Sunteți pe pagina 1din 403

Dean R.

Koontz
RURILE NTUNECATE ALE INIMII
VIOLENA E LA FEL DE SIGUR CA RSRITUL SOARELUI
Chiar i atunci cnd crezi c ai neles totul, Koontz i ofer o nou surpriz i
combin, cu o abilitate diabolic, tot mai multe elemente ntr-un conflict care te
absoarbe irezistibil.
(New York Times)

PARTEA NTI.
PE O MARE STRANIE.
Nite cltori pierdui, att suntem, biletul trecerii noastre la pre nu-l
vedem, tiu doar c a-l plti, ar fi un blestem.
Ciudate itinerarii enigmatice, ireale, stranii din scene ticluite ne
poart ovielnic i pe nesimite.
Mistere mai multe sunt ct inima bate dect dup ce viaa e biruit de
moarte.
Cartea tristeilor numrate.
nfiorate ale destinului gheme m-nvluie cu eterice tremure, apoi simt,
implacabil, mbriarea lor de-oel durabil.
Capitolul I.
Cu femeia n gnd i cu o adnc tulburare n inim, Spencer Grant
conducea prin noaptea strlucitoare, cutnd ua roie. Vigilent, cinele sttea
tcut n spatele lui. Ploaia btea pe capota mainii.
Fr fulgere i tunete, fr vnt, furtuna venise dinspre Pacific la
sfritul unui sumbru amurg de februarie. Mai mult dect o burni, dar mai
puin dect o ploaie torenial, absorbea toat energia oraului. Los Angeles,
mpreun cu suburbiile sale, devenise o metropol fr granie fixe, fr
substan, fr suflet. Cldirile se nghesuiau unele ntr-altele, traficul rutier
lncezea, iar strzile se dizolvau n smog.
n Santa Monica, avnd oceanul i plaja n dreapta sa, Spencer opri la un
semafor.
Rocky, o corcitur ce nu ajunsese la mrimea obinuit a labradorului,
studia atent oseaua. Rocky privea din cnd n cnd pe ferestrele laterale ale
mainii un Ford Explorer cu toate c l interesa mai mult ce se ntmpla n
faa lor.

Chiar dac se gsea pe platforma din spatele scaunelor, potaia nu se uita


dect foarte rar prin lunet. l speria peisajul ce se ndeprta de el. Probabil c
l ameea, prefera s-l vad apropiindu-se.
Sau poate c Rocky asocia oseaua care se micora n urm cu trecutul.
Avea motive suficiente s nu struie asupra lui.
La fel i Spencer.
n vreme ce atepta la semafor, i duse o mn la fa. Cptase obiceiul
s i rcie gnditor cicatricea dac se simea nelinitit, aa cum unii rsucesc
un irag de mtnii n momentele de cumpn. Atingerea l calma, amintindu-i
probabil de faptul c supravieuise celei mai groaznice terori pe care i-ar fi
putut-o imagina cndva. Socotea c viaa nu mai avea cum s-i fac vreo
surpriz ndeajuns de rea, nct s-l distrug.
Cicatricea l definea pe Spencer. Era un om lovit de soart.
Palid i puin lucioas, pornind de la urechea dreapt i oprindu-se la
brbie, cu o lime ce varia ntre opt i doisprezece milimetri. La temperaturi
foarte mari sau foarte mici, devenea mai alb ca de obicei. n aerul ngheat al
iernii, cu toate c panglica ngust de esut celular care o acoperea nu coninea
terminaii nervoase, o simea ca pe o srm ncins lipit de fa. n soarele
verii, era rece.
Culoarea semaforului trecu de la rou la verde.
Cinele i ntinse gtul nainte, nerbdtor.
Spencer conduse ncet spre sud, de-a lungul coastei ntunecate, cu
ambele mini aezate pe volan. Cuta nervos ua roie pe partea dreapt a
strzii, printr-o mulime de magazine i restaurante.
Dei nu i mai pipia rana de pe fa, rmsese contient de prezena ei.
Niciodat nu uita c fusese stigmatizat. Dac zmbea sau se ncrunta, i
simea cicatricea strngndu-i jumtate din fa. Dac rdea, tensiunea din
acel esut rigid i tempera voioia.
tergtoarele de parbriz ineau msura ploii, ca un metronom.
Spencer avea gura uscat, ns palmele umede. ncordarea din piept i
cretea n intensitate att din pricina nerbdrii, ct i din cauza sentimentului
plcut c urma s o revad pe Valerie.
Pe jumtate era convins s se ntoarc acas. Noua speran pe care o
nutrea era n plan sentimental precum o tinichea aurit pentru fraieri. Era
singur i avea s rmn pentru totdeauna aa; cu excepia lui Rocky. Se
simea ruinat de o asemenea izbucnire de optimism, de naivitatea pe care i-o
descoperea, de aceast dorin secret, de disperarea lui tcut. Dar continua
s conduc.
Rocky n-ar fi putut s tie ce cutau, dar pufi ncetior n momentul n
care apru firma roie. Fr ndoial c reacionase la schimbarea subtil din
dispoziia lui Spencer, schimbare care se petrecuse la vederea acelei ui.
Localul se afla ntre un restaurant thailandez, cu geamurile aburite, i un
magazin pustiu care nainte fusese o galerie de art. Vitrinele erau acoperite cu
scnduri, iar din faad, odat elegant, lipseau buci de travertin, ca i cum
compania nu numai c euase, dar chiar fusese izgonit complet din afaceri. O

lumin de deasupra intrrii n local, care strpungea perdeaua argintie de


ploaie, dezvluia ua roie care i amintea de noaptea trecut.
Spencer nu fusese capabil s rein numele acelui loc. Lacuna de
memorie i se prea acum explicabil, avnd n vedere literele formate din tuburi
roii de neon, aflate deasupra intrrii: Ua Roie. Izbucni ntr-un rs lipsit de
voioie.
Dup ce bntuise atia ani prin baruri, renunase s mai observe
diferene ntre ele pentru a reui s le asocieze unor nume. n suburbiile
oraelor, aceste nenumrate taverne constituiau pentru el, n esen, acelai
confesional; chiar dac sttea pe un scaun nalt la bar, n loc de a ngenunchea
la rugciune, fcea aceleai mrturisiri unor strini care, nefiind preoi, nu-i
puteau ierta pcatele.
Confesorii si erau beivi, mentori spirituali la fel de pierdui ca i el.
Niciodat nu i puteau spune care ar fi fost cea mai potrivit peniten pe care
ar trebui s o fac pentru a-i recpta linitea. Cnd discutau despre
problemele vieii, deveneau incoereni.
Spre deosebire de aceti strini n faa crora, n repetate rnduri, i
dezgolise sufletul, Spencer nu se mbtase niciodat. Beia i se prea la fel de
ngrozitoare ca sinuciderea. S fii beat nsemna s-i pierzi controlul.
Inadmisibil. Era singurul bun care i mai rmsese.
La captul blocului, Spencer o lu la dreapta i i parc maina pe o
strad lateral.
Se ducea n baruri nu pentru a bea, ci pentru a evita singurtatea i
pentru a-i spune povestea cuiva care n-avea s-i mai aminteasc nimic a
doua zi diminea. De cele mai multe ori discuta, cu o bere sau dou n fa, pe
toat durata nopii. Mai trziu, n dormitor, dup ce ncerca s ptrund cu
privirea prin tavan spre cer, nchidea ochii numai dac umbrele cptau forme
asemntoare unor lucruri pe care ar fi preferat s le uite definitiv.
Cnd opri motorul, ploaia ncepu s bat darabana mai tare dect
nainte, un sunet metalic, ce i ddea fiori la fel ca vocile copiilor mori, care l
chemau cu o insisten de nedescris n cuvinte, din cele mai urte vise ale sale.
Lumina glbuie a unui felinar din apropiere sclda interiorul mainii.
Rocky l privea solemn, cu ochii lui mari i expresivi.
Poate c este o idee proast, spuse Spencer.
Cinele i ntinse lung gtul pentru a linge mna dreapt a stpnului
su, care nc se mai gsea pe volan. Prea c vrea s-i spun s stea calm i
s duc la bun sfrit ceea ce-i propusese.
Cnd Spencer vru s-l mngie, Rocky ls capul n jos nu doar pentru
a-i oferi ceafa degetelor stpnului, ci i pentru a-i arta supunerea i
inocena.
De ct timp suntem mpreun? l ntreb Spencer.
Rocky i inu capul plecat, ghemuindu-se, dar fr s tremure sub mna
stpnului su.
De aproape doi ani, zise Spencer, rspunzndu-i singur. Doi ani de
prietenie, de lungi plimbri, de alergat dup Frisbee1 pe plaj, de mncare
ieftin. i tot mai crezi cteodat c vreau s te lovesc.

Rocky rmase n aceeai poziie umil, pe locul din dreapta. Spencer i


strecur o mn sub botul cinelui, ridicndu-i capul. Dup o scurt ncercare
de a se opune, Rocky ced.
Cnd privirile li se ntlnir, Spencer relu:
Ai ncredere n mine?
Oarecum timid, cinele se uit n alt parte, mai nti n jos, apoi spre
stnga. Spencer i scutur uurel botul, vrnd s-i atrag din nou atenia.
inem capul sus, OK? ntotdeauna mndri, OK? Siguri pe noi. inem
capul sus i privim oamenii n ochi. Ai reinut?
Rocky scoase limba printre dinii puin deprtai i linse mna cu care
Spencer l prinsese de bot.
O interpretez ca pe un rspuns afirmativ. Ddu drumul cinelui.
Restaurantul acesta nu este un loc unde te-a putea lua. Fr suprare.
Cu toate c Rocky nu avea statutul cinilor nsoitori pentru orbi, n
anumite taverne el sttea la picioarele lui Spencer sau chiar pe vreun scaun i
nimeni nu obiecta la o asemenea nclcare a igienei. n general, un dulu
constituia ultima dintre infraciunile pentru care spelunca ar fi fost deferit
justiiei n cazul vizitei vreunui inspector. ns Ua Roie avea pretenii de local
select, aa c Rocky nu putea fi privit cu ochi buni.
Spencer se ddu jos din main i trnti portiera. ncuie uile i puse n
funciune sistemul de alarm, folosindu-se de telecomanda aflat pe legtura
de chei.
Nu se putea bizui pe Rocky. El nu putea s apere Explorer-ul. Era genul
de cine care n-ar fi speriat nici un ho de maini cel mult dac posibilul
sprgtor ar fi suferit de o fobie accentuat, nesuportnd ca mna s-i fie lins.
Dup ce alerg prin ploaia rece spre adpostul copertinei care se ntindea
de-a lungul cldirii de pe col, Spencer se opri s se uite n urm.
Cinele se mutase pe scaunul oferului i acum privea afar, cu nasul
lipit de geamul lateral, inndu-i o ureche ciulit i cealalt pleotit.
Respiraia sa aburea sticla, dar Rocky nu ltra. Nu ltra niciodat. Doar se
holba n jur i atepta. Cntrea treizeci i dou de kilograme de dragoste pur
i de rbdare.
Spencer se ntoarse cu spatele la main i la strada lateral, apoi ddu
colul, zgribulit.
Judecnd dup sunetele fluide ale nopii, coasta i toate realizrile
civilizaiei care o strjuiau preau nite valuri de ghea topindu-se n abisul
Pacificului. Ploaia btea darabana pe copertin i glgia n jgheabul
acoperiului; roile mainilor n micare strneau trombe de ap. Mai mult
simit dect auzit, zarva nentrerupt a valurilor ce se sprgeau de rm
anuna eroziunea continu a falezei i a plajei.
Pe cnd Spencer trecea prin dreptul fostei galerii de art, cineva i se
adres din penumbra intrrii mult retrase de la strad care se gsea ntr-o
scobitur adnc n perete. Vocea era tot att de seac pe ct noaptea de
umed, groas i suprtoare:
tiu cine eti.

Spencer se opri, scrutnd cu ochii ntredeschii ntunericul. Un brbat


sttea la intrare, cu picioarele bine proptite pe pmnt i cu spatele rezemat de
ua galeriei. Nesplat i nebrbierit, prea mai mult un morman de zdrene
negre mbibate cu murdria organic produs de parazii aprui prin generaie
spontanee.
tiu cine eti, repet vagabondul ncet, dar clar.
O duhoare de transpiraie, de urin i aburi de vin ieftin venea dinspre el.
Numrul de locuitori ai strzii psihopai, dependeni de droguri, oameni
care abia i trau picioarele crescuse constant de la sfritul anilor aptezeci,
cnd majoritatea celor cu boli mentale fuseser eliberai din sanatorii, n
numele drepturilor civile i din mil. Hoinreau prin oraele Americii complet
nesupravegheai, o armat de zombies pe care, ns, politicienii o aprau.
oapta ptrunztoare era la fel de uscat i lugubr ca vocea unei mumii
renviate.
tiu cine eti.
Prudent, Spencer nu se opri din mers.
Paloarea de pe chipul vagabondului, deasupra brbii i dedesubtul
prului nclcit, deveni oarecum vizibil n ntuneric. Ochii lui nfundai n
orbite erau inexpresivi, ca dou puuri abandonate.
tiu cine eti.
Nimeni nu tie, zise Spencer.
Cu vrfurile degetelor de la mna dreapt lunecnd pe suprafaa
cicatricei, trecu pe lng galeria de art baricadat ignorndu-l pe vagabond.
Nimeni nu tie, opti omul.
Poate c vorbele lui, adresate unui trector, vorbe care la prima vedere
pruser stranii, chiar prevestitoare de ru, nu reprezentau mai mult dect o
repetare mecanic a ultimului lucru pe care i-l aruncase cu dispre cel mai
recent interlocutor. Nimeni nu tie.
Spencer se opri n faa localului. Fcea oare o ngrozitoare greeal? ovi
cu mna pe clana uii roii.
nc o dat haimanaua vorbi dintre umbre. Prin rpitul monoton al
ploii, avertismentul avu acum rezonana obsedant a unei voci plate i poticnite
care, la un post de radio aflat ntr-un col ndeprtat al lumii, anuna:
Nimeni nu tie.
Spencer deschise ua roie i pi nuntru.
ntr-o noapte de miercuri, nu se gsea nimeni la pupitrul de rezervri din
vestibul. Poate c nici vinerea, nici smbta nu sttea cineva s te ntmpine.
Afacerea nu mergea chiar ca pe roate.
Aerul fierbinte din interior mirosea a rnced i era filigranat cu fum
albastru de igar. n colul din dreapta al salonului principal, de form
dreptunghiular, sub lumina unui reflector, un pianist interpreta searbd
Tangerine.
Decorat n gri i negru, cu oel lustruit i pereii din oglinzi, cu accesorii
Art Deco fixate pe nite inele suprapuse, care aruncau din tavan o lumin
deprimant, de un albastru ca safirul, probabil c localul reuise cndva s

readuc o mireasm a unor vremuri apuse. Acum tapieria era roas, iar
oglinzile crpate. Un strat ntrit de fum se depusese pe suprafaa oelului.
Majoritatea meselor erau goale. Doar lng pian se aflau cteva cupluri n
vrst.
Spencer se duse la barul situat n partea dreapt i se aez pe un scaun
din margine, ct mai departe de pianist.
Barmanul avea prul rar, tenul msliniu, ochii gri i umezi. Politeea sa
exersat i zmbetul palid nu-i puteau ascunde plictiseala. Funciona cu o
eficien i o detaare ca de robot, descurajnd orice conversaie, cci evita s
te priveasc n ochi.
Doi brbai trecui de cincizeci de ani, mbrcai n costume, stteau la
bar, la oarecare distan unul de cellalt, sorbindu-i buturile. Nasturii de la
gulerele cmilor le erau descheiai i cravatele desfcute. Artau ameii i
posomori, ca nite ageni publicitari ce fuseser dai afar cu zece ani n
urm, dar care nc se mai sculau dimineaa i se mbrcau la patru ace
fiindc nu tiau ce altceva s fac; poate c veneau la Ua Roie pentru c se
obinuiser s se relaxeze aici dup orele de munc, pe vremea cnd nc nu-i
pierduser orice speran.
Unica osptri care servea la mese era de o frumusee frapant, pe
jumtate vietnamez, pe jumtate negres. Purta acelai costum pe care ea i
Valerie l avuseser cu o noapte nainte: pantofi negri cu toc, fust mini,
neagr, i un pulover negru cu mneci scurte. Valerie o strigase Rosie.
Dup cincisprezece minute, Spencer o opri pe Rosie, care tocmai trecea
prin apropiere ducnd o tav cu buturi.
Valerie lucreaz n noaptea asta?
Aa ar trebui, spuse ea.
I se lu o piatr de pe inim. Valerie nu minise. Mai nainte i ncolise
ideea c probabil l dusese de nas, un mod mai blnd de a-i da papucii.
Sunt ngrijorat din cauza ei, zise Rosie.
De ce?
Pi, schimbul nostru a nceput acum o or. Privirea i rmase aintit
pe cicatrice. i n-a aprut.
Nu ntrzie de obicei?
Val? Nu. E punctual.
De ct timp lucreaz aici?
De aproape dou luni. Ea. Femeia i mut privirea de la cicatrice spre
ochii lui. Eti prieten cu ea?
Am fost aici asear. Am stat pe acelai scaun. Nu prea erau clieni, aa
c Valerie i cu mine am putut vorbi.
Mda, mi aduc aminte de tine, spuse Rosie, nenelegnd motivul
pentru care Valerie i pierduse timpul cu el.
Nu prea semna cu brbatul ideal. Purta pantofi de sport, blue jeans, o
cma sport i o jachet din doc n esen aceleai lucruri pe care le
mbrcase i la prima vizit. Fr bijuterii. Doar un ceas Timex. i, bineneles,
cicatricea. Mereu cicatricea.
Am sunat la ea acas. Nu mi-a rspuns. Sunt ngrijorat.

O or ntrziere nu-i prea mult. Poate c a avut o pan de cauciuc.


n acest ora zise Rosie, iar faa i se schimonosi de suprare,
mbtrnind pe loc cu zece ani ar fi putut fi rpit, njunghiat de vreun
punk-ist de doisprezece ani, un ratat nenorocit, sau chiar mpucat de vreun
sprgtor de maini n propriul ei garaj.
Eti foarte optimist, nu?
M uit la tiri.
Duse buturile la o mas unde stteau dou cupluri n vrst, ntr-o
atmosfer mai curnd acr, dect srbtoreasc. Neinnd seama de
puritanismul care acaparase o mulime de californieni, ei pufiau, cu nesa, din
igri. Artau de parc interdicia de a fuma n restaurante s-ar fi putut extinde
n orice clip i asupra barurilor sau locuinelor particulare, aa nct fiecare
igar ar fi putut fi ultima.
n timp ce pianistul zdrngnea Ultima dat cnd am vzut Parisul,
Spencer sorbi dou nghiituri de bere.
Judecnd dup melancolia aproape palpabil a clienilor din bar, ai fi zis
c ne aflam n iunie 1940, cnd tancurile defilau pe Champs-lyses, iar lumini
prevestitoare de ru sclipeau pe cer.
Cteva minute mai trziu, chelneria se apropie din nou de Spencer.
Cred c am vorbit ca o paranoic, spuse ea.
Nu. i eu urmresc tirile.
Numai c Valerie este att de.
Deosebit, zise Spencer, terminndu-i propoziia cu o asemenea
acuratee, nct ea i arunc o privire surprins i, n acelai timp, alarmat, ca
i cum bnuia c ntr-adevr i-a citit gndurile.
Mda. Deosebit. O tii de cel mult o sptmn i. Vrei s o tii
fericit. i doreti s i se ntmple numai lucruri bune.
Nu mi-a luat o sptmn, gndi Spencer. O sear.
Rosie continu:
Poate fiindc exist suferin n ea. A ptimit mult.
Cum? ntreb el. Cine?
Ridic din umeri.
Nu tiu nimic, nu mi-a spus niciodat nimic. Pur i simplu o simt.
i el sesizase o anumit team la Valerie.
Dar e rezistent, relu Rosie. Nu tiu de ce mi-e team pentru ea. Nu
pentru c-i sunt ca o sor mai mare. n orice caz, toat lumea mai ntrzie din
cnd n cnd.
Osptria plec, iar Spencer sorbi din berea cald.
Pianistul se lans n Era un an foarte bun, care lui Spencer i displcea
chiar i n interpretarea lui Sinatra, dei se considera un admirator al
cntreului. i ddea seama c melodia avea un ton puin vistor care
ndemna spre meditaie, oricum, i se prea ngrozitor de trist i nicidecum nu
i inspira melancolia unui btrn care-i amintea despre femeile pe care le
iubise, ci o balad a unui om aflat la captul unei viei amare, ntorcndu-se la
nite vremuri serbede, lipsite de profunzime i de afeciune.

Presupunea c versurile acelea erau expresia fricii sale c de acum


ncolo, decenii ntregi, se va afunda ntr-o singurtate plin de remucri.
Se uit la ceas. Valerie ntrziase deja o or i jumtate.
ngrijorarea osptriei l molipsise. O imagine i persista n faa ochilor:
Valerie, cu chipul pe jumtate ascuns ntr-o cascad de pr brun, de sub care
se prelingea un uvoi de snge, cu un obraz lipit de podea, cu ochii larg
deschii i nemicai. tia c ngrijorarea sa nu avea nimic raional. Ea
ntrziase la slujb. Nu exista nimic ngrijortor n asta. ns, pe msur ce
minutele se scurgeau, teama i se adncea.
i puse berea neterminat pe tejghea, se ridic de pe scaun, merse prin
lumina albastr spre ua roie i iei n noaptea friguroas, nvluit n ropotul
ploii ce btea pe copertinele din pnz groas.
n timp ce trecea pe lng intrarea galeriei de art, l auzi pe vagabondul
din umbr plngnd. Se opri impresionat.
Printre icnete, strinul murmura ultimul lucru auzit, pe care i-l spusese
Spencer:
Nimeni nu tie. Nimeni nu tie.
Aceast scurt afirmaie avea o semnificaie aparte pentru el, fiindc
pronuna cele trei cuvinte nu pe tonul folosit mai devreme de Spencer, ci cu o
voce intens chinuit. Nimeni nu tie.
Dei Spencer i ddea seama c se comport prostete alimentnd
autodistrugerea acelui nenorocit, pescui o bancnot mototolit de zece dolari
din portmoneu. Se ndrept spre intrarea ntunecoas, spre mirosul fetid pe
care haimanaua l rspndea n jur, i i ntinse banii:
Poftim, ia-i.
Mna care se ridic spre el era ori nvelit ntr-o mnu, ori excesiv de
murdar; nu se putea distinge printre umbre. Pe cnd bancnota fu smuls
dintre degetele lui Spencer, vagabondul scnci ncetior:
Nimeni. Nimeni.
O s fie bine, zise Spencer nelegtor. Aa-i viaa. Toi trecem prin ea.
Aa-i viaa, toi trecem prin ea, opti vagabondul.
nc o dat invadat de imaginea ei, aa cum i-o nchipuise ultima oar
moart Spencer se grbi s dea colul i se apropie prin ploaie de Explorer.
Rocky l urmrea prin geamul lateral. Cnd Spencer deschise portiera,
cinele se retrase pe scaunul din dreapta.
Intr n main i trnti ua, aducnd nuntru mirosul de doc umed i
izul de ozon al furtunii.
Tlharule, i-a fost dor de mine?
Rocky i mut greutatea de pe-o parte pe alta de vreo dou ori,
ncercnd s dea din coad, dei se aezase pe ea. Spencer spuse n timp ce
pornea motorul:
O s fii ncntat s auzi c nu m-am fcut de rs.
Cinele strnut.
Dar numai fiindc n-a venit.
Potaia i ntinse gtul, curioas.
Apsnd ambreiajul i ridicnd frna de mn, Spencer continu:

n loc s renun i s m duc repede acas, acum, c am ctigat


prima rund a jocului, ce crezi c voi face? Hmmm?
Dup cte se prea, dulul n-avea nici o idee.
Am de gnd s-mi bag nasul unde nu-mi fierbe oala i s-mi mai acord
o ans s o dau n bar. Spune-mi sincer, btrne, crezi c mi-am pierdut
minile?
Cinele gfi.
n timp ce lua curba, Spencer zise resemnat:
Da, ai dreptate. Sunt un caz fr scpare.
Conduse direct spre casa Valeriei. Locuia la zece minute de bar.
Cu o noapte n urm ateptase mpreun cu Rocky n main, lng Ua
Roie, pn la ora dou, i o urmrise pe Valerie dup terminarea programului.
Datorit antrenamentului su n lupta pentru supravieuire, nvase s fileze
discret pe cineva. Era convins c nu fusese descoperit.
ns nu era la fel de convins c ar fi fost n stare s-i explice ei sau
chiar lui nsui de ce o urmrise. Dup conversaia avut n cursul serii,
ntrerupt periodic de atenia acordat clienilor aflai n localul aproape gol,
dorina de a cunoate totul despre ea l copleise pe Spencer. Totul.
De fapt, fusese mai mult dect o dorin. Fusese o nevoie, iar el hotrse
s mearg pn la capt.
Cu toate c inteniile sale erau nevinovate, se simea ruinat de aceast
obsesie abia nmugurit. Cu o noapte n urm sttuse n Explorer, pe strad,
vizavi de casa ei, i se holbase la ferestrele luminate; fuseser acoperite cu
draperii translucide i o dat umbra ei trecuse rapid prin dreptul faldurilor,
asemenea unei nluci surprinse pentru o clip de flacra unei lumnri ntr-o
edin de spiritism. Puin dup 3,30 dimineaa, luminile se stinseser. n timp
ce Rocky dormea ghemuit pe bancheta din spate, Spencer rmsese nc un
ceas, uitndu-se la casa ntunecat i ntrebndu-se ce cri citea Valerie, ce-i
plcea s fac n zilele libere, ce fel de prini avea, unde i petrecuse copilria,
la ce visa cnd se simea mulumit, ce comaruri avea.
Acum, la numai douzeci i patru de ore, se ndrepta din nou ctre
locuina ei, iar nerbdarea i rodea nervii, bucic cu bucic. ntrziase la
slujb. Atta tot. ngrijorarea lui excesiv i spunea mai mult dect i-ar fi dorit
s tie despre interesul total nepotrivit fa de aceast femeie.
Mainile se mpuinau pe msur ce se ndeprta de Ocean Avenue,
apropiindu-se de zonele rezideniale. Sclipirea fluid i languroas a asfaltului
negru i ud ntreinea o fals impresie de micare, ca i cum fiecare strad ar fi
fost un ru lene care se tra spre o delt ndeprtat.
Valerie Keene locuia ntr-un cartier linitit de bungalouri acoperite cu
indril, construite la sfritul anilor aptezeci. Aceste case, cu dou sau trei
dormitoare, i ofereau mai mult farmec dect spaiu: spaliere montate pe
verande, de care atrnau mciulii de bougainvillea; jaluzele decorative ce
mrgineau ferestrele; scnduri nguste interesant sculptate sau filigranate sub
streini; acoperiuri cu form fantezist; lucarne vrte adnc nuntru.

Fiindc nu vroia s atrag atenia asupra lui, Spencer trecu pe lng


locuina femeii fr s ncetineasc. Arunc o privire fugar n dreapta, spre
bungaloul ei ntunecat. Rocky l imit, dar nu i se pru nimic anormal.
La captul grupului de case, Spencer fcu la dreapta, lund-o spre sud.
Urmtoarele cteva alei se nfundau. Trecu pe lng ele. Nu inteniona s
parcheze ntr-o fundtur. Ar fi fost o capcan. Cnd ajunse la prima strad
principal, coti din nou la dreapta i rmase la marginea unei zone
asemntoare celei n care locuia Valerie. Opri tergtoarele de parbriz, dar nu
i motorul.
nc mai spera c i va recpta minile, c va apsa ambreiajul i se va
duce imediat acas.
Rocky l privea cercettor. O ureche ciulit. Cealalt lsat.
Nu m pot controla, spuse Spencer mai mult pentru el, dect pentru
a-i satisface curiozitatea cinelui. i nu tiu de ce.
Ploaia se scurgea uvoaie peste parbriz. Prin perdeaua de ap, luminile
strzii plpiau.
Oft i opri motorul.
i uitase umbrela acas. n scurtul drum pn la Ua Roie se cam
udase, iar plimbarea pn la locuina ei avea s-l fac, n mod sigur, ciuciulete.
Habar n-avea de ce nu parcase chiar n faa cldirii. Probabil
antrenamentul. Instinctul. Paranoia. Poate toate trei.
Aplecndu-se peste Rocky i simind limba lui cald i iubitoare n
ureche, Spencer extrase o lantern din compartimentul pentru mnui i o
strecur n buzunarul jachetei.
Dac se apropie careva de main, i spuse cinelui, s-i sfii maele.
Rocky csc de plictiseal, iar el cobor. ncuie din mers, folosindu-se de
telecomand, i ddu colul spre nord. Nu se obosi s alerge. n ritmul n care
pea, avea s fie ud leoarc nainte de-a ajunge la bungalou.
Palisandri strjuiau aleile, de o parte i de alta. Aruncau puin umbr,
chiar i vara, mpodobii cu frunze i cu cascade de boboci purpurii. Dar acum,
iarna, crengile erau goale.
Spencer se udase ciuciulete nainte de a ajunge pe strada Valeriei, unde
uriaii dafini indieni luau locul palisandrilor. Rdcinile agresive ale copacilor
se tot ntinseser, crpnd asfaltul; oricum, umbrarul crengilor i frunziul
generos l adposteau de ploaie.
n plus, arborii uriai opreau lumina glbuie a lmpilor cu vapori de
sodiu s ajung pn la gazonul din faa proprietilor aflate de-a lungul acelei
strzi retrase. De asemenea, tufiurile din jurul caselor se nlaser destul,
unele chiar prea mult. n caz c unii locuitori s-ar fi uitat pe fereastr, probabil
n-ar fi reuit s vad ceva prin perdeaua deas de verdea nici mcar pn la
trotuarul acoperit de umbre.
n timp ce nainta, studie vehiculele parcate de-a lungul aleii. Dup ct
putuse s observe, nu se afla nimeni n niciuna dintre ele.
O furgonet Mayflower, pentru transportat mobil, se gsea vizavi de
casa Valeriei. Acest lucru i convenea lui Spencer, pentru c bloca vederea

vecinilor. Nu lucra nimeni pe lng ea, probabil c munca fusese planificat


pentru a doua zi diminea.
Spencer travers aleea i urc cele trei trepte ale verandei. Spalierele de
pe margini nu susineau bougainvillea, ci iasomie care nflorea noaptea. Dei
nu era sezonul potrivit, iasomia parfuma deja aerul cu mireasma ei deosebit.
Umbre adnci acopereau veranda. Se ndoia c ar fi putut fi vzut din
strad.
ntr-o asemenea bezn, trebui s pipie de-a lungul uii ca s gseasc
butonul. Auzi sunetul soneriei mprtiindu-se uurel n cas.
Atept. Nu se aprinse nici o lumin.
Pielea i se ncrei pe ceaf i i se pru c l urmrea cineva.
Dou ferestre cu vedere la verand flancau ua din fa. Dup ct era n
stare s disting, faldurile ntunecate ale draperiei de pe cealalt parte a
geamurilor n-aveau nici o despictur prin care s poat fi spionat.
Privi napoi spre strad. Lumina glbuie transforma stropii de ploaie n
ghemotoace sclipitoare de aur topit. ntr-un plan ndeprtat, furgonet zcea
jumtate n umbr, jumtate n razele aruncate de felinare. Un model nou de
Honda i un Pontiac mai vechi se aflau ceva mai aproape. Nici un pieton.
Noaptea era tcut, cu excepia zgomotului nentrerupt al ploii.
Sun nc o dat.
Nu-i dispruse senzaia c totui ceva i se tra pe ceaf. i duse o mn
acolo, pe jumtate convins c va gsi un pianjen ngrijindu-se de pielea lui
umed i lucitoare. Dar nimic.
n timp ce se ntorcea, avu impresia c zrete cu coada ochiului o umbr
n spatele furgonetei Mayflower. Privi vreme de jumtate de minut, dar nu
remarc nici o micare n noaptea fr vnt, cu uvoaie de ploaie aurie care
cdeau vertical pe asfalt, de parc ar fi fost picturi minuscule de metal preios.
tia de ce se simte att de ngrijorat. Nu aparinea acestui loc.
Remucrile i chinuiau sufletul.
Din nou cu faa la u, i scoase portmoneul din buzunarul de la old i
extrase o MasterCard2.
Dei n sinea lui n-o recunoscuse pn acum, l-ar fi dezamgit s
gseasc lumin acas la Valerie. Era ngrijorat pentru ea, dar se ndoia c ar fi
zcut rnit sau moart n acel bungalou ntunecat. Nu c ar fi fost telepat:
imaginea chipului ei stropit cu snge, care i apruse n fa, nu fusese dect o
scuz pentru a veni pn aici.
Nevoia de a afla totul despre Valerie era primejdios de copilreasc.
Devenise iraional.
i era fric de el nsui. Dar nu se simea n stare s renune.
Inteniona s ridice zvorul, strecurnd Mastercard-ul ntre u i canat.
Bnuia c fusese pus i sigurana, fiindc Santa Monica avea o rat a
criminalitii la fel de ridicat ca i a celorlalte orae din jurul Los Angelesului,
dar ar fi putut s fie i norocos.
Norocul i surse mai mult dect se ateptase: era descuiat. Nici mcar
zvorul nu fusese pus. Aps clana, iar ua se deschise cu un clic.

Surprins i izbit de un nou val de remucri, i ntoarse privirea spre


strad. Dafinii indieni. Mainile. Ploaia, mereu ploaia.
Pi nuntru. nchise ua i rmase cu spatele lipit de ea, cu apa
picurnd pe covor, tremurnd.
La nceput camera i se pru de un negru compact. Dup un timp se
obinui suficient cu ntunericul, nct s observe o fereastr acoperit cu
draperii translucide, apoi alta i alta, luminate numai de razele cenuii ale
nopii de afar.
Judecnd dup ct era n stare s disting n jurul lui, bezna ar fi putut
ascunde o ntreag mulime de oameni, dar tia c e singur. Casa nu i se prea
neocupat, ci mai curnd abandonat i pustie.
Spencer i scoase lanterna din buzunarul jachetei. Acoperi raza cu mna
stng s se asigure pe ct posibil c nu va fi vzut de afar.
Lumina i dezvlui o camer de zi, complet goal. Covorul era de culoarea
cafelei cu lapte. Draperiile bej. Aplicea cu dou becuri fixat n tavan se
aprindea probabil de la unul dintre cele trei comutatoare de lng u, dar nu
le ncerc.
Ciorapii i pantofii lui de sport, mbibai cu ap, fleocir n timp ce
travers camera. Pi printr-o arcad ntr-o sufragerie mic i la fel de goal.
Spencer se gndi la furgonet Mayflower de vizavi, dar fr s cread c
mobilele Valeriei se gseau n ea i nici c se mutase din bungalou dup 4,30
dimineaa, cnd el i prsise postul din faa casei i se ntorsese n propriul
lui pat. n schimb, bnuia c nu locuise niciodat acolo. Covorul nu avea pete
mai deschise la culoare i nici urme de picioare de la mobile; nu fuseser
aezate pe el mese, scaune, birouri, dulapuri sau lampadare. Dac Valerie
trise aici n cele dou luni de cnd se angajase la Ua Roie, atunci era evident
c nu o mobilase i, deci, nu inteniona s rmn pentru o perioad mai
lung.
Trecnd printr-o arcad de dou ori mai mic dect prima, n dreapta
sufrageriei gsi o buctrie micu, cu msue din lemn de pin nelcuit, cu
tbliile vopsite n rou. Inevitabil, pantofii umezi lsar urme pe pardoseala din
gresie cenuie.
Lng chiuveta dubl se afla un teanc de vesel; o farfurie ntins, un
coule pentru pine, un castron de sup, o can i o farfurioar, toate curate,
erau gata pentru a fi folosite la cin. Alturi de serviciul de mas simplu sttea
un pahar. Ceva mai ncolo, o lingur, o furculi i un cuit, de asemenea
curate.
i mut lanterna n mna dreapt, punnd dou degete peste sticla ce
acoperea becul pentru a ascunde pe ct posibil raza de lumin, eliberndu-i
mna stng pentru a atinge paharul. i pipi marginea. Chiar dac fusese
splat de cnd Valerie buse din el, buzele i atinseser marginea.
Nu o srutase pn atunci. Poate c nici nu va apuca vreodat.
Acest gnd stingher l fcu s se simt prost i l for s-i recunoasc
slbiciunea. Nu aparinea acestui loc. El trecuse fulgertor nu numai prin
cminul, dar chiar i prin viaa ei. Pn acum avusese un trai cinstit,

ntotdeauna respectase legea. Ptrunznd n cas, ridicase ntr-un fel o barier


i lsase n spatele lui inocena, o pierdere ce nu mai putea fi recuperat.
Cu toate acestea, nu prsi bungaloul.
Deschise uile de la dulapuri i bufete, nedescoperind mai nimic, cu
excepia unei combinaii ntre un desfctor pentru conserve i un tirbuon.
Femeia nu mai avea alte farfurii sau tacmuri n afar de cele stivuite deja
lng chiuvet.
Majoritatea rafturilor din cmara ngust erau goale. Toat mncarea se
limita la trei conserve cu piersici, dou cu pere, alte dou cu ananas n rondele,
o cutie de nlocuitor de zahr n pliculee albastre, dou de cereale i una de
cafea instant.
i frigiderul era aproape gol, dar congelatorul gemea de semipreparate
pentru cuptor cu microunde.
Lng el se gsea o u pe jumtate din sticl. O draperie galben
acoperea geamul; o ddu un pic la o parte ca s vad terasa lateral i curtea
ntunecat, hruit de ploaie.
Apoi o ls s cad la loc. Nu-l interesa lumea de afar, ci doar interiorul,
aerul pe care Valerie l respirase, locurile unde mncase i dormise.
n timp ce Spencer se ndrepta spre ieirea buctriei, tlpile din cauciuc
ale pantofilor scrir pe gresia umed. Umbrele se retrgeau din faa lui,
nghesuindu-se prin coluri, iar n spate se aternea ntunericul.
Nu se putea opri din tremurat. Atmosfera rece i umed din cas era la
fel de ptrunztoare ca i aerul rece de februarie de afar. Probabil cldura nu
funciona de ctva timp i asta nsemna c Valerie plecase devreme.
Pe chipul lui ngheat, cicatricea ardea.
n mijlocul peretelui din spate al sufrageriei se afla o u. O deschise i
descoperi un hol care se ntindea aproximativ patru metri i jumtate spre
stnga i tot att spre dreapta. Exact n partea opus, o alt u rmsese
ntredeschis; n spatele ei deslui o podea din gresie alb i o chiuvet de baie.
Fu ct p-aci s intre n hol, cnd auzi nite sunete diferite de zgomotul
monoton i cavernos al ploii btnd pe acoperi. O lovitur nbuit i o
bufnitur estompat.
Stinse imediat lanterna. ntunericul se aternu, la fel de opac ca ntr-o
cas dintr-un parc de distracii, nainte ca luminile plpitoare ale
stroboscopului s dezvluie un corp mecanic, cu privirea piezi.
La nceput sunetul i se pruse puternic, de parc o haimana ar fi
alunecat pe iarba ud, izbindu-se de perete. Dar, pe msur ce minutele se
scurgeau, cu att mai tare se convingea c sursa zgomotului se aflase mai
degrab departe de el, i nu n apropiere, c probabil nu auzise dect o portier
trntindu-se pe strad sau n curtea unui vecin.
Aprinse lanterna i continu s cerceteze baia. Un prosop mare, altul de
mini i un halat atrnau pe un suport. Un spun Ivory, pe jumtate
consumat, fusese abandonat n savonier, ns dulpiorul de medicamente era
gol.
La dreapta bii se gsea un dormitor mic, nemobilat ca i restul casei.

Dormitorul din stnga bii, mai mare dect primul, fusese evident folosit.
O saltea gonflabil era ntins pe podea, iar deasupra ei, nite cearafuri
mototolite, o ptur din ln i o pern. Uile duble ale dulapului stteau
deschise, descoperind umeraele care atrnau de o bar din lemn natur.
Dei restul bungaloului nu adpostea nici un fel de opere de art sau
decoraiuni interioare, ceva fusese prins n centrul celui mai mare perete din
dormitor. Spencer se apropie, direcion raza lanternei asupra lui i vzu o
fotografie color, mrit, a unui gndac negru de buctrie. Prea s fie o pagin
dintr-o carte, probabil de entomologie, fiindc legenda de sub poz era scris
ntr-un limbaj academic. n acel afi, libarca avea aproximativ cincisprezece
centimetri lungime. Fusese fixat pe perete cu un cui mare care strpungea
carapacea gndacului exact n mijloc. Pe podea, sub fotografie, trona ciocanul
cu care pironul fusese btut n zid.
Poza nu constituia un ornament. n mod sigur, nimeni n-ar atrna un
gndac pe perete cu intenia de a-i nfrumusea dormitorul. Mai mult, innd
seama c se folosise un piron i nu o pionez, o agraf sau o band adeziv
se putea presupune c persoana care mnuise ciocanul se aflase ntr-o stare de
furie avansat.
Evident, gndacul simboliza un anumit lucru.
Spencer se ntreb nelinitit dac Valerie fcuse asta. Nu prea credea.
Femeia cu care discutase cu o noapte n urm la Ua Roie i se pruse
neobinuit de blnd, amabil i total incapabil de o asemenea furie.
Dac nu Valerie, atunci cine?
Spencer plimb raza lanternei de-a lungul hrtiei lucioase, iar carapacea
gndacului sclipi de parc ar fi fost umed. Umbrele aruncate de degetele care
astupau pe jumtate lentila i crear iluzia c picioruele fusiforme i antenele
librcii se micau nervos.
Uneori, n serialele poliiste, criminalii lsau la locul faptei o semntur
care s-i identifice. Din propria-i experien, Spencer tia c putea fi vorba de
orice, de la o anumit carte de joc ori un simbol satanic scrijelit pe trupul
victimei, la un singur cuvnt sau vers pictat cu snge pe perete. Fotografia
fixat cu un cui i ddea sentimentul c se afla n faa unei asemenea
semnturi, dei i se prea mai ciudat dect oricare dintre cele gsite n sutele
de cazuri pe care le studiase pn atunci.
l cuprinse ameeala. Nu descoperise nici o urm de violen n cas, dar
nc nu verificase garajul. Poate c acolo avea s-o gseasc pe Valerie, lungit
pe dalele reci de beton, ca n imaginea aceea care-i venise n minte: cu faa
lipit de podea, cu ochii larg deschii i nemicai, ntr-o balt de snge.
tia c trsese o concluzie pripit. n zilele acestea, americanul de rnd
tria permanent sub ameninarea violenei necontrolate care ar fi putut aprea
n orice moment, dar Spencer fusese i mai sensibilizat la mizeria cotloanelor
societii moderne dect marea majoritate a oamenilor. ndurase suferin i
teroare care l marcaser teribil i avea tendina de a se atepta la violen cum
se atepta la apusul i rsritul soarelui.
Pe cnd se ndeprta de fotografia gndacului, ntrebndu-se dac va
cuteza s investigheze garajul, fereastra dormitorului se fcu ndri i un mic

obiect negru zbur uiernd printre draperii. La prima vedere, rostogolindu-se


prin aer n cdere, semna cu o grenad.
Din reflex, stinse lanterna, chiar dac nc mai ploua cu cioburi de sticl.
n bezn, grenada czu cu un zgomot nbuit pe covor.
nainte de a reui s se ntoarc, Spencer fu prins de explozie. Fr s fie
nsoite de vreo strfulgerare de lumin, ci doar de o uiertur ce-i trecu pe
lng ureche, schijele l mprocar din cap pn-n picioare. ip. Czu. Se
rsuci. Se zvrcoli. Durere n brae, n cap, n picioare. Pieptul i fusese protejat
de jacheta din doc. Dar minile, Dumnezeule, minile! i suci minile rnite. O
durere sfietoare. Un supliciu ngrozitor. Cte degete i fuseser retezate, cte
oase rupte? Isuse, ah, Isuse! Palmele i zvcneau, nc pe jumtate amorite,
aa c nu-i putea da seama de dimensiunea dezastrului.
Cea mai groaznic i se prea ns durerea cumplit din frunte i din
obraji, din colul stng al gurii. nfiortoare. Disperat s-i potoleasc suferina,
i acoperi faa cu minile. Se temea de ce-ar putea gsi acolo, de rnile pe care
le-ar pipi, dar palmele i pulsau necontenit, nu avea cum s se bazeze pe
simul tactil.
Oare cu cte cicatrice avea s se aleag dac va supravieui ct de
multe zbrcituri palide sau semne din cheloid monstruoase i roii, de la frunte
pn la brbie?
Iei afar, pleac imediat, caut ajutor!
Se lovi, zbtndu-se, scurmnd i contractndu-se ca un crab n
ntuneric. Dei dezorientat i ngrozit, se tr n direcia bun, pe o duumea
acoperit de ceva asemntor unor bucele mici de marmur, pn la ua
dormitorului. Agndu-se de perei, se ridic n picioare.
i nchipui c fusese prins la mijloc ntre dou bande care se luptau
pentru iarb. n anii nouzeci, Los Angelesul devenise mai violent dect
Chicago n timpul prohibiiei. Acum grupurile de golani erau mai periculoase i
mai bine narmate chiar dect Mafia, ndopate cu droguri i cu propria lor
form de rasism, la fel de nendurtoare, i lipsite de mil ca nite erpi.
Respirnd cu greutate, bjbind orbete n jur cu minile rnite, se
mpletici pn n hol. Durerea l fulger de-a lungul picioarelor,
dezechilibrndu-l. I se prea att de dificil s se in drept, de parc ar fi fost
ntr-un butoi care se nvrtete dintr-un parc de distracii.
Ferestrele se fceau ndri n celelalte camere. Explozii nbuite.
n ciuda fricii i a zpcelii, Spencer realiz c nu simea miros de snge.
Nici gust. De fapt, nici nu sngera.
Dintr-o dat nelese ce se ntmpla. Nu un rzboi ntre bande. Schijele
nu-i sfiaser carnea, deci n realitate nici nu erau schije. Nici bucele de
marmur mprtiate pe podea. Ci grune tari de cauciuc. De la o grenad din
cauciuc. Numai ageniile care aprau legea aveau aa ceva n dotare. Le folosise
i el. Puin mai devreme, probabil o echip SWAT i ncepuse atacul asupra
bungaloului, lansnd grenadele pentru a scoate din circulaie orice intrus.
N-avea nici un dubiu c furgoneta fusese o acoperire pentru transportul
forei de asalt. Micarea pe care o surprinsese n spatele ei nu fusese o umbr,
aa cum crezuse.

Ar fi trebuit s se simt uurat. Atacul era o aciune a poliiei locale, a


Ageniei de Lupt Antidrog, a FBIului sau a altei organizaii de aprare a legii.
n aparen nimerise ntr-o operaiune de-a lor. tia tactica. Dac s-ar fi
aruncat la podea, cu faa n jos i minile deprtate de corp pentru a le dovedi
c nu este narmat, ar fi fost n regul. Probabil c i vor pune ctue, l vor
interoga, dar nu mai mult.
Avea ns o mare problem: nu locuia n acel bungalou. Era doar n
trecere. Din punctul lor de vedere, ar fi fost pur i simplu un ho. n ochii lor,
motivul pentru care se gsea el aici era lipsit de temei. Drace, i-ar nchipui c
e nebun! Nici el nu putea s se neleag pe sine prea clar de ce l
impresionase att de tare Valerie, de ce vroia s afle ct mai multe despre ea,
de ce fusese ndeajuns de prost i de sigur pe el, nct s intre n cas.
Dar nu se arunc la podea. Se blbni pe picioarele lui ubrede prin
holul negru ca un tunel, sprijinindu-se cu o mn de perete.
Femeia se amestecase probabil ntr-o afacere ilegal i autoritile vor
crede c i el e implicat. Va fi pus sub arest, reinut pentru interogatoriu, poate
c-l vor nregistra ca pe un complice al Valeriei.
Vor descoperi cine e.
Presa i va scormoni trecutul. Chipul i va aprea la televizor, n ziare i
reviste. Trise mult timp ntr-un anonimat binecuvntat, noul su nume
trecnd neobservat, nfiarea modificndu-i-se de-a lungul vremii, devenind
de nerecunoscut. i izolarea lui era pe cale de a-i fi furat. Va ajunge din nou n
lumina reflectoarelor, hituit de reporteri, nconjurat de uoteli la fiecare
apariie n public.
Nu. Categoric. Nu va mai trece prin asta. Mai bine ar muri.
ntr-un fel sau altul, oamenii aceia aparineau poliiei, iar el nu adusese
vreo ofens grav legii, dar acum nu erau de partea lui. Fr a avea nici cea
mai mic intenie de a-l distruge, l-ar fi expus numai presei.
i mai mult sticl sfrmat. Dou explozii.
Ofierii din SWAT nu aveau de gnd s rite, considernd probabil c
lupt contra unor persoane nnebunite dup PCP3, sau i mai ru.
Spencer ajunse n mijlocul holului, exact ntre cele dou ui. n spatele
celei din dreapta, ntuneric: sufrageria. n stnga: baia.
Pi n baie i nchise ua, spernd s mai ctige un rgaz de gndire.
Usturimea de pe fa, mini i picioare ceda ncet-ncet. Grbit, i
strnse pumnii de mai multe ori, apoi se relax, ncercnd s-i accelereze
circulaia sanguin i s se dezmoreasc.
Dintr-un cotlon al casei se auzi un trosnet de lemn sfrmat, destul de
puternic, nct zgudui pereii. Probabil c ua din fa se trntise sau se fcuse
ndri.
nc o pocnitur. Ua de la buctrie.
Intraser n cas.
Se ndreptau spre el.
N-avea timp s mai gndeasc. Trebuia s se mite, bazndu-se pe
instinct i pe antrenamentul su militar tot att de bun spera el ca i cel al
oamenilor care l hituiau.

Pe peretele din spate al acelei ncperi strmte, deasupra czii de baie


un mic dreptunghi gri, prin care rzbtea o lumin slab. Se urc n cad i, cu
ambele mini, explor rapid marginile ferestrei. Nu tia sigur dac ar fi putut
iei pe acolo, dar i se prea singura scpare.
Dac ar fi fost btut n cuie sau acoperit cu zbrele, s-ar fi simit ca
ntr-o capcan. Din fericire, se deschidea nuntru pivotnd n jurul unei
balamale ce scria. Proptelele laterale rabatabile de pe ambele pri pocnir
uor, blocnd geamul deschis la maximum.
Se atepta ca geamtul slab al balamalei i clinchetul proptelelor s
atrag atenia cuiva de afar. Dar rpitul inexorabil al ploii acoperea sunetele
provocate de el.
Spencer apuc strns marginea ferestrei i se slt prin deschiztur.
Ploaia rece i mproc faa. Aerul umed mirosea greu, a pmnt mbibat de
ap, a iasomie i iarb.
Curtea din spate semna cu o tapiserie ntunecat, esut n umbre
negre i gri, ca un cimitir, splat de ploaia care i estompa detaliile. Cel puin
un brbat dar mai degrab doi din echipa SWAT ar fi trebuit s acopere
dosul cldirii. Oricum, dei Spencer privi n jur cu atenie, nu putu s disting
vreo siluet printre umbrele mpletite.
O clip crezu c nu va reui s se strecoare, dar i aplec umerii, se
rsuci, se chirci i se azvrli prin deschiztur. Se rostogoli brusc n iarba ud
i apoi rmase culcat pe burt, cu capul ridicat, scrutnd n noapte, incapabil
nc s-i repereze adversarii.
Printre parcelele nsmnate i de-a lungul liniei ce marca proprietatea,
tufiurile crescuser prea mult. Civa smochini btrni, lsai la voia
ntmplrii, deveniser impuntoare turnuri de verdea.
Privit printre ramurile acestor arbori imeni, cerul nu era negru. Luminile
rsfirate ale metropolei se reflectau n pntecele norilor adui de furtun din
est, pictnd bolta nopii n nuane profunde i acide de galben care, nspre
ocean, se dizolvau ntr-un gri metalic.
Dei familiar pentru Spencer, culoarea cerului l umplu de o spaim
surprinztoare i superstiioas, fiindc semna cu un firmament ruprevestitor, sub care oamenii erau sortii pieirii. I se prea un mister cum de
curtea rmnea ntunecat sub acea lumin sulfuroas, dar ar fi putut s jure
c, pe msur ce o privea mai mult, devenea tot mai neagr.
Usturimea din picioare i dispruse. Minile nc l mai dureau, dar
arsura de pe fa sczuse n intensitate.
n interiorul casei ntunecate, o arm automat bolborosi scurt,
mprtiind cteva rafale. Unul dintre copoi era de-a dreptul maniac i mpuca
umbre sau stafii. Ciudat. Un asemenea comportament violent nu era propriu
ofierilor SWAT.
Spencer o zbughi prin iarba mbibat cu ap spre adpostul pe care i-l
oferea un ficus. Ridicndu-se n picioare, cu spatele rezemat de scoar,
examina atent pajitea, tufiurile i copacii din dosul proprietii, pe jumtate
convins c va scpa pe acolo, dar, de asemenea, c va fi localizat i trntit la
pmnt dac ar pi ntr-un loc deschis.

Strngnd pumnii ca s-i potoleasc durerea, studie posibilitatea de a


se urca pe trunchiul copacului de alturi, pentru a se ascunde n coroana lui
stufoas. Bineneles c n-ar fi avut nici un rost. L-ar fi gsit cu siguran, ei
nu s-ar fi mpcat cu ideea fugii pn n-ar fi cercetat fiecare umbr sau
adpost de verdea, fie el tufi sau copac.
n bungalou voci, o u trntindu-se; renunaser total la pruden,
mai ales dup acel foc de arm precipitat. Luminile, nc stinse.
Timpul fugea.
Arestul, descoperirea sa, luminile orbitoare ale camerelor de luat vederi,
reporteri curioi.
i blestem firea nehotrt.
Ploaia rpia pe frunzele de deasupra lui.
Reportaje n ziare, povestiri n reviste, trecutul pe care l ura att de
tare renviat, strini, pentru care el n-ar fi nsemnat dect o ruin
spectaculoas care mnnc i respir, privindu-l cu gura cscat.
Btile inimii se nteeau sub imperiul spaimei.
Nu se putea mica. Paralizase.
Dar avu noroc totui fiindc un brbat mbrcat n negru se furi pe
lng copac, innd o arm ce aducea a Uzi. Dei nu se afla dect la doi pai de
Spencer, individul avea privirea aintit spre cas, fiind pregtit dac prada i-ar
fi srit pe vreo fereastr n noapte, netiind c fugarul se gsea n raza lui de
aciune. Apoi vzu geamul deschis la baie i ncremeni.
Spencer se mic nainte ca inta s se rsuceasc spre el. Oricine fusese
antrenat pentru SWAT fie poliist local sau agent federal n-ar fi cedat prea
uor. Singura lui ans era s-l loveasc foarte puternic pn s se
dezmeticeasc.
Spencer l lovi sub centur, cu toat puterea pe care o mai avea.
Unii ofieri ai forelor speciale purtau suspensor de protecie din
aluminiu, la fiecare operaiune de asalt, plus veste sau jachete antiglon Kevlar.
Dar acesta era total nepregtit. Expir zgomotos.
n timp ce i mpingea genunchiul n sus, Spencer nfac arma
automat i o rsuci cu putere n sensul acelor de ceasornic. O smulse din
strnsoarea celuilalt, nainte s apuce s trag.
Brbatul czu pe spate n iarba ud. Spencer se arunc asupra lui
urmndu-i un impuls de moment.
Dei poliaiul ncerc s ipe, suferina provocat de acea lovitur ntr-o
zon att de sensibil l lsase fr glas. Nu era n stare nici mcar s inspire.
Spencer ar fi putut s izbeasc puternic cu arma o puc-mitralier
compact, judecnd dup atingere n gtul adversarului, zdrobindu-i
esofagul, asfixiindu-l cu propriul lui snge. Dac l-ar fi pocnit peste fa, i-ar fi
sfrmat nasul i achiile de os i-ar fi ptruns n creier.
Dar nu vroia s omoare sau s rneasc grav pe nimeni. Trebuia doar s
scape dracu' de acolo. i direcion arma spre tmpla poliaiului, amortiznd
pe jumtate lovitura, dar srmanul nenorocit i pierdu totui cunotina.
Tipul purta ochelari care i permiteau s vad n ntuneric. Echipa SWAT
conducea o operaiune de urmrire folosindu-se de ntreaga tehnologie

existent. De aceea nu aprinseser luminile n cas. Ei aveau ochi de pisic, iar


Spencer era oarecele.
Se rostogoli n iarb, se chirci, strngnd cu ambele mini pucamitralier. Era un Uzi: i recunotea forma i greutatea. Tras cu eava un arc
n aer, de la stnga la dreapta, ateptnd un nou adversar. Nu apru nimeni.
Se scurseser aproximativ trei secunde de cnd omul n negru se furiase
pe lng ficus.
Spencer alerg de-a lungul pajitii, ndeprtndu-se de bungalou, printre
flori i tufiuri. Rmuriul i fichiuia picioarele. Azaleele i nepau gambele, i
sfiau pantalonii.
Arunc arma. Nu avea de gnd s trag. Chiar dac asta ar fi nsemnat
s fie arestat i expus presei, prefera s se predea dect s foloseasc puca.
Strbtu cu greu tufele, trecu printre doi copaci, pe lng o eugenie cu
boboci albi i fosforesceni, apoi ajunse la zid.
Aproape scpase. Acum, dac l-ar fi descoperit, nu l-ar fi mpucat pe la
spate. Ar fi rcnit un avertisment, s-ar fi identificat, i-ar fi ordonat s rmn
pe loc i ar fi venit pn la el, dar nu l-ar fi mpucat.
Zidul din beton, ornamentat cu stuc, avea un metru optzeci nlime i
era acoperit cu crmizi rotunjite la margini, alunecoase din cauza ploii. Se
ag de ele i se slt, sprijinindu-se de stuc cu vrfurile pantofilor sport.
Pe cnd ajunsese deasupra i sttea cu burta lipit de crmizile reci i
cu picioarele blngnindu-i-se n aer, auzi focuri de arm n spate. Gloanele
plesnir pe beton, att de aproape de el, nct fu mprocat cu bucele de
zidrie.
Nimeni nu strigase vreun blestemat de avertisment.
Se rostogoli n proprietatea vecin i armele automate turuir din nou
ceva mai prelung dect nainte.
Puti-mitraliere ntr-o zon rezidenial. O nebunie! Ce fel de poliiti
erau tia?
Czu peste nite tufiuri. Se fcuse iarn; trandafirii fuseser curai de
uscturi, iar ghimpii nfometai i strpunser hainele, sfiindu-i pielea.
Glasuri seci i stranii, estompate de rpitul ploii, veneau din dosul
zidului:
Pe aici, prin spate, haidei!
Spencer se ridic n picioare i se lovi de rugii trandafirilor, zdrelindu-i
obrazul fr cicatrice i minile, n ncercarea lui disperat de a se apra.
Se afla n grdina din spate a altei case. Lumini la cteva dintre ferestrele
de la parter. Un chip iindu-se n dosul unui geam mpodobit, ca o bijuterie, de
ploaie. O fat. Spencer cpt sentimentul ngrozitor c ar fi pus-o ntr-un
pericol de moarte dac nu ar fi plecat de acolo nainte ca urmritorii lui s
soseasc.
Dup ce birui un labirint de strdue, ziduri compacte, garduri construite
din fier, fundturi i alei de serviciu, niciodat sigur c scpase de urmritori
sau c ei s-ar afla de fapt la doi pai n spate, Spencer gsi locul unde i
parcase Explorer-ul. Alerg spre el i se mpinse n portier.
Bineneles, ncuiat.

Bjbi prin buzunare dup chei. Nu ddu de ele. Spera din tot sufletul c
nu le pierduse pe drum.
Rocky l urmrea prin fereastra din partea oferului. Dup toate
aparenele, se amuza. Rnjea.
Spencer arunc o privire ctre strada scldat de ploaie. Pustie.
nc un buzunar. Da. Aps butonul de dezactivare pe lanul pentru
chei. Sistemul de securitate emise un muget electronic, ncuietorile cedar, iar
el se arunc n main.
n timp ce ncerca s porneasc motorul, cheile i alunecar printre
degete i czur pe trotuar.
La naiba!
De data asta, Rocky reacion la teama stpnului su, ghemuindu-se
timid n colul format de scaunul pasagerului i portier. Scoase un sunet
subire i ntrebtor, manifestndu-i astfel ngrijorarea.
ncepea s-i revin, palmele i se dezmoreau, furnicndu-l, i orbeci
dup chei un timp ce i se pru un secol. n final le gsi.
Poate c ar fi fost cel mai bine s se ntind pe scaune, nevzut dinafar,
i s-l in pe Rocky sub nivelul ferestrei. S atepte apariia poliitilor. Sau s
plece. Dar dac l-ar fi ajuns n timp ce se ndeprta de bordur, ar fi bnuit c
el fusese persoana din bungalou i l-ar fi oprit negreit.
Pe ct i ddea seama, nimerise n mijlocul unei operaiuni importante,
cu o mare desfurare de fore. Nu aveau s renune aa uor. n timp ce el ar
fi rmas ascuns n main, ar fi putut s nconjoare zona cu baraje i s
iniieze un raid din cas n cas. Atunci ar fi cercetat i automobilele parcate,
iscodind prin geamuri n interior; l-ar fi luminat cu raza unei lanterne i ar fi
picat n propria sa curs.
Motorul porni cu zgomot.
Trase frna de mn, aps ambreiajul i se ndeprt de bordur, dnd
drumul n acelai timp la tergtoarele de parbriz. Parcase lng col, aa c
trebui s fac un viraj strns.
Arunc o privire n oglinda retrovizoare. Nici un om narmat, n uniform
neagr.
Dou maini gonir prin intersecie, ndreptndu-se spre sud pe o strad
paralel. O tren de ap se risipi n spatele lor.
Fr a se opri la semnul STOP, Spencer o lu la dreapta i intr n fluxul
de trafic spre miazzi, ieind din acel cartier. Rezist dorinei de a apsa pn
la fund pedala de acceleraie. Nu trebuia s-i asume riscul de a fi prins pentru
depirea vitezei.
Ce mama dracu'? ntreb el nesigur.
Cinele replic, scncind slab.
Ce-o fi fcut, de ce o urmresc?
Apa i se prelinse de pe sprncene n ochi. Se udase ciuciulete, i scutur
capul i o perdea fin de stropi se mprtie n jur, mprocnd bordul, tapieria
i cinele.
Rocky tresri.
Spencer porni cldura.

Trecuse pe lng cinci grupuri de case i schimbase de dou ori direcia


nainte de a se simi n siguran.
Cine e ea? Ce dracu' o fi fcut?
Rocky se adapt la starea de spirit a stpnului su. Nu mai sttea
ghemuit n col. Relundu-i poziia vigilent, instalat bine pe scaun, devenise
prudent, dar nu se speriase. i mprea atenia ntre oraul frmntat de
furtun din faa ochilor i Spencer, privindu-i stpnul cu scepticism.
Isuse, dar eu ce cutam acolo? Se ntreb Spencer cu glas tare.
Dei scldat n aerul cald ce venea dinspre ventilatoarele bordului, el
continua s tremure.
Nu aveam nici o legtur cu acel loc, n-ar fi trebuit s m duc. Tu ai
vreo bnuial despre ce intenionam s fac eu acolo, amice? Mmmmm? C eu
habar n-am. A fost o tmpenie.
Reduse viteza pentru a traversa o intersecie inundat, unde o armat de
gunoaie plutea deasupra apei murdare.
i simi faa arznd. Se uit cu coada ochiului la Rocky.
Tocmai i minise cinele.
Cndva i jurase c n-o s se mint niciodat pe sine nsui. i inuse
legmntul doar cu puin mai mult dect beivul nrit care promite n ajunul
Anului Nou c n-o s-i mai nmoaie vreodat buzele n romul diabolic. De fapt,
era mai intransigent cu el nsui, cu deziluziile sale, dect majoritatea
oamenilor, dar n-ar fi putut s afirme cu toat tria c i spusese numai
adevrul ntotdeauna. Sau chiar c i-ar fi dorit s-l aud ntotdeauna. Ci
numai c ncerca mereu s fie sincer, dar c totui accepta destul de des
adevrul doar pe jumtate, o frntur de realitate i c se simea n stare s
continue foarte bine aa.
Dar niciodat nu-i minise cinele.
Niciodat.
Relaia lor fusese singura legtur sincer pe care Spencer o avusese
vreodat; mai mult, o considera deosebit. Nu. Mai mult dect att. Sfnt.
Rocky, cu ochii lui imeni i expresivi, cu inima lui nevinovat, cu
propriul su limbaj al trupului i cu coada care i trda sentimentele, era
incapabil de-a fi viclean. Dac ar fi putut vorbi, ar fi fost extrem de sincer, fiind
att de inocent. I se prea mai ngrozitor s-i mint cinele dect s fi minit
un copil. La dracu', s-ar fi simit la fel de vinovat dac l-ar fi minit pe
Dumnezeu, fiindc, fr discuie, Dumnezeu atepta mai puine de la el dect
bietul Rocky.
Niciodat s nu mini un cine.
Bine, spuse el, punnd o frn la semafor, deci tiu de ce m-am dus la
ea acas. tiam ce caut.
Rocky l privi cu interes.
Vrei s-i spun i ie?
Dulul atepta.
E important pentru tine, nu, s-i zic?
Rocky pufni, se linse pe bot i apoi ncremeni cu capul drept.
n regul. M-am dus la ea acas fiindc.

Cinele l fix cu privirea.


Fiindc e o femeie extraordinar de drgu.
Ploaia rpia. tergtoarele de parbriz scoteau nite sunete nfundate.
n fine, e drgu, dar nu chiar frumoas. Nu pentru c arat bine.
Exist ceva n ea. E deosebit.
Motorul torcea n gol.
Spencer oft i continu:
Bine, de data asta o s fiu direct. Drept n inim, mmm? Nu o s m
mai nvrt n jurul cozii. M-am dus la ea acas fiindc.
Rocky l privi cu interes.
Fiindc am vrut s-mi regsesc viaa.
Cinele i mut atenia asupra oselei din fa, evident satisfcut de
aceast explicaie.
Spencer se gndi la ce descoperise despre el, fiind sincer cu Rocky. Am
vrut s-mi regsesc viaa.
Nu tia dac s rd sau s plng. Pn la urm nu fcu niciuna, nici
alta. Rmase acelai, ca-n ultimii aisprezece ani.
Semaforul i schimb culoarea n verde.
mpreun cu Rocky, care privea nainte, numai nainte, Spencer se
ndrept spre cas prin ploaia torenial, prin singurtatea imensului ora, sub
un cer straniu i pestri, pe alocuri aidoma unui glbenu de ou stricat, pe
alocuri gri, precum cenua din crematoriu, i nspimnttor de negru la
orizont.
Capitolul II.
La ora 21, dup rateul din Santa Monica, ndreptndu-se spre est pe
autostrad i ntorcndu-se la hotelul su din Westwood, Roy Miro observ un
Cadillac oprit pe acostament. Ploaia transforma luminile de avarie n serpentine
de lumin roie ce erpuiau pe parbriz. Anvelopa din spate, de pe partea
oferului, era spart.
O femeie sttea la volan, evident ateptnd un ajutor. Prea s fie unica
ocupant a mainii.
Gndul c o fiin neajutorat s-ar afla ntr-o asemenea situaie, singur
n imensul Los Angeles, l tulbur pe Roy. Acum Oraul ngerilor4 nu mai era
locul prietenos de altdat i sperana de a gsi pe cineva care s aib o
existen ct de ct angelic sczuse ngrozitor. Demonic, da.
Opri pe acostament, n faa Cadillacului.
Ploaia se nteise. Vntul btea dinspre ocean. Perdele argintii de ap,
umflndu-se ca pnzele transparente ale unui vas-fantom, flfiau n
ntuneric.
i culese plria cu borul moale din fetru de pe scaunul din dreapta i
i-o nfund pe cap. Purta balonzaid i pantofi nchii, ca ntotdeauna pe vreme
urt. n ciuda mbrcminii lui protectoare, tot avea s fie udat ciuciulete, dar
n-ar fi fost n stare s plece cu contiina mpcat, ca i cum nici nu l-ar fi
zrit pe cel aflat la ananghie.

n vreme ce Roy se ndrepta spre Cadillac, mainile ce goneau i


mprocar picioarele cu uvoaie de ap murdar lipindu-i pantalonii de piele.
Ei, oricum trebuia s dea costumul la curat.
Cnd ajunse la main, femeia nu-i cobor geamul. Precaut, l privi cu
atenie, verificnd n acelai timp ncuietorile portierelor pentru a se convinge
c funcionau.
Nu se simea ofensat de suspiciunea ei. Desigur, cunotea primejdiile
oraului, iar scepticismul ei era de neles.
Vorbi tare, pentru a se face auzit prin geamul nchis:
Avei nevoie de ajutor?
Femeia art un telefon celular:
Am sunat la service. Mi-au spus c vor trimite pe cineva.
Roy arunc o privire spre mainile care se apropiau.
De ct timp ateptai?
Dup o mic ezitare, ea rspunse, exasperat:
Dintotdeauna.
O s schimb roata. Nu trebuie s ieii afar sau s-mi dai cheile.
Maina aceasta. Am condus i eu una la fel. Exist o manet pentru deschis
portbagajul. Tragei de ea ca s pot lua cricul i roata de rezerv.
S nu v rnii.
Acostamentul ngust oferea puin siguran, deoarece carosabilul se
gsea ngrijortor de aproape.
Am panouri de avertizare, i rspunse el.
ntorcndu-se nainte ca ea s poat protesta, Roy merse grbit spre
propria-i main i scoase din portbagaj toate cele ase panouri de avertizare
pentru situaiile neprevzute ce puteau aprea pe osea. Le mprtie de-a
lungul autostrzii pe vreo cincizeci de metri n spatele Cadillac-ului, blocnd
astfel cea mai mare parte a primei benzi de circulaie.
Dac un beiv i-ar fi luat prin surprindere, bineneles c orice precauie
ar fi fost inutil. I se prea c, n aceste zile, numrul automobilitilor treji
fusese cu mult depit de cel al oferilor ce consumau droguri sau alcool.
Intraser ntr-o epoc dominat de iresponsabilitate social din acest
motiv Roy ncerca s fie un bun samaritean de fiecare dat cnd i se ivea
ocazia. Dac toat lumea ar fi aprins cte o lumnare, ct de strlucitoare ar fi
devenit planeta! El chiar credea acest lucru.
Zri capacul ntredeschis. Femeia descuiase portbagajul.
Roy Miro nu se simise toat ziua att de fericit. Btut de vnt i de
ploaie, mprocat de mainile ce goneau pe lng el, muncea cu un zmbet pe
fa. Cu ct vitregia sorii era mai mare, cu att avea s primeasc o rsplat
mai mare. n timp ce se lupta cu o aib de piuli bine strns, cheia fix i
alunec i i jupui pielea de pe un deget; n loc s njure, ncepu s fluiere.
Dup ce termin, femeia cobor geamul vreo cinci centimetri, aa c nu
trebui s mai ipe.
S-a aranjat, spuse el.
ncepu s se scuze, umil, pentru c fusese att de nencreztoare, dar el
o ntrerupse, asigurnd-o c nelegea perfect situaia.

i amintea de mama lui, i asta l fcea s se simt chiar mai bine c o


ajutase. Era o persoan atrgtoare, pn n cincizeci i cinci de ani, probabil
cu vreo douzeci mai n vrst dect Roy, cu prul armiu i ochii albatri.
Mama sa fusese o brunet cu ochi cprui-deschis, dar cele dou femei aveau n
comun o adiere de blndee i rafinament.
Aceasta este cartea de vizit a soului meu, zise ea, strecurnd-o prin
deschiztura geamului. E contabil. Dac avei nevoie de vreun sfat n domeniu,
nu ezitai.
N-am fcut chiar att de mult s-o merit, spuse Roy, acceptnd darul.
E un miracol s ntlneti pe cineva ca dumneavoastr n timpurile n
care trim. L-a fi sunat pe Sam, i nu la blestematul la de service, dar
lucreaz pn trziu cu un client. Se pare c acum muncim nonstop.
Recesiunea, fcu Roy, comptimitor.
O s se termine vreodat? Se ntreb ea, scotocind n geant.
Roy acoperi cartea de vizit cu podul palmei ca s o protejeze de ploaie,
ntorcnd-o n aa fel, nct unul dintre panourile roii de avertisment s-i
lumineze literele. Soul ei avea un birou n centrul oraului, unde chiriile erau
mari; nici nu era de mirare c sracul de el trebuia s lucreze pn trziu
pentru a se menine pe linia de plutire.
i aceasta este cartea mea de vizit, spuse femeia extrgnd-o din
geant i nmnndu-i-o.
Penelope Bettonfield. Decorator de interioare.
Telefon: 213-555-6868.
Ea adug:
Lucrez acas. Am avut i un birou, dar cu recesiunea asta. Oft i i
zmbi prin geamul ntredeschis. Oricum, dac v-a putea ajuta cu ceva.
Pescui din portmoneu una dintre crile lui de vizit i i-o ddu. Ea i
mulumi nc o dat, nchise fereastra i plec.
Roy se ntoarse pe autostrad i i strnse panourile de avertizare de pe
partea carosabil.
Ajuns din nou n main i ndreptndu-se spre hotelul su din
Westwood, se nvior la gndul c, n acea zi, i aprinsese mica lumnare.
Uneori se ntreba dac mai exista vreo speran pentru societatea modern,
care era pe cale s devin un infern al crimei, al urii i lcomiei, dar apoi i
aminti de cei ca Penelope Bettonfield cu zmbetul ei dulce, radiind blndee i
rafinament i-i recapt optimismul. O persoan att de iubitoare ca ea avea
s-i rsplteasc amabilitatea fiind drgu, la rndul ei, cu altcineva.
Dar buna dispoziie a lui Roy nu inu mult. Pe cnd prsea autostrada
i intra pe Wilshire Boulevard, tristeea i se strecur n suflet.
Zrea peste tot semne ale regresului social. Poze pictate cu spray poceau
pereii care mrgineau culoarul de ieire din autostrad i ascundeau vederii
dou semne de circulaie, ntr-o zon n care nainte nu s-ar fi permis
asemenea vandalisme ngrozitoare. Un vagabond se tra prin ploaie, mpingnd
un crucior pentru cumprturi plin de obiecte inutile, cu faa lipsit de orice
expresie, de parc ar fi fost un zombie trindu-i picioarele pe un culoar al
unui supermarket Kmart din Iad.

La un semafor, pe banda de lng Roy, opri o main plin cu tineri ce


aveau o nfiare fioroas skinheads, cu cte un cercel sclipitor n ureche. l
privir cu ur, ncercnd probabil s-i dea seama dac arta a evreu. i
aruncar obsceniti, deschizndu-i cu grij gurile, ca s fie siguri c li se
poate citi pe buze.
Trecu pe lng o sal de cinema, unde rulau aceleai lturi de filme.
Violen exagerat. Sex fr perdea. Produse de mari studiouri, cu actori
celebri, dar care rmneau tot nite scursuri.
Impresia lsat de ntlnirea cu doamna Bettonfield se schimb gradat.
i aminti ce-i spusese despre recesiune, despre ct de mult munceau ea i
brbatu-su, despre cum i nchisese biroul ca s fac economii, fiind acum
nevoit s-i conduc afacerile de acas. O doamn att de drgu. l ntrista
gndul c avea probleme financiare: Ca muli alii, era o victim a sistemului,
prins n capcana unei societi invadate de droguri i pistoale, lipsite de mil
i idealuri nalte. Ar fi meritat mai mult.
Cnd ajunse la Hotelul Westwood Marquis, pe Roy l prsise deja
dorina de a urca la el n camer, de a comanda o cin de la room-service,
culcndu-se apoi adic exact ce i plnuise s fac. Trecu prin faa cldirii,
innd-o pe Sunset Boulevard, lund-o la stnga i hoinrind o vreme prin
mprejurimi.
Parc la ntmplare lng o bordur, n apropiere de UCLA5, dar nu opri
motorul. Se mut, evitnd schimbtorul de viteze, pe scaunul din dreapta,
unde volanul nu avea s-l incomodeze.
Telefonul celular se ncrcase la maximum. i trase tecrul din
aprinztorul de igri.
Recuper o serviet de pe bancheta din spate. O deschise n poal,
descoperind un computer compact cu modem ncorporat. l aliment repede i
l porni. Ecranul se lumin. Apru meniul de baz, de pe care select ceva.
Conect telefonul celular la modem i form numrul direct de acces care
urma s lege terminalul su la supercomputerele complexe Cray de la birou. n
cteva secunde, pe ecran aprur primele trei cuvinte din litania att de
familiar a sistemului de securitate: CINE ESTE ACOLO?
i tast numele: ROY MIRO.
NUMRUL DE IDENTIFICARE?
Roy i-l ddu.
PAROLA PERSONAL?
POOH, scrise el. l alesese drept parol fiindc era numele personajului
favorit al tuturor timpurilor, ursuleul cuttor de miere, de o inepuizabil
buntate.
V ROG, AMPRENTA DEGETULUI MARE DE LA MNA DREAPT.
Un dreptunghi alb de vreo cinci centimetri ptrai apru n colul din
dreapta sus al ecranului albastru. i aps degetul pe locul indicat i atept
pn cnd senzorii monitorului i modelar liniile pielii, direcionnd asupra lor
microfascicule de lumin intens, delimitnd apoi umbra relativ a striurilor
mrginae, ceva mai reflectorizante. Dup un minut, un sunet moale l anun
c scanarea se terminase. Cnd i ridic degetul, o imagine detaliat a

amprentei sale, plin de linii negre, invad centrul dreptunghiului. Dup nc


treizeci de secunde, amprenta dispru de pe ecran; fusese preluat i transmis
computerului din birou, comparat electronic cu cea care se afla ntr-un fiier
i confirmat.
Roy avea acces la o tehnologie mult mai sofisticat dect un hacker6
obinuit. Nici aparatura electronic din serviet, nici software-ul instalat n
computer nu puteau fi cumprate de oamenii de rnd.
Pe ecran apru un mesaj: ACCESUL LA MAMA ESTE PERMIS.
Mama era numele computerului de la birou. Dei se afla la vreo patru mii
cinci sute de kilometri deprtare, pe Coasta de Est, toate programele ei puteau
fi apelate de Roy prin intermediul telefonului celular. Un meniu lung se activ
imediat. Se plimb prin el, gsi un program intitulat LOCATE i l select.
Tast un numr de telefon, cernd adresa la care se afla. Studie strzile
biciuite de furtun. n acel moment nu se vedeau nici pietoni, nici maini.
Unele case aveau ferestrele ntunecate, iar luminile altora erau estompate de
ploaia torenial ce prea interminabil. Aproape i venea s cread c, pe
tcute, lumea fusese mpresurat de o apocalips ciudat, care eliminase toat
viaa de pe Pmnt, lsnd neatinse realizrile civilizaiei.
Presupunea c apocalipsa real se apropia. Mai devreme sau mai trziu,
se va declana un rzboi mare: o naiune mpotriva alteia, o ras mpotriva
alteia, ciocniri violente ntre religii sau ideologii. Umanitatea, sufocat de haos,
se autodistrugea la fel de inevitabil cum Pmntul executa o rotaie complet n
jurul Soarelui n timp de un an.
Tristeea i se adnci.
Pe ecran, sub numrul de telefon, apru numele corect. ns adresa
rmsese secret la cererea clientului.
Roy ddu instruciuni computerului de la birou s ptrund i s caute
n depozitul de informaii al companiei telefonice, printre notele de plat i
adrese. O asemenea violare a sectorului privat de date era, bineneles, ilegal,
dar Mama tia s fie extrem de discret. Datorit faptului c toate sistemele
computerelor din reeaua naional de telefoane se gseau deja n directorul ei
de programe sparte, putea s intre n oricare dintre ele, teoretic instantaneu, s
le exploreze dup dorin, s rein ce i se ceruse i s se deconecteze fr a
lsa nici cea mai mic urm care s o trdeze. Mama se furia aidoma unei
fantome n aparatele lor.
Dup cteva secunde, o adres din Beverly Hills apru pe ecran.
Apoi o rug pe Mama s-i furnizeze o hart a cartierului Beverly Hills.
Aceasta i-o afi. Privit n ansamblu, nu se putea citi fiindc literele erau prea
mrunte.
Roy tast adresa pe care o primise. Pe ecran apru un detaliu al
sectorului care l interesa, apoi al unui sfert din el. Casa se afla la mic
distan de Wilshire Boulevard, ntre cele mai modeste apartamente din Beverly
Hills, i i se pru uor de gsit.
Tast POOH OUT, deconectndu-i terminalul portabil de Mama, aflat
n buncrul ei uscat i rece din Virginia.

Casa mare din crmid alb, cu jaluzele de un verde-vntoresc se


nla nconjurat de un gard impuntor. n faa ei, pe pajite, se aflau doi
platani uriai, cu crengile golae.
Luminile erau aprinse, dar numai n spate i la parter.
Stnd lng ua principal i adpostindu-se sub un portic sprijinit pe
dou coloane mari i albe, Roy asculta melodia ce se auzea dinuntru, un
cntec al Beatles-ilor, When I'm Sixty-four. El mplinise doar treizeci i trei de
ani; formaia Beatles se destrmasc cu mult nainte, dar i plcea repertoriul
lor, fiindc i sugera o duioas melancolie.
Fredonnd ncetior mpreun cu bieii din Liverpool, Roy strecur o
carte de credit ntre u i canat. O mpinse n sus pn cnd o deschise pe
prima i cea mai simpl dintre cele dou ncuietori. Ls acolo cartonaul,
pentru a ine limba zvorului afar din nia scobit n tocul uii.
Avea nevoie de o unealt mult mai sofisticat pentru a o birui pe a doua:
un pistol Lockaid, special conceput, ce se distribuia numai ageniilor care
aprau legea. Introduse eava armei n gaura cheii, sub cilindri, i aps pe
trgaci. Arcul comprimat, din oel, propulsa vrful ascuit i mpinse civa
cilindri n butuc. Fu necesar s insiste de ase ori pentru a birui ncuietoarea.
Zgomotele fcute de arcul care se lovise de metal i de vrful ascuit nu
fuseser deloc asurzitoare, dar se simi recunosctor muzicii, pentru c le
acoperise. When I'm Sixty-four se termin n clipa n care deschise ua. i
recuper cartea de credit nainte ca ea s ating podeaua i ncremeni
ateptnd urmtorul cntec. O dat cu notele de nceput ale melodiei Lovely
Rita, trecu pragul casei.
i aez pistolul Lockaid pe podea, n dreapta intrrii, nchise ua dup
el, n tcere.
l ntmpin un hol ntunecat. Rmase cu spatele lipit de u, ncercnd
s se obinuiasc treptat cu bezna.
Dup ce se convinse c nu avea s se mpiedice orbete de vreo mobil,
strbtu camerele, ndreptndu-se spre lumina din spate.
Regreta faptul c hainele i erau att de ude i pantofii att de plini cu
noroi. Probabil c murdrise ngrozitor covorul.
O gsi n buctrie, lng chiuvet, splnd lptuci, cu spatele la ua
ntredeschis, prin care el intr. Judecnd dup legumele aflate pe toctor,
probabil c prepara o salat.
nchiznd ncetior ua, spernd c n-o va speria, chibzui dac s-i
anune sau nu prezena. i dorea ca ea s cread c venise s o ajute ca un
prieten iubitor, i nu ca un strin cu intenii mrave.
Femeia opri apa de la robinet i puse lptucile s se scurg ntr-o
strecurtoare din plastic. tergndu-i minile pe un ervet i rsucindu-se cu
spatele la chiuvet, l descoperi, pe ultimele acorduri ale melodiei Lovely Rita.
Pe chipul doamnei Bettonfield ncoli uimirea, dar nu i spaima, cel puin
la prima vedere graie trsturilor lui blnde i atrgtoare. Cci avea gropie
n obrajii rotunzi i bine brbierii, netezi ca ai unui bieel. Cu ochii de un
albastru-aprins i zmbetul cald, avea s fie un Mo Crciun convingtor peste
vreo treizeci de ani. Ajunsese s cread c figura i dezvluia sufletul bun i

dragostea pentru oameni, fiindc strinii l tratau de obicei mult mai amabil
dect dac ar fi considerat doar c are o nfiare plcut.
Roy nc mai credea c expresia ei mirat se va transforma mai degrab
ntr-un zmbet de bun-venit, dect ntr-o grimas de spaim, cnd ridic
pistolul Beretta 93-R i o mpuc de dou ori n piept. Amortizorul fusese
nurubat pe eava; se auzir scurt dou zgomote nbuite.
Penelope Bettonfield czu pe duumea i rmase nemicat, strngnd n
mn ervetul de buctrie. Avea ochii larg deschii, ndreptai spre pantofii uzi
i murdari ai lui Roy.
Beatles-ii ncepur s cnte: Good Morning, Good Morning. Probabil din
albumul Sgt. Pepper.
Travers buctria, aez pistolul pe mas i se ghemui lng doamna
Bettonfield. i scoase o mnu i i duse mna la gtul ei, cutndu-i pulsul.
Era moart.
Una dintre cele dou mpucturi fusese perfect, nimerise exact n
inim. n consecin, circulaia i se oprise instantaneu i ea nu sngerase prea
mult.
Moartea venise ca un refugiu binecuvntat: rapid, curat, nedureroas.
i puse din nou mnua, apoi frec uurel locul n care o atinsese. Cu
minile acoperite, nu-l mai nelinitea gndul c s-ar fi putut gsi vreo
amprent pe corp, cu ajutorul noii tehnologii bazate pe laser.
Trebuia s-i ia msuri de precauie. Nu orice judector sau jurat ar fi
fost capabil s neleag puritatea motivelor sale.
i nchise pleoapa peste ochiul stng i o inu apsat vreun minut,
pentru a fi sigur c va rmne n acea poziie.
Dormi, scump doamn, spuse el pe un ton plin de afeciune i regret,
n timp ce i nchidea i pleoapa dreapt. N-or s te mai ngrijoreze banii, nu vei
mai fi nevoit s munceti pn trziu, s-a terminat cu lupta i cu stresul. Ai
fost prea bun pentru aceast lume.
Era un moment trist, dar n acelai timp i vesel. Trist, pentru c
frumuseea i elegana ei nu mai luminau n jur; zmbetul ei nu avea s mai
bucure pe nimeni vreodat; amabilitatea i distincia ei nu se vor mai mpotrivi
valurilor de barbarie care scldau aceast societate agitat. Vesel, pentru c nu
mai avea s-i fie fric niciodat, s verse lacrimi, s cunoasc suprarea sau s
simt suferina.
Good Morning, Good Morning ced locul extraordinarei melodii,
sincopate i sltree, Sgt. Pepper Lonely Hearts Club Band, ntr-o
interpretare mai reuit dect prima, de la nceputul albumului, care prea
ideal pentru srbtorirea trecerii doamnei Bettonfield ntr-o lume lipsit de
griji.
Roy trase un scaun de la masa din buctrie, se aez i i scoase
pantofii. i suflec pantalonii uzi i ptai cu noroi, hotrt s nu mai fac
mizerie.
Laitmotivul albumului se termin n scurt timp i, pe cnd el se ridica n
picioare, ncepu A Day n Life. Era o bucat melancolic, prea solemn pentru
acel moment. Trebuia s o opreasc nainte de a-l deprima. Avea o fire

sensibil, iar muzica, pictura, literatura i celelalte arte l impresionau mai


mult dect pe majoritatea oamenilor.
Gsi combina muzical pe un raft din bibliotec, deasupra unui scrin
sculptat cu miestrie n lemn de mahon. Opri albumul i cercet cu privirea
dou sertare pline cu compact-discuri. Cheful de Beatles nu-i trecuse, aa c
alese A Hard Day's Night fiindc nu coninea nici o melodie melancolic.
Fredonnd cntecul ce ddea numele acestui disc, Roy se ntoarse n
buctrie i o ridic pe doamna Bettonfield de pe podea. Era mai mic dect i
se pruse cnd vorbise cu ca prin geamul mainii. Nu cntrea mai mult de
patruzeci i apte de kilograme, avea ncheieturile minilor subiri, gtul ca de
lebd i trsturile delicate. Roy se simi profund emoionat de fragilitatea
femeii i o purt pe brae cu mare grij i respect, aproape cu veneraie.
Aprinznd luminile cu umrul, o cr pe Penelope Bettonfield spre partea
din fa a casei, apoi pe scar i de-a lungul coridorului, deschiznd u dup
u, pn cnd gsi dormitorul principal. Aici o aez uurel pe un ezlong.
Se ndreapt spre pat, ddu la o parte cuvertura vtuit i apoi ptura,
dezvelind cearaful. Btu puin pernele mpodobite cu o dantel fin, cu
estura dintr-o imitaie de bumbac egiptean.
i scoase pantofii i i vr n debaraua de haine. Picioarele doamnei
Bettonfield erau micue ca ale unei fetie.
Lsnd-o complet mbrcat, o duse n pat i o aez pe spate, cu capul
sprijinit pe dou perne. Puse cuvertura alturi, apoi o nveli cu ptura i
cearaful pn deasupra snilor. Braele i rmseser libere.
i pieptn prul cu o perie pe care o gsise n dormitor. Beatles-ii cntau
If I Fell cnd el ncepuse ritualul, iar n momentul n care buclele armii i
lucioase i ncadrau perfect chipul superb, deja ajunseser la mijlocul melodiei
I'm Happy Just to Dance With You.
Aprinse lampadarul de bronz de lng ezlong i stinse lumina puternic
din tavan. Umbre palide o mbriar pe femeia ntins, ca aripile unduitoare
ale ngerilor care veniser s o ia din aceast vale a lacrimilor i s o duc ntrun inut n care domnea pacea etern.
Se ndrept spre masa de toalet n stil Ludovic al XVI-lea, trase scaunul
de sub ea i l mut lng pat. Se aez alturi de doamna Bettonfield, i
scoase mnuile i i strnse o mn ntr-ale lui. Corpul femeii ncepea s se
rceasc deja, uor-uor.
Nu mai putea s zboveasc mult vreme. Erau attea de fcut i nu-i
mai rmsese deloc timp. n orice caz, vroia s-i petreac nc vreo cteva
minute preioase n compania doamnei Bettonfield.
n timp ce Beatles-ii cntau And I Love Her i Tell Me Why, Roy Miro i
inea tandru mna ultimei sale prietene i admira mobila minunat, tablourile,
obiectele de art i culorile splendid asortate, care se completau reciproc, ale
tapieriei.
Ce nedrept c a trebuit s-i nchizi magazinul, i spuse el lui Penelope.
Erai o bun decoratoare. Zu c da, scump doamn. ntr-adevr erai.
Bcatles-ii cntau.
Ploaia btea n geamuri.

Inima lui Roy treslta de emoie.


Capitolul III.
Rocky recunoscuse drumul spre cas. Din cnd n cnd, pufnea de
plcere.
Spencer locuia n Malibu ntr-o zon lipsit de pretenii, dar de o
frumusee slbatic.
Toate vilele acelea n stil mediteranean sau franuzesc, cu cte patruzeci
de camere, cldiri ultramoderne din sticl fumurie, lemn de sequoia i oel,
casele din Cape Cod de mrimea unor nave oceanice, cu terase de aproape opt
sute de metri ptrai din crmid nears i cu tavane boltite, cu propriile lor
sli de proiecie i sisteme de sonorizare THX, erau rspndite pe plaj, pe
falezele nalte o insul mrginit de autostrada situat pe coasta Pacificului,
n vrful dealurilor ce strjuiau rmul.
Locuina lui Spencer se afla la est de aceste case pe care Architectural
Digest ar fi dorit s le fotografieze, la jumtatea urcuului pe un canion puin
populat. Asfaltul negru al celor dou benzi de circulaie era strpuns de gropi i
nenumrate crpturi de pe urma cutremurelor care zguduiau periodic
ntreaga coast. O poart din metal, flancat de doi eucalipi uriai, marca
intrarea pe aleea pietruit, de vreo aizeci de metri lungime. O plac ruginit,
cu literele de un rou-ters, fusese agat acolo: ATENIE CINE RU. O
fixase imediat dup ce cumprase locul, cu mult nainte s apar Rocky. Pe
atunci nu exista nici un cine, cu att mai puin unul ru. Semnul reprezenta
o ameninare lipsit de fundament, dar eficient. Nimeni nu-l deranjase din
izolarea sa.
Poarta nu se deschidea electric. Iei n ploaie s o descuie; apoi o ncuie
n urma lui.
Cu un singur dormitor, o camer de zi i o buctrie spaioas,
construcia de la captul aleii semna mai degrab cu o caban dect cu o
cas. Exteriorul acoperit cu lemn de cedru, cocoat pe o fundaie din piatr,
ferit astfel de termite, ajunsese s aib un luciu gri-argintiu din cauza climei i
ar fi putut prea srccios unui ochi care n-ar fi tiut s-l aprecieze; pentru
Spencer arta frumos i plin de personalitate, luminat de farurile Explorerului.
Cabana era ascuns nconjurat, nvluit, ncastrat de o pdure de
eucalipi, o specie de mahon australian, la adpost de gndacii care devoraser
eucalipii californieni timp de cel puin un deceniu. Nu fuseser tuni de cnd
Spencer se stabilise acolo.
Dincolo, un crng de stejari uscai acoperea canionul i urca pe povrni
pn spre creast. Vara i toamna, lipsite de umezeal din cauza vnturilor
uscate ce suflau dinspre Santa Ana, dealurile i rpele deveneau uor
inflamabile. De dou ori n opt ani, pompierii i ordonaser lui Spencer s
evacueze locul, pentru c flcrile din canioanele nvecinate l-ar fi putut devora,
la fel de nendurtoare ca n ziua Judecii de Apoi. Vlvtile purtate de vnt
se propagau cu viteza unui tren expres. L-ar fi putut surprinde ntr-o noapte, n
timp ce dormea. Numai c frumuseea i singurtatea canionului justificau
acest risc.

Luptase pentru a supravieui de nenumrate ori pn atunci, dar


moartea nu-l nspimnta. Uneori chiar cocheta cu gndul de a se culca i de a
nu se mai trezi niciodat. n momentele cnd teama de incendiu l tulbura, nu
i fcea griji pentru el, ci pentru Rocky.
n acea noapte de miercuri, din luna februarie, anotimpul secetos se afla
nc foarte departe. Fiecare colior din natur fusese att de bine udat de
ploaie, nct prea c va rmne pentru totdeauna imun la incendii.
n cas era frig. Ar fi putut fi nclzit de un foc aprins n cminul
construit din pietre de ru n camera de zi; n plus, fiecare odaie avea i cte un
radiator electric ncastrat n perete. Spencer prefera luminile jucue,
trosnetele i mirosul focului de vreascuri, dar acum porni nclzitoarele
electrice fiindc era grbit.
Dup ce se schimb de hainele jilave, mbrcnd un trening gri i nite
ciorapi de sport, i prepar un ibric de cafea. Lui Rocky i ddu un castron cu
suc de portocale.
Cinele avea multe alte obiceiuri ciudate, n afar de preferina pentru
sucul de portocale. De pild, dei i plceau plimbrile din timpul zilei, nu
manifesta nici un interes pentru lumea nocturn spre deosebire de ceilali
semeni neastmprai ai lui dorindu-i mcar un geam ntre el i ntunericul
de afar; dac trebuia s ias din cas dup apusul soarelui, rmnea aproape
de Spencer i privea suspicios bezna din jur. Apoi Paul Simon. n general, pe
Rocky l lsa indiferent muzica, dar vocea lui Simon l ncnta; dac Spencer
punea un album de-al lui, mai ales Graceland, dulul se aeza n faa
difuzoarelor, ascultnd concentrat, sau btea ritmul melodiilor Diamonds on
the Soles of Her Shoes i You Can Call Me Al pe podea, trntit lene sau
ncovrigat, pierdut n reverie, surd la orice altceva. Fapt neobinuit pentru un
cine. ns i mai neobinuit era sfiala sa legat de nevoile fizice, pentru c
nu-i fcea toaleta dac l privea cineva; Spencer se ntorcea cu spatele nainte
ca Rocky s-i fac treaba.
Spencer se gndea cteodat c, probabil din cauza vieii aspre duse
pn n urm cu doi ani, neavnd nici cel mai mic motiv s se bucure de
avantajele tagmei sale, cinele i dorea mai degrab s fie o fiin uman.
Dar greea foarte tare. De fapt, oamenii duceau o via de cine.
O contiin de sine avansat, i spusese el lui Rocky ntr-o noapte n
care somnul ntrzia, nu face ca o specie s se simt mai fericit dect alta,
amice. Dac ar fi aa, atunci am avea mai puini psihiatri i mai puine baruri
dect voi, cinii i asta nu se ntmpl, corect?
Acum, n timp ce Rocky lingea sucul din castronul de pe podeaua
buctriei, Spencer i puse ceaca pe masa imens n form de L, care se afla
ntr-un col al camerei de zi. Dou computere cu hard-disk-uri de mare
capacitate, o imprimant laser color i alte piese ale echipamentului se
ntindeau de la un capt la altul al mesei.
Acel col al camerei de zi constituia biroul su, dei n ultimele zece luni
nu mai avusese nimic de fcut. De cnd prsise Departamentul de Poliie din
Los Angeles unde vreme de doi ani fusese angajat la Agenia de Lupt contra

Infraciunilor pe Computer din California nu mai petrecuse dect vreo cteva


ore pe zi n faa aparaturii sale electronice.
Din cnd n cnd cerceta unele subiecte care l interesau, folosindu-se de
Prodigy i Genie. Dar, de cele mai multe ori, cuta ci de a obine accesul n
memoria computerelor particulare sau guvernamentale, protejate de sisteme
sofisticate de securitate.
O dat ce i se acorda intrarea, activitatea sa devenea ilegal. Nu
distrusese niciodat nici un fiier al vreunei companii sau agenii, i nici nu
inserase date false. ns rmnea vinovat de violarea unor zone private.
Putea s triasc totui cu acest gnd.
Nu cuta avantaje materiale. Vroia numai s dobndeasc cunotine i,
ocazional, satisfacia de a ndrepta greelile altora.
Ca n cazul Beckwatt.
n decembrie, cnd un maniac care molesta copii Henry Beckwatt
trebuia s fie eliberat din nchisoare dup mai puin de cinci ani de detenie,
Comitetul de Eliberare Condiionat a Deinuilor din statul California refuzase
s divulge numele comunitii n care acesta avea s locuiasc pn la
expirarea termenului de prob, n virtutea drepturilor prizonierilor. Din cauza
faptului c Beckwatt i btuse victimele fr nici o remucare, suspendarea
pedepsei sale ridicase valuri de ngrijorare n rndurile prinilor de pe tot
cuprinsul Americii.
Muncind din greu s-i ascund urmele, Spencer reuise mai nti s
acceseze computerele Departamentului de Poliie din Los Angeles, trecuse apoi
n sistemul procurorului districtual din Sacramento i, de acolo, n computerul
Comitetului de Eliberare Condiionat, de unde sltase adresa la care urma s
fie dus Beckwatt. Dezvluise informaia unor reporteri, rmnnd anonim,
oblignd astfel Comitetul de Eliberare Condiionat s ntrzie punerea lui n
libertate pn la gsirea unui nou loc secret n care s-l plaseze. n cursul
urmtoarelor cinci sptmni, Spencer transmisese nc trei adrese ale lui
Beckwatt, la puin timp dup ce fuseser fixate.
Dei autoritile se agitaser frenetic, ncercnd s afle prin ageni
informatori pe unde tot scpau datele, nimeni nu se gndise, sau cel puin nu o
admisese n public, dac nu cumva un hacker inteligent le sustrsese din
fiierele lor. n final, declarndu-se nvini, l instalaser pe Beckwatt ntr-o
cas goal a unui gardian din San Quentin.
Peste doi ani, cnd perioada de supraveghere urma s ia sfrit,
Beckwatt avea s devin liber pentru a da trcoale n cutarea przii, fr
ndoial ncercnd s distrug psihic i mai muli copii, dac nu i fizic. Dar
oricum, de-acum ncolo, nu ar mai fi putut s-i stabileasc vizuina n
vecintatea unor oameni neavertizai, care n-ar fi bnuit nimic.
Dac Spencer ar fi reuit s descopere un mod de a accesa computerul
lui Dumnezeu, ar fi schimbat destinul lui Beckwatt, sortindu-i imediat un atac
de inim mortal sau trimindu-l n calea unui camion. N-ar fi ezitat nici o clip
s intervin n justiia pe care societatea modern, n zpceala ei freudian i
paralizia ei moral, o gsea dificil de aplicat.

Nu era un erou, nici un mnuitor de computere, cu o cicatrice pe chip,


de-al lui Batman, nici nu-i pusese n gnd s salveze lumea. n realitate, el
naviga prin cyberspaiu acea dimensiune lugubr de energie i informaie din
interiorul computerelor i al reelelor de computere numai pentru c l fascina
puternic, n aceeai msur n care pe unii i fascina Tahiti sau Tortuga cea
ndeprtat, l seducea la fel cum Luna i Marte i seduceau pe femeile i pe
brbaii care mai trziu deveneau astronaui.
Probabil c totui cel mai tentant aspect al celeilalte dimensiuni i se
prea a fi potenialul pentru explorri i descoperiri pe care l oferea fr
interaciuni umane directe. Cnd Spencer evita buletinele informaionale i
conversaiile ntre utilizatori, cyberspaiul rmnea un univers nelocuit, creat
de oameni, dar care, cu toate acestea, se lipsea de ei. Hoinrea prin vastele
structuri de date, infinit mai impuntoare dect piramidele din Egipt, ruinele
Romei sau furnicarele rococo din imensele citadele ale lumii ns nu vedea
nici o fa uman, nu auzea nici o voce de om. Era un Columb fr colegi de
cltorie, un Magellan care se plimba de-a lungul magistralelor electronice,
traversnd metropole de date, la fel de nepopulate ca oraele-fantom din
deertul Nevada.
Acum se aez n faa unuia dintre computere, l porni, sorbind din cafea
n timp ce rulau procedurile de testare. Acestea includeau i un program
Norton antivirus, pentru a verifica dac vreunul dintre fiiere nu cumva fusese
contaminat de cine tie ce virus distructiv cu ocazia aventurilor sale printre
pienjeniurile de date ale sistemului naional. Aparatul nu se contaminase.
Primul numr de telefon pe care l introduse fu cel al serviciului care
oferea nonstop cotaiile la burs. n cteva secunde se conect i un mesaj de
bun-venit apru pe ecranul monitorului: BINE AI VENIT N LUMEA
INFORMAILOR BURSIERE, INC.
Folosindu-i abonamentul, Spencer ceru date despre stocurile japoneze.
Activ simultan un program paralel pe care l proiectase singur capabil s
detecteze pe linia telefonic semnele subtile ale dispozitivelor electronice de
ascultare. Lumea Informaiilor Bursiere era un serviciu legal ce furniza date i
nici o agenie de poliie nu avea dreptul s trag cu urechea la convorbirile lor
telefonice; cu toate acestea, existena unui pcnit putea s-i indice c aparatul
i fusese pus sub urmrire.
Rocky veni de la buctrie i i frec botul de piciorul lui Spencer. Nu iar fi putut termina sucul att de repede. Suferea mai mult de singurtate dect
de sete.
Cu privirea aintit pe ecranul monitorului i ateptnd o alarm sau un
mesaj de OK, Spencer ntinse o mn spre cine i ncepu s-l scarpine uurel
n spatele urechilor.
Nimic din ceea ce fcuse ca hacker nu ar fi avut cum s atrag atenia
autoritilor, dar era mai bine s fie prudent. De civa ani, Agenia de
Securitate Naional, Biroul Federal de Investigaii i alte organizaii i
nfiinaser departamente speciale care se ocupau de infraciunile pe computer
i fiecare dintre ele deferea cu zel, justiiei, delincveni.

Cteodat aveau un avnt de-a dreptul criminal. n mai toate ageniile


guvernamentale oricum cu prea muli angajai, fiecare potenial infraciune pe
computer se utiliza pentru a justifica mrirea bugetului. An de an, numrul de
arestri i de condamnri cretea, pentru a ntreine convingerea general c
tlhriile i vandalismele electronice ajunseser s aib o frecven
nspimnttoare. n consecin, din cnd n cnd, li se intentau procese, pe
baza unor acuzaii nentemeiate, unor hackeri care nu furaser i nici nu
distruseser nimic. Aceste condamnri nu se vroiau a fi nite exemple care s
previn alte infraciuni, ci foloseau numai la crearea statisticilor care s asigure
sporirea fondurilor.
Pe unii i trimiteau n nchisoare.
Sacrificaii pe altarul birocraiei.
Martirii cyberspaiului.
Spencer era hotrt s nu devin unul dintre acetia.
n timp ce ploaia rpia pe acoperiul cabanei i vntul strnea corul de
oapte al stafiilor ce se tnguiau n pdurea de eucalipi, el atepta, cu privirea
aintit pe colul din dreapta sus al ecranului. Apru un singur cuvnt, compus
din litere roii: CURAT.
Nu i se asculta telefonul.
Dup ce iei din Lumea Bursei, form numrul computerului principal al
Ageniei de Lupt contra Infraciunilor pe Computer din California. Intr n
sistem printr-o u din spate bine camuflat, pe care o implantase chiar el,
nainte de a-i da demisia din postul de director adjunct.
Datorit faptului c fusese acceptat la nivelul managerului de sistem
(nivelul de prioritate maxim), nu existau restricii pentru el. Putea folosi acel
computer ct timp i pentru absolut orice i-ar fi dorit, fr ca prezena s i fie
remarcat sau nregistrat.
ns nu aceste fiiere l interesau. Se folosea de computerul Ageniei ca
de o trambulin pentru a ptrunde n sistemul Departamentului de Poliie din
Los Angeles, la care ea era direct conectat. Ironia de a implica hardware-ul i
software-ul unui computer al legii pentru a comite chiar i cea mai mrunt
infraciune l atrgea.
Era, ns, i periculos.
Oricum, aproape orice distracie avea i un pic de pericol n ea: s te sui
n trenuleul groazei, s te arunci cu parauta deschiznd-o n ultimul moment,
jocurile de noroc, sexul.
Din sistemul DPLA, intr n computerul Departamentului Circulaiei
Rutiere din California n oraul Sacramento. Se simea att de puternic cnd
realiza asemenea salturi, nct i se prea c face o cltorie fizic, teleportnduse din canionul lui n Los Angeles sau n Sacramento, ca personajele din
romanele science-fiction. Rocky sri pe picioarele din dos, i propti lbuele din
fa pe marginea mesei i privi iscoditor ecranul computerului.
N-o s-i plac, spuse Spencer.
Rocky se uit la el i scoase un scncet slab.
Sunt sigur c o s preferi s rozi osul acela pe care i l-am adus.
Studiind din nou ecranul, Rocky i scutur capul, curios.

Sau a putea s-i pun nite Paul Simon.


nc un scncet. Mai lung i mai sonor dect primul.
Oftnd, Spencer trase un scaun lng al lui.
Bine. Cnd cineva se simte singur, presupun c puin companie i-ar
prinde mai bine dect rosul unui os. Cel puin cu mine aa se ntmpl.
Rocky sri pe scaun, gfind i rnjind.
Cltorir mpreun prin cyberspaiu, plonjnd ilegal n galaxia fiierelor
DCR, cutnd-o pe Valerie Keene.
n cteva secunde o gsir. Spencer sperase s afle o adres diferit de
cea pe care deja o tia, dar fu dezamgit. Era trecut ca locuind n bungaloul
din Santa Monica, unde el descoperise camerele nemobilate i fotografia
gndacului prins cu un cui de perete.
Conform datelor care umpluser ecranul, ea deinea un carnet de
conducere categoria C, fr alte restricii. Urma s-i expire peste aproape patru
ani. Se nscrisese pentru examen i dduse un test la nceputul lui decembrie,
adic doar cu dou luni n urm.
Al doilea prenume al ei era Ann.
Avea douzeci i nou de ani. Spencer i dduse douzeci i cinci.
Nu primise pn acum nici o amend.
n eventualitatea c ar suferi un accident grav i n-ar mai fi posibil s i se
salveze viaa, autorizase donarea organelor sale vitale.
Altfel DCR oferea puine informaii despre ea:
SEX: F PR: ATEN OCHI: CPRUI NLIME: 1.62 GREUTATE: 51
Acest portret laconic nu i-ar fi fost de prea mare ajutor lui Spencer dac
ar fi vrut s i-o descrie cuiva. Era insuficient pentru a contura o imagine
complet, care ar fi trebuit s includ i trsturile ce o individualizau: privirea
direct i limpede, zmbetul puin asimetric, gropia din obrazul drept, linia
delicat a maxilarului.
Cu un an n urm, obinnd fondurile necesare de la Agenia Naional
de Prevenire a Terorismului i Crimelor Organizate, DER din California
hotrse s digitizeze i s memoreze n computer fotografiile i amprentele
oferilor care obineau sau i rennoiau carnetele de conducere. n acest mod
ar fi reuit, cu timpul, s strng n fiiere toate pozele din fa i din profil,
plus amprentele locuitorilor ce aveau permise de conducere, dei marea
majoritate nu fuseser niciodat acuzai pentru vreo infraciune, cu att mai
puin condamnai.
Spencer considera aceast aciune ca fiind primul pas spre un buletin de
identitate, un paaport intern similar celor din rile comuniste dinainte de
reform, i i se opunea din principiu. Dar ntr-o asemenea situaie, principiile
nu-l mpiedicar s cear fotografia Valeriei.
Ecranul clipi i ea apru. Zmbind.
ntre eucalipi, znele prevestitoare de moarte se tnguiau, jelind
indiferena eternitii, iar ploaia rpia, rpia.
Spencer i ddu seama c-i inea respiraia. Expir.
Pe undeva era contient c Rocky i muta privirea iscoditoare de la el la
ecran, apoi iar la el.

Sorbi puin cafea. Mna i tremura.


Valerie tiuse c autoritile o urmreau i aflase c i descoperiser
locuina, pentru c i prsise bungaloul doar cu cteva ore nainte de venirea
lor. Dac nu fcuse nimic ru, de ce ar fi ales s duc o via de fugar,
nesigur i primejdioas?
Dup ce ls jos ceaca de cafea, i duse degetele la tastatur i ceru o
copie tiprit a fotografiei de pe ecran.
Imprimanta laser scrni. Din aparat alunec o singur foaie alb de
hrtie.
Valerie. Zmbind.
n Santa Monica nimeni nu-i strigase s se predea nainte de-a ncepe
atacul asupra bungaloului. Iar cnd nvliser n cas, nu rcniser mesaje de
avertizare gen: Poliia! ns Spencer avea convingerea c brbaii aceia erau
ofieri ai vreunei agenii care apr legea, socotind dup uniforme, ochelarii cu
vedere n ntuneric, armele i tehnologia militar.
Valerie. Zmbind.
Femeia cu care Spencer discutase noaptea trecut la Ua Roie prea
cinstit i blnd, mai puin capabil de vreo frdelege dect majoritatea
oamenilor. n primul rnd, i aintise privirea pe cicatricea lui i se interesase
de unde o avea, fr ca el s-i perceap vreo rea intenie sau vreo urm de
curiozitate morbid, parc l-ar fi ntrebat de unde i cumprase cmaa. Cei
mai muli i studiau suspicios cicatricea i, dac vorbeau despre ea, o fceau
numai n cazul n care realizau c le citise gndurile. Sinceritatea aceea l
nviorase. Cnd i mrturisise doar c a cptat-o ntr-un accident din copilrie,
Valerie nelesese c ori nu dorea, ori nu putea s vorbeasc despre asta i
renunase la subiect, de parc nu l-ar fi considerat mai important dect
tunsoarea pe care o purta. De-atunci ncolo, el nu-i mai surprinsese privirea
abtndu-se spre stigmatul palid de pe obraz; i mai mult, nu avusese senzaia
c se fora s nu se uite. Gsise alte lucruri mai interesante la el dect semnul
acela ce i strbtea chipul de la ureche pn la brbie
Valerie. n alb i negru.
Nu putea crede c femeia aceasta fusese capabil s comit o crim
major i, n mod sigur, nu att de atroce, nct o echip SWAT s vin dup ea
pe tcute, cu mitraliere i cu toat tehnologia avansat de care dispunea.
Poate c plecase mpreun cu cineva.
Spencer se ndoia. Revzu un singur serviciu de mas, un singur pahar,
un singur set de tacmuri, o saltea gonflabil prea mic pentru dou persoane.
Dar ideea rmnea n picioare: poate c nu locuise singur, iar acea
persoan care o nsoea constituise de fapt inta atacului att de prudent al
echipei SWAT.
Fotografia de pe ecran era prea ntunecat i o nedreptea. Spencer
comand imprimanta s mai tipreasc una, puin mai deschis la culoare
dect prima.
Iei mai bine, iar el ceru nc cinci copii.
Doar n clipa n care privi chipul de pe hrtie, Spencer contientiza faptul
c o va urmri pe Valerie Keene oriunde s-ar fi dus, o va gsi i o va ajuta.

Neinnd seama de ceea ce fcuse ea, probabil, i chiar dac ar fi fost vinovat
de o crim, ignornd ct l-ar fi costat, i chiar dac nu i-ar fi psat deloc de el,
Spencer i puse n gnd s nfrunte orice alturi de aceast femeie.
Cnd realiz implicaiile hotrrii pe care tocmai o luase, l strbtu un
fior de uimire, cci, pn n acel moment, se considerase un om modern, care
nu credea n nimeni i nimic, nici n Dumnezeu i nici mcar n sine nsui.
Ptruns de o team respectuoas i fr a fi n stare s-i neleag total
motivaiile, spuse ncetior:
Al dracu' s fiu.
Cinele strnut.
Capitolul IV.
n timp ce Beatles-ii cntau I'll Cry Instead, Roy Miro simi cum rceala
minii femeii ncepuse s se strecoare i n corpul lui.
i ddu drumul i i puse mnuile. i terse minile cu colul
cearafului pentru a cura orice urm de grsime care ar fi putut pstra forma
amprentelor sale.
Cuprins de sentimente contradictorii tristee, fiindc o femeie bun
murise, i veselie, pentru c o salvase dintr-o lume a suferinelor i a
dezamgirilor cobor la buctrie. Vroia s atepte ntr-un loc de unde s
aud ua automat a garajului, semn c soul Penelopei se ntorsese acas.
Cteva picturi de snge se coagulaser pe podeaua din gresie. Roy se
folosi de nite erveele de hrtie i de un spray Fantastik, pe care le gsise n
dulpiorul aflat sub chiuvet, pentru a cura mizeria.
Dup ce terse urmele pantofilor si murdari, observ c nici chiuveta
din oel inoxidabil nu era att de curat pe ct ar fi trebuit s fie, i o frec
pn ce ncepu s luceasc.
Geamul cuptorului cu microunde era ptat. Sclipea dup ce se ocup i
de el.
Cnd Beatles-ii ajunseser la mijlocul melodiei I'll Be Back, iar Roy deja
lustruise i partea din fa a congelatorului, ua de la garaj hurui nfundat.
Arunc erveelele de hrtie la coul de gunoi, puse la loc spray-ul Fantastik i
i recuper pistolul Beretta, abandonat pe mas dup ce o eliberase de
suferin pe biata Penelope.
Doar o mic spltorie separa buctria de garaj. Se rsuci spre ua
nchis.
Ecoul zgomotului produs de motorul mainii se lovi de perei, n timp ce
Sam Bettonfield intr n garaj. Apoi se opri. Ua scria i zngnea pe
msur ce cobora n urma automobilului.
n sfrit acas, dup ndelungi lupte. Obosit dup orele nesfrite de
munc, de mestecat cifre. Stul s mai achite chiria exorbitant din zona
central a oraului, ncercnd s se menin pe linia de plutire ntr-un sistem
ce preuia mai mult banii dect oamenii.
n garaj, portiera se trnti.
Copleit de stresul vieii duse ntr-un ora presrat cu nedrepti i aflat
n rzboi cu el nsui, Sam probabil c i dorea cu ardoare o butur, un srut
de-al Penelopei, o cin tihnit i o or de stat n faa televizorului. Aceste plceri

simple, plus cele opt ceasuri de somn, constituiau singura alinare a unui biet
brbat dup ntlnirile cu clienii hrprei i pretenioi de peste zi cu toate
c visele i erau adevrate comaruri.
Roy avea ceva mai bun s-i ofere.
Sunetul cheii n broasc, clinchetul fcut de zvor, o u deschizndu-se:
Sam intrase n spltorie.
Roy se ridic n picioare.
mbrcat cu un parpalac, innd n mn o serviet, Sam pi n
buctrie. Roy i zri chelia i ochii jucui, cenuii. Arta uimit, dar nu
speriat.
Probabil c ai greit casa.
Lcrimnd sincer, Roy i rspunse:
tiu prin ce treci, i aps de trei ori pe trgaci.
Sam nu era un brbat solid, probabil cntrea numai cu douzeci de
kilograme mai mult dect soia sa. ns nu i se pru uor s-l care pe scri, s-l
dezbrace de parpalac, s-i scoat pantofii i s-l salte n pat. Dup ce i duse
treaba la capt, Roy se simi mulumit de sine nsui, fiindc tia c fcuse un
lucru bun aezndu-i unul lng cellalt pe Sam i Penelope, ntr-o asemenea
mprejurare important.
i trase ptura peste piept. Cearaful era mpodobit cu dantel fin,
asortndu-se cu pernele, aa c ambele cadavre preau mbrcate n stiharii
frumoase, purtate probabil i de ngeri.
Beatles-ii se opriser din cntat cu puin timp n urm. De afar se auzea
sunetul molcom i solemn al ploii, la fel de ngheate ca i oraul peste care
cdea, tot att de implacabile ca i trecerea timpului sau apusul soarelui.
Dei nfptuise un lucru bun, dei se bucura c suferinele acestor doi
oameni fuseser curmate, Roy se simea trist. Era ns o tristee ciudat de
dulce, iar lacrimile care i se prelingeau din ochi l purificau.
Cobor i terse cele cteva picturi de snge de pe podeaua buctriei.
Gsi aspiratorul n cmara de sub scar i cur mizeria fcut de el cnd
intrase prima dat n cas.
Cut n geanta Penelopei cartea de vizit pe care i-o dduse. Acolo figura
un nume fals, dar oricum o lu.
n final, folosindu-se de telefonul din bibliotec, form 911.
Un poliist i rspunse, iar el i vorbi:
E ngrozitor de trist aici. E ngrozitor de trist. Ar trebui s vin cineva.
Nu aez receptorul n furc, ci alturi, pe mas, lsnd linia deschis.
Adresa familiei Bettonfield probabil c deja apruse pe ecranul din faa
poliistului; Roy nu vroia s rite ca Sam i Penelope s zac acolo ore sau
chiar zile ntregi nainte de a fi descoperii. Fuseser nite oameni buni i nu
meritau s fie gsii epeni, emannd acel miros caracteristic leurilor n
putrefacie.
Merse cu pantofii n mn pn la ua din fa, unde se ncl n grab.
Nu uit s-i recupereze pistolul pentru descuiat zvoare, lsat n hol.
Ajunse prin ploaie la main i prsi zona.

Dup ceasul lui, se fcuse deja 22,20. Dei pe Coasta de Est era cu trei
ore mai trziu, tia c n mod sigur contactul lui din Virginia l atepta.
La primul semafor, deschise valijoara de pe scaunul pasagerului. Bg n
priz computerul, nc legat la telefonul celular; nu separ dispozitivele fiindc
avea nevoie de amndou. Apsnd cteva taste, program aparatul celular s
rspund unor comenzi vocale prestabilite i s funcioneze ca un difuzor,
pstrndu-i n acest fel minile libere pentru a conduce.
Cnd apru lumina verde, travers intersecia i ordon o convorbire la
mare distan, rostind:
Conecteaz, te rog, i apoi dict un numr din Virginia.
Dup ce sun de dou ori, glasul familiar al lui Thomas Summerton se
auzi pe fir, uor de recunoscut dup primul cuvnt, la fel de moale i de sudist
ca untul de pecan:
Alo?
Roy zise:
A putea vorbi cu Jerry, v rog?
mi pare ru, ai greit numrul. Apoi Summerton nchise.
Roy ntrerupse tonul telefonului, spunnd:
Te rog, acum deconecteaz-te.
n zece minute, Summerton l va suna dintr-un loc sigur i vor putea
vorbi liber, fr teama de a fi ascultai.
Roy trecu pe lng magazinele sclipitoare din Rodeo Drive i intr pe
Santa Monica Boulevard, apoi o lu spre vest, ctre zonele rezideniale. Cldiri
imense i scumpe se nlau n spatele unor copaci uriai, palate particulare pe
care le gsea respingtoare.
Cnd telefonul ncepu s sune, el nu se ntinse dup receptor, ci zise:
Te rog, accept convorbirea.
Legtura fu realizat i se auzi un clic.
Te rog, amestec acum.
Computerul scoase un beep care i indica faptul c orice ar spune de
acum ncolo va prea ininteligibil oricui, n afara lui Summerton. nainte de a-l
prelua, mesajul urma s fie spart n bucele mici i rearanjat aleator pe baza
unui factor de control. Ambele telefoane fuseser sincronizate cu acelai factor
de control, aa c niruirea lipsit de neles a sunetelor transmise avea s fie
reconstituit cu fidelitate la recepie.
Am vzut raportul iniial din Santa Monica, zise Summerton.
Vecinii mi-au declarat c azi-diminea nc mai era acolo. Dar
probabil c a reuit s se evapore nainte ca noi s trimitem echipa.
Ce a fcut-o s o ia la sntoasa?
Pot s jur c are un al aselea sim. Roy coti la stnga pe Sunset
Boulevard, alturndu-se fluxului dens de circulaie, care nfrumusea pavajul
ud cu razele farurilor. Ai auzit de brbatul care a aprut?
i a scpat.
Nu din neglijena noastr.
Deci a avut noroc?
Nu. Mult mai ru. tia foarte bine ce s fac.

Vrei s spui c era cineva antrenat?


Mda.
n domeniul federal, local sau de stat?
A scos din circulaie un tip din echip, n cea mai mare tcere.
Deci a asistat la cteva lecii i n afara poliiei locale.
Roy prsi Sunset Boulevard, fcnd dreapta pe o strdu mai puin
circulat, unde vilele se ascundeau n spatele zidurilor, al gardurilor vii i al
copacilor rscolii de vnturi.
i dac reuim s-l prindem, care sunt prioritile?
Summerton se gndi un moment nainte de-a vorbi:
S aflm cine este i pentru cine lucreaz.
Apoi s-l reinem?
Nu. E prea mare miza. l facem s dispar.
Strzile ntortocheate se ncolceau printre dealurile mpdurite,
separnd proprietile particulare acoperite cu crengi nmuiate de ploaie, curb
dup curb.
Roy rupse tcerea:
Asta schimb n vreun fel povestea cu femeia?
Nu. O s-i primeasc poria. S-a mai ntmplat i altceva?
Roy se gndi la doamna i domnul Bettonfield, dar nu-i menion.
Buntatea extrem pe care o manifestase fa de ei nu avea nici o legtur cu
slujba sa, iar Summerton n-ar fi neles.
n schimb, spuse:
Ne-a lsat ceva.
Summerton nu i replic, imaginndu-i probabil ce le lsase.
Roy relu:
O fotografie a unui gndac negru de buctrie, prins cu un cui n
perete.
Snopete-o n btaie, mri Summerton i nchise.
n timp ce descria o curb larg pe sub crengile plecate ale magnoliilor,
trecnd prin dreptul unui gard din srm ghimpat dincolo de care se ridica n
ntunericul strbtut de ploaie o replic a Tarei, scldat n lumina
reflectoarelor, Roy spuse:
Nu mai amesteca.
Computerul scoase un beep, sugernd c s-a executat.
Te rog, conecteaz-te, zise el i ddu numrul de telefon care urma sl trimit n braele Mamei.
Ecranul monitorului sclipi. Cnd Roy i arunc privirea, vzu prima
ntrebare: CINE E ACOLO?
Dei telefonul accepta comenzi vocale, Mama nu o fcea; aa c Roy
prsi oseaua ngust i opri pe o alee n faa unei pori de doi metri, din fier
forjat, pentru a tasta rspunsurile cerute de sistemul de protecie. Dup ce i
transmise i amprenta, accesul la Mama, n Virginia, i fu acordat.
Din meniul de baz, el select SUCURSALE. Din acest submeniu, alese
LOS ANGELES i se conect astfel la cel mai mare copila al Mamei de pe
Coasta Estic.

Mai fcu vreo cteva selecii n computerul din Los Angeles, pn cnd
ajunse la fiierele departamentului de analiz foto. Cel care l interesa se afla n
lucru, aa cum bnuise, i l apel ca s-l studieze.
Ecranul computerului su portabil deveni alb-negru i apoi se umplu cu
fotografia chipului unui brbat. Faa i era pe jumtate rsucit, acoperit cu
umbre, de nedesluit prin perdeaua de ploaie.
Roy fu dezamgit. Sperase la o fotografie mai clar.
l consterna la fel ca i tablourile impresioniste: pe ansamblu, clare; n
detaliu, misterioase.
Mai devreme, n Santa Monica, echipa de asalt reuise s obin cteva
instantanee ale strinului care intrase n bungalou cu cteva minute nainte de
atac. Noaptea, ploaia deas i copacii nali, care nu permiteau lmpilor s
lumineze pe deplin trotuarul toate complotaser mpotriva lor, aa c nu
reuiser s obin o fotografie suficient de bun a brbatului. Mai mult, nici
nu se ateptaser s fie altceva dect un pieton obinuit, iar cnd se ndreptase
spre casa femeii rmseser foarte surprini. n consecin, i fcuser puine
poze, niciuna de calitate, niciuna care s le dezvluie toate trsturile acelui
personaj misterios, dei camera video era dotat cu lentile speciale.
Cele mai importante fotografii deja se scanaser n computerul din
sucursala local, procesate apoi i de un program de filtrare. Computerul urma
s identifice distorsiunile produse de ploaie i apoi s le elimine. Atunci toat
suprafaa pozei avea s se lumineze uniform, pn cnd ar fi putut distinge
structurile biologice chiar i prin cele mai ntunecate umbre; apoi, scotocind
printre nenumratele cunotine despre forma craniului uman un imens
catalog cu diferenele care exist ntre sexe, rase i grupe de vrst
computerul urma s interpreteze aceste structuri, apoi s dezvolte, pe baza lor,
faa cea mai probabil.
Procesul era laborios chiar la viteza fulgertoare cu care opera programul.
n final, fiecare fotografie putea fi descompus n componente minuscule de
lumini i umbre, numite pixeli: piese ale unui puzzle, avnd forme identice, dar
variind subtil n consisten i culoare. Oricare dintre aceste sute de mii de
pixeli ale pozei trebuia s fie analizat, nu pentru a descoperi ceea ce reprezint,
ci n ce relaie se gsea cu fiecare din multitudinea de pixeli ce-l nconjurau,
ceea ce nsemna c, pentru limpezirea imaginii, computerul executa sute de
milioane de comparaii i lua tot attea decizii.
Nici chiar atunci nu exista garania c figura care avea s se ridice din
ntuneric urma s-l descrie cu acuratee pe brbatul ce fusese fotografiat. Orice
analiz de acest fel necesita o pricepere artistic, fiind mai mult o ghicitoare
dect un procedeu tehnologic adevrat. Roy vzuse cteva instantanee
prelucrate pe computer la fel de reuite ca i cele realizate de artitii amatori
care pictau la comand Arcul de Triumf sau Manhattanul n amurg. Oricum,
chipul obinut urma s fie foarte apropiat de nfiarea real a brbatului.
Acum, n timp ce computerul lua decizii i ajusta miile de pixeli, imaginea
de pe ecranul monitorului se unduia de la stnga la dreapta. nc deprimant.
Dei se petreceau schimbri, efectul era imperceptibil. Roy nu putea s disting
nici o diferen.

n urmtoarele ore, imaginea de pe ecran avea s se unduiasc la fiecare


ase sau zece secunde. Efectele cumulate se observau abia la intervale foarte
mari de timp.
Roy se ntoarse pe osea, lsnd computerul n priz, cu VDT7-ul
ndreptat spre el.
O vreme mtur cu farurile mainii dealurile i curbele ntunecate,
cutnd un drum de ieire din acea bezn mictoare, unde luminile filtrate de
copacii care strjuiau vilele izolate fceau aluzie la vieile enigmatice, nglobnd
bogie i putere mai presus de nelegerea lui.
Din cnd n cnd arunca o privire spre ecranul computerului. Faa
unduitoare. Pe jumtate ntoars. Stranie, acoperit de umbre.
Dup ce n sfrit gsi Sunset Boulevard i apoi strduele din Westwood,
nu departe de hotelul su, se simi uurat; revenise n mijlocul unor oameni
mult mai asemntori lui dect cei care locuiau pe dealuri. n zona de jos a
oraului, cetenii cunoteau suferina i nesigurana zilei de mine; lor le
putea influena n bine vieile, lor le putea aduce alinarea din compasiune sau
spirit justiiar.
Chipul de pe ecranul computerului nc semna cu cel al unei fantome,
amorf i oarecum malign. Chipul haosului.
Strinul era un om care, la fel ca i femeia fugar, sttea n calea ordinii,
a linitii i a legii. Putea fi ru, sau doar necjit i dezorientat. Pn la urm,
oricum nu conta.
O s-i aduc pacea n suflet, i promise Roy Miro, aruncnd o privire
spre faa ce se metamorfoza pe ecranul monitorului. O s te gsesc i o s-i
aduc pacea n suflet.
Capitolul V.
n vreme ce copitele ploii bocneau pe acoperi, iar glasul de bas al
vntului bombnea la ferestre, n timp ce cinele moia ncovrigat pe scaunul
de alturi, Spencer i folosi experiena dobndit pe computer ncercnd s i
construiasc un fiier cu date despre Valerie Keene.
n nregistrrile Departamentului Circulaiei Rutiere, permisul de
conducere pe care l solicitase era primul i nu unul rennoit; pentru a-l primi,
ea furnizase o dovad care s-i ateste identitatea de la Asigurrile Sociale. DER
o verificase i gsise ntr-adevr numele i codul su n fiierele Asigurrilor
Sociale.
Astfel, Spencer cpt nc patru indicii cu ajutorul crora s-o localizeze
n celelalte baze de date unde ea ar mai fi putut aprea: numele, data naterii,
numrul permisului de conducere i codul de la Asigurrile Sociale. Avea s fie
floare la ureche s o repereze.
Cu un an n urm, plin de rbdare i folosindu-i viclenia, reuise s
obin accesul la toate societile naionale mai mari care acordau credite de
exemplu TRW chiar dac posedau sisteme sofisticate de securitate. Acum
scormoni ca un vierme n cel mai solid dintre aceste mere, cutnd-o pe Valerie
Ann Keene.
Fiierele includeau patruzeci i dou de femei cu acest prenume i
cincizeci i nou cu numele de familie scris Keene sau Keane, la care se

adugau nc cinci cu Keen. Spencer introduse codul de la Asigurrile


Sociale, ateptndu-se s elimine aizeci i trei dintre ele, dar niciuna nu avea
acelai cod cu cel din nregistrrile DER.
ncruntndu-se la ecran, introduse data ei de natere i i ceru
sistemului s-o localizeze. Una dintre cele aizeci i patru se nscuse n aceeai
zi a aceleiai luni cu femeia pe care o cuta el, dar cu douzeci de ani mai
devreme.
Cu Rocky sforind lng el, introduse numrul permisului de conducere
i atept pn cnd programul le select pe numeroasele Valerie. Dintre cele
care deineau aa ceva, numai cinci se aflau n California, dar niciuna cu
numrul acela. nc o fundtur.
Convins c greeala provenea din baza de date, Spencer examina fiierele
celor cinci Valerie din California, uitndu-se la datele lor de natere i la
permisul de conducere, spernd s gseasc numai o cifr diferit fa de
numerele pe care le furase de la DER. Era sigur c va descoperi c un
funcionar tastase un ase n loc de nou sau inversase ntre ele dou cifre.
Nimic. Nici o greeal. Judecnd dup informaiile coninute n fiiere,
niciuna dintre acele femei n-ar fi putut fi adevrata Valerie.
Incredibil, Valerie Ann Keene, care lucrase pn de curnd la Ua Roie,
lipsea din fiierele ageniilor de credit i nu se gsise niciodat n ele. Acest
lucru ar fi fost posibil numai dac n-ar fi cumprat nimic pe credit, n-ar fi
deinut niciodat vreo carte de credit, dac nu i-ar fi deschis niciodat vreun
cont de economii sau nu ar fi fost niciodat verificat de vreun patron ori de
vreun ef de personal.
S ai douzeci i nou de ani i s nu fi folosit niciodat creditul n
America zilelor de azi, nsemna s fii un igan sau un vagabond fr ocupaie,
cel puin ncepnd din adolescen. n mod sigur, nu era cazul ei.
Bine. Gndete-te. Raidul asupra bungaloului indic faptul c poliia sau
vreo alt agenie se afl pe urmele ei. Deci probabil e o delincvent cutat i
are cazier.
Spencer se ntoarse pe autostrzile electronice ale computerului
Departamentului de Poliie din Los Angeles i scormoni n nregistrrile
oraului, ale districtului i statului s vad dac exista vreo persoan cu
numele de Valerie Ann Keene, care fusese vreodat condamnat, sau dac se
emisese vreun mandat de arestare pe numele ei n aceast jurisdicie.
Sistemul din ora clipi: NEGATIV.
NICI UN FIIER n rapoartele districtuale.
NU EXIST, spuse statul.
Nimic, absolut nimic, zero.
Folosindu-se de faptul c DPLA i mprea informaiile cu FBI-ul,
acces Ministerul de Justiie cu sediul n Washington, cutnd fiierele celor
condamnai pentru infraciuni federale. Nici acestea nu o includeau.
Pe lng listele care conineau persoanele urmrite, mai existau i altele
adiionale, ale celor care aveau o legtur cu investigaiile, adic suspeci sau
poteniali martori. Spencer se interes dac aprea pe vreuna dintre aceste
liste, dar rspunsul fu negativ.

Era o femeie fr trecut.


ns fptuise ceva care o fcea s fie o femeie cutat. Cutat cu
disperare.
Spencer nu se bg n pat dect pe la 1,10.
Dei era extenuat, iar ritmul ploii i-ar fi putut servi drept sedativ, nu
reuea s adoarm. Sttea ntins pe spate, privind cnd tavanul acoperit de
umbre, cnd frunziul copacilor din dosul ferestrei, care se zvrcolea frenetic,
ascultnd bolboroseala lipsit de sens a vntului nvalnic.
La nceput nu se putea gndi dect la acea femeie. nfiarea sa. Ochii
ei. Vocea. Misterul.
Peste un timp, mintea i alunec spre trecut, aa cum se ntmpla deseori
i cu prea mare uurin. Pentru el, memoria constituia o autostrad cu o
singur destinaie: acea noapte de var cnd abia mplinise paisprezece ani i
lumea ntunecat se ntunecase i mai mult, cnd tot ceea ce tia se dovedise a
fi fals, cnd l prsise sperana, i teama de propriul su destin devenise unica
lui companie, cnd l trezise iptul persistent al unei bufnie, care de atunci
ncolo rmsese ntrebarea cea mai important a vieii sale.
Rocky, care de obicei se adapta perfect la starea de spirit a stpnului
su, acum nc se mai plimba neobosit prin cas; prea c nu-i pas de faptul
c Spencer se cufundase n suferina tcut a amintirilor ce-l hituiau,
nendurtoare, i avea nevoie de companie. Cinele nu rspunse cnd l strig
pe nume.
n ntuneric, Rocky opia neastmprat ntre ua deschis a
dormitorului (unde rmnea n prag, ascultnd furtuna care ptrundea prin
gura sobei) i fereastr (sltndu-i lbuele din fa pe pervaz, urmrind furia
vntului care devasta pdurea de eucalipi). Dei nu scncea i nu mormia,
cptase un aer de ngrijorare, de parc vremea urt i-ar fi adus amintiri
nedorite i l-ar fi torturat, fcndu-l incapabil de a-i pstra linitea pe care o
regsise n timp ce moia pe scaunul din camera de zi.
Aici, biete, spuse ncetior Spencer. Vino aici.
Nepstor, cinele opi spre u, o umbr printre celelalte. Mari sear
Spencer se dusese la Ua Roie s povesteasc despre acea noapte de iulie, din
urm cu aisprezece ani. n schimb, el o ntlnise pe Valerie Keene i, spre
surpriza sa, discutaser despre alte lucruri. Dar acel iulie ndeprtat nc i mai
bntuia gndurile.
Rocky, vino aici. Spencer lovi salteaua cu mna de cteva ori.
Dup aproape un minut de insistene, cinele sri n pat. Rocky se
ntinse cu capul sprijinit de pieptul lui Spencer, tremurnd la nceput, dar apoi
potolindu-se sub mngierile drgstoase. Cu o ureche ciulit, asculta povestea
pe care o mai auzise de nenumrate ori, uneori el fiind singurul spectator,
alteori nsoindu-l pe Spencer n baruri, unde ddea de but strinilor care apoi
l urmreau cu mintea nceoat de aburii alcoolului.
Aveam paisprezece ani, ncepu Spencer. n mijlocul lui iulie noaptea
era fierbinte i umed. Dormeam acoperit cu un singur cearaf i cu fereastra
deschis, ca s intre aerul. Am visat-o pe mama, care murise cu ase ani n
urm, dar nu-mi mai aduc aminte ce s-a ntmplat n acel vis, ci doar cldura

lui, mulumirea i linitea pe care le simeam fiind mpreun cu ea. i poate


muzica rsetelor ei. Avea un rs minunat. Dar alt sunet m trezise, i nu
fiindc era tare, ci pentru c se repeta att de sepulcral i de straniu. Mi-am
ridicat capul de pe pern, ameit i nc pe jumtate adormit, dar fr s-mi fie
fric. Am auzit pe cineva ntrebnd: Hei? O dat, apoi nc o dat. O pauz,
tcere, dar dup aceea repetndu-se mereu: Hei, hei, hei? Bineneles, de
ndat ce am reuit s m trezesc complet, mi-am dat seama c o bufni se
cocoase pe acoperi, chiar deasupra ferestrei mele deschise.
Spencer se simea atras de acea noapte ndeprtat de iulie, de parc ar
fi fost un asteroid capturat de gravitaia mai mare a Pmntului, sortit unei
orbite descendente care avea s sfreasc ntr-un impact.
O bufni se cocoase pe acoperi, chiar deasupra ferestrei mele deschise,
strignd n noapte din naiba tie ce motive.
n bezna umed, m scol din pat i m duc la baie, ateptndu-m ca
iptul s nceteze n clipa n care bufnia i va desface aripile i va pleca din
nou la vntoare de oareci. M ntorc n pat; pasrea ns pare mulumit s
stea pe acoperi i s cnte mereu acelai cuvnt, acelai cntec pe o singur
not.
n cele din urm, m ndrept spre fereastr, vrnd s o nchid cu grij,
ncercnd s n-o sperii i s-i ia zborul. Dar cnd m aplec n afar i mi
sucesc capul n sus s o vd, ateptndu-m ntru ctva s o gsesc agat de
indril, cu ghearele mpietrite n lemn, un urlet straniu i ndeprtat se aude,
nainte ca eu s apuc a spune: Hei sau bufnia s repete: H. Acest nou
sunet este slab i sumbru, un strigt de teroare dintr-un loc ndeprtat n
noapte. M uit nspre hambarul aflat la vreo dou sute de metri de cas, nspre
cmpul luminat de lun, nspre dealurile mpdurite de dincolo de cmp.
Strigtul revine, de aceast dat mai scurt, dar mult mai patetic i mai
ptrunztor.
Am trit la ar de cnd m-am nscut i tiu c natura este un inut plin
de violen, guvernat de cea mai crunt dintre legi legea seleciei naturale i
dominat de barbarie. n multe nopi am ascultat urletele lugubre ale haitelor de
coioi care i urmreau prada, celebrndu-i masacrul. Strigtul strident i
triumftor al leului de munte dup ce supsese viaa dintr-un iepure rsuna cu
ecou peste dealuri, fcndu-te s crezi mai uor c Infernul exist i c
blestemaii de bogtai erau azvrlii n el prin porile deschise.
Acest geamt care mi atrase atenia cnd m-am aplecat peste pervaz i
care o reduse la tcere pe bufni nu vine ns de la un prdtor, ci de la o
prad. Este glasul cuiva vulnerabil i slab. Pdurile i cmpiile sunt pline de
creaturi timide i blajine, care triesc numai pentru a pieri violent, i asta se
ntmpl n fiece or a fiecrei zile, fr ncetare. Iar un zeu anume tie de
soarta lor, dar niciodat nu intervine.
Dintr-o dat, noaptea devine profund tcut, nc misterioas, ca i cum
acel muget deprtat de teroare ar fi fost de fapt scrnetul motoarelor creaiei
nainte de oprire. Stelele sunt puncte greoaie de lumin care nu mai plpie, iar
luna ar putea foarte bine s fi fost pictat pe o pnz. Peisajul copaci, tufiuri,
flori de var, cmpii, dealuri i muni ndeprtai nu pare a fi altceva dect o

ngemnare de umbre cristalizate, n nuane diferite de negru. Aerul probabil c


mai este nc fierbinte, dar eu sunt complet ngheat.
nchid n tcere fereastra, plec de lng ea, ndreptndu-m spre pat. mi
simt ochii grei, sunt mult mai obosit dect am fost vreodat.
Dar apoi mi dau seama c m aflu ntr-o stare ciudat de consternare,
c oboseala mea e mai curnd psihic dect fizic i c mi doresc s dorm mai
mult dect a avea nevoie. Somnul este un refugiu. Din faa fricii. Tremur, i
nu din cauza frigului. Aerul este fierbinte, la fel ca mai devreme. Tremur de
fric.
Fric de ce? Nu pot identifica sursa ngrijorrii mele.
tiu c tot ceea ce am auzit nu a fost un strigt banal al vreunei
slbticiuni. n mintea mea se reflect un sunet ngheat care red ceva ce am
mai auzit i alt dat, cu toate c nu mi amintesc ce anume, unde, cnd. Cu
ct geamtul nefericit se altur mai mult unui ecou din memorie, cu att
btile inimii mi se nteesc.
mi doresc cu disperare s m ntind, s uit de acel strigt, de noapte, de
bufni i ntrebarea ei, dar tiu c nu sunt n stare s adorm.
Sunt numai n chiloi, aa c mi trag repede pantalonii pe mine. Acum,
c m-am hotrt s acionez, somnul i consternarea nu m mai intereseaz.
De fapt, m-a cuprins o agitaie cel puin la fel de ciudat ca i consternarea de
pn adineauri. Gol pn la bru i descul, sunt condus de o intens
curiozitate n afara dormitorului, de o dorin de aventur pe care toi bieii o
mprtesc i de un adevr ngrozitor pe care nc nu tiu c-l tiu.
n spatele uii este rcoare, deoarece camera mea e singura fr
climatizare. De cteva veri am renunat la ea, pentru c prefer binecuvntarea
aerului curat i proaspt, chiar i ntr-o noapte umed de iulie. i pentru c
uieratul pe care aerul ngheat l scoate cnd intr prin grilaj n conduct i se
zbate ntre paletele ventilatorului m mpiedic s dorm. Mult vreme mi
fusese team c sunetul acesta necontenit, dar estompat, ar putea masca alt
zgomot pe care ar trebui s-l aud ca s supravieuiesc. Este o team
copilreasc i nefundamentat, dar care m sufoc. mi dicteaz pn i
obiceiurile.
Holul de la etaj este scldat n lumina argintie a lunii care se strecoar
prin dou lucarne. Ici-colo, de-a lungul pereilor, podeaua lustruit, din lemn
de pin, sclipete uor. Pe jos, n mijlocul holului, se lfie un covor cu un model
persan nclcit; formele rotunde, curbe i unduitoare, absorb radiaia emis de
luna plin i lucesc nedesluit: sute de contururi palide, ciudat incandescente,
par s se afle nu imediat sub tlpile mele, ci mult mai jos, de parc a umbla
precum Isus pe suprafaa apei, privind locuitorii misterioi de la fund.
Trec pe lng camera tatlui meu. Ua e nchis.
Ajung la captul treptelor, unde ovi.
Casa este tcut.
Cobor treptele cltinndu-m, frecndu-mi braele goale cu palmele,
minunndu-m de frica mea inexplicabil. Poate chiar n acel moment
ntrezresc ca prin cea c m-ndrept int spre un loc de unde nu voi mai
putea niciodat s urc.

Avndu-l pe cine drept confesor, Spencer i depn povestea acelei


nopi ndeprtate, vorbi despre ua ascuns, despre locul secret, despre inima
pulsnd a comarului. Pe msur ce revedea experiena, pas cu pas, vocea i se
transforma ntr-o oapt.
Cnd termin, se afla ntr-o vremelnic stare de graie care avea s se
evapore o dat cu venirea zorilor, dar care i se prea chiar mai dulce, fiind att
de slab i scurt. Purificat, n sfrit fu capabil s-i nchid ochii, tiind c l
va cuprinde un somn lipsit de vise.
Diminea urma s porneasc n cutarea femeii.
ncerca un sentiment ciudat: dintr-un infern real, se ndrepta ctre
cellalt, pe care, de attea ori, i-l descrisese rbdtorului cine. Exista un
singur drum n faa ochilor lui, iar el se simea silit s-l urmeze.
Acum adormi.
Ploaia cura lumea, iar susurul ei era muzica absolutului dei unele
pete nu ar fi putut fi terse complet niciodat.
Capitolul VI.
Diminea, Spencer se trezi cu cteva mici vnti i semne roii pe fa
i pe mini. Pe lng cicatrice, erau de-a dreptul nesemnificative.
i lu micul dejun, brioe englezeti i cafea, la biroul din camera de zi,
n timp ce scormonea n computerul agentului fiscal districtual. Descoperi c
bungaloul din Santa Monica, n care Valerie locuise pn cu o zi nainte, era
proprietatea Asociaiei Familiale Louis i Mae Lee. Chiria fusese trimis prin
pot ntr-un loc numit China Dream din West Hollywood.
Cuprins de curiozitate, ceru o list cu celelalte proprieti n caz c
existau deinute de acea asociaie. Gsi cincisprezece: nc cinci case n Santa
Monica; dou cldiri cu cte cinci apartamente n Westwood; trei case n Bel Air
i patru blocuri de birouri n Westwood, incluznd i pe acela numit China
Dream.
Louis i Mae Lee se descurcaser bine.
Dup ce nchise computerul, Spencer rmase cu privirea aintit asupra
ecranului gol i i termin cafeaua. Era amar. Dar oricum o bu.
n jurul orei 10, el i Rocky se ndreptau spre sud pe autostrada de pe
Coasta Pacificului. Toate mainile l depeau, fiindc i meninea viteza cu
mult sub limita legal.
n timpul nopii, furtuna se mutase spre est, lund toi norii mpreun cu
ea. n lumina alb i intens a soarelui de diminea, umbrele nclinate spre
vest cptaser margini ascuite ca lamele de oel. Pacificul avea o culoare
verde-sticlos amestecat cu cenuiu-nchis, ca de ardezie.
Spencer i potrivi radioul pe un canal de tiri. Spera s aud relatarea
raidului efectuat de ctre echipa SWAT n noaptea trecut i s afle cine era
acuzat i de ce o cutau pe Valerie.
Crainicul l inform c impozitele creteau din nou. Economia se nfunda
din ce n ce mai tare n recesiune. Guvernul introdusese restricii sporite
asupra armelor de foc i a violenei n programele de televiziune. Rata
furturilor, a violurilor i crimelor se mrise mai mult ca oricnd. Chinezii ne
acuzau de posesia razelor mortale cu laser care orbitau n jurul Pmntului,

iar noi i nvinuiam pe ei de acelai lucru. Unii credeau c lumea urma s piar
n flcri; alii spuneau c prin nghe; toi depuneau cereri la Congres pentru
adoptarea unei ordini care s salveze omenirea.
Cnd se trezi ascultnd un reportaj despre un spectacol canin care
fusese nconjurat de pichete de protestani, cernd s se pun capt
ncrucirilor supravegheate i exploatrii frumuseii animale n reprezentaii
exhibiioniste, la fel de respingtoare ca i degradarea tinerelor din sexybaruri, Spencer se convinse c nu va mai urma nici o relatare a incidentului
petrecut n Santa Monica. Fr ndoial c operaiunea unei echipe SWAT ar fi
cntrit mai mult pentru orice reporter dect o prezentare lipsit de sens a
atraciei canine.
Ori presa nu gsise interesant asaltul unor poliiti narmai cu mitraliere
asupra unei case particulare, ori agenia care condusese operaiunea reuise
s-i induc n eroare pe jurnaliti. Transformaser ceea ce ar fi trebuit s fie un
spectacol public n ceva ce s-ar fi putut numi o aciune secret.
nchise radioul i intr pe autostrada din Santa Monica. Pe dealurile din
nord-est, China Dream i atepta.
i spuse lui Rocky:
Care-i prerea ta despre spectacolele canine?
Rocky l privi curios.
Eti cine. Trebuie s ai o opinie. Semenii ti sunt cei exploatai.
Sau era un cine extrem de circumspect cnd venea vorba despre
problemele curente, sau numai o potaie lipsit de cultur, care nu avea nici o
prere n privina chestiunilor controversate ce planau asupra propriei sale
specii.
N-a vrea s cred, bombni Spencer, c eti un specimen care a
regresat la stadiul de mamifer respins de ceilali, cruia nu-i pas dac este
exploatat sau nu, plin de blan, dar nu i de mnie.
Rocky privi din nou la oseaua din fa.
Nu te simi ultragiat de faptul c femelelor de ras li se interzic relaiile
cu corcituri ca tine, c sunt obligate s cedeze numai masculilor de ras? i
asta doar pentru a nate pui destinai s se prostitueze n spectacole?
Coada celului lovi cu putere portiera.
Eti un cine bun. Spencer inu volanul cu mna stng, mngindu-l
pe Rocky cu dreapta. Dulul se supuse cu plcere. Poc-poc i fcea coada. Eti
un cine bun i asculttor. Nici mcar nu i se pare ciudat c stpnul tu
vorbete de unul singur.
Ieir de pe autostrad, intrar pe Robertson Boulevard, rulnd printr-o
zon cu dealuri ca-n poveti.
Dup o noapte ploioas i bntuit de vnturi, metropola se ntindea la
fel de lipsit de smog ca i faleza pe lng care treceau. Palmierii, ficuii,
magnoliile i coada-calului mbobocii mai devreme, unii plini de flori deja,
deveniser att de strlucitori, de parc ar fi fost lustruii cu mna, frunz cu
frunz, petal cu petal. Strzile fuseser splate, pereii din sticl ai cldirilor
sclipeau n soare, psri strbteau cerul albastru-aprins, mpingndu-te s
crezi c totul era bine pe lume.

Mari diminea, n timp ce diferii ageni se foloseau de nlesnirile


celorlalte organizaii ce aprau legea pentru a localiza Pontiac-ul vechi de nou
ani nregistrat pe numele Valeriei Keene, Roy Miro se ocupa personal de
identificarea brbatului pe care fuseser la un pas s-l prind n operaiunea
din seara anterioar. Plecnd de la Hotelul Westwood, se nfund n inima
oraului Los Angeles, ndreptndu-se spre sucursala californian a Ageniei.
n centru, spaiul ocupat de birourile federale, oreneti, districtuale i
locale rivaliza numai cu cel deinut de bnci. La prnz i la cin, n restaurante
se vorbea mai mult despre bani tranzacii masive i necinstite, chiar dac
mesenii fceau parte din comunitatea financiar sau politic.
n aceast amestectur imens, Agenia ocupa o cldire frumoas de
zece etaje pe o strad aglomerat, lng primrie. Bancherii, politicienii,
funcionarii i infractorii mbibai de vin mpreau trotuarele, respectndu-se
reciproc cu excepia unor regretabile ocazii n care vreunul dintre ei se
npustea, rcnind critici incoerente, i i njunghia conceteanul. Cel care
mnuia cuitul (pistolul sau un instrument bont) suferise frecvent deziluzii sau
credea c este persecutat de extrateretri sau de CIA i, cel mai probabil, era
delincvent, nu bancher, nici politician, nici funcionar.
Totui, cu ase luni n urm, un bancher de vrst mijlocie fusese
cuprins de un elan uciga, folosindu-se de dou pistoale de 9 mm. Incidentul
traumatizase ntreaga societate de vagabonzi ai oraului i i determinase s
devin mult mai precaui fa de tabii cu care mpreau strzile.
Cldirea impuntoare mbrcat n marmur, cu ferestre din sticl
fumurie la fel de ntunecat ca i lentilele ochelarilor purtai de starurile de
cinema nu purta numele Ageniei. Oamenii cu care lucra Roy nu cutau
glorie; preferau s munceasc n secret. n afar de asta, Agenia care i
angajase nu exista din punct de vedere oficial, ci funciona pe baza banilor
furnizai de alte birouri controlate de Ministerul Justiiei, i, de fapt, nu avea
nici un nume.
Deasupra intrrii principale, adresa sclipea gravat n aram. Dedesubt
se aflau patru nume i un semn &, de asemenea din aram: CARVER,
GUNMANN, GARROTE & HEMLOCK.
Dac un trector s-ar fi ntrebat cine ocupa aceast cldire, i-ar fi
nchipuit probabil c o firm de avocai sau contabili. Dac s-ar fi interesat la
paznicul n uniform din hol, i s-ar fi spus c era o companie internaional de
management.
Roy cobor panta spre garajul subteran. La captul ei, o poart solid din
oel bara drumul.
Fu admis nuntru fr s introduc un tichet ntr-un aparat automat de
taxare i fr s se identifice n faa unui paznic dintr-o cabin. Privi n direcia
lentilelor unei camere video de mare rezoluie, care, montat pe un soclu,
ajungea la jumtate de metru de geamul lateral al mainii, i atept s fie
recunoscut.
Proiecia chipului su se transmise ctre o ncpere lipsit de ferestre,
din interiorul cldirii. Roy tia c acolo se afla un paznic n faa unui terminal,
care urmrea cum computerul elimina totul din imagine, cu excepia ochilor

lui, i mrea fr a micora rezoluia, scana striaiile i capilarele retinelor, le


compara cu modelele existente n fiiere i l accepta ca fiind unul dintre
membri.
Apoi paznicul apsa un buton care ridica poarta.
ntreaga procedur s-ar fi putut desfura i fr acel om dar totul
reprezenta o precauie n plus. Un intrus talentat care ar fi vrut s penetreze
Agenia ar fi putut s-l ucid pe Roy, s-i scoat ochii i s-i in n faa
camerei de luat vederi pentru identificare. Computerul ar fi fost atunci nelat,
pe cnd aa paznicul ar fi descoperit n mod sigur vicleugul murdar.
Era foarte puin probabil c ar fi reuit cineva s ajung att de departe,
nct s strpung securitatea Ageniei. Dar nu imposibil. n aceste zile,
sociopai cu vicii nemaintlnite circulau liber pe strzi.
Roy intr n garajul subteran. Pn cnd i parc maina i iei din ea,
poarta deja se nchisese, trntindu-se cu zgomot. Pericolele oraului Los
Angeles, cuprins de o furie democratic uciga, rmseser n spate.
Ecoul pailor se izbea de pereii din beton i de tavanul jos, iar el tia c
paznicul din cmru l auzea, fiindc garajul se afla i sub supraveghere
audio, nu numai video.
Accesul n liftul de nalt securitate i fu permis dup ce i aps degetul
mare de la mna dreapt pe sticla unui scanner. O camer video de deasupra
liftului se nclin spre el, astfel nct paznicul s interzic intrarea cuiva care sar fi folosit de degetul lui mare.
Indiferent ct de perfecionate ar fi devenit mainile, oamenii tot ar fi
rmas necesari. Uneori acest gnd l nviora pe Roy. Alteori l ntrista, dei nu
tia sigur din ce motiv.
Urc pn la etajul al patrulea, unde se gseau laboratoarele de Analiz a
Documentelor, Analiza de Substane i Analiza Foto.
n laboratorul de analiz computerizat a fotografiilor, doi tineri i o
femeie de vrst mijlocie desfurau o munc secret. Toi surser i i urar
Bun dimineaa, pentru c Roy avea un chip care ncuraja zmbetele i
familiaritatea.
Melissa Wicklun, analistul-ef din Los Angeles, sttea pe scaun n biroul
ei, care se gsea ntr-un col al laboratorului. ncperea nu avea ferestre spre
exterior, ci numai doi perei din sticl prin care ea i putea supraveghea
subordonaii din camera mai mare.
Cnd Roy ciocni la ua din sticl, i ridic privirea de pe un dosar pe
care tocmai l studia.
Intr.
Melissa, o blond de pn n treizeci i cinci de ani, semna cu un
spiridu i cu un demon n acelai timp. Avea ochii verzi, mari i inoceni ns
neclari i misterioi. Nasul era crn, iar gura senzual, o esen a tuturor
orificiilor erotice. Prefera s-i ascund snii mari, talia subire i picioarele
lungi sub bluze albe, halate de laborator i pantaloni largi din postav. n
pantofii de sport Nike, fr ndoial c se gseau dou piciorue att de
feminine i delicate, nct Roy s-ar fi simit ncntat s-i petreac ore ntregi
srutndu-le.

Niciodat nu-i fcuse vreun avans, pentru c ntotdeauna ea adoptase un


comportament rezervat i practic, i, mai ales, fiindc o bnuia c este
lesbian. Nu avea nimic mpotriva lesbienelor. Triete i las-i i pe alii s-o
fac. Dar, n acelai timp, nu vroia s-i dezvluie inteniile numai pentru a
primi un refuz.
Melissa spuse pe un ton tranant:
Bun dimineaa, Roy.
Ce-ai mai fcut? Dumnezeule, tii c n-am mai venit n L. A. Nu te-am
mai vzut de cnd.
Studiam dosarul. Am terminat prelucrrile.
Direct la subiect. Niciodat nu-i plcea s plvrgeasc.
Cnd discuta cu Melissa, Roy nu se decidea la ce s se uite: la ochii sau
la gura ei. Avea o privire direct i provocatoare, care lui i se prea
fermectoare. Dar buzele erau desvrite.
mpinse o fotografie nspre el.
Roy i mut privirea.
Poza fusese mult mbuntit, o versiune color a celei pe care o vzuse
pe ecranul terminalului din serviet, un cap de brbat din profil. Umbrele nc
i mai drapau chipul, dar mai deschise la culoare i mai estompate dect
nainte. Perdeaua de ploaie fusese totalmente nlturat.
E reuit, zise Roy. Dar nc nu ndeajuns de bun ca s l putem
identifica.
Dimpotriv, ne spune o mulime despre el, replic Melissa. Are ntre
douzeci i opt i treizeci i doi de ani.
Cum i dai seama?
E o concluzie a computerului bazat pe analiza ridurilor fine din jurul
ochilor, a procentului de pr crunt i a gradului aparent de trie a muchilor
faciali sau a pielii gtului.
O concluzie cam pripit, innd cont de calitatea imaginii.
Deloc, l ntrerupse ea. Sistemul opereaz estimri analitice
fundamentate pe o baz de date de zece megabii, ce conine informaii
biologice, i bag mna-n foc c are dreptate.
l nfiora felul n care buzele ei pronunaser cuvintele baz de date de
zece megabii, ce conine informaii biologice. Perfecte. i drese vocea.
Pi.
Pr castaniu, ochi cprui.
Roy ncremeni.
Prul, neleg. Dar nu-i poi vedea ochii.
Ridicndu-se de pe scaun, Melissa i lu fotografia din mn i o puse pe
birou. Art cu un creion globul ocular.
Nu privete spre aparat, aa c, dac tu sau eu am examina poza sub
microscop, n-am reui s distingem irisul pentru a deduce culoarea. ns chiar
dintr-o asemenea perspectiv nclinat, computerul poate detecta civa pixeli
de culoare.
Deci are ochi cprui.

Cprui-nchis. Ls creionul din mn i i nfipse pumnul n old,


delicat ca o floare i drz ca un general de armat. Cu siguran cpruinchis.
Roy admira ncrederea ei de nezdruncinat, convingerea teribil cu care
vorbea. i gura aceea.
Bazndu-ne pe analiza computerului asupra relaiei fizice cu obiectele
msurabile din mediul nconjurtor, brbatul are un metru aptezeci i opt
nlime. Melissa pronun foarte distinct cuvintele, aa c i ieir pe gur la
fel de sacadat ca i gloanele dintr-o mitralier. Cntrete aptezeci i cinci de
kilograme, plus, minus dou kilograme. Are trsturi caucaziene, bine
brbierit, ntr-o form fizic excelent i s-a tuns recent.
Att?
Femeia extrase din coperta dosarului o alt fotografie.
Asta e. Luat direct din fa. I se vede complet chipul.
Roy privi surprins noua fotografie.
Nu tiam c avem i o asemenea poz.
Nu aveam, zise ea, studiind portretul cu evident mndrie. Nu este de
fapt o fotografie real. E doar o estimare a nfirii tipului, bazat pe ceea ce
computerul a dedus din structura lui osoas i din acumulrile de grsime
observate din profil.
Poate face aa ceva?
Este o versiune mai nou a programului.
Ne putem baza pe ea?
Considernd imaginea pe care computerul a reuit s o prelucreze n
acest caz, l liniti ea, exist o probabilitate de nouzeci i patru la sut ca faa
real s fie identic, absolut, cu aceasta, n nouzeci la sut dintre detalii.
Presupun c este mai bun dect orice schi a poliiei, spuse el.
Mult mai bun.
Dup o pauz, relu:
S-a ntmplat ceva?
Realiz c Melissa i ridicase privirea de pe ecranul computerului spre el
i i dduse seama c el se uita insistent la buzele acelea senzuale.
Hmm, fcu Roy, studiind iari portretul brbatului misterios, m
ntrebam. Ce e linia aceea care-i strbate obrazul?
O cicatrice.
ntr-adevr? Eti sigur? De la ureche pn la brbie?
O cicatrice mare, repet ea, deschiznd sertarul biroului. Un semn
cicatrizat un esut fin i neted, cu cteva zbrcituri pe margini.
Roy se uit la profilul original i vzu c o poriune din cicatrice se gsea
i acolo, dei trecuse neobservat.
Credeam c este numai o dr de lumin printre umbre, provenit de
la un felinar care-i arunc razele pe obrazul lui.
Nu.
N-ar putea fi i aa?
Nu. O cicatrice, ntri Melissa i scoase un erveel dintr-o cutie aflat
n sertar.

E grozav! l vom identifica repede. Se pare c a beneficiat de


antrenamentele forelor speciale, militare sau paramilitare, i pun pariu c i-a
cptat cicatricea n timpul unei misiuni. Probabil c a fost rnit ngrozitor.
Poate ndeajuns de ru, nct s fie trecut n rezerv din cauza strii lui fizice
sau psihice.
Organizaiile militare i ale armatei i pstreaz ntotdeauna datele.
Exact. O s-l descoperim n aptezeci i dou de ore. La dracu', n
patruzeci i opt. Roy i ridic privirea de la portret. Mulumesc, Melissa.
i tampona buzele cu erveelul. Nu-i fcea griji c i-ar fi ters rujul,
pentru c nu se ruja. Nu avea nevoie. Nu i-ar fi putut mbunti nfiarea.
Roy privi ncntat felul n care buzele ei pline i mobile se strngeau att
de dulce sub atingerea erveelului.
Realiz c o studia din nou i c ea era contient de asta. Apoi o privi n
ochi.
Melissa se eschiv, roi uor i arunc erveelul mototolit la coul de
gunoi.
Pot s-l pstrez? ntreb el, artnd spre portretul obinut de
computer.
Pescuind un plic din spatele copertei dosarului de pe birou, i spuse:
Am pus aici patru copii, plus dou dischete care conin poza.
Mulumesc, Melissa.
Pentru puin.
Roeaa nc nu-i dispruse de pe obrajii fierbini.
Roy simi c i strpunsese masca rece i rigid pentru prima dat de
cnd o cunotea i c ajunsese n contact, chiar dac punctiform, cu Melissa
din interior, cu eul extraordinar de senzual pe care de obicei se chinuia s i-l
ascund. Se ntreba dac ar fi bine s o invite undeva.
Rsucindu-i capul, privi prin pereii din sticl la operatorii pe computer
din laborator, convins c erau contieni de tensiunea sexual din biroul
efului lor. Toi trei preau absorbii de treburi.
Cnd Roy se ntoarse din nou spre Melissa, pregtit s o invite la cin, ea
se tergea uurel la colul gurii cu vrful unui deget. ncerc s se prefac,
ducndu-i mna la gur i mimnd o tuse.
Descurajat, Roy i ddu seama c femeia i interpretase greit cuttura
lasciv. n realitate se gndise c i atrsese atenia vreo firimitur.
Ddu uitrii pofta lui sexual. Dac era lesbian, i nchipuia probabil
c Roy aflase deja i c n-ar fi putut fi interesat de ea. Dac nu era lesbian,
probabil c nu fusese n stare s se simt atras sau s-i dea seama c era
dorit de un brbat cu obraji rotunzi, cu o brbie fin i cinci kilograme n
plus pe burt. Se mai lovise de o asemenea prejudecat i nainte: moda. Cu
creierii saturai de cultura de consum ce promova false valori, pe multe femei
nu le ispiteau dect brbai precum cei din reclamele pentru Marlboro sau
Calvin Klein. Nu puteau crede c un brbat cu o fa jovial, ca a unui unchi
favorit, ar fi fost mai amabil, mai nelept, mai milos i un amant mai bun dect
un mascul feroce care i petrecea prea mult vreme n sala de gimnastic. Att
de trist s te gndeti c Melissa era la fel de superficial. ngrozitor de trist!

Te mai pot ajuta cu ceva? ntreb ea.


Nu, e de-ajuns. Asta-i tot. l vom prinde cu siguran.
Ddu din cap.
Trebuie s m duc la laboratorul de amprente s vd dac au mai scos
ceva din lanterna aia sau din fereastra de la baie.
Da, bineneles, zise ea stngaci.
i mai permise s arunce o ultim ochead ctre gura ei perfect, i
spuse:
Ne vedem mai trziu.
Dup ce iei din birou, nchise ua dup el i travers dou treimi din
acea sal lung, plin de computere; se uit peste umr, spernd c rmsese
urmrindu-l cu o privire ncrcat de melancolie. Dar ea se aezase din nou la
birou, inea o pudrier deschis n mn i i studia gura n oglind.
China Dream era un restaurant din West Hollywood, o cldire pitoreasc
din crmid, cu trei etaje. Spencer parc puin mai departe, l ls pe Rocky n
main i se ntoarse pe jos.
Aerul se nclzise plcut. Briza l nviora. Era o zi din acelea n care simi
c merit s lupi pentru supravieuire.
Restaurantul nu se deschisese nc pentru prnz. Dar gsi ua descuiat
i pi nuntru.
China Dream nu avea un decor tipic localurilor chinezeti: fr dragoni
sau cini de prost-gust, fr ideograme de alam pe perei. n stil modern, griul
perlat i negrul nsoeau albul celor treizeci-patruzeci de mese. Singurul obiect
de art chinezeasc l constituia o statuet din lemn o femeie n mrime
natural, mbrcat n rob i cu un chip blnd, innd ceea ce prea a fi o
sticl rsturnat sau o tigv plasat chiar lng u.
Doi brbai asiatici, de douzeci i ceva de ani, aranjau tacmurile i
paharele pentru vin. Al treilea, tot un asiatic, dar cu vreo zece ani mai n vrst,
mpturea rapid erveelele albe din pnz n diverse forme fanteziste. Avea o
dexteritate de prestidigitator. Toi trei purtau pantofi negri, pantaloni negri
marinreti, cmi albe i cravate negre.
Zmbind, cel mai n vrst dintre ei se apropie de Spencer.
mi pare ru, domnule. Nu servim prnzul pn la 11,30.
Avea o voce prietenoas i un accent foarte slab.
A vrea s-l vd pe Louis Lee, dac se poate, i se adres Spencer.
Avei programare, domnule?
Mi-e team c nu.
Suntei amabil s-mi spunei ce dorii s discutai cu dnsul?
Despre un chiria care locuiete ntr-una dintre proprietile sale.
Brbatul rmase pe gnduri.
Nu cumva este vorba despre Valerie Keene?
Vocea blnd i zmbetul, combinate cu o politee fr cusur, sugerau o
imagine umil care, ca un vl, l mpiedicase pe Spencer s observe pn atunci
inteligena i spiritul de observaie ale mnuitorului de erveele.
Da, i rspunse. Numele meu este Spencer Grant. Sunt. Sunt un
prieten de-al Valeriei. Sunt ngrijorat pentru ea.

Brbatul scoase dintr-un buzunar al pantalonilor un obiect cam de


mrimea unui pachet de cri de joc, dar ceva mai subire. Avea o articulaie
montat la un capt i se dovedi a fi cel mai mic telefon celular pe care Spencer
l vzuse vreodat.
Contient de interesul pe care i-l strnise, brbatul spuse:
Este fcut n Coreea.
Demn de James Bond.
Domnul Lee abia a nceput s le importe.
Credeam c este restaurator.
Da, domnule. Dar se mai ocup i cu multe altele.
Mnuitorul de erveele aps un singur buton, atept pn cnd
numrul de apte cifre din memorie fu transmis, i apoi l surprinse nc o dat
pe Spencer, vorbind cu persoana de la cellalt capt al firului nu n englez sau
n chinez, ci n francez.
Pliindu-i telefonul i strecurndu-l la loc n buzunar, mnuitorul de
erveele zise:
Domnul Lee v va primi, domnule. Pe aici, v rog.
Spencer l urm printre mese spre colul din dreapta al ncperii
principale, printr-o u turnant care avea un geam rotund n mijloc, printre
norii de arome apetisante: usturoi, ceap, ulei fierbinte de alune, sup de
ciuperci, ra la cuptor i esen de migdale.
Buctria imens i impecabil de curat era plin cu aragazuri, cuptoare,
boluri uriae din metal, tvi pentru copt, aparate pentru prjit, mese pentru
nclzit, chiuvete i toctoare. Dominau faiana alb, strlucitoare, i oelul
inoxidabil. Cel puin o duzin de buctari-efi, buctari i ajutoare, mbrcai
n alb din cap pn-n picioare, se concentrau asupra unor ocupaii culinare.
Operaiunea era la fel de bine organizat i precis ca mecanismul unui
ceas elveian cu balerine care se nvrtesc, cu soldei n uniforme de gal care
mrluiesc ori cu cai de lemn ce se ridic n dou picioare. Un tic-tic-tic pe
care te poi bizui.
Spencer pi n urma nsoitorului su printr-o alt u turnant ntr-un
coridor, trecu pe lng depozite, apoi prin dreptul camerelor personalului,
ajungnd la un lift. Se ateptase s urce. n tcere, coborr un etaj. Cnd
uile se deschiser, escorta se ddu la o parte, lsndu-l s ias primul.
Subsolul nu era umed, nici ntunecat. Se aflau ntr-un hol lambrisat cu
mahon, mobilat cu scaune din lemn de tek, tapiate cu o estur albastruverzuie.
Recepionerul din spatele biroului din lemn de tek i oel lustruit, un
brbat complet chel, de un metru optzeci nlime, cu umerii lai i gtul gros,
folosea frenetic tastatura unui computer. Cnd se ntoarse spre ei i zmbi,
sacoul gri al costumului su dezvlui un pistol aflat ntr-un toc la nivelul
umrului.
Bun dimineaa.
Spencer i rspunse amabil.
Putem intra? ntreb mnuitorul de erveele.
Brbatul chel ddu afirmativ din cap.

Totul este n regul.


n timp ce escorta l conduse pe Spencer printr-o u interioar, o
ncuietoare electric se deschise cu un clic, activat de recepioner.
n spatele lor, brbatul chel ncepu din nou s scrie. Degetele i fugeau pe
taste. Dac ar fi ochit cu pistolul la fel de bine cum tasta, ar fi fost un adversar
de temut.
Ieind din hol, merser de-a lungul unui coridor alb. De o parte i de alta
se aflau ncperi fr ferestre. Majoritatea uilor erau deschise i Spencer vzu
brbai i femei n majoritate asiatici lucrnd la birouri, nregistrnd
documente, sau instalai n faa computerelor, asemenea unor funcionari
obinuii.
Ua de la captul coridorului ddea n biroul lui Louis Lee, unde l
atepta nc o surpriz. Podea din travertin. Un superb covor persan,
predominant gri, dar cu nuane verzi i de culoarea levnicii. Tapiserii enorme
acopereau pereii. Mobil n stil franuzesc de la nceputul secolului al XIX-lea,
cu o marchetrie elaborat i ornat cu bronz aurit. Cri legate n piele, aflate
n spatele unor ui de sticl. Lampadare i veioze Tiffany, unele din cristal
colorat i altele nflorate iar Spencer fu convins c niciuna nu era o imitaie
dezvluiau camera cu razele lor, dar nu o luminau prea tare.
Domnule Lee, acesta este domnul Grant, spuse escorta.
Omul firav care se ndrept spre ei din spatele biroului ornamentat avea
n jur de un metru aizeci i apte nlime i peste cincizeci de ani. Prul des i
negru ca pana corbului ncepuse s-i ncruneasc pe la tmple. Purta pantofi
negri cu gurele, pantaloni bleumarin, bretele, cma alb, papion albastru cu
buline mici, roii, i ochelari cu ram de baga.
Bine ai venit, domnule Grant.
Accentul lui era melodios, european i chinezesc n acelai timp. Avea
mna mic, dar ferm.
V mulumesc c m-ai primit, spuse Spencer, simindu-se la fel de
dezorientat ca i cum l-ar fi urmat pe iepuraul alb al lui Alice n aceast gaur
lipsit de ferestre i luminat de Tiffany.
Ochii lui Lee, negri-tciune, l fixar pe Spencer cu o privire sfredelitoare,
ca un bisturiu.
Escorta sa, mnuitorul de erveele, rmsese lng u, cu minile
strnse la spate. Nu era prea nalt, dar semna cu un bodyguard la fel de
puternic ca i uriaul recepioner chel.
Louis Lee l conduse pe Spencer spre dou scaune care stteau fa n
fa, desprite de o msu joas. Un lampadar Tiffany din apropiere arunca
lumini albastre, verzi i purpurii.
Lee se aez primul, rmnnd eapn n scaun. Cu ochelarii si,
purtnd papion i bretele, instalat cu toate crile acelea n spate, ar fi putut
trece, mai curnd, drept un profesor de literatur n biblioteca personal, lng
campusul Universitii Yale sau al Universitii Ivy League.
Avea un comportament rezervat, dar prea binevoitor.
Deci suntei un prieten de-al doamnei Keene. Probabil c ai fost colegi
de coal. De liceu?

Nu, domnule. Nu o cunosc de aa mult timp. Am ntlnit-o n locul


unde lucra. Sunt un prieten. Mai nou. Dar in la ea i. Ei bine, sunt ngrijorat
de ceea ce i se ntmpl.
Ce credei c i s-a ntmplat?
Nu tiu. Dar sunt sigur c ai fost ntiinat despre atacul de ieri sear
al unei echipe SWAT asupra bungaloului pe care l nchinase de la
dumneavoastr.
Lee tcu pentru un moment, apoi ncepu:
Da, oficialitile au venit asear la mine, dup raid, ca s m ntrebe
despre ea.
Domnule Lee, aceste oficialiti. Cine erau?
Trei brbai. Pretindeau c sunt de la FBI.
Pretindeau?
Mi-au artat nite legitimaii, dar mineau.
ncremenit, Spencer zise:
Cum putei fi sigur de asta?
Am cptat o experien considerabil n ce privete nelciunea i
perfidia. Mi-am dezvoltat un sim aparte.
Nu prea suprat sau cuprins de amrciune.
Spencer se ntreb dac nu fusese n aceeai msur un avertisment, i
nu numai o explicaie. Orice ar fi fost, nelese c nu se gsea n prezena unui
simplu om de afaceri.
Dac nu erau de fapt ageni guvernamentali.
O, sunt convins c erau ageni guvernamentali. Oricum, cred c
legitimaiile de FBI au fost doar cele mai la ndemn.
Da, dar dac fceau parte dintr-un alt birou, de ce nu i-au declarat
adevrata identitate?
Lee ridic din umeri.
Agenii escroci, opernd fr tirea biroului, spernd s confite
droguri pentru propriul lor folos, ar avea ceva motive s se prezinte cu
legitimaii false.
Spencer tia c se ntmplau i asemenea lucruri.
Dar nu. Eu nu pot crede c Valerie este amestecat n comerul cu
droguri.
Sunt sigur c avei dreptate. Dac a fi crezut aa ceva, nu i-a fi
nchiriat casa. Aceti indivizi sunt nite lepdturi corup copii, ruineaz viei.
n plus, dei doamna Keene mi pltea cu bani ghea, nu avea venituri
suplimentare. Muncea cu norm ntreag.
Deci dac nu au fost, s zicem aa, nite ageni escroci ai
Departamentului de Droguri cutnd s-i umple buzunarele cu cocain, i
dac nu au fost nici de la FBI, atunci cine?
Louis Lee se aez mai comod pe scaun, rmnnd n poziie dreapt, dar
nclinndu-se puin, astfel nct lumina lmpii Tiffany s-i cad exact pe
lentilele ochelarilor, mascndu-i ochii.
Uneori un guvern sau un birou dintr-un guvern devine frustrat de
faptul c trebuie s respecte nite reguli. Cu oceane de bani care se spal n

jurul lor, cu sistemele de registre ce ar constitui o glum rsuflat n orice


ntreprindere particular, este uor pentru oficialitile din guvern s fondeze
organizaii secrete care s obin rezultate mai bune dect pe ci legale.
Domnule Lee, dumneavoastr citii multe romane de spionaj?
Acesta zmbi, stnjenit.
Nu m intereseaz.
Scuzai-m, domnule, dar mie mi sun puin a paranoia.
Este vorba numai de experien.
Atunci, ai avut o via mai interesant dect am bnuit.
Da, spuse Lee, dar nu i dezvolt ideea. Dup o pauz, cu ochii nc
ascuni sub formele de lumin reflectat ce sclipeau pe lentilele ochelarilor si,
continu. Cu ct un guvern este mai mare, cu att crete probabilitatea
existenei unor asemenea organizaii secrete unele mrunte, altele mai
puternice. Noi avem un guvern foarte mare, domnule Grant.
Da, dar.
Impozitele directe i indirecte l oblig pe ceteanul de rnd s
munceasc din ianuarie pn la mijlocul lui iulie pentru a plti guvernului.
Abia apoi aceti oameni ncep s produc pentru ei nii.
Am mai auzit i aa ceva.
Cnd un guvern devine prea mare, atunci poate ajunge arogant.
Louis Lee nu prea a fi un fanatic. Nici o urm de suprare sau
amrciune nu i se citea n voce. De fapt, cu toate c se nconjurase de mobil
franuzeasc superb ornamentat, avea aerul calm al simplitii Zen i
resemnarea tipic asiatic n faa vieii. Prea mai curnd pragmatic dect
cruciat.
Dumanii doamnei Keene sunt dumanii mei, domnule Grant.
i ai mei.
Oricum, eu nu intenionez s devin o int aa cum ai fcut
dumneavoastr. Asear nu mi-am exprimat nici o ndoial cu privire la
legitimaiile lor, cnd s-au prezentat drept ageni FBI. N-ar fi fost prudent. Nu
le-am fost de ajutor, dar am cooperat dac nelegei ce vreau s spun.
Spencer oft i se prbui pe scaun.
Aplecndu-se nainte cu minile pe genunchi ochii lui de un negruintens devenir din nou vizibili, cci lentilele ochelarilor nu mai reflectau
lumina Lee adug:
Dumneavoastr ai fost asear n casa ei.
Spencer fu din nou surprins.
Cum de ai aflat c a mai fost cineva acolo?
M-au ntrebat despre un brbat cu care ar fi locuit ea. De nlimea i
greutatea dumneavoastr. A putea s v ntreb ce-ai cutat acolo?
ntrziase la serviciu. Eram ngrijorat. M-am dus la ea acas, vroiam
s vd dac se ntmplase ceva.
Lucrai i dumneavoastr la Ua Roie?
Nu. O ateptam acolo. Att simi nevoia s-i mrturiseasc. Restul era
prea complicat i jenant. Ce mi-ai putea spune despre Valerie, s m ajute so gsesc?

Nimic.
i vreau numai binele, domnule Lee.
V cred.
Pi atunci, de ce nu cooperai i cu mine, domnule? Ce se afl pe fia
ei de nchiriere? Locuina avut nainte, slujbele anterioare, cereri de credit
orice lucru de acest fel mi-ar putea fi de folos.
Omul de afaceri se ls pe spate, mutndu-i minile de pe genunchi pe
braele scaunului.
Nu exist nici o fi de nchiriere.
Dumneavoastr deinei o mulime de proprieti, deci sunt convins c
serviciul care le administreaz utilizeaz asemenea fie.
Louis Lee i ridic sprncenele, o expresie teatral pentru un om att de
placid ca el.
Ai fcut cteva cercetri n legtur cu mine. Perfect. Ei bine, n cazul
doamnei Keene nu a existat nici o fi, pentru c mi-a fost recomandat de
cineva de la Ua Roie, care este, de asemenea, un chiria de-al meu.
Spencer se gndi la frumoasa osptri care prea pe jumtate negres,
pe jumtate vietnamez.
Ar putea fi cumva Rosie?
Ar putea.
Era prieten cu Valerie?
Este. Am cunoscut-o pe doamna Keene i mi-a plcut. Mi-a fcut
impresia unei persoane demne de ncredere. A fost tot ce mi s-a prut necesar
s tiu despre dnsa.
Spencer zise:
Trebuie s vorbesc cu Rosie.
Fr ndoial c lucreaz i disear.
Trebuie s vorbesc cu ea mai curnd. Poate i n urma discuiei avute
cu dumneavoastr, domnule Lee, m-a cuprins un sentiment distinct c sunt
hituit, aa c pn disear probabil ar fi mai bine s dispar.
Cred c este o apreciere corect.
Atunci, domnule, a avea nevoie de numele ei de familie i de adres.
Lee rmase tcut un timp att de lung, nct Spencer deveni nervos.
Domnule Grant, m-am nscut n China. Pe vremea cnd eram copil,
am fugit de comuniti i am emigrat n Hanoi, Vietnam, pe atunci sub control
francez. Am pierdut tot, dar a fost mai bine dect dac am fi rmas n mijlocul
zecilor de milioane de chinezi lichidai de Mao.
Cu toate c Spencer nu prea tia ce legtur ar fi putut avea viaa
personal a omului de afaceri cu problemele lui, i ddea seama c totui
exist una care n curnd urma s devin evident. O fi fost Louis Lee chinez,
dar nu ntotdeauna impenetrabil. Se exprima tot att de direct, n felul lui, ca i
un ran al Noii Anglii.
n Vietnam chinezii erau persecutai. Am dus o via grea. Dar
francezii ne promiseser c ne vor apra de comuniti. Au dat gre. n 1954,
cnd Vietnamul s-a divizat, eu mai eram nc un copilandru. Am fugit a doua
oar n Vietnamul de Sud i iari am pierdut tot.

neleg.
Nu. ncepi s sesizezi ceva. Dar nu nelegi nc. ntr-un an s-a pornit
rzboiul civil. n 1959, sora mea mai mic a fost ucis pe strad de ctre un
trgtor de elit. Trei ani mai trziu, o sptmn dup ce John Kennedy ne-a
promis c Statele Unite ne vor asigura eliberarea, tatl meu a pierit ntr-un atac
terorist dintr-un autobuz, n Saigon.
Lee nchise ochii i i ncrucia minile n poal. Mai degrab prea c
mediteaz, nu c-i amintete. Spencer atept.
La sfritul lui aprilie 1975, cnd Saigonul a fost nfrnt, eu aveam
treizeci de ani, pe soia mea Mae i patru copii. Mama nc mai tria, plus unul
dintre cei trei frai ai mei mpreun cu cei doi copii ai si. Adic zece. Dup ase
luni de teroare, mama, fratele meu, o nepoic i un fiu de-al meu au murit. Nam reuit s-i salvez. Rmseserm ase. Ne-am alturat altor treizeci i doi,
ntr-o tentativ de scpare pe mare.
Pe o nav, spuse Spencer, cu mult respect, pentru c n felul lui tia ce
nseamn s te ntorci n trecut, lsndu-te nspimntat n voia valurilor,
luptndu-te n fiecare zi s supravieuieti.
Cu ochii nc nchii i vorbind att de linitit, de parc ar fi relatat n
amnunt o plimbare la ar, Lee continu:
Pe furtun, piraii au ncercat s acosteze nava noastr. Ca orice
pirai, i-ar fi omort pe brbai, le-ar fi violat pe femei, ne-ar fi furat
srccioasa noastr agoniseal. Optsprezece dintre cei treizeci i opt au pierit
n timp ce le opuneau rezisten. Printre ei, i fiul meu. De zece ani. mpucat.
N-am putut face nimic. Ceilali au fost salvai, pentru c vremea se nrutise
att de tare, nct a trebuit ca nava agresorilor s se retrag pentru a nu se
scufunda. Furtuna ne-a scpat de ei. Doi oameni au fost aruncai peste bord.
Am rmas optsprezece. Cnd vremea s-a fcut din nou frumoas, ne-am trezit
c vasul devenise aproape o epav, fr motor sau pnze, fr radio, departe de
zona Chinei de Sud.
Spencer nu mai putea suporta s se uite la omul acela placid. Dar era
incapabil s-i mute privirea.
Am plutit ase zile pe o cldur sufocant. Fr ap proaspt. Cu
foarte puin hran. O femeie i patru minori au murit de sete cu o zi nainte de
a fi recuperai de o nav american. Unul dintre copiii aceia era fiica mea. N-am
putut s-o salvez. N-am fost n stare s salvez pe nimeni. Dintre cei zece membri
ai familiei mele, care supravieuiser cderii Saigonului, doar patru au mai
scpat. Soia i fiica mea rmsese ultimul meu copil i una dintre nepoele.
i eu.
mi pare ru, spuse Spencer, iar cuvintele picar att de prost, nct
i dori s nu le fi rostit.
Louis Lee deschise ochii.
Ali nou oameni au fost salvai atunci, cu mai mult de douzeci de
ani n urm. Ca i mine, au adoptat nume americane, iar astzi toi cei nou
sunt partenerii mei n acest restaurant i n alte afaceri. i consider familia mea.
Sunt american pentru c eu cred n idealurile Americii. Iubesc aceast ar i
pe locuitorii ei. Nu iubesc guvernul ei. Nu pot iubi ceva care nu-mi inspir

ncredere i niciodat n-o s mai am ncredere n nici un guvern, de nicieri. V


tulbur?
Da. neleg. Dar este deprimant.
Ca indivizi, ca familii, ca vecini, ca membri ai unei comuniti, ca
oameni de orice ras i cu diferite opiuni politice sunt de obicei cumsecade,
amabili, miloi. Dar n interiorul corporaiilor imense sau al guvernelor, dac
ajung s in puterea n minile lor, unii devin montri chiar fiind bine
intenionai. Nu pot fi loial unor montri. Dar voi fi loial familiei mele, vecinilor,
comunitii.
Cred c e destul de cinstit.
Rosie, osptria de la Ua Roie, nu a fcut parte dintre oamenii de pe
vas. Totui, mama ei a fost vietnamez, iar tatl ei, un american care a murit
acolo, deci este un membru al comunitii mele.
Spencer fusese att de fermecat de povestirea lui Louis Lee, nct uitase
de rugmintea care declanase aceste amintiri ngrozitoare. Vroia s discute cu
Rosie, ct mai curnd posibil. Avea nevoie de numele ei de familie i de adres.
Nu trebuie ca Rosie s fie amestecat n toate astea mai mult dect
este deja, zise Lee. Le-a spus acelor ini mincinoi venii s-o interogheze c tie
foarte puine despre doamna Keene, i eu vreau s-o in ct mai departe de ei.
Eu doresc numai s-i pun cteva ntrebri.
n caz c anumii oameni te vd cu ea i te recunosc ca fiind omul care
se gsea asear n cas, vor gndi c Rosie a fost mai mult dect o prieten de
la serviciu a doamnei Keene dei de fapt chiar asta a i fost.
Voi fi discret, domnule Lee.
Da. Acesta este singurul lucru pe care i-l cer.
O u se deschise ncet, iar Spencer se rsuci n scaun pentru a-l vedea
pe mnuitorul de erveele, escorta politicoas, ntorcndu-se acum n camer.
Nu-l auzise cnd ieise.
Fata i amintete de el. Am aranjat, i spuse lui Louis Lee n timp ce
se apropie de Spencer i i nmna o bucic de hrtie.
La ora unu, zise Louis Lee, Rosie v va ntlni la aceast adres. Nu
este apartamentul ei n caz c ar fi supravegheat.
Iueala cu care fusese aranjat ntlnirea, fr nici un schimb de cuvinte
ntre cei doi, i se pru aproape magic lui Spencer.
Nu va fi urmrit, adug Lee, ridicndu-se de pe scaun. Asigur-te c
nici tu nu vei fi.
Ridicndu-se i el n picioare, Spencer zise:
Domnule Lee, dumneavoastr i familia dumneavoastr.
Da?
Impresionant.
Louis Lee se nclin uor. Apoi, ntorcndu-se i ndreptndu-se spre
birou, spuse:
nc un lucru, domnule Grant.
n timp ce Lee deschidea un sertar, Spencer avu sentimentul bizar c
domnul acela sftos, blnd i cu o voce prietenoas urma s scoat un pistol cu

amortizor i s-l mpute. Paranoia semna cu o injecie cu amfetamin


administrat direct n inim.
Lee reveni cu ceea ce prea a fi un medalion de jad prins pe un lnior
din aur.
Cteodat dau aa ceva unor oameni care par s aib nevoie.
Pe jumtate nfricoat c ambii brbai i-ar putea auzi btile nebuneti
ale inimii, Spencer accept cadoul.
Avea un diametru de cinci centimetri. Pe o parte era gravat capul unui
dragon. Pe cealalt, un fazan la fel de stilizat.
Pare a fi prea scump ca s.
Este numai steatit. Fazani i dragoni, domnule Grant. Avei nevoie de
fora lor. Prosperitate i via lung.
Balansnd medalionul pe lnior, Spencer spuse:
Un talisman?
Foarte eficient, zise Lee. Ai remarcat-o pe Quan Yin cnd ai intrat n
restaurant?
Poftim?
Statuia din lemn de lng ua principal.
Da. Femeia cu chip blnd.
n ea zace un spirit care i mpiedic pe dumani s-mi calce pragul.
Lee devenise solemn, la fel ca atunci cnd evocase evadarea din Vietnam.
Ajut n special la ndeprtarea invidioilor, iar invidia se afl pe locul
al doilea, dup autocomptimire, n topul celor mai periculoase sentimente.
Dup o via ca a dumneavoastr, cum mai putei crede una ca asta?
Trebuie s credem n ceva, domnule Grant.
i strnser minile.
Lund bileelul i medalionul, Spencer i urm nsoitorul, ieind din
camer.
n lift, amintindu-i schimbul rapid de cuvinte dintre escort i brbatul
chel, petrecut atunci cnd intraser pentru prima dat n hol, Spencer zise:
Am fost controlat de arme, nu?
nsoitorul pru amuzat de ntrebare, dar nu rspunse. Un minut mai
trziu, la ua principal, Spencer se opri pentru a o studia pe Quan Yin.
El chiar crede c reuete s-i ndeprteze pe dumani?
Dac aa crede, nseamn c aa e, spuse nsoitorul. Domnul Lee este
un om mare.
Spencer l privi.
Ai fost i dumneavoastr pe vas?
Aveam numai opt ani. Mama mea a fost femeia care a murit de sete cu
o zi nainte de a fi salvai.
Susinea c n-a salvat pe nimeni.
Ne-a salvat pe toi, murmur nsoitorul i i deschise ua.
Pe trotuarul din faa restaurantului, pe jumtate orbit de lumina
puternic a soarelui, agasat de zgomotele traficului rutier i al evilor de
eapament, Spencer se simi de parc tocmai s-ar fi trezit dintr-un vis. Sau
poate c tocmai plonjase ntr-unul.

Tot timpul ct se aflase n restaurant i n ncperile din subsol, nimeni


nu-i studiase cicatricea.
i rsuci privirea ctre ua din sticl a restaurantului. Brbatul a crui
mam murise de sete n Marea Chinei de Sud se nvrtea acum printre mese,
mpturind erveele albe din pnz n forme fanteziste.
Laboratorul de amprente, unde David Davis i un tnr asistent l
ateptau pe Roy Miro, era una dintre cele patru camere ocupate de Echipa de
Analiz a Amprentelor. Computere pentru procesri de imagini, monitoare de
nalt rezoluie i multe alte piese de echipament se gseau n cantiti
uimitoare.
Davis se pregtea s developeze amprentele de pe fereastra de la baie a
bungaloului din Santa Monica. Zcea pe suprafaa de marmur a unei
banchete din laborator o ram complet cu sticla intact, avnd ataat o
balama corodat dintr-un aliaj de cupru i zinc.
Asta-i important, l avertiz Roy n timp ce se apropia de ei.
Bineneles, toate sunt importante, zise Davis.
Asta este i mai important. i urgent.
Roy simea o antipatie accentuat fa de laborant, nu din cauza numelui
su ciudat, ci fiindc ntotdeauna avea un entuziasm obositor. nalt, subire ca
o barz, cu prul blond i srmos, David Davis nu mergea niciodat, ci nvlea,
o zbughea, alerga. Nu se rsucea, ci ntotdeauna prea s se nvrteasc. Nu
arta nspre ceva, ci i nfigea degetul. Roy Miro, care evita extremele de
nfiare sau de comportament n public, l gsea pe Davis deranjant de
teatral.
Asistentul cunoscut lui Roy numai sub numele de Wertz era o
creatur palid care i purta halatul de laborator ca pe o sutan de novice
umil dintr-un seminar. Cnd nu se grbea s-i aduc lui Davis ceva, orbita n
jurul efului su plin de o adoraie pioas. Pe Roy l ngreoa.
Lanterna nu ne-a folosit la nimic, spuse David Davis, rotindu-i vioi o
mn pentru a indica un mare zero. Zero! Nici cel mai mrunt indiciu. Ccat!
Lanterna aia e o bucat de ccat! N-are nici o suprafa neted. Oel rugos, oel
cu striaii, oel n ptrele, dar nu neted.
Foarte ru.
Foarte ru? Se holb Davis, de parc Roy ar fi reacionat la tirea
asasinrii Papei ridicnd din umeri i chicotind. E ca i cum blestemia aia ar
fi fost fabricat pentru hoi i criminali lanterna oficial a Mafiei, pentru
numele lui Dumnezeu!
Wertz murmur aprobator:
Pentru numele lui Dumnezeu.
Aa c hai s ne ocupm de fereastr, zise Roy nerbdtor.
Da, avem sperane mari cu fereastra, spuse David smucindu-i capul
n sus i n jos ca un papagal care ascult muzic reggae. Vezi tu, a fost vopsit
cu multe straturi de lac verde-glbui, pentru a rezista aburului de la du.
Neted. Davis i dirija privirea spre mica fereastr care zcea pe bancheta din
marmur. Dac exist ceva pe ea, nici o problem.
Cu ct mai repede, cu att mai bine, accentu Roy.

ntr-un col al laboratorului, sub capacul unui ventilator, trona un


acvariu gol, de treizeci i apte de litri. Purtnd mnui chirurgicale, Wertz
apuc fereastra de margini i o transport pn la acvariu. Dac ar fi fost un
obiect mai mic, l-ar fi suspendat de srme prinse n crlige cu arcuri. Fereastra
fiind ns prea grea i prea voluminoas, Wertz o introduse n acvariu i o
rezem de unul dintre perei. Se potrivi perfect.
Davis puse trei ghemotoace de vat ntr-un vas Petri pe care l aez pe
fundul acvariului. Utiliza o pipet pentru a picura civa stropi de ciano-acril de
metil-ester pe vat. Cu alt pipet, aplic o cantitate similar de soluie de
hidroxid de sodiu.
Imediat, un nor de vapori de ciano-acril se ridic din acvariu spre capacul
ventilatorului.
Amprentele ascunse, lsate de micile cantiti de grsime, de transpiraie
i de murdrie, rmneau de obicei invizibile cu ochiul liber pn cnd nu erau
presrate cu una dintre urmtoarele substane: praf, iod, soluie de nitrat de
argint, ninhidrid sau vapori de ciano-acril, care ddeau adesea cele mai
bune rezultate pe materiale neporoase ca sticla, metalul, plasticul i lacurile
solide. Vaporii se condensau rapid n rini pe orice suprafa, dar mai lent pe
grsimi.
Procesul dura cel puin treizeci de minute. Dac ar fi lsat fereastra n
acvariu mai mult de aizeci de minute, s-ar fi depus att de mult rin, nct
detaliile amprentelor s-ar fi pierdut. Davis stabili un termen de patruzeci de
minute i l puse pe Wertz s urmreasc procedeul.
Aceste patruzeci de minute fur un comar pentru Roy, deoarece David
Davis, un inegalabil circar al tehnicii, insist s-i arate ultimele achiziii,
desigur nouti n domeniu, ale echipamentului din laborator. Cu o mulime de
gesturi i exclamaii, cu ochii ca ai unei psri, dou mrgele strlucitoare,
tehnicianul zbovi asupra fiecrui detaliu mecanic un timp chinuitor de lung.
Cnd Wertz anun c scosese fereastra din acvariu, Roy era deja
extenuat. Melancolic, revzu dormitorul familiei Bettonfield: inuse mna
frumoasei Penelope, ascultase Beatles. Fusese att de relaxat.
Morii constituiau uneori o companie mai agreabil dect viii.
Wertz i conduse la o mas de fotografiat pe care aezase fereastra de la
baie. Un Polaroid CU-5 fusese fixat pe un suport deasupra mesei, cu obiectivul
nclinat n jos, pentru a realiza prim-planurile amprentelor.
Fereastra se gsea cu faa care se aflase spre interiorul bungaloului n
sus probabil c brbatul misterios o atinsese n fuga sa. Cea exterioar,
bineneles, fusese splat de ploaie.
Dei un fundal negru ar fi fost ideal, lacul verde-glbui contrasta
suficient de puternic cu straturile striate de ciano-acril. O examinare
minuioas cu ochiul liber nu ar fi dezvluit nimic pe sticl sau pe ram.
Wertz stinse panourile fluorescente din tavan, cufundnd laboratorul
ntr-o bezn tulburat numai de lumina firav a zilei care se scurgea pe lng
obloanele Levolor. Chipul su palid prea vag fosforescent n acea obscuritate,
parc ar fi fost masca unei creaturi ce slluia ntr-o grot subacvatic.
O lumin oblic ne va dezvlui cte ceva, spuse Davis.

O lamp cu halogen, cu un abajur conic i un cablu metalic flexibil drept


gt, atrna alturi dintr-un suport de pe perete. Davis o lu, o aprinse i o
mic ncet pe suprafaa ferestrei, direcionnd razele n diverse unghiuri
ascuite de-a lungul ramei.
Nimic, zise nerbdtor Roy.
S-ncercm geamul, spuse Davis, luminnd mai nti ntr-o direcie,
apoi n alta, studiind i sticla la fel cum studiase rama.
Nimic.
Pudr magnetic, propuse Davis. Asta-i soluia.
Wertz aprinse luminile fluorescente. Se duse pn la cabinetul cu
materiale i se ntoarse cu un recipient de pudr magnetic i cu un dispozitiv
de aplicare numit Magna-Brush, care i erau cunoscute lui Roy.
uvoaie de praf negru se revrsar din dispozitiv i se fixar n locurile
unde se gseau urme de grsime sau transpiraie. Surplusul fu ndeprtat cu
ajutorul periei. Avantajul pudrei magnetice consta n faptul c nu se depunea
n cantiti mari dect pe locurile suspecte.
Wertz acoperi fiecare centimetru ptrat de ram sau sticl. Nici o
amprent.
OK, bine, excelent, aa s fie! Exclam Davis, frecndu-i minile una
de alta, scuturndu-i capul, pregtit pentru marea confruntare. Fir-ar s fie,
nc nu suntem scoi din joc. S fiu al naibii! De-asta uneori munca devine o
distracie.
Ce e uor e pentru fraieri, spuse Wertz cu un rnjet, evident
repetndu-i una dintre maximele lui favorite.
Exact! Zise Davis. Ai dreptate, maestre Wertz. Iar noi nu suntem chiar
fraieri.
Problema prea s-i mbete periculos de tare.
Roy se uit intenionat la ceas.
n timp ce Wertz ndeprt recipientul cu pudr magnetic i dispozitivul
de aplicare, Davis i trase pe mini o pereche de mnui din latex i transport
cu grij fereastra ntr-o camer alturat, mai mic dect laboratorul. O aez
ntr-o chiuvet i nfac una dintre cele dou sticle din plastic de pe mas.
Soluie de metanol i rodamin 6G, explic Davis ca i cum Roy ar fi
tiut ce nseamn sau ar fi pstrat aa ceva n frigiderul su de-acas.
Chiar n acel moment, Wertz intr i zise:
O cunoteam pe una, Rodamina, care locuia n apartamentul 6G, pe
partea cealalt a coridorului.
i mirosea tot aa? ntreb Davis.
Ceva mai picant, spuse Wertz i rse laolalt cu Davis.
Glume rsuflate. Roy le gsea plicticoase, nu amuzante. Presupunea c
ar fi trebuit s-l distreze.
nlocuind prima sticl cu a doua, David Davis relu:
Metanol simplu. Elimin excesul de rodamin.
Rodamina este mereu n exces i n-o poi spla sptmni ntregi,
spuse Wertz i izbucnir din nou n rs.
Roy i ura cteodat slujba.

Wertz aliment un generator laser cu ioni de argon, apoi aps pe nite


butoane.
Davis duse fereastra la masa pentru verificri laser.
ncntat c aparatul era pregtit, Wertz distribui ochelarii de protecie.
Davis stinse neoanele. Un singur triunghi de lumin palid se prelingea pe sub
u din laboratorul alturat.
Punndu-i ochelarii, Roy se nghesui n jurul mesei mpreun cu cei doi
tehnicieni.
Davis porni laserul. Imediat ce raza sinistr de lumin atinse captul
ramei, apru o amprent, accentuat de rodamin: spirale ciudate,
luminescente.
Uite jigodia! Spuse Davis.
Poate fi amprenta oricui, l temper Roy. Vom vedea.
Wertz interveni:
Pare a fi degetul mare.
Lumina se mic. i mai multe amprente sclipir magic n jurul
mnerului i al ncuietorii din mijlocul prii de jos a ramei. Un ciorchine: unele
pariale, altele mzglite, cteva ntregi i clare.
Dac a fi un parior, spuse Davis, a pune la btaie o avere c
fereastra fusese recent splat, apoi tears cu o crp, i asta ne ngusteaz
cmpul de aciune. Pun pariu c toate amprentele aparin aceleiai persoane,
au fost lsate la acelai moment de ctre omul tu de asear. Le-am detectat
mai greu ca de obicei pentru c nu a avut palmele prea grase.
Da, aa-i, se plimbase prin ploaie, spuse excitat Wertz.
David complet:
i poate c i-a uscat minile pe ceva cnd a intrat n cas.
Nu exist glande colectoare de grsime n interiorul palmei, se simi
Wertz obligat s-i explice lui Roy. Amprentele devin uleioase numai dac i
atingi faa, prul sau alte pri ale corpului. Fiinele umane par s-i ating
necontenit trupurile.
i tu acum, spuse Davis zeflemitor, cu o voce serioas, fr chestii dastea pe aici, maestre Wertz.
Rser amndoi.
Ochelarii l strngeau pe Roy, provocndu-i un nceput de migren.
Sub lumina alunecoas a laserului, apru o alt amprent.
Pn i Maica Tereza, chiar dac ar fi luat pastile de amfetamin, tot ar fi
teribil de deprimat n compania lui David Davis i a creaturii Wertz. Dar Roy
simea cum i crete buna dispoziie pe msur ce apreau alte i alte amprente
luminoase.
Brbatul cel misterios nu avea s rmn prea mult timp un mister.
Capitolul VII.
Ziua era plcut, dar nu ndeajuns de cald pentru a sta la soare. Cu
toate acestea, pe plaja Venice, Spencer vzu ase tinere n costum de baie,
frumos bronzate, i doi brbai cu slipuri nfiorate n stil hawaiian, toi ntini
pe prosoape mari, cu pielea de gin pe ei, dar curajoi.

Doi tineri musculoi i desculi, n pantaloni scuri, nlaser un fileu de


volei. Jucau un meci plin de energie, cu multe srituri, gfieli i strigte de
victorie. Pe pavajul promenadei, civa oameni alunecau pe patine cu rotile i
skateboard-uri, unii chiar n costum de baie. Un brbat brbos, purtnd blue
jeans i un tricou negru, mnuia un zmeu rou, cu o coad lung din panglici
stacojii.
Toi depiser vrsta liceului, fiind suficient de mari, nct s
munceasc n acea dup-amiaz de joi. Spencer se ntreb ci dintre ei erau
victime ale ultimei recesiuni i ci rmseser nite adolesceni eterni, trind
pe banii prinilor sau ai societii. California fusese dintotdeauna un adevrat
cmin pentru acetia din urm; din cauza politicii economice, recent apruser
i hoarde ale primilor, i, o dat cu ele, rivalitatea.
Rosie sttea cu spatele la o mas pentru picnic, pe o banc din lemn
rou, ntr-o zon cu iarb, la umbra unui enorm palmier.
Purta sandale, pantaloni albi i o bluz purpurie, iar frumuseea sa
exotic te frapa mult mai tare dect n lumina sumbr de la Ua Roie. Sngele
mamei vietnameze i al tatlui afro-american era vizibil n trsturile ei, cu
toate c nu sugera motenirea etnic pe care o ntruchipa. n schimb, prea o
superb Ev a unei noi rase: o femeie perfect, inocent, fcut pentru un nou
Eden.
ns linitea inocenei nu o ptrunsese. Arta ncordat i ostil n timp
ce privea marea i cnd, rsucindu-se, l vzu pe Spencer. Dar apoi l remarc
pe Rocky, i zmbi cu larghee.
Ce scumpete! Se aplec n fa, fcndu-i semn cu minile s vin la
ea. Aici, iubitule! Aici, scumpete!
Rocky care pn atunci opise fericit, dnd din coad, copleit de
privelitea plajei ncremeni cnd se vzu confruntat cu frumuseea care l
chema drgstos de pe banc. Coada i alunec ntre picioare. Se ncord i se
pregti s fug n caz c s-ar fi apropiat de el.
Cum l cheam? ntreb Rosie.
Rocky. E timid. Spencer se aez la cellalt capt al bncii.
Vino aici, Rocky, ncerc ea s-l nduplece.
Cinele i ridic privirea i o studie cu pruden.
Care-i problema, scumpete? Nu vrei s fii mbriat i mngiat?
Rocky scnci. Se ls pe lbuele din fa, cltinndu-i fundul, ns nu
reui s mai dea i din coad. ntr-adevr, vroia s fie mbriat. Dar nu avea
ncredere n ea.
Cu ct te apropii de el, cu att o s se retrag. Ignor-l i poate ai
anse s capete ncredere n tine.
Cnd Rosie ncet s-i mai vorbeasc i i ndrept spatele, Rocky se
sperie teribil. Se ddu civa pai napoi, studiind-o i mai precaut.
ntotdeauna a fost att de timid? ntreb Rosie.
De cnd l cunosc. Are patru sau cinci ani, dar l am numai de doi. Am
vzut un anun mititel n ziar, din cele care apar n fiecare vineri i care caut
adpost pentru animale. Nimeni nu l-ar fi adoptat, aa c ar fi trebuit s-l
adoarm.

E att de drgu! Oricine l-ar fi adoptat.


Arta mult mai ru pe atunci.
S nu-mi spui c a mucat pe cineva. Nu scumpetea asta.
Nu. Niciodat nu a ncercat s mute. A ptimit prea multe. Scncete
i tremur de fiecare dat cnd vrei s te apropii de el. Dac l atingi, se face
ghem, i nchide ochii i scheaun, de parc l-ar durea orice atingere.
Maltratat? Spuse ea, ncruntndu-se.
Mda. n mod normal, cei de la Serviciul de Ecarisaj nu ar fi dat nici un
anun pentru el. Nu avea prea multe anse de a fi adoptat. Mi-au zis c dac
un cine e att de mutilat din punct de vedere emoional e mai bine s nu se
ncerce plasarea lui, preferabil s-l adoarm.
Privind cu drag dulul care nc o studia, Rosie ntreb:
Ce i s-a ntmplat?
N-am ntrebat. N-am vrut s tiu. Exist multe lucruri n via pe care
mi doresc s nu le fi aflat. Pentru c acum nu le mai pot uita.
Femeia se uit n ochii lui.
Ignorana nu-i o fericire, dar cteodat.
. Ne poate face s dormim nopile, ncheie ea.
Avea peste douzeci de ani, poate chiar treizeci. Ieise de mult din
copilrie, pe vremea cnd bombele i gloanele distruseser Asia, cnd Saigonul
czuse i soldaii nvingtori i nfcaser prada de rzboi n timpul beiilor,
cnd se deschiseser lagrele de reeducare. Probabil avea vreo opt-nou ani. De
pe atunci drgu: cu prul negru i mtsos, cu ochii imeni. i mult prea
mare pentru a i se putea estompa vreodat amintirile acelor terori, aa cum se
ntmpl n general cu durerile naterii sau cu spaimele nocturne din ptuul
de copil.
Asear, la Ua Roie, cnd Rosie zisese c trecutul colegei sale fusese
marcat de suferin, nu i exprimase vreo bnuial sau vreo intuiie. Dorise s
spun c pe chipul Valeriei vzuse o durere pe care ea nsi o cunotea att de
bine.
Spencer i mut privirea spre talazurile care se sprgeau uor de rm.
Aruncau pe nisip o spum permanent schimbtoare, o dantelrie nesfrit.
Oricum, zise el, dac l ignori pe Rocky, s-ar putea s vin la tine. Sau
poate c nu. Cine tie.
Privi la zmeul cel rou. Zbura i dansa nfierbntat, sus pe cerul
albastru.
De ce vrei s-o ajui pe Val? ntreb ea ntr-un sfrit.
Pentru c are necazuri. i, dup cum ai spus i tu asear, este o
persoan deosebit.
O placi?
Da. Nu. Nu n felul n care crezi.
Atunci, cum?
Spencer nu putea s-i explice. Nici el nu era n stare s neleag.
i cobor privirea de la zmeul cel rou. Rocky se furia spre captul
bncii, urmrind-o pe Rosie tot att de asiduu pe ct se strduia i ea s-l
ignore. Rmsese la o distan suficient de mare.

De ce vrei s-o ajui? Insist Rosie.


Rocky ncepu s se apropie.
Niciodat s nu mini un cine.
Spencer repet mrturisirea pe care i-o fcuse lui nsui, cu o sear n
urm, n main.
Pentru c doresc s-mi regsesc viaa.
i crezi c vei izbuti ajutnd-o pe Val?
Da.
Cum?
Nu tiu.
Cinele se strecur din raza lor vizual n spatele bncii.
Rosie spuse:
Consideri c ea face parte din viaa pe care o caui. i dac nu e aa?
Privi la patinatorii pe rotile. Alunecau undeva departe, de parc ar fi fost
nite umbre spulberate de vnt.
Pn la urm se ncumet:
Nu va fi mai ru dect acum.
i ea?
Nu vreau de la ea nimic din ceea ce n-ar dori s-mi dea.
Dup o scurt tcere, femeia zise:
Eti un tip ciudat, Spencer.
tiu.
Foarte ciudat. Eti cumva i deosebit?
Eu? Nu.
Aa, ca Valerie?
Nu.
Ea merit s fie tratat altfel.
Eu nu.
Auzi un zgomot foarte vag n spate i tiu c Rocky se tra pe burt, n
partea opus a bncii, ncercnd s se apropie de femeie, dorind s i simt mai
bine mirosul.
A vorbit cu tine destul timp mari noapte, zise Rosie.
Nu rspunse, lsnd-o s se hotrasc n privina lui.
i am vzut. De dou orI. Ai fcut-o s rd.
El atept.
OK, relu Rosie, de cnd m-a sunat domnul Lee, am ncercat s-mi
amintesc orice ar fi spus Valerie care s te ajute s o gseti. Dar nu-i prea
mult. Ne-am plcut imediat i ne-am mprietenit pe loc. Dar discutam n special
despre munc, despre filme sau cri, despre nouti i probleme actuale, nu
despre cele trecute.
Unde a locuit nainte s vin n Santa Monica?
Nu mi-a spus.
N-ai ntrebat-o? Crezi c e posibil s fi trit n preajma Los Angelesului?
Nu. Nu cunotea oraul.
A menionat vreodat unde s-a nscut, unde a copilrit?

Nu tiu de ce, dar cred c pe undeva n est.


i-a povestit vreodat ceva despre mama sau tatl ei, ori despre frai?
Nu. Dar dac pomenea cineva despre familie, cpta o privire trist.
Cred c, probabil. Toi sunt mori.
Se uit atent la Rosie.
Deci n-ai ntrebat-o despre ei?
Nu. E doar un sentiment.
A fost vreodat cstorit?
Poate. N-am ntrebat.
Cam puine ntrebri pentru o prieten.
Rosie ddu afirmativ din cap.
Fiindc tiam c nu mi-ar fi putut spune adevrul. Nu am att de
muli prieteni apropiai, domnule Grant, aa c nu am vrut s stric relaia
dintre noi punnd-o ntr-o situaie n care ar fi fost nevoit s mint.
Spencer i duse mna la fa. n aerul fierbinte, i simi cicatricea
ngheat sub vrfurile degetelor.
Brbosul nfura ncet sfoara zmeului. Imensa nestemat purpurie
ardea pe cer. Coada sa de panglici flfia ca un stindard.
Deci, zise Spencer, i-ai dat seama c fugea de cineva?
Mi-am nchipuit c de un so ru care o btea.
Ce, vrei s spui c de obicei nevestele fug de soii ri, lundu-i viaa
de la capt, n loc s divoreze?
Aa fac n filme. Dac sunt foarte violeni.
Rocky iei de sub banc. Apru lng Spencer, dup ce se nvrti n loc.
Nu-i mai inea coada ntre picioare, dar nici nu ddea din ea. O studia intens
pe Rosie, n timp ce se furia de-a lungul mesei.
Prefcndu-se c nu remarc prezena cinelui, Rosie relu:
Nu-mi dau seama dac te va ajuta. Dar din puinele lucruri pe care mi
le-a zis tiu c totui cunotea oraul Las Vegas. A fost acolo o dat, sau poate
de mai multe ori.
S fi locuit acolo?
Rosie ridic din umeri.
i plac jocurile. Se pricepe. Scrabble, ah, Monopoly. Alteori jucam
cri gin rummy sau pinacle. Ar fi trebuit s-o vezi amestecnd i mprind
crile. Pur i simplu nu o puteai urmri.
Crezi c a nvat asta n Las Vegas?
Ridic iari din umeri.
Rocky se aez pe iarb n faa lui Rosie, privind-o cu o dorin arztoare,
dar rmnnd la trei metri distan.
S-a decis c nu are ncredere n mine, zise ea.
Nimic personal, o asigur Spencer ridicndu-se n picioare.
Poate c tie.
Ce?
Animalele tiu unele lucruri, spuse ea solemn. Simt rnile.

Tot ceea ce vede Rocky este o doamna frumoas care vrea s-l
mbrieze, i nnebunete pentru c nu are de ce s se team, dect de el
nsui.
Ca i cum i-ar fi neles stpnul, Rocky gemu patetic.
Simt rnile, repet ea ncet. El tie.
Eu nu vd dect o femeie drgu ntr-o zi nsorit.
Un om poate face lucruri ngrozitoare pentru a supravieui.
Asta-i valabil pentru toi, spuse Spencer, dei sesiz c ea vorbise mai
mult pentru sine dect pentru el. Vechile rni se vindec n timp.
Niciodat complet.
Prea c nu se mai uit la cine, ci la marginea ndeprtat a unui pod
peste timp.
Spencer nu gsi nimic de adugat.
La limita dintre iarb i nisip, brbosul nfura sfoara de parc ar fi
pescuit n ceruri. Zmeul rou-sngeriu cobor gradat, cu coada zbtndu-i-se
aidoma unui mnunchi de foc.
Spencer i mulumi lui Rosie pentru c acceptase ntlnirea. Ea i ur
noroc, iar el se ndeprt mpreun cu Rocky.
Cinele se opri n repetate rnduri i se uit la femeia rmas pe banc,
zbughind-o apoi s-l ajung din urm pe Spencer. Dup ce se ndeprtaser
vreo cincizeci de metri, Rocky scp un ltrat scurt i se npusti napoi la masa
de picnic.
Spencer se ntoarse curios.
Pe ultimii metri, celul i pierdu curajul. Frn brusc, apoi naint
ovielnic, cu capul plecat, timid, tremurnd i dnd din coad.
Rosie pi pe iarb i l mbria pe Rocky. Rsul ei cristalin rsun
peste parc.
Un cine bun, spuse ncetior Spencer.
Juctorii musculoi de volei fcur o pauz pentru a-i lua nite cutii de
Pepsi dintr-un rcitor Styrofoam.
Brbosul i coborse zmeul i o pornise spre parcare, trecnd pe lng
Spencer. Arta ca un profet nebun: nepieptnat; nesplat; privire fix, ochi
profunzi i albatri; nas coroiat; buze palide; dini stricai i galbeni. Pe tricoul
lui negru scria cu rou: NC O ZI FRUMOAS N INFERN. i arunc lui
Spencer o cuttur furioas, strngndu-i zmeul de parc orice creatur n
via nu i-ar fi dorit dect s i-l fure, i iei ano din parc.
Spencer realiz c i dusese mna la cicatrice cnd nebunul se uitase la
el. O ls jos imediat.
Rosie sttea acum la civa pai de mas, alungndu-l pe Rocky, aparent
admonestndu-l pentru c i lsase stpnul s l atepte. Se afla n plin
soare, departe de umbra palmierilor.
n timp ce cinele i prsea fr tragere de inim noua lui prieten, pe
Spencer l frap nc o dat frumuseea ireal a femeii. Dac i-ar fi dorit s
joace rolul de Mntuitor sau de vindector, ea ar fi avut probabil mai mult
nevoie de el dect cea dup care ofta. ns era topit dup Valerie, nu dup
Rosie, pentru nite motive pe care nu i le putea explica se acuza numai de

obsesii, de faptul c se lsase n voia curenilor ntunecai i de neneles ai


subcontientului su, fr s-i pese unde aveau s-l poarte.
Cinele l ajunse gfind i rnjind.
Rosie ridic o mn, fcndu-i semne de rmas-bun.
Spencer i rspunse.
Poate faptul c o cuta pe Valerie Keene nu reprezenta chiar o obsesie. l
cuprinse apoi sentimentul stnjenitor c ea era zmeul, iar el sfoara. O putere
misterioas s-o numim destin l ncovoia, nfura sfoara pe mosor, l trgea
inexorabil spre ea, nepermindu-i nici o ncercare de a se opune.
n timp ce marea se rostogolea dinspre ndeprtata Chin i clipocea la
mal, n timp ce lumina soarelui traversa o sut patruzeci de milioane de
kilometri prin spaiul lipsit de aer pentru a rsfa trupurile aurii ale tinerelor
n costum de baie, Spencer i Rocky se ntoarser la main.
Cu Roy Miro n urma lui, David Davis se npusti n camera principal
pentru prelucrri de date innd fotografiile celor mai reuite dou amprente de
pe fereastra de la baie. I le duse Nellei Shire, la unul dintre terminale.
Asta este fr discuie de la degetul mare, i zise Davis. Cealalt poate
fi de la un index.
Shire avea cam patruzeci i cinci de ani, o fa ascuit ca de vulpe, pr
portocaliu i crlionat i unghii date cu oj verde. Jumtate dintre pereii
cmruei fuseser decorai cu trei fotografii decupate din revistele pentru
ntreinere fizic: brbai uriai, ncordai, n slipuri minuscule.
Observndu-i pe culturiti, Davis nmrmuri i spuse:
Duduie Shire, v-am mai zis c aa ceva este inacceptabil. Trebuie s
scoatei afiele astea.
Corpul uman e o art.
Davis se nroi:
tii c se pot interpreta ca agresiune sexual la locul de munc.
Mda? Lu fotografiile amprentelor de la el. De cine?
De orice brbat care intr n aceast ncpere.
Nimeni dintre cei care lucreaz aici nu arat ca tia. Pn cnd nu
apare vreunul la fel, nu e cazul s-i fac griji cineva din pricina mea.
Davis desprinse un afi, apoi nc unul.
Ultimul lucru pe care mi-l doresc este o not n dosar, spunnd c am
aprobat aa ceva n departamentul meu.
Dei Roy credea n legea pe care Nella Shire o violase, era contient de
ironia ngrijorrii lui Davis cu privire la ntinarea dosarului su din cauza
toleranei la agresiune sexual. n fond, Agenia Fr Nume pentru care lucrau
reprezenta o organizaie ilegal; nu rspundea n faa nici unei autoriti
oficiale alese prin vot; mai mult, fiecare aciune a lui Davis din timpul oricrei
zile de munc viola o lege sau alta.
Bineneles, la fel ca majoritatea personalului Ageniei, Davis nu tia c
este un instrument ntr-o conspiraie. i primea salariul de la Departamentul
de Justiie i i nchipuia c figureaz ca funcionar n cadrul lui. Dei
semnase un angajament secret, avea senzaia c face parte dintr-un grup legal

chiar dac posibil controversat de lupt mpotriva crimei organizate i a


terorismului internaional.
n timp ce Davis rupea al treilea afi i l mototolea n pumn, Nella Shire
spuse:
Poate c urti att de tare pozele astea pentru c te nnebunesc pe
tine, i tu nu poi accepta aa ceva despre propria ta persoan. Te-ai gndit
vreodat la asta? Se uit la fotografiile amprentelor. Deci ce vrei s fac eu?
Roy vzu c Davis se stpnea s nu-i rspund primul lucru care-i
trecuse prin cap. n schimb, el zise:
Avem nevoie s tim cui aparin. Trecei prin Mama, intrai n Divizia
de Identificare Automat a FBI-ului. ncepei cu Indexul Decriptorilor Lateni.
Biroul Federal de Investigaii stocase n fiiere o sut nouzeci de
milioane de amprente. Dei computerul cel mai modern putea realiza mii de
comparaii pe minut, s-ar fi consumat o mulime de timp dac ar fi trebuit s
cotrobie prin ntreaga arhiv.
Cu ajutorul unui software inteligent numit Indexul Decriptorilor Lateni,
cmpul de cutare se reducea enorm i rezultatele se obineau rapid. Dac ar fi
existat suspeci n vreo serie de crime, ai fi listat primele caracteristici cum ar
fi sexul i vrsta victimelor, metodele de a ucide, cteva asemnri ntre
cadavre, locurile n care fuseser gsite iar indexul ar fi comparat aceste fapte
cu stilul infractorilor deja cunoscui, afind i o list a suspecilor, cu
amprente cu tot. n acest caz ar fi fost necesare numai cteva sute de
comparaii sau chiar mai puine n loc de cteva milioane.
Nella Shire se rsuci spre computer i ncepu:
Deci spunei-mi brfele i eu voi crea un trei-zero-doi.
Nu cutm un criminal cunoscut, zise Davis.
Roy adug:
Credem c omul nostru a fcut parte din forele speciale, sau c poate
a beneficiat de antrenamente, cu arme i strategii speciale.
Toi tipii tia categoric sunt nite duri, bombni Shire, fcndu-l pe
David Davis s-i arunce o privire amenintoare. Armat, marin, infanterie
marin sau aviaie?
Nu tim, zise Roy. Poate c nu ntr-un serviciu militar. Poate c a fost
n vreun departament al poliiei locale sau de stat. Din cte cunoatem, ar fi
putut fi i agent al FBI-ului, n ALA sau ATAF.
Ar mai trebui s introduc nite date care s limiteze cmpul de
cutare, spuse Shire, nerbdtoare, fiindc aa lucreaz acest program.
Din cele aproape dou sute de milioane de amprente aflate n fiierele
FBI-ului, nouzeci de milioane acopereau angajaii federali, personalul militar,
serviciul de informaii, ofierii care aprau legea n state sau n orae i strinii
nregistrai. Dac ar fi tiut c omul lor cel misterios fusese s zicem ofier
n marin, nu ar mai fi trebuit s cerceteze toate cele nouzeci de milioane de
fiiere.
Roy deschise plicul pe care i-l dduse puin mai nainte Melissa Wicklun
de la Analiza Foto. Lu unul dintre portretele proiectate pe computer ale
brbatului necunoscut. Pe spate se aflau datele pe care software-ul de analiz

foto le dedusese din profilul voalat de ploaie al omului surprins n bungalou cu


o sear n urm.
Brbat, cu trsturi caucaziene, ntre douzeci i opt i treizeci i doi
de ani, zise Roy.
Nella Shire tast rapid. Pe ecran apru o list.
Un metru aptezeci i opt nlime, continu Roy. aptezeci i cinci de
kilograme, plus sau minus dou. Brunet, ochi cprui.
ntoarse fotografia pentru a studia portretul din fa, iar David Davis se
aplec s-l vad i el.
O cicatrice serioas pe obraz, relu Roy. Pe partea dreapt. Pornete
de la ureche i se termin lng brbie.
Oare o fi cptat-o n timpul serviciului? Se ntreb Davis.
Probabil. Deci o dat suplimentar ar fi trecerea timpurie n rezerv
sau incapacitatea de a mai profesa.
Indiferent dac a fost trecut n rezerv sau considerat inapt, interveni
Davis excitat, pot s pariez c a fost trimis la un psiholog. O asemenea cicatrice
este o lovitur teribil dat respectului de sine. Teribil!
Nella Shire se nvrti n scaun, nfac portretul din mna lui Roy i se
uit la el.
Nu tiu. Cred c l face s arate sexy. Periculos i sexy.
Ignornd-o, Davis spuse:
Mai nou, guvernul pune la mare pre respectul de sine. Lipsa lui este
primul pas ctre crim sau micri sociale. Nu poi s spargi o banc sau
mcar s jefuieti o btrn, pn nu ajungi tu nsui s te consideri o
lepdtur.
Mda? Se mir Nella Shire, returnndu-i lui Roy portretul. Pi eu am
cunoscut vreo mie de bandii care aveau senzaia c sunt cele mai mari reuite
ale lui Dumnezeu.
Davis spuse hotrt:
Adugai i consultaia la psiholog.
Tast i aceast dat n continuarea listei.
Altceva?
Att. Ct timp o s dureze?
Shire citi lista de pe ecran.
Greu de precizat. Nu mai mult de opt sau de zece ore. Poate mai puin.
Poate mult mai puin. E posibil ca ntr-o or-dou s gsesc numele, adresa i
numrul lui de telefon, i s fiu n stare s v spun pe ce parte a pantalonilor
i-o ine.
David Davis, nc strngnd n pumn culturitii mototolii, ngrijorat de
dosarul su, se art indignat de remarca ei.
Roy era mai mult intrigat.
ntr-adevr? O or-dou?
De ce v-a mini? ntreb ea.
Atunci o s m mai fi pe aici. Avem mare nevoie de biatul sta.
Va fi al vostru, promise Nella Shire i se puse pe treab.

La ora trei, mncar un prnz trziu pe veranda din spate, n timp ce


umbrele lungi ale eucalipilor se furiau suindu-se pe canion, n lumina glbuie
a soarelui de dup-amiaz. Stnd ntr-un balansoar, Spencer nfuleca un
sandvi cu unc i brnz, rcorindu-se cu o sticl de bere. Dup ce hpi un
castron de Purina, Rocky i puse la btaie coada, cea mai trist privire a lui,
cel mai patetic scheunat, trucuri desvrite pentru a ceri bucele de
sandvi.
Laurence Olivier e nimic pe lng tine, i zise Spencer.
Dup ce sandviul se termin, Rocky cobor grbit treptele verandei i
ncepu s traverseze curtea din spate spre cel mai apropiat tufi, pentru a-i
face nevoile.
Stai, stai, stai, i strig Spencer, iar cinele se opri i se uit la el. O s
te ntorci cu blana plin de spini i mi-ar lua o or s i-o perii. N-am timp
pentru aa ceva.
Se ridic din balansoar, se rsuci cu spatele la el i privi pereii cabanei
n timp ce i sorbea ultima nghiitur de bere.
Cnd Rocky termin, intrar n cas, lsnd umbrele copacilor s se
leasc n voie.
n timp ce cinele dormita pe canapea, Spencer se aez la computer i
ncepu s-o caute pe Valerie Keene. Din acel bungalou aflat n Santa Monica, ar
fi putut s plece oriunde, iar el ar fi putut s o caute la fel de bine n
ndeprtatul Borneo ca i alturi, n Ventura. Deci trebuia s se aplece mai
nti asupra trecutului.
Avea un singur indiciu: Vegas. Cri. i zburau pur i simplu printre
degete.
Deoarece cunotea Las Vegasul i se pricepea la crile de joc, era posibil
ca ea s fi locuit acolo i s se fi ntreinut lucrnd la un cazino.
Ca de obicei, Spencer intr mai nti n computerul DPLA. Apoi fcu un
salt ntr-o reea de date interstatal comun, pe care o mai folosise i nainte n
repetate rnduri, iar de acolo se leg, zburnd peste granie, la computerul
Departamentului erifului Districtual din Nevada oraul Las Vegas se afla
sub jurisdicia lui.
Pe canapea, cinele, care sforia, ddu brusc din picioare, alergnd
iepuri n somn. n cazul lui Rocky, probabil c iepurii l urmreau pe el.
Dup ce explor computerul erifului, croindu-i drum n dosarele
personalului din departament i nu numai Spencer descoperi n sfrit un
fiier etichetat NEW CODES. Fu aproape sigur c tia ce conine i vru s-l
acceseze.
NEW CODES era protejat. Pentru a-l sparge trebuia s ai un numr de
acces. De necrezut, n multe agenii de poliie acesta era, de fapt, ori numrul
insignei unui ofier ori, n cazul funcionarilor, numrul de identificare al unui
angajat toate uor de obinut din dosarele personale, adesea lesne de citit.
Deja strnsese vreo cteva numere de insigne pentru a le utiliza la nevoie.
Tast unul dintre ele i NEW CODES se deschise.
Dezvlui o list de coduri numerice cu ajutorul crora putea accesa
depozitele de date din orice computer al vreunei agenii guvernamentale din

Nevada. ntr-o clipit sri prin cyberspaiu din Las Vegas la Comisia de Jocuri
de Noroc din Nevada, n Carson City, capitala statului.
Comisia acorda licenele tuturor cazinourilor din stat i apra legile i
regulile care le guvernau. Oricine dorea s investeasc sau s se angajeze n
domeniul jocurilor de noroc trebuia s se supun unei investigaii pentru a se
dovedi c nu are legturi cu vreun infractor cunoscut. n anii aptezeci, o
comisie puternic i alungase pe majoritatea gangsterilor i capilor Mafiei care
fondaser cea mai important industrie a Las Vegasului spre companii ca
Metro-Goldwyn-Mayer sau Hilton Hotels.
Era logic s presupui c i ceilali angajai ai cazinourilor, nu numai
conducerea de la efi de sal pn la chelnerie fuseser supui acelorai
verificri, chiar dac mai puin amnunite, i li se acordaser legitimaii de
identificare. Spencer cercet meniurile i directoarele, iar n urmtoarele
douzeci de minute descoperi dosarele de care avea nevoie.
Datele referitoare la permisele angajailor din cazinouri se mpreau n
trei directoare: Expirate, Curente, n Ateptare. Deoarece n ultimele dou luni
Valerie lucrase la Ua Roie din Santa Monica, Spencer acces mai nti
Expirate.
n hoinrelile lui prin cyberspaiu, mai vzuse cteva fiiere care fceau
referire la altul de acelai gen i altele care se foloseau n problemele de
aprare naional. Sistemul i permitea s caute un subiect din categoria
Expirate pe baza a douzeci i dou de criterii, de la culoarea ochilor pn la
ultimul loc de munc.
Tast VALERIE ANN KEENE.
n cteva secunde programul rspunse: NECUNOSCUT. Se mut pe
directorul Curente i i introduse numele. NECUNOSCUT.
Spencer ncerc i n Ateptare, dar cu acelai rezultat. Valerie Ann
Keene nu era cunoscut autoritilor jocurilor de noroc din Nevada.
Pentru un moment rmase cu ochii la ecran, descurajat de faptul c
singura lui ans se spulberase. Apoi i ddu seama c femeia fugar probabil
c nu se folosise de acelai nume peste tot, pentru a nu putea fi gsit prea
uor. Dac Valerie locuise i muncise n Las Vegas, aproape sigur c avusese
un nume diferit pe vremea aceea.
Pentru a o descoperi n fiiere, trebuia s procedeze inteligent.
n timp ce atepta ca Nella Shire s l gseasc pe omul cu cicatrice, Roy
Miro fu la un pas s suporte cteva ore de conversaie amabil cu David Davis.
Aproape c ar fi preferat s mnnce o brio mbibat cu acid cianhidric i s
bea dup aceea o cup mare i rece de acid fenic dect s-i mai piard vremea
cu expertul n amprente.
Pretextnd c n-a dormit cu o noapte n urm, cnd de fapt el avusese un
somn inocent, ca de sfnt, dup darul nepreuit pe care l oferise Penelopei
Bettonfield i soului ei, Roy l rug pe Davis s l lase n biroul lui.
Chiar insist, zu, nu mai vreau s aud nimic, absolut nimic! Spuse
Davis gesticulnd i agitndu-i capul. E o canapea acolo. V putei ntinde pe
ea i n-o s m deranjai deloc. Sunt attea de fcut n laborator. Astzi nu mai
am nevoie de birou.

Roy nu se atepta s adoarm. n umezeala rece a camerei, cu obloanele


Levolor perfect nchise, alungnd soarele californian, se gndi c avea s se
ntind pe spate i, uitndu-se la tavan, s vizualizeze relaiile dintre spiritele
umane cu sufletul conectat la puterea misterioas care guverna Cosmosul i
s mediteze la sensul existenei. Era un explorator, iar pentru el cutarea
revelaiilor reprezenta o plcere nesfrit. ns, n mod surprinztor, adormi.
Vis o lume perfect. Nu exista lcomie, nici invidie sau disperare, pentru
c toi erau identici. Exista un sex unic, iar fiinele umane se reproduceau
printr-o partenogenez discret n intimitatea dormitoarelor lor i asta nu
prea des. Aveau pielea de o singur culoare, un albastru-pal, uor fosforescent.
Nimeni nu era prost, dar nici foarte detept. Toat lumea purta acelai model
de haine i tria n acelai gen de case. n fiecare vineri sear se juca bingo la
nivel planetar i toat lumea ctiga, iar smbetele.
Wertz l trezi brusc, iar Roy se ridic absolut buimac, terorizat,
confundnd realitatea cu visul. Privind la faa alb-gelatinoas, ca luna de
rotund a asistentului lui Davis, pe care i-o dezvluia lampa de birou, Roy se
gndi c el mpreun cu toi ceilali oameni artau exact ca Wertz. ncerc s
ipe, dar glasul i pierise.
Apoi Wertz vorbi, trezindu-l complet:
Doamna Shire l-a descoperit. Brbatul cu cicatricea. L-a descoperit!
Cscnd i strmbndu-se alternativ din cauza gustului acru din gur,
Roy l urm pe Wertz n camera unde se procesau datele. David Davis i Nella
Shire stteau n faa computerului, fiecare studiind cte un teanc de foi. n
lumina orbitoare a neoanelor, Roy privi mai nti stnjenit, apoi interesat cum
Davis i nmna, una cte una, paginile scoase pe imprimant; n aceiai timp,
el i Nella Shire le comentau, extrem de agitai.
Numele lui este Spencer Grant, zise Davis. N-are un al doilea
prenume. La optsprezece ani, dup terminarea liceului, s-a nrolat n armat.
Coeficient de inteligen ridicat, motivaie consistent, spuse Nella
Shire. A cerut antrenament la forele speciale. Cavaleria Militar.
A prsit armata dup ase ani, continu Davis, pasndu-i o alt
pagin lui Roy, folosindu-i pregtirea pentru a intra la UCLA.
Inspectnd ultima foaie, Roy ncepu i el:
Materia principal de studiu: criminologia.
Cea secundar: psihologia judiciar, relu Davis. N-a avut vacane, a
srit peste clase i a absolvit n trei ani.
Un tnr grbit, zise Wertz, pentru a-i face s-i aminteasc de faptul
c i el era inclus n echip, s nu-l calce accidental n picioare i s-l
striveasc la fel ca pe un gndac.
n timp ce Davis i ddea lui Roy o alt foaie, Nella Shire interveni:
Apoi a intrat n Academia de Poliie din Los Angeles. A absolvit-o fiind
primul din grup.
ntr-o zi, dup mai puin de un an de activitate pe teren, zise Davis, a
nimerit n mijlocul unor sprgtori de maini n plin aciune. Doi brbai
narmai. L-au zrit n timp ce se apropia de ei i au ncercat s o ia ostatic pe
doamna care se afla la volanul automobilului.

Grant i-a omort pe amndoi, continu Shire. Femeia n-a avut nici
mcar o zgrietur.
A fost acuzat?
Nu. Toi au considerat c focurile au fost absolut justificate.
Uitndu-se rapid peste alt pagin pe care Davis i-o dduse, Roy zise:
Aici scrie c a fost transferat la secia de supraveghere stradal.
Grant se pricepe foarte bine la computere, aa c l-au integrat ntr-o
echip de lupt mpotriva infraciunilor pe computer. O munc numai de birou.
Roy se ncrunt:
De ce? De ce a fost afectat de mpucturi?
Unii dintre ei nu reuesc s se adapteze, explic Wertz cu un aer de
cunosctor. Nu sunt construii dintr-un material potrivit, n-au stomacul
rezistent, sunt mai sensibili.
Judecnd dup nregistrrile edinelor de terapie reparatorie, spuse
Nella Shire, nu a fost afectat. S-a descurcat bine. A cerut transferul, dar nu din
cauza asta.
Probabil c a negat-o, se trezi Wertz, simindu-se un macho, prea
ruinat de slbiciunea lui ca s-o recunoasc.
Oricare ar fi fost motivul, relu Davis, i-a cerut transferul. Apoi, acum
zece luni, dup ce lucrase douzeci i una de luni n acea echip, i-a dat
demisia i din DPLA.
Unde muncete n prezent? ntreb Roy.
Nu tim asta, dar tim unde locuiete, zise David Davis, artndu-i
ostentativ o nou pagin de imprimant.
Studiind adresa, Roy murmur:
Suntei siguri c el este omul nostru?
Shire frunzri propriile sale foi. Scoase o amprent tiprit cu nalt
rezoluie din fiierele de identificare a personalului DPLA, n timp ce Davis i
ntinse fotografiile amprentelor pe care le ridicaser de pe rama ferestrei de la
baie.
Davis spuse:
Dac tii s le compari, o s vezi c de fapt computerul are dreptate
cnd susine c se potrivesc perfect. Perfect. sta-i individul. Fr nici o
ndoial, absolut niciuna.
nmnndu-i lui Roy o alt pagin, Nella Shire explic:
Asta este cea mai recent fotografie din fiierele poliiei.
Din fa i din profil, Grant constituia o copie stranie a portretului
proiectat pe calculator, pe care Melissa Wicklun i-l dduse lui Roy n
Laboratorul de Analiz Foto.
E o poz recent? ntreb Roy.
Cea mai recent din fiierele DPLA, l asigur Shire.
Mult timp dup incidentul cu sprgtorii de maini?
Asta s-a ntmplat cu doi ani i jumtate n urm. Mda, sunt sigur c
fotografia este mult mai recent. De ce?
Cicatricea pare complet vindecat, observ Roy.

O, spuse Davis, n-a cptat cicatricea n lupta aceea, nu, nu atunci. O


are de foarte mult timp, o avea cu mult nainte de a se nrola n armat. Este o
ran din copilrie.
Roy privi fotografia.
Ce ran?
Davis ridic din umerii si ciolnoi, iar braele lungi i se izbir de
halatul alb de laborator.
Nu tim. n dosar nu scrie despre asta. Se spune doar c este cel mai
important semn particular. Cicatrice de la urechea dreapt pn la brbie,
provenit de la o ran din copilrie. Asta-i tot.
Seamn cu Igor, chicoti Wertz.
Mie mi se pare sexy, l contrazise Nella Shire.
Igor, insist Wertz.
Roy se rsuci nspre el.
Cine-i Igor?
Igor. i aminteti din filmele vechi cu Frankenstein. Asistentul
doctorului Frankenstein. Igor. Urtul i btrnul cocoat cu gtul rsucit.
Nu-mi place s m uit la aa ceva, spuse Roy. Glorific violena i
diformitatea fizic. E greos.
Studiind fotografia, Roy se ntreb ce anume i se putuse ntmpla lui
Spencer Grant n copilrie, de rmsese cu o asemenea cicatrice cumplit.
Bietul biat, zise el. Sracul copila. Ce fel de via a dus amrtul, cu
o asemenea infirmitate? Cte rni psihice mai trte oare dup el?
ncruntndu-se, Wertz spuse:
Credeam c este un tip ru, amestecat cumva cu teroritii, nu.
Chiar i cei mai ri, explic rbdtor Roy, merit s fie comptimii.
Acest om a suferit. Se poate vedea asta. Da, trebuie s pun mna pe el i s
apr societatea dar merit s fie tratat cu compasiune, pe ct posibil.
Davis i Wertz l privir, nedumerii. Dar Nella Shire rupse tcerea:
Eti un om bun, Roy.
Roy ddu din umeri.
Nu, spuse ea, eti ntr-adevr un om bun. M simt n siguran cnd
tiu c mai exist i unii aprtori ai legii aa ca tine.
Obrajii lui Roy se nroir uor.
Mulumesc, eti foarte amabil, dar n-am nimic special. Datorit
faptului c Nella, n mod sigur, nu era lesbian i chiar dac avea cu
cincisprezece ani mai mult dect el, Roy i dori ca mcar o singur trstur
de-a ei s fie la fel de atrgtoare ca gura desvrit a Melissei Wicklun. Dar
avea prul prea crlionat i prea portocaliu. Ochii prea reci i albatri, nasul i
brbia prea ascuite, buzele prea severe. Trupul destul de bine proporionat,
departe ns de perfeciune.
n fine, oft Roy, mai bine i fac o vizit acestui domn Grant i l ntreb
ce cuta asear n Santa Monica.
Aezat n faa computerului su, n cabana din Malibu, dar scotocind
adnc n cel al Comisiei pentru Jocuri de Noroc din Nevada n Carson City,
Spencer cuta fiierul permiselor curente ale lucrtorilor n cazinouri, cernd

numele tuturor femeilor care mpreau crile, ntre douzeci i opt i treizeci
de ani, de un metru aizeci nlime, ntre cincizeci i cincizeci i cinci de
kilograme, cu prul brun i ochii cprui. Suficient de restrictiv, nct s rezulte
un numr mic de candidate doar paisprezece. Dirij computerul s tipreasc
lista numelor n ordine alfabetic.
Privi n susul foii i chem fiierul celei care se numea Janet Francine
Arbonhall. Pe ecran apru prima pagin a dosarului electronic, coninnd o
descriere sumar a fizicului, data la care i se eliberase permisul i o fotografie a
feei. Nu semna deloc cu Valerie, aa c Spencer iei din fiier fr s-l
citeasc.
Chem alt fiier: Theresa Elisabeth Dunbury. Nici ea.
Bianca Marie Haguerro. Nici ea.
Corrine Serise Huddleston. Nu.
Laura Linsey Langston. Nu.
Rachel Sarah Marks. N-avea nimic din Valerie.
Jacqueline Ethel Mung. Mai rmseser doar apte.
Hannah May Rainey.
Pe ecran apru Valerie Ann Keene, cu o coafur diferit de cea pe care o
purtase la Ua Roie, drgu, dar fr s zmbeasc.
Spencer comand tiprirea ntregului fiier al lui Hannah May Rainey,
adic numai trei pagini. l citi pn la capt n timp ce femeia continua s-l
priveasc de pe ecran.
Folosind numele Rainey, cu un an n urm lucrase ceva mai mult de
patru luni mprind crile pentru blackjack la cazinoul Hotelului Mirage din
Las Vegas. Ultima ei zi de munc fusese 26 noiembrie, cu aproape dou luni i
jumtate n urm i, judecnd dup raportul naintat comisiei de ctre
manager, plecase fr s anune.
Ei oricine ar fi fost ei o urmriser probabil pn pe 26 noiembrie,
cnd le scpase exact n clipa n care o gsiser, la fel cum scpase i n Santa
Monica.
ntr-un col al garajului din subsolul cldirii n care se afla Agenia, n
centrul oraului Los Angeles, Roy Miro le ddea ultimele indicaii celor trei
ageni care urmau s-l nsoeasc spre casa lui Spencer Grant pentru a-l
aresta. Din cauza faptului c Agenia nu exista oficial, cuvntul aresta i
extinsese nelesul uzual; rpire ar fi constituit o definire mult mai precis a
inteniilor lor.
Roy nu avea nimic mpotriva ultimului cuvnt. Morala este relativ i nici
o aciune n folosul unor idealuri demne n-ar fi putut reprezenta o crim.
Cu toii posedau legitimaii ale Ageniei de Lupt Antidrog, astfel nct
Grant s cread c va fi dus pentru interogatoriu la FBI i c la faa locului
urma s-i fie permis s-i cheme un avocat. De fapt, mai curnd l-ar fi putut
vedea pe Dumnezeu Cel Atotputernic pe un tron de aur plutind n Ceruri dect
pe cineva cu vreo pregtire juridic.
Folosindu-se de orice fel de metode pentru a obine rspunsuri sincere,
aveau s-l ntrebe despre relaia lui cu femeia i despre adresa ei actual. Iar

dup ce vor fi obinut tot ce vroiau sau dup ce se vor fi convins c scoseser
de la el tot ce tia l-ar fi lichidat.
Roy inteniona s o fac personal, eliberndu-l pe srmanul om
stigmatizat de mizeria acestei lumi pline de necazuri.
Primul dintre cei trei ageni, Cal Dormon, purta un costum alb cma
i pantaloni avnd brodat n piept numele unei cunoscute pizzerii. Urma s
conduc o furgonet mic i alb, cu aceeai inscripie, cu litere mate
magnetice care puteau fi ataate vehiculului pentru a-i schimba, dup nevoie,
nfiarea, n funcie de operaiune.
Alfonse Johnson se mbrcase n pantaloni kaki i cu o jachet de doc.
Mike Vecchio avea o inut sport i o pereche de Nike.
Roy era singurul dintre ei n costum. ns, pentru c adormise complet
mbrcat pe canapeaua lui Davis, nu prea se potrivea cu etalonul agentului
federal, teribil de pedant.
Ei bine, acum n-o s fie la fel ca asear, spuse Roy.
Toi fcuser parte din echipa SWAT care operase n Santa Monica.
Trebuie s discutm cu omul sta.
Cu o sear n urm, dac oricare dintre ei ar fi zrit-o pe femeie, ar fi
dobort-o instantaneu la pmnt. Apoi, de dragul poliiei locale, i-ar fi strecurat
n mn o arm: un Desert Eagle 50 Magnum, att de puternic, nct o
mpuctur de la distan ar fi lsat o gaur la fel de larg ct un pumn de
brbat, o unealt special construit pentru a omor oameni. Povestea ar fi fost
c agentul a mpucat-o n autoaprare.
Dar nu-l putem lsa s scape, continu Roy. Este un tip colit, la fel
de bine antrenat ca oricare dintre noi, aa c e posibil s nu-i ntind minile
ca voi s-i punei ctuele. Dac nu suntei n stare s-l stpnii i fuge,
atunci mpucai-l n picioare. Gurii-l bine dac trebuie. Oricum nu va mai
avea nevoie s mearg. Dar s nu-l omori OK? Nu uitai, trebuie neaprat
s vorbim cu el.
Spencer obinuse toate informaiile care l interesau din fiierele Comisiei
pentru Jocuri de Noroc din Nevada. Se retrase de-a lungul magistralelor
cyberspaiului pn n computerul Departamentului de Poliie din Los Angeles.
De acolo trecu n cel al Departamentului de Poliie din Santa Monica i
examin fiierul cazurilor aprute n ultimele douzeci i patru de ore. Niciunul
nu coninea numele Valerie Ann Keene i nici adresa bungaloului pe care l
nchiriase.
Iei din fiierul cu cazuri i verific rapoartele telefoanelor de miercuri
scar, pentru c era posibil ca ofierii DPSM s fi rspuns la vreun apel referitor
la scandalul de la bungalou, dar s nu fi dat incidentului nici un numr de
ordine. De aceast dat gsi adresa.
Ultima not a ofierilor indica de ce nu ataaser cazului nici un numr
de ordine: BATAF OC. R. FED. Ceea ce nsemna: Biroul Alcoolului, Tutunului
i Armelor de Foc operaiuni n curs. Se revendic jurisdicie federal.
Poliitii locali rmseser indifereni.
Rocky se trezi din somn cu un scheunat asurzitor, czu pe podea, se
ridic poticnindu-se, ncepu s se nvrteasc n jurul cozii, apoi i cltin

capul stnga-dreapta, buimcit, cutnd lucrul amenintor care l terorizase


n vis.
Doar un comar, l liniti Spencer.
Rocky l privi cu ndoial i scnci.
Ce a fost de data asta o pisic gigantic preistoric?
Cinele tropi repede traversnd camera i se slt proptindu-i lbuele
din fa pe pervazul ferestrei. Se uit pe geam la alee i la pdurile din
mprejurimi.
Ziua scurt de februarie se colora n amurg. Prile de dedesubt ale
frunzelor ovale de eucalipt, de obicei argintii, reflectau lumina aurie care se
scurgea prin perdeaua de verdea: sclipeau btute de o briz uoar, dnd
impresia c n copaci fuseser atrnate podoabe pentru Crciunul care trecuse
deja de-atta vreme.
Rocky scnci din nou, ngrijorat.
O pisic pterodactil? i suger Spencer. Cu aripi uriae i gheare
gigantice, care toarce ndeajuns de tare, nct sfrm pietrele?
Negustnd gluma, cinele prsi fereastra i se ndrept grbit spre
buctrie. ntotdeauna se comporta astfel cnd se trezea brusc n mijlocul unui
vis urt. nconjura casa, fereastr cu fereastr, convins c inamicul de pe
trmul viselor rmnea la fel de periculos i n lumea real.
Spencer se uit iar la monitor.
BATAF OC. R. FED.
Ceva prea n neregul.
Dac echipa SWAT, care atacase bungaloul cu o noapte n urm, fusese
compus din ageni ai Biroului Alcoolului, Tutunului i Armelor de Foc, atunci
de ce oamenii care apruser acas la Louis Lee aveau legitimaii de FBI?
Primul se gsea sub controlul Ministrului de Finane al Statelor Unite, pe cnd
ai doilea rspundea n faa Ministrului de Justiie dei se produseser i
unele schimbri n structura statului. Organizaii diferite cooperau uneori,
mnate de interese comune; ns, lund n considerare rivalitatea i
suspiciunea existente de obicei ntre agenii, ar fi trebuit ca amndou s-i
trimit reprezentani pentru a-l chestiona pe Louis Lee sau pe oricine le-ar fi
putut sugera o nou pist.
Bolborosind de unul singur, de parc ar fi fost Iepuraul Alb grbindu-se
s nu ntrzie la ceai la Plrierul cel Nebun, Rocky se npusti din buctrie
spre ua deschis a dormitorului.
BATAF OC.
Ceva ciudat.
FBI era pe departe cel mai puternic dintre cele dou birouri, iar dac ar fi
fost interesat s intre n scen, n-ar fi admis niciodat s predea ntreaga
jurisdicie BATAF. De fapt exista o lege conceput de Congres, la cererea Casei
Albe, ca BATAF s fie subordonat FBI-ului. Nota poliaiului din DPSM despre
apelul primit ar fi trebuit s fie: FBI/BATAF OC.
Meditnd asupra acestor lucruri, Spencer se retrase din Santa Monica n
DPLA, rmase pentru un moment acolo, ncercnd s se decid dac terminase

cu el, apoi se ntoarse n computerul principal, nchiznd atent totul, curnd


cu grij orice urm a invaziei sale.
Rocky ni din dormitor ca o sgeat, trecnd nc o dat pe lng
Spencer spre fereastra din camera de zi.
Din nou acas, Spencer i nchise computerul. Se ridic de la birou i se
duse la fereastr lng Rocky.
Cinele i lipise nasul negru de geam. O ureche ciulit, cealalt nu.
Ce oi fi visat tu? Se ntreb Spencer.
Rocky scnci ncetior, atent la umbrele adnci i roii, la sclipirile aurii
ale frunziului eucalipilor n amurg.
Montri nepmnteni, fiine care nu exist n realitate? Sau numai.
Trecutul?
Cinele tremura.
Spencer puse o mn pe ceafa lui Rocky i l smuci uurel.
Cinele privi n sus, apoi i ndrept imediat atenia asupra eucalipilor,
poate pentru c, lent, bezna profund cobora, n timp ce apusul se retrgea.
Lui Rocky ntotdeauna i fusese team de noapte.
Capitolul VIII.
Lumina slab nghease ntr-o mzg roie fosforescent nspre apus.
Soarele stacojiu se reflecta n fiecare particul microscopic poluant sau vapor
de ap din aer, astfel nct ntregul ora prea c zace sub o cea dens, de
snge.
Cal Dormon extrase o cutie mare de pizza din interiorul furgonetei albe i
se ndrept spre cas.
Roy Miro se afla vizavi; parcase la oarecare distan. Iei din main i
nchise fr zgomot portiera.
Deja Johnson i Vecchio i croiser drum spre dosul casei, strecurnduse prin proprietile alturate.
Roy ncepu s traverseze strada.
Dormon strbtuse jumtate din aleea principal. n cutie nu se gsea
nici o pizza, ci un pistol Desert Eagle 44 Magnum, prevzut cu un amortizor
solid. Uniforma i accesoriile foloseau exclusiv la risipirea suspiciunilor n caz
c Spencer Grant ar fi aruncat ntmpltor vreo privire pe fereastr n timp ce
el se apropia de intrare.
Roy ajunse n dreptul furgonetei albe.
Dormon se afla pe veranda din fa.
Ducndu-i o mn la gur, mimnd c tuete, Roy vorbi n microfonul
prins de maneta cmii:
Numrai pn la cinci i dai-i drumul, opti el brbailor din dosul
casei.
La ua principal, Cal Dormon nu se obosi s sune, nici s bat. ncerc
direct clana. Probabil c era ncuiat, fiindc i deschise cutia de pizza, o ls
s cad i ridic puternicul pistol israelian.
Roy o porni cu pai repezi, fr s se mai prefac.
n pofida amortizorului de calitate, arma pocnea de fiecare dat cnd
apsai trgaciul. Zgomotul nu semna cu o mpuctur, fiind ns destul de

puternic, nct s atrag atenia vreunui trector. n fond, se putea utiliza i la


spargerea uilor: trei focuri rapide distruser complet butucul i zvorul. Chiar
dac limba rmsese probabil intact, lcaul dispruse, transformndu-se
ntr-un mnunchi de ace.
Dormon pi nuntru, urmat ndeaproape de Roy; un tip n ciorapi se
ridic mirat, cu o cutie de bere n mn, mbrcat n nite blue jeans decolorai
i un tricou pe care scria Jesus Christ. Era complet zpcit pentru c ultimele
bucele de lemn i alam tocmai se mprtiaser n preajma lui, pe covorul
din camera de zi. Dormon l mpinse din nou n scaun, suficient de brutal, nct
s-i taie respiraia, iar cutia de bere fcu o tumb n aer, apoi se rostogoli pe
jos, mprocnd totul cu spum.
Tipul nu era Spencer Grant.
inndu-i pistolul Beretta cu amortizor cu ambele mini, Roy travers
rapid camera de zi, intr printr-o arcad n sufragerie i apoi, printr-o u
deschis, n buctrie.
O blond de vreo treizeci de ani sttea cu faa n jos pe podea, cu capul
ntors spre Roy, cu braul ntins ncercnd s-i recupereze un cuit de
mcelrie care i fusese smuls din mn i care se gsea cu civa centimetri
prea departe pentru a-l apuca. Nu se putea mica, fiindc Vecchio avea un
genunchi nfipt n spatele ci, intuind-o cu eava pistolului n gt, chiar n dosul
urechii stngi.
Nenorocitule, nenorocitule, nenorocitule, ipa femeia.
Cuvintele ei stridente nu se auzeau nici tare, nici limpede, cci avea faa
lipit de linoleum. i nici nu putea respira prea uor din cauza genunchiului
care o strivea.
Uurel, doamn, uurel, spuse Vecchio. Taci dracu' o dat!
Alfonse Johnson se postase, cu pistolul n mn, n dreptul uii din dos,
pe care probabil o gsise descuiat nemaifiind nevoie s-o sparg. O amenina
pe singura persoan care se mai afla n camer: o feti de vreo cinci ani, care
sttea lipit de perete, cu ochii mari, palid, prea nfricoat ca s mai i
plng.
Aerul mirosea a sos fierbinte de roii i a ceap. Pe toctor se gseau
nite ardei verzi tiai. Femeia pregtea cina.
Hai, i se adres Roy lui Johnson.
Cercetar mpreun i restul casei, micndu-se rapid. Elementulsurpriz dispruse, dar timpul rmsese de partea lor. Debaraua din hol. Baia.
Dormitorul fetiei: ursulei i ppui, ua dulapului deschis, nimeni nuntru.
nc o cmru: o main de cusut, o rochie pe jumtate croit, mbrcat pe
un manechin, un dulap plin, nici un loc unde s-ar fi putut ascunde cineva.
Apoi dormitorul principal, debara, debara, baie: nimeni.
Johnson spuse:
Numai dac nu-i el cu o peruc blond pe podeaua buctriei.
Roy se ntoarse n camera de zi, unde tipul din fotoliu, lsat pe spate, se
holba n eava pistolului, n timp ce Cal Dormon i ipa n ureche, mprocndul cu saliv:

nc o dat. M asculi, goaz? Te mai ntreb o singur dat unde


e?
i-am spus, aici nu-i nimeni n afar de noi, pentru numele lui
Dumnezeu!
Unde-i Grant? Insist Dormon.
Brbatul tremura de parc Barcalounger-ul ar fi fost dotat cu un aparat
vibrator de masaj.
Nu-l cunosc, jur, n-am auzit niciodat de el. Aa c n-ai vrea, te rog,
s mui tunul sta n alt direcie?
Pe Roy l ntrista faptul c era att de des necesar s jigneti demnitatea
oamenilor pentru a-i determina s coopereze. l ls pe Johnson n camera de zi
cu Dormon i se ntoarse n buctrie.
Femeia zcea nc pe podea, cu genunchiul lui Vecchio n spate, dar nu
mai ncerca s ajung la cuitul de mcelrie. Nici nu-i mai spunea
nenorocitule. Furia cedase locul fricii i l implora s nu-i fac nici un ru
fetiei.
Copilul rmsese ntr-un col i i sugea degetul mare. Lacrimile i
brzdau faa, dar nu scotea nici un sunet.
Roy culese cuitul de mcelrie i l aez pe mas, departe de femeie.
Nu-mi rnii copilul!
Nu avem de gnd s facem ru nimnui.
Se duse la feti, ngenunche lng ea i spuse cu cea mai blnd voce:
Eti speriat, scumpo?
Ea i mut privirea de la maic-sa la Roy.
Bineneles c i-e fric, nu-i aa?
Cu degetul nepenit n gur, sugndu-l cu for, ea ddu afirmativ din
cap.
Pi n-ai nici un motiv s-i fie fric de mine. Nu sunt n stare s omor
nici o musc. Nici dac-mi bzie mereu pe fa sau mi joac n ochi, nici dac
mi schiaz pe nas.
Copilul l privi solemn, printre lacrimi.
Roy continu:
Cnd un nar aterizeaz pe mine i ncearc s m mute, crezi c l
pocnesc? Nuuuuu. i atern un erveel, i pun o furculi i un cuit, miiici,
minuscule, i i zic: Nimnui nu trebuie s-i fie foame pe lume. Eu sunt cina
ta, domnule nar.
Lacrimile ncepur s i se usuce.
Odat, elefantul se ndrepta ctre supermarket ca s-i cumpere
alune. Sc grbea att de tare, nct mi-a dat la o parte maina de pe osea.
Majoritatea oamenilor l-ar fi urmrit pn la magazin i l-ar fi nepat drept n
partea cea mai delicat a corpului. Crezi c cu am fcut aa? Nuuuuu. Cnd
un elefant a rmas fr alune, mi-am spus, nu poate fi tras la rspundere
pentru aciunile sale. Oricum, trebuie s recunosc c m-am dus dup el la
supermarket i i-am dezumflat cauciucurile de la biciclet, dar asta nu c m-a
fi nfuriat. Am vrut numai s-l in la distan de autostrad destul timp, ca s
poat mnca alune i s se calmeze.

Era o feti adorabil. i-ar fi dorit s o vad zmbind.


i acum, relu el, nc mai crezi c a fi n stare s rnesc pe cineva?
Fetia cltin din cap.
Atunci d-mi mna, dulcea, spuse Roy.
l ls s o ia de mn, de cea cu degetul mare uscat, i o conduse prin
buctrie.
Vecchio o eliber pe mam. Femeia se ridic n genunchi, cu greu, i,
plngnd, i mbri copilul.
Roy i ddu drumul fetiei i, micat de lacrimile femeii, murmur:
mi parc ru, ursc violena, zu. Dar am crezut c o s gsim un
brbat periculos aici. N-am fi putut s batem la u rugndu-l s ias i s se
joace cu noi. nelegi?
Buza de jos a femeii tremura.
Nu. Nu prea tiu. Cine suntei i ce vrei?
Cum te cheam?
Mary. Mary Z-Zelinsky.
Numele soului?
Peter.
Mary Zelinsky avea un nas drgu. De dimensiuni perfecte, cu linii drepte
i hotrte. Cu nrile att de delicate. Un sept ce prea construit din cel mai fin
porelan. Roy nu credea c mai vzuse vreodat un nas att de minunat.
Zmbind, i zise:
Ei bine, Mary, trebuie s aflm unde e.
Cine? ntreb femeia.
Sunt sigur c tii despre cine vorbesc. Spencer Grant.
Nu-l cunosc.
n timp ce i rspundea, i mut privirea de la nasul acela superb spre
ochi i nu vzu nici un strop de minciun acolo.
N-am auzit niciodat de vreun brbat pe nume Spencer Grant, spuse
ea.
Roy i se adres lui Vecchio:
nchide focul de sub sosul de roii. Cred c se arde.
Jur c n-am auzit de el, insist femeia.
Roy fu nclinat s-o cread. Nici Elena din Troia n-ar fi putut avea un nas
att de fin ca al lui Mary Zelinsky. Bineneles c Elena din Troia fusese
rspunztoare pentru moartea a mii de oameni i muli alii suferiser de pe
urma ei, aa c frumuseea nu constituia o garanie a inocenei. Iar n zecile de
secole de dup Elena, fiinele umane deveniser maestre n a ascunde rul, aa
c pn i creaturile cu cea mai inocent nfiare se dovedeau a fi uneori
depravate.
Roy dorea s se conving, aa c zise:
Dac simt c m mini.
Nu mint, spuse Mary cu sfial.
Ridic o mn, sugerndu-i s tac, i continu de unde fusese
ntrerupt:
A putea s-o duc pe scumpetea asta de fat n camera ei, s-o dezbrac.

Femeia nchise ochii, strngndu-i-i, terorizat, ca i cum ar fi reuit n


acest fel s stopeze scena descris att de delicat.
i acolo, printre ursulei i ppui, a putea-o nva nite jocuri de
oameni mari.
Nrile femeii fremtar de spaim. Avea ntr-adevr un nas desvrit.
i acum, Mary, privete-m n ochi, zise el, i mai spune-mi o dat
dac tii un brbat pe nume Spencer Grant.
Deschise ochii i i ntlni privirea. Se aflau fa n fa.
El i aez o mn pe cretetul copilului i i mngie prul, zmbind.
Mary Zelinsky o mbria pe fiica ei, cu o disperare demn de mil.
Jur pe numele lui Dumnezeu c n-am auzit niciodat de el. Nu-l
cunosc. i nu neleg ce se petrece aici.
Te cred, fcu Roy. Linitete-te, Mary. Te cred, scump doamn. mi
pare ru c a trebuit s apelez la o asemenea ameninare.
Cu toate c tonul vocii sale era blnd n timp ce-i cerea scuze, un val de
furie l cuprinse pe Roy. Mnia i se ndrepta ctre Grant, care i pclise, i nu
spre acea femeie, spre fiica ei, sau spre ghinionistul brbat din Barcalounger.
Dei Roy se lupta s-i nbue furia, probabil c femeia i remarcase
expresia ochilor, altfel absolut comuni, pentru c btu n retragere.
Venind de lng aragaz, dup ce stinsese focurile de sub sosul de roii i
de sub o oal cu ap care fierbea, Vecchio zise:
Nu mai locuiete aici.
Nu cred c a locuit vreodat aici, spuse Roy apsat.
Spencer lu dou valize din debara, le studie, o aez deoparte pe cea
mai mic i o deschise pe cealalt, trntind-o pe pat. i alese haine s-i ajung
pentru o sptmn. Nu avea nici un costum, nici o cma alb i nici mcar
o cravat. n dulap atrnau vreo ase perechi de blue jeans, tot atia pantaloni
cafenii i bluze kaki, din doc. n sertarul de sus al scrinului descoperi patru
pulovere clduroase dou albastre i dou verzi i mpachet cte unul din
fiecare.
n timp ce Spencer umplea geamantanul, Rocky trecea dintr-o camer n
alta, pzind ca o santinel fiecare fereastr la care putea s ajung. Srmanul
cine se chinuia ngrozitor s scape de amintirea comarului.
Lsndu-i pe oamenii si s supravegheze familia Zelinsky, Roy iei din
cas i travers strada spre main.
Amurgul se preschimbase din rou ntr-un purpuriu-intens. Becurile de
pe osea se aprinseser. Aerul era nemicat i pentru un moment, n linitea
aceea profund, i se pru c se afl pe un cmp de ar.
Fuseser norocoi c vecinii familiei Zelinsky nu auziser nimic care s le
trezeasc suspiciunile.
De altfel, nu se vedea nici o lumin n casa din apropiere. Multe familii
din zon, care fceau parte din clasa de mijloc, puteau s-i menin un
standard de via decent numai dac ambii soi aveau slujbe cu norm
ntreag. De fapt, n aceast economie precar, n care munca la domiciliu
intrase n declin, foarte muli abia rezistau chiar dac amndoi i ctigau
pinea. Acum, la o or de vrf, dou treimi dintre casele aflate de o parte i de

cealalt a strzii erau ntunecate, nelocuite; proprietarii lor se luptau cu traficul


autostrzii, lundu-i copii de la coal sau de la baby-sitter, pe care cu greu i
le puteau permite, zbtndu-se s ajung acas pentru a se bucura de cele
cteva ore de linite nainte de a se nhma din nou la o munc de ocna, a
doua zi diminea.
Uneori Roy devenea att de sensibil la situaia omului de rnd, nct l
podidea plnsul.
ns acum nu-i putea permite s cedeze unei asemenea empatii, care l
cuprindea aa de uor. Trebuia s-l gseasc pe Spencer Grant.
n main, dup ce porni motorul i se instal n scaunul pasagerului,
bg n priz computerul din serviet. Conect i telefonul celular la el.
O chem pe Mama i i ceru s afle numrul de telefon al lui Spencer
Grant, cutnd pe toat aria oraului Los Angeles, i, din mijlocul
pienjeniului pn n Virginia, ea ncepu s scormoneasc. Spera s gseasc
adresa lui Grant prin compania de telefoane, la fel cum o obinuse i pe cea a
familiei Bettonfield.
David Davis i Nella Shire probabil c plecaser deja de la biroul din
centrul oraului, aa c nu avea sens s sune acolo. n orice caz, problema nu
apruse din pricina lor, dei i-ar fi plcut s arunce vina pe Davis i pe Wertz,
al crui prenume trebuie s fi fost Igor.
n cteva minute, Mama i raport c nici un brbat pe nume Spencer
Grant nu poseda telefon, pe list sau nu, n zona Los Angeles.
Roy avea ncredere n Mama. Nu aici se afla hiba. O considera la fel de
nevinovat cum fusese propria lui mam. Dar Grant era inteligent. Dat dracu'
de inteligent.
Roy o rug pe Mama s verifice notele de plat ale companiei de
telefoane. Grant ar fi putut aprea sub pseudonim, dar nainte de a-i oferi
serviciile, categoric firma ar fi cerut semntura real a persoanei i numrul de
credit.
n timp ce Mama muncea, Roy urmri o main care trecu pe lng el i
intr pe aleea unei proprieti, la cteva case distan.
Noaptea domina oraul. La marginea vestic a orizontului, amurgul
abdicase; nu mai rmsese nici o urm a purpuriului su regal.
Ecranul monitorului sclipi i Roy i cobor privirea spre computerul de
pe genunchi. Mama i transmitea c numele Spencer Grant nu figura nici n
notele de plat telefonice.
n primul rnd, omul intrase n fiierele sale din computerul DPLA i
inserase adresa familiei Zelinsky, evident aleas la ntmplare, n locul celei la
care locuia el. Iar acum, dei nc mai tria n zona L. A. i n mod sigur avea i
telefon, i tersese numele din fiierele tuturor companiilor Pacific Bell sau
GTE care se ocupau de serviciile locale.
Se prea c Grant ncerca s se fac invizibil.
Cine dracu' o fi individul sta? Se ntreb Roy cu voce tare.
Datorit celor aflate de la Nella Shire, Roy fusese ferm convins c l
cunotea deja. Acum, dintr-o dat, simi c habar n-avea cine era Spencer, de

fapt. tia doar nite generaliti, total netrebuincioase pe lng blestematele de


amnunte!
Ce cutase Grant n bungaloul din Santa Monica? Cum se ncurcase cu
femeia? Ct de mult tia?
Rspunsurile la aceste ntrebri nu suportau amnare.
nc dou maini disprur n garajele unor case din mprejurimi.
Roy i ddu seama c, pe msur ce timpul se scurgea, ansele de a-l
gsi pe Grant scdeau vertiginos.
i analiz febril gndurile, apoi, prin Mama, penetr computerul
Departamentului Circulaiei Rutiere din Sacramento, California. n cteva
secunde, poza lui Grant apru pe ecran, una obinut de ctre DCR cu ocazia
rennoirii permisului de conducere. Obinu toate datele necesare. Inclusiv
adresa.
Foarte bine, spuse ncetior Roy, ca i cum dac ar fi vorbit tare s-ar fi
trdat.
Comand trei pagini tiprite cu datele de pe ecran, iei din DCR, i lu la
revedere de la Mama i travers din nou strada spre casa lui Zelinsky.
Mary, Peter i fiica lor stteau pe canapeaua din camera de zi. Erau
palizi, tcui i se ineau de mini. Artau ca trei fantome ntr-o sal de
ateptare din Ceruri, ateptnd sosirea iminent a unui ordin de judecat i a
unor bilete, numai dus, ctre Infern.
Dormon, Johnson i Vecchio i pzeau, narmai pn n dini i lipsii de
orice expresie. Fr nici un comentariu, Roy le nmn foile pe care aprea
noua adres a lui Grant, cea descoperit n fiierele DCR.
Din cteva ntrebri, afl c Mary i Peter Zelinsky rmseser fr
slujb i triau din ajutorul de omaj. De aceea fuseser acas, gata s se aeze
la mas, n timp ce majoritatea populaiei desfura o activitate febril prin
trg. Cercetau n fiecare zi anunurile de oferte de munc din Times, solicitau
posturi numeroaselor companii i i nelinitea att de mult viitorul, nct
sosirea exploziv a lui Dormon, Johnson, Vecchio i Roy nu li se pruse deloc
surprinztoare, ci doar o evoluie fireasc spre dezastrul care i ptea.
Roy se pregtise s le arate legitimaia Ageniei de Lupt Antidrog i s
utilizeze toate tehnicile de intimidare din repertoriul su pentru a-i supune pe
membrii familiei Zelinsky i pentru a se asigura c nu vor depune vreo plngere
la poliie sau la guvernul federal. ns ei erau deja att de distrui de
harababura economic din cauza creia i pierduser slujbele i de viaa
cotidian n general nct Roy chiar nu avu motive s-i continue planul.
Vor fi recunosctori c scap att de ieftin. Umili, i vor repara ua din
fa, vor cura mizeria i vor trage probabil concluzia c fuseser terorizai de
nite traficani de droguri care greiser casa cutnd un concurent netrebnic.
Nimeni nu depunea plngeri mpotriva traficanilor de droguri. Acetia
deveniser o adevrat for a naturii n America modern. Ai fi putut tot att
de bine i ar fi fost mult mai cuminte s completezi o plngere furioas
mpotriva unui uragan, a unei tornade sau a unei furtuni cu fulgere i trsnete.
Adoptnd manierele impetuoase ale unui magnat al cocainei, Roy i
avertiz:

Dac nu v dorii s aflai cum e cnd cineva v zboar creierii, mai


bine ai rmne pe loc nc zece minute dup ce plecm. Zelinsky, tu ai ceas.
Crezi c eti n stare s cronometrezi zece minute?
Da, domnule, zise Peter Zelinsky.
Mary nu-l privea pe Roy. i inea capul n jos, aa c el nu-i mai putea
vedea nasul splendid.
tii c vorbesc serios? l ntreb Roy pe brbat, i Peter i rspunse cu
o nclinare a capului. Ai de gnd s stai linitit?
Nu vrem s avem necazuri.
M bucur ce-mi spui.
Predispoziia la umilin a acestor oameni reprezenta un rspuns trist la
brutalitatea societii americane. Deprimant.
Pe de alt parte, n asemenea condiii, totul avea s mearg mult mai
uor.
i urm afar pe Dormon, pe Johnson i pe Vecchio i rmase n curte
pn ieir toi. Arunc priviri repetate spre locuin, dar nimeni nu mica prin
spatele perdelelor.
Evitaser la limit un dezastru.
Roy, care se mndrea cu temperamentul su echilibrat, nu-i putea
aminti de cnd nu mai fusese att de furios pe cineva cum era acum pe
Spencer Grant. Abia atepta s pun laba pe el.
Spencer mpacheta ntr-o geant de pnz groas cteva conserve cu
hran pentru cini, o cutie de biscuii i un os crud nenceput, castroanele lui
Rocky pentru mncare i butur i o jucrie din cauciuc, care semna
convingtor cu un cheeseburger ntr-o chifl cu susan. Puse geanta lng
geamantanul cu propriile lui lucruri, la ua din fa.
Cinele nc mai verifica din cnd n cnd ferestrele, dar ceva mai potolit
dect nainte. Reuise probabil s-i nving n cea mai mare parte groaza ce-l
chinuise n vis. Acum teama i devenise mai pmntean i mai tcut: agitaia
care l cuprindea ntotdeauna cnd simea c urmeaz s ias din rutina de zi
cu zi, frica de schimbare. opia n urma lui Spencer s vad dac era n
regul, se ntorcea mereu la valiz ca s o adulmece i vizita oftnd cotloanele
lui favorite, de parc ar fi simit c nu se va mai bucura de confortul lor.
Spencer lu un laptop de pe raftul de deasupra biroului i l puse lng
valiz. l cumprase n septembrie ca s poat lucra pe verand, bucurndu-se
de aerul nviortor i de susurul linititor al brizei de toamn care agita
frunziul eucalipilor. Acum avea s l menin n legtur cu sistemul
informaional american, n timpul cltoriei.
Se ntoarse la birou i porni computerul mare. i salv pe dischete
cteva programe concepute chiar de el, inclusiv pe cel care detecta semnalul
electronic slab ce i indica faptul c apruse un intrus pe linia de comunicare
dintre computere. Altul i avertiza dac, n timp ce sprgea sistemele de
protecie, cineva nzestrat cu o aparatur sofisticat l-ar fi urmrit.
Rocky se afla din nou la fereastr, mrind i scheunnd alternativ n
noapte.

La est de San Fernando Valley, Roy ptrunse n zona muntoas,


traversnd canioane. nc nu ieise din pienjeniul de orele-satelit, i deja
apruser pete de ntuneric deplin printre ciorchinii de lumin ai aezrilor.
De aceast dat, avea s procedeze cu mai mult pruden. Dac adresa
de la DCR s-ar fi dovedit a fi a unei locuine deinute de o alt familie care, la
fel ca Zelinsky, nici nu auzise de Spencer Grant, Roy prefera s o afle nainte de
a le sparge ua, de a-i amenina cu armele, de a strica sosul pentru spaghetti
pus pe aragaz i de a risca s fie mpucai de vreun proprietar iritat, maniac
ntr-ale armelor.
n aceast er a haosului social, s violezi un domiciliu privat indiferent
dac deineai sau nu vreo insign oficial era o afacere mult mai periculoas
dect nainte. Locatarii ar fi putut fi orice, de la adulatori ai Satanei sau
molestatori de copii, pn la criminali n serie cu tendine canibalice, avnd
frigiderele pline cu buci de carne de om, mncnd cu ustensile confecionate
manual din oase. La apogeul mileniului, unii indivizi ciudai se rtciser n
parcul de distracii american.
Urmrind oseaua ce-l ademenea ntr-o bezn total, ngreunat pe ici,
pe colo de cea, Roy era aproape convins c nu va avea de-a face cu o banal
locuin, ocupat sau nu de Spencer. l atepta altceva.
Asfaltul se transform dintr-o dat ntr-o alee pietruit, mrginit de
palmieri bolnavi, care nu fuseser tuni de ani de zile i acum ntindeau
generos doar frunze lungi i moarte. Pn la urm ajunse la o poart din plas
de srm.
Furgoneta ce se vroia a fi de la marea pizzerie se gsea deja acolo:
luminile roii din spate strpungeau ceaa groas. Roy privi n oglinda
retrovizoare i vzu nite faruri la o sut de metri n spatele lui: Johnson i
Vecchio.
Merse pn la poart. Cal Dormon l atepta.
Dincolo de gardul de srm, n btaia farurilor, mainrii stranii se
micau ritmic n contratimp, ca nite gigantice psri preistorice scormonind n
pmnt dup viermi. Pompe. Era o zon mbibat cu petrol, cum ntlneai la tot
pasul n sudul Californiei.
Johnson i Vecchio li se alturar lui Roy i Dormon.
Puuri de petrol, spuse Vecchio.
Blestemate puuri de petrol, ntri Johnson.
Doar cteva blestemate puuri de petrol, mormi Vecchio. La comanda
lui Roy, Dormon se duse la furgonet s ia nite lanterne i un clete pentru
tiat lacte. Maina era o unitate bine echipat cu toate ustensilele i
aparatura electronic necesare unei operaiuni de teren.
Intrm? ntreb Vecchio. De ce?
Am putea gsi acolo locuina paznicului, zise Roy. Este posibil ca
Grant s fie supraveghetorul domeniului.
Roy i ddu scama c, la fel ca i pe el, i tulbura gndul de a fi pentru a
doua oar pclii n aceeai sear. n plus, tiau i ei c, n mod aproape sigur,
Grant inserase o adres fals i n fiierele DCR, iar ansa de a-l gsi pe un
cmp petrolifer era redus sau chiar nul.

Dup ce Dormon for poarta, l urmar pe poteca pietruit, folosindu-se


de lanterne s cerceteze zonele dintre pompele ce se balansau n sus i n jos.
Pe alocuri, ploaia torenial din noaptea trecut splase prundiul i l umpluse
cu noroi. Pn cnd se nvrtir n jurul mainriilor ce trosneau i scheunau,
ntorcndu-se apoi la poart fr s gseasc vreun ngrijitor, pantofii cei noi ai
lui Roy erau deja distrui.
i curar n tcere nclrile, att ct se putea, tergndu-se de iarb.
n timp ce oamenii ateptau s li se spun ce aveau de fcut n
continuare, Roy se ntoarse la main. Inteniona s se conecteze la Mama ca
s afle o alt adres a lui Spencer Grant-cel-care-nghite-ccat-i-reguleazerpi-gunoiul-uman.
Se nfuriase i asta nu era bine. Furia inhib gndirea. Nici o problem
nu fusese rezolvat vreodat ntr-o asemenea stare.
Respir profund, ncercnd s se liniteasc. Percepea ncordarea ca pe o
cea verzulie, ca de fiere, ce i se scurgea pe nri n uvoaie, iar calmul ca pe
un abur de culoarea piersicii.
nvase s mediteze, dominndu-i astfel orice trire, dintr-o carte a
nelepciunii tibetane. Poate c fusese una chinezeasc. Sau indian. Nu tia
sigur. Cercetase multe filosofii orientale cutnd s-i adnceasc
transcendena i contiina de sine.
Intrnd n main, i gsi pager-ul sunnd. l desprinse de pe
aprtoarea de soare. n fereastra de mesaje vzu numele Kleck i un numr de
telefon n zona cu prefixul 714.
John Kleck conducea operaiunea de cutare a Pontiac-ului vechi de
nou ani nregistrat pe numele Valerie Keene. n stilul ei bine cunoscut,
probabil c i abandonase maina ntr-o parcare sau pe o strad din ora.
Roy sun la numrul de pe pager i i rspunse vocea inconfundabil a
lui Kleck. Acesta trecuse de douzeci de ani, era slbnog i stngaci, avea
mrul lui Adam uria i o fa ce amintea de-un pstrv, dar te cucerea cu
glasul profund, melodios i impuntor.
Eu sunt, spuse Roy. Unde eti?
Cuvintele se rostogolir cu o sonoritate ncnttoare:
La Aeroportul John Wayne, n districtul Orange. Cutarea ncepuse n
L. A., dar continuase toat ziua. Pontiac-ul este aici, ntr-un garaj cu parcare
pe termen lung. Strngem numele vnztorilor de bilete din aeroport care au
lucrat ieri dup-amiaz sau seara. Avem nite fotografii de-ale ei. Poate i-o
aminti careva dac i-a vndut vreun bilet.
Mergi pe pista asta, dar sigur este o fundtur. E prea deteapt s-i
prseasc maina n locul din care i ia o alt legtur. E o pist greit. tie
c nu putem fi siguri i c va trebui s ne pierdem timpul verificnd.
ncercm s vorbim i cu oferii de taxi care au lucrat n acest timp la
aeroport. Poate c nu a luat avionul, ci doar un taxi.
Mai bine treci la urmtorul pas. Ar fi putut s mearg pe jos de la
aeroport la un hotel din apropiere. Vezi dac vreun portar, vreun plasator de
maini sau vreun gardian i amintete cumva s-i fi chemat un taxi.

Bine, spuse Kleck. De data asta n-o s ajung prea departe, Roy.
Suntem pe urmele ei.
ncrederea i timbrul hotrt al vocii lui Kleck l-ar fi putut convinge pe
Roy dac n-ar fi tiut c flcul arta ca un pete care ncearc s nghit un
cantalup.
Vorbim mai trziu, spuse el scurt, i nchise.
Conect telefonul la computerul din serviet, porni motorul i se leg la
Mama din Virginia. i ddu o sarcin descurajatoare pn i pentru ea, cu
talentul i conexiunile ei considerabile: s-l caute pe Spencer Grant n
nregistrrile computerizate ale companiilor energetice i furnizoare de ap sau
de gaze, ale birourilor de colectare a impozitelor; de fapt, s sape n depozitele
de date ale fiecrei agenii de stat, districtuale, regionale i urbane din Ventura,
Kern, Los Angeles, Orange, San Diego, Riverside i San Bernandino; mai mult,
s acceseze fiierele clienilor fiecrei instituii bancare din California cecurile,
economiile, mprumuturile i conturile de credit; n sfrit, s scormoneasc n
fiierele Organizaiei de Asigurri Sociale i ale Ageniei pentru Controlul
Veniturilor, ncepnd cu California, continund apoi cu toate celelalte state.
Apoi, dup ce i transmise c o s sune a doua zi diminea pentru a afla
rezultatul investigaiilor, ntrerupse legtura cu Mama. nchise computerul.
Ceaa devenea din ce n ce mai dens, iar aerul mai rcoros. Cei trei
brbai nc l mai ateptau lng poart, tremurnd.
Am terminat-o pentru noaptea asta, le spuse Roy. Ca s fim odihnii
mine diminea.
Nu prur prea ncntai de veste. Cine oare putea ti unde i va mai
trimite Grant?
Roy i btu uurel pe spate i i ncuraj jovial, ndreptndu-se spre
maini. Vroia s se simt mulumii de ei nii. Oricine avea dreptul de a se
simi mulumit de el nsui.
n maina lui, ntorcndu-se de-a lungul aleii pietruite ctre oseaua de
dou benzi, Roy respira rar i adnc. Afar cu aburii verzulii ca de fiere ai
mniei, ai tensiunii, ai stresului. S intre cei de piersic. Verdele afar. Piersica
nuntru.
nc mai era furios.
Deoarece mncaser trziu de prnz, Spencer conduse prin imensul i
aridul deert Mojave, n drum spre Barstow, nainte de a se opri pentru cin la
Interstate 15. Comand pentru el la fereastra localului cu servire n main, un
Big Mac, cartofi prjii i un milkshake8 cu arom de vanilie. Pentru a nu se
mai complica iar cu conservele de mncare pentru cini din geanta de pnz
groas, ceru i pentru Rocky doi hamburgeri i un pahar cu ap apoi se
rzgndi i comand un al doilea milkshake cu arom de vanilie.
Parc n spatele restaurantului bine luminat, ls motorul s mearg i
se aez n interiorul mainii s mnnce, cu spatele sprijinit de scaunul
oferului i picioarele ntinse. Rocky se linse pe bot nerbdtor, n timp ce
pungile din hrtie fur deschise i maina se umplu de miresme mbietoare.
Spencer pliase scaunele din spate nainte de a pleca din Malibu, aa c le
rmsese destul loc, n pofida valizei i a laptopului, destul de voluminoase.

Desfcu hamburgerii lui Rocky i i aez pe erveele. Pn cnd


Spencer i extrase Big Mac-ul din pung i muc o singur dat din el, Rocky
deja hpise bucile de carne i cea mai mare parte dintr-o chifl, refuznd s
mai mnnce i restul. Privi rugtor spre sandviul lui Spencer i scheun.
E al meu, spuse acesta.
Rocky scheun din nou. Nu de fric. Nici de durere. Era un scheunat
care zicea oh-uit-te-la-srmanul-i-drguul-de-mine-id-i-seama-ct-demult-mi-ar-plcea-hamburgerul-acela-brnza-sosul-special-i-poate-chiarcastraveii-murai.
nelegi ce nseamn al meu?
Rocky se uit la punga cu cartofi prjii din poala lui Spencer.
Sunt ai mei.
Cinele l studie, ovitor.
E a ta, zise Spencer artnd spre chifla neatins.
Rocky privi suprat chifla uscat apoi suculentul Big Mac.
Dup ce mai lu o nghiitur, udnd-o i cu puin milkshake de vanilie,
Spencer se uit la ceas.
O s mai punem benzin i o s ne ntoarcem pe Interstate n jurul
orei 9. Pn la Las Vegas sunt vreo dou sute patruzeci de kilometri. Fr s ne
form prea tare, o s ajungem acolo spre miezul nopii.
Rocky fixa din nou cartofii prjii.
Spencer ced i i puse civa pe erveel.
Ai fost vreodat n Vegas? l ntreb.
Cei patru cartofi disprur instantaneu. Rocky privi cu jind la ceilali,
care se iveau din punga aflat n poala stpnului su.
Este un ora dur. Am o presimire c lucrurile or s se schimbe n ru
pentru noi, i nc imediat ce vom ajunge acolo.
Spencer i termin sandviul, cartofii prjii i milkshake-ul, fr s mai
renune la nimic, n ciuda expresiei pline de reprouri a cinelui. Adun
firimiturile pe o hrtie i le puse ntr-o pung.
Vreau s ne nelegem, amice. Oricine ar fi cei care o urmresc sunt
ai dracu' de puternici. Periculoi. Maniaci ai armelor dup felul cum trgeau
asear n umbre. Trebuie s fie foarte important pentru ei.
Spencer scoase capacul ultimului milkshake de vanilie, iar cinele i
ridic interesat capul.
Vezi ce i-am pstrat? Nu i-e ie ruine acum pentru ceea ce ai gndit
despre mine cnd nu i-am dat mai muli cartofi prjii?
Spencer inu cutia pentru ca Rocky s n-o rstoarne.
Cinele atac milkshake-ul cu cea mai rapid limb din vestul oraului
Kansas i l lipi frenetic, iar n cteva secunde botul i se afund cu totul n
cutie, s nu piard nimic.
Dac asear au inut casa sub observaie, poate c au obinut i vreo
fotografie de-a mea.
Abandonnd pentru moment cutia, Rocky l privi curios pe Spencer. Avea
botul mnjit de milkshake.
Ai nite maniere dezgusttoare la mas!

Rocky i nfipse din nou botul n cutie i maina se umplu de zgomotele


caracteristice lcomiei canine.
Dac au vreo fotografie, probabil c m vor gsi. i, ncercnd s dau
de Valerie, aplecndu-m asupra trecutului ei, sunt n pericol s fac
echilibristic pe o sfoar blestemat i s atrag atenia asupra mea.
Cutia se golise i Rocky i pierdu orice interes fa de ea. Rotindu-i
limba uimitor de lung, i linse cea mai mare parte a urmelor de pe bot.
Indiferent mpotriva cui s-ar fi ridicat ea, a fi cel mai mare prost din
lume s m gndesc c le-a putea face fa. tiu asta. Sunt foarte contient. i
totui, acum m aflu n drum spre Las Vegas.
Rocky tui scurt. Un rest de milkshake i astupase gtlejul.
Spencer desfcu paharul cu ap i l inu n timp ce cinele bu din el.
Ce fac eu oare, amestecndu-m n. Nu-i prea corect fa de tine. i de
asta sunt contient.
Rocky nu mai vroia ap. Stropii i picurau de pe bot.
Dup ce puse capacul la loc, Spencer bg paharul n punga cu gunoi.
Pescui vreo cteva erveele de hrtie i l apuc pe Rocky de zgard.
Vino-ncoace, biete.
Rocky accept rbdtor s fie curat pe bot.
Fa n fa cu cinele, Spencer spuse:
Eti cel mai bun prieten al meu. tiai asta? Bineneles c tiai. Iar eu
sunt cel mai bun prieten al tu. i dac m vor omor cine o s mai aib grij
de tine?
Cinele susinu solemn privirea lui Spencer, de parc ar fi fost contient
c se discuta o chestiune important.
S nu-mi zici c te poi descurca i singur. Eti mai viguros dect
atunci cnd te-am luat dar nc nu i-ai recptat ncrederea n tine. Probabil
c niciodat n-o s i-o mai capei.
Cinele pufni dezaprobator, dar amndoi cunoteau adevrul.
n caz c mi se ntmpl ceva, tu o s urmezi. O s te ntorci. O s fii
iar cotonogit. i cine o s-i mai acorde atenie i ngrijiri ca s-i revii? Hmmm?
Nimeni.
Ddu drumul zgrzii.
Aa c vreau s tii c nu-i mai sunt un prieten chiar att de devotat
ca nainte. Vreau s-mi mai dau o ans cu aceast femeie. Vreau s aflu dac
este ntr-adevr att de deosebit, nct s i pese de. De cineva ca mine. mi
risc viaa pentru a afla asta. Dar n-a vrea s o risc i pe a ta.
Niciodat s nu mini un cine.
Eu nu sunt n stare s fiu tot att de credincios ca tine. La urma
urmei, sunt numai o fiin omeneasc. Privete suficient de adnc n interiorul
oricruia dintre noi i vei descoperi un egoist nemernic.
Rocky ddu din coad.
Oprete-te. Vrei s m simt i mai vinovat?
Cu coada spintecnd energic aerul, Rocky se car pe genunchii lui
Spencer pentru a fi mngiat.
Spencer oft.

Ei bine, nu trebuie s m las ucis.


Niciodat s nu mini un cine.
Dei cred c sorii au czut mpotriva mea, adug el.
nc o dat n labirintul pantelor din suburbii, Roy Miro trecu pe lng
cteva zone comerciale, fr s tie sigur unde se termina o comunitate i unde
ncepea alta. nc mai era furios, chiar ajunsese n pragul unei depresiuni
nervoase. Cu o disperare crescnd, vzu un magazin universal, unde se
atepta s gseasc o mulime de distribuitoare automate de ziare. Avea nevoie
de un ziar special.
I se pru interesant s descopere ceva despre care tia n mod sigur c
erau dou operaiuni sofisticate de urmrire, desfurndu-se foarte aproape
una de cealalt.
Prima se derula ntr-o furgonet mpodobit fistichiu, cu o distan mare
ntre osii, cu nite roi placate cu crom. Partea lateral a vehiculului fusese
decorat cu o pictur ce reprezenta civa palmieri, valuri sprgndu-se de
rm i un apus purpuriu. Dou scnduri de surf fuseser legate cu o curea pe
portbagajul de pe capot. Pentru neiniiai ar fi putut prea proprietatea unui
surfer nomad mbogit peste noapte.
Indiciile care deconspirau scopul real al furgonetei erau de-a dreptul
bttoare la ochi. Toate geamurile vehiculului, inclusiv parbrizul, fuseser
fabricate din sticl fumurie, dar cele dou ferestre laterale, n jurul crora se
ntindea pictura, erau att de negre, nct trebuie s fi fost dou oglinzi
bidirecionale mascate cu un strat fumuriu n interior, prin care n-ai fi putut s
zreti ceva nuntru, dar care furnizau agenilor din furgonet i camerelor
video o vedere limpede spre exterior. Patru becuri se gseau unul lng altul
pe capot, deasupra parbrizului; niciunul aprins, dar fiecare dintre ele fixat
ntr-o montur conic, aducnd a megafon, care ar fi putut reprezenta un
reflector dei nici vorb de aa ceva. Un con prea s fie antena unui
transmitor pe microunde legat la computerele din furgonet, care permitea
captarea i transmiterea unor cantiti uriae de date codificate mai multor
receptori deodat. Celelalte trei erau colectoare pentru microfoane direcionale.
Un bec stins fusese ndreptat nu spre faa furgonetei, cum ar fi trebuit, i
cum se ntmpla cu celelalte trei, ci spre un magazin de sandviuri aglomerat
Submarine Drive de pe cealalt parte a strzii. Agenii nregistrau
conversaiile suprapuse dintre cei opt sau zece oameni care se aflau pe trotuar.
Mai trziu, un computer avea s-i analizeze pe proprietarii vocilor: s-i izoleze
pe vorbitori, s-i identifice cu cte un numr, s asocieze apoi aceste numere
ntre ele pe baza fluxului de cuvinte i al inflexiunilor glasurilor, s tearg
majoritatea zgomotelor de fond, precum cele rutiere i cele produse de vnt, i
s nregistreze fiecare conversaie pe cte o pist separat.
A doua operaiune de urmrire se desfura la o mil deprtare de prima,
ntr-o intersecie. Era condus dintr-o furgonet deghizat ntr-un vehicul
comercial aparinnd unei companii de geamuri i oglinzi, numite Jerry's Glass
Magic. Dou oglinzi bidirecionale fuseser montate fr scrupule pe partea
lateral, incluse n firma fals a respectivei companii.

Roy se bucura ntotdeauna cnd vedea echipaje de urmrire, mai ales


uniti dotate cu tehnologie ultramodern, care fceau parte mai curnd din
FBI dect din poliia local. Prezena lor dovedea c se mai gsea cineva
interesat de stabilitatea social i de sigurana pietonilor.
Cnd i vedea, de obicei se simea mai bine i mai puin singur.
ns n acea sear nu i ridicar moralul. Fusese prins ntr-un vrtej
deprimant. n acea sear, nu mai putea gsi nici o consolare n echipajele de
urmrire, n serviciile utile pe care le prestau, n slujba lui Thomas Summerton
sau n orice alt lucru pe care i l-ar fi oferit aceast lume.
Avea nevoie s-i gseasc un punct de sprijin, s-i deschid poarta
sufletului i s ajung fa n fa cu Universul.
nainte de a repera vreun 7-Eleven sau vreun alt magazin cu obiecte de
uz general, Roy remarc o pot, exact ceea ce i trebuia. n faa ei se aflau zece
sau dousprezece distribuitoare automate de ziare i reviste.
Opri lng un trotuar unde parcarea era interzis, cobor din main i
studie automatele. Nu-1 interesau Times sau Daily News. Ce i dorea el n-ar fi
putut gsi dect n presa alternativ. Majoritatea acestor publicaii vindeau sex;
miznd pe cititori din rndurile celibatarilor, ale cuplurilor ce cutau sex n
patru sau ale homosexualilor, puneau accent pe serviciile de distracie pentru
aduli. Ignor presa de scandal obscen. Sexul nu s-ar fi potrivit unui suflet ce
tindea spre transcenden.
n foarte multe orae mari exista cte un sptmnal New Age care
povestea despre hrana natural, vraci evlavioi i probleme ale sufletului, de la
rencarnare pn la spiritism.
Los Angeles avea trei.
Roy le cumpr pe toate i se ntoarse n main. La lumina obscur din
tavan, rsfoi fiecare publicaie, uitndu-se numai dup anunurile de mare i
mic publicitate. Guru, swami, paranormali, ghicitori n cri, specialiti n
acupunctur, astrologi, spirititi, interprei de aur, cititori n palm, consilieri
n problemele destinului, ghizi pentru vieile anterioare, terapeui ai digestiei i
ali numeroi experi i ofereau serviciile.
Roy locuia n Washington D. C., dar, datorit slujbei sale, colindase
ntreaga ar. Vizitase toate locurile sfinte n care pmntul, ca o baterie
gigantic, acumula vaste depozite de energie spiritual: Santa Fe, Taos,
Woodstock, Key West, Spirit Lake, Meteor Crater i altele. Avusese nite
experiene impresionante n aceste confluene de energie cosmic dei de
mult vreme bnuia c la Los Angeles era un nod de energie nc nedescoperit.
Acum, abundena ghizilor de contiine din anunuri i ntri convingerea.
Din aceast mulime, Roy select The Place Of The Way9 din Burbank. l
atrsese faptul c scriseser cu majuscule toate cuvintele din numele reedinei
lor, n loc s lase prepoziiile i articolele cu liter mic. Ofereau numeroase
metode pentru cutarea sinelui i evadarea din vltoarea universal, nu ntr-o
vitrin murdar de magazin, ci n propriile noastre cmine linitite. De
asemenea, i plceau numele proprietarilor i c fuseser destul de inteligeni,
nct s i le insereze n anun: Guinevere i Chester.
Se uit la ceas. Nou i ceva.

nc oprit ilegal n faa potei, sun la numrul indicat n revist. i


rspunse un brbat:
V vorbete Chester din The Place Of The Way. Cu ce v-a putea ajuta?
Roy i ceru scuze fiindc sunase la o asemenea or, ntruct The Place
Of The Way se situa chiar n locuina lor, dar preciz c intrase ntr-un vid
spiritual i trebuia s ajung pe un teren sigur ct mai repede posibil. Se
bucur cnd primi asigurarea c Chester i Guinevere i ndeplineau misiunea
la orice or din zi sau din noapte. Dup ce i se ddur cteva indicaii, estim
c ar putea ajunge la ei pe la 10.
Sosi la 9,50.
Cldirea cochet, n stil spaniol, cu dou etaje, avea acoperiul din igl
i ferestrele solide, nfundate adnc n zid. n peisajul luminat artistic, palmierii
luxuriani i tufiurile de ferigi australiene i aruncau umbrele misterioase
asupra zidurilor din stuc galban-pai.
n timp ce Roy suna la u, observ la fereastra de lng intrare un afi
al unei companii specializate n sisteme de alarm. Un moment mai trziu,
Chester i vorbi din interfon:
Cine e acolo, v rog?
Roy rmase surprins c un asemenea cuplu, ce dispunea de talente
paranormale, gsea necesar s-i ia msuri de securitate. Poate doar din cauza
strii ngrijortoare a lumii n care triau. Chiar i misticii puteau fi supui
maltratrilor.
Zmbitor i prietenos, Chester l ntmpin pe Roy n The Place Of The
Way. n jur de cincizeci de ani i aproape chel, cu excepia unei mee, n stilul
lui Friar Tuck10, cam prea bronzat pentru mijlocul iernii, el avea un pntece
burduhnos i o nfiare solid, de urs. Purta Rocksports, pantaloni kaki i o
bluz de aceeai culoare, cu mnecile suflecate ce-i dezveleau braele groase i
proase.
Chester l conduse pe Roy de-a lungul unor ncperi cu podele din lemn
de pin, foarte lustruite, i covoare Navajo, cu mobile grosolan tiate care s-ar fi
potrivit mai bine ntr-o colib din munii Sangre de Cristo dect ntr-o cas din
Burbank. Dup ce trecur prin camera principal, care se flea cu un televizor
ce avea un ecran uria, intrar ntr-un vestibul i apoi ntr-o odaie rotund, cu
un diametru de vreo trei metri i jumtate, cu pereii albi i fr alte ferestre n
afar de luminatorul din tavanul boltit.
O mas rotund din lemn de pin sttea n mijlocul camerei circulare.
Chester i indic un scaun de lng mas. Roy se aez. Chester i oferi o
butur orice, de la o Coca dietetic pn la un ceai de plante dar Roy
refuz, pentru c i era sete numai de sufletul su.
n centrul mesei se gsea un co mpletit din frunze de palmier, spre care
Chester ntinse un deget:
Eu sunt doar asistent. Guinevere este specialistul n suflete. Minile ei
nu au voie s ating banii. Chiar dac s-a eliberat de grijile pmnteti, de
mncare tot are nevoie.
Bineneles, spuse Roy.

Extrase din portmoneu trei sute de dolari i i puse n co. Chester pru
plcut surprins de ofert; Roy crezuse ntotdeauna c o persoan se poate
atepta la un serviciu pe msura plii sale.
Chester lu coul i prsi camera.
Venind dinspre tavan, fascicule punctiforme splau pereii descriind
arcuri de lumin alb. Acum se diminuar n timp ce camera se umplea de
umbre, ntreptrunse cu o radiaie luminescent chihlimbarie, aidoma
plpirilor unei lumnri.
Bun, sunt Guinevere! Te rog, nu te ridica n picioare.
Intrnd ca o adiere n camer, aducnd a feti lipsit de griji, cu capul
seme i umerii drepi, ea nconjur masa spre scaunul din partea opus celui
pe care edea Roy.
Guinevere avea aproximativ patruzeci de ani i era de o frumusee
desvrit, n ciuda prului ei lung i blond strns n codie ce semnau cu
tentaculele unei meduze, care lui Roy i displcur profund. Ochii verzi ca de
jad sclipeau puternic, alimentai de un foc interior, i fiecare trstur a
chipului ei i amintea lui Roy de o zei din mitologie. n nite blue jeans strmi
i ntr-un tricou alb, mulat, corpul su subire se mica uor, cu o graie fluid,
iar snii i se legnau ademenitor. Putea zri vrfurile sfrcurilor, att de
obraznice.
Ce faci? ntreb ea cu dezinvoltur.
Nu prea bine.
O s ne ocupm de asta. Cum te cheam?
Roy.
Ce caui, Roy?
mi doresc o lume plin de dreptate i de pace, o lume perfect din
toate punctele de vedere. Dar oamenii sunt att de viciai. Peste tot exist att
de puin perfeciune. i cu toate acestea mi-o doresc cu atta ardoare. Uneori
m simt deprimat.
Ai nevoie s nelegi sensul imperfeciunilor lumeti i rolul obsesiei
tale. Ce cale preferi s urmezi pentru a te lumina?
Oricare i toate.
Excelent! Spuse frumoasa rastafarian11 nordic, att de
entuziasmat, nct codiele ei se balansar i tresltar, iar ciorchinii de
mrgele roii care atrnau la capetele lor se izbir unii de alii. Poate c vom
ncepe cu cristalele.
Chester se ntoarse, mpingnd o cutie mare pe rotile n jurul mesei, pn
n partea dreapt a Guineverei.
Roy observ c era un dulpior pentru ustensile, din metal gri cu negru:
de un metru douzeci nlime, aproape un metru lime, aizeci de centimetri
grosime, cu uie n partea de jos i o mulime de sertare de diverse mrimi
deasupra lor. Numele Sears Craftsman lucea mat n lumina chihlimbarie.
n timp ce Chester se aez pe al treilea i cel din urm scaun, n spatele
femeii, ea trase un sertar al dulpiorului i scoase o sfer de cristal puin mai
mare dect o bil de biliard. innd-o cu ambele mini, i-o ntinse lui Roy.

Aura ta este ntunecat, tulbure. Hai s ne ocupm de asta mai nti.


ine cristalul n mini, nchide ochii i ncearc s meditezi calm. Gndete-te
la un singur lucru, la o singur imagine imaculat: dealuri acoperite cu nea.
Dealuri rotunde cu zpad proaspt, mai alb dect zahrul, mai fin dect
fina. Dealuri prelungi peste tot n jurul tu, dealuri peste dealuri, nfurate n
mantii de zpad proaspt, alb peste alb, sub un cer alb, fulgii de nea
presrndu-se pe pmnt, alb n alb, prin alb, peste alb.
Guinevere continu tot aa un timp, dar Roy nu putea s vad dealurile
nvemntate n mantii de zpad sau fulgii cznd, orict de tare se strduia.
n schimb, zrea un singur lucru: minile ei. Minile ei ncnttoare. Minile ei
fantastice.
Fusese o apariie att de spectaculoas, nct nu i remarcase minile
pn cnd nu i dduse cristalul. Nu mai vzuse niciodat asemenea mini.
Excepionale. Gura i se usc numai la gndul c ar putea s i le srute, iar
inima i btu cu putere nchipuindu-i c ar putea mngia degetele ei fine.
Preau perfecte.
OK, acum e mai bine, spuse vesel Guinevere dup un timp. Aura ta
este mult mai strlucitoare. Poi deschide ochii.
Se temu c i imaginase doar perfeciunea minilor ei, i c, atunci cnd
le va revedea, va descoperi c nu erai de fapt diferite de ale altor femei nu
minile unui nger. Ah dar erau. Delicate, graioase, eterice. Luar napoi
cristalul de la el, l puser la loc n sertarul deschis al dulpiorului, iar apoi se
agitar ca aripile ntinse ale unui porumbel spre alte apte cristale pe care le
aezaser, n timp ce Roy sttuse cu ochii nchii, pe o bucat ptrat de
catifea neagr, n centrul mesei.
Aranjeaz-le n orice form doreti, spuse ea, i apoi le voi citi.
Obiectele preau a fi globuri din cristal de un centimetru i jumtate
diametru, cu fulgi de zpad nuntru, din acelea care se vnd ca ornamente
pentru Crciun. Nu semnau deloc ntre ele.
n timp ce Roy ncerca s se concentreze pentru a ndeplini ordinul,
priviri furie i alunecau spre minile Guineverei. De fiecare dat cnd le zrea,
respiraia i se oprea n gt. ncepuse s tremure, i se ntreb dac ea
remarcase deja.
Guinevere trecu de la cristale la nite lentile prismatice prin care i citi
aura, apoi la tarot, la pietre cu inscripii runice, iar minile ei fantastice se
micau cu o graie fr egal. El i rspundea la ntrebri, i urmrea
instruciunile i prea s asculte ntr-o oarecare msur cuvintele magice pe
care le rostea. Probabil c prea beat sau cu mintea nceoat, pentru c
vorbea greoi i pleoapele i se nchideau pe msur ce imaginea minilor ei l
ameea din ce n ce mai tare.
Roy arunc o privire vinovat spre Chester, brusc convins c brbatul
probabil soul Guineverei devenise contient de dorina lasciv pe care i-o
strniser minile ei. Dar Chester nu i acorda nici o atenie. Sttea cu capul
lui chel aplecat i i cura unghiile de la mna stng cu ajutorul celor de la
dreapta.

Roy era sigur c nici Fecioara Maria n-ar fi putut avea nite mini mai
frumoase dect ale Guineverei, i nici vreun demon din infern unele mai sexy.
Perfecte, perfecte, perfecte!
Ea scutur punga cu pietre i le arunc din nou.
Roy se ntreb dac va ndrzni s o roage s-i ghiceasc n palm.
Atunci ar fi trebuit s-i in mna ntr-ale ei.
Tremur la acest gnd delicios i un fior l strbtu din cap pn n
picioare. Nu ar fi fost n stare s ias din camer i s-i lase pe alii s ating
acele mini desvrite.
i vr degetele sub sacoul costumului, scoase pistolul Beretta din tocul
de pe umr i zise:
Chester!
Brbatul pleuv i ridic privirea, iar Roy l mpuc n fa. Chester se
rsturn pe spate i czu cu o bufnitur nfundat pe podea, disprnd din
raza vizual.
Trebuia s nlocuiasc amortizorul ct mai curnd. Se uzase
mpuctura, dei estompat, fusese totui destul de puternic, nct s se
aud n afara camerei, ns, din fericire, nu i n exteriorul casei.
Guinevere tocmai se uita la pietrele cu inscripii runice de pe mas.
Probabil c fusese adnc cufundat n gnduri, pentru c pru surprins cnd
i ridic privirea i vzu pistolul.
nainte de a apuca s se apere, o mpuc n frunte. Czu pe sptarul
scaunului, apoi lng Chester, pe podea.
Roy puse deoparte pistolul i nconjur masa. Chester i Guinevere
priveau fix spre luminator i dincolo de el, n noaptea infinit. Muriser
instantaneu, aproape fr s sngereze.
Ca ntotdeauna, era un moment trist i totodat vesel. Trist pentru c
omenirea pierduse dou persoane luminate, clarvztoare i cu inimi bune.
Vesel pentru c nu mai trebuia ca Guinevere i Chester s triasc ntr-o
societate ntunecat i nepstoare.
Roy i invidia.
i scoase mnuile dintr-un buzunar interior al hainei, apoi i le puse n
vederea delicatei ceremonii ce avea s urmeze.
Ridic scaunul Guineverei. Instalnd-o pe el, l mpinse spre mas,
fixnd-o n poziie eznd. Capul i czu ntr-o parte, cu brbia sprijinit pe
piept, iar codiele se frmntar uor, mprtiindu-se ca o perdea din iraguri
de mrgele, ascunzndu-i chipul. i ridic braul drept, care atrna de-a lungul
corpului, i l aez pe mas; apoi i pe stngul.
Minile ei. Pentru un timp i privi minile, la fel de atrgtoare n moarte
precum fuseser i n via. Graioase. Elegante. Strlucitoare.
i ddeau speran. Dac perfeciunea putea exista oriunde, n orice
form, nu conteaz ct de mic, chiar i n nite mini, atunci visul lui despre o
lume n ntregime perfect s-ar fi putut realiza ntr-o zi.
i puse palmele deasupra lor. Chiar i prin mnui, atingerea l
cutremura.

Din cauza greutii mai mari, i fu greu s-l urneasc pe Chester. Reui
totui s-l duc de cealalt parte a mesei, pn vizavi de Guinevere, dar l trnti
pe propriul lui scaun i nu n cel pe care ezuse acesta mai nainte.
n buctrie, Roy cercet dulpioarele i cmara, strngndu-i cele
necesare pentru a duce la bun sfrit ceremonia. Se uit i n garaj dup
accesoriul pe care dorea s-l utilizeze n final. Apoi cr lucrurile pn n
camera circular i le puse deasupra scrinului pe rotile, n care Guinevere i
inuse ustensilele de ghicit.
Folosi un ervet de vase pentru a cura sptarul scaunului pe care
sttuse, fiindc nu purtase mnui i ar fi putut lsa amprente. terse i
partea corespunztoare a mesei, sfera de cristal i pe cele cu fulgi de zpad n
interior, pe care le aranjase pentru interpretarea psihicului. n rest, nu mai
atinsese nimic n acea camer.
n urmtoarele cteva minute, deschise toate sertarele i uiele
scrinului, examinndu-le coninutul magic, pn cnd gsi un obiect ce i se
pru potrivit n acea mprejurare. Era o pentalf, numit i pentagram magic,
din psl verde pe fond negru, care se utiliza n probleme mai serioase de
exemplu comunicarea cu spiritele morilor dect simpla interpretare a
pietrelor cu inscripii runice, a cristalelor i a crilor de tarot.
ntins, forma un ptrat cu latura de patruzeci i ase de centimetri. O
plas n centrul mesei un simbol al vieii de dincolo.
Bg n priz micul ferstru electric pe care l gsise printre uneltele din
garaj i o eliber pe Guinevere de mna ei dreapt. O aranj cu grij ntr-un
recipient Tupperware12, pe un alt ervet de vase. Apoi puse capacul deasupra.
Dei ar fi vrut s-i ia i mna stng, simea c ar fi fost un egoism din
partea lui s i le nsueasc pe amndou. Cel mai corect era s lase una
lng corp, astfel nct poliia, procurorul, antreprenorul de pompe funebre i
ceilali care urmau s aib de-a face cu rmiele pmnteti ale Guineverei s
tie c fusese proprietara celor mai frumoase mini din lume.
Ridic braele lui Chester i le aez pe mas. Puse mna dreapt a
mortului deasupra celei stngi a Guineverei, pe pentagram, exprimndu-i
astfel convingerea c de-acum se aflau mpreun pe lumea cealalt.
Roy i dorea s aib fora spiritual, puritatea sau orice altceva ar fi fost
nevoie s poat comunica oricnd cu spiritele morilor. Ar fi vorbit cu
Guinevere, ar fi ntrebat-o dac s-ar fi suprat s-i ia i mna stng.
Oft, ridic recipientul Tupperware i prsi fr tragere de inim camera
circular. Telefon din buctrie la 911 i i spuse poliistului:
The Place Of The Way este doar o adres oarecare acum. E foarte trist.
Venii, v rog.
Punnd receptorul lng furc, nfac un alt ervet de buctrie i
merse grbit la ua din fa. Din cte i amintea, dup ce intrase n cas, n
timp ce l urmase pe Chester spre camera circular, nu atinsese nimic. Deci nu
mai era necesar dect s tearg butonul soneriei i apoi s arunce ervetul n
drum spre main.
Iei din Burbank, travers dealurile i intr n depresiunea Los
Angelesului printr-o zon srccioas a Hollywoodului. Petele strlucitoare de

graffiti, mainile pline de criminali n cutare de victime, chiocurile de pres


pornografic i slile de cinema insalubre, magazinele goale i rigolele murdare,
plus celelalte dovezi ale colapsului moral i economic, ura, lcomia, invidia i
obsesiile sexuale care poluau aerul cu o mai mare eficien dect smogul
nimic din toate acestea nu-l mai descuraja, pentru c avea cu el un obiect de o
frumusee att de desvrit, nct i dovedea c exist o for puternic i
creatoare ce domina Universul. ntr-un loc sigur, ntr-un recipient Tupperware,
el inea dovada existenei lui Dumnezeu.
De-a lungul ntinsului Mojave, unde noaptea i impunea regulile, unde
realizrile omenirii se limitau numai la autostrada ntunecat i la vehiculele ce
o strbteau, unde cu greu se putea recepiona vreo transmisie a unui post
ndeprtat de radio, Spencer se cufund, mpotriva dorinei sale, n bezna tot
mai profund i n tcerea tot mai stranie a acelei nopi din trecut, petrecute n
urm cu aisprezece ani. O dat prins n aceast bucl de memorie, nu mai
avea cum s scape pn cnd nu se va fi purificat vorbind despre ceea ce
vzuse i ndurase.
Cmpiile i dealurile sterpe nu i scoteau n cale nici o tavern pe post de
confesional. Singurele urechi nelegtoare erau tot ale cinelui.
Gol pn la bru i descul, cobor treptele cltinndu-m, frecndu-mi
braele goale cu palmele, minunndu-m de frica mea inexplicabil. Poate chiar
n acel moment ntrezresc ca prin cea c m-ndrept int spre un loc de
unde nu voi mai putea niciodat s urc.
Merg orbete n direcia iptului auzit cnd m-am aplecat pe fereastr
pentru a descoperi bufnia. Dei scurt i repetat o singur dat, mult mai ncet,
fusese att de ptrunztor i de patetic, nct amintirea lui m vrjete, aa
cum numai un biat de paisprezece ani poate fi uneori cu uurin sedus de
tentaia necunoscutului, a terorii sau de misterele sexului.
Ajung la captul de jos al scrilor. Trec prin camere n care ferestrele
luminate de lun strlucesc palid, unde mobilierul vechi, de calitate Stickley
este vizibil numai sub form de umbre negre pe fondul ntunericului negrualbstrui, pe lng operele de art ale lui Edward Hopper, Thomas Hart Benton
i Steven Ackblom; din tablourile acestuia din urm, te aintesc nite chipuri
vag luminoase, cu expresii lugubre, la fel de misterioase ca ideogramele unei
limbi strine elaborate pe o planet ce rtcete la milioane de ani-lumin
distan de Pmnt.
n buctrie, duumeaua din dale de gresie pare ngheat sub picioarele
mele. n timpul zilelor lungi i al nopilor interminabile absorbise frigul aerului
rcit de freon i acum mi rpete cldura tlpilor.
Dincolo de ua din spate, o lumin mic i roie arde deasupra tastaturii
sistemului de alarm. Pe ecran sunt trei cuvinte scrise cu litere verzi,
strlucitoare: ARMAT I SIGUR. Introduc codul pentru a dezamorsa sistemul.
Luminia roie se transform n verde. Cuvintele se schimb: GATA DE
FUNCIONARE.
Aceasta nu este o ferm obinuit. Nu este cminul unor oameni cu
gusturi simple, care i ctig pinea cultivnd generozitatea pmntului. Aici

exist comori mobil frumoas i opere de art: precauiile sunt necesare


chiar i n ruralul Colorado.
Descui ambele zvoare. Deschid ua i pesc afar din casa glacial pe
veranda din dos, n noaptea sufocant de iulie. Pesc descul pe scnduri
pn la trepte, cobor spre zona pavat ce nconjoar piscina, trec pe lng apa
sclipitoare din bazin i intru n curte, ca un bieel care umbl n vis, copleit
de amintirea iptului ce sfiase tcerea nopii.
Chipul fantomatic i argintiu al lunii pline i arunc razele ce se reflect
n fiecare fir de iarb, aa c pajitea pare acoperit cu un strat de brum, total
nepotrivit anotimpului. Ciudat, dintr-o dat mi se face fric i nu numai
pentru mine, ci i pentru mama, dei a murit de mai mult de ase ani i se afl
n afara oricrui pericol. Spaima devine att de intens, nct m paralizeaz.
n mijlocul curii rmn n stare de alert, ntr-o nesiguran tcut. Umbra
mea este o pat pe bruma neltoare.
naintea ochilor se distinge nedesluit opronul n care nu mai exist nici
un animal sau tractor de cel puin cincisprezece ani, nc de dinainte de a m fi
nscut eu. Vzut din mainile care trec pe osea, proprietatea arat ca o
ferm, dar nu este n realitate ceea ce pare. Nimic nu este n realitate ceea ce
pare.
Noaptea-i fierbinte i mrgele de transpiraie mi se scurg pe fa i pe
pieptul gol. Cu toate acestea, frigul mi-a intrat sub piele, n snge i n mduva
oaselor de copil, iar cldura de iulie nu-l poate nltura.
mi trece prin cap c mi-e frig pentru c, dintr-un motiv oarecare, mi
amintesc prea limpede de gerul acelei ierni trzii, de ziua btut de vnturi, din
martie, cu ase ani n urm, cnd nu gsit-o pe mama dup ce lipsise trei zile
de-acas. i gsiser trupul maltratat, ghemuit ntr-un an de lng o osea
obscur, unde o trntise ticlosul care o rpise i o omorse. Avnd doar opt
ani, eram prea mic pentru a nelege ce nseamn moartea. Atunci nimeni n-a
ndrznit s-mi spun ct de slbatic fusese tratat, ct de groaznic suferise ea;
descrierea acestor orori rmsese la latitudinea unor colegi de coal care
aveau tendina spre cruzime pe care o ntlneti numai la anumii copii i la
unii aduli primitivi care nu se maturizeaz. n pofida inocenei mele infantile,
pricepusem totui c n-o s-o mai vd niciodat pe mama; gerul acelei zile de
martie fusese cel mai ptrunztor pe care l cunoscusem vreodat.
Acum stau pe pajitea luminat de lun, ntrebndu-m de ce gndurile
mi zboar nencetat spre mama mea pierdut; de ce iptul sinistru, pe care l
auzisem cnd m aplecasem peste fereastra din dormitor, m izbise ca fiind
infinit de ciudat i de familiar; de ce m temeam pentru mama, dei ea murise,
i de ce m cuprinsese o fric att de intens pentru viaa mea, cnd n acea
noapte de var nu plutea nici o ameninare perceptibil.
ncep s m ndrept din nou spre opron, asupra cruia mi
concentrasem toat atenia, dei iniial crezusem c iptul fusese al unui
animal ce se afla departe, pe cmp, sau pe dealurile din apropiere. Umbra
plutete n faa mea, pesc mereu nu pe covorul luminat de lun, ci n
ntunericul produs chiar de propria-mi persoan.

n loc s m duc direct spre uile uriae din partea sudic a opronului,
n care fusese inserat i una de dimensiuni normale, mi urmez instinctul i o
iau spre colul din sud-est, traversnd oseaua pavat cu straturi de pietri,
care trece pe lng cas i pe lng garaj. Din nou prin iarb, dau colul
opronului i merg de-a lungul peretelui estic, furindu-m descul, pind pe
perna umbrei mele, mereu spre colul din nord-est.
Acolo m opresc; un vehicul pe care nu-l mai vzusem niciodat este
parcat n spatele opronului: o furgonet Chevrolet, de comand, care, fr
ndoial, nu este de culoarea oelului, aa cum pare, fiindc lumina lunii
preschimb totul n gri sau argintiu. Pe partea lateral fusese pictat un
curcubeu, de asemenea n nuane de gri. Ua din dos st deschis.
Tcerea este profund.
Nu se zrete nimeni n jur.
Chiar i la impresionanta vrst de paisprezece ani, cu copilria plin de
Halloween i de comaruri rmas n urm, necunoscutul i teroarea nu mi se
mai pruser niciodat att de seductoare, aa c nu pot rezista fascinaiei lor
perverse. Fac un pas spre furgonet i ceva spintec aerul puin deasupra
capului meu cu un uierat, flfind din aripi, speriindu-m. M clatin, cad, m
rostogolesc i, la timp, m uit n sus; disting nite aripi albe, enorme, deasupra
mea. O umbr mtur iarba luminat de lun i capt nebuneasca idee c
mama se prvlise din ceruri sub o form angelic pentru a m alunga de lng
furgonet. Apoi apariia celest descrie un arc, sus n ntuneric, i vd c este
doar o bufni mare i alb, cu distana dintre vrfurile aripilor de un metru i
jumtate, navignd prin noaptea de var n cutarea oarecilor de cmp sau a
altei przi.
Bufnia dispare.
Noaptea rmne.
M ridic n picioare.
M trsc pn la furgonet, copleit de misterul ei ademenitor, de
tentaia aventurii. i de un adevr teribil pe care nc nu tiu c l tiu.
Sunetul produs de aripile bufniei, dei att de recent i de
nspimnttor, mi piere din minte. Dar acel ipt cumplit care ptrunsese
prin fereastra deschis mi rsun n cap ca un ecou imposibil de oprit.
Probabil c ncep s contientizez c nu fusese tnguirea unui animal slbatic
care-i gsise sfritul n cmpii sau pe dealuri, ci urletul disperat al unei fiine
umane n ncletarea unei extreme terori.
n Explorer, traversnd n vitez deertul Mojave scldat de lun, lipsit de
aripi, dar la fel de nelept ca orice bufni, Spencer i urmri amintirile
obsedante pn n inima ntunericului, la sclipirea oelului din afara umbrelor,
la durerea brusc i mirosul de snge cald, la rana ce avea s-i devin cicatrice,
forndu-se s ajung pn la cea din urm revelaie care ntotdeauna l
ocolise.
l ocoli i acum.
Nu-i putea aminti nimic din ceea ce se petrecuse n momentele din
finalul acelei diabolice ntmplri de demult, dup ce apsase trgaciul
revolverului i se ntorsese la abator. Poliia i relatase cum ar fi trebuit s se

ncheie povestea. Citise opiniile unor scriitori, despre ceea ce fcuse el, care se
bazaser n articolele i n crile lor pe dovezile existente. Dar niciunul dintre
ei nu fusese acolo. Nu puteau ti adevrul absolut. Numai el fusese acolo. Pn
la un punct, amintirile erau att de vii, nct l torturau nfiortor, dar se
terminau n gaura neagr a amneziei; dup aisprezece ani, el nc nu reuise
s arunce nici mcar o raz de lumin n acea bezn.
Dac i-ar fi amintit i restul, ar fi putut s-i ctige o linite durabil.
Sau revenirea memoriei l-ar fi distrus. n acel tunel ntunecos al amneziei, ar fi
putut gsi ceva att de ruinos, nct poate c n-ar mai fi fost n stare s-i
continue viaa cu o asemenea povar; atunci, un glon tras n cap ar fi fost de
preferat amintirilor obsedante.
Totui, descrcndu-se din cnd n cnd de tot ce tia, i potolea
temporar suferina. i o fcu din nou, n deertul Mojave, mergnd cu viteza de
optzeci de kilometri pe or.
Spencer l privi pe Rocky i-l vzu dormind profund pe cellalt scaun.
Poziia prea incomod, dac nu chiar precar, gndindu-se la coada care-i
atrna n spaiul rezervat pentru picioare, sub tabloul de bord, dar el se simea
evident confortabil.
Spencer presupuse c ritmul povestirii i tonul vocii sale, dup
nenumratele repetri ale istorioarei de-a lungul anilor, deveniser soporifice de
cte ori aborda acel subiect. Bietul cine n-ar fi fost n stare s rmn treaz
nici dac afar ar fi fost o furtun cu fulgere i trsnete.
Sau poate c, de ctva timp, nici nu mai vorbea cu glas tare. Poate c
monologul i se redusese treptat pn la o oapt i apoi la tcere, n vreme ce el
continua s povesteasc numai cu vocea minii. Nu conta identitatea
confesorului accepta tot att de bine un cine ca i un strin dintr-un bar,
aa c nu i se prea important dac interlocutorul l ascult sau nu. S aib un
partener de discuie voluntar era mai mult o scuz s se aud pe sine, n
cutarea unui absolut vremelnic sau dac ar fi putut arunca lumin asupra
finalului ntunecat a unei liniti permanente de vreun fel sau altul.
Mai avea aptezeci i cinci de kilometri pn la Las Vegas.
Buruienile purtate de vnt, la fel de mari ca roile unei roabe, se
rostogoleau de-a lungul autostrzii, n lumina farurilor, fr scop, venind de
nicieri.
Aerul uscat i limpede al deertului nu reuea deloc s-i ntunece
imaginea Universului. Milioane de stele licreau n noapte, frumoase dar reci,
ademenitoare dar de neatins, rspndind uimitor de puin lumin peste
cmpiile pustii care mrgineau autostrada, i, cu toat grandoarea lor, nu
dezvluiau nimic.
*
Roy Miro se trezi n camera lui din Hotelul Westwood i citi ora la ceasul
digital de pe noptier: 4,19. Dormise mai puin de cinci ore, dar se simea
odihnit, aa c aprinse veioza. Ddu pturile la o parte, se aez pe marginea
patului, mijindu-i ochii n timp ce se obinuia cu lumina apoi zmbi la
vederea recipientului Tupperware de lng ceas. Plasticul era translucid, iar
nuntru nu se ntrezrea dect o form nedesluit.

i puse vasul n poal i i scoase capacul. Mna Guineverei. Se simi


binecuvntat s aib un obiect de o asemenea frumusee.
Dar ct era de trist c splendoarea ei tulburtoare nu va mai dura mult
vreme. n douzeci i patru de ore, dac nu chiar mai curnd, mna avea s se
deterioreze vizibil. Drglenia sa urma s rmn doar o amintire.
Deja i schimbase puin culoarea. Din fericire, albul ca de var se asorta
perfect cu structura osoas desvrit a degetelor lungi, care se ngustau
elegant la vrfuri. Fr tragere de inim, Roy puse la loc capacul, se asigur c
l nchisese ermetic i aez recipientul alturi.
Se duse n living. Computerul din serviet i telefonul celular erau deja
conectate, vrte n priz i aranjate pe masa de lng fereastra cea mare.
Stabili curnd legtura cu Mama. i ceru rezultatele investigaiei pe care,
cu o sear n urm, o rugase s o ntreprind, dup ce el mpreun cu oamenii
si descoperiser c adresa din DCR a lui Spencer Grant ducea la un cmp
petrolifer nelocuit.
Atunci fusese furios.
Acum era calm. Stpn pe sine. Se controla perfect.
Citind raportul Mamei, apsnd tasta PAGE DOWN de fiecare dat cnd
dorea s treac mai departe, Roy observ ct de anevoioas fusese cutarea
adresei reale a lui Spencer Grant.
n timpul celor cteva luni n care Grant lucrase la Departamentul de
Lupt contra Infraciunilor pe Computer din California, nvase foarte multe
despre reeaua naional de informaii Infonet i despre punctele slabe ale
miilor de sisteme computerizate coninute n ea. Evident, i se puseser la
dispoziie cri de proceduri i coduri, atlase de programare avansat pentru
sistemele diferitelor companii telefonice, ageniilor de credit i organizaiilor
guvernamentale. Apoi le dusese acas sau introdusese datele n computerul lui
personal.
Dup ce renunase la acea slujb, tersese orice referire la adresa lui din
fiierele publice sau private. Numele i aprea numai n cele militare, ale DCR,
ale Asigurrilor Sociale i ale poliiei i, n fiecare caz, i dduse una dintre cele
dou adrese care se dovediser deja a fi false. nregistrrile naionale ale
Ageniei pentru Controlul Veniturilor conineau civa brbai cu acelai nume;
ns nimeni nu avea vrsta lui, numrul su de la Asigurrile Sociale, nu locuia
n California sau nu se oprise s-i plteasc taxele prin LAPD. Grant lipsea i
din dosarele debitorilor fiscali din statul California.
Pn acum, aparent nu pltise nici un impozit. Roy i ura de moarte pe
asemenea indivizi. Erau o surs a iresponsabilitii sociale.
Dup cum spunea Mama, nici o companie furnizoare de electricitate nu
poseda chitane pe numele Spencer Grant dei, indiferent unde locuia, tot
avea nevoie de curent, de ap, de telefon, de servicii de salubritate i probabil
de gaze naturale. Chiar dac i tersese numele de pe list pentru a evita plata
acestor servicii, n-ar fi putut s dispar din nregistrrile societilor respective
fr a se lipsi mai apoi de ele. ns tot nu putuse fi gsit.
Mama luase n considerare dou alternative. Prima: Grant era destul de
cinstit, nct s plteasc serviciile, ns intrase n fiierele companiilor i se

nscrisese sub un nume fals, achitnd dintr-un cont fals, creat de el. Unicul
scop al acestei aciuni fiind s dispar din orice nregistrare, devenind greu de
gsit dac poliia sau orice alt organizaie guvernamental ar fi ncercat s dea
de el. Cum se ntmpla acum. Sau a doua: era necinstit, se tersese din fiiere
ca s nu mai plteasc n timp ce i meninuse serviciile sub un nume fals.
n oricare dintre cazuri, adresa lui se gsea undeva n fiierele companiilor
respective, sub o identitate secret; putea fi reperat numai dac i se descoperea
aceast identitate.
Roy nghe raportul Mamei i se ntoarse n dormitor pentru a lua plicul
care coninea portretul lui Spencer Grant. Acest brbat reprezenta un adversar
neobinuit de puternic. Roy vroia s-i aib chipul n faa ochilor n timp ce citea
despre el.
Revenind lng computer, avans la urmtoarea pagin a raportului.
Mama nu fusese capabil s-l gseasc pe Spencer Grant la niciuna
dintre asociaiile bancare de economii sau mprumuturi. Ori pltea totul cu
bani ghea, ori i inea conturile sub un alt nume. Existau urme
inconfundabile de paranoia n aciunile brbatului, pentru c nu avea sub nici
o form ncredere n conturile bancare.
Roy arunc o privire rapid portretului de lng computer. Ochii lui
Grant chiar artau ciudat. Febrili. Nu ncpea nici un dubiu. O urm de
nebunie n ochii lui. Poate chiar mai mult dect o urm.
Deoarece Grant ar fi putut crea o corporaie pe numele creia s-i fi
deschis conturile i s-i plteasc taxele, Mama cercetase fiierele Ministerului
de Finane din California i ale altor diverse organizaii, urmrind s-l gseasc
nregistrat ca asociat. Nimic.
Fiecrui cont din banc i corespundea un numr la Asigurrile Sociale,
aa c Mama se uitase dup depuneri sau credite care s aib numrul lui
Grant, fcnd abstracie de numele sub care fuseser realizate. Nimic.
Presupunnd c i cumprase locuina, Mama scormonise n
nregistrrile impozitelor pe proprietate din districtele pe care Roy i le indicase.
Nimic. Dac avea ntr-adevr o cas, atunci o deinea sub un nume fals.
nc o speran: dac vreodat Grant absolvise vreo universitate sau se
internase ntr-un spital, atunci poate c nu-i mai amintise c fusese pus s
completeze nite formulare i nu le mai tersese. Majoritatea instituiilor
medicale sau educaionale se supuneau legilor federale; mai mult, dosarele lor
erau accesibile numeroaselor agenii guvernamentale. Lund n considerare
numrul unor asemenea instituii, chiar i ntr-o zon geografic restrns,
Mama avusese nevoie de rbdarea unui sfnt sau a unei maini dintre care pe
ultima sigur o deinea. i, n ciuda tuturor eforturilor ei, tot nu gsise nimic.
Roy arunc din nou o privire asupra portretului lui Spencer Grant.
ncepea s cread c omul acesta nu era numai deranjat mental, ci mult mai
mult dect att. O persoan diabolic dezlnuit. Oricare individ obsedat ntro asemenea msur de singurtate reprezenta nendoielnic un inamic al
societii.
nfiorat, Roy i ndrept iari atenia asupra computerului.

Cnd Mama accepta o sarcin att de grea precum cea pe care i-o
ncredinase acum, i dac totui cercetarea se dovedea infructuoas, ea tot nu
renuna. Fusese programat s-i apeleze circuitele logice rmase libere n
timpul perioadelor de munc mai uoar i printre ndatoririle sale s treac
repede n revist uriaele depozite de liste ale potei, pe care Agenia le
acumulase, i s caute acolo numele imposibil de descoperit n alt parte. Sup
de nume. Aa le spuneau ei listelor. Fuseser obinute din dosarele sau
registrele cluburilor, din revistele naionale, casele editoriale, principalele
partide politice, companiile ce acceptau comenzi prin cataloage i vindeau orice,
de la lenjerie sexy i aparatur electronic pn la carne, grupurile mnate de
interese comune precum cei care colecionau maini vechi sau mrci potale, i
din multe alte surse.
n supa de nume, Mama gsise un Spencer Grant diferit de cei aflai n
fiierele Ageniei pentru Controlul Veniturilor.
Intrigat, Roy se ndrept n scaun.
Cu aproape doi ani n urm, acest Spencer Grant comandase o jucrie
pentru cini dintr-un catalog cu livrare prin pot trimis posesorilor de
animale: un os care cnt, din cauciuc tare. Adresa de pe list era din
California. Malibu.
Mama se ntorsese la fiierele companiilor ca s vad dac i acordau
serviciile la acea adres. Da.
Electricitatea era pe numele Stewart Peck.
Serviciile de ap i de salubritate le gsi pe numele domnului Henry
Holden.
Gazul natural pe cel al lui James Gable.
Compania telefonic i furniza serviciile unui John Humphrey. Exista i
un telefon celular la acea adres, pe numele lui William Clark.
AT&T i acorda servicii telefonice de mare distan lui Wayne Gregory.
n nregistrrile impozitelor pe proprietate figura Robert Tracy.
Mama l descoperise pe brbatul cu cicatrice.
n ciuda tuturor eforturilor de a disprea n spatele unui zid elaborat,
cldit din diverse identiti, cu toate c ncercase s-i tearg cu grij orice
urm a trecutului i s-i fac existena actual tot att de dificil de dovedit ca
a monstrului din Loch Ness, dei aproape c reuise s devin la fel de invizibil
ca o stafie fusese prins n capcan de un os muzical din cauciuc. O jucrie
pentru cini. Grant pruse inuman de inteligent, dar simpla dorin uman de
a-i face plcere unui animal iubit l dduse de gol.
Capitolul IX.
Roy Miro privea dintre umbrele albstrii ale plcului de eucalipi,
bucurndu-se de mireasma medicinal, dar plcut, a frunzelor bogate n
uleiuri.
Echipa SWAT, rapid format, lu cu asalt cabana la o or dup rsritul
soarelui, n timp ce numai freamtul slab al copacilor n briza dinspre coast
tulbura linitea canionului. Tcerea fu sfiat de zgomotul sticlei sfrmate,
de pocnetul uilor din fa i din spate, care cedar simultan.

Locul era mic i cercetarea iniial dur mai puin de un minut. innd
un Micro Uzi, purtnd o jachet Kevlar att de groas, nct ar fi putut s
opreasc pn i gloane din teflon, Alfonse Johnson pi afar pe veranda din
spate, pentru a semnaliza c locuina era pustie.
Dezamgit, Roy iei dintre eucalipi i l urm pe Johnson prin intrarea
din dos n buctrie, unde cioburile de sticl scrir sub pantofi.
A plecat ntr-o excursie, zise Johnson.
De unde tii?
Vino aici.
Roy l urm n dormitor. Era aproape la fel de auster mobilat ca o chilie
de clugr. Nici o oper de art nu nfrumusea tencuiala grosolan a pereilor.
n loc de draperii sau perdele, la ferestre atrnau jaluzele albe din vinilin.
Lng pat se afla o valiz, n faa singurei noptiere.
Probabil s-a decis c nu mai are nevoie de asta, spuse Johnson.
Aternutul simplu din bumbac era uor deranjat ca i cum Grant ar fi
pus o alt valiz acolo pentru a-i mpacheta lucrurile.
Ua dulapului fusese lsat deschis. Cteva cmi i perechi de
pantaloni atrnau de stinghia din lemn, dar majoritatea umeraelor rmseser
goale.
Roy trase pe rnd sertarele unui scrin. Cteva haine mai mult ciorapi i
lenjerie intim. O curea. Un pulover verde, altul albastru.
Nici mcar coninutul unei valize mari n-ar fi umplut toate sertarele. Mai
mult, Grant ori i mpachetase lucrurile n dou sau mai multe valize ori
fondurile pe care le alocase pentru mbrcminte erau la fel de reduse ca i cele
pentru decorarea interiorului.
Ceva urme ale cinelui? ntreb Roy.
Johnson cltin din cap:
N-am observat.
Uit-te n jur, nuntru i afar, ordon Roy prsind dormitorul.
Trei membri ai echipajului SWAT, brbai cu care Roy nu mai lucrase
pn atunci, stteau n picioare n camera de zi. Erau nali i vnjoi. n acel
spaiu restrns, mbrcmintea lor de protecie, ghetele de lupt i
numeroasele arme i fceau s par uriai. Fr s aib pe cine mpuca i ce
cuceri, ei artau la fel de stnjenii i de nesiguri ca nite lupttori profesioniti
invitai s ia ceaiul mpreun cu membrele octogenare ale unui club de tricotat.
Roy era ct pe ce s-i trimit afar, cnd vzu un monitor aprins la unul
dintre computerele din tabloul de echipament electronic care acoperea
suprafaa unui birou n form de L. Cifre albe sclipeau pe un fundal albastru.
Cine l-a deschis? i ntreb pe cei trei brbai.
Se uitar zpcii la computer.
Trebuie s fi fost n funciune cnd am intrat, spuse unul dintre ei.
Nu l-ai fi remarcat?
Poate c nu.
Probabil c Grant a plecat n grab, adug altul.
Abia intrat n camer, Alfonse Johnson i contrazise:
Nu era pornit cnd am ajuns. Pot s pun pariu.

Roy se duse la birou. Acelai numr se repeta de trei ori n centrul


ecranului:
Brusc, numerele se schimbar ncepnd din vrf i cobornd ncet pe
coloan, pn cnd devenir identice:
Simultan cu apariia celei de-a treia cifre, un bzzzz moale se auzi
dinspre unul dintre dispozitivele electronice aflate pe biroul mare. inu numai
dou secunde, iar Roy nu putu identifica aparatul din care provenise.
Numerele se schimbar de sus n jos, la fel ca nainte:
Din nou acel bzzzz optit de dou secunde.
Dei Roy era mult mai familiarizat dect ceteanul de rnd cu aspectul
celor mai sofisticate computere, niciodat nu mai vzuse aa ceva. Unele
componente preau construite manual. Minuscule beculee verzi sau roii
sclipeau pe anumite dispozitive, indicnd c erau n stare de funcionare. O
nclceal de cabluri de diferite diametre legau piese de echipament cunoscute
cu aparate misterioase.
Bzzzz.
Se petrecea un lucru important. Intuiia i spunea asta lui Roy. ns ce?
Nu putea nelege i, n mare grab, studie echipamentul.
Pe monitor numerele se schimbar de sus n jos, pn cnd toate
devenir 35. Bzzzz.
Dac ar fi fost n ordine descrescnd, Roy ar fi putut crede c se afla n
faa unei numrtori inverse, pregtind o explozie. O bomb. Desigur, nici o
lege universal nu spunea c o bomb trebuie s fie detonat la captul unei
numrtori inverse. De ce nu una crescnd! S nceap de la zero i s
explodeze la o sut. Sau la cincizeci. Sau la patruzeci.
Bzzzz.
Nu, nu o bomb. N-ar fi avut nici un sens. De ce ar fi vrut Grant s-i
arunce n aer propria-i cas?
O ntrebare uoar. Pentru c era nebun. Paranoic. Amintete-i ochii din
portretul creat de computer: febrili, atini de nebunie.
37, de sus n jos. Bzzzz.
Roy ncepu s cerceteze nclceal de cabluri, spernd s afle ceva din
modul cum fuseser legate ntre ele dispozitivele.
O musc se tr pe tmpla lui dreapt. Ddu nervos din mn. Nu o
musc. O broboan de transpiraie.
Care-i problema? ntreb Alfonse Johnson. Alturi de Roy arta
anormal de nalt, blindat i narmat de parc ar fi fost un juctor de baschet
dintr-o societate a viitorului, n care acest sport evolua ntr-o form de lupt pe
via i pe moarte.
Pe ecran numrtoarea ajunsese la 40. Roy se opri cu minile pline de
cabluri, ascult bzzzz-ul i se destinse cnd constat c nu se produce nici o
explozie.
Dac nu era o bomb, atunci ce oare putea fi?
Trebuia s se pun puin n locul lui Grant pentru a pricepe ce se
ntmpl. ncearc s-i imaginezi cum vede un paranoic sociopat lumea.
Privete cu ochii nebuniei. Nu-i prea uor.

Foarte bine, chiar dac Grant era un psihopat, nu-i lipsea nici iretenia,
aa c dup ce se gsise la un pas de a fi prins n atacul asupra bungaloului
din Santa Monica, de miercuri sear, i nchipuise c o unitate de
supraveghere l fotografiase i c devenise subiectul unei urmriri asidue. n
fond, lucrase n poliie. Cunotea procedurile. Dei i petrecuse ultimul an
ocupndu-se de dispariia sa gradat din fiecare fiier public, nc nu realizase
pasul final spre invizibilitate i fusese foarte contient de faptul c mai devreme
sau mai trziu tot aveau s-i descopere cabana.
Care-i problema? Repet Johnson.
Grant s-ar fi putut atepta s ptrund n casa lui n aceeai manier n
care intraser i n bungalou. Un ntreg echipaj SWAT. Cercetnd locul.
Cotrobind peste tot.
Roy i simi gura uscat. Inima i btea intens.
Verific ua! Probabil c am activat o alarm.
Alarm? n cocioaba asta? Spuse Johnson nedumerit.
F-o, i ordon Roy.
Johnson se ndeprt grbit.
Roy cut cu frenezie n buclele i n nclceal de cabluri. Computerul n
funciune avea cea mai puternic unitate logic din colecia lui Grant. Fusese
conectat la o mulime de aparate, inclusiv la o cutie verde nemarcat, iar
aceasta, la rndul ei, comunica rapid cu un modem legat la un telefon cu ase
linii.
Pentru prima oar realiz c unul dintre ledurile roii ce sclipeau pe
echipament, indicnd dac aparatele se aflau sau nu n funciune, semnaliza
de fapt c prima din cele ase linii fusese pornit. Se desfura o convorbire
telefonic direct cu exteriorul.
Ridic receptorul i ascult. Auzi o transmisie de date sub forma unei
cascade de tonaliti electronice, un limbaj rapid, o muzic nepmntean, fr
nici o melodie sau ritm.
Un contact magnetic aici, pe prag! Strig Johnson de la ua din fa.
Srmele sunt vizibile? ntreb Roy, lsnd receptorul telefonului n
furc.
Mda. i recent montate. Alam nou i strlucitoare la punctul de
contact.
Urmrete firele! Url Roy.
Arunc o privire scurt computerului.
Pe ecran numrtoarea ajunsese 45.
Roy se ntoarse la cutia verde care lega computerul de modem i apuc
un cablu gri care ducea n alt parte. l urmri de-a lungul biroului, printre
corzile nclcite, prin spatele aparaturii, pn la marginea mesei i apoi pe
podea.
n partea opus a camerei, Johnson smulse srma din scndura pragului
pe care fusese fixat alarma i o nfur n jurul minii nmnuate. Ceilali
trei brbai l priveau cu atenie, ferindu-se din calea lui.
Roy urmri cablul gri de-a lungul podelei. Disprea n spatele unei
biblioteci nalte.

Mergnd pe urma srmei de la alarm, Johnson ajunse n cealalt parte


a bibliotecii.
Roy smuci cablul cel gri, iar Johnson srma de la alarm. Crile aflate
pe rafturi se cltinar cu zgomot.
Roy i ridic privirea de la cablul asupra cruia i ndreptase pn
atunci ntreaga atenie. Aproape n faa lui, puin mai sus dect nivelul ochilor,
o lentil de vreo trei centimetri diametru se ivea nedesluit printre tomurile
groase de istorie. mpinse crile de pe raft, dezvluind o camer video
compact.
Ce dracu' e asta? ntreb Johnson.
Pe ecranul monitorului, numrtoarea ajunsese la 48 n partea de sus a
coloanei.
Cnd ai distrus contactul magnetic de la u, ai pornit camera video, i
explic Roy.
Ls cablul din mn i nfac un volum de pe raft.
Johnson spuse:
Pi, dac distrugem caseta video, nimeni n-o s tie c am fost aici.
n timp ce deschidea cartea i rupea un col dintr-o pagin, Roy zise:
Nu-i chiar att de simplu. Cnd ai pornit camera, ai activat ntregul
sistem i ai iniiat o convorbire telefonic rapid cu exteriorul.
Ce sistem?
Camera video intr n cutia aceea verde, dreptunghiular, de pe birou.
Mda? i la ce folosete?
Fr a mai pierde timpul, Roy scuip pe bucata de hrtie pe care o
rupsese din carte i o lipi peste lentil.
Nu sunt foarte sigur ce face, dar ntr-un fel sau altul cutia proceseaz
imaginea video, o translateaz ntr-o alt form de comunicare i o pred
computerului.
Pi spre ecranul monitorului. Era mai puin tensionat dect pn s fi
gsit camera, fiindc acum tia ce se ntmpl. Nu-l ncnta dar cel puin
pricepuse.
Al doilea numr se transform n 51. Apoi al treilea.
Bzzzz.
La fiecare patru sau cinci secunde, computerul nghea un cadru de
date de pe banda video i l trimite napoi la cutia verde. Atunci se schimb
primul numr.
Ateptar. Nu prea mult.
Cutia verde, continu Roy, transmite datele la modem i atunci se
schimb al doilea numr.
Modemul transform datele n cod, le trimite la telefon, apoi se
modific i al treilea numr i.
. La cellalt capt al firului procesul se inverseaz, transformnd datele
codificate din nou n imagine vizual.
Fotografie? Bigui Johnson. Fotografie a noastr?
Tocmai a primit a cincizeci i doua poz de cnd am intrat n caban.
La naiba!

Cincizeci au fost clare i frumoase nainte de a obtura lentila


camerei.
Unde? Unde le recepioneaz?
Trebuie s urmrim convorbirea telefonic pe care a iniiat-o
computerul n momentul n care ai spart ua, zise Roy, artnd spre becul
rou de pe telefonul cu ase linii. Grant nu a vrut s ne ntlneasc personal,
dar i-a dorit s afle cum artm.
Deci acum ne privete pozele?
Probabil c nu. La cellalt capt poate fi un simplu automat, ca i
acesta. Dar o s se opreasc pentru a verifica dac i s-a transmis ceva. Pn
atunci, cu puin noroc, o s gsim telefonul la care s-a efectuat convorbirea i o
s-l ateptm acolo.
Ceilali trei brbai se retrseser departe de computere. Priveau
aparatura, superstiioi. Unul dintre ei zise:
Cine este tipul?
Roy spuse:
N-are nimic deosebit. E doar un om odios i bolnav.
De ce n-ai scos din priz drcia aia cnd i-ai dat seama c ne
filmeaz? l admonesta Johnson.
Deja ne avea, oricum era prea trziu. i poate i-a instalat sistemul n
aa fel, nct hard-disk-ul s se tearg dac este scos din priz. Atunci n-am
mai fi aflat ce programe sau informaii sunt coninute n memoria
computerului. Ct vreme sistemul rmne intact, ne-am putea forma o idee
despre ce pusese el la cale. Poate c o s reuim s-i reconstituim aciunile din
ultimele zile, sptmni, chiar luni. O s cptm cteva indicii despre locul n
care s-a dus i poate, cine tie, vom fi n stare s o gsim i pe femeie, tot prin
el.
Bzzzz.
Ecranul sclipi scurt i Roy tresri. Coloana celor trei numere fu nlocuit
de dou cuvinte: NUMRUL MAGIC.
Telefonul se deconect. Lumina roie care indica linia se stinse.
Foarte bine, zise Roy. nc mai putem s urmrim telefonul prin
nregistrrile automate ale companiei telefonice.
Ecranul monitorului se ntunec.
Ce se ntmpl? ntreb Johnson.
Alte dou cuvinte aprur: CREIER MORT.
Roy zbier:
Ticlosule, nemernicule, cicatrice scrboas!
Alfonse Johnson fcu un pas n spate, evident surprins de o asemenea
furie la un om care ntotdeauna fusese att de binevoitor i de calm.
Roy trase scaunul de la birou i se aez. Cnd i puse minile pe
tastatur, cuvintele CREIER MORT se stinser de pe ecran.
Apru imediat un fond albastru-deschis.
njurnd, Roy ncerc s intre n meniul de baz.
Albastru. Albastru-limpede.
Degetele i zburar peste taste.

Limpede. Nemicat. Albastru.


Hard-disk-ul era gol. Pn i sistemul de operare mai mult ca sigur
intact nghease i devenise nefuncional.
Grant i curase urmele i apoi i btuse joc de ei cu anunul CREIER
MORT.
Respir adnc. ncet i adnc. Inspir vaporii de culoarea piersicii ai
calmului. Expir aburii verzi ca fierea ai ncordrii i ai mniei. S intre binele,
s ias rul.
Cnd Spencer i Rocky ajunser n Vegas, puin nainte de miezul nopii,
baricadele falnice ale tuburilor de neon ce clipeau, se unduiau i pulsau n
vrtejuri de-a lungul bulevardului transformau noaptea n plin zi cu luminile
lor. Chiar i la acea or, mainile se nghesuiau pe Las Vegas Boulevard South.
Mulimi de oameni umpleau trotuarele, cu chipurile stranii, uneori diavoleti,
reflectnd razele fantasmagorice ale neoanelor; se agitau din cazino n cazino i
apoi se ntorceau, aidoma unor insecte n cutarea lucrurilor dorite i nelese
numai de ele.
Energia dinamic a peisajului l tulburase pe Rocky. Chiar dac privea
din interiorul sigur al Explorerului, prin ferestrele nchise ermetic, cinele
ncepuse s tremure. Scheuna i i rsucea nelinitit capul, de la dreapta la
stnga, ca i cum ar fi presimit un atac iminent, nefiind capabil s discearn
din ce direcie avea s vin pericolul. Poate cu un al aselea sim, cinele
percepuse nevoia febril a celor mai muli dintre juctorii mptimii, lcomia
prdtoare a prostituatelor i a triorilor, disperarea celor care pierduser totul.
Depir gloata glgioas i traser peste noapte la un motel de lng
parcarea Maryland, la mic distan de bulevard. Fr vreun cazino sau vreun
restaurant n preajm, locul era tcut.
Extenuat, Spencer afl c poate adormi uor i ntr-un pat prea moale.
Vis o u roie, pe care o deschidea repetat, de zece, de douzeci, de o sut de
ori. Uneori, n partea cealalt gsea un ntuneric care mirosea a snge,
strpungndu-i fulgertor inima. Alteori o vedea pe Valerie, dar cnd ncerca so ating, ea se retrgea uor i ua se trntea imediat.
Vineri diminea, dup ce fcu un du i se brbieri, Spencer umplu un
castron cu hran pentru cini i un altul cu ap, le puse pe podea lng pat i
se ndrept spre u.
Jos e o cafenea. mi iau micul dejun i plecm dup ce m ntorc.
Cinele nu vroia s fie lsat singur. Scnci rugtor.
Aici eti n siguran, zise Spencer.
Deschise cu pruden ua, ateptndu-se ca Rocky s o zbugheasc
afar.
n loc s profite de libertatea oferit, dulul se aez n fund, ghemuinduse patetic, cu capul plecat.
Spencer pi afar pe veranda acoperit. Privi napoi n camer.
Rocky nu se micase. Tremura.
Oftnd, Spencer intr din nou i nchise ua.
OK, nfulec tu primul, apoi o s vii cu mine s mnnc i eu.

Rocky i urmri stpnul n timp ce se aeza n fotoliu. Se duse pn la


castron, i arunc o cuttur lui Spencer i apoi privi din nou ua.
Nu plec nicieri, l liniti Spencer.
n loc s hpie rapid, ca de obicei, Rocky manc cu o delicatee i un
calm necaracteristice unui cine. Ca i cum ar fi crezut c avea s fie cea din
urm mas, aa o savura.
Dup ce termin, Spencer spl castroanele, le usc i le puse n bagajul
din Explorer.
Vegasul putea fi la fel de clduros n februarie ca ntr-o primvar trzie,
dar deertul nalt era uneori stpnit de o iarn schimbtoare, cu dinii foarte
ascuii cnd i dorea s mute. n acea diminea de vineri, cerul era cenuiu,
iar temperatura foarte sczut. Dinspre munii din vest sufla un vnt la fel de
ngheat ca o inim pctoas de ef.
Dup ce i ncarc bagajul, se ndreptar ctre un col retras de lng
un tufi stufos din dosul motelului. Spencer sttu de paz cu spatele ntors i
umerii grbovii, cu minile nfundate n buzunarele pantalonilor, n timp ce
Rocky rspundea nevoilor fizice.
Apoi se ntoarser la Explorer i Spencer conduse din aripa sudic a
motelului spre cea nordic, unde se afla cafeneaua. Parc lng trotuar, n faa
ferestrelor mari din sticl.
n restaurant, i alese o mas de la care putea vedea Explorer-ul care se
afla la mai puin de ase metri deprtare. Rocky se nl ct de tare putu n
scaunul mainii, urmrindu-i stpnul prin parbriz.
Spencer comand ou, cartofi prjii, pine i cafea. n timp ce mnca se
uita mereu nspre Explorer, din care Rocky l privea curios.
De cteva ori, Spencer i fcu semne cu mna.
Dulul era extrem de ncntat. Ddea din coad de fiecare dat cnd
Spencer i acorda atenie. La un moment dat, i slt labele pe tabloul de bord
i i strivi nasul de parbriz, rnjind.
Ce i-or fi fcut, amice? Ce i-or fi fcut de-ai ajuns n halul sta? Se
ntreb Spencer cu voce tare, sorbindu-i cafeaua, n timp ce-i privea cu drag
cinele.
Roy Miro i ls pe Alfonse Johnson i pe ceilali brbai s cerceteze
fiecare centimetru ptrat al cabanei din Malibu, iar el hotr s se ntoarc n
Los Angeles. Cu puin noroc, ar fi putut gsi, printre lucrurile personale ale lui
Grant, ceva care s rspndeasc lumin asupra psihicului su, s dezvluie
vreun aspect necunoscut din trecut sau s le dea un fir care s-i conduc spre
locul unde se afla.
Agenii biroului din centru penetrau deja sistemul companiei de
comunicaii, ncercnd s gseasc telefonul la care sunase computerul din
caban. Probabil c Grant i acoperise urmele. Ar fi fost norocoi dac reueau
s descopere, pn a doua zi la aceeai or, la ce numr i unde primise cele
cincizeci de imagini luate de camera video.
ndreptndu-se spre sud pe Coast Highway, Roy i puse telefonul celular
pe modul vorbire i l sun pe Kleck, n Orange County.

Dei prea plictisit, John Kleck i rspunse cu o voce profund i


amabil.
Am nceput s-o ursc pe ticloasa asta mecher, spuse el, referinduse la femeia care fusese Valerie Keene pn n momentul n care i abandonase
maina la Aeroportul John Wayne, miercuri, i devenise iari o nou
persoan.
Ascultndu-l, lui Roy i se pru dificil s i-l nchipuie pe agentul
stngaci, cu chipul uimit, ca de pstrv. Vocea lui vibrant de bas te fcea s
crezi c ar fi un cntre negru de rock de pe timpul Beatles-ilor, nalt, cu
umeri largi.
Toate rapoartele pe care le prezenta Kleck preau de o importan vital
chiar i atunci cnd nu conineau nimic deosebit. La fel i acum. Kleck i
echipajul lui nu-i formaser nici o idee ncotro ar fi putut pleca femeia.
Ne extindem cutarea la ageniile de nchiriat maini de pe teritoriul
districtului, inton Kleck. Verificm i automobilele furate. Orice chestie cu roi
disprut n cursul zilei de miercuri o punem pe lista de soluii posibile.
N-a mai furat niciodat vreo main, observ Roy.
Tocmai de aceea e posibil s fi furat una acum, s ne scoat din tipare.
Sunt ngrijorat numai s nu fi plecat cu autostopul. N-am reui s-i mai
adulmecm urma n acest caz.
Dac a fcut autostopul, innd cont de toi nebunii aflai la ora
actual n libertate, zise Roy, nu trebuie s ne mai facem probleme. Este deja
violat, asasinat, decapitat, cu maele scoase i dezmembrat.
Asta nu m-ar deranja, spuse Kleck. Numai s pun mna pe o bucat
din corpul su, ca s o pot identifica.
Dup discuia cu Kleck, dei dimineaa abia ncepuse, Roy fu convins c
ziua nu avea s-i aduc dect veti proaste.
De obicei nu era pesimist. i detesta pe pesimiti. Dac ar fi existat prea
muli pesimiti care s-i rostogoleasc gndurile n acelai timp, atunci ar fi
putut distorsiona realitatea, iar rezultatul ar fi constat n cutremure, tornade,
trenuri deraiate, avioane prbuite, ploi acide, cancere, ntreruperi ale
comunicrii prin microunde i o atmosfer primejdios de morocnoas printre
oamenii de rnd. Cu toate acestea, nu reuea s-i alunge proasta dispoziie.
Spernd s-i ridice moralul, ncepu s conduc numai cu mna stng,
extrase comoara Guineverei din recipientul Tupperware i o puse lng el pe
scaun.
Cinci degete desvrite. Perfecte, naturale, cu unghiile nevopsite, ovale,
fiecare cu partea ei alb n form de semilun din vrf. i cele mai frumoase
paisprezece falange pe care le vzuse: niciuna cu un milimetru mai mult sau
mai puin fa de lungimea ideal. Pe dosul graios curbat al palmei, o piele
foarte ngrijit; cinci metacarpiene cu cele mai splendide forme pe care sperase
vreodat s le admire. Epiderma era palid, dar fr cusur, la fel de neted
precum ceara topit a lumnrilor de pe masa lui Dumnezeu.
ndreptndu-se spre est, n drum ctre centru, Roy arunca din cnd n
cnd o privire comorii Guineverei, i fiecare imagine furat i mbuntea

starea de spirit. Se nviorase deja cnd ddu cu ochii de Parker Center i de


sucursala principal a Departamentului de Poliie din Los Angeles.
Fr tragere de inim, oprindu-se la un semafor, aez mna la loc n
recipient. Puse racla mpreun cu preiosul ei coninut sub scaunul oferului.
La Parker Center, dup ce i ls maina n parcarea rezervat
vizitatorilor, se urc ntr-un lift din garaj i, folosindu-i legitimaia de FBI,
ajunse la etajul cinci. Avea ntlnire cu cpitanul Harris Descoteaux, care l
atepta n birou.
Roy purtase o discuie telefonic scurt cu Descoteaux i nu rmase
surprins acum, cnd descoperi c se gsea n faa unui negru. Poseda pielea
aceea frumoas, ntunecat i lucioas pe care o ntlneai uneori la cei originari
din Caraibe, i, cu toate c locuia de muli ani n Los Angeles, cntecele din
insul nc mai mprumutau vocii sale o melodicitate aparte.
Cu pantaloni bleumarin, bretele vrgate, cma alb i cravat albastr
cu dungi roii oblice, Descoteaux avea echilibrul, demnitatea i gravitatea unui
judector de la Curtea Suprem, chiar dac i suflecase mnecile i jacheta i
atrna de sptarul scaunului.
Dup ce i strnse mna lui Roy, Harris Descoteaux art spre singurul
scaun pentru oaspei i spuse:
V rog, luai loc.
Micul birou nu era la nlimea persoanei care-l ocupa. Prost aerisit.
Srccios mobilat.
Lui Roy i pru ru pentru Descoteaux. N-ar fi trebuit ca vreun angajat
guvernamental din conducere, indiferent dac fcea parte dintr-o organizaie de
aprare a legii sau nu, s-i desfoare activitatea ntr-un asemenea birou
nghesuit. Serviciul public presta o munc nobil, iar Roy considera c toi cei
care ajungeau s lucreze acolo ar fi meritat s fie tratai cu mult respect,
recunotin i generozitate.
Aezndu-se pe scaunul din spatele biroului, Descoteaux spuse:
FBI-ul a confirmat identitatea dumneavoastr, dar nu mi-a destinuit
de ce caz v ocupai.
O problem de securitate naional, l asigur Roy. Orice ntrebare
despre Roy, adresat FBI-ului, era direcionat ctre Cassandra Solinko,
valoroasa asistent administrativ a directorului. Accepta s mint (dar nu i n
scris) c Roy lucra n Birou; ns nu avea cum s dezvluie natura
investigaiilor sale, fiindc nu tia cu ce anume se ocupa el. Descoteaux se
ncrunt:
O problem de securitate. Destul de vag.
Dac Roy intra n vreun bucluc de felul celor care s implice investigaii
ale Congresului sau s apar pe prima pagin a ziarelor Cassandra Solinko ar
fi negat c l atestase ca fiind angajat al FBI-ului. n caz c nu ar fi fost crezut
i s-ar fi trezit citat la proces pentru a mrturisi puinele lucruri pe care le
cunotea despre Roy, ori despre Agenia Fr Nume, n mod sigur ar fi suferit o
embolie cerebral, un infarct sau vreo coliziune fatal cu parapetul unui pod.
Era contient de consecinele posibile ale colaborrii.
Regret, cpitane Descoteaux, dar nu pot s v dau detalii.

Roy avea s suporte consecine similare dac ar fi provocat necazuri.


Serviciile publice puteau constitui uneori o carier groaznic de stresant nc
un motiv pentru care birourile confortabile, beneficiile generoase i avantajele
materiale virtual nelimitate erau, n viziunea lui Roy, complet justificate.
Lui Descoteaux nu-i plcea s fie tratat cu indiferen. nlocuindu-i
ncruntarea cu un zmbet plin de o naturalee insular, el spuse:
E dificil s v acord asisten fr s cunosc ntreaga problem.
Ar fi fost uor s cedezi n faa farmecului lui Descoteaux, s-i confunzi
micrile deliberate, dar fluide, cu calmul firii tropicale, s te nele vocea lui
melodioas, determinndu-te s-l consideri o persoan frivol.
ns Roy vzu adevrul n ochii cpitanului imeni, la fel de negri i
lichizi ca tuul, la fel de direci i sfredelitori ca n portretele lui Rembrandt.
Ochii dezvluiau inteligena, rbdarea i curiozitatea neobosit care defineau
cel mai talentat brbat din domeniul su.
Rspunznd zmbetului lui Descoteaux cu unul i mai dulce, convins c
nfiarea lui de Mo Crciun tnr i zvelt se potrivea farmecului caraibean,
Roy zise:
De fapt, nu am nevoie de ajutor propriu-zis, adic nu de servicii sau de
oameni. Ci doar de o mic informaie.
V-o dau cu plcere dac pot, spuse cpitanul.
Voltajul celor dou zmbete rezolva temporar problema iluminrii
inadecvate din micul birou.
nainte s fii promovat n organizaia central, ncepu Roy, am
impresia c ai fost cpitan de divizie.
Da. La Divizia Vestic a Los Angelesului.
V amintii cumva de un ofier care a servit sub comanda
dumneavoastr, ceva mai mult de un an Spencer Grant?
Ochii lui Descoteaux se mrir uor.
Da, bineneles. mi amintesc de Spence. Chiar foarte clar.
Era un poliist bun?
Cel mai bun, spuse fr ezitare Descoteaux. Academia de poliie,
calificare n criminologie, servicii speciale avea un fond solid.
Deci un brbat foarte competent?
Competen nu e un termen potrivit n cazul lui Spence.
Inteligent?
Extraordinar.
Cei doi sprgtori de maini pe care i-a ucis. Au fost ndreptite
focurile?
La naiba, da, foarte ndreptite. Unul dintre ei era cutat pentru
crim, iar pe numele celuilalt nenorocit fuseser emise trei mandate de
arestare. Amndoi l atacaser i trseser n el. Spence n-a avut de ales.
Comisia de anchet l-a achitat la fel de repede pe ct Dumnezeu l-a primit pe
Sfntul Petru n Rai.
Roy continu:
Cu toate acestea nu s-a mai ntors n echip.
Nu mai vroia s poarte arm.

Fusese cavalerist n armata S. U. A?


Descoteaux ddu afirmativ din cap.
Plecase de mai multe ori n misiune n America Central i n Orientul
Mijlociu. Fusese nevoit s ucid i nainte, iar n final a fost obligat s renune
la ideea unei cariere n serviciul public.
Din cauza felului cum se simea cnd trebuia s omoare?
Nu. Mai mult. Cred c nu era ntotdeauna convins de legitimitatea
crimei, indiferent de opiniile politicienilor. ns e doar o bnuial. Nu tiu sigur
ce gndea.
Un brbat pe care l deranjeaz s foloseasc o arm mpotriva unei
alte fiine umane asta-i de neles, murmur Roy. Dar faptul c a renunat la
armat n favoarea poliiei. M nedumerete.
i nchipuia c, fiind poliist, putea s ia decizii mai juste cu privire la
utilizarea armelor mortale. n orice caz, acesta fusese visul lui. Visurile mor cu
greu.
Visul lui fusese s devin poliist?
Nu neaprat. Doar s fie un tip cumsecade n uniform, care s-i
rite viaa n ajutorul semenilor, s salveze destine i s apere legea.
Un tnr altruist, zise Roy cu o nuan de sarcasm.
Mai exist dintr-tia. De fapt muli sunt aa, cel puin la nceput. i
privi minile negre ca smoala, ncruciate peste sugativa verde de pe birou. n
cazul lui Spence, idealurile nalte l-au mnat spre armat, apoi spre poliie. Dar
a fost ceva mai mult dect att. Pe undeva. Ajutndu-i pe oameni n toate
modurile n care i poate ajuta un poliist, Spence ncerca s se cunoasc mai
bine, s ajung la un compromis cu el nsui.
Roy spuse:
Deci avea probleme psihologice?
Fr legtur cu munca pe care o fcea.
Da? i atunci ce ncerca s neleag despre el nsui?
Nu tiu. Cred c totui ceva din urm.
Din urm?
Din trecut. l car n spate de parc ar fi o piatr de moar.
Are vreo legtur cu cicatricea? ntreb Roy.
Cred c totul are legtur cu cicatricea.
Descoteaux i ridic privirea de pe sugativ. Ochii lui uriai i ntunecai
erau plini de compasiune. Avea nite ochi excepionali, teribil de expresivi.
Dac ar fi aparinut unei femei, probabil c Roy i-ar fi dorit s-i obin.
Cum i-a cptat cicatricea, ce s-a ntmplat? ntreb Roy.
Tot ce mi-a spus a fost c suferise un accident n copilrie. Bnuiesc
c un accident de main. Nu prea vroia s vorbeasc despre asta.
i fcuse prieteni apropiai n poliie?
Prea apropiai, nu. Era un tip plcut, dar singuratic.
Un izolat, zise Roy, cltinnd nelegtor din cap.
Nu. Nu n felul n care v nchipuii. N-o s se izoleze niciodat ntr-un
turn, mpucnd totul n preajm. Oamenii l plceau; el i iubea pe oameni.
Avea doar O. Rezerv.

Dup mpucturile acelea i-a dorit o munc de birou. Mai precis, a


cerut s fie transferat la Agenia de Lupt contra Infraciunilor pe Computer.
Nu, ei au venit la el. Cei mai muli ar fi surprini s afle dar sunt
sigur c dumneavoastr tii c avem ofieri care au absolvit Dreptul,
Psihologia sau Criminologia, la fel ca i Spencer Grant. Acetia i sporesc
cunotinele nu fiindc i-ar dori alte cariere sau avansarea n grad. Ei vor s
rmn pe strad. Iubesc munca asta i i nchipuie c puin nvtur
suplimentar i va ajuta s-i realizeze mai bine ndatoririle. Se simt obligai,
fcui pentru aa ceva. Ei doresc numai s fie poliiti i.
Admirabil, sunt convins. Dei unii ar putea zice c sunt nite
reacionari cu inimi de piatr, incapabili s renune la puterea pe care o au ca
poliiti.
Descoteaux clipi.
Pi, oricum, dac unul dintre ei i dorete s fie n fora activ, asta
nu nseamn c nu se mai ocup i de altceva. Departamentele se folosesc de
cunotinele lor. Biroul Administrativ, Divizia de Contrainformaii,
Departamentul Crimei Organizate i majoritatea ageniilor poliieneti toate
i-l disputau pe Spencer. El a ales ALIC.
Adic a apelat la ALIC?
N-a avut nevoie. Dup cum am zis, ei au venit la el.
nainte de a intra n ALIC, a fost pasionat de computere?
Pasionat? Descoteaux abia se mai putea stpni. tia cum s se
foloseasc de computere n munca lui, dar nu era obsedat de ele. Spence nu
are nici o pasiune. Este un om de ncredere i, totodat., un om puternic.
n afar de faptul acestea sunt cuvintele dumneavoastr c
ncearc s se cunoasc mai bine, s ajung la un compromis cu el nsui.
Nu asta facem cu toii? Spuse cpitanul pe un ton tranant. Se ridic
i se ntoarse cu spatele la Roy, uitndu-se pe mica fereastr dindrtul
biroului. ipcile de la jaluzele erau murdare. Privi printre ele oraul
nvemntat n smog.
Roy atepta. Prefera s-l lase pe Descoteaux s-i descarce furia. Bietul
brbat o merita. Avea un birou ngrozitor de mic. i nu exista nici mcar o
toalet.
ntorcndu-i faa spre Roy, cpitanul relu:
Nu tiu ce credei c a fcut Spencer. i nu are nici un sens s v
ntreb.
Securitate naional, i confirm Roy, plin de sine.
Dar greii n legtur cu el. Nu este omul care s se schimbe vreodat
n ru.
Roy i ridic sprncenele.
Ce v face s credei asta?
Faptul c se frmnt.
ntr-adevr? De ce?
Se ntreab ce e bine i ce e ru. l frmnt deciziile pe care le ia. n
tcere, n singurtate dar se frmnt.

Nu asta facem cu toii? I-o ntoarse Roy, ironic, sculndu-se n


picioare.
Nu. Nu n vremurile astea. Oamenii cred c totul este relativ, inclusiv
morala.
Lui Roy nu i se pru c Descoteaux ar fi vrut s-i strng mna, aa c
zise numai:
Ei bine, v mulumesc c m-ai primit, cpitane.
Oricare ar fi delictul, domnule Miro, omul pe care l cutai e absolut
sigur c tot ceea ce face el este drept.
O s rein.
Nimeni nu-i mai periculos dect cineva convins de superioritatea sa
moral, spuse apsat Descoteaux.
Foarte adevrat, replic Roy deschiznd ua.
Dar o persoan ca Spencer. Nu poate fi un duman. De fapt, cei ca el
reprezint unicul motiv pentru care blestemata asta de civilizaie nu ne-a
nnebunit nc pe toi.
Pind pe culoar, Roy mai adug:
O zi bun.
De oricare parte s-ar gsi Spencer, spuse Descoteaux calm, dar cu o
inconfundabil beligeran, mi pun fundul la btaie c este de partea cea
dreapt.
Roy nchise ua biroului. Pe drumul spre lift se hotr s-l omoare pe
Harris Descoteaux. Poate o va face personal de ndat ce va termina cu Spencer
Grant.
n timp ce se ndrepta ctre main, se liniti. Ajuns din nou n plin
strad, cu comoara Guineverei pe scaunul de lng el, Roy i recapt
suficient controlul, nct s realizeze c o execuie rapid nu constituia un
rspuns convenabil la insinurile jignitoare ale lui Descoteaux. i sttea n
putere s-i aplice pedepse mai groaznice dect moartea.
Cele trei aripi ale complexului de apartamente cu dou etaje nconjurau o
piscin modest. Un vnt rece despica apa n valuri mici care plesneau pereii
din faian, iar Spencer detect mirosul de clor n timp ce traversa curtea.
Cerul era mai jos dect fusese nainte de micul dejun, asemenea unui
giulgiu din cenu care se aternuse deasupra oraului. Frunzele dese ale
palmierilor rscolii de vnt fremtau, pocneau i foneau, parc avertiznd c
vine furtuna.
opind n jurul lui Spencer, Rocky strnut de vreo dou ori din cauza
mirosului de clor, dar nu se neliniti la vederea palmierilor btui de vnt. nc
nu ntlnise vreun copac care s-l sperie. Dar asta nu nsemna c n-ar fi putut
exista i un asemenea copac diavolesc. Cnd se cufunda n ciudatele lui stri
de spirit, cnd se simea deprimat i i se prea c un vrjitor ru l pndete
din umbr probabil i un rsad vetejit de cincisprezece centimetri, dintr-un
ghiveci, l-ar fi terorizat.
Judecnd dup datele pe care Valerie pe atunci numit Hannah May
Rainey le furnizase pentru a-i obine permisul de angajat la cazino, ea
locuise n acest complex de apartamente. La numrul 2-D.

Apartamentele de la etajul al doilea aveau balcoane nchise care ddeau


n curte i acopereau aleea din faa locuinelor de la parter. n timp ce Spencer
i Rocky urcau scrile din beton, un stlp desprins din balustrada de fier
ptat de rugin scria n btaia vntului.
l adusese i pe Rocky pentru c un cine drgu sprgea cel mai uor
gheaa. Oamenii aveau tendina de a-i acorda ncredere unei persoane care i-o
ctigase deja pe cea a cinelui, i i deschideau mai uor inimile n faa unui
strin posesor al unui dulu atrgtor n ciuda aurei lui ntunecate i a
cicatricei care-i strbtea faa de la ureche pn la brbie. Att de puternic
seducea farmecul canin.
Fostul apartament al Valeriei-Hannah se afla n aripa central a cldirii
n form de U, n spatele curii. Draperiile acopereau geamurile mari din
dreapta uii. La stnga, o fereastr micu ascundea buctria. Deasupra
soneriei exista un nume: Traven.
Spencer sun i atept.
Singura lui speran era ca Valerie s fi mprit apartamentul cu cineva,
iar acest cineva s nu se fi mutat. Locuise acolo cel puin patru luni, timp n
care lucrase la Mirage. Cu toate c, probabil, Valerie trise n minciun, la fel
ca i n California, colega ei ar fi putut s observe vreun lucru care s-l
conduc n trecut, nainte de Nevada, aa cum Rosie l ndrumase din Santa
Monica spre Vegas.
Sun din nou la u.
Dei era ciudat c ncerca s o gseasc aflnd de unde venise, n loc s
cerceteze n ce direcie plecase, Spencer nu avusese de ales. Nu deinea
mijloacele necesare ca s-i urmreasc micrile fcute dup fuga din Santa
Monica. n plus, ducndu-se napoi, exista o mai mic probabilitate s se
loveasc de agenii federali sau ce-or fi fost ia pornii pe urmele ei.
Auzise soneria rsunnd nuntru. Cu toate acestea, ciocni.
I se rspunse, dar nu din fostul apartament al Valeriei. Departe, n
dreapta, de-a lungul balcoanelor, ua de la 2-E se deschise i o femeie crunt,
trecut de aptezeci de ani, apru n prag i-l privi iscoditor.
Pot s v ajut cu ceva?
O caut pe domnioara Traven.
A, lucreaz n tura de diminea la Caesars Palace. Vine peste vreo
cteva ore.
Era o femeie scund i durdulie, cu un chip cumsecade, purtnd nite
pantofi ortopedici ce scriau, ciorapi la fel de groi ca pielea unui dinozaur, o
rochie de cas gri cu galben i un cardigan de un verde-crud.
Spencer spuse:
Pi, de fapt, eu o caut pe.
Rocky, ascunzndu-se dup Spencer, se ncumet s-i scoat nasul
printre picioarele stpnului pentru a arunca o privire bunicuei de la 2-E, iar
btrna ip de plcere cnd l reper. Dei mai mult ontcia dect mergea,
ea se catapult peste prag cu exuberana unui copil care nu cunoate
semnificaia cuvntului artrit. Vorbind nearticulat ca un bebelu, se apropie
cu o vitez care l uimi pe Spencer i l sperie ngrozitor pe Rocky. Cinele

schelli, femeia se arunc asupra lui scond exclamaii drgstoase, cinele


ncerc s se urce pe piciorul stng al lui Spencer ca i cum ar fi vrut s se
ascund sub jacheta lui, iar femeia spuse: Dulcea mic, dulcea mic.
Rocky se lipi de podeaua balconului, aproape leinnd din cauza terorii,
strngndu-se ntr-un ghem, acoperindu-i ochii cu lbuele din fa, pregtit
pentru o moarte violent i inevitabil.
*
Piciorul stng al lui Bosley Donner alunec de pe suportul scaunului su
cu rotile i se tr de-a lungul aleii. Rznd i oprindu-se brusc, Donner l
ridic imediat cu ambele mini i l trnti la locul lui.
Dotat cu o baterie puternic i cu un sistem de propulsie de la o
mainu de golf, mijlocul de transport al lui Donner era capabil de o vitez
considerabil mai mare dect orice scaun cu rotile obinuit. Roy Miro l ajunse
din urm, respirnd din greu.
V-am spus c bebeluul sta se poate mica, zise Donner.
Da. Vd. Impresionant, gfi Roy.
Se aflau n curtea din spate a reedinei de aisprezece mii de metri
ptrai din Bel Air a lui Donner, unde o panglic lat de beton crmiziu fusese
aternut pentru a-i permite neputinciosului proprietar s ajung n orice col
al peisajului elaborat pe care l stpnea. Aleea urca i cobora permanent,
trecea printr-un tunel n cellalt capt al grdinii i se ncolcea n serpentine
pe lng palmierii Phoenix sau regali, pe lng giganticii lauri indieni i
melaleuca, mbrcai n jachetele lor de scoar proas. n mod evident,
Donner i proiectase aleea gndindu-se obsedant la un montagnes russes.
tii, e ilegal, spuse Donner.
Ilegal?
E mpotriva legii s modifici n acest fel un scaun pe rotile.
Pi sigur, mi dau seama din ce motiv.
Putei? Eu nu. E scaunul meu.
Gonind n felul sta pe pist, ai putea ajunge un quadriplegic, nu
numai paraplegic.
Donner rnji i ddu din umeri.
i atunci a automatiza scaunul pentru a-l putea conduce prin
comenzi vocale.
La treizeci i doi de ani, Bosley Donner nu-i mai putea folosi picioarele
de opt ani, dup ce primise o schij mare n coloana vertebral n timpul unei
misiuni poliieneti din Orientul Mijlociu, la care participase Unitatea de
Cavalerie a S. U. A. Din care fcea el parte. Era mic i gras, foarte bronzat, cu
prul blond tuns perie i ochii albatri-cenuii, chiar mai blnzi dect ai lui
Roy. Dac invaliditatea sa l deprimase vreodat, atunci el trecuse de mult
peste, sau poate c nvase doar s pareze.
Lui Roy i displcea individul din cauza condiiilor extravagante de via,
a suprtoarei sale bune dispoziii, a iptoarei cmi hawaiiene i a altor
motive nedefinite.
Oare societatea este rspunztoare de o asemenea impruden?
Donner se ncrunt, ncurcat, dar apoi faa i se lumin.

Aha, vrei s spunei c a putea fi o povar pentru societate. La


dracu', oricum nu m folosesc de fondurile pentru ngrijiri medicale ale
guvernului. M-ar bga n mormnt n fix ase secunde. Privii n jur, domnule
Miro. Sunt n stare s pltesc pentru ceea ce-mi doresc. Haidei s v art
templul. Este ntr-adevr un lucru deosebit.
Mrindu-i brusc viteza, Donner se ndeprt de Roy, cobornd dealul
printre umbrele mpnate ale palmierilor i paietele rocat-aurii ale razelor de
soare.
Forndu-se s-i nbue sentimentele, Roy l urm.
Dup ce fusese trecut n rezerv, Donner se ntorsese la vechiul su
talent, crend cu ingeniozitate personaje de desene animate. Cu mapa sa de
prezentare ctigase o slujb la o companie de felicitri. n timpul liber el
concepuse o band desenat comic, i sindicatul unui ziar de prim mn i
oferise un contract. Dup doi ani, devenise cel mai cunoscut productor de
desene animate din ar. Acum, datorit acestor personaje ndrgite pe care
Roy le gsea complet idioate Bosley Donner ajunsese o adevrat industrie:
best-seller-uri, spectacole la TV, jucrii, tricouri, propria sa linie de felicitri,
produse brevetate, nregistrri i multe altele.
La captul lungii pante, aleea ddea n grdina unui templu clasic,
mprejmuit de o balustrad. Cinci coloane se nlau pe podeaua pavat cu
dale din piatr, sprijinind o corni grea i o bolt cu un fleuron sferic.
Construcia era nconjurat de primule englezeti pline cu boboci n nuane
intense de galben, rou, roz i purpuriu.
Donner sttea pe scaunul su n centrul templului din grdin, nfurat
n umbre, ateptndu-l pe Roy. n acea poziie ar fi putut prea o figur
misterioas; ns nlimea lui redus, faa rotund, prul tuns perie i cmaa
hawaiian cea iptoare, toate combinate, l fceau s semene cu unul dintre
personajele lui de desene animate.
Pind n templu, Roy spuse:
mi povesteai despre Spencer Grant.
ntr-adevr? Zise Donner cu o urm de ironie.
De fapt, n ultimele douzeci de minute, n vreme ce l supusese pe Roy la
o adevrat ntrecere pe teritoriul proprietii, Donner povestise multe despre
Grant cu care fusese coleg n Cavaleria S. U. A. ns nu dezvluise nimic din
tririle lui interioare i nici nu-i dduse vreun amnunt important despre viaa
acestuia dinainte de armat.
mi plcea Hollywood, zise Donner. A fost cel mai tcut om pe care lam cunoscut vreodat, unul dintre cei mai politicoi, mai inteligeni i sigur
cel mai introvertit. Cel mai puin ludros om din lume. i putea fi foarte
spiritual, dac se afla n toane bune. Dar i era suficient siei. Nimeni nu a
reuit vreodat s-l cunoasc cu adevrat.
Hollywood? Se mir Roy.
Doar o porecl pe care o foloseam cnd vroiam s glumim pe seama
lui. i plceau filmele vechi. De fapt, aproape c reprezentau o obsesie pentru el.
Un anume tip de filme vechi?

De suspans i drame cu eroi rsuflai. n vremurile astea, spunea el,


filmele au uitat cum arat eroii.
Nu prea neleg.
Susinea c trebuie ca eroii s aib un sim mai ascuit al rului i al
binelui dect se ntmpl acum. i plceau North by Northwest, Notorious, To
Kill a Mockingbird, pentru c eroii aveau nite principii puternice i o moralbeton. i foloseau mai mult mintea dect armele.
Da, zise Roy, acum exist filme n care doi poliiti parteneri distrug i
mpuc jumtate de ora pentru a-l prinde pe tipul cel ru.
Folosesc cuvinte cu patru litere i o mulime de alte vorbe murdare.
Sar n pat cu femei pe care le cunosc numai de dou ore.
i pesc ano, pe jumtate dezbrcai, pentru a-i arta muchii,
extraordinar de plini de ei.
Roy ddu din cap:
Avea ceva dreptate.
Starurile favorite ale lui Hollywood erau Cary Grant i Spencer Tracy.
Noi l tachinam foarte des cu asta.
Roy rmase surprins c el i Grant i formaser aceleai opinii despre
filmele actuale. l tulbura s afle c exista mcar un singur lucru asupra cruia
s fie de acord cu un sociopat att de periculos ca Grant.
Preocupat de descoperirea sa, auzise numai jumtate din cuvintele lui
Donner.
mi pare ru l-ai tachinat des cu ce?
Pi nu era prea amuzant, deoarece Spencer Tracy i Cary Grant
probabil c fuseser i actorii preferai ai mamei lui, doar l botezase cu numele
lor. Dar un tip ca Hollywood, att de tcut i modest, timid fa de fete, care cu
greu prea s aib un ego ei bine, consideram nostim faptul c se identifica
att de tare cu acel cuplu de staruri, cu eroii pe care i interpretau. mplinise
nousprezece ani cnd i ncepuse pregtirea n cavalerie, dar pe undeva prea
cu douzeci de ani mai btrn dect noi. Puteai vedea copilul din el numai n
momentele n care se uita la filme vechi sau vorbea despre ele.
Roy simi c tot ceea ce aflase era extrem de important dar nu nelegea
de ce. Se gsea n pragul unei revelaii, dar nc nu-i putea ntrezri forma.
i inu respiraia, de team s nu se ndeprteze de descoperirea aflat
att de aproape.
O adiere cald i rsfir prul de pe tmple.
Pe dalele podelei, lng piciorul stng al lui Roy, un gndac negru i
lene se tra cu greu n ntmpinarea straniului su destin.
Apoi, oarecum sinistru, Roy se trezi punnd o ntrebare de care nu fusese
contient pn atunci:
Suntei sigur c mama lui l-a numit dup Spencer Tracy i Cary
Grant?
Nu vi se pare evident? i replic Donner.
Este?
Pentru mine este.
V-a povestit el?

Probabil. Nu-mi amintesc.


Adierea uoar fremta, gndacul se tra, i un fior de plcere l strbtu
pe Roy.
Bosley Donner zise:
nc n-ai vzut cascada. E superb. Este ntr-adevr fantastic.
Haidei, trebuie s-o vedei.
Scaunul cu rotile iei din templu, cu motorul torcnd.
Roy se rsuci s priveasc printre coloanele din piatr dup Donner care,
nepstor, se ndeprta rapid pe o alt alee ce cobora n umbrele verzi ale vii
nguste. Cmaa strlucitoare cu model hawaiian prea cuprins de flcri
cnd se ntrezrea printre scprrile rocat-aurii ale soarelui, iar apoi dispru
n dosul unui rond de ferigi australiene.
Roy descoperi trstura principal care l enerva la Bosley Donner:
desenatorul se simea prea independent i prea ncreztor n forele-i proprii.
Dei invalid, era extrem de calm i de stpn pe el.
Astfel de oameni reprezentau o imens ameninare la adresa sistemului.
Ordinea civil nu se putea menine ntr-o societate populat de indivizi
nesupui. Dependena fiecruia constituia sursa puterii statului, iar dac
statul nu deinea o for enorm, atunci progresul nu putea fi obinut i nici
legea aprat.
Ar fi trebuit s se ia dup Donner i s-l lichideze n numele stabilitii
sociale, ca nu cumva i alii s-i urmeze exemplul, dar riscul de a fi observat de
cine tie ce martor i se prea prea mare. Doi grdinari munceau pmntul i
doamna Donner sau vreun alt membru al gospodriei ar fi putut privi pe
fereastr n cel mai nepotrivit moment.
Pe de alt parte, fiind att de emoionat i de preocupat ca urmare a ceea
ce credea c descoperise despre Spencer Grant, Roy era nerbdtor s-i
confirme bnuielile.
Prsi templul, atent s nu striveasc gndacul cel negru, i se ndrept
n direcia opus celei n care dispruse Donner. Escalad rapid gardul curii
din spate, se grbi s ocoleasc imensa cas i se arunc n maina parcat pe
aleea circular.
Extrase din plicul gros pe care i-l dduse Melissa Wicklun una dintre
pozele lui Grant i o aez pe scaun. n afar de cicatricea aceea teribil, iniial
i se pruse absolut comun. Acum tia c avea sub ochi faa unui monstru.
Din acelai plic mai scoase o copie a raportului pe care i-l ceruse cu o
sear n urm Mamei, pe care l citise de pe ecranul monitorului n camera lui
din hotel, cu cteva ore nainte. Rsfoi pn la numele false sub care Grant i
pltea chitanele.
Stewart Peck.
Henry Holden.
James Gabie.
John Humphrey.
William Clark.
Wayne Gregory.
Robert Tracy.

Roy extrase un creion din buzunarul interior al jachetei i combin


numele, alctuind o alt list:
Gregory Peck.
William Holden.
Clark Gabie.
James Stewart.
John Wayne.
Mai rmseser nc patru nume pe lista original: Henry, Humphrey,
Robert i Tracy.
Bineneles, Tracy se potrivea propriului su prenume Spencer. i,
dintr-un motiv pe care nici Mama, nici el nu-l descoperiser nc, nemernicul
la mecher i stigmatizat probabil c mai folosea i numele Cary, care se
potrivea cu al lui Grant, dar care lipsea de pe prima list.
Mai rmneau deci Henry, Humphrey i Robert.
Henry. Fr ndoial c Grant opera uneori i sub numele Fonda,
probabil cu prenumele luat de la Burt Lancaster sau Gary Cooper.
Humphrey. n unele locuri, pe undeva, Grant era cunoscut ca domnul
Bogart i prenumele vreunui alt star al filmelor de demult.
Robert. Era sigur c va descoperi faptul c Grant utiliza i numele
Mitchum sau Montgomery.
La fel de des cum alii i schimbau cmile, Spencer Grant i schimba
identitile.
Cutau o nluc.
Dei nc nu o putea dovedi, Roy se convinsese c numele Spencer Grant
era la fel de fals ca i celelalte. Grant nu avea cum s fie numele pe care l
motenise de la tatl su i nici Spencer cel pe care mama lui i-l dduse la
botez. i alesese numele n memoria actorilor si favorii care interpretau eroi
demodai.
Adevratul lui nume era cifrat. Fantomatic i misterios, ca o umbr, ca
un fum.
Roy ridic portretul prelucrat pe computer i studie chipul stigmatizat.
Nulitatea asta cu ochi ntunecai se nrolase n armat sub numele
Spencer Grant, pe vremea cnd avea optsprezece ani. Ce fel de adolescent ar fi
putut fi capabil s-i stabileasc o identitate fals, cu legitimaiile
corespunztoare, i s o scoat la capt? De ce fugea acest om enigmatic nc
de la o vrst fraged?
Cum dracu' se ncurcase cu femeia care le fcea attea probleme?
Rocky sttea pe spate, pe canapea, cu cele patru picioare n aer, cu capul
n poala generoas a Thedei Davidowitz, uitndu-se extaziat la femeia crunt
i durdulie. Theda l ciupea de burtic, l scrpina sub brbie, i spunea
dulcea, drguule, ochiori frumoi i bilu. i zicea c este micuul
nger mblnit al lui Dumnezeu, cea mai frumoas creatur canin, superb,
extraordinar, adorabil, perfect. l hrnea cu felii de unc, iar el lua fiecare
bucat din degetele ei cu o delicatee caracteristic unei ducese.
Instalat comod ntr-un fotoliu ncrcat cu pernue pe mnere i pe
sptar, Spencer sorbea dintr-o ceac cu cafea tare, n care Theda strecurase i

puin scorioar. Pe masa de lng el trona o cafetier plin. Alturi se


ngrmdeau fursecuri de ciocolat fcute n cas. Refuzase politicos biscuiii
pentru ceai importai din Anglia, i pe cei italieneti, o felie de tort cu lmie i
nuc de cocos, o brio cu mure, turt dulce, prjitur din aluat fraged,
plcint cu stafide; scit de perseverena ospitalier a Thedei, pn la urm
acceptase un fursec i i fuseser aduse dousprezece, fiecare de mrimea unei
farfurioare.
Printre alintrile adresate cinelui i ndemnurile ctre Spencer de a
mnca fursecuri, Theda mrturisise c are aptezeci i ase de ani i c soul ei
Bernie murise cu unsprezece ani n urm. Ea i Bernie aduseser pe lume
doi copii: Rachel i Robert. Robert cel mai bun biat de pe glob, amabil i
serios fusese n Vietnam, un adevrat erou, dobndise mai multe medalii
dect i-ai fi putut nchipui. i murise acolo. Rachel o, ar fi trebuit s-o vezi,
era att de frumoas, i pusesem fotografia aici, pe polia de deasupra
cminului, dar nu-i prea semna, nici o poz n-ar fi putut s-i semene murise
ntr-un accident de main cu paisprezece ani n urm. I se prea un lucru
ngrozitor s le supravieuieti copiilor ti; asta te fcea s te ntrebi dac
Dumnezeu i mai acorda vreo atenie. Theda i Bernie triser aproape toat
viaa n California, unde el fusese contabil, iar ea profesoar la coala primar.
Dup pensionare i vnduser casa, cptaser o sum substanial i se
mutaser n Vegas, nu pentru c vroiau s joace doar vreo douzeci de dolari
pe lun pierdui la automate ci fiindc proprietile erau mai ieftine dect n
California. Pensionarii se mutau aici cu miile din aceast cauz. Ea i Bernie
cumpraser cu banii jos o cas mic i nc mai rmseser n banc aizeci
la sut din cei obinui prin vnzarea locuinei din California. Bernie murise trei
ani mai trziu. Fusese cel mai dulce brbat, cel mai tandru i mai plin de
consideraie singurul noroc al vieii ei fiind c se mritase cu el i, dup
moartea lui, casa devenise prea mare pentru o vduv, aa c Theda o vnduse
i se mutase n apartament. Vreme de zece ani avusese un cine cu numele
Sparkle, care i se potrivea, cci fusese un cocker spaniel dar, cu dou luni n
urm, Sparkle scpase de toate grijile pmnteti. Doamne, ct plnsese, ca o
btrn proast, cu lacrimile iroaie, ct l iubise. De atunci se ocupase cu
splatul, cu gtitul, urmrea filmele de la televizor i juca de dou ori pe
sptmn cri cu prietenii. Nu se gndise s-i mai ia un alt cine, pentru c
nu i-ar fi supravieuit; nu vroia s moar i s lase n urma ei un suflet micu
i trist care s-i poarte singur de grij. Apoi l vzuse pe Rocky i inima i se
topise, iar acum tia c avea s-i ia un alt cine. Dac l-ar fi luat de la
Serviciul de Ecarisaj o potaie drgu, altfel sortit unei mori blnde n somn
atunci fiecare zi pe care i-ar fi druit-o ar fi reprezentat enorm. i cine tie?
Poate c ea ar fi supravieuit i altui cine, poate i-ar fi oferit un cmin pn la
moartea lui, n definitiv doi dintre prietenii ei aveau n jur de optzeci i cinci de
ani i nc se ineau bine.
Pentru a-i face plcere, Spencer i turn a treia ceac de cafea i lu a
doua bucat imens de ciocolat. Rocky prea fericit s primeasc feliile subiri
de unc i s se supun mngierilor pe burt sau scrpinatului sub brbie.

Din cnd n cnd se uita spre Spencer, ca i cum i-ar fi reproat: De ce nu miai spus mai de mult despre aceast doamn?
Spencer nu-l mai vzuse niciodat pe Rocky att de fermecat de cineva.
Cnd fichiuia n dreapta i n stnga cu coada, lovea att de puternic, nct
punea n pericol tapieria canapelei.
Ce am vrut s v ntreb, spuse Spencer cnd Theda se opri din
sporovit ca s respire, este dac ai cunoscut o tnr care a locuit n
apartamentul vecin pn la sfritul lui noiembrie. Se numea Hannah Rainey
i.
Cnd o meniona pe Hannah pe care Spencer o tia drept Valerie
Theda se lans ntr-un monolog entuziast presrat cu superlative. Aceast fat,
aceast fat deosebit, o, fusese cea mai minunat vecin, att de plin de
consideraie, cu o inim att de bun! Hannah lucrase la Mirage, ca dealer la
blackjack, i dormea de diminea pn dup-amiaza trziu. De cele mai multe
ori, Hannah i Theda mncaser mpreun la cin, uneori n apartamentul
Thedei, alteori la Hannah. n octombrie trecut Theda se mbolnvise de grip i
Hannah se ocupase de ea, o ngrijise ca o adevrat fiic. Nu, Hannah nu
vorbea niciodat despre trecutul ei, nu-i spusese de unde venise, nu povestea
despre familia ei pentru c ncerca s uite un lucru ngrozitor i se pruse
evident i privea numai spre viitor, mereu nainte, niciodat napoi. Pentru o
vreme Theda crezuse c fugea de un so violent, care o urmrea, i c fusese
nevoit s-i prseasc traiul dinainte pentru a-i salva viaa. n ziua de
astzi, auzi att de frecvent despre asemenea lucruri. Lumea devenise o
harababur, totul se ntorsese cu dosul n sus i situaia se nrutea din ce n
ce mai tare. Apoi, n noiembrie trecut, Agenia de Lupt Antidrog i atacase
apartamentul la unsprezece dimineaa, cnd ar fi trebuit ca ea s doarm, dar
fata plecase, i mpachetase lucrurile i fugise n timpul nopii fr s-i sufle
un cuvnt prietenei sale Theda, ca i cum ar fi tiut c aveau s-o caute. Agenii
federali se nfuriaser i o interogaser mult pe Theda, de parc ar fi fost ea
nsi un criminal nrit, pentru numele lui Dumnezeu! i spuseser c Hannah
Rainey fugise de lege, c se amestecase cu una dintre cele mai periculoase
reele importatoare de cocain din ar i c mpucase doi ofieri de poliie
deghizai, ntr-o operaiune de infiltrare n care fusese descoperit.
Deci o cutau pentru crim? ntreb Spencer.
Agitndu-i pumnul presrat cu pete cafeniu-rocate, btnd din picior
att de puternic, nct pantoful ei ortopedic pocni pe duumea cu un zgomot
rsuntor, n ciuda faptului c era acoperit de mochet, Theda Davidowitz
exclam furios:
Pe dracu'!
Eve Marie Jammer lucra ntr-o cmru lipsit de ferestre din subsolul
unei cldiri de birouri cu patru etaje, din centrul Las Vegasului. Uneori se
imagina ca fiind cocoatul din Notre Dame n clopotnia lui, sau o stafie n
mpria de sub Opera din Paris, sau Dracula n singurtatea criptei sale: o
figur misterioas aflat n posesia unor secrete ngrozitoare. Spera ca, ntr-o
zi, de ea s se team i mai muli oameni, nc mai intens dect se temuser de
cocoat, de stafie i de conte la un loc.

Spre deosebire de montrii din filme, Eve Jammer nu era respingtoare


din punct de vedere fizic. Ba dimpotriv. Avea treizeci i trei de ani, fost
dansatoare, o blond cu ochi verzi care-i luau respiraia. Brbaii ntorceau
capul dup ea, nucii.
Era contient de frumuseea sa excepional. Se nvluia n ea pentru c
reprezenta o surs de putere, i Eve nu iubea nimic altceva mai mult dect
puterea.
n trmul ci din adncuri, pereii i duumeaua aveau culoarea gri i
seturile de becuri fluorescente aruncau o lumin rece, deloc mgulitoare, dar
care nu-i afecta ctui de puin frumuseea. Dei locul era nclzit, dei ea fixa
termostatul din cnd n cnd la treizeci i dou de grade, beciul din beton
rezista oricrei tentative de a-i ridica temperatura, iar Eve purta foarte des un
pulover gros. Lucrnd singur n birou, i mprea spaiul numai cu cteva
exemplare de pianjeni nedorii, crora nici o cantitate de insecticid nu le
fcuse fa.
n acea diminea de vineri, din luna februarie, Eve supraveghea cu mare
atenie aparatura de nregistrat aezat pe rafturile metalice care acopereau
aproape total un perete. O sut douzeci i opt de linii telefonice i serveau
buncrul i, n afar de dou, fuseser conectate la casetofoane, dei nu toate
funcionau. De obicei Agenia deinea optzeci de benzi care operau n Las
Vegas.
Dispozitivele sofisticate de nregistrat conineau mai mult discuri laser
dect benzi i toate se activau la comand vocal pentru ca spaiul s nu se
umple cu pauze de tcere. Datorit capacitii enorme de depozitare a datelor
n format laser, discurile se nlocuiau rar.
Eve verifica monitoarele digitale ale mainilor, care indicau spaiul de
nregistrare disponibil. Dei o alarm ar fi atras atenia asupra oricrei
defeciuni, ea testa fiecare aparat n parte pentru a se convinge c totul era n
regul. Dac un singur disc sau o singur main s-ar fi blocat, Agenia ar fi
putut pierde informaii de o valoare incalculabil: Las Vegasul constituia inima
bursei negre, ceea ce nsemna c era un nod al activitilor criminale i al
comploturilor politice.
Jocurile de noroc din cazinouri reprezentau n primul rnd o afacere pe
bani ghea, iar Las Vegasul semna cu un uria vapor al plcerilor, care
plutea pe o mare de monede i bancnote. Se presupunea c pn i cazinourile
deinute de corporaii respectabile nhau ntre cincisprezece i treizeci la sut
din venituri, care nu apreau niciodat n registre i nu se reflectau n
impozite. O parte a acestei comori secrete circula n comerul local.
Apoi mai existau i baciurile. Ciubucuri de zeci de milioane treceau din
minile ctigtorilor n cele ale dealer-ilor, crupierilor i ale personalului
angajat, majoritatea disprnd n buzunarele adnci ale oraului. Pentru a
obine un contract de matre d'hotel, pe trei sau patru ani, n slile principale
de spectacole ale celor mai mari hoteluri, trebuia s plteti persoanelor care
acordau postul un sfert de milion de dolari n bani lichizi sau mai mult
drept garanie; baciurile recoltate de la turitii care cutau locurile cele mai
bune de unde s urmreasc spectacolele motivau cu prisosin investiia.

Cele mai frumoase prostituate, plasate de conducerea cazinourilor unor


nalte personaliti, puteau scoate jumtate de milion pe an scutit de
impozite.
Se cumprau frecvent case pltind cu bancnote de o sut de dolari
mpachetate n pungi de bcnie. Fiecare asemenea vnzare se fcea printr-un
contract privat i nu prin intermediul unui angajament scris girat de vreo
companie autorizat, fr nici o nregistrare oficial a tranzaciei, mpiedicnd
n acest mod autoritile fiscale s descopere c vnztorul i ctigase vreun
capital, sau c persoana care cumpra i achiziionase vreun bun dintr-un
venit nedeclarat. Cteva dintre cele mai frumoase cldiri ale oraului i
schimbaser proprietarii de trei sau patru ori n ultimele dou decenii, dar
numele de pe contract rmsese cel al primului, ctre care mergeau prin pot
toate notele oficiale, chiar i dup moartea acestuia.
SCV i alte numeroase agenii federale i menineau sucursale mari n
Vegas. Nimic nu interesa guvernul mai mult dect banii n special aceia din
care nu reuise s-i ia halca pretins.
Etajul de deasupra mpriei lipsite de ferestre a Evei era ocupat de o
agenie care i etala prezena n Las Vegas, fiind la fel de eficient ca orice alt
bra al guvernului. Ar fi trebuit ca ea s cread c muncete ntr-o operaiune
secret, dar legal, din cadrul Ageniei de Securitate Naional, dar tia c nu
acesta era adevrul. Descoperise de mult existena Ageniei Fr Nume,
angajat pe scar larg n treburi misterioase, cu o structur complicat,
opernd n afara legii, manipulnd componentele legislative i judectoreti ale
guvernului (probabil c i pe conductorii lui), innd loc de judector, de juriu
i de clu n acelai timp un Gestapo discret.
O instalaser ntr-unul dintre cele mai delicate posturi din Vegas, parial
datorit influenei tatlui ei. Oricum, i acordaser ncredere trimind-o n acel
studio subteran de nregistrri pentru c o crezuser prea proast s realizeze
c informaiile obinute de acolo ar fi putut fi folosite i pentru uz personal.
Chipul su reprezenta cea mai pur distilare a fantasmelor sexului masculin,
picioarele erau prea mldioase i prea sexy chiar i pentru a mpodobi o scen
din Vegas, iar snii enormi, sfidtor de ridicai aa c speraser ca mcar s
fie n stare s schimbe din cnd n cnd discurile laser i, la nevoie, s cheme
un tehnician pentru a repara aparatele defecte.
Dei Eve nvase s se comporte convingtor ca o blond tmpit, era
mai inteligent dect oricare membru al grupurilor machiavelice care lucrau n
birourile de deasupra. n timpul celor doi ani de munc la Agenie, ea ascultase
n tain benzile cu nregistrrile convorbirilor celor mai importani proprietari
de cazinouri, ale efilor Mafiei, ale oamenilor de afaceri i ale politicienilor de
vaz.
Profitase din plin, obinnd detaliile tranzaciilor secrete de stocuri ale
societilor pe aciuni, permindu-i astfel s cumpere i s vnd fr nici un
risc. Se informa despre rezultatele garantate ale evenimentelor sportive
naionale, cnd se plnuia ca ele s aduc beneficii gigantice unor pariori din
cazinouri. De obicei, dac un boxer ncasa bani pentru a pierde, Eve paria pe

adversarul lui printr-un individ din Reno, unde norocul ei uimitor nu risca s
se fac remarcat de cunoscui.
Majoritatea persoanelor supravegheate de Agenie cptaser destul
experien fiind i nite pungai nct s fie contieni de pericolul de a-i
conduce activitile ilegale prin intermediul telefonului, aa c i monitorizau
propriile lor linii, douzeci i patru de ore pe zi, pentru a se asigura c nu sunt
ascultai. Unii foloseau i dispozitive de codificare. Numai c, fraierii, erau
convini c nu puteau fi interceptai.
ns Agenia era dotat cu o tehnologie disponibil numai n interiorul
sanctuarelor din Pentagon. Nici un echipament de detecie existent n-ar fi fost
n stare s miroas pnda electronic a dispozitivelor lor. Dup cunotinele
Evei, ei operau, printr-o band invizibil, chiar i pe telefonul sigur al
agentului special mputernicit din biroul FBI-ului n Las Vegas; n-ar fi fost
deloc surprins s afle c Agenia reuea s se descurce i n cazul directorului
FBI din Washington.
n doi ani, dobndind o serie de mici profituri pe care nimeni nu le
observase, acumulase peste cinci milioane de dolari. Cel mai important ctig
fusese un milion n bani lichizi, destinat mituirii unui senator al Statelor Unite
nsrcinat cu o anchet n Las Vegas, de ctre o band de gangsteri din
Chicago. Dup ce i acoperise urmele distrugnd discul laser pe care se
nregistrase conversaia referitoare la mit, Eve i interceptase pe cei doi curieri
n liftul unui hotel. Plecaser de pe teras spre hol. Duceau banii ntr-o geant
de pnz groas, decorat cu chipul lui Mickey Mouse. Tipi solizi. Fee dure.
Ochi reci. Cmi cu model iptor, din mtase, sub haine sport din pnz de
in. Cnd intrase n lift, Eve scotocea n geanta ei mare, de pai, dar cei doi
gangsteri nu se uitau dect la snii pe care se ntindea rscroiala adnc a
puloverului. Fiindc ar fi putut fi mai rapizi dect preau, ea nu riscase s
scoat arma Korth 38 din geant, ci i mpucase prin pai, de dou ori pe
fiecare. Loviser podeaua att de puternic, nct liftul se cltinase, iar banii
deveniser ai ei.
Singurul lucru pe care l regreta din aceast operaiune era legat de al
treilea brbat, un tip scund, cu prul rar i cu pungi sub ochi, care se
ghemuise ntr-un col ca i cum ar fi ncercat s se fac ndeajuns de mic, nct
s nu-l observe. Judecnd dup ecusonul prins de cma, se numea Thurmon
Stookey i venise la o convenie a stomatologilor. Bietul nenorocit fusese
martor. Dup ce oprise liftul ntre al unsprezecelea i al doisprezecelea etaj, Eve
l mpucase n cap fr nici un chef.
i rencrcase pistolul i i nghesuise geanta de pai n punga cu bani,
apoi coborse la etajul nou. Se pregtise s omoare pe oricine ar fi ateptat
lng nia liftului dar, slav Domnului, nu ntlnise pe nimeni. Cteva
minute mai trziu ieea din hotel, ndreptndu-se spre cas cu un milion de
dolari i o geant cu Mickey Mouse n care i transporta.
Se simise groaznic din cauza lui Thurmon Stookey. N-ar fi trebuit s se
afle n acel lift. ntr-un loc nepotrivit, la un moment nepotrivit. O fatalitate
oarb. Viaa era n mod sigur plin de surprize. n toi cei treizeci i trei de ani
ai si, Eve Jammer ucisese numai cinci oameni, iar Thurmon Stookey fusese

singurul martor inocent dintre ei. Cu toate acestea, pentru un timp continuase
s-i vad chipul n gnd, aa cum artase nainte s-l mpute, i i fusese
necesar cea mai mare parte a zilei pentru a-i nfrna remucrile.
Peste un an nu va mai trebui s omoare pe nimeni. Putea s plteasc pe
alii s execute pentru ea.
n curnd, dei netiut de majoritatea populaiei, Eve Jammer urma s
devin cea mai temut persoan din ar, la o distan sigur fa de dumani.
Banii pe care i obinuse se nmuleau n progresie geometric, dar nu ei aveau
s-o fac de neatins. Puterea real o va dobndi din comoara dovezilor
incriminatorii mpotriva politicienilor, a oamenilor de afaceri i a celebritilor,
transmise n cea mai mare vitez, sub forma unor date cifrate, de pe discurile
din buncr spre un dispozitiv propriu automat de nregistrare. O linie telefonic
special asigura legtura cu bungaloul din Boulder City, nchiriat prin
intermediul unei serii elaborate de companii i identiti false.
n fond, ne aflm n Era Informaiei, care a urmat dup Era Serviciilor i
care, la rndul ei, nlocuise Era Industrial. Citise totul despre acestea n
Fortune, Forbes i Business Week. Viitorul este astzi, i informaia reprezint
averea.
Informaia nseamn putere.
Eve termin de examinat cele optzeci de casetofoane active i ncepu s
selecteze noile materiale pentru a le transmite n Boulder City, cnd un ton
electronic o ntiin c se petrece un lucru important pe una dintre benzi.
Dac s-ar fi gsit n afara biroului, acas sau n alt parte, computerul ar
fi avertizat-o prin beeper i ar fi trebuit s se ntoarc imediat la serviciu. Nu o
deranja c le sttea la dispoziie absolut toat ziua. Prefera aa, dect s aib
asisteni n celelalte dou schimburi, care s pzeasc ncperea i s lucreze
cu informaiile delicate de pe discuri, pentru c pur i simplu nu avea ncredere
n nimeni.
O lumin roie plpitoare o conduse spre aparatul respectiv. Aps un
buton pentru a deconecta alarma.
Pe partea din fa a casetofonului, o etichet ddea informaii despre firul
ascultat. Prima linie reprezenta numrul cazului. Celelalte dou indicau adresa
la care se gsea microfonul. Pe a patra linie se afla numele subiectului
monitorizat: THEDA DAVIDOWITZ.
Urmrirea doamnei Davidowitz nu se fcea ca orice alt operaiune
standard, n cadrul creia se pstra pe disc fiecare cuvnt al fiecrei
conversaii. n definitiv, nu era dect o vduv btrn, o femeie de rnd, ale
crei preocupri nu ameninau n nici un fel sistemul i deci nu interesau
Agenia. Pur ntmpltor, Davidowitz se mprietenise pentru un scurt timp cu
femeia care era acum cea mai cutat fugar din ar, Agenia fiind interesat
numai dac primea vreun telefon sau vreo vizit de la prietena ei att de
important, eveniment total improbabil. Ar fi fost o pierdere de vreme s
monitorizezi discuiile plicticoase ale btrnei cu vecinii sau cu toate
cunotinele ei.
n schimb, computerul autonom din buncr, care controla ntreaga
aparatur de nregistrare, fusese programat s monitorizeze ncontinuu firul

telefonic i s activeze discul laser numai dac recunotea cuvntul-cheie legat


de fugar. Iar acum el apru pe micul ecran al casetofonului: HANNAH.
Eve aps un buton pe care scria MONITOR i o auzi pe Theda
Davidowitz conversnd cu o persoan n living.
n receptorul fiecrui telefon din apartamentul vduvei, microfonul
standard fusese nlocuit cu unul care putea sesiza nu numai discuiile
telefonice, ci i ce se vorbea n oricare dintre camere, chiar dac nici un aparat
nu funciona, transmind continuu staiei de monitorizare semnalele. Era un
model cunoscut de angajaii n domeniu drept transmitor infinit.
Agenia utiliza astfel de dispozitive considerabil mai evoluate dect
modelele disponibile pe pia. Acestea aveau capacitatea de a opera douzeci i
patru de ore pe zi fr a modifica performanele telefonului care le ascundea:
doamna Davidowitz auzea tonul cnd ridica receptorul, iar pe cei care o sunau
nu i deranja niciodat semnalul de linie ocupat care nsoea activitatea
transmitorului infinit.
Eve Jammer ascult rbdtor cum btrna sporovia vrute i nevrute
despre Hannah Rainey. Evident, Davidowitz vorbea despre i nu cu prietena ei
fugar.
Cnd vduva fcu o pauz, un brbat ce prea tnr dup voce, aflat n
aceeai camer, o ntreb ceva despre Hannah. nainte ca Davidowitz s
rspund, ea l numi pe musafir mica mea bilu pufoas cu ochiori drgui
i l rug: d-mi un pupic, hai, linge-m puin, arat-i Thedei c o iubeti, tu,
scumpete mic, dulcea mic, da, aa-i bine, d din coad i linge-o un pic pe
Theda, d-i un pupic.
Doamne Sfinte, spuse Eve, strmbndu-se, scrbit. Davidowitz
mergea pe optzeci de ani. Dup voce, brbatul de lng ea prea cu patruzeci
sau cincizeci de ani mai tnr. Scrbos. Scrbos i pervers. Unde avea s
ajung lumea asta?
O libarc, zise Theda frecndu-i cu blndee burtica lui Rocky. Mare.
De vreo zece-doisprezece centimetri lungime, fr a pune la socoteal antenele.
Dup ce Agenia de Lupt Antidrog atacase locuina lui Hannah Rainey,
cu un echipaj format din opt ageni care descoperiser c o tulise deja, i
interogaser cu severitate pe Theda i pe vecini ore ntregi, punndu-le cele mai
tmpite ntrebri; toi adulii aceia susinuser c Hannah era o criminal
periculoas, cnd oricine ar fi cunoscut-o pe aceast fat scump ar fi tiut c
era incapabil de a umbla cu droguri i de a omor ofieri de poliie. Ce aberaii
idioate, stupide de-a dreptul! Apoi, fr a reui s afle ceva concret de la vecini,
agenii petrecuser nc vreo cteva ore n apartamentul lui Hannah, cutnd
Dumnezeu-tie-ce.
Mai trziu, n aceeai sear, cu mult dup ce poliaii din Keystone
plecaser un grup att de glgios de dobitoci nepoliticoi Theda se dusese
la 2-D cu cheia pe care o primise de la Hannah. n loc s sparg ua pentru a
ptrunde n apartament, oamenii ALA fcuser ndri fereastra mare a
sufrageriei care ddea nspre balcon i curte. Proprietarul o acoperise deja cu
buci de placaj, pn la sosirea geamgiului. Dar ua din fa rmsese intact
i ncuietoarea nu fusese schimbat, aa c Theda a intrat fr probleme.

Apartamentul spre deosebire de cel al Thedei fusese nchiriat gata mobilat.


Persoan pretenioas i serioas, Hannah l inuse ntotdeauna curat, tratase
mobila de parc ar fi fost a ei, aa c Theda vroia s vad ce stricciuni
fcuser dobitocii, asigurndu-se apoi c proprietarul nu va arunca vina pe
Hannah. n cazul n care ea ar fi aprut, Theda ar fi depus mrturie c i
pstrase casa curat i respectase proprietatea persoanei care i-o nchiriase. O,
Doamne, nu i-ar fi lsat s o pun s plteasc daunele pentru stricciuni,
plus pentru asasinarea unor ofieri de poliie pe care sigur nu i omorse. i,
bineneles, apartamentul suferise un dezastru, agenii fuseser nite porci:
striviser igrile pe podeaua buctriei, vrsaser ceti cu cafea pe masa din
sufragerie i nici mcar nu trseser apa la closet, dac ai putea crede un
asemenea lucru, cci crescuser mari i probabil c avuseser nite mame care
ar fi trebuit s-i nvee cte ceva. Dar cea mai ciudat chestie i se pruse
gndacul pe care l desenaser pe un perete din dormitor cu un marker gros.
Nu chiar desenat, nelegi dumneata, ci mai degrab un contur de
gndac, dar puteai pricepe ce vroia s fie, zise Theda. Un fel de grafic, doar c
mai urt. Ce naiba or fi ncercat dobitocii ia s dovedeasc mzglind pereii?
Spencer era sigur c Hannah-Valerie nsi desenase gndacul la fel
cum prinsese i fotografia aceea pe peretele bungaloului din Santa Monica.
Sesiz c o fcuse n scopul de a-i bate joc i de a-i enerva pe brbaii care
veniser s o caute, dei nu avea nici cea mai vag idee ce semnifica sau de ce
tia c i va nfuria pe urmritori.
Stnd n faa aparatelor din ncperea ei lipsit de ferestre, Eve Jammer
telefon biroului de operaiuni de deasupra, situat la parterul sucursalei din
Las Vegas a firmei Carver, Gunmann, Garrote & Hemlock. Ofierul de serviciu
din acea zi era John Cottcole i Eve i expuse situaia din apartamentul Thedei
Davidowitz.
Cottcole fu electrocutat de veste i incapabil de a-i ascunde emoia.
Zbier ordine ctre oamenii din birou nc nainte de a termina convorbirea cu
Eve.
Doamn Jammer, zise Cottcole, vreau o copie a acestui disc; fiecare
cuvinel de pe el, nelegei?
Sigur, spuse ea, dar el nchisese n timp ce i rspundea.
Credeau c Eve nu aflase cine fusese Hannah Rainey, dar ea tia ntreaga
poveste. Mai tia i c acest caz reprezenta o ocazie imens pentru ea, o ans
de a-i mri bogia i puterea, dar nc nu se hotrse cum s-o exploateze.
Un pianjen gras o zbughi de-a lungul biroului.
Se repezi spre el, strivindu-l cu palma.
ndreptndu-se din nou spre cabana lui Spencer Grant din Malibu, Roy
Miro deschise recipientul Tupperware. Simea nevoia s-i ridice moralul i
sigur comoara Guineverei avea s-l ajute.
Rmase dezamgit s vad o pat albastru-verzuliu-cafenie, ce ncepea
s coloreze pielea, ntinzndu-se dinspre articulaia dintre degetul mare i
arttor. Nu se ateptase s se ntmple aa ceva att de repede. l cuprinse o
suprare iraional din cauza fragilitii moartei.

Dei i spuse c pata era lipsit de importan, c restul minii


rmsese desvrit, c putea s se concentreze mai mult asupra formei
perfecte i neschimbate dect asupra culorii, Roy nu reui s-i strneasc
pasiunea de pn atunci pentru comoara Guineverei. De fapt, dei nc nu
emana vreun miros neplcut, nu mai era nici o comoar: doar un gunoi.
Profund ntristat, puse capacul pe cutia din plastic.
Mai conduse nc dou mile nainte de a prsi autostrada Pacific Coast
i de a se opri ntr-o parcare pustie de la baza unui dig public.
Lund recipientul Tupperware, iei din main, urc treptele digului i
merse spre capt.
Paii i rsunau cavernos pe asfalt. Sub stabilopozii strns ntreptruni,
talazurile se rostogoleau printre picioarele lor, zbtndu-se nebunete.
Digul era pustiu. Nici un pescar. Nici o pereche de ndrgostii
rezemndu-se de balustrad. Nici un turist. Roy rmsese singur cu comoara
putrezit i cu gndurile lui.
La captul digului se opri pentru o clip, uitndu-se la ntinderea vast
de ap sclipitoare i la bolta de azur care se curba s-o ntlneasc la
ndeprtatul orizont. Cerul avea s fie tot aici i mine, i o mie de ani de acum
ncolo, iar marea se va rostogoli la nesfrit n rest, totul se va schimba.
Se lupta s evite gndurile negre.
Deschise recipientul Tupperware i arunc gunoiul cu cinci degete n
Pacific. Dispru imediat sub sclipirile aurii ale razelor de soare care
mpodobeau coamele valurilor mici.
Nu-l ngrijora faptul c i s-ar fi putut gsi amprentele pe pielea palid a
minii rigide. Chiar dac petii nu aveau s nghit i ultima bucic din
Guinevere, apa srat urma s curee orice dovad a atingerii sale.
Azvrli n mare i recipientul Tupperware, cu tot cu capac, dei ncerc
unele remucri n timp ce privea cele dou obiecte ndreptndu-se spre valuri.
De obicei se ngrijea de mediul nconjurtor.
Nu-i fcea probleme n privina minii, pentru c era organic. Avea s
devin parte a oceanului, lsndu-l neschimbat.
ns trebuia s treac mai mult de trei sute de ani pn la dezintegrarea
total a plasticului. i, pn atunci, toxine chimice aveau s nsngereze marea
suferind.
Ar fi fost mai bine s arunce vasul ntr-unui dintre courile de gunoi
aezate la intervale regulate de-a lungul balustradei digului.
n fine. Prea trziu. Era o fiin uman. Aceasta fusese ntotdeauna o
problem.
Roy se sprijini o vreme de balustrad. Privi n infinitatea cerului i a apei,
meditnd melancolic la condiia uman.
Din punctul lui de vedere, cel mai trist lucru din lume era faptul c
fiinele umane, n pofida dorinelor i a luptei lor arztoare, nu reuesc s
ating niciodat perfeciunea fizic, emoional sau mental. Imperfeciunea
domina specia; Roy se zvrcolea permanent n neputina de a nega acest fapt.
Dei indiscutabil fusese atrgtoare, Guinevere excelase ntr-o singur
privin: minile.

Acum se terminase.
Chiar i aa, fusese unul dintre norocoi, pentru c marea majoritate a
oamenilor era imperfect din orice punct de vedere. N-ar fi aflat niciodat
satisfacia imens care izvora din sigurana de a poseda mcar o unic
trstur fr cusur.
Un vis obsedant l binecuvnta pe Roy. i aprea de dou-trei ori n
fiecare lun. ntotdeauna se trezea extaziat. n vis, el cuta femei asemntoare
Guineverei i de la fiecare i lua ce era perfect: de la una o pereche de urechi
care i determina inima s-i bat nebunete; de la alta cele mai desvrite
glezne pe care mintea unui brbat le-ar fi putut contempla; de la nc una dinii
sculpturali i albi. Pstra aceste comori n nite ulcioare fermecate, unde
rmneau intacte, i dup ce colecionase toate prile unei femei ideale, le
asambla n ntruchiparea iubitei dup care tnjise dintotdeauna. Era
splendid, perfect, ameea privind-o; cunoscuse, n sfrit, extazul.
Din nefericire, se trezea mereu din paradisul acelei mbriri.
Niciodat n via nu avea s afle o asemenea frumusee. Visele
rmneau singurul refugiu al unui om care nu-i dorea nimic mai prejos dect
perfeciunea.
Privind marea i cerul. Un om solitar la captul unui dig pustiu.
Imperfect n fiecare aspect al chipului i al trupului su. Suferind n cutarea
mplinirii nzuinelor.
tia c era romantic i, n acelai timp, o figur tragic. S-ar fi gsit unii
care s-l considere chiar prost. Dar cel puin ndrznea s viseze, i s viseze
nsui absolutul.
Oftnd, se rsuci cu spatele la marea cea nepstoare i se ntoarse la
main.
ndrtul volanului, dup ce porni motorul, dar nainte de a apsa
ambreiajul, Roy i permise s extrag instantaneul color din portofel. l purta
la el de peste un an i l studia des. ntr-adevr poseda o asemenea putere de
fascinaie, nct ar fi fost n stare s-i petreac jumtate de zi privindu-l cu o
admiraie vistoare.
Fotografia nfia o femeie care folosise recent numele de Valerie Ann
Keene. Dup standardele oricui ar fi fost o femeie atrgtoare, poate la fel de
atrgtoare ca i Guinevere.
ns ceea ce o deosebea, lucrul care l umplea pe Roy de adorare pioas
n faa puterii divine care crease umanitatea, erau ochii ei perfeci. Mai
minunai i mai irezistibili dect cei ai cpitanului Harris Descoteaux din
Departamentul de Poliie din Los Angeles.
ntunecai, dar diafani, enormi, dar bine proporionai pentru faa ei,
sinceri, dar enigmatici categoric surprinseser ceea ce st la baza tuturor
misterelor pline de nelesuri. Ochii unui suflet lipsit de pcate, ns pe undeva
i ai unei volupti neruinate, simultan direci i sfioi, ochi pentru care orice
neltorie ar fi fost la fel de transparent ca sticla, plini de sexualitate i o
deplin nelegere a destinului.

Avea convingerea c n realitate ochii erau i mai enigmatici dect preau


n poz. Mai vzuse i alte fotografii de-ale ei, i numeroase casete video, iar
fiecare imagine i zdrobise inima din ce n ce mai tare.
Cnd o va gsi, o va omor de hatrul Ageniei, de hatrul lui Thomas
Summerton i a tuturor celorlali oameni oneti care munceau pentru o ar i
o lume mai bun. Nu merita mil. Cu excepia acelei trsturi desvrite, era
o femeie rea.
Iar dup ce i va fi ndeplinit misiunea, i va lua ochii. i merita. Pentru
un timp, din pcate prea scurt, acei ochi fermectori i vor alina nevoia
disperat de perfeciune, ntr-o lume uneori prea crud i prea rece pentru a o
ndura.
n timp ce Spencer reui s ajung pn la ua apartamentului cu Rocky
n brae (care probabil c n-ar fi plecat dac ar fi fost dup el), Theda umplu o
pung de plastic cu celelalte zece fursecuri cu ciocolat rmase pe farfuria de
lng fotoliu i insist s i le dea. Ea ontci pn la buctrie i se ntoarse
cu o brio cu mure, preparat n cas, apoi mai fcu un drum pentru a-i
aduce dou felii de tort cu lmie i nuc de cocos ntr-un recipient
Tupperware.
Spencer protest numai la tort, fiindc nu putea s-i napoieze
recipientul.
Fii serios! Spuse ea. Nu trebuie s mi-l dai napoi. Am attea vase
Tupperware, s-mi ajung dou viei. Ani de zile le-am tot adunat. Aa c
bucur-te de tort i dup aceea arunc recipientul. Nu m refuza!
Pe lng trataii, Spencer obinuse dou informaii despre HannahValerie. Prima fusese relatarea Thedei despre gndacul de pe peretele
dormitorului dar nu tia ce s cread despre aceasta. A doua privea un lucru
pe care Theda i amintise c i-l spusese Hannah n timpul unei cine, cu puin
nainte de a-i mpacheta lucrurile i de-a o terge din Vegas. Vorbiser despre
locurile unde dintotdeauna visaser s triasc i, n vreme ce Theda nu era n
stare s aleag ntre Hawaii i Anglia, Hannah se hotrse pe loc, susinnd c
numai orelul Carmel, de pe coasta Californiei, oferea toat linitea i
frumuseea pe care cineva i le-ar fi putut dori.
Spencer presupunea c oraul Carmel se afla totui departe, dar n acel
moment reprezenta singurul reper. Ea nu se dusese ns direct acolo dup Las
Vegas; se oprise n zona metropolei Los Angeles i ncercase s i duc viaa
sub numele de Valerie Keene. Poate c acum, dup ce inamicii ci misterioi o
gsiser de dou ori n orae mari, s-ar fi putut decide s vad dac o vor
repera tot att de repede i ntr-o comunitate mai restrns.
Theda nu informase i banda de dobitoci glgioi, nepoliticoi i
sprgtori de geamuri despre faptul c Hannah menionase oraul Carmel.
Poate c sta era un avantaj pentru Spencer.
i clca pe inim s o lase singur, numai cu amintirile despre iubitul ei
so, despre regretaii copii i despre prietena disprut. Cu toate acestea, i
mulumi cu efuziune, pi peste prag i se ndrept spre treptele care duceau n
curte.

Cerul blat, gri cu negru, i vntul nvalnic l surprinser pentru c,


atta vreme ct se gsise pe trmul Thedei, uitase de existena lumii
exterioare. Coroanele palmierilor nc se mai zvrcoleau i aerul devenise tot
mai rece.
Crnd un cine de treizeci de kilograme, o pung de plastic plin cu
fursecuri, o brio cu mure nvelit n hrtie i un recipient Tupperware umplut
cu tort, cobor nesigur scrile. ns pe Rocky l trase cu fora pn jos, fiindc
era sigur c ar fi zbughit-o napoi pe trmul Thedei dac l-ar fi lsat pe balcon.
Cnd Spencer l eliber, n cele din urm, Rocky se rsuci i privi cu jind
n susul scrilor, spre acel locor de paradis canin.
E timpul s revii la realitate, spuse Spencer.
Cinele scnci.
Spencer merse pn n faa complexului, pe sub copacii biciuii de vnt.
Cnd ajunse la jumtatea piscinei se uit napoi. Rocky nc mai sttea lng
scar.
Hei, amice!
Rocky l privi.
Al cui cine eti tu?
Un sentiment de vinovie l cuprinse pe Rocky i, pn la urm, opi
spre stpnul su.
Lassie nu l-ar prsi niciodat pe Timmy, nici mcar pentru bunica lui
Dumnezeu.
Dulul strnut, mai strnut o dat i nc o dat, ameit de mirosul
usturtor al clorului.
i dac, zise Spencer n timp ce cinele se uita la el, a fi fost prins aici
sub un tractor rsturnat i mi-ar fi fost imposibil s m salvez singur, sau dac
m-ar fi ncolit un urs furios?
Rocky scnci, scuzndu-se.
E-n regul, spuse Spencer.
Pe strad, din nou n Explorer, Spencer zise:
De fapt sunt mndru de tine, amice.
Cinele i nl capul.
Pornind motorul, Spencer continu:
Devii pe zi ce trece tot mai sociabil. Dac nu te-a cunoate att de
bine, a putea presupune c ai dat iama prin economiile mele ca s-i plteti
un specialist scump n terapie, din Beverly Hills.
n faa lor, un Chevy verde ca mucegaiul ddu colul n mare vitez, n
derapaj, cu cauciucurile scrind i scond fum, ct pe ce s se rstoarne,
asemenea unei maini vechi dintr-un derby nebun. Fcu echilibristic pe dou
roi, acceler i scrni strident lng trotuar, la semaforul de pe partea opus
a strzii.
Spencer bnui c maina era condus de un alcoolic sau de un puti ce
buse ceva mai tare dect un Pepsi pn n momentul n care uile se
deschiser cu for i patru brbai, cu mutre caracteristice, att de cunoscute
lui, nvlir afar. Alergar pn la intrarea n curtea complexului de
apartamente.

Spencer trase frna de mn i porni pe osea.


Unul dintre oameni l vzu i art spre el, ipnd. Ceilali trei se
ntoarser imediat.
ine-te bine, amice.
Spencer aps acceleraia i Explorer-ul se npusti nainte, gonind
nebunete.
Auzi mpucturi.
Capitolul X.
Un glon lovi portiera din spate a Explorerului. Altul rico pe metal cu
un scheunat ptrunztor. Nici un geam spart. Nici un cauciuc gurit. Spencer
fcu o curb strns la dreapta, pe lng cafeneaua din col, simi cum maina
se ridic, aproape s se rstoarne, aa c intr n derapaj. Cauciucurile
zbierar pe asfalt, cu disperare. Apoi ieir pe strada lateral, disprnd din
raza vizual a trgtorilor, i Spencer acceler.
Rocky, care se temea de ntuneric, de vnt, de fulgere, de pisici i s nu-l
observe cineva cnd i fcea toaleta acestea alctuind numai o parte a unei
liste descurajator de lungi nu se speriase nici un pic de mpucturi sau de
felul vitejesc n care conducea stpnul su. Sttea drept pe scaun, cu ghearele
ngropate n tapierie, legnndu-se n ritmul mainii, gfind i rnjind.
Uitndu-se la vitezometru, Spencer vzu c mergeau cu o sut cinci
kilometri la or ntr-o zon cu limita de cincizeci. Acceler.
Rocky fcu ceva ce nu mai izbutise pn atunci: ncepu s-i clatine
vertical capul, ca i cum l-ar fi ncurajat pe Spencer s mreasc viteza:
dadadada.
E o treab serioas, i aminti Spencer.
Rocky pufni, parc n btaie de joc.
Probabil c urmreau prin microfoane apartamentul Thedei.
Dadadadada.
S-i risipeti nite resurse valoroase monitoriznd-o pe Theda i
nc din noiembrie? Ce naiba vor de la Valerie, ce dracu' poate fi att de
important, nct s merite un asemenea efort?
Spencer privi n oglinda retrovizoare. La un bloc i jumtate n spatele
lor, Chevy-ul ddea colul pe lng cafenea.
Intenionase s depeasc i s o ia la stnga, disprnd din raza lor
vizual, spernd c torpilorii, maniaci ai trgaciului, din limuzina verde ca
mucegaiul se vor nela creznd c o cotise la prima i nu la a doua intersecie.
Acum se aflau iar n spatele su. Chevy-ul se apropia din ce n ce i era cu al
naibii de mult mai rapid dect prea, un paratrsnet cu motorul modificat
astfel nct s prind o vitez sporit, asemntor vehiculelor uiertoare pe
care guvernul le pusese la dispoziia inspectorilor din Ministerul Agriculturii
sau agenilor Biroului de Conducere al Sforilor pentru Curat Dinii.
Dei n raza lor vizual, Spencer coti la stnga n captul celui de-al
doilea bloc, dup cum plnuise. De aceast dat lu o curb larg, pentru a
evita un nou derapaj.
Totui avea o asemenea vitez, nct l sperie pe oferul unei Honda care
se apropia. Tipul nvrti n disperare volanul spre dreapta, se npusti pe

trotuar, atinse n treact un stingtor de incendiu i se ndes ntr-un gard de


srm care mprejmuia un service abandonat.
Cu coada ochiului, Spencer l vzu pe Rocky sprijinit de portier, mpins
acolo de fora centrifug, dnd nc entuziasmat din cap: dadadadada.
Ciocane moi de vnt rece nghiontir Explorer-ul. Dinspre zona de
pmnt sterp din dreapta, nori deni de nisip nvlir pe strad.
Vegasul crescuse ntmpltor de-a lungul unei vi vaste de deert. Chiar
i cele mai dezvoltate sectoare ale oraului includeau mari ntinderi de pmnt
arid. La prima vedere preau numai nite enorme parcele nelocuite, dar erau,
de fapt, efectele devastatoare ale deertului care atepta s-i soseasc vremea.
Cnd vntul sufla ndeajuns de puternic, i lepda furios masca
rbdtoare, npustindu-se asupra zonelor alturate.
Pe jumtate orbit de furtuna clocotitoare de nisip, cu rafale de praf
uiernd lng parbriz, Spencer ncepu s se roage. i dorea s se evapore ca o
nav-fantom n cea.
Arunc o privire n oglinda retrovizoare. n spatele lui vizibilitatea se
micorase la trei-patru metri.
ncepu s accelereze, dar renun. Deja plonjase ntr-o furtun de nisip
cu o vitez de sinuciga. Strada nu se distingea mai clar n fa dect n spate.
Dac s-ar fi ciocnit de vreun vehicul staionat ori de unul mai lent, sau dac ar
fi traversat o intersecie aglomerat, cei patru asasini din maina
suprancrcat ar fi devenit cea din urm grij a lui.
ntr-o bun zi, cnd axa Pmntului se va nclina numai cu o minuscul
fraciune de grad, sau cnd jeturile de aburi ale troposferei se vor strni brusc,
accelerate de fore misterioase, fr nici o ndoial c vntul i deertul vor
complota s transforme Vegasul ntr-o min i vor ngropa rmiele sub un
miliard de metri cubi de nisip uscat, alb i triumftor. Poate c tocmai acea
clip sosise.
Ceva izbi Explorer-ul n partea din dos, zdruncinndu-l pe Spencer.
Chevrolet-ul. n coasta lui. Acesta se retrase puin n vrtejul de nisip, apoi
reveni lovindu-i din nou maina, ncercnd poate s-l scoat de pe drum, sau
numai s-i sublinieze prezena.
Era contient c Rocky l privea, aa c se uit la el.
Cinele prea s spun: OK, i acum ce mai e?
Trecur de acea zon nelocuit i nvlir ntr-o atmosfer clar, lipsit
de nisip. n lumina de oel a furtunii dezlnuite, abandonaser orice speran
de a scpa, la fel ca Lawrence al Arabiei nvluit n mantia de siliciu a vrtejului
din deert.
O intersecie apru la jumtate de bloc n fa. Lumina semaforului se
schimb n rou. Condiiile de trafic i erau potrivnice.
i inu piciorul pe acceleraie, rugndu-se s se poat strecura, dar n
ultimul moment mpinse pn la fund pedala de frn, pentru a evita
coliziunea cu un autobuz. Explorer-ul pru s se ridice n aer pe roile din fa,
apoi se opri ntr-un canal colector puin adnc i mltinos, care mrginea
intersecia.

Rocky latr, se desprinse de scaun i alunec n spaiul pentru picioare,


sub tabloul de bord.
Emannd un fum albastru-deschis, autobuzul se roti pe banda cea mai
apropiat dintre cele patru.
Rocky se rsuci i rnji spre Spencer.
Stai acolo, amice. E mai sigur.
Ignorndu-l total, cinele se car din nou pe scaun, iar Spencer
acceler, intrnd n trena de fum a autobuzului.
n timp ce ocolea prin dreapta, n oglinda retrovizoare se ivi maina verde
ca mucegaiul care se slt peste acelai canal colector din pavaj, ntorcndu-se
puin spre margine, de parc ar fi plutit n aer.
Ticlosul la tie s conduc.
n spatele lui, Chevrolet-ul apru ntr-o parte a autobuzului. Cu mare
vitez.
Pe Spencer l preocupau mpucturile.
Ar fi trebuit s fie nebuni s deschid focul dintr-o main n micare, n
plin strad, unde gloanele rtcite ar fi putut ucide i ali oferi sau pietoni.
Pentru numele lui Dumnezeu, nu era nici Chicago anilor douzeci, nici Beirut,
nici Belfast, nici mcar Los Angeles!
Pe de alt parte, nu ezitaser s-l atace n faa cldirii unde se afla
apartamentul Thedei Davidowitz. S trag cu puca. Fr nici un avertisment.
Fr s-i citeasc politicos drepturile. La dracu', nici mcar nu se osteniser s
se asigure c era ntr-adevr persoana suspect. l doreau ndeajuns de tare,
nct s rite a omor pe altcineva.
Preau s fie convini c Spencer aflase ceva de o importan ameitoare
despre Valerie. n realitate, el tia mai puine despre trecutul femeii dect
despre al lui Rocky.
Dac l-ar fi prins n mijlocul strzii i l-ar fi mpucat, probabil c ar fi
artat nite legitimaii reale sau false de ageni federali i nimeni nu i-ar fi tras
la rspundere pentru crim. Ar fi susinut c Spencer fusese un fugar narmat
i periculos, un uciga de poliiti. Fr ndoial c, dup ce l-ar fi omort, ar fi
reuit s obin un mandat de arestare predatat i ar fi aezat lng capul lui
un pistol care ar fi putut constitui o prob pentru cteva asasinate nerezolvate.
Acceler la un semafor care se schimba n rou. Chevrolet-ul se inu
aproape n spatele lui.
Dac nu l-ar fi ucis imediat, ci doar l-ar fi rnit i l-ar fi prins viu,
probabil l-ar fi trt ntr-o camer izolat acustic i ar fi utilizat metode
ingenioase de interogare. Nu l-ar fi crezut c nu tia nimic i l-ar fi omort lent,
gradat, spernd s afle secrete pe care de fapt nu le deinea.
Nu poseda nici o arm. Avea numai minile. Antrenamentul. i un cine.
Am intrat ntr-un mare bucluc, i spuse el lui Rocky.
n buctria agreabil a cabanei din Malibu, Roy Miro sttea singur la
mas, studiind patruzeci de fotografii. Oamenii si le gsiser ntr-o cutie de
pantofi din debaraua dormitorului. Una dintre ele se afla ntr-un plic.
ase dintre celelalte artau un cine o corcitur, negru cu maro, cu o
ureche pleotit. Osul muzical din cauciuc, pe care Grant l comandase prin

pot de la o firm care nc i mai pstrase numele printre adresele din fiierul
de acum doi ani, i se potrivea perfect animalului.
Treizeci i trei de poze fuseser fcute aceleiai femei. n unele prea s
aib numai douzeci de ani, n altele peste treizeci, ntr-una purta blue jeans i
un pulover cu un ren, i mpodobea bradul de Crciun. n alta, o rochie simpl
de var i pantofi albi, innd o geant alb, zmbind spre aparat,
nvemntat n lumini i umbre, stnd n picioare lng un copac ncrcat de
flori albe. n cele mai multe esla cai, i hrnea cu mere sau clrea.
Ceva legat de ea l obseda pe Roy, dar nu nelegea de ce l impresionase
att de puternic.
Categoric era o femeie atrgtoare, ns nici pe departe o frumusee
ameitoare. Dei plin de forme, blond cu ochi albatri, nu dezvluia nici o
singur trstur transcendent care s o aeze n panteonul de frumusei
adevrate.
Doar zmbetul te izbea. Cel mai consistent element al nfirii sale, lega
ntre ele instantaneele: cald, deschis, degajat, un zmbet fermector, ce
niciodat nu prea fals i care releva o inim bun.
ns un zmbet nu era o trstur. Mai ales n cazul ei; buzele nu artau
la fel de apetisante precum ale Melissei Wicklun. Nimic din linia sau limea
gurii, din conturul nuleului de sub nas sau din forma dinilor nu avea ceva
frapant, cu att mai puin electrizant. Zmbetul depea totalitatea
componentelor sale, ca sclipirile orbitoare ale razelor de soare la suprafaa unui
heleteu, altfel insignifiant.
Nu reuea s gseasc nimic la ea din ceea ce i-ar fi dorit s aib.
Cu toate acestea l obseda. Dei se ndoia c ar fi ntlnit-o vreodat,
simea c trebuie s afle cine este. ntr-un fel, o mai vzuse nainte.
Uitndu-se la faa ei, la zmbetul acela radios, intui c deasupra femeii
plana o prezen ngrozitoare, chiar lng chenarul fotografiei. Se aternea ca
un ntuneric ngheat, ermetic.
Ultima fotografie fusese fcut cu aproximativ douzeci de ani n urm;
altele ieiser din camera obscur cu vreo trei decenii nainte. Pn i culorile
celor relativ recente se estompaser. Pozele mai vechi nu pstrau dect o urm
slab de culoare, predominnd albul i negrul, pe alocuri fiind uor nglbenite.
Roy o rsucea pe fiecare, spernd s gseasc pe spate cteva cuvinte
care s-o identifice, dar zadarnic. Nici mcar un nume, nici mcar o dat.
Dou dintre ele o nfiau mpreun cu un bieel. Roy fusese att de
vrjit la vederea chipului feminin i att de obsedat s descopere de ce i prea
aa familiar, nct nu realiz imediat c biatul era Spencer Grant. Cnd i
ddu seama, puse cele dou instantanee pe mas, unul lng altul.
Grant nainte de a-i cpta cicatricea.
n acest caz, faa brbatului reflecta i mai mult din copilul care fusese,
dect se ntmpla cu majoritatea oamenilor.
n prima fotografie avea ase sau apte ani, un nc slab, n slip, iroind
de ap, stnd n picioare la marginea unei piscine. Femeia de lng el purta un
costum de baie ntreg i i juca o fars idioat: cu o mn n spatele lui i dou
degete ridicate simula o pereche de coarne sau de antene.

n cea de-a doua, femeia i biatul edeau la o mas de picnic. Micuul


avea cu un an-doi mai mult dect n prima poz, purta blue jeans, un tricou i
o apc de baseball. Ea l nconjurase cu o mn i l trgea aproape,
strmbndu-i apca.
n ambele instantanee, femeia zmbea la fel de radios ca i n celelalte,
dar aici afeciunea i lumina chipul. Roy cpt sigurana c o privea pe mama
lui Spencer Grant.
ns tot l deruta, cci nu tia de ce femeia i se prea att de familiar.
Fantastic de familiar. Cu ct se uita mai mult la poze, singur sau mpreun
cu biatul, cu att mai mult se convingea c o cunoate i c mprejurarea n
care o ntlnise cndva era profund tulburtoare, ntunecat i stranie.
i ndrept din nou atenia asupra instantaneului n care mama i fiul
stteau n picioare lng piscin. n fundal, la o oarecare distan, se zrea un
opron mare; chiar i n acea fotografie decolorat se puteau distinge urme roii
de vopsea pe pereii nali i goi.
Femeia, biatul, opronul.
La un nivel profund al subcontientului, probabil c i se trezise o
amintire, pentru c, dintr-o dat, pielea i se ncrei pe ceaf. Femeia. Biatul.
opronul.
l trecur fiorii.
De pe fotografia aezat pe mas, Roy i ridic privirea la fereastra de
deasupra chiuvetei, la pdurea deas de eucalipi din spatele geamului, la
nluca jigrit a razelor soarelui de dup-amiaz rostogolindu-se printre
umbrele bogate, i i oblig memoria s se arunce nainte, ptrunznd prin
bezn.
Femeia. Biatul. opronul.
n pofida efortului, revelaia l ocolea, dei nc un fior l cutremur pn
la os.
opronul.
Pe strzile cu case din stuc, unde cactuii, yuca i mslinii erau zugrvii
pe imaginea unui peisaj arid, nengrijit, printr-o parcare a unui complex de
magazine, printr-o zon industrial, printr-un labirint de spaii pentru
depozitare plin cu oproane din tabl ondulat, ieind de pe asfalt i intrnd
ntr-un parc ntins, n care frunzele lunguiee ale palmierilor se zvrcoleau i
fichiuiau aerul ntmpinnd n delir furtuna ce sta s vin, Spencer ncercase
fr succes s scape de Chevrolet-ul care-l urmrea.
Mai devreme sau mai trziu, aveau s ajung n calea unei patrule. Iar
cnd o unitate de poliiti locali se va amesteca, lui Spencer i va fi i mai dificil
s fug.
Dezorientat de traseul ntortocheat pe care l strbtuse pentru a evita
Chevrolet-ul, Spencer se mir cnd unul dintre cele mai noi hoteluri apru n
dreapta sa. Las Vegas Boulevard South se afla la numai cteva sute de metri n
fa. Lumina semaforului era roie, dar se hotr s mizeze pe faptul c avea s
se schimbe pn cnd ajungea acolo.

Chevrolet-ul rmnea la mic distan n spatele lui. Dac s-ar fi oprit,


nemernicii ar fi ieit din main i ar fi nconjurat Explorer-ul, burzuluindu-se
la el cu mai multe pistoale dect ghimpii unui porc epos.
Trei sute de metri pn la intersecie. Dou sute cincizeci.
Semaforul nc rou. Traficul nu att de dens ca mai la nord, pe Strip
Boulevard, dar nici de neluat n seam.
Intrnd n criz de timp, Spencer ncetini uor, destul ct s capete un
spaiu mai mare de manevr n momentul n care avea s ia decizia, dar nu
suficient pentru a-l determina pe oferul Chevrolet-ului s-l depeasc.
O sut de metri. aptezeci i cinci. Cincizeci.
Zeia Norocului nu-i ntorsese faa ctre el. nc mai cocheta cu verdele,
dar roul rmnea neschimbat.
O autocistern petrolier se apropia de intersecie dinspre stnga,
profitnd de ocazia rar de a intra direct pe Strip, cu o vitez mai mare dect
cea legal.
Rocky ncepu s dea afirmativ din cap.
ntr-un final, oferul autocisternei vzu Explorer-ul venind i ncerc s
frneze rapid.
Bine, OK, OK, o s reuim, se auzi Spencer vorbind, aproape
psalmodiind, ca i cum ar fi fost convins c poate influena soarta cu gndurile
sale optimiste.
Niciodat s nu mini un cine.
Suntem ntr-un mare rahat, amice, recunoscu el, n timp ce descria un
arc larg de cerc n intersecie, ocolind partea din fa a autocisternei.
Pe msur ce panica i altera percepia, Spencer vzu cum autocisterna
fcea o curb nspre ei, roile gigantice nvrtindu-se i trosnind, nvrtindu-se
i trosnind, n vreme ce oferul ngrozit apsa cu abilitate frna, ct de mult se
simea capabil. i acum nu se mai apropia, ci se desena amenintor deasupra
lor, uria, un animal monstruos inexorabil i imposibil de evitat, cu mult mai
mare dect pruse cu o fraciune de secund n urm, i nc mrindu-se,
dominator, imens. Doamne Sfinte, prea mai mare dect un elefant i el nu era
dect o insect ce abia se tra. Explorer-ul ncepu s se ncline n partea
dreapt, vrnd parc s se rstoarne, i Spencer l redresa cu o micare uoar
a volanului i cu o scurt atingere a frnei. ns energia obinut n urma
evitrii rsturnrii se rsfrnse ntr-un derapaj, iar spatele se abtu n lateral
cu un ipt ascuit de cauciucuri terorizate. Volanul se smulgea n toate prile
din minile umede de transpiraie. Explorer-ul ieise de sub control i
autocisterna se afla deasupra lui, la fel de mare ca Dumnezeu, dar cel puin
alunecase n direcia bun, ndeprtndu-se de imensul mecanism, dei
probabil nu ndeajuns s-i scape. Apoi monstrul cu aisprezece roi scrni la
civa centimetri distan, un perete curbat de oel lucios ivindu-se ntr-o
fulgerare, trimind o rafal de vnt pe care Spencer avu senzaia c o simte
chiar i prin ferestrele nchise ermetic.
Explorer-ul se roti trei sute aizeci de grade, apoi nc nouzeci. Se
zgudui, oprindu-se cu faa n direcia opus, departe de marginea bulevardului.
Dar hipopotamul mai mica nc.

Mainile de pe benzile ce veneau dinspre sud, pe care Spencer le blocase,


se opriser nainte de a-l tampona, ntr-un cor de ipete de frne i trmbie de
claxoane.
Rocky se afla din nou pe podea.
Spencer nu tia dac animalul fusese aruncat de pe scaun sau dac,
ntr-o brusc licrire de pruden, srise singur acolo. Strig, disperat, n timp
ce Rocky se cra iar pe scaun:
Stai!
Zgomotul unui motor. Din stnga. Traversnd intersecia larg.
Chevrolet-ul. Zbura uiernd prin spatele autocisternei oprite spre partea
lateral a Explorer-ului.
i nfipse cu for piciorul n acceleraie. Roile se nvrtir, apoi terser
o bucat de asfalt. Explorer-ul ni ca o ghiulea spre sud, pe bulevard exact
n clipa n care un glon lovi lng bara de protecie din spate. Cu un scrnet
strident, metalul se izbi de metal.
Izbucnir focuri de arm. Trei sau patru rafale. Niciunul nu pru s
ating Explorer-ul.
Rocky rmase pe scaun, balansndu-se cu ghearele nfipte, hotrt s se
in mai viguros de aceast dat.
Spencer se ndrepta spre ieirea din Vegas, un lucru i bun i ru n
acelai timp. Bun pentru c dac o apuca spre sud, spre deertul deschis i
spre ultima intrare pe Interstate 15, riscul de a fi prins la un semafor de vreun
blocaj al traficului se diminua simitor. Ru, fiindc dincolo de pdurea
hotelurilor, pmntul sterp i ddea prea puine anse de scpare i chiar i
mai puine locuri n care s se ascund. n vasta ntindere a lui Mojave,
gangsterii din Chevy ar fi putut rmne doi-trei kilometri n spatele lui, avndul permanent n raza lor vizual.
Cu toate acestea, s prseasc oraul era singura decizie sntoas.
Scandalul din intersecie sigur i va atrage pe poliiti.
n vreme ce gonea pe lng cel mai nou hotel-cazino din ora care
includea i un parc de distracii de un kilometru ptrat, Spaceport Vegas
unica lui hotrre sntoas se dovedi a fi imposibil de realizat. De pe partea
cealalt a bulevardului, la o sut de metri n fa, o main angajat spre nord
iei de pe banda ce venea ctre el, trecu peste linia care marca mijlocul
drumului, atinse razant gardul viu, apoi se npusti ca o furtun pe benzile ce
duceau spre sud. Se opri n derapaj oblic, blocnd oseaua, gata s-l loveasc
pe Spencer dac ar fi ncercat s se strecoare.
Frn la treizeci de metri de blocad.
Noua main era un Chrysler, dar probabil c fusese construit la aceeai
uzin cu Chevrolet-ul.
oferul rmase la volanul Chryslerului, n schimb celelalte ui se
deschiser. Brbai solizi i prevestitori de necazuri nvlir n strad.
Oglinda retrovizoare relev ce se i ateptase: Chevy-ul se oprise i el
oblic, de-a latul bulevardului, la cincisprezece metri n spatele lui. Toi ieiser
din vehicul i aveau arme.

n faa sa, tipii de lng Chrysler erau narmai. Pe undeva, nu era de


mirare.
Ultima dintre poze se afla ntr-un plic alb, lipit cu o bucat de scotch.
Dup form i grosime, Roy tiu, nc nainte de a deschide plicul, c era
o alt fotografic, dar mai mare dect un instantaneu.
n timp ce jupuia scotch-ul, se atepta s gseasc un portret artistic de
cincisprezece pe douzeci i cinci, o amintire de o importan deosebit pentru
Grant.
ntr-adevr, descoperi o fotografie alb-negru, fcut n studio, a unui
brbat de vreo treizeci i cinci de ani.
Pre de o clip stranie, pentru Roy nu mai exist nici un plc de eucalipi
dincolo de fereastr, nici un geam prin care ar fi putut s-l vad. Chiar i
buctria i dispru din contiin, pn cnd nu mai rmase nimic, cu
excepia lui i a unei singure poze de care se simea legat mult mai puternic
dect de fotografiile femeii.
Doar cu greu izbuti s respire.
Dac ar fi intrat cineva n camer i l-ar fi ntrebat ceva, n-ar fi reuit s-i
rspund.
Se simea detaat de realitate, de parc ar fi avut febr, dar nu era febr.
Dimpotriv, i se fcuse frig, ns nu l deranja: rceala unui cameleon la pnd,
prefcndu-se c este una cu piatra pe care sttea ntr-o diminea de toamn;
o rceal care l nviora, care i concentra ntreaga contiin, care i contracta
rotiele minii, permind gndurilor s se nvrteasc fr frecare. Inima nu i
gonea, aa cum s-ar fi ntmplat dac ar fi avut febr, ntr-adevr, pulsul i se
micor de parc ar fi dormit un somn greu, i fiecare btaie i vibra de-a
lungul ntregului trup ca o nregistrare a unui clopot de catedral derulndu-se
la un sfert din viteza normal: un dangt greoi, solemn, prelung.
Fotografia fusese evident fcut n studio, de un profesionist talentat care
acordase mult atenie luminilor i selectase lentilele ideale. Subiectul, purtnd
o cma alb desfcut la gt i o jachet din piele, poza de la bru n sus, pe
fundalul unui perete alb, cu braele ncruciate pe piept. Frumuseea lui te
izbea, avea prul negru i des, pieptnat pe spate, cu fruntea liber. O
fotografie publicitar, tipic actorilor tineri; un instantaneu cu o fascinaie
ostentativ, ns reuit din punct de vedere profesional, pentru c omul avea
sex-appeal, o aur misterioas i dramatic pe care fotograful nu fusese nevoit
s le creeze cu o tehnic special.
Portretul constituia un studiu de lumini i umbre, mai mult umbre dect
lumini. De un fel aparte, aruncate de obiecte aflate dincolo de cadru, preau s
se nghesuie pe perete, necndu-l pe brbat, asemenea nopii ascunse n cer pe
nserat, sub greutatea imens a soarelui la apus.
Privirea lui direct i ptrunztoare, linia ferm a gurii, trsturile
aristocratice i chiar poziia lui neltoare, formal, dezvluiau parc un om
care nu cunoscuse ndoiala, dezamgirea sau frica. Era mai mult dect
ncreztor n sine i suficient propriei lui persoane. n acea fotografie, ddea
impresia unei arogane subtile, dar inconfundabile. Expresia prea s-i

sugereze c brbatul privea pe fiecare membru al rasei umane, fr nici o


excepie, dispreuitor i amuzat.
ns rmnea extraordinar de atrgtor, ca i cum datorit inteligenei i
experienei sale i-ar fi ctigat dreptul de a se simi superior. Studiind poza,
Roy sesiz c descria un om care ar fi putut s fie un prieten interesant,
imprevizibil i simpatic. Uitndu-se la tine printre umbre, acest individ unic
poseda un magnetism teribil, care fcea ca expresia dispreuitoare s par
inofensiv. ntr-adevr, alura arogant i se potrivea n acelai mod n care un
leu trebuie s umble cu o arogan felin pentru a fi cu adevrat leu.
Gradat, fora vrjii aruncate de fotografie se diminu, dar nu dispru.
Buctria se recompuse din vaporii fixaiei lui Roy, la fel i fereastra, i
eucalipii.
l cunotea pe brbat. l mai vzuse undeva.
Cu mult timp n urm.
Familiaritatea reprezenta o parte din motivul pentru care poza l afectase
att de tare. ns, la fel ca i n cazul femeii, Roy nu reui nici s-i asocieze
vreun nume, nici s-i aminteasc mprejurrile n care l mai ntlnise.
i dori ca fotograful s fi luminat mai bine chipul subiectului. Dar se
prea c umbrele l iubeau pe acel brbat cu ochi ntunecai.
Roy aez poza pe masa din buctrie, lng instantaneul din faa
piscinei, cu mama i copilul.
Femeia. Biatul. opronul din fundal. Brbatul dintre umbre.
ncolit pe Las Vegas Boulevard South de oameni narmai, Spencer
aps cu putere claxonul, trase de volan cu for spre dreapta i strivi
acceleraia. Explorer-ul ni ca o rachet spre parcul de distracii Spaceport
Vegas, aruncndu-i pe sptarele scaunelor de parc el i Rocky ar fi fost nite
astronaui care opiau pe suprafaa Lunii.
Neruinarea nverunat a pistolarilor dovedea c erau ageni federali de
vreun fel sau altul, chiar dac foloseau legitimaii false pentru a-i ascunde
adevrata identitate. Nu l-ar fi nconjurat pe o strad principal, cu martori,
dac n-ar fi fost convini c o vor scoate la capt cu poliia local.
Pe trotuarul din faa parcului Spaceport Vegas, pietonii care goneau de la
un cazino la altul se mprtiar, iar Explorer-ul se npusti pe o alee destinat
numai autobuzelor, pustie n acel moment.
Poate din cauza scderii brute de temperatur din februarie, ori a
furtunii ce sta s vin, sau poate numai fiindc era prea devreme, Spaceport
Vegas nu se deschisese. Obloanele acopereau chiocurile de bilete, iar mainile
de distracii ngheaser suspendate.
Cu toate acestea, tuburile de neon i realizrile futuriste cu fibr optic
plpiau i se micau de-a lungul pereilor nali de vreo doi metri i jumtate,
vopsii ca fuzelajul blindat al unei nave cosmice de rzboi. O celul
fotosensibil probabil c le aprinsese confundnd ntunericul din timpul
prnzului cu apusul soarelui.
Spencer trecu printre dou chiocuri de bilete n form de rachete spre
un tunel cu diametrul de trei metri i jumtate, din oel lucios, care penetra

zidurile parcului. Scrise cu neoane albastre, cuvintele TUNELUL TIMPULUI


SPRE SPACEPORT VEGAS i promiteau o evadare nesperat.
Urc panta puin nclinat i, fr s ating frnele, cltori neobservat
n timp.
Conducta masiv avea dou sute de metri lungime. Tuburi de neon
albastre i strlucitoare se ncolceau pe perei, de-a lungul tavanului. Plpiau
ntr-o secven rapid de la intrare pn la ieire, crend iluzia unui burlan de
lumin.
n mod obinuit, vizitatorii erau transportai nuntru n trenulee lente,
dar valurile orbitoare de lumin preau mai spectaculoase la vitez mare.
Spencer aproape se crezu catapultat ntr-o er ndeprtat.
Rocky ddea afirmativ din cap.
N-am tiut c am un cine cu mania vitezei, spuse Spencer.
naint spre interiorul parcului, unde luminile nu fuseser activate
precum cele de pe perei i din tunel. Aleea central, pustie i aparent
interminabil, suia i cobora, se ngusta i se lrgea iari.
Spaceport Vegas etala trenulee pe ine n form de spiral, bombardiere
n picaj, avioane de interceptare, sfrleze i alte maini rotitoare care-i testau
curajul, toate ascunse n dosul unor faade somptuoase tiinifico-fantastice
neltoare, avnd nume specifice. Sania Luminoas a lui Ganymede. Ciocanul
Hiperspaiului. Radiaia Solar a Iadului. Coliziunea Asteroizilor. Stropul
Degenerat. De asemenea, parcul oferea simulri ale aventurilor aviatice i
experiene ale realitii virtuale n cldiri cu o arhitectur bizar, futurist sau
nepmntean: Planeta Oamenilor-erpi, Luna nsngerat, Vrtejul, Lumea
Morii. La Rzboiul Roboilor, dou maini asasine cu ochii roii pzeau poarta,
iar intrarea la Monstrul Stelar arta ca un orificiu sclipitor de la un capt sau
cellalt al tubului digestiv al unei dihnii extraterestre.
Sub cerul sumbru, mturat de un vnt rece, cu lumina gri de dinainte de
furtun absorbind toate culorile, viitorul, aa cum l imaginaser creatorii lui
Spaceport Vegas, prea ntru totul ostil.
Din aceast cauz, lui Spencer i se prea n mod curios mai aproape de
adevr, mai mult ca o premoniie i mai puin ca un parc de distracii, aa cum
intenionaser cei care l construiser. Extrateretri, maini i vntori de
oameni se aflau pretutindeni la pnd. Dezastre cosmice se iveau la tot pasul:
Explozia Soarelui, Extirparea Cometei, Muctura Timpului, Big Bang, Trmul
Pierdut. Captul Timpului se gsea n aceeai zon a aleii principale care oferea
i o aventur numit Nimicirea. Puteai s priveti la aceste atracii ruprevestitoare i s crezi c viitorul cumplit n general, dac nu n amnunt
era suficient de nspimnttor, ca societatea contemporan s i-l zideasc n
continuare.
n cutarea ieirii de serviciu, Spencer conduse de-a lungul promenadelor
btute de vnt, strecurndu-se printre atracii. Observ n repetate rnduri
Chevy-ul i Chrysler-ul printre curbele i construciile exotice. Semnau cu
nite rechini care patrulau la distan. De fiecare dat cnd i remarca, ncerca
s dispar din raza lor vizual pe o alt alee a labirintului central.

Ddu colul nchisorii Galactice, trecu de Palatul Paraziilor dincolo de


perdeaua din ficui i de gardul viu format din oleandri cu flori roii n mod
sigur monotone pe lng tufiurile ce creteau pe planetele Nebuloasei Crabului
apoi descoperi un drum de serviciu pe dou benzi care marca sfritul
parcului. l urm.
La stnga copaci, aliniai la ase metri de mijloc, iar ntre ei un gard viu
de un metru optzeci. La dreapta, n locul zidului luminat de neoane, care se
construise n poriunile rezervate publicului, se nla un gard din plas, de trei
metri, cu spirale de srm ghimpat deasupra, iar dincolo de el se ntindea o
pajite cu tufiuri specifice deertului.
Ddu colul i, la o sut de metri n fa, vzu o poart din srm i bare
de metal, pe rotile, controlat de nite brae hidraulice. S-ar fi dat la o parte
dac ar fi acionat telecomanda ns Spencer, evident, n-o avea.
i mri viteza. Trebuia s sparg poarta.
ntorcndu-se la prudena lui obinuit, cinele sri de pe scaunul
pasagerului i se ghemui n spaiul pentru picioare, nainte ca impactul s-l
arunce acolo.
Nebun, dar nu prost, zise aprobator Spencer.
Parcursese deja jumtate din drumul pn la poart cnd surprinse o
micare cu coada ochiului stng. Chrysler-ul ni dintre doi ficui, sfiind
perdeaua de oleandri, i ptrunse pe drumul de serviciu sub o ploaie de frunze
verzi i flori roii. Travers aleea prin spatele lui Spencer i se lovi de gard att
de puternic, nct srma se zbtu, parc fcut din pnz, pn la captul
benzii.
Explorer-ul urm talazul dup o fraciune de secund i izbi poarta cu o
for suficient pentru a ndoi capota, dar fr s o deschid, pentru a strnge
centura de siguran strivindu-i pieptul, pentru a-i tia rsuflarea, a-i clnni
dinii, pentru a zgudui bagajele sub plasa protectoare ns nu i pentru a
dobor poarta. Bariera era contorsionat, ndoit, pe jumtate rupt, cu firele
de srm ghimpat atrnnd ca nite gheare dar nu czuse.
Bg n mararier i porni cu spatele, de parc ar fi fost o ghiulea
ntorcndu-se n eava tunului, ntr-o lume anapoda.
Lupttorii din Chrysler ieiser deja pe trotuar, armndu-i putile, dar
brusc apru Explorer-ul ce se ndrepta spre ei ca turbat. Se retraser,
npustindu-se n main, nchiznd portierele.
Spencer lovi cu spatele limuzina i zgomotul coliziunii i se pru att de
puternic, nct crezu c se alesese praful de Explorer-ul su.
ns cnd aps acceleraia, acesta ni ca un arc nainte. Nici o roat
nu se sprsese i nimic nu se strmbase la contactul cu aripa Chryslerului.
Nici o fereastr nu se sfrmase. i nici nu mirosea a benzin; maina nu
fusese avariat. Explorer-ul ciocnit trosni, pocni, scri, dngni dar se
mic imediat cu putere i graie.
Al doilea impact dobor poarta. Maina se car pe plasa de srm
czut i se ndeprt de Spaceport Vegas printr-un uria covor de tufiuri
deertice, spaiu n care nimeni nu construise nc vreun parc, hotel, cazino
sau vreo parcare.

Angajat pe osea, Spencer o lu spre vest, departe de Strip Boulevard,


spre Interstate 15.
i aminti de Rocky i privi spre spaiul din faa scaunului alturat.
Cinele sttea ghemuit, cu ochii strns nchii, ca i cum s-ar fi ateptat la o
nou coliziune.
E OK, amice.
Rocky continu s se schimonoseasc, ngrozit.
Ai ncredere n mine.
Rocky i deschise ochii i se ntoarse pe scaunul cu tapieria gurit i
zgriat de ghearele sale.
Se ndreptau, de-a lungul pmntului erodat i sterp, spre captul
autostrzii.
O pant abrupt de pietri i ardezie se ntindea pe zece-cincisprezece
metri n dreapta i n stnga benzilor. Chiar dac ar fi reuit s gseasc un
pod deasupra, tot n-ar fi scpat i n mod sigur nu s-ar fi salvat dac se
angaja pe autostrad. Oamenii care l urmreau probabil c instalaser puncte
de control n ambele direcii.
Dup o scurt ezitare, o lu spre sud urmnd baza nlat a zonei
interstatale.
Dinspre est, traversnd nisipul fin, venea Chevrolet-ul verde ca
mucegaiul. Prea un miraj, dei era frig. Dunele joase i mlatinile puin adnci
aveau s-l nving. Explorer-ul fusese fcut pentru mersul pe teren, Chevroletul nu.
Spencer ajunse la o albie secat de pru, pe care Interstate o traversa
cu un pod din beton. O lu pe acel povrni, printr-un strat moale de nmol, pe
care pluteau nite lemne, unde movilie de frunze moarte se micau aidoma
unor umbre intermitente i ciudate dintr-un vis urt.
Se hotr s urmeze acea mlatin secat de sub grania interstatal,
spre vest, ctre inospitalierul Mojave.
Cerul amenintor, greu i ntunecat ca un sarcofag din granit, atrna la
civa centimetri deasupra munilor metalici. Cmpii dezolante se nlau
gradat spre colinele i mai aride, cu tufiurile ofilite de meschit,
mnunchiurile uscate de iarb i cactuii din ce n ce mai rari.
Iei din albia prului, dar continu s mearg pe lng ea, pe margine,
ctre piscurile din deprtare, la fel de golae ca oasele strvechi.
Chevrolet-ul nu se mai vedea.
ntr-un final, dup ce se asigur c nu avea cum s fie remarcat de vreun
echipaj de urmrire postat lng oseaua interstatal, Spencer o lu spre sud,
paralel cu autostrada. S-ar fi rtcit dac nu ar fi avut-o drept reper. Demoni
rotitori din nisip se ncolceau deasupra deertului, ascunznd trena de praf pe
care Explorer-ul o remorca.
Dei nc nu ploua, fulgerele brzdau cerul. Umbrele formaiunilor joase
din piatr sreau, cdeau napoi i sreau iari pe ntinsul pmntului sterp.
Masca de curaj a lui Rocky se dizolvase o dat cu scderea vitezei
Explorerului. Se ghemuise din nou sub faldurile unei timiditi reci. Scheuna
periodic i i privea stpnul pentru a cpta alinare.

Cerul trosnea spintecat de flcri.


Roy Miro mpinse fotografiile suprtoare de-o parte i i instal servieta
cu computerul pe masa de buctrie n cabana din Malibu. l vr ntr-o priz i
se conect la Mama.
Cnd Spencer Grant se nrolase n armata Statelor Unite, la vrsta de
optsprezece ani, cu mai mult de doisprezece ani n urm, ar fi trebuit s
completeze formularele standard de nscriere. Printre altele, i se ceruse,
desigur, s furnizeze informaii despre colile pe care le urmase, locul naterii,
numele tatlui, numele de dinainte de cstorie al mamei i despre restul
familiei.
Ofierul care se ocupa de recrutri ar fi fost obligat s verifice aceste date
de baz. Apoi ar fi urmat o nou verificare, la un nivel superior, nainte ca
Grant s intre n serviciu.
Dac Spencer Grant ar fi reprezentat o identitate fals, ar fi fost normal
ca biatul s aib mari dificulti la nrolarea n armat. Cu toate acestea, Roy
rmase convins c nu era numele care aprea pe certificatul de natere al lui
Grant, i se hotr s afle adevrul.
La cererea lui Roy, Mama acces fiierele clasate ale personalului eliberat
din armat de la Ministerul Aprrii. Afi pe ecranul monitorului foaia cu
datele personale ale lui Spencer Grant.
Judecnd dup informaiile de pe VDT, numele declarat al mamei lui
Grant era Jennifer Corrine Porth.
Tnrul recrut o trecuse drept decedat.
Tatl fusese declarat necunoscut.
Roy clipi surprins n faa ecranului. NECUNOSCUT.
Extraordinar! Grant afirmase nu numai c era un bastard, dar i c
promiscuitatea mamei lui fcuse imposibil identificarea brbatului care i
fusese tat. Oricine altcineva ar fi dat un nume fals, ar fi nscris un tat fictiv
pentru a se scuti de o groaz de neplceri.
n mod logic, dac tatl ar fi fost cu adevrat necunoscut, ar fi trebuit ca
numele biatului s fie Porth. Mai mult, ori mama l mprumutase pe cel de
Grant de la starul favorit, aa cum credea Bosley Donner, ori i numise fiul
dup unul dintre brbaii care trecuser prin viaa sa, chiar i fr s fie sigur
c acela fusese tatl biatului.
ns necunoscut era o minciun sfruntat, iar numele Spencer Grant
constituia o identitate fals, probabil prima dintre celelalte pe care i le
adoptase brbatul-fantom.
La nscriere, cu mama deja moart i cu tatl necunoscut, Grant
declarase ca restul familiei sale pe Ethel Marie i George Daniel Porth, bunici,
care trebuie s fi fost prinii mamei.
Roy observ c adresa lui Ethel i a lui George Porth n San Francisco
era cea pe care o trecuse Grant, ca aparinndu-i, la momentul nrolrii. n
aparen bunicii l luaser la ei dup moartea mamei.
Dac exista cineva care s cunoasc adevrata origine a lui Grant i de
unde provenea cicatricea, atunci acetia erau Ethel i George Porth
presupunnd c triser n realitate i nu fuseser doar nite nume pe care un

ofier care se ocupa de recrutri uitase s le verifice, cu doisprezece ani n


urm.
Roy ceru o copie la imprimant a prii pertinente din fiierul lui Grant.
Chiar dac familia Porth reprezenta o pist bun de urmat, Roy nu era prea
ncreztor c n San Francisco avea s afle ceva care s dea puin mai mult
consisten nlucii alunecoase pe care o vzuse cu mai puin de patruzeci i
opt de ore nainte, ntr-o noapte ploioas din Santa Monica.
Se tersese complet din toate nregistrrile companiilor de servicii, din ale
celor care ncasau impozitele i din cele ale Ageniei pentru Controlul
Veniturilor de ce Grant i lsase totui numele n DCR, la Asigurrile Sociale,
DPLA i n fiierele armatei? Le corectase i pe acestea, nlocuind adresa real
cu una fals, dar ar fi putut s le elimine de tot. Avea calificarea i cunotinele
necesare. De fapt, probabil se meninuse prezent n aceste bnci de date cu un
anume scop.
Roy simi c, ntr-un fel sau altul, se afla la mna lui Grant.
Frustrat, i ndrept din nou atenia asupra celor mai impresionante
fotografii dintre cele patruzeci. Femeia, biatul i opronul din fundal. Brbatul
dintre umbre.
n jurul Explorer-ului se ntindeau nisipul, la fel de alb precum oasele
calcinate, roca vulcanic cenuie i ardezia erodat de cldur, de ger i de
cutremure. Cele cteva plante erau epoase i uscate. Cu excepia prafului i a
vegetaiei scuturate de vnt, numai scorpionii, pianjenii, gndacii, erpii
veninoi i celelalte creaturi cu sngele rece sau total lipsite de el, crora le pria
deertul, se trau sau alunecau n voie.
Ghimpii argintii ai fulgerelor sclipeau necontenit i norii rapizi, la fel de
negri ca tuul, scriau promisiuni de ploaie pe cuprinsul cerului. Pntecele lor
atrnau greu. Cu izbucniri de tunete, furtuna se lupta s se creeze pe sine.
Prins ntre pmntul mort i cerul tumultuos, Spencer mergea pe ct
posibil paralel cu autostrada interstatal. Se abtea de la aceast direcie
numai n cazul n care relieful i-o impunea.
Rocky sttea ghemuit, uitndu-se mai mult la labele lui dect la ziua
furtunoas. Pielea de pe coaste i tremura cnd accesele de fric l strbteau
asemenea curentului electric ntr-un circuit nchis.
ntr-o alt zi, ntr-un alt loc sau ntr-o alt furtun, Spencer ar fi flecrit
continuu pentru a-i liniti cinele. ns acum se afla ntr-o dispoziie care se
ntuneca o dat cu cerul i nu se simea capabil s se concentreze dect asupra
propriei sale tulburri.
Pentru acea femeie, el i prsise viaa. Lsase n urm confortul tihnit
al cabanei, frumuseea plcului de eucalipi i linitea canionului cel mai
probabil nemaiputnd s se ntoarc vreodat acolo. Se transformase ntr-o
int vie, renunnd la anonimatul su preios.
Nu regreta nimic din toate acestea pentru c nc mai nutrea sperana
c i va ctiga un el i o via plin de sens. Dei i dorea s-o ajute pe
femeie, voia s se ajute i pe sine nsui.
Dar zarurile fuseser deja aruncate. Moartea i publicitatea nu
reprezentau singurele riscuri pe care i le asuma n cazul n care continua s se

amestece n problemele Valeriei Keene. Mai devreme sau mai trziu, tot va
trebui s omoare pe cineva.
Dup ce scpase din atacul de la bungalou, miercuri sear, n Santa
Monica, evitase s se gndeasc la tulburtoarele implicaii ale extremei
violene manifestate de echipa SWAT. Acum i aminti de mpucturile
direcionate spre intele imaginare din interiorul casei ntunecate i de rafalele
trase spre el n timp ce escalada zidul proprietii.
Nu fusese reacia ctorva ofieri isterizai, aprtori ai legii, intimidai de
persoana hituit. Abuzaser excesiv de for, dovad c acea Agenie pentru
care lucrau ieise de sub control i se simea puternic i ncreztoare c nu
avea s fie tras la rspundere oricte atrociti ar fi nfptuit.
Cu puin timp n urm, se lovise de arogana similar din
comportamentul agresiv al oamenilor care l mnaser afar din Las Vegas.
Se gndi la Louis Lee, n biroul elegant din subsolul de la China Dream.
Restauratorul spusese c guvernele, cnd deveneau suficient de mari, ncetau
adesea s mai respecte regulamentul legal sub a crui oblduire se nfiinaser.
Toate guvernele, chiar i cele democratice, menineau controlul folosinduse de ameninri, violen i nchisori. ns dac ameninarea nu respecta
legile, chiar pornind cu intenii bune, atunci diferena dintre un agent federal i
un gangster devenea nfricotor de mic.
Dac Spencer ar fi localizat-o pe Valerie i ar fi aflat de ce fugea, n-ar mai
fi avut cum s-o ajute dect mpuinndu-i economiile i angajnd cel mai bun
avocat care s-o reprezinte. Acesta fusese planul su naiv n rarele ocazii n care
se ostenise s se gndeasc la ce urma s fac dac ar fi reuit s o gseasc.
Dar cruzimea inamicilor excludea o asemenea soluie n orice curte de
judecat.
Pus s aleag ntre violen i fug, ntotdeauna ar fi fugit, riscnd s
primeasc un glon n spate asta n cazul n care era numai viaa lui la mijloc.
ns, cnd n final i-ar fi asumat responsabilitatea vieii acelei femei, nu s-ar
mai fi putut atepta ca i ea s ntoarc spatele unei arme; mai devreme sau
mai trziu ar fi trebuit s rspund cu aceeai moned agresivitii agenilor.
Tot meditnd aa, Spencer conduse spre sud, ntre deertul solid i cerul
amorf. Autostrada ndeprtat se distingea cu greu la est, i nici un drum clar
nu se aternea n faa lui.
Dinspre vest, ploaia veni n cascade orbitoare, de o rar ferocitate pentru
Mojave, un talaz impuntor cenuiu n spatele cruia deertul ncepu s
dispar.
Spencer simea mirosul furtunii, cu toate c nu ajunsese nc la ei. Avea
un iz de ozon uor alterat, de frig i umezeal, la nceput nviortor, mai apoi
straniu i profund cutremurtor.
Nu sunt ngrijorat c n-a fi capabil s omor pe cineva dac trebuie, i
spuse cinelui ghemuit.
Zidul cenuiu se precipit spre ei, din ce n ce mai repede, prnd a fi
mai mult dect o simpl ploaie. Era i viitorul acolo, i tot ce l nspimnta s
afle despre trecut.
Am mai fcut-o doar. Pot s-o fac nc o dat dac trebuie.

Peste motorul Explorer-ului care torcea, acum se auzea ploaia deas,


asemenea unui milion de inimi care palpitau.
i dac ticlosul la merit s fie ucis, a putea s m ocup de asta
fr s simt nici o remucare. Uneori e drept. E legitim. N-a avea nici o
reinere.
Ploaia nvli peste ei, o avalan, ca mantia unui vrjitor, aducnd o
schimbare fermecat. Pmntul palid se ntunec spectaculos o dat cu primul
strop. Sub lumina specific furtunii, vegetaia deshidratat, mai mult maronie
dect verde, deveni instantaneu lucioas, crud; n cteva secunde, iarba i
frunzele uscate prur s se umfle n forme tropicale zvelte, dar era desigur
numai o iluzie.
Pornind tergtoarele de parbriz i ndreptnd roile Explorer-ului,
Spencer zise:
Ceea ce m ngrijoreaz. Ceea ce m sperie este. Poate ucid un ticlos
care o merit. Un gunoi umbltor. i poate de aceast dat o s-mi plac.
Ploaia torenial nu putea fi cu nimic mai prejos dect cea care l dusese
pe Noe deasupra dezastrelor Potopului, iar rpiala puternic a stropilor pe
capota mainii l asurzea. Cinele, terorizat de furtun, probabil nu putea s-i
aud stpnul din pricina zgomotului, ns Spencer considera prezena lui
Rocky o scuz pentru a-i mrturisi un adevr pe care nu dorea s-l
recunoasc, vorbind cu voce tare altminteri ar fi putut s se mint.
Niciodat nu mi-a plcut. Niciodat nu m-am simit un erou fcnd-o.
Dar nici nu m-a scrbit. N-am vomitat i nici nu am dormit mai prost din cauza
asta. Aa c. Dac la urmtoarea ocazie? Sau la urmtoarea?
Dedesubtul norilor posaci, nfurat n giulgiul greu i catifelat al ploii,
dup-amiaza se ntunecase ntr-un amurg timpuriu. Trecnd din obscuritate n
mister, aprinse farurile din fa i constat cu uimire c amndou
supravieuiser impactului cu poarta parcului de distracii.
Ploaia cdea drept pe pmnt, ntr-o cantitate att de mare, nct
dizolvase i alungase vntul care nvluise mai nainte deertul n trmbe de
nisip.
Intrar ntr-o albie adnc de vreo trei metri, cu pereii n pant lin. n
razele farurilor, o perdea de ap argintie cam de treizeci de centimetri lime i
civa adncime sclipi de-a lungul mijlocului vii. Spencer travers vadul lat de
ase metri i urc versantul opus.
Dup ce Explorer-ul ajunse n vrful celui de-al doilea banc de nisip, o
serie de fulgere puternice spintecar deertul, acompaniate de izbucnirile
tunetelor care fcur maina s vibreze. Ploaia czu cu i mai mult for ca
pn atunci, cu mai mult for dect i imaginase vreodat.
Conducnd cu o singur mn, Spencer l apuc pe Rocky de ceaf. Dar
bietul de el se nspimntase prea tare pentru a-i ridica privirea sau a se lsa
n voia mngierilor.
Se ndeprtaser de albie la mai mult de cincizeci de metri cnd Spencer
observ cum pmntul ncepe s se clatine n faa lor. Se rotea sinuos, ca i
cum uriaele serpentine nghesuite s-ar fi micat chiar sub suprafaa
deertului. Pn cnd reui s opreasc, farurile i dezvluir o explicaie mai

puin bizar, dar tot att de nfricotoare: nu pmntul se mica, ci un rule


repede i noroios spumega de la vest la est de-a lungul cmpiei uor nclinate,
blocndu-i drumul spre sud.
Fundul noii albii se acoperise. Apa, nfuriat deja, i depise cu civa
centimetri marginea.
Un asemenea torent n-ar fi avut cum s se formeze de cnd ncepuse
furtuna, adic doar cu cteva minute mai devreme. Izvorul se afla n muni,
unde plouase de o vreme i unde povrniurile din piatr, lipsite de copaci,
absorbiser foarte puin ap. n deert rareori ntlneai ploi toreniale att de
puternice; dar n acele ocazii, cu o promptitudine care i tia respiraia, explozii
de ap puteau s inunde mari poriuni ale autostrzii interstatale, chiar dintre
cele aezate pe un teren mai ridicat, sau s apar n zona depresionar a
ndeprtatului Las Vegas, mturnd mainile din parcri.
Spencer nu reui s aproximeze adncimea apei. Putea atinge cincizeci
de centimetri sau ase metri.
Chiar dac ar fi avut numai jumtate de metru, curentul era att de
puternic i de rapid, nct nu ndrzni s treac prin vad. Cea de-a doua albie,
cu o lime mai mare dect a celei dinti, atingea aproape doisprezece metri.
nainte de a parcurge jumtate din distan, Explorer-ul ar fi putut fi sltat i
purtat n josul prului, cltinat i rostogolit asemenea butenilor plutitori.
Se ndeprt cu spatele de apele spumegnde, ntoarse maina i,
mergnd pe urmele vechi, ajunse din nou la prima albie. n scurtul timp care se
scursese de cnd l traversase, prul argintiu se transformase ntr-un ru
nvolburat care aproape umpluse albia.
ncadrat de torentele furibunde, Spencer nu se mai putea mica de la sud
la nord, paralel cu autostrada interstatal.
Se gndi s se opreasc acolo pentru a atepta sfritul furtunii. Cnd
ploaia avea s nceteze, albiile urmau s se goleasc la fel de rapid cum se
umpluser. Dar sesiz c se gsea ntr-o situaie mai primejdioas dect prea
la prima vedere.
Deschise portiera, pi afar, i, pn cnd ajunse n faa Explorer-ului,
se udase deja ciuciulete. uvoaiele de ap l lovir ca nite ciocane, iar frigul i
ptrunse n oase.
Frigul i apa erau mai nendurtoare dect zgomotul acela incredibil.
Murmurul nnebunitor al furtunii acoperea orice alt sunet. Rpiala ploii n
deert, bolboroseala rului, bubuitul tunetelor fceau din vastul Mojave un loc
aparent la fel de strmt i de apstor ca un butoi de pe Niagara pentru
cascadorul aflat nuntru.
i dorea s vad mai bine talazurile fluxului, numai c privindu-le mai
ndeaproape se ngrozi. Clip de clip, apa se cra pe marginile albiei; n
curnd avea s inunde cmpia. Poriuni ntregi din pereii laterali cedaser,
dizolvndu-se n undele noroioase. n timp ce violentul torent lrgea canalul n
care curgea, se umfla vijelios n volum, nlndu-se i lindu-se simultan,
Spencer se ntoarse cu spatele la prima albie i se grbi ctre a doua. Ajunse la
cellalt ru dezlnuit mai repede dect se ateptase. Se revrsa i se lrgea,

parc turbat. Cnd l strbtuse prima oar, spaiul dintre ele msura cincizeci
de metri, iar acum se redusese la treizeci.
Rmsese totui o distan considerabil. I se prea incredibil ca
revrsrile astea turbate s aib suficient putere i s devoreze uscatul ce le
mai desprea, unindu-se n cele din urm.
Apoi, exact n faa pantofilor lui, solul plesni. O crptur lung, ca un
rnjet rutcios. Pmntul se schimonosea, i o felie din mal, groas de un
metru optzeci, czu n vltoarea valurilor.
Spencer se retrase din faa pericolului iminent.
Inimaginabilul pru dintr-o dat inevitabil. Largi poriuni din deert erau
formate din ardezie, roc vulcanic sau cuarit, dar el avusese ghinionul ca
ruperea de nori s-l prind n timp ce cltorea pe o mare fantomatic din
nisip. Dac ntre cele dou albii nu se ascundea piatr n fundament, i dac
furtuna avea s mai clocoteasc mult.
Fora aversei se dezlnui.
Alerg pn la Explorer, se npusti nuntru i nchise portiera.
Tremurnd, ngrozit, i lsnd n urm jerbe de ap, i conduse maina
departe de torentul nordic, temndu-se c pmntul i se va surpa sub roi.
Cu capul nc plecat, Rocky privi n sus, spre stpnul su.
Trebuie s mergem printre albii, spre est sau spre vest, gndi Spencer
cu glas tare, ct timp mai avem pe ce.
tergtoarele de parbriz nu se descurcau prea bine cu cascadele care se
scurgeau peste geam, iar peisajul nceoat de ploaie se adncea ntr-o alt faz
a unui amurg fals. ncerc s le dea la maximum. Degeaba.
Nu trebuia s mergem prin vale. Apa devine din ce n ce mai rapid. E
mai probabil s ne dea gata aici.
Aprinse faza lung. Lumina suplimentar nu folosea la nimic. Ricoa pe
vltucii de ploaie, aa c drumul prea voalat de perdea dup perdea, toate
din mrgele de oglind. Din nou faz scurt.
Pe deal pmntul e mai sigur. Ar trebui s fie mai mult piatr.
Cinele tremura.
Spaiul dintre albii probabil se va lrgi.
Spencer schimb viteza. Cmpia se ridica treptat spre vest, un teritoriu
obscur.
n timp ce fulgerele gigantice nepau cerul pn la pmnt, el se refugie
n vguna ngust a ntunericului.
La indicaiile lui Roy Miro, agenii din San Francisco i cutau pe Ethel i
pe George Porth, bunicii care l crescuser pe Spencer Grant dup moartea
mamei sale. n acest timp, Roy se duse la biroul doctorului Nero Mondello din
Beverly Hills.
Mondello era cel mai cunoscut chirurg plastician ntr-o comunitate n
care realizrile lui Dumnezeu se revizuiau mult mai des ca oriunde, cu excepia
oraelor Palm Springs i Palm Beach. El putea nfptui minuni asupra unui
nas diform, aidoma lui Michelangelo asupra blocurilor gigantice de marmur de
Carrara ns cu nite onorarii substanial mai mari.

Fusese de acord s-i schimbe orarul ncrcat pentru a se ntlni cu Roy,


convins fiind c ajuta FBI-ul ntr-o urmrire disperat a unui uciga slbatic.
Se ntlnir n biroul spaios al doctorului: podeaua din marmur alb,
pereii i tavanul alb, candelabre din cochilii de scoici albe. Dou picturi
abstracte atrnau n rame albe: singura culoare era albul, iar artistul i
obinuse efectele exclusiv pe baza grosimii stratului de vopsea. Dou scaune
vopsite n alb, din lemn de sicomor tiat radial, cu perne din piele alb flancau
o mas din oel i sticl, n faa unui birou din lemn noduros, alb, pe un fundal
de draperii din mtase alb.
Roy se aez pe unul dintre scaunele din lemn de sicomor, ca o pat de
mizerie n acel loc imaculat, i se ntreb ce imagine ar fi dezvluit draperiile
dac le-ar fi tras. i veni nebuneasca idee c dincolo de fereastr, n centrul
cartierului Beverly Hills, peisajul era nfat n zpad.
n afar de fotografiile lui Spencer Grant pe care le adusese Roy, doar un
trandafir rou nsngerat, ntr-o vaz de cristal Waterford, trona pe suprafaa
lustruit a mesei de lucru. Reprezenta un simbol al perfeciunii posibile,
atrgnd atenia vizitatorului asupra brbatului care sttea n spatele ei,
ndrtul biroului.
nalt, zvelt, plcut la nfiare, de vreo patruzeci de ani, doctorul Nero
Mondello era centrul acestui trm imaculat. Cu prul des, negru ca pana
corbului, pieptnat pe spate, cu un ten de un msliniu cald i ochii negritciune, chirurgul fcea o impresie tot att de puternic, precum o fantom.
Purta un halat alb de laborator peste o cma alb i o cravat din mtase
roie. n jurul cadranului Rolexului su din aur, diamantele asortate sclipeau
de parc ar fi fost ncrcate cu o energie supranatural.
Brbatul i ncperea impresionau n aceeai msur ca fiind ostentativ
de teatrali. Mondello se ocupa de nlocuirea adevrurilor naturii cu iluzii
convingtoare, i ca toi magicienii buni juca teatru.
Studiind fotografiile DCR ale lui Grant i portretul proiectat pe computer,
Mondello spuse:
Da, aceasta a fost o ran ngrozitoare, teribil.
Ce-ar fi putut s-o cauzeze? ntreb Roy.
Mondello deschise un sertar al biroului i scoase o lup cu mner din
argint. Studie mai ndeaproape poza. ntr-un sfrit zise:
A fost mai curnd o tietur, nu o zgrietur, deci ar fi trebuit s
provin de la un instrument destul de ascuit.
Cuit?
Sau sticl. Cci nu a fost numai o tietur, iar obiectul foarte ascuit
era neregulat, la fel ca sticla sau ca o lam zimat. O lam simpl ar fi
produs o tietur mai curat i o cicatrice mai ngust.
Privindu-l pe Mondello cufundat n studiul fotografiilor, Roy realiz c
trsturile feei chirurgului erau att de distinse i att de ciudat de bine
proporionate, nct vreun coleg talentat probabil c le ajustase.
E o urm cicatrizat.
Poftim?

esutul conector este contractat ncreit sau strns, zise Mondello


fr a-i ridica privirea. Dei este relativ neted, dac inem seama de limea
urmei. Introduse lupa n sertarul biroului, la locul ei. Nu v pot spune mai
multe doar c nu e o cicatrice recent.
Ar putea fi eliminat prin chirurgie estetic, gref de piele?
Nu n totalitate, dar ar putea deveni mai puin vizibil, numai o linie
subire, un esut puin decolorat.
Dureros? ntreb Roy.
Da, dar nu necesit o serie lung de operaii pe parcursul mai multor
ani, aa cum se ntmpl cu arsurile.
Chipul lui Mondello era excepional, pentru c proporiile fuseser att de
bine studiate, de parc sfaturile estetice date n clinica sa nu ar fi nsemnat
numai intuiie de artist, ci rigoare logic a unui matematician. Doctorul se
reconstruise pe sine cu aceeai stpnire de fier pe care o manifestau i
politicienii pentru a transforma cetenii imperfeci n nite oameni mai buni.
Roy nelesese de mult c fiinele umane erau att de pline de defecte, nct nici
o societate nu ar fi fost n stare s exercite o justiie perfect fr a-i impune
un plan cu o rigurozitate matematic i fr ajutorul unei ndrumri severe de
sus n jos. ns niciodat pn atunci nu avusese revelaia faptului c pasiunea
sa pentru frumuseea ideal i dorina de dreptate constituiau dou aspecte ale
aceluiai dor de Utopie.
Uneori, pe Roy l uimea complexitatea sa intelectual.
De ce, l ntreb el pe Mondello, i-ar suporta cineva cicatricea dac ar
putea scpa de ea? Fiindc nu ar avea cu ce s plteasc operaia?
O, costul nu e un impediment. Chiar dac pacientul nu ar dispune de
bani, iar guvernul nu ar putea plti, tot i s-ar administra tratamentul.
Majoritatea chirurgilor i dedic o parte din timpul lor unor asemenea opere
caritabile.
Atunci, de ce?
Mondello ridic din umeri i mpinse fotografiile pe birou.
Poate c i este team de durere.
Nu cred. Nu lui.
Sau i este fric de spitale, de doctori, de instrumente ascuite, de
anestezie. Exist nenumrate fobii care i mpiedic pe oameni s se opereze.
Acest brbat nu are o personalitate care s dea natere unei fobii,
spuse Roy punnd la loc fotografiile n plicul de hrtie groas.
Ar putea fi i vinovie. Dac a supravieuit unui accident n care
ceilali au murit, e posibil s aib remucri. Mai ales dac i iubise pe cei
disprui. i nchipuie c nu este cu nimic mai bun dect ei i se ntreab de
ce numai el a fost lsat n via. Se simte vinovat doar pentru faptul c triete.
Suferina produs de cicatrice este un fel de ispire.
ncruntat, Roy se ridic n picioare:
Poate.
Am mai avut pacieni cu aceeai problem. Nu doreau s se opereze
pentru c vinovia pe care o simeau fiindc supravieuiser i determina s
cread c i merit soarta.

Nici acest lucru nu mi sun prea bine Nu e cazul acestui tip.


Dac nu are nici o fobie i nici vreo remucare pentru c a
supravieuit, spuse Mondello ocolind biroul i conducndu-l pe Roy spre u,
atunci pot pune pariu c se simte totui vinovat de ceva. Se autopedepsete
prin cicatrice. i amintete de un lucru pe care ar dori s-l uite, dar pe care se
simte obligat s-l revad mereu. Am mai ntlnit i asemenea cazuri.
n timp ce chirurgul vorbea, Roy i studia chipul, fascinat de structura
osoas superb modelat. Se ntreb ct se datora oaselor pe care i le druise
natura i ct implanturilor, dar tia c ar fi fost lipsit de tact s-l abordeze pe o
asemenea tem.
De lng u, el mai spuse:
Domnule doctor, dumneavoastr credei n perfeciune?
Oprindu-se cu mna pe clan, Mondello pru puin nesigur.
n perfeciune?
Perfeciune individual sau a societii. O lume mai bun.
Pi. Eu lupt continuu pentru ea.
Bine. Roy zmbi. tiam c gndii aa.
Dar nu cred c poate fi atins.
Zmbetul lui Roy nghe.
O, dar am ntlnit-o din cnd n cnd. Nu o perfeciune total, ci doar
parial.
Mondello zmbi indulgent i cltin din cap.
Ordinea perfect nchipuit de cineva poate fi o imagine a haosului
pentru altcineva. O frumusee perfect pentru cineva poate constitui o
hidoenie pentru altcineva.
Pe Roy nu l ncnta o asemenea discuie. Rezulta c orice Utopie era n
acelai timp i un Infern.
Nerbdtor s-l conving pe Mondello de contrariu, el spuse:
ntlnim mereu perfeciunea n natur.
ntotdeauna exist i un cusur. Natura detest simetria, suprafeele
plane, liniile drepte toate lucrurile pe care noi le asociem frumosului.
Recent am vzut o femeie cu nite mini perfecte. Desvrite, fr
nici un defect, cu nite proporii fermectoare.
Un chirurg plastic privete formele umane cu un ochi mult mai critic
dect ceilali. Sunt sigur c cu a fi remarcat o mulime de cusururi.
ngmfarea doctorului l irit pe Roy:
A fi vrut s vi le fi adus mcar una. Dac ai fi vzut-o, ai fi fost de
acord cu mine.
Brusc, Roy realiz c era pe cale de a dezvlui fapte care ar fi necesitat
lichidarea imediat a chirurgului.
ngrijorat c starea de agitaie a minii sale l va mpinge s fac o alt
greeal, i mai strigtoare la cer, Roy nu mai zbovi o clip. i mulumi lui
Mondello pentru cooperare i iei din ncperea alb.
n parcarea rezervat clinicii, soarele de februarie avea o culoare mai
mult alb dect aurie, iar un ir de palmieri aruncau umbre spre est. Dupamiaza ncepea s fie friguroas.

n timp ce rsucea cheia n contact i i pornea maina, pager-ul sun.


Se uit pe ecran i, vznd un numr cu prefixul birourilor sucursalei din Los
Angeles, le telefon de ndat.
Aveau veti mree pentru el. Spencer Grant fusese ct p-aci s fie prins
n Las Vegas; acum fugea de-a lungul deertului Mojave. Un Learjet l atepta
pe Roy la LAX, pentru a-l duce n Nevada.
Urcnd panta abia schiat dintre cele dou ruri repezi, pe o limb de
nisip mbibat cu ap, ce se tot ngusta, cutnd un teren mai stabil pe care s
se refugieze pn la sfritul furtunii, pe Spencer l stnjenea teribil vizibilitatea
redus. Norii erau att de groi, att de negri, nct lumina zilei n deert
devenise la fel de mohort ca ntr-un submarin. Ploaia cdea precum potopul
din descrierile biblice, podidind tergtoarele de parbriz i, dei farurile erau
aprinse, foarte rar se puteau distinge poriuni clare de uscat.
Mree bice de flcri flagelau zarea. Efectele pirotehnice orbitoare
crescuser pn la o reacie n lan a fulgerelor, i srme strlucitoare bubuiau
cobornd din Ceruri, de parc un demon ntemniat n snul furtunii i-ar fi
scuturat furios lanurile. O nvlmeal de umbre stroboscopice plpia
deasupra privelitii, adugnd i mai mult confuzie n acea obscuritate.
Dintr-o dat, n fa, la mai puin de un kilometru spre vest, la nivelul
solului, apru o lumin albastr, ca de pe un alt trm. Imediat se ndrept
spre sud, n mare vitez.
Spencer scrut printre umbre i uvoaie de ap, ncercnd s disting
dimensiunea i proveniena sursei de lumin. Zadarnic.
Bulgrele cltor o lu spre est, rostogolindu-se cteva sute de metri, i
apoi se ntoarse spre nord, apropiindu-se de Explorer. Sferic. Incandescent.
Ce naiba?
Spencer ncetini, urmrind curios acea luminescen nepmntean.
Cnd nc se gsea la o sut de metri de el, obiectul se abtu brusc spre
vest, spre locul de unde apruse prima dat, apoi se micor trecnd de acel
punct, se ridic, izbucni n vlvti i dispru.
Chiar nainte ca prima lumin s se sting, Spencer o vzu pe a doua, cu
coada ochiului. Se opri i privi la nord-vest.
Noul obiect albastru, palpitnd se mica incredibil de rapid, pe o
traiectorie format din serpentine neregulate. Se nvrti precipitat aidoma unor
artificii i dispru.
Ambele sfere fuseser tcute, alunecnd uor ca nite miraje de-a lungul
deertului splat de furtun.
Pielea i se ncrei pe brae i pe ceaf.
n ultimele patru zile, dei de obicei misticismul l lsa rece, simise c se
aventura n necunoscut, n stranietate. n aceast ar, n aceste timpuri, viaa
real devenise o fantasm ntunecat, la fel de plin de vrji ca orice roman
despre trmurile stpnite de magicieni, unde balaurii hoinreau i uriaii
mncau copii. Miercuri sear pise printr-o u invizibil care separa
realitatea lui de-o via de un alt loc. n aceast nou realitate, Valerie era
destinul su. O dat gsit, ea avea s fie lentila care urma s-i modifice pentru

totdeauna realitatea. Tot ce i se prea misterios s-ar fi limpezit, numai c


lucrurile demult tiute i nelese ar fi putut deveni enigmatice.
Toate acestea l ptrunseser pn la oase, ca pe un om bolnav de artrit
care sesizeaz apropierea unei furtuni nainte ca primul nor s se fi artat la
orizont. Mai mult simea dect nelegea, vizitele celor dou sfere adeverindu-i
c apucase pe drumul cel bun, cltorind spre un loc ciudat care avea s-l
transforme.
Arunc o privire nsoitorului su cu patru picioare, spernd c i el se
uita n fa, spre zona unde dispruse cea de-a doua lumin. Avea nevoie de o
confirmare c totul se petrecuse aievea, chiar dac ar fi venit doar din partea
unui cine. Dar Rocky sttea ghemuit i tremura, nfricoat. Capul i rmsese
aplecat i ochii lui fixau podeaua.
La dreapta Explorer-ului, fulgerele se reflectau n apa nvolburat. Rul
se apropiase mai mult dect se ateptase. Albia din partea dreapt se lrgise
dramatic n ultimul minut.
Aplecat deasupra volanului, el se deplas spre noul centru al fiei din ce
n ce mai nguste de pmnt ridicat i avans n cutare de teren sigur,
ntrebndu-se dac misteriosul Mojave i mai rezerva vreo surpriz.
A treia enigm albastr plonj din cer, la fel de iute ca plumbul sau ca un
lift expres, la dou sute de metri n fa i puin spre stnga. Se opri uor i
plan deasupra pmntului, nvrtindu-se repede.
Btile inimii lui Spencer i loveau dureros coastele. Reduse acceleraia.
Pendula ntre uimire i teroare.
Bulgrele sclipitor se ndrepta direct spre el: mare ct Explorer-ul, nc
nedesluit, tcut, de pe alt lume. Calc acceleraia. Lumina, fr a-i
contracara micarea, strlucea orbitor, scldnd Explorer-ul ntr-o atmosfer
albastr, albastr. Pentru a fi o int ct mai mic, coti la dreapta, frn brusc,
ntorcndu-se cu spatele la obiectul ce se apropia. l pocni fr for,
mprtiind scntei de safir, iar arcuri electrice nconjurar maina dintr-o
parte n cealalt.
Spencer fusese ncapsulat ntr-o sfer de un albastru orbitor de lumin
uiertoare i trosnitoare. Unul dintre cele mai rare fenomene meteorologice.
Fulger globular. Nu era o entitate contient, nici, cum i nchipuise el, o for
extraterestr, nu l urmrise i nici nu-l fermecase. O simpl component a
furtunii, la fel de impersonal ca i fulgerul obinuit, ca tunetul sau ca ploaia.
Cocoat pe cele patru roi, Explorer-ul era sigur. Imediat ce sfera i
mpresur, energia ncepu s se disipeze. Sfrind i pocnind, se decolor rapid
ntr-un bleu-pal, micorndu-se, micorndu-se.
Inima i se zbtea ciudat de vioi, de parc ar fi vrut s ntlneasc un
lucru paranormal, chiar dac s-ar fi dovedit ostil, mai bine dect s se ntoarc
la o via lipsit de surprize. Dei foarte rare, fulgerele globulare erau prea
pmntene pentru a-i satisface ateptrile, i dezamgirea i reduse pulsul
aproape la normal.
Cu o zdruncintur, partea din fa a mainii czu brusc i cabina se
nclin. n timp ce un arc electric pri dinspre farul drept pn la colul din
dreapta sus al parbrizului, apa murdar se npusti asupra capotei.

Panicat, ncercnd s ocoleasc lumina albastr, Spencer se deplasase


prea mult n dreapta, frnnd la marginea albiei. Zidul moale din nisip se
surpase sub el.
Inima ncepu s-i bat nebunete, uitnd de dezamgire.
Bg n mararier i aps uurel pe acceleraie. Explorer-ul se mic n
spate, urcnd panta ce se dezintegra.
nc o poriune a bancului de nisip ced. Explorer-ul se nclin i mai
mult n fa. Apa se ridic pe capot, ajungnd aproape de parbriz.
Spencer i abandon precauiile i acceler puternic. Maina sari n
spate. Iei din ap. Roile mucau din pmntul moale i ud. Se ridic din nou,
mai mult, aproape orizontal.
Peretele albiei era prea instabil pentru a ndura. Micarea rapid a roilor
destabiliz pmntul gelatinos. n zgomotele asurzitoare ale motorului, cu roile
nvrtindu-se n nmolul neltor, Explorer-ul alunec n torent, protestnd la
fel de glgios ca un mastodont aspirat ntr-o groap cu smoal.
Ce ticloie!
Spencer trase aer n piept i i inu respiraia, de parc s-ar fi pregtit s
se arunce n ap.
Maina se blci n noroi, scufundndu-se tot mai adnc.
Speriat de sunetele funeste i de micarea dezlnuit, Rocky gemu n
mizerie, ca i cum ar fi rspuns nu numai evenimentelor fierbini, ci i terorilor
acumulate n cursul ntregii sale viei nenorocite.
Explorer-ul plesni suprafaa apei, tvlindu-se ca o barc pe o mare
agitat. Ferestrele erau nchise, oprind ptrunderea apei reci, dar motorul se
stinsese.
Maina purtat de curent, vicrindu-se i cltinndu-se, se ridicase mai
mult dect se ateptase Spencer. Apele agitate erau la zece-cincisprezece
centimetri sub marginea ferestrei laterale.
Se trezi asaltat de sunete lichide, o tortur chinezeasc: ploaia rpia pe
capot, dezlnuit, torentul spumega izbind Explorer-ul, uiernd, glgind i
clipocind.
Deasupra acestui vacarm, un zgomot timid, un picurat, strop dup strop,
i atrase atenia lui Spencer. Nici un arpe cu clopoei nu l-ar fi ngrozit mai
ru. Pe undeva, apa ptrundea n main. Sprtura nu avea dimensiuni uriae,
dar fiecare gram de ap luat la bord grbea sfritul. Explorer-ul se va afunda
din ce n ce mai mult, va ajunge pe fundul rului, capota va fi strivit, iar
geamurile se vor face zob.
Ambele portiere fuseser nchise ermetic. Nici un defect de etanare.
n timp ce maina se zbtea pe valuri, fiind purtat de torent, Spencer se
ntoarse n scaun, prins de centura de siguran, i examin portbagajul. Toate
ferestrele rmseser intacte. Prin spate nu se infiltra nici o pictur. Bancheta
fusese pliat, aa c nu reui s vad podeaua ascuns sub ea, dar se ndoia c
apa s-ar fi putut strecura prin uile din dos.
Cnd se rsuci din nou pe scaun, picioarele i se afundar n vreo trei
centimetri de ap.
Rocky scheun, iar Spencer spuse scurt:

E n regul.
Nu-l speria pe cine. Nu mini, dar nici nu-l speria.
Radiatorul. Motorul murise, dar nclzirea nc mai funciona. Rul i
invada prin ventilele acestuia. Spencer nchise sistemul i ventilatoarele.
Burnia se opri.
Farurile biciuiau cerul umflat i scnteiau n torentele ucigae ale ploii.
Maina se cltin i razele fichiuir slbatic n stnga i n dreapta, prnd s
taie pereii albiei; buci de pmnt cdeau n valurile murdare, scuipnd
stropi de spum sidefie. Stinse farurile i lumea gri-peste-gri rezultat pru mai
puin haotic.
tergtoarele de parbriz se alimentau de la baterie. Nu le opri. Avea
nevoie s vad ce se petrecea n faa lui, ct mai bine posibil.
Ar fi fost minunat s plece capul, s nchid ochii, precum Rocky, i s se
lase n voia sorii. Cu o sptmn n urm, probabil c aa ar fi fcut. Acum
ns privea iscoditor i nelinitit n fa, cu minile strngnd volanul devenit
absolut nefolositor.
l surprinse fora cu care i dorea s supravieuiasc. nainte de a pi n
localul Ua Roie nu mai atepta nimic de la via: doar s-i pstreze o
oarecare demnitate i s moar onorabil.
Buci epoase de cactui cu rdcinile n sus, mari cantiti de iarb
deertic i de lemn deschis la culoare cltoreau pe rul zbuciumat mpreun
cu Explorer-ul, ngrmdindu-se i hrjonindu-se pe lng el. ntr-o stare de
tulburare emoional egal cu tumultul naturii, Spencer tiu c trecuse peste
ani de parc i el ar fi fost un butean plutitor, dar cel puin rmsese viu.
Cursul apei se prbui brusc trei-patru metri, iar Explorer-ul navig prin
cascad ca un avion, nclinndu-se nainte. Se scufund n valurile furioase,
ntr-o bezn diluvian. Spencer se pomeni mai nti aruncat n fa, apoi trntit
pe spate. Capul i se izbi de speteaz. Maina nu atinse fundul, ni la
suprafa i o porni vijelios n josul rului.
Rocky se mai afla nc pe scaunul din dreapta, ghemuit i nenorocit, cu
ghearele nfipte n tapierie.
Spencer l mngie uor i l scarpin pe ceaf.
Rocky nu-i ndrept capul, dar se rsuci spre stpnul su i i ridic
ochii privindu-l pe sub sprncene.
Interstate 15 se gsea la o jumtate de kilometru mai n fa. Spencer
constat cu uimire ct de repede fusese purtat de valuri. Curenii erau chiar i
mai puternici dect preau.
Autostrada gonea deasupra rului de obicei numai o albie uscat pe
nite stlpi mari din piatr. Prin parbrizul noroios i prin ploaia grea, pilonii
podului preau a fi incredibil de numeroi, ca i cum inginerii guvernului
proiectaser structura n primul rnd pentru a investi milioane de dolari n
afacerile cu beton ale vreunui nepot de senator.
Distana dintre ei era destul de mare, nct s permit trecerea unei linii
de cinci camioane. Dar jumtate din torent spumega printre spaiile nguste
dintre stlpii alturai, de pe o parte i de pe cealalt a canalului principal.
Impactul cu ei ar fi fost mortal.

Plonj ntr-o scrie de cascade mici. Apa mproca ferestrele. Rul ctiga
vitez. Foarte mult vitez.
Rocky tremura mai violent ca niciodat i gfia poticnit.
Uurel, amice, uurel. S nu faci pipi pe scaun. Auzi?
Pe I-15, farurile mainilor mari sau mici se micau n ziua ntunecat de
furtun. Panouri de avertizare aruncau n ploaie lumini roii n locurile unde
automobilitii se opriser pe acostament pentru a atepta trecerea potopului.
Podul se desena nedesluit n fa. Lovind necontenit stlpii din beton,
rul arunca perdele de stropi n aerul sugrumat de ploaie.
Atinseser o vitez nfricotoare, ndreptndu-se ca un glon n josul
torentului. Se legnau puternic, iar lui Spencer i veni s vomite.
S nu faci pipi pe scaun, repet el, de aceast dat nemaiadresnduse cinelui.
Pipi sub jacheta lui de doc cptuit cu blan, sub cmaa mbibat cu
ap, i extrase medalionul din steatit verde, care-i atrna pe un lnior de aur
la gt. Pe o parte, un cap de dragon. Pe cealalt, un fazan, la fel de stilizat.
Spencer revzu biroul elegant i lipsit de ferestre din subsolul de la China
Dream. Zmbetul lui Louis Lee. Papionul, bretelele. Vocea blnd: Cteodat
druiesc aa ceva unor oameni care par s aib nevoie.
Fr s-i scoat lanul de la gt, apuc medalionul cu o mn. Se
simea ca un copil, dar nu slbi strnsoarea.
Podul se afla la cincizeci de metri n fa. Explorer-ul avea s ajung
periculos de aproape de stlpii din dreapta.
Fazani i dragoni. Prosperitate i via lung.
i aminti de statuia lui Quan Yin de la ua din fa a restaurantului.
Calm, dar vigilent. Pzindu-l de oamenii invidioi.
Dup o via ca a dumneavoastr, mai putei crede n aa ceva?
Trebuie ca toi s credem n ceva, domnule Grant.
La zece metri de pod, curenii feroci prinser Explorer-ul, l ridicar, l
aruncar, l nclinar la patruzeci i cinci de grade spre dreapta, l rostogolir
spre stnga i lovir portierele.
Ieind din furtun i ndreptndu-se spre umbrele estompate ale
autostrzii de deasupra, trecur de primul dintre pilonii podului din rndul
aflat imediat n dreapta. Trecur de al doilea. Cu o vitez nspimnttoare.
Rul se umflase att de mult, nct partea de dedesubt a podului se gsea la
vreo treizeci de centimetri deasupra mainii. Se ridicar pe valuri i mai
aproape de stlpi, nind pe lng al treilea, al patrulea, din ce n ce mai
aproape.
Fazani i dragoni. Fazani i dragoni.
Curentul tr maina departe de stlpii din beton i o arunc pe un banc
mltinos aprut brusc la suprafaa nvolburat, unde se blci n mocirl, cu
apa pn la nivelul ferestrelor. Rul l pcli pe Spencer care sperase s scape
teferi din acel canal, mpingndu-i ca ntr-un bob pe o prtie ngust dar apoi
ridic din nou Explorer-ul i l arunc cu partea dinspre Rocky n urmtorul
stlp. Se lovi puternic, metalul scrni i Rocky url.

Impactul l azvrli pe Spencer spre stnga, o micare pe care centura de


siguran n-o putu controla. Se lovi la tmpl. n ciuda hrmlaiei, auzi sticla
crpndu-se ntr-un pienjeni de dre de grosimea firului de pr, un sunet
similar celui scos de o felie de pine prjit strns n pumn.
njurnd, i duse mna stng la cap. Nu era snge. Doar i pulsa
nebunete.
n mod miraculos, geamul de pe partea lui Rocky rmsese intact. Dar
ua se bombase nuntru. Apa se prelingea pe lng chedere.
Rocky i nl capul, dintr-o dat fiindu-i fric s nu se uite. Scnci la
vederea rului slbatic, a tavanului jos din beton i a dreptunghiului de lumin
gri a furtunii de dincolo de pod.
La dracu', spuse Spencer, f pipi pe scaun dac vrei.
Maina se afund ntr-un alt banc de ml.
Parcurseser deja dou treimi din tunel.
Un uvoi uiertor, ct un ac de subire, ni printr-o sprtur
minuscul din ua strmb. Rocky schelli, ngrozit.
Cnd Explorer-ul se ridic peste valuri, nu se mai lovi de nici un stlp.
Mai ru, rul l slt ca i cum ar fi trecut peste o enorm protuberan de pe
fundul albiei i apoi l proiect drept n tavanul din beton de sub pod.
innd volanul strns cu ambele mini, hotrt s nu se mai loveasc
nc o dat de fereastr, Spencer nu fusese pregtit pentru o asemenea
smucitur. Se ls pe scaun n timp ce capota se curba nuntru, dar nu
ndeajuns de repede. l izbi violent n moalele capului.
Sgei strlucitoare de durere i aprur n faa ochilor, l strbtur de-a
lungul irei spinrii. Sngele i se revrs pe fa. Lacrimi clocotite. Vederea i se
nceo.
Rul ls n jos maina, ndeprtndu-l de tavanul din beton, iar Spencer
ncerc s se ridice pe scaun. Efortul l amei, aa c se prbui iari,
respirnd din greu.
Vederea ncepu s i se ntunece. Lacrimile-i devenir negre ca tuul, i,
nemaivznd nimic n faa ochilor, intr n panic. i tocmai panica, groaza dea fi orbit l ajutar s neleag: nu orbise, slav Domnului, dar era pe punctul
de a-i pierde cunotina.
Se ag disperat de realitate. Dac leina, s-ar fi putut s nu se mai
trezeasc niciodat. Se cltin pe marginea hului. Zece mii de stropi cenuii se
ivir n ntuneric, extinzndu-se ntr-o matrice de lumini i umbre, pn cnd
reui s ghiceasc interiorul mainii.
Se ridic pe scaun ct de mult i permitea capota ndoit, ameind
ngrozitor. Cu grij, i atinse easta. Rana sngera. Ploaia lovea slbatic
maina.
Bateria nc nu murise. tergtoarele nc mai mturau parbrizul.
Explorer-ul pluti pe valuri spre centrul rului, mai larg ca oricnd.
Probabil de vreo patruzeci de metri lime. Depind marginile albiei,
revrsndu-i apele. i Dumnezeu tie ct de adnc. Apa era mai calm dect
nainte, dar se mica repede.

Uitndu-se ngrijorat la oseaua fluid din faa lui, Rocky scotea nite
sunete jalnice. Nu mai ddea afirmativ din cap, nu-l mai ncnta viteza ca pe
strzile Las Vegasului. Nu prea s-i acorde naturii la fel de mult ncredere ca
stpnului su.
Bunul btrn, domnul Cine Rocky, spuse cu afeciune Spencer i se
sperie de vocea sa tears.
n pofida ngrijorrii lui Rocky, Spencer nu putea zri vreun pericol
imediat. Pe o distan de trei kilometri, torentul prea s curg fr nici un
obstacol, dizolvndu-se apoi n ploaie.
Deertul se ntindea de o parte i de alta. Meschite epoase. Mnunchiuri
de iarb srmoas. Grupuri de roc noduroas. Formaiuni naturale, cu
geometria stranie a unor construcii strvechi ale druizilor.
O nou durere l strfulgera pe Spencer. O bezn apstoare l nvlui,
rupndu-l de realitate pentru un minut sau, la fel de bine, pentru o or,
aruncndu-l pe un trm ntunecat, fr sfrit.
Cnd i reveni, aerul rece vibra slab lng tmpla lui i ploaia ngheat
l mproca n fa. Mulimea de glasuri lichide ale rului bolborosea, uiera i
chicotea asurzitor.
Sttu aa o vreme, ntrebndu-se de ce sunetele se auzeau din ce n ce
mai tare. Mintea i era tulburat. Pn la urm i ddu seama c fereastra
lateral cedase. Mici bucele zgrunuroase de sticl zceau n poala sa.
Apa crescuse pn la nivelul gleznelor. Picioarele i nepeniser de frig.
Le puse pe pedala de frn i i flex vrfurile degetelor n pantofii uzi. Nivelul
torentului ajunsese aproape de marginea de jos a ferestrei. Dei curgea repede,
rul devenise mai puin vijelios, poate i fiindc se lrgise.
Spencer era n continuare nuc, reuind cu greu s se concentreze
asupra dimensiunilor dezastrului. Locul geamului spart trebuia degrab
acoperit. Dar el nu vroia s se mite, nu putea s se mite.
Tot ce i dorea era s doarm. Se simea att de obosit, de sfrit.
Dar ddu cu ochii de Rocky:
Ce mai faci, popone mblnit? ntreb el rguit, de parc ar fi but
bere dup bere.
Rocky l privi i apoi se uit iar la rul care se ntindea n faa lui.
Nu-i fie fric, amice. O s ctige dac i-e fric. Nu-l lsa pe
nemernicul la s ctige. Nu-l putem lsa s ctige. Trebuie s-o gsim pe
Valerie. naintea lui. E acolo, afar. St. MereU. La pnd.
Cu gndul la ea i cu inima profund tulburat, Spencer Grant cltorea
prin ziua alunecoas, bolborosind febril, cutnd ceva netiut, imposibil de
aflat. Cinele, vigilent, sttea tcut lng el. Ploaia btea pe capota ndoit a
mainii.
Poate c leinase din nou, sau poate c doar rmsese cu ochii nchii,
dar n momentul n care picioarele i alunecar de pe pedala de frn i se
blcir n apa acum pn la jumtatea gambelor, Spencer i ndrept cu greu
capul i vzu c tergtoarele de parbriz se opriser. Bateria murise.
Rul avea viteza unui tren expres. Redevenise vijelios. Apa noroioas
atingea marginea ferestrei sparte.

La civa centimetri de fostul geam, un obolan mort plutea, trecnd pe


lng main. Mare i lucios. Un ochi sticlos i fix l urmrea pe Spencer.
Coada lung, scrboas, era rigid ca srma, rsucit i ncreit ntr-un mod
ciudat.
Imaginea aceea l alarm teribil pe Spencer. Cuprins de o team care i
tie respiraia i i acceler btile inimii, cunoscut din comaruri, tiu c
avea s moar dac obolanul ar fi ptruns n Explorer, fiindc nu era un
simplu obolan. Ci Moartea. Un urlet n noapte i iptul bufniei, o lam
lucitoare i mirosul de snge fierbinte, catacombele, miresmele de tei i, cel mai
ru, ua prin care i prsea inocena copilriei i pea spre Infern, odaia de
la captul lui niciunde: toate astea se ngemnau n carnea rece a unei
roztoare moarte. Dac l-ar fi atins, ar fi ipat pn i-ar fi explodat plmnii, i
ultima sa rsuflare ar fi fost ntunericul.
Dac ar reui s gseasc un obiect pe care s-l ntind prin gaura
ferestrei i s mping hoitul de acolo, fr a-l atinge direct. Dar se simea prea
slbit pentru a cuta ceea ce ar fi trebuit s-i serveasc drept unealt. Minile i
se odihneau n poal, cu palmele n sus, iar ca s-i strng pumnii ar fi fost
prea mult.
Poate c se rnise mai tare dect i nchipuise el prima dat, cnd se
lovise cu cretetul capului de tavan. Se ntreb dac nu cumva paralizase. Dac
da, atunci ce mai conta?
Un fulger brazd cerul. O reflexie strlucitoare transform ochiul sumbru
al obolanului ntr-o sfer alb cuprins de flcri, ce prea a se roti n orbit
pentru a se uita i mai fix la Spencer.
Pricepu c privirea ndreptat asupra obolanului l atrgea spre el, c
ochii lui terorizai deveniser un magnet pentru globul acela de un negrumetalic. i rsuci capul. n fa. Spre ru.
Dei transpira din abunden, i era mai frig ca oricnd. Pn i
cicatricea i nghease, nu o mai simea fierbinte. Cea mai rece parte a sa.
Clipind din cauza ploii care btea piezi prin fereastr, Spencer urmri
cum rul i mrea viteza, gonind pe lng singura form interesant dintr-un
peisaj altfel anost, cu cmpii ce coborau uor n pant.
De la nord spre sud, peste Mojave, dizolvndu-se n cea, se distingea o
creast de ase pn la nou metri nlime n unele pri, i de un metru n
altele. Dei era o formaiune geologic natural, clima o erodase ntr-un mod
straniu, cu ferestre scobite de vnturi, i arta ca ruinele unui imens sistem de
fortificaii construit i distrus apoi ntr-o er a rzboaielor, cu o mie de ani
nainte de a se scrie cronici istorice. De-a lungul celor mai nalte poriuni ale
vastei ntinderi de piatr existau nite parapete crenelate. Pe alocuri,
crpturile brzdau peretele de sus pn jos.
Spencer se concentr, imaginndu-i un castel strvechi dominnd falnic
povrniurile sterpe, pentru a-i abate atenia de la obolanul mort care plutea
chiar lng fereastra spart de alturi.
n mintea lui confuz, la nceput nu l ngrijor faptul c rul i purta
spre aceste creneluri. n cazul n care curenii ar fi transportat Explorer-ul
printr-o ecluz aflat pe cursul rului, atunci bizarele formaiuni din piatr ar fi

rmas doar un peisaj interesant. Dar dac s-ar fi lovit cu putere de una dintre
porile naturale.
Creasta de roc traversa albia, dar fusese gurit n trei locuri de torent.
Cea mai mare deschiztur avea cincisprezece metri lime i se afla n dreapta,
ncadrat de malul sudic i de un turn din piatr de doi metri lime i ase
nlime, care nea din ap. Pasajul cel mai ngust, larg de mai puin de doi
metri i jumtate, se gsea n centru, ntre turn i un alt morman de bolovani
cu limea de trei metri i cu nlimea de aproape patru. ntre aceast
grmad i malul stng, al treilea pasaj se ntindea pe vreo ase-apte metri.
O s reuim!
ncerc s-l ating pe cine. Zadarnic.
Cnd mai rmseser o sut de metri de parcurs, Explorer-ul pru s se
deplaseze rapid spre poarta sudic, cea mai larg.
Spencer nu se abinu s priveasc n stnga. Prin fereastra spart. La
obolan. Plutea. Mai aproape ca nainte. Coada rigid era blat cu roz i
negru.
O amintire i sfredeli mintea: obolani ntr-un loc strmt, ochii roii i
plini de ur dintre umbre, obolani n catacombe, jos n catacombe, deasupra
lor aflndu-se odaia de la captul lui niciunde.
Cutremurat de scrb, privi nainte. Ploaia ntuneca parbrizul. Cu toate
acestea vzuse deja prea mult. Ajuns la cincizeci de metri de punctul n care
rul se despica, Explorer-ul nu se mai ndrepta spre pasajul cel mai lat. O
cotise spre stnga, spre poarta din mijloc, cea mai periculoas.
Canalul se ngust. Apa i mri viteza.
ine-te bine, amice. ine-te bine!
Spencer ndjduia ca rul s-i care brusc spre stnga i, trecnd de
poarta central, s intre n pasajul nordic. Douzeci de metri pn la ecluz;
micarea spre stnga a mainii ncet. N-avea s mai ajung niciodat la poarta
nordic. Urma s-o ia prin centru.
Cincisprezece metri. Zece.
Ca s traverseze tunelul din centru, aveau nevoie de noroc. n acel
moment se npusteau spre stlpul de ase metri nlime, din roc solid, aflat
n partea dreapt a intrrii.
Erau att de aproape, nct Spencer nu mai putu distinge baza turnului
din piatr care trecu prin faa Explorer-ului.
Doamne ajut!
Bara de protecie se ciocni de roc, de parc ar fi vrut s o strpung.
Impactul fu att de puternic, nct Rocky czu iari pe podea. Aripa din
dreapta se desprinse i dispru n valuri. Capota se ndoi de parc ar fi fost din
staniol. Parbrizul explod, dar, n loc s-l mproate pe Spencer, se revrs n
cascad peste tabloul de bord, n cioburi ascuite i cleioase.
Pentru o clip, Explorer-ul rmase pe loc, oblic fa de direcia torentului.
Apoi curentul dezlnuit l nfac din lateral i ncepu s-i mping partea din
spate spre stnga.
Spencer deschise ochii i urmri ngrozit cum Explorer-ul se rsuci pn
ajunse perpendicular pe cursul apei. Niciodat n-ar fi reuit s treac printre

cele dou blocuri de piatr pn n centrul porii. Spaiul era prea ngust;
maina s-ar fi nfipt ntre perei. Apoi rul furios ar fi lovit-o din lateral pn
cnd ar fi invadat interiorul, sau poate ar fi aruncat prin fereastra spart un
butuc plutitor drept n capul lui Spencer.
Cutremurndu-se, scrnind, botul Explorer-ului rci piatra,
adncindu-se n tunel, iar spatele lui continu s se roteasc spre stnga. Rul
l izbi din dreapta, ridicndu-se la jumtatea ferestrei. n vreme ce partea
cealalt a mainii trecea foarte aproape de ecluza ngust, apele se umflar
puin, depind rama geamului. Spatele se lovi de poarta din mijloc i apa
ptrunse nuntru, peste Spencer, transportnd i roztoarea moart care
rmsese mereu pe-aproape.
obolanul unsuros alunec printre palmele sale i nimeri pe scaun, ntre
picioare. Coada rigid l plesni peste mna dreapt.
Catacombele. Ochii congestionai urmrindu-l dintre umbre. Odaia,
odaia, odaia de la captul lui niciunde.
ncerc s ipe, dar iei numai un scncet sugrumat i ntretiat, ca al
unui copil nspimntat peste poate.
Dei pe jumtate paralizat de lovitura la cap, dar fr ndoial paralizat
complet de groaz, reui totui s mping obolanul, cu un gest spasmodic, cu
ambele mini. Czu, plesnind apa ce ajunsese pn la genunchi. Deja nu-l mai
vedea. Dar l simea. Plutea printre picioarele lui.
Nu te mai gndi la asta.
Era ameit de parc s-ar fi dat ore ntregi n cluei, iar ntunecimea
dintr-o cas de distracii sngera la marginea nchipuirii.
Nu mai plngea. Repeta aceleai trei cuvinte, cu o voce rguit, n
agonie: mi pare ru, mi pare ru, mi pare ru.
n delirul su profund, tia totui c nu-i cerea scuze cinelui, nici
Valeriei Keene, pe care niciodat nu avea s-o mai salveze, ci mamei lui, pentru
c nu o salvase nici pe ea. Pierise cu mai mult de douzeci i doi de ani n
urm. Avea numai opt ani cnd murise, prea mic pentru a o salva, prea mic
atunci pentru a se simi att de vinovat acum, ns mi pare ru se revrsa
obsedant de pe buzele lui.
Rul mpingea asiduu Explorer-ul n ecluz, dei acum se afla
perpendicular pe cursul lui. Ambele bare de protecie rzuiau, scrnind,
pereii din piatr. Scncea, scria, gemea: de la un capt la altul, msura cu
vreo doi centimetri mai puin dect intrndul mprocat de ap prin care se
lupta s ptrund. Curentul l cltina, l rsucea, l strivea i l smulgea
alternativ, deformndu-l la ambele capete pentru a-l fora s nainteze.
Simultan i gradat, puterea extraordinar a curenilor slt maina vreo
treizeci de centimetri. Apa ntunecat se npusti din lateral asupra scaunului
pasagerului.
Rocky rmsese jos, n spaiul aproape inundat rezervat picioarelor.
Dup ce Spencer i reprim ameeala cu un efort supraomenesc, vzu c
blocul de piatr care intersecta albia nu era att de gros pe ct prea. De la
intrarea pn la ieirea din ecluz, coridorul nu msura mai mult de trei metri
i jumtate.

Rul, asemenea unui perforator pneumatic, mpinse Explorer-ul aproape


trei metri n pasaj i apoi, cu un scrnet de metal sfrtecat maina se nepeni.
Dac s-ar mai fi micat nc un metru, ar fi fost iar purtat de ape, eliberat.
Att de aproape.
Acum rpitul ploii redevenise sunetul predominant. Se auzeau i mai
multe tunete ca nainte, dei nu mai turna att de tare. Poate c doar prea
mai puternic; i se fcuse ngrozitor de scrb de ea.
Rocky se crase din nou pe scaun, ca s nu mai stea n bazinul de jos,
iroind de ap, nefericit.
mi pare foarte ru, spuse Spencer.
nfruntnd disperarea i ntunericul persistent care i restrngea raza
vizual, incapabil de a ntlni ochii credincioi ai cinelui, Spencer se rsuci
spre fereastra lateral, spre rul att de temut i de urt pn atunci, pe care
acum dorea s-l mbrieze.
Rul nu era acolo.
Se gndi c are halucinaii.
n deprtare, sub vlul ploii furioase, un lan muntos definea orizontul,
cu piscurile nvluite n nori. Nici un ru nu se mica ntr-acolo. Mai exact,
absolut nimic nu prea s existe pn acolo. Imaginea semna cu un tablou
cruia artistul i lsase prim-planul complet alb.
Apoi, parc n vis, Spencer realiz ciudenia. i modific puin poziia,
se aplec n fa i privi: o prpastie de vreo mie de metri, spre care se ndrepta
rul.
Creasta lung de kilometri ntregi, pe care o crezuse mrginit de
teritoriul deertic, nu era dect parapetul neregulat al unei stnci
amenintoare. Pe partea dinspre el, fusese erodat de mult, roas de milenii.
De cealalt, nu se ntindea o alt cmpie, ci numai piatr seac, pe care rul
cdea cu un zgomot asurzitor.
De asemenea, i nchipuise c rpitul ploii cretea n intensitate doar n
imaginaia lui, dar vuietul sinistru aparinea unui trio de cascade, lindu-se
mpreun pe vreo treizeci de metri, care se prbueau cam o sut de etaje peste
valea de dedesubt.
ncerc zadarnic s se ridice puin, s vad ce se ntmpl. Explorer-ul
era suspendat chiar deasupra lor. Torentul izbea nebunete n ua din partea
dreapt, mpingnd maina cu o for nebnuit, ncercnd s-o smulg din
menghina de piatr ce o mpiedica s se prvleasc n gol.
Se ntreb cum, pentru numele lui Dumnezeu, va iei viu din ncletarea
asta. Apoi i alung toate gndurile, strduindu-se s-i pstreze calmul.
Trebuia s chibzuiasc. Prbuit pe sptarul scaunului, reui s vad valea
larg de dedesubt, cursul erpuit al apei, dar nu i cascada.
Se rsuci n scaun, ncercnd s rmn stpn pe sine.
Prea trziu. Caruselul ploii, al stncilor, al torentului dezlnuit deveni o
spiral tot mai ngust, tot mai ntunecat, n care el se rostogolea nebunete.
i aici, n noaptea din dosul opronului, sunt nc bntuit de ngerul n
picaj care nu fusese dect o bufni. ntr-un mod inexplicabil, cnd viziunea
mamei mele n rob celest i cu aripi se dovedete a fi o iluzie, sunt copleit de

o alt imagine a ei: nsngerat, ghemuit, goal, moart n an, la o sut


douzeci de kilometri de cas, cum fusese gsit cu ase ani n urm. N-am
vzut-o niciodat aa, nici mcar n vreo fotografic dintr-un ziar, am auzit
numai descrierea scenei din gura ctorva colegi de coal, mici ticloi
pctoi. ns, dup ce bufnia a disprut n lumina lunii, nu pot reine
plutirea ngerului, cu toate c ncerc, i nu sunt n stare s lepd
nspimnttoarea scen mental a trupului zdrobit, dei ambele sunt roade
ale imaginaiei mele i ar fi trebuit s le pot stpni.
Cu pieptul gol i descul, m mic grbit prin spatele opronului, care nu
a mai fost folosit ca atare de peste cincisprezece ani. E un loc pe care l cunosc
bine, de cnd m tiu a fcut parte din viaa mea, dar n aceast noapte pare
altul, s-a schimbat ntr-un fel pe care nu-l pot defini, care m ngrijoreaz
cumplit.
Este o noapte stranie, mai stranie dect pot gndi. i eu sunt un biat
ciudat, plin de ntrebri pe care n-am ndrznit s mi le pun, cutnd
rspunsurile n acea bezn de iulie, n timp ce ele zac nluntrul meu, i numai
eu tiu s le gsesc acolo. Un biat ciudat care simte cum poteca din pdurea
vieii se deformeaz, convins totui c linia aceea strmb este de fapt una
real i dreapt. Un biat ciudat care i pstreaz secretele fa de el nsui, i
le pstreaz att de bine pe ct i apr i lumea taina rostului vieii.
n noaptea fantastic i tcut, n dosul opronului, m trsc prudent
spre furgonet Chevy, pe care n-am mai vzut-o niciodat pn atunci.
nuntru, nimeni. Ating capota. Cald. Metalul se rcete, pocnind uor. Trec
pe lng curcubeul zugrvit pe aripa furgonetei pn la ua din spate.
Cu toate c portbagajul e ntunecat, prin parbriz ptrunde lumina lunii i
reuesc s vd c e gol. Apoi observ c furgonet are numai dou locuri, i nu
luxoase cum te ndemna s te atepi exteriorul fcut la comand.
Simt n continuare pericolul care plutete n jurul ei. Arunc o privire
nuntru, sprijinindu-m de ua din spate, dorindu-mi s fi adus o lantern cu
mine. M izbete un miros de urin. Ciudat, Isuse! Sau poate o fi fost doar un
cine. Oricum, dezgusttor.
inndu-mi respiraia, strngndu-m de nas, m retrag puin i studiez
plcua de nmatriculare. Este chiar din Colorado, statul nostru.
M ridic n picioare.
Ascult. Linite.
opronul ateapt.
Ca multe alte oproane construite n zone unde ninge, fusese iniial
conceput fr ferestre. Chiar i dup schimbarea radical a destinaiei,
singurele ferestre sunt cele dou de la primul etaj i cele patru de la al doilea,
toate spre sud, pentru a capta lumina de la rsrit pn la apus.
Acum sunt ntunecate. opronul e tcut.
Peretele nordic dezvluie o singur intrare.
O u ngust.
nconjur furgonet. Nimeni. Rmn pe gnduri.
De la o deprtare de ase metri, sub lumina palid a lunii, sub razele ei
lptoase, reuesc s disting ua rmas ntredeschis.

De fapt, tiu ce trebuie s fac. ns o parte din mine insist s m ntorc


n pat, s uit iptul care m trezise cnd o visam pe mama, i s dorm.
Desigur c diminea voi continua s triesc visul acela pe care mi-l
construisem, prizonier al unei viei pline de deziluzii, cu adevrurile ndesate
ntr-un buzunar uitat din strfundurile minii mele. i poate c devenise prea
greu pentru estur, poate c toate custurile cedau. De fapt, m decisesem
s-mi nchei visul.
Sau poate c decizia pe care o iau este prestabilit i are mai puin de-a
face cu agoniile subcontiente sau contiente dect cu firul destinului pe care l
urmez nc din ziua n care m-am nscut. Pesemne alegerea mea este o iluzie,
i singurele ci pe care putem apuca n via sunt marcate pe o hart n
momentul concepiei. M rog la Dumnezeu ca destinul s nu fie din fier, s
poat fi modelat, s fie nnobilat cu fora compasiunii, a onestitii, a buntii
i a virtuii altminteri n-a fi capabil s tolerez persoana care voi deveni,
lucrurile pe care le voi face sau sfritul care mi este hrzit.
n acea noapte fierbinte de iulie, mbrobonat de sudoare, dar nfiorat,
cutremurndu-m, un copil de paisprezece ani sub lumina lunii, nu m
gndesc la nimic din toate acestea; nu meditez la taine ascunse, nici la destin.
n noaptea aceea sunt condus mai mult de sentimente dect de raiune, mai
mult de intuiie pur dect de vreun motiv, mai curnd de nevoie dect de
curiozitate. n fond am numai paisprezece ani. Numai paisprezece.
opronul ateapt.
M duc la ua ntredeschis.
Ascult cu atenie.
nuntru, tcere.
mping ua. Balamalele sunt bine unse, sunt descul i m afund ntr-o
tcere adnc, asemenea ntunericului care m nvluie.
Spencer deschise ochii, trecnd din interiorul ntunecat al opronului din
vis n cel al Explorer-ului captiv ntre stnci, i realiz c noaptea se aternuse
peste deert. Fusese incontient pentru cel puin cinci sau ase ore.
Se uit n jos, la palmele lui, albe ca varul.
obolanul se afla pe podea. Nu-l putea vedea. Dar era acolo. n ntuneric.
Plutea.
Nu te gndi la asta.
Ploaia se oprise. Nu mai rpia pe capot.
i era sete. Ardea. Avea limba iritat i buzele uscate.
Maina se rsuci ncet. Rul ncerca s-l mping peste marginea stncii.
Al naibii ru neobosit!
Nu. Aceasta nu putea fi explicaia corect. Vuietul cascadei dispruse.
Noaptea era tcut. Nici un tunet. Nici un fulger. Nici un sunet lichid afar.
l durea peste tot. Capul, i cel mai tare gtul.
i ridic privirea, cu greu.
Rocky dispruse.
Portiera de lng scaunul pasagerului rmsese deschis.
Maina se rsuci din nou. Zdrngni i scri.

Femeia apru n pragul uii deschise. Mai nti capul, pe urm umerii, ca
i cum ar fi levitat deasupra torentului. Numai c, judecnd dup linitea
mormntal, torentul dispruse.
Deoarece ochii i se obinuiser cu ntunericul, i lumina rece a lunii se
ivea printre siluetele bizare ale norilor, Spencer reui s-o recunoasc.
Cu o voce aspr ca scrumul, i fr nici o vibraie, el ngim:
Bun.
Bun, zise ea.
Intr.
Mulumesc, aa o s fac.
Drgu din partea ta.
i place aici?
Mai mult dect n cellalt vis.
Se slt n mini crndu-se n main; aceasta se balans i mai mult
ca nainte, scrnind.
Spencer se neliniti, temndu-se s nu ameeasc din nou, s nu ajung
n ghearele comarului din Colorado.
Stnd pe locul ocupat mai nainte de Rocky, ea rmase pentru o clip
tcut, ateptnd s nceteze balansul mainii.
Ai intrat ntr-un bucluc al naibii de complicat.
Fulger globular, zise el.
Poftim?
Fulger globular.
Bineneles.
Mi-a mpins maina n albie.
De ce nu?
i era att de greu s gndeasc, s se exprime clar. Aproape c l durea.
l ameea.
Am crezut c sunt extrateretri, explic el.
Extrateretri?
Oameni mici. Cu ochi mari. Spielberg.
De ce ai crede c sunt extrateretri?
Pentru c eti minunat.
n ciuda luminii palide, o vzu tresrind, i continu, ameind din cauza
efortului:
n jurul tu trebuie s se petreac. S se petreac numai lucruri
minunate.
O, da, sunt n centrul unui spectacol adevrat.
Probabil c tii un lucru minunat. De aceea te urmresc. Pentru c tii
un lucru minunat.
Eti drogat?
A putea lua vreo dou aspirine. Oricum. Ei nu te urmresc pentru c
eti o persoan rea.
Nu-i aa?
Nu. Pentru c nu eti. O persoan rea, vreau s spun.

Se ntinse spre el i i puse o mn pe frunte. Pn i atingerea aceea


uoar l fcu s se chirceasc de durere.
De unde tii c nu sunt rea? ntreb ea.
Ai fost drgu cu mine.
Poate am jucat teatru.
Scoase din jachet o lantern de dimensiunea unui creion, i dezveli
lentila i ndrept raza spre ochii lui. Lumina l duru. Totul l durea. Faa l
durea din cauza aerului rece. i amei mai ru.
Ai fost drgu cu Theda.
Poate c i atunci jucam teatru, spuse ea, examinndu-i ochiul drept
cu ajutorul lanternei.
N-o poi pcli pe Theda.
De ce nu?
E neleapt.
ntr-adevr, aa e.
i face nite fursecuri uriae.
Terminnd cu examinatul ochilor, i mpinse capul n fa pentru a se
uita la rana din cretet.
Urt. S-a coagulat acum, dar trebuie s-o cur i s-o cos.
Au!
De ct timp sngerezi?
Visele nu dor.
Crezi c ai pierdut mult snge?
Asta doare.
Pentru c nu visezi.
i linse buzele crpate. Avea gura uscat.
Sete.
Imediat i aduc ceva de but, zise ea punndu-i dou degete sub
brbie i ridicndu-i din nou capul.
Toate aceste atingeri l ameeau periculos de mult, dar reui s biguie:
Nu visez? Eti sigur?
Da. i atinse palma dreapt. Poi s-mi strngi mna?
Da.
D-i drumul.
Bine.
Acum.
Ah!
O apuc de mn.
Nu-i prea ru.
E bine.
Ai putere. Probabil coloana vertebral e intact. M ateptam la mai
ru.
Ea avea o mn cald i hotrt. El zise:
Bine.
nchise ochii. ntunericul interior ni spre el. i deschise instantaneu,
nainte de a se cufunda din nou n vis.

Poi s-mi dai drumul la mn acum, zise ea.


Nu-i un vis, mm?
Nu-i nici un vis.
Cu un clinchet, ea aprinse iari lanterna i o direcion n jos, ntre
scaun i consola central.
E ntr-adevr ciudat, spuse el.
Ea privea cercettor de-a lungul razei nguste de lumin.
Nu visez, probabil c am halucinaii.
Ea aps butonul care i eliber centura de siguran din ncuietoarea
dintre scaun i consol.
E OK.
Ce e OK? ntreb ea stingnd lanterna i punnd-o n buzunarul
jachetei.
C ai fcut pipi pe scaun.
Ea rse.
mi place s te aud rznd.
nc mai zmbea n timp ce l elibera cu grij de centur.
N-ai mai rs pn acum, spuse el.
Pi, n ultima vreme nu prea.
Nici nainte. i nici n-ai ltrat vreodat.
Ea rse din nou.
O s-i dau un os de vac.
Eti foarte amabil.
El zise:
E al naibii de interesant.
Asta-i sigur.
E att de real.
Mie mi se pare ireal.
Dei Spencer nu se agitase aproape deloc, scoaterea centurii de siguran
l amei att de tare, nct vzu trei femei i cte trei versiuni ale fiecrei umbre
din main, ca nite imagini suprapuse dintr-o fotografie.
De team s nu leine, ddu drumul unui uvoi grbit de cuvinte
scrnite:
Eti un adevrat prieten, amice, ntr-adevr eti un prieten ideal.
Rmne de vzut ce va fi pn la urm.
Eti singurul meu prieten.
OK, prietene, acum am ajuns la partea cea mai grea. Cum dracu' o s
reuesc s te scot din rabla asta dac nu te poi mica?
Ba m pot mica.
Crezi?
Odat am fost soldat n cavalerie. i poliai.
Da, tiu.
Am nvat i arte mariale tae kwon do.
Asta o s ne foloseasc dac vom fi atacai de asasini ninja. Dar m
poi ajuta s te scot de aici?
Puin.

Cred c trebuie s ncercm.


OK.
Poi s-i ridici picioarele i s le mui spre mine?
Nu vreau s deranjez obolanul.
E vreun obolan?
E deja mort, dar. tii tu.
Normal.
Sunt foarte ameit.
Atunci, hai s mai ateptm un pic, s ne odihnim un pic.
Foarte, foarte ameit.
Linitete-te.
La revedere, spuse el i se pred vrtejului negru. Dintr-un motiv
necunoscut, se gndea la Dorothy, la Toto i la Oz.
Ua din spate a opronului d ntr-un scurt coridor. Pesc nuntru.
Nici o lumin. Nici o fereastr. Licrirea verde de pe ecranul sistemului de
alarm DEZACTIVAT aflat pe perdele din dreapta mi furnizeaz destul
lumin pentru a vedea c sunt singur acolo. Nu nchid ua de tot, ci o las
ntredeschis, aa cum o gsisem.
Podeaua pare neagr sub picioarele mele, dar tiu c merg pe scnduri
lustruite din lemn de pin. La stnga se afl o baie i un dormitor unde sunt
depozitate operele de art. Toate uile sunt aproape invizibile, dizolvndu-se n
negru-verzui, asemenea unei lumini nepmntene dintr-un vis. Mai puin reale
dect amintirea persistent a neonului. La dreapta, o camer cu dosare. n fa,
la captul coridorului, ua care d spre o galerie spaioas n care se afl o
scar rsucit ce duce la biroul tatlui meu. Aceast odaie de sus ocup
ntregul etaj i are ferestre mari, spre nord, sub care este parcat furgoneta.
Ascult n ntuneric.
Nu vorbete, nici nu respir.
Comutatorul de lumin se afl la dreapta, dar nu l ating.
n obscuritatea negru-verzuie, deschid ncetior ua de la baie. Pesc
nuntru. Atept un zgomot, o micare, o rsuflare. Nimic.
Depozitul este, de asemenea, pustiu.
M mic spre dreapta holului i deschid pe tcute ua spre camera cu
dosare. i trec pragul.
Tuburile fluorescente de deasupra mea sunt stinse, dar exist o lumin
ntr-un loc unde nu ar trebui s fie. Galben i enervant, ntunecat i
stranie. Dintr-o surs misterioas de la captul ndeprtat al camerei.
O mas de lucru ocup centrul acestui spaiu dreptunghiular. Dou
scaune. Dulapurile cu dosare se nal de-a lungul unui perete.
Inima mi bate att de repede, nct minile mi tremur. mi strng
pumnii i mi las braele pe lng corp, luptndu-m s m controlez.
M decid s m ntorc n cas, n pat, i s dorm.
Apoi m aflu la captul ndeprtat al camerei cu dosare, dei nu-mi aduc
aminte s fi fcut vreun pas n acea direcie. Mi se pare c am strbtut ase
metri sub vraja somnului. Chemat acolo de ceva, de cineva. Ca i cum a fi
rspuns unui ordin hipnotic. Unei invitaii mute.

Stau n faa unui dulap noduros, din lemn de pin, nalt pn n tavan i
lat ct toat camera, de nou metri. Are trei perechi de ui nguste.
Cea din centru este deschis.
Dincolo de ele ar fi trebuit s fie doar rafturi. Pe rafturi ar fi trebuit s se
afle cutii cu tot felul de chitane, cu coresponden i dosare clasate, mutate
din dulapurile de metal aezate n partea cealalt a camerei.
n aceast noapte, rafturile mpreun cu coninutul lor sunt mpinse
vreun metru i jumtate napoi, ntr-un loc secret din spatele camerei cu
dosare, ntr-o odaie ascuns pe care n-o mai vzusem pn atunci. Lumina
galben i enervant provine de undeva, din spate.
n faa mea se afl esena tuturor nchipuirilor unui biat: trecerea
secret spre o lume a primejdiei i a aventurilor, spre un trm al uriailor, al
pirailor, al maimuelor inteligente sau al roboilor, o zon dintr-un viitor
ndeprtat sau din era dinozaurilor. Aici se gsete drumul spre necunoscut,
un tunel prin care pornesc ntr-o urmrire eroic, ori o staie spre o autostrad
bizar, de dimensiuni netiute.
M-nfior la gndul cltoriilor exotice i al descoperirilor magice. Dar
instinctul m avertizeaz c la captul acestui pasaj secret exist ceva mai
ciudat i mai periculos dect o planet strin sau o temni Morlock. Vreau s
m ntorc n cas, n dormitor, imediat, la adpostul aternuturilor, fugind ct
pot de repede. Alura pervers a terorii i a necunoscutului m copleete, i
brusc devin nerbdtor s prsesc visul acesta, pentru a ptrunde pe trmul
somnului.
Dei nu reuesc s-mi amintesc cum am trecut pragul, m gsesc n
interiorul dulapului cel nalt, n loc s alerg spre cas, prin noapte, sub lumina
lunii, urmrit de umbra bufniei. Clipesc i realizez c m-am dus mai departe,
mult mai departe.
Sunt ntr-un fel de vestibul de doi metri i jumtate pe doi metri i
jumtate. Duumea din beton. Perei din beton. Un bec gola i galben prins n
tavan.
Pereii negri ai dulapului din lemn de pin, cu rafturi ncrcate, se
reazem pe nite rotie ascunse. A fost mpins prin alunecare.
La dreapta se afl o u care d n afara vestibulului. O u obinuit. n
aparen grea. Din lemn masiv. i din bronz. E vopsit n alb, iar pe alocuri s-a
nglbenit din cauza vremii. Oricum, n aceast noapte pare neagr. O serie de
amprente nsngerate se ridic dinspre zona din jurul clanei de alam. Opt,
zece, dousprezece urme ale unor mini de femeie. Palme i degete desfcute.
Fiecare se suprapune parial pe cea din urm. Unele sunt mnjite, altele clare
ca n dosarele poliiei. Toate sclipesc, umede. Toate proaspete. Aceste imagini
stacojii mi amintesc de aripile ntinse ale unei psri nind n zbor, spre cer,
ngrozit. Vederea lor m fascineaz, mi taie rsuflarea, mi accelereaz btile
inimii, fiindc amprentele mi dezvluie teroarea i mpotrivirea disperat a
femeii n momentul trecerii forate din vestibulul cenuiu ntr-o lume tainic.
Nu mai pot nainta. Nu pot. Nu vreau. Sunt doar un copil descul,
nenarmat, nspimntat, nepregtit s afle adevrul.

Nu-mi amintesc s-mi fi micat mna dreapt, dar acum o in strns pe


clana din alam. Deschid ua cea roie.
PARTEA A DOUA.
LA IZVOARELE RULUI.
Pe drumul pe care-am pornit, ntr-o zi, mergnd, m-am trezit uimit s
vd unde-am poposit, ncotro m-ndrept, de unde-am venit.
Aceasta nu e calea la care-am nzuit.
Acesta nu e locul pe care l-am dorit.
Acesta nu e visul pe care l-am trit, Ci numai focul destinului ursit.
Soarta mi se va schimba la rspntia apropiat.
Calea mi-o dicteaz vrerea, Doar ea paii mi-i ndreapt.
Pe drumul pe care-am pornit ntr-o zi, mergnd, m-am trezit.
ntr-o zi, mergnd, m-am trezit, Pe drumul pe care-am pornit.
Capitolul XI.
Vineri dup-amiaz, dup ce discutase cu doctor Mondello despre
cicatricea lui Spencer Grant, Roy Miro decol de pe Los Angeles International,
la bordul unui avion Learjet al Ageniei, cu un pahar de vin Chardonnay Robert
Mondavi, rcit cum se cuvine, ntr-o mn i cu un castron de fistic alturi, pe
msu. Era singurul pasager i se atepta s ajung n Las Vegas peste o or.
Cu cteva minute nainte de a-i atinge destinaia, zborul fu deturnat
spre Flagstaff, Arizona. Torentele dezlnuite ale celei mai puternice furtuni
care frmntase Nevada n ultimul deceniu inundaser Las Vegasul, iar
fulgerele stricaser sistemele energetice vitale ale Aeroportului McCarran
International, impunnd ntreruperea oricrei activiti.
Cnd avionul aterizase n Flagstaff, oficialitile declaraser c Aeroportul
McCarran va reintra n normal n mai puin de dou ore. Roy rmase la bord,
nefiind dispus s mai piard vremea cu o eventual rembarcare.
La nceput i petrecu timpul conectndu-se la Mama din Virginia,
folosindu-se de facilitile bazei imense de date pentru a-i da o lecie
cpitanului Harris Descoteaux, ofier n poliia din Los Angeles, care l enervase
cumplit. Descoteaux arta prea puin respect naltelor oficialiti. ns, n
curnd, vocea sa avea s capete o not de umilin fredonnd cntecul
caraibean.
Mai trziu Roy urmri un documentar PBS pe unul dintre cele trei
televizoare puse la dispoziia pasagerilor din compartimentul avionului Lear.
Era povestea doctorului Jack Kevorkian poreclit de pres doctor Moarte a
crui misiune era s asiste bolnavii incurabili care i exprimau intenia de a se
sinucide, treab absolut ilegal.
Roy fu captivat de documentar. Se emoion pn la lacrimi. Pe la
mijlocul programului se pomeni aplecndu-se i punnd mna pe ecran de
fiecare dat cnd Jacky Kevorkian aprea n prim-plan. Cu palma pe imaginea
feei doctorului, Roy putea simi puritatea lui, aura de sfnt, fiorul forei sale
spirituale.
ntr-o lume dreapt, ntr-o societate bazat pe legi adevrate, Kevorkian
ar fi fost lsat n pace. Roy se supr cnd auzi ct de mult suferea acel brbat
din cauza elementelor conservatoare.

Dar se mai liniti la gndul c ziua n care cei de valoarea lui Kevorkian
nu vor mai fi tratai ca nite paria se apropia cu pai repezi. Poporul
recunosctor avea s-l ridice n slvi i s-i druiasc un birou, aparatur i un
salariu, toate corespunztoare contribuiei sale pentru o existen mai bun.
Lumea era att de plin de nedrepti i suferin, nct oricine ar fi vrut
s se sinucid, i s fie asistat, bolnav incurabil sau nu, ar fi trebuit s fie
ajutat. Roy credea cu nflcrare c pn i celor care sufereau de o boal
cronic, nu neaprat incurabil, inclusiv multor btrni, ar fi fost cazul s li se
garanteze odihna etern, dac i-o doreau.
Mna pe ecran. Kevorkian n prim-plan. S-i simi fora.
Va veni i acea zi n care infirmii nu vor mai suporta durerea sau
umilina. Fr scaune cu rotile sau crje. Fr cini-cluz. Fr aparate
pentru mbuntit auzul, fr proteze pentru membre, fr edine istovitoare
de terapie. Numai pacea unui somn nesfrit.
Chipul doctorului Jack Kevorkian apru iar n prim-plan. Zmbind. Ah,
zmbetul acela.
Roy i puse ambele mini pe ecranul televizorului. i deschise inima,
permind acelui zmbet s-l invadeze. i eliber sufletul, lsndu-se ptruns
de fora spiritual a lui Kevorkian.
Pn la urm ingineria genetic va reui s garanteze sntatea tuturor
pruncilor i, ntr-un final, toi se vor nate frumoi, puternici i robuti. Vor fi
perfeci. ns pn cnd ziua fericit va sosi, Roy se gndi c este nevoie de un
program de sinucideri asistate n rndul copiilor care veniser pe lume fr
toate cele cinci simuri n perfect stare, sau cu vreun membru lips. n aceast
privin l depea chiar i pe Kevorkian.
De fapt, cnd slujba lui infernal pentru Agenie avea s ia sfrit, cnd
ara va fi condus de guvernul milos pe care l merita i se va gsi n pragul
Utopiei, i-ar fi plcut s-i petreac restul zilelor n serviciul unui program de
sinucideri asistate pentru copii. Nu-i putea imagina vreo recompens mai
mare dect s in n brae un copil bolnav n timp ce acestuia i se injecta un
calmant, linitindu-l pe drumul de la imperfeciunea carnal spre un plan al
transcendenei spirituale.
Inima i fremta de iubire pentru cei mai puin norocoi dect el. chiopii
i orbii. Schilozii, bolnavii, btrnii, depresivii i toi irecuperabilii.
Dup dou ore de ateptare n Flagstaff, cnd Aeroportul McCarran se
deschise i Learjet-ul se pregti pentru destinaia Las Vegas, documentarul se
termin. Zmbetul lui Kevorkian dispruse. Cu toate acestea, Roy rmase ntro stare de extaz care sigur avea s dureze cteva zile.
Puterea l ptrunsese acum pe el. Nu va mai rata nimic, nu va mai fi oprit
de nimeni.
n timpul zborului primi un telefon de la agentul nsrcinat cu
investigaiile privitoare la Ethel i George Porth, bunicii care l crescuser pe
Spencer Grant dup moartea mamei sale. Judecnd dup registrele
districtuale, familia Porth fusese proprietara unei case la adresa din San
Francisco nscris n fia militar a lui Grant, dar o vnduser cu zece ani n
urm. Cumprtorii o revnduse apte ani mai trziu i noii locatari, care o

ocupau numai de trei ani, nu auziser niciodat de Porth i nu aveau nici un


indiciu despre noua lor reedin. Agentul i continua cercetrile.
Roy cpt convingerea c aveau s-i gseasc. Roata se ntorsese n
favoarea lor. S-i simi fora.
Deja se aternuse ntunericul cnd intrar n Las Vegas. Norii acopereau
cerul, dar ploaia se oprise.
Roy fu ntmpinat de un ofer care arta ca o bucat de carne din
conserv ntr-un costum. i spuse numai c se numea Prock i c maina se
afla n faa cldirii. Posac, el pi ano nainte, ateptndu-se ca Roy s-l
urmeze, evident neinteresat de o conversaie anormal, tot att de nepoliticos
ca un arogant matre d'hotel din New York.
Roy se hotr s l ignore, s nu se simt jignit.
Chevrolet-ul, prin nimic bttor la ochi, fusese parcat ilegal n zona de
ncrcare. Dei Prock prea mai mare dect maina pe care o conducea, reui
s se ndese cumva nuntru.
Aerul era rcoros, iar Roy se simi nviorat.
Prock dduse nclzirea la maximum i n main era o atmosfer
sufocant, dar Roy se decise s-o considere plcut.
Fusese cuprins de o bun dispoziie debordant.
Se ndreptar spre centru, depind viteza legal.
Dei Prock rula pe strdue laterale, rmnnd departe de hotelurile i
cazinourile aglomerate, lumina tuburilor de neon se reflecta n pntecele norilor
joi. Cerul rou-portocaliu-verde-glbui ar fi putut prea o imagine de Infern
pentru un juctor care tocmai pierduse banii de mncare pe o sptmn, dar
Roy l gsi spectaculos.
Dup ce i lsase pasagerul la sucursala Ageniei din centrul oraului,
Prock plec s-i duc bagajele la hotel.
La al cincilea etaj al cldirii imense, pe Roy l atepta Bobby Dubois.
Dubois, ofierul de serviciu n acea sear, era un texan nalt i slab, cu ochii
cprui-nchis i prul de culoarea prafului, pe care hainele atrnau ca pe o
sperietoare de ciori. Dei cu oasele mari, grosolane, cu tenul ptat, cu urechile
ca nite toarte de cni, cu dinii crpai asemenea pietrelor de mormnt dintrun cimitir strvechi i fr nici o trstur pe care chiar i cel mai amabil critic
s o fi putut considera perfect, Dubois avea un farmec de om jovial i un
comportament degajat care distrgeau atenia de la aspectul lui respingtor.
Uneori pe Roy l uimea faptul c reuea s reziste n jurul lui Dubois
lungi perioade de timp fr a comite o crim din compasiune.
Flcul la este un ticlos detept, judecnd dup felul cum a scpat
din baraj intrnd n parcul de distracii, spuse Dubois n vreme ce-l conducea
pe Roy prin hol, de la biroul su la Centrul de Supraveghere prin Satelit. i
cinele lui tot ddea din cap, de sus n jos, ca animalele alea din plu pe care
oamenii le pun lng geamul din spate al mainilor. Bietul de el, cred c are un
tremur paralitic, nu?
Nu tiu, mormi Roy.

Bunicul meu a avut cndva un cine cu tremur paralitic. l chema


Scooter, dar noi i ziceam Boomer, pen'c putea trage cele mai zgomotoase
bini. Vorbesc de cine, nu de bunicu'.
Bineneles, spuse Roy cnd ajunser la ua din captul holului.
Boomer a fcut tremur paralitic anul trecut, continu Dubois ovind
cu mna pe clan. Normal, era mai btrn ca nisipul pe atunci, aa c n-a fost
o surpriz. Ar fi trebuit s-l vezi cum tremura. Boala asta e nfiortoare. i cnd
btrnul Boomer i ridica piciorul dinapoi ca s-i fac nevoile, tremura att
de tare, de-i rupea sufletul.
Mi se pare c ar fi fost necesar totui s-l adoarm cineva, spuse Roy,
n timp ce Dubois deschidea ua.
Texanul l urm pe Roy n Centrul de Supraveghere prin Satelit.
Nu, Boomer era un cine bun. Dac bunicul meu ar fi fost n locul lui,
btrnul ogar niciodat n-ar fi pus mna pe un pistol ca s-l adoarm.
ntr-adevr Roy se gsea ntr-o foarte bun stare de spirit. Ar fi fost
dispus s-l asculte ore ntregi pe Dubois.
Centrul de Supraveghere prin Satelit msura doisprezece metri pe
optsprezece. Numai dou dintre cele dousprezece staii erau ocupate de femei
cu cti pe urechi, care vorbeau prin microfoane n vreme ce studiau valurile de
date ce se succedau pe ecranele din faa lor. Al treilea tehnician lucra la o mas
fotografic, examinnd printr-o lup cteva poze mari.
Pe unul dintre pereii mai lungi se afla un ecran imens pe care era
proiectat o hart a lumii. Formaiunile de nori se suprapuneau peste ea,
mpreun cu literele verzi care indicau condiiile meteorologice de pe planet.
Lumini roii, albastre, galbene i verzi sclipeau constant dezvluind
poziiile curente ale sateliilor. Muli dintre ei comunicau pe cale electronic
transmind semnale prin microunde telefoanelor, radiourilor i televizoarelor.
Ceilali se ocupau cu monitorizri topografice, exploatri de petrol,
meteorologie, astronomie, spionaj internaional, ori supravegheau case
particulare printre alte numeroase sarcini.
Proprietarii acestor satelii se ntindeau de la corporaii pe aciuni pn la
agenii guvernamentale i militare. Unii dintre ei aparineau altor naiuni i
altor companii din afara granielor americane. ns indiferent de proprietar sau
de origine, toi sateliii de pe ecran puteau fi accesai i folosii de Agenie, iar
operatorii legitimi nu-i puteau da seama c altcineva le invadase sistemele.
La tabloul de control n form de U din faa imensului ecran, Bobby
Dubois spuse:
Din Spaceport Vegas, ticlosul s-a dus direct n deert i bieii notri
nu se pregtiser s-i dea trcoale pe post de Lawrence al Arabiei.
Ai trimis vreun elicopter pe urmele lui?
Vremea s-a schimbat prea repede. A venit o ploaie care a necat i
broatele rioase, de parc toi ngerii ar fi fcut pipi n acelai timp.
Dubois aps un buton al consolei i harta lumii dispru de pe perete. n
schimb apru imaginea din satelit a statelor Oregon, Idaho, California i
Nevada. Vzute de pe orbit, graniele dintre acestea ar fi fost dificil de precizat,
aa c fuseser trasate cu linii portocalii.

Vestul i sudul statului Oregon, sudul statului Idaho, nordul i centrul


Californiei i Nevada n ntregime se ascunseser sub un strat gros de nori.
Asta este raza de vizibilitate direct a satelitului. Exist o ntrziere de
numai trei minute ntre transmisie i reconversia codului digital n imagine,
spuse Dubois.
n estul Nevadei i al statului Idaho, sclipiri slabe de lumin se unduiau
printre nori. Roy tia c privea acum fulgerele de deasupra furtunii. Era
extraordinar de frumos.
n momentul de fa, o singur furtun se dezlnuie pe frontul de est.
n afar de nite averse izolate de burni pe ici, pe colo, totul s-a linitit pn
la grania statului Oregon. Dar nu putem s aruncm o privire dup ticlosul
la nici mcar cu infraroii. Ar fi ca i cum am vrea s vedem fundul
castronului printr-o crem de molute.
Ct mai e pn se nsenineaz? ntreb Roy.
Sufl un vnt nbdios la mare altitudine care mpinge frontul
atmosferic spre sud-est, aa c o s reuim s obinem o imagine clar a
deertului Mojave abia spre diminea.
Un subiect urmrit care sttea sub razele soarelui, citind un ziar, ar fi
putut s fie filmat din satelit cu o rezoluie suficient de bun pentru a se
distinge i titlurile articolelor. ns, chiar sub un cer senin, ntr-un teritoriu
nepopulat care nu adpostea animale de mrimea unui om, identificarea unui
obiect la fel de mare ca un Ford Explorer nu ar fi fost tocmai la-ndemn, din
cauza imensitii teritoriului cercetat i a lipsei de repere. Cu toate acestea, nu
era imposibil.
Roy spuse:
Ar fi putut prsi deertul pe o autostrad i, gonind nebunete, s
dispar pn la ziu.
Al naibii de puine osele n partea asta a statului. Am trimis echipaje
n toate direciile, pe fiecare autostrad important sau fie amrt de asfalt.
Zona Interstatal 15, Autostrada Federal 95, Autostrada Federal 93. Plus
drumurile locale 146, 156, 158, 160, 168 i 169. S caute un Ford Explorer
verde, cu ceva stricciuni n fa i n spate. S caute un brbat i un cine n
toate vehiculele. S caute un individ cu o cicatrice mare pe fa. La dracu', neam nfipt la fel de tare n partea asta a statului ca trompa tunului n pielea
unui taur!
Numai dac n-o fi ieit deja din deert i s-o fi ntors pe autostrad
nainte de a ajunge oamenii ti.
Ne-am micat repede. Oricum, pe o furtun att de puternic a intrat
ntr-o mare belea mergnd n deert. De fapt, a fost al naibii de norocos dac
nu s-a mpotmolit pe undeva, cu sau fr main. Pn mine o s-l nfcm
pe ticlos.
Sper s ai dreptate, mormi Roy.
mi pun nasul la btaie.
i se mai spune c locuitorii din Las Vegas nu sunt nite juctori
norocoi.
Cum s-a ncurcat cu femeia?

A vrea i eu s tiu, zise Roy, urmrind cum fulgerele nfloreau ncet


sub nori la marginea zonei de furtun. Dar cu banda pe care ai nregistrat
conversaia dintre Grant i btrn, ce e?
Vrei s-o asculi?
Da.
Pornete cnd el rostete pentru prima oar numele Hannah Rainey.
Hai s-o ascultm, propuse Roy, ntorcndu-se cu spatele la ecranul de
pe perete.
Pe drumul prin hol, n lift i n timp ce coborau la cel mai de jos nivel al
cldirii, Dubois vorbi ncontinuu despre locurile unde se mnca cel mai bun
chili din Vegas, de parc pe Roy l-ar fi interesat aa ceva.
Este o crcium pe Paradise Road, unde chili este att de iute, nct
tiu pe unii care au ars spontan dup ce-au hpit-o, ooh, s-au aprins ca nite
tore.
Liftul ajunse la subsol.
Vorbesc de nite chili care i fac i unghiile s transpire i i salt
buricul ca mercurul n termometru.
Uile alunecar n lateral.
Roy pi ntr-o camer din beton lipsit de ferestre.
De-a lungul peretelui opus se gsea aparatura de nregistrare.
n mijlocul ncperii, ridicndu-se din faa unui computer, se afla cea mai
ocant creatur pe care Roy o vzuse vreodat, blond cu ochi verzi, att de
frumoas, de-i tie rsuflarea, i acceler btile inimii i i ridic pulsul la o
limit periculos de apropiat de zona infarctului, att de dureros de frumoas,
nct nu existau cuvinte prin care s-o descrie, nici vreo compoziie muzical
demn s-o proslveasc, att de frumoas, nct nu mai putea respira, nici
vorbi, att de strlucitoare, de-l orbi n bezna acelui buncr i l nvlui cu
lumina ei magnific.
Torentul dispruse de pe stnc asemenea apei n canalul de scurgere al
unei bi. Albia devenise acum un imens an.
Pn la o adncime considerabil, solul era nisipos i nu se formaser
bli. Apa se infiltrase rapid n stratul acvifer. Suprafaa se uscase i se ntrise
aproape la fel de iute ca i canalul prin care cursese rul nvolburat i
spumegnd.
Cu toate acestea, nainte de a risca s intre pe acolo cu Range Rover-ul,
dei maina se inea la fel de sigur pe roi ca un tanc, ea mersese pe jos pn la
malul albiei, apropiindu-se de Explorer pentru a verifica stabilitatea
pmntului. Mulumit c fundul rului nu era noroios i i oferea destul
aderen, ea i dusese Rover-ul de-a lungul povrniului, parcndu-l ntre cele
dou stnci pe care se sprijinea Explorer-ul.
Chiar i acum, dup ce salvase cinele i l pusese pe bancheta din spate
a Rover-ului, i dup ce l eliberase pe Grant de centura de siguran, nc o
mai uimea echilibrul precar n care se gsea Explorer-ul. O tenta s se ntind
peste brbatul incontient i s se uite prin gaura ce se csca n locul unde
fusese fereastra, dar, cu toate c oricum n-ar fi putut vedea prea mult n
ntuneric, tia c nu ar fi ncntat-o privelitea.

Valurile torentului sltaser maina mai bine de trei metri deasupra


fundului albiei, nainte de a o nepeni n cletele de piatr, pe marginea stncii.
Acum rul se evaporase, i Explorer-ul atrna acolo sus, cu cele patru roi n
aer, ca i cum ar fi fost nhat de colii unui mamut.
Cnd l vzuse prima dat, se minunase ca un copil, cu gura deschis i
ochii mari. Nu ar fi surprins-o mai tare dac ar fi observat o farfurie zburtoare.
Fusese convins c apele l mturaser pe Grant i l purtaser spre
moarte. Sau c zcea nuntru nensufleit.
Pentru a se cra n main, trebuise s-i parcheze Rover-ul dedesubt,
ajungnd cu roile din fa periculos de aproape de marginea stncii. Apoi se
urcase pe acoperi, atingnd cu capul nivelul de jos al portierei din partea
pasagerului. Se ntinsese dup mner i, n ciuda unghiului incomod, reuise
s deschid ua.
Apa nise afar, dar cinele fusese acela care o surprinsese.
Scheunnd, nenorocit, ghemuit pe scaun, o studiase cu un amestec de fric i
jale.
Nu vroia ca animalul s sar pe Rover. Ar fi putut aluneca pe suprafaa
neted i s-i fractureze un picior sau s-ar fi putut rostogoli i s-i rup
gtul.
Dei dulul nu se arta dispus la giumbulucuri, ca l avertizase s
rmn pe loc. Coborse de pe Rover, dduse vreo cinci metri n spate, l
rsucise pentru a-i direciona farurile spre pmntul de sub Explorer, ieise din
el i convinsese cinele s sar pe fundul nisipos al albiei.
Fusese nevoie de o mulime de linguiri. n echilibru pe marginea
scaunului, el i fcuse n repetate rnduri curaj s sar. Dar de fiecare dat, n
ultimul moment, i rsucea capul i se retrgea, ca i cum s-ar fi aliat n faa
unui hu i nu a unui spaiu de trei metri i jumtate.
Pn la urm i amintise cum i vorbea adeseori Theda Davidowitz lui
Sparkle i ncercase s improvizeze ceva.
Hai, dulcea, vino la mama, hai! Scumpete mic, guguloi cu ochiori
drgui.
n maina de deasupra, cinele i ciulise o ureche i o privise cu vdit
interes.
Hai, vino aici, dulcea, scumpete mic.
El ncepuse s tremure de emoie.
Vino la mama. Hai, ochiori drgui.
Dulul se chircise pe scaun, cu muchii ncordai, gata s sar.
Vino i d-i mmicii tale un pupic, scumpete mic.
I se pruse incredibil, dar cinele chiar srise. nise pe portiera
deschis a Explorer-ului, spintecnd ca o sgeat lung i graioas aerul
nopii, i aterizase pe toate cele patru picioare.
O uimise att de tare curajul i agilitatea lui, nct se ntorsese pentru a
se uita la main i apoi se aezase jos, ocat.
Trebuise s-l care pn la Rover i s-l pun n portbagaj, imediat n
spatele scaunelor. i tot rsucise ochii spre ca i i linsese o dat mna.
Eti ciudat, i spusese ea, iar cinele oftase.

Apoi se ntorsese la Explorer, se crase i l gsise pe Spencer prbuit


n spatele volanului, ameit, dar contient.
Acum leinase din nou. Bolborosea ctre cineva, n vis, i ea se ntreb
cum putea oare s-l scoat din Explorer n starea aceea.
ncerc s-i vorbeasc i l scutur ncetior, dar nu reui s obin nici
un rspuns. Deja nghease i tremura, nu avea nici un sens s ia un cu de
ap de pe podea i s-i stropeasc faa.
Trebuia s-i trateze rnile ct mai curnd posibil, dar nu sta era
principalul motiv pentru care ardea de nerbdare s-l duc n Rover i s plece
de acolo. Indivizi periculoi l cutau. Cu posibilitile lor, n ciuda intemperiilor
i a terenului accidentat, tot l-ar fi gsit dac nu ar fi reuit s-l transporte
repede ntr-un loc sigur.
Grant i rezolv dilema nu recptndu-i cunotina, ci explodnd din
somnul su bizar. Cu un icnet i un ipt nearticulat, el tresri puternic pe
scaun, scldat de transpiraie, tremurnd cumplit i clnnind din dini.
Se afla n faa ei, la civa centimetri distan, i, chiar n acea lumin
slab, ea i distinse teroarea din ochi. Mai ru, i o tristee care i transmise un
fior pn n strfundurile inimii.
Vorbi grbit, dei oboseala i setea i reduseser vocea la o oapt
rguit:
Nimeni nu tie.
E n regul, zise ea.
Nimeni. Nimeni nu tie.
Uurel. O s fie bine.
Nimeni nu tie, insist el, prnd s se zbat ntre fric i suprare,
ntre teroare i lacrimi.
O dezndejde ngrozitoare i deforma vocea i fiecare trstur a feei. I se
pru o prostie s mai continue s-i repete vorbe linititoare, lipsite de sens,
acelui om bntuit de viziuni ale sufletelor chinuite de pe trmul lui Hades.
Dei o privea n ochi, Spencer arta de parc s-ar fi uitat la cineva sau la
ceva foarte ndeprtat, rostind un amestec de cuvinte mai mult pentru sine:
Este un lan, un lan de fier care trece prin mine, prin creierul meu,
prin inima mea, prin stomacul meu, un lan, fr nici o ans de-a m elibera,
fr scpare.
O nspimnta. Nu i-ar fi nchipuit c s-ar mai fi putut speria, cel puin
nu att de uor i n mod sigur nu de nite simple cuvinte. Dar se nfricoase
ca o proast.
Haide, Spencer, spuse ea. Hai s mergem. OK? Ajut-m s te scot de
aici.
Dup ce brbatul durduliu, cu ochi scnteietori, iei din lift mpreun cu
Bobby Dubois n subsolul lipsit de ferestre, el se opri din drum i se uit la Eve,
ca un nfometat care vede un castron cu piersici i frica.
Eve Jammer se obinuise cu asemenea reacii. Pe vremea cnd aprea
fr sutien n spectacolele de pe scenele Las Vegasului, era doar o frumusee
printre multe altele ns ochii brbailor o urmreau aproape numai pe ea, ca
i cum faa sau trupul su ar fi fost nu doar ademenitoare, ci pline de armonia

cntecului sirenei enigmatice. Atrgea privirile masculilor asupra ei aidoma


unui versat hipnotizator care subjug mintea subiectului legnnd un lan cu
un medalion de aur sau numai prin micri unduitoare ale minilor.
Chiar i srmanul Thurmon Stookey dentistul care avusese ghinionul
s se afle n acelai lift cu gorilele de la care Eve luase un milion de dolari i
czuse n plas ntr-un moment n care ar fi trebuit s fie prea ngrozit pentru a
se gndi la sex. Cu cei doi zdrahoni mori pe podeaua liftului, i cu un pistol
ndreptat spre fa, totui Stookey i ridicase privirea spre despictura
apetisant dintre snii care se ntrezreau prin rscroiala larg a puloverului.
Judecnd dup sclipirea din ochii miopi, Eve i nchipuia c ultimul gnd al
dentistului nu fusese: Doamne ajut, ci mai degrab: Ce pereche!
Brbaii nu o impresionau pe Eve nici mcar o frntur din ct i
impresiona ea pe ei. ntr-adevr, cei mai muli o lsau indiferent. Manifesta
interes numai fa de aceia de la care putea obine bani, sau de la care nva
cum se poate cpta i menine puterea. Singurul ei el era s devin extrem de
bogat i de temut, nicidecum iubit. S fie o surs de teroare, s aib totul
sub control i s decid asupra existenei celorlali. Asta reprezenta adevrata
plcere, nu nebuniile sexului, nici trupul unui mascul.
ns, n momentul n care i fu prezentat lui Roy, simi ceva neobinuit.
O tresrire a inimii. O ameeal uoar, deloc neplcut.
Sentimentul ei nu se putea numi dorin. i etichetase i i ordonase
toate dorinele ntr-un mod exhaustiv, iar satisfacia i-o obinea periodic, dup
calcule matematice, conform unui orar la fel de precis ca al unui mecanic de
locomotiv dintr-un tren fascist. Nu avea nici timp, nici rbdare pentru vreo
spontaneitate n afaceri, fie ele personale sau de serviciu; apariia unei pasiuni
neplanificate i se prea respingtoare, n aceeai msur n care ar fi fost
obligat s mnnce viermi.
ns fr ndoial simise ceva chiar din primul moment n care l vzuse
pe Roy Miro. i, treptat, n timp ce discutau despre banda Thedei Davidowitz,
n timp ce o ascultau, interesul ei fa de Roy cretea. Un straniu fior o
strbtu cnd se ntreb cum oare vor evolua lucrurile.
Niciodat nu reuise s-i dea seama ce nsuiri ale unui brbat o
fascinau. El avea o nfiare plcut, un chip de biat n corul bisericii, cu ochi
albatri i veseli, i un zmbet dulce nefiind ns un tip bine, n sensul uzual
al cuvntului. Cntrea cu vreo apte kilograme mai mult dect ar fi trebuit,
era prea palid i nu prea bogat. Chiar i cei care mpreau publicaii
religioase din u n u se mbrcau mai elegant.
De multe ori Miro o rug s repun vreun pasaj din nregistrarea GrantDavidowitz, ca i cum ar fi coninut un indiciu la care ar fi fost cazul s
reflecteze, dar era sigur c, preocupat de ea, categoric nu l reinuse.
Att pentru Eve, ct i pentru Miro, Bobby Dubois ncetase s mai existe.
n pofida nlimii i a stngciei, i n ciuda limbariei lui, Dubois nu prezenta
mai mult interes dect pereii din beton ai buncrului.
Cnd toat nregistrarea fusese ascultat i reascultat, Miro, dup o
scurt ezitare, ncerc s-o deruteze pretextnd c deocamdat nu mai putea s
se ocupe de Grant, ci numai s atepte: s-l atepte s apar; s atepte s se

nsenineze cerul, pentru a ncepe urmrirea prin satelit; s atepte rezultatele


echipajelor de pe teren; s atepte ca agenii care investigau alte aspecte ale
cazului, n alte orae, s-l contacteze. Apoi o ntreb pe Eve dac l nsoete la
cin.
Ea accept invitaia cu o lips necaracteristic de timiditate. Avea
sentimentul ciudat c reacioneaz la o for secret existent n acest brbat,
la o putere, n cea mai mare parte ascuns, care putea fi observat numai n
zmbetul lui degajat i ncreztor n sine, n ochii aceia albatri care nu
sugerau dect amuzament, ea i cum s-ar fi ateptat s fie ntotdeauna cel care
rde la urm.
Dei lui Miro i se pusese la dispoziie o main a Ageniei pe timpul ct
rmnea n Vegas, se ndreptar cu Honda condus de Eve spre unul dintre
restaurantele ei favorite de pe Flamingo Road. Reflexiile nenumratelor neoane
se unduiau ca nite valuri, iar noaptea prea fermecat.
Se atepta ca n timpul cinei, i cu ajutorul ctorva pahare cu vin, s-l
cunoasc mai bine i s neleag, pn la desert, de ce o fascinase. ns
conversaia lui semna cu nfiarea: destul de plcut, dar neinteresant.
Nimic din ceea ce-i spusese Miro, nimic din ceea ce fcuse, nici un gest, nici o
privire nu o lmuri ce oare o atrgea la el.
Pe cnd prseau restaurantul, traversnd parcarea spre main, se
simi frustrat i dezorientat. Nu tia dac s-l invite sau nu la ea acas. Nu
vroia s fac sex cu el. Nu o atrgea din acest punct de vedere. Bineneles c
unii brbai i dezvluiau adevrata fire cnd se ocupau cu asta: prin ce le
plcea s fac, prin cum o fceau, prin ce spuneau i prin cum se comportau
nainte i dup. Dar nu-i dorea s-l duc la ea, s transpire degeaba, s treac
prin toate etapele acelea dezgusttoare i tot s nu neleag ce o intriga att de
tare la el.
Intrase ntr-o dilem.
Apoi, n timp ce se apropiau de main, prin vntul rece susurnd ntrun ir de palmieri, purtnd cu el aroma de fripturi ce venea dinspre restaurant,
Roy Miro fcu cel mai neateptat i mai scandalos lucru pe care Eve l vzuse n
cei treizeci de ani ai ei de experien scandaloas.
Dup un rstimp nedefinit de cnd coborse din Explorer i intrase n
Range Rover care ar fi putut fi o or, dou minute sau treizeci de zile i
treizeci de nopi, din cte i ddea el seama Spencer se trezi i vzu o turm
de ciulini rostogolindu-se n vrtejuri de praf prin dreptul lor. Umbrele
meschitelor i ale cactuilor cu frunzele ca nite lopei sreau n lumina
farurilor.
i rsuci spre stnga capul rezemat de tetier i o vzu pe Valerie la
volan.
Bun.
Bun.
Cum ai ajuns aici?
Asta-i ceva prea complicat ca s-i spun acum.
Sunt un tip complex.
Nu m ndoiesc.

Unde mergem?
Departe.
Bine.
Cum te simi?
Ameit.
S nu faci pipi pe scaun, zise ea, evident amuzndu-se.
O s ncerc.
Bine.
Unde-i cinele meu?
Cine crezi c te linge pe ureche?
Aha.
Este chiar n spatele tu.
Bun, amice.
Cum l cheam? ntreb ea.
Rocky.
Cred c glumeti.
De ce?
Numele. Nu i se potrivete.
I l-am pus ca s capete mai mult ncredere n el.
Nu prea ine.
La orizont se ivir nite stnci bizare, impuntoare, ca nite temple ale
unor zei uitai nainte ca fiinele umane s devin capabile de a nelege ideea
de timp i de a ncepe s numere zilele. i inspirau fric, dar femeia conducea
printre ele ca o expert, cotind la stnga i la dreapta de-a lungul unei pante
lungi, spre o vast ntindere plan, ntunecat.
Nu i-am tiut niciodat numele adevrat, relu Spencer.
Numele adevrat?
De cnd era pui. Dinainte de a ajunge la Serviciul de Ecarisaj.
N-a fost Rocky?
Probabil c nu.
Ce a fost nainte de Spencer?
Nu l-a chemat niciodat Spencer.
Deci mintea i s-a limpezit suficient, nct s devii evaziv.
Nu chiar. Doar obinuina. Cum te cheam?
Valerie Keene.
Mini.
Lein. Cnd i reveni, nc se mai aflau n deert: nisip, pietre, vrtejuri
din praf i pomi pitici, bezn strpuns de luminile farurilor.
Valerie, zise el.
Da?
Care-i numele tu adevrat?
Bess.
Bess i mai cum?
Bess Baer.
Cum se scrie?
B-A-E-R.

Zu?
Zu. De acum.
Ce nseamn asta?
nseamn ce nseamn.
nseamn c e numele tu de acum, dup Valerie.
i?
Care a fost numele tu dinainte de Valerie?
Hannah Rainey.
O, da, spuse el, simind c funciona numai n patru cilindri, i nu n
ase. Dar nainte de sta?
Gina Delucio.
Era adevrat?
Prea adevrat.
sta e numele cu care te-ai nscut?
Vrei s zici numele meu de pui?
Da. sta a fost numele tu de pui?
Nimeni nu mi-a spus pe numele meu de pui nainte de-a ajunge la
Serviciul de Ecarisaj.
Eti foarte amuzant.
i plac femeile amuzante?
Trebuie s-mi plac.
i apoi femeia cea amuzant, ncepu ea citind parc dintr-o carte,
cinele cel la i omul cel enigmatic ieir din deert n cutarea numelor lor
adevrate.
n cutarea unui loc unde s fac pipi.
O, nu!
O, da!
Frn i el fcu pipi prin portiera deschis. Mai trziu, cnd se trezi, tot
mai cltoreau prin deertul ntunecat.
Am un gust ngrozitor n gur.
Nici nu m ndoiesc.
Cum te cheam?
Bess.
Prostii!
Nu, Baer. Bess Baer. Pe tine cum te cheam?
Tovarul meu credincios indian mi spune Kemosabe.
Cum te simi?
Ca un rahat.
Ei bine, asta i nseamn Kemosabe.
N-ai de gnd s te opreti odat?
Nu att timp ct nc mai sunt nori deasupra noastr.
Ce legtur au norii cu toate astea?
Sateliii.
Eti cea mai ciudat femeie pe care am cunoscut-o vreodat.
Ateapt numai!
Cum naiba m-ai gsit?

Poate c sunt telepat.


Eti telepat?
Nu.
El oft i i nchise ochii. Se simea ca-n cluei, la blci.
Trebuia ca eu s te gsesc pe tine.
Ai avut o surpriz.
Vroiam s te ajut.
Mulumesc.
Se eliber din chingile lumii contiente. Pi n bezn i deschise ua cea
roie. n catacombe colciau obolanii.
Roy nfptui un lucru nebunesc. Chiar i n timp ce l fcea, l uimi riscul
pe care i-l asumase.
Se hotrse c trebuie s redevin el cel adevrat n faa Evei Jammer.
S dezvluie eul lui cel real. Eul cel comptimitor, cel serviabil, nchis n
strfunduri pe care funcionarul curtenitor, cunoscut de majoritatea oamenilor,
niciodat nu l descoperea complet.
Roy avea de gnd s-i asume toate riscurile n faa acestei femei
strlucitoare, simind c mintea i se afla la nlimea trupului i a chipului ei
fermector. Femeia dinuntru, att de apropiat de perfeciunea intelectual i
emoional, l va nelege, desigur, ca nimeni altul.
Pe parcursul cinei nu descoperiser cheia care s le descuie ua
sufletelor, contopindu-le, aa cum le era destinul. n timp ce prseau
restaurantul, Roy se neliniti la gndul c momentul acela prielnic avea s
treac, punndu-se de-a curmeziul sorii, aa c mprumut din energia
spiritual a doctorului Kevorkian, pe care o absorbise de pe ecranul din Learjet.
Gsi curajul necesar pentru a-i dezvlui adevratul suflet n faa Evei, fornd
astfel mplinirea destinului.
n parcarea din dosul restaurantului se afla o furgonet Dodge, la trei
maini de Honda Evei; un brbat i o femeie tocmai ieiser din ea i se
ndreptau spre local. Aveau peste patruzeci de ani, iar omul sttea ntr-un
scaun cu rotile. Coborse pe ua lateral a furgonetei cu ajutorul unui lift
electric pe care l mnuise singur.
n rest, parcarea era pustie.
Roy i spuse Evei:
Vino puin cu mine. Vino s zici: Bun seara.
Hm?
Roy se duse direct la Dodge.
Bun seara, spuse el n timp ce se scotocea sub hain.
Cei doi i rspunser n cor: Bun seara, cu o not de uimire n glasuri,
ca i cum ar fi ncercat s-i aminteasc unde l mai ntlniser pn atunci.
Simt suferina voastr, continu Roy scondu-i pistolul.
l mpuc pe brbat n cap.
Al doilea glon o nimeri pe femeie n gt, dar n-o ucise. Czu la pmnt,
zvrcolindu-se grotesc.
Roy pi pe lng mortul din scaunul cu rotile, adresndu-se femeii:
Scuz-m, i trase nc o dat n ea.

Noul amortizor al armei Beretta funciona bine. Cu vntul de februarie


fonind printre frunzele palmierilor, niciuna dintre cele trei mpucturi nu s-ar
fi putut auzi la mai mult de trei metri deprtare.
Roy se rsuci spre Eve Jammer.
Prea ca lovit de trsnet.
Se ntreb dac nu fusese cumva prea impulsiv.
Att de deprimant este viaa pe care trebuie s o ndure unii,
murmur el.
Eve i ridic privirea de la cadavre i se uit n ochii lui Roy. Nu ip i
nici nu vorbi. Normal, probabil c fusese ocat. Dar el nu credea c totui
acesta era motivul. Prea c vrea s neleag.
Poate c toate aveau s ias bine pn la urm.
Nu-i putem lsa aa. i vr pistolul n toc i i puse mnuile. Au
dreptul s fie tratai demn.
Telecomanda care opera liftul electric se gsea pe braul scaunului cu
rotile. Roy aps un buton, trimindu-l pe brbatul mort napoi n main.
Se car n furgonet prin cele dou ui glisante rmase deschise. Dup
ce scaunul i termin ascensiunea, l mpinse nuntru.
Presupunnd c femeia i brbatul fuseser cstorii, Roy aranja tabloul
conform planului. Din pricina faptului c se aflau ntr-un loc public, nu mai
avea timp s fie original. Trebuia s repete scena cu soii Bettonfield din Beverly
Hills, de miercuri sear.
Becurile de pe stlpii nali nconjurau parcarea. Prin uile deschise
ptrundea suficient lumin albstruie, nct s se vad n interior.
Ridic mortul i l aez cu faa n sus pe podea. Nu exista nici un covor
pe jos. Roy avea remucri din aceast cauz, fiindc nu putea s le
pregteasc decorul final meritat.
mpinse scaunul cu rotile departe, ntr-un col.
Din nou afar, n timp ce Eve i urmrea gesturile, Roy o ridic pe femeia
moart i o aez n furgonet. Se car i el, apoi o aranja grijuliu lng soul
ei. Le mpreun minile.
Ochii le rmseser deschii, iar Roy fu ct p-aci s li-i nchid, cnd i
veni o idee mai bun. Rsuci capul brbatului spre stnga i pe cel al femeii
spre dreapta, astfel nct s se priveasc n ochi pentru eternitatea pe care
acum o mpreau pe un trm mult mai bun dect Las Vegas, ori Nevada,
mult mai bun dect oricare loc al acestei lumi imperfecte i triste.
Se ghemui la picioarele cadavrelor, admirndu-i pentru o clip opera.
Tandreea exprimat de poziiile lor i fcea o deosebit plcere. Fuseser
evident ndrgostii unul de altul i acum rmseser pentru totdeauna
mpreun, aa cum orice cuplu i-ar fi dorit.
Eve Jammer ncremeni lng uile deschise, uitndu-se la cei doi mori.
Pn i vntul din deert prea s fie contient de excepionala ei frumusee i
vroia s adune comoara, modelndu-i prul auriu n panglici nguste. Nu era
btut, ci adorat de vnt.
Este att de trist, spuse Roy. Ce fel de via duceau el fiind imobilizat
ntr-un scaun pe rotile, iar ea prins de el prin firele iubirii? Infirmitatea le

limita att de mult vieile, iar viitorul li se lega numai de acelai blestemat de
crucior. Ct de bine trebuie s le fie acum.
Fr a scoate un cuvnt, Eve se ntoarse i se ndrept ctre Honda.
Roy cobor din furgoneta Dodge i, dup ce mai arunc o ultim privire
cuplului de ndrgostii, nchise uile glisante.
Eve l atepta la volan, cu motorul n funciune. Dac ar fi fost
nspimntat de el, ar fi ncercat probabil s plece sau ar fi alergat spre
restaurant.
Urc n main i i puse centura de siguran.
Rmaser tcui.
n mod clar, ea intuise c nu era un criminal, c tot ceea ce fcuse fusese
un act moral i mai ales c activitatea lui se situa pe un plan superior
ceteanului de rnd. Tcerea ei prea singurul indiciu al luptei luntrice
pentru a-i transforma intuiia n concepte filosofice, reuind astfel s-l
cunoasc mai bine.
Ieir din parcare.
Roy i scoase mnuile din piele i le vr napoi n buzunarul interior al
hainei.
Pentru un timp, Eve urm o rut aleatoare printr-o mulime de cartiere
rezideniale, conducnd numai de dragul de-a conduce, fr nici un el precis.
Luminile din toate casele acelea ngrmdite unele ntr-altele nu i se mai
preau calde sau misterioase, aa cum se ntmplase n alte nopi, n diversele
cartiere ale oraelor prin care se plimbase singur. Acum erau mai mult triste:
firave raze ngrozitor de triste ce luminau plpind firavele viei triste ale
oamenilor care niciodat nu aveau s se bucure de o obligaie n faa unui ideal
de nivelul celui care i mbogea traiul lui Roy, firavi oameni triti care
niciodat nu aveau s se ridice deasupra gloatei, aa cum fcuse el, care
niciodat nu aveau s cunoasc o relaie transcendental cu o persoan
excepional ca Eve Jammer. ntr-un final, cnd simi c venise momentul, el
spuse:
mi doresc o lume mai bun. Mult mai mult dect bun, Eve. O, mult
mai mult.
Ea nu-i rspunse.
Perfect din toate punctele de vedere, continu el ncet, dar foarte
convingtor. Legi perfecte i justiie perfect. Frumusee perfect. Visez la o
societate perfect, n care toat lumea s se bucure de o sntate perfect, de
egalitate absolut, n care economia s zbrnie ca o mainrie perfect, n care
toi s triasc n armonie cu ceilali i cu natura. n care s nu existe nici o
jignire. n care visurile s fie perfect raionale i cumptate. n care toate
visurile s devin realitate.
Fu att de micat de propriul su monolog, nct vocea i se ngro spre
sfrit i trebui s clipeasc des pentru a-i stpni lacrimile.
ns ea rmase mut.
Felinarele strzii. Ferestrele luminate. Casele mici, viei mici. Att de
mult confuzie, tristee, dorin i alienare n toate locuinele acestea.

Fac i eu ce pot pentru a mbunti lumea, relu el. Elimin cteva


dintre imperfeciunile ei i o mping din greu, centimetru cu centimetru, mai
aproape de perfeciune. O, nu pentru ca a crede c voi reui s o schimb! n
nici un caz singur, numai eu, i nici mcar o mie sau o sut de mii de oameni
ca mine. Dar aprind cte o lumnare pe unde pot, apoi nc una, distrugnd
ntunericul, umbr cu umbr.
Se aflau n partea de est a oraului, aproape de suburbii, cltorind prin
zone mai nalte i prin cartiere tot mai puin populate. La o intersecie, ea lu
brusc o curb n form de U, ndreptndu-se apoi spre marea de lumini dinspre
care veniser.
Poi spune c sunt un vistor, admise Roy. Dar nu sunt singurul. Cred
c i tu, n felul tu, eti, Eve. Dac poi recunoate c eti o vistoare. Dac
toi cei ca noi ar recunoate-o i ni s-ar altura, probabil atunci lumea ar
deveni unit ntr-o bun zi13.
Ea rmase pe gnduri.
ndrzni s o priveasc i i se pru i mai strlucitoare dect nainte.
Inima i btu mai ncet i mai ezitant, apsat parc de dulcea ei frumusee.
Cnd, n cele din urm, Eve rupse tcerea, glasul i tremura.
N-ai luat nimic de la ei.
n timp ce i traversau gtul elegant i i se desprindeau de pe buzele
desvrite, cuvintele i tremurau, dar nu din cauza fricii, ci a emoiei. Vibraiile
glasului l tulburar pe Roy.
Nu. Nimic.
Nici mcar banii din geanta ei sau din portofelul lui.
Bineneles c nu. Eu nu iau, Eve. Eu druiesc.
Niciodat n-am mai vzut.
Pru incapabil de a-i gsi cuvintele pentru a descrie aciunea lui.
Da, tiu, spuse Roy, ncntat s remarce ct succes avusese n faa ei.
N-am vzut niciodat o asemenea.
Da.
Niciodat o asemenea.
tiu, draga mea. tiu.
O asemenea putere, murmur ea.
Nu se ateptase ca femeia s rosteasc tocmai acel cuvnt. Dar l
pronunase cu o asemenea pasiune, cu o asemenea energie erotic, nct nu
putu s-l dezamgeasc faptul c nu ptrunsese nc sensul faptelor lui.
Ieiser s mnnce n ora, spuse ea, emoionat. ncepu s conduc
prea repede, cu o vitez nechibzuit de mare. Ieiser s mnnce n ora, o
sear ca oricare alta, nimic deosebit i trosc!
I-ai plit! Atta tot, Dumnezeule! Le-ai fcut felul i nici mcar nu ai
luat nimic, iar ei nici mcar nu i-au tiat calea, nu te-au deranjat cu ceva.
Doar pentru mine. Numai pentru ca s-mi dovedeti mie cine eti tu cu
adevrat.
Ei bine, da, pentru tine, consimi el. Dar nu numai pentru tine, Eve.
Nu nelegi? Am ters dou imperfeciuni ale creaiei, mpingnd lumea mai
aproape de absolut. i, n acelai timp, am eliberat doi nefericii de greutile

crude ale vieii lor, n care nimic n-ar fi putut s fie cum i-ar fi dorit. Am fcut
un cadou lumii, am fcut un cadou bieilor oameni care, de fapt, n-au fost
nfrni.
Tu eti ca vntul, zise ea cu rsuflarea tiat, ca rafalele unei furtuni
fantastice, ca un uragan, ca un taifun, numai c nu exist nici un meteorolog
care s prezic momentul n care apari. Tu deii puterea furtunii, eti o for a
naturii aprnd de nicieri, fr nici un motiv. Trosc!
ngrijorat c ea ar putea pierde din vedere ce era mai important, Roy
spuse:
Ateapt, ateapt un minut, Eve, i ascult-m.
Ea era att de excitat, c nici nu mai putea conduce. Se ndrept ctre
bordura trotuarului i aps att de puternic pe frn, nct Roy s-ar fi lovit cu
capul de parbriz dac nu l-ar fi inut centura de siguran.
Eve trase frna de mn cu violen, aproape smulgnd-o, apoi se rsuci
spre el:
Eti un cutremur, exact ca un cutremur. Oamenii merg pe strad,
liberi, soarele strlucete i psrile ciripesc iar apoi pmntul se despic i i
nghite.
Rse, fericit, att de copilresc, de melodios i de sincer, nct el se
stpni cu greu s nu se molipseasc.
i lu minile ntr-ale lui. Elegante, cu degete lungi, cu o form
desvrit, la fel ca ale Guineverei. Atingerea lor era mai mult dect ar fi
meritat orice brbat.
Din nefericire, radiusul i cubitusul de deasupra carpienelor perfecte nu
preau s aib diametrul ideal, ca restul oaselor minii. Fu foarte atent s nu
se uite la ele. Sau s le ating.
Eve, ascult-m, trebuie s nelegi. Este deosebit de important ca tu
s nelegi.
Ea deveni dintr-o dat sobr, dndu-i seama c ajunseser la un punct
extrem de serios al relaiei lor. Arta i mai frumoas aa dect rznd.
El continu:
Ai dreptate, este o putere enorm. Cea mai mare putere, de aceea
trebuie s o vezi limpede.
Dei singura lumin din main venea dinspre tabloul de bord, ochii ei
sclipeau de parc ar fi reflectat razele soarelui. Avea nite ochi perfeci, la fel de
desvrii i de irezistibili ca ai femeii pe care o urmrea de un an, a crei
fotografie o pstra n portofel.
i sprnceana stng a Evei era perfect. Doar o mic neregularitate i
deforma arcada supraciliar dreapt deasupra orbitei: din pcate prea
proeminent, cu o idee mai mare dect perechea ei, cntrind cu o jumtate de
gram mai mult, aflndu-se totui departe de perfeciunea celeilalte.
Nu-i nimic. Putea tri i aa. Avea s se concentreze numai asupra
ochilor angelici i asupra minilor ei splendide. Dei nu-i lipseau defectele, era
singura femeie att de aproape de adevr. Doar ea. Doar ea. i comorile nu se
limitau numai la ochi i la mini.

Spre deosebire de altele, Eve, aceast putere nu izvorte din mnie,


explic el, dorindu-i ca nepreuita femeie s i neleag misiunea i eul
interior. Nu provine nici din ur. Nu este o for a furiei, a invidiei, a
amrciunii sau a lcomiei. Nu este fora pe care unii o gsesc n curaj sau
onoare ori pe care o ctig creznd n Dumnezeu. Transcende toate aceste
fore, Eve. Vrei s tii ce este?
Ea pru fermecat, incapabil s vorbeasc. i cltin numai capul: nu.
Fora mea, spuse el, este fora compasiunii.
Compasiune, opti ea.
Compasiune. Dac ncerci s-i nelegi semenii, s le simi durerile, s
le tii cu adevrat suferinele, s-i iubeti n ciuda defectelor lor, s fii copleit
de o asemenea compasiune, de o compasiune att de intens, atunci devine
chinuitor. Trebuie s te eliberezi. i apoi cazi sub influena forei inepuizabile,
incomensurabile a milei. Acionezi pentru a alina suferina, pentru a mpinge
lumea cu un fir de pr mai aproape de perfeciune.
Compasiune, opti ea din nou, ca i cum n-ar mai fi auzit niciodat
cuvntul, ca i cum el ar fi definit un concept ale crui sensuri nu le
ptrunsese pn atunci.
Roy nu-i putuse muta privirea de pe gura ei. Avea nite buze divine. Nu
reui s-i explice de ce crezuse c ale Melissei Wicklun erau perfecte;
comparndu-le cu ale Evei, deveneau la fel de atrgtoare ca ale unei broate
rioase. Pe lng ele, cea mai coapt prun se preschimba ntr-o stafid uscat,
cea mai dulce cpun prea acr.
Asemenea lui Henry Higgins adresndu-se Elizei Doolittle, el i continu
prima lecie de moral:
Cnd eti motivat numai de compasiune, cnd nu caui nici un ctig
personal, atunci orice act este moral i nu datorezi vreo explicaie nimnui,
niciodat. Acionnd din compasiune, te eliberezi pentru totdeauna de ndoieli
i asta i d o for special.
Orice act, murmur ea, att de copleit de conceptul enunat de Roy,
nct abia i gsi destul putere s deschid gura.
Oricare, o asigur.
i linse buzele.
O, Doamne, avea limba att de delicat, intrigant de lucioas, alunecnd
att de unduitor pe buze, perfect ngustat spre vrf, nct un sunet slab de
extaz i scp nainte de a-i da seama.
Buze perfecte. Limb perfect. Dac brbia n-ar fi fost att de crnoas.
Unii ar fi putut crede c semna cu cea a unei zeie, dar Roy fusese dotat cu o
sensibilitate mai acut la imperfeciuni dect ceilali. Remarcase imediat
minusculul surplus de grsime care i fcea brbia s arate umflat. Trebuia s
se concentreze numai asupra buzelor, a limbii, s nu-i lase privirea s se mute
de pe ele.
Ci ai omort? ntreb ea.
Omort? Ah. Vrei s spui. Ca n spatele restaurantului?
Da. Ci?

Pi, nu i-am numrat. Mi s-ar prea. Nu tiu. Mi s-ar prea c m


laud. Nu vreau s m laud. Nu. Satisfacia mea const n faptul c tot ceea ce
fac e bine. Este o satisfacie strict personal.
Ci? Insist ea. Mcar o estimare grosolan.
O, nu tiu. De-a lungul anilor. Vreo dou sute, cteva sute, cam peacolo.
Ea i nchise ochii i se cutremur.
Cnd i ucizi. Chiar nainte de asta, cnd te privesc n ochi, le este
fric?
Da, dar mi-a dori s nu le fie. Mi-a dori s tie c le cunosc
suferina, c o s se termine repede i c n-o s-i doar.
n pragul leinului, ea zise:
Te privesc drept n ochi i vd puterea pe care o ai asupra lor, puterea
furtunii, i le e fric.
Roy i eliber mna dreapt i i ridic degetul arttor ctre poriunea
plat situat deasupra rdcinii acelui nas perfect, care fcea ca toate celelalte
nasuri drgue s par la fel de frumoase ca un nod de pe coaja unei nuci de
cocos. ncet, i plimb degetul pe faa ei, spunnd:
Tu. Ai. Cel. Mai. Potrivit. Spaiu. Dintre. Sprncene. Pe. Care. L-am.
Vzut. Pn. Acum.
n timp ce pronuna ultimul cuvnt, atinse acea zon plat a osului din
partea anterioar a craniului, dintre ireproabila arcad superciliar stng i
cea din dreapta, din nefericire prea reliefat, aflat exact deasupra nasului.
Dei sttea cu ochii nchii, Eve nu tresri de uimire sub atingerea lui.
Probabil se apropiase sufletete att de mult de el, nct i contientiza toate
inteniile i micrile imprevizibile fr a-i folosi vederea i fr a se baza pe
niciunul dintre cele cinci simuri pentru aceasta.
i retrase degetul de pe faa ci.
Crezi n destin?
Da.
Noi suntem destinul.
Ea deschise ochii i spuse:
Hai s mergem la mine acas.
Pe drumul spre locuina ei, femeia ncalc toate regulile de circulaie. Roy
nu o aproba, dar i reinu orice critic.
Sttea ntr-o cldire mic, cu doar dou etaje, ntr-un cartier de curnd
construit. Arta aproape la fel ca toate celelalte case. De pe strad.
Roy se ateptase la mai mult originalitate. Dezamgit, i spuse c Eve,
dei att de atrgtoare, nu era dect un funcionar prost pltit.
n timp ce ateptau pe alee, n interiorul Hondei, ca ua escamotabil a
garajului s le permit intrarea, el zise:
Cum a ajuns o femeie ca tine s lucreze la Agenie?
Eu am vrut slujba i tata a avut destul influen ca s mi-o obin,
spuse ea, intrnd n garaj.
Cine este tatl tu?

Un ticlos mpuit. l ursc. Te rog, Roy, hai s nu vorbim despre asta.


Nu-mi strica buna dispoziie.
Ultimul lucru pe care i l-ar fi dorit ar fi fost s-i strice buna dispoziie.
Ieind din main, n faa uii dintre garaj i cas, n timp ce scotocea n
geant dup chei, Eve deveni dintr-o dat nervoas i nendemnatic. Se
ntoarse i naint spre el:
O, Doamne, nu m pot opri s m gndesc cum i-ai omort, cum ai
mers spre ei i i-ai terminat. A fost atta for n felul cum ai dus totul pn la
capt.
Dorina ardea mocnit n sufletul ei. Putea simi cum cldura i iradiaz
din trup, alungnd din garaj frigul de februarie.
Am attea de nvat de la tine, murmur ea.
Ajunseser la un punct de cotitur n relaia lor. Roy se simea dator s-i
explice nc un lucru despre el. Tot amnase, de team c ea nu va nelege
aceast chichi la fel de uor cum asimilase i acceptase ceea ce i povestise
despre fora compasiunii. Dar nu mai putea amna.
Dup ce Eve i ndrept din nou atenia asupra genii, i extrase pn la
urm legtura de chei, Roy spuse:
Vreau s te vd dezbrcat.
Da, iubitule, da, zise ea i cheile zdrngnir glgios n timp ce o
cuta pe cea bun n partea dreapt a inelului.
Vreau s te vd complet goal.
Complet goal, da, numai pentru tine.
Trebuie s vd totul, n afar de prile perfecte pe care le-am
remarcat deja.
Eti att de dulce, spuse ea, introducnd, grbit, cheia n broasc.
De la tlpile picioarelor, pn la ira spinrii, dosul urechilor, porii
pielii de pe ceaf. Vreau s vd fiecare centimetru din tine, s nu rmn nimic
ascuns. Absolut nimic.
Dup ce izbi ua de perete, nvlind nuntru, Eve aprinse lumina din
buctrie i zise:
Ah, eti prea mult pentru mine, eti att de puternic. Fiecare
crptur, fiecare centimetru sau cut.
i puse geanta i cheile pe masa din buctrie. n timp ce se dezbrca de
hain, el pi nuntru i spuse:
Dar asta nu nseamn ca eu s te dezbrac sau. Sau altceva.
Eve ncremeni. Clipi, nedumerit.
El relu:
Vreau s privesc. i s te ating, dar nu prea mult. Doar n treact, n
locurile perfecte, s simt dac pielea este tot att de neted i de mtsoas pe
ct pare, s-i ncerc rezistena, s simt dac muchii ti sunt la fel de
minunai cum arat a fi. Tu nu ai voie s m atingi. Doresc s fac dragoste cu
tine, cu prile perfecte din tine, s fac dragoste pasionat numai cu privirea, cu
cteva atingeri fugare, poate, dar nu altceva. Nu vreau s stric totul fcnd. Ce
fac ceilali oameni. Nu vreau s te njosesc. N-am nevoie de aa ceva.

l privea att de intens, nct el fu ct p-aci s se ntoarc i s o ia la


goan.
Pe neateptate, Eve scoase un ipt strident, ptrunztor, i Roy fcu un
pas napoi, nfricoat. Jignit i umilit, ar fi putut s se repead la el i s-l
zgrie pe fa, s-i scoat ochii.
Apoi, spre uimirea lui, i ddu seama c ea rdea, ns nu rutcios, nici
batjocoritor. Rdea dintr-o pur ncntare. Se cutremura i se mbria pe
sine, ca o elev de liceu, iar ochii cei verzi sclipeau, veseli.
Oh Doamne, spuse ea cu voce tremurtoare, eti chiar mai sus dect
pari, eti chiar mai sus dect am crezut, mai sus dect mi-a fi dorit vreodat.
Eti perfect, Roy, perfect, perfect!
El zmbi, nesigur. nc nu i se evaporase teama de unghiile ei.
Eve l nfac de mna dreapt, l tr dup ea, aprinznd luminile n
drum i vorbind n acelai timp:
A fi vrut i eu. Dac tu ai fi vrut asta. Nici eu nu-mi doresc toat
tvleala i mbririle alea. Transpiraia m dezgust, s fiu scldat n
transpiraia altcuiva, toat lipicioas, ud de transpiraia altuia, n-o pot
ndura, mi provoac grea.
Lichidele, zise el scrbit, cum reuete cineva s considere sexy
lichidele altei persoane?
Excitat din ce n ce mai tare, mpingndu-l ntr-un coridor, Eve
continu:
Lichidele, nu-i aa c te fac s-i doreti moartea, doar moartea, toate
fluidele acelea amestecate, atta umezeal! Toi vor s-mi ling i s-mi mute
snii, toat saliva aceea este ngrozitoare. i i mping limba n gura mea.
Scuipat! Zise el strmbndu-se. Ce-i att de erotic n a face schimb de
scuipat, pentru numele lui Dumnezeu?
Ajunser n pragul dormitorului. El se opri la marginea paradisului pe
care aveau s-l construiasc mpreun.
Dac o s te srut vreodat, i promise el, o s fie un srut uscat ca
hrtia, uscat ca nisipul.
Eve tremura, excitat.
Fr limb, se jur el. Nici mcar buzele s nu fie umede.
i niciodat pe gur.
Deoarece, chiar i ntr-un srut uscat.
Am schimba.
Respiraiile.
i exist umezeal n ele.
Vaporii de ap din plmni.
Cu inima palpitndu-i de ncntare, Roy tiu c femeia aceasta splendid
era ntr-adevr mult mai asemntoare lui dect sperase cnd o vzuse prima
dat, la coborrea din lift. Glasurile li se contopeau n armonie, inimile lor
bteau la unison, sufletele murmurau acelai cntec.
Nici un brbat nu a mai clcat vreodat n acest dormitor, spuse ea,
conducndu-l peste pragul uii. Numai tu. Numai tu.

Pe perete, de o parte i de alta a patului i deasupra lui, se gseau


oglinzi. n rest, zidurile i tavanul erau tapetate cu satin de un albastrunocturn, n aceeai nuan cu covorul. ntr-un col se afla un singur scaun
mbrcat n mtase argintie. Cele dou ferestre fuseser acoperite cu jaluzele
din nichel strlucitor. Patul lucios i modern, rotund la un capt, cu un raft
pentru cri i o veioz boltit la cellalt, mrginit de noptiere nalte, era vopsit
n straturi groase cu un lac foarte lucios n acelai albastru-nocturn, pe care
sclipeau mici puncte argintii ca nite stele. Deasupra tbliei de la cptiul
patului se afla o alt oglind. n loc de cuvertur, el remarc o blan de vulpe
argintie. Numai o blan fals, l liniti ea cnd i manifest grija pentru
drepturile animalelor lipsite de aprare. Era cel mai luxos i mai strlucitor loc
pe care l vzuse vreodat.
Aici gsise vraja dup care tnjea.
Sistemul de iluminat computerizat se activa la comand vocal. i oferea
ase moduri distincte prin combinaiile complexe de pete punctiforme din
halogen, strategic plasate (cu o varietate de lentile colorate), ramele din neoane
n trei nuane ale oglinzilor (puteau funciona una, dou sau toate trei n
acelai timp) i aplicaiile pline de imaginaie ale fibrelor optice. Mai mult, totul
putea fi modificat cu ajutorul unui reostat care rspundea comenzilor sus i
jos.
Cnd Eve atinse un buton de pe tblia de la cptiul patului, uile
mobile ale noptierelor nalte se ridicar, disprnd din raza vizual. Dezvluir
nite rafturi burduite cu sticlue de loiuni pentru corp i uleiuri parfumate,
zece sau dousprezece falusuri din cauciuc de diferite culori i mrimi, plus o
colecie de ustensile erotice cu un design de o complexitate fermectoare.
Eve porni un CD player cu o capacitate de a schimba o sut de discuri i
l puse pe automat aleator.
E ncrcat cu de toate, de la Rod Stewart la Metallica, Elton John,
Garth Brooks, Beatles, Bee Gees, Bruce Springsteen, Bob Seger, Screamin' Jay
Hawkins, James Brown i Famous Flames, plus Variaiunile Goldberg ale lui
Bach. Pe undeva e mai excitant cnd asculi attea feluri de muzic i nu tii ce
melodie o s urmeze.
Dup ce i scoase pardesiul, dar nu i sacoul, Roy Miro mut scaunul
din col. l aez lng pat, aproape de captul dinspre picioare, pentru a vedea
ct mai bine i totodat pentru a evita s se reflecte n vreo oglind, stricnd
astfel multitudinea de imagini ale perfeciunii ei.
Se aez pe scaun i zmbi.
Ea rmase n picioare lng pat, n timp ce Elton John cnta despre
minile vindectoare.
Este ca ntr-un vis. S fiu aici, s fac numai ce mi place, cu cineva
care tie s m aprecieze.
Te apreciez, zu c da.
Care m ador.
Te ador.
Care mi cedeaz.
Sunt al tu.

Fr a strica frumuseea.
Fr lichide. Fr nici o obligaie.
Dintr-o dat, sunt la fel de timid ca o virgin.
A putea s te privesc ore ntregi, complet mbrcat.
Femeia i smulse bluza cu atta violen, nct nasturii srir ct-colo,
iar estura plesni. Rmase goal n faa lui, i cele mai multe dintre prile
ascunse pn atunci se dovedir a fi perfecte.
nbuindu-i un ipt de plcere, ea spuse, triumftoare:
Vezi de ce nu vreau s fac dragoste ca oamenii obinuii? Atunci cnd
m am pe mine, ce nevoie a mai avea de altcineva?
Apoi se rsuci i proced la fel cum ar fi fcut dac el nu s-ar fi aflat
acolo. n mod vdit, i obinea o satisfacie intens din faptul c-l domina, fr
a fi nevoit nici mcar s-l ating.
Se opri n faa oglinzii, examinndu-se din toate unghiurile, mnginduse tandru, i extazul care o cuprinse privindu-se l excit att de tare pe Roy,
nct i tie rsuflarea.
n cele din urm se ndrept spre pat i, n timp ce Bruce Springsteen
cnta despre whisky i maini, arunc pe jos vulpea argintie. Rmase
dezamgit, cci i dorise s-o vad zvrcolindu-se pe blana cea lucioas,
natural sau fals, oricum ar fi fost. Dar ea mpturi cearaful de deasupra i
pe cel de dedesubt, dezvelind o saltea din cauciuc negru, care l intrig teribil.
De pe un raft al unei noptiere, ea lu o sticlu cu ulei chihlimbariu, i
deurub capacul i turn civa stropi n centrul patului. O mireasm subtil
i ademenitoare, la fel de slab i de proaspt ca o adiere de primvar, se
ridic spre Roy: nu cu iz de flori, ci de condimente scorioar, ghimbir i
multe alte ingrediente exotice.
n vreme ce James Brown cnta despre dorine de nestpnit, Eve se
rostogoli n pat, frmntndu-se i desfcndu-i picioarele peste pata de ulei.
Se frec nebunete cu minile, ncepnd sa se ung cu esena chihlimbarie pe
pielea fr cusur. Timp de cincisprezece minute, palmele i se micar expert
peste fiecare centimetru al corpului, ntrziind asupra fiecrei rotunjimi docile,
asupra fiecrui cotlon enigmatic, nvluit de umbre. De cele mai multe ori,
prile pe care Eve le atingea erau perfecte. Dar cnd se oprea la vreo zon ce
se situa sub nivelul standardelor lui Roy, care i se prea dezgusttoare, se
concentra doar asupra minilor femeii, cel puin ele desvrite, mcar de la
radius i cubitus n jos.
Imaginea Evei deasupra cauciucului lucios i negru, cu al ei trup auriu
sclipind datorit fluidului ndeajuns de pur, de origine nepmntean, l nl
pe Roy ntr-un plan spiritual pe care nu-l mai atinsese pn atunci, nici mcar
folosind tehnicile orientale de meditaie sau mescalin, nici atunci cnd un
mediu i adusese cndva fora sufletului mamei sale ntr-o edin de spiritism
din Pacific Heights, nici atunci cnd o specialist de douzeci de ani, cu
nfiare inocent, mbrcat n costum de cerceta, i administrase peyote,
cristale vibratoare, aplicndu-i terapia colonului. i, judecnd dup ritmul lent
pe care ea l impusese, se atepta ca Eve s petreac ore ntregi n explorarea
magnificului su sine.

n consecin, pentru prima dat n viaa lui, Roy i scoase pager-ul din
buzunar i, deoarece nu exista posibilitatea opririi beep-ului, ddu la o parte
capacul din plastic i extrase bateriile.
Pentru o noapte, va trebui ca ara s se descurce i singur, iar
umanitatea suferind s supravieuiasc fr campionul ei.
Durerea l trezi pe Spencer dintr-un vis alb-negru, care i nfiase
arhitectur suprarealist i biologie mutant, chiar mai tulburtoare datorit
lipsei culorilor. ntregul lui trup era o mas de dureri cronice, surde, care
palpitau fr ncetare, iar un junghi brutal n cretetul capului i curm somnul
acela bizar.
nc mai era noapte. Sau o alt noapte. Nu tia sigur.
Zcea ntins pe spate, pe o saltea gonflabil, sub o ptur. O pern
aezat pe ceva anume i nla capul i umerii.
Sunetul slab, uiertor, i strlucirea nepmntean caracteristic
lanternei Coleman l ajutar s descopere sursa de lumin aflat undeva n
spatele lui.
Raza jucu dezvluia n dreapta i n stnga stnci lustruite de
vnturi. Drept n faa ochilor lui, se ivea o felie din ceea ce el presupuse c ar fi
Mojave, ntr-o bezn ngheat, pe care lumina lanternei nu reuea s o
topeasc. Deasupra capului, se ntindea ntre dou pietre la alta o pnz groas
de camuflaj.
Alt durere ascuit i sgeta easta.
Stai cuminte, spuse ea.
i ddu seama c perna se rezema pe picioarele ei ncruciate i c el
sttea cu capul n poala femeii.
Ce faci?
Fu surprins de tremurul propriei sale voci.
i cos rana.
Nu poi face asta!
O ine nchis i nu mai sngereaz.
Nu sunt o plapum.
Ce vrei s spui?
Nu eti doctor.
Chiar aa?
Eti?
Nu. Stai cuminte.
M doare.
Normal.
O s se infecteze, se ngrijor el.
Am brbierit mai nti zona i apoi am dezinfectat-o.
M-ai ras n cap!
Numai o mic poriune din jurul plgii.
Ai cea mai vag idee despre ceea ce faci?
Referitor la brbierit sau la medicin?
La amndou.
Doar cteva cunotine de baz.

Au, la dracu'!
Dac intenionezi s te compori ca un bebelu, o s-i aplic puin
anestezic local.
Ai aa ceva? De ce nu l-ai folosit pn acum?
Deja erai incontient.
El i nchise ochii i se plimb ntr-un loc alb-negru, cldit din oase, pe
sub o bolt de cranii, apoi i-i deschise i zise:
Pi, acum nu mai sunt.
Nu mai eti ce?
Incontient.
Tocmai ai fost. Au trecut vreo cteva minute de cnd am schimbat
ultimele cuvinte. Aproape am terminat. nc o mpunstur i gata.
De ce ne-am oprit?
Nu cltoreai n condiii bune.
Ba da.
Aveai nevoie de tratament. Acum te vei odihni. n afar de asta, norii
se mprtie repede.
Trebuie s plecm. Cine se scoal de diminea, ajunge la roii.
La roii? Interesant.
El se ncrunt:
Am zis roie? De ce ncerci s m zpceti?
Pentru c e att de uor. Gata ultima sutur.
Spencer nchise ochii. n lumea sobr alb-negru, acali cu fee umane
pndeau ruinele din piatr acoperite cu vi-de-vie ale unei mree catedrale.
Putea auzi plnsetele copiilor n camerele ascunse sub drmturi.
Cnd deschise ochii, nelese c sttea tot ntins. Capul, ridicat acum
numai civa centimetri, se rezema pe pern.
Valerie ncremenise pe pmnt, lng el, veghindu-l. Prul brun i cdea
pe o parte a feei; arta i mai drgu n lumina lanternei.
Eti drgu n lumina lanternei, spuse el.
Acum o s m ntrebi dac sunt Vrstor sau Capricorn.
N, m doare-n cot.
Ea rse.
mi place rsul tu, zise el.
Ea zmbi, i rsuci capul i privi, gnditoare, deertul.
ie ce-i place la mine?
mi place cinele tu.
E un cine mare. i altceva?
Uitndu-se din nou la el, spuse:
Ai ochi frumoi.
ntr-adevr?
Ochi cinstii.
Zu? Aveam i pr frumos. Acum nu mai e. Am fost mcelrit.
Brbierit. Doar o mic poriune.
Brbierit i dup aceea mcelrit. Ce faci aici, n largul deertului?
l privi un timp, apoi i rsuci capul, fr a-i rspunde.

N-o ls s-i scape att de uor.


Ce faci aici afar? O s repet ntrebarea pn cnd o s te
nnebuneasc. Ce faci aici afar?
i salvez fundul.
Viclean. Vreau s spun, ce cutai n deert?
Pe tine.
De ce? ntreb el.
Pentru c tu m cutai.
Dar, pentru numele lui Dumnezeu, cum de m-ai gsit?
Printr-o plac de spiritism.
Nu pot s cred nimic din ceea ce-mi spui.
Ai dreptate. Cri de Tarot.
De cine fugim?
Ea ridic din umeri. i ndrept din nou atenia asupra deertului. ntrun sfrit zise:
Bnuiesc c de trecut.
Iar ncerci s m zpceti.
n particular, de un gndac.
Fugim de un gndac?
Aa i spun eu, pentru c l enerveaz.
Privirea i alunec de la Valerie spre foaia de cort ntins la trei metri
deasupra lor.
De ce ai pus copertina asta?
Se confund cu deertul. E o estur care disperseaz cldura, aa c
nu putem fi detectai prea uor dac ne vor cuta de sus, prin infrarou.
De sus?
Ochii din cer.
Dumnezeu?
Nu, gndacul.
Gndacul are ochi n cer?
h, el i oamenii lui.
Spencer czu pe gnduri, i n cele din urm zise:
Nu tiu sigur dac sunt treaz sau dac visez.
Uneori, nici eu.
Pe trmul alb-negru, cerul clocotea de ochi i o bufni alb imens
zbura deasupra capului lui, aruncnd n lumina lunii o umbr de forma unui
nger.
Eve era de-a dreptul nestul i avea o vigoare inepuizabil, de parc
fiecare moment de extaz prelungit ar fi nviorat-o n loc s o moleeasc. Dup
o or, ea prea mai energic dect oricnd, mai frumoas i mai nflcrat.
n faa ochilor adoratori ai lui Roy, trupul splendid arta ca sculptat, ca
modelat de arcuire, contractare, apoi iar arcuire, de zvrcoliri, rsuciri i
ntinderi ritmice, asemenea unei interminabile edine de ridicare a greutilor,
efectuate de un culturist. Dup ani ntregi n care explorase toate modurile de a
se satisface singur, se bucura de o mobilitate pe care Roy o considera ntre cea
a unui gimnast medaliat cu aur la Olimpiad i a unui contorsionist de circ,

combinat cu rezistena unui cine de sanie din Alaska. Nu exista nici o


ndoial c un numr de-al ei n pat constituia un antrenament contiincios
pentru fiecare muchi, de la cporul superb pn la vrfurile drguelor ei
degete de la picioare.
Indiferent de modurile uimitoare n care se contorsiona, indiferent de
intimitile bizare pe care i le permitea cu propriul su trup, niciodat nu
arta penibil sau grotesc, ci inevitabil frumoas, din oricare unghi, chiar i n
cele mai ciudate poziii. ntotdeauna plmdit numai din lapte i miere pe acel
cauciuc negru, piersici i frica, o curb unduitoare i lucioas, cea mai
apetisant creatur care se nscuse vreodat pe pmnt.
Dup o or i jumtate, Roy cptase convingerea c aizeci la sut din
trsturile acestui nger ale feei i ale trupului erau perfecte, chiar i dup
cele mai pretenioase standarde. Restul, de treizeci i cinci la sut, se afla att
de aproape de perfeciune, nct i frnsese inima; numai cinci la sut nu
merita atenia.
Nimic din ea nici cea mai nensemnat linie, concavitate sau
convexitate nu era urt.
Roy se gndi c ar trebui totui ca Eve s se opreasc, altfel n mod sigur
ar fi leinat. Dar dup dou ore, prea s aib i mai mult apetit i for dect
la nceput. Senzualitatea ei era att de puternic, nct fiecare pies muzical
se transforma n dansul su, pn cnd toate, chiar i cele de Bach, ajungeau
s par compuse special pentru filme pornografice. Din cnd n cnd, ea striga
numrul unui nou aranjament de lumini sau comanda reostatului sus ori
jos, noua selecie valorificnd i mai mult poziia pe care o adopta.
O excita s se priveasc n oglinzi. i s se urmreasc pe ea cum se
privea n oglinzi. i s se priveasc apoi cum se urmrea cnd se privea n
oglinzi. Sorbea din ochi infinitatea de imagini reflectate peste tot ntre oglinzile
situate pe pereii opui, pn cnd i nchipuia c Universul se umpluse de
copii ale ei. Oglinzile preau fermecate, cci, prin fiecare imagine, transmiteau
napoi toat energia crnii sale, o suprancrcau cu electricitate, pn cnd o
preschimbau ntr-un motor blond al erotismului.
Dup trei ore, bateriile ctorva jucrii preferate cedar i minile experte
reintrar n aciune. De fapt, preau nite entiti separate de trup, fiecare
prinznd via n felul su. Lcomia lor frenetic nu le ngduia s se opreasc
prea mult asupra unei singure comori; alunecau ncontinuu de-a lungul
coapselor, sus i apoi iar jos, pe pielea uleioas, masnd, apsnd,
dezmierdnd i lovind, obinnd plcere dup plcere. Semnau cu o pereche
de meseni nfometai n faa unor bucate copioase, oferite n cinstea unui
iminent Armageddon, crora le mai rmneau doar cteva secunde preioase
pentru a se ghiftui nainte ca totul s fie distrus de ctre un soare transformat
n nov.
Dar bineneles c soarele nu deveni nov i pn la urm n mod
gradat minile acelea nentrecute se domolir, se domolir i ntr-un final se
oprir, stule. La fel ca i stpna lor.

Mult timp dup ce totul se terminase, Roy nu reui s se mite de pe


scaun. Nici mcar nu se putu rezema de speteaz. Era nepenit, paralizat,
fiecare extremitate palpitndu-i ntr-un mod ciudat.
Apoi Eve se ridic din pat i pi n baia adiacent. Cnd se ntoarse,
aducnd i dou prosoape din plu unul umed i altul uscat nu mai sclipea
datorit uleiului. Cu prosopul cel umed terse urmele rmase pe salteaua din
cauciuc i apoi o zvnt cu cel uscat. Puse la loc cearaful.
Roy o urm n pat. Eve sttea pe spate, cu capul pe pern. El se ntinse
alturi, tot pe spate, cu capul pe alt pern. Ea rmsese complet goal, iar el
complet mbrcat dei i lrgise puin nodul de la cravat.
Niciunul nu fcu greeala de a comenta ceea ce se ntmplase. Cuvintele
nu ar fi reuit s descrie fidel experiena i ar fi putut preschimba acea odisee
aproape religioas n ceva strident. Oricum, Roy tia c pentru Eve fusese
minunat; n ceea ce-l privea pe el, admirase n cteva ore mai mult perfeciune
uman n aciune dect n toat viaa lui de pn atunci.
Apoi, n timp ce se priveau prin intermediul oglinzii din tavan, Roy ncepu
s vorbeasc i noaptea intr ntr-o nou faz a comuniunii, la fel de intim, de
intens i de plin de experiene ca i cea abia ncheiat. El i povesti despre
fora compasiunii, redefinind conceptul. i spuse c ntotdeauna umanitatea
tnjise dup perfeciune. Oamenii nduraser chinuri insuportabile,
acceptaser privaiuni ngrozitoare, ngduiser violen slbatic, triser ntro teroare constant i abject numai dac fuseser siguri c suferinele lor
reprezentau preul care trebuia s fie pltit pentru a obine Utopia, Paradisul
pe Pmnt. O persoan motivat de compasiune ns mereu contient de
dorina maselor de a suferi ar fi putut schimba lumea. Cu toate c el, Roy
Miro, cel cu ochii veseli i albatri, cu zmbetul de Mo Crciun, nu se
considera un charismatic, nu putea spera c ar ajunge liderul liderilor care
avea s conduc urmtoarea cruciad a perfeciunii, i dorea totui s fie unul
dintre fericiii care se vor afla sub comanda acelei persoane, ca s o serveasc
plin de abnegaie.
mi aprind lumnrile mele, zise el. Una dup alta.
Roy vorbi ore ntregi, iar Eve i puse numeroase ntrebri i fcu multe
comentarii competente. l emoiona s vad cum ideile lui o excit la fel cum l
excitaser pe el jucriile cu baterii i minile ei experte.
Rmase impresionat n special atunci cnd i explic faptul c o
societate luminat avea s extind munca doctorului Kevorkian, asistnd plin
de compasiune nu numai la autodistrugerea sinucigailor, ci i la a celor foarte
deprimai, oferind un sfrit linitit nu numai bolnavilor incurabili, ci i celor
cronici, infirmilor, schilozilor i handicapailor.
n vreme ce Roy i expunea ideile sale despre un program de sinucideri
asistate pentru copii o soluie pentru problema bebeluilor nscui chiar i
numai cu defecte minore, dar care le-ar fi putut afecta viaa Eve scoase cteva
sunete ntretiate asemntoare celor din vltoarea pasiunii. i aps palmele
peste piept, dei de aceast dat doar pentru a-i potoli btile puternice ale
inimii.

n timp ce Eve i cuprindea snii cu minile, Roy nu fu capabil s-i ia


ochii de pe imaginea femeii, care plana deasupra lui. Pentru o clip crezu c o
s plng la vederea feei i a formelor aizeci la sut perfecte.
Puin nainte de rsritul soarelui, orgasmele intelectuale i purtar n
vrtejul somnului, aa cum cele fizice nu avuseser fora s o fac. Roy se simi
att de mulumit, nct nici mcar nu vis.
Cteva ore mai trziu, Eve l trezi. Ea se splase i se mbrcase deja.
Niciodat nu ai fost mai strlucitoare dect acum, i zise el.
Mi-ai schimbat viaa.
i tu pe a mea.
Cu toate c ntrziase la slujba din buncrul de beton, ea l conduse
pn la Hotelul Strip, unde Prock, oferul cel taciturn din seara trecut, i
lsase bagajele. Era smbt, dar Eve lucra apte zile pe sptmn. Roy i
admira devotamentul.
Dimineaa pustie strlucea sub soare. Cerul avea o culoare albastr,
rece.
La hotel, sub copertina de la intrare, nainte ca Roy s coboare din
main, i promiser s se revad curnd, s mai treac nc o dat prin
plcerile nopii care abia se sfrise.
El rmase n faa intrrii, urmrind-o cum se ndeprteaz. Dup ce
dispru din vedere, Roy pi nuntru. Trecu pe lng recepie, travers
cazinoul necrutor i sui cu liftul pn la etajul treizeci i ase, ultimul din
hotel.
Nu-i amintea s fi pus un picior n faa celuilalt de cnd coborse din
maina ei. I se prea c plutise pn la lift.
Nu i-ar fi nchipuit vreodat c urmrirea acelei ticloase fugare i a
brbatului cu cicatrice avea s-l conduc n faa perfeciunii feminine. Destinul
era un lucru curios.
Cnd uile se deschiser la etajul treizeci i ase, Roy pi ntr-un coridor
lung, pe o mochet Fields, fcut la comand, care se ntindea de la un perete
la altul. Destul de larg pentru a putea fi considerat o galerie i nu un hol, locul
fusese decorat cu mobil franuzeasc veche, de la nceputul secolului al IX-lea,
i cu tablouri destul de valoroase din aceeai perioad.
Acesta era unul dintre cele trei etaje concepute iniial s adposteasc
apartamente luxoase, gratuite pentru curajoii care aveau de gnd s mizeze
averi uriae la jocurile de noroc din sala de la parter. Etajele treizeci i cinci i
treizeci i patru nc serveau acestui scop. ns, de cnd Agenia cumprase
hotelul pentru a-i ctiga i a-i spla banii, apartamentele de la ultimul etaj
fuseser rezervate pentru angajaii din afara oraului aflai la un anumit nivel
n conducere.
Etajul treizeci i ase avea portar propriu, care se afla ntr-un birou
confortabil vizavi de lift. Roy lu cheia apartamentului su de la ofierul de
serviciu, Henry, care nu-i ridic nici mcar o sprncean la vederea
costumului ifonat al oaspetelui.
Cu cheia n mn, pe drumul spre camer, fluiernd uor, Roy atepta
cu nerbdare s fac un du fierbinte, s se brbiereasc i s-i comande un

mic dejun copios de la room-service. Dar cnd deschise ua frumos mpodobit


i intr n apartament, gsi nuntru doi ageni. Se aflau ntr-o stare de
consternare total, dar respectuoas, iar Roy i aminti abia n clipa n care i
vzu c i pusese pager-ul ntr-un buzunar al sacoului, iar bateriile n altul.
V-am cutat peste tot, de la 4 dimineaa, spuse unul dintre vizitatori.
Am localizat Explorer-ul lui Grant, continu al doilea.
Abandonat, zise primul. Am trimis pe teren o echip s-l caute.
Dei probabil c e deja mort.
Sau l-a salvat cineva.
Fiindc se pare c a ajuns cineva acolo naintea noastr.
Oricum, mai sunt i alte urme de roi.
Aa c n-avem prea mult timp, trebuie s o lum din loc.
n faa ochilor minii, Roy i-o imagin pe Eve Jammer: aurie, sclipitoare
i mldioas, zvrcolindu-se pe cauciucul negru, n cea mai mare parte
perfect. Asta avea s-i susin moralul ridicat pe parcursul zilei, indiferent ct
de rea se va dovedi.
Spencer se trezi n umbra purpurie de sub pnza de camuflaj, dar soarele
sclda deertul din jur ntr-o lumin dur i alb.
Strlucirea i izbi ochii, forndu-l s i-i mijeasc; ns aceast durere
nu era nimic pe lng cea care i spinteca easta, de la o tmpl la cealalt,
ntr-o diagonal subire. n spatele pupilelor, se roteau sclipiri roietice,
strpungndu-l ca nite roi dinate cu zimii din lame de ras.
Se simea nfierbntat. Frigea. Dei bnuia c ziua nu era prea
clduroas.
Sete. Limba umflat. Se lipise de cerul gurii. Gtul zgriat, aspru.
nc mai zcea pe salteaua gonflabil, cu capul pe perna prpdit,
nvelit cu o ptur n ciuda cldurii insuportabile dar nu mai era singur.
Femeia se ghemuise lng el, n dreapta, apsndu-l uor pe old, pe coaps.
Reuise cumva s-i strecoare braul n jurul ei fr a ntmpina vreo rezisten
Mergi mai departe, Spence, btrne!
i acum se desfta, mngind-o nnebunit: att de fierbinte, de neted,
att de zvelt i de proas.
Neobinuit de proas pentru o femeie.
ntoarse capul i l vzu pe Rocky.
Bun, amice.
l durea cnd vorbea. Fiecare cuvnt prea o lam ascuit care i ieea
din gtlej. Rsuna ntr-un ecou puternic de-a curmeziul craniului, ca i cum
ar fi fost amplificat de un dispozitiv aflat n adncul sinusurilor.
Cinele i linse lui Spencer urechea dreapt.
optind, pentru a-i crua gtul, el spuse:
Mda, i eu te iubesc.
Deranjez cumva? ntreb Valerie, ngenunchind n partea stng.
Doar un cine i un biat care se bucur c sunt mpreun.
Cum te simi?
Jalnic.
Eti alergic la vreun medicament?

Ursc gustul de Pepto-Bismol.


Eti alergic la vreun antibiotic?
Totul se nvrtete.
Eti alergic la vreun antibiotic?
Cpunile mi produc urticarie.
Delirezi sau eti pur i simplu dificil?
Ambele.
Probabil c lein din nou; nu se trezi dect cnd simi neptura n
braul stng i mirosul alcoolului cu care ea tersese zona de deasupra venei.
Antibiotic?
Cpuni lichefiate.
Cinele nu mai sttea lng Spencer, ci lng femeie, urmrind cu
interes cum extrgea acul din braul stpnului su.
Spencer spuse:
Am vreo infecie?
Poate aprea un efect secundar. Nu vreau s risc.
Eti infirmier?
Nici doctor, nici infirmier.
Cum de tii ce s faci?
mi spune el, murmur Valerie, indicndu-l pe Rocky.
ntotdeauna glumeti. Poate eti actri.
Da, dar specialist n injecii. Crezi c poi nghii puin ap?
Dar nite omlet cu unc?
Apa este suficient. Ultima dat ai scuipat-o.
Dezgusttor.
i-ai cerut scuze.
Sunt un gentleman.
Chiar i cu ajutorul ei, efortul de a se ridica aproape c l aduse la limita
rezistenei. Se nec de vreo dou ori, dar apa era rece i dulce, i se gndi c
stomacul o va accepta.
Dup ce se ntinse din nou, el zise:
Spune-mi adevrul.
Dac l tiu.
Sunt pe moarte?
Nu.
Exist o regul pe aici.
Care?
Niciodat s nu mini un cine.
Ea se uit la Rocky.
Dulul ddu din coad.
Minte-te pe tine. Minte-m pe mine. Dar niciodat s nu mini un
cine.
Pare destul de inteligent legea asta, zise ea.
Deci: sunt pe moarte?
Nu tiu.
E mai bine, bigui Spencer i lein din nou.

Roy Miro se brbieri, se spl pe dini i fcu un du n cincisprezece


minute. Se schimb n nite pantaloni marinreti, un tricou rou din bumbac
i o jachet cafenie din catifea reiat. Nu mai avea timp s-i ia mult doritul
mic dejun. Portarul Henry i ddu dou prjituri cu ciocolat i alune ntr-o
pung de hrtie alb i dou doze din cea mai fin cafea columbian ntr-un
termos.
n mijlocul parcrii, un elicopter Bell JetRanger l atepta pe Roy. La fel
ca i n avionul care l adusese din L. A., era unicul pasager din
compartimentul tapiat cu plu.
Pe parcursul zborului de cercetare deasupra deertului Mojave, Roy
manc prjiturile i bu cafeaua n timp ce se folosi de computerul din serviet
pentru a se conecta la Mama. Studie atent rezultatele investigaiilor din
noaptea anterioar.
Nu se petrecuser prea multe. n sudul Californiei, John Kleck nu
descoperise nici un fir care ar fi putut s-i conduc spre locul unde se dusese
femeia dup ce i abandonase maina la aeroportul din districtul Orange. De
asemenea, nu reuiser s afle numrul de telefon la care sistemul inteligent
programat, ce-i aparinea lui Spencer, faxase fotografiile lui Roy i ale celorlali
din cabana situat n Malibu.
Cea mai important veste, dei nu cine tie ce, sosi din San Francisco.
Agentul care i cutase pe George i Ethel Porth bunicii care sigur l
crescuser pe Spencer Grant dup moartea mamei sale aflase din dosarele
publice c fusese emis un certificat de deces pe numele lui Ethel cu zece ani n
urm. Evident, din acest motiv, soul vnduse casa atunci. George Porth
murise i el, cu trei ani n urm. Acum, c agentul nu mai putea s discute cu
cei doi btrni despre nepot, pornise investigaia pe alte piste.
Prin intermediul Mamei, Roy trimise un mesaj la numrul de E-mail al
agentului din San Francisco, sugerndu-i s verifice n dosarele Comisiei de
Autentificare a Testamentelor dac nepotul fusese cumva motenitorul
vreunuia dintre bunici. Poate c George i Ethel Porth nu l cunoscuser pe
acesta drept Spencer Grant i n testamentele lor i trecuser numele
adevrat, chiar dac, dintr-un motiv inexplicabil, btrnii l ajutaser i l
ncurajaser s-i foloseasc falsa identitate, inclusiv la nregistrarea pe listele
armatei, ar fi putut totui s-i nscrie numele real n testamentele lor.
Nu constituia o pist prea bun, dar merita verificarea.
n timp ce Roy i scoase computerul din priz i l nchise, pilotul
JetRanger-ului l avertiz formal c se gseau la un minut de destinaie. Se
vede n partea dreapt.
Roy se ntinse spre fereastra de lng scaun. Zburau paralel cu o albie
larg, ndreptndu-se ctre grania estic a deertului.
Nisipul sclipea orbitor n soare. i scoase ochelarii cu lentile fumurii din
buzunarul sacoului i i-i puse.
n fa, trei Jeep-uri din dotarea Ageniei se nghesuiau n mijlocul albiei
secate. Opt oameni ateptau lng vehicule, cei mai muli urmrind apropierea
elicopterului.

JetRanger-ul trecu n mare vitez pe deasupra Jeep-urilor i a agenilor,


apoi dintr-o dat pmntul czu precipitat vreo trei sute de metri sub ei, n
timp ce planau peste o prpastie. Roy i simi stomacul n gt, din cauza
schimbrii brute de perspectiv i a unui lucru pe care l vzuse, dar care
prea incredibil.
Mult deasupra fundului vii, pilotul descrise o curb larg i l aduse pe
Roy ntr-o poziie mai bun pentru a observa marginea dintre albie i stnc.
De fapt, folosind drept referin cele dou turnuri de roc din centrul anului
secat, el fcu un arc complet de trei sute aizeci de grade. Roy avu ansa de a
vedea Explorer-ul din fiecare unghi.
i scoase ochelarii de soare. Maina nc se gsea acolo, lfindu-se sub
razele soarelui. i puse din nou ochelarii n timp ce JetRanger-ul coti i ateriza
n mijlocul albiei, lng Jeep-uri.
Dup ce cobor din elicopter, Roy fu ntmpinat de Ted Tavelov, agentul
n a crui raz de aciune intra acea zon. Tavelov era mai scund i cu douzeci
de ani mai n vrst dect Roy, slbnog i ars de soare; avea pielea tbcit i
o nfiare dur-ca-de-taur-ticlos, pentru c petrecuse prea mult timp n
deert. Purta cizme de cowboy, blue jeans, o bluz flauat albastr i un
Stetson. Dei era de-a dreptul rcoare, Tavelov nu mbrcase nici o jachet, ca
i cum stocase n corp att de mult din dogoarea deertului, nct n-ar mai fi
putut s simt niciodat frigul.
n timp ce se ndreptau spre Explorer, motorul elicopterului tcu n
spatele lor. Elicea se mai nvrti puin pn s se opreasc.
Roy zise:
Din cte am auzit, nu e nici urm de cine sau de brbat.
Nu exist dect un obolan mort.
Apa a fost ntr-adevr att de nvalnic, nct s ridice maina la o
asemenea nlime?
Da. Dup-amiaza trecut, la apogeul furtunii.
Atunci poate c l-a i mturat, poate c a czut n cascad.
Nu i dac a rmas nepenit acolo sus.
Pi, poate c o fi ncercat s ajung not pn la mal.
Numai un tmpit s-ar fi putut ncumeta s noate ntr-un asemenea
torent puternic, care avansa cu viteza unui tren expres. Acest brbat este idiot?
Nu.
Vedei urmele de aici? Spuse Tavelov, artnd spre nite dre de roi n
nmolul de pe fundul albiei. Dei slab, vntul care a urmat furtunii a mturat
multe dintre ele. Dar nc se poate vedea c totui cineva a cobort malul sudic
i a intrat sub Explorer, crndu-se apoi pe acoperi pentru a ajunge la el.
Albia s-ar fi putut usca suficient?
Nivelul apei scade rapid dup ce ploaia se oprete. Iar solul sta,
nisipos pn n strfunduri, se zvnt imediat. S ziceM. La 7 sau 8 asear.
Ptrunznd adnc n tunelul mrginit de roc i privind n sus la
Explorer, Roy spuse:
Grant ar fi putut s coboare i s plece nainte ca vehiculul cellalt s
ajung aici.

De fapt o s vedei cteva urme de picioare, altele dect cele ale


primului grup de asisteni idioi, fr nici o speran de a se lecui, care au
nenorocit totul. Judecnd dup ele, s-ar putea spune c o femeie a venit pn
aici i l-a luat. Pe el i pe cine. i bagajul.
Roy se ncrunt:
O femeie?
Unele urme aparin unui brbat. Nici cele mai solide femei nu au nite
tlpi chiar att de mari. Celelalte sunt mici, ar putea s fie ale unui biat de
vreo zece-doisprezece ani, s zicem. Dar m-a mira ca un copil s ajung singur
pn aici. Doar nite brbai foarte scunzi ar mai putea ncpea n pantofi att
de mici. Dar nu prea ntlneti muli dintr-tia. Cel mai probabil, a fost o
femeie.
Dac o femeie venise s-l salveze pe Grant, Roy se ntreb dac nu cumva
o fi fost chiar ea. Din nou czu prad ntrebrilor care l frmntau de trei zile:
cine era Spencer Grant, cum dracu' se nhitase cu fugara, avea s le dea peste
cap toate operaiunile, riscau s fie deconspirai?
Cu o zi n urm, n vreme ce Roy sttuse n buncrul Evei, ascultnd
nregistrarea laser de pe disc, fusese mai curnd buimcit dect luminat de
ceea ce auzise. Judecnd dup ntrebrile i dup cele cteva comentarii pe
care le inserase n monologul Thedei Davidowitz, pruse nerbdtor s afle
absolut tot. Pn atunci, Roy crezuse c Grant i femeia ntreineau o relaie
apropiat; ar trebui s determine natura legturii lor i s descopere cte
informaii importante i mprtise fugara. Dar dac tipul nu o cunoscuse n
prealabil, atunci de ce se dusese la ea acas n seara aceea ploioas i de ce
pornise n cutarea ei?
Roy nu vroia s cread c femeia se ivise, pur i simplu, aici, n deert
asta l-ar fi nucit complet.
Deci ce vrei s spui c a chemat-o prin telefonul celular i a venit
imediat s-l ia?
Tavelov nu lu n seam sarcasmul lui Roy:
Ar fi putut fi un oarece de deert cruia i place s triasc ntr-un loc
fr electricitate, fr telefoane. Mai sunt i dintr-tia. Dei nu tiu pe
niciunul la mai puin de treizeci de kilometri. Sau ar fi putut s fie un cltor
care a ieit de pe osea s se distreze.
Pe furtun?
Furtuna sc oprise. Oricum, lumea e plin de demeni.
i s-a nimerit s dea peste Explorer. n deertul sta imens?
Tavelov ridic din umeri.
Noi am gsit maina. E treaba dumneavoastr s aflai restul.
ntorcndu-se la intrarea n ecluza din piatr, cu privirea aintit pe
partea opus a rului, Roy zise:
Oricine ar fi fost, a intrat n albie de pe malul sudic i apoi s-a
ndreptat tot spre sud. Nu ne-am putea lua dup urme?
Ba da, sunt destul de clare pe aproape o sut de metri, apoi mai
estompate pe nc vreo dou sute. Dup aceea dispar. Au fost terse de vnt.
Pi, haidei s cutm mai departe, s vedem dac reapar.

Am ncercat deja. n timp ce ateptam.


Tavelov accentu cuvntul ateptam.
Roy spuse:
Pager-ul meu blestemat s-a stricat i n-am tiut.
Am cutat n toate direciile, pe jos sau cu elicopterul. Ne-am dus cinci
kilometri mai la sud, cinci la est i tot cam att spre vest.
Ei bine, mormi Roy, extindei cercetarea. Mergei zece kilometri i
vedei dac mai gsii vreo urm.
E pierdere de vreme.
Roy se gndi la Eve, aa cum o admirase cu o noapte nainte, i amintirea
i ddu puterea de a rmne calm, de a zmbi i de a vorbi cu amabilitatea sa
caracteristic:
Probabil c este o pierdere de vreme, OK, dar cred c oricum trebuie s
ne ocupm de asta.
Vntul se nteete din nou.
Posibil.
n mod sigur. O s tearg totul.
Perfeciunea de pe cauciucul negru.
Roy zise:
Atunci, haidei s i-o lum nainte. Aducei mai muli oameni, nc un
elicopter i cutai cincisprezece kilometri n toate direciile.
Spencer nc nu se trezise. Dar nici nu mai dormea. Ezita, mpleticinduse ca un beiv, la grania dintre ele.
Se auzi bolborosind. Nu prea reui s-i descifreze cuvintele, nc ntr-o
stare de alarm febril, convins c trebuia s spun cuiva ceva important dei
ce informaie vital tia i cu cine ar fi fost cazul s o mprteasc rmneau
nite mistere.
Din cnd n cnd deschidea ochii. Imagini nceoate. Clipea, i mijea
pleoapele. Nu putea s-i dea prea bine seama dac era nc ziu sau dac
lumina venea de la lanterna Coleman.
Valerie se afla mereu acolo. Suficient de aproape, nct s o recunoasc i
prin ceaa apstoare. Uneori i tergea faa cu o crp umed, alteori i
schimba compresa rece de pe frunte. Uneori l privea doar, iar el i simea
ngrijorarea, dei nu reuea s-i disting expresia chipului.
O dat, notnd prin ntunericul su interior i privind afar prin
piscinele tulburi care i licreau n orbite, o zri pe Valerie, pe jumtate ntoars
cu spatele la el, ocupndu-se cu ceva bizar. Puin mai departe, sub pnza de
camuflaj, motorul Rover-ului funciona n gol. Auzi nc un sunet familiar: tictic-tic-ul slab, dar inconfundabil al degetelor exersate care zburau pe tastatura
unui computer. Ciudat.
Din cnd n cnd i vorbea. Dar asta numai n momentele n care reuea
s se concentreze i s bolboroseasc grbit ceva, pe jumtate de neneles.
La un moment dat se auzi ntrebnd-o:
Cum de m-ai gsit. Aici, afar. ntre nimic i nicieri?
O insect pe Explorer-ul tu.
Gndacul?

Alt fel de insect.


Pianjen?
Electronic.
O insect pe maina mea?
Da. Eu am pus-o acolo.
Adic. Vrei s spuI. Ca un transmitor? ntreb el poticnit.
Da, exact ca un transmitor.
De ce?
Pentru c m-ai urmrit pn acas.
Cnd?
Mari noapte. N-are sens s negi.
O, da. Noaptea n care ne-am cunoscut.
A fost aproape romantic.
Pentru mine chiar a fost.
Valerie tcu. ntr-un final zise:
Te ascunzi, nu?
Mi-ai plcut din prima clip.
Dup nc o scurt tcere, ea spuse:
Ai venit la Ua Roie, ai vorbit cu mine ca un client simpatic, apoi m-ai
urmrit pn acas.
ntreaga semnificaie a descoperirii l ptrunse gradat, apoi l coplei o
uimire ameitoare.
tiai?
Erai n regul. Dar dac n-a fi n stare s-mi dau seama de o coad,
atunci a fi fost moart de mult.
Insecta. Cum?
Cum am pus-o? Am ieit pe ua din spate n timp ce tu ateptai pe
partea cealalt, n main. Am furat un automobil, l-am parcat n spatele tu,
am rmas acolo pn ai plecat, apoi te-am urmrit.
M-ai urmrit pe mine?
Cine se-aseamn se adun.
M-ai urmrit. n Malibu?
Te-am urmrit n Malibu.
i eu nu te-am vzut.
Pi, nu te ateptai s te urmresc.
Isuse!
Am srit poarta i am ateptat pn cnd ai stins toate luminile din
caban.
Isuse!
Am fixat transmitorul sub portbagajul mainii tale i l-am legat la
baterie.
ntmpltor aveai la tine un transmitor.
O s te surprind cte se ntmpl s am cu mine.
Poate c nu!
n ciuda voinei lui Spencer, Valerie se nceo i se dizolv n umbre.
nc o dat fu copleit de valurile ntunericului dinluntrul su.

Dup un timp, probabil c not din nou la suprafa, deoarece avu


senzaia c-i zrete chipul plpind firav. Se auzi spunnd uimit:
O insect n maina mea.
Trebuia s aflu cine eti i de ce m urmreti. Am tiut c nu eti
unul dintre ei.
El zise cu o voce slab:
Oamenii gndacului.
ntr-adevr.
Puteam s fiu unul dintre ei.
Nu, pentru c mi-ai fi zburat creierii cnd te-ai aflat pentru prima dat
aproape de mine.
Ei nu te plac, aa-i?
Nu prea mult. Atunci m-am ntrebat cine ai putea fi.
Deja tii.
Nu tocmai. Eti un mister, Spencer Grant.
Eu, un mister?! Hohoti el, dar durerea l strfulger, crispndu-l. Cel
puin mi cunoti numele.
Sigur. Dar nu e mai real dect cele pe care le tii tu ca fiind ale mele.
E adevrat.
Da.
E un nume legal. Spencer Grant. i garantez.
Poate. Dar cine ai fost tu nainte de a deveni poliist, nainte de a intra
la UCLA, nainte de a intra n armat?
tii totul despre mine.
Nu chiar. Doar ce ai lsat n fiiere, doar ct de multe ai vrut tu s afle
cineva despre tine. Pentru c m-ai urmrit pn acas, ai nceput s m
obsedezi, i am vrut s te verific.
Ai plecat din bungalou din cauza mea.
Nu tiam cine dracu' eti. Dar bnuiam c m poi gsi, la fel ca ei.
Din nou.
i te-au gsit.
A doua zi.
Aa c urmrindu-te. Te-am salvat.
Poi s vezi i astfel lucrurile.
Fr mine, tu ai fi rmas acolo.
Poate.
Cnd a atacat echipa SWAT.
Probabil.
Pare ca totul s fi fost. Sortit aa.
Dar ce ai cutat tu acolo?
Pi.
n casa mea.
Erai plecat.
i?
Nu mai era a ta.
tiai c nu mai e a mea cnd ai intrat n cas?

nelese c nu are rost s recurg la subterfugii. Clipi furios, nereuind


s-i vad clar chipul.
Isuse, dac mi-ai aranjat maina.
Ce?
Atunci m-ai supravegheat i miercuri sear.
Da. Am vrut s vd ce vrei s faci.
Din Malibu?
Pn la Ua Roie.
Apoi pn la tine acas, n Santa Monica?
Nu am fost nuntru, ca tine.
Dar ai fost martor la atac.
De la distan. Nu schimba subiectul.
Ce subiect? ntreb el, de ast dat ntr-adevr nucit.
Erai pe cale s-mi explici de ce ai ptruns n casa mea miercuri sear,
i aminti ea.
Nu era suprat. Vocea nu i suna dur. S-ar fi simit mai bine dac ar fi
fost furioas pe el.
Nu. Nu ai aprut la serviciu.
Aa c ai ptruns cu fora n bungalou.
N-am forat ua.
Am uitat eu cumva c te-am invitat?
Ua era descuiat.
Toate uile descuiate reprezint o invitaie pentru tine?
Eram. ngrijorat.
Mda, ngrijorat. Haide, spune-mi adevrul. Ce vroiai s iei de la mine
de acas n noaptea aceea?
Vroiam.
Ce vroiai?
Aveam nevoie.
De ce? De ce aveai nevoie din casa mea?
Spencer nu putea fi sigur ce anume l teroriza mai mult: durerea sau
ruinea. n orice caz, i pierdu cunotina.
Bell JetRanger-ul l transport pe Roy Miro din albia secat, situat n
largul deertului, direct pe platforma de aterizare de deasupra Ageniei, n
centrul Las Vegasului. n timp ce echipajele de cercetare pe teren i n aer i
cutau n Mojave pe salvatorii lui Grant, Roy i petrecu dup-amiaza de
smbt n Centrul de Supraveghere prin Satelit, la etajul cinci.
Fr s-i ntrerup lucrul, manc un prnz substanial pe care l
comandase de la bufet, pentru a compensa micul dejun copios la care
renunase diminea. n plus, mai trziu, cnd se va duce acas la Eve
Jammer, va avea nevoie de ct mai mult energie.
Cu o sear n urm, cnd Bobby Dubois l adusese pe Roy n aceast
camer, totul fusese linitit, se operase cu foarte puini oameni. Acum, la
fiecare computer sau pies de echipament lucra cineva, iar larga ncpere
rsuna de murmurul conversaiilor purtate cu voce joas.

Cel mai probabil, vehiculul pe care l cutau cltorise pe o distan


considerabil n timpul nopii, n ciuda reliefului accidentat. Grant i femeia ar
fi putut ajunge suficient de departe, nct s intre pe autostrad dincolo de
echipajele de supraveghere pe care Agenia le postase la fiecare ieire din stat,
iar n acest caz le scpaser din nou printre degete.
Pe de alt parte, poate c nu reuiser s se ndeprteze att de mult. Sar fi putut nepeni pe undeva. Sau s fi suferit vreo defeciune tehnic.
Probabil c Grant fusese rnit n Explorer. Judecnd dup spusele lui
Ted Tavelov, pete de snge murdriser scaunul oferului i nu preau s
provin de la obolanul mort. Dac Grant se afla ntr-o stare proast, atunci le
fusese imposibil s ajung prea departe.
Roy se hotrse s fie optimist. Lumea era aa cum i-o construiai tu
sau cum ncercai s i-o construieti. i dedicase ntreaga lui via acestei
filosofii.
Dintre sateliii de pe orbitele geosincrone care i menineau continuu
deasupra vestului i sud-vestului Statelor Unite, trei reueau s supravegheze
cu mare atenie, conform dorinei lui Roy, Nevada i statele vecine. Unul dintre
aceste puncte spaiale de observaie se afla sub controlul Ageniei de Lupt
Antidrog. Altul era proprietatea Ageniei de Protecie a Mediului. Al treilea, un
obiectiv militar la care aveau n mod oficial acces armata, marina, forele
aeriene i paza de coast, se gsea de fapt sub strictul control politic al biroului
efului Statului-Major.
Fr rival. Agenia de Protecie a Mediului.
Agenia de Lupt Antidrog, n ciuda calificrii agenilor si, fusese
deturnat de la scopurile iniiale ca urmare a infiltrrii unor politicieni veroi.
Iar serviciile militare, mai ales n anii ce au urmat Rzboiului Rece, i
pierduser obiectivul imediat i mare parte din fonduri, nct deveniser
muribunde.
Dar Agenia de Protecie a Mediului i ndeplinea misiunea ntr-o
manier fr precedent pentru o agenie guvernamental, pe de o parte fiindc
nu existau infractori bine organizai sau grupuri mnate de interese divergente,
iar pe de alta deoarece muli dintre angajai erau motivai de o dorin
puternic s salveze natura. APM coopera att de bine cu Ministerul de
Justiie, nct un cetean care contamina, chiar i din neglijen, vreo bltoac
risca s-i petreac mai mult timp n pucrie dect un filfizon drogat care ar fi
omort un funcionar, o femeie gravid, dou clugrie i un pisoi n vreme ce
fura patruzeci de dolari i o ciocolat Mars.
n consecin, deoarece succesul atrgea dup sine i creterea
bugetului, plus uurarea accesului la fondurile adiionale extrabugetare, APM
deinea cea mai perfecionat aparatur, de la birotic pn la supravegherea
prin satelit. Dac una dintre ageniile federale ar fi reuit s obin vreun
control asupra armelor nucleare, atunci APM ar fi fost cea mai indicat, dar i
cea mai puin tentat s-l foloseasc poate cu excepia cazului n care s-ar fi
iscat o disput cu Ministerul Industriei pentru vreo bucat de gazon.
Aadar, pentru a-i descoperi pe fugari, Agenia se folosea de satelitul APM
Earthguard 3 care se afla pe o orbit geosincron deasupra statelor vestice

din S. U. A. Pentru a-l sechestra complet i fr drept de apel, Mama penetrase


computerele APM i introdusese date false, conform crora sistemele lui
Earthguard 3 czuser toate deodat. Cercettorii tiinifici din APM, care se
ocupau de supravegherea prin satelit, iniiaser imediat o Campanie pentru
diagnosticarea defeciunilor lui Earthguard 3 prin testri telemecanice. ns
Mama le intercepta n secret toate comenzile trimise spre acea aglomerare de
aparatur electronic sofisticat, de optzeci de milioane de dolari, i urma s o
fac n continuare pn cnd Agenia nu va mai avea nevoie de Earthguard 3,
n acel moment permind din nou accesul APM.
Din spaiu, Agenia reuea acum s inspecteze o zon multistatal,
folosindu-se i de facilitile mririi imaginii. Se putea efectua o cutare metru
cu metru la sol, dac se bnuia existena unui vehicul sau a unei persoane
suspecte.
Earthguard 3 mai furniza i dou metode ultramoderne de supraveghere
nocturn. Prin infrarou reuea s deosebeasc un vehicul de celelalte surse de
energie termic datorit mobilitii intei i a caracteristicilor cldurii degajate.
Sistemul mai folosea i o variant a tehnologiei Star Tron, care multiplica
lumina natural de optsprezece mii de ori, astfel privelitea nocturn devenind
aproape la fel de vizibil ca ntr-o zi nnorat ns monocromatic i sub o
lumin nepmntean, verzulie.
Toate imaginile se prelucrau automat printr-un program evoluat care le
codifica i le transmitea. Iar la Centrul de Control din Las Vegas, un program
tot automat, dar mult mai sofisticat, rulat pe ultima generaie de
supercomputere Cray, clarifica imaginea video de nalt rezoluie nainte s o
proiecteze pe ecranul de pe perete. Dac era necesar o limpezire suplimentar,
se putea recurge la procedee i mai evoluate.
Eficiena supravegherii prin satelit fie n infrarou, luminare nocturn
sau fotografiere obinuit prin telescop varia n funcie de teritoriul cercetat.
n general, cu ct zona era mai populat, cu att se ngreuna cutarea din
spaiu a unui obiect att de mic precum un singur individ sau vehicul, pentru
c existau prea muli subieci n micare i prea multe surse de cldur pentru
a fi sortate i analizate cu acuratee ori n timp util. Oraele se puteau observa
mai bine dect marile metropole, satele mai clar dect oraele i autostrzile se
monitorizau mai lesne dect strzile urbane.
Dac Spencer Grant i femeia nu se grbiser prea tare, aa cum spera
Roy, atunci nc se mai aflau n teritoriul ideal pentru a fi reperai i urmrii
de Earthguard 3. n deertul arid i nepopulat.
De smbt dup-amiaz pn spre sear, avur o activitate febril: pe
msur ce identificau vehiculele suspecte, le studiau i le eliminau ori le
menineau sub observaie pn cnd reueau s determine dac ocupanii lor
corespundeau descrierii primite: o femeie, un brbat i un cine.
Dup ce ore ntregi privise imensul ecran de pe perete, Roy se simea
impresionat de imaginea perfect a prii lor de lume vzute de pe orbit. Toate
culorile i preau calde, toate formele armonioase.
Iluzia perfeciunii devenea i mai convingtoare cnd Earthguard
supraveghea un teritoriu mai vast, folosind un factor de mrire mai redus. Cea

mai convingtoare era privelitea n infrarou. Cu ct se detectau mai puine


semne ale civilizaiei umane, cu att planeta prea s se apropie mai mult de
perfeciune.
Poate c toi acei extremiti care susineau c ar trebui neaprat ca
populaia Pmntului s scad cu nouzeci la sut, din considerente ecologice,
tiau ei ceva. Ce fel de via s-ar putea duce ntr-o lume pe care civilizaia o
despuiase total?
Dac un asemenea program de reducere a numrului populaiei ar fi
intrat vreodat n vigoare, el s-ar fi simit profund mulumit s ajute la
nfptuirea lui, dei munca ar fi fost istovitoare i de multe ori lipsit de
satisfacii.
Soarele apusese i echipele de cercetare la sol i n aer tot nu gsiser
vreo urm a fugarilor. La cderea ntunericului, vntoarea se amn pn n
zori. Nici Earthguard 3, cu toi ochii i toate sistemele sale sofisticate de
supraveghere, nu avu mai mult succes dect oamenii din elicoptere sau din
largul deertului, dei cel puin el putea s-i continue munca i n timpul
nopii.
Roy mai rmase n Centrul de Supraveghere prin Satelit pn pe la ora
20, cnd plec mpreun cu Eve Jammer la restaurantul armenesc. Mncnd o
gustoas salat de cruditi i un delicios miel la grtar, discutar despre
conceptul reducerii masive i rapide a populaiei. i imaginar diverse moduri
n care s-ar fi putut realiza, fr efecte secundare precum radioactivitatea sau
luptele de strad. Concepur cteva metode cinstite de determinare a
procentului de zece la sut din populaie care urma s supravieuiasc pentru
a cldi un destin al umanitii mai puin haotic i mult mai bine gndit.
Schiar simboluri posibile pentru Micarea de Reducere a Populaiei,
compuser slogane inspirate i vorbir despre cum ar trebui s arate
uniformele.
Prsir restaurantul pentru a se ndrepta, teribil de excitai, spre
locuina Evei. Ar fi ucis orice poliist ndeajuns de prost, nct s-i opreasc
pentru faptul c goneau cu o sut de kilometri la or pe lng spitale i prin
zone rezideniale.
Pereii murdari i umbrii aveau chipuri. Chipuri bizare, cioplite. Expresii
torturate, aproape de nedesluit. Guri deschise ipnd dup ajutor, neprimind
niciodat rspuns. Mini. Mini ntinse. Implornd tcut. Un tablou alb i
fantomatic, cu contururi gri i nroit de rugin pe alocuri, ptat cu galben i
cafeniu. Fa lng fa i trup lng trup, cu membrele uneori suprapuse, dar
ntotdeauna invocnd ndurare, cu aceeai expresie disperat, dar ntotdeauna
cerind, implornd, rugndu-se.
Nimeni nu tie. Nimeni nu tie.
Spencer? M auzi, Spencer?
Ecoul glasului femeii cobor printr-un tunel lung ctre el, n timp ce se
zbtea ntre contien i somn, ntre acceptare i negaie, ntre un infern i
altul.
Uurel, uurel, nu-i fie fric, e OK, visezi.
Nu! Vezi? Vezi? Aici, n catacombe, aici, n catacombe!

Doar un vis.
Ca la coal, n carte, pozele, ca n Roma, martirii, jos n catacombe,
dar mai ru, mult mai ru.
Poi s iei de acolo. Este numai un vis.
i auzi propria-i voce trecnd de la ipt la scncet nenorocit:
Ah, Doamne, Doamne, Dumnezeule!
Poftim, ia-m de mn. Spencer, m auzi? ine-m de mn. Sunt
aici. Sunt lng tine.
Erau att de nfricoai, nfricoai, singuri i nfricoai. Vezi ct de
tare le e fric? Singuri, nimeni nu-i ascult, nimeni, nimeni nu tie, att de
fric le e. Oh, Isuse, Isuse, ajut-m, Isuse!
Hai, ine-m de mn, aa, e bine, ine-m strns. Sunt aici lng
tine, Spencer. Nu mai eti singur, Spencer.
Se ag de mna ei cald i Valerie reui s l duc departe de feele
acelea albe i oarbe, de ipetele mute.
Sub vraja atingerii, Spencer deveni mai uor dect aerul, se ridic din
abis, prin ntuneric, spre o u roie. Nu cea cu amprentele nsngerate pe
fundalul alb, pe alocuri nglbenit de vreme. Ua aceasta era n totalitate roie,
uscat, acoperit cu un strat de praf. Se deschise n mijlocul unei lumini de
culoarea safirului, cu msue i scaune negre, curate, din oel bine lustruit, i
cu oglinzi pe perei. Cu ringul pentru orchestr pustiu. O mn de oameni
bnd la mese, tcui. n blue jeans i cu o jachet din piele de cprioar, n loc
de fusta despicat i puloverul negru, ea se aezase la bar, fiindc afacerea
mergea prost. El sttea ntins pe o saltea gonflabil, transpirnd i totui
ptruns de frig, iar ea se cocoase pe un scaun, aflndu-se cu toate acestea la
nivelul ochilor lui; se ineau de mn, i discutau degajat, de parc s-ar fi
cunoscut de o venicie, pe fundalul bzitului lanternei Coleman.
tia c delireaz. Nu-i psa. Ea era att de frumoas.
De ce ai intrat la mine n cas miercuri sear?
Nu i-am zis?
Nu. Ai ocolit mereu rspunsul.
Vroiam s tiu mai multe despre tine.
De ce?
M urti?
Bineneles c nu. Vreau numai s neleg.
M-am dus la tine acas, i grenade de cauciuc au nvlit prin
geamuri.
Ai fi putut s pleci cnd i-ai dat seama cte probleme i fceam.
Nu, nu te puteam lsa s o sfreti ntr-un an, la o sut douzeci
de kilometri de cas.
Poftim?!
Sau n catacombe.
Dup ce ai aflat c am necazuri, de ce ai intrat i mai adnc n
bucluc?
i-am spus. Mi-ai plcut de prima dat cnd ne-am ntlnit.
Asta s-a ntmplat mari sear! Sunt o strin pentru tine.

Vreau.
Ce?
Vreau. O via.
Nu ai una?
O via. i sperana.
Localul se dizolv i lumina albastr se preschimb ntr-un galben-acid.
Pereii murdari i umbrii aveau chipuri. Chipuri albe, cu mti ale morii, cu
gurile deschise ntr-o teroare fr grai, implornd mut.
Un pianjen se tr pe cablul electric din metal care atrna n bucle din
perete i umbra lui mrit alerg peste feele descompuse ale inocenilor.
Mai trziu, ajuns din nou n local, el relu:
Eti o fiin bun.
Nu poi s tii asta.
Theda.
Theda crede c oricine are suflet bun.
Era att de bolnav. Ai avut grij de ea.
Numai dou sptmni.
Zi i noapte.
N-a fost mare lucru.
i acum eu.
nc nu te-ai vindecat.
Cu ct aflu mai multe despre tine, cu att mi pari mai bun.
La naiba, poate sunt o sfnt!
Nu. Ai doar un suflet bun. Eti prea sarcastic s fii sfnt.
Ea rse.
Nu m pot stpni s nu te plac, Spencer Grant.
Drgu din partea ta. S ne cunoatem unul pe altul.
Nu asta facem acum?
Te iubesc, zise el, prad unui impuls de moment.
Valerie rmase att de mult timp tcut, nct Spencer crezu c i
pierduse din nou cunotina.
ntr-un final, ea spuse:
Delirezi.
Acum nu.
O s-i schimb compresa de pe frunte.
Te iubesc.
Mai bine ai tcea i te-ai odihni puin.
O s te iubesc ntotdeauna.
Nu mai vorbi, enigmaticule, zise ea, cu ceea ce lui i pru i sper s
fie afeciune. Nu mai vorbi i odihnete-te.
ntotdeauna, repet el.
Mrturisind c ea este acea speran, Spencer se simi att de uurat,
nct se cufund ntr-o bezn desvrit, n care nici mcar catacombele nu
mai aprur.

Mult mai trziu, fr a fi sigur dac dormea sau nu, ntr-un


semintuneric ce prea a fi rsritul soarelui, amurgul, razele lanternei sau
lumina rece, venind de nicieri, din vreun vis, Spencer se pomeni spunnd:
Michael.
Te-ai ntors, zise ea.
Michael.
Nu-i nimeni aici cu numele sta.
Trebuie s-i povestesc despre el, o avertiz Spencer.
Bine.
i-ar fi dorit s o poat vedea. Nu mai zrea dect lumini i umbre, fr
nici o form, fr nici un contur.
Trebuie s tii dac. Dac ai de gnd s rmi cu mine.
Continu, l ncuraja ea.
S nu m urti cnd o s afli.
Nu m supr eu chiar att de uor. Ai ncredere n mine, Spencer. Ai
ncredere n mine i povestete-mi. Cine e Michael?
Glasul lui era fragil.
A murit la paisprezece ani.
Michael i-a fost prieten?
Am fost el. A murit la paisprezece ani. i n-a fost ngropat pn la
aisprezece.
Michael ai fost tu?
Am mai umblat mort nc doi ani, apoi am devenit Spencer.
Care a fost cellalt nume al tU. Al lui Michael?
tia c este treaz i c nu viseaz pentru c niciodat nu se simise att
de stnjenit ntr-un vis cum se simea acum. Nevoia de a se destinui nu mai
putea fi reprimat, ns spovedania era o agonie. Inima i btea nebunete, dei
secretele o strpungeau ca nite ace.
Cellalt nume al lui. Era numele diavolului.
Spencer tcu, ncerc s continue, dar nu reui.
Care era numele diavolului? ntreb ea.
Ackblom, zise el, scuipnd mult-urtele silabe.
Ackblom? De ce zici c este numele diavolului?
Nu-i aminteti? N-ai auzit niciodat de el?
Cred c trebuie s-mi spui tu.
nainte ca Michael s devin Spencer, a avut un tat. La fel ca toi
ceilali biei. A avut un tat. Dar nu la fel ca toi ceilali tai. Numele tatlui lui
era. Era. Numele lui era Steven. Steven Ackblom. Artistul.
O, Doamne!
S nu-i fie fric de mine, se rug el cu o voce poticnit, rostind
disperat cuvintele, unul dup altul.
Tu eti biatul.
Nu m ur.
Tu eti biatul.
Nu m ur.
De ce s te ursc?

Pentru c. Eu sunt biatul.


Biatul a fost un erou, spuse ea.
Nu.
Ba da, ai fost.
N-am reuit s le salvez.
Dar le-ai salvat pe cele care ar fi putut s urmeze.
Sunetul propriei sale voci l nfiora mult mai puternic dect ploaia rece
din timpul furtunii.
Nu le-am putut salva.
Nu-i nimic.
Nu le-am putut salva. Simi o mn pe fa. Pe cicatrice. Care l
mngia de-a lungul liniei nfierbntate a esutului ncreit.
Ea zise:
Srmanul de tine. Srmanul i drguul de tine.
Smbt noapte, instalat pe scaunul din dormitorul Evei Jammer, Roy
Miro contempl exemple de perfeciune pe care nici mcar cel mai sofisticat
satelit de supraveghere nu ar fi reuit s i le arate.
De aceast dat, Eve nu mai mpturi cearafurile, dezvelind cauciucul
cel negru, i nici nu mai folosi uleiuri aromate. Avea un nou i ciudat set de
jucrii. Spre uimirea lui Roy, Eve atinse culmi i mai nalte ale artei erotice,
nucindu-l i mai puternic dect cu o noapte n urm.
Dup ce se desftase ore n ir cu perfeciunea Evei, Roy fcu eforturi
uriae pentru a se regsi a doua zi.
Nici satelitul, nici elicopterele i nici echipajele de pe teren nu reuir s
obin, toat ziua de duminic, un succes mai mare dect smbt.
Agenii din Carmel, California trimii acolo n urma mrturisirii fcute
de Theda Davidowitz lui Grant, cum c pentru Hannah Rainey acela ar fi fost
locul ideal se bucurau de frumuseea naturii sub soarele palid al dimineii de
iarn. Ct despre fugari, nici urm.
Din districtul Orange, John Kleck i trimise un alt raport sforitor
spunndu-i, pn la urm, c pistele nu l conduseser nicieri.
n San Francisco, agentul care cutase familia Porth i descoperise c
btrnii muriser cu ani n urm, obinuse accesul la dosarele Comisiei de
Autentificare a Testamentelor. Aflase c averea lui Ethel Porth trecuse n
totalitate n minile lui George; bunurile lui George i rmseser nepotului lor
Spencer Grant din Malibu, California, singurul urma al unicei lor fiice,
Jennifer. Nu gsise nimic care s-i indice c Grant posedase vreodat alt nume
sau c identitatea tatlui lui fusese cunoscut.
Dintr-un col al Centrului de Supraveghere prin Satelit, Roy discut la
telefon cu Thomas Summerton. Dei era duminic, acesta se afla n biroul din
Washington i nu la proprietatea sa din Virginia. La fel de contiincios ca
ntotdeauna cnd era vorba de securitate, el trat apelul lui Roy ca pe o
greeal, apoi, puin mai trziu, l sun pe o linie telefonic sigur, folosind un
dispozitiv de bruiere.
O porcrie teribil n Arizona, spuse Summerton, furios.
Roy nu tia despre ce vorbete eful su.

Summerton continu:
Un activist nenorocit de acolo crede c poate salva lumea. Ai vzut
tirile?
Am fost prea ocupat, bombni Roy.
Nenorocitul sta a obinut cumva nite dovezi care m-ar fi deranjat pe
mine, n legtur cu situaia din Texas de anul trecut. Discutase cu vreo civa
oameni despre cum e mai bine s prezinte situaia. Aa c trebuia s-l lovim
repede i s ne asigurm c se vor gsi urme de trafic cu droguri pe
proprietatea lui.
Din provizia de droguri confiscat?
Mda. Pricepi repede. Cnd familia lui n-ar mai fi avut din ce s
triasc i cnd ar fi rmas fr bani pentru a-i plti aprarea, urma s
apeleze la noi. De obicei aa se ntmpl. Dar Operaiunea a dat gre.
De obicei aa se ntmpl, reflect Roy, scrbit. Dar nu-i rosti gndurile
cu voce tare. tia c Summerton nu i-ar aprecia sinceritatea. n plus, gndul
acesta reprezenta primul semn ruinos c ncepuse s fie din nou pesimist.
Acum, zise Summerton cu tristee, un agent FBI a murit acolo, n
Arizona.
Unul real sau unul fals, ca mine?
Unul real. Soia i biatul nenorocitului de activist zac mori n curtea
din fa, iar el trage cu pistolul din cas, aa c nu putem ascunde corpurile de
camerele de filmat de la TV. i oricum, un vecin are totul pe caset video!
Tipul i-a omort cumva chiar el soia i biatul?
Mi-ar conveni de minune. Dar poate c o s reuim s prezentm
lucrurile n felul sta.
Chiar i banda video?
Eti de destul vreme printre noi, nct s tii c dovezile fotografice
rareori reuesc s surprind totul. Uit-te la Rodney King. La naiba, adu-i
aminte de filmul lui Zapruder cu asasinarea lui Kennedy. Summerton oft. Aa
c sper s ai veti bune pentru mine, Roy, care s m nveseleasc.
S fii mna dreapt a lui Summerton ncepea s devin un lucru extrem
de incomod. Roy i dori s-i fi putut raporta c apruse vreo noutate n
evoluia cazului.
Ei bine, spuse Summerton nainte de a nchide, oricum nici o veste nu
mi s-ar mai putea prea bun.
Mai trziu, duminic sear, nainte de a prsi birourile din Vegas, Roy
se hotr s o roage pe Mama s foloseasc Nexis i alte servicii de cutare de
date pentru a descoperi numele Jennifer Corrine Porth n toate bncile de
informaii din pres, oferite de cteva reele specializate i s-i raporteze ce
aflase a doua zi diminea. Articolele din ultimii cincisprezece-douzeci de ani
ale tuturor ziarelor i revistelor mai cunoscute, inclusiv New York Times,
fuseser introduse n baze de date. ntr-o examinare anterioar a acestora,
Mama gsise numele lui Spencer Grant doar asociat asasinrii celor doi
sprgtori de maini din Los Angeles, petrecute cu civa ani n urm. Dar ar fi
putut avea mai mult noroc cu cel al maic-sii.

Dac Jennifer Corrine Porth murise ntr-un mod spectaculos sau dac
fusese oarecum cunoscut n domeniul afacerilor, ori n cel guvernamental sau
artistic decesul i-ar fi fost pomenit n ziarele cele mai citite. Iar dac Mama ar
fi reuit s localizeze cteva articole despre ea sau necrologuri mai lungi, atunci
acolo s-ar fi putut ascunde informaii preioase despre copilul care-i
supravieuise.
Roy se strdui s fie optimist. Era ncreztor c Mama avea s gseasc
vreo referire la Jennifer i s limpezeasc lucrurile.
Femeia. Biatul. opronul din fundal. Brbatul dintre umbre.
Nici mcar nu era necesar s scoat fotografiile din plicul n care le
pstra. i chinuiau memoria, fiindc tia c i mai vzuse cndva pe aceti
oameni. Cu mult vreme n urm. ntr-un context palpitant.
Duminic noapte, Eve l ajut pe Roy s-i menin moralul ridicat i s
fie optimist. Contient c era adorat i c sentimentele brbatului fa de ea
i confereau o putere absolut asupra lui, se model pe sine cu o frenezie care
umbri tot ce se petrecuse ntre ei pn atunci.
n cursul celei de-a treia ntlniri de neuitat, Roy se instal pe capacul
closetului, privind cu nesa, n timp ce ea i dovedi c baia i duul puteau
inspira la fel de bine jocuri erotice ca orice pat acoperit cu cauciuc, cu
aternuturi de satin sau blan.
Nu-i venea s cread cum de reuise cineva s inventeze i s
construiasc toate acele jucrii care alctuiau colecia ei special pentru baie.
Dispozitivele erau proiectate inteligent, scandalos de flexibile, sclipind pline de
via, convingtoare din punct de vedere biologic, vibrnd acionate manual sau
cu baterii, enigmatice i nfiortoare n complexitatea lor din cauciuc ondulat,
mciulii ce se unduiau n micri sinuoase. Roy ncerc s se identifice cu ele
de parc ar fi fost extensii ale trupului su parte uman, parte mecanic
cunoscute parc din vis. Cnd Eve le atingea, Roy se simea ca i cum minile
perfecte ar fi dezmierdat cu ajutorul unei telecomenzi zone ale corpului su.
Prin aburul dens, de sub apa fierbinte i clbucul parfumat al spunului,
Eve prea a fi nouzeci la sut perfect, nu numai aizeci. Arta la fel de ireal
i de idealizat ca o femeie dintr-un tablou.
Nimic de pe aceast lume n-ar fi putut fi mai ncnttor pentru Roy dect
s o priveasc pe Eve cum i stimula pe rnd perfeciunile trupului, n fiecare
caz folosindu-se de cte un dispozitiv ce prea un organ amputat, dar nc
funcional, al unui superamant din viitor. Roy reui s se concentreze att de
mult, nct Eve nsi ncet s mai existe pentru el i fiecare curb senzual
din spaioasa cad de baie cu banchet i bare de susinere se transform
n geometrie erotic, fizic lasciv un studiu de dinamica fluidelor de o
lcomie sexual imposibil de potolit. Roy alunec pe trmul mictor al
plcerilor vizuale, gemnd n durerea fericirii sale.
Spencer se trezi cnd soarele se afla deasupra munilor estici. Lumina
era armie, iar umbrele lungi ale dimineii se risipeau ctre vest, de-a lungul
inutului arid, dinspre fiecare vrf de roc sau ciot butucnos de vegetaie
impertinent.
Vederea i se limpezise. Soarele nu i mai rnea ochii.

La marginea umbrarului delimitat de foaia de cort, Valerie sttea pe jos,


cu spatele la el. Sub nici un chip nu putea nelege ce fcea ea acolo.
Rocky edea alturi, de asemenea cu spatele la el.
Pe aproape se auzea un motor funcionnd. Spencer gsi puterea de a-i
slta capul, privind n direcia din care venea zumzetul. De la Range Rover.
ndrtul lui, adnc vrt sub foaia de cort. Un cablu portocaliu se ntindea
ntre portiera deschis i Valerie.
Spencer nu se simea grozav, dar l mulumea evoluia n bine a sntii
sale fa de ultima dat cnd i recptase cunotina. Craniul nu mai prea
gata s-i explodeze; durerea de cap se linitise i se limita numai la o mic
poriune de deasupra ochiului drept. Gura uscat. Buzele crpate. Dar gtul nu
l mai deranja i nici nu mai era la fel de fierbinte.
Dimineaa se nclzise. De data asta, cldura nu provenea de la febr,
pentru c i simea fruntea rece. mpinse ptura la o parte.
Csc, se ntinse i gemu. Muchii l dureau, dar se atepta la aa ceva
dup btlia ngrozitoare pe care o purtase.
Alarmat de geamtul lui Spencer, Rocky alerg spre el. Dulul rnjea,
tremura, fichiuia cu coada n dreapta i n stnga, cuprins de bucuria
frenetic de a-i vedea stpnul treaz.
Spencer fu nevoit s ndure limbile entuziaste pe fa pn cnd reui s
l apuce de zgard i s-l in la distan.
Uitndu-se la el peste umr, Valerie zise:
Bun dimineaa.
Arta la fel de frumoas n lumina zilei pe ct fusese i sub razele
lanternei.
Fu ct pe ce s-i exprime gndul cu voce tare, dar se potoli brusc,
amintindu-i ca prin cea c delirase suficient. Bnuia c-i divulgase nu
numai secretele, ci i sentimentele pe care le avea pentru ea, cu o candoare i o
naivitate demne de un flciandru ndrgostit nebunete.
n timp ce se ridica, evitndu-l pe Rocky, Spencer zise:
Fr suprare, amice, dar pui cam tare.
Se slt n genunchi, apoi n picioare i, pentru un moment, se mpletici.
Ai ameit? ntreb Valerie.
Mi-a trecut.
Bine. Cred c ai avut o contuzie grav. Nu sunt doctor s-i fie clar.
Dar am cteva cri de specialitate la mine.
Sunt doar un pic slbit. Mi-e foame. De fapt, mor de foame.
Cred c sta-i un semn bun.
Acum, dup ce se ndeprtase de Rocky, Spencer realiz c nu bietul
cine mirosea urt. El nsui era vinovatul: duhoarea de noroi umed a rului i
cea acid a transpiraiei sale din timpul strilor febrile.
Valerie se ntoarse la ocupaia ei.
Fiind atent s rmn n direcia opus celei din care btea vntul i
ncercnd s-l mpiedice pe cine s-l urmeze, Spencer se mpletici pn la
marginea adpostului pentru a vedea ce face femeia.

Un computer trona pe o folie de plastic pus pe pmnt. Nu era un


laptop, ci un adevrat PC, cu o surs protejat de tensiune MasterPiece ntre
unitatea de hard-disk i monitorul color. Tastatura se gsea n poala ei.
I se pru un lucru remarcabil s vad o asemenea main
supersofisticat trntit n mijlocul peisajului care rmsese aproape
neschimbat de-a lungul ctorva sute de mii, dac nu chiar milioane de ani.
Ci megaoctei? ntreb el.
Nu mega. Giga. Zece gigaoctei.
Ai nevoie de att de muli?
Cteva dintre programele pe care le folosesc sunt teribil de complexe.
Ocup o mulime de spaiu pe hard-disk.
Cablul electric portocaliu din Rover era conectat la unitatea logic. nc
unul ducea din spatele acesteia spre un dispozitiv special care zcea n soare la
zece metri de linia umbrei aruncate de foaia de cort. Arta ca un Frisbee ntors,
cu marginile strlucitoare curbate spre exterior; n partea inferioar, n centru,
era montat o articulaie rotund care, la rndul ei, fusese conectat la un bra
flexibil din metal de vreo zece centimetri lungime ce disprea ntr-o cutie gri, de
aproximativ trei centimetri lungime i zece grosime.
Ocupat cu tastarea, Valerie i rspunse la ntrebare nainte ca el s i-o
pun.
Legtura cu satelitul.
Vorbeti cu extrateretrii? O ntreb el, foarte serios.
Acum, numai cu computerul em-a, spuse ea, oprindu-se s studieze
datele care defilau pe ecran.
Em-a? Se mir Spencer.
Ministerul Aprrii.
M. A.
El se aez pe vine.
Eti agent guvernamental?
N-am zis c vorbeam cu computerul M. A. Avnd i permisiunea M. A.
De fapt, ei nici mcar nu tiu. M-am legat la o companie de telefoane prin
satelit, am accesat o linie rezervat testrilor i m-am bgat n computerul lor
ascuns n Arlington, Virginia.
Bgat, reflect el.
E foarte bine protejat.
Pun pariu c nu e un numr pe care s-l gseti n vreo carte de
telefon.
Numrul de telefon nu este partea cea mai grea. Mai dificil e s obii
codurile de acces la sistemul de operare. Fr ele, degeaba reueti s te
conectezi.
i tu ai codurile astea?
Am acces total la MA. De paisprezece luni. Degetele i zburau pe
tastatur. Cel mai greu afli codul de acces la programul care schimb periodic
toate celelalte coduri. Iar dac nu l ai, atunci poi s atepi mult i bine s-i
trimit ei o invitaie.

Deci cu paisprezece luni n urm s-a ntmplat s dai peste aceste


coduri zgriate pe un perete dintr-o camer de hotel?
Trei oameni pe care i iubeam au murit pentru codurile astea.
Rspunsul, dei rostit cu o voce la fel de puin grav ca i tot ceea ce i
mai declarase Valerie, coninea o asemenea ncrctur emoional, nct l
reduse la tcere pe Spencer, care czu pe gnduri.
O oprl lung de vreo treizeci de centimetri cafenie, cu pistrui negri i
aurii alunec de sub un bolovan n lumina soarelui i o lu la goan pe
nisipul fierbinte. Cnd o zri pe Valerie, ncremeni, urmrind-o. Ochii ei verziargintii erau bulbucai, cu pleoapele ptate.
Rocky vzu oprla. Se retrase n spatele stpnului su.
Spencer se surprinse zmbindu-i reptilei, dei nu tia sigur de ce l
bucurase att apariia ei brusc. Apoi i ddu seama c, incontient, frmnta
ntre degete medalionul din steatit sculptat care i atrna peste piept, i
nelese. Louis Lee. Fazani i Dragoni. Prosperitate i via lung.
Trei oameni pe care i iubeam au murit pentru codurile astea.
Zmbetul lui Spencer pieri. O ntreb pe Valerie:
Cine eti tu?
Fr s-i mute privirea de pe ecranul monitorului, ea spuse:
Adic dac sunt o terorist internaional sau o bun patrioat
american?
Ei, nici chiar aa.
n loc s-i rspund, ea continu:
n decursul ultimelor zile am ncercat s aflu ct mai multe despre
tine. N-am prea reuit. Aproape c te-ai ters din toate nregistrrile oficiale.
Aa c am dreptul s-i pun aceeai ntrebare: Cine eti tu?
El ridic din umeri.
Cineva care iubete singurtatea.
Sigur. Iar eu sunt numai un cetean ngrijorat i interesat nu prea
mult diferit de tine.
Doar c eu nu tiu cum s intru n M. A.
Te-ai distrat totui cu fiierele tale militare.
Bine, dar este o baz de date mai uor accesibil comparativ cu apele
tulburi n care te zbai tu acum. Ce dracu' tot caui?
M. A. Urmrete toi sateliii de pe orbit: civili, guvernamentali,
militari ai notri sau ai altor ri. Vreau s m uit la toi sateliii capabili s
ne detecteze n acest col al lumii dac o lum din loc.
Am crezut c visam cnd am discutat despre ochii din cer, zise el
stnjenit.
O s te surprind ce se afl acolo sus. Surprind e nc prea puin.
Iar n ceea ce privete reperarea noastr, probabil c exist ntre doi i ase
satelii capabili s-o fac, situai pe orbit deasupra statelor vestice i sudvestice.
Buimcit, el ntreb:
i ce se ntmpl dup ce i identifici?

M. A. Are codurile lor de acces. Le voi folosi s m leg la satelii i s


m plimb puin prin programele lor pentru a vedea dac ne caut.
Aceast femeie de temut se plimb prin interiorul sateliilor, i spuse el
lui Rocky, dar cinele pru mai puin impresionat dect stpnul su, ca i
cum s-ar fi ndeletnicit de cnd lumea cu asemenea extravagane.
Apoi i se adres Valeriei:
Nu cred c termenul de hacker i se potrivete.
Deci. Cum le spuneai celor ca mine, pe vremea cnd lucrai n echipa
contra infraciunilor pe computer?
Nu cred c eram contieni de faptul c exist unii ca tine.
Pi, sunt aici.
ntr-adevr ne urmresc prin satelit? ntreb el nencreztor. Vreau s
zic, suntem chiar att de importani?
Probabil c eu sunt. i tu i-ai zpcit de tot. Nu i pot imagina cum ai
intrat i tu n toat afacerea asta. Pn cnd nu vor afla cine eti de fapt, vor
crede c eti la fel de periculos pentru ei ca i mine poate chiar mai mult.
Necunoscutul adic tu, din punctul lor de vedere e ntotdeauna mai
nspimnttor dect ceea ce se tie deja.
El reflect asupra acestei afirmaii.
Cine sunt oamenii despre care vorbeti?
Poate c e mai sigur s nu tii.
Spencer deschise gura s-i rspund, ns rmase tcut. Nu voia s o
contrazic. nc nu. Pn una-alta trebuia s se spele i s mnnce.
Fr s se opreasc din treab, Valerie i spuse c sticlele cu ap,
spunul lichid, bureii i un prosop uscat se aflau n portbagajul din spate al
Rover-ului.
Nu folosi prea mult ap. E toat rezerva noastr dac va fi nevoie s
stm aici nc vreo cteva zile.
Rocky i urm stpnul spre main, din cnd n cnd uitndu-se
nervos n urm la oprla scldat de razele soarelui.
Spencer descoperi c Valerie i luase i bagajele lui din Explorer. Deci
putea s se brbiereasc i s-i schimbe hainele dup ce se spl. ns nu
reui s i curee prea bine prul, din cauza zonelor sensibile din jurul rnii
suturate.
Rover-ul era o main stil vagon, asemenea Explorer-ului, cu portbagajul
ncrcat pn la o jumtate de metru distan de locurile pasagerilor cu
echipament i provizii. Mncarea se afla acolo unde ar fi depozitat-o orice
persoan bine organizat: n cutii i lzi frigorifice, imediat n spatele celor dou
scaune, fiind astfel uor accesibil oricruia dintre ocupanii acestora.
Majoritatea proviziilor consta n sticle, conserve i pungi cu biscuii.
Pentru c se simea prea nfometat pentru a mai pierde timpul gtindu-i, alese
dou cutii mici cu crnai vienezi, dou pachete de biscuii cu brnz i o
conserv de pere.
ntr-unul dintre rcitoarele Styrofoam, aflat de asemenea n spatele
scaunelor, descoperi arme. Un pistol SIG de 9 mm. Un Micro Uzi ce prea

transformat ilegal ntr-o arm automat. Existau separat i provizii de muniie


pentru amndou.
Spencer se holb la ele, apoi se ntoarse pentru a se uita prin parbriz la
femeia care sttea n faa computerului, la vreo ase metri mai ncolo.
Valerie se pricepea la foarte multe lucruri Spencer nu avea nici un
dubiu. Prea att de bine pregtit pentru vreun eveniment neprevzut, nct
ar fi putut servi drept exemplu nu numai pentru Cercetae, ci i pentru
supravieuitorii Judecii de Apoi. Era inteligent, amuzant, ndrznea,
curajoas i drgu n lumina lanternei, sub razele soarelui, de fapt sub orice
fel de lumin. Fr nici o ndoial c tia s mnuiasc pistolul i mitraliera,
pentru c altfel, fiind o persoan practic, nu i le-ar fi cumprat: n-ar fi
ocupat locul cu vreun obiect pe care n-ar fi fost n stare s-l foloseasc i n-ar fi
riscat o amend n cazul cnd ar fi fost gsit n posesia unei Uzi automate
dac n-ar fi tiut i n-ar fi vrut s trag cu ea.
Spencer se ntreb dac fusese vreodat forat s mpute o fiin
uman. Spera c nu. i mai spera c nu va fi niciodat mpins spre o
asemenea extrem. ns, din nefericire, viaa prea s-i ofere numai situaiilimit.
Desfcu o conserv cu ajutorul inelului de pe capac. Rezistnd tentaiei
s nfulece dintr-o singur nghiitur ntreg coninutul, el savur carnaii
minusculi pe rnd. Niciodat nu i se mai pruse ceva nici pe jumtate att de
gustos. l vr i pe al treilea n gur i se ntoarse la Valerie.
Rocky srea i scncea pe lng el, rugndu-se s-i dea o bucic.
Sunt ai mei, zise Spencer.
Dei se ghemui lng Valerie, nu-i spuse nimic. Ea se concentra i mai
mult dect nainte asupra datelor codificate care umpleau ecranul monitorului.
oprla sttea la soare, pndind, gata s o zbugheasc, n acelai loc n
care se aflase i cu aproape jumtate de or n urm. Un dinozaur minuscul.
Spencer deschise a doua conserv de crnai, i ddu doi lui Rocky i
tocmai l mnca pe al treilea, cnd Valerie exclam:
O, la dracu'!
oprla dispru sub bolovanul de sub care se ivise.
Spencer surprinse cuvintele care sclipeau pe ecran: URMRIRE
AUTOMAT.
Valerie lovi butonul de alimentare a computerului.
nainte ca ecranul s se ntunece, Spencer mai vzu nc dou cuvinte
sub primele: SURSA SEMNALULUI.
Valerie ni n picioare, smulse ambele cabluri din computer i alerg
pn la antena de satelit.
ncarc totul n Range Rover!
Ridicndu-se, Spencer bigui:
Ce se ntmpl?
Ei folosesc un satelit al APM. Deja se ntorcea sub foaia de cort cu
antena de satelit. i ruleaz un program ciudat de protecie. Prinde orice
semnal strin i l urmrete.
Gonind pe lng el, continu:

Ajut-m s strng. Mic-te, la naiba, mic-tel.


Spencer aez tastatura pe monitor i ridic toat aparatura, inclusiv
folia de plastic de sub ea. Urmnd-o pe Valerie spre Rover, n timp ce muchii i
protestau violent din cauza efortului, el ntreb:
Ne-au gsit?
Nemernicii! Izbucni ea, mnioas.
Poate c l-ai nchis la timp.
Nu.
Cum pot fi att de siguri c suntem noi?
Vor ti.
A fost un simplu semnal prin microunde, nu are nici o amprent.
Vin, insist ea.
Duminic, n a treia lor noapte petrecut mpreun, Eve Jammer i Roy
Miro i ncepur partida pasionat de fcut dragoste fr s se ating mai mult
dect pn atunci. Din acest motiv, dei durase cel mai mult i i-o doriser cu
ardoare, terminar nainte de miezul nopii. Apoi, cati, statur ntini alturi
pe pat, sub sclipirea moale i albastr a neonului ascuns, privindu-se cu ochi
adoratori unul pe cellalt n oglinda din tavan. Eve era la fel de goal ca n ziua
n care venise pe lume, iar Roy complet mbrcat. Dup un timp se cufundar
ntr-un somn adnc i odihnitor.
Deoarece i adusese cu el i o geant cu schimburi, diminea, Roy reui
s se pregteasc pentru serviciu fr s mai treac prin apartamentul su de
la hotelul de pe Strip. Fcu un du n baia pentru oaspei i nu n cea a Evei,
pentru c nu vroia s se dezbrace i s-i arate defectele, de la labele
butucnoase ale picioarelor pn la genunchii noduroi, puzderia de pistrui i
cele dou alunie de pe piept. n plus, niciunul dintre ei nu-i dorea ca partida
din baie, de sub du, s se repete. Dac ar fi trebuit s stea pe dalele de gresie
iroind de apa din cada ei sau invers. Ei bine, ntr-un mod subtil, dar
deranjant, ar fi violat relaia uscat i att de plin de satisfacii, fr nici un
schimb de fluide, pe care o stabiliser i care evolua att de bine.
Bnuia c unii l-ar fi socotit nebun. Dar oricine cu adevrat ndrgostit lar fi neles.
Fr a mai fi nevoit s treac pe la hotel, Roy ajunse devreme n camera
de comunicaii prin satelit. n clipa n care pi peste prag, tiu c se petrecuse
ceva important cu numai cteva momente nainte. Civa oameni se
nghesuiser n fa i priveau la ecranul de pe perete, iar murmurul
conversaiei prea optimist.
Ken Hyckman, ofierul de serviciu, zmbi larg. Evident nerbdtor s fie
primul care-i mprtete vestea cea bun, el i fcu semn cu mna s se
apropie de consola de comand n form de U.
Hyckman era un brbat nalt, destul de bine proporionat, tipul de blond
usciv. Arta ca i cum s-ar fi alturat Ageniei ispitit de o carier de crainic la
o emisiune de tiri TV.
Dup spusele Evei, Hyckman i fcuse cteva avansuri, dar ea nu le
ncurajase niciodat. Dac Roy ar fi crezut c reprezenta o ameninare ct de
mic pentru iubita lui, i-ar fi zburat creierii ticlosului chiar acolo, fr a ine

seama de consecine. ns se liniti la gndul c se ndrgostise de o femeie


care putea s aib i singur grij de propria-i persoan.
I-am gsit! l anun Hyckman n timp ce se apropia de consola de
comand. Ea s-a legat la Earthguard pentru a vedea dac l folosim pentru
supraveghere.
De unde tii c e ea?
i recunosc stilul.
ntr-adevr e obraznic, zise Roy. Dar sper c te bazezi i pe altceva,
nu numai pe pur intuiie.
Pi, la dracu', doar legtura a fost fcut din mijlocul deertului. Cine
altcineva ar putea fi? ntreb Hyckman, artnd spre ecran.
Imaginea de pe orbit proiectat n acel moment pe perete era o vedere
simpl, telescopic, a jumtilor sudice din Nevada i Utah, plus treimea
nordic a Arizonei. Las Vegas se gsea n colul de jos, n stnga. Trei inele roii
i dou albe, din lumin plpitoare, asemntoare cu un ochi de bou, marcau
poziia ndeprtat din care fusese iniiat legtura la satelit.
Hyckman ncepu precipitat:
Dou sute treizeci de kilometri nord-est de Las Vegas, n mijlocul
ntinderii aride, la nord-est de Pahroc Summit i de Oak Springs Summit. n
largul deertului, dup cum i-am spus.
Folosim un satelit APM, i aminti Roy. N-ar fi putut fi un angajat de-al
lor care s ncerce, la faa locului, s se conecteze la satelit pentru a obine o
vedere mai bun a acelei regiuni? Sau o analiz spectrografic a teritoriului?
Sau o sut de alte lucruri?
Un angajat al APM? Dar e n largul deertului, insist Hyckman. Prea
c se blocase pe aceste cuvinte, de parc ar fi repetat obsesiv un vers al unui
cntec vechi. n largul deertului.
Destul de curios, zise Roy cu un zmbet cald care i alung sarcasmul
amgitor de pn atunci. O mulime de cercetri se efectueaz acolo, n
mijlocul mediului, i ai fi surprins s afli ct de mare este suprafaa nelocuit a
planetei.
Da, probabil. Dar dac ar fi fost vreo persoan autorizat, un
cercettor sau aa ceva, atunci de ce ar fi ntrerupt contactul att de repede,
exact n momentul reperrii?
Asta este prima dovad acceptabil pe care mi-o dai, admise Roy. Dar
nu suficient pentru a avea vreo certitudine.
Hyckman pru uimit:
Cum?
n loc s-i explice, Roy schimb vorba:
Ce-i cu ochiul acela de bou? intele se marcheaz ntotdeauna cu o
cruce alb.
Rnjind mulumit de propria-i persoan, Hyckman spuse:
Am crezut c e mai interesant aa, e mai comic.
Seamn cu un joc video.
Mulumesc, i replic Hyckman, interpretnd ironia ca pe un
compliment.

De la ce altitudine e luat imaginea?


ase mii de metri.
Prea mult. Mrete pn la o mie cinci sute.
Asta facem chiar acum, spuse Hyckman, artnd spre cei care lucrau
la computerele din mijlocul ncperii.
O voce moale i calm, de femeie, veni dinspre sistemul de control:
Imediat va aprea imaginea mrit.
Terenul era accidentat, aproape imposibil de strbtut, dar Valerie
conducea de parc s-ar fi aflat pe asfaltul neted al unei autostrzi. Rover-ul
chinuit se ridica i plonja, se rsucea i se legna, zdrngnea i scria, slta
i se cutremura de-a lungul acelui pmnt neospitalier, ca i cum n orice
moment ar fi putut exploda ca arcurile supuse unor eforturi prea mari sau ca
rotiele dinate ale unei jucrii mecanice ndelung folosite.
Spencer sttea pe scaunul pasagerului, cu pistolul SIG n mna dreapt.
Micro Uzi-ul se afla pe jos, ntre picioarele sale.
Rocky edea n spatele lor, la mijloc, n spaiul ngust dintre scaune i
echipamentul masiv care umplea restul portbagajului. i ciulise urechea
teafr, pentru c l interesa evoluia drumului, cealalt fiind pleotit ca o
zdrean.
N-am putea s ncetinim puin? ntreb Spencer.
Trebui s-i ridice vocea pentru a se face auzit peste toat zarva:
zgomotul motorului, scrnetul cauciucurilor ce se frecau de malul defileului.
Valerie se aplec peste volan, i ntinse gtul i se uit la cer:
Complet senin. Nici un nor pe nicieri, la naiba! Speram s nu fim
nevoii s fugim pn cnd nu s-ar fi nnorat din nou.
E att de important? Cum rmne cu urmrirea prin infrarou? Parc
ziceai c pot vedea i prin nori.
n timp ce Range Rover-ul urca panta defileului, ea privi din nou nainte
i zise:
Asta reprezint o ameninare dac stm pe loc n mijlocul deertului
pentru c suntem singura surs de cldur pe kilometri ntregi. Dar i
derutm teribil micndu-ne. Ideal ar fi dac ne-am afla pe o autostrad unde
nu ar reui s analizeze cldura degajat de Rover i s o identifice n traficul
rutier.
Vrful defileului se dovedi a fi o creast ngust peste care nir cu
suficient vitez, nct s fie aruncai n aer pentru o secund. Se izbir mai
nti cu roile din fa de o pant din ardezie cenuiu-rozalie, ptat cu negru.
Achii de roc smulse de cauciucuri lovir caroseria, iar Valerie strig
pentru a se face auzit peste rpiala parc produs de grindin:
Cu un cer att de senin nu trebuie s ne mai facem probleme cu
infraroul. Ne vd absolut clar de sus.
Crezi c ne-au descoperit deja?
Pot s bag mna-n foc c ne caut, url ea aproape zadarnic, printre
salvele de mitralier ale ardeziei sfrmate.
Ochii din cer, murmur el.

Lumea prea ntoars cu fundu-n sus: cerul senin devenise locul de


reedin al demonilor.
Valerie rcni:
Da, ne caut! i n mod sigur nu va trece prea mult timp pn cnd ne
vor repera, avnd n vedere c suntem singurul obiect care se mic, n afar de
erpi i de iepuri, pe o raz de cel puin opt kilometri.
Rover-ul trecu de pe solul din ardezie pe unul mai moale i reducerea
brusc a zgomotului fu o asemenea uurare fa de vacarmul de pn atunci,
nct li se pru c seamn cu muzica unui cvartet de coarde.
Valerie spuse:
La naiba! M-am conectat numai ca s verific ceea ce tiam deja. N-am
crezut c nc se mai aflau acolo i c sechestrau satelitul i n a treia zi. Am
fost convins c nu urmresc i semnalele care vin.
Trei zile?
Da, probabil c au nceput cutarea smbt, nainte de rsritul
soarelui, imediat dup ce s-a oprit furtuna i s-a nseninat. O, Doamne, ne vor
chiar mai mult dect credeam!
n ce zi suntem? ntreb el, stnjenit.
Luni.
Eram sigur c e duminic.
Ai fost incontient mai mult vreme dect i-ai nchipuit. De vineri
dup-amiaz.
Chiar dac noaptea trecut leinul se transformase ntr-un somn linitit,
i pierduse cunotina timp de patruzeci i opt pn la aizeci de ore. Fiind
ntotdeauna att de stpn pe sine, vestea c delirase atta vreme l coplei.
i aminti unele mrturisiri pe care le fcuse cnd nu fusese n
deplintatea facultilor mentale. Se ntreb ce i mai spusese fr s-i dea
seama.
Uitndu-se din nou spre cer, Valerie zise:
i ursc pe ticloii ia!
Cine sunt? ntreb el, nu pentru prima dat.
Nu trebuie s tii, i rspunse ea, ca i pn atunci. Dac afli, eti un
om mort.
Se pare c deja e foarte posibil s fiu un om mort. i chiar c nu vreau
s m ucid fr s tiu cine sunt ei.
Valerie reflect asupra cuvintelor lui n timp ce acceler urcnd un deal,
de aceast dat unul mult mai nalt.
OK. Ai dreptate. Dar mai trziu. Acum trebuie s m concentrez ca s
ieim din rahatul sta.
Exist vreo ans de scpare?
Foarte redus dar exist.
Credeam c, folosindu-se de satelit, ne pot repera n orice clip.
ntr-adevr. Dar cel mai apropiat loc de unde i pot aduce oamenii
probabil c este n Vegas, adic la o sut aizeci de kilometri de aici, poate
chiar la o sut aptezeci i cinci. Att am reuit s merg vineri noapte, nainte

s constat c drumul i fcea mult prea ru. Pn cnd vor reui s-i adune o
echip i s zboare ncoace mai avem dou ore sau dou ore i jumtate.
Ca s facem ce?
S ne pierdem din nou, zise ea, oarecum nerbdtoare.
Cum s scpm de ei dac ne urmresc din spaiu, pentru numele lui
Dumnezeu? Insist Spencer.
Hm, asta sun a paranoia.
Nu e paranoia, asta este ceea ce fac ei.
tiu. Dar sun ca o nebunie, nu? Valerie l imit pe Goofy, personajul
din desenele animate ale lui Disney. Ne urmresc din spaiu, oameni mici i
caraghioi cu plrii ascuite, cu arme laser; ne vor fura femeile, ne vor distruge
planeta.
n spatele lor, Rocky pufni uor, intrigat de glasul lui Goofy. Ea renun
la vocea comic.
Ne aflm n vremuri de restrite? Dumnezeule din Ceruri, dar mereu a
fost aa!
n timp ce traversau vrful dealului, punnd din nou la grea ncercare
amortizoarele, Spencer spuse:
Acum cred c te cunosc, iar n momentul imediat urmtor nu mai tiu
nimic despre tine.
Bine. Asta te ine treaz. Trebuie s avem mintea limpede.
Dintr-o dat totul i se pare comic.
O, uneori nu sunt n stare s gsesc nimic suficient de amuzant. Dar
trim n parcul de distracii al lui Dumnezeu. La un anumit nivel, totul devine
comic, chiar i sngele sau moartea. Nu crezi?
Nu. Nu cred.
Atunci cum reziti? ntreb ea, foarte serioas.
Nu mi-e prea uor.
Creasta lat a dealului deveni mai accidentat dect nainte. Valerie nu
ridic piciorul de pe acceleraie i Rover-ul sfrm totul n calea lui.
Spencer insist:
Cum o s scpm dac ne urmresc din spaiu?
O s-i pclim.
Cum?
Cu vreo mutare inteligent.
De exemplu?
nc nu tiu.
El nu se ddu btut:
Cnd o s tii?
Sper c nainte s se fi terminat cele dou ore. Se ncrunt la
indicatorul de kilometraj. Am parcurs deja zece kilometri.
Mie mi s-au prut o sut. Prea multe zdruncinturi. O s-mi revin
durerea de cap.
Pe partea cealalt, dealul nu cobora abrupt, ci ntr-o curb lung,
acoperit cu iarb nalt, la fel de uscat, de decolorat i de translucid ca

aripioarele efemeridelor. Jos se zreau dou benzi de asfalt care se ntindeau


spre est i spre vest.
Ce-i asta? ntreb el.
Autostrada Federal 93.
Ai tiut c e aici! Cum ai aflat?
Ori am studiat o hart n timp ce tu zceai, ori sunt paranormal.
Probabil ambele, murmur el, nucit de-a dreptul.
Din cauza faptului c de la o mie cinci sute de metri nlime imaginea
nu furniza o rezoluie satisfctoare pentru a se distinge obiectele de mrimea
unei maini la nivelul solului, Roy ceru ca sistemul s se focalizeze la trei sute
de metri deasupra pmntului.
Operaiunea solicitat necesita mai multe prelucrri grafice dect n mod
obinuit. Procesarea suplimentar a transmisiei continue de la Earthguard
acapara att de mult spaiu din memoria computerului, nct celelalte activiti
fur stopate pentru a elibera Cray-ul n acest scop. Altfel s-ar fi ntrziat n plus
proiecia imaginii primite pe ecranul Centrului de Control.
Se scurse mai puin de un minut nainte ca glasul calm, aproape optit,
al femeii s rosteasc uor prin difuzoare:
Vehiculul suspect reperat.
Ken Hyckman se npusti de lng consola de control printre cele dou
iruri de calculatoare la care lucrau operatori. Dup cteva secunde se
ntoarse, entuziasmat ca un copil.
Am prins-o!
nc nu tim sigur, zise precaut Roy.
O, ba am prins-o, spuse Hyckman emoionat, rsucindu-se pentru a
se uita la ecranul de pe perete. Ce vehicul ar mai putea fi acolo, micndu-se,
n aceeai zon din care cineva a ncercat s se conecteze la satelit?
Un cercettor tiinific de la APM.
Gonind n felul sta?
Poate numai cercetnd mprejurimile.
Merge cu o vitez mare prin deert.
Pi, nu cred c exist limit de vitez pe acolo.
O coinciden prea mare, insist Hyckman. Ea este!
Vom vedea.
Unduindu-se de la dreapta spre stnga, imaginea de pe ecran se
modific. Noul peisaj se deplas, se estomp, se deplas, se limpezi, apoi iar se
deplas i iar se mri pn cnd putur s priveasc solul de la o nlime de
trei sute de metri.
Un vehicul a crui marc era imposibil de identificat, ns evident de
teren, gonea pe solul accidentat. Vzut de la o asemenea altitudine, obiectul
prea minuscul i trist.
Mrete la o sut cincizeci de metri, ordon Roy.
Imediat va aprea imaginea mrit.
Dup cteva clipe, ecranul se undui iar de la dreapta spre stnga.
Imaginea se estomp, se deplas, apoi se estomp din nou i n final se limpezi.

Earthguard 3 nu se afla exact deasupra obiectului urmrit, ci pe o orbit


geosincron la nord-estul lui. De aceea inta era vzut dintr-un anumit unghi
i imaginea necesita prelucrri automate suplimentare, pentru a elimina
distorsiunile cauzate de perspectiv. ns rezulta o poz care includea nu
numai formele dreptunghiulare ale capotei i ale acoperiului, ci i o vedere din
partea lateral a vehiculului.
Dei imaginea mai prezenta nc distorsiuni, Roy reui s ntrezreasc
nite umbre mictoare prin ceea ce prea a fi fereastra oferului, cu toate c
aceasta strlucea puternic, reflectnd razele soarelui.
n timp ce vehiculul suspect ajunse n vrful dealului i ncepu s
coboare o pant lung, Roy cercet cu atenie geamurile din fa i se ntreb
dac de partea cealalt a sticlei fumurii se afla femeia pe care se ateptau s o
descopere. O gsiser ntr-adevr, n cele din urm?
inta se apropie de o autostrad.
Ce drum este acela? Se interes Roy. D-ne o vedere de ansamblu,
haide s-o identificm. Repede!
Hyckman aps o tast de pe consol i vorbi ntr-un microfon.
Pe perete, n vreme ce suspecii coteau spre est pe autostrada cu dou
benzi, o vedere de ansamblu multicolor identific vreo cteva repere
topografice printre care i Autostrada Federal 93.
Fiindc Valerie nu ovi cnd o lu spre est pe autostrad, Spencer
ntreb:
De ce nu spre vest?
Pentru c spre vest nu se afl dect teritoriul arid al Nevadei. Pn la
primul ora sunt vreo trei sute de kilometri. I se spune Warm Springs14, dar e
att de mic, nct ar putea fi denumit Warm Spit15. Nu putem sub nici o form
s ajungem att de departe. Ei ar avea la dispoziie o sut de locuri n care s
ne atace i nimeni n-ar ti ce s-a ntmplat. Am disprea doar de pe faa
pmntului.
Deci spre ce ne ndreptm?
Mai avem civa kilometri pn la Caliente, i cincisprezece pn la
Panaca.
Nici astea nu sun a orae.
Apoi vom trece grania spre Utah. Modena, Newcastle nu sunt chiar
orae cu o activitate prea intens. Dar dup Newcastle vine Cedar City.
Prea mult timp.
Are vreo paisprezece mii de locuitori. Adic ndeajuns de mare, nct
s avem o ans s scpm de urmritori, s abandonm Rover-ul i s ne
facem rost de alt main.
De-a lungul celor dou benzi de asfalt existau destule poriuni denivelate
i zgrunuroase sau gropi neastupate. Spre ambele acostamente pavajul se
deteriorase. Dei drumul devenise o adevrat curs cu obstacole, Rover-ul nu
prea s aib probleme; n schimb, Spencer dup cltoria plin de
hurducturi prin deert i-ar fi dorit ca maina s fi fost dotat cu suspensii
i amortizoare de oc suplimentare.

Indiferent la starea oselei, Valerie inea pedala apsat, meninnd o


vitez istovitoare, dac nu chiar nechibzuit.
Sper ca n curnd asfaltul s devin mai neted, zise el.
Judecnd dup hart, probabil c o s fie i mai ru dup Panaca. De
acolo pn n Cedar City nu mai sunt dect drumuri locale.
i ct mai e pn n Cedar City?
Aproape dou sute de kilometri, spuse ea simplu, de parc nu i-ar fi
dat o veste proast.
Spencer rmase cu gura cscat, stupefiat.
Cred c glumeti. Chiar dac ne-ar surde norocul, pe un drum ca
sta sau i mai prost avem nevoie de dou ore ca s ajungem acolo.
Mergem cu o sut zece kilometri la or.
Mie mi se par dou sute zece! Glasul i tremur violent n timp ce roile
sltar pe o poriune de pavaj construit parc din brne.
Sper c nu ai hemoroizi.
N-o s fii n stare s menii tot timpul o asemenea vitez. O s intrm
n Cedar City cu echipa de atac n spatele nostru.
Ea ridic din umeri.
Pi, pot pune pariu c oamenii de acolo abia ateapt s se distreze
puin. A trecut cam multior de la ultimul Festival de Var Shakespeare.
La cererea lui Roy, imaginea se mri mai mult, permindu-le
supravegherea intei ca i cum s-ar fi aflat la aizeci de metri deasupra ei.
Prelucrrile computerizate deveneau din ce n ce mai dificile pe msur ce
factorul de mrire cretea dar, din fericire, capacitatea de calcul a unitii
logice era suficient de ridicat pentru a evita ntrzierile cauzate de procesare.
Scara de reprezentare de pe ecran crescuse mult mai mult dect nainte
i inta ctiga lime, iar marginea din dreapta acesteia dispru. Dar reapru
la stnga, n timp ce Earthguard proiect un nou segment de teritoriu care se
ntindea imediat la estul celui delimitat de traiectoria vehiculului.
Maina se grbea spre est i nu spre sud, ca nainte, aa c se putea zri
o parte a parbrizului, un amestec de umbre i reflexii ale razelor de soare.
Modelul intei identificat ca unul dintre ultimele modele de Range Rover.
Roy Miro se uit la ecranul de pe perete ncercnd s-i dea seama dac
n vehiculul suspect se afla cel puin femeia, dac nu i brbatul cu cicatrice.
Din cnd n cnd, se distingeau nite figuri ntunecate n interiorul
mainii, dar nu reui s le identifice. Nu fu n stare s-i dea seama nici mcar
cte persoane se gseau n hrbul acela nenorocit, darmite ce sex aveau.
nc o mrire a imaginii ar fi necesitat prelucrri ndelungi, care le-ar fi
rpit un timp preios. Pn cnd ar fi obinut o vedere mai detaliat a
interiorului mainii, oferul ar fi putut s ajung i s se piard n cel puin
ase orae mari.
Dac ar fi cerut oameni i echipament pentru a opri Range Roverul, iar
ocupanii s-ar fi dovedit a fi inoceni, ar fi ratat orice ans de a pune mna pe
femeie. Ea n-ar mai fi fost nevoit s-i ia msuri de prevedere i ar fi putut s
dispar n Arizona sau s se ntoarc n California.
Viteza intei este de o sut cincisprezece kilometri la or.

Pentru a justifica urmrirea Rover-ului, ar fi trebuit s se bazeze pe o


mulime de presupuneri i pe prea puine dovezi. C Spencer Grant
supravieuise n timp ce Explorer-ul fusese purtat de torentul nvolburat. C
reuise cumva s o contacteze pe femeie. C ea i dduse ntlnire cu el n
deert i c plecaser mpreun cu maina. C fugara, realiznd c Agenia s-ar
fi putut folosi de satelii pentru a o repera, se oprise smbt diminea nainte
ca stratul de nori s se mprtie. C n aceast zi, ea renunase la orice
precauiune i ncercase s se conecteze la sateliii disponibili pentru a afla
dac o mai cuta cineva i c, fiind surprins de programul de protecie, fugise
s-i salveze viaa, numai cu cteva minute n urm.
O problem cu attea necunoscute l tulbura teribil pe Roy.
Viteza intei este de o sut optsprezece kilometri la or.
Prea mare pentru oselele de acolo, zise Ken Hyckman. E ea, i e
speriat.
Smbt i duminic, Earthguard descoperise dou sute aisprezece
vehicule suspecte n zona cercetat, majoritatea cltorind n week-end. oferii
i pasagerii ieiser pn la urm din maini i, studiai din satelit sau din
elicopter, se dovediser a nu fi nici Grant, nici femeia. Aceasta ar fi putut
reprezenta a dou sute aptesprezecea alarm fals.
Viteza intei este de o sut douzeci kilometri la or.
Pe de alt parte, vehiculul supravegheat n acel moment prea cel mai
suspect din ultimele dou zile de cercetri.
i nc de vineri dup-amiaz din Flagstaff, Arizona, fora lui Kevorkian l
nsoea. l adusese n faa Evei i i schimbase viaa. Trebuia s aib ncredere
n ea, s fie convins c i va ndruma paii pe calea cea bun.
nchise ochii, respir adnc de cteva ori i spuse:
Haidei s formm o echip i s mergem dup ei.
Da! Zise Ken Hyckman, dnd cu pumnul n aer, exprimndu-i astfel
entuziasmul copilresc i enervant.
Doisprezece oameni i aparatur complet de atac, relu Roy. Plecarea
n cincisprezece minute sau chiar mai puin. Aranjai decolarea de pe acoperi,
ca s nu mai pierdem timp. Dou elicoptere mari, ultimul tip.
Le ai, i promise Hyckman.
Asigurai-v c sunt n stare s o lichideze pe femeie fr nici un
avertisment.
Bineneles.
Cu mare pruden.
Hyckman ddu afirmativ din cap.
Nu-i acorda nici o ans nici cea mai mic ans. Dar pe Grant
trebuie s-l prindem viu, s-l interogm i s aflm cum s-a amestecat n toate
astea, n slujba cui se afl ticlosul.
Pentru a putea s i urmrim ct vreme o s fii pe teren, zise
Hyckman, trebuie s modificm programul lui Earthguard i s-i modificm i
orbita, astfel nct s rmn aintit pe Rover.
Aa s facei, spuse Roy.
Capitolul XII.

n acea diminea de luni, din februarie, cpitanul Harris Descoteaux din


Departamentul de Poliie a Los Angelesului n-ar fi fost surprins s afle c
murise de vinerea trecut i c de atunci se gsea n Iad. Aciunile puse pe
seama lui ar fi ocupat timpul i ar fi consumat energia multor demoni
inteligeni i meticuloi.
Vineri noapte, la 23,30, n vreme ce fcea dragoste cu soia sa, Jessica,
iar fiicele lor Willa i Ondine dormeau sau se uitau la televizor ntr-una
dintre celelalte ncperi, un echipaj al FBI-ului, dotat cu arme speciale, asociat
n aceast operaiune cu Agenia de Lupt Antidrog, i-a atacat locuina situat
pe o strad linitit din Burbank. Asaltul a fost executat cu o desfurare
nendurtoare de fore i cu un elan demn de orice pluton al Marinei Statelor
Unite angajat n toate btliile purtate de-a lungul istoriei rii.
De pretutindeni, cu o sincronizare pe care ar fi invidiat-o i cel mai
priceput dirijor de orchestr, grenadele de cauciuc fur lansate prin geamuri.
Zgomotul i dezorient instantaneu pe Harris, Jessica i pe fiicele lor,
diminundu-le n acelai timp viteza reaciilor.
n vreme ce bibelourile de porelan se rsturnau i tablourile se cltinau
pe perei sub efectul undei de oc, uile din spate i din fa cedar. Brbai
narmai pn n dini, cu cti negre i veste antiglon nvlir n reedina lui
Descoteaux i se mprtiar ca valul Zilei de Apoi prin camere.
Cu o clip mai devreme, sub lumina chihlimbarie a veiozei, Descoteaux
se desftase n braele soiei sale, alunecnd uor nainte i napoi spre limita
dulce a beatitudinii. n urmtorul moment pasiunea se transformase n teroare,
iar el se mpleticea n jur sub lumina enervant de ntunecat a veiozei, gol i
dezorientat. Picioarele i tremurau, genunchii i se nmuiaser i camera prea
s se nvrteasc asemenea unui butoi gigantic dintr-un parc de distracii.
Dei urechile i iuiau, auzi ipetele unor brbai venind din toate prile:
FBI! FBI! FBI! Glasurile bubuitoare nu l linitir deloc. Ameit din cauza
grenadei de cauciuc, nici nu mai tia ce nseamn aceste iniiale.
i aminti de obiectul din noptier. Revolverul. ncrcat.
Habar n-avea cum se deschide un sertar. Dintr-o dat treaba asta prea
s necesite o inteligen superuman, o dexteritate de jongler.
Apoi dormitorul se umplu cu brbai la fel de solizi ca juctorii
profesioniti de fotbal american, care zbierau toi deodat. l obligar pe Harris
s se trnteasc la pmnt cu faa n jos i cu minile la ceaf.
Mintea i se limpezi. i aminti ce nseamn FBI. Teroarea i buimceala
nu i se evaporar, dar se diminuar pn devenir fric i derut.
Un elicopter vuia deasupra casei. Razele reflectoarelor mturau curtea.
Printre zgomotele infernale de motoare, Harris auzi ceva ce-i nghe sngele n
vene: strigtele fiicelor lui n clipa n care uile camerelor fur izbite de perete.
Nu-i veni s cread, cnd, n timp ce el sttea cu faa la podea, o ridicar
pe Jessica din pat. Femeia era la fel de goal ca i el. O mpinser ntr-un col i
biata de ea se acoperi cu minile, n vreme ce agenii se uitar sub saltea
cutnd arme. Dup o eternitate, i aruncar o ptur, iar Jessica se nfur
n grab.

Lui Harris i se permise pn la urm s se aeze pe marginea patului,


nc gol i arznd de umilin. I se prezent un mandat de percheziie i i
vzu, cu uimire, numele i adresa scrise pe el. Bnui n continuare c totui
greiser casa. Le explic faptul c era cpitan n DPLA, dar ei o tiau deja prea
bine.
ntr-un trziu, lui Harris i se permise s se mbrace ntr-un trening
cenuiu. El i Jessica fur dui n camera de zi.
Ondine i Willa se ghemuiser pe sofa, mbrindu-se strns pentru a
se ncuraja una pe cealalt. Fetele ncercar s fug spre prinii lor, dar civa
ofieri le oprir, obligndu-le s rmn pe loc. Ondine avea treisprezece ani,
iar Willa paisprezece. Amndou moteniser frumuseea mamei lor. Ondine se
mbrcase pentru culcare ntr-un tricou imprimat cu figura unui cntre de
rap, iar Willa ntr-o pijama cu pantaloni scuri, plus nite osete galbene pn
la genunchi.
Civa ofieri se uitau la fete cu o privire la care nu aveau nici un drept.
Harris i rug s le lase s se mbrace n rochii, dar nimeni nu-l lu n seam.
n timp ce Jessica era condus spre un fotoliu, Harris, flancat de doi brbai, fu
mpins afar din camer.
Cnd le ceru nc o dat s le lase pe fete s se mbrace n rochii i din
nou l ignorar, el se eliber brutal de escort, indignat. Dar imediat l lovir n
stomac cu patul unei arme, l mbrncir i i puser ctue.
n garaj, un om care se recomand ca fiind agentul Gurland se afla la
bancul de lucru examinnd o sut de kilograme de cocain nvelite n plastic, n
valoare de milioane de dolari. Harris privi nencreztor, nfiorat, cnd i se spuse
c drogurile fuseser gsite chiar acolo.
Sunt nevinovat. Sunt poliist. E o nscenare. Asta-i o nebunie!
Gurland i citi nepstor drepturile.
Pe Harris l nfurie indiferena cu care i tratau afirmaiile. Mnia i
frustrarea sa i determinar pe ofieri s-l mbrnceasc i mai tare n drumul
spre maina parcat lng bordur. Vecinii de vizavi ieiser n grdini i pe
verande, curioi.
Se pomeni dus la o nchisoare federal. Acolo i ngduir s-i sune
avocatul, pe fratele lui, Darius.
Din cauza meseriei sale de poliist, ar fi fost pus n primejdie ntr-o celul
cu ali delincveni, de aceea se atepta s fie nchis separat, ntr-o carcer. Dar
se trezi ntr-o ncpere unde se mai aflau nc ase oameni care ateptau s fie
judecai pentru transport ilegal de droguri i asasinarea cu o secure a unui ef
de poliie.
Toi susineau c fuseser deferii justiiei pe baza unor dovezi false. Dei
civa aduceau evident a infractori, cpitanul, spre uimirea sa, le ddu crezare
unora.
La ora 2,30 noaptea, aezat n faa lui Harris la o mas acoperit cu o
folie din plastic zgriat, n camera rezervat ntlnirilor cu avocaii, Darius
spuse:
E o aiureal total, miroase de la distan, pute de-a dreptul. Eti cel
mai cinstit om pe care l-am cunoscut vreodat, corect nc de pe vremea cnd

eram copii. Mie, ca frate, mi-a fost al dracu' de greu s in pasul cu tine. Eti
un adevrat sfnt, asta eti! Cine susine c faci afaceri cu cocain sau e
tmpit, sau e mincinos. Crede-m, nu te ngrijora din pricina asta nici un
minut, nici o secund ori o nanosecund. Ai un trecut exemplar, fr pat,
dosarul unui sfnt binecuvntat. O s obinem o cauiune mic i pn la
urm o s-i convingem c e un complot sau o greeal. Ascult, i jur c n-o s
fie nici un proces, i jur pe mormntul mamei!
Darius avea cu cinci ani mai puin dect Harris, dar semnau att de
mult, nct puteau fi luai drept gemeni. Era la fel de priceput pe ct de energic,
un bun avocat criminalist. Dac Darius spunea c nu exist nici un motiv de
ngrijorare, atunci trebuia s-l cread.
Ascult, dac este un complot, zise Darius, cine se afl n spatele lui?
Ce rahat ambulant ar fi putut face aa ceva? Ce dumani ai?
Nu tiu. Adic niciunul care s fie capabil de asta.
E o aiureal total. Or s se trasc n genunchi s-i cear scuze,
ticloii, tmpiii, scrboenii ignorante. Asta m arde. Pn i sfinii au
dumani, Harris.
Nu-mi pot da seama, insist Harris.
Poate c n special sfinii i fac dumani.
Cam opt ore mai trziu, smbt diminea pe la 10, cu fratele su
alturi, Harris fu adus n faa judectorului. Procurorul federal propuse o
cauiune de zece milioane de dolari; Darius ceru ca Harris s fie eliberat pe
ncredere. n cele din urm, cauiunea fu fixat la cinci sute de mii de dolari i
Darius o consider acceptabil, pentru c lui Harris i se ngduia s achite pe
loc numai zece la sut i s garanteze pentru restul.
Harris i Jessica deineau aptezeci i trei de mii de dolari n aciuni i
conturi bancare. Deoarece Harris nu inteniona s dispar pn la proces, ei
puteau s-i recupereze banii dup aceea.
Situaia nu era chiar roz. Dar nainte de a proceda la construirea unei
aprri i de a face demersurile legale pentru suspendarea acuzaiilor, trebuia
ca Harris s-i redobndeasc libertatea i s scape de pericolul extraordinar n
care s-ar fi gsit, ca de altfel orice ofier de poliie, n nchisoare. Se prea c
lucrurile o apucaser pe calea cea bun.
apte ore mai trziu, Harris fu dus de la celul n camera rezervat
ntlnirilor dintre avocai i clieni, unde Darius l atepta, dar cu veti proaste.
FBI-ul convinsese un judector c existau suficiente dovezi pentru a conchide
c locuina lui Descoteaux fusese folosit n scopuri ilegale, iar acesta
permisese confiscarea imediat a proprietii. FBI-ul i ALA obinuser dreptul
de a sechestra casa mpreun cu tot ce se afla n ea.
Pentru a proteja interesele guvernamentale, ofierii federali le evacuaser
pe Jessica, Willa i Ondine, permindu-le s-i mpacheteze numai cteva
haine. ncuietorile fuseser schimbate. Cel puin deocamdat, proprietatea era
pzit de gardieni.
Darius continu:
Asta e o prostie. Bine, poate c din punct de vedere teoretic nu violeaz
recenta decizie a Curii Supreme n favoarea confiscrii, dar n mod sigur i

violeaz spiritul. n primul rnd, legea stipuleaz c mai nti trebuie s fie
naintat proprietarului o ntiinare prin care s-i anune inteniile.
Inteniile? Fcu Harris uimit.
Bineneles, pot afirma c au nmnat ntiinarea o dat cu ordinul de
evacuare. Dar legea spune clar c trebuie s existe un interval decent ntre
ntiinare i ordinul de evacuare.
Harris tot nu nelegea:
Le-au evacuat pe Jessica i pe fete?
Nu-i face griji pentru ele. S-au mutat cu Bonnie i cu mine. Sunt
bine.
Cum au putut s le evacueze?
Pn cnd Curtea Suprem nu modific i celelalte aspecte ale legilor
privind confiscarea bunurilor dac se va ntmpla vreodat aa ceva
evacuarea poate avea loc nainte de prima audiere, ceea ce e nedrept. Nedrept?
O, Doamne, este chiar mai ru, e tiranic. Dar cel puin acum poi obine
audierea, care pn nu de mult era facultativ. O s apari n faa unui
judector, n maximum zece zile, i el i va asculta argumentele pe care le vei
aduce mpotriva confiscrii.
E casa mea.
Acesta nu-i un argument. Vom gsi noi destule.
Dar este casa mea.
Trebuie s-i spun, audierea nu conteaz prea mult. Agenii federali se
vor folosi de orice mijloace pentru a se asigura c o s apari n faa unui
judector care sprijin legile cu privire la confiscare. Voi ncerca s evit acest
lucru, s te trimit la unul care nc i mai amintete c ar trebui s trim ntro democraie. Dar realitatea este c, n nouzeci i nou la sut dintre cazuri,
agenii federali obin judectorul pe care l doresc. Vom avea audierea, dar legile
vor fi aproape sigur n favoarea confiscrii, deci mpotriva noastr.
Harris nu putea crede c este adevrat ceea ce aude. Cltinnd din cap,
el spuse:
Nu au cum s-mi dea familia afar din cas. nc n-am fost gsit
vinovat.
Eti poliist. Trebuie s tii cum funcioneaz legea confiscrii. S-a
promulgat nc de acum zece ani i devine pe zi ce trece tot mai drastic.
Sunt poliist, da, dar nu i procuror. Eu i prind pe infractori i
Procuratura districtual decide sub incidena cror legi intr.
Atunci, va fi o lecie cam dur. Vezi. Ca s-i pierzi proprietatea,
conform legilor n vigoare, nu e nevoie s fii condamnat.
Au dreptul s-mi confite proprietatea chiar dac sunt gsit nevinovat?
Bigui Harris, convins c triete un comar dintr-o povestire de Kafka pe care
o citise n liceu.
Harris, ascult-m cu foarte mare atenie. Uit de condamnare sau
achitare. Ei pot s-i confite proprietatea i nici mcar s nu te acuze de vreo
infraciune. Fr s-i intenteze nici un proces. Bineneles, deja ai fost acuzat,
i asta le mrete puterea.
Stai puin. Cum se poate ntmpla aa ceva?

Dac exist vreo dovad c proprietatea ta a fost folosit pentru vreun


scop ilegal, chiar dac tu nu eti n cunotin de cauz, atunci este un motiv
suficient pentru a i-o confisca. Nu-i aa c-i o chestie drgu? Chit c nu eti
implicat n afacere, tot i pierzi proprietatea.
Nu, vreau s spun, cum de se poate ntmpla aa ceva n America?
Rzboiul mpotriva drogurilor. De aceea s-au fcut legile astea. Ca s-i
nvingi pe traficanii de droguri, trebuie s-i distrugi complet.
Darius se mblnzise mai tare dect la prima ntlnire, cea avut de
diminea. Firea sa energic se manifesta nu prin fluxul interminabil de
cuvinte, ca de obicei, ci prin neastmprul su.
Pe Harris l alarmar la fel de mult att schimbarea petrecut cu fratele
su, ct i vorbele rostite de el.
Dar dovada aceasta, cocaina, a fost pus acolo.
Tu tii asta, cu tiu asta. Dar trebuie s o dovedeti n faa Curii
nainte de a i se confisca bunurile.
Vrei s spui c sunt vinovat pn cnd demonstrez c sunt nevinovat?
Aa se aplic legile privind confiscarea. Dar cel puin tu ai fost acuzat
de o infraciune. Ai o ans n faa Curii. Dac i dovedeti nevinovia la
proces, atunci dovedeti indirect c i confiscarea a fost nejustificat. i sper
din toat inima c nu vor renuna la acuzaii.
Harris clipi uimit.
Speri s nu renune la acuzaii?
Dac renun, nu va mai avea loc nici un proces. Atunci singura ans
s-i recapei casa ar mai fi la audierea care va urma.
Singura ans? La audierea aia aranjat?
Nu chiar aranjat. Doar c o s fii n faa judectorului lor.
Care-i diferena?
Darius ddu din cap, obosit.
Nu prea mare. O dat ce la acea audiere se va aproba confiscarea,
dac nu ai nici un proces n care s-i dovedeti nevinovia, trebuie s dai n
judecat FBI-ul i ALA pentru a-i recupera proprietatea. i asta e o btlie
grea. Avocaii guvernului vor ncerca n repetate rnduri amnarea dezbaterilor
pn cnd vor obine o Curte favorabil lor. Chiar dac gseti un juriu sau
civa judectori care s-i napoieze averea, guvernul tot va face apel dup apel
ca s te descurajeze.
Dar dac renun la acuzaiile mpotriva mea, atunci cum e posibil s
nu-mi restituie casa?
nelesese explicaiile fratelui su. Doar c nu pricepea logica sau
justeea lor.
Dup cum i-am mai zis, continu rbdtor Darius, tot ceea ce au de
fcut este s dovedeasc faptul c locuina ta a fost folosit n scopuri ilegale.
Nu c tu sau vreun alt membru al familiei tale a fost implicat n aceast
activitate.
Dar atunci cine a ascuns cocaina acolo? mi nchipui c trebuie s
spun.
Darius oft.

Nu e nevoie s dea nici un nume.


Uimit, acceptnd fr nici o tragere de inim i ultima monstruozitate,
Harris zise:
Pot s obin casa mea susinnd numai c se distribuiau droguri de
acolo dar nu sunt obligai s dea numele nici unui suspect?
Atta vreme ct au destule probe, da.
Dar a fost o nscenare!
Dup cum i-am explicat, trebuie s o dovedeti n faa justiiei.
Dar dac nu m acuz de nimic, poate c n-o s mai ajung n faa
Curii.
Exact. Darius zmbi amar. Acum i dai seama de ce sper c nu vor
renuna la acuzaii. Acum nelegi legile.
Legi? Zise Harris. Astea nu sunt legi. E o nebunie!
Simea nevoia s fac micare, s-i descarce energia care dintr-o dat l
sufoca. Mnia i frustrarea sa ajunseser att de puternice, nct genunchii i se
nmuiar cnd ncerc s se scoale de pe scaun. Pe jumtate ridicat, fu nevoit
s se aeze la loc, de parc l-ar fi lovit din nou o grenad de cauciuc.
i-e ru? Se ngrijor Darius.
Dar legile astea au fost fcute pentru a lovi n marii traficani de
droguri, n gangsteri, n Mafie.
Sigur. Oameni care i-ar putea vinde proprietile i s-o ntind din
ar nainte de proces. Aceasta a fost intenia iniial cnd au promulgat legea.
Dar acum exist vreo doua sute de infraciuni federale, nu neaprat legate de
traficul cu droguri, care permit confiscarea proprietilor fr nici un proces,
iar anul trecut lucrul sta s-a ntmplat de cincizeci de mii de ori.
Cincizeci de mii!
A ajuns o adevrat surs de venituri pentru lupta antidrog. O dat
sechestrate, optzeci la sut din valoarea bunurilor intr n contul poliiei, iar
douzeci la sut revine procuraturii.
Tcur brusc. Pendula de pe perete, un model nvechit, ticia ncet.
Sunetul amintea de cel al ceasului unei bombe, iar Harris se simi de parc ar
fi stat ntr-un dispozitiv care avea s sar n aer.
Nu mai puin furios ca nainte, ci doar stpnindu-se mai bine, el spuse:
Au de gnd s-mi vnd casa, nu?
Pi, cel puin are sigiliu federal. Dac ar fi intrat sub incidena legii de
confiscare din California, atunci ar fi scos-o la licitaie la zece zile dup audiere.
Poliaii federali ne acord mai mult timp.
O vor vinde.
Ascult, o s facem tot posibilul s o recptm pn atunci.
Vocea lui Darius se stinse. Nu mai putea s-i priveasc fratele n ochi.
Pn la urm, el continu:
i chiar dup ce i vor vinde bunurile, dac reueti s-i dovedeti
nevinovia, poi s obii despgubiri dei nu ntreaga valoare a celor
confiscate.
Dar pot s-mi iau rmas-bun de la locuina mea. mi vor da ei banii,
dar nu i casa napoi. Nu mai vorbesc de ct timp o s-mi ia treaba asta.

Congresul se ocup acum cu modificarea legilor.


S le modifice? Nu s le elimine complet?
Din pcate, guvernului i plac prea mult legile astea. Chiar i reforma
propus nu va merge prea departe, i nici nu este prea susinut.
S-mi evacueze familia, zise Harris nc nevenindu-i s cread.
Harris, m simt ngrozitor. Voi face tot ce se poate, o s fiu ca un tigru,
i jur, dar ar trebui s fiu capabil de i mai mult.
Harris i strnse pumnii deasupra mesei.
Nu-i vina ta, frate. Nu tu ai scris legile. O. S le facem fa. Cumva o
s reuim noi. Cel mai important lucru acum este s plteti cauiunea ca s
pot iei de aici.
Darius i duse minile negre ca de crbune la ochi i le pres ncetior,
de parc ar fi ncercat s-i izgoneasc oboseala. Ca i Harris de altfel, nu
dormise cu o noapte n urm.
Asta nu se poate pn poimine. O s m duc la banc luni, la prima
or.
Nu, nu. Nu trebuie s-mi dai tu banii pentru cauiune. i avem. Nu i-a
zis Jessica? Iar banca noastr este deschis i smbta.
Mi-a zis. Dar.
Nu mai e deschis acum. Dar a fost mai devreme. O, Doamne, ct mia dori s ies azi!
Lsndu-i minile s cad, Darius i privi fratele n ochi i, cu o
strngere de inim, i mrturisi:
Harris, i-au sechestrat i conturile bancare.
Dar nu pot face aa ceva, spuse el furios, apoi glasul i se stinse. Nu-i
aa?
Economii, cecuri, absolut totul, chiar dac sunt ntr-un cont comun cu
Jessica sau numai ntr-al ei. Le numesc profituri ilegale de pe urma drogurilor.
Pn i contul special pentru Crciun.
Harris se simi de parc l lovise o mciuc n cap. O amoreal ciudat i
cuprinse tot corpul.
Darius, nu te pot. Nu te pot lsa s-mi plteti cauiunea. Nu cincizeci
de mii. Avem i cteva aciuni.
i acelea sunt blocate pe durata confiscrii.
Harris se uit la ceas. Secundarul se nvrtea n faa lui. Sunetul care
anuna explozia bombei devenise obsedant.
ntinzndu-se peste mas, Darius i puse minile peste pumnii strni
ai lui Harris i zise:
Frate, i jur, vom trece prin toate astea mpreun.
Cu toate bunurile sub sechestru, nu ne mai rmn dect banii din
poeta Jessici i cei din portofelul meu. Isuse! Poate numai cei din poeta ei.
Portofelul meu este n sertarul noptierei, asta dac nu s-a gndit s-l ia cnd
le-au obligat, pe ea i pe fete, s plece.
Aa c Bonnie i cu mine vom plti cauiunea i nu vreau s ne mai
certm pe tema asta.
Tic. Tic. Tic.

Lui Harris i nepenise faa. i pielea i se ncreise pe ceaf. Amorit i


rece.
Darius mai strnse nc o dat minile fratelui su i apoi le ddu
drumul.
Harris spuse:
Cum vom reui s ne gsim vreo locuin dac nu avem cu ce plti
chiria pe dou luni i garania?
Vei sta cu mine i cu Bonnie. S-a stabilit deja.
Dar nu ai o cas suficient de mare. Nu ai loc pentru patru ini.
Jessie i fetele sunt deja la noi. Tu nu vei fi dect unul n plus. Sigur,
o s ne cam nghesuim, dar o s fie bine. Nimeni nu o s se supere din cauza
asta. Suntem toi o familie. Trebuie s stm mpreun.
Dar ar putea trece luni ntregi pn cnd o s se rezolve. Doamne, ar
putea trece ani, nu?
Tic. Tic. Tic.
Mai trziu, n timp ce se pregtea s plece, Darius zise:
Harris, vreau s te gndeti foarte bine care i-ar putea fi dumanii.
Ceea ce s-a ntmplat nu a fost deloc o greeal. A fost nevoie de un plan, de o
minte inteligent i de relaii. Pe undeva exist un duman puternic i detept,
chiar dac tu nu i dai seama. Gndete-te. Dac ai reui s-mi dai nite
nume, mi-ar putea fi de folos.
Smbt noapte, Harris mpri o celul fr ferestre, de patru paturi, cu
doi aa-zii asasini i cu un violator care atacase femei n zece state. Dormi
iepurete.
Duminic noapte, istovit, se cufund ntr-un somn adnc. Avu nite vise
ngrozitoare. Comaruri n care, mai devreme sau mai trziu, aprea un ceas
care ticia ntruna.
Luni se trezi n zori, nerbdtor s ias n libertate. Nu era dispus s-i
lase pe Darius i pe Bonnie s-i achite cauiunea. Bineneles c nu avea nici o
intenie s fug de judecat. Le va napoia banii, pn la urm. i claustrofobia
l chinuia teribil.
Dei situaia era groaznic, inimaginabil, gsi o alinare n faptul c deja
trecuse prin ce fusese mai ru. Pierduse totul adic urma s i se confite n
curnd. Ajunsese n mocirl dar, n ciuda btliei ce-l atepta, de-acum nu mai
putea dect s urce.
Aceasta se petrecea luni diminea. Devreme.
n Caliente, Nevada, autostrada cotea spre nord, dar la Panaca o prsir
intrnd pe o osea secundar care o lua ctre, est, ctre grania cu Utah.
Drumul de ar era mai accidentat i extrem de primitiv, amintind poate de
Mezozoic, chiar dac plcuri de pini i de molizi l mrgineau pe alocuri.
Lui Spencer totul i se prea o nebunie. Teama pe care o ncerca Valerie,
spaima ei c fuseser reperai prin satelit. Cerul rmnea complet senin i
nimic nu-i sugera prezena unui monstru mecanic plannd deasupra lor ca n
Rzboiul Stelelor, ns l stnjenea teribil gndul c ar putea s fi fost totui
urmrii kilometri ntregi.

Neinnd seama de ochii din cer i de criminalii profesioniti, aflai


probabil n drum spre Utah pentru a-i nha, Spencer se gndea doar cu ce si potoleasc foamea. Cele dou conserve cu crnai nu-i fuseser de ajuns.
Mnc i biscuiii cu brnz i bu o Coca-Cola.
n spatele scaunelor, eznd drept ntr-un spaiu ngust, pe Rocky l
entuziasma n aceeai msur felul n care Valerie conducea Rover-ul, pe ct l
interesau i biscuiii cu brnz. Rnjea. i cltina capul: sus, jos, sus, jos.
Ce are cinele? ntreb ea.
i place cum conduci. Simte nevoia de vitez.
ntr-adevr? De obicei este att de fricos.
Abia am cunoscut i eu aceast manie a vitezei.
De ce l sperie totul?
A fost brutalizat nainte de a ajunge la Serviciul de Ecarisaj, de unde lam luat eu. Nu tiu ce trecut a avut.
E plcut s-l vezi c se distreaz aa de tare.
Rocky ddu entuziast din cap.
n timp ce umbrele copacilor treceau de-a lungul oselei, Spencer spuse:
Nu tiu nimic nici despre trecutul tu.
n loc s-i rspund, ea aps i mai mult acceleraia, dar Spencer
insist:
De cine fugi? Acum sunt i dumanii mei. Am dreptul s tiu.
Ea privi atent oseaua.
N-au nici un nume.
Ce e, o organizaie de asasini fanatici, ca n romanele cu Fu Manchu?
Mai mult sau mai puin. Devenise serioas. Este o agenie
guvernamental fr nume, finanat prin deturnarea fondurilor destinate altor
programe i cu ajutorul sutelor de milioane provenite din confiscarea legal a
averilor. La origine avea scopul de a acoperi aciunile ilegale i operaiunile
ratate ale birourilor i ageniilor guvernamentale, ncepnd de la serviciile
potale i terminnd cu FBI-ul. O valv pentru scderea presiunii politice.
O trup independent secret?
Apoi, dac vreun reporter sau altcineva descoperea vreo dovad a unei
ilegaliti ntr-un caz investigat, de exemplu, de ctre FBI, ea nu mai putea fi
folosit mpotriva vreunui membru al FBI-ului. Aceast grupare independent
acoper Biroul, astfel nct el s nu mai fie nevoit s distrug dovezi, s
mituiasc judectori, s intimideze martori; se ocup de toate treburile astea
murdare. Fptaii sunt enigmatici, n-au nume. Nu exist nici o dovad c sunt
angajai ai guvernului.
Cerul rmsese senin, fr urm de nori, dar ziua prea mai ntunecat
dect nainte. Spencer zise:
E atta paranoia n ideile astea ct pentru ase filme de-ale lui Oliver
Stone.
Stone zrete umbra opresorilor, dar nu nelege de unde vine, replic
ea. La naiba, un agent obinuit al FBI-ului sau al ATAF-ului nu tie de
existena Ageniei. Opereaz la un nivel foarte nalt.
Ct de nalt?

Ofierii cu gradele cele mai mari rspund n faa lui Thomas


Summerton.
Spencer se ncrunt.
Numele acesta nu-mi spune nimic.
Este un tip independent, foarte bogat, extrem de influent, care acord
fonduri partidelor politice. i la ora actual primul adjunct al Ministrului
Justiiei.
Al cui?
Al mpratului din Oz al cui crezi? Spuse ea pierzndu-i rbdarea.
Primul Adjunct al Ministrului Justiiei din Statele Unite!
Cred c vrei s m pcleti.
Uit-te ntr-un almanah, citete ziarul.
Nu vroiam s zic c m mini n privina funciei lui. Dar nu pot s
cred c este amestecat n toat conspiraia asta.
tiu sigur. l cunosc pe tip. Personal.
nseamn c e al doilea om din Ministerul de Justiie. Urmtoarea za a
lanului este.
i nghea sngele n vene, nu-i aa?
Vrei s spui c Ministrul Justiiei tie despre toate astea?
Ea cltin din cap.
Habar n-am. Sper c nu. N-am gsit nici o dovad. Dar nu mai sunt
sigur de nimic.
n fa, pe banda care se ndrepta ctre vest, o furgonet Chevrolet gri
urc panta venind spre ei. Lui Spencer nu i plcu nfiarea acesteia.
Judecnd dup spusele Valeriei, nu exista nici un pericol s-i ajung n
urmtoarele dou ore. Dar s-ar fi putut nela. Poate c gangsterii Ageniei
reuiser s decoleze dintr-un ora mai apropiat dect Las Vegasul. Poate c
deja existau oameni n zon.
Ar fi vrut s-i cear s prseasc imediat oseaua. Ar fi fost cazul s
pun ct mai muli copaci ntre ei i rpiala mitralierelor. Dar nu aveau unde
s se duc: nu exista nici un drum secundar n preajm i un an lat de doi
metri mrginea acostamentul ngust.
Strnse n mn pistolul SIG care zcea n poal.
n vreme ce Chevy-ul trecea pe lng Rover, oferul i privi de parc i-ar fi
recunoscut. Un tip solid. De vreo patruzeci de ani. Cu un chip rotund i dur.
Ochii i se mrir, gura i se deschise pentru a-i vorbi unui alt brbat care se
gsea n furgonet, apoi se ndeprt de ei.
Spencer se rsuci pe scaun pentru a se uita dup Chevy, dar, din cauza
lui Rocky i a jumtii de ton de echipament, nu reui s vad nimic prin
lunet. Privi n oglinda retrovizoare i urmri cum furgoneta se fcea din ce n
ce mai mic n spatele lor. Luminile de frn nu se aprinseser. Nu aveau de
gnd s se in dup ei.
Realiz cu ntrziere c privirea uimit a oferului nu avea nimic de-a
face cu faptul c-i recunoscuse. Omul fusese pur i simplu mirat de viteza cu
care rulau. Judecnd dup kilometraj, Valerie accelerase pn la o sut treizeci

i ase de kilometri pe or, patruzeci i opt peste limita legal i douzeci i


patru, sau mai mult, fa de cea permis de starea oselei.
Inima lui Spencer btea nebunete. i nu din cauza vitezei cu care
goneau.
Valerie i ntlni din nou privirea. Evident, era contient de teama care-l
cuprinsese.
Te-am avertizat c n-ar fi bine s tii cine sunt. i ndrept din nou
atenia asupra drumului. Se pare c te cam deprim, nu?
Nu e vorba de deprimare. M simt ca i cum.
Ca i cum cineva i-ar fi fcut o spltur stomacal cu ap de la
ghea? i suger ea.
Pn i asta i se pare comic?
Pe undeva.
Mie nu. Isuse! Dac Ministrul Justiiei tie, atunci urmtoarea za a
lanului este.
Preedintele Statelor Unite.
Nu-mi dau seama ce-i mai ru: c Preedintele i Ministrul Justiiei
aprob existena unei asemenea agenii, sau c ea opereaz fr cunotina lor.
Dac nu tiu i ar da din ntmplare peste ea.
Ar fi mori.
Iar dac tiu, atunci oamenii care ne conduc ara nu sunt cei pe care
i-am votat.
Nu pot s spun c au ajuns pn la Ministrul Justiiei. i n-am nici
un indiciu n legtur cu amestecul Biroului Oval. Sper c ei nu tiu. Dar.
Nu mai eti sigur de nimeni, i termin el fraza.
Nu, dup cte am ptimit. La ora actual nu mai am ncredere n
nimeni, cu excepia lui Dumnezeu i a propriei mele persoane. De fapt, nici de
Dumnezeu nu mai sunt att de sigur.
*
Jos, n ncperea acustic din beton, unde Agenia asculta pulsul
oraului Las Vegas printr-o mulime de urechi secrete, Roy Miro i lua rmas
bun de la Evie Jammer.
Nu vrsar nici o lacrim, nu-i manifestar nici cea mai mic tulburare
c se despreau i c s-ar fi putut s nu se mai ntlneasc vreodat. Erau
siguri c se vor revedea n curnd. Pe Roy nc l mai susinea fora spiritual a
lui Kevorkian, simindu-se nemuritor. n ceea ce o privea pe Eve, probabil c nu
contientizase niciodat faptul c ar putea muri, sau c nimic din ceea ce i
dorea de exemplu pe Roy nu i s-ar fi oferit.
Stteau aproape unul de cellalt. El i aez deoparte servieta pentru a-i
strnge minile desvrite i spuse:
O s ncerc s m ntorc pn disear, dar nu garantez.
mi va fi dor de tine, zise ea cu o voce rguit. Dar dac reueti, voi
face un lucru de care s-i aminteti totdeauna, ceva care s-mi dovedeasc
mereu ct de tare m excii i s m determine s fiu i mai nerbdtoare s te
ntorci.

Ce? Zi-mi ce ai de gnd. Voi pstra imaginea n minte i timpul va


trece mai repede.
Aproape c nu-i veni s cread ct de bine se pricepea s vorbeasc la fel
ca un ndrgostit. tiuse ntotdeauna c este un romantic inocent, dar nu
fusese sigur c va reui s se poarte cum trebuie cnd va gsi o femeie pe
msura lui.
Nu vreau s-i spun acum, zise ea, jucu. Vreau s te ntrebi, s
visezi. Fiindc atunci cnd te vei ntoarce i vei afla, vom petrece mpreun cea
mai minunat noapte de pn acum.
Cldura emanat de Eve devenise incredibil. Roy nu-i dorea altceva
dect s-i nchid ochii i s se topeasc n radiaia ei.
O srut pe obraz. Un srut delicios i uscat.
Plecarea i se pru o agonie. n lift, n vreme ce uile se nchideau, se uit
n spate.
Ea sttea cu un picior pe pmnt i cu cellalt n aer. Pe duumeaua din
beton se tra un pianjen negru.
Iubito, nu! Strig Roy.
Ea l privi zpcit.
Un pianjen este o creatur perfect, Mama Natur la apogeu. ese
nite pnze superbe. Este o main perfect proiectat pentru a omor. Specia
lui a fost aici nainte ca primul om s apar pe Pmnt. Merit s triasc n
pace.
Nu m dau n vnt dup ei, ciripi Eve, cu cel mai dulce botic pe care el
i vzuse vreodat.
Cnd m voi ntoarce, vom examina mpreun un specimen, sub o
lup, i promise Roy. Vei vedea atunci ct de perfeci sunt, ct de solid i de
eficient funcioneaz. O dat ce-i voi arta ct de desvrit este specia
arahnidelor, i vei schimba prerea. i vei adora.
Bine, zise ea n sil i pi cu grij peste pianjen, evitnd s-l
striveasc.
Plin de iubire, Roy sui cu liftul pn la ultimul etaj al cldirii. Se car
pe scara de serviciu pn pe acoperi.
Opt dintre cei doisprezece oameni din echipa de atac se mbarcaser deja
n primul dintre cele dou elicoptere identice special proiectate. Cu un vuiet de
elice, aparatul se ridic n ceruri i dispru.
Al doilea elicopter plana n partea de nord a cldirii. Cnd platforma de
aterizare se eliber, aparatul cobor pentru a-i lua pe ceilali patru oameni, toi
mbrcai n civil, dar ncrcai cu ranie pline de arme i echipament.
Roy se mbarc ultimul i se aez n spatele cabinei. Scaunul de lng el
i nc dou din fa rmseser neocupate.
n timp ce decolau, el i deschise servieta, nfipse cablul de transmisie n
computer i l vr n priza din peretele cabinei. Deconect telefonul celular de
la terminal i l puse pe scaunul de alturi. Nu i mai trebuia. Se folosea de
sistemul de comunicaii al elicopterului. O tastatur de telefon apru pe
ecranul monitorului. Dup ce o sun pe Mama, n Virginia, se identific imediat

cu numele Pooh, i ddu amprenta i acces Centrul de Supraveghere prin


Satelit al sucursalei Ageniei din Las Vegas.
O versiune n miniatur a imaginii de pe ecranul aflat pe peretele
Centrului de Supraveghere se ivi pe monitorul lui Roy. Range Rover-ul gonea cu
o vitez ameitoare, lucru care indica i mai sigur prezena femeii la volan.
Trecuse de Panaca i se ndrepta spre grania cu Utah.
Oricum, mai devreme sau mai trziu tot ar fi aprut ceva similar
acestei Agenii, zise ea n timp ce se apropiau de grania cu Utah. Insistnd s
facem lumea mai bun, ne apropiem de fascism.
Nu sunt sigur c am neles.
Nici mcar nu era sigur c vrea s neleag. Dar ea vorbise cu o
convingere de nezdruncinat.
Sunt attea legi concepute de idealiti cu viziuni competitive ale
Utopiei, nct nimeni nu reuete ca ntr-o singur zi s nu ncalce din
neglijen sau din necunotin de cauz vreuna dintre ele.
Poliitii sunt datori s apere zeci de mii de legi, fu de acord Spencer,
mult mai multe dect ar fi n stare s rein.
Aa c au tendina de a minimaliza sensul misiunii lor. i pierd
puterea de concentrare. Ai observat asta pe vremea cnd erai poliist, nu?
Sigur. Au existat de cteva ori controverse n legtur cu operaiunile
de securitate ale DPLA, avnd ca int grupuri legale de ceteni.
Pentru c grupurile respective se aflau atunci de cealalt parte a
unor interese. Guvernul a politizat toate aspectele vieii, inclusiv ageniile care
apr legea, i noi toi suferim de pe urma acestui fapt, indiferent de opiunile
noastre politice.
Majoritatea poliitilor sunt biei buni.
tiu. Dar spune-mi un lucru: la ora actual, poliitii care ajung n
vrful sistemului. Sunt ntr-adevr cei mai buni, sau cei care tiu ce opinii
politice s adopte, marii pupincuriti. Nu cumva sunt lingi care tiu cum s se
poarte cu un senator, cu un congressman, cu un primar, cu un consilier local
i cu toi activitii politici?
Poate c ntotdeauna a fost aa.
Nu. Probabil c n-o s mai vedem niciodat pe cineva ca Elliot Ness
dar nainte existau muli ca el. Poliitii obinuiau s-i respecte stpnul. i
acum este la fel?
Spencer nu rspunse.
Valerie continu:
Acum poliitii politizai aranjeaz agenda i aloc resursele. i este i
mai ru la nivel federal. Se cheltuiesc averi pentru urmrirea celor care violeaz
legi neclare contra unor infraciuni minore, precum pornografia, poluarea,
neetichetarea produselor, hruirea sexual. S nu m nelegi greit. mi place
s vd cum lumea se elibereaz de toi bigoii, de toate pornografiile, de
poluare, de cei care vnd ulei de arpe sau de nemernicii care agreseaz vreo
femeie. Dar n acelai timp avem cea mai mare rat a criminalitii, a violurilor
i a furturilor, comparativ cu toate societile de pn acum.
Cu ct se ambala mai mult, cu att conducea mai repede.

Spencer se cutremura de fiecare dat cnd i muta privirea de la Valerie


la oseaua ce se npustea spre ei. Dac ar fi pierdut controlul, dac ar fi
derapat i s-ar fi rostogolit de pe asfalt ntre molizii impuntori, atunci n-ar mai
fi trebuit s-i fac probleme c vreo echip de asalt i-ar putea ajunge din
urm, venind din Las Vegas.
n spatele lor, Rocky era exuberant.
Ea relu:
Strzile nu sunt sigure. n unele locuri oamenii nu se simt n
siguran nici la ei acas. Ageniile federale care protejeaz ceteanul i-au
pierdut puterea de concentrare. i atunci au nceput s fac greeli i a trebuit
s fie aprate de scandaluri, pentru a-i salva faa politic de poliiti
politicieni la fel de calificai ca i cei alei prin vot.
i atunci a aprut Agenia Fr Nume despre care vorbeti.
S curee murdria i s-o ascund sub covor, astfel nct nici un
politician s nu fie nevoit s-i lase amprentele pe mtur, zise ea cu
amrciune.
Intrar n Utah.
nc mai zburau deasupra suburbiilor din marginea nordic a Las
Vegasului decolaser numai de cteva minute cnd copilotul veni n spatele
compartimentului rezervat pasagerilor. Aducea un telefon protejat cu un
codificator ncorporat, pe care l vr n priz i i-l nmna lui Roy.
Receptorul se putea monta la ureche, lsndu-i astfel minile libere.
Cabina era izolat acustic, iar ctile de dimensiunea unor farfurioare de
dulcea aveau o asemenea fidelitate, nct Roy nu auzea nici cel mai mic
zgomot de motoare sau de elice, dei vibraiile amndurora se simeau prin
scaun.
Gary Duvall agentul din nordul Californiei, care fusese desemnat s se
ocupe de cutarea familiei Porth se afla la cellalt capt al firului. Dar nu n
California, ci n Denver, Colorado.
Crezuser c btrnii locuiau deja n San Francisco n momentul n care
le murise fiica i cnd nepotul venise s stea la ei. Dar aceast presupunere se
dovedise a fi fals.
Duvall localizase pe unul dintre fotii vecini ai familiei Porth din San
Francisco, care i amintise c Ethel i George se mutaser acolo din Denver. Pe
atunci, fiica le murise deja de mult vreme, iar nepotul lor, Spencer, avea
aisprezece ani.
De mult vreme? ntreb Roy nencreztor. Gndeam c biatul i-a
pierdut mama la vrsta de paisprezece ani, n acelai accident de main n
care a cptat i cicatricea. Cu doi ani mai devreme.
Nu. i nu ntr-un accident de main.
Duvall dezgropase un secret i fcea parte dintre cei care se simt deosebit
de ncntai cnd intr n posesia unor secrete. Tonul copilresc de eu-tiuceva-i-tu-nu al glasului su sugera c avea de gnd s i-l serveasc pe
bucele, pentru a savura pe ndelete nepreuita informaie.
Oftnd, Roy se ls pe sptarul scaunului:
Spune-mi.

Am zburat spre Denver, ncepu Duvall, s vd dac familia Porth a


vndut acolo vreo cas n acelai an cnd i-a cumprat-o pe cea din San
Francisco. Aa a fost. Apoi am ncercat s gsesc nite vecini care s-i
aminteasc de ei. Nici o problem. Am descoperit civa. i i aminteau perfect
de familia Porth i de biat datorit lucrurilor senzaionale care li se
ntmplaser.
Oftnd din nou, Roy deschise plicul din hrtie groas n care se mai
gseau nc fotografiile pe care le luase din cutia pentru pantofi aflat n
cabana lui Spencer Grant din Malibu.
Mama, Jennifer, a murit cnd biatul avea opt ani, spuse Duvall. i
nu a fost nici un accident.
Roy scoase din plic cele patru fotografii. n prima, femeia avea vreo
douzeci de ani. Purta o rochie simpl de var i, nvluit n lumini i umbre,
sttea n picioare sub un copac ncrcat cu flori albe.
Jenny se ocupa mult de cai, continu Duvall. i clrea, i ngrijea. Tot
la o ntlnire hipic plecase i atunci. Cnd nu s-a mai ntors.
Asta s-a petrecut n Denver sau prin apropiere?
Nu, acolo triau prinii ei. Jenny locuia n Vail. ntr-o ferm micu,
chiar lng Vail, n Colorado. A participat la ntlnirea cresctorilor de cai, dar
n-a mai ajuns niciodat acas.
n a doua fotografie, Jennifer i fiul ei se aflau la picnic, mbriai.
apca de baseball a putiului sttea strmb. Duvall zise:
I-au gsit maina abandonat. Civa brbai au plecat pe urmele ei.
Dar n-au gsit-o lng cas. O sptmn mai trziu, cineva i-a descoperit
trupul ntr-un an, la o sut douzeci de kilometri de Vail.
Vineri diminea, cnd ezuse la masa de buctrie din cabana aflat n
Malibu i se uitase pentru prima dat la poze, Roy fusese copleit de
sentimentul c femeia i se prea cunoscut. Fiecare cuvnt rostit de Duvall l
aducea i mai aproape de revelaia care l ocolise cu trei diminei n urm.
Vocea lui Duvall se auzi n cti cu o blndee neobinuit i
seductoare:
Au gsit-o complet goal. Torturat, molestat. Pe atunci a fost
considerat cea mai bestial crim a secolului. Chiar i la ora actual, dac ai
vedea toate detaliile, probabil c ai avea comaruri.
Al treilea instantaneu i surprinsese pe Jennifer i pe biat lng piscin.
Ea inea o mn dup gtul putiului i i punea coarne cu dou degete.
opronul se desluea n fundal.
Toate indiciile au fost n favoarea faptului c. Fusese victima unui
trector ocazional, spuse Duvall vrsnd amnuntele n stropi minusculi, pe
msur ce sticla cu secrete se golea. Un psihopat. Vreun tip cu o main i fr
domiciliu stabil, cltorind pe autostrzile interstatale. Pe vremea aceea, acum
douzeci de ani, era nc un sindrom nou, dar poliia l remarcase deja pe
individ, nct s-l recunoasc: un criminal n serie, fr rdcini, nelegat de
nici o familie sau comunitate, un rechin n mijlocul oceanului.
Femeia. Biatul. opronul din fundal.
Crima nu a fost soluionat mult vreme. De fapt, timp de ase ani.

Vibraiile provenite de la motorul elicopterului i de la elice strpunser


pereii aparatului, scaunul lui Roy, i n cele din urm i ptrunser n oase,
nfiorndu-l. Total dezagreabil.
Biatul a continuat s triasc mpreun cu tatl su la ferm, relu
Duvall. A existat i un tat.
Femeia. Biatul. opronul din fundal.
Roy se uit la a patra i ultima dintre fotografii.
Brbatul dintre umbre. Privirea sfredelitoare.
Numele biatului nu era Spencer, ci Michael, i divulg ntr-un final
Duvall.
Fotografia artistic alb-negru a brbatului trecut de treizeci de ani i se
pru capricioas: un studiu reuit de contraste, de lumini i ntuneric. Umbre
ciudate, aruncate de obiecte neidentificabile aflate n spatele cadrului, se
unduiau pe perete mnate de subiect, ca i cum ar fi fost un om care avea
putere asupra nopii i a forelor ei.
Numele biatului era Michael.
Ackblom! Roy reui pn la urm s recunoasc subiectul, n ciuda
umbrelor care i ascundeau cel puin jumtate din fa. Michael Ackblom. Tatl
su a fost Steven Ackblom, pictorul. Asasinul.
Corect, zise Duvall, dezamgit c nu mai putuse ntrzia revelaia cu o
secund sau dou.
mprospteaz-mi memoria. Cte corpuri au descoperit pn la urm?
Patruzeci i unu, preciz Duvall. Dar ntotdeauna s-a crezut c ar mai
fi existat i altele.
Erau att de frumoase n suferina lor, toate ca nite ngeri n agonie,
cit Roy.
i aminteti de asta? Zise uimit Duvall.
A fost singurul lucru pe care l-a declarat Ackblom la proces.
Unicul pe care l-a mrturisit poliitilor, avocatului su i celorlali. Nu
avea sentimentul c fcuse ceva ru, dar contientiza i nelegea motivul
pentru care societatea l acuza. Aa c a pledat vinovat, a recunoscut i i-a
acceptat sentina.
Erau att de frumoase n suferina lor, ca nite ngeri n agonie, opti
Roy.
Diminea, n timp ce Rover-ul gonea prin Utah, razele soarelui cdeau
oblic peste crengile epoase ale coniferelor, sclipind pe parbriz. Pentru. Spencer,
jocul de lumini i umbre era la fel de ameitor i de frenetic aidoma unui
stroboscop dintr-un club de noapte ntunecat.
Cnd nchidea ochii s se apere, i ddea seama c l tulburau mai tare
asociaiile pe care fiecare fulgerare i le strnea n memorie, dect razele
soarelui. Pentru ochiul minii, fiecare licrire jucu i fiecare lumini
tremurtoare reprezentau sclipirile oelului dur i rece n bezna din catacombe.
Nu ncetase niciodat s-l mire i s-l mhneasc faptul c trecutul i
rmsese att de viu n minte sau c, luptndu-se s uite, i rscolea i mai
aprig amintirile.

Plimbndu-i vrfurile degetelor de la mna dreapt peste cicatrice, el


spuse:
D-mi un exemplu. Povestete-mi despre un scandal pe care aceast
Agenie Fr Nume l-a muamalizat.
Ea ovi.
David Koresh. Sediul sectei davidienilor. Waco, Texas.
Cuvintele l speriar i deschise brusc ochii, n pofida lamelor
strlucitoare din oel ale soarelui i a umbrelor nsngerate. Se holb la ea
nencreztor.
Koresh a fost un maniac!
Nu-i un argument. A fost n patru feluri maniac, dup cte tiu, i n
mod sigur n-a susine c lumea nu e mai bun fr el.
i eu la fel.
Dar dac Biroul Alcoolului, Tutunului i Armelor de Foc vroia s-l
acuze de afaceri ilegale cu arme, atunci ar fi putut s-l prind ntr-un bar din
Waco, unde se ducea deseori s asculte o formaie care i plcea, i apoi s
ajung la sediul su, cu el scos din joc. n loc s nvleasc acolo cu un echipaj
SWAT. Pentru numele lui Dumnezeu, existau i copii nuntru.
Copii pui n primejdie, complet el.
n mod sigur. Au ars de vii.
O lovitur sub centur, spuse el acuzator, fcnd pe avocatul
diavolului.
Guvernul n-a gsit niciodat vreo arm n neregul. La proces au
afirmat c unele puti fuseser transformate ilegal n mitraliere, dar exist o
mulime de contradicii. The Texas Rangers au descoperit numai cte dou
arme pentru fiecare membru al sectei toate legale. Texas este un stat mare.
aptesprezece milioane de oameni, peste aizeci de milioane de arme patru pe
cap de locuitor. Cei din sect deineau numai jumtate din numrul armelor
existente ntr-o cas obinuit din Texas.
Bine, toate astea au aprut n ziare. i povetile despre abuzurile de
minori s-au dovedit aparent lipsite de vreun fundament. Aa s-a relatat chiar
dac nu pe larg. Este o tragedie pentru acei copii mori i pentru ATAF. Dar ce
anume a acoperit aceast Agenie Fr Nume? A fost un scandal public foarte
urt pentru guvern. Se pare c n-au prea reuit s scoat basma curat ATAFul.
O, dar au fost foarte buni. Au ascuns cele mai spectaculoase aspecte
ale cazului. Un membru al ATAF, loial lui Thomas Summerton i nu actualului
su ef, inteniona s-l foloseasc pe Koresh pentru a testa aplicarea legilor de
confiscare a veniturilor organizaiilor religioase.
n vreme ce Utah se rostogolea sub roile mainii, care se apropia de
Modena, Spencer continu s i pipie cicatricea gndindu-se la ceea ce
tocmai aflase.
Copacii se rriser. Pinii i molizii se ndeprtaser prea mult de
marginea autostrzii pentru a putea s-i mai arunce umbrele pe parbriz, iar
dansul sbiilor razelor de soare ncetase. ns Spencer observ c Valerie privea

iscoditor oseaua ce se ntindea n faa lor i tresrea uor din cnd n cnd, ca
i cum s-ar fi speriat de propriile-i amintiri.
n spatele lor, Rocky prea s ignore conversaia serioas pe care o
purtau. Pe lng o sumedenie de handicapuri, existau totui i unele avantaje
ale condiiei canine.
ntr-un final, Spencer spuse:
Sechestrarea bunurilor gruprilor religioase, chiar dac este vorba
despre ciurucuri precum Koresh, este o tire-bomb, dac este adevrat.
Sfideaz totalmente Constituia.
Exist o mulime de culte i secte mici la ora actual, care dein averi
de milioane. Pastorul acela coreean. Reverendul Moon. Pot pune pariu c
biserica sa posed sute de milioane de dolari. Dac o organizaie religioas se
amestec n vreo activitate infracional, atunci scutirea de impozite li se
revoc. Apoi, n cazul n care ATAF sau FBI vor cpta drept de sechestru, vor fi
primele pe list, chiar naintea ACV i vor pune mna pe tot.
Veniturile vor crete atunci constant, vor cumpra i mai multe jucrii
i mobil mai bun pentru birourile proprii, zise el rumegnd ideea. i i vor
permite s in Agenia Fr Nume la nivel de plutire. Ba chiar s o dezvolte. n
vreme ce forele poliiei locale amrii care se lupt cu adevratele delicte, cu
haitele de gangsteri, cu crimele i violurile au att de puine fonduri, nct nu
reuesc s-i cumpere echipamentul elementar sau s-i plteasc personalul.
n vreme ce treceau prin Modena, Valerie zise:
Rspunderea pentru fondurile federale, legile privind confiscarea
bunurilor de ctre stat toate astea te deprim. Sechestrarea averilor nu este
eficient controlat, i astfel un procent dispare n buzunarele unor oficialiti.
Hoie legalizat.
Nimeni nu este prins, aa c poate fi la fel de bine i legal. Oricum,
oamenii infiltrai de Summerton n ATAF i-au propus s planteze droguri,
dovezi false despre colaborarea cu traficanii importani i o mulime de arme
ilegale n Mount Carmel Center sediul lui Koresh dup reuita atacului
iniial.
Dar primul atac a dat gre.
Koresh s-a dovedit a fi mult mai vulnerabil dect prea. Aa c agenii
inoceni ai ATAF au fost omori. i copiii nevinovai. S-a pornit scandalul din
pres. Cu ochii tuturor fixai asupra lor, copoii lui Summerton nu puteau
planta drogurile i armele. Operaiunea a fost abandonat. Dar deja existau
actele doveditoare ale ATAF: memorii secrete, rapoarte, fiiere. Trebuia ca totul
s dispar rapid. Au fost eliminai discret doi oameni, cei care tiau prea multe
i ar fi putut vorbi.
i tu susii c aceast Agenie Fr Nume a curat totul?
Nu susin. ntr-adevr a fcut-o.
Dar cum ai intrat tu n asta? Cum ai aflat despre Summerton?
Ea i muc buza de jos, prnd s cugete cam ct era bine s-i
destinuiasc.
Cine eti tu, Valerie Keene? Cine eti tu, Hannah Rainey? Cine eti tu,
Bess Baer?

Cine eti tu, Spencer Grant? ntreb ea, aparent furioas.


Dac nu m-nel, i-am dezvluit numele meu, un nume absolut
adevrat, cnd eram numai pe jumtate contient, asear sau alaltieri-sear.
Ea ezit, ddu din cap, dar i meninu ochii aintii asupra drumului.
El descoperi c vocea-i devenise murmur, i, dei nu se simea capabil s
vorbeasc mai tare, tia c ea i reinea fiecare cuvnt.
Michael Ackblom. Este numele pe care l-am urt mai mult de jumtate
din via. Nu mai e numele meu legal de peste paisprezece ani, de cnd bunicii
m-au ajutat s apelez la justiie pentru a mi-l schimba. i din ziua n care
judectorul mi-a aprobat cererea, nu l-am mai rostit pn acum.
Apoi tcu.
Ea nu vorbi, de parc, n ciuda linitii ce se lsase, tia c nc nu i
terminase destinuirile.
Lucrurile pe care Spencer simea nevoia s i le spun i se pruser mai
uor de povestit n timpul delirului eliberator dect acum. l inhiba o rezerv
datorat mai puin timiditii, ct unei contientizri brute a faptului c era
un stigmatizat, c aceast femeie deosebit merita ceva mai bun dect ar fi
putut el s-i ofere vreodat.
i chiar dac n-a fi delirat, oricum i-a fi spus mai devreme sau mai
trziu. Pentru c nu vreau s am secrete fa de tine.
Ct de dificil este uneori s spui un lucru cnd simi nevoia acut s-l
spui! Dac i s-ar fi oferit posibilitatea, nu ar fi ales acel loc i acel moment
pentru mrturisiri: pe o autostrad prsit din Utah, urmrii, alergnd spre
moarte sau spre o nesperat libertate n ambele cazuri spre necunoscut. ns
viaa i alege momentele-cheie fr s-i consulte pe cei care le triesc. i
suferina strnit de vorbele rostite din suflet devine pn la urm mai uor de
suportat dect cea pricinuit de tcere.
El rsufl adnc.
Ce ncerc s-i spun. Este o obrznicie. Mai mult dect att. O prostie
penibil. Pentru numele lui Dumnezeu, nici mcar nu sunt n stare s-i
descriu ce simt pentru tine, fiindc n-am cuvinte. Poate c nici nu exist acele
cuvinte. Tot ce tiu este c simt ceva minunat, ciudat, diferit de tot ce m-am
ateptat s simt vreodat, diferit de ceea ce se presupune c ar simi oamenii.
Ea continu s-i in ochii aintii asupra autostrzii, permindu-i
astfel lui Spencer s o priveasc n timp ce vorbea. Strlucirea prului ei brun,
delicateea profilului i fora minilor bronzate de pe volan l ncurajar s
mearg mai departe. ns dac i-ar fi ntlnit n acel moment ochii, ar fi fost
probabil prea intimidat s mai spun ceea ce-i dorea cu atta ardoare.
Nebunia i mai mare este c nu pot s-i spun de ce simt asta pentru
tine. Este doar acolo. nuntrul meu. Un sentiment care a nit asemenea
unui arc. Nu doar pentru o clip. A rmas acolo neclintit, ca i cum s-ar fi aflat
dintotdeauna n acel loc. De parc tu ai fost ntotdeauna acolo, sau de parc
mi-a fi petrecut ntreaga via ateptndu-te.
Cu ct se rostogoleau mai multe cuvinte din gura lui i cu ct mai repede
veneau, cu att mai tare se nfricoa la gndul c niciodat nu va fi n stare s
gseasc vorbele potrivite. Cel puin ea arta ca i cum ar fi tiut c nu trebuie

s-i rspund sau, i mai ru, s-l ncurajeze. Se balansa ntr-un echilibru
precar pe srma nalt a revelaiei i cel mai slab impuls l-ar fi aruncat n hu.
Nu tiu. Sunt foarte nepriceput la aa ceva. Problema este c am
rmas la fel ca la paisprezece ani cnd vine vorba de asta sau de oricare alt
sentiment, am ngheat demult n adolescen, sunt la fel de stngaci ca un
putan la primele lui declaraii. i dac nu i pot explica tot ce simt pentru
tine, atunci cum a putea s m atept ca i tu s simi ceva pentru mine?
Isuse! Am avut dreptate: obrznicie nu este cuvntul potrivit. Prostie merge
mai bine.
El se retrase din nou n adpostul sigur al tcerii. Dar nu cutez s se
afunde prea mult n el, pentru c n curnd ar fi putut s-i piard dorina de a
mai iei.
Prostie sau nu, acum am o speran i sunt decis s m in strns de
ea pn cnd mi vei spune tu s-i dau drumul. i voi povesti totul despre
Michael Ackblom, despre biatul care a fost. Dar vreau acelai lucru i de la
tine. mi doresc s tiu tot ceea este de tiut. Fr nici un secret. Orice secret
are un sfrit. Aici, acum, ncepnd din acest moment, gata cu secretele! Tot
ceea ce ar putea fi ntre noi dac va fi ceva trebuie s fie cinstit, adevrat,
curat, strlucitor, nimic din ceea ce am cunoscut nainte.
Viteza Rover-ului se micor n timp ce vorbea.
Aceast ultim tcere nu nsemna doar o pauz ntre tentativele lui
dureroase de a se exprima, i Valerie pru s realizeze noua situaie. l privi.
Ochii ei frumoi i ntunecai sclipeau de cldura i buntatea ce-l cuceriser
n local, la Ua Roie, unde o vzuse pentru prima dat, cu mai puin de o
sptmn n urm.
Cnd cldura amenin s se preschimbe n lacrimi, ea i ainti din nou
privirea asupra oselei.
De cnd se regsiser, vineri sear, n albia secat, nu i deschisese
sufletul n faa lui; de nevoie, i pusese masca ndoielii, a prudenei. Nu mai
avusese ncredere n el dup ce o urmrise pn acas. Viaa o nvase s fie
cinic i suspicioas fa de ceilali, la fel cum pe Spencer l nvase s se
team de ceea ce ar putea gsi ntr-o zi stnd ghemuit la pnd nluntrul lui.
Deveni contient c viteza sczuse simitor. Aps pedala de acceleraie
i Rover-ul ni nainte.
Spencer atept.
Copacii se ngrmdeau din nou mai aproape de autostrad. Lame
spiralate de lumin sclipeau pe geamuri, pulveriznd trene subiri de umbre n
spatele lor.
Numele meu, zise ea, este Eleanor. Mi se spunea Ellie. Ellie
Summerton.
Nu cumva. Fiica lui?
Nu, slav Domnului! Nora lui. Numele dinainte de cstorie a fost
Golding. Eleanor Golding. Am fost mritat cu fiul lui Tom, singurul lui copil.
Danny Summerton. Danny e mort. A murit de paisprezece luni. Vocea i se
zbtea ntre furie i tristee, deseori lupta dndu-se n mijlocul unui cuvnt,
lungindu-l i distorsionndu-l. Uneori am senzaia c a murit cu o sptmn

n urm, alteori simt c a pierit de o venicie. Danny tia prea multe. i se


hotrse s vorbeasc. A fost ucis ca s i se astupe gura.
Summerton. i-a omort propriul su fiu?
Glasul ei deveni att de aspru, nct lui Spencer i se pru c furia
ctigase pentru totdeauna teren n faa mhnirii.
Chiar mai ru dect att. I-a ordonat altcuiva s o fac. Mama i tata
au fost i ei omori. Doar pentru c se aflau ntmpltor acolo cnd oamenii
Ageniei au venit dup Danny.
Vocea ei era mai aspr ca oricnd, iar faa i devenise mai curnd alb
dect palid. Pe vremea cnd lucra n poliie, Spencer mai vzuse vreo cteva
chipuri la fel de livide, ns numai la morg.
Eram i eu acolo. Dar am scpat. Am avut noroc. Asta mi tot spun de
atunci. Am fost norocoas.
Dar Michael nu i-a gsit linitea nici mcar dup ce s-a dus n
Denver ca s locuiasc mpreun cu bunicii si, familia Porth, zise Gary Duvall.
Toi colegii lui de coal aflaser c-l chema Ackblom. Un nume neobinuit. Iar
tatl su fusese un artist cunoscut, chiar nainte de a ajunge un criminal
celebru care i omorse soia i nc patruzeci i una de femei. n plus,
fotografia copilului apruse n toate ziarele. Biatul-erou. Peste tot l urmrea
curiozitatea celorlali. Toi se holbau la el. i de fiecare dat cnd se prea c
presa l va lsa n pace, iari se mai strnea interesul cuiva i iari l
hituiau, chiar dac era numai un copil, pentru numele lui Dumnezeu!
Jurnalitii, spuse Roy dispreuitor. tii cum sunt. Nite nemernici.
Numai tirea conteaz. N-au nici un pic de mil.
Copilul mai trecuse printr-un iad similar, i obinuse celebritatea
nedorit la numai opt ani, dup ce trupul mamei sale fusese descoperit n an.
De aceast dat ns l-au distrus. Bunicii ieiser la pensie, puteau s se
stabileasc oriunde, aa c dup aproape doi ani s-au hotrt s plece
mpreun cu Michael din Colorado. ntr-un nou ora, un nou stat, un nou
nceput. Aa le-au spus vecinilor dar nu au destinuit nimnui unde se duc.
S-au dezrdcinat i i-au prsit prietenii de dragul biatului. Probabil i-au
dat seama c era unica ans de a-i oferi o via normal.
ntr-un nou ora, un nou stat, un nou nceput i chiar un nou nume,
spuse Roy. I l-au schimbat cu acte legale, nu?
Chiar acolo, n Denver, nainte de a se muta. Date fiind
circumstanele, stenograma edinei judectoreti este, firete, sub sigiliu.
Bineneles.
Dar eu am vzut-o. Michael Steven Ackblom a devenit Spencer Grant
numai att, nici mcar cu vreo iniial. O alegere ciudat. Se pare c biatul ia selectat numele, dar nu tiu de unde l-a luat.
Din filmele vechi care i plceau.
?
Bine lucrat. Mulumesc, Gary.
Roy se deconect apsnd pe un buton, dar i ls ctile pe urechi.
Privi fotografia lui Steven Ackblom. Brbatul dintre umbre.

Motoare, elice, dorine puternice i simpatie pentru diavolul acela


palpitau n oasele lui Roy. Tremur, nfiorat de plcere.
Erau att de frumoase n suferina lor, toate ca nite ngeri n agonie.
Pe ici, pe colo, n obscuritatea dindrtul copacilor, unde umbrele ineau
soarele la distan cea mai mare parte a zilei, pete de zpad alb strluceau ca
nite oase n ncletarea morii.
Deertul adevrat rmsese n urma lor. Iarna sosise pe aceste
meleaguri, fusese alungat de un dezghe prematur, dar avea s se ntoarc
nainte de venirea primverii. Acum cerul era senin, ntr-o zi n care lui Spencer
i-ar fi convenit ca un vnt ngheat i aspru mpreun cu vrtejuri dezlnuite
de zpad s le ntunece vederea.
Danny a fost un strlucit programator de software, zise Ellie. Un
tocilar pasionat de computere nc din gimnaziu. i eu la fel. Pn n clasa a
opta, am mncat i am but numai computere. Ne-am ntlnit n facultate. Eu
fiind doar hacker, dar adnc vrt n lumea lor, format n mare parte din
biei asta la atras pe Danny la mine.
Spencer i aminti cum arta Ellie n timp ce sttea pe nisipul din deert:
scldat de razele soarelui matinal, aplecat asupra computerului, legndu-se
la satelii, sclipitoare i expert, cu ochii ei limpezi luminai de plcerea
reuitei, cu o bucl ca o pan de corb czut pe obraz.
Indiferent ce i-ar fi nchipuit ea, statutul de hacker nu fusese unicul
lucru care l atrsese pe Danny. Era irezistibil din multe puncte de vedere, dar
mai ales pentru c prea mai vie dect majoritatea oamenilor.
Se concentra asupra drumului, ns n mod evident avea dificulti s-i
trateze trecutul cu detaare i s nu se rtceasc n el.
Dup ce am absolvit, Danny a primit nenumrate oferte de posturi,
dar tatl lui ardea de nerbdare s vin i s lucreze la Biroul de Alcool, Tutun
i Arme de Foc. Pe atunci, cu muli ani nainte de a intra n Ministerul de
Justiie, Tom Summerton era directorul ATAF.
Dar toate acestea se ntmplau sub alt guvernare.
O, n cazul lui Tom nu conta prea mult cine deinea puterea la
Washington, ce partid, de dreapta sau de stnga. Ocupase dintotdeauna o
poziie important n ceea ce el numea n glum serviciul public. Cu douzeci
de ani n urm motenise peste un miliard de dolari acum probabil c sunt
dou i druia sume imense ambelor partide. Este ndeajuns de detept nct
s se declare independent, om de stat i nu politician, un brbat care tie cum
s rezolve problemele n orice conjunctur, fr nici o ideologie pe care s o
susin, care vrea numai s construiasc o lume mai bun.
Aa ceva este greu de mimat, zise Spencer.
Dar extrem de uor pentru el. Fiindc nu crede n nimic, n afara
propriei lui persoane. i n putere. Puterea se afl i n mncare, n butur, n
iubire, n sex. S te foloseti de putere este aventura, i nu s urmezi idealurile
pe care le servete. La Washington, lcomia de putere i mpinge mereu pe
oameni s-i vnd sufletul diavolului, dar Tom este att de ambiios, nct
cred c a obinut un pre record pentru al su.
Reacionnd la furia clocotitoare din strfundurile vocii ei, Spencer zise:

L-ai urt dintotdeauna?


Da, recunoscu Ellie. L-am dispreuit n tcere pe ticlosul la mpuit.
N-am vrut ca Danny s lucreze la ATAF, pentru c era prea naiv, btrnul l
influena prea uor.
Cu ce se ocupa acolo?
O proiecta pe Mama. Sistemul de operare, software-ul care s ruleze pe
el cruia mai trziu i-au pus numele de Mama. Trebuia s fie cea mai mare,
cea mai promitoare resurs de date antiinfracional din lume, un sistem
care s proceseze miliarde de octei la viteze nemaintlnite, s uureze
colaborarea dintre forele de stat i cele locale pentru aprarea legii, s elimine
eforturile suplimentare i, n final, s le ofere oamenilor cinstii un avantaj.
Tulburtor.
Nu-i aa? i Mama a devenit repede de temut. Dar Tom nu a
intenionat niciodat s o pun n slujba vreunei ramuri legale a guvernului. Sa folosit de resursele ATAF pentru a o moderniza, ntr-adevr, dar ntotdeauna
i-a dorit s fac din Mama inima Ageniei sale Fr Nume.
i Danny i-a dat seama c treaba s-a mpuit?
Poate c tia, dar nu vroia s-o recunoasc. O accepta doar.
De ct timp?
De prea mult timp, spuse ca cu tristee. Pn cnd tatl sau a prsit
ATAF i s-a mutat n Ministerul de Justiie, un an dup ce nfiinase Agenia i
o dotase cu Mama. Dar ntr-un final a realizat c Mama fusese destinat numai
pentru a oferi guvernului posibilitatea s comit crime fr a da socoteal. A
fost mcinat, puin cte puin, de furie i dezgust fa de propria-i persoan.
i cnd a vrut s se retrag, nu l-au lsat.
Nu ne-am dat seama c nu exista nici o ans de scpare. Vreau s
spun c Tom este categoric un rahat ambulant, ns i era tat. i Danny era
singurul lui copil. Mama lui Danny murise mai demult. De cancer. Aa c
Danny rmsese totul pentru el.
Dup moartea violent a mamei, Spencer i tatl su se apropiaser
foarte mult unul de cellalt. Sau aa i se pruse. Pn n acea noapte de iulie.
Ellie continu:
Apoi a devenit evident slujba la Agenie reprezenta un angajament pe
via.
Ca i cum ar fi fost avocatul personal al unei cpetenii mafiote.
Singurul mod de a scpa era s fac o declaraie public i s
dezvluie toate afacerile necurate ale Ageniei. n secret, Danny i-a pregtit un
fiier personal al software-ului Mamei i o descriere a muamalizrilor n care
fusese implicat.
i-ai dat seama de primejdie?
Pn la un anumit punct. Dar n strfundul sufletului, niciunul dintre
noi nu putea crede c Tom ar fi fost n stare s-l ucid pe Danny. Aveam
douzeci i opt de ani, pentru numele lui Dumnezeu! Moartea nu reprezenta pe
atunci dect un concept abstract. La douzeci i opt de ani, cine crede cu
adevrat c o s moar vreodat?
i apoi a venit unitatea de oc.

Nu, un echipaj SWAT. Mult mai discret. Trei brbai, n seara de


Thanksgiving. Iarna trecut. La reedina prinilor mei din Connecticut. Tatl
meu este. A fost doctor. Viaa unui doctor, mai ales ntr-un ora mic, nu-i mai
aparine. Nici chiar de Thanksgiving. Deci. Cam pe la sfritul cinei, eu m
aflam n buctrie. Scoteam din cuptor plcinta de dovleac. Cnd s-a auzit
soneria.
Dintr-o dat, Spencer nu mai putu s-o priveasc n fa. nchise ochii
strns.
Ellie inspir adnc i continu:
Buctria se gsea la captul din spate ai holului. Am mpins ua
turnant ca s vd cine venise exact n clipa n care mama deschidea. Exact n
clipa n care mama deschidea ua din fa.
Spencer o atept s-i povesteasc n ritmul ei. Dac bnuielile lui n
legtur cu evenimentele care se petrecuser cu paisprezece luni n urm, dup
ce ua se deschisese, s-ar fi adeverit, aceasta era desigur prima dat cnd Ellie
povestea cuiva despre crime. De atunci fusese mereu pe fug, incapabil s
aib ncredere n alt fiin uman i nedorind s rite vieile unor nevinovai,
amestecndu-i n tragedia ei personal.
Doi brbai la ua din fa. Oameni obinuii. Ar fi putut fi foarte bine
nite pacieni de-ai tatlui meu. Unul dintre ei purta o jachet ecosez, de
vntoare. I-a spus ceva mamei mele, apoi a intrat mpingnd-o, cu un pistol n
mn. N-am auzit nici o mpuctur. Amortizor. Dar am vzut. Un uvoi de
snge. i partea din spate a capului srindu-i n aer.
Cu ochii nchii, evitnd s se uite la Ellie, Spencer reui s-i imagineze
cu uurin vestibulul casei din Connecticut i ororile descrise de ea.
Tata i Danny se aflau n sufragerie. Am ipat: Fugii, plecai de aici!
tiam c sunt de la Agenie. N-am ieit prin ua din dos. Din instinct, probabil.
A fi fost omort pe veranda din spate. M-am refugiat n spltoria de lng
buctrie, apoi n garaj i am ieit pe ua lateral. Domeniul are peste patru
mii de metri ptrai, o pajite mare, dar eu m-am dus la gardul care desprea
proprietatea noastr de cea a lui Doyle. Nu era nimeni acas, plecaser n
vacan la copiii lor. Am zbughit-o pe poart n pdurea St. George. Biserica
presbiterian are vreo ase sau opt mii de metri ptrai i este nconjurat de
pdure n mare parte pini i platani. Am alergat. M-am oprit printre copaci.
M-am uitat napoi. M-am gndit c vreunul dintre ageni a luat-o pe urmele
mele. Dar nu se ntmplase aa. Cred c ori am fost prea rapid pentru ei, ori
n-au vrut s m urmreasc pe fa, cu arma n mn. i chiar atunci a
nceput s ning, chiar atunci, cu fulgi mari i pufoi.
n spatele pleoapelor nchise, Spencer putea vedea seara aceea din trecut,
locul acela foarte ndeprtat: singur n ntuneric, fr palton, tremurnd, cu
respiraia ntretiat, ngrozit. Dintr-o dat, torente de fulgi albi opir n
jurul crengilor, iar momentul fcu zpada s par mai mult dect o simpl
schimbare de vreme un semn prevestitor de rele.
Era ceva tulburtor n asta. Ceva nepmntean, spuse Ellie,
exprimnd ceea ce gndise Spencer cu cteva clipe n urm. Nu tiu. Nu pot s

explic. Zpada semna cu o cortin care cobora, ca la teatru, la sfritul unui


act, la sfritul unui lucru. Al lui Danny i al tatlui meu.
Glasul i tremura de emoie i amrciune. Deoarece vorbea pentru prima
dat despre asasinate, strpungnd crusta care se formase deasupra durerii
crude, aa cum el i nchipuise.
Fr tragere de inim, deschise ochii i o privi.
Acum nu mai era palid. Ci de-a dreptul livid. Lacrimile i sclipeau n
ochi, dar nc avea obrajii uscai.
Vrei s conduc eu? ntreb el.
Nu, e mai bine aa. M mai concentrez din cnd n cnd asupra
drumului i asta nu m las s m afund prea mult n trecut.
Un indicator rutier i anun c mai erau doisprezece kilometri pn la
Newcastle.
Spencer privi prin fereastra lateral peisajul care prea arid, n ciuda
puzderiei de copaci, i mohort, n ciuda razelor de soare.
Ellie spuse:
Apoi, pe strad, n spatele pomilor a aprut o main. A trecut pe
lng un bec, iar eu m aflam suficient de aproape, nct s-l vd pe brbatul
care sttea pe scaunul de lng ofer. Cu o jachet ecosez de vntoare. oferul
i nc unul pe bancheta din spate trei brbai. Dup ce s-au ndeprtat, am
alergat printre copaci spre strad, ipnd dup ajutor, dup poliie, ns m-am
oprit pn s ajung acolo. tiam cine o fcuse. Agenia, Tom. Dar nu exista nici
o dovad.
i acele fiiere ale lui Danny?
n Washington. O serie de dischete ascunse n apartamentul nostru i
nc una ntr-un seif dintr-o banc. Dar tiam c Tom pusese mna pe ambele,
pentru c altfel n-ar fi fost att de. Impertinent. Dac m-a fi dus la poliie,
dac m-a fi artat la fa, indiferent unde, Tom m-ar fi gsit cu siguran. Mai
devreme sau mai trziu. Ar fi prut un accident sau o sinucidere. Aa c m-am
ntors n cas. napoi prin pdurea St. George, pe poarta casei lui Doyle, peste
gardul din fier. Prin hol. Pn la mama care zcea n vestibul. Chiar i dup
att timp, cnd ncerc s-mi imaginez chipul ei, nu-l pot revedea fr acea
ran, fr snge, fr structura osoas deformat de gloane. Nemernicii ia nu
mi-au lsat nici mcar o amintire a feei mamei mele. Numai lucrul la
ngrozitor i nsngerat.
Pentru o vreme nu se simi n stare s continue.
Contient de suferina ei, Rocky scnci uor. Nu mai rnjea i nici nu
mai ddea din cap. Se ghemuise n spaiul strmt, cu capul n jos i cu ambele
urechi pleotite. Dorina de vitez fusese depit, durerea femeii l copleise.
La trei kilometri de Newcastle, Ellie relu:
Iar n sufragerie, Danny i tata zceau mori, mpucai de mai multe
ori n cap, i nu pentru a fi siguri c muriser, ci din slbticie. A trebuit s le
ating corpurile, s le iau banii din portofele. Aveam nevoie de fiecare dolar pe
care l-a fi putut gsi. Am cotrobit n geanta mamei, n cutia cu bijuterii. Am
deschis seiful din biroul tatlui meu i i-am luat colecia de monede. Isuse, mam simit ca un ho, mai ru dect un ho. Ca un jefuitor de morminte. Nu mi-

am mpachetat lucrurile n vreo valiz am plecat numai cu ce aveam pe mine,


n parte fiindc ncepusem s cred c asasinii se vor ntoarce. Dar i pentru c.
Era atta linite n cas, doar eu mpreun cu cadavrele i zpada cznd
dincolo de ferestre, atta tcere, de parc nu muriser numai mama, tata i
Danny era ca i cum ntreaga planet ar fi murit, venise sfritul, iar eu
rmsesem singura supravieuitoare.
Newcastle prea o replic a orelului Modena. Mic. Izolat. Nu le oferea
nici o ascunztoare n faa celor care puteau privi de sus ntreaga lume, de
parc ar fi fost zei.
Ellie relu:
Am fugit cu maina noastr, o Honda a lui Danny i a mea dar
tiam c trebuie s scap de ea n cteva ore. Cnd Tom i-ar fi dat seama c nu
m-am dus la poliie, toat Agenia s-ar fi pus pe urmele mele i ar fi primit o
descriere a mainii, plus numrul de nmatriculare.
O privi din nou. Nu mai avea ochii umezi. i nbuise tristeea cu un
acces puternic de mnie.
Ce a crezut poliia c s-a petrecut n cas, cu Danny i cu prinii ti?
Unde au crezut c te-ai dus? Nu oamenii lui Summerton, ci ceilali?
Presupun c Tom a vrut s par ca i cum un grup organizat de
teroriti ne-ar fi omort, ca s se rzbune pe el. O, probabil c ar fi profitat la
maximum de asta! S-ar fi folosit de comptimirea celorlali ca s obin i mai
mult putere n Ministerul Justiiei.
Dar dac tu disprusei, nu mai avea rost s planteze dovezi false,
pentru c tu ai fi putut reveni ca s le distrugi.
Mda. Mai trziu, presa a decretat c Danny i prinii mei. Ei, tii tu,
c a fost unul dintre actele acelea de violen inexplicabile despre care auzim
att de des. Vorbrie. O vorbrie ngrozitoare, scrboas, dar a durat numai trei
zile. Ct despre mine. Evident c fusesem rpit, violat, ucis i aruncat ntrun loc de nimeni tiut.
Acestea s-au petrecut cu paisprezece luni n urm? i Agenia nc te
mai urmrete?
Am cteva coduri importante de care ei nu tiu. Datorit lui Danny,
am memorat. Multe informaii. Nu posed nici o dovad mpotriva lor. Dar
cunosc totul despre ei, i asta m face extrem de periculoas. Tom nu va nceta
s m caute ct vreme se va afla n via.
Asemenea unei imense viespi negre, elicopterul zumzia deasupra
deertului Nevada.
Roy nc mai inea ctile, de mrimea unor farfurioare, la urechi, pentru
a putea izolat de zgomotele motorului i ale elicei s se concentreze asupra
fotografiei lui Steven Ackblom. Cel mai puternic sunet din inutul su privat
erau btile lente i greoaie ale inimii.
Cnd ocupaia secret a lui Ackblom ieise la iveal, Roy avea numai
aisprezece ani i nc nu se lmurise n legtur cu sensul vieii i cu locul lui
n aceast lume. l ncntau lucrurile frumoase: picturile lui Childe Hassam i
multe altele muzica clasic, mobila veche franuzeasc, porelanurile
chinezeti, poezia. Fusese ntotdeauna fericit s rmn singur n camer,

ascultnd stereo Beethoven sau Bach, privind fotografiile color din cri ale
oulor Faberg, ale argintriei Paul Storr sau ale porelanurilor Dinastiei Sung.
De asemenea, i plcea s se plimbe singur printr-un muzeu de art. ns foarte
rar se simea fericit ntre oameni, dei i dorea cu disperare s-i fac prieteni
i s fie iubit. n adncul inimii sale expansive, dar precaute, tnrul Roy
cptase convingerea c se nscuse pentru a aduce o contribuie important
lumii, i tia c atunci cnd va descoperi care avea s fie ea, toi l vor admira i
l vor iubi. Cu toate acestea, la aisprezece ani, nerbdarea tinereii l zpcea i
se simea frustrat c trebuia s atepte ca elul i destinul s i se dezvluie.
l fascinaser versiunile ziaritilor despre tragedia Ackblom, fiindc n
misterul vieii duble a artistului el sesizase o soluie a propriei sale probleme.
Obinuse dou cri cu plane color ale tablourilor lui Ackblom i reacionase
puternic la arta acestuia. Dei pnzele lui Ackblom erau frumoase, chiar
nltoare, entuziasmul lui Roy nu fusese strnit de ele. l impresionase n
schimb lupta interioar a artistului, foarte asemntoare cu a lui nsui.
n esen, pe Steven Ackblom l preocupau dou subiecte i pictase dou
tipuri de pnze.
Dei n vrst de numai vreo treizeci i cinci de ani, el fusese ndeajuns
de pasionat pentru a crea un numr imens de opere, jumtate dintre ele
reprezentnd natur moart de o excepional frumusee: fructe, legume, roci,
flori, pietri, coninutul unui co de cusut, nasturi, unelte, farfurii, o colecie de
sticle vechi, de dopuri obiecte aparent insignifiante, zugrvite n cele mai mici
detalii, att de realist, nct preau tridimensionale. De fapt, fiecare lucru
sugera o hiperrealitate, prnd a fi mai real dect cel care i servise drept
model, pentru c poseda o frumusee nepmntean. Ackblom nu recurgea
niciodat la expresia forat a sentimentalismului sau a romantismului limitat;
viziunea lui ntotdeauna convingea, emoiona i uneori i tia rsuflarea.
Subiectele celorlalte picturi erau oamenii: portrete individuale sau n
grup, avnd de la trei pn la apte modele. Cel mai frecvent numai chipuri,
dar atunci cnd apreau n ntregime erau invariabil nuduri. Uneori brbaii,
femeile i copiii lui Ackblom aveau o frumusee eteric n aparen, dei o
tensiune interioar le pngrea ntotdeauna nfiarea, ca i cum un spirit
monstruos i-ar fi posedat i ar fi putut ni n orice moment prin pielea lor
delicat. Aceast tensiune deforma cte o trstur pe ici, pe colo, nu foarte
tare, dar suficient s-i lipseasc de o frumusee perfect. Iar uneori artistul
zugrvea indivizi uri chiar groteti n interiorul crora de asemenea exista
o ncletare nfricotoare, avnd totui efectul de a modifica pe alocuri cte o
trstur pentru a o conforma unui standard de frumusee. Aspectul lor hidos
i ddea fiori, fiind pe alocuri atins de graie. Ca o consecin a conflictului
dintre realitatea exterioar i cea interioar, chipurile oamenilor din ambele
tipuri de portrete deveniser extraordinar de sugestive, dei expresiile lor erau
mai enigmatice i mai obsedante dect oricare alta existent pe chipul vreunei
fiine umane reale.
Punnd mna pe aceste portrete, presa se repezise s le interpreteze. Se
afirmase c artistul el nsui un brbat frumos i pictase propriul su

demon interior, ipnd dup ajutor sau lansnd un avertisment privind


adevrata lui fire.
Dei nu mplinise dect aisprezece ani, Roy Miro nelesese c tablourile
artistului nu l zugrveau pe el nsui, ci modul lui propriu de a percepe lumea.
Ackblom nu avea nevoie s strige dup ajutor sau s avertizeze pe nimeni,
pentru c nu se considera un diavol. n esen, artistul spunea c nici o fiin
uman, nici mcar cel mai nensemnat obiect nensufleit n-ar putea atinge
perfeciunea.
Picturile mree ale lui Ackblom l-au ajutat pe tnrul Roy s priceap de
ce l ncnta att de mult s rmn singur n faa realizrilor artistice ale
fiinelor umane, cu toate c se simea deseori nefericit n compania oamenilor
nii. Nici o oper de art n-ar fi putut fi perfect, fiind creat de o fiin
uman imperfect. ns arta constituia o distilare a ceea ce avea mai bun
omenirea, se apropia mult mai tare de perfeciune dect aceia care o
plsmuiser.
Faptul c obiectele nensufleite se aflau mai presus dect cele vii nu l
deranja. l accepta la fel cum acceptase s plaseze operele de art deasupra
oamenilor.
Aceasta fusese prima lecie pe care o nvase de la Steven Ackblom.
Vrnd s afle mai multe despre el, Roy descoperise c artistul se izolase
i discuta foarte rar cu ziaritii. Reui s gseasc dou interviuri prin reviste.
ntr-unul, Ackblom vorbea, profund ptruns de mil, despre condiia mizer a
rasei umane. Citatele preau s se ntreptrund: Iubirea este cel mai uman
dintre sentimente, pentru c iubirea este murdar. i dintre toate lucrurile pe
care le simim cu mintea i cu trupul nostru, durerea crncen este cea mai
pur, fiindc alung orice altceva din contiina noastr i atunci ne putem
concentra mai intens ca niciodat.
Ackblom preferase s se recunoasc vinovat cnd fusese acuzat c i
omorse soia i nc patruzeci i una de femei, dect s fac fa unui proces
pe care nu avea cum s-l ctige. n sala de judecat, n cursul pledoariei sale,
pictorul l scrbise i l nfuriase pe judector cnd afirmase, referindu-se la
cele patruzeci i una de victime: Erau att de frumoase n durerea lor, toate ca
nite ngeri n agonie.
Roy ncepea s neleag cu ce se ndeletnicise Ackblom n catacombe.
Supunndu-i victimele la torturi, artistul ncerca s le apropie de perfeciune,
s surprind o strlucire fugar cnd nc se mai aflau n via a unei
frumusei egale cu cea a obiectelor nensufleite.
Puritatea i frumuseea reprezentau acelai lucru. Curbe pure, forme
pure, lumin pur, culoare pur, sunete pure, emoie pur, gnduri pure,
credin pur, idealuri pure. ns fiinele umane deveneau capabile de a atinge
puritatea, indiferent de strdania sau de gndurile lor, foarte rar i numai n
circumstane extreme de aceea condiia uman era att de demn de mil.
Aceasta fusese a doua lecie pe care o nvase Roy de la Ackblom.
Vreme de civa ani, sentimentul de mil al adolescentului fa de
omenire se intensific i se maturiz. La scurt timp dup cea de-a douzecea sa
aniversare, cnd un boboc de trandafir nflorise brusc, mila i se transform n

compasiune. O considera pe ultima ca fiind o emoie mai pur dect prima.


Deseori mila implica i o not de dezgust sau un sentiment de superioritate fa
de obiectul ei. Dar compasiunea provenea dintr-o empatie intens, cristalin i
imaculat pentru semeni, o percepie perfect a suferinelor lor.
Mnat de compasiune, acionnd frecvent cnd i se oferea ocazia, dorind
s construiasc o lume mai bun, ncreztor n puritatea motivaiei sale, Roy
devenise o minte i mai luminat dect Steven Ackblom. i gsise destinul.
Acum, cu treisprezece ani mai trziu, eznd n partea din spate a
elicopterului care l purta spre Utah, Roy zmbi fotografiei artistului dintre
umbrele erpuitoare.
Ciudat cum totul n via pare c se leag. O clip uitat i o fa pe
jumtate memorat din trecut puteau dintr-o dat s devin iari
semnificative.
Artistul nu fusese niciodat att de important pentru Roy, nct s-l
considere mentor, nici mcar surs de inspiraie. Roy nu crezuse c Ackblom
fusese nebun aa cum l descrisese presa ci mai curnd greit ndrumat. Cel
mai potrivit remediu pentru starea de dezndejde a umanitii nu era s-i oferi
un unic moment de frumusee pur fiecrui suflet imperfect, accentund
efectele durerii fizice. Asta nu reprezenta dect un triumf trector i patetic. Cel
mai bun remediu era s-i identifici pe cei care aveau mare nevoie de alinare i
apoi, cu demnitate i compasiune, s-i eliberezi rapid de povara condiiei
umane.
Cu toate acestea, ntr-un moment crucial, artistul l nvase incontient
cteva adevruri vitale pe un biat dezorientat. Dei Steven Ackblom fusese o
figur tragic, un om care apucase pe o cale greit, Roy i rmsese dator.
I se prea un exemplu ironic i curios de justiie cosmic faptul c el,
Roy, avea s fie cel care va scpa lumea de fiul nerecunosctor care l trdase
pe Ackblom. Artistul pornise n cutarea perfeciunii umane pe un drum greit,
dar, n viziunea sa, fusese bine intenionat. Lumea lor amrt se va apropia cu
nc doi centimetri de starea ideal cnd Michael (acum Spencer) o va fi prsit.
Iar justiia pur i cerea ca fiul s fie ndeprtat numai dup ce va fi supus unei
dureri prelungite i puternice, ntr-o manier care l va onora pe vizionarul su
tat.
Dup ce i scoase ctile, Roy l auzi pe pilot anunnd n difuzoare: .
Dup afirmaiile Centrului de Control din Vegas, innd seama i de viteza
curent a intei, ne aflm la aproximativ aisprezece minute de interceptare.
aisprezece minute pn la int.
Un cer ca sticla albastr.
nc douzeci i cinci de kilometri pn n Cedar City.
Traficul rutier ncepu s se aglomereze pe cele dou benzi ale autostrzii.
Ellie folosea claxonul pentru a avertiza vehiculele cu vitez mai mic dect a lor
s se dea la o parte. Dac oferii se dovedeau a fi ncpnai, ea risca depiri
la musta n zone interzise sau se aventura prin dreapta pe poriunile n care
acostamentul i-o permitea.

Viteza Rover-ului sczu simitor din cauza traficului, dar Spencer avea
senzaia c gonesc nebunete. Se inea de marginea scaunului. n spate, Rocky
ddea iar afirmativ din cap.
Chiar i fr nici o dovad, i suger Spencer, ai fi putut s te duci la
ziar. S-i ndrepi pe o pist corect i s-l pui pe Summerton ntr-o poziie
defensiv.
Am ncercat de dou ori. Prima dat cu o reporter de la New York
Times. Am contactat-o prin computerul ei de la serviciu, am purtat o
conversaie on-line i am stabilit s ne ntlnim la un restaurant indian. I-am
explicat clar c, dac va povesti oricui, absolut oricui, viaa mea i a ei vor fi n
pericol. Am ajuns acolo cu patru ore mai devreme, am studiat mprejurimile cu
un binoclu de pe acoperiul cldirii de vizavi, pentru a m convinge c vine
singur i c nu exist nici o primejdie evident. M-am gndit s o fac s
atepte, s apar cu jumtate de or mai trziu i s m folosesc de acest timp
pentru a supraveghea strada. Dar cincisprezece minute dup ce a sosit.
Restaurantul a srit n aer.
i reportera?
Moart. Plus nc paisprezece oameni care se aflau nuntru.
Doamne, Dumnezeule!
Apoi, o sptmn mai trziu, trebuia s am o ntlnire cu un tip de la
Washington Post ntr-un parc public. Am aranjat-o printr-un telefon celular, de
pe un acoperi de unde supravegheam locul, dar nu puteam fi vzut. O
stabilisem cu ase ore mai trziu. A trecut cam o or i jumtate, apoi un
camion al Departamentului Apelor a aprut lng parc. Muncitorii au spat un
pu pe care l-au nconjurat cu lumini de avertizare.
Dar nu erau de fapt muncitori.
Aveam la mine un scanner multiband cu baterii. Am descoperit
frecvena pe care o foloseau pentru a-i coordona echipajul de aa-zii
muncitori dintr-o rulot care servea gustri n cealalt parte a parcului.
Eti ntr-adevr o figur, spuse el admirativ.
i nc trei ageni se aflau n parc, unul fcnd pe ceretorul, iar
ceilali doi ocupndu-se, chipurile, de ntreinere. Apoi s-a fcut ora ntlnirii i
a aprut reporterul, s-a ndreptat spre statuia n faa creia hotrser s ne
ntlnim dar ticlosul era i el amestecat! L-am auzit spunndu-le c nu m
vede pe nicieri i ntrebndu-i ce s fac. Ei l-au linitit, asigurndu-l c totul
e n ordine, cerndu-i s atepte n continuare. acalul la probabil c era la
degetul cel mic al lui Summerton i l sunase imediat dup ce vorbise cu mine.
La aisprezece kilometri de Cedar City, ajunser n spatele unei rable
Dodge care rula cu cincisprezece kilometri la or sub limita legal. Lng
fereastra din spate atrnau dou puti.
oferul camionetei o ls pe Ellie s-l claxoneze un timp, ncpnat ca
un catr, nevrnd s se dea la o parte.
Ce-o fi pit cretinul sta? Izbucni ea. l mai claxon un pic, dar el fcu
pe surdul. Am putea avea aici un muribund care are nevoie urgent de un
doctor.

Pe naiba, mai curnd am putea fi doar un cuplu de nebuni drogai


care distrug totul numai din plcere.
Brbatul din camionet nu se ls impresionat nici de mil, nici de fric.
ntr-un final, i scoase o mn pe geam i flutur un deget spre Ellie.
Nu aveau cum s-l depeasc prin dreapta. Vizibilitatea era limitat i
nu puteau vedea pe autostrad dect un ir nesfrit de maini care veneau din
partea opus.
Spencer se uit la ceas. Le mai rmneau numai cincisprezece minute
pn la ncetarea intervalului sigur, de dou ore, estimat de Ellie.
ns brbatul din rabl prea c are tot timpul din lume.
Goaz, zise ea i Rover-ul ni prin dreapta, ncercnd s
depeasc vehiculul pe acostament.
Cnd ajunse paralel cu Dodge-ul, el acceler puternic. Ellie aps de
dou ori pedala pn la podea, de dou ori sri nainte i tot de dou ori
camioneta se inu scai de ei.
Cellalt ofer i mut privirea de la osea n repetate rnduri pentru a-i
privi. Avea peste patruzeci de ani. Sub o apc de baseball, chipul trda
inteligena unei lopei.
Evident, inteniona s in pasul cu Ellie pn cnd acostamentul avea
s se ngusteze, oblignd-o astfel s rmn n spatele lui.
Bineneles c mutra de lopat nu tia cu cine are de-a face, ns Ellie i-o
dovedi imediat. mpinse Rover-ul spre stnga, pocnind camioneta suficient de
tare, nct oferul s se intimideze i s ridice piciorul de pe acceleraie.
Camioneta pierdu din vitez. Rover-ul ni n fa. Mutra de lopat aps din
nou pedala, dar prea trziu: Ellie intr cu Rover-ul pe asfalt n faa Dodge-ului.
n timp ce maina tentase dreapta-stnga, Rocky scheunase, luat pe
nepregtite, i czuse pe o parte. Se car iar n poziie eznd i forni cu
ceea ce ar fi putut fi ncntare sau team.
Spencer se uit la ceas.
Crezi c au luat legtura cu poliitii locali nainte s porneasc dup
noi?
Nu. Vor ncerca s nu amestece poliia local.
Atunci noi dup ce ne uitm?
Dac vin din Vegas sau de oriunde altundeva cred c vor fi ntr-un
elicopter. Mai uor manevrabil, mai flexibil. Cu ajutorul satelitului, pot s se
fixeze deasupra noastr i s ne scoat din trafic, cu puin noroc.
Aplecndu-se n fa, Spencer arunc o privire cercettoare prin parbriz
la cerul senin i amenintor.
Un claxon rsun n urma lor.
La dracu', zise Ellie uitndu-se n oglinda retrovizoare.
Privind n cea de pe partea lui, Spencer vzu c Dodge-ul i ajunsese din
urm. Furiosul ofer claxona la fel cum Ellie fcuse nainte.
Numai de aa ceva n-aveam nevoie acum, se ngrijor ea.
OK, spuse Spencer, hai s vedem dac tie s se poarte. Dac
supravieuim Ageniei, atunci o s ne ntoarcem i o s-l lsm s ne
cotonogeasc.

Crezi c ar vrea?
Pare un tip rezonabil.
Fornd Rover-ul mai tare ca oricnd, Ellie reui s-i arunce o privire lui
Spencer i s zmbeasc.
Te adaptezi repede.
E contagios.
Pe ici, pe colo, mprtiate pe ambele margini ale autostrzii, se nlau
case, magazine. nc nu intraser n Cedar City, dar se ntorseser n mod
sigur n mijlocul civilizaiei.
Idiotul din Dodge claxona cu un asemenea entuziasm, nct fiecare rafal
prea s-i trimit fiori prin vintre.
Pe ecranul monitorului din servieta deschis se afla imaginea transmis
din Las Vegas, fotografiat de Earthguard, foarte mult mrit i prelucrat, care
surprindea autostrada chiar la vest de Cedar City.
Range Rover-ul executa o cascadorie dup alta. Cu servieta deschis n
poal, Roy rmase intuit n scaunul din spatele elicopterului de aceste
performane ce preau desprinse dintr-un film de aciune, dei vzut dintr-un
unghi nepotrivit.
Nimeni nu conducea att de repede, strecurndu-se de pe o band pe
alta, uneori mpotriva fluxului opus de maini, dect dac era beat sau urmrit.
Acest ofer nu buse. Rover-ul nu se cltina absolut deloc. Era condus grbit,
nesbuit, dar cu mare ndemnare. i dup toate aparenele, nu l urmrea
nimeni.
Roy se convinse ntr-un final c la volanul acelui vehicul nu putea fi
dect femeia. Dup ce o alarmase semnalul pe care satelitul l trimisese
computerului ei, faptul ca nici o main nu gonea n urma-i sigur n-ar fi
linitit-o. tia c ori ar fi ateptat-o la un blocaj al drumului, ori ar fi atacat-o
clin aer. nainte de a se ntmpla unul dintre aceste dou lucruri, ea ncerca s
ajung ntr-un ora, unde s-ar fi putut amesteca n fluxul aglomerat al
traficului rutier i ar fi profitat de orice facilitate oferit de labirintul urban
pentru a scpa.
Bineneles c Cedar City nu era totui suficient de mare pentru a-i pune
pe tav vreo ocazie. Evident, ea subestima puterea i claritatea urmririi de pe
orbit.
n partea din fa a compartimentului rezervat pasagerilor, ofierii i
verificau armele. i vrr n buzunare provizii suplimentare de muniie.
mbrcmintea civil reprezenta uniforma pentru aceast misiune.
Vroiau s i ajung, s-o ucid pe femeie, s-l captureze pe Grant i s plece
nainte de intervenia forelor locale de aprare a legii. Dac s-ar fi amestecat i
acestea, ar fi trebuit s le pcleasc, lucru care ar fi implicat riscul de a face
greeli i de a se demasca mai ales c nu aveau nici o idee despre ct de
multe tia Grant i ce ar fi putut el s spun dac poliitii ar fi insistat s-i
vorbeasc. n plus, discuiile cu localnicii nsemnau pierdere de vreme. Ambele
elicoptere fuseser dotate cu numere de nmatriculare false, pentru a-i induce
n eroare pe eventualii observatori. Att timp ct brbaii nu purtau nici o

uniform sau vreo insign care s-i identifice, martorii ar fi avut foarte puine
de povestit mai trziu poliiei.
Toi membrii echipajului de atac, inclusiv Roy, purtau veste antiglon sub
haine i deineau legitimaii ale Ageniei de Lupt Antidrog, pentru a le prezenta
oficialitilor locale n caz de nevoie. ns cu puin noroc, ar fi decolat la trei
minute dup asalt, cu Spencer Grant prizonier, plus cadavrul femeii, fr ca
vreunul dintre ei s fi fost rnit.
Femeia era terminal. nc mai respira, inima nc i mai btea, dar, de
fapt, deja murise.
Pe computerul din poala lui Roy, Earthguard 3 art cum inta
ncetinete foarte mult. Apoi Rover-ul trecu pe lng un alt vehicul, probabil o
camionet, pe acostamentul autostrzii. Camioneta i mri viteza i, dintr-o
dat, pru s se porneasc o ntrecere dur.
ncruntndu-se, Roy privi chior la ecranul monitorului. Pilotul anun
c mai sunt cinci minute pn la interceptare.
Cedar City.
Traficul se aglomerase prea mult pentru a le oferi vreo posibilitate de
scpare i prea puin pentru a-l induce n eroare pe Earthguard. De asemenea,
o stnjenea i faptul c acum se aflau pe drumuri mrginite de rigole, n locul
autostrzii cu ai acostamente largi. i semafoarele. i acel jocheu tmpit din
camionet care claxona att de insistent.
Ellie coti la dreapta ntr-o intersecie, studiind frenetic ambele pari ale
strzii. Restaurante de fast-food. Benzinrii. Magazine mici. Nu tia exact ce
caut. Avea s-l recunoasc doar cnd l va vedea: un loc sau un prilej de care
s-ar fi putut folosi.
Cerceta teritoriul n sperana de a descoperi o ascunztoare: vreun crng
de conifere, vreun garaj mare, orice loc unde ar fi scpat de ochii din cer i n
care ar fi abandonat Rover-ul fr a fi remarcai. Apoi ar fi cumprat sau ar fi
furat o alt main, i astfel, nemaiputnd fi recunoscui de pe orbit, s-ar fi
pierdut n trafic.
Ea presupunea c i-ar fi ctigat un pat de cuie n Hades dac l-ar fi
omort pe cretinul din Dodge dar poate ar fi meritat preul. Strivea claxonul
de parc ar fi fost o maimu dezorientat i nebun, hotrt s loveasc
obiectul acela pn cnd ar fi ncetat s mai behie.
ncerca s-i depeasc de fiecare dat cnd mainile de pe banda opus
se mpuinau, dar Ellie i bloca drumul. Aripa dreapt a camionetei fusese
zgriat i ndoit ngrozitor cnd se pocnise cu Rover-ul, aa c tipul i
nchipuia probabil c nu mai are nimic de pierdut dac trece pe partea stng
i o oblig s urce pe trotuar.
ns ea nu putea s-l lase. Timpul se scurgea cu mult repeziciune.
Cearta cu maimuoiul ar fi consumat alte minute preioase.
Spune-mi c nu-i aa, zbier Spencer acoperind iptul asurzitor al
claxonului.
Ce?
Apoi i ddu scama c el arta cu degetul spre parbriz. Ceva pe cer. Spre
sud-vest. Dou elicoptere mari. Unul puin mai n spate i mai la stnga fa de

cellalt. Ambele negre. Carcasele i geamurile sclipeau de parc ar fi fost


poleite, iar elicea licrea n soare. Cele dou aparate preau dou insecte
gigantice desprinse dintr-un film apocaliptic tiinifico-fantastic al anilor
cincizeci, despre primejdiile radiaiei nucleare. La mai puin de trei kilometri
deprtare.
Vzu un complex de magazine n form de U la stnga, n faa lor.
Patinnd pe gheaa fragil a instinctului, ea acceler, lu o curb brusc
printr-o gaur n fluxul de maini i ptrunse pe aleea scurt care ducea la
parcare.
Lng urechea ei dreapt, cinele ltra entuziasmat, rznd parc: ham,
ham, ham, ham, ham, ham!
Spencer tot mai trebuia s ipe, fiindc oferul care claxona se inea
strns n spatele lor:
i acum?
Trebuie s facem rost de alt main.
De aici, de afar?
N-avem de ales.
Or s ne vad.
Vom crea o diversiune.
Cum?
M gndesc, zise ea.
De asta mi-era team.
Numai cu o uoar apsare pe frn, ea coti la dreapta i apoi goni spre
sud, pe asfaltul din parcare, n loc s se apropie de magazine.
Camioneta rmase n spatele lor.
Pe cer, n partea de sud-vest, cele dou elicoptere se gseau la mai puin
de doi kilometri de ei. Deja i schimbar direcia spre Range Rover. Coborau pe
msur ce se apropiau.
Magazinul din mijlocul complexului n form de U era un supermarket. n
dosul vitrinelor i al uilor din sticl, tuburi fluorescente luminau puternic
interiorul cavernos. Dou firme mai mici flancau magazinul, oferind spre
vnzare haine, cri, discuri i alimente. O mulime de prvlioare umpleau
restul complexului.
Fiind nc devreme, cele mai multe magazine abia se deschiseser. Numai
supermarket-ul avea program nonstop, i majoritatea mainilor din parcare
douzeci sau treizeci se nghesuiser n faa intrrii lui.
D-mi pistolul, spuse ea, grbit. Pune-mi-l n poal.
Spencer i ddu SIG-ul, apoi ridic i cellalt pistol de pe podea, dintre
picioarele lui.
Nu exista nici o ans de a crea vreo diversiune spre sud. Ea lu o curb
strns i brusc, n form de U, i se ndrept ctre nord, spre centrul
parcrii.
Manevra l surprinse att de mult pe maimuoi, nct derap i aproape
se rostogoli n ncpnarea lui de a se ine dup ei. Pn la urm, n timp ce
i recpta controlul asupra mainii, ncet s mai claxoneze.
Cinele nc mai ltra: ham, ham, ham, ham, ham!

Ea continua s mearg paralel cu strada pe care venise cnd descoperise


complexul, rmnnd departe de magazine.
Vrei s iei ceva cu tine? ntreb Ellie.
Doar geamantanul.
N-ai nevoie de el. Deja am scos banii.
Poftim?
Cei cincizeci de mii vri sub fundul fals.
Ai gsit banii?
I-am gsit.
I-ai scos din valiz?
Sunt acolo, n geanta de pnz din spatele scaunului meu. Laolalt cu
laptop-ul i cu alte lucruri.
Mi-ai gsit banii? Repet el nevenindu-i s cread.
O s vorbim mai trziu despre asta.
Poi s fii sigur.
Maimuoiul din Dodge i revenise i claxona isteric, dar nu se mai afla la
fel de aproape de ei.
Spre sud-vest, elicopterele roiau la mai puin de un kilometru deprtare
i la numai vreo treizeci de metri deasupra solului, cobornd nc.
Vezi geanta despre care i-am zis?
El se uit n spatele scaunului.
Da. Cea de lng Rocky.
Dup ce se ciocniser de Dodge, nu tia sigur dac portiera de pe partea
ei avea s se deschid uor. Nu vroia s se lupte cu geanta i cu ua n acelai
timp.
S-o iei cnd o s ne oprim.
Ne oprim? ntreb el.
Mda.
O curb final. Cu vitez la dreapta. Se precipit pe una dintre aleile din
centrul parcrii. Ducea direct spre est, exact spre vitrinele magazinului. n timp
ce se apropia de cldire, ea i puse mna pe claxon i o inu acolo, fcnd i
mai mult glgie dect maimuoiul din urma lor.
O, nu, spuse Spencer ntrezrind ce avea de gnd.
Diversiunea! Strig ea.
E o nebunie!
N-am de ales!
Totui e o nebunie!
n partea din fa a magazinului, steaguri i afie publicitare drapau mari
poriuni ale vitrinelor, fcnd reclam pentru Coca-Cola, cartofi, hrtie igienic
i sruri minerale pentru filtrele de ap potabil. Cele mai multe se aflau n
jumtatea de sus a geamurilor; printre ele, Ellie putea distinge casele de
marcat. Sub lumina fluorescent, civa funcionari i clieni priveau afar,
alarmai de claxoanele stridente. n vreme ce se apropiau, chipurile ndeprtate
preau de un alb-strlucitor, aidoma mtilor de arlechin. O femeie fugi, i toi
din jurul ei se mprtiar rapid.

Spera din tot sufletul c vor reui s se adposteasc la timp. Nu vroia s


rneasc vreun martor nevinovat. Dar nici nu-i dorea s fie mpucat de cei
care aveau s coboare din elicoptere.
S scape sau s moar.
Rover-ul se deplasa repede, dar nu exagerat. mecheria era s aib
suficient vitez pentru a sri peste bordur pe trotuarul larg din faa
magazinului, s treac prin sticl i prin rafturile cu marf aflate imediat n
spatele vitrinei. Dar cu o vitez prea mare, s-ar fi putut ciocni cu casele de
marcat riscnd s moar.
O s reuim! Apoi i aminti c nu trebuie s mint niciodat n faa
unui cine. Probabil!
Deasupra claxoanelor i a zgomotelor motoarelor, ea auzi dintr-o dat
huruitul elicopterelor. Sau poate c mai degrab simi rafalele de vnt strnite
de elice. Se aflau probabil deasupra parcrii.
Roile din fa mpunser bordura, Rover-ul se slt, Rocky ltr speriat,
iar Ellie lu mna de pe claxon i, simultan, ridic piciorul de pe acceleraie.
Aps frna i roile se izbir de beton. Trotuarul nu mai pru att de larg cnd
Rover-ul derap pe pavaj cu o vitez de cincizeci-aizeci de kilometri la or i cu
un scrnet ca guiatul unui porc speriat de cauciucuri fierbini pe asfalt,
deloc larg, la naiba, nu ndeajuns de larg! Vzu imaginea reflectat a Rover-ului
i, aproape instantaneu, cascade de sticl rsunar pe jos ca nite ururi de
ghea ce se sfrm. i croir drum printre rafturile mari din lemn pe care se
aflau saci de cte douzeci de kilograme cu cartofi i, ntr-un final, se pocnir
de marginea unei case de marcat. Tbliile din placaj se despicar, tejgheaua din
oel inoxidabil se ndoi ca o folie de mpachetat cadouri, banda rulant din
cauciuc se rupse n dou, se desprinse de pe role i se undui n aer ca un
vierme intestinal uria, iar casa de marcat fu ct pe ce s se rostogoleasc pe
podea. Impactul nu fusese chiar att de dur pe ct se temuse Ellie i, ca i cum
le-ar fi srbtorit deznodmntul fericit, suluri vesele de pungi din plastic
translucid nflorir n aer, parc ieite din buzunarul unui magician invizibil.
OK? ntreb ea, desfcndu-i centura de siguran.
Data viitoare eu conduc!
Ellie ncerc portiera. Protest, scri, scrni, dar nici impactul cu
Dodge-ul, nici intrarea exploziv n magazin nu nepeniser ncuietoarea.
nfcnd SIG-ul pe care l inuse strns ntre coapse, ea cobor grbit din
Range Rover.
Spencer deja ieise pe partea cealalt.
Dimineaa vuia de zgomotul elicopterelor.
*
Cele dou aparate JetRanger aprur pe ecranul computerului pentru c
intraser n interiorul acelor zone supravegheate prin ochii lui Earthguard. Roy
se afla n al doilea elicopter, studiind partea de sus a mainii filmate de pe
orbit, minunndu-se de posibilitile lumii moderne.
Fiindc pilotul fcuse o manevr ciudat pentru a se apropia de int,
Roy nu putea s vad nimic prin hublourile din dreapta sau din stnga. Se
folosea de computer pentru a urmri tentativele Range Rover-ului din parcare

care gonea haotic n toate direciile de a scpa de camionet. n timp ce


aceasta ncerca s-i rectige viteza dup o ntoarcere periculoas, Rover-ul se
ndrept spre cldirea central a complexului care era, judecnd dup
dimensiuni, un supermarket sau un magazin cu preuri reduse ca Wall-Mart
sau Target.
Roy i ddu seama numai n ultimul moment c Rover-ul avea s intre
n el. Dup impact, se atept s-l vad ricond, devenind o mas de metal
diform i turtit. Dar dispru cufundndu-se n cldire. Realiz cu oroare c
intrase printr-o u sau printr-un perete de sticl i c ocupanii mainii
scpaser probabil cu via.
Ridic servieta deschis din poal, o aez pe jos n spaiul dintre irurile
de scaune i ni n picioare alarmat. Nu se opri pentru a se deconecta de
Mama trecnd prin toate procedurile de securitate, nu scoase computerul din
priz, ci pi peste el, grbindu-se spre cabina pilotului.
Din ceea ce vzuse pe ecran, tia c ambele elicoptere depiser
cablurile electrice de pe strad. Se aflau deasupra parcrii, cobornd uor, cu o
vitez de numai trei-patru kilometri la or, rotindu-se. Se apropiaser att de
mult de femeie, dar acum ea dispruse din raza lor vizual.
i, odat ieit din raza lor vizual, ar fi putut s le scape. S fug din
nou. Nu! Inacceptabil!
narmai i gata de aciune, cei patru ageni se ridicaser n picioare i
blocau coridorul lng ieire.
La o parte, dai-v la o parte!
Roy i croi drum printre matahalele nghesuite spre captul culoarului,
smuci ua i se aplec n carlinga strmt.
Pilotul se concentra s ocoleasc stlpii i mainile din parcare n timp ce
cobora lin cu JetRanger-ul. Dar cel de-al doilea brbat, copilot i pilot n acelai
timp, se rsuci spre Roy de ndat ce acesta deschise ua.
A intrat n cldirea aia blestemat, spuse Roy, uitndu-se prin parbriz
la cioburile de sticl din faa supermarketului.
Dur, nu? Zise aprobator pilotul, rnjind.
Prea multe maini se gseau n zona central pentru a permite mcar
unui singur elicopter s aterizeze exact n faa magazinului. Cotir spre
extremitile cldirii, unul spre nord, iar cellalt spre sud.
Artnd spre primul JetRanger n care se afla restul de opt ageni ai
echipajului de asalt, Roy zise:
Nu, nu. Spune-i c vreau s se duc n spatele cldirii, nu aici, n
spate, iar cei opt oameni s se desfoare acolo, s opreasc toi pietonii.
Pilotul intrase deja n legtur cu cellalt aparat. n timp ce plana la ase
metri deasupra parcrii, el repet ordinele lui Roy n microfonul ataat ctilor.
Vor ncerca s traverseze magazinul i s ias prin spate, zise Roy,
luptndu-se s-i reprime furia i s rmn calm. Respir adnc. S intre
aburii de culoarea piersicii ai calmului. S ias vaporii verzi ca fierea ai mniei,
ai ncordrii i ai stresului.
Elicopterul lor ajunsese prea jos pentru ca Roy s mai poat vedea ceva
peste acoperiul magazinului. ns din imaginea nregistrat de pe Earthguard

i aminti ce se gsea n spatele complexului: o alee larg de serviciu, un zid din


beton i apoi un antier de construcii unde se nlau o mulime de copaci.
Case i copaci. Prea multe ascunztori, prea multe vehicule care ar putea fi
furate.
La nord de ei, exact n clipa n care primul JetRanger se pregtea s
aterizeze n parcare, pilotul primi mesajul lui Roy. Elicea se roti mai repede i
aparatul ncepu s se ridice n aer.
Piersica nuntru. Verdele afar.
Coninutul pungilor de douzeci de kilograme se mprtiase, formnd un
covor maroniu care trosni sub tlpile lui Spencer cnd cobor din Rover i porni
n goan printre cele dou case de marcat. Ducea geanta din pnz de mnere
i inea strns Uzi-ul.
Privi la dreapta. Ellie alerga paralel cu el n spaiul alturat dintre casele
de marcat. Culoarele pentru cumprtori erau lungi i strbteau magazinul
pn la captul din dos.
Ieim prin spate. Fugi spre partea dindrt a magazinului!
Pornind dup ea, i aminti de Rocky. Dulul coborse imediat n urma
lui. Unde se afla domnul Cine Rocky?
Se opri, se ntoarse i l vzu pe animalul hmesit lng casa de marcat
pe lng care tocmai trecuse. Rocky nfuleca bucelele maronii care se
zdrobiser sub tlpile stpnului su. Hran uscat pentru cini. Douzeci de
kilograme sau chiar mai mult.
Rocky!
Potaia i nl capul i ddu din coad.
Vino!
Rocky nu ascult comanda. Mai nha vreo civa biscuii, ronindu-i
cu satisfacie.
Rocky!
Cinele l privi din nou, cu o ureche ciulit i una pleotit, cu coada
stufoas lovind n lateral tejgheaua.
Pe cel mai sever ton, Spencer zise:
Ai mei!
Regretnd, dar supus, puin ruinat, Rocky plec totui de lng
mncare. Cnd o vzu pe Ellie, care se oprise la mijlocul culoarului s-i
atepte, o lu la goan. Femeia i relu fuga, iar Rocky se repezi entuziasmat
dup ea, habar n-avnd c alergau pentru a-i salva vieile.
La captul culoarului, trei brbai aprur din stnga i se oprir cnd i
vzur pe Ellie i pe Spencer cu armele n mini, urmai ndeaproape de cine.
Doi purtau uniforme albe, cu numele brodate pe buzunarul bluzei angajai ai
magazinului. Al treilea, n haine de strad, innd ntr-o mn o franzel
franuzeasc, probabil c era un client.
Cu un zel i o agilitate mai mari dect ale unei pisici, Rocky i
transform goana nvalnic ntr-o retragere imediat. nvrtindu-se n jurul
cozii vrte ntre picioare, aproape trndu-se, se mpletici spre stpnul su
cutnd protecie.

Brbaii erau speriai, nicidecum agresivi. ncremeniser, blocndu-le


drumul.
La o parte! Strig Spencer.
intind n tavan, el i sublinie cuvintele cu o rafal scurt a Uzi-ului,
sprgnd un tub fluorescent i provocnd un du de sticl i de gresie
sfrmat.
nfricoai, cei trei oameni se mprtiar.
Dou ui glisante din spatele magazinului se aflau ntre rafturile cu
lactate din stnga i frigiderele cu carne i brnz din dreapta. Ellie se izbi n
ele. Spencer o urm mpreun cu Rocky. Ieir ntr-un coridor scurt, mrginit
de birouri.
Aici, zgomotul elicopterelor se auzea mai slab, nbuit.
La captul coridorului, nvlir ntr-o camer cavernoas aezat de-a
latul cldirii, cu perei golai din beton, cu lumin fluorescent i cpriori n loc
de tavan. O zon din centrul ncperii rmsese liber, dar n jurul ei cutii de
carton erau stocate una peste alta pn la cinci metri nlime, lsnd dou
culoare de o parte i de alta a lor depozit suplimentar de diverse mrfuri, de la
produse alimentare pn la ampoane.
Spencer remarc vreo civa lucrtori care priveau prudent dintre irurile
de cutii.
n fa, dincolo de zona de lucru, vzur o u enorm din metal,
glisant, prin care camioanele puteau intra pentru a fi descrcate. La dreapta
acesteia se afla o u obinuit. Fugir spre ea, o deschiser i ieir afar, pe
o alee de serviciu larg de cincisprezece metri.
Nu se zrea nimeni.
O copertin de vreo ase metri lime fusese montat pe zidul de
deasupra uii glisante. Se ntindea pe toat lungimea magazinului, acoperind
aproape jumtate din alee, permind camioanelor s se adposteasc pentru a
fi descrcate indiferent de vreme. Acum i apra i pe ei de ochii din cer.
Dimineaa era surprinztor de friguroas. Dei n depozit i n magazin
fusese rcoare, Spencer nu se ateptase ca afar s fie totui att de rece.
Probabil c erau numai vreo cteva grade peste zero. n cele dou ore i ceva de
cascadorii rutiere, ei ajunseser de la marginea deertului la o altitudine mai
mare, cu o clim diferit.
Nu crezu c este bine s urmeze aleea de serviciu, care probabil ocolea
complexul n form de U. n orice parte ar fi luat-o spre stnga sau spre
dreapta ar fi ieit din nou n parcarea din faa magazinului.
Un zid de nou metri nlime separa complexul de cartier: blocuri din
beton zugrvite n alb, acoperite cu crmizi. Dac ar fi avut numai ase metri,
ar fi putut s-l escaladeze suficient de rapid, nct s scape. Dar aa nu exista
nici o ans. Ar fi reuit s urce destul de uor peste el geanta din pnz, dar
n-ar fi putut s salte i un cine de treizeci de kilograme i s spere c va
ajunge cu bine pe partea cealalt.
Venind din faa supermarketului, zgomotul motoarelor de la cel puin
unul dintre elicoptere se modific simitor. Vuietul elicei se intensific. Se
ndrepta deci spre spatele cldirii.

Ellie se repezi la dreapta, de-a lungul peretelui acoperit al magazinului.


Spencer tia ce vroia s fac. Mai aveau o ultim speran. O urm.
Se opri la limita copertinei care marca sfritul supermarketului. Apoi
ncepea zidul din spate al altui magazin din complex.
Ellie se ncrunt la Rocky.
Stai aproape de zidul cldirii, lipete-te de el, i spuse, de parc dulul
ar fi neles.
i poate chiar aa era. Ellie iei sub razele soarelui, neinnd seama de
propriul ei sfat, dar Rocky tropi ntre ea i Spencer, mergnd pe lng zidul
complexului.
Spencer nu tia dac satelitul reuea s-i deosebeasc de restul
structurii. Nu tia nici dac marginea acoperiului ce ieea n afar jumtate de
metru constituia un adpost. Dar chiar dac tactica ei era bun, Spencer tot se
mai simea urmrit.
Tunetul bolborosit al elicopterului deveni i mai puternic. Judecnd dup
intensitate, se ridicase deasupra parcrii, ncepnd traversarea acoperiului.
La sudul supermarketului, prima cldire aparinea unei spltorii. O
plcu cu numele proprietarului se afla la intrarea personalului. Se apropiar
i apsar pe clan. ncuiat.
Cerul se umpluse cu zgomote apocaliptice.
Dincolo de spltorie se gsea un magazin de papetrie Hallmark. Ua de
serviciu era descuiat. Ellie o deschise grbit.
Roy Miro se aplecase peste ua carlingii pentru a urmri cum al doilea
elicopter se nl deasupra cldirii, plan pentru o clip, apoi travers
acoperiul spre partea cealalt a supermarketului.
Artnd spre o anumit poriune de asfalt i adresndu-se pilotului, Roy
strig:
Acolo! Aterizeaz n faa magazinului Hallmark, las-ne chiar acolo.
n timp ce pilotul cobora ultimii ase metri, ndreptndu-se spre punctul
indicat, Roy se altur celor patru ageni, la ua compartimentului rezervat
pasagerilor. Inspir profund. Piersica nuntru. Verdele afar.
i scoase Beretta din tocul de la umr. Amortizorul nc mai era montat
pe eava. l ndeprt i l vr n buzunarul interior al jachetei. Aceast
operaiune, nefiind una clandestin, nu necesita amortizor, nu cnd atrseser
deja atenia asupra lor. i apoi pistolul funciona mai bine astfel.
Aterizar.
Unul dintre ageni deschise ua i ieir rapid, unul dup altul, n
vrtejul dezlnuit de paletele elicei.
n timp ce i urma pe Ellie i pe Rocky spre camera din spate a papetriei,
Spencer i ridic privirea la vacarmul de deasupra. Proiectat pe cerul complet
senin, exact deasupra capului, apru mai nti partea lateral a elicei care
sfia aerul uscat din Utah. Apoi se ivi antena curbat de pe botul aparatului.
Cnd rafalele de aer l lovir, el pi nuntru i nchise ua, la timp pentru a
nu fi observat.
ncuietoarea avea o siguran pe partea interioar. Dei echipajul de asalt
urma s cerceteze mai nti spatele supermarketului, Spencer o trase.

Se aflau ntr-un depozit strmt i lipsit de ferestre, care mirosea a


trandafiri. Ellie deschise o alt u, nainte ca Spencer s o nchid pe prima.
Dincolo de depozit exista un mic birou luminat cu tuburi fluorescente. Dou
mese. Dosare.
Se zreau nc dou ui. Una, ntredeschis, ddea ntr-o baie
minuscul: un closet i o chiuvet. Cealalt lega biroul de magazinul propriuzis.
n depozitul lung i ngust se ngrmdeau piramide de felicitri, etajere
cu vederi, hrtie de mpachetat, jocuri de puzzle, maimuoi pufoi, lumnri
ornamentale i alte mruniuri. Se vindea colecia pentru Valentine's Day;
steaguri se aglomerau laolalt cu panouri decorative, toate numai inimioare i
flori.
Atmosfera srbtoreasc i aminti n mod neplcut c, indiferent ce avea
s se ntmple cu el, cu Ellie i cu Rocky n urmtoarele cteva minute, lumea
urma s mearg nainte, nepstoare. Dac ar fi fost mpucai n Hallmark,
corpurile le-ar fi fost duse de acolo nentrziat, sngele ar fi fost ters de pe
covor, deodorantul de mprosptare a aerului ar fi umplut camera cu miros de
trandafiri, cteva noi produse aromate ar fi fost puse n vnzare i uvoiul de
ndrgostii care veneau s cumpere nu s-ar fi micorat ctui de puin.
Dou femei, evident angajate, stteau lng vitrin, cu spatele la ei.
Priveau la ce se ntmpla n parcare.
Ellie se ndrept spre ele.
Urmnd-o, Spencer se ntreb dac inteniona s ia ostatici. Nu-i surdea
ideea. Absolut deloc. O, Isuse, nu! Oamenii acetia ai Ageniei, dup cum i
descrisese ea i dup cum i vzuse c acionau, n-ar fi ezitat s mpute un
ostatic, fie el femeie sau copil, pentru a-i atinge inta mai ales la nceputul
operaiunii, cnd martorii erau buimaci i reporterii nc nu apruser cu
aparatele lor de fotografiat.
Nu vroia s-i mnjeasc minile cu snge inocent.
Bineneles, nu puteau s atepte n Hallmark pn cnd agenii ar fi
plecat. Negsindu-i n supermarket, cercetarea s-ar fi extins n mod sigur i n
celelalte magazine.
Cea mai bun soluie era s ias pe ua din fa a papetriei n vreme ce
atenia echipajului de atac se concentra asupra supermarketului, s ncerce s
fure o main din parcare i s o porneasc direct de la srmele de contact.
Cam greu. O probabilitate de scpare subire ca hrtia, i sperana la fel. Dar
numai asta le rmsese i, fiind mai bun dect ideea de a lua ostatici, se aga
cu putere de ea.
Elicopterul ateriznd chiar lng ua din spate, papetria fu invadat de
uruitul motoarelor i bubuiturile elicelor; nici sub un montagnes russes n-ar fi
fost atta glgie. Panourile pentru Valentine fremtau deasupra. Sute de
brelocuri zorniau pe crligele standului de prezentare. O colecie de rame mici
ornamentate zngnea pe raftul din sticl. Pn i pereii magazinului preau
s bubuie ca nite tobe africane.

Trepidaiile deveniser att de puternice, nct se ndoia de sigurana


magazinului. Probabil c era o construcie ubred, din cele mai ieftine
materiale, dac un elicopter reuea s induc attea vibraii n perei.
Aproape ajunseser n partea din fa a prvliei, la vreo cinci metri de
cele dou femei, cnd sursa acestui scandal nfricotor deveni evident; al
doilea elicopter ateriza n faa complexului, dincolo de trotuarul acoperit, n
parcare. Aparatele flancaser magazinul i acum l zguduiau din temelii.
Ellie se opri cnd vzu elicopterul.
Rocky prea mai puin speriat de zgomotele asurzitoare dect de un afi
al lui Beethoven steaua de cinema, un Saint Bernard, nu compozitorul i se
retrase, refugiindu-se n spatele ei.
Cele dou femei de la geam nc nu realizaser c nu erau singure.
Stteau una lng alta, discutnd aprins; dei vocile lor se ridicau deasupra
larmei elicopterelor, cuvintele rmneau de neneles pentru Spencer.
n timp ce se apropia de Ellie, privind ngrozit spre Jetranger, el vzu
cum o u alunec ntr-o parte, n fuzelaj. Brbai narmai srir pe asfalt,
unul dup altul. Primul cra o mitralier mai mare dect Micro Uzi-ul lui
Spencer. Al doilea purta o arm automat. Al treilea transporta dou lansatoare
de grenade, fr ndoial grenade din cauciuc, gaze lacrimogene sau
paralizante. Al patrulea ducea o puc-mitralier, iar al cincilea doar un pistol.
Al cincilea, i ultimul, arta diferit de matahalele care l precedaser. Mai
scund, chiar puin durduliu. inea pistolul ntr-o parte, ndreptat spre pmnt,
i fugea mai anevoios dect companionii si.
Niciunul dintre cei cinci nu se apropie de papetrie. Alergar spre
supermarket i ieir rapid din raza lor vizual.
Motorul elicopterului funciona n gol. Elicea se rotea nc, dar cu o vitez
mai mic. Echipajul de asalt spera probabil s se ntoarc repede din misiune.
Doamnelor, spuse Ellie.
Femeile nu o auzir din cauza zgomotului asurzitor i a conversaiei lor
aprinse.
Ellie ridic vocea:
La dracu', doamnelor!
Speriate, ipnd, cu ochii mrii, n sfrit se ntoarser.
Ellie nu ndrept SIG-ul spre ele, dar se asigur c l remarcaser.
Plecai de lng ferestrele alea, venii aici!
Ezitar, se uitar una la alta, apoi la pistol.
Nu vreau s v fac nici un ru. Ellie vorbise cu o sinceritate
desvrit. Dar o s fac ce trebuie dac nu venii imediat aici!
Femeile se ndeprtar de vitrin; una dintre ele, micndu-se mai lent,
arunc o privire spre intrarea de alturi.
Nici s nu te gndeti la asta, i strig Ellie. Te-a mpuca n spate.
Dac nu ai muri, ai rmne toat viaa ntr-un scaun cu rotile. OK, da, aa-i
mai bine, vino aici!
Spencer se ddu la o parte cu Rocky ascuns dup el n timp ce Ellie le
conducea pe femeile speriate de-a lungul coridorului. La jumtatea lui, le puse

s se ntind cu faa la podea, una lng alta, cu capetele spre peretele din
spate.
Dac vreuna dintre voi i ridic privirea n urmtoarele cincisprezece
minute, v omor pe amndou, le avertiz Ellie.
Spencer nu tia dac i de aceast dat fusese sincer, ca atunci cnd le
spusese c nu vrea s le fac nici un ru. Dac ar fi fost n locul lor, nu i-ar fi
ridicat capul pn la Crciun.
Rsucindu-se ctre el, Ellie l anun:
Pilotul a rmas n elicopter.
Spencer fcu repede civa pai spre vitrina magazinului. Prin geamul
carlingii, vzu un membru al echipajului, probabil copilotul.
Sunt sigur doi.
Nu particip la atac? ntreb Ellie.
Nu, bineneles c nu, sunt aviatori, nu pucai.
Ea merse pn la u i privi spre nord, n faa magazinului.
Trebuie s reuim. N-avem timp s ne mai gndim. Trebuie s-o facem.
Nu mai era nevoie ca Spencer s-o ntrebe despre ce vorbea. Supravieuise
datorit instinctului i cptase experien n cele paisprezece luni, iar el i
amintea ce nvase n Cavaleria Statelor Unite despre strategia de lupt i
deciziile luate n momentele de cumpn. Nu se puteau ntoarce pe unde
veniser. Nici nu aveau cum s rmn n papetrie. Pn la urm tot i-ar fi
gsit acolo. Pierduser orice speran de a ajunge la o main din parcare, de a
ncerca s-o fure din spatele agenilor narmai, pentru c toate vehiculele se
aflau n faa elicopterului i ar fi trebuit s treac prin raza vizual a
echipajului. Le mai rmnea o singur opiune. Una disperat, nfricotoare.
Necesita mult snge rece i ori puin fatalism, ori o cantitate enorm de
ncredere prosteasc n sine. Erau amndoi gata s-o fac.
ine asta, i spuse el ntinzndu-i geanta de pnz, i asta, dndu-i
apoi i Uzi-ul.
Lu n schimb SIG-ul i l vr sub cureaua pantalonilor. Ea zise:
Cred c ne va fi de folos.
E o aciune de maximum trei secunde, poate chiar mai puin, dar nu
putem risca s rmnem pe loc.
Spencer se aez pe vine, l lu pe Rocky i se ridic n picioare cu cinele
cuibrit n braele lui ca un bebelu.
Rocky nu tia dac s dea bucuros din coad sau s-i fie fric, dac se
distrau sau dac se aflau n primejdie. Evident c simurile i se
suprasaturaser. n asemenea situaii, de obicei devenea neputincios i
tremura, ori se speria ngrozitor i se fcea covrig.
Ellie deschise puin ua papetriei pentru a controla partea din fa a
supermarketului.
Uitndu-se spre cele dou femei de pe podea, Spencer vzu c se
supuneau instruciunilor primite.
Acum, strig Ellie, pind afar i inndu-i i lui ua.
Se rsuci, trecnd lateral pragul pentru a nu-l lovi pe Rocky cu capul de
canat. O dat ajuns pe trotuarul acoperit, privi ctre magazin. Pucaii

intraser nuntru. Un singur gangster cu o mitralier rmsese afar, dar


sttea cu spatele la ei.
n elicopter, copilotul se uita n jos, spre bord, i nu pe geamul lateral al
carlingii.
Aproape convins c Rocky cntrea trei sute de kilograme i nu treizeci,
Spencer fugi spre ua deschis din fuzelajul elicopterului. Se gsea la o
distan de numai nou metri, inclusiv cei trei metri ai trotuarului, dar acetia i
se prur cei mai lungi nou metri din Univers, un paradox al fizicii, o
anomalie tiinific nepmntean, o distorsiune bizar a creaiei, lungindu-se
din ce n ce mai mult pe msur ce-i parcurgea i dintr-o dat ajunse acolo, l
mpinse pe cine nuntru i se car n elicopter.
Ellie se afla n spate, att de aproape, nct o simea ca pe o parte a
trupului su. Ddu drumul genii dup ce sri peste prag, dar pstr Uzi-ul.
Dac nu se ascundea cineva printre scaune, compartimentul rezervat
pasagerilor era pustiu. Pentru siguran, Ellie merse de-a lungul coridorului,
uitndu-se atent n dreapta i n stnga.
Spencer se duse pn la ua carlingii i o deschise. Chiar la timp pentru
a nfige eava pistolului n ceafa copilotului care tocmai ncepuse s se ridice de
pe scaun.
Decoleaz, i ordon Spencer.
Cei doi brbai prur i mai surprini dect femeile din pape trie.
Decoleaz acum!
Sau i zbor creierii pe geam nemernicului stuia i apoi pe ai ti!
Spencer strig att de tare, nct i mproc pe cei doi cu saliv i i
simi venele din tmple zbtndu-i-se ca muchii unui halterofil n plin efort.
Ndjdui c reuise s-i nspimnte la fel de bine cum o fcuse i Ellie
cu cele dou femei, puin mai devreme.
Imediat n spatele peretelui din sticl, acum sfrmat, al
supermarketului, lng epava Range Rover-ului, ntr-un spaiu rezervat
alimentelor pentru cini, Roy i cei trei ageni stteau cu armele ndreptate
ctre un brbat nalt, cu o fa plat i dini galbeni, cu ochii negri ca de
crbune, la fel de reci ca ai unei vipere. Tipul inea strns cu ambele mini o
puc semiautomat i, dei n-o aintise asupra nimnui, arta suficient de
crud i de furios, nct s-l mpute i pe copilul Isus.
Era oferul camionetei. Dodge-ul su zcea abandonat n parcare, cu o
portier deschis larg. Ori cuta s se rzbune dup cele petrecute pe
autostrad, ori vroia s se joace de-a eroul.
Arunc arma! Repet Roy pentru a treia oar.
Cine spune?
Cine spune?!
Exact.
Eti imbecil? Stau de vorb cu un idiot fericit? Vezi patru tipi cu arme
grele i nu nelegi c e logic s arunci puca aia?
Suntei poliiti? ntreb omul cu ochii de viper.

Roy vru s-l omoare. Fr nici o formalitate. Era prea prost ca s mai
triasc. Mai bine ar fi murit. Un caz trist. Societatea se va simi mai bine fr
el. Pocnete-l aici i acum, apoi gsete-i pe cei doi fugari!
Singura problem era c misiunea de trei minute visat de Roy,
terminat nainte ca localnicii zgomotoi s apar, nu mai putea fi dus la bun
sfrit. Operaiunea se ngreunase de cnd femeia aceea diabolic intrase cu
maina n magazin, i se desfura din ce n ce mai anevoios. La naiba,
devenea de-a dreptul imposibil. Trebuia s fac fa poliitilor din Cedar City
i avea s fie mai dificil dac unul dintre locuitorii pe care acetia juraser s-i
apere ar fi zcut mort pe un morman de Ppic pentru Cini Purina.
Dac tot urma s le-o arate i poliitilor, putea la fel de bine s-i scoat
insigna i n faa acestui idiot. Dintr-un buzunar interior al jachetei, el extrase
un portofel pe care l desfcu i i ntinse legitimaia inscripionat: Agenia de
Lupt Antidrog.
Bine, sigur, bigui brbatul. Acum e-n regul.
i ls arma pe podea i se ndeprt de ea. Apoi i duse o mn la
apca de baseball i se nclin n faa lui Roy, cu ceea ce pru s fie un sincer
respect.
Roy zise:
Du-te i stai n spatele mainii. Nu nuntru. n partea deschis din
dosul cabinei. Ateapt acolo. Dac ncerci s fugi, biatul cu mitraliera de
afar o s-i reteze picioarele de la genunchi.
Da, domnule.
Cu o demnitate sobr, el i nclin nc o dat capul i apoi iei din
magazin, pind peste cioburile de sticl.
Roy fu la un pas s se ntoarc i s-l mpute pe la spate. Piersica
nuntru. Verdele afar.
mprtiai-v n faa complexului, le spuse oamenilor si. i fii cu
ochii n patru!
Echipajul care venea din spate avea s cerceteze fiecare colior al
supermarketului i i-ar fi descoperit pe Grant i pe femeie, dac ncercaser
cumva s se ascund nuntru. Fugarii ar fi fost mnai afar i forai s se
predea, ori ar fi murit mpucai.
Bineneles c femeia ar fi fost omort chiar dac s-ar fi predat. Nu mai
aveau de gnd s-i asume nici un risc.
Pot prea angajai sau clieni, le strig celor trei brbai care se
risipiser de-a lungul magazinului, pe ambele pri ale lui. Nu lsai pe nimeni
s plece. Adunai-i n biroul directorului. Chiar dac vi se pare c nu seamn
absolut deloc cu vreunul dintre oamenii notri, tot i reinei. Pn i pe Papa l
reinei!
Afar, zgomotul produs de motorul elicopterului se ntei. Pilotul i mri
turaia. i mai mult.
Ce dracu'?!
ncruntndu-se, Roy se car pe mormanul de mncare pentru cini i
iei afar s vad ce se ntmpl.

Agentul postat n faa magazinului se uita spre papetria Hallmark, n


timp ce elicopterul decola.
Ce face? Strig Roy.
Pleac.
De ce?
Probabil c se duce undeva.
Alt cretin. Pstreaz-i calmul. Piersica nuntru. Verdele afar.
Cine i-a spus s prseasc poziia, cine i-a spus s decoleze? l
ntreb Roy.
Imediat dup ce cuvintele i ieir pe gur, tiu i rspunsul. Nu-i ddea
seama cum de fusese posibil, dar tia de ce decolase elicopterul i cine se afla
nuntru.
i vr Beretta n tocul de pe umr, smulse mitraliera din minile
agentului uimit i o ndrept spre JetRanger. Inteniona s-i fisureze rezervorul
de benzin i s-l readuc pe pmnt.
Ridicnd arma, cu degetul pe trgaci, Roy realiz c n-ar fi putut s-i
justifice n nici un fel aciunile pentru a mulumi un poliai eapn din Utah,
lipsit de consideraie fa de ambiguitatea moral a Ageniei Federale de Lupt
Antidrog. S trag n propriul lor elicopter. S-i pun n primejdie pe pilot i pe
copilot. S distrug un aparat ngrozitor de scump din dotarea guvernului.
Poate i fcndu-l s cad peste magazinele pline de oameni. Jeturi puternice
de benzin mprocnd pe oricine i orice n cale. Comerciani respectabili din
Cedar City transformai n tore vii, fugind n cerc, ntr-o diminea de
februarie, arznd i ipnd. Ar fi fost foarte colorat i emoionant, iar moartea
femeii ar fi meritat nenumratele viei ale trectorilor, dar sperana de a reui
s explice catastrofa era la fel de firav ca i aceea de a-i lmuri nite teoreme
ale fizicii nucleare idiotului din spatele camionetei.
i exista o probabilitate de cincizeci la sut ca eful poliiei s fie un
mormon dintr-o bucat, care nu gustase toat viaa lui vreo butur alcoolic,
nu fumase niciodat i n-ar fi aprobat conceptul unor bani neimpozabili pentru
a-i ine gura, cznd la-nvoial cu Agenia. Putea pune pariu. Un Mormon.
Fr nici o tragere de inim, Roy ls n jos eava mitralierei.
Elicopterul se ridica repede.
De ce Utah? Zbier el furios la fugarii pe care nu-i putea vedea, dar
despre care tia c sunt frustrant de aproape.
Piersica nuntru. Verdele afar.
Trebuia s se calmeze. S gndeasc la nivel cosmic.
Situaia nc mai putea fi ntoars n favoarea lui. nc mai exista un
elicopter cu care s porneasc urmrirea. i Earthguard 3 avea s gseasc
mai uor un JetRanger dect un Rover, pentru c elicopterul era cu mult mai
mare i se mica deasupra traficului rutier att de deranjant.
Aparatul de zbor se ndrepta netulburat spre est, peste acoperiul
papetriei.
n cabina pasagerilor, Ellie se ghemui lng deschiztura din fuzelaj, se
aplec n afar i privi la acoperiul complexului de magazine pe deasupra
cruia treceau. Doamne, inima i btea la fel de tare ca paletele elicei. O

nspimnta faptul c elicopterul s-ar fi putut zgli sau nclina, prbuinduse.


n timpul ultimelor paisprezece luni aflase mai multe despre ea nsi
dect n toi cei douzeci i opt de ani de dinainte. n primul rnd, dragostea de
via, simpla bucurie c exista, era mai puternic dect crezuse pn cnd cei
trei oameni pe care i iubise nebunete s-i fie smuli de lng ea, ntr-o noapte
slbatic i sngeroas. Pus n faa attor crime, cu propria-i via ntr-o
primejdie continu, ea savura acum cldura fiecrei zile nsorite i vntul rece
al fiecrei furtuni puternice, buruienile la fel de intens ca florile, amrciunea i
dulceaa n aceeai msur. Nu fusese niciodat contient de dragostea sa
pentru libertate nevoia de libertate ca atunci cnd devenise obligat s i-o
apere. n aceste paisprezece luni, o uimise s vad c este n stare s treac
prpstii, s sar peste huri i s sfideze diavolul; s descopere c se simea
capabil s-i pstreze sperana; c era unul dintre cei muli care fugeau de o
lume n implozie, toi laolalt aflndu-se pe marginea unei guri negre,
rezistnd atraciei gravitaiei ei zdrobitoare, comparabile cu cea a lui
Dumnezeu; s afle la ct de mult fric poate face fa, i totui s spere.
Bineneles, ntr-o zi moartea o va surprinde la fel de tare. Poate chiar azi.
Aplecat peste marginea uii deschise din fuzelaj. Ucis de un glon sau n
urma unui plonjon lung i dur.
Traversar cldirea i se deplasar de-a lungul aleii de serviciu late de
cincisprezece metri. Cellalt elicopter se gsea acolo jos, n spatele
Hallmarkului. Nici un puca nu se zrea n imediata vecintate a aparatului.
Evident, sriser deja din el i se duseser n spatele supermarketului, sub
copertina lat de ase metri.
n vreme ce Spencer i ddea ordine propriului lor pilot, se rotir n aer
suficient timp, nct Ellie s-i foloseasc Micro Uzi-ul trgnd asupra cozii
aparatului de pe pmnt. Arma avea dou ncrctoare, de o parte i de alta a
ei, cu o capacitate de patruzeci de gloane minus cele pe care Spencer le
irosise n tavanul supermarketului. Le goli pe ambele, le schimb i le goli i pe
acestea. Gloanele distruser stabilizatorul orizontal i elicea, gurind pilonul
central, scond aparatul din funciune.
Dac alte mpucturi constituiser o replic la atacul ei, nu avea de
unde s-o afle. Dar bnuia c agenii care se adpostiser sub copertina din
dosul magazinului fuseser prea surprini i prea buimcii s mai poat lua
vreo decizie. Mai mult, ntregul atac asupra elicopterului de la sol nu durase
dect douzeci de secunde. Ellie aez apoi arma pe podeaua cabinei i nchise
ua. La ordinul lui Spencer, pilotul coti imediat spre nord i mri viteza.
Rocky se ghemuise ntre dou scaune i o urmrea atent. Nu mai era la
fel de exuberant ca atunci cnd i ridicaser tabra din Nevada, puin dup
venirea zorilor. Revenise la starea lui obinuit, temtoare i timid.
E OK, potaie!
Nu-i ascunse nencrederea.
Pi, n mod sigur ar fi putut fi mai ru, zise Ellie.
Cinele scnci.
Sracul de tine.

Cu ambele urechi pleotite, scuturat puternic de vibraii, Rocky prea


nsi imaginea dezndejdii.
Ce i-a putea spune ca s te fac s te simi mai bine, l ntreb ea pe
cine, dac tot nu am voie s te mint?
De lng ua carlingii, Spencer zise:
E o evaluare destul de pesimist a situaiei, avnd n vedere c tocmai
am scpat ca prin urechile acului.
nc n-am ieit din bucluc.
Pi, ar fi ceva ce i spun din cnd n cnd domnului Cine Rocky, cnd
se simte deprimat. M ajut pe mine, dar nu pot ti dac i pe el.
Ce? ntreb Ellie.
Trebuie s-i aminteti c orice s-ar ntmpla face parte din viaa
prin care trecem cu toii.
Capitolul XIII.
Luni diminea, dup ce i se achit cauiunea, traversnd parcarea spre
BMW-ul fratelui su, Harris Descoteaux se opri de dou ori pentru a se rsuci
cu faa la soare. Se nclzi puin sub razele lui. Citise undeva c negrii, chiar i
cei ca pana corbului, asemenea lui, puteau face cancer de piele din cauza
soarelui. Bineneles c faptul de a fi negru nu constituia un impediment n
calea ghinioanelor, ba dimpotriv, aa c tumoarea trebuia s atepte la rnd
cu celelalte necazuri care l urmreau. Dup ce petrecuse patruzeci i opt de
ore n pucrie, unde cldura soarelui era mai greu de obinut dect heroina,
simea c ar fi fost n stare s rmn sub razele lui pn cnd i-ar fi aprut
bici pe piele, pn cnd oasele i s-ar fi topit, pn cnd ar fi devenit o
tumoare uria, ambulant. Orice ar fi fost mai bine dect s fii ncuiat ntr-o
nchisoare ntunecat. Inspir profund, cu voluptate, pentru c aerul pngrit
de smog al Los Angelesului prea att de dulce. Ca sucul unui fruct tropical.
Mirosul libertii. Vroia s se ntind, s fug, s sar, s se rostogoleasc, s
ipe, s chiuie dar existau cteva lucruri pe care un brbat de patruzeci i
patru de ani nu le putea face, indiferent ct de tare l-ar fi ameit libertatea.
n main, n timp ce Darius pornea motorul, Harris i puse o mn pe
bra i rmase astfel pentru un moment.
Darius, niciodat n-o s uit asta ce-ai fcut pentru mine, ce nc mai
faci.
Ei, nimic special.
Pe naiba nimic!
Pi, i tu ai fi fcut acelai lucru pentru mine.
Cred c da. Sper c da.
Iar ncepi s faci pe sfntul, s-i pui masca modestiei. Amice, tot ce
tiu despre bine i ru de la tine am nvat. Ce am fcut eu acum ai fi fcut i
tu ntr-o zi pentru mine.
Harris zmbi i l mpunse uurel n umr.
Te iubesc, micul meu frate.
i eu pe tine, marele meu frate.
Darius locuia n Westwood, i din centru i lua treizeci de minute s
ajung acas ntr-o luni diminea, dup ora de vrf, sau nc pe att.

ntotdeauna, aceeai dilem: trebuia s aleag fie Wilshire Boulevard, i s


traverseze tot centrul, fie Santa Monica Freeway. Darius alese Wilshire, pentru
c n unele zile ora de vrf nu se mai termina i autostrada continua s fie un
infern.
Pentru un timp, Harris se simi minunat, bucurndu-se de libertate,
sfidnd perspectiva calvarului judiciar care l atepta n viitor; ns, n vreme ce
se apropiau de Fairfax Boulevard, ncepu s i se fac ru. Primul simptom fu o
ameeal slab dar deranjant, o convingere stranie c oraul se mica mult
prea ncet pe lng ei. Senzaia aprea, apoi disprea, dar, de fiecare dat cnd
l copleea, suferea o criz de tahicardie i mai puternic dect nainte. Cu
inima btndu-i mai des ntr-o jumtate de minut dect a unui colibri speriat,
avu impresia c nu-i ajungea oxigenul. Cnd ncerca s respire adnc, i se
prea c nu este n stare s respire deloc.
La nceput crezu c aerul din main era sttut. mbcsit i prea
fierbinte. Nu vroia s-i spun fratelui su care vorbea la telefonul portabil,
ocupndu-se de afacerile sale aa c mnui comenzile ventilatorului pn
cnd o rafal de aer rece l lovi n fa. Nu-i folosi la nimic. Aerul nu era
mbcsit, ci dens, ca vaporii unui gaz inodor, dar toxic.
Cu inima btndu-i nebunete din cauza acceselor de tahicardie, ndur
oraul ce se nvrtea n jurul BMW-ului, aerul vscos din care nu reuea s
inhaleze dect o cantitate insuficient, intensitatea opresiv a luminii care l
obliga s-i mijeasc ochii din pricina soarelui care l bucurase att de tare
nainte, sentimentul c o greutate amenintoare plana deasupra lui dar apoi
fu copleit de o grea att de puternic, nct i strig fratelui su s opreasc
lng bordur. Traversau Robertson Boulevard. Darius activ luminile de
avarie, iei din trafic chiar dup o intersecie i parc ntr-o zon interzis.
Harris deschise brutal ua, se aplec n afar i vomit. Nu mncase
micul dejun primit la nchisoare, aa c vrs numai fiere.
Accesul trecu. Se ls pe sptarul scaunului i nchise ochii. Tremura.
i-e ru? ntreb ngrijorat Darius. Harris? Harris, ce s-a ntmplat?
ntr-un trziu, Harris realiz c fusese numai un acces de claustrofobie.
Dar mult mai crncen dect orice junghi care l strbtuse n ultima vreme.
Harris, vorbete-mi!
Sunt n nchisoare, frate.
Trecem mpreun prin toate, amintete-i. mpreun suntem mai
puternici dect oricine, ntotdeauna am fost, i ntotdeauna vom fi.
Sunt n nchisoare, repet Harris.
Ascult-m bine, toate acuzaiile sunt nite aiureli. A fost o nscenare.
Niciuna nu va rmne n picioare. Eti un prt de fier. N-o s mai stai nici
mcar o zi dup gratii.
Harris deschise ochii. Soarele nu l mai rnea cu strlucirea lui. De fapt,
prea c ziua de februarie se ntunecase o dat cu starea sa de spirit.
Niciodat n-am furat nimic. Mi-am achitat impozitele pn la ultimul
bnu. N-am nelat-o niciodat pe nevast-mea. Am pltit pentru fiecare pine
cumprat vreodat. Am lucrat peste program n majoritatea sptmnilor de
cnd am devenit poliist. Am mers ntotdeauna drept nainte i pot s-i spun,

drag frate, c n-a fost ntotdeauna uor. Uneori oboseam, m sturam, eram
tentat s o apuc pe un drum lturalnic. Am inut bani de mit n mn i mi-a
plcut, dar nu am reuit s-mi determin mna s-i bage n buzunar. Aproape.
O, mult mai aproape dect i-ai dori s tii! i au mai fost i cteva femei. Au
venit dup mine i eu a fi putut s nu m mai gndesc la Jessy ct vreme a
fi stat cu ele, probabil c a fi nelat-o dac totui circumstanele ar fi fost doar
puin diferite. tiu c exist ceva n mine.
Harris.
i spun c n interiorul meu exist tot atta rutate ca i n ceilali,
unele dorine care m nspimnt. Chiar dac nu cedez, numai faptul c le am
m sperie de moarte uneori. Nu sunt un sfnt, aa cum i place ie s glumeti.
Dar ntotdeauna am apucat pe calea cea dreapt i ngust, ascuit ca o lam,
care i sfie tlpile dup ce o urmezi un timp. ntotdeauna sngerezi cnd
peti pe ea i uneori te ntrebi de ce nu te abai din drum ca s te plimbi prin
iarba moale. Dar eu am vrut mereu s rmn fiul cu care mama se mndrea
odinioar. mi doream s strlucesc tot timpul n ochii ti, drag frate, n cei ai
soiei i ai copiilor mei. V iubesc pe toi al naibii de tare i niciodat n-a fi
vrut s v art ce-i mai urt n mine.
Aceeai urenie care exist n toi, Harris. n toi. De ce vrei s te
frmni, s-i faci ru ie nsui?
Dac eu am pstrat drumul drept, att de greu cum este, i un
asemenea lucru mi se poate ntmpla mie, atunci i se poate ntmpla oricui.
Darius l privi complet nucit. Evident c se chinuia s neleag
zbuciumul lui Harris, dar nu reuea dect pe jumtate.
Frate, sunt sigur c o s-i convingi s m achite. N-o s mai stau nici
o noapte n nchisoare. Dar mi-ai explicat legile referitoare la confiscare i m-ai
fcut s le pricep foarte bine, prea bine. Trebuie ca ei s dovedeasc faptul c
fac trafic de droguri ca s m nchid din nou i nu vor avea cum, pentru c
toate acuzaiile sunt false. Dar nu au nevoie s dovedeasc nimic pentru a
pstra casa i conturile bancare. E suficient s prezinte o prob rezonabil c
locuina mea a fost folosit pentru activiti ilegale, i vor spune c drogurile
plantate acolo constituie o prob rezonabil, chiar dac ele nu dovedesc
nimic.
Exist reforma aceea n Congres.
Merge ncet.
Pi, nu se tie niciodat. Dac reuete s treac, poate c vor
condiiona confiscarea de condamnare.
Poi s-mi garantezi c o s-mi recapt casa?
Cu cazierul tu imaculat, cu anii ti de serviciu.
Harris l ntrerupse cu blndee:
Darius, conform legilor n vigoare, poi s-mi garantezi c o s-mi
recapt casa?
Darius l privi tcut. Ochii i se umezir de lacrimi i se uit n alt parte.
Era avocat, sttea n puterea lui s-i apere fratele mai mare, dar se simea
copleit de neputina de a-i face dreptate.

Dac mi s-a putut ntmpla mie, i se poate ntmpla oricui, spuse


Harris. Tu ai putea fi urmtorul. Sau li s-ar putea ntmpla copiilor mei
cndva. Darius. Probabil c voi obine ceva napoi de la nemernicii tia, s
zicem optzeci de ceni pentru un dolar, dup ce mi se evalueaz proprietatea. i
poate c mi voi relua viaa, o voi lua de la nceput. Dar cum a putea ti c nu
am s-o pesc din nou la mijlocul drumului?
nbuindu-i lacrimile, Darius l privi ocat.
Nu, nu-i posibil. E aberant, revolttor.
De ce s nu o pesc iar? Insist Harris. Dac s-a ntmplat o dat, de
ce nu s-ar mai ntmpla i a doua oar?
Darius nu gsi nici un rspuns.
Dac locuina mea nu este cu adevrat a mea, dac banii mei din
banc nu sunt cu adevrat ai mei, dac ei reuesc s ia orice fr a dovedi
nimic, ce-i reine s nu se ntoarc? nelegi? Sunt n nchisoare, drag frate.
Poate c n-o s mai ajung niciodat n spatele gratiilor, dar m aflu ntr-un alt
soi de nchisoare. i niciodat n-o s scap din ea. nchisoarea presupunerilor.
nchisoarea fricii. nchisoarea ndoielilor, a nencrederii.
Darius i duse o mn la frunte, i aps sprnceana i trase de ea, ca
i cum ar fi vrut s-i scoat din minte adevrurile pe care i le dezvluise fratele
su.
Luminile de avarie ale mainii clipeau ritmic, cu un ticit slab, dar
ptrunztor, de parc ar fi anunat criza aprut n viaa lui Harris
Descoteaux.
Cnd am nceput s neleg, relu Harris, cnd am ntrezrit n ce
cutie m aflu, n ce cutie s-ar putea gsi oricine conform acestor legi, am fost.
Copleit. M-am simit cuprins de claustrofobie i mi s-a fcut grea.
Darius i cobor mna de la sprncean. Prea pierdut.
Nu tiu ce s spun.
Nu cred c mai e nimic de spus.
O vreme statur acolo, cu mainile de pe Wilshire Boulevard uiernd pe
lng ei, cu oraul att de colorat i populat, cu adevrata strlucire a vieii
moderne netulburat de umbrele palmierilor i de intrrile rcoroase, acoperite
cu tende, ale magazinelor.
Hai s mergem acas, zise Harris.
Restul drumului pn n Westwood l parcurser n tcere.
Casa lui Darius era o cldire frumoas, n stil colonial, din crmid i
lemn, cu un portic boltit. Ficui btrni se nlau n grdina spaioas.
Frunzele masive, i totui graioase, i nconjurau, iar rdcinile dinuiau de pe
vremea Los Angelesului lui Jean Harlow, Mae West i W. C. Fields, dac nu
chiar mai de mult.
Fusese o realizare major a lor s-i ctige un asemenea colior de
lume, deoarece porniser de la zero. Dintre cei doi frai Descoteaux, Darius se
bucura de un confort material mai mare.
n timp ce BMW-ul intra pe aleea pavat cu dale, pe Harris l cuprinse
regretul c necazurile sale aveau s mnjeasc inevitabil mndria i plcerea
bine meritate pe care i le confereau fratelui su proprietatea din Westwood, i

tot ce mai realizase mpreun cu Bonnie. Oare ct mndrie ar fi supravieuit


n lupt i ct plcere n mplinirile lor, fr a se diminua treptat, dup ce ar fi
realizat c i menineau poziia numai tolerndu-i pe regii nebuni, care ar fi
putut s le-o confite n interes regal sau s trimit o echip de ticloi infami,
aprai de blazonul protector al monarhiei, s le deterioreze sau s le ard
proprietatea? Aceast frumoas cas nu reprezenta dect o achie din lemn
care atepta incendiul i, de-acum ncolo, de cte ori Darius i Bonnie o vor
privi, mirosul slab al fumului i gustul amar al visurilor pierdute i vor tulbura.
Jessica i ntmpin la u, l mbria ndelung pe Harris i i plnse pe
umr. N-ar fi putut s o strng i mai tare fr s o sufoce. i rmseser pe
lume numai ea, fetele, fratele i cumnata lui. Nu i pierduse averea, ci mai
curnd credina n justiie i n legile care l inspiraser i l susinuser toat
viaa. Din acest moment, nu mai putea s aib ncredere n nimic i n nimeni,
cu excepia propriei sale persoane i a ctorva oameni apropiai. Sigurana,
dac mai exista, nu putea veni dect ca un cadou din partea familiei i a
prietenilor.
Bonnie le luase pe Ondine i pe Willa la trguieli, s le cumpere haine
noi.
Ar fi trebuit s vin i eu cu Darius, dar n-am fost n stare, spuse
Jessica, tergndu-i lacrimile. Prea fragil cum niciodat nu fusese. Sunt
nc. nc tremur. Harris, smbt, cnd au venit cu. Cu ntiinarea de
sechestru, cnd ne-au evacuat, nu ne-au lsat s lum dect o valiz de
fiecare, haine i lucruri personale. Nici o bijuterie. Nimic.
Este un abuz revolttor, zise Darius, sufocat de indignare.
i au rmas lng noi, uitndu-se la ce mpachetm, relu Jessica.
Oamenii aceia. Stteau acolo n timp ce fetele i-au deschis sertarele ca s-i ia
lenjeria intim, sutienele. Aceast amintire i aduse o not de indignare n voce
i, pentru moment, i spulber aparena de fragilitate care l nspimntase pe
Harris. A fost dezgusttor! Au fost att de arogani, att de ticloi! Abia
ateptam ca vreunul dintre nemernicii ia s m ating, s m apuce de bra
pentru a m zori, orice numai s-l pot lovi ntre picioare, att de tare, nct tot
restul vieii s poarte numai rochii i tocuri nalte.
Harris se pomeni rznd.
Darius rse i el.
Jessica zise:
Pi, a fi fcut-o.
tiu, spuse Harris. tiu c ai fi fcut-o.
Nu vd ce e att de comic.
Nici eu, iubito, dar este.
Poate c trebuie s ai chestii dintr-alea ca s guti poanta, interveni
Darius.
Asta l fcu pe Harris s rd din nou.
Cltinnd din cap, uimit de comportamentul inexplicabil al brbailor n
general i al celor doi n special, Jessica se duse la buctrie, unde pregtea
compoziia pentru faimoasa ei plcint cu nuci i mere. Ei o urmar.
Harris o privi cum decojea un mr. Minile i tremurau.

N-ar fi trebuit ca fetele s fie la coal? Nu puteau atepta pn n


week-end s-i cumpere haine?
Jessica i Darius schimbar o privire. Apoi Darius spuse:
Toi am fost de acord c e mai bine s nu se duc o sptmn la
coal. Pn cnd se mai potolete presa.
Acesta era un lucru la care Harris nu se gndise: numele i fotografia n
ziare, titlurile despre un poliist traficant de droguri, moderatorii de televiziune
purtnd discuii fornitoare despre viaa sa secret, aa-zis criminal. Ondine
i Willa aveau s ndure umiline ngrozitoare ntorcndu-se la coal, chiar
dac asta se va ntmpla peste o zi, o sptmn sau o lun. Hei, n-ar putea
tatl tu s-mi vnd cteva grame de heroin? Ct de mult i ia babacului tu
s prepare nite prafuri? Tatl tu se ocup numai de droguri, sau mi poate
obine i o prostituat? Doamne, Dumnezeule! Rana aceasta l durea altfel
dect celelalte.
Indiferent cine-ar fi fost misteriosul su inamic, indiferent cine-i fcea
toate mizeriile astea, era contient, categoric, c nu-l distrugea doar pe el, ci
ntreaga lui familie. Dei Harris habar n-avea cine ar putea fi, tia bine c
asemenea oameni erau cruzi i nemiloi ca nite erpi.
Folosindu-se de aparatul din buctrie, ddu un telefon, fr nici o
tragere de inim, lui Carl Falkenberg, eful lui din Parker Center. Nedorind s
se ntoarc la serviciu n urmtoarele trei sptmni, n sperana c tot
complotul mpotriva lui va nceta ca prin minune n acest timp, el putea s se
foloseasc de zilele de recuperare i de concediu. Dar, aa cum se i temuse,
fusese suspendat pe termen nedefinit, ns cu plat. Carl l susinea, rmnnd
totui teribil de rezervat, de parc i-ar fi rspuns la ntrebri citind nite replici
dinainte formulate. Chiar dac s-ar fi renunat la acuzaiile mpotriva lui, sau
dac n cursul procesului ar fi obinut verdictul de nevinovie, tot s-ar fi iniiat
o investigaie paralel a Diviziei Interne a DPLA, i dac rezultatele l-ar fi
discreditat, atunci ar fi fost concediat, indiferent de hotrrea Curii de Justiie.
n consecin, Carl pstr o distan sigur i profesional.
Harris nchise, se instal la masa de buctrie i le reproduse pe scurt
conversaia avut. i ddea seama de rgueala din voce, dar nu izbutea s
scape de ea.
Bine mcar c te-au suspendat cu plat, zise Jessica.
Trebuie s m plteasc, altfel sindicatul le-ar face necazuri, explic
Harris. Nu-i un cadou.
Darius aez un ibric de cafea pe foc i, n vreme ce Jessica prepara
plcinta, el i Harris rmaser n buctrie punnd la cale strategia aprrii la
proces. Dei situaia nu era prea roz, se simeau bine vorbind despre cum ar
trebui s acioneze, cum s dea o replic pe msur.
Dar necazurile nu se terminaser.
Nu trecu nici o jumtate de or, i Carl Falkenberg l sun pe Harris ca
s-l anune c Serviciul Fiscal Intern trimisese la DPLA un ordin legal, conform
cruia i se bloca orice venit din cauza unei posibile evaziuni fiscale n traficul
de droguri. Dei l suspendaser cu plat, salariul sptmnal avea s-i fie
reinut pn cnd i se va dovedi vinovia sau inocena la proces.

ntorcndu-se la mas i aezndu-se iar n faa fratelui su, Harris i


comunic ultima veste. Glasul lui era acum la fel de plat i de lipsit de
inflexiuni ca al unei mainrii.
Darius ni de pe scaun, furios.