un mare numr de buri sau rani olandezi din Africa Meridional
sunt urmai ai francezilor emigrai n Olanda, apoi n Colonia Capului,
n urma revocrii Edictului de la Nantes (n.a.).
2

II. Pe cmpia diamantelor


Ceea ce l umilea mai adnc pe tnrul inginer, n
rspunsul dat de domnul Watkins, era c nu se putea
opri s recunoasc, sub asprimea excesiv a formei,
un mare fond de adevr. Chibzuind mai bine, chiar se
mira c nu-i dduse singur seama de obieciunile pe
care i le putea aduce fermierul i c se expusese unui
astfel de refuz brutal.
Fapt este c nu se gndise niciodat, pn acum, la
distana pe care averea, naionalitatea, educaia,
mediul o puneau ntre tnra fat i el. Obinuit, de
cinci-ase ani, s considere mineralele dintr-un punct
de vedere pur tiinific, diamantele nu erau pentru el
dect simple eantioane de carbon, bune s figureze n
muzeul colii de Mine. Dealtfel, cum ducea n Frana o
via social de un nivel mult mai nalt dect cea a
familiei Watkins, pierduse complet din vedere valoarea
comercial a bogatului zcmnt aflat n proprietatea
fermierului. Nu-i dduse prin gnd nici o clip c
putea fi vreo diferen ntre fiica proprietarului lui
Vandergaart-Kopje i un inginer francez. i chiar dac
s-ar fi gndit la asta, probabil c n concepia lui de
parizian i de fost elev al colii Politehnice i-ar fi spus
mai degrab c e gata s fac ceea ce se cheam, n
mod convenional, o mezalian.
Mustrarea aspr a domnului Watkins constituia o
trezire dureroas din aceste iluzii. Cyprien avea prea
mult bun-sim pentru a nu aprecia argumentele solide,
i prea mult onestitate pentru a fi iritat de o sentin
pe care o recunotea dreapt n fond.
Dar lovitura nu era mai puin dureroas i acum,
cnd trebuia s renune la Alice i ddea seama ct de
drag i devenise, n mai puin de trei luni.

Nu erau, n adevr, dect trei luni de cnd o


cunotea, adic de la venirea sa n Griqualand.
Ct de ndeprtat prea ziua aceea! Se vedea
ajungnd, pe o ari i un praf teribil, la captul
lungii sale cltorii dintr-o emisfer n cealalt.
Debarcnd mpreun cu prietenul su Pharamond
Barthes, un vechi coleg de liceu, care venea pentru a
treia oar s vneze de plcere n Africa de Sud,
Cyprien se desprise de el la Cape Town. Pharamond
Barthes plecase spre ara basutoilor, unde spera s
recruteze un mic grup de rzboinici negri, care s-l
escorteze n timpul expediiilor sale cinegetice. Ct
despre Cyprien, el luase loc n vagonul greu, tras de
patruzeci de cai, care slujete drept diligen pe
drumurile veld-ului, i o pornise spre Cmpia
Diamantelor.
Cinci sau ase lzi mari un adevrat laborator de
chimie i mineralogie, de care n-ar fi voit s se
despart alctuiau materialul de lucru al tnrului
savant. Dar potalionul nu ngduie dect cincizeci de
kilograme de bagaje de fiecare cltor, i fusese nevoit
s ncredineze lzile preioase unei crue cu boi, care
trebuia s le aduc n Griqualand, cu o ncetineal
ntru totul merovingian.
Aceast diligen, o trsur mare cu dousprezece
locuri, acoperit cu o prelat de pnz, are patru roi
enorme, udate fr ncetare de apa rurilor pe care le
traverseaz prin vad. Caii, nhmai doi cte doi i
cteodat ajutai de catri, sunt condui cu o mare
ndemnare de doi vizitii, aezai alturi pe capr; unul
ine hurile, n timp ce ajutorul su mnuiete un bici
foarte lung din bambus, asemntor unei undie
gigantice, de care se servete nu numai pentru a da
ghes atelajului, ci i pentru a-l dirija.

Drumul trece prin Beaufort, un orel drgu,


cldit la poalele munilor Nieuweveld, strbate acest
masiv, ajunge la Victoria i se ndreapt spre Hope
Town Oraul Speranei pe malul rului Orange,
apoi, de aici, la Kimberley i la principalele zcminte
diamantifere, care se afl la deprtare de numai cteva
mile.
E o cltorie obositoare i monoton de opt-nou
zile, prin veld-ul dezgolit. Peisajul este aproape
ntotdeauna ct se poate de ntristtor cmpii roii,
pietre mprtiate ca i cum ar fi fost aduse de morene,
stnci cenuii abia ieind din pmnt, o iarb galben
i rar, tufiuri srace. Nici culturi, nici frumusei
naturale. Din loc n loc, o ferm mizerabil, al crei
proprietar, obinnd concesiunea terenului de la
guvernul colonial, a primit mandat s ofere ospitalitate
cltorilor. Dar aceast ospitalitate este totdeauna
dintre cele mai elementare. Nu gseti n aceste hanuri
ciudate nici paturi pentru oameni, nici aternut de
paie pentru cai. Abia cteva cutii de conserve, care-au
fcut de mai multe ori nconjurul lumii i care se
pltesc cu greutatea lor n aur.
Pentru a-i asigura hrana, caii sunt lsai deci
liberi pe cmp, unde trebuie s caute tufele de iarb
dindrtul pietrelor. Cnd vine ceasul de a pleca mai
departe, s-i aduni e o adevrat problem i o mare
pierdere de timp.
i cte zdruncinturi cu acest potalion primitiv,
de-a lungul acestor drumuri i mai primitive! Capacele
cuferelor de lemn, folosite pentru bagajele de mici
dimensiuni, in loc de bnci; nefericitul pe care-l
poart o sptmn nesfrit joac rolul unui ciocan
pneumatic. Este imposibil s citeti, s dormi i chiar
s vorbeti. n schimb, majoritatea cltorilor fumeaz

zi i noapte, ca nite couri de fabric, beau n netire


i scuip pe msura acestei activiti.
Cyprien Mere cltorea cu un eantion destul de
reprezentativ al acestei populaii migratoare, care
alearg din toate punctele globului ctre zcmintele
de aur sau de diamante, imediat ce acestea sunt
semnalate. Se afla acolo un napolitan nalt, deelat, cu
prul negru, lung, cu faa tbcit, cu ochii nu prea
linititori, care spunea c-l cheam Annibal Pantalacci;
un evreu portughez numit Nathan, expert n diamante,
care sttea foarte cuminte n colul lui i privea lumea
ca un filozof; un miner din Lancashire, Thomas Steel,
un tnr voinic nalt, cu barba rocat, cu spate
puternic, care prsise crbunii ca s-i ncerce
norocul n Griqualand; un neam, herr Friedel, care
vorbea ca un oracol i tia totul despre exploatarea
diamantelor, fr s fi vzut un singur diamant n
ganga3 sa; un yankeu cu buze subiri, stnd de vorb
numai cu sticla sa n hus de piele i venind fr
ndoial s deschid una din acele crciumi care nghit
cea mai mare parte a ctigurilor minerului; un
fermier de pe malurile Hart-ului; un bur din Statul
liber Orange; un misit de filde, care se ducea n ara
namaquailor; doi fermieri din Transvaal i un chinez,
numit Li, completau societatea cea mai pestri, cea
mai leampt, cea mai interlop, cea mai zgomotoas,
n care s-ar fi putut afla vreodat un om cumsecade.
Dup ce se amuz o bucat de vreme cu
fizionomiile i purtarea celorlali, Cyprien se plictisi. l
mai interesau doar Thomas Steel, cu fiina lui
puternic i rsul lui sincer, i chinezul Li, cu
Gang ansamblul mineralelor amestecate cu minereul util dintr-un
zcmnt.

manierele lui blnde i feline. Ct despre napolitan,


bufoneriile lui sinistre i faa de nemernic i inspirau o
repulsie de nenvins.
Una din glumele cele mai apreciate ale acestui
personaj a constat, timp de dou sau trei zile, n a lega
de coada, pe care chinezul o purta pe spate, dup
obiceiul neamului su, o mulime de obiecte
necuviincioase, strnse de pe cmp: mnunchiuri de
iarb, cotoare de varz, o coad de vac, un omoplat
de cal.
Li, fr s se enerveze, dezlega apendicele ce fusese
adugat cozii lui lungi, dar nu arta nici prin vorbe,
nici prin gesturi, nici chiar printr-o privire, c i s-ar fi
prut c gluma ntrecuse marginile permise. Faa lui
galben, ochii migdalai pstrau un calm inalterabil,
ca i cum ar fi fost strin de ceea ce se petrecea n
jurul su. De fapt, s-ar fi putut crede c nu nelegea
un cuvnt din ce se vorbea n aceast arc a lui Noe n
drum spre Griqualand. Aa c Annibal Pantalacci nu
ntrzia s adauge, ntr-o englez stricat, diferite
comentarii la glumele lui de prost gust.
i cltorii rdeau. Ceea ce le mrea buna
dispoziie era faptul c burii nelegeau ceva mai trziu
ce spunea napolitanul i atunci izbucneau dintr-o dat
ntr-un rs zgomotos, cu dou-trei minute dup
ceilali.
Pn la urm, Cyprien se enerv din cauza
struinei cu care bietul Li era luat drept int a
batjocurilor i-i spuse lui Pantalacci c purtarea lui
era reprobabil. Napolitanul i-ar fi rspuns poate
obraznic, dar o vorb a lui Thomas Steel fu de ajuns ca
s-l fac s-i rein cu pruden sarcasmul:
Nu, nu-i cinstit s te pori aa cu bietul om, care
nici mcar nu pricepe ce spui! adug acest tnr

cumsecade, prndu-i ru c rsese mpreun cu


ceilali.
Lucrurile s-au oprit deci aici. Dar, cteva clipe mai
trziu, Cyprien vzu cu surprindere privirea fin i
uor ironic o privire evident plin de recunotin
pe care chinezul o ndrept spre el. Se gndi c Li tia
poate englezete mai bine dect lsa s se vad. n
zadar ncerc ns, la halta urmtoare, s-i vorbeasc.
Chinezul rmase indiferent i mut. De atunci, aceast
fiin bizar continu s-l intrige pe tnrul inginer, ca
o enigm a crei dezlegare trebuie gsit. Aa c
Cyprien privea destul de des, cu atenie, faa galben
i spn, buzele subiri, care lsau s se vad dinii
foarte albi, nasul mic, scurt i lat, fruntea larg, ochii
oblici i aproape totdeauna plecai, ca pentru a
ascunde o licrire maliioas.
Ce vrst putea s aib Li? Cincisprezece, sau
aizeci de ani? Era imposibil de spus. Dac dinii,
privirea, prul negru ca funinginea preau semne de
tineree, ridurile de pe frunte, de pe obraji i chiar de
la colurile gurii artau mai curnd o vrst naintat.
Era mic de statur, subire, agil n aparen, dar cu
unele trsturi btrnicioase.
Era bogat sau srac? Alt rspuns ndoielnic.
Pantalonul su de pnz cenuie, bluza de mtase
galben, tichia din sfoar mpletit, pantofii cu talp
de fetru, ciorapii, de un alb imaculat, puteau fi tot att
de bine ai unui mandarin de prim rang, ca i ai unui
om din popor. Bagajul su era alctuit dintr-un singur
cufr, din lemn rou, avnd aceast adres scris cu
cerneal neagr:
H. Li
from Canton to the Cape

Ceea ce nseamn: H. Li, din Canton, mergnd la


Cape Town.
Acest chinez era, dealtfel, de o curenie exemplar,
nu fuma, nu bea dect ap i folosea toate haltele ca
s-i rad capul cu cea mai mare grij.
Cyprien nu putu afla mai mult i renun curnd
s se mai ocupe de aceast problem vie.
ntre timp, zilele treceau, milele se adugau milelor
strbtute. Cteodat, caii mergeau repede. Alteori,
prea imposibil s-i faci s iueasc pasul. Dar, puin
cte puin, drumul se scurta i, ntr-o bun zi,
diligenta a ajuns la Hope Town. nc o etap i trecur
i de Kimberley. Apoi, la orizont se artar csue de
lemn. Era New-Rush.
Tabra minerilor nu se deosebea defel de ceea ce
sunt, n toate rile unde civilizaia a ptruns recent,
aceste orae provizorii, care ies din pmnt ca prin
farmec.
Cabane de scnduri, cele mai multe foarte mici i
asemntoare colibelor cantonierilor de pe un antier
european, cteva corturi, o duzin de cafenele sau
crciumi, o sal de biliard, o Alhambr sau salon de
dans, store-uri sau magazine generale cu articole de
prim necesitate iat ceea ce izbea mai nti privirea.
Se gseau de toate n aceste prvlii: haine i
mobile, pantofi i pahare de sticl, cri i ei, arme i
stofe, mturi i muniii de vntoare, cuverturi i
igri, legume proaspete i medicamente, pluguri i
spunuri de toalet, perii de unghii i lapte condensat,
plite i litografii de toate, afar de cumprtori. Asta
pentru c populaia taberei lucra nc n min, la trei
sau patru sute de metri de New-Rush.

Cyprien Mere, ca toi noii sosii, se grbi s se duc


ntr-acolo, n timp ce masa era pregtit n cabana
botezat pompos Hotel Continental.
Era n jurul orei ase dup-mas. Soarele senvluia la orizont ntr-un uor abur auriu. Tnrul
inginer observ, nc o dat, diametrul enorm pe care
astrul zilei, ca i cel al nopii, l au la aceast latitudine
sudic, fr ca explicaia fenomenului s fi fost nc
dat n mod convingtor. Acest diametru prea s fie
cel puin dublu fa de cel vizibil n Europa.
Dar un spectacol i mai nou pentru Cyprien Mere l
atepta la Kopje, adic la zcmntul de diamante.
La nceputul lucrrilor, mina forma un deluor
teit, care cocoa n acest punct cmpia, n rest
neted, ca o mare linitit. Dar acum, o scobitur
enorm, cu pereii lrgii spre gur, un fel de
depresiune n form de elips, de aproximativ
patruzeci de metri ptrai, se deschidea aici. Aceast
suprafa nu cuprindea mai puin de trei sau patru
sute de claim-uri, sau concesiuni, cu latura de
treizeci i unu de picioare4, pe care cei n drept le
valorificau dup placul lor.
Munca, dealtfel, consta pur i simplu din a extrage,
cu ajutorul trncopului i hrleului, pmntul de pe
acest teren, compus n general dintr-un nisip roiatic,
amestecat cu pietri. Adus la gura minei, acest pmnt
e transportat la mesele de triaj spre a fi splat,
frmiat, dat prin ciur, apoi examinat cu cea mai
mare grij, pentru a descoperi n el eventualele pietre
preioase.
Toate aceste claim-uri, fiind spate separat unele
de altele, formeaz desigur gropi de adncimi diferite.
4

Msur de lungime = aproximativ 33 cm.

Unele ajung la o sut de metri i mai mult, altele


numai pn la cincisprezece, douzeci, sau treizeci de
metri.
Pentru necesitile muncii i ale circulaiei, fiecare
concesionar este obligat, prin regulamentele oficiale, s
lase pe una din laturile gropii sale o bucat de teren,
larg de apte picioare, absolut intact. Aceste spaii,
puse cap la cap, formeaz un fel de osea sau dig, la
nivelul iniial al terenului. Pe aceast osea se aeaz
de-a curmeziul un ir de grinzi, care o depesc de
fiecare parte cu aproximativ un metru i asigur
drumului o lrgime suficient pentru ca dou cotige s
poat trece fr s se ciocneasc.
Din nenorocire pentru soliditatea acestei ci
suspendate
i
pentru
sigurana
minerilor,
concesionarii sap puin cte puin partea de jos a
peretelui, pe msur ce coboar, astfel c digul, care
se afl cteodat la o nlime de dou ori mai mare
dect a turlelor catedralei Notre-Dame, sfrete prin a
lua forma unei piramide rsturnate, care se sprijin pe
vrful ei. Urmarea acestei rele aezri e uor de
prevzut: prbuirea frecvent a acestor perei, fie n
anotimpul ploilor, fie cnd o schimbare brusc de
temperatur produce crpturi n grosimea digurilor.
Dar repetarea periodic a acestor dezastre nu-i
mpiedic pe minerii imprudeni s continue s-i sape
claim-ul lor pn la limita extrem a peretelui.
Apropiindu-se de min, Cyprien Mere nu vzu la
nceput dect cotigele, ncrcate sau goale, care
circulau pe drumurile suspendate. Dar, apropiindu-se
destul de marginea minei ca s poat privi pn n
adncuri, vzu mulimea minerilor de toate rasele, de
toate culorile, mbrcai n toate felurile, care lucrau
cu rvn n fundul claim-urilor. Erau acolo negri i

albi, europeni i africani, mongoli i celi, cei mai muli


aproape goi sau mbrcai numai cu pantaloni de in,
cmi de flanel sau cu o bucat de pnz nfurat
n jurul coapselor, cu plrii de pai mpodobite adesea
cu pene de stru.
Toi oamenii acetia umpleau cu pmnt gleile
din piele care urcau apoi pn la gura minei, de-a
lungul cablurilor mari de srm, fiind trase cu corzi
din fii de piele de vit, din loc n loc nfurate pe
tambure de lemn. Gleile erau golite repede n cotige,
apoi reveneau n fundul minei, ca s urce cu o nou
ncrctur.
Aceste cabluri lungi de srm, ntinse n diagonal
de-a lungul paralelipipedelor formate de claim-uri, dau
dry-digging-urilor, sau minelor de diamante, o
nfiare aparte. Sunt ca nite fire ale unei uriae
pnze de pianjen, a crei urzire ar fi fost ntrerupt
brusc.
Cyprien se distra ctva timp privind acest furnicar
omenesc. Apoi se ntoarse la New-Rush, unde
clopoelul l chem curnd la mas. i fcu plcere s
aud toat seara pe unii vorbind despre descoperiri
nemaipomenite, despre mineri sraci, mbogii de un
singur diamant, pe cnd alii se plngeau de ghinion,
de lcomia misiilor, de necinstea cafrilor folosii n
mine, care furau cele mai frumoase pietre, i discutau
despre diferite detalii tehnice. Nu se vorbea dect
despre diamante, carate, despre sute de lire sterline.
n general, toi aveau o nfiare destul de mizer
i, pe lng un digger fericit, care cerea zgomotos o
sticl de ampanie, ca s-i srbtoreasc ansa,
vedeai douzeci de figuri posomorte, ale celor care nu
beau dect o sticl de bere.

Din cnd n cnd, o piatr preioas circula din


mn n mn mprejurul mesei pentru a fi cntrit
din ochi, examinat, evaluat, revenind pn la urm
pentru a fi nghiit de chimirul posesorului ei. Aceast
pietricic, de un cenuiu splcit, fr mai mult
strlucire dect o bucat de silex rostogolit de un
torent oarecare, era diamantul n ganga lui.
La cderea nopii, cafenelele se umplur i aceleai
conversaii, aceleai discuii care animaser cina
continuar cu foc n jurul paharelor de gin i de
brandy.
Cyprien se culcase devreme, n patul ce-i fusese
rezervat sub un cort vecin cu hotelul. Adormise
curnd, n glgia unui bal n aer liber, dat n
mprejurimi de minerii cafri, i n sunetele
ptrunztoare ale unei trmbie, care nsoea, ntr-un
salon public, zbnuielile coregrafice ale domnilor albi.

III. Un pic de tiin, druit cu mult


prietenie
Tnrul inginer, ne grbim s-o spunem spre cinstea
lui, nu venise n Griqualand ca s-i petreac timpul
n aceast atmosfer de lcomie, de beie i de fum de
tutun. Avea sarcina de a executa msurtori
topografice i geologice n anumite zone ale inutului,
de a strnge eantioane de roci i terenuri
diamantifere, de a efectua la faa locului analize
delicate. Prima lui grij trebui deci s fie aceea de a-i
gsi o locuin linitit, n care s-i poat instala
laboratorul i care s-i serveasc drept un fel de
centru al explorrilor sale n ntreg districtul miner.
Mgura pe care se ridica ferma Watkins i atrase
imediat atenia, fiind foarte potrivit pentru lucrrile
sale. Fiind destul de departe de tabra minerilor, ca s
sufere ct mai puin din cauza vecintii lor
zgomotoase, Cyprien s-ar fi aflat acolo la cel mult o or
de mers de cele mai ndeprtate Kopje, cci districtul
diamantifer n-are o circumferin mai mare de zecedoisprezece kilometri. S aleag una din casele
prsite de John Watkins, s se-neleag n privina
chiriei i s se stabileasc acolo fu treab de jumtate
de zi pentru tnrul inginer. Dealtfel, fermierul se
art a fi nelegtor. Adevrul e c se plictisea grozav
n singurtatea sa i vedea cu plcere instalndu-se
lng el un tnr, care avea s-i aduc un pic de
distracie.
Dar, dac domnul Watkins socotise c va gsi n
chiriaul su un tovar de mas sau un partener gata
s dea asalt cnii cu gin, se nelase. Abia instalat cu
retortele, cuptoarele i reactivele sale n cabana
nchiriat i chiar mai nainte de a-i fi sosit

principalele piese ale laboratorului Cyprien i


ncepuse plimbrile geologice prin regiune. Aa c
seara, cnd se-ntorcea, frnt de oboseal, aducnd
buci de roc n cutia sa de zinc, n tolb, n
buzunare i chiar n plrie, avea chef mai curnd s
se arunce pe pat i s doarm, dect s vin i s
asculte brfelile domnului Watkins. Pe deasupra, el
fuma puin, i bea i mai puin nc. Nu era tocmai
chefliul pe care l visase fermierul.
Cu toate acestea, Cyprien era att de loial i de
bun, cu purtri att de simple i sentimente att de
sincere i totodat att de modest, nct era imposibil
s-l vezi mai mult timp fr s te ataezi de el. Domnul
Watkins poate fr s-i dea seama l respecta pe
tnrul inginer mai mult dect pe oricine pn atunci.
Ah, dac biatul sta ar fi tiut s bea zdravn! Dar ce
s faci cu un om care nu pune niciodat o pictur de
gin n gur? Iat cum se terminau totdeauna refleciile
fermierului asupra chiriaului su.
Ct despre miss Watkins, ea adoptase imediat o
atitudine de camaraderie sincer fa de tnrul
savant. Gsind la el o distincie, o superioritate
intelectual pe care nu le ntlnea n anturajul su
obinuit, ea se grbise s foloseasc ocazia neateptat
ce i se oferea, de a completa, prin noiuni de chimie
experimental, instrucia foarte solid i foarte variat,
pe care i-o fcuse pn atunci prin lectura lucrrilor
de tiin.
Laboratorul tnrului inginer, cu aparatele sale
ciudate, o interesa foarte mult. Era mai ales foarte
curioas s cunoasc totul despre natura diamantelor,
aceast piatr preioas care juca un rol att de
important n conversaiile i n comerul rii. De fapt,
Alice era nclinat s vad n aceast gem doar o

pietricic fr valoare. Cyprien ea i ddea seama de


asta avea acelai dispre pentru diamante. i
aceast comuniune de sentimente contribuise la
mprietenirea lor rapid. Se putea spune c numai ei,
n ntregul Griqualand, nu credeau c unicul scop al
vieii trebuie s fie cutarea, lefuirea i vinderea
acestor pietricele rvnite cu atta ardoare n toate
rile lumii.
Diamantul, i spuse ntr-o zi tnrul inginer, nu
este altceva dect carbon pur. Nimic mai mult dect
un fragment de carbon cristalizat. Poate fi ars ca orice
bucat de jeratic, i tocmai aceast combustibilitate a
fcut s se bnuiasc, pentru prima dat, adevrata
lui natur. Newton, care observa attea lucruri, notase
c diamantul refract lumina mai mult dect oricare
alt corp transparent. Or, cum el tia c aceast
proprietate
aparine
majoritii
substanelor
combustibile, a dedus din acest fapt, cu obinuita lui
ndrzneal, c diamantul trebuie s fie combustibil.
i experiena i ddu dreptate.
Dar, dac diamantul nu-i dect carbon, de ce
cost att de scump, domnule Mere? ntreb fata.
Pentru c este foarte rar, domnioar Alice,
rspunse Cyprien, i pentru c n-a fost gsit nc, n
natur, dect n cantiti foarte mici. Mult vreme, s-a
extras numai din India, Brazilia i insula Borneo. i v
amintii foarte bine, desigur, cci trebuie s fi avut pe
atunci apte sau opt ani, momentul n care s-a
semnalat pentru prima dat prezena diamantelor n
aceast provincie a Africii de Sud.
Sigur c mi amintesc! spuse miss Watkins. n
Griqualand, toat lumea parc nnebunise! Nu vedeai
dect oameni narmai cu cazmale i lopei,
scormonind peste tot, abtnd cursul praielor, ca s

le examineze albiile, visnd i vorbind doar despre


diamante! Ct eram de mic, v asigur c eram stul
uneori, domnule Mere! Dar spuneai c diamantul e
scump, fiindc e rar... Asta-i singura lui calitate?
Nu numai asta, miss Watkins. Transparena,
strlucirea lui, dup ce a fost tiat astfel nct s
refracte lumina, nsi dificultatea acestei tieri i, n
sfrit, duritatea lui foarte mare fac din el un corp
ntr-adevr foarte interesant pentru omul de tiin i,
a aduga, foarte util pentru industrie. tii c nu
poate fi lefuit dect cu propriul su praf, i tocmai
aceast duritate preioas a permis s fie ntrebuinat,
de civa ani, pentru strpungerea rocilor. Fr
ajutorul acestei geme, nu numai c ar fi foarte greu de
lucrat sticla i multe alte substane dure, dar sparea
tunelurilor, a galeriilor de mine, a fntnilor arteziene
ar fi de asemenea mult mai dificil!
Acum neleg, zise Alice, care simi deodat un fel
de stim pentru bietele diamante pe care le dispreuise
pn atunci. Dar, domnule Mere, acest crbune, din
care spunei c e compus diamantul n stare cristalin
am spus bine, nu-i aa? acest crbune, ce este el,
n definitiv?
Un corp simplu, nemetalic, i unul dintre cele
mai rspndite n natur, rspunse Cyprien. Toi
compuii organici, fr excepie lemnul, carnea,
pinea, iarba conin crbune ntr-o mare proporie.
Ei datoreaz tocmai prezenei crbunelui, sau
carbonului, printre elementele lor componente, gradul
de nrudire ce se observ ntre ei.
Ce lucru ciudat! spuse miss Watkins. Va s zic,
aceste tufiuri, iarba acestui izlaz, copacul ce ne
adpostete, carnea struului meu, Dada, i eu nsmi,
i dumneavoastr, domnule Mere, suntem n parte

fcui din crbune... ca diamantele? Totul nu-i dect


crbune n lumea aceasta?
ntr-adevr, domnioar Alice, e un lucru
presimit de mult, dar tiina contemporan tinde s-l
demonstreze din ce n ce mai limpede! Sau, mai bine
zis, ea tinde s reduc din ce n ce numrul corpurilor
elementare, numr considerat mult timp drept
sacramental. Procedeele observaiei spectroscopice au
aruncat n aceast privin, foarte recent, o nou
lumin asupra chimiei. Astfel, cele aizeci i dou de
substane, clasate pn acum drept corpuri
elementare sau fundamentale, s-ar putea s nu fie
dect o singur i unic substan atomic poate
hidrogenul n alctuiri electrice, dinamice i calorice
diferite.
Oh, m-nspimntai, domnule Mere, cu toate
aceste cuvinte mari! strig miss Watkins. Vorbii-mi
mai degrab despre crbune! Dumneavoastr, domnii
chimiti, nu-l putei oare cristaliza cum facei cu
sulful, din care mi-ai artat deunzi cristale att de
frumoase? Ar fi mult mai uor dect s se sape guri
n pmnt, pentru a gsi diamante!
S-a ncercat adesea s se realizeze fabricarea
diamantului artificial prin cristalizarea carbonului pur,
rspunse Cyprien. Trebuie s adaug c s-a reuit
chiar, n oarecare msur; Despretz, n 1853, i,
recent de tot, n Anglia, un alt savant au produs praf
de diamant aplicnd unor cilindri de crbune, curai
de orice substan mineral i preparai cu zahr
candel, un curent electric foarte puternic, n vid. Pn
acum problema n-a fost rezolvat la nivel industrial.
Probabil c e o chestiune de timp. Dar, ntr-o zi sau
alta... poate chiar acum, cnd v vorbesc, miss

Watkins, procedeul fabricrii diamantului e pe cale de


a fi descoperit!
Vorbeau astfel, plimbndu-se pe terenul nisipos din
jurul fermei, sau seara, aezai sub acoperiul uor al
verandei, privind sclipirea stelelor pe cerul austral.
Apoi, Alice i lua rmas bun de la tnrul inginer
i se ntorcea la ferm, cnd nu-l lua cu ea ca s-i
arate micul su crd de strui, nchii ntr-un arc, la
poalele mgurii pe care se ridica locuina lui John
Watkins. Capul lor mic, alb, ridicat pe un trup negru,
picioarele lor mari i epene, mnunchiurile de pene
glbui care le mpodobesc extremitile aripilor i
coada, toate acestea o captivau pe Alice, care se distra,
de un an sau doi, s creasc o ntreag trup de
psri-picioroange gigantice.
De obicei, aceste animale nu sunt domesticite, i
fermierii din Colonia Capului le las s triasc
aproape n stare slbatic. Se mulumesc s le in n
arcuri foarte ntinse, mprejmuite cu bariere nalte din
srm de alam, asemntoare celor puse, n unele
ri, de-a lungul cilor ferate. Struii, ru nzestrai
pentru zbor, nu pot sri peste aceste bariere. Ei triesc
acolo tot anul, ntr-o captivitate de care nu-i dau
seama, se hrnesc cu ce gsesc, caut coluri ferite ca
s-i depun oule, pe care legi aspre le apr de hoi.
Numai n epoca nprlirii, cnd urmeaz s fie
jumulii de penele att de cutate de femeile din
Europa, hitaii alung struii, ncet-ncet, ntr-o serie
de arcuri din ce n ce mai mici, pn cnd pot fi prini
uor i li se smulge podoaba.
Aceast industrie a luat de civa ani o dezvoltare
uimitoare n Colonia Capului i e de mirare c n
Algeria, unde n-ar fi mai puin fructuoas, se afl abia
la nceput. Fiecare stru, redus astfel la sclavie, aduce

proprietarului su, fr nici o cheltuial, un venit


anual care variaz ntre dou i trei sute de franci. Ca
s se neleag acest lucru, trebuie tiut c o pan
mare, cnd e de bun calitate, se vinde cu aizeci i
optzeci de franci pre curent n comer i c penele
mijlocii i mici au i ele o valoare destul de mare.
Dar miss Watkins cretea o duzin din aceste mari
psri, numai pentru distracia ei personal. i fcea
plcere s le vad clocindu-i oule lor enorme, sau
cnd veneau la mncare cu puii, cum ar fi fcut ginile
i curcile. Cyprien o nsoea uneori i-i plcea s
dezmierde pe unul dintre cei mai frumoi din crd
un anumit stru, cu capul negru, cu ochii aurii
tocmai acel rsfat Dada, care nghiise bila de filde
folosit la crpit ciorapii.
ntre timp, puin cte puin, Cyprien simise
nscndu-se n el un sentiment mai adnc i mai
tandru fa de aceast fat. Se gndise c n-ar gsi
niciodat o femeie mai sincer, mai inteligent, mai
plcut, mai desvrit n toate privinele, cu care si mpart viaa lui de munc i de meditaie. ntradevr, miss Watkins, rmas de mic fr mam,
obligat s ndrume treburile casnice, era o gospodin
perfect i, n acelai timp, o adevrat femeie de
lume. Tocmai acest amestec deosebit de distincie i de
simplitate atrgtoare i ddea atta farmec. Fr a
avea preteniile ridicole ale attor tinere elegante din
oraele Europei, ea nu se temea s-i bage minile
albe n aluat ca s prepare o budinc cu stafide, s
supravegheze pregtirea meselor i s se conving c
lenjeria e n bun stare. i asta n-o mpiedica s
interpreteze sonatele lui Beethoven tot aa de bine, i
poate chiar mai bine dect altele, s vorbeasc corect
dou sau trei limbi, s-i plac s citeasc, s poat

aprecia capodoperele tuturor literaturilor i s aib


mult succes la micile reuniuni mondene, care se
ineau uneori la fermierii bogai din district.
Asta nu nseamn c femeile distinse ar fi fost prea
puine la aceste reuniuni. n Transvaal, ca i n
America, n Australia i n toate rile noi, unde
preocuprile materiale ale unei civilizaii care se
improvizeaz i absorb pe brbai, cultura intelectual
este, mai mult dect n Europa, monopolul aproape
exclusiv al femeilor. Aa c ele sunt, cel mai adesea,
mult superioare soilor i fiilor lor, n ceea ce privete
instruciunea general i rafinamentul artistic. S-a
ntmplat tuturor cltorilor s descopere, nu fr
oarecare stupefacie, la soia unui miner australian,
sau a unui squatter din Far-West, un talent muzical de
prim ordin, asociat celor mai serioase cunotine
literare sau tiinifice. Fiica unui negustor din Omaha
sau a unui mezelar din Melbourne ar roi la gndul c
poate fi inferioar n instruire, n bune maniere, n
nsuiri de tot felul, unei prinese din vechea Europ.
n statul liber Orange, unde educaia fetelor este de
mult timp egal cu cea a bieilor, dar unde acetia
prsesc prea devreme bncile colii, acest contrast
ntre cele dou sexe este mai mare dect oriunde
aiurea. Brbatul este, n gospodrie, bread-winnerul, cel care ctig pinea; el adaug asprimii sale
native pe cea imprimat de meseria exercitat n aer
liber, de viaa de oboseli i de pericole. Dimpotriv,
femeia i asum, pe lng ndatoririle casnice,
cultivarea artelor i a literelor, pe care o dispreuiete
sau o neglijeaz soul su.
i astfel gseti uneori o floare de frumusee, de
distincie i de farmec crescnd la marginea
deertului; era cazul fiicei fermierului John Watkins.

Cyprien i spusese toate acestea i, deoarece i


plcea s mearg drept la int, nu ezitase s vin si prezinte cererea.
Cdea acum, vai!, din nlimea visului su i
zrea, pentru prima dat, prpastia aproape de
netrecut care l desprea de Alice. Se-ntoarse acas
cu inima plin de mhnire, dup aceast ntrevedere
hotrtoare. Dar el nu era omul care s se lase prad
unei disperri zadarnice; era hotrt s lupte pe acest
teren i, deocamdat, putea s gseasc n misiunea
sa un leac sigur pentru mhnire.
Dup ce se aez la masa lui mic, tnrul inginer
termin, cu un scris rapid i ferm, lunga scrisoare
confidenial, pe care o ncepuse dimineaa, ctre
maestrul su venerat M.J. membru al Academiei de
tiine i profesor titular la coala de Mine:
...Ceea ce n-am crezut c trebuie s consemnez n
memoriul meu oficial, deoarece nu este nc pentru
mine dect o ipotez, este opinia pe care a fi ispitit s
mi-o fac, dup observaiile mele geologice, asupra
adevratului mod de formare a diamantului. Nici
ipoteza dup care ar fi de origine vulcanic, nici aceea
potrivit creia ar fi ajuns n zcmintele actuale
datorit aciunii unor zguduiri puternice nu m
satisfac mai mult dect pe dumneavoastr, scumpe
maestre, i n-am nevoie s v amintesc motivele care
ne fac s nu le acceptm. Formarea diamantului, pe
loc, sub aciunea focului, este de asemenea o explicaie
cu mult prea vag i care nu m mulumete defel.
Care ar fi natura acestui foc i de ce n-ar fi modificat el
toate felurile de calcar, care se gsesc n mod obinuit
n zcmintele diamantifere? Aceast teorie mi pare
pur i simplu pueril, ca i cea a vrtejurilor sau a
torsiunii atomilor.

Singura explicaie care m satisface, dac nu ntru


totul, cel puin n oarecare msur, este aceea a
aducerii de ctre ape a elementelor gemei i a formrii
ulterioare a cristalului, pe loc. Sunt foarte izbit de
profilul special, aproape uniform, al diferitelor
zcminte pe care le-am studiat i msurat cu cea mai
mare grij Toate prezint, mai mult sau mai puin,
forma general a unui fel de cup, de capsul, sau,
mai degrab, innd seama de crusta ce le acoper, a
unei ploti de vntoare, culcat pe o parte. Este ca un
rezervor de treizeci sau patruzeci de mii de metri cubi,
n care s-ar fi descrcat un conglomerat de nisip, de
noroi i de terenuri aluvionare, aplicat peste rocile
primitive. Acest caracter este foarte vdit mai ales la
Vandergaart-Kopje, unul dintre zcmintele cele mai
recent descoperite i care aparine, n treact fie zis,
chiar proprietarului cabanei din care v scriu.
Ce se petrece, cnd se vars ntr-o capsul un
lichid care conine corpuri strine n suspensie? Aceste
corpuri strine se depun mai ales la fund i pe
marginile capsulei. Ei bine, tocmai asta se produce n
Kopje! Diamantele se gsesc mai ales pe fundul i spre
centrul bazinului, ca i la limitele extreme ale acestuia.
i faptul e att de bine constatat, nct preul claimurilor intermediare scade foarte repede, n timp ce
concesiunile centrale, sau vecine cu marginile
bazinului ating o valoare enorm, imediat ce forma
zcmntului a fost determinat. Analogia de mai sus
pledeaz deci pentru transportul materialelor prin
aciunea apelor.
Pe de alt parte, un mare numr de mprejurri, pe
care le vei gsi enumerate n memoriul meu, tind s
indice formarea pe loc a cristalelor i nu transportul
lor n stare perfect. Pentru a nu repeta dect dou

sau trei argumente, trebuie artat c diamantele sunt


reunite aproape ntotdeauna n grupe de aceeai
natur i de aceeai culoare, ceea ce nu s-ar ntmpla
dac ar fi fost aduse, gata formate, de un torent. Se
gsesc frecvent dou lipite mpreun, care se desprind
la cea mai mic izbitur. Cum ar fi rezistat ele
frecrilor i meandrelor unui drum de ap? n plus,
diamantele mari se gsesc aproape totdeauna la
adpostul unei stnci, ceea ce ar arta c influena
stncii radiaia sa caloric, sau orice alt cauz a
uurat cristalizarea. n sfrit, rar, chiar foarte rar, se
gsesc diamante mari i mici mpreun. De fiecare
dat cnd se gsete o piatr frumoas, ea este izolat.
E ca i cum toate elementele diamantine ale cuibului
s-au concentrat ntr-un singur cristal, sub aciunea
unor cauze speciale.
Aceste motive i multe altele nc m fac s nclin
pentru ipoteza cristalizrii pe loc a elementelor aduse
de ape.
Dar de unde au venit apele care au crat rmiele
organice, destinate s se transforme n diamante? E
un lucru pe care n-am reuit s-l stabilesc, cu tot
studiul foarte atent al diferitelor terenuri.
Descoperirea ar avea totui importana ei. n
adevr, dac s-ar izbuti s se cunoasc drumul urmat
de ape, de ce nu s-ar ajunge, fcnd acest drum
invers, la punctul iniial de unde au pornit diamantele,
acolo unde exist fr ndoial o cantitate mult mai
mare dect n micile rezervoare exploatate n prezent?
Ar fi o demonstraie complet a teoriei mele i a fi
foarte fericit s se realizeze. Dar nu eu o voi face, cci
iat-m aproape la sfritul misiunii mele i mi-a fost
imposibil s formulez vreo concluzie serioas n
aceast privin.

Am fost mai norocos n analizele rocilor.....


i tnrul inginer, continundu-i expunerea, intra
n detalii tehnice privind lucrrile sale, detalii fr
ndoial de un mare interes pentru el i pentru
corespondentul su, dar despre care cititorul profan sar putea s aib o alt prere. De aceea e mai prudent
s-l crum.

IV. Vandergaart-Kopje
La miezul nopii, dup ce termin lunga lui
scrisoare, Cyprien stinse lampa, se-ntinse n hamac i
adormi adnc.
Munca nbuise mhnirea cel puin pentru
cteva ore dar o viziune graioas apru de mai
multe ori n visele tnrului savant i i se pru c ea-i
spunea s nu-i piard ndejdea!
Hotrt lucru, trebuie s plec, i zise a doua zi
Cyprien Mere, pe cnd se spla i se mbrca, trebuie
s prsesc Griqualand-ul! Dup cte am nghiit de la
omul sta, a mai rmne aici nc o zi ar fi o dovad de
slbiciune! Nu vrea s-mi dea mna fiicei sale? Poate
c are dreptate! n orice caz, n-a dori s rmn cu
impresia c-i cer s-mi acorde circumstane
atenuante! Trebuie s accept brbtete acest verdict,
orict ar fi de dureros, i s atept vremuri mai bune!
Fr a mai sta pe gnduri, Cyprien ncepu s-i
mpacheteze aparatele n lzile pe care le pstrase,
pentru a le folosi ca bufete i dulapuri. Muncea plin de
rvn, de vreo or sau dou, cnd, pe fereastra
deschis, strbtnd aerul dimineii, o voce proaspt
i pur, urcnd ca un cntec de ciocrlie de la poalele
mgurii, ajunse pn la el naripat de una dintre cele
mai minunate melodii ale poetului Moore5:
It is the last rose of summer
Left blooming alone
All her lovely companions
Are faded and gone.

Moore Thomas poet englez (1799 1852), autor al volumelor


Melodii irlandeze, Lalla Rookh etc.

E ultimul trandafir al verii, singurul rmas nflorit;


gingaii lui nsoitori sunt vetezi, au murit.
Cyprien alerg la fereastr,i o zri pe Alice, care se
ndrepta ctre arcul struilor, cu orul plin de
bunti pe gustul lor. Ea era aceea care cnta la
rsritul soarelui.
I will not leave thee, thou lone one!
To pine on the stem, Since the lovely are sleeping,
Go sleep with them...
Nu te voi lsa doar pe tine s tnjeti pe tulpin!
Toi ceilali dorm, du-te s dormi cu ei...
Tnrul inginer nu se crezuse niciodat foarte
sensibil la poezie, i totui aceasta l rscoli adnc.
Rmase lng fereastr, inndu-i rsuflarea,
ascultnd sau, mai bine zis, sorbind aceste cuvinte
dulci.
Cntecul se opri. Miss Watkins le mprea struilor
mncarea i era o plcere s-i vezi ntinzndu-i
gturile lungi i ciocurile nendemnatice ctre mna
ei mic i fr astmpr. Apoi, dup ce isprvi
mprirea hranei, ea urc spre cas, cntnd din nou:
It is the last rose of summer
Left blooming alone... Oh! who would inhabit
This black world alone?...
E ultimul trandafir al verii, singurul rmas
nflorit.... Oh, cine ar vrea s triasc singur, n
aceast lume posomort?....
Cyprien sttea n picioare, n acelai loc, cu ochii
umezi, ca intuit de o vraj.
Vocea se ndeprta, Alice se apropia de ferm; era
la mai puin de douzeci de metri de cldire, cnd
zgomotul unor pai grbii o fcu s se-ntoarc, apoi
s se opreasc deodat.

Mnat de o pornire necugetat dar irezistibil,


Cyprien ieise din caban cu capul descoperit i alerga
spre ea.
Domnioar Alice!...
Domnule Mere?
Erau acum fa n fa, n plin rsrit de soare, pe
drumul care mrginea ferma. Umbrele lor se desenau
cu claritate pe bariera de lemn alb, n peisajul arid.
Acum, dup ce o ajunsese din urm, Cyprien prea
mirat de ceea ce fcuse i tcea, nehotrt.
Avei s-mi spunei ceva, domnule Mere? ntreb
ea cu interes.
Trebuie s-mi iau rmas bun, domnioar
Alice!... Plec chiar azi! rspunse el cu o voce nesigur.
Uoara rumeneal care colora tenul delicat al
domnioarei Watkins dispru brusc.
Plecai?... Vrei s plecai?... ntreb ea, foarte
tulburat.
n ara mea... n Frana, rspunse Cyprien. Miam terminat lucrrile!... Misiunea mea s-a ncheiat...
Nu mai am ce face n Griqualand i sunt nevoit s m
ntorc la Paris...
Vorbind astfel, cu vocea ntretiat, avea aerul unui
vinovat care i cere iertare.
Ah!... Da!... E adevrat!... Trebuia s vin i ziua
asta! ngim Alice, fr s tie prea bine ce spune.
Era nucit. Vestea o surprindea n plin fericire
incontient, ca o lovitur de mciuc. Deodat,
lacrimi mari i umezir ochii i mpodobir genele lungi
care-i umbreau. Ca i cum aceast explozie de
mhnire ar fi readus-o la realitate, ea regsi puterea de
a surde:
Plecai?... Ei bine, i cu eleva dumneavoastr
devotat cum rmne? Vrei s-o prsii fr s fi

terminat cursul ei de chimie?... Vrei s rmn la


oxigen i tainele azotului s-mi rmn necunoscute
pentru totdeauna?... Asta-i foarte ru, domnule!
Ea ncerca s-i in firea i s glumeasc, dar
tonul vocii i dezminea vorbele. Se ghicea n el un
repro adnc, care-i merse drept la inim tnrului i
care s-ar fi putut traduce astfel:
Bine, dar eu?... Nu nsemn deci nimic pentru
dumneata? ... M cufunzi din nou n neant?!... Ai venit
aici, printre burii i minerii acetia lacomi, s te ari
ca o fiin superioar i privilegiat, un savant
mndru, dezinteresat, cu totul deosebit!... M-ai iniiat
n studiile i lucrrile dumitale!... Ai fost sincer cu
mine i mi-ai mprtit marile dumitale ambiii,
preferinele literare, gusturile artistice!... Mi-ai revelat
distana care separ pe un gnditor ca dumneata de
bimanii care m nconjoar!... Ai fcut totul spre a fi
admirat i iubit!... Ai reuit!... Apoi, vii s m anuni,
din senin, c pleci, c totul s-a sfrit, c te ntorci la
Paris i te grbeti s m uii! i crezi c pot asista la
toate astea cu snge rece?
Iat ce se ghicea n vorbele Alicei i ochii ei umezi o
spuneau att de bine, nct Cyprien era ct pe ce s
rspund acestui repro neexprimat, dar gritor. Puin
lipsi s nu strige:
Trebuie s-o fac! i-am cerut ieri mna i tatl
dumitale a refuzat, fr a m lsa mcar s sper!...
nelegi acum de ce plec?
i aminti la timp promisiunea fcut. Se angajase
s nu vorbeasc niciodat fiicei lui John Watkins
despre visul pe care i-l furise i s-ar fi dispreuit
dac nu i-ar fi inut cuvntul.
Dar, n acelai timp, simea ct de brutal, aproape
slbatic, era aceast intenie de a pleca imediat, att

de brusc nscut sub lovitura eecului su umilitor. i


aprea imposibil acum s prseasc astfel, fr nici o
pregtire, fr nici o amnare, aceast fat
ncnttoare pe care o iubea i care i rspundea era
prea vizibil cu o afeciune att de sincer i de
profund.
Hotrrea care i se pruse, cu dou ceasuri mai
devreme, imperios necesar, acum l nspimnta. Nu
mai ndrznea nici mcar s-o mrturiseasc. Deodat,
o reneg:
Cnd vorbesc de plecare, domnioar Alice, nu
nseamn c plec n dimineaa asta... cred c nici
astzi!... Mai am de luat note... de isprvit anumite
lucruri!... n orice caz, voi avea cinstea s v revd i
s vorbesc cu dumneavoastr despre planul de studii!
Acestea fiind spuse, Cyprien se ntoarse brusc i o
lu la fug, ca un nebun, reveni la cabana sa, se
arunc ntr-un fotoliu de lemn i ncepu s reflecteze
profund.
Cursul gndurilor i se schimbase.
S renun la atta graie, din pricina banilor! i
spunea el. S abandonez lupta la prima piedic! E
aceasta o atitudine att de curajoas pe ct mi-o
imaginez? N-ar fi mai bine s sacrific unele prejudeci
i s ncerc s devin demn de ea?... Atia oameni fac
avere, n cteva luni, cutnd diamante! De ce n-a
face i eu la fel? Cine m mpiedic s dezgrop i eu o
piatr de o sut de carate, cum li s-a ntmplat altora;
sau i mai bine, s descopr un nou zcmnt? Fr
ndoial, am mai multe cunotine teoretice dect cea
mai mare parte a tuturor acestor oameni! De ce nu miar da tiina ceea ce munca, ajutat de puin noroc, lea dat lor?... i apoi, nu risc mare lucru dac ncerc!...
Chiar din punctul de vedere al misiunii mele, poate c

nu e lipsit de interes s pun mna pe cazma i s


ncerc meseria de miner!... i dac reuesc, dac devin
bogat prin acest mijloc primitiv, cine tie dac John
Watkins nu se va ndupleca i nu va reveni asupra
primei sale hotrri? Preul merit s ncerc
aventura!...
Cyprien ncepu s se plimbe prin laborator; dar, de
data asta, braele i se odihneau, doar gndirea lucra.
Deodat se opri, i puse plria i iei. Dup ce
strbtu crarea care cobora spre cmpie, se ndrept
cu pai mari spre Vandergaart-Kopje. Ajunse n mai
puin de o or.
Chiar atunci, mulimea minerilor se ntorcea n
tabr, pentru al doilea prnz. Trecnd n revist toate
aceste fee bronzate, Cyprien se ntreba cui s se
adreseze ca s obin informaiile de care avea nevoie,
cnd recunoscu ntr-un grup faa loial a lui Thomas
Steel, fostul miner din Lancashire. Avusese ocazia s-l
ntlneasc de dou sau trei ori, de la sosirea lor
simultan n Griqualand, i constatase c vrednicul
biat prospera vznd cu ochii, dup cum artau n
suficient msur aspectul su nfloritor, hainele nounoue i mai ales centura lat de piele care i strngea
mijlocul.
Cyprien se hotr s-l opreasc i s-i
mprteasc proiectele sale ceea ce i fcu, n
cteva cuvinte.
S arendezi un claim? Nimic mai uor, dac ai
bani! ii rspunse minerul. Este unul chiar lng al
meu! Patru sute de lire sterline6 i e al dumitale! Cu
cinci sau ase negri, care-l vor exploata pentru

10.000 de franci (n.a.).

dumneata, scoi sigur diamante: de apte-opt sute de


franci pe sptmn!
Dar n-am zece mii de franci i nici urm de
negru! zise Cyprien.
Atunci cumpr a opta sau chiar a aisprezecea
parte dintr-un claim i lucreaz singur! O mie de franci
va fi de ajuns pentru aceast achiziie.
Asta ar corespunde mai mult posibilitilor mele,
rspunse tnrul inginer. Dar dumneata, domnule
Steel, cum ai fcut, dac nu sunt prea curios? Ai venit
aici cu un capital?
Am venit cu braele mele i cu trei piese mici de
aur n buzunar. Dar am avut noroc. La nceput am
muncit pe din dou, pe o optime de teren al crui
proprietar prefera s stea n cafenea dect s se ocupe
de afacerile sale. Ne nelesesem c vom mpri
diamantele i am gsit unele destul de frumoase mai
ales o piatr de cinci carate, pe care am vndut-o cu
dou sute de lire sterline! Atunci n-am mai muncit
pentru leneul sta i am cumprat o aisprezecime,
pe care am exploatat-o eu nsumi. Deoarece n-am gsit
dect pietre mici, m-am descotorosit de ea, acum zece
zile. Lucrez din nou, pe din dou cu un australian, pe
terenul su, dar n-am ctigat mai mult de cinci lire
sterline amndoi, n prima sptmn.
Dac a gsi s cumpr un teren, nu prea
scump, ai fi dispus s te asociezi cu mine ca s-l
exploatm? ntreb tnrul inginer.
Cu o condiie, rspunse Thomas Steel: fiecare
dintre noi s pstreze pentru el ceea ce va gsi! Nu
pentru c n-a avea ncredere, domnule Mere! Dar,
vezi dumneata, de cnd sunt aici, am observat c pierd
aproape
ntotdeauna
la
mpreal,
deoarece

trncopul i hrleul m cunosc i sap de dou sau


trei ori mai mult dect ceilali!
Mi se pare ntemeiat, rspunse Cyprien.
Ah! fcu deodat lancashireanul, ntrerupnduse. Mi-a venit o idee, i poate mai bun!.... Dac am
lua pe seama noastr unul din claim-urile lui John
Watkins?
Cum adic, unul din claim-uri? Nu-i aparine
ntregul Kopje?
Fr ndoial, domnule Mere, dar tii c guvernul
colonial ia n stpnire, imediat, orice zcmnt
diamantifer nou descoperit. Guvernul l administreaz,
l cadastreaz i-l mparte n claim-uri, reinnd cea
mai mare parte din preul concesiunilor i pltind
proprietarului doar o redeven fix. Cnd terenul este
att de ntins ca acesta, redeven nseamn un foarte
frumos venit i, pe de alt parte, proprietarul are
dreptul prioritar de a rscumpra attea claim-uri cte
poate munci. E cazul lui John Watkins, care are mai
multe n exploatare, n afar de faptul c e proprietarul
ntregii mine. Dar nu le poate exploata att de bine
cum ar vrea, deoarece guta l mpiedic s vin la faa
locului, i cred c i-ar acorda condiii avantajoase,
dac i-ai propune s nchiriezi unul.
A prefera s te tocmeti dumneata cu el,
rspunse Cyprien.
Dac-i vorba numai de atta lucru, s-a fcut!
replic Thomas Steel. Vom ti curnd la ce s ne
ateptm!
Trei ore mai trziu, jumtate din claim-ul numrul
942, marcat cum se cuvine cu rui i trecut pe plan,
era arendat, cu toate formele de cuviin, domnilor
Mere i Thomas Steel, cu plata unei prime de nouzeci
de lire sterline i vrsmntul impozitului n minile

casierului. n plus, se stipulase special n acte c


arendaii vor mpri cu John Watkins produsele
exploatrii lor i i vor da cu titlul de royalty primele
trei diamante mai mari de zece carate, pe care le-ar fi
putut gsi. Nimic nu demonstra c aceast
eventualitate s-ar fi putut prezenta, dar, n definitiv, ea
era posibil totul era posibil.
n general, afacerea putea fi considerat ca
extraordinar de avantajoas pentru Cyprien, i domnul
Watkins i-o spuse, cu obinuita-i sinceritate, ciocnind
un pahar cu el, dup semnarea contractului.
Ai apucat pe calea cea bun, biete! rosti el,
btndu-l pe umr. Ai stof! N-a fi surprins s te vd
devenind unul dintre cei mai buni mineri ai
Griqualand-ului.
Cyprien nu se putu mpiedica de a vedea n aceste
cuvinte o prevestire fericit pentru viitor.
Miss Watkins, care era de fa la ntrevedere, avea
n ochii si albatri o raz de soare att de luminoas!
Nu! N-ai fi crezut niciodat c aceiai ochi plnseser
toat dimineaa.
Dealtfel, printr-un acord tacit, fu evitat orice
explicaie n legtur cu ntristtoarea scen din
dimineaa aceea. Cyprien rmsese, era evident i, la
urma urmei, sta era lucrul esenial.
Tnrul inginer plec deci cu inima uoar, s se
pregteasc de mutare, nelund dealtfel dect cteva
haine ntr-o valiz uoar, cci avea de gnd s
locuiasc sub cort, la Vandergaart-Kopje, i s nu
revin la ferm dect pentru a-i petrece timpul liber.

V. Prima exploatare
Cei doi asociai se apucar de lucru, a doua zi de
diminea. Claim-ul lor era situat la marginea
terenului diamantifer i trebuia s fie bogat, dac
teoria lui Cyprien Mere era ntemeiat. Din nenorocire,
acest claim fusese exploatat nainte n mod intens i se
adncea n mruntaiele pmntului pn la peste
cincizeci de metri.
Totui, din anumite puncte de vedere, asta
constituia un avantaj, deoarece, aflndu-se la un nivel
mai cobort dect claim-urile vecine, beneficia, dup
legea locului, de tot pmntul i, n consecin, de
toate diamantele care ar fi putut s cad n el din
claim-urile ce-l nconjurau.
Treaba era foarte simpl. Cei doi asociai ncepeau
s desprind cu trncopul i hrleul, sistematic, o
oarecare cantitate de pmnt. Apoi, unul dintre ei urca
la marginea minei i ridica, de-a lungul cablului de
srm, gleile cu pmnt care i erau trimise de jos.
Acest pmnt era transportat cu cruciorul la
coliba lui Thomas Steel. Acolo, dup ce l sfrmau cu
nite butuci mari i aruncau bolovanii fr valoare, l
treceau printr-un ciur cu guri de cincisprezece
milimetri diametru, pentru a separa pietrele mai mici,
pe care le examinau atent nainte de a le arunca i pe
ele. n sfrit, pmntul era cernut cu o sit deas,
lsnd s treac praful, i atunci ajungea n stadiul s
fie triat.
Dup ce era rsturnat pe o mas, cei doi mineri,
narmai cu un fel de rzuitoare, fcut dintr-o bucat
de tabl, l examinau cu cea mai mare grij, puin cte
puin, i-l turnau sub mas, de unde era crat afar i
aruncat.

Toate aceste operaiuni aveau drept scop


descoperirea, dac era cazul, a unui diamant, uneori
abia de mrimea unei jumti de bob de linte. i
asociaii se simeau foarte fericii, dac ziua nu trecea
fr s fi observat mcar unul. Ei munceau cu mult zel
i triau foarte minuios pmntul claim-ului; dar, n
general, n primele zile, rezultatele fur aproape
negative.
Cyprien, mai ales, prea s aib prea puin noroc.
Dac se afla un mic diamant n pmntul examinat de
el, aproape totdeauna l observa Thomas Steel. Primul
pe care avu satisfacia s-l descopere nu cntrea, cu
gang cu tot, nici o esime de carat.
Caratul este cam a cincea parte dintr-un gram
(exact: 0,2052 grame). Un diamant de un carat, foarte
pur, limpede i fr culoare, valoreaz, lefuit, cam
dou sute cincizeci franci. Dar, dac diamantele mai
mici au o valoare proporional foarte redus, valoarea
celor mai mari crete foarte repede. Se socotete, n
general, c valoarea comercial a unei pietre cu ape
frumoase este egal cu ptratul greutii sale,
exprimat n carate, nmulit cu preul curent al
caratului; dac presupunem c preul unui carat este
de dou sute cincizeci de franci, o piatr de zece
carate, de aceeai calitate, valoreaz de o sut de ori
mai mult, adic douzeci i cinci de mii de franci.
Dar pietrele de zece carate, i chiar de un carat,
sunt foarte rare. Tocmai de aceea sunt att de scumpe.
Pe de alt parte, diamantele din Griqualand sunt
aproape toate glbui, ceea ce scade considerabil
valoarea lor ca bijuterie.
Gsirea unei pietre cntrind o esime de carat,
dup apte sau opt zile de munc, nsemna deci foarte
puin, fa de eforturile i oboseala pe care le ceruse.

La acest pre, era mai convenabil s lucrezi pmntul,


s pzeti turmele sau s spargi pietre pentru
construirea drumurilor. Aa i spunea i Cyprien, n
sinea lui. Totui, sperana de a da peste un diamant
frumos, care s rsplteasc dintr-o dat truda mai
multor sptmni, sau chiar mai multor luni, l
susinea, dup cum i susine pe toi minerii, chiar i
pe cei mai puin ncreztori. Ct despre Thomas Steel,
el muncea ca o main, n virtutea obinuinei, fr s
se gndeasc la nimic cel puin n aparen.
Cei doi asociai mncau de obicei mpreun,
mulumindu-se cu sandviurile i berea cumprate de
la o tarab n aer liber, dar cinau la una din
numeroasele pensiuni care-i mpreau clientela
taberei. Seara, dup ce se despreau, Thomas Steel
intra n vreo sal de biliard, n timp ce Cyprien se
ducea pentru o or sau dou la ferm.
Tnrul inginer avea adesea neplcerea s-i
ntlneasc acolo rivalul, pe James Hilton, un flcu
nalt, cu prul rou, cu tenul alb i cu faa plin de
pistrui. Era nendoielnic c acest rival fcea progrese
rapide n ctigarea simpatiei lui John Watkins, bnd
mai mult gin i fumnd mai mult tutun de Hamburg
dect el.
E adevrat c Alice nu putea s aib dect cel mai
deplin dispre pentru ferchezuiala vulgar i
conversaia neinteresant a tnrului Hilton. Dar
prezena acestuia nu era mai puin nesuferit pentru
Cyprien. Astfel c, uneori, incapabil s-l suporte,
dndu-i seama c nu poate s se stpneasc,
spunea bun seara societii i pleca.
Franuzul nu-i mulumit! spunea atunci John
Watkins, fcnd cu ochiul amicului su. Se pare c
diamantele nu-i vin singure sub hrle!

i James Hilton rdea prostete.


Cel mai adesea, n acele seri, Cyprien i termina
seara la un btrn i cumsecade bur, stabilit foarte
aproape de tabr, care se numea Jacobus
Vandergaart.
Numele lui fusese dat terenului diamantifer, al
crui teritoriu l ocupase el, n primele timpuri ale
concesiunii. Mai mult chiar, dac ar fi fost s-l crezi,
numai printr-o judecat nedreapt fusese deposedat,
n avantajul lui John Watkins. Cu totul ruinat, el tria
acum ntr-o veche colib de pmnt, ctigndu-i
pinea ca lefuitor de diamante, meserie pe care o
practicase odinioar la Amsterdam, oraul su natal.
Se ntmpla destul de des, n adevr, ca minerii,
curioi s cunoasc greutatea exact a pietrelor lor
dup tiere, s i le aduc, fie pentru a le despica, fie
pentru a le supune unor operaiuni mai delicate. Dar
aceast munc cere o mn sigur i o vedere bun i
btrnul Jacobus Vandergaart, excelent meseria la
timpul lui, ntmpina n prezent mari greuti n
executarea comenzilor.
Cyprien, care-i dduse s-i monteze n inel primul
su diamant, l ndrgise repede pe btrn. i plcea s
vin i s se aeze n atelierul modest, ca s stea la
taclale sau pur i simplu s-i in tovrie, n timp ce
acesta lucra la masa lui de lefuitor. Jacobus
Vandergaart, cu barba alb, cu fruntea pleuv,
acoperit cu o tichie de plu negru, cu nasul lung,
narmat cu o pereche de ochelari rotunzi, avea
nfiarea unui btrn alchimist din secolul al
cincisprezecelea, n mijlocul uneltelor sale bizare i al
flacoanelor cu acizi.
ntr-un taler mic de lemn, pe o mas aezat n faa
ferestrei, se gseau diamantele brute, ncredinate lui

Jacobus Vandergaart, i a cror valoare era uneori


considerabil. Dac voia s despice unul, a crui
cristalizare nu i se prea perfect, ncepea prin a
constata cu lupa direcia fisurilor care mpart toate
cristalele n lame cu suprafee paralele; apoi fcea, cu
tiul unui diamant prelucrat, o incizie n sensul voit,
introducea o mic lam de oel n aceast incizie i
lovea scurt. Diamantul era despicat pe o fa i
operaia se repeta pe celelalte.
Dac ns Jacobus Vandergaart voia, dimpotriv,
s taie piatra, sau, pentru a vorbi mai limpede, s-i
dea o form anumit, el ncepea prin a fixa modelul pe
care voia s i-l dea, desennd cu creta, pe gang,
faetele proiectate. Apoi, punea pe rnd fiecare din
aceste faete n contact cu un al doilea diamant,
supunndu-le unei frecri prelungite unul de cellalt.
Cele dou pietre se rodeau reciproc i faeta se forma
ncetul cu ncetul.
Jacobus Vandergaart reuea astfel s dea gemei
una din formele consacrate, intrnd toate n
urmtoarele trei mari diviziuni: briliantul dublu,
briliantul simplu i roza.
Briliantul dublu se compune din aizeci i patru de
faete, o plac i o chiulas.
Briliantul simplu e o jumtate din briliantul dublu.
JULES VERNE
Roza are partea de jos plat i cea de sus bombat,
ca un dom cu faete.
Cu totul excepional, Jacobus Vandergaart avea de
tiat o briolet, adic un diamant care, neavnd o
parte de sus i de jos, are forma unei mici pere. n
India, brioletele sunt gurite la captul mai subire, ca
s fie atrnate de un nur.

Ct despre pandelocuri, pe care btrnul lefuitor


avea cel mai adesea ocazia s le taie, acestea sunt
jumti de pere cu plac i chiulas, avnd faete pe
partea anterioar.
Odat tiate, diamantele mai trebuiau lefuite.
Aceast operaie se fcea cu ajutorul unei tocile, un fel
de disc din oel, cu un diametru de aproximativ
douzeci i opt de centimetri, pus pe lat pe mas, care
se nvrtea pe un pivot sub aciunea unei roi mari cu
manivel, efectund dou-trei mii de rotaii pe minut.
Pe acest disc, umezit cu ulei i presrat cu praf de
diamant provenit de la lefuirile precedente, Jacobus
Vandergaart presa, una dup alta, feele pietrei sale,
pn ce cpta un lustru perfect. Manivela era
nvrtit cnd de un bietan hotentot, pe care l angaja
cu ziua la nevoie, fie de un prieten de felul lui Cyprien,
cruia i fcea plcere s-l ajute.
n timpul lucrului, stteau de vorb. Uneori,
Jacobus Vandergaart, ridicndu-i ochelarii pe frunte,
se oprea pentru a povesti vreo istorie din trecut. tia
totul, n adevr, despre aceast Afric de Sud n care
locuia de patruzeci de ani. i ceea ce ddea atta
farmec conversaiei sale era tocmai faptul c ea
reproducea tradiia rii tradiie nc foarte recent
i foarte vie.
nainte de orice, btrnul lefuitor nu nceta s
vorbeasc despre neplcerile lui de ordin patriotic i
personal. Englezii erau, dup prerea lui, cei mai
ticloi spoliatori din ci au fost vreodat pe pmnt.
Trebuie s-i lsm rspunderea prerilor sale cam
exagerate poate chiar s i le scuzm.
Nu-i de mirare, repeta el, c Statele Unite ale
Americii s-au declarat independente, cum nu vor
ntrzia s fac India i Australia! Ce popor ar tolera o

asemenea tiranie!... Ah, domnule Mere, dac lumea ar


ti toate nedreptile pe care aceti englezi, att de
mndri de banii i de puterea lor naval, le-au
semnat pe glob, n-ar exista destule insulte ca s le fie
aruncate n obraz!
Fr s aprobe sau s dezaprobe, Cyprien asculta.
Vrei s-i povestesc ce mi-au fcut mie, care-i
vorbesc? relu Jacobus Vandergaart, nsufleindu-se.
Ascult-m i o s-mi spui dac pot exista dou preri
n legtur cu asta!
i, cum Cyprien l asigura c nimic nu i-ar face mai
mare plcere, lefuitorul continu astfel:
M-am nscut la Amsterdam, n 1806, n timpul
unei cltorii a prinilor mei. Mai trziu, am revenit
acolo ca s nv meseria de lefuitor, dar ntreaga
copilrie mi-am petrecut-o n Colonia Capului, unde
familia mea emigrase de cincizeci de ani. Eram
olandezi i eram foarte mndri de asta, cnd Marea
Britanie puse mna pe colonie cic cu titlu
provizoriu! Dar John Bull nu mai las din mn ceea
ce a luat odat i, n 1815, am fost declarai n mod
solemn supui ai Regatului Unit, de ctre ntreaga
Europ adunat n Congres!
Te ntreb, de ce s-a amestecat Europa n treburile
provinciilor africane? Supui englezi dar noi nu
voiam s fim, domnule Mere! De aceea, socotind c
Africa era destul de vast pentru a ne da o patrie care
s fie a noastr numai a noastr! am prsit
Colonia Capului ca s ptrundem n adncul
teritoriilor nc slbatice, care mrgineau inutul spre
nord. Ni se spunea buri, adic rani, sau
voortrekkeri, adic pionieri, oameni de avangard.
Abia defriasem aceste teritorii, abia dobndisem,
prin munc, o existen independent, cnd guvernul

britanic susinu c sunt ale sale din nou sub


pretextul c eram supui englezi! Atunci avu loc
marele nostru exod. Era n 1833. Din nou am emigrat
n mas. Dup ce am ncrcat n harabale, trase de
boi, mobilele, utilajele i seminele, am ptruns i mai
adnc n desert.
n acea epoc, teritoriul Natal-ului era aproape n
ntregime depopulat. Un cuceritor sngeros, numit
Chaka, un adevrat Attila negru din rasa zuluilor,
exterminase aici mai mult de un milion de fiine
omeneti, din 1812 pn n 1828. Succesorul su,
Dingaan, stpnea i el prin teroare. Acest rege
slbatic ne-a autorizat s ne stabilim n ara n care se
ridic azi oraele Durban i Port-Natal.
Dar perfidul Dingaan ne dduse autorizaia cu
gndul ascuns de a ne ataca, atunci cnd starea
noastr va deveni prosper! Aa c fiecare dintre noi se
narma pentru a rezista, i numai prin eforturi
extraordinare, pot spune prin minuni de vitejie, n
peste o sut de btlii, n care femeile i chiar copiii
notri au luptat alturi de noi, am reuit s rmnem
n stpnirea acestor terenuri, stropite cu sudoarea i
cu sngele nostru.
Dar abia l nvinsesem definitiv pe despotul negru
i-i distrusesem puterea, cnd guvernatorul Coloniei
Capului trimise o coloan britanic avnd misiunea de
a ocupa teritoriul Natal-ului, n numele Maiestii Sale
Regina Angliei!... Cum vezi, eram tot supui englezi!
Asta se ntmpla n 1842.
Ali emigrani, compatrioi ai notri, cuceriser de
asemenea Transvaal-ul i anihilaser pe fluviul Orange
puterea tiranului Moselekatze. i ei i vzur
confiscat, printr-un simplu ordin de zi, noua patrie pe
care o pltiser cu attea suferine!

Trec peste amnunte. Aceast lupt a durat


douzeci de ani. Mereu mergeam mai departe i mereu
Marea Britanie ntindea peste noi mna sa lacom, ca
peste nite robi care aparineau domeniului ei, chiar
dup ce l prsiser!
n sfrit, dup multe chinuri i lupte sngeroase,
am izbutit s facem s ni se recunoasc independena
n statul liber Orange. O proclamaie regal, semnat
de regina Victoria, datat cu 8 aprilie 1854, ne garanta
libera stpnire a terenurilor noastre i dreptul de a ne
conduce aa cum voiam. Ne-am constituit definitiv n
republic i se poate spune c statul nostru, ntemeiat
pe respectul scrupulos al legii, pe libera dezvoltare a
energiilor individuale i pe nvtura rspndit din
abunden n toate clasele sociale, ar putea nc servi
de model multor naiuni, care se cred probabil mai
civilizate dect un mic stat din Africa Austral!
Griqualand fcea parte din acest stat. M-am stabilit
aici ca fermier, chiar n casa n care ne aflm acum, cu
biata mea soie i cu cei doi copii. Atunci am trasat
kraal-ul meu, sau arcul meu pentru animale, chiar pe
locul unde se afl mina n care lucrezi. Zece ani mai
trziu, John Watkins veni aici i i construi prima
caban. Pe atunci nu se tia c pe aceste terenuri sunt
diamante i, n ceea ce m privete, avusesem att de
puine ocazii, timp de peste treizeci de ani, s practic
vechea mea meserie, nct abia mi aminteam de
existena acestor pietre preioase.
Deodat, ctre 1867, se rspndi vestea c
terenurile noastre erau diamantifere. Un bur de pe
malurile Hartului gsise diamante pn i n

excrementele struilor, pn i n pereii de argil ai


fermei sale7.
Imediat, guvernul englez, credincios sistemului su
de acaparare, n ciuda tuturor tratatelor i a tuturor
drepturilor, declar c Griqualand-ul i aparine.
n zadar protest republica noastr!... n zadar
propuse s supun diferendul arbitrajului unui ef de
stat european!... Anglia refuz arbitrajul i ne ocup
teritoriul.
Cel puin mai speram c drepturile particularilor
vor fi respectate de nedrepii notri stpni! n ceea ce
m privete, rmas vduv i fr copii, n urma
groaznicei epidemii din 1870, nu mai aveam curajul s
plec n cutarea unei noi patrii, s-mi refac un nou
cmin al aselea sau al aptelea din cariera mea
ndelungat! Am rmas deci n Griqualand. Sunt
aproape singurul din inut care nu m-am molipsit de
aceast febr a diamantului care i cuprindea pe toi i
am continuat s-mi cultiv grdina de legume, ca i
cum zcmntul de la Du Toits Pan n-ar fi fost
descoperit la o btaie de puc de casa mea!
Or, ntr-o zi, am constatat uluit c zidul kraal-ului
meu, cldit din pietre uscate, fusese drmat n timpul
Acest bur se numea Jacobs. Un oarecare Niekirk, negustor olandez,
care cltorea pe aici n tovria unui vntor de strui, numit
OReilly, recunoscu n minile copiilor buri, care se jucau cu el, un
diamant pe care l cumpr cu civa gologani i pe care l vndu cu
dousprezece mii cinci sute de franci lui sir Philip Woodehouse,
guvernatorul Coloniei Capului. Aceast piatr, imediat lefuit i
expediat la Paris, a figurat n expoziia universal de la Champ de
Mars, n 1867. De atunci, din solul Griqualand-ului au fost extrase
anual diamante n valoare de aproximativ patruzeci de milioane. O
mprejurare destul de curioas este c existena zcmintelor
diamantifere n acest inut fusese cunoscut, odinioar, apoi uitat.
Hri vechi din secolul al XV-lea menioneaz, n acest punct: Here
Diamonds Aici sunt diamante (n.a.).
7

nopii i mutat la trei sute de metri mai departe, n


mijlocul cmpiei. n locul zidului meu, John Watkins,
ajutat de o sut de cafri, ridicase un altul, care se
unea cu al su i care includea astfel n domeniul lui o
ridictur de pmnt nisipoas i rocat, pn atunci
proprietatea mea necontestat.
M-am plns acestui spoliator... El a rs de mine! Lam ameninat c-l dau n judecat... Mi-a spus c nam dect s-o fac!
Trei zile mai trziu, aveam explicaia enigmei.
Ridictur de pmnt, care-mi aparinea, era o min
de diamante. John Watkins, dup ce se convinsese de
aceasta, se grbise s mute arcul meu, apoi alergase
la Kimberley s declare n mod oficial mina pe numele
su.
M-am judecat... Nu doresc s afli vreodat,
domnule Mere, ce nseamn s te judeci ntr-o ar
englez!... Rnd pe rnd mi-am pierdut boii, caii,
oile!... Mi-am vndut pn i mobilierul, pn i
boarfele, ca s hrnesc aceste lipitori umane care se
cheam avocai, procurori, erifi, portrei!... Pe scurt,
dup un an de alergtur, de ateptri, de sperane
pierdute fr ncetare, de neliniti i de revolte,
chestiunea proprietii a fost hotrt definitiv n
instan de apel, fr drept de recurs, nici casare
posibil...
Am pierdut procesul i, pe deasupra, eram ruinat!
O hotrre definitiv a declarat nefondate preteniile
mele, mi-a respins aciunea i arta c i era imposibil
tribunalului s stabileasc n mod clar dreptul fiecrei
pri, dar c era necesar ca pe viitor s le fixeze un
hotar precis. Astfel, s-a fixat la 25 grade longitudine, la
est de meridianul Greenwich, linia ce avea s despart
pe viitor cele dou proprieti. Terenul situat la apus

de aceast linie trebuia s fie atribuit lui John


Watkins, iar terenul situat la rsrit, lui Jacobus
Vandergaart.
Ceea ce pare s-i fi determinat pe judectori s
pronune aceast hotrre bizar este c, n adevr,
acest al 25-lea grad de longitudine trece, n planurile
districtului, peste teritoriul pe care-l ocupase kraal-ul
meu.
Dar mina, vai! era la apus. Ea reveni deci, n mod
firesc, lui John Watkins!
Totui, ca o mrturie de neters a opiniei ntregului
inut despre aceast judecat nedreapt, mina se
numete i azi tot Vandergaart-Kopje!
Ei bine, domnule Mere, n-am oare dreptul s spun
c englezii sunt nite ticloi? zise btrnul bur,
terminnd istorisirea lui prea adevrat.

VI. Obiceiuri de tabr


Acest subiect de conversaie, vei recunoate, navea cum s-i plac tnrului inginer. Nu puteau fi pe
gustul lui astfel de informaii despre onorabilitatea
omului pe care continua s-l considere drept viitorul
su socru. Aa c se obinui s considere prerea lui
Jacobus Vandergaart despre afacerea terenului ca o
idee fix a unui procesoman, demn de crezut doar n
mic msur.
John Watkins, cruia i pomenise ntr-o zi despre
aceast afacere, dup ce izbucnise n rs n loc de
orice rspuns, i atinse fruntea cu degetul arttor,
cltinnd din cap, ca pentru a spune c mintea
btrnului Vandergaart o lua razna din ce n ce mai
mult!
i nu era oare posibil ca btrnul, sub impresia
descoperirii minei de diamante, s-i fi bgat n cap,
fr motive suficiente, c aceasta era proprietatea lui?
n definitiv, tribunalele nu-i dduser dreptate i prea
destul de puin verosimil ca judectorii s nu fi
adoptat poziia cea mai justificat. Iat ce-i spunea
tnrul inginer, ca s se scuze fa de el nsui c
rmsese n continuare n relaii cu John Watkins,
dup ce auzise ceea ce gndea despre el Jacobus
Vandergaart.
Un alt vecin de tabr, pe care Cyprien l vizita de
asemenea cu plcere, uneori, deoarece regsea la el
viaa burului cu tot coloritul ei specific, era un fermier,
numit Mathys Pretorius, binecunoscut de toi minerii
din Griqualand.
Cu toate c avea doar patruzeci de ani, Mathys
Pretorius cutreierase vastul bazin al fluviului Orange,
nainte de a se stabili n acest inut. Dar aceast via

nomad nu fcuse din el, ca din btrnul Jacobus


Vandergaart, un om usciv i irascibil. Mai curnd l
toropise i-l ngrase n asemenea msur, nct abia
putea merge. Putea fi asemuit cu un elefant.
Aproape ntotdeauna aezat ntr-un imens fotoliu
de lemn, construit special pentru formele lui
majestuoase, Mathys Pretorius nu ieea dect cu
trsura, un fel de car cu banchete de rchit, la care
era nhmat un stru enorm. Uurina cu care pasrea
trgea la aceast greutate imens arta desigur marea
ei for muscular.
Mathys Pretorius venea de obicei n tabr ca s
ncheie cu cantinierii vreo afacere cu legume. Era
foarte popular acolo, ce-i drept, o popularitate de
neinvidiat, deoarece se ntemeia pe laitatea lui
proverbial.
Minerii
se
distrau
nfricondu-l,
spunndu-i mii de nzbtii.
Uneori i anunau invazia iminent a basutoilor
sau a zuluilor! Alteori, n prezena lui, se prefceau c
citesc ntr-un ziar un proiect de lege prevznd
pedeapsa cu moartea, pe ntinsul posesiunilor
britanice, mpotriva oricrui individ care cntrea mai
mult de trei sute de livre8! Sau se anuna c un cine
turbat fusese vzut pe drumul ctre Driesfontein, i
bietul Mathys Pretorius, care era obligat s mearg pe
acel drum ca s se ntoarc acas, gsea o mie de
pretexte numai s rmn n tabr.
Dar aceste teme himerice nu erau nimic pe lng
teroarea sincer care-l cuprindea la gndul c s-ar
putea descoperi o min de diamante pe proprietatea
sa. i imagina cu anticipaie lucrurile oribile care s-ar
fi petrecut, dac oameni lacomi, invadndu-i grdina
8

Circa 150 kg.

de zarzavaturi, clcnd pe rzoare, ar fi venit pe


deasupra s-l exproprieze! Cci cum s te ndoieti c
n-ar avea aceeai soart ca Jacobus Vandergaart!
Englezii ar ti s gseasc temeiuri pentru a dovedi c
pmntul su era al lor.
Cnd puneau stpnire pe creierul lui, aceste
gnduri ntunecate i aduceau moartea n suflet. Dac,
din nenorocire, zrea un cuttor de diamante pe
lng locuina sa, i pierea pofta de mncare i de
butur!... i, cu toate acestea, se ngra mereu!
Unul dintre cei mai ndrjii persecutori ai si era
acum Annibal Pantalacci. Rutciosul napolitan
cruia, n parantez fie zis, prea s-i mearg de
minune, cci folosea trei cafri pe claim-ul lui i arbora
un diamant enorm la cravat descoperise
slbiciunea nefericitului bur. Drept urmare, cel puin o
dat pe sptmn, se amuza fcnd sondaje sau
spnd n mprejurimile fermei Pretorius.
Aceast proprietate se ntindea pe malul stng al
Vaal-ului, cam la dou mile mai sus de tabr, i
cuprindea terenuri aluvionare, care ar fi putut fi foarte
bine n mod efectiv diamantifere, cu toate c nimic
pn atunci nu indicase asta.
Pentru a avea succes cu comedia lui prosteasc,
Annibal Pantalacci se aeza foarte la vedere, chiar n
faa ferestrelor lui Mathys Pretorius i, cel mai adesea,
aducea i ali doritori de distracie pe seama acestei
mistificri.
Bietul om putea fi vzut atunci, ascuns pe jumtate
n dosul perdelei de stamb, urmrind ngrijorat toate
micrile lor, spionndu-le gesturile, gata s alerge la
grajd i s nhame struul ca s fug, dac s-ar fi
crezut ameninat de o invazie pe proprietatea sa.

Fcuse imprudena de a mrturisi unuia dintre


prietenii si c inea zi i noapte pasrea nhmat i
coul trsurii plin de provizii, pentru a putea s-o
tearg la primul semn sigur.
M voi duce la boimani, la nord de Limpopo!
spunea el. Acum zece ani fceam cu ei comer cu filde
i te asigur c e de o sut de ori mai bine s fii n
mijlocul slbaticilor, al leilor i acalilor, dect s
rmi printre aceti englezi nestui!
Or, confidentul nefericitului fermier n-avusese
nimic mai grabnic de fcut dup obiceiul invariabil
al confidenilor dect s aduc la cunotin public
aceste planuri. Inutil de spus c Annibal Pantalacci
profitase pentru a-i amuza pe mineri.
O alt victim obinuit a glumelor proaste ale
acestui napolitan era, ca i n trecut, chinezul Li.
i el se stabilise n Vandergaart-Kopje, unde
deschisese o spltorie. n realitate, faimoasa cutie
roie, care-l intrigase pe Cyprien n primele zile ale
cltoriei de la Cape Town la Griqualand, nu coninea
dect perii, sod, buci pe spun i sineal.
E drept c Cyprien nu-i putea stpni rsul cnd
l ntlnea pe Li, totdeauna tcut i rezervat, umblnd
cu panerul cu rufe pe la clieni.
Dar ceea ce-l scotea din srite era c Annibal
Pantalacci se purta cu o adevrat cruzime fa de
bietul om. i arunca sticle de cerneal n putina cu
leie, ntindea frnghii de-a curmeziul uii, ca s-l
fac s cad, l intuia pe banca pe care edea,
nfigndu-i un cuit n pulpana bluzei. Mai ales nu
scpa ocazia de a-i trage cte o lovitur cu piciorul,
numindu-l cine de pgn! i dac devenise clientul
lui, o fcuse anume ca s se poat deda sptmnal la
acest exerciiu. Niciodat nu-i gsea destul de alb

rufria, cu toate c Li o spla i o clca minunat.


Pentru o cut imaginar, se nfuria ngrozitor i-l lovea
pe nenorocitul de chinez, ca i cum i-ar fi fost rob.
Acestea erau distraciile grosolane ale taberei, dar
uneori ele deveneau tragice. Dac se-ntmpla, de
pild, ca un negru, lucrtor n min, s fie acuzat c a
furat un diamant, toat lumea se credea datoare s-l
conduc pe vinovat naintea magistratului, dup ce n
prealabil l snopise n btaie. Astfel c dac,
ntmpltor, judectorul l achita pe nvinuit, loviturile
rmneau ncasate! Dealtfel, trebuie spus c, n
asemenea cazuri, achitrile erau rare. Judectorul
pronuna condamnarea mai repede dect nghiea o
felie de portocal cu sare, un fel de mncare favorit a
inutului. Sentina consta, de obicei, n cincisprezece
zile de munc silnic i douzeci de lovituri de cat of
nine tails (pisic cu nou cozi), un fel de bici din
curele cu noduri, care se mai folosete nc n Marea
Britanie i n posesiunile engleze pentru biciuirea
condamnailor.
Dar exista o crim pe care minerii o iertau mai greu
dect furtul, i anume, tinuirea de lucruri furate.
Ward, yankeul venit n Griqualand odat cu tnrul
inginer, tri ntr-o zi o crud experien, dup ce
cumprase nite diamante de la un cafru. Or, cafrii nu
pot deine diamante n mod legal, legea interzicndu-le
s cumpere claim-uri sau s le lucreze pe cont propriu.
Imediat ce fapta fu cunoscut era seara, la ora
cnd ntreaga tabr era agitat dup cin o
mulime furioas invada crciuma celui vinovat, o
devasta, apoi i ddu foc i l-ar fi spnzurat probabil pe
yankeu de stlpul pe care oameni binevoitori l i
ridicaser, dac, din fericire pentru el, o duzin de

poliiti clri n-ar fi sosit tocmai la timp pentru a-l


salva, ducndu-l la nchisoare.
Pe deasupra, scenele violente erau dese, n mijlocul
acestei populaii amestecate, aprige, pe jumtate
slbatice. Toate rasele se ciocneau ntr-un talmebalme. Setea de aur, beia, influena unui climat
torid, disperarea i dezamgirile ncingeau minile i
tulburau contiinele! Poate c, dac toi aceti oameni
ar fi avut noroc n munca lor, ar fi fost mai calmi i
mai rbdtori. Dar fa de unul dintre ei, cruia i se
ntmpla din cnd n cnd s gseasc o piatr de
mare valoare, existau sute care vegetau penibil, abia
ctignd strictul necesar, dac nu cdeau n cea mai
neagr mizerie! Mina era ca o mas verde pe care i
riscai nu numai capitalul, dar i timpul, i truda, i
sntatea. i puini erau juctorii norocoi crora
ntmplarea fericit le ndruma trncopul n
exploatarea claim-urilor de la Vandergaart-Kopje!
Iat ce ncepea s vad Cyprien, din ce n ce mai
limpede, ntrebndu-se dac trebuia s continue sau
nu o meserie att de puin bnoas, cnd, ntr-o bun
zi, ajunse s-i schimbe felul de munc.
Li, umblnd cu panerul cu rufe ntr-o diminea, se
trezi n fa cu o ceat de doisprezece cafri care
sosiser n tabr s caute de lucru.
Aceti oameni srmani veneau din munii
ndeprtai care separ ara propriu-zis a cafrilor de
inuturile basutoilor. Strbtuser pe jos mai mult de
o sut cincizeci de leghe, de-a lungul fluviului Orange,
mergnd n ir indian, trind din ce puteau gsi n
calea lor, adic rdcini, plante comestibile, lcuste.
Erau ntr-o stare nfricotoare de slbiciune, mai
degrab schelete dect fiine vii. Cu picioarele lor
descrnate, cu trupurile lungi, despuiai, cu pielea ca

tbcit ce prea s acopere doar o carcas, cu


coastele ieite n afar, cu obrajii scoflcii, preau mai
degrab dispui s devoreze o friptur din carne de
om, dect s sape zile ntregi. Aa c nimeni nu se
grbea s-i angajeze i rmseser cinchii la marginea
drumului, nehotri, posaci, abrutizai de mizerie.
Cyprien fu adnc micat de nfiarea lor. Le fcu
semn s atepte, se ntoarse la hotelul unde lua masa,
comand un ceaun enorm de mlai fiert n ap, pe
care puse s-l duc bieilor nenorocii, mpreun cu
cteva cutii de carne conservat i dou sticle de rom.
Apoi, i privi cu plcere n timpul acestui osp, fr
precedent pentru ei.
n adevr, preau nite naufragiai, gsii pe o
plut, dup cincisprezece zile de post i de spaim.
Mncar atta, nct n mai puin de un sfert de or ar
fi putut face explozie ca nite obuze. n interesul
sntii lor, Cyprien trebui s pun capt agapei, ca
s nu-i vad pe toi comesenii murind nbuii.
Unul singur dintre aceti negri, cu fizionomia
inteligent i fin cel mai tnr dintre toi, dup ct
se putea aprecia artase oarecare reinere n
satisfacerea foamei sale. i, ceea ce e mai rar, se gndi
s mulumeasc binefctorului su, n timp ce
celorlali nici nu le trecu prin minte. El se apropie de
Cyprien, i lu mna cu o micare naiv i graioas,
apoi o puse pe capul su cu pr scurt i cre.
Cum te cheam? l ntreb tnrul inginer,
micat de acest semn de recunotin.
Cafrul care, ntmpltor, nelegea cteva cuvinte
englezeti, rspunse imediat.
Matakit.
Privirea lui pur i ncreztoare i plcu lui Cyprien.
i veni ideea s-l angajeze pe acest tnr nalt, bine

fcut, ca s lucreze pe claim-ul lui o idee, fr


ndoial, bun.
La urma urmei, i zise, aa fac toi aici! i e mai
bine pentru acest biet cafru s m aib pe mine
patron, dect s intre pe mna unuia ca Pantalacci!
i continu:
Ei bine, Matakit, caui de lucru, nu-i aa?
Cafrul fcu un semn afirmativ.
Vrei s lucrezi la mine? i voi da hran, unelte i
douzeci de ilingi pe lun!
Acesta era tariful i Cyprien tia c nu i-ar fi putut
oferi mai mult, fr s strneasc mnia ntregii
tabere. Dar se gndea c va aduga acestei mici
remuneraii veminte, obiecte de menaj i tot ce tia c
preuiesc cafrii.
Drept orice rspuns, Matakit, surznd, i art
cele dou rnduri de dini albi i puse din nou pe cap
mna protectorului su. Contractul era semnat.
Cyprien se duse ndat acas, mpreun cu noul
su servitor. Scoase din valiza sa un pantalon de
pnz, o cma de flanel, o plrie veche i le ddu
lui Matakit, care nu-i credea ochilor. S se vad,
imediat dup sosirea n tabr, mbrcat cu un
costum att de splendid, ntrecea cu mult cele mai
ndrznee vise ale bietului tnr. Nu mai tia cum si exprime recunotina i bucuria. opia, rdea i
plngea n acelai timp.
Matakit, mi pari un biat de treab! zicea
Cyprien. Vd c pricepi puin engleza!... Nu tii s spui
mcar un cuvnt?
Cafrul fcu un semn negativ.
Bine, dac-i aa, vreau s nvei franceza!
continu Cyprien.

i, fr a mai ntrzia, ddu elevului su prima


lecie, spunndu-i numele obiectelor uzuale i
punndu-l s le repete. Dar Matakit era nu numai
cumsecade, ci i inteligent, avnd o memorie cu
adevrat excepional. n mai puin de dou ore,
nvase mai mult de o sut de cuvinte, pe care le
pronuna destul de corect. Cyprien, uimit de o
asemenea uurin, i puse n gnd s o valorifice.
Tnrului cafru i fur necesare apte-opt zile de
repaus i de hran substanial pentru a se reface
dup oboselile cltoriei i a fi n stare s munceasc.
Aceste opt zile fur att de bine folosite de profesorul
su i de el, nct, la sfritul sptmnii, Matakit era
n stare s-i exprime ideile n limba francez ntrun mod incorect, dar, n definitiv, perfect inteligibil.
Aa c Cyprien l puse s-i povesteasc ntreaga via.
Povestea era foarte simpl.
Matakit nu tia nici mcar numele rii sale, care
se afla n munii dinspre soare-rsare. Putea spune
doar c acolo era mare mizerie. Voise deci s fac
avere, dup exemplul ctorva rzboinici din tribul su
care se expatriaser i, ca i ei, venise n Cmpia
Diamantelor.
Ce ndjduia s ctige aici? Nimic mai mult dect
de zece ori zece piese de argint.
Cafrii dispreuiesc monezile de aur. E o prejudecat
de nezdruncinat, datorit primilor europeni care au
fcut comer cu ei.
i ce-ar face ambiiosul Matakit cu aceste piese de
argint?
Ei bine, ar face rost de o mantie larg, roie, de o
puc i de pulbere, apoi s-ar ntoarce n satul su.
Acolo, ar cumpra o femeie, care ar munci pentru el, iar ngriji vaca i i-ar cultiva lanul de porumb. n aceste

condiii, ar fi un om de seam, un mare ef. Toat


lumea l-ar invidia pentru puc i pentru marea lui
avere i ar muri la adnci btrnee, stimat de toi.
Asta era tot.
Cyprien rmase pe gnduri, ascultnd programul
att de simplu al cafrului. Trebuia oare s-l schimbe,
s lrgeasc orizontul acestui biet slbatic, s-i indice
drept scop al activitii lui lucruri mai importante
dect o mantie larg, roie i o puc cu cremene? Nu
era mai bine s nu se ating de ignorana lui naiv, sl lase s-i duc, n coliba lui, viaa pe care i-o dorea?
Era o problem grav pe care tnrul inginer nu
ndrznea s-o rezolve, dar pe care Matakit se nsrcina
curnd s-o traneze.
n adevr, ndat ce fu n posesia primelor elemente
ale limbii franceze, tnrul cafru art o sete
extraordinar de a nva. ntreba fr ncetare, voia s
tie totul, numele fiecrui obiect, ntrebuinarea i
originea lui. Apoi l pasionar cititul, scrisul, calculul
matematic. Era cu adevrat nesios!
Cyprien se hotr repede. n faa unei vocaii att de
evidente, nu era cazul s ezite. ncepu deci s-i dea n
fiecare sear cte o lecie de o or. i Matakit, dup
munca n min, consacra instruirii sale tot timpul
liber.
Miss Watkins, micat la rndul ei de aceast
rvn puin obinuit, repeta leciile cu tnrul cafru.
Dealtfel, Matakit i le recita singur toat ziua, cnd
lovea puternic cu trncopul n adncul claim-ului,
cnd trgea sus gleile cu pmnt sau tria pietrele.
Rvna lui era att de comunicativ, nct i cuprindea
pe toi muncitorii i lucrul n min prea c se face cu
mai mult grij.

La recomandarea lui Matakit, Cyprien angajase un


alt cafru din tribul su, numit Bardik, a crui tragere
de inim i inteligen meritau de asemenea s fie
apreciate.
Tnrul inginer avu atunci o ans pe care n-o mai
cunoscuse: gsi o piatr de aproape apte carate, pe
care o vndu imediat, cu cinci mii de franci, misitului
Nathan.
Era, n adevr, o afacere foarte bun. Un miner
care n-ar fi cutat n produsul muncii sale dect un
ctig obinuit, ar fi fost pe drept cuvnt satisfcut.
Da, fr ndoial, dar Cyprien cuta altceva.
Chiar dac a avea la dou-trei luni un asemenea
noroc, i spunea el, ce mare scofal? Nu de un
diamant de apte carate am nevoie, ci de o mie, sau o
mie cinci sute de asemenea pietre... altfel, miss
Watkins va fi a lui James Hilton, sau a vreunui alt
rival care nu preuiete cu nimic mai mult dect el!
Cyprien era cufundat n astfel de gnduri triste,
ntorcndu-se la min, dup dejun, ntr-o zi plin de
cldur i de praf acel praf rou, orbitor, care
plutete aproape fr ncetare n atmosfera minelor de
diamante cnd, deodat, ajungnd la colul unei
coliba izolate, ddu napoi cu groaz. Avea n faa
ochilor un spectacol jalnic.
Un om se spnzurase de oitea unei crue cu dou
roi, sprijinit de peretele colibei, cu partea dinapoi
lsat pe pmnt. Nemicat, cu picioarele ntinse, cu
minile fr via, acest corp atrna ca un fir cu
plumb, fcnd un unghi de douzeci de grade cu
oitea, ntr-o pnz de lumin orbitoare.
Era sinistru.
Cyprien, mai nti uluit, fu cuprins de un puternic
sentiment de mil cnd l recunoscu pe chinezul Li,

atrnnd spnzurat de coada lui lung de pr, ntre


cer i pmnt.
Tnrul inginer nu ezit s fac ceea ce se cuvenea
n primul rnd. n jumtate de minut, urc pn n
vrful oitei, prinse corpul chinezului pe sub brae, l
ridic n sus, pentru a opri efectele strangulrii, apoi
tie coada cu briceagul su. Dup ce termin, cobor
prevztor i aez trupul la umbra colibei.
Era i timpul. Li nu se rcise nc. Inima i btea
slab, dar btea. Curnd deschise ochii i, ciudat,
revznd lumina zilei, pru s-i recapete cunotina.
Pe faa impasibil a bietului om, chiar dup aceast
groaznic ncercare, nu se citea nici team, nici
uimire. S-ar fi zis c se trezea dintr-un somn uor.
Cyprien i ddu cteva picturi de ap, amestecat
cu oet, pe care o avea n plosca sa.
Acum poi vorbi? l ntreb, n mod mainal,
uitnd c Li nu-l putea nelege.
Totui, cellalt fcu un semn afirmativ.
Cine te-a spnzurat aa?
Eu, rspunse chinezul, fr s aib aerul c
fcuse ceva extraordinar sau vrednic de mustrare.
Dumneata?... Ai ncercat s te sinucizi,
nenorocitule!... i de ce?
Lui Li i era prea cald!... Li se plictisea! rspunse
chinezul.
Apoi nchise ochii, ca pentru a scpa de alte
ntrebri.
Cyprien i ddu seama abia atunci de faptul ciudat
c vorbiser n limba francez.
tii i englezete? l ntreb din nou.
Da, rspunse Li, deschiznd ochii.
Preau dou butoniere oblice, de o parte i de alta a
nasului su turtit.

Cyprien avu impresia c regsete n aceast privire


ceva din ironia pe care o surprinsese cteodat n
timpul cltoriei de la Cape Town la Kimberley.
Motivele astea sunt absurde! spuse el, cu
severitate. Nu se omoar nimeni pentru c i este prea
cald!... Spune-mi adevrul!... Fac prinsoare c la mijloc
e tot o glum de prost gust a acestui Pantalacci!
Chinezul ls capul n jos.
Voia s-mi taie coada, zise el cu voce joas, i
sunt sigur c ar fi reuit, ntr-o zi sau alta!
Chiar n acea clip, Li zri faimoasa coad n mna
lui Cyprien i constat c nenorocirea, de care se
temea mai mult dect de orice, se produsese.

Oh!
Domnule!
Cum!
Dumneavoastr...
dumneavoastr mi-ai tiat-o...?! strig el, pe un ton
sfietor.
Nu te puteam desprinde altfel, prietene! rspunse
Cyprien. Dar, ce naiba! Asta nu te njosete cu nimic!
Linitete-te!...
Chinezul prea att de nenorocit, nct Cyprien,
temndu-se s nu-l vad cutnd din nou un mijloc de
sinucidere, se hotr s se ntoarc acas lundu-l cu
sine.
Li l urm supus, se aez la mas lng salvatorul
su, se ls dsclit, fgdui s nu repete tentativa i,
sub influena unei ceti de ceai fierbinte, i mprti
cteva date destul de vagi din biografia sa.
Nscut la Canton, fusese instruit pentru comer,
lucrnd la o firm englezeasc. Apoi, trecuse n
Ceylon, de acolo n Australia i la urm n Africa.
Nicieri n-avusese noroc. Spltoria nu mergea mai
bine, n inutul miner, dect alte douzeci de meserii
pe care le ncercase. Dar sperietoarea lui era Annibal
Pantalacci. Acest om i fcea viaa amar i, fr el,

poate c s-ar fi acomodat cu existena precar pe care


o ducea n Griqualand! n definitiv, numai ca s scape
de persecuiile lui Pantalacci voise s termine cu viaa.
Cyprien l mbrbta pe bietul om, i fgdui s-l
apere de napolitan, i ddu s spele toate rufele pe care
le putu gsi i l trimise acas, nu numai mngiat,
dar vindecat pentru totdeauna de superstiia privind
apendicele su capilar. i tii cum procedase tnrul
inginer? i spusese foarte simplu, dar cu gravitate, lui
Li c funia spnzuratului aduce noroc i c ghinionul
lui s-a terminat, acum, cnd are coada n buzunar.
n orice caz, Pantalacci n-o s i-o mai poat tia!
Acest raionament desvri tratamentul.

VII. Surparea
Se mpliniser cincizeci de zile de cnd Cyprien nu
mai gsise nici un diamant n mina sa. Era din ce n ce
mai dezgustat de meseria de miner, care i prea o
tragere pe sfoar cnd nu ai un capital destul de mare
ca s cumperi un claim de prim calitate i s angajezi
o duzin de cafri ca s lucreze n el.
n consecin, ntr-o diminea, lsnd pe Matakit
i Bardik s plece cu Thomas Steel, Cyprien rmase
singur sub cortul su. Voia s rspund unei scrisori
a prietenului su Pharamond Barthes, care-i trimisese
veti despre el printr-un negustor de filde, n drum
spre Cape Town.
Pharamond Barthes era ncntat de vntorile i
aventurile pe care le tria. mpucase trei lei,
aisprezece elefani, apte tigri, plus un numr
incalculabil de girafe i antilope, fr a mai pune la
socoteal vnatul mrunt.
Nu numai c hrnea, cu produsul vntoarei sale,
micul corp expediionar pe care-l luase cu sine, dar iar fi fost uor, dac ar fi voit, s realizeze beneficii
considerabile din vnzarea blnurilor i a fildeului,
sau prin schimburi cu triburile de cafri n mijlocul
crora se afla.
Scrisoarea se termina astfel:
Nu vii s dai o rait cu mine pe malul fluviului
Limpopo? Voi fi acolo ctre sfritul lunii viitoare i am
de gnd s cobor pn la golful Delagoa, ca s revin pe
mare la Durban, unde m-am angajat s-i readuc pe
basutoii mei. Las-i, aadar, Griqualand-ul tu
nesuferit pentru cteva sptmni i vino s ne
ntlnim.

Cyprien reciti aceast scrisoare, cnd o detuntur


formidabil, urmat de o mare agitaie n ntreaga
tabr, l fcu s se ridice i s ias din cort.
Mulimea minerilor, ntr-o mare dezordine i
emoie, alerga nspre min.
O surpare de teren! se striga din toate prile.
Noaptea fusese, n adevr, foarte rece, aproape
glacial, n timp ce ziua trecut putea fi socotit
printre cele mai calde, de mult vreme ncoace. De
obicei, aceste schimbri brute de temperatur, cu
contraciile pe care le provocau n mijlocul masivului
terenurilor lsate descoperite, aveau drept rezultat
astfel de cataclisme.
Cyprien se grbi s-o ia spre Kopje. Ajuns acolo,
vzu dintr-o privire ce se ntmplase.
O enorm bucat de pmnt, nalt de cel puin
aizeci de metri i lung de dou sute, se desprinsese
vertical, formnd o crptur care semna cu brea
unui meterez prbuit. Mai multe mii de chintale de
pietri se desprinseser din aceast crptur,
rostogolindu-se n claim-uri, umplndu-le de nisip, de
drmturi, de pietre. Tot ceea ce se afla pe creasta
bucii de pmnt, n acel moment oameni, boi,
crue nu fcuse dect un salt n abis i zcea acum
pe fund.
Din fericire, cea mai mare parte a muncitorilor nu
coborse nc n min, unde jumtate din tabr ar fi
fost nmormntat sub drmturi.
Primul gnd al lui Cyprien fu la asociatul su,
Thomas Steel. Avu curnd plcerea s-l recunoasc
printre oamenii care cutau s-i dea seama de
dezastru, la marginea crpturii. Alerg imediat spre
el.

Am scpat ca prin urechile acului! zise minerul


din Lancashire, strngndu-i mna.
i Matakit? ntreb Cyprien.
Bietul biat e acolo, dedesubt! rspunse Thomas
Steel, artnd drmturile care se ngrmdiser pe
proprietatea lor comun. Abia l pusesem s coboare i
ateptam s termine de umplut prima gleat ca s-o
trag, cnd s-a produs surparea!
Dar nu putem sta aici, fr s facem nimic
pentru a ncerca s-l salvm! strig Cyprien. Poate
triete nc!...
Thomas Steel cltin din cap.
E puin probabil s mai triasc sub
cincisprezece sau douzeci de tone de pmnt! zise el.
Dealtfel, ar trebui cel puin zece oameni care s
munceasc dou sau trei zile, pentru a goli mina!
Ce conteaz! rspunse hotrt tnrul inginer.
Nu vreau s se spun c am lsat un om ngropat n
acest mormnt, fr a ncerca s-l scoatem afar!
Apoi, adresndu-se unuia dintre cafri prin
intermediul lui Bardik, care era acolo, el anun c
ofer marea sum de cinci ilingi pe zi tuturor acelora
care ar vrea s se angajeze sub ordinele lui pentru a
cura claim-ul.
Treizeci de negri se oferiser imediat i, fr a
pierde o clip, se apucar de lucru. Trncoapele,
hrleele, lopeile nu lipseau; gleile i cablurile erau
pregtite, tomberoanele de asemenea. Un mare numr
de mineri albi, aflnd c era vorba de a dezgropa un
nenorocit prins sub pmntul surpat, i oferir
sprijinul n mod benevol. Thomas Steel, electrizat de
zelul lui Cyprien, nu se arta cel mai puin activ n
conducerea acestei operaii de salvare.

La amiaz, se scoseser deja mai multe tone de


nisip i de pietre, ngrmdite pe fundul claim-ului.
La ora trei, Bardik scoase un strigt rguit: zrise
un picior negru ce ieea din pmnt, sub cazmaua sa.
Oamenii i dublar eforturile i, cteva minute mai
trziu, ntregul corp al lui Matakit era dezgropat.
Nenorocitul cafru era culcat pe spate, nemicat, dup
toate aparenele mort. Printr-o ciudat ntmplare, o
gleat de pietre se rsturnase peste faa lui i o
acoperea ca o masc.
Cyprien remarc numaidect aceast mprejurare
care-l fcu s se gndeasc la posibilitatea readucerii
la via a nefericitului; dar sperana era destul de
slab, cci inima nu mai btea, pielea era rece,
membrele epene, minile crispate de agonie, iar figura
avnd paloarea livid a negrilor era i ea ngrozitor
de crispat din cauza asfixiei.
Cyprien nu-i pierdu curajul. Porunci ca Matakit s
fie dus n cabana lui Thomas Steel, care era cea mai
apropiat. Fu ntins pe masa care servea de obicei la
trierea pietriului i supus unor frecii sistematice,
unor micri ale cutiei toracice, destinate s provoace
o respiraie artificial, folosit n mod obinuit pentru
readucerea la via a necailor. Cyprien tia c acest
tratament este aplicat deopotriv n toate cazurile de
asfixie, i acum nu era altceva de fcut, cci nu se
vedea nici o ran, nici o fractur, nici mcar o lovitur
serioas.
Ia te uit, domnule Mere, strnge nc n mn
un bulgre de pmnt! observ Thomas Steel, care
friciona de zor marele corp negru.
Vrednicul fiu al Lancashire-ului i ddea toat
osteneala. Dac ar fi trebuit s lustruiasc axul
principal al unei maini cu aburi de o mie dou sute

de cai putere, n-ar fi putut s-o fac cu mai mult


for!.
Aceste eforturi nu ntrziar s dea rezultate.
Rigiditatea cadaveric a tnrului cafru pru s
cedeze, cu ncetul. Temperatura pielii se modific
simitor. Cyprien, care pndea, la nivelul inimii, cel
mai mic semn de via, avu impresia c simte sub
mn un uor freamt de bun augur.
Curnd, aceste simptome se accentuar. Pulsul
ncepu s bat, o inspiraie ridic aproape
imperceptibil pieptul lui Matakit; apoi, o expiraie mai
puternic dovedi reluarea evident a funciunilor
vitale.
Deodat, dou strnuturi puternice zglir din
cap pn-n picioare acest mare trup negru, adineaori
att de inert. Matakit deschise ochii, respir, i
recapt cunotina.
Ura! Ura! Biatul e n afar de orice pericol! strig
Thomas Steel care, iroind de transpiraie, i ncet
friciunile. Dar uit-te, domnule Mere, nu las deloc
acest bulgre de pmnt pe care l strnge n degetele
crispate!
Tnrul inginer avea cu totul alte griji dect s
observe acest amnunt! El ddu bolnavului s nghit
o linguri de rom, l ridic pentru a-i uura respiraia.
La urm, cnd l vzu revenit la via, l nfur n
cuverturi i, cu ajutorul a trei sau patru oameni
binevoitori, l duse n propria sa locuin de la ferma
Watkins.
Aici, bietul cafru fu culcat n patul inginerului.
Bardik i ddu s bea o cecu cu ceai fierbinte. Dup
un sfert de or, Matakit czu ntr-un somn tihnit i
calm: era salvat.

Cyprien simea acea bucurie incomparabil pe care


o ncerci dup ce ai smuls o via omeneasc din
ghearele morii. n timp ce Thomas Steel i ajutoarele
sale, foarte obosii de attea micri terapeutice, se
duceau s-i srbtoreasc succesul la crciuma cea
mai apropiat, udndu-l cu valuri de bere, Cyprien,
vrnd s rmn lng Matakit, lu o carte,
nentrerupndu-i lectura dect ca s-l priveasc
dormind, ca un printe care supravegheaz somnul
fiului su convalescent.
De ase sptmni, de cnd Matakit intrase n
serviciul su, Cyprien nu avusese dect motivul s fie
mulumit i chiar ncntat de el. Inteligena,
docilitatea, rvna lui erau fr egal. Era cumsecade,
bun, binevoitor, avnd un caracter deosebit de blnd i
de vesel. Nici o munc nu-l speria, nici o dificultate nu
prea s-l descurajeze. Cyprien i spunea uneori c
nu exista culme social pe care un francez, nzestrat
cu asemenea caliti, n-ar fi putut s-o ating.
i aceste daruri preioase se aflau sub pielea
neagr i n capul cu prul scurt i cre al unui simplu
cafru.
i totui, Matakit avea un cusur un cusur foarte
grav datorat evident educaiei dinti i obiceiurilor
prea spontan dobndite n satul su. Trebuie s-o
spunem? Matakit era un pic ho, dar n mod aproape
incontient. Cnd vedea un obiect la ndemn, i se
prea foarte natural s i-l nsueasc.
n zadar stpnul lui, alarmat de aceast
deprindere, l dojenea cu cea mai mare asprime! n
zadar l ameninase c-l d afar, dac-l mai prinde!
Matakit fgduia c n-o s mai greeasc, plngea, se
ruga s-l ierte i a doua zi rencepea, dac avea ocazia.

De obicei nu terpelea mare lucru. Ceea ce-i


strnea n mod deosebit lcomia n-avea mare valoare:
un cuit, o cravat, un prelungitor de creion sau vreun
fleac asemntor. Dar Cyprien nu era mai puin
dezolat s constate un asemenea viciu la o fire att de
simpatic.
S ateptm... s sperm! i spunea el. Poate voi
reui s-l fac s neleag de ce nu trebuie s fac
astfel.
Privindu-l dormind, Cyprien se gndea la aceste
contraste att de bizare, datorate anilor petrecui de
Matakit n mijlocul slbaticilor din tribul su.
Aproape de cderea nopii, tnrul cafru se trezi
odihnit i bine dispus, ca i cum n-ar fi suferit dou
sau trei ore de ntrerupere aproape complet a
funciilor respiratorii. Putea acum povesti ce se
ntmplase.
Gleata, care-i czuse ntmpltor peste fa, i o
scar lung, fcnd o pavz deasupra lui, l
apraser la nceput mpotriva efectelor mecanice ale
surprii, apoi, vreme destul de ndelungat, mpotriva
unei asfixii complete, lsndu-i, n fundul nchisorii lui
subterane, o mic provizie de aer. i dduse foarte
bine seama de aceast mprejurare fericit i fcuse
totul ca s profite de ea, respirnd numai la lungi
intervale. Dar ncet, ncet aerul se alterase. Matakit
simise c-i pierde treptat cunotina. Apoi czuse
ntr-un fel de somn greu i plin de nelinite, din care
nu se trezea, din cnd n cnd, dect pentru a face un
efort suprem de a trage aer n piept. Pe urm, totul
dispruse. Nu mai tiuse ce i se ntmpl i murise...
cci se ntorcea ntr-adevr din moarte!
Cyprien l ls s vorbeasc puin, i ddu s bea i
s mnnce i-l oblig, cu toate protestele lui, s

rmn peste noapte n patul n care-l aezase. n


sfrit, fiind sigur c orice pericol trecuse, l ls
singur i se duse s fac vizita sa obinuit familiei
Watkins.
Tnrul inginer simea nevoia s mprteasc
Alicei impresiile sale din timpul zilei, dezgustul
crescnd pentru min dezgust pe care deplorabilul
accident de diminea l accentua i mai mult. Era
scrbit la gndul c primejduiete viaa lui Matakit
pentru ansa foarte problematic de a pune mna pe
cteva diamante.
S fac eu nsumi aceast meserie, mai merge! i
zicea. Dar s-l oblig s-o fac pentru un salariu
mizerabil pe acest biet cafru, care nu-mi datoreaz
nimic, e pur i simplu odios!
Comunic, deci, fetei revoltele i decepiile sale. i
vorbi despre scrisoarea primit de la Pharamond
Barthes. n adevr, n-ar face mai bine s urmeze sfatul
prietenului su? Ce ar pierde dac ar pleca pe malurile
fluviului Limpopo i i-ar ncerca norocul la vntoare?
N-ar fi mai nobil dect s rcie pmntul, ca un avar,
sau s pun nite amri s-l rcie pentru el?
Ce spunei, miss Watkins, dumneavoastr care
avei atta nelepciune i sim practic? Dai-mi un
sfat! Am mare nevoie de el! Mi-am pierdut echilibrul
moral! mi trebuie o mn prieteneasc spre a-mi
reveni!
Vorbea astfel cu toat sinceritatea gsind o plcere
pe care nu i-o putea explica, el, att de rezervat de
obicei, n a nfia, naintea acestei blnde i
ncnttoare confidente, slbiciunea nehotrrii sale.
Conversaia avea loc de cteva minute n limba
francez, i acest simplu amnunt o fcea s fie foarte
intim, cu toate c John Watkins, adormit puin dup

cea de a treia pip, nu prea s fie atent niciodat la


ceea ce vorbeau tinerii n limba englez, sau n orice
alt limb.
Alice l asculta pe Cyprien cu o adnc simpatie.
Tot ceea ce-mi spunei, domnule Mere, sunt
lucruri la care m-am gndit de mult vreme! Mi-e greu
s neleg cum un inginer, un savant, s-a putut decide
cu inima uoar s duc o astfel de via. Nu-i o crim
mpotriva dumneavoastr niv? S v irosii timpul
preios ntr-o astfel de munc, pe care un simplu cafru
sau un hotentot o fac mai bine dect dumneavoastr...
E ru, v asigur!
Cyprien n-ar fi avut dect un cuvnt de spus,
pentru a lmuri aceast problem care o uimea i o
contraria att de mult pe Alice. i cine tie dac ea nu
exagera puin indignarea sa, tocmai pentru a-i smulge
o mrturisire?... Dar aceast mrturisire el se jurase so pstreze pentru sine i s-ar fi dispreuit dac ar fi
procedat altfel; i-o reinu deci pe buze.
Miss Watkins continu:
Dac inei att de mult s gsii diamante,
domnule Mere, de ce nu le cutai, mai degrab, acolo
unde ai avea cu adevrat ansa s le gsii n
creuzetul dumneavoastr? Cum adic! Suntei chimist,
tii mai bine ca oricine ce sunt aceste pietre
mizerabile, crora li se d un asemenea pre, i vrei s
le obinei printr-un efort neplcut i mainal? n ceea
ce m privete, revin la ideea mea: dac a fi n locul
dumneavoastr, a cuta mai degrab s fabric
diamante, dect s ncerc s gsesc unele gata fcute!
Alice vorbea cu atta nsufleire, cu atta ncredere
n tiin i n Cyprien nsui, nct inima tnrului
era ca scldat ntr-o rou rcoritoare.

Din nefericire, John Watkins se trezi n acel


moment din toropeala sa, ca s cear veti de la
Vandergaart-Kopje. Trebuir deci s revin la limba
englez, s prseasc acea conversaie ntre patru
ochi, att de cald. Vraja fusese rupt.
Dar smna fusese aruncat pe pmnt bun i
avea s ncoleasc.
ntorcndu-se acas, tnrul inginer se gndea la
cuvintele att de vibrante i att de juste totodat pe
care i le spusese miss Watkins. Aspectul lor himeric
disprea n ochii lui, lsnd s se vad doar ceea ce
aveau generos, ncreztor i tandru.
i de ce nu, la urma urmei? spunea el. Fabricarea
diamantului, care putea s par utopic acum un
secol, astzi este ntr-un fel un fapt mplinit! Domnii
Frmy i Peil au fabricat la Paris rubine, smaralde i
safire, care nu sunt dect cristale de alumin, colorate
n mod diferit! Domnul Mac-Tear, din Glasgow, domnul
J. Ballantine Hannay, din acelai ora, au obinut, n
1880, cristale de carbon, care aveau toate proprietile
diamantului i al cror singur defect era de a costa
ngrozitor de scump mult mai scump dect
diamantele naturale din Brazilia, din India sau din
Griqualand i, n consecin, de a nu rspunde
nevoilor comerului! Dar, ndat ce soluia tiinific a
unei probleme a fost gsit, soluia industrial nu
poate fi departe! De ce s n-o cutm...? Toi aceti
savani, care n-au reuit pn acum, sunt teoreticieni,
oameni de bibliotec i de laborator! Ei n-au studiat
diamantul la faa locului, pe pmntul lui natal, n
leagnul lui, ca s spun aa. Eu pot beneficia de
lucrrile lor, de experiena lor i de a mea pe deasupra!
Eu am extras diamantul cu minile mele! Am analizat,
am studiat sub toate aspectele terenurile n care se

gsete! Dac cineva trebuie, cu un pic de noroc, s


nving ultimele dificulti, acela sunt eu!... Trebuie s
fiu eu!
Iat ce-i repet Cyprien, ce chibzui el n toate
felurile, pn spre diminea.
Se hotr curnd. A doua zi, l ncunotin pe
Thomas Steel c cel puin deocamdat n-avea s
mai lucreze i nici s-i pun pe alii s lucreze n
claim. Czur chiar de acord c, dac Steel va gsi un
mijloc s se descotoroseasc de partea lui Cyprien, e
liber s-o fac; apoi se nchise n laborator, pentru a se
gndi la noile sale proiecte.

VIII. Marea experien


n timpul unor strlucite cercetri asupra
solubilitii corpurilor solide n gaze cercetri pe care
le efectuase de-a lungul ntregului an precedent
Cyprien remarcase c anumite substane, de pild,
siliciul i alumina, insolubile n ap, sunt dizolvate de
vaporii de ap la o nalt presiune i la o temperatur
foarte ridicat.
Pornind de la aceast constatare, el se hotr s
examineze mai nti dac n-ar putea ajunge s
gseasc un corp gazos care s dizolve carbonul,
pentru a obine apoi o cristalizare. Dar toate tentativele
fcute n aceast direcie rmaser infructuoase i,
dup mai multe sptmni de ncercri zadarnice,
trebui s-i dispun altfel bateriile.
Baterii acesta era cuvntul potrivit, cci, aa cum
se va vedea, un tun avea s joace un rol important.
Diferite analogii l fcur pe tnrul inginer s
admit c diamantul s-ar putea forma n min n
acelai mod cu sulful n solfatare. Or, se tie c sulful
este rezultatul unei semi-oxidri a hidrogenului
sulfurat; dup ce o parte s-a transformat n acid
sulfuric, restul se depune n cristale pe pereii
solfatarului.
Cine tie dac zcmintele de diamante nu sunt
adevrate carbonatare? i spunea Cyprien. De vreme
ce avem de-a face cu un amestec de hidrogen i de
carbon, care e adus odat cu apele i depunerile
aluvionare sub form de gaz metan, de ce n-ar fi
oxidarea hidrogenului, unit cu oxidarea parial a
carbonului, aceea care determin cristalizarea
surplusului de carbon?

De la aceast idee, pn la aceea de a face ca un


corp oarecare ntr-o reacie analog, dar artificial
s ndeplineasc funcia teoretic a oxigenului, nu era
prea departe pentru un chimist. Cyprien se opri
definitiv la nfptuirea imediat a acestui program.
n primul rnd, trebuia s imagineze un dispozitiv
experimental, care s se apropie ct mai mult posibil
de presupusele condiii de producere a diamantului
natural, n plus, acest dispozitiv trebuia s fie foarte
simplu. Tot ce e mre n natur i art are acest
caracter de simplitate. Exist ceva mai puin complicat
dect cele mai frumoase descoperiri fcute de omenire,
gravitaia, busola, tiparul, maina cu aburi,
telegraful electric?
Cyprien i cut singur, n fundul minei, provizii
de pmnt avnd caliti pe care le credea deosebit de
favorabile pentru experiena sa. Apoi fcu din acest
pmnt un mortar gros, cu care tencui cu mult grij
interiorul unui tub de oel, lung de o jumtate de
metru, gros de cinci centimetri i avnd un calibru de
opt centimetri.
Acest tub nu era altceva dect un segment de eava
de tun scos din funcie, pe care l cumprase, la
Kimberley, de la o companie de voluntari care se
desfiina dup o campanie mpotriva triburilor din
apropiere. eava de tun, tiat dup trebuin n
atelierul lui Jacobus Vandergaart, furnizase exact
unealta necesar, adic un recipient destul de
rezistent pentru a suporta o enorm presiune n
interior.
Dup ce pusese n acest tub, nchis n prealabil la
una din cele dou extremiti, buci de cupru i
aproximativ doi litri de ap, Cyprien l umplu cu gaz
metan; apoi l nchise cu capace de lut i fix cu

buloane, la cele dou capete, obturatoare metalice


foarte solide.
Aparatul era construit. Nu mai trebuia dect s-l
supun unei nclziri intense. Pentru aceasta, fu
aezat ntr-un mare cuptor cu reverberaie, al crui foc
trebuia s ard zi i noapte, pentru a obine o nclzire
pn la incandescen, care s dureze timp de dou
sptmni.
Att tubul ct i cuptorul erau acoperite cu un
strat gros de pmnt refractar, menit s pstreze cea
mai mare cantitate posibil de cldur i s nu se
rceasc dect foarte ncet, cnd va veni timpul.
Totul avea nfiarea unui enorm stup de albine
sau a unei colibe de eschimoi.
Matakit era acum n stare s fac stpnului su
unele servicii. El urmrise cu mare atenie toate
pregtirile experienei i, cnd afl c era vorba de a
fabrica diamante, se art plin de rvn pentru a
contribui la succesul operaiei. nvase repede s
alimenteze focul, aa c se putea lsa n seama lui
grija de a-l ntreine.
Ar fi greu de imaginat ct de lungi i de dificile au
fost aceste pregtiri, att de puin complicate. La Paris,
ntr-un laborator mare, experiena ar fi putut ncepe la
dou ore dup ce fusese conceput, dar aici, n
aceast ar pe jumtate slbatic, lui Cyprien i
trebuir trei sptmni pentru a-i realiza, imperfect,
ideile sale. i nc avu ansa de a fi ajutat de
mprejurri, mai ales c gsise n locul amintit nu
numai unul vechi, dar i crbunii de care avea nevoie.
n adevr, acest combustibil era att de rar la
Kimberley, nct trebui s se adreseze la trei negustori
deodat, pentru a-i procura o ton de crbuni.

Pn la urm, toate greutile fur nvinse i focul


odat aprins, Matakit avu grij s nu-l lase s se
sting.
Trebuie spus c tnrul cafru era foarte mndru de
misiunea ce-i fusese ncredinat. Treaba nu prea s
fie cu totul nou pentru el i fr ndoial c n satul
su ajutase nu o dat la pregtirea vreunei mncri,
mai mult sau mai puin infernale.
n adevr, Cyprien constatase de mai multe ori, de
cnd Matakit intrase n serviciul su, c tnrul se
bucura de o reputaie de veritabil vrjitor printre
ceilali cafri. Oarecare secrete de chirurgie elementar,
dou sau trei numere de scamatorie, pe care le tia de
la tatl su, formau dealtfel tot bagajul su de
magician. Dar oamenii veneau s-l consulte pentru
boli reale sau imaginare, pentru a le explica visele,
pentru a le arbitra nenelegerile. Gsind rspuns la
toate, Matakit avea totdeauna la ndemn o reet, o
prevestire, o sentin. Reetele erau uneori bizare i
sentinele curioase, dar compatrioii si erau
mulumii. Ce le trebuia mai mult?
Trebuie adugat c retortele i flacoanele, de care
era acum nconjurat n laboratorul tnrului inginer,
fr a mai vorbi de operaiile misterioase la care era
admis s colaboreze, contribuiau din plin la ridicarea
prestigiului su.
Cyprien nu se putea mpiedica s surd, uneori,
fa de aerele solemne pe care bietul biat le lua cnd
i ndeplinea modestele lui sarcini de fochist i de
laborant, rennoind crbunii cuptorului, vnturnd
jeraticul, tergnd vreun rnd de eprubete. i totui,
era ceva nduiotor n nsi aceast gravitate:
expresia naiv a respectului pe care tiina l inspira
unei naturi fruste, dar inteligent i dornic s nvee.

Pe de alt parte, Matakit avea clipele sale de otii i


de veselie, mai ales cnd era mpreun cu Li. ntre
aceste dou fiine se legase o strns prietenie cu
toate c aveau origini att de diferite n timpul
vizitelor, destul de dese, pe care chinezul le fcea acum
la ferma Watkins. Amndoi vorbeau destul de bine
limba francez, amndoi fuseser salvai de Cyprien de
la o moarte sigur i i pstraser o vie recunotin.
Era foarte firesc deci ca ei s se simt atrai unul ctre
cellalt printr-o simpatie sincer, i aceast simpatie
se schimbase repede n afeciune.
nde ei, Li i Matakit i ddeau tnrului inginer un
nume emoionant i simplu, care exprima exact:
natura sentimentului pe care-l aveau fa de el. i;
ziceau ticuul, nevorbind despre el dect cu
admiraie i devotament nflcrat.
Acest devotament se manifesta din partea lui Li
prin atenia scrupuloas cu care spla i clca rufria.
lui Cyprien, din partea lui Matakit, prin grija religioas
i punctualitatea cu care ndeplinea toate dispoziiile
stpnului su.
Dar, cteodat, cei doi prieteni mergeau puin prea
departe n rvna lor de a-l satisface pe ticuul. Se
ntmpla, de exemplu, ca Cyprien s gseasc pe mas
mnca acum acas fructe sau dulciuri pe care nu
le comandase i a cror provenien i rmnea
necunoscut, cci nu le vedea figurnd pe notele de
plat ale furnizorilor. Sau, cmile aduse de la splat
aveau butoni de aur, de provenien de asemenea
necunoscut. Apoi, pe rnd, un jil elegant i comod, o
pern brodat, o piele de panter, un bibelou de pre
se adugau n mod misterios mobilierului casei.

i dac Cyprien ntreba despre aceasta fie pe Li, fie


pe Matakit, nu putea scoate de la ei dect rspunsuri
evazive:
Nu tiu!... Nu eu!... N-am nici un amestec!...
Cyprien ar fi fost de acord cu aceste atenii, dar
ceea ce nu-i convenea era bnuiala c izvorul lor nu
era, poate, prea curat. Nu cumva aceste daruri
costaser doar oboseala de a fi luate? Totui, nimic nu
confirma presupunerile sale, i anchetele, adesea
foarte minuioase, ntreprinse n legtur cu aceste
ciudate achiziii, nu ddeau nici un rezultat.
Iar n spatele lui, Matakit i Li schimbau sursuri
fugare, priviri viclene, semne cabalistice, care
nsemnau n mod evident:
Eh, ticuul!... E uluit de ce se petrece!
Dealtfel, alte griji, mult mai grave, l preocupau pe
Cyprien. John Watkins prea hotrt s o mrite pe
Alice i, n acest scop, de la un timp, fcea din locuina
sa un adevrat muzeu de pretendeni. Nu numai
James Hilton era prezent aproape n fiecare sear, dar
toi minerii celibatari, pe care succesul exploatrii lor
prea s-i nzestreze, dup prerea fermierului, cu
calitile necesare ginerelui pe care i-l visase, erau
atrai la el acas, oprii la mas i, la urm, oferii
alegerii fiicei sale.
Germanul Friedel i napolitanul Pantalacci fceau
parte dintre acetia. Amndoi erau socotii acum
printre minerii cei mai norocoi din tabra de la
Vandergaart. Se bucurau i la ferm de consideraia
care nsoete pretutindeni succesul. Friedel era mai
pedant i mai tios ca niciodat, de cnd concepiile
sale rigide; erau susinute de cteva mii de lire
sterline. Ct despre Annibal Pantalacci, transformat
acum n filfizon colonial, strlucind de lanuri de aur,

inele, ace de cravat cu diamante, purta haine de


pnz alb, care fceau ca tenul su s par i mai
galben, i mai pmntiu.
Cu glumele sale, cu ansonetele napolitane i
preteniile de om spiritual, acest personaj ridicol
ncerca n zadar s o distreze pe Alice. Desigur, ea nu-i
arta un dispre deosebit nici nu prea s cunoasc
motivul care l aducea la ferm. Se mulumea s nu-l
asculte cu plcere i nu rdea niciodat nici de
glumele lui deocheate, nici de atitudinile lui. Dei nu-i:
cunotea destul urenia moral pentru a bnui tristul
revers al spoielii lui, fata nu vedea n el dect un
vizitator vulgar i nu mai puin plictisitor dect cea.
mai mare parte a celorlali. Asta i se prea evident lui
Cyprien i el ar fi suferit grozav s-o vad discutnd
serios, cu aceast fiin demn de dispre, pe aceea,
care se afla pe o treapt att de nalt n respectul i
afeciunea sa.
i ar fi suferit cu att mai mult, cu ct mndria sa.
l-ar fi mpiedicat s mrturiseasc ceva, considernd
prea umilitor s ncerce s njoseasc n ochii
domnioarei Watkins chiar i un rival att de nedemn.
Dealtfel, cu ce drept ar fi fcut-o? Pe ce s-i
ntemeieze criticile? Nu tia nimic despre Annibal
Pantalacci i nu era cluzit dect de o repulsie
instinctiv n aprecierea sa defavorabil. Dac l-ar fi
prezentat ntr-o lumin tragic, ar fi strnit doar rsul.
Iat ceea ce nelegea Cyprien foarte limpede i ar fi
fost disperat dac Alice ar fi prut c acord oarecare
atenie unui asemenea om.
Pe deasupra, se adncise din nou cu ndrjire ntr-o
munc ce l absorbea zi i noapte. Nu era vorba de un
singur procedeu de fabricare a diamantului, ci de
douzeci de experiene aflate n pregtire, pe care

urma. s le mbine, dup terminarea celei dinti. Nu se


mai mulumea cu date teoretice i cu formule cu care:
acoperea ore ntregi caietele sale de note. n fiecare
clip alerga pn la Kopje, aducea de acolo noi mostre
de roci i de pmnt, rencepea analizele fcute de o
sut de ori, dar cu o rigurozitate i o precizie care nu
lsau loc nici unei erori. Cu ct pericolul de a o pierde
pe miss Watkins devenea mai presant, cu att era mai.
hotrt s nu crue nimic pentru a-l nvinge.
i totui, att de mare i era nencrederea n el
nsui, nct nu voise s-i spun nimic tinerei fete
despre experiena n curs. Miss Watkins tia doar c,
urmndu-i sfatul, el se rentorsese la chimie i era
fericit.

IX. O surpriz
Ziua n care experiena prea c trebuie s fie
terminat a fost o zi mare.
Trecuser dou sptmni de cnd focul nu mai
fusese ntreinut ceea ce ngduise aparatului s se
rceasc treptat. Apreciind c cristalizarea carbonului
trebuia s fi avut loc, dac totui se produsese n
aceste condiii, Cyprien hotr s dea la o parte stratul
de pmnt ce forma o calot mprejurul cuptorului.
Calota trebui s fie atacat cu lovituri puternice de
cazma, deoarece se ntrise ca o crmid n cuptorul
crmidarului. Dar, pn la urm, ea ced eforturilor
lui Matakit i ls s se vad mai nti partea
superioar capitelul apoi ntregul cuptor.
Inima tnrului inginer btea cu o sut douzeci de
pulsaii pe minut, n momentul n care tnrul cafru,
ajutat de Li i de Bardik, ridica acest capitel.
El nu credea c experiena reuise, fiind dintre cei
care se ndoiesc mereu de ei nii! Dar, oricum, era
posibil! i ce bucuros ar fi fost s fie aa! Toate
speranele sale de fericire, de glorie, de bogie nu se
aflau ele n acest mare cilindru negru, pe care l
revedea dup attea sptmni de ateptare?
O, nenorocire!... eava de tun plesnise.
Da! sub formidabila presiune a vaporilor de ap i a
gazului metan, la o temperatur foarte ridicat, nici
mcar oelul nu putuse rezista. Cu toate c pereii lui
erau groi de cinci centimetri, tubul crpase ca o
simpl eprubet. Avea pe una din pri, aproape la
mijloc, o fisur cscat ca o gur mare, nnegrit,
rsucit de flcri, prnd s-i rd n nas savantului
descumpnit.

Nu avea noroc! Atta osteneal, ca s ajung la


acest rezultat negativ! n adevr, Cyprien s-ar fi simit
mai puin umilit dac, datorit unor. msuri de
prevedere mai eficiente, aparatul su ar fi putut
suporta proba focului! S nu fi gsit crbune
cristalizat n cilindru? Era desigur de zece ori pregtit
pentru aceast dezamgire! Dar s fi nclzit, rcit, s
fi rsfat, s-ar putea spune, timp de o lun acest
vechi cilindru de oel, bun de aruncat la gunoi, asta
era culmea ghinionului! Bucuros l-ar fi expediat cu o
lovitur de picior la poalele colinei, dac tubul n-ar fi
fost prea greu pentru a se lsa tratat astfel!
Cyprien voia s-l lase n cuptor i se pregtea s
ias, foarte trist, pentru a-i anuna Alicei acest rezultat
lamentabil, cnd o curiozitate de chimist, care dinuia
n el, l fcu s apropie un chibrit aprins de gura
tubului, cu scopul de a-i examina interiorul.
Fr ndoial, se gndea el, pmntul cu care l-am
cptuit pe dinuntru s-a transformat n crmid, ca
i nveliul exterior al cuptorului.
Presupunerea era ntemeiat. Totui, printr-un
fenomen destul de straniu pe care Cyprien nu i-l putu
explica la nceput, un fel de bulgre de argil prea s
se fi desprins din aceast cptueal de pmnt, dup
ce se ntrise separat n tub.
Acest bulgre, de un rou ntunecat, avnd
diametrul unei portocale, putea trece uor prin fisur.
Cyprien l scoase afar i ncepu s-l examineze, fr
prea mare interes. Apoi, vznd c era ntr-adevr o
bucat de argil, desprins de pe suprafaa interioar
a tubului i ars izolat, era gata s-o arunce, cnd
observ c suna a gol, ca o pies de olrie.
Era ca un mic ulcior nchis, n care juca un fel de
zurglu foarte greu.

O adevrat puculi! i zise Cyprien.


Dar chiar dac ar fi trebuit s plteasc cu capul,
era incapabil s explice acest mister.
Totui, voi s fie cu inima mpcat. Lu un ciocan
i sparse puculia.
Era n adevr o puculi, care coninea o comoar
nepreuit. Nu, nu se putea face o confuzie n legtur
cu natura pietrei care apru privirilor uluite ale
tnrului inginer! Aceast piatr era un diamant,
nvelit ntr-o gang ntru totul asemntoare celei a
diamantelor obinuite, dar un diamant de dimensiuni
colosale, neverosimile, fr precedent!
Judecai i dumneavoastr! Acest diamant era mai
mare dect un ou de gin, destul de asemntor ca
form cu un cartof i trebuia s cntreasc cel puin
trei sute de grame.
Un diamant!... Un diamant artificial! repeta cu
voce slab Cyprien, uluit. Am gsit prin urmare
soluia, n ciuda accidentului suferit de tub!... Deci
sunt bogat!... Alice, scumpa de Alice e a mea!
Apoi, rencepnd s nu mai cread nimic din ceea
ce vedea:
Dar e imposibil!... E o iluzie, un miraj!... repeta
el, mucat de ndoial. Ah, voi ti n curnd ce s cred!
i, fr s mai ntrzie cu pusul plriei, tulburat,,
nebun de bucurie, cum era Arhimede ieind din baia
n care se scufundase cnd a descoperit faimosul su.
principiu, iat-l pe Cyprien cobornd n fug drumul
spre ferm i npustindu-se ca un obuz la Jacobus
Vandergaart.
l gsi pe btrnul lefuitor ocupat cu examinarea,
pietrelor preioase pe care Nathan, misitul de
diamante, tocmai le adusese la tiat.

Ah, domnule Nathan, ce bine c suntei aici!


strig Cyprien! Uitai-v!... i dumneavoastr,
domnule Vandergaart, vedei ce v aduc i spunei-mi
ce este?
Pusese piatra pe mas i-i ncruciase braele.
Nathan lu primul piatra n mn, pli de uimire
i, cu ochii holbai, cu gura cscat, i-o ddu lui
Vandergaart. Acesta, dup ce ridicase obiectul la
nlimea ochilor, n dreptul ferestrei, l privi la rndul
su pe deasupra ochelarilor. Apoi, l repuse la loc pe
mas i, privindu-l pe Cyprien, zise linitit:
Acesta este cel mai mare diamant din lume.
Da!... Cel mai mare! repet Nathan. De patru:
sau cinci ori mai mare dect Koh-i-noor, Muntele de
lumin, orgoliul tezaurului regal al Angliei, care,
cntrete o sut aptezeci i nou de carate!
De dou sau de trei ori mai mare dect Marele
Mogol, cea mai mare piatr cunoscut, care cntrete
dou sute optzeci de carate! relu btrnul lefuitor.
De patru sau cinci ori mai mare dect diamantul.
arului, care cntrete o sut nouzeci i trei de
carate! replic Nathan, din ce n ce mai nucit.
De apte sau opt ori ct Regentul, care cntrete
o sut treizeci i ase de carate! relu Jacobus
Vandergaart.
De douzeci sau treizeci de ori ct diamantul de
la Dresda, care nu cntrete dect treizeci i unu de
carate! strig Nathan.
i adug:
Cred c, dup tiere, acesta va cntri nc cel
puin patru sute de carate! Dar cum s ndrzneti
mcar s riti o evaluare a unei asemenea pietre? E
incalculabil!

De ce? rspunse Jacobus Vandergaart, care


rmsese cel mai calm dintre ei. Koh-i-noor-ul este
evaluat la treizeci de milioane de franci, Marele Mogol
la dousprezece milioane, diamantul arului la opt
milioane, Regentul la ase milioane!... Ei bine, acesta
trebuie cu siguran s valoreze pe puin o sut de
milioane!
Ei! totul depinde de culoarea i de calitatea sa!
replic Nathan, care ncepuse s-i vin n fire i
credea poate c este util s pun jaloane, pentru viitor,
n vederea unui trg posibil. Dac este incolor i de
prim calitate, valoarea lui va fi de nepreuit! Dar dac
e galben, cum sunt cele mai multe din diamantele
noastre de Griqualand, aceast valoare va fi cu mult
mai mic! Nu tiu totui dac n-a prefera, pentru o
piatr de aceast dimensiune, o frumoas nuan
albastr de safir, ca aceea a diamantului de la Hope,
sau roz, ca aceea a Marelui Mogol, sau chiar un verde
de nuana smaragdului, ca aceea a diamantului de la
Dresda.
Ba nu!... Ba nu!... strig btrnul lefuitor, cu
nflcrare. Eu sunt pentru diamantele incolore!
Vorbete-mi despre Koh-i-noor sau despre Regent! Iat
adevratele geme!... Pe lng ele, celelalte nu sunt
dect nite pietre fanteziste!
Cyprien nu-i mai asculta.
Scuzai-m, domnilor, spuse el precipitat, dar
sunt obligat s v prsesc chiar n clipa asta!
i, dup ce-i lu preioasa piatr, urc n fug
drumul spre ferm.
Fr a-i da mcar prin gnd s ciocneasc,
deschise ua, o vzu pe Alice i, nainte de a-i da
seama ce face, o lu n brae i o srut pe-amndoi
obrajii.

Ei bine! Ce-i asta?! strig domnul Watkins,


scandalizat de aceast demonstraie neateptat.
edea la mas, n faa lui Annibal Pantalacci,
fcnd o partid de pichet cu acest farsor rutcios.
Miss Watkins, scuzai-m! blbi Cyprien,
surprins de propria-i ndrzneal, dar radiind. Sunt
foarte fericit!...Sunt nebun de fericire!... Privii!... Iat
ce v aduc!
i mai degrab arunc dect depuse diamantul su
pe mas, ntre cei doi juctori.
Ca i Nathan i Jacobus Vandergaart, acetia
neleser imediat despre ce este vorba. Domnul
Watkins, care nu atacase nc dect moderat raia lui
zilnic de gin, era ntr-o stare destul de lucid.
Dumneata ai gsit asta... dumneata... n claim-ul
dumitale? strig el cu putere.
S gsesc asta? rspunse Cyprien, triumftor.
Am fcut mai mult dect att!... L-am fabricat eu
nsumi n ntregime!... A, domnule Watkins, n
definitiv, chimia e i ea bun la ceva.
Rdea i strngea n minile sale degetele subiri
ale Alicei care, surprins de aceste demonstraii
ptimae, dar ncntat de bucuria prietenului su,
surdea blnd.
Dumneavoastr v datorez aceast descoperire,
domnioar Alice! Cine mi-a cerut s ncerc fabricarea
diamantului artificial, dac nu ncnttoarea i
adorabila dumneavoastr fiic, domnule Watkins?...
Oh, pot s m nchin n faa ei ca vechii cavaleri n faa
doamnei lor i s proclam c i revine ntregul merit al
inveniei!... Cci, fr ea, nu m-a fi gndit niciodat la
asta!

Domnul Watkins i Annibal Pantalacci priveau


diamantul, apoi se uitau unul la altul, dnd din cap.
Czuser literalmente n cea mai cumplit uluire.
Zici c dumneata ai fabricat asta... dumneata
nsui? relu John Watkins. Deci e o piatr fals?
O piatr fals? strig Cyprien. Ei bine, da! O
piatr fals!... Dar Jacobus Vandergaart i Nathan o
evalueaz la cel puin cincizeci de milioane, poate chiar
o sut! Dac nu-i dect un diamant artificial, obinut
printr-un procedeu al crui inventator sunt, nu e mai
puin perfect autentic!... Vedei doar c nu-i lipsete
nimic... nici mcar ganga.
i poi s faci i alte diamante la fel? insist John
Watkins.
Dac pot... domnule Watkins? Evident! Am s v
fac diamante, cu grmada!... Am s v fac de zece ori,
de o sut de ori mai mari dect acesta, dac dorii! Am
s v fac destule ca s pavai terasa cu ele, ca s
asfaltai drumurile Griqualand-ului, dac v poftete
inima!... Numai primul pas e greu i, dup obinerea
celei dinti pietre, restul e doar o problem de detaliu,
de punere la punct a unor dispoziiuni tehnice!
Dar dac e aa, relu fermierul, care plise,
aceasta va nsemna ruina proprietarilor de mine, a
mea, a ntregului Griqualand!
Evident! strig Cyprien. Ce interes va mai
prezenta scormonirea pmntului, pentru a cuta n el
diamante mici, aproape fr valoare, de vreme ce
fabricarea lor pe cale industrial, la dimensiunile
dorite, va fi la fel de simpl ca aceea a pinilor de
patru livre!
Dar e monstruos! replic John Watkins. E o
infamie!... E o ticloie!... Dac ceea ce spui e

adevrat, dac dumneata posezi ntr-adevr acest


secret...
Se opri, sufocndu-se.
Nu sunt vorbe goale, zise cu rceal Cyprien,
doar avei aici primul meu produs!... i cred c e
destul de mare pentru a v convinge!
Ei bine! rspunse domnul Watkins, care putuse
n sfrit s-i trag rsuflarea, dac e adevrat... ar
trebui s fii mpucat imediat, n mijlocul strzii mari a
taberei, domnule Mere!... Iat prerea mea!
Care e i a mea! crezu necesar s adauge Annibal
Pantalacci, cu un gest de ameninare.
Miss Watkins se ridicase n picioare, foarte palid.
S fiu mpucat pentru c am rezolvat o
problem de chimie, pus n discuie de cincizeci de
ani?! rspunse tnrul inginer, ridicnd din umeri. Ar
fi cam exagerat!
Nu e nimic de rs, domnule! replic fermierul,
furios. Te-ai gndit la consecinele a ceea ce numeti
descoperirea dumitale... la ncetarea lucrului n mine...
la Griqualand-ul deposedat de industria sa cea mai
glorioas... la faptul c a deveni un ceretor?
Pe legea mea, mrturisesc c nu m-am gndit
deloc la toate acestea! rspunse cu sinceritate Cyprien.
Sunt consecine inevitabile ale progresului industrial i
tiina pur n-are de ce s in seama de ele!... n plus,
n ceea ce v privete personal, domnule Watkins, fii
fr team! Ce-i al meu e al dumneavoastr i tii
bine pentru ce mi-am ndreptat cercetrile n aceast
direcie!
John Watkins cntri imediat foloasele pe care le
putea trage din descoperirea tnrului inginer i, orice
ar fi gndit napolitanul, nu ezit, cum se spune, s
schimbe macazul.

La urma urmei, relu el, s-ar putea s ai


dreptate, i dumneata vorbeti ca un biat cumsecade,
domnule Mere! Da!... Gndindu-m bine, cred c o s
ne putem nelege! De ce s fabrici o cantitate prea
mare de diamante? Ar fi cel mai sigur mijloc de
depreciere a descoperirii dumitale! N-ar fi mai nelept
s pstrezi cu grij secretul, s-l foloseti cu
chibzuial, s mai fabrici numai una sau dou pietre
la fel ca asta, sau chiar s te opreti la acest prim
succes, din moment ce i asigur dintr-o dat un
capital considerabil i face din dumneata cel mai bogat
om din inut?... n felul acesta, toat lumea va fi
mulumit, lucrurile vor continua s mearg ca i n
trecut, iar dumneata nu te vei aeza de-a curmeziul
unor interese onorabile!
Era un nou aspect al problemei, la care Cyprien nu
se gndise nc. Dar dilema se preciza brusc, cu
rigoarea sa nemiloas: sau s pstreze pentru sine
secretul descoperirii, s nu-l fac cunoscut lumii i s
abuzeze de el pentru a se mbogi, sau, aa cum pe
drept cuvnt spunea John Watkins, s deprecieze
dintr-o lovitur toate diamantele naturale i artificiale
i, drept consecin, s renune la bogie, ca s
ajung... la ce? la ruinarea tuturor minerilor din
Griqualand, din Brazilia i din India.
n faa acestei alternative, Cyprien ezit, poate, dar
numai un moment. i totui, el nelegea c, alegnd
calea sinceritii, a onoarei, a fidelitii fa de tiin,
nsemna s renune pentru totdeauna la nsi
sperana care fusese principalul mobil al descoperirii
sale!
Suferina sa era cu att mai amar, mai
rscolitoare,, cu ct era mai neateptat, de vreme ce
recdea brusc de la nlimea unui vis att de frumos!

Domnule Watkins, zise el pe un ton grav, dac a


pstra pentru mine secretul descoperirii mele, n-a fi
dect un falsificator! A cntri cu greuti msluite i
a nela publicul asupra calitii mrfii! Rezultatele
obinute de un savant nu-i aparin doar lui! Ele fac
parte din patrimoniul tuturor! A pstra pentru sine,
dintr-un interes egoist i personal, cea mai mic parte
din ele ar nsemna s te faci vinovat de cel mai josnic
act pe care l poate svri un om! Eu nu voi proceda
astfel! Nu!... Nu voi atepta nici mcar o sptmn,
nici mcar o zi, ca s fac cunoscut formula pe care
ntmplarea, ajutat de un pic de gndire, m-a fcut so descopr! Singura mea rezerv va fi aceea de a o
oferi, dup cum e drept, mai nti patriei mele, Frana,
care mi-a dat prilejul de a o servi!... Mine chiar, voi
comunica Academiei de tiine secretul procedeului
meu. Adio, domnule, v rmn ndatorat pentru c mai fcut s-mi dau seama limpede de o datorie la care
nu m gndeam!... Miss Watkins, mi furisem un vis
frumos!... Vai, trebuie s renun la el!
Mai nainte ca fata s poat face o micare ctre el,
Cyprien i lu diamantul, apoi plec, salutndu-i pe
Miss Watkins i pe tatl ei.

X. John Watkins reflecteaz


Prsind ferma, Cyprien, cu inima zdrobit, dar
hotrt s ndeplineasc ceea ce considera drept o
datorie profesional, se duse din nou la Jacobus
Vandergaart. l gsi singur. Misitul Nathan plecase n
grab, pentru a rspndi primul n tabr o veste carei interesa n mod att de direct pe mineri.
Aceast veste strni mare vlv, cu toate c nc nu
se tia c diamantul enorm al lui Monsieur, cum era
numit Cyprien, era un diamant artificial. Dar lui
Monsieur nu-i psa de brfelile din Kopje. El se
grbea s verifice, cu btrnul Vandergaart, calitatea
i culoarea acestei pietre, nainte de a-i ntocmi
raportul, i spuse deci, aezndu-se lng el:
Drag Jacobus, fii bun i taie-mi o faet pe
cocoaa asta, ca s vedem puin ce se ascunde sub
gang!
Nimic mai uor, zise btrnul lefuitor, lund
piatra din minile tnrului su prieten. Pe legea mea,
ai ales foarte bine locul, adug el, constatnd
prezena unei mici ridicturi pe una din prile pietrei
care, afar de acest defect, avea un oval aproape
perfect. Tind n partea asta, nu riscm s stricm
ceva!
Fr a mai ntrzia, Jacobus Vandergaart ncepu s
lucreze i, dup ce alese din talerul su de lemn o
piatr brut de patru-cinci carate, pe care o fix la
captul unui fel de manet, ncepu s road una de
alta cele dou pojghie exterioare.
Ar fi fost mai uor prin clivaj, zise el, dar cine ar
ndrzni s se distreze dnd o lovitur de ciocan unei
pietre avnd asemenea pre!

Aceast operaie, foarte lung i foarte monoton,


nu-i lu mai puin de dou ore. Cnd faeta fu destul
de mare pentru a ngdui o judecat asupra naturii
diamantului, trebui s-o lefuiasc pe piatra de tocil
i asta dur mult timp.
Totui, era nc plin zi cnd aceste preliminarii
fur terminate. Cyprien i Jacobus Vandergaart,
cednd n sfrit curiozitii, se apropiar ca s verifice
rezultatul operaiunii.
O faet frumoas de culoarea jaisului, dar de o
limpezime i o strlucire excepional, se art
privirilor lor.
Diamantul era negru! Caracteristic aproape unic
n orice caz excepional, care-i mrea nc, dac era
posibil, valoarea.
Minile lui Jacobus Vandergaart tremurau de
emoie, fcnd piatra s scnteieze n lumina
apusului.
Este cea mai extraordinar i cea mai frumoas
gem n care s-au reflectat vreodat razele soarelui!
spuse el, cu un fel de respect religios. Ce va fi oare
cnd le va putea refracta, dup ce va fi tiat pe toate
feele?
i-ai lua sarcina asta? ntreb cu vioiciune
Cyprien.
Desigur, dragul meu! Ar fi onoarea i ncoronarea
lungii mele cariere!... Dar poate ai face mai bine s
alegi o mn mai tnr i mai ferm dect a mea?
Nu! rspunse cu afeciune Cyprien. Sunt sigur c
nimeni n-ar face-o cu mai mult grij i mai mult
iscusin dect dumneata! Pstreaz acest diamant,
drag Jacobus, i lefuiete-l pe ndelete. Vei face din
el o capodoper! Ne-am neles!

Btrnul ntorcea pe o parte i pe alta piatra ntre


degete i prea c ezit s-i formuleze gndul.
Un lucru m ngrijoreaz, zise n sfrit. Nu m
pot obinui cu ideea de a pstra la mine o bijuterie de
o asemenea valoare! in n palm cel mai puin
cincizeci de milioane de franci, i poate chiar mai mult!
Nu-i prudent s-i iei o asemenea rspundere!
Nimeni nu va ti nimic, dac n-ai s spui
nimnui, domnule Vandergaart! Ct despre mine, i
garantez secretul!...
Hm! Vor bnui! Poate ai fost urmrit, n drum
spre mine!... Se va presupune, chiar dac nu se va ti
cu certitudine!... n inutul sta sunt tot felul de
oameni!... Nu! N-a dormi linitit!
Poate ai dreptate, replic Cyprien, nelegnd
ezitarea btrnului. Dar ce e de fcut?
La asta m gndesc i eu! rspunse Jacobus
Vandergaart, care tcu timp de cteva minute.
Apoi relu:
Ascult, dragul meu. Ceea ce vreau s-i propun
e un lucru delicat i presupune s ai o ncredere
absolut n mine! Dar m cunoti destul ca s nu i se
par ciudat c vreau s lum attea precauii!...
Trebuie s plec chiar acum cu instrumentele mele i
cu aceast piatr, pentru a m refugia ntr-un col
oarecare, unde s nu fiu cunoscut la Bloemfontein
sau la Hope Town, de exemplu. Voi nchiria acolo o
camer modest, m voi nchide ca s lucrez n cel mai
mare secret, i nu m voi ntoarce dect dup
terminarea operaiei. Poate voi reui astfel s fac s mi
se piard urma!... Dar, repet, aproape c mi-e ruine
s sugerez un asemenea plan...
Pe care l gsesc foarte nelept, rspunse
Cyprien, i nu tiu cum s te conving s-l realizezi!

Trebuie s ii seama c va dura mult timp, c-mi


va trebui cel puin o lun i c mi se pot ntmpla
destule accidente pe drum!
Nu intereseaz, domnule Vandergaart, dac
dumneata crezi c e cea mai bun cale de urmat! i
apoi, dac diamantul dispare, nu va fi mare
nenorocire!
Jacobus Vandergaart l privi pe tnrul su prieten
cu un fel de spaim.
Un asemenea noroc s-i fi luat minile? se ntreb
el.
Cyprien i nelese gndul i ncepu s surd. i
explic de unde provenea diamantul i cum putea s
fabrice de acum nainte altele, oricte ar voi. Dar, fie c
btrnul lefuitor nu-i crezu ntrutotul povestea, fie c
avea un motiv personal s nu vrea s rmn singur
n aceast caban izolat, mpreun cu o piatr
preioas n valoare de cincizeci de milioane, el insist
s plece imediat.
Iat de ce, dup ce arunc ntr-un sac vechi de
piele instrumentele i boarfele sale, Jacobus
Vandergaart atrn la ua locuinei o tbli de ardezie
pe care scrise: Plecat pentru afaceri, bg cheia n
buzunar, puse diamantul n buzunarul de la vest i
plec.
Cyprien l nsoi dou-trei mile pe drumul
Bloemfontein-ului i nu-l prsi dect la insistenele
sale repetate.
Se nnoptase bine cnd tnrul inginer ajunse
acas, gndindu-se poate mai mult la miss Watkins
dect la faimoasa lui descoperire.
Fr a-i lua rgazul de a onora cina pregtit de
Matakit, se aez la masa de lucru i ncepu s

redacteze nota pe care voia s-o adreseze cu prima


pot secretarului permanent al Academiei de tiine.
Era o descriere minuioas i complet a
experienei sale, urmat de o teorie foarte ingenioas
asupra reaciei care trebuise s dea natere
magnificului cristal de carbon.
Caracterul cel mai remarcabil al acestui produs,
spunea el ntre altele, const n identitatea complet
cu diamantul natural i mai ales n prezena unei
gange exterioare.
n adevr, Cyprien nu ezita s atribuie acest efect
att de curios grijii cu care i cptuise recipientul cu
un strat de pmnt selecionat din Vandergaart-Kopje.
Felul n care o parte din acest pmnt se desprinsese
de perete, ca s formeze n jurul cristalului o adevrat
coaj, nu era uor de explicat i doar experienele
ulterioare aveau -l elucideze. Se putea imagina c se
produsese acolo un fenomen cu totul nou de afinitate
chimic i autorul i propunea s fac din aceasta
obiectul unui studiu aprofundat. N-avea pretenia s
elaboreze dintr-o dat teoria complet i definitiv a
descoperirii sale. Ceea ce voia, era mai nti s-o
comunice fr ntrziere lumii savante, s marcheze
prioritatea Franei, s provoace discuii i s fac
lumin n legtur cu o serie de fapte nc neexplicate
i obscure pentru el nsui.
Dup ce i ncepu memoriul, inndu-i astfel la zi
contabilitatea tiinific i ateptnd s-l poat
completa cu noi observaii mai nainte de a-l trimite
celui n drept, tnrul inginer mnc puin i se duse
la culcare.
A doua zi diminea, Cyprien plec de acas i se
plimb gnditor pe diferite terenuri ale minei. Anumite
priviri l urmreau fr pic de simpatie. Dac nu le

remarca, era pentru c uitase toate urmrile marii sale


descoperiri, stabilite cu atta duritate n ajun de John
Watkins, adic ruina, ntr-un termen mai mult sau
mai puin lung, a concesionarilor i a concesiunilor
Griqualand-ului. i aceasta era suficient, desigur, ca
s produc ngrijorare n mijlocul unui inut pe
jumtate slbatic, unde nimeni nu ovie s-i fac
dreptate cu propriile sale mini, unde legea suprem
este sigurana muncii i a comerului ce decurge din
ea. Dac fabricarea diamantului artificial ar fi devenit
o industrie practic, toate milioanele ngropate n
minele Braziliei ca i n cele ale Africii Australe, fr a
mai vorbi de miile de existene sacrificate pn atunci,
ar fi fost pierdute iremediabil. Fr ndoial, tnrul
inginer putea pstra secretul experienei sale; dar, n
aceast privin, declaraia lui fusese foarte limpede:
nu voia s-l pstreze.
Pe de alt parte, n timpul nopii o noapte de
toropeal, n timpul creia John Watkins nu vis dect
diamante neverosimile, de o valoare de mai multe
miliarde tatl Alicei avusese timp s mediteze i s
reflecteze. Era firesc ca Annibal Pantalacci i ali
mineri s vad cu ngrijorare i mnie revoluia pe care
descoperirea lui Cyprien urma s o aduc n
exploatarea terenurilor diamantifere, deoarece ei le
exploatau pentru propriul lor profit. Dar el, ca simplu
proprietar al fermei Watkins, avea o alt situaie. Fr
ndoial, dac claim-urile ar fi fost prsite n urma
scderii preului gemelor, dac toat aceast populaie
de mineri ar fi prsit taberele Griqualand-ului,
valoarea fermei sale ar fi sczut ntr-o proporie
nsemnat i nu i-ar mai fi desfcut aa de uor
produsele, casele i cabanele sale n-ar mai fi fost
nchiriate, din lips de locatari, i poate c ntr-o zi ar

fi fost obligat s prseasc un inut devenit


neproductiv.
Bun! i zicea John Watkins, dar vor mai trece
muli ani nainte de a ajunge aici! Fabricarea
diamantelor artificiale n-a ajuns nc n stadiul
practic, chiar cu procedeele domnului Mere! Poate c
ntmplarea a jucat un rol important n reuita lui!
Dar, ntmplare sau nu, el a fabricat o piatr de o
valoare enorm i, dac n condiiile unui diamant
natural ar valora cincizeci de milioane, valoreaz
oricum cteva, dei e produs n mod artificial! Da,
acest tnr trebuie reinut cu orice pre! Cel puin
ctva timp trebuie mpiedicat s bat toba despre
imensa lui descoperire! Trebuie ca piatra aceasta s
intre definitiv n posesia familiei Watkins i s nu ias
dect n schimbul unui numr respectabil de milioane!
Ct despre a-l reine pe cel care a fabricat-o, asta e
foarte simplu chiar fr s m angajez n mod
definitiv! Alice e aici, prin Alice voi ti s-i ntrzii
plecarea n Europa!... Da! Chiar dac ar trebui s i-o
promit de nevast!... Chiar dac ar trebui s i-o dau!
Fr ndoial c, sub presiunea unei cupiditi
mistuitoare, John Watkins ar fi ajuns pn acolo! n
toat aceast afacere nu se vedea dect pe el, nu se
gndea dect la el nsui! i dac btrnul egoist se
preocupa i de fiica sa, era numai ca s-i spun:
La urma urmei, Alice n-are de ce s se plng!
Acest savant tnr i nebun arat foarte bine! O
iubete i mi nchipui c nici ea n-a rmas insensibil
la iubirea lui! Or, ce e mai frumos dect s uneti dou
inimi fcute una pentru cealalt... sau, cel puin, s le
faci s spere aceast unire, pn cnd toat povestea
va fi lmurit!... Ah! pe sfntul John, patronul meu, la

naiba cu Annibal Pantalacci i cu ceilali! Fiecare


pentru el, chiar i n Griqualand!
Aa gndea John Watkins manevrnd aceast
balan ideal, n care echilibra viitorul fiicei sale cu o
simpl bucat de carbon cristalizat, i era foarte fericit
gndindu-se c talgerele se menineau pe aceeai linie
orizontal.
A doua zi, hotrrea lui era luat: nu va grbi
nimic, va lsa lucrurile s mearg de la sine,
cunoscnd drumul pe care-l vor parcurge. Deocamdat
trebuie s-i revad chiriaul ceea ce era uor,
deoarece tnrul inginer venea zilnic la ferm dar de
asemenea voia s revad faimosul diamant care
cptase n visele lui proporii fabuloase. Domnul
Watkins se duse deci la cabana lui Cyprien, care, dat
fiind ora matinal, era nc acas.
Ei bine, tnrul meu prieten, i zise el bine
dispus, cum ai petrecut aceast noapte... aceast
prim noapte care a urmat marii dumitale descoperiri?
Foarte bine, domnule Watkins, foarte bine!
rspunse cu rceal tnrul.
Cum? Ai putut dormi?
Ca de obicei!
Toate aceste milioane, care-au ieit din acest
cuptor, continu domnul Watkins, nu i-au tulburat
somnul?
n nici un fel, rspunse Cyprien. Trebuie s
nelegi bine, domnule Watkins, acest diamant ar
valora milioane numai dac ar fi opera naturii i nu
aceea a unui chimist...
Da... da, domnule Cyprien! Dar eti sigur c ai
putea s-mi faci altul... sau altele?... Ai garanta?
Cyprien ezita, tiind c, ntr-o experien de acest
fel, puteau fi multe eecuri.

Vezi, n-ai garanta! continu John Watkins...


Deci, pn la o nou ncercare i un nou succes,
diamantul dumitale va pstra o valoare enorm!... i,
dac asta-i situaia, cel puin deocamdat, de ce s
spui c e o piatr artificial?
V repet, rspunse Cyprien, c nu pot ascunde
un secret tiinific att de important!
Da... da! relu John Watkins, fcndu-i semn s
tac, de parc ar fi putut fi auzit de afar. Da... da!...
Vom mai vorbi despre asta!... Dar nu te mai preocupa
de Pantalacci i de ceilali!... Nu vor spune nimic
despre descoperirea dumitale, pentru c interesul lor e
s nu spun nimic!... Crede-m... ateapt!... i mai
ales gndete-te c fiica mea i cu mine suntem fericii
de succesul dumitale!... Da... foarte fericii!... Dar n-a
putea s mai vd acest faimos diamant?... Ieri abia am
avut timp s-l examinez!... Ai vrea s-mi ngdui....
Nu mai e la mine! rspunse Cyprien.
L-ai trimis n Frana! strig domnul Watkins,
zdrobit la acest gnd.
Nu... nu nc!... n stare brut nu i s-ar putea
aprecia frumuseea! Fii linitit!
Cui l-ai ncredinat? Pe toi sfinii Angliei, cui?
L-am dat lui Jacobus Vandergaart s-l lefuiasc
i nu tiu unde l-a dus.
Ai ncredinat un asemenea diamant acestui
nebun btrn? strig John Watkins, nfuriat de-a
binelea. Dar asta e demen, domnule! Curat
demen!
A! rspunse Cyprien. Ce poate s fac Jacobus,
sau oricine altul, cu un diamant a crui valoare,
pentru cei care nu-i cunosc originea, este de cel puin
cincizeci de milioane? Credei c ar fi uor s-l vnd
pe ascuns?

Domnul Watkins pru izbit de acest argument.


Desigur, nu era uor s te descotoroseti de un
diamant de asemenea pre. Cu toate acestea, fermierul
nu era linitit i ar fi dat mult, da... mult!.... pentru ca
imprudentul Cyprien s nu-l fi ncredinat btrnului
lefuitor... sau cel puin pentru ca btrnul lefuitor s
se fi i ntors la Griqualand, cu preioasa gem!
Dar Jacobus Vandergaart ceruse o lun i, orict
de nerbdtor era John Watkins, trebuia s atepte.
E de la sine neles c, n zilele urmtoare,
comesenii si obinuii, Annibal Pantalacci, herr
Friedel i evreul Nathan, l-au brfit destul pe cinstitul
lefuitor. Vorbeau n absena lui Cyprien i totdeauna
pentru a-i aminti lui John Watkins c timpul trece i
Jacobus Vandergaart nu se arat.
i de ce ar reveni n Griqualand, zise Friedel,
cnd i este att de uor s pstreze acest diamant, de
o valoare uria, a crui origine artificial nu e trdat
nc de nimic?
Pentru c n-ar gsi cui s-l vnd! rspunse
domnul Watkins, reproducnd argumentul tnrului
inginer, care nu mai avea ns puterea s-l liniteasc.
Frumos raionament! ripost Nathan.
Da! Frumos raionament! adug Annibal
Pantalacci i, credei-m, btrnul crocodil e departe
la ora asta! Nimic mai uor, mai ales pentru el, dect
s denatureze piatra i s-o fac de nerecunoscut! Nu
tii nici mcar ce culoare are! Cine l mpiedic s o
taie n patru ori n ase, i s fac din ea, prin clivaj,
mai multe diamante de dimensiuni nc foarte
respectabile?
Aceste discuii tulburau sufletul domnului Watkins,
care ncepea s-i spun c Jacobus Vandergaart nu
se va mai ntoarce.

Numai Cyprien credea cu trie n cinstea


btrnului lefuitor, afirmnd sus i tare c se va
ntoarce n ziua fixat. i avea dreptate.
Jacobus Vandergaart se ntoarse cu patruzeci i opt
de ore mai devreme. Srguina i rvna lui fuseser
att de mari, c n douzeci i apte de zile terminase
de tiat diamantul. Se ntoarse n timpul nopii, ca s-l
dea la tocil i s fie gata cu lefuitul i, n dimineaa
celei de a douzeci i noua zile, Cyprien l vzu pe
btrn prezentndu-se la el.
Iat piatra, spuse el simplu, punnd pe mas o
mic cutie de lemn.
Cyprien deschise cutia i rmase nmrmurit.
Aezat pe un aternut de bumbac alb, un enorm
cristal negru, n form de romboid dodecaedru, arunca
focuri prismatice att de strlucitoare, nct
laboratorul prea luminat. Aceast combinaie
culoarea cernelii, transparen diamantin absolut
perfect, putere refringent fr egal producea cel
mai minunat i mai tulburtor efect. Te simeai n
prezena unui fenomen cu adevrat unic, a unui joc al
naturii probabil fr precedent. Lsnd la o parte orice
idee de valoare, bijuteria era splendid prin ea nsi.
Nu e numai cel mai mare, dar i cel mai frumos
diamant din cte sunt n lume! zise grav Jacobus
Vandergaart, cu un accent de orgoliu patern.
Cntrete patru sute treizeci i dou de carate! Poi fi
mndru c ai fcut o capodoper, dragul meu! Prima
ncercare a fost o lovitur de maestru!
Cyprien nu rspunse nimic complimentelor
btrnului lefuitor. Din punctul lui de vedere, el nu
era dect autorul unei descoperiri ciudate nimic mai
mult. Muli alii se strduiser, fr s reueasc,
acolo, unde el reuise fr ndoial, pe acest teren al

chimiei anorganice. Dar ce consecine folositoare


pentru omenire ar avea fabricarea diamantului
artificial? n mod inevitabil, ea ar ruina, ntr-un timp
dat, pe toi cei care triau din comerul pietrelor
preioase i, n fond, n-ar mbogi pe nimeni.
Gndindu-se la asta, tnrul inginer i revenea din
exaltarea ce-l cuprinsese n primele ore care urmaser
descoperirii sale. Da! Acum, acest diamant, orict de
admirabil arta ieit din minile lui Jacobus
Vandergaart, nu-i mai aprea dect ca o piatr fr
valoare, creia n curnd avea s-i lipseasc pn i
prestigiul raritii.
Cyprien lu cutia n care scnteia incomparabila
gem i, dup ce strnse mna btrnului, se ndrept
spre ferma domnului Watkins.
Fermierul era n camera sa scund, mereu
ngrijorat, mereu tulburat, ateptnd ntoarcerea, care
i se prea att de improbabil, a lui Jacobus
Vandergaart. Alice se afla lng el, linitindu-l ct
putea mai bine.
Cyprien deschise ua i rmase o clip n prag.
Ei bine?... ntreb cu nsufleire John Watkins,
ridicndu-se cu o micare rapid.
Ei bine, cinstitul Jacobus Vandergaart a sosit
chiar n dimineaa asta! rspunse Cyprien.
Cu diamantul?
Cu diamantul, admirabil tiat i care cntrete
nc patru sute treizeci i dou de carate!
Patru sute treizeci i dou de carate! strig John
Watkins. i l-ai adus cu dumneata?
Iat-l.
Fermierul lu cutia, o deschise i ochii si mari
scnteiau aproape ca diamantul pe care-l privea ca n
extaz! Apoi, cnd putu ine n mna sa, sub aceast

form uoar i portativ, material i sclipitoare n


acelai timp, valoarea colosal pe care o reprezenta
gema, ncntarea sa cpt accente att de
bombastice, nct deveneau ridicole.
Domnul Watkins avea lacrimi n glas i vorbea
diamantului ca unei fiine nsufleite.
Oh! Frumoas, superb, splendid piatr!... Iatte deci ntoars, micuo!... Ct eti de strlucitoare!...
Ct eti de grea!... Cte guinee suntoare trebuie s
valorezi!... Ce-o s facem cu tine, frumoasa mea?... O
s te trimitem la Cape Town i de acolo la Londra, ca
s fii vzut i admirat?... Dar cine va fi att de bogat
ca s te cumpere? Nici regina nu i-ar putea permite
un asemenea lux!... Ar trebui s renune pentru asta
la venitul ei pe doi sau trei ani!... Va fi necesar un vot
al parlamentului, o subscripie naional!... Se va face,
fii linitit! i tu te vei duce s dormi n Turnul
Londrei, lng Koh-i-noor, care nu va mai fi dect un
bieel pe lng tine!... Ct poi tu valora, frumoasa
mea?
i dup ce fcu un calcul mintal:
Diamantul arului a fost pltit de Ecaterina a II-a
cu un milion de ruble bani pein i nouzeci i ase de
mii de franci rent viager! Nu va fi desigur nimic
exagerat dac s-ar cere un milion de lire sterline i
cinci sute de mii de franci rent perpetu!
Apoi, venindu-i o idee subit:
Domnule Mere, nu crezi c proprietarul unei
asemenea pietre ar trebui nnobilat? Toate felurile de
merit au dreptul s fie reprezentate n Camera lorzilor,
i a poseda un diamant de aceast mrime nu-i,
desigur, un merit obinuit!... Privete, fiica mea,
privete!... Doi ochi nu sunt de ajuns pentru a admira
o asemenea piatr!

Pentru prima dat n viaa sa, miss Watkins privi


un diamant cu oarecare interes.
n adevr, e foarte frumos!... Strlucete ca o
bucat de crbune ce este, dar ca un crbune
incandescent! spuse ea, lundu-l cu delicatee de pe
aternutul lui de bumbac.
Apoi, cu o micare instinctiv, pe care orice tnr
ar fi avut-o n locul ei, se apropie de oglinda aezat
deasupra cminului i-i puse minunata bijuterie pe
frunte, n mijlocul uvielor de pr blond.
O stea montat n aur! zise curtenitor Cyprien,
fcnd, contrar obinuinelor sale, un madrigal.
E adevrat!... Parc-i o stea! strig Alice, btnd
bucuroas din palme... Ei bine, trebuie s-i lsm
acest nume! S-l botezm Steaua Sudului!... Vrei,
domnule Cyprien? Nu e negru ca frumuseile indigene
ale acestui inut i strlucitor precum constelaiile
cerului nostru austral?
Fie, Steaua Sudului! zise John Watkins, care nu
acorda numelui prea mare importan. Dar fii atent
s nu-i scape din mn! relu el nspimntat, la o
micare neateptat a fetei. S-ar sparge ca sticla!
n adevr?... E att de fragil? se mir Alice,
punnd cu destul nepsare diamantul n cutia sa.
Srman stea, deci nu eti dect un astru de nimic, un
banal dop de caraf!
Un dop de caraf! strig domnul Watkins,
sufocat. Copiii sunt lipsii de orice respect!
Domnioar Alice, zise atunci tnrul inginer,
dumneavoastr m-ai ncurajat s ncerc fabricarea
artificial a diamantului! Deci dumneavoastr vi se
datoreaz existena acestei pietre!... Dar, n ochii mei,
este o bijuterie care nu va mai avea nici o valoare
comercial cnd i se va cunoate proveniena! ... Tatl

dumneavoastr mi va ngdui, fr ndoial, s v-o


ofer, n amintirea influenei fericite pe care ai avut-o
asupra lucrrilor mele!
Ei! fcu domnul Watkins, neputnd ascunde ceea
ce simea la aceast propunere... neateptat.
Domnioar Alice, continu Cyprien, acest
diamant este al dumneavoastr!... Vi-l ofer... vi-l
druiesc!
i miss Watkins, drept orice rspuns, ntinse
tnrului o mn pe care acesta o strnse cu afeciune
n ale sale.

XI. Steaua Sudului


Vestea ntoarcerii lui Jacobus Vandergaart se
rspndise repede. Aa c o mulime de vizitatori se
ndrept n curnd spre ferm, ca s vad minunea
Kopje-ului. Se afl repede i c diamantul aparinea
domnioarei Watkins, i c tatl ei, mai mult dect ea,
era adevratul proprietar.
Aa se explic surescitarea curiozitii publice n
legtur cu acest diamant, oper a omului i nu a
naturii.
Trebuie spus aici c nu se aflase nc nimic despre
originea artificial a diamantului n chestiune. Pe de o
parte, minerii din Griqualand nu erau att de
nesocotii nct s rspndeasc un secret care putea
s determine ruina lor imediat. Pe de alt parte,
Cyprien, nevoind s se hazardeze, nu spusese nc
nimic despre aceasta i se hotrse s nu trimit
memoriul su relativ la Steaua Sudului, mai nainte de
a fi controlat succesul su printr-o a doua experien.
Ceea ce fcuse prima dat voia s fie sigur c poate
face i a doua oar.
Curiozitatea public crescuse deci teribil i John
Watkins n-ar fi putut n mod cuviincios s refuze s o
satisfac, cu att mai mult, cu ct asta i mgulea
vanitatea. Puse Steaua Sudului pe un strat subire de
bumbac, n vrful unei mici coloane de marmur alb
care se nla n mijlocul emineului din holul su i
ziua ntreag sttea aezat n fotoliu, supraveghind
incomparabila bijuterie i artnd-o publicului.
James Hilton fu primul care-i spuse ct era de
imprudent ceea ce fcea. i ddea el seama de
pericolele la care se expunea, artnd astfel tuturor
valoarea enorm pe care o adpostea sub acoperiul

su? Dup prerea lui Hilton, era neaprat necesar s


cear de la Kimberley o gard special de poliiti, cci
altfel noaptea urmtoare ar fi putut s-i aduc
necazuri.
nfricoat de aceast perspectiv, domnul Watkins
se grbi s urmeze sfatul judicios al oaspetelui su i
nu se simi n siguran dect cnd vzu sosind, spre
sear, o brigad de poliiti clri. Cei douzeci i cinci
de oameni fur instalai n dependinele fermei.
Afluena curioilor crescu n zilele urmtoare i
celebritatea Stelei Sudului depi curnd graniele
districtului i se rspndi pn n oraele cele mai
ndeprtate. Ziarele coloniei consacrar articole peste
articole descrierii dimensiunilor, formei, culorii i
strlucirii sale. Cablul telegrafic de la Durban se
nsrcina s transmit aceste amnunte, prin Zanzibar
i Aden, la nceput Europei i Asiei, apoi celor dou
Americi i Oceaniei. Fotografii solicitar onoarea de a
fixa pe pelicul portretul minunatului diamant.
Desenatori speciali venir, trimii de ziare ilustrate,
s-i reproduc imaginea. n fine, fu un eveniment
pentru lumea ntreag.
La toate acestea se adug legenda. Printre mineri
circulau poveti fantastice despre proprietile
miraculoase ce i se atribuiau. Se spunea n oapt c o
piatr neagr nu se putea s nu aduc nenorocire.
Oameni cu experien ddeau din cap, declarnd c
preferau s vad aceast piatr a diavolului la
Watkins, dect la ei acas. Clevetirile i chiar
calomniile, nsoitoare inerente ale celebritii, nu i-au
lipsit nici Stelei Sudului care, firete, nu le lu n
seam i continu s reverse:
...torente de lumin Asupra hulitorilor obscuri!

Dar nu la fel se petreceau lucrurile cu John


Watkins, pe care aceste trncneli l exasperau. I se
prea c ele scad ceva din valoarea pietrei i le
resimea ca pe nite insulte personale. De cnd
guvernatorul coloniei, ofierii din garnizoanele vecine,
magistraii, funcionarii, toate corpurile constituite
veniser s aduc omagiul lor bijuteriei sale, el
considera aproape un sacrilegiu comentariile uuratice
pe care unii i permiteau s le fac.
Aa c, pentru a reaciona mpotriva acestor
nscociri, ct i pentru a-i satisface gustul de
petrecere, hotr s se dea un mare banchet n onoarea
acestui scump diamant pe care socotea s-l transforme
n bani orice-ar fi putut spune Cyprien i orict de
mare ar fi fost voina fiicei sale de a-l pstra ca atare.
Att de mare este influena stomacului asupra
prerilor multor oameni, nct vestea banchetului a
fost de ajuns ca s modifice de pe o zi pe alta opinia
public n tabra de la Vandergaart. Oamenii care se
artaser cei mai ruvoitori fa de Steaua Sudului i
schimbar subit tonul, spunnd c, la urma urmei,
aceast piatr era cu totul nevinovat de reaua
influen ce i se atribuia i solicitar cu umilin o
invitaie la John Watkins.
n bazinul Vaal-ului, avea s se vorbeasc mult
vreme despre acest zaiafet. n ziua aceea erau optzeci
de invitai, aezai la mas sub un cort ridicat n
prelungirea uneia din laturile holului, al crui perete
fusese drmat anume pentru aceast mprejurare. Un
baron regal sau friptur colosal, fcut dintr-o
spinare de bou, ocupa centrul mesei, avnd de o parte
i de alta berbeci ntregi i toate felurile de vnat din
inut. Muni de legume i fructe, butoaie de bere i de
vin, desfcute i aezate unele peste altele din loc n

loc, completau peisajul acestui banchet cu adevrat


pantagruelic.
Steaua Sudului, tronnd pe soclul ei, nconjurat de
luminri aprinse, prezida, n spatele lui John Watkins,
srbtoarea dat n onoarea ei.
Serviciul era asigurat de douzeci de cafri, angajai
anume, sub conducerea lui Matakit, care se oferise si dirijeze cu ncuviinarea stpnului su.
Erau prezente, n afar de brigada de poliie, creia
domnul Watkins inuse s-i mulumeasc astfel
pentru paza sa, toate persoanele de seam din tabr
i din mprejurimi: Mathys Pretorius, Nathan, James
Hilton, Annibal Pantalacci, Friedel, Thomas Steel i ali
cincizeci.
Pn i animalele fermei boii, cinii i mai ales
struii domnioarei Watkins luau parte la
srbtoare, venind s cereasc resturile festinului.
Alice, aezat n faa tatlui su, la cellalt capt al
mesei, fcea onorurile cu graia sa obinuit, dar nu
fr o tristee ascuns, cu toate c nelegea foarte
bine motivul absenei lui Cyprien Mere i a lui Jacobus
Vandergaart.
Tnrul inginer evitase totdeauna, pe ct cu
putin, societatea unor Friedel, Pantalacci i a altora
asemeni lor. Dealtfel, de cnd i reuise experiena, le
cunotea inteniile puin binevoitoare i chiar
ameninrile mpotriva descoperitorului metodei de
fabricaie artificial, care putea s-i lase sraci lipii. n
consecin, se abinuse s apar la petrecere. Ct
despre Jacobus Vandergaart, John Watkins fcuse
numeroase demersuri pentru a ncerca o mpcare, dar
el respinsese cu rceal aceste tentative.
Banchetul se apropia de sfrit. Dac avusese loc
n cea mai mare ordine, asta se datora prezenei

domnioarei Watkins, care impusese o anumit


reinere celor mai grosolani comeseni, cu toate c
Mathys Pretorius servise ca totdeauna drept int
glumelor proaste ale lui Annibal Pantalacci. Acesta i
trimitea nenorocitului bur cele mai uluitoare
ntiinri: un foc de artificii avea s fie tras sub mas;
nu se atepta dect retragerea domnioarei Watkins,
pentru a-l condamna pe cel mai gras dintre cei de fa
s bea, una dup alta, dousprezece sticle de gin; era
vorba ca srbtoarea s se termine printr-o mare
ncierare i o btlie general cu revolverele!...
Dar fu ntrerupt de John Watkins care, n calitate
de preedinte al banchetului, btea n mas cu
mnerul cuitului, pentru a anuna toasturile
tradiionale.
Se fcu linite. Amfitrionul, ridicndu-se ct era de
nalt, i sprijini degetele mari ale minilor de marginea
feei de mas i-i ncepu scurta cuvntare cu o voce
cam neclar, din pricina prea numeroaselor libaii.
Spuse c aceast zi va rmne cea mai mare
amintire a vieii sale de miner i de colonist! Dup ce
trecuse prin ncercrile cunoscute n tineree, era o
bucurie de neuitat s se vad acum, n aceast bogat
ar a Griqualand-ului, nconjurat de optzeci de
prieteni, reunii pentru a srbtori cel mai mare
diamant din lume!... E adevrat c, mine chiar, unul
dintre onorabilii comeseni care l nconjurau putea gsi
o piatr i mai mare!... n asta const atracia i poezia
vieii de miner!... (Vie aprobare) Aceast fericire, el o
dorea n mod sincer oaspeilor si!... (Sursuri,
aplauze) El credea chiar c poate afirma c numai
acela era greu de mulumit care, n locul lui, nu s-ar
declara satisfcut!... n concluzie, i invit pe oaspeii
si s bea pentru prosperitatea Griqualand-ului,

pentru meninerea preului pe pieele diamantelor


cu toat concurena, oricare-ar fi fost ea n sfrit,
pentru cltoria fericit pe care Steaua Sudului avea so ntreprind pentru a duce, nti la Cape Town, pe
urm n Anglia, strlucirea splendorii ei!
Dar nu nseamn un pericol s trimii la Cape
Town o piatr de o asemenea valoare? ntreb Thomas
Steel.
Oh! Va fi bine pzit! rspunse domnul Watkins.
Destule diamante au cltorit n aceste condiii i au
ajuns cu bine la destinaie!
Chiar i cel al domnului Durieux de Sancy, zise
Alice, i totui, fr devotamentul servitorului su...
Eh, ce i s-a ntmplat att de extraordinar?
ntreb James Hilton.
Iat povestea, rspunse Alice, fr s se lase
rugat:
Domnul de Sancy era un gentilom francez de la
curtea lui Henric al III-lea. El avea un diamant vestit,
purtnd i astzi numele proprietarului su. n
parantez fie spus, acest diamant mai avusese
numeroase aventuri. Aparinuse, printre altele, lui
Carol Temerarul, care l avea asupra sa cnd a fost
omort sub zidurile oraului Nancy. Un soldat elveian
gsi piatra, cercetnd cadavrul ducelui de Bourgogne,
i o vndu cu un florin unui biet preot, care o ced
unui evreu pentru cinci sau ase florini. n epoca n
care piatra era n minile domnului de Sancy, tezaurul
regal se afla la mare ananghie i domnul de Sancy
consimi s pun diamantul amanet pentru a
mprumuta regelui suma primit. Cmtarul se gsea
la Metz. Trebuia deci s ncredineze unui servitor
bijuteria, pentru a i-o duce acolo.

Nu v temei c acest om va fugi n Germania? fu


ntrebat de Sancy.
Sunt sigur de el!
n ciuda acestei asigurri, nici omul, nici diamantul
n-au ajuns la Metz. Curtea nu pierdu prilejul de a-i
bate joc de domnul de Sancy.
Sunt sigur de servitorul meu, repeta el. Probabil
c a fost ucis!
i ntr-adevr, cutndu-l, i s-a gsit cadavrul n
anul unui drum.
Deschidei-i abdomenul! zise domnul de Sancy.
Diamantul trebuie s fie nuntru!
l ascultar i afirmaia lui se dovedi ntemeiat.
Umilul erou, cruia istoria nici mcar nu i-a pstrat
numele, fusese credincios pn i dup moarte
datoriei i onoarei, punnd n umbr prin strlucirea
faptei sale, cum a zis un vechi cronicar, strlucirea i
calitatea bijuteriei pe care o ducea cu el.
A fi foarte surprins, adug Alice, terminndu-i
povestirea, ca ntr-un caz asemntor Steaua Sudului
s nu inspire acelai devotament n timpul cltoriei
sale!
O aclamaie unanim salut cuvintele domnioarei
Watkins, optzeci de brae ridicar un numr egal de
pahare i toi ochii se ndreptar n mod instinctiv spre
cmin, pentru a aduce un omagiu incomparabilei
pietre.
Dar Steaua Sudului nu mai era pe soclul unde,
adineauri nc, scnteia n spatele lui John Watkins!
Uimirea celor optzeci de fee era att de evident,
nct amfitrionul se ntoarse imediat pentru a vedea
care e cauza ei.
Abia constat lipsa pietrei c se i prbui n
fotoliul su, ca lovit de trsnet.

Oaspeii se grbir s-i dea ajutor, i desfcur


cravata, l stropir cu ap... n sfrit, i reveni din
lein.
Diamantul! url el cu o voce asurzitoare.
Diamantul!... Cine a luat diamantul?
Domnilor, toat lumea rmne pe loc! zise eful
brigzii de poliie, ordonnd ocuparea ieirilor slii.
Toi comesenii se priveau uluii sau i schimbau
impresiile n oapt. Nu erau nici cinci minute de cnd
cei mai muli dintre ei vzuser, sau cel puin credeau
s fi vzut preioasa piatr. Dar trebuia acceptat
realitatea: diamantul dispruse.
Cer ca toate persoanele prezente s fie
percheziionate nainte de a pleca! propuse Thomas
Steel, cu sinceritatea lui obinuit.
Da!... da!... rspunse adunarea, i ncuviinarea
prea unanim.
Aceast propunere prea s-i dea un pic de
speran lui John Watkins.
Ofierul de poliie i aez pe toi comesenii ntr-o
parte a slii i ncepu prin a se supune el nsui
operaiei cerute. i ntoarse buzunarele pe dos, i
scoase pantofii, puse s-i fie cercetate hainele de cine
voia. Apoi proced la un examen analog al fiecrui om
din brigada sa. La urm, comesenii defilar unul cte
unul prin faa sa i fur supui pe rnd unei
investigaii minuioase. Aceste cercetri nu ddur
ns nici un rezultat.
Toate colurile i ungherele slii banchetului fur
scormonite cu cea mai mare grij. Nu se gsi nici urm
de diamant.
Rmn cafrii care-au servit la mas! spuse
ofierul de poliie, care nu voia s se dea btut.

E limpede! Cafrii l-au luat! fu rspunsul. Sunt


destul de hoi pentru asta!
Bieii oameni ieiser totui puin nainte de toastul
lui John Watkins, ndat ce nu mai fusese nevoie de
serviciile lor. Stteau pe vine, afar, n cerc, n jurul
unui foc mare aprins n curte i, dup ce mncaser
bucatele rmase de la banchet, pregteau n felul lor
un concert, dup moda din ara cafrilor. Chitare fcute
din tigve, fluiere n care se sufl cu nasul, tam-tam-uri
de toate felurile ncepuser acel talme-balme sonor
care precede orice mare manifestare muzical a
indigenilor din Africa de Sud.
Cafrii nici mcar nu tiau exact ce s-a petrecut,
cnd i aduser n sal pentru a le percheziiona
puinele veminte. neleser doar c era vorba de
furtul unui diamant de mare pre.
Ca i cercetrile precedente, nici acestea n-au fost
utile i fructuoase.
Dac houl se afl printre aceti cafri i trebuie
s fie! a avut de zece ori timpul necesar pentru a
ascunde la loc sigur obiectul furat! observ foarte
judicios unul dintre comeseni.
Evident, zise ofierul de poliie, i nu exist poate
dect un singur mijloc de a-l face s se denune, i
anume, s ne adresm unui ghicitor din rasa lui.
ncercarea reuete uneori...
Dac permitei, zise Matakit, care era acolo cu
ceilali, pot face eu experiena!
Oferta fu imediat acceptat i comesenii se aezar
n jurul cafrilor; apoi Matakit, obinuit cu acest rol de
ghicitor, se pregti s-i nceap ancheta.
ncepu prin a trage pe nri dou sau trei prize de
tabac dintr-o tabacher de corn care nu-l prsea
niciodat.

Voi face acum proba nuieluelor! spuse el dup


aceast operaie preliminar.
Se duse s caute ntr-un tufi vecin douzeci de
vergi pe care le msur foarte exact i le tie astfel, ca
s fie de o lungime egal, adic de vreo 12 degete
englezeti. Apoi le mpri cafrilor aezai n rnd, dup
ce pusese una de o parte, pentru el.
V vei duce unde vrei timp de un sfert de or, le
spuse pe un ton solemn, i nu v vei ntoarce dect
atunci cnd vei auzi tam-tam-ul! Dac houl se afl
printre voi, nuielua lui va fi mai lung cu trei degete!
Cafrii
plecar
care
ncotro,
foarte
vizibil
impresionai de acest mic discurs, tiind bine c,
datorit procedeelor sumare ale justiiei din
Griqualand, erai repede prins i, fr a avea timp s te
aperi, i mai repede nc spnzurat.
Ct despre comeseni, care urmriser cu interes
amnuntele acestei nscenri, se grbir s o
comenteze, fiecare n sens diferit.
Houl nu se va ntoarce, dac se afl printre
aceti oameni! obiect unul.
Ei bine, chiar acest fapt l va trda! rspunse
cellalt.
A! Va fi mai iret dect Matakit i se va mulumi
s scurteze cu trei degete nuielua sa, ca s scape de
lungirea de care se teme!
Probabil c asta sper i ghicitorul i tocmai
aceast scurtare nefericit va fi suficient pentru a-l
denuna pe vinovat!
ntre timp, cele cincisprezece minute trecuser i
Matakit, lovind brusc tam-tam-ul, i rechem pe
suspeci.
Revenir toi pn la unul, se aezar la rnd n
faa lui i-i ddur nuieluele.

Matakit le lu, form un mnunchi din ele i le gsi


pe toate perfect egale. Era gata s le pun la o parte i
s declare ncercarea concludent pentru onoarea
compatrioilor si, cnd se rzgndi i compar
nuieluele cu cea pe care o pstrase. Toate erau mai
scurte cu trei degete!
Bieii oameni crezuser c e prudent s ia aceast
msur de prevedere mpotriva unei lungiri care, n
minile lor superstiioase, putea foarte bine s se
produc. Acest fapt nu indica o contiin perfect
curat i, fr ndoial, toi furaser vreun diamant n
timpul zilei.
Un hohot de rs general ntmpin acest rezultat
neateptat. Matakit, cu ochii plecai, prea cum nu se
poate mai umilit c un procedeu, a crui eficacitate o
demonstrase adesea n kraal-ul su, devenise att de
ineficace n viaa civilizat.
Domnule, nu ne rmne dect s ne
recunoatem neputina! zise atunci ofierul de poliie,
salutndu-l pe John Watkins care rmsese n fotoliul
su, zdrobit de dezndejde. Poate vom fi mai norocoi
mine, promind o mare recompens oricui ne va
putea pune pe urmele hoului!
Houl! strig Annibal Pantalacci. i de ce n-ar fi
chiar cel cruia i-ai dat sarcina s-i judece pe semenii
si?
Ce vrei s spunei? ntreb ofierul de poliie.
E vorba de acest Matakit care, jucnd rolul
ghicitorului, a putut spera s nlture bnuielile!
n clipa aceea, dac cineva s-ar fi ntors spre el, l-ar
fi putut vedea pe Matakit fcnd o strmbtur
ciudat, prsind repede sala i fugind spre coliba lui.

Da! continu napolitanul. Era dintre aceia care


au servit la mas!... E un mecher, un ticlos, la care
domnul Mere ine, nu se tie pentru ce!
Matakit e cinstit, rspund pentru el! strig miss
Watkins, gata s-l apere pe servitorul lui Cyprien.
Ei! Ce tii tu despre el? replic John Watkins.
Da!... E n stare s fi pus mna pe Steaua Sudului!
Nu poate fi departe! relu ofierul de poliie, ntrun minut va fi percheziionat! Dac diamantul e la el,
va primi tot attea lovituri de bici cte carate are piatra
i, dac nu va muri, va fi spnzurat dup a patru sute
treizeci i doua lovitur!
Miss Watkins tremura de team. Toi aceti
oameni, pe jumtate slbatici, aplaudau groaznica
sentin a ofierului de poliie. Dar cum s reii aceste
naturi brutale, lipsite de remucri i de mil?
Dup un minut, domnul Watkins i oaspeii si
erau n faa colibei lui Matakit, a crei u fu spart.
Matakit nu se mai afla acolo i-l ateptar zadarnic
toat noaptea.
A doua zi diminea nc nu se-ntorsese i nu mai
ncpea ndoial c prsise Vandergaart-Kopje.

XII. Pregtiri de plecare


Dimineaa, cnd Cyprien Mere afl ce se petrecuse
n ajun, n timpul banchetului, prima sa reacie fu s
protesteze mpotriva gravei acuzaii aduse servitorului
su. Nu putea admite c Matakit era autorul unui
asemenea furt, mprtind ndoiala Alicei n aceast
privin. Mai degrab i-ar fi bnuit pe Annibal
Pantalacci, herr Friedel, Nathan sau pe oricare altul,
care nu-i preau demni de ncredere!
Totui, era puin probabil ca un european s fi fost
vinovat de aceast crim. Pentru toi cei care nu-i
cunoteau originea, Steaua Sudului era un diamant
natural i, n consecin, avea o asemenea valoare,
nct era foarte greu s-l nstrinezi.
i cu toate acestea, repeta pentru sine Cyprien, nu
e posibil s fie Matakit!
Dar tot atunci i aducea aminte de unele furturi pe
care cafrul le svrise chiar fiind n serviciul su. Cu
toate admonestrile stpnului, mpins de natura sa
cu vederi foarte largi n privina deosebirii dintre ce-i al
tu i ce-i al meu el nu se putuse dezbra de aceste
obiceiuri condamnabile. E adevrat c nu terpelea
dect obiecte de mic valoare; dar nu era nevoie de
mai mult pentru a-i stabili un mic cazier judiciar, care
nu era n favoarea lui.
Dealtfel, trebuia s se in seama de prezena
cafrului n sala banchetului, cnd diamantul
dispruse ca prin farmec; apoi, de faptul c nu mai
fusese gsit n coliba lui, dup scurt timp; n sfrit,
de fuga lui, prea explicabil poate, cci nu se mai
ndoia nimeni c prsise inutul.
n adevr, Cyprien atept zadarnic toat dimineaa
ca Matakit s apar, neputnd crede nc n vinovia

servitorului su; dar servitorul nu se ntoarse. Se


constat chiar c sacul coninnd economiile sale i
cteva obiecte sau unelte, necesare unui om care are
de gnd s traverseze regiunile aproape pustii ale
Africii Australe, dispruse din colib. ndoiala nu mai
era deci posibil.
Pe la ora zece, tnrul inginer, ntristat poate mai
mult de purtarea lui Matakit dect de pierderea
diamantului, se duse la ferma lui John Watkins.
Acolo i gsi innd mare sfat, pe fermier, Annibal
Pantalacci, James Hilton i Friedel. n momentul cnd
apru, Alice, care-l vzuse venind, intr de asemenea
n sal, unde tatl i cei trei obinuii ai casei discutau
cu mare nsufleire despre ce era de fcut ca s reintre
n posesia diamantului furat.
S fie urmrit! striga John Watkins, n culmea
furiei. S fie prins i, dac diamantul nu este asupra
lui, s i se deschid pntecul, pentru a se vedea dac
nu l-a nghiit!... Ah, fata mea, bine-ai fcut ieri c neai povestit ntmplarea aceea! O s cutm piatra pn
i n mruntaiele acestui ticlos!
Dar vai, interveni Cyprien pe un ton glume, care
nu plcu deloc fermierului, ca s nghit o piatr de
aceast mrime, ar trebui ca Matakit s aib un
stomac de stru!
Oare stomacul unui cafru nu e n stare de orice,
domnule Mere? ripost John Watkins. M mir c i se
pare potrivit s rzi ntr-un asemenea moment i de o
asemenea problem!
Nu rd, domnule Watkins! rspunse foarte serios
Cyprien. Dar, dac regret acest diamant este numai
pentru c mi-ai permis s-l ofer domnioarei Alice...

i v sunt tot att de recunosctoare, domnule


Cyprien, adug miss Watkins, ca i cum ar mai fi
nc n posesia mea!
Minte de femeie! strig fermierul. Tot att de
recunosctoare ca i cum ar fi n posesia ei, acest
diamant fr pereche n lume!...
n adevr, nu e acelai lucru! observ James
Hilton.
Oh, deloc! adug Friedel.
Dimpotriv, este exact acelai lucru, ripost
Cyprien, deoarece, dac am fabricat acest diamant, voi
ti s fabric i altul!
Oh, domnule inginer, zise Annibal Pantalacci, pe
un ton foarte amenintor la adresa tnrului, cred c
ai face bine s nu mai rencepei experiena
dumneavoastr... n interesul Griqualand-ului... i al
dumneavoastr, de asemenea!
Adevrat, domnule? replic Cyprien. Cred c nu e
cazul s v cer permisiunea n aceast privin!
Ai i gsit momentul s discutai despre asta!
strig domnul Watkins. Parc domnul Mere e sigur de
reuita unei noi ncercri? Un al doilea diamant care
ar iei din aparatul su ar avea culoarea, greutatea i,
n consecin, valoarea primului? Poate mcar garanta
c va fabrica o alt piatr, chiar de o valoare mult mai
mic? Ar ndrzni s afirme c ntmplarea n-a jucat
un mare rol n reuita sa?
Ceea ce spunea John Watkins era prea rezonabil
pentru ca tnrul inginer s nu fie simitor la aceste
argumente; ele corespundeau, dealtfel, multor obiecii
pe care i le adusese singur. Experiena nu era perfect
explicabil, fr ndoial, prin datele chimiei moderne;
dar ntmplarea nu intervenise oare, n mare msur,
n acest prim succes? i, dac ar rencepe, era sigur c

va reui a doua oar? n aceste condiii, trebuiau s


pun mna cu orice pre pe ho i, ceea ce era mai
important nc, pe obiectul furat.
Nu s-a gsit nici o urm a lui Matakit? ntreb
John Watkins.
Nici una, rspunse Cyprien.
Au fost cercetate toate mprejurimile taberei?
Da, i cercetate bine! rspunse Friedel. Ticlosul
a disprut, probabil n timpul nopii, i e greu, ca s
nu spun imposibil, de tiut ncotro s-a ndreptat!
Ofierul de poliie a fcut o percheziie n coliba
lui? relu fermierul.
Da, rspunse Cyprien, i n-a gsit nimic care s-l
pun pe urmele fugarului.
Ah! strig domnul Watkins, a da cinci sute,
chiar o mie de lire ca s fie prins!
V neleg, domnule Watkins! rspunse Annibal
Pantalacci. Dar mi-e team c nu vom gsi niciodat
nici diamantul, nici pe cel care l-a furat!
Cum aa?
Pentru c odat pornit, relu Annibal Pantalacci,
Matakit nu va fi att de prost nct s se opreasc n
drum! Va trece Limpopo, se va nfunda n pustiu, va
merge pn la Zambezi, sau pn la lacul Tanganyika,
pn la boimani dac va fi nevoie!
Vorbind astfel, vicleanul napolitan i mrturisea
oare n mod sincer gndul? Nu voia numai s
mpiedice urmrirea lui Matakit, cu scopul de a-i
rezerva aceast sarcin? Iat ce se ntreba Cyprien,
observndu-l.
Dar domnul Watkins nu era omul care s
abandoneze partida, numai pentru c ar fi fost greu de
jucat. n adevr, ar fi sacrificat ntreaga sa avere
pentru a reintra n posesia acestei pietre incomparabile

i ochii lui nerbdtori, plini de furie, priveau pe


fereastra deschis pn la marginile nverzite ale Vaalului, ca i cum ar fi sperat s-l zreasc pe fugar la
liziera lui!
Nu, strig el, asta nu poate rmne aa!... mi
trebuie diamantul meu!... Acest netrebnic trebuie s fie
prins! Ah, dac n-a suferi de gut, garantez c asta nar dura mult!
Tat! exclam Alice, ncercnd s-l liniteasc.
S vedem, cine i ia aceast sarcin? strig John
Watkins, aruncnd o privire n jurul su. Cine vrea s
porneasc n urmrirea cafrului? V dau cuvntul
meu c recompensa va fi pe msura succesului.
i, cum nimeni nu spunea nimic, continu:
Iat, domnilor, suntei aici patru tineri care dorii
mna fiicei mele! Ei bine, prindei-mi-l pe acel om cu
diamantul meu (spunea acum diamantul meu) i, pe
onoarea lui Watkins, fiica mea va fi a aceluia care mi-l
va aduce!
Primesc! strig James Hilton.
De acord! declar Friedel.
Cine n-ar vrea s ncerce s ctige un premiu
att de preios? murmur Annibal Pantalacci, cu un
rnjet.
Alice, roie la fa, profund umilit de a se vedea
aruncat ca miz a unei asemenea partide, i asta n
prezena tnrului inginer, ncerca zadarnic s-i
ascund stinghereala.
Miss Watkins, i zise Cyprien n oapt,
nclinndu-se respectuos naintea ei, a intra i eu n
joc, dar o pot face fr permisiunea dumneavoastr?
O avei, mpreun cu urrile mele cele mai
sincere, domnule Cyprien! rspunse ea cu ardoare.

Atunci, sunt gata s merg pn la captul lumii!


strig Cyprien, ntorcndu-se spre John Watkins.
Pe legea mea, s-ar putea s nu fii departe de
adevr, zise Annibal Pantalacci, fiindc Matakit o s ne
poarte mult pe drumuri! Dup cum cred c a alergat,
mine va fi la Potchefstrom i va ajunge n partea de
sus a rii, mai nainte chiar ca noi s ne fi prsit
cabanele!
i cine ne mpiedic s plecm azi... imediat?
ntreb Cyprien.
Oh, nu eu! N-avei dect, dac v ndeamn
inima! replic napolitanul. Dar, n ceea ce m privete,
n-am s m lansez ntr-o aciune fr anse de succes!
Un car bun, cu o duzin de boi de jug i doi cai de
clrie, e minimum necesar pentru o expediie dificil,
ca aceea pe care o prevd. i astea nu se gsesc dect
la Potchefstrom!
Oare de ast dat, Annibal Pantalacci vorbea
serios? Oare nu urmrea doar s-i descurajeze rivalii?
Rspunsul afirmativ ar fi fost ndoielnic. Nendoielnic
ns era faptul c avea perfect dreptate. Fr
asemenea mijloace de locomoie, fr aceste resurse,
ar fi fost o nebunie s ncerci s ptrunzi n nordul
Griqualand-ului! Totui, un echipaj cu boi Cyprien
tia asta costa pe puin opt-zece mii de franci, i el
nu avea nici patru mii.
O idee! zise deodat James Hilton care, n
calitatea sa de africander de origine scoian, avea o
puternic aplecare spre economii. De ce s nu ne
asociem toi patru pentru aceast expediie? ansele
fiecruia ar rmne egale i cel puin cheltuielile ar fi
mprite!
Mi se pare just, spuse Friedel.
Primesc, rspunse fr s ezite Cyprien.

n acest caz, observ Annibal Pantalacci, va


trebui convenit c fiecare i va pstra independena i
va fi liber s-i prseasc pe ceilali, n momentul cnd
va socoti util s ncerce s-l ajung pe fugar.
Asta e de la sine neles! rspunse James Hilton.
Ne asociem pentru cumprarea carului, boilor i
proviziilor, dar fiecare va putea s se desprind, cnd
va gsi cu cale s-o fac! i cu att mai bine pentru cel
ce va atinge inta cel dinti!
De acord! rspunser Cyprien, Annibal
Pantalacci i Friedel.
Cnd plecai? ntreb John Watkins, cruia
aceast combinaie i mptrea ansele de a reintra n
posesia diamantului.
Mine, cu diligena de Potchefstrom, rspunse
Friedel. N-avem cum s ajungem naintea ei.
De acord!
n acest timp, Alice l luase pe Cyprien la o parte il ntreba dac crede ntr-adevr c Matakit putea fi
autorul unui asemenea furt.
Miss Watkins, i rspunse tnrul inginer,
trebuie s mrturisesc c toate aparenele sunt
mpotriva lui, de vreme ce a fugit! Dar ceea ce mi se
pare sigur, este c acest Annibal Pantalacci are aerul
unui domn care ar putea spune multe despre
dispariia diamantului! Ce mutr de nemernic... i ce
asociat remarcabil voi avea!... Eh, la rzboi ca la
rzboi! La urma urmei, tot e mai bine s-l am lng
mine i s-i pot supraveghea micrile, dect s-l las
s acioneze separat i dup placul su!
Cei patru pretendeni i luar curnd rmas bun
de la John Watkins i de la fiica sa. Cum era firesc n
asemenea mprejurri, salutul de desprire fu scurt i
se mrgini la o strngere de mn. Ce-i puteau spune

aceti rivali, care plecau mpreun, dorindu-i reciproc


s se duc la naiba?
ntorcndu-se acas, Cyprien i gsi pe Li i pe
Bardik. Tnrul cafru se artase totdeauna foarte
zelos, de cnd l luase n serviciul su. Acum sttea de
vorb cu chinezul n pragul uii. Inginerul i anun c
urma s plece n compania lui Friedel, James Hilton i
Annibal Pantalacci, ca s-l urmreasc pe Matakit.
Amndoi schimbar atunci o privire una singur;
apoi, apropiindu-se, fr un cuvnt n legtur cu ceea
ce gndeau despre fugar, i spuser:
Ticuule, ia-ne cu tine, te rugm struitor!
S v iau cu mine?... i de ce, m rog?
Ca s-i preparm cafeaua i mesele, zise Bardik.
Ca s-i splm rufria, adug Li.
i s mpiedicm oamenii ri s-i fac vreun ru!
continuar, ca nelei.
Cyprien i privi, recunosctor.
Fie, rspunse, v iau pe amndoi, dac inei
atta!
Apoi se duse s-i ia rmas bun de la btrnul
Jacobus Vandergaart care, fr a aproba sau
dezaproba faptul c Cyprien se asociase acestei
expediii, i strnse mna cordial, urndu-i cltorie
bun.
A doua zi diminea, pe cnd se ndrepta, urmat de
cei doi servitori credincioi, ctre tabra Vandergaart,
pentru a lua diligena de Potchefstrom, tnrul inginer
i ridic ochii spre ferma Watkins, nc adncit n
somn.
Era o iluzie? I se pru c vede n dreptul perdelei de
muselin alb a unei ferestre o siluet ginga care, n
timp ce el se deprta, i fcea un ultim semn de adio.

XIII. Strbtnd Transvaal-ul


Ajungnd la Potchefstrom, cei patru cltori aflar
c un tnr cafru ale crui semnalmente erau cele
ale lui Matakit trecuse n ajun prin ora. Era o
mprejurare fericit pentru succesul expediiei lor. Dar
urmrirea avea s dureze mult, fr ndoial, pentru
c fugarul i procurase acolo o trsuric uoar cu
dou roi, tras de un stru, i avea s fie greu s-l
ajung din urm.
n adevr, nu exist alergtori mai buni, mai
rezisteni i mai rapizi dect aceste psri. Trebuie
adugat c struii de ham sunt foarte rari, chiar n
Griqualand, cci se dreseaz greu. Din aceast cauz,
Cyprien i nsoitorii si nu mai gsir alii la
Potchefstrom.
Or, n aceste condiii dup cum se putu constata
Matakit i urma drumul spre nord, cu un echipaj
care ar fi inut piept la zece cai. Nu le rmnea dect
s porneasc n urmrirea lui, ct mai repede posibil.
E drept c fugarul avea un mare avans i avantajul
unei viteze mult superioare celei a modului de
locomoie pe care adversarii si urmau s-l adopte.
Dar forele unui stru au anumite limite. Matakit va fi
silit s se opreasc i poate s piard timp. n cel mai
ru caz, l vor ajunge la captul cltoriei sale.
Cyprien avu curnd ocazia s se felicite c i-a luat
pe Li i pe Bardik, cnd se puse problema s se
echipeze n vederea expediiei. Nu e o treab uoar s
alegi cu discernmnt obiectele ce puteau fi cu
adevrat utile. Nimic nu poate nlocui experiena
deertului. Degeaba era Cyprien foarte priceput la
calculul diferenial i integral, dac nu cunotea ABCul vieii din Veld, al vieii pe trek, sau pe urmele

roilor carului, cum se spune acolo. Iar nsoitorii si


nu numai c nu preau s-l ajute cu sfaturile lor, dar
aveau mai degrab tendina de a-l induce n eroare.
n privina carului, acoperit cu o prelat
impermeabil, a boilor de jug i a diferitelor provizii,
lucrurile merser destul de bine. Interesul comun le
impunea s le aleag cu chibzuin i James Hilton se
achit de minune de aceast sarcin. Dar nu era
acelai lucru cu ceea ce rmnea la latitudinea
fiecruia cumprarea unui cal, de exemplu.
Cyprien pusese ochii, n trgul de vite, pe un
frumos noaten de trei ani, plin de foc, pe care l-ar fi
putut cumpra cu un pre moderat: l nclecase i,
gsindu-l bine dresat, se pregtea s numere
negustorului suma cerut, cnd Bardik l lu la o
parte i-i spuse:
Cum, ticuule, vrei s cumperi calul sta?
Desigur, Bardik! E cel mai frumos din ci am
gsit vreodat, la un asemenea pre!
N-ar trebui s-l iei, chiar de i l-ar da n dar!
rspunse tnrul cafru. Acest cal n-ar rezista nici opt
zile la cltoria prin Transvaal!
Ce vrei s spui? l ntreb Cyprien. O faci pe
ghicitorul cu mine?
Nu, ticuule, dar Bardik cunoate deertul i te
previne c acest cal nu-i srat.
Nu-i srat? Vrei s m faci s cumpr un cal
pus la saramur?
Nu, ticuule, asta nseamn c n-a avut nc
boala Veld-ului. O va avea curnd i, chiar dac nu va
muri, nu-l vei mai putea folosi!
Ah! fcut Cyprien, foarte impresionat de
avertismentul dat de servitorul su. i n ce const
aceast boal?

E o febr arztoare, nsoit de tuse, rspunse


Bardik. Trebuie s cumperi numai cai care au avut
aceast boal ceea ce se vede cu uurin dup
aspect deoarece, dup ce au scpat o dat, rar se
mbolnvesc a doua oar!
n faa unei asemenea eventualiti, nu se putea
ezita. Cyprien suspend imediat tratativele i se duse
s se informeze. Toi i confirmar ceea ce i spusese
Bardik. Era un fapt att de notoriu n inut, nct nici
nu se mai vorbea de el.
Pus astfel n gard mpotriva lipsei lui de
experien, tnrul inginer deveni mai prevztor i i
asigur
sfaturile
unui
medic
veterinar
din
Potchefstrom. Datorit interveniei acestui specialist,
putu s-i procure, n cteva ore, calul potrivit pentru
o asemenea cltorie. Era un btrn cal cenuiu,
numai piele i oase, cu coada tiat. Dar era destul sl vezi, ca s fii sigur c acesta, cel puin, fusese srat
i c, cu toate c te zdruncina puin cnd mergea la
trap, valora evident mai mult dect nfiarea lui.
Templar aa l chema se bucura n inut de o
adevrat reputaie n privina rezistenei lui i,
imediat ce-l vzu, Bardik, care i ctigase dreptul de
a fi consultat, se declar pe deplin satisfcut.
Dealtfel, cafrul avea s fie nsrcinat n mod special
cu conducerea atelajului, funcie n ndeplinirea creia
Li i fusese desemnat drept ajutor.
Nu era cazul deci s se ngrijeasc de cai pentru ei,
ceea ce Cyprien n-ar fi putut face niciodat, dat fiind
preul pe care trebuise s-l plteasc pentru
cumprarea propriului su cal.
Problema armelor nu era mai puin delicat.
Cyprien i alesese bine putile, una cu eava lung,
ghintuit, sistem Martini-Henry, i o carabin

Remington, nu prea elegante, dar avnd un tir precis


i rencrcndu-se rapid. Nu s-ar fi gndit ns
niciodat, dac chinezul nu i-ar fi dat ideea, s se
aprovizioneze cu cartue cu glon explozibil. Crezuse
de asemenea c-i ajung cinci-ase sute de ncrcturi
de pulbere i de plumb i fu foarte surprins aflnd c
patru mii de focuri de fiecare arm era minimul cerut
de pruden n aceast ar a fiarelor i a indigenilor
nu mai puin de temut.
Cyprien trebui s mai ia dou revolvere cu gloane
explozibile i-i complet armamentul cu un minunat
cuit de vntoare, care sttea de cinci ani n vitrina
armurierului din Potchefstrom, fr s-i fi dat cuiva
prin gnd s-l cumpere.
Tot Li insist s fac aceast achiziie, asigurndu-l
c nimic nu era mai folositor dect acest cuit.
Dealtfel, sarcina pe care i-o lu de a ntreine
personal tiul i lustrul acestei lame scurte i late,
destul de asemntoare cu sabia-baionet a infanteriei
franceze, arta ncrederea lui n armele albe.
Faimoasa lad roie l nsoea i acum pe prudentul
chinez. Avea acolo, pe lng o mulime de cutii i
ingrediente misterioase, aproximativ aizeci de metri
de sfoar elastic i subire, dar strns mpletit, pe
care mateloii o numesc de undi. i dac l ntrebai
ce o s fac cu ea, rspundea evaziv:
Rufele nu trebuiesc ntinse n deert, ca i
aiurea?
n dousprezece ore, toate cumprturile erau
terminate. Cearafuri impermeabile, cuverturi de ln,
ustensile de menaj, conserve, juguri, lanuri, curele de
schimb alctuiau n partea din spate a carului fondul
de rezerv. Partea din fa, umplut cu paie, trebuia s

serveasc drept pat i adpost pentru Cyprien i


tovarii si de cltorie.
James Hilton se achitase foarte bine de mandatul
primit i prea s fi cumprat foarte convenabil tot ce
putea fi necesar asociaiei. Era destul de mndru de
experiena lui de colonist. Aa c, mai mult ca s-i
arate superioritatea dect din spirit de camaraderie, iar fi informat bucuros nsoitorii despre obiceiurile
Veld-ului.
Dar Annibal Pantalacci nu ntrzie s-l opreasc.
Ce nevoie ai s-i mprteti franuzului
cunotinele dumitale? i spuse el n oapt. ii att de
mult s-l vezi ctignd premiul cursei? n locul
dumitale, a pstra pentru mine ceea ce tiu i n-a
spune un cuvnt!
i James Hilton replic, privindu-l pe napolitan cu
o sincer admiraie:
Ceea ce mi spui e foarte ntemeiat... foarte
ntemeiat!... Iat o idee care nu mi-ar fi venit!
Cyprien l avertizase n mod loial pe Friedel despre
ce aflase n legtur cu caii din inut, dar se lovi de o
nfumurare i o ncpnare fr margini. Neamul nu
voia s aud nimic i avea pretenia s nu acioneze
dect dup capul su. Cumpr deci calul cel mai
tnr i mai nfocat pe care l putu gsi chiar acela
la care renunase Cyprien i se aprovizion mai ales
cu unelte de pescuit, sub pretextul c n curnd vor fi
stui de vnat.
n fine, odat terminate aceste pregtiri, pornir la
drum, caravana formndu-se dup cum urmeaz: n
fa, carul cu coviltir, tras de doisprezece boi rocai i
negri, nainta, sub miastr conducere a lui Bardik,
care, cnd mergea pe lng aceste animale robuste, cu
epua n mn, cnd se instala n partea din fa a

carului, ca s se odihneasc. Acolo, tronnd lng


capr, se lsa n voia zdruncinturilor, fr a se mai
ngriji de rest i prnd ncntat de acest mod de
locomoie. Cei patru clrei veneau unul lng altul,
n ariergard. Afar de cazurile cnd socoteau nimerit
s se ndeprteze ca s mpute o potrniche sau s
cerceteze mprejurimile, aceasta trebuia s fie pentru
multe zile ordinea aproape de neschimbat a micii
caravane.
Dup o scurt deliberare, czur de acord s se
ndrepte spre izvoarele fluviului Limpopo. Toate
informaiile tindeau s arate c Matakit trebuia s
urmeze acest drum. n adevr, el nu putea s
procedeze altfel, dac inteniona s se ndeprteze ct
mai repede de posesiunile britanice. Avantajul cafrului
asupra celor ce-l urmreau consta n cunoaterea
perfect a locurilor i n sprinteneala echipajului su.
Pe de o parte, el tia desigur unde merge i o lua pe
drumul cel mai scurt, pe de alta, era convins c,
datorit legturilor sale n nordul rii, va gsi
pretutindeni sprijin i protecie, hran i adpost,
chiar i ajutoare, dac era nevoie. i cine putea
garanta c el n-avea s profite de influena sa asupra
btinailor, pentru a se ntoarce mpotriva celor ce-l
urmreau i a-i ataca? Cyprien i nsoitorii si
nelegeau deci din ce n ce mai limpede necesitatea de
a cltori mpreun i de a se susine reciproc n
aceast expediie, dac voiau ca unul dintre ei s
culeag roadele.
Transvaal-ul, care urma s fie strbtut de la sud
la nord, este acea vast regiune a Africii Meridionale
de cel puin treizeci de mii de hectare a crei
suprafa se ntinde ntre Vaal i Limpopo la apus de

munii Drakenberg, de colonia englez Natal, de ara


zuluilor i de posesiunile portugheze.
Colonizat n ntregime de buri, vechii ceteni
olandezi ai Coloniei Capului, care au dat, n
cincisprezece sau douzeci de ani, o populaie agricol
de peste o sut de mii de albi, Transvaal-ul a strnit,
n chip firesc, pofta Marii Britanii. Astfel c ea l-a
anexat n 1877 posesiunilor sale din Colonia Capului.
Dar desele revolte ale burilor, care se ncpneaz s
rmn independeni, fac ndoielnic soarta acestui
frumos inut.
El este unul dintre cele mai plcute i mai fertile
inuturi ale Africii i, de asemenea, unul dintre cele
mai sntoase i asta explic, fr a justifica,
atracia pe care o exercit asupra redutabililor si
vecini. Minele de aur, descoperite acolo, au influenat
i ele aciunea politic a Angliei.
Din punct de vedere geografic, este mprit de
obicei, cu buri cu tot, n trei regiuni principale: inutul
nlimilor, sau Hooge-Veld, inutul colinelor, sau
Banken-Veld, i inutul mrcinilor, sau Bush-Veld.
inutul nlimilor este cel mai sudic. El este format
din lanurile de muni care se ndeprteaz de munii
Drakenberg, ctre apus i miazzi. Este districtul
miner al Transvaal-ului, unde climatul este rece i
uscat ca n Oberland-ul Bernei.
Banken-Veld-ul este mai ales un inut agricol.
ntinzndu-se la nord de Hooge-Veld, el adpostete n
vile adnci, udate de cursuri de ap i umbrite de
arbori venic verzi, cea mai mare parte a populaiei
olandeze.
n fine Bush-Veld-ul sau inutul mrcinilor, prin
excelen teren de vntoare, se ntinde n cmpii
vaste pn la malurile fluviului Limpopo, spre nord,

prelungindu-se pn la inutul cafrilor bechuani, spre


apus.
Plecai din Potchefstrom, situat n Banken-Veld,
cltorii trebuiau s strbat mai nti n diagonal
cea mai mare parte a acestei regiuni, nainte de a
ajunge n Bush-Veld, i de acolo, mai la nord, pe
malurile fluviului Limpopo.
Aceast parte a Transvaal-ului era cel mai uor de
strbtut. Se aflau nc ntr-un inut pe jumtate
civilizat. Cele mai mari accidente se reduceau la o
roat mpotmolit sau la un bou bolnav. Raele
slbatice, potrnichile, cprioarele se iveau din belug
pe drum, asigurndu-le n fiecare zi prnzul i masa
de sear. Noaptea o petreceau de obicei n vreo ferm,
ai crei locuitori, izolai de restul lumii trei sferturi din
an, i primeau cu o bucurie sincer pe oaspeii ajuni
pn la ei.
Peste tot, burii erau aceiai ospitalieri, amabili,
dezinteresai. Eticheta inutului cere, e adevrat, s li
se ofere o plat pentru adpostul pe care l dau
drumeilor lor. Dar aceast plat ei o refuz aproape
ntotdeauna i chiar insist la desprire ca oaspeii s
primeasc fin, portocale, piersici uscate. Dac li se
las n schimb orice, un obiect de echipament sau de
vntoare, un bici, un lan de ceas, o pung pentru
pulbere, sunt ncntai, orict de mic ar fi valoarea
acestor fleacuri.
Aceti oameni cumsecade duc o existen destul de
linitit, n mijlocul vastelor singurti. Ei triesc fr
eforturi, din produsele turmelor lor; mpreun cu
servitorii hotentoi sau cafri, cultiv exact atta
pmnt ct le este necesar ca s obin proviziile de
grne i legume.

Casele lor sunt construite foarte simplu, din


pmnt, i acoperite cu un strat gros de paie. Cnd
ploaia face cte o bre n perei, ceea ce se ntmpl
destul de des, soluia e la ndemn. Toat familia
frmnt lutul, din care prepar o grmad mare;
apoi, fete i biei, lund cte un pumn din el,
bombardeaz brea, pe care o astup repede. n
interiorul acestor locuine se gsesc doar cteva
mobile, scaune de lemn fr speteaz, mese
rudimentare, paturi pentru cei mai n vrst; copiii se
mulumesc s doarm pe piei de oaie.
i totui, arta i are locul su n aceste existente
primitive. Aproape toi burii sunt muzicani, cnt din
vioar sau din flaut. Le place la nebunie dansul i nu
cunosc obstacole i oboseal cnd e vorba s se
reuneasc uneori venind de la douzeci de leghe
pentru a se deda petrecerilor lor preferate.
Fetele sunt modeste i adesea foarte frumoase, n
vemintele lor simple de rance olandeze. Se mrit
tinere, aducnd ca zestre logodnicului lor doar o
duzin de boi sau de capre, un car sau alte bunuri de
acest fel. Soul i ia sarcina s cldeasc locuina, s
defrieze mai multe pogoane de pmnt n mprejurimi
i iat ntemeiat gospodria.
Burii triesc foarte mult i nicieri n lume nu sunt
att de muli centenari. Un fenomen ciudat, neexplicat
nc, este obezitatea de care sufer aproape toi, cnd
ajung la maturitate, i care atinge proporii
extraordinare. Dealtfel, sunt foarte nali i aceast
particularitate i caracterizeaz pe colonitii de origine
francez sau german, ca i pe cei olandezi...
Cltoria continua fr incidente. Se ntmpla rar
ca expediia s nu aib veti despre Matakit, chiar de
la ferma la care se oprea n fiecare sear. Peste tot

fusese vzut trecnd, tras cu repeziciune de struul


lui, la nceput cu un avans de dou sau trei zile, apoi
de cinci sau ase, apoi de apte sau opt. Evident, erau
pe urmele lui; dar, de asemenea foarte evident, el
ctiga teren. Cei patru urmritori erau totui siguri
c-l vor ajunge. Fugarul se va opri pn la urm
undeva. Prinderea lui nu era dect o chestiune de
timp.
Aa c Cyprien i nsoitorii si nu-i fceau prea
multe griji. ncepur, puin cte puin s se consacre
ocupaiilor preferate. Tnrul inginer strngea mostre
de roci. Friedel erbopiza i pretindea c recunoate,
numai dup caracterele lor exterioare, proprietile
plantelor pe care le coleciona. Annibal Pantalacci i
persecuta pe Bardik sau pe Li i reuea s fac s i se
ierte rutile, pregtind n timpul haltelor macaroane
delicioase.
James
Hilton
luase
asupra
sa
aprovizionarea caravanei cu vnat; nu trecea o
jumtate de zi fr a mpuca o duzin de potrnichi, o
grmad de prepelie, cteodat un mistre sau o
antilop.
Etap cu etap, ajunser astfel n Bush-Veld.
Curnd, fermele devenir mai rare i apoi disprur.
Se aflau la limitele extreme ale civilizaiei. Cu ncepere
din acest punct, trebuir s-i organizeze tabra n
fiecare sear, s aprind focuri mari, n jurul crora
oameni i animale se aezau s doarm, fcnd de
gard pe rnd.
Peisajul cpta un aspect din ce n ce mai slbatic.
Cmpii de nisip glbui, desiuri de tufe spinoase, din
loc n loc praie mrginite de smrcuri, urmau dup
vile verzi ale Banken-Veld-ului. Uneori trebuiau s
fac un nconjur ca s evite o adevrat pdure de
thorn trees, sau arbori cu spini. Sunt arbuti nali

de trei pn la cinci metri, avnd un mare numr de


ramuri aproape orizontale, toate narmate cu spini
lungi de dou pn la patru degete, tari i ascuii ca
nite pumnale.
Zona exterioar a Bush-Veld-ului, creia i se spune
mai des Lion-Veld sau Veld-ul leilor nu prea
deloc s justifice aceast denumire de temut, cci,
dup trei zile de cltorie, nu fusese vzut sau
semnalat nici una dintre aceste fiare.
E fr ndoial o legend, i zicea Cyprien, i leii
se vor fi retras mai departe, spre deert!
Dar cnd i exprim opinia n faa lui James
Hilton, aceasta ncepu s rd:
Crezi c nu sunt lei pe aici? Asta se datorete
faptului c nu tii s-i vezi!
Ei poftim! S nu vezi un leu, n mijlocul unei
cmpii goale! rspunse Cyprien, pe un ton destul de
ironic.
Ei, bine, pariez pe zece lire c, n mai puin de o
or, am s-i art unul pe care nu l-ai remarcat, zise
James Hilton!
Nu pariez niciodat, din principiu, rspunse
Cyprien, dar abia atept s fac aceast experien!
Merser timp de douzeci i cinci sau treizeci de
minute i nimeni nu se mai gndea la lei, cnd James,
Hilton strig:
Domnilor, privii muuroiul de furnici care se
nal acolo, la dreapta!
Mare lucru! i rspunse Friedel. De dou sau trei
zile, nu vedem altceva!
n adevr, nimic nu-i mai frecvent, n Bush-Veld
dect aceste mari mormane de pmnt galben, ridicate
de nenumrate furnici, singurele care mpreun cu

cteva tufiuri sau un grup de mimoze srccioase


ntrerup din loc n loc monotonia cmpiilor.
James Hilton rse ncet.
Domnule Mere, relu el, dac vrei s-i porneti
puin calul la galop, ca s te apropii de acest muuroi
de furnici acolo, unde art eu cu degetul i promit
c vei vedea ceea ce doreai s vezi! Nu te apropia totui
prea mult, altfel s-ar putea s o peti!
Cyprien ddu pinteni calului i se ndrept spre
pata galben pe care James Hilton o numise un
muuroi de furnici.
Acolo e instalat o familie de lei! spuse neamul
ndat ce Cyprien se ndeprt. Unul la zece din aceste
mormane glbui, pe care le numii muuroaie de
furnici, nu sunt altceva dect lei!
Per Bacco! strig Pantalacci, ce nevoie aveai s-l
faci atent s nu se apropie de ei?
Dar, dndu-i seama c Bardik i Li l ascult,
continu dnd un alt sens gndului su:
Franuzul ar fi tras o spaim stranic, iar noi
am fi avut de ce rde!
Napolitanul se nela. Cyprien nu era omul care s
trag o spaim stranic. La dou sute de pai de locul
ce-i fusese indicat, i ddu seama cu ce muuroi de
temut avea de-a face. Erau acolo un leu enorm, o
leoaic i trei pui, aezai n cerc, ca pisicile, dormind
linitii la soare.
La zgomotul copitelor lui Templar, leul deschise
ochii, i ridic lene capul enorm i csc, artnd,
ntre dou rnduri de dini formidabili, o prpastie n
care un copil de zece ani ar fi putu disprea cu totul.
Apoi privi clreul, care se oprise la douzeci de pai
de el. Din fericire, fiorosul animal era stul, altfel n-ar
fi rmas att de indiferent.

Cyprien, cu mna pe carabin, atept dou sau


trei minute reacia monseniorului leu. Dar, vznd c
acesta n-are poft s nceap ostilitile, nu-l ls
inima s tulbure tihna interesantei familii i, fcnd
cale ntoars, reveni n buiestru la tovarii si.
Acetia, nevoii s-i recunoasc sngele rece i vitejia,
l primir cu aclamaii.
A fi pierdut pariul, domnule Hilton, spuse foarte
simplu Cyprien.
Chiar n acea sear ajunser pe malul drept al
fluviului Limpopo. Acolo, Friedel se ncpn s
pescuiasc, cu toate sfaturile lui James Hilton.
E foarte nesntos, amice! i spuse acesta. S tii
c n Bush-Veld nu trebuie s stai, dup apusul
soarelui, pe malul cursurilor de ap, nici s...
A! A! Am vzut eu destule n viaa mea!
rspunse neamul, ncpnat.
Ei, strig Annibal Pantalacci, ce poate fi ru n
asta un ceas sau dou pe malul apei? Parc nu mi sa ntmplat s petrec jumtate de zi, n ap pn la
subiori, la vntoare de rae?
Nu e deloc acelai lucru! relu James Hilton,
insistnd pe lng Friedel.
Astea-s basme! Rspunse napolitanul. Drag
Hilton, ai face mai bine s aduci cutia cu parmezan
pentru macaroanele mele, dect s-l mpiedici pe
amicul nostru s se duc s pescuiasc! Ne va mai
schimba meniul nostru obinuit!
Friedel plec, fr a voi s aud nimic, i ntrzie
att de mult cu aruncatul undiei, nct ajunse la
tabr dup ce se ntunecase.
ndrtnicul pescar mnc cu poft, onor, ca toi
mesenii, petii pe care i pescuise, dar se plnse de

frisoane puternice, cnd se culc n vagon alturi de


ceilali.
A doua zi, dis-de-diminea, cnd se pregtir de
plecare, Friedel avea febr mare i nu putu s se urce
pe cal. Ceru, totui, s se porneasc la drum, afirmnd
c-o s stea foarte bine pe paie, n car. I se fcu voia.
La amiaz, delira.
La ora trei, era mort.
Boala lui fusese o febr fulgertoare.
n faa acestui sfrit att de neateptat, Cyprien
nu se putu stpni s nu-i spun c Annibal
Pantalacci, prin sfaturile lui rele, avea o rspundere
dintre cele mai grave n cele ntmplate. Dar nimeni n
afar de el nu prea s fac aceast remarc.
Vedei c aveam dreptate s spun c nu trebuie
s hoinreti pe malul apei, la cderea nopii! se
mulumi s repete filozofic James Hilton.
Se oprir, cteva clipe, pentru a nhuma cadavrul,
care nu putea fi lsat la cheremul fiarelor.
Era cadavrul unui rival, aproape al unui duman,
i totui Cyprien se simi profund micat, aducndu-i
ultimul salut. Spectacolul morii, pretutindeni att de
impuntor i att de solemn, pare s dobndeasc n
deert o mreie nou. Singur cu natura, omul nelege
mai bine c exist un sfrit inevitabil. Departe de
familia sa, departe de toi cei pe care-i iubete, gndul
su zboar melancolic spre ei. Cyprien i spuse c
poate va cdea i el mine pe imensa cmpie, pentru a
nu se mai ridica, fiind i el ngropat sub un metru de
nisip peste care va fi aezat o piatr nescris, c pe
ultimul su drum nu-l vor nsoi nici lacrimile unei
surori sau ale unei mame, nici prerile de ru ale unui
prieten. i, ntorcnd asupra-i o parte din mila pe

care i-o inspira soarta camaradului su, i se pru c


nchide ceva din el nsui n acest mormnt!
A doua zi dup lugubra ceremonie, calul lui Friedel,
care i urma legat n spatele carului, se mbolnvi de
boala Veld-ului. Fur nevoii s-l prseasc.
Bietul animal nu supravieuise dect cteva ore
stpnului su.

XIV. La nord de Limpopo


Le trebuir trei zile de cutri i sondaje ca s
gseasc un vad prin albia fluviului Limpopo. i nu se
tie dac l-ar fi descoperit, fr ajutorul ctorva cafri
macalacai, ntlnii pe malul apei, care se oferir s
cluzeasc expediia.
Aceti cafri sunt nite srmani robi, pe care
bechuanii i in n sclavie, constrngndu-i s
munceasc fr nici o plat, tratndu-i cu o extrem
duritate i, mai mult nc, interzicndu-le, sub
ameninarea cu moartea, s mnnce carne.
Nenorociii macalacai pot omor orice vnat ntlnesc
n drumul lor, cu condiia s-l aduc seniorilor i
stpnilor lor. Acetia nu le las dect mruntaiele
aproape cum fac vntorii europeni cu cinii lor.
Un macalaca nu are nimic al su, nici mcar o
colib sau o tigv. El umbl aproape gol, slab,
descrnat, purtnd n bandulier intestine de bivol,
care par de la distan buci de caltabo negru i care
nu sunt, n realitate, dect burdufurile foarte primitive
n care se gsete provizia lui de ap.
Geniul comercial al lui Bardik se manifest curnd
n arta desvrit cu care tiu s-i fac pe aceti
nenorocii s spun c posed, n ciuda mizeriei lor,
cteva pene de stru, ascunse cu grij ntr-un desi
vecin. El le propuse imediat s le cumpere i fixar n
acest scop o ntlnire pentru aceeai sear.
Ai bani s le dai n schimb? l ntreb Cyprien,
destul de surprins.
i Bardik, rznd cu toat gura, i art un pumn
de nasturi de aram, colecionai de el de o lun sau
dou, pe care i purta ntr-o pung de pnz.

Asta nu-i o moned serioas, i spuse Cyprien, i


nu-i pot ngdui s plteti acestor nenorocii cu
cteva duzini de nasturi vechi!
Dar i fu imposibil s-l fac pe Bardik s neleag
de ce proiectul su era vrednic de mustrare.
Dac macalacaii primesc nasturii mei n
schimbul penelor lor, ce e ru n asta? se mir el. tii
foarte bine c nu i-a costat nimic s strng penele!
Nici mcar nu au dreptul s le in la ei, de vreme ce
nu le pot arta dect n ascuns! Un nasture,
dimpotriv, este un lucru folositor, mai folositor dect
o pan de stru! Pentru ce, deci, n-a putea s le ofer o
duzin, sau chiar dou, n schimbul unui numr egal
de pene?
Raionamentul era doar aparent valabil. Tnrul
cafru nu nelegea c macalacaii aveau s primeasc
nasturii lui de aram nu pentru ntrebuinarea pe care
le-ar fi putut-o da, de vreme ce ei nu purtau nici un fel
de veminte, ci pentru valoarea pe care o atribuiau
acestor buci rotunde de metal, att de asemntoare
monedelor. Era, prin urmare, o adevrat nelciune.
Cyprien trebui s recunoasc, totui, c nuana era
prea subtil pentru aceast inteligen de slbatic,
foarte tolerant n materie de tranzacii, i-l ls s
acioneze dup plac.
Operaia comercial a lui Bardik continu seara, la
lumina torelor. Macalacaii aveau evident o team
ntemeiat c vor fi nelai, cci nu se mulumir cu
focurile aprinse de albi i venir cu mnunchiuri de
strujeni de porumb, pe care i nfipser n pmnt i-i
aprinser.
Scoaser apoi la iveal penele de stru i ncepur
s examineze nasturii lui Bardik.

ncepu o discuie foarte nsufleit, cu mult


gesticulaie i strigte, asupra naturii i valorii acestor
buci rotunde de metal.
Nimeni nu nelegea vreun cuvnt din ceea ce-i
spuneau, cu mare repeziciune; dar era suficient s le
urmreti
feele
congestionate,
strmbturile
semnificative, furiile ct se poate de serioase, ca s fii
sigur c discuia era pentru ei de cel mai nalt interes.
Deodat, aceast discuie pasionant fu ntrerupt
de o apariie neateptat.
Un negru nalt, nfurat cu demnitate ntr-o
mantie de stamb roie, cu fruntea ncins cu acea
diadem din intestine de oaie pe care rzboinicii cafri o
poart n mod obinuit, iei din desiul lng care se
duceau tratativele, apoi ncepu s loveasc puternic cu
lemnul suliei pe macalacaii prini n flagrant delict
de operaii interzise.
Lopep!... Lopep!... strigar nenorociii slbatici,
mprtiindu-se n toate prile, ca nite oareci.
Dar un cerc de rzboinici negri, ieind deodat din
tufiurile care nconjurau tabra, se strnse n jurul
lor i i opri pe loc.
Lopep ceru imediat nasturii; i privi atent, la lumina
torelor de porumb, i i puse, cu o evident satisfacie,
n fundul pungii lui de piele. Apoi, naint spre Bardik
i, dup ce-i lu din mini penele de stru, le confisc,
aa cum fcuse i cu nasturii.
Albii rmseser spectatori pasivi ai acestei scene
i nu prea tiau dac trebuie s se amestece, cnd
Lopep rezolv ncurctura naintnd spre ei. Oprinduse la civa pai, le adres pe un ton imperios un
discurs destul de lung, dealtfel cu totul de neneles.
James Hilton, care pricepea cteva cuvinte din
dialectul bechuan, reui totui s prind sensul

general al acestei alocuiuni i-l transmise tovarilor


si. eful cafru se plngea c i-au permis lui Bardik s
negocieze cu macalacaii, care nu pot avea nimic al
lor. Terminnd, el declara c avea s confite mrfurile
de contraband i-i ntreba pe albi dac au ceva
mpotriv.
Prerile erau mprite. Annibal Pantalacci ar fi vrut
s cedeze imediat, pentru a nu se certa cu eful
bechuan. James Hilton i Cyprien, recunoscnd c
punctul lui de vedere era greit, se temeau c,
artndu-se prea conciliani, i vor da nas lui Lopep i
c, dac acesta i-ar fi mrit preteniile, s-ar fi ajuns la
o ciocnire.
ntr-o consftuire rapid, inut n oapt,
convenir deci s lase efului bechuan nasturii, dar s
i se cear penele de stru.
James Hilton se grbi s-i explice hotrrea lor,
jumtate prin gesturi, jumtate cu ajutorul ctorva
cuvinte cafre.
Lopep lu mai nti un aer diplomatic i pru s
ezite. Dar evile putilor europene, pe care le vedea
lucind n umbr, l fcur s se hotrasc repede i
restitui penele.
Dup aceea, acest ef, foarte inteligent n adevr, se
art mai suplu. El oferi celor trei albi, lui Bardik i lui
Li cte o priz de tabac din marea lui tabacher i se
aez alturi de ei. Un pahar de rachiu, pe care i-l
ntinse napolitanul, sfri prin a-l nveseli; apoi, cnd
se ridic, dup o edin de o or i jumtate,
petrecut de o parte i de alta ntr-o tcere aproape
complet, invit caravana s-i fac o vizit, a doua zi,
n kraal-ul su.
I se promise i, dup o strngere de mn, Lopep se
retrase maiestuos.

Puin timp dup plecarea lui, toat lumea se


culcase, afar de Cyprien, care visa contemplnd
stelele, dup ce se nfurase n cuvertur. Era o
noapte fr lun, dar strlucind de pulberea astrelor.
Focul se stinsese fr ca tnrul inginer s fi prins de
veste.
Se gndea la ai si, care nici nu bnuiau, n acest
moment, c o asemenea aventur l-a aruncat n plin
deert al Africii Australe, la ncnttoarea Alice care
poate, privea i ea stelele, n sfrit la toate fiinele
dragi. i, lsndu-se dus de aceast reverie, poetizat
de marea linite a cmpiei, era gata s adoarm, cnd
un tropit de copite, o agitaie ciudat, venind din
partea unde erau parcai pentru noapte boii atelajului,
l trezir i-l fcur s se ridice n picioare.
I se pru atunci c distinge n umbr o siluet
ghemuit, mai scund dect cea a boilor i care, fr
ndoial, era cauza acestei agitaii.
Fr a-i da prea bine seama ce putea fi, Cyprien
puse mna pe biciul aflat la ndemn i se ndrept
prudent ctre arcul vitelor.
Nu se nelase. Acolo, n mijlocul boilor, se afla un
animal nepoftit care venise s le tulbure somnul.
Pe jumtate treaz, nainte de a se gndi la ceea ce
fcea, Cyprien ridic biciul i, la nimereal, lovi
puternic botul intrusului.
Un rget nfricotor rspunse acestui atac!... Era
un leu pe care tnrul inginer l tratase ca pe un cel.
Dar abia avusese timpul s pun mna pe unul din
revolverele de la cingtoare i s se dea brusc la o
parte, c fiara, dup ce srise spre el fr s-l ating,
se repezi din nou asupra braului su ntins.
Cyprien simi ghearele ascuite sfiindu-i carnea i
se rostogoli n rn, mpreun cu fiara de temut.

Rsun o detuntur. Corpul leului se agit ntr-o


ultim zvrcolire, apoi se ntinse i rmase eapn.
Cu mna rmas neatins, Cyprien, fr a-i pierde
sngele rece, pusese revolverul n urechea monstrului
i un glonte explozibil zdrobise capul acestuia.
ntre timp, cei care dormeau, trezii de acel rget
urmat de o detuntur, soseau pe cmpul de btaie, l
eliberar pe Cyprien, pe jumtate zdrobit sub
greutatea fiarei, i examinar rnile care, din fericire,
erau superficiale. Li l pans foarte simplu, cu cteva
fiai de pnz udate cu rachiu, apoi i rezervar cel
mai bun loc n fundul vagonului i curnd toat lumea
adormi din nou, sub paza lui Bardik, care voia s
vegheze pn diminea.
Abia se luminase de ziu, cnd vocea lui James
Hilton, rugndu-i s-i vin n ajutor, le anun un nou
incident. El se culcase mbrcat n partea din fa a
carului, peste prelat, i spunea acum cu accentul
celei mai teribile spaime, fr a ndrzni s fac o
micare:
Un arpe mi s-a ncolcit n jurul genunchiului
drept, sub pantalon! Dac v micai sunt pierdut! i
totui, vedei ce se poate face!
Ochii i erau dilatai de spaim, faa galben ca
ceara. La nivelul genunchiului su drept, se distingea,
n adevr, sub pnza albastr a pantalonului, prezena
unui corp strin un fel de cablu nfurat n jurul
piciorului.
Situaia era grav. Dup cum spunea James Hilton,
la prima micare pe care ar fi fcut-o, arpele l-ar fi
mucat! Dar n mijlocul ngrijorrii i nehotrrii
generale, Bardik i lu sarcina s acioneze. Dup ce
scoase fr zgomot cuitul de vntoare al stpnului
su, se apropie de James Hilton, cu o micare aproape

nesimit, ca de vierme. Apoi, aplecat pn la nivelul


arpelui pe care nu-l slbea din ochi, pru, timp de
cteva secunde, s studieze cu atenie poziia
primejdioasei reptile. Fr ndoial, cuta s
recunoasc locul unde se afla capul.
Deodat, cu o micare fulgertoare, se ridic, izbi i
lama cuitului muc, cu o lovitur seac, genunchiul
lui James Hilton.
Putei lsa arpele s cad!... E mort! zise Bardik,
artndu-i toi dinii ntr-un surs larg.
James Hilton se supuse mainal i-i scutur
piciorul. Reptila czu lng el.
Era o viper cu capul negru, cu diametrul nu mai
mare de un deget, dar cea mai mic muctur a ei ar
fi fost de ajuns pentru a provoca moartea. Tnrul
cafru o decapitase cu o precizie extraordinar.
Pantalonul lui James Hilton nu prezenta dect o
tietur de ase centimetri i pielea nici nu fusese
crestat.
Ceea ce-l revolt profund pe Cyprien fu c lui
James Hilton nici nu-i trecu prin gnd s
mulumeasc salvatorului su. Acum, cnd scpase de
pericol, gsea aceast intervenie foarte fireasc. Nu-i
putea veni ideea de a strnge mna neagr a unui
cafru i de a-i spune: i datorez viaa.
Cuitul dumitale este ntr-adevr bine ascuit! se
mulumi s spun, pe cnd Bardik l bga n teac,
fr a prea, de asemenea, c acord o importan
deosebit faptei sale.
Dejunul fcu s dispar curnd impresiile acestei
nopi att de agitate. Era alctuit dintr-un singur ou
de stru, prjit n unt, dar care satisfcu din plin pofta
de mncare a celor cinci oameni.

Cyprien avea puin febr i rnile l fceau s


sufere un pic. Totui, el insist s-i nsoeasc pe
Annibal Pantalacci i James Hilton n kraal-ul lui
Lopep. Tabra fu lsat deci n paza lui Bardik i a lui
Li, care jupuiser pielea leului un adevrat monstru
din specia zis cu bot de cine. Cei trei clrei
pornir singuri la drum.
eful bechuan i atepta la intrarea n kraal-ul su,
nconjurat de toi rzboinicii. n spatele lor, n al doilea
plan, femeile i copii se grupaser curioi, s-i vad pe
strini. Unele dintre aceste gospodine negre fceau
totui pe indiferentele. Aezate n faa colibelor lor
emisferice, continuau s-i vad de treburi. Dou sau
trei mpleteau nvoade din lungi ierburi textile, pe care
le rsuceau n form de frnghie.
Aspectul general era mizerabil, cu toate c aceste
colibe erau destul de bine cldite. Cea a lui Lopep, mai
mare dect celelalte, cptuit n interior cu rogojini de
paie, se ridica aproape n centrul kraal-ului.
eful i pofti nuntru oaspeii, le art trei scaune
fr speteaz i se aez n faa lor, n timp ce garda sa
de onoare se rnduise n cerc, la spatele lui.
ncepu schimbul de amabiliti. Ceremonialul se
reduce, n mod obinuit, la butul unei cni de
butur fermentat, preparat chiar n casa
amfitrionului, dar, pentru a arta c aceast curtoazie
nu ascunde planuri perfide, gazda i moaie buzele
sale groase, nainte de a trece cana strinului. S nu
bei, dup o invitaie att de graioas, ar fi o insult
mortal. Cei trei albi nghiir deci berea cafr, nu fr
strmbturi din partea lui Annibal Pantalacci, cruia iar fi plcut mai curnd, zicea el pe ascuns, un pahar
de Lacrima-Christi, dect acest ceai fr gust al
bechuanilor!

Dup aceea trecur la afaceri. Lopep ar fi vrut s


cumpere o puc, dar nu i se putu acorda aceast
satisfacie, cu toate c oferea n schimb un ceai destul
de bun i o sut cincizeci de livre de filde. ntr-adevr,
regulamentele coloniale sunt foarte riguroase n
aceast privin i interzic europenilor orice vnzare de
arme cafrilor de lng frontier, fr autorizaia
special a guvernatorului. Ca s-l mpace, oaspeii lui
Lopep aduseser pentru el o cma de flanel, un
lan de oel i o sticl de rom, splendide daruri, care-i
fcur o vdit plcere.
eful bechuan se art astfel dispus s dea toate
informaiile cerute prin intermediul lui James Hilton.
n primul rnd, un cltor, avnd toate
semnalmentele lui Matakit, trecuse prin kraal cu cinci
zile n urm. Era prima veste despre fugar, de dou
sptmni ncoace. De aceea fu primit cu plcere.
Tnrul cafru pierduse probabil cteva zile cutnd
vadul fluviului Limpopo i acum se ndrepta spre
munii din nordul inutului.
Mai avea multe zile de mers, nainte de a ajunge la
aceti muni?
Cel mult apte sau opt.
Lopep era prieten cu suveranul acestei ri, n care
Cyprien i ceilali erau silii s ptrund?
Lopep se mndrea cu aceast prietenie! Dealtfel,
cine n-ar fi vrut s fie prietenul respectuos i aliatul
fidel al marelui Tonaia, cuceritorul invincibil al rilor
cafre?
Tonaia i primea bine pe albi?
Da, fiindc tia, ca toi efii din regiune, c albii
rzbun totdeauna jignirea adus unuia de-al lor. La
ce bun s vrei s lupi mpotriva albilor? Nu sunt ei
totdeauna cei mai puternici, datorit putilor lor care

se ncarc singure? Cel mai bun lucru este s trieti


n pace cu ei, s-i primeti bine i s negociezi cinstit
cu negustorii lor.
Acestea au fost, n rezumat, informaiile furnizate
de Lopep. Una singur avea cu adevrat importan:
c Matakit pierduse mai multe zile, nainte de a fi
putut traversa rul, i c erau mereu pe urmele lui.
ntorcndu-se
n
tabr,
Cyprien,
Annibal
Pantalacci i James Hilton i gsir pe Bardik i Li
foarte alarmai.
Primiser, povestir ei, vizita unui grup de
rzboinici cafri, dintr-un alt trib dect cel al lui Lopep,
care mai nti i ncercuiser, apoi i supuseser unui
adevrat interogatoriu. Ce cutau n acest inut? Oare
nu voiau s-i spioneze pe bechuani, s strng
informaii despre ei, s afle ci sunt, puterea i
armamentul lor? Strinii greeau dac i puseser n
gnd aa ceva! Bineneles, marele rege Tonaia n-avea
nimic de spus, atta timp ct nu ptrunseser pe
teritoriul su; dar el ar putea privi altfel lucrurile, dac
aveau aceast intenie.
Iat cam ce neles aveau vorbele lor. Chinezul nu
prea mai emoionat dect se cuvenea. Dar Bardik,
att de calm de obicei, dnd dovad de atta snge
rece n orice mprejurare, prea s fi czut prad unei
adevrate terori, pe care Cyprien nu i-o putea explica.
Rzboinici foarte ri, zicea el, rostogolindu-i
ochii mrii de groaz, care ursc pe albi i-i vor face
cuie.
Este expresia folosit de toi cafrii pe jumtate
civilizai, cnd vor s exprime ideea unei mori
violente.
Ce era de fcut? S se atribuie o importan
deosebit acestui incident? Nu, fr ndoial.

Rzboinicii, dei cam treizeci la numr dup cele


spuse de Bardik i de chinez, pe care i surprinseser
fr arme nu le fcuser nici un ru i nu
manifestaser nici o intenie de jaf. Ameninrile lor nu
erau, fr ndoial, dect vorbe goale, pe care slbaticii
sunt destul de nclinai s le spun strinilor. Ar fi fost
de ajuns cteva amabiliti la adresa marelui ef
Tonaia, cteva explicaii sincere privind motivele care-i
aduceau pe cei trei albi n inutul lui, pentru a-i risipi
toate bnuielile, dac le avea, i a-i asigura
bunvoina lui.
De comun acord, hotrr s porneasc din nou la
drum. Sperana de a-l ajunge curnd pe Matakit i de
a-i lua diamantul furat i fcea s uite orice alt
preocupare.

XV. Un complot
Dup o sptmn, expediia ptrunse ntr-un
inut care nu semna deloc cu cele strbtute pn
atunci, de la frontiera Griqualand-ului. Ajunser la
lanul de muni pe care toate informaiile culese despre
Matakit l indicau drept inta lui probabil. Apropierea
nlimilor, ca i a numeroaselor cursuri de ap care
coboar de acolo pentru a se vrsa n Limpopo, se
anuna printr-o faun i o flor cu totul diferite de cele
ale cmpiei.
Una din primele vi, care se deschise privirilor celor
trei cltori, le oferi spectacolul cel mai nou i mai
plcut, cu puin nainte de apusul soarelui.
Un ru, att de limpede nct i se vedea peste tot
fundul albiei, curgea ntre dou pajiti verzi ca
smaraldul. Pomi fructiferi, cu frunziurile cele mai
felurite, mbrcau pantele colinelor care nchideau
acest bazin. Pe fundul nc nsorit, la umbra
baobabilor enormi, turme de antilope roii, de zebre i
de bivoli pteau linitit. Mai departe, un rinocer alb,
traversnd cu pasul su greu o poian ntins, se
ndrepta ncet ctre malul apei i sforia de plcere la
gndul c o va tulbura cufundndu-i trupul lui uria.
Dintr-un desi se auzea cscatul plictisit al unei fiare
invizibile. Un mgar slbatic zbiera i legiuni de
maimue se urmreau prin copaci.
Cyprien i cei doi nsoitori ai si se opriser n
vrful colinei, ca s contemple mai n voie acest
spectacol att de nou pentru ei.
Se vedeau n sfrit ajuni ntr-una dintre acele
regiuni virgine, unde animalul slbatic stpnul nc
necontestat al solului triete att de fericit i att
de liber, nct nici nu bnuiete pericolul.

Surprinztoare erau nu numai numrul i tihna


acestor animale, dar i uluitoarea varietate a faunei pe
care ele o reprezentau, n aceast parte a Africii. Ai fi
zis c este unul din acele tablouri stranii, n care un
pictor s-a distrat reunind, ntr-un cadru strimt, toate
principalele specii ale regnului animal.
n rest locuitori puini. Cafrii, ce-i drept, nu pot fi
dect foarte mprtiai pe suprafaa unor att de
ntinse inuturi. Acesta e un deert, sau ceva
asemntor.
Satisfcut n sentimentele lui de savant i de artist,
Cyprien se credea mai curnd transportat n era
preistoric a megaterium-ului i a altor animale
antediluviene.
Nu lipsesc dect elefanii, pentru ca srbtoarea
s fie fr cusur! strig el.
Dar imediat, ntinznd braul, Li i art, n
mijlocul unei vaste poieni, mai multe mormane
cenuii. De departe, preau tot attea stnci, datorit
nu numai culorii, ci i imobilitii lor. De fapt, era o
turm de elefani. Pajitea era parc stropit cu
asemenea pete, pe o ntindere de mai multe mile.
Te pricepi, deci, la elefani? l ntreb Cyprien pe
chinez, n timp ce se pregteau pentru popasul de
noapte.
Li clipi din ochii lui mici i oblici.
Am locuit doi ani n insula Ceylon, n calitate de
ajutor de vntor, rspunse el simplu, cu acea rezerv
pronunat pe care o pstra totdeauna cnd era vorba
de biografia sa.
Ah, dac-am putea ucide unul sau doi! strig
James Hilton. E o vntoare foarte amuzant...
Da, i vnatul merit praful de puc cheltuit!
adug Annibal Pantalacci. Doi coli de elefant

nseamn o prad frumoas i am putea pune uor


trei sau patru duzini n partea din spate a vagonului!...
tii c nu ne-ar trebui mai mult ca s recuperm
cheltuielile cltoriei noastre?
E o idee, i nc una bun! strig James Hilton.
De ce n-am ncerca, mine diminea, nainte de a
porni la drum?
Chestiunea fu discutat. n fine, hotrr s ridice
tabra n zori i s-i ncerce norocul n acea parte a
vii n care fuseser semnalai elefanii.
Cznd astfel de acord i isprvind repede cu masa,
toat lumea se ntinse sub prelata vagonului, afar de
James Hilton, care, fiind de paz n acea noapte,
trebuia s rmn lng foc.
Trecuser vreo dou ore de cnd era singur i
ncepuse s aipeasc, dar se simi mpins uor cu
cotul. Deschise ochii. Annibal Pantalacci se aezase
lng el.
Nu pot dormi i m-am gndit c-ar fi mai bine s
vin s-i in de urt, zise napolitanul.
E foarte amabil din partea dumitale, dar mie nu
mi-ar displcea cteva ore de somn! rspunse James
Hilton, ntinzndu-se. Dac vrei, putem cdea la
nvoial! Eu merg s-i iau locul sub prelat i
dumneata l iei pe-al meu, aici!
Nu!... Rmi!... Vreau s-i vorbesc! relu Annibal
Pantalacci, cu o voce nbuit.
Arunc o privire n jur, pentru a se convinge c
erau singuri, i continu:
Ai mai vnat elefani?
Da, de dou ori, rspunse James Hilton.
Ei bine, tii ct de periculoas este aceast
vntoare! Elefantul e att de inteligent, att de iret,

att de bine narmat! Se ntmpl rar ca omul s-l


nving!
Vorbeti despre nendemnatici! rspunse James
Hilton. Dar, cu o carabin bun, ncrcat cu gloane
explozibile, n-ai de ce s te temi!
Aa gndeam i eu, replic napolitanul. Totui, se
ntmpl i accidente!... Presupune c i s-ar ntmpl
ceva mine franuzului ar fi o adevrat nenorocire
pentru tiin!
O adevrat nenorocire! repet James Hilton. i
ncepu s rd, cu un aer rutcios.
Pentru noi, nenorocirea n-ar fi chiar aa de mare!
relu Annibal Pantalacci, ncurajat de rsul celuilalt.
N-am mai fi dect doi n urmrirea lui Matakit i a
diamantului su!... Or, n doi, ne putem nelege
prietenete...
Cei doi brbai rmaser tcui, cu privirile aintite
asupra tciunilor, cu gndul dus la uneltirea lor
criminal.
Da!... n doi ne putem nelege! repeta
napolitanul. n trei e mai greu!...
Urm nc o clip de tcere.
Deodat, Annibal Pantalacci i ridic brusc capul
i cercet cu privirea ntunericul din jur.
N-ai vzut nimic? ntreb el, ncet. Mi s-a prut
c am zrit o umbr dup baobab!
James Hilton se uit i el; dar, orict i era de
ptrunztoare privirea, nu zri nimic suspect n
mprejurimile taberei.
Nu-i nimic! spuse el. Doar rufria pe care
chinezul a ntins-o ca s-o spele roua!
Curnd, cei doi complici reluar discuia, dar de
data asta cu vocea sczut.

A putea scoate cartuele din puca lui, fr s


bage de seam! spuse Annibal Pantalacci. Apoi, n
momentul atacrii unui elefant, a trage un foc de
arm n spatele franuzului, n aa fel nct animalul
s-l zreasc n clipa aceea i... s-ar termina repede!
E un lucru cam dificil ceea ce propui dumneata,
obiect slab James Hilton.
A! Las-m s ncerc i ai s vezi c va merge de
la sine! replic napolitanul.
O or mai trziu, cnd veni s-i ia locul lng cei
ce dormeau sub prelat, Annibal Pantalacci avu grij
s aprind un chibrit, pentru a se asigura c nimeni
nu se clintise din loc. Putu astfel constata c Cyprien,
Bardik i chinezul dormeau adnc.
Cel puin aa se prea. Dar, dac napolitanul ar fi
fost mai circumspect, i-ar fi dat poate seama c
sforitul sonor al lui Li avea ceva artificial i prefcut.
n zori, toat lumea era n picioare. Annibal
Pantalacci profit de momentul cnd Cyprien plecase
spre prul din apropiere, ca s se spele, i-i scoase
cartuele din puc. Fu o treab de secunde. Era
singur. Bardik fcea cafeaua, iar chinezul strngea
rufria pe care o expusese la roua nopii pe faimoasa
lui sfoar, ntins ntre doi baobabi. Desigur, nimeni
nu vzuse nimic. Dup ce bur cafeaua, pornir
clri, lsnd vagonul i animalele n paza lui Bardik.
Li ceruse s-i nsoeasc pe clrei i se narmase
doar cu cuitul de vntoare al stpnului su.
n mai puin de jumtate de or, vntorii ajunser
n punctul de unde, seara trecut, zriser elefanii.
Dar n acea zi trebuir s mearg puin mai departe
pentru a-i regsi i a ajunge ntr-o poian ntins, care
se deschidea ntre poalele muntelui i malul drept al
fluviului.

n atmosfera limpede i proaspt, luminat de


soarele ce rsrise, pe covorul unei imense pajiti de
iarb nc umed de rou, un ntreg trib de elefani
cel puin dou sau trei sute i luau masa. Puii
opiau nebunete n jurul mamelor lor, sau sugeau n
linite. Cei mari, cu capul aplecat spre pmnt,
micndu-i trompa n caden, pteau iarba deas.
Aproape toi i fceau vnt cu urechile lor mari,
asemeni unor mantale de piele, pe care le micau ca pe
nite evantaie indiene.
n linitea acestei fericiri domestice era ceva att de
sacru, nct Cyprien fu adnc micat i propuse s se
renune la masacrul proiectat.
La ce bun s omorm aceste creaturi inofensive?
zise el. N-ar fi mai bine s le lsm n pace, n
singurtatea lor?
Dar propunerea nu putea fi pe gustul lui Annibal
Pantalacci, din mai multe motive.
La ce bun? l ngn el, rnjind. Pentru a ne
umple pungile, procurndu-ne cteva chintale de
filde! i-e fric de aceste animale mari, domnule
Mere?
Cyprien ridic din umeri, nevrnd s ia n seam
obrznicia. Apoi, vznd c napolitanul i englezul
continu s nainteze spre poian, i urm.
Toi trei nu se mai aflau dect la dou sute de metri
de elefani. Dac aceste animale inteligente, cu un auz
att de fin, mereu n alert, nu remarcaser nc
apropierea vntorilor, era pentru c acetia mergeau
mpotriva vntului i, pe deasupra, erau mascai de un
masiv des de baobabi.
Totui, unul dintre elefani ncepea s dea semne
de nelinite i-i ridica trompa, ca un semn de
ntrebare.

Acum e momentul, zise Annibal Pantalacci n


oapt. Dac vrem s obinem un rezultat ca lumea,
trebuie s ne distanm i s ne alegem fiecare cte o
int, apoi s tragem toi odat, la un semnal stabilit,
cci, la primul foc, ntreaga turm o va lua la fug.
Propunerea fiind acceptat, James Hilton plec
spre dreapta. n acelai timp, Annibal Pantalacci se
ndrept spre stnga i Cyprien rmase n centru.
Apoi, tustrei i reluar n tcere mersul ctre poian.
n clipa aceea, Cyprien, foarte surprins, simi dou
brae strngndu-l deodat cu putere, n timp ce vocea
lui Li i murmura la ureche:
Eu sunt!... Am srit pe crupa calului, la spatele
dumneavoastr!... Nu spunei nimic!... O s vedei n
curnd pentru ce!
Cyprien tocmai ajungea la marginea masivului i
nu se mai afla dect la vreo treizeci de metri de
elefani, i ridicase piedica putii, ca s fie pregtit la
nevoie, cnd chinezul vorbi din nou:
Puca dumneavoastr e descrcat!... Nu fii
ngrijorat! Totul e n regul!... Totul e n regul!...
n aceeai clip se auzi sunetul de fluier care
trebuia s dea semnalul atacului general i, aproape
imediat, un foc de arm unul singur rsun n
spatele lui Cyprien.
Acesta se ntoarse iute i l zri pe Annibal
Pantalacci, care cuta s se ascund dup un copac.
Dar, imediat, un fapt i mai grav i atrase atenia.
Unul dintre elefani, fr ndoial rnit i nfuriat
din pricina rnii, se npustea asupra lui. Ceilali, dup
cum prevzuse napolitanul, se grbiser s-o ia la fug
cu un tropot teribil, care cutremura pmntul pn la
dou mii de metri mprejur.

Acum e acum! strig Li, inndu-se mereu de


Cyprien. n clipa n care animalul va fi foarte aproape,
facei-l pe Templar s sar ntr-o parte!... Apoi
nvrtii-v n jurul acestui tufi i lsai-v urmrit de
elefant!... Restul m privete pe mine!...
Cyprien nu putu dect s execute aproape
instinctiv aceste recomandri. Cu trompa ridicat, cu
ochii injectai de snge, cu gura deschis, cu colii
amenintori,, enormul pachiderm sosea cu o iueal
de necrezut.
Templar se comport ca un cal cu experien.
Supunndu-se cu o precizie admirabil presiunii
genunchilor clreului su, el execut exact cnd
trebuia o mare sritur la dreapta. Astfel c, lansat n
mare vitez, elefantul trecu fr s-i ating, chiar pe
locul pe care calul i clreul abia l prsiser.
n acest timp, chinezul, dup ce scosese cuitul din
teac, fr un cuvnt, se ls s lunece la pmnt i,
cu o micare rapid, se arunc dup tufiul pe care i-l
artase stpnului su.
Aici! Aici! nvrtii-v n jurul tufiului!... Lsaiv urmrit! strig el din nou.
Elefantul se ntorcea, mai furios c primul atac nu-i
reuise. Cu toate c nu vedea prea bine scopul
manevrei indicate de Li, Cyprien o execut ntocmai.
Se nvrti n jurul tufiului, urmrit de animalul care
gfia, i evit nc de dou ori atacul acestuia, prin
saltul brusc ntr-o parte al calului. Dar ct timp putea
izbuti aceast tactic? Li spera oare ca animalul s
oboseasc?
Asta se ntreba Cyprien, fr s poat gsi un
rspuns satisfctor, cnd deodat, spre marea lui
surprindere, elefantul czu n genunchi.

Prinznd cu o dibcie incomparabil momentul


prielnic, Li lunecase prin iarb pn sub picioarele
animalului i, dintr-o singur lovitur cu cuitul de
vntoare, i tiase acel tendon al clciului care la om
se numete tendonul lui Ahile.
Astfel procedeaz de obicei hinduii cnd vneaz
elefani, i chinezul folosise probabil deseori aceast
manevr n Ceylon, cci o executase cu o precizie i un
snge rece fr egal.
Dobort la pmnt i neputincios, elefantul rmase
nemicat, cu capul czut n iarba deas. Un rule de
snge, curgnd din ran, l slbea vznd cu ochii.
Ura!... Bravo!... strigar imediat Annibal
Pantalacci i James Hilton, ivindu-se pe teatrul de
lupt.
Trebuie s-l ucidem cu un glon n ochi! continu
James Hilton, care prea c simte o irezistibil nevoie
s se agite i s joace un rol activ n aceast dram.
Acestea fiind zise, duse arma la umr i trase.
Imediat se auzi cum explodeaz glonul n corpul
giganticului patruped. Acesta avu o convulsie
suprem, apoi rmase nemicat, ca o stnc cenuie.
S-a terminat! strig James Hilton, ndemnndu-i
calul spre animal, pentru a-l vedea mai bine.
Ateptai!... Ateptai!... prea s spun privirea
ireat a chinezului, adresndu-se stpnului su.
Nu trebuir s atepte prea mult oribilul dar
inevitabilul epilog al acestei scene.
n adevr, abia ajunsese James Hilton lng
elefant, c se i aplec n scar, ncercnd n batjocur
s-i salte una din urechile enorme. Dar animalul, cu o
micare brusc, ridicndu-i trompa, o prvli asupra
imprudentului vntor, i sfrm coloana vertebral
i-i zdrobi capul, nainte ca martorii nmrmurii ai

acestui nfiortor deznodmnt s fi avut timpul s


intervin.
James Hilton nu putu dect s scoat un ultim
strigt. n trei secunde, nu mai era dect o grmad de
carne nsngerat, peste care elefantul czu din nou,
pentru a nu se mai ridica.
Eram sigur c fcea pe mortul! zise n mod
sentenios chinezul, dnd din cap. Elefanii folosesc
ntotdeauna acest iretlic, cnd li se ivete prilejul.
Acesta fu discursul funebru pentru James Hilton.
Tnrul inginer, nc sub impresia trdrii creia
fusese gata s-i cad victim, nu se putea mpiedica s
nu vad n cele ntmplate pedeapsa dreapt abtut
asupra unuia dintre mizerabilii care voiser s-l lase
fr aprare, prad furiei unui animal att de
redutabil.
Ct despre napolitan, oricare i-ar fi fost gndurile,
socotea nimerit s le pstreze pentru el.
n acest timp, chinezul ncepuse s sape cu cuitul
de vntoare, sub iarba pajitii, o groap n care,
ajutat de Cyprien, depuse rmiele informe ale
dumanului lor. Asta le lu ctva timp i soarele era
sus, deasupra orizontului, cnd cei trei vntori
pornir napoi spre tabr.
Cnd ajunser, fur cuprini de o brusc
ngrijorare: Bardik nu se mai afla acolo.

XVI. Trdare
Ce se petrecuse n tabr, n absena lui Cyprien i
a celor doi nsoitori ai si? Ar fi fost greu de spus,
atta vreme ct tnrul cafru nu reaprea.
l ateptar deci pe Bardik, l strigar, l cutar
peste tot. Nu descoperir nici o urm.
Prnzul, pe care el ncepuse s-l prepare, rmas
lng focul stins, prea s indice c dispruse de
numai dou sau trei ore.
Cyprien putea s fac doar presupuneri n legtur
cu cauza dispariiei, dar nimic nu venea s clarifice
aceste presupuneri. Era improbabil ca tnrul cafru s
fi fost atacat de o fiar slbatic: n mprejurimi nu se
vedea nici un fel de lupt sngeroas, sau mcar de
dezordine. Era i mai puin de crezut ca un biat att
de devotat s fi dezertat pentru a se rentoarce n
inutul su, cum fac adesea cafrii i tnrul inginer
refuz categoric s accepte aceast ipotez, emis de
Annibal Pantalacci.
Dup o jumtate de zi de cutri, Bardik nu fusese
nc gsit i dispariia sa rmase un fapt ntru totul
inexplicabil.
Annibal Pantalacci i Cyprien se sftuir i czur
de acord s atepte pn a doua zi diminea, nainte
de a ridica tabra. Poate c pn atunci Bardik avea
s revin, dac se rtcise urmrind vreun vnat carei strnise pofta.
Dar, amintindu-i de vizita pe care o ceat de cafri
le-o fcuse la unul din ultimele popasuri, innd
seam de ntrebrile pe care acetia le puseser lui
Bardik i lui Li, de teama lor de a vedea strini, poate
chiar spioni, aventurndu-se n ara lui Tonaia, se
puteau ntreba, pe bun dreptate, dac Bardik, odat

czut n minile acestor indigeni, nu fusese dus n


capitala lor.
Ziua se sfri ntr-o atmosfer trist, i seara fu i
mai jalnic. Prea c asupra expediiei se abtuse un
vnt aductor de nenorocire. Annibal Pantalacci era
ncrncenat i mut. Cei doi complici ai si, Friedel i
James Hilton, muriser i acum rmsese singur n
fata tnrului su rival, dar mai hotrt ca oricnd s
scape de un pretendent care-l ncurca n afacerea
diamantului, ca i n aceea a cstoriei. Cci, pentru
el, acestea nu erau de fapt dect afaceri.
Ct despre Cyprien, cruia Li i povestise tot ceea
ce auzise n legtur cu sustragerea cartuelor, trebuia
s vegheze acum zi i noapte asupra tovarului su
de drum. E adevrat c i chinezul era hotrt s ia
asupra lui o parte a acestei misiuni.
Cyprien i Annibal Pantalacci i petrecur seara
fumnd lng foc, n tcere, i se retraser sub prelata
vagonului, fr s-i spun mcar noapte bun. Era
rndul lui Li s vegheze lng focul aprins, pentru a
ndeprta animalele slbatice.
A doua zi, n zori, tnrul cafru nu se ntorsese n
tabr. Cyprien ar mai fi ateptat nc douzeci i
patru de ore, pentru a da servitorului su o ultim
ans, dar napolitanul insist s plece imediat.
Ne putem lipsi foarte bine de Bardik, spuse el, i
dac am mai ntrzia, s-ar putea s nu-l mai ajungem
pe Matakit!
Cyprien ced i chinezul se duse s adune boii
pentru plecare. O nou surpriz i dintre cele mai
grave: boii dispruser i ei. n ajun, seara, erau
culcai nc n iarba nalt din jurul taberei!... Acum
nu se mai zrea nici unul.

Abia atunci putu fi msurat n ntregime pierderea


suferit de expediie prin dispariia lui Bardik! Dac
acest servitor inteligent ar fi fost la postul su, el, care
cunotea obiceiul rasei bovine n Africa Austral, ar fi
legat de copaci sau de rui aceste animale care se
odihniser o zi ntreag. De obicei, cnd se opreau
dup o lung zi de mers, aceast msur de prevedere
era inutil; boii, extenuai de oboseal, nu se gndeau
dect s pasc n mprejurimile vagonului, apoi se
culcau pentru noapte, iar la sculare nu se ndeprtau
mai mult de o sut de metri. Dar altfel stteau
lucrurile dup o zi de odihn i de osp.
Evident, prima grij a acestor animale, la trezire,
fusese s caute o iarb mai bun dect cea de care se
saturaser n ajun. Avnd chef de hoinreal, se
ndeprtaser cte puin, pierduser din ochi tabra
i, dui de instinctul care-i cheam la staul, porniser
probabil unul dup altul, napoi spre Transvaal.
E o ntmplare nenorocit, nu prea rar n
expediiile din Africa Meridional i cu urmri dintre
cele mai grave, cci, fr vite, carul-vagon devine
nefolositor, i, pentru cltorul african, el este n
acelai timp cas, magazie i fortrea.
Mare fu deci decepia lui Cyprien i a lui Annibal
Pantalacci cnd, dup o curs nverunat de dou
sau trei ore pe urmele boilor, trebuir s renune la
orice speran de a-i mai ajunge din urm.
Situaia se agravase simitor i trebuir s se
sftuiasc nc o dat. n aceast mprejurare nu
exista dect o singur soluie practic: s abandoneze
vagonul, s ia fiecare attea provizii i muniii ct
putea duce i s continue drumul clare. Dac aveau
noroc, puteau gsi curnd un ef cafru care s le dea
animale de traciune, n schimbul unei puti sau al

unor cartue. Ct despre Li, el urma s ia calul lui


James Hilton care, dup cum se tie, nu mai avea
stpn.
ncepur deci s taie crengi spinoase i acoperir
cu ele carul, ascunzndu-l sub un fel de tufi artificial.
Apoi, fiecare i umplu buzunarele i sacul cu rufe,
cutii de conserve i muniii. Cu mare prere de ru,
chinezul trebui s renune la lada lui roie, care era
prea grea; dar fu imposibil s-l fac s-i lase frnghia,
pe care o nfur n jurul mijlocului, sub bluz, ca pe
o centur.
Isprvind aceste pregtiri, dup o ultim privire
aruncat asupra vii n care se petrecuser ntmplri
att de tragice, cei trei clrei i reluar drumul spre
nlimi. Acest drum, ca toate celelalte ale inutului,
era o simpl crare bttorit de animalele slbatice,
care urmeaz aproape totdeauna calea cea mai scurt
pentru a ajunge la locurile de adpost.
Trecuse de amiaz i, sub un soare arztor,
Cyprien, Annibal Pantalacci i Li clrir n trap ntins
pn seara; apoi, fcnd popas ntr-o trectoare
adnc, la adpostul unei stnci mari, n jurul unui
foc de lemne uscate, i spuser c, la urma urmei,
pierderea carului-vagon nu era ireparabil.
Timp de dou zile nc naintar astfel, fr a bnui
c sunt de fapt pe urmele celui cutat. n adevr, n
seara zilei a doua, puin nainte de apusul soarelui, pe
cnd se ndreptau la pas spre un plc de copaci sub
care voiau s-i petreac noaptea, Li scoase deodat o
exclamaie gutural:
Hugh! fcu el, artnd cu degetul un mic punct
negru care se mica la orizont, n ultimele raze de
lumin ale crepusculului. Privirea lui Cyprien i a lui

Annibal Pantalacci urmar n mod firesc direcia


indicat de degetul chinezului.
Un cltor! strig napolitanul.
E chiar Matakit! adug Cyprien, care se grbise
s duc binoclul la ochi. Disting foarte bine trsurica
i struul!... El este!
i i ddu binoclul lui Pantalacci, care se convinse,
la rndul su, c aa era.
La ce distan de noi crezi c se afl n acest
moment? ntreb Cyprien.
La apte-opt mile cel puin, poate chiar zece,
rspunse napolitanul.
Atunci, trebuie s renunm la sperana de a-l
ajunge azi, nainte de a face un popas?
Fr ndoial, rspunse Annibal Pantalacci. ntro jumtate de or se va ntuneca i nici gnd s mai
facem vreun pas n direcia aceea!
Bine! Sunt sigur c-l vom ajunge mine, pornind
dis-de-diminea!
E i prerea mea!
Clreii tocmai ajunseser la plcul de copaci,
unde desclecar. Ca de obicei, ncepur prin a se
ocupa de cai, pe care i frecar i i curar cu grij,
nainte de a-i priponi de rui, pentru a-i lsa s
pasc. ntre timp, chinezul aprindea focul.
Cnd isprvir aceste pregtiri, se nnoptase. Cina
fu poate mai vesel n seara aceea dect n ultimele
trei zile. Imediat dup aceea, cei trei cltori,
nfurndu-se n pturi, lng focul alimentat cum se
cuvine pentru ntreaga noapte, i puser capetele pe
ei i se pregtir s doarm. Trebuiau s se scoale cu
noaptea n cap, pentru a ctiga timp i a-l ajunge din
urm pe Matakit.

Cyprien i chinezul adormir imediat ceea ce nu


era poate foarte prudent din partea lor.
Nu tot aa se ntmpl cu napolitanul. Timp de
dou-trei ore, se foi sub ptur, ca un om obsedat de o
idee fix. O tentaie criminal punea din nou stpnire
pe el.
n sfrit, nemaiputndu-se reine, se ridic n cea
mai mare tcere, se apropie de cai i puse aua pe al
su; pe urm, dezlegndu-i pe ceilali i trgndu-i de
curelele cu care fuseser legai, porni cu ei ncet.
Iarba fin nbuea zgomotul pailor celor trei
animale, care se lsau duse cu o resemnare stupid,
buimace din cauza acestei treziri subite. Annibal
Pantalacci le fcu s coboare pn n fundul vlcelei,
pe coasta creia fusese stabilit locul de popas, le leg
de un copac i se ntoarse la tabr. Nici unul dintre
cei doi care dormeau nu micase.
Napolitanul i lu cuvertura, puca, muniiile i
ceva alimente; apoi, cu snge rece, hotrt, i prsi
camarazii n mijlocul pustiului.
Ideea care-l obsedase de la asfinitul soarelui era
c, plecnd cu caii, i mpiedica pe Cyprien i pe Li s-l
mai ajung pe Matakit. Astfel, i asigura victoria.
Caracterul odios al acestei trdri, laitatea cu care-i
prdase pe nite oameni care-i fcuser numai servicii,
nimic nu-l opri pe mizerabil. Se urc n a i, trgnd
dup el cei doi cai care sforiau zgomotos n locul
unde i lsase, se ndeprt la trap, sub lumina lunii al
crei disc se ivea deasupra colinei.
Cyprien i Li dormeau nc. Doar pe la ora trei
dimineaa chinezul deschise ochii i contempl stelele
care pleau spre rsrit.
E timpul s pregtesc cafeaua! i zise.

i fr a mai ntrzia, aruncnd ptura, se scul ii fcu toaleta matinal, pe care n-o neglija nici aici, n
deert.
Dar unde e Pantalacci? se ntreb deodat.
Mijea de ziu i obiectele ncepeau s se vad mai
bine n jurul taberei.
Nici caii nu mai sunt la locul lor! i zise Li. Oare
acest om cumsecade o fi...
i bnuind ceea ce se petrecuse, alerg spre ruii
de care vzuse caii priponii seara, n ajun, fcu
nconjurul taberei i se convinse dintr-o arunctur de
ochi c tot bagajul napolitanului dispruse odat cu el.
Situaia era limpede.
Un om de ras alb n-ar fi rezistat probabil nevoii,
cu totul fireti, de a-l trezi pe Cyprien pentru a-i
comunica imediat aceast veste foarte grav. Dar
chinezul gndea c n-ai de ce s te grbeti cnd e
vorba s anuni o nenorocire. Se apuc deci, linitit, s
pregteasc micul dejun.
E destul de drgu, din partea acestui ticlos, c
ne-a lsat proviziile! repeta el.
Strecurnd bine cafeaua printr-o sit de pnz pe
care o meterise n acest scop, o turn n dou ceti,
tiate din coaja unui ou de stru, pe care le purta
atrnate de butonier; apoi se apropie de Cyprien care
tot mai dormea.
Cafeaua e gata, ticuule, spuse el politicos,
punndu-i mna pe umr.
Cyprien deschise un ochi, se ntinse, i surise
chinezului, se ridic n capul oaselor i nghii licoarea
fierbinte.
Abia atunci observ lipsa napolitanului, al crui loc
era liber.
Dar unde-i Pantalacci? ntreb el.

Plecat, ticuule! rspunse Li pe tonul cel mai


firesc, ca i cum ar fi fost vorba de ceva hotrt de mai
nainte.
Cum... plecat?
Da, ticuule, mpreun cu cei trei cai!
Cyprien ddu ptura la o parte i arunc n jur o
privire care-l fcu s neleag totul. Dar era prea
mndru pentru a-i mrturisi ngrijorarea i
indignarea.
Foarte bine, zise, dar s nu-i nchipuie acest
mizerabil c va avea ultimul cuvnt!
Cyprien fcu cinci-ase pai n lung i n lat,
adncit n gnduri i reflectnd la ceea ce era de fcut.
Trebuie s plecm imediat! i spuse el chinezului.
Vom lsa aici aua, frul, tot ce ne-ar ncurca sau ar fi
prea greu, i vom lua doar putile i proviziile rmase!
Vom putea merge astfel aproape tot att de repede i
poate mai de-a dreptul!
Li se grbi s-i dea ascultare. n cteva minute
pturile erau strnse sul, sacii pui pe umr; apoi, tot
ceea ce trebuia lsat acolo fu ascuns sub o grmad
mare de mrcini i pornir imediat la drum.
Cyprien avusese dreptate s spun c, n anumite
privine, era poate mai comod de mers pe jos. Putur
scurta astfel drumul, trecnd peste culmi abrupte, pe
care nici un cal n-ar fi fost n stare s le escaladeze
dar cu preul ctor osteneli!
Cam pe la ora unu dup-amiaz, ajunser pe
versantul de nord al lanului de muni pe care l
urmau de trei zile. Dup informaiile furnizate de
Lopep, nu mai erau departe de capitala lui Tonaia. Din
nenorocire, indicaiile cu privire la drumul de urmat
erau att de vagi i ideile de distan att de confuze,
n limba bechuan, nct era destul de greu de tiut

dac mai aveau dou sau cinci zile de mers pentru a


ajunge acolo.
Coborau coasta primei vi ce se deschisese n faa
lor, dup ce trecuser de creasta muntelui, cnd Li
rse ncet.
Girafe! zise el, apoi.
Privind n jos, Cyprien vzu n adevr vreo douzeci
din aceste animale, pscnd n fundul vii. Nimic mai
graios de privit, dect gturile lor lungi, sau alungite
ca nite erpi n iarb, la trei-patru metri de trupurile
presrate cu pete glbui.
Am putea prinde o giraf ca s-o folosim n locul
lui Templar, zise Li.
S ncaleci o giraf! Cine-a mai vzut vreodat
aa ceva?! strig Cyprien.
Nu tiu dac s-a vzut vreodat, dar depinde
numai de dumneavoastr ca s vedei, dac m lsai
s ncerc! rspunse chinezul.
Cyprien, care nu ncepea niciodat prin a socoti
drept imposibil ceea ce era doar nou pentru el, se
declar gata s-l ajute pe Li.
Vntul bate nspre noi, zise chinezul. E o
mprejurare fericit, cci girafele au mirosul foarte fin
i ne-ar fi simit pn acum! V rog s le ocolii prin
dreapta, apoi s le speriai cu o mpuctur, pentru a
le abate nspre mine. Restul m privete!
Cyprien se grbi s se descotoroseasc de tot ce-ar
fi putut s-i stnjeneasc micrile i, narmat cu
puca, se pregti s execute manevra indicat de
servitorul su.
Acesta nu-i pierdu vremea. Cobor n fug coasta
abrupt, pn ce ajunse lng o crare bttorit de
pe fundul vii. Era fr ndoial drumul girafelor,
judecnd dup numeroasele urme lsate de copitele

lor. Acolo, chinezul se aez la pnd dup un copac


gros, desfur funia lung care nu-l prsea
niciodat i o tie n dou buci, de cte treizeci de
metri fiecare. Apoi, dup ce leg la unul din capete
cte o piatr mare, ceea ce transform fiecare bucat
ntr-un excelent bolas, prinse zdravn cellalt capt de
ramurile de jos ale copacului.
n fine, dup ce avu grij s-i nfoare pe braul
stng funiile, se adposti dup copac i atept.
Nu trecuser nici cinci minute cnd, la oarecare
distan, rsun o mpuctur. ndat, un tropot
rapid, al crui zgomot, asemntor celui al unui
escadron de cavalerie, cretea din secund n secund,
anun c girafele o luaser la goan, aa cum
prevzuse Li. Ele veneau drept nspre el, pe crare,
fr s bnuiasc prezena unui duman.
Girafele erau n adevr superbe, cu nrile n vnt,
cu micile lor capete speriate, cu limbile atrnnd. Ct
despre Li, lui nu-i ardea deloc s le priveasc. Postul
su fusese ales n mod bine gndit, lng un fel de
gtuire a drumului, pe unde aceste animale nu puteau
s treac dect cte dou odat. Trebuia doar s
atepte.
Ls s treac trei sau patru; apoi, ochind una
dintre ele, de o mrime extraordinar, arunc primul
su bolas. Funia uier, i se nfur n jurul gtului
animalului, care mai fcu civa pai; deodat, funia
se ntinse, i strnse laringele i-l sili s se opreasc.
Chinezul nu-i pierdu timpul privindu-l. Imediat ce
vzu c primul bolas i atinsese inta, l lu pe al
doilea i l arunc asupra altei girafe.
Avu noroc i de data aceasta. Totul se petrecuse n
mai puin de o jumtate de minut. Turma
nspimntat se i mprtiase n toate direciile; dar

cele dou girafe, pe jumtate strangulate i gfind,


rmneau prizoniere.
Mai repede, ticuule! strig chinezul lui Cyprien,
care alerga spre el, puin ncreztor n succesul
operaiei.
Trebui, totui, s se ncline n faa evidenei. Erau
acolo dou animale superbe, mari, puternice, bine
hrnite, cu glezna subire, cu crupa lucioas. Dar cu
toate c le privea i le admira, ideea de a le folosi la
clrit nu i se prea deloc realizabil.
Cum s te menii pe o asemenea spinare, care
coboar spre partea din spate cu o nclinare de cel
puin aizeci de centimetri? spuse el, rznd.
Aezndu-te clare pe umerii animalului i nu pe
coastele lui, rspunse Li. Dealtfel, e aa de greu s
aezi o ptur, fcut sul, sub partea din urm a eii?
N-avem a.
M voi duce imediat s o caut pe-a
dumneavoastr.
i ce fru poi folosi pentru un asemenea bot?
O s vedei.
Chinezul avea rspuns la toate i unea vorba cu
fapta.
Nu sosise nc ora mesei cnd, folosind o parte din
frnghie, terminase de fcut dou cpestre foarte tari,
pe care le potrivi pe capul girafelor. Bietele animale
erau att de uluite de pania lor i aveau, dealtfel, o
fire att de blnd, nct nu opuser nici o rezisten.
Alte capete de frnghie trebuiau s serveasc drept
huri.
Dup terminarea acestor pregtiri, nimic nu fu mai
uor dect s duc de zgard pe cele dou captive.
Cyprien i Li se ntoarser atunci la tabra din ajun,

pentru a lua aua i obiectele pe care trebuiser s le


lase acolo.
i petrecur seara cu aceste aranjamente. Chinezul
era ntr-adevr de o nemaipomenit dibcie. Nu numai
c transform curnd aua lui Cyprien n aa fel, nct
s poat fi pus orizontal pe spinarea uneia dintre
girafe, dar i fcu i pentru el o a din crengi; apoi,
dintr-un surplus de prevedere, petrecu jumtate din
noapte pentru a nfrnge ncercrile de mpotrivire ale
celor dou girafe, nclecndu-le pe rnd i
demonstrndu-le, prin argumente hotrtoare, c
trebuiau s i se supun.

XVII. O curs cu obstacole african


Evident, Matakit l zrise pe napolitan, care ncepea
s ctige teren; dar nu putea s-l vad pe fostul su
stpn i pe prietenul su de la Kopje, aflai nc prea
departe, la marginea cmpiei.
La vederea lui Pantalacci, care nu era deloc omul n
stare s-l crue i care, fr nici o explicaie, l-ar fi
omort ca pe un cine, tnrul cafru i zorea ct
putea struul nhmat la trsuric. Rapidul animal
fugea mncnd pmntul, cum se zice. l mnc n
asemenea msur, nct se izbi deodat de un
bolovan. Urm o zdruncintur att de puternic,
nct osia trsuricii, uzat de aceast lung i
obositoare cltorie, se rupse. Imediat, una dintre roi
iei de pe ax, iar Matakit i vehiculul su rmaser n
mijlocul drumului.
Nenorocitul cafru se lovi cumplit n cdere. Dar
groaza de care era cuprins rezist chiar i la un astfel
de oc, sau, mai degrab, deveni de dou ori mai mare.
Convins c s-ar fi isprvit cu el dac ar fi fost ajuns
din urm de crudul napolitan, el se ridic repede,
deshm dintr-o micare struul i, aruncndu-se pe
spatele lui, l fcu s porneasc din nou n galop.
ncepu atunci o curs cu obstacole vertiginoas,
cum nu s-a mai vzut de la spectacolele circului
roman, unde cursele de strui i de girafe fceau
adesea parte din program. n timp ce Annibal
Pantalacci l urmrea pe Matakit, Cyprien i Li se
lansar pe urmele amndurora. Nu era n interesul lor
s pun mna pe amndoi pe tnrul cafru, pentru
a sfri odat cu problema diamantului furat, i pe
mizerabilul napolitan, pentru a-l pedepsi aa cum
merita?

Mnate n goana mare de clreii care vzuser


accidentul, girafele alergau aproape la fel de iute ca
nite cai pur-snge, cu gturile lor lungi ntinse
nainte, cu urechile lsate pe spate, cu botul deschis,
ndemnate cu pintenii, cu cravaele, stoarse de toat
viteza de care erau capabile.
Ct despre struul lui Matakit, rapiditatea lui era
de-a dreptul miraculoas. Nu exist cal, ctigtor al
Derby-ului sau al Grand Prix-ului de la Paris, care s
se fi putut ntrece cu el. Aripile lui scurte, inutile
pentru zbor, i slujeau pentru a-i accelera cursa.
Alerga cu un asemenea avnt nct, n cteva minute
tnrul cafru rectigase terenul pierdut fa de cel
care-l urmrea.
Matakit i alesese bine animalul de clrie! Dac
ar fi putut s goneasc aa un sfert de or, s-ar fi aflat
n afar de pericol, salvat din ghearele napolitanului.
Annibal Pantalacci i ddea seama c cea mai mic
ntrziere l-ar fi fcut s-i piard ntregul avantaj.
Distana dintre el i fugar cretea. Dincolo de lanul de
porumb n care se desfura aceast vntoare, un
hi des de arbuti de fistic i de smochini de India,
unduindu-se n btaia vntului, i ntindea marginea
ntunecat ct vedeai cu ochii. Dac Matakit ajungea
acolo, ar fi fot imposibil s mai fie regsit, deoarece sar fi pierdut n hi.
Galopnd, Cyprien i chinezul urmreau totul cu
un interes uor de neles. Ajunseser n sfrit la
poalele colinei, goneau peste semnturi, dar se aflau
nc la trei mile att de vntor, ct i de cel vnat.
Putur s vad, totui, c napolitanul, printr-un
efort extraordinar, se apropiase puin de fugar. Fie c
struul era epuizat, fie c se rnise lovindu-se de o
rdcin sau de o piatr, viteza lui se micorase mult.

Annibal Pantalacci se afla curnd la numai trei sute de


picioare de cafru.
Dar Matakit atinsese liziera desiului n care
dispru brusc i, n acelai moment, Annibal
Pantalacci, azvrlit din a, se rostogoli pe sol, n timp
ce calul su fugea peste cmpie.
Matakit ne scap! strig Li.
Da! Dar am pus mna pe ticlosul de Pantalacci!
rspunse Cyprien.
i amndoi i mboldir i mai mult girafele.
O jumtate de or mai trziu, dup ce strbtuser
aproape ntreg lanul de porumb, nu mai erau dect la
cinci sute de pai de locul unde czuse napolitanul.
Problema era dac Annibal Pantalacci putuse s se
ridice i s intre n hiul de arbuti de fistic, sau
zcea la pmnt, grav rnit n cdere poate chiar
mort!
Mizerabilul era tot acolo. La o sut de pai de el,
Cyprien i Li se oprir. Iat ce se ntmplase.
n focul urmririi, napolitanul nu observase o plas
imens, ntins de cafri pentru a prinde psrile care
le distrug recolta. Annibal Pantalacci se ncurcase n
aceast plas. i nu era o plas de mici dimensiuni!
Msura cel puin cincizeci de metri lungime i
acoperea mai multe mii de psri de toate speciile i
mrimile, cu penetul de toate culorile ntre altele, o
jumtate de duzin de vulturi-brboi, avnd o
deschidere a aripilor de un metru i jumtate, care nu
dispreuiesc regiunile Africii de Sud.
Cderea napolitanului n mijlocul acestei lumi de
zburtoare produse, desigur, o mare agitaie.
Cam nucit de izbitur, Annibal Pantalacci ncerc
aproape imediat s se ridice, dar picioarele i minile i

se prinseser att de bine n ochiurile plasei, nct nu


putu s se degajeze de la prima ncercare.
Totui, nu avea timp de pierdut. Aa c se zbtea,
trgnd cu toat puterea de plas, ridicnd-o,
smulgnd-o din ruii care o fixau de pmnt, n timp
ce psrile, mari i mici, fceau acelai lucru pentru a
scpa. Dar cu ct se zbtea mai mult, cu att se
ncurca mai ru n ochiurile solide ale imensei plase.
Napolitanului i fusese rezervat o umilire suprem.
Una dintre girafe l ajunsese i cel care o clrea nu
era altul dect chinezul. Li descleca i, cu
maliiozitatea lui rece, spunndu-i c mijlocul cel mai
nimerit de a imobiliza prizonierul era de a-l nfur
definitiv n plas, se grbea s desprind marginea mai
apropiat de el, cu intenia de a o arunca peste
cealalt.
n clipa aceea se produse o lovitur de teatru dintre
cele mai ciudate.
Vntul ncepu s sufle brusc, cu o furie
extraordinar, ndoind toi copacii din vecintate, ca i
cum un vrtej nfricotor ar fi trecut la suprafaa
pmntului.
n eforturile lui disperate, Annibal Pantalacci
smulsese un mare numr dintre ruii care ineau
plasa. Vzndu-se gata s fie prins, el se zbtu mai
ndrjit ca oricnd.
Deodat, ntr-un puternic asalt al vijeliei, plasa fu
smuls de tot. Ultimele legturi care fixau de pmnt
aceast imens reea de sfoar fur rupte; colonia de
psri, pn atunci prizonier, i lu zborul, cu un
vacarm asurzitor. Psrile mici reuir s scape; dar
zburtoarele mari, cu ghearele prinse n ochiuri,
btur toate n acelai timp din aripile lor vaste,
redevenite libere. Aceste vsle aeriene reunite, aceti

muchi pectorali, lucrnd simultan, alctuiau, ajutai


de furia furtunii, o putere att de colosal, nct o sut
de kilograme nu nsemnau pentru ea mai mult dect o
pan. i astfel, plasa, strns, nfurat, cu ochiurile
nclcite, oferind vntului o suprafa de atac, fu
ridicat deodat la douzeci i cinci-treizeci de metri
de pmnt, mpreun cu Annibal Pantalacci, prins de
mini i de picioare.
Cyprien, care tocmai sosea, nu putu dect s asiste
la aceast nlare a inamicului su ctre regiunea
norilor.
n clipa aceea, neamul mpenat al vulturilorbrboi, epuizat de acest prim efort, tindea n mod
vizibil s recad, descriind o lung parabol. n trei
secunde el ajunse la marginea pduricii de fistic i de
smochini de India, care se ntindea la apus de lanul de
porumb. Apoi, dup ce i atinsese vrfurile, la trei sau
patru metri de sol, se ridic pentru ultima oar n
vzduh.
Cyprien i Li l priveau ngrozii pe nenorocitul
atrnat de plas care, de data aceasta, fu dus la mai
mult de o sut cincizeci de picioare nlime, datorit
extraordinarului efort al zburtoarelor gigantice,
ajutate de furtun.
Deodat, cteva ochiuri se rupser la zbaterile
napolitanului. Fu vzut, o clip, agat de mini,
ncercnd s se in de frnghii. Dar degetele i se
desfcur i el czu ea o mas, zdrobindu-se de
pmnt.
Eliberat de aceast greutate, plasa fcu un ultim
salt n spaiu i se desprinse cteva mile mai departe,
n timp ce vulturii-brboi se ntorceau n zonele nalte
ale vzduhului.

Cnd Cyprien alerg s-i dea ajutor, dumanul su


murise... n aceste mprejurri groaznice!
i iat-l rmas singurul dintre cei patru rivali care
porniser ctre aceeai int, peste cmpiile
Transvaalului.

XVIII. Struul care vorbete


Dup aceast nfricotoare catastrof, Cyprien i
Li nu mai avur dect un singur gnd: s prseasc
locul unde se ntmplase nenorocirea.
Hotrr s mearg de-a lungul desiului, spre
nord; dup mai mult de o or, ajunser la albia unui
torent aproape secat care, deschiznd o bre n
masivul de arbuti de fistic i de smochini de India, le
ngduia s-l ocoleasc.
Acolo i atepta o nou surpriz. Torentul se vrsa
ntr-un lac destul de ntins; pe malurile acestuia
cretea o vegetaie abundent, care l ascunsese pn
atunci privirilor.
Cyprien ar fi vrut s se ntoarc mergnd pe
marginea lacului; dar malul era att de abrupt pe
alocuri, nct trebui curnd s renune la acest
proiect. Pe de alt parte, dac s-ar fi ntors pe drumul
pe care venise, ar fi trebuit s renune la orice
speran de a-l mai regsi pe Matakit.
Totui, pe malul opus al lacului se vedeau cteva
coline, legate, printr-o serie de ondulaii ale terenului,
cu muni destul de nali. Cyprien se gndi c, din
vrful lor, ar fi avut mai multe anse s aib o vedere
de ansamblu i, deci, s-i fac un plan de aciune.
Porni din nou mpreun cu Li, vrnd s ocoleasc
lacul. Lipsa oricrui drum fcea ca aceast operaie s
fie foarte anevoioas, mai ales c uneori erau nevoii s
trag cele dou girafe de huri. Astfel c le trebui mai
mult de trei ore pentru a strbate o distan de apteopt kilometri n linie dreapt.
n sfrit, cnd ajunser, ocolind lacul, cam n
dreptul punctului de plecare de pe malul opus, se
nnopta. Rupi de oboseal, hotrr s poposeasc

chiar acolo. Dar, cu puinele resurse de cre


dispuneau, nu se puteau instala prea confortabil. Cu
toate acestea, Li i vzu de treburi cu zelul lui
obinuit; apoi, cnd totul fu gata, se apropie de
stpnul su.
Ticuule, i zise cu vocea lui mngietoare i
reconfortant, vd c suntei foarte obosit! Aproape c
nu mai avem provizii! Lsai-m s merg n cutarea
unui sat, unde oamenii n-au s refuze s ne vin n
ajutor.
S m prseti, Li? strig mai nti Cyprien.
Trebuie, ticuule! rspunse chinezul. Voi lua
una dintre girafe i voi merge spre nord!... Capitala
acestui Tonaia, de care ne-a vorbit Lopep, nu poate fi
prea departe de aici, i-mi voi da silina s vi se fac o
bun primire acolo. Dup aceea, vom porni ctre
Griqualand, unde nu vei mai avea de ce s v temei
de mizerabili care-au murit, tustrei, n aceast
expediie!
Tnrul inginer reflect la propunerea pe care i-o
fcea devotatul chinez. Pe de o parte, nelegea c,
dac Matakit putea fi regsit, asta avea s se ntmple
mai ales n aceast regiune unde fusese zrit n ajun i
c, deci, trebuia s n-o prseasc. Pe de alt parte,
era necesar s-i mprospteze resursele, acum
insuficiente. Cyprien se hotr deci, dei cu mare
prere de ru, s se despart de Li i se neleser s-l
atepte n acel loc, timp de patruzeci i opt de ore. n
patruzeci i opt de ore, clare pe girafa sa iute de
picior, chinezul putea s ajung destul de departe i s
revin la tabr.
Odat nelei, Li nu voi s mai piard nici o clip.
Nu-i psa de oboseal! Va ti s se lipseasc de somn!

i lu rmas bun de la Cyprien, srutndu-i mna,


sri n spinarea girafei i dispru n noapte.
Pentru prima dat de la plecarea din VandergaartKopje, Cyprien se afla singur, n plin deert. Era foarte
trist i, dup ce se nfur n ptur, nu se putu opri
s nu cad prad celor mai sumbre previziuni. Izolat
cum era, cu alimentele i muniiile pe terminate, ce
avea s se ntmple cu el, n acest inut necunoscut, la
mai multe sute de leghe de orice regiune civilizat?...
ansa de a-l gsi pe Matakit era foarte slab! Se putea
afla doar la jumtate de kilometru distan, fr ca el
s aib nici cea mai mic bnuial. Hotrt lucru,
aceast expediie era dezastruoas i fusese marcat
numai de evenimente tragice! Aproape fiecare sut de
mile costase viaa unuia dintre membrii si! Rmnea
unul singur acum... el! i era oare destinat s termine
la fel de ru ca i ceilali?
Acestea erau tristele reflecii ale lui Cyprien, care
reui, totui, s adoarm.
Cnd se trezi, rcoarea dimineii i odihna de care
se bucurase ddur un curs mai optimist gndurilor
sale. Ateptnd ntoarcerea chinezului, se hotr s
urce pe colina nalt, la picioarele creia se oprise.
Putea astfel s exploreze cu privirea o ntindere mai
vast i s descopere, poate, cu ajutorul binoclului,
vreo urm a lui Matakit. Dar, pentru asta, trebuia s
se despart de girafa sa, ntruct nici un naturalist n-a
clasat
vreodat
aceste
patrupede
n
familia
crtoarelor.
Cyprien ncepu prin a-i lua de pe cap cpstrul
fabricat n mod att de ingenios de Li; apoi o leg de
picior de un copac nconjurat de iarb deas, lsndui o lungime de frnghie suficient pentru ca s poat
pate dup plac. i, ce-i drept, adugnd la lungimea

gtului ei pe cea a frnghiei, raza de aciune a


graiosului animal era foarte ntins.
Terminnd aceste preparative, Cyprien i puse
arma pe un umr, ptura pe cellalt i, dup ce-i lu
rmas bun de la giraf, btnd-o uor cu palma,
ncepu ascensiunea muntelui.
Aceast ascensiune fu lung i obositoare. i
petrecu ntreaga zi urcnd pante abrupte, ocolind
stnci sau vrfuri de netrecut, rencepnd pe la rsrit
sau miazzi o tentativ nereuit pe la miaznoapte
sau apus.
La cderea nopii, Cyprien nu ajunsese dect la
jumtatea drumului i trebui s amne pentru a doua
zi restul ascensiunii sale.
Pornind din nou n zori, dup ce se asigurase,
privind cu atenie, c Li nu se ntorsese la tabr,
ajunse n sfrit, n jurul orei unsprezece dimineaa, n
vrf.
Acolo l atepta o crud decepie. Cerul se acoperise
de nori. Neguri dese pluteau peste regiunile joase ale
muntelui. n zadar ncerc Cyprien s le strbat cu
privirea, pentru a cerceta vile vecine. ntregul inut
dispruse sub o ngrmdire de aburi fr form, care
nu lsau s se deslueasc nimic dedesubt.
Cyprien se ncpn, atept, tot spernd c o
nseninare i va reda vastele orizonturi pe care voia s
le cuprind cu privirea; zadarnic ns. Cu ct trecea
timpul, cu att norii preau s se ndeseasc i, la
cderea nopii, ncepu i ploaia.
Tnrul inginer fu surprins de acest fenomen
prozaic chiar pe culme, pe un platou gola unde nu se
afla nici un copac, nici o stnc n stare s-i serveasc
de adpost. Nimic dect terenul pleuv i uscat i, de
jur mprejur, noaptea din ce n ce mai ntunecat,

nsoit de o ploaie mrunt, care, puin cte puin,


ptrundea prin ptur i prin haine.
Situaia devenea critic i, totui, trebuia s o
accepte, n asemenea condiii, coborrea ar fi fost o
nebunie. Cyprien se resemn deci s se lase udat pn
la piele, socotind s se usuce a doua zi, la cldura
soarelui.
Dup primul moment de emoie, Cyprien i zise, ca
s se consoleze, c aceast ploaie du rcoritor dup
uscciunea zilelor precedente n-avea, n fond, nimic
neplcut; dar una din urmrile ei cele mai penibile fu
aceea c-l oblig s mnnce cina, dac nu cu totul
crud, cel puin cu totul rece. Pe o astfel de vreme, nici
nu se putea gndi s aprind focul, sau mcar s
scapere un chibrit. Se mulumi deci s deschid o
cutie de conserve de carne de vit i s o nghit sub
aceast form elementar.
Dup un ceas-dou, amorit de rceala ploii,
tnrul inginer reui s adoarm, cu capul pe un
bolovan acoperit cu nvelitoarea sa iroind de ap.
Cnd se trezi dimineaa, avea febr mare.
nelegnd c era pierdut dac mai sta mult timp
sub un asemenea du cci ncepuse s toarne cu
gleata Cyprien fcu un efort, se ridic n picioare i,
folosindu-i puca drept baston, ncepu s coboare
muntele.
Cum ajunse jos? N-ar fi tiut nici el s spun. Cnd
rostogolindu-se pe povrniurile muiate de ploaie,
cnd lsndu-se s alunece peste stncile umede,
lovindu-se, orbit, sleit de febr, reui totui s-i
continue drumul i ajunse, spre amiaz, la tabra
unde-i lsase girafa.
Animalul plecase, plictisit fr ndoial de
singurtate i poate mpins de foame, cci iarba

dispruse n interiorul cercului a crui raz o forma


frnghia cu care fusese legat de picior. Aa c
terminase prin a roade legtura care-l reinea i
devenise liber.
n condiii normale, Cyprien ar fi simit mai
puternic aceast lovitur a soartei; dar oboseala
extrem i descurajarea l lsaser fr puteri. Nu
putu dect s se arunce asupra raniei sale
impermeabile, pe care din fericire o regsi, s mbrace
haine uscate, apoi s cad, zdrobit de oboseal, sub
un baobab la umbra cruia se afla tabra.
Atunci ncepu pentru el o perioad bizar de
somnolen, de febr, de delir, n care toate noiunile
se confundau, n care timpul, spaiul, distanele nu
mai aveau nici o realitate. Era noapte sau zi, soare sau
ploaie? Se afla acolo de dousprezece ore, sau de
aizeci? Mai tria nc, sau murise?... Nu mai tia
nimic. Visele plcute i comarurile nspimnttoare
se succedau fr ncetare pe scena imaginaiei sale.
Parisul, coala de Mine, cminul printesc, ferma de la
Vandergaart-Kopje, miss Watkins, Annibal Pantalacci,
Hilton, Friedel i legiuni de elefani, apoi Matakit i
psri n zbor, rspndite pe un cer fr margini
toate amintirile, toate senzaiile, toate antipatiile, toate
afeciunile se ciocneau n creierul su ca ntr-o btlie
incoerent. Acestor creaii ale febrei li se adugau
uneori impresii din afar. Oribil fu mai ales faptul c,
n mijlocul unei dezlnuiri de ltrturi de acali, de
miorlituri de pisici-tigri, de rnjete de hiene, bolnavul
incontient i urmri anevoie romanul delirului su i
crezu c aude un foc de arm, urmat de o linite
adnc. Apoi concertul infernal ncepu i mai i,
prelungindu-se pn la ziu.

Fr ndoial, n timpul acestui miraj, Cyprien ar fi


trecut, fr s-i dea seama, de la febr la repausul
venic, dac evenimentul cel mai bizar, cel mai
extravagant, n aparen, n-ar fi venit s abat cursul
natural al lucrurilor.
Dimineaa nu mai ploua i soarele era destul ce sus
pe cer. Cyprien deschise ochii. Privea, fr curiozitate,
un stru mare care, dup ce se apropiase de el, se
oprise la doi-trei pai.
S fie struul lui Matakit? se ntreb Cyprien,
stpnit n continuare de ideea lui fix.
i rspunse pasrea n persoan i nc ntr-o
franuzeasc curat.
Nu m nel!... Cyprien Mere!... Bietul meu
prieten, ce naiba faci pe-aici?
Un stru care vorbea franuzete, un stru care-i
tia numele iat un lucru care avea de ce s
uimeasc o inteligen obinuit i calm. Ei bine,
Cyprien nu fu izbit defel de acest fenomen neverosimil
i l gsi foarte firesc. Vzuse destule n vis, n timpul
nopii precedente, iar acesta i se pru doar urmarea
dezechilibrului su mintal.
Nu eti politicos, domnule stru! rspunse el. Cu
ce drept m tutuieti?
Vorbea cu tonul tios, sacadat, specific celor care
au febr mare ceea ce nu las nici o ndoial asupra
strii lor fapt de care struul pru foarte micat.
Cyprien!... Prietene!... Eti bolnav i singur n
acest deert! strig el, cznd n genunchi lng
culcu.
Acesta era un fenomen fiziologic nu mai puin
anormal dect darul vorbirii, genuflexiunea fiind o
micare pe care natura o interzice de obicei struilor.
Dar Cyprien, datorit febrei sale, continua s nu se

mire. I se pru chiar foarte natural ca struul s ia, de


sub aripa sting, o plosc de piele plin cu ap
proaspt, amestecat cu coniac, i s i-o duc la
buze.
Singurul lucru care ncepu s-l surprind fu cnd
ciudatul animal se ridic n picioare ca s arunce la
pmnt un fel de carapace, acoperit cu pene de
marabu, care prea s fie penajul su natural, apoi,
un gt lung terminat cu un cap de pasre. i atunci,
despuiat de aceste ornamente de mprumut, struul i
se art sub trsturile unui brbat nalt, solid,
viguros, care nu era altul dect Pharamond Barthes,
marele vntor.
Ei, da! Eu sunt! strig Pharamond. Nu mi-ai
recunoscut vocea, de la primele cuvinte pe care i leam spus?... Te miri de deghizarea mea?... E un iretlic
de rzboi, pe care l-am mprumutat de la cafri, pentru
a m putea apropia de struii veritabili i a-i lovi mai
uor cu sulia!... Dar s vorbim despre tine, bietul meu
prieten!... Cum ai ajuns aici, bolnav i prsit?...
Numai datorit unei fericite ntmplri te-am observat,
pe cnd hoinream prin prile astea, cci nici mcar
nu tiam c te afli n acest inut!
Cyprien, nefiind n stare s vorbeasc prea mult,
nu putu s-i spun prietenului su dect foarte puine
lucruri despre sine. Dealtfel, Pharamond Barthes,
nelegnd la rndul su c lucrul cel mai grabnic era
de a-i da bolnavului ngrijirile care-i lipsiser pn
atunci, ncepu s-l trateze ct putea de bine.
Experiena lui de via n deert era destul de
ndelungat i el nvase de la cafri o metod foarte
eficient de tratament al malariei de care se
mbolnvise bietul su prieten.

Pharamond Barthes ncepu prin a spa n pmnt


un fel de groap, pe care o umplu cu lemne, dup ce
lsase o deschiztur prin care s poat intra aerul.
Lemnele fur aprinse i arser, transformnd groapa
ntr-un adevrat cuptor. Pharamond Barthes l culc
acolo pe Cyprien, dup ce-l nfurase cu grij,
lsndu-i numai capul afar. Nu trecuser nici zece
minute i se manifest o transpiraie abundent, pe
care medicul improvizat avu grij s-o activeze cu
ajutorul a cinci-ase ceti de ceai, fcut din ierburi
cunoscute de el. Cyprien adormi curnd n aceast
etuv, cuprins de un somn binefctor.
La apusul soarelui, cnd deschise ochii, bolnavul se
simea att de uurat, nct ceru ceva de mncare.
ndemnaticul su prieten avea rspuns la toate: i
servi imediat o ciorb minunat, pe care o preparase
cu cele mai delicate produse ale vntoarei sale, i
cteva rdcini de diferite soiuri. O arip de dropie
fript, o ceac de ap cu puin coniac complet
aceast mas, care-i ddu un pic de putere lui Cyprien
i-i eliber definitiv creierul de aburii care-l ntunecau.
Cam la un ceas dup aceast mas de
convalescen, Pharamond Barthes, dup ce se
nfruptase i el cum se cuvine, se aez lng tnrul
inginer i-i povesti cum ajunsese acolo, singur, sub
acea stranie nfiare.
Tu tii, i spuse, de ce sunt capabil pentru a
experimenta un nou mod de a vna! Or, n ase luni,
am dobort atia elefani, zebre, girafe, lei i alte przi
cu pr i pene de tot soiul fr a uita un vulturcanibal care este mndria coleciei mele nct acum
cteva zile mi-a venit ideea s-mi mai schimb
tabieturile cinegetice! Pn acum nu cltoream dect
escortat de basutoii mei treizeci de flci ndrznei,

pe care i pltesc cu cte un scule de boabe de sticl


pe lun i care s-ar arunca n foc pentru seniorul i
stpnul lor. Dar, nu de mult, am fost oaspetele lui
Tonaia, marele ef al acestui inut i, pentru a obine
dreptul de a vna pe terenurile lui drept la care ine
tot att de mult ct un lord scoian am consimit s-i
mprumut basutoii mei, cu patru puti, pentru o
expediie pe care o punea la cale mpotriva unuia
dintre vecinii si. Acest armament l-a fcut invincibil i
el a repurtat cea mai remarcabil victorie asupra
inamicului. De aici, o adnc prietenie, pecetluit prin
schimbul de snge, adic sugerea reciproc a unei
nepturi fcute pe antebra! Aa c, de acum nainte,
suntem legai pe via i pe moarte! Fiind sigur c nu
voi mai fi stnjenit n viitor pe ntregul cuprins al
posesiunilor sale, am pornit alaltieri la vntoare de
tigri i de strui. n ce privete tigrii, am avut plcerea
s dobor unul noaptea trecut i chiar a fi surprins
ca tu s nu fi auzit vacarmul dinaintea acestei isprvi.
nchipuie-i c mi instalasem cortul lng hoitul unui
bivol omort ieri, n sperana destul de ntemeiat de a
vedea sosind la miezul nopii tigrul visurilor mele. n
adevr, voinicul a venit la ntlnire, atras de mirosul
crnii proaspete; dar, din nenorocire, dou sau trei
sute de acali, hiene i pisici-tigri au avut aceeai idee!
De aici, un concert din cele mai discordante, care s-a
auzit probabil pn la tine!
Cred i eu c l-am auzit! rspunse Cyprien. Am
crezut chiar c se ddea n onoarea mea!
Nici vorb, drag prietene! strig Pharamond
Barthes. Era n onoarea unui hoit de bivol, n fundul
acestei vi, pe care o vezi deschizndu-se n dreapta,
n zori, nu mai rmseser dect oasele din uriaul
rumegtor! Am s i le art! E o frumoas lucrare de

anatomie!... O s vezi de asemenea i tigrul, cel mai


frumos animal pe care l-am dobort de cnd vnez n
Africa! L-am jupuit i blana lui e pus la uscat ntr-un
copac!
Dar ce-i cu strania deghizare de azi-diminea?
ntreb Cyprien.
Era un costum de stru. Dup cum i-am spus,
cafrii folosesc frecvent acest iretlic, pentru a se
apropia de animalele astea nencreztoare i foarte
greu de vnat altfel!... Ai s-mi rspunzi c am
excelenta mea carabin cu eava lung!... E adevrat,
dar ce vrei? Mi-a venit cheful s vnez dup moda
cafr, ceea ce mi-a oferit prilejul de a te ntlni tocmai
la timp, nu-i aa?
Tocmai la timp, n adevr, Pharamond!... Sunt
sigur c, fr tine, n-a mai fi pe lumea asta! rspunse
Cyprien, strngndu-i mna cu cldur.
Ieise din etuv i sttea culcat pe un pat de frunze
pe care prietenul su i-l pregtise sub baobab.
Inimosul tnr nu se opri aici. Se duse s caute n
valea vecin cortul pe care l lua totdeauna n expediii
i, un sfert de or mai trziu, l aezase deasupra
scumpului su bolnav.
i acum, s vedem ce i s-a ntmplat, prietene
Cyprien, zise el, dac nu cumva asta te-ar obosi prea
mult!
Cyprien se simea destul de ntremat pentru a
satisface curiozitatea cu totul fireasc a lui Pharamond
Barthes. El i povesti pe scurt evenimentele petrecute
n Griqualand, cum prsise acest inut n urmrirea
lui Matakit i a diamantului su, care fuseser
principalele peripeii ale expediiei sale, tripla moarte
a lui Annibal Pantalacci, Friedel i James Hilton,

dispariia lui Bardik i, n fine, cum l atepta pe


servitorul su, Li, care trebuia s se ntoarc la tabr.
Pharamond Barthes asculta cu cea mai mare
atenie, ntrebat dac ntlnise un tnr cafru ale crui
semnalmente erau cele ale lui Bardik, el rspunse
negativ.
Dar, adug el, am gsit un cal prsit, care ar
putea foarte bine s fie al tu!
i, dintr-o suflare, i povesti lui Cyprien n ce
mprejurare czuse calul n minile sale:
Exact acum dou zile, vnam cu trei dintre
basutoii mei n munii din sud, cnd am vzut
deodat ieind dintr-un canion un minunat cal
cenuiu, fr a, doar cu cpstru i un pripon pe care
l tra dup el. Animalul prea n mod evident foarte
nehotrt n legtur cu ce avea de fcut; dar eu l-am
strigat, i-am artat o bucat de zahr i el a venit la
mine! Iat-l deci pe sus-zisul cal ajuns prizonierul meu
un animal minunat, plin de curaj i de energie,
srat ca un jambon.
E calul meu!... E Templar! strig Cyprien.
Ei, bine, prietene, Templar este al tu, rspunse
Pharamond Barthes, i mi va face o adevrat plcere
s i-l napoiez! i acum, noapte bun, dormi din nou!
Mine, n zori, vom prsi acest loc ncnttor.
Apoi, mbinnd povaa cu exemplul personal,
Pharamond Barthes se nfur n ptur i adormi
lng Cyprien.
A doua zi, chinezul se ntoarse la tabr, cu cteva
provizii. Aa c, mai nainte de a se trezi Cyprien,
Pharamond Barthes, dup ce-l puse la curent cu cele
ntmplate, i ddu sarcina s vegheze asupra
stpnului su, n timp ce el se ducea dup calul a
crui pierdere l mhnise att pe tnrul inginer.

XIX. Petera minunat


A doua zi diminea, cnd se trezi, Cyprien l vzu
n faa sa pe Templar. ntrevederea fu plin de
afeciune. S-ar fi zis c, n adevr, calului i fcea tot
atta plcere ca i clreului s-i regseasc
credinciosul tovar de drum.
Dup micul dejun, Cyprien se simi destul de
ntremat ca s se urce n a i s plece imediat. Drept
urmare, Pharamond Barthes puse toate bagajele pe
crupa lui Templar, lu animalul de fru i pornir spre
capitala lui Tonaia.
Pe drum, Cyprien i povesti prietenului su, mai n
amnunt, principalele incidente ale expediiei, de la
plecarea din Griqualand. Cnd ajunse la ultima
dispariie a lui Matakit, dndu-i semnalmentele,
Pharamond Barthes ncepu s rd:
Asta-i bun! Iat un lucru nou i cred c i voi
putea da veti despre houl tu, dac nu i despre
diamant!
Ce vrei s spui? ntreb Cyprien, foarte surprins.
Doar c basutoii mei au fcut prizonier, cu
numai douzeci i patru de ore nainte, un tnr cafru
care rtcea prin acest inut, i l-au predat, legat de
mini i de picioare, prietenului meu, Tonaia. Cred c
acesta i-ar fi fcut felul, cci i-e tare team de spioni,
i cafrul, aparinnd n mod evident unei seminii
dumane, nu putea fi dect o iscoad! Dar pn acum
i-a cruat viata! Din fericire, bietul biat tia cteva
scamatorii i se putea pretinde vrjitor...
Acum nu mai am nici o ndoial c e Matakit!
strig Cyprien.
Ei bine, se poate luda c a scpat ieftin!
rspunse vntorul. Tonaia a inventat pentru

dumanii lui tot felul de suplicii, care nu las nimic de


dorit! Dar, i-o repet, poi fi fr grij n privina
fostului tu servitor! E aprat de calitatea lui de
vrjitor i l vom regsi sntos, chiar n seara aceasta!
E inutil s insistm spunnd c aceast veste l
mulumea n mod deosebit pe Cyprien. i atinsese
scopul i nu se ndoia c Matakit, dac mai era n
posesia diamantului lui John Watkins, va consimi s
i-l napoieze.
Cei doi prieteni continuar s stea la taclale toat
ziua, traversnd cmpia pe care Cyprien o parcursese
pe spatele girafei, cu cteva zile mai nainte.
Chiar n acea sear, capitala lui Tonaia se art,
rnduit pe jumtate de amfiteatru, pe o colin care
forma orizontul n partea de nord. Era un adevrat
ora, cu zece-cincisprezece mii de locuitori, cu strzi
drepte, cu colibe spaioase i aproape elegante, avnd
un aspect de prosperitate i belug. Palatul regelui,
mprejmuit cu garduri nalte i pzit de rzboinici
negri, narmai cu lnci, ocupa el singur un sfert din
suprafaa total a aezrii.
Pharamond Barthes trebui doar s se arate, pentru
ca toate barierele s se deschid naintea lui. Fu
condus imediat, mpreun cu Cyprien, printr-o serie de
curi vaste, pn la sala de ceremonii, unde sttea
invincibilul cuceritor n mijlocul unei numeroase
asistene, din care nu lipseau nici ofierii, nici grzile.
Tonaia avea cam patruzeci de ani. Era nalt i
puternic. Purta un fel de diadem din coli de mistrei,
iar costumul su era alctuit dintr-o tunic roie, fr
mneci, i dintr-un or de aceeai culoare, bogat
mpodobit cu perle de sticl. Purta pe brae i pe
picioare numeroase brri de aram. Fizionomia sa
era inteligent i fin, dar viclean i dur.

i fcu o primire mrea lui Pharamond Barthes,


pe care nu-l vzuse de cteva zile, i, din respect, i lui
Cyprien, prietenul credinciosului su aliat.
Prietenii prietenilor notri sunt i prietenii notri,
zise el, cum ar fi fcut-o un simplu cetean din
Marais.
Aflnd c noul su oaspete era suferind, Tonaia se
grbi s-i ofere una din cele mai bune camere ale
palatului su i porunci s i se serveasc o cin
excelent.
Dup sfatul lui Pharamond Barthes, discutarea
problemei Matakit fu amnat. n ziua urmtoare,
Cyprien, vindecat pe deplin, era ntr-adevr n stare s
reapar n faa regelui. ntreaga curte se adun, deci,
n marea sal a palatului. Tonaia i cei doi oaspei ai
si edeau n mijlocul cercului. Imediat, Pharamond
Barthes ncepu negocierile, n limba rii, pe care o
vorbea destul de bine.
Basutoii mei i-au adus un tnr cafru pe care lau fcut prizonier, i spuse el regelui. Or, acest tnr
cafru se ntmpl s fie servitorul prietenului meu,
marele nelept Cyprien Mere, care vine s cear
generozitii tale s i-l restitui. Iat de ce eu, prietenul
lui i al tu, ndrznesc s-i sprijin cererea dreapt.
De la primele cuvinte, Tonaia crezu c trebuie s ia
o nfiare diplomatic.
Marele nelept alb este binevenit! rspunse el.
Dar ce ofer pentru rscumprarea prizonierului meu?
O puc excelent, de zece ori zece cartue i un
scule cu perle de sticl, rspunse Pharamond
Barthes.
Se auzi murmurul aprobator al auditoriului, viu
impresionat de splendoarea acestei oferte. Numai

Tonaia, mereu foarte diplomat, se prefcu c nu-i


uluit.
Tonaia este un mare rege, continu el ridicnduse de pe jilul su regal, i zeii l apr! Cu o lun n
urm, ei i l-au trimis pe Pharamond Barthes, cu
rzboinici viteji i puti, pentru a-l ajuta s-i nving
dumanii! Iat de ce, dac Pharamond Barthes ine la
asta, acest servitor va fi restituit viu i nevtmat
stpnului su!
i unde se afl el n acest moment? ntreb
vntorul.
n petera sfnt, unde e pzit zi i noapte!
rspunse Tonaia, cu acea mreie de circumstan,
potrivit unuia dintre cei mai puternici suverani ai
cafrilor.
Pharamond Barthes se grbi s-i rezume aceste
rspunsuri lui Cyprien i ceru regelui favoarea de a
merge mpreun cu prietenul su s-l scoat pe
prizonier din numita peter.
La aceste cuvinte se auzi un murmur dezaprobator
n toat adunarea... Pretenia acestor europeni prea
nemaipomenit. Niciodat, sub nici un pretext, un
strin nu fusese admis n petera misterioas. O
tradiie sacr spunea c, n ziua cnd albii i-ar
cunoate secretul, imperiul lui Tonaia s-ar face praf i
pulbere.
Dar regelui nu-i plcea ca hotrrile sale s fie
discutate de membrii curii. Aa c acest murmur l
fcu, dintr-un capriciu de mic tiran, s acorde ceea ce
foarte probabil ar fi refuzat, fr aceast explozie a
sentimentului general.
Tonaia a fcut schimb de snge cu aliatul su,
Pharamond Barthes, rspunse el pe un ton hotrt, i

nu mai are nimic de ascuns fa de el! Tu i prietenul


tu tii s respectai un jurmnt?
Pharamond Barthes fcu un semn afirmativ.
Ei bine, continu regele negru, jurai s nu v
atingei de nimic din ceea ce vei vedea n aceast
peter!... Jurai s v purtai n toate ocaziile, dup ce
vei pleca de acolo, ca i cum nu i-ai fi cunoscut
niciodat existena!... Jurai c nu vei cuta niciodat
s intrai acolo din nou, c nu vei ncerca nici mcar
s recunoatei intrarea!... Jurai c nu vei spune
niciodat nimnui ceea ce ai vzut!
Pharamond Barthes i Cyprien, cu mna ntins,
repetar cuvnt cu cuvnt formula jurmntului ce le
era impus.
Imediat, dup ce Tonaia dduse cteva ordine n
oapt, ntreaga curte se ridic n picioare, iar
rzboinicii se niruir pe dou rnduri. Civa
servitori aduser buci de pnz subire cu care cei
doi strini fur legai la ochi; apoi regele n persoan
se aez ntre ei, ntr-o lectic mare din pai, pe care
cteva duzini de cafri o urcar pe umerii lor i
cortegiul porni la drum.
Cltoria fu destul de lung cel puin dou ore de
mers. Dup felul cum era zdruncinat lectica,
Pharamond Barthes i Cyprien i ddur seama
curnd c erau transportai printr-un inut muntos.
Apoi, rceala aerului i ecoul sonor al pailor
escortei, rsfrnt de perei foarte apropiai unul de
altul, indicar ptrunderea ntr-o subteran. n fine,
palele de fum rinos, al cror miros ajunse pn la ei,
i fcur pe cei doi prieteni s neleag c se
aprinseser tore, ca s lumineze cortegiul.
Mai merser astfel nc un sfert de or, dup care
lectica fu lsat la pmnt. Tonaia ddu ordin ca

oaspeii si s fie cobori i s li se scoat legturile


de la ochi.
Sub ocul ameelii pe care o d ntoarcerea subit
la lumin, dup o ntrerupere prelungit a funciilor
vederii, Pharamond Barthes i Cyprien se crezur la
nceput prad unei halucinaii extatice, att era de
splendid i de neateptat spectacolul ce li se oferi
ochilor.
Se aflau n mijlocul unei peteri imense. Solul era
acoperit cu un nisip fin, presrat cu paiete de aur.
Bolta, nalt ct cea a unei catedrale gotice, se pierdea
n deprtri de neatins cu privirea. Pereii acestei
construcii subpmntene naturale erau acoperii de
stalactite, de o varietate de tonuri i de o bogie
extraordinar, pe care lumina torelor arunca strluciri
de curcubeu, amestecate cu vlvti de cuptor, cu
radiaii de auror boreal. Culorile cele mai sclipitoare,
formele cele mai bizare, mrimile cele mai neprevzute
caracterizau aceste nenumrate cristalizri. Nu erau,
ca n cele mai multe peteri, simple lacrimi de cuar,
repetndu-se cu o uniformitate plin de monotonie.
Aici natura, dndu-i fru liber fanteziei, prea s fi
epuizat toate combinaiile de nuane i de efecte la
care se preteaz att de minunat vitrificarea bogiilor
sale minerale.
Stnci de ametist, perei de sardonix, banchize de
rubin, ace de smarald, colonade de safir, nalte i
zvelte ca nite pduri de brad, gheari de acvamarin,
sfenice cu mai multe brae din peruzea, oglinzi de
opal, lespezi de ghips roz i de lapis-lazuli cu vine de
aur tot ceea ce regnul cristalin poate oferi mai
preios, mai rar, mai transparent, mai extraordinar
servise
ca
materiale
de
construcie
acestei
surprinztoare arhitecturi. Mai mult nc, toate

formele, chiar i cele ale regnului vegetal, preau s fi


fost puse la contribuie pentru desvrirea acestei
opere situate n afara concepiilor umane. Covoare de
muchi mineral, catifelate asemeni celui mai fin gazon,
arborizri cristaline, ncrcate cu flori i fructe din
pietre nestemate, aminteau pe alocuri acele grdini
feerice pe care le reproduc cu atta candoare
miniaturile japoneze. Mai departe, un lac artificial,
format dintr-un diamant lung de douzeci de metri,
ncrustat n nisip, prea o aren pregtit pentru
zbenguielile patinatorilor. Palate aeriene de calcedonie,
chiocuri i ornamente piramidale de berii sau de
topaz se ngrmdeau din etaj n etaj, pn n punctul
unde ochiul, obosit de attea splendori, refuza s le
mai urmreasc. n sfrit, descompunerea razelor de
lumin trecnd prin aceste mii de prisme, focurile de
artificii scnteietoare, care izbucneau din toate prile
i recdeau n jerbe, constituiau cea mai extraordinar
simfonie de lumin i de culoare care poate vrji
privirea omului.
Cyprien Mere nu se mai ndoia acum. Fusese
transportat ntr-unul din acele rezervoare misterioase,
a cror existent o bnuise de mult vreme, n adncul
crora natura avar a putut tezauriza i cristaliza n
bloc acele geme preioase din care nu cedeaz omului,
n zcmintele cele mai favorizate, dect rmie
izolate i fragmentare. Tentat s pun la ndoial
realitatea a tot ceea ce vedea, o clip i fusese de ajuns
ca, trecnd pe lng un bloc imens de cristal, s-l
ncerce cu inelul pe care l purta n deget, pentru a se
asigura c rezist la zgrieri. n aceast cript imens
se aflau deci diamante, rubine, safire i n cantiti
att de uriae, nct valoarea lor, la preul pe care

oamenii l dau acestor substane minerale, depea


posibilitile oricrui calcul!
Numai cifrele astronomice ar fi putut exprima cu
aproximaie ct preuiau aceste bogii, greu de
apreciat, dealtfel. n adevr, erau acolo, ngropate sub
pmnt, netiute i neproductive, valori de miliarde de
franci!
i ddea oare seama Tonaia de extraordinara
bogie pe care o avea astfel la dispoziie? E puin
probabil, cci Pharamond Barthes, nu prea priceput n
aceast materie, nu prea nici el s presupun c
aceste minunate cristale erau pietre preioase. Fr
ndoial, regele negru se credea doar stpnul i
paznicul unei peteri deosebit de ciudate, al crei
secret nu-l putea divulga datorit unui oracol sau altei
superstiii tradiionale.
Cyprien fcu ndat o descoperire care prea s
confirme aceast opinie: un numr mare de oseminte
omeneti, ngrmdite prin anumite coluri ale peterii.
Era ea, deci, un fel de cimitir al tribului, sau, mai
degrab presupunere mai oribil i totui verosimil
servise i mai servea nc pentru celebrarea unor
groaznice ceremonii n care se vrsa snge omenesc,
poate n scopuri canibalice?
Pharamond Barthes nclina spre aceast ultim
prere i o comunic n oapt prietenului su.
Totui, Tonaia mi-a afirmat c, de la urcarea sa
pe tron, n-a mai avut loc niciodat o asemenea
ceremonie! adug el.
Regele i cei doi oaspei ai si tocmai ajunseser n
fundul peterii, n faa deschiderii unei adncituri
asemntoare capelelor amenajate n aripile laterale
ale bisericilor. ndrtul gratiilor din lemn tare care
blocau intrarea, se vedea un prizonier nchis ntr-o

cuc de lemn att de mic nct nu-i permitea s


stea dect pe vine. Era Matakit.
Dumneavoastr!... Dumneavoastr... ticuule!
strig nenorocitul cafru, ndat ce-l zri i-l recunoscu
pe Cyprien. Ah, luai-m de aici!... Eliberai-m!... Mai
bine s m ntorc n Griqualand, chiar de-ar trebui s
fiu spnzurat, dect s rmn n aceast cuc de
gini, ateptnd groaznicele chinuri la care m-a sortit
crudul Tonaia!
Spuse acestea cu o voce att de jalnic, nct
Cyprien se simi foarte micat.
Fie, Matakit! i rspunse el. Pot obine eliberarea
ta, dar nu vei iei din aceast cuc dect dup ce vei
restitui diamantul...
Diamantul, ticuule! strig Matakit. Diamantul!
Nu-l am!... Nu l-am avut niciodat!... V jur... v jur!
Vorbea cu un asemenea accent de sinceritate, nct
Cyprien nelese c nu mai putea s-i pun cinstea la
ndoial. Se tie, dealtfel, c-i fusese totdeauna greu s
cread c Matakit este autorul unui astfel de furt.
Dar atunci, dac nu tu ai furat diamantul, de ce
ai fugit? l ntreb.
De ce, ticuule? rspunse Matakit. Pentru c,
dup proba nuieluelor, s-a zis c houl nu puteam fi
dect eu, c m purtasem cu viclenie, pentru a
ndeprta bnuielile! Or, n Griqualand, tii prea bine,
un cafru mai repede este condamnat i spnzurat,
dect ntrebat!... Atunci m-a cuprins frica i am fugit
ca un vinovat... strbtnd Transvaal-ul!
Ceea ce spune acest srman om mi se pare a fi
adevrat, observ Pharamond Barthes.
Nici eu nu m mai ndoiesc, rspunse Cyprien, i
poate c n-a greit sustrgndu-se justiiei din
Griqualand!

Apoi, adresndu-se lui Matakit, i zise:


Ei bine, nu m ndoiesc c nu tu eti vinovat de
furtul de care eti nvinuit! Dar, la Vandergaart-Kopje,
nu ne vor crede, poate, cnd i vom susine
nevinovia! Vrei totui s te ntorci?
Da!... Cu orice pre... pentru a nu mai rmne
aici! strig Matakit, care prea cuprins de o spaim
cumplit.
O s negociem afacerea asta, rspunse Cyprien,
i iat c prietenul meu Pharamond Barthes se i
ocup de ea!
n adevr, vntorul, care nu-i pierdea timpul,
ncepuse tratativele cu Tonaia.
Vorbete deschis!... Ce vrei n schimbul
prizonierului tu? l ntreb el pe regele negru.
Acesta chibzui o clip, apoi zise:
Am nevoie de patru puti, de zece ori zece cartue
pentru fiecare arm i patru sculee de perle de sticl.
Nu e prea mult, nu-i aa?
De douzeci de ori mai mult dect merit, dar
Pharamond Barthes este prietenul tu i va face totul
pentru a-i fi pe plac!
La rndul su, se opri o clip i continu:
Ascult-m, Tonaia. Vei avea cele patru puti,
cele patru sute de cartue i cele patru sculee de
perle. Dar, la rndul tu, ne vei da un atelaj cu boi,
pentru a strbate Transvaal-ul, proviziile necesare i o
escort de onoare.
S-a fcut! rspunse Tonaia, pe un ton de
satisfacie deplin.
Apoi adug cu o voce confidenial, aplecndu-se
la urechea lui Pharamond:
Boii i i avem!... Sunt ai oamenilor acestora.
Slujitorii mei i-au ntlnit pe cnd se-ntorceau la staul

i i-au adus n arcul meu!... Era un rzboi drept, nu-i


aa?
Prizonierul fu imediat eliberat; apoi, dup o ultim
privire
aruncat
splendorii
peterii,
Cyprien,
Pharamond Barthes i Matakit, lsndu-se legai la
ochi fr mpotrivire, revenir la palatul lui Tonaia,
unde avu loc un mare osp pentru a srbtori
ncheierea tratatului.
n fine, se neleser ca Matakit s nu reapar
imediat la Vandergaart-Kopje, ci s rmn n
mprejurimi i s nu reintre n serviciul tnrului
inginer dect atunci cnd acesta va fi sigur c ar
putea-o face fr pericol. Dup cum se va vedea, nu
era deloc o prevedere inutil.
A doua zi, Pharamond Barthes, Cyprien, Li i
Matakit plecau, cu o escort de ndejde, spre
Griqualand. Dar acum nu mai era cazul s-i fac
iluzii. Steaua Sudului era iremediabil pierdut i
domnul Watkins nu mai putea s o trimit s
strluceasc n Turnul Londrei, n mijlocul celor mai
frumoase giuvaeruri ale Angliei!

XX. ntoarcerea
John Watkins nu fusese niciodat att de prost
dispus ca dup plecarea celor patru pretendeni,
pornii n urmrirea lui Matakit. Fiecare zi, fiecare
sptmn care se scurgea prea s-l copleeasc i
mai mult, micornd ansele pe care credea c le are
de a recpta preiosul diamant. i apoi, i lipseau
convivii obinuii, James Hilton, Friedel, Annibal
Pantalacci, chiar i Cyprien, pe care se nvase s-i
vad n jurul su. Se consola deci cu cana lui de gin i,
trebuie spus, suplimentul de alcool pe care i-l
administra nu era tocmai potrivit pentru a-i ndulci
caracterul!
n plus, existau motive s fie foarte ngrijorat de
soarta supravieuitorilor expediiei. n adevr, Bardik,
care fusese rpit de o ceat de cafri aa cum
bnuiser tovarii si reuise s scape dup cteva
zile. ntors n Griqualand, el i adusese lui Watkins
vestea morii lui James Hilton i a lui Friedel. Erau
fapte de foarte ru augur pentru supravieuitorii
expediiei, Cyprien Mere, Annibal Pantalacci i
chinezul Li.
Din aceast cauz Alice era foarte nefericit. Nu
mai cnta i pianul ei rmnea mereu mut. Abia dac
o mai interesau struii. Nici Dada nu izbutea s-o fac
s surd cu lcomia lui, i acum nghiea nepedepsit,
fr s mai fie mpiedicat de cineva, obiectele cele mai
diferite.
Miss Watkins era cuprins de dou temeri, care
creteau puin cte puin n imaginaia ei: prima, c
Cyprien nu se va mai ntoarce niciodat din aceast
expediie blestemat; a doua, c Annibal Pantalacci,
cel mai detestat dintre cei trei pretendeni ai si, va

aduce Steaua Sudului, cernd rsplata fgduit. Ideea


c ar putea fi condamnat s devin soia acestui
napolitan rutcios i perfid i producea un dezgust de
nenvins mai ales de cnd putuse vedea de aproape
i aprecia un om cu adevrat superior, cum era
Cyprien Mere. Ea se gndea la toate acestea n timpul
zilei, le visa noaptea, i obrajii ei proaspei pleau, iar
ochii albatri erau umbrii de un nor din ce n ce mai
ntunecat.
Se mpliniser trei luni de cnd atepta astfel,
cufundat n tcere i mhnire. n seara aceea, se
aezase sub abajurul lmpii, lng tatl su, care
aipise alturi de ulciorul su cu gin. Cu capul plecat
asupra unui lucru de mn, pe care l ncepuse pentru
a nlocui muzica lsat n prsire, ea i depna
gndurile triste.
O btaie discret n u i ntrerupse deodat lunga
reverie.
Intr, zise ea, destul de surprins i ntrebnduse cine putea veni la acea or.
Eu sunt, miss Watkins! rspunse o voce care o
fcu s tresar vocea lui Cyprien.
Era n adevr el, care se ntorsese palid, slbit,
nnegrit de soare, cu o barb mare cum nu purtase
niciodat, cu hainele roase de atta mers, dar tot
sprinten, tot politicos, cu ochii plini de voioie i cu
zmbetul pe buze.
Alice se ridic scond un strigt de uimire i de
bucurie. Cu o mn ncerca s-i astmpere btile
inimii; apoi o ntinse pe cealalt tnrului inginer care
o strnse n minile sale, n timp ce Mr. Watkins,
trezindu-se din aipeal, deschise ochii i ntreb ce se
ntmplase. Fermierului i trebuir dou-trei minute ca
s-i dea seama de realitate. Dar abia i revenise o

licrire de nelegere, cnd i scp un strigt un


strigt din inim:
i diamantul?
Dar, vai! diamantul nu se ntorsese. Cyprien povesti
pe scurt diversele peripeii ale expediiei. Le descrise
moartea lui Friedel, a lui Annibal Pantalacci i a lui
James Hilton, urmrirea lui Matakit i captivitatea
acestuia la Tonaia fr a spune nimic despre
ntoarcerea lui n Griqualand, dar fcndu-le
cunoscute motivele credinei lui n nevinovia
absolut a tnrului cafru. Nu uit s laude
devotamentul lui Bardik i al lui Li, prietenia lui
Pharamond Barthes, s aminteasc tot ceea ce datora
viteazului vntor i cum, graie lui, putuse s se
ntoarc mpreun cu cei doi servitori dintr-o cltorie
ucigtoare pentru ceilali nsoitori ai si. Din pricina
emoiei pe care aceast relatare tragic i-o provoca lui
nsui, arunc n mod voit un vl peste aciunile i
gndurile criminale ale rivalilor si, nedorind s mai
vad n ei dect victimele unei aciuni ntreprinse n
comun. Din toate cte se ntmplaser, nu omise dect
ceea ce jurase s pstreze secret, adic existena
peterii minunate i a bogiilor sale minerale, pe
lng care toate diamantele Griqualand-ului nu erau
dect pietricele fr valoare.
Tonaia, zise el n ncheiere, i-a respectat pn n
amnunt angajamentele luate. La dou zile dup
sosirea mea n capitala lui, totul era gata pentru
ntoarcere proviziile, atelajul i escorta. Sub
comanda regelui n persoan, aproximativ trei sute de
negri, ncrcai cu fin i carne afumat, ne-au
nsoit pn la tabra unde prsisem carul-vagon, pe
care l-am gsit n stare bun, sub grmada de
mrcini cu care fusese acoperit. Ne-am luat rmas

bun de la gazda noastr, dup ce i-am dat cinci puti


n loc de patru, la ct se atepta, ceea ce face din el
potentatul cel mai de temut din ntreaga regiune
cuprins ntre Limpopo i Zambezi!
Dar cltoria de ntoarcere, de cnd ai prsit
tabra?... ntreb miss Watkins.
Cltoria de ntoarcere a fost nceat, dei uoar
i lipsit de accidente, rspunse Cyprien. Escorta nu
ne-a prsit dect la frontiera Transvaal-ului, unde
Pharamond Barthes i basutoii lui s-au desprit de
noi, pentru a porni spre Durban. n sfrit, dup
patruzeci de zile de mers prin Veld, iat-ne, nici mai
mult, nici mai puin avansai ca la plecare!
Dar, la urma urmei, de ce-a fugit Matakit?
ntreb Mr. Watkins, care ascultase aceast relatare cu
un viu interes, fr a manifesta dealtfel o emoie prea
mare n legtur cu cei trei oameni care n-aveau s se
mai ntoarc.
Matakit a fugit pentru c era bolnav de fric!
rspunse tnrul inginer.
Nu mai exist justiie n Griqualand? replic
fermierul, ridicnd din umeri.
E o justiie prea adesea sumar, domnule
Watkins, i nu pot s-l condamn prea mult pe bietul
om, acuzat pe nedrept, pentru c a vrut s se sustrag
primei emoii provocate de inexplicabila dispariie a
diamantului!
Nici eu! adug Alice.
n orice caz, v repet, nu era vinovat, i sper c
va fi lsat n pace!
Hm! fcu John Watkins, fr a prea prea
convins de adevrul acestei afirmaii. Nu crezi mai
degrab c acest iret de Matakit s-a prefcut cuprins
de team numai pentru a scpa de agenii poliiei?

Nu!... E nevinovat!... Convingerea mea n aceast


privin e absolut, zise Cyprien pe un ton cam tios,
i cred c am pltit-o destul de scump!
Oh! Poi s-i pstrezi prerea! strig John
Watkins. Eu o pstrez pe a mea!
Alice vzu c discuia amenina s degenereze n
ceart i se grbi s provoace o diversiune.
Domnule Cyprien Mere, zise ea, tii c, n
absena dumneavoastr, claim-ul pe care l-ai nchiriat
a devenit excelent i c Thomas Steel este pe cale s
devin unul dintre cei mai bogai mineri?
Pe cinstea mea, nu! rspunse cu sinceritate
Cyprien. Prima mea vizit a fost la dumneavoastr,
miss Watkins, i nu tiu nimic din ce s-a ntmplat n
absena mea!
Poate c nici nu ai cinat? strig Alice, cu
instinctul unei perfecte mici gospodine.
Mrturisesc c nu! rspunse Cyprien roind, cu
toate c nu avea de ce.
Oh, dar nu putei pleca astfel, fr s mncai,
domnule Mere! Un convalescent... dup o cltorie att
de grea!... Gndii-v c e ora unsprezece noaptea!
i, fr s asculte protestele lui Cyprien, alerg n
buctrie, reveni cu o tav acoperit cu un ervet, pe
care erau cteva farfurii cu carne rece i o frumoas
tart de piersici, fcut chiar de ea.
Totul fu aezat ndat n faa lui Cyprien, care se
simea foarte stnjenit. i cum el prea c ezit s taie
cu cuitul dintr-un minunat biltog, un fel de
conserv de carne de stru, miss Watkins zise,
privindu-l ou cel mai strlucitor zmbet:
Trebuie s vi-l tai eu?
Curnd, fcndu-i poft aceast desfurare
gastronomic, fermierul ceru la rndul su o farfurie i

o felie de biltog. Alice nu-l ls s atepte i, numai


pentru a ine companie acestor domni, cum zicea,
ncepu s ronie migdale.
Aceast mas improvizat fu foarte plcut.
Tnrul inginer nu avusese niciodat o poft de
mncare att de grozav. Lu de trei ori din tarta de
piersici, bu dou pahare de vin de Constance i i
ncorona isprvile consimind s guste din ginul lui
Mr. Watkins care, dealtfel, nu ntrzie s adoarm
de-a binelea.
i ce-ai fcut n aceste trei luni? o ntreb
Cyprien pe Alice. Mi-e team c ai uitat toat chimia
pe care o tiai!
Nu, domnule, aici v nelai! rspunse miss
Watkins, cu o uoar mustrare n glas. Dimpotriv, am
studiat mult i chiar mi-am permis s fac cteva
experiene n laboratorul dumneavoastr. Oh, fii pe
pace, n-am spart nimic i am pus totul la loc! Hotrt
lucru, mi place foarte mult chimia i, ca s fiu
sincer, nu cred c ai putea renuna la o tiin att
de frumoas, ca s v facei miner, sau vntor n
Veld!
Dar, crud miss Watkins, tii bine pentru ce am
renunat la chimie!
Nu tiu nimic, rspunse Alice roind, i gsesc c
e foarte ru! n locul dumneavoastr, a ncerca din
nou s fac diamante! E mult mai elegant dect s le
caui sub pmnt!
E un ordin? ntreb Cyprien, cu o voce care
tremura puin.
Oh, nu, rspunse miss Watkins surznd, e cel
mult o rugminte!... Ah, domnule Mere, continu ea,
ca pentru a rscumpra tonul degajat al vorbelor sale,
dac ai ti ct am suferit tiindu-v expus ostenelii,

pericolelor care v ameninau! Nu cunoteam


amnuntele, dar cred c n mare ghiceam ce poate s
se-ntmple! Un om ca dumneavoastr mi ziceam, att
de nvat, att de bine pregtit s realizeze lucrri
frumoase, s fac mari descoperiri, trebuie oare expus
s piar n mod mizerabil, n deert, dintr-o muctur
de arpe sau dintr-o lovitur de ghear de tigru, fr
nici un folos pentru tiin i pentru umanitate?!... i
ct dreptate aveam!... Cci nu este aproape un
miracol c v-ai ntors? i dac n-ar fi fost prietenul
dumneavoastr, domnul Pharamond Barthes, cerul sl binecuvnteze...
Ea nu sfri, dar dou lacrimi mari, care-i umezir
ochii, i ntregir gndul.
Cyprien era i el adnc micat.
Iat dou lacrimi care sunt mai preioase pentru
mine dect toate diamantele din lume i care m-ar face
s uit multe alte osteneli! zise el, simplu.
Urm un moment de tcere, pe care fata o rupse,
cu tactul ei obinuit, readucnd discuia la
experienele ei de chimie.
Trecuse de miezul nopii cnd Cyprien se hotr s
se ntoarc acas, unde l atepta un pachet de scrisori
din Frana, aezat cu grij de miss Watkins pe masa
lui de lucru.
Aa cum se ntmpl dup o absen ndelungat,
abia ndrznea s deschid aceste scrisori. Dac i
aduceau vestea vreunei nenorociri!... Tatl su, mama
sa, surioara lui, Jeanne!... Attea lucruri se putuser
petrece n aceste trei luni!...
Dup ce constat, printr-o lectur rapid, c aceste
scrisori i aduceau doar motive de satisfacie i
bucurie, tnrul inginer scoase un suspin de uurare.
Toi ai si erau sntoi. De la minister, i se adresau

elogiile cele mai clduroase pentru frumoasa lui teorie


despre formarea diamantelor. Putea s-i prelungeasc
cu un semestru ederea n Griqualand, dac socotea
acest lucru util pentru tiin. Totul era deci ct se
poate de bine i Cyprien adormi cu inima uoar, cum
n-o avusese de foarte mult timp.
Dimineaa urmtoare o petrecu vizitndu-i
prietenii, n special pe Thomas Steel, care gsise n
adevr diamante frumoase n claim-ul comun.
Inimosul fiu al Lancashire-ului l primi cu cea mai
mare cordialitate pe asociatul su. Convenir ca
Bardik i Li s-i reia lucrul, ca mai nainte. Dac cei
doi aveau s fie norocoi n cutrile lor, Cyprien i
rezerva dreptul de a le asigura o parte din ctig,
pentru a le constitui curnd un mic capital. Ct despre
el, era ferm hotrt s nu-i mai ncerce norocul ca
miner, ocupaie care i fusese totdeauna defavorabil
i, urmnd dorina Alicei, hotr s reia nc o dat
cercetrile sale de chimie.
Discuia cu tnra fat nu fcuse dect s confirme
propriile sale gnduri. i spusese de mult timp c
adevrata lui menire nu era aceea de cuttor de
comori sau de aventurier. Prea cinstit i prea fidel
cuvntului dat, pentru a se gndi mcar o clip s
abuzeze de ncrederea lui Tonaia, s profite de faptul
c tia de existena unei imense caverne plin de
formaiuni cristaline, el socotea aceasta o confirmare
prea preioas a teoriei sale asupra gemelor, pentru a
nu o folosi drept un nou imbold n cercetrile sale.
Cyprien i relu deci viaa de laborator, dar nu vru
s prseasc drumul care-l dusese odat la izbnd
i se hotr s re nceap primele sale investigaii.
Pentru asta, el avea un motiv, un motiv din cele
mai serioase, dup cum se poate aprecia.

ntr-adevr, de cnd diamantul artificial trebuia s


fie considerat ca iremediabil pierdut, Mr. Watkins, care
avusese de gnd s consimt la cstoria lui Cyprien
cu Alice, nu mai vorbea despre asta. Or, probabil c
dac tnrul inginer reuea s produc o alt gem de
o valoare extraordinar, cifrndu-se la mai multe
milioane, fermierul ar fi putut s revin la gndul de
odinioar.
Aa se explic hotrrea de a ncepe lucrarea fr
ntrziere, i Cyprien nu-i ascunse inteniile fa de
minerii din Vandergaart-Kopje poate nu destul.
Dup ce i procur un nou un tub de mare
rezisten, i relu deci lucrrile, n aceleai condiii.
i totui, ceea ce-mi lipsete pentru a obine
carbonul cristalizat, adic diamantul, i spunea el
Alicei, e un dizolvant corespunztor care, prin
evaporare sau rcire, s lase carbonul s cristalizeze.
Pentru alumin, acest dizolvant a fost gsit n sulfura
de carbon. Trebuie cutat deci, prin analogie, unul
pentru carbon, sau chiar pentru corpurile chimice
similare, cum sunt borul sau siliciul.
ntre timp, cu toate c nu avea dizolvantul necesar,
Cyprien lucra de zor. n lipsa lui Matakit, care nu se
artase nc n tabr din pruden, Bardik era acum
cel care ntreinea focul zi i noapte. El i ndeplinea
aceast sarcin cu acelai zel ca i predecesorul su.
Prevznd c dup aceast prelungire a ederii sale
n Griqualand ar putea fi obligat s se ntoarc n
Europa, Cyprien vru s efectueze o lucrare prevzut
n programul su i pe care nu putuse nc s-o
ndeplineasc: determinarea orientrii exacte a unei
oarecare depresiuni de teren, situat la nord-estul
cmpiei, depresiune despre care bnuia c servise
drept jgheab de scurgere pentru ape, n epoca

ndeprtat n care se elaboraser formaiunile


adamantine ale districtului.
Dup cinci sau ase zile de la ntoarcerea din
Transvaal, el se ocupa de aceast determinare, cu
precizia proprie tuturor aciunilor sale. De un ceas, tot
punea jaloane i ridica puncte de reper pe un plan
foarte detailat pe care i-l procurase la Kimberley i,
lucru ciudat, gsea mereu n cifrele sale o eroare sau
cel puin o nepotrivire cu acest plan. n cele din urm,
fu nevoit s recunoasc evidena: planul era ru
orientat; longitudinile i latitudinile erau trecute greit.
Exact la amiaz, Cyprien se folosise de un excelent
cronometru, reglat dup Observatorul din Paris,
pentru a determina longitudinea locului. Or, fiind
absolut sigur de infailibilitatea busolei i a compasului
su de declinaie, nu putea s nu constate c harta,
dup care controla releveele sale geodezice, era
complet eronat, ca urmare a unei importante greeli
de orientare.
n adevr, nordul acestei hri, indicat, dup
obiceiul britanic, printr-o sgeat pus piezi, se afla
de fapt la nord-nord-vest, sau cam pe acolo. Drept
urmare, toate indicaiile hrii erau n mod necesar
eronate.
neleg! strig deodat tnrul inginer. Ntrii
care au ntocmit aceast capodoper nu s-au gndit
pur i simplu c trebuie s in seama de variaia
acului magnetic! i ea este aici de nu mai puin de
douzeci i nou grade vest!... Urmeaz c toate
indicaiile lor de latitudine i de longitudine, pentru a
fi exacte, ar trebui s descrie un arc de douzeci i
nou de grade, de la vest la est, n jurul centrului
hrii!... Se pare c Anglia n-a trimis, pentru

efectuarea acestor relevee, geodezii si cei mai


pricepui.
Rdea singur de aceast greeal grosolan!
Bine! Errare humanum est! relu el. S arunce cu
piatra cel care nu s-a nelat niciodat n viaa sa, nici
mcar o singur dat.
Cyprien nu avea nici un motiv s in secret
aceast rectificare, necesar pentru orientarea
terenurilor diamantifere ale districtului. Aa nct,
chiar n acea zi, ntorcndu-se la ferm i ntlninduse cu Jacobus Vandergaart, i vorbi despre asta.
E destul de curios, adug el, c o eroare
geodezic att de mare, care afecteaz toate planurile
districtului, n-a fost nc semnalat! Ea reprezint una
din corectrile cele mai importante de operat pe toate
hrile rii.
Btrnul lefuitor l privea pe Cyprien cu un aer
neobinuit.
E adevrat ce spui? strig el deodat.
Sigur.
i ai fi gata s ateti acest fapt n faa instanei
de judecat?
n faa a zece instane, dac ar fi nevoie!
i nu va fi posibil s se conteste declaraia
dumitale?
Evident c nu, deoarece va fi suficient s anun
cauza erorii. Ea este destul de palpabil: omisiunea
declinaiei magnetice n calculele de determinare a
poziiei!
Jacobus Vandergaart se retrase fr s spun
nimic i Cyprien ar fi uitat curnd cu ce atenie
deosebit primise el ntiinarea c o eroare geodezic
afecta toate planurile districtului. Dar dou sau trei

zile mai trziu, cnd Cyprien veni n vizit la btrnul


lefuitor gsi ua ncuiat.
Pe tabla de ardezie, atrnat de clan, erau scrise
recent, cu cret, cuvintele:
Absent pentru afaceri.

XXI. Justiie veneian


n zilele care urmar, Cyprien se ocup intens de
diferitele faze ale noii sale experiene. Datorit unor
modificri introduse n construcia cuptorului cu
reverberaie, cu ajutorul unui tiraj mai bine reglat,
fabricarea diamantului cel puin aa spera trebuia
s se efectueze ntr-un timp cu mult mai scurt dect
prima dat.
E de la sine neles c miss Watkins urmrea cu cel
mai viu interes aceast a doua ncercare, a crei
inspiratoare era, ntr-un fel. Ea l nsoea adesea pe
tnrul inginer pn la cuptorul pe care-l vizita de mai
multe ori pe zi, i acolo, prin deschizturile
construciei de crmid, i plcea s observe
intensitatea focului care vuia n interior.
John Watkins se interesa nu mai puin dect fiica
sa, dar pentru alte motive, de aceast operaie. Era
nerbdtor s fie din nou posesorul unei pietre
preioase care s valoreze milioane. Teama sa era c
experiena nu va reui a doua oar i c ntmplarea
avusese un rol preponderent n succesul anterior.
Dar, dac fermierul i miss Watkins l ncurajau pe
experimentator s continue i s perfecioneze
fabricarea diamantului, nu la fel se petreceau lucrurile
cu minerii din Griqualand. Annibal Pantalacci, James
Hilton i herr Friedel nu mai erau acolo, dar lsaser
pe alii care, n aceast privin, gndeau exact ca ei.
Astfel, prin manevre ascunse, Nathan nu nceta s-i
ae pe proprietarii claim-urilor mpotriva tnrului
inginer. Dac aceast fabricaie artificial ar fi fost
pus curnd n practic, s-ar fi isprvit cu comerul
diamantelor naturale i al altor pietre preioase.
Fuseser fabricate, pn atunci, safire albe sau

corindoane, ametiste, topaze i chiar smaralde, toate


aceste geme nefiind dect cristale de alumin, diferit
colorate de acizii metalici. Faptul era foarte ngrijortor
pentru valoarea comercial a acestor pietre, care
tindea s scad. Deci, dac i diamantul ajungea s fie
fabricat n mod curent, asta nsemna ruina
exploatrilor diamantifere din Colonia Capului i din
alte zone de extracie.
Toate acestea fuseser spuse dup prima
experien a tnrului inginer i toate acestea fur
reluate, dar pe un ton mai argos, cu i mai mult
violen. Minerii ineau consftuiri care nu prevesteau
nimic bun pentru lucrrile lui Cyprien. El nu era prea
ngrijorat, fiind hotrt s-i urmeze experiena pn
la capt, orice s-ar fi putut zice sau face. Nu! Nu va da
ndrt n faa opiniei publice i nu va ascunde nimic
din descoperirea sa, de care trebuie s profite toat
lumea.
Dar, dac i continua munca fr nici o ezitare,
fr team, miss Watkins, la curent cu tot ceea ce se
petrecea, ncepu s tremure pentru el. i prea ru c-l
ndrumase s-o ia pe aceast cale. A se bizui pe poliia
din Griqualand pentru a-l proteja, nsemna s se
bizuie pe o protecie puin eficace. O lovitur se d
repede i mai nainte de a interveni cineva. Cyprien
putea plti cu viaa neajunsul pe care lucrrile sale
ameninau s-l produc minerilor din Africa de Sud.
Alice era deci foarte ngrijorat i nu putea s se
ascund fa de tnrul inginer. Acesta o linitea ct
se pricepea mai bine, mulumindu-i pentru mobilul
ngrijorrii sale. n interesul pe care i-l purta tnra
fat, el vedea dovada unui sentiment de tandree, care,
dealtfel, nu mai era un secret ntre ei. Cyprien se
felicita, fie i numai pentru c tentativa sa provocase o

efuziune mai intim din partea domnioarei Watkins,


i-i continua curajos munca.
Ceea ce fac aici, domnioar Alice, este pentru
noi doi! i repeta el.
Dar miss Watkins, auzind ce se vorbea n claim-uri,
tria ntr-o team perpetu. i nu fr motiv!
mpotriva lui Cyprien se acumulau proteste care naveau s rmn totdeauna la stadiul nvinuirilor i
nici mcar al ameninrilor, putnd s ajung pn la
un nceput de execuie.
n adevr, ntr-o sear, venind s vad cuptorul,
Cyprien i gsi laboratorul devastat. n timpul lipsei
lui Bardik, o ceat de oameni, profitnd de ntuneric,
distrusese n cteva minute opera multor zile de
munc. Zidria fusese drmat, maina de nclzit
sfrmat, focurile stinse, ustensilele sparte i
mprtiate. Nu rmsese nimic din materialul care-l
costase attea griji i eforturi pe tnrul inginer. Totul
trebuia luat de la nceput dac era un om care nu
cedeaz n faa forei sau trebuia s abandoneze
partida.
Nu, strig el, nu! Nu voi ceda i mine voi
introduce o plngere mpotriva celor care mi-au distrus
bunurile! Vom vedea dac exist o justiie n
Griqualand!
Exista una, dar nu cea pe care se bizuia tnrul
inginer.
Fr s spun nimnui nimic, fr s-i comunice
mcar domnioarei Watkins ce se ntmplase, de
team s nu-i provoace o nou spaim, Cyprien se
ntoarse acas i se culc, ferm hotrt ca a doua zi s
introduc plngerea, chiar dac ar fi trebuit s mearg
pn la guvernatorul Coloniei Capului.

Dormea de dou-trei ore cnd zgomotul uii ce se


deschidea l trezi brusc.
Cinci oameni cu mti negre, narmai cu revolvere
i puti, intrar n camer. Aveau lanterne cu sticl
convex numite n rile de limb englez bulls
eyes, ochi de bou i se rnduir n tcere n jurul
patului.
Cyprien nu lu nici o clip n serios aceast
manifestare, mai mult sau mai puin tragic. Crezu c
e o glum i ncepu nti s rd, cu toate c, n
realitate, n-avea chef de aa ceva i gsea farsa de un
gust detestabil.
Dar o mn brutal i se aez pe umr i unul
dintre oamenii mascai, despturind o hrtie pe care o
avea n mn, citi, cu o voce, care nu avea nimic
glume, urmtoarele:
Cyprien Mere,
Prin aceasta i facem cunoscut c tribunalul secret
al taberei din Vandergaart, compus din douzeci i doi
membri i acionnd n numele salvrii generale, astzi,
la douzeci i cinci de minute dup miezul nopii, te-a
condamnat n unanimitate la moarte.
Eti bnuit i s-a dovedit c, printr-o descoperire
nedorit i neloial, ai primejduit interesele i viaa
tuturor oamenilor care, fie n Griqualand, fie n alte
locuri, se ocup cu cutarea, lefuirea i vnzarea
diamantelor precum i a familiilor acestora.
Tribunalul a hotrt, n nelepciunea sa, c o astfel
de descoperire trebuie s fie nimicit i c moartea
unuia singur este preferabil celei a mai multor mii de
creaturi umane.
Tribunalul a decretat c vei avea zece minute pentru
a te pregti s mori, c vei putea s-i alegi singur felul
morii, c toate hrtiile i vor fi arse, n afar de o

scrisoare deschis pe adresa rudelor apropiate, i c


locuina i va fi ras pn la temelie.
Aa vor pi toi trdtorii!
Auzindu-se astfel condamnat, Cyprien i pierdu
aproape cu totul sigurana de la nceput i se ntreb
dac aceast comedie sinistr, date fiind obiceiurile
slbatice ale inutului, nu era mai serioas dect i
nchipuise.
Omul care l inea de umr i nltur ultimele
ndoieli n aceast privin.
Ridic-te imediat! i zise el, rstit. N-avem timp de
pierdut!
E un asasinat! rspunse Cyprien i sri hotrt
din pat, pentru a se mbrca mcar sumar.
Era mai mult revoltat dect emoionat i i
concentra toat puterea gndirii asupra celor ce i se
ntmplau, cu sngele rece cu care s-ar fi apucat s
studieze o problem de matematic. Cine erau aceti
oameni? Nu reuea s ghiceasc, nici dup timbrul
vocilor. Fr ndoial, cei pe care-i cunotea personal,
dac se aflau printre ei, tceau, prudeni.
Ai ales ntre diferitele feluri de a muri? continu
omul mascat.
Nu am de fcut nici o alegere i nu pot dect s
protestez mpotriva crimei odioase de care v vei face
vinovai! rspunse Cyprien cu o voce ferm.
Protesteaz, dar tot vei fi spnzurat! Ai de lsat
vreo dispoziie scris?
Nimic pe care-a putea s-l ncredinez unor
asasini!
Atunci, la drum! porunci eful.
Doi oameni se aezar de o parte i de alta a
tnrului inginer i cortegiul, astfel format, se ndrept
spre u.

Dar n clipa aceea se produse un incident cu totul


neateptat. Un om se npusti dintr-un salt n mijlocul
acestor justiiari ai Vandergaart-Kopje-ului.
Era Matakit. Tnrul cafru, care dduse trcoale,
noaptea, taberei, fusese mnat de instinct pe urmele
acestor oameni mascai, n momentul n care se
ndreptau spre cabana tnrului inginer, pentru a
fora ua. Acolo, auzise tot ce se vorbise i nelesese
pericolul ce-l amenina pe stpnul su. Imediat, fr
s ezite, fr s in seam de orice i s-ar fi putut
ntmpla, i dduse n lturi pe mineri i se aruncase
la picioarele lui Cyprien.
Ticuule, de ce vor s te omoare? strig el,
cramponndu-se de stpnul su, n ciuda eforturilor
pe care le fceau oamenii mascai pentru a-l ndeprta.
Pentru c am fcut un diamant artificial!
rspunse Cyprien, strngnd cu emoie minile lui
Matakit, care nu voia s se dezlipeasc de el.
Oh, ticuule, ct sunt de nenorocit i ct mi-e de
ruine pentru ce-am fcut! repeta plngnd tnrul
cafru.
Ce vrei s spui? strig Cyprien.
Da! Voi mrturisi totul, pentru c vor s te
omoare! strig Matakit. Da!... pe mine trebuie s m
omoare... cci eu am pus diamantul cel mare n
cuptor!
Dai-l la o parte pe urltorul sta! zise eful
bandei.
V repet c eu am pus diamantul n aparat!
Continu Matakit, zbtndu-se. Da!... Eu l-am nelat
pe ticuul!... Eu l-am fcut s cread c experiena i-a
reuit!...
Punea o energie att de slbatic n protestele sale,
nct sfrir prin a-l asculta.

E adevrat? ntreb Cyprien, surprins i


dezamgit de ceea ce auzea.
Da! De o sut de ori da!... E adevrat!
Acum era aezat pe pmnt i toi l ascultau, cci
ceea ce spunea schimba cu totul lucrurile.
n ziua marii surpri de teren, continu el, cnd
am rmas ngropat sub drmturi, gsisem
diamantul cel mare!... l ineam n mn i m
gndeam cum s-l ascund, cnd peretele a czut peste
mine, ca s m pedepseasc pentru acest gnd
criminal!... Cnd mi-am revenit n simiri, am regsit
aceast piatr n patul unde ticuul pusese s m
duc!... Am vrut s i-o dau, dar mi-a fost ruine s
mrturisesc c eram un ho i am ateptat un prilej
potrivit!... La ctva timp dup aceea, ticuul a vrut s
ncerce s fac un diamant i mi-a dat n grij
ntreinerea focului!... Dar iat c a doua zi, pe cnd
eram singur n laborator, aparatul a fcut explozie cu
un zgomot groaznic i puin a lipsit s nu fiu omort
de sfrmturi!... Atunci, m-am gndit c ticuul o s
se necjeasc, pentru c experiena nu-i reuise!... Am
pus n eava de tun, care crpase, diamantul cel mare,
bine nvelit ntr-un pumn de pmnt, i m-am grbit
s repar cuptorul, pentru ca s nu observe nimic!...
Apoi am ateptat n tcere i, cnd a gsit diamantul,
ticuul a fost foarte bucuros.
Un hohot de rs formidabil, pe care cei cinci
oameni nu putur s i-l rein, nsoi ultimele cuvinte
ale lui Matakit. Cyprien nu rdea defel i-i muca
buzele de necaz.
Era imposibil ca tonul tnrului cafru s te nele!
Povestirea lui era evident adevrat! n zadar cuta
Cyprien n amintire sau n imaginaie motive pentru a
se ndoi de ea i a o contrazice! n zadar i spunea:

Un diamant natural, expus la o temperatur ca


aceea din cuptor, s-ar fi volatilizat...
Simplul bun-sim i riposta c, aprat de un strat
de argil, gema putea foarte bine s scape de aciunea
cldurii, sau s o suporte numai parial! Poate c
tocmai acestei coaceri i datora culoarea sa neagr!
Poate c se volatilizase i se recristalizase n coaja sa!
Toate aceste gnduri se acumulau n creierul
tnrului inginer i se mbinau acolo cu o rapiditate
extraordinar Era uluit.
mi amintesc foarte bine c am vzut bulgrele de
pmnt n mna cafrului, n ziua surprii de teren,
observ unul dintre oameni, cnd ilaritatea se mai
calmase... l inea att de strns cu degetele lui
ncletate, nct au renunat s i-l mai scoat din
mn!
Nu mai e nici cea mai mic ndoial! rspunse
altul. Parc e posibil s fabrici diamante? Suntem
proti c am crezut aa ceva!... E ca i cum ai vrea s
fabrici o stea!
i ncepur iar s rd.
Cyprien suferea desigur mai mult din pricina
veseliei lor, dect suferise din pricina brutalitii lor.
n sfrit, dup ce cei cinci brbai se consultar n
oapt, eful lor lu cuvntul:
Suntem de prere c este cazul s amnm
executarea sentinei pronunat mpotriva dumitale,
Cyprien Mere! Vei fi liber! Dar amintete-i c aceast
sentin te urmrete mereu! Un cuvnt, un semn
pentru informarea poliiei i vei fi lovit fr mil!...
Cine are urechi de auzit, s aud!
Zise i, urmat de nsoitorii si, se ndrept spre
u.

Camera rmase cufundat n ntuneric. Cyprien ar


fi putut s se ntrebe dac nu fusese jucria unui
comar. Dar suspinele lui Matakit, care se lungise la
pmnt i plngea zgomotos, cu capul n mini, nu-i
permiteau s cread c tot ceea ce se petrecuse nu
fusese aievea.
Aadar, totul era adevrat! Scpase de la moarte,
dar cu preul unei umiliri dintre cele mai cumplite! El,
inginer de mine, el, elev al colii Politehnice, chimist
distins, geolog ajuns celebru, se lsase nelat de
iretenia grosolan a unui cafru! Sau, mai degrab,
datora aceast eroare monumental propriei sale
vaniti, nfumurrii sale ridicole! mpinsese orbirea lui
pn la a gsi o teorie pentru formarea cristalelor!...
Nimic nu era mai ridicol!... Oare nu doar natura, cu
concursul secolelor, poate duce la bun sfrit
asemenea opere?... i totui, cine nu s-ar fi nelat n
faa acestei aparene? El spera n succes, pregtise
totul spre a-l atinge i trebuia n mod logic s cread
c-l obinuse!...
Chiar dimensiunile anormale ale diamantului erau
de natur s ntrein aceast iluzie!... Chiar un
Despretz ar fi mprtit-o!... Nu se ntmpl n fiecare
zi asemenea erori?... Nu vedem numismaii cei mai
pricepui lund, drept adevrate, medalii false?
Cyprien ncerc s se mbrbteze n felul acesta.
Dar, deodat, l nghe un gnd:
i memoriul meu ctre Academie!... Numai de n-ar
fi pus mna pe el bandiii tia!
Aprinse o lumnare. Nu! Slav cerului, memoriul
era nc acolo! Nimeni nu-l vzuse!... Nu se liniti
dect dup ce l arse.
Durerea lui Matakit era att de sfietoare, nct se
hotr s i-o potoleasc. Nu fu greu. La primele cuvinte

binevoitoare ale ticuului, bietul biat pru c


renate. Dar dac Cyprien trebui s-l asigure c nu-i
pstra nici o pic i c-l ierta din toat inima, era cu
condiia s nu mai ndrzneasc alt dat s-l nele.
Matakit i fgdui n numele a tot ce avea mai sfnt
i stpnul su mergnd s se culce, fcu i el la fel.
Astfel se ncheie aceast scen care s-ar fi putut
sfri tragic!
Dar, dac ea se ncheie astfel pentru tnrul
inginer, nu acelai lucru se ntmpl i cu Matakit.
n adevr, a doua zi, cnd se tiu c Steaua Sudului
nu era dect un diamant natural, c acest diamant
fusese gsit de tnrul cafru, care-i cunotea foarte
bine valoarea, toate bnuielile mpotriva lui se trezir
cu i mai mult putere.
John Watkins striga n gura mare. Numai acest
Matakit putea fi cel care furase inestimabila piatr!
Dup ce se gndise o dat s i-o nsueasc nu o
mrturisise? e sigur c el o furase din sala
banchetului.
Orict protesta Cyprien, garantnd pentru cinstea
cafrului, nimeni nu-i ddea crezare ceea ce
dovedete cu prisosin c Matakit, care jura c este
nevinovat, avusese de o sut de ori dreptate fugind i
greise de o sut de ori revenind n Griqualand.
Atunci, tnrul inginer, care nu voia s renune la
prerea lui, folosi un argument la care nu se atept
nimeni i care, n intenia lui, trebuia s-l salveze pe
Matakit.
Cred n nevinovia lui Matakit, i spuse lui John
Watkins i, dealtfel, chiar dac ar fi vinovat, asta nu
m privete dect pe mine! Natural sau artificial,
diamantul era al meu nainte de a-l fi oferit
domnioarei Alice...

Ah, era al dumitale?! replic Mr. Watkins, pe un


ton deosebit de batjocoritor.
Fr ndoial! rspunse Cyprien. N-a fost gsit pe
claim-ul meu de Matakit, care era n serviciul meu?
Nimic mai adevrat, rspunse fermierul, i, n
consecin, el este al meu, chiar n baza clauzelor
contractului nostru, deoarece primele trei diamante
gsite pe terenul arendat de dumneata trebuiau s-mi
fie date n deplin proprietate!
Cyprien, uluit, nu putu rspunde nimic.
Cererea mea e dreapt? ntreb Mr. Watkins.
ntru totul dreapt! rspunse Cyprien.
i-a fi foarte obligat dac ai recunoate n scris,
dreptul meu, pentru cazul n care am reui s-l facem
pe acest ticlos s restituie diamantul pe care l-a furat
cu atta neruinare!
Cyprien lu o foaie de hrtie alb i scrise:
Recunosc c diamantul gsit pe claim-ul meu de un
cafru, aflat n serviciul meu, este, potrivit clauzelor
contractului meu de concesiune, proprietatea domnului
John Watkins.
CYPRIEN MERE
Iat o mprejurare care fcea s piar toate visele
tnrului inginer. n adevr, dac diamantul mai
reaprea vreodat, el aparinea, nu cu titlul de cadou,
ci ca proprietate, lui John Watkins i un nou abis,
pe care attea milioane trebuiau s-l astupe, se
deschidea ntre Alice i Cyprien.
Totodat, dac cererea fermierului era duntoare
intereselor celor doi tineri, ea era cu mult mai
duntoare pentru Matakit! Acum, paguba era a lui
John Watkins!... John Watkins fusese cel furat!... i
John Watkins nu era omul care s renune la o
urmrire, cnd credea c l are n mn pe ho.

Aa c nenorocitul cafru fu arestat, nchis i


judecat n mai puin de dousprezece ore, apoi, n
ciuda a tot ce putuse declara Cyprien n favoarea lui,
condamnat s fie spnzurat... dac nu se hotra sau
nu reuea s restituie Steaua Sudului.
Or, cum, n realitate, nu putea s o restituie,
deoarece nu o luase niciodat, soarta lui era clar i
Cyprien nu mai tia ce s fac pentru a-l salva pe
nenorocitul pe care se ncpna s-l cread
nevinovat.

XXII. Un nou tip de min


Miss Watkins aflase tot ce se petrecuse, att de
scena cu oamenii mascai, ct i despre eecul att de
neplcut, suferit de tnrul inginer.
Ah, domnule Cyprien, i zise ea, imediat ce o puse
la curent cu cele petrecute, oare nu valoreaz viaa
dumitale mai mult dect toate diamantele lumii?!
Drag Alice...
S nu ne mai gndim la toate astea i renun de
acum nainte la acest fel de experiene!
mi ordoni?... ntreb Cyprien.
Da! Da! rspunse tnra. i ordon s ncetezi,
dup cum i-am ordonat s ncepi... dac binevoieti
s primeti ordine de la mine!
Dup cum vreau s le i execut pe toate!
rspunse Cyprien, lund mna pe care i-o ntindea
miss Watkins.
Dar cnd Cyprien i aduse la cunotin
condamnarea lui Matakit, ea fu consternat mai ales
cnd afl contribuia tatlui su la aceast
condamnare. Nici ea nu credea n vinovia bietului
cafru! i ea, ca i Cyprien, ar fi vrut s fac totul
pentru a-l salva!
Dar cum s procedeze i, mai ales, cum s-l atrag
pe John Watkins, devenit reclamant de neclintit n
aceast afacere, de partea nenorocitului mpotriva
cruia el nsui aruncase cele mai nedrepte acuzaii?
Trebuie adugat c fermierul nu putuse obine nici
o mrturisire de la Matakit, nici artndu-i
spnzurtoarea ridicat pentru el, nici fcndu-l s
spere n iertarea sa, dac ar fi vorbit. Silit deci s
renune la orice speran de a mai regsi Steaua
Sudului, John Watkins devenise groaznic de

morocnos. Nu se mai putea sta de vorb cu el. Totui,


fiica sa vru s ncerce o ultim intervenie.
A doua zi dup condamnarea lui Matakit, Mr.
Watkins, suferind de gut ceva mai puin ca de obicei,
profitase de rgaz pentru a-i pune hrtiile n ordine.
Aezat la un birou mare cu cilindru, din lemn de
abanos, ncrustat cu marchetrie galben
ncnttoare epav a dominaiei olandeze, ajuns dup
destule aventuri n acest col pierdut al Griqualandului i trecea n revist diferitele sale titluri,
contractele, corespondena.
n spatele lui, Alice, aplecat peste lucrul su de
mn, broda fr s dea prea mare atenie struului
Dada, care umbla de colo-colo prin salon, cu gravitatea
lui obinuit, cnd aruncnd o privire pe fereastr,
cnd privind cu ochii lui mari, aproape omeneti,
micrile lui Mr. Watkins i ale fiicei sale.
Deodat, o exclamaie a fermierului o fcu pe miss
Watkins s-i ridice iute capul:
Acest animal e insuportabil! zise el. Mi-a luat un
document!... Dada!... Aici!... D-mi-l imediat!
Abia articulate aceste cuvinte, ele fur urmate de
un torent de injurii.
Ah, animalul sta oribil l-a nghiit!... Un
document de cea mai mare importan!... Chiar copia
legalizat a decretului care ordon punerea n
exploatare a Kopje-ului meu!... E intolerabil!... Dar am
s i-l scot eu din gtlej, de-ar trebui s-l sugrum...
John Watkins, rou de furie, scos din fire, se
ridicase brusc de la birou. El alerga dup stru, care se
nvrti de dou-trei ori prin ncpere i sfri prin a
sri pe fereastr, care era la acelai nivel cu pmntul.

Tat, spuse Alice, mhnit de aceast nou


pozn a favoritului ei, linitete-te, te rog! Ascultm!... Ai s te mbolnveti!
Dar furia lui Mr. Watkins ajunsese la culme. Fuga
struului l exasperase.
Nu, fcu el cu vocea sugrumat, e prea de tot!...
Trebuie s se isprveasc odat!... Nu pot s renun la
cel mai important dintre titlurile mele de proprietate!...
Un glonte n cap l va potoli pe tlharul sta!... Voi
avea documentul meu, te asigur!
Alice l urm plngnd.
Te rog, tat, ndur-te de bietul animal! Hrtia
asta e chiar att de important?... Nu se poate obine
un alt exemplar?... Vrei s m ndurerezi omorndu-l
n faa mea pe bietul Dada, pentru o greeal att de
mic?
Dar John Watkins nu voia s aud nimic i privea
n toate prile, cutndu-i victima.
n sfrit, zri struul n clipa n care se retrgea
nspre cabana ocupat de Cyprien Mere. ndat,
ducnd puca la umr, fermierul l ochi; dar Dada, ca
cum ar fi ghicit proiectele ucigae urzite mpotriva
lui, cum vzu aceast micare, se i grbi s se pun
la adpost n spatele cldirii.
Ateapt!... Ateapt!... Te gsesc eu, animal
blestemat! strig John Watkins, ndreptndu-se spre
caban.
Din ce n ce mai nspimntat, Alice l urm
pentru a ncerca o ultim intervenie.
Ajunser astfel amndoi n faa casei tnrului
inginer i o ocolir. Nici urm de stru! Dada era
invizibil! Totui, n-avea cum s fi cobort mgura, cci
l-ar fi zrit n mprejurimile fermei. Trebuia s-i fi

cutat un refugiu n caban, prin una dintre uile sau


ferestrele din spate.
Aa gndea John Watkins. Aa c se grbi s se
ntoarc i s bat la ua principal.
Veni chiar Cyprien s deschid.
Domnul Watkins?.. Miss Watkins?... ncntat s
v vd la mine! spuse el, destul de surprins de aceast
vizit neateptat.
Fermierul, gfind, i explic chestiunea n cteva
cuvinte, dar cu ce furie!
Ei bine, s-l cutm pe vinovat! rspunse
Cyprien, invitndu-i n cas pe John Watkins i pe
Alice.
i-i garantez c-i viu eu de hac! repeta fermierul,
agitndu-i arma ca pe un tomahawk.
n aceeai clip, o privire rugtoare a fetei i
mrturisi lui Cyprien oroarea cu care atepta execuia
proiectat. Aa c tnrul inginer lu o hotrre
rapid i foarte simpl: nu va gsi struul.
Li, i strig el n francez chinezului, care tocmai
intra n cas, bnuiesc c struul trebuie s fie n
camera ta! Prinde-l i ncearc s-l faci scpat, n timp
ce eu l voi plimba pe domnul Watkins n partea opus!
Din nenorocire, acest frumos plan era vulnerabil n
esena lui. Struul se refugiase tocmai n prima camer
unde ncepur cutrile. Era acolo, fcndu-se mic de
tot, cu capul ascuns sub un scaun, dar la fel de vizibil
ca soarele de amiaz.
Mr. Watkins se arunc asupra lui.
A, ticlosule, s-a isprvit cu tine! zise el.
Totui, orict era de pornit, se opri o clip n faa
acestei enormiti: s trag un foc de puc la o
distan foarte mic, ntr-o cas care, cel puin
provizoriu, nu mai era a lui.

Alice se ntoarse, plngnd, ca s nu vad ceea ce


avea s urmeze.
n clipa aceea, mhnirea ei profund i suger
tnrului inginer o idee strlucit.
Domnule Watkins, zise el deodat, nu inei dect
s v cptai documentul, nu-i aa?... Ei bine, este cu
totul inutil s-l omori pe Dada pentru asta! E
suficient s i se deschid stomacul, de unde
documentul n-a putut nc s treac mai departe! mi
permitei s fac aceast operaie? Am urmat un curs
de zoologie la Museum i cred c am s m descurc
destul de bine!
Fie c aceast perspectiv de vivisecie mgulea
instinctele de rzbunare ale fermierului, fie c mnia
ncepea s i se potoleasc sau c era micat, fr voie,
de durerea real a fiicei sale, se ls nduplecat i
consimi s accepte aceast cale de mijloc.
Dar cu nici un chip nu admitea s-i piard
documentul! declar el. Dac nu se gsea n stomac,
trebuia cutat n alt parte! Avea nevoie de el,
neaprat!
Operaia nu era att de simpl cum s-ar fi putut
crede la prima vedere, dup atitudinea resemnat a
bietului Dada. Un stru, chiar de dimensiuni mici, are
o for cu adevrat de temut. Abia atins de bisturiul
chirurgului improvizat, fr ndoial c pacientul avea
s se revolte, s se nfurie, s se zbat cu turbare. Aa
c Li i Bardik fur chemai s-l asiste pe Cyprien, ca
ajutoare.
S-a czut de acord ca struul s fie mai nti legat.
Pentru asta, se luar frnghii din provizia pe care Li o
avea ntotdeauna n camera sa. Apoi, printr-un sistem
de piedici i de noduri, legar picioarele i ciocul

bietului Dada, care fu pus n imposibilitate s ncerce


cea mai mic rezisten.
Cyprien nu se mulumi cu att. Pentru a crua
sensibilitatea domnioarei Watkins, vru s-l scuteasc
de orice suferin pe struul ei, acoperindu-i capul cu o
compres mbibat cu cloroform.
Apoi ncepu operaia, nu fr oarecare ngrijorare n
privina urmrilor.
Alice, micat de aceste pregtiri preliminare,
palid ca o moart, se refugiase n camera vecin.
Cyprien ncepu prin a pipi baza gtului
animalului, pentru a-i da seama de poziia pipotei. Nu
era un lucru greu, cci aceast pipot forma n partea
superioar a regiunii toracice o mas considerabil,
dur, rezistent, pe care degetele o simeau foarte bine
n mijlocul prilor moi dimprejur.
Cu ajutorul unui briceag, pielea gtului fu crestat
cu atenie. Era larg i moale ca la un curcan,,
acoperit cu un puf cenuiu, care putea fi uor
ndeprtat. Aceast incizie aproape c nu snger i fu
tamponat curat cu o bucat de pnz ud.
Cyprien identific mai nti dou sau trei artere
importante i avu grij s le dea la o parte cu nite
crlige mici de srm, pe care le ncredin lui Bardik.
Apoi, desfcu un esut alb, sidefiu, care nchidea o
cavitate vast deasupra claviculelor i ddu curnd la
iveal pipota struului.
nchipuii-v o pipot de gin, cam de o sut de
ori mai mare ca volum, grosime i greutate i v vei
face o idee destul de exact despre acest rezervor.
Pipota lui Dada se prezenta ca un buzunar cafeniunchis, umplut de alimentele i corpurile strine pe
care lacomul animal le nghiise n acea zi, sau poate
chiar cu mult mai nainte. Era destul s vezi acest

organ crnos, puternic, sntos, pentru a nelege c


nu era nici un pericol s-l ataci hotrt.
narmat cu cuitul de vntoare pe care Li i-l
pusese la ndemn, dup ce l ascuise n prealabil,
Cyprien fcu o tietur adnc n aceast mas. Dup
producerea acestei fisuri, era uor de introdus mna
pn la fundul pipotei. Imediat fu recunoscut i scos
afar documentul att de regretat de Mr. Watkins. Era
fcut ghem, puin mototolit, fr ndoial, dar intact.
Mai este ceva, zise Cyprien, care bgase din nou
mna n cavitate, de unde scoase, de data asta, o bil
de filde.
Bila de crpit a domnioarei Watkins! strig el. i
cnd te gndeti c au trecut mai mult de cinci luni de
cnd a nghiit-o Dada!... Evident, n-a putut trece prin
orificiul interior!
Dup ce-i ddu bila lui Bardik, el i relu
explorrile, cum ar fi fcut un arheolog ntre zidurile
unui vechi castru roman.
Un sfenic de aram! strig el, uimit, scond
afar, aproape imediat, unul din aceste modeste
ustensile, strivit, sfrmat, turtit, oxidat, totui uor
de recunoscut.
Rsetele lui Bardik i ale lui Li devenir att de
zgomotoase, nct chiar Alice, care reintrase n camer,
nu se putu reine s nu li se alture.
Monezi!... O cheie!... Un pieptene din corn!...
relu Cyprien, urmndu-i inventarul.
Deodat pli. Degetele sale ntlniser un obiect de
o form excepional!... Nu putea fi nici o ndoial n
legtur cu ceea ce era! i totui, nu ndrznea s
cread ntr-un asemenea noroc! n sfrit, i scoase
mna din cavitate i ridic obiectul pe care l
apucase...

Ce mai strigt iei din gura lui John Watkins!


Steaua Sudului!
Da!... Faimosul diamant fusese regsit intact, fr
s-i fi pierdut nimic din strlucirea lui i scnteia, n
lumina care intra pe fereastr, ca o constelaie!
Numai c, lucru extraordinar i care i izbi imediat
pe toi martorii scenei, i schimbase culoarea. Din
negru cum era nainte, Steaua Sudului devenise roz, de
un roz minunat, care mrea i mai mult, dac e
posibil, limpezimea i splendoarea sa.
Nu crezi c asta i scade preul? ntreb cu
interes Mr. Watkins, imediat ce putu vorbi, cci
surpriza i bucuria i tiaser la nceput respiraia.
Nici un pic! rspunse Cyprien. Dimpotriv, e o
curiozitate n plus, care claseaz aceast piatr n
familia att de rar a diamantelor cameleon. Hotrt
lucru, se pare c nu e frig n pipota lui Dada, deoarece
schimbrile de nuan ale diamantelor colorate se
datoresc variaiei subite de temperatur, dup cum s-a
semnalat destul de des n cadrul societilor tiinifice!
A!... Slav cerului, iat-te regsit, frumosule!
repeta mereu Mr. Watkins, strngnd diamantul n
mn, ca pentru a se asigura c nu viseaz. Prea
multe griji mi-ai fcut cu escapada ta, stea ingrat, ca
s te mai las vreodat s fugi!
i el l ridica n dreptul ochilor, l mngia cu
privirea i prea gata s-l nghit, urmnd pilda lui
Dada!
n acest timp, Cyprien, cernd de la Bardik un ac
cu a groas, cusu cu grij pipota struului, apoi,
dup ce nchise printr-o alt custur incizia fcut la
gt, i desfcu legturile care-l fceau neputincios.
Dada, foarte abtut, sttea cu capul plecat i nu
prea deloc dispus s fug.

Crezi c o s-i revin, domnule Cyprien? ntreb


Alice, mai micat de suferinele favoritului ei, dect
de reapariia diamantului.
Cum adic, miss Watkins, s nu cred c-i va
reveni?! rspunse Cyprien. i nchipui c a fi ncercat
operaia dac n-a fi fost sigur?... Nu! n trei zile, nici
nu va mai simi c a fost operat i nu vor trece dou
ore pn va ncepe s-i umple din nou buzunarul pe
care i l-am golit!
Linitit de aceast promisiune, Alice adres
tnrului inginer o privire recunosctoare care l
rspltea pentru toat truda.
n acest moment, Mr. Watkins, reuind s se
conving c era n toate minile i c regsise ntradevr steaua sa minunat, prsi fereastra.
Domnule Mere, zise el cu glas maiestuos i
solemn, mi-ai fcut un mare serviciu i nu tiu cum
voi putea vreodat s m achit pentru asta!
Inima lui Cyprien ncepu s bat cu putere. S se
achite!... Ei! Mr. Watkins avea un mijloc foarte simplu!
i era att de greu s-i in promisiunea i s-i dea pe
fiica sa, pe care o fgduise celui care ar aduce Steaua
Sudului?! n adevr, nu era ca i cum ar fi adus-o din
fundul Transvaal-ului? Iat ce-i spunea, dar era prea
mndru ca s se exprime cu voce tare, fiind aproape
sigur, dealtfel, c gndul acesta se va ivi de la sine n
capul fermierului.
Totui, John Watkins nu spuse nimic despre asta
i, dup ce fcu semn fiicei sale s-l urmeze, prsi
cabana i se ntoarse la locuina sa.
E de la sine neles c, dup cteva minute, Matakit
i recapt libertatea. Dar lipsise foarte puin ca
nenorocitul s fi pltit cu viaa lcomia lui Dada i, n
adevr, scpase ca prin urechile acului.

XXIII. Statuia comandorului


Fericitul John Watkins, acum cel mai bogat fermier
al Griqualand-ului, dup ce dduse un prim banchet,
pentru a srbtori naterea Stelei Sudului, nu putea
dect s dea un al doilea, pentru a-i srbtori
regsirea. Numai c, de ast dat, putem fi siguri c
aveau s se ia toate msurile de precauie pentru ca
diamantul s nu mai dispar i nici Dada nu mai fu
invitat la petrecere.
n dup-amiaza zilei urmtoare, festinul se
desfura n toat splendoarea lui.
De diminea, John Watkins i invitase pe toi
comesenii si obinuii, comandase la mcelriile
districtului cantiti de carne care ar fi ajuns s sature
o companie de infanterie, ngrmdise n cmar toate
proviziile, toate cutiile de conserve, toate sticlele de
vinuri i de lichioruri strine pe care le putuser
furniza localurile din mprejurimi.
La ora patru dup-amiaz, masa era aranjat n
sala cea mare, sticlele aezate n ordine pe bufet i
sferturile de bou i de oaie puse la fript.
La ora ase, invitaii ncepur s soseasc,
mbrcai n cele mai frumoase veminte. La apte,
tonul conversaiei era att de ridicat, nct i-ar fi fost
greu unei trmbie s domine glgia. Se aflau acolo
Mathys Pretorius, care-i recptase linitea de cnd
nu se mai temea de farsele de prost gust ale lui
Annibal Pantalacci, Thomas Steel, n plin for i
sntate,
samsarul
Nathan,
fermieri,
mineri,
negustori, ofieri de poliie.
La porunca domnioarei Alice, Cyprien nu putuse
refuza s asiste la acest banchet, deoarece fata era
silit s apar i ea. Dar amndoi erau destul de triti,

cci lucru prea evident de cincizeci de ori


milionarul Watkins nu se mai putea gndi s-i dea
fiica unui mic inginer care nu tie nici mcar s
fabrice diamante! Da, egoistul moneag ajunsese s-l
trateze astfel pe tnrul savant, cruia i datora, n
realitate, noua sa bogie!
Banchetul se desfura, deci, n mijlocul
entuziasmului prea puin reinut al comesenilor.
n faa fericitului fermier i nu n spatele lui, de
data asta Steaua Sudului, aezat pe o perni de
catifea albastr, sub dublul adpost al unei colivii din
bare de metal i al unui glob de sticl, scnteia la
lumina luminrilor. Se nchinase pn atunci de zece
ori pentru frumuseea ei, pentru limpezimea ei, pentru
strlucirea ei fr egal.
Era o cldur apstoare.
Izolat i parc retras n sine, n mijlocul
tumultului, miss Watkins prea c nu aude nimic. l
privea pe Cyprien, tot att de abtut ca i ea, i era
gata s plng.
Trei lovituri puternice n ua slii fcur s nceteze
brusc zgomotul discuiilor i clinchetul paharelor.
Intr! strig Mr. Watkins, cu vocea sa rguit.
Oricine ai fi, vii tocmai la timp, dac i-i sete!
Ua se deschise. Silueta deirat i descrnat a lui
Jacobus Vandergaart se ivi n prag.
Toi comesenii se privir, foarte surprini de
aceast apariie neateptat. ntregul inut cunotea
foarte bine motivele dumniei dintre cei doi vecini,
John Watkins i Jacobus Vandergaart, aa nct un
freamt surd fcu nconjurul mesei. Fiecare se atepta
la ceva grav.
Se lsase o tcere adnc. Toi ochii erau ndreptai
spre btrnul lefuitor cu prul alb. Acesta, n

picioare, cu braele ncruciate pe piept, cu plria pe


cap, mbrcat cu redingota sa lung, neagr, de zile
mari, prea nsui spectrul rzbunrii.
Mr. Watkins se simi cuprins de o spaim ciudat
i de un tremur ascuns. El pli sub stratul rou-aprins
pe care vechile deprinderi alcoolice i-l imprimaser
definitiv pe pomei. Totui, fermierul ncerc s lupte
mpotriva acestui sentiment nelmurit, pe care nu i-l
putea explica, adresndu-se lui Jacobus:
Ei, e mult vreme, vecine Vandergaart, de cnd
nu mi-ai fcut favoarea s m vizitezi! Ce vnt te aduce
n aceast sear?
Vntul justiiei, vecine Watkins! rspunse cu
rceal btrnul. Vin s-i spun c dreptatea va
triumfa n sfrit i va iei la iveal, dup o eclips de
apte ani! Vin s te anun c a sunat ceasul
compensaiei, c mi recapt bunul i c acest Kopje,
care a purtat totdeauna numele meu, mi aparine de
acum nainte n mod legal, cum n-a ncetat niciodat
s-mi aparin din punct de vedere al dreptii!... John
Watkins, m-ai deposedat de pmntul pe care eram
stpn!... Astzi, legea te deposedeaz pe dumneata i
te oblig s-mi restitui ceea ce mi-ai luat!
Pe ct se simise de nfiorat John Watkins la
nceput, de apariia neateptat a lui Jacobus
Vandergaart i de pericolul vag pe care ea prea s-l
anune, pe att natura sa, sangvin, violent, l
ndemna acum s nfrunte deschis un pericol direct i
bine precizat. Aa c, lsndu-se pe sptarul fotoliului,
ncepu s rd dispreuitor.
Moneagul e nebun! spuse el, adresndu-se
comesenilor. Am crezut totdeauna c-i lovit cu leuca!...
Se pare c, de ctva timp, boala s-a agravat!

Cei din jurul mesei aplaudar aceast grosolnie.


Jacobus Vandergaart nici nu clipi.
Cine rde la urm, rde mai bine! relu el,
scond o hrtie din buzunar. John Watkins, tii c o
judecat contradictorie dar definitiv, confirmat la
apel, i pe care nici regina n-ar mai putea s o caseze,
i-a atribuit n acest district terenurile situate la apus
de al douzeci i cincilea grad de longitudine estic
fa de meridianul Greenwich i mi-a atribuit pe cele
ce se gsesc la rsrit de acest meridian?
Chiar aa, preacinstite flecar! strig John
Watkins. i tocmai de aceea ai face mult mai bine s te
duci i s te culci, dac eti bolnav, dect s vii i s
deranjezi de la cin nite oameni vrednici care nu
datoreaz nimnui nimic!
Jacobus Vandergaart desfcuse hrtia.
Iat o declaraie, relu el cu o voce mai blnd
o declaraie a Comitetului cadastral, contrasemnat de
guvernator i nregistrat la Victoria, cu data de
alaltieri care constat o eroare material introdus
pn azi n toate planurile Griqualand-ului. Aceast
eroare, comis de geodezii nsrcinai acum zece ani cu
msurarea districtului, care n-au inut seama de
declinaia magnetic n determinarea exact a
nordului, aceast eroare, zic, falsific toate hrile i
toate planurile bazate pe releveele lor. n urma
rectificrii efectuate, al douzeci i cincilea grad de
longitudine estic se gsete la latitudinea noastr
la mai mult de trei mile spre apus. Aceast rectificare,
de acum nainte oficial, m repune, aadar, n
posesiunea Kopje-ului care i revenise cci, dup
prerea tuturor jurisconsulilor i a efului justiiei n
persoan, hotrrea judectoreasc nu pierde nimic

din puterea ei! Iat, John Watkins, ce aveam s-i


spun!
Fie c fermierul nu nelesese prea bine, fie c
prefera s refuze n mod sistematic s neleag, el
ncerc s rspund btrnului lefuitor printr-un nou
hohot de rs dispreuitor. Dar, de data aceasta, rsul
suna fals i nu gsi ecou n jurul mesei.
Toi martorii acestei scene, uluii, l priveau int pe
Jacobus Vandergaart i preau puternic impresionai
de gravitatea sa, de sigurana vorbelor sale, de
certitudinea de nezdruncinat pe care o exprima
ntreaga lui fiin..
Misitul Nathan se fcu, primul, interpretul
sentimentului general.
Ceea ce spune domnul Vandergaart nu are nimic
absurd, la prima vedere, remarc el, adresndu-se lui
John Watkins. Aceast eroare de longitudine a putut fi
ntr-adevr comis, la urma urmei, i poate c ar fi
mai bine, nainte de a ne pronuna, s ateptm,
lmuriri mai complete.
S ateptm lmuriri?! strig Mr. Watkins, izbind
cu pumnul n mas. N-am ce face cu lmuririle!... Numi pas de lmuriri!... Sunt la mine acas, da sau
nu?... Mi s-a confirmat dreptul de posesiune a Kopjeului printr-o hotrre definitiv, a crei validitate o
recunoate chiar acest crocodil btrn?... Ei bine, ce
m intereseaz restul?!... Dac vrea cineva s conteste
dreptul de posesie panic a bunurilor mele, voi face
ceea ce am mai fcut, m voi adresa tribunalelor i
vom vedea cine va avea ctig de cauz!
Tribunalele i-au spus ultimul cuvnt, replic
Jacobus Vandergaart, cu calmul lui nenduplecat.
Totul se reduce acum la o chestiune de fapt: al
douzeci i cincilea grad de longitudine estic trece

sau nu trece prin linia trasat pe planurile cadastrale?


Or, acum s-a recunoscut n mod oficial c s-a greit n
aceast privin i concluzia inevitabil este c reintru
n posesia Kopje-ului.
Spunnd acestea, Jacobus Vandergaart art
constatarea oficial pe care o avea n mn i care era
ntrit cu toate timbrele i sigiliile.
Indispoziia lui John Watkins cretea vznd cu
ochii. Se agita pe scaun, ncerca s rnjeasc, dar nu
prea reuea. n clipa aceea, privirea i czu ntmpltor
pe Steaua Sudului, ceea ce pru s-i redea ncrederea
care ncepea s:l prseasc.
i chiar dac ar fi aa, strig el, dac ar trebui s
renun, n pofida oricrei drepti, la aceast
proprietate, care mi-a fost atribuit n mod legal i de
care m bucur n pace de apte ani, ce-mi pas, la
urma urmei? Nu am cu ce m consola de-ar fi numai
aceast bijuterie, pe care pot s-o pun n buzunarul
vestei i s-o apr astfel de orice surpriz?
nc o eroare, John Watkins, ripost sec Jacobus
Vandergaart. Steaua Sudului mi aparine, de acum
nainte, ca i toate produsele Kopje-ului aflate n
minile dumitale, ca mobilierul acestei case, vinul din
sticle, carnea rmas n farfurii!... Totul este al meu
aici, deoarece provine din nedreptatea ce mi s-a
fcut!... i n-avea nici o team, mi-am luat msurile de
prevedere!
Jacobus Vandergaart btu din palmele lui
descrnate.
Imediat, agenii de poliie, n uniform neagr, se
ivir n prag, urmai de un ofier al erifului, care intr
autoritar i puse mna pe sptarul unui scaun.
n numele legii, zise el, declar sechestrate
provizoriu toate valorile mobile i, n general, toate

obiectele de oarecare pre care se gsesc n aceast


cas!
Toi cei prezeni se ridicaser n picioare, n afar
de John Watkins. Fermierul, distrus, rsturnat n
marele su fotoliu de lemn, prea lovit de trsnet.
Alice se aruncase de gtul lui i cuta s-l
mbrbteze.
Jacobus Vandergaart nu-l pierdea din vedere. l
privea chiar mai mult cu mil dect cu ur,
supraveghind Steaua Sudului, care strlucea mai
puternic ca totdeauna n mijlocul acestui dezastru.
Ruinat!... Ruinat!...
Doar aceste cuvinte mai ieeau acum de pe buzele
tremurtoare ale lui Mr. Watkins.
n clipa aceea, Cyprien se ridic n picioare i zise,
cu o voce grav:
Domnule Watkins, deoarece bunstarea v este
ameninat de o catastrof ireparabil, dai-mi voie s
vd n acest eveniment doar posibilitatea apropierii
mele de fiica dumneavoastr!... Am onoarea s cer
mna domnioarei Alice Watkins!

XXIV. O stea care dispare


Cererea tnrului inginer avu efectul unei lovituri
de teatru. Orict de puin sensibil ar fi fost natura pe
jumtate slbatic a comesenilor lui John Watkins,
acetia aplaudar zgomotos. Atta dezinteres nu putea
s nu-i impresioneze.
Alice, cu ochii plecai, cu inima btnd, fiind poate
singura care nu era surprins de demersul tnrului,
tcea, lng tatl su.
Nenorocitul fermier, copleit nc de lovitura teribil
pe care o primise, i ridicase capul. i, n adevr, l
cunotea destul pe Cyprien pentru a ti c, dndu-i-o
pe fiic-sa, asigura viitorul i fericirea Alicei, dar nu
voia nc s arate, nici mcar printr-un semn, c nu
mai avea nici o obiecie fa de cstorie.
Cyprien, stnjenit acum de demersul public la care
l mpinsese elanul afeciunii sale, simea el nsui
ciudenia acestei cereri i ncepea s-i reproeze c
nu fusese mai stpn pe sine.
n mijlocul acestei ncurcturi comune, uor de
neles, Jacobus Vandergaart fcu un pas spre fermier.
John Watkins, zise el, n-a vrea s abuzez de
victoria mea i nu sunt dintre aceia care-i calc n
picioare dumanii nvini! Dac mi-am revendicat
dreptul, am fcut-o pentru c un om trebuie s
procedeze astfel totdeauna! Dar tiu din experien
ceea ce repeta avocatul meu, i anume, c rigoarea
dreptului e vecin uneori cu nedreptatea, i n-a vrea
ca nite nevinovai s suporte povara unor greeli pe
care nu le-au svrit!... i apoi, sunt singur pe lume
i foarte aproape de mormnt! La ce mi-ar servi atta
bogie, dac nu mi-ar fi ngduit s-o mpart cu alii?...
John Watkins, dac vei consimi la unirea acestor doi
copii, i rog s primeasc drept zestre Steaua Sudului,

care mie nu mi-ar folosi la nimic!... n afar de asta,


m angajez s-i fac motenitorii mei i s repar astfel,
pe ct posibil, rul involuntar pe care i-l fac
ncnttoarei dumitale fiice!
La aceste cuvinte, printre spectatori se produse
ceea ce drile de seam parlamentare numesc o vie
micare de interes i simpatie. Toate privirile se
ndreptar spre John Watkins. Ochii acestuia se
umezir brusc i el i-i ascunse cu o mn
tremurnd.
Jacobus Vandergaart! strig el n sfrit,
nemaiputndu-i stpni sentimentele tumultoase
care-l frmntau. Da!... Eti un om de treab i te
rzbuni n chip nobil pentru rul pe care i l-am fcut,
nlesnind fericirea acestor doi copii!
Nici Alice, nici Cyprien nu puteau rspunde, cel
puin cu voce tare, dar privirile lor rspundeau pentru
ei.
Btrnul i ntinse mna adversarului su i Mr.
Watkins o lu cu nsufleire.
Toi ochii celor de fa erau umezi chiar i cei ai
unui btrn agent de poliie cu prul crunt, care
prea totui la fel de aspru ca un funcionar al
Amiralitii.
John Watkins era ntr-adevr transfigurat.
Fizionomia lui era acum pe att de binevoitoare, pe
att de blnd, pe ct era mai nainte de dur i
rutcioas. Ct despre Jacobus Vandergaart, faa lui
auster i reluase expresia obinuit, aceea a
buntii celei mai senine.
S uitm tot, strig el, i s bem pentru fericirea
acestor copii, dac domnul ofier al erifului
binevoiete s ne permit, din vinul pe care l-a
sechestrat!

Un ofier al erifului are uneori datoria s se


opun vnzrii unor buturi impozabile, zise omul legii
surznd, dar nu s-a opus niciodat consumrii lor!
Dup aceste cuvinte pline de bun dispoziie,
sticlele circular i cea mai sincer cordialitate se
instaura n sufragerie.
Jacobus Vandergaart, aezat n dreapta lui John
Watkins, fcea mpreun cu acesta planuri de viitor.
Vom vinde tot i-i vom urma pe copii n Europa!
spunea el. Ne vom stabili lng ei la ar i vom mai
avea de trit zile frumoase!
Alice i Cyprien, aezai alturi, discutau ncet, n
limba francez discuie care nu prea mai puin
interesant, judecnd dup nsufleirea celor doi
parteneri.
Se fcuse mai cald ca oricnd. O cldur grea i
apstoare usca buzele pe marginea paharelor i-i
transforma pe toi comesenii n tot attea maini
electrice, gata s scapere scntei. n zadar fuseser
deschise uile i ferestrele. Nici cea mai uoar adiere
nu fcea s tremure flacra luminrii.
Fiecare simea c la o asemenea presiune
atmosferic nu exista dect o singur soluie: una din
acele furtuni, nsoit de tunete i de ploi toreniale,
care, n Africa Austral, iau nfiarea unei conjuraii
a tuturor elementelor naturii. Aceast furtun era
ateptat, dorit ca o uurare.
Deodat, un fulger arunc o lumin verzuie pe
feele tuturor i, aproape imediat, bubuiturile
tunetelor, rostogolindu-se deasupra cmpiei, anunar
c n curnd va ncepe concertul.
n clipa aceea, o rafal neateptat, ptrunznd n
ncpere, stinse toate luminile. Apoi, fr nici un
rgaz, cataractele se deschiser i ncepu potopul.

Ai auzit, imediat dup lovitura de trsnet, un


mic zgomot sec? ntreb Thomas Steel, n timp ce
ferestrele erau nchise n grab i se reaprindeau
luminrile. Parc s-ar fi spart un glob de sticl!
Imediat, toate privirile se ndreptar instinctiv spre
Steaua Sudului...
Diamantul dispruse.
Totui, nici colivia de fier, nici globul de sticl care-l
acopereau nu-i schimbaser locul, fiind n mod
evident imposibil oricui s se fi atins de el.
Fenomenul prea s in de domeniul miracolului.
Cyprien, care se aplecase iute nainte, observ, pe
perna de catifea albastr, n locul diamantului, un fel
de pulbere cenuie. Nu-i putu reine un strigt de
uimire i explic scurt ceea ce se petrecuse:
Steaua Sudului a explodat!
Toat lumea tie, n Griqualand, c aceasta este o
boal specific diamantelor din inut. Nu se vorbete
despre ea, pentru c le scade considerabil valoarea;
dar fapt este c, n urma unei aciuni moleculare
neexplicate, cele mai preioase dintre aceste pietre
explodeaz cteodat ca nite simple petarde. n acest
caz, nu mai rmne din ele dect puin praf, bun cel
mult la ntrebuinri industriale.
Tnrul inginer era, evident, mult mai preocupat de
aspectele tiinifice ale accidentului, dect de pierderea
enorm care rezulta de aici pentru el.
Ceea ce e ciudat, zise el, n mijlocul uluirii
generale, nu e faptul c piatra a explodat n aceste
condiii, ci c a ateptat pn astzi ca s explodeze!
De obicei, asta se-ntmpl mai curnd la cel mult zece
zile dup tiere, nu-i aa, domnule Vandergaart?
ntru totul exact i e prima dat n viaa mea c
vd explodnd un diamant dup trei luni de la lefuire!

declar btrnul, cu un suspin. Gata! A fost scris ca


Steaua Sudului s nu fie a nimnui! adug el. Cnd
m gndesc c, pentru a mpiedica acest dezastru, ar fi
fost suficient ca piatra s fie uns cu un strat subire
de grsime...
Adevrat? strig Cyprien, cu satisfacia omului
care a gsit n sfrit explicaia unui fenomen greu de
neles. n acest caz, totul se explic! Fragila stea a
gsit, fr ndoial, n pipota lui Dada acest strat
protector, care a salvat-o pn astzi! n adevr, ar fi
fcut mult mai bine s explodeze acum patru luni i s
ne crue drumul prin Transvaal!
n clipa aceea, bgar de seam c John Watkins,
care prea c se simte ru, se agita violent n fotoliu.
Cum putei trata cu atta uurin un asemenea
dezastru? zise el, n sfrit, rou de indignare. Pe
cinstea mea, stai la taclale despre cele cincizeci de
milioane volatilizate, ca i cum ar fi vorba despre o
simpl igar!
Ceea ce arat c suntem filozofi! rspunse
Cyprien. Trebuie s fii nelept, cnd nelepciunea
devine necesar!
Fii filozofi ct vrei, replic fermierul, dar
cincizeci de milioane sunt cincizeci de milioane i nu
se gsesc n drum!... Ah, ascult, Jacobus, astzi mi-ai
fcut un serviciu stranic, fr s-i dai seama! Cred
c i eu a fi explodat ca o castan, dac Steaua
Sudului ar mai fi fost a mea!
Ce vrei? relu Cyprien, privind cu drag chipul
fraged al domnioarei Watkins, aezat lng el. Am
dobndit, chiar n aceast sear, un diamant att de
preios, nct nu m-ar putea mhni pierderea oricrui
altul!

Aa lu sfrit, printr-o lovitur de teatru demn de


istoria sa, att de scurt i att de agitat, cariera
celui mai mare diamant lefuit pe care l-a vzut
vreodat lumea.
V nchipuii c un asemenea sfrit n-a contribuit
puin la confirmarea superstiiilor care circulau pe
seama lui n Griqualand. Mai mult ca oricnd, cafrii i
minerii erau siguri c diamante att de mari nu pot s
aduc dect nenorocire.
Jacobus Vandergaart, care era mndru c-l
lefuise, i Cyprien, care se gndea s-l ofere muzeului
colii de Mine, erau, n fond, mai dezamgii dect
artau, n urma acestui deznodmnt neateptat. Dar,
n definitiv, pmntul i continua drumul ca mai
nainte i nu s-ar putea spune c pierdea mare lucru
n afacerea aceasta.
Toate aceste evenimente la un loc, aceste emoii
dureroase pierderea averii, urmat de pierderea
Stelei Sudului l zdruncinaser grav pe John
Watkins. Czu la pat, zcu cteva zile, apoi se stinse.
Nici ngrijirile devotate ale fiicei sale i ale lui Cyprien,
nici chiar mbrbtrile lui Jacobus Vandergaart, care
se aez la cptiul su i-i petrecu timpul
ncercnd s-i dea curaj, nu putur atenua teribila
lovitur. n zadar acest om admirabil i fcea
cunoscute planurile lui de viitor, vorbindu-i despre
Kopje ca despre proprietatea lor comun, cerndu-i
prerea asupra msurilor ce trebuiau luate i
asociindu-l totdeauna la proiectele sale. Btrnul
fermier era lovit n orgoliul su, n ideea sa fix de
proprietar, n egoismul su, n toate obiceiurile sale; se
simea pierdut.
ntr-o sear, i chem la el pe Alice i pe Cyprien, le
uni minile i, fr a pronuna nici un cuvnt, i ddu

ultima suflare. Nu supravieuise nici dou sptmni


scumpei sale stele.
i, n adevr, prea c exista o strns legtur
ntre bogia acestui om i soarta acestei pietre stranii.
Cel puin coincidenele erau de aa natur, nct
explicau, intr-o oarecare msur, fr a le justifica n
faa raiunii, ideile superstiioase care circulau n
Griqualand. Steaua Sudului adusese nenorocire
posesorului ei, n sensul c ivirea incomparabilei geme
pe scena lumii marcase declinul prosperitii
btrnului fermier.
Dar ceea ce nu vedeau limbuii taberei, e c
adevrata origine a acestei nenorociri se afla chiar n
pcatele lui John Watkins, pcate care purtau n
germene, ca pe o fatalitate, decepiile i ruina. Destule
nenorociri n lumea asta sunt puse pe seama unui
ghinion misterios, avnd ca unic baz, dac ptrunzi
pn n miezul lucrurilor, chiar aciunile celor asupra
crora se abat! Exist i nenorociri nemeritate; dar
exist mult mai multe care se explic absolut logic i
care pot fi deduse, asemeni concluziei unui silogism,
din premisele puse de subiect. Dac John Watkins nar fi umblat atta dup profit, dac n-ar fi acordat o
importan exagerat, mai curnd criminal, acestor
mici cristale de carbon, numite diamante, descoperirea
i dispariia Stelei Sudului l-ar fi lsat rece cum l
lsaser pe Cyprien i sntatea lui fizic i moral
n-ar fi fost la cheremul unui accident de acest fel. Dar
el i pusese tot sufletul n diamante i trebuia s piar
prin ele.
Cteva sptmni mai trziu, cstoria lui Cyprien
Mere cu Alice Watkins fu celebrat foarte simplu i
spre marea bucurie a tuturor. Alice era acum soia lui
Cyprien...

Ce-i putea dori mai mult pe lume?


Dealtfel, tnrul inginer era mai bogat dect i
imagina ea i dect credea el nsui.
n adevr, n urma descoperirii Stelei Sudului,
claim-ul su, fr ca el s-o tie, cptase o valoare
considerabil. n timpul cltoriei lui prin Transvaal,
Thomas Steel continuase exploatarea i, aceast
exploatare fiind dintre cele mai rodnice, ofertele pentru
cumprarea prii lui Cyprien se ngrmdiser de
pretutindeni. Aa c, nainte de plecarea spre Europa,
o vndu cu peste o sut de mii de franci, bani ghea.
Alice i Cyprien prsir fr ntrziere Griqualandul, pentru a se ntoarce n Frana dar nu nainte de
a asigura viitorul lui Li, Bardik i Matakit, aciune la
care se asociase i Jacobus Vandergaart.
Btrnul lefuitor i vndu pmntul unei
companii, condus de fostul misit Nathan. Dup ce
termin cu bine lichidarea acestei afaceri, el veni n
Frana pentru a fi mpreun cu copiii si adoptivi care,
datorit muncii lui Cyprien, meritului su recunoscut,
primirii pe care lumea savant i-o fcuse la ntoarcere,
i-au asigurat bunstarea, dup ce-i asiguraser
fericirea.
Ct despre Thomas Steel, rentors n Lancashire cu
douzeci de mii de lire sterline, s-a cstorit, vneaz
vulpi ca un gentleman i-i bea n fiecare sear sticla
de Porto; i acesta nu e cel mai bun lucru pe care-l
face.
Vandergaart-Kopje n-a secat nc i continu s
furnizeze anual, n medie, a cincea parte din
diamantele exportate de Colonia Capului; dar nici un
miner n-a avut norocul sau neansa de mai gsi aici o
alt Stea a Sudului!