Sunteți pe pagina 1din 697

1

NORA ROBERTS

FATA DIN VIS


Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
ROBERTS, NORA
Fata din vis/Nora Roberts;
trad.: Mihnea Columbeanu.
Bucureti: Lider, 2006
ISBN (10) 973-629-127-8; ISBN (13) 978-973-629-127-2
I. Columbeanu, Mihnea (trad.)
821.111(73)-31135.1
Redactare: EUGENIA IONESCU
Tehnoredactare: ADRIANA FLEANCU
Bun de tipar: EMILIA LEANC
BLUE SMOKE
Copyright 2005 by Nora Roberts.
Toate drepturile asupra acestei ediii n limba romn
aparin Editurii LIDER
B-dul Libertii nr. 4, bl. 117, et. 3, ap. 7, sector 4, cod 040128-Bucureti, Tel:
317.76.79, 317.76.75, 0744.530.940, 0723.334.291; Fax: 317.76.78, e-mail:
lidere-xtreme.ro; site: www.trustul-lider.ro
Tiprit la S.C. TIPARG S.A. Piteti
2

PUNCTUL DE ORIGINE
Locul concret n care s-a aprins un foc.
Lucrurile ncepute ru devin puternice pe ci rele.
William Shakespeare
3

PROLOG
Focul s-a nscut n cldur, fum i lumin. Ca o fiar
primordial, i-a croit cu ghearele drum din pntecul matern i sa trezit la via cu un trosnet ce a devenit muget.
i a schimbat totul ntr-o singur clip magnific.
Asemenea acelei fiare, se tra, erpuind peste lemn, i prjolea
ceea ce fusese curat i strlucitor.
Avea ochi, roii i atoatevztori, i o minte att de
sclipitoare, att de desvrit, nct memora tot ceea ce intra n
orbit ei.
El l considera un soi de entitate, un zeu stacojiu i aurit care
exist doar pentru a nimici. Lua tot ceea ce-i dorea, far
mustrare de cuget i far mil. Cu atta ardoare
Toate se prbueau dinaintea lui, ngenunchind ca nite
nvini care-l adorau chiar i n timp ce erau devorai.
Dar el era ce-l care l crease. Prin urmare, el era zeul focului.
Mai puternic dect flcrile, mai iscusit dect dogoarea, mai
nucitor dect fumul.
Nu trise pn ce nu-i dduse via.
Privindu-l cum cretea, se ndrgostise.
Lumina plpia peste chipul lui, dnuia n ochii lui fascinai.
Lu o bere, savurndu-i rceala arztoare ca gheaa n timp ce
pielea-i iroia de ndueal.
n abdomen simea palpitaia emoiei, iar mintea-i era plin de
uimire. Nenumrate posibiliti i strfulgerau prin imaginaie pe

cnd focul se nla pe perei.


Era o frumusee. Era putere. Era distracie.
4
Privindu-l, se transforma i el. Iar destinul i se ntiprea cu
fierul rou n toat fptura, stigmatizndu-i inima i sufletul.

1
Baltimore, 1985
Copilria Catarinei Hale s-a sfrit ntr-o noapte torid de
august, la cteva ore dup ce echipa Orioles i demolase pe
Rangers, pe Memorial Stadium, cu uturi n fundurile lor de
texani cum zicea tatl ci cu nou la unu. n mod excepional,
prinii ei i luaser o sear liber ca s care toat familia la
meci, ceea ce fcuse victoria i mai dulce. De cele mai multe
ori, unul dintre ei, dac nu chiar amndoi, rmnea ore ntregi
peste program la Siricos, pizzeria motenit de la bunicul
Catarinei din partea mamei. Acolo se cunoscuser prinii ei cu
optsprezece ani n urm. Mama ei, o fat de optsprezece ani,
fusese cucerit sau cel puin aa se povestea de Gibson Hale,
tnr de douzeci i unu de ani care intrase ano s-i ia o felie.
Am intrat pentru o pizz , cum i plcea lui s spun, i mam ales cu o zei italianc.
Tatl ei vorbea mult i avea un limbaj colorat, dar lui Reena i
plcea s-l aud. Se alesese i cu o pizzerie, zece ani mai trziu,
cnd Poppi i Nuni hotrser c era timpul s ncale ghetele de
drum lung. Bianca, singura lor fiic, cea mai tnr dintre cei
cinci copii, luase firma n primire mpreun cu Gib al ei,
deoarece niciunul dintre frai n-o dorise.
Siricos se afla n acelai loc din Mica Italic a oraului
Baltimore de patruzeci i trei de ani, ceea ce nsemna c era mai
5

btrn chiar i dect tatl Reenei, fapt care o uimea. Acum, tatl
ci care n-avea strop de snge italian n vine, conducea
restaurantul mpreun cu mama ei, italianc pn-n mduva
oaselor.
Pizzeria era aproape tot timpul plin i necesit mult munc,
dar pe Reena n-o deranja s dea o mna de ajutor. Sora ci mai
mare, Isabella, se plngea uneori c e nevoit s lucreze smbta
seara n loc s ias la o ntlnire sau cu prietenele. Dar Bella se
plngea aproape tot timpul.
Se plngea n special c sora ci mai mare, Francesca, avea
propria ei camer, la etajul doi, n timp ce ea trebuia s
locuiasc mpreun cu Reena. i Xander avea camera lui pentru
c era singurul biat.
Convieuirea cu Bella mersese bine, fiind chiar amuzant pn
cnd sora ei ajunsese la vrsta adolescenei i trsese concluzia
c e prea mare ca s mai fac i altceva n afar de a vorbi
despre biei, a citi reviste de mod i a se juca ntruna cu prul.
Reena avea unsprezece ani i cinci esimi. Cele cinci esimi
aveau o mare importan fiindc nsemna c-i mai rmseser
doar paisprezece luni pn s devin i ea adolescent. Pentru
moment, aceasta era dorina ei cea mai arztoare, mai puternic
dect cele dinainte, ca de pild s se clugreasc sau s se
mrite cu Tom Cruise.
n noaptea aceea torid i grea de august cnd avea
unsprezece ani i cinci esimi, Reena se trezi n ntuneric cu

dureri mari de burt. Se chirci i-i muc buzele pentru a-i


nbui un geamt. Din cealalt parte a camerei, unde dormea
Bella, pe care la paisprezece ani o interesa mai mult s aib sni
mari dect s fie o sor mai mare, se auzea un sforit uor.
6
Reena i frec locul dureros cu gndul la crenvurtii,
popcornul i dulciurile pe care le nfulecase la meci. i spusese
maic-sa c o s-i par ru!
Nu putea i mama ei s greeasc mcar o dat?
ncerc o rugciune, aa cum spuneau mereu clugriele,
pentru a i se atenua durerea, dar rezultatul fu o durere i mai
mare!
Poate c nu era de la crenvurti. Poate i se trgea de la
lovitura pe care i-o dduse Joey Pastorcili n abdomen. O i
pise pentru nemernicia asta dup ce o trntise pe jos, i rupsese
bluza i-i adresase un epitet pe care ea nu-l nelesese. Domnul
Pastorelli i tatl ei se certaser ngrozitor cnd domnul Hale se
dusese la el acas pentru a discuta situaia . i auzise rcnind
unul la altul. Tatl ei nu rcnea niciodat sau, m rog, aproape
niciodat. Rcnetele erau apanajul mamei, fiindc ea era sut la
sut italianc i avea un temperament coleric. Dumnezeule, ce
mai rcnise la domnul Pastorelli! Iar cnd se ntorsese acas, o
strnsese n brae mai-mai s-i frng oasele.
Apoi se duseser la meci.
Poate era pedepsit fiindc se bucurase c Joey Pastorelli va

fi admonestat. i se mai bucurase i c o trntise i-i rupsese


bluz, pentru c dup aceea se duseser la meci i vzuser cum
O-ii i clcau n picioare pe Rangers.
Sau poate c avea leziuni interne.
tia c oricine putea s sufere leziuni interne i chiar s
moar, fiindc vzuse asta la Emergency!, una dintre
emisiunile favorite ale ci i ale lui Xander.
Acest gnd i provoc nc o cramp sfietoare care-i umplu
ochii de lacrimi. ncepu s se dea jos din pat ca s se duc la
7
mama ei cnd simi ceva umed ntre coapse.
Trgndu-i nasul, jenat c-i udase chiloii ca un nc, iei pe
furi din dormitor i o porni spre baie. Intr n ncperea cu
faian i cad roz i i ridic tricoul cu Ghostbusters".
Un val fierbinte de spaim o strbtu cnd i vzu sngele de
pe coapse. Murea. Urechile ncepur s-i iuie. Cnd o njunghie
crampa urmtoare, deschise gura s ipe.
Apoi nelese.
Nu murea. Nu avea leziuni interne. i venise ciclul. Era
primul ciclu din viaa ei.
Mama s i explicase totul n legtur cu ovulele i ciclurile,
i ce nsemna s devii femeie. Amndou surorile ei aveau ciclu
n fiecare lun, ca i mama lor.
n dulapul de sub lavabou era un pachet de Kotex. Mama i
artase cum s-l foloseasc, iar Reena se nchisese ntr-o zi n

baie ca s exerseze. Se spl, ncercnd s nu se mai poarte ca o


ntflea. Sngele n-o deranj chiar att de mult, dar locul de
unde curgea era de mai mare ruinea.
Dar acum era mare, destul de mare ca s se ocupe de ceea ce
mama ei i spusese c era un lucru natural, ceva ce li se ntmpl
tuturor femeilor.
Pentru c-i trecuse somnul, i era de-acum femeie, se hotr
s coboare la buctrie i s bea puin bere de ghimbir. n cas
era ngrozitor de cald zile cineti, cum le numea tatl ei. Avea
attea la care s se gndeasc acum, c devenise femeie. i lu
paharul, iei din cas i se aez cu el pe treptele albe de
marmur, sorbind ngndurat.
Era atta linite nct auzea cinele familiei Pastorelli ltrnd
cu glasul lui gros i rguit. Felinarele de pe strad o fceau s
8
se simt ca i cum ar fi fost singura persoan treaz din lume.
De fapt, n momentul acela, ea era singura din lume care tia ce
se ntmplase n trupul ei.
Sorbi din pahar, gndindu-se cum se va ntoarce la coal luna
viitoare i ntrebndu-se cte dintre fete avuseser primul ciclu n
timpul acelei veri.
Acum urmau s-nceap s-i creasc i snii. i privi pieptul,
ntrebndu-se cum va fi i asta. Cum se va simi. Nu simi cnd
i crete prul sau unghiile, dar poate c snii i-i simi crescnd.
Ciudat, dar interesant.

Dac ncepeau s creasc acum, nsemna c i va avea la


vremea cnd n sfrit devenea adolescent.
edea pe treptele de marmur, o fat cu pieptul nc plat i
dureri de burt. Claia ei de pr blond ca mierea se ncreea de
umezeal, iar ochii de un cprui deschis, cu pleoape prelungi, se
ngreunau. Deasupra colului drept al buzei de sus avea o mic
aluni.
n noaptea aceea canicular, prezentul prea absolut sigur, iar
viitorul, doar un vis ceos.
Csc o dat, clipind somnoroas. Cnd se ridic s se
ntoarc n cas, privirea ei se abtu n lungul strzii spre
Siricos, care se afla n acel loc nc dinainte de a se fi nscut
tatl ei. La nceput crezu c plpirile pe care le vedea n vitrina
mare din fa nu erau dect reflectarea unei lumini i i spuse:
ce frumos.
Buzele i se arcuir, continund s studieze efectul, apoi
nclin capul, nedumerit. Nu artau tocmai ca o reflectare sau
ca i cum cineva ar fi uitat s sting toate luminile la ora
nchiderii.
9
Curioas, cobor pe trotuar, cu paharul n mna.
Prea intrigat ca s-i mai imagineze cum o va pedepsi mama
ei fiindc pornise singur pe strad n toiul nopii, fie i numai n
cartier, Reena naint pe trotuar.
Inima ncepu s-i bat cu putere cnd ceea ce vedea ncepu s

se infiltreze prin somnolena vistoare. Pe ua din fa, deschis,


ieea fum, iar luminile pe care le vedea erau flcri.
Foc
Prima dat opti cuvntul, apoi l url, lund-o la fug spre
cas i dnd buzna nuntru.
Nu va uita niciodat noaptea aceea cnd sttuse cu familia ei
privind cum arde Siricos. n urechi i rsuna vuietul flcrilor
care izbucneau prin ferestre, repezindu-se scurt spre cer ca nite
limbi uriae. Se auzeau sirene urlnd, torente de ap neau
uiertor din furtunurile mari ale pompierilor, rsunau plnsete i
strigte. Dar zgomotul focului, urletul, glasul lui acoperea orice
era mai puternic dect toate.
Reena simea focul n pntec ca nite crampe. Miracolul i
oroarea, ngrozitoarea frumusee pulsau acolo deopotriv.
Oare cum era nuntru, unde intrau pompierii? Fierbinte i
ntuneric? Dens i luminos? Unele flcri artau ca nite limbi
uriae, lingnd njur, ncolcindu-se napoi ca i cum ar fi putut
gusta ceea ce prjoliser.
Fumul se rostogolea afar, nlndu-se n panae imense, i
nepa ochii, nasul, n timp ce iureul ameitor al dansului
flcrilor i lua vederea. Era descul i simea asfaltul
nfierbntat ca nite tciuni ncini, dar nu se putea urni din loc,
nu-i putea lua ochii de la spectacol.
Se produse o explozie, creia i rspunser alte cteva
10

zbierete. Pompierii cu cti pe cap i cu chipurile nnegrite de


fum i cenu se micau ca nite fantome prin ceaa negricioas.
Ca nite soldai, i spuse ea. Totul i amintea de un film de
rzboi.
i totui, pn i apa scnteia cnd zbura prin aer.
Reena se ntreba ce se ntmpl nuntru. Ce fceau oamenii?
Ce fcea focul? Dac avea loc un rzboi ntre ei i el, dac focul
se ascundea pentru ca apoi s sar la atac, orbitor i auriu?
Ningea cu cenu asemeni unei zpezi murdare. Reena fcu
un pas nainte. Mama ci o apuc de ncheietura minii, o trase
ndrt i o cuprinse cu un bra, innd-o strns lng ea.
Stai aici, murmur Bianca. Trebuie s rmnem mpreun.
Nu voia dect s vad. Auzea lng ureche btile nebuneti
ale inimii mamei sale. Ddu s se ntoarc spre ea, s ridice
capul, s-o ntrebe dac nu puteau merge puin mai aproape de
foc. Doar puin mai aproape. Dar pe faa mamei ei nu se citea
fascinaia. Ochii nu-i strluceau de uimire, ci de lacrimi.
Era frumoas. Toi spuneau asta. Acum, ns, faa ei arta ca
i cum ar fi fost sculptat ntr-un material foarte dur, cu linii
accentuate, spate adnc. Lacrimile i fumul i nroiser ochii,
iar prul ci era presrat cu cenu.
Tatl se afla alturi i, spre groaz s, Reena vzu c i el
avea lacrimi n ochi. Putea s disting focul reflectat n luciul
lor.
Nu era un film, ci o realitate. Un lucru al lor, ceva ce le

aparinuse toat viaa, ardea pn-n temelii chiar sub ochii ei.
Acum putea privi dincolo de lumina i limbile hipnotice ale
focului, putea s vad drele negre de pe pereii pizzeriei,
scrumul i funinginea ud care ptau treptele albe de marmur,
11
colurile frnte ale geamurilor sfrmate.
Vecinii se adunaser pe trotuar i pe carosabil, cei mai muli
n pijamale i cmi de noapte. Unii i ineau n brae copiii.
Civa plngeau.
Renna i aminti deodat c Pete olino, cu soia lui i copilul
locuiau n micul apartament de deasupra magazinului.
I se strnse inima cnd privi n sus i vzu fumul ce ieea prin
ferestrele de la etaj.
Tticule, tticule! Pete i Theresa!
Snt bine.
Cnd Reena se desprinse de lng mama ei, tatl o lu n brae,
ridicnd-o ca pe vremea cnd era mic, i i lipi obrazul de gtul
lui.
Nimeni n-a pit nimic.
Reena i ascunse faa, ruinat. Nu se gndise la oameni, nu
se gndise nici mcar la tablourile, scaunele, feele de mas i
cuptoarele mari. Se gndise numai la foc, la strlucirea i la
vuietul lui.
mi pare ru ncepu ea s plng cu faa ngropat n
adncitura umrului gol al tatlui su. mi pare-aa de ru

t O s-o refacem. Dar glasul lui sun rguit, ca i


cum ar fi but fum. Pot s-o reconstruiesc.
Mai linitit, Reena i rezem capul de umrul lui, privind
chipurile din jur i focul. i vzu surorile inndu-se una de alta,
i pe mama ei cuprinzndu-l pe Xander cu braele.
Btrnul domn Falco edea pe treptele casei lui, prefirnd un
rozar ntre degetele noduroase. Doamna Disalvo, vecina lor,
veni i o lu pe Bianca cu braul pe dup umeri.
Reena l vzu pe Pete aezat pe bordura trotuarului, cu capul
12
n mini, i soia sa alturi, strngnd copilul n brae.
Apoi l vzu pe Joey. El privea spre foc, cu degetele mari
agate de buzunarele din fa ale pantalonilor. Pe fa i se citea
un fel de bucurie, ca pe chipurile martirilor din ilustratele cu
sfini.
Expresia lui o fcu s se in i mai strns de tatl ei.
Apoi Joey ntoarse capul, o privi i i zmbi.
Tticule opti Reena.
n clipa urmtoare veni spre ei un om cu un microfon i
ncepu s pun ntrebri.
Cnd tatl ei o ls din brae, Reena ncerc s se agae de el.
Joey continua s-o priveasc, zmbind mereu, iar chipul lui era
mai nspimnttor dect focul. Tatl ei o mpinse spre celelalte
fete.
Fran, ia-i surorile i fratele i ducei-v acas.

Reena l apuc de mn.


Vreau s stau cu tine. Trebuie s stau cu tine.
Ba trebuie s te duci acas, i rspunse el, aplecndu-se
pn cnd ochii nroii i ajunser la aceeai nlime cu ai ei. E
aproape stins. Gata, s-a terminat. Am spus c-am s-o
reconstruiesc i am s-o fac. O srut pe frunte. Hai, du-te acas.
Vom veni i noi curnd.
Catarina! Mama ei o trase napoi. Ajut-i surorile s fac
o cafea i ceva de mncare pentru oamenii care ne ajut. E tot ce
putem face.
Mncarea era ntotdeauna unul dintre lucrurile pe care le
puteau face. Cafetiere pline, carafe cu ceai rece, sandviciuri
groase. n mod excepional, surorile nu se certar la buctrie.
Bella lcrima tot timpul, dar Fran n-o plesni pentru asta, iar cnd
13
Xander spuse c va duce el una dintre carafe, nimeni nu-i spuse
c e prea mic.
n aer se rspndise un miros greu pe care n-aveau s-l uite
niciodat. Fumul plutea peste tot, ca o perdea groas, cu toate
acestea scoaser pe trotuar o mas pliant pentru cafea, ceai i
sandviciuri, i ncepur s mpart cetile i tartinele n minile
nnegrite ale celor din jur.
Unii vecini se ntorseser acas pentru a scpa de fum i
duhoare. Cenua se aternea peste maini i asfalt ca un strat
subire de zpad murdar. Nu mai ardea niciun reflector, aa c

Reena putea s vad chiar i de la distan zidria neagr,


praiele negre de funingine, gurile cscate n locul vitrinelor.
Ghivecele cu flori pe care mpreun cu mama ei le aranjase pe
treptele albe, n primvar, zceau rsturnate, sparte, clcate n
picioare.
Prinii ei stteau pe strad, n faa pizzeriei Siricos ,
inndu-se strns de mn. Tatl ei era mbrcat cu blugii pe care
i-i luase n grab cnd l trezise Reena, iar mama sa purta
halatul rou primit de ziua ei, cu doar o lun n urm.
Chiar i dup ce mainile mari ale pompierilor plecar, cei doi
soi rmaser mpreun pe loc.
Unul dintre oamenii cu casc veni s le spun ceva; discutar
destul de mult. Apoi prinii ei pornir ncet spre cas,
continund s se in de mn.
Pompierul se apropie de ruinele pizzeriei, aprinse o lantern
i intr n ntunericul dinuntru.
mpreun, membrii familiei Hale duser napoi n cas
mncrurile i buturile rmase. Reena avea impresia c artau
cu toii ca supravieuitorii din filmele de rzboi, cu prul murdar
14
i feele obosite. Dup ce puser totul la loc, mama ei ntreb
dac voia cineva s se culce.
Bella ncepu s suspine din nou.
Cum s dormim? Ce-o s ne facem acum?
O s facem ce trebuie. Dac nu vrei s dormi, du-te i te

spal. Eu am s pregtesc micul dejun. Hai, du-te. Vom gndi


mai limpede cnd vom fi curai i cu ceva mncare n burt.
Fiind a treia dintre frai, Reenei i venea rndul la baie n
aceeai ordine. Atept pn o auzi pe Fran ieind i pe Bella
intrnd. Apoi se strecur afar din camera ei i ciocni la ua
dormitorului prinilor.
Tatl ei se splase pe cap i avea prul nc ud. mbrcase o
cma i o pereche de blugi curai. Chipul lui arta ca atunci
cnd fusese bolnav de grip.
Iar in surorile tale baia ocupat? ntreb el cu un mic
zmbet care nu se regsea i n ochi. Poi s-o foloseti pe a
noastr dac vrei numai de data asta.
Unde i-e fratele, Reena? ntreb mama ei.
A adormit pe covor.
A
Bianca i leg prul umed cu o panglic.
Nu-i nimic. Hai, du-te i f-i duul. Am s-i pregtesc
nite haine curate.
De ce a intrat pompierul acela nuntru cnd ceilali au
plecat?
E inspector, i rspunse tatl ei. Va ncerca s descopere de
ce a izbucnit incendiul. Nu ajungeau att de repede dac nu ne
anunai tu. Pete i familia lui snt n siguran, iar sta e cel mai
important lucru. De ce erai treaz la o or att de trzie, Reena?
15

Pi Simi cum gtul i se nroete, amintindu-i c-i


venise ciclul. Nu pot s-i spun dect mamei.
N-am s m supr pe tine.
Reena i privi vrfurile picioarelor.
Te rog. E ceva personal.
N-ai putea s pui nite cmai la fript, Gib? ntreb pe un
ton fals indiferent Bianca. Cobor i eu imediat.
Bine, bine
Soul ei i aps ochii cu minile. Apoi o privi din nou pe
Reena.
N-am s m supr, repet el i iei, lsndu-le singure.
Ce anume nu-i poi spune tatlui tu? se interes Bianca.
De ce vrei s-l rneti ntr-un moment ca sta?
N-am vrut s M-am trezit fiindc m durea burta.
Eti bolnav? o ntreb mama ei, ngrijorat, punndu-i o
palm pe frunte.
Mi-a venit ciclul.
O O, fetio!
Bianca o cuprinse cu braele, strngnd-o la pieptul ei. Apoi
ncepu s plng.
Nu plnge, mam.
Doar puin. Att de multe, i toate dintr-odat Micua
mea Catarina Attea pagube, attea schimbri Bambina
mia
Dup ce se liniti puin, o ls din brae.

n noaptea asta te-ai schimbat, i din cauza asta ai salvat


vieile unor oameni. i vom fi recunosctori pentru tot ceea ce
s-a salvat i vom nlocui ce-am pierdut. Snt foarte mndr de
tine.
16
O srut pe amndoi obrajii.
Te mai doare burtica?
Fata ddu din cap i mama o srat din nou.
Ai s faci un du, apoi o baie bun i cald n cada mea.
Te va face s te simi mai bine. Mai vrei s ntrebi i altceva?!
tiu ce am de fcut.
Bianca zmbi, dei n ochi i se citea tristeea.
Atunci, f-i duul; eu am s te ajut.
Mam, n-am putut s-o spun de fa cu tata.;
Sigur c n-ai putut. E-n regul. Astea-s treburi de-alef
emeilor!
Treburi de-ale femeilor. Cuvintele o fceau s se simt
deosebit, iar baia cald i mai domoli durerile. Cnd cobor la
parter, familia se adunase n buctrie i i ddu seama, dup
blndeea cu care tatl ei o mngie pe pr, c aflase i el vestea.
njurai mesei domnea o atmosfer sumbr, un soi de tcere
epuizat. Dar cel puin Bella prea s-i fi vrsat toate lacrimile
Pentru moment.
i vzu tatl punnd mna peste cea a soiei lui, strngnd-o
uor nainte de a ncepe s vorbeasc:

Va trebui s ateptm pn nu va mai exista niciun pericol


nainte de a ncepe curenia. nc nu tim ct de mari snt
pagubele, nici ct timp o s treac pn vom putem deschide din
nou prvlia.
De-acum vom fi sraci scnci Bella. Totul e o ruin i no s mai avem niciun ban
i s-a ntmplat vreodat s n-ai un acoperi deasupra
capului, mncare pe mas i o hain n spinare? o ntreb tios
Bianca. Aa te pori cnd avem un necaz? Smiorcindu-te?
17
Tot timpul a plns, preciz Xander, jucndu-se cu o felie de
pine prjit.
Nu te-am ntrebat ce pot s vd i cu ochii mei. Tatl
vostru i cu mine am muncit zi de zi, cincisprezece ani, ca s
facem din Siricos o pizzerie bun, un local important n
carticr. Tatl i mama mea au muncit ca s-l construiasc mai
muli ani dect v pot trece vou prin minte. tiu c e dureros,
dar nu familia noastr a ars, ci doar o cldire. i o vom
reconstrui.
Dar ce-o s facem? insist Bella.
Mai taci, Isabella! O repezi Fran.
Vreau s zic, nu se ls sora ci, cu ce ncepem?
Avem asigurarea.
Gibson privea n farfurie cu o expresie surprins, ca i cum sar fi mirat s vad acolo mncare. i lu furculia i ncepu s

mnnce:
O vom folosi pentru a recldi sau repara, zise el. Avem i
economii. N-o s fim sraci, adug privind-o sever pe fiica
mijlocie. Dar va trebui s avem grij. N-o s mai putem merge
la plaj, aa cum voiam, n weekendul de Ziua Muncii. Dac
banii pe asigurare nu ne ajung, va trebui s intrm n economii
sau s facem un mprumut.
i s mai inei minte un lucru, interveni Bianca. Oamenii
care lucreaz pentru noi au rmas far slujb pn vom putea
redeschide restaurantul. Unii dintre ei au familii. Nu sntem
singurii care au de suferit din cauza incendiului.
Pete, Theresa i copilul, spuse Reena. S-ar putea s fi
rmas fr haine, tar mobil, far nimic. Am putea s le dm
cte ceva.
18
Bun, iat un lucru pozitiv. Alexander, mnnc-i oule, l
admonest Bianca.
A vrea nite trufe de cacao.
Da, i cu a vrea o blan-de hermin i o coroan cu
diamante. Taci i mnnc. O s avem mult de muncit. Cu toii
v vei aduce contribuia.
Nimeni, dar absolut nimeni, adug Gibson, artnd cu
degetul spre Xander, nu intr acolo pn nu ni se d
permisiunea.
Tati, murmur Fran. Va trebui s-i spunem i bunicului.

E prea devreme ca s-i telefonm, rspunse Bianca,


plimbndu-i mncarea prin farfurie. O s-l sun eu curnd, i pe
el, i pe fraii mei.
Cum s-a putut ntmpla aa ceva? ntreb Bella. De unde
pot s-i dea seama?
Nu tiu, asta e treaba lor. A noastr e s refacem totul cum
a fost.
Gibson i ridic ncet ceaca de cafea.
i o vom face, spuse el pe un ton hotrt.
Ua era deschis.
Gibson ntoarse privirea spre Reena.
Ce-ai spus?
Ua, aia din fa Era deschis.
Eti sigur?
Da, am vzut-o. Am vzut ua deschis i luminile
flcrile, prin vitrin. Poate c Pete a uitat s-o ncuie.
De ast dat, Bianca fu cea care ntinse mna pentru a o
acoperi pe a soului ei. nainte de a apuca s scoat o vorb, se
auzi soneria.
19
Rspund eu, spuse ea, ridicndu-se. Cred c ne ateapt o
zi foarte grea. Dac e cineva obosit, mai bine s ncerce s
doarm puin acum.
Terminai-v mncarea, le ordon Gibson. i avei grij de
vase.

Francesca se ridic n acelai timp cu el i ocoli masa,


cuprinzndu-l cu braele. La cei aisprezece ani ai ei, era zvelt
i graioas, cu o feminitate pe care Reena o percepea limpede i
o invidia.
O s fie totul bine. Vom face o pizzerie i mai frumoas
dect era.
Bravo, fetio. M bazez pe tine. Pe toi, adug el. Reena?
Vino puin cu mine.
n timp ce ieeau mpreun din buctrie, auzir vocea iritat
a Bellei:
Sfnta Francesca!
Gibson nu fcu dect s ofteze, dup care o conduse pe Reena
pn n camera cu televizorul.
Ascult, fetio, dac nu te simi bine, poi fi scutit de
munc.
Pe de o parte, Reena ar fi profitat bucuroas de ocazie, cci
nc se mai simea ru, dar vinovia o apsa prea tare.
N-am nimic.
Doar s spui dac nu poi.
O btu pe umr cu un gest absent, apoi porni spre partea din
fa a casei.
Reena l urmri cu privirea. ntotdeauna i se pruse foarte
nalt, dar acum avea umerii adui. Ar fi vrut s fac ceea ce
fcuse Fran s-l mbrieze, s murmure cteva cuvinte
20

potrivite ns era prea trziu.

2
Intenionase s se ntoarc direct la buctrie, s ncerce s fie
o fat ct mai bun, la fel c Fran, dar l auzi pe Pete, care prea
c plnge. l auzi i pe tatl ci, ns nu-i putea deslui cuvintele,
aa c porni ncet spre living.
Pete nu plngea, dar prea gata s izbucneasc n lacrimi.
Prul lung i ncadra faa, pe cnd i privea minile ncletate n
poal.
mplinise douzeci i unu de ani l srbtoriser la
Siricos, n familie, iar cnd Theresa rmsese nsrcinat i
fuseser nevoii s se cstoreasc, Gibson le lsase foarte ieftin
apartamentul de la etaj.
Reena tia toate astea fiindc-l auzise pe unchiul Paul vorbind
cu mama ci. Avea de fcut canoane de pocin pentru ct trgea
cu urechea canoane grele. Dar preau bine-venite oricnd
cteva Bucur-te, Marie! n plus.
Acum o vedea pe mama ei aezat lng Pete, cu mna pe
piciorul lui. Tat! Ci edea pe msua de cafea lucru pe care ei
n-aveau voie niciodat s-l fac. Reena tot nu auzea ce spunea,
att de ncet vorbea, dar Pete cltina ntruna din cap.
Apoi ridic privirea, cu ochii umezi de lacrimi.
Jur c n-am lsat nimic aprins. De-o mie de ori le-am
revzut pe toate n minte. Fiecare amnunt. Ce Dumnezeu, Gib,
dac-a fi ncurcat ceva, i-a spune. Nu se poate s nu m crezi.
Nu ncerc s m fofilez. Theresa i copilul dac li s-ar fi

ntmplat ceva
21
Nu li s-a ntmplat nimic, l ntrerupse Bianca, lundu-i
mna ntr-a ei.
S-a speriat aa de tare. Amndoi ne-am speriat cnd a sunat
telefonul. O privi pe Bianca i continu: Cnd ne-ai sunat i ai
spus c arde casa i s ieim imediat, parc-ar fi fost un vis. Abia
am apucat s lum copilul n brae i s fugim. Nici mcar
mirosul de fum nu l-am simit pn n-ai ajuns tu acolo, Gib, ca
s ne ajui.
Pete, te rog s te gndeti foarte bine. Ai ncuiat?
Sigur c am
Nu, cltin Gib din cap. Nu, nu-mi da un rspuns automat.
Reia totul n minte, pas cu pas. De multe ori gndim mecanic i
putem sri peste ceva far ca mai trziu s ne aducem aminte.
Tebuie s reconstitui totul n minte, nimic mai mult. Cine-au
fost ultimii clieni?
A Doamne Pete i rvi prul cu mna. Jamie
Silvio i ip cu care e acum. Una nou. Au fcut pe din dou
O pepperoni, au but dou beri i Carmine a stat pn la
nchidere, ncercnd s-o conving pe Toni s ias mpreun n
ora. Au plecat cam n acelai timp, pe la unsprezece i
lnntate. Toni, Mike i cu mine am terminat de fcut curenie.
Eu am strns totul din sertar O, Doamne, Gib, plicul de la
banc a rmas sus, n-am

Las asta acum. Spuneai c Toni i Mike au plecat


mpreun?
Nu, Mike a plecat primul. Toni a mai stat un timp, pn-am
terminat cu. Era aproape miezul nopii i prefer s mai fie
cineva de fa cnd pleac acas. Am ieit i, da, mi amintesc,
mii amintesc c am scos cheile, iar ea mi-a spus c i place hi
22
docul meu de chei. Theresa l-a fcut dintr-o poz cu Rosa.
in minte c a spus c Rosa este foarte dulce, n timp ce cu
ncuiam ua, Gib, i jur c aa a fost! Poi s-o ntrebi i pe
Theresa.
OK. Nimic nu s-a ntmplat din vina ta. Unde stai acum?
La prinii mei.
Avei nevoie de ceva? ntreb i Bianca. Scutece pentru
copil?
Mama mea inea cteva anume pentru ca. Vreau s tiu cu
ce v pot ajuta. Adineaori am trecut pe-acolo. Nu se poate intra,
au mprejmuit locul. Arat ru. V rog s-mi spunei ce pot face.
Trebuie s pot face ceva.
Vor fi destule de fcut dup ce vom avea voie s intrm ca
s curm resturile. Deocamdat, du-te i stai cu soia i cu
copilul tu.
Putei s m sunai la mama dac avei nevoie de ceva.
Oricnd. Ai fost att de buni cu mine, cu noi ntinse minile
s-l mbrieze pe Gib. Orice avei nevoie

Gib l conduse pn la u, dup care se ntoarse spre Bianca.


Trebuie s m duc pn acolo, s arunc o privire.
n camer nvli Reena.
Vreau s vin i eu cu tine. Vin i cu!
Tatl ei deschise gura s rspund i Reena i citi pe chip
intenia de a o refuza. Bianca, ns, cltin din cap i spuse:
Da, du-te cu tatl tu. Cnd v ntoarcei, vom sta de vorb
despre ascultarea conversaiilor private. Atept s v ntoarcei
nainte de a-i suna pe prinii mei. Poate vom avea mai multe s
le spunem. S-ar putea s nu fie chiar att de ru pe ct credem.
Arta mai ru dect crezuser, ce! Puin asta era prerea
23
Reenei. La lumina zilei, zidria nnegrit, geamurile sparte i
resturile ude de mobilier artau ngrozitor. Nu-i venea s crezi
c focul poate provoca att de repede un asemenea dezastru.
Reena privea nuntru prin gaura cscat n locul vitrinei mari
pe care fusese pictat o pizz, la resturile arse ale canapelelor
portocalii, ale meselor vechi, ale scaunelor acum rsucite,
torsionate Vopseaua galben ca razele soarelui dispruse, ca
i panoul mare cu specialitile casei care sttea agat n
buctria deschis unde tatl ei i uneori Bianca frmntau.
Aluatul spre deliciul clienilor.
Omul cu casc de pompier i lantern iei din cldirea:
minat, ducnd un fel de trus de scule. Era mai vrstnic dect
tatl ei; Reena i ddea seama de asta dup ridurile care-i

brzdau faa i dup prul ncrunit care se ivea de sub casc.


i studiase rapid cu privirea nainte de a iei. Brbatul
Gibson Hale avea constituia acelor oameni care rareori pun
ceva carne pe trup, un pr bogat, crlionat, blond, cu vrfurile
lirelor albite, semn c sttea mult la soare cu capul descoperit.
John Minger nu studia numai focul, ci i pe oamenii care
aveau de-a face cu el.
Fetia era drgla, dei ochii-i erau adncii n fundul
capului de nesomn. Prul, mai nchis la culoare dect al tatlui,
era la fel de crlionat. John avea impresia c va moteni i latura
tatlui.
i vzuse noaptea trecut cnd sosise la faa locului. Toat
familia, adunat laolalt ca supravieuitorii unui naufragiu. Soia
ei, da, arta bine! Genul pe care nu-l vezi prea adesea ni
afara ecranelor cinematografelor. Fata cea mai mare i semna
bine. Cea mijlocie mai rata ceva din factorul seduciei.
24
Biatul arta i el bine, dar nc ndesat, aa cum snt copiii
nuci.
Putoaica era mldioas ca o nuia i cu picioare lungi.
Cteva vnti i zgrieturi l fceau s presupun c i
petrecea mai mult timp zbenguindu-se cu fratele ei dect
jucndu-se cu ppuile.
Domnule Hale. Nu s v pot lsa nc s intrai.
Voiam doar s arunc o privire. Ai aflat ai putut

descoperi de unde a nceput?


De fapt, chiar despre asta doream s discut cu
dumneavoastr. Domnioara cine este? ntreb el zmbindu-i
Reenei.
Fiica mea, Catarina. mi pare ru, tiu c mi-ai spus cum
v numii, dar
Minger, inspector John Minger. Ai pomenit c una dintre
fiicele dumneavoastr a vzut focul i v-a trezit.
Da, eu, ciripi Reena.
i ddea seama c era un pcat s fie mndr de rolul ei, dar
poate c nu era dect un pcat mai nensemnat.
Eu l-am vzut prima.
i despre asta a dori s vorbim.
O main de poliie opri la bordur, fcndu-l s ntoarc
privirea ntr-acolo.
M scuzai o clip?
Fr s atepte rspunsul, se duse la main i ncepu s
vorbeasc ncet cu poliistul dinuntru.
Exist vreun loc unde am putea discuta mai comod?
ntreb el cnd se ntoarse.
Locuim la civa pai de aici.
25
Perfect. nc un moment, v rog.
Se duse la o alt main i i scoase echipamentul care era un
fel de salopet. Pe dedesubt purta haine obinuite. i puse

salopet i casca n portbagaj, mpreun cu trusa de scule, ncuie


maina i ddu din cap spre poliist.
Acolo ce avei? vru Reena s tie. n trusa aia de scule
Tot felul de lucruri. Am s i le art cndva, dac vrei.
Domnule Hale, mi putei acorda o secund? Poi s atepi
aici, Catarina?
Nu atept rspunsul i se ndeprt pur i simplu civa pai.
Dac avei ceva s-mi spunei ncepu Gib.
Vom ajunge i acolo.
Scoase un pachet de igri i o brichet. Trase primul fum i
i ndes bricheta n buzunar.
Trebuie s vorbesc cu fiica dumneavoastr. tiu c suntei
tentat s completai unele detalii sau s-o ncurajai. Ar fi mai
bine dac n-ai face-o. Lsai-m s discut cu ea ntre patru ochi.
OK Sigur Are mult spirit de observaie.
Foarte bine.
Reveni spre Reena. Ochii ci, observ el, erau mai degrab
Io culoarea chihlimbarului dect cprui i, n pofida
cearcnelor de nesomn, erau ptrunztori.
Ai vzut focul de la fereastra dormitorului? o ntreb el
pornind alturi de ea.
Nu. De pe trepte. M aezasem pe scara de la intrare.
Cam trziu pentru tine, nu?
Reena sttu un moment pe gnduri, ntrebndu-se cum s-i
rspund fr a dezvlui detaliile jenante i n acelai timp

evitnd s mint.
26
Era foarte cald. M-am trezit pentru c nu m simeam pi c
bine. Am luat o sticl cu bere de ghimbir din buctrie i am
ieit s-o beau afar.
OK. Poate mi ari i mie unde edeai cnd ai vzul locul.
Reena o zbughi i se aez asculttoare pe treptele de
marmur alb, imitnd ct putea de bine poziia n care se afla n
timpul nopii. Se uit n lungul strzii n timp ce cei doi bai bai
se apropiau.
Aici era mai rcoare dect sus, n camera mea. Aerul cald
se ridic. Am nvat asta la coal.
ntr-adevr. Deci
Minger se aez alturi, privind spre pizzerie, ca i ca.
edeai aici, cu sticla de bere, i ai vzut focul.
Am vzut luminile. Se zreau prin geamuri i nu tiam ce
erau. M-am gndit c poate Pete a uitat s sting toate lmpile
dinuntru, dar se micau.
Cum?
Reena ridic dintr-un umr, ncurcat.
Ca i cum dansau. Artau drgu. M-am ntrebat ce-o fi,
m-am ridicat i am fcut civa pai ntr-acolo.
i muc buzele, ridicnd privirea spre tatl ei.
tiu c n-aveam voie
Putem vorbi despre asta mai trziu.

Voiam doar s vd ce era. Snt prea bgrea ca s-mi fie


bine, cum tot zice bunica Hale, dar voiam s tiu, atta tot.
i ct de departe te-ai dus? Poi s-mi ari?
OK.
Minger se ridic i o nsoi, ncercnd s-i imagineze cum se
simea o feti ca c mergnd pe o strad ntunecoas prin aria
27
nopii. O stare de fascinaie De lucru interzis.
Mi-am luat sticla i am mai but puin bere din mers
Se ncrunt, concentrat, ncercnd s-i aminteasc fiecare
pas.
Cred c s-ar putea s m fi oprit aici sau pe undeva pe
aproape, fiindc am vzut c ua era deschis.
Care u?
Ua de la intrarea n prvlie. Era deschis. M-am gndit,
n prima clip, c Pete a uitat s-o ncuie i mi-am zis c mama o
s-l jupoaie de viu. tii, la noi n cas, ea e cu jupuitul. Pe urm
am vzut flcrile i fumul. Am vzut cum ieea pe u. M-am
speriat. Am ipat ct am putut de tare i am luat-o la fug napoi
spre cas. Am alergat pn sus i cred c nc mai strigam cnd
tata i trgea pantalonii pe el, iar mama i lu halatul. Toi
strigau. Fran ntreba ntruna: Ce-i, ce e? Arde casa? i eu am
rspuns: Nu, nu, prvlia. Aa zicem de cele mai multe ori
cnd vorbim despre Siricos. Prvlia.
Se gndise bine la toate, conchise John. Le revzuse n minte

i pusese n ordine fiecare amnunt.


Bella a nceput s plng. Ea plnge mult, cum fac toate
adolescentele, dar Fran n-a plns la fel de mult. Oricum, tata s-a
uitat pe fereastr, pe urm i-a spus mamei s-l sune pe Pete el
locuiete deasupra prvliei i s-i zic s ias afar cu toat
familia. Pete s-a nsurat cu Theresa i au un copil din iunie, l-a
spus s-i zic lui Pete c a luat foc ceva n prvlie i s ias
imediat, i pe urm s sune la pompieri. n timp ce-i spunea,
cobora deja scara n goan. i i-a mai zis s sune la nou-unuunu, dar ea telefona deja.
Mi-ai fcut un raport foarte bun.
28
i mai in minte i altele. Toi am luat-o la fug, dar tata
alerga cel mai repede. A fugit tot drumul pn acolo. Acum
ardea i mai tare. Vitrina s-a spart i cioburile au zburat n
strad. i flcrile. Tata n-a intrat prin fa. Mie-mi era fric s
nu ntre i s peasc ceva. S-ar fi ars, dar el a alergat la scar
din spate, care urc la Pete
Tcu un moment, cu buzele strnse.
Ca s-i ajute s ias, complet John.
Da, fiindc ei snt mai importani dect prvlia. Pete era
cu copilul n brae, iar tata a apucat-o pe Theresa de bra i toi
au fugit n jos pe scar. Oamenii ncepeau s ias din case.
Toat lumea rcnea. Cred c tata voia s-ncerce s ntre
nuntru, dar mama l-a prins strns i i-a zis: Nu, nu! i el n-a

intrat. A stat cu ea spunnd: O, FIristoase, puior Aa-i zice


el lui mama cteodat. Pe urm am auzit sirenele i au sosit
mainile de pompieri. Pompierii au srit din maini i au ntins
furtunurile. Tata le-a spus c toat lumea ieise afar, c nu mai
era nimeni nuntru. Totui, unii dintre ei au intrat. Nu tiu cum
au putut, cu tot focul i fumul de-acolo, dar s-au dus. Artau ca
nite soldai. Ca nite soldai-fantom.
Nu-i scap prea multe, nu-i aa?
Am o memorie de elefant.
John ridic un moment privirea spre Gib, zmbind.
Avei un drac de fat, domnule Hale.
Gib. M cheam Gib i, mda, am.
OK, Reena, poi s-mi spui i ce altceva ai mai observat
cnd edeai pe trepte, nainte de a vedea focul? Hai s mergem
napoi i s ne mai aezm o dat acolo ca s-i fie mai uor s-i
aminteti.
29
Gib arunc o privire spre restaurant, apoi l privi pe John.
A fost un act de vandalism, nu?
De ce spui asta? ntreb inspectorul.
Ua. Din cauza uii deschise. Am vorbit cu Pete. O
ncuiase azi-noapte. Eu am fost cu familia la meci.
Birds i-au ras pe Rangers.
Mda, izbuti Gib s schieze un zmbet. Pete a nchis,
mpreun cu nc cineva dintre ceilali copii angajaii mei. A

ncuiat ua, ine minte clar, fiindc el i Toni Antonia Vargas


Au avut o conversaie despre brelocul lui de chei cnd au
ncuiat. Niciodat-n viaa lui n-a lsat vreo u descuiat. Deci,
dac era deschis, nseamn c a intrat cineva.
Vom vorbi i despre asta.
Se aez din nou lng Reena.
E un loc plcut aici. Merge de minune s bei o bere rece
ntr-o noapte ncins. tii ce or era?
Hm, vreo trei i zece. Am vzut ceasul din buctrie cnd
mi-am luat berea.
Cred c la ora aia aproape toat lumea din cartier doarme,
nu?
n toate casele era ntuneric. n fa, la Casto, ardea
lumina, dar de cele mai multe ori ei uit s-o sting. Am vzut
puin lumin i la fereastra dormitorului lui Mindy Young. Ea
doarme cu o veioz aprins, dei are deja zece ani. Am auzit un
cine ltrnd. Cred c era cinele familiei Pastorelli, Fabio. Prea
nervos, dar pe urm a tcut.
A trecut vreo main pe strad?
Nu, niciuna.
La ora aceea trzie din noapte, cnd era atta linite,
30
probabil ai fi auzit dac pornea o main n apropiere sau se
trntea vreo portier.
Era linite. Doar cinele a ltrat de cteva ori. Auzeam cum

bzia instalaia de aer condiionat din vecini. Altceva nu-mi


amintesc s mai fi auzit. i nici dup ce am pornit spre prvlie.
OK, Reena, ai fcut o treab bun.
Ua se deschise i, nc o dat, John fii frapat de frumuseea
femeii.
Bianca zmbi.
Gib, nu-l pofteti pe domnul n cas? S-i oferi ceva rece?
V rog, intrai. Am limonad proaspt.
V mulumesc.
John se ridicase deja n picioare. Bianca era genul de femeie
n faa creia brbaii se ridic ntotdeauna.
Nu m-ar deranja o butur rece i nc puin din timpul
dumneavoastr.
Livingul era foarte colorat. John i spuse c asemenea culori
vii se potriveau cu o femeie ca Bianca Hale. Camera era
ordonat, cu mobil veche, dar lustruit recent. Pe perei erau
desene, portrete n cret pastel ale familiei, nrmate. Cineva
avea un ochi bun i o mna iscusit.
Cine-i artistul?
S-ar zice c cu, rspunse Bianca turnnd limonada peste
cuburile de ghea. E hobby-ul meu.
Snt excelente.
Mama avea desene i n prvlie, interveni Reena. Cel cu
tata mi plcea cel mai mult. Avea o tichie mare de buctar pe
cap i ntorcea o pizz. Acum s-a zis cu el, nu-i aa? A ars.

Am s desenez altul, mai frumos.


31
i pe urm, mai era i dolarul cel vechi. Poppi a pus n ram
primul dolar pe care l-a ctigat cnd a deschis Siricos. i
harta Italiei, i crucea pe care Nuni a dus-o la Pap s-o
binecuvnteze, i
Catarina, ridic Bianca o mn ca s-i opreasc elanul.
Cnd ai pierdut ceva, e mai bine s te gndeti la ce i-a mai
rmas i la ce poi face cu asta.
Cineva a dat foc. Cineva cruia nu-i psa nici de desenele
tale, nici de cruce, nici de nimic. Nici chiar c Pete, Theresa i
copilul erau nuntru.
Cum? ntreb Bianca, rezemndu-se cu o mna de sptarul
unui scaun. Ce vorbeti! E adevrat?
S nu ne repezim. Un inspector de la incendieri va
Incendiere.
Simind c i se taie picioarele, Bianca se aez pe un scaun.
O, Doamne. O, Sfinte Iisuse.
Doamn Hale, am raportat primele melc constatri la
unitatea de incendieri a departamentului de poliie. Sarcina mea
este aceea de a inspecta cldirea i a stabili dac focul trebuie
sau nu s fie investigat ca o incendiere voluntar. Cineva de la
unitatea de incendieri va inspecta cldirea la rndul su i va
efectua o anchet.
De ce n-o facei dumneavoastr? ntreb Reena.

Dumneavoastr tii mai bine.


John o privi, studiindu-i ochii chihlimbarii obosii. Mda, i
spuse el, ar fi fost mai bine.
Dac focul a fost pus deliberat, este o crim i o va lua n
primire poliia.
Dar dumneavoastr tii
32
Da, fetiei nu-i scpa nimic.
Am luat legtura cu poliia fiindc atunci cnd am
inspectat cldirea am gsit nite semne care par s fie urmele
unei intrri prin efracie. Detectoarele de fum fuseser scoase
din funciune. i am mai gsit, dup ct se pare, puncte de
origine multiple.
Cum adic? vru s tie Reena.
Asta nseamn c focul s-a aprins concomitent n mai
multe locuri. Dup formele arderii, dup felul cum flcrile au
nsemnat anumite zone de pe podea, perei, mobilier, i dup
resturi, reiese c s-a folosit ca declanator benzina, mpreun cu
ceea ce noi numim trailere, adic ali combustibili, cum ar fi
ziarele sau hrtia cerat, cutiile de chibrituri Se vede c cineva
a intrat i a pus mai multe trailere n salon i buctrie. Acolo
aveai mai multe materiale combustibile: containere sub
presiune, dulapuri de lemn, scaune. Cel mai probabil s-a turnat
benzin pe jos i peste mobilier i au fost stropii i pereii. Cnd
Reena a ieit din cas, focul pornise deja.

Cine putea s fac asta?


Gib cltin din cap.
Mi-a putea imagina nite puti ntri intrnd cu fora ca
s-i fac de cap i provocnd un accident, dar aici e vorba de o
ncercare deliberat de a da foc. Cine s fac aa ceva?
Tocmai asta te ntreb i eu. Exist cineva care s poarte
pic familiei dumitale?
Nu Nu, Dumnezeule, locuim n cartierul sta de
cincisprezece ani. Bianca a crescut aici. Siricos este o
instituie respectat.
Vreun concurent?
33
i cunosc pe toi proprietarii de restaurante din zon.
Suntem n termeni buni.
Atunci un fost angajat, poate? Sau unul dintre salariai pe
care ai fost nevoit s-l sancionezi?
n niciun caz. Pot s jur.
Cineva cu care v-ai certat, dumneata sau un membru al
familiei, ori vreunul dintre angajai? Un client?
Gib i frec faa cu minile, apoi se ridic i se duse la
fereastr.
Nu-mi trece nimeni prin minte. Este o afacere de familie.
Mai avem cte o reclamaie din cnd n cnd, far asta nu se
poate, dar nimic care s duc la aa ceva.
S-ar putea ca vreunul dintre angajaii dumitale s fi avut o

altercaie cu cineva, poate n alt loc dect la slujb. Voi avea


nevoie de o list cu numele lor. Trebuie s fie chestionai.
Tat
Nu acum, Reena. Am ncercat s fim vecini buni i s
conducem restaurantul aa au fcut-o i prinii Bianci. Am
modernizat
sistemul,
desigur,
dar
inima
e
aceeai
dintotdeauna nelegi?
Era durere n vocea ei, dar rzbtea i furia.
E o firm serioas. Munceti pe brnci, trieti bine din ce
ctigi. Nu cunosc pe nimeni care s ne fi putut face una ca asta,
nou sau restaurantului.
n dimineaa asta am primit telefoane de la mai muli
vecini, interveni i Bianca, cnd telefonul sun din nou. Am puso pe fata noastr cea mai mare s rspund n locul nostru.
Oamenii vor s ne spun ce ru le pare, se ofer s ne ajute S
facem curenie, s aducem iar de mncare, s reconstruim totul
34
mpreun. Eu am crescut aici. n Siricos am crescut.
Oamenii l iubesc pe Gib. Mai ales pe Gib l-au ndrgit. Ar fi

trebuit s-l urasc cineva ca s-i fac una ca asta, nu? Pe noi nu
ne urte nimeni.
Joey Pastorelli m urte pe mine.
Catarina.
Bianca i trecu o mn peste fa cu un gest obosit.
Joey nu te urte. E doar un btu.
De ce spui c te urte? se interes John.
M-a trntit, m-a lovit i mi-a rupt bluza. M-a fcut ntr-un
fel urt, da nimeni nu vrea s-mi spun ce nseamn. Xander i
prietenii lui au vzut i au venit s m scape, dar Joey a fugit.
E un biat necioplit, interveni Gib. i a fost
Se uit n ochii lui John i schimbar o privire pe care Reena
n-o putu nelege.
A fost foarte suprtor. Ar trebui s consulte un psiholog.
Dar n-are dect doisprezece ani. Nu cred c un puti de
doisprezece ani ar fi n stare s sparg restaurantul i s fac
ceea ce spui dumneata c s-a ntmplat acolo.
Merit s aruncm o privire. Reena, ai spus c i s-a prut
c ltra cinele familiei Pastorelli cnd edeai pe trepte.
Cred c el era. E destul de fioros i latr foarte urt. Ca o
tuse cnd te doare gtul.
Gib, dac vreun puti ar brutaliza-o pe fiica mea, i-a
spune vreo dou vorbe, lui i prinilor.
Asta am i fcut. Eram la serviciu cnd au intrat Reena i
Xander, cu ali civa copii. Reena plngea. Ea nu plnge aproape

niciodat, aa c-am tiut c pise ceva. Avea bluza rupt. Cnd


mi-a spus ce i se ntmplase m-am nfuriat mai tare. i
35
ncet, ntoarse privirea spre soia lui.
O, Doamne, Dumnezeule, Bianca
Ce-ai fcut, Gib? i atrase John din nou atenia asupra lui.
M-am dus direct la Pastorelli. Pete era pe-afar i m-a
nsoit. Ne-a deschis Joe Pastorelli. N-a avut de lucru aproape
toate vara. M-am repezit la el.
nchise strns ochii.
Aveam nite draci Eram ngrozitor de furios. Nu e dect
o feti, avea bluza rupt i i curgea snge din picior I-am
spus c m-am sturat ca putiul lui s se tot ia de ea i c e cazul
s nceteze imediat. C de data asta Joey ntrecuse msura i c
m gndeam s anun poliia. Dac nu-l putea nva minte, o sl nvee sticleii. Am nceput s rcnim unul la altul.
Da, i el a zis c eti un fustangiu de tot ccatu care se d
mare i c s-i vezi n m-ta de treburile tale.
Catarina! exclam Bianca, pe un ton tios. Niciodat s nu
mai foloseti un asemenea limbaj n casa asta!
Pi eu doar spun ce-a zis el. Pentru raport. A zis c tata
crete o liot de plozi mucoi i smiorcii care nu-s n stare s
se apere singuri. Da a mai spus i alte njurturi. i tata a spus.
Nu pot reproduce ntocmai ce-am spus, murmur Gib,
frecndu-i cu degetele rdcina nasului. Eu n-am un

magnetofon n cap, ca Reena. Dar ne-am certat ru i n-a lipsit


mult s ne lum la btaie. Poate c ne-am fi tras cteva, dar toi
copiii erau n faa prvliei. N-am vrut s m iau la btaie de
fa cu ei, mai ales c m dusesem acolo tocmai ca s combat
violena.
A zis c-ar trebui s-i dea cineva o lecie, ie i la toat
familia. Cu njurturi, adug Reena. i cnd tata i Pete au
36
plecat, a fcut semne obscene dup ei. i pe urm l-am vzut pe
Joey cnd toi ieisem afar, din cauza focului. Mi-a zmbit
rutcios.
Familia Pastorelli mai are i ali copii?
Nu. Doar pe Joey.
Gib se aez pe braul fotoliului n care edea soia lui.
ntr-un fel mi pare ru pentru puti, fiindc Pastoreili e
destul de aspru cu el, d-i btu
O privi din nou pe Reena.
Poate chiar mai ru.
Aa tat, aa fiu, murmur Bianca. Cred c-i bate i
nevasta. Am vzut-o cu vnti. Ea nu prea vorbete, deci n-o
cunosc prea bine. Locuiesc aici de aproape doi ani, ns n-am
discutat dect foarte rar cu c. L-a vizitat i poliia o dat, dup
ce el i pierduse slujba. Vecinii de-alturi au auzit strigte i
plnsete i au sunat la poliie. Dar Laura, adic doamna
Pastorelli, le-a spus c nu s-a ntmplat nimic i c se lovise de-o

u.
Pare un personaj fermector. Poliitii vor avea ce s
discute cu el. mi pare ru c s-au ntmplat toate astea.
Cnd putem intra n prvlie ca s ncepem curenia?
O s mai treac ceva timp. Trebuie s-i fac treaba i
brigada de incendieri. Construcia a rezistat destul de bine, iar
uile de incendiu au mpiedicat focul s ajung la etajele
superioare. i compania de asigurri-v trebui s fac o
expertiz. Lucrurile astea dureaz, dar vom face tot ce putem ca
s se termine ct mai repede. V spun eu, s-ar fi ntmplat mult
mai ru far Ochi de oim aci de fa.
Cnd se ridica, i fcu Reenei cu ochiul.
37
mi pare ru de toate astea. Voi avea grij s fii informai
permanent.
O s v mai ntoarcei? l ntreb Reena. Ca s-mi artai
ce avei n trusa de scule i ce facei cu ele?
Neaprat. Mi-ai fost de mare ajutor.
i ntinse mna i, pentru prima oar, n ochii fetiei se citi
sfiala, dar o ntinse i ea ca s i-o strng.
Mulumesc pentru limonad, doamn Hale. Gib? Vrei s
vii cu mine pn la main?
Cei doi brbai ieir mpreun.
Nu-mi dau seama cum de nu m-am gndit la Pastorelli.
Nici acum nu-mi vine s cred c a mers att de departe. n lumea

mea, dac eti att de furios pe un tip, i trnteti una-n mutr.


Calea cea mai direct. Dac a fost implicat n chestia asta,
nseamn c a vrut s te loveasc n locul cel mai important
baza, tradiia, sursa de subzisten. El e omer, dumneata nu. iacum, cine-i omer?
Dumnezeule!
L-ai luat la rost, dumneata i angajatul acela. Copiii
stteau n faa restaurantului i se uitau cum v certai. i
vecinii, cred.
Gib nchise ochii.
Mda ntr-adevr, a ieit lumea.
Dac-i ataci i distruge locul de munc, i d o lecie. Vrei
s-mi ari i mie casa lui?
Aia de-acolo, pe dreapta, art Gib cu capul. Cea cu
draperiile trase.
Ar fi bine s-l evii un timp. Stpnete-i dorina de a-i
cere socoteal. Are main?
38
O camionet. Fordul la vechi de-acolo. la albastru.
Cam pe la ce or v-ai certat?
Pi, pe la vreo dou i ceva, cred. Abia trecuse iureul de
la prnz.
n timp ce mergeau, civa oameni se oprir, alii deschiser
uile ori scoaser capul pe ferestre ca s-l strige pe Gib. La casa
Pastorelli, draperiile rmaser trase.

n apropierea restaurantului se adunase pe trotuar un mic


grup, aa c John se opri nainte de a ajunge acolo.
Vecinii vor dori s-i vorbeasc, s-i pun ntrebri. Ar fi
mai bine s nu ic spui ce-am discutat.
N-am s le spun, l asigur Gib, rsuflnd prelung. M rog,
tot m gndeam cu s redecorez pe ici, pe colo. Cred c a sosit
momentul.
Dup ce se degajeaz locul, vei descoperi multe pagube,
inclusiv unele produse la stingerea incendiului. Dar localul
dumitale are o structur solid. Las-ne cteva zile i cnd vom
termina, voi reveni s vedem totul mpreun. Ai o familie
frumoas, Gib.
Mulumesc. nc nu i-ai cunoscut pe toi.
V-am vzut pe toi azi-noapte.
John i scoase cheile de la main.
Am vzut cum au pregtit copiii dumitale sandviciuri
pentru pompieri. Oamenii care se gndesc s fac ceva pozitiv n
momente grele au i ei oase puternice. Uite-i i pe cei de la
incendieri, art el cu capul spre o main care osea. O s stau
puin de vorb cu ei. inem legtura, mai spuse i-i ntinse
mna.
Pe cnd detectivii coborau din main, John porni spre ei
39
zmbind.
Ura, Minger.

Ura, replic el. Ei, se pare c v-am fcut aproape toat


treaba. Scoase o igar i o aprinse. Hai s v pun la curent.

3
N-au avut mult de ateptat. n dup-amiaza urmtoare poliia
a venit i l-a luat pe domnul Pastorelli. Reena a vzut totul n
timp ce mergea spre cas mpreun cu cea mai bun prieten a
ei, Gina Rivero.
Fetele s-au oprit cnd au ajuns la colul unde se afla
Siricos. Poliitii i pompierii nconjuraser locul cu bariere,
panglici i anunuri.
Ce pustiu arat murmur Reena.
Gina i puse o mn pe umr, ncurajator.
Mama mea a spus c toi vom aprinde lumnri naintea
liturghiei de duminic pentru tine i familia ta.
Ce frumos. Printele Bastillo a trecut i el pe la noi. Ne-a
spus tot felul de lucruri despre nenorocirile care ne ntresc i
despre necunoscutele ci ale Domnului.
Necunoscute snt confirm Gina cu pioenie, atingndu- i
cu o mna cruciulia de la gt.
Cred c e OK s aprinzi lumnri i s te rogi, dar mai bine
e s pui mna i s faci ceva. Cum ar fi s investighezi, s afli de
ce i s fii sigur c vinovatul va fi pedepsit. Dac nu faci dect s
stai toat ziua i s te rogi, nu rezolvi nimic.
Asta-i o blasfemie, opti Gina i privi repede njur, c nu
cumva vreun nger al lui Dumnezeu s treac pe-acolo i s le
40
trsneasc.

Reena se mulumi s ridice din umeri. Nu nelegea cum putea


fi o blasfemie s spui c te gndeti la ceva. Nu degeaba, n
ultima vreme, fratele mai mare al Ginei, Frank, i zicea Sora
Maria.
Inspectorul Minger i cei doi detectivi fac ceva. Pun
ntrebri i caut dovezi, pe urm afl ce s-a ntmplat. E mai
bine s tii i s faci ceva. i eu a fi vrut s fac ceva cnd Joey
Pastorelli m-a trntit pe jos i a dat n mine, dar mi-era aa de
fric, nct abia dac am putut s m apr.
E mai mare dect tine, replic Gina, cuprinznd-o cu braul
liber pe dup mijloc. i e ru. Frank zice c nu-i dect un
golna care cere uturi n f-u-n-d.
Poi s spui fund, Gina. i oalele au fund, chiar i-n
Biblie scrie despre fundul iadului. Uite-i pe detectivii de la
incendieri.
i tia, i le tia i maina. Acum purtau sacouri i cravate, ca
nite oameni de afaceri, dar Reena i vzuse cu salopete i cti
cnd lucraser n restaurant.
Veniser i la ei acas i sttuser de vorb cu ea, ca
inspectorul Minger. Simi un fior de emoie cnd detectivii
coborr din main i pornir spre locuina familiei Pastorelli.
Se duc acas la Joey.
Au vorbit i cu tata. Venise s se uite la Siricos i a
discutat cu ei.
t Ia uite!

O cuprinse i ea pe Gina cu braul pe dup talie i se oprir


chiar la col, n timp ce doamna Pastorelli deschidea ua.
Nu vrea s-i primeasc-n cas.
41
De ce?
Reena trebui s fac un mare efort de voin ca s nu spun i
cltin doar din cap.
i arat o hrtie.
Pare speriat. Uite-i c intr!
O s ateptm aici, hotr Reena. Stm s vedem ce se mai
ntmpla.
Se aez pe bordur, ntre dou maini parcate.
Putem atepta chiar aici.
Era vorba s mergem direct la tine acas.
Asta-i altceva. Poi s te duci tu s-i spui lui tata. i privi
prietena. Chiar ar trebui s te duci s-i spui lui tata. Eu atept s
vd ce se mai ntmpla.
Gina o lua la fug pe trotuar, iar Reena rmase aezat, cu
ochii aintii asupra draperiilor care nici pn acum nu se
dduser la o parte. Se ridic cnd l vzu pe tatl ei venind.
Primul gnd al lui Gib cnd o privi n ochi fu c nu mai avea
n faa lui un copil. n expresia Reenei se simea o duritate
proprie unei persoane mature.
N-a vrut s-i primeasc n cas, dar i-au artat o hrtie.
Cred c era un mandat, ca n Miami Vice, aa c-a trebuit s-i

lase s ntre.
Gib i lu mna ntr-a lui.
Ar trebui s te trimit acas. Asta ar trebui s fac, fiindc nai nici mcar doisprezece ani i nu se cade s fii amestecat n
aa ceva.
Dar n-ai s m trimii.
ntr-adevr, oft el. Mama ta rezolv lucrurile aa cum tie
ea. Are credina ei, un bun-sim ieit din comun i o inim mare.
42
Ct despre Fran, ea crede c oamenii se nasc buni. Asta
nseamn c le vine mai firesc s fie buni dect ri.
Nu toi snt aa.
Da, nu toi snt aa. Bella deocamdat, nu e preocupat
dect de ea nsi. E foarte emotiv i deocamdat n-o prea
intereseaz dac oamenii snt buni sau ri dect cnd asta o
afecteaz pe ea. Probabil c-o s-i treac, dar ntotdeauna va
simi prea mult nainte de a gndi. Iar Xander, el are firea cea
mai vesel. E un copil fericit, pe care nu-l deranjeaz s-o mai i
ncaseze uneori.
A venit s m scape cnd m btea Joey. L-a alungat, i nare dect nou ani i jumate.
Asta e firea lui. Vrea s ajute oamenii, mai ales dac
pesc ceva.
Fiindc seamn cu tine.
M bucur c-mi spui asta. i cu tine, comoara mea. Se

aplec i-i srut degetele. Tu semeni cel mai mult cu mama ta,
dar mai ai i ceva n plus, ceva ce-i numai al tu firea curioas.
Mereu le demontezi pe toate n buci, nu numai ca s vezi cum
funcioneaz, ci i pentru a ncerca s le faci la loc. Cnd erai
mic, degeaba-i tot spuneam s nu te atingi de cte ceva.
Trebuia neaprat s pui mna, s vezi cum e i ce se ntmpla
Niciodat nu te-ai mulumit s i se spun ceva ai ncercat s te
convingi singur.
Reena i rezem capul de braul lui. Aria era apstoare.
Undeva, departe, bubui un tunet. i dorea s fi avut un secret,
ceva ntunecat i ascuns adnc pe care s i-l poat dezvlui. n
clipa aceea, tia c i-ar fi putut spune orice.
Apoi, pe cealalt parte a strzii, ua casei se deschise i apru
43
domnul Pastorelli, ncadrat de detectivi. Purta o pereche de blugi
i un tricou alb, murdar. inea capul n piept, ca i cum ar fi fost
ruinat, dar Reena distinse ncordarea flcilor, gura strns, i i
spuse: furie.
Unul dintre detectivi ducea n mn un bidon mare, rou, iar
altul, o pung de plastic. Doamna Pastorelli rmas n u
plngea cu suspine sonore. i ngrop faa ntr-o crp de vase
mare i galben pe care o inea n mini.
Oamenii ieir iar din case. Btrnul domn Falco edea pe
treptele locuinei, n ortul lui rou. Doamna Disalvo se opri pe
trotuar, de mna cu bieelul ei, Christopher, care sugea o

acadea.
Peste tot domnea linitea. O linite destul de adnc pentru ca
Reena s aud respiraia doamnei Pastorelli printre suspine.
Unu! Dintre detectivi deschise portiera din spate a mainii, iar
cellalt puse mna pe capul domnului Pastorelli, ajutndu-l s
ntre. Pung verde de plastic i bidonul rou o canistr de
benzin, i ddu seama Reena le puser n portbagaj.
Detectivul brunet cu brbia epoas ca a lui Sonny Crockett i
spuse ceva celuilalt, dup care travers strada.
Domnule Hale
Domnule detectiv Umberio.
L-am arestat pe Pastorelli ca suspect de incendiere. I lum
n custodie o dat cu indiciile.
A recunoscut?
Umberio zmbi.
nc nu, dar cu ceea ce avem, snt toate ansele s
recunoasc. O s v anunm.
Arunc o privire napoi, spre locul unde doamna Pastorelli se
44
tnguia cu faa n crpa de vase.
Are un ochi nvineit, da plnge dup el. Mare i-e
grdina
Ridic dou degete la frunte n semn de salut, apoi travers
din nou strada spre main. n timp ce detectivul se aeza la
volan i pornea motorul, Joey se repezi afar din cas.

Era mbrcat la fel ca tatl lui, n blugi i cu un tricou care


devenise cenuiu de-atta splat fr nlbitor. O lu la fug spre
main, urlnd cuvinte injurioase la adresa poliitilor. Continu
s alerge n urma mainii, plngnd dup tatl lui i agitndu-i
pumnii.
Hai s mergem acas, fetio, murmur Gib.
Vestea se rspndea ca un foc care explodeaz n contact cu
aerul. Indignarea, ca un fitil incendiar, purta flcrile prin tot
cartierul, n case i magazine, pe trotuar i prin parcuri.
Draperiile de la ferestrele casei Pastorelli rmneau trase, ca i
cum materialul lor subire ar fi fost un scut.
Reena avea impresia c ua casei lor nu se nchidea niciodat.
Vecinii veneau ntruna cu cratie acoperite, cuvinte de ncurajare
i brfe proaspete.
tiai c n-a putut iei pe cauiune?
Ea nu s-a dus la slujb duminic.
Mike, de la benzinria Sunoco, i-a vndut benzina!
Vrul meu, care-i avocat, zice c-l pot acuza de tentativ de
omucidere.
Pe lng brfe i speculaii, se repetau foarte des cuvintele:
Am tiut eu c nu-i a bun cu omul sta.
Poppi i Nuni revenir cu maina lor Winnebago, tocmai din
Bar Harbor, Mine. Parcar pe aleea unchiului Sal, n Bel Air,
45
fiindc era cel mai btrn i avea casa cea mai mare.

Cu toii se duceau la Sirico s s se uite unchii, mtuile,


verii i verioarele. Parc s-ar fi pornit o parad, doar c nu
aveau costume i nu cnta muzica. Ieeau din case i unii vecini,
dar stteau la distan n semn de respect.
Poppi era btrn, dar robust cum auzise Reena c spuneau
cei mai muli despre el. Avea prul alb ca neaua, o musta
stufoas la fel de alb, o burt mare, i umeri lai. i plcea s
poarte pantaloni golf cu un aligator pe buzunar. Azi era rou.
Alturi de el, Nuni prea micu.
Se vorbea mult, att n englez, ct i n italian. n italian
vorbea mai mult unchiul Sal. Mama spunea c-i place s se
considere italian.
Reena l vzu pe unchiul Larry nu i se spunea Lorenzo dect
cnd l tachin cineva venind s pun o mn pe umrul
mamei, i-i remarc gestul calm. Era un taciturn unchiul Larry i
cel mai tnr dintre unchi.
Unchiul Gio se ntoarse i sfredeli cu o privire crunt
draperiile de la ferestrele casei Pastorelli. Reena l auzi
mormind n italian ceva ce sun a njurtur. Sau ameninare.
Unchiul Paul Paolo cltin din cap. El era cel serios.
Mult timp, Poppi nu spuse nimic. Reena se ntreba la ce s-o i
gndind. i amintea oare cnd el i Nuni fceau pizza i puseser
primul dolar n ram, pe perete?
Poate c mai inea minte cum locuiser la etaj nainte de a se
nate mama ei, sau cum venise s ia masa la pizzerie primarul

oraului Baltimore. Sau cnd unchiul Larry sprsese un pahar i


se tiase la mn, iar doctorul Trivani se ntrerupsese din
mncatul vineei cu parmezan ca s-l duc la cabinet, n josul
46
strzii, i s i-o coas
Poppi i Nuni povesteau multe ntmplri de pe vremuri.
Reenei i plcea s le asculte, chiar dac le mai auzise.
Reena se strecur printre veri i mtui ca s-l ia de mn.
mi pare aa de ru, Poppi
Degetele lui i strnser mna, dup care, spre surprinderea ei,
ddu la o parte una dintre bariere. Reena simi c inima ncepe
s-i bat mai repede i mai tare cnd bunicul ei o conduse pe
trepte. Vedea, dincolo de panglicile galbene, lemnul ars, nnegrit
i bltoacele de ap murdar. Blatul unuia dintre scaunele nalte
se topise i luase o form ciudat. Peste tot se vedeau dre
scorojite, iar pardoseal, acolo unde nu arsese, se umpluse de
umflturi.
Spre uimirea ei, Reena vzu o butelie de spray nfipt ntr-un
perete, ca i cum ar fi fost tras dintr-o eav de tun. Nu mai
rmsese nimic din culorile vesele i din tablourile frumoase de
pe perete desenate de mama ei.
Vd stafii aici, Catarina. Duhuri bune. Focul nu alung
duhurile. Gibson?
Tatl ei trecu la rndu-i su pe lng baricad.
Ai asigurarea?

Da. Au venit s vad. N-o s fie probleme.


Vrei s foloseti banii de asigurare c s reconstruieti?
Fr discuie. S-ar putea s avem voie s intrm aici chiar
de mine.
Cum vrei s ncepi?
Unchiul Sal ncepu s vorbeasc fiindc el avea ntotdeauna
o opinie dar Poppi ridic un deget. Era singurul care, dup
cum spunea mama Reenei, l putea face pe unchiul Sal s-i
47
nghit cuvintele.
Gibson i Bianca snt proprietarii. Numai ei pot hotr ce i
cum e de fcut. Cu ce v poate ajuta familia?
Bianca i cu mine sntem proprietarii, dar voi suntei
rdcinile din care a crescut Siricos. A dori s v aud
prerile.
Poppi zmbi. Reena privi cum i se lrgete sursul pe fa,
ridicndu-i mustaa stufoas i alb i alungindu-i tristeea din
ochi.
Eti ginerele meu favorit.
i, cu aceast veche glum de familie, Poppi reveni din nou
pe trotuar.
Haidei s mergem n cas i s stm de vorb.
Cnd pornir napoi, Reena vzu draperiile de la casa
Pastorelli micndu-se.
S stm de vorb era un fel de a spune pentru a descrie

orice eveniment care adun toat familia la un loc. Erau


necesare cantiti uriae de mncare, copiii mai mici erau dai n
grija celor mai mari, iar de-aici ieeau ciorovieli sau adevrate
rzboaie. Purtarea era amendat sau luat n rs dup dispoziie.
Casa se umplu de mirosul de usturoi i busuioc proaspt cules
de Bianca din grdina de lng buctrie, dar i de zgomot.
Cnd Poppi i spuse s vin n sufragerie, alturi de cei mari,
pe Renna o cuprinse emoia.
Masa extensibil fusese desfcut, dar nici aa nu ajungea
pentru toat lumea. Cei mai muli copii mncau afar, pe mas
pliant sau pe pturi, sub supravegherea ctorva femei. Reena
sttea n sufragerie cu brbaii, cu mama ei i cu mtua Mag,
care era avocat i foarte deteapt.
48
Poppi lu macaroane dintr-un castron mare i le puse el nsui
n farfuria Reenei.
Vaszic, biatul sta, acest Joey Pastorelli, te-a lovit.
M-a lovit n burt, m-a trntit i pe urm a dat iar n mine.
Poppi expir pe nas. Avea un nas mare i expiraia amintea de
cea a unui taur nainte de atac.
Trim ntr-o vreme cnd s-ar zice c brbaii i femeile snt
egali, dar niciodat nu se cuvine ca un brbat s loveasc o
femeie sau un biat s loveasc o fat. Dar i-ai fcut ceva
acestui biat, i-ai zis ceva care l-a provocat s dea n tine?
l ocolesc, fiindc se ia mereu la btaie, i la coal, i prin

cartier. O dat, a scos briceagul din buzunar i a zis c-o s-l


njunghie pe Johnnie OHara fiindc-i un irlandez prost, iar Sora
i l-a luat i l-a trimis la Maica Superioar. Se se uit la mine
ntr-un fel de-ncepe s m doar burta.
n ziua aceea, cnd te-a lovit, tu ce fceai?
M jucam cu Gina pe terenul dejoac de la coal. Jucam
kickball. Era foarte cald afar. Voiam ngheat, aa c ea a dat
fuga pn acas s-i cear mamei sale nite bani. Eu aveam
optzeci i opt de ceni, dar nu ajungeau pentru dou. Joey a zis
c s vin cu el, c vrea s-mi arate ceva. Eu am refuzat i am zis
c nu vin i c-o atept pe Gina, i-atunci s-a fcut rou la fa, ca
i cum ar fi alergat, s-a nfuriat ru, m-a prins de bra i a
nceput s m trag dup el. Eu mi-am smucit braul i-am zis c
nu merg cu el. Atunci m-a lovit n burt i mi-a spus ntr-un fel
care nseamn
Se ntrerupse, aruncnd o privire spit spre prinii ei.
Am cutat n dicionar, continu ea.
Nici nu m mir, murmur Bianca, apoi fcu un gest cu
49
mna prin aer. L-a zis pizd mic. E o vorb urt, Catarina.
N-o s-o mai pronunm n casa asta.
Am neles.
Fratele tu a venit s te ajute, continu Poppi. Fiindc i-e
frate i fiindc aa se cuvine: s ajui pe cineva la necaz. Apoi,
tatl tu a fcut iari ceea ce se cuvine i s-a dus s stea de

vorb cu tatl biatului. Dar omul la nu e brbat i n-a fcut


ceea ce se cuvine. S-a rzbunat pe tatl tu ca un la, ntr-un fel
care ne-a fcut ru tuturor. S-au ntmplat toate astea din vina
ta?
Nu, Poppi. Snt de vin doar pentru c mi-a fost prea fric
s m apr. Data viitoare n-o s-mi mai fie fric.
Bunicul ei rse ncetior.
nva s alergi, i spuse el. Iar dac nu poi s fugi, luptte. i acum
Se rezem de sptar i i lu furculia n mna.
Uitai ce v sftuiesc eu. Salvatore, cumnatul vostru, are o
firm de construcii. Cnd vom ti de ce anume avem nevoie,
putem face rost de la el pe-un pre mai mic. Gio, vrul soiei
tale, e instalator. Am i vorbit cu el. Tot ce v trebuie, Bianca,
Gib, spunei.
Mag, vorbeti tu cu cineva de la compania de asigurri, ca
s vedem cum putem face ca verificarea asta s se termine ct
mai repede?
Cu mult plcere. A dori s vd i eu polia, s m uit
dac n-ar fi bine s schimbm sau s ajustm ceva pentru viitor.
Pe urm se mai pune i problema aciunii penale mpotriva
acestui
nl din sprncene, aruncnd o privire spre Reena.
50
mpotriva acestei persoane. Dac ajungem la un proces, e

foarte probabil ca Reenei s i se cear s depun mrturie n


instan. Sper s nu fie cazul, continu ea. Mi-am ntins i eu
antenele. n mod obinuit, cazurile de incendiere snt foarte
dificil de dovedit, dar se pare c de data asta lucrurile snt clare.
n timp ce vorbea, nfur macaroanele pe furculi.
Anchetatorii au fost foarte meticuloi, iar incendiatorul
foarte prost, continu ea. Procurorul presupune c se vor
nelege s pledeze vinovat pentru a evita acuzaia de tentativ
de omucidere. Au adunat toate dovezile de care aveau nevoie,
iar n trecut a mai fost interogat de dou ori n legtur cu alte
incendii.
Continu s-i nfoare macaroanele pe furculi pe cnd
ceilali ncepur s comenteze.
La nceputul verii a fost concediat dintr-un post de
mecanic, i ntrerupse ea. Cteva nopi mai trziu, n garaj a
izbucnit un incendiu suspect. Pagubele au fost minime, fiindc
altui angajat i venise ideea s-i duc prieten acolo. Au vorbit
cu oamenii, inclusiv cu Pastorelli, dar n-au putut stabili c focul
a fost pus intenionat. Acum vreo doi ani a avut o altercaie cu
fratele nevesti-sii, n D.C. Cumnatu-su era administratorul unei
magazii de articole electrice. Cineva a aruncat un cocktail
Molotov pe fereastr. O
Din nou arunc o privire scurt spre Reena.
O cucoan care trecea pe strad a vzut un camion plecnd
n vitez i i-a reinut parial numrul. Soia lui Pastorelli ajurat

c el sttuse acas toat noaptea, i au crezut-o pe ea, nu pe


cealalt femeie.
i lu paharul de vin.
51
Vor considera c toate astea se nlnuie i-or s-l nfunde.
Dac inspectorul Minger i detectivii de la incendieri
anchetau i cazurile alea, l-ar fi oprit, zise Renna.
Mag i zmbi.
Poate. n orice caz, acum a fost oprit.
Lorenzo?
Spinarea mea vnjoasa v aparine, rspunse unchiul Larry.
i am un prieten care se ocup de pardoseli. V pot obine un
pre bun.
Eu v pun la dispoziie camioane i muncitori, adug
unchiul Paul. Mai am i un prieten al crui cumnat lucreaz la
aprovizionarea restaurantelor. O s v lase mai ieftin.
Pi, cu toate astea i cu ce-au s ne mai ajute i vecinii,
Bianca, copiii i cu mine putem s lum cea mai mare parte din
bani i s ne ducem ntr-o vacan n Hawaii.
Tatl ei glumea, dar glasul i tremura, i Reena nelese c era
adnc micat.
Dup ce resturile de la mas fur strnse i ultimii unchi,
mtui i veri plecar, Gib i lu o bere i iei cu ea pe treptele
din fa. Simea nevoia s se rcoreasc, iar pentru asta prefera o
bere rece.

Familia i srise n ajutor; nici nu se ateptase la altceva. De la


prinii lui nu se alesese dect cu un Vai, ce ngrozitor! ; nici
din partea lor nu se ateptase la altceva.
Aa mergeau lucrurile.
Acum, ns, i spunea c timp de doi ani locuise n acelai
cvartal cu un piroman, cu un om cruia i-ar fi putut veni ideea
s-i dea foc la cas, nu la restaurant. Un om al crui fiu de
doisprezece ani o atacase Hristoase, oare vrusese s-o violeze
52
Pe cea mai mic dintre fiicele lui.
l trecu un fior cnd nelese c era prea ncreztor, prea
dispus s acorde beneficiul ndoielii. Prea moale. Avea de aprat
o nevast i patru copii, iar n momentul acela se simea complet
neputincios.
Era pe cale s trag o duc din sticla de Peroni cnd la
bordur opri maina lui John Minger.
Minger purta nite pantaloni kaki, un tricou i era nclat cu
o pereche de cizme care artau mai vechi dect noroiul de pe ele.
Minger travers trotuarul.
Gib.
Da, John.
Ai un minut?
Am destule. Vrei o bere?
N-a zice nu.
Ia loc, btu Gib cu palma n treapt, lng el, dup care

intr n cas, i reveni cu restul baxului.


Frumoas sear, remarc John, sorbind din sticl. S-a mai
rcorit.
Mda. A zice c nu face dect s se apropie de al cincilea
nivel al infernului, n loc s-o ia din prima.
Ai avut o zi grea?
Nu. Nu, nu tocmai.
Se ls pe spate, rezemnd un cot pe treapta de deasupra.
A venit la noi familia nevesti-mii. Mi-a fost greu s-i vd
pe prinii ei uitndu-se la toat nenorocirea aia, spuse el, artnd
cu brbia spre Siricos. Dar fac fa. Ba chiar mai mult dect
att. Snt gata s-i suflece mnecile i s se apuce de treab. O savem attea ajutoare, nct aproape c-am s pot sta cu palma-n
53
fund i s deschid restaurantul ntr-o lun.
Adic, te simi un nvins. Asta voia i el.
Pastorelli?
Gib ridic sticla i nchin.
Misiune ndeplinit. Putiul lui s-a luat de fata mea, a pus
minile pe ea, iar eu, cnd m gndesc la tot ce s-a-ntmplat, mi
zic: Iisuse Hristoase, cred c voia s-ncerce s-mi violeze fetia.
N-a fcut-o. L-a lsat doar nite zgrieturi i vnti, i nui folosete la nimic s te necjeti cu gndul la ce s-ar fi putut
ntmpla.
Trebuie s-i apr. Asta-i datoria mea. Fiica mea cea mai

mare a ieit la o ntlnire. Cu un biat bun, nu-i nimic serios, dar


mie mi-e fric.
Gib, unul dintre lucrurile pe care le urmresc indivizii de
teapa lui Pastorelli e tocmai frica. Asta-i face s se simt
importani.
N-am s-l uit niciodat, aa-i? Asta-l face s se simt
important, mama lui de Scuze Scuze
Gib se ndrept, netezindu-i prul.
mi vine s-mi plng de mil, atta tot, continu el. Am o
familie cu prea muli membri ca s-i numr gata s m ajute.
Tot cartierul mi-e alturi. Nu trebuie dect s m linitesc.
i ai s te liniteti. Poate o s-i foloseasc i ce-am s-i
spun acum. S tii c s-a dat aprobarea i putei ncepe
reparaiile. n felul sta ai s-i ari c nu te-a nvins.
Am s m simt foarte bine s fac n sfrit ceva.
Pucria-i mnnc, Gib. i pot spune c doar ntr-o mic
parte din cazurile de incendiere se las cu arestri, dar pe sta
am pus mna. Afurisitul avea n magazie nite haine i o pereche
54
de pantofi care trsneau a benzin, pe care o cumprase din
apropiere, de la un puti de la Sunoco pe care-l cunotea, n
haine era nfurat o rang pe care credem c a folosit-o ca s
foreze ua. A fost aa de prost nct a luat o bere din frigiderul
vostru nainte s dea foc. A but-o nuntru. I-am gsit
amprentele pe sticl.

Ridic sticla de Peroni i o nclin ntr-o parte, astfel nct s


reflecte razele soarelui care asfinea.
Oamenii cred c focul distruge totul, dar se nal, cci
rmn intacte lucruri la care te atepi cel mai puin. Cum ar fi o
sticl de Bud. A spart casa i a luat mruniul din sertar. Mai
aveai i ali bani, ntr-un plic de la banc, i-am gsit asupra lui.
I-am luat amprentele i din sertar, i de pe frigiderul din
buctrie. Destule dovezi pentru c avocatul lui s ncheie trgul.
N-o s fie proces?
Doar o audiere. Mi-am zis c-i fac o bucurie cu asta, Gib.
Vreau s te simi normal. Muli oamenii vd incendierile doar ca
o agresiune contra unei cldiri dar nu e aa. tii i tu asta. E
vorba de nite oameni care-i pierd locuinele sau firmele, care
vd cum munca lor i toate amintirile se fac scrum. Ceea ce v-a
fcut el, ie i alor ti, a fost o agresiune personal plin de
rutate. Iar acum pltete.
Mda.
Nevast-sa n-a avut de unde s adune bani pentru cauiune,
nici pentru un avocat. A ncercat. n plus, mai snt probleme i
cu putiul. Ultima oar cnd au fost poliitii acolo, a dat c-un
scaun ntr-unul dintre ei. Maic-sa s-a rugat s nu-l aresteze i lau lsat n pace. N-ar strica s stai cu ochii pe el.
O s fiu atent, dar nu cred c vor mai rmne aici. Locuiesc
55
cu chirie i n-au pltit-o de trei luni.

Ridic din umeri.


Aa se vorbete i prin cartier. Poate c totul n-a fost dect
un semnal pentru mine, s fiu mai atent la ceea ce am.
Ai nevast cea mai frumoas pe care am vzut-o n viaa
mea. Nu te superi c i-o spun.
Mi-ar fi greu s m supr.
Gib destup nc o bere i se rezem iar de treapt.
Prima dat cnd am vzut-o, parc m-a lovit trsnetul.
Ieisem cu nite amici. Ne gndeam s dm o rait prin cartier,
s agm nite gagici sau s ne ducem la un bar. i am dat cu
ochii de ea. Inima mi-a luat-o razna. Purta blugi, d-ia cu fundul
lsat, i un tricou alb rnesc, cum li se zice pe-aici. Dac
nainte de a o vedea m-ar fi ntrebat cineva ce cred despre
dragostea la prima vedere, a fi rspuns: ei, pe dracu! Da asta a
fost. A ntors capul i s-a uitat la mine i, zdrang! Mi-am vzut
tot restul vieii n ochii ei.
Rse uor, prnd mai relaxat.
i nc mi-o mai vd, sta-i cel mai uluitor lucru, innd
cont c avem aproape douzeci de ani de csnicie.
Eti un om norocos.
Chiar aa. A fi dat totul, a fi dat orice s fie a mea. O am
pe ea i familia asta. Ai copii, John?
Am. Un fiu i dou fiice. i un nepot i o nepoat.
i nepoi? Glumeti?
Luminile vieii mele. N-am fcut tot ce-ar fi trebuit pentru

ai mei. Aveam nousprezece ani cnd s-a nscut primul.


Lsasem fat nsrcinat i ne-am cstorit. Urmtorul a venit
peste doi ani, iar al treilea, peste trei. Pe-atunci eram pompier.
56
Genul la de via, orele aiurea de lucru pot fi grele pentru o
familie. Nu i-am pus pe primul plan, asta a fost greeala mea.
Apoi am divorat. Snt aproape zece ani de-atunci.
mi pare ru.
Curios e c, dup divor, ne-am neles mai bine. Am
devenit mai apropiai. Poate c divorul a ars tot ce fusese ru,
fcnd loc i pentru ceva bun. Aa c
Duse sticla la gur.
Dac nevast-ta are vreo sor mai mare disponibil, eu snt
liber.
Are doar frai dar verioare, cte vrei.
Cteva clipe se lsa o tcere relaxant.
sta-i un loc bun, remarc John sorbind din sticl n timp
ce studia mprejurimile. Un loc foarte bun, Gib. Dac mai ai
nevoie de nc o pereche de mini ca s te-ajute, ale mele i
aparin.
i-a fi recunosctor.
La etaj, Reena sttea culcat pe pat ascultndu-le glasurile
prin fereastra deschis. ntre timp, amurgul de var nvineea
treptat cerul.
Se ntunecasc complet cnd o trezir ipetele. Se rostogoli jos

din pat, convins c o fugreau flcrile. Se ntorsese. Se


ntorsese s le dea foc la cas.
Casa nu ardea, iar cea care ipa era Fran. Fran, pe trotuar, cu
faa ascuns lng umrul biatului care o dusese la cinema.
n living, televizorul mergea cu sonorul dat ncet. Prinii ci
ieiser deja n u. Cnd ajunse afar, Reena vzu de ce
zbierase Fran i de ce mama i tatl ei stteau nemicai n prag.
Blana cinelui fumeg. Ieea fum i din bltoaca de snge
57
care-i cursese din gt. Renna l recunoscu pe metisul rguit
cruia Joey Pastorelli i spunea Fabio.
Vzuse poliia lundu-l pe Joey Pastorelli, la fel ca pe tatl lui.
Dar biatul nu-i inea capul n piept, iar n ochi i se citea ur i
satisfacie.
Era unul dintre ultimele lucruri pe care avea s le mai in
minte ct se poate de clar din sptmnile acelea lungi i fierbini
de august, cnd vara fcea loc toamnei, iar copilria ei se
sfrise.
i amintea satisfacia din ochii lui Joey i mersul lui ano n
timp ce-l duceau spre maina poliiei. i mai reinea i drele de
snge, sngele propriului cine, care-i mnjea minile.

4
Universitatea din Maryland, 1992
Zahariseala roz din pies Emotions a lui Mariah Carey, cu
orchestraia ei exagerat, se infiltra prin perete din camera de
alturi. Era un torent interminabil, ca o lav nspumat, care te
exaspera.
Pe Reena n-o deranja muzica n timp ce studia. N-o deranjau
nici petrecerile, nici micile rzboaie meschine. La urma urmei,
crescuse ntr-o familie mare i glgioas. Totui, dac vecina ci
de cmin mai punea piesa aia o singur dat, va intra i i va
bga pe gt afurisitul de CD, cu copert cu tot. Era n toiul
examenelor finale, pentru numele lui Dumnezeu, iar materia pe
care o avea de nvat n semestrul acela era criminal. Totui,
merita efortul, i zise. n cele din urm avea s merite.
58
Se ridic de la computer, frecndu-se la ochi. Poate c avea
nevoie de o scurt pauz. Sau de nite vat n urechi.
Fr s ia n seam puzderia de boarfe ale celor dou studente
care mprea cmrua, deschise micul frigider s-i ia o sticl
de pepsi dietetic. Gsi o cutie desfcut de lapte degresat, patru
Slim-Fast-uri, un Sprite dietetic i o pung de crochete cu
morcovi.
Nu era n regul. De ce-i fura toat lumea lucrurile?
Bineneles c nimeni nu terpelea alimentele de regim ale
Ginei, ns

Se aez pe jos, cu vocea lui Mariah notndu-i ca un crd de


sirene demente prin creierul suprasolicitat, i privi spre
grmezile de cri i nsemnri de pe birou.
De ce credea c putea s fac asta? De ce credea c voia s-o
fac? Ar fi trebuit s urmeze exemplul lui Fran i s ntre n
afacerile familiei. Acum ar fi acas. Sau n ora, la o ntlnire, ca
orice persoan normal. Cndva, ambiia vieii ei fusese aceea de
a deveni adolescent. Acum i atinsese aproape elul, i sttea
ntr-o camer de cmin nghesuit, fr pepsi dietetic, ngropat
sub o grmad de cursuri.
Avea optsprezece ani i nu fcuse dragoste niciodat. Abia
dac avusese cte un prieten.
Bella se mrita luna viitoare, Fran alunga practic bieii cu
bul, iar Xander se avnta fericit prin contingentul lui de
frumusei, cum zicea mama lor.
Numai ea sttea singur, smbta seara, fiindc era la fel de
obsedat de examenele finale pe ct era vecin din cmin de
Mariah Carey.
A, ba nu, observ ea, acum era Celine Dion.
59
Omoar-m n clipa asta.
Numai ea era de vin. nvase n liceu de-i ieiser ochii, iar
n weekenduri mai mult muncea n loc s ias la ntlniri. i asta
pentru c tia ce voia. tiuse nc din sptmna aceea lung i
fierbinte din august.

Voia focul.
Studiase, concentrat nu numai asupra nvturii. Nu numai
asupra burselor. Muncise, punndu-i bani deoparte cum i pun
veveriele alunele, pentru eventualitatea c ar nu primi burs.
Dar primise i ajunsese aici, la Universitatea din Maryand,
mprind camera cu cea mai veche prieten a ei, gndindu-se
deja la cursurile postuniversitare care urmau.
La sfritul semestrului se va duce acas, va lucra n prvlie
i i va petrece aproape tot timpul liber la cazarm pompierilor.
Sau o s-l conving pe John Minger s-o ia cu el pe teren.
Desigur, venea i nunta lui Bella. n ultimele nou luni,
numai despre nunt lui Bella se vorbise. Ceea ce, dac sttea s
se gndeasc, i oferea un motiv foarte ntemeiat de a fi aici,
singur n camera ei, smbta seara.
Dac se va cstori vreodat ceea ce ar nsemna s aib mai
nti un iubit adevrat, oficial va face o nunt ct mai simpl.
Bella n-avea dect s fac probe interminabile cu rochia ei
pretenioas dei, la drept vorbind, era senzaional i s
poarte discuii nesfrite despre pantofi, coafuri i flori.
Ea, una, prefera o nunt simpl la St. Leos, apoi o mic
petrecere la Siricos.
Cel mai probabil va rmne domnioar de onoare toat viaa.
La naiba, era deja expert n domeniu.
i, pentru numele lui Dumnezeu, de cte ori putea Lydia s
60

mai asculte melodia din Frumoasa i Bestia fr s ntre n


com?
Prad unei inspiraii neateptate, Reena sri n picioare, pi
peste boarfele de pe jos pn ajunse la CD-player-ul portabil i
ncepu s scormoneasc prin grmezile de casete.
Cu un rnjet feroce, vri n player Nirvana i puse la
maximum Smells Like Teen Spirit .
Tocmai cnd izbucnea rzboiul dintre div i formaie, sun
telefonul.
Reena nu ddu muzica mai ncet acum era o chestiune de
principiu , ci strig n receptor.
Un al treilea val de note muzicale i asalt urechea cnd Gina
strig i ea:
A-nceput baiu!
i-am spus c am de nvat.
A-nceput! Haide, Reena, e aa de bine aici! Trebuie s mai
trieti i tu.
N-ai un final la literatur luni?
Dac-i bal!
Nu-i putu stpni rsul. Gina reuea ntotdeauna s-o fac s
rd. Faza religioas prin care trecuse n vara incendiului se
metamorfozase ntr-una poetic, apoi ntr-o faz a rock
starurilor, i n sfrit ntr-una a divelor modei.
Acum se afla n faza petrecerilor non-stop.
O s-l pici! O avertiz Reena.

Las totul n seama puterii divine i-mi nviorez creierul cu


vin ieftin. Haide, Reena, e i Josh aici. ntreab de tine.
I-acolo?
Pare trist i melancolic tii c oricum ai s le iei cu brio
61
pe toate. Mai bine vino s m salvezi pn nu las vreun tip s
profite de mine ct snt beat. Sau, dac stau s m gndesc
La Jen i Deb, da?
La bal!
n douzeci de minute, se nduplec Reena rznd i nchise
telefonul.
Aproape de atta timp avu nevoie ca s-i scoat pantalonii
vechi de trening, s trag pe ea nite jeani strmi, s-i aleag
un tricou i s-i aranjeze puin prul care arta ca o explozie de
bucle revrsat pn pe umeri.
Ls muzica s urle n timp ce se mbrca i i machie obrajii
pentru a ascunde paloarea luptei pentru examenele finale.
Ar fi trebuit s studieze, s doarm i ea omenete o noapte,
nu s se duc continu ca s se beteleasc n timp ce i
aplica rimelul.
Se sturase ns s fie mereu fat serioas i cuminte O
S stea doar o or, s se distreze puin, i o s-o mpedice pe
Gina s intre-ntr-o belea prea mare.
i s-l vad pe Josh Bolton.
Arta att de bine, cu prul lui decolorat de soare, cu ochii de

un albastru-intens i zmbetul dulce i sfios Avea douzeci de


ani i se pregtea s-i ia diploma n literatur. Voia s se Iac
scriitor.
i ntrebase de ea.
El avea s fie alesul. Reena era nouzeci i nou la sut
sigur. Va fi primul ei iubit.
Poate chiar n noaptea asta. Puse rimelul jos i se privi n
oglind. Poate c n noaptea aceea va afla i ea, n sfrit, cum e
s fac dragoste. i aps o mn pe abdomenul n care simea
62
palpitaii de nerbdare i nervozitate. Putea fi ultima oar cnd
se privea n oglind c fecioar.
Era pregtit i i dorea ca primul ei brbat s fie un tnr c
Josh. Un biat vistor, dulce i cu puin experien, ca s nu se
fac de rs bjbind prea mult.
Nu o deranja gndul c nu tia ce s fac. Studiase clementele
eseniale, desigur. Anatomia, aspectele fizice Asimilase
romantismul actului din cri i filme, dar fapta propriu-zis,
dezbrcatul la pielea goal i potrivitul celor dou trupuri aveau
s fie o premier absolut.
Nu era un lucru pe care s-l poi exersa, desena sau
experiment pn nu-i puneai la punct tehnica proprie.
De asta i dorea un partener nelegtor i rbdtor, care s-o
ndrume pn i-ar gsi singur calea.
Nu conta prea mult c nu-l iubea. Josh i plcea, iar ea nu

urmrea s se mrite, ca Bella.


Nu nc.
Nu voia dect s tie, s simt, s vad cum este. i, poate c
era o prostie, voia s se lepede de acel ultim vestigiu al
copilriei. Faptul c toate acestea existau undeva n mintea ei o
fcuse ca-n ultimele cteva zile s fie att de nervoas i de
distrat.
nha poeta, opri muzica i iei repede din camer.
Era o noapte frumoas, cald i nstelat. Ar fi fost ridicol s
i-o iroseasc ngropat n notie la chimie, i spuse ea pornind
spre parcare. Ridic privirea spre cer, zmbitoare, dar un fior i
trecu pe ira spinrii. Arunc o privire peste umr, scrutnd
peluza din spate i aleile la lumina felinarelor.
N-o privea nimeni, pentru numele lui Dumnezeu. Se scutur
63
uor, dar grbi pasul. Nu era dect starea de vinovie, nimic mai
mult. Putea s suporte puin vinovie.
Intr n Dodge Shadow-ul ei la mna a doua i, cednd
paranoiei, bloc portierele nainte de a demara. Casa se afla la
cinci minute distan de campus, o cldire veche de crmid cu
trei etaje, luminat ca un pom de Crciun. Petrecreii ieiser
pe gazon, iar prin ua deschis se auzea muzic. Simi mirosul
dulceag al unei igri de marijuana aprinse i auzi crmpeie de
conversaii despre talentul lui Emily Dickinson, actuala
administratoare i, pe un ton mai potolit, despre mijlocaii de la

Orioles.
Dup ce intr, fu nevoit s se nghesuie, evitnd la limit un
pahar de butur alcoolic gata s i se verse pe tricou. Se simi
mai relaxat constatnd c-i cunotea pe unii dintre cei
nghesuii n living.
Gina o zri i se strecur printre trupuri ca s-o apuce de
umeri.
Reene! Ai venit! Nici nu tii ce veste am pentru tine!
S nu mai scoi o vorb pn nu mnnci o cutie ntreag
de Tic Tac.
Of, rahat!
Gina se scobi n buzunarul blugilor att de strimi nct stteau
s crape. Regimul Slim-Fast nu dduse jos de pe ea toate cele
ase kilograme pe care le ctigase n primul semestru. Apoi
scoase cutiua de plastic pe care o avea ntotdeauna la ea i i
turn n gur cteva pastile portocalii.
Am but, spuse c, mestecnd.
N-a fi crezut! Ascult, poi s-i lai maina aici, te duc eu
napoi. Fac pe oferul n noaptea asta.
64
Nicio problem, curnd am s vrs. Apoi o s-mi fie mai
bine. Oricum, vestea!
O trase pe Reena dup ea printr-o buctrie la fel de
aglomerat i ieir pe ua din spate.
Curtea era plin de ali invitai. Oare chiar tot campusul de la

College Park se hotrse s-i compromit pregtirea pentru


examenele finale?
Scott Delauter a rasolit-o n stil mare! anun Gina,
nsoindu-i afirmaia cu cteva micri de boogie din fiind.
Cine-i Scott Delauter i de ce dai din fund de bucurie
pentru necazul lui?
E unul din locatarii casei. L-ai cunoscut. Unu scund cu
dini mari. i dansez fiindc ghinionul lui e norocul nostru. Vor
avea cu unul mai puin n semestrul viitor, iar n decembrie va
absolvi nc unul. Jen zice c au s ne poat primi pe amndou
dac venim mpreun. Reena, putem s scpm din comelia
aia.
S ne mutm aici? Gina, pe ce lume trieti? Nu ne putem
permite.
O s ne-nghesuim pe-un singur loc i pltim chiria i
celelalte pe din patru. Aa, nu ieim mult mai scump. Reena, o
apuc Gina de brae, cu ochii ei negri strlucind de emoie i vin
ieftin i n voce cu o und de adnc pioenie. Are trei bi! Trei
bi pentru patru oameni, nu una la ase.
Trei bi o ngn Reena ca ntr-o rugciune.
E mntuirea noastr! Cnd mi-a spus Jen, am avut o
viziune. O viziune, Reena. Cred c-am vzut-o pe Maic
Domnului zmbindu-mi. inea n mn un burete de baie un
loofah!
65

Trei bi, repet nc o dat Reena. Nu, nu, nu trebuie s


m las dus n ispit. Ct e chiria?
Pi dac te gndeti c o-mprim i c n-o s mai ai
nevoie de alocaia pentru mncarea din campus, fiindc vom gti
aici, ieim aproape pe gratis.
Aa de scump, mm?
O s muncim amndou n vara asta. Putem face economii.
Te rog, te rog, te rog, Reena! Trebuie s le dm rspunsul ct
mai repede. Uite, uite, o s-avem i curte! Art ea cu un gest
larg njur. Putem planta flori. La naiba, vom cultiva i
zarzavaturi i vom deschide o tarab. Ieim chiar n ctig dac
stm aici.
Spune-mi ct cost, Gina.
Mai nti s-i aduc ceva de but
Spune-o! i ordon Reena.
Cnd Gina bolborosi chiria lunar, Renna se strmb.
Dar trebuie s iei n calcul i
t, las-m s m gndesc.
Reena nchise ochii i ncepu s calculeze. Vor fi strmtorate,
conchise ea. Totui, dac-i fceau singure de mncare i
reduceau din banii pe care-i tocau pe filme, CD-uri, haine
Putea s renune la nite haine noi pentru miracolul celor trei
bi.
De acord.
Gina scoase un chiot, cuprinznd-o pe Reena ntr-o

mbriare care le purt pe amndou n pai de dans peste


iarb.
O s fie nemaipomenit! Abia atept. Hai s lum nite vin
i s bem pentru examenele picate ale lui Scott Delauter.
66
Mi se pare o meschinrie, dar una ciudat de oportun.
Recna continu s se roteasc n loc mpreun cu Gina, dup
care ncremeni.
Josh. Bun.
Tnrul nchise n urma lui ua pe unde ieise, apoi i zmbi
Rennei cu expresia aceea timid care-i provoca furnicturi.
Bun. Am auzit c eti aici, zise el.
Mda, m-am gndit s-o las mai moale cu nvatul, ncepeau
s-mi ias creierii prin urechi.
Mai ai i ziua de mine pentru sprintul final.
La fel i-am zis i eu, le zmbi radios Gina amndurora.
Ascultai, voi doi facei-v comozi. Eu m duc s vrs ntr-una
din bile care nu peste mult vor fi ale mele.
O mbri nc o dat pe Reena, nvluind-o n aburii
alcoolului.
Snt aa de fericit!
Josh privi spre ua care se trntea n urma Ginei.
A putea s ntreb de ce e Gina aa de fericit c se duce s
borasc?
E fericit fiindc-n semestrul urmtor o s ne mutm aici.

Serios? Dar e extraordinar!


Se apropie i mai mult, aplecndu-se s-o srute, cu minile
nc n buzunare.
Felicitri.
Reenei i sfriau nervii pe sub piele, o senzaie pe care o
gsea fascinant i minunat de adult.
Credeam c-o s-mi plac viaa la cmin, aventura Gina
i cu mine, din acelai cartier, colege de camer. Dar snt unele
pe etaj cu noi care m scot din mini. Una ncearc s-mi fac
67
pratie creierul cu program non-stop Mariah Carey.
E o crim.
i cred c tocmai ncepea s reucasc.
Ari splendid. M bucur c ai venit. Tocmai voiam s
plec cnd am auzit c eti i tu aici.
A Plcerea i mbujor obrajii. Plecai
Josh zmbi din nou i o lu de mn.
Nu mai plec.
Bo Goodnight nu era sigur ce cuta n casa aceea strin,
plin de studeni pe care nu-i cunotea. Totui, o petrecere era o
petrecere, iar el se lsase trt acolo de Brad.
Muzica era OK, i fete din belug. nalte, scunde, rotunjoare,
subirele Era ca un congres mondial al femeilor.
Cea dup care era Brad nnebunit, i pentru care veniser, se
afla i ea acolo.

Era prietena prietenei uneia dintre fetele care locuiau n cas.


Nici lui Bo nu-i displcea. S-ar fi dat el nsui la ea dac n-ar fi
vzut-o Brad primul. Regulile prieteniei i dictau s se abin.
Brad pierduse tragerea la sori i fusese nevoit s conduc
maina i la ntoarcere. Poate c niciunul dintre ci n-ar fi trebuit
s bea, mai aveau puin pn la majorat, dar petrecerea era
petrecere.
Bo i ctig singur existena, i pltea chiria i i fcea de
mncare ct i cum putea. Era incomparabil mai matur dect
muli dintre studenii care turnau n ei ca ntr-un butoi.
Cutnd ceva de ales, Bo se uit prin ncpere. Era un tnr
nalt i subire, avea douzeci de ani, o claie de pr negru
ondulat, ochi verzi i oarecum vistori. i propusese s-i
fortifice musculatura dnd cu ciocanul i crnd lemne.
68
n clipa aceea nu se simea n largul lui printre frnturile de
conversaie pe care le desluise ciorovieli despre examenele
finale, comentarii pe seama tiinelor politice i a
feminismului Colegiul nu fusese de nasul lui. Niciodat nu se
simise mai fericit dect n ultima zi de coal. Muncise n
fiecare var mai nti ca zilier, apoi ca ucenic, iar acum, la
douzeci de ani, era tmplar i ctig o leaf decent.
i plcea s fac obiecte din lemn i avea talent. Poate i
pentru c-i iubea meseria. O nvase la slujb, n miros de
rumegu i sudoare.

i croise singur un drum n via. Nu-i achitase tati notele de


plat, ca la majoritatea celor prezeni. Mica rutate l surprinse,
fcndu-l chiar s se simt puin jenat. Alungind-o, fcu o
ncercare deliberat de a-i destinde umerii. Maturnd prelung i
ncet camera cu privirea, reper dou fete care sporoviau,
nghesuite una lng alta pe o canapea.
Rocovana arta foarte promitor, iar dac nu era s fie,
bruneta venea tare din urm.
Fcu un pas spre ele, dar Brad i bloc drumul.
D-te la o parte, insist Bo. Snt gata s fericesc dou
inimi.
i-am spus eu c-o s te distrezi bine. Ascult, am o veste i
mai bun. Cammie i cu mine plecm, mergem la ea acas. Cred
c nu m pripesc dac spun c-am punctat.
Bo i privi prietenul i remarc ndrtul ochelarilor lucirea
care spunea sunt-gata-s-mi-o-trag.
M lai masc ntr-o cas plin de strini ca s te tvleti
cu-o fat?
Absolut.
69
M rog, e rezonabil. Da dac-i d un ut n fund, s nu
m suni pe mine. Gseti singur drumu pn-acas.
N-o s fie nicio problem. S-a dus doar s-i ia poeta i
Stai.
Mna lui Bo strnse braul lui Brad cnd o vzu doar pentru

o clip prin mulime. O claie sexy de bucle rebele.


Rdea, iar pielea ca porelanul era nroit pe curba nalt
a pomeilor.
Bo distinse forma buzelor i mica aluni de deasupra celei de
sus. Parc vederea lui devenise mai clar, cci putea distinge
fiecare detaliu prin ceaa de fum i mulimea de fee. Ochi
prelungi, ce preau s aib aproape aceeai nuan cu cea a
prului, un nas drept i ngust i curbura aceea lasciv a
buzelor. Inele de aur n urechi. Dou n stnga, unul n dreapta.
Era nalt poate c purta tocuri, cci picioarele nu i le
vedea. Vedea n schimb lanul de la gt, susinnd un soi de
cristal sau piatr, i conturul sinilor prin tricoul roz-nchis.
O clip, poate dou, muzica ncet pentru Bo.
Apoi cineva trecu prin faa lui i totul se trezi iar la via.
Cine-i tipa?
Care tip?
Absent, Brad se uit napoi, dup care ridic din umeri.
Miun peste tot. Auzi, data viitoare cnd o iei pe de lturi,
s m chemi i pe mine.
Ce?
nc buimac, Bo cobor privirea. Abia dac-i mai amintea
numele prietenului su.
Tre s ine.
Puse sticla de bere n mna lui Brad i porni s strbat
70

mulimea.
Cnd ajunse n locul unde sttuse fata, constat c ea
dispruse. Un val de panic i se ridic n gt, sufocndu-l n timp
ce-i croia drum spre buctrie, unde oamenii edeau la mas,
pe mas i sub mas.
A trecut pe-aici o tip? o blond nalt, crlionata cu
tricou roz?
N-a venit nimeni, numai tu, i zmbi senzual o brunet
tuns. Da pot s fiu i eu blond.
Poate alt dat
Bo cut prin toat casa, pn la etajul doi, dup care cobor
iar la parter i scotoci prin curtea din fa i prin cea din spate.
Gsi blonde, gsi i crlioni dar niciuna care s fac muzica
s se opreasc.
i luase inima-n dini i conducea. Considera c era mai bine
s fie ea nsi la volan. i demonstra astfel c nu se lsase
sedus, c fcuse o alegere contient, c era stpn pe aciunile
ei i pe consecinele lor.
Ca s fac dragoste pentru prima oar n viaa ei i de
fiecare dat de acum ncolo se cdea s ia hotrri contiente.
Regret c nu se gndise s-i ia nite lenjerie sexy.
Josh locuia ntr-un apartament din afara campusului, iar
colegul lui de camer era plecat toat noaptea cu un grup de
studiu. Cnd i-o spusese n timp ce o sruta ea fusese cea
care propusese: Hai s mergem acolo. Ea fcuse prima

micare i tot ea hotrse s ntre ntr-o faz nou a vieii sale.


Dar asta nu-i mpiedica minile s tremure puin.
Parc maina la cteva locuri distan de a lui, opri motorul i
i lu poeta. tia foarte bine ce fcea, i reaminti ea i, ca s
71
i-o demonstreze, ncuie atent maina i puse cheile n
buzunraul interior unde le inea ntotdeauna. Apoi i ntinse
mna lui Josh i zmbi. Traversar parcarea i intrar n cldire
pe ua din fa, n timp ce n parcare oprea o alt main.
E cam dezordine aici, spuse John, pornind s urce scar
spre primul etaj.
n momentul sta, cei de la departamentul sntii snt pe
cale s declare improprie locuina noastr.
l atept s descuie, dup care intr. Era, ntr-adevr,
dezordine haine, nclminte, o cutie goal de pizza, cri,
reviste Canapeaua prea s fi fost salvat de la groapa de
gunoi i acoperit la nimereal cu o ptur.
Ca acas, coment Reena.
De-a dreptul dezgusttor. Te-a fi rugat s-mi acorzi zece
minute. A fi putut s bag lucrurile n dulapuri.
N-are importan.
Se ntoarse spre el i se ls luat n brae. Josh mirosea a
Irish Spring i avea gust de Life Savers cu ciree. El i trecu
mna prin prul ei i continu mngierea n lungul spatelui.
S pun muzic?

Reena ddu din cap.


Ar merge.
Dup ce-i trecu palmele de-a lungul braelor ei, John se
retrase i se duse spre un casetofon stereo.
Mariah Carey cred c n-am.
Slav Domnului.
Rznd, Reena i aps pieptul cu o mn n dreptul inimii.
Snt nervoas. N-am mai fcut asta niciodat.
Josh rmase cu gura cscat, privind-o stupefiat.
72
Niciodat
Tu eti primul.
Dumnezeule
Se mai holb o clip la ea cu toat seriozitatea.
Acum ncep s fiu i eu nervos. Eti sigur c?
Da. Snt absolut sigur.
Veni spre el, apoi se uit la grmada de CD-uri.
Ce zici de sta? propuse ca, lund Nine Inch Nails.
Sn? Josh i zmbi dulce. Apucturi de fat catolic?
Poate, puin Oricum, mi place coperta lor cu Getdown,
Make Love. i, m rog, mi se pare potrivit.
O puse n aparat, apoi se ntoarse spre Reena.
Visez la tine de la nceputul semestrului, n pntecul ci se
rspndi un val de cldur.
Nu m-ai invitat nicieri pn-n vacana de primvar.

Am vrut s te invit de zeci de ori, dar mi se opreau


cuvintele n gt. Credeam c eti cu tipul la de la psihologie
Cu Kent? n clipa aceea nici nu-i putea aminti chipul lui
Kent. Am ieit cu el de cteva ori. Nu fceam dect s studiem
mpreun din cnd n cnd. N-a fost niciodat nimic ntre noi.
Iar acum eti cu mine.
Acum snt cu tine.
Dac te rzgndeti
N-am s m rzgndesc. Nu m rzgndesc niciodat.
i lu obrazul n palme i-l srut.
Asta-mi doresc. Pe tine te doresc.
Josh i atinse prul, rsfirndu-i cu degetele buclele n timp ce
o sruta lung, ncet. Trupurile li se apropiar, magnetizate de
dorin.
73
Putem s mergem n dormitor.
Asta e i zise ea inndu-i respiraia.
OK, spuse el i i ntinse mna.
Reena voia s in minte momentul acela, s nu uite nici cele
mai mici detalii: mirosul lui de Irish Spring i gustul de
Life Savers cu ciree, felul cum i cdea prul pe tmple, cnd
nclina capul. Dormitorul lui, cu patul dublu rvit, cearafurile
cu dungi albastre i cuvertura bej. Avea un birou metalic masiv,
un computer voluminos i o grmad de dischete i de cri. IV
un panou de plut erau prinse nsemnri i fotografii.

Sertarul de jos al scrinului destul de mic ca s dea de bnuit


c-l avea nc din copilrie era deschis i strmbat i i i-o
parte. Pe scrin zceau alte cri i un borcan mare, plin i i
mruni.
Josh fcu mai mic lumin lmpii de lng pat.
Dac vrei, pot s-o sting de tot, spuse el.
Nu.
Cum ar fi putut s vad pe ntuneric?
tii nu m protejez.
Am rezolvat-o din timp. Vreau s zic
Josh roi, apoi rse.
Nu vreau s zic c pentru tine am rezolvat-o Dar am
prezervative.
Mergea mai uor dect se ateptase ea. Felul cum se apropiau
unul de altul, cum se nelegeau Buzele, minile, fiorii care se
propagau din nerv n nerv
Srutrile deveneau tot mai ptimae i respiraia li se
accelerase, cnd se aezar pe pat. Cnd se culcar, Reenei i
trecu prin cap c ar fi trebuit s se descale, dar o furar cldura
74
i micarea.
Gura lui pe gtul ei, mina lui pe snul ci. Peste bluz, apoi pe
dedesubt. Mai trecuse prin asta, dar niciodat contient c acela
era doar nceputul.
Pielea lui era att de cald, att de neted, iar prul att de

suplu, nct o cuprinse un sentiment de tandree. i imaginase


momentele acelea, surescitarea crescnd, senzaia de piele
lunecnd pe piele, sunetele pe care dorina le smulgea din piept.
Gfieli, gemete i murmure de plcere.
Ochii lui erau de un albastru intens. i plcea nespus de mult
cum o sruta. Ar fi vrut s nu fac altceva dect s-o srute la
nesfrit.
Cnd i simi mna ntre coapse, se ncord. Aceea era limita la
care se oprise pn atunci, intimitatea pe care niciodat nu
acceptase s-i fie invadat. n clipa urmtoare, el se opri
biatul acela fermector, a crui inim bubuia lng a ci, spuse
srutnd-o pe gt:
E OK, putem doar s
Reena i lu mna i i-o aduse napoi.
Spuse Da, apoi nchise ochii.
Fiorul o strbtu. O, ct de nou era totul! De necrezut, nici nu
se compara cu ceea ce cunoscuse i simise pn atunci.
Trupul era un miracol, iar al ei se nsufleea, cutreierat de
fierbineal i dureri. Se ag de el, ncercnd s-i regseasc
echilibrul.
Josh i rosti numele, iar Reena l simi cutremurndu-se. Apoi
gura lui fierbinte i acoperi sinul, smulgndu-i din pntec
scuzaii sfietoare. ntinse mna spre el i, fascinat, ncepu s-l
exploreze. Cnd Josh trase aer n piept i se cabr, Reena i ddu
75

drumul ca i cum s-ar fi fript.


Iart-m Am greit ceva?
Nu, nu, rspunse el, trgnd lacom aer n piept. Trebuie, s,
trebuie s m protejez
A OK.
Totul n ea vibra, trepida aadar c era pregtit.
Josh scoase un prezervativ din sertarul de lng noptier. n
prima clip se simi tentat s priveasc, dar renun. Avea s
ntre n ea, partea aceea din el avea s-o ptrund. Poate ar trebui
s vad, s tie, s neleag.
Se ncord, dar Josh, dup ce-i puse prezervativul, rencepu
s-o srute i s-o mngie pn se relax.
O s te doar puin. Cred c un minut cel mult mi parc
ru.
E-n regul.
Era firesc s-o doar puin, i spuse ea. O schimbare att de
important nu se putea produce fr durere. Altfel n-ar conta.
l simi mpingndu-se n ea, nuntrul ei, i fcu un efort s
nu se mpotriveasc. Josh continua s-o srute.
l simea moale pe buzele ei i tare ntre picioarele ei.
Apoi urm arsur, un oc care reduse romantismul
momentului, devenind un soi de durere surd, iar durerea n
timp ce el ncepu s se mite n ea un amestec derutant de jen
i excitaie.
Apoi Josh i ndes faa n prul ei, iar trupul lui suplu i

neted se contopi cu al ei.

5
76
Era ciudat s se mute napoi acas pe timpul verii, lundu-i
lucrurile din cmin, tiind c n urmtoarele trei luni nu va avea
cursuri i c nu o s-o mai aud pe Gina gemnd n fiecare
diminea cnd suna detepttorul.
i totui, dup ce totul se termin i ajunse napoi, n camera
ei, tri o stare la fel de natural ca respiraia, dei acum ea era
alta. Fcuse deliberat civa pai care o ndeprtaser de
copilrie. Poate c fata care i mpachetase lucrurile vara
trecut mai exista nc n sinea ei, dar cea care se ntorsese acas
tia mai multe, cunoscuse mai multe. Era pregtit, mai
pregtit ca oricnd, s vad ce va urma.
Pn i casa se schimbase n lipsa ei. n urmtoarele cteva
sptmni urma s mpart camera cu Fran. Bella avea nevoie de
propria ei camer pentru pregtirile de nunt; Fran, n stilul ei
dezinvolt, se oferise s-o gzduiasc n dormitorul ei pe durata
pregtirilor.
E mai uor aa, rspunse ea, cnd Reena o lu la ntrebri.
Vom avea linite i apoi, nu mai dureaz dect vreo dou
sptmni. Aproape c s-a mutat cu totul n cas pe care le-au
cumprat-o prinii lui Vince.
Nu-mi vine s cred c le-au cumprat o cas, rspunse
Reena, aranjndu-i tricourile n al doilea sertar i aezndu-le pe

culori.
Singurul aspect al vieii de cmin cruia n-avea s-i duc
dorul niciodat era dezordinea de acolo.
Pi, snt bogai. Superb rochie, remarc Fran, n timp ce
aga nite haine de-ale Reenei n debara. De unde-o ai?
Am dat o rait pe la mall dup examenele finale.
Cumprturile alung de minune stresul. De altfel, i dorise
77
cute va lucruri noi pentru ea cea nou.
E cam ciudat c Bella e prima dintre noi care se mut. M
ateptam s fii tu sau eu Ea a fost ntotdeauna cea mai
pretenioas.
Vince i satisface toate preteniile.
Fran se ntoarse. Dei cunotea faa i silueta surorii sale la fel
de bine ca pe ale ei nsi, Reena fu frapat s constate c
semna cu o pictur scldat n razele de lumin ale dupamiezii. Aurie i strlucitoare.
Nu-l cunosc att de bine, dar pare un biat drgu, i serios.
E nebun dup ea. O trateaz ca pe o prines, aa cum i-a
dorit Bella dintotdeauna. Nici bogia n-o deranjeaz, adug
Fran c-un mic zmbet afectat. Dup ce termin dreptul i intr n
barou, o s se afle pe o traiectorie de mare vitez la fii m lui
taic-su. i pe bun dreptate din cte aud. E sclipitor. Mama i
tata l plac enorm.
i tu?

i eu. Are stil, ceea ce lui Bella i convine, dar i cu


familia se poart firesc, iar cnd sntem aici, sau la prvlie, intr
n atmosfer.
Pe chipul ei apru o expresie nostalgic, dar continu s
despacheteze lucrurile Reenei.
Se uit la Bella ca la o oper de art. N-o spun n sens ru,
adug ea. Parc ar fi surprins de norocul care a dat peste el. Se
adapteaz la toanele ei care snt lege.
Atunci e tampilat i aprobat.
Reena se duse la debara i ridic poalele unei rochii de
domnioar de onoare verde ca menta.
Se putea i mai urt.
78
Sigur.
Studiind-o, Fran se rezem de tocul uii, cu braele
ncruciate.
Toate o s artm cam palide i nesrate pe lng sora
noastr elegant i strlucitoare. sta i era planul.
Zmbind, Reena ls materialul s cad la loc.
Tot e mai bine dect portocaliul de dovleac, cu un milion
de volnae i mneci bufante, n care ne-a gtit verioara
Angela anul trecut.
Nu-mi aminti. Nici chiar Bella nu e att de rea.
Hai s ncheiem un pact. Cnd ne vine i nou rndul, o s
ne alegem rochiile una alteia i o s-avem grij s artm ca nite

eterne domnioare btrne.


Fran o cuprinse pe Reena cu braele i i lipi obrazul de al ei,
legnndu-se.
Ce bine c-ai venit acas!
La ora prnzului se duse la Siricos, unde o ntmpinar
sunete i mirosuri familiare.
Dup incendiu fcuser mai mult dect s curee i s repare.
Respectaser tradiiile buctria deschis spre sala de mese,
sticlele de Chianti folosite ca sfenice, vitrina mare cu
deserturile care i acum se cumprau zilnic de la brutria
italian.
Fcuser ns i schimbri pentru a demonstra c greutile nu
numai c nu-i nvinseser, ci chiar i ajutaser s evolueze.
Acum pereii erau zugrvii ntr-un galben-nchis, toscan, iar
mama ei i decorase cu zeci de desene noi reprezentnd nu
numai familia, cartierul, ci i Siricos, aa cum fusese nainte
i cum era acum. Separeurile erau decorate ntr-un rou sfidtor,
79
iar mesele acoperite cu tradiionalele fee de mas albe cu
ptrele roii.
Noul sistem de iluminat meninea o atmosfer vesel chiar i
n zilele cele mai mohorte. n acelai timp asigurau o ambian
discret pentru petrecerile private care ncepuser s se in
acolo n ultimii doi ani.
Tatl ci se afla la tejghea i punea sos pe coc cu polonicul, i

apruser fire albe dup sptmnile ce urmaser incendiului.


Avea nevoie i de ochelari pentru citit, ceea ce-l irita ngrozitor
mai ales cnd i spunea cineva c-i dau un aer mai distins.
Mama ei revenise la aragaz, unde se ocupa de sosuri i pate.
Fran i pusese deja orul rou i servea farfurii cu lasagna,
specialitatea zilei.
n drum spre buctrie, Reena se opri la mai multe mese,
salutnd vecini i clieni obinuii, rznd de fiecare dat cnd i se
spunea c trebuie s mnnce, s mai pun puin carne pe oase.
Gib mpinse o pizz n cuptor i scoase alta pn s ajung
Reena la el.
Uite-o i pe fata mea!
Puse pizza deoparte i o strnse n brae. Mirosea a fain i a
transpiraie.
Mi-a spus Fran c-ai venit acas, dar nu ne mai vedem
capul de treburi. N-am putut lipsi nici mcar o clip de aici.
Am trecut s-arunc i eu o privire. Bella e-n spate?
Adineauri a plecat. O urgen cu nunta.
Lu cuitul de tiat pizza i o mpri n mai multe buci cu
micri rapide i ndemnatice.
Ceva n legtur cu petalele de trandafiri sau, poate,
vazele pentru boboci
80
nseamn c v lipsete un om. Cine-a cerut crnaii i
ardeiul verde?

Masa ase. Mulam, fetio.


Reena duse pizza i mai lu dou comenzi. Parc nici n-a fi
fost plecat, i spuse ea. Atta doar c acum era alta. Nu avea
doar un an de colegiu la activ, ci i tot ceea ce nvase. Fee
familiare, mirosuri familiare, micri i aciuni care deveniser
automate i totui era cu un an mai mare dect ultima oar
cnd lucrase acolo i avea un iubit. Acum era oficial. Ea i Josh
formau un cuplu. Doi parteneri care se culcau mpreun.
i plcea s fac dragoste i era o uurare s tie asta. Prima
dat fusese ca o aventur dulce, deoarece era att de novice i de
preocupat s neleag ce se ntmpla nct nu ajunsese la
orgasm.
Acela era lucrul nou i minunat pe care-l descoperise a doua
oar cnd se culcase cu Josh. Abia atepta s se ntlneasc din
nou cu el, s mai nvee ceva nou.
Nu-i unea doar sexul, i reaminti Reena, ducnd receptorul la
ureche ca s primeasc o comand prin telefon. Adesea stteau
de vorb ore ntregi. i plcea s-l asculte vorbindu-i despre
scrierile lui, despre dorina lui de a povesti despre orae mici ca
acela n care crescuse el, n Ohio. Povestiri despre oameni i
despre ceea ce fceau, i ceea ce fceau unii pentru alii.
Dar Josh o i asculta. Prea s-l intereseze la fel de mult cnd
i povestea c voia s studieze i s nvee s neleag focul.
Nu va avea un partener oarecare la nunta Bellei. Urma s-i
aduc iubitul.

nc mai zmbea la acest gnd cnd intr n camera de


pregtire. Mama ei scotea legume dintr-unul din frigiderele
81
mari, de inox. Pete, care acum avea trei copii, sttea lng
tejgheaua de preparare, tind aluatul din castroane ca s-l
cntreasc pentru hiaturile de pizza.
Hei, colegiano! Ia vino s ne dai un pupic!
Reena l mbri l srut zgomotos drept pe buze.
Cnd te-ai ntors?
Acu un sfert de or. Am intrat pe u i m-au i pus la
munc.
Ca pe sclavi.
Dac nu cntreti coca aia, iau biciul din cui. i acum
las-mi fata n pace pn nu te spun lui nevast-ta.
Bianca desfcu braele pentru ca Reena s se poat arunca la
pieptul ei.
Cum reueti s rmi att de frumoas? o ntreb Reena.
Datorit aburilor de la buctrie. Menin porii curai. O,
fetio, las-m s m uit la tine.
M-ai vzut acum dou sptmni, la Petrecerea cu Daruri a
Secolului pentru Bella.
Dou sptmni i dou zile, preciz Bianca, fcnd un pas
napoi.
Zmbetul ei ezit un moment, iar prin ochi i trecu o umbr
fugar.

Ce e? Ce-i?
Nimic.
Totui, depuse un srut, ca o binecuvntare, pe fruntea fiicei
sale.
Acum i am pe toi copiii acas. Pete, f schimb de locuri
cu Catarina. S vin ea aici. Vrem s stm ntre noi, fetele.
Iar avei de vorbit despre nunt. M doare deja capul
82
Dnd din brae, Pete iei repede.
E vreo problem?
Glumind doar pe jumtate, Reena scoase o sticl de ap din
frigider.
A auzit Bella gluma mea pe seama rochiei de domnioar
de onoare cnd am spus c m face s art ca o aschimodie
anemic?
Nu, i vei arta minunat, chiar dac rochia e cam
neinspirat.
Oho, folosim diplomaia!
Diplomaia e ultima mea ans de supravieuire n toat
afacerea asta cu nunta. Altfel, pn-acum de mult i-a fi rupt gtul
lui Bella ca pe-un vreasc.
Ridic o mn, cltinnd din cap.
N-are ncotro. E emoionat, ngrozit, ndrgostit la
nebunie i vrea ca Vince s fie mndru de ea i-n acelai timp
s-i impresioneze pe prinii lui, s arate ca o stea de cinema i

s-ncerce s mobileze o cas nou i mare ct toate zilele.


Pare s fie n elementul ei.
E adevrat. Tatl tu are nevoie de aluat pentru dou mari
i una medie, adug Bianca, privind-o pe Reena cum tia i
cntarea cu pricepere hiaturile. Vd c n-ai uitat cum se face
M-am nscut cntrind coc.
Puse restul de aluat la loc, n frigider, i-i duse tatlui ei
cantitile de care avea nevoie. Apoi i se altur mamei sale la
prepararea salatei.
Dou a casei la masa ase. Iau eu cea greceasc pentru
masa trei. Nunta asta e visul vieii ei, continu Bianca,
continund s toace zarzavaturile. Vreau s aib exact ceea ce-i
83
dorete. Vreau c tuturor copiilor mei s li se mplineasc
dorinele.
ncrc o tav i o puse pe bufetul de servit.
Comand gata, anun ea, apoi se ntoarse s pregteasc
alta. Ai fost cu un biat.
Apa i trecu prin esofag ca o bil mic de fier cnd Reena
reui s o nghit.
Poftim?
Crezi c dac m uit la tine nu vd? continu ncet Bianca,
estimnd distana la care se afla soul ei i rumoarea din local.
C am vzut-o la fiecare dintre copiii mei? Tu ai fost ultima.
Xander a fost i el cu un biat?

Spre uurarea Reenei, Bianca rse.


Pn acum prefer fetele. l cunosc pe-al tu?
Nu, e doar Am nceput s ne vedem de ceva vreme i sa ntmplat pur i simplu. Sptmna trecut. Aa am vrut cu,
mam. mi pare ru dac eti dezamgit, dar
Am spus eu asta? Te-am ntrebat despre contiina ta sau
despre alegere? Ai avut grij?
Da, mam.
Reena puse cuitul jos i se ntoarse s-i cuprind mama cu
braele pe dup talie.
Am avut amndoi grij. mi place mult i ie o s-i
plac.
Cum s-mi dau seama de asta dac nu-l aduci acas s-i
cunoasc familia? i dac nu-mi spui nimic despre el
E student la literatur. O s fie scriitor. Are un apartament
leampt i zmbetul cel mai dulce din lume. I cheam Josh
Bolton i a crescut n Ohio.
84
i familia lui?
Nu vorbete prea mult despre ea. Prinii lui au divorat i
nu are frai.
Deci nu e catolic?
Nu tiu. Nu l-am ntrebat. E gentil, i foarte detept, i m
ascult cnd i vorbesc.
Toate calitile importante.

Bianca se ntoarse i cuprinse faa Reenei ntre palme.


Ai s-l aduci s cunoasc familia?
Va veni la nunta lui Bella.
E i curajos, constat Bianca, ridicnd din sprncene. Ei,
dac o s supravieuiasc, s-ar putea s merite s-l ii o vreme
Cnd clientela de la prnz se mai rri, Reena se aez la
insistenele tatlui ei cu o farfurie enorm de spaghete n fa.
Dup ce Pete l lu locul, Gib i ncepu rondul. Reena l vzuse
de-o via fcnd asta i tia c i bunicul ei procedase la fel.
Cu un pahar de vin, o sticl de ap sau o cafea n funcie de
or Gib trecea pe la fiecare mas sau separeu, schimbnd cte o
vorb, uneori purtnd o conversaie mai lung. Dac era un
client fidel, se aeza lng el pentru cteva minute. Subiectele de
conversaie variau de la sport, alimente, politic, pn la nouti
din cartier. Reena tia c subiectul n-avea nicio importan.
Conta intimitatea.
Azi luase o sticl cu ap, iar cnd se aez n faa ei, trase o
duc zdravn.
E bun? ntreb el, artnd cu capul spre farfurie.
Cel mai bun.
Atunci bag mai mult n burt.
Cum o mai duce domnul Alegrio cu reumatismele?
85
i dau de furc. Zice c-o s plou. Nepotul lui a fost
avansat, iar anul sta trandafirii arat bine, zmbi Gib. Ce-a luat

la mas?
Specialitatea cu condimente, salata casei, un pahar de
Peroni, o sticl de ap mineral, comuri i un cannoli.
Bravo. Nu uii niciodat. Noi pierdem, c urmezi cursurile
alea de drept penal i de chimie n loc s nvei despre
managementul restaurantelor.
O s am ntotdeauna timp s v dau o mna de ajutor, tat.
ntotdeauna.
Snt mndru de tine. Mndru c tii ce vrei i c munceti
pentru asta.
Aa am fost crescut. Cum se mai simte socrul mic?
nc nu m gndesc la asta.
Gib cltin din cap i mai lu o gur de ap.
Nu m gndesc la momentul cnd va veni spre mine n
rochia de mireas. Cnd am s-o duc prin biseric i am s i-o
predau lui Vince. Dac m gndesc, ncep s bzi ca un nc.
E uor s lai deoparte toate astea ct vreme ai treab cu
nebunia pregtirii pentru momentul acela.
Arunc o privire spre u i zmbi.
nc cineva a auzit c te-ai ntors acas. Salut, John.
Gib.
Cu o exclamie de plcere, Reena sri n picioare i-l
mbri pe John Minger.
Ce dor mi-a fost de tine! Nu te-am mai vzut de la Cciun!
Stai jos. M ntorc imediat!

Lu o farfurie i puse jumtate din spaghete din farfuria


Mnnci i tu de-aici. Tata are impresia c la colegiu mor
86
de foame.
Ce s-i aduc de but, John?
Orice, numai slab s fie. Mulumesc.
Trimit imediat. Eu trebuie s m ntorc la treab.
Ia s-aud! ceru Reena. Ce faci, ce-i fac copiii, nepoii, cum
e viaa ta n general?
Toate bune. Am tot timpul de lucru.
Arta bine, i spuse Reena. Ceva pungi sub ochi i prul mai
crunt. Dar i sttea bine. Focul fcuse din el un membru al
familiei. Nu, nu numai focul, se corect ea. Tot ceea ce fcuse
de-atunci. Felul n care se dedicase muncii i rspunsese la toate
ntrebrile ci interminabile.
Ceva cazuri interesante?
Toate snt interesante. Mai vrei s vii cu mine pe teren?
mi dai un telefon i-am aprut.
Am avut unul care-a nceput n dormitorul unui puti. Un
biat de opt ani. Nu era nimeni acas cnd s-a declanat focul.
N-am gsit niciun chibrit, nicio brichet, niciun semn de intrare
prin efracie sau materiale incendiare.
Electric?
Nn.
Reena rencepu s mnnce, dus pe gnduri.

Trus de chimie? Copiilor le place adesea s se joace cu


trusele de chimie.
stuia nu. Mi-a spus c vrea s se fac detectiv.
La ce or a nceput?
Pe la dou dup-amiaz. Putiul era la coal, prinii la
serviciu. Niciun incident anterior.
Lu n gur o furculi de spaghete, nchiznd ochii n timp ce
87
le savura gustul.
E nedrept s te pun la ncercare, cnd nu poi vedea locul,
nici fotografiile
Stai o clip, stai, nc nu m dau btut
Enigmele, fusese ntotdeauna Reena de prere, erau fcute
pentru a fi rezolvate.
Punctul de origine?
Biroul putiului. Din placaj.
Pariez c avea muli combustibili pe el. Hrtie, lipici,
biroul propriu-zis, caietele de coal, poate i copertele de
vinilin, jucrii Lng fereastr?
Chiar sub ea.
Vaszic avea i perdele, probabil alea au luat foc Dou
dup-amiaz
nchise ochii, ncercnd s vizualizeze. Se gndi la biroul lui
Xander cnd avea aceeai vrst. ngrmdeala neglijent de
jucrii, reviste cu benzi desenate, caiete de coal

ncotro era orientat fereastra?


Eti formidabil, Reena. Spre sud.
La ora aia soarele e puternic dac nu snt trase draperiile.
Putiul nu sttea s i le trag. Afar cum era vremea?
Senin, nsorit, cald.
Putiul vrea s fie detectiv, probabil c are o lup.
Drept la int. Lupa sttea pe birou, rezemat de o carte,
peste un teanc de hrtii. Soarele intr pe geam, trece prin lup,
ncinge hrtiile, alea iau foc Birou de lemn, draperii de
stofa
Bietul copil.
Se putea i mai ru. Un tip de la livrri a vzut fumul i .1
88
sunat la nou-unu-unu. Au localizat focul n dormitor.
Mi-a fost dor de discuiile profesionale. tiu, tiu, snt doar
student i la majoritatea cursurilor snt flmnda dup tot ceea
ce nu mi este accesibil pn cnd m voi transfera n campusul
Shady Grove dup primul an. Dar am chef de conversaii
Mai am i altceva s-i spun.
John puse furculia jos i o privi n ochi.
Pastorelli a ieit.
A Reena se aplec, aruncnd o privire njur ca s vad
dac nu i putea auzi cineva. Cnd?
Sptmna trecut. Abia acum am aflat.
Trebuia s se ntmple o dat i-odat, spuse Reena cu

voce joas. Ar fi ieit mai repede dac nu se prelungea sentina


pentru c a lovit un gardian.
Nu cred c-o s v mai fac necazuri; nici mcar n-o s
treac pe-aici. Nu mai are nicio legtur cu cartierul sta.
Nevast-sa e tot la New York, la mtua ei. M-am interesat.
Putiul a fost deja nchis, acolo pentru agresiune.
mi amintesc cnd l-au luat.
Reena privi pe fereastr, spre cealalt parte a strzii. Pe
treptele casei unde locuise cndva familia Pastorelli erau ghivece
cu flori, iar la geamuri draperiile erau trase.
Pe care dintre ei?
Pe amndoi. in minte cum l-au scos pe domnul Pastorelli
din cas cu ctue la mini, i cum nevast-sa i ngropa faa
ntr-o crp de vase galben; avea un iret de la pantof dezlegat.
Mi-l amintesc pe Joey ipnd i alergnd dup main. Eu
stteam lng tata i faptul c ne uitam mpreun a ntrit, ntrun fel, legtura dintre noi. Cred c de-asta m-a lsat s vin cu el
89
cnd l-au arestat pe Joey. Dup ce l-a omort pe bietul cine.
Se ncheia un capitol pentru tine, unul care ncepuse cnd
micul nemernic te-a atacat. N-ai niciun motiv s crezi c nu s-a
terminat, dar tu i familia ta trebuie s tii c a ieit din
nchisoare.
O s le spun. Mai trziu, John, mai trziu, cnd vom fi cu
toii acas.

E bine i aa.
Reena privi din nou pe fereastr i se lumin la fa.
Uite-l pe Xander! Vin imediat.
Prsi iute separeul, fugi spre u, iei i traversm goan
strad ca s se arunce, fericit, n braele fratelui ei.
Faptul c se afla acas o fcea s se simt din nou ca un copil
n multe privine. Mirosurile i sunetele din cas erau n mare
msur aceleai. Mirosul cerii de mobil pe care-l folosea mereu
mama ei, aromele condimentelor nelipsite de la buctrie, ca i
vechiul butuc de tiat carnea. Muzica rsunnd din camera lui
Xander, indiferent dac el se afla acolo sau nu, clipoticul apei de
la toalet de serviciu care continua s curg dac nu zglia
mnerul. Toate i erau familiare. Rareori trecea o or fr s sune
telefonul i cum, vremea era frumoas,
Ferestrele stteau deschise, lsnd s ntre zgomotele
traficului, i vocile trectorilor care se opreau s stea de vorb.
Parc avea din nou zece ani. edea turcete pe patul surorii, n
timp ce Bella se ferchezuia la oglind de toalet, pregtindu-se
s-i petreac seara n ora.
Snt atta de fcut, coment ea, combinnd nuanele de fard
pentru pleoape cu dibcia unui artist. Nici nu tiu cum o a le
terminm pe toate pn la nunt. Vince zice c-mi fac pi ea
90
multe griji, dar trebuie s ias perfect!
Aa va fi. Ai o rochie senzaional.

Am tiut foarte bine ce vreau, rspunse Bella, n aezndu-i


prul auriu. n fond, toat viaa mi-am fcut planuri pentru
momentul sta. Mai ii minte cnd ne jucm de-a mireasa cu
perdelele alea vechi de dantel?
Da, tu erai mereu mireasa, zmbi Reena, amintindu-i.
Ei bine, acum nu mai e o prefctorie. tiu c tata a fcut o
criz n legtur cu preul rochiei, dar mireasa e cea mai
important la o nunt, nu? i nu pot fi cea mai important cu
cine tie ce zdrean pe mine. Vreau ca Vince s-i piard
nunile cnd o s m vad. O, stai s vezi ce mi-a druit ca
obicei vechi!
Credeam c pori perlele lui Nuni.
Nu. Snt frumoase, dar demodate i-n plus, nici nu-s
veritabile.
Deschise sertarul mesei de toalet, scoase o cutiu i veni a
se aeze pe marginea patului.
Mi le-a cumprat de la un bijutier renumit.
nuntru se afla o pereche de cercei, dou picturi
scnteietoare de diamante, cu filigran att de delicat nct prea
ie, ut de pianjeni.
Dumnezeule, Bella, astea-s diamante adevrate?
Sigur c da, gesticul sora ci, fcnd s-i scapere diamantul cu
tietur ptrat de pe deget. Vince nu mi-ar cumpra nite
imitaii. Are clas. Toat familia lui are clas.
i a noastr n-are?

Ei, las, nu m nelege greit, replic absent Bella, n


timp ce ridica un cercel n lumin. Mama lui Vince se duce cu
91
avionul la New York i Milano ca s fac cumprturi. Au un
personal format din doisprezece oameni care se ocup de cas.
S vezi ce cas au prinii lui, Reena. Un conac, de-a dreptul.
Grdinari cu program permanent. Mama lui e aa de dulce cu
mine acum i zic Joanne. n dimineaa nunii o s m duc la
salonul ei s m pregteasc.
Eu credeam c-o s mergem la al Mariei tu, mama, Fran
i cu mine.
Catarina, zmbi indulgent Bella, btnd-o pe mna nainte
de a se ridica s pun cerceii la loc n sertar. Maria nu mai e
pentru mine. De-acum voi fi soia unui om important. O s am
un alt stil de via, alte obligaii Trebuie s am tunsoarea
potrivit, garderoba potrivit, toate alea potrivite, ca s m ridic
la nlimea lui.
i cine stabilete care-s potrivite i care nu snt?
Pur i simplu tii, rspunse sora ei, nfoindu-i prul.
Vince are un vr, un biat foarte drgu. M gndeam c poate ai
vrea s te nsoeasc la recepie. Cred c v-ai potrivi. E-n
primul an la Princeton.
Mulumesc, dar am un prieten. O s vin la nunt. Am
aranjat cu mama.
Un prieten? Uitnd un moment s se mai aranjeze, Bella se

ls s cad pe pat. De cnd, de unde, cum? Cum l cheam?


Cum arat? Hai, spune-mi totul!
ncordarea dintre ele dispru i redevenir dou surori care
discutau despre biei.
l cheam Josh. E tare drgu, i arat trsnet. Vrea s fie
scriitor. L-am cunoscut la colegiu. Suntem mpreun de dou
luni.
92
De dou luni? i mie nu mi-ai spus?
Erai prea preocupat.
Bine, da totui se bosumfl Bella un moment. E de Kaici?
Nu, a crescut n Ohio, dar acum locuiete aici. Lucreaz ml lo librrie pe timpul verii. mi place mult. Bella. M-am i culcat
cu el. De cinci ori.
Iisuse! Holb Bella ochii. Reena, dar formidabil, Mcar e
bun de ceva?
Sri n picioare i nchise ua.
Vince e grozav la pat. Poate s m in ore-ntregi.
Cred c e destul de bun.
Ore? se ntreb Reena. Oare era posibil?
E singurul cu care m-am culcat vreodat.
Ai grij s te protejezi. Eu am ntrerupt.
Ce-ai ntrerupt?
Anticoncepionalele, rspunse Bella n oapt. Vince a
spus c vrea s-avem imediat copii, aa c am aruncat pastilele.

Pn la nunt mai e att de puin, nct nu conteaz dac rmn


acum nsrcinat. n weekendul trecut le-am aruncat, aa c ar
putea s fiu deja gravid.
Dumnezeule, Bella!
Gndul c sora ei putea deveni soie i mam att de repede, o
oca pe Reena.
Nu vrei s ai i tu puin timp, s te obnuieti cu
csnicia?
N-am nevoie de timp.
Bella zmbi.
tiu prea bine cum o s fie. O s fie perfect. i-acum, e
cazul s termin cu pregtirile. Vince o s-ajung aici din clip-n
93
clip i nu-i place s atepte.
Distracie plcut.
ntotdeauna e aa.
Bella se aez iar la masa de toalet i Reena porni spre u.
Vince m duce-n seara asta la un restaurant grozav. Zice cam nevoie s m relaxez i s-mi alung din minte detaliile n
legtur cu nunta.
Snt sigur c are dreptate.
Reena iei chiar cnd fratele lor urc scara.
Dup ce arunc o privire spre ua nchis, Xander se uit la
Reena zmbind.
De cte ori a spus Vince zice?

Nu am mai numrat. E nnebunit dup ea.


Cu att mai bine, altfel pn acum ar fi nnebunit din cauza
ei. Eu, unul, voi fi foarte bucuros cnd s-o termina totul.
Reena se apropie de el. Xander o ntrecuse n nlime, aa c
fu nevoit s se ridice pe vrfuri pentru a-l sruta pe obraz.
O s-i fie dor de ea cnd n-o s mai fie n camera de
alturi.
Probabil.
Ai ceva planuri pentru seara asta?
E prima ta sear acas. Ce fel de frate crezi c snt?
Genul meu favorit.
Atept ca Bella i Vince s plece la restaurant, iar restul
familiei s se aeze la masa din sufragere, cu biftecul florentin
fript n onoarea ntoarcerii ei de la colegiu, ca s anune:
Am o veste pentru voi. Am auzit-o de la John i i-am cerut
voie s v-o spun i vou. Pastorelli a ieit din nchisoare. I-au
dat drumul acum o sptmn.
94
Fecior de
Nu la mas, Xander, l dojeni Bianca. Se tie unde e, unde
s-a dus?
i-a ispit pedeapsa, mam.
Avusese timp s se mpace cu gndul i vorbea pe tonul cel
mai calm.
John nu consider c avem motive de ngrijorare i eu snt

de acord cu el. Pastorelli nu mai are nicio legtur cu cartierul


sta, niciun motiv ca s se ntoarc. Ceea ce s-a ntmplat a fost
demult.
Ca ieri, replic Gib. Parc-ar fi fost ieri. Dar cred c nu ne
rmne dect s ne mpcm cu situaia. Ce altceva putem face?
A fost pedepsit pentru ceea ce a fcut. S-a terminat, a disprut
din viaa noastr.
ntr-adevr, ns n-ar strica s fim puin ateni, mcar
pentru un timp.
Bianca inspir prelung.
Cred c ar fi bine s nu-i spunem nimic Bellei pn dup
nunt. S n-o apuce istericalele.
Pe ea o apuc istericalele i dac-i rupe o unghie,
interveni Xander.
Exact asta voiam s spun i eu. tim asta i vom fi puin
mai ateni. Dar, la fel ca John, cred c n-avem niciun motiv de
ngrijorare. Deci
Bianca i ndemn:
Mncai pn nu se rcete.

6
95
Bo nu era sut la sut sigur ce va face n ziua aceea, dar de
obicei era dispus s mearg pe mna amicului su Brad. El
reprezenta acum, oficial, jumtatea lui Cammie i, cum relaia
era la nceput, nimeni n-avea nicio obiecie. Pentru a-i
mprti bucuria, noul cuplu aranjase o ntlnire dubl, ceea ce
era i mai bine. Nu-l ngrijora dect durata ntlnirii toat ziua,
pn seara.
Un angajament cam riscant, dup prerea lui Bo. Dac el i
prietena aia a lui Cammie se antipatizau de la prima vedere? Se
mai ntmplau i de-astea. Cic fata era drgu, dar asta o
spunea Cammie, iar n opinia uneia care-i era prieten nu puteai
avea ncredere.
Chiar dac semna leit cu Claudia Schiffer, era posibil s nu-i
tac gur o clip sau s chicoteasc ntruna. Bo nu putea suferi
chicotelile. Sau putea fi lipsit de simul umorului. n cazul sta
prefera chicotitul n locul acelei expresii hiper-serioase care pare
s spun: trebuie-s-salvez-lumea-de-la- pierzanie-i-tu-la-fel.
i, pe deasupra, l obseda o fat pe care o vzuse doar vreo
zece secunde i creia nici mcar nu-i tia numele.
O prostie dar ce s-i faci?
tia c Brad avea metoda lui de a-l aduce la realitate. O fat
drgu mcar de-atta lucru era sigur o zi mpreun cu un

grup vesel, la Inner Harbour, n Baltimore. O vizit la acvariu, o


plimbare, un banc, dou, puin muzic i o mas cu fructe de
mare i impuse s intre-n starea de spirit urmnd
instruciunile lui Cammie.
Ea i Brad se aezaser pe bancheta din spate a mainii ca
s se giugiuleasc, i zise Bo.
Intr n parcare i atept pn cnd pasagerii terminar s se
96
srute.
O s intrm cu toii.
Cammie se desprinse din mbriarea lui Brad i i lu
poeta.
Ce-o s ne mai distrm! E o zi de-a dreptul superb!
Asta-i adevrat, i spuse Bo. Cerul era albastru, norii albi
i pufoi, razele soarelui aurii Mai bine s umble pe afar
dect s zac n cas, cu gndul la cine tie ce fat din visele lui,
sau s-i fac de lucru n atelierul de tmplrie al maistrului.
Bo i dorea un atelier propriu. Cnd va avea destui bani ca s
nchirieze o cas sau, pentru a da fru i mai liber fanteziei,
chiar s cumpere una i va deschide un atelier al Im. Un mic
hambar echipat cu bancuri de lucru i unelte modeme. Poate
chiar va demara o afacere proprie.
Intrar n blocul de apartamente care arta exact ca oricare
altul din afara campusului adic era genul de cldire de la care
voiai s-i iei rmas-bun. Nu trebuia dect s-l conving pe Brad

s participe cu nite bani ca s cumpere mpreun o locuin pe


care s-o renoveze.
Aici st, la etajul nti.
Cammie se duse pn la o u i ciocni.
O s-i plac Mandy, serios, Bo. E foarte amuzant.
Zmbetul ei larg i aminti lui Bo de ce nu-i convenea c alii
s-i aranjeze ustele. Dac nu-i plcea prietena ei, trebuia s se
poarte ca i cum i-ar plcea. Altfel, Cammie ncepea s-l scie
pe Brad pn cnd acesta nu mai suporta i se-apuca s-l scie pe
Bo.
Grijile lui se mai risipir ct de ct cnd ua se deschise i
apru o rocovan scund, cu ochi mari, albatri i nite forme
97
curbe mpachetate frumuel ntr-o pereche de blugi i un tricou
gri strmt.
mpachetate destul de frumuel pentru ca Bo s-i reprime
orice judecat cu privire la inelul prins n sprnceana. Poate c
era sexy.
Bun, Mandy. l tii pe Brad.
Sigur. Salut, Brad.
Vorbea cu un uor ssit unul sexy.
Iar el e Bo. Bowen Goodnight.
Salut, Bo. mi iau poeta i putem pleca. Casa-i vraite, nu
intrai, spuse ea rznd i mpingndu-i napoi. Colega mea de
camer a plecat ieri ntr-un weekend nebunatic i a ntors totu

cu fiindu n sus cutndu-i o pereche de sandale pe care le-am


gsit dup ce-a plecat ea. i n-am de gnd s fac ordine
Asta-i treaba ei.
Vorbea non-stop, dar ntr-un fel amuzat, alert, n timp ce-i
lua poeta de umr i apca neagr a echipei Orioles.
Aha, baseball, i spuse Bo. Mai existau sperane.
Mandy o zbughi afar, nchise ua n urma ei i i zmbi scurt
lui Bo.
Am aici i-o camer, spuse ea, btndu-se peste geanta
voluminoas. i nnebunesc pe toi cu ea.
Mandy e o fotograf extraordinar, interveni Cammie.
Lucreaz la Baltimore Sun.
Un program oribil, fr niciun ban, dar mi place la
nebunie. Ei, ia uit-te la tine!
nainte ca Bo s poat comenta, Mandy se ntorsese cu totul,
uitndu-se la un tnr care cobora scara. Era mbrcat cu costum
i cravat i arta cam stingherit.
98
Bi frate, remarc ea, chicotind. Sexy mai ari!
M duc la o nunt, rspunse tnrul, ridicnd o mn la
nodul cravatei n dungi. Asta-mi st bine?
Cammie, Brad, Bo, el e Josh. Vecinul de sus, coleg ie
facultate i amator n materie de legat noduri de cravat. Stai s
i-l aranjez eu. Cine se cstorete?
Sora prietenei mele. Am s-i cunosc toat familia cu

ocazia asta. Simt c mi se face cam ru


Mandy i ndrept cravata, apoi l btu uor pe reverul
sacoului.
Gata, ari perfect. i nu-i face griji, iubiel, la nuni
oamenii sau plng sau se-mbat.
tia-s italieni, aproape toi.
Atunci au s fac i una, i alta. Nunile italieneti snt
foarte amuzante. Ajunge s ridici paharul i s le urezi cum/ic
ei? Salute!
Salute! Am reinut. Mi-a prut bine de cunotin. Ne mai
vedem.
E un scump, spuse Mandy dup ce Josh cobor. i-a gsit
n sfrit pe cineva.
Bella comandase parc o vreme perfect i, dup prerea
keenei, dorina i se mplinise. Cerul era albastru, aerul
mblsmat de parfumul florilor pe ct de viu colorate, pe att de
gingae, iar temperatur plcut.
Arta ca o prines, aa spunea toat lumea, n rochia ei alb,
vaporoas, cu prul lucind auriu sub voalul sclipitor. n mn
inea un buchet de trandafiri roz i crini albi, miniaturali; o
combinaie de mare efect.
Biseric era decorat cu florile ei favorite, puse n couri albe.
99
Respinsese tradiionala org n favoarea unei formaii a harp,
flaut, violoncel i vioar, Reena fu nevoit s recunoasc c

sunau fermector.
i distins.
Isabella Hale strbtea naosul bisericii St. Leo la braul tatlui
ei, artnd ca o regin. Trena rochiei se ntindea n urma ei ca un
ru alb scnteietor, chipul i strlucea, iar diamantele i scprau
n urechi.
I se mpliniser toate dorinele, gndi Reena, vznd c Vince
elegant i chipe. Prea vrjit de ea. Ochii lui, negri i
adnci, se aintir pe faa ei i nu se mai desprinser de acolo. Ai
tatlui ei erau umezi cnd i ridic voalul cu grij, o srut blnd
pe obraz i-i rspunse cu cldur preotului care ntreb cine i-o
d n primire mirelui pe fata aceea:
Mama ei i cu mine.
Prin cine tie ce minune, Bella nu plngea. Rmase senin n
tot timpul slubjei i al ceremoniei. Ochii-i strluceau ca stelele,
iar vocea i rsuna limpede ca un clopoel.
Pentru c tie c a primit exact ce i-a dorit , reflect
Reena. Ceea ce i-a dorit dintotdeauna. La fel cum tie c sta
e momentul ei de glorie, c toate privirile snt ndreptate asupra
ei.
Nu mai conta c rochia ei de domnioar de onoare i sttea
att de prost. Avea de-a face cu un alt gen de foc, i dduse ea
seama un foc puternic, fierbinte i luminos: bucuria surorii ei
nvpia vzduhul.
Aa c Reena lcrim cnd se schimbar jurmintele, i

inelele, contient c era sfritul unei etape din viaa lor i


nceputul alteia n viaa lui Bella.
100
Recepia avea loc la clubul country al prinilor lui Vince,
unde tatl su era membru n comitetul de conducere. i aici era
o profunzime de flori, mncare, vin i muzic.
Mesele erau drapate n aceeai nuan de roz c trandafirii din
buchetul lui Bella, presrate cu petale de trandafiri i decorate
cu alte flori, n aranjamente centrale, i cu lumnri albe ca nite
coloane lucioase i pure.
Reenei i se ceru s ia loc la masa lung, mpreun cu suita
nupial. i era recunosctoare mamei sale pentru c avusese
grij s-l aeze pe Josh la aceeai mas cu Gina, pe care putea
conta c o s-l distreze toat seara. Era aproape la fel de
recunosctoare c Fran ca domnioar de onoare i fratele
lui Vince, cavalerul de onoare, aveau s in toasturile
tradiionale.
Mnca nite costie delicioase, convers i glumi cu ali
comeseni, i fcu griji pentru Josh. Cnd avu puin timp s se
mie prin sala mare de bal, se ntreb din ce fel de lume fcea
parte acum sora ei.
Cele dou familii se amestecau, aa cum se ntmpla de obicei
n asemenea ocazii, ns chiar dac nu le-ar fi cunoscut, iot ar fi
putut s le separe n grupuri. Clas muncitoare i aristocraia.
Nu numai mireasa purta diamante i o rochie ce costa mai

scump dect consumaia pe o sptmn la Siricos, ns era


singura din neamul ei care reuise s-o fac. Probabil, recunotea
Reena, singura din sngele ei care reuea s arate de parc s-ar li
nscut purtnd Prada.
Ca i cum i-ar fi ghicit gndurile, Xander se aplec i i opti
la ureche:
Acum noi suntem rudele srace.
101
Reena rse afectat i-i lu paharul de ampanie.
Mi se rupe. Salute.
Se simi mult mai bine cnd reui s scape de ndatoririle
oficiale i s-l gseasc pe Josh.
Te simi bine? Cred c de-acum ncolo snt liber, mcar o
vreme.
Perfect. A fost o nunt grozav.
Grozav, i ddu ea dreptate. Nu tiam c fotografiile vor
dura atta timp. Am senzaia c te-am prsit. i voiam s le
previn c
O, Catarina! exclam mtua ei Carmela, nvluind-o ntrun nor de White Shoulders. Ce frumoas eti! Parc-ai fi tu nsi
o mireas. Dar ce-ai mai slbit! Las c te-ngrm noi acum
c-ai venit acas. i tnrul acesta chipe cine-i?
Mtu Carmela, el e Josh Bolton. Josh, mtua mea,
Carmela Sirico.
ncntat de cunotin, doamn Sirico.

Ce politicos! Suntem la o nunt, aa c azi snt Carmela.


Nepoata mea, continu Carmela, cuprinznd umerii Reenei cu
braul ei puternic, e drgu, nu-i aa?
Da, doamn, este
Francesca e frumuseea, iar Isabella are stilul, pasiunea
Catarina noastr e cea istea. Nu-i aa, cara?
Aa e, eu snt cea cu creierul.
Dar azi, azi ari minunat! S-ar putea ca tnrul tu cavaler
s ntre la idei cnd ai s prinzi buchetul, continu ea fcnd cu
ochiul. i cunosc familia? l ntreb apoi pe Josh.
Nu, se grbi Reena s rspund. Pe Josh l tiu de la
coal. Acum trebuie s-l prezint.
102
Da, da. i s pstrezi un dans i pentru mine, i mai spuse
ea lui Josh n timp ce Reena l trgea spre ceilali.
n legtur cu asta voiam s te previn, i spuse Reena. Vei
avea parte de multe asemenea interogatorii. Cine snt ai ti, cu
ce se ocup, unde v ducei la biseric Toi cei din familia
mea cred c e treaba lor s tie toate astea. N-o lua ca pe ceva
personal.
E OK. M-a pus Gina la curent. M cam sperie, dar
treac de la mine. i s tii c ari ntr-adevr minunat. N-am
mai fost niciodat la o nunt catolic att de mare. E foarte
interesant
i foarte lung, rse Reena. OK, acum trebuie s te prezint

unchilor i celorlalte mtui. ine-te bine.


Josh se inea foarte bine, observ ea, pe msur ce petrecerea
se desfur. Dei era mitraliat cu ntrebri, n jurul lor se
trncnea att de mult, nct nu trebuia s rspund dect la
jumtate din ele.
Atmosfera era ntreinut i cu ajutorul repertoriului muzical
plin de via, cu piese pe gustul tuturor, de la Dean Martin la
Madonna. n timp ce dansa cu mirele, Reena ncepu s se
relaxeze i s savureze momentul.
Niciodat n-am vzut-o pe sora mea mai fericit. A fost o
ceremonie minunat, Vince. Totul e minunat.
N-a fost o zi s nu-i fac griji dar aa e Bella noastr, nai ce-i face.
Vince se mica att de lin pe ringul de dans i-i privea att de
atent faa, nct Reena nu se ndoia c luase lecii de dans i de
bune maniere.
Acum putem s ne ncepem viaa, s ne furim un cmin,
103
s avem o familie. O s te invitm la cin dup ce ne ntoarcem
din luna de miere i ne instalm.
Am s vin.
Mare noroc am cu o soie att de frumoas i mai i
trtete!
Rse, srutnd-o pe Reena pe obraz.
Iar acum mai am nc o sor.

i eu nc un frate. Una famiglia.


Una famiglia, zmbi Vince.
Mai trziu, cuibrit n pat lng Josh, Reena se gndea la ziua
pe care sora ei o ateptase cu atta emoie. Grandoarea
ceremoniei, cuvintele solemne, florile elegante Formalismul
iniial al recepiei, care apoi devenise, slav Domnului, o
petrecere glgioas.
Ia spune-mi, mtua mea Rosa chiar a dansat Electric I,
de?
Nu mai in minte care anume era Rosa, dar da, aa cred
Sau poate Hokey Pokey.
Nu, pe-aia au dansat-o verioarele mele Lena i
MariaTheresa. Mi s fie!
Mi-au plcut dansurile, mai ales tarembella.
Tarantella, l corect ea chicotind. Ai rezistat, Josh, i nu-i
deloc uor. Bravo ie.
M-am distrat, nici nu tii ce bine m-am distrat. Ai o
familie foarte simpatic.
i mare, i zgomotoas. Cred c familia lui Vince a fost
cam derutat, mai ales cnd unchiul Larry a pus mna pe
microfon i a-nceput s rag sta-i amorul.
A cntat bine. Oricum, familia ta mi place mai mult. Ai lui
104
snt cam snobi. El e OK, se grbi Josh. S precizeze, i-i
ndrgostit pn peste cap de sora ta. Fac un cuplu ca-n filme.

Mda, aa e.
i mama ta Am voie s spun c mama ta e foarte
frumoas? Pur i simplu nu arat ca o mam. Familia mea nu
face niciodat chestii de-astea, nelegi, la marile ocazii. Mi-a
plcut.
Reena l privi zmbitoare.
Atunci vii mine la cin? Mama mi-a spus s te invit. Ai
s-i poi vedea cum snt atunci cnd nu se-mbrac simandicos.
Sigur. Poate stai cu mine la noapte? Colegul meu de
camer nu vine pn mine-sear. Putem s ieim n ora dac
vrei, sau rmnem aici.
A vrea eu
Se aplec s-l srute pe piept. Avea pielea att de neted i de
cald
Zu c nu a vrea. Dar cred c o noapte ntreag ar fi puin
mai mult dect poate accepta tata n seara asta. S-ar supra. i-n
plus, toi l bteau la cap c-n curnd va repeta figur pentru
Fran.
Ai mbrncit-o de-a binelea cnd Bella a aruncat buchetul.
Instinctiv, rse din nou Reena, apoi se ridic n capul
oaselor, scuturndu-i prul. Vreau ca tata s aib o ocupaie n
seara asta. Altfel o s se gndeasc la noaptea nunii lui Bella,
ceea ce pentru el e un subiect cam delicat.
l atinse pe obraz.
M bucur c te-ai distrat bine azi.

Josh se ridic n ezut mbrind-o cu o afeciune care-i


nclzi inima.
105
ntotdeauna m simt la fel cnd snt cu tine.
Reena se mbrc i i retu machiajul. N-ar fi fost bine s
se duc acas artnd de parc chiar atunci ar fi ieit din
aternutul unui brbat. La u l ls pe Josh s-o mai srute de
cteva ori.
Poate c, n urmtoarea zi liber, mergem i noi undeva,
propuse el. La plaj sau
Mi-ar face plcere. Ne vedem mine.
Iei, apoi se mai ntoarse o dat s-l mbrieze, s-l srute.
Gata, cred c-o s-mi ajung pn mine.
Cobor scar aproape dansnd i iei n noaptea cald.
Bo intr n parcare cnd Reena ntorcea cheia de contact.
i lsase pe Brad i Cammie la ea acas. Fusese o zi reuit,
renul care promitea mai mult. Mandy i plcea. Nici nu s-ar fi
putut altfel. Era o pacoste cu aparatul de fotografiat, dar ntr-un
fel care-l fcea s rd sau l impresiona.
O s vreau s vd i eu unele dintre cele ase milioane de
poze pe care le-ai fcut azi, i spuse el n timp ce coborau din
main.
N-aveai nicio ans s scapi. A fost amuzant. M bucur c
m-a convins cam s vin. Iar dac spun asta e o dovad n plus c
vorbete gura fr mine.

E OK, i eu am venit tot la insistenele cuiva ale lui


Brad. M-am gndit c, dac toat povestea s-ar dovedi un
comar, l-a avea la mna ani de zile. Acum va trebui s gsesc
altceva cu care s-l ndatorez. Pot s te mai sun din cnd n cnd?
Nicio problem, rspunse Mandy, scond o hrtiu din
buzunar. Am i notat numrul. Dac nu mi-l cereai, i l-a fi
strecurat cu ocazia asta
106
i, apucndu-l de cma cu ambele mini, l smuci scurt spre
ea, ridicndu-se pe vrfuri. Srutul fu torid i promitor.
Drgu coment ea, lingndu-i buzele. tii, dac se
leag ceva ntre noi, ne vor avea ei la mn cu asta.
Viaa e plin de riscuri.
Bo tocmai ajunsese la concluzia c inelul din sprncean era
sexy.
Ce zici, s intru puin?
Tentant, foarte tentant Dar cred c-ar fi mai bine s-o
lsm pe data viitoare.
Descuie ua i intr pind de-a-ndrtelea.
S m suni.
Bo vri hrtia cu numrul n buzunar i porni napoi spre
main, zmbind cu gura pn la urechi.
ntruct avea o sear liber, iar colegul de camer era plecat i
nu-l putea asurzi cu muzic, Josh se aez la mas cu intenia s
scrie. i trecuse prin minte c ar fi amuzant s ncerce s

construiasc o povestire scurt, inspirat de nunt.


Voia s noteze cteva idei nainte c impresiile i erau att
de multe! S se amestece sau s nceap s se tearg.
Dei ar fi vrut ca Reena s rmn la el peste noapte, ntr-un
fel se bucura c plecase acas. Singur fiind, putea cu adevrat s
gndeasc. Putea s lucreze.
Aproape terminase o schi a aciunii cnd auzi o btaie n
u. Cu gndul nc la povestire, se duse s rspund. Cnd
deschise, nclin capul cu un gest de salut.
Pot s te ajut cu ceva?
Mda, stau deasupra. Ai auzit cumva Uite, iar a aprat!
Instinctiv, Josh ntoarse capul n direcia indicat de vizitator. n
107
clipa urmtoare simi o durere atroce i peste ochi i se aternu
un vl rou.
Ua se nchise nainte c Josh s ating podeaua.
Un slbnog. Nici nu-i era greu s-l trasc-n camer,
dobitocul. oseta plin de monede putea s lase o urm. Poate o
vor gsi, mai trziu. Mai bine s-l lase jos, cas dea impresia
A se lovise la cap cznd din pat.
Trebuia s fac totul ct mai simplu i ct mai repede. S
aprind igara, s-o tearg de amprente, s-o pun ntre buzele
boului. Pentru orice eventualitate. S-i aplice amprentele pe
pachet i pe cutia de chibrituri. Pentru orice eventualitate. S
lase igara aprins pe pat-pe cearaf. Acolo o s ard mocnit.

S mai adauge i ceva hrtii nite cursuri de la colegiu. S


lase pachetul de igri i cteva chibrituri
S se duc s caute o bere la buctrie. De ce s nu bea i el
o cutie, pn ncepea?
Nimic nu se compar cu spectacolul unui foc care se aprinde.
Nimic n lume. Puterea e ca un drog de prim calitate. Focul
mocnit. Focul furiat. Viclean i insidios. Crete, crete, n
linite i n secret, spre acea izbucnire a primei flcri.
Cu mnuile pe mini, scoase bateria din detectorul de Imn.
Oamenii snt aa de neglijeni Pur i simplu uit s
nlocuiasc bateriile. Mai mare ruinea.
Putiul ar putea s-i revin. Dac-i revine, l va pocni, /n
nou.
Sper s-i revin. Hai, slbnogule, hai, deteptarea, s-i
mai trag una.
Stat aa, stai la un loc. ine-o-n tine. Uit-te la fum sexy,
108
tcut, mortal. Fumu-i la care le vine de hac. i ameete. Hrtia
ia foc, uite i flacra.
Prima flacr e i prima putere. Auzi-o cum vorbete, cum
optete Uit-te cum se mic i cum danseaz
Iar acum, cearafurile. ncepe bine, a luat un start bun. Pune
cearaful peste bou.
O frumusee! La uite ce culori. Auriu i rou, portocaliu i
galben.

Aa arat: i-a aprins o igar n pat i a adormit. Fumul l


ameete, ncearc s se dea jos din pat, cade i se lovete la
cap. n timp ce-i leinat, focul i face de petrecanie.
Patul ia foc. Drgu, nu-i aa c-i drgu? nc puine hrtii,
n-or s strice. S-i ia foc i cmaa Aa, asta el
Haide, hai odat Al dracului ce mult dureaz. Bea o bere,
pstreaz-i calmul. Cine tia c un nenorocit slbnog ca sta
poate s ard aa? S-a aprins i covorul cine se zgrcete la
bani aa pete!
S-a prjit, ce mai. Prjit de futu-i m-sa. Miroase ca un porc
la frigare.
Mai bine s se duc acum. Ce pcat c trebuie s plece, s
piard spectacolul E aa de interesant s te uii cum trosnesc
i se topesc oamenii n vreme ce-i nghite focul.
Dar e timpul s ne lum adio de la dobitocul de student, ia-o
ncet, nu te grbi. Verific pe culoar.. Ce pcat c nu poi s
stai i s te mai uii, da tre s te duci. Mergi normal, nu te
grbi. Calm, frumos, fr nicio grij.
Pornete maina. Nu depi viteza legal.
Pin s-ajung ia la el, o s fie friptur.
Asta da distracie.
109

7
Bo se trezi cu o mahmureal care fcea s-i rsune n cap
clopote de catedral. Zcea cu faa n jos pe un pat care mirosea
mai mult a ciorapi de gimnastic dect a cearafuri, i era destul
de nefericit c s se gndeasc s rmn aa, inhalnd duhoarea
rnceda pn rposa de moarte natural.
Nu era el de vin c petrecerea vecinului de jos era n toi cnd
se ntorsese acas dup ce o condusese pe Mandy. Fcuse o
vizit de politee i ca s-i petreac plcut restul nopii de
smbt.
De vreme ce nu avea de urcat dect vreo cteva trepte pn la
el acas, considerase c n-ar strica s bea i el vreo dou beri.
El era de vin i nu ezita s-o recunoasc acum, cnd nu-i mai
bubuia capul, c rmsese pn dup ora dou noaptea i supsese
un bax de ase cutii.
i totui nu era numai vina lui; berea fusese acolo, lng
nachos, i ce poi face cnd roni nachos, dac nu s le nghii
cu bere?
Cu oceane de bere.
Avea aspirin. Probabil. Pe undeva. De-ar da Domnul s-i
aminteasc unde pusese flaconul de Advil. O s se trasc pn
acolo, doar s tie ncotro s-i mping srmanul trup chinuit.
De ce nu trsese jaluzelele? De ce nu putea Dumnezeul
milostiv s sting soarele ca s nu mai ard-n ochii lui ndurerai
ca vpaia unui cuptor?

Pentru c se nchinase la zeul berii, de-aia. nclcase o


porunc i-i fcuse chip cioplit din zeul fals i spumegnd al
110
berii. Iar acum i primea pedeapsa.
Se gndi c aspirin, care acum reprezenta mntuirea, avea
cele mai mari anse s se gseasc la buctrie. Se rug s fie
acolo n timp ce i acoperea ochii cu o mn i se ddea jos din
pat. Gemu din adncul fiinei lui, iar sunetul se transform n
ceva mai asemntor cu un urlet cnd se mpiedic de pantofi i
czu n nas.
De-abia dac-i mai rmsese putere s scnceasc.
Se ridic n patru labe, abia inndu-i echilibrul, i ncepu s
se roage pn-i regsi ct de ct suflul. Niciodat n-avea s-o mai
fac. Era gata s jure. Dac ar fi avut un cuit, i-ar fi deschis o
ven ca s scrie cu propriul snge jurmntul pe podea. Reui s
se salte n picioare, n timp ce capul i se nvrtea, iar stomacul i
bolborosea. Spera s nu borasc pe propriile-i picioare. Mai bine
durerea dect bortura.
Noroc c apartamentul era cam ct un microbuz, iar de la
canapeaua extensibil pn la buctrie n-avea de fcut mai mult
de civa pai. Ceva n buctrie mirosea a obolan mort. Mai
bine de-atta nici c se putea! Nu lu n seam chiuvet plin de
vase, bufetul ncrcat cu cutii de mncare pe care nu le aruncase,
i ncepu s cotrobiasc prin dulapuri.
Plci aglomerate, i spuse el, bineneles. Aproape totuna cu

plasticul. nuntru avea cutii desfcute de Life, Frosted Mini


Wheats, Froot Loops i Cheerios. O pung de smntna i cartofi
prjii cu ceap, patru cutii de macaroane cu brnz, Ring-Dings,
plicuri de supe asortate i o cutie cu prjitur de cafea cu zmeur
i brnza.
Iar acolo, acolo, ntre Life i Cheerios, se afla Advil-ul.
Mulumescu-i ie, Iisuse!
111
i cum aruncase deja cpcelul la ultima mahmureal, nu
trebui dect s-i rstoarne trei tablete n palma umezit de o
sudoare rece. i le ndes n gur, ddu drumul la ap i, cum nu
avea loc s-i vre capul pn la robinet printre attea farfurii i
oale, lu ap rece n palm i nghii pastilele.
Una i se opri n gt, fcndu-l s se nece, aa c se mpletici pn
la frigider i nha o sticl de Gatorade. Bu, rezemndu-se
vlguit de bufet.
Apoi i croi drum prin grmada de haine, pantofi, tmpitele
alea de chei i cte altele mai zceau pe jos, pn-n baie.
Rezemndu-se cu minile de lavabou, i adun curajul i,
ncet, ridic privirea ca s vad n oglind.
Prul arta de parc obolanul mort din buctrie ar fi jucat
toat noaptea tontoroiu-n el. Avea faa pstoas. Ochii-i erau att
de injectai, nct se ntreba dac-n restul trupului i mai
rmsese snge.
OK, noapte bun, bou nenorocit ce eti, asta e.

Deschise duul i pi sub firul zgrcit de ap. Ridicnd ochii


spre tavan, i scoase boxerii i ciorapul singurul pe care-l
purta. Apoi se aplec aa nct apa care se prelingea din du s-i
curg prin pr.
Va zbura din maghernia aia cu prima ocazie. Dar, pn unaalta, mai bine s fac puin curenie. Una era s
economiseasc bani locuind ntr-o garsonier de rahat, i cu
iotul alta s-o lase s se transforme ntr-o hazn fiindc-i era lene
s i-o gospodreasc.
sta nu se putea numi mod de via i Bo se sturase de
propria-i indulgen. Era stul s munceasc toat sptmna, iar
smbta s-i scoat prleala turnnd n el bere dup bere pentru
112
care avea de pltit duminic dimineaa.
Era timpul s fac o micare.
Avu nevoie de o or ca s fac du, s se spele pe dini ca s
scape de gustul petrecerii denate, i apoi s-i mping cu
fora-n stomac ceva ce spera s stea acolo. Trase pe el un trening
rupt i ncepu s degajeze livingul.
Adun cteva grmezi de rufe. Cine-ar fi bnuit c avea aa de
multe haine? Smulse de pe pat aternutul dezgusttor i se gndi
dac n-ar fi mai bine s-l pun pe foc. n cele din urm hotr sl foloseasc drept sac pentru restul de haine i prosoape. Dup
cum artau lucrurile, ajunse la concluzia c i va petrece o mare
parte din duminic la spltoria automat. Deocamdat, ns,

scoase cel mai jerpelit prosop, l sfie i, cu o bucat, terse


praful de pe masa de lemn. El nsui o fcuse, era a naibii de
bun, i-acum uite cum o trata!
Scoase cearafurile de rezerv, le mirosi o clip i le arunc n
grmada de rufe murdare.
Atac buctria, unde descoperi c avea totui detergent de
vase i o sticl nedesfcut de Mr. Clean. n timp ce ngrmdea
gunoiul n pungi, constat c nu un obolan mort mpuea locul,
ci nite carne de porc veche. Turn detergent n chiuvet. Turn
mai mult. Vasele artau destul de jegoase.
Stnd cu picioarele desfcute, ca un pistolar din Vestul
Slbatic, ncepu s spele vasele ntr-un ocean de clbuci.
Cnd termin de frecat bufetul ca s aib unde pune vraful de
vase dup ce se uscau, se simea aproape normal.
i dac tot se apucase de treab, goli frigiderul i-l spl pe
dinuntru. Deschise cuptorul i gsi o cutie care coninea ceva
ce fusese cndva un rest de pizza hawaiian.
113
Dumnezeule, porc mai eti, se admonest singur.
Se ntreb de unde-ar putea nchiria o salopet Hazmat nainte
de a ncepe curenia n baie.
Dup aproape patru ore de cnd se trse jos din pat, avea dou
grmezi de rufe ndesate n coul de plastic pe care-l
Folosise pentru de toate, trei pungi Hefty pline cu gunoaie i
reziduuri ce sfidau orice nchipuire i un apartament curat.

Duse toate gunoaiele la tomberon cu un aer cucernic. Reveni


la etaj, i scoase treningul, l puse peste rufele murdare i trase
pe el cei mai curai blugi i cel mai puin ofensiv tricou.
Adun mruniul pe care-l gsise n pat, sub pat, n fotoliu i
prin diferite buzunare, i puse ochelarii de soare pe care-i
crezuse pierdui de cteva sptmni i i lu cheile.
Cineva btu la u tocmai cnd se pregtea s ia coul cu rufe.
Deschise i intr Brad.
Auzi, am ncercat s
Prietenul su se ntrerupse, rmnnd cu gura cscat.
Ce naiba?! Am nimerit ntr-un univers paralel?
Am dereticat puin.
Puin? Domle, aici chiar ar putea tri un om. Ai i un
fotoliu!
Dintotdeauna am avut un fotoliu. Era doar ngropat. Dau o
fug pn la spltorie dac vrei s mai stai pe-aici. Uneori,
gagicile sexy i spal rufele.
Aa o fi. Ascult, am ncercat s-i telefonez acum dou
ore i sun ocupat.
Probabil am dat jos receptorul din furc asear. Ce s-a
ntmplat?
Una nasoal.
114
Brad intr n buctrie, rmase descumpnit un moment, apoi
scoase o cola din frigider.

A fost un incendiu n blocul lui Mandy asear.


Un incendiu? Iisuse, ce fel de incendiu? A pit ceva?
Mandy e OK, d-i zguduit ru. A venit la Cammie.
Adineauri am plecat de-acolo. M-am gndit c are nevoie de
puin timp ca s se calmeze, nelegi? S-a dat i la actualiti.
N-am deschis televizorul. Am fcut curenie ascultnd
Black Sabbath. M ajut s m concentrez. Ct de serios a fost
incendiul?
Serios de tot, rspunse Brad, aezndu-se pe un scaun. A
izbucnit ntr-un apartament de deasupra. Se zice c pare s fi
adormit cu igara aprins
i trecu o mn peste fa, strecurndu-i degetele pe sub
ochelari ca s-i apese ochii.
Iisuse, Bo, a murit un tip. Vreau s zic, a ars de viu odat
cu toat camera. Tot etajul nti a ars i o parte din etajul doi.
Mandy a ieit. Au lsat-o s se ntoarc n cas i s-i ia cteva
lucruri, dar e distrus. Era tipul cu cravat, Josh. l mai tii, cel
de la etaj?
Dumnezeule, a murit? ntreb Bo, lsndu-se s cad pe
canapea.
A fost ru de tot. Mandy abia dac putea s vorbeasc. Da,
a murit, i mai snt doi care-au ajuns n spital cu arsuri sau
intoxicai cu fam. A zis c trebuie s se fi aprins imediat dup ce
ai adus-o tu. Mai era nc treaz i se uita la televizor cnd a
auzit oameni urlnd i au nceput s sune alarmele de incendiu.

Se ducea la o nunt murmur Bo. i nu tia s-i lege


bine cravata
115
i acum e mort.
Brad sorbi prelung din cutia de cola.
Te pune pe gnduri, te face s-i dai seama ce scurt poate
fi viaa.
Mda
n mintea lui Bo apruse iar imaginea lui Josh aa cum arta
n costum, cu zmbetul acela spsit pe fa.
Mda, te pune pe gnduri
Duminic dup-amiaza vnzrile mergeau mai greu. Erau unii
clieni care, din obinuin, veneau s ia o pizz dup liturghie,
dar majoritatea se duceau acas, preferind s-i pregteasc
singuri masa de duminic. Reena i Xander lucrau n schimbul
de dup-amiaz, n timp ce verioara mai tnra a lui Pete, Mia,
servea la mese, iar Nick Casto se ocupa de livrrile la domiciliu
i de splatul vaselor.
Puseser n mic staie stereo un disc cu Tony Bennett, care le
plcea clienilor obinuii de duminic, dar Xander, care prepara
pizza i calzone pe masa mare din buctrie, asculta n casc
Pearl Jam.
Lui Reena i plcea s conduc activitatea la buctrie cnd
cererea era moderat, i s ntre din cnd n cnd n sala de mese
pentru a se ocupa de clieni, aa cum fcea i tatl ei.

Pizzeria urma s-i revin lui Fran era un lucru de la sine


neles dar Reena avea s lucreze i ea acolo cnd i cnd. Dac
n-aveau musafiri la cin, ea i Xander veneau jos dup ce li se
termin schimbul i se uitau la ultimul meci de boccie sau se
ntlneau cu nite prieteni ca s comenteze partida.
Dar fiindc ateptau un musafir care musafir era tocmai
prietenul ei Reena urma s se duc acas i s-i ajute mama la
116
pregtirea cinei.
Peste doar dou ore va intra n cas i va pune faa de mas i
tacmurile de oaspei. Bianca prepara puiul ei special cu
rosmarin i prosciutto, iar pentru desert plnuise tiramisu.
Aveau i flori, rmase de la nunta lui Bella.
Josh va fi sfios, i spuse Reena aranjnd risotto pe o farfurie,
dar familia ei l va ajuta s se acomodeze. Trebuia s-o
instruiasc pe Fran, s-o pun s-l ntrebe pe Josh despre scrierile
lui.
Fran se pricepea de minune s fac oamenii s se simt la
largul lor.
Fredonnd odat cu Tony, Reena iei cu farfuriile n sala de
mese s serveasc personal clienii.
Vaszic, sora ta e acum femeie mritat.
Chiar aa, doamn Giambrisco.
Femeia ddu din cap, aruncnd o privire spre soul ei care se
nfrupta deja din risotto.

A pus mna pe unu bogat, din cte-am auzit. E la fel de


uor s te-namorezi de-un bogat ca i de-un srac.
S-ar putea.
Personal, Reena se ntreba cum era s te ndrgosteti de un
brbat indiferent de care. Poate c i ea se ndrgostea deja de
Josh i nici nu tia.
S ii minte, insist doamna Giambrisco, agitndu-i furculia.
Or fi adulmecnd bieii pe lng surorile tale, dndu-le trcoale,
d i-o veni i ie vremea. Brbatul sta al surorii tale are vreun
frate?
Da. Unul nsurat, cu un copil i nc unul pe drum.
Atunci poate un vr
117
Nu v faceii griji, doamn Giambrisco! strig Xander de
la tejghea. Catarina are un prieten, o asigur el i-i trimise o
bezea.
Vine disear la cin, aa c tata o s-l poat descoase cum
se cuvine.
Aa se i cade. E italian?
Nu. i vine la cin ca s mnnce pui, nu s fie descusut! i
strig Reena lui Xander. Poft bun.
n drum spre buctrie, i arunc fratelui ei o privire crunt,
dei se bucura, n secret, c putea fi tachinat n legtur cu
prietenul ei.
Se uit la ceas, gti nite penne i, tocmai cnd servea o porie

de spaghetti puttanesca, pe u nvli Gina.


Reena!
Mai avei nevoie de ceva?
Lu o caraf cu ap i umplu din nou paharele.
Azi mai avem nite zabaglione fcut de mama, aa c mai
pstrai loc liber
Catarina, o apuc Gina de bra, trgnd-o de la mas.
Ei, care-i prolema? ntr-o jumtate de or termin.
N-ai auzit?
Ce s-aud?
n sfrit, insistena cu care Gina i strngea braul i lacrimile
din ochii ei i fcur efectul.
Ce s-a ntmplat? Care-i necazul? Ceva cu bunica ta?
Nu O, Doamne, nu De Josh e vorba. O, Reena Josh
Ce-a pit? ntreb ea, simind c i amoresc degetele pe
toarta carafei. I s-a ntmplat ceva?
A izbucnit un incendiu n apartamentul lui n
118
apartamentul lui. Reena Hai s mergem n spate.
Spune-mi odat!
i smuci braul din strnsoarea Ginei, iar apa rece se revrs
peste marginea carafei, stropind-o pe mn.
A pit ceva? E la spital?
E O, Dumnezeule Reena, n-au ajuns acolo la timp, nau ajuns la el A murit.

Nu se poate.
ncperea se cltina pe dinaintea ochilor ei. Un cerc ncet,
bolnvicios, de perei zugrvii n galben toscan, desene
colorate, fee de mas albe cu ptrele roii Dean Martin
cntnd Volare cu glasul lui baritonal
N-a murit, nu Ce te-a apucat s spui aa ceva?
A fost un accident un soi de accident ngrozitor
Pe obrajii Ginei se rostogoleau lacrimi mari.
Reena, o, Reena
Te neli. E o confuzie. i dau telefon, ai s vezi. l sun
chiar acum.
Se ntoarse i l vzu pe Xander care mirosea a fin, la fel ca
tatl ei. El o cuprinse cu braele, strngnd-o la piept.
Hai, vino-n spate cu mine. Mia, sun-l pe Pete, spune-i cavem nevoie de el aici.
Nu, d-mi drumul. Am de dat un telefon.
Vino s stai jos.
i smulse din mn carafa cu ap nainte ca Renna s-o scape i
i-o ntinse Miei.
Vine la cin. S-ar putea s fi i plecat de-acas. Traficul
ncepu s termure n timp ce Xander o trgea n camera de
preparare.
119
Stai jos. F ce-i spun eu. Gina, eti sigur? Nu poate fi
nicio greeal?

De la Jen am auzit. O prieten a ei locuiete tot n cldirea


aia. i a Prietena ei st pe acelai culoar cu Josh. Au dus-o la
spital.
Gina i terse lacrimile cu dosul palmei.
O s fie bine, dar a trebuit s se duc la spital. ns Josh
Focul a pornit din apartamentul lui, aa au spus. N-au putut
ajunge la el nainte de S-a dat i la tiri. Mama mea a auzit.
Se aez la picioarele Reenei, cu capul pe genunchii ei.
mi pare ru, mi pare aa de ru
Cnd?
Reena privea drept nainte, far s vad ceva n afar de un
fum cenuiu, ca o cea.
Cnd s-a ntmplat?
Nu-s sigur Azi-noapte
Trebuie s m duc acas.
Te duc eu ntr-un minut. Poftim, i ddu Xander un pahar
cu ap. Bea-l.
Reena lu paharul i-l privi fix.
Cum? Au spus cum a nceput?
Presupun c fuma n pat i a adormit.
Nu se poate. Josh nu fumeaz. Nu se potrivete.
O s ne gndim la asta mai trziu. Gina, sun-o pe mama
mea; poi s atepi aici pn coboar Pete? Mergem acas,
Reena. O s ieim prin spate.
Nu fumeaz. Poate c nu era el. Poate c au fcut o

greeal.
O s aflm. l sunm pe John cnd ajungem acas, spuse
120
Xander, ridicnd-o n picioare. Acum mergem acas.
Lumina i cldura soarelui de iunie o izbir cu putere.
Mergea, cumva, punnd un picior n faa celuilalt, dar nu-i
simea trupul.
Cnd ddu colul, auzi copii jucndu-se, strigndu-se unii pe
alii, i radiourile din maini, date la maximum ca s se aud pe
toat strada. i glasul fratelui ei, murmurndu-i ncet.
Toat viaa avea s-l in minte pe Xander cum o dusese
acas, cu orurile nc pe ei. Xander mirosea a fain. Soarele
strlucea puternic, o dureau ochii, iar braul lui i cuprindea lerm
talia. Pe trotuar, nite fetie jucau otron, iar o alta edea pe
treptele de marmur alb, conversnd cu o ppu Brbie.
Printr-o fereastr deschis se auzea o arie de oper Aida.
Reena nu plngea. Lacrimile Ginei fuseser att de mari, att ile
repezi, ns ea i simea ochii dureros de uscai.
Apoi i vzu mama ieind fuga din cas, lsnd ua larg
deschis n urma ei. Bianca alerga pe trotuar spre ea, la fel vum
fcuse odinioar, cnd Reena czuse de pe biciclet i i luxase
ncheietura minii.
i cnd braele mamei sale o cuprinser strns, strns, strns,
totul deveni real. Stnd pe trotuar, n braele mamei i ale fratelui
ei, pe Reena o podidir lacrimile.

O ajutaser s se culce, iar mama ei rmsese cu ea n i impui


urmtoarei crize de plns. O gsi tot acolo cnd se trezi nttr-un
somn agitat i cu durere de cap.
John a sunat? A venit? nc nu.
Bianca o mngia pe cap.
A spus c-o s dureze ceva timp.
Vreau s m duc s vd. Vreau s vd cu ochii mei.
121
Ce-a spus el despre asta? ntreb blnd Bianca.
C n-ar trebui. Propria ei voce i suna subire n auz, ca i
cum ar fi fost bolnav sptmni de zile. C nu m-ar lsa s
intru. Dar
Ai rbdare, cara. tiu c i-e greu. ncearc s mai dormi
puin. Am s rmn cu tine.
Nu vreau s dorm. S-ar putea s fie o greeal.
O s ateptm. E tot ce putem face. Fran s-a dus la biseric
s aprind o lumnare i s se roage pentru ca eu s pot sta cu
tine.
Nu pot s m rog. Nu-mi vine niciun cuvnt n minte.
Nu cuvintele conteaz, tii asta.
Reena nclin capul.
Tu ntotdeauna i gseti cuvintele.
Dac ai nevoie de cuvinte, le poi spune odat cu mine.
Vom ncepe un rozariu.
Puse crucifixul n mna Reenei. Trgnd aer n piept, fata se

nchin cu el, apoi trecu la prima mrgea.


Cred n unul Dumnezeu, Printele Atotputernic, Creatorul
cerului i al pmntului.
Se rugar, vocea sczut a mamei sale mpletindu-se cu a ei.
Dar Reena nu se putea ruga pentru sufletul lui Josh, nici nu
putea accepta voina lui Dumnezeu. Se ruga s fie o greeal. Se
ruga s se trezeasc din comar i s constate c totul nu fusese
dect un vis ngrozitor.
Gib apru n pragul uii i i vzu fiica zcnd cu capul pe
genunchii soiei lui. Bianca nc mai inea rozariul n mn, dar
acum cnt ncet unul dintre cntecele de leagn pe care le
cntase tuturor copiilor cnd erau agitai noaptea.
122
Ochii li se ntlnir, Bianca citi n ai lui i pe fa i se aternu
o tristee nespus.
A venit John.
Atept, simi junghiul de durere cnd Reena ntoarse capul,
privindu-l cu speran i n acelai timp neputincioas.
Vrei s urce aici, fetio?
Buzele Reenei tremurar.
E adevrat?
Gib nu spuse nimic, ci se apropie ca s-o srute pe frunte.
Am s cobor eu Cobor chiar acum.
John atepta n living, mpreun cu Xander i Fran. Dac pe
faa tatlui ei citise tristeea, pe chipul lui John vzu o

compasiune profund. Avea s reziste, avea s suporte totul,.


Altceva nu putea face.
Cum?
Vocea i se auzi ca un crit i scutur din cap nainte de a
putea vorbi din nou.
i mulumesc. i mulumesc pentru tot ce faci, pentru c
ai venit s-mi vorbeti. Am
John se apropie de ea i i lu minile ntr-ale lui. S
stm jos, spuse el.
Am fcut cafea. Fran ncepu s toarne n ceti. ie, Reena,
i-am adus un pepsi. tiu c nu-i place cafeaua, aa c Se
ntrerupse, ridicnd minile ntr-un gest de neputin. Altceva nam tiut ce s fac.
Ai fcut foarte bine.
Bianca o conduse pe Reena spre un scaun.
Te rog, ia loc, John. Reena vrea s aud tot ce ai s-i spui.
John se aez, frecndu-i nasul cu dou degete.
123
Am vorbit cu comandantul de companie, cu detectivul
chemat la faa locului i cu civa pompieri i poliiti. Focul s-a
declanat accidental din cauza unei igri.
Dar el nu fuma. Nu le-ai spus c nu fuma?
Am discutat i asta cu ei, Reena. Oamenii care de obicei
nu fumeaz pot aprinde o igar din cnd n cnd. Poate uitase
cineva un pachet la el.

Dar el nu fuma niciodat. Nu nu l-am vzut niciodat


fumnd.
Era singur n apartament i nu exista niciun semn de
ptrundere prin efracie. edea Se pare c edea sau era culcat
pe pat, probabil citind sau scriind. O igar a czut pe saltea.
Punctul de plecare i progresul focului snt destul de clare. A
nceput cu un foc mocnit n saltea, apoi s-au aprins i
cearafurile Probabil c el s-a trezit buimcit, derutat de fum
i a czut. A czut sau s-a rostogolit din pat, trgnd cearafurile
dup el. Au acionat ca trailer. Medicul, , legist va face unele
teste, iar expertul n incendii va mai arunca o privire n semn de
curtoazie profesional, dar n momentul de fa nu exist niciun
motiv care s-l fac s cread c n-a fost altceva dect un
accident tragic.
Au s caute droguri, spuse Renna. Vor face un baleiaj
toxicologic n cutare de droguri sau alcool. Nu consuma
droguri i nici nu bea prea mult. i nu fuma. La ce or s-a aprins
focul?
Pe la unsprezece i jumtate, asear.
Am fost cu el. n apartament. Am stat acolo pn aproape
de zece. Dup nunt, ne-am dus la el acas. Am iart-m,
tticule am fcut dragoste. M-a ntrebat dac nu puteam
124
rmne peste noapte, deoarece colegul lui de camer era plecat
din ora, dar eu am considerat c era mai bine s m ntorc

acas. Dac-a fi rmas


N-ai de unde s tii ce s-ar fi ntmplat, o ntrerupse John.
Tu nu fumezi.
Nu.
E foarte posibil ca el s fi tiut asta i s nu fi vrut s
fumeze de fa cu tine.
Ai examinat locul? Ai
Reena, nu face parte din jurisdicia mea. E n comitatul
Prince Georges, iar cei de acolo snt competeni. Am aruncat i
eu o privire peste fotografiile de la faa locului, peste schie i
rapoarte, profitnd de amabilitatea lor. i eu a fi ajuns la
aceleai concluzii. Iubito, ai avut de-a face cu incendieri i tii
destule despre focurile aprinse deliberat. Studiezi genul sta de
investigaii i tii c, uneori, o asemenea tragedie nu e dect un
accident.
Pastorelli
E la New York. Ca s fiu sigur, le-am cerut poliitilor
locali s verifice. Azi-noapte a fost n Queens. S-a angajat acolo
ca paznic de noapte. N-avea cum s vin n Maryland i s
ajung napoi la New York ca s ponteze la dousprezece i ase
minute cum a fcut.
Deci s-a ntmplat pur i simplu? De ce mi se pare c-i
mai ru aa?
Caui nite rspunsuri i nu exist niciunul.
Nu

Reena i privi minile, simind cum o bucic din inim i se


rupe i se sfrma.
125
Uneori rspunsurile nu snt cele pe care le caui.

8
Baltimore, 1996
Ct de greu putea fi? Reena ddea roat rulotei cu aspect
inofensiv, poreclit labirintul. i-o fi ctigat ea o reputaie
aproape mitic n cadrul departamentului, dar ei nu-i strecura
spaim-n suflet. Sigur, auzise povetile, glumele, avertismentele
despre ceea ce i se putea ntmpla unui recrut n cutie, dar de
fapt important era s-i pstrezi concentrarea.
Trecuse prin antremamentul pentru cldiri n flcri, chiar
acolo, la Academie. Fcuse fa stresului fizic. Urcase pe scri,
se crase pe perei cu echipamentul complet. Lucrase n
schimburi mai mult ca nsoitor, desigur, dar fcuse stagii la
furtun i cu ocazia a dou incendii rezideniale. i mnuirea unui
furtun de pompieri nu era pentru cei slabi de nger sau de inim.
Acum era poliist, nu? i purta cu mndrie uniform. Dar
dac voia s avanseze pn la gradul unui detectiv de incendieri,
s poarte insigna acelei uniti, trebuia s neleag focul i pe
din afar, i pe dinuntru. Pn nu reuea s fac tot ceea ce
fcea un pompier, nu i va atinge elul profesional. i nu doar la
laborator, nu doar n simulri. Numai realitatea putea s-o
satisfac.
Era ntr-o form excelent. Muncise din greu ca s-i
126
sculpteze muchii pe trupul osos. Genul de musculatur care. O
poat purta pe scar, cu echipamentul complet, cale de cinci

etaje. n pas alergtor.


Ctigase pe merit acest ritual i respectul din partea
karbailor i a femeilor din linia nti a luptei cu focul.
Nu e nevoie s-o faci, s tii.
ntoarse capul i-l privi pe John Minger.
Ba e nevoie. Pentru mine nsmi. i e i mai important e, i
pot s-o fac.
Ce mai mod de a-i petrece o diminea frumoas de
smbta
La asta n-avea ce s-i mai zic. Dar era misiunea ei i, ntrun fel pe care nu-l putea explica, rsplata ei.
Soarele va continua s strluceasc pe cer i atunci cnd.
Mi s ies.
Ea, ns, nu va mai fi aceeai. Sau cel puin aa spera.
Va fi totul bine, John.
Sper c da, altfel maic-ta o s-mi ia gtul.
John i schimb poziia pentru a studia labirintul. Se apropia
de aizeci de ani. Ridurile din jurul ochilor mijii i se adnciser.
Avea ncredere n Renna, se mndrea c un printe cu izbnzile
ei i aprecia voina cu care-i urmrea elurile.
Dar odat cu mndria se ivea i ngrijorarea.
N-am mai vzut pe nimeni fcnd o instrucie att de dur
ca tine.
Ea zmbi uor surprins.
M bucur s aud asta.

Ai adunat foarte multe n aceti civa ani, Reena.


Instrucia, studiile, munca
127
Se ntreba dac ceea ce se aprinsese n ea cu unsprezece ani n
urm se transformase n pasiune n ziua n care biatul la care
inea murise ars de viu.
Te miti repede.
A avea vreun motiv s m mic ncet?
i era greu s-i explice unei fete de douzeci i doi de ani ct
de multe i rezerva viaa, nu doar s le triasc, ci i s le
savureze.
Eti nc tnr, iubito.
Pot s fac fa labirintului, John.
Nu numai la labirint m refeream.
tiu. l srut pe obraz. Asta e ceea ce-mi doresc. Ce miam dorit dintotdeauna.
M rog, ai fcut destule sacrificii ca s-o obii.
Reena nu era de aceeai prere. Verile petrecute muncind,
studiind, instruindu-se erau investiii de viitor. La astea se
aduga emoia, valul de adrenalin pe care-l simea cnd
mbrca uniforma sau cnd auzea pe cineva numind-o ofier
Hale. Btile de inim, golul din stomac n momentele cnd era
nconjurat de flcri, angajat n lupt.
Sau epuizarea absolut care urma dup fiecare rzboi.
Niciodat n-avea s fie c Fran, mulumit s conduc un

restaurant, sau ca Bella, care jongla ntre programri la coafor i


prnzuri.
Am nevoie de asta, John.
Mda, tiu.
Cu minile n buzunare, John art cu capul spre labirint.
OK. Vezi c poi s te frigi acolo. Nu intra prea ano.
N-o s intru am s ies ano. Uite c vin doi mnctori
128
de fum.
Ridic o mn n semn de salut, regretnd c nu se ostenise s
se fardeze.
Steve Rossi, oache i vinos, cu nite ochi ca de cocker
spaniei, era actualul partener al Ginei. Fiertura pe foc mic
dduse n clocot cu ase sptmni n urm cnd Reena le fcuse
cunotin. nsoitorul lui, un Adonis bronzat cu blugi i tricou
B.F.D., prea s aib mai mult de oferit.
Reena luase masa cu Hugh Fitzgerald i cu o buctrie plin
de ali pompieri la cazarm. Jucaser pocher, buser cteva
beri i, dup ceva flirturi de nivel avansat, fcuse numrul cu
pizza i filmul, urmat de cteva srutri suculente. Cu toate
acestea, avea impresia c de cele mai multe ori Hugh
O privea doar ca pe unul dintre biei.
La naiba, n echipament de lupt i cu cizme Fire Line, chiar
i ea ncepea s se simt biat.
Ura, l salut Reena pe Steve, ce-ai fcut cu colega mea de

camer?
Doarme ca un prunc. N-am putut-o urni s vin aici. Te
simi n stare?
Snt gata s pornesc.
l privi pe Hugh.
Ai venit s te uii?
Tocmai am ieit din schimb i m-am gndit s trec pe aici,
n caz c ai nevoie de reanimare.
Reena rse, ncepnd s mbrace echipamentul: intr n
pantalonii de protecie i i potrivi bretelele.
Dac voi doi ai scos-o cu bine la capt, pot i eu s-o fac.
Nici nu m ndoiesc, fu Hugh de acord. Eti dur ct
129
ncape.
Nu era atributul cel mai stimulativ din partea unui potenial
amant, i spuse Reena. Dar, dac vrei s lucrezi n clubul
bieilor, adesea ajungi ca ei. i leg la spate, ntr-o coad, prul
lung i crlionat i i ridic gluga.
Niciodat nu avusese feminitatea nnscut a surorilor ei dar,
pe toi sfinii, nainte de sfritul verii va avea un certificat de
pompier.
Poate mergem s mncm ceva dup ce termini, propuse
Hugh.
Reena i ncheie tunica, grea i apstoare n aria de august,
i ridic ochii. Ai lui erau ca dou lacuri, i spuse, de o culoare

fascinant, undeva ntre albastru i cenuiu.


Sigur. Faci cinste?
Dac iei din labirint, pltesc eu.
O ajut s-i pun butelia de oxigen, apoi o btu amical pe
umr.
Dac cedezi, eti bun de plat.
S-a fcut.
i adres un zmbet strlucitor ca soarele de pe cer, apoi i
puse masca i casca.
Radioul, ordon John.
Reena i control aparatul de radio, echipamentul, apoi i
fcu un gest cu degetul mare n sus.
Eu am s te ghidez, i reaminti el. Nu uita s respiri
regulat. De la panic se trag toate problemele.
Nu intra n panic. Era un test, o simulare ca oricare alta, i
nimic mai mult. Respira regulat, ateptnd ca John s apese pe
butonul cronometrului.
130
i!
Era ntuneric ca ntr-un mormnt i o cldur ca-n al aptelea
cerc al infernului. Era fantastic. Fumul negru i gros satura
aerul, aa c-i auzea propria respiraie, uor uiertoare, n timp
ce inhala oxigen din rezervor. Se orient, stabilind n minte
punctele cardinale nainte de a porni nainte, ghidndu-se cu
ajutorul minilor, al picioarelor i al instinctului.

Gsi o u.
Se strecur prin ea. Avea deja faa nclit de sudoare.
Ceva i bloc drumul. ncerc s vad prin degetele
nmnuate, gsi deschiztura joas i ngust i se strecur prin
ea.
nuntru puteau fi oameni imobilizai. Acesta era scopul
exerciiului. S caute prin cldire , s gseasc supravieuitori
sau victime i apoi drumul spre ieire. S-i fac datoria. S
salveze viei. S rmn n via.
Auzi glasul lui John, straniu n gaura aceea neagr, ntrebndo care era situaia.
E bine. Perfect. Cinci la cinci.
naint pe pipite n lungul unui perete, apoi fu nevoit s se
nghesuie printr-un spaiu strmt. ncepea s-i piard reperele,
aa c se opri, ncercnd s se reorienteze.
ncet, calm, i impuse. Intr, caut, iei.
Dar nu exista dect bezn, fum i o dogoare ngrozitoare.
Ajuns ntr-o fundtur, simi prima senzaie de panic n gt
i n gfielile accelerate ale respiraiei.
Glasul lui John i spuse s-i pstreze calmul. S fie atent la
respiraie.
Apoi podeaua i fugi de sub picioare.
131
Impactul o fcu s geam, cu respiraia tiat, i simi cum i
pierde nc puin controlul.

Era orbit i, pre de-un nfricotor moment, fu asurzit de


sngele care-i vuia n urechi. Transpiraia i curgea iroaie pe
fa pe trup, pe sub costumul nbuitor de protecie.
Echipamentul cntarea o mie de livre, iar masca o sufoca.
ngropat de vie, i spuse. Era ngropat de vie n fum.
Supravieuitori? Nimeni n-ar fi putut supravieui n infernul
acela negru i sufocant.
Pentru o clip fu tentat s-i smulg echipamentul ca s se
elibereze.
Reena, calmeaz-i respiraia. Te rog s respiri mai ncet.
i s-mi spui cum stai.
Nu pot. Fusese ct pe ce s pronune cuvintele. N-o va face.
Cum s poat gndi, cnd nu putea nici mcar s vad sau s
respire, cnd toi muchii i urlau de efort? Voia s se trasc
afar scurmnd cu unghiile prin podea, prin perei Doar ca s
ias la lumin, la aer
Beregata i luase foc.
Oare i Josh simise acelai lucru? Acum lacrimile i ardeau
ochii, cci i-l imagin. n minte nu mai avea niciun punct
cardinal, numai chipul acela drag, zmbetul timid, prul lung
care cdea ca o perdea cnd lsa capul ntr-o parte. Oare
rmsese contient destul timp ca s fie orbit i necat de fum
nainte de a ncepe s-l devoreze focul? Trecuse i el printr-o
asemenea panic, luptndu-se, chinuindu-se s gseasc destul
aer pentru a striga dup ajutor?

O, Doamne, tiuse ce-l atepta?


Bineneles. De altfel, sta era unul dintre motivele pentru
132
care se afla acolo, n groapa aia hidoas, n ari i chin. Ca s
tie cum este. S neleag. i s supravieuiasc.
Se ridic n patru labe, tremurnd. Nu mor, i spuse, dei avea
senzaia c era nchis n propriul ei sicriu.
Snt OK. Am clcat pe o trap. Totul e OK, merg mai
departe.
Sltndu-se puin, porni tr. Nu mai avea noiunea direciei,
nu mai exist dect micarea. nc o u, nc un drum nfundat.
Cum putea fi att de mare drcia asta?
Se cr printr-o ferestruic. Toi muchii i tremurau, iar
sudoarea i iroia pe trup. Timpul i spaiul se amestecaser,
ncorda privirea, ncercnd s vad s vad orice. Lumin,
form, umbr
Fum i dezorientare, panic i spaim. Ucideau la fel de
insidios ca focul. Focul nu consta numai n flcri, nvase asta.
Focul nsemna i fum, i vapori, podele ubrezite, tavane
prbuite. Era o panic nbuitoare, orbitoare, paralizant. Era
epuizare.
Clc pe nc o trap sau era aceeai? i fu prea obosit
ca s njure.
Simi un alt perete. Ce sadic concepuse blestemia asta?
Se ntreb ea. Se strecur printr-o nou deschiztur i gsi

nc o u. Deschiznd-o, iei mpleticit la lumin.


Smulgndu-i masca, trase aer n piept i i rezem minile pe
genunchi, n timp ce capul i se nvrtea.
Bun treab, o felicit John.
Reena reui s ridice capul doar atta ct s-l poat privi.
Aproape am cedat de cteva ori.
Aproape nu conteaz.
133
i am nvat ceva.
Ce anume, iubito?
Lund sticla cu ap pe care John i-o oferea, Reena bu cu
nesa.
Am scpat de orice ndoieli privind alegerea ntre
investigaii i mncatul-de-fum. Nu aa am chef s-mi triesc
restul zilelor.
John o ajut s-i scoat butelia de oxigen, apoi o btu pe
spate.
Te-ai descurcat excelent. Reena bu din nou, apoi puse
sticla jos, rezemndu-se din nou cu palmele pe genunchi. O
umbr i trecu peste fa, fcnd-o s ridice iar capul. Hugh
venea lng ea. Imitndu-i poziia, o privi n fa, zmbitor.
Zmbi i ea i, cu toate c se auzea gfind, simi cum i scpa
din gt i un mic hohot de rs. Att de uurare, ct i de triumf.
Hugh rse i el i, cnd ea i azvrli casca, i-o prinse din zbor.
E o trf, nu?

Una mare!
Se pare c am de dat un mic dejun special la Dennys.
Reena rse din nou, lsndu-i capul s se blbne ntrege
nunchi.
i pe urm intru la du i m vd n oglind.
Reena se strmb, sltnd sacoa de cumprturi o parte din
recompensa personal a unei dup-amiezi la White Marsh Mall
mpreun cu Gina.
Prul meu arta ca un ghem de srm cu miros de
transpiraie. Aveam faa nnegrit de fum. i pueam. Pueam
de-i mutam nasu.
i tot te-a invitat n ora, i reaminti Gina.
134
Mai mult sau mai puin.
Fcu o pauz i privi o pereche de pantofi roii dintr-o vitrin.
Micul dejun la Dennys ne-am distrat bine. Mine o s
mergem s dm i-n minge de cteva ori. Nu pot spune c nu-mi
face plcere o or pe teren, Gina, dar nicio cin elegant din
cnd n cnd nu m-ar deranja. A putea s justific astfel
cumprarea pantofilor stora.
A, dar snt fabuloi! Ia-i neaprat.
i, aa cum era datoare n calitatea ei de cea mai bun
prieten, Gina o trase pe Reena dup ea n magazin.
Cost optzeci i apte de dolari, spuse Reena, privind
preul de pe talp.

Snt pantofi, drag, nu papuci de cas. Pantofi sexy i


roii. N-au pre.
Ba au pentru salariul unei poliiste nceptoare. Dar mi-i
doresc. Trebuie s fie ai mei, declar ea, strngnd pantoful la
piept. Nimeni altcineva n-are dreptul s-i aib. Chiar dac vor
sta degeaba la mine-n debara.
i-atunci?
Ai dreptate.
Gsi o vnztoare, i ddu pantoful i i spuse numrul, dup
care se aez, cu Gina i sacoele, pe o banchet.
Vor fi rsplata mea pentru c am supravieuit labirintului.
i s nu zici c rsplata este setul pe care mi l-am cumprat.
De ce-a zice asta?
La auzul mirrii sincere din vocea Ginei, Reena fu nevoit s
zmbeasc.
Acum douzeci de minute ncercai s m convingi s nu-l
iau. Acum ncerci s m convingi c pantofii
135
Te iubesc.
nclin capul ntr-o parte, privindu-i prietena. Gina i lsase
prul s creasc, iar acum arta ca o cascad de uvie ondulate,
negre ca abanosul.
Pari cam agitat.
M simt agitat, rspunse Gina. Steve e E dur, i
puternic, i dulce, i detept. Reena, el e alesul!

Alesul?
Unicul. M mrit cu el.
Te Gina! Cnd? Facem cumprturi de peste o or i
abia acum mi spui?
nc nu m-a cerut. Dar ajungem noi i-acolo, adug ea.
Cred c-ar trebui s ne cstorim n mai, anul viitor. Sau poate s
ateptm pn-n septembrie. Mai bine-n septembrie, fiindc
loamna snt toate culorile alea minunate O rochie aurie ar
arta superb. Sau ruginie.
Dup prerea Reenei, saltul de la un tip sexy la alegerea
culorilor pentru nunt era enorm. Era clar c Gina le lu pe toate
din mers.
Chiar i doreti s te mrii.
Chiar mi-o doresc. tiu c s-ar putea s-mi fie greu, c
nevast de pompier.
Scoase din poet o cutie de Tic Tac cu spearmint, scutur
cteva i-i oferi i Reenei.
Programul e aa de lung i munca-i att de periculoas
Dar nici nu tii ce fericit m face! Oooh, pantofi roii! Ia punei-i!
Asculttoare, Recna se ncl cu pantofii pe care i-i adusese
vnztoarea. Se ridic n picioare ca s-i ncerce, admirndu-i n
136
oglinda rezemat pe podea.
Proba o pereche de pantofi roii pe care nu i-i putea permite

i probabil n-avea s-i poarte niciodat. Gina i fcea planuri de


viitor. Dei prefera pantofii, nu-i putu stpni un mic junghi de
invidie.
Steve se gndete i el la cstorie?
Nu, nc nu. Abia azi-diminea, cnd a intrat i m-a
srutat de rmas-bun, mi-am zis: O, Doamne, snt ndrgostit;
parc m i vd trezindu-m din somn n fiecare diminea
lng tipul sta . Niciodat n-am mai avut senzaia asta cu
cineva. Pantofii tia i-i cumperi, Reene. Nici nu discut!
Ei, n cazul sta
Reena se aez i se descl. Cnd scoase cartea de credit, iaa maltratat, ca s plteasc, nghii n sec.
Snt iresponsabil.
Ba nu, eti doar o fat. E OK.
Compensez, murmur ea oftnd. Cea mai bun prieten a
mea e ndrgostit, iar eu nu pot nici mcar s am o ntlnire
serioas.
A, ba poi i tu. Uit-te la tine! Eti bronzat toat, tonic
i frumoas. Nu-i ia nici cinci minute ca s te aranjezi
dimineaa. Eu am nevoie de o or i ceva cnd snt n form!
mbrac o uniform, i reaminti Reena. Soluia ideal pentru
o garderob fr probleme. mi place foarte mult Steve, iar dac
nu are atta minte s te-nhae repede, merit un ut n fund.
Mulam.
Poate-am s-l invit pe Hugh la o cin elegant. Atta doar

c, o, Doamne, abia am cheltuit nouzeci i unu de dolari i


treizeci i cinci de ceni pe pantofi.
137
O s mergem cu toii la cin. l pun pe Steve s aranjeze.
Eti cea mai bun prieten a mea.
Ceea ce-nseamn c-ai s-mi mprumui i mie pantofii
tia noi.
Snt cu un numr mai mari.
De parc asta conteaz! tii, l-ai putea invita pe Hugh la
nunta lui Fran.
Va avea loc abia n octombrie.
Reena i adun sacoele, hotrt s nu mai cheltuiasc
niciun bnu n mall.
S-ar putea ca pn atunci s m i despart de el, zise ea.
Neserioaso.
Recunosc de bunvoie i nesilit de nimeni c nu-l caut pe
Brbatul Ideal. Nici mcar nu-s sigur c mi l-a dori n
momentul de fa. i apoi Hugh sta are un trup E clar c
fierbe ceva ntre noi doi.
Ieir
din
magazin,
amestecndu-se
n
mulimea

cumprtorilor de smbt.
Totui, nu mi-am pierdut capul, s tii, adug Reena.
Mie-mi faci impresia c eti numai bun de cules.
A, snt. Coapt i prguita, dar cu capul pe umeri. Nu mi la sucit dragostea.
Se opri lng alt vitrin.
Nu aa cum ari tu azi, nici cum arat Fran n fiecare zi de
cnd l-a cunoscut pe Jack, continu ea.
E un dulce.
Este, ntr-adevr, i-i brbatul cel mai potrivit pentru ea.
Vor fi ridicol de fericii. Eu nu cred c vreau s-l ntlnesc acum
pe tipul perfect. Ce-a face cu el?
138
Ai fi ridicol de fericit?
Reena cltin din cap.
Nu tiu. nainte de asta am de fcut anumite lucruri.
Brbatul ideal i o dragoste care s-mi ia minile mi-ar sta n
drum.
Nu-i folosea naibii la nimic s-i trasc picioarele, dar Bo i
le tra oricum.
Nu vreau s m duc la cumprturi. Nu vreau.
Ia nu te mai smiorci! i strnse Mandy braul ca ntr-o
ctu, trgndu-l dup ca. Eti sau nu eti cel mai bun prieten al
meu, i uneori i confident?
De ce m pedepseti? Ce i-a fcut cel mai bun prieten al

tu, i uneori i confident, de-l trti dup tine n infernul unei


smbete dup-amiaza la mall?
Pentru c azi am nevoie de cadoul sta. De unde era s
tiu, n ultimele dou sptmni, c n-o s-mi mai vd capul de
treburi i o s uit de petrecerea-surpriz de disear? O, uite ce
mai costumai
Nu! Numai costumae nu! Mi-ai promis
Am minit, la s vedem, verdele sta a fost inventat pentru
mine i numai pentru mine. i uite ce croial are jacheta
Acum, c m-am angajat n redacia de la The Sun, trebuie s m
mbrac ca o profesionist. Stai s-l probez Dou secunde, nu
mai mult.
Bo mim c duce un pistol la tmpl i i aga treangul de
gt cnd Mandy se repezi spre cabina de prob.
Putea s fug. Putea pur i simplu s-i ia tlpia. n toat
lumea nu exista niciun brbat care l-ar fi putut condamna. Dar i
el avea nevoie de un cadou pentru tmpita aia de petrecere139
surpriz a prietenei lor comune. Mandy respinsese ideea lui de a
lua o sticl de vin n drum spre petrecere. n fond, putea s
cumpere ea cadoul, iar el s contribuie cu jumtate din pre. Ce
era ru n asta?
Unde naiba dispruse? De ce dura atta?
E perfect, aproape cnta Mandy, revenind spre el n pas de
dans, cu sacoa n mna. Am s-l port n scara asta. Mai trebuie

doar s gsesc nite pantofi potrivii


Te mpuc pe loc.
Of, mai termin, l plesni ea peste dosul minii cu degetele
pe care-i sclipeau patru inele; cel din sprncean dispruse de
mult i lui Bo i era cam dor de el. Poi s stai jos pe teras pn
gsesc eu pantofii. Totui, mai nti cadoul. Pn nu-ncepe s-mi
ias fum din cartea de credit.
l trase dup ea n pntecul fiarei. Acolo, toate se micau,
toate aveau ecou. Bo se gndi, nu far nostalgie, la Casa Ororilor
pe care o suportase contra unui pre de cinci dolari la vrsta de
doisprezece ani.
Ce cadou crezi c-ar merge mai bine, ceva distractiv sau
ceva practic?
Nu-mi pas. Cumpr ce vrei i scoate-m de-aici.
Mandy porni agale, ca o femeie care nu numai c se afla pe
terenul ei, dar i mai i plcea s-l cutreiere ore ntregi. Poate
chiar zile.
Lumnri, eventual Nite lumnri mari, fanteziste
Astea-s i distractive, i practice.
Se gndi c ar putea ncerca s se roage i ridic privirea spre
cupol.
Sonorul se stinse. Vocile, muzica, smiorcielile copiilor,
140
chicotelile fetelor.
Vederea lui se concentr telescopic, cum mai fcuse odat.

O vedea perfect clar.


Sttea la nivelul al doilea, cu braele pline de pungi i cu
cascad de bucle aurii revrsat pe umeri. Inima i fcu o tumb
inc cat i prelung.
Poate c unele rugciuni i primeau rspunsul chiar nainte
de a le rosti.
O lu la fug, ncercnd s n-o scape din ochi.
Bo! Bowen! strig Mandy, urmndu-l n goan.
l prinse de bra dup ce scp ca prin urechile acului de
coliziunea cu un grup de adolesceni.
Ce-i cu tine?
Ea e.
Bo nu-i putea trage rsuflarea, nu-i mai simea picioarele.
E aici. Acolo, sus. Am vzut-o. Unde-i afurisita aia de
scar?
Cine?
Ea.
Se nvrti n cerc, vzu scara i se repezi ntr-acolo cu Mandy
pe urmele lui.
Fata Visurilor.
Aici? ntreb ea cu vocea ascuit de interes i surprins.
Serios? Unde e? Unde?
Era chiar
Bo se opri n capul scrii, gfind ca un ogar la vntoare.
Era acolo n partea aia

Blond, da?
Mandy auzise povestea de multe ori i se ridic pe vrfuri,
141
cutnd cu privirea prin mulime.
Pr crlionat nalt, zvelt?
Mda, da. i poart o bluz albastr. Fr mneci i cu
guler. La naiba, unde s-a dus? Nu se poate s mi se ntmple iar.
O s ne desprim: tu o iei pe-acolo, eu pe-aici. Prul
mai lung, mai scurt?
Lung, despletit, lsat pe umeri. Avea nite sacoe. Multe
sacoe cu cumprturi.
Mi-e deja simpatic.
Douzeci de minute mai trziu se ntlnir n acelai loc.
mi pare ru, Bo. Crede-m.
n sufletul lui Bo, dezamgirea i frustrarea purtau un rzboi
att de nverunat, nct aproape c i se fcea ru.
Nu-mi vine s cred c am vzut-o i n-am putut ajunge la
ea.
Eti sigur c era aceeai fat? Au trecut de-atunci ct?
Patru ani
Mda, snt sigur.
Pi, s-o lum aa: nseamn c e de pe-aici. Ai s-o mai
vezi. i strnse uor braul. tiu eu c-ai s-o mai vezi.

9
Lsnd la o parte pantofii roii, Reena nu se putea gndi la o
activitate mai distractiv pentru smbt dup-amiaz dect o
rund n sala de baseball. Soarele, bita i un ip ct mai drgu cu
care s le mpart.
Cine s-ar putea plnge?
i potrivi casca, lu poziia i izbi n plin mingea care zbura
142
spre ea, trimind-o n sus i n afara terenului.
Tre s recunosc c eti ntr-o form excelent.
Reena zmbi, btu cu piciorul n pmnt i se pregti pentru o
nou lovitur. Poate c ar fi preferat c Hugh s-i admire
formele trupului, nu forma sportiv, dar spiritul ei competitiv
nu-i ngduia s joace ca o fat.
Pe bune c da, ncuviin ea, balansnd bta. Asta a mers
uor n dreapta.
Depinde de juctorul de cmp.
Hugh lovi i el. Mingea se ciocni de bta, trosnind.
Uite-o dubl.
Depinde de alergtor.
Rahat.
Rse, totui i lovi mingea urmtoare.
Apropo de form, nici a ta nu-i rea. Joci vreodat?
Am jucat n liceu, rspunse el n timp ce prindea una
trimis aiurea. Compania are o echip de softball. Joc pe poziia

a doua.
Eu, dac prind cte-o partid, iau de obicei stnga terenului.
Pe tine te in picioarele pentru aa ceva.
n liceu am fcut atletism. Alergri.
i veni din nou rndul, se mic prea repede i primi o
lovitur.
M-am gndit s continui i-n colegiu, dar aveam cursuri
prea grele, aa c m-am pus cu burta pe carte. S nu scap
mingea din ochi, adug mai mult pentru sine, i lovi nc o
dat.
Ei, asta zic i eu lovitur. Ar trebui s facem odat o
partid la Camden Yards.
143
Reena privi peste umr i i zmbi.
Categoric.
Cnd Elugh pomeni despre o bere i o gustare, fu ct pe ce s-i
sugereze s-o ia spre Siricos, dar renun. Nu era nc
pregtit s-l prezinte familiei pentru inspecie.
Aleser un Ruby Tuesdays , unde mprir nite nachos i
bere Coors.
Unde-ai nvat s dai cu bta?
Hmm murmur ea, lingndu-i brnz topit de pe
degetul mare. De la tata mai ales. Moare dup baseball.
Reueam s jucm cteva partide pe an cnd eram mici.
Mda, ai o familie numeroas, nu?

Dou surori mai mari i un frate mai mic. Cumnatul,


nepotul i nepoata de la sora mijlocie. Viitorul cumnat de la cea
mare se mrit n toamna asta. Mtui, unchi, veri; prea muli
ca s-i mai nir i tia nu-s dect cei primari. Tu cu ce le
lauzi?
Cu trei surori mai mari.
Serios?
Puncte pe tabela de marcaj a numitorilor comuni, conchise ea.
Nu l va intimida o familie numeroas.
Iar tu eti prinul.
Ba bine c nu, zmbi Hugh, ridicnd sticla de bere n semn
de salut. Snt mritate. Au cinci copii, toate la un loc.
i ce fac?
O privi nedumerit un moment.
Cu ce?
Cu munca.
Nu fac nimic. Snt, nelegi, casnice
144
Reena l privi ridicnd din sprncene i sorbi din bere.
Am auzit c i asta se consider munc, zise ea apoi.
Nimeni nu m-ar putea plti destul ca s-o fac, aa c, mda,
cred c ai dreptate. Familia ta are restaurantul Siricos.
Grozav pizza.
Cea mai bun din Baltimore. Acum se lanseaz a treia
generaie. Sora mea Fran a devenit co-manager, iar Jack al ei

tipul cu care se mrit frmnta aluatul. Tu eti a doua


generaie pe meserie, nu?
A treia. Tata nc mai lucreaz. Tot vorbete de pensie, da
nu tiu i intr-n snge.
Reena se gndi la labirint i la faptul c voia s-l mai parcurg
o dat. Mai repede, mai bine.
tiu cum e.
Totui, are cincizeci i cinci. Oamenii civilii nu neleg
cu adevrat efortul fizic.
Nici stresul emoional sau psihic.
Pi, mda, nici pe alea.
Se rezem de sptar i o privi lung.
Pe plan fizic te descurci bine. Labirintul nu-i pentru fraieri.
Ai lucrat i la cldirile arse i ai scos-o la capt n vreo dou
schimburi grele. Ai o constituie bun, ca un cum i zice?
ogar.
Poate c sttea ea prost n materie de ntlniri, dar nc nu
uitase s flirteze.
M ntrebam cnd ai s observi.
i plcea zmbetul lui, scurt i ncrezut. Un zmbet care
spunea c tie cine este i ce urmrete.
Am observat. Mai ales cnd pori ortul la, pe pista de; i
145
alergri de la academie. Oricum, majoritatea femeilor nu rezist
din punct de vedere fizic.

Exist i brbai care nu fac fa.


Fr discuie. Nu facem discriminri. Vreau s zic c eti
una dintre puinele femei pe care le-am vzut fcnd fa. Ai
rezisten, instincte, creier. i nici curajul nu-i lipsete. M
ntreb de ce nu te nrolezi.
Reena rupse nc o bucat dintr-un nacho. tia c Hugh nu
era darnic cu laudele, aa c lu observaiile n serios:
M-am gndit, i uneori m captiveaz. n timpul
antrenamentelor sau cnd lucrez n cte-un schimb. Dar nu m;
atrage stinsul incendiilor. Or asta-i ceva ce trebuie s te atrag.
Eu vreau s tiu ce se ntmpla cu ele i de ce. S neleg cum
ncep, de unde, cine le aprinde Asta-i pasiunea mea. Ca s te
repezi ntr-o cldire care arde ai nevoie de un tip de curaj i de
un clan aparte.
Te-am vzut fcnd-o, i aminti el.
Mda. M rog, sigur, era nevoie s-o fac, s vd cum se
procedeaz. Dar nu e munca pe care mi-o doresc. Pe mine m
intereseaz s intru n cldire pe urm, s reconstitui totul i s
aflu motivul.
Departamentul are inspectori de incendiu. Minger e unul
dintre cei mai buni.
Mda. M-am gndit s-o iau i eu n aceeai direcie. John
este, cum s zic unul dintre eroii mei. Dar mai e un lucru pe
care muli oameni, muli civili, nu-l neleg. Incendierile
deliberate. Efectele lor i nu numai asupra proprietilor. Ce

efect poate avea un incendiu criminal asupra oamenilor, asupra


unui cartier, a unor firme, a unei economii Asupra unui ora.
146
Ridic din umeri i zmbi ca s mai destind atmosfera, dup
care continu:
Aa c, asta e misiunea mea n via. Stinge-le tu,
Fitzgerald. Eu am s m ocup de curenic.
Nu obinuia s in fetele de mn, observ ea, dar o conduse
pn la u. Cnd ajunser, o rezem cu spatele de tblie, pentru
nc unul dintre acele sruturi fierbini, nucitoare.
E nc devreme, zise el apoi.
Este.
O nemulumea faptul c dou ntlniri lejere fceau s fie
prea devreme pentru evalurile ei personale.
Dar
Hugh se strmb, dei n ochii ca dou lacuri ceoase i se citea
umorul.
Presimeam c-ai s spui aa ceva. Vrei s-ncercm s
prindem un meci sptmna asta?
Mda, mi-ar plcea.
Am s te sun i aranjm totul.
Ddu s plece, apoi se ntoarse i o mai srut o dat.
Ai nite buze extraordinare.
i mie-mi plac ale tale.
Ascult, ai ceva zile de vacan?

Cred c-am s-mi mai pot strecura una pe lng cele libere.
De ce?
Avem o cas jos, pe Outer Banks. Una veche, de plaj.
Nu-i rea. Am putea merge acolo vreo dou zile, data viitoare
cnd snt liber, dac ai i tu timp. i lum i pe Steve i Gina.
Dou zile la plaj? Cnd plecm?
Hugh zmbi iar, la fel de scurt.
147
O s jonglm cu programele i stabilim noi.
ncep s-mi fac bagajele.
De cum intr n cas, Renna fcu civa pai de dans victorios
prin micul living.
Plaj, un tip sexy, prieteni buni Viaa era de-a dreptul
minunat. Att de minunat nct nu-i venea s stea singur
acas, ntr-o sear de var.
i lu cheile i iei.
Zri luminile de poziie ale mainii lui Hugh dnd colul i
observ absent maina care coti dup a lui. Sufl o bezea n
direcia aceea, apoi porni n sens opus, spre Siricos .
Se simea bine n cartier. i plcuse s stea cu chirie, mpreun
cu colegii, i plcuse i debaraua de mturi pe care reuise s o
amenajeze n timpul instruciei din campusul Shady Grove, la
vest de Baltimore. Dar aici era acas.
Casele aliniate, cu treptele lor albe sau cu mici verande,
ghivecele cu flori sau steagurile italieneti fluturnd pe

acoperiuri.
ntotdeauna se gsea prin apropiere cineva care s strige o
vorb de salut.
Fr grab, admir o parte din imaginile pictate pe geamurile
caselor, ntrebndu-se dac n-ar fi cazul s-i cear mamei sale s
fac una i pentru ea i Gina. Probabil c avea nevoie de
aprobarea proprietarului dar cum acesta era vr de gradul doi
cu Gina, se ndoia c ar fi o problem.
Ocoli pe strdua alturat ca s se uite cteva minute la un
joc de boccie ntre nite btrni mbrcai cu cmi multicolore.
Cum de nu-i venise ideea s-l ntrebe pe Hugh dac nu voia
s fac o plimbare, s vad cte ceva din specificul local? Ar fi
148
trebuit s-l ntrebe, pe cel mai firesc ton, dac voia s vad un
film la grdin vineri-seara. Era o tradiie a cartierului. Seara la
cinema nsemna i muzic live care se putea termina cu dans.
Cine tie, i-ar fi fost i pantofii roii de vreun folos la urma
urmei.
i propuse s se gndeasc la asta; eventual s-o fac n patru,
cu Gina i Steve. Deocamdat, ns, putea la fel de bine s
savureze restul serii.
Renna i aminti c serile de duminic erau agitate la
Siricos. Dac i dorea s petreac cteva minute cu cineva
din familie nainte de a ncepe haosul, nu trebuia s mai ntrzie.
Cnd intr pe ua restaurantului, atmosfera ncepuse deja s se

nfierbnte. O ntmpina rumoarea conversaiilor, zngnitul


tacmurilor i ritul telefonului.
Pete era la tejgheaua de pizza, iar mama ei, lng aragaz.
Fran, mpreun cu doi dintre chelnerii pe care tatl ei nc i mai
numea putii lui, serveau la mese.
Reena i vzu viitorul imediat pe dinaintea ochilor sub forma
unui or i a unui carnet de comenzi. Ddu s-o strige pe Fran,
apoi o vzu pe Bella aezat la o mas, ciugulind din nite
antipasto.
Ei, strino, o interpel ea, trntindu-se pe cellalt scaun de
la mas. Ce-i cu tine pe-aici?
Vince s-a dus la golf azi. M-am gndit s aduc copiii
pentru un timp.
i unde-s?
Tata i Jack i-au luat la o plimbare pn-n port i-napoi.
Mama a telefonat ca s te-anune c-am venit, da nu te-a gsit
acas.
149
Abia m-am ntors, nici mcar nu mi-am ascultat robotul.
ntinse mna i culese o mslin din farfuria lui Bella.
Concursul de boccie e pe terminate. ntr-o jumtate de or
va fi plin aici.
Afacerile merg bine, ridic uor din umeri Bella.
Arat uluitor, i spuse Reena. Stilul de via pe care i-l
dorise dintotdeauna i pria. Se rafinase. Avea prul blond

pieptnat impecabil n jurul feei cu piele fin, neted. La urechi


se vedeau scnteieri i luciri aurii, ca i pe degete, iar la gt
bijuterii fine i scumpe, asortate cu bluz de pnz roz-pal.
i tu? o ntreb Reena. O duci la fel de bine pe ct ari?
Pe buzele lui Bella trecu un zmbet.
Ct de bine art?
La nivel de copert a revistelor de mod.
Mulumesc. mi dau silina. Am nevoie de timp ca s
slbesc dup natere, s-mi reintru n form. Pe lng antrenorul
meu personal, Attila unul ar prea un ftlu. Da merit.
ntinse mna, ca s-i arate brara de tenis cu diamante i
safire.
Recompensa mea de la Vince pentru c am revenit la
greutatea dinainte de Vinny.
Frumoas. Sclipete.
Bella rse, ridicnd din umeri i jucndu-se distrat cu nite
prosciutto.
Oricum, am trecut ca s-ncerc s-i bag minile-n cap lui
Fran pentru nunt.
Ce-i cu nunta?
Pur i simplu nu neleg de ce insist s in recepia ntr-o
sal prpdit, cnd poate folosi clubul nostru. Am chiar. i o
150
list de bucate, de florrii i de muzicieni. N-are niciun motiv s
se mulumeasc cu mai puin cnd eu snt dornic s-o ajut.

Foarte frumos din partea ta, spuse Reena, sincer, dar cred
c Fran i Jack i doresc o nunt puin mai simpl i mai
aproape de cas. Snt oameni mai simpli dect voi, Bella. N-o
spun c s te critic, adug ea, acoperindu-i mna cu a ei cnd
ochii surorii sale o fulgerar. Cinstit. Ai avut o nunt
spectaculoas, senzaional, care te-a reprezentat ntru totul. i
pe Fran ar trebui s-o reprezinte nunta ei.
Nu vreau dect s mpart cu c tot ce am. Ce-i ru n asta?
Absolut nimic. i tii ceva? Cred c-ar trebui s-o ajui cu
florile.
Bella clipi din ochi, surprins.
Serios?
Te pricepi la aa ceva mai bine dect Fran i mama. Cred
c-ar trebui s te lase s faci totul dup capul tu, mai ales dac
vrei s contribui i la plata lor.
Eu aa a vrea, dar ele n-au s
Le conving eu.
Bella se rezem de sptar.
Am ncredere c-ai s reueti. ntotdeauna le-ai putut
convinge de orice.
Cu o condiie. Dac Fran vrea flori simple, s nu-i cumperi
camioane cu orhidee sau mai tiu eu ce.
Dac le vrea simple, pot s i le fac i simple. Da tii,
uluitor de simple! i pot s-i transform sala aia drpnat ntr-o
grdin. O grdin de cas, adug ea, vznd c Reena o privea

cu ochii mijii. Dulce, romantic, de mod veche.


Perfect. Cnd mi-o veni i mie rndul, nu-mi scapi.
151
Ai vreunul n perspectiv?
Nu caut. Dar am un tip. E pompier.
A. Mare surpriz.
Gen armsar, preciz Reena, lund nc o mslin.
Posibiliti excelente pe saltea.
Bella rse nbuit.
mi lipseti, Reena.
O, iubito, i tu-mi lipseti mie.
Nu m-a fi ateptat.
Fu rndul Reenei s rd.
Serios. Nici eu nu credeam s-i duc dorul, ie sau
Fcu un gest njur, indicnd restaurantul.
Totui, uneori mi-e dor.
M rog, sntem aici pentru totdeauna.
Sttu mai mult timp dect intenionase, chiar i dup ce Bella
i lu copiii acas, pe proprietatea lor ntins din suburbie. Cnd
clientela se mpuin suficient, i conduse mama i pe Fran la o
mas.
eztoare ntre fete.
Orice, numai s-mi odihnesc puin picioarele, replic
Bianca, turnnd ap mineral n trei pahare.
E vorba de nunt i de Bella.

Of, nu-ncepe i tu! exclam Fran, acoperindu-i urechile


cu minile i dnd din cap de-i sreau uviele de pr n toate
prile. Nu vreau o nunt gen club country. Nu vreau o hait de
osptari n smoching care s serveasc ampanie, nici afurisite
de lebede de ghea
Nu te acuz. Dar flori vrei, da?
Ei, sigur c vreau flori.
152
Las-o pe Bella s le pregteasc.
N-am chef de
Stai puin. tii ce gen de flori i doreti i ce culori. Dar
Bella tie mai mult dect att. Singura calitate pe care o are cu
prisosin e stilul.
Am s m nec n trandafiri roz.
Ba n-ai s te neci.
C de nu, i spuse Reena, o va neca ea personal pe Bella,
imediat dup ceremonie.
i doreti o nunt simpl, romantic i de mod veche. Am
neles. OK, nu pricepe de ce vrei aa ceva, dar e de acord c
asta i-e dorina. i c ai tot dreptul s-i fie respectat. Aa c
vrea s te ajute. Vrea s se simt i ea implicat.
Dar este implicat!
Fran ncepuse s-i trag uviele de pr, dar Bianca tcea.
E matroan de onoare.
Vrea s-i druiasc ceva. Te iubete.

Of, Reena, nu
Lsndu-i capul pe mas, Fran lovi uor tblia cu fruntea.
Nu m constrnge, fcndu-m s m simt vinovat.
Se plictisete, se simte oarecum exclus.
Mam, ajutor!
Atept s aud mai nti totul. S vd de ce Reena i ine
parte surorii tale n povestea asta.
Una la mn, fiindc cred Ba nu, tiu c poate s-o fac.
Pe propria cheltuial.
ndrept un deget spre Fran cnd aceasta ntoarse brusc capul,
gata s protesteze.
Un cadou de la sora ta nu e jignitor, aa c nghite-i
153
cuvintele i taci. Vrea s-i druiasc flori de nunt i s te
bucuri de ele, aa c va avea grij s nu ncurce nimic. Ia,
repede zi cinci flori care nu snt trandafiri.
A crini, garoafe fir-ar, petunii, pansele Presiunea e
prea puternic.
Mai ii minte cum i btea la cap pe decoratorii ia cnd
aranja grdinile i arbutii? Se pricepe la treaba asta mai bine
dect oricare dintre noi, i tie cum s coordoneze totul. A spus
c i-ar putea face un fel de grdin, o tem de grdin de cas.
Nu snt sigur c tiu ce nseamn asta, dar sun interesant.
Fran i muc buzele.
Nici eu nu prea tiu ce nseamn ns-mi place cum

sun.
Pentru ea va nsemna foarte mult i cred c i pentru tine
o s nsemne mult cnd va fi gata.
A putea sta de vorb cu c. Poate mergem la o florrie
sau m duc s m mai uit o dat la grdinile ei i ar putea s-mi
explice ce vrea s fac.
Perfect.
tiind c sosise momentul s se retrag, Reena iei din
separeu.
Acum trebuie s m duc acas.
Se aplec, o srut pe Fran, apoi vru s-i srute i mama, dar
Bianca se ridic i ea.
Fac i eu civa pai cu tine, s iau puin aer.
n timp ce ieeau pe u, mama ei o cuprinse de mijloc.
Nu m-am ateptat. Nu tu erai cea care i inea partea lui
Bella.
De obicei nu snt de acord cu ea. n plus, intuiia-mi spune
154
c de data asta n-are cum s-o ncurce. O face n parte pentru
Fran, n parte din orgoliu. Nu poate s piard.
Bine gndit. ntotdeauna ai gndit bine. Ce-ar fi s ne
ducem s aruncm o privire peste flori? Femeile de la
Siricos .
OK, sigur.
Atunci sun-m cnd ajungi acas.

Mam
Sun-m i-att, doar ca s tiu c ai ajuns cu bine.
Patru cvartale i jumtate, i spuse Reena, deprtndu-se.
Prin cartierul meu. Eu, un ofier de poliie instruit.
Totui, cnd ajunse acas i ddu un telefon scurt.
Fiind nceptoare n poliie, Reena se afla la captul de jos al
lanului trofic din departament. Faptul c absolvise academia
printre primii cinci din clas nu prea conta dup ce mbrca
uniforma i pornea n patrulare.
Era foarte bine aa. Fusese nvat s rzbeasc prin fore
proprii.
i-i plcea s patruleze. i plcea s poat vorbi cu oamenii,
s-ncerce s-i ajute la rezolvarea unor dispute sau probleme. La
i partenerul ei, un brbat cu zece ani vechime, pe nume
Samucl Smith, tocmai rspunseser unei reclamaii despre
tulburarea linitii publice pe West Pratt, ntr-un cartier din sudvestul oraului pe care localnicii l numeau Sowebo.
Credeam c dm o rait i pe la Krispy Kreme, se plnse
Smithy, cotind spre zona unde fuseser chemai.
Cum poi mnca toate gogoile alea fr s te-ngrai deloc?
Am snge de copoi, i fcu el cu ochiul.
La o nlime de un metru nouzeci, cntarea puin peste o
155
sut de kilograme, toate numai muchi. Avea pielea nchis la
culoare i ochii negri, ptrunztori. n civil, ar fi artat

impresionant. n uniform prea de-a dreptul feroce.


Avea noroc c, n primul an de practic poliieneasc,
partenerul ei era un brbat solid ca un camion. n plus, originar
fiind din Baltimore, cunotea oraul la fel de bine ca c sau
poate chiar mai bine.
Vzu mulimea adunat pe trotuar imediat ce trecur de colul
strzii. n zona aceea se aflau mai mult galerii de art i case de
patrimoniu, aa c o ncierare pe strad fcea not discordant.
ntr-adevr, majoritatea oamenilor care-i priveau pe cei doi
brbai ce se tvleau pe asfalt erau mbrcai elegant multe
culori vii, asortate, i negru newyorkez.
Reena i Smithy coborr din main, pornind prin mulime.
Gata, pace, pace! bubui glasul lui Smithy, fcnd
spectatorii s se retrag.
Cei doi btui continuau s-i care pumni cu destul
stngcie, observ Reena.
Pantofii de comand se sclciau, sacourile cu croial
italieneasc aveau s ajung la lad de gunoi, dar nu curgea prea
mult snge.
Se aplec, odat cu Smithy, ca s-i despart.
Poliia. Terminai.
Puse mna pe cel mai scund. Individul se rostogoli ntr-o parte
cnd Reena l apuc de bra. Cellalt se ridic repede, cu pumnul
strns. Reena vzu lovitura venind, apuc s-i spun rahat!
i-i bloc pumnul cu antebraul.

Folosind propria inerie a agresorului, l trnti pe burt, apoi i


smuci minile la spate.
156
Dai n mine? Voiai s-mi tragi un pumn?
i puse ctuele, n timp ce individul se legna ca o broasc
estoas ntoars pe spate.
Ai s te-alegi c-o acuzaie de ultraj la adresa unui ofier de
poliie.
El a-nceput.
i ce, ai doipe ani?
l ridic n picioare. Era cam julit pe fa i prea s aib vreo
douzeci i cinci de ani. Adversarul lui, care se prezenta cam la
fel, i ca stare i ca vrsta, rmase aezat pe trotuar, unde-l
pusese Smithy.
Ai vrut s dai n colega mea? l ntreb Smithy. Stai pe
loc! i ordon el trecnd n faa lui; arta ca un stejar lng un
corcodu. Voiai s-i dai un pumn colegei mele, dobitoculc?
N-am tiut c e poliist. Nici mcar c-i femeie n-am
observat. i apoi, el a nceput. Putei s-ntrebai pe oricine. Anceput s m mbrnceasc nc dinuntru.
N-aud scuzele, i puse Smithy o mna plnie la ureche.
Ofier Hale, dumneata auzi vreo scuz de la dobitocul sta?
Nu, nimic.
mi pare ru, zise tnrul.
Nu arta ca i cum i-ar fi prut ru, ci mai degrab gata s

leine de spaim i s izbuencasc n plns ambele n acelai li


mp.
N-am vrut s v lovesc.
Nici n-ai fi putut. Te bai ca o fat. Restul, vedei-v de
treburi, le ordon ea celor din jur. i-acum poi s-mi povesteti
varianta ta, n timp ce el i-o spune colegului meu pe-a lui. i s
nu te mai aud c el a-nceput!
157
Pentru o femeie, oft Smithy, n timp ce plecau. Mereu se
iau de la cte o femeie.
Auzi, nu da vina pe sexul feminin pentru prostia alor ti.
Smithy ntoarse capul spre ea, fcnd ochii mari.
Da ce, Hale, tu eti femeie?
Cum naiba nimeresc eu mereu n echip cu detepii?
Ai fcut treab bun. L-ai rezolvat perfect. Ai reflexe
rapide i i-ai pstrat calmul cnd a-ncercat s te pocneasc.
Dac m atingea, s-ar fi putut s ias mai ru.
Totui, mulumit de treaba bine fcut, o ls mai moale.
Plteti tu gogoile, zise ea.
Cnd ajunse acas, apartamentul era gol. Pe ua frigiderului
era prins un bilet scris n caligrafia mare i nflorit a Ginei,
lng un instantaneu cu supragabaritica mtu Opal.
Factorul de descurajare al gustrilor luate ntre mese.
Snt cu Steve. La Club Dread, dac vrei vino i tu. Poate trece
i Hugh.

Reena sttu un moment pe gnduri n mijlocul buctriei,


cugetnd cu ce ar putea s se mbrace. Apoi cltin din cap. Navea chef de niciun club zgomotos. Voia s-i scoat uniforma,
s se ntind pe pat i s studieze cte ceva. John i aducea
dosare ale unor cazuri vechi pentru a le parcurge i a ncerca s
determine cauzele accidentale sau deliberate ale incendiilor,
modurile de declanare i diverse alte detalii.
Cnd avea s se mute la brigada de incendii, aceste ore
petrecute cu reconstituirile i vor fi de mare folos.
Renna intr n dormitor. Propria ei imagine reflectat n
oglind i atrase atenia, fcnd-o s se opreasc i s se
priveasc ndelung. Poate c nu arta deosebit de feminin n
158
uniform, dar i plcea imaginea pe care o vedea. Autoritate i
siguran de sine. Dei, n strad, avusese un moment cnd
simise un mic oc, dndu-i seama ct de uor putea fi rnit.
Fie i doar de un pumn n fa.
Dar se descurcase bine. Faptul c nsui Smithy o felicitase
nsemna enorm pentru ea.
Chiar dac se considera mai n elementul ei printre cri,
dosare i studii, putea s fac fa i pe strad. Sau, cel puin,
nva cum.
i scoase cascheta i o puse pe scrin. Apoi descheie teaca
armei i o ddu jos. Descheindu-i bluz de uniform, privi
ncruntat sutienul de bumbac alb, simplu i practic.

Va face nc o ieire la cumprturi, hotr ea pe loc. Dup


nite lenjerie sexy. n regulament nu scria nimic despre rufria
intim a femeilor ofier, dar tiind c poart ceva feminin i
atrgtor pe dedesubt era de natur s-i ridice moralul.
Cu acest gnd, i umplu cada cu ap i spumant, aprinse
cteva lumnri i i turn un pahar de vin.
Stnd tolnit n cad, citi despre incendii.
Cnd sun telefonul, ls s rspund robotul.
Ascult far prea mare atenie vocea plin de efuziune a (linei
care invit apelantul s lase un mesaj, dar se ridic, iroind de
ap, la auzul vocii apelantului.
Salut, curvo. Singuric, singuric? Poate trec pe la tine. A
trecut ceva timp, pun pariu c i-a fost dor.
Sri din cad, mprocnd ap njur. Goal, ud leoarc, se
repezi s-i ia arma i o scoase din teac. Strngnd patul
pistolului n mn, trase pe ca un halat n timp ce alerga la u
s verifice ncuietorile.
159
Vreun banc prost, spuse ea cu voce tare, ca s-i fac
curaj. Cine tie ce beiv
Totui verific i ferestrele i se uit i jos, n strad.
Apoi mai ascult de dou ori mesajul. Vocea i era
necunoscut.
Nu se duser la meci, nici la filmul de vineri. Programele ei i
al lui Hugh nu corespundeau. Totui, reuir s nfulece repede

un burger ntr-un bufet de lng cazarma pompierilor.


Gina i-a fcut i i-a desfcut bagajele de trei ori, spuse
Reena. Parc ar pleca ntr-un safari, nu la plaj pentru dou zile.
n viaa mea n-am cunoscut o femeie care s nu-i
mpacheteze mcar de dou ori lucrurile de care are nevoie.
Ai una chiar n faa ta.
Hugh zmbi, mucnd din burger.
Mda, mai vedem noi. Eti sigur c ai reinut bine
instruciunile? Pot s amn plecarea pn mine-sear dac i-e
team c te rtceti.
Cred c-o s ne descurcm. mi pare ru c nu pot pleca
mai devreme, dar Gina e oricum ocupat pn mine dupamiaz. Vom pleca toi trei mpreun, i ar trebui s ajungem
pn cel trziu la miezul nopii.
O s las lumina aprins. E chiar mai bine aa, am timp s
pregtesc casa. N-a prea fost folosit n anotimpul sta. i pot s
fac i puin aprovizionare Am auzit c tii s gteti.
M-am nscut cu o tigaie ntr-o mn i o cpn de
usturoi n cealalt.
De fapt, i plcea s gteasc.
Ce-ar fi s iei nite crevei? Eu am s prepar scampi.
Excelent idee. Ar trebui s ajungei la timp. Seara trziu,
160
mijloc de sptmna N-o s fie un trafic prea intens dup ce
intrai n Carolina de Nord. Se uit la ceas. Eu cred c-am s-ajung

la Hatteras pe la dou noaptea. Dac pornesc acum.


Slt oldul, scoasc portofelul i arunc bancnotele pe mas.
Casa nu are telefon, dar poi suna de la piaa din Frisco i
au s m anune.
Mi-ai mai explicat o dat, tticule. Nu-i face griji pentru
OK.
Ridicndu-se, veni spre ea s-o srute.
Ai grij cum conduci.
i tu. Ne vedem mine-sear.
Aa de simplu Jalnic de simplu. Nimeni treaz, nimeni prin
preajm.
Du-m-acas, drum de ar.
O noapte excelent, plin de stele, dar fr lun. Potrivit de
ntunecoas, potrivit de pustie. L-a depit acum cinci mile, aa
c trebuie s apar. Alege-i locul i ncepe.
Trage pe dreapta, deschide capota. Ai putea pune i o baliz,
pentru siguran, dar dac se oprete alt idiot?
n noaptea asta e timp doar pentru unul.
Numai unul.
i o s se opreasc. A, da, mai mult ca sigur. Fctorii de hi
ne mereu se opresc, Bunii Samariteni. N-o s fie primul pe care
l-ai rs aa. Probabil nici ultimul.
Ai rabla aia veche. Boul de mrlan cruia i-ai furat-o nare
dect s plng cu botu-n bere. Ai lantern. Ai i un 0.38.
Reazem-te de capot i fluier ceva. Poi s fumezi i o

igar ca s treac timpul mai repede. nc un minut dou i


161
apare.
Uite c vin nite faruri, mai bine f pe neajutoratul. Un pas
mai ncolo, mna sus Dac nu-i el, i faci semn s treac.
Nu, mersi, nu mai am nevoie zici. Tocmai i-am dat drumul
mersi c-ai oprit!.
D-i el, nici vorb. Malacu-n Bronco albastru ct el de mare.
i, sigur c rsritul de soare, oprete s-i dea nefericitului o
mna de ajutor.
Mergi drept spre portier. E mai bine s n-apuce s coboare.
Salut!
Zmbete larg, uurat, bag-i lumin-n ochi.
Mam, ce m bucur c-ai oprit!
Hugh i feri ochii de lumina lanternei.
Avei probleme?
Nu mai am.
Pistolul sus, dou focuri n fa.
Zvcnete din tot trupul ca o ppu. Nici m-sa n-o s-l mai
recunoasc acum. E timpul s-i pui mnuile ca s-i desfaci
centura fraierului i s-i dai un brnci mai ncolo. Pe urm,
ajunge s-i duci trboana asta cu dubl traciune n pdure, o
bucat de drum. Nu prea departe. Vrei s-l gseasc uor, nu-i
aa?
Dezumfl-i un cauciuc. S par c-a avut un necaz i-a venit

cineva i i-a dat una.


napoi la main, pe jos, i ia canistr cu gaz.
Aa, ia s vedem acum, avem nevoie de portofel, avem nevoie
i de ceas
Vai de mine i de mine! Nu se poate! Bietul nenorocit a fost
tlhrit i omort tocmai cnd se ducea la mare s se distreze i
162
el puin. Ce tragedie ngrozitoare!
Te umfl i rsul. F s-arate rasolit, vars gaz aiurea prin
jur, gurete tapieria Capota sus, d foc la motor.
Cauciucurile alea ud-le ca lumea. i acum, un pas napoi
siguran-n primu rnd!
i d-i foc nenorocitului.
Ia uite la el cum arde Uite cum se duce Fclia uman, o
pllaie de tot ccatu. Primul minut, cnd plpie i trosnete e
ntotdeauna cel mai mito. Numai amatorii stau pe loc i-i
pierd vremea uitndu-se pn la sfrit. Conteaz doar primul
minut, cum se-aprinde, cum se stinge
i acum noi plecm i ne ducem cu rabla asta veche napoi
spre Maryland. Poate avem noroc i prindem nite ochiuri cu
unc la micul dejun.
Steve fu cel care-i aduse vestea. Intr n incint i se opri
lng biroul unde Reena scria un raport. Ochii i strluceau
nefiresc pe faa alb ca osul.
Ei, ce e? i arunc ea o privire, ntrerupndu-se din scris.

Of, s nu-mi spui c faci schimb dublu i nu poi s vii. Tocmai


m pregteam s ies din tur i s m duc acas, s-mi fac
bagajele.
Putem vorbi un minut? Singuri?
Sigur.
Se ridic de la birou, privindu-l cu atenie, simind cum i se
strnge stomacul.
S-a-ntmplat ceva. Gina
Nu. Nu, nu e Gina
Pi, atunci ce Hugh? A avut un accident? Ct de grav?
163
Nu, nici accident n-a fost D-i grav. Grav de tot.
Reena l apuc de bra i-l trase pe coridor.
Ce e? Zi repede.
A murit. Iisuse, Reena E mort. Adineaori m-a sunat
maic-sa.
Maic-sa? Dar
A fost omort. Asasinat mpucat.
Asasinat?
Mna fetei se nmuie pe braul lui.
La nceput era destul de incoerent.
Gura lui Steve se strnse, cu buzele subiate ca un ti de
brici, i el privi furios peste capul ei.
Dar am scos de la ca ct am putut. Cineva l-a mpucat. Era
n drum spre coast, mai avea doar vreo dou ore pn-la insul,

i probabil c cineva l-a convins s opreasc maina sau l-a scos


de pe drum sau a avut o pan de cauciuc Nu-s sigur. Nici c
nu era sigur.
Trase scurt aer n piept, printre dini.
Dar l-au mpucat, Reena. Iisuse, l-au mpucat i pe urm
au dat foc mainii ca s-ncercc s tearg urmele. I-au luat
portofelul, ceasul Altceva nu mai tiu.
Reena simea valul de grea n gt, dar i-l nghii.
L-au identificat, nu exist niciun dubiu?
Avea, lucruri n main care n-au ars, cu numele lui
pe ele. Actele erau n torpedou. Prinii lui m-au sunat de la faa
locului. El e, Reena. Hugh e mort.
Am s vd ce pot s aflu. Voi suna la poliia local, s vd
ce pot afla.
L-au mpucat n fa Glasul lui Steve se stinse. Maic164
sa mi-a spus. L-au mpucat naibii-n fa. Pentru un afurisit de
ceas i ce mai avea-n portofel.
Stai jos.
Reena l conduse spre o banc, se aez i ea i-l lu de mn.
Indiferent ce avea s afle, i spuse ea, murise un om un om
bun unul pe care-l srutase la desprire, cu nici douzeci i
patru de ore n urm.
i, nc o dat, focul i bntuia viaa.
REACIA N LAN

O serie de evenimente asociate att de strns unele cu altele


nct fiecare l iniiaz pe urmtorul.
Poate s-i ard pieptul unui om fr s-i ia foc vemintele?
Proverbele, 6:27

10
BALTIMORE, 1999
Focul a izbucnit ntr-o cldire nelocuit din sudul oraului
Baltimore, ntr-o noapte geroas de ianuarie. nuntru, pompierii
lucrau aproape sufocai de aerul fierbinte i fumul dens. Afar,
rezistau temperaturilor sczute i vntului ngheat care mprtia
apa din furtunuri, care parc nteea flcrile.
Era prima zi a Reenei ca membr a forei operative din
unitatea de incendii a oraului. tia c unul dintre motivele
pentru care primise nsrcinarea aceea i lucra sub comanda
165
cpitanului Brant era acela c John trsese cteva sfori pentru ca.
Dar acesta nu era singurul motiv. Muncise pe brnci s obin
numirea, studiind, antrenndu-se, lucrnd nenumrate ore far
plat, i fr s-i piard nicio clip din vedere elul.
Lsnd la o parte influena lui John, i ctigase pe merit
insigna nou i lucitoare. Cnd avea timp, continua s ajute
departamentul de pompieri din vecintate ca voluntar. i
nghiise raia de fum la viaa ei. Dar ceea ce continua s-o anime
era legtura dintre cauze i efecte. Cine sau ce declanase focul?
Cine suferea schimbri din cauza lui, cine era vtmat i cine
avea de ctigat?
n zori, cnd ea i partenerul ei ajunser la locul faptei,
cldirea era o ruin de zidrie nnegrit i moloz nzorzonat cu
cascade de ghea. Reena lucra mpreun cu Mick ODonnell,

cu cincisprezece ani mai n vrst ca ea, un veteran de coal


veche, dar care avea, dup prerea ei, nasul fin al unui
ciobticsc german. Mirosea de la o pot incendiile declanate
deliberat.
ODonnell purta o canadian i cizme cu vrfuri de oel, iar
peste fesul de lin i pusese o casc de protecie. Reena i luase
i ea un echipament similar. Cnd sosir la faa locului, n faptul
zilei, se oprir lng main, studiind cldirea.
Ce pcat c las s se-aleag praful de nite construcii ca
asta, coment ODonnell, despachetnd dou lame de gum i
virndu-le n gur. nc nu vine nici un yuppie ( Abreviat young
upwardly mobile proffessional tnr sau tnra cu carier
strlucit, promitoare i foarte bine remunerate) ncoace s
nfrumuseeze i partea asta din Baltimore. Pronuna Balmer
Circa 1950. Azbest, glet de ipsos, acoperi de igle,
166
lambriuri de placaj ieftin. Mai adaug grmezile de gunoaie pe
care le-au lsat boschetarii i drogaii i ai combustibil ct
cuprinde.
Reena i lu din portbagaj trusa de teren, scoase din ca o
camer digital, mnuile de rezerv, nc o lantern i le vr
prin buzunare. Arunc o privire njur i observ furgonul alb cu
negru de la morg.
Se pare c nc n-au luat de-aici cadavrul.
ODonnell mesteca gumele, contemplativ.

Ai sensibiliti la lighioanele fripte-n coaj?


Nu.
Vzuse destui ari de vii.
Sper s nu-l fi mutat din loc. mi place s-mi fac singur
fotografiile.
Vrei s le pui ntr-un album, Hale?
Renna zmbi i pornir spre cldire. Poliitii de gard i
salutar dnd din cap cnd trecur pe sub banda de delimitare a
cmpului infracional.
Incendiul i aciunile de suprimare a acestuia transformaser
parterul ntr-o pustietate de lemn calcinat i ud, faian
Ars, metal rsucit i cioburi de sticl. Informaiile
preliminare includeau faptul c vechea cldire fusese un refugiu
al toxicomanilor. Reena tia c aveau s gseasc pe sub
reziduuri ace de sering i i puse mnuile de piele ca s nu se
nepe.
Vrei s ncep o gril aici?
Am s-o fac eu.
ODonnell scrut mprejurimile, apoi scoase un caiet ca s
fac cteva schie.
167
Eti mai tnr dect mine. Ia tu cratul.
Reena privi spre scara de aluminiu rezemat n locul treptelor
care se prbuiser. Strngnd mai bine trusa n mn, porni ntracolo i ncepu s urce.

Glet de ipsos, i spuse din nou, studiind configuraiile arderii,


oprindu-se s ia imagini digitale ale pereilor i o vedere
panoramic a parterului pentru a le pune la dosar.
Sistemul de linii i forme arta c focul se deplasase n sus,
aa cum avea cel mai des tendina, i se prelinsese pe sub tavan.
Material inflamabil din belug ca s-l alimenteze i destul
oxigen ca s-l ntrein.
O mare poriune din planeul etajului nti se prbuise, tcnd
acum parte din stratul de depuneri pe care ODonnell avea s-l
acopere cu gril. Focul se prelinsese i aici pe tavan, observ
Reena, devornd pe parcurs dalele de faian, placajul, ipsosul,
alimentat de ele i de gunoaiele rmase n urma locatarilor
clandestini. Vzu resturile unui fotoliu vechi lng o mas
metalic. Suprafaa neted a tavanului permisese flcrilor s se
rspndeasc rapid, astfel nct fumul i gazele se propagaser
uniform n toate direciile. Ele l carbonizaser pe omul nc
neidentificat al crui cadavru zcea acum pe jos, chircit ntr-un
spaiu strmt ce prea s fi fost o debara. Lng el sttea pe vine
un brbat.
Brbatul purta mnui, cizme de lucru, un fes tricotat cu
urechi i o earfa n ptrele roii nfurat de mai multe ori n
jurul gtului i brbiei.
Hale. De la incendieri, zise Renna.
Instalndu-se pe marginea planeului, Reena constat c
respiraia ei coninea deja fum.

168
Peterson, medic legist, se recomand brbatul.
Ce-mi poi spune despre el?
Prjit ct ai clipi, i zmbi vag legistul. Avea patruzeci i
ceva de ani, la o prim estimare, era nalt i negru, iar pe sub
straturile de haine prea s fie suplu ca un arpe. Probabil c
idiotul a crezut c-o s poat scpa de foc trndu-se n debara.
Fumul i-a venit mai nti de hac, pe urm s-a copt. O s-i spun
mai mult dup ce-l duc la morg.
Reena naint cu grij, verificnd pardoseala la fiecare pas.
tia c posibila sufocare cu fum i uurase nenorocitului
chinurile. Cadavrul era ars complet, zcea cu pumnii ridicai, n
poziia obinuit a victimelor focului. Cldura fcea s se
contracte muchii, dnd impresia c omul murise ncercnd s
resping flcrile cu lovituri de pumni. Ridic aparatul, atept
ca medicul s dea din cap i mai lu cteva imagini.
Cum se face c era singur aici? Se ntreb ea cu voce tare.
Azi-noapte a fost ger. Vagabonzii se adpostesc n case ca asta,
care mai au i reputaia de refugiu pentru drogai. Rapoartele
preliminare spuneau c au fost aici nite pturi, dou scaune
vechi, chiar i un mic aragaz, la etajul doi.
Peterson nu rspunse. Reena se ghemui lng cadavru.
Nicio traum vizibil? ntreb ea.
Pn acum, nu. S-ar putea s gsesc cte ceva la autopsie.
Te gndeti c s-ar putea s fi provocat cineva incendiul ca s

acopere o omucidere?
N-ar fi prima oar. Dar mai nti trebuie s excludem
probabilitatea unui accident. De ce e singur aici? repet ea. n ct
timp poi obine datele de identificare?
Dup amprentele digitale i dentare n cteva zile.
169
La fel ca ODonnell, Reena i scoase un carnet i ncepu s
traseze rapid nite schie pentru a le altura fotografiilor.
Cam care ar fi datele de baz? Brbat, nalt de cam ct?
Nimeni n-a reuit s-l gseasc pe proprietar. Nu i se pare
interesant?
ncepu s-i linieze grila, mprind camera aa cum i
secioneaz arheologii siturile. Apoi avea s selecteze, s cearn,
s consemneze i s ia probe.
Pe peretele opus, forma arsurii indica prezena unui accelerant, aa cum constatase i anchetatorul de la departamentul
pompierilor. Lu eantioane, le puse n containere i le etichet.
Becul din tavan se topise parial. Fcu nc o fotografie, apoi
una cu tavanul i cu dra lsat de arsur, urmrind pn afar,
pind peste rmiele ude i prin cenu. Patru apartamente,
numr ea, ntiprindu-i n minte imaginea dinaintea
incendiului. Nelocuite, nentreinute, degradate.
Trecu degetele nmnuate peste lemnul carbonizat, n lungul
unui perete, i alese alte cteva eantioane. Apoi nchise ochii i
le mirosi.

ODonnell! Aici par s fie puncte de origine multiple. i


urine clare de accelerant. Snt multe crpturi i guri n
duumeaua asta veche unde s se adune.
Se ls n patru labe, aplecnd capul deasupra unei sprturi
prin care se vedea nivelul de dedesubt. ODonnell i fcuse!!
Ila i lucra pe seciuni.
Vreau s caut proprietarul, s aflm unele date de la cineva
de-al casei, zise Renna.
N-ai dect.
Nu vii s arunci o privire i la configuraiile de-aici, de
170
sus?
N-ai tu linite pn nu-mi urc fundu pe scara aia.
Reena i zmbi.
Te intereseaz s-mi auzi teoria iniial?
Probe, Hale. Mai nti probele, pe urm teoriile.
Tcu un moment, dup care continu:.
Spune-mi-o oricum.
A dat foc unde nu trebuia. Ar fi trebuit s nceap din
captul cellalt, ct mai departe de trepte, retrgndu-se apoi spre
ele, pe unde putea s scape. Dar el, ca prostul, a aprins focul
lng scar i de-acolo a mers tot napoi. O fi fost beat, sau
drogat, sau pur i simplu prost ca noaptea, cci s-a prins singur
n capcan i a ajuns s sfreasc fript n debara.
Ai gsit vreun container, ceva n care putea ine

accelerantul?
Nu. S-ar putea s zac pe undeva pe sub straturile astea.
Sau o fi acolo, jos, art ea cu degetul. S zicem c l-a scpat
aici, cuprins de panic, fugind cu focul dup el. Flcrile ating
containerul cu accelerant. Bum! Gata gaura din planeu. Parterul
ia foc i el, iar resturile de-aici cad acolo.
Dac eti aa de deteapt, vino jos i lucreaz la gril.
Imediat.
nainte de a cobor, Reena se tr napoi de lng sprtur i i
scoase telefonul celular.
Era o munc istovitoare i murdar, dar i plcea. tia de ce o
trimisese ODonnell la etaj i-i era recunosctoare. Voia s vad
dac putea face fa mizeriei i duhorii, monotoniei i eforturilor
fizice.
i mai voia s vad i dac o ducea mintea.
171
Cnd gsi canistr de zece galoane sub un munte de resturi i
o mare de cenu, simi declicul.
ODonnell!
Partenerul ei se ntoarse dinspre resturile pe care le cernea i
zise uguind buzele:
Unu-zero pentru putoaica cea nou.
Are guri n fund. L-a trt dup el, a dat foc, iar a trt, iar
a dat foc. Drele de sus arat cum l-a tras. Mortul nu poate fi nici
un spectator, nici o victim. Cartograma focului nu corespunde.

E clar c incendiatorul s-a prins singur n capcan. Ferestrele de


la primele dou niveluri au gratii groase, aa c pe-acolo n-a
putut iei nimeni. Pun pariu c mortul e proprietarul.
De ce nu un piroman, un drogat, cineva cruia i se pusese
pata pe proprietar?
Pompierii care au ajuns primii au raportat c toate uile
erau ncuiate. Au trebuit s le sparg ca s ntre. i gratiile de la
etaj? Cine pune gratii la ferestrele de la primul etaj? i erau noi.
Cel puin aa par. Proprietarul face treaba asta. Proprietarul
ncuie cldirea ca s nu ntre scursorile de-afar. Proprietarul are
cheile.
Termin-i investigaia i scrie raportul. S-ar putea s-o
nimereti, Hale.
A, fii sigur c-am s-o nimeresc. De la unpe ani atept
momentul sta, zise Renna.
Seara, Reena edea fa-n fa cu Fran la Siricos i nfuleca
paste pr-de-nger.
Aadar, nu-l putem gsi pe proprietarul cldirii care a
garantat cu ea trei mprumuturi i avea ditamai asigurarea.
Oamenii cu care-am vorbit spuneau cum se plngea c
172
vagabonzii i drogaii i-au ruinat investiia. i c nu reuea s-i
vnd proprietatea. Cred c legistul l va identifica n persoana
cadavrului sau va reiei c a ters-o dup ce incendierea a dat
gre. Mai e mult de lucru la faa locului, dar ncepe s se lege.

Ca la carte.
Auzi la ca! Rse Fran, sorbind din apa mineral. Sora mea
mai mic, anchetatoarea. Ateapt numai s te-aud mama i
tata cum ai rezolvat primul tu caz.
E rezolvat i nu prea. Mai am de fcut nite reconstituiri,
de luat nite interogatorii, de verificat nite date. Spera s m
sune c: timp snt aici.
Reena, la Florena e trecut de unu noaptea.
Aa e, cltin din cap Reena. Ai dreptate.
Au telefonat n dup-amiaza asta. Se simt extraordinar.
Tata a convins-o pe mama s nchirieze un scuter din alea mici.
Parc-i vd gonind prin toat Florena ca doi adolesceni!
Mi-i nchipui, replic Reena, ridicnd paharul de vin ca
pentru o urare, dup care bu. Fr tine n-ar fi fost n stare s-o
fac.
Nu-i adevrat.
Ba e absolut adevrat. Tu eti cea care duce totul n crc.
i-ai asumat atta responsabilitate i munc aici, nct le-a mai
rmas ceva timp s i cltoreasc. Bella, m rog, ea nici pe-un
pahar nu pune mna dect ca s bea n rarele ocazii cnd mai vine
pe aici. i nici eu nu-s mult mai grozav.
Ai servit la mese duminica trecut, iar mari ai lucrat mai
mult de-o or dup o zi ntreag de munc.
Eu locuiesc deasupra, aa c nu-i mare lucru.
Zmbi, totui, puin rutcios i continu:

173
Observ c de Bella n-ai zis nimic.
Bella e Bella. i are trei copii de crescut.
i o doic, o menajer, un grdinar a, am uitat, un
decorator de exterior!
Vznd expresia ncruntat a lui Fran, o expedie cu un gest:
Las, nu te uita aa la mine. O s-mi treac. Nu-s cu
adevrat suprat pe ea. Cred c m simt puin vinovat c i-ai
luat tu partea leului. Xander te urmeaz la un pas, dei are o
grmad de studiat la medicin.
Las-o-ncolo de vinovie. Fiecare facem ce e mai
important pentru noi,
Arunc o privire spre brbatul care ntorcea aluatul pe
tejgheaua de lucru i-i zmbi.
Avea mini mari i un chip plcut, aproape drgla. Prul
rocat i cdea pe frunte ca nite mici flcri, iar cnd i privea
soia, ca acum, n ochi i se aprindea o lumini pozna.
Ei bine, cine s-ar fi ateptat s te ndrgosteti de un
irlandez cruia-i place buctria italieneasc? remarc amuzat
Reena, lund nc o furculi de pate. tii, tu i cu Jack nc mai
avei scnteia aia, dei suntei mpreun de ct s-au fcut trei
ani.
Doi, n toamna trecut. Dar scnteia s-ar putea s aib o
cauz mai special.
Fran se ntinse peste mas, apucnd-o pe Reena de ambele

mini.
Abia atept. Voiam s te las s termini de mncat ca s i-o
spunem amndoi, Jack i cu mine, dar nu mai am rbdare niciun
minut.
O, Doamne, eti gravid!
174
n patru sptmni, preciz ea, mbujorndu-se. E cam
devreme, ar trebui s-mi in gura, s pstrez secretul. Dar nu pot
i
Se ntrerupse cnd Reena sri n picioare i o mbri.
Vai de mine, vai de mine i de mine! Stai!
Se repezi, ocoli bancul de lucru i sri n crca lui Jack:
Tticule!
Chipul tnrului irlandez cpt aceeai culoare cu cea a
prului, cnd Reena l srut pe obraz.
ampanie pentru toat lumea! Fac eu cinste, zise ea.
Deocamdat vrem s rmn n familie, zmbi aiurit Jack.
Ropotul de aplauze din jur o fcu s ntoarc privirea spre
oamenii care veneau grbii s-o felicite pe Fran.
Prea trziu. M duc s aduc vinul.
Vestea lui Fran i faptul c fusese prima ei zi de munc
propriu-zis o fcuser pe Reena s bea puin mai mult dect ar
fi trebuit. Era ntr-o stare de euforic cnd se ndrept spre scar
din spate care urc la apartamentul ei.
Gina i Steve erau cstorii de aproape un an. Nu mai aveau

niciun motiv s in ocupat un apartament cu dou dormitoare.


Reena tia c, dup prerea prinilor ci, fcea o mic prostie
locuind acolo, dei avea camera ei acas. ncercaser cu
argumentul c ar economisi chiria. Fusese nevoit s le aduc
aminte c o crescuser ca pe o fat responsabil, care s stea pe
propriile picioare n via.
Considera c apartamentul era un prim pas. Va dori cndva o
cas a ei dar pn atunci mai era. Iar faptul c locuia deasupra
restaurantului, la o azvrlitur de b distan de prinii ei era
comod i confortabil. i la o strad deprtare de Fran i Jack, i
175
zise ea.
Cnd ajunse n spate, vzu c n living lumina era aprins.
Instinctiv, i descheie haina ca s poat ajunge uor la pistol. n
toi anii de cnd lucra c poliist, doar de dou ori fusese
nevoit s-l scoat din teac i-i ddea ntotdeauna o senzaie
stranie cnd l simea n mna.
Porni n sus pe trepte, recapitulnd totul n minte. Plecase
nainte de ivirea zorilor. Poate c uitase s sting lumina. Dar
stinsul luminilor i intrase n obinuin, deoarece mama ei,
maniac cu economia de energie electric, o btuse la cap cu
asta toat viaa.
Cu o mn pe patul armei, o ntinse pe cealalt spre clan ca
s verifice dac ua era ncuiat. Ua se deschise, pistolul iei pe
jumtate din teac, dar imediat l mpinse la loc, pufnind.

Luke! De cnd eti aici?


De vreo dou ore. i-am spus c s-ar putea s trec n scara
asta.
ntr-adevr. i spuse Reena, n timp ce btile inimii i
reveneau la normal. Uitase. Bucuroas c-l vedea, se apropie de
el i i oferi buzele.
Srutul fu scurt i formal, fcnd-o s nale din sprncene. n
mod normal, Luke abia atepta s-i pun minile pe ea. i i-a
simea acelai lucru. Luke Chambers avea o anume elegan, o
senzualitate distins pe care Reena o gsea foarte excitant la
fel ca romantismul i lcomia cu care se inuse dup ea din
momentul n care se cunoscuser.
i plcea s fie urmrit, s primeasc flori i telefoane. i
plceau cinele romantice i plimbrile ndelungate pe malul
apei. i plcea s fie considerat o femeie complex i mcar
176
puin delicat. O schimbare plcut, i spuse ea, fa de opiniile
potrivit crora era o persoan ferm i competent.
Probabil c de-asta Luke nici nu avusese nevoie de prea mult
timp ca s se culce cu ea. Totui, trebuiser s treac trei luni
pn s-i dea cheia de la u.
M-am oprit jos s mnnc ceva de cin i am rmas la o
uet cu Fran.
i desfcu fularul i-i scoase plria, dup care fcu o mic
piruet.

Am avut o zi extraordinar, Luke, i am primit cea mai


minunat veste cnd am
M bucur c mai primesc unii i veti bune.
Se ndeprt de ea, nchise televizorul i se trnti ntr-un
fotoliu.
OK, i spuse Reena, era sexy i interesant, i adeseori
mmantic. Dar mai era uneori i ciufut. N-o deranja. Ba chiar, din
moment ce ea nsi i petrecea aproape tot timpul printre
brbai, i plcea ca ntr-o relaie personal s savureze
momentele de blndee i consolare.
O zi grea? ntreb ea n timp ce-i scotea haina i mnuile
i le punea n debaraua ngust.
Asistenta mea mi-a dat preavizul.
Aa?
Reena i rsfir cu degetele buclele lungi, ntrebndu-se ce-ar
fi s ncerce o nou pieptntur. n clipa urmtoare se simi
vinovat c nu-i dduse atenie.
mi pare ru s aud. Se aplec s-i desfac ireturile de la
ghete. De ce pleac?
S-a hotrt s se mute napoi n Oregon, fir-ar s fie! Aa,
177
hodoronc-tronc. Acum trebuie s organizez interviuri i s
gsesc una pe care s-o poat instrui nainte de a pleca. Asta,
peste cele trei ntlniri n locuri diferite pe care le-am avut azi.
M omoar durerea de cap.

O s-i aduc o aspirin.


Se apropie de el i se aplec s-l srute pe cretet. Avea un
pr castaniu, frumos i mtsos, i ochi cprui.
Cnd Reena se ridic, Luke o lu de mn, zmbindu-i obosit.
Mulumesc. Ultima ntlnire s-a prelungit i voiam doar s
te vd. S m mai decompresez .
Mai bine intrai jos. La Siricos avem ntotdeauna
decompresiune pe list.
i zgomot, replic el, pe cnd Reena intra n baie. Speram
s am o sear linitit.
Acum e linite.
Scoase sticla, o duse n buctrioara cu aragazul ei vechi i
bufetul de un galben vesel.
Aspirina o facem pe din dou. Am but cam mult
ampanie jos. O srbtorire major.
Mda, se vedea c te distrai de minune. Am aruncat o
privire pe fereastr nainte s intru prin spate.
M rog, ai fi putut mcar s bagi capul pe u, insist ea,
dndu-i aspirin i apa.
M durea capul i n-aveam chef s stau ntr-un restaurant
glgios, ateptnd s-i termini tu petrecerea.
i dac tot te durea capul, continu ea n gnd, de ce naiba
nu i-ai luat singur aspirina pn acum? Ce tinci puteau fi
brbaii uneori!
Poate c terminm mai devreme dac tiam c ai venit.

178
I ran e gravid.
Hmm?
Sora mea, Francesca. Ea i Jack tocmai au aflat c vor
avea un copil. Cnd mi-a spus, i strluceau ochii att de tare c
ar fi putut s lumineze tot oraul Baltimore.
Nu s-au cstorit de curnd?
Acu doi ani, i de-atunci tot ncearc. n familia asta,
tindem s mergem direct la maternitate. Bella are deja trei copii
i se aude c-ar mai proiecta unul.
Patru copii n vremurile astea E de-a dreptul
iresponsabil.
Aezndu-se pe braul fotoliului, Reena i mas umrul.
Cu asta te-alegi cnd ai de-a face cu o familie italian
catolic i numeroas. Iar ea i Vince i pot permite.
Sper c tu nu te gndeti s trnteti cte unul din doi n doi
ani?
Cine, eu? Rse Reena i bu din paharul cu ap mineral.
Eu mai am mult pn s fac copii. Abia am nceput s-mi furesc
cariera. Apropo, azi am avut primul caz major. Ai auzit de
cldirea aia de pe Broadway, un bloc de apartamente nelocuit, i
o singur victim?
Azi n-am avut timp de tiri. Am muncit doupe ore. i
mi-am pierdut mult timp dansnd step pentru un potenial client
unu important.

A, excelent! Contul la mare


nc nu-l am, dar m strduiesc.
Mna lui, cu degete lungi i palma ngust, trecu uor n
lungul coapsei ei.
Am aranjat o cin cu el i cu nevast-sa, joi seara. S te
179
mbraci cu ceva deosebit, bine?
Joi? Luke, joi se ntorc prinii mei din Italia. Lum cina n
familie. i-am spus.
Ei, poi s-i vezi i vineri sau n weekend. Pentru
Dumnezeu, locuii pe aceeai strad: E un cont major, Pisi.
Am neles. i-mi pare ru c n-ai s poi ajunge la cina de
bun-venit.
Tu asculi ce spun?
Mna de pe piciorul ei se strnse pumn.
Am nevoie de tine. Trebuie s socializez cu ei ca s pun
mna pe cont. Aa se procedeaz. S-a stabilit deja.
mi pare ru. Mi-am fcut programul nainte ca tu s alegi
seara de joi. Dac vrei s-o reprogramezi, pot s
Cum s-o reprogramez? Luke se ridic din fotoliu. E o cin
de afaceri. O mare ocazie pentru mine. S-ar putea s nsemne
avansarea pentru care am muncit att de mult. Tu i-aa aproape
c locuieti cu familia. Ce mare lucru s mnnci cu ei nite
afurisite de spaghetti, cnd poi face acelai lucru n oricare alt
zi?

De fapt, o s-avem manicotti. Renna i stpni valul de


iritare i se ridic. Prinii mei au fost plecai aproape trei
sptmni. Am promis c vin la cin dac nu snt chemat la un
caz. Vor veni acas, unde o s-i atepte vestea c fiica lor cea
mai mare ateapt primul copil. n lumea mea, sta e un
eveniment major, Luke.
i interesele mele n-au nicio importan?
Sigur c au. Iar dac m-ai fi ntrebat nainte de a face
planurile astea, i-a fi spus c snt ocupat i ai fi putut propune
o alt sear.
180
Dac un client vrea joi, joi rmne! se rsti el, roind de
enervare. Aa merg lucrurile n lumea mea. Ai idee, ai cea mai
vag idee ct de competitiv e planningul financiar? De ct timp i
efort e nevoie ca s obii un cont de nu tiu cte milioane de
dolari?
Nu prea. Probabil era vina ci c puin i psa. Dar tiu c
munceti mult, i mai tiu c e foarte important pentru tine.
Mda, se vede.
Cnd Luke i ntoarse spatele, Reena ddu ochii peste cap.
Fcu totui un pas nainte, pregtit s-l liniteasc.
Ascult, chiar mi pare foarte ru. Dac ai vreo ans s-o
mui n alt sear, am s
Adineaori i-am spus! zise el i, ntorcndu-se i azvrlind
braele n aer, o nimeri cu dosul palmei n obraz.

Reena se trase napoi cu ochii holbai, apsndu-i degetele pe


locul lovit.
O, Doamne, o, Doamne, Dumnezeule, Pisi! Iart-m Nam vrut Te-am lovit? O, Iisuse
O apuc de brae, cu o expresie la fel de nucit pe ct i
imagina Reena c era i a ei.
A fost un accident, i jur!
Nu face nimic.
Te-ai repezit n calea minii melc. Nu m ateptam Snt
al naibii de neatent Doamne, d s vd Se face o vntaie?
Abia m-ai atins.
Ceea ce era destul de adevrat, i spuse ea. Mai puternic
fusese ocul dect lovitura propriu-zis.
S-a nroit, murmur Luke, atingndu-i uor obrazul cu
degetele. M simt ngrozitor. Ca un monstru m simt Faa ta
181
Inimoas
O nimica toat.
Iat c, pn la urm, l consola ea pe el!
N-ai vrut, iar eu nu-s chiar aa de fragil.
Pentru mine eti, replic el, cuprinznd-o n brae. Nici nu
tii ce ru n pare. Mai bine n-a fi venit aici cnd snt aa de
prost dispus. Dar voiam s te vd. i pe urm, tu petreceai jos
Nu voiam dect s stau puin cu tine.
O srut uor pe obraz.

Aveam doar nevoie s fiu cu tine.


Acum snt aici, l mngie ea pe cap. i-mi pare ru c nu
te pot ajuta joi. Serios.
Luke se retrase, zmbind.
Poate gsim o cale s compensezi.
Sexul fu bun. Cu Luke era bun ntotdeauna. i, din cauza
micului conflict i al micului incident, Luke se purta deosebit de
tandru. Trupul ei se nclzea sub al lui, muchii ei suprasolicitai
peste zi se detindeau. i, n timp ce se nla spre culme, mintea
i se goli de orice gnduri.
Satisfcut i somnoroas, se ghemui lng el.
N-ai s-i iei niciodat un pat mai mare? o ntreb Luke.
Reena zmbi n ntuneric.
Zilele-astea
De ce nu vii la mine n weekend? Putem trece pe la vreun
club, smbta seara, iar duminic dimineaa s lum o gustare,
mai trziu
Mmmm Poate. S-ar putea s trebuiasc s dau o mna
de ajutor n schimbul de la prnz, duminic, dar pe urm Pe
urm e posibil.
182
Luke tcu un moment, iar Reena crezu c adormise.
Ai putea s te vezi cu prinii ti mai devreme, joi, s nu te
duci la cin i s te ntlneti cu mine la restaurant la apte.
Luke, la noi nu merge aa

Bine, spuse el bosumflat i se ntoarse spre marginea


patului ca s coboare. O s rmn aa cum vrei tu ca de
obicei.
Luke, eti nedrept, i o tii foarte bine.
Ba nedrept e obiceiul tu de a refuza mereu orice
compromis, se rsti el, ncepnd s se mbrace. Felul n care le
pui pe toate mai presus de mine.
Plcerea i senzaia de relaxare se evaporar.
Dac eti ntr-adevr de prerea asta, nu neleg ce mai
caui la mine.
Pe moment, nici eu nu neleg. Iei mai mult dect dai,
Renna.
i ncheie cmaa cu micri scurte, repezite.
Nu va trece mult i nu vei mai avea ce lua de la mine.
i dau tot ce am mai bun.
Luke i mpinse picioarele n pantofi.
Dac ntr-adevr crezi ce spui, e foarte trist.
i plec. Reena rmase ntins pe spate.
Oare era chiar att de egoist? Att de zgrcit emoional?
inea la Luke, dar munca lui prezenta cu adevrat vreun interes
pentru ea? Nu prea, recunoscu, i cu att mai puin cnd era
preocupat de ale ei.
Se ntoarse pe partea cealalt, n ntuneric, ncercnd s
adoarm.
Cnd intr n camera brigzii mpreun cu ODonnell, dup

183
ce-i petrecuse aproape tot schimbul btnd la ui, interognd
martori i obinnd declaraii de la fosta soie a proprietarului
cldirii, fostul partener de afaceri i actuala prieten, Reena i
trei duzini de trandafiri albi, cu tulpini lungi, rspndii pe toat
suprafaa biroului.
Florile atraser multe comentarii din partea colegilor, dar
dedicaia o fcu s surd.
Pisi,
iart-m.
Idiotul
Totui, nu-i satisfcu plcerea de a-i mirosi pn nu-i duse n
camera de recreere ca s-i fac loc pe birou i s poat lucra.
Avea de scris rapoartele. Identitatea cadavrului nc nu fusese
confirmat, iar proprietarul continua s fie dat disprut.
mpreun cu ODonnell, intr n biroul comandantului ca s-l
pun la curent.
Ateptm rapoartele de la laborator, ncepu ODonnell.
Proprietarul James R. Harrison a fost vzut ultima oar bnd
ntr-un bar numit Fan Dance, un club de striptease aflat la
cteva strzi distan de locul faptei. Avem o chitan de card
care arat c a pltit la unu far douzeci. Camionet Ford,
nregistrat pe numele lui, a fost gsit n spatele cldirii.
Arunc o privire spre Reena, fcndu-i semn s ia cuvntul.
Sub resturile de la parter am gsit o trus de scule i o

urubelni al crei vrf pare s corespund cu perforaiile din


fundul canistrei de beznin recuperate de la faa locului.
Harrison a fost condamnat pentru fraud acum cinci ani, aa c
amprentele lui snt la dosar. Corespund cu cele pe care le-am
184
ridicat de pe cutia de scule, de pe urubelni i de pe canistr.
Medicul legist nu i-a putut preleva amprentele de pe degete, aa
c acum se lucreaz la impresiunea dentar.
Ar trebui s avem rezultatul mine, adug ODonnell. Am
vorbit cu nite asociai de-ai lui. Avea mari probleme cu banii. i
plceau caii, dar caii nu-l plceau pe el.
Cpitanul Brant ddu din cap, rezemndu-se de sptar. Avea
prul alb ca zpada i ochii de un albastru rece. i inea
fotografiile nepoilor pe biroul la fel de ordonat ca salonul
mtuii Carmela.
Prin urmare, se pare c a dat foc cldirii n sperana de a
ncasa asigurarea i a fost prins nuntru.
Aa arat, domnule cpitan. Legistul n-a gsit nicio urm
de violen, rni sau leziuni. nc mai ateptm raportul
toxicologic, adug Reena, dar nu reiese de nicieri c i-ar fi
vrut e ineva moartea. Avea o mic poli de asigurare pe via.
Cinci mii. i revin fostei neveste. N-a schimbat niciodat
beneficiarul.
Femeia s-a recstorit i s-a angajat cu norm ntreag. Soul
ci lucreaz i el. Nu par suspeci.

nchidei cazul. Repede, adug Brant.


Am s scriu eu raportul, se oferi Reena cnd ea i
ODonnell revenir n camera brigzii.
N-ai dect. Eu mai am de rezolvat nite hrtii mai vechi.
Se aez. Aveau birourile fa-n fa.
E ziua ta sau ceva?
Nu, de ce? A, florile
Reena se instal la calculator cu nsemnrile pregtite.
Tipul cu care umblu a fost cam nesimit azi-noapte. Acum
185
are mustrri de contiin.
Distins.
Mda, ce-i al lui, e-al lui.
E treab serioas?
nc n-am hotrt nimic. De ce, vrei s te dai la mine?
ODonnell zmbi i vrfurile urechilor i se nroir.
Sor-mca cunoate un tip care i-a lucrat cte ceva. Un
lmplar. Face treab bun i-i un biat foarte bun, din cte zice
c. ncearc s-l combine.
i ce, crezi c-am s m duc la o-ntlnire pe neve cu
tmplarul sor-tii?
A zis c s te-ntreb, ridic el minile cu un gest defensiv.
i-i un biat foarte artos, aa zice.
Atunci n-are dect s-i gseasc singur o fat, spuse
Reena i ncepu s-i scrie raportul.

11
Bo nfulec ultimul fursec cu unt de arahide, nghiindu-l cu
lapte rece. Apoi, aezndu-se la bufetul pentru micul dejun pe
care singur l construise, scoase un oftat exagerat.
Dac-l gsii pe soul la al dumneavoastr, doamn M., va construi casa pe care ai visat-o toat viaa. i nu v-a cere
altceva n schimb dect fursecuri cu unt de arahide.
Femeia zmbi, dnd cu prosopul de vase spre el.
Data trecut nu voiai dect plcint cu mere. Ai nevoie de
o fat tnr i drgu care s se-ngrijeasc de dumneata deasta ai nevoie!
O am pe dumneavoastr.
186
Doamna Malloy rse. Lui Bo i plcea felul n care rdea,
aruncndu-i capul pe spate i hohotind spre tavan. Avea un trup
rotofei, aa cum ar deveni i al lui dac-i mai ddea multe
fursecuri. Prul ei era rou ca lumina unui semafor i tot numai
crlioni.
Era destul de btrn ca s-i fie mam i incomparabil mai
amuzant dect cea pe care i-o druise natura.
Ai nevoie de o fat de vrsta dumitale, l amenin ea cu
degetul. Un biat chipe ca dumneata
Pur i simplu snt prea multe ca s pot alege. i nici una
dintre ele nu mi-a cucerit inima ca dumneavoastr, doamn M.
Zi-i-nainte. Ai o gur cum numai tata-mare-a meu avea

Iar el era mai irlandez ca porcu Iu Paddy.


Am vzut cndva o fat, dar am pierdut-o. De dou ori.
Cum?
A fost doar o vedenie, ntr-o camer plin de oameni.
Ridic mna, pocnind din degete. i s-a evaporat. Credei n
dragostea la prima vedere?
Sigur c da.
Poate c asta a fost, iar acum nu fac dect s rtcesc
aiurea pn-o voi regsi. O dat am crezut c am gsit-o, dar a
disprut din nou. Ei, i-acum cred c-i timpul s plec.
Se ridic de pe taburet. Un metru i optzeci i cinci de muchi
supli. Anii de munc fizic l ntriser i-l cldiser bine.
O fi avut Bridgett Malloy de dou ori vrsta lui, dar era nc
femeie i-i plcea privelitea.
Avea o slbiciune pentru biatul acela chipe sta era
adevrul. ns era prea practic pentru a-i fi tot dat de lucru n
ultimele ase luni dac n-ar fi fost ntr-adevr un tmplar
187
ndemnatic i cinstit.
Las-c tot am s-i gsesc eu o fat. ine minte ce-i spun.
Avei grij s tie s gteasc. Se aplec s-o srute pe
obraz. i salutai-l i pe domnul M. Din partea mea, adug el
lundu-i haina. Dac mai avei nevoie de ceva, ajunge s-mi
dai un telefon.
Am numrul tu, Bowen.

Bo porni spre camionet. Oare se putea face i mai frig dect


att? Se ntreb, urmnd crarea pe care o spase ntre treptele
casci i alee. Solul era albit de zpada care se topise, apoi
nghease din nou. Cerul de deasupra era greu i plumburiu,
ameninnd cu noi ninsori.
Hotr s treac pe la pia n drum spre cas. Nimeni nu
putea tri doar cu unt de arahide. Poate c nu l-ar fi deranjat si gseasc o femeie care s se priceap la ale buctriei, dar i
el avea mini destul de iscusite.
i deschisese deja propria firm. Btu cu palma n volan cnd
se aez. Goodnights Custom Carpentry. mpreun, el i
Brad cumpraser, renovaser i revnduser cteva case mici.
nc-i mai aducea aminte cum l convinsese Brad s bage
banii n acea prim investiie pentru a transforma o ruin
drpnat ntr-un diamant. Trebuia s recunoasc, Brad avea
viziune sau cel puin o ncredere absolut.
Mai trebuia s recunoasc i meritul bunicii lui de a fi avut
destul ncredere n el pentru a-i avansa nite bani. i propuse so sune cnd va ajunge acas i s-o ntrebe dac nu avea nevoie
s-i repare ceva.
Bo i Brad munciser ca nite sclavi la renovarea primei case.
Obinuser un profit bun, astfel c i putuse restitui bunicii sale
188
avansul, plus dobnda. Restul de bani l reinvestiser.
Dac sttea s se gndeasc, s cugete cu adevrat, unui mort

trebuia s-i mulumeasc pentru locul unde ajunsese acum. De


ce anume i schimbase viaa acel eveniment, moartea unui om
aproape necunoscut, nu tia precis. i dduse ns o motivaie: s
nu mai umble creang i s porneasc pe un drum sigur.
Josh, i spuse el, plecnd din faa casei Malloy din Owens
Mill. Mandy fusese distrus. i, destul de ciudat, incendiul i
moartea tnrului fuseser dou dintre elementele care le
cimentaser prietenia.
Brad i cum naiba o chema? Blondina pe care o dorea cu
atta intensitate pe atunci Carrie? Cathie? Rahat, ce mai
conta? Tot n-ajunseser nicieri. Acum, pe Brad l interesa o
brunet picant creia-i plcea s danseze salsa.
Dar propria lui blond cea ntrezrit la o petrecere cu o
via de om n urm? nc-i mai rsrea n minte din cnd n
cnd. nc mai putea s vad faa aceea, cascada de bucle, mica
aluni de lng gur.
De mult, de mult pierdut, i reaminti el. Niciodat nu-i
tiuse numele, sunetul vocii, mirosul Probabil c tocmai asta
feca ca amintirea, senzaia, s fie att de dulce. Era tot ceea re
i-ar fi dorit el s fie.
Se nscrise n trafic i trase concluzia c toi locuitorii din
Baltimore se hotrser s se duc la cumprturi dup
serviciu. Nu era nevoie dect de pulberile amenintoare ale
zpezii i iot poporul se bulucea-n magazine. Poate c reuea si fenteze i s se descurce cu ce mai avea n frigider.

Sau s comande o pizz la pachet.


Trebuia s-i revad planurile pentru o nou lucrare i lista de
189
materiale pentru casa pe care el i Brad o aleseser.
i cheltuia mai eficient timpul
Se uit ntr-o doar la stnga, cnd mainile de pe banda lui se
oprir din nou. n prima clip nu vzu dect o femeie, o femeie
cu adevrat drgu, la volanul unui Chevy Blazer albastrunchis. Pr bogat, buclat, de culoarea caramelului deschis, ieind
de sub o beret neagr. Btea cu degetele n volan ntr-un fel
care-i spunea c asculta ceva la radio. Dintr-al lui rsuna
Springsteen, cu Growing Up i, dup ritmul degetelor, bnui
c i al ei era pe acelai post.
Ciudat.
Gndul l amuza, aa c se aplec s-i vad mai bine faa.
i o vzu. Era Fata din Vis. Obrajii, curba buzelor, alunia.
Rmase cu gura cscat, iar ocul l fcu s se smuceasc,
blocnd motorul camionetei. Fata arunc o privire n direcia lui
i, pentru o clip o clip suspendat n spaiu ochii aceia
prelungi, cprui i ntlnir pe ai lui.
Muzica se opri.
Rahat! i spuse Bo, apoi fata se ncrunt, ntoarse capul i
porni maina.
Dar, dar, dar
Propriul lui blbit l readuse la realitate. Ocrndu-se, porni

motorul, dar traficul de pe banda lui era blocat, iar mainile de


alturi porniser din nou. Cteva claxoane izbucnir nervoase, n
timp ce Bo i desfcea centura de siguran i deschidea
portiera.
Chiar i venise ideea nebuneasc de a o lua la fug dup
maina ei. S-o ia la fug pe mijlocul strzii, ca un pacient scpat
de la balamuc. Dar ea ajunsese prea departe. Prea departe, i
190
spuse el, furios, ca s-i disting mcar numrul de nmatriculare.
Iar o lum de la-nceput, murmur, rmnnd pe loc. n jur
rsunau tot mai multe claxoane i ncepea s ning.
Oricum a fost ciudat.
Reena se rezem de tejgheaua din buctria de la Siricos,
unde mama ei lucra la aragaz.
Vreau s zic c arta foarte bine, dac nu pui la socoteal
faptul c sttea cu gura cscat, mai-mai s prind un roi de
mute, i-i ieiser ochii din cap ca i cum i-ar fi nfipt cineva un
b n fund. Adic, pur i simplu am simit c se uita la mine,
nelegi? Iar cnd l-am privit, uite-aa sttea! ncheie ea,
imitndu-i expresia.
Poate c fcuse un atac de cord.
Mam! Rznd, Reena se aplec s-o srute pe obraz. Nu era
dect ciudat, atta tot.
i ii toate uile ncuiate?
Mam, snt poliist. Apropo, azi am mai avut un caz. Doi

puti au intrat prin efracie n coal i au dat foc n dou clase.


Norocul lor c nu le-a reuit prea bine.
Prinii ia ce pzesc?
Nu toi snt ca tine. n ultima vreme, incendiile astea
provocate intenionat de copii au devenit o mare problem.
Nimeni n-a pit nimic, slav Domnului, iar pagubele
materiale; iii fost minime. ODonnell i cu mine i-am reinut,
dar unul dintre ei nu e n ordine. Cred c evaluarea
psihologic o snii susin opinia. Are doar zece ani i o
privire l mai ii minte pe Joey Pastorelli? Aceeai privire.
Atunci e cu att mai bine c l-ai prins.
De data asta. Ei, i acum trebuie s m duc i s m
191
aranjez pentru ntlnire.
Unde v ducei n seara asta?
Nu tiu. Luke face pe misteriosul. Mi-a ordonat s mbrac
ceva fantastic, motiv pentru care am fost la mall s-mi aleg o
rochie nou i am dat cu ochii de ciudatul la.
Luke. El e alesul?
El e n momentul de fa.
i mas mama pe spate cu o mn. Luke nu era un brbat de
curs lung, tia asta.
Le ai pe Bella i Fran gata s-i druiasc nepoi.
N-am spus c trebuie neaprat s te mrii i s faci copii.
Nu vreau dect s fii fericit.

i eu. i snt.
Alesese un restaurant elegant franuzesc, aa c Reena se
felicit pentru catifeaua albastr pe care o mbrcase. Cldura
din privirea lui cnd o vzuse cu rochia aia fcuse ca preul s
devin mai suportabil. Totui, cnd comand o sticl de Dom
Perignon i caviar, Reena fcu ochii mari.
Ce se ntmpla? Cu ce ocazie?
Iau cina cu o femeie frumoas. Cu femeia mea frumoas,
adug el, lund-o de mn i ncepnd s-i srute degetele ntrun fel care-o fcea s se topeasc. Ari superb n seara asta.
Mulumesc.
Se strduise, cu siguran.
Dar tot se ntmpla ceva. mi dau seama.
M cunoti prea bine. Hai s ateptm ampania. Dac neo mai aduc n seara asta
Nu e nicio grab. Pn ateptm, poi s-mi mai spui ct de
superb art.
192
Absolut superb. mi place la nebunie cnd pori prul aa,
drept i lucios.
Dur o venicie i-o dureau braele, ca s-i ntind buclele cu
peria rotund i usctorul de pr. Dar, de vreme ce era
pieptntura care-i plcea lui cel mai mult, n-o deranja s-i fac
pe plac din cnd n cnd.
Luke ddu din cap spre chelnerul care le aduse sticla,

artndu-le eticheta, apoi btu cu degetul n pahar, semn c voia


s guste.
Dup ce ampania fu aprobat i turnat, Luke ridic paharul.
Pentru minunata i fermectoarea mea Renna.
N-am nimic mpotriv s fiu i cu pe list cnd snt servit
cu aa ceva.
i atinse paharul cu al ei, apoi sorbi.
Hmm Mai mult ca sigur bate spumosul de la Sricos.
Pivnia de vinuri de-acolo nu-i tocmai adnc. Aici au una
extraordinar. Un franuzesc excepional ca sta nu merge
alturi de pizza cu ardei.
tiu i eu? ncerc Reena s se arate amuzat. Cred c ar
fi o completare potrivit. i acum, c am gustat vinul i am inut
toasturile, mi spui i mie ce se ntmpla?
Arzi de curiozitate s-i bagi nasul, nu? O tachin el. Am
primit o avansare. Una important.
Luke! Dar e extraordinar, e minunat! Felicitri! Hai, n
sntatea ta! Ridic Reena paharal i bu.
Mulumesc. i zmbi el radios. Nu m deranjeaz s spun
c-am muncit ca s-o merit, Contul Laurder era ultima carte din
pachet. Cnd l-am asigurat i pe sta, am tiut c, gata, am
ctigat. Mi-ar fi mers mai uor dac m ajutai i tu s-i conving,
193
dar
Te-ai descurcat de unu singur. S tii c-s foarte mndr de

tine.
ntinse mna peste mas i i puse palma peste a lui.
i ai primit un nou titlu i un nou birou? Spune-mi toate
amnuntele.
O mrire gras de salariu.
E de la sine neles.
Reena i puse paharul pe mas, iar chelnerul apru ca prin
farmec ca s i-l umple din nou.
Dac eti gata s comanzi
Pi ce mai ateptm? Mor de foame, i pe urm poi s-mi
povesteti totul n detaliu ct timp mncam.
Dac aa vrei
Dur pn aleser specialitile i i spuse c era puin cam
pretenios din partea lui Luke s comande n francez; dar era
drgla, iar n seara aceea merita s fie puin mai ngduitoare
cu el.
Cnd s-a ntmplat de fapt? ntreb ea.
Alaltieri. Am vrut s pregtesc totul pentru seara asta
nainte de a-i spune. Aici e cam greu s rezervi locuri.
i cum i se spune acum, regele planningului financiar?
Pe chipul lui apru un zmbet satisfcut.
Vine i asta la rnd. Deocamdat m-am mulumit cu un
titlu de V.P.
Vicepreedinte! I-auzi! Ar merita s dm o petrecere.
A, am eu planurile mele. tii, ai putea s mai pui o vorb

la sora ta. Acum, c-am ajuns n funcia asta, poate reuete s-l
conving pe brbatul ci s i mute contul la mine.
194
Vince pare foarte mulumit acolo unde e, ncepu ea, i-i
vzu imediat ochii nceondu-se. Dar am s discut. Ne vom
vedea duminic, de ziua Sophiei. Apropo, nu mi-ai spus dac
vei reui s ajungi.
tii ce prere am despre petrecerile astea mari de familie,
i pe deasupra e doar ziua de natere a unui copil. Ridic ochii
n tavan: Scutete-m.
tiu, poate fi cam obositor. Nicio problem. Voiam doar
s tii c eti bine-venit.
Totui, dac crezi c cumnatu-tu ar putea fi influenat mai
uor prin prezena mea
De ast dat, Reena se ncorda vizibil, dar imediat se relax.
Hai s nu amestecm chestiunile familiale cu cele de
afaceri, bine? Voi vedea dac-l pot convinge pe Vince s aib o
ntlnire cu tine, dar ar fi cum s spun ar fi nedelicat s
ncercm s-i nhm contul tocmai de ziua fiicei lui.
Nedelicat? Vrei s spui c eu snt nedelicat pentru c
ncerc s-mi fac meseria i s-i fac cumnatului tu nite
recomandri financiare competente?
Reena l ls s fiarb, n timp ce li se servea felul nti.
Nu, dar i pot spune c lui Vince nu i-ar plcea s
abordezi probleme de afaceri la o reuniune de familie.

Am fost i eu la unele dintre reuniunile voastre de familie,


i reaminti el. i se discutau o mulime de probleme de afaceri.
Afaceri cu pizza.
Siricos este familia. Voi face tot ce pot.
Iart-m, o btu el pe dosul minii, apoi gesticul evaziv.
tii cum m ambalez cnd e vorba de munca mea. Am venit aici
ca s srbtorim, nu s ne certm. tiu c te vei strdui s-i
195
aduci cumnatul sub umbrela mea.
Oare chiar i spusese asta? Se ntreb Reena. Parc nu, dar era
mai cuminte s nu-l contrazic. Altfel ar ine-o tot aa, pn cnd
i-ar pieri pofta de mncare.
Ei, i mai spune-mi, domnule vicepreedinte. Vei fi
director de departament?
Luke continu s-i explice, iar Reena l ascult, urmrindu-i
n plcere expresiile feei. tia cum e s te strduieti pentru un
scop i s i-l atingi. nsufleitor. Micile valuri de tensiune se
risipir n timp ce mncau.
Petele sta e fabulos. Vrei s guti i tu?
Imediat ce-l ntreb, remarc schimbarea de expresie i rse.
Iart-m, uit mereu c nu-i place s mncm unii din
farfuriile celorlali. Dar d-mi voie s-i spun c nu tii ce pierzi.
A, i nu i-am spus c azi am mai pus mna pe un caz. De data
asta
Nu terminasem. nc n-am ajuns la partea cea mai

important, o ntrerupse el.


A Scuz-m. Mai este?
Big bang-ul. M-ai ntrebat dac am primit un birou nou.
Am s-l primesc.
Mare i dichisit? ntreb ea, intrnd n joc.
Exact. Mare i dichisit. i pe Wall Street.
Pe Wall Street? Uluit, puse furculia jos. La New
York? Te avanseaz tocmai la New York?
M-am spetit pentru asta i uite c am reuit! Sediul din
Baltimore e un ghieu de bilete pe lng cabinetul pe care-l voi
avea la New York.
Sorbi din paharul de ampanie cu o expresie nverunat.
196
O merit.
Absolut. Snt doar surprins. Nu tiam c doreti s te mui
n alt ora.
N-are niciun rost s vorbim despre asta pn nu se face. i
nu e doar o mutare, e un salt uria pentru mine.
Te felicit din tot sufletul, i zmbi ea, ciocnindu-i paharul.
O s-mi lipseti. Cnd pleci?
Peste dou sptmni.
Privirea lui deveni mai cald, iar buzele i se arcuir n acel
zmbet care-i atrsese atenia cu cteva luni n urm.
Mine iau trenul pn-acolo, s vd nite apartamente.
Nu-i pierzi vremea.

De ce s mi-o pierd? Ceea ce ne aduce la a doua parte a


problemei. Pisi, vreau s vii cu mine.
O, Luke, ar fi extraordinar. Mi-ar plcea s dau o fug pn
la New York, dar mine nu pot pleca. Dac tiam mai din timp,
poate c-a fi
Nu la ziua de mine m refeream. I-am cerut unui agent
imobiliar s caute. Am vrut s spun c doresc s te mui cu mine
la New York.
Cnd Reena deschise gura s vorbeasc, el o lu de mn.
Eti exact ceea ce vreau. Cireaa de pe tort. Vino cu mine
la New York.
Inima ei se opri un moment cnd Luke scoase din buzunar o
cutiu i o deschise.
Mrit-te cu mine.
Luke
Era un diamant superb. Reena nu se pricepea la pietre
preioase, dar strlucirea pietrei i lua ochii.
197
E superb. Este M rog, nici n-am cuvinte, dar
E clasic, la fel ca tine. O s avem o via fantastic
mpreun. Captivant, bogat
ntoarse o clip privirea n alt direcie, nclinnd uor din
cap, apoi o privi n ochi i ddu s-i pun inelul pe deget.
Stai
Dar chelnerul apruse deja cu nc o sticl de ampanie i un

zmbet radios.
Felicitri! V dorim mult fericire.
n timp ce le turn n pahare, de la mesele din jur izbucnir
aplauze. Luke se ridic de pe scaun i se apropie de ea pentru a-i
reteza orice rspuns cu un srut prelung i cald.
Pentru noi, spuse el, aezndu-se la loc. Pentru nceputul a
ceea ce urmeaz.
Dar, cnd i atinse paharul cu al lui, Reena nu spuse nimic.
Avea un ghem n stomac i se simea ca prins ntr-o capcan.
Aa se simea. Prins n cursa de a accepta felicitrile i urrile
de bine din partea angajailor restaurantului i a celorlali
meseni, n timp ce Luke o conducea spre ieire. Inelul de pe
deget scnteia nebunete n lumina felinarelor de pe strad i i se
prea greu ca de plumb.
Mergem la mine?
Lng main, Luke o lu n brae i se aplec s-o srute pe
gt.
Ca s srbtorim cu adevrat, adug el.
Nu, am nevoie s m duc acas. Mine trebuie s ajung la
slujb devreme i Luke, avem de vorbit.
Cum vrei, o srut el din nou. Doar e seara ta.
Nici pomeneal , fu singurul rspuns care-i trecu prin cap.
198
Ghemul din stomac ncepea s-i provoace grea i simea la
ceaf nceputul unei dureri de cap.

O s fac cteva fotografii ale apartamentului ca s-i faci


O idee, spuse el n timp ce pornea maina, cu zmbetul pe
buze.
Doar dac nu cumva preferi s-o dai naibii de munc i s tragi
o fug cu mine pn acolo. Ar fi mai distractiv.
ntoarse capul spre ea, fcndu-i cu ochiul.
Am putea merge la cumprturi. i cer asistentei mele s
ne rezerve un apartament la Piaza, s ne ia bilete la un
spectacol
Nu pot. E pur i simplu prea
Bine, bine, ridic el din umeri pentru a pune capt
discuiei. Dar s nu te plngi cnd voi semna contractul de
nchiriere pentru o locuin pe care nc n-ai vzut-o. Am reinut
irci apartamente n Lower Manhattan. Cel spre care nclin e la
ultimul etaj i are trei dormitoare. Agentul imobiliar susine c e
excelent pentru a primi musafiri. Abia a ieit pe pia, aa c am
prins momentul. E destul de aproape de birou ca s pot merge pe
jos cnd e vreme frumoas. Cam scump dar, cu noua mea
funcie, mi-l pot permite. i va fi normal s am i invitai din
cnd n cnd. i s cltoresc O s-ajungem departe, Pisi.
Se pare c ai planificat totul.
La asta m pricep cel mai bine. A, nainte de plecare vreau
s dm o mic petrecere. O putem face ca pe o combinaie de
logodn i reuniune de rmas-bun. Dac hotrm s-o inem la
mine, va trebui s ne grbim. Mai am puin i ncep s-mi

mpachetez lucrurile.
Din nou, Reena nu spuse nimic, lsndu-l s vorbeasc, n
199
vreme ce mergeau spre apartamentul ei de deasupra
restaurantului Siricos .
Hai s mai amnm anunul, spuse el, artnd cu capul spre
pizzerie. Vreau ca n seara asta s te am numai pentru mine. Poi
s le ari inelul i mine.
Cobor din main i ocoli ca s-i deschid portiera. Era unul
dintre gesturile pe care le fcea ntotdeauna i pe care Reena le
considerase fermector de demodate.
Dup ce intrar n apartament, o ajut s-i scoat mantoul,
srutnd-o pe gt. Reena se retrase, trgnd aer n piept nainte de
a se ntoarce cu faa spre el.
S stm jos.
Planuri de nunt! Rse el, desfcnd braele. tiu c
femeilor le place s se repead cu capul nainte, dar hai ca-n
seara asta s ne concentrm asupra logodnei. Fcu un pas
nainte, mngindu-i obrazul cu degetele. S m concentrez
numai asupra ta.
Luke, am nevoie s m asculi. La restaurant nu mi-ai dat
nicio ans. Mi-ai artat un inel, apoi chelnerul ne-a turnat
ampanie, iar lumea nceput s aplaude. M-ai pus ntr-o situaie
imposibil.
Ce vorbeti? Nu-i place inelul?

Ba sigur c-mi place, dar nu l-am acceptat. Nici mcar nu


mi-ai dat voie s-l accept. Pur i simplu ai presupus c-l voi
primi. i-mi pare ru, mi pare foarte ru, Luke, dar ai presupus
prea multe.
Ce tot spui?
Luke, pn-n sear asta n-a fost niciodat vorba de
cstorie. Iar acum, dintr-odat, ai hotrt c ne logodim i ne
200
mutm la New York. Nu vreau s m mut la New York. Familia
mea e aici. i munca mea tot aici e.
Pentru numele lui Dumnezeu, faci numai dou ore cu
trenul. i poi vedea familia o dat la cteva sptmni dac vrei
dei ar cam fi timpul s tai cordonul ombilical, dac te
intereseaz prerea mea.
Nu m intereseaz, rspunse ea ncet, cum nici pe tine nu
te-a interesat a mea. i eu am fost avansat recent, ceea ce, dac
stau s m gndesc, nici nu ne-am deranjat s srbtorim.
Of, pentru numele lui Dumnezeu! Dar nu poi s
compari
Nu compar nimic, observ doar.
Lucruri pe care ar fi trebuit s le observe de mult, dup cum
era nevoit s recunoasc. Vina ei
Munca mea nu te-a interesat niciodat i i nchipui c-am
s-mi dau demisia de la unitate ca s te urmez fericit la New
York.

Vrei s te joci cu focul toat viaa? i la New York avem


incendii, s tii.
Nu-i bate joc de meseria mea!
i ce vrei s fac? strig el. Pui meseria asta mai presus de
mine, mai presus de noi doi. Crezi c-mi pot permite s refuz
avansarea asta pentru ca tu s poi rmne aici, n Baltimore, ca
s gteti spaghetti duminica? Dac nu-i dai seama de ce e mai
important cariera mea, nseamn c te-am judecat greit.
Nu-mi dau seama, deci asta e: m-ai judecat greit. Dar nici
mcar nu are importan. N-am spus niciodat c vreau s m
mrit i nici acum n-o spun. Pentru c nu vreau, nc. N-am
spus nici c a vrea s m mrit cu tine, numai c tu nu te-ai
201
gndit s m lai s rspund.
Nu fi ridicol.
Luke se nroise la fa, aa cum i se ntmpl cnd se nfuria.
ncepu s tremure.
Ai stat pe scaun i n-ai zis nimic. Ai acceptat prin tcere.
M-ai lsat s-i pun inelul n deget.
N-am vrut s provoc o scen. N-am vrut s te fac de rs.
S m faci de rs?
Luke, chelnerul era alturi i frec faa cu palmele. i
mai erau i oamenii, de la masa vecin N-am tiut ce altceva
s fac.
i-atunci, ce i-ai zis, hai s-l trag pe sfoar?

N-am urmrit asta. i nici acum nu am intenia s te


rnesc. Dar ai fcut toate acele planuri fr s m consuli i pe
mine. O cstorie este Pur i simplu nu-s nc pregtit pentru
aa ceva. mi pare ru.
i scoase inelul i i-l ntinse.
Nu m pot mrita cu tine.
Asta ce dracu mai nseamn? O nh el de umeri,
zglind-o scurt. Ai tu aa, un fix care nu te las s pleci din
Baltimore? Pentru numele lui Dumnezeu, bag-i minile-n cap!
M simt foarte bine aici i n-am niciun fix, replic Reena,
smulgndu-se din minile lui. Aici am cas, familia, locul de
munc. Dar, Luke, dac a fi gata s m mrit, dac a dori s
m mrit i asta ar nsemna s plec de-aici, a face-o. Pur i
simplu, mritiul nu face parte deocamdat din programul meu.
i cu programul meu cum rmne? De ce nu te mai
indeti i la interesele altora, mcar din cnd n cnd? Ce naiba
crezi c am tot fcut cu tine n ultimele luni?
202
Am crezut c ne simeam bine mpreun. Dac tu aveai n
vedere o cstorie, nu m-am prins. mi pare ru.
i pare ru. M-ai umilit i acuma-i pare ru! i cu asta leai dres pe toate, nu?
Numai eu tiu ct m-am strduit s nu te umilesc. Nu
ngreuna i mai mult situaia.
S n-o ngreunez i mai mult!

n culmea furiei, Luke fcu o piruet.


tii ct osteneal mi-am dat, pe lng toate celelalte
probleme pe care pe am, ca s-i organizez seara asta perfect?
Ca s gsesc inelul perfect? Iar tu mi-l arunci n fa!
Nu-i arunc nimic n fa, Luke, nu fac dect s-i spun: nu.
Tu i cu mine nu ne dorim acelai lucru. Tot ce-mi rmne tio
tcut e s spun nu, i-mi pare foarte ru.
Mda, sigur, i pare ru! Se ntoarse el din nou spre ea cu o
expresie care-o fcu s-i transpire palmele. i pare ru c pui
munca aia tmpit mai presus de mine, c-i pui familia aia de
parvenii pislogi mai presus de mine, i stilul la de via
funcionresc de tot rahatu mai presus de mine asta dup cteam investit n tine
Hei, mai domol!
ncepea s-i piard i ea calmul.
Ai investit? Da ce-s eu, pachet de aciuni, Luke? Nu snt o
client. i ai grij cum vorbeti despre familia mea.
M-am sturat pn peste cap de familia ta mpuit!
Ar fi mai bine s pleci. Furia ci mocnit era gata s
rbufneasc. Eti furios pe mine, amndoi am but
A, da, sigur! Nu i-a fost greu s sugi ampanie de dou
sute jumate sticla n timp ce te gndeai cum s m plesneti
203
peste obraz.
OK. OK.

Reena intr n dormitor i deschise smucit sertarul biroului ca


s-i scoat carnetul de cecuri.
Am s-i scriu un cec i-l completez pentru ambele sticle,
i cu asta am terminat pe ziua de azi. O s considerm c am
greit amndoi i
O smuci de bra, fcnd-o s-i piard echilibrul. Reena nici
n-apuc s clipeasc din ochi, c se pomeni cu un dos de palm
peste obraz. Carnetul de cecuri i zbur din mn i ea se lovi cu
umrul de perete.
Cea! mi scrii tu mie un cec? Ce-i nchipui, curvo, c-am
s-i nghit toate uturile-n coaie
Reena vedea stele verzi i roii dansnd naintea ochilor. Mai
mult dect durerea, ocul o fcu s paralizeze un moment, iar
Luke se aplec i o ridic brutal n picioare.
La-i minile de pe mine
i auzi tremurul din glas, i fcu un efort s se calmeze,
nva s fugi, i spusese cndva bunicul ei. i nvase. Dar
acum nu avea unde s fug.
Ia-i-le de pe mine, Luke. n clipa asta.
M-am sturat s tot primesc ordine de la tine. Gata, ai
fcut destul pe efa. E timpul s-nvei ce se-ntmpl cnd cineva
ncearc s-i bat joc de mine
Reena nu gndi. Nu se gndi nici c poate voia s-o loveasc
din nou, nici cum s-l opreasc. Pur i simplu reaciona, aa cum
se antrenase s reacioneze.

i repezi podul palmei n sus, lovindu-l puternic n brbie,


i-i trnti cu furie un genunchi ntre picioare.
204
Stelele nc mai dansau n faa ochilor ei cnd Luke se
prbui, respirnd repede i sacadat. Cnd vorbi, n voce nu i se
mai simea niciun tremur.
Nimeni nu-mi zice mie curv care d uturi n coaie.
Ghinionul tu e c-ai uitat c poliitii se pricep i la asta. Salt-i
curu la de nimic i iei afar din casa mea.
nfac o lamp i smuci de cablu, scondu-o din priz, dup
care o ridic deasupra umrului ca pe o mciuc.
Sau mai putem face nc o rund, nenorocitule. Iei afar
i zi c-ai noroc c nu-i petreci noaptea ntr-o celul sau la spital.
N-am s uit asta.
Chipul lui devenise palid ca de cear i fu nevoit s fac vreo
civa pai tr nainte de a se putea ridica n picioare.
N-am s uit niciodat asta.
Foarte bine. Nici eu n-am s-o uit. Iei dracu-afar. i s nu
te mai apropii de mine.
Nu mai tremura cnd l urm n living. Nu tremur ct l
atept s-i ia haina. i pstr calmul n vreme ce ncuie ua n
urma lui, ba chiar i cnd trecu n faa oglinzii ca s-i
examineze faa.
Lu camera digital, regl timerul, fcu dou fotografii, fa
i profil, dup care le trimise cu o scurt explicaie, prin e-mail,

partenerului su.
Acoper-i spatele, i spuse.
Apoi scoase din frigider o pung cu mazre congelat i se
aez innd-o apsat pe obrazul vtmat.
Tremura ca o frunz.

12
205
Aezat n main, fumnd o Camei Curvitina s-a ajuns.
Umbl n Costum La Patru Ace, n Mercedes-ul lustruit. O rabl
ca asta te scoate la treizeci de btrne uor. Nu i-ar strica nici lui
una. Poate chiar asta, ce-ar fi s i-o umfle? N-ar fi un ut n cur
de toat coma? Costum La Patru Ace iese iar, umflndu-se-n
paltonul lui de camir, i cnd colo, adio main!
Ar merita cteva rsete.
Da regula jocului e mai nti s te uii.
Scoate binoclul. Curva i las de cele mai multe ori
jaluzelele ridicate, l-o fi placnd ca gagiii s fac laba cnd se
uit la ea-n cas.
Nici o trf nu se compar cu o trf catolic.
Amndoi stau n picioare, n living. Par destul de aprini.
Psreii se ceart ca-ntre-ndrgostii, poate? Ar fi trebuit s-i
ia o bere. Spectacolul se vede mai bine cu una rece.
Ia uite-i faa! Sexy, cu alunia, cu buzele alea arcuite n
loc de bere. I s-a sculat.
Intr-n dormitor. Ei, aa mai vii de-acas! Hai, fetio, jos
textila. Scoate tot de pe tine pentru tticu .
Hopa! Un dos de palm-n plin! Ne-am cam suprat puin.
Numai de-ar mai trosni-o o dat. Hai, Costumache, mai trage-i
una curvei. Fanii din rndu-nti vor s vad poceala.

Iisuse, ce ftlu! Te lai nvins de-o muiere slbnoag?


Hai, ne-o igar. Tem de gndire. Poate s-i dea un ut n
cur cnd iese. Poate s-l stlceasc-n m-sa-n btaie.
Cu o eava, o bt, ceva S-i umple de snge tot Costumu
La Patru Ace. Principala suspect ea. Ar putea-o face aa
206
nct s pice vina pe ea.
S vedem ct timp o s mai rmn o-mpuit de gabori cnd
e suspect de crim.
Ar putea fi distractiv. i ntotdeauna s-ar ntreba, nu?
Costum La Patru Ace iese, chioptnd de parc i s-ar fi
umflat coaiele ca pepenii. S te strici de rs cnd te uii la el i
mai mult nu!
i tot rznd, o iei din loc dup Mercedes-ul albastru lustruit.
A dracu main.
i zmbeti, c-un zmbet de halit ccat larg pn la urechi, c
i-a venit o idee mai bun. i mai bun, i de-o mie de ori mai
distractiv.
A re nevoie de puin timp, da aa-i cu toate chestiile mito.
Tre s fac un ocol, s-i ia nite materiale. i s-aib grij s
rmn totul ct mai simplu. Cu ct mai simplu, cu att mai tune.
Simplitatea-i la ordinea zilei.
i dac tot te-apuci de lucru, ia i berea aia. Explozivi 101.
Se pricepe la d-tia. Mai mult ca sigur. Brigada de incendieri
se trage de ireturi cu ia de la bombe. Un mecanism drgu. i

simplu. Dragi fetie i biei, s nu-ncercai figura asta i acas.


Acum e destul de trziu, trziu de-a binelea. Curvitina
doarme la ora asta, singur-singuric. Nu prea e trafic. Orau-i
mort la patru dimineaa. Ce hazna de ora Numai belele a
avut cu oraul sta. S-a dus sus, n apartamentu lui de Costum
La Patru Ace, unde s-a culcat, cu coaiele lui ct pepenii. Ar fi
amuzant s-l scoat iar afar. Aa de uor, aa de hzos. Da
las c-aa-i mai bine. nc cteva minute cu rabla de treizeci Ac
miare, i totu-i aranjat. ncrcat i-ncuiat.
i-acum, ia-o ctinel i du maina un pic mai ncolo De s
207
nu vezi i tu ceva din spectacol?
Mai aprinde-o pip i ateapt artificiile.
i cinci, patru, trei, doi, unu.
Buuum!
Ia uite-o, nene, cum zboar! Ia uite-o cum arde!
O, da, puior, bun treab. De nota zece! i-acuma, toat
lumea o s-o arate cu degetu , c-o s aib grij Costum La
Patru Ace s le-o arate el. Cu-o mn o s-i in coaiele ct
pepenii i cu ailalt o s-arate drept spre ea.
Bun treab pentru noaptea asta.
Pcat de rabl, totui.
La ora ase dimineaa, cu treizeci de minute nainte s-i sune
detepttortul, pe Reena o trezir nite bti n ua din fa. Se
ddu jos din pat, apsndu-i instinctiv degetele peste obraz cnd

simi c o doare.
Durerea ajungea pn-n ureche, i spuse ea dezgustat.
Brbaii ca Luke tiau unde s intesc.
Lu pe ea un halat, evitnd oglinda de deasupra scrinului, i
iei ncet din dormitor.
Privirea aruncat pe fereastr o nedumeri i mai mult.
Aranjndu-i n grab prul, descuie ua i o deschise.
ODonnell? Domnule cpitan? E vreo problem?
Putem intra un minut?
n ochii lui ODonnell erau nori de furtun, fcnd-o s se
mire i mai mult. i pofti s ntre.
Abia la opt intru n tur.
Ai o vntaie frumoas aici, art ODonnell spre faa ei.
A-nceput s se i umfle
208
Am avut o problem. E-n legtur cu e-mailul pe care i lam trimis asear? Nu era nevoie s faci caz din cauza asta.
Nu mi-am verificat e-mailurile. Am venit pentru un
incident n care-a lbst implicat Luke Chambers.
Ei, nu mai spune, a depus o plngere fiindc l-am scos de-aici
n uturi?
Reena i rvi prul, roind pe sub vntaia din obraz, mai
mult de furie dect de jen.
A fi preferat ca totul s rmn la un nivel personal, i-am
i trimis un e-mail n legtur cu asta, plus dou fotografii, ni

caz c fora nota. i se pare c-a i fcut-o.


Detectiv Hale, va trebui s te ntrebm unde-ai fost azidiminea ntre orele trei treizeci i patru.
Aici rspunse Reena, ntorcnd capul spre cpitanul
Brant. Toat noaptea am stat aici. Ce s-a ntmplat?
Cineva a dat foc mainii lui Chambers. El insist c
dumneata ai fcut-o.
I-au dat foc mainii? A pit ceva? O, Doamne,
Dumnezeule! Reena se lsa ntr-un fotoliu. Ct de grav e
rnit?
Nu era n vehicul cnd a luat foc.
OK nchise ea ochii. OK. Nu neleg.
Dumneata i domnul Chambers ai avut asear o altercaie.
Reena l privi pe cpitan, simi gravitatea situaiei i o nou
cramp n stomac.
Da. n timpul creia m-a lovit peste fa i m-a trntit la
podea. Apoi m-a ridicat n picioare cu fora i m-a ameninat i
cu alte brutaliti. Eu m-am aprat, apsndu-i ferm podul
palmei pe brbie i, la fel de ferm, genunchiul ntre picioare.
209
Apoi i-am ordonat s plece.
L-ai ameninat vreo clip pe domnul Chambers cu arma?
Cu o lamp, rspunse Reena, adunndu-i palmele n
poal. Lampa mea din dormitor. Am ridicat-o i l-am informat
c, dac nu iese, am s ncep nc o rund cu el. Eram furioas.

Tocmai m lovise de vzusem stele verzi, pentru numele lui


Dumnezeu. Are douzeci de kile mai mult ca mine.
Reamintirea ocului, a momentului n care devenise
contient c Luke o lovise, fcea s o furnice muchii pe sub
piele.
Fu nevoit s nghit n sec, cu grij, fiindc ncepea s-o ard
n gt.
Dac m-ar fi atacat din nou, a fi folosit toate mijloacele ca
s m apr. Dar n-a fost nevoie, cci a plecat. Am ncuiat dup
el, am fcut fotografiile, i i le-am trimis prin e-mail
partenerului meu, pentru cazul c Luke se hotra s depun vreo
plngere cu acuzaii false.
Te-a atacat un brbat, la dumneata n cas, i n-ai
reclamat?
ntocmai. I-am fcut fa singur i am sperat c totul se va
termina cu asta. Nu tiu nimic despre maina lui sau despre
vreun incendiu.
Cpitanul se rezem de sptar.
A fcut mai multe alegaii. Susine c dumneata l-ai atacat
fiind sub influena alcoolului, i furioas c el se mut la New
York. i c, ntr-o ncercare de a te potoli, de a discuta raional
cu dumneata, s-ar putea s te fi lovit involuntar.
Enervarea fcu loc ofensei i unei bune doze de dezgust de
sine. ntoarse spre cpitan obrazul lovit.
210

Uitai-v bine. Asta vi se pare o lovitur involuntar? S-a


ntmplat aa cum spun cu c s-a ntmplat. Da, buserm
amndoi. Dar nu eram beat. El se nfuriase fiindc refuzam s-l
urmez la New York. Ne-am desprit, dar nu i-am incendiat
maina nenorocitului. Iar din apartamentul sta n-am mai ieit
de cnd am intrat, asear pe la ora zece.
S vedem dac putem verifica asta. ncepu ODonnell.
Pot s-o confirm.
Nu mai inea minile mpreunate n poal, ci ncletate pe
braele fotoliului. Numai aa i putea mpicdica pumnii s se
strng de furie.
Am sunat o prieten pe la unsprezece pentru c-mi venea
s-mi plng de mil, m durea faa i eram ngrozitor de lunoas.
O clip doar
Se ridic i se duse n dormitor.
Gina, ia un halat pe tine i vino pn aici, vrei? Nu, e
foarte important.
nchise ua i iei iar.
Gina Rivero Rossi, se corect ea. Soia lui Steve Rossi.
A venit la mine. I-am spus c nu e cazul, fiindc s-au cstorit
recent, dar a venit totui cu o jumtate de galon de Baskinkobbins i am stat de vorb pn nu tiu exact, dup miezul
nopii. Am mncat ngheat i ne-am plns de brbai. A insistat
s rmn n caz c individul ar reveni.
Ua dormitorului se deschise i apru Gina, ciufulit i iritat.

Ce-i aici? tii ce or e?


n clipa urmtoare se mai dezmetici, i i privi lung pe cei doi
brbai.
Ce? Reena?
211
Gina, l cunoti pe partenerul meu, detectiv ODonnell, iar
dumnealui este cpitanul Brant. Vor s-i pun cteva ntrebri.
Eu m duc s fac cafea.
Intr n buctrie, propti minile pe bufet i respir prelung ca
s se calmeze. Trebuia s gndeasc, trebuia s judece ca un
poliist ajuns la ananghie. ncerca s treac peste ideea c cineva
dduse foc mainii lui Luke. Cum o fcuse? De ce? Cine ceavea cu Luke? Sau l alesese la ntmplare?
Se retrase i se sili s fac gesturile de rutin pentru a prepara
cafeaua. Scoase boabele din frigider, le puse n rnia O
msur n plus pentru cafetier, un deget de sare
Nu obinuia s bea cafea, dar o inea pentru Luke. Acest gnd
o fcu s se simt iar dezgustat de sine. I rsfase i-l
rzgiase pe nesimit i cu ce se alesese n schimb? Cu un ochi
nvineit i cu riscul unor investigaii interne.
Privi cafetiera de sticl care ncepea s dea n clocot, n timp
ce auzea din living vocea Ginei, tot mai ascuit, indignat i
ofensat.
Probabil c ticlosul a nscenat singur totul doar ca s se
rzbune pe ea. Nu i-ai vzut faa?

Reena lu cetile, apoi turn cafeaua ntr-o caraf mic, alb.


Criz n-o scutea de ospitalitate, i reaminti ea. Mama ei i
bgase n cap toate lucrurile astea nc de cnd se nscuse.
ODonnell apru n u.
Hale? N-ai de gnd s te ntorci odat?
Reena ddu din cap i ridic tava. O puse pe msua de cafea,
observnd c obrajii Ginei erau nc roii de enervare.
E doar un interogatoriu de rutin, i spuse ea, atingndu-i
mna nainte de a turna cafeaua. Chestie de procedur. Trebuie
212
s ntrebe.
Ei bine, eu gsesc c-i o aiureal. A dat n tine, Reena. i
nu-i prima oar.
Individul sta a mai agresat-o i mai nainte?
Reena i stpni jena.
M-a plmuit. Doar o dat, i am presupus c fusese un
accident, aa cum susinea el. Acum nu mai cred. S-a ntmplat
n timpul unui conflict unul destul de nensemnat. S-a terminat
repede i n-a lsat urme. Asear a fost altceva.
Doamna Rossi a confirmat declaraiile tale. Dac
Chambers insist, s-ar putea s fie necesar s informm I.A.B.ul.
Brant cltin din cap nainte ca Reena s poat rspunde.
Am s-l descurajez.
Lu cafeaua i i adug fric.

Ai idee cine ar mai vrea s-i creeze neplceri?


Nu.
Vocea ei era gata s cedeze. Biroul de Afaceri Interne. Abia
primise insigna de detectiv, abia ncepea s-i fac meseria
pentru care se pregtise, la care visase mai mult de jumtate din
viaa ei.
Nu, repet ea, strduindu-se s-i pstreze calmul. Tocmai
a fost avansat. Cred c le-a luat-o nainte altor ctorva candidai,
dar mi-e greu s-mi imaginez c un broker ar ti cum s dea loc
unui Mercedes.
Se poate nva i de pe Internet, i reaminti ODonnell.
Dar clienii? i-a vorbit vreodat despre clieni nemulumii tle
felul cum le rezolv afacerile?
Nu. Se plngea de problemele de serviciu c era
213
suprasolicitat, c nu era apreciat la justa lui valoare Dar cel
mai mult i plcea s se laude.
Alt femeie?
Reena oft, dorindu-i s-i fi pus i ei o cafea. Dac ar avea o
ceac, ar gsi ceva de fcut cu minile.
Eram mpreun de patru luni. Exclusiv, din cte tiu.
naintea mea, avusese relaie cu alta. Jennifer. Numele de
familie nu i-l tiu. Era o scorpie, desigur, dup cum spune el.
Egoist, pretenioas, ciclitoare Tot ceea ce, snt sigur, ar
spune i despre mine. Cred c lucra la operaiuni bancare, mi

pare ru, mai mult nu tiu.


Simind c-i mai revenise, ndrept umerii.
Cred c ar trebui s v uitai prin jur. S-mi percheziionai
apartamentul i maina. Cu ct clarificai mai repede situaia
mea, cu att mai bine.
Ai dreptul la reprezentare din partea departamentului.
Nu solicit n momentul de fa. M-a lovit, l-am lovit i eu.
Din punctul meu de vedere, cu asta s-a terminat totul.
i avea s se termine cu adevrat, i fgdui Reena n sinea
ei. N-avea de gnd s lase ca o asemenea prostie s-i afecteze
reputaia sau s-i compromit cariera. Nu va permite.
Problema cealalt n-are nicio legtur cu mine. Cu ct o
confirmm mai repede, cu att voi putea reveni mai curnd la
slujb, iar anchetatorii i vor putea continua investigaiile pe
alte piste.
mi pare foarte ru, Hale.
Reena cltin din cap spre partenerul ei.
Nu e vina ta. Nici vina departamentului. i nici a mea.
Refuza s se simt jenat sau insultat c propriii ei colegi i
214
scotoceau prin cas i prin lucruri. Cu ct era mai meticuloas
investigaia neoficial, cu att mai curnd avea s se ncheie
definitiv.
Cnd terminar n dormitor, Reena intr mpreun cu Gina ca
s se mbrace.

E scandalos, Reena. Nu neleg cum de accepi s nghii


una ca asta.
Vreau s am dosarul curat. Nu e nimic de gsit, aa c nu
vor gsi nimic. i voi merge mai departe.
Fiind vorba de Gina, prietena ei din copilrie, nchise ochii i
i aps o mn pe abdomen.
Mi-e puin cam ru.
O, iubito o cuprinse Gina cu braele. Pue de la o pot.
Da tii bine c-o s se lmureasc. Totul va fi limpede n ct
cinci minute, cel mult.
Asta-mi tot spun i cu.
ns chiar i cinci minute trite sub suspiciune erau prea mult.
Singurul lucru care m indic pe mine e faptul c asear
ne-am certat.
Se retrase i mbrc un pulover.
ntr-o asemenea situaie, n-ai cum s-o ignori pe fosta mai
ales dac, ntmpltor, e poliist ntr-o unitate de incendieri.
Uneori dau foc tocmai cei care lupt contra incendiilor. Ai auzit
i tu de attea cazuri.
Vocea i tremura uor.
Declanezi un incendiu ca s faci pe eroul i s-l stingi,
sau doar ca s te rzbuni pe cineva.
ie nu-i st n fire aa ceva. i nici altcuiva din cte tiu.
Dar se ntmpla, Gina.
215

i acoperi ochii, strmbndu-se cnd atinse din nou obrazul


ndurerat.
Dac a avea de anchetat cazul sta, a cerceta-o cu mare
atenie pe fost iubit care tie cum s dea foc unui autovehicul.
OK. i dup ce o cercetezi cu mare atenie, o elimini din
cercul suspecilor. Nu numai pentru c niciodat n-a fcut ru
nimnui i n-a folosit focul ca s riposteze, ci i pentru c i-a
petrecut noaptea n propriul ei apartament, mncnd ngheat
mpreun cu cea mai bun prieten.
Ar trebui s m ntreb dac nu cumva acea prieten bun
ar mini pentru ea. Din fericire, mai are i un pompier veteran
care tie c soia lui a rspuns la un S.O.S. i s-a dus s stea cu
prietena ei. Un argument n plus pentru mine. i faptul c Luke
a minit n legtur cu asta, adug ea, btndu-i uor obrazul
cu degetul. l pune ntr-o lumin proast. Nimeni n-ar crede c o
asemenea lovitur a fost accidental. Am fcut i fotografii i,
slav Domnului, te-am sunat la telefon, iar tu nu m-ai ascultat i
ai venit aici.
Steve a insistat la fel de mult ca mine. Ar fi venit chiar el,
dar am bnuit c preferai s nu vin un brbat.
ntr-adevr.
n timp ce chibzuia, analiznd faptele pe toate feele, aa cum
ar fi fcut la anchetarea oricrui caz, simi c senzaia de grea
ncepe s-i treac.
Am dosarul curat, Gina, i aa o s rmn.

ntinse mna spre trusa de machiaj ca s-i acopere vntaia,


apoi i spuse: Ia mai duc-se dracului..
Trebuie s cobor, s le spun prinilor mei. Vor auzi
oricum la tiri. Prefer s afle totul de la mine.
216
Vin i eu cu tine.
Tu trebuie s te duci acas, s te pregteti s pleci la
slujb.
O s-anun c-s bolnav.
Ba nici s nu te gndeti. Se apropie de ea i o srut pe
obraz. i mulumesc, fato.
Niciodat nu mi-a plcut mgarul la. i tiu cum i se
pare c-o spun acum. Gina ridic brbia. Dar nu-l puteam suferi,
dei de artat, arta extraordinar. ns, ori de cte ori deschidea
gura, vorbea numai despre el, el i iari el. i mai lua i de sus
pe toat lumea.
Ce pot s spun? Cnd ai dreptate, ai. Mie-mi plcea pentru
c arta bine, era bun la pat i avea nevoie s fie cocoloit. M
fcea s fiu mmoas cu el. Ridic din umeri. Superficial la
fel ca el.
Tu nu eti superficial. Doar nu i-a luat minile?
Poate. O s-mi treac.
Rsufl scurt, studiindu-se n oglind. Vntaia devenea tot
mai vizibil.
Iar acum, trebuie s m descurc cu prinii mei. Distracia

de pe lume!
Bianca btea ou ntr-un bol cu violena concentrat a unui
campion de categorie mijlocie care-i toac mrunt adversarul.
De ce nu-i n pucrie? ntreb ea. Nu, nu mai nti, de ce
nu-i n spital i pe urm-n pucrie? i tu! O art ea pe Reena
cu furculia, mprocnd cu ou n jur. N-ai venit s-i spui tatlui
tu ce i-a fcut mizerabilul, ca s-l bage-n spital nainte s-l
arestezi?
Mam, am avut eu grij de toate.
217
Ai avut tu grij de toate! O ngn Bianca, rencepnd s
bat oule care deja se subiaser ca apa. Ai avut tu grij de
loate! Ei bine, d-mi voie s-i spun ceva, Catarina exist
vinele lucruri de care numai taii pot avea grij, orict de mare ai
crescut.
Nu prea cred c tata s-ar fi luat dup Luke ca s-l
snopeasc n btaie. Mai degrab
Te neli, spuse ncet Gib. Sttea cu spatele la ele, privind
pe fereastr. Aici te neli amarnic.
Tat.
Reena nu-i putea imagina un om att de calm precum tatl ei
lundu-se dup Luke pentru a sri cu pumnii pe el. Apoi i
aminti cum i inuse piept domnului Pastorcili, cu ani n urm.
OK, spuse ea, ridicnd minile la tmple pentru a-i
mpinge prul napoi. OK dar, lsnd la o parte onoarea

familiei, nu voiam s-l vd pe tata arestat pentru violen.


Nici pe ticlosul sta nu vrei s-l vezi arestat pentru
violen, replic rstit Bianca. Eti o poliist foarte bun la
mim.
N-am fost bun la inim. Mam, te rog.
Bianca.
Din nou, glasul calm al lui Gib le fcu s tac. De ast dat,
ns, se ntoarse spre fiica lui, privind-o lung.
i atunci cum ai fost?
Practic, am crezut. Discret, am sperat. Adevrul e c ma uluit. Eram mpreun cu Luke de cteva luni i mi-au scpat
toate semnele. Acum, privind n urm, le vd clar. Dar cnd a
dat n mine am fost att de surprins Dac asta v consoleaz
cu ceva, v dau cuvntul meu c l-am atins mult mai ru dect
218
m-a lovit el pe mine. O s chiopteze cteva zile.
Halal consolare, replic Bianca, turnnd oule ntr-o tigaie
de tuci. Iar acum, i face necazuri.
M rog, adevrul e c cineva i-a incendiat maina.
A vrea s le fac un tort.
Mam, o dojeni Reena, abia stpnindu-i rsul. E serios ce
se ntmpla. Cineva putea s se rneasc. Nu-s prea ngrijorat
din cauza anchetei. Spre norocul meu, o am pe Gina martor c
am fost acas toat noaptea. i nu exist nimic care s m
implice, n afara faptului c m-am certat cu Luke. Am s m

simt mai bine cnd vor descoperi cine-a fcut-o, dar ngrijorat
nu snt. Doar tulburat. i mai snt suprat i c a trebuit s v
alarmez pe amndoi.
Sntem prinii ti, sublinie Bianca. E firesc s ne facem
griji.
nainte de noaptea trecut te-a mai lovit?
Reena vru s rspund c nu, dup care hotr s le spun
adevrul, orict era de neplcut.
O dat, dar am crezut c a fost un accident, se grbi ea s
precizeze cnd Bianca blestem. Jur pe Dumnezeu c-am crezut
c a fost un accident. El gesticula, eu am fcut un pas nainte, iar
mna lui m-a plesnit peste obraz. A fost att de ocat i ruinat
Privind retrospectiv, repet ea, ridicndu-se s-i apuce tatl de
mna care se strnsese pumn. Credei-m. Uitai-v la mine i
credei-m cnd v spun c niciodat n-a permite nimnui s
abuzeze de mine. M-ai nvat s fiu puternic i deteapt. i
ai fcut o treab foarte bun.
i cuprinse tatl cu braele.
Gata, a disprut din viaa mea. A plecat, s-a zis cu el. i
219
am nvat o lecie important. Niciodat nu voi mai ncerca s
fiu ceea ce nu snt, nici mcar n cele mai mrunte privine, ca s
fiu pe plac altcuiva. i-n plus, tiu c pot s stau pe picioarele
mele i s-mi port singur de grij.
Gib i mas spatele, depunnd un srut pe obrazul nvineit.

Ai dat cu el de pmnt tare de tot?


Un-doi, fcu ea un pas napoi ca s le demonstreze. Bufbuf, i la podea cu el, strns ghem ca un crevete copt la aburi. Nu
vreau s v facei griji din cauza asta i nici din cauza mea.
Las-c hotrm noi pentru ce s ne facem griji i pentru ce
nu, replic Bianca, punnd omleta pe mas. Mnnc.
Mnca, apoi se duse la munc. Imediat se form i coad. Foi
poliitii din unitatea ei se simeau datori s-i viziteze biroul cu
un salut scurt, un comentariu comptimitor, un banc nesrat
Sprijinul lor o urm pn-n cabinetul cpitanului.
Tipul insist c tu l-ai lovit prima. Am sugerat perspectiva
fostei iubite. Aici l-au cam trecut nduelile, susine c e sonat
i c ea l-a atacat nainte de desprire.
De unde le-o fi alegnd?
O s vorbim i cu ea. Am notat nite nume oameni
despre care susine c s-ar putea s-i poarte pic pentru c are
atta succes i-n afaceri, i la femei. Civa clieni, civa
colegi Fosta lui asistent Te mai slbim, Hale. n plus, ai
un alibi solid i ai cooperat la o percheziie care n-a scos la
iveal nimic care s te incrimineze. Dac nu depune oficial
plngere, treab la care n momentul de fa se mai gndete, poi
s-i vezi linitit de treab.
Mulumesc. Sincer.
Am primit un telefon de la John Minger. A aflat i el de
220

povestea asta.
Mda
Reena se gndi imediat la prinii ei.
Cred c tiu dincotro a suflat vntul. mi pare ru dac asta
complic situaia.
Nu vd cu ce ar complica-o.
Totui, se rezem de sptar, msurnd-o lung cu privirea.
John e un om de treab i un anchetator competent. Vrea
s studieze i el problema, pe cont propriu. Eu n-am nicio
obiecie. Tu?
Niciuna. mi putei da mai multe detalii?
Younger i Trippley au preluat cazul. Dac vor s
colaboreze i cu el, ei decid.
Mulumesc.
Reena iei, ntrebndu-se cum ar fi fost cel mai bine s-i
abordeze pe cei nsrcinai cu ancheta. nainte de a apuca s se
hotrasc, Trippley art cu un deget spre biroul ei.
Vezi c-ai un dosar, o anun el i continu s vorbeasc la
telefon.
Reena l deschise i vzu fotografiile mainii lui Luke, din
exterior i interior, nsoite de rapoartele i declaraiile
preliminare. ntoarse iar capul spre Trippley.
i mulumesc.
Detectivul ridic din umeri i acoperi receptorul cu o mn.
Tipu-i un bou, spuse. Dac-i plac boii, ar trebui s te

combini cu Younger.
Fr s se ntrerup mcar o clip din scrisul la calculator,
Younger i art colegului su degetul mijlociul, apoi i zmbi
Reenei.
221
i era greu s nu se apropie de locul faptei, s se abin s
vad cu ochii ei probele adunate, dar n-avea niciun rost s
tulbure apele. n schimb, trata cazul ca pe un exerciiu, studiind
dosarul i noile concluzii pe care i le artau anchetatorii.
Dup prerea Reenci, era un caz clar, aproape prea simplu.
Cineva fcuse o treab rapid i pctoas. Probabil mai
facusc multe altele nainte de a-l lua la ochi pe Luke.
Revedea totul n minte, pe ndelete, n timp ce recitea dosarul,
sorbind dintr-un pahar de Chianti i ignornd ambiana sonor de
la Siricos .
Ocupase o mas orientat cu faa spre u, aa c-l zri pe
John de cum intr. i fcu cu mna, btnd cu cealalt palm n
tblia mesei, apoi se ridic s-i aduc un Peroni.
i mulumesc c ai venit, i spuse ea cnd reveni la mas.
Niciodat nu mi-a fost prea greu. Facem o pizz pe din
dou?
Sigur.
i strig lui Fran comanda. Nu de mncare avea poft, ci de
conversaie.
tiu c te-ai uitat pe cont propriu la toat mizeria asta. Poi

s-mi spui ce prere ai?


John i lu berea i sorbi.
Spune-mi tu mai nti, i ceru el, artnd cu capul spre
dosar.
O treab josnic i murdar. Cineva care se pricepe la
autovehicule. Foreaz portiera, scoate alarm din funciune
Dac a sunat totui, n-a venit nimeni s spun c a auzit-o. Dar
lumea oricum nu prea d atenie alarmelor auto, mai ales dac se
opresc n cteva minute. Benzin ca accelerant, turnat prin
222
interior, pe capot, sub capot. A folosit balizele din portbagaj
ca dispozitiv de aprindere.
Fcu o pauz, adunndu-i gndurile. John atepta, tcut.
Atta ar fi fost de ajuns ca s fac o treab onorabil.
Fibrele sintetice din interior snt susceptibile la aprinderea cu
flacr. n timp ce arde, termoplasticul se topete i aprinde alte
suprafee, cum e foarte posibil s se fi ntmplat aici. Foc rapid.
A pus benzin ca s fie sigur. N-avea nevoie de ea. Avea
ventilaie i i-ar fi reuit un foc destul de distructiv dac
aprindea destule ziare fcute ghemotoc sub fotolii sau sub bord.
Meticulos sau leampt?
Reena cltin din cap.
Aproape c-mi vine s zic: i una, i alta. A scos instalaia
stereo majoritatea incendiatorilor nu pot rezista tentaiei
bunurilor de valoare pe care le pot vinde sau folosi dar nu pare

un jaf arbitrar.
Fiindc?
Prea violent, prea complet. n plus, avea pneuri de nalt
calitate i nu le-a luat. i tia ce fcea, John. Avem funingine i
produs de piroliz de pe resturile geamului, ceea ce indic
ventilaie. Fr ea, cele mai multe focuri din autovehicule se
sting singure, sufocate. Mainile snt destul de etane cnd au
portierele i geamurile nchise. A vrut s ard repede i a
adugat accelerantul pe lng cantitatea deja mare de
combustibil a autovehiculului. Probabil c vpaia a aprut n
mai puin de dou minute.
Ce crezi?
Rzbunare. Tipul voia s-i fac scrum maina. A pus o
crp mbibat n rezervorul de benzin. Se pare c a folosit un
223
pahar de plastic cu o pocnitoare n el. Simplu i eficient. i, din
nou, meticulos. Puncte de origine multiple sub scaunul
oferului, n portbagaj Vreo dou pungi de cartofi prjii,
dup cum au fost identificate la laborator, folosite probabil ca
trailere n interior. Snt foarte bune rspndesc mult cldur,
ard aproape complet, transformndu-se ntr-o cenu carbonic
aproape de nerecunoscut, iar uleiul prelungete arderea
suficient de mult ca s angajeze tapieria, astfel c dac nu
merge ceva la dispozitivul din rezervor, vehiculul tot se frige. A
folosit produse casnice obinuite ca s fac treaba, i tia ce

face.
Main de nalt clas, cu tot dichisul Dar nu te-ai gndit
c poate cineva voia un stereo auto scump i un mic foc de
distracie n plus?
Nu, presupun c a urmrit ceva personal, iar sterco-ul n-a
fost dect un capriciu. Incendierea era treaba principal, lui doar
mic distracie. A lucrat foarte serios.
Dnd din cap, John se rezem de sptar i-i lu berea.
Atunci nu mi-a mai rmas mare lucru s-i spun. i-am
gsit amprentele, i pe ale proprietarului. Pe-ale valetului de la
restaurantul unde fuseseri nainte de incident. Ale mecanicului
de la garaj.
O privi lung sorbind din bere.
Ce-i mai face faa?
Dou zile i mult ghea domoliser durerea, dar Reena
tia c obrazul ei afia cteva culori nu tocmai atrgtoare pn
cnd se va vindeca.
Arat mai ru dect e.
John se aplec, ntrebnd-o cu glas sczut:
224
Spune-mi un lucru: dup ce te-a pocnit, ai mai chemat i
pe altcineva n afar de Gina?
Nu. Am consimit s mi se verifice convorbirile telefonice.
Ea n-a sunat pe nimeni? N-a spus nimnui?
Nu. Sau, m rog, lui Steve Dar nu-l suspecteaz nimeni,

John. Tipii care au luat cazul au vorbit cu noi, cu toi trei.


Spunem tot adevrul, pn la capt. Am sunat-o pe Gina fiindc
aveam draci i simeam nevoia de puin compasiune. A venit
pentru c avea draci i ea i voia s-mi acorde compasiunea ei.
Arunc o privire njur pentru a se asigura c nimeni din
familie sau dintre vecini nu era destul de aproape ca s aud.
Adevrul este, John, c niciunei femei nu-i place s se
duc vestea c a pocnit-o tipul cu care se culca. Sperasem s
zbor sub radar, mai mult sau mai puin. Nu cunosc pe nimeni
care s fi fcut figura asta ca s m rzbune.
Pe lng personajul sta, nu te mai vedeai cu nimeni?
Nu. John, tiu c desfurarea n timp indic o legtur cu
mine sau cel puin cu cearta dintre mine i Luke, dar m-am
gndit bine, de mai multe ori. Nu pot s-o consider altceva dect o
coinciden. Uit-te i tu la declaraii, continu ca, btnd cu
degetele n dosar. Luke nu era tocmai Domnul Popularitate
printre colegi, nici printre fostele iubite. i totui, nimeni dintre
toi tia nu se prezint mai bine dect mine n momentul de fa.
Impresia care predomin e c cineva a angajat un incendiator.
La naiba, a zice c nenorocitul l-a angajat singur ca s se
rzbune pe mine, dar trecuse prea puin timp ca s se
potriveasc.
Cam puin, da, fu John de acord. Dar e i asta o posibilitate
angajarea unui incendiator ca s se rzbune pe tine. Poate-ar fi
225

bine s te gndeti la cineva pe care s-ar fi putut s-l enervezi n


ultima vreme.
Poliitii enerveaz mereu pe cineva, mormi Reena.
sta-i adevrul, nu?
Rezemndu-se de sptar, John zmbi cnd Fran le aduse pizza
la mas.
Cum mai merge, dulcea?
Bine
Lotui, mna ei se ndrept spre umrul Reenei ca s i-l
maseze.
i acum, convinge-o pe sora mea mai mic s se mai
astmpere cu munca i s mnnce i ea ceva.
O s vd ce pot face.
Mai potolete-te, o sftui John pe Reena dup ce plec
Fran. Ai s reziti la orice probleme i se ivesc, din cauza asta.
Neoficial, nimeni nu te suspecteaz. Ai un dosar solid pentru cl merii, iar alibiul tu rezist. Stai linitit i las sistemul s
funcioneze.
Mda tii, John, nu-s sigur dac eu mi-am ales carier
sau ea m-a ales pe mine. Focul pare s m urmreasc peste tot.
Siricos, primul biat la care am inut cu adevrat, Hugh Iar
acum asta.
John i trase o felie de pizza pe farfurie i murmur:
Pariv mai e i soarta asta

13
BALTIMORE, 2005
226
De bine, de ru, o fcuse. Inima-i btea s-i sparg pieptul,
avea gtul uscat i simea n stomac un mic gdilat care putea s
fie de panic sau de emoie.
i cumprase o cas.
Sttea pe treptele albe de marmur, cu cheile n mna scldat
ntr-o sudoare rece. Tranzaciile se terminaser, hrtiile erau
semnate. Avea o ipotec.
i un debit bancar, i mai spuse, pe care l va termina de
achitat cnd va ajunge n pragul pensionrii.
Ai fcut calculele, nu? i reaminti ea. Ai toate ansele si reueasc. Era timpul s aib o proprietate personal. O,
Doamne, era proprietara unei case!
Se ndrgostise de casa asta. Semna att de mult cu cea n
care copilrise! Nu era sigur ce spunea asta despre ea, dar
fusese dragoste la prima vedere. Totul, la acea cas, o chemase.
Locul, familiaritatea, pn i interiorul uor vetust care parc o
implor s-l nveseleasc, n stilul ei. Avea chiar i o curte n
spate era ea att de ngust nct puteai s scuipi dintr-o parte
n alta, dar era o curte adevrat, cu iarb adevrat. Chiar i un
copac cretea acolo. Asta nsemna c trebuia s tund iarba i s
grebleze frunzele, s-i cumpere o main de tuns iarba i o
grebl. Dar pentru o femeie care n ultimii zece ani locuisc

numai prin apartamente era o perspectiv de-a dreptul


mbttoare.
Aa c iat-o aici, mutndu-se ntr-o cas dintr-un ir de cldiri
identice cu trei etaje, la trei strzi scurte distan de cea n care
mai locuiau nc prinii ei.
n acelai cartier, i spuse ea. i, totui, mai departe dect pe
227
lun.
Dar se simea bine. Totul era foarte bine. Nu inspectaser
casa de sus pn jos cu toii? Nimic nu-i putuse opri. Avea
nevoie de unele mici reparaii, desigur. i de mai mult mobil
dect i putea aduce acum.
Dar aveau s vin toate cu timpul.
Nu trebuia dect s vre cheia n broasc i s ntre pe u ea
s se pomeneasc n propria ei cas.
Se ntoarse n loc, se aez pe trepte i atept s-i recapete
respiraia.
Mucase o ditamai bucata din economiile ei, plus avansul
generos pe care i-l dduser bunicii.
i acum, uite ce fcuse. Intrase-n datorii. O cas nu pompa
ncontinuu banii? Asigurare, impozite, reparaii, ntreinere
Pn acum reuise s evite toate angaralele astea. Toate aceste
detalii scitoare care iniial fuseser problema prinilor ei, apoi
problema proprietarilor la care locuia.
Niciodat a ei.

Reuise s le evite pe toate i aproape orice alt gen de


angajament. Avea slujba i familia, prietenii pe care i-i pstrase
din copilrie.
Dar ea era singura membr nemritat a familiei Hale.
Singurul copil al lui Gibson i Bianca Hale care nc nu se
apucase s reproduc specia uman. N-avea destul timp, aa le
spunea mereu celorlali dac o tachinau sau insistau. Nu gsise
omul potrivit.
Adevrat, totul era adevrat. Dar de cte ori n ultimii civa
ani se retrsese sau ocolise n ultimul moment cte o relaie
cu posibiliti?
228
ntlnirile erau n regul, sexul mergea de minune, dar s nu-i
cear nimeni un ataament de durat. Xander i spunea c gndea
ca un brbat. Poate c aa era.
i poate c i cumprase casa aceea ca pe un soi de
compensaie, aa cum unii celibatari sau unele cupluri fr copii
i iau cte un cel.
Poftim, uite! Pot s-mi iau i eu un angajament cnd vreau!
Mi-am cumprat o cas.
O cas, recunoscu ea, n care nu se ncumeta s ntre acum,
cnd totul era semnat i parafat. Poate reuea s scape de ea. i
trgea un strat de zugrveal, o mai repara pe ici, pe colo, i o
revindea. N-o obliga nicio lege s-o in treizeci de ani.
Treizeci de ani. i aps o mn pe burt. Ce fcuse? Avea

treizeci i unu de ani, fir-ar s fie. Era o poliist cu zece ani


vechime. Putea s ntre ntr-o tmpit de cas fr s fac o
criz. i-n plus, o parte din familia ei avea s soseasc acolo nu
peste mult timp i nu voia s-o gseasc aezat pe scar, n plin
criz de nervi.
Se ridic, descuie ua i intr n cas cu micri deliberate.
ntr-o clip, ca i cum ar fi scos dopul unei sticle pe care scria
stres , toat tensiunea ei se risipi.
S le ia dracu de ipoteci i mprumuturi. Asta i dorise.
Aceast locuin mare i veche, cu tavan nalt, bru incrustat i
podele din lemn de esen tare.
Desigur, era mult prea spaioas pentru o singur persoan,
dar nu-i psa. Va folosi unul dintre dormitoare pentru
depozitare, cnd va avea destule lucruri ca s le depoziteze. Pe
altul o s-l foloseasc drept birou, al treilea drept sal de
giminastic la domiciliu, iar pe ultimul l va pstra pentru
229
musafiri.
Fr s ia n seam ecourile i pustietatea, intr agale n
living. Poate c nu stric s aduc diversele mobile oferite de
diverse rude. Pentru moment cel puin. Va aga pe perei unele
dintre desenele mamei. Va face o cas plcut i confortabil.
Salonul mai mic va deveni bibliotec. Avea nevoie i de o
mas mare, n sufragerie, cu mai multe scaune, pentru ocaziile
cnd avea s-i vin n vizit toat familia.

Buctria era bun, i spuse ea, n timp ce fcea un tur pe Li


parter. Fusese unul dintre argumentele care-i ntriser decizia.
Fotii proprietari o utilaser cu instalaii negre, lucioase, crora
le mai rmseser muli ani de via. O mulime de bufete cu
suprafee netede, de culoarea nisipului, i dulapuri n nuane
aurii ca mierea. Poate reuea s nlocuiasc unele ui ai geamuri
vitralii, sau sticl jivrat.
O s-i plac s gteasc acolo. Bella era singura din familie
care prea s fi scpat de pasiunea gtitului. Deasupra chiuvetei
se deschideau nite ferestre mari i frumoase, cu vedere spre
curtea ngust din spate.
Liliacul nflorea. Liliacul ei nflorea. i putea cere unchiului
Sal s-i fac o mic teras, ct un timbru potal, i s-o cheme pe
Bella s-i proiecteze o grdini.
Desigur, trecuser ani de zile de cnd nu mai plantase nimic
altceva dect o mucat ntr-un ghiveci de pus la fereastr. Ani
de zile de cnd ea i Gina plantaser roii i ardei n curtea casei
cu chirie n care locuiser n timpul colegiului.
Dar i se prea cel puin din perspectiva nostalgic a
amintirii c-i place s sape pmntul i s pliveasc straturile de
buruieni.
230
Probabil c de data asta avea s se rezume la flori,
mulumindu-se cu simple lucrri de ntreinere. Da, Bella era cea
mai potrivit s-i spun cum va fi cel mai bine.

Pentru flori, mod i locurile unde se cdea s fii vzut, Bella


era un ajutor nepreuit.
Se gndi s urce scar ca s dea o rait la etajul nti i s fac
proiecte de aranjare a mobilei, dar prefer s ncheie inspecia
parterului printr-o ieire n curtea din spate.
Voia s calce pe propria ei iarb.
Curtea era mrginit pe ambele pri de un gard din lemn.
Vecinul din dreapta plantase pe margine un soi de tufiuri dese.
Frumos accent, medit ea. Avea s se gndeasc la ceva
asemntor. Nu era doar aspectuos, ci crea i o iluzie de
intimitate.
Iar n stnga
Ei, ei, ei, i spuse Reena. Nu prea avea ce s zic despre
curte, dar ocupantul merita toat atenia. Din fericire, nu existau
boschete care s obstrucioneze vederea.
Brbatul sttea cu spatele i arta foarte promitor.
Temperatura de la jumtatea lunii mai l convinsese s-i scoat
cmaa, dar la fel de posibil era s se fi nclzit din cauza
cherestelei i a uneltelor cu care lucra. Blugii i stteau lsai pe
olduri, iar centura cu scule atrna i mai jos, fr s lase s i se
vad crptura dintre fese, ceea ce-i aducea puncte n plus. Purta
o apc de baseball cu cozorocul la spate, care putea s scad
sau nu cteva puncte din scorul total, iar sub apc prea s aib
mult pr negru i ondulat.
Reena i-ar fi putut face un avans chiar atunci, pe loc, n timp

ce lucra. Auzi muzica din difuzorul de lng capr de tiat lemne


231
i-i mai acord cteva puncte pentru volumul rezonabil. Abia
dac reuea s-l recunoasc pe Sugar Ray.
S tot aib un metru i optzeci nlime i o musculatur bine
fcut. Nu voia s ghiceasc vrsta nainte de a-i vedea chipul,
dar pn acum, n materie de vecini prea un produs de calitate.
Agentul imobiliar spusese ceva despre tmplarul din vecini, n
caz c Reena voia s-i comande ceva dar omisese s precizeze
c tmplarul din vecini avea un fund extraordinar.
Iarba lui era tuns i prea s tie ce fcea cu instrumentul
acela mare i sexy. Nu purta niciun inel pe degetele minilor
mari, puternice. Nu avea niciun tatuaj sau piercing vizibil.
Posibilitile se nmuleau.
Casa era similar cu a ei, dar el i fcuse deja terasa aceea ct
timbrul potal, pardosind-o cli un soi de piatr. Nu avea Hori
mare pcat, fiindc Reena considerase ntotdeauna plantarea i
ngrijirea florilor o dovad de fler i responsabilitate. Totui,
terasa era curat i se mndrea cu un grtar de picnic generos.
Dac i restul fpturii lui se ridica la nivelul imaginii
posterioare, se prea putea ca Reena s nu precupeeasc niciun
efort pentru o invitaie la o fripturic.
Tmplarul se ntrerupse din lucru, punnd deoparte pistolul
despre care Reena era aproape sigur c folosea la mpucat
cuie. Zgomotul compresorului se stinse, iar glasul lui Sugar Ray

se auzi mai clar, n timp ce tmplarul lua o sticl de ap i o


ridica la gur.
Cu acest prilej fcu un pas napoi, ntorcndu-se pe jumtate,
iar Reena i distinse profilul. Nas elegant, gur puternic
destul minte ca s poarte ochelari de protecie, i destul gust ca
s-i aleag un model sexy. Prea c i faa se ridica la nivelul
232
celorlalte caliti.
Treizeci i ceva, conchise ea. Oare nu se potrivea la fix?
Cnd ntoarse capul, aruncnd o privire spre curtea ei, Reena
ridic mna ntr-un gest de salut pe care-l considera un fel de
bun ziua, mi vecine.
Tmplarul pru s ncremeneasc, de parc ar fi ridicat spre el
pistolul, nu doar o mna nenarmat i panic. ncet, i scoase
ochelarii. Reena nu putu distinge culoarea ochilor, dar simi
intensitatea privirii.
Zmbetul pru s-i explodeze pe chip. i arunc ochelarii la
pmnt, porni cu pai mari spre gard i-l trecu dintr-o sritur.
Se mica bine rapid i agil. Verzi, remarc Reena. Avea
ochii de un verde ceos i, pe moment, o idee cam prea
strlucitori ca s-o fac s se simt bine.
Iat-te, spuse el. Fir-a al naibii. Iat-te, eti aici.
Mda, aici snt, rspunse Reena cu un zmbet prudent;
simea mirosul de rumegu i sudoare care ar fi fost atrgtor
dac tmplarul nu s-ar fi uitat la ea de parc s-ar fi pregtit s-o

nfulece dintr-o mbuctur. Catarina Hale, se prezent,


ntinznd mna. Tocmai am cumprat casa.
Catarina Hale.
i lu mna i i-o inu i-o inu doar n mna lui mare i
bttorit.
Fata din Vis.
A, pi Punctajul lui se prbuea vertiginos. mi pare
bine de cunotin. Acum trebuie s m ntorc n cas.
Atta timp Atia ani Ari i mai bine dect mi
aminteam. Ce zici de asta?
Ce s zic?
233
Retrase mna i fcu un pas napoi.
Nu-mi vine s cred. Ai aprut aa, pur i simplu. Pac! Sau
oi fi avnd halucinaii
Ddu s-i ia mna din nou, dar Reena i-o smulse brusc.
Poate. Sau poate c ai stat prea mult la soare. Mai bine
ntoarce-te n colul tu, tmplarule.
Nu, stai N-ai neles. Aprusei i imediat ai disprut. Pe
urm nc o dat, i nc o dat. Mereu dispreai nainte de a
reui s ajung la tine. Iar acum eti aici i-mi vorbeti. i-i
vorbesc i eu.
Ba n-a prea crede.
Nimeni nu-i spusese c tmplarul din vecini era nebun. N-ar fi
trebuit s i se dea referine complete?

Du-te n cas. Culc-te. Caut ajutor, zise Renna


ntorcndu-se i pornind spre u.
Stai, stai, stai se repezi tmplarul pe urmele ei.
Drept rspuns, Reena se ntoarse n loc, l prinse de bra,
tcndu-l s-i piard echilibrul, i-i smuci mna la spate.
Nu m sili s te arestez, pentru Dumnezeu! Nici nu m-am
instalat nc.
Poliia Poliia Izbucni n rs, ntorcnd capul s-o
priveasc. i mi-au spus c vine aici cineva de la poliie
Uitasem. Eti poliist. Grozav!
Mai ai o secund, aproximativ, i-o s dai ru de dracu.
i ce bine miroi
Pn-aici.
l mpinse spre zidul din spate al casei.
Picioarele desfcute.
OK, OK, stai o clip
234
Rznd, tmplarul ncepu s loveasc peretele cu fruntea.
Dac vorbesc ca un nebun e doar din cauza ocului. ,
tii rahat Nu-mi pune ctuele cel puin pn nu ne
cunoatem mai bine. College Park, mai, 1992. O petrecere la
mciuci, nici nu tiu a cui era casa. O cas cu chirie, n afara
campusului. Jill, Jessie nu, Jan. Cred c Jan i nu mai tiu
cum locuia acolo.
Reena ezit, cu ctuele n mna.

Mai zi.
Te-am vzut. Nu cunoteam pe nimeni. Am venit cu un
prieten i te-am vzut ntr-o camer. Purtai un tricou roz i
aveai prul mai lung. mi place cum l pori acum. Contureaz
mai bine brbia.
Am s-i transmit coafezei aprecierile tale. Deci, te-am
cunoscut la o petrecere n College Park?
Nu. N-am reuit s ajung la tine. Muzica s-a oprit. Pentru
mine a fost un moment unic. Pot s m ntorc?
Nu prea nebun nu tocmai i o intriga. Reena fcu un pas
napoi.
Minile lng trup.
Nicio problem.
Le ridic puin, cu palmele nainte, apoi le cobor, agnd
degetele mari de centura cu scule.
Te-am vzut i a fost Zbang! i trnti el un pumn peste
inim. Dar pn s traversez camera casa era ticsit ai
disprut. Te-am cutat peste tot. La etaj, afar pretutindeni.
M-ai vzut acum zece ani, la o petrecere, ntr-o camer
plin de oameni, i-i mai aduci aminte cum eram mbrcat?
A fost ca O clip n-ai mai existat dect tu. tiu c sun
235
ciudat, da asta e. i a doua oar O amic m-a trt la un tmpit
de mall ntr-o smbt i te-am vzut cu un etaj mai sus. Stteai
acolo i ateptai, aa c-am luat-o la goan s caut naibii scara

Dar pn-am ajuns sus, iar fcusei figura lui Houdini. Mi s


fie!
Se hilizi ca un pacient la balamuc, mpingndu-i apca mai
pe ceaf. i pe urm, n iarna lui 99? Rmn blocat n trafic, la
ntoarcerea de la un client. La radio cnta Boss. Growin Up .
ntorc capul i te vd n maina de-alturi. Bai ritmul n volan.
Eti chiar acolo, lng mine. i eu
O, Doamne. Tipul ciudat.
Poftim?
Tipul ciudat care se holba la mine n drum spre mall.
Zmbetul lui se li iar, dar de ast dat prea mai degrab
amuzat.
Numai eu puteam fi. Credeam c erai doar un vis al meu.
Da uite c nu-i adevrat. Eti aici, n carne i oase.
Asta nu-nseamn c nu eti un tip ciudat.
n limitele legii. Am putea sta de vorb. Ai putea s m
invii la o cafea.
N-am cafea. nc n-am nimic n cas.
Ai putea s vii la mine la o cafea atta doar c nici eu nam. Vezi, stm chiar curte-n curte. Ai putea s vii pentru o bere,
sau o cola Sau pentru toat viaa.
Cred c-am s m lipsesc.
Ce-ar fi s te invit la cin? Te duc la un restaurant. Te duc
n Aruba.
Reena simi n gt un hohot de rs, dar se stpni.

Problema Aruba rmne deschis. Ct despre cin, e ora


236
unu la prnz.
Atunci s lum prnzul.
Rznd, i scoase apca de baseball i i-o ndes n buzunarul
de la spate, rvindu-i cu degetele lungi prul neg i des.
Nu-mi vine s cred cum le ncurc pe toate. Nu m
ateptam s-o vd pe Fata din Vis n curtea din vecini. D-mi
voie s-o iau de la nceput, dac se mai poate Bo. Bowen
Goodnight.
Reena i accept mna ntins. i plcea s-i simt puterea i
asprimea palmei.
Bo.
Am treizeci i trei de ani, snt necstorit, far cazier.
Ultimul examen fizic mi-a ieit perfect. Am o firm proprie,
Goodnights Custom Carpentry . i mai fac i nite afaceri
imobiliare cu un partener. Tipul cu care-am venit atunci, la
petrecerea aia. Pot s-i aduc scrisori de referin, fie medicale,
declaraii financiare Numai te rog, s nu dispari din nou.
De unde tii c nu-s mritat, cu trei copii?
De pe chipul lui se terse orice expresie. Ba chiar pli.
Nu se poate. Nu exist un Dumnezeu att de crud.
ncepea s-i plac. Reena nclin capul.
A putea fi lesbian.
N-am fcut n viaa mea nimic ca s merit o asemenea

palm din partea Sorii. Catarina, snt treipe ani Scutete-m.


Am s m gndesc. Mi se spune Reena, adug ea. n
general, prietenii m numesc Reena. Acum trebuie s m duc.
mi vin musafiri.
S nu dispari.
Nu nainte de a-mi plti ipoteca. A fost interesant s te
237
cunosc, Bo.
Renna se strecur napoi n cas, lsndu-l singur n curte.
Aduseser de mncare, bineneles. i vin. i flori.
i aproape toat mobil de care avea nevoie.
Cum tot o instalau n cas nou, Reena i spuse c era mai
bine s accepte jocul. Fcu cteva drumuri napoi la
apartamentul de deasupra pizzeriei ca s-i ia cutiile i valizele
pline cu haine i rmas-bun.
Se simise bine acolo. Poate chiar prea bine. Confortul putea
deveni inerie dac nu ineai ochii deschii. Dar avea s-i
lipseasc posibilitatea de a da o fug pn jos ca s mnnce pe
fug sau doar s stea de vorb. Avea s-i lipseasc uurina cu
care putea face civa pai pe strad pn acas la prinii ei.
S-ar crede c m mut n Montana, nu la trei strzi distan,
coment ea.
ntorcndu-se spre mama ei, i vzu ochii plini de lacrimi.
O, mam
E o prostie Am mare noroc c toi copiii mei snt att de

aproape. Dar mi plcea s te am chiar aici. Snt mndr c i-ai


cumprat o cas. Ai procedat bine i cu cap, ns-mi va lipsi
prezena ta.
Tot aici snt, rspunse Reena, ridicnd ultima cutie. n
parte, mi fac griji c nu cumva s m fi nhmat la mai mult
dect pot duce.
Nu exist niciun lucru prea greu pentru fata mea.
Sper c ai dreptate. i s-mi aminteti de asta prima dat
cnd va trebui s chem instalatorul.
Poi s-l chemi pe vrul tu Frank. Ar trebui s vorbeti i
cu vrul Matthew pentru zugrveal.
238
Mi-am acoperit toate bazele.
Reena se duse la u i atept ca mama ei s i-o deschid.
i mai am un meseria i n vecini.
S nu angajezi pe nimeni s-i lucreze n cas dac nu-l
cunoti.
Se pare c-l cunosc sau c m cunoate el pe mine.
i relat Bianci toat povestea n timp ce terminau de
ncrcat maina i porneau spre casa ei.
Te-a vzut o singur dat, la o petrecere, cnd erai
student? i s-a amorezat?
Nu tiu ct de tare s-a amorezat, dar m-a inut minte. i e
foarte drgu.
Hmmm

A reacionat foarte politicos cnd l-am ameninat c-i pun


ctuele.
Poate c e obinuit. Cine tie ce criminal o fi. Sau i place
amoral cu ctue.
Mam! Poate nu-i dect un tip drgu i puin cam ciudat,
cu un fund extraordinar i o trus de tmplrie. Snt mare deacum, ce naiba. i mai am i pistol.
Nu-mi aminti, replic mama ei. Ce fel de nume-i sta,
Goodnight?
Italienesc nu e, murmur Reena.
Opri maina i vzu ua casei de alturi deschizndu-se.
Ei. Se parc c ai ocazia s-i faci singur o prere.
sta-i el?
Mlun
Arat bine, coment Bianca i cobor din main.
Se splase, observ Reena. Avea prul nc umed i
239
mbrcase o cma curat. Centura cu scule i-o lsase n cas.
Te-am vzut aducndu-i bagajele i m-am gndit c poate
ai nevoie de un ajutor. Pot s iau eu cutia asta?
Apoi o privi pe Bianca.
Ia te uit, o familie plin de femei frumoase. Eu snt Bo,
vecinul.
Da, fiica mea mi-a vorbit despre dumneata.
Crede c snt nebun. De fapt, i-am dat motive destul de

ntemeiate. n general, snt mai puin bizar.


Adic, eti inofensiv.
Dumnezeule, sper c nu.!
Bianca zmbi.
Bianca Hale, mama Catarinei.
ncntat de cunotin.
Locuieti de mult aici?
Nu, doar de vreo cinci luni.
Cinci luni Nu-mi amintesc s te fi vzut la Siricos.
Siricos? Cea mai bun pizzerio din Baltimore. Mereu
comand de acas. Spaghetele cu perioarc snt grozave.
Siricos e restaurantul prinilor mei, spuse Reena n timp ce
deschidea portbagajul.
Nu mai spune? Serios?
i de ce n-ai intrat niciodat? l ntreb Bianca. S mnnci
ceva
O s vin. i n ultimele dou luni am lucrat aproape nonstop i Stai d-mi voie, s le ajut.
O ddu pe Reeua la o parte ca s scoat cutiile, continund s
i se adreseze mamei ei:
De-o vreme-ncoace nu m-am mai vzut cu nimeni n
240
sens romantic, i nu-mi place s mnnc singur la restaurant.
Care-i problema? se interes Bianca. Eti tnr, artos
De ce n-ai nicio prieten?

Pi, am adic, am avut i-o s mai am. Dar nu-mi mai


vd capul de treburi, iar n timpul liber mi aranjez casa.
Ai fost vreodat cstorit?
Mam.
Avem i noi o conversaie.
Asta nu-i conversaie, e inchiziie.
Nu m deranjeaz. Nu, doamn, n-am fost nici cstorit,
nici logodit. Am ateptat-o pe Reena.
Termin!
Avem o conversaie, i aminti i Bo. Credei n dragostea
la prima vedere, doamn Hale?
Snt italianc. Sigur c da. i spune-mi Bianca. Hai n
cas, s ne cunoti familia.
Cu mare plcere.
Pariv, mormi Reena vzndu-l pe Bo dndu-se la o parte
ca s-i fac loc Bianci s ntre.
Disperat, o corect el.
Pune-o acolo jos.
Pot s-o duc pn la locul ei.
Deocamdat, locul ei e acolo, i art ea spre baza scrii,
nchiznd ua.
OK. mi place mama ta.
i de ce nu i-ar plcea?
i scoase ochelarii de soare, btndu-se cu ei n palm, i l
studie.

Poi foarte bine s vii n spate i, ine mine, cu mna ta i241


ai fcut-o!
Porni spre buctrie, evitnd vreo doi nepoi care alergau n
sens invers. Pe aragaz, sosul fierbea, vinul era turnat n pahare,
iar cteva discuii n contradictoriu aveau loc toate n acelai
timp.
El e Bo, anun Bianca, i se fcu tcere. Locuiete n
vecini. E tmplar i a fcut o pasiune pentru Reena.
De fapt, snt destul de sigur c e iubirea vieii melc.
ncetai odat! Scutur din cap Reena, dei rdea. El e tatl
meu, Gib, sora mea Fran, soul ei Jack, iar unul dintre putii
care-au ieit de-aici n fug e fiul lor, Anthony. Asta-i sora mea
Bella cellalt care-a tulit-o era fiul ei, Dom; ceilali copii ai ci,
Vinny, Sophia i Louisa, snt i ei pe-aici. Fratele meu Xander
cu soia, An; copilul lor e Dillon.
mi pare bine de cunotin, i zmbi Fran. Pot s te servesc
cu un pahar de vin?
Sigur, mulumesc.
Frank i Jack administreaz restaurantul pentru prinii
mei. Soul Bellei n-a putut veni azi. Xander i An snt medici,
lucreaz la clinica din cartier.
M bucur s cunosc pe toat lumea.
Reena tia ce vedea. Brbatul nalt i chipe de lng aragaz i
cercet atent cu privirea. Frumoasa Fran, gravid, turna vinul, n

timp ce rocovanul Jack o ducea n circa pe la fel de rocovana


lor fiic. Bella sttea rezemat de bufet, cu pantofii de fii nu i
coafura de club country. Xander sorbea din vin lng superba lui
soie bronzat, care-l ajut pe bebeluul lor de ase sptmni s
rgie.
Bineneles, din toate direciile era bombardat cu ntrebri, dar
242
le fcea fa destul de uor. i nu prea surprins s vad n
buctria unei case aproape goale acel amestec de italieni,
irlandezi i chinezi. Se integra att de uor printre ceilali, nct
cnd fu ntrebat despre familia lui. Reena fu surprins s aud c
fusese singur la prini.
Ai mei s-au desprit cnd eram mic. Am crescut n P.G.
County. Mama mea locuiete acum n Carolina de Nord. Tata
s-a mutat n Arizona. Cred c partenerul meu mi-e ca un frate.
Ne cunoatem de-o via. Poate c i-l mai aminteti, i spuse el
Reenei. Era cu o fat care-o cunotea pe Jan i s-a dus n
Maryland. Cred c-o chema Cammie.
Nu, mi pare ru. n colegiu n-am prea avut relaii.
i-a petrecut aproape tot timpul studiind, interveni Bella
cu un mic zmbet afectat. Pe urm a survenit o tragedie care i-a
frnt inima.
Bella!
Vocea Bianci rsunase tios ca un bici.
Of, pentru numele lui Dumnezeu, doar snt ani de-atunci.

Dac nici acum nu i-a revenit, n-am ce s-i fac.


Cnd moare cineva, rmne mort orici ani ar trece.
mi pare ru, se ntoarse Bo spre Reena.
N-ai de ce s te scuzi, rspunse ea, privindu-i lung sora.
Poftim, ia nite antipasto.
Lu o farfurie i i-o oferi.
Pn fac rost de o mas de sufragerie, vom mnca n
picioare sau aezai pe jos.
i-a putea face eu una.
O ce? O mas?
Mda. E unul dintre lucrurile de care m ocup. De fapt,
243
asta-i activitatea mea favorit. S fac mobil. Spune-mi cam ceai vrea i am s-i fac masa. Aa, ca o atenie pentru
inaugurarea casei.
Nu se poate s-mi faci o mas aa, pe pe nepus mas!
Taci, interveni Bianca. Lucrezi bine?
Excepional. I-am oferit fiicei dumneavoastr i scrisori tic
referine. Poate-i cunoatei pe domnul i doamna Baccho, de pe
Fawn Street?
Bianca miji ochii.
i cunosc. Dave i Mary Teresa. Eti biatul care le-a fcut
dulapurile pentru vesel.
Cele din perete, din stejar i sticl. Mda, e opera mea.
Snt foarte bune.

Privirea Bianci se ndrept spre soul ei.


Mi-a dori i eu aa ceva. Ia vino-ncoace, s ne uitm
puin n sufragerie.
Mam.
Nu pete nimeni nimic dac arunc o privire, replic
Bianca peste umr, trgndu-l pe Bo dup ea.
An i ddu copilul lui Xander. Era scund, doar de un metru i
jumtate, cu pr negru i lucios ca pana corbului i ochi la fel de
negri, adncii n orbite. Lu o ciuperc umplut de pe farfuria
din mna Reenei.
Arat bine, murmur ea. Foarte bine.
Nici nu m-am mutat bine, c m i trezesc combinat cu
biatul din vecini.
Auzi, n cel mai ru caz te-alegi cu o mas pe gratis, zmbi
An cu ciuperca n gur. i-mi face impresia c tie s dea cu
ciocanul.
244
Am neles aluzia! strig Xander.
M duc s-i despart.
Reena i ddu farfuria lui An i porni iute spre sufragerie, de
unde se auzeau voci ridicate.
Mama ei gesticula larg, vorbind despre numrul de locuri
necesare la mas.
Bo ntoarse capul spre u i-i duse o mn la inim.
E de-ajuns s intre-n camer i mi se nvrtete capul.

Sprncenele Reenei se arcuiser.


Ar fi bine s te mai menajezi.
E prima mea zi, aa c fii i tu mai ngduitoare. Ne
gndeam la o mas cu capete pliante. Aa va ocupa mai puin
spaiu i o vei putea extinde uor pentru petreceri i mese de
familie.
nc nici nu tii ce vreau.
De la mese i de la tine. De la oricine i orice, n afar de
meseria mea.
Nu pot s spun acum, pe loc
O s-i fac cteva schie. Hai s-i dm drumul. Camerele
snt la fel ca ale melc, aa c pot face msurtorile la mine-n
cas. Snt multe posibiliti Posibiliti nelimitate. Cred c e
timpul s plec, zise el.
Mai stai, insist Bianca. Mnnc.
Mulumesc, rmne pe data viitoare. Dac ai nevoie de
ceva, i se adres el Reenei, snt alturi. Uite i numrul
Scoase din buzunar o carte de vizit.
Cel de mobil e imprimat aici, iar pe cel de-acas l-am scris
pe verso. Orice ai nevoie, m suni.
n regul. Te conduc.
245
Bo i ddu paharul de vin.
E OK. tiu drumul. Rmi cu familia ta. Am s vin la
mas, cum am promis, Bianca.

Neaprat!
Bianca atept s se ndeprteze, apoi coment:
Are maniere elegante. i ochi frumoi. Ar trebui s-i dai o
ans.
I-am luat numrul, rspunse Reena, virnd cartea de vizit
n buzunar. Am s m gndesc.

14
Focul izbucnise n podul unei case vechi i frumoase de pe
Bolton Hill. Cartierul era elegant, cu prculee cochete i
trotuare mrginite de copaci umbroi.
Locatarii pierduser tot etajul doi, cea mai mare parte din
acoperi i unele poriuni ale etajului nti. Cum focul se
aprinsese pe la jumtatea dimineii unei zile lucrtoare, acas nu
era nimeni.
O vecin atent sau bgrea zrise fumul i flcrile i
chemase pompierii.
Reena citea rapoartele pe drumul spre locul faptei.
Niciun semn de intrare prin efracie. Proprietarii au un
sistem de securitate. Menajera sptmnala tie codul.
Inspectorul de pompieri a localizat punctul de origine n pod.
Ziare, resturile unui plic de chibrituri
Frumos cartier, coment ODonnell.
Mda, m-am uitat puin i pe-aici cnd mi cutam cas, dar
m tot ntorceam spre vechiul meu cartier.
246
Nu-i nimic ru n asta. Am auzit c ai un vecin interesant.
Reena miji ochii privindu-l lung.
Cine i-a spus?
Poate i-o fi zis ceva tatl tu lui John, poate c John mi-o
fi pomenit
i poate c ar fi cazul s v gsii cu toii subiecte de

discuie mai interesante dect vecinul meu.


N-are cazier.
Ce, l-ai i verificat? Pentru numele lui Dumnezeu!
Sigurana nainte de toate. ODonnell i fcu cu ochiul,
apoi intr cu maina ntr-un spaiu de parcare i opri lng
bordur.
O amend pentru vitez, acu vreo ase luni, complet el.
Nu vreau s tiu, replic Reena, cobornd din main i
ducndu-se spre portbagaj ca s-i scoat trusa de teren.
Celibatar, nicio csnicie la activ.
Gura, ODonnell.
i lu i el trusa.
Are licene de afaceri pentru comitatele Baltimore i
Prince Georges. Firm e nregistrat la o adres din P.G.
County. F proprietatea partenerului. Tipul circul mult. i
schimb sediul cam o dat la ase, opt luni.
Ce-i mai place s-i bagi nasul n treburile altora!
h!
Pasul lui ODonnell deveni mai sprinten cnd pornir spre
cas.
Tocmai de asta-i aa de distractiv. Vezi tu, el i partenerul
lui cumpr cldiri case de locuit, mai ales le renoveaz n
linii mari i le revnd. Iubitul tu
247
Nu e iubitul meu.

Iubitul tu se mut n cas, i lucreaz interiorul, o pune la


punct, o vinde, cumpr alta, se mut n ea i tot aa. Se pare
c aplic sistemul sta de vreo zece, doisprezece ani.
Bravo lui. i acum poate ne concentrm i asupra misiunii
n locul vieii melc.
Studie mai nti cldirea, arsurile de pe crmida cafenie a
zidurilor, unghiurile sub care se prbuise acoperiul. Fcu
fotografii pentru dosar.
n raport seric c ua i fereastra de la pod erau deschise.
Ceea ce-a provocat un curent destul de puternic, coment
ODonnell. Erau depozitate acolo tot felul de lucruri haine,
decoraiuni de srbtori Combustibili ct cuprinde.
Uite c iese vecina, remarc ncet Reena, cobornd
aparatul foto. Vorbesc eu cu ea.
Atunci ncepe.
ODonnell i slt trus i porni spre u.
Doamn o ntmpina Reena, scondu-i insigna de la
centur. Snt detectiv Hale de la Unitatea de Incendieri, Poliia
Oraului Baltimore.
Incendieri I-auzi, i-auzi
Femeia era scund, oache i scrobit ca aternuturile
proaspt clcate.
Partenerul meu i cu mine facem o reconstituire a
incidentului. Dumneavoastr suntei doamna Nichols? Shari
Nichols?

Eu snt.
Dumneavoastr ai anunat incendiul.
ntr-adevr. Eram n spate. Am acolo o grdini. Mai nti
248
am simit mirosul. Fumul.
Era cam pe la orele unsprezece dimineaa?
Pe la vreo unsprezece i-un sfert. tiu, fiindc m gndeam
c aia mic a mea o s vin acas de la grdini n vreo or i
din clipa aia, gata cu linitea! Zmbi uor. E o zvpiat.
De ct timp v aflai afar cnd ai simit mirosul de fum?
Pi, de vreo or. M-am ntors n cas pentru cteva minute
fiindc uitasem s-mi iau telefonul. Inspectorul de la pompieri
m-a ntrebat deja dac am vzut pe cineva. N-am vzut.
Ridic privirea spre casa din vecini.
Ce pcat Da slav Domnului c nu era nimeni acas.
V pot spune c m-am speriat ru, am tras o spaim sor cu
moartea la gndul c ar fi putut lua foc i casa mea
i frec gtul cu o mn, privind spre zugrveala bicat i
crmizile nnegrite de funingine.
Pompierii au ajuns repede. Asta te face s te simi mai
linitit.
ntr-adevr, doamn. Dac n-ai vzut nimic, poate c ai
auzit ceva
Am auzit alarma de fum din cas. La nceput, nici n-am
sesizat-o. mi pusesem muzica tare. Dar, dup ce-am simit

mirosul de fum i l-am vzut cum ieea de pe fereastra de la


pod, am auzit i alarmele sunnd. Cred c nuntru s-a fcut o
mizerie ngrozitoare. N-o s-i plac deloc treaba asta.
Poftim?
De Ella Parker vorbesc femeia care st acolo i place si in casa lun. Avem aceeai femeie la curenie, dei eu o
chem pe Annie doar o dat pe lun, de vreme ce acum nu lucrez
dect acas. Ella e pretenioas. Mizeria o s-o supere mai tare
249
chiar dect focul.
Tcu un moment, apoi adug:
Nu e prea frumos ce-am spus. N-am vrut s par nesimit.
Dumneavoastr i doamna Parker v nelegei bine?
Destul de bine
Reena remarc tonul rezervat i tcu.
Ne purtm destul de prietenos, fr s fim prietene,
continu Shari Nichols dup cteva momente de tcere. Biatul
meu mijlociu se joac din cnd n cnd cu fiul ei cel mai mare.
Se foi n loc, tcnd o mutr jenat cnd Reena rspunse doar
dnd din cap.
Chiar credei c-a fost o incendiere intenionat, nu doar un
accident?
nc n-am stabilit.
O, Doamne, fir-ar al naibii! Poatc-ar fi mai bine s v
spun c Ella i cu mine ne-am cam certat acu cteva sptmni.

Dumnezeule i mas ceaf cu o mn. Nu vreau ca poliia s


cread c-am avut vreun amestec.
De ce-am crede aa ceva?
Pi, ne-am certat destul de urt, i avem aceeai femeie la
curenie, i copiii notri se joac mpreun Eu snt cea care-a
sunat la nou-unpe. Vorbeam cu soul meu despre asta asear,
i a zis c o caut cu lumnarea Da nu pot s mi-o scot din
minte.
Ce-ar fi s-mi spunei din ce cauz v-ai certat?
Din cauza bieilor. Trevor al ei i Malcomb al meu.
Rsufl scurt. I-am prins chiulind de la coal acu trei
sptmni. Nite idioi. Era o zi frumoas, aa c m-am hotrt
s m duc pe jos pn-la coal, s-o iau pe-aia mic i s-o duc n
250
parc, s mai zburde i ea. I-am vzut pe amndoi traversnd
strada n fug spre parc. M rog, pot s v spun c m-am luat
dup ei, le-am tras o spuneal i i-am dus napoi la coal.
Reena i ngdui s zmbeasc.
Snt sigur c-au fost surprini s v vad.
N-au avut nici mcar atta minte s umble mai pe furi.
Adic, dac tot tragi chiulu, mcar s faci o treab ca lumea.
Cltin din cap. Cnd Ella s-a ntors acas de la slujb, m-am
dus la ea cu biatu meu, ca s-i spun. i, ce s vezi, o aud c
zice c-al meu a fost de vin i c n-am niciun drept s m iau deal ci. N-am fcut dect s-l iau de mn i s-l duc la coal,

unde-i era locul. Eu m-a bucura s aib cineva grij de copilul


meu, nu?
Da, da, i eu. Dar doamna Parker s-a suprat.
Foc s-a fcut! Aa c i-am zis i eu vreo dou i i-am spus
c data viitoare, cnd l mai vd pe-al ei pe strad cnd are ore,
trec mai departe i m fac c nu-l vd. Ne-am mai zis noi i
altele, da ai prins ideea.
Nu v pot condamna c v-ai suprat, o ncuraj Reena. Nai nccrcat dect s facei ce trebuia.
i cnd colo, cic s-mi vd de-ale mele. Pi dac-mi
vedeam de-ale mele, i ardea dracu casa pn-n temelii. Deatunci, nici bieii nu s-au mai jucat mpreun, i-mi pare ru.
Da nici nu-l pot lsa pe Mlc s umble creang. Dup el, nu
fusese prima oar cnd Trev o tulise de la coal i era destul
de speriat ca s nu mint.
Susine c Trevor chiulea cu regularitate de la coal?
Of, la dracu! Nu vreau s-i mai fac i alte probleme
copilului luia.
251
Ar fi mai bine pentru el, i pentru toat lumea, dac am ti
toate faptele, doamn Nichols. Cu ct mi putei spune mai
multe, cu att vom reui s clarificm mai repede lucrurile.
Pi n fine Nu tiu dac o fcea regulat, da biatul
meu zice c Trevor o mai ia uneori din loc, i c de data aceea l
convinsese i pe el s chiuleasc. Asta nu-l scuz pentru ce-a

fcut, i i-a primit pedeapsa meritat. n ultimele trei sptmni


l-am dus la coal n fiecare diminea, i-n fiecare dup-amiaz
m-am dus i l-am luat. Nimic nu-l umilete mai mult pe-un biat
de nou ani dect s vin mmica s-l aduc i s-l ia de la
coal.
i mama mea a fcut odat acelai lucru cu fratele meu.
Avea doisprezece ani. Cred c nici acum nu i-a trecut.
Prinii ar trebui s aib mai mult grij s-i fac datoria,
dect s fac pe amicii cu copiii lor, dac vrei s tii prerea
mea.
Vecinii dumneavoastr aa fac?
Na, c iar m-am apucat s brfesc, replic Shari. Nu c-a
avea ceva mpotriva brfelor. Da a zice c nu vd prea mult
disciplin. Oricum, asta-i prerea mea, pe care brbatu-meu zice
c mi-o exprim prea des. Trevor e cam nebunatic, d-i un biat
destul de drgu. Vreau doar s zic, s-ar putea s nu m neleg
chiar foarte bine cu Ella acum, da nimnui nu i-a dori s i se
ntmple aa ceva. Cred c trebuie s fi fost vreun accident.
Combustie spontan sau aa ceva.
O s cercetm. V mulumim pentru timpul pe care ni l-ai
acordat.
Reena intr n cas. Se opri n holul de la intrare, lund
contact cu starea casei. Focul nu ajunsese pn acolo, dar se
252
simea mirosul de fum. Stingerea incendiului provocase unele

stricciuni minore funingine i noroi pe podea, pe scri


Acum putea s vad la ce se referise vecina. Dincolo de
deranjul rmas n urma interveniei, domnea o ordine
scrupuloas. Pe sub resturi, suprafeele luceau, florile erau
aranjate cu grij n vaze, pernele i draperiile aveau culorile
asortate i erau alese astfel nct s accentueze nuanele pereilor
i tonurile tablourilor.
La etaj gsi acelai lucru. Dormitorul mare avusese cel mai
mult de suferit. Vopsea bicat, tavan nnegrit, pagube produse
de ap i fum.
Plapum de pe patul de mijloc se aprinsese, ca i draperiile.
Obloanele din lemn natural erau prlite.
Putea s disting direciile pe care se propagase focul,
cobornd scar din pod, naintnd peste podelele lustruite,
mucnd din covorul evident valoros.
Merse mai departe pe culoar i gsi dou birouri. Alte
antichiti, remarc ea, alte decoraiuni alese cu mult art.
Camera bieilor se afla n cellalt capt al holului. Era mare
i luminoas, cu o decoraie avnd ca tem fotbalul. Postere
nrmate, multe imagini alb-negru, cu pete de culoare roii.
Rafturi cu cri aranjate riguros. Nicio jucrie mprtiat, nicio
hain aruncat la ntmplare.
Deschise dosarul, control datele, apoi i scoase mobilul i
ddu un telefon.
Cnd urc atent treptele arse ale nivelului urmtor, l gsi pe

ODonnell scormonind prin straturile de resturi.


Frumos din partea ta c-ai venit s-mi ii de urt.
Am avut de fcut nite verificri. Ridic ochii, privind spre
253
tavan. n cea mai mare parte focul a luat-o n sus. Au avut
noroc. Pagubele de la etajul nti nu-s chiar att de grave. Doar
fumul i stricciunile provocate de ap, ca i la parter.
Deocamdat, niciun indiciu de accelerant. Punctul de
origine, n colul de sud-est, art el ntr-acolo, n timp ce Reena
mai fcea cteva fotografii. A trecut prin placaj, a aprins izolaia
din spatele acestuia, apoi a urcat i a cuprins i acoperiul.
Reena se ls pe vine, scotocind prin resturi cu minile
nmnuate. Scoase o bucat ars dintr-o fotografie.
Poze. O grmad de fotografii. Probabil starterul.
Mda. Un focule de tabr cu un rug de fotografii.
Flcrile se ridic i se rspndesc. Saci plini de haine, cutii i
lzi cu podoabe, combustibil ct vrei; focul se ntinde i coboar
scara ventilat de fereastr i u, ambele deschise
Te-ai uitat dup amprente? Pe clan, n jurul ferestrei?
Te-am ateptat.
Am avut o conversaie interesant cu vecina. Ghici cui i
place s chiuleasc de la coal?
ODonnell se ls pe clcie.
Chiar aa?
Tnrul Trevor Parker a tras chiulul de ase ori n ultimele

trei luni. n ziua incendiului a ntrziat; a ajuns ntre unsprezece


i unsprezece treizeci. Avea o scutire, adug ea, n care scria c
fusese la o vizit medical.
ncepu s cautc amprente pe locul ars al ferestrei.
coala are datele medicale ale elevilor i i-am convins smi dea numele pediatrului lui Trevor. N-a avut nicio consultaie
n ziua respectiv.
Nici n raport nu scrie nimic despre asta, sublinie
254
ODonnell. Amndoi prinii erau la serviciu cnd au fost
anunai despre incendiu.
Uite i o amprent Mic. Pare a unui copil.
Cred c n-ar strica s avem o discuie cu soii Parker.
Ella Parker, o femeie stilat de treizeci i opt de ani, primviccpreedinte de marketing ntr-o firm local, veni la secie cu
o serviet Gucci. Soul ei conducea departamentul de
aprovizionare al unei organizaii de cercetri i dezvoltare. Purta
un Rolex i mocasini italieneti.
I aduseser cu ei i pe Trevor, aa cum li se ceruse. La cei
nou ani ai lui, biatul era vinos i nc scund, purta o pereche
de cizme de dou sute de dolari i afia o expresie posac.
V mulumim c ai venit ncepu ODonnell.
Dac avei un raport despre cum progreseaz cazul, vrem
s-l auzim, ceni Ella, punndu-i servieta pe masa de conferine
din faa ei. Ne ocupm de asigurare i de calculele estimative.

Trebuie s ne ntoarcem n cas ct de curnd, ca s ncepem


reparaiile.
E de la sine neles. Pn vom determina cauza incendiului,
mai avem s v punem cteva ntrebri.
Presupun c ai vorbit cu fosta noastr menajer.
Fost? ntreb Reena.
Am concediat-o ieri. Nu ncape nicio ndoial c c e
responsabil. Nimeni altcineva nu avea codul nostru de
securitate. i-am spus cu c nu e bine s i-l dm, i se adres Ella
soului ei.
A venit cu nite recomandri excelente, i reaminti el. i
lucra la noi de ase ani. Ce motiv ar fi avut Annie s ne dea foc
la cas?
255
Oamenii n-au nevoie de motive ca s comit asemenea
fapte. Le fac pur i simplu. Ai vorbit cu ea? i ntreb Ella din
nou pe cei doi detectivi.
Vom vorbi.
Nu neleg de ce nu e prima pe list. i de ce ne-ai pus s
ne deranjm pn aici tocmai acum. Avei idee ct de stresai
sntem dup ce ne-a ars casa?
De fapt, da, chiar am idee, replic Reena. mi pare foarte
ru c a trebuit s trecei prin aa ceva.
Mi s-au distrus obieete n valoare de mii de dolari, ca s nu
mai menionez avariile suferite de locuin. A trebuit s

contramandez ntlniri, s-mi reorganizez complet programul


Ella
n glasul lui William Parker se simea oboseala o oboseal
de lung durat, dup cum i se pru Reenei.
Las-m! se rsti femeia. Eu snt cea care trebuie s
rezolve toate detaliile. Tu niciodat nu Scuzai-m. Snt foarte
nervoas.
E de neles, rspunse ODonnell. Ne putei spune ct de
frecvent v ducei n pod?
Cel puin o dat pe lun. Iar menajera face fcea ordine
acolo cu regularitate.
i dumneavoastr, domnule Parker?
De dou, trei ori pe an, cred Ca s aduc sau s pun la loc
diverse lucruri Podoabe de Crciun, aa ceva.
Trevor?
Trevor n-are voie-n pod, interveni Ella.
Reena observ privirea scurt pe care i-o arunc biatul
mamei sale nainte de a pleca din nou capul.
256
Cnd eram mic, obinuiam s m joc n pod, zise ea pe un
ton firesc. Acolo se pot gsi tot felul de lucruri interesante.
Am spus c n-are voie.
Adesea, ceea ce un copil nu are voie s fac nu-i acelai
lucru cu ceea ce face. Conform informaiilor noastre, cteodat
Trevor chiulete de la coal.

O dat i nu mai are voie s se joace cu biatul


responsabil pentru asta. Nu vd cu ce v privete pe
dumneavoastr.
Trevor n-a fost la coal n dimineaa focului. Nu-i aa,
Trevor?
Cum s nu fie?!
Furia i enervarea fceau ca vocea Ellei s devin tioas ca
un brici.
Soul meu s-a dus i l-a luat acas dup ce am aflat despre
incendiu.
Dar n-ai ajuns la coal dect nainte de prnz, nu-i aa,
Trevor? Ai ntrziat i ai prezentat o scutire de la doctor.
E ridicol!
Doamn Parker, interveni ODonnell cu glasul lui
trgnat i rbdtor. Avei vreun motiv pentru care nu-l lsai
pe biat s rspund singur?
Snt mama lui i nu voi permite s fie interogat sau
intimidat de poliie. Am fost victimizai, iar acum
dumneavoastr mi venii cu tot felul de acuzaii voalate la
adresa unui biat de nou ani.
Se ridic n picioare.
M-am sturat. Trevor! Mergem.
Ella, taci din gur. Mai taci dracu din gur, mcar cinci
257
minute!

Apoi William nu-i mai ddu atenie i se ntoarse spre fiul lui.
Trevor, iar ai chiulit de la coal?
Biatul ridic dintr-un umr. Privindu-i mama. Reena i vzu
lacrimile lucind n ochi.
Te-ai urcat n pod n dimineaa aia, Trevor? l ntreb ea
ncet. Poate ca s te joci sau s caui ceva?
Nu snt de acord s-l interogai, se amestec iar Ella.
Eu snt, se ridic soul ei n picioare. Dac nu faci fa,
poi s iei din camer. Eu vreau s aud ce are de spus Trevor.
De parc i-ar psa! De parc-i pas de oricare dintre noi!
Eti prea ocupat s-o regulezi pe blonda aia oasa ca s mai ai
timp i pentru noi.
Snt prea ocupat s suport viaa n aceeai cas cu tine, deaia nu mai am timp destul i pentru Trevor.
Nu te-am auzit negnd c m neli, canalie!
Terminai! Terminai! ip Trevor, acoperindu-i urechile
cu minile. Nu mai ipai tot timpul! N-am vrut! N-am vrut!
Voiam doar s vd ce-o s se ntmple!
O, Doamne. O, Doamne, Dumnezeule, Trevor! Ce-ai
fcut? o vorb s nu mai scoi. Nu-l mai las s scoat nicio
vorb! se rsti Ella la Reena. mi chem avocatul.
Potolete-te, Ella.
William puse o mn pe umrul fiului su, apoi se aplec i i
rezem fruntea de a lui.
mi pare ru, putiule. Maic-ta i cu mine am ncurcat-o

ru de tot. Acum, vom suporta consecinele. i trebuie s le


supori i tu. Spune ce s-a ntmplat.
Eram furios Eram furios c iar v certai i n-am vrut s
258
m duc la coal i-aa c nu m-am dus
Reena i ddu un erveel.
Te-ai ntors n schimb acas? l ntreb ea.
Voiam doar s m joc n camera mea i s m uit la
televizor. Da
Erai prea suprat.
Au s divoreze.
Of, Trev William se aez lng el. Nu din vina ta.
Ai stricat casa. Aa a zis mam. C tu distrugi casa.
Mi-am zis c dac ia foc, ai s stai acas ca s-o repari. Da nam vrut Am luat chibrituri i am dat foc la poze i la ziare, i
pe urm n-am mai putut s le sting. M-am speriat i am fugit.
Scutirea o aveam de dinainte, o scrisesem la computer. i m-am
dus la coal.
Numai tu eti de vin! se rsti Ella la soul ei.
William l lu pe Trevor de mn.
Sigur, de ce nu? n mare parte a fost i vina mea. O s ne
descurcm noi, putiule. E bine c ai spus adevrul. Vom vedea
ce vom face.
Dac ardea casa, n-ai mai divora. Trevor i lipi faa de
pieptul tatlui su. Nu pleca, scnci el.

Reena ajunse acas trziu, deprimat. Pentru Trevor Parker


finalul n-avea s fie unul fericit, nici mcar uor. Psihologul l
va ajuta, dar nu putea s-i reuneasc familia. Aceea, dup
prerea Reenei, era condamnat.
Prea multe familii erau condamnate din cte putea ea s vad.
Pentru fiecare pereche c Fran i Jack sau ca Gib i Bianca,
erau mai multe csnicii ratate. i, n general, eecurile cntreau
mai greu dect reuitele.
259
N-o fi ars casa putiului, dar distrus era, mai mult ca sigur.
Opri n faa casei, cobor din main i o ncuie. l vzu pe Bo
aezat pe treptele de la intrare, cu o sticl de bere.
Fu ct pe ce s-l ignore. Totul la el prea complicat i risc s
piard timp. Era mai simplu s ntre n cas i s nchid ua,
lsnd afar toate greutile din timpul zilei.
n loc de asta, porni spre el, se aez alturi, pe treapt. i lu
sticla i bu prelung.
Dac-ai de gnd s-mi spui c stteai aici i m ateptai, o
s fac o criz.
Atunci n-am s-i spun. Dar pot spune c am obiceiul smi petrec cte o scar plcut pe treptele de la intrare, cu o bere
rece. Ai avut o zi grea?
Trist.
A murit cineva?
Nu. i napoie berea. Motiv care m face s privesc ziua de

azi dintr-o anumit perspectiv. Cineva trebuie s-o fac. Numai


moartea e far ntoarcere.
Cum, n lumea ta nu exist rencarnare? i cu karma cum
rmne?
Spre propria ci surprindere, Reena zmbi.
Azi n-am avut de-a face cu cineva care s-ar putea
rencarna, ci doar cu un copil care era ct pe ce s-i ard casa
pn-n temelii numai pentru c prinii lui s rmn mpreun.
A fost rnit?
Fizic, nu.
Tot e ceva.
Spuneai c prinii ti s-au desprit cnd erai mic.
Mda Trase o duc din sticl. A fost neplcut. OK, se
260
corect, vznd c nu fcea dect s-l priveasc. A fost un
adevrat comar. N-ai nevoie s-i stric i mai mult ziua
povestindu-i despre traumele melc din copilrie.
Prinii mei snt cstorii de treizeci i apte de ani.
Uneori snt ca un trup cu dou capete. Se mai ceart i ei, ca tot
omul, dar niciodat urt, dac-nelegi ce vreau s spun.
O, i-nc cum!
A zice c-s lipii unul de altul cu clei dar tii ceva?
Chiar ei snt cleiul. Liantul. ntr-un fel, soliditatea legturii lor
m intimideaz. M face s nu vreau s m mulumesc niciodat
cu mai puin.

Am putea ncepe prin a lua o cin mpreun. Pe urm mai


vedem
Am putea.
Lu din nou sticla i bu ngndurat. Simea miros de spun
i de nc ceva. Poate ulei de rapi, i spuse Ceva cu care Bo
lcuia lemnul.
Sau am putea intra n cas i face sex ca nebunii. Asta vrei.
M rog, snt ntre ciocan i nicoval chicoti nervos Bo,
ntinzndu-i picioarele. Nu pot spune nu, fiindc de, snt i eu
om. Aa c, mda, o partid de sex nebun cu tine mi-ar conveni
de minune. apte aptesprezecimi din viaa mea, numai la asta
m-am gndit.
Reenei i scp un pufnet deloc distins.
apte aptesprezecimi?
Am mai rotunjit puin, dar am calculat. Aa c
transpunerea acestui vis n realitate ar fi un moment istoric
pentru mine. Pe de alt parte, m-am gndit apte aptesprezecimi
din via s fac sex cu tine, aa c dac mai atept puin, n-am s
261
mor.
Nostim mai eti, Bowen.
h, pot fi i comic. Pot fi serios, sau perspicace, sau
relaxat. Snt un tip cu multe fee. Am putea s lum cina, prilej
cu care i-a arta cteva dintre ele.
Poate. Partenerul meu te-a rulat.

Unde m-a rulat?


Reena rse, ntinzndu-i relaxat picioarele.
Pe computer. i-a verificat datele.
Nu, pe bune? Prea mai degrab fascinat dect jignit. i?
Am trecut?
Se pare c da. Fruntea i se ncrei cnd l privi cercettor.
Cum de eti calm? Pe mine m-a iritat.
Nu tiu. Mi se pare destul de interesant. Nu cred c-am mai
fost rulat vreodat.
Am o familie mare, zgomotoas, enervant, adesea
bgrea i exagerat de protectoare. Ei snt toat viaa mea,
chiar i atunci cnd n-a vrea s fie.
Iar eu snt singurul copil al unei familii destrmate. Simtemi durerea.
N-ai dureri.
N-am, dar asta nu nseamn c mi-ar fi fric de familia ta.
Nu vreau dect s te ating.
i trecu o mn peste braul ei, pe umr, apoi i ntoarse faa
spre el pn cnd privirile li se ntlnir.
S-ar putea s nu fii exact aa cum mi nchipuisem; a trecut
atta timp Vreau doar s aflu, nimic mai mult.
Relaiile nu se prind de mine. Sau, mai bine zis, nu m
prind eu de ele. Te-ai gndit ct de enervant ar fi s rmnem
262
vecini dac pn la urm nu ne-am putea suferi?

Unul dintre noi ar trebui s se mute. Dar, ntre timp


ntinse mna la spate ca s deschid ua i s pun sticla de
bere goal nuntru.
Vrei s facem o plimbare? Am auzit c la cteva strzi
distan e un local italienesc foarte bun. Am putea s mncm
ceva acolo.
Reena i propti palmele pe genunchi i se ridic, spernd c
nu fcea o greeal.
n regul, s mergem la o plimbare.

15
Reena plimba copilul prin living, n apartamentul ca pentru
ppui al lui Xander i An. Procesul de mpachetare ncepuse.
Eliberase apartamentul de deasupra restaurantului Siricos,
iar acum fratele su i mica lui familie aveau s se mute n locul
ei.
Ferestrele erau larg deschise, aa c se auzeau zgomotele
traficului i vocile copiilor care se jucau ntr-un parc din
apropiere.
Copilul rgise deja, dar Reena nc nu era gata s-l pun jos.
Aa c am mncat de cin la Siricos. De dou ori. Am
stat pe treptele de la ua lui, tot de vreo dou ori. Mi-a desenat
un proiect pentru masa din sufragerie. Arat excelent. Ba chiar
perfect. Nu tiu ce s m fac cu el.
Mai la obiect, i ceru An, continund s mptureasc
hinuele copilului. De ce nu l-ai agat?
Frumos i ade, mmico.
263
Pe moment, din cauza naterii, a ngrijirii copilului, a
muncii i a pregtirilor pentru plecare, viaa mea sexual e cam
n declin. Trebuie s-mi defulez i eu plcerile ncotrova. Cum
se laud n materie de srutat?
Nu tiu.
Nu l-ai srutat?
Aruncnd pe mas un scutec. An i nclet minile n dreptul

inimii.
i te-ai mutat acolo de cnd? De trei sptmni? mi
strngi inima.
Lucrez i eu, lucreaz i el, ridic din umeri Reena. Chiar
dac sntem vecini, nune vedem n fiecare zi. Poate chiar avem
grij s nu ne vedem n fiecare zi. N-a fcut niciun pas. i nici
cu. Suntem cam nvrti un deget prin aer. ntr-o faz de luat
prin nvluire. l tot atept s-mi fac vreun avans. i cred c i
el tie ce-atept, aa c se abine, ceea ce m face s m simt
cam descumpnit. Snt nevoit s-l admir pentru asta.
OK, l admiri, i-ai petrecut ceva timp cu el, deci nseamn
c-i place. Dar nu te repezi la el.
Nu.
Reena l ls puin pe Dillon pe spate ca s-l poat privi n
fa.
Care-o fi problema cu mine?
Te cam sperie, nu-i aa?
Pe mine nu m sperie niciun brbat.
Nu s-ar fi lsat speriat de niciunul nu putea, nu voia, nu-i
permitea.
Nici mcar sta de-aici, care cred c tocmai a fcut n
scutec. Hai, treci la mmica, dulcea mic.
264
An lu copilul i-l duse n dormitor, unde-l culc pe masa de
schimbat.

Totui, cred c te sperie puin, continu ea. i pe mine m


cam speria Xander la nceput. Era aa de drgla i nostim, i-i
un doctor al naibii de bun. mi venea s-l muc de gt. Pe urm,
dup ce-am nceput s ne ntlnim, tremuram de fric la gndul
c-am s v cunosc familia. Aveam n minte o imagine, un fel de
clan Soprano far snge, crime i omoruri.
Bine c tiu.
Dar o familie mare, familia de tip italian Cum s-ar fi
integrat o chinezoaic drgu ca mine ntr-o asemenea familie?
Ca o floare de lotus, cu tulpina mpletit elegant printr-o
vi-de-vic.
Frumoas imagine. Mi-s tare dragi, s tii. i-am ndrgit
familia nc dinainte de a m fi ndrgostit de Xander. l
doream, l admiram dar, mam, ceilali mi luau ochii. i
acum, uite cu ce pot s m laud!
l srut pe Dillon pe burtic, apoi o cuprinse pe Reena cu un
bra de talie.
Nu e cel mai minunat lucru pe care l-ai vzut vreodat?
De departe!
Prima dat cnd Xander m-a cerut de soie, l-am refuzat.
Ce? se mir Reena. I-ai spus nu lui Xander?
Panic total. Nu, nu, eti nebun? Las, mai bine s rmn
totul aa cum e Nu e nevoie s ne cstorim. Ne e foarte bine
aa, las-o-ncolo i a lsat-o timp de aproape o or! Pe urm
s-a ntors la mine i mi-a spus s nu mai fiu proast.

Drac romantic ce el
De fapt, chiar aa a fost. Era aa de vioi i de sexy Te
265
iubesc, m iubeti, aa c hai s ne construim o via mpreun.
I-am spus c da, i am fcut-o. Slav Domnului. Iar motivul
pentru care-i spun, adug ea, e ca s-i demonstrez c e normal
s-i fie puin fric. i, totui, e bine s faci o micare.
Poate c aa era, i spuse Reena n drum spre cas. Oare ce-o
oprea? An avea i ea dreptatea ei ca ntotdeauna. Era mai bine
s fac o micare. Iar persoana care fcea prima micare, i
reaminti Reena, pstra de obicei avantajul de partea sa.
Nu trebuia s fie avantajat ntr-o relaie, dar nici nu-i
displcea. i, dac sttea s se gndeasc bine, avea sens. Bo
visase la ea timp de ct spusese? apte aptesprezecimi din
viaa lui. Ce putea fi mai drgla? Asta nsemna c-i formase
n minte tot felul de idei i imagini despre ea. Majoritatea, far
ndoial, exagerate i greite.
Dar, dac fcea micarea aceea, vor avea un teren dejoac
nou.
Iar ci i plcea s se joace.
Uneori i urmezi doar instinctele, conchise Reena n timp ce
parc maina i i lu geanta. N-avea niciun rost s fac prea
mult caz sau s ntreac msura cu analizele.
n consecin, se duse direct la ua lui Bo i ciocni.
Rspunsul ntrzie att de mult, nct se ntreb dac nu cumva

lucra n curtea din spate, aa cum fcea n unele seri. Dar cnd
deschise ua, o gsi cu zmbetul cochet pregtit pe buze.
Bun. Treceam pe-aici, aa c m-am gndit
Observ c arta ocat. Palid i buimcit.
Ce s-a ntmplat?
Eu eu trebuie s m duc Scuz-m Am nevoie s
Se ntrerupse, privind aiurit n spate, ca i cum ar fi uitat ce
266
fcea.
Bo, ce s-a ntmplat?
Ce? Trebuie s Bunica mea
Reena l lu de bra. tia s recunoasc o victim de la prima
vedere, aa c vorbi cu mare grij cnd l ntreb:
Ce s-a ntmplat cu bunica ta?
A murit.
O, mi pare ru mi pare-att de ru!! Cnd?
M-au chiar acum m-au anunat. La telefon, adineaori.
Trebuie s m duc la ea. E n cas. Trebuie s vd de lucruri
de diverse
OK. Am s te duc eu.
Ce? Stai, las-m o clip. i aps degetele pe ochi. M-am
zpcit.
Nici nu m mir. De-asta am s te i duc eu cu maina.
Nu. Nu, e-n regul.
Lsndu-i minile s cad pe lng trup, cltin din cap.

E tocmai n Glendale.
Haide, o s lum maina mea. Ai la ine cheile casei?
Cheile
i vr o mn n buzunar i le scoase.
Mda aici snt. Ascult, Reena, nu e nevoie. O s-mi
revin imediat.
N-ar trebui s conduci, ai ncredere-n ce-i spun. i nici s
te duci singur. ncuie ua, l sftui ea, apoi l conduse la main.
Unde n Glendale?
Bo i frec faa ca un om care ncearc s se trezeasc de-a
binelea din somn, apoi i ddu o adres i cteva instruciuni
vagi. Reena cunotea destul de bine zona de pe vremea
267
colegiului.
Bunica ta era bolnav?
Nu. Sau cel puin nu avea nimic grav din cte tiu. Multe
mruniuri, cred, cum e normal la optzeci i apte de ani. Sau i
opt La naiba, nici nu-mi mai aduc aminte.
Pe femei nu le deranjeaz dac nu le ii minte vrsta.
Pornind motorul, Reena i trecu o mn peste umerii lui.
Vrei s-mi spui ce s-a ntmplat sau ai prefera s nu
vorbim nimic?
Nu tiu Nici cu nu tiu exact. A gsit-o o vecin. Se
ngrijorase fiindc nu-i rspundea la telefon. i nu ieise nici si ia pota azi-diminea. Are bunica mea avea tabieturi,

nelegi?
Da.
i avea cheile de la cas. Vecina. S-a dus s vad ce face.
Era nc n pat. Probabil a murit n somn, cred. Nu tiu. Toat
ziua a stat acolo, singur, toat ziua
Bowen, e greu s pierzi pe cineva, dar d-mi voie s te
ntreb: cnd i va veni i ie vremea, te poi gndi la un mod mai
plcut de a te duce dect la tine-acas, n timp ce dormi?
Probabil c nu, rspunse el, expirnd prelung. Probabil c
nu. Ieri vorbisem cu ea. O sunm o dat la vreo dou zile. Doar
ca s-o-ntreb ce mai face. Mi-a spus c iar i curge robinetul de la
buctrie, aa c voiam s trec azi sau mine s i-l repar. Azi am
avut de lucru i n-am apucat s plec.
Ai avut mare grij de ea.
Nu, i dregeam doar unele lucruri prin cas. M duceam pe
la ea o dat la dou sptmni. Ar fi trebuit s-o vizitez mai des.
De ce ne gndim ntotdeauna la asta cnd e prea trziu?
268
Fiindc, fiind oameni, tindem s ne facem reprouri. Mai
avei i alte rude?
Nu prea. Tatl meu e n Arizona. La naiba, nici mcar nu
l-am sunat. Un unchi n Florida. Un vr n Pennsylvania.
Rezem capul de tetier. Trebuie s le gsesc numerele de
lelefon.
Imaginea se contura tot mai clar, ncredinnd-o c Bo era

complet singur.
tii cumva ce-i dorea? i-a vorbit vreodat despre
aranjamentele de nmormntare?
Nu prea. O slujb, cred i-ar fi dorit o slujb.
Suntei catolici?
Ea este era. Eu tratam cam superficial problema. Ultima
mprtanie Fir-ar s fie. Acum e prea trziu pentru asta. Aa
de prost m simt oft el. Niciodat n-am mai fcut aa ceva.
Bunicul meu a murit n urm cu aproape douzeci de ani. ntrun accident de main. Prinii mamei mele snt n Vegas.
Ai bunici n Vegas?
Mda Le place la nebunie acolo. Ultima dat cnd am
vzut-o, acu vreo dou sptmni, am but un ceai rece tii,
de-la prost de tot, care se vinde la borcan, cu arom artificial
de lmie.
Ar trebui s fie interzis prin lege.
Exact, rse el uor. Am but un ceai cu ghea prost, cu
fursecuri Chips Ahoy , la ea pe teras. Nu era genul care s
gteasc. i plcea s joace pinaclul i s se uite la televizor, la
alea cu Worids Worst . Cum ar fi: World s Worst Pet
Atacks, sau Worids Worst Vacation Disasters Se ddea-n
vnt dup toate mizeriile alea. i fuma trei igri pe zi. Virginia
269
Slims. Trei. Niciuna-n plus, niciuna-n minus.
i o iubeai.

Da. Niciodat nu m-am gndit prea mult la asta, da aa e,


o iubeam. Mulumesc. i mulumesc c m ajui s suport mai
uor.
N-ai pentru ce.
Mai linitit, Bo o ndrum pn la destinaie o cas
frumoas, de crmid, cu o curte ngrijit meticulos. Avea
obloane albe i o verand scurt, vopsit tot n alb. Reena i
imagin c Bo i-o vopsise probabil i-o i construise.
Pe u iei o femeie de vreo patruzeci i cinci de ani, cu ochii
nroii de plns. Purta un trening albastru, iar prul ei atendeschis era legat la spate ntr-o coad scurt.
Bo.. Bo mi pare-aa de ru l mbri, zguduindu-se
din tot trupul cnd l strnse la piept. M bucur mult c ai venit.
i trase nasul, apoi fcu un pas napoi. Scuze, i spuse ea
Reenei. Eu snt Judy Dauber, vecina.
Ea e Reena. Catarina Hale. Mulumesc, Judy, pentru c
ai stat cu ea pn-am venit.
Sigur c da, scumpule. Sigur c da.
Ar trebui s intru.
Du-te.
Reena l lu de mn i i-o strnse scurt.
Vin i eu, imediat.
Rmase pe peluz, privindu-l cum se ducea la u i intr.
Credeam c doarme, ncepu Judy. O secund, mi-am spus:
Ei, pentru numele lui Dumnezeu, Marge, ce-i cu tine n pat la

ora asta? Era o femeie foarte activ. i pe urm mi-am dat


seama. Aproape imediat am neles. Chiar ieri am vorbit cu ea.
270
Mi-a spus c Bo urma s vin, ntr-o zi, dou, s-i repare
robinetul. i c avea pentru el o list de mici treburi pe care voia
s i le fac. Era foarte mndr de el. Despre tatl lui nu gsea de
spus dou vorbe bune una dup alta, dar pe Bo l preuia enorm.
Bjbi dup un erveel i se terse la ochi.
inea foarte mult la Bo. El era singurul care avea grij de
ea, dac nelegi ce vreau s spun. Singurul care-i ddea atenie.
i tu aveai grij.
Judy ridic privirea i ochii i se umplur din nou de lacrimi.
Judy, o cuprinse Reena cu un bra pe dup umeri, pornind
spre cas, Bo mi-a spus c bunica lui era catolic. tii cumva
numele bisericii, al pastorului?
A, da, da, sigur Ar fi trebuit s m gndesc i singur la
asta.
Putem da un telefon. i poate aflm i numerele fiilor ci.
Moartea poate surveni simplu, dar urmrile ci snt ntotdeauna
complicate. Reena lu legtura cu preotul, iar Bo l sun pe tatl
lui. ntr-un mic birou din camera de oaspei se aflau mai multe
hrtii, ordonate cu mare grij ntr-un sertar asigurarea,
contractul de nmormntare, o copie a testamentului, titlul de
proprietate al casei, titlul de proprietate al Chevrolet- ului vechi
cu care Reena afl c Marge Goodnight se deplasa la biseric i

la bcnie.
Preotul sosi att de repede i cu o expresie att de solemn,
nct Recna deduse c Marge fusese o enoria preuit a
parohiei.
Vedea tot mai multe semne ale prezenei lui Bo. Ordinea din
cas o caracteriza pe Marge, cu siguran, dar ntreinerea i
aparinea far discuie lui. Nu exista nimic din crpelile i
271
reparaiile improvizate pe care le vedea adesea n casele i
apartamentele btrnilor. Aa cum spunea Judy, Bo i dduse
atenie. Avusese grij de ea.
Bo se ocup de toate detaliile, ddu telefoanele necesare,
vorbi cu preotul i lu hotrrile de rigoare. La un moment dat,
Reena l vzu ezitnd i se apropie s-l ia de mn.
Cu ce te pot ajuta?
Vor, Vor s tie cu ce ar trebui s-o mbrace. Pentru
nmormntare. Trebuie s aleg ceva.
Ce-ar fi s-o fac eu? Brbaii nu ghicesc niciodat ce-am
vrea s purtm.
i-a fi recunosctor. Lucrurile ei snt acolo, n dulap. Ai
putea s-i ajui. nc n-au Vreau s zic, e nc acolo.
E OK. Am eu grij.
Prea ceva ireal s ntre n dormitorul unei femei pe care n-o
cunoscuse niciodat i s caute prin dulap, n timp ce trupul ei
nensufleit zcea n pat. Din respect, Reena pi mai nti spre

pat i o privi.
Marge Goodnight i lsase prul s ncruneasc i-l purta
tuns scurt i drept. Prin urmare, fusese o femeie serioas,
practic. Mna stnga, cu verigheta pe deget, zcea peste ptur.
i imagin c i Bo sttuse acolo, innd-o de mn i lundui rmas-bun.
E prea mult pentru el, spuse ea n oapt. S-i aleag o
rochie, l cam depete. Sper c nu te superi dac de partea asta
am s m ocup eu.
Deschise dulapul i zmbi cnd vzu rafturile ncastrate n
perete.
Pe astea el le-a fcut, nu-i aa? ntreb, aruncnd o privire
272
peste umr spre Marge. i plac lucrurile bine organizate, iar el
s-a strduit s te mulumeasc. E un model bun. S-ar putea s liu
nevoit s-l angajez s-mi fac i mie ceva asemntor. Ce/ici
de taiorul sta albastru, Marge? E sobru, dar nu vetust. i bluza
asta, cu puin dantel la plastron? Drgu, dar nu exagerat
de vesel. Cred c te-a fi simpatizat.
Gsi un sac pentru haine, ag taiorul i bluza nuntru i, eu
toate c i ddu seama c nu era necesar, alese nite pantofi i
lenjerie din sertarul biroului.
nainte de a iei din camer, se mai ntoarse o dat spre pat.
Am s-i aprind o lumnare i-i voi cerc mamei mele s
spun un rozar. Nimeni nu spune rozarul ca mama mea. Dormi

n pace, Marge.
Reena sacrific dou ore din timpul ei ca s se duc la
nmormntare. Bo nu-i ceruse s vin. De fapt, bnuia c
intenionat evitase s-o cheme. edea n spate, deloc surprins c
participarea era att de numeroas. Scurta ei conversaie cu
pastorul i ntrise concluzia c Margaret Goodnight fusese o
personalitate respectat n parohie.
Aduseser flori, aa cum fac prietenii i vecinii, iar n biseric
mirosea a crini, tmie i cear de lumnri. Reena se ridica n
picioare i ngenunchea n ritmul slujbei care-i era la lei de
familiar ca btile propriei inimi. Cnd preotul o comemor pe
decedat, vorbi despre ea n termeni personali i afectuoi.
Fusese important, i spuse Reena. i lsase amprenta. Nu
asta era totul n via?
Cnd Bo porni spre amvon ca s vorbeasc, Reena i spuse c
pe Marge n-ar fi deranjat-o s tie ct admira ea felul cum arta
nepotul ci n costum negru.
273
Bunica mea, ncepu el, a fost o femeie dur. Nu suporta
protii. Considera c trebuie s ne folosim mintea pe care ne-a
dat-o Dumnezeu, altfel facem umbr pmntului degeaba. Mi-a
spus c, n timpul Marii Crize, a lucrat ntr-un magazin cu
preuri de zece ceni, unde ctiga un dolar pe zi. Trebuia s
mearg pe jos cte dou mile la dus i alte dou la ntors pe
orice vreme. Nu i se prea cine tie ce, fcea doar ceea ce

trebuia s fac.
Mi-a mai spus odat c n tineree se gndise s se
clugreasc, dup care a ajuns la concluzia c prefera s aib o
via sexual. Sper c e n regul dac spun asta aici, adug el
ca rspuns la rumoarea provocat de asisten. S-a mritat cu
bunicul meu n 1939. Au avut o lun de miere, cum spunea ea,
de dou ore, nainte de a trebui s se ntoarc amndoi la munc.
Se pare c n acel scurt interval au reuit s-l conceap pe
unchiul meu Tom. Apoi a pierdut o fiic la ase luni i un fiu n
Vietnam, care n-a apucat s mplineasc douzeci de ani. i-a
pierdut i soul, ns niciodat nu i-a pierdut, ei bine, credina.
i nici independena, care era la fel de important pentru ea. Ma nvat s merg pe biciclet i s termin ntotdeauna ce-am
nceput.
i drese glasul.
I-au supravieuit doi fii, vrul ei Jim i cu mine. O s-mi
lipseasc.
Reena atept n faa bisericii n timp ce oamenii i prezentau
condoleane lui Bo nainte de a se ntoarce la maini.
Era o diminea frumoas, cu soare strlucitor i miros de
iarb proaspt tuns. Observ cele dou persoane care stteau
cel mai aproape de el. Un brbat cam de aceeai vrst, nalt de
274
vreun metru i aptezeci i cinci, cu ochelari cu rame metalice,
costum nchis la culoare, scump, i pantofi elegani, i o femeie

de vreo treizeci de ani, cu prul scurt i rocat, care purta


ochelari de soare i o rochie neagr fr mneci.
Bo se desprinse de lng cei doi i se apropie de Reena.
i mulumesc c ai venit. N-am prea avut timp s-i
vorbesc, s-i mulumesc pentru tot ce-ai fcut
E-n regul. mi pare ru c nu pot merge la cimitir.
Trebuie s m ntorc. A fost o slujb foarte frumoas, Bo. Ai
vorbit perfect.
Mi-era cam fric. i puse ochelarii de soare peste ochii
obosii. N-am mai fost nevoit s vorbesc n faa attor oameni de
la comarul vorbitului n public, la liceu.
Ei bine, i-a reuit de minune.
M bucur c am terminat.
ntoarse capul i flcile i se ncletar.
Trebuie s m duc cu tatl meu, art el spre un brbat
n costum negru, cu prul crunt la tmple. Bronzat i n
form, i spuse Reena; i nerbdtor.
Se pare c nu avem nimic s ne spunem. Cum se poate?
Nu tiu cum anume, dar se poate. i atinse pe rnd obrajii
cu buzele. Ai grij.
La orele zece, ntr-o diminea ploioas de iunie care
transforma aerul n vapori, Reena sttea lng trupul parial
distrus al unei femei de douzeci i trei de ani. Ceea ce mai
rmsese din ea zcea pe un covor murdar, ntr-o camer i mai
murdar dintr-un hotel pentru care magherni ar fi fost mi

atribut generos. Se numea Dewanna Johnson potrivit


permisului de conducere din poeta de vinii gsit sub pat i
275
declaraiei recepionerului.
Cum nu mai avea aproape deloc fa i piept, urma s fie
identificat oficial ceva mai trziu. Fusese nvelit ntr-o ptur,
cu umplutur din saltea aternut pe deasupra i n jur ca s
serveasc drept trailere.
Reena fcea fotografii n timp ce ODonnell ncepea grila.
Vaszic, Dewanna se cazeaz aici acum trei zile,
mpreun cu un tip. Pltete pe loc pentru dou nopi. Dei e
posibil ca Dewanna s fi ales s doarm pe podea i s-i dea
singur foc, mie mi miroase a treab necurat.
ODonnell i mestec guma cu un aer contemplativ.
Poate c tigaia de-acolo, mnjit de snge i materie
cenuie, i-a dat primul indiciu.
Iisuse, Dewanna, pariez c te-a pocnit zdravn mai nti.
Avea surse considerabile de combustibil ptura i umplutura
saltelei. Pe urm, mai era i grsimea ei, pentru efectul de
lumnare. Dar a ncurcat-o. Ar fi trebuit s deschid o fereastr
i s toarne pe covor un lichid inflamabil. Aa, n-a fost destul
oxigen c flacra s duc treaba pn la capt. Sper c era
moart cnd i-a dat foc. Atept s primim confirmarea de la
medico-legal i de la radiologie.
Se ndeprt pentru a cerceta restul camerei i aa-zisa

chicinet. Pe jos zceau farfurii sparte, iar linoleumul cenuiu


era mnjit cu un amestec n care identificaser carne tocat de
vit i Hamburger Helper.
Se pare c pregtea cina cnd individul a dat buzna. n
tigaie au rmas resturi de mncare i buci din ea. Probabil a
luat tigaia chiar de pe aragaz.
Se ntoarse, cu minile flexate ca i cum ar fi inut de coada
276
tigii, i mim o lovitur.
Lovitura a propulsat-o napoi. Petele de snge de-aici
confirm direcia. Imediat, i-a dat nc o lovitur pe rever i de
data asta a czut la podea. S-ar putea s-o mai fi lovit de cteva
ori nainte s-i spun: Aoleu, Doamne, ce-am fcut?!
Ocoli cadavrul.
S-a gndit s-i dea foc ca s ascund crima dar grsimea
animal nu arde uniform. Flcrile mici distrug esuturile,
consum faa, dar nu ridic temperatura din camer mai ales
c uile i ferestrele snt nchise suficient de mult nct s
aprind umplutura, ca s nu mai vorbim i de ptura groas cu
care era nvelit.
Aadar, dup cte se pare, nu cutm un chimist.
Sau pe cineva care s fi plnuit totul. O crim, far
premeditare, dup cum arat locul.
Renna intr n baie. Capacul de la bazinul toaletei era plin de
cosmetice. Spray de pr, gel, rimei, rujuri, farduri de pleoape.

Lsndu-se pe vine, ncepu s caute printre resturi cu minile


nmnuate. Peste cteva clipe reveni n camer aducnd o cutie.
Cred c-avem i mobilul, declar ea, artnd testul de
sarcin.
Descrierea vag fcut de recepioner brbatului care se
cazase mpreun cu victima fu completat de amprentele
ridicate de Reena de pe tigaie.
L-am prins, i spuse ea lui ODonnell, ntorcndu-se cu
scaunul rotativ spre biroul lui. Jamal Earl Gregg, douzeci i
cinci de ani. Cu cazier. Violen, viol intenionat, vtmare
corporal premeditat. A ispit o condamnare la Red Onion, n
Virginia. A fost eliberat acum trei luni. Are nregistrat o adres
277
din Richmond.
Aa c, poate facem o ieire pe teren.
Am mai aflat i de un Mastercard curent pe numele ei. Nu
l-am gsit nicieri.
Dac l-a luat el, o s-l foloseasc. Boul. Hai s-l dm n
urmrire. Poate scpm de un drum pe Nouzeci i cinci.
Reena scrise raportul i cut posibili cunoscui.
Singura legtur pe care-o gsesc cu oraul Baltimore e un
coleg de celul de la Red Onion. Tipul e nc nuntru, ispete
o sentin pentru trafic de droguri.
Jamal a fost arestat pentru posesie nelegal de arme.
Poate c-a venit ncoace ca s ntre n legtur cu cunotinele

amicului.
Despre Dewanna Johnson n-am gsit nimic. Nici penal,
nici delincven juvenil, nici arestri, ns ea i Gregg au
nvat la acelai liceu.
ODonnell i cobor pe nas ochelarii de citit.
S-au iubit n liceu?
Am vzut lucruri i mai ciudate. El iese, o ia i pleac spre
Baltimore pe banii ei, cu maina ei. Trebuie s fie iubire la
mijloc. Am s sun la adresele trecute pe permisul de conducere,
s vd ce aflu.
Las-m pe mine s-l informez pe cpitan, propuse
ODonnell. S vd dac vrea s mergem la Richmond.
Cnd ODonnell se ntoarse, Reena vorbea la telefon; i fcu
semn s atepte.
V mulumesc, doamn Johnson. Dac primii vreo veste
de la fiica dumneavoastr sau auzii ceva despre locul unde s-ar
putea afla Jamal Gregg, v rog s m anunai. Avei numrul
278
meu. Da. V mulumesc nc o dat.
Apoi i mpinse scaunul napoi i-l privi pe ODonnell.
Da, s-au iubit n liceu. De fapt, s-au iubit att de mult nct
Dewanna are o feti de cinci ani. A luat-o maic-sa. Jamal i
Dewanna au plecat acum trei zile trecnd peste obieciile
mamei. O ocazie de angajare. A zis c fa n-avea pic de minte
cnd era vorba de pierde-var sta i sper c acum s-l

nfundm de tot, ca s aib i fiica ei o ans de a-i face o via


civilizat. Nu i-am pus c, dup toate probabilitile, Dewanna a
pierdut deja orice ans.
Are un copil cu ea. Iese din nchisoare, gata s se-apuce de
ceva, iar ea i spune c mai are unul pe drum. El i pierde capul,
i face de petrecanie, i d foc, ia crdul, banii din poet i
maina.
A zice c se leag.
O s primim aprobarea s ne ducem la Richmond. Stai
Ridic receptorul telefonului care ncepuse s sune.
Unitatea de Incendieri. ODonnell Mda mda n
timp ce vorbea, ncepu s noteze. Ateapt-ne cu autorizaia.
Venim acum, spuse el i nchise.
Reena se ridicase deja n picioare i i lua haina.
Unde?
Magazinul de buturi de pe Central.
Din mers, lu un aparat de radio i ceru ntriri.
Cnd ajunser acolo, individul plecase. Frustrat, Reena i
Tunase n ploaia de-afar, lovind cu piciorul n cauciucul din
spate al mainii pe care Jamal o lsase parcat la bordur. Cnd
i auzi telefonul celular cntnd, l scoase i rspunse.
Hale OK. Am neles. nchise. Victima era gravid n
279
ase sptmni. Cauza morii: lovitur n cap.
Ce repede a lucrat legistul nostru! se mir ODonnell.

Vorb dulce mult aduce. Tipul nu poate fi departe. Chiar


dac s-a hotrt s abandoneze maina, tot n-a putut ajunge prea
departe.
Aa c, l cutm. Hai i nu mai sta n ploaie.
ODonnell se aez iar la volan.
Merge pe jos. E ofticat c nu i-a primit pileal.
La un bar. Care-i cel mai apropiat?
Privind-o, ODonnell zmbi.
sta zic i eu raionament. Ddu colul, adugnd: Hai saruncm o privire.
Locul se numea Ascunztoarea. Mai muli clieni preau c
nici nu fac altceva se ascundeau de ploaie, cu sticlele n mini.
Jamal, care se afla la captul tejghelei, sri de pe scaun i o
lu la goan spre ieirea din spate.
tia s recunoasc sticleii, fu singurul gnd al Reenei cnd se
repezi dup el. Ajunse pe alee cu trei pai naintea lui
ODonnell. Se feri de pubela metalic pe care o aruncase Jamal
n calea ei. ODonnell nu reui.
Te-a lovit? strig ea.
Prinde-l! Vin i eu.
Jamal era rapid, dar Reena se mica i mai iute. Cnd sri
peste gardul din fundul aleii, l urm la un pas.
Poliia! Nu mica!
E rapid, dar nu cunotea oraul Baltimore. Ea se mica i mai
repede i cunotea oraul.

Aleea pe care fugise era nfundat. nnebunit, Jamal se


ntoarse n loc i scoase un cuit.
280
Hai ncoa putoare, strig el.
Fr s-l scape din ochi, Reena i scoase arma.
Eti prost sau ce? arunc cuitul, Jamal, pn nu te mpuc.
N-ai tu curajul s tragi.
La asta, Reena zmbi, dei palmele i erau scldate ntr-o
sudoare rece i abia i stpnea tremurul genunchilor.
Punem pariu?
l auzi din spate pe ODonnell gfind i njurnd; niciodat nu
ascultase o muzic mai dulce.
Merg i eu, se oferi el, rezemndu-i arma de gard.
Jamal ls cuitul s cad.
Da n-am fcut nimic. Beam i eu un pahar, atta tot.
Mda, pe-asta spune-i-o lui Dewanna i copilului pe care-l
purta n pntec, zise Reena.
Inima i se lovea dureros de coaste, ca un piston, cnd porni
nainte.
La pmnt, nenorocitule. Minile la ceaf, l som ea.
Nu tiu despre ce vorbii
Culcndu-se pe burt, Jamal mpreun minile dup cap.
Ai greit persoana, zise el.
Dup ce intri iar la prnaie, poate reueti s studiezi
proprietile focului. Pn atunci, Jamal Earl Gregg, eti arestat

pentru suspiciune de omucidere.


Reena ddu un ut cuitului i i puse lui Jamal ctuele. Erau
uzi pn la piele cnd se auzir sirenele.
Nu te-ncurci, Hale, zise ODonell rnjind.
Mda
i, pentru c totul se terminase, Reena se aez pe bordura
trotuarului ud, strduindu-se s-i domoleasc respiraia.
281

16
Ei bine, se terminase, i spuse Bo ntrnd n cas. n cea mai
mare parte. Avocai, asigurare, contabilitate, ageni imobiliari
Toate ntlnirile alea, toate hroagele. Ca s nu mai vorbeasc i
de cele dou ciocniri cu tatl su.
Gata, s-a terminat! , i spuse el din nou, fr s se poat
decide dac se simea uurat sau deprimat.
Puse o cutie de ambalaj lng cea pe care o adusese deja n
cas, lsndu-le pe amndou la baza scrilor. Mai avea nc una
n main. Putea s-o lase acolo, reflect el, i s se ocupe de
toate mai trziu, dar ar fi fost gata s jure c aude vocea bunicii
sale spunndu-i s termine ceea ce ncepuse.
OK, OK
mpinse prul deja nclit de sudoare de pe frunte i iei iar
din cas.
O bere i-ar fi prins bine. O bere, un du fierbinte, poate i
puin vin. Ca s se mai rcoreasc. S se decompreseze. n timp
ce ridica prelata camionetei ca s ia ultima cutie, o vzu pe
Reena sosind i imediat i pieri orice gnd la o sear n chiloi,
cu ochii la meci.
Salut.
I se prea c arat cam palid i obosit, dar putea fi i din
cauza ploii.
Salut i ie.
Nu avea nimic pe cap, iar prul ei era o jungl de tirbuoane

rocate.
Ai un moment? o ntreb el. Vrei s intri?
282
Reena ezit, apoi ridic uor din umeri.
Sigur. Ai nevoie de o mna de ajutor?
Nu, ale mele mi ajung.
Nu te-am prea vzut sptmna asta, coment ea.
Am avut mult de lucru, printre ntlniri. A reieit c-s
executorul testamentar al bunicii mele. tiu c sun foarte
incitam i pretenios, cci nu a lsat n urma ei cine tie ce avere.
n cea mai mare parte am avut de-a face numai cu avocai i
hroage. Mulumesc, adug el cnd Reena i deschise ua. Vrei
nite vin?
Cam la fel de mult pe ct vreau s respir n continuare.
S-i dau un prosop.
Puse cutia lng celelalte i porni pe culoar, intrnd n baia
despre care Reena tia c era pe jumtate ct una normal.
Casa avea o topografie aproape identic cu a ei, dar
contribuia lui Bo o punea n valoare. Lemnria i podelele
fuseser lsate n culoarea lor natural i lcuite, iar pereii erau
de un verde profund, cald, care accentua esena de stejar auriu.
Sub tavanul nalt agase o lamp ca un felinar.
Holului nu i-ar fi stricat un covor, i spuse Reena. Ceva cehi,
puin uzat i plin de caracter. Probabil c Bo plnuia s
refiniseze masa de lng u, unde-i aruncase cheile.

El reveni cu dou prosoape bleumarin.


Ai fcut nite amenajri frumoase aici.
Zu? Se uit el njur, continund s-i frece prul cu un
prosop. Cel puin, am nceput bine.
Da, e un nceput foarte bun, confirm ea, intrnd n living.
Mobila avea nevoie de ajutor. De nite huse sau, i mai
bine, de cteva nlocuiri. Bo avea cel mai mare televizor pe
283
care-l vzuse n viaa ei, care domina un perete ntreg. Pereii
aveau o nuan de verde puin mai nchis, iar lemnria arta
senzaional. Micul emineu avea un fronton de granit crem,
ncadrat n acelai stejar auriu, cu o poli lat i masiv
deasupra.
Dumnezeule, dar e superb, Bo! Serios! l asigur ea,
ndreptndu-se spre emineu i trecndu-i degetele peste poli;
era prfuit, dar dedesubt se simea textura mtsoas a
lemnului. O, ia te uit ce i-ai fcut n jurul ferestrei!
Fereastr era ncadrat de rafturi.
Exact de-un detaliu de genul sta avea nevoie o camer att
de mare. O adun fr s se piard senzaia de spaiu. i o face
mai familiar.
Mulumesc. M gndeam s le pun i geamuri de sticl
mat eventual. nc nu m-am hotrt. Am s fac asta la vitrinele
pe care le pregtesc pentru sufragerie, aa c cele de-aici s-ar
putea s le las deschise.

Era mndru de munca lui, iar entuziasmul Reenei l nsufleea


i mai mult.
Buctria e gata dac vrei s-o vezi.
Vreau.
n timp ce ieeau, Reena mai arunc o privire napoi, spre
emineu.
Poi face aa ceva i la mine n cas?
Pot face tot ce vrei.
Ea i ddu prosopul napoi.
Va trebui s vorbim despre tarife.
Am s-i fac o reducere de pre sentimental.
A fi o proast s-o refuz.
284
Din mers, vr capul i n celelalte camere.
Snt bgrea. Aici ce-o s fie? Un fel de mini cinema?
Cam aa m gndeam i eu. E loc destul pentru un sistem
home cinema. Lucrez la un plan.
Folosind monstrul din living ca instrument de msurat.
Bo zmbi dezinvolt.
Dac tot te uii la televizor, de ce s nu te uii cu adevrat?
M gndeam c, la mine, camera asta s-o folosesc pentru
bibliotec. Multe rafturi, culori calde, eventual s pun i un mie
emineu cu gaz Fotolii mari, cu perne moi.
Peretele la ar fi bun pentru emineu, art el, ridicnd
brbia. Iar sub fereastr ar merge o canapea.

O canapea sub fereastr I privi lung. Ct de sentimental


eti?
Voiam s beau o bere i s m uit la meci. i atunci te-am
vzut pe tine.
Foarte sentimental.
Iei agale, aruncnd o privire i n baia mic. Gresie nou pe
jos, observ ea, instalaii noi. Urma sufrageria, unde gsi lucrri
majore n curs de realizare.
E mult de lucru, observ ea.
mi place s lucrez. Chiar i atunci cnd trebuie s m
strecor printre comenzile clienilor activi. Afacerile merg bine,
aa c locuina asta mi ia mai mult timp dect cea dinainte. Dar
mi place aici, ceea ce e foarte important. i pe urm, mai eti i
tu.
Hmmm.
Prefernd s nu comenteze, Reena intr n buctrie.
Bo, dar e uluitor! Arat ca-ntr-o revist!
285
Buctria e sufletul casei.
Deschise ua spltoriei i arunc prosoapele nuntru.
Principalul argument la vnzare. n general, aici ncep
renovrile.
Bo pardosise buctria cu dale mari de gresie n culoarea
ardeziei, reproducnd tonurile de pe tbliile bufetului i
suprafeele dulapurilor. Unele vitrine aveau geamuri plumbuite.

Instalase i un bar pentru gustrile luate n grab i adugase un


bovindou cu vedere spre curtea din spate. Pervazurile late erau
din piatr i ateptau s fie mpodobite cu ghivece de flori sau
plante medicinale.
Nu te-ai zgrcit la instalaii. Le cunosc i eu. Mi-ar plcea
s am un grtar ca sta, ncastrat n perete.
i-l pot pune la un pre bun. Nivel de firm.
i corpurile de iluminat mi plac. Stilul sta se potrivete
perfect.
Bo aps pe un comutator, fcndu-i ochii s strluceasc.
Lumina se rspndea de sub dulapurile de sus.
Reuit efect. ncep s te invidiez pentru buctrie. Vitrina
asta e extraordinar. De ce nu ai pus nimic n ea?
N-aveam ce. Cred c de-acum o s am. Uncie dintre
lucrurile bunicii.
Deschise frigiderul i scoase o sticl de vin alb.
Mi-a lsat tot ce avea. M rog, a fcut o donaie i pentru
biseric, dar pe celelalte mi le-a lsat mie. i casa, i tot
Te ntristeaz, constat ea ncet.
n parte, cred c da. i snt recunosctor.
Un moment, sttu cu sticla de vin n mn, rezemat de
frigider.
286
Casa e n perfect stare, far niciun fel de datorii, i dup
ce voi reui s trec peste sentimentul de vinovie, am s-o vnd.

N-ar vrea s te simi vinovat. Nu se atepta s te mui


acolo. E doar o cas.
Bo scoase dou pahare i le umplu.
Ajungem i acolo. N-are nevoie de prea multe reparaii.
Am ntreinut-o permanent. Acum am nceput s-o golesc. Cutiile
de dincolo, i art el, oferindu-i un pahar. n majoritate snt
fotografii, cteva dintre bijuteriile ei i
Lucruri cu valoare sentimental.
Mda, cu valoare sentimental. Avea dou desene pe care i
le-am fcut cnd eram mic. tii, case ptrate cu acoperiuri
triunghiulare Un soare mare, galben i rotund Psri care
zboar
Te-a iubit.
tiu. Tatl meu prefer s se simt rnit i jignit c lui nu
i-a lsat nimic. Cred c a vzut-o de vreo dou ori n ultimii
cinci, ase ani, iar acum face pe fiul ndurerat. Se ntrerupse,
cltinnd din cap. mi pare ru.
Familiile snt complicate. Cine s-o tie mai bine dect
mine. Ea singur a ales, Bo. Era dreptul ei.
Am neles asta rspunse el, masndu-i apsat cu
degetele mijlocul frunii. I-a putea da i lui o parte din bani
dup ce vnd casa, dar ei nu i-ar conveni, aa c n-am s-i dau
nimic. Unchiului i vrului meu le-a lsat cteva mruniuri.
Cred c prin asta a spus tot ce avea de spus. Oricum
Fcu un efort s alunge gndurile.

i-e foame? S-i fac ceva de mncare?


Gteti?
287
Am nvat cte ceva cu mult timp n urm i, printr-o
coinciden fericit, am aflat c pentru o femeie un brbat care
gtete e ca un preludiu.
Nu greeti. Ce-avem pe list?
Bo zmbi.
Vd eu imediat. Pn m uit, ce-ar fi s-mi povesteti de ce
ari att de obosit?
Art obosit? ntreb ea sorbind din vin, n timp ce Bo
deschidea frigiderul. Aa oi fi Sau, am fost Am avut o zi
grea. Vrei s te plictisesc cu ea?
h.
Gsi nite piept de pui, l puse n cuptorul cu microunde ca s
se decongeleze, apoi trase sertarul cu zarzavaturi.
Partenerul meu i cu mine lucram la un caz. Un hotel ieftin
din sudul oraului. O singur victim, o femeie. Capul i
aproape tot pieptul i fuseser i uite c acum mi dau seama
c nu-i cel mai potrivit subiect de conversaie nainte de cin.
E OK. Am un stomac rezistent.
S zicem c a fost ars grav n ncercarea de a ascunde
faptul c fusese omort n btaie. Nici mcar n-a fcut o treab
prea bun nenorocitul. Totul se vedea de la o pot, srea n
ochi.

i povesti totul n linii mari, privindu-l cum amesteca o


compoziie ntr-un castrona de inox pentru a o turna apoi peste
pui.
Ai o meserie grea E greu s vezi tot ce vezi acolo
Eti nevoit s mergi pe linia dintre obiectivitate i
compasiune. i e destul de nesigur. Cred c m-a cam zguduit n
ceea ce-o privete pe Dewanna. Toate articolele ei cosmetice
288
ngrmdite pe toalet, mncarea pe care ncercase s-o
gteasc l iubiea pe nemernic, dar el s-a nfuriat aa de tare
c rmsese iar gravid de parc ar fi fost vina ei nct i-a
stlcit faa cu o tigaie, dup care a continuat s-o bat pn-a
omort-o, iar la urm i-a dat foc. L-a aprins prul. Ca s faci una
ca asta, e nevoie de mult cruzime.
Bo i mai turn puin vin.
i l-ai prins?
Nici n-a fost greu. E prost fcut grmad. A folosit crdul
ei sau a ncercat Totui, ne-a dat de furc. Ne-a mirosit c
eram poliiti n clipa n care am intrat n bruleul la jegos. A
fugit prin spate, iar pe partenerul meu l-a lovit cu o pubel. Eu
m-am inut dup el, l-am ajuns din urm, am srit peste un gard,
ploua cu gleata Nici nu mai gndeam, acionam doar. Nu
cunotea oraul i a nimerit ntr-o fundtur. S-a ntors i a scos
cuitul.
Iisuse, Reena.

Reena cltin din cap.


Am pistol. Pistol, pentru numele lui Dumnezeu. Ce credea,
c-am s-o iau la goan ipnd?
Totui, o parte din ea ar fi vrut s-o fac, i zise i continu:
Am mai fost nevoit s scot arma, de cteva ori, dar
aproape fr s m gndesc. Acum mi tremurau minile i miera ngrozitor de frig. Un frig interior, nu de la ploaie. tiam c
era posibil s-o folosesc. Niciodat n-am fost nevoit s trag. Miera frig fiindc putea fi necesar s trag. Mi-era frig fiindc tiam
c-o puteam face. Poate c-o i doream, pentru c nc mai
aveam n minte imaginea ei, a tot ceea ce-i fcuse. Eram
speriat. Pentru prima oar am fost cu adevrat speriat
289
fcndu-mi datoria. Cred c m-a luat prin surprindere. Aa c
Trase aer n piept, apoi sorbi din pahar.
Ofert cu vinul i cina a nimerit la fix. Mi-e mai bine n
compania cuiva dect singur. i nu e genul de subiect despre
care s-mi plac s discut cu familia mea. Chestiile astea i
ngrijoreaz.
i pe Bo l ngrijora, dar nu prea cel mai potrivit rspuns, i
ddu un altul care-i trecu prin minte.
Oamenii obinuii nu neleg nu pot nelege situaiile
prin care treci tu. Nu numai stresul, care trebuie s fie enorm,
nici mcar pericolul personal dar mai ales emoiile. Ceea ce
vezi, ceea ce ai de fcut i ce efecte au asupra ta.

Astea-s motivele pentru care mi-am ales o munc de soiul


sta. Ceea ce i s-a ntmplat lui Dewanna Johnson e unul dintre
ele. i m simt mai bine, aa c-i mulumesc c m-ai lsat s-i
povestesc totul pe larg. Scrierea unui raport nu are acelai efect
calmant. Vrei s te ajut la prepararea cinei?
Nu, m descurc. Dac-i cer c curei cartofii, i pierde
valoarea seductoare.
ncerci s m seduci, Bo?
M strduiesc.
n general, ct i ia ca s treci de etapa strduinei?
De obicei nu att de mult. Mai ales dac inem seama i de
cei treisprezece ani care au trecut.
Atunci a zice c a fost destul. Reena puse paharul pe
mas i se ridic n picioare. Oricum, va trebui s lai un timp
puiul la la marinat, adug i se duse spre el.
Cred c-n clipa asta ar trebui s dau o replic deteapt,
dar mi s-a fcut un gol n minte.
290
i puse minile pe oldurile ei, ridicndu-le ncet pe talie, i o
trase tot mai aproape.
Apoi nclin capul i se opri cu buzele la un milimetru de ale
ei, doar att ct s-i simt respiraia scurt, nerdbtoare.
Privind-o n ochi o clip, schimb unghiul i o muc uor de
buza de jos, ca apoi s o srute.
Mirosea a ploaie, avea gust de vin. Minile ei l strngeau de

umeri, apoi ncepur s-i rveasc prul, iar trupul i se lipi de


al lui. Bo se mic pe negndite, ntorcndu-se astfel nct s-o
rezeme cu spatele de bufet, imobilizat, n timp ce gura lui o
explora ndelung pe a ei.
Dinii Reenei i strnser uurel limba, fcndu-i sngele i-aa
nfierbntat s dea n clocot. Sunetul pe care-l scoase era undeva
ntre rs i geamt. Vederea lui Bo se mpienjeni. Minile ei nu
mai erau tocmai sigure cnd i scoase cmaa din pantaloni.
Te pricepi la treburile astea bigui ea.
E valabil i pentru Reena
Repezi gura pe gtul ei, apoi urc din nou spre buze.
Vreau s Hai s mergem sus
Totul n ea era deschis, dornic i pregtit. Minile ei erau sub
cmaa lui i i nfipse degetele n muchii tari. Dorea s simt
acel trup peste al ei, vnjos, fierbinte, ptima.
mi plac podelele tale. La s vedem cum rezist.
Lui Bo i se pru c-i aude btile propriei inimi, puternice,
insistente. Cnd o ndeprt de el ndeajuns ca s-i trag jacheta
n jos, de-a lungul braelor, recunoscu n sfrit sunetul: cineva
ciocnea la ua din fa.
Of, pentru numele lui Dumnezeu!
Reena l muc de brbie.
291
Ateptai pe cineva?
Nu. Poate c-o s Dar btile se nteeau. Fir-ar s fie

Ascult, nu te mica. Respir numai dac ai nevoie, dar nu te


mica. O apuc strns de umeri. O, Doamne, uit-te la tine. mi
vine s Stai aici, chiar aici, fiindc pot s-mi reiau poziia
ntocmai dup ce-l omor pe cel de la u. Doar un minut o s-mi
ia ca s-i scurtez zilele
Am un pistol, i-l oferi Reena.
Rsul lui fu cam chinuit.
Mulumesc, dar pot i cu minile goale. S nu dispari, s
nu te rzgndeti. S nu faci nimic!
Reena zmbi n urma lui, apoi i aps o mn pe inim.
Este priceput , reflect ea. De fapt, era de-a dreptul
excepional. Un brbat care putea s srute aa i avea mini
att de iscusite avea potenialul unui amant grozav. i totui,
acum, c avea un moment de rgaz n care s-i limpezeasc
focul din creier, i zise c tot mai bine era s se duc la etaj
i arunc prul pe spate i iei din buctrie s vad dac Mo
l expediase pe intrus.
l gsi n u, innd n brae o rocovan scund i drgla.
Femeia rocata pe care Reena o vzuse la nmormntare i
rezem capul pe umrul lui i tot trupul i se zguduia de suspine.
M simt aa de prost, Bo Nu credeam s m simt att de
prost Nici nu tiu ce s fac
E-n regul. Haide, las-m s nchid ua.
E o prostie tiu c-s o proast, dar n-am ce face.
Nu eti proast. Hai, Mandy, doar s

Se ntrerupse cnd o vzu pe Reena, iar pe chip i se succedar


mai multe expresii surpriz, jen, scuz, negare
292
pi
Pe faa lui Mandy continuau s iroiasc lacrimi cnd ntoarse
capul spre Reena. Apoi se ndeprt de Bo, cu obrajii mai roii
ca prul.
O, Iisuse mi pare ru aa de ru mi pare Nu tiam
c e cineva la tine. Doamne, ce idioat snt Iertai-m m
duc
E-n regul. Eu tocmai plecam.
Nu Dumnezeule Eu trebuie s plec. i frec obrajii
umezi cu palmele. nchipuie-i c nici n-am fost aici. Partea mai
demn din mine n-a fost.
Nu-i face griji. Serios. Venisem doar s vd casa. Stau n
vecini, Reena Hale.
Mandy Reena? repet ea. Dar te tiu i trase nasul,
tergndu-i iar lacrimile. Vreau s zic, nu personal Am
studiat la Maryland n aceeai perioad cu tine. Eram vecina de
jos a lui Josh Bolton. Ne-am cunoscut pentru cteva minute
nainte s Vocea i se frnse, iar pe fa i se aternu din nou
amrciunea. O, Doamne, ce mizerie
L-ai cunscut pe Josh?
Da da i aps mna peste gur i ncepu s se legene
ce mic e lumea i ce ngrozitoare nu-i aa?

Uneori. Acum chiar trebuie s plec.


Mandy, ateapt-m un minut, ncepu Bo dar Reena
cltina deja din cap, ieind pe u.
Nu. E mai bine aa. Vorbim alt dat, spuse ca i porni
repede spre ua ei prin ploaia mrunt.
Bo, nici nu tii ce ru mi pare Ar fi trebuit s te sun
sau s m mbt cri Du-te dup ea, l ndemn Mandy.
293
Dar Bo tia c momentul se pierduse. i vzuse faa Reenei
cnd auzise numele lui Josh Bolton. Acolo citise nu numai
surpriz, ci i durere.
E-n regul. Hai s stm jos.
Poate c era efectul zilei, al vinului sau al ploii, dar Reena i
umplu cada, i turn nc un pahar de vin, apoi se cufund n
ap. i plnse. Inima, capul, burta o dureau de plns, iar cnd
termin, cnd se opri n sfrit, era toropit i buimac.
Se terse, mbrc o pereche de pantaloni subiri de flanel i
un tricou, dup care cobor la parter s-i pregteasc ceva de
mncare.
Buctria ei prea att de mic i de lipsit de via
Singuratic, i spuse ea se simea stoars, strivit de-atta
singurtate.
Vinul i ploaia, probabil i accesul de plns i provocaser
dureri de cap. Nu avea stare s gteasc, aa c scoase unul
dintre pachetele de gata ale mamei sale i i nclzi o sup de

pete. Ls cratia pe aragaz ca s nu se rceasc i i mai turn


un pahar de vin.
Ciudat cum te poate ajunge durerea peste ani, continund s te
cuprind n ncletare Nu se mai gndea la John dect rareori,
de obicei cu un regret surd mai degrab dect cu durere.
Regretul pentru biatul care nu devenise niciodat pe de-antregul brbat, i un soi de durere dulce-amruie.
Snt cu garda jos, i spuse ea, privind n cratia cu sup. O
zi grea, iar acum o singurtate att de acut, nct o simea ca pe
un pumnal n inim.
La auzul btii n ua din spate, ridic privirea i oft. tia c
era Bo nc nainte de a deschide.
294
Avea prul ud.
Ascult, pot s intru un minut? Nu vreau dect s-i
explic
Reena se ntoarse, lsnd ua deschis.
Nu e nevoie s-mi explici nimic.
Pi, ba e, fiindc a prut c i nu era Nu e. Mandy i
cu mine sntem prieteni i nu ne Adic, ne-am, da e mult deatunci. Reena n-ai putea s te uii la mine?
Reena tia c avea s-i vad urmele lacrimilor pe fa. Nu-i
era ruine cu lacrimile ei, dar pe moment era iritat din cauza
lor, i dintr-a ei. i din cauza lui.
Am avut o zi foarte proast, zise ea i se ntoarse totui cu

faa spre el. Pur i simplu s-au adunat prea multe. Pot s rezist.
i am impresia c prietena ta a avut o zi i mai rea.
ntr-adevr. Suntem prieteni.
Reena l privi cum i vra minile n buzunare ca orice brbat
care se simte nelalocul lui i nefericit i nu tie ce s fac cu ele.
i era distrus Mandy fiindc tocmai a aflat c fostul
ei so se nsoar. Mama lui de labagiu Scuze. A suportat greu
divorul, i nu-s nici dou sptmni de cnd s-a pronunat. A
afectat-o foarte tare.
Reena se rezem de bufet, sorbindu-i vinul n timp ce asculta
explicaiile. Bietul om, i spuse ea, prins ntre dou femei
emotive, ntr-o noapte torid i ploioas
M cam mbt. Vrei i tu?
Nu, dar i mulumesc. Reena
n primul rnd, am antrenament i spirit de observaie. Am
recunoscut clar n scena din ua ta o mbriare ntre amani. Vam mai vzut mpreun la nmormntarea bunicii tale i mi-am
295
dat seama ce nseamn pentru tine.
Sntem doar
O familie, l ntrerupse ea. Face parte din familia ta. Din
familia ta, Bo.
O parte din tensiunea de pe chipul lui se risipi.
Mda Da, aa e.
Iar ceea ce-am vzut n seara asta era o femeie distrus i

mi-am imaginat c nu avea nevoie i nici nu voia ca o strin s


se amestece n problemele ei. Eu, una, n-a fi vrut. n al doilea
rnd, dac e s inem un scor, ai punctat pentru c n-ai fost att
de egoist nct s alungi o prieten ajuns la mare necaz ca s te
poi arunca n pat cu mine. Unde e?
Doarme. A plns pn-a adormit. Pe urm, am vzut
aprinzndu-se lumina aici, la tine, aa c-am vrut s am vrut si explic.
i mi-ai explicat. Nu snt furioas.
Nu numai c nu era furioas, dar nu se mai simea nici
singur.
Nu snt geloas din fire i n-am stabilit niciun fel de reguli
de baz nici mcar dac vom avea sau nu nevoie de ele.
Voiam s facem sex i n-am fcut. Ridic paharul. O s mai
avem ocazia.
Nu eti furioas, repet el, dnd din cap, dar eti
nemulumit.
Nu din cauza ta.
Ca s aib ceva de fcut, lu o lingur i ncepu s amestece
n sup.
Sau nu numai din cauza ta, preciz ea. Mai degrab din
cauza trecutului. A fost un biat de isprav, care s-a pierdut.
296
John. Ai avut o legtur cu el?
A fost primul meu brbat n lumea asta mic i

ngrozitoare.
Nu-i mai rmsese nicio lacrim s-o verse pentru el nu
acum
Destul de ciudat, eram cu el n noaptea cnd m-ai vzut la
petrecerea aia. Cu el am venit, cu el am plecat. La el acas mam dus. A fost prima oar pentru mine.
L-am cunoscut.
Lingura se lovi de crati cu zgomot cnd Reena ntoarse
brusc capul.
V cunoteai, tu i Josh?
Nu foarte bine, dar am fost prezentai. L-am ntlnit n
ultima lui zi de via. n aceeai zi cnd am cunoscut-o i pe
Mandy. O ntlnire pe neve dubl, mpreun cu prietenul meu
Brad i cu fata aia cu care umbla el. Cnd ne-am dus s-o lum pe
Mandy, Josh cobora scara. Se ducea la o nunt.
O, Doamne, la nunta Bellei Poate c tot i mai
rmseser cteva lacrimi la urma urmei i ardeau ochii n
fundul orbitelor. Nunta surorii mele.
Mda. i nu reuea s-i fac nodul la cravat. Mandy i l-a
fcut.
O lacrim i scp de pe gene, picurnd n sup.
Era un biat drgu, spuse Bo.
Mi-a schimbat viaa.
tergndu-i lacrimile, Reena se ntoarse iar spre Bo. Verdele
ochilor lui nu mai era acum vistori, ci foarte inteni.

Nu neleg.
Pe-atunci o ineam tot ntr-un chef. M rog, cine n-o
297
fcea? Numai la petreceri m duceam. Fceam planuri de viitor.
Mdaaa. O s-ajung eu s-o fac i pe asta, i pe aia ntr-o zi. S
m spl, s m aranjez, s-mi adun boarfele i-n dimineaa
aia, dup ce ieisem cu Mandy i dup ce-o lsasem acas,
m-mbtasem la un bairam m-am trezit cu o mahmureal de
proporii cosmice. Am vzut ce cocin-mi devenise garsonier i
m-am hotrt s fac curenie. Fceam asta cam o dat la ase
luni, cnd nici chiar eu nu puteam s m mai suport. mi ziceam
c-o s m pun la punct, da i pe-asta tot o dat la vreo ase luni
mi-o spuneam. Pe urm a venit Brad i mi-a spus despre tipul pe
care-l vzuserm n blocul lui Mandy. Mi-a povestit ce i se
ntmplase.
Dar tu nu-l cunoteai.
Nu, nu-l cunoteam. ns
Ls fraza neterminat, apoi cltin din cap, chinuindu-se
vizibil s-i gseasc cuvintele potrivite pentru a o face s
neleag.
Avea aceeai vrst cu mine i murise. Abia l ntlnisem
O vzusem pe Mandy cum i aranj cravata, iar acum era
mort. Nu apucase s-nvee s-i fac nodul la cravat, dac ar
mai fi avut vreodat nevoie. ntr-o sear se dusese la o nunt n
costumul lui cel mai bun i-a doua zi dimineaa

Nu mai era, opti Reena.


Viaa lui se terminase brusc i eu, eu ce fceam cu a
mea? Mi-o fceam ferfeni, la fel ca taic-meu.
Se ntrerupse, rsufl scurt i continu:
Aa c, pentru mine, asta a fost vremea epifaniei. n loc smi mai zic ntr-o zi, mi-am scos licena de antreprenor. L-am
convins pe Brad s cumprm o cas. O magherni. Bunica
298
mea ne-a avansat i ea nite bani. n viaa mea n-am lucrat mai
bine dect la casa aia. Cnd am la naiba, ce protii spun, parca fi obsedat numai de mine.
Nu, deloc. Zi mai departe.
Ei, i ori de cte ori ajung s fiu dezgustat sau descurajat,
sau s m ntreb de ce naiba m-am bgat n porcria asta unde
muncesc cte zece, doupe ore pe zi, m gndesc la Josh i-mi
spun c el n-a avut niciodat aceeai ans. i atunci descopr
ce-a putea face dac m in serios de treab. Poate c a fi
fcut-o oricum, nu tiu Dar nu l-am uitat niciodat, aa cum
n-am uitat c moartea lui mi-a ntors viaa la loc.
Reena puse paharul de vin pe bufet i amestec iar n cratia
cu sup.
Soarta ne d uturi n fund, nu-i aa?
Nu vreau s pierd ansa pe care o am cu tine, Reena.
N-ai pierdut nimic.
Dup ce stinse focul, se ntoarse spre el.

S tii c n-ai n fa nicio mare partid. Am avut un ir


ntreg de relaii pe termen scurt, sau ratate, de la Josh i pn la
tine. Erori de judecat, erori de moment sau pur i simplu
ghinioane.
O s risc.
Fcu un pas spre ea i se aplec, apsndu-i buzele peste ale
ei.
N-o pot lsa singur acolo n noaptea asta.
ntr-adevr, nu poi. sta-i unul dintre motivele pentru
care n-ai pierdut nimic. Poftim, ia i tu puin sup. Dac se
trezete, nimic nu se compar cu supele de pete ale mamei
mele ca s alunge melancolia.
299
Mulumesc. Serios.
ngndurat, i trecu degetul mare peste mica aluni de
deasupra buzei ei.
Ce-ar fi ca mine s-i pregtesc eu cina?
Reena scoase un suferta pentru sup i zmbi.
Chiar, ce-ar fi?
Cnd Reena ncepu s se pregteasc pentru culcare, lumina
din livingul lui ardea nc. Oare se uita la televizorul la
mamut? Se ntreb ea. i lsa prietena s doarm n patul lui
ntr-un moment dificil. Spera c mpriser supa.
Niciodat nu avusese un prieten brbat, unul de-aceeai
vrsta, care s fi fcut aa ceva pentru ea, gndi Reena. Brbaii

din viaa ei, cei care nu-i erau rude, erau mentori ca John,
parteneri sau asociai. Sau amani.
Era interesant, i diferit, conchise ea, s se simt prieten cu
un brbat nainte de a-l atrage n pat sau de a-l lsa s-o duc
acolo.
Stinse lumina, nchise ochii i sper ca somnul s atenueze
muchiile coluroase ale zilei.
Cu puin nainte de ora trei dimineaa, sun telefonul. Reena
se trezi repede i aprinse lumin nainte de a nha receptorul.
Chiar i cu o slujb ca ei, telefoanele n toiul nopii i fceau
mereu inima s se opreasc n loc. Primele o asaltau gndurile la
familie, la accidente sau decese ale celor dragi.
Alo, da!
Am o surpriz pentru tine.
O parte din mintea ei nregistr numrul de identificare a
apelantului ca nefamiliar, iar o alta se concentra asupra glasului.
Brbtesc, sczut, puin cam rguit.
300
Cum? Ce numr ai format?
O mare surpriz pentru tine. n curnd. Cnd ai s-o
primeti, eu am s m masturbez i-o s-mi imaginez c-mi
sugi
Of, pentru numele lui Dumnezeu! Dac vrei neaprat s
scoli pe cineva din somn cu telefoane obscene tmpite, alege-i
un civil, nu un poliist.

nchise, not numrul i ora apelului, stinse lumina, adormi i


uit totul.

17
Trecuse mult timp de cnd Reena nu mai revzuse dosarul lui
Joshua Bolton. Nu tia de ce se hotrse s-o fac tocmai acum.
Dosarul nu coninea nimic nou. Cazul era nchis de ani de zile,
anchetatorii, expertiza medico-legal i testele de laborator
declarnd decesul accidental. Nu exista niciun motiv pentru a
vedea altfel lucrurile. Nicio intrare forat, traumatismul craniocerebral corespundea cu o lovitur suferit n cdere, nu se
gsiser urme de vandalism i nici vreun mobil. Doar un tnr
care adormise n timp ce fuma n pat. Numai c Reena nu tia c
John s fi fumat vreodat.
Totui, echipa criminalistic gsise un pachet de igri i un
plic de chibrituri ambele cu amprentele lui. Puseser n balan
aceste probe cu faptul c fata cu care se culcase victima insistase
c nu fuma.
i c ar fi tras aceeai concluzie, recunotea Reena acum,
citind rapoartele. Probabil c ar fi gndit la fel i ar fi ajuns la
acelai rezultat. Caz nchis.
301
Dar nu acceptase niciodat i nu putea accepta nici acum
aceast concluzie.
nc mai citea rapoartele, cu fotografiile de la locul faptei
ntinse pe birou, cnd sun telefonul.
Unitatea de Incendieri, detectiv Hale.
Reena? Aici Amanda Greemburg. Mandy, mai tii? Ne-am

cunoscut ntr-un moment de slbiciune, asear, 1;


Sigur. mi amintesc, rspunse ea, privind efectele focului
asupra biatului pe care-l cunoscuse.
Cum ai putea s uii? Ascult, nu voiam dect s-mi
prezint scuzele
Nu e nevoie, serios. Atinse cu degetele fotografia lui Josh.
M ntreb dac ai avea timp s ne ntlnim. A dori s-i vorbesc
dac se poate.
Sigur. Cnd?
Acum? Ce zici?
ntruct era o zi frumoas, Reena ocup o mas de pe terasa
unei mici cafenele, la cinci minute distan de secia de poliie.
Abia se aezase cnd o vzu pe Mandy apropiindu-se grbit, cu
o geant mare i ptrat sltndu-i pe umr.
Prul ei arta ca o explozie de rou iptor, iar faa amintea de
cea a unui terrier. Purta ochelari de soare stil Jackie O care, n
mod inexplicabil, i stteau bine.
Bun, salut ea, trntindu-se pe un scaun.
i mulumesc c ai acceptat s ne ntlnim.
Nicio problem. O cafea, i ceru Mandy chelnerului. i-am
s mai comand ceva
Un pepsi dietetic.
OK, voiam doar s am contiina mpcat. Asear eram
302
ntr-un hal far de hal, iar Bo nu e doar cel mai bun prieten al

meu, dar se i pricepe s calmeze femeile isterice. Nu ne culcm


mpreun.
Nu v mai, preciz Reena.
Nu ne mai. De ani de zile n-am mai btut calea aia.
Suntem ca, tii, Jerry i Elaine. Seinfeld? Atta doar c Bo nu-i
la fel de cinic. Fostul meu
Fcu o pauz, ateptnd pn li se servir buturile.
Triam mpreun de peste un an, Mark i cu mine. Am
fugit la Vegas i ne-am cstorit dintr-un capriciu. Treaba a
nceput s scrie aproape din prima clip dup ce ne-am ntors.
Nu tiu de ce. i-e mai uor dac tii, nu crezi?
Da. ntotdeauna e mai bine s tii.
Ei, dar eu nu tiam. i pe urm, vine la mine ntr-o sear
i-mi spune c-i pare ru, c a cunoscut o alta i crede c s-a
ndrgostit. Sttea acolo ca un caraghios amrt i-mi spunea
Mic, nevesti-sii c-i pare aa de ru, da crede c s-a
ndrgostit de alta. i c nu vrea s m nele, aa c dup
prerea lui ar fi mai bine s divorm.
Grea lovitur.
Mda, grea a fost.
i lu cafeaua, iar inelul lat de argint pe care-l purta la mna
stnga luci n lumina soarelui.
Normal, m-am nfuriat ngrozitor. Ditamai scena, ne-am
certat ca chiorii. Pn-la urm tot la Bo am ajuns, s-i plng pe
umr. Da ce era s fac? Dobitocul nu m mai voia. Ieri am aflat

c se nsoar cu ia i iar m-a apucat.


mi pare ru.
Mda, m rog, d-l n m-sa. i pe aia. Da problema e c
303
nu vreau s-i ncurc viaa lui Bo numai fiindc eu am nevoie de
el ca s-i plng pe umr. Eu i snt doar o veche prieten. Pe cnd
tu tu eti Fata din Vis.
Reena se strmb.
tii ce greu mi-e s m ridic la nlimea unui titlu ca sta?
Mandy zmbi.
N-am fost niciodat Fata din Vis a cuiva, da pot s-mi
imaginez. Totui, n-ai ce-i face. Brad i cu mine l tachinam pe
chestia asta uneori.
Altfel de ce-ar mai exista prietenii?
C bine zici. Dar e ciudat, nu? Te-ai mutat chiar alturi, iar
acum i sclipesc inimioare n ochi iar eu nu fac dect s-i
ngreunez situaia.
Doar puin.
Hai mai bine s schimbm subiectul i ct mai repede.
i fcu semn chelnerului s-i mai aduc o cafea.
Dewanna Johnson.
Cum de tii despre ea?
Lucrez la The Sun.
Eti reporter?
Fotograf. Ieri ai dat o declaraie despre caz i tiu c vor

dori o continuare. M gndeam c dac a putea obine o


fotografie
Jamal Earl Gregg a fost inculpat pentru omor calificat n
cazul morii lui Dewanna Johnson. Dac vrei s afli mai multe,
trebuie s vorbeti la procuratur de district.
Tu eti localnic, ai relaii strnse i, fiind femeie, vrem,
nu vrem, povestea prinde mai mult carne
Partenerul meu nu e femeie i l-am prins mpreun pe
304
suspect. Va trebui s te adresezi biroului de pres, Mandy. Am
dat dosarul mai departe, dar cu o fotografie n-a avea nicio
problem. i, de fapt, i-am dat ntlnire fiindc voiam s vorbim
despre un alt incendiu. Cel n care a murit Josh.
OK.
Mandy i privi cafeaua. Reena observ c o bea neagr i
repede de parc ar fi but ap.
Am fost destul de distrus din cauza aia. Cu toii am fost.
Pe urm a venit un reporter s vorbeasc cu mine. Pe atunci
lucram ca intern la The Sun. M-am dus la New York cam dup
ase luni de cnd absolvisem i am descoperit c nu-s dect o
provincial, aa c m-am ntors la Baltimore. Am vorbit cu
mama lui o dat, dup ce Josh a murit, cnd au venit s-i ia
lucrurile. Mi-a fost foarte greu.
Anchetatorii au vorbit cu tine? Detectivul de la pompieri,
poliia?

Sigur. Au vorbit cu toi locatarii din cldire dup cte tiu


eu, i cu unii dintre putii cu care avea cursuri, i cu unii dintre
prieteni Trebuie s fi vorbit i cu tine.
Da, m-au cutat. Cred c-am fost ultima care l-a vzut n
via. Fusesem cu el n seara aia.
Aha Pe faa lui Mandy se aternu compasiunea; i
ridic ochelarii de soare pe cretet. Dumnezeule, ce ru mi pare.
Nu tiam. Eu fusesem n ora, la o ntlnire pe neve cu Bo
prima noastr ntlnire. Mai veniser cu noi Brad i o prieten a
mea dup care se inea el atunci.
Ai ajuns acas ntre zece treizeci i unsprezece.
Mandy nl din sprncene.
Serios?
305
Aa ai scris n declaraie.
Cam pe-acolo, din cte-mi amintesc. Bo m-a lsat la u.
M-am gndit s-l invit nuntru, s cochetez puin cu el, s vd
ce se ntmpla Colega mea de camer era plecat n weekend,
aa c nu ne-ar fi deranjat nimeni. Pn la urm am intrat
singur, mi-am pus nite muzic i am tras un chitoc chestie
pe care n-am scris-o n declaraie, dei ocazional mi fceam
plcerea asta n studenie. M-am uitat la S.N.L. Pn pe la
miezul nopii, apoi m-am culcat. M-au trezit sirenele de alarm
i strigtele celor care alergau pe coridor.
i cunoteai pe majoritatea studenilor din cldire.

Sigur. Cel puin din vedere, dac nu i dup nume.


Josh avea probleme cu vreunul dintre ei?
Nu. l tii cum era, Reena. Un tip drgu.
Mda, ns chiar i tipii drgui pot avea probleme cu
anumii oameni. Cu cte o fat, eventual
Incendiu n dormitor, i spuse ea. O metod tipic
feminin, mai personal, mai emotiv. Am s-i vin de hac n
locu-n care dormi, nenorocitule.
Pe cnd ncerca s-i aminteasc, Mandy se juca nervoas cu
unul dintre cele cteva coliere de argint pe care le purta la gt.
Se vedea cu fete, ieea la ntlniri Cminele din afara
campusului, cele ca al nostru, erau nite mici viespare de drame,
sex i petreceri excesive. i de spaime de moarte n preajma
examenelor finale. Dar mai era i perioada schimbrii.
Semestrul se termina n mai, muli tineri se duceau acas pe
timpul verii, sau absolveau, i n locul lor veneau alii. La
nceputul lui iunie nu erau ocupate toate locurile. Iar Josh, dac
ncepea o relaie cu o fat, era destul de constant. Cinstit, nu-mi
306
amintesc s fi avut vreo desprire dramatic sau vreo problem
serioas cu cineva. Nici n cmin i nici n campus. Oamenii l
simpatizau. Era un biat foarte plcut.
Da, aa era. L-ai vzut vreodat fumnd?
Trebuie s fi fumat. mi amintesc destul de bine cum era
pe-atunci. Eu pufiam doar, nu trgeam n piept. Muli dintre

noi fumau doar n compania celorlali sau ca s se relaxeze.


Aveam i civa fumtori fanatici pe-tia-i in bine minte.
Josh nu era unul dintre ei. Mergea cu valul.
n noaptea incendiului n-ai vzut, n-ai auzit nimic?
Nimic. De ce, se redeschide cazul?
Nu, nu cltin din cap Reena. E ceva personal. Pur i
simplu mi tot revine-n minte.
neleg Cu un gest absent, Mandy i cobor ochelarii de
soare pe nas. i pe mine m obsedeaz uneori, E greu, cnd eti
tnr, cum eram atunci, i moare unul dintre noi. Nu e normal s
mori la douzeci de ani. Sau cel puin aa-i nchipui la vrsta
aia. C viaa dureaz o venicie, c mai ai destul timp.
Dewanna Johnson avea douzeci i trei de ani. ntotdeauna
ai mai puin timp dect crezi.
Renna ls totul deoparte, i dosarul, i amintirile,
concentrndu-se asupra prezentului.
Cnd mama lui Dewanna Johnson intr n camera brigzii,
Reena se ridic n picioare.
O iau eu n primire, i spuse ea lui ODonnell i se apropie
de femeie. Doamn Johnson? Snt detectiv Hale. Am vorbit la
telefon.
Mi-au spus s vin aici. Mi-au spus c nc nu pot s-o iau
pe Dewanna.
307
Mai bine s mergem n spate

O lu de bra i o conduse n camera de recreere. Acolo se


afla o mic tejghea, cu un filtru de cafea, un cuptor vechi cu
microunde i cteva pahare de plastic.
Reena i indic doamnei Johnson un scaun lng mas.
Luai loc, v rog. S v ofer o cafea, un ceai?
Nu, nimic nimic
Femeia se aez. Avea ochii ntunecai i obosii.
Nu prea s aib mult peste patruzeci, aprecie Reena, i n
curnd avea s-i nmormnteze fiica.
mi pare ru pentru pierderea pe care ai suferit-o, doamn
Johnson.
Am pierdut-o n clipa cnd a ieit la din nchisoare.
Trebuiau s-l in acolo. Dup gratii, acolo era locul lui. Acum
mi-a omort fata i i-a lsat copilaul orfan.
Regret enorm ceea ce s-a ntmplat cu Dewanna, zise
Renna i se aez n faa ei. Jamal o s plteasc.
n ochii negri ai femeii, durerea i furia se rzboiau cu
oboseala.
Cum s-i spun fetiei c tticul ei a omort-o pe mami?
Cum s fac una ca asta?
Nu tiu.
Voiam s v-ntreb focul L-a simit?
Nu. Reena i strnse mna doamnei Johnson. Nu l-a simit.
N-a suferit.
Am crescut-o singur, m-am strduit ct am putut. Trase

adnc aer n piept. Era o fat bun. Oarb, cnd era vorba de
ucigaul la nenorocit, da tot fat bun. Cnd pot s-o iau acas?
Am s m interesez.
308
Avei copii, doamn detectiv Hale?
Nu, doamn. Nu am.
Uneori cred c-i avem doar ca s ne frng inimile.
Pentru c aceste cuvinte continuau s-i rsune n minte la
nesfrit, Reena se opri la Siricos n drum spre cas. i gsi
mama la aragazul mare, n timp ce tatl ei pregtea ceva pe
bufetul de lucru. Fu surprins s-i vad ntr-un separeu pe
unchiul Larry i mtua Carmela, ciugulind din nite ciuperci
umplute.
ezi, ezi, insist Larry, dup ce Reena se aplec s-l
srute. ezi i povestete-ne cum o mai duci cu viaa.
Pe moment, mi-ar lua cam vreo dou minute, i nici mcar
pe alea nu le am. Snt deja n ntrziere.
La o-ntlnire, i fcu mtua ei cu ochiul.
De fapt, da
Cum l cheam? Cu ce se ocup? Cnd te mrii ca s-i
druieti mamei tale nite nepoei frumoi?
l cheam Bowen i e tmplar. Iar de la Fran, Bella i
Xander, mama mea are destui nepoei frumoi ca s nu-i mai
vad capul de ei.
Niciodat nu-s destui. Cine e vecinul tu? Bowen i mai

cum?
Nu e italian, rspunse Reena rznd, i i srut din nou
mtua. Buon appetito.
Se ntoarse la buctrie i scoase un suc din automat. Minile
tatlui ei erau afundate n aluat, aa c se nl pe vrfuri i-l
srut pe brbie.
Salut, frumosule.
Asta cine mai e? i se adres el soiei. Cine-i strina asta
309
care vine i ne srut? Parc-o cunosc de undeva.
Nu-i nicio sptmn de cnd ne-am vzut, se plnse
Reena. Iar acum dou zile v-am sunat.
A, da, acum te recunosc.
Gib ridic minile, ciupind-o de obraji cu degetele pline de
coc.
E fiica noastr cea de mult pierdut. Cum ziceai c te
cheam?
Bancuri, numai de bancuri am parte, replic Reena,
ntorcndu-se s-i srute mama pe obraz. Miroase bine aici.
Parfum nou i bolognese.
Stai jos. i pun o porie.
Nu pot. M ateapt cu cina un tip bine.
Tmplarul e i buctar?
N-am spus c e tmplarul. Dar, da, el e i gtete. Dup
cte se pare. Mam, copiii ti i-au frnt vreodat inima?

De nenumrate ori. Uite, ia nite ciuperci. Dac arde


mncarea, ce te faci?
Doar una. i dac i-au frnt inima, de ce ai fcut patru?
Fiindc tatl tu nu m lsa s dorm i cu c tot omul.
La asta, Gib ntoarse capul spre ea, chicotind.
Fii serioas.
Snt foarte serioas. Un pas nu pot s fac fr s-i simt
minile pe mine.
Btu cu lingura n marginea oalei, apoi o puse alturi.
Am fcut patru fiindc, pe ct de des mi frngeai inima,
pe-atta mi-o i umpleai. Suntei comorile vieii mele i cele
mai mari nenorociri pe capul meu.
O trase pe Reena spre camera de pregtire i o ntreb n
310
oapt:
Nu eti gravid, nu?
Nu, mam.
Voiam doar s m asigur.
n ultimele dou zile am o mulime de ciudenii pe cap,
atta tot. Foarte bune ciupercile, adug ea. Acum trebuie s m
duc.
S vii duminic la cin! strig Bianca dup ea. i s-i
aduci i tmplarul. Am s-l nv eu s gteasc.
Voi vedea cum merge n seara asta i poate-am s-l invit.
Alese puiul, gndindu-se c se pricepea destul de bine la

carnea de pasre. Se oprise s ia produse proaspete i


intenionase s treac i pe la brutrie, dar n dup-amiaza aceea
construise un umbrar pentru doamna Mallory. Cnd ea aflase ce
planuri avea pentru sear, i druise o plcint mereng cu lmie,
proaspt coapt.
nc se mai ntreba ct de etic ar fi s o revendice cnd Reena
btu la u.
Pusese muzic Norah Jones cu acorduri de jazz i tersese
superficial praful. Inteniile de a face o curenie mai complet i
fuseser zdrnicite de timpul petrecut la doamna Mallory i de
slbiciunea pentru fursecurile ei. Dar casa arta bine. Schimbase
i aternuturile de pe pat. Pentru orice eventualitate.
Cnd deschise ua i o privi, sper din toat inima s ajung
s foloseasc aternuturile noi.
Salut, vecine.
Pi drept spre ea ce s mai piard timpul? i cuprinse
torsul cu minile i-i cuprinse buzele cu ale lui.
Reena se ls moale la pieptul lui, doar puin. Doar o idee,
311
ator. Apoi se retrase.
Nu-i ru n materie de aperitive. Ce-avem la felul nti?
i oferi vesel o sticl ambalat ntr-o pung.
i sper s mearg bine cu Pinot Grigio.
Tot pui avem, aa c se potrivete de minune.
O lu de mn ca s-o conduc la buctrie.

Flori?
Reena se ntoarse spre mas pentru a admira margaretele
Shasta pe care Bo le pusese ntr-o vaz albastr.
i lumnri. Ce priceput eti!
Am i eu momentele mele. Astea-s de la bunica. Asear
am pierdut ceva timp s m uit prin toate cutiile.
Reena i urmri privirea, studiind vitrina unde se mai vedeau
i alte vaze vechi, cu forme interesante, cteva platouri albastre
i nite pahare de vin cu incrustaii.
Snt foarte frumoase. S-ar bucura s tie c i-ai expus
lucrurile n vitrin.
Niciodat n-am avut prea multe chestii din astea. Nu fac
dect s complice mpachetatul cnd te mui.
Ceea ce tu faci att de regulat.
Bo destup vinul i scoase din vitrin dou pahare cu
incrustaii.
Nu poi s vinzi o cas dac locuieti n ea.
Nu te ataezi niciodat de ele?
Mi s-a ntmplat de vreo dou ori. Pe urm o vd pe cea
nou i-mi spun: Mam, cnd m gndesc ce-am putea face din
asta! Potenial i profit, versus confort i familiaritate.
Eti o trf a caselor.
Asta snt!
312
Cu un rs cald n ochi, i atinse paharul cu al lui.

La loc. Eu ncep s aduc mncarea.


Reena se aez pe un taburet de bar.
Ce-ar fi s ncepi de la zero? Ai cumprat vreodat un lot
ca s construieti tu totul?
M-am gndit i la asta. Poate ntr-o zi Voi construi casa
visurilor mele. Dar de cele mai multe ori mi place s-o vd gata
fcut i s gsesc o cale de a o mbunti sau de a o nvia din
mori.
Cnd se aplec s controleze ceva n cuptor, la nrile Reenei
ajunse mirosul de rozmarin. i propuse s-i aleag dou ghivece
pentru plantele aromate de pe pervazul ferestrei dac lucrurile
progresau.
Ai spus c-ai putea face cu casa mea orice-a dori. Era doar
pofta carnal sau dorina de a ncheia o afacere?
Intr i pofta n ecuaie, dar n limitele raiunii, desigur.
Poi obine aproape orice vrei, rspunse el, turnnd cu msur
ulei ntr-o tigaie pentru saute.
Pot s am un emineu n dormitor?
Cu lemne care s ard?
Nu neaprat. Ar merge i cu gaze sau electric. Probabil c
ar merge chiar mai bine. Nu cred c-a avea chef s car lemnele
pe scar.
Se poate face i asta.
Serios? Dintotdeauna mi l-am dorit ca n filme. Un
cmin n dormitor unul n bibliotec i cel mai mult a vrea

s transform dormitorul ntr-un apartament intim care s


cuprind i baia, eventual cu unele extinderi. i vreau un
luminator deasupra czii.
313
Bo ntoarse capul i o privi gnditor.
Vrei un luminator deasupra czii.
Cred c intr n categoria dorinelor rezonabile. Desigur,
toate astea trebuie s fie fcute n etape. Am i eu un buget
n timp ce aduga n ulei usturoi tocat mrunt, Bo rspunse:
O s arunc o privire, am s m joc cu unele planuri i i
voi face o ofert. Cum i se pare?
Reena zmbi sorbind din vin, cu cotul rezemat pe mas.
Comod. S-ar putea s ajung la concluzia c eti prea bun
ca s fii adevrat.
La fel credeam i eu despre tine.
Nu tiu ce vreau, Bo. Nici pentru cas, nici pentru mine
La naiba, nu tiu nici mcar ce-mi doresc mine, necum pentru
de mine-ntr-un an.
Nici eu.
Ba tu cred c tii, sau mcar ai nite planuri aproximative.
Cred c atunci cnd faci ceea ce faci, cnd proiectezi i
construieti, eti capabil s vizualizezi anul viitor.
tiu c-n seara asta te doresc. tiu c te-am dorit pe tine
sau imaginea ta de mult vreme. Dar nu tiu ce vom face
mine unul cu altul sau cu relaia dintre noi. Sau la anul.

Puse pieptul de pui n tigaie i se ntoarse.


Cred c exist un motiv pentru care te-ai mutat n casa din
vecini. Exist un motiv pentru care te-am vzut cu atia ani n
urm, dar nu te-am cunoscut dect acum. Cred c pn acum nu
eram pregtit pentru tine.
O privi cum sttea lng bufet, cu ochii ei de leoaic,
plimbndu-i degetul pe buza paharului cu ncrustaii al bunicii
lui.
314
Poate asta-nseamn c toate piesele cad la locurile lor. Sau
poate c nseamn altceva Nu e nevoie s tiu chiar n clipa
asta.
Ai vorbit despre potenial cnd te uii la o cas nou i te
atrage Ai potenialul de a m face s m ndrgostesc de tine.
Iar asta m sperie.
Bo simi cum i nvlete sngele n vene i ncepe s-l ard.
Fiindc te temi c s-ar putea s te fac s suferi?
Poate. Sau te-a putea face eu pe tine s suferi. Sau n-o s
ias dect o ditamai halimaua ncurcat i complicat
Sau ceva cu totul special.
Reena cltin din cap.
Cnd m uit la toate relaiile la relaiile mele vd
paharul pe jumtate gol. Iar ceea ce-a mai rmas n el poate s
fie sau s nu fie potabil.
Bo lu sticla de vin i-i umplu paharul pn sus.

Pur i simplu nc nu l-ai gsit pe brbatul potrivit ca s il umple.


Poate c nu, rspunse ea, aruncnd o privire spre aragaz.
Vezi s nu arzi puiul.
Nu-l arse, iar Reena fu nevoit s se recunoasc impresionat,
c Bo reuise s pun o cin ntreag pe mas fr niciun
incident. Sorbind din al doilea pahar de vin, gust puiul.
n regul, spuse ea, e bun. Chiar foarte bun. i s tii c
sta-i un compliment de la cineva care-a crescut ntr-un mediu
n care mncarea nu nseamn numai subzisten sau art, ci un
adevrat mod de via.
Puiul cu rozmarin are succes de fiecare dat.
Rznd, Reena continu s mnnce.
315
Povestete-mi despre prima ta dragoste.
Adic despre tine. OK, se nduplec el, vznd-o c-l
privea mijind ochii. Tina Woolrich. Clasa a opta. Avea doi ochi
mari, albatri i nite sni ca dou mere pe care m-a lsat cu
generozitate s-i ating ntr-o dulce dup-amiaz de var, la
cinematograf. Dar tu?
Michael Grimaldi. Aveam paisprezece ani i eram
ndrgostita lulea de Michael Grimaldi, care se amorezase de
sora mea, Bella. mi imaginam c avea s i se ia ceaa de pe ochi
i s neleag c eu i eram hrzit dar sentimentele mele au
rmas nemprtite.

Prostul de Michael.
OK. Cine i-a frnt inima prima oar?
Iar ne ntoarcem la tine. Altfel nimeni.
Nici mie. Nu tiu dac asta-nseamn c suntem norocoi
sau triti. Bella, n schimb, tria numai ca s-i fie frnta inima;
asta o fcea s-nfloreasc i s le frng altora inimile. Ct
despre Fran, mi amintesc c plngea n camera ei fiindc un
nesimit invitase alt fat la balul de absolvire. Mie, una, nu mia psat niciodat. Prin urmare, cred c e destul de trist.
Te-ai apropiat vreodat de cuvntul la care-ncepe cu M?
Mriti? Depinde din ce punct de vedere priveti lucrurile.
Am s-i povestesc cndva. Azi am vorbit cu Mandy.
i, presupuse ea, cu asta orice discuie despre relaiile din
trecut se ncheiase.
Zu?
M-a sunat ca s se scuze i i-am propus s ne ntlnim.
Din cnd n cnd scot din dulap dosarul lui Josh. Voiam s
vorbim despre el. Nimic nou, desigur. Dar faptul c am ntlnit-o
316
aici m-a dus cu gndul la unul din acele semne cosmice i am
vrut s merg pn la capt. n orice caz, mi-a plcut fata. E plin
de energie, ceea ce se poate datora i faptului c a but un galon
de cafea ntr-un interval de douzeci de minute.
Triete cu cafea, ncuviin Bo. Nicioat n-a neles cum
pot eu s triesc far cafea.

Nu bei cafea?
Nu i-am prins niciodat gustul.
Nici eu. Ciudat.
nc un punct de bifat pe lista mi-eti-sortit-mie. Mai
vrei pui?
Nu, mulumesc. Bowen?
Catarina.
Reena rse uor, dup care lu o nghiitur de vin.
Te-ai culcat cu Mandy n timp ce era mritat?
Nu.
OK. Asta-i doar una dintre replicile mele. Nu am prea
multe, dar asta e una dintre ele. Spl eu vasele, anun ea,
ridicndu-se.
O s le lsm pe mai trziu ncepu Bo dup care,
vzndu-i expresia, oft. Eti una din-alea OK, splm acum
vasele. Mai nti vrei desertul?
nc nu m-am hotrt dac-am s m culc cu tine sau nu.
Ha-ha. S-a zis cu inima mea! M refeream la genul de
deert care se pune pe farfurie i se mnnc. Avem plcint.
Reena puse farfuria pe bufet i se ntoarse.
De care?
Deschiznd frigiderul, Bo scoase platoul.
sta-i mereng cu lmie observ Reena, apropiindu-se
317
ca s vad mai bine. i nu-i de la patiserie

Nn.
Ai fcut plcint?
Bo ncerc s afieze o expresie inocent, uor jignit.
De ce te mir aa de tare?
Rezemndu-se de bufet, Reena l privi lung.
Dac poi s-mi niri cinci ingrediente din delicatesa asta
n afar de lmie m culc cu tine acum, pe loc.
Fin, zahr Of, la naiba. Am ncurcat-o. O client a
copt-o.
Te pltete n plcinte?
E bonusul meu. Mai am i o pung de fursecuri cu
ciocolat, da nu-i dau dect dac te culci cu mine. Le putem
mnca la micul dejun.
Poi ajunge la pucrie pentru tentativ de mituire a unui
ofier de poliie.
De ce, ai fetiuri?
Reena rse i-i spuse: mai duc-se dracului de vase.
Rezem coatele de bufet i ridic brbia.
Ce-ar fi s pui jos plcinta aia, Goodnight, i s vii aici ca
s afli?

18
Se mic, fr s-i desprind privirea din ochii ci care
exprimau provocare, dar i amuzament. Era deja excitat cnd
trupul lui se lipi de al ei. Care brbat n-ar fi fost?
Reena i inu n continuare palmele pe bufet, chiar i cnd Bo
i acoperi gura i i absorbi icnetul scurt.
318
Ai pistolul la tine? o ntreb cu buzele lipite de ale ei.
Reena se crisp.
n geant. De ce?
Fiindc dac i de data asta mai bate cineva la u, o s-l
folosim.
Reena avu timp s se relaxeze, s rd o clip, dup care Bo o
cuprinse n brae.
Vasele le splm mai trziu.
Hmmm M iei tare.
i nc n-ai vzut nimic, se lud el, dar genunchii i se
nmuiar cnd Reena l muc de gt. Concentreaz-te, i
impuse el, scond-o pe brae din camer. Nu strica totul.
i n-o s-o facem pe duumeaua din buctrie. Nu c-a avea
ceva mpotriv ntoarse capul ca s-i vad expresia. Nu de
data asta.
Reena i atinse prul i zmbetul ei deveni mai blnd.
De data asta, nu. Ai de gnd s m duci n brae pn sus?
n noaptea asta, Scarlett, n-ai s te gndeti la Ashley.

n timp ce Bo urca, l cuprinse cu braele pe dup gt i-i


acoperi chipul cu srutri.
Bo uitase s lase o lumin aprins, dar cunotea drumul, iar
de afar mai intra atta lumin ct s se poat orienta.
Renna continu s-l in cu braele de gt cnd o ls ncet pe
pat, i-l trase peste ea, srutndu-l. Btile inimii lui i rsunau n
urechi ca un tam-tam.
Stai E prea ntuneric
Continua s-i guste gtul, locul ginga de sub brbie
Minile-i ardeau s-i ating pielea trupului.
Vreau s te vd Simt nevoia s te vd
319
ncepu s-i scoat hainele, bjbind n noptier dup un chibrit
ca s aprind lumnarea pe care o cumprase cu gndul la Reena.
Cnd se ntoarse, o vzu rezemat n coate, cu prul ca un
halou de chihlimbar topit.
Eti un romantic.
Numai cu tine.
Haloul licri, cnd Reena nclin capul.
n general, n-am ncredere-n oamenii care spun lucrul cel
mai potrivit la momentul potrivit, dar trebuie s mrturisesc c,
n cazul tu, merge. Crezi c mai poi ine minte care i-e locul?
Bo se aplec spre ea i-i auzi oftatul.
Da, sta e.
Fantezia aceea l urmrise toat viaa. O fantezie n care ea

putea fi i fusese tot ceea ce-i dorea el. Dar realitatea era
mai mult dect att. Piele i buze, mirosuri i sunete Toate l
nvluiau ntr-un torent fierbinte de dorin, plcere i euforie.
Nu o fantezie era aceea care se mica sub el, care-i ntimpina
gura cu nerbdare fierbinte. Femeia care era c se nla din acel
vis c s-l cuprind.
Bo i accelera pulsul, i fcea mintea s se tulbure printre
micri i atingeri. Scrnetul dinilor, alunecarea limbii,
amestecul de respiraii i oftaturi. Gura lui era fierbinte i
lacom, dar i rbdtoare. Ca i cum s-ar fi mulumit s-i lase pe
amndoi s fie mistuii de focul srutrilor.
Apoi, cnd Reena crezu c nu mai putea s ndure, cnd trupul
ei se arcui spre el pentru a-i oferi mai mult, Bo ncepu s-i
foloseasc minile.
Mini dure, puternice, mngind, aind, apoi ncletndu-se,
posednd. Sni, coapse, olduri, tot mai ncinse i mai ncinse,
320
nct se ntreba cum de nu-i lua pielea foc.
i trase cmaa peste cap, apoi gura lui se ls pete ca,
osptndu-se cu rotunjimile sinilor peste cupele de dantel;
limba i lunec pe sub materialul subire ca s guste, ca s
excite.
Cu un gfit, Reena se rostogoli peste el ca s-i trag cmaa,
s se lupte cu nasturii. i arunc prul pe spate, l nclec n
timp ce-i desfcea cmaa i i trecu minile peste pieptul lui.

Eti bine fcut, Goodnight Respiraia ei era deja grea,


deja gfiat. Foarte bine fcut Vd c ai i cteva cicatrice
O atinse cu degetele pe cea care-i strbtea coastele i-l simi
tremurnd. Apoi cobor capul ca s pluteasc peste piele cu
buzele, cu dinii, cu limba.
Bo se arcui, schimbndu-i poziia astfel nct picioarele ei s-i
nconjoare mijlocul. Minile care-o mngiau pe spate erau aspre,
i din cauza asta i mai excitante. Dintr-o micare scurt a
degetelor, i descheie sutienul. Reena se arcui pe spate, gemnd,
cnd gura lui se npusti peste ea.
i simea inima btnd sub buzele lui, aproape c o gust.
Trupul ci prelung era att de neted, att de agil Tors i olduri
nguste, picioare care nu se mai terminau Ar fi vrut s
petreac ore n ir explornd-o zile, poate chiar ani de-a
rndul Dar, n noaptea asta, toi anii aceia n care o dorise l
zoreau s-o ia. O mpinse napoi i i ls pantalonii n jos,
urmndu-i cu minile i cu gura. Trupul ei se ondula, iar cnd Bo
se ospt iar din piele i dantel, zvcni.
Minile ei i cuprinser capul, strngndu-l lng c cnd juis,
ipnd i cutremurndu-se. Drept rspuns, sngele lui bubui cnd
ddu dantela la o parte i o purt iar pe culmi. Apoi Reena l
321
trase n sus, murmurnd cuvinte de neneles, n timp ce amndoi
se rostogoleau pe pat. Trup i suflet. Gura ei era fierbinte i
flmnda, iar trupul vibra.

Rmase strns n jurul lui cnd Bo sfie plicul unui


prezervativ, apoi l aduse n pragul nebuniei cnd i-l lu din
mn ca s oficieze ea nsi onorurile.
nc o dat l nclec. Bo o privi. Pielea ei, prul ei, ochii,
toate luceau ca aurul brunat n lumina lumnrii.
Reena l absorbi n minunea ei umed, cald i catifelat.
Trupul i se arcui iar n timp ce gusta ocurile plcerii. Scnteind
printr-nsa, dogoare mtsoas, dureri voluptuoase. l clrea,
ducndu-l tot mai adnc, desftndu-se cu strnsoarea disperat a
minilor lui pe coapsele ei. Cnd orgasmul se aprinse ntr-nsa,
trupul i se prbui peste al lui.
Capul nc i se mai nvrtea, abia nregistrnd ocul, cnd Bo
se rostogoli, intuind-o sub el. Se afundase n ea, dur i adnc.
Reena i auzi respiraia cznit amestecndu-se cu a ei.
Ridic minile, rezemndu-le pe umerii lui. i vedea ochii la
fel de verzi precum cristalele, cu toate acele neguri risipite,
topite de pasiune.
Bo se repezi n ca, furndu-i pn i iptul. Degetele ei i se
nfipser n umeri, iar organismul su buimcit fu zguduit de
oc.
Reena avea impresia c strigase Auzea un soi de sunet
neputincios n timp ce sngele se rostogolea prin vene ca o
vijelie. Trupul ei voia mai mult, lua mai mult, chiar i cnd
plcerea devenea de nesuportat.
Simi muchii pe care-i strngea n mini ntrindu-se ca flerul

i chiar n momentul imploziei tiu c Bo o nsoea.


322
Cnd minile i lunecar moleite de pe umerii lui, n mintea
nceoat i veni doar un cuvnt vpaia
Zcea rstignit sub el, ca moart. Ca o fptur ucis ntr-o
btlie, i imagin. Transpirat i tvlit. De vreme ce nici Bo
nu se mai micase n ultimele cteva minute, presupunea c
rzboiul se sfrise far niciun nvingtor.
la-i telefonul? ngim ea.
Bo rmase neclintit, czut deasupra ei, cu chipul ngropat n
claia de bucle.
Nu Ce?
Stai Respir ncet, adnc. De mai multe ori,
concentrndu-se. Dumnezeule, snt urechile mele mi iuie
urechile Mam
Imediat ce-mi regsesc uzul membrelor, n-am s te mai
strivesc.
Nicio grab tii, ai avut dreptate. Acu treipe ani nu
eram pregtii pentru asta. Ne-am fi omort unul pe altul.
Nici acum nu-s sigur c n-am fcut-o. Dar e OK. Pot s
ne-ngroape aa cum suntem.
Dac-am murit, nu mai putem face dragoste.
Ba cum s nu putem? Dac-n cer nu exist sex ct
cuprinde, ce rost mai are?
Oare mai cunoscuse vreodat un brbat care s-o fac s rd

att de uor? Se ntreb ea.


Cred c nite cuvinte ca astea te-ar putea trimite drept n
iad.
Dac nu Dumnezeu a inventat sexul, atunci cine-a fcut-o?
Bo reui s se salte n coate ca s-o priveasc.
i s tii c-am avut o experien religioas extraordinar.
323
Am auzit i eu vocile cntnd, da nu-s sigur c erau ale
ngerilor.
Nu, eu eram, zise el i aplec uor capul ca s-o srute.
Mncar plcinta n pat, apoi fcur dragoste din nou, cu
gustul de lmie pe limb i firimituri pe cearafuri.
Reena i srut ncet, struitor, nainte de a se da jos din pat ca
s-i caute hainele.
Pleci?
E aproape dou noaptea. Amndoi muncim ca s-avem din
ce tri.
Ai putea s mai rmi, s dormi aici. Doar nu locuieti
chiar att de departe. i adu-i aminte, am fursecuri la micul
dejun.
Tentant
i trase pe ea pantalonii i cmaa, iar lenjeria i-o ndes n
buzunare. Era delicios de obosit acel gen de oboseal, bnuia,
care nu survine dect dup o partid bun de sex.
Dar ct crezi c am reui s dormim? Suntem prea nestui

unul dup altul.


N-a mai suporta nc o rund, declar el. Snt epuizat.
Reena nclin capul, studiindu-i faa n lumina lumnrii.
Mini.
Zmbind, Bo o provoc:
Dovedete.
Renna renun i izbucni n rs.
i mulumesc pentru cin, desert i toate celelalte.
Mi-a fcut plcere. Mi-a fcut mult plcere. Ce zici de
mine-sear?
Ce s zic? Nu e nevoie s te deranjezi, ncepu c cnd l
324
vzu aruncndu-i picioarele peste marginea patului ca s-i ia
pantalonii. tiu drumul.
Te conduc. Ce zici, lum cina mpreun? La mine, la line,
unde vrei
De fapt, s-ar putea s fac rost de dou bilete la meciul cu
Oriole. La peluz, pe rndul trei. Dac le obin, te-ar interesa?
E ploaia ud? i place baseball-ul?
Nu, replic Reena, ncercnd s-i aranjeze prul cu
degetele. Nu-mi place mor dup el.
Serios? Cine-a ctigat campionatul n 2002?
Reena uguie un moment buzele, gnditoare.
Era anul Californiei Angels cu Giants, n apte complet.
Lackey a obinut victoria.

O, Doamne, Dumnezeule!
Holbndu-se la ea, Bo se btu cu pumnul peste inim.
Chiar eti Fata din Vis. Mrit-te cu mine, f-mi copii. Dar
s ateptm totui pn dup meciul de mine.
Aa o s am timp s-mi cumpr i rochia de mireas.
Dac-mi vin biletele, te anun.
i dac nu, ncep s lucrez pentru urmtoarea partid la
domiciliu, spuse el, lund-o de mna n timp ce coborau scara ce
ducea la parter.
Reena i lu poeta.
Nu e nevoie s m conduci pn alturi, Bo.
Cum s nu te conduc? La ora asta umbl tot felul de
borfai sau extrateretri Nu se tie niciodat.
i lu cheile, i le ndes n buzunar i iei pe u mpreun
cu ea.
Vezi, e mai romantic aa. i mai de mod veche.
325
i totui brbtesc, cu reflexe ca de panter.
Care-mi vor folosi de minune cnd apar extrateretrii.
Coborr treptele casci lui, apoi le urcar pe cele de la ua ei.
n prag, Reena l ls s-o srute pn o lu cu ameeli.
Du-te-acas murmur ea.
Poate n-ar strica s m conduci. Eti poliist.
Acas cu tine! l nghionti ea uor, apoi descuie ua.
Noapte bun, Goodnight, i mai ur i dispru n antreu.

Privind-o. tiind cum s atepte, tiind cum s plnuiasc.


Niciodat n-a crezut c va dura att de mult, dar tii? Mai
exist i ghinioane pe lumea asta. i pe urm, ateptarea face
ca satisfacia s fie i mai mare. Curva i-o trage cu tipu din
vecini. Minunat.
L-ar putea omor acum. S urce scara, s bat la u O si deschid. O s cread c-i trfa, li va nfige cuitul drept n
foaie. Surpriz!
Mai bine s atepte. S atepte i s se uite. O s-i fac felu
mai trziu.
n timp ce arde oraul.
Lumina e aprins. n dormitor. Dormitorul ei. Precis c-i
goal. Se atinge acolo unde l-a lsat i pe el s-o ating. Scroafa
de cea.
O s ne servim i noi, da, da, o s ne lum o porie ca lumea
nainte s-i dm foc.
S-a fcut ntuneric. Acuma e-n pat.
Mai nti s adoarm. E mai comic dac doarme. Nu te grbi,
c n-ai de ce.
Aprinde-i o igar. Relaxeaz-te.
Acum ia telefonul Imagineaz-i-o bine, clar.. Goal, n
326
pat.
Deteptarea, curvo.
Telefonul sun, trezind-o din somn. Mai nti se uit la ceas.

Nu trecuser dect zece minute. Numrul de unde era sunat o


tcu s se ncrunte. Local, nefamiliar.
Alo?
E aproape ora surprizei.
Of, pentru Dumnezeu!
Fierbinte i strlucitoare. Ai s tii c-i pentru tine. Eti
goal, Catarina? Eti umed?
Cnd i auzi rostit numele, simi un pumn lovind-o n inim.
Cine
njur cnd legtura se ntrerupse. Not i de ast dat
numrul i ora.
Dimineaa, i spuse ea nfuriat, altcineva va fi trezit din
somn de-un telefon.
Se ddu jos din pat i i lu arma. Verific ncrctorul.
Lund pistolul cu ea, se duse s controleze uile i ferestrele.
Apoi se ntinse pe canapeaua din living, cu pistolul pe masa de
alturi, i ncerc s trag un pui de somn.
Ambele apeluri snt de la telefoane celulare.
Cu ODonnell lng ea, Reena i raport cpitanului despre
cele dou apeluri.
Fiecare e nregistrat pe alt nume, dar amndou numerele
snt din Baltimore.
i s-a adresat pe nume.
A doua oar.
N-ai recunoscut glasul?

327
Nu, domnule. S-ar putea s i-l schimbe. Vorbete ncet,
puin cam rguit, dar e o voce necunoscut. Prima dat am
crezut c e doar un banc prost, la ntmplare. Acum vd c e
ceva personal.
i te-ai hotrt s verifici. D-i btaie.
M simt prost c te implic i pe tine, i spuse Reena
partenerului ei, pornind spre main. A putea s rezolv singur
o problem ca asta
Tipul d telefoane de ameninare
Nu m-a ameninat.
Subnelese, preciz ODonnell, mbufnndu-se uor cnd
Reena i-o lu nainte i se aez la volan. Ameninarea e
implicit, iar el o face la adresa unui poliist spunndu-i pe
nume. Treaba a devenit oficial.
Muli oameni m cunosc dup nume. Pare s fie un
pervers dintr-ia care dau telefoane obscene, coment ea,
scond maina din parcare. Cea mai apropiat adres e a doua.
Telefonul e nregistrat pe numele Abigail Parsons.
Abigail Parsons era profesoar la clasa a cincea o femeie de
aizeci de ani, cu forme generoase. Purta pantofi butucnoi i o
rochie albastr.
Reena avea impresia c arta destul de ncntat c-o chemase
poliia afar din clas.
Telefonul meu celular?

Da, doamn. I avei la dumneavoastr?


Desigur.
i deschise geant mare ct Rhode Island i scoase un mic
Nokia din interiorul organizat meticulos.
E nchis. Nu-l deschid n timpul cursurilor, dar l in la
328
mine. S-a ivit vreo problem cu el? Nu neleg.
Mi-ai putea spune cine mai are acces la acest telefon?
Nimeni. E al meu.
Locuii singur, doamn Parsons? se interes ODonnell.
De doi ani, de cnd a murit soul meu.
V mai amintii cnd ai folosit ultima oar telefonul?
Ieri l-am folosit. Am sunat-o pe fiica mea cnd am plecat
de la coal. Urma s m duc la ea la cin i am vrut s-o ntreb
dac are nevoie s-i cumpr ceva. Despre ce este vorba?
Al doilea numr i duse la o sal de gimnastic a crei
proprietreas inea un curs de aerobic. Cnd se ntrerupse, i
scoase telefonul din geanta aflat n vestiarul salariailor. Era o
fat guraliv de douzeci i doi de ani, care declara c n seara
trecut venise acas de la o ntlnire cu nite prietene. Locuia
singur.
Niciunul dintre telefoane nu avea nregistrat n memorie
vreun apel la numrul Reenei.
Le-a clonat, afirm ODonnell cnd ieir din nou.
Mda, i e foarte ciudat. Cine s fie cel care ar consuma

atta timp i efor ca s doneze nite telefoane celulare doar


pentru a m scula pe mine din somn n toiul nopii?
Mai bine ntreab-te cine te cunoate pe tine. Am putea s
revedem cazurile mai vechi, s vedem dac sare ceva n ochi.
O surpriz pentru mine murmur ea. Mare i
strlucitoare. Cu conotaii sexuale.
Un fost iubit? Unul mai recent?
Nu tiu rspunse ea, deschiznd portiera mainii. Dar
vreau s aflu.
ncerc s nu se mai gndeasc, dar nelinitea o nsoi toat
329
ziua. Cine-ar fi clonat dou telefoane doar ca s-o zpceasc pe
ea de cap? Nu era chiar att de greu s le doneze dac avea
echipamentele i cunotinele necesare. Cunotinele se puteau
obine destul de uor, dar era nevoie de planificare i calcul. i
de un scop precis.
tiuse c era pentru ea. C ce era pentru ea? Surpriz mare
i strlucitoare.
O surpriz personal sau una profesional?
Petrecu aproape toat dup-amiaza la tribunal, ateptnd, apoi
depunnd mrturie n legtur cu un incendiu declanat din
rzbunare care se soldase cu o victim omeneasc. Lu biletele
pentru meciul de baseball de la un prieten care lucra la
procuratur districtual i se ntoarse la secie cu o mncrime
ntre omoplai.

Dac-i tia numele, oare o i urmrea? Se simea privit. Se


simea expus i vulnerabil n timp ce mergea pe strada att de
familiar.
Dac o mai suna l va ine de vorb la telefon. Pregtise
deja o instalaie de nregistrare. Urma s-l poarte cu vorba pn
scotea de la el ceva care s-l dea de gol.
i atunci s vedem cine va avea o surpriz!
i scoase telefonul i apel mobilul lui Bo. l promovase la
nivelul de relaie serioas. Numerele lui erau de-acum
programate.
Salut, blondino.
Continundu-i agale drumul, Reena ncepu s cnte:
Te-am cultivat, blondino Te-am dus la chermez i
meci
Am s cumpr eu alunele i snacksurile, zise el. La ce or
330
poi s porneti?
Dac nu se ivete nimic s batem amndoi n lemn la
ase jumate.
Voi fi gata. Acum ce faci?
Merg pe strad. E o zi minunat. Tocmai am terminat de
depus o mrturie n instan i cred c am reuit s-mi fac
datoria participnd la nchiderea pe douzeci i cinci de ani a
unui uciga nenorocit.
I-auzi, i eu nu fac dect o dantelrie de placaj Nici nu

se compar.
Ai comprut vreodat n instan?
M-au achitat.
Reena rse.
E obositor. O s fiu gata pentru alunele i snacksurile alea.
Iar eu am s-i pregtesc surpriza dinuntru.
Auzind c nu rspundea, insist:
Reena?
Da, aici snt. mi pare ru, spuse ca. Ne vedem mai ncolo,
da?
nchise telefonul, dup care se opri n faa seciei, studiind
atent traficul de pe strad i pietonii.
Cnd telefonul ncepu s-i sune n mn, tresri, apoi njur,
n sfrit, rsufl uurat cnd vzu numele de pe display.
Bun, mam Nu, nc nu l-am invitat pentru duminic
Da, o s-l ntreb.
Se ntoarse i intr n secie, cu vocea mamei sale rsunndu-i
n ureche.
n parcarea de la Camden Yards domnea haosul. Cnd vedea
cum se buluceau mainile s prind locuri, se simea mndr c
331
locuia destul de aproape ca s vin pe jos.
i plceau mulimile, zgomotul, aglomerrile de maini i
atmosfera de carnaval ce domnea printre oamenii care se
ndreptau spre stadionul acela uria i frumos, aproape la fel de

mult cum i plcea jocul propriu-zis.


Purta cei mai comozi blugi ai ei, un tricou alb cu poalele
vrte n pantaloni i o apc neagr de juctor de cmp, cu
pasrea strlucitoare a echipei Oriole.
Se uita la copiii aflai n crucioare i la cei care opiau pe
lng prinii lor. i ea fcuse la fel, i aminti, dei n copilria
ei mergeau la vechiul Memorial Stadium.
Simea deja mirosul de hot-dogs i bere.
Bo i petrecu un bra pe dup umerii ei. Era mbrcat cam la
fel ca ea, dar tricoul lui era de un albastru decolorat.
Spune-mi ce prere ai de grtarul lui Boog.
La fel de bun ca despre felul cum juca n cmp, la vremea
lui.
Excelent. Vrei s trecem mai nti pe-acolo?
i arde de glum? Ne-am umple burile. La meciuri
mnnc ca un cal.
Se mbulzeau prin mulime, schimbnd ntre ei gustrile.
Reena fcea eforturi s nu se uite peste umr, s nu fie obsedat
de fiecare chip din jur. Acolo i-ar fi fost uor oricui s se piard
n peisaj, i spuse ea. Un stadion de baseball era locul unde
puteai urmri foarte uor pe cineva. Gndul c putea fi privit o
fcea s se simt ca atare, dei se strduia s-i alunge senzaia.
Nu va lsa ca treaba asta s-i strice scara.
Cnd pornir n sus pe rampa care ducea spre sectorul lor,
Reena trase aer n piept i i inu un moment respiraia.

332
ntotdeauna-mi place momentul sta felul cum apare
terenul la vedere, verde, cu liniile cafenii ale bazelor, albul
panourilor, tribunele care se nal n jur i sunetele, i
mirosurile
M faci s lcrimez, Reena.
Zmbind, Reena se opri nc un moment n captul rampei ca
s asimileze totul. O nvluiau attea sunete, att de multe voci
conversaii, strigtele vnztorilor, cntece. Teama, gndul la un
pericol, la telefoanele hruitoare, la orele petrecute n instan,
la factura Visa piprat pe care o primise n aceeai zi prin
pot, toate se risipir ca o cea n lumina soarelui.
Rspunsul la toate ntrebrile din univers poate fi gsit n
baseball, spuse ca.
Pe toi sfinii c aa e.
i gsir locurile i se aezar.
Primul meci pe care mi-l amintesc ncepu ea, mucnd
cu poft din sandviciul cu friptur. Cred c aveam ase ani. Nu
tiu cine cu cine a jucat. Ceea ce-mi amintesc snt senzaiile.
Micrile jocului, nelegi? Sunetele att de specifice A fost
nceputul povetii melc de dragoste.
Eu n-am ajuns la un meci de divizie dect n liceu. Apropo
de senzaii mi formasem toat impresia de la televizor.
Televizorul l micoreaz i-l face s fie mai puin spiritual.
M rog, asta-i va da un subicct de conversaie cu tatl

meu. Te-au invitat la cin, duminic. Dac eti liber.


Serios? ntreb el, cu o expresie de plcut surpriz. Asta-i
ca un fel de iniiere? Voi avea de trecut i nite probe?
S-ar putea. ntoarse capul spre el. Te simi n stare?
ntotdeauna am avut talent la teste i examene.
333
Mncau, privind cum se umpleau tribunele i lumina scdea n
nserarea blnd de primvar. Ovaionar cnd echipa Orioles
intr pe teren i se ridicar n picioare la intonarea imnului.
Bur fiecare cte o bere n timpul primelor trei runde.
Lui Bo i plcea c Reena striga, chiuia, huiduia i njura. Nu
aplauda delicat, ca o doamn. i smulgea prul din cap, i ddea
pumni n umr, conversa n treact cu spectatorul de alturi
despre posibilele afiniti sexuale ale arbitrului de la baza trei
cnd l ddu afar de pe teren pe alergtor.
Convenir c era un bulangiu chior.
Mnca o ciocolat Dove Bo se ntreba unde-avea s mai
ncap i aia i fu ct pe ce s i-o ntind pe toat faa cnd sri
la pocnetul btei pentru a urmri traiectoria unei mingi lungi.
Uite, aa mai neleg i eu! strig ea, fcnd civa pai de
dans, dup care czu la loc pe scaun. Vrei i tu?
nc puin i era a mea.
Reena l privi zmbind.
Mor dup baseball.
Da, se vede.

Pierdur la o diferen de o curs chinuit, iar Reena puse


insucccsul pe scama arbitrului de la baza trei.
Bo nu se atepta s-i cucereasc inima mrturisind c
niciodat nu-i plcuse mai mult o nfrngere sau un meci. Era
gata s-i condamne iubiii Birds la un sezon pierdut numai ca so vad cum se ddea n spectacol la fiecare partid.
Dup ce trecur de poart, Reena l intui lng un copac i-l
srut scurt.
tii ce-mi mai place la baseball? opti ea.
Sper din toat inima s-mi spui.
334
M excit.
i frec nasul de urechea lui, apoi i sufl aer cald nuntru.
Ce-ar fi s te duc la mine?
l lu de mn i porni napoi spre trotuar. Strbtur
mpreun mulimea, lund-o pe cel mai scurt drum spre cas.

19
Bo era att de excitat cnd Reena descuie n cele din urm ua
din fa, nct o trnti n urma lor i, nvrtind-o pe Reena n loc,
o lipi de tblie.
Reena i ls geant s cad de pe umr, i trase cmaa peste
cap i nfipse dinii n umrul lui.
Aici chiar aici
i descheia deja nasturele blugilor.
Bo nu mai putea s gndeasc. Nu mai putea s se opreasc.
Sunetul oldurilor ei lovindu-se de lemnul uii n timp ce o
mpingea ritmic l excita la culme.
Totul decurse rapid, violent i uluitor, iar dup ce se
descrcar, alunecar pe podea moi ca nite crpe.
Iisuse Iisuse Hristoase
Bo rmsese cu privirea n tavan, gfind ca o locomotiv.
Ce-o s se ntmple cnd ctiga?
Reena ncepu s rd att de tare, nct fu nevoit s se in de
coaste. Cumva, reui s se rostogoleasc peste el.
La naiba, Bo. La naiba S-ar putea s fii chiar perfect.
Cnd sun telefonul, i trase blugii. Capul nc-i mai zumzia
n timp ce ridica receptorul.
Surpriz.
335
Se ocr n sinea ei c fusese neatent, c nu verificase
numrul, c nu pusese n funciune casetofonul. Le fcu repede

pe amndou.
Salut, ateptam s m mai suni.
Ridic o mn, fcndu-i semn lui Bo s tac.
Brendan Avenue. Ai s-o recunoti cnd ai s-o vezi.
Acolo eti? Acolo stai?
Se uit la ceas. Cam devreme pentru el. Nu era nici mcar
miezul nopii.
Ai s-o vezi. F bine i grbete-te.
Rahat! njur ea ncet cnd convorbirea se ntrerupse.
Trebuie s m duc.
Cine era?
Nu tiu
Porni grbit spre debaraua din fa i i lu arma de pe raftul
de sus.
Un bou care m tot sun cu mesaje criptice, sexuale,
continu ea, punndu-i hamul. Telefon celular clonat, cel mai
probabil.
Hoo, stai! Unde te duci?
A zis c are ceva pentru mine pe Brendan Avenue. M duc
s vd ce e.
Vin i eu cu tine.
Ba nu vii nicieri.
Lu o jachet ca s acopere pistolul. Calm, Bo trecu n dreptul
uii.
N-ai s iei de-aici ca s te duci singur s vezi ce-a fcut

nu tiu ce tip btut n cap. Dac nu vrei s vin i eu, foarte bine.
Cheam-i partenerul.
336
Nu-l trezesc pe ODonnell din somn pentru o nimica toat
c asta.
OK, replic Bo pe cel mai plcut, dar i mai dens ton. Vrei
s conduc eu?
Bo, vreau s te dai la o parte din drum, asta vreau. N-am
timp pentru aa ceva.
Cheam-l pe ODonnell, cheam o cum i zice?
Main de patrulare sau de nu, vin i cu cu tine. Altfel, f-te
comod, fiindc singur n-ai s pleci nicieri.
Nervii i strepezeau dinii.
E meseria mea. Doar pentru c m-am culcat cu tine
Nu-ncepe cu din astea.
Tonul tios, neateptata rceal din ochii lui o fceau s-l
vad altfel.
tiu ce meserie ai, Catarina, i i-o respect. Dar asta nu
nseamn s te las s te duci acolo singur numai pentru c te
hruiete un nebun. Deci, cum facem?
Reena i deschise geaca.
l vezi?
Privind pistolul, Bo rspunse:
Mi-ar fi i greu s nu-l observ. Deci, cum facem? repet el.
La naiba, Bo, d-te la o parte. Nu vreau s fiu nevoit s te

lovesc.
E valabil i invers. i poate-ai reui s m culci la podei.
ns chiar dac poi s-o faci, o s-mi scutur de praf fundul amrt
i umilit al ndragilor, dup care am s m urc n camionet i
s vin dup tine. Vrei, nu vrei, singur nu mergi. Dac ai
probleme cu orgoliul, n-ai dect s i le rezolvi mai trziu. Acum
i pierzi vremea.
337
Reena nu njura dect rareori n italian. i rezerv acest
privilegiu pentru momentele de maxim enervare. Scoase o serie
de blesteme dintre cele mai inventive, n timp ce Bo se ridica
placid, privind-o.
Conduc eu, se rsti ea, fierbnd de furie cnd Bo deschise
ua. Nu pricepi. Niciunul dintre voi nu nelege vreodat.
Niciunul dintre voi nsemnnd toi masculii speciei,
presupuse el, cnd Reena trecu pe-alturi.
l sun pe partenerul meu masculin pentru un caz care, cel
mai probabil, e doar un fleac, i numai fiindc snt femeie.
N-a crede.
Bo se aez pe locul din dreapta, ateptnd-o s se urce la
volan.
Vreau s zic, eti femeie far discuie dar am impresia
c e doar o chestie de logic elementar s nu porneti singur
ntr-acolo.
tiu s-mi port singur de grij.

Nu m ndoiesc. Dar n-ai s-mi ari asta asumndu-i


riscuri inutile.
Reena i mai arunc o privire ucigtoare nainte de a demara
ntr-un scrit de roi.
Nu-mi place s mi se spun ce s fac.
Cui i place? De cte ori te-a sunat sta? Ce zice?
Btnd cu degetele n volan, Reena fcea eforturi s-i
pstreze calmul.
De trei ori, cu asta de-acum. Zice c are o surpriz pentru
mine. Prima oar am crezut c e un telefon obscen la nimereal.
A doua oar mi s-a adresat pe nume, aa c am verificat. A sunat
de la numere de telefoane celulare, i se pare c snt clone.
338
Dac-i tie numele, nseamn c e ceva personal.
n principiu.
Vezi s nu!
Expresia i tonul lui nu mai aveau nimic panic.
tii bine c e ceva personal, i tocmai sta e unul dintre
motivele pentru care te-ai nfuriat aa.
mi stteai n drum.
h.
Reena tcu cteva clipe.
n familia mea, cnd ne certm, strigm.
Eu prefer strategia statului pe loc, gen ncearc-s-mmiti-de-aici. ntoarse capul spre ea, aruncndu-i o privire lung,

rece. i uite cine-a ctigat.


De data asta, ripost Reena.
Cnd se apropie de Brendan Avenue, ncetini, privind atent
nainte. Ai s-o recunoti cnd ai s-o vezi. i amintea clar vocea
lui.
n clipa urmtoare frn brusc.
Ccat, ccat
i smulse telefonul i form 911.
Aici detectiv Catarina Hale, numr matricol 45391. Anun
un incendiu n curs, 2800 Brendan Avenue. Capel de la Little
Flower Elementary School. La prima vedere, focul e angajat
complet. Anunai pompierii i poliia. Posibil incendiere
deliberat.
Trase pe dreapta.
Stai n main, i ordon ea lui Bo, apoi i lu lanterna,
sri jos i-l sun pe ODonnell. Avem un incendiu, spuse ea tar
niciun preambul, dup care i ddu adresa i se repezi spre
339
cldire. M-a sunat ca s-mi spun. Snt la faa locului. i-am
spus s stai n main! se rsti apoi la Bo.
i e clar c-am rspuns c nu. Acolo snt oameni?
La ora asta n-ar trebui s fie nimeni, dar asta nu-nseamn
c aa stau lucrurile.
i ndes telefonul n buzunar i scoase pistolul, ndreptnduse spre uile largi de la parter.

Mesajul era scris cu spray pe geamuri cu un rou sngeriu,


lucios:
SURPRIZ!
Nenorocitul Stai n urma mea, Bo. Vorbesc serios! Nu
gndi cu scula. ine minte cine are pistolul.
ntinse mna spre u i o mpinse
E-ncuiat, spuse ca.
Sttu un moment pe gnduri. Putea s-l lase acolo, expus, sau
s-l ia cu ea n timp ce ddea ocol cldirii.
Nu te-ndeprta de mine! i ordon.
Cnd ddu colul, auzi primele sirene. Apoi gsi fereastr
spart. Prin ea, vzu focul rspndindu-se, devornd bncile,
crndu-se n sus pe perei i ieind pe culoar.
N-ai s intri acolo, zise Bo.
Reena cltin din cap. Fr echipament, nu putea. Vedea clar
c punctul de origine al focului se afla n clasa aceea i fuseser
pregtite trailere ghemotoace de hrtie cerat, probabil care
s-l duc n hol, spre alte clase. Simea mirosul de benzin i o
vedea lucind pe jos, n priae.
O pndea? fcu un pas napoi pentru a studia cldirile
nvecinate i simi ceva trosnind sub picior. ndrept lanterna n
jos, apoi se ls pe vine.
340
O mncau degetele, dar nu atinse obiectul. O cutie de
chibrituri din lemn. Inima i sri n gt cnd o lumin cu lanterna

i vzu sigla familiar a restaurantului Siricos .


F-mi un serviciu. Am n portbagajul mainii o trus, n
care-s nite pungi pentru probe. Am nevoie de una.
Acolo nu intri, repet el.
Nu, n-am s intru.
Rmase pe loc, uitndu-se la chibrituri, dup care ridic ochii
ca s priveasc njur. OK, o cunotea i voise s se asigure c i
ea nelegea acest lucra. Simea oare nevoia s fie aproape, s
priveasc flcrilc?
Oamenii ncepeau s ias din case, iar pe strad se opreau
maini. Glasuri agitate se nlau, strpunse de ipetele sirenelor
care se apropiau.
Cnd Bo i aduse punga, Reena puse n ea cutia de chibrituri i
o sigil.
Ateptm, zise c i se duse grbit n faa colii, i ag
insigna la curea i ncepu s ordone privitorilor s nu se apropie.
Eu ce pot face? o ntreb Bo.
Poi s nu-mi stai n drum, ncepu ea, punnd punga de
probe n main. Va trebui s-l informez pe eful unitii care va
ajunge aici. Uit-te atent la oricine casc gura. Dac vezi vreun
individ care pare prea captivat de spectacol, anun-m. Trebuie
s fie un adult. Va fi singur. Se va uita att la foc, ct i la mine.
Poi face asta?
Mda.
Bo nu mai vzuse dect n filme o for de reacie n curs de

intervenie. Toate decurgeau att de repede, pline de culori,


sunete i micare. Ca un soi de eveniment sportiv straniu, i
341
spuse el, n timp ce mainile soseau i pompierii intrau n
aciune.
Gndul l duse la meciul pe care-l vzuser n seara aceea.
Acelai gen de munc n echip, intens i concentrat. Dar, n
loc de bte i mingi, aici se foloseau furtunuri i securi, butelii i
mti de oxigen.
Unii oameni alergau spre foc, n timp ce alii fugeau n
direcie opus. Ctile ce luceau n lumina flcrilor se micau
prin dogoare i fum.
Sub ochii lui, pompierii n echipament de intervenie sparser
ua i intrar, n timp ce colegii lor de afar stropeau cldirea cu
ap care nea din furtunuri, descriind arcuri imense.
Cu micri repezi, poliitii instalau baricade pentru a ine la
distan mulimea tot mai numeroas. Aa cum i ceruse Reena,
studia chipurile, ncercnd s-l gseasc pe individul pe care-l
cuta ea. Vedea flcrile reflectate n ochii mari i uimii,
plpirile roiatice i aurii unduindu-se pe piele i i imagina c
i el arta cam la fel. Se distingeau perechi i persoane izolate,
familii cu copii n brae, n pijamale i cmi de noapte, unii
desculi. Alii, mbrcai mai adecvat, coborau din mainile ce
continuau s se opreasc n lungul strzii.
Intrarea liber, i spuse el, ntorcnd capul spre cldire, ntr-

adevr, era un spectacol fascinant.


Flcrile ineau prin acoperi, formnd turnuri tot mai
luminoase, nvpiate auriu prin vltucii de fum gros. Mirosul
i nepa nasul i ochii, iar prin aer ncepea s danseze cenu.
Gheizerele de ap albicioas neau din furtunuri, biciuind
cldirea cu atta for nct Bo se ntreba cum de zidurile rezistau
asaltului.
342
Auzi un zgomot de sticl spart i, ridicnd privirea, vzu o
ploaie de cioburi cnd o fereastr explod. Cineva din mulime
scoase un ipt.
Chiar i la distana unde sttea, simea dogoarea focului. Oare
cum suportau? Se ntreb el. Fora vlvtilor, furtuna orbitoare
i mirosul de fum
Scrile se ridicau, cu pompieri pe ele ca nite steaguri, cu
furtunuri din care iroiau alte i alte torente de ap.
Un om se repezi prin mulime. Bo fcu un pas nainte, gata s
acioneze nu era sigur cum apoi vzu lucirea unei insigne,
urmat de reaciile poliitilor i ale pompierilor care ddeau din
cap n semn de recunoatere. Un tip nalt, observ Bo, cu umeri
lai, burt proeminent, chip nverunat de irlandez. Brbatul
porni drept spre Reena.
ODonnell, conchise Bo, relaxndu-se puin.
i poate c-ar fi rmas aa, dar l vzu pe ODonnell ajutnd-o
pe Reena s-i pun echipamentul. Se mbulzi prin mulime i

tocmai ncepea s mping baricada cnd nite poliiti n


uniforme l oprir.
Reena! Ce mama dracu
Reena i arunc o privire n timp ce i ridica rezervoarele de
oxigen. Pe fa i se citea iritarea, dar apoi i spuse ceva
partenerului ei. Irlandezul se ntoarse i veni spre baricad.
E cu noi, le spuse el scurt poliitilor. Goodnight? Eu snt
ODonnell.
Mda, bine. Ce naiba face? Ce naiba faci? o ntreb el pe
Reena, privind-o cu ochii mijii prin negura de fum.
Intru. Snt instruit pentru aa ceva, rspunse ea,
potrivindu-i casca.
343
O mnctoare de fum n toat regula pentru-o poliist,
coment unul dintre pompieri, iar Reena i zmbi.
Lingule! Am s-i explic mai trziu. Acum trebuie s m
grbesc.
nainte ca Bo s mai poat protesta, ODonnell i trnti o mn
pe umr.
tie ea ce face, spuse i art cu brbia spre Reena care se
apropia de cldire mpreun cu nc doi pompieri. E calificat
pentru asta.
La fel de calificai snt i ia care-au intrat deja, i-s vreo
duzin. Care-i rostul?
Rostul e incendierea deliberat.

Un val de fum trecu peste ei, fcndu-l pe ODonnell s


tueasc. Rmase cu mna pe umrul lui Bo, trgndu-l napoi, la
aer mai curat.
Stingerea unui incendiu poate distruge multe probe. Dac
intr acum, va putea vedea mai mult nainte s fie compromise.
Cineva a declanat incendiul sta anume pentru ea, iar Reena nu
e genul care s-i ntoarc spatele. A mai lucrat cu oamenii tia.
Crede-m, n-ar lsa-o s ntre dac n-ar ti c poate s se
descurce.
Nu-i ajunge c e poliist? mormi Bo.
ODonnell zmbi, artndu-i dinii.
Faptul c-i poliist nseamn deja mult, dar ea lucreaz n
brigada de incendieri, care-i undeva ntre poliie i pompieri.
tie despre bulangiul sta mai mult dect oricine. Despre foc
vorbesc, explic el, vznd privirea nedumerit a lui Bo. Fata
sta cunoate focul. i acum spune-mi tot ce tii.
Nu tiu mare lucru. Ne-am dus la un meci, de-acolo am
344
mers la ea acas i a primit un telefon.
Bo privea fix cldirea duc-se dracului mulimea i pnd
i, cu inima bubuindu-i n gt, atepta s-o vad pe Reena
ieind.
Mi-a dat doar cteva amnunte. Un tip a sunat-o de trei ori
i i-a spus pe nume. A clonat telefoane celulare. De data asta i-a
spus c are ceva pentru ea aici. Cnd am sosit, focul ardea deja.

Cum ai reuit s vii i tu cu ea?


Privirea lui Bo l sget pe ODonnell.
Altfel ar fi trebuit s m mpute, i cred c nu voia s-i
piard timpul i cu asta.
De ast dat, ODonnell rse, btndu-l prietenete pe umr.
i-a spus c tipul a scris surpriz pe ua din fa?
Da, m-a pus la curent.
Calm, ODonnell scoase din buzunar un pachet de gum i-i
oferi i lui Bo o lam.
N-o s peasc nimic, l asigur el, ndoind dou lame de
gum virndu-le n gur. Ce-ar fi s-mi spui de cnd te duci la
meciuri cu partenera mea?
nuntru, Reena pea prin perdeaua groas de fum. i auzea
propria respiraie, ssitul oxigenului absorbit din butelie i
trosnetele flcrilor nc nesuprimate. Cutarea victimelor
continua, dar pn acum slav Domnului nu gsiser niciuna.
O lovitur uoar pentru el, i spuse, n timp ce nainta prin
fum. Avusese timp destul s planifice i s declaneze incendiul,
dar ceea ce vedea prea opera unui amator Parc-ar fi dat foc
nite copii sau. n orice caz, un om oarecare. Or, incendiatorul
nu era un om oarecare. Reena n-avea nicio ndoial, n ciuda
faptului c folosise substane simple, ca benzina i hrtia cerat.
345
Avea s mai gseasc i altele.
Focul i croise drum n josul treptelor, propagat de benzin i

trailere. Dac Reena n-ar fi primit acel telefon care o adusese


acolo, coala ar fi ars ca o tor. Prin urmare, nu-l interesase s
distrug cldirea.
Etajul avusese ru de suferit. Aici, att temperatura, ct i
densitatea fumului creteau, iar Reena nu se ndoia c avea s
gseasc nc un punct de origine. Distingea siluetele oamenilor
micndu-se prin ceaa fumurie ca nite fantome.
Gsi rmiele unor trailere. Ridic resturile carbonizate ale
unui plic de chibrituri, le vr ntr-un plic i nsemn locul pentru
documentare.
Cum merge, campioano?
i rspunse lui Steve fcnd semnul cu degetul mare n sus.
Conturul arsurii de pe peretele dinspre est? Al doilea punct
de origine, cred.
Glasurile lor sunau metalic, ncordate.
Aici, focul a fost absorbit n tavan, art ea n sus. Iar aici
s-a nvpiat napoi, n jos. Tipul plecase de mult.
Se micau mpreun, culegnd probe, nregistrnd, urcnd spre
inima nc vie a focului. Flcrile lingeau pereii, iar oamenii se
luptau cu el. Dansa deasupra, de-a lungul tavanului ars, cu acel
muget gutural care Reenei i trimitea ntotdeauna un fior ca un
deget de ghea pe ira spinrii.
Era fermector, oribil de fermector. Cu lumina i dogoarea
sa seductoare, cu dansul su hipnotic Fu nevoit s-i
blocheze teama nnscut i propria fascinaie pentru a se

concentra asupra carburantului i metodei, asupra amprentelor.


Benzina se simea aici mai puternic, pe sub duhoarea acr a
346
fumului i mirosul slciu de umezeal. Oamenii care luptau cu
spiralele de flcri aveau feele nnegrite de fum i ochii sticloi
de concentrare. Apa nea din furtunuri i nvlea de afar prin
ferestrele sparte.
O alt poriune din acoperi se prbui cu un soi de satisfacie
cutremurat, ventilnd focul, alimentndu-l astfel nct s
izbucneasc brusc, furtunos, n sus.
Reena se repezi nainte s ajute cu un furtun, gndindu-se la
dresorii de lei care lovesc felinele violente cu biciurile i
scaunele.
Efortul i cnta n muchi i o zguduia pn-n vrfurile
picioarelor.
Vzu un loc unde o parte din perete fusese cioprtita pn la
zidrie, iar prin norii de fum i ap distinse forma, modelul.
El o fcuse, i zise. Punctul iniial de origine.
i tiu, n timp ce braele i tremurau i focul se stingea ncet,
c n-o fcuse pentru prima oar.
Rsufl uurat, ca un soi de eliberare, cnd o vzu ieind, n
pofida echipamentului i a staturii, Bo o recunoscu n clipa n
care o zri prin fumul dens.
Orict de nepstor vorbise ODonnell, indiferent ce spusese,
Bo l auzi i pe el expirnd uurat cnd Reena iei din fum, ap i

resturi. Avea faa nnegrit de funingine. Cnd i scoase


buteliile de oxigen, cenua i czu de pe echipamentul de
protecie.
Uite-o i pe fata noastr, spuse vesel ODonnell. Ce-ar fi
s atepi aici, amice. i-o trimit ntr-un minut.
Reena i scoase casca iar Bo vzu o scurt spiral de
culoare auriu-nchis, cnd se ndoi din talie, cu minile rezemate
347
de genunchi, i scuip pe jos. Ea rmase pe loc, ridicnd capul
doar pentru a-l privi pe ODonnell. Apoi se ndrept i-l respinse
cu un gest pe infirmierul care se apropiase. Descheindu-i
jacheta, porni spre Bo.
Trebuie s rmn aici, iar apoi s m duc la secie. Am s
pun pe altcineva s te duc acas.
Eti OK?
Mda. Ar fi putut s fie mult mai ru acolo, nuntru. Putea
provoca o pagub mult mai mare. N-a murit nimeni, cldirea era
goal, coala e nchis n timpul verii. A vrut doar s se dea n
spectacol.
i-a lsat cutia aia de chibrituri de la restaurantul familiei
tale. Aadar, spectacolul era pentru tine.
Nu te pot contrazice.
Arunc o privire spre doi pompieri uzi-leoarc i acoperii de
funingine care i aprindeau igrile.
Ai observat pe cineva care s par suspect?

Nu prea. Trebuie s recunosc c, dup ce te-ai dus


nuntru, n-am mai fost atent. Rugciunile mi-au consumat
aproape toat puterea de concentrare.
Reena zmbi uor, apoi nl din sprncene cnd Bo i terse
cu degetul mare funinginea de pe obraz.
N-art cel mai bine acum.
Nici nu-i pot spune cum ari. M-ai speriat ngrozitor. O
s pstrm dar-urile pentru cnd vei avea mai mult timp.
i ndes minile n buzunare.
Cred c-avem o mulime s ne spunem unul altuia i a
prefera s-o facem far public.
Reena se uit peste umrul lui. Pompierii ncercuiser
348
obiectivul, necndu-l n ap, dar momentele cele mai grele
trecuser.
Am s-i gsesc o main. Ascult, mi pare ru c a ieit
aa
i mie.
Dup ce fcu civa pai, Reena i aranj drumul pn acas,
spunndu-i c incendiul fcuse mai mult dect s distrug o
cldire. Dac nu interpreta greit felul cum se retrsese Bo din
faa ei, acelai foc transformase n scrum i o relaie care abia
ncepusc s se dezvolte.
Se duse la main s-i ia trusa de teren, scoase i o sticl cu
ap i-l vzu pe Steve apropiindu-se.

sta-i tipul cu care zicea Gina c eti n vorb?


E tipul cu care eram n vorb. Cred c tocmai a ajuns la
concluzia c toat figura asta cu poliia, incendiile i alarmele n
toiul nopii snt mult mai complicate dect i convine lui.
El pierde, scumpo.
Poate, sau poate tocmai a avut norocul s scape. Snt o
pacoste pe capul brbailor, Steve.
Trnti capota portbagajului. Maina era acoperit cu cenu,
iar hainele ei pueau. Se rezem de portier, destup sticla i bu
ndelung pentru a-i rcori gtul ars de fumul fierbinte.
I-o oferi i lui Steve i rmase pe loc. ODonnell li se altur.
Ne vor lsa s intrm din nou peste cteva minute. Ce-ai
mai gsit? o ntreb el.
Reena scoase din trus un mic reportofon ca s nu trebuiasc
s povesteasc nc o dat.
Telefon de la un subiect neidentificat, la numrul meu deacas, ora douzeci i trei i patruzeci i cinci, ncepu ea, dup
349
care fcu rezumatul tuturor evenimentelor, al propriilor
observaii i al probelor recoltate.
La sfrit, nchise aparatul i-l puse la loc n trus.
Dup prerea mea, continu ea, a vrut s par stngaci. S
par simplu. Dar a stat un timp s sparg peretele de sus i s
dea foc n aa fel nct flcrile s nainteze att prin ncpere, ct
i pe dinapoia zidurilor. Cnd am sosit, sus era o fereastr spart.

Poate c el a fcut-o, sau poate c era spart dinainte, dar


curentul acela de aer a ajutat focul s se propage. A folosit
materiale elementare: benzin, trailere de hrtie i plicuri de
chibrituri. Snt elementare, fiindc n mprejurri potrivite pot da
rezultate excelente. Nu pare opera unui profesionist, dar e clar
c a aa ceva miroase.
Am mai avut de-a face cu el?
Nu tiu, ODonnell.
Obosit, Reena se trase de o uvi de pr.
Am revzut mai multe cazuri vechi, i tu la fel. Nu sare
nimic n ochi. S-ar putea s fie vreun nebun pe care l-am ntlnit
pe parcurs, am uitat de el, iar sta e modul lui de a-mi face curte.
Asta-i o coal de cartier. coala de cartier unde am nvat eu.
i descuie maina i scoase punga cu cutia de chibrituri ca s
i-o arate.
Astea-s de la Siricos, semn c m cunoate i c poate
s se apropie. Le-a lsat ntr-un loc unde era sigur c-aveam s le
gsesc nu nuntru, unde puteau fi distruse dac situaia scpa
de sub control, ci afar, pentru c acolo existau anse mai mari
de a fi gsite, lng punctul lui de intrare, sau locul pe care l-a
fcut s par punct de intrare. E ceva personal.
Puse punga la loc i ncuie maina.
350
i, OK, e sinistru de te bga-n toi sperieii. M-a pus pe
jratic.

Cercetm locul faptei, cercetm cazul, iar data viitoare


cnd sun, adug ODonnell, nu te mai duci s verifici ceva
fr s m anuni i pe mine mai nti? Ne-am neles?
M iritase, spuse Renna, apoi rsufl scurt. Ai dreptate. Mam gndit c era doar vreun descreierat care voia s-mi foreze
mna chestie creia i-a fi putut face fa. Mi s-a mai ntmplat.
Dar asta-i mai mult dect att.
Studie cldirea prin norii de fum.
E mult mai mult. Aa c, nu, n-ai de ce s te temi c-a luao pe cont propriu.
Bun. Hai s ne-apucm de treab.

20
Era trecut de ase dimineaa cnd Reena prsi locul faptei. Se
despri de ODonnell i o porni, mpreun cu Steve, spre secia
de pompieri. ODonnell avea s nregistreze probele i s scrie
raportul iniial. Vorbise cu toi cei din echipa de pompieri care
participaser la stingerea incendiului i nc nu dormeau. Acolo
putea face un du n sfrit. i inea mereu un schimb de haine
n portbagaj, n plus, avea toate ansele s prind o mas bun la
cantina pompierilor. Nopi ca aceea care trecuse i sporeau pofta
de mncare.
i care-i treaba cu Goodnight sta? La vederea privirii
mate a Reenei, Steve ridic din umeri i continu: O s m ia
Gina la ntrebri. i cnd n-am detalii s-i spun, devine
mofturoas.
Pe mine-o s m descoas oricum. Spune-i doar s vin
351
direct la surs.
i mulumesc.
Se ocup de ceea ce faci tu. Vreau s zic, ntre voi doi asta
n-a fost niciodat o problem.
Sigur, uneori i face griji i ea. Dar nu, nu e niciun trg.
Anul trecut, cnd l-am pierdut pe Biggs, a fost greu. La fel de
greu pentru amndoi. Am discutat despre asta continu el,
trgndu-se de lobul urechii. Despre msura n care riscul face
parte din meserie. Trebuie s cumperi tot pachetul, nelegi? i

nu merge ntotdeauna, dar Gina ea e dur. tii i tu. Avem


copii, ne mai vine nc unul Trebuie s reziste, altfel nu se
poate.
Te iubete. Dragostea nseamn i puterea de a rezista.
Reena opri maina n faa seciei.
Diminea, cnd o suni, ntreab-o dac vrea s le dea
telefon prinilor mei doar ca s le spun c m ocup de cazul
sta i c totul e-n regul. Ai putea s treci peste detalii, Steve?
Mcar acum?
Nicio problem.
Doi oameni splau pompa. Steve se opri s stea de vorb cu
ei. Reena se mulumi s le fac un semn de salut cu mna n timp
ce intra n secie, cu hainele curate sub bra.
i spl prul afumat pn ncepur s-o doar braele, apoi
nchise ochii i ls apa s-o biciuiasc peste cap, umeri i spate.
O usturau ochii de oboseal, dar i asta avea s-i treac. tia
c gustul de funingine va strui, orict de mult ap ar fi but.
Aroma focului dinuia, i chiar dup ce trecea, nu putea s-o uite.
Nu se grbi i ncepu s-i maseze trupul cu crem parfumat
pentru a-i calma pielea i pe sine. Se unse i cu alifie
352
hidratant. Intrase ntr-o cldire care ardea, ns a dracului s fie
dac avea de gnd s-i sacrifice pielea. Sau vanitatea, i mai
spuse ea, aplicnd machiajul cu grij.
Dup ce se mbrc, i ag geant pe umr i porni spre

cantin. Avea impresia c n buctrie se gtea mereu cte ceva,


la orice or din zi i din noapte. Oale mari cu chili sau tocan, o
bucat imens de carne, o ditamai tigaia cu jumri de ou.
Tejghelele prelungi i aragazul erau frecate dup fiecare mas
pn luceau, dar n aer mirosea tot timpul a cafea i a mncare
fierbinte.
n cazarm aceea i fcuse instrucia i, n timpul liber,
lucrase ca voluntar. Dormise n paturile pompierilor, gtise la
buctria cantinei, jucase cri la mas sau se uitase la
televizorul din club.
Nimeni nu se mir s-o vad intrnd. Fu ntmpinat cu
nclinri din cap somnoroase i saluturi vesele. i cu o farfurie
mare cu omlet i unc.
Se aez lng Gribley, un pompier cu doisprezece ani
vechime, cu barbion i o arsur prelung peste clavicul.
Vetteran de rzboi.
Se-aude c pllaia de azi-noapte a fost pentru tine.
Se-aude corect.
Reena lu o lingur de omlet i o nghii cu o gur de cola.
Se pare c are o problem cu mine. Cnd am ajuns acolo,
structura se angajase complet. S tot fi trecut vreo zece minute
de cnd m sunase.
Slab timpu de reacie, coment Gribley.
Nu mi-a spus c dduse foc la ceva, altfel m-a fi grbit i
mai mult. Data viitoare am s-o fac.

353
n cealalt parte a mesei, unul dintre pompieri nl capul.
Crezi c-o s fie i-o dat viitoare? Te gndeti c-i n serie?
Snt pregtit. i e nevoie s fii pregtit pentru aa ceva.
Pe-asta a fcut-o uoar. Aa, de prob. Ca atunci cnd i ntinzi
braul pentru ca pe urm s-l lai, viclean, pe umerii unei femei.
A vrut s-mi testeze reacia, cred. Primul s-a angajat etajul,
peretele din captul de est?
Mda, ddu din cap Gribley. Secia aia ardea cu toat
puterea, cnd am ajuns noi sus. O parte din perete fusese spart,
iar n tavan erau strpunse guri de ventilaie.
i la parter a fcut la fel, continu Reena. Nu s-a grbit.
Am gsit patru plicuri de chibrituri, dintre care unul nu s-a
aprins.
La etaj ntinsese trailere care coborau pn la parter.
Omul din faa ei, Sands, i lu can cu cafea.
Nu se aprinseser complet cnd am ajuns noi la ele. O
rasoleal, dac vrei s tii prerea mea.
Mda.
Din neglijen sau deliberat?
A fost aproape o copilrie. Reena sttea rsturnat n
scaun, ca i ODonnell. Benzin, hrtii i chibrituri. Genul de
lucruri cu care ar putea s se joace un copil. Dac nu pui la
socoteal ventilaia deliberat, ar prea o joac de copii sau o
treab de amatori. Chibriturile n-au avut timp s se aprind aa

c le-am gsit. i-atunci a crezut c n-o s vedem sprturile


pentru aerisire sau a vrut s le vedem?
Dac ncerci s-i analizezi gndurile, cred c-a vrut ca tu s
le vezi. Noi, ceilali, sntem doar nite figurani. Tu eti vedeta.
i mulumesc c m liniteti.
354
ndreptndu-se de spate, Reena ntreb ncrncenata:
Cine? De ce? Unde ni s-au ncruciat drumurile? Sau nu ni
s-au ncruciat dect n capul lui?
O s revedem nc o dat cazurile vechi. i vom ncepe s
vorbim cu oamenii implicai. Poate e vreunul pe care l-am
scpat din vedere. Sau unul pe care nu l-am scpat. Poate c e
un tip cu care-ai avut o relaie i nu-i convine c v-ai desprit.
La auzul acestor cuvinte, Reena cltin din cap.
N-am avut nicio relaie serioas. Nu le-am mai lsat s
devin serioase de cnd cu
Se ntrerupse, apoi i mas ceafa sub privirea atent a lui
ODonnell.
ine-te la curent cu evenimentele, ODonnell. tii bine c
nu m-am mai ambalat de la ncurctura aia cu Luke.
A trecut cam mult timp far s te ambalezi.
Poate, dar aa-mi place mie s-mi joc cartea. Iar dac te
bate cumva gndul c s-ar putea ca sta s fie Luke, las-o balt.
Nici mort nu s-ar tr el printr-o comelie plin de praf. I s-ar
murdri costumul de firm.

Poate venise cu treningul. E tot la New York?


Din cte tiu eu, da OK, ridic ea palmele. Am s
verific. Nu pot s sufr treaba asta, da tot am s verific.
Te-ai gndit vreodat ct de ru te-a lovit individul la?
Pe naiba, mi-a lsat doar vreo dou vnti, atta tot. Mai
ru m-am lovit jucnd fotbal.
Nu la fa m refeream, Hale. n suflet te-a lovit. Pcat c
i-ai dat satisfacie. M duc s aduc nite cafea.
ODonnell se ridic i iei pentru a-i lsa timp s gndeasc.
Reena njur printre dini i se ntoarse spre computer ca s
355
caute datele referitoare la Luke Chambers.
Cnd reveni cu can de cafea, ODonnell o auzi spunndu-i cu
voce crispat:
Luke Chambers are o adres la New York i e angajat la
aceeai cas de brokeraj care l-a adus pe Wall Street. S-a
cstorit n decembrie 2000 cu o anumit Janine Grady. N-au
avut copii. A rmas vduv, cci soia lui a murit la 11
septembrie. Lucra la etajul aizeci i patru al turnului unu.
Grea lovitur. Aa ceva poate lua minile unui om. Ar fi
fost cruat dac-i fceai pe plac, cu ani n urm.
Iisuse! Bine, am s vorbesc cu poliia local, s cer s
verifice dac-a fost n New York azi-noapte.
ODonnell se apropie de biroul ei i i puse n fa cutia de
pepsi dietetic pe care o adusese n buzunar.

Dac lucrurile stteau invers, i tu ai insista s fac acelai


lucru. Iar dac a refuza, ai face-o tu pentru mine.
Snt obosit Snt nervoas. Faptul c ai dreptate nu m
face dect s-mi vin s te iau la pumni.
Cu un zmbet mulumit, ODonnell se aez la biroul lui.
Era o uurare s ajung n sfrit acas. Nu-i mai dorea dect
s se culce i s doarm ne-ntoars.
Intr i i ag poeta de stlpul scrii. Apoi, cnd i reveni n
minte expresia ncruntat dezaprobator a mamei sale, i-o lu i
o puse n debara.
Poftim, acum eti mulumit?
Fr s ia n scam ledul rou al robotului care clipea, se duse
direct n buctrie. Arunc pe mas corespondena i puse
alturi copia dosarului pe care i-o adusese ca s lucreze acas.
Mai nti somnul, i spuse ea dar ced i aps pe butonul de
356
ascultare a mesajelor.
Imediat ce vocea nregistrat anun c primul mesaj fusese
primit la orele dou i zece dimineaa, inima ncepu s-i bat
mai puternic.
i-a plcut surpriza? Pun pariu c da, de vreme ce eti tot
acolo. Atta foc! Auriu, rou i albastru orbitor. Pariez c te-a
excitat. Pariez c-i venea s te duci nuntru i s-l lai pe
vecinu s te reguleze n timp ce totu ardea-n jur. i-o s vin i
altele, i mai mito. Ateapt numai. Ateapt.

Reena respira prea repede i prea zgomotos. Opri banda i


nchise ochii pn reui s-i recapete controlul.
O pndise. tiuse c Bo era cu ea. tiuse c se dusese la
fereastr. Se aflase destul de aproape ca s-o urmreasc, dar ea
nu-l observase. S fi fost unul dintre oamenii care ieiser din
cldirile nvecinate? oferul unei maini n trecere? Unul dintre
chipurile din mulime?
Pndind-o. Urmrind-o cum privea flcrile.
Se cutremur. Voia s-o sperie i nu-l putea opri. Dar i putea
controla propriile reacii.
Parcurse i restul mesajelor.
Al doilea sosise la ora apte i jumtate.
Tot n-ai ajuns acas?
Rse, trgndu-i respiraia.
Treab, treab, treab
Grozav te mai crezi, nemernicule, zise ea cu voce tare.
Asta-i ntotdeauna o greeal.
Al treilea mesaj era nregistrat la opt fr un sfert.
Reena.
Tresri, apoi rsufl uurat, recunoscnd glasul lui Bo. Da,
357
ntr-adevr, individul o speriase de-a binelea.
Maina ta nc nu e aici, deci cred c mai lucrezi. Azi am
de executat o comand, trebuie s dau o fug pn la
aprovizionare. Sun destul de jalnic dup aventurile de azi-

noapte. Oricum, dac mai trziu ajungi acas, d-mi un telefon.


Urmtorul era mai recent Gina voia s o vad ca s afle
totul despre noul ei iubit.
Snt destul de sigur c e prea trziu pentru aa ceva.
Reena scoase un uierat i pocni din degete:
Uite-l, nu el
Apoi se ncrunt cnd din difuzor izbucni glasul plngre al
surorii sale, Bella:
De ce nu eti acas niciodat cnd am nevoie de tine?
Astea erau toate mesajele. Reena ntinse mna spre receptor,
apoi se opri. Uneori trebuia s gndeasc mai nti ca o poliist
i abia apoi ca o sor.
terse toate mesajele de dup al doilea apel, scoase caseta i o
puse ntr-o pung pe carte o sigil nainte de a introduce o band
nou.
Apoi l sun pe ODonnell ca s-l pun la curent.
nseamn c a fost acolo.
Cel mai probabil, da. Sau mi supraveghea casa i m-a
vzut plecnd cu Bo. S-ar putea s m fi pndit aici, pentru ca
apoi s m urmreasc pn acolo. Dei m-am tot uitat, dar n-am
observat nimic suspect.
Vom ncepe nc o trecere n revist, diminea, i spuse el.
Am s dau un telefon, s trimit o main de patrulare la tine n
noaptea asta.
Reena ddu s obiecteze, apoi se opri.

358
Bun idee. Cineva de la unitate, da? Dac vede o main
de patrulare, s-ar putea s-l descurajeze. N-ar fi mai bine s
trimii una far nsemne?
Aranjez eu. Tu culc-te i te odihnete puin.
Cu gndul la mesajul de la Bella, Reena i frec ochii obosii
i spuse:
Mda, exact asta am s fac.
Se uit la telefon. Trebuia s-o sune pe Bella. Sigur c trebuia.
Nu conta c ieirea aceea nervoas putuse fi provocat de un
fleac, precum ruperea unei unghii, de exemplu. Era meschin i
nesincer s gndeasc astfel. Bella nu era chiar att de ridicol.
Aproape, dar nu chiar att. Putea fi ceva n legtur cu copiii,
dei ntr-o asemenea situaie ar fi fost de ateptat s primeasc
telefoane de la vreo duzin de membri ai familiei, n caz de
urgen, ar fi sunat-o prinii ei pe mobil.
Oare ce spunea despre ea faptul c se codea atta s rspund
la apelul propriei sale surori?
Reena ridic receptorul i aps pe tasta care corespundea
numrului Bellei din memoria aparatului.
Nu fu sigur dac s se simt uurat sau iritat cnd menajera
o inform c Bella era la salon ceea ce putea nsemna totui c
se produsese o criz, i spuse Reena, nchiznd telefonul. Sora
ei alerga la salonul de cosmetic aa cum ali oameni se
repezeau la urgen.

Se pregtea s urce la etaj cnd o btaie n ua din fa o fcu


s se ntoarc. Simi un fior, ntrebndu-se dac o fi Bo.
n schimb, o gsi n faa uii pe Gina, exuberant i gravid n
luna a asea.
Steve mi-a spus c eti acas. Trebuia neaprat s vd cum
359
eti!
i arunc braele n jurul ei, cuprinznd-o ntr-o mbriare
nprasnic.
Ce mai noapte, mm? Eti OK? Pari obosit. Ar trebui s
tragi un pui de somn.
Asta ar fi o idee, rspunse Reena, n timp ce Gina intra ca
la ea acas.
Ei, ia s stm noi jos. Maic-mea a luat copiii la ea pentru
vreo dou ore, Dumnezeu s-o binecuvnteze cu tinereea i
frumuseea ei etern.
Se trnti pe canapea, btndu-se cu palma pe burta rotund,
apoi privi njur spre pereii pe care ultimii locatari i zugrviser
ntr-un verde kiwi straniu.
nc nu i-ai ales culorile? Ar trebui s te grbeti i s
zugrveti ct e vreme frumoas, ca s poi lsa ferestrele
deschise s mai ias mirosul de vopsea. O s-i dea i Steve o
mna de ajutor.
Spune-i c-i mulumesc. nc n-am nceput cu adevrat
nimic. M gndesc la ceva puin mai clasic.

Orice ar fi mai clasic dect ce ai acum. Pot s te ajut i eu.


mi place la nebunie s aleg culorile. Snt ca nite jucrii. Te
nveselesc?
Par s am nevoie?
Steve mi spune tot felul de lucruri, Reena. Nu-i face griji,
n-am suflat o vorb fa de familia ta fa de nimeni. i nici nam s-o fac dac nu vrei. Am s-mi bat capul singur n legtur
cu tine.
N-ai de ce s-i bai capul.
Ba cum s n-am? Cnd un incendiator maniac e obsedat de
360
cea mai bun prieten a mea, att de obsedat nct s dea foc
colii elementare din cartier?
Oftnd, Reena se ridic s se duc la buctrie, unde umplu
dou pahare cu San Pellegrino.
Ai ceva care s mearg cu chestia asta? ntreb Gina din
spatele ei. Ceva care s conin zahr n cantiti ct mai mari?
Reena scoase resturile unei prjituri cu cafea.
E veche de cteva zile, o preveni ea.
Mda, de parc asta conteaz, rse Gina rupnd o bucat. A
mnca i scoar de copac dac-ar avea zahr presrat pe
deasupra, spuse ea, aezndu-se lng vechiul butuc de mcelrie
pe care Reena l folosea drept mas de buctrie. OK, am fost
ocupate amndou, i tu, i eu Acum a sosit momentul s aflu
toate detaliile despre tmplarul sta. Mama mea a auzit de la

mama ta c l-ai cunoscut n colegiu. Mai tiu i eu pe cine


cunoteai pe-atunci, i nu-mi amintesc de niciun tip sexy pe care
s-l cheme Goodnight.
Fiindc nu l-am cunoscut nici tu, nici eu. Sau eu nu l-am
cunoscut. M-a vzut prima oar cnd eram la colegiu Cnd tu
i cu mine eram la colegiu.
Maic-mea nu nelege niciodat bine pufni Gina,
rupnd nc o bucat. Hai, stai jos i d pe gur.
Reena se conform, i oboseala ncepu s se risipeasc
ascultnd recitalul Ginei cu O, Doamne! i dramatice duceri
de mn la inim.
Te-a vzut n cellalt capt al camerei, i nu te-a uitat
niciodat. Te-a purtat n suflet toat
Pfui.
Of, mai taci din gur! E aa de romantic Romantic ca
361
povesta lui Heatchliff i a Catherinei.
ia erau nebuni.
Pentru numele lui Dumnezeu! OK, atunci romantic ca-n
Nopi albe n Seattle. tii ce mult mi place filmul la.
Sigur, lsnd la o parte faptul c noi nu locuim pe coastele
opuse ale Americii, eu nu snt logodit cu altul, iar el nu-i un
vduv c-un copil; n rest, povestea e exact aceeai.
Gina mpunse aerul cu un deget spre ea.
N-ai s-mi strici cheful, s tii! Snt mritat de ase ani,

atept al treilea copil, de unde-attea romane siropoase n


ultima vreme? Aa c, ia zi: ct de bine arat?
Foarte. E bine cldit. S-ar putea ca n parte s se datoreze
i muncii pe care o face. Atta efort fizic
i acum, esenialul. La sex cum e?
Am zis eu c-am fcut sex cu el?
De ct timp te cunosc?
La naiba. Aici m-ai prins. E dincolo de captul scalei
Clipind din ochi, Gina se rezem de sptar.
Pe-asta n-ai mai spus-o niciodat.
Ce n-am spus?
Tu mereu zici: e super sau e intens Uneori e nostim ori
mediocru Dac ar fi s folosesc o scal, a zice c punctul
maxim a fost pe la poziia opt.
Fruntea Reenei se ncrei.
Am avut i de zece. i eti mult prea obsedat de viaa
mea sexual.
Pentru ce exist prietenele? i cum e s-l gseti pe cel
mai bun amant din tinereea ta aventuroas?
N-am spus c OK, este. Nu tiu. E super i intens, i
362
nostim i romantic Chiar i cnd nnebunim. Iar de azi-noapteneoace, nu mai e nicicum. S-a terminat.
Cum? De ce? Abia am ajuns aici
Reena mai turn puin ap mineral, apoi rmase pe scaun,

privind balonaele.
S trti un tip dup tine la faa locului ntr-un caz n
care eti implicat att profesional, ct i personal s te vad
cum alergi peste tot n echipament de pompier, cum dai ordine.
Inclusiv lui, s tie c un sonat necunoscut te-a luat la ochi
i cam piere elanul, Gina.
nseamn c-ntr-adevr are-o scul doar attica.
Rznd, Reena cltin din cap.
N-o are mic nici la propriu, nici la figurat. Abia am
nceput s dansm, Gina. Cnd melodia se schimb att de
brusc lucrurile devin complicate.
Pufnind, Gina se rezem de sptar.
Ei bine, dac asta-i atitudinea lui, nu-mi mai place.
i-ar plcea. E simpatic. N-am s-l acuz c a btut n
retragere.
Ceea ce-nseamn c nc n-a btut n nicio retragere.
Am senzaia c a fcut-o asear. Numai c nc n-a
declarat oficial.
tii care e problema ta, Reena? Eti o pesimist. n materie
de brbai eti o pesimist mare ct toate zilele. i tocmai deasta
Se ntrerupse, ncruntndu-se, i sorbi din ap.
Nu te ntrerupe tocmai acum.
OK, n-am s m ntrerup fiindc te iubesc. De-asta relaiile
tale nu dureaz, de-asta nu au deloc profunzime. i o ii tot aa

363
nc din colegiu. De la bietul Josh. Iar dup Luke e i mai ru.
la era un bou de proporii majore, adug Gina, n timp ce
Reena ncepu s bolboroseasc, agitat. Nu ncape discuie. Dar
ceea ce s-a ntmplat atunci te-a zpcit de cap, dac vrei s tii
prerea mea, i te-a mpiedicat s faci unele legturi reale.
Nu-i adevrat, zise Renna, dei sesiz lipsa de convingere
n propria voce.
Gina ntinse braul peste mas i i lu mna ntr-a ei.
Iubito, te aud vorbind despre tipul sta cum nu te-am mai
auzit vorbind despre vreunul de cnd eram mici. Vd posibiliti
serioase s se lege ceva solid, iar tu pari gata s le spulberi. Ce
mai, eti de-a dreptul hotrt! De ce nu atepi s vezi cum stau
lucrurile nainte de a-i terge numele cu un X?
Pentru c e important, rspunse ncet Reena, iar mna
Ginei i-o strnse pe a ei. Pentru c se uit la mine i simt c e
important. Niciodat n-am mai simit aa ceva. Cu nimeni, i cu
nicio ocazie. nelesesem c nu mi-era dat sau c nu puteam.
Poate c nu voiam. i era-n regul. Am destule n viaa mea.
Familia, munca Dac-mi doream un brbat, aveam de unde
alege. Dar el e important, i totul merge att de repede, i-i att
de mult, nct nu vreau s m simt strivit cnd va pleca.
Eti ndrgostit de el?
Oscilez. i mi-e fric.
Zmbetul Ginei nflori pe buze; se ridic i ocoli masa pentru

a o cuprinde pe Reena cu braele pe dup gt.


Felicitri.
i cred c azi-noapte am stricat totul, Gina
Stai. Ateapt s vezi. Adu-i aminte ce epav eram cnd a
nceput s devin serioas treaba cu Steve.
364
Reena zmbi.
A fost drgu.
A fost groaznic!
Absent, Gina s-a ndreptat i ncepu s-i maseze umerii
Reenei.
Voiam s m duc la Roma pentru un an, s am o aventur
nebun cu un artist care se lupt s rzbeasc Dar cum naiba
s fac asta cnd un afurisit de pompier mi luase minile? i nc
mi le mai ia, nc m mai sperie. Uneori, m uit la el i m
ntreb: ce-a face dac i s-ar ntmpla ceva, dac l-a pierde?
Dac s-ar ndrgosti de alta? D-i o ans, Renna.
Se retrase cu un pas, atingnd obrazul Reenei cu o mn.
Nu l-am cunoscut, i totui i cer s-i dai o ans. Iar acum
m duc s-mi iau copiii i s m ntorc cu ei n circul care-i viaa
mea. Mai sun-m mine.
O s te sun. Gina? M-ai nveselit.
Atunci mi-am fcut treaba.
Dormi trei ore i se trezi cu inima btnd puternic, cu drojdia
unui comar nceondu-i mintea. Foc i fum, teroare i

ntuneric un amestec de elemente care nu voiau s se nchege.


Probabil era mai bine aa, i spuse ea, ghemuindu-se pentru a
atepta s i se calmeze pulsul.
Mai visa urt din cnd n cnd, mai ales dac era stresat sau
foarte obosit. Era firesc pentru o poliist. Nimeni nu vedea
ceea ce vedeau poliitii, nu atingea ce atingeau ei, nu simea
aceleai mirosuri.
Dar impresiile se tergeau, ca ntotdeauna. Putea tri cu
imaginile acelea, fiindc munca ei nsemna c fcea ceva
mpotriva lor.
365
Se ridic n capul oaselor i aprinse lumina. Avea s mnnce
ceva, s lucreze cte ceva. Aa va trece mai uor peste perioada
de insomnie i ngrijorare din jurul orei trei dimineaa.
nc buimac de somn, cobor la parter. Gina avea dreptate,
conchise ea, plimbndu-i degetele peste un perete. Trebuia s ia
o hotrre serioas n legtur cu zugrveala, s aleag nite
decoraiuni i s-nceap s-i personalizeze casa.
O fobie a angajamentelor? Se ntreb. i trebuiser ani de zile
pn se hotrse s-i cumpere o cas, dei o dorea de atta timp.
Iar acum se mocia cu aranjatul casei. Ei bine, primul pas era
acela de a recunoate c avea o mic problem. Prin urmare, va
cumpra nite afurisit de vopsea i se va apuca de treab.
Va duce cazul acela pn la capt i l va nchide. Apoi i va
lua o sptmn liber i va face ceva pentru sine nsi.

Vopsea i hrtie, cteva drumuri la magazinele de antichiti i


la cele de bibelouri Va planta i cteva flori
Fr prea mult interes, se uit prin buctrie. De fapt, nu prea
avea poft de mncare. Avea chef s mediteze. Nu era vina ei c
devenise poliist i, uneori, avea o munc neatrgtoare i
urgent. Cu siguran nu era vina ei nici c Bo nu putea s se
mpace cu situaia asta.
Fobia angajamentelor, vezi s nu! Conchise ea. Fusese pe
punctul de a-i lua un angajament fa de Bo primul ei
angajament iar el srise de pe corabie la primul val mai mare.
Rahat.
El era cel care-i fcuse curte. Ochi verzi vistori, gur sexy
Nenorocitul. Scoase din cmar usturoi i roii i ncepu s taie,
nchipuindu-i c-l toca pe Bo mrunt-mrunt. Fata din Vis?
Aiurea-n tramvai! Nu era fata din visul nimnui, i nici n-avea
366
de gnd s joace un asemenea rol. Era cine era, iar lui nu-i
rmnea dect s-o accepte sau s se care.
nclzi uleiul de msline ntr-o tigaie i scoase vinul rou.
Nu avea nevoie de el. Se gseau pe lume destui brbai pentru
cnd i dac avea nevoie de vreunul. N-o interesa s aib un
tmplar fermector, sexy i nostim care s umple toate golurile
din viaa ei.
N-avea niciun gol n viaa ei.
Puse usturoiul la prjit, apoi tresri cnd auzi btaia n ua din

spate. Calmeaz-te , i spuse, dar lu totui pistolul i l puse


pe bufet.
Cine e?
Eu, Bo.
Rsuflnd prelung, puse pistolul la loc n sertarul cu scule, i
roti umerii pentru a i-i destinde, apoi descuie ua din spate.
Simea o apsare n piept i n-avea ce face. O piatr pe inim,
un nod n gt i un gol n stomac, 7oate la un loc alctuiau o
angoas ct se putea de nou i suprtoare, cnd era vorba de un
brbat.
Deschise ns ua i-i zmbi uor, dezinvolt.
Ai nevoie de o ceac de zahr?
Nu chiar. Mi-ai auzit mesajul?
A, mda. Scuz-m. N-am ajuns acas dect pe la patru i
pe urm am avut o vizit. Dup aia am tras un pui de somn
Adineaori m-am trezit.
Bnuiam. Cnd am ajuns acas, perdelele de la dormitorul
tu erau trase, aa c-am bnuit c dormi. M-am gndit s ncerc
cnd am vzut c s-a aprins lumin la buctrie. Aici miroase
ceva frumos n afar de tine.
367
Of, rahat Se repezi napoi la aragaz i salv usturoiul.
Pregteam doar nite paste
Adug roiile mrunite i puin vin. Poate c nu-i era chiar
att de foame, dar se bucura s aib ceva de fcut cu minile.

Mai puse puin busuioc, rni un pic de piper i ls totul s


fiarb la foc mic.
nc ari obosit.
Mulumesc. i auzi propriul ton, acru ca o lmie. Nici nu
tii ct mi place s-aud asta.
Am fost ngrijorat pentru tine.
mi pare ru, face parte din scenariu.
Aa se pare.
Am s beau un pahar de vin.
Mulumesc.
Ochii lui nu se desprindeau dintr-ai ei.
Ar merge de minune. Mai ai s-mi spui ceva n legtur cu
cele ntmplate azi-noapte?
Ptrundere ilegal, incendiere cu puncte de origine
multiple, mesaje destinate anchetatorului. Nicio victim
omeneasc, ncheie ea, ntinzndu-i un pahar de vin rou.
Eti nervoas din cauza oboselii, din cauz c nemernicul
sta i complic viaa sau din cauza mea?
Cu un zmbet la fel de amar c tonul pe care vorbea, Reena i
rspunse:
Alege una.
OK, le iau pe primele dou. Ce-ar fi s mi-o explici tu pe a
treia?
Reena se rezem de bufet.
Am fcut ceea ce snt instruit s fac, ce snt obligat; fac,

368
ce snt pltit s fac.
Bo atept un moment, apoi ddu din cap.
i?
i ce?
Exact asta vreau i eu s te-ntreb: i ce? Cine te
contrazice?
Putea fi civilizat, i spuse ea. Civilizat i matur. Scoase o
crati i o umplu cu ap.
Am fcut destul, n caz c i-e foame.
Sigur. Reena, m tratezi aa fiindc i-am stat n drum azinoapte?
N-ar fi trebuit s-o faci.
Cnd o fiin la care in ncepe s fac lucruri necugetate,
i uneori periculoase, i stau n drum.
Nu snt necugetat.
De regul, nu, ntr-adevr. Dar te surprinsese cu garda
cobort.
Nu tii nimic de garda mea. Duse cratia la aragaz i
aprinse nc un ochi. Nu m cunoti aproape deloc.
Rmase nemicat cnd Bo i acoperi mna cu a lui i o
ntoarse cu faa spre el.
tiu c eti deteapt. tiu c eti contiincioas. tiu c
eti foarte strns legat de familia ta, iar cnd rzi, i se lumineaz
toat faa. tiu c-i place baseballul i tiu unde-i place s fii

atins. tiu c-i place plcinta de lmie i c nu bei cafea. tiu


c eti gata oricnd s intri-n foc. i dac-mi mai spui i altceva,
am s tiu mai multe.
De ce-ai venit aici, Bo?
Ca s te vd, ca s-i vorbesc i, pe deasupra, m mai
369
aleg i cu o porie de pate.
Reena fcu un pas napoi i i lu paharul cu vin.
Am presupus c, dup cele de azi-noapte, ai o problem
Cu ce?
Nu fi btut n cap.
Bo ridic minile.
ncerc s nu fiu. i nici nu am probleme cu tine.
Ridicnd uor din umeri, Reena sorbi din pahar.
Crezi c a avea probleme cu tine fiindc?
Cnd vzu c nu spune nimic, Bo se hotr s continue:
OK, fr rspunsuri multiple. Fiindc ne-am certat c voiai
s pleci singur? Nu, asta nu poate fi, pentru c am ctigat.
Fiindc a trebuit s nu-i stau n drum? Nici asta nu poate fi,
pentru c nu lucrez la poliie sau la pompieri. ncep s nu mai
tiu unde s caut
Nu i-a convenit c-am intrat.
n cldirea care ardea? Bo scoase un sunet scurt, ca un
hohot de rs sacadat. Pe bune! Ce, vrei s-mi convin cnd te
repezi n foc? Ei bine, aici ai tu o problem, fiindc n-o s-mi

convin niciodat. Pe lng asta, mai ales c-a fost prima mea
experien, cred c m-am purtat destul de frumos. N-am fugit
dup tine, nu te-am placat, n-am ncercat s te iau pe sus deacolo dei mi-a trecut o clip prin minte. Aadar, n
nelegerea noastr intr i obligaia de a-mi plcea riscurile pe
care ai s i le asumi?
Reena l privi lung.
Dumnezeule, pesimist mai snt
Ce tot vorbeti? Poi s traduci, te rog, limba asta
femeiasc stranie, n nite cuvinte pe care s le pot nelege i
370
eu?
Vrei s fim mpreun, Bo?
Bo ridic minile gestul tipic a brbatului frustrat i
nedumerit.
Pi nu suntem?
Rznd, Reena cltin din cap.
Da, acum suntem Cu siguran c suntem O s-mi
prezint scuzele.
Perfect. Pentru ce?
Pentru c te-am crezut un ticlos. Pentru c am crezut c
voiai s te despari de mine fiindc nu-i convine meseria mea,
ceea ce snt eu de fapt. Pentru c m-am ambalat n ideea de a numi psa dac o fceai. N-am ajuns chiar pn acolo, dar am fcut
eforturi onorabile. Pentru c m-am suprat pe tine cnd mi-am

dat seama c eu eram cea care se ncurcase. ncep s intuiesc c


am unele dificulti n domeniu n domeniul relaiilor.
Fcu un pas spre el, i lu obrajii n palme i i aps buzele
calde peste ale lui.
Aa c-mi cer iertare.
Vaszic, prima ceart din viaa noastr s-a terminat?
Aa se pare.
Perfect.
O srut i el.
Hai s vorbim despre cu totul altceva n timp ce stm la
mas, lucru care sper s se ntmple ct mai curnd, pentru c nam mncat dect un sandvici cu unt de arahide.
Reena se ntoarse spre aragaz s ia patele de pe foc.
Ce-am eu aici o s-i plac mult mai mult.
mi place deja.
371
VPAIA
Etapa final a procesului de intensificare a unui foc.
Pe ici, pe colo, n cercuri i jocuri,
Dansau n noapte-ale morii focuri.
Samuel Taylor Coleridge

21
Vreau s tiu mai multe despre fata asta cu care te vezi.
Bo continua s bat cu ciocanul n scndurile noului hambar
despre care doamna Malloy insista c-i este att de necesar,
ntrerupndu-se doar pentru a-i face cu ochiul.
Doamn Malloy, nu fii geloas. Tot dumneavoastr
rmnei iubirea vieii mele.
Femeia i trase nasul i puse paharul cu limonad proaspt
pe capr de tiat lemne. Prul ei era vopsit n acelai roustrlucitor i purta nite ochelari de soare cu lentile de culoarea
chihlimbarului i un or nflorat.
Ai o privire care-mi spune c am fost nlocuit. Vreau s
aud despre ea.
E frumoas.
Spune-mi un lucru pe care n-am putut s-l ghicesc i
singur.
Bo ls deoparte pistolul de mpucat cuie i lu paharul cu
372
limonad.
E inteligent i amuzant, senzual i dulce. Ochii ei snt
c ai unei leoaice, i are o aluni mic uite-aici, se btu el cu
degetul deasupra buzei de sus. Provine dintr-o familie
numeroas. Au un restaurant italienesc n apropiere de locuina
mea. A crescut n cartier. Auzii, poate c fratele dumneavoastr
o cunoate. E poliist, nu?

Este de douzeci i trei de ani. A arestat-o vreodat?


Bo rse.
M ndoiesc. i c e poliist. La departamentul oraului
Baltimorc, unitatea de incendieri.
La fel ca fratele meu.
Nu mai spunei! Am crezut c e Nici nu mai tiu ce am
crezut. Precis se cunosc. Cum l chcam? Am s-o ntreb.
ODonnell. Michael ODonnell.
Bo ls jos limonada i-i scoase ochelarii de protecie.
OK. Muzica din Twilight Zone. E partenerul ei. Ea este
Catarina Hale.
Catarina Hale, repet doamna Malloy, ncrucind braele
la piept. Catarina Hale. Aceeai cu care am ncercat eu s te
combin cu ani n urm?
Nu se poate! Ai ncercat aa ceva?
Fratele meu spunea c are o partener nou i drgu, iar
eu l-am ntrebat: e necstorit? i el zice da, i eu zic, tiu un
biat drgu care-mi mai face unele lucrri prin preajma casei.
i-i zic s-o ntrebe dac nu vrea s fac cunotin c-un biat
drgu. Da ea era-n vorbe cu altcineva. A reieit c nu era un
biat la fel de drgu, dar Mick n-a mai adus vorba. Asta a fost
tot.
373
I-auzi! E un cerc aa de ciudat ntre mine i Reena
Vreau s zic c de ani de zile ne-am tot nvrtit unul n jurul

altuia fr s ne atingem niciodat. Ai cunoscut-o?


Odat, cnd a venit la o petrecere la Mick. Foarte drgu
i manierat.
Mine m duc la cin la prinii ei. Cin de familie.
S ici i flori.
Flori?
S-i duci mamei ei nite flori frumoase, dar nu n cutie,
ncepu ea s-l instruiasc. n cutie e prea oficial. Un buchet
frumos pe care s i-l poi oferi cnd intri pe u.
OK.
Eti un biat bun, declar doamna Malloy, dup care l ls
s lucreze i intr n cas s-i sune fratele i s mai afle ceva
date despre Catarina Hale.
Flori? Putea s se descurce cu nite flori. Se gseau la
magazinul local i oricum trebuia s mai cumpere cteva lucruri.
Se opri la magazinul mixt de lng casa doamnei Malloy i lu
un crucior. Lapte, mereu era n criz de lapte. Cereale. De ce
nu puneau cerealele lng lapte? N-ar fi mai normal aa?
Poate n-ar stricat s ia i vreo dou fripturi, s-o invite pe
Reena la un grtar. Cu acest gnd n minte, mai alese cteva
articole i porni spre raionul de florrie. Ajuns acolo, se opri cu
degetele mari agate n buzunare, studiind exponatele din
vitrinele frigorifice.
Doamna Malloy i spusese s aleag nite flori vesele. Cele
mari i galbene probabil crini artau destul de vesele. Dar

crinii nu se aduceau la ceremoniile funerare? Ce putea fi vesel la


o nmormntare?
374
E mai greu dect am crezut, mormi el cu glas tare, apoi
arunc o privire uor jenat spre brbatul care venise n spatele
lui.
Tot n coteul cinelui?
Poftim?
Omul i adres lui Bo un zmbet ce exprima suferin, apoi
privi ncruntat spre flori.
M gndeam c poate-ai dormit n coteul cinelui. Eu
acolo m-am culcat azi-noapte. Acuma trebuie s-i duc nevestimii nite flori ca s m ierte.
A Nu, iau mine cina la prinii prietenei mele. Cred c
nite trandafiri ar fi cei mai indicai ca s scpai de cote.
Rahat. Aa se pare.
Brbatul se ntoarse spre tejghea i spre vnztoare.
Se pare c am nevoie de-o duzin de trandafiri din ia.
Roii, cred. Femeile, i spuse el lui Bo, scrpinndu-se n cretet
pe sub fesul tricotat.
Mie-mi spui? Eu cred c le iau pe astea, replic Bo,
aruncnd o privire spre vnztoare. Cum se numesc florile astea
mari, de culori diferite?
Margarete Gerbera.
Margaretele snt vesele, nu?

Vnztoarea i zmbi i se ocup de trandafirii celuilalt client.


Cred c da.
Perfect. Atunci, cnd terminai, punei-mi i mie o grmad
de margarete din astea. Cum s-or nimeri.
Pariez c nevestele cost mai scump dect mamele,
coment cu jale cellalt client.
Bo privi din nou margaretele. Erau ieftine oare? Voise s
375
aleag ceva vesel i frumos, nu ieftin. De ce naiba era att de
complicat? Atept pn cnd vnztoarea termin de ambalat
trandafirii.
La revedere, spuse brbatul.
Mda, ddu Bo din cap, absent. i succes! Adug, dup
care i puse soarta n minile vnztoarei. Ascultai, snt invitat
la o cin n familie n familia prietenei melc. Ce zicei,
margaretele snt potrivite? O duzin ajung? Ajutai-m
Femeia se ndrept din nou spre vitrina frigorific.
Merg perfect. Cele mai bune surit florile vesele i fr
pretenii.
Bun. Perfect. Mulam. Snt frnt.
Simplu ca la teatru stat cu ochii-n patru. Schimbare de
ritm, pentru a-l urmri pe biatul din vecini, aa, mai
ndeaproape. Boul muncete smbta.
I-ar fi putut face bucata n parcare. L-ar fi putut atepta cnd
a ieit cu mnunchiul la de buruieni, ca s-l njunghie atunci,

pe loc.
Auzi, amice, nu poi s m-ajui un minut? Unu ca el ar da
fug ca un cel. S-l arzi c-un buzunar la mae n timp ce el
nc se mai hlizete.
Arunc trandafirii pe fotoliul din dreapta. Coteu cinelui,
vezi s nu! De parc-ai fi stat tu vreodat la cheremu unei
muieri. Nite curve i nite scorpii, toate. Trebuie s le ii la
locu lor. Iar inutu la locul lor nu-i dect juma din distracie.
Oricum, stm pe faz i-ateptm. I vedem cum iese, se duce
la camionet cu vreo dou pungi. Dintr-una ies n sus ccaturile
alea de margarete. O fi poponar. S-o fi gndind cum s i-o trag
altui poponar n timp ce-i reguleaz gagica.
376
F un pustiu de bine i-nfige-i un cuit n burt. Un curist mai
puin pe lumea asta. Ce-ar zice gagica dac poponaru cu care
i-o trage ar lua-o-n parcarea supermarketului?
Ci mai bune, vremi mai bune.
Iese din parcare. Mito trboana. Da i mai mito ideea:
ce distracie, s dea foc la camioneta asta dichisit! i mai
distractiv dac-o s fie i el nuntru. Tem de gndire.
Doamna Malloy o nimerise drept la int, conchise Bo.
Bianca nu numai c-i zmbise la vederea florilor, duminic
dup-amiaza, ci l mai i srutase pe amndoi obrajii.
Unele rude veniser deja. Xander, fratele, edea tolnit ntr-un
fotoliu din living, cu bebeluul n brae. Jack, cumnatul, zcea

pe jos, culcat pe burt, jucndu-se cu mainuele mpreun cu


unul dintre copii. Fran, sora cea mare, iei din buctrie
masndu-i n cerc abdomenul, aa cum fac femeile nsrcinate.
Un alt copil scoase capul de dup picioarele lui Fran i-l privi
lung, fix, ca o bufni.
Reena se repezi spre ceilali mbriri, srutri de parc
nu s-ar mai fi vzut de ase luni. Apoi lu n brae puiul de
bufni care ncepu s chicoteasc.
Lui Bo i se oferi un pahar, un scaun Apoi femeile ieir de
pe teren.
Xander ntoarse capul dinspre meciul de la televizor i-l privi
pe Bo cu un rnjet larg, dinos.
Cnd ai s te-nsori cu sor-mea, o s putei da jos zidul
dintre cele dou case. Aa o s-avei loc destul pentru cinci, sau
ase copii.
Bo simi c rmsese cu gura cscat. Apoi auzi un fel de
377
rspuns bolborosindu-i din gt. n rest, camera rmase tcut, cu
excepia comentariilor pe marginea meciului.
n clipa urmtoare, Xander izbucni n rs, dnd un ut n
piciorul tatlui su.
i-am spus eu c-o s fie comic! Uit-te la el ce mutr a
fcut, parc-ar fi-nghiit o cpn de usturoi!
Gib continua s se uite la televizor.
Ai ceva mpotriva copiilor?

Ce? A, nu
Aproape disperat, Bo privi n jur.
Bun. Atunci, ia-l pe-al meu.
Xander se ridic i, spre stupefacia lui Bo, care ncremeni, i
depuse copilul n poal.
Vin imediat.
A M rog
Cobor privirea spre copil, care-l privea cu ochii si prelungi
i negri. Fiindu-i team s fac vreo micare, nl capul spre
Gib. tia c i se citea panica pe fa, dar n-avea ncotro.
Ce, n-ai mai inut niciodat un copil n brae?
Unul aa de mic, nu.
Putiul de pe podea se apropie de el.
Nu fac aproape nimic. i mama mea o s aib nc un
copil. S fac bine s fie biat! Adug, privindu-i sever tatl.
Mi-am dat toat silina, amice, rspunse Jack.
Acum am o surioar, i spuse biatul lui Bo. i plac
ppuile bebelui.
Prelund din zbor semnalul, Bo cltin din cap cu
compasiune.
Dezgusttor!
378
Simind prezena unui spirit nrudit, biatul se cr pe braul
fotoliului.
Pe mine m cheam Anthony. Am cinci ani jumate. Am i

un broscoi pe care-l cheam Nemo, da Nana nu m las s-l


aduc la cin.
Aa au fetele, apucturi d-astea ciudate.
n poala lui, bebeluul se foi i scoase un ipt sau, dup
prerea lui Bo, mai degrab un rget. l juc pe genunchi fr
prea mai sperane.
Poi s-l ridici, l nv Ryan. Numai c trebuie s-i ii
capu cu mna, fiindc are gtu moale. Pe urm l rezemi de
umr i-l bai pe spate. Le place s le faci aa.
Copilul continua s urle i, de vreme ce nimeni nu-i venea n
ajutor sadicii!
Bo i rezem atent capul cu o mn.
Mda, aa, confirm expertul n bebelui. i cu mna
cealalt l iei de fund. Se zbate, aa c trebuie s ai grij s nu-l
scapi.
Pe Bo l treceau toate sudorile. De ce se fceau bebeluii aa
de-ai naibii de mici? i aa de zgomotoi! Cu siguran c se
puteau gsi formule mai bune pentru reproducerea speciei
omeneti.
inndu-i respiraia, ridic, nclin, potrivi, apoi respir din
nou cnd mugetele sczur la nivelul unor scncete.
n buctrie, Fran btea nite ou ntr-un castron, Reena tia
legumele, n timp ce Bianca ungea puiul pentru a-l pune n
cuptor. Era unul dintre acele rare momente de destindere din
viaa Reenei familial i feminin ntr-un fel intim, esenial.

Ua din spate era deschis, lsnd s ntre adierea cald de


379
afar, iar camera se umpluse cu mirosurile i aromele de la gtit.
Florile lui Bo stteau aranjate frumos ntr-o vaz nalt,
incolor.
Nepoata Reenei era ocupat s dea cu o lingur ntr-un bol
mare de plastic.
Profesiunea i toate grijile Rennei se aflau ntr-o alt lume. n
aceast cas, o parte din ea redevenea copil ceea ce o fcea s
se simt mai destins. O alt parte era femeie, iar asta o fcea s
se simt mai mndr.
An va ajunge i ea aici, de cum termin la clinic, anun
Bianca, apoi se ridic i nchise ua cuptorului. Bella o s
ntrzie, ca de obicei. i ia uit-te la tine.
i propti minile-n olduri, studiindu-i fata cea mai tnr.
Pari fericit.
De ce n-a fi?
i lucete dragostea n ochi, spuse Fran i, punnd castronul
deoparte, se aplec peste mas ct de mult i ngduia burta. Ct
e de serios?
De pe-o zi pe alta.
Ridicnd din umeri, Fran se retrase.
Nu pot s zic c-i ndrgostit? Plus c are privirea aia de
celu, aa c te-ai ales cu unu iubre, i dulce un adevrat
brbat de zahr ars.

Fran! Rse ocat Reena, holbndu-se la sora ei. Auzi la


tine cum vorbeti!
Nu eu, hormonii vorbesc.
Oriunde m uit, numai gravide vd. Gina a trecut pe la
mine acum vreo dou zile. A mncat un sfert dintr-un tort cu
cafea vechi de trei zile.
380
Eu poftesc la msline. A putea mnca un butoia ntreg.
Borcan dup borcan le-a scoate i
Mim c-i scutur borcanele cu msline n gur.
La mine-au fost cartofii prjii cu toi copiii, i aminti
Bianca, uitndu-se ntr-o oal de pe agaraz. Cte-un platou
ntreg, n fiecare sear. Dumnezeule, ct de muli cartofi
nseamn asta?
Ocoli bufetul, prinse faa Reenei ntre palme i o legn uor
ntr-o parte i-n alta.
M bucur c ari fericit. mi place Bo sta al tu. Cred c
el e ursitul.
Mam
Cred c el e, repet Bianca iar s se ntrerup, i nu numai
fiindc-i aduce strlucirea asta n ochi, nu numai fiindc se uit
la tine de parc-ai fi cea mai fascinant dintre femei, dar mai cred
c e cel ales i pentru c tatlui tu i joac ochii-n cap cnd l
vede prin preajm. sta-i radarul lui. Adic tipul sta crede c
poate s-mi ia mie fata? Ei, las c mai vedem noi!

i unde s m ia, pe Pluto? Doar locuiete alturi, n


cartier
E la fel ca tatl tu. Puternic, solid i dulce, adug ea,
fcnd cu ochiul spre Fran. Iar asta, fetia mea drag, e ceea ceai ateptat toat viaa.
nainte ca Reena s poat rspunde, An intr cu Dillon pe
umr.
Iertai-m c am ntrziat. Despre ce brfim azi?
Despre Bo al lui Reena.
Drglaul de el! Dillon i-a cam dat de furc, dar a rezistat
ca un campion.
381
Se aez la mas, i descheie bluz i ghid gura flmnd a
copilului spre sn.
Taic-tu l descoase acum despre afacerile lui, adug ea,
dup care i fcu semn Reenei s stea pe loc. Nu, las-l n pace.
Face fa onorabil. Mam, cred c s-ar putea s obii terasa aia
din spatele prvliei dup care tnjeti.
Serios? replic Bianca, btnd cu o lingur n marginea
unei oale. mi place cnd copiii mei aduc oameni folositori la
cin.
Xander vr capul pe u.
Auzii, noi ne ducem puin pn la prvlie.
Cina e gata ntr-o or. Dac nu v gsesc aezai la mas,
v bat cu telu de nu v mai sculai de jos.

Am neles, s trii!
Luai i copilul, ceru Fran, aplecndu-se s-i ridice fiica.
Sigur!
Xander i ridic nepoata pe old, unde fetia ncepu s salte,
gngurind.
Reena? Tipul e OK.
I-auzi, mulam! rspunse ea n timp ce fratele ei ieea pe
u. i nu ne cunoatem dect de cteva sptmni.
Cnd e-n regul, e-n regul.
Bianca i adun ardeii i se duse cu ei la chiuvet s-i spele.
Bo sttea cu Gib, Xander, Jack i doi dintre copii. Msura cu
privirea terenul din spatele restaurantului Siricos , observnd
zona amenajat cu mese pentru sezonul estival i coridoarele de
circulaie de la mese la u.
Bianca vrea o teras mai vizibil, i explic Gib.
Influen italian, eventual cu dale de teracot. Cred c lemnul
382
tratat sub presiune s-ar putea folosi mai uor i mai repede, i ar
fi mai ieftin, dar ea insist s-o pardosim cu dale dac nu de
teracot, mcar de ardezie.
Mda, o platform de scnduri s-ar putea construi aici destul
de uor. Ar veni de-acolo, din spate, sub un unghi Poate un
tratament cu vopsea fals ceva italienesc, nelegi, o imagine
tip fresc, sau poate doar vopsit astfel nct s arate de piatr
sau gresie Ca s-o completeze.

Fresc i uguie buzele Gib. S-ar putea s-i plac.


Dar
Oho. Zmbi Xander, legnndu-se pe clcie. Aud sunnd
dolarii n acest dar .
Dar, repet Bo, pornind prin spatele terasei imaginare
pentru a msura perimetrul cu pasul, dac tot o facei, ai putea
s mai adugai ceva pe lng dale: instalai-v un soi de
buctrie de var. Avei nuntru buctria aia n ntregime
deschis, aa c ai oglindi-o i aici, afar mai mic.
Cum adic, buctrie de var?
Arunc o privire spre Gib i vzu c-i reinuse atenia.
Ai putea instala nc un aragaz aici, nc un banc de lucru,
un bufet O nchidei pe laturile astea dou, poate cu nite
paravane pe care s se care ieder, i facei un fel de umbrar,
aa nct viele s treac pe deasupra, pn pe acoperi
Susinute doar pe nite stinghii. Rmne deschis, dar i
umbrit, aa c n-o s v alunge clienii cnd arde soarele prea
tare.
Asta-i o formul mai complicat dect cea la care m
gndeam eu.
Mda, m rog, putei doar s extindei ceea ce avei, s
383
refacei suprafaa, sau
Dar zi mai departe. Cu umbrarul la.
Xander i ddu un cot lui Jack i-i spuse printre dini:

L-a agat.
Pi, uite Bo se ntrerupse, btndu-se peste buzunare.
Are cineva ceva de scris?
Pn la urm lu un erveel de hrtie pe care-l ntinse pe
spinarea lui Jack i ncepu s schieze un desen aproximativ.
Hristoase, o s moar mama cnd o vedea! Tat, gata, ai
ncurcat-o!
Gib i rezem cotul de umrul lui Xander, aplecndu-se s
vad mai bine.
Ct m-ar costa aa ceva?
Pentru structur? i pot face un pre estimativ. Mai nti a
vrea s msor exact dimensiunile.
Ai terminat? C vreau s vd i eu!
Jack se ntoarse, studiind desenul de pe erveel. Apoi ridic
ochii spre socrul su.
Te-ai ars. O singur scpare mai ai l pui s mnnce
erveelul, l omori i arzi cadavrul la crematoriu.
M-am gndit la asta, dar am ntrzia la cin.
Gib oft prelung.
Mai bine mergem acas i-i artm i ei.
l btu pe Bo pe umr cu un zmbet feroce.
O s vedem noi ct timp mai triete dup calculul
estimativ.
Glumete, nu? l ntreb Bo pe Xander, n timp ce Gib
pornea napoi spre cas.

Te uii vreodat la Clanul Soprano?


384
Nici mcar nu e italian.
Arta ca un om normal, amabil, care-i ducea nepoata n brae
spre cas.
S nu-i spui asta, cred c a uitat. Vrea doar s te sperie.
Dar prvlia?
Se opri n faa restaurantului.
Pentru tatl meu, ierarhia emoional e urmtoarea: mama,
copiii, nepoii, familia i la urm prvlia. Nu e doar o afacere.
Te place.
De unde tii?
Dac nu-i place un tip pe care-l aduce Reena la cin
duminic, se poart mult mai prietenos i mult mai grbit.
Motivul?
Dac nu te plcea, nu i-ar fi fcut griji, fiindc i-ar fi
spus c Reena n-are gnduri serioase cu tine. N-ai conta. Dac
tata are vreo favorit, aceea e Reena. ntre ci doi e ceva
special. A, ia uite, a ajuns i gaca Bellei, art el cu capul spre
un Mercedes S.U.V. Ultimul tip care oprise n strad.
O fat mldioas, la nceputul adolescenei dup prerea lui
Bo, cobor prima, aruncndu-i peste un umr prul blond lucios,
tuns paj, dup care porni cu pas sltat spre membrii familiei
Hale.
Prinesa Sophia, i spuse Xander. Cea mai mare fiic a

Bellei. Trece prin perioada sunt-frumoas-i-m-plictisesc. Mai


urmeaz Vinny, Magdalene i Marc. Vince e avocat corporatist
i are o grmad de bani din familie.
Nu-i place.
Merge l-a druit Bellei ceea ce-i dorea, o ine n stilul
la care a sperat ea toat viaa c are dreptul. E un tat bun. Topit
385
dup copiii tia. Doar c nu-i genul de om cu care s stai la o
bere i la taclale i uite-o i pe ultima, dar niciodat cea de pe
urm: Bella.
Bo o privi pe Bella cum cobora din main dup ce soul ci i
deschisese portiera.
Avei o mulime de femei frumoase n familie.
ntr-adevr. Aa rmnem i noi activi tot timpul. Salut,
Bella!
i fcu semn cu mna, apoi travers iute strada i i ridic
sora n aer, mbrind-o.
Nivelul sonor era enorm. Bo avea senzaia c nimerise n toiul
unei petreceri care dura de civa ani i nu ddea niciun semn de
oboseal. Podelele erau acoperite cu copii de diverse vrste, iar
adulii peau peste ei sau n jurul lor.
Reena se strecur lng el i-l mngie pe bra.
Te simi bine?
Pn acum, da. Fceau planuri s m omoare, dar s-au
rzgndit fiindc tocmai sunase semnalul de cin.

Avem i noi prioritile noastre, remarc ea. Ce


fcusei?
Se ntrerupse cnd n u apru Bianca i strig:
La mas!
Nu era tocmai o debandad, ci doar o micare general i cam
neclar. Se prea c, atunci cnd vorbea Bianca Hale, o asculta
toat lumea. Bo fu ndrumat spre un scaun aflat ntre Reena i
An, dup care i se servi, n stilul familiei, mncare ct s-i ajung
pentru o sptmn.
Vinul curgea valuri-valuri, ca i conversaiile. Nimeni nu
prea s se supere dac era ntrerupt, dac i se lu vorb din
386
gur sau chiar dac era ignorat. Toi aveau cte ceva de spus i
insistau s-o spun imediat ce le trecea prin minte.
Regulile obinuite nu se aplicau. Dac venea vorba despre
politic, discutau politic. Mai vorbeau i despre religie,
alimente, afaccri i-l iscodeau nemilos n legtur cu Reena.
Vaszic gesticul Bella cu paharul. Cum i se parc
Catarina, Bo?
cam cu patru degete mai scund dect mine.
Bella i zmbi ca o pisic, peste mas.
Ultimul pe care l-a adus acas
Bella! O admonest Reena.
Ultimul pe care l-a adus acas era actor. Am tras concluzia
c reuea s-i memoreze rolurile pentru c nu mai avea nimic

altceva n cap.
i eu am fost cndva cuplat cu o fat ca asta, replic
nepstor Bo. Putea s-i spun ce a purtat toat lumea la
Oscaruri, s zicem, dar nu tia prea sigur cine era preedintele
Statelor Unite.
Bella le poate face pe amndou, interveni Xander. Are o
mulime de talente. Vince, cum se mai simte mama ta cu braul?
Mai bine, mult mai bine. Sptmna viitoare i scoate
ghipsul. Mama mea i-a fracturat un bra, i explic el lui Bo. A
czut de pe cal.
mi pare ru s aud asta.
Abia dac a potolit-o puin. E o femeie grozav.
Fenomenal! complet Bella cu un zmbet mai dulce ca
mierea. i mama ta, Bo? Reena va trebui s se ia la ntrecere i
s pleasc n comparaie cu ea?
Tensiunea czu ca un bolovan drept n mijlocul mesei,
387
sprgnd petrecerea.
De fapt, pe mama mea n-o vd prea des.
Norocul Reenei. Pe mine m scuzai.
Bella i puse pe mas ervetul i iei din camer.
O sccund mai trziu, Reena se ridic i porni dup ea.
S-i art ce idee a avut Bo pentru prvlie.
Gib scoase erveelul din buzunar i-l netezi.
Reine doar c cu snt tatl copiilor ti, aa c nu m poi

da afar din cas pentru biatul sta, numai fiindc tie s


mnuiasc ciocanul. D-o mai departe, o rug el pe Fran.
Bella i nh poeta-plic i iei valvrtej pe ua din spate, cu
Reena pe urme.
Ce naiba te-a apucat?
Nu m-a apucat nimic. Voiam s fumez i eu o afurisit de
igar.
Scoase dintr-o tabacher btut n pietre scumpe o igar i o
aprinse cu o brichet din aceeai garnitur.
N-avem voie s fumm n cas, mai tii?
I sciai pe Bo.
Nu mai mult dect ceilali, replic Bella, trgnd fumul n
piept, dup care l sufl repede.
Ba da, i o tii foarte bine. n subtext, Bella.
Fac ceva pe el de subtext. Ce-i pas ie? N-ai s faci dect
s-l regulezi cteva sptmni, dup care ai s-i vezi de drum.
Ca de obicei.
Reena se nfurie att de tare, nct i mbrnci sora dnd-o
napoi cu doi pai.
Chiar dac sta ar fi adevrul, m-ar privi doar pe mine.
Atunci vezi-i de treaba ta, c la asta te pricepi cel mai
388
bine. Ai ieit dup mine s-mi vorbeti doar pentru c ai draci.
Altfel puin i-ar fi psat.
Vorbeti aiurea. i-am telefonat de dou ori. i-am lsat

dou mesaje.
Bella trase nc un fum, innd igara cu degete tremurtoare.
N-am vrut s vorbesc cu tine, zise ea.
Atunci de ce m-ai mai sunat?
Fiindc la nceput voisem s vorbim.
Vocea i se frnse i se ntoarse cu spatele.
Aveam nevoie s vorbesc cu cineva i nu te-am gsit.
Nu pot fi acas la orice or din zi i din noapte, ateptnd
crizele tale, Isabella. Nicieri n Regulamentul Vieii Surorilor
nu scrie aa ceva.
Nu fi rea cu mine.
Bella se ntoarse cu ochii plini de lacrimi.
Te rog, nu fi rea cu mine.
n ochii Bellei se vedeau adesea lacrimi, reflect Reena, dar
cei care o cunoteau nelegeau cnd erau lacrimi de enervare, de
parad sau sincere. Iar astea de-acum erau reale.
Iubito, ce s-a ntmplat?
Apropiindu-se, Reena i cuprinse sora de talie i o conduse
spre o banc de la marginea terasei.
Nu tiu ce s fac, Reena. Vince are o amant.
O, Bella mi pare ru att de ru mi pare Eti
sigur?
De ani de zile tot are.
Ce vorbeti?!
Alte femei Aproape de la nceput au fost i alte femei.

Dar nainte i psa i psa suficient ca s se ascund de mine.


389
S fie discret. S se prefac mcar c m iubete. Acum nici nu
se mai deranjeaz. Lipsete de-acas cte dou, trei nopi pe
sptmna. i cnd i cer socoteal, mi rspunde s nu-l mai bat
la cap i s m duc la cumprturi.
Nu eti obligat s tolerezi toate astea, Bella.
i ce s fac? ntreb sora ei, amrt.
Dac se culc cu alte femei, dac nu-i onoreaz mariajul,
ar trebui s-l prseti.
i s fiu prima din familie care divoreaz?
Te nal.
M nela nainte. Cnd neli pe cineva, mcar ncerci s
te ascunzi. Acum se grozvete doar, mi le-arunc n fa. Am
ncercat s vorbesc cu mama lui despre asta, pe ea mcar o
ascult. i tii ce-a fcut? A ridicat din umeri. A zis c i tatl
lui a avut amante tot timpul, ce mare lucru? Eti nevasta, ai toate
avantajele cas, copiii, crdurile, poziia social Restul e
numai sex.
Ce prostie! Cu mam ai vorbit?
Nu pot. Nu se poate
Strnse mna Reenei, nghiindu-i lacrimile.
Ar Dumnezeule, Reena. M simt ca o proast, ca o
ratat Toat lumea e aa de fericit, i eu eu sufr. Fran i
Jack, Xander i An, i acum i tu. Treipe ani am investit n

csnicia asta. Am patru copii. i nici mcar nu-l iubesc.


O, Doamne, Bella!
Niciodat nu l-am iubit. Credeam c-l iubesc, Reena.
Aveam douzeci de ani i el era aa de atrgtor i de elegant
i bogat mi doream toate astea. Cu ce-am greit c le-am
vrut? I-am fost credincioas.
390
La un psiholog te-ai gndit?
Bella oft, privind dincolo de teras, n partea opus casei n
care crescuse.
De trei ani merg la terapie. Exist unele secrete pe care le
pot pstra. Psiholoaga zice c facem progrese. Ciudat, mie nu mi
se pare.
Bella. Reena o srut pe pr. Tu ai familia ta. Nu e nevoie
s treci singur prin toate astea.
Uneori e nevoie. Fran e o dulce, tu eti deteapt Dei
Fran e mai drgu ca mine, eu eram considerat cea mai
drgu. Pentru c m ocupam mai mult de asta. Pe asta am
mizat i cu asta m-am ales.
Merii mai mult dect att.
Poate c da, poate c nu. Dar nu tiu dac pot renuna. E
un tat bun, Reena. Copiii l ador. E un tat bun i ntreine
bine familia.
Ascult-te ce spui! E un adulterin de tot rahatu, care te
nal!

Cu un rs tremurtor, Bella strivi igara i o mbri pe


Reena.
De-asta te-am sunat, nu puteam vorbi cu nimeni altcineva.
Tocmai de-asta, Reene. Fiindc tiam c-aveai s spui aa ceva.
Poate c e i vina mea, dar nu merit ca soul meu s fug din
patul meu n patul altor femei.
Pe, bune c nu!
OK,
Scoase un erveel din poet i se terse pe fa.
Am s vorbesc din nou cu el, spuse i ncepu s-i retueze
machiajul,
folosindu-se
de
oglinda
pudrierci.
i
cu
391
psihoterapeuta am s vorbesc. i poate c-am s vorbesc i cu un
avocat, doar ca s testez terenul.
Cu mine poi vorbi oricnd. S-ar putea s nu fiu acas ori
de cte ori m suni, dar am s-i telefonez imediat ce m ntorc.
i promit.
tiu. Doamne, uite-n ce hal am ajuns! Se tngui ea, scond
rujul. mi pare ru pentru ce s-a ntmplat nainte. Cinstit. Am s

m revanez fa de tine. i fa de Bo. E un biat bun, pare un


biat bun.
E-n regul, rspunse Reena, srutnd-o pe obraz. O s fie
n regul.

22
Spune-mi un lucru, i ceru Bo n timp ce mergeau spre cas.
Am trecut proba?
mi pare ru, rspunse Reena dezolat, pentru toate
ntrebrile, pentru cererile de a face demonstraii, pentru
analizele sngelui.
Pe-astea mi le fac mine.
l btu pe bra.
Eti un biat bun, Goodnight.
Bine, oi fi da am trecut?
Msurndu-l cu privirea, Reena ajunse la concluzia c vorbea
serios.
A zice c ai trecut cu brio. mi pare ru n special pentru
felul cum s-a purtat Bella.
N-a fost chiar att de grav.
A fost nepoliticos i deplasat, dar n-a urmrit nimic
392
personal. Era tulburat dintr-un motiv care n-avea absolut nicio
legtur cu tine. Trece printr-o perioad grea, despre care n-am
tiut nimic pn-n scara asta.
Nu m-a deranjat aproape deloc.
Mama mea nu-i va gsi odihn pn n-o s aib umbrarul
la.
Tatl tu o s m bat cnd va primi estimaia?
Depinde de pre, rspunse Reena, lundu-l de bra. tii,

cnd eram mic visam c merg spre cas ntr-o noapte cald de
var cu un tip drgu care zicea c e nebun dup mine.
ntruct nu pot fi primul care s-i fi mplinit visele, voi
ncerca s-l fac pe sta s devin memorabil.
Ba eti primul.
Fugi de-aici.
Ba nu, pe vremea cnd Se ntrerupse. Cte dintre
secretele mele ascunse i ntunecate vrei s divulg?
Pe toate. Pe vremea cnd ce?
Cnd aveam unsprezece ani eram sigur c la vrsta
adolescenei toate i vor gsi locul! Trupul meu, aptitudinile
mele sociale, bieii, bieii Bieii. i pe urm am ajuns
adolescent i nimic nu s-a potrivit. O parte, cred, o parte din
toat povestea a nceput n noaptea incendiului de la Siricos.
Am auzit despre el. Oamenii din cartier nc mai
povestesc. Un tip avea pic pe tatl tu i a ncercat s v ard
restaurantul.
Asta-i varianta scurt. n vara aia, pentru mine s-a
schimbat totul. Am nceput s studiez, s m in de capul lui
John John Minger, inspectorul de incendii care a anchetat
cazul nostru. M nvrteam prin jurul cazrmii de pompieri.
393
Cnd am ajuns n liceu, eram, cum s spun destul de obsedat.
Imposibil.
O, ba e foarte posibil. Eram studioas, atletic,

asculttoare, timid cu bieii. Eram partenera lor de vis n


laborator, colega de studii, zidul plngerii, dar nu fa pe care s
se gndeasc s-o invite la balul de absolvire. Am fost tot timpul
premiant, am terminat a treia din clas, i puteam numra pe
degetele de la o mna prietenii pe care-i avusesem.
Duse o mn la inim cu un oftat exagerat.
Tnjeam dup un biat care s se-aeze lng mine ca s-l
ajut la un test la chimie sau s-mi spun despre greutile pe
care le avea cu prietena lui. Voiam s fiu una dintre acele fete,
cele care tiu cum s stea, s vorbeasc, s flirteze i s jongleze
cu patru biei n acelai timp. Le studiam. Eram o observatoare
nnscut, o clasificatoare. Studiam, consemnam, exersam
singur n camera mea, dar niciodat nu-mi adunam curajul s
pornesc i eu cu unul la drum. Pn n noaptea aceea cu Josh, n
noaptea n care m-ai vzut tu. Atunci am reuit n sfrit s merg
pn la capt.
El a vzut ceea ce altora le scpase.
E frumos din partea ta c spui asta.
i nici nu mi-e greu, pentru c i eu am vzut.
Printr-un acord tacit, cotir spre ua casei lui.
Dup Josh, ceva s-a nchis n mine, cel puin pentru un
timp.
Atept ca Bo s descuie ua i intr n cas.
Nu-mi mai doream un prieten. Focul ncercase s distrug
comoara familiei mele, motenirea ei, iar acum rpise i viaa

primului biat care m atinsese. Atunci, cum spuneam, m-am


394
nchis n mine. Luni de zile n-am fcut altceva dect s studiez i
s muncesc. Cnd aveam chef, agam cte un biat i m
distram cu el. l lsam i pe el s se distreze cu mine. i
mergeam mai departe.
Intr n living, nemaifiind sigur cum de uoara rememorare
devenise att de intens i att de serioas.
N-au fost muli i n-au nsemnat nimic. Nu voiam eu s
nsemne. mi doream doar munc, mi doream s tiu cum s-mi
fac meseria. Absolvirea colii, instrucia, munca pe teren, lucrai
n laborator. Pentru c focul era i n mine i nu lsa pe nimeni
s se apropie prea mult.
Expir prelung.
A mai existat nc un tip pentru care am simit ceva, o
mic scnteie Nu fceam dect s ne nvrtim n cerc, s
stabilim cam ce-ar fi de fcut. A fost omort.
Grea lovitur. Ai avut parte de ele cu vrf i-ndesat.
ntr-adevr. i dac stau s m gndesc, cred c toate astea
m-au acrit. Cnd m apropii prea mult de cineva i ncepe s
nsemne ceva pentru mine, l pierd.
Bo se aez lng ea, o lu de mn i ncepu s se joace cu
degetele ci. S se joace cu focul, i spuse el.
Ce s-a schimbat?
Tu, team mi-e.

Team?
Puin, da. Se impune s-i spun c, pentru c lucrurile s-au
schimbat, sau s-ar putea s se schimbe, ceea ce se ntmpl ntre
noi va trebui s fie exclusiv. Dac vrei s ai relaii i cu alte
femei, cu mine n-o s in, s tii.
Bo ridic privirea i se uit n ochii ei.
395
Singura care m intereseaz eti tu.
Dac asta se schimb, m atept s-mi spui.
OK, dar
OK e de-ajuns.
Se ntoarse, nclecndu-i genunchii.
Deocamdat, s ne oprim la OK.
Arta ca un foc de buctrie tipic. Mizerie mare, stricciuni
minore cauzate de fum.
Nevasta gtete cina, frige nite pui pe aragaz, iese din
buctrie pentru un minut, untura se aprinde, perdelele iau foc
Steve art spre bufetul prlit, spre pereii nnegrii i spre
resturile carbonizate ale perdelelor de la ferestre.
Zice c a crezut c-l stinsese, dar probabil c-l dduse mai
tare. S-a dus la baie i pe urm a sunat telefonul. A uitat
complet, pn a auzit alarma. A ncercat s-l sting singur, i-a
ars minile, a intrat n panic, a fugit i a sunat la nou-unpe de
la o vecin.
Hmm

Reena strbtu pardoseala plin de funingine pentru a studia


formele arsurilor de pe perete i de pe suprafaa inferioar a
dulpioarelor suspendate.
Apelul la nou-unpe a sosit pe la vreo patru jumate?
Patru treiase.
Cam devreme ca s gteasc cina.
Privi spre bufet, la dra urt pe care arderea unsorii o lsase
pe tblie.
Ei, i? zice c a apucat tigaia i a vrsat untura aprins pe
bufet, dup care a scpat-o.
Se aplec deasupra tigii, inspirnd mirosul de pui mbibat n
396
unsoare.
Cam aa ceva. Vorbea destul de incoerent. Infirmierii i
tratau minile. Are cteva arsuri de gradul doi.
Cred c era prea panicat ca s se mai gndeasc s-l
foloseasc pe sta, btu ODonnell cu degetul n extinctorul de
incendiu agat pe peretele interior al unei debarale pentru
mturi.
A fost nevoie de-o flacr cam mare ca s ajung la
perdelele astea, coment Reena. Deci, puiul se frigea aici se
post ea lng aragaz. Detept mai e i focul la care sare din
tigaie i aprinde perdelele aflate la peste o jumtate de metru
distan. Sau asta, sau buctreasa era foarte neatent.
Art spre suprafaa aragazului.

Untura curge pe-aici, prin spate, cotete i atinge peretele.


De parc-ar avea ochi. i pe urm, aoleu i vai de mine, uite ceam fcut! Pune mna pe tigaie, o trage n direcia opus ca s
mai mprtie pe jos puin unsoare aprins, apoi o scap i-o ia
la fug.
ODonnell i zmbi.
Oamenii fac cele mai mari nebunii.
Mda, ba bine c nu. Cam jegoase dulpioarele astea,
remarc ea. Suprafaa bufetului e decolorat, zgriat. Instalaii
vechi, ieftine. Linoleumul a cunoscut vremuri mai bune nc
dinainte de incident.
Arunc o privire i observ:
Telefonul e acolo, pe perete. Aparat portabil. Unde-i baia
pe care-a folosit-o?
A zis c-a intrat n aia de lng living, i rspunse Steve.
Pornir ntr-acolo, croindu-i drum printre resturi.
397
Frumoas mobil are-aici, continu Reena cu constatrile.
Destul de nou. Toate snt asortate cromatic, curate i ordonate.
Uite nc un telefon portabil acolo, pe msua aia.
Pi spre ua camerei de baie.
Prosoape pentru musafiri, spunae elegante, miros de
lmie aspect de reclam dintr-o revist. Pariez c i socotea
buctria o oroare.
Un cui n talp, adug ODonnell.

Reena slt capacul toaletei i vzu apa albastr dinuntru.


O femeie care-i ine casa att de curat, de ordonat i
decorat nu-i las aragazul s se mnjeasc de grsime. Suntem
la aceeai pagin, Steve?
A, da
Cred c n-ar strica s avem o discuie cu c.
edeau n livingul elegant, iar Sarah Greene i inea minile
bandajate n poal i avea faa umflat de-atta plns, n vrst de
douzeci i opt de ani, i purta prul castaniu lucios strns la
spate ntr-o coad lung. Soul ei, Sam, edea alturi.
Nu neleg de ce trebuie s vorbim cu poliia, ncepu el.
Le-am spus totul pompierilor. Sarah a trecut prin nite
momente grele. Ar trebui s se odihneasc, zu aa
Nu trebuie dect s-i punem cteva ntrebri, s clarificm
unele lucruri. Colaborm i noi cu pompierii. Ce v mai fac
minile, doamn Greene? se interes Reena.
Mi s-a spus c nu e prea grav. Mi-au dat ceva contra
durerilor.
Cnd m gndesc ce s-ar fi putut ntmpla murmur Sam,
masndu-i umrul.
mi pare aa de ru scnci ea, i ochii i se umezir. M
398
simt ca o proast.
Focul e un lucru nspimnttor. Lucrai pentru Bames i
Noble, doamn Greene?

Da, ncerc Sarah s-i zmbeasc lui ODonnell. Snt


manager acolo. Azi fiind ziua mea liber, m gndisem s-i fac o
surpriz lui Sam cu o mncare de cas. Fcu o grimas: Ce mai
surpriz!
Iubito, nu.
V-ai apucat de gtit destul de devreme, remarc Reena.
Aa se pare A fost un impuls, de fapt.
Nu, de fapt nu fusese un impuls, i spuse Reena. Pachetul n
care se aflase puiul i pe care-l scosese ea din lad de gunoi,
mpreun cu bonul de la magazin, arta c fusese cumprat n
smbta dinainte.
Ceea ce nsemna c sttuse congelat cteva zile i avusese
nevoie de timp ca s se dezghee.
Avei o cas foarte frumoas.
Mulumesc. De doi ani, de cnd ne-am cumprat-o, ne tot
ocupm de ea.
i eu mi-am cumprat recent o cas i ip s-o renovez, s-o
modernizez Ia mult timp i efort ca s nu mai vorbesc de
cheltuieli
Mic-mi spunei? Ddu Sam ochii peste cap. O rezolvi pe
una i te trezeti cu alte ase. Parc-ar fi nite piese de domino.
Aa-i, zise Reena. ncep s m uit la culorile pentru
zugrvit i-mi dau scama c dup aia va trebui s nlocuiesc
perdelele, s rezolv i cu podelele, probabil s-ncep s cumpr i
mobil nou i apoi voi avea casa plin de muncitori poate

cteva sptmni n ir
399
S-a cam nvechit, fu Sam de acord.
Dar dac tot vei locui aici, mai bine s v-o aranjai aa
cum vrei, insist Reena, zmbindu-i lui Sarah.
M rog, e casa noastr
Sarah i strnse buzele, evitnd s ntlneasc privirea Reenei.
Nu-i dai idei, rse Sam i se aplec s-i srute soia pe
obraz.
Va trebui s fac unele calcule estimative, cred, cel puin
pentru lucrurile pe care nu le pot rezolva singur, continu
Reena conversaia pe un ton firesc. Cum ar fi instalaiile, ceva
tmplrie Buctria Am auzit c de obicei buctria face
gaur cea mai mare n buget. Dumneavoastr ce fel de oferte ai
gsit pentru cea de-aici?
Acum dou sptmni am primit una. Douzeci i cinci de
mii, spuse Sam, cltinnd din cap. Dac vrem dulapuri de
comand, se poate dubla. E de-a dreptul ridicol, declar el, cu un
gest al minii. S nu-ncep eu acum!
Cred c v e foarte greu, doamn Greene, s avei aproape
toat casa aranjat aa cum vrei, i numai buctria s fie veche
i demodat. V st ca un cui n talp.
Cred c acum o s se rezolve, interveni iar Sam,
cuprinznd-o pe Sarah cu braul pe dup umeri. n tot rul e i un
bine. Asigurarea va acoperi o mare parte din cheltuieli. Totui,

nu merita c Sarah s se rneasc pentru atta lucru.


i ridic ncet mna ars, innd-o de ncheietur, i i-o srut
peste bandaj. Sarah ncepu din nou s plng.
Ei, haide, fetio, c nu-i chiar aa de ru. Nu plnge. Te
mai doare?
Dac nu revendicai despgubirea, spuse Reena blnd, totul
400
poate fi trecut cu vederea. Nu i dac depui cererea de asigurare.
Atunci avem de-a face cu o fraud. Incendiere voluntar. Delict
penal.
Ce vrei s spunei? Sam ncepu s se nfurie. Ce naiba-i
asta? Fraud? Incendiere? Aa v purtai cu oamenii cnd snt
rnii, cnd au necazuri?
ncercm s v uurm situaia, i spuse ODonnell.
Amndurora. Avem motive s credem c focul nu s-a aprins
exact aa cum ai declarat dumneavoastr, doamn Greene.
Dac facei pasul urmtor i v adresai companiei de asigurri,
n-o s v mai putem ajuta.
V rog s ieii afar! Soia mea a fost rnit, iar
dumneavoastr stai aici i ncercai s spunei c-a fcut-o
intenionat? V-ai ieit din mini!
N-am vrut
Sigur c n-ai vrut, iubito.
Nu-mi doream dect o buctrie nou.
Reena scoase din poet un pachet de erveele i i-l ntinse.

Aa c i-ai dat foc.


Nu i-a
Eram furioas! i ntrerupse Sarah soul uimit. Eram aa
de furioas pe tine, Sam! Nu mai suportam s gtesc acolo, s
ne vin prietenii n vizit i-am spus, dar tu ziceai c pe
moment e prea scump i c trebuie s mai ateptm, c te-ai
sturat s tot ntorc casa cu fundu-n sus
O, Doamne, Sarah!
N-am crezut c-o s ias aa. mi pare-att de ru Dup
ce-am fcut-o, a fost ngrozitor, m-am speriat foarte tare Am
intrat cu-adevrat n panic, i se adres ea Reenei. Crezusem c-o
401
s ard doar perdelele i o parte din bufet, dar s-au aprins aa de
multe, i aa de repede, nct am intrat n panic. Cnd am luat a
doua oar tigaia, dup ce o pusesem pe bufet, era att de
fierbinte, nct mi-a ars minile. Mi-era fric s nu ard toat
casa i am fugit afar, la vecini. Mi-era o fric Nici nu tii ce
ru mi pare!
Sarah, puteai s mori! Puteai s pentru o buctrie?
Cnd soia lui ncepu s suspine, Sam o cuprinse n brae,
privind spre Reena peste capul ei.
Nu vom cere asigurarea. V rog, aa nu va fi nevoie s-o
punei sub acuzare, nu-i aa?
E casa dumneavoastr, domnule Greene, rspunse
ODonnell, ridicndu-se n picioare. Atta vreme ct nu are loc

nicio tentativ de fraud, nu s-a comis nicio crim.


Sarah, oamenii fac de multe ori prostii, i spuse Reena,
atingnd-o pe umr. Dar focul e neierttor. N-ar fi bine s-l mai
pui la ncercare.
Scoase o carte de vizit i o puse pe msua de cafea.
Poi s m suni dac mai ai unele ntrebri sau simi
nevoia s vorbeti despre asta. probabil nu m privete,
dar, cnd vei fi gata s te ocupi de reparaii, cunosc pe cineva
care i-ar putea face un pre mai avantajos.
Ce oameni coment ODonnell, n timp ce porneau spre
main.
M simt de parc a fi zgndrit un celu cu un b, spuse
Reena, aruncnd o privire napoi spre cas. Sau vor fi n stare s
ia totul n glum: A, da, ne plac la nebunie dulapurile astea;
le-am luat fiindc Sarah le-a dat foc lora vechi sau
divoreaz n doi ani. Ce prere ai despre divoruri, ODonnell?
402
N-am trecut niciodat prin aa ceva, rspunse el, aeznduse pe locul din dreapta. Nu m las nevast-mea.
Rznd trengrete, Reena se instal la volan.
Ce sever el i-n familia noastr avem vederi destul de
stricte cu privire la divor. Suntem catolici i inem la valorile
familiale. Unii dintre veni mei au trecut prin perioade mai
dificile n csniciile lor, dar pn acum au rezistat. Ideea de a
face pasul matrimonial ne cam intimideaz fiindc poate fi un

pas fr ntoarcere.
Te gndeti s-i pui pirostriile? Cu tmplarul?
Nu. Sau, m rog, da, de tmplar e vorba, dar fr
pirostrii m gndeam doar aa, n general
Ezit, apoi i spuse c partenerii erau parteneri la fel de
apropiai ca ntr-o familie.
Sora mea, Bella, mi-a spus c soul ei calc pe de lturi.
De ani de zile o face, se pare, dar acum o mai i sfideaz.
Neplcut.
Ai avut vreodat amante?
Nn. Nu m las nevasta.
Ce scorpie oft Reena. Habar n-am ce-o s fac.
Oricum, m mir c n-a dat raportul la toat lumea i a inut atta
timp secretul.
E o zon cam sensibil.
n familia mea, sensibilitile de soiul sta ne fac s
nflorim. A consultat o psihoterapeut alt surpriz. Toate
astea m fac s m gndesc ct de mult se aseamn csnicia cu
un teren minat. De la adulter la incendii n buctrie Niciun
moment de plictiseal.
ODonnell se ntoarse n scaun pentru a-i privi profilul.
403
Ai gnduri serioase cu tipul sta, conchise el.
Reena vru s resping afirmaia, apoi se rzgndi i se
mulumi s ridice din umeri.

Din punctul meu de vedere, ntr-acolo ne ndreptm. Dac


stau s m gndesc prea mult la ce-o s fie, simt c-mi asud
palmele. Prefer s m gndesc la altceva, ca, de pild, la faptul
c incendiatorul meu n-a mai dat niciun semn din noaptea n
care a dat foc colii.
Doar nu-i nchipui c s-a potolit.
Nu, nu, n niciun caz. ncerc s deduc ct timp m va lsa
s atept. Pn atunci, te superi dac facem un ocol? Am de
rezolvat o treab.
Tu eti la volan.
Firma de avocatur a lut Vincc se afla n centru, iar biroul lui
avea vedere spre Inner Harbor, Reena mai fusese acolo doar o
dat, dar i amintea bine locurile. Se ntreba dac bruneta
frapant care lucra ca asistent era femeia cu care se culca.
Mobilierul din sala de ateptare era mbrcat n plu ntr-un
stil foarte modem, cu tonuri neutre i pete de culoarea prunei.
Reena nu trebui s atepte, fiind imediat condus n cabinetul
spaios al lui Vince, cu ferestrele sale mari i pereii decorai cu
tabouri.
Vince o srut pe amndoi obrajii n semn de bun-venit. Pe
msua de cafea dintre fotoliile pentru vizitatori ateptau deja un
suc i o farfurie cu brnz i crochete.
Ce surpriz! Cu ce ocazie pe meleagurile melc? Ai nevoie
de un avocat?
Nu, i n-am s te rein mult. N-o s stau jos, mulumesc.

Vince zmbi chipe, senin, fermector.


404
Stai mcar un minut. Oraul i poate permite. Noi doi navem timp niciodat s stm de vorb.
Aa se pare. Lipseti de la multe evenimente de familie.
Zmbetul lui Vince exprim regret.
Cerinele meseriei.
i ale femeilor cu care-i faci de cap. O neli pe Bella,
Vince, iar treaba asta nu v privete numai pe voi doi.
Poftim? ntreb el, expresia fermectoare pierindu-i de pe
chip.
Faptul c te-ai hotrt s i-o arunci n fa, s-o umileti m
privete i pe mine. Vrei distracii pe de lturi? N-ai dect. Poi
s-i nclci jurmintele matrimoniale, dar nu vei continua s-o
faci pe sora mea s se simt ca o ratat. E mama copiilor ti i-i
vei respecta statutul sta.
Vince reui s-i pstreze calmul.
Catarina, nu tiu ce i-a spus Bella, dar
Vince, nu-i recomand s-o faci pe sora mea mincinoas.
i era greu s-i pstreze calmul, dar izbuti cu preul unui
efort imens.
O fi ea o smiorcit, dar mincinoas nu e, spre deosebire
de tine un mincinos i un so adulter.
Pe faa lui trecu un fulger de mnie. Reena o simi i o vzu
scprndu-i n ochi.

N-ai niciun drept s intri la mine-n birou i s-mi vorbeti


aa despre nite lucruri care nu te privesc
Bella m privete din toate punctele de vedere. Eti un
membru al familiei noastre de suficient timp ca s tii cum merg
lucrurile ntre noi. Ori o respeci, ori divorezi. Ai de ales. i
alege ct mai repede, altfel am s-i fac mari probleme.
405
Vince rse scurt, surprins.
M amenini?
Da. Chiar asta fac. Acord-i mamei copiilor ti respectul
cuvenit, Vince, altfel voi avea grij s afle i alte persoane undei petreci serile, n loc s stai cu soia ta. Familia mea m va
crede pe cuvnt, adug ea. Dar voi avea dovezi. De fiecare dat
cnd te duci s te distrezi, cineva te va urmri i va aduna probe.
Iar cnd vor termina, nu vei mai fi binevenit n casa prinilor
mei. Copiii ti se vor ntreba de ce.
Copiii mei
Merit altceva de la tatl lor. La asta de ce nu te gndeti?
Onoreaz-i csnicia sau divoreaz. Tu alegi.
Reena se ntoarse i iei din ncpere. De data asta nu se mai
simea ca i cum ar fi zdrt un cel cu un b, i spuse ea,
mergnd spre lift. Nu greutatea de pe umerii ei era satisfacie
pur.
Bo intr la Siricos avnd n mna servieta pe care o lua cu
el cnd voia s impresioneze nite poteniali clieni, n cazul de

fa pe prinii femeii cu care se culca.


Se prea c tura de la cin mergea din plin. Probabil ar fi
trebuit s aleag un moment mai puin haotic. Nu era timpul
trecut. Dar, dac tot venise, putea s comande o pizz la pachet.
nainte de a apuca s se ntoarc spre tejghea, Fran veni spre
el i-l srut pe amndoi obrajii. Bo nu tia ce s neleag din
asta.
Bun, ce faci? Stai s-i gsesc o mas
Mulumesc, eu voiam doar s
ezi, ezi!
l lu de bra i-l duse spre un separeu ocupat deja de un cuplu
406
care mnca macaroane.
Bo, ei snt mtua Gracc i unchiul Sal. El e Bo, prietenul
Reenei. Bo, aaz-te aici, cu familia, pn se elibereaz o mas.
Nu vreau s
ezi, ezi, i se ordon din nou de ast dat de ctre
mtua Gracc, care-l studia curioas. Am auzit multe despre
dumneata. Poftim, ia puin pine i nite macaroane Fran!
\du o farfurie pentru prietenul Reenei. i un pahar.
Eu nu voiam dect
Aaa. Gracc l btu uor pe bra, de dou ori. Eti tmplar.
Da, doamn. De fapt, venisem s las ceva pentru domnul
Hale
Domnul Hale, ce protocolar eti! l btu c iar pe bra.

Ai s construieti umbrarul pentru Bianca.


Vetile circulau repede, conchise Bo.
Am adus nite schie. De fapt
Snt n serviet? vorbi pentru prima oar i Sal, artnd cu
furculia plin de mncare spre servieta lui Bo.
Mda, voiam s
La s-aruncm o privire.
Sal mbuc macaroanele din furculi, fcnd cu mna cealalt
un gest care spunea d-le-ncoace .
Fran reveni cu o salat pe care o puse n faa lui Bo.
Mama zice s mnnci o salat bun, dup care au s vin
spaghetelc la cuptor cu crnciori italieneti.
Cu un zmbet triumftor, i puse pe mas i un pahar pentru
vin. i-o s-i plac.
OK. Sigur.
S-i spui tticului tu s vin-ncoace, i ordon Sal turnnd
407
vin n paharul lui Bo. Ne uitm la planurile umbrarului.
De ndat ce va avea un moment de rgaz. Mai ai nevoie
de ceva, Bo?
Se pare c nu.
Dup ce Sal eliber centrul mesei, Bo scoase schiele.
Am fcut aici vederea din fa, dintr-o parte i de sus
ncepu el.
Eti un adevrat artist! exclam Grace, artnd spre schia

n crbune a Veneiei agat pe perete, lng c. La fel ca


Bianca.
Nici nu m compar cu ea, dar v mulumesc.
Ai pus coloanele astea la capete, constat Sal, privind
peste ochelarii de citit. Interesant
Mai italienesc
Mai scump.
Bo ridic dintr-un umr i se hotr s-i mnnce salata.
Poate oricnd s aleag n locul lor nite stlpi de sprijin
obinui!. Oricum, cu i-a vopsi n culori vii, srbtoreti
Una e s faci desene, alta s construieti. Ai ceva mostre
din ce-ai lucrat?
Am un portofoliu.
n serviet?
Bo ddu din cap, continund s mnnce, iar Sal fcu nc un
gest gen d-l ncoace.
Gib e ocupat, dar va veni imediat, anun Bianca,
aezndu-se n separeu lng fratele ei. A, schiele Snt
minunate, Bo. Ai foarte mult talent.
E un artist, ddu din cap Grace cu convingere. Sal l ia la
bani mruni.
408
Sigur c da, fu Bianca de acord i reui s-i dea un cot
fratelui ei n timp ce ntindea mna s ia o schi. E mai mult
dect mi imaginasem, mai frumos dect plnuisem.

Putem oricnd s-l adaptm pentru


Nu, nu, trecu Bianca peste spusele lui cu un gest. Arat
mai bine dect mi-am nchipuit. Vezi, Sal? Tu i Grace ai putea
sta ntr-o sear aici, sub viele astea, n lumina lampioanelor i
adierea cald a nserrii
n august te trec toate nduelile.
Aa o s vindem mai mult ap mbuteliat.
O buctrie separat. Noi ajutoare, noi cheltuieli, noi bti
de cap
Noi clieni, noi ncasri, noi afaceri
Pe faa ei se ivise o expresie provocatoare cnd se ntoarse
spre fratele ci.
Cine conduce de treizeci i cinci de ani prvlia asta tu
sau cu?
Sprncenele lui se nlar i coborr la loc. Discuia
continu, tot mai nfierbntat n contradictoriu, presupunea
Bo, de vreme ce unele replici erau rostite rapid n italian,
nsoite de multe gesturi largi. El, unul, prefera s nu se
amestece, aa c se concentr asupra salatei.
Peste cteva clipe farfuria fu luat i nlocuit cu alta, plin cu
spaghete la cuptor. Gib i trase i el un scaun, aezndu-se n
captul separeului.
Unde-i fiica mea? l ntreb el pe Bo.
nu tiu nc n-am trecut pe-acas, dar a spus c azi
s-ar putea s lucreze pn trziu.

Ia uit-te i tu, Gib. Uite ce-o s ne construiasc Bo.


409
Gib lu desenele, i scoase din buzunarul cmii ochelarii i
ncepu s le studieze.
Coloane? ntreb el.
Putei pune i stlpi obinuii.
Eu vreau coloane! Declar categoric Bianca, repezind un
deget prin aer spre faa fratelui ei cnd el deschise gura s
obiecteze. Basta!
E mai mult dect crezusem
Mai frumos, confirm Bianca, privindu-l pe Gib cu ochii
mijii. Ce, ai nevoie de ochelari noi? Nu mai vezi ce-ai n faa
ta?
Nu vd n faa mea un pre.
Fr s spun nimic, Bo deschise iar servieta, scoase o coal
cu calculele estimative i avu plcerea de a-l vedea pe Gib
fcnd ochii mari.
Cam scump
i ddu foaia lui Sal, care atepta cu mna ntins.
Astea-s preurile maxime la manoper.
i calitatea lucrrilor mele e maxim, replic Bo cu
dezinvoltur. Dar n-am nimic mpotriv s negociem. Excelente
spaghete, Bianca.
Mulumesc. Poft bun.
Ce s negociezi? se interes Gib.

Mncruri, vinuri, replic Bo, zmbind spre Bianca. Am s


lucrez pentru cannoli, plus publicitate. De-abia m-am instalat n
cartier i am nevoie de clientel. Materialele vi le pot da la ct
m cost pe mine. n plus, dac obinei ceva mna de lucru
Pentru transport i vopsit mai facei i alte economii.
Gib expir pe nas.
410
Cam cu ct s-ar reduce preul aa?
Bo scoase din serviet nc o hrtie cu calcule estimative i i-o
ntinse. Gib o studie ndelung.
Cred c eti mort dup cannoli.
i ntinse fila lui Sal, dar de ast dat Bianca o intercept pe
parcurs.
Idiotule, spuse ea n italian. Dup fiic-ta e mort.
Rezemndu-se de sptar, Gib btu cu degetele n mas.
Ct de curnd poi ncepe? ntreb el.

23
Bo, nu vreau s te simi obligat s-i reduci profiturile lucrnd
la un pre att de sczut numai fiindc o faci pentru familia mea.
Hmm Bo rmase cu ochii nchii, continund s-i
plimbe mna n lungul piciorului ei dezgolit. Ai spus ceva? Snt
n com cannolic, plus complicaii de euforie sexual.
Uor de neles, i spuse ea, de vreme ce mncaser trei dintre
scandaloasele cannoli ale mamei sale nainte de a onora
n sfrit pardoseala buctriei lui Bo.
Lucrezi excelent i merii s fii pltit cum se cuvine.
Snt pltit corespunztor. Tocmai mi-am mncat aproape
tot avansul. E o afacere avantajoas, continu el, lundu-i-o
nainte. Siricos este un punct de reper foarte popular al
cartierului. Lucrarea asta mi va demonstra capacitile, iar
oamenii au s comenteze. Prinii ti snt lideri n privina
vetilor care circul din gur-n gur.
Vrei s zici c suntem nite plvrgii?
Vreau s zic c nu v-ncurcai cnd e s vorbii. De la cin411
ncoace mi iuie urechile ntruna. n sens pozitiv, adug el,
cscnd. Cred c pn i pe unchiul tu l-am ctigat de partea
mea.
Unchiul Sal, cel mai mare fiu, renumit pentru zgrcenia lui
da noi tot l iubim.
Aa c ei se-aleg cu un trg avantajos, eu fac o treab care-

mi place i culeg roadele publicitare. i, o, Doamne, am s


mnnc buntile mamei tale pn-la moarte.
Nu se pune la socoteal. Dar, de vreme ce tot cochetam cu
nite planuri pentru casa ta, poi oricnd s m duci la etaj i s
m cumperi cu acordarea n continuare a favorurilor sexuale.
Reena trecu deasupra lui, fcndu-l s geam mai mult din
cauza pastelor cu care de ghiftuise dect de voluptate.
Ai lucrat la nite planuri pentru mine?
M-am jucat cu ele. N-am prea avut timp. Dar masa ta de
sufragerie e aproape terminat.
Vreau s-o vd. Vreau s vd totul.
Masa va fi gata peste vreo dou zile. Schiele snt nc
rudimentare.
Trebuie s le vd.
Dndu-se jos de pe el, Reena l trase de mn.
Acum vreau s mi le-ari, chiar acum!
Bo gemu, dar se ridic n capul oaselor i ntinse mna s-i ia
pantalonii.
Jumtate din planuri mai snt doar n capul meu
Vreau s vd cealalt jumtate.
i trase i ea pantalonii i-i lu cmaa. Apoi i prinse obrajii
ntre palme i-i trnti un srut pe buze.
Mulumesc n avans.
412
Mai bine mulumete-mi pe urm.

Deschise ua frigiderului s scoat o sticl de ap, apoi se


ncrunt cnd auzi sunnd telefonul.
Cine naiba m sun la unu noaptea? Sper s nu fie Brad ca
s-mi cear s-l scot iar din arest pe cauiune dei, la drept
vorbind, n-a fost cazul dect o dat.
nc nu rspunde. Stai
Cu bluz pe jumtate descheiat, Reena se repezi la telefon i
privi afiajul.
tii numrul sta?
Pe dinafar, nu.
n clipa urmtoare nelese; i se citi pe fa.
Rahat! Crezi c-o fi el?
Las-m pe mine s rspund.
Renna ridic receptorul.
Da?
Eti gata pentru nc o surpriz? mi pare ru c m repet,
da asta e, n-avem ce face.
Reena ddu din cap spre Bo, apoi i fcu semn s ia hrtie i
creion.
M ntrebam cnd o s m mai suni. Cum ai tiut c snt
aici?
Fiindc eti o curv.
Fiindc m-am culcat cu tine? l ntreb, ncepnd s
transcrie convorbirea.
Da ce, i ii minte pe toi cei cu care te-ai culcat, Reena?

Am o memorie destul de bun pe tema asta. De ce nu-mi


dai un nume, sau un loc? Atunci, o s vedem ct de memorabil a
fost.
413
Gndete-te, gndete-te doar la toi brbaii pe care i-ai
lsat s te fi ncepe cu primu.
Mna Reenei tresri.
O femeie nu-l uit niciodat pe primul i n-ai fost tu.
O s petrecem, tu i cu mine, dar deocamdat ce-ar fi s
iei la o mic plimbare, s vezi ce i-am lsat.
Convorbirea se ntrerupse.
Ticlosul, mri Renna i ncepu s-i caute telefonul
celular. A fcut ceva pe undeva pe-aproape, la civa pai de
aici. i lu pistolul i-l vr n teac, formnd ntre timp un
numr pe mobil.
Hale snt. Am nevoie s-mi localizai numrul sta l citi
de pe display trebuie s fie de la un celular, probabil n
micare. V dau numrul la care a sunat i las aparatul deschis.
Spuse numrul lui Bo, n timp ce ieea din buctrie. S-ar putea
s fi dat foc la ceva n apropierea casei mele. Trimitei dou
patrule. Acum ies s verific. M gsii la Bestia!
l auzi pe Bo njurnd n spatele ei i lund-o la fug napoi
spre buctrie.
Am un vehicul incendiat la adresa asta. Canalia! Trimitei
oamenii!

Bo se repezi pe lng ea, narmat cu un stingtor de incendiu.


Capota camionetei era ridicat, din motor ineau flcri, iar
dedesubt ardeau bltoace de benzin. Pneurile se topeau ncet i
prin aer se rspndea duhoarea acr de cauciuc ars. Alte flcri
dansau deasupra capotei i peste acoperiul cabinei, nteite de
adierea blnd de var. Furia ei se transform n spaim cnd zri
trailerul de crpe care ardea spre rezervorul de benzin deschis.
Printre ele era rsucit i un ervet de n cu sigla restaurantului
414
Siricos la col.
napoi!
Reena i smulse lui Bo extinctorul din mini i ndrept jetul
spre rezervor.
Spum ni. Fumul o orbi, necnd-o, adus de vnt n faa ei.
Duhoarea focului i umplu iar nrile, n timp ce pe sol praiele
de benzin aprins se apropiau de ea.
Las-o-ncolo de main!
Bo o prinse din zbor i o trase dup el, traversnd strada n
goan.
Explozia azvrli n aer partea dinapoi a camionetei, care czu
la pmntchiar n clipa n care unda de oc i dobora de pe
picioare. Se strni o furtun de metal ncins i schije fierbini
care se mprtiar pe toat strada, peste alte autovehicule, n
timp ce Bo se rostogolea cu Reena n brae la adpostul unei
maini parcate.

Te-ai lovit? Te-ai ars?


Bo cltin din cap, privind spre infernul n care se
transformase camioneta lui. Urechile i vjiau, ochii-l usturau i
i simea braul srutat de flcri. Cnd i trecu palma peste el,
o vzu nroit de snge.
Era ct pe ce. Cteva secunde nc
Era ct pe ce s te faci buci pentru o amrt de
camionet Chevy.
Mi-a ntins o curs. Cronometrase totul.
Flcri jucau n ochi Reenei n timp ce lovea cu pumnul n
asfalt.
Motorul, bena Diversiuni. Dac-a fi vzut mai devreme
fitilul Iisuse, Bo, sngerezi!
415
Mi-am cam julit braul cnd am czut amndoi.
D s i-l vd. Unde mi-e telefonul? Unde mi-e afurisitul
la de telefon?
Porni tr i-l vzu czut pe strad, spart.
Auzi-i c vin.
Sirenele se apropiau, iar din casele nconjurtoare nvleau
oameni.
Stai jos aici i las-m s-i vd braul.
E-n regul. Flai s stm jos puin.
Nu era sigur dac tremura el sau ea. Poate c amndoi, aa c
nu mai ncerc s se in pe picioare i se ls pe bordur,

trgnd-o lng el.


Ai o tietur adnc, zise Renna, reuind s se calmeze.
Vei avea nevoie de copci.
Poate.
Scoate-i cmaa. Trebuie s fac presiune pe bra. Pot s
improvizez un pansament de prim ajutor, pn vin infirmierii.
Bo i slt un old i scoase o earfa din buzunar.
Merge i asta. mi pare att de ru, Bo
Las Nu te scuza.
Se uita la camionet, n vreme ce Reena i bandaja braul.
Durerea nu era nc puternic. i imagina c va spori curnd.
Simea cum i cretea furia privindu-i maina.
De-acum sntem implicai amndoi n povestea asta.
Pompierii srir din maina lor i ncepur s sting focul.
Cnd termin cu pansamentul, Reena i rezem un moment
capul pe genunchi, apoi trase aer n piept.
Trebuie s m duc s vorbesc cu oamenii tia. Am s
trimit ncoace un infirmier. Dac nu ne recomand altceva, o s
416
te duc cu maina la urgen.
Nu-i face griji.
Bo n-avea chef de spitale. Avea chef s dea uturi n fund
cuiva. Se ridic i i ntinse mna.
Hai s le spunem ce s-a ntmplat.
Cnd Reena termin de povestit, pe trotuar i pe carosabil erau

adunai majoritatea cunoscuilor ei prinii, Jack, Xander, Gina


i Steve, prinii Ginei, foti colegi de coal, veri ai fotilor
colegi
i auzi tatl sunnd-o pe Fran la celular ca s-i spun c
nimeni nu pise nimic grav i s-i cear s-o informeze i pe An.
Toate bazele erau acoperite, i spuse obosit Reena,
ntorcndu-se spre ODonnell care tocmai osea.
Avem locaia? l ntreb.
E n lucru. Eti rnit?
Nu. Doar nite vnti. Bo a fcut pe eroul i mi-a
amortizat cderea.
Se frec la ochi i continu:
M-a lsat s-l in de vorb c s aib timp s se
ndeprteze i s-nceap blciul. Ridicase capota, turnase
benzin, aruncase n interior nite umplutur de saltele ca s
scoat fum. Bltoace de benzin sub camionet i prin jur,
cauciucurile aprinse i ele. Duhoare puternic de fum, suficient
ca s-mi distrag atenia un timp.
Aproape prea mult timp, i spuse ea. Dac Bo n-ar fi smuls-o
din loc, s-ar fi putut ca nu numai camioneta lui s aib att de
mult de suferit.
Cnd am zrit fitilul ndesase n gura rezervorului un
ervet de mas de la Siricos nu mai aveam dect cteva
417
fraciuni de secund. Am vrut s-l sting, dar Bo m-a apucat ca

pe-o minge de fotbal i-a luat-o la fug cu mine de parc-ar fi


vrut s marcheze. Mi-e greu s spun ce conteaz mai mult c-a
pierdut o camionet i Dumnezeu tie ct or mai fi valorat i
sculele alea pe care le-avea n truse, sau c mi-a salvat viaa.
Te-a sunat la Goodnight. i-ai verificat robotul ca s vezi
dac a ncercat mai nti acas?
Nu, nc n-am trecut pe-acolo.
Ce-ar fi s te duci acum?
Bine, vin ntr-un minut.
Reena o lu din loc, schimb cteva cuvinte cu Xander, dup
care porni spre casa ei.
OK, amice.
Xander veni spre Bo i-i mas viguros umrul.
Hai s mergem la clinic. Te-aranjez eu.
Hai, mi, doctore, e doar o zgrietur
Las-m s hotrsc eu asta.
Du-te cu Xander i nu mai discuta! tran Bianca
problema. Eu i aduc o cma curat.
Bo arunc o privire spre casa lui.
Ua e deschis.
nclinnd capul, Bianca l privi cu compasiune.
Ai cheile la tine? Pot s ncui eu.
Nu. M-am grbit i am ieit far ele.
O s-avem noi grij. i cuprinse obrajii n mini. Noi avem
grij ntotdeauna de ai notri. i acum du-te cu Alexander ca un

biat cuminte. Iar mine, cnd ai s te simi mai bine, o s-l


vizitezi pe vrul meu, Sal.
Credeam c Sal i-e frate.
418
Asta mi-e vr i-o s-i ofere un pre bun pe camionet. Un
pre foarte bun, i dau n scris.
Jack, d-i Bianci o mna de ajutor, da? interveni Gib,
btndu-i soia pe umr, apropiindu-se de Alexander i Bo. Vin
i eu ca s m asigur c pacientul nu-ncearc s fug.
i place s m vad cum nfig ace n oameni, replic
Xander, lundu-l pe Bo de braul nevtmat.
Cu asta m-ai ncurajat Bo se uit dup o cale de salvare
i constat c era flancat din toate prile. Infirmierul a spus c e
vorba de vreo dou copci Pot s-atept pn dimineaa.
Nu lsa pe mine ce poi face azi, i-o ntoarse vesel
Xander. Auzi, i-ai fcut un vaccin antitetanos n ultima vreme?
Pe-astea-mi place la nebunie s le fac.
Anu trecut. i nu te apropia de mine. Arunc o privire
nesigur spre Gib. N-am nevoie de gard de onoare.
Tu mergi nainte, acolo
Gib atept pn trecur de vecinii adunai.
Am prins din zbor unele frnturi i am impresia c se
ntmpla ceva despre care-ar fi cazul s tiu. Cineva a sunat-o pe
Reena la tine acas.
Mda, acelai tip. Cel care o hruiete i care a dat foc

colii. Nu i-a spus nimic despre toate astea?


Ai s-mi spui tu acum.
Nu era doar flancat, i spuse Bo, ci prins la-nghesuial.
Mai bine ntreab-o pe ea.
Mai bine l ajut pe Xander s te in culcat n timp ce-i
face un examen de prostat.
Ei, aia da distracie! Fu Xander de acord.
Gata, m dau btut. Ar fi trebuit s-i spun, iar acum o s
419
se nfurie c i-am spus eu. Poate c nu-i chiar att de ru c-s
singurul copil al unor prini divorai. Cu voi, altfel st treaba
Le spuse tot ce tia n timp ce parcurgeau cele dou strzi
pn la clinic. Amuzamentul lui Xander se transformase ntr-o
tcere mpietrit. i indic o mas de examinare.
De cnd a nceput toat povestea asta? ntreb Gib.
Din cte deduc, imediat dup ce s-a mutat n locuina nou.
i ea nu ne-a spus nimic
Gib se ntoarse n loc i nccpu s se plimbe prin cabinet.
Nici Steve, adug Xander, apucndu-se s curee rana.
Usturimea l fcu pe Bo s trag aer printre dini, uiernd.
Voi, sadicii tia din medicin, nu putei s inventai ceva
care s nu m ard pn-n mduva oaselor?
Ai o tietur de toat frumuseea, Bo. O s fie nevoie de
vreo ase copci.
ase? Rahat!

O s te anesteziem.
Bo studie seringa scoas de Xander dintr-un sertar, apoi trase
concluzia c prefera s se uite la chipul livid a lui Gib.
Mai mult dect v-am spus nu tiu. Habar n-am ce
urmrete, dar a mpins-o pn la limit. Rezist bine, dar ncep
s se vad efectele.
Unul pe care l-a nchis, murmur Gib. L-a bgat n
pucrie, iar acum a ieit Fetia mea i cu mine o s avem o
mic discuie.
sta-i eufemismul nostru pentru urlete, njurturi i.
Ocazional, aruncat cu cte un obiect casabil, explic Xander.
G-nepturic mic
Nu tiu ct de mic Au! A, la-nepturica asta te refereai.
420
Domnule Hale Gib, eti tatl ei, aa c-o cunoti de mai mult
vreme, o tii mai bine, dar urletele, njurturile i aruncatul cu
obiccte care se sparg n-o s rezolve nimic.
Gib i dezveli dinii.
Nu stric niciodat s ncerci.
Ua din fa se ddu de perete i intr Jack, cu o cma i o
pereche de pantofi. Arunc o privire spre braul lui Bo i se
strmba n semn de compasiune.
Bianca s-a gndit c astea i-ar prinde bine. Copci, hai?
ase, dup cum zice doctor Frankenstein aici de fa.
nchide ochii i gndete-te la Anglia, i spuse Xander lui

Bo.
Ar fi putut s fie i mai ru, s fie umilit i s chirie ca o
fat. Aa, ns, se putea ntoarce acas cu demnitatea aproape
intact, sugnd acadeaua cu ciree pe care Xander i-o dduse la
sfritul calvarului.
Cea mai mare parte din mulime se mprtiase, doar cteva
grupuri mai rmseser pentru a csca gura la ceea ce probabil
nu mai vzuser dect la televizor.
Reena, ODonnell i Steve, mpreun cu doi brbai ce preau
a fi criminaliti, continuau s dea trcoale epavei.
Bo se ntreb dac asigurarea lui trebuia s acopere i
stricciunile produse celorlalte maini de schijele aruncate din
camionet. Bi frate, n ritmul sta, ratele aveau s-i creasc mai
ceva ca o budinc-n cuptor!
Reena se desprinse din grup i se apropie de el.
Ce-i face braul?
Se pare c-am s mi-l pot pstra. i-am primit i o
bombonic uite!
421
Ca s nu mai plng, adug Xander. Ct despre
camionet asta pare moart de-a binelea.
E de ru, confirm Reena. Pagube colaterale provocate
mainilor parcate n fa i-n spate inclusiv a mea. Cu ceea ce
puteam face aici am cam terminat. Poi s semnezi de darea ei n
primire, Bo, ca s-o lum ca prob.

i sculele mele? A supravieuit vreuna?


Dup ce terminm am s-i aduc napoi tot ce mai gsim.
Mama e-n cas, continu ea, privindu-i tatl. A vrut s v
atepte, s vad ce face Bo.
Bine. M duc s atept i eu cu ea, zise Gib.
Eu mai stau un timp aici. E trziu, ar trebui s v ducei
acas.
O s ateptm.
Reena se ncrunt n urma lui Gib care porni spre casa ei.
Ce se ntmpla?
Haide, Jack, te conduc eu acas.
Xander i cuprinse cumnatul cu un bra pe dup umeri, i-i
spuse lui Bo:
Pstreaz pansamentul uscat i folosete alifia conform
recomandrilor. Am s te mai vd mine.
Prinse n palm brbia Reenei i o srut pe obraz.
Ai rupt-o-n fericire. Noapte bun.
Jack o srut pe frunte.
Ai grij de tine. Salut, Bo,
Reena l privi ntrebtor.
Ce se ntmpla?
Nu le-ai spus.
Reena deschise gura, expirnd uiertor.
422
i le-ai spus tu.

Ar fi trebuit s le spui. M-ai pus ntr-o situaie fr ieire.


Extraordinar. Fierbnd, Reena privi spre cas. Pur i
simplu extraordinar. N-ai putut tu s-i ii gura, s m-atepi pe
mine s-o rezolv.
tii ceva? spuse el. Am avut o noapte de tot rahatu i numi arde s mai ncep o rund. N-ai dect s faci ce vrei. Eu m
duc la culcare.
Bo
Din mers, Bo ridic o mn, lsnd-o plin de draci i fr s
aib pe cine s i-i descarce.
Cnd reui s ntre i ea pe ua din fa, era aproape patru
dimineaa. Nu voia dect s fac un du lung, rcoritor, i s se
culce n patul ei moale.
Prinii ei dormeau pe canapea, ghemuii unul lng altul ca
doi copii. Considernd-o o binecuvntare, Reena se retrase cu
gndul de a urca tiptil la etaj.
Nici s nu te gndeti.
Glasul tatlui ei o opri n loc, fcnd-o s nchid ochii.
Niciodat, nici mcar o dat, nu reuise-vreunul dintre ei s se
strecoare pe furi n cas dup ora stingerii.
E trziu. Vreau s-apuc i eu mcar vreo dou ore de somn.
Eti destul de mare ca s tii c-n via nu facem numai
ceea ce vrem.
Of, nu suport cnd spui chestia asta.
Ia scama pe ce ton vorbeti, Catarina, o atenion Bianca

fr s deschid ochii. nc mai suntem prinii ti, i tot prinii


ti vom fi i la o sut de ani dup ce-ai s mori.
Ascultai, zu c-s foarte obosit. N-am putea s-o lsm pe
423
mine?
Te amenina cineva i nou nu ne-ai spus?
OK, nicio ans s-i trag sufletul. Reena i scoase elasticul
care-i inea legat prul la spate, n timp ce tatl ei se ridica de pe
canapea.
Asta-i slujba, tat. Nu vreau, nu pot i n-am s v spun
niciodat chiar totul despre munca mea.
E ceva personal. i-a telefonat. i cunoate numele. tie
unde locuieti. i-n noaptea asta a ncercat s te omoare.
Par eu moart? ripost ea. Par rnit?
Cum ai prea dac Bo nu se mica att de repede?
Of, nemaipomenit! i arunc Reena minile n sus.
Vaszic, el e cavalerul n alb, iar eu, demoazela neajutorat.
Pe-asta o vedei? i scoase ea cu un gest smucit insigna,
nfignd-o n faa tatlui ei. Demoazelelor neajutorate nu li se
dau din astea.
Dar li se dau femeilor ncpinate i egoiste care nu pot
recunoate c au greit?
Egoiste?
ncepuser s strige, cu feele la un centimetru una de alta.
Pe-asta de unde-ai mai scos-o? E munca mea, meseria

mea? Te-nv eu pe tine cum s-i faci meseria?


Eti copilul meu. Treburile tale vor fi ntotdeauna i ale
mele. Cineva a ncercat s-i fac un ru, iar acum va avea de-a
face cu mine.
Tocmai asta ncercam s evit. De ce nu i-am spus toate
astea? Mai amintete-i o dat tot ce ne-am spus acum. N-ai s te
amesteci. N-ai nimic de-a face cu munca mea, nici cu partea asta
a vieii mele.
424
Nu m-nva tu pe mine ce s fac i ce nu!
E valabil i pentru tine!
Basta! Basta! De-ajuns! sri Bianca de pe canapea. Nu
ridica tonul la tatl tu, Catarina. i tu, nu striga la fiica ta,
Gibson. Am s strig eu la amndoi. Imbecililor. Stupid! Amndoi
avei dreptate, da asta n-o s m opreasc s v dau cap n cap
pn o s vi le-aud trosnind de goale ce-s! Tu, i repezi ea un
deget n pieptul soului ei, tu te tot nvrteti n jurul cozii i najungi la subiect. Fiica noastr nu e egoist, i-ai s-i prezini
scuzele! Iar tu, se ntoarse degetul ci spre Reena, tu ai munca ta,
i suntem mndri de ceea ce faci, i de cine eti, dar asta-i cu
totul altceva, tii foarte bine. Nu e vorba de alt persoan, ci de
tine. Ne-auzi tu vreodat zicnd: Nu, nu, Catarina, cnd intrin cte o cldire care ar putea s-i cad-n cap? Am spus noi:
Nu, nu poi s fii ofier de poliie ca s nu ne mai vedem capul
de griji zi i noapte?

Mam
N-am terminat. Ai s tii cnd termin. Cine-a stat cel mai
drept, cine s-a mndrit cel mai mult cnd ai devenit ceea ce i-ai
dorit dintotdeauna? i-acum stai aici i ne spui c nu e treaba
noastr cnd cineva vrea s-i fac un ru?
Eu doar doar n-am vzut ce rost ar avea s se ngrijoreze
toat lumea.
Ha! sta-i rolul nostru. Noi suntem familia.
OK, ar fi trebuit s v spun, i a fi i fcut-o dup cele
ntmplate n noaptea asta dac Bo nu se-apuca s
Acum o s dm vina pe el? O ntrerupse Gib.
Reena i ls umerii s-i cad.
Sigur, doar el a mai rmas i, cum nu-i aici ca s
425
protesteze Am aa un chef, s-i pun povestea asta-n crc. i
ce, a devenit dintr-odat cel mai bun prieten al tu?
S-a rnit ca s fie sigur c nu peti nimic. Gib i lu faa
n mini. S-ar fi putut ca-n noaptea asta pe tine s te coas
Xander Sau chiar mai ru.
Scuz-te, i reaminti Bianca, i Gib ridic ochii spre tavan.
i prezint scuzele mele c te-am fcut egoist. Nu eti.
Eram furios.
E-n regul. Cnd e vorba de voi, da snt egoist. V
iubesc. V iubesc mult, repet, strecurndu-se n braele lui i
ntinznd mna dup mama sa. Nu tiu cine face asta, sau de ce,

dar mi-e din ce n ce mai fric. n ambele locuri a lsat cte ceva
de la Siricos.
De la Siricos? repet Gib.
La coal, o cutie de chibrituri, iar n seara asta, un ervet.
Vrea s-mi dea de neles c poate s ntre acolo, s ajung la
voi. Vrea s-mi spun M tem c s-ar putea s ncerce s-i
fac ru unuia dintre voi. N-a putea suporta asta.
Atunci tii i ce simim noi n legtur cu tine. Hai, du-te,
dormi puin. O s ncuiem ua la plecare, zise Bianca.
Dar
Bianca strnse mna lui Gib, nelsndu-i timp s vorbeasc.
Odihnete-te, continu ea. Nu-i mai face griji n noaptea
asta.
Cnd rmaser singuri, Gib i opti soiei sale:
Doar nu te gndeti s-o lsm singur.
Ba o s-o lsm singur. Trebuie s credem n ea, iar ea
trebuie s tie c o putem face. E att de greu Strnse un
moment buzele, apoi adug cu voce mai sigur: ntotdeauna e
426
greu s te ndeprtezi de copiii ti dar o faci. Hai s mergem i
s ncuiem ua. O s ne ducem acas i ne vom face acolo griji
pentru ea.
Telefonul o trezi din somn la ase fr un sfert. Reena se tr
prin siropul cleios al extenurii, aprinse pe dibuite lumina, apoi
ddu drumul la casetofon.

Ce? mormi ea n receptor.


N-ai fost destul de rapid, aa-i? Eti mai puin deteapt
dect te crezi.
Uite cine vorbete! Abia reui ea s-i controleze furia.
Atta doar c, tii, te-ai deranjat i ai cheltuit cam mult doar ca
s faci scrum un camion. Mai snt destule acolo de unde-a venit
sta.
Pun pariu c s-a ofticat, rse individul ncet. Tare-a mai
vrea s-i fi vzut mutra cnd a srit n aer.
i-atunci de ce n-ai rmas acolo? S fi stat pe loc, s vezi
spectacolul.
O s vezi ce-am s-i fac nainte de a termina.
Dac asta-i tot ce vrei, spune-mi unde i cnd.
Eu tiu unde, eu zic cnd. Nu te-ai prins, este? Nici mcar
dup ce-ai vzut n noaptea asta nu te-ai prins. i cic tu ai fi aia
deteapt, da nu eti dect o trf proast.
Ochii ei se ngustar.
Snt o trf proast, dar am sni frumoi ca luna mai.
Dac aa crezi, de ce nu-mi dai nite indicii? Jocul nu mai are
niciun haz dac rmn n urm. Hai, ncerc ea s-l
ademeneasc, s ne jucm
Eu am fcut jocul, eu fac i regulile. Data viitoare.
Cnd legtura se ntrerupse, Reena se ls pe spate.
427
Mintea-i intrase n aciune, uitnd complet de somn i

funcionnd cu vitez maxim.


Nu te-ai prins, este? Nici mcar dup ce-ai vzut n noaptea
asta nu te-ai prins.
Ce anume ar fi trebuit s vad n noaptea aceea? Se ntreb
ea. Individul folosea metode diferite, inte diferite. Nu urma
acelai modus operandi, nici acelai gen de inte, cum ar fi fcut
un incendiator n serie tipic.
Lsa ceva de la Siricos c semntur. Ca mesaj pentru ea.
ODonnell l suspecta pe Luke. Luke nu putuse suferi
restaurantul. Dar Luke era la New York. Ar fi fost posibil,
desigur, s vin cu maina pn-n Baltimore, dar de ce s-o fac?
De ce s-o hruiasc dup atia ani?
i nu corespundea nici sintaxa, structura frazei Luke ar fi
putut-o face intenionat ca s-o abat pe o pist greit dar, din
nou: de ce?
Pe lng asta, habar n-avea de focuri, de combustibili i
explozivi. Pe lng c-i fusese incendiat Mercedes-ul, niciodat
nu
Reena se ndrept brusc de spate.
O, Doamne!
Nu era la fel nu tocmai. Maina lui Bo fusese spart,
incendiat din interior, cu sistemul de alarm scos din funciune.
Dar
Benzin turnat peste motor, peste cauciucuri, sub asiu,
fetila din rezervor

Trecuser atia ani. Era posibil s fie aceeai persoan? Nu


era cineva care voise s-l atace pe Luke, nu un om care-i purta
pic lui Luke, ci unul care-i purta pic ei. Dup atta timp.
428
Dar chiar era att de mult timp? Se ntreb, dndu-se jos din
pat pentru a se plimba prin camer, agitat. ase ani? De-atunci
mai avuseser loc i alte incidente, pe care nu le reperase?
Incendii anchetate de ea care fuseser opera lui?
Trebuia s revad dosarele deschise, cazurile nesoluionate.
Tot ceea ce fusese n evidena unitii i nu se putuse nchide.
Ct de demult ncepuse totul? De ct timp se pregtea
individul s ntre n contact personal cu ea?
Un fior rece i nghe inima, mai-mai s i-o opreasc n loc.
Simi cum i se scurgea sngele din fa nainte de a se ntoarce i
a cobor scara n fug.
Cu mini tremurtoare, lu nsemnrile pe care i le adusese
acas din buctria lui Bo. Notele dup conversaia telefonic cu
incendiatorul.
GndeT-T, gnd doar, scrisese ea, cu prescurtrile pe care le
folosea n timpul interviurilor la toi brb P KR i-ai lsat s
Tf
Primul murmur, lsndu-se ncet pe covor. Josh. O.
Sfinte Dumnezeule! Josh.

24
La opt far cinci, Reena ncepu s bat n ua lui Bo i nu se
opri pn el nu-i deschise.
Ochii lui erau mpinjenii de somn, prul i se lipise de-o
parte a capului, iar n cealalt sttea zburlit. Nu avea pe el dect
o pereche de boxeri albatri, iar privirea i era ncruntat i
somnoroas.
Trebuie s-i vorbesc.
429
Sigur, sigur, poftete, mormi Bo, cnd Reena trecu pe
lng el, intrnd ca la ea acas. Ia loc. Vrei ceva la micul dejun?
Snt aici ca s te servesc.
mi pare ru c-a trebuit s te trezesc din somn, dei tiu c
ai avut o noapte proast, dar e important.
Bo ridic dintr-un umr i njur cnd braul rnit protest.
Apoi i ntoarse spatele i porni cu pai trii spre buctrie.
Scoase din frigider o cutie de cola i o deschise, turnnd-o pe
gt.
Mai tiu i c eti furios pe mine, continu Reena, pe un
ton nepat ca al unei nvtoare de la clasa nti ceea ce nu-i
displcea total. Dar n-avem timp acum pentru copilrii.
Ochii lui crpii se ngustar pe deasupra cutiei. Ridic
degetul mijlociu.
Asta, spuse el, a fost o copilrie.
Dac ai chef de ceart, te trec pe list pentru mai trziu.

Ceea ce am s-i spun acum e oficial i vreau s m asculi cu


atenie.
Bo se trnti pe un scaun, fcndu-i semn s continue cu o
micare nepstoare a capului.
Pe chipul lui se citeau nemulumirea, oboseala i, observ ea,
o und de durere n adncul ochilor. Dar n agenda zilei nu erau
incluse i consolri.
Am motive s presupun c legtura dintre mine i
incendiator e mult mai veche dect am crezut iniial.
Bo i mai turn pe gt puin cola.
i?
Urmresc teoria asta pe baza unor conversaii pe care leam avut cu el, inclusiv azi-diminea, n zori.
430
Mna lui Bo se strnse pe cutie destul de tare ca s ndoaie
tabla.
Vaszic te-a trezit din somn, iar tu te-ai hotrt s facem
plcerea pe din dou i m-ai sculat i pe mine.
Bo.
Pe dracu
njurase obosit, fr patim; se ridic de pe scaun i porni
spre un dulpior. Scoase un flacon de Motrin, i turn cteva
pastile n palm i le arunc n gur ca pe bomboane.
Te doare? l ntreb Renna.
O privi cu ochi reci n timp ce nghiea tabletele cu cola.

Nu, mi place doar combinaia de Motrin cu coca cola


clasic. Micul dejun al campionilor de doi bani.
Reena simi un gol n stomac.
Chiar eti furios pe mine.
Snt furios pe tine, pe toate femeile i brbaii din lume, pe
copii, btrni, cini, potai i toate speciile faunei i florei de pe
planeta Pmnt, poate chiar i din tot universul, unde cred c mai
exist i alte forme de via, pentru c am reuit s dorm cam
cinci minute n total i tot trupul m doare de-mi vine s urlu.
Ea observase vntile, juliturile, zgrieturile. i pe propriul ei
trup gsise destule. Ale lui erau mai grave, far ndoial. Erau
mai grave fiindc se aruncase dedesubt ca s-i amortizeze ei
cderea.
Reena venise cu intenia de a vorbi rapid i la obiect, de a-i
spune esenialul, fr a intra n detalii. Acum, privindu-i
expresia posomort, prul ciufulit i trupul plin de lovituri, se
rzgndi.
Pn i nvtoarea ei din clasa nti o pupase ca s-i treac
431
atunci cnd i julise genunchiul la joac.
De ce nu stai jos? Am s-i fac ceva de mncare i i voi
da i-o pung cu ghea. Genunchiul sta pare cam umflat.
Nu mi-e foame. i am acolo o pung cu mazre congelat.
Reena, care avusese parte de destule luxaii i lovituri,
nelese imediat ce rol avea mazrea. Scond punga din

congelator, Bo se aez ca s i-o aplice singur pe genunchi.


mi pare ru c te-ai accidentat. i pentru camionet mi
pare ru. mi pare ru pn i de faptul c te-am certat fiindc iai spus tatlui meu un lucru pe care eu nu eram nc pregtit s
i-l spun.
Se aez cu coatele rezemate pe mas i ochii apsai n podul
palmelor.
Bo, mi pare-aa de-al dracului de ru
Nu-ncepe cu din-astea. Dac plngi acum, praful o s sealeag de furia mea i era perfect!
N-am s plng, zise ea fcnd eforturi uriae s se
stpneasc. Merge din ce n ce mai ru, Bo. i ai intrat i tu n
povestea asta din cauza mea.
Ct de ru e?
Trebuie s dau un telefon, spuse ea, scondu-i mobilul.
Va dura ceva mai mult dect prevzusem. Pot s beau i cu
puin? i ceru, artnd cu capul spre cola.
Te rog.
ODonnell? ntreb Reena. Ridicndu-se n picioare. Mai
ntrzii o juma de or. Am cam rmas n urm.
Deschise frigiderul. Coninea cutii de pepsi dietetic, printre
altele de coca cola clasic. tia c Bo le cumprase pentru ea.
Ochii i se umplur iar de lacrimi, fcnd-o s se simt ridicol.
432
Nu, nici vorb. Ne vedem n juma de or.

nchise telefonul, se aez, deschise cutia i l privi pe Bo.


Acum civa ani eram mpreun cu cineva. Am avut o
relaie stabil timp de cteva luni. Vreo patru, cred. Nu era genul
meu. Cam spilcuit i foarte pretenios. mi dorisem o schimbare
i o gsisem n persoana lui. Tip elevat, cu Mercedes, costume
italieneti, vinuri de soi Vedeam mpreun o mulime de filme
subtitrate care snt al naibii de sigur c nu-i plceau nici lui mai
mult dect mie. mi plcea s m ntlnesc cu el fiindc aa
reueam s fiu i eu femeie.
i-n rest ce erai, pechinez?
Mai bine zis, fetican. O muieruc mofturoas.
Ridic uor din umeri. Continua s se simt prost.
Pentru mine a nsemnat o schimbare de ritm, relu ea. l
lsam s aleag el restaurantele, s fac planuri A fost ca o
scurt recreaie. n meseria mea trebuie s fii mereu n alert i
nu-i poi permite s te pori ca o femeie. Trebuie s vezi multe,
s faci multe lucruri n fine. Poate c nu-mi doream dect
contrastul.
Ne putem opri puin aici? Crezi c sta-i tipul care te
sun?
Nu. N-ar fi imposibil, dar nu, nu cred. E planificator
financiar i-i face manichiur de dou ori pe lun. Acum
locuiete la New York. n orice caz, ncepea s mi se cam vre
pe sub piele. L-am lsat, fiindc nici eu nu-s chiar sigur de
ce, i oricum nu conteaz. n seara n care primisem primul meu

caz ca detectiv n cadrul unitii am avut o mic ceart. i m-a


lovit.
Stai aa! Trnti Bo cutia de cola pe mas. Ce-ai zis?
433
Ateapt
Scoate totul la lumin, i spuse Reena. Toat umilina.
Am crezut c fusese un accident, cum susinea el. Fcuse o
piruet teatral, gesticulnd, iar cu veneam spre el din spate, i
mna lui m-a izbit n obraz. S-ar putea s fi fost un accident i
am acceptat ideea. Pn la urmtoarea ocazie.
n ochii lui Bo nu mai rmsese nici urm de cea
somnoroas. Strluccau. Un verde pur i dur.
Te-a mai lovit o dat.
A fost altceva. Fcuse nite planuri foarte pretenioase
pentru cin, tar s-mi spun nimic, ntr-un restaurant franuzesc
elegant, cu ampanie, flori, toate cele. Asta ca s-mi spun c a
fost avansat i c se transfer la New York. M-am bucurat
pentru el a fost aproape un oc, dar ce era s fac? i-n plus
Fcu o pauz i oft.
i-n plus, mi ziceam: Ia te uit, aa mi-e mai uor.
Suntem scutii de-o scen dramatic la desprire.
i spui asta cu vinovie fiindc?
Par cinic, tiu. Ce chestie, iubitul de care m cam
sturasem se mut n alt stat. Norocul meu! Dar, n timp ce eu
ncercam s m prefac c nu m simt deloc uurat, el a-nceput

s-mi spun c s-l urmez la New York. Nu mi-a fost clar din
primul moment c se referea la o mutare definitiv. Or, aa ceva
nu puteam s fac, i am ncercat s-i explic de ce nu pot i nici
de ce nu vreau.
OK, deci tipul cu care-ai fost combinat cteva luni a vrut
s-i arzi toate punile, s-i prseti casa, familia, slujba,
lindc el era transferat.
Bo duse cutia la gur cu o mn, bnd, n timp ce cu cealalt
434
fcu un gest demonstrativ spre ea:
Vezi, i-am spus eu c exist via i-n alte sisteme solare.
E clar c sta a fost zmislit pe planeta Nici n Ruptu
Capului.
Cuvintele lui o fcur s rd ncetior.
Stai, c rul abia ncepe. Dintr-odat m trezesc c scoate
un inel c-un diamant ct un meteorit i-mi spune c ne vom
cstori i c ne mutm la New York.
Renna nchise ochii, retrind ntocmai sentimentele de atunci.
M-a lovit drept n moalele capului, i jur. M-am trezit cu
toat chestia asta din senin i n timp ce-ncercam s-i spun c-i
mulumesc dar mai bine lips, apare chcinerul cu sticla de
ampanie. Cei de la mese ncep s aplaude i-afurisitul de inel
mi intr-n deget.
Ambuscad.
Mda Rsufl scurt, recunosctoare c o nelesese, i

continu: N-am putut s reacionez de fa cu toat lumea din


restaurantul la nenorocit, aa c-am ateptat s ajungem acas la
mine. Hai s zicem c n-a reacionat tocmai bine. Mi-a fcut un
scandal monstru. C-l umilisem, c nu eram dect o scorpie
mincinoas, aa i pe dincolo. Drept urmare nu mi-a mai prut
ru pentru el i-am reacionat la rndul meu. i atunci m-a
pocnit. A zis c-o s-mi arate el mie cine-i eful, iar cnd a vrut
s-mi mai dea nc una, am dat cu el de pmnt, i-am tras un ut
ntre picioare i l-am aruncat pe u-afar.
Voiam s te felicit i s adaug c, dup tot ceea ce mi-ai
spus, e printre principalii suspeci pentru tot ceea ce se ntmpla
acum.
Nu o va face s se simt vinovat, i spuse Reena. Nici
435
proast, nici slab. Era o experien interesant s mprteasc
un incident urt i umilitor din viaa ei cu un brbat care n-o
fcea s se simt murdar sau njosit.
Cursa n care i se angajase inima se acceler i mai mult.
N-a crede, dar bnuiesc c are o legtur. A doua zi
dimineaa, n zori, au aprut la u cpitanul meu i ODonnell.
Cineva dduse foc Mercedesului lui Luke, la cteva ore dup ce
se trse afar de la mine din cas. El ddea vina pe mine, dar na inut. Una la mn, venise la mine Gina i rmsese peste
noapte. A doua la mn, m-au crezut pe mine, nu pe el.
Renna remarc faptul c Bo urmrea atent relatarea i c

nelegea ce se petrecuse. i ddu totui toate amnuntele.


Metoda folosit nu fusese exact aceeai c azi-noapte, dar
exist mari asemnri. n plus, cnd m-a sunat azi-diminea, a
fcut o aluzie.
Ccnarul sta de Luke putea s-i dea singur foc la
main ca s se rzbune pe tine. Iar acum s-ar putea s fi revenit
i s vrea s se mai distreze.
Posibil, atta doar c Azi-noapte, cnd m-a sunat, a mai
spus i altceva. Pe moment nu i-a fcut efectul, cel puin nu
complet. Pe urm, toate s-au ntmplat destul de repede i abia
azi-diminea m-am prins. Spusese c-ar trebui s m gndesc la
toi brbaii cu care am trit, ncepnd cu primul.
i?
i primul a fost Josh. Iar Josh a murit ntr-un incendiu cu
mult timp nainte ca eu s-l fi cunoscut pe Luke.
Fumnd n pat.
N-am crezut asta niciodat. Vocea i se frnse. A trebuit s
accept concluzia, dar n-am crezut niciodat. i iat c acum trei
436
oameni, trei brbai cu care am avut relaii, au fost implicai n
nite incendii serioase. Unul dintre ei a murit. Nu pot s-o
consider o coinciden. Nu mii ine.
Bo se ridic i merse chioptnd pn la frigider, de unde-i
mai scoase o cola.
Fiindc acum bnuieti c Josh a fost asasinat.

ntr-adevr. i mai cred c folosirea focului a fost


intenionat, pentai c oricine m cunotea tia c studiam i m
pregteam s devin detectiv de incendii. De cnd
De cnd v-a ars restaurantul, ncheie Bo n locul ei.
Lisuse. Pastorelli. Totul a nceput n ziua aia. n ziua aia au
nceput toate Renna expir prelung. n regul, zise, am s
verific. Poi s-i iei puin timp liber?
Pentru ce?
Bo, Josh a murit. Luke s-a mutat la New York i oricum
am rupt orice legtur cu el. Tu locuieti n vecini. Data
urmtoare ar putea ncerca s-i atace casa sau chiar pe tine.
Sau pe tine.
D-te la fund vreo dou sptmni, ia-i o vacan,
ateapt s nchidem cazul.
Sigur. Unde vrei s mergem?
Renna strnse pumnii.
Eu snt inta. Dac dispar, se oprete i ateapt s m
ntorc.
Dup cum vd cu lucrurile, inte sntem amndoi. Doar
dac nu cumva plnuieti s te-ncurci cu altul n timp ce eu fac
schi nautic cine tie pe unde. Mi-e drag pielea mea, Reena, sau
atta ct mi-a mai rmas din ea, dar n-am s-o iau la sntoasa
ateptnd s-mi trimii tu vorb c nu mai e niciun pericol. Eu nu
437
procedez aa.

Nu e momentul s faci pe masculul feroce.


Pn nu-mi cresc sni, am s rmn mascul.
Ai s-mi distragi atenia. Voi fi ngrijorat pentru tine i nam s m pot concentra. Dac se mai i ntmpla ceva
Un nod i se puse pe neateptate n gt i o sili s se ntrerup.
Dac eu i-a fi spus asta, mi-ai fi rspuns c poi s-i
pori i singur de grij, c nu eti nici proast, nici nechibzuit.
Vznd-o c nu rspundea ridic din sprncene.
Ce-ai fi s srim peste partea asta? Nu facem dect s ne
aruncm unu! Altuia aceleai argumente.
Din ochii lui Bo dispruse orice urm de bun dispoziie.
Canalia m-a atacat, Reena. Mi-a aruncat n aer camioneta.
Crezi c-am s-i ntorc spatele i-am s plec?
Te rog Mcar cteva zile trei zile. Acord-mi trei zile
ca s
Vocca i se frnse.
Nu. Nu plnge. Asta-i o lovitur sub centur i n-o s in.
Eu nu m folosesc de lacrimi ca s-mi ating scopurile,
prostnacule, replic Reena tergndu-i-le cu dosul palmelor.
Pot s te plasez n custodie de protecie.
Poate.
Nu-i dai seama c nu pot s fac fa?
Se ridic de la mas, ducndu-se pn la fereastra de deasupra
chiuvetei, i rmase cu privirea pierdut afar.
mi dau scama c nu poi face fa la ceva.

Nu tiu ce s fac i aps pumnul ntre sni, peste inima


care i btea nvalnic. Nu tiu cum s fiu Nu tiu cum s
rezolv situaia asta
438
O s gsim noi o calc.
Nu. Nu! Ce, eti prost, eti orb de nu vezi? se rsti Reena,
ntorcndu-se spre el. Cazul tiu cum s-l rezolv. Lucrezi la el
pn ajungi la capt. E ca un puzzle. i am toate piesele. Nu
trebuie dect s le pun la locurile lor. Dar asta? Pe-asta nu
pot s-o suport declar ea. Btndu-se cu pumnul n dreptul
inimii. Snt snt
Astmatic? ntreb Bo, vznd-o cum sttea acolo, gfind.
Spre uimirea amndurora, Reena nfac o can de pe bufet i
ddu cu ea de perete, fcnd-o ndri.
Idiot mpuit ce eti, snt ndrgostit de tine!
Bo ridic o mn ca pentru a se feri de o alt eventual can,
dei minile ei erau goale.
O clip, stai Doar o clip
Of, mai las-m dracului
Ddu s se repead pe u afar, dar Bo o prinse de mn.
Am zis s stai naibii o clip!
Sper s ai o criz, s umbli aiurea prin toat casa i s-i
faci picioarele ferfeni prin cioburi.
Dragostea are multe forme, mormi el.
Nu-i bate joc de mine. Tu ai nceput. Eu n-am fcut dect

s ies ntr-o zi pe u n curtea din spatele casei mele.


Nu-mi bat joc de tine. ncerc s-mi trag respiraia.
O inea strns de mn, rmnnd mai departe n fotoliu, cu
punga de mazre congelat pe genunchiul lovit.
Cnd spui c eti ndrgostit de mine e cu/mare sau cu
mic? S nu dai! o preveni grbit cnd i vzu mna cealalt
strngndu-se pumn.
N-am intenia s recurg la fora fizic. Dar nici mult nu
439
lipsise. Reena i sili mna, braul, tot trupul s se relaxeze. ia fi recunosctoare dac mi-ai da drumul.
Bine. Atunci i-a fi i eu recunosctor dac n-ai iei
valvrtej de-aici, obligndu-m s m ridic i s alerg
chioptnd dup tine, prilej cu care a putea face o criz i mia ferfenii tlpile prin cioburi.
Buzele ei tresrir.
Vezi? Fir-ar al naibii, sta trebuie s fie motivul pentru
care mi s-a ntmplat aa ceva. Nu eti un pislog, Goodnigbt,
dar poi fi att de-al naibii de-afabil, nct nu mi-e greu s cred c
oricine-i poate fora mna. i mai eti i serviabil pn la o
limit pe care ai trasat-o singur n capul tu. Probabil c a avea
nevoie de dinamit ca s te-arunc dincolo de linia aia o dat ceai tras-o. Avea dreptate maic-mea. ntotdeauna are dreptate.
Cu un oftat, se duse la debara de unde scoase o mtur i un
fra.

Eti la fel ca taic-meu, zise ea.


Ba nu snt.
Zmbind, Reena ncepu s mture cioburile.
N-am avut intenii serioase cu nimeni pn la tine, fiindc
niciunul nu corespundea modelului. Nimeni nu se ridica la
nivelul omului pe care-l admir cel mai mult tatl meu.
Ai dreptate. Suntem identici. Ne-au separat la natere.
Era cu mic, iar asta-i destul de deconcertant. i pe urm,
azi-diminea, ai deschis ua i-am vzut un mare ct toate
zilele, gras i strlucitor. i uit-te la tine cum ari. i st prul
arici.
Drept rspuns, Bo ridic o mn, i pipi prul zbrlit i se
strmb.
440
Rahat.
i-i pierzi chiloii de pe tine.
i slt betelia rupt.
Las-c m mai in destul.
Eti tot ciufut i plin de vnti. i nu conteaz. mi pare
ru pentru can.
Fratele tu a spus c obinuii s aruncai cu obiecte. Eu
snt ndrgostit de tine aproximativ de la orele zece i jumtate
p. m., 9 mai, 1992.
Zmbind duios, Reena arunc cioburile n lad de gunoi.
Nu te cred.

Uor i-e ie s vorbeti. Tot cu mic era, continu el n


timp ce Reena punea mtura i fraul la loc. Cu un mic n
jurai cruia pluteau tot felul de fantezii. A dobndit o cu totul
alt culoare dup ce te-am cunoscut, dar tot mic era.
tiu. Am s ntrzii, spuse ea, uitndu-se la ceas. Am s
trimit aici doi poliiti pn
i a crescut. A crezut mare, Reena, aa c va trebui s
gsim o soluie.
Veni lng el i i rezem obrazul de cretetul lui.
sta-i cel mai ciudat lucru, spuse ea, ns nu pot sta. Nu
pot s mai stau.
E OK. Poate s mai atepte.
Se aplec pina-i atinse buzele cu ale ei.
Am s te sun mai trziu. Apoi l mai srut o dat. S ai
grij i nc o datde tine.
Reena iei repede nainte ca Bo s apuce s se ridice de pe
scaun. El rmase pe loc, n lumina matinal care intra pe
ferestre, cu o cutie de cola cald pe mas, gndindu-se ce ciudat,
441
ciudat de tot, era drumul vieii.
Abia terminase cola cnd auzi din nou bti n u.
Pentru numele lui Dumnezeu!
Se ridic cu convingerea c pastilele i mazrea i fcuser
bine, i porni spre intrare. Trebuia s-i dea o cheie, devenea
inevitabil. Asta ar fi fost ca i cum ar fi locuit mpreun, iar de

aici nu mai era dect un pas pn la atotputernicul cuvnt cu C.


nc n-avea chef s se gndeasc la asta.
Cnd deschise ua, braele i se umplur imediat de o fptur
feminin. Dar nu era Reena.
Bo! Dumnezeule, Bo! Mandy l strnse destul de tare ca
s-i zgndreasc toate vntile. Am venit direct aici de cum am
auzit!
Imediat ce-ai auzit ce?
Despre bomb din maina ta. Smuci capul napoi,
msurndu-l rapid cu privirea. O, srcuul de tine! Au zis c-ai
suferit doar leziuni minore, dar vd c eti cotonogit de-a
binelea. Ai i un bandaj i ce e cu prul tu?
Taci din gur, mormi el, trecndu-i minile prin pr.
Brad parcheaz maina. n cartierul sta e-un adevrat
safari s gseti un loc de parcare, iar zona din faa casei tale e
nc blocat.
Brad.
N-am auzit mai repede, pentru c-mi nchisesem mobilul
din greeal, i nu eram acas, aa c cei de la ziar nu m-au
putut gsi. Abia azi-diminea am aflat. De ce n-ai dat i tu
mcar un telefon?
Brad? Nu era ncet la minte, chiar dac dormise doar vreo
cinci minute toat noaptea. Tu i Brad? mpreun? Brad al meu?
442
Ei, Doamne, doar nu te-ai culcat vreodat cu el, nu? i a

fost absolut pe neateptate. Hai s te-ajut s stai jos.


Bo ddu din mini ca un agent de circulaie:
Stai, stai, stai! Am nimerit ntr-o pies de teatru absurd?
Da nu-i absurd deloc. Ne cunoatem de ani de zile. Ne-am
ntlnit, am zis s mergem s mncm ceva, poate pe urm la un
film, i de la una am ajuns la alta. Zmbi cu gura pn la urechi.
A fost excelent!
Taci din gur! Nu-mi mai spune nimic! Bo i astup
urechile cu palmele, scond sunete puternice pe gur ca s-i
acopere vocea. Creierul meu nu poate suporta attea date noi. O
s fac implozie.
Sper c nu eti ca nesimiii ia care zic: M-am culcat
cndva cu ea, aa c de-acum niciunul din prietenii mei nu-i
poate face curte, aa-i?
Ce? Nu Era oare? Nu, repet el dup nc un moment.
Dar
Fiindc exist o legtur adevrat ntre noi. i acum lasm s te ajut
Expresia ei deveni vistoare, iar cnd Bo i urmri direcia
privirii, l vzu pe Brad venind pe strad, avnd pe chip varianta
masculin a aceleiai expresii vistoare.
ntoarse privirea, inndu-se cu minile de cap.
Capul meu, capul Voi doi, cei mai buni prieteni ai mei,
o s terminai treaba pe care-a nceput-o nenorocitul la azinoapte

Nu fi prost. i poate c n-ai observat, dar te fi pe-aici n


chiloii tia jerpelii. N-are nimic! i strig ea lui Brad.
Bi frate, da ne-ai tras o spaim de ne-ai scurtat viaa cu
443
zece ani, l dojeni Brad urcnd n fug treptele. Eti OK? Ai
consultat un medic? Vrei s te ducem la radiologie?
Am consultat un medic, rspunse Bo, mormind cnd Brad
l mbri.
N-am mai putut de ngrijorare, direct ncoace am venit. Ce
s-a-ntmplat cu camioneta?
S-a fript.
i era a naibii de bun Ce putem face? Vrei s-i las
maina mea? Sau putem s stm cu tine i s te ducem oriunde
ai nevoie s mergi.
Nu tiu nc nu m-am adunat.
Nu-i face griji, l liniti Mandy. Vrei s te ntinzi? Pot si fac ceva de mncare.
Dei le vedea minile furindu-se una spre alta, Bo i ddu
seama c se aflau acolo din solicitudine pentru el. Ca
ntotdeauna.
O s fac un du. M mbrac i o s m mai dezmeticesc
OK. ntre timp i pregtim micul dejun. Trebuie s ne
lum liber amndoi de la slujb, nu, Brad?
Sigur.
i cnd te-ntorci jos, adug Mandy, vrem s ne spui ce s-a

ntmplat. Totul.
Reena se frec la ochi ca s i-i limpezeasc, apoi se
concentr din nou asupra monitorului computerului.
Pastorelli senior ba a intrat, ba a ieit din nchisoare,
aproape toat viaa. Violene, beii, tulburarea linitii publice,
atacuri cu mn armat, incendierea de-atunci, furtiaguri
mrunte A fost anchetat de patru ori n legtur cu tot attea
incendii suspecte dou naintea celui de la Siricos , i dou
444
dup ce-a ieit din nchisoare. Ultimul domiciliu cunoscut e n
Bronx, dar nevast-sa st-n Maryland, chiar lng C.D.
Fiul s-a strduit s peasc pe urmele tatlui, complet
ODonnell. Dou condamnri la corecional, nainte de-a face
aipe ani.
tiu despre alea. John mi-a inut evidena dup ce l-am
rugat. L-au luat i pe el n noaptea cnd i-a omort cinele i i-a
dat foc pe treptele noastre.
Se ridic, ducndu-se s se aeze pe colul biroului lui
ODonnell, astfel nct s poat discuta fr s-i bruieze
rumoarea din camera brigzii.
i-a omort propriul cine, ODonnell. Au spus c fusese o
reacie violent ca rezultat al arestrii lui taic-su pentru
incendiu. Un copil cu tulburri psihice, cu o via de familie
abuziv Tatl i btea regulat nevasta i din cnd n cnd
ddea i cu fiu-su de toi pereii.

Dar nu i-ai crezut.


Nu. Am vzut cum alergase dup main cnd l-au arestat
pe Pastorelli. i ador tatl lucru tipic pentru muli copii care
cresc ntr-o asemenea atmosfer. Maic-sa era slab, ineficient.
Tatl lui ddea ordinele. i uite cum a evoluat, adug ea,
ntorcndu-se ca s vad afiajul de pe displayul lui ODonnell.
Arestri pentru violen, tentativ de viol, vandalism, furturi de
maini, nclcri ale condiiilor de eliberare pe cuvnt Nu i-a
mers doar pe urme, ci chiar l-a depit.
N-are niciun incendiu la activ.
Poate c-i mai atent, sau mai norocos. Poate c el i taicsu lucreaz n echip, ntr-un fel. Poate i-a pstrat incendiile
pentru mine. Oricum, povestea asta pornete cel puin de la unul
445
dintre ei, dac nu de la amndoi.
Nicio dovad.
Unul sau amndoi l-au omort pe Josh Bolton.
De la ce-au ei n cazier i pn la omor, pasul e cam mare,
Hale.
S-ar putea s fie i altele, i pur i simplu s nu fi fost
prini. Toate pornesc de la mine. Din ziua n care Joey m-a
agresat. Agresiune sexual, asta a fost, dar eu eram prea tnr
ca s neleg.
Totui i mai amintea, i-nc foarte bine, cum o prinsese de
piept, epitetele pe care i le adresase i faa lui, cu expresia

aceea slbatic
Se repede la mine, iar fratele meu i civa prieteni de-ai
lui m aud tipind i-l alung. Eu i spun tatei, care se duce direct
la Pastorelli senior s-i spun vreo dou. Niciodat nu l-am mai
vzut pe tatl meu aa. Dac nu sreau vecinii i civa oameni
de la Siricos s-i despart, ar fi ieit urt de tot. Foarte urt.
Tatl meu a ameninat c va chema poliia, iar cei de fa,
auzind ce se ntmplase, au fost alturi de el.
i-n aceeai sear, Pastorelli a dat foc la Siricos.
Mda. Punei-v cu mine, javrelor, i uite ce pii. A dat
rasol. Beat i neatent, fr s se gndeasc o clip la familia care
locuia deasupra. Putea s ard toat casa cu ei nuntru.
Dar tu ai vzut flcrile.
Ara vzut flcrile. Tot eu. Aa c ne-am trezit cu ditamai
beleaua, ns nimeni n-a fost rnit. Compania de asigurri avea
s acopere pagubele i tot cartierul s-a oferit s ne dea o mna
de ajutor. S-ar fi putut spune chiar c am avut de ctigat de pe
urma incendiului. S-au format legturi, iar prinii mei au avut
446
ocazia s-i extind i s-i renoveze restaurantul.
Ce dezamgire pentru un individ care voia s v fac
greuti!
i l-au mai i prins! Cinele lui ltrase, ODonnell. sta a
fost unul dintre lucrurile pe care i le-am spus lui John. Cinele a
ltrat n curtea lor din spate, unde Pastorelli avea magazia de

scule n care au gsit canistr de benzin, cteva sticle de bere pe


care le furase i pantofii pe care-i purtase.
Iar putiul a omort cinele.
Mda. Fornd puin nota, ai putea spune c i cinele a jucat
un rol. Afurisitul de cine a contribuit la distrugerea lui taicsu.
Cinele a trebuit s moar.
Mda, i mai mult dect att, a trebuit s ard. Putiul e luat,
dus la evaluare, apoi la casa de corecie Intr n sistem. Iese,
iar maic-sa l duce la New York. Acolo are iar probleme, dar
nc mai e copil. Unui copil i e greu s vin tocmai de la New
York la Baltimore ca s ne fac necazuri mie i familiei melc. i
uite-aici
Btu cu degetul n ecran.
A avut i el o scurt condamnare. Dar cnd a murit Josh
erau liberi amndoi. Joey nu mai e un copil. Joe spal podelele.
Ce mai deznodmnt!
Acum putea simi totul, simea adevratul rspuns n stomac
i-n gt. Toate erau piese puzzic.
n schimb, Siricos merge de minune. Familia noastr o
duce ca-n rai. Iar curvitina care-a cauzat toate astea e student
la colegiu i se cordete c-un tocilar. Joey a pus minile pe ea,
iar ea a ipat i le-a ncurcat pe toate. Da pe sta-l las s-i fac
447
ce vrea, nicio problem. E timpul s i-o pltim, s i-o pltim cu

vrf i-ndesat. Fusesem cu el n noaptea aceea, cu Josh, n


noaptea de dup nunt Bellei. Unul dintre ei l-a omort i i-a dat
foc fiindc m culcasem cu el.
n regul, dac o judecm aa, de ce nu te-a sau nu te-au
atacat pe tine? Erai acolo. De ce nu v-au omoart pe amndoi?
Fiindc nu-i era de-ajuns. Dac m omora pe mine, gata,
se termin totul. Voia s m fac s sufr, s m rneasc, s
foloseasc iar focul mpotriva mea i s m pun pe gnduri
Pastorelli senior avea un alibi pentru noaptea aia. John l-a
verificat. ns s-ar putea s fi fost fals. Joey se presupune c era
la New York s-au gsit nite oameni care s declare asta. Dar
de martori nu se duce lips niciodat. i, uite, la trei luni dup
moartea lui Josh, Joey a fost arestat pentru furt de maini, n
Virginia, nu la New York.
Nu vreau s neg c exist i oameni care se in de cte o
ranchiun sau obsesie chiar i douzeci de ani. Totui intervalul
e destul de lung.
Au mai existat i pe parcurs incidente. S-ar putea s fi fost
unele lucruri pe care le-am trecut cu vederea, pe care nu le-am
observat, cu care n-am fcut legtura Chiar dup ce m-am
angajat a avut loc un incident. Un pompier cu care m ntlneam
sporadic a fost omort. Era n drum spre Carolina de Nord se
ducea ntr-un weekend prelungit. Eu eram ocupat, aa c n-am
putut merge cu el; urma s plec a doua zi dimineaa, mpreun
cu Steve i Gina. L-au gsit n main, ntr-o pdure, lng un

drum lturalnic. Fusese mpucat, iar mainii i se dduse foc.


Prea s fi fost atras ntr-o curs, jefuit i asasinat, focul urmnd
s tearg urmele. Trecuser fix unsprezece ani de cnd arsese
448
Siricos .
ODonnell se rezem de sptar.
Hugh Fitzgerald. L-am cunoscut oarecum. in minte cnd
murit. Nu tiam c aveai o legtur.
Era o legtur oarecare. Ieiserm mpreun de vreo dou
ori, iar el era amic cu Steve. Steve i Gina erau deja un cuplu.
Atacul prea unul ntmpltor, iar poliia local aa l-a i
clasificat.
i ea la fel, i spuse, trecndu-i degetele prin pr. Nicio clip
nu privise dincolo de aparene.
Unul dintre cauciucurile mainii era dezumflat, noaptea
trziu, pe un drum de ar ntunecos. Au presupus c oprise pe
cine nu trebuia sau c atacantul venise din urm i-l silise s
opreasc. L-a omort, a mpins maina n pdure i i-a dat foc,
spernd c incendiul s tearg urmele. Ceea ce, n esen, s-a i
ntmplat. Cazul e nc deschis.
Trase aer n piept.
N-am fcut niciodat vreo legtur, cel puin nu direct, cu
mine. Ce naiba, uniforma mea avea nc nasturii noi i lucitori.
Cine eram eu s iau la rost nite poliiti cu experien doar
fiindc aveam un presentiment ru? Ieiserm n ora de vreo

dou ori i amndoi ne gndeam c ar putea fi mai mult. Dar nu


eram un cuplu. A fost omort n Carolina de Nord. Nici un
indiciu nu arta spre cel care dduse foc restaurantului tatlui
meu cu mult timp n urm. Ar fi trebuit s-mi dau seama.
Mda, pcat c globului tu de cristal i se consumaser
bateriile n ziua aia.
Dei-i plcea sarcasmul lui i sentimentele care-l animau, nu
reuea s se calmeze.
449
Focul, ODonnell. ntotdeauna a fost vorba de foc. Josh,
Hale, maina lui Luke, iar acum i Bo. Mereu e implicat focul.
S-ar putea s fi fost mai mult dect att, lucruri crora nu le-am
dat atenie. Cazul e nc deschis.
Deosebirea e c acum vrea s tii.

25
Laura Pastorelli lucra la tejgheaua unui magazin 7-Eleven,
lng linia Maryland/D.C. Avea cincizeci i trei de ani, pe care i
purta greu cu constituiia ei ubred. Faa femeii era brzdat de
riduri adnci, provocate mai mult de griji i necazuri dect de
ani. Prul crunt era pieptnat simplu. La gt purta o cruce de
argint. Crucea i verigheta erau singurele ci bijuterii.
Cnd intrar cei doi detectivi, ridic privirea, dar nu pru s-o
recunoasc pe Renna.
Pot s v ajut cu ceva? ntreb ea fr un interes real,
lansnd fraza pe care o rostea, din obinuin, de zeci de ori pe
zi.
Laura Pastorelli?
ODonnell i art insigna i Reena vzu tresrirea instinctiv
nainte ca buzele Laurei s se subieze.
Ce dorii? Lucrez. N-am fcut nimic ru.
Trebuie s v punem cteva ntrebri n legtur cu soul i
fiul dumneavoastr.
Soul meu locuiete la New York. Nu l-am mai vzut de
cinci ani.
Degetele i alunecar pe furi n susul pieptului slbnog
pentru a mngia crucea de argint.
450
i Joey? Reena atept c privirea Laurei s se ndrepte
spre ca. Nu rri mai inei minte, doamn Pastorelli? Snt

Catarina Hale, din cartier.


Valul de recunoatere se ridic pe faa femeii la fel de ncet ca
degetele pe pieptul ei. Cnd i fcu efectul. Laura i feri ochii.
Nu v mai recunosc. N-am mai fost la Baltimore de ani de
zile.
Ba m recunoatei, zise blnd Reena. Poate c exist un
loc mai comod unde s stm de vorb.
Am de lucru. O s m facei s-mi pierd slujba i n-am
fcut nimic. De ce nu ne lsai n pace, oameni buni?
ODonnell se apropie de un brbat cu chip pstos, de vreo
douzeci i ceva de ani, care nu se strduia s par c nu trage
cu urechea. Purta un ecuson pe care scria Dennis.
Dennis, ce-ar fi s treci dumneata la tejghea pentru cteva
minute n timp ce doamna Pastorelli va lua o scurt pauz?
Io tre s fac inventam.
Eti pltit cu ora, nu? Ai grij de tejghea, i mai spuse
ODonnell i se ntoarse. Haidei pn afar, doamn Pastorelli.
E o zi foarte frumoas.
Nu m putei sili. N-avei cum.
Va fi mai dificil dac ne obligai s ne ntoarcem, o
preveni ncet Reena. Nu vrem s fim nevoii s vorbim cu eful
dumneavoastr sau s v complicm i mai mult situaia.
Fr s mai protesteze, Laura iei de dup tejghea i porni
spre u cu capul plecat.
A pltit. Joe a pltit pentru ce s-a-ntmplat. A fost un

accident. Buse i a fcut un accident. Tatl dumitale l-a silit. A


zis minciuni despre Joey i l-a forat pe Joe aa de tare c s-a451
mbtat, atta tot. Nimeni n-a pit nimic. Asigurarea a acoperit
totu, nu? A trebuit s ne mutm.
Acum nl capul, cu ochii lucind de lacrimi.
A trebuit s ne mutm, iar pe Joe l-au bgat la pucrie. Na fost destul de pedepsit?
Joey s-a suprat ngrozitor, nu-i aa? o ntreb Reena.
L-au bgat pe tatl lui la pucrie. L-au luat de-acas n
ctue. De fa cu toi vecinii. Nu era dect un biea. Avea
nevoie de tatl lui.
A fost o perioad dificil pentru familia dumneavoastr.
Dificil? Prafu s-a ales de familia mea. Ta tatl
dumitale a zis nite lucruri ngrozitoare despre Joey al meu. i
lumea a auzit. Ce-a fcut Joc n-a fost bine. A mea e
rzbunarea, grit-a Domnul , da n-a fost vina lui. Buse.
A ispit o condamnare mai lung i ct timp a fost nchis
a avut nite probleme, sublinie ODonnell.
Trebuia s se apere, nu? nchisoarea i-a rnit sufletu.
Dup aia n-a mai fost niciodat ca nainte.
Familia dumneavoastr o consider vinovat pe a mea. i
pe mine, interveni Renna.
Laura o privi ncruntat.
Dumneata erai un copil. Nu poi s dai vina pe un copil.

Unii o fac. tii cumva dac soul sau fiul dumneavoastr


au fost recent la Baltimore?
V-am spus, Joe e la New York.
Distana nu e chiar att de mare. Poate a vrut s v viziteze.
Nu mai vorbete cu mine. S-a ndeprtat de Biseric. M
rog pentru el n fiecare sear.
Totui, trebuie c pe Joey l mai vede.
452
Laura ridic dintr-un umr, ns pn i acel gest mrunt prea
s-i solicite mai mult energie dect avea de cheltuit.
Joey nu prea mai vine pe la mine. E ocupat. Are mult de
lucru.
Cnd ai primit ultima oar o veste de la el?
Acu cteva luni. E ocupat.
Vocea ei deveni mai ascuit, insistent aproape, ca i cum ar
fi plns. Reena i aminti cum plnsese cndva, cu faa ntr-o
crp de vase galben.
Mereu l artai cu degetu. L-au luat pe taic-su, i pe el
l-au luat. Ei bine, da, a avut unele necazuri, a fcut i el cteva
greeli. Da acuma-i OK. Are de lucru.
Ce lucreaz?
E mecanic. A nvat s repare maini ct era-n pucrie. i
maini, i computere, i tot felu. S-a instruit i s-a fcut biat de
treab, mereu are de lucru la New York.
La un garaj? se interes ODonnell. tii cumva i cum se

numete?
Ceva gen Auto Re n Brooklyn. De ce nu-l lsai
odat-n pace?
Nu m-a recunoscut, coment Reena cnd ajunser napoi la
main. Dar, dup ce i-a dat seama cine snt, n-a prut
surprins c m-am fcut poliist. Cineva a inut-o la curent cu
evenimentele din cartier.
ODonnell ddu din cap, semn c nelegea, n timp ce vorbea
la telefon cu cineva i nota un numr.
Am gsit un Auto Rie n Brooklyn.
Dup o scurt ezitare i ntinse Reenei pagina rupt din carnet.
Ia-l pe juniorul, eu m ocup de senior.
453
Dup ce reveni la birou, Reena telefon la garaj. Peste
fundalul sonor cu Black Crowes i nite zngneli asurzitoare,
purt o scurt conversaie cu proprietarul.
Joey a lucrat ntr-adevr la ei, i spuse ea apoi lui
ODonnell. Timp de vreo dou luni, acum un an. n perioada
aceea garajul a fost spart de dou ori i li s-au furat echipamente
i scule. Ultima oar, cineva a luat un Lexus. Unul dintre ceilali
mecanici susinea c-l auzise pe Joey ludndu-se ce uor era sl terpeleasc. Patronul a informat poliia, care l-a luat pe Joey la
ntrebri. N-au putut dovedi nimic, dar i-a pierdut slujba. Peste
cinci luni, garajul a fost spart din nou, ntr-un act de vandalism
dup cte se pare. Maini distruse cu rang, mzglituri pe toi

pereii i un co de gunoi care a luat foc.


i unde era biatul nostru n timpul balului?
La Atlantic City, cic. Trei oameni i-au confirmat prezena
acolo. Alibiurile lui snt legate ntre ele, ODonnell. Familia
Carbioncili. Mafia din New Jersey.
Nemesisul tu din copilrie i-a fcut relaii?
Va merita s aflm. Am s procesez cele trei nume care iau confirmat alibiul.
ntre timp am aflat c seniorul n-are de lucru n prezent. A
muncit la curenie n vreo dou baruri, dar l-au dat afar pentru
c se servea prea mult din pileal. Acum ase sptmni.
Unul sau amndoi snt n Baltimore.
A, da. Ce-ar fi s-i sunm pe prietenii notri de la New
York i s le cerem s verifice?
Reena simea un ghem n stomac lucru pe care nu se grbea
s i-l destinuiasc nici mcar partenerului ei. Ca s
contracareze efectul, se concentr asupra lucrului de rutin
454
colectarea datelor, trasarea direciilor principale, redactarea
concepiei, pn fu gata s-i pun la curent att colegul, ct i pe
cpitan.
Un caz. Trebuia s-l considere un caz, obiectiv, cu o minim
detaare. Pentru c nu putea s investigheze activ n sens
oficial incendierea mainii, i chem pe Younger i Trippley
nainte de a intra mpreun cu ODonnell la cpitan.

Trebuie s aflai i voi doi ce-am gsit, le spuse ea.


Cpitanul Brant le fcu semn s ntre.
Lucrm la o teorie, ncepu ODonnell, apoi ddu din cap
spre Reena, invitnd-o s continue.
Reena expuse un scurt rezumat, de la incendierea
restaurantului Siricos , n vara n care c avea unsprezece ani,
pn la distrugerea camionetei lui Bo n seara trecut.
Pastorelli cel tnr este cunoscut ca avnd relaii cu trei
membri ai familiei Carbionelli din New Jersey. A ispit o
condamnare la Rikers, cu un anume Gino Borini un vr al lui
Nick Carbionelli. Carbionelli, Borini i nc un trie-bru au
asigurat alibiul lui Pastorelli pentru noaptea atacului de la garaj.
Tcu o clip, apoi continu:
Preau s fi fost nite copii. Trecuser cinci luni de la
concediere, iar lovitura a fost aranjat astfel nct s par opera
unor copii sau a unor amatori. Distrugere, furtiaguri mrunte,
un foc stngaci ca s acopere urmele. Nu l-au anchetat cu prea
mare atenie.
I-am pus pe cei din poliia local s controleze unele piste,
adug ODonnell. Nu e pe lista lor de prioriti, dar vor trimite
doi detectivi la ultimele domicilii cunoscute.
Exist multe asemnri ntre incendierea mainii lui Luke
455
Chambers, de-acum civa ani, i cea de azi-noapte, complet
Reena, dup care arunc o privire spre Trippley. Poate c a

folosit acelai dispozitiv n rezervoarele de benzin.


O s ne uitm.
Domnule cpitan, vreau s redeschidem i cazul Joshua
Bolton.
I poate prelua Younger. Un ochi proaspt, domnioar
detectiv, spuse Brant. Ani de zile n-ai fcut dect s te uii
ncontinuu la cazul sta. O s-i punem i telefonul sub
supraveghere. i pe-al lui Goodnight. i vom mai face o vizit
nevestei.
Laura Pastorelli ieise din schimb, aa c se ndreptar spre
locuina ci. Era o cas mic i ngrijit, pe o strad ngust. Pe
alee staiona o Toyota Camry veche. Reena observ magnetul cu
Sfntul Christopher de pe bord i una dintre mascotele prinse
deasupra, n form de nger care oscila pe un arc.
Cnd ciocnir, le deschise o femeie cam de aceeai vrst cu
Laura, dar mult mai puin uzat. Avea faa rotund i fardat cu
grij, prul negru i coafat. Purta o cma alb cu poalele vrte
n betelia pantalonilor bleumarin. La picioarele ei se agita un
pomeranian portocaliu pufos, care ltra de s-i sar ochii din cap
i mai multe nu.
Tu s taci, Missy, proast btrn ce eti. Sare la glezne, le
spuse ea celor doi detectivi. E bine s tii.
Da, doamn, rspunse Reena, artndu-i insigna. Am dori
s vorbim cu Laura Pastorelli.
La ora asta-i la biseric. Se duce n fiecare dup-amiaz,

dup munc. E vreo problem la magazin?


Nu, doamn. La ce biseric s-a dus?
456
La Saint Michael, pe Pershing. Mijii ochii. Dac la
magazin nu s-a-ntmplat nimic, nseamn c-i ceva n legtur
cu pierde-var la de brbatu-su sau de fiu-su.
tii cumva dac a luat recent legtura cu Joseph Pastorelli
senior sau junior?
Chiar dac ar lua-o, mic nu mi-ar spune. Eu snt cumnatsa. Patricia Azi. Doamna Frank Azi. Dar poftii n cas.
ODonnell privi cu ndoial la ghemul de blan oranj care
continua s latre, iar Patricia zmbi.
Stai doar un minut. Pentru Dumnezeu, Missy, mai tac-i
clana odat!
Lu ceaua n brae i o duse n cas. Auzir o u trntinduse nainte de a se ntoarce.
Brbatu-meu e ndrgostit de idioat asta mic. De unpe
ani o avem i-i tot nebun. Haidei, intrai. Dac vrei s vorbii
cu Laura, cred c-o s termine-n jumtate de or cu pnz de sac
i pusu cenuii-n cap.
Oft adnc, indicndu-le prin gesturi un living mic i comod.
tiu c par ciclitoare, iertai-m. Nu-i uor s locuieti cu
o martir.
Reena zmbi cu compasiune, tatonnd terenul.
Bunica mea spunea mereu c dou femei nu pot locui

comod n aceeai cas orict de mult ar ine una la alta. ntr-o


buctrie nu e loc dect pentru o femeie.
Nu m prea deranjeaz i nu-i poate permite s aib casa
ei. Sau, m rog La limit. Loc avem, copiii au crescut i
muncete mult, insist s-i plteasc chiria. mi spunei i mie
despre ce e vorba?
S-ar putea ca soul i fiul ei s aib unele informaii n
457
legtur cu un caz pe care-l investigm, ncepu Reena. Cnd am
vorbit ceva mai devreme cu doamna Pastorelli, a spus c a trecut
ceva timp ce cnd nu l-a mai vzut sau auzit pe niciunul dintre
ei. Nu facem dect s mergem mai departe.
Cum spuneam, nici mie nu mi-ar fi spus dac i-ar fi vzut
sau ar fi vorbit cu ei. Nu i-ar fi zis nici lui Frank, mai ales c el
i-a spus clar c nu vrea s-aud de ei.
O parte din munca de poliist consta pur i simplu n a prinde
ritmul cuiva, urmndu-l uor. Aa c Reena zmbi, ntrebnd
doar att:
Zu?
A aprut chiar nainte de Crciun, anul trecut, aa, din
senin. Laura a plns de n-a mai putut, de parc i s-ar fi rspuns la
toate rugciunile. Ridic ochii spre tavan, exasperat. Snt sigur
c se bucura s-i revad frai.
Cnd i intr o pietricic n pantof, cel mai bine e s-o scoi
pn n-ajungi s chioptezi.

Din cte observ, nu v nelegei prea bine cu nepotul


dumneavoastr, interveni ODonnell.
Am s v-o spun pe-a dreapt: m sperie. E mai ru dect
taic-su, mai viclean i mult mai iste, cred.
V-a ameninat vreodat, doamn Azi?
Pe fa, nu doar expresia din ochii lui A fcut i
nchisoare de cteva ori, cred c tii. Laurei i place s-i tot
gseasc scuze, da adevrul e c-i soi ru. i-acum, uite-l aici,
la mine-n prag. Nu ne-a convenit deloc, nici lui Frank i nici
mie, da nu-i poi da rudele afar din cas, nu? Aa c vine i
M scuzai, nu v-am oferit nici mcar o cafea.
Nu v facei probleme, o liniti Reena. Joey a venit s-i
458
viziteze mama de srbtori?
Probabil. Era plin de sine. Avea o main scump i era
mbrcat pretenios l-a druit un ceas cu diamante-n jurul
cadranului i nite cercei tot cu diamante. Nu m-a mira s le fi
furat, da mi-am inut gura. Cic pusese pe roate o mare afacere,
nu tiu ce club pe care voiau s-l deschid la New York, el i
nite parteneri sublinie c, descriind cu degetul n aer semnele
citrii care-avea s le-aduc o grmad de bani. Brbatu-meu
l-a ntrebat cum putea s deschid clubul i s obin licen
pentru buturi alcoolice dac avea cazier, i aa mai departe. Lui
Joey nu i-a convenit deloc, se vedea clar, da n-a fcut dect s
rnjeasc i s spun c se gseau ci Oricum, nu asta-i

important
Fcu un gest de lehamite nainte de a continua:
A stat la cin, zicea c-i luase un apartament la hotel, i
vreo or i ceva s-a tot ludat, dar de fiecare dat cnd Frank i
punea cte-o ntrebare direct despre noua lui afacere, ncepea so scalde i s se codeasc. Pn s-a nfuriat i ce credei c-a
fcut? A dat cu braul peste mas de mi-a spart vasele i-a
aruncat mncarea pe toi pereii, rcnind i njurndu-l pe Frank,
care s-a ridicat i el n picioare. C nici Frank nu-i omul care s
se lase intimidat, i putei fi siguri c n-ar ngdui niciodat aa
ceva n casa lui. Are dreptul s pun ntrebri i s-i exprime
prerea la el n cas. Laura i-a inut partea lui Joey, l-a luat de
bra i el ce-a fcut? A lovit-o. i-a lovit propria mam n fa!
Declar Patricia, trntindu-i o mn peste sn.
Avem nite temperamente cam focoase n familia asta, sigur,
d-n viaa mea n-am mai vzut aa ceva. n viaa mea n-am mai
vzut un om care s dea-n propria lui mam. A fcut-o cea
459
smiorcit sau cam aa ceva.
Roi puin, dar continu:
i-n alte cteva feluri, i mai urte, ca s v-o spun p-a
dreapt. Eu pornisem deja spre telefon ca s chem poliia, da
Laura m-a rugat s n-o fac. Sttea acolo cu sngele curgndu-i
din nas i m ruga s nu chem poliia. Aa c n-am mai sunat. El
pornise deja spre u, laul. Frank al meu e mai nalt dect el i-i

era mult mai uor s ia la pumni o femeie slab dect s-i in


piept unui brbat de dou sute de livre. S-a luat dup el i i-a zis
s nu-l mai prind pe-aici, c dac mai vine o s-i dea un ut n
fundu la de nimic de-o s-l zboare tocmai pn-la New York.
Trase aer n piept ca i cum ar fi trebuit s-i recapete suflul
dup tot recitalul.
Am fost mndr de el, pot s v spun. i pe urm, dup ce
Laura a-ncetat cu istericalele, Frank s-a aezat lng ea i i-a zis
c, atta vreme ct mai locuiete sub acoperiul lui, s nu-i mai
deschid ua lui Joey. i c dac-o face, n-are dect s se duc s
stea unde-o vrea ea.
Oft.
i eu am copii, i nepoi, i tiu c mi s-ar frnge inima
dac nu i-a vedea. Da Frank a fcut ceea ce trebuia s fac. Un
om care-i lovete mama e o lepdtur de cea mai joas spe.
Atunci l-ai vzut ultima oar? ntreb Reena.
Ultima i, din cte tiu, tot atunci l-a vzut i Laura pentru
ultima oar. Ne-a stricat srbtorile, da am scos-o la capt.
Lucrurile s-au linitit de la sine, aa cum se ntmpla
ntotdeauna. Nu ne-am mai agitat dect cnd a luat foc casa pe
care i-o construiete fiul meu n Frederick County.
A luat foc? Reena i ODonnell schimbar o privire. Cnd
460
s-a ntmplat asta?
Pe la jumtatea lui martie. Abia i puseser acoperiul.

Civa puti au intrat noaptea s-i fac de cap cu nite arztoare


cu petrol, ca s nu le fie frig. Unul s-a rsturnat, cineva a scpat
un chibrit i pn s vin pompierii a ars jumtate din cas.
i i-au prins pe copii? se interes ODonnell.
Nu. Mai mare ruinea. Luni ntregi de munc fcute
scrum
Cnd ua din fa se deschise, Patricia arunc o privire spre
Reena, apoi se ridic n picioare.
Laura
De ce-au venit aici?
Ochii Laurei erau roii i umflai. Reena bnui c-i petrecuse
timpul plngnd i rugndu-se n biseric.
V-am spus c nu i-am vzut nici pe Joe, nici pe Joey, zise
ea.
Nu l-am putut gsi pe fiul dumneavoastr, doamn
Pastorelli. Nu mai lucreaz la garaj.
nseamn c i-a gsit o slujb mai bun.
Posibil. Doamn Pastorelli, suntei n posesia unui ceas i
a unei perechi de cercei pe care fiul dumneavoastr vi le-a druit
n decembric trecut?
Nu tiu despre ce vorbii.
Doamn Pastorelli, insist Reena blnd, dar i ferm.
Tocmai v-ai ntors de la biseric. Nu v creai necazuri i mai
mari minind n legtur cu obiectele acelea.
Erau cadouri

Lacrimile care i umpluser ochii ncepur s i se preling pe


obraji.
461
Mergem acum sus s le lum, continu Reena la fel de
blnd, cuprinznd-o cu braul pe dup umeri. Am s v dau o
chitan pentru ele. Vom lmuri totul.
Credei c le-a furat. De ce toat lumea crede mereu doar
ce poate fi mai ru despre biatul meu?
E mai bine s clarificm proveniena lor, zise Reena,
conducnd-o n susul scrii.
Vaszic, tot de furat snt, bombni Patricia. tiam eu.
Piaget, constat Reena, examinnd ceasul. Patruzeci de
diamante cu tietur briliant n jurul cadranului. Aur de
optsprezece karate. Ajunge la ase-apte mii, pre en detail.
De unde tii toate nimicurile astea?
Snt o femeie creia-i place s se uite prin vitrine, mai ales
dup obiecte pe care n-o s i le poat permite niciodat.
Cerceii, de vreo dou karate flecare probabil, drgui, cu tieturi
ptrate simple, n montur clasic. Biatul nostru i-a rsfat
mama de Crciun.
O s ne interesm la New York, s vedem dac a fost spart
vreun magazin de bijuterii sau dac s-a reclamat dispariia unor
asemenea obiecte din vreo locuin.
Mda Ridic diamantele n lumin. Am sentimentul c o
femeie cumsecade n-a primit cadoul pe care i-l dorea. nclin

oglinda i ridic cerceii n dreptul urechilor. Frumos.


Mi, ce apucturi femeieti mai ai!
Pe bune c da. Vine s se dea mare n faa maic-sii i s-i
fac unchiului n ciud. Main scump, haine elegante,
cadouri Nu cred c-a dat lovitura la-mpuita de loterie. Dar
unchiul, n loc s fie impresionat, l ia la ntrebri, iar el ncepe
s se nfurie. Iese o ditamai scen i-i dat pe u afar. Nu putea
462
s i-o ierte cu una, cu dou.
E rbdtor. E un ticlos al naibii de rbdtor, remarc
ODonnell.
Asta-i calitatea pe care o are n plus fa de taic-su.
Ateapt, calculeaz, face planuri i se pricepe i la relaiile
de familie. Cum te rzbuni pe-un tat? i loveti fiul.
Vom obine de la Frederick dosarul incendiului.
Corespunde i cu treaba de la coala elementar, i de la
garajul din New York. Las impresia c-au fost nite copii sau un
amator nimic suspect la prima vedere. E abil, ODonnell.
Chiar foarte abil.
Detept, detept. D-i btrnei un mobil cu un numr unde s
sune cnd i dac e cazul. Cotoroan proast. De nu tiu cte
ori a trebuit s-i arate cum merge drcia. E doar micul nostru
secret, mami, tu i cu mine mpotriva lumii steia de ccat.
i uite c d roade. Curvitina din cartier a prins n sfrit un
fir! Ce mito a fost, cum a fcut-o s-i aminteasc! Iar acum

cercul o s se-nchid. Tot ghinionul, toate rateurile Toate-au


s se-ntoarc pe dos.
Toate au s ard, cu tot cu curva de la care-au pornit.
Cnd intr la Siricos , Reena avea capul plin de date, teorii
i griji. n mod normal, avea nevoie de o sear petrecut acolo
ca s-i curee din minte reziduurile unei zile grele. Acum mai
avea i avantajul unei ntlniri cu Bo n pizzerie.
Prima oar cnd mtur localul cu privirea nu-l vzu, dar o
zri pe rocat Mandy, i aminti c cuibrit ntr-un separeu
cu un brbat de vreo treizeci de ani cu pr aten-deschis.
Tunsoare cazon pentru el, retro hippie pentru ea. Beau vinul
463
rou al casei i stteau lipii old n old.
l mai vzu i pe John la una dintre mesele de dou locuri.
Croindu-i drum nsoit de obinuitele gesturi de salut, se
ndrept spre masa lui.
Tocmai omul pe care voiam s-l vd.
Sosul de scoici e foarte bun n seara asta.
Am s rein.
Se aez n faa lui i-i fcu semn chelneriei care venea spre
ei s mai atepte.
Am o situaie.
John mai lu o furculi de linguini.
Am auzit.
Rezemndu-se de sptar, Reena spuse:

Te-a sunat tata.


Credeai c n-o s m sune? De ce n-ai fcut-o tu?
Aveam de gnd s te caut. Am nevoie de urechile tale, am
nevoie i de creierul tu, dar nu acum i aici. Ne putem ntlni
mine-diminea undeva ca s lum micul dejun mpreun? Sau,
ba nu, i mai bine Poi s treci pe la mine pe acas? Am s teatept cu micul dejun.
La ce or?
Poi veni cum se crap de ziu? La apte?
Cred c-am s-mi pot strecura invitaia n program. Pn
atunci, vrei s-mi dai o tem de gndire?
Reena ddu s rspund, dar tia c, odat ce ncepea, trebuia
s povesteasc totul.
A prefera s-o las la dospit peste noapte, s mi se mai
organizeze i mie gndurile
Atunci la apte s fie.
464
Mulumesc.
Reena. i acoperi mna cu palma tocmai cnd Renna ddu
s se ridice de la mas. Mai e nevoie s-i spun s ai grij?
Nu. Ridicndu-se, Reena se aplec i-l srut pe obraz. Nu
e nevoie, l asigur ea.
Se duse la buctrie, unde Jack punea cu polonicul sos pe o
lipie.
L-ai vzut pe Bo? Era vorba s ne ntlnim aici.

E-n spate, la pregtire.


Curioas, Reena ocoli masa de lucru, lund-o spre camera de
pregtire. Se opri n u i i privi tatl care i ddea lui Bo o
lecie n arta preparrii unei pizza.
Tre s fie elastic, altfel n-o s se ntind bine. Doar nu
vrei s-o vezi cum se umple de guri cnd tragi de ea s-o
potriveti.
Aa deci
Bo lu un cocolo de aluat i ncepu s-l ntind, trgnd de
margini.
i acum folosete-i pumnii aa cum i-am artat. ncepe
s-i dai form.
Concentrat asupra a ceea ce fcea, Bo i strecur pumnii sub
aluat, lovind uor, ntorcnd cu micri deloc stngace pentru
un nceptor, i spuse Reena.
Pot s-o ntorc?
Dac-o rupi, o plteti, l avertiz Gib.
OK, OK
Cu picioarele desfcute i ochii mijii de concentrare ca un
om care se pregtete s jongleze cu fclii aprinse, reflect
Reena Bo arunc n sus bucata de aluat.
465
Puin mai sus dect ar fi fost prudent, dup prerea ei, dar
reui s-o prind, s-o ntoarc i s-o arunce din nou.
Zmbetul de satisfacie al lui Bo aproape c-o fcu s

izbuneasc n rs. N-avea niciun rost s-i ntrerup ritmul arta


ca un copil care tocmai a reuit s parcurg primii doi metri pe
biciclet.
Grozav! Da acum ce naiba fac cu ea?
Folosete-i ochii, replic Gib. E gata?
Pare s fi ieit la fix.
Atunci pune-o pe planet.
Doamne, OK. S-i dm drumu
Trnti aluatul pe planet, tergndu-i minile de orul scurt
pe care-l purta la bru.
Nu-i tocmai rotund.
Totui n-arat ru, mai rotunjete-o puin. Las-mi mie
marginile.
Cte-a scpat pn i-a reuit asta? ntreb Reena, intrnd.
Bo i zmbi peste umr.
Asta mi-a reuit. Am stricat dou, da niciuna n-a czut pe
jos.
nva destul de repede, spuse Gib, mbrindu-se cu
Reena.
Cine poate crede c prepararea unei pizza e att de
complicat? Uite, mixerul la de aluat de-acolo, art el cu
capul spre aparatul de inox folosit la amestecarea unor cantiti
mari de fain, drojdie i ap. E nevoie de cel puin doi brbai n
putere ca s care vasul la pn pe bufet.
Scuz-m, dar am fcut-o de nenumrate ori i nu-s nici pe

departe brbat n putere.


466
Mie-mi spui? mparte-o, cntrete-o, pune tipsiile n
rcitor i pe urm, dup ce crete aluatul, tre s-l tai i toate
astea nainte de-a putea ncepe s faci pizza propriu-zis. nc o
dat i spun: de-o pizz nu poi fi niciodat sigur.
Pe-asta poi s-o termini.
Gib lu planeta i o duse pe masa de lucru, unde Jack fcuse
loc.
nu te uita la mine, i ceru Bo lui Reena. M apuc
nevricalele i am s m ncurc. Du-te i stai de vorb cu Mandy
i Brad, adug el, indicndu-i cu un gest sala de mese.
Sigur, rspunse Reena, lund un pahar cu sifon, dup care
se duse s se aeze la mas.
Ei, uite c-ai aprut! Reena, el e Brad. Brad, Reena. Am
cunoscut-o ntr-unul din momentele cele mai penibile.
Atunci am s m port cu demnitate, ca s contrabalansez,
mi pare bine s te cunosc n persoan, dup atia ani n caream tot auzit despre Fata din Vis.
i tu, rspunse Reena, sorbind din pahar i zmbindu-i lui
Mandy. Cnd aveam cincisprezece ani mi-am scpat caietul cnd
alergam s-ajung la un curs. A czut pe jos, deschis, i un biat
pe nume Chuck nalt, lat n umeri, cu pr blond decolorat de
soare i ochi mari, albatri s-a aplecat s mi-l ridice nainte ca
eu s-apuc s m-arunc dup el. Toate paginile erau pline de

cuvintele Reena i Chuck, printre inimi cu iniialele noastre


nuntru.
O, Doamne, i a vzut?
Ar fi fost cam greu s-i scape.
Da tiu c-a fost o situaie penibil!
Cred c-a trebuit s treac vreo lun, cel puin, pn cnd
467
obrajii mei i-au recptat culoarea normal. Aa c acum
suntem chit.

26
Avusese dreptate, conchise Reena. Seara aceea la Siricos
fusese exact lucrul de care avusese nevoie. Mintea i se
limpezise, stomacul i se linitise.
Fusese interesant i educativ s petreac o or n compania
celor mai apropiai prieteni ai lui Bo. O familie, i spunea ea.
Cei doi erau familia lui, la fel cum erau pentru ea fraii i
surorile ei.
mi plac prietenii ti, i spuse n timp ce descuia ua de la
intrare.
Foarte bine, fiindc dac nu-i plceau, noi doi am fi fost
istorie de-acum, replic el, dndu-i o palm la fund nainte de a
intra n cas. Nu, serios, m bucur c v nelegei bine toi trei.
Snt foarte importani pentru mine.
i unul pentru cellalt.
Pe-asta ai observat-o din prima sau dup ce-au nceput s
se soarb din ochi?
De la nceput, rspunse Reena, ntinzndu-i spatele. De
cum am intrat. Vibraii carnale.
Mi-e cam greu s m mpac cu ideea.
Asta pentru c eti obinuit s vezi n ei dou rude, sau cel
puin aa-i vedeai de cnd tu i Mandy ai ncetat s v mai
zbenguii prin aternut. Dar faptul c acum ei se zbenguiesc nu-i
face s fie mai puin ai ti.
Cred c ar fi mai bine s-mi blochez imaginea

468
aternuturilor, cel puin pentru un timp.
O apuc de brae, masndu-le n sus i-n jos.
Eti obosit?
Nu la fel de mult pe ct eram. Mi-am rencrcat bateriile,
rspunse ea, ncletndu-i minile pe oldurile lui. Nu-i trece
prin cap nicio idee despre felul n care mi-a putea consuma tot
surplusul sta de energie?
S-ar putea s am. Vino-n spate. Am ceva s-i art.
Vrei s mi-o ari afar? Rse ea n timp ce Bo o trgea
dup el. Da ce, eti naturist?
Sex, sex, sex, numai la asta v gndii voi, femeile. Slav
Domnului.
O trase n curte pe ua din spate.
O semilun frumoas rspndea o lumin argintie i limpede.
Florile pe care Reena reuise s le cumpere i s le planteze n
mare grab se revrsau din ghivecele de pe teras.
Aerul era cald i parfumat intens cu miresmele vegetale ale
verii. Sub un arar cu frunzi bogat se afla un leagn.
Un leagn! Mi-ai cumprat un leagn pentru curte?
Cumprat? Erezie!
L-ai fcut. Ochii i se nrourar i fu rndul ei s-l trag de
mna ntr-acolo. Mi-ai fcut un leagn? O, Doamne, cnd? E aa
de frumos O, i ce neted e constat ea, plimbndu-i
degetele peste lemnul lustruit.

Azi l-am terminat, m ajuta s-mi alung alte gnduri. Vrei


s-l ncerci?
Glumeti?
Reena se aez, ntinse braele de-a lungul sptarului i puse
leagnul n micare.
469
E extraordinar, minunat nc zece livre de stres mi s-au
luat de pe umeri. Bo
ntinse mna spre a lui.
Eti o dulcea.
Bo se aez alturi.
Speram s aib succes.
Succes cu S mare! l asigur Reena, rezemndu-i capul pe
umrul lui. E fabulos. Propria mea cas, propria mea curte, ntro sear cald de iunie i un tip sexy care st cu mine pe un
balansoar pe care l-a fcut cu propriile lui mini. Asta face c tot
ceea ce s-a ntmplat azi-noapte s par ireal.
Cred c amndoi aveam nevoie s scpm de gndurile
negre pentru cteva ore.
i i-ai petrecut acele cteva ore construindu-mi leagnul
sta?
Dac iubeti ceea ce faci, nici nu se poate numi cu
adevrat munc.
E satisfacie, zise Renna.
Printre altele. i, la naiba, se pare c mine am s m-aleg

cu o camionet nou, adug el, jucndu-se cu uviele ei de pr.


Vine mama ta pe-aici. Vrul ei e dealer de Dodge.
Vrei s-i dau un sfat? Mergi pe mna ei.
O plant sdit de ea n grdin mirosea intens i dulce, a
vanilie, prin aerul cald.
O s taie-n carne vie din preul vrului Sal. Poi s-o opreti
cnd o s vezi c ochii lui se umplu de lacrimi dar nu nainte.
Am reinut, zise Bo.
Faci fa att de bine situaiei
E cam tot ce pot s fac.
470
Ba poi mult mai mult. Ai putea s ipi, s njuri, s dai cu
pumnii-n perei
Atunci ar trebui s refac tencuiala.
Reena rse ncetior.
Eti echilibrat, asta eti, Bowen. tiu cnd fierbi de furie n
sinea ta, dar te stpneti. Nu m-ai ntrebat dac am fcut vreun
progres n anchet.
Ateptam s-mi spui tu.
O s-i spun. Mai nti trebuie s vorbesc cu cineva, dar
dup aceea am s-i spun tot ce pot. M ajui s-mi fie mult mai
uor.
Pi, dac te iubesc De ce-a face s-i fie mai greu?
i lipi faa de umrul lui i se ls strbtut n tcere de
fiorul plcerii de a-l simi alturi. Era de-a dreptul nelinititor ct

de mult ajunsese s-l iubeasc, ct de repede i gsise iubirea


aceea loc n inima ei. Existau momente, ca sta, cnd ar fi fost
gata s jure c simea acele pulsaii de dragoste pn n vrfurile
degetelor.
Destinul, opti ea, mngindu-i obrazul cu buzele. Cred c
trebuie s fii al meu, Bo.
Se ntoarse, i nclec genunchii i i nlnui gtul cu braele.
M cam sperie, spuse ea. Doar atta ct s fie puin mai
interesant. M simt ca i ls capul pe spate, privind cornul
lunii i spuza de stele din jurul lui. Nu ca i cum a atepta,
continu ea, cobornd iar capul pentru a-l privi n fa. Nu ca i
cum a sta s atept un autobuz care va veni s m ia i s m
duc unde vreau eu s ajung ci ca i cum l-a conduce eu
nsmi, cu destinaia clar n minte. i mi spun: Ei, dar de ce
s n-o iau pe-acolo? Pe drumul sta mi-ar plcea s merg . i
471
n direcia aia te gseam pe tine.
Bo se aplec s-i srute umrul.
Fceam autostopul?
Cred c i tu mergeai pe marginea acelui drum cu
destinaia la fel de clar n minte. i ne-am hotrt s mprim
ntre noi volanul. i cuprinse faa n mini. N-ar merge dac
singurul lucru pe care l-ai vedea cnd te uii la mine ar fi o fat
n tricou roz, la o petrecere, ntr-o camer aglomerat.
Ba o vd, i vd i cine era. Mai vd i cine e acum. Iar

dup cea care e acum snt de-a dreptul nebun.


Reena continu s-i in obrajii n palme, n timp ce cobora
buzele spre ale lui i se pierdeau mpreun ntr-un srut
fierbinte, dar duios.
Ai fcut o pizz, murmur ea vistoare.
i a ieit bun, cu toate bancurile lui Brad despre o
potenial indigestie.
Ai fcut o pizz, repet ea, mngindu-i cu buzele obrajii,
tmplele, buzele, gtul. i mi-ai construit un leagn.
i prinse buza de jos ntre dini, trase, apoi i strecur limba
n gura lui, concentrnd ntreaga lume n srutul prelung.
Am s-mi exprim cea mai sincer recunotin, zise ea
apoi.
Iar eu am s-o accept. Glasul lui se ngroase, iar minile o
cutreierau peste tot. Hai s mergem n cas, murmur el.
M-mmm Vreau s vd ct de bine e construit leagnul
sta
i scoase cmaa peste cap i o arunc peste umr.
Reena, nu putem s
Gura ei l reduse la tcere. Strecur minile ntre cele dou
472
trupuri ca s-i descheie nasturele blugilor.
Pariu c putem?
l muc de umr n timp ce-i descheia fermoarul. Cnd l
simi ncordindu-se, strnse minile pe sptarul leagnului pentru

a-l mpiedica s se ridice cu ea n brae. Ochii i licreau n


ntuneric.
Relaxeaz-te. Suntem numai noi doi.
i ciupi uor brbia cu dinii i ncepu s-i strbat chipul cu
buzele.
Sntem lumea ntreag. Hai s ne legnm i opti,
aducndu-i minile pe snii ei. Atinge-m. Atinge-m ntruna.
Nu se putea opri. Minile i se strecurar sub bluza ei, dar nu
era de ajuns Nu acum Se lupt cu nasturii ca s gseasc
mai mult, s cucereasc. O cuprinse, o gust, n timp ce leagnul
se balansa ncet.
Era ceva miraculos n aerul ngreunat, n micare, n mirosul
de iarb, de flori i de femeie, i n senzaia trupului ei ncordat
i gata de dragoste sub minile lui.
Ei erau lumea n momentul acela, n ntunericul cu licriri de
stele i aerul cu arom de var.
Pielea ei, argintat de lun, ptat de umbrele frunzelor, prea
s pluteasc peste a lui. Trupul lui tremura de dorin, de nevoie
neputincioas, cnd Reena se ridic i cnd se potrivi Cnd l
nconjur.
Gemu, ncet i prelung. Ochii-i erau pe jumtate nchii. Se
priveau n timp ce gurile li se ntlneau i suspinele li se
amestecau. Plcerea i emoia se combinau, creteau, explodau.
Reena se folosea de plcerea aceea i de micarea nceat a
balansoarului care-i legna pe amndoi. Dulce i ncet, ncet i

473
dulce, astfel nct eliberarea veni ca o alunecare lene peste
mtase.
Se contopir cu o mulumire la fel de blnd ca legnatul
balansoarului.
Faci treab bun, opti ea.
De fapt, cred c mai mult tu ai fcut-o.
Reena chicoti, frecndu-i nasul de gtul lui.
La leagn m refeream.
Pe la apte dimineaa, Reena fiersese cafeaua, prjise
cornurile i pregtise ingredientele pentru o omlet.
Se simea vinovat c-l dduse pe Bo afar la ase i
jumtate, oferindu-i doar un corn prjit n grab, ns voia s
discute cu John ntre patru ochi.
Se mbrcasc deja pentru serviciu vrnd s plece la birou
imediat dup ntrevederea cu John.
Acesta fu punctual. Putea s conteze pe el pentru asta, ca i
pentru o sut de alte lucruri.
I srut pe obraz nainte de a-l pofti n cas.
tiu c e devreme, dar snt n schimbul de la opt la patru.
ODonnell poate s m acopere dac mai am nevoie s ntrzii
puin. i voi compensa deranjul cu o omlet clasa nti.
Nu e nevoie s-i dai atta osteneal. Putem vorbi i la o
cafea.
n niciun caz, se opuse Reena, conducndu-l la buctrie.

Toat noaptea m-am gndit la asta i acum nu vreau dect s i-o


trntesc n brae. i umplu o ceac cu cafea. OK?
Trntete-o, zise John.
Totul a nceput nc din copilria mea.
Fcu omleta n timp ce-i povestea. John n-o ntrerupse,
474
lsnd-o s spun totul aa cum i venea.
Se mica la fel ca mama ei, i spuse. Fluid, punctndu-i
cuvintele cu aceleai gesturi graioase. De gndit, gndea c o
poliist observase asta la ea nc de cnd era mic. Spirit de
observaie i sim logic.
Verificm bijuteriile, spuse c, punndu-i farfuria n fa,
dup care se aez, lundu-i o felie de unc i o jumtate de
corn. S-ar putea s nu fi fost de la New York, dar vom afla de
unde le-a furat. Ne va fi de folos s obinem un mandat s-l
percheziionm. A fost o micare prosteasc tipic pentru el,
dei prost nu e. Simte nevoia s fac parad, s se grozveasc.
i incendiile joac un rol n asta, adug ca. Pentru un
incendiator, o mare parte din motivaia interioar const n
spectacolul pe care-l creeaz. n cazul lui, e i o declaraie:
Dac taic-meu a fcut-o, nseamn c i cu pot s-o fac.
Doar c i de mai mari proporii, i mai bine.
Nu e numai att.
Mda. Toate focurile astea au fost aprinse din rzbunare.
Cred c el e. Poate n complicitate cu taic-su, poate de unul

singur. Rzbunarea lor mpotriva mea i alor mei. Fiindc n


ochii lui noi suntem de vin pentru ceea ce i s-a ntmplat lui
taic-su.
Se pricepe prea bine ca s le fi fcut numai pe astea,
coment John. E prea organizat, prea pregtit i concentrat.
Mda. Poate c familia din New York l-a folosit ca
incendiator pltit, sau poate a lucrat pe cont propriu. Nu-i e
team s atepte. Desigur, unele pauze au aprut tocmai fiindc
era nchis, dar nu se teme s atepte, s-i aleag momentul. A
ateptat trei luni dup ce unchiu-su l-a dat afar din cas nainte
475
de a riposta dnd foc casei vrului su. Snt sigur c el a fcuto.
Cu asta pot s te-ajut. Am nite cunotine n Frederick
County.
Speram, i-i mulumesc. Redeschidem i cazul lui Josh
Bolton.
Sorbi puin pepsi dietetic din pahar.
Tot el a fost i atunci, John. Dac toat afacerea asta nu
duce la niciun alt rezultat, la niciunul, mcar pentru Josh i tot o
s-l nfund, spuse ca tremurnd de furie.
Dac-o lai s ajung ceva personal, i faci jocul, Reena.
tiu. ncerc s m ocup i de asta. Vrea s tiu c el e.
Indiferent cum aranjeaz decorurile i-i acoper urmele, vreau
s tiu. Dar de ce tocmai acum? De ce a ateptat atia ani ca s

m atace att de direct? S-a schimbat ceva, ceva i-a aprins fitilul.
Dnd din cap, John mai lu o nghiitur din omlet.
Te-a inut pe radar tot timpul i s-a strecurat pe sub radarul
tu ca s te hruiasc. Poate c e ceva ce tu l-ai schimbat. S-ar
putea s fie doar faptul c i-ai cumprat casa asta. i c ai
relaii cu tipul din vecini.
Poate, poate Reena cltin din cap. Am mai avut
momente importante n viaa mea i nainte. Absolvirea
colegiului i-a luat i el o licen n pucrie. Primirea
insignei, n timp ce el se muta dintr-o slujb-n alta, n deriv
sau cel puin aa scrie la dosar. Am mai avut legturi cu brbai
i nainte, iar n viaa lui nu am gsit nicio relaie serioas. Nu
putea s-mi citeasc gndurile i s tie ce simeam pentru
brbaii cu care aveam relaii, dac era ceva serios sau nu.
Privit din afar, relaia mea cu Luke prea serioas. i, mda,
476
continu ea nainte ca John s poat vorbi, i-a aruncat n aer
afurisita aia de main, dar pe mine nu m-a contactat. N-a
nceput un dialog.
Poate c i timpul conteaz. Faptul c au trecut douzeci
de ani. La urma urmei, aniversrile snt nite pietre de hotar.
Dac-i descoperi motivaia, i va fi mai uor s te ocupi de el.
Se impune s-l oprim nainte s se sature dejoac i s te atace
direct. i tii bine c-o va face, Reena. tii ct de periculos poate
fi.

tiu c e periculos. tiu c-i un sociopat violent, cu


tendine misogine. Niciodat nu va lsa cea mai mic jignire la
adresa lui real sau iluzorie s treac nepedepsit. Dar n-o s
m atace nc, o vreme cel puin. Jocul sta e prea excitant
pentru el, l face s se simt important. Totui, s-ar putea s-i
atace pe oamenii pe care-i iubesc. Tocmai asta m sperie, John.
Mi-e fric pentru familia mea, pentru tine, pentru Bo
Iar i faci jocul.
tiu i asta. Snt o poliist bun Chiar snt o bun
poliist, John?
Eti o poliist foarte bun.
De cele mai multe ori munca mea se concentreaz n junii
investigaiilor asupra unor incendieri. n jurul enigmelor.
Prelucrez probele, detaliile, observaiile, psihologia, fiziologia
Nu snt o poliist de strad. Trase aer n piept. Pot s numr de
cte ori am fost nevoit s-mi scot arma la datorie. i nici mcar
o dat n-a trebuit s trag. Am imobilizat suspeci, dar numai o
dat a fost nevoie s imobilizez un suspect narmat. Luna
trecut. i tot timpul mi-au tremurat minile. Aveam un pistol de
nou milimetri, el avea un amrt de cuit i, pentru numele lui
477
Dumnezeu, John, tot mi tremurau minile.
Ai imobilizat suspectul?
Da rspunse ea, trecndu-i o mn prin pr. Da, l-am
arestat.

nchise ochii.
OK.
Reena i petrecu ziua ocupndu-se de nenumratele corvezi
de rutin ale meseriei citirea i scrierea rapoartelor, datul
telefoanele i ateptarea lor, i aa mai departe
Ieirile pe teren o readuser n cartier pentru a-l chestiona pe
unul dintre vechii prieteni ai lui Joey.
Tony Borelli fusese un biat slab, venic mbufnat, mai mare
cu un an dect ea. i amintea c mama lui fusese o urltoare
genul de femeie care st toat ziua pe trepte sau n fereastr i
url la copii, la vecini, la brbatu-su. Uneori chiar i la cte un
trector necunoscut.
Murise n urma unui atac de apoplexie cu complicaii, la
vrsta de patruzeci i opt de ani.
Tom avusese i el partea lui de probleme: furturi din
magazine, blaturi pe mijloacele de transport, posesie de
substane ilegale, iar la douzeci i ceva de ani ispise o scurt
condamnare pentru implicarea ntr-o organizaie de hoi de
maini din sudul oraului Baltimore.
Era la fel de slbnog un sac de oase n nite blugi ptai cu
unsoare i un tricou rou decolorat. Pe cap purta o apc de
cptat gri pe care scria Stetsons Auto Repair.
Ridicase pe cric o Honda Accord i i tergea minile de ulei
cu o bandan care prea s fi fost cndva albastr.
Joey Pastorelli? Iisuse, nu l-am mai vzut de cnd eram

478
puti.
Voi doi erai destul de apropiai pe vremea aia, Tony.
Copilrii, ridic el din umeri, continund s scoat uleiul
din motorul Hondei. Sigur, am fost nhitai o vreme. Mari
pramatii mai eram.
Aa e.
Tony arunc o privire spre ea, aproape zmbind.
Pi cred c da, Reena. Da a trecut aa de mult timp de
atunci
Ochii i se ndreptar ctre ODonnell, care se nvrtea pe lng
un banc de lucru, privind fascinat sculele i piesele nirate
deasupra.
Odat i-odat tot crete omu
Cu muli dintre copiii cu care m jucam atunci mai snt
prieten i-acum. Chiar i cu cei care-au plecat din cartier. Am
pstrat legtura, zise Reena.
Cred c fetele-s altfel. Joey a plecat la New York cnd
aveam, ct? Doipe ani? E mult de-atunci.
Continua s lucreze, dar ea observ c n acelai timp i
arunca priviri nervoase lui ODonnell.
Ai avut i tu nite probleme ntre timp, Tony.
Mda, am avut unele necazuri Am fcut i ceva
pmaie Dup ce treci pe-acolo, unii-i nchipuie c-n veci nu
mai poi s te-ndrepi. Acu am o nevast, un copil Am i

slujba asta de-aici Snt un mecanic bun.


Un talent care i-a fost de folos cnd furai maini ca s le
vindei c piese de schimb.
Aveam douzeci de ani, pentru numele lui Dumnezeu! Miam pltit datoria fa de societate. Ce vrei de la mine?
479
Vreau s tiu cnd l-ai vzut ultima oar pe Joey Pastorelli
sau cnd ai vorbit cu el, Tony. Cnd un tip se-ntoarce-n cartier,
obligatoriu se mai revede i cu unii din vechii prieteni. mi
ascunzi ceva, i dac-o mai ii mult aa, pot s-i fac necazuri. Na vrea, dar pot, s tii.
Toate astea au nceput pe vremea cnd a dat cu tine de
pmnt, cnd eram mici, afirm el, ntinznd spre ea arttorul
mnjit de unsoare. Eu n-am avut niciun amestec, nu m privete.
Nu bat fetele i nici femeile. Ai vzut n dosarul meu ceva n
care s fie vorba de femei?
Nu, n-am gsit nicio referire la vreun comportament
violent, punct. Aa cum am vzut i c i-ai inut gura cnd te-au
sltat pentru mainile demontate pentru piese de schimb. N-ai
dat niciun nume. Crezi c asta se poate numi loialitate, Tony? l
cutm pe Joey n legtur cu nite asasinate. Vrei s intri i tu
pe lng el pentru favorizarea infractorului dup comiterea
faptei?
Oho, stai! Stai aa Tony fcu un pas napoi, legnnd
ranga n mna. Ce asasinate? Habar n-am despre ce vorbeti, jur

pe viaa mea
Spune-mi despre Joey.
OK, poate c-o fi trecut pe-aici de vreo dou ori, aa, pe
fug Cred c-am but i-o bere mpreun. N-o interzice nicio
lege.
Cnd? Unde?
Domle.
i scoase apca i Reena observ c prul i se rrea, formnd
dou nceputuri de chelie dinspre tmple, ntre care cretea un
smoc ngust.
480
Prima dat cnd l-am vzut dup incendiu i toat nebunia
aia a fost chiar nainte s m-ncurc cu hoii ia de maini. A
aprut iar pe-aici, zicea c-avea de rezolvat nu-i ce treburi, i c
dac voiam s ctig i eu un ban, cunotea nite tipi. M-a dus la
atelier. Aa am intrat n band.
i te-au sltat n 1993.
Mda. Demontam maini de vreun an cnd m-au umflat.
Reena simi un gol n stomac.
Prin urmare Joey te-a bgat n combinaie n nouzeci i
doi?
Cam aa.
Cnd? Primvara, vara, toamna?
Ei, Doamne, cum vrei s-mi mai amintesc?
Zi-mi cum era vremea, Tony. Deci, apare Joey, dup atia

ani, v ducei la un bar, dou, poate. Ai mers pe jos? Era


zpad?
Nu, era frumos afar. Eu fumam nite iarb i ascultm un
meci. Acum mi amintesc. Era pe la-nceputul sezonului, da
afar era frumos. Prin aprilie sau mai, cred.
Aerul din garaj era fierbinte i nchis, dar nu asta fcuse ca pe
fruntea lui Tony s apar broboane de sudoare.
Ascult, dac-a omort pe careva, mie nu mi-a spus nimica.
Nu zic c m mir c-a fcut-o sau c-ar fi putut, da nu mi-a spus.
i umezi buzele i continu: A vorbit i despre tine cte ceva
Serios?
Doar aiureli. M-a ntrebat dac te mai vd pe-aici dac,
nelegi dac m alesesem i eu cu ceva
i altceva?
Eram destul de trosnit, Reena. in minte doar c-am vorbit
481
aa, cum vorbesc bieii, i mi-a fcut trampa cu gagiii ia. Am
fcut pucrie pentru asta, dar acum snt curat. De-atunci lucrez
aici. Dup ce-am ieit, la civa ani, a mai aprut o dat.
n nouzeci i nou?
Mda. Am but un rnd cu el n amintirea vremurilor bune.
Mi-a zis c-i fcuse tot felul de combinaii i putea s m ajute
s m-aranjez, da i-am rspuns c eu pe drumul la n-o mai iau.
Asta l-a cam nfuriat i ne-am certat niel. Pe urm a plecat i ma lsat cu ochii-n soare, pe The Block, c m dusese cu maina.

Era s-mi nghee fimdu pn-am gsit un taxi s m duc acas.


Era frig afar?
Crpau pietrele. Am i alunecat pe gheu i-am czut n
cur. Peste vreo cteva sptmni am cunoscut-o pe Tracey. Asta
m-a ajutat s m cur i mai bine. Ea nici s n-aud de prostii.
Bravo ei.
i bravo mie. M-am nvat minte, Reena. Data urmtoare
cnd l-am vzut pe Joey i-am i zis c nu m mai in de rahaturi
d-alea.
Cnd a fost asta?
Tony i mut greutatea de pe un picior pe altul.
Acu vreo dou sptmni. Trei, s tot fie A trecut pe la
mine. Nu tiu cum a aflat unde stteam. Era aproape de miezu
nopii. A speriat-o pe Tracey, l-a trezit i p-la micu Buse i
voia s m duc cu el. Nu l-am primit n cas, i-am zis s m
lase-n pace, i nu i-a convenit deloc.
Era pe jos?
Nu. M-am, , uitat dup el, ca s fiu sigur c pleac. Lam vzut urcndu-se-ntr-un Cherokee. Un jeep Cherokee negru.
Prea s fie un noutrei.
482
I-ai vzut numrul?
Nu, mi pare ru. Nici nu m-am uitat.
i frmnta apca n mini dar nu vinovia l fcea nervos,
ci frica, i ddu seama Reena.

Mi-a speriat nevasta i copilul. Acum lucrurile s-au


schimbat, am i eu o familie Dac-a fcut moarte de om, nu
vreau s se-apropie de familia mea.
Dac te mai caut, vreau s m anuni i pe mine. i s nui spui c-am stat de vorb. Dac poi, afl unde locuiete, dar nu
fora nota.
M cam sperii, Reena.
Foarte bine, pentru c e-un tip de care ai motive s te
sperii. Dac-l nfurii cu ceva, o s te loveasc foarte ru. i pe
tine, i pe ai ti. Nu te aburesc, Tony, e foarte serioas treaba.
Reena iei mpreun cu ODonnell, dar se ntoarse cnd Tony,
care ieise din garaj, o strig.
A, nc ceva personal.
Sigur. Te-ajung din urm, i spuse ea lui ODonnell, i-l
urm pe Tony pn lng cldire.
Chiar a omort pe cineva?
Facem investigaii.
i crezi c s-ar putea s-ncerce s le fac ceva lui Tracey
sau copilului?
Obinuiete s se rzbune, Tony. n momentul de fa e
prea ocupat c s-i bat capul cu voi dar dac nu-l prindem,
s-ar putea s-i gseasc timp. E mai bine s-l evii i s iei
legtura cu mine dac te mai caut.
Mda, pe-asta am priceput-o. Cnd Tracey s-a uitat la mine
mi-a dat o nou ans, m-a fcut s m schimb. N-a vrea s risc

483
pentru nimic n lume. Ascult i scoase iar apca, trecndu-i
mna prin prul care-i mai rmsese. , cnd eram mici,
nainte, tii nainte s-nceap toate belelele-n cartier, se inea
dup tine.
Se inea dup mine?
Te pndea pe lng coal, pe strzi Se, , apropia pe
furi de casa ta i se uita pe ferestre, noaptea, cteodat se mai
cra i-n pomu la din spate, s-ncerce s vad la tine-n
camer. Uneori m duceam i eu cu el.
i ai vzut ceva interesant, Tony?
Privirea lui Tony cobor spre vrfurile pantofilor.
Voia s te violeze. El nu zicea aa, i-am s i-o spun p-a
dreapt, Reena, nici cu nu m gndeam aa. Aveam doar doipe
ani. Zicea c vrea s i-o fac, i voia s vin i eu. Eu n-am vrut
s m-amestec, i-n plus, credeam c voia doar s se dea mare.
Cel mai mult mi fcea sil. Da pe urm, n fine, cnd toat
lumea a auzit cum te trntise la pmnt i M-am prins ce
ncercase. Da n-am zis nimic la nimeni.
O spui acum.
Ridic iar ochii spre ea.
Am i eu o feti. N-are dect cinci ani. Cnd m gndesc
mi pare ru. Vreau s zic, mi pare ru c n-am spus nimic la
nimeni nainte de-a-ncerca s te atace. Vreau s tii, ai cuvntul
meu, c dac m mai caut, n-am s-i spun c umbli dup el. i-

am s te sun imediat.
n regul, Tony.
i, ca pentru a pecetlui pactul, Reena i lu mna i i-o strnse.
E plcut s ai familie, nu-i aa?
Alt treab.
484
Mda. Mda, ntr-adevr.
Avem confirmarea c Joey P. A fost n zon cam n
perioada morii lui Josh i n aceea a incendierii mainii lui
Luke. Avem confirmarea c a fost n Baltimore acum dou-trei
sptmni.
Reena inea informarea n faa brigzii de incendieri, a lui
Steve, ca inspector de pompieri, i a membrilor unitii de
expertiz criminalistic.
S-a raportat c, atunci cnd a prsit locuina lui Tony
Borelli, circula cu un jeep Cherokee negru, probabil din
nouzeci i trei. Nu exist niciun autovehicul nmatriculat pe
numele de Joseph Pastorelli junior. Nici senior. Mama lui nu are
main. E posibil ca vehiculul s fi fost luat cu mprumut de la o
cunotin sau, cel mai probabil, furat. Am cerut date complete
despre autovehiculele Cherokee furate. Younger?
Detectivul se foi pe scaun.
nc le mai adunm, dar se pare c dispozitivul plasat n
rezervorul de benzin al lui Goodnight era de acelai tip cu cel
folosit la incendierea autovehiculului lui Chambers, acum ase

ani. Un artificiu plutind ntr-o ceac, crpe mbibate n benzin


ca fitil. Avem de-a face cu crime similare, toate comise n
statele New York, New Jersey, Connecticut i Pennsylvania.
Mai examinm ndeaproape i omuciderea i incendierea din
Carolina de Nord, soldate cu moartea lui Hugh Fitzgerald.
Totodat, se deschide cazul morii lui Joshua Bolton,
considerat pn acum accidental.
Unul dintre detectivii mai vrstnici art cu capul spre
avizierul unde erau prinse fotografiile fa i profil ale lui
Pastorelli, alturi de diverse imagini de la locurile faptelor.
485
Mergem pe ipoteza c tipul sta aprinde focuri de vreo
zece ani sau mai mult, c a omort cel puin doi oameni i c
pn-acum nu i-a intrat niciodat fum n ochi?
Exact, rspunse Reena. E atent, e priceput, i s-ar putea s
fie protejat de familia Carbionelli, pentru care e posibil s fi
executat nite treburi la comand. Iar supoziia continu cu
ideea c, pn n momentul de fa, n-a avut niciun motiv s-mi
atrag atenia. Oare de ce? Deocamdat numai el tie. Totui,
continu s revin aici. Se simte atras de Baltimore.
Faci i tu parte din motivele lui, i aminti Steve.
Eu, confirm Reena, tatl lui, i ceea ce s-a ntmplat n
acea lun august din optzeci i cinci. E ranchiunos i nu se d n
lturi s poarte pic foarte mult timp. nainte de asta, din cte
tim, venea, ddea cte o lovitur i se retrgea. Acum a rmas

pe loc, i joac ncet cartea. O s mai apar. Va aprinde iar


ceva.
Reveni cu privirea spre portretele de pe panou.
De data asta vrea s mearg pn la capt.
La terminarea programului, Reena i aduna dosarele i
nsemnrile. Hotrse s lucreze n continuare, dar prefera s-o
fac acas, fr s-o deranjeze nimeni. i mai voia s fie acas
pentru urmtoarea ocazie cnd avea s-o caute.
innd sub un bra toate mapele, ridic receptorul telefonului
care suna:
Unitatea de Incendieri, Hale Mda, mulumesc c-ai
revenit. N.Y.P.D., i spuse ea lui ODonnell, i ls jos dosarele
ca s ia nsemnri. Mda, sigur, neleg Avei numele
inspectorilor de pompieri i de incendieri voluntare? Detectivul
cazului de spargere? Mi-ar fi de mare folos Bine, inem
486
legtura.
nchise telefonul i se uit la ODonnell.
Ceasul, cerceii i multe altele au fost furate dintr-un
apartament din Upper East Side, n cincisprezece decembrie
anul trecut. Cldirea fusese evacuat din cauza unui incendiu
dintr-un apartament nvecinat ai crui proprietari erau plecai n
vacan. Cnd pompierii au ridicat interdicia i au lsat locatarii
s revin n cldire, respectivii au descoperit c fuseser jefuii.
Bani, bijuterii, colecie numismatic.

Obiecte mici, portabile.


Cldirea are i un portar, dar unul dintre chiriai dduse n
aceeai noapte o petrecere. Aprovizionat de o firm de
catering. Intrau i ieeau tot felul de oameni invitai, chelneri
i aa mai departe. Nu i-ar fi fost greu s se strecoare printre ei,
s ntre ntr-un apartament gol i s declaneze un incendiu.
Cauza focului a fost stabilit?
mi vor trimite nite copii de pe dosar, dar esenialul e c
s-au gsit puncte multiple de origine. Debaraua de serviciu plin
cu detergeni, canapeaua, patul i apartamentul la fusese
spart. Au disprut mici obiecte de art i bijuterii care nu
fuseser puse n seiful din cas.
Cineva din cldire a fost complice.
nc nu s-a operat nicio arestare i nici nu s-a recuperat
vreunul dintre bunurile furate. Cei de la N.Y.P.D. Ne snt
recunosctori pentru posibila pist.
Suntem chit, spuse ODonnell.

27
nainte de a se duce acas, Reena hotr c era de mult timpul
487
s-i fac o vizit mamei sale.
Cnd zri camionet albastr, nou i strlucitoare n fa la
Siricos, deduse imediat despre ce era vorba. Parc maina n
spatele ei, i ddu rapid ocol i trase concluzia c Bo fcuse rost
de un mijloc solid de transport.
Vnzrile mergeau slab era prea devreme pentru cin, i
prea trziu pentru prnz. l gsi pe Pete domnind n buctrie, n
timp ce fiica sa, Rosa care venise n vacan de la colegiu pe
timpul verii servea la mese.
n spate, o anun Pete. O gac ntreag.
Ai nevoie de ajutor aici?
Deocamdat, nu, rspunse el, turnnd cu generozitate sos
peste nite perioare. Dar poi s-i spui biatului meu c avem o
comand la domiciliu, aa c s-i mite fundu-ncoace. E
aproape gata.
Am reinut.
Reena travers zona de pregtire, ndreptndu-se spre ieirea
angajailor. Familia ei, inclusiv vreo doi veri, unchiul Larry,
Gina, mama ei i cei doi copii, erau rspndii prin curtea ngust
din spate.
Faptul c toi vorbeau n acelai timp n-o surprinse.
Pe iarba rar erau marcate cteva X-uri cu un spray portocaliu.

Bineneles c tatl ei arta ntr-o direcie, iar mama ei n alta,


n vreme ce Bo prea prins la mijloc.
Reena iei din cldire i se apropie de msua unde Bella i
sorbea apa mineral.
Ce se ntmpl aici?
A murmur Bella cu un gest vag. Msoar, marcheaz,
se ceart n legtur cu buctria asta de var i cu terasa dup
488
care mama se d n vnt.
i ce nu-i convine la ea?
Nu vezi c i-aa au destul de lucru? Stau legai cu lanuri
de locul sta de treizeci de ani ba chiar mai mult
Reena se aez, privindu-i sora n ochi. Se ntmpla ceva,
i spuse ea. Ceva se ntmpla.
Le e drag restaurantul sta, zise ea.
tiu, Reena. Dar n-au s ntinereasc.
Pentru numele lui Dumnezeu!
Asta e. Ar trebui s se bucure i ei puin de via, mcar
acum, la btrnee, s-i triasc naibii clip sau cum se zice, nu
s-i gseasc tot mai mult de lucru.
i triesc clip i se bucur de btrnee. Nu numai aici,
lucrnd, vznd n fiecare zi cum le este rspltit munca, cu
familia i prietenii, ci i cltorind.
i dac n-ar fi existat niciodat un Siricos ?
Bella se ntoarse n scaun, vorbind mai ncet, ca i cum ar fi

rostit o blasfemie.
Dac nu exista, dac mama i tata nu se cunoteau att de
tineri i nu aveau restaurantul sta de care s se lege, ea s-ar fi
putut duce la coala de arte frumoase. Ar fi devenit o pictori
adevrat. Ar fi trit fel de fel de situaii, ar fi vzut multe
lucruri. i ar fi fcut multe nainte de a se repezi s se mrite i
s aib copii.
D-mi voie s declar mai nti ce se vede cu ochiul liber i
s spun c, dac o fcea, acum tu n-ai mai fi fost aici. i-n al
doilea rnd, c ar fi putut alege coala de arte frumoase. Ar fi
putut s-l aleag i pe tata, i coala de arte. n schimb, ea l-a
ales numai pe el, locul sta i viaa asta.
489
Dup ce rosti aceste cuvinte, Reena i mut privirea,
studiindu-i mama, zvelt i frumoas, cu prul strns la spate
ntr-o coad lucitoare, mpungndu-i soul cu degetul n piept i
rznd.
i cnd m uit la ea, Bella, nu vd o femeie cu regrete, o
femeie care se ntreab: Ce-ar fi fost dac?
De ce nu pot fi i eu fericit aa ca c, Reena? De ce nu
pot fi fericit?.
Nu tiu. i-mi pare foarte ru c nu eti.
tiu c te-ai dus s vorbeti cu Vince. A, nu face mutra
asta de poliist cu mine! se rsti ea, nervoas. S-a nfuriat. Dar
era i zguduit. Nu se atepta ca sora mea mai mic s-l ia la rost.

i mulumesc.
N-ai pentru ce. A fost doar un impuls. Nu m-am putut
stpni. M temeam s nu te superi c am dat buzna.
Nu m-am suprat. Chiar dac nu se schimb nimic, nu ma fi enervat c mi-ai inut partea. A rupt legtura cu actuala lui
amant cel puin aa mi se pare. Poate c-o s dureze, poate c
nu Ridic din umeri, privind-o din nou pe Bianca. Eu n-o s
fiu niciodat ca mam, s formez o asemenea echip cu un so
care s adore totul la mine. N-o s am niciodat parte de aa
ceva.
Ai nite copii frumoi, Bella.
ntr-adevr, i ddu ea dreptate, schind un zmbet. Am
copii frumoi. i cred c iar snt nsrcinat.
Crezi
Dar Bella scutur din cap repede, ntrerupnd conversaia,
cnd unul dintre copiii ei se apropie n fug.
Mam! Putem s mncm nite ngheat? Doar cte un
490
cornet. Nana a zis s te-ntrebm pe tine. Te rog, putem?
Sigur. Sigur c putei, rspunse ea, mngindu-i fiul pe
obraz. Dar numai cte un cornet fiecare i iubesc att de mult,
i spuse Reenei dup ce biatul alerg s le dea i celorlali
vestea cea bun. Nu pol vorbi despre asta acum. S nu spui
nimic. Bella sri n picioare: Sophie! Ajut-m s pregtesc
cometele de ngheat!

Intr n cldire, urmat de copiii mai mici care alergau dup


er chiuind. Ultima era Sophie.
Bosumflat, observ Reena, dar asculttoare. i nc destul de
tnr ca s pofteasc n secret, i ea, la un cornet de ngheat.
Nu vd de ce are nevoie de ajutorul meu ntotdeauna,
numai pe mine m cheam
Ei, ce nu-i convine? o ntreb Reena. Dac te-nfigi prima,
cine-o s observe dac-i pui dou linguri de ngheat n loc de
una?
Buzele Sophiei tresrir.
Vrei i tu?
Acolo au gelato de lmie. Ce prere ai? ntinse mna i o
ciupi de obraz. S fii bun cu mama ta. i nu da ochii peste cap
cnd i vorbesc. F doar ce-i spun eu. Numai douzeci i patru
de ore de buntate. Cred c-i vor prinde bine.
Renna i srut obrazul pe care i-l ciupise i porni spre mama
ei. Bianca o cuprinse cu un bra pe dup talie.
Ai venit tocmai la timp. Tatl tu i-a dat seama de cel mai
evident lucru: c am avut dreptate.
Reena se uit, mpreun cu mama ci, cum Bo, Gib, Larry i
ali civa se ndreptau spre colul cldirii. Bo gesticula cu sprayul de vopsea. Gib ridic din umeri, iar Bo ncepu s traseze pe
491
iarb o linie uor erpuitoare.
Ce face? ntreb Reena.

Traseaz aleea pe care o voiam eu, pornind de la col.


Oamenii vor putea veni de pe trotuarul din fa drept la
umbrarul meu. Poate nu vor s treac prin restaurant, ca acum,
dac doresc s ocupe o mas n aer liber. Poate prefer s fac o
mic plimbare, s aud muzica
Muzic?
Am s instalez nite boxe. Dup ce se construiete
umbrarul, vom avea muzic i felinare n lungul aleii. i nite
jardiniere mari cu flori.
Se plesni peste olduri cu gestul unei femei satisfcute care
tie cum s preia conducerea.
Arbori ornamentali. Lmii. i n colul din fund un mic
loc dejoac pentru copii, ca s nu se plictiseasc. i
Mam! Rznd, Reena i aps tmplele cu minile. Mi se
nvrtete capul.
E un plan bun.
Da, e un plan foarte bun. Unul mre.
mi plac ideile mree, zmbi Bianca, n timp ce Bo
ncepea s gesticuleze, numrnd ceva pe degete, iar Gib l
privea ncruntat. i Bo sta al tu mi place. Azi ne-am distrat
bine. Vrul Sal a rs cu lacrimi asta, da, distracie! Iar Bo
mi-a cumprat un liliac.
i-a i-a cumprat un arbust?
i mi l-a i plantat. Fie te mrii cu el, fie-l adopt, pentru
c n-am de gnd s-l las s scape.

Copiii ieir n goan cu cornetele de ngheat. Gina i mama


ei se apropiar la rndul lor, iar Bo ntlni privirea Reenei i-i
492
zmbi larg.
Nu era momentul potrivit pentru a vorbi despre asasinate i
incendieri n serie.
Nu mai putea rmne, dei toate scuzele pentru a pleca acas
fur ntmpinate cu proteste.
Nu vreau dect s le prezint prinilor ti ct pot de mult
din planuri, i spuse Bo, ca s se poat gndi la ele pn mine, s
fie siguri c asta vor. Dac atepi o jumtate de or, vin i eu cu
tine.
Ai maina ta i-i destul de mare i solid. Eu trebuie s
mai citesc nite dosare. N-am nevoie dect de-o or de gndire n
linite.
Vrei s-i aduc ceva pentru cin?
Ar fi excelent. Orice. F-mi o surpriz.
Xander o ajunse din urm n timp ce explora, din pur
curiozitate, crarea dintre liniile portocalii arcuite.
Te conduc, se oferi el, trgnd-o uor de pr, cum fcea
nc din copilrie.
n acelai spirit, Reena i ddu un ghiont n coaste.
Ce-ar fi s vin cu tine pn acas, continu fratele ei, i s
mai stau un timp? Niciodat nu apucm s
Nu. M duc s lucrez i n-am nevoie ca fratele meu mai

mic s stea de pnd.


Snt mai nalt ca tine.
Doar c-un deget.
Ceea ce-nseamn c pot fi fratele mai tnr, dar nu fratele
mai mic. Oricum Catarina, individul la ar putea s vin la
tine-acas.
Da, ar putea. tie unde locuiesc. Snt pregtit pentru asta,
493
Xand. Nu pot sta cu cineva care s m pzeasc douzeci i
patru de ore din douzeci i patru. Vreau s ai grij.
Se ntoarse spre el, punndu-i minile pe umeri.
Joey Pastorelli. Dac nu m nel, vrea s se rzbune. Tu
Cu aproape trei ani mai mic l-ai atacat i l-ai snopit n
btaie. i dau cuvntul meu c n-a uitat. Vreau s ai mare grij
i de tine, dar i de soia i copilul tu. Pentru mine nu-i
face griji, i nu va trebui s-mi fac nici eu griji pentru tine. S-a
fcut?
Dac nemernicul sta se-aproapie de An sau Dillon
ntocmai. n ochii ei se citea o nelegere deplin. Exact
aa e. Stai ct mai aproape de ei deocamdat. Tu i John avei
grij de Fran, de Bella i de copii. De mama i de tata. Eu am
chemat cteva patrule n plus, dar nimeni nu cunoate cartierul,
nu-l simte la fel ca noi. Dac i se pare ceva suspect, orice, sunm imediat. mi promii?
Nici mcar nu e nevoie s mi-o ceri.

Ce cald e remarc ea dup un moment. O s fie o noapte


fierbinte. Var ncepe s-i dea drumul.
Se urc n main i porni spre cas, dar cnd ajunse, rmase
la volan, privind cldirea, strada, cartierul. Cunotea mai multe
persoane care locuiau n acelai ir de case, le cunotea aproape
de-o via.
Cunotea i locul, ea nsi alesese s stea acolo. Putea s-o ia
n orice direcie i ar ntlni cel puin cte o jumtate de duzin
de oameni care o tiau dup nume.
Dar acum nimeni nu mai era n siguran nici ei, nici ea.
Adunndu-i dosarele, cobor i ncuie maina. Studie
zgrieturile i ndoiturile de pe caroserie care-i aminteau cu ct ar
494
fi putut s fie mai grav explozia camionetei lui Bo.
De ct timp ar fi avut nevoie ca s-i dea foc la main? Se
ntreb. Dou minute, trei? Putea s-o fac n timp ce ea dormea,
n timp ce fcea un du sau i pregtea ceva de mncare
Dar asta n-ar fi fost dect o mpunstur n coaste. Se atepta
ca acum s urce mcar cu un nivel.
n drum spre u, i fcu cu mna lui Mary Kate Leoni care-i
spla treptele albe de marmur, la trei case mai ncolo.
Gospodrie, i spuse ea. Viaa mergea nainte, cu activiti
simple ca gospodritul, servitul la mas, mncatul cometelor de
ngheat.
Descuie ua, puse dosarele deoparte i scoase arma din teac.

Indiferent ce spusese, sau i spusese, despre puterea de a face


fa situaiei, despre dorina de a avea o or de linite i
singurtate, era destul de nervoas ca s inspecteze complet
casa. Cu pistolul n mna.
Mai satisfcut, dac nu i mai calm, cobor la parter s-i ia
dosarele i ceva rece de but. Sosise vremea s-i foloseasc
biroul pe care de-abia ncepuser s-l amenajeze la etajul doi.
Voia s fac lucrul la care se pricepea cel mai bine: s
organizeze, s studieze i s disece.
Mut computerul, apoi se ntoarse spre panoul i evaletul pe
care i le adusese sus la scurt timp dup ce se mutase. Alese din
dosare fotografii, tieturi din ziare, copii dup rapoarte.
Deschise i print i cteva fiiere cu fotografii i rapoarte din
propriul computer.
Dup ce i le aranj pe toate, fcu un pas napoi, privind
avizierul n ansamblul su. Apoi se aez la tastatur i not
succesiunea evenimentelor, ncepnd cu ziua aceea de august
495
cnd avea unsprezece ani.
Dur mai mult dect or pe care i-o propusese, dar abia dac
observ trecerea timpului. Cnd telefonul sun, scoase o
njurtur; era att de adncit n ceea ce fcea, nct aproape c
uitase despre ce era vorba. Ajunsese cu degetele la un
centimetru de receptor cnd se opri i privi afiajul. Ls
telefonul s mai sune o dat pentru a se reculege. Dei tia c

postul era pus sub urmrire, iar undeva un poliist monitoriza


echipamentele de nregistrare i localizare, deschise i ea
casetofonul nainte de a rspunde.
Bun, Joey.
Salut, Reena. i-a luat ceva timp.
A, nu tiu ce s zic Cred c-am ghicit destul de repede
dac lum n considerare faptul c nu m-am mai gndit la tine de
vreo douzeci de ani.
i acum te gndeti, nu?
Sigur. mi amintesc ce jvru erai pe vremea cnd stteai
n cartier. Se pare c de-atunci ai devenit ditamai javr.
Mereu ai avut gur spurcat. Am s i-o folosesc destul de
curnd.
Da ce-i cu tine, Joey? Nu mai poi aga nicio femeie?
Continui i-acum s dai cu ele de pmnt i s le violezi?
Las c-ai s afli tu. Avem multe de pus la punct, noi doi.
Te mai ateapt nc o surpriz. Totu-i pregtit.
Ce-ar fi s dm crile pe fa, Joey? Ce s-o mai tot
lungim? Zi-mi cnd i unde i trecem la treab.
Mereu m-ai crezut un prost, mereu m-ai crezut mai prejos
ca tine i ca familia ta de sfini care nc mai locuiete n cartier,
vnznd pizze slinoase, nu?
496
Ei, hai, Joey, la Siricos nu-i nimic slinos. Hai s nentlnim acolo, i fac cinste cu una mare.

Pcat c tipul sta cu care i-o tragi acum nu era-n maina


aia, cnd a srit n aer.
Respir mai accelerat, rostind cuvintele pufnind i gfind, l
irit, i ddu Reena seama. Ca i cum ar fi ntrtat o cobr cu
un b.
Poate data viitoare. Sau poate o s aib un accident acas,
n pat. Se mai ntmpla, nu? Mirosea a porc la frigare. la,
primu. l mai ii minte, Reena? i mirosu tu l-am simit pe
cearafu unde-ai ejaculat cnd l-am folosit ca s-i dau foc.
Canalie scrni Reena, ndoindu-se de mijloc din cauza
junghiului din abdomen. Canalie neruinat
Joey rse, iar glasul lui cobor pn la oapt.
Cineva o s ard disear
Bo avu nevoie de aproape dou ore ca s poat pleca de la
Siricos. Avea s fie o munc interesant. n plus, primise
nc vreo ase oferte de reparaii i reamenajri de la oameni
care trecuser pe-acolo n timp ce el msura curtea. Dduse o
mulime de cri de vizit nainte s primeasc puiul cu
parmezan la pachet. Dac mcar o treime dintre ele se finalizau,
trebuia s se gndeasc serios la angajarea unui lucrtor cu
norm ntreag.
Un mare pas, hotr el. Un pas uria, gigantic, de la ajutoarele
pe care le angaja cu ziua, sau de la solicitarea lui Brad, cnd
munca era prea grea pentru un singur om sau cnd intra n criz
de timp. Venea vremea s angajeze un lucrtor. Avea s-i

plteasc un salariu regulat cuiva cuiva care urma s depind


de el pentru salariul acela. n fiecare sptmn. Categoric,
497
trebuia s se gndeasc la asta.
Trecu o mn peste capota mainii, dndu-i ocol. Un vehicul
bun, recunoscu el, i-l obinuse la un pre mai avantajos dect sar fi putut atepta. Bianca aproape c l furase. i totui, fir-ar s
fie, i va lipsi btrnul lui cal
i scotea cheile, aruncnd cte-o privire n susul i-n josul
strzii, cnd auzi un uierat scurt, ca un semnal. l vzu pe omul
care sttea cu degetele mari agate n buzunarele din fa.
apc de baseball, blugi, ochelari de soare, rnjet dinos. Prea
destul de familiar pentru ca Bo s ridice mna, cu cheile n ea.
Apoi l recunoscu. Tipul de la florrie care cumpra trandafiri
de la supermarket ca s nu mai doarm n coteul cinelui.
Salut! strig el, deschiznd portiera camionetei. Cum e?
Cu acelai rnjet, omul porni spre o main i se aez la
volan. Deschise geamul, se aplec afar i ntinse degetul
arttor, mimnd c trage cu pistolul. Bo l auzi spunnd din
mersul mainii:
Bang!
Ciudat!
Cltinnd din cap, puse pe scaun punga cu mncare i se
instal la volan. Privi n lungul strzii, se uit i napoi, dup
care demar ntorcnd rapid maina i porni spre casa Reenei.

Intr, strignd-o ca s-i dea de tire c se ntorsese, apoi duse


punga n buctrie. Simind i alt miros dect cel al puiului, i
spuse c cel mai bine ar fi s fac un du. Hotr s dea o fug
pn acas, s se spele i s se ntoarc cu schiele i desenele pe
care le pregtise pentru Reena. Rsfoindu-le, vor avea amndoi
minile ocupate cu treburi mai serioase n urmtoarele cteva
ore.
498
Iei din buctrie i urc scara, strignd din nou:
Auzi, am vnat i am cules. M duc pn alturi s fac un
du i am impresia c vorbesc singur, conchise el, cnd vzu
c Reena nu era n dormitor.
Auzi o u deschizndu-se deasupra, aa c urc la etajul doi.
tii ce, Reena, m ntreb de ce oamenii ca tine i ca mine
i cumpr case de-astea n care trebuie s urci Ei, da ce s-antmplat?
Reena sttea lng ua bii de serviciu, palid la fa.
Trebuie s stai jos, zise Bo.
Dei o vzu cltinnd din cap, i lu braul, sprijinind-o, ca s-o
conduc napoi n birou.
A sunat din nou?
Reena ddu din cap afirmativ.
Am nevoie de cteva momente
Am s-i aduc un pahar cu ap.
Nu, am but N-am nevoie Mda, a sunat din nou i a

reuit s m scoat din mini. Eram stpn pe situaie, aveam


mingea la picior, dup care mi-a fcut o fent i am pierdut-o.
Abia putuse vorbi cu ODonnell nainte de a i se face ru.
ngrozitor de ru.
Te-am vzut cnd ai venit
Tocmai scosese capul pe fereastr, ncercnd s ia aer.
Ce i-a spus?
Ca s nu repete, Reena art spre casetofon.
Pune banda. E mai bine s auzi cu urechile tale.
n timp ce Bo asculta, Reena se duse la fereastr i o deschise,
cu toate c atmosfera de afar era ncins i apstoare.
Nu-i tocmai ce i-ai fi dorit, coment ea, rmnnd cu
499
spatele la el.
Da, aa se pare.
Nimeni n-o s aib o prere proast despre tine dac
preferi s te retragi din toat povestea asta, Bo. O s te loveasc
dac poate. Te-a lovit deja.
Adic i-ar fi mai uor dac a pleca pentru vreo dou
sptmni. Eventual s vizitez nite parcuri naionale sau s fac
scufundri n Jamaica.
Da.
O fat catolic bun ca tine ar trebui s se spovedeasc
dup o minciun gogonat ca asta.
Nu e o minciun.

Atunci ai nite pretenii de-a dreptul jalnice de la brbai.


N-are nicio legtur cu preteniile, replic ea, nchiznd
fereastra cu un gest nervos. Nu vreau s i se ntmple nimic.
Mi-e fric.
i mie.
ntorcndu-se, Reena l privi drept n ochi.
Vreau s m mrit cu tine.
Gura lui se nchise i se deschise de dou ori nainte de a
putea vorbi.
I-auzi Mi s fie Ce chestie Zboar cam multe prin
camera asta. Am s stau jos pn nu m lovete ceva-n cap.
Ce crezi, Goodnight? Snt o fat catolic bun n
strfundul meu. Uit-te la familia mea. Uit-te la mine. Ce crezi
c-a vrea cnd n sfrit am gsit pe cineva pe care s-l iubesc i
s-l respect i lng care m simt bine?
Nu tiu. Nu tiu ntreaga instituie , s-i zicem, nu-i
ceva care s
500
Pentru mine e ceva sfnt. Csnicia e sacr, iar tu eti
singurul brbat cu care mi-am dorit vreodat s depun
jurmintele.
Eu Eu -- Rahat, uite c m i blbi acum Cred
c mi-a czut totui ceva-n cap.
Nu-mi psa dac nu m mritam, fiindc nu era nici-unul
cu care s vreau s m mrit i s am copii. Tu ai schimbat asta,

iar acum trebuie s supori consecinele.


i-ncerci s m sperii ca s m duc s vizitez parcurile
alea naionale?
Reena se apropie, se aplec, i lu faa n palme i-l srut
apsat pe gur.
Te iubesc.
Mam, Doamne. Mam, Doamne, Dumnezeule.
Zi: Reena, i eu te iubesc. Dac asta simi.
Cum s n-o simt? Sigur c te iubesc.
l privi n ochi i faptul c n adncurile lor se zrea un licr
de team o fcu s zmbeasc.
Doar c Niciodat nu mi-am completat n minte partea
asta a planului. tii, mai e i partea aia cu ne-simim-aa-debine-mpreun n ciuda fricii i a haosului i pe urm, mai e
i partea cu poate-ar-trebui-s-ne-mutm-n-aceeai-cas i
dup un timp, vine partea cu i-de-acum-ncolo-ce-ar-trebui- sfacem?
Cu mine, chestiile astea nu in. Am treizeci i unu de ani.
mi doresc copii copiii ti. Vreau s furesc o via viaa
noastr. Mi-ai spus odat c ai tiut, fiindc muzica se oprise.
Eu i spun acum c tiu, fiindc muzica a nceput. Nu te grbi
l srat din nou. Gndete-te bine. Pe moment se ntmpla
501
destule.
Se ntmpla cam multe.

Tot m-a mrita cu tine, chiar dac ai pleca pentru un timp


undeva ca s scapi de toate astea.
Nu m duc nicieri. i nici nu tiu cum ai putea s te Nu
reuea s articuleze cuvntul cstoreti Cum ai putea s
fii mpreun cu cineva care te prsete ca s-i scape pielea.
Pielea ta e destul de important pentru mine. Reena expir
scurt i continu: Ei bine, tot acest ocol m-a fcut s m mai
linitesc puin. Deci, uite cum stm: o s-l prindem, poate nu la
timp ca s mpiedicm ceea ce-a pregtit pentru la noapte sau
pentru mine. Dar o s-l prindem.
E foarte bine c ai ncredere n forele proprii.
Am ncredere c binele nvinge rul, mai ales dac-i d
toat silina. La fel cum cred i n sfnta tain a cstoriei, i n
poezia jocului de baseball. Pentru mine, astea snt nite
constante, Bo. De nezdruncinat.
Fcu o pauz, simindu-se mai sigur pe sine.
M cunoate mai bine dect l cunosc eu pe el, sta-i
avantajul lui. A avut la dispoziie ani de zile n care s m
studieze, s-mi exploreze slbiciunile Dar nv i eu. Vreau
s tiu de ce acum, de ce consider c poate sau trebuie s-mi
arate cine e, ce-a fcut. Pe tot litoralul estic umbl poliia s-l
prind. Ar fi putut s m elimine, sau mcar s ncerce s-o fac,
far ca nimeni s tie cine sau de ce a fcut-o.
Pentru c atunci n-ar mai fi fost att de important? El n-ar
mai fi fost un om att de important?

Da, conteaz i asta. sta-i big bang-ul, momentul pentru


care s-a pregtit timp de douzeci de ani. Dumnezeule, ce om
502
poate fi obsedat de o femeie vreme de douzeci de ani? Nu pot
s neleg
Eu pot.
Cnd Reena se ntoarse spre el, Bo rmase pe loc.
Nu e acelai lucru, dar tiu cum e s i se vre cineva-n
suflet, sfidnd orice raiune, i s nu mai ias de-acolo. Pentru
mine a fost ca o vraj. Pentru el e o boal. Sau, ntr-un fel,
pentru fiecare dintre noi a fost o fantezie. Doar c s-a dezvoltat
n direcii diferite.
Reena rmase pe gnduri, studiind panoul.
Fantezia lui i are rdcinile n copilrie. n copilria lui i
a mea. Violul nu nseamn sexualitate, ci violen, nseamn
putere i control. Faptul c m-a nsemnat, c s-a concentrat
asupra mea, ncercnd s m violeze, nu se referea att la mine
ca persoan i la cea care eram: cea mai mic fiic
Probabil rsfat a familiei Hale.
Porni n jurul avizierului ca pentru a-l observa din unghiuri
diferite.
Sfnta familie, aa ne numea. Eram fericii, respectai,
nconjurai de prieteni. Familia lui era violent, izolat, iar el nu
avea frai. n cartier mai existau i alte familii asemntoare cu a
noastr, dar noi eram cei mai vizibili datorit restaurantului.

Toat lumea ne cunotea. Pe ei nimeni nu-i cunotea cu


adevrat. Iar eu aveam vrsta cea mai apropiat de a lui. Tatl lui
i brutaliza soia iar el a nvat la rndul lui s fie brutal fa
de femei. Dar tentativa de a-i manifesta puterea asupra mea, de
a fi violent cu mine n-a fost numai zdrnicit de fratele meu
mai mic, ci a i avut nite consecine care lui i-au afectat tot
restul vieii. Din vina mea, dup cum vede el lucrurile.
503
Ocoli nc o dat panoul.
ns nici toate astea nu-mi spun de ce tocmai acum i ce-o
s urmeze. E un sociopat. N-are contiin, n-are remucri, ns
mai e i egocentrist. Cnd ceva l deranjeaz, nu se mulumete
doar s riposteze, ci arde. Iar acum, ceva l-a activat. Ceva a
declanat toate astea. Ceva l-a determinat s se ntoarc aici i s
m lase s aflu cine e.
Bo n-o mai asculta. Se ridicase n picioare i se apropiase de
panou, iar ultimele ei cuvinte nu fcuser dect s-i zumzie prin
cap far niciun sens.
sta-i el? sta-i Pastorelli?
Juniorul, mda.
L-am vzut. De dou ori. L-am vzut de dou ori. Prima
dat la fel de-aproape cum stai tu acum.
Cnd? se rsti Reena. Unde?
Prima dat, n smbta dinaintea cinei n familie. Intrasem
n bcnia de lng casa unei cliente ca s aleg flori pentru

mama ta. A venit chiar lng mine. Fir-a al naibii, ce prost am


fost!
Nu, stai! Spune-mi doar ce s-a ntmplat. i-a vorbit?
Mda
Bo i deschise pumnii i, fcnd un mic efort de memorie, i
povesti toat ntmplarea.
Nenorocitul a cumprat trandafiri roii, ncheie el.
Te-a urmrit. i-a folosit timpul ca s supravegheze
terenul. Casa clientei, magazinul S-a excitat vorbind cu tine.
Asta-l face s se simt superior, puternic Am nevoie de o
tabl neagr aici. De ce naiba nu m-am gndit s-mi cumpr o
tabl?
504
Reena scoase o hart i o prinse pe dosul panoului de plut.
Arat-mi unde e casa clientei i unde-i magazinul.
nh cteva bolduri cu gmlii colorate i nfipse dou roii
n locurile indicate de el.
Bun. i acum las-m s marchez i celelalte locuri unde
tiu c a mai fost vzut
nfipse n hart nc un ac cu gmlie roie, pe strada lui Tony
Borelli.
A doua oar unde l-ai vzut?
Acum vreo douzeci de minute, rspune Bo. Vizavi de
Siricos, pe diagonal.
Reena fu ct pe ce s scape cutia cu bolduri.

Se ducea ntr-acolo?
Nu, Bo i puse mna pe umr, tocmai pleca la volanul unei
maini. Ateptase pe cealalt parte a strzii, la cteva case
distan. Cnd a vzut c l-am zrit i c l-am recunoscut, s-a
urcat n main.
Marca, modelul?
Fu nevoit s nchid ochii, strduindu-se s-i
aminteasc. Toyota. Una cu dubl traciune, cred Albastrunchis, poate neagr tiu c-mi fac de rs brbia, dar nu
cunosc toate mrcile i tipurile de maini. Pe-asta o tiam
fiindc am avut cndva relaii cu o fat care avea una la fel.
Oricum, i-am fcut cu mna, ca atunci cnd zreti pe cineva
cunoscut. El a trecut cu maina pe-alturi i mi-a fcut aa pe
geam, ncheie el, imitnd gestul cu pistolul. Bang, a zis, i-a
mers mai departe.
Ticlos neobrzat!
Reenei i se uscase gtul i o ardea la gndul c ar fi putut s fie
505
un pistol adevrat.
Probabil sttuse acolo, n faa fostei lor case, privind
prvlia. A spus c pentru la noapte mi-a mai pregtit o surpriz,
nseamn c-i prost fcut grmad dac-i nchipuie c-am s-i
las cea mai mic ans s atace Siricos.
nfipse nc un bold n hart.
Am de dat cteva telefoane, zise ea.

28
Doi poliiti fuseser postai la Siricos aa nct s poat
supraveghea restaurantul i apartamentul de deasupra. Ali doi
beneficiau de ospitalitatea prinilor ei, iar alii pzeau casa lui
Fran. n ciuda faptului c Vince obiectase, insistnd c locuina
lui era protejat cu ajutorul celor mai modeme sisteme de
securitate, Reena trimisese nite oameni s patruleze i prin
curtea lor.
Ar putea ncerca s atace n oricare din locurile astea. Sau
n niciunul.
Reena i ntrerupse plimbarea prin living i se opri ca s
priveasc harta.
n noaptea asta o s-aprind undeva un chibrit.
Bo i adusese panoul jos la cererea ei.
Telefonul ei mobil sun n buzunar. i-l scoase cu un gest
smucit.
Hale Stai aa. Lu un caiet. Zi acum, ceru ea, ncepnd
s noteze. Mda da OK. Trebuie s trimitem o unitate la
BWI, s-o verifice i-acolo pe-aia pe termen lung. Era locul cel
mai logic ca s scape de una i s ia alta Bine. Mulam.
506
Vr telefonul la loc n buzunar i, revenind la hart, nsemn
aeroportul cu un ac cu gmlie galben.
O familie s-a ntors dintr-o vacan lung n Europa. S-au
dus toi la parcarea pe termen lung i au descoperit c jeepul lor

Cherokee dispruse. O s dureze ceva vreme ca s-i dea de urm


tocmai n Maryland. Pe urm o duci la BWI eventual la
Dulles, poate la Naional, dar cel mai probabil la BWI, iei alta,
faci transferul i te duci. i plac SUV-urile. Snt foarte
spaioase, ai loc s-i pui jucriile.
Eu m duc alturi s-mi fac duul, azi a fost mare
zpueal afar, zise Bo.
Distras, Reena l privi ncruntat.
Ce spui?
Am zis c trebuie s m duc s m spl.
i e vreo problem s te speli aici? Tu nu te uii la filme?
Banditul nvlete-n cas aproape-ntotdeauna atunci cnd eti
sub du. N-ai vzut ce-a pit Janet Leight n Psycho?
Janet Leigh e femeie.
N-are importan. i-a fi foarte recunosctoare dac ai
face duul la aici. Ai i o cma curat n usctorie.
Serios?
Eu i-am lsat-o acolo. Fusese la splat. Aa c f-mi o
favoare, da?
Sigur.
Puse palmele pe umerii ei i pricepu ce se nelegea cnd spui
despre cineva c e ncordat ca un arc.
Are rost s-i spun s te relaxezi?
Nu.
Atunci m duc s m spl. i, ascult, dac d buzna vreun

507
tip deghizat n hainele maic-sii i c-un cuit n mn, ine-l de
vorb pn-mi iau pantalonii pe mine.
Ne-am neles.
Rmas singur, Reena se duse la buctrie s mai scoat o
sticl de ap din frigider spre a contracara cofein. Vzu punga
cu mncare pe care Bo o pusese pe bufet. Nu, nu putea s se
relaxeze, i spuse ea, dar putea fi recunosctoare.
Recunosctoare c avea un om care se potrivea att de bine n
viaa ei.
Categoric se va mrita cu el, i zise n timp ce scotea
casoletele de plastic. Era posibil ca Bo s se zbat n crlig o
vreme avea tot dreptul dar l va domoli ea.
O umfl rsul cnd i amintea cum i cumprase pantofi roii
de la mall, iar Gina i spusese c vrea s se mrite cu Steve, care
habar n-avea de asta.
Abia acum o nelegea.
Puse puiul n cuptor, la nclzit. O mas bun avea s-o ajute
s-i foloseasc energia mai productiv dect enervrile.
Reveni n living cu o sticl de ap i ncepu s studieze harta.
Unde eti, Joey? ntreb ea cu voce tare. Acum unde mai
eti?
Ei se uit acolo, tu lucrezi aici. Nu numai alegerea
momentului conteaz, ci i planificarea.
Am zguduit-o zdravn, ba bine c nu. Crede c-am s m iau

de mmica i tticu.
nc nu.
E frumos aici, la Fells Point. i mai frumos o s fie cnd vancepe s ard.
Ce tmpii snt gaborii. Le-o dovedise de attea ori. Poate c- i
508
puseser i ei piedic de vreo cteva ori, da pe-atunci era mai
tnr. i-n plus, se nvase minte. La pmaie avusese timp
destul s nvee. Avusese timp s planifice i s-i imagineze, s
citeasc i s studieze. Acolo-i pusese la punct i talentul la
computere. n ziua de azi, nimic nu-i mai util c priceperea de a
folosi computerele. Hacking, cutare, telefoane puse sub
urmrire
Sau s afli unde locuiete o anumit vduv de sticlete.
Pcat c llalt s-a mutat n Florida. O s se ocupe i de el
curnd, da ar fi fost frumos s-i lichideze pe amndoi nemernicii
care l-au sltat pe taic-su. Care l-au scos de la el din cas i lau umilit.
Pe amndoi i-au umilit.
Nu conta c cellalt nemernic de copoi o-ncasaise deja. Era
bun i vduva lui.
Cobor din main, tot un Cherokee, la distan de un cvartal,
spre sud, i porni cu pas vioi pe trotuar, asemeni cuiva care are o
treab urgent de rezolvat. Era n blugi, dar i luase o cma
albastr cu nasturi creia-i suflecase mnecile. Purta pantofi

Nike i o apc neagr de juctor de cmp de la O. Luase cu el


un mic rucsac i o cutie alb i lucioas de la florrie.
Locuia singur, doamna Thomas sclifosit Umberio. Deb,
pentru prietene. Fiic-sa sttea la Seattle, aa c era plecat din
zon la ora meciului. Iar fi-su tria n Rockville. Dac-ar fi stat
mai aproape de Baltimore, l-ar fi prlit pe el n locul vduvei.
tia c Deb avea cincizeci i ase de ani, preda matematic la
liceu, circula cu o Honda Civic 1997, se ducea la o sal de
gimnastic de trei ori pe sptmn dup coal i de cele mai
multe ori i trgea draperiile ferestrei de la dormitor seara la ora
509
zece.
Probabil ca s se masturbeze, i spuse el, intrnd agale n
bloc. Prefer s urce pn la etajul doi pe scri, nu cu liftul.
Pe fiecare palier erau cte patru apartamente. Fcuse deja
recunoaterea. Nu prea avea motive de ngrijorare, iar babalcii
de vizavi se duceau s ia cina n ora n fiecare miercuri sear.
Merit s-i faci leciile, nu, dom profesor? i spuse el i
btu vesel la ua lui Deborah Umberio.
Femeia deschise, lsnd lanul de siguran la locul lui.
Astfel nct nu i se vedea dect o poriune din fa. Pr aten,
trsturi ascuite, ochi ateni.
Deborah Umberio?
Eu snt.
Am nite flori pentru dumneavoastr.

Flori? Obrajii i se mbujorar. Femeile erau att de


previzibile! Cine-mi trimite mie flori?
ntoarse cutia, ca pentru a citi o etichet. Sharon
Memasters. Din Seattle?
Asta-i fiica mea. Ei, ce surpriz! Stai o clip.
nchise ua, trase lanul, apoi o deschise din nou.
Ce surpriz plcut! repet ea, ntinznd minile spre cutie.
i trnti un pumn direct n fa. Cnd femeia czu pe spate, el
se strecur nuntru, nchise ua, o ncuie i puse lanul la loc.
E o surpriz foarte frumoas, nu-i aa?
Avea multe de fcut. O tr n dormitor, o dezbrc, o leg i-i
puse cluul. Era leinat, dar i mai ddu un pumn ca s mai
rmn un timp aa.
Perdelele de la dormitor fuseser trase puin mai devreme
ast-sear, dei nu credea c observ cineva sau i va psa cuiva.
510
Ls televizorul deschis. Era pus pe Discovery Channel ei,
nu m-nnebuni! n timp ce ea lucrase ceva n buctrie. Prea
c ncepuse s-i fac o salat. Prea lene ca s gteasc, i
spuse el n timp ce scotocea prin frigider.
Gsi o sticl de vin alb. O poirc ieftin, dar uneori trebuie
s te mulumeti cu ce se gsete.
nvase s savureze vinuri mai fine cnd lucra pentru familia
Carbionelli. Multe lucruri folositoare nvase, ct timp lucrase
pentru Carbionelli.

Bu vinul i mnca oule rscoapte pe care femeia le pregtise


pentru salat. Dei avea mnui chirurgicale n rucsac, nu-l mai
preocupa problema amprentelor. Trecuse de mult de partea asta
a jocului. Cotrobi prin dulapuri i prin congelator. Gsi cteva
cine congelate. Prima lui reacie fu una de dezgust, dar ilustraia
de pe cutia cu niel i cartofi prjii nu arta deloc ru. O
introduse n cuptor i turn nite sos italienesc peste salat.
n timp ce atepta, se plimb cu telecomanda pe mai multe
canale. Nu putea curva aia proast s plteasc un abonament de
cablu mai pretenios? Ls sonorul ncet pentru cazul c vreo
vecin bgrea ar putea veni la u i alese Jeopa. Rd. Yl.
Cnd Jeopardy! Se termin, ncepu Wheel of Fortune, iar el
ncepu s mnnce nielul cu cartofi.
Avea multe de fcut, dar i timp destul. Auzi geamtul
nfundat din dormitor.
Ignorndu-l, bu puin vin i privi la Wheel
Cumpr-i o vocal, boule.
Brusc, n minte i apru imaginea tatlui su, rsturnat n
ezlongul din living, unde bea o bere i-i spunea unui
necunoscut din game-show cumpr-i o vocal, boule.
511
Amintirea l ridic n picioare, strbtut de un nou val de
furie, orbitoare.
i venea s sparg ecranul televizorului cu pumnul, s dea cu
picioru-n el. Fu ct pe ce s-o fac n timp ce creierul lui url ca

turbat.
Cumpr-i o vocal, boule, spusese tatl lui i uneori,
numai uneori, i adresase fiului su cte un zmbet larg.
Cnd ai s te duci i tu la concurs, Joey? Cin te duci i tu
s-aduci un ban n cas? n juma de cap doar ai mai muli creieri
dect toi labagiii tia la un loc.
Murmur cu glas tare cuvintele, amintindu-i-le, n timp ce se
plimba prin micul living.
Se descurcaser bine, i spuse el. Ieiser din impas i o
duseser destul de bine. Mai aveau nevoie doar de puin timp.
De ce nu le lsase nimeni timpul necesar?
Fiindc boarfa aia mic fugise orcind la ta-su i stricase
totul.
O clip se cutremur din tot trupul. Furia i durerea l
strbteau, fcndu-l s vibreze, pn cnd reui s se controleze
din nou.
Lu vinul i trase o duc prelung.
n regul. E timpul s ne-apucm de treab.
Un om care-i iubete munca e un prin printre oameni,
reflect Joey, aprinznd luminile n dormitorul ntunecat. i
zmbi femeii din pat, ai crei ochi clipir, apoi se dilatar
ngrozii.
Amicul lui, Nick, tot ddea din gur c s n-o ia niciodat ca
pe ceva personal, c s in minte c nu erau dect treburi de
rezolvat, da el nu-nghiise niciodat gogoile astea. ntotdeauna

512
o lua la nivel personal. Altfel ce rost ar mai avea?
Porni agale spre pat, urmrit de privirea femeii.
Salut, Deb. Cum o duci? Voiam doar s-i zic c pentru o
femeie care bate la aizeci, n-ari deloc ru. Aa o s fie i mai
mito pentru mine.
Femeia tremura, cu tot trupul zguduit de fiori ca nite mici
ocuri electrice. Braele i picioarele i se ncordau, zbtndu-se
n sfoar de rufe cu care o legase. Joey se simi tentat s-i
smulg banda de pe gur i s-i scoat cluul doar pentru a auzi
inind primul zbieret.
Dar n-ar fi avut niciun rost s deranjeze vecinii.
Ei, ce-ar fi s-ncepem?
Duse minile la nasturele blugilor, privind-o cum scutura din
cap nnebunit, cu ochii plini de lacrimi.
Dumnezeule, ct i plcea partea asta.
O, stai, am uitat de bunele maniere? D-mi voie s m
prezint. Joseph Francis Pastorelli junior. Poi s-mi spui Joey.
Idiotu de brbat-tu l-a scos pe taic-miu din cas, i-a pus
ctuele i l-a sltat n dub de fa cu toi vecinii. L-a bgat la
pmaie pe cinci ani.
i descheie blugii. Zvrcolelile femeii fceau ca laurile de
sfoar s-i road ncheieturile pn-n carne. Imediat avea s dea
i sngele, ceea ce era ntotdeauna satisfctor.
Snt douzeci de ani de-atunci. Unii ar zice c-i cam mult

ca s ii ranchiun atta vreme, da tii ceva, Deb, snt nite


ccnari. Cu ct pori pic mai mult, cu-att te simi mai mito
cnd i faci pe bulangii s plteasc.
i descheie fermoarul, eliberndu-se, i ncepu s se mngie.
Sunetele pe care le scotea acum femeia se auzeau ca nite ipete
513
mrunte, subiri i ascuite, abia rzbtnd prin clu i banda
adeziv.
Idiotu cu care te-ai mritat tre s poarte i el o parte din
vin pentru treaba asta. Dac tot a crpat a, condoleane,
apropo ai s capei tu ce-i pregtisem lui.
Se aez pe marginea patului, fcndu-i piciorul s zvcneasc
n clipa n care i-l btu cu palma. i scoase pantofii.
Am s te violez, Deb. Da pe-asta ai neles-o deja. Am s
te violez aa nct s te doar.
i trase n jos blugii.
Asta-mi place cel mai mult, i aicea eu-s efii.
Deb se zvrcolea, plngea i sngera. i privi faa ct putu de
mult, cu toate vntile pe care i le fcuse. n locul ei vedea faa
Reenei. ntotdeauna o vedea pe a ei.
Juis puternic, cu zbieretul acela slab, metalic n urechi.
Nu mai fcea dect s scnceasc miorlit cnd se ddu jos de
pe ea. Intr n baie, unde-i goli vezica, apoi se spl. Nu-i
plcea mirosul de sex, duhoarea de trfa cu care femeile
pngreau brbaii.

Iei, mai bu puin vin, se plimb pe canale, gsi meciul i


privi o repriz ronind dintr-un Wheat Thins.
Ce mai juctori. N-ar fi gsit mingea nici dac le-o trgeai n
cur.
Cnd reveni n dormitor, femeia se zbtea n legturi far
vlag.
OK, Deb, m-am mai refcut. E timpu pentru runda a
doua.
De ast dat o sodomiz.
Cnd termin, ochii ei erau sticloi i tulburi. Nu se mai
514
zvrcolea, ci zcea inert. Probabil c-ar fi putut s-o nvioreze
pentru nc o tur, dar avea i el un program de respectat, nu?
Fcu un du, fredonnd i folosindu-i gelul de corp cu parfum
de lmie. Dup ce se mbrc, alinie obiectele din buctrie pe
care le putea folosi: detergent lichid, crpe, lumnri, hrtie
cerat. Nu mai era nevoie s lase impresia unui accident, dar navea rost s fie leampt. Se cade ca orice om s fie mndru de
munca lui.
Scoase mnuile chirurgicale din rucsac. n timp ce mbiba
crpele, sun telefonul. Fcu o pauz, n ateptare, ascultnd
vocea feminin vesel care se auzi dup ce intr n funciune
robotul.
Bun, mam. Eu snt, voiam s vd ce mai faci. Cred c-ai
ieit la vreo ntlnire.

Urm un chicotit argintiu.


S m suni dac n-ajungi acas prea trziu. Dac nu,
vorbim mine. Te iubesc. Pa.
Ce drgu, scnci Joey, continund s lucreze. Hm, m-ta
are o ust foarte fierbinte ast-sear.
Desprinse o parte din linoleum pentru a expune podelele,
dup care, cu ajutorul urubelniei electrice din rucsac, scoase
cteva uie de la dulapuri ca s formeze plnii pentru flcri.
ntredeschise fereastra spre a asigura ventilaia, apoi ncepu
s-i ntind trailerele de crpe i ghemotoace de hrtie cerat
mototolite.
Mulumit, duse lumnrile i crpele n dormitor.
Femeia nu mai era dect pe jumtate contient, dar Joey
observ c, atta ct mai rmsese din ea, intr n alert, spaima
ivindu-i-se n ochi.
515
Regret, Deb, dar efectiv nu mai avem timp pentru nc o
rund, aa c-o s trecem direct la finalul apoteotic. Idiotu la de
brbat-tu i aducea vreodat de lucru acas? o ntreb el scond
un cuit.
Deb parc nnebuni deci tot mai avea ceva via-n ea, baba
cnd Joey nvrti cuitul n lumin.
Stteai vreodat de vorb despre felul cum i petrecea
zilele la munc? i-a adus vreodat poze, ca s vezi cum arat
oamenii care ard de vii n pat?

Repezi cuitul n jos, cu furie, la un deget de oldul ei.


Bazinul femeii ni n sus cnd ncepu s se zvrcoleasc
demenial, fornind pe nas, cu ochii att de bulbucai nct Joey
se ntreba cum de nu-i sreau din cap ca dou msline.
Sfie salteaua i scoase umplutur. Dup ce puse cuitul la
loc, lu din rucsac un container.
Am folosit dincolo cte ceva din ce-am gsit pe la tine prin
buctrie. Sper s nu te superi. Pentru aici, ns, mi le-am adus
pe ale mele. Puin alcool metilic. Face adevrate minuni.
mbib
n
alcool
umplutura
mprtiat,
zdrenele,
cearafurile pe care femeia ngrozit le murdrise, pentru a le
folosi mpreun cu crpele i restul hrtiei cerate ca trailere pn
la perdele.
Puse lampa pe podea i ncepu s fluiere printre dini n timp
ce demonta noptier.
Exact ca atunci cnd facem un foc de tabr, coment el,
aranjnd mici piramide de lemn deasupra trailerelor. Vezi tu,
alcoolul metilic are un punct de aprindere sub o sut de grade.
Uleiul de brad pe care l-am folosit la buctrie va avea nevoie
de o temperatur mult mai ridicat aproape de dou sute de

516
grade Fahrenheit. Dar dac le pregteti pe toate c lumea, odat
aprins arde destul de bine. Acolo, afar, e ceea ce numesc al
doilea val. Ei i-ar zice punct de origine. Show-ul principal se
joac aici i, Deb, tu eti vedeta. Dar mai nti nc vreo cteva
detalii.
Lu scunelul de la birou, se urc pe el, deschise carcasa
alarmei de incendiu din dormitor i scoase bateria.
C tot l avea la ndemn, sparse scaunul n buci i cldi din
ipcile lui nc o piramid pe saltea.
Apoi fcu un pas napoi, dnd din cap.
Nu-i ru, nu-i ru deloc. La naiba, na c iar mi se scoal,
mormi, frecndu-se ntre picioare. A vrea s-i mai dau o
porie, scumpo, da trebuie s-ajung undeva.
Aranj plicuri de chibrituri de-a lungul trailerelor i n
piramide, zmbind tot mai calm n timp ce femeia se
zvrcolea, lovea cu clciele n saltea i se chinuia s urle prin
clu.
Uneori fumul i vine primul de hac. Alteori, nu. Aa cum
am aranjat eu aici, ai s-i auzi propria piele trosnind i prind.
O s te miroi singur cnd te prjeti.
Ochii-i devenir mai c ai unui rechin i la fel de reci.
N-au s ajung aici la timp, Deb. N-are niciun rost s-i
faci sperane degeaba. Cnd ai s-l vezi pe lbaru de brbat-tu-n
iad, zi-i c Joseph Francis Pstorel li junior i trimite

complimente.
Scoase o brichet lung i ngust i o ls s vad flacra
nind din ea nainte de a da foc umpluturii de saltea, plicurilor
de chibrituri i crpelor.
Privi cum ncepeau s se formeze flcrile i s salte i le
517
urmri strecurndu-se viclean de-a lungul crrilor pe care le
pregtise.
i lu rucsacul, iei calm i aprinse i aranjamentul din
buctrie. Apoi ddu drumul aragazului i ls ua deschis.
Focul se furia spre ea, trndu-se pe pat ca un amant. Fumul
se nla n panae lenee. l ocoli i ntredeschise fereastra de
dou degete.
Un moment sttu pe loc privind flcrile cum i ddeau
trcoale, cum l ademeneau.
Nimic n viaa lui nu-i plcea mai mult dect dansul flcrilor.
l ispitea s rmn, s priveasc, s admire nc un minut. Un
minut numai.
Dar pi napoi. Vlvtaia ncepea deja s cnte.
O auzi, Deb? A prins via. E excitat i flmnd. i simi
cldura? Aproape c te invidiez. Aproape c te invidiez pentru
ceea ce-ai s trieti. Aproape, repet el nc o dat.
i, sltndu-i n spinare rucsacul, lu cutia de la florrie i
iei pe u.
Se ntunecase, iar n ntuneric flcrile strluceau mai

puternic. Acest foc avea s se vad de departe. Lu o list cu


mncruri pentru acas de la Siricos i o ls s cad lng
zidul din fa al cldirii.
Cnd ajunse la main, vri rucsacul nuntru i arunc n
portbagaj cutia de flori goal. Se uit la ceas, calculnd timpul,
apoi porni motorul i ddu ocol, ncet, cvartalului. Vedea
fuioarele de fum scpnd prin fereastra pe care o deschisese i
plpirile flcrilor care ncepeau s se nale, cutnd aerul oferit
de el.
Form numrul Reenei. De ast dat vorbi scurt, spunndu-i
518
doar adresa. Arunc telefonul pe geam i porni spre cas.
Avea treab.
Cnd sosi Reena, rzboiul era n toi. Arcuri de ap izbeau
zidurile, luptndu-se cu flcrile care neau pe ferestre.
Pompierii scoteau oamenii din cldire, n timp ce alii trau ntracolo furtunuri.
Reena nh o casc din portbagaj i strig la Bo, acoperind
sunetele luptei:
Nu te-apropia! Stai acolo pn vd care-i situaia!
De data asta snt oameni nuntru!
Or s-i scoat! Asta-i treaba lor.
O lu la fug pe lng baricadele care se instalau. Prin negura
de fum l zri pe comandantul de companie ltrnd ordine ntrun walkie-talkie.

Detectiv Hale, unitatea de incendieri. Am anunat cazul.


Raportai-mi situaia.
Etajul doi, colul de sud-est. Evacuare i suprimare. Fum
negru, flcri active la sosire. Trei dintre oamenii mei au intrat
pe ua apartamentului respectiv. Avem
Explozia bubui, strpungnd zidul de zgomote. Se strni o
ploaie de cioburi i crmizi, proiectile ucigtoare bombardnd
mainile, strada, oamenii.
Reena i feri faa cu braul, dar vzu spada de foc repezinduse spre cer prin acoperi.
Oamenii se npusteau spre cldire, avntndu-se n
holocaustul dinuntru.
Snt acreditat! strig Reena. Intru i eu.
Comandantul cltin din cap.
nuntru s-a mai raportat un civil. Nu mai intr nimeni
519
pn nu tiu exact situaia oamenilor mei.
O inu pe loc, strignd n microfon ntrebri i comenzi rstite.
Glasul care-i rspunse printre trosnituri raport dou victime.
Noaptea era dominat de flcri, de puterea lor, de cumplita
lor frumusee. Reena sttea pe loc, pe ct de ngrozit, pe att de
fascinat, privind focul ce dansa ieind din lemnrie i ziduri
spre cer. tia cum se dezlnuia nuntrul acelor ziduri, n
vlvti care devorau totul i se repezeau spre cei ce ncercau sl ucid. Mugea i uotea, aluneca i strfulgera. Ct de mult

avea s distrug? Carne i os, pe lng lemn i crmid, nainte


de a fi mblnzit.
Planeul etajului doi se prbui cu un zgomot ca de tunet,
fcnd o bre prin care focul putea s se nale liber.
Oamenii ieeau din cldire mpleticindu-se, ducndu-i n
spate camarazii czui. Infirmierii se repezir spre ei.
Reena porni nainte o dat cu comandantul, spre unul dintre
oameni, care inspira adnc oxigen, prin masc. Acesta cltin
din cap.
Nenorocita era-n plin vpaie. Am intrat. Victima, pe
pat Moart. Deja moart. Am pus o linie de suprimare i a
bubuit. Carter a luat-o-n plin. El a luat-o cel mai ru. Iisuse, cred
c-a murit. i Brittle e grav, da Carter cred c-a murit.
Reena ridic privirea la auzul unui nou tunet. nc o parte din
acoperi a srit n aer, gndi ea, nuc. i cea mai mare parte a
planeului de sub apartamentul ales de el.
Pe cine mai omorse acum? Pe cine arsese de moarte?
Se ls pe vine i atinse cu o mna umrul pompierului care
sttea ghemuit, cu capul rezemat pe genunchi.
Eu snt Reena, i spuse ea. Reena Hale. De la unitatea de
520
incendieri. Cum te numeti?
Bleen. Jerry Bleen.
Jerry, am nevoie s-mi spui ce-ai vzut acolo, acum, ct
timp i-e proaspt n minte. Povestete-mi tot ce poi.

Pot s-i spun c cineva a pus la calc beleaua asta,


rspunse pompierul ridicnd capul. Cineva a pus-o la cale.
OK. Ai intrat n apartamentul din colul de sud-est de la
etajul doi.
Pe u. Brittle, Carter i cu mine.
Ua era nchis?
Jerry ddu din cap.
Descuiat i fierbinte la atingere.
Ai observat semne de forare a intrrii?
Nici unul, n-am vzut nimic. Am stropit nuntru cu
furtunul. Dormitorul pe pe stnga, angajat complet, buctria
drept n fund, fum negru, gros. Fcuse hornuri.
Unde?
Am vzut unul n buctrie, poate dou. Fereastr era
deschis. Brittle i cu mine am cotit spre dormitor. Toat camera
ardea. Am vzut trupul de pe pat. Fript. i atunci a explodat. De
la buctrie. Am simit mirosul de gaz. A srit n aer. i
Carter
Reena i acoperi mna cu a ei. Aezndu-se lng el, privi cum
oamenii nconjurau i necau frumuseea ucigtoare a focului.
Cnd se ridic, de sub tlpile ei se auzi un trosnet de cioburi
cnd porni n ntmpinarea lui ODonnell.
De data asta a omort doi. O civil din apartamentul pe
care l-a folosit ca punct de origine i un pompier pe care l-a ucis
explozia, cauzat probabil de gazul de la maina de gtit. A ales

521
momentul, a cronometrat telefonul pe care mi l-a dat aa nct,
cnd ajungeau aici pompierii, focul s fie angajat complet.
Reena.
ODonnell o atept s se ntoarc dinspre vltucii de fum i
limbile de foc ndrtnice.
La adresa sta locuiete Deb Umberio.
Cine?
Frecndu-i ceafa, Reena fcu un efort s asocieze numele.
Cnd i aminti, inima-i bubui ntre coaste.
Umberio? Rud cu detectivul Umberio?
Vduva lui. Tom a murit acu vreo doi ani. ntr-un
accident de main. Apartamentul sta era al lui Deb.
Doamne O, Doamne! i aps ea minile pe ochi.
Alistar? Ce e cu partenerul lui, detectivul Alistar?
E-n Florida. S-a pensionat i s-a mutat acolo acum ase
luni. I-am dat un telefon ca s-l previn.
Bine, OK, bun, atunci putem s O, Dumnezeule mare.
John.
i cuta deja mobilul cnd ODonnell o prinse de bra.
E OK. L-am prins pe celular. A venit la el o psric
norocoas i i-a spus ca-n seara asta s se duc la New York i
s-l verifice personal pe Pastorelli. E OK, Hale, i de vreme ce-a
ajuns deja pe autostrad, o s mearg pn la capt. Am trimis o
unitate la el acas pentru orice eventualitate.

Va trebui s-i avertizm i pe asistentul social de-atunci,


pe psihologul de la tribunal, la naiba, judectorul specializat pe
dreptul familiei Oricine care a avut legtur cu toat chestia
asta. Dar cred c-o s se concentreze asupra celor implicai n
arestarea lui taic-su. i mai am nevoie s-mi protejai familia.
522
S-a fcut. Vom fi pe faz pn-l prindem.
Am s sun acas vreau s zic, la prinii mei i la ceilali
Ca s nu mai am grij asta pe cap.
Aa s faci. Eu voi vorbi cu unii dintre locatari, s vedem
cine ce-a mai vzut.
Dup ce ddu telefoanele, Reena porni napoi spre locul unde
o atepta Bo.
Am vzut cnd l-au luat pe pompierul la. ntr-un sac de
plastic, adug el n gnd. mi pare ru.
Femeia pe care a omort-o era vduva unuia dintre
detectivii care l-au arestat pe tatl lui pentru incendiul de la
Siricos. Acum a fcut marea mutare, a deschis cmpul de
lupt. Nu mai conteaz c tim cine-a fcut-o. Pentru el nu mai
are importan nici c i-am descoperit mobilul. Conteaz numai
c-o poate face. i voi cere o favoare.
Zi.
Nu te duce acas. Sun-l pe Brad i stai la el n noaptea
asta. Sau la Mandy. Sau la prinii mei.
Ce-ai zice de-un compromis? Nu m duc acas, te atept

aici.
O s dureze ore ntregi i n-ai cum s m ajui. Poi s iei
maina mea. Eu voi veni cu ODonnell. F-mi favoarea asta,
OK?
Cu o condiie. Cnd termini, nici tu nu te duci acas dect
dup ce m suni ca s ne ntlnim acolo.
n regul, mi se pare corect.
Se rezem de el un moment, lsndu-l s-o in n brae.
O ambulan trecu n vitez pe-alturi, urlnd din sirene.
Ducea pe cineva s i se acorde un ajutor, poate s fie salvat.
523
Reena porni napoi prin fum i lacrimi.

29
Aria plutea ca o perdea mbibat n sudoare n timp ce John
strbtea strzile nefamiliare ale cartierului Bronx. Telefonul
primit de la ODonnell l fcuse s-i schimbe planurile.
Vrusese s se opreasc la un motel de pe marginea autostrzii, i
s continue diminea cutarea lui Joe Pastorelli.
Chiar i cu ajutorul hrii pe care o printase de pe Internet,
cotise pe vreo dou strzi greite. Din propria vin, recunoscu
el, aezndu-se ntr-o poziie mai comod la volan dup patru
ore petrecute n main.
mbtrnesc, medita John. mbtrnesc i-ncep s scri.
Nici vederea n-o mai avea att de bun nct s conduc noaptea.
Cnd naiba i se ntmplaser toate astea?
Existase un timp cnd putea s lucreze patruzeci i opt de ore
aproape non-stop, dormind iepurete printre ceti de cafea.
Fuseser vremuri cnd avusese de lucru aa nct nu se mai oprea
dou zile n ir, i reaminti el. Dar vremurile acelea se duseser
pentru totdeauna.
Pensia nu era o recompens la sfritul unei cariere
ncununate de succes cel puin dup prerea lui. Dup prerea
lui, vrsta pensionrii era ca un vid nconjurat de interminabile
ore plicticoase, bntuit de amintiri despre munc.
Probabil c fcuse o prostie s vin atta drum, dar Reena l
cutase i-i ceruse ajutorul. Pentru John, asta nsemna
incomparabil mai mult dect un ceas de aur i o pensie de la stat.

Ochii l usturau de oboseal cnd gsi strada potrivit, iar


524
capul l durea n timp ce cuta un loc de parcare.
Mersul de la parcare pn la adresa lui Pastorcili i mai
dezmori picioarele, dar nu avu niciun efect asupra durerii surde
din ale. Transpiraia sttea lipit de trapul lui ca o a doua piele.
Se opri la bcnia unui coreean i cumpr o sticl de ap i o
cutie de excedrin. nghii dou comprimate stnd pe trotuar,
privind o curv de la colul strzii care se tocmea cu un client
nainte de a urca n maina lui. Prefernd s le evite pe celelalte,
care nc mai cutau muterii, travers strada.
Pastorcili locuia ntr-un bloc mic din crmizi ciobite i
nnegrite de timp i de gazele de eapament. Numele cutat era
scris lng un apartament de la parter. John aps pe butoanele
unor apartamente de la etajele doi i trei, apoi deschise ua cnd
un locatar cu spirit cooperant o debloc.
Dac atmosfera de-afar pruse cea a unei bi de aburi,
interiorul parc-ar fi fost o cutie nchis ntr-un cuptor dat la
maximum. Durerea de cap se deplas dinapoia ochilor n craniu.
Auzea destul de clar televizorul prin ua apartamentului lui
Pastorcili ca s neleag o parte din dialoguri. Recunoscu Law
Orcier i avu impresia brusc i neplcut c, dac n-ar fi fcut
aceast cltorie intempestiv n nord, acum ar fi stat i el n
fotoliu, ntr-o camer ntunecoas, uitndu-se la aceeai
emisiune.

Dac Pastorelli privea cum justiia se cra pe funia


alunecoas a legii, atunci mai mult ca sigur c nu fusese n
Maryland s se joacc cu focul n urm cu nouzeci de minute.
Strnse pumnul i lovi ntr-o parte a uii.
Btu apoi a doua oar, i a treia, nainte ca ua s se deschid
scriind, dar cu lanul pus.
525
Nu te-a fi recunoscut, Joe, reflect el. Dac te vedeam pe
strad, nici nu m-a fi uitat la tine. Chipul dur i atrgtor
degenerase, transformndu-se ntr-o hrc nglbenit, cu ochii
dui n fundul capului i obrajii flecii, parc topii de pe oase.
Mirosea a igri i a bere, peste un iz acrior, ca de fructe
stricate.
Ce naiba vrei?
Am s-i vorbesc, Joe. Snt John Minger din Baltimore.
Baltimore n ochii nfundai licri o lumini. Joey te-a
trimis?
Mda, s-ar putea spune i aa.
Ua se nchise, lanul clnni.
Mi-a trimis bani? ntreb Pastorelli, deschiznd ua larg.
Era vorba c-mi trimite nite bani.
De data asta, nu.
Dou ventilatoare agitau aerul sttut i rspndeau mirosul de
tutun, bere i o duhoare greoas.
Abia acum recunoscu John. Nu era doar un om btrn, ci un

btrn bolnav, un btrn pe moarte.


Un fotoliu de piele neagr sttea ca un om n smoching ntrun azil de noapte. Pe msua ubred de lng el se aflau o cutie
de Miller, o scrumier ce ddea pe-afar i telecomanda
televizorului care arta la fel de lucios i deplasat ca i fotoliul.
i cteva flacoane de medicamente.
O canapea gata s se desfac n buci, lipit cu band
adeziv trona lng perete. Bufetul din chicinet era mnjit cu
unsoare i plin de cutii de la diverse restaurante cu mncare
pentru acas. John constat c n ultimele cteva zile Pastorelli
consumasc mncare chinezeasc, pizza i Subway.
526
Peste cutia de pizza mergea un gndac de buctrie evident
la el acas.
De unde-l cunoti pe Joey? ntreb rstit Pastorelli.
Nu m mai fii minte, Joe? De ce nu stm jos?
Prea s aib nevoie, i spuse John. Se ntreba cum reuea si mite sacul la de oase n care se transformase fr s
zngne. Lu singurul scaun din camer metalic, pliant i-l
trase n faa fotoliului.
Joey zicea c-mi trimite nite bani. mi trebe bani ca s
pltesc chiria.
Se aez i lu un pachet de igri. John i privi degetele
osoase scond o igar i chinuindu-se s aprind un chibrit.
Cnd l-ai vzut ultima oar?

Acu v-o dou luni, cre-c. Mi-a cumprat un televizor


nou. sta-i cu ecran plat, de treiase de inci. Nu se zgrcete.
Frumos.
i fotoliu sta mi l-a luat. La Crciun. Vibreaz drcia
dac vrei.
Ochii lui lipsii de via se aintir iar asupra feei lui John.
Zicea c-mi trimite bani.
Nu l-am vzut, Joe. De fapt, i eu l caut. Ai vorbit recent?
Care-i treaba? Eti curcan? Cltin din cap ncet. Nu eti
curcan.
Nu, nu snt poliist. E vorba de un foc, Joe. Joey a intrat
ntr-o mare ncurctur la Baltimore. Dac-o mai ine aa, n-o si mai trimit niciun ban.
Vrei s-l bagi pe biatu meu la ap?
Biatul tu a intrat deja la ap. A dat foc n diverse locuri
n cartier. i-n noaptea asta a omort pe cineva Joe. A omort-o
527
pe vduva unuia dintre detectivii de la incendieri care au lucrat
la arestarea ta pentru focul de la Siricos.
Nenorociii m-au luat pe sus de la mine din cas. Sufl
fumul i ncepu s tueasc pina-i ddur lacrimile. Din casa
mea m-au luat.
Lu berea, bu i mai tui de cteva ori.
Ct i-au dat, Joc? Ct i-a mai rmas de trit?
Cnd rnjea, arta ca un personaj de comar.

Boii de doctori au zis c la ora asta o s fiu mort. i uitem-s aicca, aa c ce mama m-sii tiu ia? Tot io i-am pclit!
Joey tie c eti bolnav?
M-a dus i el la doctor de vreo dou ori. Voiau s-mi dea
otrav. Rahat! Cancer la pancreas. Au zis c canceru-mi
mnnc ficatu i tot felu de ccaturi, c nu mai am voie nici s
beau, nici s fumez.
Continund s rnjeasc, trase din igar; arta ca un cap de
mort care fuma.
S-i ia dracu. Pe toi s-i ia dracu!
Joey s-a ntors s fac curenie, s-i plteasc datoriile.
Nu tiu despre ce vorbeti.
Se ocup de oamenii care i-au fcut figura. Mai ales de
Catarina Hale.
Curva aia mic. Se grozvea prin cartier de parc-ar fi fost
mai cu mo dect restu lumii. i-l ntrita pe biatu-meu. Ei, ancercat i el s ia o bucic, i ce dac? i bou la de Hale, ce
credea, c poate el s se pun cu mine i cu ai mei? I-am artat
cu lui.
Ai pltit pentru asta.
Mi-au distrus viaa. Rnjetul i pieri de pe buze. Boul la
528
de Hale mi-a distrus viaa. Pe urm nici n-am mai putut s-mi
gsesc o slujb ca lumea. tergeam bortura altora, pe toi sfinii.
M-a lsat fr pic de demnitate cu ce-a fcut. Fr via m-a

lsat. n pucrie m-am mbolnvit, orice-ar zice bulangiii de


doctori. Cred c-am s i-o dau i lui Joey. i numai din cauza
curvei leia mici.
John prefer s nu-i cxplice c n nchisoare nu se putea
molipsi nimeni de cancer pancreatic. Iar dac-l contactase,
oricum nu i-l putea transmite i fiului su.
Necaz n toat regula. Cred c i Joey gndete la fel.
D-i fi-miu, nu? i respect tatl. tie c n-o s fie vina
mea dac-o s ia de la mine canceru. Are creiere. Joey a avut
mereu creiere. i nu de la boarfa aia proast de m-sa-l are. O
s-mi trimit nite bani, poate s m ia i-ntr-o cltorie ca s
mai scap i eu din cldura asta nenorocit.
nchise un moment ochii, ntorcndu-se cu faa spre unul
dintre ventilatoare. Prul rar se mica n adierea cu miros sttut.
O s m duc-n Italia, sus, n nord, n muni, unde-i mai
rcoare. A pus ceva la cale i sticleii n-au s-l prind-n veci. E
prea detept.
n noaptea asta a ars de vie o femeie n patul ei.
Poate c da, poate c nu Luminia neateptat din ochii
denot o mndrie printeasc oribil. Dac-a fcut-o, nseamn c
aia o merita.
Joe, dac ia legtura cu tine, f-i o favoare.
John scoase un carnet i i scrise numele i numrul.
Sun-m. Dac m ajui s-l gsesc, va fi mai bine pentru
el. Dac-l gsesc poliitii, nu-i pot promite ce-o s se ntmple.

A omort o nevast de poliist. Sun-m, Joe, i poate rezolv s


529
primeti i tu nite bani.
Ci bani?
Vreo dou sute, rspunse John, simind c i se ntoarce
stomacul pe dos. Poate chiar mai mult.
Se ridic i puse hrtia pe msu.
i foreaz norocul, crede-m pe cuvnt.
Cnd ai creiere, nu mai ai nevoie de noroc.
n timp ce John pornea cu maina din Bronx, Joey fora
ncuietoarea uii din spate a casei lui. Fcuse dou popasuri pe
drum i ajunsese exact la timp.
i-o imagin pe nevasta poliistului prjindu-se ca un purcel
de lapte i imaginea l fcu s zmbeasc n timp ce meterea la
broasc.
Trebuia s-ajung undeva, i spusese. Mda, s-ajung undeva.
i s-i mai ard pe unii. Nsosu de John Minger era pe lista de
prioriti.
Intr prin spate i scoase din rucsac pistolul cu eava scurt.
Mai nti avea s-l mpute. n rotul. Apoi, aveau s stea puin
de vorb ct timp pregtea focul.
n noaptea asta i va ine ocupai pe eroii oraului, i spuse el
pind cu grij prin casa ntunecoas. Probabil c btrnul era n
pat. La ora asta trgea deja la aghioase.
Mai bine mort dect mo.

Vrsta nu va mai fi mult vreme o problem pentru Minger.


Va muri, toat aduntura va muri, morii mamii lor, s dea-n
primire naintea lui taic-su. Aa era drept. i omorser tatl la
fel de sigur c i cum l-ar fi spintecat cu un cuit. Fiecare
ccnar avea s plteasc pentru asta.
Urc la etaj cu plcerea i excitaia n cretere. n genunchi,
530
i spuse el din nou. Pac, pac. S vedem cum o s-i plac. S
vedem cum o s-i plac s vad focul trndu-se pe pat spre el.
S vedem cum o s-i plac s fie mncat aa cum i taic-su era
devorat de cancer.
El nu va crpa aa. Ce p m-sii? Biatul lui Joseph
Pastorelli, Joey, nu va muri de cancer.
Avea treburi de fcut, i spuse el iar, o mulime de treburi
nainte de-a intra n foc ca s le pun capt la toate.
Dup ce termin cu Minger, va veni vremea s treac la
atraciile principale. Noaptea abia ncepuse.
Se strecur n toate camerele pe rnd, cutnd peste tot, dar
nu-i gsi prada.
Degetul i vibra pe trgaci, iar mna i tremura de efort, abia
stpnindu-i impulsul de a trage un foc n patul gol.
Se dusese s-o vad pe boarfa aia de poliist cum ardea, asta
fcuse. Oamenilor le plcea s cate gura. Probabil c
Reena-i dduse telefon plngnd, aa c se dusese s-o in de
mn.

Probabil o regulase, nu glum, de-a lungu anilor.


Putea s mai atepte un pic. Mda, era nc devreme, aa c
mai avea timp s-l rad cnd ajungea acas. Trebuia doar s
atepte ca o pisic la gaura de oareci. Mai bine s foloseasc
timpul ct atepta ca s le pregteasc totul ct mai bine.
Camera era nc plin de fum, iar cizmele ei clefiau n
mocheta ud din dormitor. Reena privea rmiele lui Deborah
Umberio.
Resturile ude ale saltelei carbonizate i spuneau toat
povestea.
A ars acolo unde zcea, spuse ODonnell. n umplutura
531
saltelei.
Peterson, medicul legist cu pantaloni kaki i bluz cu mneca
scurt, o ateptase pe Reena ca s fac fotografiile.
S-ar putea s fi murit nainte de a lua foc camera. Sau s fi
leinat. O s v-anunm ce descoperim. ncepem imediat.
Nu era nici moart, nici leinat, spuse Reena, cobornd
camera digital. O voia vie i contient. Voia s tie ce i se
ntmpla. S simt. Numai asta putea s-l satisfac. Mai nti a
torturat-o, simea nevoia. Simea nevoia s-o fac s sufere.
Trase aer n piept.
Pentru c era femeie, a luat-o pe ndelete. Asta-l face s se
simt mai important, mai viril. Cu antecedentele lui de agresiuni
sexuale, e foarte probabil s-o fi violat.

Are n gur urme de material textil, dup ct se pare,


constat Peterson, aplecndu-se asupra cadavrului. nseamn c
i-a pus un clu.
L-a deschis ua.
La fel c Josh, i spuse Renna.
De ce? Fusese mritat cu un poliist timp de treizeci de
ani i totui i-a deschis ua unui necunoscut? S-a dat drept
instalator sau vnztor de la vreun magazin Trebuie s-l fi
vzut cineva intrnd n cldire. Investigaiile vor da la iveal pe
cineva sau ceva.
Vom ncepe de-aici, strat cu strat, i spuse ODonnell, iar
Reena ddu din cap.
Se poate vedea clar ce-a fcut. A folosit un lichid
inflamabil, s-a concentrat asupra patului, apoi a pus trailere prin
toat camera i i-a construit hornurile ca s foreze focul n sus.
N-avea nevoie de cellalt punct de origine, din buctrie, ca s-o
532
omoare. la era pentru noi. Pentru pompierii care au rspuns la
apel. De ce s nu elimine i vreo doi dintre ei? O plcere mai
mare la acelai pre.
Pi cu grij printre resturi i peste ele, aruncnd o privire spre
buctrie. Dintr-un perete ieea capacul unei oale. iroia de ap,
la fel ca frnturile care atrnau din tavan. Peretele dinspre strad
se dezintegrase aproape complet. Unora dintre rmiele
calcinate ale dulapurilor le lipseau uile. Intrnd, Reena se ls

pe vine, i scoase o lantern i o lup.


Uile astea n-au ars, nici nu le-a zburat explozia,
ODonnell. Le-a demontat el i le-a folosit ca hornuri i drept
combustibil. E inventiv.
ncruntndu-se, ntoarse capul spre partenerul ei.
S fi venit oare cu minile goale, convins c va gsi aici tot
ce i trebuia ca s-i fac treaba? Avea nevoie de o frnghie, de
substana inflamabil pe care o prefera, de chibrituri, poate i de
o arm Toate astea nseamn o geant, o serviet, un sac de
sport Ceva.
Se ndrept i i scoase telefonul care ncepuse s sune.
E John, i spuse ea lui ODonnell.
Vorbete. Eu chem echipa s nceap aici.
Anchetatorii demarar lucrul la grile i fotografii.
Pastorelli moare, anun Reena, strngndu-i ntre degete
rdcina nasului. Cancer de pancreas. L-a spus lui John c nu l-a
mai vzut pe Joey de vreo dou luni, c era vorba s-i trimit
nite bani i c voiau s fac n curnd o cltorie, n Italia.
De-asta se grbete, zise ODonnell.
Taic-su e pe moarfe. Nu putea s mai atepte. i, dup
cte-a neles John din discuie, s-ar putea c seniorul s-l fi
533
convins pe biat c i pe el l ateapt aceeai soart. Joey vrea
s tiu cine face toate astea, cine o s se rzbune pe mine, ca un
omagiu pentru tatl lui i, Iisuse, poate e un soi de misiune

sinuciga. E nc biatul care alerga dup maina poliiei, dup


tatl lui.
Adic se gndete c pot iei amndoi din ar dup ce-a
terminat aici? S se rzbune, s-i aduc omagiul, indiferent
cum vrea el s-i spun, i pe urm s se ascund n Italia?
Nu s se ascund. Ar considera-o o fug. Asta l-ar face s
par slab. i frec ochii care-o usturau. Dar a scpa nepedepsit,
e cu totul altceva. Vrea s se bucure de-o via de lux undeva
att timp ct crede c le-a mai rmas dnd cu tifla spre ce-au lsa
n urm. n decembrie trecut avea bani. Ar fi avut din ce s-i
plteasc paapoarte false, bilete de avion, o locuin n
strintate S-ar putea s aib acolo prieteni sau nite relaii.
Pastorelli spunea ceva de nordul Italiei, n muni. Putem ncepe
s urmrim pista asta. Dar n-o s ajung att de departe.
Se uit njur, la aburi i moloz, la ruine
Nu-l voi lsa eu s ajung att de departe.
John vrea s-l supravegheze n continuare pe Pastorelli la
New York?
Nu, nu crede c mai avem ce afla de-acolo. A pornit spre
cas. Am insistat s-i ia o camer pentru noaptea asta, n loc s
fac atta drum cu maina. Prea frnt de oboseal.
Atept pn la miezul nopii, apoi i spuse: ce mama m-sii,
putea s se-ntoarc alt dat la mou la nenorocit. Deocamdat
i va lsa o surpriz plcut, iar data viitoare l va frige.
i vzuse pe poliiti venind la uile din fa i din spate, apoi

plecnd. Aa c nu stric s fac puin treab i s se duc mai


534
departe.
Pregtise deja dormitorul, unde gsise haine n debara. Pe
unele le folosise la trailere. Umplutur de saltele pe care o
considera un semn distinctiv hrtie cerat, alcool metilic Putea
foarte bine s semneze portretul, i spuse el.
Dei ar fi fost distractiv s mprtie lucrurile prin cas,
mergea mai repede i la fel de eficient dac se concentra
asupra unei singure camere.
Gsise fotografii de familie. Le smulsese din rame i le
risipise. Poate c nu peste mult timp avea s treac i la
persoanele reale. Te iei de familia mea, m iau i eu de a ta.
Acum aprinse prima flacr i o privi cum se trezea la via.
n drum spre ieire, ls un ervet de hrtie cu sigla vesel a
restaurantului Siricos pe bufetul din buctrie.
Reena lucra n dormitor, analiznd lichidul care se adunase n
crpturile dintre podele i formase bltoace sub resturile
stinghiilor de la baza pereilor. Adun resturile de trailere care
nu se fcuser scrum i lua eantioane de cenu.
Trippley se apropie i se ls pe vine lng ea.
Am gsit nitefire de pr n scurgerea de la du. S-ar
putea s fie de la el.
Bun. Bine. Dac-i gsim ADN-ul la locul faptei, o s-l
avem la pachet, legat cu fund.

Mai avem i fragmente de la o sticl de vin din living. S-ar


putea s gsim amprente.
Mai era i altceva, i spuse Reena, ateptnd, o simea n
tonul lui.
Au gsit afar o list din cutiile de comenzi de la
Siricos .
535
Degetele ei se ncovoiar, apoi se destinser.
M ntrebam unde-a pus-o.
Cu o privire nverunt, se reapuc de lucru.
Cutii de comenzi S-ar putea s se fi dat drept curier. Nu
cu mncare. Nu l-ar fi primit. Un colet? Ar fi trebuit s comande
ceva ce-ar fi
Flori, conchise ea, amintindu-i de ntlnirea lui Bo cu el la
supermarket.
Poate flori.
Ls capul pe spate.
De ce-i deschide o soie de poliist ua unui strin?
Fiindc-i aduce flori. Trebuie s ntrebm vecinii i pe oamenii
din cartier dac au vzut un tip cu o cutie de la florrie, n afar
de geant sau serviet.
M ocup eu.
Amndoi ntoarser capul cnd ODonnell intr n camer.
A atacat din nou. Pompierii au pornit spre un incendiu la
domiciliul lui John Minger.

Nu e acas, spuse Reena ridicndu-se n picioare. N-avea


cum s ajung acolo att de repede, chiar dac s-a dus direct.
Du-te, i spuse Trippley. Rmnem noi aici.
Reena porni repede spre ieire, scondu-i din mers mnuile
de protecie.
Dac ncearc s termine totul n noaptea asta, s-ar putea
s-mi atace prinii sau fraii i surorile.
Snt protejai, Hale.
Mda
Totui, ddu cteva telefoane rapide din mers.
S nu ieii afar, i spuse ea tatlui ei. Nimeni nu
536
prsete casa. Eu am pornit spre John. S nu pun nimeni
piciorul afar pn nu v spun eu. Ajung la voi de ndat ce voi
putea.
nchise nainte ca tatl ei s poat rspunde ceva.
Nu locuiete prin apropiere. n comitat, poate, dar nu n
ora. Poate jos, n D.C.
Am trimis poliiti cu fotografia lui la hoteluri i moteluri.
Au de acoperit o arie destul de extins.
Ar alege o camer scump. Are resurse i gndete n
avans. Acte false de identitate i un card pe msura lor. S-ar
putea s se dea drept director n delegaie. Cteva zile ntr-un
loc, dup care se mut n altul.
Cobor din main dup ce ODonnell frn n spatele celei de

pompieri. Simea un bolovan n locul inimii, dei vedea c


incendiul fusese localizat i aproape stins.
Porni grbit spre Steve.
evile de gaze?
Nici o scurgere. Se vorbete c focul s-a restrns n
dormitor. Alarma de fum a fost dezactivat. O femeie care-i
plimba cinele a vzut fumul i a chemat pompierii.
Unde e?
Uite-o acolo: Nancy Long.
Nancy? A fost coleg de coal cu Gina i cu mine.
Identificnd-o n mulime, Reena se apropie de ea. Nancy
inea cu o mna lesa terrierului nervos, iar cu cealalt braul
soului ei.
Nancy.
Reena. Doamne, e ngrozitor! Bine c domnul Minger nu
era acas. Nu era nimeni nuntru. Am vzut fum. Susie se agita
537
aa de tare nct am renunat s-o mai potolesc i am scos-o la o
plimbare. Tocmai fcea pipi cnd am ridicat privirea. Poate-oi fi
simit mirosul, nu tiu, dar m-am uitat i am vzut c ieea fum
pe fereastr. N-am tiut ce s fac, cred c am intrat n panic.
Am alergat pn la ua domnului Minger i am nceput s bat i
s-l strig. Pe urm am alergat acas. Nici mcar n-am putut s
formez nou unu unu, aa de tare-mi tremurau minile. A trebuit
s strig dup Ed s sune el.

S-ar putea ca tu s fi salvat casa lui John. Iar dac ar fi fost


nuntru, probabil c i-ai fi salvat i viaa.
Nu tiu mi vine ru numai cnd m gndesc.
Pe altcineva ai mai vzut? Pe cineva care pleca de-aici, pe
jos sau cu maina?
Nu. n clipa aceea n-am vzut pe nimeni.
n clipa aceea?
Vreau s zic c nu mergea nimeni pe strad n afar de
mine.
Poate ai vzut pe cineva mai devreme?
Cnd ai un cel nou i-l nvei s nu fac n cas, trebuie
s-l scoi des afar. nainte de-a ne culca am scos-o pe Susie la o
plimbare despre care credeam c era ultima pe ziua de azi.
Deschideam ua ca s intrm n cas cnd am vzut trecnd un
individ. Dar asta a fost mai devreme, spre miezul nopii, cred
Nu l-ai recunoscut?
Nu. i nici nu i-a fi dat atenie, dar cnd m-a auzit vorbind
cu Susie a ntors capul spre mine i mi-a fcut cu mna. Mi-am
zis: Oare cine-i norocoasa din seara asta.
Norocoasa?
inea n mn o cutie din alea albe i lungi, de la florrie,
538
i m-am gndit c mie Ed nu-mi mai aduce niciodat flori.
i spui c a fost pe la miezul nopii?
Cam atunci, da.

Am s-i art o fotografie, Nancy.


Reena sttea n buctria lui John, privind ervetul de la
Siricos de pe bufet. Amplas fanionul de marcare a probei,
apoi puse corpul delict ntr-o pung.
John e pe drum ncoace.
ODonnell nchise telefonul.
O s-ajung-n dou, trei ore. Vrei s ncepem sau l
ateptm i pe el?
Ai putea s te ocupi tu de cazul sta? Eu vreau s vd de
familia mea, apoi s predau mostrele pe care le-am adunat pn
acum.
Ia-i i un agent n uniform.
Aa m-am gndit i eu. Ar fi putut s atepte. Mai sttea
nc o zi sau dou ca s se asigure c-l prinde pe John acas. Era
ns mai important s ne fac s ne agitm n noaptea asta. N-a
fcut dect s atepte s m prind cine e.
Casa ta e pzit de o unitate complet; snt oameni i n
fa, i n spate.
Reena schi un zmbet.
Asta o s-l nfurie.
Simi un junghi n stomac cnd ncepu s-i sune iar telefonul.
Hale, rosti ea.
Pcat c n-a fost acas. Acum s-ar fi fript.
Reena i fcu semn lui ODonnell.
Cred c-a fost o mare dezmgire pentru tine, zise ea.

Pe naiba, boarfa gaborului a fost de-ajuns pentru noaptea


539
asta. M-am gndit la tine cnd i-o trgeam. De fiecare dat cnd
am violat-o, la tine m gndeam. i-ai primit mesajele?
Mda, le-am primit.
la cu tichia de buctar e tac-tu, nu? Baba aia sexy de mta l-a desenat.
Reena nu spuse nimic i Joey rse.
i te mai ateapt unul. La clinica lu frac-tu. N-ar strica s
te grbeti.
Dumnezeule Fir-ar s fie!
ntrerupse convorbirea i sun la 911.
Clinica unde lucreaz fratele meu i soia lui. La dou
strzi distan.
Conduc eu, spuse ODonnell, n timp ce se repezeau
amndoi pe u afar.
Lista de vinuri de la Siricos era n rigol, iar cldirea n
flcri.
mi iau costumul.
Reena deschise portbagajul i ncepu s-i scoat
echipamentul.
Reena!
Surpriza de a-l auzi adresndu-i-se pe numele de botez o fcu
s se opreasc.
De ct timp o ii aa, de oppe ore? Las compania de

pompieri s-o rezolve.


Ne face s alergm n cerc i s ne risipim forele, coment
ea, trntind capacul portbagajului. Nu ne poate ataca direct, pe
mine, familia mea sau Siricos, aa c face figura asta. Doar
ca s m irite.
Se ntoarse spre cldire, cu casca atrnnd n mna. Flcrile
540
dansau n faa ei.
L-a prins jocul, declar ea ferm. E captivat de propriul lui
joc. Dac el nu se mai poate opri, cum am putea s ne oprim
noi? E hipnotic. i irezistibil.
Ce alte obiective ar mai putea s atace? Tot ce-a mai
rmas e sub paz.
coala, dup aia Bo dar Bo a fost, cred, doar un prilej de
care a profitat. Ca s m ntrite. Soia lui Umberio, apoi John
i acum Xander.
i croiete drum spre tine.
Eu snt linia de sosire. Toate snt rzbunri, dar nu n
ordine cronologic. Xander ar fi trebuit s urmeze dup coal.
El reprezenta pasul urmtor, apoi tatl meu, restaurantul i aa
mai departe. Sare de la unul la altul, dar urmrete totui o
anumit ordine.
Vechea lui cas se leag, adug ODonnell, cnd Reena
ntoarse capul spre el. Au venit acolo s-i aresteze tatl i nu s-a
mai ntors niciodat. El nsui a fost scos din cas de mama lui.

Aruncnd casca n main, Reena spuse:


De data asta conduc eu.

30
Flcrile lingeau pe dinuntru ferestrele de la etajele unu i
doi ale casei unde locuise cndva familia Pastorelli. Nu se auzea
nicio siren de alarm, niciun ipt, niciun glas. Nu se vedea
dect focul arznd n ntuneric.
Cheam pompierii! i strig ea lui ODonnell, n timp ce-i
nha casca i se repezea spre portbagaj s-i scoat i restul
541
echipamentului. Acolo snt oameni! Doi, probabil n dormitorul
de la etajul nti. Eu intru.
Ateapt brigada.
Reena ncepu s-i trag echipamentul pe ea.
Trebuie s ncerc. S-ar putea s fie vii, imobilizai N-am
s mai las pe nimeni s ard de viu n noaptea asta.
nh un stingtor de incendiu, i recepion glasul lui
ODonnell care anuna prin staie adresa i situaia. Venea n
urma ei. Reena o lu la fug pe trepte.
S-ar putea s fie acolo, o preveni partenerul ci, cu pistolul
n mna. i acopr spatele.
Vezi la parter, se rsti ea. Eu m duc sus.
Observ c ua rmsese neblocat. Ca o invitaie de a intra,
de a se simi ca acas. Schimb o scurt privire cu ODonnell,
ddu din cap, apoi se repezi nuntru.
Holul era luminat de razele lunii i reflexele luminii din
strad. Ctarea pistolului Reenci trecu peste umbrele i siluetele

pieselor de mobilier i ale uilor, n timp ce pulsul ei galopa la


baza gtului. Simi un bulgre de ghea n burt cnd porni s
urce treptele prin fumul ce se nvltucea sub tavan.
Se aduna, fumul acela, se ngroa i clocotea ca o fiertur
scrboas n vreme ce Reena urca pe dedesubt. Zgomotul focului
se auzea ca un muget de valuri ce aveau s se adune ntr-un
tsunami. Atinse o u nchis i simi c era rece. Dup ce
arunc o privire scurt prin apartament, i continu drumul pe
culoar. Pe tavanul de deasupra ei dansau reflexele flcrilor ce
nconjurau ua ca o ram aurie, lingndu-i viclean cizmele.
i auzi propriul ipt de team, nfundat, cnd expulz spuma
extinctoare peste flacr. Acum se auzeau i alte ipete
542
Ale sirenelor. Strigtelor ei nu le rspundea nimeni. i
adun curajul, inspir i se repezi prin peretele de foc.
Camera ardea toat c o gur a iadului. Flcrile neau din
pardoseal i se crau pe scrin, unde nghiiser deja o vaz cu
flori. Pre de-o secund, Reena sttu n mijlocul lor, nconjurat
de strlucirea i dogoarea fantastic a rugului, de culorile,
micrile i puterea focului.
Armele ei erau att de mici, de jalnice, fa-n fa cu fora
irezistibil a flcrilor. i, din pcate, sosise prea trziu.
Nu dduse foc i patului. l lsase pentru ea, voise s-i arate,
s vad
i aranjase, desigur. Dup ce-i mpucase, i aezase rezemai

de perete, aa nct s par c privesc un public captivat,


admirnd spectacolul mre al focului.
Se mica. O parte a minii ei ncremenise copleit i
fascinat. Dar n acelai timp se mica, alergnd spre pat, cu
riscul de a fi ars. Trebuia s se asigure. Trebuia s fie sigur c
sosise prea trziu.
napoi! D-te la o parte.
Strigtul lui ODonnell o fcu s se ntoarc. Cu o detaare
stranie, nregistr prezena lui n u, ncadrat de dansul violent
al flcrilor. Avea chipul mnjit de sudoare i fum, dar ochii-i
erau limpezi, duri.
Vrse pistolul n teac i inea n mini un extinctor de uz
casnic.
Snt mori! strig Reena peste mugetele i trosnetele
flcrilor, dar vocea i sun nfundat, l-a omort n pat, n
somn
Rmaser un moment ochi n ochi cu acea strfulgerare de
543
luciditate n care se citeau revolta i dezgustul.
Salvm ce putem, spuse ODonnell, ridicnd rezervorul.
Asta ni-i datoria.
i declan extinctorul.
Explozia o zbur de pe picioare, aruncnd-o prin aer peste cei
doi mori din pat. O clip, mintea ei se goli de orice gnd,
incapabil s neleag.

Apoi ncepu s urle numele partenerului ei, smulgnd de pe


pat cearaful plin de snge i aruncndu-se, prin foc, pe u
afar.
tia c e mort, o tia, chiar n timp ce se azvrlea cu cearaful
i cu propriul ei trup peste focul care-l ngropa.
Din spatele lor ni un uvoi de ap, necnd flcrile, n timp
ce alii nvleau n infernul ei personal.
tia c m voi duce sus prima.
Reena edea pe bordur. Ea mpinsese la o parte masca de
oxigen pe care i-o ntindea Xander.
Oamenii ia de-acolo de sus nu nsemnau nimic pentru el.
De-asta i-a mpucat n loc s-i lase prad focului. Erau nite
nimeni. Dar tia c cu voi ajunge acolo prima.
Nu puteai face nimic, Reena. Nu puteai schimba nimic.
Mi-a omort partenerul.
nchise strns ochii, apsndu-i fruntea pe genunchi. Toat
viaa avea s-l vad cum ardea, cu trupul sfiat nghiit de
flcri.
Asta ni-i datoria. Ultimele cuvinte pe care le rostise. Iar acum
Reena se ntreba dac avea n ea puterea de a-i face datoria care
pe el l omorse. Durerea i vinovia o copleeau.
Ticlosul tia c o s m duc eu mai nti sus, la etaj, la
544
foc. A aranjat extinctorul la, gndindu-se c ODonnell sau
cineva avea s-l nhae i s-l foloseasc. n buctrie,

probabil c n buctrie. n vzul tuturor. i urmezi instinctul. l


iei, l foloseti. Dac ateptam nainte s intru
tii bine cum st treaba, Catarina.
Xander o prinse de umeri i o ridic privind-o n ochi.
tii c degeaba spui dac . Ai fcut ceea ce-aveai de
fcut, i ODonnell la fel. Aici nu exist dect un singur vinovat.
Reena ntoarse iar capul spre cas. Rzboiul cu focul
continua, dar ea nu era dect o victim printre altele. i pierduse
partenerul n camera de la etaj. i pierduse i inima, i se temea
c tot acolo-i pierduse i curajul.
L-a omort doar ca s-mi arate c o poate face. L-a omort
doar ca s vd eu. Iar ODonnell a fost cireaa de pe tort.
Dumnezeul lui de nenorocit.
Ai nevoie de odihn, Reena. De somn ai nevoie. O s te
duc la mama i-am s-i dau i un sedativ.
Ba nu m duci nicieri.
Rezem iar fruntea de genunchi, luptndu-se cu lacrimile care,
se temea, n-aveau s se mai opreasc dac le-ar lsa s curg.
Avea nevoie de furie, voia s-o simt nfierbntndu-i sngele,
dar nu putea dect s se lupte cu durerea cumplit care o
demoraliza.
Erau tineri, i spuse. Mai tineri dect ea. i ucisese rapid i cu
snge rece, n patul lor, apoi i proptise ca pe nite ppui.
Imaginea aceea avea s-o bntuie pn la sfritul vieii la fel
cum avea s-o bntuie i imaginea unui om cumsecade, a unui

poliist bun, a unui prieten drag, nvluit de flcri.


Ridic din nou capul i-l privi pe Xander n ochi.
545
i-am spus s stai n cas. i-am spus c e foarte
important s stai n cas.
Ar fi putut s fie fratele ei, i spuse. Ar fi putut s fie mama,
sora, tatl ei. Acesta era mesajul pe care i-l trimisese Joey
ucigndu-l pe ODonnell. Ar fi putut s aleag pe oricine, i nc
mai putea.
Eu snt ultima dintre grijile tale, replic Xander,
cuprinzndu-i obrazul n cuul palmei. Unul dintre poliiti i-a
dus la mama pe An i pe copil. n momentul de fa avem
propriile noastre fore de poliie. i atunci i atinsese faa, i
aminti Reena. Cu douzeci de ani n urm, cnd ea zcea
plngnd ameit dup ce-o atacase Joey. Fratele ei i atinsese
faa. Mirosea a acadele cu arom de struguri.
Durerea din inim i se ridic n gt i n ochi.
Xander. i-a ars clinica.
l cuprinse n brae cnd Xander i rezem fruntea de a ei.
E-n regul. O s fie n regul.
O, Doamne, Xander. Te-a luat la ochi. O s te-atace i pe
tine, pe toi o s v atace dac nu-l oprim. ODonnell mi-era
aproape ca o rud. Iar el tia asta. N-a fost implicat n cele
ntmplate acum douzeci de ani. A murit din cauza legturii pe
care o are cu mine, nu din rzbunare. Nu tiu cum s-l opresc

Mi-e o fric de moarte


Tremurul ncepu din vrfurile picioarelor i-i cuprinse treptat
tot trupul, aa nct fu nevoit s se in strns de minile lui, de
parc s-ar fi temut s nu se sparg n buci.
Nu tiu ce s fac. Xander, nu tiu ce s fac n continuare.
Trebuie s mergem acas. N-avem nevoie dect de
Se ntrerupse i amndoi ntoarser capul. Bo i croia drum
546
printre oameni i bariere, strignd-o pe nume. Reena se ridic n
picioare, cltinndu-se puin, pn cnd Xander o rezem de el.
Ateapt aici. M duc eu s-l aduc.
Nu, refuz Reena cu ochii la Bo. Nu mai pot s stau jos.
O lu din loc, micndu-se ct putea de repede, dar parc ar fi
naintat printr-un sirop gros, n timp ce Bo se zbtea ntre doi
poliiti n uniform care-l ineau pe loc.
E cu mine. E-n regul. E cu
Bo se desprinse dintre ei, ntrerupndu-i restul cuvintelor cnd
o cuprinse n brae.
Spuneau c te-ai dus nuntru. O strngea att de tare, nct
i tia respiraia. Mi-au zis c-ai intrat nuntru. i c a murit un
poliist. Ai pit ceva? O ndeprt smucit, trecndu-i minile
peste trupul ei. Nu eti rnit?
Nu. ODonnell Ochii i se mpienjenir de lacrimi. A
a murit. A murit. Joey a umblat la un extinctor i i-a explodat n
mini. A explodat, i focul N-am mai putut s-l salvez.

ODonnell? Reena vzu teama din ochii lui transformnduse n durere. O, Iisuse Iisuse, Reena O trase din nou spre el,
strngnd-o la piept. mi pare ru, mi pare att de ru O,
Doamne, doamna M
Ce?
Sora lui. ncepu s-o legene, stnd acolo, n strad,
nconjurai de fum i moarte. Reena, mi pare ru.
i-i prea i bine c nu era ea. Oscilnd ntre uurare i
tristee, o strnse i mai tare.
Ce pot s fac?
Nimic.
Amoreala revenea treptat. Durere i nimic mai mult.
547
S-a dus.
Dar tu nu te-ai dus, o ndeprt Bo de el pentru a o privi n
faa. Tu eti tot aici. Eti vie.
Nu pot gndi. Nici mcar nu tiu dac mai pot simi. Nu
fac dect s
O ntrerupse din nou, de ast dat acoperindu-i gura cu a lui,
blocnd cuvintele.
Ba poi. Ai s gndeti, i-ai s simi, i-ai s faci ceea ce ai
de fcut. O srut pe frunte. Numai asta conteaz.
Salvm ce putem, i spuse ea i, o dat cu acest gnd, i
regsi echilibrul.
M ajui s-mi regsesc echilibrul, Goodnight, murmur.

Ce?
Reena cltin din cap.
Ce caui aici? Alergi pe strad ca un nebun Chiar nimeni
nu m-ascult?
O tot atingea pe pr, pe fa, pe mini
Snt mai tnr i mai rapid dect tatl tu. Am trecut pe
lng poliitii care pzeau casa. El n-a reuit s se strecoare.
La naiba.
ntorcndu-se, Reena studie scena.
Focul urma s nghit primele dou niveluri, mucnd i din
casele nvecinate, marcnd viei. Dar n-avea s mai fac nicio
victim n noaptea aceea nu acolo. i terminase i cu ea pentru
moment.
Asta ni-i datoria, spusese ODonnell. Datoria ei era s fac
ceva. S studieze, s observe, s disece. S gseas motivele i
identitile, nu s ad pe marginea trotuarului tremurnd de
durere.
548
Ateapt-m un minut.
Strnse braul lui Bo, apoi se ntoarse la Younger, care venise
odat cu vestea morii lui ODonnell.
M duc s-mi linitesc familia i s vd cum stau lucrurile
acolo. Dac mai sun, am s v anun.
Acum l-a dobort pe unul de-ai notri. Chipul lui era
ngheat ca gerul iernii. A omort un poliist. Un poliist bun.

Fcu o pauz i spuse ridicnd privirea spre cer:


Gata, e ca i mort.
Mda. Da s-ar putea s nu fi terminat el cu noi. Am
acoperit toate zonele. Vreau s m spl. S m cur, s-mi
limpezesc i capul. Dac vrei s nu te ndeprtezi, poi s vii cu
mine i s foloseti baia prinilor mei.
S-ar putea s accept invitaia, zise Younger. Cpitanul e pe
drum. Am s-l pun la curent i am s postez i grzi.
i mulumesc.
Pe cnd Reena se ntorcea, Younger i puse o mn pe bra.
A fost tot timpul c-un pas naintea noastr. Dar i jur pe
toi sfinii c s-a terminat.
Oare? se ntreb ea. Era ca o-mpuit de cobr. La fel de
rbdtor, la fel de ucigtor. Putea s se vre-n pmnt, s stea
ascuns ani de zile i s ias iar la suprafa cnd voia.
ndeprtndu-se, arunc o ultim privire spre cas. Nu, nu
gndea bine, era efectul epuizrii i al descurajrii. Acum
mersese prea departe ca s mai atepte, ca s se mai opreasc.
Era prea aproape de int ca s-i mai ia o afurisit de pauz.
Detectivul Younger poate veni sus dup ce termin aici.
John vine ncoace de la New York.
Ce-a fcut la New York? o ntreb Bo, lund-o de mn.
549
L-a cutat pe Joe Pastorelli. Are cancer pancreatic. E-n
ultima faz.

l ateapt o moarte grea, adug Xander, flancnd-o n


partea cealalt. E n tratament?
Nu prea, i s-ar putea ca Joey s-i nchipuie c i el e
plin de tumori care ticie ca nite bombe cu ceas.
E o chestie genetic? se interes Bo.
Nu tiu Oboseala o apsa ca un bolovan Habar n-am.
Ce zici, Xander?
Cel mai probabil s-l fi grbit pe Joey, s-l fi determinat s
termine mai repede. Ascult, eu dau o fug pn-acas s-mi iau
nite haine curate.
Vin i eu cu tine.
Casa e pzit de poliiti, Bo.
Vin i eu, repet el, ocolind maina ca s se aeze pe locul
din dreapta.
Reena ddu ochii peste cap.
Urc, i ordon ea fratelui ei. Te las la mama. n noaptea
asta nimeni nu umbl de unul singur prin ora. Spune-le c-s n
regul, adug ea pornind maina. i c ajung acolo n cteva
minute.
Luminile erau aprinse la toate ferestrele. Reena cobor pentru
o clip ca s stea de vorb cu cei doi poliiti a cror main era
parcat lng bordur. Apoi, cu capul nclinat ntr-o parte, reveni
spre Xander.
Fran, Jack, copiii, Bella, copiii ei Nu mi-ai spus c toat
familia s-a adunat aici.

M rog, asta e.
l srut pe amndoi obrajii.
550
Intr, linitete-i pe toi. Cere-i cere-i mamei s spun
un rozar pentru ODonnell. M ntorc ntr-un sfert de or.
Reena se ntoarse la main nainte de a o zri cineva din
cas. Dac ncepeau s nvleasc afar, n veci nu mai ajungea
s-i ia hainele.
Stau strns unii, spuse Bo cnd maina porni. Ai aici o
baz de granit, Catarina. Le te team, nu mai pot de ngrijorare,
dar nu cedeaz.
Vrea s-i loveasc. M tem c gndul sta m-ar putea face
pe mine s cedez.
N-ai s cedezi. Cred c dac-am s fac figur aia cu
nsurtoarea i-auzi, am zis nsurtoare cu voce tare!
Deci, dac-am s fac figur aia cu-nsurtoarea i copiii, prefer s
cldesc totul pe baze solide.
n fine, n-ai ales foarte inspirat momentul, dar dac asta-i o
cerere n cstorie
Tu m-ai cerut, eu nu fac dect s-i dau rspunsul.
neleg
Totui, nu vd niciun inel. i nu poate avea un caracter
oficial pn nu-mi cumperi unul.
Reena opri maina, frnnd chiar n mijlocul strzii, rezem
capul de volan i plnse.

Ei, ce faci? O, Doamne, nu plnge


Bo i smuci centura de siguran i se ntoarse spre ea,
ncercnd s-o cuprind n brae.
Trebuie, mcar cteva minute Am crezut c o s-mi
pierd minile n casa aia, mai nti n dormitor cnd am vzut
ce le fcuse. L-a mpucat i pe urm i-a aezat n pat ca pe nite
ppui.
551
Ce?
Caria i Don Dimarco. Nu-i cunoteam prea bine, au
cumprat cas abia acum cteva luni. Tineri cstorii, prima lor
cas Mama ei a fost coleg de coal cu mama Ginei.
Se ndrept de spate i i terse lacrimile.
N-a dat foc i patului. M-a lsat s-i vd. Am vzut i
pernele pe care le folosise ca s nbue zgomotul. Stteam
acolo, cu focul de jur mprejurul meu, i puteam s vd cum a
intrat la ei n timp ce dormeau i le-a acoperit feele cu
pernele Calibru redus Gaur mic Doar o gaur mic
Bo o asculta, strngndu-i mna.
E peste tot n jur Focul Cldura, fumul, lumina
Vorbete. l auzi mormind, cntnd, mugind Are grai. M
fascineaz. M atrage. Dintotdeauna a fcut-o, din noaptea aia
cnd stteam pe trotuar cu o bere de ghimbir n mna i m
uitam cum dansa dincolo de geamuri, la Siricos. i neleg
ataamentul fa de el, ncheie ea i se ntoarse din nou spre Bo

nainte de a continua.
neleg de ce-l alege sau de ce focul l-a ales pe el. Vd
paii care ne-au adus aici pe toi. Dar acum, dup ce s-a
ntmplat cu ODonnell, am senzaia c snt undeva n afar, n
camera aia mi-am pierdut echilibrul uitndu-m la nite oameni
care n-au fcut nimic altceva dect s-i cumpere o cas
frumoas ntr-un cartier civilizat. M uitam la ei i simeam
focul, i atunci mi-am pierdut cumptul, dup care partenerul
meu a aprut n u, trgndu-m napoi de la marginea
prpastiei, amintindu-mi c trebuia s ne facem datoria. i s
murim la datorie.
Expir prelung, cutremurndu-se.
552
mi dau seama ce face i de ce. Mai mult, neleg i de ce
trebuie s-o fac: i pe el l fascineaz focul.
Nu cumva i-a venit vreo idee sucit c s-ar putea ca tu i
descreieratul sta s avei ceva n comun?
Chiar avem, i nu doar un singur lucru. Avem destule n
comun dar eu mai am i baza aia solid, ca de granit, i-i
mulumesc lui Dumnezeu pentru asta. Iar acum, te mai am i pe
tine. Am spus c m-ajui s-mi regsesc echilibrul, Bo. Dac mil pierd, tu m ajui s mi-l regsesc. Altfel de ce-ai sta aici, n
noaptea asta de comar, vorbindu-mi despre cstorie i copii?
Vrei s tii?
Bo scoase o earfa din buzunar i-i tampon fruntea lac de

sudoare.
Am petrecut o bun parte din noapte n casa prinilor ti
eznd, stnd n picioare, umblnd Privindu-i i pe ai ti cum
edeau sau umblau. i mi-am dat seama c, dac iubeti pe
cineva, atunci cnd sta-i lucrul cel mai real, cel mai important
din viaa ta, nu e de-ajuns s-l gseti i s-l alegi. Mai trebuie
s i sapi o fundaie, s i ncepi s cldeti pe temelia ei. Cnd
i doreti ceva care s dureze, trebuie s pui i tu osul la treab.
i srut mna.
La rndul ei, Reena i srut i ea mna, apoi i mpinse prul
pe spate i, pornind din nou motorul, l ntreb:
Ce fel de inel i doreti?
Unul iptor, pe care s-l pot arta prietenilor c s le
strnesc invidia i lcomia.
Rsul ei se rostogoli rguit din gtlej.
Reena opri n spatele mainii de poliie din faa casei.
M duc s vorbesc puin cu ei, apoi intru n cas i-mi iau
553
nite lucruri. Ce-ar fi s m atepi aici i s-ncepi s-i faci
planurile pentru nunta aia de vis? O s-ari uluitor n rochie de
mireas.
S-ar putea ca asta s fie puin prea mult. Zu c nu se
cuvine s m mbrac n alb.
Reena i scoase insigna, apoi l recunoscu pe ofierul care
cobora din maina de patrulare.

Ofier Derrick.
Domnioar detectiv. Ticlosul l-a omort pe ODonnell.
Mda Fcu un efort s-i pstreze echilibrul. De ct timp
suntei aici? l ntreb ea.
De la dou. Alt unitate patruleaz circular, dar pentru c
prea s se ndrepte ncoace, am lsat focul de la clinic i-am
venit s stm de paz aici. Doi ofieri acoper spatele.
Raporteaz din sfert n sfert de or.
Situaia?
Calm. Unii locatari au ieit din case cnd au auzit
sirenele. S-a creat ceva forfot pe trotuar l-am mprtiat.
M duc s-mi iau nite haine curate. n main e Voise
s spun prietenul meu, dar se corect: logodnicul meu. i
mulumesc pentru tot, ofier Derrick.
Nicio problem. S vin i eu n cas i s stau la u?
Nu e nevoie, m-ntorc imediat. Anun echipa din spate c
intru n cas.
S-a fcut.
Zornind cheile, Reena travers trotuarul i ncepu s urce
treptele.
Patru incendii provocate n nici ase ore, reflect ea. Voia s
ajung-n cartea recordurilor, i dorea i faima, nu numai
554
rzbunarea?
Cunotea cartierul, iar acest lucru era n avantajul lui, dar

chiar i aa lucrase foarte repede. Al naibii de repede.


Reena descuie ua i aprinse luminile. Puse cheile jos,
revznd n minte harta. De la Fells Point, intrarea cam pe la
ase i jumtate. Ieirea, ntre nou i-un sfert i nou jumate.
Suficient timp ca s ajung la John i s dea foc casei. De acolo
plecase dup miezul nopii. Venind n linie dreapt ncoace, abia
avusese timp s treac prin celelalte locuri. Cnd sosiser la
clinic, dup doar cteva minute de cnd o sunase, focul ardea,
angajat din plin.
Cteva minute, i spuse ea din nou, urcnd la etaj. i dup
alte cteva minute, ea i ODonnell alergaser la vechea cas a
familiei Pastorelli.
Nu era doar cu un pas nainte. Nimeni nu putea fi chiar att de
bun, chiar att de rapid. Un complice? Nu mergea, pur i
simplu nu se potrivea. Era misiunea lui, obsesia lui. N-ar fi
mprit-o cu nimeni.
Dduse foc clinicii, apoi se dusese la dou strzi distan,
intrase n fosta lui locuin, mpucase doi oameni, nlocuise
extinctorul bun cu cel modificat i declanase nc un incendiu.
Unul care era, de asemenea, angajat din plin cnd ea ajunsese
acolo.
Probabil c pe Caria i Don i omorse nainte de a se duce la
clinic. Declanase ambele incendii folosind bombe cu ceas. Cel
mai probabil, i programase focul de la clinic nainte de a se
duce la John acas. Acesta fusese traseul, i spuse ea: mai nti

la Xander, apoi la John.


i scpase. Nu observase, pentru c alergase n cerc, ntocmai
555
cum vrusese el. Pentru c balamucul provocat de stingerea
incendiilor avea nu numai rolul de a-i mri punctajul, ci i pe cel
de diversiune.
i-i mai scpaser i altele, pentru c fusese nucit de
durere.
De la dou. Aa spusese Derrick. Se aflau la post de la ora
dou.
I se umezir palmele. ntorcndu-se, duse mna la arm,
pregtit s-o scoat i s ia poziia de tragere.
Joey apru n ua din faa ei, mbrcat ntr-un tricou de la
Siricos, cu un pistol calibrul 0,22 n mna.
E timpul pentru marea surpriz. F bine i scoate pistolul
la ct mai ncet, Reena, i arunc-l pe podea.
Reena ridic ambele mini. Nu preda arma, i spuse ea.
Niciodat s nu predai arma.
Casa e nconjurat de poliiti, Joey.
Hm, i-am vzut. Doi n fa, doi n spate. Au ajuns aici
cam la zece minute dup mine. Ai avut o noapte agitat, nu?
Vezi c-ai funingine pe fa. Ai intrat i la mine-n cas, aa-i?
tiam eu. Te-am studiat bine. Ai ajuns la ei naintea focului?
Mda.
Joey rnji larg.

Ei, da parteneru tu unde-i?


Pe fa i se citea o satisfacie sadic. Iar pentru asta avea s-l
trimit n iad cu orice pre.
Ai omort i un poliist, Joey. Eti terminat. Toi copoii din
Baltimore vor fi pe urmele tale. De data asta nu mai scapi.
Ba cred c-o s scap. Da i dac nu, am s termin ce-am
nceput. Pistolul, Reena.
556
Dac tragi cu-al tu, poliitii vor fi aici nainte s cad de
pe picioare. i nu aa vrei s termini. Nu n felul sta. Focul,
numai la conteaz. Dac nu m vezi arznd, n-ai rezolvat nimic.
i-o s arzi. Pun pariu c colegul tu a ars mito de tot.
n minte i reveni imaginea lui ODonnell. O alung, dar i
ls n snge un fir incandescent.
Putea s simt, da, i putea s i gndeasc. i o judecase
greit.
tiu c tatl tu are cancer.
Chipul lui se nvpie de furie.
Nu vorbi despre tatl meu. Nu-i rosti numele.
i te gndeti s s-ar putea s-l ai i tu. C poate l-ai
motenit de la el. Dar ansele snt mici, Joey. Sub zece la sut.
Ce m-ta tii tu despre cancer? l mnnc dinuntru. Vezi
cu ochiul liber cum l roade, l miroi Eu n-am s m duc aa,
i nici el. O s am grij de el nainte s-l termine. Focul purific.
O invad un nou val de oroare. Voia s-i ard de viu propriul

tat.
N-ai cum s-l ajui, s-l purifici, dac mori aici.
Poate c nu. Da el m-a-nvat s caut mereu numrul unu.
i cred c-am s ies. Tu ai s arzi, ei vor veni-n fug, iar eu o s
m strecor afar. Ca fumul.
Fcu un pas nainte. Reena fcu unul napoi.
S-ar putea ca glonu-n burt s nu te omoare cel puin nu
pe loc. Da o s te doar ca dracu. i ei s-ar putea s-aud. Sau
poate c nu un pistol mic ca sta nu bubuie prea tare. Oricum,
o s am timp destul. i-am pregtit totul.
O mpinse napoi, n dormitor, i aprinse lumina.
Trailerele i hornurile erau ntinse peste tot, pe podea i pe
557
pat.
nfcnd-o de pr, o trnti n genunchi i-i lipi pistolul de
tmpl.
Un sunet, o micare s faci, i-i zbor creierii, dup care-o
s ard ce mai rmne din tine.
Rmi n via, i impuse Reena. Dac murea, nu-l mai
putea opri.
O s arzi i tu.
Se ntmpla. Nici nu m pot gndi la o cale mai bun ca s
m duc. De la doipe ani tot atept s vd cum e.
i smulse pistolul din teac i-l arunc ntr-o parte.
sta bubuie prea tare. i tu te tot ntrebi cum e. S intri-n

foc, s-l lai s te ia O s afli. Uite cum facem. l sunm pe


btrnul tu i-i zicem s vin aici, c ai ceva de vorbit cu el
ntre patru ochi.
Nu tie c am venit doar s-mi schimb hainele. Nu tie c
m ateapt.
De ce?
Arde i el, arzi i tu, i cu asta am terminat. Cercul se
nchide.
Crezi c-am s-mi pun tatl la discreia ta?
L-a omort pe al meu. Trebuie s plteasc. Ai de ales. Sau
l chemi i-l sacrifici pe el, sau i omor pe toi. Toat familia.
nfur pe pumn prul ei i smuci, fcnd-o s vad stele
verzi.
Maic-ta, frati-tu, surorile Toat aduntura aia de pici
pn-la ultimu. Aa c alege: sau taic-tu, sau toi.
N-a fcut dect s m apere, aa cum trebuie s fac toi
taii.
558
L-a umilit pe al meu. L-a pus s-l salte de-acas i s-l
arunce-n temni.
Singur i-a fcut-o n clipa cnd a aprins chibritul la
Siricos.
A fcut-o el, da nu singur. Pe-asta n-o tiai, nu? Rnjetul i
se li, luminndu-i toat faa, malefic. n noaptea aia m-a luat cu
el. Mi-a artat focul, m-a nvat cum s-l construiesc. Mi-a spus

ce s le fac oamenilor care-mi stau n drum!


i trase un dos de palm peste obraz, apoi o nclec.
Drdi, rnji el. Drdi la fel ca-n ziua aia. Cnd taic-tu o sajung aici, am s i-o trag de fa cu el. Am s-i art ce curv-i
scumpa de fie-sa.
i sfie cmaa cu o mn, apsndu-i pistolul sub brbie cu
cealalt. Reena i auzi propriul scncet, abia rezistnd
imboldului de a se zbate.
Mai ii minte cnd i-am fcut la fel, n curtea colii?
Totui, de-atunci i-au crescut i lptriile.
i strnse n mn un sn, cu buzele boite n semn de
admiraie batjocoritoare.
Mito oance. Dac nu cooperezi, la fel am s-i fac i lu
m-ta, i surorilor tale, i boarfei leia de chinezoaice cu care sa-nsurat frac-tu. i pe urm mai e i trfa de nepoic. i alea
micile alea-s cele mai marf.
Am s te omor. nuntrul ei se simea rece i dur ca
piatra. Nu era nevoie s-i gseasc furia. O avusese acolo,
ateptnd, tot timpul. Mai nti am s te omor.
Cine ine pistolu-n mna, Reena? replic el, plimbndu-i
eava pe gt. Cine are puterea?
i nfipse gura evii sub brbie, adnc.
559
Cine-i efii?
Tu eti. Nu-l scpa din ochi, adunndu-i curajul pe stnca

aceea a furiei, gata s acioneze. Tu eti eful, Joey.


Pe bune c da. Taic-tu pentru-al meu, curvo. Vinde-mi-l,
i-i las p-ilani s triasc.
Am s-l chem.
Ls ochii s i se umple de lacrimi, i ls trupul s tremure
l ls pe Joey s vad ceea ce se ateptase s vad.
Slbiciune i spaim.
i el ar prefera s moar dect s te lase s te-atingi de
ceilali.
Bravo lui.
Joey i mut greutatea de pe un picior pe altul. Reena i
numra respiraiile. ncet, se ndrept de spate, fr s-l scape
din ochii nlcrimai, spernd c-n ei se vedeau numai
implorarea i nfrngerea.
Cu lacrimile iroindu-i pe obraji, ridic o mn ca pentru a-i
nchide cmaa rupt. i-i repezi nainte antebraul, plesnindu-l
peste mna cu pistolul, n timp ce-i trntea cellalt pumn n
mutr. Auzi arma zngnind pe podea, apoi vzu iar stele cnd
Joey se prvli asupra ei.
n main, Bo btea cu degetele n bord. Unde naiba ntrzia
atta? Privi la fereastra dormitorului i vzu lumina aprins. Se
uit iar i la ceas.
Sttea mult mai mult dect se ateptase iar uurarea, lipsa de
activitate, faptul c era ora patru dimineaa aveau s-l adoarm.
Cobor din main i se duse pn la poliistul de pe partea

dreapt.
Intru-n cas, OK? Cred c-i face o valiz n loc s-i iar
560
doar o bluz curat.
Femeile.
Ce s le faci
i scoase cheile. Trebuia s se gndeasc la cele dou case, i
spuse el, privindu-le atent n timp ce mergea spre trepte. S-o
vnd pe una pe care? S le pstreze pe amndou i s le
combine? Ar putea iei ceva interesant, dar se alegeau c-un
csoi ct toate zilele.
i nbui un cscat i descuie ua.
Auzi, Reena, te-ai hotrt cumva s fugim n lume, i-acum
i mpachetezi tot trusoul? i, de fapt, ce-i la trusou, dom Te?
nchisese ua n urma lui i ajunsese la baza scrii cnd o auzi
strigndu-l pe nume.
i curgea snge din nas. i-n gur simea miros de snge n
timp ce se zbtea din rsputeri. O lovise cu piciorul credea c-o
lovise cu piciorul , dar nu simea dect furie turbat i teroare.
l zgriase pe fa, i repezise unghiile spre ochii lui.
Nu era singura creia-i curgea snge.
Dar el era mai puternic, o va nvinge.
La auzul glasului lui Bo, din pieptul ei ni un ipt.
Bo! Pleac de-aici! Cheam poliia!
Joey se arunc n direcia opus. Dup pistol O, Doamne,

pistolul!
Vedea ca prin cea, plmnii mai aveau puin i-i explodau.
Pe obraji, lacrimile i se amestecau cu sngele, iar ntre timp se
tra spre u i spre propria ei arm.
Un tropit de picioare sau, poate, erau btile inimii ei? Se
rostogoli ntr-o parte, strngnd arma cu ambele mini. i vzu,
oripilat, c Joey nu dup pistol de aruncase.
561
Nu! Pentru Dumnezeu, nu simi mirosul? O s arzi ca o
tor! strig ea.
i tu.
Joey ridic n aer chibritul aprins.
Hai s vedem cum e.
Arunc bul de chibrit n bltoaca de pe podea. Focul izbucni
cu un muget scurt, de eliberare. Joey sri n mijlocul flcrilor.
n timp ce se repezeau spre ea, Reena se rostogoli ntr-o parte.
Zbier cnd o mucar de picioare. Bo o trgea n direcia opus,
nbuind flcrile cu palmele, cu tot trupul.
Debaraua de rufe, pturile
Gfind, Reena i trase de pe ea pantalonii care fumegau.
Nu te-atinge de extinctor, s-ar putea s-l fi sabotat. Du-te,
repede!
i porni napoi trndu-se ca racul, cu dinii clnnindu-i.
Joey ncepuse s zbiere nite sunete oribile, neomeneti, n
timp ce se nvrtea prin camer. Focul l mbria.

Reena i vzu, i se pru c-i vedea, i pentru totdeauna avea


s-i vad, ochii aintii spre ai ei prin flcrile care-i devorau
chipul.
ncerc s se apropie de ea. Un pas, i nc unul spre u.
Apoi czu, flcrile nvluindu-l ca o mare de lav topit.
Veneau. Poliitii sprgeau ua. Sirenele aveau s se aud
imediat. Mainile de pompieri, furtunurile, eroii n echipamente
de intervenie.
Reena se rezem cu spatele de perete i privi forma care
ardea.
Stinge-l, murmur ca, cnd Bo se ntoarse. Pentru numele
lui Dumnezeu, stinge-l.
562

Epilog
edea la masa din buctria mamei sale, sorbind vinul rece,
cu o ptur pe umeri. Nu avea nevoie s-i spun fratele ei,
medicul, c e n stare de oc. N-avea nevoie nici de ambulan,
nici de sedative.
Avea nevoie doar s fie acolo s fie i nimic mai mult.
Alifia cu care An i ungea arsurile prea rupt din rai.
Ai vnti pe coaste, dar nicio fractur, din cte observ,
spuse Xander, privindu-i ncruntat faa lovit. Fir-ar s fie,
Reena, trebuie s-i facem nite radiografii.
Mai trziu, doctore.
Gradul doi.
Cu blndee, An i bandaja gleznele.
Ai avut noroc.
tiu. Duse mna la spate, lund-o pe a lui Bo, i-i zmbi
tatlui su. tiu.
O s mnnce i-o s se odihneasc, i spuse rspicat
Bianca lui Younger. Pe moment, n-o s fac munc de poliie.
Am neles, doamn. Problemele alea le rezolvm
diminea, i spuse el Reenei.
Cnd scormonim prin straturi, o s gsim dispozitivele. Nu
cred c voia s moar cel puin pn-n ultimul moment. Pur i
simplu n-a suportat s fie umilit. nvins c taic-su. N-a
rezistat, i nici ideii unei mori lente aa c a ales.
Ai s mnnci. O s fac nite ou. Toat lumea o s

mnnce.
563
Bianca deschise frigiderul, apoi i acoperi faa cu minile i
izbucni n suspine.
Gib veni spre ea, dar Reena l btu pe bra, cltinnd din cap.
Las-m pe mine.
Cnd se ridic n picioare, i se opri respiraia de durere, dar se
duse la mama ei i o cuprinse cu braele.
Mam, e-n regul. Cu toii sntem n regul.
Fetia mea Fata mea scump Bella bambina
Ti amo, mama. i snt bine. Dar mi-e cam foame.
Va bene. OK.
i terse obrajii cu palmele, apoi i srut pe ai Reenei.
Stai jos. Am s gtesc eu.
Te-ajut i eu, mam.
Bella clipi din ochi, nghiindu-i lacrimile, cnd Bianca nl
din sprncene spre ea.
nc n-am uitat cum se prepar micul dejun.
Da, de asta avea nevoie, i spuse Reena. De zgomotele, de
micrile, de sunetele i mirosurile din buctria mamei sale.
ncepu s nfulece ceea ce i se pusese n fa cu o poft care o
surprindea i o bucur.
Mai trziu i gsi pe tatl ei i pe John aezai pe treptele din
fa, sorbindu-i cafelele. n cartier se lumina de ziu i o pcl
perlat fgduia nc o zi de ari nbuitoare.

Reena era convins c niciodat-n via nu vzuse ceva mai


frumos.
De mult n-am mai stat mpreun aici, remarc John.
Atunci beam bere.
i o s mai bem ntr-o zi.
Eram mbufnat. n dimineaa sta nu-s prea sigur cum m
564
simt. Mi-ai spus ce noroc am. O soie i nite copii frumoi. i
ai avut dreptate. Ai mai spus i ce fat deteapt e Reena. i cu
asta ai avut dreptate. Era ct pe ce s-o pierd, John. Azi- noapte na lipsit mult s-mi pierd fetia.
N-ai pierdut-o. i eti nc un om norocos.
Mai avei un loc liber? ntreb Reena, ieind. Iar ne
ateapt o zi canicular. Cnd eram mic, mi plceau zilele
fierbini de var. Durau o venicie, pn noaptea trziu. Puteam
s zac n pat i s ascult. Fran venea de la cte o ntlnire,
btrnul domn Franco ieea s-i plimbe cinele Johnnie
Russo trecea prin faa casei cu toba aia a lui de eapament care
duduia nfundat Ct l mai bteai la cap din cauza asta, tat
Se aplec i-l srut pe cretet.
n asemenea diminei, oamenii ncep s ias din case
devreme, nainte s dea cldura. Merg pe jos pn-n parc sau la
pia, sar peste gardul din spate sau coboar treptele din fa
Se duc la munc. i ud florile, prind din zbor tirile i se uit la
televizor dac au zi liber. Cu toii sntem destul de norocoi,

dac vrei s tii prerea mea.


Rmaser o vreme tcui, dup care John o btu uurel pe
genunchi.
Eu m duc acas, s vd ce e de fcut.
mi pare ru pentru casa ta, John.
i mie-mi pare ru pentru a ta, iubito.
Avem multe ajutoare ca s le refacem, rspunse ea. i
cunosc un tmplar bun.
John se aplec i o srut pe cretet.
Partenerul tu ar fi mndru de tine. inem legtura. Vezi ce
faci, Gib.
565
i mulumesc, John. Pentru tot.
Reena privi cum maina lui John se ndeprta.
M-a ajutat s ajung ceea ce snt. Sper c n-ai nicio
problem cu asta, zise ea.
Dac stau i m uit ce-ai ajuns, chiar c n-am nicio
problem, spuse tatl ei n ochii lui luceau lacrimi. Reena le
vzu sclipirea cnd Gib privi spre rndul de case.
S-ar putea ca mama ta i cu mine s fim cam zguduii o zi,
dou, dar o s ne linitim noi.
tiu c-o s v revenii.
Un moment sttu rezemat de el, aezat pe treptele de la
intrare, privind cum se lumina de ziu.
i voi m-ai ajutat s fiu ceea ce snt, continu ea. Tu i cu

mama. Viamo. Molto. Se rezem de el puin mai apsat. Molto.


Gib o cuprinse cu un bra, apoi buzele lui i atinser n treact
prul.
Ai s te mrii cu tmplarul?
Da. M mrit cu el.
Bine gndit.
Aa cred i eu. i-acum m duc n cas s-mi iau rmasbun de la toat lumea i s vd dac-i pot convinge s se duc la
culcare. Ar trebui s dormii i voi puin, tu i mama.
Mie, unul, nu mi-ar strica.
O gsi pe Bella singur n buctrie.
Gteti i speli?
Fran are nite contracii. Mama a dus-o la etaj.
A nceput travaliul?
S-ar putea. Sau are doar nevricale. n orice caz, i dau
trcoale doi doctori, maic-sa i brbatu-su. O s fie bine.
566
Ridic o mn, cltinnd din cap.
N-am vrut