Sunteți pe pagina 1din 771

COLECIA Cyborg

NR.29
DAVID BRIN The Uplift War
1986 by David Brin as stated in the original English language edition
copyhght
1998 Editura Pygmalion Ploieti pentru ediiile n limba romn i
pentru grafica coleciei i a coperii

Premiile HUGO i LOCUS Pentru cel mai bun roman 1988


NY Times Bestseller
Nominalizat la Premiul NEBULA pentru cel mai bun roman 1988

DAVID BRIN
Rzboiul
elitelor
Versiune n limba romn de Aurel Crel

Editura PYGMALION
1998

Prefaa
Pe vremea cnd radioul era singura distracie din casele
americanilor, serialele din timpul zilelor, destinate exclusiv
gospodinelor, erau de cele mai multe ori sponsorizate de
companiile care produceau detergeni (soap-powder). Astfel,
genul acesta de seriale (care, c tot veni vorba, pare a avea o
vitalitate incredibil pe tot globul!), a fost poreclit soap-opera,
adic, n sens peiorativ desigur, o oper ca un balon de spun.
Numele
s-a
generalizat
cu
repeziciune
pentru
toate
(sub)produciile melodramatice, aa numitele filme de cas. i
nu numai. Printr-o analogie mpins la extrem, westernurile au
fost poreclite horse operas (opere cu cai). n 1941 sintagma intr
n terminologia science fiction datorit scriitorului american
Wilson Tucker, care propune termenul de space opera pentru
toate gogomniile cu nave cosmice scrise la norm, care bat apa n
piu, toate povestioarele mpuite i rsuflate cu nave spaiala
(hacky, grinding, stinking, outworn, spaceship yarn).
Totui, printr-o crud ironie a soartei, n ciuda dispreului mai
mult dect ostentativ, n scurt vreme space opera ajunge s
desemneze genul de aventuri palpitante, pline de colorit, ale
conflictelor interplanetare sau interstelare.
Dei termenul i pstreaz n continuare o anume doz
peiorativ, n prezent este folosit cu o anume afeciune nostalgic,
pentru acele aventuri cosmice care mizeaz deliberat i pe o
nuan romantic. Este exact conotaia pe care o vom adopta i
noi, atunci cnd vorbim de opera spaial.
Rdcinile operei spaiale pot fi gsite ncepnd cu anul 1900,
dar avntul cel mai notabil l-a avut n perioada 1920-1930. Cinci
scriitori sunt responsabili, n ochii criticilor, de acest lucru, dintre
care cel mai important pare a fi E.E.Doc Smith (numele celorlali
patru sunt, n ordine cronologic, Edmond Hamilton, Ray
Cummings, John W.Campbell Jr. i Jack Williamson).
Dup 1940 opera spaial ncepe s piard din farmecul ei naiv,
povestirile devenind mai sofisticate, alunecnd mai degrab spre
un romantism cu nuane mai puternice, chiar luxuriante. Este,
printre altele, epoca scrierilor lui A. E. Van Vogt i Isaac Asimov,

pentru a aminti doar numele cu cea mai mare rezonan pentru


cititorul romn. Anii trec, dar opera spaial i pstreaz cu
consecven acea doz nativ de romantism (elocvente n acest
sens fiind scrierile lui Poul Anderson i Samuel R. Delany n anii
'60, Alan Dean Foster n anii '70, Philip Jose Farmer, S. P.
Somtow i Ben Bova n anii '80 sau Colin Greenland i Stephen R.
Donaldson n anii '90). Mai mult, premiile Hugo ctigate n anii
'80 i '90 de C.J. Cherryh, David Brin sau Lois McMaster Bujold
confirm simpatia cititorilor fa de acest gen.
n ciuda mai multor preri contra, a numeroaselor parodii
extrem de acide la adresa genului, opera spaial a rmas mult
mai mult dect un refugiu nostalgic pentru cititorii trecui de o
anume vrst. ntr-un mod poate chiar ironic, pn i novelizrile
numeroase dup episoadele seriilor Star Trek au dat o nou
culoare operei spaiale, pentru c multe romane au fost sensibil
mai spaiale dect a permis bugetul limitat al produciilor TV.
Din perspectiva operei spaiale, David Brin este un continuator
de marc.
Nscut n anul 1950 i format n spiritul tiinelor exacte
(avnd o licen n astronomie i un masterat n fizic aplicat!),
David (Glen) Brin imagineaz n ciuda pregtirii sale hard
tiinifice situaii n care legile fizicii care guverneaz universul
cunoscut sunt ignorate cu verv scriitoriceasc.
Rezultatul? Unul singur, garantat de Brin: cititorul nu mai
poate lsa cartea deoparte devenind, ntr-o manier livresc
desigur, dependent de magia cuvintelor lui Brin.
Brin este cunoscut cititorilor din lumea ntreag n primul rnd
prin ciclul Uplift (ciclul Evoluionist), catalogat de critici drept o
oper spaial. The Uplift War, cartea pe care o avei n mn,
este de fapt al treilea volum din seria Uplift. Primul volum a fost
i primul roman al lui Brin, Sundiver (Cuttor n soare), care a
aprut n 1980, dar nu s-a bucurat de un succes deosebit. Al
doilea, (Mareea stelelor), publicat n 1983 i revizuit n 1985 a
ctigat premiile Nebula i Hugo.
Dup The Uplift War (1987, premiul Hugo) au mai urmat alte
trei cri (supranumite i a doua trilogie), ciclul fiind compus n
prezent din 6 romane. Sftuim citorul s nu se alarmaze de faptul
c citete direct volumul 3 al unei serii tematice. Romanul nu-i
pierde cu nimic savoarea i dinamica n faa unui cititor mai puin

avizat. De altfel, din motive de politic editorial, Startide Rising


i The Uplift War au fost tiprite i mpreun, sub titlul
Earthclan (Clanul pmntesc).
Premizele seriei evoluioniste sunt simple, dei implicaiile es
o pnz de o mare complexitate. Toate formele inteligente de via
din Univers (sau mai degrab din cele 5 galaxii n care are loc
aciunea acestor 3 romane) sunt urmarea unui proiect imens de
forare a evoluiei, al crui punct culminant l reprezint The
Progenitors (Stramoii). Acetia, cu un timp incomensurabil
nainte de intrarea n scen a umanitii, au stabilit legile care au
dus la naterea i interaciunea diferitelor specii inteligente.
Strmoii au disprut de mult i cutarea relicvelor prezenei
lor ocup un spaiu sensibil al primelor volume dar nainte de a
pleca au stabilit cinci Clanuri (Linii Principale), cinci rase care s
guverneze fiecare cte o galaxie. Umanitatea, care n mod
excepional, este singura ras cunoscut care nu face parte dintro familie care descinde din Strmoi, ia contact cu Linia
Principal pe care o ntlnete n galaxia sa i repet la nivelul
su directiva primordial a Strmoilor galactici: foreaz evoluia
delfinilor i cimpanzeilor, pentru a-i aduce pe un plan de perfect
egalitate i parteneriat cu oamenii.
A doua premiz important a seriei este urmtoarea: rasa
uman este mult mai dinamic, mai energic i mai rapid dect
celelalte rase galactice. Linia Principal local a abdicat de la
principiile sale cluzitoare, de la traseul de evoluie care i fusese
impus, conductorii si ncercnd s profite n mod inechitabil de
vitalitatea rasei umane. Mai mult, oamenii descoper Marea
Bibliotec (Biblioteca Institutului Galactic) i ncep s studieze cu
atenie anumite tehnologii i secrete care ar fi trebuit s fie
destinuite doar Liniei Principale de ctre depozitarii iniiali,
Strmoii.
Acesta este subiectul primului volum, Sundiver. O expediie
uman intr in interiorul Soarelui, acolo unde exist via i unde
sunt descoperite secretele existenei Strmoilor, precum i a
Marii Biblioteci, n volumul al doilea, Startide Rising, o nav
cosmic avnd un echipaj compus din delfini a cror evoluie a
fost accelerat de oameni, precum i o fiin uman construit
prin inginerie genetic, gsete o flot strveche i un cadavru
strvechi. Secretele descoperite ns alerteaz patrulele altor rase
care-i vor urmri pe via i pe moarte. Delfinii i gsesc refugiul

ntr-un ocean dintr-o alt lume, pentru a se adposti de


urmritori i se zbat pentru a supravieui, n timp ce deasupra lor
mai multe rase extraterestre se bat cu nverunare pentru a afla
secretele. Informaiile ns trebuie, cu orice pre, s ajung pe
Pmnt. Iar romanul de fa, The Uplift War transfer aciunea
pe planeta Garth, populat de oameni i cimpanzei inteligeni.
Clanul extraterestru Gubru pune ns stpnire pe planet, ntr-o
micare ndrznea de a obliga omenirea s dezvluie secretele
descoperite. Doar o mn de fiine umane i de neo-cimpanzei i
pot mpiedica pe extraterestrii s reueasc...
Opera spaial contemporan degaj, precum a fcut-o
ntotdeauna, aroma inconfundabil a speranei. A speranei c
stelele vor constitui cndva i altceva n afara unui decor imuabil.
C destinul omului este legat inseparabil de stelele care ne-au
fascinat din primele nopi ale timpului. C fiind constituii, aa
cum spunea regretatul Cari Sagan, din pulbere de stele suntem
nevoii, prin definiie, s ne rentoarcem la stele.
Este, dac vrei, fiorul magic care l simim atunci cnd citim
literatur de calitate. Este darul pe care ni-l face, precum au
fcut-o toi predecesorii si de marc, David Brin i romanul su.
Ctlin Ionescu,
Aprilie 2003

Preludiu
ntotdeauna e ceva ciudat, cnd o lume att de mic i de
lipsit de importan ajunge s conteze att de mult n balana
contactului dintre dou civilizaii.
Traficul mugea sumbru printre turnurile Oraului-capital,
chiar n spatele peretelui de cristal al palanchinului oficial.
Izolaia fonic era ns att de bun, nct nici cel mai mic sunet
nu ptrundea nuntru spre a-l deranja pe birocratul Preului i
al Precauiei din examinarea imaginii holografice a planetei
minuscule, care se nvrtea ncet n apropierea ochilor si. Mri
albastre, mbrcnd n lichidul lor cea mai mare parte a
sferoidului, se strecurau printr-o mulime de insule, ce sclipeau
vag n lumina reflectat a unei stele invizibile.
De-a fi fost unul din zeii despre care se vorbete n legendele
fiinelor-lupi..., vis birocratul i pintenii i se ncletar fr voie.
Avea senzaia acut c nu trebuia dect s ntind gheara i s
apuce...
Oft i i scutur creasta. Ideea asta absurd nu demonstra
dect faptul c petrecuse prea mult timp studiindu-i dumanul,
iar conceptele rzboinice ale terrienilor apucaser s-i infesteze
raiunea.
Dou ajutoare ptrunser mute n incint i se apucaser s-i
curee penajul i aura strlucitoare, pregtindu-l pentru viitoarea
ntlnire. Se strdui s nu-i bage n seam i arunc o privire
fugar dincolo de peretele de cristal. Aerobuze zvelte i
transportoare rapide se fereau, elibernd ruta aerian, imediat ce
erau atinse de razele galbene ale puternicelor proiectoare ale
vehiculului su. nl din umeri: acceptase rolul oficial,
acceptase i facilitile lui. Dar i inconvenientele. i aplec ciocul
masiv ctre imaginea holografic, strduindu-se s se
concentreze.
Garth. De attea ori planet victim.
Contururile maro ale continentelor i cele albastre ale mrilor
erau umbrite n rstimpuri de rotocoalele norilor de furtun, la fel
de ireali ca i penajul unui Gubru. De-a lungul unui singur lan

de insule i doar ntr-un singur loc la marginea celui mai mare


continent, strluceau vag luminile unor orele. n rest, planeta
prea virgin, stropit doar de izbucnirile ocazionale ale
fulgerelor.
n stnga i-n dreapta imaginii, iruri de simboluri codificate
prezentau privitorului avizat adevruri nc i mai sumbre. Garth
era un corp cosmic incredibil de srac. De altfel, acesta se prea
c fusese i motivul principal pentru care fiinele umane i
servitorii lor mecanici l aleseser pentru a-i construi colonia. Un
corp cosmic ters demult din nregistrrile tuturor Institutelor
Galactice. Un bolovan fr importan.
Iar acum, lume mrunt i nefericit, ai fost aleas ca scen
de rzboi!.
Pentru a nu lsa ca uitarea s-i erodeze cunotinele, birocratul
Preului i al Precauiei gndea n anglic, limba aceea primitiv i
nerecunoscut a fiinelor pmntene. Cei mai muli Gubru
considerau studierea obiceiurilor strine ca pe o inutil pierdere
de timp. Acum ns, obsesia birocratului prea s i dovedeasc,
n fine, utilitatea.
n sfrit... Astzi.
Palanchinul trecuse, n cele din urm, de turnurile nalte i se
ndrepta ctre un edificiu tiat ntr-un enorm cristal de stnc,
iriznd n toate nuanele curcubeului. Era Arena Conclavului,
sediul central al guvernului tuturor raselor i clanurilor Gubru.
Fiori premonitorii coborr dinspre creasta ce-i mpodobea
easta pn la ceea ce-i mai rmsese din penajul utilizat pe
vremuri la zbor de rasa sa, smulgnd ciripeli de protest din partea
celor dou ajutoare Kwackoo: cum s termine oare de aranjat
preafrumosul penaj alb al birocratului, dac acesta nu sttea
linitit?
neleg, neleg, mormi indulgent n Limba Galactic Standard
numrul 3. Am s m mic aa cum trebuie.
Aceti Kwackoo erau creaturi loiale i, de aceea, le permitea
uneori mici obrznicii. Nu avusese niciodat vreun motiv s se
plng de serviciile elitelor lor. n vreme ce atepta rbdtor s i
se fac toaleta, reveni cu gndul la mmnta planet Garth.
Sunt nc multe puncte enigmatice n aceast afacere. De
pild, Garth este cel mai vulnerabil avanpost al pmntenilor. Cel
mai uor de cucerit, n cazul unui atac. De aceea, militarii au
insistat att asupra unei operaiuni imediate n zon, dei navele

sunt solicitate i n alte zone ale spajiului. Dac izbndim din


prima lovitur, asta le va zdruncina ru sistemul defensiv i-i va
constrnge s fac exact ceea ce dorim.
i aminti c, dup ce-i convinseser pe militari, preoimea se
alturase imediat planului. De curnd, Paznicii Proprietii
decretaser c invazia putea fi realizat fr ca onoarea s fie
lezat n vreun fel.
Mai rmsese Serviciul Civil al treilea picior al Trepiedului de
Comand. Aici ns consensul se dduse peste cap. Superiorii si
de la departamentul Preului i Precauiei refuzaser s-i dea
acordul. Planul era prea scump i prea riscant, decretaser ei.
Un trepied nu putea s stea prea mult timp n echilibru numai
pe dou picioare, trebuia gsit un compromis. Neaprat trebuia
gsit un compromis!
Exist anumite momente n care nici un cuib nu poate evita
riscul.
Arena Conclavului acoperea acum jumtate din orizont.
Aparatul se opri. Ca o gur de peter, o deschidere ntunecat
crescu n peretele neted i-i sorbi spre interior. Cu un zumzet
uor, instalaia gravific a palanchinului se opri, permind unei
trepte s se deschid n lumina slab din jur. O mulime de
Gubru cu penajul alb, normal pentru adulii neutri, ateptau deja
n aproprierea locului de aterizare.
Ei tiu, gndi birocratul, privindu-i cu ochiul drept. Ei tiu c
deja nu mai sunt unul de-al lor. Ci un ales!
Cu ochiul cellalt, arunc o ultim privire cetii difuze care
nconjura micul glob albastru.
Curnd, murmur n anglic, ne vom rentlni curnd.
Arena Conclavului arta ca o palet pestri de culori. i ce
culori! Penajele regale fluturau pretutindeni n purpuriul
amurgului, galbenul chihlimbarului i albastrul strlucitor al
cerului.
Doi patrupezi Kwackoo deschiser plecai poarta pentru
birocratul Preului i al Precauiei. Acesta nainta civa pai i,
conform tradiiei, se opri pre de cteva clipe i se nclin naintea
mreiei Arenei. Sute de bnci erau aliniate pe zidurile terasate,
lemn scump adus cu mare greutate de peste o sut de lumi i
fasonat de cei mai pricepui specialiti ai Galaxiei.
Ca nite statui ncremenite de scurgerea timpului, cu coatele
rezemate de tbliile lor lucioase, ateptau n mijlocul splendorii lor

regale Maetrii rasei Gubru.


n ciuda minuioasei pregtiri psihologice, efectuate special
pentru acest moment unic al vieii sale, birocratul simi cum l
cuprinde emoia.
Nu mai vzuse niciodat attea regine i atia prini adunai la
un loc.
Pentru un ochi strin ar fi fost greu s sesizeze diferena care
exista ntre el i stpni. i el i ei erau descendeni direci i
demni ai marilor psri nezburtoare ce populaser planeta cu
mult timp n urm.
La prima vedere, numai penajul strident colorat al Maetrilor i
deosebea de majoritatea celor din rasa lor. Adevratele diferene
erau insesizabile ns pentru neofii. Acolo, la sutele de mese
prelungi stteau, la urma- urmei, regine i prini purttori de sex
i avnd dreptul inalienabil recunoscut de a porunci.
Se auzi un uier. Birocratul nghii n sec: sosise clipa. Maetrii
i ntoarser cu toii ciocurile ascuite ntr-o parte, pentru a privi
cu un ochi dansul ritualic la care se angajase.
Ce minunie de culori!, i simi birocratul gndul tremurnd
ndrtul crestei.
n pieptul acoperit de puf, valul dragostei pentru fiinele
superbe ce-l nconjurau cretea cu fiece clip, un rspuns
hormonal, declanat, ca de fiecare dat, de simpla vedere a aurei
regale. Era vorba despre o reacie instinctiv strveche pe care
ns nici un Gubru nu voia s-o abandoneze. Nici mcar dup ce
nvaser nobila art a manipulrilor genetice i deveniser
cltori stelari. Raiunea venit din adncurile istoriei rmsese
nc valabil: aceia dintre ei care obineau supremul rang
culoarea i sexul trebuiau s fie adorai i ascultai de cei care
rmseser albi i neutri.
Aceasta era Legea, suprema nelepciune a unui Gubru.
i Legea era bun. Pentru c era singurul drum de urmat.
Cu coada ochiului, birocratul observ cum ali doi Gubru cu
pene albe ptrund n Aren prin poii alturate i se apropie de el,
pe flancuri, mpreun, luar loc n nite bnci scunde, n mijlocul
platformei, chiar n faa Maetrilor.
Cel din dreapta era acoperit cu o rob argintie i purta n jurul
gtului alb aura colanului vrgat al preoimii. Candidatul din
stnga purta asupra sa scutul i ghearele de oel rezervate numai
ofierilor. Vrfurile penelor ce-i alctuiau creasta erau vopsite n

culori ntunecate, pentru a-i marca gradul de colonel.


Conform regulamentului, cei doi nu-i aruncar nici mcar o
singur privire birocratului. De altfel, nici acesta nu ls s se
neleag c i-ar fi vzut. Dar nu-i putu mpiedica emoia, risipit
n timpul dansului, s l cuprind din nou.
Acum sunt trei.
Preedintele Conclavului o regin btrn, al crei penaj viu
colorat pe vremuri ajunsese de un roz palid flutur din pene ii csc larg ciocul. Excelenta acustic a Arenei i amplific vocea
uscat, cnd ciripi cernd linite. Brusc, asistena fu cuprins de
muenie.
Preedintele Conclavului i ridic braul acoperit cu pene,
dup care ncepu s execute o serie de micri ritmice nainte i
napoi. Unul dup altul, Maetrii i se alturar i, nu dup mult
timp, ntreaga mulime colorat n albastru, galben i purpuriu se
legna la unison. ncet, unduitor, din mijlocul regalei asistene
prinse a se nla un murmur atonal.
Zooon...
Din vremuri imemoriale, ciripi Preedintele n Limba Formal
Galactic 3, nc dinainte de nceputul gloriei noastre actuale,
dinainte de a fi condui, cu mult nainte chiar de Ridicarea
noastr la Contiin, ntre membrii rasei noastre a existat
obiceiul de a cuta echilibrul.
Adunarea intona solemn, n contratimp:
Echilibru pe al stncilor perei,
Echilibru n ai vntului cureni,
Echilibru fr s te ceri.
Demult, pe cnd strmoii notri erau nc simple animale,
lipsite de lumina contiinei, mai nainte ca stpnii Gooksyn s
ne descopere n acest col al Galaxiei, mai nainte de a nva
utilitatea uneltelor, cunoteam deja aceast nelepciune, aceast
manier de a ajunge la o hotrre, acest mod de a atinge un
consens, acest fel de a...
Zooon...
Ca jumtate-animale, strmoii notri tiau c trebuie... c
trebuie s alegem... c trebuie s alegem trei!
Unul s vneze, s loveasc ndrzne,
Pentru glorie i pentru alte inuturi!
Unul s aleag cea mai bun cale,
Pentru puritate, pentru dreptul de a fi stpn pe acest pmnt!

Unul s previn ale primejdiei trcoale,


ntru aprarea oulor i asigurarea linitii!
Birocratul Preului i al Precauiei atepta neclintit. Simea
destul de clar emoia celorlali doi candidai i era contient de
faptul c erau la fel de prini ca el n plasa fantastic a
spectacolului-ritual. Nu exista onoare mai mare pentru un Gubru
dect s fii ales, aa cum fuseser alei ei. De milenii tinerii
nvau c aceast modalitate de via era cea mai bun posibil:
ce alte specii reueau s mbine att de armonios politica cu
filosofia, dragostea cu reproducerea? Sistemul le servise perfect
rasa vreme de att amar de ani.
i dusese pe cele mai nalte culmi n cadrul Societii Galactice.
Iar acum s-ar putea s ne fie adus n pragul celei mai mari
prbuiri... Poate c era un sacrilegiu s gndeasc asta n
interiorul Arenei.
Nu se putea ns opri s nu se ntrebe dac vreuna din celelalte
metode pe care le studiase nu se putea dovedi mai bun, la urmaurmei. Citise despre att de multe modaliti de guvernare,
folosite de alte rase i clanuri autarhii i aristocraii, plutocraii,
tehnocraii i democraii, sindicate i meritocraii. N-ar putea fi
vreuna dintre ele mai bun pentru a gsi calea cea sigur n acest
univers plin de primejdii?
Ideea s-ar fi putut dovedi irevenioas, dar tocmai gndirea
extrem de neconvenional care-i dduse natere era principalul
motiv pentru care anumii Maetri i aleseser birocratului rolul
de destin. Mai trziu, peste zile sau peste luni, unul dintre ei va
trebui s se ndoiasc. Pentru c aceasta era rostul Preului i al
Precauiei.
n acest fel, cptm echilibrul. n acest fel, cutm
consensul. n acest fel, rezolvm conflictul.
Zooon..., aprobar reginele i prinii.
Birocratul nchise ochii i se rug. Avuseser loc o mulime de
negocieri pn ce militarii, preoii i Serviciul Civil czuser de
acord asupra fiecruia dintre cei trei candidai. i, dac totul
mergea conform planului, o nou regin i doi noi prini vor apare
din rndul lor. Odat cu oule vitale pentru perpetuarea rasei, o
nou politic s-ar fi nscut din propriile lor viziuni asupra lumii.
Acesta era ns finalul. Pentru c nceputul... nceputul se afla
aici, pe platforma central i atepta ncheierea ritualului.
Destinai, n eventualitatea unei desfurri optime a

evenimentelor, s serveasc drept viitori amani, cei trei erau, de


fapt, competitori. Adversari. Pentru c nu exista dect o singur
regin.
i trimitem deci pe aceti trei membri ntr-o misiune vital
pentru rasa noastr. O misiune de lupt i de cucerire. O misiune
de constrngere, i trimitem n cutarea utilitii... n cutarea
nelegerii... n cutarea consensului, s ne uneasc n aceste
vremuri tulburi.
''Zooon...
n corul vocilor anonime se putea simi o disperat dorin de a
pune, n sfrit, capt tuturor disensiunilor dintre membrii
clanului, tuturor certurilor mrunte i interminabile. Cei trei
candidai erau trimii s comande una dintre multele uniti
armate trimise de clanul Gooksyn- Gubru. Toate speranele
Maetrilor se fixaser asupra acestui triumvirat.
Trei creiere deosebite, menite s aduc victoria...
Servitorii Kwackoo oferir cte o cup strlucitoare fiecruia
dintre cei trei. Fr s se uite unul la altul, aleii le ridicar
deasupra ciocului i privir lichidul auriu. Primul care bu fu
birocratul Preului i al Precauiei.
Fluidul cpt consistena unui uvoi de foc, ce i ardea
beregata.
Prima nghiitur din Licoarea Regal...
Nici mcar nu era curios s afle ce gndeau ceilali doi. Dup
cum se ateptase, gustul acest nu semna cu nimic altceva din ce
buse pn atunci. Acum, ritualul i permitea s se uite la viitorii
si adversari. Deja penajul alb ncepuse s le luceasc, ca o
discret promisiune a culorilor aprinse ce urmau s apar n
timp.
Da, vom lupta mpreun i, poate, unul dintre noi va deveni
galben, poate un altul albastru.
Unul singur, cel mai puternic, cel mai inteligent, cel care va
avea cel mai potrivit comportament n cea mai dificil situaie, va
ctiga premiul cel mare.
Un premiu care-mi este destinat.
Se zvonea c totul era aranjat dinainte: Precauia trebuia s
domine viitorul consens. Analizele efectuate cu mult nainte
demonstraser deja c alternativele nu erau viabile.
Vei merge, deci, cnt Preedintele Conclavului. Voi, cei trei
viitori Suverani ai rasei, vei merge i vei ctiga. Vei merge i-i

vei umili pe barbarii de pmnteni.


Zooon...!, i ncuraja adunarea.
Pliscul preedintelui se plec spre piept, de parc ar fi obosit
brusc.
Aa nct proasptul Suveran al Preului i al Precauiei abia
reui s aud continuarea:
Vei merge i vei face tot ce se poate pentru a ne salva...

Partea nti
INVAZIA
Motto: Lsai-i s ne ridice cu umerii n sus.
Atunci vom putea vedea peste capetele lor spre nenumratele trmuri
promise, de unde am venit cndva i ctre care sperm s ne ntoarcem.

1
FIBEN
n nici unul din anii pe care-i trise Fiben Bolger acolo, nu mai
vzuse o asemenea forfot pe terenul de aterizare al astroportului
Helenia.
Pereii cldirilor vibrau din cauza vrtejului infrasonic al
motoarelor. Nori uriai de praf mturau, fr ncetare, pistele de
beton. Nimic nu-i mpiedica ns pe curioi s se adune de-a
lungul gardului ce mprejmuia uriaa incint i s se holbeze
curioi la agitaia din ce n ce mai mare.
Aceia dintre ei care posedau puin talent psi puteau chiar s
ghiceasc momentul n care o nav ncepea s se ridice cu cteva
zeci de secunde mai nainte. Fiori de spaim instinctiv, provocai
de declanarea valurilor gravifice, i determinau pe unii s
clipeasc des n clipele premegtoare ridicrii la cer a cte unei
nave din clasa G.
Zgomotul i praful, mereu nvrtejit, i iritau nervii la maxim.
Probabil c pentru cei care trebuiau s stea chiar pe pista
cosmodromului era i mai ru.
Cu siguran c Fiben i dorea s se afle oriunde altundeva,
numai acolo nu. Poate, ntr-un bar consumnd o sond cu lichid
anestetic. Din pcate, nu era s fie aa. Privea la activitatea
frenetic ce se derula njurul su cu cinismul celor trecui prin
prea multe situaii asemntoare, pentru a se mai mira de ceva.
Suntem ca o nav ce se scufund, gndi cu detaare. Toi
obolanii o terg fr ca mcar s-i ia rmas bun.
Aa i era: orice era capabil s se ridice n spaiu, pleca de pe
Garth cu o grab mai mult dect ruinoas. Dac ritmul plecrilor
se meninea, n curnd pistele de beton aveau s fie goale.
Asta pn vor veni dumanii... oricare vor fi ei...
Psst, Fiben! Gndete mai ncet!
Fiben ntoarse capul ctre dreapta. Cimpanzeul ce sttea acolo
n formaie prea s se simt la fel de puin confortabil ca i el.
Cascheta lui Simon Levin se nchidea la culoare chiar deasupra
arcadelor lui osoase, acolo unde blana de un maro nchis se
crliona Din priviri, Simon i fcu semn s-i ndrepte spinarea i

apoi i ntoarse faa ctre pist.


Fiben suspin. La dracu', tia c trebuie s stea drepi!
Ceremonia pentru plecarea demnitarilor era aproape de sfrit,
dar un membru al Grzii de Onoare Planetare nu avea voie s
greeasc.
Cu spinarea nepenit la vertical i ls ochii s rtceasc
ctre captul sudic al platoului, dincolo de zona comercial i de
descrctoarele de mrfuri. Acolo, ctre captul extrem al
perimetrului bazei, se ntindea un ir de nave, de dimensiuni
inegale, n form de trabuc flota de lupt de pe Garth. O
mulime de vase de cercetare, mici, suprancrcate de tehnicieni,
pluteau la mic distan deasupra lor, acordndu-le detectoarele
i scuturile energetice pentru btlia care urma s aib loc.
Fiben i mut greutatea pe piciorul cellalt i se ntreb dac
cei de la Comand hotrser deja pe ce nav urma s lupte.
Spera c angajaii Poliiei Coloniale, piloi antrenai doar pe
jumtate, vor fi cel puin lsai s-i trag singuri la sori
hodoroagele de nave recent achiziionate de la un negustor
Xantinni, aflat n trecere.
Pe nevzute, i desfcu gulerul strmt al uniformei cu mna
stng i se scarpin printre firele dese de pr de pe piept.
Vechi nu nseamn neaprat i prost, se ncuraja singur. Intr
n lupt la bordul unei rable de o mie de ani i tii, cel puin, c
poate s ncaseze mult.
Multe din navetele alea ciuruite se aflaser n mijlocul unor
mari btlii cu mult nainte ca rasa uman s fi auzit mcar de
Civilizaia Galactic... nainte chiar s fi nceput s se joace cu
rachetele cu praf de puc, ridicndu-le n aer i speriind psrile
planetei-mum, Terra.
Ultima imagine aduse un zmbet uor pe buzele lui Fiben. Nu
era cel mai respectos mod de a gndi referitor la o ras de Stpn.
Oricum, ns, oamenii nu-i educaser poporul pentru a f
respectuos.
Uff! Afurisitul asta de costum neap! Poate c nite maimue
spne ca oamenii or putea s le suporte, dar noi, tipii tia proi,
pur i simplu nu suntem fcui s purtm attea bulendre!
Bine cel puin c festivitatea pentru plecarea Consulului
Synthian prea c se aproprie de sfrit! Swolo Shochuhun
mingea aia pompoas, acoperit cu blan i favorii tocmai i
ncheia discursul de rmas bun adresat locuitorilor planetei

Garth, oameni i cimpanzei, pe care i lsa n voia propriilor lor


destine.
Fiben i frec iar brbia, urndu-i balonului s se urce o dat
n nav i s se duc dracului, dac tot se grbea s plece.
Un cot i se nfipse n coaste i Simon i opti repede:
ndreapt cocoaa, Fiben! nlimea-Sa privete ncoace!
Aflat n mijlocul demnitarilor, Megan Oneagle, Coordonatoarea
Planetar, i linse buzele i cltin de cteva ori, scurt, din cap,
privind n direcia lui Fiben.
Drace! se nfiora el, nepenind.
Fiul lui Megan, Robert, era colegul su la mica universitate de
pe Garth i Fiben ridic o sprncean, dorind parc s-i comunice
astfel administratorului uman c el era acela caie-i ceruse s
serveasc n aceast ciudat gard de onoare. n orice caz, dac
oamenii i-ar dori servitori care s nu se scarpine, nu ar fi trebuit
s-i umanizeze pe cimpanzei.
i strnse, totui, gulerul i i ndrept spatele. Formalitile
reprezentau aproape tot pentru Galactici, iar Fiben tia c pn i
un amrt de neo-cimpanzeu trebuia s-i joace corect rolul,
astfel rasa pmntean risca s-i piard din prestigiu.
De fiecare parte a Coordonatorului Oneagle, stteau ceilali
demnitari, care veniser s o vad pe Swolo Shochuhun plecnd.
n stnga lui Megan, se afla puternicul trimis al rasei Thennanian,
Kault, o fiin nalt, cu piele catifelat, splendid n haina sa
strlucitoare, umbrit uor de creasta ntunecat de pe cap.
Fantele respiratorii de pe gt se deschideau i se nchideau,
aidoma storurilor btute de vnt, ntr-o fereastr uitat deschis,
de fiecare dat cnd creatura cu flci uriae respira.
n dreapta Coordonatoarei, sttea o figur mult mai uman,
zvealt, cu membre lungi, care clipea uor, fr grij, n lumina
mierie a dup-amiezii.
Uthacalthing e amuzat de ceva, ghici Fiben, privindu-l atent.
De parc n-ar fi aa tot timpul.
Evident, ambasadorul Uthacalthing avea impresia c toat
afacerea este al naibii de amuzant. Prin atitudinea adoptat, prin
uoara micare a crceilor argintii, ce-i fluturau deasupra
urechilor mici, precum i n sclipirea jucu din ochii aurii, larg
deschii, palidul tymbrimian prea s exprime ceea ce nu putea
spune cu voce tare ceva scurt i usturtor, n legtur cu
plecarea precipitat a diplomatului Synthian.

Swolo Shochuhun i netezi cu grij mustile, nainte de a pi


n fa, pentru a-i lua rmas bun de la toi colegii ei. Privind-o
cum executa mruntele micri formale din labe naintea lui
Kault, Fiben fu izbit de uimitoarea asemnare a ei cu un mare i
dolofan urs spltor, mbrcat asemenea unui vechi curtean
oriental.
Uriaul thennanian i umfl creasta, n timp ce se plec n faa
lui Swolo, n semn de rspuns. Cei doi galactici, inegali ca
dimensiuni, schimbar o serie de glume rsuflate, n bogata i
flexibila limb Galactic 6. Fiben tia c, prin desprirea lor, nu se
rupea cine tie ce mare prietenie.
Asta e, nu poi s-i alegi, de fiecare dat, prietenii, nu? opti
Simon.
Ai i tu dreptatea ta, se art de acord Fiben.
Se vroia ironic. Pentru c situaia era ironic: rotunzii i proii
synthieni erau printre puinii aliai ai pmntului, n mlatina
politic i militar a celor Cinci Galaxii. Toat lumea i cunotea
ns, n acelai timp, drept extrem de egoiti i de lai. Plecarea
trimisului lor n acest moment era mai mult dect o garanie c
nu vor exista nici un fel de flote de lupttori grai i proi,
venindu-le n ajutor la nevoie.
Dup cum nu trebuiau s se atepte la nici un fel de ajutor nici
din partea Pmntului, nici din aceea a Tymbrim-ului, el avnd
deja destule probleme pe cap n acele momente.
Fiben pricepea destul de bine Galactica 6 pentru a putea
urmri cte ceva din ceea ce spunea Kault. Acesta, dup toate
aparenele, nu prea s dea prea multe parale pe ambasadorii
care-i prsesc posturile.
Mcar s le zic ceea ce merit!, se strmb Fiben.
Poporul lui Kault era oarecum fanatic. Se aflau printre primii pe
lista dumanilor oficiali ai Pmntului. Erau ns cunoscui
pretutindeni pentru curajul i pentru puternicul lor sim al
onoarei.
Are dreptate Simon: nu-i poi alege mereu prietenii. Din
pcate, nici dumanii.
Swolo se opri n faa lui Megan Oneagle. Plecciunea pe care-o
efectua era vizibil mai mic dect cea realizat naintea
thennanianului.
La urma-urmei, oamenii deineau un rang destul de mic printre
rasele ce stpneau Galaxia.

Nici nu vreau s m gndesc ce nseamn acest lucru pentru


cei ca noi!, se scutur Fiben, ca de-o insect.
Megan se aplec, la rndul ei, n semn de rspuns:
mi pare ru c trebuie s pleci, spuse ea ntr-o Galactic
puternic nazalizat. Te rog s-i transmii poporului tu ntreaga
noastr recunotin pentru urrile adresate.
Mda, nu se putu abine Fiben s murmure. Transmite-le i
celorlali racooni o groaz de mulumiri.
i gsi, totui o privire perfect inexpresiv, atunci cnd
colonelul Maiven, comandantul uman al Grzii de Onoare, privi
urt n direcia lui.
Rspunsul lui Swolo se dovedi, dup cum era de ateptat, o
niruire de platitudini.
Este obligatoriu s avei rbdare, spuse ea. Cele Cinci
Galaxii sunt frmntate de tulburri, n acest moment. Toi
fanaticii de la conducerea marilor puteri politice se agit,
considernd c Mileniumul sfritul unei epoci mree este
foarte aproape. Ei se afl n primele rnduri, fcnd o mare
glgie. Firete c moderaii i Institutele Galactice se mic la
rndul lor, dar mai ncet, cu mai mult discernmnt. Oricum,
sigur vor aciona i ei. Iar mica planet Garth nu va f dat uitrii.
Sigur! rnji sarcastic Fiben. Ce mare scofal, vine i ajutorul
peste o sut-dou de ani!
Ceilali cimpanzei din Garda de Onoare se privir unul pe
cellalt cu subneles. Ofierii umani se dovedir mai rezervai,
ns Fiben tot reui s-l zreasc pe unul dintre ei rostogolindu-i
limba prin gur.
Swolo se opri, n cele din urm, n faa membrului Senior al
corpului diplomatic, Uthacalthing, Prietenul-Oamenilor, consululambasador de pe Tymbrimi.
naltul extraterestru purta o rob neagr, larg, care-i proteja
pielea palid. Avea o gur mic, compensat de o distan uria
ntre cei doi ochi. Cu toate acestea, impresia de aspect rmnea
foarte puternic. Lui Fiben i se prea c reprezentativ pentru cel
mai puternic aliat al pmntului era faptul c prea oricnd gata
s rd la orice glum, fie ea mai mult sau mai puin reuit.
Uthacalthing cu easta sa acoperit de o fie ngust de blan
maronie, mrginit de delicaii i mereu unduitorii crcei argintii,
cu minile sale lungi i cu puternicul sim al umorului era
singura persoan din aceast adunare care prea neatins de

tensiunea zilei. Zmbetul ironic al tymbrimianului se dovedi o


mn optimist pentru moralul prbuit al lui Fiben.
n sfrit!, suspin el cu uurare.
Swolo prea s fi terminat. Se ntoarse fr grab i urc
rampa, ctre nava ce-o atepta sclipind n soarele alb. Cu o
comand scurt, colonelul Maiven ordon luarea poziiei de
drepi. Fiben ncerc s ghiceasc, n gnd, numrul de pai carel desprea de cel mai apropriat loc umbrit i de un pahar de
butur rcoritoare.
Se dovedi a fi ns prea devreme: cnd Swolo se ntoarse n
captul scrilor pentru a se adresa nc odat adunrii, se auzir
o mulime de gemete nbuite. Ceea ce se petrecu n acel moment
l ului pe Fiben.
Chiar atunci cnd primele silabe prseau cavitatea bucal a
lui Swolo, un eveniment straniu avu loc pe terenul de aterizare.
Fiben realiz ceva i privi pe furi ctre stnga, exact la timp
pentru a zri sclipirea puternic, alturi de una din navelecerceta. Aproape simultan, aceasta pru s... explodeze.
Nu-i aducea amine cum srise pe burt, dar se trezi la sol,
strduindu-se zadarnic s se ngroape n suprafaa de cauciuc.
Ce dracu' se ntmpl? Ne atac deja?
Apoi, l auzi pe Simon strnutnd puternic. Urm un cor de
strnuturi. Clipind des din cauza prafului, Fiben se ridic cu grij
i arunc o privire n direcia navei: aceasta atepta cuminte la
locul ei. Va s zic, nu srise n aer!
n mod sigur ns, scuturile nu se mai aflau sub control,
oferind un spectacol asurzitor i orbitor spectatorilor. Inginerii
mbrcai n combinezoane negre alergau din toate prile s
opreasc generatorul principal, dar deja toi cei prezeni fuseser
fcui contieni de toate simurile de care dispuneau, de la pipit
i gust, la miros i simul psi.
Hei! strig unul dintre cimpanzeii din stnga lui Fiben,
strngndu-se puternic de nas. Cine mama dracu' a aruncat
bomba aia mirositoare?
Fiben pricepu c despre asta trebuia s fie vorba. Se rsuci la
timp, pentru a vedea cum ambasadorul Synthian, cu nasul
strmbndu-se n semn de dezgust i cu mustile rsucite n jos,
se strecurase n nav, lsnd balt orice urm de demnitate.
Trapa se nchise cu zgomot n urm-i.
n fine, cineva reuise s gseasc butonul cel bun i

ngrozitoarea manifestare sonor ncet, lsndu-le tuturor un


gust amrui n gur i un iuit ascuit n urechi. Membrii Grzii
de Onoare se ridicar unul cte unul, scuturndu-se de praf i
mormind indignai.
O parte din personalul uman, precum i civa cimpanzei mai
stteau nc plecai, clipind des i strnutnd puternic. Numai
naltul ambasador thennanian nu prea afectat de explozie,
uitndu-se cu uimire la gesturile neobinuite fcute de cei din
jurul su.
O bomb cu gaze urt mirositoare, ddu Fiben din cap. Cineva
a vrut s fac o glum bun. i, dac stau s m gndesc bine,
cred c tiu i cine.
Privi cu atenie la Uthacalthing. i aminti cum firavul
tymbrimian zmbise atunci cnd Swolo, mrunta Synthian, se
lansase n discursul ei final. Da, Fiben era n stare s jure pe
fotografia lui Darwin c, n acel moment, chiar nainte de
defectarea navetei, coroana de crcei argintii a lui Uthacalthing se
zburlise, iar ambasadorul zmbise, ateptnd cu plcere
ntmplarea ce urma s aib loc.
Fiben ddu din nou din cap. Cu tot renumele de superdotai
psihic, nici un tymbrimian nu ar fi reuit s declaneze aa ceva
numai prin simpla for a voinei. Asta dac nu era cumva vorba
despre ceva aranjat dinainte.
Naveta Synthian se ridic uor pe perna de aer i alunec spre
captul pistei. Apoi sunetul produs de instalaia gravific inund
terenul nconjurtor, iar aparatul porni s se ridice piezi,
pierzndu-se n nori.
La comanda colonelului Maiven, garda de Onoare se alinie nc
o dat. Coordonatorul Planetar i cei doi ambasadori ce o
secondau trecur trupa n revist. Poate c era numai o
nchipuire, dar Fiben tri cu impresia c Uthacalthing i
ncetinise pasul chiar n faa lui. I se nzrise c unul dintre ochii
aceia larg deschii, cu gene argintii, privise drept spre el, fixndu-l
pre de o clip. Apoi clipise cu subneles.
Fiben oft.
Foarte amuzant, se strmb, uor nemulumit. Spera ca
emisarul tymbrimian va simi sarcasmul din mintea lui. S-ar
putea ca ntr-o sptmn s fim cu toii buci de carne prjit,
iar alii stau i fac bancuri. Bravo! Uthacalthing, va s zic! Foarte
amuzant!

2
ATHACLENA
Crceii se agitau frenetic mprejurul capului ei, ntr-o manier
aproape obraznic. Athaclena se eliber de sentimentele de
frustrare i de furie, trimindu-le s zbrnie, asemenea
electricitii statice, la captul uvi{elor argintii. Vrfurile lor se
legnau ca nite degete subirele, modelnd suprarea, aproape
palpabil, n ceva...
n apropriere, unul dintre umanii ce ateptau o audien la
Coordonatorul Planetar adulmeca aerul, uitndu-se zpcit n jur.
Apoi, se ndeprt de Athaclena cu pai mruni, fr s-i dea
seama prea bine de ce, dintr-o dat, se simea nelalocul su.
Era probabil, vorba despre o stare de empatie natural, n
stadiu primitiv. Unii brbai chiar i unele femei reueau uneori,
destul de slab, s citeasc emisiunile de semne empatice produse
de tymbrimieni, dei puini dintre ei ar fi reuit s interpreteze i
altceva, n afara unor uoare sri emoionale.
Mai era, totui, o persoan care observase ceea ce fcea
Athaclena.
n cealalt parte a ncperii, n mijlocul unui mic grup de
umani, tatl ei i ridic brusc capul. Propria sa coroan de crcei
rmsese n repaus.
Uthacalthing se rsuci s-i priveasc fata, avnd pe chip o
uoar expresie de amuzament.
Prea s simt ceea ce, probabil, trebuia s simt orice om care
i-ar surprinde copilul izbind cu piciorul n canapea, sau spunnd
vorbe urte n oapt. Frustrarea n sine era aproape identic,
numai c Athaclena o exprima mai mult prin aura specific
tymbrimienilor dect prin mimic sau prin gesturi. Observnd c
tatl ei o privete, i stpni micarea vioaie a crceilor, tergnd
rapid semnul rutcios, care tocmai i se modela deasupra
capului.
Asta nu nsemna c-i pierise i suprarea. Ar fi fost i greu,
nconjurat cum era de mulimea aceea de pmnteni.
Nite caricaturi!, gndi, tiind ns c era i rea i nedreapt

n acelai timp. Bineneles c nu era vina lor c erau ceea ce erau


unul dintre cele mai ciudate clanuri aprute pe scena Galaxiei
n ultimii ani.
Dar asta nu nsemna c trebuie, obligatoriu, s-i i plac de ei!
Poate c ar fi fost mult mai bine dac ar fi fost... mai strini, mai
deosebii, dac nu ar fi artat att de bine ca nite versiuni
nereuite ale tymbrimienilor: mici, ndesai i cu ochii apropriai.
Att de marile diferene de culoare i proporiile nepotrivite ale
corpului uman deveneau puternic depresive, dac sttea prea
mult n aproprierea lor.
i sta e un gnd nepotrivit pentru fiica unui diplomat...
Se retrase n sine, strduindu-se s-i reorienteze fluxul
gndirii.
La urma-urmei, nu-i putea nvinui pentru c-i manifestau
spaima, acum, cnd un rzboi teribil, pe care nu ei l provocaser,
era pe cale s se abat asupra lor.
i privi tatl care rdea la gluma spus de unul dintre ofierii
pmnteni i se ntreb cum de reuea s reziste att de bine.
Cred c eu nu voi reui niciodat s nv modul sta de
comportament. Att de lejer, de firesc... Nu voi reui niciodat s-l
fac s fie mndru de mine.
Voia ca Uthacalthing s termine odat cu pmntenii aceia,
pentru a putea vorbi singur cu el. Robert Oneagle urma s
soseasc pentru a o lua, iar ea ncerca nc o dat s-i determine
printele s nu o trimit cu tnrul uman.
Pot fi folositoare. tiu c pot! Nu e nevoie s fiu cocoloit i
trimis undeva la munte, pentru a fi n siguran, asemenea unui
copil mic.
i controla starea emoional cu rapiditate, mai nainte ca alt
semn rutcios s apuce s i se formeze deasupra capului. Simea
c i trebuie ceva, ceva care s-i in mintea ocupat, n vreme ce
atepta.
Controlndu-i cu severitate direcia gndurilor, Athaclena se
ndrept ctre cei doi ofieri ce se gseau n apropriere, cu
capetele aproape lipite, scufundai ntr-o discuie purtat pe un
ton sczut. Vorbeau n anglic, cea mai folosit limb a
pmntenilor.
De fapt, tot ce tim n acest moment este faptul c una din
navele de supraveghere ale Pmntului a nimerit peste o chestie
stranie, ntr-unul din norii stelari de la marginea Galaxiei.

Bun. i ce era chestia aia? ntreb cellalt. M rog, tu


studiezi civilizaiile strine, Alice. Nu i-ai format o idee n legtur
cu ce ar fi putut descoperi srmanii delfini, att de straniu nct a
reuit s strneasc un aa mare scandal?
Femeia nl din umeri:
Sincer, habar n-am Dar nu a fost nevoie dect de cteva
amnunte din raportul trimis de Streaker, pentru a determina
cele mai fanatice clanuri din cele Cinci Galaxii s se bat ntre ele
cu o furie care n-a mai fost stins de milenii... Ultimele mesaje
spun c unele dintre conflicte au devenit al dracului de dure. Ai
vzut i tu ct de speriat era synthiana n urm cu o sptmn,
nainte de a se decide s-o tearg de aici.
Cellalt ddu din cap i oft. Apoi, pre de mai multe minute,
nici unul din ei nu mai scoase vreo vorb. Tensiunea nervoas era
att de puternic, nct se arcuia aidoma unui pod pe deasupra
spaiului dintre ei.
Athaclena putea s o descifreze ca pe orice alt semn specific
emotivitii umane: team i nesigurana, care puneau o herbat
neagr pe marginea fluxului bioenergetic.
Orice-ar fi, are dimensiuni foarte mari, sunt sigur de asta,
reveni primul ofier.
Athaclena plec, realiznd c umanii o observaser. Din
momentul n care sosise pe Garth, i modificase formele corpului,
schimbndu-i contururile i trsturile feei pentru a semna ct
mai mult cu o fat. Existau ns anumite limite pe care nu le
putea depi n nici un fel, chiar folosind acele nsuiri deosebite
de manipulare a organismului, de care dispunea rasa sa. De fapt,
i era imposibil s ascund ce era cu adevrat.
Dac ar fi rmas lng cei doi, n mod inevitabil ar fi fost
ntrebat care era prerea tymbrimienilor n legtur cu situaia
actual, i se sturase s le tot spun pmntenilor c nici nu
tia mai mult ca ei.
Athaclena zmbi, dei situaia, n sine, era trist. nc o dat,
rasa pmntean era luat n vizor, ca n urm cu dou sute de
ani, cnd cu binecunoscuta afacere Sundiver. De aceast dat,
criza interstelar fusese declanat de prima nav comandat de
neodelfini.
Cea de-a dou ras dirijat de oameni nu avea mai mult de
dou sute de ani ceva mai puin chiar i dect neo-cimpanzeii.
Cum aveau s reueasc astronauii-cetacee s gseasc o

rezolvare pentru ncurctura pe care o provocasem din neatenie


era nc o ntrebare fr rspuns. Dar repercusiunile negative se
ntindeau deja n jumtate din Galaxia Central, pn departe, la
izolatele lumi colonizate ctre periferie, de tipul lui Garth.
Athaclena....
Se ntoarse. Uthacalthing sttea lng ea, privind-o cu un aer
vag ngrijorat.
Te simi bine, draga mea?
Din totdeauna se simea mic n prezena sa. Dei era un tat
foarte bun i mereu atent cu ea, Athaclena se intimida de fiecare
dat cnd l avea n preaj m. Arta sa de a se furia era att de
bun, nct, ca de obicei, nu reuise s-i dea seama de
apropierea lui pn ce nu-i atinsese mneca rochiei. Chiar i de
aproape, tot ceea ce putea s citeasc n complexitatea
strlucirilor aurei era numai semnul rotitor empatic, numit
CARIDOUO - cel al iubirii paterne.
Da, tat. Totul e... n regul.
Bine. S neleg c eti pregtit pentru expediie?
Vorbise n anglic.
i rspunse n dialectul tymbrimian Galactic apte.
Uthacalthing se ncrunt uor.
Credeam c tu i Robert suntei prieteni.
Sprncenele Athaclenei se nlar, n semn de enervare. De ce
se prefcea c nu o nelege? tia foarte bine c fiul
Coordonatorului Planetar constituia o tovrie creia nu i se
putea imputa nimic. Robert era prietenul cel mai bun pe care-l
avea printre tinerii umani din Port Helenia.
ntr-o oarecare msur, este i pentru binele lui Robert
faptul c i cer s te mai gndeti, continu ea. Bietul biat e
ruinat de ideea c va trebui s-mi fie ddac parc aa se zice,
nu? n timp ce colegii si sunt cu toii nrolai n miliie,
pregtindu-se pentru rzboi. i vreau s tii c nu-l pot nvinovi
pentru asta.
Uthacalthing ddu s spun ceva, dar Athaclena nu-i ddu
voie.
Mai am un motiv, tat! Nu vreau s te prsesc! Nu mai
repet argumentul logic, expus mai nainte, cnd i-am explicat
cum a putea s-i fiu de folos n sptmnile care urmeaz.
Adaug i motivul sentimental...
Se concentra cu mare grij asupra realizrii semnului empatic,

pe care-l concepuse mai devreme, n cursul zilei. l numise


KE'IPATHYE...
O rugminte nscut din dragoste, rugmintea de a fi lsat s
fac fa primejdiei alturi de persoana iubit. Crceii tremurau
uor deasupra urechilor, iar construcia prinse s plpie cnd
ncepu s se hotrasc asupra a ceea ce avea s fac. n cele din
urm, se stabiliza. O expedie, alunecnd, ctre aura tatlui su.
n clipa aceea, aproape c nu-i mai psa c se aflau ntr-o
ncpere nesat de umani scunzi, cu fruni nguste, nsoii de
protejaii lor proi, mrunii cimpanzei. Tot ce conta erau numai
ei doi i podul pe care-l construia peste distana ce-i desprea.
KE'IPATHYE czu peste crceii lui Uthacalthing, care vibrau n
ateptare i nepeni acolo, strlucind prelung din cauza aprecierii
lui.
Pentru moment, Athaclenei i se opri respiraia vznd ce bine
arat, o adevrat oper de art, dei tia c ceea ce vedea acum
depea cu mult umila ei pricepere n realizarea de structuri
bioenergetice.
Apoi semnul se sparse i czu ca o cea uoar de diminea,
strlucind de-a lungul coroanei tatlui su.
Un dar minunat, spuse el cu voce slab i Athaclena tiu c
era micat
Dar...
i tiu, fr s atepte formularea n cuvinte, c hotrrea lui
rmase nezdruncinat.
Pot s-i ofer i eu ceva, spuse Uthacalthing i extrase din
mnec o cutiu aurit, cu ncuietoare de argint. Mama ta,
Mathicluanna, a dorit s o primeti atunci cnd vei fi gata s te
declari adult. Dei nu am fixat nc o dat anume pentru asta,
cred c a sosit momentul s i-o dau.
Athaclena clipi repede, pierzndu-se dintr-odat ntr-un vrtej
de emoii confuze. Ct de adesea nu-i dorise s afle ce anume-i
lsase mama ei drept motenire, iar acum prea c i pierduse
orice strop de curiozitate, care s o mping s ia cutioara din
mna tatlui ei. i, apoi, mai era i sentimentul unei pierderi
apropriate: era convins c Uthacalthing nu ar fi fcut gestul,
dac ar fi fost convins c se vor mai ntlni.
Trase adnc aerul n piept.
Va s zic, ai de gnd s lupi.
Uthacalthing ridic pur i simplu din umeri acel gest tipic

uman de exprimare a indiferenei.


Dumanii umanilor sunt i ai notri, fata mea. Pmntenii
sunt ei curajoi, dar nu-i pot depi stadiul de creaturi slabe,
care nu au nevoie de sprijinul meu.
Chiar i fr interpretarea semnelor bioenergetice, ar fi
recepionat fermitatea hotrrii din intensitatea tonalitii vocii.
tia c orice insisten de a-l determina s renune nu ar fi reuit
altceva dect s l determine s o dispreuiasc.
Minile li se ntlnir n jurul cutiuei, degetele lungi
ngemnndu-se.
Pir, n linite, ctre ieire. Pentru o clip, avu senzaia c nu
mai erau doar ei doi, ci trei, deoarece cutiua purta n ea ceva din
spiritul Mathicluannei. Starea de nelegere era, n acelai timp,
plcut i dureroas.
Grzile de neo-cimpanzei ddur, protocolar, onorul i se
grbir s deschid porile. Ieir din Cldirea Ministerului n
aerul curat, nclzit de aerul primvratic.
Uthacalthing o conduse pn la marginea oselei, unde o
ateptau bagajele. Minile li se desprir, ovitoare, Athaclena
rmnnd ntre degete cu darul neateptat.
n regul, iat-l i pe Robert. Exact la timp! zise Uthacalthing
punnd mna streain la ochi. Maic-sa spune c nu e prea
punctual, dar, personal, nu tiu s fi ntrziat vreodat la
evenimentele importante.
Un vehicul pe pern de aer se apropie de-a lungul drumului
pietruit, ocolind limuzinele i mainile oficiale militare.
Uthacalthing se rsuci ncet ctre fiica sa.
ncearc s profii de aceast cltorie, pentru a te putea
bucura de prezena ta n munii Hulim. I-am vzut i eu, cndva.
Crede-m, sunt cu adevrat minunai! i, Athaclena, ncearc s
priveti aceast cltorie ca pe o ans.
M voi strdui s fac exact ce-mi ceri, tat, ddu ea din cap,
asculttoare. mi voi petrece majoritatea timpului mbuntindumi vocabularul anglic i bagajul de forme emoionale umane.
Perfect. i nu uita, ine ochii larg deschii, pentru orice semn
sau urm care vine din partea legendarelor creaturi garthiene.
Athaclena se ncrunt uor. Interesul dovedit n ultima vreme
de tatl su pentru dubioasele legende locale ncepuse deja s
semene a idee fix. i totui, era periculos s-l contrazici:
niciodat nu puteai s fi sigur cnd vorbea serios sau cnd punea

la cale o glum complicat.


Voi cuta semne, desigur, dei personal cred c fiinele alea
sunt, mai degrab, mitice.
Acum trebuie s plec, zmbi tymbrimianul. Dragostea mea
va fi ns tot timpul cu tine. Ca o pasre plutind o imit cu
minile pe deasupra umrului tu.
Crceii lui i atinser uor pe ai ei, dup care plec, urcnd n
grab treptele n direcia colonitilor ngrijorai. Athaclena rmase
locului uluit, strduindu-se s priceap de ce tatl ei folosise
acea stranie metafor uman.
Cum poate fi dragostea asemenea unei psri?!
Uneori, Uthacalthing era att de ciudat, nct o nspimnta.
Pietriul scni aspru, atunci cnd vehiculul plutitor se aez
la civa pai de ea, pe sol. Robert Oneagle, tnrul brunet care
urma s-i fie partener de exil, zmbi din spatele geamului i-i fcu
semn cu mna, dar era evident c era vorba numai de un gest de
ncurajare, fcut din politee i nu din sentiment. n realitate, sub
aceast masc voioas, Robert era aproape la fel de nefericit ca i
ea, din pricina cltoriei neprevzute.
Soarta ca i imperioasele reguli ale adulilor i aruncase
mpreun ntr-o direcie pe care nici unul dintre ei nu o alesese.
Semnul slab, aproape brut, pe care Athaclena l form n jurul
crceilor invizibil pentru Robert era doar ceva mai mult dect
un suspin de resemnare i de supunere. Masca pe care o
adoptase pstra ns aparenele, afind un zmbet de tip
pmntean, aranjat cu mare grij.
Salut, Robert, l ntmpin, ridicndu-i bagajele.

3
GALACTICII
Suveranul Proprietii i nfoie penele, scond la iveal
rdcinile penajului su nc alb, cu strlucirea aceea ovitoare
care prevestea viitoarea regalitate. Cu un neateptat sentiment de
mndrie, opi civa pai nainte, se coco la Pupitrul
Declaraiilor Oficiale i ciripi, cernd atenie.
Vasele de lupt ale Forei Expediionare se aflau nc n
interspaiu i pn la marea btlie mai aveau de ateptat ceva
timp. Asta era i motivul pentru care Suveranul Proprietii
deinea nc toate prerogativele puterii i putea s ntreprind
orice activitate de la bordul navei amiral.
Comandantul Razei i al Ghearei privi de la propriul Pupitru de
Comand de-a latul punii. Ca i Suveranul Proprietii, amiralul
avea penajul strlucitor al dominaiei. n nici un caz, ns nu
punea problema s intervin atunci cnd era pe cale s fie
pronunat o declaraie religioas.
Aa c ntrerupse imediat irul de dispoziii pe care le ciripea
ctre subordonaii si, adoptnd o atitudine de ateptare plin de
veneraie.
De-a lungul ntregii puni, larma fcut de tehnicienii i
inginerii Gubru se stinse treptat, pn la nivelul unui murmur
slab. Pn i patrupezii Kwackoo i ncetar activitile,
aezndu-se n poziia de ascultare.
i, totui, dei semnele care-i parveneau erau cele ateptate,
Suveranul Proprietii nu-i ncepea nc discursul. Nu ar fi fost
corect s fac asta, pn cnd toi Trei nu ar fi fost prezeni.
Una din cile de acces se debloca i ultimul Maestru al
expediiei, cel de-al treilea membru al triarhiei, pi nuntru. Aa
cum se cuvenea, Suveranul Preului i al Precauiei purta n jurul
su aura ntunecat a suspiciunii i ndoielii. Se aez la un
pupitru confortabil, urmat ndeaproape de un convoi lung de
contabili i birocrai.
Ochii li se ntlnir, pre de o clip. Deja tensiunea instalat
ntre ei era vizibil i avea s creasc mereu de-a lungul
sptmnilor i lunilor urmtoare, pn n ziua n caie din unirea

lor se va fi nscut o nou regin, iar consensul avea s fie din nou
restabilit.
Era o stare emoional exaltant, aproape sexual. Nici unul nu
tia cum se va termina aceast confruntare. Raza i Gheara
porneau cu un oarecare avantaj, lucru normal devreme ce
expediia ncepea cu o btlie.
Dar nu era obligatoriu ca aceast stare de dominan s i
dureze. Clipa prezent ns era, evident, n avantajul preoimii.
Toate ciocurile se ntoarser ctre Suveranul Proprietii, care
se ridic demn, flexndu-i un picior, apoi pe cellalt, pregtinduse s declame. Nu dup mult timp, un murmur slab prinse s se
ridice dinspre mulimea de naripate.
Zzooon...
Ne-am mbarcat pe aceast nav pentru o misiune! uiera
suveranul. O prea sfnt misiune...
Zooon...
Odat ce am acceptat-o, trebuie s perseverm ntru
nfptuirea ei.
Zooon...
S perseverm pentru a atinge patru mari inte.
Zooon...
inte care nseamn Cucerirea, ntru gloria Clanului nostru,
zoon.
Zooon...
Cucerirea i Constrngerea pentru a putea pstra Secretul,
Secretul pe care animalele pmntene l in strns ntre ghearele
lor afurisite, pentru a-l ascunde privirilor noastre, zooon.
Zooon...
Cucerirea, Constrngerea i Ctigarea Consideraiei
dumanilor, pentru a cpta onoarea i pentru a-i supune pe ei
ruinii, evitnd, astfel, s ne facem noi nine de ruine, zooon.
Zooon...
S evitm ruinea i s realizm Cucerirea i Constrngerea,
pentru a ne dovedi, n sfrit, valoarea n faa strmoilor i a
progeniturilor noastre crora, cu siguran, le-a sosit vremea
Rentoarcerii. S dovedim valoarea noastr ca Maetrii, zooonnn.
Refrenul izbucni cu entuziasm:
Zzzooonnn!
Ceilali doi Suverani se plecar cu respect n faa preotului i
ceremonia lu sfrit. Soldaii Ghearei i astronauii pornir

imediat ctre locurile lor. Pe msur ce birocraii i angajaii din


Serviciul Civil prseau sala ncepu s se fac ns auzit un
murmur slab dar distinct:
Toate astea... Sigur c trebuie i ele. Dar... a fost uitat un
lucru... un lucru esenial...
Un lucru mai presus de toate... supravieuirea cuibului.
Preotul se rsuci grbit i reui s surprind o sclipire fugar n
ochii Suveranului Preului i al Precauiei. i, dintr-odat, tiu c
rivalul su ctigase un punct important, dei, la prima vedere,
nu-i ddeai seama de asta. i nu era dect triumf n ochii
celuilalt, n vreme ce se pleca smerit, din nou, murmurnd ncet:
Zooon...

4
ROBERT
Lumina puternic a soarelui descoperea o mulime de borte n
bolta deas a pdurii i-i strecura prin ele mnunchiurile de raze
colorate, mprtiind fuioarele de cea ce se prelingeau printre
trunchiurile copacilor. Vnturile violente ale iernii slbiser mult
n intensitate n ultimele sptmni, dar o briz tioas ca un
brici le luase locul cu aceeai eficien, fcnd crengile s se
aplece i s se ncovoaie, scuturnd umezeala adunat dup
ploaia din noaptea trecut. Picurii plezneau cu zgomot, cznd n
blile formate la rdcina copacilor.
n muni domnea linitea. O linite mult prea apstoare
pentru o pdure fremtnd de via. Ct vedeai cu ochii, copacii
i rneau privirile cu trunchiurile lor nalte, superbe, dar simeai,
instinctiv, c frumuseea lor era una de suprafa, ascunznd
parc o boal provenit din rni vechi, niciodat vindecate. Aerul
era ncrcat de mirosuri tari, ns nasul unui pmntean putea
imediat s deceleze undeva, deasupra tuturor, o arom cunoscut
nc de pe Terra aceea a declinului. i nu trebuia s fii neaprat
empat pentru a-i da seama c acesta era un loc trist, atins de
melancolia zrit uneori pe chipurile bolnavilor incurabili.
Ciudat, ns tocmai aceast tristee fusese aceea care i
determinase pe pmnteni s vin aici. Dei istoria nu scrisese
nc ultimul capitol despre Gaith, planeta era trecut deja pe lista
planetelor muribunde.
Un snop de raze, czute printre trunchiurile dese, lumina un
mnunchi de liane, care atrnau ntr-o aparent dezordine din
coama unui arbore gigantic. Robert Oneagle art n direcia lor:
N-ai vrea s le vezi mai de-aproape, Athaclena? tii, pot fi
foarte interesante.
Ce anume, Robert? Nu vd dect nite liane.
Chiar despre ele e vorba, zmbi brbatul. Sunt nite chestii
uimitoare.
Privirea ncruntat a Athaclenei prea foarte uman, n ciuda
distanei mari dintre ochii ei ovali i a iriilor aurii. Maxilarul
delicat, ca i sprncenele arcuite, fceau ca expresia ei s par

uor ironic.
Desigur c, fiic de diplomat fiind, Athaclena trebuie s fi
nvat s i controleze cu grij mimica atunci cnd se gseau n
preajma oamenilor. i, totui, Robert era convins c ncruntarea
ei dovedea, pur i simplu, uimirea.
Cnd vorbi din nou, o anume ezitare din vocea ei pru s arate
c folosirea limbii anglice nu i permitea s-i exprime ntreaga
bogie a gndurilor.
Doar nu vrei s-mi spui c plantele astea agtoare sunt
precontiente... E adevrat c n Galaxie exist cteva rase
autotrofe, dar aceast... vegetaie nu arat nici un semn de acest
fel. Oricum...
Sprncenele aproape i se mpreunaser, din cauza concentrrii.
Se putea vedea cum crceii argintii se legnau, cutnd parc
ceva.
Oricum, nu simt nici un fel de emisie emoional din direcia
lor.
Robert zmbi din nou.
Bineneles c nu simi. Pentru c nici nu am vrut s sugerez
c ar avea vreun rudiment de inteligen sau mcar un sistem
nervos propriu. Sunt, pur i simplu, plante de pdure. Exist ns
un secret n ceea ce le privete. Hai s-i art!
Athaclena ddu din cap alt gest care ar fi putut s nu fie
firesc pentru untymbrimian. Puse jos, cu grij, floarea la care
tocmai se uita i se ridic graios, cu o micare aproape fluid.
Athaclena avea o construcie firav, iar proporiile braelor i
ale picioarelor ei erau diferite fa de cele umane. Pelvisul slab,
puternic conturat, parc plpia sub un piept ngust. Lui Robert i
se prea c fata nu se deplasa normal, ci se prelingea pe sol, ntrun fel aproape pisicesc, care l fascinase nc din urm cu o
jumtate de an, cnd Athaclena sosise pe Garth.
C tymbrimienii erau mamifere care-i alptau puii era evident
din proporiile pieptului, aproape provocator, vizibil chiar i sub
costumul gros de cltorie. Robert aflase din cele cteva studii
citite, referitoare la anatomia tymbrimian, c mai avea nc dou
perechi, precum i o pung-marsupiu.
n acel moment, ns, aceste detalii nu ieeau n relief,
Athaclena prnd mult mai uman dect era n realitate sau,
oricum, mai apropiat, mai degrab, de elfii din basmele
pmntene dect de ceea ce-i nchipuiau oamenii despre

extraterestri.
n regul, Robert. Tot i-am promis tatlui meu c voi face tot
ce-mi st n putin pentru a realiza ceva bun n acest exil
voluntar. Arat-mi ce cunoti despre minunile acestei plante.
Tonul vocii i era att de grav i de resemnat, nct biatul
decise c exagera, ncercnd s-l impresioneze. Morga teatral o
fcea s semene al naibii de bine cu o adolescent uman. O
apuc de bra i o conduse ctre cuibul de liane.
Uite aici, punctul principal care merit vzut se afl aproape
de rdcinile arborelui.
Ciuful Athaclenei creasta de blan maronie care pornea,
ngust, dinspre coloana vertebral, lindu-se treptat, pentru ca
apoi s coboare, ascuindu-se, spre baza lat a nasului era
acum zburlit i zimat ca un fierstru pe margini. Deasupra
urechilor mici i rotunjite, cilii coroanei se zbteau, strduindu-se
s capete orice urm de contiin, n afar de aceea a lor,
existent n luminiul ngust.
Robert i aminti c i propusese s nu supraestimeze puterile
mentale ale tymbrimienilor, aa cum fceau, adeseori, muli
dintre semenii si. Plpnzii Galactici demonstrau impresionante
abiliti n captarea emoiilor puternice i se presupunea c
dezvoltaser aproape o art n domeniul empatiei. Cu toate
acestea, telepatia era la fel de rar ntlnit printre ei ca i printre
pmnteni.
O privi pe furi, ntrebndu-se dac era n stare s-i dea
seama ct de mult crescuse starea de ciudat fascinaie exercitat
asupra lui, de cnd prsiser mpreun Port Helenia. Spera, din
toat inima, c nu. De altfel, era vorba despre un sentiment de
care el nsui nu era sigur c exist n alt parte dect npropria-i
nchipuire.
Lianele se dovediser a fi nite corzi fibroase, groase, cu
protuberante aproape la fiecare jumtate de metru. Se
ngrmdeau n spaiul ngust al poienii din mai multe direcii.
Robert apuc un mnunchi i l slt, pentru a-i arta cum
ptrundeau toate n acelai bazin de ap glbuie.
Puuri dintr-astea se gsesc pe tot continentul, explic el,
toate conectate ntre ele prin aceast vast reea de liane. Acestea
joac un rol esenial n ecosistemul pdurii. Nici un alt arbust nu
crete n aproprierea acestor rezervoare, deservite de liane.
Athaclena ngenunche pentru a vedea mai bine. Coroana i se

mai agita nc i i ddea un aer foarte interesant.


De ce are bazinul culoarea asta? Exist vreo impuritate n
ap?
Ai nimerit-o. Dac am avea o trus anabioz, te-a duce de
la un pu la altul i i-a arta, n mod concret, c fiecare are o
suprasaturaie din cutare sau cutare element sau substan
chimic. Lianele alctuiesc un fel de reea de conducte ntre aceti
arbori uriai, transportnd substane nutritive din locurile unde
se gsesc prea multe, n acelea unde lipsesc.
Un soi de reea comercial! exclam Athaclena i moul i se
zburli ntr-una din acele pure expresii tymbrimiene, pe care
Robert era sigur c le mai vzuse i altdat i c reuise s le
neleag n mod corect, semnificaia.
Pentru prima oar de cnd plecaser din ora, Athaclena prea,
n mod sincer, interesat de ceva. Se ntreba, curios, dac nu
cumva ea construia chiar atunci unul din acele stranii semne
empatice, iluzorii forme de art, pe care unii dintre pmnteni
erau gata s jure c o simiser i chiar o nelesesem, ntr-o
oarecare msur.
Robert tia c la baza jocului empatic sttea activitatea
crceilor coroanei. O dat, nsoind-o pe mama sa la o recepie
diplomatic, surprinsese ceva, care trebuie s fi fost un semnplutitor despre care auzise attea vorbindu-se, nlndu-se
deasupra coamei Ambasadorului tymbrimian, Uthacalthing.
Fusese mai mult o senzaie ciudat, asemntoarea aceleia cnd
ai impresia c ai surprins o form cu coada ochiului i n clipa n
care rsuceti capul s o vezi mai bine, i dispare de sub nas. n
cele din urm, rmsese uluit ntr-un col al slii, nehotrndu-se
dac fusese numai un simplu joc al imaginaiei sale sau...
Relaia este, clar, simbiotic, l smulse din gnduri
Athaclena.
Clipi repede, tulburat. Normal c ea vorbea despre liane.
Aa... da, ai dreptate, sigur c da. Lianele sunt hrnite de
copaci i, n schimb, transport substanele nutritive pe care
rdcinile acestora nu le pot gsi n solul srac. Bazine ca acestea
servesc drept bnci, n care lianele stocheaz i realizeaz
schimburi de substane chimice.
Incredibil! Athaclena examin rdcinile. Mimeaz structura
sistemului comercial al creaturilor raionale. Bnuiesc c este
vorba despre o treapt intermediar logic a evoluiei, pe care

poate c aceste plante o vor depi cndva. Dac vor mai avea
timp. Cred c poporul Kauten ncepuse un proces asemntor,
mai nainte ca grdinarii Linten s gseasc inducerea germenilor
raiunii i apoi s-i ndrume ctre astronautic.
Privi ntrebtoare ctre nsoitor.
Ai catalogat fenomenul? E mai mult ca sigur c nelepii
Z'Tang au fcut o cercetare minuioas a planetei, nainte ca ea s
v fi fost oferit vou, pmntenilor. De aceea sunt surprins c
nu am auzit vorbindu-se niciodat despre asta.
Robert i permise o umbr de zmbet.
Evident c raportul Z'Tang, fcut pentru Marea Bibliotec,
menionase despre proprietile de transfer chimic ale lianelor.
Tragedia acestei planete este c s-a bazat n ntregime pe un
sistem departe de a fi perfect. Cnd noi am ajuns pe Garth,
reeaua aceasta se afla n pragul colapsului. Dac ar fi continuat
n acelai mod, n scurt timp, jumtate din continent ar fi fost
acoperit de deert.
i trase respiraia i o privi oarecum ironic.
nvaii Z'Tang au omis ceva crucial n raportul lor. Nu au
observat c lianele, departe de a fi statice, precum copacii, se
mic ncet n afara pdurii cutnd noi minerale pentru gazdele
lor. Iar pdurea, ca o comunitate comercial activ dup cum
singur ai observat se adapteaz. Se schimb. Acum sperm ca,
dnd un mic ajutor ici, altul dincolo, reeaua pe care-o vezi s
devin centrul reamenajrii ecosferei acestei planete. Dac vom
reui aici, vom obine profituri imense, vnznd aceast
tehnologie i nalte pri ale Galaxiei.
Era o explicaie care ar fi mulumit orice uman. Dar cnd
Athaclena se ridic, lsnd capetele lianelor s cad n apa
glbuie, tonul cu care i vorbi se dovedi a fi mai mult dect rece.
Pari s fii foarte mndru de felul n care ai ti au speculat cu
inteligen mrunta greeal a unei rase att de vechi ca aceea a
nelepilor Z'Tang. Cum e chestia asta, la voi: Gata, i-am prins la
strmtoare pe afurisiii tia de extraterestri, cu fenomenala lor
Bibliotec cu tot!. Cam aa, nu?
Stai puin, eu...
Spune-mi, voi umanii avei de gnd s facei nego cu
informaia asta i n general, s v batei cu pumnii n piept n
faa celorlalte rase, ori de cte ori reuii s prindei un ciolan mai
mare? Sau vei striga n toate colurile Galaxiei ceea e orice neam

cu bun sim tie anume c Marea Bibliotec nu a fost i nici nu


va fi vreodat perfect?
Robert tresri surprins. Tymbrimienii, dup cum i descriau
majoritatea pmntenilor, care intraser n contact cu ei, erau
adaptabili, nelepi i, de multe ori, rutcioi. Dar ceea ce auzea
acum prea c vine, mai degrab, de la o feminist iritabil i
pornit masculilor. Adevrat, de mulie ori pmntenii exagerau cu
criticile aduse civilizaiilor galactice.
i, nu o dat, se btuser prea tare cu pumnul n piept c
erau singura specie actual care se propulsase n spaiu, fr
ajutorul nimnui.
n virtutea acestui drept, de ce trebuia ca ei s ia neaprat
drept bune tot ceea ce sttea scris n Marea Bibliotec a celor
Cinci Galaxii?
Mass-media pmntean tindea s ncurajeze o atitudine de
dispre fa de extraterestrii care preferau s ia lucrurile de-a gata
din Bibliotec, n loc s se strduiasc s le afle ei nii.
Mai exista, de altfel, i un motiv care ncurajase perpetuarea
acestei stri de lucruri. Alternativa pentru ea, conform
psihologilor pmnteni, era un distructiv complex de inferioritate
rasial. Aa nct mndria devenise un lucru vital pentru singurul
clan ce se ridicase pn la raiune prin fore proprii din ntregul
Univers cunoscut. Era, ntr-un fel, zidul pe care omenirea l punea
ntre fiina ei fragil psihic i oceanul nemilos al disperrii.
Reversul medaliei l constituia faptul c, din pcate, aceast
atitudine condusese la ndeprtarea unor specii care, n alte
condiii, s-ar fi artat prietenoase. i, insistnd asupra acestui
fapt, era oare poporul Athaclenei chiar att de nevinovat?
Tymbrimienii erau cunoscui, de altfel, drept permanent
nemulumii de valorile motenite din trecut, cutnd n
permanen ieiri ctre noutile viitorului.
Cnd i vor da seama oamenii c Universul e cu adevrat
PERICULOS, c multe dintre clanurile vechi i puternice nu-i
iubesc pe nou-venii, mai ales pe cei care sunt obinuii s
ntreprind n mare grab schimburi, fr s cugete suficient la
eventualele consecine?
Abia acum realiz Robert ncotro btea Athaclena i care era, n
realitate, sursa acestei ieiri neateptate. Se ridic de pe marginea
bazinului i-i scutur palmele de praf.
Uite ce e... Nici unul dintre noi nu are habar ce se petrece n

aceast clip n Galaxie. Ceea ce tiu ns cu siguran este c nu


e vina NOASTR c acea navet cu echipaj compus din delfini...
Streaker
... c Streaker a avut ghinionul s descopere ceva straniu,
ceva omis de atta vreme. Oricine ar fi putut nimeri acolo,
pricepi? Ce naiba, Athaclena! Nici mcar nu am reuit s aflm ce
anume au gsit srmanii neo-delfini. Ultimul semnal recepionat
de la ei a fost transmis din punctul de transfer Noigan: astronava
le era urmrit de douzeci de flote diferite, toate disputndu-i
dreptul de a o captura.
Brbatul simi cum i se accelereaz pulsul. i privi pumnii
ncletai fr voie i realiz ct de mult era implicat el nsui n
acest subiect. La urma-urmei era desul de njositor s stai
neputincios, n clipa n care ntreg Universul se sfrm peste
tine, cu att mai mult, cu ct evenimentele ce hotrau soarta
multor, foarte multor lucruri aveau loc la kiloparseci distan,
printre stelele roii i afurisite, prea ndeprtate pentru a fi vizibile
de pe Terra.
ntoarse capul. Ochii cu pleoape ntunecate ai Athaclenei se
ntlnir cu ai si i, pentru prima dat de cnd erau mpreun,
simi o umbr de nelegere n ei. Mna ei schi o micare
uoar.
neleg ce spui, Robert. i tiu c, uneori, am obiceiul s trag
concluzii pripite. Este o greeal pe care tata m ndeamn mereu
s-o corectez. Ar trebui, totui, s-i aminteti c noi, tymbrimienii,
am fost aliaii i protectorii Terrei nc de pe vremea cnd navele
voastre primitive i ncete au aprut n partea noastr de spaiu,
n urm cu 89 de paktaari. i, cu timpul, devine obositor, iar tu
trebuie s nvei s ne ieri, dac asta se cunoate n anumite
ocazii.
Ce anume devine obositor? ntreb dezorientat Robert.
Multe. De exemplu, de cnd cu Contractul, a trebuit s
nvm i s ndurm acest conglomerat sonor de pcnituri i
de mugete, pe care avei neobrzarea s-l numii limbaj.
Expresia Athaclenei era neutr dar Robert avea din ce n ce mai
acut senzaia c poate s simt o emanaie dinspre crceii aceia
ciudai.
Prea s exprime ceea ce o fat pmntean ar fi exprimat
printr-o mimic adecvat. Era evident c-l tachina.
Ha-ha... Foarte amuzant, spuse el acru, cu privirea n jos.

Lsnd gluma la o parte, Robert, nu v-am rugat noi de attea


ori pn acum ca voi i protejaii votri s o luai ceva mai uor?
Streaker nu ar fi trebuit s-i bage nasul unde nu trebuia
oricum, nu atta timp ct clanul vostru e nc att de tnr i de
neajutorat. Trebuie s m crezi pe cuvnt c nu o s putei
verifica tot timpul, n mod practic, dac o regul este valabil sau
nu.
Brbatul ridic din umeri.
n cteva cazuri, a meritat din plin.
Da, dar de data asta cum se zice la voi? v-a ajuns funia la
par. Robert, nelege c fanaticii nu v vor da pace, mai ales
acum, cnd spiritele s-au ncins. Vor urmri naveta cu delfini
pn cnd o vor captura. i dac nu vor afla n felul acesta ceea
ce doresc, clanuri puternice ca Jophur sau Soro or s caute alte
mijloace pentru a obine ceea ce vor.
Nori uori de praf se ridicau n btaia razelor soarelui. Blile
sclipeau, acolo unde erau mngiate de lumina puternic. Robert
scurma cu vrful nclrii n rn, tiind prea bine ce dorea
Athaclena s spun.
Jophur, Soro, Gubru, Tandu aceste rase galactice puternice
dduser de attea ori dovad c erau mai mult ostile. Unul din
clanuri i va ntoarce privirea ctre Garth, Atlast sau Calafia
coloniile cele mai ndeprtate i mai puin protejate ale Terrei
cutnd s captureze ostatici, n ncercarea de a afla misteriosul
secret al delfinilor. Era una dintre tacticile permise, conform
regulilor stricte stabilite de vechiul Institut Galactic al Rzboaielor
Civilizate.
Halal civilizaie!, gndi Robert cu mhnire.
Ironia soartei fcea ca delfinii nici s nu aib habar c trebuie
s se poarte ntr-un anumit fel, dup cum se ateptau galacticii
aceia ncrii.
Conform tradiiei, o ras protejat datora supunere i loialitate
stpnilor lor, specia cltoare printre stele care-i condusese ctre
raiune, ctre deplina contiin. Lucrul pe care umanii l
fcuser pentru cimpanzeii Pau i delfinii Tursiops chiar nainte
de stabilirea Contactului cu extrateretii. Fr s tie, omenirea
nu fcuse altceva dect s imite un tipar de aciune, care fusese
urmat de civilizaiile celor Cinci Galaxii timp de mai bine de trei
miliarde de ani.
Conform aceleiai tradiii btrne speciile protejate erau

obligate s-i slujeasc stpnii vreme de o mie de secole sau


chiar mai mult, nainte de a fi lsai s se descurce singuri i de
a-i crea propriile specii protejate.
Puine clanuri galactice nelegeau ct libertate le fusese
acordat cimpanzeilor i delfinilor de ctre umani.
Era greu de presupus ce ar fi fcut delfinii dac ar fi aflat c au
fost luai ostatici. Asta nu-i mpiedica ns pe extraterestri s
ncerce s-o fac.
Posturi ndeprtate confirmaser deja bnuielile cele mai rele.
Flote narmate se apropriau de Garth chiar n momentele n care
el i Athaclena stteau acolo la taclale.
Ce e oare mai important, Robert? ntreb Athaclena
ncetior. Grmada aia de resturi strvechi, pe care se presupune
c le-au gsit delfinii n spaiu... relicve care nu au nici un neles
pentru un clan att de tnr ca al vostru? Sau lumile ce v
apaiin, cu fermele i parcurile i oraele lor orbitale? Zu c nu
pot s neleg logica Consiliului vostru de a-i da ordin lui
Streaker s pstreze cu orice pre secretul descoperirii, cnd
att voi, ct i protejaii votri, suntei att de vulnerabili!
Robert i cobor iari privirile. Nu avea nici mcar un singur
rspuns. Era, ntr-adevr, ilogic, dac priveai lucrurile din
punctul acesta de vedere. Gndul i fugi la colegii i prietenii si
ce se adunau acum, pentru a merge la rzboi fr el, ca s lupte
pentru eluri pe care nici unul nu le cunotea. Era greu, ntradevr.
i pentru Athaclena trebuie c era la fel de greu: gonit de
lng tatl ei, prins n capcan pe o lume strin, ntr-o disput
cu care n-avea nimic de-a face. Robert se hotr s-o lase pe ea s
aib ultimul cuvnt...
Oricum, vzuse mai mult dect el din Univers i avea avantajul
c provenea dintr-un clan mai vechi i mai bine situat.
Poate c ai dreptate, zise el, poate c ai dreptate...
Poate c, totui, i zise n timp ce o ajuta s-i ridice bagajul,
pentru a porni din nou la drum, totui... o tnr tymbriminian
e la fel de ignorant i de subiectiv ca i un tnr uman puin
speriat i cu mult dor de cas.

5
FIBEN
Naveta-cerceta BONOBO chem naveta PROCONSUL...
Fiben, iar ai prsit formaia, fi-r-ar s fie! Hai-hai, btrne,
ncearc s treci la locul tu...
Fiben se lupta la propriu cu comenzile btrnei sale navete de
construcie extraterestr. Numai linia de comunicare lsat
deschis l mpiedica s-i manifeste sentimentul de frustrare
ntr-un limbaj mai colorat. n cele din urm, abandon i izbi cu
piciorul n panoul de comand, instalat provizoriu de tehnicienii
de pe Garth.
Asta trebuie s fi fost! Brusc, o lumini roie se stinse iar
instalaia de control antigravitaional prinse s zumzie abia
perceptibil.
Fiben oft: n sfrit!
Bineneles c i se nroir obrajii i, puin, chiar i albul
ochilor, dup toate eforturile alea idioate.
Nu neleg de ce dracu' n-au proiectat un costum mai adecvat
pentru maimue!, mormi, pornind monitorul. Dur ceva mai
mult de un minut, pn cnd pe el aprur din nou stelele.
Ai spus ceva, Fiben?
Am zis c voi alinia la timp cratia asta btrn, rspunse
morocnos. E.T. nu vor avea de ce s fie dezamgii.
Termenul popular pentru extraterestrii galactici i avea
rdcinile ntr-o prescurtare a cuvntului extra-terestru. dar, n
acelai timp, lui Fiben i amintea mereu de mncare (E.T. eat =
a mnca). De cteva zile, se hrnise numai cu concentrate i ar fi
dat orice pentru un pui proaspt prjit i un sandwich cu frunze
de palmier! Nutriionitii se strduiser n permanen s-i
determine pe cimpanzei s renune la carne, explicndu-le c face
ru la tensiune. Fiben pufni i scutur din cap.
Mai d-i n colo! A vrea chiar i un borcan cu mutar, totul
asezonat cu ultima ediie a ziarului Port Helenia Times, se gndi,
lingndu-i buzele.
Hei, Fiben, eti pe fir? Ia zi, tot eti tu la curent cu ultimele
brfe, a aflat cineva cine ne atac?

tiu de al un cimpanzeu de la biroul Coordonatorului, care


zicea c are o prieten la Serviciul de Informaii, c se tot zvonete
c ar fi ticloii aia de Soro. Sau, poate, idioii ia de Tandu...
Tandu! Sper c glumeti!
Simon prea sincer nspimntat, iar Fiben trebui s fie de
acord cu el. Anumite gnduri despre viitor, pur i simplu, nu-i
fceau plcere.
Da, da' eu am zis c poate e vorba numai de nite grdinari
Linten, care vin s vad dac ne purtm frumos cu plantele.
Simon rse i Fiben se bucur. S ai un coleg de arip cu
moralul ridicat era mult mai important dect un ofier de rezerv,
ntr-un birou, pe Garth.
Reui s-i aduc din nou n formaie mrunta nav de lupt.
Dei o drcuise ct putuse mai nainte, nu putea s nu o
priveasc, totui, cu un ochi admirativ: aceasta era, oricum, cu
mult mai btrn dect propria-i ras. n timp ce strmoii si se
mai hrjoneau cu babuinii, pe sub copacii Africii, naveta asta
afurisit se aflase n misiune sub lumina unor stele ndeprtate,
controlat de minile/ghearele/ tentaculele altor srmane
creaturi care, ca i el, erau obligate s se bat i s mor n lupte
stelare al cror rost nu-l pricepuser.
Fiben avusese doar dou sptmni la dispoziie, pentru a
studia schemele de funcionare ale navei i a nvat suficient
scriere galactic, ca s poat citi instrumentele. Din fericire,
modelele se schimbau ncet n btrna i rigida cultur galactic
i aceleai elemente erau puncte de baz comune pentru
majoritatea deplasatoarelor spaiale.
De un singur lucru putea s fie absolut sigur: tehnologia
galactic, aa nvechit cum era, se dovedea impresionat. Cele
mai bune nave din flota umanilor erau cumprate, nu fabricate de
ei. i, dei btrnul vas scria din toate ncheieturile, probabil
c se va dovedi nc n stare s-i apere pielea.
De jur mprejurul lui Fiben strluceau roiuri stelare, mai puin
n zona n care nebuloasa Spoon ntuneca marginea groas a
discului galactic.
Aceea era, de altfel, direcia n care se gsea i Terra, planetacmin pe care el nu o vzuse niciodat i, date fiind condiiile de
fa, pe care nici nu avea s-o vad vreodat.
Garth era acum o mrunt pat verzuie la numai trei milioane
de kilometri n spatele lui. Flota ei minuscul era insuficient

pentru a acoperi ndeprtatele puncte de transfer hiperspaial.


Mai mult, Fiben era convins c nu fcea fa nici pentru a sigura
protecia sistemului interior. Erau ca o plas, cu ochiuri prea
mari, prin care se putea strecura orice. Flota, hmm...
Un fel pompos de a numi aduntura aceea de nave-cerceta,
aparate de intercepie a meteoriilor, transportoare adaptate i
cele trei crucitoare moderne. Pn i pentru un profan era
destul de clar c nici mcar planeta nu era corect protejat.
Din fericire pentru Fiben, nu el se afla la comand, aa c nu
era cazul s-i bat capul cu aa ceva. El era chemat s-i fac
datoria i s atepte pregtit confruntarea. Iar a se gndi la o
nfrngere nu se dovedea a fi cea mai potrivit metod de
petrecere a timpului.
ncerc s se destind, gndindu-se la familia Throop, din
Quintana Island, care-l invitase, de curnd, s li se alture.
Pentru un cimpanzeu cu veleiti mondene era o decizie
important, foarte asemntoare cu aceea n care doi sau trei
umani se hotrau s-i uneasc destinele pentru a deveni o
familie. Timp de cteva sptmni, se tot gndise, amnnd
mereu opiunea.
Clanul Throop locuia ntr-o cas simpatic. Aveau obiceiuri
plcute i profesii respectabile. Adulii erau cimpanzei atrgtori
i conlocuitori interesai, toi posednd cod genetic verde. Social
vorbind, ar fi fost o mutare bun.
Existau ns i dezavantaje. Mai nti, ar fi fost obligat s se
mute din Port Helenia napoi n insule, unde mai locuiau nc
marea majoritate a cimpanzeilor i a ocupailor umani. Fiben nu
era sigur c i dorea asta.
i plceau spaiile deschise ale continentului, libertatea
munilor i a trmurilor slbatice de pe Garth.
i mai era un motiv. Poate nu tocmai lipsit de importan. Nu
se putea abine s-i pun ntrebarea dac nu cumva clanul
Throops l dorea cu atta insisten nu neaprat pentru c le
plcea de el, ct mai ales pentru c primise din partea
Comitetului pentru Inseminarea Raional a Neo-Cimpanzeilor
celebra carte albastr, care-i permitea s aib urmai.
Dac sttea s se gndeasc, mai presus de asta nu se afla
dect cartea alb. Statutul albastru i permitea, ca cimpanzeu, s
se alture oriciui grup familial i s aib copii, numai cu un
minim de ajutor genetic. Era o posibilitate, care s-ar fi putut s fi

cntrit mult n hotrrea clanului Throop.


Era ct pe-aci s te pcleti singur, bombni, apreciind din
nou situaia.
Apoi, oft i reveni n realitate. Era vorba, oricum, de lucruri
trecute. Nu trebuia s cugete prea mult, pentru a-i da seama
care erau, de fapt, ansele lui de a reveni acas.
Fiben? Mai eti acolo, biete?
n regul, Simon. S-a ntmplat ceva?
Cteva clipe nu se auzir n difuzor dect zgomotele induse de
parazii.
M-a chemat maiorul Forthness. E ngrijorat de spaiul acela
liber din dodecantul al patrulea.
Mda, mormi Fiben, oamenii sunt tot timpul nemulumii.
Parc-ar avea numai griji i necazuri. M rog, asta e, dac te erijezi
n stpn. Hai s-i vnd un pont. Ce-ai zice s trag eu o fug
pn acolo i s arunc o privire care s-l liniteasc pe maior?
N-ar trebui s ne desprim, protest slab, n casc, vocea
celuilalt.
mpotrivirea era formal, deoarece amndoi tiau ct de puin
important era o persoan n plus n genul de btlie care avea s
urmeze.
Voi fi napoi ntr-o clipit, l asigur Fiben. Pstrai-mi i mie
cteva banane.
Porni ct putu mai uor motoarele i cmpurile gravitaionale,
purtndu-se cu btrna mainrie precum ar fi fcut-o cu o
tnr cimpanzeu, aflat n primul ei sezon. Puin, naveta ncepu
s prind vitez.
Planul de aprare fusese conceput inndu-se cont de
psihologia conservatoare a galacticilor. Forele pmntenilor erau
aezate ntr-o formaie ce pstra navele mari n rezerv. Schema
punea accent pe navele de cercetare, ca aceea a lui, care ar fi
trebuit s raporteze la timp apropierea dumanului, pentru a
permite celorlali s organizeze o replic eficient, problema era c
aveau prea puine navete, pentru a acoperi ntreaga suprafa.
Puternica trepidaie a motoarelor mica scaunul pilotului. ntrun timp extrem de scurt, naveta travers n diagonal cmpul
stelar.
Trebuie s le dm galacticilor ce e al lor, gndi Fiben.
Adevrat c aveau o cultur rigid i, deseori, intolerant
uneori, chiar fascist dar erau constructori grozavi.

Simi o mncrime sub costum i se enerv. i dori, pentru a


nu tia cta oar ca piloii umani s fi fost suficient de mruni de
statur, pentru a putea pilota ei nii micuele nave ale
Aatinnilor. Poate c, n felul acesta, ar fi nvat din propria
experien ce nsemna s-i miroi acreala propriului corp dup
trei zile de stat n spaiu, ntru-un costum etan.
Uneori, n momentele de meditaie, Fiben se ntreba dac
fusese idee bun faptul c oamenii se amestecaser astfel n
evoluia vieii, crend ingineri, poei i piloi cu jumtate de
norm din maimue, care, n alte condiii, s-ar fi simit poate mult
mai bine n copacii de pe Terra. Oare unde ar fi fost el acum, ntro astfel de situaie? n mod sigur, ar fi artat mai murdar i mai
ignorant. Dar ar fi putut mcar s se scarpine unde-l mnca, de
fiecare dat cnd ar fi avut chef.
Ce mult simea lipsa unui club? Ah, ce plcere s fii scrpinat
i periat de un alt cimpanzeu, n timp ce leneveti la umbr i
brfeti despre toi i toate.
Brusc, o lumini roz plpi pe detectorul cu raz lung. Se
aplec deasupra cadranului i lovi afajul, dar pata nu vru s
dispar. Pe msur ce se apropia de sectorul su. cretea n
diametru, pentru ca, peste cteva clipe, s se divid n dou, apoi
n patru, apoi...
Fiben simi fiori reci pe ira spinrii.
Pe toi... ncerc s njure, repezind mna dup
transmitorul cifrat. Aici naveta de cercetare PROCONSUL, ctre
toate navele. Atenie, se afl chiar n spatele nostru! Trei... ba nu,
patru escadroane de crucitoare au ieit din nivelul hiperspaial
B, n dodecantul al patrulea.
Clipi ameit de iueala cu care se desfurau lucrurile. Un al
cincilea escadron tocmai se ntrupa din nevzut, plpind slab, n
vreme ce navele ptrundeau n spaiul real, permind scurgerea,
pe lng ele, a unui exces de hiperprobabilitate n vacuumul din
jur. Chiar i de la distana aceea, era mai mult dect evident c
aveau de-a face cu nave URIAE.
n cti, izbucni un cor de ntrebri i njurturi.
Pe moatele unchiului Hany! De unde mama dracu' au tiut
c tocmai acolo e o bre n liniile noastre defensive?
... Eti sigur, Fiben? De ce-or fi ales tocmai...
... Cine mama dracului sunt? Poi s... ?
Larma ncet numai cnd maiorul Forthness interveni pe

canalul de comand.
Am recepionat mesajul. Pornim ntr-acolo. Te rog s
porneti repetitorul, Fiben!
Fiben i trase o palm peste casc, trecuser ani buni de cnd
fcuse antrenamentele pentru corpul de miliie i, se pare,
ncepuse deja s uite.
Aps o tast i porni aparatul care le permitea i celorlali s
ia cunotin de datele culese de el.
Sigur c emisia acestora fcea din el o int uoar, dar, la
acest nivel de desfurare a conflictului, deja nu mai conta.
Dumanul trebuie s fi tiut unde se gsesc aprtorii, probabil
pn la ultima nav. Aparatele sale de urmrire detectaser deja
cteva rachete, ndreptndu-se ctre el.
Se terminase cu invizibilitatea i cu surpriza avantajele din
totdeauna ale celor mai slabi.
n timp ce se grbea spre inamic oricare o fi fost el Fiben
realiz c armata de invazie se afla aproape exact ntre el i pata
aceea verzuie, creia i putea spune acas.
Excelent! mormi nciudat. Mcar tiu c atunci cnd m vor
plesni, m voi afla n drum spre cas. i, de ce nu, poate c
mcar cteva smocuri de blan vor ajunge acolo naintea
afurisiilor de extraterestri...
Mri acceleraia la maxim, simindu-se tras ctre spate, chiar i
prin puternicul cmp static, care nconjoar locul pilotului. i, n
timp ce naveta se apropia de duman, lui Fiben i se nzri c
zumzetul ei stins semna foarte mult cu bucuria unui cntec de
lupt.

6
UTHACALTHING
Ghetele perfect lustruite ale celor patru ofieri umani peau
ritmic pe podeaua acoperit cu parchet a conservatorului. Trei
dintre ei se oprir la o distan respectoas fa de fereastra de
mari dimensiuni, lng care atepta neclintii ambasadorul i
Coordonatorul Planetar. Cel de-al patrulea se apropie i salut
crispat. Cnd ajunse la doi pai de el, se opri i scoase un
document din buzunar.
Domnule Coordonator, jocul a nceput.
i i-l ntinse. Uthacalthing admira atitudinea calm a acestuia
n clipa cnd lu bucata de hrtie. Expresia ncremenit nu-i
trda nici una din multele spaime pe care trebuie c le simea
acum, n momentul n care cele mai rele temeri deveniser
realitate.
Mulumesc, colonele Maiven, spuse ea sec.
Uthacalthing nu putu s nu observe cum tinerii ofieri priveau
discret n direcia sa, ntrebndu-se cum primea ambasadorul
tymbrimian vetile.
De aceea, se strdui s-i pstreze morga impasibil, aa cum
se cuvenea unui membru al corpului diplomatic. Numai vrfurile
coroanei i tremuraser abia perceptibil, la receptarea fluxului
emotiv, care-l nsoise pe mesageri la intrarea n umezeala serei.
i ntoarse ncet privirea ctre fereastr. n continuarea
acesteia, zidul era strpuns de ir lung de altele semntoare,
oferind, pe ansamblu, o splendid vedere asupra Vii Sindului,
riguros delimitat n ferme de plcuri verzi de copaci autohtoni
sau importai de pe Terra. Era un tablou aproape idilic i ncrcat
de o ameitoare linite. Doar Marea Infinitate putea s tie ctva
mai dura ns asta. i ea, oricum, nu avea obiceiul s-i
ncredineze planurile lui Uthacalthing.
Coordonatorul Oneagle termin de trecut n revist raportul.
Ai idee cine sunt dumanii?
Nu chiar, coni, scutur colonelul din cap. Flotele continu
s se apropie i ateptm, ct de curnd, o identificare.
n ciuda seriozitii momentului, ambasadorul fu, nc o dat,

intrigat de arhaicitatea dialectelor umane folosite pe Garth. n


toate celelalte colonii terriene pe acare le vizitase, limba anglic
mprumutase o serie ntreag de cuvinte i expresii din limbile
galactice 7, 2 i IO. Aici ns, vorbirea curent nu se deosebea
prea mult de aceea vorbit cnd fusese atribuit Terrei, n urm
cu mai mult de dou generaii.
ncnttoare i, totodat, surprinztoare aceste creaturi!,
gndi el. Numai aici, spre exemplu, mai putea fi auzit aceast
form strveche de adresare ctre un conductor, precum
coni.
Pe celelalte lumi ocupate de pmnteni, funcionarii se adresau
superiorilor cu neutrul Ser, indiferent de gen.
Pe Garth mai existau ns i alte ciudenii. Cea mai
accentuat era aceea referitoare la povetile despre faun. n
primele luni de la sosirea sa aici, Uthacalthing fcuse o adevrat
pasiune din a asculta orice istorisire mai ciudat, adus de ctre
fermieri, vntori sau de membrii Serviciului de Refacere
Ecologic din zona terenurilor slbatice. Desigur c erau zvonuri.
Zvonuri despre lucruri trase de pr. Exact lucruri la care trebuia
s te atepi de la nite umani trind la marginea slbticiei. Dar
unele, foarte puine, e drept, fcuser s-i ncoleasc o idee.
Ambasadorul se scutur de amintiri i se strdui s asculte n
linite raportul fiecruia dintre ofierii din Comandament. Cnd
ultimul ncheie ce avea de spus, se ls o pauz grea linitea
care i copleete pe oamenii curajoi supui unui blestem comun.
Acesta era momentul ateptat i ncepu s vorbeasc ncet,
profitnd de nehotrrea ce plutea n jur.
Colonele Maiven, eti sigur c inamicul s-a hotrt s izoleze
planeta?
Consilierul Aprrii se nclin scurt naintea ambasadorului.
Domnule ambasador, tim cu certitudine c hiperspaiul a
fost minat de ctre crucitoarele inamice pe o distan de 6
milioane de pseudometri, n cel puin patru dintre nivelurile
principale.
Chiar i n nivelul D?
Da, domnule. Asta nseamn c nu putem s trimitem nici
una dintre navele noastre uoare pe nici una din hipercile libere,
n vederea stabilirii vreunui contact, chiar dac am reui s
scoatem vreuna din btlie. De asemenea, oricine ar dori s intre
n sistemul Garth ar trebui s aib un motiv foarte temeinic s o

fac.
Uthacalthing rmase uluit.
Au minat chiar i nivelul D. Nu m ateptam la un deranj att
de mare. Chiar c nu doresc s se mai amestece i altcineva n
problem!
Megan privea pe fereastra, ctre meandrele erpuitoare ale
Sindului, la fermele i staiile de cercetare a mediului, situate pe
malurile joase.
Oricum, nu mai are nici o importan, zise ea rar.
Chiar sub fereastr, un cimpanzeu grdinar tundea iarba de
origine terestr, de pe peluzele ce nconjurau sediul Guvernului.
Se rsuci din nou ctre cei de fa.
Ultima nav-curier a adus ordine clare de la Consiliul Terrei
trebuie s ne aprm singuri, aa cum vom putea, luptnd
pentru onoare i pentru istorie. Tot ce putem spera s facem, pe
lng lupta activ, este s ncropim un fel de rezisten ascuns,
pn cnd ajutoarele din afar vor reui s ajung.
Pe ambasador l umfl rsul i se abinu cu greu s nu
pufneasc: n acel moment, fiecare pmntean aflat n ncpere se
strduia din rsputeri s nu priveasc n direcia sa!
Colonelul Maiven tui, ca s-i dreag glasul i se prefcu,
pentru a nu tiu a cta oar, c-i verific raportul. Ofierii
nsoitori se apropiaser de plantele din ghivece i le mngiau
frunzele lucioase. Era, totui, mai mult dect evident la ce se
gndeau cu toii.
Dintre puinele clanuri galactice pe care pmntenii le puteau
considera prietene, tymbrimieni erau singurii care deineau
puterea militar pentru a-i ajuta. i nutreau sperana, foarte
prost disimulat, c nu-i vor abandona pe ei i pe protejaii lor.
La mijloc, se afla, totui, un adevr important Uthacalthing
tia deja c ei, mpreun, vor nfrunta aceast criz ca aliai. La
fel de limpede era ns i faptul c, prin poziia sa cosmic, Garth
se gsea mult pica departe de toi. i, n aceste zile deosebit de
grele pentru toat lumea, cei de acas trebuiau s fac o selecie a
prioritilor.
Nu conteaz, se trezi Uthacalthing c reia afirmaia lui
Oneagle. Cele mai bune ci nu sunt ntotdeauna cele mai drepte.
Diplomatul se strdui din nou s rmn serios. n decursul
lungii sale cariere, ntlnise pmnteni certai i cu tymbrimienii.
Totui, marea lor majoritate erau extrem de sobri i de politicoi.

Nenorocirea era c muli se strduiau s fi ct mai serioi tocmai


n momentele n care umorul i-ar fi ajutat, cu siguran, s
depeasc mai uor criza.
Ca diplomat, a trebuit s m deprind s fiu atent la orice
cuvnt, tiut fiind c o singur voib nelalocul ei aduce mari
necazuri. Dar, oare, a fost cea mai bun metod? Propria-mi fiic
a preluat acest obicei... acest giulgiu al seriozitii. Poate c i din
cauza asta a devenit o fptur att de ciudat, de serioas...
Gndul la Athaclena l tulbur i-l fcu s doreasc s fac tot
ceea ce depindea de el, pentru a rezolva cumva starea
conflictual. Astfel, ar fi fcut asemenea umanilor, ateptnd ca
alii s le rezolve problema. tia c i Megan, la rndul ei, era
ngrijorat pentru biat.
l subestimeaz, gndi Uthacalthing. Pn acum, ar fi trebuit
s cunoasc bine ce poate i ce nu poate s fac Robert.
Doamnelor i domnilor, zise ntr-un trziu, savurnd
dulceaa arhaismelor. Ochii i sclipeau uor amuzai. Ne ateptam
ca fanaticii aceia s-i fac apariia n cteva zile. Din cte tiu, sau fcut planuri convenionale de aprare, care s ofere
maximum de rezisten posibil att ct pot oferi slabele voastre
resurse n materie. Nu pot s cred c aceste planuri i vor face
datoria.
i, totui?
Megan Oneagle fusese aceea care pusese ntrebarea.
Sprnceana care i se ridicase punea i mai bine n eviden
ochii ntunecai, suficient de ndeprtai pentru a fi considerai
atrgtori, din punct de vedere tymbrimian. i, mai presus de
orice, nu te puteai nela asupra expresiei lor.
Afurisita, tie la fel de bine ca i mine c e nevoie de mult mai
mult! Ah, dac Robert ar avea mcar jumtate din mintea mamei
sale, nu mi-ar mai fi team pentru Athaclena c rtcete prin
pdurile ntunecate ale acestei lumi triste i neroditoare.
Coroana prinse s-i tremure uor.
i, totui, rsun ca un ecou vocea lui, mi se pare c acesta
ar fi momentul potrivit pentru a consulta Biblioteca Local.
Chiar i fr s-i priveasc, Uthacalthing simi dezamgirea din
ochii lor. Uimitoare creaturi aceti oameni! Scepticismul
tymbrimian fa de cultura galactic modern nu mersese
niciodat att de departe, precum o fcea dispreul covritor pe
care-l simeau atia fa de Marea Bibliotec.

Fiine slabe, cltin din cap, suspinnd, Uthacalthing.


n spaiul de deasupra coroanei, form caracterul numit
SYULIF-THA, anticipare a unei probleme prea complicat pentru a
fi rezolvat.
Spectrul era invizibil pentru umani, dei, pentru o clip, atenia
Coordonatorului pru s fie atras de un punct situat deasupra
sa, ca i cum ar fi fost pe punctul de a observa ceva.
Srmane creaturi! Cu toate lipsurile ei, Biblioteca este locul
unde ncep i unde se termin toate lucrurile. n comoara ei
incomensurabil de tiin, poate fi gsit mereu o smn de
nelepciune i o soluie. Pn cnd vei nva asta, prieteni,
micile neplceri, cum ar fi aceast flot stelar ce se apropie de
voi, vor continua s tulbure minunatele diminei de primvar ca
aceasta...

7
ATHACLENA
La civa pai n fa, macheta lui Robert tia crengile care se
nclceau, uneori, deasupra crrii, deschiznd drumul. Bolta
pdurii filtra uor lumina puternic a lui Gimelhai. Aerul de
primvar tremura cldu peste vrfurile ierbii. n urm,
Athaclena naintea ncet, bucurndu-se de senzaia aceea de
linite. innd seam de faptul c i redistribuise greutatea
pentru a lua forma acelui model relativ uman, mersul nsui
devenea o aventur. Se ntreb cum de reueau femeile umane,
s-i triasc viaa ntr-o asemenea stare. Poate c acesta era un
fel de tribut, pe care trebuiau s-l plteasc, pentru c se
hazardau s nasc copiii aceia cu capetele mari, n loc s-i nasc
mai devreme (i mai uor) i s-i mute n buzunarul pe care-l
posedau femeile tymbrimiene.
Experiena aceasta schimbarea subtil a formei corpului,
pentru a cpta o aparen ct mai uman se dovedea unul
dintre aspectele cele mai fascinante ale vizitei ei n colonia
pmntean. Cu siguran c nu ar fi reuit s treac la fel de
neobservat n lumea reptiloidelor Soro ori a creaturilor de pe
Jophur. Era un proces excelent de cunoatere, n cadrul cruia
nvase mai mult despre autocontrolul psihologic dect reuiser
s o nvee instructorii n coal.
Inconvenientele erau, totui, prea mari i o btea gndul s
pun capt experimentului.
La naiba! un caracter exprimnd frustrarea se form ctre
vrful crceilor S m retransform n aspectul anterior ar
necesita un efort mai mare dect merit. Existau anumite limite
chiar i pentru uor adaptabila fiziologie tymbrimian. ncercarea
de a opera prea multe transformri, ntr-un timp prea scurt, ar fi
condus la epuizarea enzimelor.
Oricum, era destul de flatant s simi conflictele ce se
desfurau n mintea lui Robert.
Care chiar m gsete atrgtoare?
n urm cu numai un an, o asemenea idee ar f fost ocant
pentru ea. Chiar i bieii tymbrimieni o fceau s devin

nervoas, dar Robert era un strin! Era altfel! Acum, totui, din
anumite motive pe care nu voia s le treac n revist, simea mai
mult nervozitate dect repulsie.
naintau n ritm, pe sub bolile nalte de frunze. Era ceva
aproape hipnotic n legnarea uoar a rucsacului pe spate, n
zgomotul produs de ghete pe crarea neuniform, n fiorii fierbini
ce-i treceau prin muchii picioarelor, prea moleii de lenea
strzilor oraului. La acea altitudine, aerul era umed i cald. l
strbteau o mulime de arome puternice, ntre care se detaa
mirosul dulce al oxigenului, suprapus acrelii izului de humus
putrezit i de transpiraie.
n timp ce-i urma supus ghidul, avu impresia c surprinde,
undeva n fa, un huruit ndeprtat, asemntor cu zgomotul
produs de nite motoare uriae. Se ntreb dac nu cumva o
neal auzul. O clip, huruitul se stinse, apoi reveni ca un
murmur. Din nou se pierdu i, din nou, reveni, mult mai
puternic. Pe msur ce preau c se apropie de misterioasa
surs, fenomenul se repeta ctignd n amploare. Robert
nregistrase i el ciudenia i art la fel de surprins, aa nct
renun s-i mai pun ntrebri, nghiindu-i curiozitatea.
ntr-un trziu, dnd curs cine tie crei intuiii interioare,
Robert se opri la o cotitur a drumului, nchise ochii i ncerc s
se concentreze, pentru a descifra misterul. Pentru o clip,
Athaclenei i se pru c zrete formndu-se deasupra capului
urmele ovitoare ale unui caracter emoional n stare primitiv. l
absorbi avid, dar rmase dezamgit: n locul unui caracter
adevrat, n minte i apru imaginea concret a unei fntni
nalte, cu pereii interiori tapetai n tonuri de albastru i de
verde.
i, totui, devine din ce n ce mai bun, i spuse, trecnd
peste prima impresie. Se apropie de el i, brusc, respiraia i se tie
din cauza surprizei.
Picturi, trilioane de minuscule lentile lichide, scnteiau, la
civa zeci de metri mai n fa, dincolo de liziera pdurii, n
lumina puternic a soarelui, ieit ntr-o sprtur de nori. Huruitul
surd, care-i intrigase timp de aproape o or, se transformase fr
veste ntr-un muget teribil, care zguduia pmntul, fcnd
coroanele copacilor s se ncline ctre stnga sau ctre dreapta,
reverbernd ascuit n stnci i-n oasele lor.
O cascad...

O uria cdere de ap ce se revrsa peste bolovani enormi,


sfiindu-se i transformndu-se n spum, apoi din nou ntr-un
lichid vijelios ce alerga mai departe prin canionul spat cu
perseveren de-a lungul mileniilor.
Era o densitate prea mare de senzaii, pentru a le recepiona
numai cu ochii i cu urechile. Crceii Athaclenei se micau
cntnd, intuind c particip la unul din acele rare momente
despre care povesteau, uneori, tymbrimienii atunci cnd o
ntreag lume pare s se ntreptrund cu reeaua empatic,
rezervat de obicei fiinelor vii. n acea frntur de timp
superdens, care prea c nu se mai urnete din loc, ea i ddu
seama c btrna planet, dei rnit i epuizat, mai era nc n
stare s murmure cntecul vieii.
Robert zmbi ters, iar Athaclena, ntlnindu-i privirea, surse
la rndul ei. Minile li se atinser, apoi se unir. Pentru un
moment lung i fr cuvinte statur unul lng altul, privind
ovitoarele i etern schimbtoarele curcubee, arcuite peste
uvoiul acela uluitor i asurzitor.
n mod neateptat, toate aceste frumusei slbatice o
determinau s fie nc i mai trist, pentru c acceptase s vin
pe aceast planet. Nu dorise s gseasc frumusee aici. Aceasta
fcea ca soarta micii planete s fie i mai tragic.
De cte ori nu-i dorise ca Uthacalthing s nu fi acceptat acest
post! Dar dorinele devin att de rar realitate! Dei l iubea foarte
mult, Athaclena nu se sfa s recunoasc c l gsea de-a dreptul
impenetrabil.
Logica sa era, de multe ori, prea complicat pentru ca ea s o
priceap, iar aciunile de-a dreptul imprevizibile. Aciuni cum era
i acceptarea funciei de ambasador pe Garth, cnd, fr nici un
efort, putea s obin altele, mult mai prestigioase, numai
solicitndu-le.
Iar faptul c o trimisese n muni cu Robert... n-o fcuse doar
pentru sigurana ei, era sigur. Chiar trebuia s caute i s
cerceteze zvonurile alea ridicole despre nu tiu ce fel de creaturi
exotice?
Destul de greu de crezut.
Poate c Uthacalthing sugerase ideea ca s-o mai distrag de la
alte griji.
Apoi i veni n minte un alt posibil motiv. Incredibil... i putuse,
oare, tatl ei nchipui c ar fi putut intra ntr-o legtur mai

deosebit... cu un uman? Nrile i zvcnir rapid la acest gnd.


ncet, strduindu-se s-i foreze coroana s nu-i trdeze
zbuciumul interior, ddu drumul minii lui Robert i se simi
uurat cnd acesta nu ncerc s i-o rein.
i ncrucia braele, tremurnd uor, din cauza emoiei.
Acas, luase parte numai la cteva tentative nensemnate de a
crea legturi cu biei, i asta, mai ales din cauza cursurilor de
psihologie. nainte de moartea mamei sale, aceasta fusese un
motiv aproape permanent de discuii n familie. Mathiecluanna
ajunsese aproape la disperare din pricina ciudatului
comportament, mult prea rezervat al fiicei sale. Cel puin, tatl
su n-o forase pn n prezent s fac mai mult dect era
pregtit s fac.
Poate numai pn acum?
Cu siguran c Robert era un brbat plcut i simpatic. Cu
pomeii si uor ridicai i ochii suficient de ndeprtai unul de
altul, era pe ct putea fi de artos un uman. i, din nou, chiar
faptul c putea gndi astfel o oca pe Athaclena.
Crceii prinser s vibreze uor. Athaclena scutur din cap i
terse caracterul pe cale s se formeze, chiar nainte de a fi
realizat ce ar fi devenit n form final. Era un subiect asupra
cruia nu dorea s mediteze n acea clip. Nici mcar att ct ar fi
fcut-o n legtur cu rzboiul.
Cascada e minunat, Robert, vorbi cu grij n anglic. Dar
dac vom continua s rmnem mult aici, vom fi uzi pn la piele.
Brbatul privi lung, prnd s revin dintr-o mare deprtare.
A, da, Clennie. n regul, hai s mergem!
Se ntoarse, cu un zmbet pierdut pe buze, s deschid drumul
n continuare. Undele-i empatice tremurau vag, la oarecare
distan de cap.
Dincolo de cascad pdurea i continua drumul cu ndrjirea
specific lumii vegetale, devenind din ce n ce mai robust i mai
umed, pe msur ce ctigau n altitudine. Micuele slbticiuni
garthiene, timide i retrase la nivelele mai joase ale primei pri a
drumului, se fugreau acum cu zgomot pe sub tufiurile dese,
scond chicituri ascuite.
Dup o vreme, ajunser la poalele unui creste stncoase,
placat cu un fel de lespezi netede i cenuii precum plcile
cornoase de pe spatele uneia dintre reptilele acelea strvechi pe
care i le artase Uthacalthing ntr-o carte despre istoria

Pmntului. Robert i spuse c nimeni nu reuise s explice


aceste formaiuni, care se aflau pe vrfurile mai multor dealuri
din preajma munilor Hulun.
Nici mcar Biblioteca local de pe Terra nu deine vreo
informaie cu privire la ele, zise el, tergnd cu mna suprafaa
neted a unuia dintre monolii. Am solicitat o anchet ramurii
districtuale din Tanith. Cine tie, poate c peste vreo sut de ani
or s reueasc s descopere vreun raport ngropat n praf despre
cine tie ce ras demult disprut, care va fi locuit cu ani n urm
prin locurile astea.
i, totui, eu vreau s cred c nu, spuse ea.
Mda, cred c, la urma-urmei, i eu a prefera s rmn un
mister, ridic Robert din umeri. n felul acesta, poate c am putea
s fim primii care s descopere despre ce-i vorba, adug,
uitndu-se ctre stnci.
Muli tymbrimieni gndeau astfel, i zise Athaclena: preferau o
problem bine formulat oricrui rspuns de-a gata scris. Nu era
ns i cazul ei. Considera absurd atitudinea asta ncpnat,
resentimentul ncercat fa de Marea Bibliotec de ctre
pmnteni. Pentru c, fr Bibliotec i fr celelalte institute
galactice, culturile fiinelor care respirau o atmosfer bogat n
oxigen dominante ca numr n cele Cinci Galaxii s-ar fi
prbuit demult n haos i n rzboaie fr de sfrit.
La fel de adevrat era i faptul c majoritatea raselor cltoare
n Bibliotec, asta ca s nu mai vorbim de institute, abia de mai
reueau s aplaneze strile preconflictuale ce apreau mereu.
Criza actual era ultima dintr-un lung ir, ale crui rdcini se
aflau ntr-un trecut foarte ndeprtat, trecut care precede chiar i
apariia raselor prezentului.
i, totui, aceast planet constituie un exemplu despre ceea ce
puteai afla n legtur cu trecutul, dac te hotrai s abandonezi
rigiditatea i s nlturi tradiia din sfera cercetrii.
Athaclena ciuli urechea la sunetele pdurii. Punndu-i o
palm deasupra ochilor, privi interesat agitaia aerian a micilor
fiine acoperite cu o blan deas, caie alunecau din creang-n
creang, n direcia soarelui de dup-amiaz.
La prima vedere, nici n-ai zice c pe planeta asta a avut loc
un adevrat holocaust, murmur ea.
Robert aezase deja bagajele la umbra unei stnci i ncepuse
s taie felii de salam de soia i de pine, pentru prnz.

Au trecut mai bine de 50.000 de ani de cnd bururallii au


fcut ce- au fcut aici, Athaclena, rspunse, fr s-o priveasc. A
trecut suficient de mult timp, pentru ca unele din speciile ce au
supravieuit s reueasc s repopuleze spaiile moarte. Cred c
acum numai un zoolog ar mai reui s pun ceva ordine n
amestectura ciudat a speciilor existente pe Garth.
Coroana Athaclenei era extins la maxim, n ncercarea de a citi
slabele arome emoionale din pdurea nconjurtoare.
Am observat i eu, Robert, zise ea. Pot chiar s i simt asta.
Fgaele vieii sunt aici, dar sunt goale. Nu tremur nicieri acea
complexitate slbatic a naturii, care ar trebui s existe aici, n
mod normal. n plus, nu simt nici o urm de Poteni.
Robert ddu din cap cu seriozitate, dar ea pricepu dezinteresul
su n legtur cu subiectul. Din punctul de vedere al unui
pmntean, holocaustul burualli se petrecuse cu mult prea mult
timp n urm.
Bururallii erau o ras nou pe scena galactic, de curnd
eliberai de nahalli, rasa stpnilor care-i ajutase s fac saltul de
la existena n sine la contiina raional. Fusese un moment
deosebit n istoria lor, ntruct abia dup eliberarea de povara
obligaiilor presupuse de condiia de aspirani la raiune,
cptaser dreptul s-i stabileasc propriile colonii.
Atunci cnd le sosise rndul, Institutul Galactic al Migraiilor
tocmai declarase micua planet Garth apt pentru recolonizare.
Ca ntotdeauna, Institutul se ateptase ca formele locale de via
i mai ales acelea care ar fi putut conduce ctre pragul Raiunii
s fie protejate de noii chiriai.
Cnd nahallii i eliberaser, acordndu-le independena
cosmic, consideraser ncheiat ciclul evolutiv, iar pe bururalli
api s devin ceteni galactici normali, nzestrai cu suficient
sim de rspundere, nct s te poi baza pe ei. Istoria
demonstrase ns c se nelaser amarnic.
Ce mai e de spus, atunci cnd constai c nu un individ-doi,
ci o ntreag ras, o ia razna i ncepe s distrug tot ce-i st n
cale? ntreb Robert. Ceva n-a mers bine, probabil, i bururallii
au nnebunit dintr-odat, distrugnd lumea de care trebuiau s
aib grij. De aceea nici nu e de mirare c nu simi nici o urm de
potenial emoional n pdurea de pe Garth, Clennie! Numai
fiinele mrunte, care s-au putut ngropa pentru a se ascunde, au
reuit s scape de nebunia lor. Animalele mai mari, mai uor de

observat, sunt acum totuna cu zpezile de odinioar.


Athaclena clipi iritat. Tocmai cnd se felicita c nvase o
brum de anglic, Robert o ddea din nou peste cap cu obiceiul
cesta ciudat al oamenilor de a folosi metafore. Dac sistemul
comparaiei mai era de neles, ntruct punea alturi dou
obiecte cu trsturi comune, metafora prea s declare, mpotriva
oricrei logici, c lucruri diferite erau, de fapt, acelai lucru! Nici o
limb galactic, din cele pe care le cunotea, nu permitea
asemenea nonsensuri.
n general, reuea s se descurce n nclceala straniilor
juxtapuneri lingvistice, dar n cazul de fa se simea zpcit cu
totul. Fr voie, deasupra cretetului i se form micuul caracter
Teev'Nus simbolul corespunztor imposibilitii unei comunicri
perfecte.
N-am auzit dect scurte relatri cu privire la acea perioad.
Ce s-a ntmplat, de fapt, cu bururallii aceia criminali? Robert
ridic din umeri.
Nimeni nu tie cu exactitate. Cnd oficialii Institutului
pentru Civilizare i Migrare au reuit s ajung pe Garth,
trecuser deja vreo sut de ani de la nceperea holocaustului.
Evident, ceea ce au vzut aici i-a ngrozit. Bururalii se
transformaser ca ras, pn la a nu mai putea fi recunoscui. Iau gsit scormonind fiecare petec de uscat, n cutare de fiine
indigene. i abandonaser terifiantele arme tehnologice i
reveniser la cele cu care-i nzestraser natura ghearele i colii,
care ncepuser s le creasc din nou la dimensiunile iniiale.
Bnuiesc c asta trebuie s fie cauza pentru care au mai scpat,
totui, cteva animale mrunte.
Tcu o clip.
De altfel, dezastrele ecologice nu sunt chiar att de rare, pe
ct ar vrea institutele s se cread. Aceasta a fost ns unul dintre
cele mai mari scandaluri i s-a fcut un tmblu ct Galaxia de
mare. Imediat, flote de rzboi au fost expediate de cele mai mari
clanuri, puse sub comand unic i aruncate asupra Garth-ului.
n scurt timp, burulallii au ncetat s existe ca ras.
Athaclena ddu din cap, gnditoare.
Bnuiesc c stpnii lor, nahallii, au fost pedepsii, la rndule.
Exact, i-au pierdut statutul i au devenit protejaii altui
clan. Preul neglijenei... Am aflat povestea asta la coal. Ni s-a

repetat de multe ori.


Cnd Robert i oferi din nou salam, Athaclena scutura cu
putere din cap. i pierduse pofta de mncare.
Deci ai primit o lume pustiit.
Robert ls mncarea deoparte.
Mda, se poate spune i aa. ntruct avem dou specii
protejate, au fost nevoii s ne acorde dreptul la colonii, dar
Institutele ne-au cedat mai degrab nite resturi rmase de la
alii. Trebuie s muncim din greu, ca s punem pe picioare
ecosistemul, dar Garth nu arat chiar aa ru, dac-l comparm
cu alte planete. Ar trebui s vezi Deemi i Horest din Nordul
Cannan.
Am auzit de ele, se cutremur Athaclena. Nu cred c a dori
vreodat s...
Se opri la mijlocul propoziiei. Pleoapele i se zbtur repede, n
vreme ce arunca o privire nedumirit njur.
Thu'UnDun!
Ciuful i se zbrli uor. Se ridic dintr-o micare i pi, ca n
trans, ctre locul unde stncile se nlau deasupra vrfurilor
nceoate ale pdurii.
Robert se apropie, pe la spate.
S-a ntmplat ceva?
Nu tiu, simt ceva, murmur ea stins.
Hmm, nici nu e de mirare cu sistemul vostru tymbrimian,
mai ales c l-ai modificat ntr-att, pentru a-mi face mie plcere.
E aproape de la sine neles c recepionezi electricitatea static
din jur.
Athaclena scutur nervoas din cap.
N-am facut-o pentru a-i produce ie plcere, mascul arogant
ce eti! i te-am rugat de mai multe ori s fii atent cum foloseti
metaforele alea ngrozitoare. O coroan tymbrimian nu este un
amplu aparat radio!
Ddea att de puternic din mini, nct brbatul se trase doi
pai napoi.
i acum te rog s taci puin.
Robert tcu. Athaclena se concentra, strduindu-se s se
lmureasc asupra naturii emisiei pe care o captase. O coroan
nu avea, evident, parazii, asemenea unui radio, dar putea suferi
unele interferene. n ciuda efortului, nu reui, totui, s
regseasc sursa extrem de slab pe care o receptase pentru scurt

timp. Fluxul de empatie care emana dinspre Robert o debusola cu


totul.
n regul, Clennie, te-ai lmurit ce-a fost chestia aia?
Habar n-am. Oricum ceva care nu e prea departe n spaiu,
ctre sud-est. Lsa impresia unui grup de oameni i de neocimpanzei, dar... i de altceva.
Robert se ncrunt.
Trebuie s fi fost, probabil, una din staiile de dirijare
ecologic, n partea de sus a muntelui, mai exist i unele
proprieti particulare...
Athaclena nu-i ddu timp s termine i se rsuci grbit.
Robert, aici... Am simit Potenialul, Robert! Pentru o clip
extrem de scurt, am atins emoiile unei fiine precontiente!
Ce vrei s spui?
O emoie grea i ntunecat i zvcni n piept brbatului, dar
faa se mpietri, devenind impasibil.
nainte de a porni ncoace, tata mi-a vorbit despre ceva
straniu. Nu i-am acordat prea mult atenie atunci, deoarece mi
se prea o imposibilitate, asemenea povetilor pe care autorii
umani le nscocesc, pentru a ne face pe noi s vism la lucruri
ciudate.
Ai votri le cumpr cu tonele, replic acid Robert. Romane,
poezii, filme vechi...
Dar Athaclena nu-i lu n seam intervenia.
Uthacalthing a menionat unele poveti despre o creatur a
acestei planete, o fiin cu un Potenial extrem de ridicat... care se
presupune c ar fi supravieuit holocaustului declanat de
bururalli.
Coroana Athaclenei nlase un fel de spum, un caracter rar
pentru ea...
Syullf-Tha.
Bucuria unei probleme nerezolvate.
M ntreb dac legendele astea ar putea s conin un dram
de adevr.
Oare chiar percepea o not de uurare n starea emoional a
brbatului? Athaclena simi cum primitiva, dar att de reala, sa
gard psihic devine brusc un obstacol n calea tentativelor ei de
iscodire.
Hmm, pi nu-i dect o legend, zise el. O simpl legend,
povestit de oameni simpli. Nu credeam s prezinte prea mare

interes pentru un spirit galactic sofisticat.


Athaclena l privi dintr-o parte i l atinse uor braul.
Ai de gnd s m faci s atept s aflu ceea ce tii, pn ce
vei binevoi s termini de regizat misterul, n care te complici? Sau
vrei s scapi de nite vnti i-mi apui imediat ceea ce tii?
Ei bine, dac eti att de convingtoare... rse Robert. Nu e
nevoie de ateptare: s-ar putea s fi simit licrirea empatic a
unui garthian.
Ochii mari, aurii, ai Athaclenei, clipir repede.
Exact aa i-a numit i tatl meu!
Asta nseamn c Uthacalthing i-a plecat urechea la
povetile btrnilor vntori. Se zice c un singur animal mare a
reuit s scape de bururalli, datorit vicleniei, ferocitii i mai
ales, a unui potenial emoional foarte ridicat. Cei care triesc la
munte, precum i neo-cimpanzeii vorbesc uneori despre curse de
vnat jefuite, despre rufarie furat i chiar despre unele semne
ciudate, zgriate pe suprafeele stncilor greu de atins.
Robert zmbi subire.
Probabil e i mult ap de ploaie la mijloc. Dar i eu mi-am
amintit de legendele asta cnd mi-a spus mama c urma s vin
aici. Aa nct m-am gndit s prind un garthian n plasa
empatic a unei tymbrimiene.
Unele metafore erau, totui, mult prea uor de decodat, hotr
Athaclena i-l strnse puternic de bra.
Va s zic aceasta-i singurul motiv real pentru care m
gsesc aici, n slbticie? Trebuie s adulmec fum i legende
pentru tine?
Normal, glumi Robert. De ce crezi c m-a fi chinuit s ajung
pn n creierul munilor, n compania unui extraterestru venit
din necunoscutul spaiului?
Athaclena uier mnioas printre dini, dar asta nu o
mpiedic s se simt ncntat de-a dreptul, n adncurile
sufletului. n fapt, zeflemeaua asta uman nu era cu mult diferit
de vorbria invers a poporului ei. i, cnd Robert izbucni n rs,
simi nevoia s i se alture. Pentru o clip, toate grijile provocate
de rzboi i de primejdiile lui disprur. Amndoi se simeau
uurai.
Dac exist o astfel de fiin, o vom gsi amndoi, zise ea
ntr-un trziu.
Da, Clennie. O vom gsi mpreun.

8
FIBEN
Naveta de cercetare Proconsul nu scpase, asemenea pilotului
su.
i ndeplinise ultima misiune, iar acum plutea inert prin
spaiu, dei sub cupola devenit acum fumurie mai era nc via.
Suficient de mult via, pentru a inspira mirosul ngrozitor al
unei maimue nesplate de ase zile i pentru a expira un ir
parc nesfrit de njurturi.
Fiben nu se opri dect n clipa n care realiz c se repet.
Terminase de mult vreme permutarea, combinarea sau
juxtapunerea oricrui atribut corporal spiritual i ereditar, pe
care-l putea presupune n privina dumanului. De fapt, asta
fcea din clipa n care i ncepuse scurta contribuie pe scena
luptei, n timp ce-i descrca armele de doi bani i se strduia s
evite contraloviturile, legnndu-se ca o ra printre izbiturile
unui trncop, printre zguduiturile provocate de exploziile
apropiate i geamtul metalului torturat, pn la starea de uluial
amuzant, datorit sentimentului c nc nu murise. Nu nc...
Cnd reui s fie sigur c presurizarea capsulei funciona
normal, nefiind n pericol de a se desface n buci ca restul navei,
Fiben se descotorosi, n sfrit, de costum i respir uurat n faa
primei ocazii de a se scrpina pe care o avusese n ultimele zile.
Timp de cteva minute bune, se abandon complet acestei
operaii, folosind nu numai minile, ci i degetele de la piciorul
stng. n cele din urm, se ls ncet pe spate.
Principala sa misiune fusese s se strecoare suficient de
aproape de forele inamice, pentru a strnge ct mai multe
informaii pentru foia de aprare ce venea n urm-i. Mai mult
intuia, dect pricepea raional, c strategia adoptat, de a da
buzna chiar n mijlocul flotei invadatoare, fusese o soluie bun.
Se prea c, n vreme ce Proconsul plonja printre ei, ca un
gndac furios, i calculaser greit coordonatele i-l rataser.
Aproape c nu mai inea minte de cte ori fusese zdruncinat de
loviturile prost intite. Pn cnd reuise s treac de flota
inamic, toat partea din spate a navetei se transformase ntr-o

bucat de zgur lucioas.


Evident c sistemul de propulsie se dusese dracu'! Nu mai
exista nici o cale de ntoarcere, pentru a-i ajuta camarazii n
lupta disperat ce se ncinsese dup trecerea sa.
Alunecnd din ce n ce mai departe de sectorul btliei. Fiben
nu mai avea posibilitatea s-i asculte, neajutorat, ecourile.
Propriu-zis, nici nu fusese vorba de o lupt adevrat. Totul
durase ceva mai puin de o zi. i aminti de ultimul atac al
corvetei Darwin, nsoit ndeaproape de dou transportoare
modificate i de un mic grup de navete-cerceta, care izbutiser
s supravieuiasc pn atunci. Se avntaser n lupt, croindui drum prin flancul armatei inamice, determinnd creterea strii
de confuzie a aripii de crucitoare, printre ciupercile roietice ale
exploziilor i valurile de unde de probabilitate.
Nici o nav terestr nu mai reuise s prseasc vrtejul acela
terifiant Fiben tia, chiar i fr dovezi, c nava de cercetare
Bonobo, comandat de prietenul su Simon, dispruse pentru
totdeauna.
Nu putuse s fac nimic. Chiar n clipele acelea, dumanul
pornise n urmrirea fugarilor. Nu se grbeau deloc, curnd
temeinic zona, nainte de a se ndrepta ctre ultima int Garth.
Realiznd c totul era n zadar, Fiben prinse din nou s njure
i s blesteme. Se apucase s disece cu grij erorile de caracter
ale speciei pe care propria-i ras avusese ghinionul s o aib
drept protectoare.
La urma-urmei, de ce? Zbier el ctre universul tcut din jur.
De ce oamenii, creaturile alea nenorocite, lipsite de pr, au avut
incredibil de proasta inspiraie de a se strdui s-i ridice pe neocimpanzei pn la pragul raiunii, ntr-o galaxie att de evident
condus de idioi?
ntr-un trziu, reui s adoarm. Visele-i se dovedir pe
msura situaiei n care se afla. Fiben i imagina c ncearc s
vorbeasc, dar gura sa nu putea s mai articuleze cuvintele; un
adevrat comar pentru cineva al crui str-strbunic nu vorbea
dect foarte vag, cu ajutorul aparatelor, str-strbunic al crui
strmoi nu prea ndeprtai se descurcau i fr ajutorul
cuvintelor.
O transpiraie rece i acoperi trupul: nu era o ruine mai mare
dect aceasta. n vis, i nchipuia vorbirea ca pe un obiect, un
lucru oarecare pe care, spre disperarea sa, l pierduse.

Se uit n jos i vzu o piatr strlucitoare, zcnd pe pmnt


Poate c acesta era darul vorbirii, gndi i se aplec s o ridice.
Era ns mult prea nendemnatic!
Degetul cel mare refuza s conlucreze cu arttorul, aa nct
nu reui s apuce piatra din rn. Mai mult chiar, toate
ncercrile sale preau s o nfunde i mai adnc n sol.
Disperat, se vzu nevoit s ngenuncheze i s ncerce s o
apuce cu buzele. ARDEA! Url, zbtndu-se n plasa visului, n
timp ce tria groaznica senzaie c de-a lungul gtului i curge un
uvoi de Foc Lichid.
Cu toate acestea, realiz c nu era dect unul dintre acele
comaruri n care spaima i obiectivitatea pot fi atribute simultan
aceleiai stri: n timp ce se visa nfurat n valurile succesive ale
groazei, o alt parte a sa observa totul cu o detaare plin de
interes.
Brusc, scena se schimb: Fiben se trezi n mijlocul unei
adunturi de oameni brboi, cu haine negre i plrii nalte pe
cap. Majoritatea erau n vrst i rsfoiau documente nglbenite
de vreme, n timp ce discutau ntre ei.
Un strvechi conclav talmudic, pricepu el brusc, amintindu-i
de leciile de religie comparat fcute la Universitate. Rabinii
stteau aezai n cerc, discutnd despre simbolismul biblic i
despre diferitele lor interpretri. Unul dintre ei ridic o mn
zbrcit i art ctre Fiben.
Fiina asta care plescie precum un animal, Gideon, nu va
lua, totui....
Deci despre asta este vorba?! tresri Fiben.
Durerea-i dispruse.
Acum era mai mult uluit dect nspimntat. Amicul su
Simon era evreu.
Nu ncpea nici o ndoial c acest lucru explica tot
simbolismul ciudat al visului. Devenea clar ceea ce se petrecea
aici Oamenii acetia nelepi i nvai se strduiau s fac
puin lumin n ntunecatul i nspimnttorul debut al visului
su.
Nu, nu, l contrazise unul dintre nelepi, de parc ar fi auzit
constatarea. Simbolurile se refera la procesul copilului Moise.
Dac-i aduci aminte, un nger i-a ndrumat mna ctre crbunii
ncini, iar nu spre giuvaierurile sclipitoare. i mna i s-a ars...
Bine, dar nu vd ce legtur are asta cu mine! protest

Fiben.
Btrnul rabin ridic un bra i ceilali tcur.
Visul nu nsemn nici imul dintre aceste lucruri, hotr el.
Simbolul ar fi trebuit s v fie clar. Vme doar din cea mai veche
carte a lumii.
Sprncenele stufoase ale btrnului se ncrunt din cauza
grijii.
... Adam, la rndul lui, a mucat din fructul Copacului
Cunoaterii.
Ah... ! gemu Fiben, trezindu-se brusc, leoarc de transpiraie.
Capsula nghesuit, urt mirositoare, era din nou n jurul su,
dar amintirea visului rmsese ns att de puternic, nct,
vreme de cteva clipe, se ntreb mahmur care din cele dou era,
totui, realitatea.
E posibil ca n timp ce dormeam btrnul Proconsul s fi
trecut printr-un cmp de probabilitate al extraterestrilor. Mda,
cred c asta trebuie s fi fost. E clar, nu voi mai pune niciodat la
ndoial povetile care circul prin barurile astronauilor pe
aceast tem.
Consultndu-i instrumentele de bord, Fiben constat c
btlia se mutase de partea cealalta soarelui. Hrbul pe care
plutea se afla pe o traiectorie care urma s intersecteze aproape
perpendicular orbita unei planete.
Hmmm..., mormi brusc interesat de ceea ce vedea. Introduse
noi coordonate n computer i atept rezultatele. Ceea ce se
nscria pe display prea o ironie absolut a sorii: planeta de
dincolo de hublou era chiar Garth. n rezervoare mai erau cteva
urme de combustibil gravific.
Cine tie, poate c suficient pentru a se putea apropia de
orbitele standard pentru aplanetizare.
Se juca din nou pe claviatur. Uluitoare ans: dac aparatele
nu-l nelau cumva, putea s ajung n zona Mrii de Vest...
Adic ceva mai la est de Port Helenia. Fiben fluier prelung,
ntrebndu-se cte anse avea, n realitate, s reueasc o astfel
de coborre. Una la un milion? Mai curnd una la o mie de
miliarde! Ori poate c Universul ncerca s-l amgeasc,
insuflndu-i un pic de speran, nainte de a-i da lovitura de
graie.
Oricum ar fi fost, ncerc un sentiment de uurare la gndul c,
undeva, sub stelele astea reci, se afla un loc familiar, unde triau

nc fiine pe care le cunotea i cu care discutase mai nainte de


a pleca n afurisita asta de cltorie.
Scoase trusa de scule dintr-o ni i se apuc de repararea
stricciunilor.

9
UTHACALTHING
Uthacalthing era contient de faptul c nu era bine s atepte
prea mult. Rmase, totui, n compania bibliotecarilor, privindu-i
cum se strduiau s mai obin vreun detaliu valoros n plus, n
ateptarea clipei exacte aplecrii.
Se uita n linite, cum tehnicienii umani i cei neo-cimpanzei se
grbeau care ncotro pe sub plafonul bombat al Bibliotecii
Planetare.
Fiecare avea de ndeplinit o anumit misiune i le admira
eficiena cu care o duceau la ndeplinire. Dac se concentra ns,
putea s perceap o stare abia ghicit de frmntare, dincolo de
calmul aparent pe care-l adoptaser valul unei frici, cu greu
reinut.
Scpase de sub control, Rittitee prinser forme n strlucirea
palid a coroanei sale. Era un caracter folosit de obicei de
tymbrimieni, pentru a-i calma pe copiii nspimntai.
Oricum, ei nu te pot simi, gndi amuzat Uthacalthing.
Semnul continua ns s se roteasc deasupra sa, ncercnd s-i
calmeze pe micuii aflai n primejdie.
De altfel, ei nici nu erau copii. Oamenii aflaser la Marea
Bibliotec doar de dou secole pmntene. Aveau ns mii de ani
de istorie proprie napoia lor. Poate c erau lipsii de lustrul i de
sofisticarea galactic, ns aceast lacun le fusese, nu o dat, de
folos.
i Uthacalthing i ncheie n felul acesta argumentaia,
retrgndu-i caracterul plpitor la locul su, n depozitul adnc
al spiritului.
Sub bolta din piatr a tavanului, se nla un monolit cenuiu,
nalt de cinci metri, mpodobit cu un sigiliu n form de spiral
simbol al Marii Biblioteci, de peste trei miliarde de ani. De jurmprejurul lui, bncile de date umpleau pn la refuz cuburile de
memorie cristalic.
Imprimantele zumziau i formulau rapoarte care erau cu
rapiditate notate i cartelate.
Aceast sucursal a Bibliotecii, un terminal de clasa K, era ntr-

adevr mic. Coninea numai echivalentul a de o mie de ori


volumul informaiilor aflate n crile scrise de oameni nainte de
Contact, o nimica toat n comparaie cu Biblioteca Local de pe
Terra sau cu sectorul general de pe Tanith.
i, totui, indiferent ct de nensemnat, atunci cnd Garth va
cdea n minile dumanilor, ea va deveni o prad de rzboi. n
mod normal, asta nu ar fi trebuit s conteze, deoarece Biblioteca
ar fi trebuit s fie accesibil tuturor, chiar i prilor care se
luptau pentru teritoriul pe care ea se gsea n acele momente.
Existau ns clipe, i una era chiar cea de fa, n care nu era
prea nelept s contezi pe amabiliti de felul acesta, forele de
rezisten plnuiau s ia cu ele ct mai multe informaii, n
sperana c le vor putea folosi, cumva, ulterior.
O firimitur dintr-o firimitur. Bineneles, fusese sugestia lui
s o fac, dar Uthacalthing era sincer uimit de avntul de care
ddeau dovad oamenii n a o duce la ndeplinire. Pur i simplu,
le venea greu s se recunoasc nfrni. i acesta era nc un
motiv pentru care gsea c aceste creaturi se dovedeau
ncnttoare.
Motivul ascuns al declanrii acestui haos l constituia
selecionarea i mutarea unor megafiiere speciale, greu de
observat n nvlmeala din jur. Dup cum greu, dac nu chiar
imposibil, de observat se dovedise i gestul su de a strecura
cubul de intrare-ieire personal i de a-l ataa la masivul corp al
Bibliotecii. Oricum, ateptase cteva zeci de secunde i, cum
nimeni nu prea s-i fi acordat vreo atenie, ascunsese din nou n
buzunar minusculul aparat sabotor.
S-a fcut!
Acum, nu-i mai rmnea altceva de fcut dect s-i priveasc
pe ceilali, n vreme ce-i atepta rbdtor vehiculul. Undeva, n
deprtare, un sunet ascuit prinse s-i urce i s-i coboare
tonalitile. Era glasul sirenei spaio-portului, situat de cealalt
parte a golfului, care anuna sosirea vreunui alt refugiat din
spaiu, care solicita permisiunea pentru aterizarea forat a navei
sale hodorogite. n ultimul timp, sunetul se fcuse auzit tot mai
rar. De fapt, toat lumea tia c nu rmseser dect foarte puini
supravieuitori.
Majoritatea traficului era format din navele care plecau. Muli
locuitori i ndreptaser aparatele aeriene ctre arhipelagul din
marea Vestic, acolo unde populaia pmntean i stabilise

locuinele nc de la nceputurile colonizrii. Guvernul ddea


semne c i pregtea evacuarea, la rndul su.
Cnd sirenele ncepuser s urle, toi cei din ncpere, oameni
i cimpanzei, privir brusc n sus. Pentru o clip, dinspre ei
strbtu o complex arie a groazei, creia Uthacalthing aproape
c i simi gustul cu ajutorul coroanei.
S-i simt gustul? Ah, ce lucruri minunate i surprinztoare pot
fi metaforele astea!, gndi Uthacalthing. Oare putea simi gustul
cu coroana? Sau putea s pipie cu ochii? Anglica asta era o
limb att de prostu i, totui, att de ncnttoare de
provocatoare! La urma-urmei, delfinii nu vd cu ajutorul
urechilor?
Zunour'Thzun se form deasupra crceilor tremurtori, care
rezonau n contact cu valul de fric al oamenilor i al
cimpanzeilor.
Da, cu toii sperm s mai trim, pentru c mai sunt attea de
fcut, de gustat, de simit...
Uthacalthing i dorise de attea ori ca diplomaia tymbrimian
s nu mai aleag pe post de ambasador numai pe indivizii cei mai
plictisitori.
El nsui fusese selecionat, pentru c, din punctul de vedere al
celor de acas, era grozav de plictisitor. Iar Athaclena prea s fie
nc i mai i, att se fcuse de sobr n ultima vreme. Trebui s
admit c, n parte, era i vina sa.
Prin Sylth curierul-celor-mori-dar-vii-n-memorie soia
nc-l mai certa, vocea-i de dincolo de moarte spunndu-i c
Athaclena ar fi trebuit s se afle acas, unde tovarii ei de
generaie, plini de via, ar fi putut s-o scoat din izolarea n care
se nchistase.
Posibil, gndi el. Dar Athaclena se afla pe Garth n urma
sfatului lui Nathicluanna, iar Uthacalthing avea ncredere n
prescripiile sale medicale, n ceea ce-o privea pe ciudata sa fiic.
O neo-cimpanzee mrunt, mbrcat n uniform, pi
naintea sa i se nclin cu minile respectuos mpreunate n fa.
Da, domnioar?
Vorbi primul, deoarece aa cerea protocolul. i, dei se adresa
cuiva dintr-o ras protejat, incluse cu generozitate politicosul,
arhaicul termen onorific.
E... excelena voastr... Vocea strident a cimpanzeei
tremura uor. Probabil c vorbea pentru prima oar cu un

nepmntean. Excelena Voastr, Coordonatorul Planetar Oneagle


v transmite c pregtirile s-au terminat. Focurile sunt gata s fie
puse. V roag s-i comunicai dac vrei s vedei programul...
... pus n funciune.
n timp ce ochii lui Uthacalthing se ndeprtau amuzai la
extremitatea maxim, prul de pe east i se aplatiza pentru
moment Programul su cu greu putea fi numit chestia aia
astfel. Mai degrab, era un fel de glum bun, pus la cale la
adresa invadatorilor.
Nici mcar Megan Oneagle nu tia ce avea de gnd s fac. Era
pcat, ntr-adevr, dar era o necesitate. Pentru c chiar i n
ipoteza c eua, ceea ce era foarte probabil ar fi meritat s
mpart nite hohote de rs cu cineva. i un rs bun ar fi putut-o
ajuta s treac mai uor peste momentele grele ce aveau s
urmeze.
Mulumesc, caporale, ddu el din cap. Ia-o, te rog, nainte.
n timp ce o urma, Uthacalthing simi un vag sentiment de
regret, din cauz c pleca i c lsa attea lucruri nefcute. O
glum reuit cerea multe pregtiri, iar el, pur i simplu, nu avea
timp de ajuns.
Dac mcar a fi avut un sim al umorului mai bine dezvoltat!
Ei, ce s-i faci: unde lipsete subtilitatea umorului, trebuie s ne
mulumim i cu tartele cu frica.
Dou ore mai trziu revenea n ora dinspre sediul Guvernului,
ntlnirea fusese scurt. Se vorbise despre flotele de rzboi ce se
apropiau de orbit i de apropiata lor aterizare. Megan mutase
deja majoritatea guvernului i puinele fore rmase pe teren mai
sigur.
Uthacalthing se gndi c le mai rmsese, totui, ceva timp. Nu
va fi nici o aterizare pn cnd invadatorii nu-i transmiteau
manifestul. Regulile Institutului pentru Rzboaie Civilizate erau
clare n aceast privin.
ns cum cele Cinci Galaxii erau n fierbere n ultima vreme,
multe clanuri jucau ntr-un ritm mult mai rapid, lsnd balt
tradiiile. Dei, n acest caz particular, nu i-ar fi costat absolut
nimic, deoarece deja ctigaser. Rmsese numai s ocupe
teritoriul.
Btlia spaial adusese chiar un element n plus: artase,
foarte clar, c dumanii aparineau clanului Gubru. Pe cimpanzei
i pe oameni i ateptau clipe grele. Clanul Gubru fcuse parte

dintre acelea care, de la Contact ncoace, i chinuise cel mai tare


pe pmnteni. n general, ns, galacticii respectau regulile. Cel
puin dup propria lor interpretare.
Megan se simise dezamgit cnd Ambasadorul tymbrimian i
refuzase oferta de a-l transporta la sanctuar. Uthacalthing i avea
ns propria nav i, n plus, mai avea i nite treburi de rezolvat
prin ora. i lu rmas bun de la Coordonator, cu promisiunea
solemn c se vor revedea n curnd.
Curnd era un cuvnt minunat de ambiguu. Ty mbrimianul
era de acord c unul din numeroasele motive pentru care i plcea
anglica l constituia i neobinuita sa elasticitate.
n lumina lunii, Port Helenia prea nc mai mic i mai ters
dect insignifiantul, nspimntatul orel care era pe timpul zilei.
Cu toate c grosul iernii trecuse, o briz rece i tioas sufla
dinspre rsrit, spulbernd frunzele pe strzile aproape pustii, n
timp ce oferul l transporta spre sediul ambasadei.
Vntul aducea un miros de pmnt umed, iar Uthacalthing i
imagin c ar fi putut s fie mireasma munilor unde se refugiase
Athaclena, mpreun cu biatul lui Megan. O decizie care, n
ciuda raionalitii ei, nu adusese prinilor nici unei pri prea
mult linite.
Ca s ajung la ambasad, vehiculul trebuia s coteasc din
nou pe lng Biblioteca Local. oferul ncetini, pentru a putea
ocoli n siguran o alt main. Uthacalthing arunc o privire
distrat pe fereastr i avu ocazia s asiste la o scen rar un
thennanian de rang nalt gesticulnd cu furie, nbaia de lumin a
sistemului public de iluminat.
Oprete, aici, te rog, se hotr brusc.
n faa cldirii de piatr a Bibliotecii zumzia uor un vehicul
plutitor. Lumina se revrsa de sub cupola ridicat, aruncnd un
buchet de umbre pe treptele abrupte. Cinci aparineau, n mod
clar, unor neo-cimpanzei, cu braele exagerat de lungi, n
comparaie cu siluetele lor mrunte. Alte dou umbre, mai lungi,
porneau de lng cele dou siluete suple, aflate n apropierea
plutitorului. O pereche de Ynnini stoici i disciplinai, parc
sculptai n piatr.
Stpnul i protectorul lor, posesorul celei mai nalte siluete, se
nla cum mult deasupra minusculilor pmnteni. Coluroi i
puternici, umerii lai ai creaturii preau s se prelungeasc cu un
cap n form de abuz.

Acesta avea n vrf o creast nalt, unduitoare, asemntoare


cu aceea de pe coiful unui rzboinic grec.
n vreme ce cobora din vehicul, Uthacalthing tresri la auzul
unei voci puternice bogat n silabe guturale.
NATHA'KL GHOOM'PH? VERAICH'SCH HOOMAN'VLECH!
NITTARO K'ANGLEE!
Cimpanzeii scuturar din capete confuzi i, evident, intimidai.
Era limpede c nici unul nu vorbea Galactica 6.
Totui, cnd uriaul thennanian pi nainte, mruntele fpturi
umane i se aezar n fa, plecndu-se adnc, ferm hotri ns
n refuzul de a nu-l lsa s treac. Asta nu reui dect s-l nfurie
i mai mult pe vorbitor.
IDATESS! NITTARIL KOLLUNTA...
Uriaul galactic se opri brusc, vzndu-l pe Uthacalthing. Gura
lui n form de cioc rmase nchis, n timp ce trecea la Galactica
7, vorbind prin fantele respiratorii.
Ah, Uthacalthing, ah-Cattmeur ab-Brumaab-KrallinithulTztlal! Te-am vzut!
Uthacalthing l-ar fi recunoscut pe Kault chiar i ntr-un ora
nesat cu thennanieni. Uriaul i ngmfatul mascul cu rang nalt
tia foarte bine c protocolul nu cerea utilizarea tuturor numelor
n cazul ntlnirilor ntmpltoare. Dar acum, Uthacalthing nu
avea de ales.
Kault ab-Wortl ab-Kosh ab-Tothtoon ul-Paimin ul-Rammin
ul-Junin ul-Olumimin, te-am vzut i eu.
Fiecare dintre aceti ab- preceda numele uneia dintre rasele
de stpni, care ndrumaser destinele clanului thennanienilor,
pn la ultimul, care mai vieuia nc, ntr-un col din Galaxie. n
schimb, silaba ul- era aezat naintea numelor raselor
protejate. n general, poporul lui Kault era foarte preocupat s se
laude cu foarte lungul nume al speciei sale.
Uthacalthing! Tu te pricepi la mizeria de limb folosit de
pmnteni. Explic-le, te rog, acestor creaturi ignorante i doar pe
jumtate educate c vreau s trec. Trebuie s folosesc Biblioteca
Local i, dac nu se dau la o parte, voi fi obligat s-i pun pe
stpnii lor s-i castreze.
Uthacalthing ridic uor din umeri.
Nu-i fac dect datoria, Trimis Kault. Cnd Biblioteca este n
ntregime ocupat cu problemele aprrii planetare, este permis
s se interzic accesul pentru alte persoane.

Kault l privi pe Uthacalthing fr s clipeasc, pufnind prin


fantele respiratorii.
Nite bebelui, murmur el ncet, ntr-un dialect al Galacticii
11, fr s tie c Uthacalthing nelege. Nite bebelui, controlai
de copii lipsii de discernmnt, ndrumai, la rndu-le, de tineri
delicveni!
Ochii lui Uthacalthing se deprtar i mai mult, iar crceii
prinser s pulseze sub ironia subire a gndurilor ce-i nvlir n
minte, conturnd semnul Fsu'Usturatu, simbolul simpatiei
comptimitoare, n vreme ce rsul i ncreise buzele.
Noroc c thennanienii sunt sensibili la empatie ca nite
stnci, gndi Uthacalthing, grbindu-se s-i tearg caracterul.
Dintre clanurile galactice trte de actualul curent de fanatism
rasial, tennanienii erau cel mai puin respingtori. Unii dintre ei
triau chiar cu convingere c acionau spre binele celor cucerii.
Era mai mult de ct evident la cine se referise Kault atunci
cnd pronunase cuvntul delincveni dar Uthacalthing era
departe de a se simijignit.
Aceti copii piloteaz nave, Kault, i rspunse n acelai
dialect, spre vizibila surpriz a thennanianului. Neo-cimpanzeii sar putea s fie cea mai grozav ras protejat, aprut n ultimul
mega-an... cu posibila excepie oferit de verii lor, neo-delfinii. Nar trebui oare s respectm dorina lor de a-i face datoria?
Creasta lui Kault deveni rigid numai la simpla pronunie a
numelui celeilalte rase protejate de umani.
Prietenul meu tymbirimian, vrei s sugerezi cumva c ai
auzit mai multe despre nava delfinilor? Au fost descoperii?
Uthacalthing se simi puin stnjenit din cauza jocului pe care
se vedea nevoit s-l joace cu Kault. La urma-urmei, individul nu
avea o fire prea rea. Aparinea unei fraciuni politice minoritare
printre thennanieni, care chiar angajase n cteva rnduri discuii
despre pace cu tymbrimienii.
n orice caz, avea tot interesul s suscite interesul colegului su
diplomat i se pregti pentru o astfel de ntlnire.
Poate c am spus mai multe dect trebuia. Te rog s nu te
mai gndeti la asta. mi pare ru c trebuie s te prsesc att
de repede. Am ntrziat deja la o ntlnire. i urez mult noroc i
s iei cu bine din ncurcturile zilelor care urmeaz, prietene
Kault.
Ateapt! strig Kault n anglic.

Uthacalthing privi napoi.


Da, prea respectatul meu coleg?
Eu... reveni Kault la Galactica 7. Eu... trebuie s vorbesc cu
tine despre evacuare. Nu tiu dac ai auzit dar naveta mea este
defect i, n momentul de fa, sunt lipsit de mijloc de transport.
Creasta thennanianului flutur din cauza senzaiei de jen.
Protocolul i statutul diplomatic constituiau garanie, dar era
limpede c individul prefera s nu fie de fa atunci cnd vor sosi
cei din clanul Gubru.
Sunt nevoit, deci, s te rog s m sprijini. Exist vreo
posibilitate s discutm eventualitatea unui ajutor... ...
reciproc? ncheie uriaul, n grab.
Uthacalthing se prefcu a lua n serios ideea. La o adic,
speciile lor se aflau n stare de rzboi acum.
S fii la ambasad mine la miezul nopii nici o clip mai
trziu, ine bine minte. i, te rog, adu-i ct mai puine bagaje.
Naveta mea este destul de mic. Astea fiind zise, i ofer bucuros
un mijloc de transport pn la sanctuar.
Se rsuci ctre ofer.
Aa se procedeaz normal i curtenitor, nu-i aa, caporale?
Nefericita cimpanzee clipi confuz spre Uthacalthing. Fusese
aleas pentru aceast misiune, deoarece cunotea Galactica 7. Cu
tot atuul oferit de asta, era departe de a deslui iele jocului ce se
desfura n faa ei.
Da, domnule. Mi se pare un lucru frumos.
Ambasadorul cltin din cap i i zmbi lui Kault.
Vezi, dragul meu coleg: nu-i chiar corect, dar e frumos. E
bine cnd noi, cei mai n vrst, putem nva ceva de la o
nelepciune att de precoce i putem aduga aceast calitate
aciunilor noastre.
Pentru prima oar, l surprinse pe thennanian clipind. Creasta
parc iradia zbuciumul ce clocotea n interiorul su. n cele din
urm, uurarea c va afla sprijinul solicitat domoli suspiciunea c
fusese luat peste picior.
i Kault se nclin uor naintea lui Uthacalthing. Apoi, pentru
c Ambasadorul o indusese i pe cimpanzee n discuie, fcu un
semn vag cu capul i n direcia ei.
n numele protejailor mei i al meu, i mulumesc,
pronun el stngaci n anglic.
Kault fcu un gest scurt i protejaii si ynnini l urmar

ndeaproape, atunci cnd se strecur n interiorul vechiului. n


fine, cupola se nchise, reteznd lumina ce se revrsa din interior.
Cimpanzeii aflai lng intrarea Bibliotecii privir cu recunotin
spre Uthacalthing.
Maina plutitoare se ridic pe perna gravific i se ndeprt cu
rapiditate. oferul lui Uthacalthing l atepta cu portiera deschis,
dar acesta zmbi, respir profund i zise tare:
Cred c ar fi o idee bun s continui drumul pe jos. Oricum,
ambasada nu-i departe de aici. De ce nu-i iei cteva ore libere, s
le petreci mpreun cu familia i cu prietenii?
Dar, domnule...
Totul va fi n regul, adug el cu fermitate.
Se nclin vag n faa ei i recepta din plin aerul de bucurie
nevinovat al acesteia la vederea unei amabiliti att de simple.
Neo-cimpanzeea se plec adnc, n semn de rspuns.
ncnttoarea fiine, gndi Uthacalthing, privind la maina
care se ndeprta. Am ntlnit civa neo-cimpanzei care fceau
din plin dovada unui adevrat sim al umanului. Sper din toat
inima c aceast specie s supravieuiasc!
Porni agale pe strad i, dup cteva clipe, ls n urm zarva
Bibliotecii. Ptrunse n cartierul rezidenial. Briza limpezise aerul
nopii i luminile palide ale oraului nu reueau s nceoeze
sclipirile stelelor.
Marginea Galaxiei aprea acum ca un pumn de diamante,
mprtiate de-a lungul cerului. Nu se vedea nici o urm a
luptelor care avuseser loc n aceast zon. Nici una dintre
confruntri nu lsase reziduuri vizibile.
De jur-mprejurul su, Uthacalthing simea marea de sunete,
caie-i vorbeau de ciudenia acestei nopi. n deprtare, se auzeau
sirene i chiar mugetul unei aeronave trecnd pe undeva, pe
deasupra. Aproape n fiecare cldire se auzeau voci strignd...
Voci de oameni i de cimpanzei, ipnd sau bolborosind, cu
frustrare i fric. La un nivel mai nalt, empatic, undele se
ciocneau unele de altele, ca ntr-o furtun a sentimentelor.
Coroana sa nu reuea s resping valul ameitor de spaim,
sentimentul predominant al locuitorilor ce ateptau cu nfrigurare
sosirea dimineii.
De la un timp, Uthacalthing nici nu mai ncerc s le in la
distan, i afund de-a dreptul crceii n fluxul emoional i
form deasupra sa un caracter puternic, nou i ciudat.

Ameninarea fr de vrst a Timpului, plute teribil i lipsit de


nume, aproape palpabil, n avalana de emoii i sentimente.
Pe buze i apru un zmbet particular, o motenire cultural
strveche, cu o semnificaie aproape uitat. n clipa aceea, chiar
i la adpostul ntunericului, nimeni nu l-ar fi putut confunda cu
o fiin uman.
Sunt attea ci..., i mldie din nou el gndurile n nuanele
mult prea largi i nedisciplinate ale limbii pmntenilor.
i ls creaia s atrne i apoi s se dizolve n aer, n vreme ce
se ndeprta, pind frmntat de gnduri, sub visele rotitoare ale
stelelor.

10
ROBERT
Robert se trezi cu dou ore nainte de rsrit. Se frec la ochi,
ncercnd s se dezmeticeasc. Trebui s atepte, confuz, ca
sentimentele i imaginile ciudate ale somnului s se disipeze,
pentru ca raiunea s funcioneze din nou normal.
Alerga, i aminti. Alerga, aa cum n-o poi face dect n vis cu
pai mari, lungi de mai muli kilometri, plutind de parc n-ar fi
atins deloc pmntul. mprejurul su se micau i se schimbau
forme vagi, misterioase, imagini abia ntrezrite, care dispreau
imediat ce ncerca s i le reaminteasc.
Arunc o privire spre Athaclena, care dormea ntins, alturi,
n sacul de dormit. Ciuful cafeniu, asemntor unei bonete moi de
blan, sttea zburlit. Crceii argintii ai coroanei unduiau delicat,
parc atingnd i mngind ceva invizibil din spaiul de deasupra.
Tocmai atunci suspin i bolborosi cteva cuvinte n sacadatul
dialect tymbrimian al Galacticii 7.
Poate c asta putea explica ciudatele sale vise: puternica personalitate tymbrimian de lng el l influenase n mod indirect.
Privi crceii ce se legnau uor, strduindu-se s se
concentreze.
Pentru o clip, avu senzaia c acolo se gsea o... un... o chestie
care plutea chiar deasupra capului ei. Semna cu...
Se ncrunt i scutur capul. Nu semna, de fapt, cu nimic.
Chiar simpla intenie de a ncerca s-l compare cu ceva cunoscut,
prea s-l ndeprteze nc i mai mult de forma real.
Athaclena suspin din nou i se rsuci pe partea cealalt.
Corona alunec lene ntr-o parte i bizarele semi-luciri
anterioare disprur brusc.
Robert iei din sac, cotrobi dup ghete, se ncl i se ridic.
Gsi cu greu, mai mult pe pipite, drumul care nconjura
stnca nalt, la spatele creia i fcuser tabra. Lumina stelelor
nu reuea dect vag s creioneze conturul potecii ce erpuia
printre monoliii cu forme monstruoase.
Ajunse la o coam, ndieptalctie vestul landm muntos,
avndcmpiile din nord dispuse la dreapta. Sub creasta ei, se

ntindea o mare uor vlurit de pduri ntunecate. Copacii


saturau aerul cu o arom umed i grea.
Se aez pe pmnt, cu spatele de stnc, strduindu-se s-i
fac ordine n gnduri. Dac totul nu ar fi fost dect o aventur...
O simpl idil, n munii Nulun, n compania unei frumusei
extraterestre...
Nu putea ns s uite, s scape de certitudinea vinovat c
el nu trebuia s se afle acolo. De fapt, ar fi trebuit s se gseasc
mpreun cu tovarii si cu restul armatei nfruntnd
mpreun pericolele.
Nu fusese ns s fie aa. Cariera mamei lui intervenise nc o
dat n viaa lui. i nu era pentru prima dat cnd Robert i
dorea s nu fi fost fiul unui politician.
Privi stelele scnteietoare de pe muchea unde se mbinau cele
dou rae ale spiralei galactice.
Poate c dac a fi avut parte de o via mai grea, a fi fost mai
bine pregtit pentru ceea ce va veni. A fi fost n stare s accept
dezamgirea.
Nu-l deranja numai faptul c era fiul Coordonatorului Planetar,
cu toate avantajele pe care le avusese acest statut pentru el. Era
ceva mai mult de att.
Pe tot parcursul copilriei, observase c acolo unde ali biei se
poticniser i suferiser nfrngeri, el reuise ntotdeauna, ntr-un
mod graios, s se strecoare cu uurin. Acolo unde majoritatea
bieilor bjbiser stngaci pe drumul spre adolescen i
sexualitate, el pise nconjurat de plcere i popularitate, fr
nici un fel de probleme, de parc nu ar fi fost vorba de altceva
dect de simpla nclare a unor pantofi vechi.
Ambii lui prini sublimaser n mai multe rnduri faptul c
trebuia s priveasc interaciunile colegilor si, nu s lase, pur i
simplu, lucrurile s se ntmple i s le accepte ca fiind
inevitabile. i, ntr-adevr, ncepuse s vad cum, n cadrul
fiecrui grup de vrst, existau civa ca el pentru care creterea
era, oarecum, mai uoar. Ei peau uor prin mlatina
adolescenei, n vreme ce ceilali se scufundau i erau mai mult
dect fericii s poat descoperi un petec de teren solid.
I se prea c muli dintre cei norocoi i acceptau soarta
fericit de parc ar fi fost vorba despre vreun semn al unei alegeri
divine. Acelai lucru era valabil i pentru cele mai populare fete.
Nu aveau nici o simpatie, nici o compasiune pentru copiii normali.

n ceea ce-l privete, Robert nu cutase niciodat s obin


reputaia de brbat fatal. Ceva se ntmplase ns mpotriva
voinei sale.
n adncul inimii, se strecurase febra secret a gndului c
niciodat nu se putuse ncrede n nimeni. Chiar guverna
echilibrul Universului starea tuturor lucrurilor? Lua ntotdeauna
ceva, pentru a compensa ceea ce mai nainte dduse? Cultul lui
Ifni (Infinitatea) era considerat drept gluma unui astronaut. i,
totui, uneori, lucrurile preau chiar puse la cale! Era o prostie s
crezi c ncercrile l ntreau pe om, fcndu-l n mod automat
nelept. Cunotea personal muli oameni proti, arogani i
mediocri, n ciuda a tot ceea ce suferiser.
i, totui,...
Asemenea multora dintre oameni, cteodat i el i invidia pe
frumoii, flexibilii, auto-suficienii tymbrimieni. Dei constituiau o
ras tnr, conform standardelor galactice, erau, fr nici o
ndoial, btrni i nelepi, n comparaie cu omenirea. Aceasta
descoperise cumptarea, pacea i o anume tiin a minii, numai
cu o singur generaie nainte de marele Contact. Mai erau ns
multe lucruri de pus la punct n societatea terestr. n comparaie
cu oamenii, tymbrimienii preau s se cunoasc att de bine...!
Acesta s fie oare principalul motiv pentru care m simt atras
de Athaclena? Pn la urm, ea este cea mai n vrst dintre noi
i cea mai neleapt. M face s m simt stngaci i s m
poticnesc. A putea jura c i place acest rol.
Totul era extrem de confuz, iar Robert nu era sigur nici mcar
de propriile-i sentimente. Se distra aici, n muni, cu Athaclena i
lucrul acesta l fcea s-i fie ruine. Apoi, luase n nume de ru
apelul mamei sale i acesta era nc un motiv pentru regrete.
Mcar de mi s-ar da voie s lupt!
Lupta, cel puin, era un lucru direct i uor de neles. Era un
obicei strvechi, simplu i onorabil. Robert privi repede n sus.
Acolo, printre stele, zri un punct strlucitor, care se aprinse
brusc ntr-o vlvtaie splendid. Pe cnd l examina uluit, alte
dou izbucnir ceva mai departe, apoi nc unul.
Scnteierile ascuite, incandescente, durar destul de mult,
astfel nct putu s-i noteze poziia lor. Structura imaginat de
ele era prea regulat pentru a putea fi considerate un simplu
accident... Punctele lor se aflau situate la intervale egale de 20
dincolo de Ecuator, ncepnd de la Sfinx, i de-a lungul ntregului

drum cosmic pn la Batman, acolo unde strlucea roia planet


Tloona, n mijlocul strvechiului Bru al Eroului.
Deci sosiser!
Distrugerea reelei sincronice a satelitului era un fenomen
ateptat, ns tot rmnea un fenomen senzaional faptul c se
nimerise s fie martor la ceea ce se petrecea acolo sus. Evident,
asta nsemna, totodat, i faptul c aterizrile nu vor ntrzia.
Robert simi o apsare n zona tmplelor. Spera c nu muriser
prea muli dintre prietenii si, oameni i cimpanzei.
Nu a reuit ns n ceea ce privea un lucru: va face ceea ce i se
ordonase, adic s escorteze un strin non-combatant, n deplin
siguran, n munii Nulun. Asta era misiunea sa din noaptea
urmtoare, atunci cnd Athaclena urma s doarm.
Se rsuci ctre rani, ct putu mai uor. Lu aparatul de
radio- recepie din buzunarul exterior din stnga i ncepu s-l
demonteze prin ntuneric.
Aproape c terminase, cnd o alt sclipire l determin s-i
ridice iar ochii spre bolt, ctre rsrit. Un bolid brzda,
nconjurat de o coam e flcri, cmpia de stele, lsnd n urm-i
o jerb de scntei. Ceva, probabil un fragment de nav,
strpungea nveliul gros al atmosferei cu o mare vitez, arznd
violent.
Rmiele rzboiului.
Robert se ridic n picioare i privi n urma lui. Obiectul
dispru, n cele din urm, n spatele unui ir de dealuri, poate la
nu mai mult de 20 de kilometri deprtare.
Dumnezeu s v aib n paz!, opti el, adresndu-se
invizibililor rzboinici czui n inima pdurii.
Nu mai simea nici un fel de team la ideea c i va putea rni
dumanii, deoarece era clar care parte avea nevoie de ajutor i
urma s aib nc mult vreme de acum ncolo.

11
GALACTICII
Suveranul Bunei-Cuviine se fia de colo-colo, pe puntea
vasului amiral, n salturi mrunte, parc bucurndu-se de
plcerea actului de a pi n timp ce alturi soldaii Gubru i
Kwackoo fceau plecciuni i se grbeau s se fereasc din calea
sa.
Urma s treac mult timp pn ce naltul preot Gubru avea s
se mai bucure de o asemenea libertate de micare. Dup ce foia
de ocupaie va fi debarcat, Suveranul nu va mai avea dreptul s
pun piciorul pe pmnt pentru muli miktaari. Legea spunea
c nu va putea s ating solul planetei ce se ntindea n faa
uriaei sale armate, pn ce buna-cuviin nu avea s fie
instaurat deplin i consolidat pentru totdeauna.
Ceilali doi conductori ai forei de invazie Suveranul Razei i
Ghearei i Suveranul Preului i Precauiei nu erau nevoii s
acioneze sub astfel de restricii.
Totul era exact aa cum trebuia s fie. Armata i birocraia i
aveau fiecare funciile sale specifice.
Dar Suveranului Bunei-Cuviine i era ncredinat sarcina
supravegherii Comportamentului Adecvat, n toat perioada de
timp ct va dura expediia pe Garth. Iar pentru ca s-i
ndeplineasc n mod corect misiunea, preotul trebuia s rmn
cocoat pe stinghia sa.
Undeva, departe, dincolo de puntea de comand, putea fi auzit
vocea plngrea a Suveranului Preului i al Precauiei.
Suferiser de curnd pierderi neateptate n mrunta confruntare
cu oamenii. Fiecare vas al inamicului se dovedise capabil s
produc un ru oarecare cauzei i, implicit, flotei Gubru.
Nite nebuni orbi!, gndi Suveranul Bunei-Cuviine.
Pagubele materiale produse de rezistena ndrjit a oamenilor
erau mult mai puin importante, n raport cu cele etice i cu cele
legale.
Dar, pentru c btlia produsese attea pagube, ea nu putea fi
pur i simplu ignorat. Trebuia s fie luat n considerare.
Puii-de-lup le aduseser la cunotin, prin aciune direct,

faptul c se opuneau ideii sosirii lor n acest punct al Galaxiei. O


fcuser pe neateptate i dduser dovad de o atenie
meticuloas fa de respectarea Protocolului de Rzboi.
Poate c sunt ceva mai mult dect nite simple animale
inteligente
Mai mult dect animale
Poate c i clienii lor ar trebui studiai
Studiai zoon
Gestul neateptat al rezistenei, efectuat de mica flot terestr
nsemna c Suveranul trebuia s rmn cocoat pe stinghie, cel
puin n prima parte a perioadei de ocupaie. Acum urma s-i
bat minile s inventeze o scuz, un fel de casus belli, care s le
permit s declare celor Cinci Galaxii anularea concesiunii
planetei Garth n favoarea pmntenilor.
ns pn s se ntmple acest lucru regulile rzboiului fiind
aplicate i puse n uz Suveranul Bunei-Cuviine tia c vor
exista conflicte cu ceilali doi comandani, viitori amani i rivali.
O politic corect condus reclama existena anumitor tensiuni
ntre ei, chiar dac unele dintre legile pe care preotul trebuia s le
pun n aplicare l loveau prin stupiditatea i ignorana cu care
fuseser formulate.
Ohh, poate pentru timpul ce se apropie
Curnd, cnd ne vom elibera de reguli zzooon
Curnd, cnd Schimbarea i va rsplti pe virtuoi
Cnd Progenitorii se vor ntoarce zzooon!
Suveranul i flutura haina de puf. i ordona unuia dintre
servitori un kwackoo ciufulit i imperturbabil, s-i aduc un
sufltor de pene i un scrpintor.
Pmntenii se vor poticni
Ne vor da o justificare zzooon.

12
ATHACLENA
Chiar din primele clipe ale dimineii, Athaclena putea s jure c
n noaptea precedent se ntmplase ceva. Robert ns i rspunse
extrem de vag sau chiar deloc la ntrebri, iar scutul su empatic,
aa rudimentar cum era, reuea s-i blocheze toate ncercrile de
a-l citi.
Athaclena se strdui s nu se simt jignit. La urma-urmei,
prietenul su uman de-abia ncepuse s nvee arta de a-i folosi
modestele talente i nu avea de unde s cunoasc modalitile
subtile folosite de un adevrat empat pentru a i exprima dorina
de singurtate. Robert tia doar s nchid ua de tot.
Micul dejun se consum n tcere. Atunci cnd Robert fcea
vreo remarc, i rspundea monosilabic. Faptul c, logic, i
nelegea dorina, nu nsemna c ea trebuia s se comporte altfel
dect el.
Dimineaa era departe de a fi senin: nori joi treceau grbii
peste creste, sfiai de vrfurile ascuite ale stncilor. Un decor
potrivit unui basm, dar unuia nspimnttor. Burile lor negre i
croiau drum prin pnza brumrie a cetii, care urca pe nesimite
ctre dealurile de la poalele munilor Nulun. Aerul neclintit din
jur prea ncrcat cu o tensiune puternic, a crei surs
Athaclena nu o putea identifica. Ori de cte ori ncerca, gndurile
i se nvlmeau, aducnd la suprafa amintiri pe care le credea
uitate.
i aduse aminte cum, odat, i nsoise mama n munii din
nordul planetei natale, Tymbrim clrind pe spinrile gurvalilor
de-a lungul unei poteci abia cu puin mai larg dect aceasta
care se ntindea naintea lor, pentru a asista la Ceremonia de
nlare ntru Raiune a clanului Tytlal.
Uthacalthing se afla n misiune diplomatic pe o planet
ndeprtat i nimeni nu tiuse s le spun ce fel de mijloc de
transport urma s utilizeze pentru a reveni acas. Era o problem
foarte important, deoarece dac reuea s vin prin hiperspaiul
A, folosind punctele de transfer, avea s fac circa o sut de zile
sau chiar mai puin. n schimb, dac era obligat s foloseasc

spaiul D sau, i mai ru, spaiul natural nu s-ar fi ntors


pn la sfritul vieilor lor.
De obicei, serviciul diplomatic se strduia s informeze familiile
ofierilor imediat ce aceste chestiuni deveneau clare la nivel
politic, ns de aceast dat ntrzierea fusese prea mare. Prin
poziia insolit n care puneau guvernul, Athaclena i mama ei
deveniser o adevrat pacoste public, fiind privite cu
compasiune iar i cu ndoial de toi cei din jur.
Aa nct, ntr-o bun zi, li s-a sugerat politicos c ar trebui s
prseasc oraul pentru o vreme. Serviciul le oferise bilete
pentru a merge s priveasc spectacolul oferit de reprezentanii
clanului Tytlal de-a lungul ritualului de trecere spre lungul Drum
al nlrii la Contiin.
Scutul mental pe care i-l impusese Robert i amintea de
durerea abia reinut a Mathicluanei pe tot parcursul cltoriei
printre dealurile purpurii i ngheate. Mam i fiic, aproape c
nu-i vorbiser de-a lungul drumului care ocolea pe lng grdini
ntinse, pn ce nu ajunseser la cmpia acoperit cu iarb
deas, de pe fundul craterului unui fost vulcan.
Acolo, n apropierea unui vrf singuratic de deal, mii de
tymbrimieni se adunaser n apropiere de bolile colorate, pentru
a fi martori la Acceptarea i la Alegerea tytlalilor.
Fuseser prezeni observatori de pretutindeni, reprezentanii ai
multor i distinse clanuri Synthieni, Kanteni, Mrgh'Luargi i,
evident, o aduntur de uman glgioi. De altminteri, acetia din
urm se amestecaser printre aliaii lor tymbrimieni la mesele cu
gustri i se distrau de minune. Zmbi, amintindu-i atitudine ei
de atunci, vznd, pentru prima oar, att de multe astfel de
creaturi adunate la un loc.
Eram oare att de ncrezut?, se ntreb, aproape fr voie,
Athaclena.
i aduse aminte cum pufnise, ncruntat, la auzul zgomotului
pe care-l fcea rsul puternic al oamenilor. Figurile lor ciudate i
apreau aproape oriunde i ntorceai capul, expunnd n
permanen vederii muchii lor exagerat de mari. Chiar i femeile
umane artau ca nite caricaturi ale ridictorilor de greuti
tymbrimieni.
Pe atunci, Athaclena abia pise pragul adolescenei. Acum,
dup experiena mai multor ani, reflectnd mai profund, realiz
c poporul ei era la fel de entuziast i de nflcrat ca i oamenii,

agitnd puternic din brae i mpnzind aerul cu caractere


vremelnice i strlucitoare. La urma-urmei, fusese o zi cu
adevrat mrea: sosise timpul ca tytlalii s-i aleag noii
protectori.
Diverii demnitari stteau unii lng alii sub bolile
strlucitoare.
Desigur, clanul Caltmour, ultimii protectori ai tymbrimienilor,
nu-i putuse trimite reprezentanii, disprnd tragic de pe scena
galactic nu cu mult vreme n urm. Dar culorile i blazonul lor
erau aezate la vedere, n semn de deosebit respect, pentru cei
care conferiser tymbrimienilor darul contiinei de sine.
Lipsa lor era suplinit, ntr-un fel, de prezena unei delegaii a
celor din vorbreul clan Brma, cei care, la rndul lor oficiaser
rolul de protectori pe lng caltmonieni, cu foarte mult timp n
urm.
Strngnd pleoapele, Athaclena i aminti, cu o tresrire, cum i
tremurase coroana de surpriz, atunci cnd, privind n sus, zrise
o form aplecat pe unul din locurile superioare ale slii de
ceremonie. Prima ras, din irul raselor de stpni ce-i precedase,
i trimisese, la rndu-i, un reprezentant. Clanul Krallnith,
aproape stins, renunase de mult vreme la entuziasmul specific
unei rase n plin maturitate, n favoarea unui mod straniu de
meditaie. n general, se considera c nu puteau s mai
supravieuiasc prea mult. Oricum, faptul de a-l avea printre ei pe
un krallnithian, care i asista i i binecuvnta pe cei din urm
membrii ai noului clan, era o deosebit onoare.
n centrul ateniei se aflau ns tytlalii. Cu hainele lor scurte i
argintii, semnau destul de mult cu acele creaturi terestre numite
vidre. n timp ce se pregteau pentru ultimul ritual al nlrii,
delegaii tytlali preau c exult de mndrie.
Uite, i artase mama Athaclena. Tytlalii i-au ales ca s-i
reprezinte pe poetul-vistor Sustruk. i mai aminteti cnd l-ai
cunoscut?
Bineneles c-i amintea. Numai cu un an nainte, Sustruk le
vizitase casa din ora. Uthacalthing fusese acela care-l adusese pe
geniul tytlalian, pentru a-i face cunotin cu soia i cu fiica sa,
cu puin nainte de a pleca n misiune.
Poezia lui Sustruk e doar o blbial plictisitoare,
murmurase Athaclena.
Mataclenna o privise tios, apoi i legnase ncet coroana.

Caractere i se formase deasupra era simbolul Sh'Cha'Kuon,


supranumit oglinda oarb, pe care numai o mam avea dreptul so in n faa fiicei sale. Resentimentul Athaclenei se reflectase
napoi, asupra propriei contiine. Privise ruinat ntr-o parte.
Era, n orice caz un lucru nedrept s-l nvinoveasc pe bietul
tytlalian pentru c-i amintea de lipsa tatlui su.
Ceremonia fusese, ntr-adevr, frumoas. Un cor de creatori de
caractere armonice tymbrimian de pe planeta Juthtath
interpretaser Apoteoza lui Lereusini i chiar i creaturile
umane se holbaser cu gurile cscate, n mod evident simind
ceva din complicatele armonii plutitoare.
Numai impenetrabilii ambasadori thennanian rmseser
impasibili, prnd s nu le pese pentru c erau lsai pe dinafar.
Dup aceea, cntreul brmanian Kuff-Kuff'T intonase un
strvechi i atonal imn adresat progeniturilor.
Un moment neplcut pentru Athaclena sosise atunci cnd
audiena fcuse linite, pentru a ascult o compoziie special
creat pentru aceast ocazie de una dintre cele dousprezece Mari
Vistoare ale Pmntului, balena numit Spirala cu Cinci Brae.
Dei n mod oficial balenele nu erau socotite fiine contiente, asta
nu le mpiedica s fie considerate adevrate comori pentru cei
care se ngrijeau de rasa lor. Faptul c ele se dezvoltau pe Terra,
sub ngrijirea creaturilor umane, constituia unul dintre
puternicele motive de suprare pe care cteva din clanurile mi
conservatoare le manifestau fa de umani.
Athaclena i aminti cum i acoperise urechile, n vreme ce toi
ceilali se legnau n ritmul feeric al muzicii cetaceene. Pentru ea,
numai pentru ea, se prea, simfonia nu era dect un sunet
ngrozitor. Privirea Mathicluannei exprima o nemrturisit
ngrijorare: Ce s ne facem cu, ciudata mea fiic?.
Cel puin maic-sa nu se vita cu voce tare sau cu ajutorul
caracterelor, devenind o surs de stnjeneal pentru vecini.
n sfrit, spre uurarea Athaclenei, numrul luase sfrit.
Venise rndul delegaiei tytlalienne, momentul ateptat al
Acceptrii i al Alegerii.
Condus de Sustruk, marele lor poet, se apropiaser de
indolentul demnitar kralluithian i se plecaser adnc. Apoi, i
aduse omagiile reprezentanilor brmanieni, dup care i
exprimaser politicoasele mulumiri la adresa oamenilor i a
celorlalte rase de protectori, aflate de fa.

Ultimele salutri le primise maestrul tymbrimian al Educrii.


Sustruk i tovarul lui, un savant numit Kihimik, piser
naintea restului delegaiei, n virtutea replicilor alternative, n
timp ce Maestrul Educrii citea o list de ntrebri formulate i-i
nota, solemn, rspunsurile.
Apoi, cei doi trecuser la cercetarea atent a Criticilor venite
din partea Institutul Galactic al Educrii. Pn n acest punct,
totul fusese dect o variant perfecionat a testrii celui de-al
patrulea nivel de contiin. De abia de-acum nainte mai exista o
singur posibilitate ca tytlalienii s eueze n ncercarea de a
deveni o ras galactic.
Unul dintre galacticii ce-i concentrase atenia i sofisticatele-i
instrumente asupra lui Sustruk i a lui Kihimic era un soro... iar
poporul lui nu era deloc prieten cu tymbrimieni. Exista
posibilitatea ca acesta s caute un pretext, orice fel de pretext,
pentru a-i pune pe viitorii lor protectori ntr-o situaie neplcut,
prin respingerea protejailor lor.
Discret ngropat n sol, se afla un echipament care costase o
avere pe cei din clanul Athaclenei. Asta permitea transmiterea
simultan, n toate cele Cinci Galaxii a momentului examinrii
tytlalienilor. Existaser, evident, multe momente de mndrie n
acea zi, dar i un mare potenial de umilin, care nu devenise
realitate. Pentru c Sustruk i Kihimik trecuser uor peste
hopurile neateptate. Cnd ceremonia luase sfrit, se nclinaser
adnc naintea fiecrui examinator. Dac reprezentanii clanului
Soro fuseser dezamgii, nu o artase.
Delegaia de tytlalieni blnoi i cu picioarele scurte se
deplasase apoi ctre un cerc, special eliberat n mulime, n vrful
unui deal. Aici, ncepuser s cnte, legnndu-se mpreun, n
felul acela att de comun printre creaturile de pe planeta lor
natal, unde evoluaser ctre pre-tiin i unde i descoperiser
tymbrimienii, adoptndu-i n vederea lungului proces al Educrii.
Tehnicienii centraser n aa fel amplificatoarele, nct ntreaga
adunare prezent, alturi de miliardele de fiine din alte lumi, s
poat lua act direct i fr nici un fel de interferene parazitare de
alergarea pe care urmau s-o fac tytlalienii. De dedesubt, de sub
cocoaa umflat a dealurilor, un murmur profund dovedea
puterea motoarelor puse la treab.
Teoretic, dac existau inconveniente, orice creatur putea s
renune la protectorat i s le lase balt Educarea. n practic

ns, existau att de multe reguli care trebuiau urmate nct


lucrul devenea aproape imposibil.
Oricum, n momentul acela, nimeni nu se atepta la aa ceva,
tymbrimienii fiind n relaii excelente cu protejaii lor.
Un freamt abia simit agita, totui, mulimea, n timp ce
Ritualul Acceptrii se apropia de sfrit. Tytlalienii ce se legnau
tcuser brusc, lsnd amplificatoarele s-i continue zumzetul
stins. Deasupra capetelor lor luase natere o imagine holografic,
care determin adunarea s izbucneasc ntr-un imens hohot de
rs aprovator. Acolo, sus, apruse figura unui tymbrimian, chiar
a unuia foarte popular, pe care-o recunoscusem cu toii imediat:
Oshoyoythuna, bufonul oraului Foyon, un personaj care-i
folosise de multe ori pe tytlalieni n realizarea unora dintre
glumele sale cele mai nstrunice.
Dup cum era de ateptat, tytlalienii i reconfirmaser pe
tymbri- mieni ca protectori ai lor, ns alegerea ca simbol a lui
Oshoyoythuna nsemna chiar ceva mai mult dect att! Exprima
tuturor mndria lor de a face parte din acelai clan cu ei.
Dup ce ovaiile i rsul se stinser, mai rmsese de dus la
ndeplinire o singur parte a ceremonialului alegerea unui
Partener de Nivel, o specie care s vorbeasc n numele
tytlalienilor pe durata urmtoarei faze a Educrii. Aceasta trebuia,
n mod obligatoriu, s fie mai mult una de ceremonie. Partenerul
putea interveni, legal, n sprijinul speciei protejate, dac ajungea
s aib probleme n procesul de Educare. O msur cu dou
tiuri, ntruct alegeri greite ale Partenerilor creaser probleme
ngrozitoare n trecut.
Nimeni nu tia asupra crei rase se oprea alegerea tytlalienilor,
deoarece aceasta era una din acele rare decizii, n care nici mcar
Stpnii mai rigizi, de felul celor din clanul Soro, nu puteau s se
amestece.
Sustruk i Kihimik se uitaser din nou unul la cellalt i, chiar
i de pe locul ei, aflat n spate, Athaclena simi puternicul
sentiment de anticipare emis de cei doi mruni protejai. Era clar
c drcuorii aceia puseser ceva la cale! Apoi, pmntul se
cutremur din nou, amplificatoarele murmurar nc o dat i
proiectoarele holografice formaser un fel de nor albastru, pe
vrful unuia dintre dealuri. n interiorul acestuia preau s
pluteasc imagini neclare, aprnd ici i colo, din ceaa unei ape
tulburi.

Coroana nu-i putuse oferi nici un indiciu suplimentar, deoarece


imaginea era strict vizual. Nu putuse dect s-i invidieze pe
umani pentru vederea lor mai ptrunztoare. Brusc, din mijlocul
acestora se ridicaser un strigt de surpriz. mprejurul ei,
tymbrimienii se ridicaser cu toii, privind cu atenie nfa.
Clipise de cteva ori, apoi se alturase, mpreun cu mama ei
manifestrii de uimire nencreztoare.
Una dintre figurile neclare din fundal se apropiase i se oprise,
privind parc la auditoriu i prezentndu-i un ir lung de dini
albi i ascuii, ca nite ace. Avea ochi strlucitori i bule arginti
de aer se nlau ctre sprncenele cenuii.
Linitea se prelungise nefiresc, nimeni nu se ateptase, efectiv,
ca de pe toate planetele i din toate lumile galactice, tytlalienii s-i
aleag tocmai pe delfini! Oaspeii galactici rmseser, pur i
simplu, fr grai.
Neo-delfinii... pi cea de-a doua ras protejat a pmntenilor
era cea mai tnr ras contient din toate cele Cinci Galaxii,
mai tnr chiar dect tytlalienii nii! Era un fapt fr
precedent! Un fapt uimitor.
Era...
Era caraghios! Tymbrimienii izbucnir n urale. Rsul lor se
ridicase puternic i clar deasupra adunrii. Ca una singur,
coroanele lor formaser un caracter de aprobare, att de viu i de
puternic nct pn i ambasadorul thenanian clipise des, prnd
a-l fi observat. Vznd c aliaii lor nu se simiser ofensai n nici
un fel, umanii li se alturaser, strignd i btnd din palme cu o
energie debordant.
Kihimik i majoritatea tytlalienilor adunai se nclinar,
acceptnd laudele stpnilor lor. Ca buni protejai ce erau,
munciser din greu pentru a obine o glum bun n aceast
extrem de important zi. Numai Sustruk rmsese scoros n
spate, nc tremurnd din cauza ncordrii.
De jur-mprejuru-i, Athaclena simise valuri de aprobare i
bucurie.
Apoi o auzise chiar pe propria sa mam alturndu-se
celorlali...
Se dduse napoi, oripilat, strecurndu-se grbit spre zona
din margine a mulimii care continua s alame, pn cnd
avusese destul spaiu pentru a se rsuci i a o lua la fug.
Cuprins de o violent emoie, fugise pn trecuser de marginea

craterului i putuse s coboare pe drum, la distan de lumin i


zgomot. Abia acolo, n apropierea frumoasei Vi a Umbrelor
Plutitoare, se prbuise la pmnt, n vreme ce valurile declanate
de reacia violent a enzimelor o zguduiau din cap pn-n
picioare.
Delfinul acela oribil... Din acea clip, nu ndrznise s mai
dezvluie nimnui ceea ce vzuse n ochiul cetaceului imaginar.
Nu supusese adevrul nici mamei i nici chiar tatlui su...
Adevrul c simise adnc n holograma proiectat deasupra un
caracter ce se ridica de la nsui Sustruk, poetul tytlalian.
Cei prezeni socotiser c totul fusese o glum bun, un banc
excelent. i crezuser c tiau de ce protejaii tymbrimieni i
aleseser drept Parteneri de Nivel cea mai tnr ras din galaxie.
Era un anume fel de a-i onora Stpnii cu o mare i, n fond,
nevinovat glum. Alegndu-i pe delfini, pruser a spune c nu
aveau nevoie de Protectori, c-i iubeau Stpnii tymbrimieni fr
nici un fel de rezerve. Alegndu-i pe cei de pe urm pe protejai ai
umanilor, consideraser c n felul acesta i vor tachina puin pe
btrnii i nelepii galactici, caie nu se artau de acord cu
prietenia dintre tymbrimieni i acetia. n ansamblu, prea o
poant bun.
Fusese oare atunci Athaclena singura care observase un adevr
profund? Sau totul nu inuse dect de imaginaie? Dei trecuse
atta timp i se aflau pe o planet ndeprtat, Athaclena se
cutremur din nou, amintindu-i de scena aceea. Se prea c,
ntr-adevr, fusese singura care simise n rsul lui Sustruk o a
treia armonie, plin de durere i de confuzie.
Poetul-vistor murise, de altfel, la cteva zile dup acest episod
i luase secretul cu el n mormnt. i numai ea, Athaclena pruse
s simt c Ceremonia nu fusese, de fapt, o simpl glum, c
imaginea lui Sustruk nu venise din gndurile sale, ci chiar din
tainiele adnci ale Timpului!
Tytlalienii i aleseser, ntr-adevr, protectorii, dar fcuser
alegerea lor cu cea mai serioas disperare.
i, iat, nu la mult timp de la acel eveniment, cele Cinci Galaxii
erau tulburate de unele descoperiri misterioase ntreprinse de o
obscur ras protejat, una dintre cele mai tinere din galaxie
delfinii.
Ah pmntenilor!, gndi, n timp ce-l urma ndeaproape pe
Robert, urcnd creasta muntelui. Ce-ai fcut?

Nu, de fapt, nu aceasta era ntrebarea.


Ce anume aveai de gnd s devenii?
n dup-amiaza care urm, cei doi drumei dduser peste o
pant acoperit n ntregime cu ieder. Era o suprafa de plante
dese i nclcit, care acoperea solul asemenea unei spinri de
animal uria acoperit cu solzi verzi i alunecoi. Crarea ctre
muni era blocat.
Pun pariu c te gndeti c nu vom putea trece dincolo,
spuse Robert.
Panta pare neltoare, admise ea. i reeaua asta se ntinde
n ambele direcii. Bnuiesc c va trebui s ne ntoarcem i s
ocolim.
Exista, totui ceva n adncurile minii lui Robert care i optea
c este vorba tocmai de contrariul.
Sunt nite plante fascinante, gndi el cu vocea tare,
apropiindu-se de una dintre frunze. Semna cu un scut, uor
bombat, de aproape doi metri diametru. O apuc de margine i
trase cu putere ctre napoi.
Frunza se deprta de zona verde compact, iar Athaclena vzu
o ridictur puternic, rsrind chiar n centrul vlmagului
vegetal.
Se apropie de el, pentru a-l ajuta s trag, ntrebndu-se ce
avea de gnd s fac.
Coloana nmugurete o nou generaie de capsule la fiecare
cteva sptmni, iar acestea se suprapun peste cele precedente,
i explic Robert, n timp trgea vrtos de rdcina fibroas.
Toamna trziu, nfloresc i devin subiri ca un biscuit. Apoi
se desprind de tulpina comun i, prinznd vnturile puternice de
iarn, se nal pe cer cu milioanele. O privelite grozav, credem, toate zmeu acelea, colorate n culorile curcubeului, plutind pe
sub nori... Dei e destul de riscant pentru aparatele de zbor.
neleg c sunt semine, nu? ntreb Athaclena.
Mai curnd, transportori de spori. Majoritatea pstilor care
traverseaz Sindul la vremea iernii sunt ns sterile. Se pare c
iedera asta i bazeaz nmulirea pe o creatur ce o ajut s
polenizeze i care a disprut n timpul holocaustului declanat de
burarali. O problem n plus de rezolvat pentru echipele de
refacere ecologic.
Robert ridic din umeri.
Totui, acum, primvara, capsulele aste timpurii sunt rigide

i puternice. E destul de greu s tai una.


i scoase cuitul i se ntinse, ca s taie fibrele ncordate ce
ineau capsula. Rdcina se rupse dintr-odat, elibernd brusc
tensiunea acumulat i azvrlind-o pe Athaclena pe spate, sub
greutatea masei vegetale.
Hopa! Te rog s m scuzi, Clennie.
l simi c se strduia s-i rein hohotele de rs, n vreme ce o
ajuta s elibereze de sub capsula masiv.
Exact ca un biea..., gndi.
Ai pit ceva?
N-am nimic, rspunse ea rece, scuturndu-se de praf.
Interiorul concav al capsulei semna cu un castron, brzdat de
un sistem central de nervuri aspre i lipicioase.
Bun. Atunci ajut-m s o car pn la bancul acela de nisip.
Cmpul de ieder se ntindea mprejurul crestei, nconjurnd-o
din trei pri. Sltar mpreun capsula retezat, chiar la
marginea pantei mbrcate n vegetaie.
Robert ncepu s netezeasc mijlocul platoului. Dup cteva
minute, se ddu doi pai napoi, admirndu-i opera.
Ar trebui s mearg, zise, lovind cu piciorul n marginea
capsulei. Tatl tu mi-a spus s-i art tot ce tiu despre Garth.
n aceste condiii, cred c educaia ta nu ar fi complet, dac nu
te-a nva s clreti un platou de ieder.
Athaclena privi mai nti platoul, apoi grohotiul lunecos de
sub capsule.
Vrei s zici c...
Robert deja se apucase s ncarce echipamentul n castronul
rsturnat.
Doar nu vorbeti serios, Robert!
Brbatul o privi, ridicnd din umeri.
Putem ocoli o mil sau chiar dou, dac asta vrei.
Tu chiar nu glumeti, oft Athaclena.
Era destul c tatl su i prietenii de acas o considerau prea
timid.
Nu putea refuza o provocare care venea din partea acestui
uman.
n regul, arat-mi cum se procedeaz.
Robert se aez pe platform, i verific echilibrul, dup care i
fcu loc alturi. Athaclena se car pe obiectul acela mictor i
se aez pe locul artat, cu genunchii de o parte i de cealalt a

rdcinii centrale.
Chiar atunci, lucrul acela straniu se petrecu din nou. Cu
coroana agitndu-i-se nervos, Athaclena simi ceva, ca o ardere,
care o fcu s se agate convulsiv cu minile de marginea poroas
a platformei, fcnd-o s se legene puternic.
Hei! Ai grij, aproape c ne-ai rsturnat! l apuc strns de
bra, n timp ce se concentra n direcia vii din faa lor. De jurmprejurul feei, micuii crcei i fluturau rapid, crend senzaia
unui abur diafan.
l simt din nou, Robert. E acolo jos, n pdure.
Ce? Ce-i acolo, n pdure?
Entitatea pe care am simit-o i mai devreme. Fiina aceea
care nu era nici om nici cimpanzeu. Care are ceva din amndoi,
dar care nu este totui altfel. i miroase de la o pot Potenial!
Robert i puse mna pavz la ochi.
Unde? Ai putea s-mi ari ncotro?
Athaclena se concentra, strduindu-se s localizeze slaba
palet de emoii.
A... a disprut, suspin ntr-un trziu.
Eti sigur c nu era un cimpanzeu?
mprejurul lui Robert se simea din plin aura nervozitii. Sunt
foarte muli pe dealurile astea, strng nvoadele i fac lucrri de
conservare.
Athaclena cre un caracter Palang. Apoi, amintindu-i c era
puin probabil ca Robert s-l observe, ridic din umeri, pentru a
indica aproape aceeai nuan.
Nu, Robert. Doar tii c am ntlnit destui neo-cimpanzei.
Fiina pe care am simit-o era diferit. n primul rnd, a putea s
jur c nu e complet contient. Apoi, vezi tu, mai e i sentimentul
acela de tristee, de putere pierdut...
Se rsuci ctre el, emoionat dintr-o dat.
S fi fost un garthian? Atunci, hai s pornim mai repede!
Poate c reuim s ne apropiem de el!
Se aez iar pe locul indicat mai nainte i se uit la el,
ateptnd un semn.
Faimoasa adaptabilitate tymbrimian, oft el. Brusc, ai
devenit nerbdtoare s pleci! Tocmai cnd speram s te
impresionez i s te strnesc cu o coborre ameitoare!
tia sunt bieii, gndi ea scuturndu-i puternic capul, n
semn de negaie. Cum pot s se gndeasc, fie i n glum, la aa

ceva?
Ls glumele i hai s mergem! insist ea.
Robert se aez n spatele ei, Athaclena apucndu-l strns de
genunchi. Crceii i fluturau chiar n fa, dar el nu se plnse.
Bine, s-i dm drumul.
Izul lui puternic de pmntean o nconjur ndeaproape n
momentul n care Robert mpinse platforma mobil, care ncepu
s alunece la vale.
O mulime de amintiri nvlir peste Robert, n reme ce
surogatul de sanie accelera la vale, derapnd i srind pe
spinarea alunecoaselor capsule convexe de ieder. Athaclena se
inea strns de genunchii si, rsul fiind mai acut i mai cristalin
dect cela al unei fete umane. Rdea i el, la rndul su, i scotea
icnete puternice, n timp ce o strngea pe Athaclena n brae,
lsndu-se cnd ntr-o parte cnd n cealalt, pentru a conduce
sania nrva.
Trebuie c avem unsprezece ani, cnd am fcut ultima dat
aa ceva.
Fiecare salt, fiecare hop i determinau inima s zvcneasc mai
puternic. Nici mcar clritul pe un cmp gravific nu se putea
compara cu asta.
Athaclena ls s-i scape un strigt ascuit de emoie i de
veselie, cnd sania improvizat prsi solul, la un moment dat, ca
s aterizeze apoi, cu o micare elastic la civa metri distan.
Coroana i arta asemenea unei perii de uvie argintii, ce preau
s scape prin vrfuri scntei, de ncntare.
Sper s-mi amintesc cum se piloteaz drcia asta!
Poate s fi fost numai lipsa de antrenament sau poate prezena
Athaclenei s-i fi distras atenia... Cert este c Robert reaciona
mai greu, atunci cnd ciotul de stejar rmi a pdurii ce
crescuse cndva pe acea pant le apru brusc nainte.
Athaclena nc rdea plin de ncntare, cnd Robert se aplec
puternic ctre stnga, cotind violent. Pn s realizeze subita lui
schimbare de atitudine, traiectoria le scpase deja de sub control.
Simir numai cum platforma se ag de ceva nevzut,
aruncnd n aer tot ceea ce coninea.
Salvarea ei se dovedi a fi, alturi de noroc, reflexele
tymbrimiene antrenate, care reacionar prompt Hormonii de
stres rbufnir i, instinctul o determin s-i trag capul ctre
piept, transformndu-se ntr-un fel de minge vie. La impact,

trupul i deveni propria sanie, srind i zguduindu-se pe capsule,


precum o bil de cauciuc.
Totul se petrecuser rapid i nu reuea s realizeze nimic, de
parc s-ar fi aflat ntr-o cea groas. Pumni uriai o loveau peste
tot, un urlet puternic i umplea urechile, iar coroana i tremura, n
timp ce sreau i cdeau pe patul de semine vegetale.
ntr-un trziu, Athaclena reui s se opreasc, nu departe de
marginea pdurii ce cretea pe fundul vii. Era pentru prima oar
n viaa sa, cnd nu putea s fac altceva, dect s stea i s lase
enzimele GHEER s o fac s plteasc preul datorat pentru
reflexele ei rapide.
Respira n reprize lungi, sacadat, n timp ce rinichii superiori i
inferiori duduiau, luptndu-se cu ncurctura neateptat.
i mai era i durerea. Nu reuea s-o localizeze examina cu
atenie i nu observa dect zgrieturi superficiale i vnti. Aa
c de unde...?
Rspunsul i veni dintr-odat, n timp ce clipea: durerea venea
de la Robert, ghidul ei uman emind orbitoare unde de agonie!
Se ridic prudent, nc ameit n urma violentelor reacii
interne.
Duse mna la ochi i privi ctre panta puternic luminat. Nu l
descoperi ns i ncepu s-l cute cu ajutorul coroanei. Valul
istovit de durere o conduse, n timp ce nainta mpiedicndu-se
stngaci pe capsulele alunecoase, ctre un loc nu prea ndeprtat
de punctul unde se rsturnase sania.
Picioarele lui Robert se micau ncet sub un strat gros de
capsule de ieder. Un ultim efort de a iei la suprafa se ncheie
numai cu un geamt epuizat. Dar un uvoi strlucitor de Agone
fierbini veniser din direcia sa i se aezar pe coroana
Athaclenei.
ngenunche lng el.
Robert! Te-ai agat de ceva? Poi s respiri?
Ce porcrie! i lua imediat seama. S pui attea ntrebri cnd
tii c abia de este contient. Trebuie, neaprat, s face ceva!
i scoase din tocul cizmei arma miniatural cu laser i atac
stratul de ieder, ncepnd de la distan. Reteza rdcinile i
mormia suprat, n vreme ce ddea la o parte capsulele tiate.
Lujeri noduroi continuau ns s rmn agai de capul i
de braele omului, reinndu-l n tufriul lor.
Robert, voi tia chiar lng capul tu. S nu te miti!

Robert bodogni ceva indescifrabil. Braul drept i era sucit ru


i att de mult durere filtrat zumzi mprejurul lui, nct se
vzu nevoit s-i protejeze coroana, pentru a nu leina din cauza
suprancrcrii ei. Strinii nu ar fi trebuit s comunice att de
intens cu tymbrimienii! Sau, cel puin, ea nu crezuse pn n acea
clip c aceast treapt ar putea fi atins.
Brbatul icni, cnd ultima capsul i fu ndeprtat de pe fa.
inea ochii nchii, iar gura i se mica, de parc ar fi vorbit de
imul singur.
Ce tot spune acolo?
Athaclena simi tonalitile unui anumit ritual al disciplinei
folosit de umani. Avea ceva de-a face cu numerele i cu
numrtoarea, n general. Poate c era vorba despre acea tehnic
de autohipnoz, parc s-l fac bine.
Acum o s tai rdcinile ce-i nepenesc braul, i spuse.
El aprob greoi din cap.
Grbete-te, Clennie! Eu... n-am mai simit niciodat atta
durere...
Cnd ultima rdcin czu, ls s-i scape un suspin
tremurtor: braul i atrna liber, moale i rupt.
i acum ce s fac ?, se ngrijora Athaclena.
ntotdeauna era riscant s te amesteci cnd persoana rnit
aparinea unei alte specii. Lipsa de experien era doar o latur a
problemei. Unele dintre strictele cele mai elementare puteau fi
total greite, atunci cnd era vorba despre membrul unei alte
specii.
Athaclena i trecu degetele printre crceii coroanei, rsucindui, n clasicul semn de nehotrre.
Unele lucruri trebuie s fie universale!
Ca de exemplu, s te asiguri c victima continu s respire.
Asta o i fcuse n mod reflex. Apoi, s opreti scurgerea lichidelor
din corp.
Singurul indiciu pe care se putea bizui era format din nite
Filme vechi, de dinainte de Contact, pe care le vzuse mpreun
cu tatl ei, ntr-una din cltoriile fcute ctre Garth era vorba
despre vechi creaturi pmntene numite poliai i borfai. Dac
judeca lucrurile prin prisma celor vzute atunci, rnile lui Robert
puteau fi numite doar zgrieturi, ns Athaclena avea oarece
ndoieli n privina realismului acestor vechi nregistrri.
La naiba, dac oamenii n-ar fi att de fragili!

Se grbi s ajung la bagajele lui Robert, cutnd radioul n


buzunarul lateral. Un ajutor aerian putea sosi din Port Helenia n
mai puin de o or, iar, pn atunci, i puteau spune ce s fac.
Aparatul de emisie era simplu, de origine tymbrimian, ns,
dei tia s-l utilizeze, nimic nu se ntmpl atunci cnd rsuci
butonul de pornire.
Trebuie s mearg!, se ncrncen.
ncerc din nou, dar indicatoarele rmaser nemicate.
Desfacndu- i capacul din spate, vzu c lipsea tocmai cristalul
transmitorului. Clipi, plin de uimire: era imposibil!
nsemna c erau lipsii de orice ajutor, iar ea trebuia s se
descurce singur.
Robert, l chem, ngenunchind lng el. Trebuie s m
ndrumi, nu pot s te ajut, dac nu-mi spui ce s fac!
Omul continua s numere, iari i iari, de la unu la zece.
Athaclena fu nevoit s repete de mai multe ori, pn cnd, n
sfrit, ochii lui artar c reveniser la realitate.
Cr... cred c mi-am rupt braul, Clennie, opti el. Ajut-m
s ajung la umbr. Apoi folosete medicamentele...
Aura pru s i pleasc, n momentul n care i pierdu din
nou cunotina. Athaclena nu putea s aib nici o preuire pentru
un sistem nervos ce permitea organismului s se ncarce cu atta
durere nct s-l fac pe posesorul lui incapabil s se ajute
singur. Nu era vina lui Robert, el era o fiin curajoas, dar
creierul su se deconectase, pur i simplu.
Era i un avantaj n asta, evident. Leinul fcuse s pleasc
senzaia de durere emis de el. n felul acesta, i era mult mai
uor s-l trag cu spatele pe suprafaa denivelat, poroas, a
capsulelor de ieder, strduindu- se s nu-i zdruncine braul
fracturat.
Ah,
voi
oamenii,
cu
muchii
i
oasele
voastre
supradimensionate!.
Construi un caracter neptor, n vreme ce-i tra trupul greu la
marginea umbroas a pdurii. Apoi cut bagajele risipite i le
adun n acelai loc.
Gsi repede trusa de prim-ajutor a lui Robert. l vzuse folosind
tinctura doar cu dou zile n urm, cnd se lovise la un deget, n
timp ce tia lemne pentru foc. Bnuia c e bun n cazul rnilor,
turn din plin peste plaga deschis.
Robert gemu i se schimb la fa. i simi mintea luptnd

disperat mpotriva durerii. Apoi, aproape automat, ncepu s


mormie din nou numrtoarea.
Athaclena citi rar instruciunile scrise n anglic de pe unul din
flacoane, micnd din buze. Aplic apoi coninutul pe tieturi,
sigilndu-le sub un strat medicinal protector.
Mai rmsese fractura i durerea. Robert i spusese de
medicamente, dar care anume? Erau multe fiole, etichetate clar
att n anglic ct i n Galactica 7. Dar indicaiile erau prea
puine. n nici un caz nu erau fcute pentru cazul n care un
uman urma s fie tratat de o fiin nepmntean.
ncerc s se foloseasc de logic. Medicamentele pentru
urgen trebuiau s fie sub form de fiole cu gaz, pentru a putea
f utilizate mai rapid i mai uor. Extrase din trus trei cilindri
subiri din sticl, asemntori. Se aplec pn cnd uviele
argintii ale coroanei i atinse faa lui Robert, aducndu-i din nou
aproape izul lui de uman, att de pregnant masculin.
Robert, opti alergnd cu grij cuvintele n anglic, tiu c m
poi auzi. Ridic-te din tine nsui, am nevoie de nelepciunea ta
n lumea de aici. Acum.
Aparent, nu fcea dect s-l distrag din ritmul ritualului su
disciplinar. Simi cum durerea i crescu brusc. Brbatul se
strmb i rencepu s numere, de ast-dat cu glas tare.
Tymbrimienii nu njur, aa cum fac oamenii, n anumite
momente.
Un purist ar putea spune despre ei c realizeaz remarci
stilistice. Dar n astfel de momente era greu de fcut vreo
diferen. Athaclena bombnea caustic n limba ei matern. Era
clar c Robert nu stpnea cum trebuie aceast tehnic primitiv
de autohipnoz. Durerea pe care o ncerca l plmuia marginea
sensibil a minii i Athaclena ls s-i scape un sunet slab ca un
suspin, nu fusese obinuit s fie obligat s reziste a astfel de
atacuri. Tulburarea care i crescu n priviri se asemna mult cu
lacrimile umane.
Nu exista dect o cale, realiz nfiorat, dar asta nsemna s se
expun mai mult dect fusese obinuit n cadrul familiei. Cu
toate c ideea prea nfricotoare, n sine, nu prea s aib
posibilitatea s aleag.
Dect s nu mai poat ajunge deloc n miezul su empatic, mai
bine s rite i s se apropie de el mai mult dect de oricare altul
naintea sa.

Sunt... sunt aici, Robert. mpart-o cu mine!


Se deschise larg n faa afluxului de ascuite dar discrete
Agone, att de netymbrimiene n esena lor, i, totui, att de
ciudat de familiare, nct aproape c-i venea s spun c le
recunotea de undeva. Durere o npdi, semnnd parc btilor
neregulate ale unei pompe. Pomp ce arunc minusculi i fierbini
bulgri de metal topit.
...Bulgri de metal?
Ciudenia imaginii aproape c o smulse pe Athaclena din
mbriarea contactului. Niciodat nu resimise o metafor att
de puternic.
Era mai mult dect o simpl comparaie, n care spui c ceva
semna cu altceva pentru moment, agonele chiar fuseser
strlucitoare globuri de metal, care ardeau la atingere...
E chiar ciudat s fii om.
Se strdui s ignore figura de stil, naintnd ctre legtura
agonelor, pn cnd drumul i fu oprit de o bariera.
Alt metafor?
De data aceasta, se dovedi a fi un adevrat torent rapid,
puternic de durere, un ru ce-i tia drumul. Avea neaprat
nevoie de un Usunltlan un cmp de protecie, care s o
transporte n susul curentului, pn la surs. Cine tia ns cum
era structurat mintea unui om! Nu putea s rite...
n timp ce rtcea, neltoare imagini fumurii se prbueau n
jurul ei. Forme de cea curgeau pe de lturi, se solidificau,
cptau form.
Brusc, Athaclena se putu vedea stnd ntr-o brcu, cu vslele
n mini.
Oare aa se manifest Usunlthlan n mintea unui uman? Ca
o metafor?
Uimit, prinse s vsleasc ncet, contra curentului, prin
vrtejul tulbure.
Forme diverse plutea mprejur, nghesuindu-se una n cealalt,
estompndu-se n ceaa ce o nconjura. Acum, o imagine neclar
se transforma ntr-o imagine groteasc, ce se strmba la ea, apoi
animale ciudate se ntrupau din aburii ovitori i mriau la ea.
Majoritatea fiinelor acelea stranii pe care le zrea cu coada
ochiului era evident c nu existaser niciodat ntr-un univers
real.
Pentru c nu era obinuit s vizualizeze imaginile produse de

o alt minte, trecu o vreme pn ce i ddu seama c, de fapt,


acele forme reprezentau amintiri, conflicte i emoii strvechi.
Att de multe emoii!
Athaclena simea nevoia s fug de acolo, s se apere. Se putea
nnebuni, ntr-un loc ca acela. Curiozitatea tymbrimian o fcuse
s rmn pe loc. i datoria fa de o fiin vie.
E att de ciudat!, gndi, n timp ce vslea prin mlatina
metaforic.
Pe jumtate orbit de picturile fierbini de durere, continua s
priveasc, ncpnat i plin de uimire. Ce bine s fi fost un
adevrat telepat i s tii, n loc s trebuiasc s ghiceti, ce
reprezentau toate acele simboluri.
Fr discuie, existau la fel de multe ci, ca i ntr-o minte
tymbrimian. Unele dintre imaginile i senzaiile acelea erau
frapant de familiare.
Poate c proveneau din vremea de dinainte de nvarea vorbirii
de ctre rasele lor poporul ei pe calea Educrii, iar umanii pe
drumul cel greu al autocunoaterii atunci cnd dou triburi de
animale inteligente duceau un trai asemntor, n slbticie, pe
dou lumi foarte ndeprtate n Univers.
Era foarte ciudat s vezi cu dou perechi de ochi simultan; cei
care priveau cu o uimire din ce n ce mai mare trmul metaforic
i perechea real care fixau faa lui Robert, la numi civa
centimetri de a ei, umbrit de bolta coronei sale.
Omul clipi repede, de cteva ori. n confuzia din ce n ce mai
persistent ce-l nconjura, se oprise brusc din numrat Athaclena,
cel puin, nelegea ce se ntmpl. Robert percepea nc ceva cu
adevrat straniu.
Un cuvnt nou prinse contur n minte Athaclena: dja vu...
rapide semi-amintiri ale unor lucruri, n acelai timp noi i vechi.
Se concentra i crea un caracter delicat, ca un far tremurndui lumina n ntuneric, pentru a intra n rezonan cu cea mai
profund tonalitate a creierului. Robert icni scurt i ea-l simi
cum ncerca s ias, s se apropie de ea.
Eul lui metaforic se materializa alturi de ea n barc, innd n
mn cealalt vsl. Se prea c, de obicei, aa se petreceau
lucrurile la acel nivel, deoarece el nu ntreb ce cuta ea i nici
cum ajunsese acolo.
i croir mpreun drum nainte prin fluviul de durere izvort
din braul su rupt. Trebuiau s vsleasc printr-un nor nvrtejit

de agone, care loveau i mucau, ca un roi de plonie-vampir.


Erau peste tot obstacole, cioturi i tuibioane, de unde voci ciudate
mormiau ursuz n adncurile ntunecate.
n sfrit, ajunser la bazin centrul ntregii probleme. La unul
din capete, se zrea imaginea ntunecat a unui grilaj metalic,
adnc nfipt n pereii de stnc. Resturi diforme astupau gura de
scurgere.
Robert se trase napoi din faa lor, iar Athaclena realiz c era
vorba de ncrcturi emoionale toate temerile ntruchipate sub
form de gheare, dini i fee umflate, groaznice la vedere.
Cum de pot lsa s se acumuleze atta harababur?
Sttea nmrmurit i puin cam speriat de rmiele acelea
urte i nsufleite.
Se numesc nevroze, se auzi vocea interioar a lui Robert.
El tia cu ce anume aveau de a face i ncerca s se
mpotriveasc, cu o spaim mai mare dect a ei.
Uitasem attea dintre lucrurile astea! Habar n-aveam c mai
sunt nc aici.
Vorbea i privea ctre dumanii si de mai jos, iar Athaclena
observ c multe din feele pe care le vedeau erau variante
furioase ale lui, puternic transformate.
Asta este treaba mea, Clennie. Am aflat, cu mult timp nainte
de Contact, c nu exist dect o singur ale pentru a rezolva o
astfel de problem. Singura arm care funcioneaz aici este
adevrul.
Barca se clatin, cnd eul metaforic al lui Robert se ntoarse i
se scufund n bazinul de durere topit.
Robert!
Agitaia apei crescu. Micua ambarcaie se legna puternic
nainte i napoi, oblignd-o s se in strns de marginea acelui
ciudat Usunltlan.
Durerea ngrozitoare i strlucitoare, izbucnea din toate prile,
iar acolo jos, lng grilaj avea loc o lupt teribil.
n lumea exterioar, faa lui Robert era scldat n sudoare i
Athaclena se ntreb ngrijorat ct avea s mai reziste.
Se ntoarse din nou n comar i, ezitnd, i scufund mna
imaginar n adncul bazinului. Contactul direct ardea, dar ea
continua s avanseze spre grilaj.
i, brusc, ceva o apuc strns de mn. Se trase napoi, ctre
fundul brcii, dar strnsoarea nu slbi. O creatur oribil, putnd

drept masc o versiune grotesc a feei n priviri i, o smuci


puternic spre vrtejul clocotitor, ncercnd s o scufunde.
Athaclena ip.
O alt creatur sri asupra atacatorului ei. Strnsoarea ncet
dintr- odat i se prbui n barc, ca prin farmec, aceasta porni
singur, n mare grab i, dei de jur-mprejur fluviul durerii
nainta spre scurgere, ei avansau n sens opus, n contra
curentului.
Robert m scoate afar, realiz, ntr-un trziu.
Contactul se ngust, apoi se rupse, iar imaginile metaforice se
stinser. Athaclena clipi ameit i ngenunche pe solul moale.
Robert o lu de mn, respirnd greu printre dinii ncletai.
A trebuit s te opresc, Clennie... Devenise periculos pentru
tine...
Dar suferi att de mult!
El scutur din cap.
Mi-ai artat unde era blocajul. Pot... pot s am singur grij
de gunoaiele acelea nervoase, acum, c tiu unde se afl...
Oricum, pot, deocamdat, s m descurc. i... i-am spus pn
acum c nu e prea greu pentru cineva s se ndrgosteasc de
tine?
Athaclena se ridic brusc n picioare, zpcit de declaraia
neateptat. Vorbi abia dup cteva clipe, artndu-i cele trei fiole
de gaz, pe care le avea n mna:
Trebuie s-mi spui care din acestea i poate uura durerile,
aa nct s te las destul de contient pentru a m putea ajuta.
Robert o privi cu coada ochiului.
Cea albastr. Sparge-o sub nasul meu, dar nu respira i tu.
Nu... nu tiu ce efect ar putea s aib paraendorfina asupra ta.
Athaclena sparse fiola i un norior dens de abur se form
instantaneu sub nrile bolnavului. Aproape jumtate din el
dispru odat cu inspirai acestuia iar restul se mprtie rapid n
aer.
Robert respir adnc, trupul i se cutremur, apoi pru s se
relaxeze.
Se uit din nou ctre ea, cu ochi strlucitori.
Nu tiu dac a mai fi putut rezista mult vreme. Aproape a
zice c a meritat... pentru c am putut s te fac prtaa
gndurilor mele.
n aura lui prea s danseze o versiune simpl dar elegant a

caracterului Zunour'Thzun. O clip, rmase mut de uimire.


Eti o fiin foarte ciudat, Robert. Eu...
Se opri. Zunour'Thzun... dispruse acum, dar era sigur c
nu imaginaia-i jucase vreo fest. Cum de-o fi nvat Robert s-l
creeze?
Zmbi nehotrt i ddu uor din cap. Manierele umane nu i
se mai preau att de ntortocheate. Le simea de parc ar fi fost
obinuit cu ele de mult timp.
M gndeam la acelai lucru, Robert. i eu... consider c a
meritat.

13
FIBEN
Praful se ridica nc n nori groi din locul unde foia de impact
tiase o brazd adnc n sol, la marginea ngustului platou, chiar
deasupra buzei unei rpe. O fie de pdure fusese ras, pur i
simplu, n cteva secunde de un obiect ce se prbuise mugind,
ricond i cznd din nou azvrlind pmnt i resturi vegetale
n toate direciile nainte de a se opri chiar lng buza peretelui
aproape perpendicular.
Totul se petrecuse n cursul nopii. Nu departe, alte buci din
fieibinile resturi cereti sfrmaser stncile i dduser foc
vegetaiei, dar aici, fenomenul fusese mai puin violent.
Mult timp dup ce ocul exploziei impactului se stinsese n
noapte, mii de alte zgomote mrunte rmsese s poarte prin
toate colurile pdurii zvonul despre neateptatul eveniment.
Bulgri de pmnt continuau s se rostogoleasc pe panta
abrupt a rpei, iar copacii de pe marginea proaspt tiatei prtii,
priau i sciiau di cauza legnrii puternice.
La captul fiei, obiectul care cauzase toate aceste probleme,
sfria i pocnea atunci cnd metalul suprancrcat era nvluit
de ceaa rece ce se ridica din valea aflat n apropiere.
Dup o vreme, lucrurile prinser s-i revin la normal, iar
animalele din partea locului i fcuser din nou apariia. Cteva
chiar se apropiar, adulmecnd cu team obiectul fierbinte, apoi
se ndeprtar spre adncurile pdurii, avnd de rezolvat
problema mult mai apstoare i mai important, aceea a vieii de
zi cu zi.
De fapt nu fusese vorba dect despre o aterizare.
n capsula de salvare, corpul pilotului continua s zac
nemicat.
Noaptea se scurse, se petrecu i ziua urmtoare, dar continua
s nu dea nc vreun semn de via.
n cele din urm, gemnd i tuind, Fiben i veni n fire.
Unde...? Ce...?, murmur stins.
Primul gnd limpede pe care reui s-l nchege, a fost c
vorbise n anglie.

Asta-i bine, constat cu mulumire. nseamn c nu m-am


lovit prea ru la cap.
Capacitatea de a vorbi a unui neo-cimpanzeu constituia
principala sa calitate.
Pierderea darului vorbirii constituia un motiv excelent pentru a
f trimis la reverificat, poate chiar la o analiz a probelor genetice.
Evident c mostre din plasma sa fuseser deja expediate pe
Pmnt i era, probabil, prea trziu pentru a mai fi recuperate,
aa c ce mai conta dac va fi supuse reverificrii?
Oricum, nu-i prea psa ce culoare avea cartela lui de procesare.
Sau, cel puin, nu mai mult dect majoritatea cimpanzeilor.
Aha, facem pe filozoful? Amnm inevitabilul? Fr discuii,
Fiben, btrne. Mic! Deschide-i ochii, adun-te, vezi dac sunt
toate nc la locul lor.
Uor de zis greu de fcut. Fiben gemu, ncercnd s-i ridice
capul. Era att de deshidratat, nct simpla deschidere a
pleoapelor i se pru la fel de grea, ca i cum ar fi ncercat s
desfac un sertar nepeni de rugin.
n cele din urm, reui s priveasc printre gene. Primul lucru
pe care-l vzu fu hubloul crpat i plin de funingine al capsulei.
Picturile unei ploi uoare desenaser dre groase n jurul
bulgrilor de pmnt i a resturilor vegetale.
Apoi descoperi c unul dintre motivele dezorientrii sale l
constituia nclinarea capsulei la mai mult de 50. Se lupt mult
timp cu legturile de protecie ale fotoliului, pn reui s se
elibereze i se rezem de braele lui.
i adun toate puterile i prinse s izbeasc cu picioarele n
ua nepenit, bolborosind blesteme i njurturi, pn ce
ncuietoarea ced, ntr-o ploaie de frunze i pietricele.
Urmar cteva minute de strnuturi puternice, care-l lsaser
istovit pe marginea deschiderii, respirnd cu greutate. Strnse
pleoapele i scrni din dini.
Haide! murmur. S ieim dracului de aici!
Abia reui s se ridice i, nelund n seam fierbineala
carcasei exterioare i usturimea rnilor se arunc n afar prin
deschiztur, spernd la un punct de sprij in dincolo. Primul
lucru pe care-l simi sub tlpi se dovedi a fi rna umed,
pmntul binecuvntat. Cnd ncerc s se ridice, glezna stng
refuz s-l sprijine. Se prbui la loc, cu o bufnitur surd.
Au! exclam cu voce tare.

Arunc o privire sub peretele apropiat de sol al navetei i trase


de sub el un par gros, care reuise s-l strpung. Se uit lung la
el, apoi l azvrli ct putu mai departe. Se ls s alunece pe
mormanul de resturi ce nconjura capsula n faa sa, la vreo
apte-opt metri deprtare, lumina rsritului dezvluia muchia
unei prpstii abrupte. Din adncuri, se ridica puternic n sus
fonetul unei ape curgtoare.
Aha, gndi amuzat. Civa metri mai ncolo i nu-mi mai ea
aa de sete acum.
Pe msur ce soarele se nla, peretele de pe cealalt parte a
vii dezvluia urmele rsucite i afumate de gunoi spaial, nfipte
n spinarea sa denivelat.
Pn aici i-a fost btrne proconsul, gndi Fiben. apte mii de
ani de serviciu loial, n slujba a cincizeci de mari clanuri galactice,
numai pentru a sfri zdrobit pe planet fr importan, de un
oarecare Fiben Bolyer, protejat al pmntenilor, pilot antrenat
doar pe jumtate. Ce sfrit nedemn pentru un btrn lupttor!
Dar el i supravieuise la urma-urmei,. Cel puin, pentru o
vreme.
Cineva spusese cndva c o msur a valorii contiinei consta
n ct energie cheltuiai n alte scopuri, n afar de a supravieui.
Fiben se simea ca o bucat de carne fiart la foc mic, dar mai
gsi nc puterea s rnjeasc. Fcuse o cztur de cteva
milioane de kilometri i s-ar fi putut s mai supravieuiasc
destul pentru a spune anecdote i amintiri pe chestia asta celei
de-a doua generaii de nepoi.
Btu cu palmele n pmntul prjolit din jur, n timp ce rdea
tare, cu vocea uscat de sete.
Las-o balt, Tarzan!

14
UTHACALTHING
...Ne gsim aici n calitate de prieteni ai vechii tradiii
galactice, ca protectori ai Proprietii i Onoarei, ca executori ai
dorinei strbunilor, cei care au croit calea cea dreapt cu att de
mult timp n urm...
Limba Galactica 3 nu era punctul forte al lui Uthacalthing, aa
c i adusese secretara portabil pentru a nregistra Manifestul
Invaziei Gubru, urmnd s-l studieze ceva mai trziu. Acum,
asculta numai cu o ureche, continund s-i completeze
pregtirile.
Cimpanzeii aflai n apropiere aveau receptoarele acordate pe
lungimea de und, pe care se transmitea, simultan, traducerea n
anglic a aceluiai manifest, emis de pe navele Gubru. Evident,
era vorba despre o versiune neoficial, anglica fiind considerat o
limb primitiv, nepotrivit pentru relaiile diplomatice.
Uthacalthing
concepu
un
L'YUTH'TSAKA,
echivalentul
aproximativ al strmbrii din nas la adresa invadatorilor. Unul
dinte neo-cimpanzei, ajutorul su, l privi cu o expresie uimit.
Trebuie c avea abiliti psi latente, gndi Ambasadorul...Ceilali
trei asisteni proi stteau ghemuii sub un copac din apropiere,
ascultnd ateni discursul armatei invadatoare.
n acord cu protocolul i cu toate regulile rzboiului, un
document oficial a fost transmis Pmntului, prin care sunt
explicate necazurile noastre, precum i cererea de redresare a
acestei situaii...
Uthacalthing fix un ultim sigiliu pe trapa Depozitului
Diplomatic.
Structura piramidal era aezat pe o ridictui, cu faa ctre
Marea Cilmar, la sud-vest de celelalte cldiri ale Ambasadei
tymbrimiene. Afar, pnza lichid a mrii pe apele calme, de
parc cealalt pnz albastr, a cerului, nu ar fi adposti nimic
periculos, n afar de panicii nori pufoi.
n direcia opus ns, dincolo de un desi firav de iarb uria
Thula, transplantat din lumea sa natal, cancelaria lui
Uthacalthing i celelalte cldiri oficiale zceau goale i

abandonate.
La drept vorbind, ar fi putut s rmn la postul su. Nu putea
s aib ns deplin ncredere n declaraiile invadatorilor, cum c
ar fi gata s respecte toate regulile rzboiului. Tribul Gubru era
renumit n ntreaga Galaxie pentru maniera n care interpretau
tradiiile, aa nct s se potriveasc propriilor dorine. i, oricum,
i fcuse alte planuri.
Termin cu fixatul sigiliilor i se trase civa pai napoi.
Depozitul Diplomatic, ca o prelungire a Ambasadei, sigilat i
pzit, al rndul ei, sttea sub protecia a milioane de ani de
tradiie. Cancelaria i celelalte cldiri ale Ambasadei constituiau
pesemne o prad interesant, ns invadatorii ar fi gsit foarte
greu o scuz satisfctoare pentru a viola spaiul acestui depozit
sacrosant.
n ciuda gndurilor negre, Uthacalthing i permise un zmbet.
Avea ncredere n mentalitatea Gubru.
Cnd se trsese napoi, se concentrase pentru a forma un
caracter simplu, pe care-l trimise ctre vrful piramidei, unde se
nvrtea uor un mic glob albastru. Paznicul se lumin dintrodat i ls s se aud un murmur slab dar distinct.
Uthacalthing se ntoarse apoi i se apropie de cimpanzeii care-l
ateptau.
... Ca fiind prima noastr suprare, faptul c rasa protejat
de pmnteni, cunoscut sub denumirea de TURSIOPS AMICUS
sau de neo- delfini, a fcut o descoperire pe care o in secret. Se
crede c aceast descoperire prevestete consecine majore pentru
societatea galactic. Clanul Gookyn-Gubru, ca protector al
tradiiei i al motenirii Progenitorilor nu poate fi exclus de la
aflarea ei. Este dreptul nostru legitim s lum ostatici, pentru a
fora aceste creaturi acvatice, numai pe jumtate formate, precum
i pe primitivii lor protectori s divulge informaiile obinute...
ntr-un ungher ndeprtat al minii, Uthacalthing nc se mai
ntreba ce naiba putuse s descopere cealalt ras protejat a
pmntenilor, tocmai dincolo de fruntariile discului galactic.
Suspin gnditor. Dup cum evoluau lucrurile n cele Cinci
Galaxii, ar fi trebuit s ntreprind o lung cltorie prin nivel D
al hiperspaiului, ieind la suprafa circa un milion de ani mai
trziu, pentru ca s poat s afle ntreaga istorie.
i pn atunci, desigur, totul s-ar fi transformat ntr-o poveste
veche i prfuit.

De fapt, ceea ce fcuse Streaker cu adevrat, pentru a


declana aceast criz, nu prea mai conta n prezent. Marele
Consiliu tymbrimian calculase c o explozie de acest fel era
iminent n secolele ce avea s vin. Pmntenii nu fcuser
altceva dect s o detoneze ceva mai devreme. Atta tot.
S o detoneze mai devreme..., cut Uthacalthing metafora
potrivit. Era ca i cum un copil ar fi fugit din leagn, mergnd
de-a builea pn la vizuina unor fiare VL'KORG, pleznind-o drept
peste bot pe regina acestora.
... Al doilea necaz, cel care constituie cauza interveniei
noastre precipitate aici, l reprezint bnuiala noastr, din ce n ce
mai puternic, c pe planeta Garth au loc neregulariti n actul
de Educare! Deinea dovezi c specia protejat semicontient,
denumit neo-cimpanzei este compus greit, nefiind corect
ndrumat nici de protectorii lor umani, nici de consorii lor
tymbrimieni...
Tymbrimienii, consori incoreci? Haida-de, psroi arogani ce
suntei, vei plti scump pentru aceast insult!, i jur
Uthacalthing Cimpanzeii se ridicar grbii n picioare i se
nclinar adnc atunci cnd se apropie de ei. SYULFF-KUONN-ul
sclipi scurt n vrful coroanei, atunci cnd le ntoarse salutul
A vrea s transmit cteva mesaje. Dorii s m ajutai?
Ddur cu toii din cap, n semn de afirmare. Prea destul de
limpede faptul c nu se simeau prea n largul lor, din cauza
faptului c proveneau din straturi sociale diferite, unul i purta
cu mndrie uniforma de ofier de poliie. Ali doi erau mbrcai n
costume civile strlucitoare. Ultimul, cel mai ponosit mbrcat,
avea pe piept un soi de afiaj, cu un dispozitiv cu taste, care-i
permite srmanei creaturi s utilizeze ceva ce semna cu un
limbaj articulat. Sttea ceva mai departe, n spatele celorlali i
de- abia i desprindea privirile din rn.
Suntem la dispoziia dumneavoastr, zise tnrul locotenent,
lund poziia de drepi.
Nu prea deloc impresionat de privirile acre care i le aruncau
cei doi civili nzorzonai.
Foarte bine, tinere prieten, l btu Uthacalthing amical pe
umr. Scoase un mic cub negru. Te rog s-i trimii asta
Coordonatoarei Planetare Oneagle, mpreun cu complimentele
mele. Spune-i c a trebuit s-mi amn plecarea spre Sanctuar,
dar c sper s o revd n curnd.

De fapt, nu mint, i zise Uthacalthing. Binecuvntat s fie


anglica, cu ambiguitatea ei ncnttoare!
Locotenentul cimpanzeu lu cubul i se nclin din nou, exact
n unghiul corect care simboliza respectul unui biped pentru un
aliat puternic al protectorilor lor. Plec apoi n fug ctre bicicleta
sa de curier, fr ca mcar s se uite la ceilali.
Unul dintre civili, avnd impresia c Uthacalthing nu putea s-i
aud, i opti colegului su:
Vreau s sper c tipul sta spilcuit, cu cartel albastr, s se
mpiedice i s cad n noroi. Cum i-ar sta cu dunga de la
pantaloni ptat?
Uthacalthing se ndrept, prefcndu-se c nu aude.
Cteodat, se merita s-i lai pe ceilali s cread c auzul
tymbrimian era la fel de slab ca i vederea.
Asta sunt pentru domniile-voastre, le zise celor doi civili,
mbrcai n haine cu nuane sclipitoare, i le nmna cte o
gentu, banii care zorniau n interior erau monede galactice, cu
posibilitatea de a-i mnui, fr ca cineva s tie de unde provin,
oferind garania unei validiti netirbite pe timp de pace sau de
rzboi, fiind susinui valoric chiar de fondurile Marii Biblioteci.
Cei doi cimpanzei se plecar n faa diplomatului, ncercnd s
imite precizia ofierului. Uthacalthing se vzu nevoit s-i reprime
o vag senzaie de ilaritate, ntruct simea clar cum FOCI
centrul contiinei fiecrui cimpanzeu era acum adunat n mna
care inea mnerul genii, excluznd aproape ntregime orice alt
gnd.
Putei s-i cheltuii dup cum credei de cuviin. Reprezint
o mic rsplat pentru serviciile voastre anterioare. V
mulumesc!
Cei doi membri ai mruntei lumi interlope din Port Helenia
fcur repede stnga-mprejur i disprur printre tufiuri.
Gndind cu ajutorul imaginii unei alte metafore umane, ei
fuseser ochii i urechile lui, de cnd sosise pe aceast planet.
i nu ncpea nici un fel de ndoial c, n acest moment, i
considerau munca ncheiat.
i v mai mulumesc nc pentru ceea ce vei face de acum
nainte, gndi Ambasadorul, privind lung n urma lor. Cunotea
bine tipul sta de indivizi. i vor cheltui cu rapiditate banii,
prinznd astfel gust de mai mult. De mai muli. n cteva zile
numai, va f singura lor surs de astfel de material bnesc.

n curnd, vei avea noi patroni, gndi absent.


... Venii aici ca prieteni i protectori ai popoarelor precontiente, s vedem dac le este acordat o Educaie corect i
s le asigurm apartenena la un clan demn...
Mai rmsese un singur cimpanzeu, care se strduia s stea
ct putea mai drept. Nu se putea controla ns s nu se clatine i
se strmba, cu sufletul fcut ghem, din cauza fricii.
i ce...
Uthacalthing se opri brusc. Crceii se agitar i se rsuci s
priveasc n direcia mrii. O dr de lumin pru dinspre
promontoriul de dincolo de golf, risipindu-se n sus i nspre
rsrit, pe bolta cereasc. i duse palma la ochi, dar nu era timp
s invidieze privirile agere ale pmntenilor.
Flacra strlucitoare care se ridica printre nori lsa o dr, pe
care numai el o putea simi. Era sclipirea simbolic a bucuriei
unei apropiate plecri: jetul luminos crescu n intensitate, pentru
ca apoi s se sting i s dispar n cteva secunde.
OTH'THUSHUTN, ajutorul secretarului i prietenul su, ncerca
s strecoare nava lor prin chiar inima flotei de rzboi ce ncercuia
Garth.
i cine putea s tie? Datorit construciei speciale a navetei
tymbrimian, era posibil s reueasc. Evident c nu acesta era
gndul lui Oth'thushutn.
Misiunea lui era s fac o simpl ncercare.
Uthacalthing i proiect spiritul nainte, n cutarea aceluia al
asistentului. Da, sigur c da, n sclipire aceea de lumin se mai
gsea ceva: o motenire sclipitoare. Capt ultimul caracter-gnd
al lui Oth'thushutn i-l aez ntr-un loc ascuns al memoriei sale,
urmnd s-l duc celor iubii, n caz c nu avea s se mai
ntoarc acas.
Acum, mai rmseser numai doi tymbrimieni pe Garth, iar
Athaclena se afla la loc sigur, n fine, att de sigur ct putea fi
gsit n acele momente. Era timpul ca Uthacalthing s-i vad de
propria sa soart.
... Pentru a salva aceste srmane creaturi de putreda
educaie ce le este dat de minile acestor primitivi i criminali...
Se ntoarse din nou n direcia micuului cimpanzeu, ultimul
su ajutor.
i cu tine ce s fac Jo-Jo? Vrei s primeti i tu vreo
misiune?

Jo-Jo bjbi n grab pe tastatura panoului su de afiaj.


DA? V ROG. S V AJUT E TOT CE DORESC.
Uthacalthing zmbi. Trebuia s se grbeasc, pentru a-l ntlni
pe Kault.
n acest moment, ambasadorul thennanian, trebuie c era
aproape nnebunit, dnd roat alupei sale. Putea ns s mai
atepte, fr probleme, cteva clipe.
Mda, i se adres lui Jo-Jo. Crezi c poi pstra un secret?
Mrunta eroare genetic prob viguros din cap, cu ochii plini de
devoiune. Adevrul era c Ambasadorul petrecuse mult timp cu
Jo-Jo, nvndu-l lucruri pe care colile de pe Garth nici mcar
nu se osteniser s le ncerce: tehnica supravieuirii n condiii de
slbticie sau cum s pilotezi un aeroplan simplu. n mod evident,
Jo-Jo nu constituia mndria speciei neo-cimpanzeilor, dar avea o
inim mare i, n plus, un anumit fel de abilitate, pe care le o
aprecia n mod deosebit.
Vezi lumina aceea albastr din vrful piramidei, Jo-Jo?
JO-JO I AMINTETE.
Degetele sale butucnoase continuar s tasteze: JO-JO I
AMINTETE TOT CE SPUNEI.
Bine, ddu din cap mulumit Uthacalthing. tiam c o s pot
conta pe tine, micul meu prieten.
i zmbi ncurajator, iar Jo-Jo rnji la rndul su cu bucurie. n
acest timp, vocea sintetizat ce cobora din spaiu continua s-i
fac numrul, completnd Manifestul Invaziei:
... i-i vom oferi spre adopiune unui clan mai vechi, care s
nu-i conduc spre o comportare necorespunztoare...
Vorbe psreti, cltin din cap Ambasadorul.
Le
vom
arta
noi
ce
nseamn
comportare
necorespunztoare, nu-i aa Jo-Jo?
Cimpanzeul l aprob nervos i rnji din nou, dei nu nelegea
prea bine ceea ce se ntmpla.

15
ATHACLENA
Era din nou noapte i micul lor foc de tabr arunca lumini
galbene i portocalii pe scoara stejarilor din apropiere.
Mi-era att de foame, nct chiar i friptura asta de carne
sintetic mi s-a prut gustoas, suspin Robert ntr-un trziu,
lsnd la o parte castronul i lingura. Plnuisem s fac o tocan
din rdcini coapte de ieder, dar nu cred c vreunul dintre noi
mai are chef de aa ceva.
Athaclena crezu c nelege tendina lui Robert de a face uneori
remarci irelevante, ca acestea. Att ei, tymbrimienii, ct i
consorii lor pmnteni, aveau modul lor specific de a face haz de
necaz i asta era nc una dintre neobinuitele asemnri care
apropiau speciile lor.
Ea mncase cu mai mult cumptare dect brbatul. Dei
corpul su aproape terminase de erupt peptidele rmase n urma
reaciei GHEER, mai simea nc un gust amar de pe urma
aventurii din acea zi.
Deasupra capetelor lor, o band ntunecat de nori de praf
galactic cuprinse aproape 20% din cer, cu marginile subliniate de
nebuloase strlucitoare din hidrogen. Athaclena ls capul pe
spate i privi bolta nstelat. Coroana-i sttea numai puin
zburlit deasupra urechilor. Din direcia pdurii, simea
mruntele, nspimntatele urme emoionale ale micilor creaturi
autohtone.
Robert?
Mmmm? Da, Clennie?
Robert, de ce ai scos cristalele din emitorul nostru?
Dup o clip de tcere, vocea lui rsun din nou, grav,
linitit.
Speram s nu fiu obligat s-i spun, mcar cteva zile. Azinoapte am vzut ns cum erau distrui sateliii de
telecomunicaii. Asta nu putea dect s nsemne c Galacticii au
sosit, aa cum se ateptau ai notri. Cristalele emitor pot s fie
captate de detectoarele de rezonan ale navelor, chiar atunci
cnd sunt activate. L-am demontat pe al nostru, pentru a nu le da

posibilitatea s ne depisteze n felul acesta. E o chestiune de


regulament...
Athaclena simi un fior uor n vrful coroanei, chiar deasupra
nasului, care apoi cobor nspre spate.
Deci a nceput, gndi.
O parte din ea simea nevoia s fie alturi de tatl ei. O durea
nc faptul c o trimisese aici, n loc s-i permit s stea
mpreun, pentru a-i fi de folos.
Linitea se prelungea. Undeva, n adncuri, i simea
nervozitatea crescnd. De dou ori Robert pru a fi pe punctul de
a spune ceva, dar se abinu, de fiecare dat, ncercnd s-i
analizeze mai bine gndurile. n cele din urm, Athaclenei i se
fcu mil:
Sunt de acord cu ideea de a nltura cristalele. Cred chiar c
neleg impulsul protector, care te-a determinat s nu-mi spui i
mie. Te-a ruga, totui, s n-o mai faci i altdat, n regul? A
fost o prostie.
N-o s se mai repete, aprob serios Robert.
Tcur din nou, pentru o vreme, pn cnd brbatul gsi
destul curaj n sine pentru ca s ntind mna sntoas i s-o
aeze peste a ei.
Clennie, vreau... vreau s tii c-i sunt recunosctor. Mi-ai
salvat viaa...
Robert... suspin ea obosit.
... ai fcut ns mai mult dect att. Cnd mi-ai ptruns n
interiorul minii, mi-ai artat nite lucruri despre mine... pe caie
nu le tiam dinainte. Consider asta ca pe un dar deosebit. Nu te
pclesc, poi s citeti i-n crile noastre pmntene despre
asta. Nevrozele i autodecepia reprezint dou dintre npastele
cele mai ascunse ale omenirii.
Nu exist numai la oameni, Robert.
Nu, bnuiesc c nu. Ceea ce ai vzut n mintea mea nu
nsemna, probabil, nimic, n comparaie cu standardele dinainte
de Contact. innd ns cont de istoria noastr, cred c pn i
celui mai sntos dintre noi ar trebui s i se reaminteasc asta,
din cnd n cnd.
Athaclena nu tiu ce s spun, aa c rmase mut. Viaa din
epocile ntunecate ale omenirii trebuie s fi fost groaznic.
Robert i drese vocea.
Ceea ce vreau s-i spun este c tiu ct de mult ai ncercat

s te adaptezi, nvndu-ne expresiile, fcnd mici schimbri n


fiziologie...
Un simplu experiment, ridic ea din umeri, ntr-un gest ct
se putea de uman.
Simi dintr-odat cum i se nclzete faa. Capilarele i se
deschideau, imitnd acea reacie uman, pe care ea o considera
att de bizar. Roea!
Un experiment, de acord, dar mi s-ar prea normal ca el s
se fac de ambele pri, Clennie. Tymbrimienii sunt renumii n
cele Cinci Galaxii pentru adaptabilitatea lor deosebit. i noi,
pmntenii, putem nva ns unele lucruri.
l privi cu un nceput de uimire.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c mi-ar face plcere s-mi ari mai multe
despre ceea ce pot face tymbrimienii... Despre obiceiurile voastre.
Vreau s tiu cum procedai voi, pentru a v exprima uimirea sau
pentru a zmbi, pur i simplu.
Din nou, o sclipire. Coroana Athaclenei ncerc s o prind, dar
simpla i delicata form creat de el dispru ca un fum. Poate c
nici nu-i ddea seama de asta.
Hmmm, fcu ea, clipind des i scuturnd din cap. Nu tiu
sigur, Robert, dar cred c deja ai nceput.
A doua zi de diminea, cnd prsir tabra, Robert avea
trupul rigid i era scuturat de frisoane de febr. Nu putu s fac
altceva dect s ia att anestezic ct trebuie, pentru a putea s
mearg.
Athaclena ndes cea mai mare parte din echipamentul lui n
scorbura unui copac, tind fii de scoar, pentru a-l putea gsi
mai trziu, n sinea ei, se ndoia c o s se mai ntoarc cineva
dup el.
Trebuie s ajungi neaprat la un doctor, i spuse, punndu-i
mna pe frunte.
Temperatura ridicat nu constituia, cu siguran, un lucru
bun.
Robert art spre sud, unde putea fi vzut, cu ochiul liber, o
trectoare printre muni.
n direcia aceea, la dou zile de mers, se afl ferma
Mendoza.
Doamna Mendoza a fost asistent medical, nainte de a se
mrita cu Juan i de a ncepe s aib grij de ferm.

Athaclena se uita nesigur ctre trectoare. Trebuia s urce


aproape o mie de metri, pentru a o strbate.
Eti sigur c este cea mai bun cale? Sunt sigur c am
simit unde emoionale mult mai aproape, dincolo de dealurile
acelea dinspre est.
Robert se sprijini n crja fcut dintr-o creang de copac i
ncepu s mearg ctre sud.
Hai-hai, Clennie, i arunc peste umr. tiu c arzi de
nerbdare s-ntlneti un garthian, dar nu-i momentul potrivit.
Putem merge s-i cutm pe btinai abia dup ce m voi fi
peticit.
Fata se holb la el, uluit de sensul ilogic al vorbelor sale. Se
grbi s l ajung.
Hei Robert! A fost cel puin ciudat afirmaia ta, cum c ma fi putut gndi s caut creaturi btinae, mai nainte ca tu s
te fi vindecat. Emoiile pe care le-am simit erau, evident, umane
sau aparinnd cim- panzeilor, n cel mai ru caz. Dei cred c
mai era ataat de de un element, ceva straniu, ca i cum...
Aha! zmbi Robert satisfcut, de parc ar fi prins-o cu man sac.
Apoi porni mai departe, fr s spun nimic.
Zpcit, Athaclena ncerc s-l citeasc, dar hotrrea i
disciplina interioar a omului se dovedir incredibil de puternice
pentru o ras att de primitiv i nu-i permiser o sondare prea
adnc. Tot ce putea spune era faptul c se simea tulburat i c
asta avea o legtur cu faptul c ea menionase existena unor
gnduri contiente spre rsrit.
Ah, s fi fost un adevrat telepat!
nc o dat, se ntreb de ce Marele Consiliu Tymbriamian nu
sfidase regulile impuse de Institutul de nnobilare Raional,
continund s dezvolte aceast facultate spiritual.
Uneori, i invidia pe oameni pentru intimitatea pe care o puteau
construi n jurul lor i simea brutala diferen dintre cultura lor
i aceea proprie, care se amesteca insensibil n vieile particulare.
n clipa aceasta nu-i dorea ns altceva dect s afle ce anume-i
ascundea.
Coroana i se agit att de violent, nct, dac vreun tymbrimian
s-ar fi aflat pe o raz de o jumtate de mil njur, s-ar fi cltinat n
faa valului ei de furie i de gnduri usturtoare referitoare la felul
n care decurgeau lucrurile.

O or i ceva mai trziu nainte de a escalada prima creast,


Robert ncepu s aib dificulti de deplasare, din ce n ce mai
mari. Athaclena tia deja c transpiraia care-i lucea pe frunte
nsemna acelai lucru ca i nroirea i agitaia unei coroane
tymbrimian: supranclzire.
Iar cnd auzi, printre gfituri, c ncepuse s numere, i ddu
seama c trebuie s se odihneasc.
Nu! se mpotrivi el, cu voce aspr, scuturnd din cap. S
trecem mai nti de creast i s ajungem n valea urmtoare. De
acolo, tot drumul pn la trectoare merge numai pe sub copaci.
i continu s se trasc.
E destul umbr i aici, insist, trgndu-l spre un grohoti
acoperit de plante agtoare, cu frunze mari, asemntoare
umbrelor, toate legate de lianele de transfer, ce preau a se gsi
peste tot n pdurea din vale.
Atunci cnd Athaclena l ajut s se ntind pe pietre, la
umbr, brbatul oft nfundat. i terse fruntea de picturile calde
i ncepu apoi s-i dezveleasc braul rupt. Robert uiera ncetior
printre dinii ncletai, n locul unde era rupt osul, o vntaie
urt i marca pielea.
Asta sunt semne proaste, nu-i aa Robert?
Pentru o clip, simi cum ncepe s se prefac, apoi reveni
asupra ideii, scuturnd din cap.
Nu... Cred c-i vorba de o infecie, mai degrab. Cred c-ar fi
bine s iau nite Universal.
ncerc s se ntind dup rucsacul ei, n care se afla trusa de
prim-ajutor, ns se dezechilibra i Athaclena abia reui s-l
prind.
Destul Robert! E clar c nu poi merge pn la ferma
Mendoza, eu nu te pot cra n spate i, cu siguran, nu am
curajul s te las singur pentru dou sau trei zile! Se prea poate s
ai motivele tale bine ntemeiate, pentru a-i evita pe oamenii pe
care i-am simit ctre rsrit, ns, oricare ar fi ele, nu sunt mai
importante dect propria-i via!
Brbatul ridic din umeri i-i ddu voie s-i ndese n gur
dou pilule albastre, apoi sorbi puin din bidonul pe care i-l
ntinse.
n regul, Clennie, suspin. Ne ntoarcem ctre est. Dar
numai dac-mi promii c mai repei efectele astea cu coroana. Te
fac s ari mi-nunat i m ajut s te neleg mai bine... iar acum

poate c ar fi mai bine s plecm, ntruct vd c am nceput s


flecresc. Asta-i unul din semnele care ne arat cnd un om
prinde s-o ia razna, probabil c tii asta deja.
Ochii ei se fcur parc i mai mari, cnd zmbi.
Da, Robert, am aflat. Spune-mi, te rog, cum se numete locul
unde mergem?
i zice Centrul Howletts i se afl chiar dincolo de crestele
alea, cam n direcia... aceea, zise, artnd spre est. Prin sud-est.
Nu le plac oaspeii sosii pe neateptate, aa c va trebui s
vorbim n gura mare, cnd ne vom apropia.
ncet-ncet reuir s ajung la cea dinti culme puin dup
prnz i se oprir la umbr, pe malul unui pria. Brbatul czu
ntr-un somn agitat. Athaclena l privea, dominat de un
sentiment se neputin. Se pomeni, aproape fr voie,
murmurnd faimosul Bocet al Inevitabilitii, compuse de
THLUFALLTHREELA. Piesa aceasta marcant, pentru aur i
voce, avea mai mult de patru mii de ani vechime, fiind scris n
vremurile de amar tristee, atunci cnd rasa patronatoare a
tymbrimienilor, CALTMOUR, fusese nimicit ntr-un sngeros
rzboi interstelar.
Inevitabilitatea nu constituia un concept prea comod pentru
poporul ei, dar pentru umani nc i mai puin. ns, cu foarte
mult timp n urm, tymbrimienii se hotrser s ncerce toate
posibilitatea i s nvee toate filozofiile. Resemnarea i avea i ea
rostul su.
Dar nu acum i nu aici!, i spuse ea. l ajut pe Robert s se
rsuceasc n sacul de dormit i l sili s mai nghit dou pastile.
Apoi, i leg braul cum se pricepu mai bine i ngrmdi cteva
pietre pe lng trupul lui, pentru a-l mpiedica s se
rostogoleasc. Spera din toat inima ca palisada joas din ramuri
de ctin care-l nconjura s-l apere de eventualele animale
periculoase. Desigur, bururallii curaser pdurile
de
slbticiunile mai mari, dar asta nu o mpiedica s se ngrijoreze
pentru el. Putea s fie brbatul adormit n siguran, dac l lsa
puin singur?
i puse, n apropierea minii stngi, laserul ei portabil i un
bidon cu ap. Se aplec, emoionat, i-i atinse fruntea fierbinte
cu buzele sensibile, remodelate. Coroana i se revrs i-i czu
peste fa, mngindu-i-o cu delicatele-i uvie. n felul acesta, i
lua rmas bun i n maniera proprie semenilor ei.

***
Poate c un cerb ar fi alergat mai repede i poate c un jaguar
s-ar fi strecurat mai tcut prin linitea pdurii, dar Athaclena nu
auzise de aceste creaturi. i chiar dac ar fi auzit, un tymbrimian
nu se teme de comparaii. Pentru c al doilea nume al rasei lor
putea s fie ADAPTABILITATEA.
Deja, dup parcurgerea primului kilometru, schimbrile
fiziologice automate intraser n funciune. Glandele insuflau
puteri sporite picioarelor, iar modificrile intervenite la nivel
sangvin determinau o mai eficient utilizare a aerului respirat.
esuturile se lsaser, pentru a permite nrilor s se deschid
mai larg, n timp ce pe alte zone ale corpului pielea se strnsese,
pentru a mpiedica pieptul s i se zbuciume prea tare n timpul
alergrii.
Panta se fcu mai abrupt, din clipa n care trecu de cea de-a
doua vale ngust. Se angaja pe firul unei crri ctre ultima
creast ce o mai desprea de elul su. nainta pe drumeagul
strmt cu pai rapizi i elastici. Rareori troznea cte-o crengu,
marcndu-i trecerea i determinnd invizibilele creaturi ale
pdurii s-i caute cu disperare adposturi. O urma ndeaproape
un murmur slab, vag batjocuritor, format att din sunete, ct i
din emanaiile emotive grosolane, pe care le nregistra cu ajutorul
coroanei.
ipetele lor dumnoase o fcur pe Athaclena s zmbeasc,
n inimitabilul stil tymbrimian: animalele erau att de serioase!
Foarte rar, numai cele pregtite pentru nnobilarea Raional,
posedau ceva oarecum asemntor cu simul umorului. i chiar
i atunci, dup ce momentul adoptrii se ncheia i ncepea
Educarea propriu-zis, de cele mai multe ori protectorii lor
nlturau acest obicei, considerndu-l o stare instabil.
Dup nc un kilometru, ncetini puin. Era obligat s
slbeasc ritmul, din cauz c ncepuse s se nclzeasc, ceea ce
era periculos pentru un tymbrimian.
ntr-un trziu ajunse pe muche, un lan nesfrit de stnci
nalte, avnd parc toate aceeai form i se vzu nevoit s
ncetineasc de tot, odat ptruns n labirintul lor ntunecos. Se
hotr ezitnd s se opreasc, pentru a-i oferi un strop de
odihn. Se sprijini de unul dintre bolovani i, nc respirnd cu
dificultate, prinse s cerceteze aerul cu coroana. Crceii vibrau

stins i tremurau, de parc ar fi simit prezene strine.


Da, hotr brusc, sigur erau oameni n apropiere! i neocimpanzei.
n perioada pe care o petrecuser mpreun, ajunsese s
cunoasc destul de bine amndou abloanele emoionale.
i... se concentra ea nedumirit. Mai e ceva... o existen
necjit i agitat.
Trebuie c era fiina aceea misterioas pe care o mai simise de
dou ori pn atunci! Deinea acea stranie calitate de a-i
identifica matricea energiilor instinctuale cu aceea a
pmntenilor, pentru ca n clipa imediat urmtoare s dea la
iveal puternice legturi cu aceast lume. O existen
precontient, cu un spirit independent, ntunecat i grav.
Of, mcar dac empatia ar fi ajutat-o ceva mi mult, dect ca
simplu indicator direcional!
Se puse iar n micare, croindu-i nevoie drum ctre sursa abia
identificat prin labirintul stncos. La un moment dat, naintarea
i fu ntrerupt de o umbr, care czu exact peste ea. Se trase
ndrt, n mod instinctiv, ghemuindu-se gata de lupt cu
hormonii pulsnd putere n brae i n mini, pentru iminenta
ncletare. Trase adnc aer n piept, luptnd din greu cu reacia
GHEER. Tot timpul, se ateptase s ntlneasc un supravieuitor
mic i slbatic al holocaustului bururallian, n nici un caz ceva
att de mare! Calmeaz-te!, i soma spiritul.
Silueta care sttea pe stnca de deasupra era un biped mare, n
mod evident un vr primar al omului i nu un btina de pe
Garth. Un cimpanzeu nu putea s reprezinte un pericol pentru ea.
S-salut! reui s ngaime, nc tremurnd de pe urma
ocului ntlnirii.
i blestem n tcere reaciile instinctive, care fceau din
tymbrimian fiine cu care nu era bine s ai conflicte, dar care le
scurtau vieile i-i fceau s se simt ncurcai ntr-o companie
politicoas.
Fiina de deasupra privea fix ctre ea. Pentru c sttea n
picioare, cu o centur de care erau legate felurite unelte n jurul
brului, era dificil s-i identifice trsturile, soarele btndu-i n
spate. Lumina strlucitoare, uor albastr a astrului punea o
cea tulbure peste contururi. Dar, chiar i aa, Athaclena putu
s vad c era puin cam prea mare pentru un cimpanzeu.
Nu reaciona n nici un fel la salutul ei. Sttea neclintit,

privind-o.
Athaclena tia c o ras protejat de puin timp, precum aceea
a cimpanzeilor, nu putea s dea dovad de prea mult inteligen.
Aa c fu ngndurat, deci, cu el i, n vreme ce se uita chior la
figura proas, ntunecat pronun rar, n anglic:
Am de raportat o urgen. O fiin uman (sublinie ea) este
rnit i se afl departe de aici. Are nevoie de ngrijire urgent.
Trebuie s m conduci ntr-un loc unde se gsesc oameni!
Imediat!
Atepta un rspuns prompt, ns fiina din vrful pietroiului i
schimb numai piciorul de sprijin i continu s o fixeze.
Athaclena ncepea s se simt indispus. S f ntlnit oare un
cimpanzeu din cale afar de prost? Noile rase protejate produceau
o mulime nevzut de variaii, incluznd, cteodat, i erori
periculoase.
De reinut numai ceea ce se ntmplase cu bururallienii, nu
demult, chiar aici, pe Garth.
ncerc s-i implice mai mult simurile: coroana i pipi
emoiile, cu reinere, emoiile celuilalt i se crlion de surpriz.
n faa sa, se afla pre-contientul! Asemnarea superficial cu
neo-cimpanzeii blana i braele lungi o pcliser. Nu era
vorba despre nici un cimpanzeu! Era creatura aceea ciudat, pe
care o simise cu numai cteva minute n urm.
Nici nu era de mirare faptul c nu i rspunsese; nu avusese
parte de nici o ras protectoare, care s-o nvee svorbeasc. i
simea potenialul raional bolborosind i clocotind sub cupola
cranian.
Se ncrunt i se strdui s-i imagineze cam ce ar fi putut s-i
spun unui pre-contient btina. l privi cu atenie: blana
ntunecat prea franjurat din cauza strlucirii soarelui. i
ncorda i mai mult ochii.
Picioarele scurte arcuite, purtau o siluet masiv, culminnd
cu un cap mare, uguiat. Privii n lumin, umerii largi preau c
se continu direct cu capul, fr urm de gt.
Athaclena i aminti brusc despre cunoscuta poveste a lui
MA'CHUTLLTL, referitoare la menestrelul stelelor ce ntlnise ntro pdure, departe de aezarea coloniei, un copil crescut de fiarele
slbatice.
Dup ce capturase mrunta fptur mritoare i orgolioas,
vntorul compusese o versiune simpl a ceea ce, mai trziu, avea

s devin SH'CHA'KUON oglinda sufletului.


Se concentra, strduindu-se s formeze caracterul emapatic
att ct i-l putu aminti de bine.
VEZI N MINE CHIAR O IMAGINE A TA.
Creatura se ridic. Se trase napoi doi pai, strnutnd i
adulmecnd aerul.
Pentru moment, i imagin c reaciona la caracterul emis de
el.
Chiar n cel moment ns, un zgomot nu prea ndeprtat,
ntrerupse fragila punte de legtur. Pre-contientul gemu un
sunet adnc i tremurtor - dup care se rsuci i o lu la fug,
srind din stnc-n stnc, pn cnd dispru.
Athaclena ncerc s-l urmreasc, dar fr nici un folos,
pierzndu-i urma n doar cteva minute. Aa c renun, oftnd,
i se ntoarse din nou spre est, acolo unde Robert i spusese c se
afl Centrul Howlettes. n chiar clipa n care porni la drum,
ocolind un bolovan nalt, aproape c se ciocni cu grupul de
cuttori. ip, fr voie.
Ne pare ru c v-am speriat, coni, se scuz, gfind,
conductorul grupului.
Se nclin din nou, politicos, i continu:
Un culegtor de fructe ne-a cutat i ne-a spus c un fel de
nav a czut undeva, prin aceast zon, aa c am trimis imediat
cteva echipe de cutare. N-ai vzut nimic care s arate a nav
stelar prin preajm, nu-i aa?
Athaclena nc tremura dup violena acelei afurisite reacii
intense.
Trebuie c arta ngrozitor n acele prime secunde, cnd
surpriza strnise reacia de rspuns. Srmanele creaturi erau
uluite. Din spatele conductorului, ali patru cimpanzei se holbau
la ea, cu ochii mari micndu-se nervoi.
Nu, n-am vzut. Athaclena vorbea ncet i formula atent
cuvintele, pentru a nu-i nspimnta pe protejaii umani din faa
ei. Dar am o alt urgen de raportat. Colegul meu, o fiin
uman, s-a rnit ieri dup- amiaz. Are un bra rupt i, poate,
chiar i o infecie. Trebuie s vorbesc cu o persoan care deine
autoritate necesar, pentru a-l putea evacua.
Conductorul cimpanzeilor avea cu puin peste media de
nlime, cam 1,50 metri. Ca i colegii din spate, purta o pereche
de pantaloni scuri, o centur cu unelte portabile i un bagaj

uor, atrnat n spate.


Rnjetul i punea n eviden un ir impresionant de dini
inegali i vag nglbenii.
Eu am suficient autoritate. Numele meu este Benjamin,
domnioar...
Vocea-i rguit termin fraza pe un ton interogativ.
Athaclena. Numele prietenului meu este Robert Oneagle, fiul
Coordonatoarei Planetare.
Ochii lui Benjamin se mrir dintr-odat.
neleg. Pi, donoar Atho... adic coni... trebuie s fi
auzit pn acum c Garth a fost nconjurat de o flot
extraterestr inamic. innd cont de starea de urgen care s-a
creat, nu putem folosi aparatele aeriene. Totui, grupa mea este
pregtit pentru a da primul-ajutor unui om rnit. Dac ne vei
conduce la domnul Oneagle, i vom acorda ngrijirile necesare.
Uurarea de care fu cuprins Athaclena se dovedi de scurt
durat; i aminti de spusele cimpanzeului cu privire la gravitatea
situaiei de pe Garth i nu se putu stpni s nu ntrebe:
S-a aflat cine sunt invadatorii? Au aterizat deja?
Cimpanzeul Benjamin se comporta ca un profesionist, iar dicia
i era ngrijit. Nu reuea ns s-i ascund perplexitatea, atunci
cnd o privea, nclinnd mereu capul, ntr-o parte i n cealalt,
de parc s- ar fi strduit s-o vad din alte unghiuri. Ceilali, mai
primitivi n comportament, se holbau, pur i simplu, la persoana
ei. Era limpede c nu mai vzuser pn atunci o alt fiin care
s-i semene.
A... scuzai-m, coni, dar tirile n-au fost prea
amnunite. Extraterestru... Cimpanzeul se uit chior la ea.
A... scuzai-m, coni, dar nu suntei om, nu-i aa?
Pe Marele Caltmour, sigur c nu! pufni Athaclena. Ce v-a
fcut s credei...
Abia atunci i aduse aminte de mruntele schimbri ale
exteriorului, pe care le fcuse ca parte a experimentului ei.
Trebuie c arta destul de asemntori cu o fiin uman, mai
ales acum, cnd soarele i btea din spate. Nici nu era de mirare
c bieii cimpanzei rmseser uluii.
Nu, repet, mai rar. Nu sunt om, sunt o tymbrimian.
Cimpanzeii oftar i-i aruncar priviri iui unul altuia.
Benjamin se nclin nc o dat, de ast-dat cu braele
ncruciate la piept, fcnd pentru prima oar gestul unui

protejat care ntlnete un membru al unei clase de Stpni.


Asemenea oamenilor, nici poporul Athaclenei nu dorea s le
impun protejailor lor o linie de conduit, care s sublinieze
starea lor de dominan. n ciuda acestui fapt, gestul se dovedi
binevenit, potolindu-i sentimentele lezate.
Cnd vorbi iar, dicia lui Benjamin se mbunti considerabil.
Iertai-m, coni. Ceea ce am vrut s spun este faptul c nu
sunt prea sigur cine sunt invadatorii. Nu m-am aflat n apropierea
vreunui receptor, atunci i-au transmis mesajul, n urm cu
cteva ore. Cineva mi-a spus c ar aparine Gubru, ns circul i
zvonuri cum c arfithennanieni.
Athaclena oft, abia perceptibil. Thennanienii sau Gubru, putea
s fie nc i mai ru. Unii erau prea oficiali i lipsii de complet
de imaginaie.
Ceilali de cele mai multe ori, rigizi, irei i cruzi. Dar nici
unii nu erau att de ri, precum manipulativii Sora, sau ca
sinitrii criminali Tandu.
Benjamin se rsuci i-i opti ceva unuia dintre tovarii si. Cel
mai mic dintre ei porni n grab n crarea pe care veniser, ctre
misteriosul Centru Howlett.
Brusc, Athaclena capt o mrunt nfiorare de spaim i se
ntreb ce naiba se putea ntmpla n valea aceea unde Robert se
strduise s o mpiedice s ajung, chiar riscndu-i sntatea.
Curierul va transmite la baz tirea despre starea domnului
Oneagle i va aranja problema transportului, i explic Benjamin.
ntre timp, ne vom grbi s-i dm primul ajutor. Dac vrei s ne
artai drumul...
i fcu semn n direcia potecii, iar Athaclena trebui s-i
prseasc ntrebrile, pentru moment. n mod limpede, Robert se
afla pe primul plan.
n regul, ddu din cap. S mergem.
n vreme ce treceau pe sub stnca unde-l zrise mai nainte pe
ciudatul pre-contient, Athaclena arunc o privire furi n sus,
cu o urm de speran n suflet. S fi fost un adevrat garthian?!
Nu era exclus ca cimpanzeii s tie cte ceva despre asta. Chiar n
momentul n care se pregtea s-i ntrebe, se mpiedic i-i duse
iute minile la tmple. Ceilali privir nedumirii agitaia brusc a
coroanei. Strlucirea aparte a ochilor ei i fcu s se opreasc.
Cum ar fi putut s explice? Pe de o parte, era ceva asemntor
unui sunet, aflat aproape de pragul de sus al audibilitii, iar pe

de alta, o senzaie de obiect ascuit care i brzda adnc ira


spinrii.
Coni? Benjamin se uita nspre ea, neajutorat. S-a
ntmplat ceva? Athaclena scutur din cap.
Este... este...
Nu reui s termine. Un fulger cenuiu apru pe cerul de vest,
un obiect despicnd straturile atmosferice n direcia lor, cu o
vitez incredibil. Mai nainte chiar ca Athaclena s fi putut clipi,
crescu de la dimensiunile unui punct ndeprtat la acelea ale
unui monstru. n sfrit, reuir s disting contururile unei nave
uriae, care se opri n aer chiar deasupra vii.
Abia avu timp s le strige:
Astupai-v urechile!
Baierele cerului troznir din senin i mugetul ngrozitor care
urm i dobor pe toi la pmnt. Explozia reverber n labirintul
de stnci, iar dealurile nconjurtoare jucar rolul unui deflector,
trimind napoi ecoul.
Copacii prinser s se legene unii dintre ei crpar-n lungime,
alii prbuindu-se chiar. Frunzele smulse de pe ramuri fuseser
spulberate n ciclonul ivit pe neateptate.
n cele din urm, bubuitura se pierdu treptat printre
trunchiurile groase. Abia dup aceea, clipind des din ochi din
cauza ocului, reuir s aud sunetul grav, puternic, al
motoarelor. Monstrul cenuiu avea forma unui cilindru. n timp
ce-l examinau, cu o mie de ntrebri n minte, mainria i relu
coborrea, mult mai lent de ast-dat, pn cnd, ajungnd la
adpostul stncilor, dispru din vedere. Zgomotul motoarelor
sczu n intensitate, acoperit pe jumtate de acela al micilor
cascade din apropiere.
Cimpanzeii se ridicar nervoi, ntinzndu-i braele nainte,
opocind ntre ei cu voci rguite. Benjamin i oferi mna
Athaclenei, ajutnd-o s se scoale de jos. i scutur capul,
ncercnd s se dezmeticeasc: cmpurile gravitaionale ale
astronavei i loviser n plin coroana, acum destins n ntregime.
Era o nav de rzboi, nu-i aa? o ntreb Benjamin.
Camarazii mei n-au fost niciodat n spaiu, dar eu am urcat pn
acolo, ca s-l vd pe btrnul Vesariu, acum civa ani, dei nu
era chiar aa de mare precum chestia asta.
A fost, ntr-adevr, o nav de rzboi, oft Athaclena.
Construit de clanul Soro, bnuiesc. Se pare c sunt la mod pe

Gubru.
Se uit lung ctre nefericitul cimpanzeu.
A putea spune c Garth nu este doar nconjurat. A nceput
i invazia.
Benjamin i mpreun minile, ntr-un gest de nesiguran i
ncepu s se trag de degete.
Plutesc pe deasupra vii, pot s-i aud! Ce-or avea de gnd?
Nu tiu, rspunse fata. Hai s vedem!
Benjamin ezit la nceput, apoi ddu scurt din cap, nsemn c
era de acord. i conduse cu bgare de seam pn ntr-un loc
unde stncile crestate se trgeau ntr-o parte, asemenea unei
cortine, oferind o imagine panoramic asupra vii.
Nava de rzboi plutea cam la patru kilometri ctre rsrit de
poziia lor, la cteva sute de metri deasupra pmntului,
aruncndu-i umbra imens peste un mic grup de cldiri albe,
situate n partea cea mai de jos a defileului. Athaclena i duse
mna la ochi din cauza strlucirii puternice a soarelui reflectat n
flancurile cenuii ale colosului din metal.
Mugetul teribil al crucitorului se rspndea n valuri
amenintoare pe tot cuprinsul vii.
Pur i simplu, plutete acolo! Ce putem face? ntreb unul
dintre cimpanzei.
Habar n-am, scutur din cap Athaclena.
Simea din plin frica oamenilor i a neo-cimpanzeilor din
aezarea de jos. i mai erau nc i alte surse de emoie acolo.
Invadatorii, nelese, dup cteva clipe. Scuturile lor psi erau
coborte. O anulare arogant a oricrei ncercri de autoaprare.
Capt reprezentarea unei creaturi numai piele, os i pene,
descendent a unei specii pseudo-oviene nezburtoare. O imagine
foarte real, vie, i trecu pe dinainte rapid, ca vzut prin ochii
unuia dintre ofierii crucitorului.
Dei contactul dur numai cteva milisecunde, coroana i se
cutremur de repulsie.
Gubru, pricep, copleit dintr-odat. Toate frnturile de
imagini se transformau ntr-o realitate copleitoare.
Privii! icni Benjamin.
O cea dens, maronie, se scurgea prin sutele de orificii
dispuse pe burta navei. ncet, aproape plictisitor de ncet,
ntunericul i apstorul nor prinse s coboare spre fundul vii.
Frica de dedesubt se transformase n panic. Athaclena se trase

napoi, pn cnd se lovi cu spatele de o stnc, strngndu-i


capul n mini, n ncercarea inutil de a face s amueasc
aproape palpabila senzaie de groaz ce se nla dinspre aezare.
Era prea mult! Se strdui s-i conceap un caracter de pace n
spaiul din fa, pentru a opri nvala durerii i a groazei.
Zadarnic, la fel de zadarnic ca i un vrtej de zpad spulberat
n suflarea fierbinte a unei flcri.
Omoar oamenii i gorilele! strig unul dintre cimpanzeii de
pe deal, alergnd nainte.
Benjamin url dup el:
Petrie! Vino napoi! Ce crezi c poi s faci?
M duc s-i ajut! i rspunse de departe tnrul cimpanzeu.
i tu ar trebui s faci la fel, dac i-ar psa! i auzi cum ip acolo,
nu?
i, nelunnd n seam unghiul abrupt n care cobora panta,
prinse s se rostogoleasc la vale drumul cel mai scurt ctre
ceaa apstoare i cteva sunete nbuite ale disperrii.
Ceilali doi cimpanzei se uitar nspre Benjamin cu un aer de
mnie surd, mprtind, evident, acelai gnd.
M duc i eu, anun unul.
Athaclena simi cum i se accelereaz pulsul.
Ce vor s fac tmpiii tia?
Te nsoesc, zise i cellalt.
i, n ciuda njurturilor lui Benjamin, se avntar pe panta
abrupt.
Oprii-v, imediat!
Se-ntoarser cu toi i o privir zpcii. Chiar i Petrie se opri
brusc, agndu-se cu o mn de un bolovan i clipi des din
pleoape, pentru a nu lsa praful s-i intre n ochi. Folosise Tonul
de Comand. Dogmatic, pentru a treia oar n ntreaga ei via.
Prsii gndurile astea stupide i ntoarcei-v imediat!
Vocea ei izbi ca un bici. Accentul uman, cultivat cu atta grij,
dispruse cu desvrire, n timp ce crceii i se lsaser nervos
peste urechi, pronuna cuvintele n anglic n acel ritm
tymbrimian pe care neo-cimpanzeii l auziser de nenumrate ori
pe receptoarele video. Dei arat att de asemntor unei fiine
uman, nici un gtlej omenesc nu ar fi putut scoate asemenea
sunete.
Protejaii umani clipir cu gurile cscate.
ntoarcei-v imediat! uier ea.

Cimpanzeii se craser napoi pe pant, oprindu-se n faa ei.


Unul dup altul, aruncnd priviri nervoase ctre Benjamin, i
urmar exemplul, nclinndu-se naintea Athaclenei cu braele
ncruciate.
Aceasta se strdui din rsputeri s-i stpneasc tremurul
interior, impunndu-i s fie ct mai calm.
Nu m determinai s ridic din nou tonul, i amenin cu
voce sczut. Trebuie s rmnem mpreun, s gndim calm i
s concepem planuri potrivite situaiei actuale.
Uluii, cimpanzeii tremurau, la rndul lor, i o priveau cu ochii
holbai din nou. Oamenii nii le vorbeau ntr-un fel att de
poruncitor. Dei era o specie patronat de oameni, conform leilor
acestora, neo-cimpanzeii se considerau ceteni cu drepturi
aproape egale.
Totui, noi, tymbrimienii suntem altfel, contest uimit
Athaclena.
Datoria numai datoria o scoase din TOTANOO retragerea ei
interioar, cauzat de fric. Cineva trebuia s-i asume
responsabilitatea pentru aceste srmane creaturi.
nspimnttoarea cea cafenie ncetase s se mai scurg din
pntecele astronavei Gubru. Se ntinsese deasupra vi nguste,
asemenea unui lac ntunecat, acoperind vrfurile cldirilor.
Supapele se nchiser fr zgomot, iar nava prinse s se ridice.
Acoperii-v capetele i astupai-v urechile! le ordon,
conducndu-i spre o aglomeraie de monolii.
Zumzetul grav al motoarelor urc ceva mai mult de o octav i
n curnd vasul se nl deasupra crestelor.
Cimpanzeii se ngrmdir unii n alii, acoperindu-i urechile
cu palmele. Pentru o clip, putur s-l zreasc acolo, la aproape
1000 de metri deasupra vii. Apoi, mai repede dect putea ochiul
s reacioneze la stimul, dispru n profunzimea cerului. Aerul
dislocat plesni, revenind n vechea-i matc, asemenea a dou
palme gigantice, izbite una de alta.
Tunetul i lovi din nou, rostogolindu-se ca un val gigantic pe
suprafaa muntelui, ridicnd vrtejuri de praf i de frunze.
Trebui s treac ceva timp, pn cnd cimpanzeii reuir s se
uite din nou unul la cellalt, cu ochii holbai de surpriz, n vreme
ce ecoul se stingea n deprtare. n cele din urm, Benjamin, cel
mai n vrst dintre cimpanzei, se dezmetici, i scutur praful de
pe mini i l nha pe tnrul numit Petrie de ceafa, aducndu-l

naintea Athaclenei.
Petrie privi n jos, ruinat.
mi... mi pare ru, coni, mormi. tii, acolo jos, erau
oameni i... tovarii mei...
Athaclena aproba din cap. Nu trebuie s se arate prea aspr cu
un protejat care a avut intenii bune, n privina protectorilor si.
n regul, gsesc c motivele tale sunt demne de toat
admiraia, ns acum, dup ce uigia a trecut i lucrurile s-au
calmat, putem s ncropim cteva planuri pentru viitorul
apropiat, ca s ncercm s-i ajutm pe cei din vale. i ntinse
mna, ntr-un gest mult mai prietenos dect uoara btaie pe cap
pe care se pare c o atepta acesta din partea unui galactic, i
strnser minile, iar cimpanzeul gsi puterea s zmbeasc
timid.
Gemetele pmntenilor din vale i determinar s se grbeasc
ntr- acolo. Asemenea unei mri vscoase ntunecate, norul
maroniu se scurgea, risipindu-se peste terenurile mai joase din
mprejurimi, ajungnd pn la liziera pdurii de la picioarele lor.
Aburii deni aveau un contur distinct, care nghiea n linite
rdcinile vnoase ale copacilor. Nu putea s-i dea seama ce se
petrecuse acolo jos, ori dac mcar mai tria cineva.
Ne vom mpri n dou grupuri, le propuse Athaclena.
Robert Oneagle are nevoie neaprat de ngrijire i, de aceea,
cineva trebuie s mearg dup el.
O strbtu un fior nedesluit de spaim, amintindu-i cum l
lsase pe Robert s zac, semicontient, n pdurea slbatic.
Trebuia s fie sigur c va primi ngrijirile necesare i, oricum, ar
fi fost mult mai bine pentru cimpanzei dac plecau s-i acorde
primul-ajutor, dect dac ar fi rmas, inutil, n preajma vii
ucigae. Nu artau prea grozav, dup ce reuiser s realteeze
dimensiunile dezastrului.
Benjamin, ce prere ai, pot camarazii ti s-l gseasc pe
Robert singuri folosindu-se numai de indicaiile pe care le-am pus
la dispoziie?
Adic fr s-i conducei personal acolo?
Benjamin se ncrunt i cltin din cap.
... nu tiu, coni. Cred... cred c-ar trebui s mergei
mpreun cu ei.
Ciudat lucru! Athaclena l lsase pe Robert sub un punct de
reper extrem de evident, un nuc gigantic, aflat chiar lng poteca

principal.
Oricine ar fi fost trimis n cutarea lui, ar fi trebuit s-l
descopere cu uurin.
Se concentra i nregistra emoiile violente ale cimpanzeului. O
parte din Benjamin dorea cu ardoare ca ea, membr a
renumitului popor Tymbrimian, s rmn pe loc, pentru a-i
ajuta, pe ct posibil, pe cei din vale. Cealalt parte ncerca ns so ndeprteze ct mai mult de acolo! Aburul maroniu se rcorea i
se nvrtea n profunzimile vii de la picioarele lor. Putea s simt,
cu uurin, senzaiile aprinse al spaimei, n care alunecaser
stpnii creierelor de acolo.
Nu! Voi rmne aici, spuse pe un ton ferm. Ai recunoscut c
sunt bine pregtii ca echip de salvare. Cu siguran c l vor
descoperi pe Robert i c i vor putea ajuta. Cineva trebuie s
rmn i aici, pentru a vedea dac exist vreo cale de salvare
pentru cei de acolo.
Cu un om, ar fi putut s apar discuii n contradictoriu, dar
cimpanzeii nici nu se gndiser mcar la posibilitatea de a
contrazice superioritatea unei mini galactice. O ras protejat nu
i-ar fi putut permite o asemenea ndrzneal.
Simi n mintea lui Benjamin o uurare parial... dar i un
nceput de groaz.
Cei trei cimpanzei mai tineri i luar rucsacii n spate i
pornir, n pas solemn, ctre apus, urmnd crare ce se strecura
printre stncile abrupte, azvrlind priviri nervoase n spate, pn
cnd dispruser din cmpul vizual.
Athaclena se simi uurat, gndindu-se la situaia lui Robert,
dar n suflet i persista ncpnat o rmi de team cu
privire la soarta tatlui su. Cu siguran c inamicul lovise mai
nti Port Helenia.
Oft.
Hai, Benjamin! S vedem ce putem face pentru cei de jos.
***
n ciuda neobinuitelor i rapidelor succese obinute de
pmnteni n domeniul Educrii Raiunii, mai trebuia nc mult
lucrat cu neo-cimpanzeii i neo-delfinii. Adevraii gnditori
fuseser greu de depistat n cadrul ambelor specii. Conform
standardelor galactice, evoluia se dovedise la nlimea
ateptrilor, dar pmntenii preau s doreasc un progres i mai

rapid. Era, de parc i-ar fi dorit cu orice pre ca protejaii lor s


creasc mai iute.
Atunci cnd un proces mental dezvoltat i fcea apariia ntrun grup TURSIOPS sau PONGO, i se acorda o ngrijire deosebit de
atent.
Athaclena realiza c Benjamin era unul dintre exemplarele
superioare i c, fr nici o ndoial, cimpanzeul deinea cel puin
cartela albastr, care permitea procrearea i zmislise deja muli
urmai.
Poate c ar fi mai bine s o iau eu nainte, coni, propuse
Benjamin Pentru c m pot cra n copaci i deci pot s rmn
tot timpul deasupra nivelului superior pe care-l poate atinge gazul
n vale. M pot duce s vd cum stau lucrurile i, dup aceea, s
vin dup dumneavoastr.
Athaclena i simi zbuciumul interior, n vreme ce examinau
mpreun lacul de gaz misterios. n apropiere, era nalt numai
pn la glezne, dar la captul cellalt al vii se ridica, probabil, la
cteva staturi de om.
Nu, prefer s rmnem mpreun, hotr ea. i s tii c i
eu m pot cra n copaci, dac e nevoie.
Benjamin o msur din priviri, prnd s-i aminteasc
povetile care circulau pe seama adaptabilitii tymbrimiene.
Hmmm, s-ar putea ca i poporul din care v tragei s fi fost
aiboricol, la origini. Bine, domnioar. Atunci, haidei s meigem,
accept el, zmbind puin strmb.
Pornind n fug, sri pe creanga joas a unui stejar din
apropiere, erpui pe lng tulpin, apoi plonja ntr-un nou salt
ctre copacul vecin.
Rmase, o clip, agat de o creang, legnndu-se, i privi
napoi, ctre ea, cu ochi curioi.
Athaclena pricepu imediat c era vorba de o provocare. Respir
adnc, de cteva ori, strduindu-se s se concentreze.
Schimbrile prinser s se manifeste rapid, prin amoreli n vrful
degetelor i strmtarea pielii n zona pieptului. Expir la fel de
profund, se ghemui i sri, la rndu-i, n coroana celui mai
apropiat stejar. Cu o oarecare dificultate la nceput, strbtu
traseul cimpanzeului, imitndu-i fiecare micare.
Benjamin ddu aprobator din cap, cnd se opri lng el i-i
lu din nou avnt.
naintau ncet, srind din copac n copac, ferind cu grij

trunchiurile strnse n mbriarea lianelor. De mai multe ori, se


vzur nevoii s ocoleasc pe departe plcurile de copaci prini
n rsucirea mortal a fuioaielor de abur. n unele cazuri, cnd
trecur chiar pe deasupra valurilor ntunecate, Athaclena nu se
putu mpiedica s nu inspire puin din gazul uleios i iritant i
presupuse c mncrimea pe care o resimi ulterior era de origine
psihosomatic.
Din timp n timp, Benjamin i arunca cte o privire surescitat
Era probabil c observase unele dintre schimbrile ce-i apruser
n nfiare n ultimele minute lungimea braelor, o uoar
cdere a umerilor, alungirea palmelor... n mod evident, nu se
ateptase ca o galactic s reueasc s in pasul cu el, n felul
acesta, legnndu-se din copac n copac.
ns neo-cimpanzei habar n-avea care era preul pe care ea
trebuia s-l plteasc pentru o transformare GHEER. Durerea
ncepuse deja s-i arate colii, iar ea tia c acesta nu era dect
nceputul.
Pdurea tresrea, mbucind tcerea cu miile-i de sunete
specifice.
Animale mrunte treceau n goan pe lng ei, alungate de
fumul strin. i venea uor s capteze pulsul rapid, fierbinte, al
spaimei lor oarbe. n clipa n care ajunseser n vrful unei coline,
nu departe de marginea aezrii, auzir primele ipete sunete
slabe, emise de pmntenii nspimntai, rtcind zpcii prin
pdurea ntunecat. Lucirile calde din ochii lui Benjamin o
lmurir c aceia era prietenii lui.
Vezi, chestia asta se trte pe pmnt, zise el, meditativ, i
nu se ridic dect cu civa metri deasupra cldirilor noastre. Alta
ar fi fost situaia, dac am fi construit o cldire mai nalt...
Nu cred, se ndoi Athaclena. Ar fi aruncat-o mai nti n aer
pe aceea i abia apoi ar fi dat drumul la gaz.
Mda, se art de acord cellalt. n fine, s mergem s vedem
dac vreunul dintre camarazii mei a reuit s se caere n copac.
Cine tie, poate c au reuit s-i ajute i pe vreunii dintre oameni
s se urce suficient de sus.
l sond din nou pe cimpanzeu, dar nu-i mai puse nici o
ntrebare s-l aduc n discuie nici cu Robert. Simea ns
distinct c, alturi de grija pentru soarta oamenilor i
cimpanzeilor din vale, mai exista ceva, de parc aceea singur nu
ar fi fost de ajuns.

***
Pe msur ce se apropiau de vale, trebuiau s se caere pe
crengi din ce n ce mai apropiate de vrf. Din ce n ce mai des, se
vedeau nevoii s coboare, srind valuri inegale de fum cu
picioarele, n vreme ce se grbeau de-a lungul cii lor arboricole.
Din fericire, gazul uleios prea s se disperseze, n sfrit,
devenind mai greu i precipitnd ntr-o ploaie fin, ca de praf
cenuiu.
Saluturile lui Benjamin deveniser mai iui, atunci cnd
reuiser s surprind contururile vagi ale cldirilor albe printre
trunchiurile drepte. Athaclena se strduia din rsputeri s se in
aproape, dar i venea din ce n ce mai greu s menin ritmul.
Istovirea enzimelor i cerea tributul: coroana prea s-i ia foc, n
vreme ce trupul se strduia s elimine surplusul de cldur.
Concentreaz-te!, i porunci i se opri pe o creang ce se mai
legna nc uor, n urma saltului celuilalt. i vr picioarele sub
ea i se strdui s zreasc imaginea neclar a frunzelor prfuite
i a crengilor din faa ei.
D-i drumul!
Trupul ncordat se destinse, dar imaginea parc-i dispruse
dinainte.
Abia reui s fac un salt de vreo doi metri. Se opri din nou i
strnse puternic n brae creanga tremurtoare. Coroana i pulsa
ca o flacr.
Degetele i se nfipser n scoara groas a arborelui strin.
Respira greu, cu gura larg deschis, incapabil s mite, cu
privirea nceoat.
S-ar putea s nu fie numai durerea GHEER, gndi ea. Poate c
gazul acesta nu e conceput numai pentru fiinele umane. Poate
este capabil s m omoare...
Trecuser cteva clipe bune, pn cnd reui s-i concentreze
din nou privirea: vzu un picior, cu talpa ntunecat, acoperit cu
blan maronie... Benjamin sttea agat de o creang situat
deasupra ei.
Mna lui lung se ntinse i-i atinse uor crceii fierbini i
unduitori ai coroanei.
Rmnei aici i odihnii-v, domnioar. Dau o rait i m
ntorc imediat.

Apoi creanga se scutur din nou, semn c el plecase, fr s


mai atepte vreo aprobare.
Athaclena rmase nemicat. Nu-i rmnea altceva mai bun de
fcut dect s asculte sunetele slabe ce veneau din direcia
centrului Howlett.
La aproape o or de la plecarea crucitorului Gubru se mai
fceau nc auzite ipetele cimpanzeu nspimntai, precum i
strigtele ciudate Joase, ale unui animal, pe care nu-l putea
recunoate.
ncet-ncet, gazul ncepuse s se risipeasc, dar se meninea
nc destul de dens, chiar i la nlimea la care se gsea. Din
cauza asta, i inea nrile nchise, respirnd pe gur.
Bieii pmnteni! i comptimi. Ei trebuie s-i in tot timpul
deschise nasul i urechile, uor penetrabile pentru toi inamicii!
Ironia formulrii nu-i scp. Creaturile pe care le comptimea
nu erau obligate s asculte i cu mintea.
Coroana i se rcea treptat, iar valul de emoii ce o scldau
deveni din ce n ce mai puternic. Simea n el, distinct, emoiile
oamenilor, pe cele ale cimpanzeilor i, ntr-un fel aparte, pe cele
ale strinului, devenite, ntr-un fel, familiare deja, care cnd o
atingeau, cnd dispreau pentru o perioad...
Minutele se scurgeau cu ncetineal. Cnd socoti c se simea
destul de bine, se tr pn la locul unde ramura ntlnea
trunchiul i se sprijini cu spatele de scoara aspr. Suspin
adnc, prin talazul de emoii i de zgomote ce o asaltau din toate
prile.
Ei bine, poate c nu o s mori, la urma-urmei. Cel puin, nu
acum, pe loc
Mai trecur cteva clipe. Brusc, simi c ceva nu era n regul.
De undeva, de foarte aproape, cineva o privea cu insisten! Se
rsuci, cu respiraia tiat de spaim. De pe crengile unui copac,
aflat la numai ase metri distan, patru perechi de ochi o fixau
fascinate trei perechi maro nchis i o a patra de un albastru
strlucitor.
Cu excepia ctorva nelepi Kanteni, tymbrimienii erau, poate,
galacticii care i cunoteau cel mai bine pe pmnteni. i, cu toate
astea, Athaclena privi scena uluit, nefiind sigur c vede, ntradevr, ceea ce se afla n faa ei.
Aproape de trunchiul copacului, sttea o femel neocimpanzeu, mbrcat ntr-o pereche de pantaloni scuri, innd

n brae un copila cimpanzeu. Ochii cprui ai mamei erau larg


cscai din cauza spaimei.
Nu departe de ea, un copil uman, cu pielea neted, mbrcat
ntr-o salopet de doc, atepta nemicat. Fetia cu pr blond
ncerc s zmbeasc timid, vzndu-se privit.
ns ceea ce o zpci pe Athaclena se dovedi a fi cea de-a patra
fiin, din apropierea celuilalt copac. i aminti, brusc, de
sculptura sonor a unui neo-delfin, pe care tatl ei i-o adusese
acas, pe Tymbrin, dup una din cltoriile sale. Se ntmpla
imediat dup episodul petrecut la Ceremonia de Acceptare i
Alegere a Tytlalienilor, cnd ea se comportase att de straniu n
craterul vulcanului stins. Probabil c Uthacalthing dorise ca
sculptura sonor s o determine s-i prseasc carapacea,
demonstrndu-i c cetaceele pmntene erau, de fapt, nite
creaturi ncnttoare i nicidecum nspimnttoare. O rugase
numai s nchid ochii i s lase cntecul s o nvluie.
Oricare ar fi fost cauzele, compoziia avusese asupra ei un efect
diametral opus. Pentru c, ascultnd formele nemblnzite,
transpuse n efecte sonore, ale unei lumi dincolo de putea ei de
reprezentare, se simise cufundat ntr-un ocean necunoscut i
auzise clar valurile zbtndu-se furios deasupra cretetului su.
Chiar i faptul c, deschiznd ochii, speriat, descoperise c se
afla n camera de audiii a familiei, nu o ajutase cu nimic.
Pentru prima dat n viaa ei, sunetul depise imaginea.
De atunci, nu mai ascultase niciodat cubul cel mic, nici nu
mai avusese prilejul s cunoasc altceva att de ciudat... de strin
fiinei ei...
Niciodat, cel puin pn n clipa cnd trebuise s ptrund n
fantasticul trm metaforic din mintea lui Robert Oneagle.
Iar acum se simea din nou la fel! Cu toate c ultima creatur
semna, la prima vedere, cu un cimpanzeu foarte mare, coroana i
ddea de neles cu totul altceva.
Dar nu se poate!
Calmi, placizi, ochii maronii i ntorcea privirile. Creatura
cntrea, probabil mai mult dect toi ceilali la un loc i, totui,
inea copilul uman n brae cu cea mai mare atenie i delicatee.
Cnd fetia scncea, uriaa fiin fornia uor, nedezlipindu-i
ochii de ai Athaclenei. Spre deosebire de feele cimpanzeilor
obinuii, a sa era neagr cu desvrire.
Ignornd durerile care continuau s-i dea de furc, Athaclena

se mic ncet nainte, pentru a nu-i speria i mai mult.


Salut! le strig, atent, n anglic.
Fetia continu s zmbeasc i i sprijini timid capul de
pieptul masiv i pros al protectorului ei. n schimb femelacimpanzeu se trase napoi, nspimntat. Uriaul cu faa nalt
i plat mic doar de dou ori din cap i forni iar.
Potenialul vibra forte puternic n el! O singur dat pn
atunci mai ntlnise Athaclena o asemenea specie, aflat n zona
foarte ngust care separ animalul propriu-zis de fiinele
acceptate pentru a f protejate. Era un caz greu de gsit n lumea
celor Cinci Galaxii, deoarece orice specie precontient nou
descoperit era nregistrat cu rapiditate, fiind ncredinat unui
clan superior, pentru Actul Ridicrii la Contiin.
Acum, privind-o mai mult cu ochii minii, i ddea seama c
fptura din faa ei se afla foarte departe pe drumul ce urca nspre
Contiin. i, totui, Legile spuneau c saltul de la animal la
gnditor era presupus ca fiind imposibil de fcut de unul singur.
Adevrat c unii dintre oameni se mai agau de idei vechi,
provenind din zilele ntunecate de dinainte de Contact teorii ce
susineau c adevrata inteligen putea s evolueze.
Singur! tiina galactic susinea ns c acest drum nu putea
fi parcurs dect cu ajutorul unei alte rase, una care s-l fi
strbtut deja mai nainte.
Calea ctre Adevr era lung i stranie, gndul trebuind deci s
se ntoarc pn n zilele legendare ale Primei Rase
PROGENITORII n urm cu miliarde de ani.
Ciudat, nimeni nu pretinsese vreodat c ar fi fost protectorii
oamenilor. Din aceast cauz, erau denumii K'CHU-NON... Adic
primitivi. S fi coninut oare ideea lor i o smn de adevr? n
acest caz, fiina din faa sa nu era, oare... ?
Ah, nu! Cum de nu mi-am dat seama de la nceput?
Pricepuse brusc c animalul nu era de gsit n natur, ca atare.
Nu era vorba de fabulosul garthian, pe care tatl su l ceruse s-l
descopere.
Asemnarea de-a dreptul familiar dintre membrii grupului cu
greu ar fi putut sa treac neobservat.
De fapt, realiza cu uimire c privea ctre un grup de veri, ce
stteau mpreun pe o creang, deasupra valurilor de aburi,
ejectai de nava Gubru.
Oameni, neo-cimpanzei i... i mai ce? Se strdui s-i aduc

aminte ceea ce-i spusese Uthacalthing cu privire la licena


acordat pmntenilor, pentru a-i ocupa propria planet, Terra.
Dup Contact, Institutele asiguraser omenirii un statut de sine
stttor. Mai existau ns o serie de reguli i restricii, pe care i le
amintea destul de aproximativ. Cteva specii pmntene figurau
printre ele.
Animalul iradia Potenial ca o .... o metafor se form n minte
Athaclenei, ras arznd acolo, n copacul din faa ei.
Scormonindu-i memoria n stilul specific rasei sale, descoperi, n
cele din urm, denumirea pe care o cuta.
Aha! exclam nbuit. Eti o goril, nu-i aa?

16
CENTRUL HOWLETTS
Fiara se scarpin n cap i mri. Alturi, mama cimpanzeu
scnci ncet i continu s priveasc cu spaim la Athaclena.
Fetia ns btu din palme, presimnd un joc.
Gorila! Johnny e o goril! Ca i mine!
Se btu cu micuii ei pumni n piept, i ddu capul pe spate i
scoase un urlet lung i modulat.
O goril! Athaclena privi cu uimire spre uriaa i tcuta
fptur, ncercnd s-i aminteasc ce i se spusese despre ea, n
urm cu atta timp.
Nrile ntunecate fluturau, n vreme ce adulmeca n direcia
Athaclenei: mna liber i fcu un semn rapid i subtil copilului.
Hei, Johnny vrea s tie dac acum vei lua tu conducerea,
rse fetia. Eu sper c da. tii c artai foarte obosit cnd te-ai
oprit din a-l fugri pe Benjamin? A fcut ceva ru? S tii c a
scpat!
Athaclena se mut ceva mai aproape.
Nu, i rspunse. Benjamin n-a fcut nimic ru. Cel puin de
cnd l-am cunoscut eu, dei ncep s bnuiesc c...
Se opri. Era evident c nici copilul i nici gorila nu era n stare
s priceap ce bnuia ea, dar cimpanzeu adult tia, era clar,
pentru c n ochii si putea s citeasc foarte uor senzaia
accentuat de team.
Eu sunt April, relu fetia, fr s bnuie nimic. i ea e Nita,
iar copilul ei se numete Cha-Cha. S nu crezi c e un nume
caraghios, cimpanzeii le pun nume uor de pronunat fiilor lor,
deoarece la nceput nu vorbesc prea bine.
Ochii ei preau s strluceasc, atunci cnd o fixau pe
Athaclena.
Chiar eti o tym... bim... o tymbiminn?
Da, sunt o tymbrimian, corect Athaclena.
April btu voioas din palme.
Aaah, suntei oameni buni, tiu eu. Ai vzut nava cea mare?
A venit bubuind i tati mi-a spus s m duc cu Johnny i dup
aia a fost mult gaz, iar Johnny mi-a pus mna peste gur i eu nu

mai puteam s respir.


April fcu o fa chinuit, imitnd sufocarea.
Mi-a dat drumul doar cnd am ajuns sus, n copac. Aici, iam gsit pe Nita i pe Cha-Cha. Cred c Nita nu prea vorbete
pentru c e tare speriat.
Dar ie nu i-a fost fric? ntreb prudent Athaclena.
Ba da, ddu serioas din cap fetia. Dar dup asta a trebuit
s nu-mi mai fie fric. Pentru c eram singurul om de aici i
trebuia s am grij de toi. Chiar, acum nu poi s ai tu grij de
ei? Eti o tymbrimian foarte drgu, s tii.
Fr veste, timiditatea fetiei pru s revin. i ngropa din nou
faa pe jumtate n blana de pe pieptul lui Johnny, zmbindu-i
Athaclenei cu singurul ochi rmas la vedere.
Tymbrimian rmase, pur i simplu, cu gura cscat: nu
realizase pn n acea clip de ce erau cu adevrate n stare
fiinele umane. n ciuda alianei dintre popoarele lor, mai era nc
stpnit de unele dintre prejudecile obinuite ale galacticilor
care-i considerau pe pmnteni nite slbatici. Muli dintre ei
socoteau ca o msur ndoielnic acordarea statutului de
protectori acestora. Mai mult ca sigur c i clanul Gubru
exprimase aceast opinie n Manifestul de Rzboi.
Iar acum, un plod abia mai rsrit de dou palme venea s-i
zdruncine serios aceste credine. Conform Legii i tradiiei, micua
April trebuise s poarte de grij protejailor, fr s ia n seam
vrsta pe care-o avea. i faptul c nelegea pe deplin aceast
responsabilitate i era foarte evident.
n fine, aflase de ce Robert i Benjamin ncercaser, pe rnd, s
o mpiedice s ajung n vale. Se concentra, pentru a-i nbui
pornirea de furie, ncercat n primele clipe. Mai trziu, urma s
gseasc ea o cale pentru a-i transmite informaia lui
Uthacalthing, dup ce avea s-i verifice bnuiala.
Aproape c ncepea s se simt din nou ca o tymbrimian, pe
msur ce reacia GHEER fcea loc unei senzaii uor neplcute
de-a lungul muchilor i a cilor nervoase.
Au reuit i ali oameni s se urce n copaci? ntreb ntr-un
trziu.
Johnny fcu o serie de gesturi iui, pe care April se strdui s le
interpreteze, dei i scpau implicaiile lor viitoare.
Zice c au ncercat civa, dar nu au fost destul de rapizi.
Majoritatea se nvrteau de colo-colo, fcnd chestii omeneti. Aa

spun gorilele la lucrurile fcute de oameni, pe care ele nu le


neleg, i deslui pe un ton sczut.
n cele din urm, femela neo-cimpanzeu Nita i lu inima n
dini i se amestec n discuie:
G-gazul... nghii n sec. Gazul le-a luat puterile oamenilor.
Vocea abia i se mai auzea.
i noi, cimpanzeii, am simit puin... gorilele nu cred c au
pit ceva.
Aa, care va s zic! Pesemne c presupunerea sa n legtur
cu consecinele gazului fusese destul de corect. Bnuiesc c
efectul fusese calculat n aa fel, nct s nu fie mortal. Uciderea
unei mese mari de civili era privit cu foarte mare severitate de
ctre Institutul pentru Rzboaie Civilizate. Cunoscnd ns bine
mentalitatea Gubru, Athaclena era convins ns c, la mijloc,
mai exista o intenie ascuns.
Auzi o troznitur n dreapta i, cnd ntoarse capul, l zri pe
Benjamin poposind pe creanga unui copac nvecinat.
E-n regul, domnioar! strig el puternic. I-am gsit pe dr.
Taka i pe dr. Schultz. Sunt nerbdtori s v vorbeasc.
Athaclena i fcu semn s se apropie.
Vino, mai nti, aici, Benjamin!
Cu un gest de exagerare tipic pentru rasa sa, Benjamin ls si scape un suspin prelung. Sri din creang n creang i se opri
brusc, atunci cnd le descoperi pe cele trei maimue i fetia.
Csc gura uluit i aproape c-i pierdu echilibrul. Un nceput de
spaim i se putea citi pe fa, atunci cnd se rsuci ctre
Athaclena, umezindu-i buzele i ncercnd s-i dreag glasul.
Nu te mai osteni, l preveni ea. tiu c n ultimele douzeci
de minute ai tot ncercat, n ciuda zpcelii, s-mi ascunzi
adevrul. Acum ns nu mai e nevoie, pentru c tiu deja ce se
petrece aici.
Benjamin nchise gura i ridic din umeri.
i? suspin abtut.
Acceptai autoritatea mea? i ntreb Athaclena pe cei patru,
aezai pe crengile din fa.
Da, rspunse April.
Nita i arunc o privire furi Athaclenei, apoi se uit lung la
feti dup care accept tcut, dnd din cap.
n regul, atunci, vei rmne aici, pn cnd va veni cineva
dup voi s v caute. Ai neles?

Da, doamn, aprob Nita din nou.


Johnny i Cha-cha continuau s o priveasc mui.
Athaclena se ridic n picioare pe creang, strduindu-se s-i
in echilibrul, dup care se ntoarse ctre Benjamin.
Acum hai s vorbim cu specialitii acetia ai votri. n caz c
aburul nu i-a ameit de tot, a vrea s tiu de ce au preferat s
ncalce legile galactice.
Benjamin o privi resemnat i ddu nvins din cap.
Mai mult nc, continu, dup ce ateriza lng el, pe
creang, ar fi bine s-i ajungi din urm pe cimpanzeii i gorilele
pe care le-ai gonit spre inima pdurii, pentru a nu-i vedea.
Cheam-i napoi. S-ar putea s avem nevoie de ajutorul lor.

17
FIBEN
Fiben reuise n cele din urm s-i confecioneze o crj,
folosindu-se de crengile copacilor prbuii n urma aterizrii sale
forate.
Cu toate c i cptuise partea de sus cu fii din costumul de
zbor, aceasta i strecura flcri n umrul aproape luxat, de
fiecare dat cnd se sprijinea n ea.
Hmmm! se strmb nemulumit. Dac oamenilor nu ne-ar f
ndreptat spinrile i nu ne-ar f scurtat braele, a f putut merge
n trei labe pn la o zon civilizat.
Era ameit, plin de zgrieturi i, pe deasupra, cumplit de
flmnd... n mod surprinztor, avea un moral destul de ridicat,
care-l ajuta s nu cedeze ispitei de a abandona, n vreme ce-i
croia drum ctre nord, prin pdure.
La dracu', n-ar trebui s m plng deloc! Sunt doar n via!
Pe timpuri, petrecuse multe sptmni prin munii Mulem,
fcnd studii ecologice pentru Proiectul de Refacere, aa nct
putea s-i dea seama destul de uor c se gsea pe drumul cel
bun, nu departe de locurile cunoscute. Tipurile diferite de
vegetaie erau lesne de recunoscut: majoritatea erau plante
indigene, ns observa mereu iindu-i vrfurile printre ele i alte
soiuri, ce fuseser aduse pentru a umple golurile fcute n
ecosistem de holocaustul bururalli.
Nu putea s fie dect optimist. Faptul c supravieuise unei
asemenea cderi, poposind, pe deasupra i ntr-un loc cunoscut,
l fcea s nu se ndoiasc de faptul c Ifny (Zeitatea Nemrginirii)
avea i alte planuri pentru el, oricum, ceva mai deosebit dect o
moarte banal.
De exemplu, ceva mult mai plictisitor i mult mai dureros dect
extincia prin nfometare, n inima unui codru netiut.
Instinctiv, urechile i se ciulir, dndu-i de veste c se apropia
ceva.
Se concentra, dar sunetul nu se repet. S i se fi prut numai?
Ba nu! Acum auzise clar: erau voci! Se repezi pe potec la vale, ba
sprijinindu-se, ba mpiedicndu-se n crj, neoprindu-se dect

atunci cnd ddu buzna ntr-o rarite, ce se deschidea n


apropierea canionului. Atept, rsuflnd greu. Minutele se
scurgeau lene, n vreme ce el se ncpna s strpung cu
privirea ploaia fin i deas.
i, brusc... Acolo! De cealalt parte, aproape la jumtatea
distanei ntre punctul n care se afla i limita de jos a canionului,
se zreau ase cimpanzei cu rucsaci n spate, ndieptndu-se cu
pai repezi ctre rmiele nc fumegnde ale navetei
Proconsul. n clipa aceea erau foarte tcui i Fiben i zise c
avusese un noroc chior c vorbiser chiar n clipa n care treceau
prin dreptul su.
Hei! Prostnacilor! Aici!
opia ntr-un picior i ddea din mini, zbiernd ct i ineau
plmnii. Grupul de cercetare se opri. Cimpanzeii se uitar
zpcii njur, nereuind s localizeze sursa de emisie, din cauza
ecoului ce se repercuta la nesfrit n stncile defileului.
Fiben i ncleta flcile i mri neajutorat. Idioii! Se uitau n
toate prile, numai n direcia lui nu! n cele din urm, ridic
deasupra capului crja i o azvrli, ct putu de departe, n
direcia canionului. Unul dintre cimpanzeu scoase un strigt de
surpriz i i apuc vecinul de bra. Privir amndoi creanga
zburnd, apoi cznd undeva n pdure.
Aa, acum punei-v capetele la treab! Retrasai n minte
arcul de cerc, n direcia opus. Doi dintre cercetai privir chiar
n direcia lui i l zrir, agi- tndu-i braele. i rspunser,
strignd nfierbntai, i prinser s opie n cerc de bucurie.
Uitaser pentru moment situaia nu tocmai plcut n care se
afla, Fiben mormi furios n barb:
Halal noroc! S fiu salvat de o aduntur de blbii! Ei haihai, biei, s ne facem nu tiu ce mare tmblu din asta.
Cnd i auzi apropiindu-se, ced i el bucuriei comune i
ncepu s rnjeasc fericit. n mijlocul mbririlor ce urmar i
a btilor amicale pe spate, prinse s scoat propriile-i strigte de
veselie: salvarea venise, n sfrit.

18
UTHACALTHING
Mrunta sa nav fusese ultima care prsise Port Helenia. nc
de pe acum, ecranele detectoarelor marcau coborrea
crucitoarelor de rzboi prin straturile joase ale atmosferei.
n port, o trup firav din miliieni i militari pmnteni se
pregteau pentru o ultim i inutil rezisten. Sfidarea pe care-o
adresau dumanului era transmis pe toate canalele.
... Negm dreptul invadatorilor de a ateriza aici. Solicitm
protecie mpotriva agresiunii, din partea civilizaiilor galactice.
Refuzm dreptul opresorilor de a ateriza pe terenurile noastre. i
avertizm c un detaament narmat de rezisten formal
ateapt pregtit n spaio-portul capitalei. Provocarea noastr...
Uthacalthing i conducea naveta cu micri uoare ale
ncheieturii mniilor i ale degetelor. Gonea spre miazzi, de-a
lungul coastei Mrii Cilmar, cu o vitez mai mare dect a
sunetului. Razele puternice ale soarelui se reflectau n apele
limpezi, aflate n dreapta sa.
... Dac ar ndrzni s ne nfrunte fa n fa i nu
ascunzndu-se n spatele blindajelor...
Aa, pmnteni, zicei-le-o! i aprob, ncet, n anglic,
Uthacalthing.
Comandantul detaamentului luase n considerare sfaturile
sale n privina formulrii ritualului de provocare. Nu putea s
spere dect c le-a fost de ajutor.
Transmisia continu cu lista numrului i tipurilor de arme cu
care era ateptat armata cobort din ceruri, astfel nct
dumanul s nu gseasc nici o justificare pentru a utiliza o for
prea mare. n felul acesta, i sileau pe Gubru s atace, folosind
numai fore terestre, n rndurile crora urmau s aib propriile
victime.
Asta numai dac vor mai respecta Codul!, oft el.
S-ar putea ca dumanul s nu-i mai pese de Regulile de
Rzboi.
Era greu s-i imaginezi o astfel de situaie, dar circulau nc
zvonuri, cum c pe trmuri ndeprtate...

Carlinga era mrginit de un ir de cadrane de afiaj. Unul


arta crucitoarele ce intrau n cmpul vizual al camerelor de
luat vederi din Port Helenia, iar celelalte navele rapide de lupt ce
sfiau bolta pe deasupra spaio-portului.
n spate, Uthacalthing percepea murmurul slab al celor doi
Ynnuin subirei, care se comptimeau unul pe cellalt. Acetia
doi, cel puin, reuiser s ncap n scaunele construite dup
gabaritul tymbrimian. n schimb, mthlosul lor stpn era
nevoit s stea n picioare.
Kault, practic, nu sttea, ci se plimba nervos de-a lungul i dea latul cabinei nguste, creasta umflndu-i-se, pn cnd se lovea
de tavanul scund. Se oprea o clip, apoi o lua de la capt.
Thennanianul nu era prea vesel, i spuse Uthacalthing.
De ce, Uthacalthing? mormi el, pentru a nu tiu cta oar.
De ce naiba ai amnat att de mult plecarea? Am fost ultimii care
am plecat de acolo!
Fantele respiratorii i se nchideau i i se deschideau cu zgomot,
din cauza nervilor.
i doar mi spusese-i c vom pleca cu o noapte mai
devreme! M-am grbit ct am putut s-mi strng puinele
lucruoarc, pentru a fi gata la timp, iar tu ai binevoit s nu apari.
Am ateptat, am pierdut chiar i ocazia de a nchiria un alt mijloc
de transport, n vreme ce tu-mi trimiteai mesaj dup mesaj,
cerndu-mi s am rbdare. Iar apoi, cnd ai aprut n fine,
imediat dup rsrit, am plecat att de nepstori, de parc am fi
pornit ntr-o cltorie de plcere!
Uthacalthing nu-l bg ns n seam, lsndu-i s bombne n
continuare. i ceruse deja scuze, n mod oficial, mpodobindu-le,
conform uzanelor, cu strlucitoarea poleial diplomatic. Nu i se
putea cere mai mult. De altminteri, lucrurile decurgeau exact cum
plnuise.
O lumini galben se aprinse pe panoul de control i un iuit
slab i atrase atenia.
Ce se ntmpl? Kault fcu, agitat, un pas nainte. Ne-au
detectat motoarele!
Nu.
Cellalt respir uurat.
Nu-i vorba de motoare, continu Uthacalthing. Luminia
aceea ne arat c tocmai am fost surprini de o raz a
probabilitate.

Cum?! Kault aproape c ipa. Nava asta nu-i protejat? Nici


mcar nu folosete motoarele gravifice! Ce anomalie a
probabilitii ar fi putut capta?
Uthacalthing ridic din umeri att de natural, de parc gestul
acesta uman i-ar fi fost familiar din natere.
Poate c e vorba de o neasemnare intrinsec, suger el.
Poate c e ceva n legtur cu noi, cu soarta noastr, care
strlucete deasupra liniilor generale ale acestei lumi. Poate c
asta este ceea e capteaz ei.
Arunc o privire pe furi n spate i observ c thennanianul
aproape c tremura. Rasa lor prea s aib o team aproape
superstiioas fa de tot ce avea legtur cu arta sau tiina
modelrii realitii. Uthacalthing permise unui LOOTR'TROO
scuz datorat unui duman s i se formeze ntre crcei,
amintindu-i c poporul su se afla, n prezent, n stare de rzboi
cu semenii lui Kault. Era deci dreptul lui s-i tachineze inamiculprieten, dup cum, din punct de vedere etic, fusese treab
acceptabil sabotarea navei lui Kault.
Eu, unul, nu mi-a face probleme din cauza asta, suger.
Avem un avans bun.
nainte ca thennanianul s aib timp s replice, Uthacalthing
se aplec nainte i vorbi repede n Galactica 7, fcnd ca unul
dintre ecrane s-i mreasc imaginea.
TNWILL'KOU CHLLIOU! njur. Ia uit-te ce naiba fac!
Kault se rsuci i holb ochii. Imaginea holografic arta cum
crucitoarele gigantice pluteau pe deasupra oraului-capital
mprtiind un abur maroniu peste cldirile i parcuri. Dei
volumul sonor era redus, se putea distinge panica din vocea
crainicului, care descria cum se ntuneca cerul, ca i cum
nefericiii din Port Helenia ar mai fi avut nevoie i de descrierea
lui.
Nu-i a bine! Creasta lui Kault se ridic, eapn, ctre tavan.
Aceti Gubru se comport mult mai dur dect o cere situaia i
dect o pretinde dreptul lor de invadatori.
Uthacalthing l aprob pe mutete, pentru c nainte de a
apuca s zic ceva, o alt lumini prinse s plpie pe tablou.
Acum ce mai e? oft Kault nervos.
Ochii tymbrimianului atinseser distana maxim la care se
puteau ndeprta.
S-ar putea s avem parte de o lupt, rspunse. Cred c

suntem vnai de o navet de urmrire. Te descurci cu o arm de


clasa 57, Kault?
Nu, dar bnuiesc c unul dintre Ynuini...
Replica i fu ntrerupt de strigtul lui Uthacalthing.
inei-v bine!
Porni brusc motoarele gravifice ale navetei, iar podeaua ncepu
s le geam sub tlpi.
ncerc nite manevre de evitare, i avertiz.
n regul, opti Kault.
Of, binecuvntat s fie easta tare a thennanienilor! gndi
tymbrimianul.
i pstr un control strict asupra expresiei faciale, dei tia c
thennanianul avea expresia empatic a unei pietre i nu putea
simi bucuria sa. i, n timp ce navele urmritoare ncepur s
trag asupra lor, coroana se porni s cnte imnul victoriei.

19
ATHACLENA
Degetele verzi ale pdurii se uneau cu cldirile de culoarea
frunzelor, care se nlau n Centru, de parc stabilimentul ar fi
fost construit pentru a fi invizibil din aer. Dei vntul de vest
alungase, n cele din urm, ultimele rmie ale aerosolului
aruncat de invadatori, o pelicul fin de praf cenuiu acoperea tot
ce avea o nlime mai mic de cinci metri, rspndind un miros
puternic i neptor.
Coroana Athaclenei ncetase s se mai chirceasc sub geamtul
copleitor al panicii. Starea psihic detectat printre cldiri se
schimbase.
Ghicea acum o umbr de resemnare... dublat de o furie
interioar.
l urm pe Benjamin pn la primul lumini, unde zri grupuri
mici de neo-cimpanzei, care alergau, opind, prin curile
interioare.
Poate c n-ar trebui s cobori, domnioar, se auzi din
spate vocea aspr a lui Benjamin. Vreau s spun c este evident
faptul c gazul a fost conceput special pentru oameni, dar, cu
toate astea, chiar i noi, cimpanzeii, ne simim puin aiurii din
cauza lui. Iar dumneavoastr suntei o fiin foarte important...
Sunt o tymbrimian, rspunse rece Athaclena. Nu pot s
stau aici, pur i simplu, n vreme ce protejaii i semenii lor au
nevoie de mine.
Benjamin se nclin, n semn c a neles. O conduse spre nite
crengi, aezate asemenea treptelor unei scri, i nu o prsi din
ochi pn ce Athaclena nu simi, cu oarecare uurare, pmntul
sub tlpi. Mirosul iritant era nchis mai puternic aici. ncerc s
nu-l ia n seam, dar simi cum pulsul i crete vertiginos.
Trecur pe lng ceea ce prea s fie locuinele i spaiile de
antrenament pentru gorile. Erau terenuri mprejmuite cu garduri,
locuri de joac, zone de testare. Se vedea limpede c eforturi
intense fuseser depuse aici. Chiar crezuse Benjamin c ar fi
putut s-o pcleasc prin simpla mprtiere a maimuelor precontiente n ascunztoarea junglei nconjurtoare?

Spera c nici una dintre ele s nu fi fost rnit n panica


general ce urmase rspndirii gazului deasupra Centrului. i
aminti, din sumarele sale cunotine de istorie a Terrei, c
gorilele, dei puternice, erau n realitate nite fiine foarte
sensibile, chiar fragile.
mbrcai n pantaloni scuri i nedespiii de eterna
bandulier cu unelte, cimpanzeii alergau n toate prile, s-i
ndeplineasc misiunile ncredinate. Cnd Athaclena se apropie,
unii dintre ei i aruncaser priviri fugare, da nimeni nu se opri si vorbeasc. n general, ns se auzeau foarte puine cuvinte.
Pir uor prin praful ntunecat, spre centrul taberei. Acolo
dduser, n fine, peste civa oameni. Pe canapelele scoase din
cldire i aezate pe treptele de la intrare n cldirea principal
erau ntini un brbat i o femeie. Capul brbatului era complet
chel, iar ochii lipsii de orice expresie artau c era incontient.
Femeia era nalt i avea prul negru.
Pielea, de culoarea ciocolatei, avea o nuan pe care Athaclena
nu o mai vzuse pn atunci. Probabil c era vorba de unul dintre
acele rare cazuri de umani ce-i pstraser n ntregime
caracteristicile vechilor lor rase. n contrast, culoarea pielii
cimpanzeului de alturi prea de un roz deschis, ptat de
peticele de blan maronie.
Cnd se apropie de ea, femeia fcu un efort i, sprijinit de doi
cimpanzei, reui s se ridice ntr-un cot. Benjamin nainta
respectuos, pentru a face prezentrile.
Dr. Taka, dr. Schultz, dr. M'Bywelli, cimpanzeu Frederik, toi
din clanul Terrei, am onoarea s v-o prezint pe respectabila
Athaclena, o Tymbrimi ab-Caltmour ab-Brma ab-Krallnih ulTytlal.
Athaclena se uit surprins la Benjamin, ntrebndu-se cum de
reuise s rein de la prima audiie toate titlurile onorifice ale
speciei sale.
Dr. Schultze Athaclena nclin uor din cap nspre
cimpanzeul n stnga. Dr. Taka nclinarea fcut n direcia
femeii fu cu o idee mai adnc.
O ultim aplecarea capului salut prezena celor doi brbai, a
cimpanzeului dr. MBywelli i a cimpanzeului numit Frederik.
V rog s primii condoleanele mele, n legtur cu valul de
cruzime i de durere care s-a abtut asupra aezrii voastre i a
fiinelor de aici.

Cimpanzeii rspunseser printr-o nclinare profund. Femeia


ncerc, la rndu-i, acelai gest, dar nu reui s-l duc pn la
capt din cauza slbiciunii.
V mulumesc pentru sentimentele pe care ni le artai, se
sili ea s-i aleag cuvintele. Noi, pmntenii, am trecut prin
multe i sunt sigur c vom trece i de asta... Trebuie s recunosc
c sunt puin surprins s vd pe fiica ambasadorului
tymbrimian aprnd aici ca din senin, chiar n acest moment de
grea cumpn pentru noi.
Sunt convins de asta, gndi Athaclena n anglic, savurnd o
dat n plus sarcasmul tipic uman. Prezena mea reprezint un
dezastru pentru planurile voastre, un dezastru aproape la fel de
mare ca i gazul de lupt al acestor invadatori Gubru.
Am un prieten rnit, rspunse cu voce tare. Trei dintre neocimpanzeii dumneavoastr au plecat dup el, n urm cu cteva
timp. Avei vreo tire din partea lor?
Da, da, ddu femeia din cap. Tocmai am primit un mesaj de
la grupul de cutare. Robert Oneagle a devenit contient, iar
starea lui este deja stabil. Un alt grup, trimis n cutarea unui
aparat de zbor, prbuit n zon, va face conjuncia cu ei n foarte
scurt timp, este dotat cu echipamentul medical adecvat strii de
necesitate.
Athaclena simi c i se ridic o piatr de pe inim.
Foarte bine. Atunci cred c putem s trecem la alte
probleme, nu?
Coroana
prea
c
nflorete,
n
vreme
ce
forma
KUOUWASSOOE, un caracter-gnd ce reprezenta presentimentul.
tia ns c fiinele cu care discuta nu ar fi reuit s-l perceap
dect cel mult ntr-o form foarte vag.
Mai nti, ca membr a unei rase care s-a aliat cu voi, chiar
din clipa n care v-ai fcut simit prezena ntr-un mod att de
zgomotos n perimetrul celor Cinci Galaxii, v ofer ntreg
ajutorul meu pe durata acestei stri de uigen. Voi face tot ce st
n puterea rasei mele, solicitndu-v, n schimb, sprijinul pentru
a putea lua legtura cu tatl meu.
n regul, aprob dr. Taka. S-a fcut i v mulumim.
Athaclena nainta un pas.
n al doilea rnd, trebuie s-mi exprim nedumerirea cu
privire la funciile acestui Complex. Am descoperit c realizai aici
o activiti neaprobate de Ridicare la Contiin a unor specii pre-

contiente!
Cei patru directori i aruncar o privire rapid. Athaclena
nvase deja destul de bine s citeasc expresiile umane, pentru
ca s nu vad mhnirea resemnat de pe feele lor.
Mai mult dect att, observ c ai avut nefericita inspiraie
s comitei acest abuz pe planeta Garth, victima tragic a altei
crime ecologice.
Un moment! protest Fiederick. Cum putei compara ceea ce
facem noi cu holocaustul buru...
Taci, Fred!
Frederick clipi nervos din ochi. Dndu-i seama c era prea
trziu pentru a-i lua napoi cuvintele, continu mormind:
... i aa, singurele locuri unde ni s-a promis s ne stabilim
au fost planetele pe care alii le aduseser n pragul dezastrului...
Dr. M'Bzwelli prinse s tueasc. Frederick tcu i se rsuci
spre el. Brbatul zmbi ctre Athaclena.
Ne-ai pus la zid, domnioar, suspin. Putem, totui, s
ncercm s v explicm ce se ntmpl, nainte de a ncepe
acuzaiile? Noi... noi nu suntem sub jurisdicia guvernului,
nelegei? Lucrm pe cont propriu.
Athaclena simi un fel de uurare. Filmele acelea vechi, n dou
dimensiuni, pe care le vizionau pmntenii nainte de Contact
mai ales acelea de-a hoii i varditii, att de populare printre
tymbrimieni se centrau pe situaia n care btrnul criminal
ncerca s reduc martorul la tcere. O parte a subcontientului
ei se ntreba ct de primitiv era totui acest popor.
Respir adnc i ddu din cap.
n regul, n acest caz. Putem s lsm aceast problem
deoparte pe durata situaiei actuale. V rog s-mi dai detalii
suplimentare, n legtur cu ea. Ce ncearc dumanul s obin
prin folosirea acestui gaz?
Slbete organismul oricrui o ce apuc s-l respire,
rspunse dr. Taka. Invadatorii au anunat n urm cu o or, prin
radio, c oamenii care au fost afectai trebuie s primeasc un
antidot cel mai trziu ntr-o sptmn. Dac nu, urmeaz s
moar. Evident, vor oferi antidotul numai n zonele urbane.
Gaz de tarma! opti Athaclena. Vor ca toi oamenii de pe
Garth s-i ofere vieile amanet.
Exact. Va trebui sau s ne adunm cu toii n orae, sau s
murim n ase zile.

Coroana Athaclenei prinse s arunce scntei din cauza furiei ce


o cuprindea treptat. Gazul Gubru constituia o arm iresponsabil,
dei legal, n anumite tipuri de rzboi.
Ce se va ntmpla cu protejaii votri? Neo-cimpanzeii au
numai cteva secole de contiin n spate i nu trebuie lsai
singuri n slbticie.
Dr. Taka se strmb, vizibil ngrijorat.
Majoritatea cimpanzeilor nu par s fie afectai de gaz. Dar au
prea puini conductori nnscui, de talia lui Benjamin sau a
doctorului Scultz.
Ochii cprui, de maimu, ai lui Scultz privir njos, ctre
prietena sa uman.
Fii fr grij, Susan. Vom reui, dup cum bine ai spus, s
trecem i de asta.
Se rsuci apoi ctre Athaclena.
nc din noaptea asta vom evacua oamenii n etape,
ncepnd cu btrnii i copiii. Dup ce totul se termin, vom
ncepe s distrugem aezarea, n aa fel nct s nu mai rmn
nici o urm despre cele ce s-au petrecut aici.
Vznd-o pe Athaclena gata s obiecteze, cimpanzeul ridic o
mn.
n regul, domnioar. V vom oferi, mai nainte, camere de
nregistrat i ajutoare, pentru a putea strnge dovezile pe care le
dorii. E bine? Nu avem de gnd s v punem nici un fel de piedici
n realizarea misiunii pe care v-ai propus-o.
Amrciunea geneticianului cimpanzeu rzbtea dincolo de
coaja cuvintelor, dar Athaclena i propuse s nu se lase purtat
de nici un fel de sentiment de mil, imaginndu-i cum avea s
reacioneze tatl ei, atunci cnd avea s afle. Uthacalthing i
ndrgise din totdeauna sincer pe pmnteni, aceast
iresponsabilitate inimaginabil urmnd s-i rneasc adnc
sentimentul de ncredere.
Problema aceasta a gorilelor poate s ajung n discuia
Marelui Consiliu, dac asta dorii, dar nu are nici un rost s le
dm acestor Gubru o justificare n plus pentru agresiunea
svrit. Aliaii notri vor putea s decid cum s acioneze n
continuare, adic s formuleze oficial acuzaiile de rigoare sau s
lase pedepsirea noastr n grija guvernului terestru.
Athaclenei i se pru logic argumentul, aa nct, dup un
moment de ezitare, se dovedi de acord:

Bine, atunci s rmn aa cum ai propus. Aducei


camerele de nregistrat, iar voi ncepei s distrugei ceea ce e de
distrus.

20
GALACTICII
Pentru amiralul flotei Suveranul Razei i Ghearei
argumentul suna stupid. Dar, desigur, aa se ntmpl
ntotdeauna n relaiile cu civilii.
Preoii i birocraii se certau tot timpul. Numai adevraii
lupttori credeau inaciune.
Cu toate astea, trebui s recunoasc faptul c era emoionat s
participe la prima lor dezbatere politic n trei. Aceasta era calea
tradiional de a ajunge la Adevr: chinul i nenelegerile,
convingerea i dansul, totul ntr-un ritm ameitor, pn cnd
ajungea la un nou consens.
i, eventual...
La acest gnd, Suveranul Razei i Ghearei se cutremur la
acest gnd. Era nc mult prea devreme pentru a ncepe s aib
loc multe certuri, multe piedici nepermise i manevre de culise, n
ncercarea de a ocupa tronul cel mai nalt.
n privina dezbaterii care urma s aib loc, amiralul era
mulumit s ocupe poziia de arbitru, ntre cei doi semeni ai si
foarte certrei. n ceea ce-l privea, era un nceput bun.
***
Pmntenii rmai n fortreaa micului spaio-port de pe
planet i elaboraser o provocare oficial foarte bine gndit.
Suveranul Proprietii insistase ca soldaii Ghearei s fie trimii
pentru a-i nvinge dumanii ntr-o lupt terestr, n vreme ce
Suveranul Preului i Precauiei nu se artase deloc de acord. O
vreme se nvrtiser unul n jurul celuilalt, pe estrada naveiamiral, nfruntndu-se i ciripind declaraii contrare.
Cheltuielile trebuie s fie mici!
Mai mici chiar dect ar f nevoie,
N-avem nevoie de povara altor fronturi!
Suveranul Preului i Precauiei insistase c aceast expediie
constituie numai una din problemele care sectuiau la acea or
clanul Goosksyn-Gubru. De fapt, era vorba despre o btlie
mrunt. n spirala galactic se resimea o stare general de

tensiune i cdea n sarcina Suveranului Preului i Precauiei s


previn suprancrcarea cu probleme a clanului n astfel de
situaii.
n replic, Suveranul Proprietii i nfoiase penele cuprinse de
indignare.
Cum pot s mai conteze cheltuielile,
s mai nsemne,
s mai semnifice,
S aib importan, dac noi cdem,
ne prbuim,
picm,
Ne-mpotmolim n faa strbunilor?
Trebuie s facem ceea ce trebuie! ZOOOON!
Din spatele propriului pupitru de comand, Suveranul Razei i
Ghearei privea cu atenie desfurarea ncletrii, pentru a-i da
seama la timp dac aprea vreun semn mai clar de dominan.
Era un lucru absolut emoionant s auzi i s vezi excelentele
dansuri-argument, pe care le executau cei doi care fuseser alei
spre a f tovarii amiralului. La un loc, reprezentau cele mai
bune produse ale ingineriei genetice, aplicate asupra lor pentru a
scoate la iveal cele mai de seam caliti ale rasei.
n curnd, deveni clar c lupta argumentelor ajunsese ntr-un
impas.
Rmnea ca Suveranul Razei i Ghearei s decid.
Evident c preul expediiei ar f fost cu mult mai mic dac i-ar
fi ignorat cu desvrire pe primitivi ia insoleni, pn cnd
gazul de turm i-ar fi forat s se predea Altminteri, numai cu un
singur gest, toat aprarea lor s-ar fi transformat n cenu.
Suveranul Proprietii nu se art ns de acord cu nici una
dintre cele dou soluii i insist c asemenea tipuri de aciuni sar fi putut dovedi catastrofale. Prea la fel de ferm i atunci cnd
le demonstra c era pcat s se iroseasc soldai buni, numai
pentru un simplu gest de politee.
Cei doi comandani privir uluii spre Suveranul Razei i
Ghearei, nvrtindu-se nc, n virtutea ineriei, unul n jurul
celuilalt i ciripind surprini, cu albul penelor nfoiate sclipind n
lumin.
ncheindu-i concluziile, amiralul i nfoie propriul penaj i
pi pe estrad, alturndu-li-se.

Angajarea ntr-o lupt terestr ar costa,


ar nsemna o cheltuial n plus.
Dar ar constitui o fapt onorabil,
ar fi de-a dreptul admirabil,
va exista ns un al treilea factor care va decide,
care va alege hotrrea final.
Acesta este faptul c soldaii Ghearei trebuie
antrenai contra trupelor de primitivi.
Forele terestre vor ataca, deci, raz pentru raz,
mn pentru ghear!
Alegerea fusese fcut. Un curier din forele armate salut i se
repezi s duc ordinul. Desigur c aceast hotrre ajuta puin la
nlarea poziiei pupitrului Proprietii i determina coborrea
nesemnificativ a aceluia al Precauiei. Dar lupta pentru
dominaie se afla abia la nceput.
Aa hotrser anticii lor strmoi, mai nainte ca Gooksyn s-i
transforme pe primitivii Gubru n cltori stelari. nelepii lor
protectori preluaser strvechile modele locale, transformndu-le
i dezvoltndu-le pn la stingerea unei forme logice de
guvernmnt, folositoare pentru un popor contient.
Totui, o parte din vechile funcii rmseser nc viabile, i, de
aceea, Suveranul Razei i Ghearei ncepu s tremure, atunci cnd
simi c tensiunea discuiei prinde s dispar. i, cu toate c toi
trei erau nc n ipostaz neutr, amiralul simi un fior de
moment, adnc, aproape sexual.

21
FIBEN I ROBERT
Cele dou grupe de salvare se ntlniser la mai mult de o mil
n interiorul trectorii. Se dovedi a fi o ntlnire destul de rece, cei
trei cimpanzei care porniser n cutare nc de diminea, sub
comanda lui Benjamin fiind mult prea obosii pentru a face mai
mult dect s-i salute apatici pe cei ce reveneau de la locul
prbuirii.
n schimb, cei doi salvai prinser s exclame veseli, de cum
ddur ochii unul de cellalt.
Robert! Robert Oneagle ! Cnd i-au dat drumul din cas?
Maic-ta tie pe unde colinzi?
Cimpanzeul rnit se sprijinea ntr-o crj i era mbrcat n
rmiele jalnice ale unui costum de zbor sfiat. Robert i
arunc o privire nceoat de pe targa i se strdui s
zmbeasc.
Fiben! Pe toate stelele, pe tine te-am vzut fumegnd azinoapte pe cer? Aa pare s fie. Ce naiba ai fcut, ai prjit o nav
de zece megacredite?
Cimpanzeul i nal privirile, gnditor..
Mai de grab, vreo cinci. Era o crati veche, dei, din punct
de vedere fizic, s-a comportat destul de bine.
Brbatul de pe targa simi cum l invadeaz o invidie ciudat.
i? Am luat-o pe coaj, nu?
Se poate spune i aa. Unu la unu, am fi luptat de minune.
Totul ar fi fost grozav, cu condiia s fi fost suficient de muli.
Robert percepuse ce se ascundea n spatele cuvintele
prietenului su.
Vrei s spui c nu exist limite n privina a ceea ce s-ar
putea face cu...
Cu un numr infinit de maimue?! i retez Fiben ntrebarea.
Mritul pe care l scoase era ceva mai puin dect un hohot de
rs ns cu mult mai mult dect un rnjet ironic.
Cimpanzeii ce-i nconjurau clipeau consternai, nendrznind
s intervin. O brf la un asemenea nivel depea capacitatea lor
de nelegere, ns ceea ce-i uluia complet era faptul c

cimpanzeul acela i permitea, fr nici un fel de jen, s-l


ntrerup pe fiul Coordonatoarei Planetei!
A fi vrut s m aflu i eu lng tine, oft Robert.
Mda, Robert, nl Fiben din umeri. tiu. Fiecare a avut
ns ordinele lui de ndeplinit.
Rmaser tcui cteva clipe. Fiben o cunotea destul de bine
pe Megan Oneagle, pentru a nu bnui prin ce trecuse bietul
Robert.
Ei, se pare c vom avea amndoi parte de o porie de munte,
stnd n paturi i necjind asistentele, oft Fiben, privind ctre
sud. Asta, dac vom reui s suportm aerul curat, evident.
Privi ctre Robert.
Flcii tia mi-au povestit despre atacul asupra Centrului,
ngrozitoare chestie!
Clennie i va ajuta s pun lucrurile la punct, rspunse
Robert.
Atenia ncepuse s-i devin din nou mobil. Era clar c-i
administraser o doz de tranchilizante suficient chiar i pentru
un delfin.
tie multe, Fiben... poate chiar mai multe dect realizeaz.
Fiben mai auzise despre fiica ambasadorului tymbrimian.
Desigur, oft ncet, n timp ce ceilali ridicau taiga. Un
extraterestru va fi n stare s ndrepte lucrurile. Mai mult ca sigur
c prietene asta l va pune pe fiecare la locul pe care l merit, fie
c e, fie c nu e vorba despre Invazie.
Dar spiritul lui Robert se afla undeva departe, iar Fiben avu
strania senzaie c puterea omului din faa sa nu mai era ntru
totul terestr.
Zmbetul su vistor era distant i atins de ceva...
nepmntean.

22
ATHACLENA
Un mare numr de cimpanzei reveneau la Centru, ivindu-se
printre tufiurile pdurii unde fuseser trimii s se ascund.
Frederick i Benjamin i puseser s demonteze structurile din
mase plastice ale cldirilor i s dea foc la tot ceea ce conineau,
n vreme ce Athaclena i ajutoarele ei alergau dintr-un loc n altul,
nregistrnd cu atenie toate lucrurile, nainte de a li se da foc.
Munca se dovedea extenuant. Niciodat n viaa ei, ca fiic de
diplomat, nu se simise att de istovit. n ciuda acestui lucru, nu
ndrznea s lase nici un amnunt la o parte: era vorba doar de
datorie.
Cam cu o or nainte de amurg, n incinta taberei ptrunse o
trup de gorile, mai mari i mai negre la culoare dect cele
dinainte, cu o nfiare mai slbatic dect aceea a paznicilor
cimpanzei. Sub o ndrumare atent, preluar sarcini simple,
ajutnd la demolarea singurei case pe care o cunoscuser
vreodat.
Speriate i confuze, srmanele creaturi pre-contiente priveau
cum Centrul de Antrenament i Testare, precum i spaiile de
locuit, se transform rapid n zgur. Civa dintre ei ncercar
chiar s opreasc actele de distrugere, pind n faa micilor
cimpanzei i strduindu-se, prin semne viguroase ale minilor, s
le explice c fceau un lucru ru.
Athaclena realiz c activitatea lor prea, din punct de vedere
logic, complet ilogic. n stadiul n care se aflau ns, activitatea
claselor protectoare putea s le par total ilogic acestor fiine
simple.
ntr-un trziu, uriaii rmseser singuri, printre vrtejurile
neccioase de fum, cu rmiele fostelor lor proprieti personale
-jucrii, carneele, unelte simple adunate la picioare. Priveau cu
ochii goi la rmiele fumegnde, netiind ce trebuie s fac.
Cnd seara cobor complet, Athaclena era deja complet
epuizat, din cauza valurilor puternice ale sentimentelor celor ce
triser n ceea ce fusese pn atunci o aezare. Sttea pe un ciot
de copac, ceva mai departe de ruinele nc n flcri, ascultnd

gemetele joase ale marilor antropoide. Ajutoarele sale se


prbuiser prin apropiere, sprijinite de camerele de luat vederi i
de sacii cu mostre, uitndu-se fix la ceea ce distruseser, flcrile
mocnite reflectndu-li-se n albul ochilor.
Athaclena ncerc s se protejeze, retrgndu-i coroana, pn
cnd tot ceea ce mai putu s simt rmase numai caracterul
Unitii acea ntreptrundere de sentimente i de emoii, la care
participau toate fiinele pdurii. Dar chiar i acea sub-imagine
unduia i plpia. i aprea vestejit, ca pe un trist drapel
multicolor.
Era vorba i de cinste, trebuia s recunoasc. Aceti oameni de
tiin nclcaser un tratat, dar nu puteau fi acuzai c
participau la realizarea a ceva cu adevrat nenatural. Conform
oricror standarde, gorilele erau tot att de pregtite pentru Actul
de Educare Raional, pe ct fuseser i cimpanzeii cu o sut de
ani pmnteni nainte de Contact. Oamenii se vzuser obligai s
fac o serie de compromisuri, atunci cnd Contactul i adusese pe
scena Societii Galactice. Oficial, tratatul care stabilea drepturile
ce le aveau asupra lumii lor de batin inteniona s aib grij ca
resursele de Potenial ale planetei s nu se epuizeze prea curnd.
Toat lumea tia ns c, n ciuda unei anume nclinaii ctre
genocid dovedit de omul primitiv, Pmntul constituia un uluitor
exemplu de diversitate genetic, o raritate n privina planetei
bogate de tipuri i de forme rmase n afara influenelor
manifestate de civilizaia galactic.
Oricum ar fi fost, cuget Athaclena... atunci cnd rasa se
dovedea a fi pregtit pentru Actul Educaional, atunci era
pregtit i gata!
Nu. i era limpede c tratatul fusese aplicat n mod forat
oamenilor, deoarece acetia nu reprezentau o putere la nivel
galactic. Li se permisese (un gest mai mult simbolic) s-i cear
drepturile asupra proteciei neo-delfnilor i neo-cimpanzeilor
specii deja pornite pe drumul spre Contiin nainte de realizarea
Contactului. Dar clanurile superioare nu puteau permite ca Homo
Sapiens s educe mai muli protejai dect oricine altcineva!
Evident c asta ar fi acordat, automat, acestor primitivi statutul
de clan superior!
Athaclena oft.
Nu era cinstit, desigur, dar asta nu mai conta. Societatea
galactic depindea de respectarea promisiunilor. Tratatele erau

constituite din promisiuni solemne, de la specie la specie,


nclcarea acestora neputnd trece neraportat.
i dori ca tatl s-i fie alturi. Uthacalthing ar fi tiut ce s
fac, cum s descurce situaiile a cror martor fusese munca
bine intenionat de la acest centru ilegal, pe de o parte, i
josniciile, dar poate legalele aciuni ale clanului Gubru.
Ambasadorul se afla ns departe, mult prea departe pentru a
ajunge pn n preajma sa cu reeaua empatic. Tot ce putea s
realizeze n acea clip era faptul c ritmul su personal vibra nc
n nivelul NAHAKIERI.
i, dei era linititor s-i nchid ochii i urechile pentru a-i
simi calda adiere, semnalul foarte slab venit din partea-i spunea
extrem de puine.
Esenele NAHAKIERI puteau s rmn n aer mult timp dup
ce o persoan prsea aceast via, aa cum se ntmplase, de
fapt, i-n cazul moartei sale mame, Mathicluanna. Pluteau
asemenea cntecelor balenelor pmntene, la marginea Urnitei de
nelegere a unor fiine care i duceau viaa cu ajutorul minilor
i a focului.
Scuzai-m, coni...
O voce, care cu greu ar fi depit nivelul unui simplu mrit
aspru,
ptrunse
puternic
n
centul
semi-caracterului,
mprtiindu-l. Scutur din cap. Cnd deschise ochii, zri naintei un neo-cimpanzeu cu blana acoperit de funingine i cu umerii
czui de oboseal.
Coni? Totul e-n regul?
Da, n-am nimic. S-a ntmplat ceva?
Simea cum agitaia i zgrie gtul iritat de fum i de oboseal.
Directorii doresc s v vad, coni.
O adevrat risip de cuvinte, gndi, n timp ce se lsa s
alunece de pe ciot. Ajutoarele mormir teatral, n stilul propriu
cimpanzeilor, i adunar benzile i mostrele i se grbir s-o
urmeze.
Lng docuri, se aflau mai multe vehicule. Cimpanzei i gorile
crau tigi i le urcau n aparatele de zbor. Cu motoarele gravifice
zumzind ncetior, acestea se ridicau n noaptea adnc din jur
i, dup o vreme, luminile de poziie dispreau n direcia Portului
Helenia.
Am crezut c toi copii i oamenii n vrst au fost deja
evacuai.

De ce, n acest caz, continuai s ncrcai oamenii cu atta


grab? Mesagerul ridic din umeri. Stresul acelei zile cumplite
rpise multora dintre cimpanzei acea unic strlucire de
inteligen, pe care o acumulaser de-a lungul anilor. Athaclena
era sigur c numai prezena gorilelor care era necesar s
primeasc un exemplu model i mpiedica s cad prad unui
acces de primitivism innd cont de tinereea lor ca ras
contient, era surprinztor ct de bine se descurcaser pn n
prezent Sanitarii alergau spre i dinspre spital, nederanjndu-i
ns dect foarte rar pe cei doi directori. Dr Schultz, neocimpanzeul, sttea civa pai mai n fa i prea s se ocupe de
majoritatea problemelor. Alturi de el se afla mai vechiul tovar
al Athaclenei, Benjamin.
Pe o estrad alturat, zcea o grmad de documente i de
dosare negre.
Oh, respectata tymbrimian Athaclena!
Schultz vorbea cu o oarecare greutate, ca urmare a mritului
obinuit al cimpanzeilor. Se nclin scurt, dup care-i strnse
mna, ntr-un gest caracteristic pentru neamul su, o aprare
complet, care-i scotea n eviden degetul mare, ndreptat ctre
exterior.
V rog s scuzai cam sraca noastr ospitalitate, pleda el.
Aveam intenia s v servim o cin special, la buctria
principal... un fel de rmas bun care s v impresioneze. M tem
c va trebui s ne restrngem ns la raii conservate n cutii.
Un cimpanzeu mrunel se apropie, aducnd un platou, pe care
se ngrmdeau mai multe cutii.
Dr. Elayne Soo este dieteticianul nostru, continu Schultz.
Ea ne-a avertizat c pentru dumneavoastr aceste delicatese s-ar
putea s fie simple alimente, absolut obinuite.
Athaclena privea uluit la etichetele cutiilor. Koothra! Aici, la
cinci sute de parseci de cas, descoperea aceste excelentele
prjiturele-instant, pregtite chiar n oraul ei natal! i veni s
rd.
La bordul navei dumneavoastr se mai afl cteva cutii de
acest fel, continu imperturbabil cimpanzeul. Plus alte provizii
obinuite. V recomandm s prsii corpul navei imediat dup
aterizare, deoarece nu va mai dura att de mult pn ce Gubru i
vor organiza propria reea zonal de satelii de interceptare, dup
care traficul aerian va deveni imposibil.

Cteva zile nc, de aici nainte, nu va exista nici un pericol


pentru zborurile ctre Port Helenia, se mpotrivi Athaclena.
Soldaii gubru vor atepta o vreme, pentru ca oamenii s ncerce
s caute tratamente adecvate i chiar vreun antidot.
Se apropie de mulimea celor ce alergau ncoace i-n colo.
Nu-neleg ce este cu panica aceasta. De ce evacuai oamenii
att de repede? Cine...?
Schultz o privi de parc s-ar fi temut s o ntrerup, apoi ddu
din cap cu neles.
Benjamin i arunc Athaclenei o privire de sus.
V rog, doamn, v rog s vorbii mai uor. Majoritatea
cimpanzeilor nu a bnuit niciodat cu adevrat...
Ls propoziia neterminat.
Athaclena simi o nfiorare rece de-a lungul gulerului. Pentru
prima oar se uita mai ndeaproape la cei doi directori Taka i
M'Bzwell, care ateptaser n tcere, nclinnd din cap, n semn
de aprobare fa de ceea ce fusese spus pn atunci.
Dr. Taka i zmbea, fr s clipeasc. Creasta Athaclenei se
ridic pentru o clip, apoi se chirci la loc. Se rsuci ctre Schultz.
O s-o omori!
Dr. Schultz nclin din cap cu umilin.
V rog s nu v impacientai. Avei dreptate, desigur. Mi-am
drogat prietenii, pentru ca s-i pot menine n form, pn cnd
cei civa administratori pe care-i avem vor putea s-i termine
treburile aici i s-i ndeprteze, fr panic, pe ai notri. Am
fcut-o la insistenele lor, deoarece dr. Taka i dr. M'Bzwell,
simeau c nu vor putea s nfrunte efectele gazului.
Adug, cltinnd din cap abtut:
N-ar fi trebuit s le dau ascultare! E aproape o crim.
Benjamin i privea copleit. Schultz ddu din umeri.
Nimic nu este prea uor. Semenul nostru Frederik nu a fost
n stare s mai suporte i i-a cutat singur linitea. Eu, de
asemenea, o s m sinucid n curnd, un eveniment la fel de
inevitabil i de previzibil, precum tot ceea ce s-a ntmplat cu
colegii mei, oamenii.
Ce vrei s spui?
Spun c aceti Gubru nu par s fie foarte buni cu
cimpanzeii!
Cel mai vrstnic dintre neo-cimpanzei rse cu amrciune, apoi
sfri ntr-un acces de tuse.

Gazul lor blestemat a i omort civa oameni, pn acum.


Acioneaz mult mai repede dect au dat asigurri c o va face. Se
pare, de asemenea, c-i afecteaz i pe cimpanzei.
Athaclena oft abia simit.
Se vede. Ar fi fost de dorit s nu se ntmple aa ceva.
Constat c nu este nici un lucru la care noi s ne gndim,
fr ca voi s nu-l tii dinainte, remarc Schultz. Avem un raport
cu informaii noi de la invadatori. Din nefericire, a fost transmis n
Galactica 3. Gubru nu agreeaz anglica, iar programul nostru de
traducere este destul de primitiv. tim ns cu precizie c era
vorba despre tatl dumitale.
Athaclena se simi de parc ar fi plutit pe deasupra tuturor, cu
simurile amorite. i venea s plng dup ecosistemul simplu al
pdurii de odinioar ale crui animale mrunte se trau acum
prin vlcea, strmbndu-i nasurile din cauza prafului usturtor,
ncercnd s evite zona din apropierea Centrului, din cauza
focurilor ce nc mai mocneau sub cenu.
Da, nclin din cap, un gest mprumutat de la pmnteni,
gest ce-i fcea pe toi s se simt din nou strini. Spune-mi.
Schultz i drese glasul.
Ei bine, se pare c crucitorul spaial al tatlui dumitale a
fost vzut prsind planeta. Navele de rzboi au ncercat s-l
urmreasc, dar Gubru declar c nu au ajuns la Tranifer Point.
Evident ns c nimeni nu crede ceea ce declar ei...
oldurile Athaclenei se legnar uor din ncheieturi, ca i cum
s-ar fi balansat dintr-o parte n alta. n suflet i plpia un nceput
de bocet, ca un tremurat de buze pe o fa uman cuprins de
dezndejde.
NU. NU VOI ASISTA LA ASTA ACUM. MAI TRZIU. M VOI
HOTR MAI TRZIU ASUPRA A CEEA CE TREBUIE S SIMT.
Putei solicita, desigur, orice ajutor, pe care vi l-am putea
oferi, continu ncet dr. Schultz. Nava pe care o vei pilota este
dotat cu arme, n aceeai msur ca i cu hran. Vei putea
zbura n direcia n care a fost transportat prietenul
dumneavoastr Robert Oneagle, dac asta dorii. Noi sperm,
totui, c vei mai rmne o perioad, mcar pn cnd gorilele
vor fi ascunse n locuri mai sigure, n muni i date n ngrijirea
celor civa oameni ce au refuzat s se refugieze.
Schultz privi n sus, cu toat seriozitatea ochilor si cprui,
cuprini de tristee.

tiu c o mulime de ntrebri vor rmne fr rspuns,


onorat tymbrimian Athaclena. Una singur mi se pare
important n clipa asta i vreau s i-o pun, neaprat: vrei s ai
grij, o perioad, de copiii notri, ca s nu-i trimitem n exilul
slbticiei munilor?

23
EXILUL
Naveta gravitaional plan lene pe deasupra coamei
ntunecate de verdele copacilor n realitate, o creast stncoas
i ascuit. Umbrele scurte puse de lumina dup-amiezii dincolo
de trunchiuri ncepuser s se alungeasc din nou, atunci cnd
Gimellai trecuse de zenit, coborndu-i aparatul n ntunericul
pietrelor crenelate.
Motorul nc mai zumzia slab, cnd cimpanzeul-mesager o
ajut pe Athaclena s coboare i-i nmna un bilet. Benjamin se
grbea s ntind peste navet camuflajul mpotriva radarului.
n scrisoare, Juan Mendoza, un proprietar independent din
Lorne Passe, raporta sosirea n siguran a lui Robert Oneagle i a
micuei Aprill Wu. Robert se refacuse complet, se spunea n
mesaj. Era probabil c urma s se ridice n picioare n mai puin
de o sptmn.
Athaclena oft uurat. Voia foarte mult s-l vad pe Robert i
asta nu numai pentru c simea nevoia s se sftuiasc cu cineva
n privina modului de a lucra cu o band primitiv de gorile
refugiate i de neo- cimpanzei.
La nceput plecaser, mpreun cu oamenii, ctre zonele
locuite, i civa dintre cimpanzeii Centrului Howletts ce fuseser
afectai de gazul inamic, spernd c li se va administra antidotul
promis i c acesta va fi bun. Aa c, n nebunia de atunci,
Athaclena i pstrase un singur neo-cimpanzeu tehnician, de
ncredere, care s o ajute.
i, poate, n curnd i vor face apariia mai muli dintre cei
plecai cuget Athaclena, nsoii, de ce nu, chiar de cteva
oficialiti umane, care scpaser neatini de otrava letal a
gazului. Sperana ei nemrturisit era c, ntr-un viitor nu foarte
ndeprtat, o s-i fac apariia cineva cu autoritate, care s preia
comanda.
Alturi de mesajul proprietarului Mendoza, se mai gsea unul,
scris de ctre un cimpanzeu supravieuitor al btliei spaiale,
care solicita ajutor, pentru a intra n legtur cu Forele de
Rezisten.

Athaclena sttea cuprins de ndoial, netiind cum s


interpreteze faptele. n orele trzii ale nopii trecute, cnd marile
nave de rzboi coborser deasupra Portului Helenia i a oraului
de pe Arhipelag, asistase la recepionarea a nenumrate legturi
telefonice i radio, de pe ntreg cuprinsul planetei, care aduceau
crmpeie de tiri despre luptele din portul spaial. Cteva dintre
ele pomeneau chiar despre crncene lupte corp la corp. Apoi,
linitea a czut dintr-odat, iar flota militar Gubru i-a
consolidat poziiile fr incidente neprevzute.
Se prea c rezistena plnuit de Consiliul Planetar czuse
complet n numai o jumtate de zi. Toate verigile lanului de
comand fuseser distruse. i asta nu mai pentru faptul c
nimeni nu prevzuse utilizarea acestui tip de gaz, care le impunea
obediena sau moartea. Cum s se mai poat reaciona, n
momentul n care toi umanii capabili de lupt fuseser
imobilizai cu atta eficien?!
Unii cimpanzei, risipii prin diferite puncte ale planetei nc
dinainte de conflict, ncercaser s pun la punct o oarece
micare de rezisten, cu ajutorul liniilor telefonice, rmase
funcionabile, dar unii se gndeau la ceva, alii la altceva i nu
reuiser s formuleze altceva dect nite planuri nebuloase i
nepractice.
Athaclena aez alturi hrtiile lucioase i i mulumi
comisionarului. Dup multe ore, de cnd fusese evacuat, ncepea
s perceap schimbarea ce se petrecea n interior: ceea ce ieri
pruse confuz i dureros, se dezvoltase ntr-un ncpnat
sentiment de voin.
Voi persevera. Uthacalting mi pretinde aceasta i eu nu pot
s-l dezamgesc. Oriunde m va tr soarta, inamicului nu-i va
prii lng mine.
Avea, de asemenea, obligaia de a proteja probele pe care le
adunase pn atunci. Poate c, ntr-o bun zi, va avea
posibilitatea s le nfieze autoritilor de pe Tymbrimi, iar
acestea vor putea, astfel, s arate membrilor rasei ei greelile de
comportament constatate, trgnd din asta nvturile necesare
despre cum trebuie s te compori n calitate de patron al unei
rase galactice.
Pentru c nc nu era prea trziu.
Benjamin o nsoise pn la fia noroioas de pe vrful
muntelui.

Acolo! arat ceva cu degetul ctre vale. Iat-i acolo! Exact la


timp.
Athaclena duse palma la ochi. Gulerul i se ridic uor i atinse
reeaua ce o nconjura.
Da, acum i vd.
O coloan lung de siluete se mica abia perceptibil prin
pdurea din vale unele mai scunde, de culoare cafenie, escortau
mai multe coloane de siluete nalte, nchise la culoare. Fiecare
dintre creaturile mai mari cra n spate un rucsac umflat. Cteva,
l lsaser s cad pe articulaiile mini lor, n vreme ce abia se
mai riau. Pui de gorile alergau printre picioarele mamiferelor
adulte, balansndu-i braele pentru echilibru.
Cimpanzeii din escort preau ngrijorai de ceva i strngeau
cu putere n mini paturile uoare ale armelor-laser. Atenia
prea c li se ndreapt nu ctre coloana ce erpuia printre
copaci, ci ctre cer.
Echipamentul greu fusese deja transportat ctre peterile din
munii de calcar, dar populaia ce mrluia istovit nu avea s
fie n siguran dect dup ce va fi ajuns n acelai loc, la
adpostul subteranelor fortificate.
Athaclena aflase uluit de grozviile ce se petrecuser n Port
Helenia i pe insulele Arhipelagului. Lipsa informaiilor era o
ameninare la fel de puternic ca i soldaii Gubru. Evadarea spre
muni a refugiailor, precum i fuga navei tymbrimiene abia
fusese menionat de dou ori de ctre invadatori n emisiunile lor
informative, pentru ca mai apoi s nu mai aminteasc nimic
despre lucrurile acestea. Voia cu disperare s afle dac tatl su
se mai afla pe Garth i dac mai tria.
Atinse cu degetul medalionul ce atrna de lanul subire din
jurul gtu-lui: caseta minuscul coninea motenirea rmas de
la mama ei un crcel din coroana Mathicluanei. Era o consolare
rece, adevrat, ns de la Uthacalthing nu avea nici mcar att.
Oh, tat! Cum de m-ai putut prsi, fr s-mi lai mcar o
uvi, care s m nsoeasc i s-mi aduc aminte de tine?
Coloana de siluete negre se apropia cu repeziciune. Un fel de
muzic atonal venea din direcia ei i Athaclena fu convins c
nu mai auzise nimic asemntor nainte.
Puterea pe care aceste fpturi o deinuser din totdeauna,
precum i Ridicarea ntru Raiune, se substituise binecunoscutei
lor fragiliti. Dei nu reueau s-i ntrevad viitorul, ddeau

dovad de o putere de caracter cu totul remarcabil.


Athaclena nu dorea s rmn pasiv, simpl sor medical,
pentru o trup de clieni proi i receptivi la transmisiile ei
empatice. nc de la nceputurile colaborrii dintre tymbrimieni i
pmnteni, se remarcase faptul c i unii i alii erau gata de a
reaciona, atunci cnd sesizau vreo neregularitate. Rugmintea
adresat de cimpanzeul rnit n luptele spaiale i declanase o
adevrat avalan de gnduri.
Se rsuci ctre aghiotantul ei.
Eu sunt mai puin versat n utilizarea limbilor umane,
Benjamin. Ajut-m s gsesc un cuvnt. Unul care s descrie un
tip neobinuit de putere militar. M gndesc la un corp de
armat care s acioneze numai la adpostul ntunericului, o
armat care s loveasc repede i n linite, folosind atu-ul
surprizei, pentru a contracara dezavantajul numrului mic i al
armelor puine. mi aduc aminte, din cele citite, c astfel de tipuri
de lupt au fost specifice istoriei de dinainte de Contact a
Pmntului. tiu c utilizau lupta convenional, atunci cnd li se
prea c se potrivea scopului propus i inventau din plin, atunci
cnd le plcea.
mi imaginez o K'CHU-NON KRANN, o armat de lupi-tineri,
cum nu s-a mai vzut pn acum. nelegi despre ce vorbesc,
Benjamin? Exist vreun cuvnt care s defineasc ceea ce i-am
prezentat acum?
Vrei s spui... ncepu Benjamin, dar nu apuc s termine.
Se uit repede n jos, ctre coloana de maimue, aplecate n fa
de trunchi, care se micau greoi prin pdure, mormind ncet un
straniu cntec al marului.
i scutur capul, ncercnd, evident, s se abin, dar faa i se
nroi i n cele din urm nu mai rezist i izbucni in hohote
puternice de rs.
Cimpanzeul se btu cu pumnii n piept, se ls s alunece n
genunchi i, apoi, ncepu s se tvleasc peste pietrele ascuite,
azvrli cu picioarele ctre bolta senin i continu s hohoteasc
ndelung.
Athaclena oft cu disperare. Mai nti, acas, pe Tymbrimi, iar
apoi printre oameni... i, n fine, aici... aici, printre cei mai noi i
mai necizelai clieni galactici, pe care-i cunotea ddea numai
peste indivizi glumei.
l privi rbdtoare pe cimpanzeu, ateptnd ca prostnacul s-

i trag rsuflarea i, n cele din urm, s i explice ce anume


gsise att de amuzant.

Partea a doua
PATRIOII
Evelyn, un cine modificat
Plivea printre franjurii tremurtori
Ai unui ervet special
Cuprins privea
Cum sttea peste pian.
n camera ntunecat,
n care scaunele-l descurajau,
Iar oribilele draperii
nbueau sunetul ploii
De-abia i putea crede ochilor
O briz ciudat, o respiraie ptrunztoare,
Care rsuna asemenea unui sforit,
Pe undeva, pe lng Steinway,
Determina franjurii ervetului s se agite,
S tremure n ntunecimeEvelyn, un cine care suferise
O modificare genetic superioar,
Cntri semnificaia
Comportamentului Micii Persoane
ntr-o rezonan pancromatic, mai
mic cu o zecimal
Precum i n alte domenii nconjurtoare...
Arfl, zise el.
FRANK ZAPPA

24
FIBEN
Fiine nalte i stngace, asemntoare unor berze, priveau
strada de pe acoperiul unui fort negru, suspendat Siluetele lor,
alungite de soarele trziu al dup-amiezii n umbre ciudate, se
aflau n permanent micare, deplasndu-se de pe un picior pe
cellalt, cu o asemenea energie, nct te fceau s crezi c era
suficient un simplu sunet, pentru a-i mpinge de acolo, ntr-un
zbor planat.
Fiine serioase, aceste psri. i periculoase ca dracu'!
Nu psri, i aduse aminte Fiben, pe cnd se apropia de
punctul de control. Cel puin nu n sens pmntean.
Analogia putea ns s fie fcut cu uurin. Trupurile le erau
acoperite cu puf fin, iar ciocurile galbene, puternice i
strlucitoare, ce le acopereau jumtate din fa, aveau un luciu
aparte. i, n ciuda faptului c aripile erau mai mult nite
rmie atavice, un fel de brae cu pene, mai puteau nc s
zboare. Negre i strlucitoare, pachetele antigravitaionale de la
centuri compensau cu brio ceea ce strmoii lor aviani ncepuser
s piard n urm cu att de mult vreme n urm.
Soldaii Ghearei!.
Fiben i terse minile de or, ns continu s i simt
palmele umede. Pe drum, izbise cu piciorul ntr-o piatr i,
dezechilibrndu-se, i lovise calul n coaste. Animalul ridicase
panic capul, ntrerupndu-i pscutul i lsnd firele de iarb
albastr s se ncline n vnt.
Haide, Tycho! l ndemna, smucind de fru. Nu putem s
rmnem prea n urm, pentru c vor deveni suspicioi. i,
oricum, tu tii c chestiile alea i provoac gaze.
Tycho i scutur capul cenuiu i nechez puternic.
Ce i-am spus eu! exclam Fiben.
Vagonul cargou i fcu apariia, plutind la cteva palme de sol,
chiar napoia lor. Cisterna ruginit a fostului camion de ferm era
plin cu saci de gru, cusui dintr-o pnz grosolan. Evident c
statorul gravitaional se afla nc n stare de funcionare, dar
motorul propulsor era terminat.

Ei, haide! S terminm odat cu ateptarea ast, smuci


Fiben de fru.
Tycho nclin din cap, de parc ar fi neles cu adevrat
cuvintele stpnului su. Copitele prinser s cne din ce n ce
mai alert, iar camionul ncerca s se in, legnndu-se n
suspensii, de urma lor.
Nu dup mult timp, sunetul ascuit ce grbea pe drumul din
faa lor i anun despre traficul intens spre care se ndreptau n
mare grab. Fiben orienta calul i, odat cu el, i camionul ctre
una dintre marginile artei de circulaie.
Chiar n acea clip, o ambarcaiune blindat pe pern de aer
trecu la civa pai de ei, mturnd ntreaga suprafa a cii cu
puternicul jet de aer ce ieea pe dedesubt. Vehicule de tipul
acesta patrulaser toat ziua, singure sau n grupe de cte doua,
ctre zona de est.
nainte de a porni mai departe, Fiben se uit cu grij n toate
prile pentru a se asigura c nu-l va strivi nimic de ast dat.
Brusc, umerii i se lsar n jos, n semn de nervozitate, iar Tycho
fomi, simind n apropiere mirosul nefamiliar al invadatorilor.
Stai!
Tresri, fr s vrea. Vocea amplificat de un sistem cibernetic
era absolut mecanic, lipsit de ton i de inflexiuni.
Mic, mic nspre partea aceasta... partea aceasta pentru
control.
Inima i btea cu putere. i fcea aproape plcere gndul c
misiunea sa era s acioneze, de fiecare dat, sub ameninarea
spaimei. Poate c nici nu avea s-i fie greu!
Mai repede! Grbete-te s te prezini!
l conduse pe Tycho ctre punctul de control, amplasat zece
metri la dreapta, n afara autostrzii. Leg hurile de o travers
i se grbi spre locul unde l ateptau civa soldai Gubru.
Nrile i frmntar, cnd ddur de mirosul puternic de praf i
de levnic al strinilor.
M ntreb cam ce gust ar putea s aib prjii, psroii tia...
se gndi amuzat. Pentru ndeprtatul al zecelea strbun din
lunga-i spi de crtori n copaci nu ar fi prezentat nici o
importan faptul c erau considerate fiine sensibile. Pentru
acela, o pasre, ivit dintr-o pasre, era tot pasre.
Se nclin ncetior, cu minile ncruciate n fa i, pentru
prima oar, reui s-i vad pe invadatori mai de aproape. Nu

preau att de impresionani, ca de la distan. Trebui s


recunoasc faptul c ghearele, ascuite ca briciul, i ciocul galben,
sclipind n razele soarelui, artau formidabil. Dar creaturile, cu
picioare ca nite bee, erau mult mai nalte dect el, iar oasele le
preau, la o prim vedere, subiri i goale pe dinuntru.
Oricum, nu avea importan. Erau cltori stelari mari
conductori de rase fiine superioare a cror cultur i
tehnologie, provenite din frecventarea statornic a Bibliotecii
Planetare artau impresionant, cu mult nainte ca oamenii s se
ridice n dou labe, prin savanele Africii, clipind n lumina
orbitoare a primilor sori ai curiozitii nc tremurtoare.
Gubru i clienii lor se impuseser pe o poziie foarte nalt
printre clanurile Galactice nc de pe vremea cnd navele
primitive ale omului se mpleticeau, orbecind pe crrile negre
dintre stele.
Rigidul lor conservatorism, asociat cu folosirea la dorin a
informaiilor din Marea Bibliotec, i purtaser departe chiar i n
perioada n care fotii lor protectori i descoperiser pe esurile
planetei natale Gubru, oferind darul inteligenei supreme unor
mini extrem de dotate, ntunecate i aparent invincibile sub
scuturile lor lucioase, de culoarea ocrului...
Tycho nechez, speriat de sabia-puc a unuia dintre soldaii
Ghearei, care se apropiase de el, pentru a cerceta camionul oprit
ceva mai n spate.
Din cteva micri uoare, psroiul se car deasupra
ambarcaiunii plutitoare i ncepu s-i studieze ncrctura.
Paznicul de la sol ciripi ceva n microfonul de la gt. Pe jumtate
ascuns n puful moale din jurul pieptului osos, un medalion
ncepu s emit cuvinte trunchiate n anglic.
Declarai... declarai identitatea... identitatea i destinaia...
Fiben se ghemuise pe vine i tremura, mimnd frica. Era
convins c nu existau dect puini dumani care s aib
informaii mai complete asupra comportamentului neocimpanzeilor. n cele numai cteva secole trecute de la primul
Contact ntre pmnteni i Galactici, destul de puine informaii
reuiser s treac prin birocraia rigid a Institutului Bibliotecii
i nc i mai puine se strecuraser n filialele locale. i, n mod
sigur, Galacticii se bizuiau, n proporie de 100%, pe Bibliotec,
pentru aproape orice lucru.
Fiben pricepu c reuea s-i pcleasc: se ghemui nc i mai

mult i prinse s geam puternic. Soldatul uier, aparent


enervat. Probabil c mai trecuse i pn acum prin evenimente
asemntoare. Ciripi din nou, dar mai ncet de data asta.
Nu trebuie s v temei... Suntei n deplin siguran... Noi
suntem soldai aparinnd clanului Gubru... conductorii
Galactici ai Marelui Clan i al Familiei... V aflai n siguran...
Tinerii cu simuri-pe-jumtate- dezvoltate sunt n siguran, cnd
sunt cooperani... Suntei n siguran.
Simuri pe jumtate... Fiben i mas nasul, pentru a
acoperi un pufit plin de indignare. Evident c numai un Gubru
putea s gndeasc astfel. Pentru c rasele protejate de cteva
sute de ani de pmnteni puteau fi considerate ca pe deplin
ridicate la raiune. Mai mult nc, Fiben se simea capabil s-i
dovedeasc psroiului ct de mult se nela n aprecierile sale.
Dac se concentra, reuea s disting, ici i colo, cuvinte
disparate n ciripitul rapid al invadatorului mai nainte ca vodorul
s apuce s-i traduc. Bineneles c scurtul curs de Galactica 3
din coal i era insuficient pentru mai mult, mai ales c cei doi
Gubru discutau n dialect i aveau un accent puternic.
Suntei n siguran, declam vodorul. Oamenii nu merit
nite clieni att de rafinai... V aflai n deplin siguran...
ncet-ncet, Fiben se ridic, privind n sus, nc tremurnd.
Nu reaciona prea brusc, i aduse el aminte.
Oferi fiinei zburtoare din faa sa o plecciune de respect
aproximativ, ca de la un client junior biped la un conductor
senior.
Soldatul nu observ nfloritura, fr importan, realizat cu
degetul din mijloc, care ddu un anume parfum gestului, n
ansamblu.
Acum, latr vocea vodorului, cu o urm de uurare, declarai
numele i destinaia.
Uh, eu sunt Fi-Fiben... uh, d-domnule...
Minile ridicate i fluturar prin faa ochilor, n semn de
aprare.
Era niel cam teatral, dar soldaii ar fi putut s tie c neocimpanzeii aflai n stare de stres reueau s mai vorbeasc,
folosind acele pri ale creierului supuse controlului minilor.
Apoi realiz c soldatul Ghearei se mica, de parc ar fi fost
nervos.
Penele i se nfoiaser i gesturile sugerau nceputul unui mic

dans.
... Destinaie... destinaie declarai-v destinaia, n apropiere
de spaiul urban.
Fiben se nclin, din nou, cu repeziciune.
Uh... ambarcaiunea nu funcioneaz. Oamenii au plecat cu
toii... Nu e nimeni s ne spun ce s facem la ferm-m...
i scutur capul.
Mi-am nchipuit c ei... trebuie s aib nevoie de hran n
ora... i poate ci-civa vor putea aranja camionul, pentru a
transporta i alte grne...
n timp ce vorbea, tonul i se ridica aproape ncurajator. Cel deal doilea soldat se rsuci i ciripi scurt ctre cellalt un fel de
ordin. Fiben putu s discearn destul de bine mesajul, chiar i
numai cu umilele sale cunotine de Galactica 3.
Transportul gravitaional era o main de ferm destul de
simpl.
Nu ar fi trebuit s fii geniu pentru a realiza c, de fapt,
motoarele nu necesitau dect cteva operaii banale de pornireoprire, pentru desprinderea din starea de inerie. Numai un
individ cu totul neajutorat mintal ar fi tractat ditamai namila
atta cale pn la ora, n urma unui animal, incapabil s execute
de unul singur o manevr att de banal.
Primul cimpanzeu i inea gheara cu unghii teite deasupra
emitorului, dar Fiben reuise deja s surprind majoritatea
ideilor schimbate ntre ei. Invadatorii nici mcar nu se osteniser
s fabrice buletine de identitate pentru populaia de neocimpanzei.
De secole, toate creaturile terestre oameni, delfini i
cimpanzei tiuser c Galaxia era un loc plin de pericole, unde,
dac te aventurai, era bine s dispui de mai mult inteligen
dect aveai, de obicei, la dispoziie.
Chiar i nainte de invazie, n rndurile populaiei de cimpanzei
de pe Garth circula tot mai insistent zvonul c ar fi trebuit s se
instaureze o disciplin mai draconic.
Da, majoritatea gndeau aa, i reaminti Fiben. Nimeni nu se
poate baza ns pe cei disprui.
Simi un gol n stomac, imaginndu-i oamenii masculi,
femele i copii nvlmindu-se n spatele srmei ghimpate din
lagrele aglomerate.
Ohoh! Invadatorii vor plti cu vrf i ndesat! Soldaii Ghearei

ncepuser s consulte o hart.


Poi s pleci, latr difuzorul. Pornete ctre Complexul
Garajelor din est... Poi s pleci... garajele zonei estice... Cunoti
garajele estice?
Fiben mormi grbit:
D-da, domnule.
Bine... de treab creatur... du-i boabele n zona de
depozitare a oraului, apoi pornete ctre garaje... ctre garaje...
de treab creatur... m nelegi?
D-da!
Fiben se nclin adnc, mai nainte de a pleca i dup aceea se
ndrept cu toat viteza picioarelor sale lungi ctre stativul de
care erau legate hamurile lui Tycho.
n timp ce se ndeprta cu transportorul, conducnd calul spre
talazul murdar de lng drum, i ndrept ira spinrii i-i relu
mina obinuit Soldaii l privir alene cum i depir, ciripind
remarci dispreuitoare, pe care erau siguri c nu le va nelege.
Blestemate psri proaste!, afurisi el, n vreme ce camera
video, mascat n curea, nregistra fortificaia, soldaii i o navet
care se oprise cu cteva minute mai nainte i al crei echipaj se
prjea n soarele dup- amiezii trzii, ntini deasupra punii
superioare.
Fiben fcu un semn cu mna, de parc i-ar fi mturat din
cmpul su vizual, iar ei se holbar, nenelegnd, n direcia lui.
A putea s pariez c ai avea exact gustul potrivit ntr-o
glazur cu portocale, gndi, studiindu-le penele cu atenie.
Apoi smuci huri.
Haide, Tycho! l grbi, trebuie s ajungem n Port Helenia
pn la cderea serii.
Pe Valea Sindului, fermele rmseser nc operaionale.
n mod tradiional, ori de cte ori o ras stelar primea avizul
de a coloniza o lume nou, continentele erau lsate ct mai mult
posibil n forma lor natural. Pe Garth, aezmintele pmntene
cele mai importante fuseser stabilite pe un arhipelag n Marea de
Vest, o ntindere de ap destul de puin adnc. Numai acele
insule fuseser complet transformate, n sistemul binar de tip
terestru animale (faun) i vegetaie (flor).
Garth nu constituia ns un caz special. Bururallii lsaser o
mare dezordine i trebuia fcut ceva, pentru a ajuta la stabilizarea
sistemului ecologic ubred al planetei. Pentru a preveni un colaps

definitiv al biosferei, trebuiau aduse noi forme de via, din


exterior. Acest lucru presupunea ns deteriorarea situaiei
continentelor.
n cele din urm, hotrser o modificare minor:
transformarea unui curs minor de ap, de la poalele munilor
Mulun. Plantele i animalele care urmau s prospere aici,
deineau permisiunea de a fi distribuite n zona dealurilor, sub o
atent observaie, n prima faz transformnd lent cteva din
niele ecologice lsate de fostele gazde bururalli. Era vorba despre
un experiment delicat, n ceea ce privete practica ecologic
planetar, ns era considerat ca fiind cel mai adecvat situaiei.
Att n ceea ce-o privea pe Garth, ct i a altor lumi drmate
din punct de vedere ecologic, care le fuseser lsate n grij, cele
trei rase pmntene i construiser reputaia de adevrai
vrjitori ai biosferei, situaie recunoscut ca atare chiar i de cei
mai nverunai opozani ai Terrei.
Fiben remarcase deja un fapt suprtor de ciudat, pn n acea
clip.
Trecuse de trei staii de management ecologic, situate n
apropiere de drumul su staii de urmrire i staii-capcan i
constatase c abandonarea grbit le adusese ntr-o stare de
dezordine cras.
Era un semn important, n privina importanei i gravitii
crizei.
S in oamenii n stare de prizonierat era un lucru marginal, o
tactic acceptat, n general, de toate regulile rzboaielor
moderne. Dar, n dorina lor de a distruge primele semne de
nviorare ecologic de pe Garth, Gubru trebuie c declanase deja
primele semne de mpotrivire i de rumoare n Galaxie.
Nu era o situaie prea bun pentru rebeli. Ce s-ar fi ntmplat
dac toate Codurile Rzboiului ar fi fost nclcate, ntr-o bun zi?
Ar mai fi vrut invadatorul s-i foloseasc, pentru continuarea
dezvoltrii planurilor ecologice pe fotii patroni ai planetei?
Asta e problema generalului, hotr Fiben Eu sunt numai un
spion. Iar ea este expertul extraterestru...
Fermele pe lng care trecea erau strict specializate pe un
anumit produs agricol. Tocmai depise o cmpie cultivat cu
morcovi i alta cu zygogru. Plutind pe deasupra straturilor,
robocultivatorii i executau turele de du-te-vino, plivind i
irignd, conform programrii. Ici i colo, apreau figuri tmpe de

neo-cimpanzei, la pupitrul vreunui uniti de control, n form de


pianjen, supraveghind desfurarea lucrrilor.
Se ntmpl ca, uneori, s-i fac semne, ns cel mai adesea l
priveau abseni.
La un moment dat, depi o pereche de funcionari Gubru,
narmai, care preau c stau neclintii, lng aparatul de zbor,
aflat la sol. Cnd ajunse suficient de aproape, realizat c, de
fapt, cei doi l certau aprins pe un cimpanzeu, angajat al fermei.
Psroii opiau i gesticulau suprai, artnd ctre unele zone
unde cultura ncepuse s se ofileasc. eful de echip se nclina
nefericit, frecndu-i mereu palmele de estura splcit de
bumbac. i arunc o privire furi lui Fiben, are trecea pe osea,
mimnd nepsarea, ascultnd pleotit admonestrile stpnilor.
Aparent, funcionarii erau suprai din cauza cantitii
viitoarelor recolte Fiben spera din toat inima c fceau atta
trboi, gndindu-se la soarta ostaticilor lor umani. Era ns la fel
de posibil ca propriile lor provizii s fi fost pe terminate...
ntr-un trziu, cnd grupul glgios se micor n deprtare,
Fiben l conduse pe Tycho n afara drumului, ctre un plc de
pomi fructiferi. l deshm i l ls s pasc slobod, n timp ce el
prinse s se plimbe de colo-colo, cu minile la spate. Livada nu
mai fusese stropit de mult vreme mpotriva duntorilor,
realiz, cutnd cu atenie printre frunze.
Cu toate c cea de-a doua inflorescen trecuse de cteva
sptmni, o mulime de viespi mrunte, dintr-o specie lipsit de
ac, mai roiau nc printre ramuri. Aerul era plin cu miresmele
fructelor aproape coapte.
Trupurile vrgate se crau pe cojile portocalii, n cutarea
unei ci de acces ctre dulceaa din interior.
Aproape fr s-i dea seama ce face, Fiben se ntinse brusc i
prinse cteva insecte n cuul palmei. Nu era prea greu. Ezit o
clip, privind n jur, apoi le azvrli n gur. Erau astringente i
crocante, destul de asemntoare la gust cu termitele.
Nu fac nici un ru, se ncuraja, ba chiar ajut la meninerea
unei rate czute n rndul duntorilor.
Minile maronii nir nc o dat, apucnd mai multe
insecte.
Senzaia plcut a limbii plimbndu-se peste trupurile crocante
i aduse aminte ct de mult timp trecuse de cnd servise ultima
mas.

Voi avea nevoie de mult hran, dac trebuie s-mi pstrez


forele pentru aciunile de noapte din ora
Gndise aproape cu voce tare. Privi speriat njur, dar, n afar
de calul care ptea linitit, nu se mai zrea nimeni altcineva.
i desfcu de la bru centura, de care atrna unealta
multifuncional i se trase un pas napoi. Dup aceea,
sprijinindu-se n glezn nc nerefcut complet, i fcu balans i
se car pe trunchi.
Ah! se gndi, n timp ce culegea o fruct sferic, aproape
coapt. Ce via...
l manc asemene unui mr, cu coaj cu tot. Gustul portocalei
era acrior i destul de astringent, deosebindu-se mult de gustul
tradiional al mncrilor cu care-i obinuiser oamenii.
Mai culese dou i le manc, odat cu cteva frunze mai tinere,
pentru a-i potoli nepturile din cerul gurii. Apoi, cobor dintrun salt, se ntinse pe spate i nchise ochii.
n singurtatea absolut a cmpului, numai cu viespile
deasupra capului, Fiben aproape c ar fi putut s jure c nu-i mai
rmsese nici o grij n lumea asta. Sau n oricare alta. Simea c
este n stare, cu un efort de voin, s elimine din minte amintirea
cumplit a tuturor luptelor, precum i a celorlalte preocupri
lipsite de raiune, care fceau un iad din viaa fiinelor umane.
Se strmb, iar buzele-i extrem de expresive i se ridicar uor
de coluri. Se ntoarse ntr-o rn i ncepu s se scarpine sub
bra.
E-n regul, absolut n regul...
Forni un hohot de rs uor, imaginndu-se napoi, ntr-o
Afric, pe care nici str-strbunicii lui nu o vzuser vreodat,
ntinzndu-se de-a lungul dealurilor mpdurite, niciodat
strbtute de prea-blnzii si veri cu nasurile mari. Cum ar fi
artat un univers fr brbai? Dar fr extraterestri? Fr
nimeni altcineva, n afara cimpanzeilor? Poate c, mai devreme
sau mai trziu, ar fi fost obligai s inventeze ei nii nave
spaiale, iar Universul ar fi rmas numai al lor.
Norii se rostogoleau n deprtare, iar Fiben continua s rmn
ntins pe spate sub ramurile doldora de fructe, savurndu-i
fantezia, ca pe un fruct. Viespile mai bziau nc, furioase pe
prezena sa. Nu-i mai psa ns de prezena lor, cnd le ronise
pe suratele lor. Dei a fi vrut, nu ar fi reuit s mai menin mult
vreme iluzia de singurtate: din naltul cerului, rzbtea un alt

sunet, un fel de mormit greu, anunnd prezena unui


transportor aerian Gubru.
ntr-un trziu, l nham pe Tycho i reintr pe banda
autostrzii.
Nu dup mult vreme, n fa i apru, ca din senin, structura
strlucitoare a gardului nalt de peste trei metri, care mprejmuia
toat zona Port Helenia.
Era prima barier de proporii, pe care Gubru o ridicaser
imediat dup ncheierea luptelor, cu ajutorul roboilor. Se zreau
o mulime de pori, prin care populaia de neo-cimpanzei din ora
ieea i intra n mod curent, fr s par a ntmpina vreo
dificultate deosebit.
Cu toate acestea, Fiben realiza, chiar i de la acea distan c
aparenta nonalan nu putea mpiedica apariia n adncurile
sufletelor a unui sentiment de team, naintea amenintoarelor
construcii. Probabil c unul dintre scopurile nlrii sale fusese
chiar acesta.
Fiben se ntreba ce s-ar fi ntmplat cu zidul, dac n locul
capitalei ar fi fost vorba despre un orel oarecare, dintr-o zon
rustic a coloniei.
Apoi, se ntreb unde naiba i ineau pe oameni.
Se fcuse deja amiaz trzie, cnd depi centura de cioturi de
copaci, nalte pn aproape de genunchi, aflat la ceva mai puin
de o sut de metri de gardul impuntor i rece. Iniial, zona fusese
planificat s devin un mare parc, dar, n prezent, numai
fragmente de trunchiuri mpnau calea dintre turnul de
observaie i poarta n permanen deschis.
Fiben i fcu de mai multe ori curaj, pentru a trece i prin
aceast inspecie, nu cu mult diferit de aceea anterioar, de la
punctul de control Spre mirarea sa, nimeni nu pru s-l bage n
seam i nu-l opri nici un strigt.
Un uvoi ngust de lumin se revars peste segmentul de
autostrad care fcea legtura ntre interior i exterior, din
nlimea unor stlpi, dotai cu reflectoare puternice. n deprtare
se zreau cldiri ntunecate i ptroase i luminile slabe ale
unor artere, n aparen pustii.
Linitea i ddea fiori neplcui pe ira spinrii, iar umerii i se
cocoar, pe cnd rostea ncetior, ndemnndu-i calul:
Hai, curaj, Tycho! Uurel, biatu'!
Calul se opinti asculttor, rsuflnd greoi, n spatele

rezervorului cenuiu din oel. Fiben ndrzni s rite o privire


cercettoare ctre interiorul structurii pe care tocmai o depea.
O pereche de soldai avieni stteau n interiorul unei ncperi,
cocoai n vrful unui picior-catalig subire ca pe bra i
noduros, cu ciocul tios nfundat n pufiil uor, aflat la subsuoara
braului stng. Doua puti-sabie erau aezate alturi, pe un
pupitru, lng mulimea de monitoare-fax Galactice. Cei doi
soldai ai Ghearei preau c tocmai atunci adormiser.
Fiben pufni scrbit, strmbnd din nas la contactul cu aroma
prea dulceag ce-i nsoea pretutindeni pe invadatori. Nu era
pentru prima data cnd depista semne de slbiciune formal n
rigoarea cu care erau tratai btinaii de ctre aparatul
birocratic, aparent extrem de rigid.
Le mersese mult prea uor n ace prim parte a invaziei,
pentru a nu cdea n extrema unei prea mari ncrederi n puterile
lor. Acum, c toi oameni se aflau adunai ntr-un singur loc i
neutralizai, se prea c unica ameninare de care ar fi putut s
se team venea din spaiu. Acesta trebuie s fi fost, fr ndoial
i motivul pentru care toate fortificaiile pe care le ntlnise era
ndreptate n direcia unei ameninri venite din cosmos, cu prea
mici sau chiar inexistente preocupri pentru prevenirea unor
atacuri de la sol.
Fiben i atinse cuitul, vrt n teaca centurii. l tenta ideea de
a se strecura n interiorul punctului de control, pe sub razele
alarmei, pentru a da o lecie aroganei celor doi soldoi. Impulsul
i trecu ns de la sine, n clipa urmtoare i i scutur capul,
definitivnd alungarea tentaiei afurisite.
Mai trziu, se gndi. Cnd o s-i pot rni mult mai adnc...
Porni mai departe, mngind linititor gtul calului. Trecu
linitit dincolo de pori i se ndrept ctre zona industrial.
Strzile ce se ntindeau ntre antrepozite i fabrici erau foarte
linitite numai civa cimpanzei grbeau ici i colo spre slujb,
sub ochiul scruttor al vreunei patrule Gubru ocazionale.
Strduindu-se s treac ct mai neobservat cu putin, Fiben
ptrunse pe o alee lturalnic i grbi animalul de povar n
direcia uriaului antrepozit, fr ferestre, aflat nu departe de
topitoria de metale a coloniei.
La ndemnurile sale optite, Tycho ntoarse vehiculul pe perna
de aer, rsucindu-l ctre umbrele de la ua din spatele
depozitului. Un strat gros de praf, depus pretutindeni, arta c

aceasta nu mai fusese utilizat de multe sptmni. Se apropie i


examina cu atenie ncuietoarea.
Cimpanzeul scoase o crpa de la centur i o nfur n jurul
zvorului. l apuc ferm cu ambele mini, nchise ochii i numra
pn la trei nainte de a trage cu toate puterile ncuietoarea era
solid, ns aa cum bnuia, inelul de la u era ruginit. Dup
cteva clipe, trozni cu un cirac, abia auzit. Fiben se strecur
imediat n interior i mpinse ua n lungul camionului. Plictisit,
Tycho fcu civa pai, urmndu-l n ntuneric, cu camionul
alunecnd tcut n urm-i. Cimpanzeul arunc mai nti cteva
priviri grbite n jur, pentru a se ncredina de singurtatea
locului, apoi ocoli grbit presele mthloase i reveni la intrare.
Aici o s fii n siguran, mormi ncet, n timp ce dezlega
animalul.
Trase un sac de ovz din interiorul ambarcaiunii i i mprtie
coninutul pe podea. Dup ce umplu o cuv cu apa de la unul din
robinetele din apropiere, o tr pn n apropiere de Tycho.
O s m ntorc, dac am s pot, adug. Dac nu, tu
mnnc ncet ovzul i, peste cteva zile s ncepi s nechezi.
Sunt aproape sigur c o s fie cineva pe aproape, care s te aud.
Calul ntoarse capul i-i arunc o privire plin de suferin
care, cu toat obscuritatea adnc a ncperii, nu putu s scape
de comentariul sarcastic al nsoitorului su.
Hmm, ddu din cap Fiben, strduindu-se s rmn serios.
Probabil c ai dreptate, btrn prieten. A putea s pun pariu c
descendenii ti ar avea numai griji toat viaa lor dac cineva lear drui i lor minunea aa-zisei inteligene.
l mngie afectuos pe spate, n semn de bun rmas i se
strecur pe u afar. Noaptea l ntmpin cu o linite mai
ptrunztoare chiar dect aceea din mijlocul pdurilor montane.
Farul de navigaie de pe Cldirea Guvernului nc mai clipea,
fiind folosit, fr ndoial pentru a ndruma navele invadatorilor,
n cadrul operaiunilor lor nocturne. De undeva, din deprtare,
ajungea pn la el un zumzit electric slab.
Pn la locul unde trebuia s se ntlneasc cu persoana de
contact nu era o distan prea mare. Fiben sttu o clip n
cumpn: se gsea naintea ultimei dar i a celei mai periculoase
pri a traseului su. n decursul celor dou zile scurse ntre
atacurile cu gaz de la nceputul confruntrii i momentul lurii n
stpnire de ctre invadatori a tuturor mijloacelor de comunicaie

avuseser loc o mulime de ncercri disperate, uneori chiar


nebuneti, de a lua legtura cu cei rmai s continue lupta:
apeluri telefonice grbite, mesaje radio trunchiate, toate grbinduse dinspre Port Helenia ctre Arhipelag i ctre zona continental.
Apoi, totul se terminase brusc, populaia uman fusese nchis,
iar tot ce mai rmsese ntreg din sistemul comunicaional
guvernamental fusese codificat. Singurele posibiliti de a
transporta informaii rmseser cimpanzeii care, acionnd pe
cont propriu, i nspimntaser pe cei aflai prea departe de locul
evenimentelor cu tiri panicarde i cu deformri teribile ale
adevrului, majoritatea unor asemenea soli fiind ngrozitori de
stupizi.
Era limpede cam care trebuia s fi fost prerea dumanului visa-vis de capacitile cerebrale ale ntregii rase de clieni ai
umanilor, dup interceptarea mai multora dintre aceti purttori
de mesaje. Fiben era chiar de prere c o asemenea opinie ar fi
trebuit chiar ntrit prin cteva crize de isterie colectiv.
Totui, pe ici pe colo, mai existaser vreo cteva voci care
prezentaser chestiuni destul de raionale. Pmntenii aveau un
proverb: Grul se ascunde n pleav, aplicabil i n acest caz.
nainte de a muri, antropologul dr. Taka reuise s identifice un
mesaj venind din partea unuia dintre fotii ei studeni, din
perioada de dinainte de doctorat Gailet Jones, rezident n Port
Helenia. Pe aceast femel cimpanzeu trebuia s o contacteze
Fiben, din ordinul Generalului, la captul acestei cltorii pline de
peripeii.
Din nefericire, un lucru important rmsese nelmurit. Nimeni,
cu excepia lui dr. Taka, nu tia cum arat aceast persoan
Jones, iar cnd, n sfrit, cineva avusese ideea s ntrebe, dr.
Taka murise deja.
Aa c pornise la drum, lsnd n seama hazardului s
lmureasc o mulime de lucruri. ncrederea sa n locuri de
rendez-vous prestabilite i n eficiena parolelor era destul de
mic.
S-ar putea nici s nu fi ales noaptea cea mai potrivit, se
gndi i nchise ua cu grij, fixnd zvorul n cadrul ramei
ncuietorii ruginite.
Adevrat c acum inelul atrna ntr-un unghi cam ciudat, dar
ar fi putut s nele nc pe cineva mai neatent.
Luna plin avea s ajuna n crucea bolii n cel mult o or.

Trebuia s se mite n vitez, dac voia s ajung la timp la


ntlnire.
***
n apropiere de centru, pe cnd se afla n cealalt zon a
oraului, se opri ntr-o pia, pentru a se uita cteva clipe la
spotul de lumin ce nea prin ochiurile de geam ale unui local
de noapte pentru muncitorii cimpanzei.
Avnd baii prea accentuai, muzica fcea geamurile s vibreze
n ramele nguste de lemn. Fiben simea vibraia scurgndu-se dea lungul strzii i crndu-se pe muchii ncordai ai
picioarelor. Dac nu inea cont de luminile palide de la ferestrele
blocurilor de locuine, care se ntindeau n toate direciile
mprejur, putea s afirme c singurul semn de via perceput, de
cnd ajunsese n acest perimetru.
ncremeni de spaim, cnd patrula de roboi vji la un metru
deasupra oselei, aprnd brusc de dup col. Se retrase grbit n
umbra zidului, n vreme ce turela aparatului de zbor se rsucea,
ncercnd s se poziioneze, n timp ce trecea pe lng el. n mod
normal, senzorii ei ar fi trebuit s-l depisteze, cu ajutorul razelor
infraroii de detecie. Probabil c i o fcuse, ns maina i vzu
linitit de drum, identificnd, probabil, n persoana sa un neocimpanzeu oarecare.
Pn s ajung n acel punct, Fiben mai vzuse i alte cteva
forme cu blan ntunecat, grbindu-se prin obscuritatea
strzilor, cu umerii cocoai i privirea furi. Semnalul de
interdicie trebuie c aparent era mai mult psihologic dect
marial. Forele de ocupaie nu impuseser un regim sever,
deoarece nu voiau s lase impresia c ar fi avut nevoie de aa
ceva, pentru a pstra controlul situaiei.
Cnd patrula se fcuse nevzut, Fiben oft uurat. Privi ctre
cimpanzeii ce se nghesuiau n barul de alturi. Majoritatea
cutau aici acel lucru imposibil de gsit n casele lor strmtorate
de rigorile impuse de rzboi strugurele maimuei.
Cimpanzeul se chinui s-i opreasc extinderea mncrimii
persistente de sub brbie. Barul constituia un fel de stabiliment
preferat de muncitorii i calfele ale cror privilegii de reproductor
erau interzise prin lege de Edictele nlrii la Raiune.
Fiben i aminti c existau unele legi care le recomandau chiar
i oamenilor s caute consultan genetic, nainte de procreaie.

Pentru protejaii lor neo-delfini i neo-cimpanzei, codurile erau


ns cu mult mai severe. n aceast problem, n mod normal,
oamenii se aliniaser, din punct de vedere al legislaiei, la
standardele Galactice. Nimeni nu putea s jure c acest fapt nu
constituia, n realitate, pierderea pentru totdeauna a celor dou
rase protejate, n favoarea unui clan senioral mai puternic. n
momentul intrrii n Societatea Galactic, Pmntul era nc mult
prea slab pentru a nu ine seama, totui de tradiiile Galactice
strvechi i onorabile.
Aproape o treime din populaia de cimpanzei deinea cartela
verde de reproductor, care le permitea s-i controleze propria
fertilitate. ntregul proces era supravegheat de Consiliul Elitelor,
care, n cazul descoperirii unor neglijene, pedepsea fr mil pe
contravenieni.
Cimpanzeii cu cartele cenuii sau galbene erau supui unor
restricii severe. Singurul lucru ce le era permis era acela c se
puteau nscrie ca supraveghetor ce se altura unui grup marial,
pentru a asista la felul n care era folosit sperma i ovulele care
le erau prelevate de ctre Consiliu, n perioada adolescenei, mai
nainte de a fi sterilizai.
Uneori, un cimpanzeu cu cartel galben putea adopta spre
ngrijire un embrion, conceput cu generaia urmtoare, cea a
mbuntiilor, pe care operaser tehnicienii de nalt clas al
Centrului.
Cimpanzeii cu cartel roie nici mcar nu erau lsai n
apropierea copiilor de cimpanzeu. Dup standardele de dinainte
de Contact, sistemul prea deosebit de crud. Dar Fiben nu
cunoscuse niciodat acele standarde.
n urma procesului rapid de ridicare la contiin, genele
comune ale rasei protejate fuseser n totdeauna amestecate.
Cimpanzeii fuseser consultai, totui, ca parte activ n acest
proces. Nu foarte multe rase protejate avuseser parte de acest
noroc.
Unul dintre primele rezultate sociale rezultate fusese apariia
claselor sociale. Cei cu cartele albastre, ca Fiben, nu erau chiar
binevenii n locuri precum Ape Grape.
Acesta fusese ns locul ales de ctre persoana de contact i,
cum nu mai prinse alte mesaje, nu avea alt alternativ, dect s
vad dac ntlnirea va putea avea loc. Respir adnc, pi n
strad i se ndrept n direcia muzicii estompate de mulimea de

parazii.
Cnd mna aps pe clan, o voce opti din stnga, ascuns
n umbr:
Roz?
La nceput crezu c i s-a prut, ns cuvintele se fcuser
auzite din nou, ceva mai tare:
Roz? Caui o petrecere?
Fiben se holb uluit. Lumina unei ferestre reui s mprtie,
pentru cteva clipe bezna din jur i surprinse o fa mic, turtit,
ca de copil, care-i zmbea, ateptnd un rspuns.
Petrecerea Roz.
Ls din mn clana, nevenindu-i nc s cread urechilor.
Scuzai... Ce-ai spus?
nainta un pas, n direcia simianului, dar chiar n acel moment
ua se deschise, scuipnd n strad valuri de lumin chioar i de
zgomot.
Cteva forme ntunecate, huduind n draci i mirosind a blan
mbibat cu bere, l mpinser ntr-o parte, n timp ce i cutau
drumul, mpleticindu-se.
Dup ce petrecreii plecar i ua se nchise, aleea ntunecat
era nc o dat goal. Figura mic i copilroas dispru n
noapte.
Pentru o clip, Fiben se simi tentat s o urmreasc, pentru a
verifica dac era vorba despre persoana care avusese el impresia
c trebuia s fi fost. Nu se putea mpca cu gndul unei
propuneri fcute i retrase att de brusc i de fr de sens.
Evident, lucrurile se cam schimbaser n Port Helenia. Adevrat
c nici el nu mai fusese ntr-un loc ca Ape Grape nc de pe
vremea liceului, dar acei codoi pndind pe aleile ntunecate nu
erau chestiuni obinuite nici mcar n aceast parte a oraului.
Pe pmnt, poate, sau prin filmele vechi, dar aici, pe Garth?
Scutur capul a mirare, apoi mpinse ua, pentru a intra n local.
Nrile i se umflar simind aromele grele de bere i de blan
transpirat.
Datorit globului strlucitor, amplasat chiar deasupra ringului
de dans i lucind cu intermiten, orice nou-venit era ntmpinat
de imaginea unui grup de muzicani trntii peste instrumente.
Clienii stteau ntini pe perne i pe rogojini din stuf, fumnd
i bnd bere din butelii de carton presat. Din cnd n cnd, lsau
s le scape aprecieri grosolane asupra performanelor

dansatorilor.
Fiben se ndrept, printre mesele apropiate i scunde, mpletite
din piele, ctre barul nvelit ntr-un nor gros de fum. Se aez i
comand o msur de bitter. Din fericire, cursul monedei prea
s fi rmas acelai n colonie.
Se sprijini de o balustrad i, cu paharul n mn, ncepu s-i
treac n revist pe cei din jurul su, dorindu-i ca mesajul primit
de la informatorul su s fi fost mai puin laconic. Cuta o
persoan mbrcat ca un pescar chiar dac localul se afla cam la
jumtatea drumului ntre centrul oraului i docurile de la
Aspinal Bay. Desigur c operatorul radio, care nregistrase
mesajul de la studentul practicant al dr. Taka, ar fi putut s-l
recepioneze greit; avea toate motivele: n jurul su Centrul
Howletts ardea, iar sirenele ambulanelor urlau pretutindeni.
Cimpanzeul trebuia s o cheme pe Gailet Jones, pentru a-i
comunica ceva despre un pescar cu apucturi rele...
n regul, mormise Fiben, pe cnd primea instruciunile.
O adevrat echip-spion. Cu adevrat magnific!
n adncul sufletului era convins c funcionarii copiaser
textul greit.
Nu era chiar un mod lipsit de suspiciuni pentiu a ncepe o
revoluie, ns acest lucru deja nu mai constituia o surpriz. Cu
excepia
ctorva
cimpanzei,
care
avuseser
parte
de
antrenamentul selectiv al Serviciului pmntenilor, toate celelalte
codurile secrete, deghizrile i parolele, toate puteau fi gsite n
coninutul romanelor de mod veche.
Foarte probabil c acei ofieri de miliie erau cu toii mori sau
internai, acum.
Cu excepia mea. i specialitatea mea nu a fost spionajul sau
camuflarea. La dracu', cred c abia a fi putut s-l pclesc pe
sracul proconsul, btrnul Al Taasf!
Rezistena mai avea multe de nvat, fa de cum se prezenta
n acea perioad, mai mult pe orbecite.
Pn la urm gustul berii nu i se mai pru chiar att de slciu.
Sorbi cu sete din paharul de carton i ncerc s se relaxeze.
Ddea din cap n ritul aiurit al muzicii i rnjea cu o expresie de
mulumire ntng spre figurile nceoate ale dansatorilor.
Arena era ocupat numai de brbai, bineneles, care zburdau,
pur i simplu, pe sub globurile strlucitoare. Pe chipuri, le
strlucea un extaz aproape religios. Oamenii, care de obicei aveau

tendina de a interzice orice manifestare care semna a


discriminare sexual, nu interveniser n acest caz: rasele
protejate aveau dreptul s-i dezvolte propriile tradiii, atta timp
ct acestea nu se amestecau cu datoriile fa de Elite.
Fiben se uita cu atenie spre un mascul uria, aproape complet
dezbrcat, care opia deasupra unui morman de pietre de pavaj,
rsucind n mini o nuia elastic. Dansatorul, pn mai ieri un
laborant sau un mecanic de fabric, flutura vergeaua subire i
zbrnitoare pe deasupra capului, n vreme ce n jurul su tobele
bubuiau, stroboscoapele i lansau flash-urile violente,
nvemntndu-l n purpuriu i n negru strlucitor. Nuiaua se
arcuia, tresrea i pocnea pe deasupra, n timp ce el umfla obrajii
i slobozea strigte scurte, n ritmul muzicii, de parc ar fi
provocat toate spiritele cerului.
Fiben nc se mai ntreba ct la sut din violena cu care era
jucat dansul tunetului provenea, pe cale ereditar, din
sentimentele de brontofilie motenite, i ct din ritualul
dansului cimpanzeilor slbatici, nemodificai genetic, care, n
junglele Terrei, mai ncercau nc s mblnzeasc misterioasele i
atotputernicele fulgere n felul acesta. I se prea c, o mare parte
a tradiiei prezent naintea ochilor si, provenea din prelucrarea
aproape subcontient a comportamentului instinctiv al verilor lor
nemodificai.
Asemenea multora dintre cimpanzeii care studiaser la colegiu,
i lui Fiben i plcea s cread c el era mult prea sofisticat,
pentru a mai putea accepta s adere la virtuile acestui ritual
strbun. n general, preferinele sale se ndreptau spre muzica lui
Bach sau spre acele melodii a cror linie simula, ntr-un fel,
violena tunetului. Uneori, singur n minusculul apartament, i
venea s pun caseta cu Fulminaii i s o asculte la cti,
ncercnd s vad ct de mult zgomot este n stare s scoat din
aparatura dat la maxim. Aici ns, sub amplificatoarele
direcionale, nu putea ns s fac nimic mpotriva sentimentului
neplcut c un fior ngheat i alearg pe spinare.
nc un dansator dezbrcat escaladase grmada de pietre,
scuturnd cu slbticie din singurul bra i azvrlindu-i
ntrtat provocarea la ntrecere, naintea posibililor adversari. n
timp ce urca spre vrf, calc pe o articulaie, n aa fel nct, dac
n sal s-ar fi aflat vreun ortoped, acesta ar fi ncruntat n mod
sigur din sprncene. Cum ns nu se afla, singurul lucru pe care-l

vzu, cnd se ntoarse spre sal, a fost un murmur general de


aprobare, din partea audienei nveselite. Cu siguran c
individul de jos urma s sufere o atroce durere n dimineaa
urmtoare, n zona vtmat, dar ce era asta, n comparaie cu
gloria nemuritoare a dansului?
Cimpanzeul din vrf i strig, la rndu-i, provocarea spre
adversarul ce se apropia. Apoi, sri brusc i, printr-o manevr fix
i precis, i roti braele, n strlucirea stroboscopic. Fiben
nghii n sec: era o imagine plin de o for slbatic, o readucere
aminte a faptului c, nu mai demult de patru secole nainte,
strmoii si strmoi se ntreceau, oarecum asemntor, pe
vrfurile dealurilor mpdurite, neavnd nevoie nici de oameni,
nici de altcineva pentru a li se confirma faptul c Raiul cerea un
astfel de comportament.
Cimpanzeii de la mese prinser s urle n clipa n care regele
nencoronat al grmezii sri de pe culmea grmezii, rnjind, i
ncepu s-i trag adversarului su o cotonogeal zdravn. Acesta
era nc unul dintre motivele pentru care femeile nu se puteau
altura masculilor la dansul tunetului. Un mascul neo-cimpanzeu
matur avea mult mai mult for dect verii si naturali de pe
Pmnt. n general, cei ce voiau s ia parte la joc, formau grupuri
distincte. Lui Fiben i se pruse ntotdeauna curios ct de diferit se
petrecea acelai lucru printre oameni: n grupurile lor, masculii
preau mai adesea obsedai de emitoarele de zgomot iar femeile
de dans dect viceversa. Desigur, oamenii se comportau n mod
ciudat i n alte situaii, ca de exemplu n cazul straniilor lor
practici sexuale.
Fiben privi cu atenie mprejur: de obicei masculii predominau
ca numr n baruri de tipul acesta, dar n seara de fa numrul
lor prea chiar foarte mic. Femelele stteau, n general, n grupuri
largi de prieteni, innd pe partea exterioar a cercului pe cei mai
solizi dintre ei. Evident, mai existau i fetele de la bar, care
circulau printre mesele scunde, crnd buturi, nvemntate n
blnurile artificiale de leopard.
ncepu s se ngrijoreze: cum naiba ar fi putut s-l recunoasc
persoana de contact, n aceast cas de nebuni, strlucitoare i
zgomotoas?
El unul, cel puin, nu vedea pe nimeni, care s arate ca un
pescar cu cicatrice...
De-a lungul a trei perei, se ntindea un balcon ngust, venind

parc n ntmpinarea grmezii de dansatori cu barele-i


strlucitoare i contorsionate. Protectorii stteau ntini pe burt,
btnd cu diferite obiecte contondente n stlpii si de susinere,
pentru a-i ncuraja pe dansatori.
Fiben se rsuci cu faa n sus, pentru a avea o vedere mai
bun... i aproape c se poticni de o mas joas din nuiele, aflat
n drum.
Acolo, sus, n mijlocul unei suprafee delimitate de o frnghie
lucioas, pzit de patru roboi-plutitori de lupt, sttea unul
dintre invadatori: un conglomerat de pene albe i nguste, un
piept solid i un cioc curbat... Pe cap, chiar deasupra organului
auditiv, de forma unui pieptene, purta o beret de ln, iar n
dreptul ochilor avea o pereche de ochelari de protecie fumurii.
i mut privirea n alt direcie. De fapt, n-ar fi trebuit s par
att de surprins. Aparent, clienii localului ar fi trebuit s se
obinuiasc cu un strin n mijlocul lor, n ultimele sptmni.
Observ, totui, cteva priviri nervoase, fugitive, aruncate n
direcia cutii de pe bar. Probabil c acumularea strii de
tensiune ajuta la explicarea strii de agitaie nebuneasc a
chefliilor, ce preau neobinuii de zgomotoi chiar i pentru un
bar de muncitori cimpanzei.
Fiben sorbi nepstor din halb i, fr nici un scop anume, i
ndrept iar privirile n sus. Fr ndoial c ochelarii i casca
stupid cu care se mpopoonase Gubru constituia o msur de
protecie mpotriva asaltului de lumini i de zgomote. ngrditura
ptrat din jurul su, realizat de roboii-gardieni, era o msur
n plus: ntreaga arip a balconului era aproape pustie.
APROAPE. Doi cimpanzei stteau n interiorul suprafeei pzite,
chiar lng ciocul puternic al psroiului.
Trdtori?! se mir Fiben. Exista deja trdtori printre noi!
Scutur din cap, nelmurit. De ce se afla un Gubru aici? Ce-ar
fi putut s gseasc demn de reinut, ntr-un loc sordid ca acesta,
un invadator? Se rsuci i i ocup din nou locul de la bar.
Evident, sunt interesai de cimpanzei. i dineu totul alte
motive dect ale valorii noastre ca ostatici.
Care erau ns acele valori? De ce i-ar fi interesat pe Galactici o
grmad de clieni proi, crora cu greu li s-ar fi putut acorda
credit pentru puin inteligen?
Dansul tunetului atinse punctul maxim cu un crescendo brusc,
un fel de ruptur sonor final, n care ultimele bubuituri se

diminuar, ca ntr-o deprtare bntuit de o furtun pe moarte.


Chiar i dup ce ultimele sunete ncetar, ecourile continuaser
s persiste multe zeci de secunde n urechile lui Fiben.
Dansatorii se rostogoliser ctre mesele lor, rnjind transpirai,
nfaurndu-i fiile de haine n jurul goliciunii. Rsetele
rsunar puternic - mult prea puternic, n lipsa perdelei sonore.
Abia acum, realiznd tensiunea care domnea n local, Fiben se
ntreb de ce naiba venea atta lume aici. Pentru ca boicotarea
unui stabiliment patronat de invadatori ar fi fost o form simpl,
dar evident, de AHISMA, de rezisten pasiv. Cu siguran c o
atare soluie ofensatoare ar fi fost la ndemna cimpanzeului
obinuit de pe strad.
Atunci ce anume reuea s atrag atta mulime aici, ntr-o
noapte att de obinuit? Pentru a respecta aparenele, Fiben mai
comand o bere, dei se gndea deja s plece. Prezena
invadatorului l fcea s se simt nervos.
Dac persoana de contact nu avea de gnd s apar, cea mai
bun soluie era s plece i s-i nceap propriile investigaii.
ntr-un fel sau altul, trebuia s afle ce se petrece n Port Helenia
i s descopere o posibilitate s-i contacteze pe cei dornici s se
organizeze.
De-a lungul ncperii, o mulime de cheflii lungii pe podele,
ncepuser s verse butur din pahare i s scandeze monoton
un cuvnt, n cteva clipe, sunetul se mprtie n toat
ncperea:
Sylvie! Sylvie!
Muzicanii reveniser pe platforma i publicul izbucni n
aplauze, cnd i ncepuser numrul, de data aceasta, ntr-un
ritm mult mai moderat O pereche de cimpanzei cntau ncet la
saxofon, subliniind parc diminuarea treptat a intensitii
luminilor.
Pata galben a unui reflector alunec n jos, de-a lungul
pereilor, pentru a se fixa definitiv deasupra centrului grmezii de
dansatori. Brusc, o nou figur apru din spatele unei draperii,
ntr-o aureol fascinant.
Fiben rmase cu gura cscat: ce cuta o femel acolo?
Jumtatea superioar a feei i era acoperit de o masc, dotat
cu cioc, i ncrustat cu pene albe. Sfrcurile groase ale snilor
erau punctate cu stelue ce strluceau n lumin. Fusta, alctuit
din fii argintii, ncepu s unduiasc n ritm uor.

Bazinul dansatoarei era mai lat dect al strmoilor ei, pentru a


putea da natere unor progenituri mai dotate. Cu toate acestea,
micrile ondulatorii ale oldurilor nu deveniser niciodat un
stimul erotic agresiv, capabil s excite un mascul pn la violen,
aa cum se ntmpl la oameni.
Privindu-i micrile din ce n ce mai nebuneti, inima lui Fiben
tresri i ncepu s bat din ce n ce mai repede. n ciuda mtii,
prima sa impresie fusese aceea a unei fete tinere, ns foarte
curnd i ddu seama c dansatoarea era o femeie matur, care
prezenta, pentru un ochi exersat, semnele abia vizibile ale unei
nateri nu foarte ndeprtate n timp. Departe de a o dezavantaja,
lucrul acesta o fcea s arate nc i mai ispititoare.
Privind cu atenie fiile unduitoare ale fustei, care se loveau
ncetior, Fiben realiz repede c estura era argintie numai pe
dinafar.
Pe interior fiecare fie a esturii era vopsit n degrade, pn
cnd ajungea n partea de sus la o culoare roiatic, strlucitoare.
Se nroi i-i ntoarse privirile. Dansul tunetului era o chestie
el nsui participase la cteva. Dar acesta de aici era diferit de tot
ceea ce vzuse! Se ntmpla ceva, a crui semnificaie i scpa:
prima dat, micul proxenet de pe alee, iar acum asta? De cnd
deveniser cimpanzeii din Port Helenia nnebunii dup sex?
O presiune brusc asupra umrului drept l fcu s rsuceasc
fruntea. Vzu o mn mare, acoperit cu o blan, dincolo de care
se ntindea braul celei mai mari maimue pe care o vzuse
vreodat. Era tot att de nalt ct un om mai scund de statur,
ns cu siguran mult mai puternic.
Masculul purta o salopet de munc, de un albastru splcit.
Buza superioar i era rsucit spre napoi, lsnd s se vad din
plin caninii.
Ce se ntmpla, amice? Nu-i place Sylvie?
Dei dansul se afla nc n faza lent a nceputului, publicul
masculin striga ncurajri semiobscene. Fiben realiz c pe fa i
se citea cu uurin dezamgirea, ca la un netot oarecare. Un
adevrat spion ar fi trebuit s simuleze c se integreaz.
O durere de cap, art n grab spre tmpla dreapt. Zi
proast... Mai bine, plec.
Uriaul neo-cimpanzeu de alturi rnji, dar laba sa nu prsi
umrul lui Fiben
Migren? Sau poate spectacolul este prea neruinat pentru

simurile tale? Poate c eti unul din ia care au avut nc prima


aventur, hmm?
Dincolo de unghiul su vizual, se ntrevedea o micare
legnat, o etalare provocatoare, nc sfioas, dar devenind din ce
n ce mai senzual.
Un fel de tensiune sexual ncepea s umple camera i se
ntreba cam la ce anume ar putea conduce acest lucru.
Fiben ar fi putut enumera o mulime de principii pentru care
aceast etalare era ilegal... una dintre puinele activiti pe care
oamenii le interziseser clienilor lor.
Desigur c am avut prima aventur! se grbi s dea replica.
Dar aici, n public... chestia asta ar putea degenera ntr-o orgie!
Uriaul rse gros i-l lovi prietenos peste spate.
Cnd?
Poftim? Ce vrei s spui?
Cnd ai facut-o prima dat? Dup felul n care vorbeti, a
putea s pun pariu c a fost la una din petrecerile de la colegiu.
Corect? Am dreptate, domnule CARTE ALBASTR?
Fiben privi cu repeziciune n stnga i n dreapta. Cu toate c la
prima vedere uriaul prea mai mult curios i beat dect ostil, i
dori s poat prsi incinta fr ntrziere. Statura partenerului
de alturi intimida i ar fi sfrit prin a atrage atenia.
Da, mormi, fr tragere de inim. Era o iniiativ de
fraternizare.
Studenii ce terminau colegiul ar fi putut s fie buni cu
cimpanzeii din clasele de jos, dar acest lucru nu se prea ntmpla.
Nu erau niciodat invitai la aventuri. Era prea riscant s se
gndeasc din punct de vedere sexual la femelele cu cartel verde.
Oricum, acestea erau n aa fel instruite, nct s fie total
mpotriva ideii de sarcin nainte de mariaj i de perioada
pregtirii genetice. Eventualele costuri ar fi fost cu mult prea mari
pentru a putea fi suportate din propriul buzunar.
Aa c atunci cnd cimpanzeii din universitate hotrau o
petrecere, erau ndrumai s invite femele din cartierele
mrginae, femele cu cartele galbene sau gri, al cror estrus
purpuriu era doar un fals excitant.
Constituia o greeal s judeci asemenea comportamente dup
standardele umane. Avem trsturi fundamental diferite, i
reaminti Fiben. Cu toate astea, nu gsise niciodat aceste fapte ca
fiind foarte satisfctoare sau mcar plcute. Poate c ntr-o zi,

cnd va gsi grupul marital potrivit...


Bineneles, sor-mea obinuia s mearg la astfel de
petreceri. I se preau nostime.
Cimpanzeul cu cicatrice se rsuci ctre barman i izbi
suprafaa neted.
Dou halbe! Una pentru mine i alta pentru camaradul meu
de la colegiu!
Fiben tresri din cauza volumului vocii de alturi. Civa
consumatori aflai n vecintate se ntoarser s-i priveasc.
S continum, l ndemn ntmpltoarea i nebinevenita
cunotin, vrnd n mna lui Fiben o butelie de carton presat.
Ai vreun copil pn acum? Poate chiar mai muli, nregistrai
oficial, dar pe care nu i-am ntlnit pn n prezent?
Nu prea s vorbeasc dumnos, mai degrab cu o urm de
invidie.
Fiben lu o nghiitur prelung din lichidul cald i amrui. i
scutur capul i rspunse, strduindu-se s-i pstreze sczut
tonalitatea:
Nu merge n felul sta. Un drept la natere deschis nu este
acelai lucru ca unul nelimitat o cartel alb. Dac
programatorii ar fi folosit ceva din plasma mea, a fi aflat.
Ei bine, la ce mama dracului s fi spus?! Vreau s zic,
nenorocitule, c e suficient de ru s fii obligat s treci prin
testele alea tubulare, la ordinele Consiliului Elitelor. S nu tii
ns dac i-au folosit sperma... La dracu', soia grupului nostru
avea programat nc de acum un an s nasc un copil. Ai putea fi
chiar tatl genetic al fiului meu!
Uriaul rse i-l btu greoi pe umr.
Un asemenea lucru nu ar fi trebuit s se ntmple, se strmb
Fiben.
Mai multe capete se ntoarser spre ei. Evident c toat aceast
discuie nenorocit despre cartelele albastre nu avea s-l aduc
prieteni n acest loc. n orice caz, el unul nu inea s atrag
atenia asupra sa, avnd la nici 30 de pai deprtare un Gubru
bine pzit.
Acum chiar c trebuie s-o terg!, se gndi i ncepu s se
retrag discret spre margine.
Mersi pentru bere...
Cineva i tie drumul, ca din ntmplare.
Scuz-m, spuse Fiben i ncerc s se desprind.

Se ntoarse i se trezi fa-n fa cu patru cimpanzei, mbrcai


n haine strlucitoare, pline de fermoare, holbndu-se la el, cu
braele ncruciate. Unul, puin mai nalt dect ceilali, l mpinse
napoi ctre bar.
Evident, e unul dintre degenerai! mri noul venit.
i periase prul de pe fa, iar mustaa cernit avea vrfurile
ndreptate nainte.
Uitai-v numai niel la labele astea! Pun pariu c nu au
executat nici o singur zi de lucru, asemenea oricrui cimpanzeu
obinuit. Probabil c este vreun tehnocrat sau un cercettor.
Ddea o asemenea intonaie glasului nct un asemene titlu
suna n gura sa mai mult dect jignitor.
Ironia soartei fcea ca dincolo de palmele incriminate s se afle
marile cicatrice ale arsurilor cptate n clipa aterizrii forate, de
la MachCinc. Nu avea ns nici un rost s le vorbeasc despre
asta n acea clip.
Hai-hai, prieteni, ce-ai spune de-o cinste?
Monezile zburar de-a lungul tejghelei. Cel mai nalt dintre noiisosii izbi cu palma pe tabla lucioas.
Bani fr valoare. n curnd o s ajung numai buni de
colecie, asemenea vou, maimue aristocrate!
Gura! zbier cineva din mulimea de umeri maronii i
cocoai.
Fiben arunc o privire rapid n direcia Sylviei, care continua
s unduiasc graios deasupra grmezii de trupuri nfierbntate.
Fiile rochiei i se desfacuser de tot i... Fiben rmase uluit,
uitnd pentru o clip de pericolul n care se afla: acolo, avea o
culoare complet roz... organele ei genitale se aflau pe deplin
expuse privirilor.
Individul ce prea ef, l lovi din nou peste umr.
Ei bine, domnule student, ce fel de plcere crezi c-o s-i
aduc aceast cartel albastr, atunci cnd Gubru o s nceap
s v strng i s v sterilizeze pe voi toi cei liberi n a v
reproduce? Ha?
Unul dintre cimpanzeii grupului ce-l nconjurau, cu umeri
cocrjai, purtnd barb i musti, se retrsese ctre mulime,
cu o mn n buzunarele vetmintelor strlucitoare. Dincolo de
pnza metalizat, Fiben ghicea conturul unui obiect ascuit. Ochii
si, cu priviri fixe, preau s mrturiseasc intenii carnivore.
Abia acum reui Fiben s-i dea seama c grupul ce-l nconjura

nu avea nimic n comun cu uriaul n salopet de alturi. De fapt,


acesta se retrsese deja nspre marginea mai ntunecoas a
barului.
Nu tiu despre ce vorbii.
Chiar nu tii? S-i spun eu atunci: Gubru au cercetat
evidenele coloniei i au ridicat o mulime de studeni ca tine,
pentru a-i ancheta. La prima vedere, s-ar prea c au discutat
lucruri fr nsemntate, dar am prieteni care mi-au spus c s-a
pus la cale o vast aciune de sterilizare. Ce zici de asta?
Taci dracului din gur! zbier cineva.
De data asta, cteva fee se rsucir spre ei. Fiben zri civa
ochi sticlind, fire de saliv prelingndu-se pe la colul buzelor i...
coli dezgolii.
Se simea sfiat n dou: pe de o parte i dorea din toat
inima s ias naiba mai repede din spelunca asta ordinar i s
scape din pericol.
Pe de alt parte, ce se ntmpla dac ceva din cele spuse de tipii
cu fermoare se dovedea adevrat? Pentru c, dac era aa, atunci
aceasta constituia o informaie cu adevrat important! Aa c se
hotr s mai asculte un timp.
Asta da surpriz plcut! spuse, punnd un cot pe bar.
Gubru se dovedesc fantastic de conservatori i orice le vor face
celorlalte rase la nivel protector, pariez c niciodat nu se vor
ocupa de procesul de Ridicare Raional. Pentru c este mpotriva
propriei lor religii.
Mustciosul zmbi subire.
Asta v nva pe voi la colegiu, biea albastru? Ei bine, nu
este chiar tocmai ceea ce Galacticii susin c are importan n
acest moment.
n jurul lui Fiben se adunaser o grmad de cimpanzei,
prnd mult mai interesai de el dect de piruetele provocatoare
ale Sylviei. Restul mulimii striga cu frenezie, muzica avea un ritm
dens, iar capul lui Fiben arta de parc ar fi fost gata s fac
explozie, din cauza zgomotului.
... Prea pretenios pentru a savura distracia unui om
muncitor.
Nu a fcut niciodat o munc adevrat. Doar pocnete din
degeelele sale fine i propriii notri camarazi vin alergnd s-l
asculte!
Fiben simea ceva fals n cuvintele celuilalt. Mustciosul era tot

timpul calm, iar batjocurile lui erau mult prea directe... ntr-un
mediu ca acesta, cu tot zgomotul i tensiunea aproape sexual de
acolo, un simplu mrit nu l-ar fi ajutat s se concentreze prea
bine.
Condamnai care beneficiaz de suspendarea pedepsei sub
supraveghere! realiz el brusc. Abia acum zri semnele: dou
dintre figurile cimpanzeilor plini de fermoare purtau stigmatul
eurii combinrii genetice pete de culoare deschis, trsturi
oligofrenice i uittura chior, amintiri nu tocmai plcute ale
faptului c procesul Ridicrii la Contiin fusese unul dificil, cu
un pre care trebuia pltit cu obligativitate.
Citise, ntr-un ziar local, nu cu mult timp nainte de invazie, c
mulimea ncadrat n comunitatea Probanilor se hotrse s
poarte haine cu fermoare, n culori iptoare. i Fiben realiz,
brusc, c atrsese asupra sa atenia celei mai deczute pri din
mulimea de fa. Fr oameni n apropiere sau fr un alt semn
de autoritate al civilizaiei normale, nu existau cuvinte pentru a
descrie ceea ce erau n stare aceste cartele roii.
Devenise evident c trebuia s scape de urgen de aici? Dar
cum? Cimpanzeii mbrcai n salopete cu fermoare se nghesuiau
din ce n ce mai aproape, gata s-l ating.
Uite ce e, prieteni, sunt nou pe-aici i am ieit s vd ce se
mai ntmpl prin zon. Mulumesc pentru opiniile voastre, dar
trebuie s plec.
Un moment, am o idee mai bun, rnji batjocoritor eful. Ceai zice dac l-am duce la un Gubru, ca s afle din surs sigur ce
i se va ntmpla lui personal i cam ce o s se petreac cu toi
cimpanzeii tia frecai prin colegii... Ha?
Fiben clipi speriat. Oare chiar s-ar fi putut ca aceti nenorocii
acoperii cu blan s coopereze ntr-adevr cu invadatorul?
Studiase Istoria Veche a Pmntului multele secole lungi i
ntunecate de dinainte de Contact, cnd omenirea singuratic i
ignorant experimenta n mod oribil absolut tot, de la misticism i
tiranie, pn la rzboi. Citise descrieri importante ale acelor
timpuri strvechi, n special, povestiri despre brbatul i femeia
care i-au demonstrat curajul, adesea fr speran, stnd n faa
diavolului. Fiben nsui se nrolase n miliiile coloniale din motiv
romantic de a se lua la ntrecere cu lupttorii curajoi de la
Maquis, Palmach sau de la Liga Sateliilor de Mare Putere.
Istoria vorbea ns, de asemenea, i despre trdtori. Despre

aceia care au cutat avantajul de moment, oriunde ar fi putut fi el


descoperit, chiar i pe spinarea camarazilor lor.
Haide, amice, se afl aici o pasre, pe care tare mult a vrea
s-o ntlneti!
Strnsoarea braului deveni asemntoare aceleia a unei
menghine.
Privirea surprins i plin de durere a lui Fiben l fcu pe
mustcios s zmbeasc ironic.
Am azvrlit ceva gene de for n amestecul meu nenorocit,
nu?! rosti el n zeflemea. Partea asta a funcionat cum trebuie,
celelalte nu au prins. Mi se spune Ghear-de-oel i nu am cartela
albastr. Nici mcar galben.
Urm o clip de tcere ncordat.
S mergem, acum. l vom ruga pe Locotenentul Escadronului
Str- lucitor al Ghearei s ne explice care sunt planurile Gubru n
ceea ce-i privete pe flcii cimpanzei detepi.
Fiben se hotr s ignore presiunea dureroas, exercitat
asupra braului i afi un aer de nonalan.
Dac mi aduc bine aminte, xenologia din anul doi spune
despre Gubru c sunt o ras ncadrat temporal cu strictee ntrun ciclu diurn. A putea s fac prinsoare c, n spatele acestor
lentile ntunecate, psroiul sta scrbos doarme de-a binelea. Ia
gndii-v cam ce anume se va ntmpla dac va fi trezit numai
pentru a discuta tmpeniile despre Ridicarea a Contiin cu unii
ca voi...
Bravada atacului se dovedi suficient pentru a-l sensibiliza pe
Ghear-de-oel, depit clar n privina nivelului de educaie. Ceva
mai potolit, arunca priviri chiore ctre balcon, ntrebndu-se
cum ar fi fost cineva n stare s adoarm n mijlocul cacofoniei din
jurul lor. n final, mri furios.
O s vedem numaidect dac ai dreptate. Hai, vino!
Gaca blindat cu fermoare se ngrmdi i mai aproape. Fiben
era contient de faptul c n-ar fi avut absolut nici o ans
mpotriva celor ase. i nu exista nici o for legal autorizat pe
care s-o cheme n ajutor, n zilele acelea de restrite chiar i
autoritile se temeau s-i rite pielea.
Escorta l mpinse, mbrncindu-l prin labirintul de mese
scunde.
Clienii care trndveau la ele ncepuser s se nfurie cnd
Ghear-de-oel i nghionti, pentru a-i croi drum. Ochii lor,

sticlind de o pasiune abia reinut, erau toi aintii asupra


dansului Sylviei, care urma ritmul din ce n ce mai alert al
muzicii.
O privire peste umr, ctre contorsiunile dansatoarei, l fcu pe
Fiben s se nroeasc de ruine. Rsuci repede capul, dar cnd
s pun urmtorul pas, se mpiedic de o mas de muchi,
acoperii cu o blan deas.
Ohh! strig un client, aflat la masa alturat, scuipndu-i
butura napoi n pahar.
Dar sandalele sale i continuar calea, clcnd peste alte
ncheieturi maronii i storcnd strigte din fundul unor plmni
mbcsii de tutun.
Cel care isprvise de deversat coninutul paharului se rsuci
spre el cu un ipt de victim atunci cnd Fiben i stori
ncheieturile.
Stai dracu' jos! strig o voce din spate.
Bea! scheun o alta. Sau teige-o! Ne stai n drum...
Ghear-de-oel se uit la el cu nencredere i-l trase de bra.
Fiben i opuse la nceput o rezisten uoar, dup care se eliber,
lsndu-se brusc n fa i mbrncindu-l pe cellalt napoi, ctre
una din mesele din rchit mpletit. Din toate prile se ridicar
tot felul de pufnituri i zbierete amenintoare, amestecate cu
uvie de lichid colorat.
Hei, lua-te-ar dracu'!
Fii atent, condamnat nenorocit!
Ochii mesenilor, deja inflamai din cauza alcoolului i a
dansului excitant al Sylviei, preau c nu mai ateapt dect mici
motivaii.
Faa proaspt brbierit a lui Ghear-de-oel se strnse de
furie. l nha iar strns pe Fiben i ncepu s le vorbeasc
repede tovarilor si.
Fiben zmbea conspirativ i l nghiontea cu cotul. Apoi, i vorbi
tare, cu un ton tremurat, ca ntr-o confiden de beiv:
Vezi ce-ai fcut? i doar i-am spus s nu-i loveti pe
nenorociii tia n punctul sensibil, doar ca s vezi dac mai sunt
n stare s vorbeasc dup...
Dinspre cimpanzeii aezai la mesele din jur ajungea pn la ei
o respiraie uiertoare, care depea nivelul sonor al muzicii.
Cine spune c eu nu pot s vorbesc? ngn unul dintre
beivi, abia capabil s rosteasc cuvintele.

Cherchelitul de Borachio avansa un pas, ncercnd s depisteze


persoana care aruncase respectiva insult.
Tu... tu ai fost la? Ghear-de-oel se uit la Fiben, iar
strnsoarea de menghin spori.
Acesta reui ns s-i menin rnjetul de faad i clipirea
moale a ochilor.
Poate c ei or putea vorbi ntr-un fel. Dar tu crezi despre ei
c sunt numai o aduntur de plimbrei arti...
Ceee?!
Cel mai apropiat cimpanzeu mormi ceva i l nha de piept
pe Ghear-de-oel. Mutantul pi cu ndemnare ntr-o parte i-l
lovi de sus n jos, cu dosul minii libere. Beivul mai url o dat,
nc i mai tare, i se izbi de Fiben. Apoi, prietenii si n stare de
ebrietate se aruncar ipnd strident peste ei.
Strnsoarea de pe braul lui Fiben dispru brusc, mturat de
valul de blnuri maronii nfuriate.
Fiben plonja, pur i simplu, n mijlocul unui harnaament de
munc din piele. Pumnul i zbur singur, conectndu-se cu
maxilarul unuia dintre tipii puternici, mpodobii cu fermoare.
Apoi, lovi din nou, ntr-un alt condamnat, aflat n genunchi, n
timp ce un cimpanzeu de deasupra voia s pun gheara pe el,
scond un mrit de satisfacie. n clipa urmtoare ns totul se
transform ntr-un haos de trupuri ntunecate i de mese de
rchit zburnd prin aer. Mesele din stuf, mai ieftine, avuseser
parte de o alt traiectorie: li se sfrmaser n capete. Aerul era
plin de smocuri de pr i de spum de bere.
Formaia de pe estrad i mri ritmul, dar acum era destul de
greu s mai poat fi auzit printre scriturile i strigtele de
afurisenie sau de bucurie, strnite de pasiunea luptei. Era o lupt
slbatic, fai menajamente, n mijlocul creia Fiben i simi,
fr veste, trupul ridicat de brae puternice, care nu erau
obinuite deloc cu blndeea.
Whoa-aoh!
Naviga cteva secunde pe deasupra trboiului i ateriza,
prbuindu-se, n mijlocul unui grup de petrecrei prudeni, care
nu se implicaser nc n scandal. Clienii se holbar la el, luai
prin surprindere, nainte ca ei s aib timp s reacioneze, Fiben
gsi c cea mai bun cale de a iei din ncurctur era aceea s
geam. Drept urmare, gemu. Apoi, se rostogoli printre ei, ctre
coridor, cltinndu-se, de parc o durere surd l-ar fi nepat prin

fragila-i glezn stng.


n urm-i, btlia ncepea s se liniteasc. Doi dintre indivizii
cu fermoare strlucitoare peau nainte, deschiznd drumul. O
mare parte a celor din sal abia acum reuiser s se ridice n
picioare i-i ntindeau mniile, plini de mnie, dup el, cernd
satisfacie pentru petrecerea pe care le-o ntrerupsese att de
nepoliticos.
Poate cu alt ocazie, rspunse Fiben, cu politee.
Sri dintre resturile rsturnate i-i croi grbit drum printre
mesele joase. Atunci cnd nu descoperea o crare, nu ezita i
pea peste vreo pereche de umeri, lat i cocoat, peste...
Fcu o tumb peste ultimul rnd de consumatori i se rostogoli
ntr-un genunchi, n zona liber a ringului de dans. La numai
civa metri mai departe, se afla mulimea de dansatori, n
mijlocul creia ademenitoarea Sylvie i exercita calitile, uitnd
cel puin n aparen, de creterea freamtului de dedesubt.
Fiben se repezi de-a lungul peretelui, intenionnd s se arunce
peste bar i s ias afar printr-una din uile de acolo. n clipa n
care ptrunse n mijlocul zonei deschise, un surprinztor fascicol
de lumin izbucni de sus chiar deasupra sa, oibindu-l. Din toate
prile, izbucnir ovaii nnebunitoare.
n mod evident, ceva plcuse asistenei. Ce anume, ns?
Se uit cu atenie njur, ncercnd s ignore strlucirea
orbitoare, pentru a-i da seama dac stripteuza realizase vreun
numr nou i spectaculos de fapt, ceva n plus fa de ceea ce
fcuse pn atunci. Nu reui s-i dea seama dect de faptul c
Sylvie se uita direct nspre el. n spatele mtii n form de
pasre, i putu vedea ochii, sclipind n apa unei bune dispoziii
frenetice.
Se rsuci. Majoritatea celor ce nu participau nc la scandal
erau plini de veselie. Se rsuci din nou i publicul aclama. Chiar
i locotenentul Gubru apru la balcon, legnndu-i capul
protejat de ochelari n direcia sa.
Nu avea timp s se ndoiasc prea mult de semnificaia acestui
lucru. Fiben realiz dintr-o privire c mai bine de jumtate dintre
urmritorii si reuiser s se elibereze din nvlmeal. Puteau
fi distini cu uurin n mulime, datorit hainelor strlucitoare,
cum i fceau semne unii altora, ndreptndu-se ctre ieiri, cu
intenia vdit de a-l mpiedica s ias.
i nbui un sentiment de panic. l ncoliser. Nu, trebuia s

mai fie o cale de a iei afar, gndi furios. Abia dup ce l prsi,
realiz unde s-ar fi putut afla: UA ACTORILOR!
Ua aflat undeva deasupra i n spatele grmezii de
urmritori. Portalul n form de mrgean, prin care Sylvie i
fcuse apariia. O crare rapid i n cteva secunde ar fi ajuns
sus, apoi ar fi trecut prin el i dus ar fi fost! ni de-a lungul
ringului de dans i sri peste grmad, ateriznd peste una dintre
marginile carpetei. Mulimea fremta din nou. Fiben tresri
nspimntat de ideea c era inta a sute de ochi. Fasciculele
orbitoare l urmriser i aici. Clipi din ochi ctre Sylviei.
Dansatoarea i umezi buzele i-i mpinse pelvisul ctre el.
Fiben se simi, simultan, i dezgustat i aat. Ar fi vrut s se
ridice i s o apuce, s o trag dup el printre ramurile groase ale
unui copac- ascunztoare.
Jos, lupta mai continua nc, dar din ce n ce mai stins.
Folosind numai butelii de carton presat i mobil de rchit,
combatanii trebuiser s ajung, vrnd-nevrnd, la un acord
comun, garanie a unei convieuiri viitoare mai panice, cauza
declanrii btliei fiind deja uitat.
La margine ringului de dans se aflau ns patru cimpanzeii, cu
fermoare strlucitoare, privindu-l, n timp ce minile le nvrteau
n buzunare obiecte suspecte. Se prea c asta rmsese singura
cale...
Fiben se car pe un alt paravan. Mulimea l aclam iar, cu o
surescitare crescnd. Zgomotul, mirosurile, ncurctura... Fiben
se rsuci ctre marea de fee nfierbntate, toate holbndu-se la
el, n ateptare. Ce se ntmplase?
O micare neateptat i atrase atenia. De la balconul de
deasupra barului, cineva i fcea semn cu mna. Era un
cimpanzeu mrunt, mbrcat ntr-o manta ntunecat, care sttea
deasupra mulimii ce urla cu o figur calm, inexpresiv, rece ca
gheaa.
Brusc, Fiben l recunoscu pe micul PETE, cel care-l acostase
n trecere la ua, barului Ape Grape. Vocea nu-i putea fi auzit
peste balamucul de jos, dar lui Fiben i se pru c desluea cteva
cuvinte mormite:
Hei, tmpitule, privete n sus!
Faa de puti se umplu de grimase, n vreme ce degeelul
arttor indica undeva, drept n sus. i Fiben ridic privirile
deasupra... exact la timp, pentru a vedea o plas scnteietoare,

cum ncepe s cad din rafturile superioare. Sri ntr-o parte,


mnat de instinct, n vreme de marginea plasei ijuli genunchiul
stng. l zgudui un fel de spasm electric.
Rahat! Ce dracu' se ntmpl... ?
njur printre dini, ns fr s apuce s termine.
O clip nu reui s realizeze c ceea ce auzea njur erau, n
mare parte, aplauze. Acestea se transformaser n ovaii
puternice, n clipa n care i trase piciorul ceva mai ncolo,
reuind, absolut din ntmplare, s scape de nc o capcan: o
mulime de bucle lipicioase ale plasei blestemate fluturau ntr-o
legnare lent n jurul suprafeei pe care tocmai o ocupase.
Se strdui s-i menin bruma de calm aparent ce-i mai
rmsese, n timp ce-i masa piciorul i privea n juru-i cu mnie
i suspiciune. De dou ori fusese foarte aproape de a fi legat ca un
animal tmpit! Pentru public, probabil c totul ar fi intrat n
costul distraciei, dar el, personal, nu avea nici cea mai mic
dorin s fie obligat s participe la vreo ntrecere stranie, cu
obstacole mortale.
Chiar dedesubt, pe ringul de dans, remarc apariia din trei
pri a fermoarelor cenuii. Ofierul Gubru priva interesat de la
balcon, dar nu ddea nici un semn cum c ar fi dorit s intervin.
Fiben oft. Situaia se meninea la fel de dificil. Singura
direcie de scpare era drept n sus. Privi cu grij nainte, apoi se
car peste nc o creast ieit n relief. Dac ar fi fost prins de
vreuna dintre capcane, prietenii nepoftii de adineauri ar fi nvli
asupra lui ntr-o clip.
Pi deasupra urmtorului bloc de stnc cu maxim
precauie.
Simi o micare abia perceptibil sub piciorul drept i se retrase
exact n vreme ce mecanismul unei trape se declana, cscnd un
gol dedesubt.
Mulimea gfia ncntat, n timp ce el se cltina pe deasupra
capetelor fascinate. Braele i fluturar pre de o clip, de parc sar fi luptat s-i recapete echilibrul, apoi, cu o micare
neateptat, sri, agndu-se greu de o treapt superioar.
Picioarele continuau ns s-i atrne deasupra hului, iar
respiraia i se acceler din cauza efortului neprevzut. n culmea
disperrii, i dori ca oamenii s nu fi prelucrat unele dintre
strvechile aptitudini ale rasei sale, considerate instinctive i de
nefolosit n noile condiii.

Ar fi dat orice, chiar i faculti eseniale precum vorbirea i


raiunea, pentru simpla aptitudine a cratului.
Mri i prinse s se caere ncetior n sus, dincolo de
vizibilitatea publicului czut n eforie. Audiena aclama puternic,
dorind i alte senzaii tari.
n timp ce respira din greu, aezat pe marginea nivelului
urmtor, strduindu-se s priveasc, simultan, n ct mai multe
direcii, Fiben remarc uluit, dincolo de zgomotul inform al
mulimii, mormitul mecanic, sacadat i monoton, condiionat, al
unui inedit sistem de adresare public:
... Mai mult lumin prin apropierea de Elite... asemntor cu
cunotinele de baz ale rasei protectoare... ofer posibiliti
tuturor... imparial fa de standardele deformate ale
umanitii...
Sus, n cuca de la balcon, invadatorul ciripea ntr-un microfon
mi-nuscul. Maina de tradus izbucnea ntr-o ploaie de cuvinte,
strduindu- se s acopere muzica i ovaiile neinteligibile ale
mulimii. Fiben se ndoia de faptul c mcar unul din zece din
cimpanzeii din sal erau mcar interesai de monologul
extraterestrului, n starea de excitaie nervoas, n care se aflau.
Dar probabil c acest lucru nici nu avea vreo importan n
economia jocului.
Pentru c erau condiionai! i nu era nici o mirare faptul c el
personal nu auzise niciodat de streaptease-ul Sylviei, nicidecum
de aceast terifiant ntrecere cu obstacole. Pentru c totul era o
inovaie a invadatorilor! Care era ns scopul acesteia?
Amrii ia nu s-ar fi putut descurca n aceast situaie fr
ajutor, gndi cu mnie Fiben.
Mai mult ca sigur, cei doi cimpanzei bine mbrcai, care
stteau lng invadator optind unul ctre cellalt i mzglind
pe planele cu clam nregistrau reaciile mulimii, pentru
folosina noului lor Stpn.
Fiben privi cu atenie ctre balcon i bg de seam c micul
pete, n mantie cu glug, sttea nu departe, n afara ptratului
trasat de gardienii-robot, n mijlocul cruia se aflau psroiul. i
rezerv mai mult de o secund, pentru a memora trsturile de
copil ale cimpanzeului.
Trdtorul!
Sylvie se afla acum numai la cteva terase deasupra lui.
Dansatoarea i rsuci fundul roz ctre el, rnjind, cu o dulcegrie

menit s-l ae.


Masculii umani i aveau propriile gloane vizuale, datorit
crora cdeau implacabil n curs: snii rotunzi, pelvisul i pielea
catifelat a femeilor.
Nici una din aceste atracii nu se putea compara ns cu
vibraiile electrice i cu puin culoare pus la locul potrivit! Fiben
i scutur capul cu putere.
Afar! Nu nuntru! Tu vrei afar!
Concentrndu-se pentru a-i menine echilibrul, ceea ce-i ntei
durerea din glezna stng, se car pe margine, pn cnd
ajunse n apropierea unei scobituri, apoi se trase nuntru,
trndu-se pe coate i pe genunchi.
Sylvie se ntinse ator, dou nivele mai sus. Mirosul ei era
att de puternic, nct rzbtea chiar i printre aromele fetide ale
salonului.
Nrile lui Fiben fluturar fr s vrea.
i mai scutur capul o dat. n aer, mai plutea nc o arom,
un miros neptor, care prea s i aib izvorul n apropiere. Cu
degetul mic al minii stngi, pipi terasa de la nivelul imediat
superior, la civa centimetri n interior, ptrunse chiar n
fierbineala focarului ce rspndea aroma. ip de durere i reui
s-i smulg cu greu mna, lsnd n urm o bucic de piele.
Mulumesc instinctului!, gndi, nfiorat de durere.
i vr degetul cauterizat n gur. Aproape c numai putea s
vorbeasc din cauza mirosului neplcut. Era nepenit la marele
fix: dac ncerca s se mite n sus, i-ar fi prins imediat chestiile
alea lipicios; dac s-ar fi retras, ar fi fost mai ru dect dac s-ar
fi aruncat peste publicul n delir! Acest labirint de capcane explica
destul de clar singurul lucru pe seama cruia fcuse acele glume
ceva mai devreme. Nici o mirare c cimpanzeii de jos nu
nnebuniser i nu escaladaser, pur i simplu, ringul de dans, n
momentul n care Sylvie i expusese culoarea roz!
Ei tiau dinainte c numai amatorii sau protii ar fi ndrznit
s accepte provocarea. n rest, ei se mulumeau s observe i s
fabuleze. Dansul Sylviei era numai prima parte a spectacolului. i
dac vreo civa nenorocii norocoi ar fi acceptat-o? Ei bine,
atunci toat lumea ar fi avut plcerea de a-l admira i pe el, nu
numai pe Sylvie i trupa ei. De a-l admira cum avea s-o...
Ideea l dezgust pe Fiben. Realizate n particular, actele de
acest gen constituiau un lucru natural, desigur. Acest desfru n

public era ns dezgusttor.


Apoi, i ddu seama c, cel puin n prima parte, el nsui
susinuse foarte bine programul. Era aidoma unui btrn care
simte pulsul vieii nfierbntndu-i sngele.
Sylvie se balansa n jos, cam n direcia sa, i i nchipui c,
dac ar fi dorit, ar fi putut atinge-o. Muzicanii amplificar ritmul,
iar stroboscoapele prinser s-i plpie din nou flash-urile. Prin
aer, prinser s reverbereze tunete artificiale, iar Fiben simi chiar
neptura uoar ctorva picturi, ca la nceputul unei ploi cu
furtun.
Sylvie dansa deasupra, sub petele de lumin, excitnd
mulimea.
Fiben i umezi buzele i ncerc s ignore ceea ce-i spuneau
simurile.
Apoi, urmrind ntmpltor, plpitul unui fascicol luminos,
vzu ceva, cel puin la fel de ademenitor ca i unduirile hipnotice
ale dansatoarei. Era un semn mic, de culoare verde, care
strlucea ncolo de umerii femeii.
IEIRE, citi ncet.
Deodat, ntreaga durere, ieirile nervoase i starea de tensiune
czur, sub aciunea unui ceva liberator, neneles. Se simi, de
parc s-ar fi detaat, de parc s-ar fi ridicat deasupra zgomotului
i tumultului, ntr-o stare de claritate pur, despre care-i
amintea c-i vorbise, n mare grab Athaclena, nainte de a prsi
tabra din muni, pentru a-i ncepe cltoria spre ora.
Crceii argintii ai gulerului ei tymbrimian fluturaser cu
gentilee, de parc ar fi fost adierea unui gnd bun.
Exist o istorioar, pe care mi-a spus-o tata, ntr-un moment
ca acesta, Fiben. Este un poem HAIKU, scris ntr-o limb
pmntean, numit japonez. A vrea s-l poi lua cu tine.
Japoneza, protestase el, este vorbit pe Terra i pe Calafia,
dar nu cred c exist o sut de cimpanzei sau de oameni pe Garth
care s-o cunoasc.
Athaclena se mulumise numai s clatine din cap.
Am s-i spun istorioara exact n felul n care mi-a spus-o i
mie tata.
Ceea ce a urmat, atunci cnd i-a deschis gura, a fost un sunet
extraordinar de cristalin, pe scurt o serie de semnificaie ce i s-au
imprimat fr voie pe scoar, chiar dac n nuane mult mai
palide.

Momente sigure spun,


n furtuna ntunecat a iernii,
Cnd stelele te cheam i tu zbori!
Fiben clipi i, brusc, momentul revelator trecu. Literele licreau
nc la locul lor: IESIRE!
Strluceau ca un cer verde.
i acest lucru mtur nvalnic totul din cale: zgomotul,
mirosurile, nepturile acide ale nceputului de ploaie. Se simea
de parc puterile i s-ar fi dublat. Moliciunea se risipi din brae i
din picioare i avu senzaia c numai cntrete aproape nimic.
Cu o flexare puternic a genunchilor, se arunc asemenea unui
arc, pisindu-i poziia precar, pentru a ateriza pe marginea
terasei urmtoare, mprtiind numai cu cteva degete din lipiciul
arztor, bine camuflat.
Mulimea fremta din nou, iar Sylvie se trase napoi,
aplaudnd.
Fiben izbucni n rs i ncepu s se plesneasc peste piept cu
repeziciune, aa cum vzuse c fceau gorilele, pentru aine
ritmul tunetului ce se rostogolea. Publicul urla din nou, fascinat
de gest.
Pi rnjind de-a lungul potecii lipicioase, urmrind linia de
exterior mai mult din instinct, dect din cauz c realiza diferena
de colorit. i ntinse braele pentru a se balansa, strduindu-se
s fac n aa fel, nct s par mai greu dect simea el c este.
Terasa se termina ntr-un copac nalt, din fibre de sticl,
mpodobit cu ciucuri verzi de plastic, ce trona peste grmada de
lturi de jos.
Evident c era vorba de o nou capcan pentru fraieri i Fiben
nu mai pierdu timpul s l inspecteze. Sri cu uurin, pentru a
atinge ramura cea mai apropiat i se strecur tiptil, cu maxim
precauie, aproape ignornd ncercrile de a-l nha al celor de
dedesubt.
Ramura reaciona cu oarecare ntrziere dup ce-o atinse...
oferindu-i suficient rgaz pentru a o apuca. ntregul copac pru
s se crispeze. Rmurelele nvecinate se strduiau s se
transforme n frnghii rsucite, tioase, care ar fi despicat un bra
ca pe nimic, dac braul acela nu le-ar fi inut cu putere.
n timp ce ramura prinse s se lase din nou n jos, apucnd o
alt funie Fiben sri, lsnd un strigt vesel. Trecu, asemenea
unui sritor cu prjina, peste ultimele dou terase i peste

dansatoarea surprins i pluti n interiorul ngrmdelii de


grinzi metalice i de srme colorate, asemntoare unei jungle.
Ddu drumul captului de frnghie n ultima clip i reui s
aterizeze, cu o bufnitur, deasupra pasarelei nguste. Se lupt
cteva secunde, pentru a-i recpta echilibrul pe punctul de
sprijin extrem de neltor. n jur, se ntindea un labirint de pete
luminoase i de capcane fr arcuri. Rznd n hohote, se rsuci
i apuc unbra de srme, reele i liane unduitoare, pe care le
mprtie cu drnicie peste mulimea urltoare de jos. Descoperi
i tuburi cu o substan fieibinte, de consistena cleiului fcut din
fain de orez. Le izbi cu piciorul, mprtiindu-le coninutul peste
muzicanii care alergau, nnebunii, s se ascund.
Din punctul din care se afla, putea s vad cu uurin
marcajele obstacolelor cursei. Cu siguran, nu exista nici o
soluie real pentru rebusul acela, n afar de aceea pe care o
descoperise pe propria-i piele s strbat ultimele terase toate
odat.
Astfel spus, cineva trebuia s nele.
Testul, n sine, nu era cinstit. Nici un cimpanzeu nu putea
spera s ctige folosindu-i numai abilitile i inteligena.
Singura soluie acceptabil era refuzul participrii directe, stadiul
de spectator la ncercrile altora mai proti, sau mai puin
informai. Lecia pe care invadatorul Gubru o preda aici era
incredibil de simpl.
Nemernicii tia! mormi el furios.
Exaltarea ncepuse s i se domoleasc i, odat cu ea, o parte
din sentimentul de invulnerabilitate, mprumutat temporar.
Evident c Athaclena i dduse un dar total, unfarmec
posthipnotic de marc, pentru a-l ajuta, n cazul n care s-ar fi
aflat n ncurctur. Orice ar fi fost, tia c nu se fcea s-i
alunge norocul.
E timpul s-o terg de aici, se hotr.
Muzica ncetase n clipa n care muzicanii se refugiaser din
cale substanei lipicioase. n aproximativa linite care urmase,
sistemul de adresare public prinsese s crie din nou, punnd
problema unor ndemnuri, care ncepuser s sune ceva mai
puin fanatic:
... Un comportament neacceptabil pentru clienii adevrai...
curmai orice expresie de aprobare, fa de cineva care a nclcat
regulamentele... cineva care trebuie s fie pedepsit...

ndemnurile pompoase ale ofierului Gubru preau ns s fie


resimite la o intensitate destul de mic de mulimea, care-l privea
cu ncntare pe curajosul crat aproape de tavan. Fiben opi
pe deasupra vorbitorului i se mpletici n srme. Tirada
extraterestrului se ntrerupse i audiena izbucni ntr-o rumoare
aprobatoare.
Fiben apuc unul dintre proiectoare i mtur cu raza acestuia
tot ce se afla sub el. Cimpanzeii i ridicar, nnebunii, mesele
mpletite deasupra capetelor i ncepuser s le sfie. Apoi
fascicolul l atinse pe extraterestru, iluminnd din plin cuca de la
balcon. Acesta nc mai scutura microfonul, nepricepnd ce se
ntmpl. Creatura, foarte asemntor unei psri, se legn de
cteva ori, ncercnd s se fereasc de strlucirea extrem de
puternic.
Cei doi cimpanzei, care mpreau loja cu stpnul, se aruncar
la podea exact la timp, pentru a scpa de raza nitoare din
gurile de foc ale roboilor de aprare. Fiben reui i el s sar doar
cu o secund mai nainte ca reflectorul s explodeze, ntr-o ploaie
de metal i cioburi de sticl.
Se rostogoli elegant i ateriza n picioare... chiar n vrful
piramidei de dansatori... Regele nencoronat al tunetului. Se
strdui s nu chioapete i fcu semn cu mna publicului din
sal. Salonul se cutremur sub ovaii.
Apoi, tcur brusc, atunci cnd el se rsuci i fcu un pas
ctre Sylvie.
Sylvie era rsplata.
Cimpanzeii slbatici nu se ruinau atunci cnd trebuiau s
fac asta n faa confrailor lor. Ba chiar i unii dintre neocimpanzei se cuplau astfel, atunci cnd timpul i locul le
permitea asta.
Apogeul serii sosise mai devreme dect planificase Gubru i
chiar ntr-un mod care, probabil, nu era agreat, dar lecia de baz
ar fi putut fi nc aceeai. Cei de jos se ateptau la o cuplare
oficial, cu toate concluziile de rigoare, psihologic croite pentru
acest caz.
Masca de pasre a Sylvie era parte din condiionare. Dinii i
strluceau uor, atunci cnd i unduia formele spre el. Bluza cu
multe despicturi se nvrteji ntr-o nou strlucitoare, de culoare
provocatoare..
Chiar i tipii cu multe fermoare se holbau acum ctre el,

umezindu-i buzele n nerbdarea ateptrii, cearta cu el fiind


uitat. n clipa aceea, el era EROUL, devenise fiecare dintre ei.
Fiben se strdui s-i nbue un sentiment de ruine
apstoare.
Dumnezeule, nu suntem chiar att de ri!.. Nu avem dect 300
de ani ca specie inteligent! Iar Gubru vrea s simim c nu
suntem cu nimic mai buni dect animalele din snul crora neam desprins. n felul acesta, cred ei, vom fi mai puin atini de
durere. Spre surprinderea mea, am auzit c i oamenii folosesc
uneori acest tip de revelaii, spre a-i aminti de timpurile apuse.
Cnd se apropie de ea, Sylvie se ncorda, iar Fiben i simi
spatele ca de oel, cnd i-l atinse cu mna dreapt. O apuc tare
de umr i o rsuci n aa fel, nct s ajung cu faa la el. O
nghionti, pentru a o determina s stea ct mai drept.
Jos, mulimea mormia aat. Sylvie clipi ademenitor ctre el,
revrsnd parc prin focul privirilor, o adevrat avers de
hormoni n direcia sa. Fiben avu impresia c s-ar fi putut ca ea
s ia ceva droguri, pentru a ajunge n starea actual.
Din fa? ntreb ea, luptndu-se cu vorbele. Marele Cioc a
spus c vrea s par ct mai natural...
Fiben i cuprinse faa n palme. Masca avea o serie complex de
bucle, deci trebui s se ncovoaie n jurul ciocului, ieit prea n
afar, pentru a o putea sruta, fr s-l mite din loc.
Du-te acas, la prietenii ti, i opti. Nu-i lsa pe dumani s
te fac de ruine!
Sylvie se ls pe spate, ca i cum ar fi fost izbutit de o pal de
vnt.
Fiben se rsuci cu fa la public i i nl braele.
Voi, prieteni ai puilor de lup! strig el din toate puterilor.
Vorbesc cu voi toi. Plecai la prieteni! mpreun cu protectorii
notri adevrai, ne vom conduce singuri poporul spre Ridicare la
Contiin. Nu avem nevoie de extraterestrii strini pentru a ne
spune ce i cum s facem!
Din mulime se nl un murmur de consternare. Fiben vzu
c ofierul Gubru de la balcon ciripea ntr-o cutiu: realiz c
ddea telefon dup ajutoare.
Ducei-v acas! repet. i nu lsai pe intrui s v mai
foloseasc vreodat n spectacole!
Mormitul de jos se intensific. Ici i colo, se puteau zri fee
surprinse cimpanzei privind spre ncperea n care el spera c-i

va cuprinde ruinea. Sprncene groase se ncruntau, meditnd la


cele spuse.
Brusc, atmosfera se risipi: cineva din mulime strig ctre el, pe
un ton gros, ironic:
Ce e cu tine eroule? Nu faci fa singur?
Jumtate din populaie freamt de rs. Urmar o serie de
batjocuri i de huiduieli, n special din rndurile din fa.
Trebuia s-o tearg neaprat! Ofierul nu va ndrzni, n nici un
caz, s-l mpute n faa mulimii. ns, fr ndoial, apelul prin
staie pusese n stare de alarm o mulime de ajutoare, care acum
trebuie c opiau ctre ntr-acolo.
Era clar c nu putea s-o ia a goan, pur i simplu. n fa se
gsea, ca un obstacol, dansatoarea. Pi ctre marginea platoului
i privi iar ctre mulime. Apoi i ddu pantalonii jos.
Strigtele batjocoritoare ncetar brusc, apoi tcerea fu sfiat
de fluierturi admirative i de aplauze slbatice.
Cretinii!, gndi el nfuriat, dar rnji i le fcu semn cu mna.
Ultimul, nainte de clapa final.
l zri pe Gubru ncrcndu-i armele i mpingndu-i ntr-o
parte pe neo-cimpanzeii din loj. Acetia se aplecaser peste
balustrad i strigau ceva spre barman. Zgomote ndeprtate i
ascuite lsau impresia apropierii unor autovehicule cu sirene.
Fiben o apuc pe Sylvie de talie, pentru un ultim srut. De data
asta, ea se freac de el excitat, atunci cnd i ddu drumul. Se
opri o clip, fcu un gest n btaie de joc spre duman, apoi se
rsuci i fugi spre ieire, lsnd mulimea s murmure
nedumerit.
Undeva, n interiorul estei, o voce l fcea idiot extravertit, iar
el nu simi nevoia s i se mpotriveasc.
Nu asta era ceea ce Generalul te-a trimis s faci n ora,
prostule!
Nvli dincolo de draperia ce proteja intrarea, ns se opri ca
ngheat, dnd nas n nas cu un neo-cimpanzeu mbrcat ntr-o
mantie cu glug. Dup mai bine de o secund, Fiben reui s-l
recunoasc pe micul pete.
Tu! ridic el un deget acuzator.
Mda, eu, admise cellalt. mi pare ru c nu pot s-i fac
aceeai ofert ca i mai nainte, dar cred c deja ai alte lucruri n
plan pentru ast-sear.
Fiben se ncrunt.

Pleac din calea mea!


ncerc s-l ocoleasc, pentru a trece de partea cealalt.
Max! strig micul cimpanzeu.
O form uria se ivi din ntuneric. Era tipul cu cicatrici pe
fa, pe care-l ntlnise la bar, cu puin nainte de apariia
condamnailor, mbrcai n salopete cu fermoare, uriaul cel att
de interesat de cartele sa albastr.
Acum, avea n mn un pistol... i i zmbea ca un nger.
mi pare ru, colega.
Fiben se ncorda, gata de salt, dar era deja prea trziu. Simi o
neptur, apoi o mulime de furnicturi i invada trupul i tot ce
mai reui s fac fu s se lase moale n braele petelui. Simea
n nri o arom necunoscut, dar nu dezagreabil.
Aa cred c miroase Ifni, gndi n ultima clip de claritate.
Ajut-m, Max, rosti vocea de alturi. Trebuie s ne micm
repede.
Dou brae puternic i ridicar i Fiben primi aproape cu
plcere cderea n ntunericul nefiinei, dup ce realiz i ultima
surpriz a serii: micul cimpanzeu, cu fa,de copil, era, de fapt, o
femel! O fat!

25
GALACTICII
Suveranul Preului i Precauiei prsi Conclavul de Comand
ntr-o stare de agitaie. ntotdeauna l epuiza fizic ncercarea de a
realiza o stare de conciliere cu ceilali Suverani. i vedea naintea
ochilor, trei adversari ce dansau n cerc, formnd aliane
temporare, pentru a se despri pentru cteva momente i a se
reuni, ntr-o sintez, n permanen schimbtoare. i aa avea s
rmn att timp ct situaia din lumea exterioar se afla ntr-o
stare de indeterminare. Desigur, n cele din urm lucrurile aveau
s se stabilizeze aici pe Garth. Unul dintre ei trei urma s se
dovedeasc cel mai bun. Iar de rezultatul acesta depindeau multe
i nu n cele din urm culoarea pe care o va purta fiecare din ei,
precum i sexul.
Nu era ns nici o grab n ceea ce privete nceperea
Contopirii.
Nu nc. Vor mai exista nc multe conclavuri, nainte de
sosirea acelei zile, precum i multe pene de nprlit.
Prima dezbatere avusese loc ntre Suveranul Preului i
Precauiei i cel al Bunei-Cuviine. Problema pus n discuie era
dac trebuiau folosii sau nu Soldaii Ghearei pentru a-i supune
pe militarii pmnteni din Infanteria Marin ce pzeau
cosmoportul planetar. De fapt, totul pornise de la o ciorovial
minor i se sfrise la fel, atunci cnd Suveranul Razei i
Ghearei intervenise, n cele din urm, n favoarea Bunei-Cuviine.
Urmtorul cmp de lupt l costase viaa multor soldai buni,
dar exerciiul servea unor scopuri precise i merita sacrificiul.
Suveranul Preului i Precauiei tiuse de la bun nceput cum
va decurge desfurarea votului. De fapt, nici nu avusese intenia
s ctige prima confruntare. tia ct de bine era s nceap
cursa pe ultimul loc, dar cu Preotul i Amiralul aflndu-se n
disput temporara. Ca urmare a acestui fapt, amndoi vor avea
tendina s ignore Serviciul Civil pentru o bucat de vreme.
Punerea la punct a strategiei unui sistem birocratic de ocupaie
i-a unei administraii adecvate va cere un mare efort, iar
Suveranul Preului i Precauiei nu voia s-i cheltuiasc energia

pe lupte preliminare de genul acesteia.


Cnd pi n exteriorul pavilionului de edine, fii imediat
nconjurat de ajutoarele i de membrii escortei. n urm, ceilali
doi conductori ai expediiei mai puteau fi nc auzii cum
fredonau ameninri unul mpotriva celuilalt. Conclavul se
terminase, drei continuau s se certe, pentru ceea ce fusese deja
hotrt.
n perioada imediat urmtoare, conductorul militar avea s-i
continue atacurile cu gaze, n cutarea acelor pmnteni care vor
fi scpat dozelor iniiale. Ordinul fusese conceput cu numai
cteva minute mai nainte, n ciuda faptului c Suveranul Buneicuviine era ngrijorat de faptul c prea muli oameni civili
fuseser ucii sau rnii din cauza gazelor, aceleai care
provocasem suferine i ctorva neo-cimpanzei. Era ceva deplasat
din punct de vedere al legalitii sau al religiei, ns situaia se
putea complica ulterior. Era foarte posibil s fie obligai s
plteasc o compensaie, iar acest lucru ar fi putut slbi puterea
clanului Gubru, dac problema ar fi ajuns n faa Tribunalului
Interstelar.
Suveranul Razei i Ghearei dduse asigurri c ajungerea
naintea unui tribunal era un lucru foarte improbabil. n definitiv,
cu zarva ce domnea nc n cele Cinci Galaxii, cui avea s-i mai
pese de cele cteva greeli fcute pe o planet prpdit ca asta?
Nou ne pas! declarase cu emfaz Suveranul BuneiCuviine artndu-i foarte clar sentimentele i refuznd n
continuare s coboare de pe stinghie pe solul planetei.
Argumentul pentru refuz fusese c, dac ar fi fcut gestul,
invazia ar fi devenit un lucru oficial. i acest tip de recunoatere
trebuia s mai atepte. Rezistnd n mod eficient forei de invazie,
chiar dac pentru scurt timp, oamenii fceau jocul forelor
invadatoare pentru o bun bucat de timp. Iar alte greeli, chiar
i minore, ar fi putut nu numai s fac ru preteniilor
manifestate n zon de forele Gubru, dar se puteau dovedi i
foarte scumpe.
Sigur de victorie, Preotul i fluturase penajul dup nscrierea
acestui punct. n definitiv, cheltuiala era o problem care avea si aduc n mod sigur un aliat. Buna-Cuviin era sigur c aici
era punctul unde i se va altura Preului i Precauiei.
Ce prostie s crezi c, de fapt, Contopirea va fi hotrt de
ciorovieli premature ca acestea!, se gndise Suveranul Preului

i Precauiei, dup care trecuse de partea armatei.


S continum s utilizm gazele, pentru a-i descoperi pe toi
cei care se ascund, spusese el, spre marea dezamgire a preotului
i spre ncntarea Amiralului.
Btliile spaiale i aterizrile se dovediser extrem de
costisitoare. Dar nu att ct s-ar fi dovedit dac nu ar fi existat
Programul de Constrngere. Atacurile cu gaze realizaser obiectul
concentrrii ntr-un spaiu mic a aproape ntregii populaii
umane. Pe cele cteva insule, prizonierii puteau fi contopii cu
uurin. i nu era deloc greu de priceput de ce Suveranul Razei
i Ghearei dorea realizarea acestui lucru. Birocratul avea ceva
experien n modul de a lucra cu puii-de-lup. Iar el se simea
mult mai n largul su, tiindu-i adunai pe toi aceti oameni
periculoi ntr-un loc unde puteau fi supravegheai.
Evident c trebuia s se fac ceva pentru a reduce din
cheltuielile mari ale acestei expediii. i nc destul de curnd.
Stpnii Stinghiei rechemaser acas cteva din elementele
principale ale flotei, pe alte fronturi, situaia deveniser critic n
ultima perioad. Devenise vital ca cheltuielile s fie inute n fru
n aceast zon. Era o problem care necesita, desigur, un nou
Conclav.
Astzi, victoria fusese de partea Suveranul Razei i Ghearei.
Dar mine? Alianele aveau s se schimbe i s se reaeze,
pn cnd, n cele din urm, avea s se creeze o alt configuraie
politic. i o regin.
Suveranul Preului i Precauiei se rsuci i i se adres unui
kwackoo.
S fiu imediat condus, dus, acompaniat pn la cartierul
meu general!
Nava oficial se ridic i se ndrept spre cldirile Serviciului
Civil, pe promontoriile ce ddeau spre marea din apropiere. n
timp ce vehiculul uiera prin labirintul strzilor, pzit
ndeaproape de un roi de roboi de lupt, grupuri mici de animale
proase, nchise la culoare, l priveau pe furi.
Suveranul se adres din nou ajutorului su:
Cnd vom ajunge la cancelarie, adun tot personalul. Vom
cntri, vom contempla, vom evalua noua propunere trimis de
diminea de ctre marele Preot, privitoare la modul n care
trebuie s le tratm pe aceste creaturi neo-cimpanzeii.
Unele dintre ideile sugerate de ctre Departamentul Bunei-

Cuviine vizau extremele. Era vorba despre anumite trsturi att


de inteligente, nct birocratul se simea mndru de viitorul su
consort.
Ce treime o s constituim!
Mai erau, desigur, i alte aspecte, care trebuiau modificate,
dac nu voiau ca planul s conduc la dezastru. Unul singur
dintre triumviri avea s dein sigurana de a vedea planul dus
pn la sfrit, la singura concluzie posibil victoria. i acest
lucru fusese bine cunoscut nc de la nceput, din clipa n care
Stpnii Stinghiei i aleseser pe cei trei.
Suveranul Preului i Precauiei ls s-i scape un triplu
suspin i ncerc s-i imagineze un plan de manipulare a
urmtprului Conclav, pe care-l simea foarte aproape mine,
poimine, peste o sptmn...
Cearta, gata s izbucneasc, nu se gsea departe.
Fiecare nou dezbatere avea s devin mai urgent, mai
important, pe msur ce se gseau tot mai aproape de momentul
Consensului i al Contopirii. i perspectiva trebuia privit cu un
amestec de trepidaie, ncredere i plcere total.

26
ROBERT
Locuitorii din peterile adnci nu erau obinuii cu luminile
strlucitoare i cu glgia noilor-venii. Hoarde ntregi de creaturi
ce semnau cu liliecii fugiser din faa intruilor, lsnd n urma
lor un strat gros i aproape neted de guano sub pereii de calcar,
pe suprafaa crora se prelingea uor apa. Ruleele alcaline erau
acum traversate de podee de scnduri. n colurile mai uscate,
sub lumina palid pe care o rspndeau globurile electrice,
fiinele venite de la suprafa se micau nervos, de parc nu ar fi
fost deloc impresionate de linitea atotstpnitoare din jur.
n acest loc, nu reueai s realizezi exact care era limita dintre
realitate i vis. Umbrele erau rigide i surprinztoare. Un col
oarecare de stnc putea s par inofensiv, pentru ca apoi, dintro perspectiv uor diferit, s se transforme ntr-un monstru
familiar, vzut de nenumrate ori n comaruri.
i nici nu ea greu s ai comaruri ntr-un loc ca acesta.
Robert respir uurat cnd, n cele din urm, reui s
descopere, dup ndelungi cercetri, de-abia trindu-i
picioarele nclate n papuci, centrul de operaiuni al rebelilor.
Era o ncpere foarte mare, iluminat de foarte multe becuri.
Mobila era ns extrem de srccioas, aproape neglijabil. Doar
cteva mese aproape stricate i cteva scrinuri, crora li se
adugaser bnci din stalagmite cioplite, la aceeai nlime, plus
civa perei despritori din lemn, adus din pdurea de deasupra.
Rezultatul acestei combinaii fcea ca bolta impuntoare s par
i mai nalt, iar accesoriile refugiailor nc i mai vrednice de
mil.
Robert se frec la ochi. Nu departe, zri civa cimpanzei,
adunai n jurul unui zid despritor, certndu-se, fixnd o hart
mare n pioneze sau vorbind n oapt, n vreme ce rsfoiau prin
documente. Cnd unul dintre ei ridic vocea, la un moment dat,
ecoul reverber puternic, fcndu- i pe ceilali s priveasc
alarmai n sus. Era clar c cimpanzeii mai erau nc intimidai de
noul lor cartier general.
Robert pi n zona luminat.

n regul, articula, simindu-i laringele de parc ar fi fost


ters cu glaspapir, din cauza lipsei de utilizare. Ce se ntmpl pe
aici? Unde naiba e ea i ce pune la cale?
Cimpanzeii se holbaser la el uluii: Robert i ddu seama cum
trebuia s arate n pijama boit i n papuci, cu prul vlvoi i cu
arma pe umr.
Cpitane Oneagle, se repezi unul dintre cimpanzei, ar trebui
s stai n pat. Febra dumneavoastr...
Oh, la dracu', mai slbete-m... Micah!
i trebuiser cteva secunde, pentru a-i aminti numele
individului.
Ultimele sptmni lsaser o cea groas n mintea sa.
Febra mi-a sczut acum dou zile. Pot s-mi citesc i singur
temperatura. Aa c spune-mi ce se ntmpl! Unde sunt ceilali?
Unde este Athaclena ?
Cimpanzeii se uitaser unii la alii ndelung. n cele din urm o
femel i extraser din gur cteva pioneze colorate.
Generalul... uh, don'oara Athaclena e plecat. Conduce un
raid.
Un raid! clipi Robert, parc nenelegnd. Asupra forelor
Gubru?
i duse mna la ochi, deoarece descoperi c ncperea ncepea
s valseze.
Oh, Ifni!
Se declana o adevrat busculad n clipa n care cei trei
cimpanzei aflai mai aproape i tiaser reciproc calea, crnd
ctre el un scaun de lemn. Robert se prbui, pur i simplu, pe
suprafaa tare. nchiznd ochii, avu timp s remarce c
cimpanzeii de lng el erau fie foarte tinerii, fie foarte btrni.
Probabil c Athaclena i luase cu ea pe toi cei api de lupt.
Povestii-mi despre ce e vorba! i ndemn.
O femel mai n vrst, cu o min serioas i ochelari de vedere
cu dioptrii duble, i trimise pe ceilali napoi la lucru i se apropie,
cu scopul de a se prezenta.
Sunt doctor Soo, spuse. La Centru, studiam din punct de
vedere genetic gorilele.
Robert ddu din cap.
Doctor Soo, da... mi amintesc c ai ajutat la tratarea rnilor
mele.
Parc i vedea faa ei aplecndu-se deasupra sa, ca ntr-un fel

de cea ndeprtat, n timp ce fierbineala infeciei i rvea


sistemul limfatic.
Ai fost foarte bolnav, cpitane Oneagle. Nu a fost vorba
numai de braul facturat sau de toxinele pe care le-ai absorbit n
timpul accidentului. Acum, suntem siguri c ai inhalat i gazul
Gubru, atunci cnd au gazat Mendoza Freehold.
Robert clipi, nenelegnd. n mintea sa era nc ntuneric. Se
simea bine n ranch-ul lui Mendoza, n plin munte, unde el,
mpreun cu Fiben, petrecuser cteva zile, colindnd i croind
planuri. Pe atunci, erau siguri c vor descoperi i pe alii n
situaia lor i c vor putea pune un plan la cale. Poate c reueau
s intre n contact cu guvernul n exil al mamei sale, dac acesta
mai exista. n raporturile Athaclenei, se vorbea despre o serie de
peteri care preau ideale pentru aezarea unui cartier general.
Poate c aceti muni ar fi putut constitui o baz de operaii
mpotriva inamicului.
i, brusc, ntr-una din dup-amieze, cimpanzeii ncepuser s
alerge nnebunii n toate prile! nainte ca Robert s fi putut
spune ceva, nainte de a se fi putut ridica mcar n picioare, l
nfcaser i l craser afar din ferm, ctre dealuri. Era vorba
despre bombe sonice... i aminti vag despre imaginea a ceva
uria pe cer.
Dar... dar credeam c gazul era fatal dac...
Vocea i se frnse.
Dac nu exist antidot, da. Dar doza pe care ai apucat s-o
inhalezi a fost foarte mic.
Doctor Soo ridic din umeri.
Chiar i aa ns aproape c te pierduserm.
Robert se cutremur.
Ne-am putea organiza mult mai bine, admise el. Avem i
cteva computere de putere medie. Civa cimpanzei lucreaz la
programe, pe baterii, dar nu avem cum s le utilizm la
capacitatea lor maxim din lips de energie.
l privi cu viclenie pe Robert.
Ttymbrimiana Athaclena insist s formm mai nti un pu
geotermal. Dar eu cred c dac am instala cteva colectoare solare
la suprafa... desigur, foarte bine ascunse...
Nu i termin ideea. Robert putea s afirme acum c
descoperise cel puin un cimpanzeu, care nu era dominat de ideea
c era comandat de o fat, chiar i de una care nu aparinea

clanului Terrei sau nu fcea parte din clanurile ce primiser


cetenia terestr.
Cum te numeti?
Jobert, cpitane.
Robert ddu din cap.
Ei bine, Jobert, putem discuta asta mai trziu. Acum, o smi spun, n sfrit, cineva ceva despre acest raid? Ce are de
gnd Atha... ?
Micah i dr. Soo se uitar unul la altul. Apoi, femela cimpanzeu
fu aceea care se hotr s vorbeasc prima.
Au plecat nainte de ivirea zorilor. Acum, afar este deja
dup- amiaz. Ar trebui s primim un mesaj.
Jobert trase din nou o strmbtur, iar faa sa ntunecat i
zbrcit din cauza vrstei reflecta un pesimism ncpnat.
Au plecat narmai cu carabine i cu grenade de oc, spernd
s atrag o patrul Gubru n ambuscad.
De fapt, adaug sec cimpanzeul cel btrn, ateptm veti de
acum mai bine de o or. Cred c deja ntrzie cam mult cu
ntoarcerea.

27
FIBEN
Fiben se trezi n ntuneric, ghemuit sub o ptur de praf. Odat
treaz, i reveni i durerea. Trebui s depun un mare efort de
voin, pentru a-i lua de la ochi braul drept, iar micarea i
provoc grea. n adncurile subcontientului, viaa i se prea
ns seductoare, dar realitatea se dovedi extrem de dur. Ceea ce
l ajut s reziste se dovedi amintirea, asemenea unui film, a
viselor avute n timpul prealungului somn. Vise din care se
deteptase n aceast stare bolnvicioas de grea...
Ultima scen, nc vie, reprezenta un peisaj deertic, nconjurat
cu cratere. Lumina izbea nisipul n rafale, bombardndu-l cu
rapnele scnteietoare. Nu exista nici un loc unde s se poat
adposti.
i aduse minte c ncercase s protesteze, de parc cuvintele
ar fi putut s opreasc furtuna. ns darul vorbirii i fusese
anulat.
Cu un extraordinar efort de voin, reui, s se rostogoleasc
de-a latul patului scritor. Se vzu nevoit s se frece apsat pe
ochi, pentru c s-i poat deschide. Rezultatul se dovedi destul de
dezamgitor: tot ceea ce reui s zreasc, s-a dovedit a fi
ntunecimea unei cmrue srccioase. Lama ngust a unei
fii de lumin indica locul unei ferestre minuscule, acoperit
parial de perdele negre i groase.
Muchii i tresrir spasmodic i Fiben i aminti de clipele n
care se simise aa ultima oar, pe insula Cilmar, cnd un grup
de neo-cimpanzei sosiser de pe Terra s dea un spectacol. Cel
mai solid dintre oaspei se oferise s se ia la trnt cu campionul
colegiului i, ca un idiot, Fiben acceptase provocarea. Trecuser
mai multe sptmni de la acea lupt, pn s poat merge din
nou fr s chioapete.
Gemu i se ridic din nou n capul oaselor. Coapsele i ardeau
ca focul.
Mama mia, murmur el, transpirat, de efort, n-o s mai fac
niciodat blestemata aia de foarfec!
Pielea i chiar i prul de pe corp erau umede. Fiben trase cu

putere n piept mirosul ptrunztor de Dalsebo, care-i relaxa


evident muchii.
Trase concluzia c aceia care-l capturaser fcuser mcar
efortul de a-l scuti de efectele ameelii. i simea, mintea aidoma
unui giroscop defect, n clipa n care ncerc s se ridice. Se
sprijini de masa de lng pat i se tr cu chiu cu vai spre
fereastra solitar.
Apuc estura aspr a draperiei de ambele pri ale liniei
subiri de lumin i trase cu putere. Se ddu imediat napoi,
poticnindu-se, cu braele ridicate, ca pentru a se apra de lumina
prea strlucitoare. Imaginile ncepuser s i se nvrtejeasc
naintea ochilor.
Uuuh! scnci ameit din gtlej nu reui s ias dect un
sunet asemntor unui croncnit.
Ce naiba era locul acesta? Vreo nchisoare Gubru? Pentru c,
n mod sigur, nu se gsea la bordul unei nave de rzboi a
invadatorilor.
Se ndoia de faptul c pretenioii i stilaii Gubru ar fi utilizat
mobil din lemn indigen sau ar fi decorat interioarele n stil
Antediluvian Trziu Srccios.
Clipi repede, cu lacrimi n ochi i-i cobor braele. Prin
fereastr, se vedea o curte nchis, o grdin de legume nengrijit
i doi arbuti crtori. Totul arta asemenea unei case mici,
tipic pentru provincie, exact genul de locuin pe care i-l puteau
permite un grup de cimpanzei.
Plcul de eucalipi de pe vrful unui deal i spunea c se mai
afla nc n Port Helenia, nu departe de Sea Bluff Park.
Poate c invadatorii Gubru lsaser interogatoriul pe seama
ajutoarelor. Sau poate c aceia care-l capturaser erau Aspiranii
ostili, cu care avusese confruntarea din bar. i poate c aveau
ceva planuri cu el.
i simea gura de parc i s-ar fi nvrtejit n cavitatea ei valuri
arztoare de nisip.
Pe singura mas din ncpere, identific forma alungit a unui
ulcior cu ap. Alturi, se afla o can, plin, de asemenea, cu
lichidul incolor. Se apropie poticnindu-se de ea, o apuc, dar
mna i tremur i o scp pe podea.
Hei, la dracu', ncearc sate concentrezi! i porunci. Dac vrei
s iei de aici, strduiete-te s gndeti ca un membru al unei
rase stelare!

Era greu. Nerostite cuvintele adstau fierbinii chiar sub frunte.


i simea mintea, asemenea unui aipe, ncercnd s se retrag,
s abandoneze cursul arhicunoscut al anglici, n favoarea unui
mod de exprimare mai simplu i mai natural.
Se concentra i rezist ispitei de a apuca ulciorul i de a bea
direct din el. n ciuda setei resimite, se strdui s urmreasc
raional fiecare gest implicat de actul turnrii altei cantiti de
ap.
Degetele ncepuser s-i tremure pe toarta ulciorului.
Concentreaz-te!
Se chinui s-i aminteasc un strvechi proverb Zen: naintea
iluminrii cioplete un lemn sau toarn ap. Dup iluminare,
cioplete un lemn sau toarn ap.
ncetini ritmul micrilor pn cnd, n ciuda setei, ajunse s
transforme actul simplu al turnrii lichidului ntr-un exerciiu
ritualic.
innd ulciorul n mniile tremurtoare, Fiben reui s-i
toarne cam jumtate de can, vrsnd destul de mult lichid pe
mas i pe podea.
Nu mai conta ns.
Apuc paharul i nghii cu sorbituri mari, lacome.
A doua can i-o turn ceva mai uor. Minile i se dovedeau
mai sigure.
Asta e! Concentreaz-te... Alege calea mai grea, cea care
necesit gndire.
Cel puin, cimpanzeilor le era mai uor dect neo-delfinilor.
Cealalt ras-client a pmntenilor era cu o sut de ani mai
tnr i era obligat s utilizeze trei limbi, pentru a se putea
exprima ct de ct! Se concentra att de tare, nct nu mai
observ cnd se deschise ua din spate.
Excelent! Pentru un biat care a avut o noapte att de plin,
o duci bine n dimineaa asta!
Fiben se rsuci, cu cana ridicat pentru a izbi, n direcia de
unde venea glasul. Apa mproc peretele. Micarea prea brusc i
fcu s i se nvrtejeasc mintea n cap. Cana czu pe podea, iar
Fiben i duse minile la tmple, gemnd din cauza ameelii.
Vzu, cu privirile mpienjenite, o femel cimpanzeu, mbrcat
ntr-un sarong albastru. Se apropia ncet, purtnd o tav. Fiben
se chinui s rm n n picioare, dar acestea i se nmuiar brusc
i alunec n genunchi.

Prost afurisit! o auzi spunnd.


i singurul motiv pentru care nu reui s rspund fu fierea
amar din gur.
Femela aez tava pe mas i l lu de bra.
Numai un idiot ar ncerca s se ridice dup o asemenea
trnt!
Fiben mri i ncerc s-i dea jos minile de pe el. ncepea si aduc aminte. Femela era micua codoa de la Strugurele
maimuei.
Cea care sttuse la balcon, nu departe de Gubru i care fcuse
s fie btut chiar cnd se afla pe punctul de a scpa.
Nu am nevoie de nici un ajutor din partea unei trdtoare
blestemate!
Cel puin, asta intenionase s spun. Ceea ce rezult ns se
dovedi a fi mai mult o bolboroseal neclar i slab.
n regul. Fie i aa cum spui tu, i rspunse ea linitit.
l apuc de un bra i l duse napoi n pat. n ciuda staturii, era
destul de puternic. Fiben gemu, atunci cnd ateriza pe salteaua
plin de umflturi. Se strdui s se adune, dar gndirea raional
prea s se umfle i s se agite, ntocmai cavalurile mrii.
O s-i dau un calmant. Vei dormi cel puin zece ore. Apoi,
poate, vei fi destul de apt, ca s rspunzi la cteva ntrebri.
Fiben renun s-i consume bruma de energie njurnd-o. i
concentrase ntreaga atenie, n sperana c va descoperi ceva pe
care s se poat baza. Anglica nu i se prea destul de bun, aa
c ncerc cu Galactica 7.
Na... Ka... teha... tresh... numr cu greutate.
Da, da, o auzi rspunzndu-i. Suntem cu toi contieni
acum de ct de bine educat eti tu.
Fiben nchise ochii, n vreme ce femela se apleca deasupra lui,
cu o capsul n mn. O sparse cu unbobrnac i elibera un
norior de vapori.
Se chinui s-i in respiraia n faa gazului anestezic, dar tia
c lupta era inutil.
Deschise ochii. Nu putu s nu observe c era foarte drgu
cu o fa mic, de copil, i cu pielea neted. Numai zmbetul
strmb i amar strica totul.
Doamne, dar chiar c eti un cimpanzeu ncpnat, nu?
Hai, fii biat bun, respir chestia asta i ncearc s te odihneti!
i comand.

n cele din urm, se vzu nevoit s inhaleze: un parfum dulce,


asemntor armei degajat de fructele prea coapte, i umplu
nrile.
Realitatea ncepu s se estompeze, ntr-o lumin unduitoare.
Abia atunci realiz faptul c i ea-i vorbise ntr-o Galactica 7
perfect, fr nici urm de accent.

28
GUVERNUL N EXIL
Megan Oneagle privi i lacrimile i inundar retina. Ar fi vrut s
se ntoarc i s fug, s nu mai priveasc imaginea de comar,
dar se strdui s se stpneasc i se for s mai vad nc o
dat masacrul.
Marele holo-tanc nfia o scen decupat n inima nopii, o
plaj pe care ploua i care strlucea vag, n umbre gri, sub
stncile aproape invizibile de deasupra. Nu se zrea lumina nici
unei luni sau a vreunei stele, iar pete lucruri plutea o lumin
palid, spectral. Megan i nchipui cum camerele de mrire
fuseser utilizate la limita maxim, pentru a putea ncadra aceste
imagini.
Pe plaj, se puteau distinge vag cinci forme negre, care notau
spre rm, ieeau din ap, alergau de-a curmeziul nisipului i
ncepeau s se caere pe stncile joase i sfrmicioase.
Se poate afirma c au urmat ntocmai procedurile, explic
maiorul Prathaculthorn, ofier al Infanteriei marine terestre. Mai
nti, submarinul a lansat scafandrii-cerceta, care au luat-o
nainte, pentru a stabili supravegherea locului de aciune. Apoi,
cnd s-a stabilit c rmul este curat, au fost eliberai saboii.
Megan zri brcuele de la suprafaa apei globuri negre,
ridicndu- se ntr-un norior de baloane care naintau repede
spre rm. Atinser rmul, prelatele se traser ntr-o parte i i
fcur apariia mai multe siluete ntunecate.
Aveau cu ei cel mai bun echipament disponibil, iar
antrenamentul lor era fr cusur. Acetia erau cei mai buni
soldai din Infanteria Marin terestr.
i? i scutur capul Megan. Asta nseamn c ei nu aveau
mame?
nelegea ns ceea ce voia s-i transmit Prathaculthorn. Dac
fatalitatea i ucisese pe aceti soldai, foarte bine pregtii, cum
putea s dea vina pe miliia colonial de pe Garth pentru
dezastrele din ultimele luni? Formele negre naintau acum ctre
stnci, uor aplecate sub povara grea a armelor.
De sptmni ntregi, supravieuitorii aflai nc sub comanda

lui Megan sttuser mpreun cu ea, ascuni n refugiul protejat


de ap consfinind prin aceasta prbuirea tuturor planurilor bine
puse la punct, n teorie, privitoare la o rezisten organizat.
Agenii i sabotorii fuseser gata la timp, la fel i ascunztorile
pentru forele armatei i a celulelor civile de aprare. Venise ns
blestematul de gaz Gubru i toate schemele, construite cu grij,
se prbuiser sub acest nor de gaz mortal, ce se rostogolise din
nlimi asupra lor.
Puinii oameni care supravieuiserpe continent erau, cu
siguran, mori de pe acum sau ca i moii. Ceea ce era
nspimnttor pentru supravieuitori era faptul c nimeni, nici
chiar dumanul n transmisiunile lui nu prea s tie ci oameni
ajunseser n insule, pentru a se supune tratamentului cu antidot
i pentru a fi internat n lagr.
Megan evita s se gndeasc la iul ei. Cu ceva noroc, se putea
afla acum pe insula Cilmar, lturi de prietenii si, prin vreun local
public, sau plngndu-se n faa unei mulimi de fete gata s-i
asculte povestea smiorcit despre felul n care mama sa l inuse
departe de rzboi. Tot ce putea face ea era s se roage i s spere
c era aa, i c fiica lui Uthacalthing era n siguran.
O alt surs a nedumeririi sale o constituia soarta
ambasadorului tymbrimian. Uthacalthing promisese s urmeze n
exil Consiliul Planetar, dar dispruse pentru totdeauna. Conform
ultimelor rapoarte, nava sa ncercase s ptrund n spaiu, dar
fusese distrus de Gubru.
Attea viei! se strmb Megan. Pierdute, n ce scop?
Privea atent filmul: saboii intrau din nou n ap. Principala
for de asalt a oamenilor se cra deja pe stnci.
Fr oameni, nu putea s fie vorba, desigur despre nici o
speran de rezisten. Poate c vreunul dintre cimpanzeii mai
ndrznei i cu spirit de iniiativ s ncerce vreo lovitur, pe icicolo, dar nu te puteai atepta la prea mare lucru de la ei, aa cum
erau lipsii de patronii care s-i cluzeasc.
Unul dintre scopurile bine determinate ale acestei debarcri
fusese ncercarea de a ncepe, n sfrit, ceva, de a se adapta
noilor circumstane. i, pentru a treia oar, de cnd viziona
filmul, cu toate c tia ce urma s se ntmple, Megan fu din nou
surprins de explozia brusc de lumin de pe plaj.
ntr-o clip, totul fu mbiat n culori strlucitoare. Mai nti
explodaser saboii. Apoi oamenii.

Submarinul a apucat s-i strng la timp etalarea


exterioar i s se scufunde, spuse maiorul Prathaculthorn.
Imaginea dispru. Femeia locotenent, care mnuise proiectorul,
aprinse lumina. Membrii Consiliului clipir, frecndu-se cu mna
la ochi.
Trsturile sud-asiatice ale maiorului erau extrem de serioase,
atunci cnd le vorbi din nou.
Se ntmpl acelai lucru, ca i n cazul btliei spaiale,
cnd ei au tiut exact locul unde se afla fiecare baz secret,
pentru a o gaza. ntr- un fel oarecare, ei tiu ntotdeauna unde ne
aflm.
Ai vreo idee i despre felul n care reuesc aceast
performan? ntreb unul dintre membrii Consiliului.
Megan o recunoscu pe femeia ofier, locotenenta Lydia McCue,
n persoana care se angaja s rspund la ntrebare, n locul
maiorului.
Evident c toi tehnicienii notri lucreaz la aceast
problem, scutur ea din cap. Dar pn nu vom afla cum o fac,
nu mai dorim s pierdem oameni ncercnd s ne furim ctre
rm.
Megan Oneagle nchise ochii.
Nu cred c suntem n situaia n care s putem discuta
problema pe mai departe. Declar edina nchis.
Cnd ajunse n cmrua ei. Megan crezu c va izbucni n
plns, pentru a se liniti. Nu reui. n schimb, se aez cu greu pe
marginea patului.
n ntunericul absolut, privind n direcia n care tia c i se
gsesc minile.
Dup un timp, simi c aproape i le putea vedea, cu degetele
ptate de cerneal odihnindu-se obosite pe genunchi. n oboseala
ce simea c o inund, i nchipuia c erau ptate cu un rou
nchis, ca sngele.

29
ROBERT
n adncurile pmntului, nu exista simul trecerii naturale a
timpului. i totui, cnd Robert se trezi brusc n scaunul su tiu
cu exactitate ce or era.
E trziu. A dracului de trziu!
Athaclena ar fi trebuit s se ntoarc cu multe ore n urm.
Dac nu ar fi fost aproape invalid, ar fi inut piept obieciilor
ridicate de Micah i de dr.Soo i ar fi pornit i el spre suprafa,
pe urmele celor plecai s dea piept cu inamicul. Cei doi savani
cimpanzei aproape c fuseser nevoii s foloseasc fora ca s-l
opreasc.
Din cnd n cnd simea febra rentorcndu-i-se. i terse
fruntea de picurii grei i i suprim cteva frisoane.
Nu, gndi el. Nu am voie! M pot controla!
Se ridic greoi n picioare i pi cu atenie n direcia de unde
se auzea sunetul nfundat al unor voci ce se certau. Ddu peste o
pereche de cimpanzei, care lucrau n lumina perlat a unui
computer de nivel 17, pe care forele Marinei reuiser s-l salveze
de la dezastru.
Robert se aez pe o lad n spatele lor i ascult un timp, n
tcere.
Apoi, le suger o schem, iar ei o ncercar i ansamblul se
dovedi viabil, n scurt timp, aproape c reui s-i nlture
ngrijorarea i se cufund n munc, ajutndu-i pe cei doi
cimpanzei s schieze programe de tactici militare, cu ajutorul
unei maini care nu fusese conceput pentru alt confruntare mai
ostil dect ahul.
Cineva aduse un ulcior cu suc de fructe. Bu, fr s-l
priveasc.
Altcineva i nmna un sandvi. Mnc.
Dup o perioad greu de determinat, un strigt ce-i mprtie
reverberaiile n interiorul ncperii l smulse din fixaia muncii.
Picioare bocneau grbite pe scndurile groase de lemn. Ochii si,
obinuii cu ecranul strlucitor, vedea ca printr-o cea cimpanzei
grbindu-se, cu arme ciudate n mini, spre pasajul care ducea

spre suprafa.
Reui s se ridice n picioare i s se agate de cea mai apropiat
form care alerga.
Ce naiba se ntmpl?
La fel de bine ar fi putut ncerca s opreasc un taur.
Cimpanzeul se eliber, fr ca mcar s priveasc n direcia lui i
dispru n tunel.
Urmtorul pe care-l interpel se uit n direcia lui i se opri
pentru o clip, extrem de agitat.
E vorba de expediie, explic. S-au ntors. Sau, cel puin, am
auzit c unii dintre ei s-au ntors.
Robert i ddu voie s plece i ncepu s se uite dup vreo arm
prin ncpere. Dac grupul fusese urmrit pn aici...
Evident c nu gsi nimic. i ddu seama cu amrciune c o
carabin nu i-ar fi fost de nici un folos, din cauza braului
imobilizat.
i, oricum, era foarte probabil c cimpanzeul nu aveau s-i
permit s lupte. Mai degrab, aveau s-l transporte departe de
pericol, n adncurile peterii.
Un timp, fu linite deplin. Nu foarte departe, n cellalt capt
al slii, civa cimpanzei mai n vrst ateptau nemicai s aud
sunetul btliei.
Nu reuir, n schimb, auzir zgomot de voci, devenind din ce
n ce mai distinct. Iar strigtele preau a fi unele mai degrab de
bucurie dect de spaim.
i, brusc, ceva pru s-l izbeasc chiar deasupra urechilor. De
cnd cu accidentul, i pierduse antrenamentul, ns chiar i aa
simul su empatic primitiv recepiona o urm familiar n
ncpere. O speran slab prinse s l bntuie.
O mulime zgomotoas de siluete i fcu apariia n ncpere de
dup unul din colurile culoarului. Vreo 50 de neo-cimpanzei n
zdrene, purtnd arme n bandulier i bandaje pe brae i pe
piept. n clipa n care o zri pe Athaclena, i se puse un nod n gt.
Se simi caraghios.
Odat prima ngrijorare trecut, o a doua, la fel de puternic, i
lu locul. Tymbrimiana folosise, n mod clar, transformarea de tip
GHEER. Dincolo de masca aproape uman, i simi epuizarea
aproape uman i vzu c era tras la fa. Mai mult nc Robert
putea spune c nc se afla n plin activitate: coroana i sttea
umflat, scnteind fr lumin.

Cimpanzeii preau, la rndul lor, epuizai i abia preau s


observe ce se petrecea n jurul lor, n vreme ce aceia rmai acas
i nconjurar nerbdtori i-i bombardau cu ntrebrile,
strduindu-se s afle nouti despre ncletare.
Robert nelese c Athaclena se concentra din toate puterile ca
s realizeze acel GLYPH, care s exprime starea ce o ncerca n
acele clipe.
Era mult prea mic, prea aflat n stadiu incipient, ca s se poat
susine singur. De parc n-ar fi mai fi avut fora s-l termine.
Robert! Ochii i se cscaser larg. Robert, nu ar fi trebuit s
te afli n pat? Febra nu a nceput s-i scad dect de-abia de ieri.
M simt bine acum. Dar...
Perfect. M simt fericit s te vd pe picioare, n sfrit!
Robert vzu cum erau dirijai spre spaiul de campanie sanitarii
care duceau pe trgi doi cimpanzei plini de bandaje. i simi din
plin efortul depus de Athaclena de a nu-i privi pe rnii (poate
chiar muribunzi), ateptnd ca acetia s depeasc zidul ce-i
ascundea vederii.
Numai prezena n jur a cimpanzeilor l determina pe Robert si menin vocea i tonul egal.
Vreau s vorbesc cu tine, Athaclena. Acum!
Ea-i ntlni privirile i, pentru o clip, Robert avu impresia c
percepe o form vag, nvrtindu-se i rsucindu-se deasupra
crceilor unduitori ai coroanei ei. Era un GLYPH furiat.
n urmtoarele dou ore, rzboinici revenii acas nu fcuser
altceva dect s mnnce, s bea i s se laude n faa semenilor
lor nerbdtori s afle istoria btliei. Singur Benjamin, cu o tres
de locotenent cusut de bra, sttea sobru n preajma Athaclenei,
ateptndu-i ordinele.
Tymbrimiana l privi i oft ncet.
Foarte bine, Robert. S mergem ntr-un loc mai retras.
***
Las-m s ghicesc, i ceru el calm. V-ai ales cu uturi n
fund.
Benjamin tresri, dar nu protest. Art o pat stacojie pe o
hart.
I-am lovit aici, n Yenching Gap, rspunse el. Ne aflam la cel
de-al patrulea raid, aa nct credeam c tiam la ce s ne
ateptm.

Al patrulea! Robert se rsuci ctre Athaclena. De cnd


dureaz chestia asta?
Athaclena cut, cu gesturi studiate i elegante, ntr-un
buzunar plin cu prjiturele, puternic nmiresmate. Strmb din
nas.
Exersm cam de vreo sptmn, Robert. Dar acum a fost
prima dat cnd am ncercat s le facem ru cu adevrat.
i?
Benjamin prea absolut indiferent la glyph-urile emise de
Athaclena. Poate c era o chestie intenionat, se gndi Robert,
deoarece ea avea nevoie de cel puin un ajutor a crui judecat s
nu fie afectat de emisiunile ei empatice. Sau, poate, pur i
simplu, pentru c el era prea detept.
Benjamin se uit, pe rnd, la amndoi.
Noi suntem cei rnii, explic el. Ne-am mprit n cinci
grupuri. Don'oara Athaclena a insistat i asta ne-a salvat.
Ce int v propuseseri?
O patrul mic. Dou tancuri plutitoare i dou maini de
teren deschise.
Robert se uit spre locul indicat pe hart, acolo unde unul din
cele cteva drumuri marcate ptrundeau n primul rnd de
muni. Din cele aflate de la alii, inamicul era rareori vzut
deasupra Sindului. Prea mulumit s controleze spaiul,
arhipelagul i fia ngust de aezri, situat de-a lungul coastei,
n jurul lui Port Helenia.
i, n definitiv, de ce s se sinchiseasc de restul teritoriului?
Aproape ntreaga populaie uman fusese capturat. Planeta
devenise o prad uoar.
Aparent, primele trei incursiuni ale rebelilor constituiser
numai nite simple exerciii: civa foti soldai, rtcii printre
cimpanzei, se strduiser s-i nvee pe proaspeii recrui cum s
se mite i cum s lupte la adpostul pdurii. De fiecare dat,
totui, i simiser inamicul n coast.
De la bun nceput, preau s tie unde ne aflm, continu
Benjamia l-am urmrit, n timp ce patrulau, ascuni printre
copaci, fr s-i pierdem din vedere. ntocmai ca i mai nainte.
Apoi...
Apoi, ai atacat patrula.
Benjamin ncuviin din cap.
i suspectm c tiau unde suntem. Trebuie s fim siguri de

asta. Generalul a ncropit un plan...


Robert clipi, puin uimit, apoi nclin capul. nc nu se
obinuise cu noul titlu onorific al Athaclenei. Se simi nc i mai
ncurcat, ascultndu-l pe Benjamin descriind aciunea ce avusese
loc n acea diminea.
Ambuscada fusese pus la cale cu mult nelepciune. Se
hotrse c cele cinci grupuri de atac vor trage, pe rnd, asupra
patrulei, cu minim de risc posibil.
Dar i fr prea mari anse de a-i produce pagube nsemnate
inamicului, observ tot el.
Inamicul se afla fie prea sus, fie prea departe, pentru a-i oferi
o int bun. La urma-urmei, cu nite amrte de carabine de
vntoare i cu grenade de oc, cam ce fel de ru le puteam face?
La primele mpucturi, reuiser s scoat din lupt una din
mainile de teren descoperite. Cealalt fusese lovit cu numai
cteva clipe mai nainte ca tancurile s deschid focul i ca
atacanii s fie obligai s se retrag.
Acoperirea aerian sosise repede din direcia coastei i abia
avusese vreme s fug. Partea propriu-zis a atacului se ncheiase
n mai puin de 15 minute. Retragerea i tergerea urmelor durase
ceva mai mult.
Militarii Gubru nu s-au lsat pclii, nu? ntreb Robert.
Se pare c ne depisteaz ntotdeauna fr nici o problem,
cltin din cap Benjamin. Este un adevrat miracol c am reuit
s facem chiar i numai att i unul nc i mai mare c am
reuit s scpm.
Robert i arunc o privire generalului. i pregtise o serie de
argumente contrare planului de atac, pe care tocmai l auzise, dar
apoi mai privi o dat la hart, cntrind poziiile pe care le
ocupaser atacanii.
Tras n minte liniile de foc i cile de retragere.
V bazai pe prea multe presupuneri, i spuse n cele din
urm Athaclena.
Privirile li se ntlniser pentru o clip, apoi se desprir din
nou.
Tymbriana ridic din umeri.
M-am gndit c nu e bine s ne apropiem prea mult nc de
la prima ntlnire.
Robert ncuviin din cap. ntr-adevr, dac ar fi ales un loc de
ambuscad mai bun sau mai aproape de teatrul luptelor, nici

unul dintre cimpanzei nu ar fi scpat cu via. Planul fusese bun.


Nu, nu bun. Mai degrab, inspirat. Nu intenionase s distrug
inamicul, ci s i dea fiecrui combatant ncrederea n propriile
fore: trupa fusese astfel rspndit, nct fiecare putuse s trag
n patrul cu minimum de risc. Inamicul se putuse ntoarce la
baz, ludndu-se cu victoria, ns cel mai important lucru era c
ei veniser acas. i chiar i aa, cu toate aceste precauii,
fuseser o mulime de rnii.
Robert simea ct de epuizat era Athaclena, datorit sforrii
empatice extraordinare pentru a menine nfiecare sentimentul
victoriei.
Simi o atingere pe genunchi. Se ntinse i lu mna Athaclenei
ntr-a sa. Degetele ei lungi i delicate se strnser i i simi
pulsul triplu.
Ochii li se ntlnir din nou.
Azi, am transformat un posibil dezastru ntr-un succes
minor, spuse Benjamin. Dar atta timp ct inamicul tie
ntotdeauna unde ne aflm, nu vd cum am putea face mai mult
dect s ne jucm de-a prinselea cu ei. i chiar i numai acest joc
ne va costa, cu siguran, mai mult dect ne putem permite.

30
FIBEN
Fiben i frec ndelung ceafa i se uit iritat peste mas. Asta
era deci persoana pe care fusese trimis s-o contacteze! Studenta
extraordinar a doctorului Taka, presupusul lider al unei micri
ilegale urbane.
Ce fel de tmpenie a mai fost i asta? ntreb el acuzator. S
m lai s intru n acel club blestemat, asemenea unui orb
ignorant... Au fost cam o duzin de ocazii n seara anterioar n
care-a fi putut fi capturat sau chiar ucis.
Acum dou nopi, l corect Gailet Jones.
Sttea pe un scaun cu sptar drept i-i netezea sarongul de
mtase albastr.
Oricum, m aflam acolo, la Strugurele Maimuei, ateptnd
afar s realizez contactul. Am vzut un strin, ce venea de unul
singur, purtnd o salopet de lucru, aa c m-am apropiat de tine
cu parola...
Roz?! clipi Fiben intrigat. Vii la mine i-mi opteti roz i
asta trebuie s fie, dup tine, o afurisit de parol?
n mod normal, nu ar fi folosit un astfel de limbaj dur cu o
domnioar. Gailet Jones arta, n aceste clipe, mult mai
asemntoare cu acel gen de persoan la care se ateptase n
primele clipe, cnd sosise n apropierea barului o femel
cimpanzeu cu o educaie aleas i maniere evidente. ntmplarea
fcuse ns s-o vad n alte circumstane i nu putea s uite acest
lucru.
Asta numeti tu parol?! Mi s-a spus s m uit dup un
pescar!
iptul l fcu s se crispeze de durere. i simea creierul de
parc i s-ar fi scurs prin urechi i orbite, n ultimele minute,
scpase de blestemaii de crcei, dar nc l durea tot corpul i se
simea extrem de nervos.
Un pescar? n acea parte a oraului?
Gailet Jones se ncrunt i peste trsturile feei i trecu umbra
unui nor de nenelegere.
Ascult, era un haos general, cnd am sunat la Centru, ca

s las mesajul, pentru dr. Taka. Mi-am imaginat c grupul


condus de ea era obinuit cu pstrarea secretelor i c putea s
devin centru ideal pentru micarea de rezisten din ntreaga
ar. Nu am avut la dispoziie dect cteva clipe, ca s m
gndesc cum s concep o ultim legtur de contact, mai nainte
ca invadatorii Gubru s pun stpnire pe liniile telefonice i
radio. Mi-am nchipuit c deja nregistrau totul, aa c trebuia s
gsesc ceva colocvial tii, ceva pe care computerul lor s nu-l
poat intercepta cu mare uurin.
Se opri brusc i-i duse mna la gur.
Oh, nu! exclam.
Ce naiba s-a-ntmplat? se grbi Fiben.
Gailet clipi de cteva ori zpcit, apoi fcu o micare prin aer.
I-am spus nebunului la de operator de la Centru, cum ar
trebui s se mbrace emisarul lor i unde s m ntlneasc, apoi
i-am mai spus c eu o s m dau drept una din alea care aga
brbaii pe strad... paraut.
Drept o ce? Nu neleg.
Fiben scutur din cap.
Este un termen arhaic. Un jargon uman de dinainte de
Contact, care desemna o persoan ce avea relaii sexuale ilicite, n
schimbul banilor.
Ei bine, deteptule, i m rog, cam ce ar fi trebuit s fac,
dup modesta ta opinie? i rspunse Gailet nfierbntat. Miliia
se destrma i nimeni nu se gndea la ce ar fi trebuit ntreprins,
n condiiile n care fiecare om de pe aceast planet era mutat
brusc din lanul de comand. Eu am fost singura care a avut
aceast idee primitiv fie i aa de a ajuta la punerea la punct
a unei rezistene armate din nimic. Aa c am ncercat s aranjez
o ntlnire.
Mda. Poznd drept cineva care-i vinde ilicit favorurile, iar
asta chiar n apropiere de un loc n care forele Gubru incitau la
un adevrat desfru sexual!
De unde s tiu eu ce aveau ei de gnd s fac sau c aveau
de gnd s aleag clubuleul la pentru aa ceva? Mi-am
nchipuit c relaiile de constrngere se vor relaxa suficient,
pentru a-mi permite s pozez astfel i s m pot apropia de
strinul respectiv, fr a trezi suspiciuni. Nu mi-a trecut niciodat
prin minte c se vor relaxa chiar att de mult! Bnuiam c oricine
peste caie a fi putut s nimeresc din greeal ar fi fost att de

surprins, nct ar fi acionat aa cum ai reacionat tu i eu m-a fi


putut evapora.
Dar nu s-a ntmplat aa.
Nu. nainte s vii tu, au aprut civa masculi solitari,
mbrcai n aa fel, nct era gata s cad n propria-mi capcan.
Bietul Max a trebuit s le dea zdravn la cap cam lajumtate de
duzin, iar aleea ncepuse deja s fieriiculat! Era ns prea trziu
ca s schimb locul de rendez-vous sau parola
O parol pe care n-a priceput-o nimeni. Auzi tu, paraut! Ar
fi trebuit s-i dai seama de la nceput c n-o s ias bine.
Eram sigur c dr. Taka va nelege. Obinuiam s privim i
s comentm mpreun filme vechi. Apoi studiam cuvintele
arhaice folosite acolo. Nu pricep de ce tocmai ea...
Vocea i se stinse, atunci cnd zri expresia de pe faa lui Fiben.
S-a ntmplat ceva? De ce te uii aa la mine?
mi pare ru. Tocmai am realizat c nu aveai de unde s tii.
Scutur din cap.
Vezi tu, dr. Taka a murit n aceeai perioad, cnd s-a primit
mesajul tu, din cauza unei reacii alergice foarte puternice la
gazul rspndit de invadatorii Gubru.
Gailet fcu ochii mari, apoi simi cum i se taie respiraia.
M-am... m-am temut att de mult, cnd am vzut c nu se
arata n ora pentru internare. E... o mare pierdere.
Strnse pleoapele i se ntoarse, trind n interior evident cu
mult mai mult dect putea s spun prin cuvinte.
Cel puin, fusese scutit de privelitea sfritului n flcri a
Centrului Howletts, n timp ce ambulanele acoperite cu funingine
veneau i plecau, precum i de aceea a chipului cu ochi sticloi ai
mentorului ei muribund, atunci cnd gazul i luase poria
statistic de victime.
Fiben vzuse cteva nregistrri ale acelei seri teribile. Acum, la
sute de kilometri distan i la attea sptmni de la eveniment,
descoperea cu surprindere c anumite imagini i mai struiau
nc n straturile profunde ale memoriei.
ntre timp Gailet reuise s se adune, lsnd, n mod vizibil,
jalea pentru mai trziu. i terse ochii i l privea pe Fiben cu
brbia scoas sfidtor n afar.
Trebuia s gsesc ceva, pe care un cimpanzeu l-ar fi putut
nelege, dar un computer strin, nu. Ar fi fost, n mod limpede,
ultima dat. A trebuit s improvizm. Oricum, ceea ce conteaz

este faptul c eti aici. Iar cele dou grupuri ale noastre au
realizat acum contactul.
Aproape c am fost ucis, sublinie el, dei de data asta, se
simea cam bdran, pentru c se chinuia s continue cu acuza.
Da, dar nu ai fost ucis. De fapt, s-ar putea chiar s existe o
cale prin care s-i transformi mica aventur neplcut ntr-un fel
de avantaj. tii c pe strzi nc se mai vorbete despre ceea ce ai
fcut asear?
Simea cumva o uoar not de respect n vocea ei? I se oferea,
cumva, pacea? Brusc, totul i se pru mult prea mult.
Mult prea mult pentru el singur! i dei tia c era tocmai
lucrul nepotrivit la momentul nepotrivit, nu se putea abine i
izbucni:
O para...? Chicoti, dei fiecare sunet ascuit fcea s-i
zornie creierii n east. O paraut?
i ls capul pe spate i hohoti, izbind n braele fotoliului.
Apoi, se opri dintrodat. ncepu s urle i s dea cu picioarele n
aer.
Oh, Doamne, exact asta-mi mai lipsea!
Gailet Jones l privea uluit, strduindu-se s-i recapete
rsuflarea.
Fiben era aa prins de ceea ce fcea, nct nu-i psa dac ea l
chema pe cimpanzeul cel uria, pe Max, ca s-i dea una-n cap sl liniteasc. Simea c era prea mult.
Gailet se ntreba, la rndu-i, dac o trdau cumva privirile.
Pentru c, dac da, atunci precis c Fiben aflase deja c nceputul
acelei aliane dintre ei era extrem de instabil.

31
GALACTICII
Suveranul Razei i Ghearei se urc n naveta personal,
ignornd salutul respectos al soldailor Ghearei ce-i asigurau
escorta Erau trupe alese cu mult grij, soldai cu pene perfect
curate i ngrijit aranjate, cu crestele vopsite n culorile specifice
plutoanelor i unitilor din care fceau parte.
Ajutorul kwackoo se grbi s-i ias nainte i s-i ia roba
ceremonial. Abia dup ce toi se aezar, n ordine, la locurile
lor, pe stinghii, pilotul porni motorul gravific al navetei,
ndreptndu-se spre zona unde se desfurau lucrrile pentru
aprare, de pe dealurile joase aflate la est de Port Helenia.
Suveranul Razei i Ghearei privea ntr-o tcere absolut cum se
perindau pe sub ei zidul noului ora i fermele de pe cmpurile
nconjurtoare.
Adjunctul clmpni uor, permindu-i s-i ntrerup
meditaia.
Conclavul a mers bine? Cum trebuie? Satisfctor?
Suveranul prefera s treac cu vederea neruinarea acestei
ntrebri.
Era mai folositor s aib un adjunct care gndea, dect unul al
crui penaj s fie mereu perfect curat. Faptul c se nconjurase cu
asemenea creaturi constituise unul dintre motivele care-l fcuser
s ctige candidatura.
Clipi distant i afirmativ.
Consensul nostru este, n prezent, adecvat, suficient, va
dinui.
Secundul se nclin i se ntoarse la locul lui... tia, desigur, c
acest consens nu era niciodat perfect n aceast etap timpurie a
unei Contopiri. Oricine ar f putut spune acelai lucru, dac ar fi
vzut privirile agasate i rtcite ale Suveranului.
Ultimul Conclav de comand fusese extrem de indecis i cteva
din aspectele sale l iritaser puternic pe amiral.
n primul rnd, Suveranul Preului i Precauiei se dovedise
foarte grbit n a lua hotrrea de a da drumul celei mai mari
pri a flotei de lupt, pentru ca aceasta s se ntoarc acas,

unde s poat participa la alte operaiuni militare Gubru, din alte


zone galactice. i, ca i cum asta nu ar fi fost destul, cel de-al
treilea conductor, Suveranul Bunei-Cuviine, nc mai insista s
fie purtat pretutindeni pe stinghia sa, refuznd s peasc pe
solul planetei Garth, pn n clipa n care lucrurile nu aveau s
fie minuios puse la punct.
Preotul i umfla penajul i se agita pentru cteva probleme
minore- numrul mare de mori umani, datorat gazului de
constrngere, prbuirea proiectului solicitrii n posesie a
planetei Garth, dimensiunea derizorie a Sucursalei Bibliotecii
aflat n posesia planetei de Ridicare la Raiune a neocimpanzeilor ignorani, precontieni...
I se prea c pentru fiecare din aceste probleme era necesar o
alt reuniune, alte negocieri tensionate, alt lupt pentru
consens.
i, totui, existau i probleme cu mult mai importante. Aproape
fr s le ia n seam, cei trei ncepuser s se certe asupra
principiilor, aici, procesul ncepea deja s fie plcut, ntr-un fel.
Astfel de aspecte plcute ale Triumviratului ieeau la iveal, mai
ales cnd dansau i se certau pe probleme mai importante.
Pn n acele clipe, se pruse c drumul spre regalitate va fi
unul drept i uor pentru amiral, pentru ca el fusese nc de la
nceput la comand, n aceste clipe, Suveranul Razei i Ghearei
ncepea s nu mai cread c este aa de uor. n definitiv, aceasta
nu avea s fie o Contopire banal.
Desigur, cele mai bune Contopiri nici nu puteau fi astfel. n
alegerea celor trei conductori ai Forei expediionare fuseser
implicate mai multe fraciuni, deoarece Stpnii Stinghiei sperau
ca din aceast treime special s apar o nou politic unificat.
i, pentru ca aceasta s se ntmple, toi trei trebuiau s fie foarte
inteligeni i foarte diferii unul de altul.
Ct de buni i de diferii erau, ncepea s devin tot mai clar.
Cteva din ideile prezentate de ceilali doi, la ultima ntrevedere,
se dovediser a fi inteligente i destul de bune.
Cel puin, n privina unui lucru au dreptate, trebui s admit
amiralul. Nu trebuie numai s-i cucerim, s-i nfrngem, s-i
clcm n picioare pe puii-de-lup. Trebuie s-i discreditm!
Suveranul Razei i Ghearei se concentrase att de mult asupra
problemelor militare, nct se obinuise s vad n colegii si nite
piedici puse n calea planurilor sale.

A fost greit, impertinent i neloial din partea mea, i zise el.


De fapt, spera sincer ca birocratul i preotul s fie att de buni
n domeniile lor, pe ct era el ntr-al su. Dac Buna-Cuviin i
Contabilitatea i-ar da mna i ar fi pe msura strlucitoarei
invazii, atunci ei ar alctui un trio de neuitat! Anumite lucruri
fuseser decise cu mult timp nainte de apariia clanurilor eretice
i demne de dispre, care poluau spaiul cu prezena lor adic,
spre exemplu, oribilii i sceleraii pui-de-lup sau tymbrimieni,
thennaienii, soro...
Era esenial ca rasa Gooksyn-Gubru s domine problemele
acestei epoci! Clanul lor trebuia s ating mreia i perfeciunea!
Amiralul contempla acum modul n care oule nfrngerii
pmntenilor fuseser depuse cu muli ani n urm. Cum forele
Gubru detectaser i contracaraser fiecare micare a lor. i cum
gazul de constrngere le spulberase complet orice planuri de
mpotrivire armat.
Acestea fuseser ideile concepute de nsui Suveranul, alturi
de membrii personalului su, desigur. Era fructul unor ani
ndelungai de strdanii.
Suveranul Razei i Ghearei i ntinseser braele ncordate
care, epoci ntregi nainte de Ridicarea la Raiune a speciei sale, i
purtaser pe strmoii si, pe curenii calzi i uscai ai oceanului
aerian de pe Gubru.
Da! Las s fie i ideile semenilor mei curajoase, pline de
imaginaie, strlucitoare... Las-le s fie aproape dar nu chiar la
fel tot att de strlucitoare ca ale mele!
i, n vreme ce crucitorul se ndrepta lin ctre rsrit,
Suveranul ncepu s-i curee penajul imaculat.

32
ATHACLENA
Simt c nnebunesc aici! E ca i cum a fi prizonier!
Robert pea ncoace i ncolo, acompaniat de umbrele gemene,
produse de cele dou lmpi din tavanul peterii. Lumina lor crud
fcea s luceasc pereii umezi ai camerei subpmntene, pe care
se scurgeau firioare subiri do apa Braul su stng se ncorda,
punndu-i n eviden tendoanele de la ncheietur i pn la
umrul musculos. Izbi cu pumnul ntr-un scrin aflat n apropiere
i ecoul reverber o vreme n pasajele subterane.
Te avertizez, Clennie c nu am de gnd s mai atept mult
timp. Cnd o s pot iei din vguna asta?
i izbi din nou n scrin, fcnd-o s tresar pe tnra
tymbrimian.
Cel puin de dou ori pruse s aib intenia s-i foloseasc n
acest scop braul drept, nc prins n aele.
Robert... strui ea, ncet. Faci progrese minunate i n
curnd o s-i revii pe deplin. Te rog, nu risca s te rneti singur!
Te ndeprtezi de la subiect, o ntrerupse el cu brutalitate.
Chiar i n starea n care m aflu, a putea s ies i s dau o
mn de ajutor la antrenarea trupelor i la cercetarea poziiilor
Gubru. Dar tu m ii nchis n hrubele astea, s fac programe pe
calculator i s fixez hri n pioneze pe zid. Chestia asta m
nnebunete!
Aura lui Robert iradia puternic a frustrare. Athaclena l rugase
s ncerce s se calmeze. S-i pun capac nelinitii, i veni s-i
spun, n manier metaforic. Dintr-un motiv nc determinat cu
precizie, prea extrem de susceptibil, n ceea ce privea fluxul su
emoional, la fel de furtunos i de slbatic ca al unui adolescent
tymbrimian.
tii de ce nu putem risca s te trimitem la suprafa, Robert?
Pentru c invadatorii Gubru au mai mprtiat de cteva ori
gazele lor mortale pe deasupra taberei. Dac te-ai fi aflat la
suprafa, cu acele ocazii, ai fi fost acum n drum spre insula
Cilmar, departe de noi. Aa ns, situaia e sub control. M
nfiorns, cnd m gndesc la ce e mai ru.

i coroana Athaclenei se zburli la acest gnd, iar crceii argintii


unduir agitai.
Fusese un adevrat noroc faptul c Robert fusese salvat de la
ferma lui Mendoza chiar nainte ca insistenii roboi cercetai ai
armatei invadatoare s nvleasc asupra zonei. Camuflarea i
mutarea tuturor aparatelor electronice nu fuseser de ajuns
pentru a ascunde corpul fermei.
Meline Mendoza i copiii plecaser imediat spre Port Helenia i,
probabil ajunseser la timp pentru a primi tratamentul. Juan
Mendoza fusese mai puin norocos. Rmnnd n urm, ca s
nchid cteva capcane de supraveghere ecologic, fusese lovit de
o reacie alergic ntrziat la gazul de constrngere i murise n
primele cinci minute de la instaurarea convulsiilor, fcnd spume
i zbtndu-se ngrozitor sub privirile oripilate ale neajutorailor
si nsoitori cimpanzei.
Nu am fost acolo, s-l vedem pe Juan murind, Robert, dar cu
siguran c ai ascultat rapoartele. Vrei s riti o moarte
asemntoare? Eti contient de ct de aproape am fost s te
pierdem?
Privirile se agar una de alta, maroul ntlnind cenuiul cu
inte aurii. Simea hotrrea lui Robert, ct i efortul depus
pentru a-i controla furia ncpnat. Braul stng i se
desclet ncet. Respir adnc i se ls s alunece ntr-un scaun
cu sptarul de pnz.
Sunt contient de asta, Clennie. tiu cum trebuie s te simi.
Dar trebuie s nelegi c i eu fac parte din chestia asta! Se
aplec n fa cu o expresie care nu mai era mnioas, dar care
continua s rmn ncordat.
Am fost de acord cu dorina mamei mele de a te conduce
prin pdurile muntelui Mulun, n loc de a m altura unitii
mele militare, deoarece Megan m convinsese c e un lucru
important. Dar acum nu mai eti oaspetele meu n pdure. Tu
organizezi o armat, iar eu m simt a cincea roat la cru.
Amndoi tim c nu o s prea fie o armat, suspin
Athaclena. n cel mai fericit caz, o s fii considerat o ncercare.
Ceva care s le dea cimpanzeilor speran. Oricum, n calitatea ta
de ofier pmntean, ai dreptul s preiei comanda de la mine
oricnd doreti.
Robert scutur din cap.
Nu asta voiam s spun. Nu am suficient orgoliu, ca s cred

c a putea s fac treaba asta mai bine dect tine. Nu sunt genul
de conductor i o tiu prea bine. Majoritatea cimpanzeilor te
idolatrizeaz i cred n mistica ta tymbrimian. Totui, probabil c
eu am rmas singurul om cu o pregtire militar serioas n toi
aceti muni... O calitate pe care tu ar trebui s-o foloseti, dac
vrei s avem vreo ans s...
Se opri brusc i se uit dincolo de umrul Athaclenei. Aceasta
se rsuci la timp, pentru a zri o femel mic de statur, n
pantaloni scuri, care tocmai intra, salutnd n ncpere.
Generale... cpitanul Oneagle... v rog s m scuzai, dar
locotenentul Benjamin tocmai a revenit. Hmm... raporteaz c
lucrurile nu s-au mbuntit acolo, n Spring Valley. Dei n zon
nu mai sunt oameni, a continuat mprtierea gazului la afurisit
deasupra tuturor avanposturilor din toate canioanele, cel puin o
dat pe zi. i nu pare s existe nici un semn de ncetare a acestei
aciuni, n nici unul din locurile n care au reuit s ajung
trimiii notri.
Dar cimpanzeii din Spring Valley? se interes Athaclena.
Gazul are vreun efect asupra lor?
Robert i aminti de dr Schultz i de efectul pe care gazul de
constrngere l avusese asupra unora dintre cimpanzeii de la
Centru.
Curierul i scutur capul.
Nu, domnioar. Nu i mai mbolnvete. Se pare c povestea
este valabil peste tot. Toi cimpanzeii susceptibili de mbolnvire
au fost trimii deja n Port Helenia. Persoanele rmase n muni
trebuie c au devenit deja imune.
Athaclena i arunc o privire ncrcat de semnificaie lui
Robert.
Acesta ddu din cap, n semn c a priceput.
Toate n afar de una...
La toi dracii cu ei! njur brbatul. Nu o s mai nceteze
niciodat? Au luat prizonieri 99,9% din efectivul uman de pe
Garth. Chiar trebuie s continue s gazeze fiecare barac i
cocioab, ca s-l prind i pe cel de pe urm fugar?
Se pare c le e tare fric de homo sapiens, Robert, zmbi
Athaclena. n definitiv, voi suntei aliaii tymbrimienilor. Iar noi
nu ne alegem ca parteneri specii neajutorate.
Robert cltin din cap, mbujorndu-se. Athaclena reuise s-l
mboldeasc din punct de vedere empatic, obligndu-l s

priveasc n sus i s-i vad umorul din priviri. Ddu din cap,
oft i, n cele din urm, ncepu s rd.
Cred c blestematele alea de psri nu sunt att de proaste,
n definitiv. Mai bine s fii n siguran, dect s-i par ru c nai fost, nu?
Athaclena ddu din cap i coroana ei form un GLYPH de
apreciere, unul simplu, pentru ca el s-l poat percepe.
Nu, Robert, nu sunt chiar aa de proaste. Dar au ratat cel
puin un om, aa c necazurile lor nu au luat sfrit. nc.
***
Mica mesager privi pe rnd, cnd la tymbrimian, cnd la
Robert i, n cele din urm, suspin. Ei i se prea totul
nspimnttor, nu amuzant.
i nu pricepea de ce zmbesc.
Probabil c la mijloc era ceva subtil i complicat. Umor de
specie- patronatoare... sec i intelectual. Existau i unii cimpanzei
care apaiineau acestei caste, unii mai ciudai, ce se deosebeau de
alii nu att prin inteligen, ct mai ales prin ceva greu de definit.
Nu i invidia.
Responsabilitatea era un lucru nfricotor, mult mai
nspimnttor dect perspectiva luptei cu un duman puternic
sau chiar dect aceea a morii...
Simpla posibilitate de a fi singur constituia ceva
nspimnttor, pe care ea nu o nelegea. Aa cum nu-i nelegea
pe cei doi cnd rdeau.
Se simea ns bine auzindu-i.
Femela mesager adopt o poziie ceva mai vertical, atunci
cnd Athaclena se ntoarse s-i vorbeasc.
Doresc s aud personal raportul locotenentului Benjamin. Te
rog, de asemenea, s-i transmii complimentele mele doctorului
Soo i roag-o s ni se alture n camera de operaii strategice.
Da, s trii! Femela salut i iei n fug.
Robert... Ce spui? Prerea ta e oricnd binevenit.
El o privi, cu o expresie rece pe chip.
Imediat, Clennie. Vreau s controlez ceva n camera de
operaiuni Este ceva la care vreau mai nti s meditez.
n regul, ddu din cap Athaclena. Pe curnd, atunci.
Plec pe urmele mesagerei, urmrind-o pe coridorul spat de
ape i iluminat la intervale rare de becuri ce ddeau o lumin

slab, reflectat de stalactitele de pe care picura apa.


***
Robert o privi, pn ce dispru din vedere. ncerc s se
concentreze, n linitea total din jur.
De ce continu invadatorii Gubru s gazeze munii, dup ce
aproape toi oamenii fuseser capturai?
Probabil c totul se fcea cu o cheltuial imens, chiar dac
roboii care se ocupau cu executarea operaiunii nvleau numai
asupra locurilor n care detectaser prezena oamenilor.
i cum de reueau s detecteze cldirile, vehiculele i chiar
cimpanzeii izolai, n ciuda faptului c erau foarte bine ascuni?
La urma-urmei, n clipa de fa nu conteaz prea tare c gazeaz
taberele noastre de la suprafa. Arunctoarele de gaze sunt
simple maini, care nu tiu c noi antrenm o ntreag armat n
fundul acestei vi. Ei doar i simt pe pmnteni, dau buzna, i fac
treaba i pleac.
Ce o s se ntmple ns cnd o s declaneze operaiunile i o
s atragem atenia invadatorilor nii? Atunci nu o s ne mai
putem permite s fim detectai.
Exista, desigur, un motiv puternic, care-l ndemna s afle
rspunsul la aceste ntrebri.
Ct timp o s dureze chestia asta, o s fiu nchis aici!
Ascult n tcere zgomotul fcut de picturile ce se scurgeau pe
peretele cel mai apropiat. Se gndea la inamic.
Evenimentele tulburi ce avuseser loc pe Garth nu constituiau
altceva dect o simpl ncierare, fa de marile btlii ce sfreau
cele Cinci Galaxii. Invadatorii nu puteau gaza ntreaga planet. Ar
fi costat mult prea mult, fa de importana acestui teatru
secundar de operaii.
n concluzie, operaiunile trebuie c se desfurau cam aa: un
roi de roboi-cercetai, ieftini, proti, dar foarte eficieni, fuseser
asmuii asupra a ceva care nu era specific planetei Garth, asupra
a ceva care avea un teribil parfum de pmntean. Cci acum
aproape fiecare atac viza grupuri de cimpanzei furioi i revoltai,
imuni la gazul rspndit asupra lor i de cldirile goale, risipite
pretutindeni pe suprafaa planetei.
O chestie duntoare i eficient. Trebuia gsit o cale pentru a
opri operaiunile de gazare. Robert mpinse gnditor o foaie de
hrtie, czut dintr-un dosar, ctre captul mesei. i not pe ea

cile probabile pe care le foloseau roboii pentru a-i detecta pe


pmntenii de pe o planet strin.
IMAGINI OPTICE
CLDURA CORPULUI OMENESC N INFRAROU
REZONANA DE SCANARE
PSI
DEFORMAREA REALITII
Robert regreta acum c participase la att de multe cursuri de
administrare public i la att de puine privitoare la tehnologiile
galactice.
Era convins c arhivele vechi de mai muli gigaani ai Marii
Biblioteci coninea multe metode de detectare n afar de acestea
cinci. De exemplu, dac roboii adulmecau mirosul uman, lund
urma a tot ceea ce era de provenien uman, pur i simplu, prin
intermediul mirosului? Nu.
Scutur din cap. tia c ntotdeauna sosete un moment n
care trebuie s scurteze lista, lsnd la o parte lucrurile prea
evident ridicole.
Sau, cel puin, pstrndu-le ca ultim soluie.
Rebelii reuiser s salveze o pico-sucursal a Bibliotecii, n
momentul distrugerii Centrului Howletts. ansele ca acolo s
gseasc informaii militare erau extrem de mici. Era vorba despre
o secven de sucursal, care nu coninea mai multe informaii
dect toate crile scrise de omenire nainte de Contact, fiind
specializat n domeniile Ridicrii la Raiune i ale ingineriei
genetice.
Poate c am putea face apel la Biblioteca Central de District
de pe Tanith pentru cercetri literare.
Adevrat ironie a soartei. Chiar i un popor fcut prizonier de
un invadator se presupunea c ar avea dreptul s consulte
Biblioteca Galactic oricnd ar fi dorit. Era legea nescris,
cuprins n Codul Progeniturilor.
Corect!, i spuse i chicoti la acest gnd.
O s mergem pn la cartierul general al forei de ocupaie
Gubru i vom solicita s se transmit apelul nostru spre Tanith...
O solicitare de informaii, privind propria tehnologie militar a
invadatorului. Poate chiar o vor face. n definitiv, cu toat
brambureala asta din galaxii, probabil c Biblioteca e de-a dreptul
inundat de ntrebri. n cele din urm, vor ajunge i la cererea
noastr, cndva, prin secolul viitor.

Se uit din nou pe list. Asta cel puin erau mijloacele de care
auzise sau pe care le cunotea.
Posibilitatea numrul unu: probabil c deasupra se afla un
satelit cu capaciti sofisticate de scanare optic, care inspecta
planeta Garth metru cu metru, cutnd acele forme regulate din
punct de vedere geometric, care ar putea s indice cldiri sau
vehicule. Un procedeu asemntor foloseau, poate, i roboii care
aruncau fiolele cu gaze.
Posibil, dar atunci de ce executau raiduri n permanen
asupra acelorai locuri? Un satelit de tipul acesta putea s uite?
i cum putea ti un satelit s trimit bombardiere robot chiar
asupra unor grupuri izolate de cimpanzei, care mergeau pe sub
bolta deas a pdurii? Logica invers ddea ctig de cauz
razelor infraroii. Se prea ns c mainile nu se orientau dup
cldura emis de corpul intei. Roboii Gubru, spre exemplu, nc
se mai npusteau asupra cldirilor goale, reci i abandonate de
sptmni ntregi.
Robert nu putea s elimine toate posibilitile de pe list,
deoarece nu era expert. Desigur, nu tia mai nimic despre undele
psi i despre ciudata sa rud, fizica realitii.
Sptmnile petrecute cu Athaclena ncepuser s-i deschid
anumite ui, dar era de departe nc un novice ntr-un domeniu
care i mai fcea nc pe muli oameni i pe unii cimpanzei s se
nfioare, cuprini de o groaz superstiioas.
Ei bine, ct timp o s fiu obligat s stau aici sub pmnt, o s
pot forte bine s-mi lrgesc acest tip de educaie.
ncerc s se ridice, cu gnd s porneasc spre Athaclena i
Benjamin, dar se opri brusc. Privind pentru ultima oar lista de
posibiliti, i dduse seama c omisese una.
... O cale pentru invadatorii Gubru de a penetra aprarea
noastr att de uor, atunci cnd au nvlit. O cale, pentru ca ei
s ne gseasc n permanen, oriunde ne-am ascunde. O cale
prin care ei s ne poat urmri fiecare micare.
Tare n-ar fi vrut, dar cinstea l determin s apuce nc o dat
stiloul.
i nu scrise dect un singur cuvnt: TRDARE.

33
FIBEN
n acea dup-amiaz trzie, Gailet i luase cu ea pe Fiben, ca s
fac mpreun turul Port Helenia sau cel puin a acelei pri pe
care invadatorul nu o plasase sub semnul de interdicie pentru
cimpanzei.
Traulerele de pescuit nc mai soseau i se ndreptau dinspre
docuri ctre captul sudic al oraului. Dar echipajele lor erau
formate numai din cimpanzei. Mai bine de jumtate din numrul
lor obinuit cltoreau fcnd largi ocoluri pentru a depi navaamiral Gubru, ce umplea jumtate din ieirea din Golful Aspinal.
Prin piee, unele produse se gseau n cantiti mari. Alteori,
rafturi ntregi erau aproape goale din cauza penuriei, dar i din
pricin c populaia i fcuse provizii. Moneda colonial nc se
mai dovedea valabil pentru anumite produse, cum ar fi fost
berea i petele. Dar carnea sau fructele proaspete nu puteau fi
cumprate dect cu bani galactici. Proprietarii de magazine, din
ce n ce mai nervoi, ncepuser deja s nvee pe propria lor piele
ce nseamn acel termen arhaic inflaie.
Jumtate din populaie, dup cum se prea, lucra pentru
invadatori.
n afar, spre sudul golfului, n apropiere de spaioport, se
construiau un fel de creneluri. Iar excavaiile observate vorbeau
despre structuri nc i mai masive care urmau s fie construite.
n ora, peste tot erau lipite afie, care nfiau neo-cimpanzei
rnjind cu toat gura i promind instaurarea unei noi epoci de
belug, de ndat ce vor fi terminat de ptruns n circuit destul de
muli bani adecvai.
Iar munca realizat cu spor i eficien vor aduce acea zi mult
mai aproape ncheiau sloganurile.
Ei, ai vzut suficient? l ntreb ghidul.
Fiben rnji.
Deloc. De fapt, cred c abia am zgriat niel pe la suprafa.
Gailet ridic din umeri i l ls s o ia nainte.
Ei bine, raiona el, n timp ce se uita la rafturile goale din
piee, nutriionitii continu s ne spun c noi, neo-cimpanzeii,

mncm mai mult carne de ct este bine pentru organismul


nostru... mult mai mult dect puteau obine atunci cnd eram
slbatici. Poate c lipsurile astea o s ne fac un bine...
n cel din urm, hoinreala i aduse n preajma turnului cu
clopot ce ddea ctre Colegiul din Port Helenia. Era un Campus
mai mic dect Universitatea de pe insula Cilmar, dar Fiben
asistase la conferine ecologice aici, nu cu mult timp n urm, aa
c tia drumurile.
n timp ce examina corpurile cldirilor colii, realiz brusc c
ceva nu era n regul. Nu. Nu era vorba de tancul-planor Gubru,
plantat n vrful terenurilor colegiului, n drumul su n jurul
oraului. Mai degrab era ceva legat chiar de facultate. Ca s fie
cinstit, era surprins c nu-i vedea, totui, pe toi aici!
Toi erau cimpanzei, desigur. Fiben venise n Port Helenia,
ateptndu-se s gseasc ghetouri sau lagre de concentrare,
aglomerate pn la refuz cu populaia uman a continentului. Dar
ultimii brbai i femei fuseser mutai n insule cu cteva zile n
urm.
n locul lor, mii de cimpanzei veneau s se instaleze pe locurile
goale, din zonele exterioare, chiar i aceia care mai erau nc
susceptibili de infestare cu gazul de constrngere, acetia din
urm amgii de asigurrile date autoriti, cum c acest lucru
era imposibil.
Tuturor li se dduse antidotul, li se pltise o mrunt i
insignifiant reparaie moral, apoi fuseser pui s munceasc
n ora.
Aici, la colegiu, totul prea panic i uluitor de normal. Fiben o
trase pe Gailet alturi i privi amndoi n jos din turnul cu clopot.
Sub ei, masculi i femele se plimbau alene, n pauza dintre ore.
Aveau cri la subra, vorbeau ncet unii cu alii, numai ocazional,
aruncau priviri furie crucitorului extraterestru ce pufnea i
mria pe deasupra lor, cam o dat pe or.
Fiben i scutur capul, surprins, totui, de perseverena lor.
Siguri, oamenii deveniser celebri prin atitudinea lor liberal n
ceea ce privea politica Ridicrii la Raiune, tratndu-i clienii
aproape ca pe egalii lor, n faa unei tradiii galactice, care era de
departe mult mai puin generoas, n aceast privin.
Clanurile galactice mai btrne puteau s se ncrunte,
dezaprobnd o asemenea comportare, dar membrii cimpanzei i
delfini deliberau alturi de patronii lor n Consiliul Terestru. Mai

mult, raselor-client chiar le fuseser ncredinate cteva nave


stelare.
Dar un colegiu fr oameni?
Fiben se ntrebase de mai multe ori de ce invadatorii
exercitaser o dominaie att de slab asupra populaiei de
cimpanzei, amestecndu-se rareori n viaa lor i numai n mod
grosolan, aa cum se ntmplase de pild, la Strugurele
Maimuei Acum credea c gsise rspunsul! Prefctorie!
Probabil, ei cred c noi ne prefacem tot timpul! murmur
aproape cu voce tare.
Ce-ai spus? l privi Gailet surprins.
ncheiaser un armistiiu, pentru ca s poat duce treaba la
bun sfrit, dar era clar c ea nu murea de plcere s fac pe
ghidul.
Fiben art cu capul n direcia studenilor.
Spune-mi ce vezi acolo jos, te rog!
Gailet se ncrunt, apoi oft i se aplec nfa, ca s vad.
Pe profesorul Jimmie Lung prsind sala de curs i
explicndu-le ceva unor studeni.
Zmbi uor.
Probabil c este un element de Istorie Galactic de tranziie.,
pe vremuri, obinuiam s ... mi amintesc i acum expresia de
confuzie de pe feele studenilor, cnd se pornea cu ntrebrile.
Bine. Asta e ceea ce vezi tu. ncearc acum s priveti prin
ochii unui Gubru.
Ce vrei s spui? se ncrunt Gailet.
Fiben gesticula cu aprindere.
Adu-i aminte, conform tradiiei galactice noi, neocimpanzeii, nu suntem o ras client inteligent dect de vreo trei
sute de ani, abia cu puin mai mult de ct aceea a delfinilor... Ne
aflm abia la nceputul perioadei de prob i de ucenicie pe lng
clanul Oamenilor, care are o vechime de mai bine de o sut de mii
de ani. Mai amintete-i c muli dintre extraterestrii fanatici le
luau foarte n nume de ru oamenilor libertile pe care ni le-au
ngduit. i, totui, oamenilor a trebuit s li se garanteze statutul
de patron, precum i toate privilegiile care decurgeau de aici. De
ce? Deoarece ei i ridicaser deja la raiune pe cimpanzei i pe
delfini, nainte de Contact! Aa poi s obii un statut n cele Cinci
Galaxii, avnd clieni i facndu-i un clan.
Nu pricep unde vrei s ajungi, sutur Gailet din cap. De ce-

mi explici ceva att de evident? Era clar c nu-i plcea s


primeasc lecii de la un cimpanzeu din provincie, i mai ales de
la unul fr diplom.
Gndete-te! Cum i ctig oamenii statutul? i aminteti
ce s-a ntmplat n secolul XXII? Fanaticii nu au obinut nici un
vot, atunci cnd au fost acceptai ca inteligeni att neocimpanzeii, ct i neo-delfinii.
Fiben ridic braul.
A fost o lovitur diplomatic dat de dl. Kanteni, de
tymbrimieni i de ali moderai, nainte ca oamenii s-i fi dat
mcar seama ce se ntmpl.
Expresia de pe faa lui Gailet era una de rbdare sardonic, iar
Fiben i aminti n acea clip c domeniul ei de experien l
constituia sociologia galactic.
Desigur, dar...
A devenit o stare de fapt. Dar clanurilor Gubru i Soro,
precum i altor fanatici, asemenea lor, nu le-a convenit. Ei nc ne
mai consider ca fiind abia cu ceva mai mult dect nite animale.
Ei trebuie s cread asta, altfel oamenii i-ar ctiga un loc n
societatea galactic egal cu al majoritii, dar mai bun dect al
multora.
nc nu-mi dau seama ce...
Privete acolo jos. Fiben art cu degetul. Privete cu ochii
unui Gubru i spune-mi ce vezi.
M rog, dac insiti...
Gailet se aplec s priveasc din nou n curte. O vreme tcu.
Nu-mi place, spuse n cele din urm.
Fiben abia putu s o aud. Fcu o micare, ca i cnd ar fi vrut
s se apropie.
Spune-mi ce vezi.
Dar cum ea privi n alt parte, vorbi el i pentru ea.
Ceea ce vezi sunt animale inteligente, bine antrenate,
creaturi imitnd comportamentul stpnilor lor, nu? Prin ochii
unui Galactic, vezi imitaii ale profesorilor i studenilor umani...
replici ale unor timpuri mai bune, puse s joace din nou, n mod
superstiios, un rol de ctre loiale i...
Termin! ip Gailet, astupndu-i urechile.
Se rsuci ctre Fiben, cu ochii n flcri.
Te ursc!
Fiben se mir. Era mult prea mult pentru ea. Se rzbuna

cumva el pentru durerea i umilina suferite n ultimele trei zile, o


parte dintre ele chiar din partea ei? Ba nu! Trebuia s i se arate
cum era privit propriul ei popor de ctre duman. Cum altfel ar fi
putut nva cum s se lupte cu el?
Oho, avea i dreptate, n regul.
Totui, gndi el, nu e niciodat plcut s fii urt de o fat
drgu.
Gailet Jones se aplec, sprijinindu-se de unul din stlpii care
susineau acoperiul turnului cu clopot
Oh, Ifni i Dumnezeule! ip ea nlcrimat. Dac cumva ai
dreptate? Dac totul e adevrat?

34
ATHACLENA
Glyph-ul PARAPHRENLL plana deasupra fetei adormite, ca un
nor de nesiguran ce plpia n ntunecimea ncperii.
Era unul din GLYPH-urile Destinului. Mult mai bine dect i
putea prezice orice fiin vie soarta, PARAPHRENLL-ul tia ce i
rezerva viitorul.
Ceea ce era neevitat.
i, totui, ncerca s scape. Nici nu putea face altceva. Pentru
c aceasta era natura pur, simpl i ineluctabil a glyph-ului
PARAPHRENLL.
Plutea drept la vertical, n fumul visului capricios al
Athaclena, nlndu-se pn cnd marginea sa nervoas atingea
tavanul mictor. n clipa aceea, se speria de realitatea arznd a
stncii reci, ntorcndu-se rapid spre locul unde se nscuse.
Capul Athaclenaei se mic uor pe pern i respiraia i se
acceler.
Cuprins de o panic abia reprimat, GLYPH-ul plpia ncet
chiar deasupra ei. Apoi, brusc, ncepu s prind contur, scond
din licririle amorfe, trsturile simetrice ale unei fee.
PARAPHRENLL constituia o esen, o distilare. Tema sa era
rezistena n faa inevitabilului. Se crispa, nforndu-se, pentru a
ine piept schimbrii, iar faa se evapor pentru un timp.
Aici chiar deasupra Sursei de emisie, primejdia n care se afla
era foarte mare. PARAPHRENLL-ul se repezi spre ieirea mascat
de o draperie, apoi reveni brusc, tras parc de invizibile fire
elastice, mult prea ntinse.
GLYPH-ul se lungi i se subie, strduindu-se s se elibereze.
Pe deasupra capului fetei adormite, crceii se agitau, cutnd cu
disperare capsula de energie psihic, care se retrgea continuu.
Athaclena oft n somn. Pielea palid, aproape translucid,
palpita, n timp ce corpul ei percepea o primejdie necunoscut i
se pregtea s opereze ajustrile necesare. Nu sosi ns nici un
ordin. Nu exista nici un plan. Hormonii i enzimele nu primir
nici o team, n jurul creia s se grupeze.
Apoi, crceii se ntinser, trgnd glyph-ul nuntru. Se

adunar n jurul simbolului lupttor, asemenea unor degete


mngind lutul, modelnd hotrre din nesiguran, form din
teroare brut.
n cele din urm, se retraser, elibernd noua form a glyphului...
O fa, zmbind cu voioie. Ochii de pisic sclipir. Zmbetul ei
nu era unul simpatic.
Athaclena gemu.
Exact atunci, imaginea se fisur, iar faa se rupse n dou, pe la
mijloc. Jumtile se separar. Aprur dou fee.
Respiraia i se acceler. Cele dou figuri se despicar
longitudinal, dnd natere la patru. Apoi iar... opt... apoi iar...
aisprezece... Feele continuau s se multiplice, rznd fr
sonor, dar cu un presupus vacarm.
Oh, oh!
Ochii Athaclenei clipir i se deschiser. Strlucitoare cu o
nfricotoare lumin opalescent, de natur chimic. Gfind i
apucnd strns pturile se ridic n capul oaselor, inspectnd din
priviri cmrua subteran, n cutarea lucrurilor reale biroul,
lumina slab a becului de pe hol...
nc mai simea forma pe care o concepuse glyph-ul. Din cauz
c se trezise, se disipa, dar ncet, mult prea ncet!
Rsul acela prea s se legene n ritmul inimii ei, iar Athaclena
tia c nu-i va folosi la nimic s-i acopere urechile.
Cum denumeau oamenii groapa din timpul viselor lor? Comar,
parc... tia ns c acelea erau lucruri palide, evenimente
denaturate, retranspuse n vis din viaa de zi cu zi, i uitate, n
general, cnd te trezeai.
ncet-ncet, imaginile din camer cptaser consisten. Dar
rsul nu se evaporase definitiv, nfrnt. Dispruse, ncastrndu-se
n perei i ateptnd clipa prielnic rentoarcerii.
Tutsunacann, oft ea cu voce tare.
Dialectul tymbrimian suna ciudat i nazal n linitea din jur,
dup sptmni ntregi, n care nu vorbise dect n anglic.
Glyph-ul vesel cu fa de om, TUTSUNACANN, nu avea s
dispar. Nu pn cnd nu se strica vreo armonie sau pn cnd
vreo idee ascuns nu devenea hotrre, hotrre ce se putea
transforma cu vremea n glum.
Nici mcar pentru un tymbrimian, glumele nu erau
ntotdeauna amuzante.

Athaclena atept n linite, pn ce micrile ondulatorii de


sub piele ncepuser s se calmeze activitatea GHEER,
nesolicitat disipndu-se treptat.
Nu am nevoie de voi, le opti enzimelor. Nu este nici o urgen,
aa c plecai i lsai-m n pace.
De cnd era mic, nodurile de tranziie spre alte forme fizice
fcuser parte integrant din viaa ei. Le simise ca pe nite
inconveniente, n calea unei derulri normale a vieii, dar de cele
mai multe ori ca pe ceva indispensabil. i numai de cnd
ajunsese pe Garth, ncepuse s i imagineze mruntele organe
fluide ca pe ceva mic, asemntor unor creaturi numite de oameni
oricei, sau, i mai bine, asemenea unor mici gnomi ocupai, care
se grbeau s fac schimbri brute n trupul ei, ori de cte ori
simea nevoia.
Un mod bizar de a privi o funcie natural i organic, la urmaurmei! Pentru c multe dintre animalele de pe Tymbrimi aveau
aceast abilitate. Ea se dezvoltase prin pdurile de pe lumea
natal, cu mult timp nainte ca stelarul Caltmour s vin s le
druiasc strmoilor si uitai vorbirea i legea.
Aceasta era, desigur... motivul pentru care nu fcuser
niciodat nici o legtur ntre noduri i micile fiine grbite, mai
nainte de a sosi pe Gaith. naintea nlrii la Raiune, strmoii
ei ar fi fost incapabili s fac asemenea comparaii baroce. Abia
dup nlare, au avut acces la adevrul tiinific.
Oamenii ns... puii-de-lup de pe Terra ajunseser la
inteligen, fr s fie cluzii. Lor nu le-a dat nimeni
rspunsuri, aa cum prinii, mai nti, apoi profesorii, dau
ntrebrilor unui copil. Ei niser, superbi n ignorana lor, n
oceanul cunoaterii, i petrecuser nesfrite milenii, bjbind
prin ntuneric.
Avnd nevoie de explicaii i neposednd nici una, se
obinuiser s le inventeze singuri. i Athaclena i aduse aminte
ct de amuzat fusese citind despre unele dintre ele.
Despre bolile care erau provocatoare de aburi sau exces de
fiere, sau blestemul unui duman... Despre soarele care
cltoarea pe cer ntr-un mare car de lupt... despre ideea c
istoria lor fusese determinat de tiinele economice. Sau despre
aceea i mai aiurit, cum c n interiorul corpului se afla
animus...
Athaclena atinse un nod de sub brbie, care palpita uor, i fu

surprins s constate c mica umfltur pru s se retrag,


aidoma unei fiine mici i plpnde. Aceast metafor devenea
mai nfricotoare dect nsui TUTSUNACANN, pentru c i
invada trupul nsui nelesul propriului ei ego! Gemu i i
ngropa faa n mini.
Nebunii de pmnteni! Ce naiba mi-au fcut?
i aminti c tatl ei i poruncise s nvee ct mai multe despre
oameni, s i nving ciudata fric fa de locuitorii din sistemul
lui Sol III.
Ce se ntmplase ns? Pentru o clip, i vzuse viitorul,
destinul su ngemnat cil al lor. Iar acum nu mai reuea s-l
controleze.
Tat, spuse ea tare, n Galactica 7. Mi-e fric.
Tot ce mai pstra despre el era amintirea. Nici chiar licrirea
NAHAKIERI pe care o simea atunci cnd arsese Centrul Howletts,
nu mai exista, pesemne c dispruse. i nici nu putea s coboare
spre adncurile subcontientului, s caute acele rtciri
ntreprinse mpreun pe vremuri, deoarece TUTSUNACANN
pndea acolo, ca o fiar subpmntean, ateptnd momentul
prielnic s o prind.
Mai multe metafore, realiz ea, dintr-odat. Gndurile mi se
umplu cu metafore, n timp ce propriile mele glyph-uri au ajuns
s m ngrozeasc!
O micare n holul exterior o determin s-i ridice privirea. Un
trapez ngust de lumin ptrunse n camer, atunci cnd draperia
se trase ntr-o parte. n lumina slab, atepta silueta unui
cimpanzeu, cu picioarele uor curbate.
Scuzai-m, don'oar Athaclena, sir... Regret nespus c v
tulbur n timpul odihnei, dar am crezut c ai vrea s tii.
Ddda...
Athaclena nghii greu, alungnd mai muli oricei din gt. Se
cutremur. Strduindu-se s vorbeasc n anglic.
Da... Ce este? Cimpanzeul nainta un pas, rmnnd nc,
parial n lumin.
Este vorba despre cpitanul Oneagle, sir. M... m tem c nu
l putem localiza nicieri.
Robert? clipi Athaclena, nenelegnd.
A plecat, sir, ncuviin cimpanzeul, dnd din cap. A
disprut de- a binelea.

35
ROBERT
Animalele pdurii se opriser s asculte, cu toate simurile n
alert.
Un fsit din ce n ce mai puternic, combinat cu zgomotul sec
al unor pai le tulburase iremediabil pacea de-o clip. Brusc, o
luar cu toate la fug, grbindu-se s se ascund. Privir printre
crengile acoperite de frunze la animalul nalt care trecea pe lng
ele alergnd, srind din bolovan n buturug, peste pmntul gras
i moale al pdurii.
n ultima vreme, ncepuser s se obinuiasc cu animalele mai
mici, cu dou picioare, i chiar cu cele mai mari, care umblau
trindu-i cele dou sau trei membre. Acestea, cel puin, erau
proase i miroseau ca animalele. Cel care tocmai trecea pe lng
ele era ns diferit. Alerga, dar nu ca s vneze. Prea vnat, dar
nu se vedea nici un vntor pe urme-i.
Avea snge cald dar cnd se odihnea sttea n plin soare al
dup-amiezii, acolo unde numai animalele atinse de nebuni
cutezau s se avnte.
Fiinele mrunte ale locului nu puteau s fac nici o legtur
ntre creatura care alerga i obiectul ce plutea n apropiere,
mirosind a metal i a mas plastic, deoarece acesta fcuse
ntotdeauna mult zgomot i mirosise urt.
Creatura... creatura, totui, alerga dezbrcat.
***
Cpitane, oprete-te!
Robert sri pe o stnc, situat deasupra. Se sprijini de o alta
nvecinat, strduindu-se s-i recapete rsuflarea i se uit n
jur, strduindu-se s-i descopere urmritorul.
Ai obosit, Benjamin?
Ofierul cimpanzeu gfia, stnd n poziie aplecat, cu minile
pe genunchi. Mai departe, pe pant n jos, se ntindea restul
grupului de urmrire, unii ntini pe jos, abia mai reuind s
respire.
Robert zmbi. Probabil c o s le vin uor s-l prind. n

definitiv, cimpanzeii trebuie c se simeau ca la ei acas n


pdure. Ar fi fost suficient numai unul dintre ei, chiar i o femel,
pentru ca s-l poat prinde, la o adic, s-l imobilizeze i s-l
duc napoi acas.
n planurile lui, Robert inuse cont de acest factor. Se inuse tot
timpul pe teren deschis i se jucase de-a vntoarea, astfel nct
s-i valorifice din plin goana sa cu pai mari.
Cpitane Oneagle... ncerc din nou Benjamin, recptndui suflul.
Privi ctre el, n sus, i fcu un pas nainte.
Cpitane, v rog, nu v simii bine.
M simt foarte bine, afirma Robert i nu minea dect foarte
puin.
De fapt, picioarele i tremurau, din cauza unui nceput de
crcei, iar plmnii i ardeau. Braul drept i ardea peste tot unde
i-l rupsese sau i-l julise. Mai erau apoi i picioarele goale...
Analizeaz situaia n mod logic, Benjamin. Demonstreaz-mi
c sunt bolnav i atunci poate c o s te nsoesc napoi, n acele
peteri urt mirositoare.
Benjamin clipi de cteva ori, stnjenit de lumin. Apoi, ridic
din umeri, dorindu-i, n mod evident, s se agate de orice fel de
argument, pentru a-l face s se ntoarc. Robert le dovedise clar
c nu puteau s-l prind. n acest caz, numai logica mai putea da
vreun rezultat.
Bine, domnule, i linse el buzele. S zicem c, mai nti, este
faptul c nu suntei mbrcat.
Robert ddu din cap.
Bine, spune mai departe.. Pentru c, cea mai simpl
explicaie a nuditii mele este aceea c am nnebunit. mi rezerv,
totui, dreptul de a oferi i o explicaie alternativ.
Cimpanzeul se cutremur involuntar, vznd zmbetul lui
Robert.
Iar omul nu putea s nu simpatizeze cu cimpanzeul. Pentru c
din punctul de vedere al ultimatului, era vorba despre o tragedie
aflat n plin proces de desfurare, iar el nu putea s fac nimic
ca s o mpiedice.
Continu, te rog, l ndemn Robert.
Foarte bine, oft Benjamin. n al doilea rnd, este faptul c
fugii chiar de cimpanzeii aflai sub propria dumneavoastr
comand. Un protector cruia i e team de propriii si clieni

loiali nu poate fi tocmai n deplinul control al facultilor sale


mintale.
Robert ncuviin din cap.
Clieni care l-ar arunca n cmaa de for i i-ar administra
tranchilizante cu prima ocazie? Nu e bine, Benjamin. Dac accepi
premisa mea, cum c am motive s fac ceea ce fac, atunci
concluzia fireasc este aceea c a ncerca s-i mpiedic pe
camarazii ti s m trasc napoi.
Mmo...
Benjamin se mai apropie cu un pas. Aparent fr nici o
motivaie, Robert se retrase pe un bolovan mai nalt.
Motivul dumneavoastr ar putea fi fals, se aventur
Benjamin. O nevroz se apr pe sine nsi, venind cu
raionamentul acesta chiar, pentru a-i explica comportamentul
bizar. Persoanele bolnave, de fapt, cred...
Bine zis, admise Robert vesel. Voi accepta, pentru discuii
ulterioare, posibilitatea c, de fapt, motivele mele sunt de fapt
raionamente fcute de o minte dezechilibrat. Tu, n schimb, vei
accepta posibilitatea c acestea ar putea fi valide?
Buzele lui Benjamin se rsfrnser n afar.
Violai ordinele, aflndu-v n exterior.
Ordinele date de un civil extraterestru unui ofier terestru?
oft Robert. Cimpanzeu Benjamin, zu c m surprinzi! Sunt de
acord c Athaclena trebuia s organizeze o rezisten ad-hoc. Se
pare c are fler pentru aa ceva i acum majoritatea cimpanzeilor
o idolatrizeaz. Dar eu unul alerg s acionez n mod independent.
i tii bine c am acest drept.
Sentimentul de frustrare al cimpanzeului devenea tot mai
evident.
Prea gata s izbucneasc n lacrimi.
Dar suntei n mare pericol aici, afar!
n sfrit!
Robert se ntrebase ct timp putea Benjamin s susin acest
joc al logicii, cnd fiecare fibr a sa probabil c tremura pentru
sigurana ultimului om liber. n circumstane identice, Robert se
ndoia c ar fi fost muli oameni care s se f putut descurca mai
bine.
Era tocmai pe punctul de a spune ceva n legtur cu aceast
constatare cnd capul lui Benjamin se smuci brusc n sus. Mna
cimpanzeului se ridic la ureche, cu un receptor minuscul, n

cu. O expresie de alarm i se li pe figur, dup cteva clipe de


ascultare.
Probabil c i ceilali ascultaser acelai raport, deoarece se
ridicaser greoi n picioare, privind la Robert cuprini de panic
evident, care sporea cu fiece clip care trecea.
Cpitane Oneagle! Centrul ne informeaz despre prezena
spre NE a unor semnale acustice deosebite. Probabil lansatoare
de bombe cu gaze!
n ct se estimeaz c vor ajunge aici?
n patru minute. V implor, cpitane, acum vrei s ne
nsoii?
S v nsoesc unde? Robert nl din umeri. Oricum nu
putem ajunge la timp la peteri.
Putem ncerca s v ascundem.
Dar dup imensa groaz pe care o simea sub cuvintele
cimpanzeului, Robert nelesese c era inutil. Aa c scutur din
cap.
Am o idee mai bun. Dar asta nseamn c trebuie s ne
ntre rupem cam brusc mica noastr dezbatere. Trebuie s accepi
c m aflu aici, afar, dintr-un motiv valid, cimpanzeu Benjamin.
i asta acum, imediat!
Cimpanzeul se holb la el, apoi avu o tentativ de ncuviinare
din cap.
Nu... nu am alt alegere.
Bine, spuse Robert. Acum scoate-i hainele.
D-domnule?
Hainele? i receptorul la sonor al tu! Dezbrac-i toi
oamenii. Dai totul jos! Dac i iubeti patronii, nu rmnei pe
voi dect cu blana proprie i personal. Apoi, vino lng mine, n
copacii aceia nali, de pe vrful stncilor.
Robert nu mai atept ca cimpanzeul care clipea uluit s
termine de realizat ce ordin a primit. Se rsuci i o apuc pe
pant n sus, strduindu- se s-i fereasc piciorul rnit de crengi
i pietri nc de la debutul matinalei sale curse.
Oare ct timp mai rmsese?, se ntreb.
Chiar dac raionase corect, tia c tot i asumase un risc
teribil.
Era, totui, necesar s ajung la o altitudine ct mai mare. n
ateptarea bombardierelor-robot, nu se putea abine s nu
scruteze cerul. Asta l fcu s se poticneasc i s cad n

genunchi exact atunci cnd atinse creasta. i-i rni de-a binelea,
trndu-se pe ultimii doi metri, spre umbra celui mai apropiat
dintre copacii pitici. Conform teoriei sale, nu conta prea mult dac
se ascundea sau nu. Cut, totui un adpost ct de ct sigur.
Automatele Gubru puteau s aib scanere optice simple, n
completarea sistemelor de detecie.
De dedesubt, se auzi zgomotul unor glasuri de cimpanzei care
se certau. Apoi, de undeva dinspre nord, ajunse pn la urechile
sale un sunet slab, aproape scncit.
Se afund i mai mult n tufiuri, dei crengile ascuite i
zgriau pielea. Inima i btea tare, iar gura i se uscase brusc.
Dac se ncletase sau dac cimpanzeii se hotrau s-i ignore
ordinul... Era suficient s piard numai unul singur dintre pariuri
i, peste cteva clipe, se va afla pe drumul ctre lagrul din Port
Helenia. Sau poate va fi mort. n oricare din cele dou cazuri,
Athaclena ar fi rmas singur. Singurul patron care rmnea n
muni, pentru a-i petrece ultimele minute sau ultimii ani ai vieii,
blestemndu-l ca pe un nebun afurisit.
Poate c mama avea dreptate n ceea ce m privete. Poate c
nu sunt dect un playboy inutil. O s vedem asta curnd.
Auzi un huruit de stnci ce alunecau pe panta bolovnoas.
Cinci forme maronii se rostogolir alturi, n frunzi, chiar n clipa
n care scncetul straniu se apropia la maxim. Praful se ridic de
pe solul uscat.
Cimpanzeii se rsucir s priveasc scena, cu ochii larg cscai.
n mica depresiune, i fcu apariia un aparat extraterestru.
Robert se strdui s-i elibereze gtlejul de gustul neplcut al
prafului. Cimpanzeii care, n mod evident, nu se simeau bine fr
haine, se rsucir spre el extrem de surprini.
Biei, mai bine ai arunca totul, astfel ies de aici i iar o s
m fugrii fr speran...
Benjamin pufni pe nas.
Dar suntem goi!
Art cu capul n direcia vii.
Hany i Frank nu au vrut s asculte. Le-am spus s se
caere pe cealalt pant i s se in departe de noi.
Robert ncuviin din cap. Privi mpieun cu ceilali la
arunctoarele de gaz, care ncepuser s funcioneze din plin.
Ceilali mai fuseser martori la un asemenea fenomen, dar el mi
reuise s-l observe, n timpul singurei ocazii pe care-o avusese

nainte. Interesul care-l anima nu era unul de circumstan.


***
Msura aproape 50 de metri lungime, avea form de lacrim i
scanere ce se roteau ncet la captul ascuit al bornelor de
urmrire.
Arunctorul de gaze traversa cu vitez de croazier valea de la
dreapta la stnga, micnd violent frunziul, care fonea puternic
sub motoarele sale gravifice.
Prea c pndete mirosurile, n timp ce zbura n zig-zag pe
deasupra canionului, pierzndu-se pentru cteva clipe ntre
dealurile marginale.
Scncetul dispru, dar nu pentru mult timp. Curnd sunetul
reveni, iar maina i fcu din nou apariia la puin dup aceea.
De data aceasta, un nor ntunecat i otrvit se mica n spatele ei.
Aparatul trecu iar prin valea ngust i ls un strat de vapori
unsuroi deasupra locului unde cimpanzeii i prsiser hainele
i echipamentul.
A putea s jur c minicomputerele nu au fost detectate,
murmur unul dintre cimpanzeii goi.
Oricum ar fi, cred c de azi nainte o s trebuiasc s ieim
afar fr nici un fel de aparate electronice, adug altul, cu o
min nefericit, privind nava care disprea din nou din vedere.
n deprtare, fundul vii se ntunecase deja. Benjamin l privi
cu atenie pe Robert. Amndoi tiau c distracia nu se terminase.
Scncetul ascuit reveni, cnd automatul Gubru reveni ncet,
de data asta' la o nlime mult mai mare. Scanerele sale explorau
acum ambele fee ale dealurilor simultan. Brusc, mainria se
opri chiar alturi de ei. Cimpanzeii nghear, de parc ar fi privit
fix n ochii unui tigru uria.
Pentru o clip, ntregul tablou nepeni n nemicare. Apoi,
bombardierul prinse s se mite n unghiuri drepte, pe drumul pe
care venise.
Departe de ei.
Cteva clipe mai trziu, dealul de pe partea opus fu cuprins de
faldurile unui nor de cea neagr. De cealalt parte se auzi o
tuse, apoi nite njurturi, rostite cu voce tare: cimpanzeii de
acolo adresaser cteva blasfemii la adresa noiunii de via mai
bun, susinut de Gubru cu ajutorul chimiei.
Automatul prinse s se ridice spre cer, n spiral. Era clar c,

foarte curnd, va ajunge i deasupra prii defileului, unde se afla


Robert.
Vreunul dintre voi a pstrat la el vreun obiect nedeclarat la
vam? ntreb Robert sec.
Benjamin se rsuci ctre unul din colegii si. Pocni din degete
i ntinse palma. Cel mai tnr dintre neo-cimpanzei se ncrunt
i deschise pumnul. Metalul sclipi. Benjamin apuc lniorul cu
medalion i se ridic n picioare s-l arunce. Zalele sclipir, pre
de o clip, n lumina rece, apoi disprur n penumbra din josul
pantei.
Poate c nu era necesar, aprecie Robert. Va trebui s mai
experimentm, s aezm diferite obiecte, n locuri diferite, i s
vedem care sunt gazate i care nu.
Vorbea att pentru meninerea moralului celorlali, ct i
pentru a-i lmuri sie nsui neclaritile.
Bnuiesc c e vorba despre ceva extrem de simplu i de
obinuit, dar important pentru Garth, ceva care prin rezonana sa
reprezint un semn sigur al prezenei pmntenilor aici.
Benjamin i arunc lui Robert o privire lung, care fcea inutile
cuvintele.
Raiune i raionament.
Urmtoarele zece secunde aveau s le spun dac Robert avea
dreptate sau greea n mod catastrofal.
Poate c ne detecteaz numai pe noi, realiz Robert. Pe Ifni!
Dac pot cumva s detecteze ADN-ul uman?
Automatul trecu pe deasupra lor cu vitez de croazier. i
acoperir urechile i clipir des, atunci cnd cmpurile de
respingere de gdilar terminaiile nervoase. Robert ncerc un
sentiment clar de deja vu, de parc lucrul acesta li se
ntmplase de mai multe ori pn atunci, n nenumrate viei
anterioare. Trei dintre cimpanzei i ngropaser feele n cuul
braelor i scnceau.
Se oprise maina?
Robert percepu brusc c o fcuse, c era pe punctul de a...
Apoi, o vzu mult dincolo de locul unde se gseau ei, zglind
vrfurile nalte ale copacilor... la zece metri... la douzeci... la
patruzeci...
Spirala ariei cercetate se marca treptat, iar motorul scncitor al
arunctoarelor de gaz prinse s se aud din ce n ce mai ncet, pe
msur ce maina se ndeprta, se mica tot mai departe,

cutnd alte inte.


Robert cut privirile lui Benjamin i i fcu semn cu ochiul.
Cimpanzeul pufni suprat. Era evident c, dup prerea sa,
Robert nu trebuia s se mpuneze cu faptul c avusese dreptate.
Pentru c ceea ce fcuse era, n definitiv, tocmai treaba unui
patron.
Iar stilul de a obine o victorie conta i el. Benjamin se gndea
c, n mod clar, Robert putea s aleag o cale mai demn de a
marca punctul.
***
Robert se napoie spre cas pe o rut diferit, evitnd orice
contact cu chimicalele de constrngere, nc proaspete i cu
putere de aciune.
Cimpanzeii zbovir o vreme, pentru a-i strnge lucrurile i ai scutura pulberea neagr de pe trupuri. Dup ce le adunar, le
strnser ntr-o legtur mare, evitnd s le mbrace.
Nu era vorba numai de repulsia fa de duhoarea
extraterestrilor.
Pentru prima dat de cnd suferea aceste atacuri regulate,
lucrurile pe care le mbrcau deveniser suspecte. Uneltele i
hainele, simbolurile nsei ale inteligenei de tip uman se
transformaser, fr voie, n trdtori, n lucruri n care nu se mai
putea avea ncredere.
Plecaser spre cas n pielea goal.
Dup ce i ultima fiin pe dou picioare o prsi, vii i trebui
ceva timp pentru a convinge viaa s revin n adncurile ei
domoale.
Mruntele fiine indigene nu avuseser niciodat de suferit de
pe urma cetii nocive, mprtiat la intervale regulate de apariiile
amenintoare ivite din burta cerului. Dar aceast nici nu le
plcuse mai mult dect fiinele glgioase cu dou picioare, care
le tulburaser linitea.
Sperioase i timide, se furiar napoi, n vechile arealuri, abia
dup mult timp. O asemenea pruden extrem de puternic
rmsese ca o constant a supravieuirii n rndul celor ce
scpaser din holocaustul bururallilor. Se oprir, mai nti, n
captul nordic al vii i ascultaser vreme ndelungat,
adulmecnd cu nencredere aerul vii. Dup o vreme, o mare
parte dintre ele renunar s intre n vale i se ntoarser la

adpostul pdurii. Altcineva ptrunsese din nou n vale. Pn


cnd noul pericol nu se ndeprta, vor rmne s pndeasc,
temtoare, n gura vii.
O form ntunecat se mica n jos, pe panta stncoas,
croindu-i drum printre bolovani, pe acolo unde reziduurile
depuse n urma valului de cea erau mai groase.
Se nsera tot mai mult. Forma i continua naintarea de-a
lungul stncilor, fr s se strduiasc s-i ascund prezena,
deoarece tia c n zon nu se afla nimic care s-i poat provoca
vreun ru. La un moment dat, se opri brusc, ca i cum ar fi
cutat ceva O licrire sclipise n lumina soarelui de dup-amiaz.
Fiina i tri picioarele pn la obiectul sclipitor un lnior
cu pandativ, pe jumtate ascuns printre pietre, i l ridic. Pre de
cteva minute, admir bijuteria ieftin, oftnd uor, pierdut n
cine tie ce amintire, apoi o ls din nou pe locul unde zcuse
pn atunci.
Abia dup ce silueta cocrjat se ndeprta, trndu-i
picioarele, fiinele pdurii ndrznir s se ntoarc, ncheindu-i
odiseea, grbind spre ascunziurile secrete. O clip mai trziu,
evenimentele care le distraser linitea din totdeauna fur date
uitrii i ngropate sub noianul grijilor unei zile obinuite.
Amintirile constituiau o povar inutil. ntotdeauna, existau
lucruri mai importante de fcut dect s contemple ceea ce se
petrecuse cu o or n urm. Se apropia noaptea i asta era o
chestie serioas. Sensurile ei erau clare: avana i a fi vnat, a
mnca i a fi mncat, a tri i a muri...

36
FIBEN
A trebuit s-i rnim n aa fel, nct s nu ne poat lua
urma.
Gailet Jones sttea cu picioarele ncruciate pe covor, cu
spatele la tciunii din cmin i cu faa la comitetul ad-hoc al
rezistenei. Ridic un deget n sus.
Oamenii de pe Cilmar i de pe celelalte insule sunt complet
neajutorai n faa represaliilor. De aceea se afl toi cimpanzeii cu
statut urban n ora. Va trebui, ntr-o prim etap, s ne micm
cu atenie i s adunm ct mai multe informaii, mai nainte de a
ncerca s facem ceva ru inamicului. Dac invadatorii Gubru
ajung s-i dea seama c au de-a face cu o rezisten organizat,
nu trebuie s v spun eu cum vor reaciona.
Fiben privi din captul ntunecos al ncperii cum unul dintre
noii conductori ai celulei, profesor de colegiu, ridic timid mna.
Cum ar putea amenina viaa ostaticilor, dac se gsesc sub
jurisdicia Codurilor de Rzboi Galactic? mi amintesc c am citit
undeva c...
Una dintre femelele cimpanzeu mai n vrst l ntrerupse.
Nu putem conta pe nici unul din Codurile Galactice, doctore
Wald. Pur i simplu, nu cunoatem ce subtiliti implic fiecare
dintre ele i nici nu avem timp s le aflm.
Le putem cuta, suger slab cel mai n vrst dintre masculi.
Biblioteca oraului este deschis.
Da, pufni Gailet. Cu un Bibliotecar Gubru la conducere,
chiar c mi imaginez cum ar fi s-i cer unuia dintre ei o
informaie despre lupta de rezisten.
Ei bine, s presupunem...
i discuia continuase nc o bun bucat de vreme, n felul
acesta.
Fiben tui n pumn. Toat lumea privi n sus. Era pentru prima
oar cnd i manifestase dorina s vorbeasc, de cnd ncepuse
lunga ntrunire.
Chestiunea este discutabil, spuse el calm. Asta chiar dac
am avea garania c ostaticii sunt n siguran. Gailet mai are

dreptate i din alt motiv.


Ea i arunc o privire pe jumtate suspicioas i niel
ranchiunoas, pentru faptul c-i luase aprarea.
E deteapt, gndi. Dar noi doi o s avem ceva necazuri
mpreun.
Va trebui s facem aa nct primele noastre lovituri spar
altceva dect ceea ce vor fi, continu el. Asta, deoarece n clipele
astea invadatorul este relaxat, nebnuitor i complet dispreuitor
fa de posibilitile noastre de a-i produce vreun ru. Aceasta
este condiia ca s-l meninem calm. Va trebui s ne cheltuim
energia n felul acesta, pn cnd rezistena o s-i gseasc un
conductor, care s-o fac de temut. Asta nseamn s nu
provocm prea mult zarv, pn cnd vom primi veti de la
General.
Zmbi n direcia lui Gailet i se sprijini de perete. Drept
rspuns, aceasta se ncrunt, dar nu zise nimic. Avusese deja o
prim disput, cu privire la plasarea rezistenei n formare din
Port Helenia sub comanda unei tinere extraterestre. Situaia nu se
schimbase. Acum, avea totui nevoie de sprijinul su. Acrobaiile
fcute la Strugurele Maimuei adusese n organizaie valuri de
recrui, din rndurile celor ce munceau n pduri, galvaniznd o
parte a comunitii, care fusese intoxicat mai nainte cu
propaganda Gubru.
n regul atunci, reveni Gailet. S ncepem cu ceva simplu.
Ceva despre care s-i poi spune generalului tu.
Ochii li se ntlnir pentru o clip, dar Fiben nu fcu altceva
dect s zmbeasc i s-i susin privirile. Izbucnir mai multe
voci.
Dar dac am...
Ce-ar fi dac am arunca n aer...
Poate o lovitur general...
Fiben asculta n tcere explozia de idei-soluii, prin care ei
credeau c vor putea pcli o ras Galactic veche,
experimentat, arogant i atotputernic. Simi c tia exact la ce
se gndea Gailet sau, mai bine zis, la ce trebuia s se gndeasc
ea dup acea excursie revelatoare, fcut la Colegiul din Port
Helenia.
Chiar suntem fiine inteligente, fr s fim sprijinii de
protectorii notri? Putem ndrzni s punem n aplicare planurile
noastre cele mai ingenioase, mpotriva unor fore pe care abia le

nelegem?
Fiben ncuviin din cap, artndu-se de acord cu Gailet Jones.
ntr-adevr, mai bine am ncepe cu ceva simplu.

37
GALACTICII
Nu numai faptul c totul devenea din ce n ce mai scump l
frmnta, n prezent, pe Suveranul Preului i Precauiei. Toate
noile fortificaii antispaiale, asalturile permanente cu gaze de
constrngere asupra oricrui spaiu construit de pmnteni,
suspectat de a ascunde pe cineva toate constituiau punctele
forte asupra crora insistase n mod special Suveranul Razei i
Ghearei. Iar n timpul acestei faze preliminare a ocupaiei era
foarte greu s-i refuzi comandantului militar ceea ce el considera
a fi necesar.
Contabilitatea nu constituia ns singura sarcin a Suveranului
Preului i Precauiei. Cealalt misiune era protejarea rasei Gubru
de repercusiunile erorii.
Att de multe specii stelare apruser de cnd ncepuser s
funcioneze marele lan al Ridicrii la Raiune de ctre
Progenitori, cu peste trei miliarde de ani n urm! Multe
nfloriser, se ridicaser spre nlimi ameitoare numai pentru a
fi zdrobite, n cele din urm, pibuindu- se n urma unei greeli
stupide.
Acesta era unul din motivele care constituia o cauz explicativ
pentru modul n care autoritatea era mprit n clanul Gubru.
Era nsui spiritul agresiv al soldailor Ghearei^cre motiva astfel
nclcrile legii fcute pentru dezvoltarea societii stpnilor
Stinghiei. Era legea exigent a Bunei-Cuviine, prin care toi erau
obligai s adere la Drumul cel Drept.
n plus, trebuia s se regseasc n axiomele Precauiei, n
strigtele ascuite ale avertizrii, cum c ndrzneala putea s
depeasc limitele admise, iar Buna-Cuviin, prea rigid, putea
determina cderea Stinghiilor nsei.
Suveranul Preului i Precauiei se plimba de colo-colo prin
biroul su. Dincolo de grdinile din jur, se ntindea trupul micului
ora, numit de oameni Port Helenia. Peste tot, n cldire, birocraii
Gubru i clieni kwackoo verificau detaliile, calculau avantajele,
fceau planuri. Nu peste mult timp, urma s aib loc un alt
Conclav de Comand, care urma s-i adune la un loc i pe ceilali

doi Suverani. tia c, de data asta, vor exista multe ntrebri.


Gheara avea s ntrebe, cu siguran, de ce era chemat,
departe de aici, o mare parte a flotei de lupt, trebuia s fac
neles faptul c stpnii Gubru ai Cuibului aveau nevoie de
marile nave de lupt n alte pri, acum cnd Garth prea c
devenise un loc sigur.
Bunei-Cuviine avea s se plng din nou c Biblioteca
Planetar a acestei lumi era jalnic de nepotrivit i prea s fie
fost grav avariat de guvernul pmntean, nainte de a se fi
refugiat. Sau poate c fusese sabotat de vicleanul tymbrimian
Uthacalthing? Oricum, se va insista ca, n mod uigent, s fie
construit o alt sucursal mai mare, sucursal ce va cere, precis,
enorme cheltuieli.
Suveranul Preului i Precauiei i umfl penele. De data
aceasta, se simea plin de ncredere. i lsase pe ceilali doi s-i
urmeze calea pentru un timp, dar acum lucrurile se linitiser i
erau bine inute sub control. Colegii si se dovediser a fi mai
tineri i mai ales neexperimentai, inteligeni, dar mult prea
impetuoi. Sosiser vremea s nceap s le arate cum urmau s
se aeze lucrurile, cum trebuiau s fie dac voiau cu adevrat ca
din forele lor conjugate s se nasc o politic sntoas,
rezonabil.
Era ntlnirea n care singurul dominator avea s fie el!
Suveranul i perie ciocul i privi afar, n inima cald a dupamiezii linitite. Grdinile i se prur ncnttoare, cu pajitile lor
plcute i deschise, cu seturile de copaci importani de pe duzini
ntregi de lumi.
Proprietarul anterior nu mai era aici, dar gustul su estetic
putea fi perceput n tot ceea ce-l nconjura.
Ce trist era faptul c existau, totui, att de puini membri ai
rasei sale care s neleag sau crora s le pese de estetica altor
rase!
n limba Gubru era chiar un cuvnt special, care aprecia felul
altuia ce a fi. n anglic, el putea fi tradus prin noiunea de
empatie. Desigur c unii sofoni duceau lucrurile chiar prea
departe. Thennanienii i tymbrimienii, fiecare n felul lor propriu,
fcuser din ei nii nite absurditi, stricnd orice claritate a
unicitii lor.
Totui, existau unele faciuni printre Stpnii Stinghiei care
considerau c o mic doz din aceast apreciere pentru

rezultatele celorlali se putea dovedi folositoare n anii ce aveau s


urmeze.
Mai mult dect folositoare Precauia prea s o cear chiar
acum.
Guvernul i fcuse anumite planuri: schemele inteligente
gndite de tovarii si se vor uni sub comanda lui. Contururile
unei noi politici prindeau s se clarifice.
Viaa era o afacere serioas, realiz Suveranul Preului i
Precauiei.
Din cnd n cnd, prea, de fapt, destul de plcut! Dup
aceast ultim concluzie filosofic, prinse s-i ngne, mulumit,
un cntecel.

38
FIBEN
Totul e gata.
Cimpanzeul cel nalt i terse minile de haine. Max purta
mneci lungi, pentru ca grsimea s nu-i pteze blana, dar
msura asta nu se dovedise foarte eficient. Puse de o parte trusa
de unelte, se aez pe vine, alturi de Fiben, i se folosi de un b,
ca s deseneze o schi grosolan pe nisip.
Acesta e locul prin care conductele de hidrogen ale oraului
intr pe terenurile ambasadei. Iar aici trec pe sub cancelarie.
Partenerul meu i cu mine am sudat n acest punct, dincolo de
terenurile de bumbac. Cnd dr. Jones o s ne spun, o s turnm
nuntru 50 de kilograme de D-17. mecheria ar trebui s
funcioneze.
Fiben ncuviin din cap, n vreme ce cellalt cimpanzeu tergea
desenul.
Sun excelent, Max.
Constituia un plan bun, simplu i, ceea ce era mai important,
era extrem de greu s i se ia urma, fie c reuea, fie c nu. Cel
puin, pe asta contau cu toi.
Se ntreb cam ce ar fi gndit Athaclena despre acest plan.
Asemenea majoritii cimpanzeilor, ideea lui Fiben despre
personalitatea tymbrimian izvorse n cea mai mare parte din
dramele i discursurile video ale ambasadorului. i, din aceste
impresii, lui Fiben i se prea c principalii aliai ai pmntenilor
iubeau n mod sigur ironia.
Sper c este aa, cuget el. Va avea nevoie de simul umorului,
ca s aprecieze ceea ce suntem pe punctul de a-i face Ambasadei
tymbrimiene.
Se simea ciudat, stnd acolo, n aer liber, la mai puin de o
sut de metri de terenurile Ambasadei, unde dealurile din parcul
Sea Bluff ddeau spre mare Cilmar. n vechile filme de rzboi,
oamenii porneau n asemenea misiuni n timpul nopii, cu feele
mascate n negru.
Dar asta se ntmplase n epocile ntunecate, dinainte de zilele
tehnologiilor nalte i a razelor infraroii. Dup ce cdea noaptea,

orice activitate nu ar fi fcut altceva dect s atrag atenia


invadatorilor. Aa c sabotorii se micau la lumina zilei,
deghizndu-i activitile n mijlocul rutinei normale a ngrijirii
parcului.
Max scoase un sandvi din spaioasele buzunare i ncepu s
mute cu poft. Aezat cu picioarele ncruciate sub el, marele
cimpanzeu prea mai puin impresionat, dect la prima lor
ntlnire de la Strugurele Maimuei. Cu umerii si largi i cu
caninii proemineni, i ddea, mai degrab impresia unui tip
napoiat, a unui rebut genetic. De fapt, Consiliul Elitelor i psa
mai puin de astfel de trsturi cosmetice, dect de calmul
individului, de natura lui neflexibil. Fusese deja o dat tat i o
alt femel din grupul su de soii, atepta un al doilea prunc.
Max fusese, mai nainte, unul dintre angajaii familiei lui Gailet,
nc de pe vremea cnd aceasta fusese o feti i avusese grij de
ea, dup ce se ntorsese de la coal, de pe Terra. Devotamentul
fa de ea era evident pentru oricine.
Prea puini cimpanzei cu carte galben, asemenea lui Max, erau
membri ai micrii de rezisten urban. Insistena lui Gailet de a
recruta aproape numai cimpanzei cu cartele albastre sau verzi l
fcuse pe Fiben s se simt prost. nelesese, totui, ce scop
urmrea aceast selecie. tiind c unii dintre cimpanzei
colaborau cu dumanul, cel mai bine era s nceap s creeze
reele de celule din rndul celor care aveau cel mai mult de
pierdut sub ocupaia Gubru.
Cu toate acestea, discriminarea rmnea discriminare i nu-i
plcea deloc lui Fiben.
Te simi mai bine?
Hmm?
Fiben privi n sus.
Muchii? gesticula Max. Acum, te dor mai puin?
Zmbi. Max se scuzase deja prea mult, pentru c nu fcuse
nimic atunci cnd Aspiratorul ncepuse s-l hruiasc la
Strugurele Maimuei i nici, mai trziu, cnd l lovise,
buimcindu-l din ordinul lui Gailet.
Desigur, ambele aciuni erau lesne de neles, privind
retrospectiv. Nici el i nici Gailet nu tiuser ce s fac cu Fiben,
la nceput, i se hotrser s fie precaui.
Da, m simt mult mai bine. Numai cte-o neptur pe ici,
pe colo. Mulam.

mi pare bine.
Max ddu din cap satisfcut. Fiben realiz c nu o auzise
niciodat pe Gailet exprimndu-i vreun regret n legtur cu cele
ntmplate. Ddu din cap i mai strnse un urub pe carcasa
mainii de nivelat nisip, pe care tocmai o repara.
Ar fi fost o adevrat tragedie dac vreo patrul Gubru s-ar fi
oprit acolo. Pn acum ns norocul fusese de partea lor. i
oricum, se prea c majoritatea invadatorilor se gseau n partea
sudic a golfului Aspiral, supraveghind nc unul din
misterioasele lor proiecte de construcii.
Scoase o lunet de la centur i o ndrept ctre Ambasad. Un
gard scund din plastic, cu o srm strlucitoare pe com,
nconjura ansamblul, punctat la intervale regulate de mici
geamanduri rotitoare.
Micile discuri preau mai degrab decorative, dar Fiben tia el
ce tia.
Mecanismele de protecie fceau orice asalt direct al forelor
militare neregulate de-a dreptul imposibil. n interiorul
complexului, erau cinci cldiri. Cea mai mare, cancelaria, fusese
dotat cu o ntreag gam de radiouri moderne cu unde psi i cu
jintene de unde cuantum unul din motivele evidente, pentru
care invadatorii Gubru preferaser s se mute pe locul prsit de
fotii si chiriai.
nainte de invazie, personalul Ambasadei era constituit, n cea
mai mare parte, din oameni i cimpanzei. Singurii tymbrimieni
care se aflau, de fapt, n micul avanpost, erau ambasadorul,
asistentul su pilot i fiica sa.
Invadatorii ignoraser acest exemplu, iar locul miuna acum de
siluete aviene. O singur cldire, mic, din vrful dealului aflat n
partea opus aceleia de unde se uita Fiben, cu spatele la ocean,
prea c nu le pria psroilor. Structura ei piramidal, fr ui i
fr ferestre, arta mai mult a stnc natural dect a cas i nici
unul dintre extraterestri nu se apropia la mai mult de dou sute
de metri de ea.
Fiben i aduse aminte ce i spusese generalul, nainte de a
prsi munii.
Dac ai ocazia, Fiben, inspecteaz; te rog, ascunztoarea
diplomatic de la Ambasad. Dac, din ntmplare invadatorul
Gubru a lsat zona intact, ai putea gsi acolo un mesaj de la
tatl meu.

Coroana Athaclenei plpise pentru o secund.


Iar dac Gubru au violat cumva ascunztoarea, trebuie s
tiu i asta. Este o informaie pe care o puteau folosi.
Se prea c nu prea era nici o speran s fac ceea ce i ceruse
generalul, chiar dac extraterestrii respectau sau nu Codurile.
Aa c Athaclena va trebui s se mulumeasc cu un raport
vizual, ntocmit de departe.
Ce vezi? ntreb Max.
i mri puterea de rezoluie i i dori s fi avut lentile mai
bune.
Dup cte observa el, cldirea piramidal de pe vrful dealului
nu prea distrus. O lumini albastr clipea intermitent n vrful
ei. Se ntreb dac fusese instalat acolo de invadatorii Gubru.
Nu cred, i rspunse n gnd. Dar cred c...
Se auzi bip-ul telefonului de la centur o alt secven de
via normal, care trebuia s se sfreasc, odat lupta
nceput. Reeaua comercial nc mai funciona, dei
monitorizat, n mod sigur de computerele lingvistice ale
invadatorilor.
Duse telefonul la ureche.
Tu eti, iubito? Tocmai mi se fcuse foame. Sper c mi-ai
pregtit prnzul!
Urm o pauz ceva mai lung. Cnd Gailet Jones vorbi vocea i
era tioas
Da, iubitule.
Repeta ntocmai prescripiile codului stabilit ntre ei, dar era
vizibil c nu savura momentul.
Familia lui Pele este n vacan astzi, aa c i-am invitat s
vin la un picnic.
Fiben nu se putu abine de la o remarc ironic. Numai de
dragul verosimilitii, desigur.
E minunat, iubito. i, poate, vom avea timp s ne ascundem
puin prin pdure, tii tu pentru ce, O.K.?
nainte mcar ca ea s aib timp s respire, ncheie convorbirea
cu remarca stabilit de comun acord:
Ne vedem curnd, dulceao.
Puse telefonul jos i l vzu pe Max holbndu-se la el cu un
dumicat oprit ntr-unul din obraji. Ridic o sprncean i Max
ddu din umeri, ca pentru a spune Nu-i treaba mea.
Mai bine, m duc s vd ce face Dwayne, spuse el.

Se ridic i se scutur de praf pe haine.


Sus fundul Fiben!
Ciolanele sus, Max!
Uriaul cimpanzeu ddu din cap i o apuc pe deal n jos,
hoinrind, de parc viaa i-ar fi fost perfect normal. Fiben trnti
capacul peste motor i porni mainria. Aceasta prinse s
scnceasc, cu uierul uor al catalizei normale a nitrogenului.
Sri la bord i ncepu s-o conduc ncet n josul dealului.
Parcul era cam aglomerat pentru o dup-amiaz oarecare din
timpul sptmnii. i aceasta fcea parte din plan psrile s se
obinuiasc cu prezena cimpanzeilor, comportndu-se ntr-un
mod ct mai ciudat. i era adevrat c cimpanzeii frecventaser n
sptmna de pe urm din ce n ce mai mult zona.
Fusese, de fapt, ideea Athaclenei. Fiben nu era tocmai sigur c
i plcea, ns, n mod bizar, era una dintre sugestiile tymbrimiene
pe care Gailet o acceptase fr nici un fel de rezerve.
Gambitul unui antropologist! Fiben pufni iritat.
Merse pn n apropierea unui crng de slcii, aflat lng un
izvor, nu departe de terenurile Ambasadei, oprind chiar alturi de
micii supraveghetori discoidali, ce se rsuceau fr ntrerupere.
Cobor i o apuc spre malul prului, cu pai mari. Sri pe
trunchiul unui copac i se car pe o creang convenabil, de
unde putea privi linitit spre ansamblul de cldiri. Scoase din
buzunar o pung cu arahide i ncepu s le decojeasc ncet.
Discul cel mai apropiat de el pru s se opreasc, pentru cteva
clipe. Fr ndoial ca l scanase deja ciitoate mijloacele de care
dispunea, de la banalele raze X, pn la sofisticatele radare.
Evident c l catalogase inofensiv, neavnd nici o arm. n fiecare
zi a ultimei sptmni, diferii cimpanzei serviser aici masa de
prnz, cam la aceeai or.
Fiben i aminti de seara petrecut la Strugurele Maimuei.
Poate c Athaclena i Gailet tiau ele ce fceau.
Dac psrile ncercar s ne condiioneze, de ce s nu putem
inversa rolurile i s le coacem noi psroilor?
Telefonul sun din nou.
Da?
Uh, m tem c Donal sufer de o mic aerofagie. Nu poate
veni la picnic.
Oh, pcat, murmur el.
Puse telefonul la loc. Pn aici, toate bune. Sparse o alt

arahid.
D-17 fusese pus n conductele ce aprovizionau Ambasada cu
hidrogen.
Mai erau numai cteva minute, mai nainte ca s se petreac
un eveniment cu totul deosebit.
La urma-urmei, era o idee simpl, chiar dac el avea unele
ndoieli.
Sabotajul trebuia s arate aidoma unui accident i trebuia s
fie astfel planificat n timp, nct contigentul nenarmat al lui
Gailet s ajung la locul su.
Raidul nu era menit s produc pagube, ct mai ales s
provoace dezordine. Gailet i Athaclena doreau informaii despre
procedurile de urgen ale invadatorilor. Iar Fiben trebuia s fie,
aici, ochii i urechile generalului su.
Departe, n zon, se vedeau avieni, aflai ntr-un permanent dute- vino dinspre cancelarie ctre celelalte cldiri. Mrunta lumin
albastr
din
vrful
ascunztoarei
diplomatice
clipea,
mpotrivindu-se parc naintrii norilor luminoi de deasupra
mrii. Un planor Gubru trecu pe deasupra, ndreptndu-se ctre
pajitea larg din faa Ambasadei. Fiben privea cu interes,
ateptnd s nceap distracia.
D-17 devenea un coroziv extrem de puternic, dac era lsat mai
mult timp n contact cu hidrogenul gazos. n foarte scurt timp, va
termina de corodat conductele. Ieind n aerul liber, urma s aib
i un efect secundar: s duneze pn sus la cer.
i nu mai era chiar aa mult de ateptat.
Pe faa lui Fiben se li un zmbet, atunci cnd primele ipete
de consternare se auzir dinspre cancelarie. n cteva clipe, uile
i ferestrele fur izbite de perei de adevratele explozii de pene,
cnd avienii nvlim afar din cldire, ciripind de panic sau
dezgust. Fiben nu era prea sigur care era adevrata cauz i nici
nu-i psa. Era mult prea ocupat s rd.
Partea aceasta din plan fusese ideea sa. Mai decoji o arahid, o
arunc n aer, apoi o prinse n gur. Era ceva mai frumos dect
baseball-ul.
Birocraii Gubru se risipeau n toate direciile, srind de la
balcoanele nalte, chiar i fr mecanismele antigravitaionale la
ei. Civa se zvrcoleau deja cu membrele rupte.
Pn acum, lucrurile merseser nur, incidentul nu avea s
se dovedeasc o mare pagub pentru inamic i nici nu putea fi

repetat.
Scopul declarat, i repet Fiben, era s vad cum reacioneaz
dumanul n caz de urgen.
Sirenele ncepur s urle. Fiben arunc o privire scurt n
direcia lor. Trecuser dou minute pline, de la primele semne ale
neprevzutului.
Asta nsemna c alarma era dat manual. Mult ludatele
computere Galactice de aprare nu erau deci omnisciente. Nu
erau echipate s rspund la stimulii unui miros urt.
Geamandurile de supraveghere se ridicar la unison de pe gard,
emind un schellit amenintor i rsucindu-se mult mai
repede dect nainte. Fiben mtur cu dosul palmei cojile de
arahide din poal i se ridic ncef n capul oaselor, privind cu
bgare de seam ctre lucrurile aductoare, de moarte. Dac erau
programate s-i extind singure perimetrul de aprare, n caz de
urgen, putea s dea de necaz.
Dar ele continuau s se roteasc, strlucind cu o vigilen. Mai
trecur nc trei minute, dup aprecierea lui Fiben, pn cnd o
tripl bubuitur sonic s anune sosirea aparatelor aeriene de
lupt, sgei lucioase, semnnd cu ulii brzdau cerul, plutind la
joas altitudine, peste cldirea acum goal a cancelariei. Indivizii
Gubru de pe pajite erau mult prea nelinitii pentru a mai reui
s se bucure de apariia lor. opiau i ipau, n timp ce bangul
sonic zglia copacii i penele, deopotriv.
Un oficial Gubru mergea ano pe pmnt, ciripind linitit i
calmndu-i subordonaii. Fiben nu cuteza s foloseasc luneta,
cu roboii de protecie aflndu-se ntr-un asemenea grad de
alert, dar scrut zona cu privirea, strduindu-se s-i vad mai
bine pe avianul aflat la comand.
Psroiul avea cteva trsturi particularizante, chiar ciudate.
Penajul alb, spre exemplu, prea mai luminos, mai strlucitoare
dect al celorlali. n jurul gtului, purta o band dintr-o estur
neagr.
Cteva minute mai trziu, i fcu apariia un avion utilitar i
trebui s planeze mai mult timp pe deasupra pajitii, pn ce
droaia de psri ciripitoare se hotr s se trag ntr-o parte,
pentru a-i face loc s aterizeze.
Din aparatul aflat la sol, iei o pereche de avieni, cu mti
mpodobite cu fante pentru respiraie. Se nclinar n faa
oficiantului, apoi pornir cu pai mari spre cldire.

Era clar c oficialul Gubru aflat la comand i dduse seama


c duhorea izbucnit din evile corodate nu reprezenta nici o
ameninare.
Mai mult ru fcea glgia i tulburarea ce-i cuprinse pe
funcionarii.
Suprarea sa inea de faptul c ziua de lucru fusese
compromis.
Trecur mai multe minute. Fiben vzu apropiindu-se un convoi
de vehicule de teren, cu sirenele n funciune, mprtiind din nou
dezordinea printre deja speriaii funcionari civili. Comandantul
militar Gubru, apru la scara unui dintre autovehicule, i flutur
braele, pn cnd, n cele din urm, zarva se potoli. Apoi, fcu
un gest scurt spre navele de lupt supersonice, care pluteau pe
deasupra capetelor.
Aeronavele fcur cap compas la 180 i plecar la fel de iute
cum sosir. Undele de oc sonor fcur din nou ferestrele s
vibreze i personalul cancelariei s ipe.
Cam emotiv grupul, nu?, observ Fiben.
Fr nici o ndoial, ns, c soldaii Ghearei erau mai bine
condiionai pentru acest gen de treburi. Fiben se ridic n
picioare pe creang, pentru a putea zri ce se ntmpl i n
celelalte zone ale parcului, ntr-o parte, gardul era nesat cu
cimpanzei i tot mai muli i fceau apariia dinspre ora. ntre
primul rnd i bariera de paznici se pstra o distan
respectabil, dar alte grupuri continuau s soseasc, plvrgind
excitai.
Ici i colo, printre ei, se aflau observatorii lui Gailet, cntrind
i consemnnd rspunsurile date de extraterestrii.
Primul lucru, pe care-l vor citi probabil avienii, cnd vor
studia nregistrrile de la Bibliotec despre specia voastr i
spusese Athaclena va fi aa-numitul reflex maimu... tendina
voastr, a antropoizilor, de a da nval, atunci cnd este vorba
despre vreo tulburare, din simpl curiozitate.
i tymbrimiana zmbise subire.
O s-i obinuim cu acest gen de comportament, pn cnd
vor ajunge s se atepte, n permanen, ca aceti ciudai clieni
pmnteni s dea nval acolo unde sunt tulburri... numai
pentru a privi. Nu vor nva s se team de voi, dar ar trebui...
vorbind aa, ca de la maimu la maimu.
Fiben tia ce voia s spun cu ideea c tymbrimienii erau

asemntori oamenilor i, astfel, cimpanzeilor. ncrederea ei l


umpluse de mndrie asta pn cnd o vzuse ncruntndu-se
brusc i vorbind ncet i repede pentru sine, prnd s fi uitat c
i el nelegea Galactica 7.
Maimue... de la o maimu la alta... Sumbaturalli! Chiar
trebuie s gndeasc mereu n metafore?
Fiben rmsese perplex. Din fericire, el nu avea nevoie s o
neleag pe Athaclena, tia numai c ar fi putut s-i cear orice,
iar el ar fi srit s-i ndeplineasc dorina.
Dup un timp, sosir mai muli muncitori, n vehicule de teren,
dintre cei nsrcinai cu ntreinerea parcului. De data aceasta,
printre ei se afla i un numr de cimpanzei purtnd uniformele
Departamentului de Gaz al Oraului.
n timp ce acetia intrar n cancelarie, birocraii Gubru se
aezar la umbr, ciripind iritai de izul puternic al duhorii.
Or Fiben nu putea s-i nvinuiasc n nici un fel. Vntul sufla
acum n direcia lui i nrile i se ncreir a dezgust.
Ei asta a fost. Pe ei i-a costat o dup-amiaz de lucru, iar noi
poate c am reuit s nvm cte ceva. Acum, e timpul s ne
ntoarcem acas i s apreciem rezultatele. Nu atepta cu o
nerbdare prea mare ntlnirea cu Gailet Jones.
Pentru o femel cimpanzeu frumoas i inteligent, avea
tendina de a deveni ngrozitor de ndatoritoare. i era evident c
i purta pic, ca i cum el ar fi fost acela care ar fi trntit-o la
pmnt cu o lovitur i ar fi crat-o pe ea ntr-un sac!
Ah, nu era nimic! Disear, el va fi departe, napoi, n muni, cu
Tycho, ducndu-i raportul generalului. Fiben se nscuse la ora,
dar ajunsese s prefere genul de psri de la ar acelora care
infestau n ultima vreme oraul cu prezena lor.
Se ntoarse, apuc trunchiul copacului cu ambele brae i
ncepu s coboare. Tocmai ncepuse operaiunea cnd, brusc,
ceva ce semna cu o mn uria, l izbi puternic pe spate,
nghendu-i respiraia n piept.
Se ncleta de trunchi i-i nfipse unghiile-n scoar. Capul i
vuia i ochii i se umpluser de lacrimi. Abia reui s se in
agat de scoara aspr, n timp ce crengile l biciuiau cu
slbticie, iar frunzele zburau pretutindeni, cu un sunet surd.
Sttu aa o vreme, simind cum copacul ntreg se legna, ca i
cum ar fi ncercat s scape de el.
n clipa n care valul de suprapresiune trecu peste el, urechile i

pocnir. Apoi, sunetul sczu rapid n intensitate, ajungnd un


vjit.
Copacul se legn din ce n ce mai puin, pn cnd se opri. n
cele din urm, nc inndu-se strns de scoar, i fcu curaj s
se ntoarc i s se uite.
O coloan impuntoare de fum umplea centrul zidurilor, iar n
punctele prin care gazul supranclzit fcuse explozie apruser
dre de funingine.
Fiben clipi uluit.
Ia te uite! Pui prjii n pesmet!, murmur, nefiindu-i deloc
ruine de primul gnd ce-i trecuse prin minte.
Erau suficient de multe psri fripte acolo, n acea clip, ca s
hrneasc jumtate din Port Helenia. n unele pri, avienii
dduser n primire complet; n altele, carnea mai palpita nc.
Gura i se uscase i trebui s-i ling buzele.
Friptur n sos! suspin. Toat chestia asta ieit cum trebuie
i nici o pictur de sos prin preajm!
***
Se ctr din nou pe creang, printre frunzele rupte. i
controla ceasul. Trecu aproape un minut, pn cnd sirenele s
nceap din nou s sune, nc un drum pentru planorul ce oscila
ntre valurile de aer ncins.
Se uit s vad ce fcuser cimpanzeii de lng gardul ce
mprejmuia zona. Prin norul gros de fum, ce se mprtia alene,
Fiben vzu c mulimea nu fugise, ci, dimpotriv, se mrise. Ali
i ali cimpanzei ddeau nval din cldirile nvecinate, ca s
priveasc. Aerul vibra de huiduieli. Marea de ochi cprui, excitai,
tlzuia ncoace i ncolo, agitat.
Mri satisfcut. Era minunat, att timp ct nimeni nu fcea
nici o micare de ameninare. Abia apoi observ un lucru cel mai
important un fior de bucurie, vzu c discurile de supraveghere
erau la pmnt.
Nenorociii dracului! murmura. Cloncnitori proti, care
realizeaz economii pe seama roboilor inteligeni!
Mecanismele de aprare erau teleghidate.
Cnd cancelaria srise n aer din cine tie ce afurisit de motiv
probabil c fcuse ndri n deflagraie i postul de control
general! Dac cineva ar fi avut prezena de spirit s nface cteva
din geamandurile ale atunci...

l vzu pe Max, vreo sut de metri mai spre stnga, repezinduse asupra unuia dintre discurile rsturnate, lovindu-l cu un b.
Bun biat! gndi Fiben, apoi i-l scoase din minte.
Se ridic i se rezem de trunchiul copacului, aruncndu-i
sandalele. i ndoi picioarele, testndu-i echilibrul.
Bine c nu s-a ntmplat nimic cu ele!, suspin.
Porni ca din puc, alergnd de-a lungul crengii nguste. n
ultimul moment, se folosi de extremitatea mictoare a crengii ca
de o trambulin i se arunc n sus.
Acum, gardul se afla n spatele su, lng ru. Unul dintre
degetele de la picioare atinsese n treact srma de siguran,
nainte ca el s aterizeze, ntr-o rostogolire stngace, pe pajitea
de dededesubt.
Uff! exclam, fericit c nu se lovise la glezna nc nerefacut.
l dureau coastele. n timp ce gfia, nghii din plin fumul venit
dinspre focul ce se ntindea cu repeziciune. Tuind, scoase o
batist din buzunarul salopetei i i-o aez peste nas, n timp ce
alerga spre zona devastat.
Trupuri moarte de invadatori, zceau mprtiate pe ceea ce
odinioar fusese o pajite linitit. Sri peste cadavrul
schimonosit al unui kwackoo cu patru picioare, acoperit n
ntregime cu funingine, i ptrunse hotrt n valul de fum.
Abia avu timp s evite coliziunea frontal cu un birocrat Gubru,
care fugea mncnd pmntul i ipa din toate puterile. Mai
ncolo, haosul dezlnuit de birocrai era total. Acetia alergau de
colo-colo, izbindu-se de unii de alii, btnd fr ncetare din aripi
i scond un cor de piuituri jalnice Glgia era copleitoare.
O serie de bubuituri, efecte ale bangului sonic, anunau
revenirea soldailor, pe calea aerului. Fiben i stpni cu greu un
acces de tuse i binecuvnta fumul, care ascundea totul. Nici
unul dintre cei de deasupra nu-l putea localiza, iar cei din jurul
lui nu mai erau capabili s observe prea multe.
Sri peste un grup de psroi ari. Duhoarea insuportabil i
lunga pn i cele mai atavice pofte. Singurul lucru de care se
temea era s nu i se fac ru.
n acest timp, nspre cldirea n flcri a cancelariei era un dute-vino fr ir. Fiben se strecur ntr-acolo, ferind flcrile
devoratoare. Cu toate astea, prul de pe braul drept i se crlion
din cauza cldurii.
Brusc, nimeri peste un grup de avieni, ghemuii la umbra unei

construcii din apropiere. Se adunaser n grup i scnceau


deasupra unui cadavru deosebit o rmi oarecare al crei
penaj, strlucitor odat era acum plin de pete i jumulit. La
apariia sa neateptat, psroii se mprtiar, crind
consternai.
Am czut n capcan?
Peste tot, n jur, era fum. Se strecur la adpostul lui, cutnd
din priviri vreun semn care s-i spun c se afl pe drumul cel
bun.
Acolo!
Prin negura deas, zri sclipirea unui bec albastru. O lu la
fug, cu toate c i simea plmnii n flcri. Nvli n micul
crng din captul falezei, lsnd n urm cea mai mare parte a
zgomotului i a cldurii.
Calcul greit distana i aproape c se poticni, alunecnd pn
n dreptul ascunztorii diplomatice tymbrimiene. nc gfind, se
aplec sa- i recapete suflul.
Dintr-odat, realiz c ar fi fost mult mai bine dac s-ar fi oprit
acolo unde intenionase la nceput. Globul albastru, din vrful
cldirii, pru mai puin prietenos. i arunca pulsaiile spre el cu
iritare.
Pn n clipa aceea, Fiben acionase ntr-o serie de decizii
fulgertoare. Explozia constituise o oportunitate neateptat.
Trebuia, cu obligativitate, s trag profit din ea.
n regul. Iat-m sosit i aici. i cnd?
Globul albastru putea s fie un echipament tymbrimian
original, dar, la fel de bine, se putea s fi fost instalat acolo i de
invadatori.
n spate, sirenele continuau s mugeasc, iar aparatele
plutitoare de lupt i fcuser apariia, anunndu-i sosirea
printr-un schellit continuu, vibrant. Fumul se rsucea n jurul
trupului su, pus n micare de micarea haotic a mainilor
uriae.
Fiben nu putea dect s spere c observatorii lui Gailet, urcai
pe acoperiurile cldirilor din apropiere, i notau cu
contiinciozitate. n rest, marea mas a cimpanzeilor se holbau cu
gurile cscate sau se zbenguia emoionat de seria fr precedent
a evenimentelor. Era probabil, totui, c nvaser multe din
aceast dup-amiaz agitat.
Fcu un pas nainte, ctre cldire. Globul albastru i trimise o

pulsaie amenintoare. Ridic din nou piciorul stng. O raz de


un albastru strlucitor izbucni i lovi solul exact n locul pe care
Fiben fusese pe punctul de a pi.
Sri n sus, cel puin un metru. Abia aterizase, mai nainte ca
raza s loveasc din nou, ratndu-i numai cu civa milimetri
piciorul drept. Fumul se rsuci n sus, din cirengile care
ncepuser s ard mocnit, contopindu-se cu valul gros care ieea
din cancelaria cuprins de flcri.
ncerc s se retrag ct putu de repede, dar afurisitul de glob
nu voia s-l scape! Un fulger albastru izbi pmntul n spatele lui
i se vzu obligat s sar ntr-o parte. Apoi, se trezi mnat n
cealalt parte.
Sri, slt! Sri, njur i slt din nou!
Punctele de izbire erau prea precise, pentru ca totul s fie
ntmplare.
Era clar c globul nu ncerca s-l omoare. Dar se prea c nici
nu era interesat s-l elibereze. ntre dou fulgerri, Fiben se
strdui s se gndeasc n mod coerent, cum s ias din capcan.
Ideea i veni, chiar n clipa n care nea dintr-un alt loc ce
ncepuse s fumege. Pocni ncntat din degete. Desigur!
Gubru nu se atinseser de ascunztoarea diplomatic. Globul
albastru nu aciona ca o unealt a avienilor. i, n plus, era exact
genul de obiect pe care Uthacalthing l-ar fi lsat n urm-i.
Fiben se porni s njure gros, atunci cnd o raz i prli uor
un deget de la piciorul drept. Afurisiii, blestemaii tia de
extraterestri! Chiar i cei mai buni dintre ei erau cu mult prea
mult dect pute s suporte cineva normal! Scrni din dini i se
for s fac un singur pas nainte.
Raza albastr izbi ntr-o piatr mrunt de lng nclmintea
lui, tind-o drept n dou. Fiecare sim al su i striga s sar din
nou. ns el se concentra s-i in piciorul pe loc i s fac nc
un pas nainte.
n mod normal, toat lumea de bun credin ar fi fost de
prere c un mecanism defensiv de tipul acesta ar fi fost
programat s dea avertismente pe termen lung i s nceap s
prleasc serios, abia atunci cnd cineva ar f ncercat s se
apropie. Conform acestei logici, ceea ce fcea el acum era al
dracului de idiot.
Globul albastru continuu s plpie amenintor i trimise o
nou raz. Fumul se rsuci dintr-o achie de lng degetul su

mare de la picior.
Ridic piciorul drept.
Mai nti avertismentul, apoi adevrata lucrare! Acesta era
modul n care ar f acionat un robot defensiv pmntean. Dar
cum i l-ar fi programat un thymbrimian pe al su?
Fiben nu era chiar sigur c ar putea s parieze att de mult pe
sistemul su de ghicit Un sofont din rasa clienilor nu trebuia s
se preocupe cu astfel de analize n mijlocul focului i al fumului,
i mai ales atunci cnd se trgea asupra lui!
Numete-o presimire!, gndi el.
i puse piciorul drept jos i degetele i se rsucir n jurul unei
crengue de stejar. Globul albastru pru s-i cntreasc
insistena, apoi fulgerul albastru ni din nou, de data aceasta
izbind un punct aflat la un metru n faa sa. O bucic de
pmnt se rostogoli ctre el n zig-zag, iar pritul ierbii n flcri
se auzea din ce n ce mai tare, pe msur ce se apropia.
Fiben ncerc s nghit.
Nu este proiectat s ucid, se ncuraja singur. De ce ar fi?
Invadatorii ar fi putut s distrug acel glob chiar de la nceput.
Nu, scopul lui era s serveasc drept gest, drept declaraie a
drepturilor aflate sub protecia regulilor ntortocheate ale
Protocolului Galactic, mai vechi i mai complicat dect ritualul de
la curtea imperial japonez.
Era proiectat numai s pite ciocurile psrilor.
Fiben se opri n loc. Un alt ireag de bubuituri zgudui copacii i
cldura degajat de conflagraia din spatele su pru c se
intensific.
Toate aceast glgie i presa puternic psihicul, diminundu-i
autocontrolul.
Soldaii Ghearei sunt lupttori puternici, i aduse el aminte.
Dar se emoioneaz uor...
Raza albastr lovi ceva mai aproape. Nrile lui Fiben palpitar.
Singura cale de a-i desprinde privirea de pe mecanismul acela
mortal era s nchid ochii.
Dac am dreptate, atunci asta este o alt blestemat de glum
tymbrimian...
i deschise din nou. Raza se apropia de piciorul su drept,
dintr-o latur. Degetele-i se crispar, cuprinse de puternic
dorin de a sri departe de acel loc. Fiben simi n gur gustul
amar al fierei, n timp ce lama cauterizant de fotoni tia prin

pietri, la numai doi inci deprtare, i ncepuse s...


S-l loveasc i s-i taie piciorul!
Fiben i nbui cu mare greutate ndemnul de a urla. Ceva nu
era n regul! Capul i se nvrtea, ameit n timp ce se uita cum
raza i traversa piciorul, pentru ca apoi s iste o urm subire de
fum chiar ntre picioarele sale desfcute.
Se holb n piciorul rnit, nevenindu-i s-i cread ochilor.
Pariase c raza se va opri brusc, n ultima clip. Dar nu o fcuse.
Totui... piciorul su era ntreg, fr nici o ran.
Alturi, raza arse o rmuric uscat, apoi ncepu s se caere
pe piciorul su stng. Simea un fel de mncrime uoar, despre
care tia c era de natur psihosomatic. n clipa n care-l
atingea, raza devenea o simpl pat de luminoas. La un inci
deprtare de piciorul lui, se transforma n arm mortal i
arderea ncepea.
Cu inima nc btndu-i nebunete n piept, Fiben privi n sus,
ctre globul albastru i trase o njurtur care, din cauza gurii
prea uscat, nu se mai auzi.
Foarte haios!, opti ca pentru el.
Probabil c n cldire se afla un transmitorpsi, deoarece
ncepuse s simt ceva semntor unui zmbet, risipindu-se n
aerul lui din faa sa... un surs mic i afectat, ciudat i
extraterestru de parc gluma fusese, de fapt ceva minor,, care nu
merita nici mcar un chicotit.
ntr-adevr, foarte frumos din partea ta, Uthacalthing!, se
strmba el, n timp ce-i fora picioarele tremurtoare s-l asculte
i s-l care pe o crare n zig-zag ctre cdire.
Foarte frumos. Zu c nu mi-ar plcea s vd ceea ce te-ar
face s rzi pn te doare burta.
Era greu de crezut c Athaclena provenea din acelai material
genetic, ca i autorul acestei micue mostre de hohote bune de
nbuit cu perna.
n acelai timp, Fiben i-ar fi dorit tare mult s se fi aflat de fa
atunci cnd primul Gubru s-ar fi apropiat de ascunztoarea
diplomatic ca s o controleze.
Globul albastru mai pulsa nc, dar ncetase s mai expedieze
raze de avertisment. Fiben se apropie de cldire i o examina cu
atenie. Pi n interior. La jumtatea aleii ce o nconjura, acolo
unde stnca ddea spre mare, la numai douzeci de metri mai
departe, se gsea un seif. Clipi zpcit, cnd vzu sistemul de

ncuietori, de butoane i combinaia de trape i orificii pentru


chei.
Ei bine, oft, este o ascunztoare pentru secrete diplomatice i
alte chestii de genul acesta.
Toate aceste ncuietori nsemnau, de fapt, c nu aveau nici o
ans s ptrund n interior i s descopere un eventual mesaj
de la Uthacalthing.
Athaclena i dduse cteva cuvinte de cod posibile, pe care s le
ncerce dac i s-ar fi ivit ocazia, dar asta era cu totul alt poveste!
De acum, sosiser i pompierii. Printre vltucii de fum, Fiben
i vzu pe cimpanzeii din ora poticnindu-se de extraterestrii cu
siluete fusiforme, care ntindeau furtune. Nu avea s mai dureze
chiar aa de mult pn cnd cineva avea s instaureze, n sfrit,
ordinea n acest haos.
Probabil c avea s-o ia pe crarea ce ducea de-a lungul falezei,
spre locul unde ddea n direcia mrii Cilmar. Asta i va deruta
pe majoritatea dumanilor i l va conduce lng o rut de
autobuz.
Fiben se aplec uor i privi din nou spre ascunztoare. Pfii!
Erau cu uurin vreo dou duzini de ncuietori pe ua blindat!
O panglic ngust din mtase roie ar fi fost la fel de folositoare
s in la distan un duman. Conveniile sau erau respectate
sau nu erau! i atunci la ce dracu' erau bune aceste lacte i
ncuietori?
Fiben mormi satisfcut, realiznd brusc despre ce era vorba. O
alt glum tymbrimian, evident! Orict de inteligent s fi fost el,
un Gubru nu ar fi reuit niciodat s-i dea seama despre asta.
Erau vremuri n care fora personalitii prima n faa inteligenei.
Poate c asta nsemn c...
Fiben ncepu s alerge n jurul cldirii, mnat de o presimire.
Ochii i lcrimau din cauza perdelei de fum. n timp ce studia
peretele opus celui n care era ncastrat seiful, i terse nasul cu
batista.
Jocul sta afurisit de-a ghicitul!, mormi n sine, n timp ce se
cra furios printre stncile netede.
Numai un tymbrimian s-ar fi putut gndi la o cascadorie ca
asta! Sau un client cimpanzeu prost, cu creierul retardat, evoluat
numai pe jumtate, ca un...
O piatr se desprinse i i alunec de sub mna dreapta. Fiben
i dori d fi avut degetele zvelte, suple, ca ale unui tymbrimian.

i rupse o unghie i njur de durere.


n cele din urm, ajunse pe creast.
Clipi uimit: avusese dreptate.
Aici, n spate, exista o ascunztoare secret. Numai c afurisita
de gaur era goal!
De data asta, Fiben nu se mai putut abine i ip de furie. Era
prea mult! Piatra ce acoperea ascunztoarea czu n desi, iar el
rmase ntins pe partea abrupt a zidului de piatr al
ascunztoarei secrete, njurnd violent, n tonaliti expresive,
amintiri de la strmoii si, care la folosiser nainte de actul
Ridicrii la Raiune, pe vremea cnd tunaser i fulgeraser
mpotriva neamului i a obiceiurilor personale ale babuinilor.
Furia roie nu dur dect cteva momente i, cnd aceasta
trecu, se simi cu mult mai bine. Era rguit i julit, iar palmele l
usturau de ct se crase pe stncile aspre, ns cel puin bine
c se descrcase!
Era timpul s o ia din loc. n spatele unei trmbe hoinare de
fum, vzu un vas plutitor de mari dimensiuni, care tocmai ateriza.
O ramp iei din burta ntunecat i o mulime de soldai ai
Ghearei, narmai pn-n dini, se grbi s coboare, pe pajitea
prjolit, fiecare nsoit de o pereche de globuri plutitoare.
Chiar c e timpul s-o terg!
Fiben era tocmai pe punctul de a cobor, cnd instinctul l
ndemn s mai arunce o ultim privire ctre nia ngust a
ascunztorii. n acea clip, fumul difuz se disper brusc, sub
briza din ce n ce mai puternic.
Lumina soarelui i fcu apariia pe partea stncoas.
O sclipire slab, argintie, i atrase privirile. Se repezi ctre ni
i apuc ntre degete un fir subire i delicat, ca pnza unui
pianjen, ntins de-a latul unei crpturi.
Din spate, izbucni un strigt, amplificat de difuzoare. Fiben se
rsuci i zri un pluton de soldai Gubru ndreptndu-se ctre el.
Un ofier se blbia cu vodorul la gur, ezitnd ntre opiunile
automate ale auto- traducerii.
... Cathtoo-pshVchim'ph... kah-koo-kee'k'keee! EeeEe EE!
K... Hisss-s-sspop erackle!... Punabliv'mannennering... ce faci
acolo! Clienii buni nu se joac cu ce nu pot s neleag!
Apoi, ofierul zri nia deschis i mna lui Fiben ndesnd
ceva ntr-un buzunar.
Stop! Arat-ne ce...

Fiben nu atept ca soldatul s-i termine ordinul. Se car pe


brnci ctre ascunztoare. Globul albastru plpi, atunci cnd l
depi.
Un rs glgit, puternic, izbucni fr veste n subcontient, l
ajut s depeasc momentul terorii, n timp ce trecea dincolo de
vrf i-i ddea drumul s alunece de cealalt parte. Razele
tioase ale laserelor bjbir pe undeva, pe deasupra capului,
sprgnd piatra n achii, n vreme ce el se rostogolea pe pmnt.
Blestematul sim al umorului tymbriamian!, fu singurul su
gnd, pe cnd srea n picioare i se npustea n singura direcie
posibil, la umbra protectoare a ascunztorii, direct ctre stnca
perpendicular.

39
GAILET
Max ncepu s descarce grmada de discuri Gubru dezafectate,
pe coama acoperiului, alturi de Gailet Jones.
Le-am scos receptoarele, raport. Totui, va trebui s fim al
dracului de ateni cu ele!
Alturi, profesorul Oakes i cni cronometrul. Cimpanzeul
mai n vrst mormi satisfcut.
Aprarea aerian a fost retras din nou. Se pare c au
hotrt ca totul nu a fost, n definitiv, dect un accident.
Rapoartele continuau s soseasc. Gailet se plimba de colocolo, nelinitit, privind din cnd n cnd dincolo de parapetul
acoperiului la urmrile exploziei i la confuzia din parcul Sea
Bluff.
Nu am plnuit nimic din toate astea! se gndi ea. Dar ar putea
s constituie un mare noroc. Am nvat att de multe!
Mai fcu doi pai.
Sau ar putea fi un dezastru. E greu de spus nc. Numai dac
inamicul nu ne-ar lua urma...
Un cimpanzeu tnr, care nu avea mai mult de 12 ani, ls
binoclul i se rsuci ctre Gailet.
Semaforul raporteaz c toi observatorii s-au ntors, cu
excepia unuia, doamn. Iar de la acesta nu avem nc nici o
veste.
Despre cine e vorba? se intereseaz Gailet.
E vorba despre acel ofier de miliie din muni, Fiben Bolger,
doamn.
Trebuia s-mi fi dat seama! suspin Gailet.
Max i ridic privirile de pe grmada de aparatur
extraterestr, avnd pe fa o grimas de consternare.
L-am vzut chiar atunci cnd a czut reeaua de aprare a
gardului.
A srit peste el i a alergat n direcia focului. Mmm, cred c ar
fi trebuit s m fi dus i eu, s-l supraveghez!
Nu era nevoie s faci asta, Max. Ai avut perfect dreptate cu
privire la cascadoriile alea ridicole ale lui.

Suspin:
Trebuia s-mi dau seama c o s fac ceva de genul sta.
Dac e capturat i ne trdeaz...
Se opri. Nu era cazul s-i ngrijoreze pe ceilali mai mult dect
era necesar. i continu s priveasc n direcia soarelui de dupamiaz.

40
FIBEN
n spatele lui, se fcu auzit din nou, de acum deja familiarul
zip-zip al globului albastru, care rencepuse s trag. Soldaii
Gubru ipau mai puin dect se ateptase el. La urma-urmei, erau
nite soldai, nu? Totui, fceau ceva glgie i, n felul acesta,
atenia le fu distras de la obiectivul propus iniial. Dac
aprtorul automat al ascunztorii aciona astfel pentru ca s-i
acopere lui retragere sau dac nu o fcea dect pentru a-l hrui
pe invadatori din principiu, Fiben nu putea s spun. n acele
momente era chiar mult prea ocupat pentru a se gndi la asta.
O privire aruncat dincolo de margine se dovedi suficient ca
s-l fac s nghit n sec. Stnca nu avea suprafaa neted, dar
nu era tocmai genul de drum pe care l-ar fi ales o persoan ieit
la picnic, pentru a cobor pe plaja sclipitoare de dedesubt.
Soldaii Gubru trgeau de data asta n globul albastru, dar asta
nu mai putea dura prea mult vreme.
Fiben contempl cujale panta abrupt. La drept vorbind, i-ar fi
convenit mai degrab s triasc o via lung i linitit ca
ecologist de ar, donnd mostre de sperm, atunci cnd i-ar fi
fost solicitate, alturndu-se, poate, unui grup simpatic, proaspt
cstorit, i apucndu-se de scrabble.
Oooh! strig exact ca un om, n timp ce pea dincolo de
marginea ierboas.
Cu siguran c era o treab pentru o persoan cu patru mini.
Apuc o protuberant cu degetul mare de la piciorul stng i se
balansa n exterior, pentru a se prinde de un al doilea punct de
sprijin pentru mini.
ncet, reui s se coboare pe o alt stnc. La nceput, totul nu
pru dect o joac, ns apoi traseul i solicit ntreaga for i
dexteritate de agare a fiecrei extremiti. Slav domnului c
Ridicarea la Raiune i lsase poporului su aceast abilitate!
Dac ar fi avut piciorul ca al oamenilor, ar fi czut de mai multe
ori pn acum.
Fiben transpira din abunden, cutnd mprejur un punct de
sprijin pentru picior, un punct care ar fi trebuit s se afle acolo,

cnd deodat suprafaa stncii pru s se scuture, fugind parc


de sub el. O explozie fcu s vibreze aerul i solul. Faa i se
nfipse, mpins ca de o mn nevzut, n suprafaa tare, peste
care se scurgeau acum valuri de nisip i de pietricele, n vreme ce
se aga cu disperare de via, cu picioarele lovindu-se i
blbnindu-se n aer.
La dracu' cu...
Tui i scuip, fr saliv, atunci cnd o pal de vnt fierbinte
cobor pe panta stncii i l ngropa n rsuflarea ei. Cu coada
ochiului vzu buci incandescente de stnc zburnd pe cer,
rotindu-se i cznd n mormintele bolborosinde ale valurilor de
dedesubt.
Pesemne c a srit n aer ascunztoarea!
Apoi, ceva vji pe lng capul su. Se ls brusc n jos, dar
reui s surprind fulgerarea de albastru i auzi n craniu un
chicotit ascuit - tia el al crui extraterestru.
Ilaritatea se amplific, atunci cnd ceva pru s-i perie ceafa,
apoi se evapor complet, cnd lumina albastr uier din nou,
sltnd i cznd departe spre sud, deasupra valurilor.
Fiben rsufl greu i cut cu disperare un sprijin pentru
picior. l gsi n cele din urm i putu astfel s coboare pn la
urmtorul loc de odihn. Se opri ntr-o ni ngust, care nu se
vedea de pe vrful stncii.
Abia atunci avu rgazul s-i cheltuie pulsul de energie
nervoas njurnd.
O s vezi, tu, ntr-o bun zi, Uthacalthing! O s vezi tu, ntr-o
bun zi...
i terse praful de pe ochi i privi n jos. Parcursese jumtate
din drumul spre plaj. Dac va ajunge vreodat jos, n siguran,
pn la parcul de distracii din nord-vestul golfului Aspinal va fi o
plimbare uoar. Odat ajuns n acel punct, i va fi simplu s se
fac nevzut pe una din sutele de strdue dosnice.
Urmtoarele minute aveau s fie decisive. Supravieuitorii
patrulei Gubru vor crede c, probabil, fusese ucis de explozie i
aruncat n mare, mpreun cu rmiele ascunztorii. Sau poate
c i nchipui c fugise pe un alt drum. La urma-urmei, numai
un idiot ar fi ncercat s coboare o falez ca asta, fr echipament.
Fiben spera din toat inima c procedase bine, pentru c, dac
coborau pn la el, cutndu-l, nsemna c fcuse ceva n
scldtoare cnd era mic.

Soarele apunea drept n fa, deci vestul se afla nainte. Fumul


care se ridicase ca urmare a ncletrii din acea dup-amiaz se
ndeprtase suficient, astfel nct se amestecase cu nuanele
purpurii i cu strlucitoarea de chihlimbar a apusului, care
nghiea, treptat, linia ndeprtat a orizontului.
Ici i colo, pe ntinderea apei, se zreau cteva brci. Dou
lepuri se ndreptau spre insulele din deprtare, lsnd o pal
groas de fum n urm. Pe punte, de-abia se zreau formele
maronii ale ncrcturii.
Transportau, fr ndoial, alimente pentru populaia uman
ostatic.
Din nefericire, anumite sruri din apa mrilor de pe Garth erau
toxice pentru delfini. Dac cea de-a doua populaie protejat a
pmntenilor s-ar fi stabilit aici, dumanului i-ar fi venit cu mult
mai greu s-i izoleze pe locuitorii Arhipelagului cu atta
eficacitate.
i, de altfel, nottoarele au felul lor propriu de a gndi. Poate
c ar fi putut s vin i ei cu vreo idee nou, ce scpase poporului
lui Fiben.
Promontoriul sudic l mpiedica pe acesta s priveasc portul.
Vedea ns cu uurin urmele argintii lsate de navele de
rzboi ale invadatorilor Gubru, angajate n operaiunea de
construcie a mijloacelor de aprare a zonei.
n regul, gndi Fiben, mulumit. Deci nimeni nu a venit dup
mine. nsemn c nu-i nici o grab. N-ai dect s-i ii bine
respiraia, nainte de a continua excursia.
Pn aici, avusese parte de poriunea cea mai uoar a
lucrului.
Bg mna n buzunar i scoase firul strlucitor, pe care-l
gsise n ni. Putea, foarte bine, s fie un simplu fir al unei
pnze de pianjen. Sau orice alt lucru, lipsit de importan. n
realitate, era, de fapt, singurul obiect pe care putea s-l arate, n
urma mici sale aventuri. Habar n-avea cum avea s-i spun
Athaclenei c eforturile lui s-au redus numai la att.
Bine, dar nu era numai att, se revolt.
Distrugerea Depozitului Diplomatic al Tymbrimienilor se
ncadra n aceeai problem. i constituia nc un eveniment pe
care trebuia s-l explice.
Scoase monoclul i deurub capacul lupei. Introduse cu grij
firul n capsul i-l nuruba la loc, apoi puse lupa deoparte.

Da, da se prea c avea s fie un apus de soare minunat.


Tciunii din sob scprar brusc, surprini de un vrtej de aer.
Ambulanele Gubru i ipau, n stnga i-n dreapta sa, mnia, pe
vrful falezelor.
n timp ce lua la aminte la simultaneitatea acestor evenimente,
Fiben descoperi pe fundul buzunarului cteva arahide. Renun
ns la ele: setea l chinuia mai tare dect foamea. i, oricum, o
mulime dintre cimpanzeii moderni consum prea multe proteine,
se consol el.
Asta e, viaa-i aspr, gndi, n vreme ce se strduia s-i
gseasc o poziie mai comod n ascunztoarea ngust. De
altminteri, viaa n-a fost niciodat prea uoar pentru cei ce fac
parte din clasele protejate, nu?
Gemu uor.
i, din viaa necunoscut pe care o duceai, prin cine tie ce
ni ecologic, ce i se adecva ca o mnu, vzndu-i de
obscurele-i treburi, prin ploaie sau pe soare, dintr-odat
surpriz! Un individ autoritar, cu o aur divin, i pune piciorul
n piept, strivind fructul copacului cunoaterii. Din acea clip, nu
mai eti cel dinainte, nu mai poi fi, pur i simplu, deoarece vei fi
raportat la cel mai nalt standard, cel al protectorului tu. Nu-i
mai rmne nici un fel de libertate: nu poi nici mcar s te
hrneti dup bunul tu plac i mai ai, n plus i
responsabilitile alea... Cine-a auzit vreodat de responsabiliti
n jungl? Hmm responsabiliti fa de protector, fa de
strmoii ti...
A dracului treab! n cele Cinci Galaxii ns, singura alternativ
era exterminarea. Dovada cea mai concludent o reprezentau
fotii locuitori de pe Garth. Fiben i linse de pe buze picturile
srate de sudoare. tia c era vorba despre o reacie nervoas,
declanat de un val temporar de amrciune. Oricum, acuzaiile
reciproce nu-i aveau rostul.
Dac ar fi fcut parte dintr-un popor important, spre exemplu
s fi fost vreunul dintre puinii cimpanzeii delegai s vorbeasc n
numele tuturor neo-cimpanzeilor n faa pmntenilor sau la
marile institute Galactice atunci poate c ar fi meritat s
reflecteze asupra anselor sale.
n situaia n care se gsea ns Fiben realiza c i prelungea
agonia.
De fapt, cred c au uitat de mine, se gndi, mirndu-se ct

era de norocos.
Chiar atunci avea loc momentul culminant al apusului: totul se
transformase n benzi colorate, care se aterneau n portocaliu i
purpuriu peste apa nu prea adnc a mrii garthiene.
Drace, dup o zi ca asta, cine s mai coboare de pe stnca cea
abrupt n ntuneric? O cdere n vid i nimic mai mult...
Pe unde naiba ai umblat pn acum?, l ntreb Gailet
Jones, cnd intr pe u.
Se apropie de el i-l privi ncruntat:
nvam.
O fix cu privirea:
S nu m bai la cap! Am avut o zi grea.
O mpinse uor ntr-o parte i intr n bibliotec, trindu-i
picioarele njur, peste tot era mprtiate grafice i hrtii. Fr si dea seama, calc drept n mijlocul unui grafic mare, ntins pe
jos. Doi dintre nsoitorii lui Gailet strigar indignai la el, apoi se
aplecar, de o parte i de alta, pentru a-l ridica, iar Fiben se
strecur printre ei.
Am ncheiat rapoartele de mai bine de cteva ceasuri! spuse
Gailet. Max a reuit s le fure mai multe dintre discurile de
supraveghere.
tiu. Am vzut, mormi i se ndrept cu pai ovitori spre
cmrua ce-i fusese repartizat.
ncepu s se dezbrace din mers.
N-ai nimic de mncare? o ntreb.
De mncare? repet Gailet uinit.
Apoi continu, ca i cum nu l-ar fi auzit:
Trebuie s obinem putere de alimentare, pentru a umple
golurile din diagrama operaiunilor Gubru. Explozia a fost un
adevrat chilipir, dar noi nu am fost pregtii cu suficient de muli
observatori. Jumtate din cei pe care i-am avut n-au micat
mcar un deget, holbndu-se n clipa cnd a nceput minunia.
Fiben se dezbrc de salopet, i spuse n barb.
A bea ceva.
Gailet Jones se nroi i se ntoarse cu spatele.
Ai putea avea mcar bunul sim s nu te mai zgrii, i spuse.
Fiben i turn dintr-un coniac de culoare portocalie, apoi se
rsuci i o examina cu o privire curioas. Era oare aceeai femelcimpanzeu, care-l acostase, n urm cu cteva nopi, mbrcat
ntr-o jachet roie?

i izbi pieptul cu palma i se terse de praf.


Gailet l privi cu dezgust
De-abia atept s fac o baie, dar acum cred c-o s sar peste
momentul sta, spuse. Mi-e prea somn. Am nevoie de odihn.
Mine plec spre cas.
Gailet clipi repede:
n muni?
Fiben ddu ncet din cap.
Trebuie s-l iau pe Tycho i s m ntorc din drum, ca s-i
raportez generalului.
Zmbi obosit.
Nu-i f griji. O s-i spun c faci treab bun aici. Foarte
bun.
Femela-cimpanzeu pufni a nemulumire.
Toat dup-amiaz i seara te-ai tvlit prin noroi i ai but.
Ce mai ofier de miliie mi eti! Iar eu, care te credeam om de
tiin! Data viitoare, cnd marele vostru general vrea s
comunice cu micarea noastr, aici n ora, asigur-te, mai nti,
c e trimis altcineva, nelegi?
Ce naiba i-am zis?! se mir Fiben, privind lung n urm-i.
Realiza ns c ar fi putut s nu foloseasc tocmai limbajul
sta.
Dar se simea att de obosit... l durea tot trupul, ncepnd cu
degetele, pe care le simea arznd i pn la plmnii care-i luau
pur i simplu, foc.
Abia de realiz cnd se prbui n pat.
n primul vis, o lumin albastr se rsucea prelung i pulsa.
Emana o form ceoas, care prea fi un zmbet distant.
Amuzant, prea s spun acel ceva. Amuzant, dar nu ntr-att
nct s rzi. Mai degrab un fel de preambul pentru ceea ce va
veni.
Fiben murmur ceva i se rsuci. Visul se schimb: apru alt
imagine, cu un neo-cimpanzeu micu, cu arcade osoase i brae
lungi (evident, o motenire atavic), care se odihnea pe un tablou
de distribuie.
Nu putea s vorbeasc, dar cnd mri, Fiben se cutremur.
Abia acum ncepu o etap mai linitit a somnului i reui, n
sfrit, s treac la alte vise.

41
GALACTICII
Suveranul Corectitudinii nu putea pi pe pmnt n afara legii.
De aceea, clrea pe un baston poleit cu aur, bastonul socotelii,
condus de un alai de servitori kwackoo, foarte agitai. Murmurau
nencetat, ns mult mai ncet dect protectorii lor Gubru, care
ciripeau taie i grav. Dei fceau parte din elita kwackoo, care
avusese acces la concepia Gubru despre lume, rmseser pe o
treapt inferioar n evoluia natural.
Suveranul Corectitudinii se strduia s-i rezolve micile
probleme, n timp ce mulimea cloncnitoare de clieni umflai n
pene transportau bara antigravitaional de zona unde corpul
zcuse pn atunci. Nimeni nu spunea c era o treab prea
politicoas, ns brfele se ntinser imediat ncercnd s
desemneze, dinainte, persoana care ar fi putut s ia locul celui
mort. Oare cine va fi ales ca Suveran al Preului i Precauiei?
Numirea trebuia s soseasc n curnd. Deja fuseser expediate
mesaje ctre Stpnii Cuiburilor din lumea de acas, dar dac sar fi simit nevoia, locul ar fi putut fi ocupat imediat de un senior
birocrat.
Continuitatea trebuia pstrat.
Suveranul Corectitudinii nu se simea ns deloc ofensat de
sporovielile slujitorilor kwackoo, considerndu-i fiine destul de
linitite. Avea mare nevoie de cntecele lor simple, deoarece erau
distractive i-l destindeau.
Zilele i sptmnile care urmau avea s fie extrem de
obositoare.
Doliul formal era numai una dintre ndatoriri. ntr-un fel sau
altul, drumul ctre o nou politic trebuia s fie reluat. i
bineneles, urma s fie luate n consideraie i efectele pe care
aceast tragedie le-ar fi avut asupra populaiei Molt.
Investigatorii desemnai ai cazului ateptau sosirea bastonului
socotelii pe o poriune de teren, de unde fuseser tiai copacii, n
imediata apropiere a zidurilor nc fumegnde ale Curii de
Justiie. Cnd Suveranul le fcu semn din cap c pot s nceap,
ncepur un dans de prezentare att gesticulaie, ct i

expunere audio descriind cu lux de amnunte concluziile asupra


cauzei ce declanase explozia i focul. n vreme ce concertul de
ciripituri cu privire la concluzii se afla n toi, Suveranul se strdui
s se concentreze: avea de rezolvat o problem foarte delicat.
Desigur, conform codurilor n vigoare al e Rzboiului, clanul
Gubru avea dreptul s ocupe ambasada unui duman, ns, cu
toate astea, erau considerai pe deplin responsabili pentru orice
stricciune, dac se dovedea c intenia vinovat le aparinea.
Da, da, s-a ntmplat, chiar s-a ntmplat, raportar cei ce
investigau. Cldirea a fost transformat ntr-o ruin. i nu e
vorba aici despre nici o activitate intenionat ndreptat n
aceast direcie, pe care s o putem nominaliza drept cauz a
celor ntmplate. Nu deinem nici o dovad c aceast manevr a
fost dinainte pus la cale de dumani, pentru a ne lua prin
surprindere. i, chiar dac ambasadorul clanului Tymbrimian i-a
sabotat propriile cldiri, ce importan are? Noi nu avem nici o
vin, n concluzie nu trebuie s pltim despgubiri.
Suveranul ciripi o pedeaps uoar: nu cdea n
responsabilitatea celor ce se ocupau de investigaii s stabileasc
ce-i bine i ce-i ru, ci numai s evalueze faptele. i, oricum,
problemele cheltuielilor inea de domeniul funcionarilor ce aveau
s-i revin de pe urma nenorocirilor pe care o suferise aici
birocraia lor.
Cei ce investigau executar dansul scuzelor pline de preri de
ru.
Dar Suveranul abia de reui s-i remarce, deoarece gndurile
nu i se puteau desprinde de starea de surprindere mpietrit, n
care cdeau toi cei din rasa lui atunci cnd nu puteau s
prevad consecinele actelor svrite.
Acest eveniment, minor de altfel, modificase complet delicatul
echilibru al balanei Triumviratului, cu foarte puin timp nainte
de consftuirea secret a Comandamentului i, n mod clar,
urmau s aib loc repercusiuni chiar i dup decizia numirii celui
de-al treilea Suveran.
Pe de alt parte, incidentul le era de folos ambilor
supravieuitori.
Beam i Talon erau liberi s-i continue cercetrile, ceea ce, la
urma-urmei, foarte puine dintre fiinele aflate n libertate
reuiser, n ciuda oricrui pre fuseser nevoite s plteasc.
Iar Corectitudinea putea s se angajeze n cercetare, fr s

mai fie obligat s arunce permanent acuza asupra preurilor


excesiv de mari, pe care urma s le plteasc pentru asta.
n fine, mai era vorba i despre competiia cu privire la
prioritate.
Foarte curnd, realizar ce rol important jucase, n realitate,
btrnul Suveran al Preului i Precauiei. n ciuda aparenelor, el
fusese acela care la organizase dezbaterile, care le scosese n
eviden cele mai bune idei, conducndu-i direct ctre compromis
i consens.
Suveranul Corectitudinii era un ambiios. Preotului nu-i fcuse
nici o plcere faptul c problemele de conducere sttuser mereu
n prim-plan. i, pesemne, nici faptul c ideile sale cele mai bune
fuseser mcelrite, modificate sau, pur i simplu, nlturate
complet, pentru a se potrivi gndirii unui birocrat. i nu a unuia
oarecare, ci tocmai a aceluia care avea cele mai ciudate idei cu
privire la nelegerea structurii psihice a extraterestrilor.
Nu, nu era acesta el mai ru, lucru care se putuse ntmpla.
Chiar deloc. Un nou dans n trei ar fi cu mult mai acceptabil. i
mai practic. Iar n noul echilibru al balanei, nlocuirea celui
decedat va porni ca un dezavantaj.
Bine dar atunci care mai este motivul, cauza temerilor ce m
cuprind?, se ntreb marele preot.
Tremurnd din toate ncheieturile, i zburli penajul, se strdui
s se concentreze i reveni n clipa prezent, la raportul celor ce
fcuser investigaiile. Acesta prea s susin ce explozia i focul
se ncadrau n acea categorie restrns de evenijieiite, pe care
pmntenii le numesc accidente.
n urma presiunilor fcutele ctre fotii si colegi, suveranul
ncercase de mai multe ori s nvee anglica, att de ciudata limb
non-galactic a fiarelor astea primitive. l considerase nc de la
nceput un efort deosebit de greu, frustrant i de o utilitate
absolut ndoielnic, atta vreme ct limbajul calculatoarelor era
cu mult mai uor i mai eficient.
Totui, birocratul-ef insistase, iar preotul descoperise, cu
surprindere c aveai ce nva chiar i dintr-o colecie de
mormituri i de rgete animalice: n cazul de fa, era vorba
despre nelesurile ascunse ale termenului n cauz accident.
Evident, cuvntul se refera la rezultatul ce se stabilise n urma
investigaiilor, care urmrise evenimentele petrecute aici: la acel
numr de factori neprevzui, combinai cu enorma incompeten

a celor de la Departamentul de aprovizionare cu combustibil,


dup mutarea supraveghetorilor umani.
i, totui, felul n care nii umanii definiser cuvntul
accident era greit chiar n esen! Pentru c, surprinztor
lucru, n anglic, termenul nu prea s aib, de fapt, un sens
anume. Chiar vocabularul uman deinea un truism, n aceast
problem delicat: Nu exist accidente.
i, dac era aa, la ce bun o noiune care s defineasc un
lucru inexistent? Accident... un termen servind pentru a acoperi
semantic orice nuan, ncepnd cu cele a cror cauzalitate
rmnea imperceptibil i pn la adevratele evenimente
ntmpltoare. Pentru tonii tia de umani, n toate cazurile,
rezultatele erau accidentale.
Cum putuse oare o asemenea specie s cltoreasc prin
spaiu i s fie clasificat la naltul nivel de protector al unui clan,
avnd un asemenea mod de a privi Universul, att de obscur i de
greu de definit, o viziune dependent de un anumit context,
neinteligibil pentru celelalte rase?
n comparaie cu ei, chiar i diavolul acela viclean al
tymbrimienilor prea limpede precum cristalul! Exact tipul acesta
de raionament, lipsit de confort, era ceea ce preotul urase cel mai
mult la birocratul decedat, constituind una dintre trsturile cele
mai iritante ale sale. Simultan cu asta, ns, constituia unul
dintre lucrurile pentru care ceilali l iubiser i l respectaser.
Era contient de faptul c i se va simi lipsa din plin. O stare de
lucruri confuz, gndi Suveranul, normal n momentul anulrii
consensului, al destrmrii unei asociaii numai pe jumtate
ncepute.
i adun gndurile i ncepu s ciripeasc, cu hotrre, un
lan de cuvinte ce alctuiau definiia. Introspecia i crea
probleme, iar el trebuia s ia o decizie n legtur cu ceea ce se
ntmplase aici. ntr-un viitor oarecare, clanul Gubru va trebui,
desigur, s plteasc daune poporului Tymbrimi i chiar
pmntenilor, pentru distrugerile petrecute pe acest platou. Dac
marele plan Gubru ar fi apucat s fie dus pn la capt, nimic din
ceea ce se ntmplase nu ar fi putut s aib loc. Pentru c, nu,
evenimentele de oriunde din cele Cinci Galaxii ar fi putut, foarte
bine, s fie cauza a ceea ce... La naiba, mpotrivirea acestei
nensemnate planete ar fi trebuit nfrnt cu un tvlug rapid i
eficient.

Oricum, era treaba noului Suveran al Preului i Precauiei s


aib grij s menin cheltuielile la un nivel sczut. El, preotul,
era responsabil s vegheze ca Aliana Gubru ca adevrai
motenitori ai celor Vechi s nu cad n capcana corectitudinii,
atunci cnd acetia se vor ntoarce.
Fie ca vnturile s aduc aceast zi!, se rug el.
Procesul se oprete aici, pentru moment. Judecata se
amn, declar cu voce tare.
Investigatorii i nchiser toi deodat mapele.
Problema incendiului de la Curtea de Justiie fiind ncheiat,
urmtorul popas urma s fie pe vrful dealului, unde nc un caz
i atepta rezolvare.
Mulimea ciripitoare de kwackoo se strnse iar la un loc i se
puse n micare, ducnd pe umeri bastonul socotelii. Grupul
arta ca o sfer turtit, alctuit din clieni zburtori, naintnd
linitii printre penajele protectorilor care se agitau i opiau
njur.
Seiful diplomatic nc mai fumega n partea superioar, ca
urmare a evenimentelor petrecute cu o zi nainte. Suveranul
prinse s asculte cu atenie rapoartele obinute n urma
investigaiilor. Uneori, responsabilii vorbeau pe rnd, ns, de cele
mai multe ori, ciripeau n cor, la unison, dup care urma efectul
unui contrapunct. n cele din urm, Suveranul reuise s-i
alctuiasc, din haotica cacofonie, o imagine coerent a
evenimentelor ce precedaser deflagraia.
Se prea c un neo-cimpanzeu de prin partea locului fusese
descoperit dnd trcoale seifului, fr s fi obinut permisiunea
noilor stpni, ceea ce constituia o violare clar a protocolului de
rzboi. Nimeni nu avea habar ce cuta pe acolo semi-animalul
acela stupid. Poate c fusese mpins de complexul maimuei
acea nevoie pctoas i de neneles care-i determina i pe umani
s-i caute necazul cu lumnarea, n loc s se fereasc din calea
lui.
Un detaament narmat se npustise asupra cimpanzeului prea
curios, infiltrat n perimetrul zonei distruse. La nceput,
comandatul grupului l somase pe prosul client-al-oamenilor s
prseasc imediat acel loc i s arate supunerea necesar.
Reacia cimpanzeului fusese una tipic uman ncpnarea.
n loc s se comporte civilizat i s asculte, o luase la fug. n
ncercarea de a-l opri, un dispozitiv de paz, pesemne, fusese

declanat. Depozitul fusese distrus n cele din urm, din cauza


focurilor de arm trase.
De ast dat, Suveranul hotrse c rezultatul fusese mai
mulumitor. Subclient sau nu, cimpanzeul era un aliat oficial al
afurisiilor de tymbrimieni. Iar imunitatea seifului fusese distrus
chiar de ctre reacia sa proprie. Soldaii fuseser ndreptii s
deschid focul, obligai de circumstane. n consecin, nu
avusese loc nici o violare a dreptii, hotr el.
Responsabilii cu investigaiile executar un dans al eliberrii.
Evident c, cu ct rmneau mai strni legai de procedurile
strmoeti, cu att penajul Gubru va fi mai strlucitor, atunci
cnd Cei Vechi se vor ntoarce.
Fie ca vnturile s poarte cu ele ziua spre sfrit ct mai iute.
Deschidei, poftii i intrai n seif, ordon preotul.
Intrai i cercetai secretele pe care le ascunde!
Cu siguran c focul trebuia s fi distrus cea mai mare parte a
coninutului. Oarece informaii valoroase vor mai fi rmas,
pesemne rtcite, ateptnd s fie descifrate.
ncuietorile simple cedaser din prima ncercare, dup care se
folosir tehnici speciale pentru a scoate din ni ua masiv.
Evident c toate aceste eforturi ceruser ceva timp, perioad n
care preotul oficiase o slujb pentru o companie de soldai ai
Ghearei, rugndu-se ca ei s-i rectige ncrederea n valorile
strmoeti.
Era foarte important s nu fie lsai s-i risipeasc inteligena
pe lucruri att de linitite. De aceea, Suveranul le aduse aminte
c n ultimele dou zile, mici grupuri de rzboinici plecaser n
zona muntoas din sud- est, chiar din oraul lor, i dispruser.
Acesta era cel mai bun moment pentru a le reaminti c vieile
acestora aparineau Cuibului. Cuibul i Onoarea nimic altceva
nu mai conta.
n cele din urm, problema fu rezolvat. Fa de faima de care
se bucurau, tymbrimienii nu lsau impresia a fi prea detepi.
Msurile lor de securitate se dovediser, n cele din urm, destul
de uor de strpuns de ctre roboii Gubru. Ua se deschise,
nsoit de zgomotul produs de armele mesagerului.
Responsabilii cu investigaiile intrar cu grij n interiorul
cavoului, innd instrumentele de cercetare n fa. Cteva clipe
mai trziu, cu un ciripit de surpriz, o form cu pene vlvoi ni
dinuntru, innd n cioc un obiect cristalin de culoare neagr.

Nu dup mult timp, o a doua form asemntoare i fcu


apariia. Apoi, cei doi investigatori ncepur s execute o form
specific de dans, pentru a-i exprima emoia ce-i domina, n
vreme ce aezau obiectele pe pmnt, alturi de bastonul plutitor
al Suveranului.
Intact! dansau ei graios. Dou depozite de informaii
scpaser intacte ferite de explozia intern prin ansa unei
avalane, declanate nainte devreme.
Bucuria se rspndi cu repeziciune de la anchetatori ctre
soldai, apoi ctre civilii ce ateptau afar. Chiar i mrunii
kwackoo croncneau vioi, deoarece pn i ei realizau c era
vorba de o lovitur cel puin de gradul al patrulea.
Un client al umanilor distrusese integritatea seifului, datorit
comportamentului su complet nepoliticos la adresa paznicilor
zonei - semn al slbiciunii Elitelor. Iar rezultatul fusese
permiterea accesului la secretele dumanilor!
Tymbrimienilor i oamenilor ar trebui s le fie ruine pentru
asta, iar clanul Gooskyri-Gubru ar avea multe de nvat!
Atmosfera srbtoririi evenimentului se dovedi, ca ntotdeauna
n cazul poporul Gubru, frenetic, dar Suveranul nu se angaja n
dans dect pentru cteva secunde. ntr-o ras de rzboinici,
dansul avea rolul de a mri interesul, pentru multe lucruri, care
mai bine n-ar mai fi existat, pentru a nu ajunge s amenine
Cuibul, ntr-o bun zi.
Suveranul i nclin capul ntr-o parte, apoi n cealalt, privi
cu atenie ctre cuburile pstrtoare de informaie, erau nite
cuburi negre, strlucitoare, aezate pe mortarul ars. O stranie
alturare prea s le nvluie, sentimentul c aproape tot, dac
nu chiar totul, fusese nscris n ele dintr-un sim colectiv al
groazei.
Nu era vorba aici despre nici un alt psiho-sim cunoscut sau
despre vreo alt form de premoniie tiinific. Dac ar fi simit
c este vorba despre aa ceva, ar fi ordonat s fie imediat
transformate n pulbere.
i totui... ceva extrem de ciudat se ascundea n interiorul lor.
Pentru cteva clipe, l ngrozi ideea c acele cristale, cu faete
multiple, erau, de fapt, nite ochi. Ochii negri i strlucitori ai
unui arpe imens i extrem de periculos.

42
ROBERT
Alerga innd ntr-o mn un arc nou, din lemn lucios. Pe
umr, se zdruncina o tolb obinuit, ct toate zilele, cu vreo 12
sgei, de asemenea noi. nainta pe mijlocul crrii, ridicnd tot
praful. Plria ponosit de pe cretet fusese esut din papur, iar
fia legat n jurul alelor, precum i mocasini cu care era
nclat, erau din piele de cprioar.
n timpul alergrii, tnrul prea c i protejeaz piciorul
drept.
Bandajul de pe coaps acoperea sumar o ran uoar. ns
chiar i durerea provocat de o arsur era ceva mai plcut, n
locul amintirii situaiei prezente.
Imaginea unei psri mari, privind cu uimire sgeata care i s-a
nfipt n piept, a razei-laser cznd peste pmntul argilos al
pdurii, i din nou aceea a psrii eliberate din ghearele morii.
Pretutindeni, linite. Singurul zgomot l constituia numai
respiraia lui sacadat, precum i scritul uor al mocasinilor.
Picurii de transpiraie se uscau repede n adierea vntului, dar pe
mini i pe picioare mai rmneau nc vizibile urmele labelor de
gsc. n timp ce se crar, vntul parfumat i insufla puteri
noi.
Crarea continua s se ngusteze i, ntr-un trziu, Robert
ajunse dincolo de coroanele copacilor, printre tufele de spini din
vrful dealului.
Cldura neateptat a soarelui era acum binevenit, deoarece
el nsui devenise la fel de ntunecat ca umbra unui nuc. Pielea
foarte bronzat i se urzicase i se zgriase n tufele de scaiei, ns
acest lucru nu prea s-l deranjeze prea mult.
Cred c ncep s art ca un indian de pe timpuri, i spuse,
amuzndu-se.
Sri peste un trunchi czut, dar fcu un pas greit i alunec la
vale, de-a lungul unei bifurcaii, pe partea stng a potecii.
nc de pe vremea cnd era puti fcuse renumit numele
familiei sale. Micuul Robert Oneagle n-a trebuit s mpart
niciodat cu altcineva rolul de biat ru, atunci cnd se jucau de-

a Revolta Confederaiei. ntotdeauna el trebuia s fie sau un


indian Cherokee, sau un Mohawk, ntotdeauna striga de parc
participa la o lupt adevrat, avea tatuaje adevrate de razboi,
purta un costum asemntor cu cel de cosmonaut i-i ucidea fr
mil pe soldaii dictatorului n timpul rzboiului Satelitului
Puterii.
Cnd toate se vor termina, va trebui s ncerc s aflu mai
multe despre genealogia i istoria familiei, gndi Robert. M ntreb
ce procent din mine este, cu adevrat, amerindian.
Nori albi i pufoi alunecau de-a lungul crestei dealului, spre
nord, prnd s fie att de aproape de el, n timp ce zburda pe
spinrile teite ale dealurilor ce duceau spre cas.
Spre cas!
Aceste cuvinte i veneau att de uor n minte, deoarece acum
avea o slujb lucra la umbra copacilor i sub cerul liber. Acum
se putea gndi la acele peteri cathacatoniene ca reprezentnd o
cas. Erau, ntr-adevr, locul su de refugiu, n vremurile
nesigure ce se apropiau.
Iar Athaclena l atepta acolo.
Fusese plecat mai mult vreme dect se ateptase. Cltoria l
purtase pn n inima munilor, departe de Spring Valley.
Misiunea sa fusese de a recruta voluntari, de a stabili linii de
comunicaii i, n general, de a rspndi zvonuri. Bineneles c
mpreun cu oamenii si, nu scpase nici un prilej de a se
ncaier cu dumanul. Era contient c niciodat nu constituise
cine tie ce lucru mare ici i colo, cte o patrul de Gubru,
prins n capcan i anihilat pn latttltimurom. Rezistena nu
lovise dect acolo unde i se pruse c victoria complet era
posibil, fr complicaii ulterioare.
n felul acesta, nu exista niciodat supravieuitorul care s-i
spun marelui comandant Gubru c oamenii nvaser tehnica
de a deveni invizibili. i dei minore, victoriile fcuser minuni n
privina moralului soldailor.
O mare parte a cltoriei sale actuale nu avea ca scop
rezolvarea intereselor Rezistenei. Peste tot pe unde ajunsese,
Robert se trezise nconjurat de cimpanzei care rcneau i
trncneau ntre ei, de cum l zreau aprnd. De regul, solul
rmnea liber pentru deplasarea oamenilor.
Spre nemulumirea sa, ndat ce ajungea ntre ei, i prseau
orice treburi i l nconjurau, foarte fericii s-l fac judectorul

lor oficial, arbitru i chiar na pentru noii lor nscui.


Niciodat nainte nu simise att de greu povara pe care Elita o
solicita de la clasa protectoare. Nu c ar fi dat vina pe cimpanzei.
Nici vorb! De altfel, se ndoia de faptul c n att de scurta istorie
a speciei lor un numr att de mare de cimpanzei fuseser
vreodat desprii de oameni pentru un timp att de ndelungat.
Oriunde mergea, era precedat de zvonul c ultimul om
adpostit n muni nu avea s viziteze niciodat vreo construcie
de dinainte de invazie i c nu va accepta s vad pe nimeni
purtnd vreo hain sau vreun artefact de origine non-garthian.
n general, cimpanzeii se deplasau n comuniti ntregi. n
locurile unde se instalau pentru o perioad mai lung, rsreau
uitatele industrii primitive, npinviau artele pierdute, precum
torsul, esutul, tbcitul i cizmria. Cei care triau n muni se
descurcau chiar foarte bine. Hran aveau din belug, iar cei foarte
tineiputeau nc s mearg la coal. Ici i colo, cte unul cu
simul responsabilitii mai dezvoltat prinseser chiar s
reorganizeze vechiul Proiect de ameliorare ecologic a planetei
Garth, lucrnd la continuarea celor mai urgente programe i
strduindu-se s suplineasc experii umani pierdui in timpul
invaziei.
Poate c, n realitate, nici nu au nevoie de noi, se trezi
gndind Robert.
Cei de felul su sosiser exact n momentul transformrii Terrei
planeta-cmin ntr-un Chelmno ecologic, chiar n anii anteriori
momentului n care bunul-sim al umanitii se trezise, n sfrit.
O catastrof ngrozitoare fusese evitat pe muchie de cuit. tiind
toate acestea, era de-a dreptul umilitor s vezi att de muli aazii clieni comportndu-se mult mai raional dect se
comportaser oamenii cu un secol nainte de Contact.
Oare chiar avem vreun drept s-o facem n continuare pe
Dumnezeu fa de acest popor? Poate c ar trebui ca, atunci cnd
acest joc se va sfri, s plecm de aici i s-i lsm s-i
construiasc singuri viitorul.
O idee romantic. Bineneles c aici fusese buba!
Galacticii nu ne-ar lsa niciodat s facem aa ceva.
Aa c i-a lsat s se strng n jurul su, s-i solicite sfaturi,
s dea copiilor numele su. Apoi, cnd a considerat c mai mult
dect att nu putea s mai fac, a pornit pe potec n jos, ctre
cas. Singur, deoarece nici unul dintre cimpanzei nu putea s

in pasul cu el.
Singurtatea ultimei zilei fusese binevenit. i dduse timp de
gndire. n ultimele sptmni i luni, nvase foarte multe
despre sine nsui, ncepnd ce acea dup-amiaz oribil agonia i
zdrobise mintea sub loviturile ei concertrate, iar imaginea
Athaclenei i apruse n minte ca o salvare.
Ciudat era faptul c nu bestiile i montrii nevrozelor sale se
dovediser a fi cei mai importani, deoarece cu ele se descurca
uor, odat ce ncepea s le nfrunte, tiind cam ce le putea
pielea. Poate c, ntr-un fel, nu erau mai rele dect povara
gndurilor pe care fiecare le poart cu el, atunci cnd nu a reuit
s rezolve vreo problem important. Cel mai nsemnat lucru se
dovedise a fi lupta permanent cu sine nsui, cu ceea ce
reprezenta el ca om. i aceasta era o explorare pe care de-abia o
ncepuse, ns lui Robert i plcea direcia n care prea c
apucase drumul.
Ajunse la o cotitur i iei din umbra dealului, lsnd soarele
n urm. n fa, ctre sud, se ntindeau formaiunile calcaroase,
zimate, care ascundeau ntre spinri Valea Peterilor. Se opri o
clip, deoarece o sclipire metalic i atrase privirile. Ceva sticlise
de spinrile dealurilor, peste vale, la mai bine de 10 kilometri.
Gasbot-uri, gndi el. Din zona aceea, tehnicienii lui Benjamin
adunau de ctva timp probe din diferite domenii (ncepnd cu
electronica i terminnd cu resturile de metale i de
mbrcminte), n efortul de a descoperi unde erau adpostii
roboii Gubru. Robert spera din tot sufletul c reuiser s fac
ceva progrese n perioada n care lipsise.
i, totui, din alt punct de vedere, situaia parc nu-l mai
interesa att de mult. ncordarea minii pe lemnul neted al
arcului i producea o plcere deosebit. Cimpanzeii din muni
preferau arbaletele, construite de ei nii, pentru fora de izbire a
proiectilului, cu toate c precizia era mai redus.
Utilizarea metodelor antice de lupt i a instrumentelor arhaice
aductoare de moarte se transformase ntr-un motiv galvanizant
pentru toi, cu ecouri puternice n noile mituri ale Clanului puilor
de lup.
Evident, existaser i consecine mai puin plcute.
Constituirea unei mitologii impune i aa ceva. Odat, dup o
ambuscad reuit, i observase pe civa dintre partizanii
localnici prsind tabra. Se strecuraser la adpostul umbrei i-i

urmrise, pn ntr-un defileu apropiat, n inima cruia licrea


un foc misterios, la care prea c se pregtea cina. Ceva mai
devreme, pe cnd aduna armele de la soldaii Gubru prizonieri,
observase pe civa cimpanzei privindu-l pe furi, cu o gen de
vinovie n ochi. Toat noaptea care urmase, ascuns ntre nite
stnci de pe burta dealului, privise cum siluetele lungi, narmate,
dansau la lumina focului, sub sclipirile stelelor, n btaia
vntului. Ceva se prjea deasupra flcrilor, iar adierea i aducea
la nas o arom dulce de carne afumat.
Simise atunci c acesta era unul dintre puinele lucruri pe
care cimpanzeii ar fi dorit ca protectorii lor s nu le vad i de
aceea se strecurase, la adpostul ntunericului, n tabra mare,
lsndu-i s-i ncheie ritualul. Mult vreme, mai trziu, imaginile
nocturne i bntuiser imaginaia, asemenea unor fantezii
slbatice i funebre...
Nu ntrebase niciodat ce se ntmplase cu cadavrele
galacticilor, ns de atunci nu se mai putuse gndi niciodat la
inamic, fr s-i aminteasc imediat de acea arom.
Mcar de-ar exista vreo posibilitate s atragem mai muli n
muni, continua el firul gndurilor. Doar ascuni n spatele
copacilor prea posibil s-i nfrunte i s-i distrug pe invadatori.
Dup-amiaza era pe sfrite. Venise timpul s se apropie de
captul drumului Robert se ridic, gata s o porneasc din nou,
ns se opri brusc.
Clipi din ochi uimit. Aerul se nceoa. Ceva prea s fluture, la
marginea nchipuirii sale, de parc o molie pozna ar fi dansat
chiar n interiorul petei ce-l orbea, Nici nu se putea uita.
Oh!, se strmb Robert.
Renun s mai ncerce s se uite ctre acel ceva i-i ndrept
privirea n alt parte, lsndu-l pe ne-lucru s-l urmreasc.
Cnd acesta l atinse, petalele minii i se deschiseser ca o floare
n lumina soarelui.
Entitatea fluturnd dans timid cteva msuri, facndu-i din
ochi... o simpl licrire de afeciune i de bun dispoziie... uor
de priceput chiar i de ctre un om musculos, pros, mirosind a
praf i extrem de bronzat.
Foarte amuzant, Clennie.
Robert scutur din cap. Dar floarea se deschise i mai mult i
simi o und de cldur. Fr s fie nevoie s i se supun, tia pe
care drum s-o apuce, se ntoarse, prsi crarea principal i o

apuc pe un fir de drum ngust.


La jumtatea drumului ctre vrf, se ntlni cu o siluet
ntunecat, tolnit la umbra unui mrcini. Gsc polar i
ridic privirea dintr-o carte i-i fcu un semn lene cu mna.
Bun, Robert. Ari mult mai bine dect ultima dat cnd
ne-am vzut.
Fiben! rnji Robert. Cnd te-ai ntors?
Cimpanzeul i nghii un cscat obosit.
Acum o or. Bieii de jos de la peteri m-au trimis sus s-o
vd pe luminia-sa. I-am adus ceva din ora. Scuze: ie nu i-am
adus nimic.
Ai avut probleme n Port Helenia?
Hm, aa i aa. Au fost ceva necazuri. Mai un dans, mai o
zgrietur, mai o huiduial...
Robert zmbi. Accentul lui Fiben era ntotdeauna mai puin
evident, cnd avea o veste mare de anunat, ns se dovedea cel
mai potrivit, cnd era vorba s povesteasc vreo istorie. Dac i sar fi permis s o spun pn la capt, cu siguran c ar fi inut o
noapte ntreag...
Vai, Fiben...
Da, da, e acolo.
Cimpanzeul arta spre vrful crestei.
i e al dracului de bine dispus, dac poi s m crezi. Dar
nu m ntreba din ce cauz, pentru c eu nu sunt dect un biet
cimpanzeu. Ne vedem mai trziu Robert.
i apuc din nou cartea, artndu-se, pentru o clip, un client
nu tocmai respectuos, fa de cei din rasa protectoare. Robert
zmbi.
Mulam, Fiben. Pe curnd.
i se grbi pe potec, n sus.
***
Athaclena nu catadicsi s se ntoarc, atunci cnd l auzi
apropiindu- se, deoarece apucaser deja s se salute n cursul
zilei. Sttea pe creast, privind ctre apus, cu faa n plin soare i
cu braele ncruciate deasupra genunchilor.
Robert simi imediat glyph-ul ce plutea pe deasupra capului ei,
susinut de crceii unduitori ai coroanei. Era ceva cu adevrat
impresionant.
S compari timidul salut de ntmpinare de mai devreme cu

acesta, ar fi fost ca i cum ai fi plasat o poezie umoristic


deocheat lng Xanadu.
Nu putea s-l vad, nu putea nici mcar s-i perceap
complexitatea, dar era acolo, aproape palpabil pentru de curnd
dezvoltatul su sim empatic.
i ddu seama, destul de trziu, c inea ceva ntre palme...
ceva asemenea unei flcrui nguste de foc invizibil mai mult
intuit dect zrit ceva care se arcuia de-a curmeziul golului
dintre mini.
Athaclena ce se ntm...
Se opri imediat ce-i vzu faa. Trsturile i se schimbaser.
Multe dintre contururile umanoide, pe care i le modelase cu grij
n timpul exilului comun, se aflau nc acolo. Dar acel ceva, de pe
vechea sa fa, pe care ele l nlocuiser, se rentorsese, fie i
numai pentru acea trectoare clip.
n ochii plini de scntei aurii se desluea o sclipire ciudat, care
prea s danseze n contrapunct cu plpirea glyph-ului pe
jumtate vizibil.
Simurile sale se dezvoltaser extraordinar, trebuia s-o
recunoasc.
Se uit din nou ctre ceva-ul din minile ei i reui s-l
identifice. Se simi cuprins de un fior.
Tatl tu...?
Dinii Athaclenei sclipir.
W'ith-tanna-Uthacalthing bellinarri-t'hoo'haoon'n da!...
Respira cu dificultate prin nrile dilatate. Ochii-larg deschii
preau s arunce scntei.
Robert, tata triete!
Clipi, nenelegnd de la nceput, i mintea i se umplu de
ntrebri.
E nemaipomenit! Dar... de unde... ? tii ceva despre mama
mea? Despre guvern? Ce spune?
Ea nu-i rspunse imediat. Ridic flcruia. Razele soarelui
alerg n sus i n jos pe ntinderea ei. Robert ar fi putut s sune
c auzise un sunet, un sunet real, emis de fibra aceea ciudat,
care vibra asemenea unei flcri.
W'ith-tanna Uthacalthing!
Athaclena prea c privete drept n soare. Rdea. Nu mai era
fata sobr, pe care o tia el. Chicotea n felul specific tymbrimian,
iar Robert se simi fericit c nu constituia el motivul ilaritii sale.

Umorul tymbrimian nsemna i faptul c altcineva i, adesea, n


perioada imediat urmtoare nu avea s mai gseasc nici un
motiv de amuzament.
i urmri privirea dus departe, peste Valea Sindului, unde un
aparat de zbor transparent al venic prezenilor invadatori Gubru
scotea un sunet uor pe cnd traversa, cu vitez de croazier,
bolta n diagonal.
Brusc, zmbetul Athaclena se transform n ceva slbatic,
asemenea rnjetului unei pisici. Iar navele acelea de rzboi,
reflectate n pupilele ei, prur s ia forma unui oarece mulumit
de sine i nebnuitor.

Partea a treia
LOCUITORII PLANETEI GARTH

Evoluia rasei umane nu se va ncheia n zece mii de ani,


n postura de animale domestice, ci n milioane de ani, ca
animale slbatice, pentru c omul este i va rmne ntotdeauna un animal
slbatic.
Charles Galton Darwin
n curnd, selecia natural nu va mai conta n nici un loc, aa cum
conteaz selecia contient.
Ne vom civiliza i ne vom altera propria fiin pentru a ne potrivi
ideile cu ceea ce putem deveni. n cursul unei viei omeneti, ne vom
fi schimbat att de mult, nct vom ajunge de nerecunoscut.
Greg Bear

43
UTHACALTHING
Pete ca de cerneal se ntindeau pe suprafaa mlatinii, mai
ales n jurul locului unde euase iahtul. Lichide ntunecate se
scurgeau ncet din containerele crpate, scufundate n apele
estuarului larg i puin adnc.
Tot ce intra n contact cu ele, insecte, animale mrunte i iarba
aspr, mureau instantaneu.
Mica nav spaial fcuse cteva salturi dezordonate, derapase
n urma ciocnirii i explodase numai cu puin nainte de a-i
nfige pentru totdeauna nasul n gura mltinoas a rului.
n zilele urmtoare, epava rmsese n acelai loc, prnd c se
odihnete, culcat ntr-o rn n noroi. Nici ploaia i nici fluxul nu
putuser s tearg urinele btliei, gravate pe coastele ei linse de
flcri. Pereii exteriori altdat strlucitori i superbi, erau plini
de crestturi i de cicatrice. De fapt, ciocnirea constituise ultima
insult.
Depind pupa caraghios de mare pentru o ambarcaiune de
asemenea dimensiuni, thennanianul privi n direcia epavei, aflate
dincolo de insuliele scunde. Se opri din vslit pentru a cntri
situaia dificil.
Era evident c resturile acelea ce formaser cndva o navet nu
vor mai putea zbura niciodat. Mai mult, ciocnirea de sol
provocase o dezordine greu de descris, n aceast zon
mltinoas. Simi cum creasta prinde s i se umfle, o creast de
coco, asemntoare unui evantai pestri din spice.
Uthacalthing i ridic vsla i-l atept politicos pe colegul su
de naufragiu s termine momentul de contemplaie static. Spera
c diplomatul thennanian nu se va pregti s-i fin un discurs
despre responsabilitatea ecologic i despre dificultile situaiei
de protector. ns, bineneles, Kault era Kault.
Spiritul acestui loc este ofensat, ncepu fiina uria de lng
el, respirnd greu, uiertor. Noi, savanii, nu avem nici un
interes s ne purtm micile rzboaie n incubatoare ca acestea,
polundu-le cu otrvuri cosmice.
Moartea atinge orice lucru, Kault. Iar evoluia conduce la

tragedii.
Se strduise s fie ironic, dar Kault, bineneles, nu l luase n
serios.
Gtul tehnnanianului espector puternic.
Cunosc aceste lucruri, stimabilul meu coleg tymbrimian.
Este, de altfel, motivul pentru care celor mai multe dintre lumile
incubator nmatriculate li se permite s-i urmeze ciclurile
naturale fr nici o intervenie din afar. Epocile de glaciaiune i
impacturile cu corpurile cosmice fac parte din ordinea naturii.
Speciile s-au amestecat i s-au dezvoltat tocmai pentru a fi
protejate n cazul unor astfel de situaii.
Oricum, acesta este un caz particular. O lume att de
distrus cum este Garth poate, n cel mai bun caz, s mai suporte
o serie de pustiiri, nainte de ocul final, care o va transforma
ntr-un loc sterp. Nu e mult de cnd bururallii i-au fcut ce i-au
fcut, iar planeta abia apucase s se refac, ct de ct. Acum,
luptele noastre adaug o stare de stres n plus ... ca i toat
mizeria asta!
Kault art n direcia scurgerii de fluid din iahtul spart. Era
evident dezgustat.
n tot acest timp, Uthacalthing nu scosese un singur cuvnt.
Desigur, fiecare ras galactic, care atinsese nivelul de protector,
era oficial ecologist. Aceasta constituia legea cea mai veche i cea
mai important.
Acele rase ocupate cu problemele spaiale, care nu declarau cel
puin loialitate fa de Codul de conducere ecologic erau
eliminate de majoritate, n vederea protejrii viitoarelor generaii
de sofoni.
Existau ns grade diferite de loialitate. Spre exemplu, clanul
Gubru era mai puin preocupat de lumile-incubator, ct mai ales
de produsele acestor lumi, formate din speciile pre-receptive la
senzaii, gata s fie absorbite n coloritul att de caraghios al
fanatismului conservator ce-i stpnea. Printre alii, clanul Soro
s-a bucurat extraordinar s poat manipula noile rase cliente,
neexperimentate, iar clanul Tandu se comporta, pur i simplu,
oribil.
Rasa lui Kault devenea enervant, uneori, prin cutarea
exagerat, aproape farnic, a puritii ecologice n orice lume
nou adoptat, dar, cel puin, n ceea ce-i privea, era vorba despre
o fixaie pe care Uthacalthing putea s o neleag. Una era s arzi

o pdure sau s distrugi echilibrul ecologic al unei regiuni pentru


a construi un ora, ntr-una din lumile nmatriculate, deoarece
acest tip de stricciuni puteau fi reparate n timp scurt, i cu totul
altceva se dovedea a fi aciunea iresponsabil de a da drumul n
biosfer la otrvuri cu durat mare de existen stabil, otrvuri
ce ar fi putut s fie absorbite i acumulate n sol sau n
formaiunile biologice.
Dei nu arta asta, Uthacalthing se simea la fel de dezgustat i
de ngrijorat la vederea petelor longiline de ulei, ns, pentru
moment, nu avea ce s fac.
Pmntenii au avut o echip bun pentru cazuri de urgen
a curirii ecologice a planetei. Desigur, n urma invaziei a devenit
inoperant. Dar poate c nii ocupanii Gubru se vor ocupa de
toat mizeria asta.
Kault i rsuci fr veste toat partea superioar a corpului,
efectund o expectoraie asemntoare cu un strnut. Fora
acesteia mic o frunz de ferig din apropiere. Uthacalthing
ncepuse s nvee deja c acesta era un semn de complet
nencredere, n ceea ce-l privea pe thennanian.
Gubru sunt nite puturoi i nite eratici! Uthacalthing, cum
naiba poi s fii att de naiv n optimismul tu?
Creasta lui Kault tremura mrunt i ochii i sclipeau repede.
Uthacalthing abia dac ntoarse capul ctre camaradul su de
naufragiu, inndu-i buzele strnse, nemicate, asemenea unei
linii drepte, abia vizibile.
Alia! scri Kault. neleg! mi testezi simul umorului cu
declaraii ironice, s vezi dac m prind! Thennanianul i umfl
imediat creasta. Foarte amuzant! M-am prins, dac asta voiai. Nu
glumesc. Hai s continum.
Uthacalthing se ntoarse i ridic din nou vsla. i arunc o
privire piezi celuilalt i gndi repede n limba sa tu'fluk,
adic simbolul nefericirii personale pentru o glum care nu fusese
apreciat la justa ei valoare.
Probabil c aceast creatur nenduplecat a fost aleas ca
ambasador pentru o lume a pmntenilor pentru c posed ceea
ce poporul thennanian apreciaz ca fiind un extraordinar sim al
umorului.
Alegerea aceasta a fi putut s fie o imagine reflectat a nsui
motivului pentru care chiar Uthacalthing fusese desemnat de
poporul su ca ambasador aici... adic pentru natura sa cu o

puternic capacitate comparativ i de sintez, dar i pentru


tactul su nnscut.
Nu, i continu el gndurile, n timp ce-i strecura vsla
printre ierburile lungi, bogate n sruri. Kault, prietene, nu te-ai
prins absolut deloc la poanta asta. Dar ai s te prinzi...
Drumul pe ap era un efort chinuitor napoi, ctre gura rului.
Garth se rotise mai bine de douzeci de minute, de cnd el i
Kault se vzuser nevoii s-i abandoneze n aer naveta avariat,
parautndu-se deasupra slbticiei locurilor. Nefericiii clieni
Ynnin ai thennanianului intraser n panic i-i ncurcaser
suspantele parautelor, ceea ce le cauzase prbuirea brutal i
moartea. Aa nct cei doi diplomai rmseser singuri pe cile
nebtute ale locului.
Singura consolare o constituia faptul c n jur era primvar i
c, n consecin, nu aveau a se teme de frig. Era i asta o
uurare. Barca plutea foarte uor, deoarece ea construit din
ramuri curate, peste care adugaser, ca o piele, coaj de
copac.
Iahtul se gsea numai la vreo sut de metri de locul unde-l
vzuser ei, ns le lu mai bine de patru ceasuri pentru a
strbate mulimea nenumrat de canale ntortocheate. Dei
terenul era plat, iarba nalt le bloca n ce mai mare parte
vizibilitatea.
i brusc, rmiele cndva strlucitoarei navete spaiale,
rsrir drept n fa.
Totui, nu pricep de ce a trebuit s ne ntoarcem la epav,
scrni Kault. Am plecat cu suficiente rezerve de alimente, pentru
a ne permite s ne ascundem n inima acestor canale mult vreme
de aci nainte. i, cnd lucrurile urmau s se liniteasc, am fi
putut s...
Stai aici, i ordon Uthacalthing, fr s-i pese prea mult c
se dovedea nepoliticos, ntrerupndu-l.
Thennanienii nu erau nite fanatici ntr-ale etichetei.
Sri din barc n apa pn la bru.
Nu-i nevoie s riscm amndoi, apropiindu-ne prea mult.
Mai departe merg singur.
Uthacalthing i cunotea prea bine companionul, pentru a nu
realiza c acesta nu se gsea n apele lui. Cultura thennanian
punea mare accent pe curajul personal mai ales c erau extrem
de speriai de cltoria prin spaiu.

Te nsoesc, Uthacalthing. Puse vsla deoparte. S-ar putea s


fie periculos.
Uthacalthing ridic mna i-i fcu semn s se opreasc.
Nu-i nevoie, dragul meu prieten. Tu nu ai pregtirea fizic
necesar nfruntrii mlatinii. Mai mult, ai putea s dezechilibrezi
barca. Odihnete-te, mai bine. i aa, n-o s-mi ia dect cteva
minute.
n regul, atunci, Kault prea vizibil uurat. Am s te-atept
aici.
Uthacalthing se ndeprt de barc, cutnd locurile mai puin
adnci, unde putea s simt fundul mlatinii neltoare, ocolind
vrtejurile de fluid ce se scurgeau de pe vas. Se ndrept ctre
bucata de mal, deasupra creia se ridica partea din spate a
vasului.
naintarea prin mediul ostil se dovedea o treab serioas. i
simea corpul ncercnd s declaneze reacia de transformare,
pentru a se putea adapta la efortul de a strbate mizeria, ns i
nbuea ct putea reacia.
Glanda nuturunow l ajuta s se menin la limita minim a
adaptabilitii.
Distana ce o avea de parcurs nu merita deloc preul efortului
care l-ar fi solicitat schimbrile.
Creasta i se mrise brusc, n parte pentru a suporta reacia
nuturunow, n parte pentru c buruienile i iarba din mprejurimi
i atingeau ceafa. Greu de crezut c era vreun fenomen ce i-ar fi
putut duna n zon.
Burrurallii contribuiser din plin la aceast pacificare forat.
Totui, n timp ce traversa apa, test terenul cu mna,
mngind crusta de deasupra mlatinii, avnd aspectul unei
veritabile tocnie. Peste tot, existau mici creaturi, cu forme
standard: psri cu pene lucioase i fusiforme, reptile cu solzi i
gur n form de corn, animale cu blan, alegnd prin tufri.
De mult vreme, se tia c existau trei forme clasice de
protejate la animalele cu respiraia bazat pe oxigen. Cnd
celulele pielii cresc ctre exterior, acest fapt conduce la apariia
penelor. Cnd sensul este ndreptat spre interior, se formeaz
prul. Cnd se subiaz, se lesc sau se ntresc, animalele au
solzi.
Toate aceste trei tipuri se dezvoltaser aici ntr-un context tipic.
Penele se dovedeau ideale pentru psri, care avea nevoie de

maximum de izolare pentru minimum de greutate. Blana acoperea


creaturile cu snge cald, ce nu-i puteau permite s piard din
cldur.
Desigur, suprafaa era una singur pentru toate. n interior,
exista un numr infinit de ci de a trata problema spinoas a
supravieuirii. Fiecare creatur este unic, fiecare lume este un
minunat experiment n cadrul diversitii. O planet trebuie s fie
un mare incubator i merit protejat, pentru acest rol important
pe care l joac. Era credina pe care o mprtea att
Uthacalthing ct i nsoitorul su.
Clanul tymbrimian i clanul lui Kault erau dumane nu n
felul n care erau Gubru i oamenii dar se aflau nmatriculai la
Institutul pentru Evoluia Rzboaielor Civilizate.
Existau multe tipuri de conflicte galactice, multe dintre ele
extrem de serioase i de periculoase. Cu toate aceste, lui
Uthacalthing ncepuse s-i plac, ntr-un fel anume fel, de
thennanian. Era preferabil chiar s-i plac de el. Pentru c, de
obicei, e mult mai uor s faci o glum cu cineva de care i place.
n timp ce ridica i lsa din nou piciorul n pmntul noroios,
din nclminte i curgea o ap unsuroas. Mai nti verific dac
zona este infestat cu radiaii, apoi se apropie cu precauie de
iahtul sfrmat.
Kault privise n urma tymbrimianului, pn cnd acesta
dispruse n spatele pereilor sfrmai ai navetei. Rmase pe loc,
dup cum i se recomandase, folosindu-se din cnd n cnd de
vsla pentru a menine barca n unduirea curentului lene,
ferindu-se de stropii de noroi, pe care acesta-i mproca.
ncerca s elimine duhoarea din organism, expirnd pe nas.
Pretutindeni, n cele Cinci Galaxii, tennanienii erau cunoscui
ca fiind lupttori duri i puternici, adevrai binefctori ai
Cosmosului. Dar nu se simeau bine dect pe planetele vii. De
aceea, navele lor solide i durabile constituiau adevrate lumi. O
navet de recunoatere construit de ai si nu ar fi putut fi
niciodat dobort, aa cum se ntmplase cu aceasta, inta
uoar a unui biet laser de un terawatt putere.
n general, thennanienii preferau navele de vitez, cu o bun
manevrabilitate, n locul celor ascunse n spatele unor blindaje
groase, ns dezastre de acest tip nu se prea potriveau cu filozofia
lor. Ciocnirea nu le lsase prea multe variante. S fug de blocada
impus de Gubru constituise un adevrat noroc. Cealalt variant

ar fi fost s se ascund, mpreun cu supravieuitorii umani,


reprezentani ai fostelor oficialiti.
Alte variante nu se ntrezreau.
i, poate, ciocnirea fusese, de fapt, singura soluie posibil.
Aici, se gsea numai ap i murdrie, dar se aflau ntr-un loc plin
de via.
Kault i ridic din nou privirile exact cnd Uthacalthing apru
din nou din spatele epavei, ducnd cu el o geant mic.
Tymbrimianul intr ncet n ap, iar Kault observ cum creast i
se umfl complet.
Thennanianul nvase, n scurt interval petrecut mpreun, c
organismul acestuia nu se dovedea tot att de eficient n privina
disiprii cldurii excesive din interior, precum era creasta unui
thennanian.
Unele grupri din clanul su considerau fapte precum acesta
drept dovezi intrinseci ale superioritii thennaniene, dar Kault
aparinea unei fraciuni care era mai conciliant. Fiecare form de
via i avea propriul su rost n dezvoltarea Marelui Tot, credeau
ei. Chiar i slbaticii, imprevizibilii oameni pui-de-lup. Chiar i
ereticii.
Creasta lui Uthacalthing se zbrli, n timp ce se lupta cu apa
nmoloas, pentru a ajunge la barc. Asta nu se ntmpla ns
din cauz c-i era foarte cald, ci pentru c realizase un simbol
special. LURRUNANU pluti pe sub soarele arztor. Cteva clipe, se
rcori la adpostul cefei tymbrimianului: era ncreit, ncordat i
agitat. Apoi se catapult brusc ctre Kault, dansnd pe deasupra
uriaei creste a thennanianului, de parc ar fi fost ncntat i
curios n acelai timp.
Galacticul prea s poarte cu el uitarea. Nimeni nu-l putea
nvinovi cu nimic, deoarece simbolul nu constituia nimic. Nimic
real.
Kault l ajut pe Uthacalthing s urce mbarc, trgndu-l de
curea.
Am recuperat cte ceva din rezervele de alimente, care or s
ne prind foarte bine, precum i cteva unelte de care precis c o
s avem nevoie, i comunic acesta n Galactica 7, n timp ce se
rostogolea n barc.
Kault l inea nc strns. Rania se desfcu i nite sticle se
rostogolir pe fundul ambarcaiunii. Lurrunanu-ul mai plutea
nc pe deasupra thennanianului, ateptnd momentul potrivit.

i, pe cnd Kault se aplec pentru a-l ajuta s adune obiectele


mprtiate, vrtejul se rsuci dintr-odat i se npusti asupra sa.
Se izbi de faimoasa ncpnare i rico. ncpnarea
abrupt a lui Kault se dovedea greu de penetrat. Uthacalthing i
ddu un nou impuls i lurrunanu sri din nou, aruncndu-se cu
furie asupra crestei cu pene, chiar n momentul n care Kault
ridic o sticl, mai strlucitoare dect celelalte i i-o ntindea
celuilalt. Dar scepticismul puternic al extraterestrului mai
respinse nc o dat vrtejul rotitor.
Uthacalthing ncerc pentru ultima oar, bjbind cu sticla n
mn i ncercnd s o pun la o parte. De data asta, lurrunanu
se izbi, pur i simplu, de bariera de netrecut a orgoliilor
thennaniene.
Te simi bine? l ntreb Kault.
Da, n-am pit nimic.
Creasta lui Uthacalthing ncepuse s se plieze, iar el expir
aerul cu un acut sentiment de frustrare. Se gndi c, ntr-un fel
sau altul, ar trebui s descopere o cale pentru a-i zgndri
curiozitatea lui Kault.
Ei bine, se hotr el. Niciodat nu am crezut c o s fie uor.
Mai am nc timp destul.
naintea lor, se ntindeau cteva sute de kilometri de pmnt
slbatic, apoi i nlau crestele munii Mulun, urma lunga Vale
a Sindului, dup care intrai direct n Port Helenia.
Undeva, n inima acelei ntinderi necunoscute, partenerul
secret al tymbrimianului l atepta, gata s-i dea o mn de ajutor
n lunga i complicata fars pe care i-o pregtea lui Kault.
Ai rbdare, i spuse Uthacalthing. Rbdare, adevratele glume
necesit timp.
Vr rania sub banc i o leg bine cu o sfoar.
La drum! Cred c o s avem ce pescui n apropiere de malul
acela, iar spre amiaz ne vom putea adposti de cldur sub
copacii din apropiere.
Kault scrni, n semn c era de acord i i ridic vsla. i
croir mpreun drum prin mlatin, lsnd naveta sfrmat s
fie absorbit ncet n noroiul lacom.

44
GALACTICII
Pe orbit, deasupra planetei, forele de invazie intraser ntr-o
nou faz a operaiunilor. ntr-o prim etap, avusese loc asaltul
mpotriva unor fore slabe de rezisten local, asalt neateptat de
violent. Urmase consolidarea poziiilor cucerite, precum i
planurile pentru ceremoniile ritualului i purificrii. n tot acest
timp, preocuparea major a flotei fusese aprarea.
Cele Cinci Galaxii aveau o mare problem organizatoric.
Oricare alte aliane ar fi vzut n asta o ocazie unic de a
cotropi Garth.
Aliana pmnteni/tymbrimieni greu de realizat oriunde n
alt parte s-ar fi putut s prefere organizarea unui contraatac n
acest punct.
Computerele tactice calculaser c puii-de-lup ar fi putut s fie
ntr- att de proti nct s fac o asemenea greeal, dar oamenii
erau att de imprevizibili, nct nici un fel de reacie de-a lor nu
putea fi precalculat.
Clanul Gubru investise deja prea mult n acest teatru de
operaiuni, pentru a-i putea permite s piard btlia. Aa nct
flota de lupt se desfurase n toat mreia ei sumbr, navele
continund s supravegheze cele cinci straturi local de
hiperspaiu i punctele de transfer din apropiere, n rstimpul
celor cteva secunde galactice ce se scurseser din momentul
atacului iniial.
Din cnd n cnd, soseau tiri vagi despre efortul depus de
Terra, despre disperarea aliailor lor tymbrimieni, despre
greutile ntmpinate de acetia n a-i gsi aliai printre
clanurile ncete ale Moderailor. i, cu ct timpul se scurgea, cu
att devenea mai limpede c nici un pericol nu venea din acele
direcii. Multe din marile clanuri erau ocupate cu diferite
probleme. Unele se artaser prinse n inutile cercetri privitoare
la nava nedescoperit a neo-delfnilor. n fine, o a treia categorie
se folosea de confuzia general pentru a-i continua mai vechile
rfuieli. nelegeri vechi de milenii se dizolvau, precum norii
cosmici dup apariia surprinztoare a supernovelor. Flcrile

unui abia simit cataclism plpiau la baza vechii structuri


sociale a celor Cinci Galaxii.
Din partea Cuiburilor Gubru de acas soseau ordine. De ndat
ce aprea de la sol urma s fie stabilit, cea mai mare parte a
flotei trebuia s continue rezolvarea celorlalte probleme. n mod
normal, forele rmase ar fi trebuit s fie mai mult dect
suficiente pentru a apra Garth mpotriva oricrei ameninri.
Stpnii Coteului i nsoiser comenzile cu compensaii, iar
Suveranului Balanei i al Talonului i-au nmnat o citaie.
Suveranul Dreptii i s-a promis o Bibliotec Planetar, dotat
pentru expediia pe Garth.
Noul Suveran al Preului i Precauiei nu avea nevoie de nici o
compensaie. Ordinele erau victorioase prin ele nsele, deoarece
manifestau pruden n esena lor. Birocratul-ef ctigase deja
principalele puncte de care avea neaprat nevoie n competiia
cu semenii si mult mai experimentai.
Unitile navale prsiser planeta, cu certitudinea c
problemele de pe Garth mergeau spre bine. Cu toate acestea,
forele terestre supravegheau plecarea cu mai puin ncredere.
Jos, pe planet, semnele unei abia simite micri de rezisten
prinseser s-i fac apariia.
Aciunea o adevrat pacoste ncepuse n cadrul populaiei
de cimpanzei din ultima provincie cucerit. Veri primari i clieni
ai oamenilor, comportamentul lor nu constituise chiar o surpriz
pentru tacticieni. naltul Comandant Gubru i luase unele
precauii, dar ulterior, sub presiunea evenimentelor, i-a
ndreptat atenia ctre alte probleme.
Informaii legate de nsi securitatea planetei Garth, preluate
din surse inamice, ajunseser n atenia Triumviratului. Chiar
dac nu se confirmau ntrutotul, acestea trebuiau bine studiate,
ntruct ar fi putut s fie n joc interese considerabile. Era o
concluzie asupra crora toi cei trei Suverani czuser de acord,
constituindu-se n primul lor moment de consens adevrat de
cnd se aflau mpreun.
Un pluton de soldai ai Talonului supravegheau permanent
expediia pornit ctre zona muntoas. Psrile suple, mbrcate
n strlucitoarele costume de lupt, nvleau brusc, din cnd n
cnd chiar pe deasupra copacilor, coborau n fonete uoare de
aripi, n ocoluri largi, ndreptndu- se ctre canioanele nguste.
Un tanc plutitor patrula nainte, iar un altul asigura protecia n

ariergard. Anchetatorii tiinifici vsleau n brcile lor, chiar n


centrul acestui sistem de protecie. Vehiculele pe pern de aer i
acompaniau la oarece distan, nfruntnd mai greu asprimile
muntelui.
Vrnd-nevrnd, trebuiau s evite zonele nalte i pe cele
prpstioase.
Nu era nc nici o grab zvonul pe care trebuiau s-l verifice era
posibil s nu fie dect un zvon, ns Suveranul insistase ca s
fac deplasarea pentru orice eventualitate.
De-abia ncepnd cu cea de-a doua zi, se lmurir exact cu
privire la scopurile finale ale expediiei. Ajunseser ntr-o zon
ntins, la poalele unei vi nguste. Chiar din margine, se puteau
vedea urmele calcinate ale unor cldiri ce arseser n ntregime nu
cu mult timp n urm.
Tancurile plutitoare se aezaser strategic la capetele opuse ale
zonei incriminate. Abia apoi savanii Gubru i asistenii-clieni
kwackoo coborr din ambarcaiuni. Stnd ct mai departe de
ruinele ce nc mai fumegau, psrile ciripir o serie de comenzi
ctre roboii de serviciu, care-i hurduciau trupurile masive,
direcionndu-i n cutarea probelor.
Mai puin sperios dect protectorii si, un kwackoo alb i pufos
se ls s alunece printre drmturi, crindu-i descoperirile
plin de ncntare.
Nu dup mult timp, concluzia se creiona foarte clar: distrugerea
fusese un act deliberat, fotii lor ocupani dorind, n mod evident,
s ascund ceva.
Crepusculul se lsa cu o rapiditate specific subtropical, iar
lumina orbitoare a reflectoarelor le provoca dificulti serioase.
ntr-un trziu, comandantul expediiei ordon o pauz. Studii mai
complete urmau s se ntreprind abia n zori.
Specialitii se retrseser pentru odihn la bordul
ambarcaiunilor, continund s comenteze, cu glas sczut, despre
implicaiile descoperirilor.
Peste tot identificaser urme vagi ce trimiteau la lucruri extrem
de interesante i deloc plcute pentru fotii stpni ai locuitorilor.
ns cum le rmnea destul timp s opereze cu ipotezele i n
cursul zilei, i acoperir brcile i adormir repede.
ase avioane-robot de supraveghere se nlaser n aerul
nopii reci, pentru a pzi linitea vehiculelor. Garth se rotea abia
perceptibil sub bolta plin de stele. Scrnete vagi i fonete

uoare constituiau dovada clar a activitii variate a creaturilor


nocturne ale pdurii, ntre care numai dou erau cu adevrat
importante a vna i a fi vnat. Avioanele-robot nu luau ns n
seam acest tip de zgomote i-i continuau rotirile nepstoare.
Noaptea se scurgea tainic, asemene unui ru lene.
Nu cu mult nainte de apariia zorilor, alte forme se micau pe
potecile de sub coroanele arborilor. Animale mrunte din partea
locului
se
ascundeau
temtoare,
ascultnd
zgomotele
infinitezimale produse de noii-venii ce se trau cu precauie prin
iarba ud.
Avioanele-robot i observar la rndul lor, le stabilir cu
rapiditate
parametrii
dimensiunilor,
conform
criteriilor
programelor ncorporate n creierele lor artificiale. Nu sunt
periculoase, sosi rspunsul. i, nici de ast-dat, nu
ntreprinser vreo msur de protecie.

45
ATHACLENA
Sunt rae aezate pe ou, spuse Benjamin din punctul su
de observaie, situat pe partea vestic a dealului.
Athaclena clipi repede, priind lung la camaradul ei de
campanie.
O clip, ncerc s priceap sensul ascuns al metaforei lui
Benjamin. Poate c se referea la natura zburtoare a dumanului.
Par s fie nite tipi arogani, dac la asta te referi, i
rspunse. Nu au ns nici un motiv. Clanul Gubru se bazeaz pe
roboii de lupt cu mult mai mult dect poporul meu. Pentru noi,
roboii sunt costisitori, iar n lupt extrem de previzibili. Nu m
ndoiesc c roboii care-i au cu ei acolo sunt nite creaturi
formidabile.
Benjamin ddu de mai multe ori din cap.
Am s in minte, s trii!
n ciuda aparenelor, Athaclena avea impresia c spusele ei nul impresionaser prea tare.
n dimineaa aceea, ajunseser la nite foraje, cobornd
aciunile unui grup de rezisten din Port Helenia. Benjamin
fusese tot timpul vesel i sigur de succes.
Cimpanzeii din ora erau gata s declaneze un atac n Valea
Sindului, nainte de rsritul soarelui, cu mult timp nainte s fi
tiut de aciunea programat s se desfoare aici. Scopul oficial
l constituia crearea nesiguranei n rndurile dumanului,
eventual chiar producerea unei distrugeri suficient de importante,
nct s nu-l poat uita uor.
Athaclena nu era deloc sigur c acest ultim aspect era posibil,
ns i dduse consimmntul pentru aceast ambuscad. Nu
voia ca clanul Gubru s descopere prea multe n ruinele de la
Howletts.
i-au instalat tabra sub drmturile cldirii principale,
relu Benjamin. Exact acolo unde i era de ateptat s se aeze.
Athaclena privea cu destul greutate prin binoclul masiv al
cimpanzeului.
Eti absolut sigur c instrumentele acestea nu sunt

detectabile?
Benjamin ddu din cap, fr s ridice privirea:
Da, coni. Am lsat majoritatea instrumentelor de felul
acestuia sus, pe deal, lng unul din vasele de transport, i am
redus la limit materialele de asalt pe care aparatura lor ar puteao detecta, n curnd...
Faa proas se crispa brusc. Athaclena i simi ncordarea
brusc.
Ce s-a ntmplat?
Gsc polar se tra ncet nainte.
Vd nite forme micndu-se printre copaci. Trebuie s fie
bieii notri pe poziiile de lupt indicate. Acum o s aflm dac
mult ludaii lor roboi sunt programai dup cum bnuim noi.
Neglijent cum era din fire, Benjamin uit s ofere binoclul i
altcuiva.
S-a terminat cu politeea protocolului protector-client, gndi
Athaclena. n definitiv, nu prea conta. Prefera s perceap
realitatea cu propriile-i simuri.
Reui s identifice n vale, printre trunchiuri, trei specii diferite
de bipede, ce se concentraser n jurul expediiei Gubru. Dac
Benjamin reuise s-i localizeze, cu siguran c se aflau i n
raza vizual a avioanelor-roboi, extrem de sensibile, ale
dumanului. i, totui, acestea nu ddeau semne c ar avea de
gnd s reacioneze. Secundele continuau s treac, iar formele
mecanice continuau s se roteasc impasibile, fr s-i descarce
salvele ucigae n trupurile ce se trau tot mai aproape.
Stpnii i continuau somnul linitit n brci, netiind ce li se
pregtea.
Athaclena privea scena de dedesubt, cu sperana crescndu-i
din ce n ce mai mult.
Limitele de interceptare ale mainii se dovediser a fi o
informaie de importan crucial. Faptul c avioanele se roteau
n continuare n linite spunea enorm despre cele ce se
ntmplaser nu numai aici, pe Garth, dar i dincolo de cerul
nstelat de deasupra capetelor. Spunea ceva despre starea
general a celor Cinci Galaxii.
Mai exist nc Legea, gndi ea fericit. i poporul Gubru se
vede constrns de ea n aceste momente.
Asemenea multor alte neamuri fanatice, Aliana Gubru aderase
destul de curnd la Codurile de Protecie Planetar i Ecologic.

Cunoscnd fixaia arogantelor psri, Athaclena i nchipuise c


ntr-un fel i vor programa roboii de aprare, dac regulile
rzboiului rmnea valabile i, n cu totul altfel, dac regulile
erau nclcate.
Dac haosul ar fi cuprins n ntregime cele Cinci Galaxii, clanul
Gubru i-ar fi programat mainriile s sterilizeze sute de hectare,
mai degrab, dect s lase s planeze bnuiala existenei celui
mai mic risc pentru nobilul lor schelet, acoperit cu pene. ns,
deoarece Codurile erau nc respectate, nici ei nu ndrzneau s
le ncalce. Pentru c aceleai reguli ar fi urmat s-i protejeze i pe
ei, dac roata rzboiului s-ar fi ntors i i-ar fi privat de victorie.
Regula nou sute doisprezece: Acolo unde este posibil,
necombatanii trebuie protejai
Aceast regul era valabil mai ales pentru speciile
necombatante, mai degrab pentru indivizi, mai cu seam ntr-o
catastrofa complet, ca aceea de pe Garth. Formele native de via
erau protejate de o tradiie veche de miliarde de ani.
Ai czut n propria voastr capcan, psroi ncrezui,
murmur ea, n Galactica 7.
n mod evident, lupttorii Gubru i programaser mainile s
identifice dumanul dup mbrcminte, dup armament i dup
mainile ce-l slujeau, neputnd s-i nchipuie c un inamic i-ar
putea trece prin cap s ia cu asalt o tabr bine pzit dezbrcat
la piele i, din cauza asta, greu de identificat ca atare, printre
animalele pdurii.
Zmbi, cnd i aminti de Robert. Fusese, de fapt, ideea lui.
Cerul ncepuse s se nvemnteze treptat ntr-o lumin
cenuie, diafan, care fcea stelele s pleasc. Din stnga,
medicul expediiei, mai vrstnica femel-cimpanzeu Elayne Soo i
arunca priviri ascuite, ciocnind uor cu degetul n lupa
binoclului. Athaclena ddu din cap, dnd semnalul de nceperea
al ostilitilor. Dr. Soo i duse minile plnie la gur i slobozi un
uierat prelung i nalt, chemarea unei psri fynallu.
Athaclena era prea departe pentru a auzi vibraia coardelor
ntinse cu putere, dar vzu rezultatul distrugerii svrite de
treizeci de sgei de arbalet printre roboii lupttori. Deodat, se
crispa: dac Gubru realizaser aparatele de detecie cu adevrat
sofisticate, atunci...
Gothcha! url Benjamin. Am fcut bucele ase capete
ptrate! Primul val de roboi e depit!

Athaclena simi din nou fiorul speranei. Robert se afla i el


printre atacani. Din acest moment putea s cread c ncepuse
s aib o ans.
Puse mna pe umrul lui Benjamin, iar cimpanzeul i cut
din reflex, binoclul.
Dar dac cineva observase c monitoarele se fcuser albe...
Brusc, se auzi zumzitul uor al unui servomecanism i trapa
superioar a unuia dintre tancurile plutitoare se deschise. O
siluet cu coif pe cap se ivi deasupra, privi cu atenie peste
mlatina tcut i, cnd descoperi carcasa distrus a unuia dintre
roboii-paznici, sri alarmat pe sol. ncepu s dea, cu micri
puternice, la o parte crengile din apropiere. Rsucea speriat arma
laser, de parc cineva sau ceva ar fi fost gata tot timpul s sar
asupra lui dintr-unul din copacii din apropiere.
Dup cteva clipe, proiectorul su albastru prinse n cercul de
lumin o form greu de identificat, care nici un zbura, nici nu
ateriza, balansndu-se n luminiul ngust, la captul unei vie
lungi i vnoase.
La un semn, un roi de sgei izbucni din nou i soldatul se
prbui fulgerat.
Se auzi un trosnet surd, cnd silueta ntunecat se ls s
cad pe sol. Athaclenei i se tripl btaia pulsului, cnd realiz c
Robert era cel ce se gsea pe turela tancului, aplecat deasupra
trupului chircit al soldatului Talon. Acesta ridic braul i, fr
veste, luminiul se umplu de forme indistincte ce alergau printre
tancuri i brci, purtnd pe brae vase mari de ceramic. n
spatelor lor, abia naintnd, veneau nite fiine cu mult mai mari,
ducnd pachete grele.
Athaclena l auzi pe Benjamin mormind ceva n sine,
ncercnd s-i ascund emoia. Adevrul era c se hotrse ca
gorilele s participe la lupt, dar decizia nu fusese primit cu
foarte mult entuziasm.
...treizeci i cinci... treizeci i ase... Elayne Soo numra
secundele.
Cu ct operaiunea se termina mai repede, cu att existau
anse mai mari de reuit. Acum se putea vedea cum cimpanzeii
se crau pe vehiculele extraterestre. Oare ntrzierea aceasta n
reacie a celor atacai s fi constituit o surpriz eficient pentru
succesul aciunii?
Totul nu dur ns dect exact treizeci i opt de secunde.

Sirenele prinser s urle, mai nti cea de pe tancul din fa, apoi
i cele de pe celelalte mainrii de lupt.
Ia te uit ce nvlmeal acolo jos!, constat Athaclena.
Furia soldailor Talonului, vzndu-i cei trei camarazi
prbuii n afara barajelor atini de sgei fu att de mare, nct
renunar la armele obinuite i puser n funciune
arunctoarele de flcri. Cimpanzeii se rostogoleau ipnd,
lovindu-se cu palmele peste blana arznd, sau cdeau pe sol,
strpuni dintr-o parte n alta de razele de mare energie.
Era prima oar cnd asista la un rzboi de o asemenea
amploare.
Psroii opiau nendemnatici n cutarea intelor ce se
ridicau spre a porni n urmrire. Dup un timp, armele li se
descrcar i degeaba cutau din priviri vreun laser de
alimentare, ori vreun proiector-propulsor.
Pdurea era pustie, nu le oferea nici mcar btrnele pistoale
cu gloane i praf de puc.
n acest timp, sgeile se nmulir, bzind ca nite albine
furioase.
Rnd pe rnd, lupttorii Gubru se zvrcoleau sub srutul
uciga i alunecau pe sol.
Apoi, tancurile prinser s se ridice n aer, unul dup altul.
Vehiculul din fruntea coloanei reui s se rsuceasc, iar evile
sale triple ncepuser s mproate pdurea cu un foc nimicitor.
Vrfurile copacilor mai nali preau c se aga de ceva din aer,
pentru cteva clipe, ca i cum trunchiurile de sub ei ar fi
explodat. Dup care, o ploaie neagr de fum i de achii potopi
pmntul.
Braele erpuitoare ale viei slbatice se zbteau n sus i-n jos,
asemenea unor erpi n agonie, azvrlindu-i veninul n toate
direciile.
Cimpanzeii urlar, luai prin surprindere, i se azvrlir care
ncotro de pe crengile rupte.
Oare merit? Merit ceva toate aceste eforturi?
Cretetul capului pru c i se mrete, din cauza emoiei i
simi distinct cum un simbol empatic ncepea s se ntrupeze
deasupra. Respinse cu furie imaginea abia conturat, pricepnd
c era un rspuns la ntrebarea nerostit. Nu voia s realizeze,
tocmai n clipele acestea, cum, mai trziu, avea s se fac haz pe
seama suferinelor tymbrimiene.

Ar fi vrut s plng, asemenea oamenilor, dar nu tia cum.


n pdure, se instaurase spaima, iar animalele prseau n
goan zona devastat. Unele alergau chiar n direcia lor, ipnd
ascuit cuprinse de o disperare fr margini. Mcelul continua s
avanseze, odat cu mainile aductoare de moarte. Exploziile i
flcrile distrugeau tot ce le sttea n cale.
Apoi, tot att de brusc cum ncepuse, tancul din frunte i
ncet focul. Pe rnd, i urmar exemplul i celelalte care de lupt.
evile mai scuipar un roi de scntei albe i roii, dup care tcu
definitiv.
Zgomotul teribil al btliei sczu la jumtate. Tancurile
plutitoare preau s aib probleme de coordonare a direciei.
Unul, din ultimul rnd, continua s trag, cu toate c evile i
erau ndreptate n jos.
Ra! strig Benjamin, trgnd-o pe Athaclena dup el.
Se ferir exact la timp, pentru a nu fi atini de explozia ultimei
maini, care rspndi njur un val de foc actinie, cauterizator.
Buci de metal i de plastic aprinse le vjir pe deasupra
capetelor. Speriat, Athaclena clipea repede, ncercnd s nu ia n
seam comarul declanat chiaralturideei.
O contuzie de moment, aprut ca urmare a unei
suprancrcri senzoriale, o determin s se ntrebe de ce
Benjamin era att de obsedat de denumirea acelei psri acvatice
de pe Terra.
Cineva strig din apropiere.
Cnd Athaclena se simi din nou n stare s deschid ochii,
vzu o coloan de fum ridicndu-se din scutul tancului din fa.
Turela emitea un fel de sunete, care semnau a mormituri i
prea n imposibilitatea de a se mica. Mirosul neptor de acid
se amesteca cu acela caustic de vegetaie ars
A mers! exclam Elayne Soo.
Apoi se ridic n picioare i porni la vale pentru a ngriji rniii.
Benjamin i Robert propuseser utilizarea substanelor chimice
explozibile, pentru a extermina patrula Gubru. Ulterior Athaclena
adusese cteva modificri acestei tactici pentru a se potrivi noilor
scopuri. Nu avea intenia s-i omoare pe Gubru, aa cum
fcuser pn la acel moment.
De data asta, i voia vii.
i, iat-i, erau aici, nchii n vehiculele lor, neputnd s fac
vreo micare sau s acioneze n vreun fel. Antenele de

comunicaie erau rsucite sau rupte, i, oricum atacurile n Valea


Sindului debutaser n deplin siguran. naltul Comandant
Gubru i avea propriile probleme n apropiere de cas. Totui, era
posibil ca oricnd s le soseasc ajutoare.
Linitea dur exact att ct i lu ploii de achii s se aeze
peste pdure. Praful se aternea molcom peste pdurea hrtnit.
Apoi, se auzir cele dinti ipete ascuite, care se amplificau din ce
n ce mai mult urletele bucuriei de a fi nvins, neschimbate nc
dinainte de epoca n care Omenirea se amestecase cu cimpanzeii.
n urma lui, Athaclena percepu imediat nc un sunet, un ipt
ascuit de triumf, prelungit ntr-o glgial stranie Chemarea de
tarzan a lui Robert.
n regul, i zise, oftnd uurat. M bucur s aflu c a
supravieuit mcelului. De acum nainte nu-i mai rmne dect
s urmeze planul i s se fereasc de riscuri inutile.
Cimpanzeii ncepuser s ias dintre copacii rsturnai, unii
dintre ei grbindu-se s-i dea o mn de ajutor doctoriei Soo,
care ncepuse s se ngrijeasc de rnii. Alii luau poziii n jurul
mainilor distruse.
Benjamin privea concentrat spre nord-vest, unde cteva stele
dispreau ncet, odat cu apariia zorilor. Dintr-acolo, veneau
ecouri vagi ale unor detunturi.
M-ntreb cum se descurc Fiben i cu bieii din ora,
mormi el.
Pentru prima dat de la nceputul misiunii, Athaclena
abandon protecia impus n zona cretetului capului. Eliber,
n sfrit, zona, alctuind un KUHUNNAGARRA esena
nehotrrii amnate.
Este un lucru peste puterile noastre de precogniie, i
rspunse, ntr-un trziu. Aici, n locul sta, acionm noi.
Ridic mna i le fcu semn unitilor aflate pe dealul din fa.

46
FIBEN
Fumul se ridica nvrtejindu-se din Vale Sindului. Focuri
rzlee izbucnir ici i colo n lanurile de gru i prin livezi,
mnjind cu cenu faa deja ntunecat i palid a dimineii. La o
sut de metri nlime, cocoat pe stinghia flexibil a unui zmeu
uria, Fiben se strduia s identifice cu ajutorul unei lunete locul
conflagraiilor rzlee. Luptele nu se terminaser deloc bine aici,
n Sind.
Operaiunea fusese plnuit ca o revolt rapid, un atac scurt,
ncheiat cu o retragere n vitez singura cale de a face ru
invadatorului, cu pierderi minime. Numai c totul se
transformaser ntr-o debandad.
Zmeul intrase n aburul gros al unui nor i picturile de ap
rece i se condensau pe fa i pe minile fr ncetare. Dac nu
isprveau repede, risca s nu mai vad pe o distan mai mare de
un kilometru.
Fiben!
De jos, din partea stng, nu departe de umbra gigantic a
zmeului, Gailet Jones i fcea semn cu mna.
Fiben, vezi pe cineva din grupul C? Au ajuns la postul de
paz Gubru?
Ddu din cap, exagernd n mod voit amplificarea micrii.
Nici urm de ei! strig. Se vede ns fum ieind din blindajele
inamicului.
Unde? Ct de mult? i dm drumul la mai mult sfoar, ca
s poi vedea mai bine...
Nici vorb! strig din nou. Cobor imediat.
Dar avem nevoie de mai multe informaii!
Ddu din cap cu hotrre:
Sunt patrule peste tot! Trebuie s plecm de aici!
Fiben fcu semn ctre cimpanzeii care controlau derularea
sforii.
Gailet Jones i muc buzele, dar ddu din cap n semn de
aprobare, ncepuse s coboare.
Cnd atacul luase sfrit i putuser restabili comunicaiile,

Gailet i ceruse din ce n ce mai multe informaii. La drept


vorbind, nimeni nu-l putea nvinovi: i el dorea s tie ce se
ntmplase acolo. Acolo unde se luptau i prietenii lui...
Dar acum era mai bine s-i pzeasc propria piele.
i totul ncepuse att de bine! se gndi, n vreme ce cobora.
Revolta se declanase printre lucrtorii cimpanzei angajai la
antierele de construcii Gubru. Detonaser explozibilul plasat cu
mult grij n decursul ultimei sptmni. La cinci din cele opt
locuri-int, deflagraia le fcuse pe arogantele i prea plinele de
ele penate s se ridice spre a ntlni cerul, ntr-un zbor fr
ntoarcere.
Nu mult dup aceea, avantajele tehnologiei ncepuser s se
vad.
Sistemele automate de aprare ale dumanului declanaser o
adevrat paralizie a minii printre echipele de lupttori
dezorganizate, chiar mai nainte ca atacul lor s se declaneze.
Din cte aflase, nici unul dintre obiectivele vitale nu fusese
cucerit. n concluzie, lucrurile nu mergeau bine deloc.
Din cauza curenilor de altitudine, Fiben se vzu nevoit s
planeze oblic mpotriva vntului, lsnd botul planorului s se
prbueasc, pur i simplu, la vale. Pmntul se apropia
amenintor i se pregti sufletete pentru un impact dur cu
solul. Apoi aripa atinse pmntul, se auzi clar trosnitura unei
piese de lemn i se izbi de terenul tare.
Mai bine o piatr dect unul din oasele mele, reui s
glumeasc.
Gfia puternic, n vreme ce se chinuia s-i desfac hamurile
ce-l ineau ancorat lng estura groas a materialului. Evident
c un deltaplan adevrat, din materiale compozite i cu aripi din
estur cauciucat ar fi fost cu mult mai bun. ns nu reuiser
s afle ce contracarare a tehnologiilor rmase nc funcionabile
pusese la cale dumanul, aa c nu voise s rite i insistase s
se foloseasc numai piese manufacturate, executate grosolan.
Max, cimpanzeul uria, cu o cicatrice pe fa, atepta n
apropiere, examinnd cu atenie o puc-laser Gubru, capturat
chiar de el. i ntinse mna liber lui Fiben.
Te simi bine, Fiben!
Da, Max, foarte bine. Hai s ascundem obiectul sta.
Echipa sa se grbi s adune bucile zmeului i s le ascund
sub copacii din mprejurimi. Sirenele Gubru fluieraser nc de

cnd zorile aduseser cu ele afurisita de razie. n sine, zmeul era


un obiect nesemnificativ, invizibil chiar pentru radar sau pentru
detecia n infrarou.
Totui, i foraser norocul, folosindu-l n plin zi.
Gailet se ntlni cu ei la marginea livezii. La nceput, se artase
sceptic, n privina armei secrete a clanului Gubru celebra
abilitate a inamicului de a detecta obiecte confecionate.
Continuase, n parte, datorit insistenelor lui. Acum, era
mbrcat ntr-un halat maron, lung pn la genunchi, n
pantaloni scuri i o tunic din pnz de cas. Strngea la piept
un carnet de note i un stilou.
Fusese un efort enorm ca s o conving c trebuie s renune
la ecranul ei portabil de informaii. Iar dac Fiben i imaginase
cumva c o s vad vreo urm de uurare pe chipul ei, atunci
cnd urma s ias din epav, se nelase amarnic. Acum era
ocupat pn peste cap.
Ce-ai vzut? Ct de numeroase erau ajutoarele inamicului
din Port Helenia? Ct de aproape a ajuns echipa lui Yossy de
bateria antiaerian?
Cimpanzei curajoi au murit cu zecile n dimineaa aceasta,
ns ea se gndete numai la blestematele ei de informaii seci!
Punctul forte al aprrii n spaiu l constituise una din acele
inte pe care numai ansa i le poate oferi. Pn acum, cele cteva
ambuscade nensemnate din muni, abia reuiser s atrag
atenia asupra existenei lor. Niciodat nu vor mai gsi inamicul
att de nepregtit.
i, totui, Gailet planificase operaiunea din Valea Sindului
numai cu observatorii proprii, nu cu unitile de lupt. n ceea ceo privea, informaiile erau mai valoroase dect orice ru pe care iar fi putut produce dumanului. i, spre surpriza lui Fiben,
generalul se artase de acord.
Ddu din cap:
E mult fum n direcia aia, de aceea cred c Yossy a fcut el
ceva acolo.
Fiben se terse de praf cu mneca i privi cteva clipe la
tietura din salopet.
Am vzut multe trupe de ntrire ale inamicului. Am
nregistrat aici totul, fcu el semn ctre cap.
Gailet se strmb nemulumit. Evident, ar fi vrut s aud
absolut toate detaliile chiar atunci, dar, conform planului,

trebuiau s plece imediat ct mai departe de acel loc.


Se fcuse deja foarte trziu.
n regul, o s continum mai trziu cu ntrebrile. Deja cred
c acest rendez-vous este compromis.
Glumeti!, se strmb Fiben la rndu-i, cu sarcasm. Se rsuci
ctre cei din urm:
Hei, biei, ai terminat cu ngroparea obiectului?
Cei trei cimpanzei ce se ocupau de zmeu tocmai acopereau cu
frunze locul n care-l ngropaser, la rdcinile unui copac.
n regul, Fiben suntem aproape gata.
i luar putile rezemate de un copac din apropiere i le
ridicar n spate. Fiben se ncrunt:
Mai bine-am scpa de astea. Se vede ct de colo c sunt
fcute de pmnteni.
Gailet cltin din cap.
i cu ce s le nlocuim? Cum putem s organizm ceva cu
numai ase sau zece lasere capturate de la soldaii Gubru? A
ataca inamicul chiar i dezbrcat, dac s-ar dovedi necesar, dar
fr arme?
Ochii cprui i scnteiau cu furie. Fiben simea cum, ncetncet, sentimentul l cuprinse i pe el.
Vrei s ataci! De ce nu te duci atunci cu vreun creion ascuit
dup blestemaii ia de psroi, c vd c asta e arma ta
preferat!
Nu-i tocmai drept ceea ce spui! mi iau aceste notie pentru
c...
Nu apuc s termine fraza, deoarece Max url ctre ei,
ntrerupnd-o:
Ferii-v!
Vrtejul greu al aerului spintecat culmina cu o explozie, chiar
n momentul n care ceva alb lumin dintr-o dat pe deasupra
vrfurilor copacilor. Frunzele se desprinser de pe ramuri i se
nvrtejir pe deasupra mlatinii. Fiben nu-i aminti s fi plonjat
n spatele rdcinii unui trunchi noduros, ns o fcu instinctiv,
observnd la timp cum nava extraterestr se ridic brusc i se
pregtete s mai dea o rait pe deasupra, sosind din direcia
crestei dealului.
O simi pe Gailet undeva n apropiere. Max se gsea la stnga,
urcat deja pe crengile unui alt opac. Ceilali se pitiser n dreapta,
mai aproape de centrul livezii.

l vzu pe unul dintre cimpanzeii ridicnd arma, atunci cnd


aparatul de recunoatere ncepu s se apropie din nou.
Nu! url, dei realiz c era deja prea trziu.
Marginea mlatinii erupse, un val de bulgri de pmnt
zvcnind spre cer, de parc ar fi fost aruncai de o ceat de
demoni furioi. Ct ai clipi din ochi, vrtejul despic trunchiurile
cele mai apropiate, risipind n toate direciile resturi amestecate
de frunze, crengi, carne i oase.
Cu gura cscat, Gailet se holba n direcia prpditului. Fiben
reui s se arunce peste ea, acoperind-o chiar nainte ca suflul
exploziei s-i mture. Mai mult simi dect auzi urletul strident al
mainii albe de ucis, care trecu chiar deasupra.
Copacii rmai nc n picioare tremurau, vietndu-se
nfundat, izbii de pale de aer fierbinte. O ploaie nentrerupt de
achii se porni s cad pe spatele lui Fiben.
Mmm...
Gailet i scoase capul de sub braul su. Ceea ce vzu fcu s i
se taie respiraia.
Mic-i congelatorul de pe mine, pn nu m sufoc, purice
mpuit, blan mncat de molii...
Aparatul de recunoatere dispru n spatele dealului. Se ridic
n mare grab.
Hai! o repezi i o trase de mn, ca s-o ajute s se ridice.
Trebuie s-o ntindem ct mai repede din locurile astea!
njurturile colorate ale lui Gailet ncetar abia atunci cnd
acesta ajunse n poziie vertical. i din nou rmase interzis
cnd realiz ce distrugeri putuse s fac drcia zburtoare. Se
holba exact ca atunci cnd vezi ceva att de ngrozitor, nct nu-i
vine s crezi c exist cu adevrat.
Rmiele oribile ale celor trei foti lupttori se risipiser
printre buci nnegrite de lemn. Armele zburaser, i ele, carencotro.
Dac ai cumva de gnd s recuperezi vreuna din armele alea
te privete personal, surioar.
Gailet scutur ns din cap, oripilat i mormi o singur
silab:
Nu!
Prea convins de ceea ce se spusese. Se rsuci cu greutate.
Max!
Porni, cltinndu-se ctre locul unde-i vzuse ultima dat pe

servitorul ei cel mare i nenduplecat. Chiar n acea clip, se auzi


o detuntur puternic.
Fiben o apuc de bra, oprind-o.
Transportoare de trupe! Nu mai avem timp, surioar. Dac
mai triete i poate s scape de acolo, o s-o fac i singur. S
mergem!
Zgomotul produs de motoarele uriaelor maini se auzeau din
ce n ce mai tare. Gailet se mpotrivea nc, nehotrt.
Of, n numele lui Ifni, gndete-te numai c trebuie s-i
salvezi notiele! o grbi el.
Punct ochit, punct lovit. Femela de cimpanzeu ced, lsndu-se
trt civa pai, apoi nainta singur. Dup puin timp,
ncepur s fug.
Ce mai ip! se gndi Fiben, n timp ce nainta n fug, pitinduse, din cnd n cnd, pe dup copaci. Nu-mi vine s cred c e prea
mare lucru de capul ei, dar cel puin e curajoas. E prima oar
cnd vede aa ceva i nici mcar nu vomit.
Numai spune! se roi o alt voce luntric. Da' tu cnd ai mai
vzut aa ceva? Luptele n spaiu sunt nite chestii curate, n
comparaie cu mcelul de aici.
Fiben recunotea n sinea sa c principalul motiv pentru care
nu-i ntorsese maele pe dos fusese, n realitate, o problem de
etichet: pentru nimic n lume nu i-ar fi mprtiat pe jos micul
dejun de fa cu o anume femel. Nu i-ar fi dat niciodat prilej de
satisfacie.
notau mpreun printr-un ru mocirlos, mprocnd n dreapta
i-n stnga, cutndu-i ct mai rapid un adpost.

47
ATHACLENA
Totul depindea acum de Benjamin. Robert i Athaclena priveau
din ascunztoarea de la mijlocul povrniului, n timp ce
prietenul lor se apropia cteva sute de metri mai jos de convoiul
Gubru. Ali doi cimpanzei l nsoeau ndeaproape, unul dintre ei
innd n mn un steag nalt, semn al armistiiului. Pe suprafaa
sa se afla un nsemn asemntor cu al Bibliotecii spirala n
form de raze a civilizaiei galactice.
Emisarii renunaser la hainele din estur de cas i
mbrcaser robe oficiale, argintii, croite dup stilul specific
bipezilor, conform formei lor fizice i statutului pe care urmau s-l
joace.
i trebuia ceva curaj s te apropii de coloan, admise Robert.
Cu toate c vehiculele erau dezmembrate, iar timp de o jumtate
de or nu mai fusese nici un semn despre vreo activitate n acea
zon, cei trei naintau cu pruden, ntrebndu-se, pesemne, cam
ce putea s fac inamicul.
Pariez c psroii vor ncerca s foloseasc mai nti un
robot, murmur Robert, cu ochii aintii la scena de sub el.
Athaclena cltin din cap.
Eu una n-a paria. Privete! Ua navei principale tocmai se
deschide.
Din punctul n care se aflau, puteau supraveghea ntregul
lumini de sub ei. n spatele carcasei nc n flcri a unui tanc
plutitor sfrmat, se zreau ruinele cldirilor Centrului Howletts.
Ceva mai departe, un tun cu evile rsucite fumega stins,
rsturnat ntr-o parte.
Brusc, n spaiul dintre dou nave de lupt distruse, i fcu
apariia o form plutitoare, venind din direcia unei uniti
prbuite nspre dreapta.
Mda, bine pufni Robert pe nas.
Era, ntr-adevr, un robot. Purta i el drapel flfitor, cu
aceeai spiral n form de raze.
Afurisitele alea de zburtoare nu vor admite c cimpanzeii
notri au un nivel de inteligen mai ridicat dect al unor viermi

dect dac vor fi obligai s o fac.


Athaclena puse mna pe braul lui Robert, mai mult pentru a-i
aminti c nu trebuie s ridice vocea.
tie, spuse n oapt. i mai e i Elayne Soo cu el, care o s-l
ajute.
Fr ndoial c amndoi aveau acelai sentiment de neputin
n a-i clarifica cauza celor ntmplate. Era o afacere la nivelul
protectorilor.
Niciodat clienilor nu li se putea cere s se confrunte, singuri,
cu o astfel de situaie.
Robotul plutitor n aparen, o veritabil pies de colecie n
panoplia tehnic a clanului Gubru se adapta din zbor
necesitilor solicitate de o relaie diplomatic. Cnd ajunse la o
distan de circa patru metri fa de grupul mesagerilor cimpanzei
i de steagul lor nfipt deja n sol, se opri, dup care emise un
sunet straniu, ceva ntre o sporovial vioaie i un ipt de
indignare, sunet pe care cei doi observatori nu-l putur pricepe.
n orice caz, reuir s deduc faptul c tonul folosit era unul de
porunc. Doi dintre cimpanzei se traser un pas napoi,
mormind ceva cu nervozitate.
Hai, Ben, tiu c poi! l ncuraja Robert.
Athaclena vzu cum i se umfl muchii braelor. Ah, dac acele
umflturi ar fi fost glande de transformare tymbrimiene, n loc
de...
Se cutremur numai cnd se gndi la comparaia e care tocmai
o fcuse, fr s vrea, i-i ntoarse privirile de la scena din vale.
Acolo jos, Benjamin sttea ca o stan de piatr, aparent
neacordnd nici o atenie mainii. Atepta ceva. Apoi, n sfrit,
i ncepu cuvntarea.
Urm un moment de linite. Dup care, Benjamin fcu o
micare simpl cu braul exact cum l nvase Athaclena,
ndeprtnd dispreuitor din calea sa carcasa lipsit de via a
robotului. Acesta glsui din nou, ceva mai tare de data asta, cu
o urm de disperare n voce.
Cimpanzeii ateptau ncremenii n spatele lui Benjamin,
nendrznind s-i rspund.
Ce prestan! observ Robert. E-n regul, Ben. Arat-le ce
clas ai!
Minutele se scurgeau, dar scena continua s rmn
neschimbat.

Convoiul sta Gubru a venit n muni fr scuturi


psihologice, anun fr veste Athaclena.
i duse mna la tmpla dreapt.
Ori poate c scuturile au fost distruse n timpul luptei.
Oricum sunt sigur c sunt din ce n ce mai nelinitii.
Probabil c dumanul mai avea civa senzori nc n stare de
funcionare i nu era exclus s fi putut detecta micrile din
pdure sau pe oricine ar fi ncercat s se apropie n fug de
aparatele lor.
Cel de-al doilea grup de asalt urma s soseasc n curnd,
aducnd cu ei arme moderne, de data aceasta. Micarea de
Rezisten i inuse n rezerv fora ei cea mai important, de
dragul surprizei. n plus, trebuie c antimateria tindea s emit
rezonane detectabile la mari distan.
i totui, sosise momentul s-i dea toate crile pe fa. Pn
n acea clip dumanul trebuie s fi aflat c nu se afla n
siguran nici mcar n interiorul aparatului, protejat de carcasa
blindat.
Fr nici un avertisment, robotul se ridic i zbur napoi, ctre
nava de unde plecase. Dup cteva clipe, ncuietorile magnetice se
desfacur din nou i i fcu apariia o nou pereche de emisari.
Kwackoo! anun Robert.
Athaclena i nbui apariia unui glyph SYRTUNU. Prietenul
ei uman nu vdea nclinaie spre exprimarea lucrurilor evidente.
Patrupedele albe i pufoase, clienii loiali ai clanului Gubru, se
apropiau de locul negocierilor, ciripind ntre ei foarte agitai.
nainte de a se opri n faa cimpanzeilor, fcur mai nti cteva
ocoluri mari. n cele din urm nepenir locului i un mormit
aspru iei din gtul gros, acoperit cu blan, al interpretului.
Maina de tradus rmase ns mut.
Cimpanzeii i ncruciar minile n fa i executar,
simultan, o plecciune, nclinndu-i capul ntr-un unghi de
aproape douzeci de grade.
Apoi revenir n poziia iniial, ateptnd.
Kwackoo ateptau la rndul lor, bine nfipi pe picioare. De la
distan, nu se vedea prea bine cine ignora, de fapt. Cu ajutorul
binoclului, Athaclena vzu buzele cimpanzeului micndu-se i
njur n oapt, pentru c era obligat s urmreasc scena, fr
s poat auzi nici un sunet.
Se prea c vorbele cimpanzeului avuseser un efect oarecare

asupra celor din jur. Kwackoo ciripeau i ddeau nfuriai din


aripi. Din pcate, sunetele ndeprtate se auzeau mult prea
indistinct pentru a se putea nelege ce-i spuneau, dar
rezultatele, ce nu se lsar prea mult timp ateptate, vorbir n
locul lor. Benjamin nu mai avu rbdare s-i lase s termine ce
aveau de spus. nha drapelul i, mpreun cu nsoitorii, le
ntoarse spatele i o lu din loc.
Bun biete! exclam Robert satisfcut.
i cunotea bine pe cei trei. Probabil c n chiar acele momente
zgrieturile de pe umeri trebuie s-i fi mncat ngrozitor, dar ei nu
le luau n seam i mergeau ct se poate de calm.
Conductorul Kwackoo i ncet cuvntarea i privi uluit n
urma lor. Apoi ncepu s opie i s ipe ascuit. Asociatul su
prea la fel de agitat. Abia acum cei de pe deal reuir s aud
vocea amplificat a interpretului psrilor, care ordona:
...ntorcei-v!... ntorcei-v... ntorcei-v...
Cimpanzeii continuar ns s nainteze ctre irul de pomi i
abia atunci Athaclena i Robert auzir cuvintele mult ateptate:
... ntorcei-v... V ROG!
Omul i tymbrimianul se privir unul pe cellalt i-i zmbir.
ntr-un fel, pentru asta se dduse toat lupta lor.
Benjamin i trupa sa se oprir brusc. Se rsucir calmi i o
pornir napoi, de parc ar fi fcut o simpl plimbare. nfipser
steagul spiralat n acelai loc i se aezar din nou pe vechile
poziii, n ateptare. n sfrit, tremurnd din tot corpul, din
cauza umilinei la care fuseser supui, emisarii penai fcur o
plecciune. Era un gest superficial abia dac-i nclinar doi din
cei patru genunchi dar, la urma-urmei, era i asta ceva.
Clienii, legai prin contract cu clanul Gubru, i recunoscuser
ca egali ai lor pe clienii legai prin contract cu fiinele umane.
Cred c ar fi preferat moartea, mai degrab, dect aceast
umilin, rsufl Athaclena uurat, dei fusese tot timpul
pregtit s-i vad murind.
Kwackoo existau ca specie inteligent de aproape 16.000 de
ani.
Neo-cimpanzeii depiser pragul inteligenei numai de trei
secole i, n plus, erau clienii puilor-de-lup.
tia c Robert nu avea s se supere, din cauza cuvintelor
folosite.
Kwackoo se aflau destul de avansai pe drumul Elitelor, pentru

a fi avut dreptul s-i aleag singuri moartea ntr-o asemene


situaie.
Nici ei i nici Gubru nu au dreptul s fie foarte uimii, dei
cred c nu au prevzut implicaiile gestului. Probabil c nici nu
realizeaz c ceea ce se ntmpl e adevrat.
Robert mormi:
Ateapt numai s vezi cnd vor auzi i restul. O s-i
doreasc s f ales calea cea mai simpl s fi rezolvat situaia.
Cimpanzeii rspunser cu o plecciune, avnd acelai unghi de
nclinare. Dup care, cu binecunoscutul formalism dezgusttor
ce-i caracteriza, unul dintre uriaii avieni ncepu s vorbeasc
repede, interpretul abia fcnd fa cu traducerea n anglic.
Probabil c Kwackoo solicit s vorbeasc cu cpeteniile
ambuscadei, comet Robert, iar Athaclena se art de acord.
Benjamin i trda nervozitatea prin gesturile largi ce le fcea,
n vreme ce vorbea. Nu starea lui sufleteasc era important ns,
ghici Robert.
Ci semnele pe care le fcea, n direcia ruinelor, a tancurilor
plutitoare distruse i a brcilor ce se legnau n apele lenee de
lng mal. Semne completate cu altele, ndreptate nspre pdurea
ce adpostea forele Rezistenei.
Acum, le spune c el este conductorul.
ntr-adevr, acesta era scenariul. Athaclena l compusese,
mirndu-se tot timpul ct de uor evoluase de la subtila art
tymbrimian a disimulrii ctre tehnica uman, mai echilibrat, a
minciunii ndreptite. Gesturile fcute de Benjamin o ajutau s
urmreasc mai uor dialogul. Cu ajutorul inteligenei i al
imaginaiei, simea c poate nlocui ceea ce-i lipsea din mozaic.
Ne-am pierdut protectorii, repeta Benjamin pentru a mia
oar. Voi i stpnii votri ni i-ai luat. Le simim lipsa i abia
ateptm s se rentoarc printre noi. Cu toate acestea, tim
foarte bine c jelindu-i, ca nite neajutorai, nu i-am face s se
simt mndri de noi. Numai acionnd, putem s le dovedim ct
de sus am ajuns. De aceea, facem exact ceea ce ne-au nvat ei
ne comportm precum creaturile inteligente, dotate cu raiune i
onoare. n numele acestei onoare i conform Codului Rzboiului,
v cer acum vou i protectorilor votri s v dai cuvntul de
onoare sau s nfruntai urmrile furiei noastre legale i drepte.
Acum le-o zice! opti Athaclena, pe jumtate mirat de
curajul cimpanzeului.

Robert tui de cteva ori, ca s nu-l bufneasc rsul. Kwackoo


artau din ce n ce mai abtui. Cnd Benjamin i ncheie
discursul, patrupedele penate ciripir i opir, pufnind i
umflndu-se n pene, apoi obiectar zgomotos. Benjamin rmase
ns calm i nu se zbrli n direcia lor.
Art spre cronometrul de la mn i spuse trei cuvinte.
Kwackoo ncetar brusc glgia. Trebuie c le sosiser ceva ordine
de sus, pentru c toi dintr-odat fcur o plecciune, se rsucir
pe clcie i pornir grbii ctre barc, ntr-un soi de galop.
Soarele se ridicase deasupra liniei dealurilor din spre est.
Razele lui ptrundeau timid printre plcurile de copaci dobori.
Cldura ncepu s creasc n zona unde se desfurau
tratativele, dar cimpanzeii nu preau s o ia n seam,
continund s atepte, tcui, n picioare. Din cnd n cnd,
Benjamin arunca cte o privire spre ceas i anuna cu voce tare
ct timp le mai rmsese.
Athaclena surprinse micarea echipei de intervenie, undeva,
ctre marginea pdurii. Se apropiau, purtnd ntre ei unicul lor
proiector de antimaterie. Cu siguran c soldaii Gubru
descifraser despre ce era vorba.
l auzi i pe Robert numrnd n oapt minutele. ntr-un
trziu, extrem de aproape de momentul stabilit pentru retragere,
trapele celor trei aparate plutitoare se deschiser. Din interiorul
fiecruia ncepu s curg cte o veritabil procesiune, cu tot
personalul Gubru, mbrcai n robele strlucitoare de protectori
seniori, n frunte.
ncepur un cntec de bocet foarte piigiat, acompaniat n
falset de basul clienilor kwackoo. Parada se derula dup
procedura antic, cu rdcini n epoci att de ndeprtate, nct
viaa nu apruse nc pe Pmnt.
Pesemne c Benjamin i colegii si trebuie s se fi simit foarte
emoionai n faa lor. Robert nsui avea gura uscat.
Nu uitai s mai facei o plecciune, le opti el.
Athaclena zmbi, avnd avantajul coroanei de crcei.
Nu te teme, Robert. Nu vor uita.
i, ntr-adevr, Benjamin i plec minile n faa lui, artndui cel mai adnc respect, cel al unui client foarte tnr, care-l
ntmpin pe un protector senior. Cimpanzeii ceilali se plecar i
ei pn la pmnt. Numai o simpl linie alb trda faptul c
Benjamin rnjea ct l inea gura.

Robert, opti Athaclena, dnd din cap cu satisfacie, poporul


tu s-a descurcat foarte bine, de unul singur, n privina lor, n
numai patru sute de ani.
Nu ne acorda aa de mult credit, ripost el. De fapt, totul
exista n stare nativ n ei, nc dintru nceputuri.
Tratativele se ncheiar repede i soldaii Gubru plecar pe jos
spre Valea Sindului. Fr nici o ndoial c aveau s fie oprii nu
dup mult timp de vreo patrul aerian. ns chiar dac nu-i
observa nimeni i erau nevoii s fac tot drumul pe picioare,
Athaclena le ordonase s-i lase s plece. Trebuia s ajung
nemolestai la baz. De altminteri, dispoziia fusese clar: orice
cimpanzeu, care ar fi ndrznit s se ating de vreunul din ei,
urma s fie scos n afara legii, plasma lui aruncat la canal, iar
tiparul genetic distrus odat pentru totdeauna. n joc, se afla o
problem foarte serioas, care nu admitea abateri n rezolvare.
Spre sear, procesiunea o porni pe jos, urmnd drumul ngust
de munte.
De-abia acum ncepu munca cea grea. Plutoanele de cimpanzei
prinser s curee n mare grab vehiculele abia prsite de
psri. n scurtul rstimp ce le mai rmsese la dispoziie pn la
sosirea schimbului, nervoasele gorile mormiau i-i fceau,
mereu, semne una alteia, ateptnd pachete pe care s le
transporte pe dealurile din apropiere.
ntre timp Athaclena i mutase postul de comand pe o coast,
la mai bine de doi kilometri n inima munilor. Privea prin binoclu
cum erau ncrcate ultimele containere, iar navele mari i goale
erau prsite la umbra cldirilor n ruin.
Robert plecase cu mult timp nainte, la insistentele ei. A doua
zi, urma s porneasc ntr-o alt misiune i avea nevoie de
odihn.
Deodat, coroana prinse s-i vibreze uor i-i ddu seama de
prezena lui Benjamin, mai nainte ca mersul uor al acestuia s
poat fi perceput de-a lungul crrii. Vocea sa, uor trist, o fcu
s se nfioare.
Generale, am aflat prin telegraful optic c tancurile din Valea
Sindului au euat. E adevrat c am reuit s aruncm n aer
cteva amplasamente inamice fortificate dar, n ansamblu, asaltul
a fost un eec lamentabil.
Athaclena strnse pleoapele: se ateptase, oarecum, la aa
ceva.

Pe de o parte, existau prea multe probleme cu securitatea


oamenilor de acolo. Fiben suspectase nc de la nceput faptul c
rezistena din ora fusese nesat cu trdtori. n ciuda acestor
presupuneri nu le interzisese atacul. De fapt, scopul principal al
diversiunii fusese acela de a distrage atenia forelor de aprare
Gubru, crend necesitatea unei intervenii militare departe de
zona unde se masaser adevratele trupe.
Nu putea s spere dect c numrul cimpanzeilor czui n
lupte fusese ct mai mic.
Ziua e pe sfrite, se rsuci ctre ajutorul su.
Victoriile n astfel de ncletri nu puteau s fie dect simbolice.
A ncerca s distrugi puterea inamicului cu forele de care
dispuneau ei, era ceva de-a dreptul hilar. Deoarece cptaser
plcerea subtil a utilizrii metaforelor, compar situaia prezent
cu ncercarea unei omide de a muta un copac din loc.
Nu, se gndi repede, ceea ce vom putea ctiga va fi obinut
numai prin fora vicleniei.
Benjamin tui tare, dregndu-i vocea. Athaclena l privi de
sus.
Tot nu crezi c am fcut bine lsndu-i s plece vii, i spuse.
Cimpanzeul cltin din cap.
Nu, s trii. Nu cred. Dei am nceput s neleg cte ceva
din cele ce mi-ai spus despre simbolism i toate celelalte... i
sunt mndru pentru faptul c socotii c ne-am descurcat bine cu
ceremonia cuvntului de onoare. Dar eu tot insist s cred c
trebuia s-i prjim.
Ca s ne rzbunm?
Benjamin ridic din umeri. Amndoi tiau foarte bine c acesta
era sentimentul majoritii cimpanzeilor. Nu prea le psa lor de
simboluri.
Rasele pmntene aveau obiceiul s socoteasc toate
plecciunile i rafinamentul de nalt clas al galacticilor ca pe o
dovad a prostiei unei civilizaii decadente.
tii c, de fapt, eu nu gndesc aa, continu Benjamin. A
duce logica dumneavoastr chiar niel mai departe aa cum am
i fcut-o azi, discutnd cu ei dac n-ar exista o problem.
Ce problem?
Psroii tia blestemai au avut deja ocazia s dea trcoale
n jurul Centrului i au remarcat urme lsate n urma procesului
de transformare al Elitelor. Nu a putea s jur c nu au zrit

cumva i vreo goril printre crengi.


Benjamin scutur iar din cap.
Pur i simplu, nu cred c trebuia s le permitem s mai
plece de aici, dup asta.
Athaclena i puse o mn pe umr. Nu-i vorbi ns, pentru c
nu avea ce s-i spun. Cum ar fi putut s-i explice aceste
subtiliti lui Benjamin?
SYULF-KUOUN ncepu s creasc deasupra capului ei, cu o
vibraie plin de satisfacie vis-a-vis de evoluia lucrurilor plnuite
cndva de ilustrul ei tat.
Nu, nu putea s-i explice lui Benjamin c ea insistase s fie
aduse gorilele, implicndu-le apoi n atac, ca o prim etap dintro glum extrem de pragmatic i de lung durat.

48
FIBEN I GAILET
Capu' jos! mri Fiben.
N-ai vrea s ncetezi s mai latri la mine? i replic Gailet,
foarte nervoas.
i ridic fruntea numai pn la nivelul vrfurilor ierbii din jur.
Vreau numai s vd dac...
Se ntrerupse, deoarece Fiben i puse piedic. Se prbui pe loc
i se rostogoli prin mizeria de pe sol.
Fi-r-ai tu s fii de...
Dei Fiben i pusese mna pe gur, expresia ochilor rmsese
foarte gritoare.
i-am mai spus, i opti printre dini. La senzorii pe care-i
au, n clipa n care tu i-ai vzut, nseamn c ei te-au prins.
Singura noastr ans este s ne trm ca rmele, pn ce
ajungem la populaia civil de cimpanzei.
De la o distan nu tocmai mare, se auzea zumzitul unor
maini agricole. De fapt, se lsau mai mult condui de sunet.
Dac ar fi reuit s se apropie ndeajuns, n-ar mai fi fost o
problem s reueasc s se amestece printre fermieri, singura
ans real de a scpa din plasa inamicului.
Din cte tia Fiben, el i Gailet erau singurii supravieuitori ai
blestematei de revolte din vale. Numai cu greu ai f reuit s-i
imaginezi cum trupele de gheril din muni de sub comanda
Athaclenei ar fi putut s se descurce mai bine. Din locul n care
zcea acum, insurecia prea o surcic mturat, pur i simplu,
de pe faa pmntului.
Lu mna de la gura lui Gailet.
Dac privirile ar putea ucide..., i zise n gnd, observnd
tiul din ochii ei.
Cu prul plin de noroi, nu arta nici pe departe a intelectual
cimpanzeu cu privirea senin.
Am crezut... c ... ai spus c... , opti ea, strduindu-se s
par calm. Ai spus c dumanul nu ne poate detecta dac
suntem mbrcai doar cu haine realizate din materiale fcute de
noi.

Asta ar fi adevrat numai dac presupunem c ei ar fi


suficient de puturoi, nct s lase ntreaga supraveghere numai
pe seama armei lor secrete. Nu uita ns c mai dispun i de
detectoare cu infraroii, de radare, de radiolocatoare cu
funcionare pe baz de unde seismice.
Se ntrerupse brusc. Din partea dreapt, le ajunse la urechi un
vaiet slab. Dac arfi fost vorba de cei ce strngeau recolta, pe care
i auziser i mai nainte, ar fi avut o ans.
Stai aici, i opti.
Gailet l prinse de ncheietura minii i l strnse puternic.
Nu! Vin cu tine.
Slt capul puin, privi grbit n stnga i-n dreapta, apoi
cobor la loc.
Nu... nu m lsa singur!
Bine. Dar las-te-n jos i treci n spatele meu.
Se mic amndoi odat, trndu-se cu braele lipite de
pmnt.
Zgomotul devenea din ce n ce mai puternic. Nu dup mult timp
Fiben simi o uoar furnictur pe ceafa.
Gravitaia, gndi speriat. E pe-aproape!
Ct de aproape nu-i putu da ns seama pn cnd maina nu
trecu pe deasupra ierbii, aprnd brusc n raza vederii lor, la
numai civa metri distan.
Se atepta s fie vorba despre un vehicul mare. Obiectul de
deasupra avea ns mrimea unui co de baschet pe ntreaga
suprafa cu o serie de pliuri argintii -senzorii.
Torcea uor n adierea moale a vntului dup-amiaz i i fixa
pe cei doi.
Drace!, mormi Fiben.
Se i vedea stnd pe vine, cu braele czute lng corp, n semn
de resemnare. Nu departe, se auzeau, indistinct cteva voci.
Proprietarul aparatului, fr ndoial.
E un trntor de lupt, nu? ntreb Gailet obosit.
Ddu din cap, amrt.
Un aspirator, da. Mi se pare c-i un model destul de ieftin.
Destul de bun ns ca s ne depisteze i s ne captureze.
Ce facem acum? Ridic din umeri.
Ce putem face? Cred c mai bine ne-am preda.
Totui, minile i cerneau neobosite rna din spate. n fine,
degetele-i ntlnir o piatr neted. Vocile deprate ncepuser s

se apropie.
La naiba!, se stropi el.
Ascult, Gailet. n clipa n care-ncep s m mic, ia-o la fug
de aici. Ia-i notiele i du-le Athaclena, dac-o mai fi fiind n via.
Apoi, mai nainte ca ea s-i pun vreo ntrebare, slobozi un
urlet i azvrli piatra cu toat puterea.
Mai multe lucruri prinser s se deruleze simultan Fiben simi
o durere cumplit la ncheieturile mnii. Urm un fulger de
lumin, care aproape c-l orbi. Apoi, n timp ce fcea o sritur n
fa, o ploaie de nepturi i czu peste piept.
i, n timp ce se avnta ctre obiectul plutitor, un sentiment
ciudat l inunda, sentimentul c mai jucase acest joc i nainte
c mai trise acest moment de violen, nu o dat sau de dou
ori, ci de o sut de ori, ntr-o sut de viei anterioare.
Valul de familiaritate, agat de marginile memoriei, trecu peste
el ca un tvlug, n vreme ce el plonja peste cmpul magnetic
pulsatoriu al trntorului, n ncercarea de a se feri de mnia lui
uciga.
Pmntul nsui pru s se revolte, cnd acesta declana
primul atac. Raza laser i despic umbra n dou i aprinse iarba
din spatele su.
Fiben se zbtea s scape cu via din tirul ameitor, n vreme ce
cmpul i cerul se amestecaser ntr-o pat enorm i scrboas.
Sentimentul de deja vu prea s-l ajute!
Fiben simi c mai fcuse asta de nenumrate ori. ntr-un
cotlon, nc raional, al minii tia c, n realitate, nu mai fcuse
aa ceva, dar ritmul dereglat al amintirilor i ddea altceva de
neles i i contura acea fals ncredere n puterile sale, de care
avea atta nevoie n acele clipe n care ndrznise s-i desfac
legtura de la mna dreapt, care era rnit, i, cu degetul
aproape frnt, s caute pe bjbite cutia de control a robotului.
Cerul se prvli din nou peste pmnt. Fiben i rupse o
unghie, n timp ce se chinuia s sparg ncuietoarea. Apoi apuc
de fire i smuci cu putere. Reui.
Maina se roti i se aplec ntr-o parte, ca i cum i-ar fi simit
intenia. Dar cimpanzeul i eliber picioarele din strnsoare ct
ai clipi.
Maina de lupt se dovedi a fi ns mai rapid i ncepu s-l
roteasc, cu repeziciune, cape o ppu de crp. Ameit, Fiben
strnse involuntar n mn stng mnunchiul de fire,

continund s se menin deasupra cmpului magnetic. Un


singur lucru nu-i amestecase culorile cu ale celorlalte: lentila
laserului, aintit drept ctre faa sa.
La revedere, i spuse i nchise ochii.
Apoi, ceva se rupse. Se trezi zburnd ntr-o parte, innd nc
n dreapta firele. Urm un impact puternic. ip i se rostogoli
pn n apropiere de focurile ce nc mai mocneau.
Abia de acum ncolo durerile ncepur s dospeasc n el. i
simea coatele att de ndurerate, ca i cum ar fi fcut dragoste o
noapte ntreag cu o imens goril-femel de la Centrul Howletts.
l nimerise cel puin n dou locuri. Se ateptase ns s moar i,
indiferent ce urma s se ntmple de acum ncolo cu el, se simea
bine numai pentru c era viu. Se terse la ochi, deoarece era plin
de praf i de cenu.
La o distan de aproape cinci metri, rmiele navei de
explorare sfriau i fiau, n mijlocul unui cerc de iarb
neagr, fumegnd. Fiben cltin din cap, la gndul mult ludatei
caliti a metalelor galactice.
Ce naiba de Eatee Shyster i-o fi vndut poporului Gubru
mizeria asta? se ntreb n sine. N-a fi achiziionat-o nici dac-ar f
fost un Jophur, fcut din zece inele de sev frumos mirositoare. n
situaia mea ns chiar c-mi vine s-l srut...
n apropiere, izbucni o discuie furtunoas. Auzi zgomotul unor
picioare alergnd. Pe Fiben l cuprinse sperana. La nceput, se
ateptase ca soldaii Gubru s porneasc n cutarea navei lor de
explorare. Acum, constata c, de fapt, noii-sosii erau cimpanzei!
Se ridic n picioare, blbnindu-se i strduindu-se s
zmbeasc.
Zmbetu-i nghe ns pe buze, atunci cnd i zri pe cei ce se
apropiau.
Ia te uit peste cine am dat?! Domnul Fi Albastr, n
persoan. Ari de parc ai fi participat la cursele cu obstacole,
liceanule. Am impresia c nu prea realizezi cnd ai pierdut
startul.
Era un cimpanzeu nalt, ras cu mult grij, cu o musta
elegant, mtsoas i crlionat. Fiben oft, recunoscndu-l pe
conductorul grupei de prob de la Strugurele Maimuei. De ce
naiba trebuia ca, dintre toi cimpanzeii din lume, s dea tocmai
peste Ghear de fier?
Imediat sosir i alii. Hainele, pline de fermoare strlucitoare,

purtau ca semn distinctiv fe o earf, fie un simplu petec cu


desenul unei... gheare desfcute, strlucind ntr-o tcut
ameninare holografic.
Se strnser n jurul su. Putile modificate de pe spate artau
c fceau parte din rndurile noii miliii a colaboratorilor, despre
care i el, i Gailet, auziser cteva zvonuri n trecut.
M mai ii minte, liceanule? l ntreb Ghear de fier rnjind.
Da... m-am gndit eu c-o s m ii minte. n orice caz, eu te tiu.
Fiben oft din nou, vznd-o pe Gailet Jones trt n fa de
ali doi cimpanzei ce o ineau strns.
Ai pit ceva? l ntreb ea n oapt.
N-avea nici un rost s ncerce s-i ptrund gndurile, numai
privind-o drept n ochi, aa c ddu din cap, n semn c nu i se
ntmplase nimic ru. Se prea c nu prea avreau ce s-i spun.
Ia venii mai ncoace junele mele frumusei genetice!
Ghear de fier rdea i-l strngea cu putere pe Fiben ceva mai
sus de ncheietura rnit.
A vrea s cunoti nite persoane. Atenie ns, nu ncerca
s umbli cu vreo mecherie! l smuci ntr-o parte i se vzu nevoit
s-i ia privirile de la Gailet.
Se mpletici, dar nu se mpotrivi. i lipsa puterea s nceap o
lupt inutil, n timp ce se lsa trt prin faa lui Gailet, reui s
arunce cteva priviri cercettoare mprejur: realiz c se aflau
numai la cteva sute de metri de rmul lui Port Helenia.
Ochii mari ai unui cimpanzeu, mbrcat n salopet de lucru, l
priveau de pe scndurile unui cultivator din vecintate.
Fur dui amndoi ctre o poart mic, care sprgea
linearitatea zidului, barier erpuind nestingherit pe deasupra
satelor, asemenea unei plase aruncate peste vieile lor.

49
GALACTICII
Suveranul Bunei-Cuviine i manifest starea de agitaie
printr-un acces de furie, transformat ntr-o serie scurt de
opituri, cocoat pe Stinghia Declamaiei.
Zvrcolirile izolate ale revoltelor nu fuseser prezentate naltei
sale judeci dect foarte trziu, mpiedicnd astfel circulaia
informaiilor pentru mai bine de o rotaie planetar.
Era adevrat c supravieuitorii ambuscadei din munii se aflau
nc n stare de oc. Primul lor gnd fusese acela de a raporta
imediat situaia la comandamentul militar Iar comandamentul,
ocupat s curee cmpiile din mprejurimi de rmiele mrunte
de pe coastele dealurilor, n comparaie cu un asalt n toat
puterea cuvntului asupra bateriei de aprare a spaiului din
interior?
Suveranul nelegea foarte bine acum cum se puteau produce
astfel de greeli. i totui, se simea frustrat: problema din muni
era cu mult mai important dect orice alte atacuri ale gherilei
slbatice a clienilor umanilor.
Ar fi trebuit s punei capt la toate astea adic s v
autodistrugei!
Suveranul ciripi i execut dansul pedepsei n faa oamenilor de
tiin Gubru. Specialitii artau ciufulii i aveau hainele n
dezordine, ca urmare a lungii cltorii de dincolo de dealuri.
Acum, stteau mai ntr-o parte, deprimai.
Acceptnd predarea, ne-ai rnit, ne-ai produs mult ru, neai micorat proprietatea i onoarea, i ncheie Suveranul
discursul pedepsitor.
Dac a fi fost militari, marele preot ar fi putut cere despgubiri
de la ei i de la familiile lor. ns cum majoritatea soldailor de
escort fuseser ucii, Suveranul realiz c oamenii de tiin
erau mai puini preocupai i informai n legtur cu problemele
bunei-cuviine.
Hotr s-i ierte.
Fr ndoial c am neles decizia pe care ai luat-o n acele
momente Ea a devenit liter de lege i noi o vom respecta ca atare.

Tehnicienii dansar uurai. Nu vor fi umilii sau, i mai ru,


batjocurii, atunci cnd se vor ntoarce acas. Cuvntul lor
solemn nu va fi repudiat.
Conform acestuia, oamenii de tiin trebuiau s plece imediat
din sistemul Garth, neputnd fi nlocuii cel puin un an de zile.
Ulterior, un numr egal de oameni urmau s fie eliberai din
detenie.
Deodat, Suveranul i veni o idee. Aceasta aduse cu ea flfitul
rar al unei emoii stranii amuzamentul. De acord, va ordona s
fie eliberai aisprezece oameni, dat cimpanzeii din muni nu-i
vor rentlni patronii. Oamenii eliberai vor fi trimii pe Terra!
Acest lucru i va satisface cu siguran pe cimpanzeii ia
afurisii.
Ce-i drept, soluia ar fi costisitoare, dar nu ntr-att nct s le
permit acestor creaturi s prseasc din nou continentul
principal de pe Garth.
Era nucitor gndul c cimpanzeii ar fi putut realiza ceea ce se
raportase c fcuser n muni. Cum de fusese posibil? Protoclienii pe care-i vedea prin ora i navele nu preau capabili de
asemenea finee.
Era posibil oare s mai existe nc oameni acolo? Gndul era
descurajant, dar Suveranul se liniti, spunndu-i c aa ceva nu
era posibil. n conformitate cu cifrele recensmntului, numrul
oamenilor care nu fuseser luai n eviden era prea mic pentru a
avea vreo importan. Din punct de vedere statistic, ar fi trebuit
s fie mori cu toii. Bineneles cava fi nevoie ca sistemul
bombardrii cu substane gazoase s fie mbuntit. Noul
suveran al Preului i Precauiei se va plnge, cu siguran,
pentru c ntreg programul de pn atunci se dovedise a fi foarte
scump. De data asta ns, suveranul Bunei-Cuviine va fi cu trup
i suflet de partea militarilor.
Se fcuse simit o micare perceptibil. Suveranul simi n
interiorul corpului o durere ascuit. S fi fost un prim semn,
prematur, al ateptatei schimbri sexuale? N-ar fi trebuit s
nceap n aceste momente n care lucrurile se dovedeau att de
instabile, iar dominaia nu se hotrse nc ntre cei trei.
Nprlitul trebuia s mai atepte pn cnd convenienele vor fi
ndeplinite i se va ajunge la un consens, astfel nct s devin
clar cine va fi clar cine era cel mai puternic.
Suveranul ciripi o rugciune pentru strmoii disprui, iar

ceilali i se alturar imediat. Dac ar fi existat mcar o singur


cale pentru a fi identificat direcia n care se ndreptau
evenimentele...
Fusese oare nava delfinilor descoperit? Se apropiau oare chiar
n acele momente flotele vreuneia din Alianele de Antici care se
ntorseser pentru a anuna sfritul tuturor lucrurilor?
ncepuse, deja, timpul Schimbrii? Dac preoii ar fi fost siguri
c Legea Galactic fusese nclcit n mod ireparabil, s-ar fi simit
liber s ignore acea convenie, inacceptabil n sine.
Nu erau dect timide consolri, bineneles. Chiar i cu oamenii
la crma lucrurilor, animalele astea nu vor ti niciodat singure
care era calea cea bun ctre recunoatere. Era singurul drum
cel al ignoranei i primitivitii pe care-l putea cunoate o
specie de tipul puilor-de-lup. Nelund n seam subtilitile unei
culturi galactice antice, btrn de miliarde de ani, au ncercat s
strbat n primul rnd dnd buzna, pur i simplu, i utiliznd
argumentul apropierii directe. ntotdeauna au avut parte de o
singur soart: au murit.
Consolare ciripi , da, consolare i victorie.
Mai rmnea ns o problem care trebuia avut n vedere
poate cea mai important dintre toate. Preotul se adres din nou
conductorului expediiei.
Jurmntul vostru final n nelegerea fcut cu dumanul a
fost astfel conceput nct va trebui s evitai mereu de acum
ncolo s mai pii n acele locuri. Altfel a fost un jurmnt
strmb.
Savanii executar dansul acordului. Un mic loc de pe
suprafaa planetei Garth fusese interzis accesului pentru clanul
Gubru pn ce stele aveau s cad din nalturi sau pn ce legile
de acum aveau s fie schimbate.
nainte de atacul dezlnuit mpotriva voastr ai descoperit
cumva urme ale acestei activiti misterioase de combinare
genetic, despre care am vorbit? Acea activitatea a unei Elite
secrete?
ntrebarea mult retoric: ideea existase deja n raporturile lor.
Suveranul i continu seria ntrebrilor, viznd cu precdere
detaliile.
Desigur, nu existase timp dect pentru o examinare
superficial, dar dovezile obinute nu puteau aveau dect o
singur interpretare. Iar implicaiile erau tulburtoare.

Sus, n creierii acelor muni, cimpanzeii ascundeau o ras prereceptiv la senzaii. Prin experiene anterioare invaziei, ei i
protectorii lor umani se legaser de Elite prin crearea unei noi
specii de clieni! Aa care va s zic!
Suveranul i ncepu dansul suplu. Informaiile descoperite n
tumulii tymbrimieni se dovedeau deci a fi adevrate! ntr-un fel,
prin care cine tie ce miracol extraordinar, aceast lume bntuit
de catastrofe dduse natere unei comori. i, n continuare, n
ciuda dominaiei Gubru asupra pmntenilor i a cerului,
pmntenii continuau s-i ascund descoperirea i s o pstreze
numai pentru ei.
Nu era de mirare c Biblioteca Planetar fusese golit de
dosarele aparinnd Elitelor! Se ncercase ascunderea probelor.
Acum ns jubil Suveranul , acum nu ne mai mirm!
Suntei liberi urcai la bordul navelor voastre i pornii spre
cas, se adres Suveranul ctre savanii a cror onoare fusese
trt prin noroiul dezonoarei.
Apoi se rsuci ctre ajutoarele Kwackoo, adunate njurul
stinghiei.
Contactai-l pe Suveranul Balanei i Ghearei, le spuse n
cuvinte foarte seci. Spunei-le nobililor mei c doresc s realizm
imediat un colocviu. Unul dintre patrupezii pufoi se nclin
imediat, apoi o zbughi pentru a-l chema pe comandantul forelor
armate.
Suveranul Bunei-Cuviine rmase crat n continuare pe
stinghie, deoarece nu se ncheiaser toate actele ceremoniei
proteciei.
Nu putea dect s-i mute, din cnd n cnd, greutatea de pe
un picior pe altul i s-i odihneasc ciocul pe piept, meditnd
profund la cele ce urmau s se ntmple.

Partea a patra
TRDTORII
Nu acuza Natura, cci ea i-a fcut datoria. F-i-o i tu pe-a ta.
John Milton, Paradisul pierdut

50
GUVERN N ILEGALITATE
Mesagerul sttea pe o canapea, n colul Camerei de Consiliu,
cu o ptur nfurat n jurul umerilor, i sorbea rar dintr-o
ceac cu sup aburind. Din cnd n cnd tnrul cimpanzeu
era strbtut de cte un frison, dar, mai tot timpul, pstra o min
obosit i grav. Prul ud rmsese nc sub forma unor uvie
nclcite din cauza bii reci, pe care trebuise s- o fac n ultima
etap a cltoriei.
E de mirare c a reuit s ajung pn aici, se gndi Megan
Oneagle, privindu-l. Din toate echipele de spioni, pe care le-am
trimis ctre rm, dei au fost echipele cu cel mai bun echipament
s-a mai ntors nici una. Iar cimpanzeul sta mrunel reuise s
ajung pn aci cu o pnz din material esut n cas, i aducnd
cu el un mesaj de la fiul meu.
Megan se terse din nou la ochi, amintindu-i de primele
cuvinte ale curierului, dup acesta ncheiase de strbtut not
ultima poriune a lacului subteran, nainte de a atinge malul
insulei din adncuri.
Cpitanul Oneagle te feli... te felicit, doamn.
i continua s mping pe deasupra apei, cu o mn, un
pachet, protejat de umezeal cu ulei de copac. I-l oferise, apoi se
prbuise n braele personalului medical.
Un mesaj de la Robert! se mirase ea, apoi o invadase sperana.
E nc n via. E liber. i e n fruntea unei armate, al crei
mesager este cimpanzeul acesta...
Nu tia dac s se bucure sau s plng. Evident c lucrul
acesta o fcea s se simt mndr. Robert trebuie c era singurul
om adult liber de pe ntreaga planet Garth, n aceste momente.
i, chiar dac armata pe care i-o njghebase era ceva mai mic
dect vreuna din bandele de maimue disperate, care duceau
lupta de gheril prin muni, ei bine, cel puin reuiser s fac
ceva mai mult dect realizaser rmiele mai bine instruite, e
drept ce-i rmseser ei din forele miliiei planetare.
i, dac o fcuse s fie mndr de el, Robert reuea acum i s-o
uimeasc. Oare s f avut biatul ei mai mult profunzime dect

crezuse ea mai nainte de a-l trimite n muni, la adpost, n


companiei Athaclenei?
Poate ceva pe care numai nenorocirea i necazurile reuiser
s-l scoat la suprafa? Poate c are mai mult din
personalitatea tatlui su dect am vrut eu s cred. Sam
Tennace era unul din piloii spaiali care se oprea pe Garth cam o
dat la cinci ani. Unul dintre cei trei soi cosmonaui ai lui Megan.
Fiecare venea acas pentru cteva luni, de obicei n intervale de
timp diferite, apoi o luau din loc, revenind printre stele. Alte femei
poate c nu ar f fost n stare s accepte o astfel de situaie, dar
ceea ce le convenea cosmonauilor se potrivea i nevoilor ei de
politician i de carierist.
Din cei trei, numai de la Sam Tennace avea un copil.
i nu mi-am dorit niciodat ca fiul meu s fie erou, descoperi
ea.
L-am criticat att de mult, nct credeam c niciodat n-o s
ajung s-i semene lui Sam.
Dac Robert nu s-ar fi dovedit att de plin de energie i dorin
de aciune, n clipa aceea s-ar fi putut afla la adpost internat n
lagrele de pe insule, la un loc cu restul populaiei umane,
continundu-i hobby-urile de biat simpatic, mpreun cu
prietenii si n loc s fie implicat ntr-o lupt disperat i inutil,
mpotriva unui duman omnipotent.
n fine, ncerc ea s se autoliniteasc, poate c mai i
exagereaz n scrisoare.
n stnga ei, murmurele de uimire se auzeau din ce n ce mai
tare, n timp ce guvernul n exil studia cu atenie mesajul, scris pe
o bucat de coaj de copac cu cerneal fabricat n cas.
Fiu de cea!, l auzi pe colonelul Millchamp njurnd gros.
Va s zic aa au tiut ei ntotdeauna unde m aflam i ce
puneam la cale, chiar nainte de a ncepe ceva!
Megan se apropie i mai mult de mas:
Te rog s rezumi, colonele.
Millchamp ridic privirea ctre ea. Ofierul corpolent de miliie,
cu faa roie, continu s njure de mai multe ori, pn cnd
cineva l apuc de bra silindu-l s se opreasc.
Fibre optice! strig el furios.
Megan cltin din cap.
Nu neleg.
Le-au vopsit. Fiecare cablu telefonic, cablu de comunicare...

aproape fiecare pies electronic de pe planet! Toate au fost


acordate nct s poat rezona spre napoi, pentru a-i trimite
ecoul pe o lungime de und, pe care s o poat recepiona
blestematele astea de psri...
Colonelul Millchamp i dispru vocea din cauza furiei. Se
cltin i fcu doi pai napoi.
Uimirea de pe faa Coordonatoarei Planetei trebuie c era
evident pentru toat lumea.
Dac-mi permitei s v explic, doamn Coordonator,
interveni John Kylie, un brbat nalt, cu o fa glbejit de
cosmonaut, care toat viaa s-a plimbat numai prin spaiu.
Profesia lui Kylie pe timp de pace era aceea de cpitan al unui
sistem intern de transport civil de mrfuri. Vasul su de nego
luase parte la btlia spaial, mai mult ca o glum, dect ca o
unitate combatant n sensul propriu al cuvntului, ns fusese
unul dintre puinii supravieuitori dac acesta se dovedise a fi
termenul cel mai potrivit. Distrus, fcut practic ferfeni, fusese
utilizat n partea final a ncletrii pentru a mngia carcasele
navelor Gubru cu laserul su de putere, dup care revenise
linitit n Port Helenia, profitnd de faptul c inamicul era prea
preocupat de consolidarea poziiilor abia cucerite, pentru a-i mai
urmri pe cei ce se refugiaser n interiorul atmosferei.
Cpitanul vasului devenise acum sftuitorul naval al lui Megan.
Sttea drept n faa ei, cu uimirea larg zugrvit pe fa.
Doamn coordonator, v amintii ce afacere extraordinar
am fcut n urm cu douzeci de ani, cu acea fabric fotonic i
de piese electronice? Era un fel de microatelier cu autodotare
ceva ce se potrivea perfect unei colonii mici, cum era Garth.
Megan ddu din cap, n semn c-i amintea.
Da, da, unchiul dumneavoastr era Coordonator pe vremea
aceea.
i, dac in bine minte, prima dumneavoastr comand a fost
de a duce la bun sfrit negocierile, pentru a putea aduce fabrica
pe Garth.
Kylie aprob, dnd la rndul su din cap.
Una dintre realizrile principale ale fabricii era realizarea
fibrelor optice. Civa au spus chiar c chilipirul pe care-l
obinusem atunci de la Kwackoo era prea grozav, pentru a putea
fi adevrat. Cine i-ar fi putut ns imagina ce aveau ei de gnd s
fac ulterior? Cine s-ar fi gndit att de departe n viitor? La acea

ntmplare ndeprtat care iar fi putut face s i doreasc ntr-o


bun zi s...
Megan mormi:
Kwackoo sunt clienii...
... poporului Gubru, aprob Kylie. Blestematele astea de
psri trebuie c s-au gndit chiar de pe atunci c asta se va
petrece ntr-o bun zi.
Megan rememora ceea ce Uthacalthing se strduise n
nenumrate rnduri s o fac s neleag faptul c planurile
popoarelor galactice btrne sunt de lung perspectiv i-i
trebuie rbdarea unei planete care se nvrte pe orbit, ca s
ncerci s le pricepi implicaiile adnci.
Cineva i drese iar glasul. Era maiorul Prathaculthorn, ofierul
scund i ndesat din marina terestr. El i detaamentul su
rmseser singurii soldai profesioniti dup luptele din spaiu i
cele de la sol, dup gestul de aprare, lipsit de orice perspectiv,
al Port Helenia. Fa de el, singurul militar adevrat din grup,
Millchamp i Kylie aveau de realizat mai mult misiuni neoficiale,
care necesitau mult discreie.
De data asta este cu mult mai greu, doamn Coordonator,
interveni el. Fibrele optice realizate n aceast fabric au fost
incorporate n aproape toate piesele de echipament militar i civil
de pe aceast planet. Sunt integrate aproape n fiecare cldire.
Putem s avem ncredere n descoperirea fcut de fiul
dumneavoastr?
Lui Megan i veni s ridice din umeri, dar instinctul de
politician o opri la timp.
De unde naiba s tie? se ntreb. Pentru mine, cea de acum,
biatul asta e un strin.
Arunc o privire ctre micuul cimpanzeu, care aproape c-i
dduse sufletul pentru a-i aduce mesajul lui Robert. Nu-i
nchipuise niciodat c fiul ei ar fi putut inspira atta putere de
sacrificiu. Cltin din cap i se ntreb dac nu cumva gndea aa
din gelozie.
Se nscrise apoi la cuvnt o femeie din grupul marinei.
Raportul e semnat i din partea tymbrimienilor de ctre
Athaclena, le atrase atenia.
i locotenentul Lydia McCue strnse din buze. Era nc o
posibilitate de verificare, le suger.
Cu tot respectul, Lydia, replic maiorul Prathaculthorn,

tymbrimiana este abia cu ceva mai mult dect un copil, n


privina strategiei militare.
Dar e fiica Ambasadorului Uthacalthing! sri Kylie. Iar
tehnicienii cimpanzei au contribuit i ei la realizarea
experimentelor.
Prathaculthorn cltin din cap.
Asta nseamn c nu avem martori cu adevrat calificai.
O parte a consiliului ncepu s vocifereze. Membrul
reprezentant n guvern al neo-cimpanzeilor, dr. Suzinn Benirshke,
roi i-i ls privirile s alunece pe suprafaa mesei.
Prathaculthorn nu prea ns s-i dea seama c a spus ceva
jignitor. Toat lumea tia c maiorul nu era o persoan cu tact.
i mai e i de la marin, i spuse Megan.
Corpul de pucai marini reprezenta elita serviciului de lupt al
pmntenilor, cu cel mai mic numr de membri din parte neodelfinilor i a neo-cimpanzeilor. Din acest motiv, Marina recruta n
mod exclusiv numai brbai, ultimul bastion mpotriva micrii
feministe de pe vremuri.
Comandantul Kylie rsfoi rapid foile tiate inegal ale raportului
lui Robert Oneagle.
i, totui, trebuie s fii de acord, domnule maior, c
scenariul este plauzibil. Ar putea explica piedicile care ni s-au
pus, precum i eecul total n realizarea unui contact fie cu
insulele celelalte, fie cu insula principal.
Prathaculthorn medita cteva clipe, apoi ddu din cap n semn
c era de acord.
Mda, pare plauzibil. Fr ndoial ns c ar trebui s
realizm propriile noastre investigaii, mai nainte, de a ne
comporta, ca i cum ar fi adevrat.
Ce v deranjeaz, domnule maior? ntreb brusc Kylie. Nu v
surde ideea de a renuna la arma dumneavoastr cu raze termice
i de a pune mna pe arc i pe sgei?
Replica maiorului se dovedi surprinztor de slab.
Dimpotriv, domnule, ns numai atta vreme ct i
inamicul dispune de un echipament asemntor, iar problema
const tocmai n faptul c el nu se folosete de aa ceva.
Linitea se aternu pentru cteva clipe n interiorul peterii.
Nimeni nu prea s mai gseasc ceva de spus. Pauza lu
sfrit n clipa n care colonelul Millchamp se ntoarse n direcia
mesei i izbi cu palma n lemnul ei.

Fie c e una, fie c e alta, nu neleg ce rost are s mai


ateptm.
Megan se ncrunt.
Ce vrei s spunei, domnule colonel?
Vreau s spun, mri Millchamp, c ... Ce pot s fac forele
noastre aici sub pmnt? Nu facem altceva dect s nnebunim
cu toii, ncetul cu ncetul. n acest timp, poate chiar n aceste
clipe, Pmntul nsui se lupt pentru existena sa!
Nu exist nici un fel de chiar n aceste clipe, n spaiul
interstelar, coment comandantul Kylie. Simultaneitatea este un
mit. Conceptul e ntlnit n anglic, dar i n alte limbi
pmntene, dar...
Oh, las-o dracului de metafizic! i-o trnti Millchamp. Ceea
ce conteaz e s-i putem atinge cumva pe dumanii Terrei.
Ridic cojile de copac de jos, Pe unele mai atrnau nc frunze.
Mulumit lupttorilor de gheril, tim acum unde i-au fixat
soldaii Gubru principalele baze militare pe planet. Indiferent
cum ar fi situaia, nici mecheriile puse la cale de blestemata de
Bibliotec Planetar i nici arogana psroilor nu ne mai pot
mpiedica n aceste clipe s ncepem s-i lovim. Avem undiele...
Dar...
Trei i toate bine ascunse. Nici una n-a fost folosit n
spaiu, n cursul btliei, iar militarii Gubru nu au de unde s
tie c deinem vreuna. i dac proiectilele lor speciale au fost
fcute pentru a f bune mpotriva populaiei Tandu (la dracu' cu
inimile lor cu apte viei!), cu siguran c se vor dovedi bune i
pentru intele Gubru de la sol.
i la ce va folosi asta? ntreb cu voce blajin locotenentul
McCue.
Putem s facem cteva pliscuri Gubru s pice n rn!
Ambasadorul Uthacalthing ne-a spus c simbolurile sunt
importante n bunul mers al rzboiului galactic. n acest moment,
nu putem pretinde dect c am aprins ici i colo cteva scntei pe
cerul lui Garth. Dar cteva lovituri, chiar i simbolice, dar care s
le provoace stricciuni ireparabile, ar demonstra celor Cinci
Galaxii c noi nu suntem rasa care s accepte s fie mnat de la
spate cu bul.
Megan Oneagle vorbi cu ochii nchii.
Din totdeauna mi s-a prut ciudat situaia n care acel
concept strategic de lovitur de stat, al strmoilor mei

amerinindieni,
ar
trebui
s
aib
loc
ntr-o
galaxie
hipertehnologic.
i nl privirile.
Am putea ajunge la aa ceva, dar asta numai dac nu gsim
o alt cale de a ne demonstra pragmatismul. i, mai ales, nu
uitai c Uthacalthing ne-a sftuit s fim rbdtori. V rog s v
aezai, domnule colonel Millchamp. V rog s luai loc cu toii.
Sunt hotrt s nu renunm la fora de care mai dispunem
nc, aa dintr-odat; pn cnd nu m conving c e singurul
lucru care ne-a mai rmas de fcut mpotriva dumanilor.
Nu uitai c aproape fiecare om de pe planet este ostatic n
insule, c vieile lor depind de dozele de antidot Gubru. Nu uitai,
de asemenea, c pe insula principal se afl nenorociii de
cimpanzei, pe care a trebuit s-i abandonm cu totul.
Chipurile ofierilor erau marcate de oboseal i de deprimare.
Se simt frustrai, i spuse Oneagle. i zu c nu pot s-i
nvinovesc pentru asta!
Cnd planificaser desfurarea rzboiului, cnd ncepuser s
planifice cile de a rezista invaziei, nimeni nu sugerase un astfel
de deznodmnt. Poate c un popor mai experimentat n cile de
nelegere sofisticate, oferite de Marea Bibliotec, ntru nelegerea
rzboiului arta ascuns deinut cel mai bine de aconi, vechii
galactici s fi fost mai bine pregtit. Dar tactica Gubru
transformase modestele lor planuri de aprare ntr-un veritabil
abator.
Nu spuse ns i motivul principal al refuzului sancionrii
acestei fapte. n mod notoriu, oamenii erau nite creaturi
nesofisticate n jocul pedanteriei galactice. n cazul lor, o lovitur
dat dumanilor ar fi putut rmne fr nici un fel de urmri pe
linia interpretrii simbolice, n loc s constituie un avertismentpedeaps pentru ororile svrite de acesta.
Oh, ironia asta a soartei! Dac Uthacalthing avusese dreptate,
atunci elementul care precipitase declanarea crizei se dovedea a
fi mrunta nav pmntean, aflat undeva, la jumtatea
drumului ntre cele Cinci Galaxii. Se tia doar c pmntenii
deineau un nentrecut talent n a-i crea singuri probleme.
Megan i ridic la timp privirea, pentru a-l observa pe micul
cimpanzeu venit de pe insula principal mesagerul lui Robert
c se apropie de mas, cu ptura nc n jurul umerilor. n ochii
cprui sclipea o und de ngrijorare.

Da Petri? l taton.
Cimpanzeul fcu o plecciune.
Doamn, doctorul spune c trebuie s m duc chiar acum n
pat.
Megan ddu din cap, nsemn de acord.
Foarte bine, Petri. Sunt sigur c, mai trziu, o s te putem
descoase noi ceva mai mult dect acum... Or s mai fie unele
ntrebri. Acum ns, poi merge s te odihneti.
n regul. Mulumesc doamn. Mai era ns ceva. Ceva ce ar
trebui s v spun ct timp mi mai aduc nc aminte.
Da? Despre ce e vorba?
Cimpanzeul nu prea tocmai n apele lui. Le arunc o privire
circumspect oamenilor din jurul mesei, apoi o privi din nou pe
Megan.
E o problem personal. Ceva ce cpitanul Oneagle mi-a
cerut s memorez i s v spun pe de rost.
Megan zmbi.
Foarte bine. Domnilor, v rog s m scuzai pentru o clip,
se poate?
i porni mpreun cu Petri ctre cellalt capt al ncperii.
Odat ajuns acolo, se aez pe un taburet, pentru a fi la nivelul
micului ei nsoitor.
Acum poi s-mi spui linitit ce i-a comunicat Robert.
Petri ddu din cap:
Cpitanul Oneagle mi-a spus s v zic c Athaclena din
clanul Tymbrimienilor face, de fapt, cea mai mare parte a
treburilor organizatorice ale armatei.
Megan oft ncetior. Bnuise c n felul acesta stteau
lucrurile acolo. Posibil c Robert s-i fi gsit noi resurse de
vitalitate, mai adnci, dar nu fusese i nici nu avea s fie vreodat
un conductor nnscut.
Cpitanul Oneagle mi-a zis s v spun c Athaclena
tymbrimiana are statutul onorific de protector fa de cimpanzeii
notri, n mod oficial.
Megan ddu iar din cap:
Detept lucru. O s votm chestiile astea i o s-i trimitem
rezultatul prin tine.
Cimpanzeul scutur fruntea i spuse pe un ton amrt:
Vai doamn, dar noi nu putem s ateptm pn votai. Ah,
da, trebuie s v mai spun c dom'cpitan Oneagle i

tymbrimiana Athaclena au ncheiat o... o legtur marital... cred


c aa i se spune. Cred c...
Megan se ridic brusc n picioare, se ntoarse cu faa la perete
i-i lipi fruntea de piatra rece. Biatul sta nebun! ncepu s-l
blesteme.
Nu avea ce altceva s fac!, i gsi tot ea o scuz.
Care ca s zic, acum sunt i soacr, se gndi cu ironie.
Cu siguran c nu vor exista nepoi din aceast legtur. Nu
pentru a procrea urmai erau fcute cstoriile interspecii.
Implicaiile lor vizau cu totul alte lucruri.
Undeva, n spatele lor, consiliul dezbtea aprins. Reveneau
mereu peste cele discutate, neajungnd practic la nici un rezultat
concret, aa cum se ntmplase mereu n ultimile luni.
Oh, mcar s-l fi avut pe Uthacalthing aici, lng noi, i zise
Megan. Avem atta nevoie de experiena lui, de nelepciunea i de
umorul su. Chiar i numai pentru a sta de vorb, aa cum
fceam pe vremuri. i, poate c ar fi putut s-mi explice aceste
lucruri care o fac pe o biat mam ce nu le nelege s se simt
att de pierdut.
Dei o ascunsese atta vreme, fu nevoit s-i mrturiseasc
faptul c-i ducea dorul ambasadorului tymbrimienilor. i era dor
de el mai tare dect de oricare altul dintre soii si i chiar mai
mult Dumnezeu s-o aib n paz mai mult dect i era de
propriul ei fiu nstrinat.

51
UTHACALTHING
Era fascinat s-l priveti pe Kault jucndu-se cu o neo-veveri,
unul dintre animalele indigene n aceste ndeprtate cmpii
sudice. Se nelegea perfect cu micile creaturi i le ntindea nuci
coapte n minile lui mari de thennanian. Se jucase cu unul mai
mult de o or, n timp ce trebuiser s fac acea pauz lung,
ateptnd rbdtori sub soarele fierbinte al amiezii la adpostul
unui rug epos.
La nceput, Uthacalthing rmsese surprins cnd observase
scena.
Universul nu nceta s-i provoace surprize. Chiar i banalul i
neinteresantul Kault constituia o perpetu surs de surprize.
Tremurnd de enervare, neo-veveria mica lbuele din fa,
adunndu-i curajul. Apoi brusc fcu dou srituri ctre uriaul
thennanian i-i apuc mna ntre lbue. i smulse o nuc i o
zbughi.
Uluitor! De ce se lsa Kault jefuit? Uthacalthing sttea ntins pe
burt n umbra ncins a rugilor. Nu cunotea speciile vegetale ale
zonei. Privi cteva clipe napoi, ctre estuarul unde acostaser cu
barca i oft. Simea c ncepe s se familiarizeze cu mirosurile,
cu ritmul vieii de aici, cu uoara ei pulsaie, care invada neltor
spaiul ngust al poieniei.
Coroana i trimitea semnale de al micii prdtori localnici, care,
n aceast perioad ateptau, ascuni n gurile lor rcoroase, s
se scurg vipia din aer, dar care, n curnd, aveau s se furieze
dup prad.
Nicieri nu mai existau animale mari dup prpdul
burrurralilor.
Nu departe de locul unde se afla, Uthacalthing simi prin roca
detritic de la suprafa, un roi de insectoide de pmnt cutnd
bucele de hran suculent pentru regina lor.
La civa pai, micua veveri ezit ntre pruden i poft,
ntimp ce se strecura nc odat pentru a fura nuca din palma
ntins a lui Kault.
n mod normal, nu poate fi capabil de aa ceva!, se mir

Uthacalthing. Se ntreb cum de mrunica vietate avea ncredere


n thennanian, o fiin aa de mare i de puternic, nct intimida
numai prin statur. Asta n condiiile unei viei agitate i
paranoide, aa cum era pretutindeni existena biologic pe Garth,
n urma catastrofei ecologice, al crei giulgiu nc mai acoperea
stepele de la estul i sudul munilor Mulun.
Mai mult Kault nu avea posibilitatea s calmeze o creatur, aa
cum putea s-o fac un tymbrimian, cntndu-i n tonuri blnde i
calde.
Un thennanian are simurile moarte, ca ale unei pietre.
Kault ns i vorbea n dialectul su galactic, extrem de
flexionat.
Uthacalthing i ncorda auzul i ascult.
Ai tu habar fptur de sunet/privire/imagine despre
esena destinului tu? Fptur mrunt i ignobil? Poi tu
gen/esen/destin oare soarta acelor care au pus picioarele n
pulberea stelelor ndeprtaii ti strmoi?
Veveria i scutur blana; avea gura plin de nuci. Prea pur i
simplu, hipnotizat, privind fix la moul lui Kault, care se umfla i
se pleotea, n timp ce respira. n mod evident, thennanianul nu
putea comunica cu creatura, cel puin nu n maniera n care
putea s-o fac Uthacalthing. i, totui, veveria prea s simt
dragostea sa.
Ce ironie! gndi Uthacalthing. Tymbrimienii i triesc viaa
legnai de valuri, n muzica nentrerupt a curgerii vieii ns, n
ciuda acestui fapt, el nu reuise s se identifice personal cu
micuul animal. La urma-urmei, nu era dect unul dinte sutele de
milioane de animale. Nu nelegea de ce ar fi trebuit s-i pese
tocmai de acesta.
Kault l iubea ns tocmai pe acest animal. Aa, simplu, fr
nici un sim al profunzimii, fr nici o legtur direct de la fiina
la fiin: i era drag animalul n ntregime, n mod abstract. Iubea,
de fapt, ceea ce reprezenta fptura, ceea ce ar fi putut ea s fie.
Muli oameni susin nc faptul c fenomenul empatic poate
exista i fr psi, i zise Uthacalthing, amintindu-i de vechea
metafora curioas reprezenta una din ideile lor sucite de dinainte
de Contact. Acum nu mai era ns aa de sigur. Poate c
pmntenii se situau undeva, la mijloc, ntre thennanieni
itymbrimieni.
Poporul lui Kault credea cu pasiune n Elite i n potenialul

diverselor forme de via de a atinge n cele din urm treapta


nelepciunii. Strbunii de mult risipii n pulberea stelelor ai
culturii galactice decretaser acest lucru cu miliarde de ani n
urm, iar clanul thennanienilor luase ordinul foarte n serios.
Fanatismul lor, lipsit de orice compromisuri, n privina acestui
subiect depea limita admirabilului. Din cnd n cnd, tocmai
datorit unui astfel de crez, n perioade de harababur ca acesta,
deveneau extrem de periculoi.
Acum ns, n mod ironic, Uthacalthing conta tocmai pe acest
fanatism, spernd s-l atrag ntr-o aciune de amploare, conform
unei strategii de mult vreme pus la punct.
Veveria mai lu o alun din palma lui Kault i hotr c-i era
de ajuns. O zbughi ntr-o galerie subteran, dnd din coada-i
stufoas, n form de evantai. Kault se rsuci pentru a-l privi pe
Uthacalthing. Gtul i se ngroa ritmic, ori de cte ori respira.
Am studiat rapoartele genomice, adunate de ecologitii
pmnteni, spuse Consulul thennanian. Aceast planet a avut
parte de un potenial impresionant, n urm cu numai cteva
milenii. N-ar fi trebuit niciodat cedat bururallilor. Pierderea
formelor poteniale de inteligen de pe Garth a fost o ngrozitoare
tragedie.
Nahallii au fost pedepsii pentru ceea ce au fcut clienii lor,
nu-i aa? ntreb Uthacalthing, dei tia dinainte rspunsul.
Da. Au fost chiar ei retrogradai la statutul de clieni i pui
sub ngrij irea unui alt clan protector mai n vrst. Clanul meu,
de fapt. E unul dintre cele mai triste cazuri de acest fel.
De ce?
Pentru c nahallii sunt un popor foarte matur i elegant.
Vina lor a fost aceea c nu au neles, pur i simplu, nuanele
cerute de ascensiunea spre Raiune a carnivorelor pure, aa nct
au euat lamentabil cu clienii lor, bururallii. Eroarea nu a fost
ns numai a lor. O parte a vinei o poart i Institutul Galactic al
Elitelor.
Uthacalthing i reprim la timp un zmbet n stil uman. n
schimb, coroana i lu o form spiralat, un glyph abia schiat,
invizibil pentru ochii lui Kault.
Oare vetile bune de aici de pe Garth i-ar ajuta pe nahalli? Cu siguran.
Smocul fluturnd al lui Kault reprezenta echivalentul unei
ridicri din umeri.

Noi, thennanienii nu eram n nici un fel asociai cu nahallii,


cnd a avut loc catastrofa, dar aceast situaie a trebuit s se
schimbe, atunci cnd au fost retrogradai i ne-au fost
ncredinai pentru a fi condui n drumul spre perfecionare.
Acum, prin adopiune, clanul meu mparte responsabilitatea
asupra locului care a avut de suferit. De aceea a fost trimis aici
un consul, pentru a avea certitudinea c pmntenii, la rndul
lor, nu or s fac nc i mai mult ru acestei lumi srmane.
i au fcut?
Kault clipi de cteva ori, meditativ.
Au fcut ce?
Au fcut pmntenii o treab rea aici?
Smocul lui Kault se ridic.
Nu. Popoarele noastre poate c sunt n rzboi, ai notri i ai
lor, dar pentru a fi obiectivi trebuie s spun c nu am descoperit
vreun motiv nou de nemulumire n aceast direcie. Programul
lor de reconstrucie ecologic a fost exemplar. Totui, in neaprat
s fac un raport cu privire la activitile de aici ale autoritilor
Gubru.
Lui Uthacalthing i se pru c simte o und de amrciune n
inflexiunile vocii lui Kault. Ei fuseser primii care vzuser semne
ale prbuirii efortului de refacere a mediului. Cu numai dou zile
nainte, trecuser printr-o staie de refacere, abandonat.
Capcanele de prob i cutile de testare rugineau, cutiile cu
gen stocat rnceziser n urma ntreruperii sistemului de
protecie frigorific. Pe un birou, descoperiser o agend n care
cineva notase ngrozit ntmplarea cu alegerea unui aghiotant n
probleme de ecologie, care hotrse s-i prseasc postul
pentru a-i ajuta colegul bolnav un om. Probabil c avea s
strbat un drum ngrozitor de lung pn la coast, pentru a gsi
antidotul gazului afurisit. Uthacalthing se mai ntreba nc dac
reuise. n mod evident, capcana fusese foarte inteligent
conceput. Cel mai apropiat semn de civilizaie se gsea foarte
departe de aici, chiar i pentru un mijloc de delsare aerian.
Bineneles, planul Gubru fusese ca ei s prseasc staia
complet descurajai.
Dac acest model ine, el trebuie s fie amplu documentat,
relu Kault. M bucur c mi-ai permis s v conving s ne
ndreptm ctre regiuni nelocuite, pentru a aduna mai multe
informaii privitoare la aceste crime.

De data asta, Uthacalthing chiar c zmbi, amuzat de felul n


care Kault i alesese cuvintele:
Poate c vom gsi ceva s ne foloseasc, se art de acord.
***
i ncheiar cltoria cnd astrul Gimelhai se cobor cu
repeziciune din zenitul su nflcrat. Cmpiile sud-estice al
Mulunului se ntindeau precum valurile ondulate ale unei mri,
ncremenit locului de soliditatea pmntului. Spre deosebire de
Valea Sindului i de ntinderile nesfrite ce se aflau de cealalt
parte a munilor, aici nu se gsea nici o urm de vegetaie, ori
vreo form de via animal, introdus de ecologistii pmnteni.
Se aflau numai creaturi indigene.
i nie goale.
Uthacalthing resimea lipsa speciilor ca pe un gol adnc n
adierea vntului. Metafora care-i veni imediat n minte era aceea a
unui instrument muzical cruia i lipsete jumtate din corp.
Da. Asemntor. Poetic.
Spera c Athaclena i urmase sfatul i studia felul pmntenilor
de a vedea lumea. n urm cu o noapte, o visase pe fiica sa, n
adncurile stratului NAHAKIERI. Era un caz de KENNING,
coroana ei atingea nfricotoare, ngrozitoarea frumusee a unei
fete percheziionat de ctre TUTSUNUCAUN. Uthacalthing se
trezise tremurnd, mpotriva voinei sale, de parc instinctul l-ar
fi ndemnat s fug de acel glyph.
Ar fi putut afla mai multe despre Athaclena pe oricare alt cale,
dect printr-un TUTSUNUCAUN. Ar fi putut s tie cum o mai
ducea, ce mai fcea, dar... TUTSUNUCAUN era numi licrul ce
anuna esena unei ateptri ngrozite. Din acea licrire pricepuse
doar c se afla nc n via. Nimic altceva.
Att i e de ajuns pentru moment.
Kault cra cea mai mare parte din provizii. Uriaul thennanian
nainta cu pai potrivii, aa c nu era chiar foarte greu s te ii
dup el.
Tymbrimianul i interzisese acele transformri ale corpului,
care i-ar fi fcut cltoria mai uoar pentru ctva timp, dar care
l-ar fi costat neateptat de mult pe parcurs. i fixase un mers
lejer, nrile larg deschise facndu-le plate, dar lite suficient
pentru a lsa ct mai mult aer s ptrund, ferindu- le totodat
de praful permanent.

n fa, o serie de movile nu prea nalte, se ntindeau aliniate,


aidoma unor copaci, pe lng albia rului, chiar peste drum de
crarea lor, n direcia munilor rocai din deprtare.
Uthacalthing i verific busola i se ntreb dac munii ar
trebui s-i fie cunuoscui cumva. Regret pierderea, din cauza
aglomeraiei de dinaintea plecrii, a nregistratorului personal de
inerie i de ghidaj. Mcar de-ar fi putut fi sigur c...
Acolo! Clipi repede. Sau i nchipuise el cumva vreun fulger
foarte slab?
Kault!
Thennanianul se rsuci greoi, apoi se opri.
Mmm? i ndrept faa ctre tymbrimian. Ai spus ceva
colega?
Kault, cred c ar trebui s o lum pe drumul acela. Putem
ajunge la dealurile din fa exact la timp pentru a ne putea aeza
cortul i pentru a ne pregti alimentele nainte de cderea
ntunericului.
Mmm, mi se pare c o s cam deviem de la traseul stabilit.
Kault rsufl greoi, apoi ddu din cap. n regul. O s deviez i eu
mpreun cu dumneata.
i, fr s mai atepte prea mult, se ncovoie din nou i o
porni n direcia celor trei coline cu vrful verde.
Mai rmsese o or pn la apusul soarelui, cnd ajunser pe
malul apei i ncepur s-i instaleze tabra. n vreme ce Kault se
chinuia s desfoare adpostul lor camuflat, Uthacalthing testa
fructele roii, crnoase i lunguiee, culese de pe crengile
copacilor din apropiere. Computerul portabil le declar nutritive.
Aveau un gust dulce, puin neptor. Seminele erau tari ca
piatra, special concepute astfel de mama natur, pentru a face
fa secreiilor acide ale stomacului, astfel nct s strbat
nevtmate sistemul digestiv al animalelor ce le nghieau i s
cad pe pmnt, prin intermediul materiilor fecale. Constituia un
sistem de adaptare frecvent ntlnit n multe din lumile care
creteau pomi fructiferi. Probabil c unele creaturi mai mari,
omnivore, i asiguraser cndva existena pe baza acestui fruct,
pltind aceast favoare prin rspndirea n acest mod a
seminelor n cele patru coluri ale zrii. Iar dac se i putea
cra pentru a-i face rost de hran, pobabil c era nzestrat cu
nite rudimente de mini. Poate c era vorba chiar despre un
Potenial! i, cine tie, poate c ntr-o bun zi s-ar fi petrecut

incidentul ce le-ar fi determinat s treac pragul, s intre n


cercul Elitelor i s devin o ras sofisticat.
Toate acestea luaser ns sfrit chiar nainte de a ncepe din
cauza bururallilor. i nu numai animalele mari pieriser atunci.
n urma acestei dispariii de proporii, rspndirea copacului pe
suprafaa planetei se diminuase considerabil. Fructele i cdeau
mult prea aproape de trunchi i foarte puini embrioni puteau s
gseasc mediul vital capabil s le permit dezvoltarea. Mldiele
ieiser mult prea aproape de prini i se ofiliser la umbra lor.
Aici ar fi trebuit s se gseasc o ntreag pdure, n locul unui
petic abia mpdurit.
M ntreb dac acesta e locul, se gndi Uthacalthing. Erau
prea puine pietre de hotar pe cmpie. Privi cu atenie njur, dar
nu se mai zrea nici o lumin albastr neltoare. Kault sttea n
pragul adpostului i fluiera ncet o melodie atonal.
Uthacalthing depuse n faa lui fructele adunate, apoi se
ndrept ctre apa care clipocea nu departe. Rul se rostogolea
peste un grup de pietre semitransparente, amestecndu-le
strlucirile cu nuanele de rou ale apusului.
Acela se dovedi a fi locul unde tymbrimianul descoperise
artefactul.
Se aplec, emoionat, i-l lu. l privi ndelung, din toate prile.
Era vorba despre un obiect fcut din cuar local, ciobit, brzdat
de linii ascuite, cu margini sticloase, dur i rotund pe acea parte
unde mna gsea un punct de sprijia Coroana lui Uthacalthing
prinse s fluture.
LURRUNANU ncepu din nou s capete contur, fcnd s
fluture crceii argintii. Glyph-ul se roti lent, n timp ce
Uthacalthing nvrtea la rndul su micul topor de piatr din
mn. Contempla cu admiraie instrumentul primitiv, n vreme ce
LURRUNANU i ntrea conturul i-i modifica culoarea. n cele
din urm, glyph-ul se ncorda i se arunc n direcia
mthlosului thennanian.
Instrumente de piatr i urme de prereceptivitate la senzaii...
La plecare, o rugase pe Athaclena s fie atent la semne, pentru
c existau zvonuri ... poveti despre viziuni ale ndeprtatei lumi
slbatice ale Garthului de altdat...
Uthacalthing!
Ezit, apoi ncerc s ascund artefactul la spate, trezindu-se
brusc cu thennanianul n coast.

S-a ntmplat ceva, Kault?


Eu... mormi ne sigur acesta. Metohkanmi, b'twuirph... I...
Kault scutur din cap. nchise ochii, apoi i deschise, puin
zpcit.
M ntrebam dac ai testat aceste fructe i pentru
necesitile mele nutriionale, nu numai pentru ale tale.
Uthacalthing se uit lung la el.
Ce naiba l-o fi apucat? De cnd au aflat thennanienii nelesul
cuvntului curiozitate?
Ls s-i cad din mn artefactul, greu, care se nfipse n
noroiul rului, unde-l descoperise.
Da, colega. Sunt nutritive, atta vreme ct nu uii s-i iei
suplimentele.
Porni mpreun cu masivul su nsoitor s-i ia cina rece, la
lumina plpitoare a stelelor Galaxiei.

52
ATHACLENA
Gorilele srir peste marginile ascuite ale canionului ngust,
lsndu-se s coboare pe braele groase ale viei-de-vie slbatic.
Se strecurar cu grij prin crpturile fumegnde, unde recentele
explozii risipiser povrniul. Fiile de pmnt neted constituiau
un pericol. Totui, nu puteau s le ocoleasc, ntruct se grbeau.
n coborre, strbtur perdelele curcubeelor de stropi, iar
blana li se umplu de stropi de ap.
O bubuitur teribil plesni undeva sus, pe stnc, acoperindule respiraia greoaie. Zgomotul luptei ndeprtate se stinse pentru
cteva clipe, odat cu sentimentul dezlnuit al morii, care
dominase zona cu numai cteva clipe mai nainte. Altfel spus,
zgomotul viu al cascadei cptase, pentru o scurt perioad de
timp, un concurent serios, dar perisabil.
n locul unde era punctul de impact, torentul se spulbera de
spinarea pietrelor netede i strlucitoare, se bulbuca peste tot
pietrele rotunde, czute de sus, din inima stncii, zdrobiser sub
greutatea or rmiele din vale.
Acum, dup ce faptele se consumaser, era o adevrat plcere
s priveti apa. Athaclena se uita din vrful falezei.
Nu trebuie ca ei s afle cum ne-am descurcat, i spuse lui
Benjamin.
Prul pe care am reuit s-l deviem i va regsi vechea
matc. Torul o s dispar n cteva ore i nu va mai rmne nici o
urm, s trii! Cnd dumanul va ajunge aici, nu va mai putea
s-i dea seama ce iretlic am folosit pentru a prinde n capcan
aceast leaht de nenorocii.
Priveau spre gorilele ce se alturaser unei mici petreceri a
cimpanzeilor lupttori, strecurndu-se cu ndemnare printre
rmiele a trei tancuri Gubru. ntr-un trziu, mulumii c totul
se terminaser cu bine, cimpanzeii i scoaser arbaletele i
ncepuser s trag la int, poruncindu-le gorilelor ba s mute
piatra aia din ru, ba s ridice bucata ailalt de armur i s o
dea ntr-o parte.
ntmplarea se derulase rapid: patrula duman picase imediat

n curs ducndu-se dup mirosul vnatului ascuns.


Instrumentele le spuneau c n spatele cascadei se refugiase
cineva. Era un loc ideal pentru o ascunztoare o barier de
piatr greu de penetrat pentru detectoarele obinuite. Dar navele
de explorare erau dotate cu detectoare cu rezonan, care
amuinaser urmele tehnologiei transportate n acel loc de
pmnteni.
Dorind s-i surprind pe cei ascuni, tancurile plutitoare se
lansaser direct asupra canioanelor, fr a mai efectua nici un
ocol preventiv, i mpnziser zona cu avioane-robot, ultimul
strigt al tehnicii de lupt.
Numai c nu-i atepta nici o lupt. De fapt, n spatele
torentului nu-i atepta nici o fiin uman. Numai firele subiri
ale pnzelor de pianjen.
i o undi.
Peste tot, pe stnci, erau plasate cteva sute de tone de
nitroglicerin fabricat n cas. Apa curase porii de praf i de
fum, iar vrtejurile duseser cu ele miriadele de resturi metalice.
i, totui, o mare parte din fora militar Gubru reuiser s
scape n clipa n care exploziile drmaser pereii, umplnd cerul
cu ploaie de tuf vulcanic.
Deodat, Athaclena zri un cimpanzeu strecurndu-se printre
drmturi, urlnd i agitnd un mic proiectil Gubru dezafectat.
Aproape imediat, imitndu-l, mulimea de gorile ncepu s adune
miile de astfel de tipuri de muniie, cu care apoi se crau din
nou de-a lungul traseului marcat de stropii multicolori.
Athaclena ridic ochii ctre fiile de cer albastru, aprute ici i
colo prin sprturile acoperiului verde al pdurii. Inamicul ar fi
putut s-i aduc foarte rapid lupttorii pe aceast cale. n acest
caz, sau terminau ct mai repede treaba aici, sau urmau s
mprteasc soarta srmanilor cimpanzei ce se luptaser n
Valea Sindului. Civa supravieuitori reuiser s gseasc
drumul prin muni ctre ei. Fiben Bolger nu se afla ns printre
ei. i nc nu sosiser nici un curier cu mult promisele notie ale
lui Gailet Jones. Din lips de informaii, personalul Athaclenei
putea numai s ncerce s ghiceasc ct timp va dura pn ce
soldaii Gubru vor rspunde la aceast ultim ambuscad.
Stai calm, Benjamin, clipi Athaclena cu neles, privind ctre
cronometru.
Aghiotantul aprob n tcere.

M duc s-i grbesc, s trii! se hotr dup cteva clipe.


Se ndrept, cocoat, ctre cimpanzeul cu semnalizarea. Acesta
ncepu s fluture steagurile. n foarte scurt timp, mai multe gorile
i cimpanzei i fcur apariia la marginea stncii, trndu-se
prin iarba ud i strlucitoare. Primii se crau cimpanzeiigunoieri, ocolind albia fcut de ap. Cnd ajunser n dreptul
Athaclenei, mormir un salut ctre Athaclena i se grbir s-i
ndrume pe verii lor mai mari pe crrile secrete ale pdurii.
Acum nu mai trebuia s coaxeze i s conving. Cci Athaclena
devenise un pmntean de onoare. Chiar i cei crora nu le
convenea ideea de a primi ordine de la o E. T., ascultau acum
imediat, din proprie iniiativ.
Ironia soartei! Prin semnarea contractului de cstorie, ea i
Robert fcuser n aa fel, nct n clipa de fa tiau mai puin
unul despre cellalt ca niciodat.
A fi vrut s fi studiat astfel de lucruri mai bine, nainte..., se
gndi...
Nu era sigur tocmai n privina implicailor legale ale semnrii
unui astfel de document n faa martorilor. Cstoriile ntre
specii aveau tendina de a se ncheia mai mult din motive politice,
dect din alte cauze, n general, partenerii unei afacerii se puteau
cstori, chiar dac proveneau din linii genetice complet diferite.
Un reptiloid Bi-Gle se putea cstori cu un chitinos F'ruthian,
dei n urma unei astfel de alturri nu erau de ateptat urmai.
Ceea ce se atepta, n realitate, era ideea ca ambii parteneri s-i
respecte reciproc compania.
Dac se gndea bine, toate aceste revederi o distrau, iar, ntrun anume sens, avea i ea un so acum.
Un so care nu era aici.
Aa a fost i pentru Mathicluanna n toi aceti ani lungi i
pustii, i continu gndurile Athaclena, pipind lcelul, care
atrna de un lan la gt. Mesajul lui Uthacalthing se alturase
mesajului ei, aici, nuntru.
i, poate, cumva, spiritele lor s-au reunit acolo, tot att de
legate pe ct fuseser n viaa obinuit.
Se pare c ncep s pricep ceva ce nu am reuit s neleg
niciodat n ceea ce-i privete, gndi cu voce tare.
.. doamn?!
Athaclena scutur din cap i-i ridic privirile. Benjamin se
apropia dinspre captul crrii, acolo unde unul dintre

omniprezenii butuci de vi-de-vie crescuse n jurul unei bli cu


ap roz. Un tehnician femel se aezase pe vine, lng o
deschiztur n tufiul viei, aranjnd mecanismul unui
instrument delicat.
Athaclena fcu civa pai n ntmpinare.
Ai primit vreun ordin din partea lui Robert?
Da, s trii, rspunse femela cimpanzeu. ncerc s descifrez
una din probele chimice, pe care le-a luat cu el.
Care anume? ntreb ea, brusc ncordat.
Aceea cu adedin spiral pe partea stng, mormi
tehnician. Aia despre care am czut de acord c va reprezenta
lovitura victoriei.
Athaclena respir mai relaxat. Deci i gruparea lui Robert
repurtase succese. Plecaser, n urm cu mai multe zile s atace
un post inamic de observaie, la nord de trectoarea Lorne i, n
mod obligatoriu, ar fi trebuit ca ieri s fi dat ochii cu dumanul.
Dou succese minore ntr-un numr att de mare de zile! n
ritmul acesta, i vor dobor pe Gubru n milioane de ani! n
replic, pentru a mai terge dezamgirea, a putea spune c, de
fapt, noi ne-am atins scopurile planificate.
Benjamin zmbea, n timp ce inea n mn semnalizatorul, o
sticlu cu un lichid transparent, pe care-l picura n balt. Peste
cteva ore, moleculele lui vor putea fi detectate de la multe mile
distan. Mine, semnalizatorul lui Robert i va putea transmite
mesajul ei.
Metoda era nceat, dar avea avantajul (i nchipuiau ei) c
Gubru nu vor reui s bnuiasc nimic cel puin pentru o
vreme.
Am terminat treaba, generale. Mai bine-am lua-o la fug!
Ddu din cap, n semn de aprobare.
n regul. O s-o lum la fug, Benjamin.
Peste un minut, alergau mpreun pe crare, ctre trectoare i
apoi spre cas.
Puin mai trziu, copacii din spatele lor prinser s se agite n
furtuna care acoperi cerul cu nori negri. Detunturi puternice le
asurzir urechile, acoperind pentru o vreme zgomotul cascadei.
Un ipt ascuit, de rzbunare, ca al unei psri de prad, izbucni
pe neateptate, fcnd s li se ghemuiasc inima.
Prea trziu, prezise Athaclena cu mndrie, aruncndu-i
sfidarea n direcia ipotetic a lupttorilor dumani. Prea trziu,

de data asta.

53
ROBERT
De la un timp, dumanul adusese n lupt avioane-robot mai
perfecionate. Cheltuielile suplimentare, deloc mici, au reuit,
pentru o perioad, s-l salveze de la dezastru.
Patrula Gubru atacat se retrgea prin jungla deas, croindu-i
cu greu o crare ngust, cu ajutorul armelor. Copacii se nruiau
cu zgomot, de o parte i alta, atini de razele termice, iar vrejurile
viei-de-vie se zvrcoleau asemenea unor viermi supui torturii.
Tancurile zburtoare plutiser la mare nlime, cobornd numai
n clipa n care depistaser un teren deschis, unde s-i poat
lsa trupurile grele.
Ajunse, la rndul lor, n lumini, celelalte vehicule se aezaser
n cerc, cu turelele ctre exterior i ncepuser s trag, fr
ntrerupere, n toate direciile.
Robert privea dintr-un tufi cum o parte dintre cimpanzei se
aventurau periculos de aproape de vehiculele morii, narmai
numai cu bietele lor catapulte de mn i cu grenadele chimice.
Erau prini ntre suliele frnte ale copacilor prbuii i grindina
de achii, pe care coasa morii le smulgea din trupurile lor,
secernd la ntmplare fiine i plante.
Robert fcu din mn semnalul stabilit pentru retragere i
dispersare, ctre plutoanele din apropiere. Aici nu se mai putea
face nimic. Nu acum, cel puin, cu toat fora militar Gubru,
care fr ndoial n acele clipe, se ndrepta cu toat viteza ctre
acele locuri.
Garda personal i legna putile capturate, trgnd, la
ntmplare, n umbrele din fa i n prile laterale.
Lui Robert nu-i fcea nici un fel de plcere modul n care
cimpanzeii menineau acest cmp de protecie n jurul su,
interzicndu-i astfel s se apropie de ambuscad, mai nainte ca
luptele s se fi ncheiat. n felul acesta, nu-l ajutau deloc. La
urma-urmei, aveau i ei dreptate. Prin lege, clienii trebuiau s-i
apere protectorii, n calitate de indivizi, iar rasa protectorilor, la
rndul ei, trebuia s apere rasa clienilor ca specie.
Athaclena prea s se descurce mai bine cu astfel de probleme,

deoarece fcea parte dintr-o cultur care de la bun nceput i


asumase acest mers al lucrurilor.
Mai mult, se vzu el nevoit s recunoasc, nici nu-i psa de
aa-zisa dominaie masculin.
Una din problema lui era aceea c rareori putea s vad sau s
ating dumanul. Iar acum voia s ating un Gubru.
Retragerea se desfur n mare vitez i cu maximum de
eficient cu mult nainte ca cerul s se umpl cu mainile de zbor
ale inamicului.
Campania sa de trupe neregulate se despri n plutoane mici,
fiecare pornind pe drumuri separate spre taberele dispersate n
inima neagr a pdurii, unde aveau s se odihneasc i s se
refac, pn ce avea s primeasc noi ordine de lupt prin
intermediul sistemului de transmisie al viei-de-vie.
Singur, plutonul su se retrase ctre nlimi, spre cartierul
general din peter. Asta nsemna s fac un mare ocol, deoarece
tabra se gsea mult n est, iar dumanul i instalase
avanposturile pe mai multe vrfuri de munte aprate de
armamentul unor baze spaiale pe orbite joase.
Unul dintre aceste avanposturi se afla situat exact de-a lungul
drumului lor ctre tabr, aa nct iscoadele trebuiau s
conduc grupul lui Robert pe o potec care crmea chiar la nord
de trectoare, la adpostul unor uriae funii vegetale. Robert era
de acord c, n sine, ele constituiau adevrate minuni ale naturii,
dar i situaia dat nu fceau altceva dect s le ncetineasc
drumul.
Avusese timp suficient pentru a se gndi la situaia lor. Cel mai
mult l frmnta ntrebarea de ce veniser Gubru pn aici, n
muni.
ntr-un fel, era foarte bucuros c au venit, deoarece le-a dat o
ans celor din Rezisten s se lupte cu ei pe un teren cunoscut.
n alte condiii, armamentul de mare putere al dumanului nu lear fi permis prea multe mutri. De ce-i bteau ns Gubru capul
cu mruntele micri de gheril din munii Mulun, cnd aveau de
nfruntat o ncletare serioas pe restul planetei?
S fi fost oare vreun motiv simbolic ceva ncrustat adnc n
tradiia galactic? Nici acele lucruri nu ar fi explicat ns, pe
deplin, prezena nenumrailor civili n avanposturile de pe
vrfurile munilor. Clanul Gubru i nira savanii pe muni, deci
cutau ceva.

Semnele specifice i srir n ochi de cum aprur, aa c ddu


semnalul de oprire. Recunotea zona.
S ne oprim i s examinm gorilele, ordon Robert.
Locotenentul su, un cimpanzeu-femel ntre dou vrste, cu
ochelarii de vedere, pe nume Elsie, se ncrunt i-i arunc o
privire suspicioas.
Gazboturile dumane gazeaz uneori cte o ntreag zon,
fr vreun motiv anume, domnule. Aa, pur i simplu. Noi,
cimpanzeii nu vom putea dormi linitii pn ce nu v vom ti n
siguran, sub pmnt.
Dar Robert nu murea deloc de dorul cavernelor, cu att mai
mult cu ct Athaclena nu avea s revin din misiune dect dup
mai multe zile.
i verific harta i busola.
Bine, dar refugiul este numai la cteva mile de drumul
nostru. Oricum, dup cte v cunosc eu pe voi, cimpanzeii de
Centrul Howletts, n mod sigur v inei preioasele gorile ntr-un
loc care trebuie s fie mult mai sigur dect peterile.
Elsie nu rspunse, ci i duse degetele a gur i fluier scurt,
trimindu-i, astfel iscoadele, pe crrile de sus ale coroanelor,
ctre sud-vest.
Pornir n curnd i, n ciuda terenului devastat care nu-i
permitea s nainteze rapid printre crengi, asemenea
cimpanzeilor, trebuia s recunoasc faptul c se descurca destul
de bine. Pur i simplu, oamenii nu erau obinuii s fac asta.
Acum, se crau pe cealalt parte a canionului, care se
dovedea a fi cu mult mai dificil la escaladat dect o fisur ntr-un
perete neted.
Sub ei, trectoarea ngust plutea n nori de cea opalesceni
i irizani din cauza multiplelor refracii ale luminii zilei. Erau
attea curcubee, nct, la un moment dat cnd Robert privi o
clip napoi i-i vzu propria umbr nconjurat de un halou n
trei culori, asemenea sfinilor din iconografia terestr strveche.
Era gloria... denumirea generic, specializat i neobinuit,
pentru noiunea de curcubeu, rsturnat la 1800, cu mult mai
rar dect sinonimul su lumesc, care se putea arcui peste orice
peisaj nceoat, nlnd ctre puritate, deopotriv, att inimile
celor fr de prihan, ct i pe cele ale pctoilor.
Mcar de n-a fi att de al naibii de raional, oft el. Dac n-a
fi tiut ce este, a fi putut s-l iau drept semn. Privi nc o dat,

dar apariia se destram chiar nainte de a o putea zri. i


continu drumul cu regret.
Erau unele momente, cnd Robert i invidia, de fapt, pe
strmoii si necunoscui, care triser n neagra ignoran de
dinainte de secolul XXI, i se pare c-i pierdeau timpul
formulnd explicaii ciudate i nflorate despre lume, n
strduina de a umple golul imens al netiinei lor. Pe vremea
aceea, puteai crede n absolut orice. Explicaiile simple i elegante
date comportamentului uman aparent, se dovediser acceptabile
atta vreme ct erau ncntate n mod corect, indiferent dac era
adevrate sau nu.
Liniile partidului i minunatele teorii conspirative se gseau
pretutindeni din abunden. Puteai chiar s te crezi un sfnt,
dac asta doreai. Nimeni nu se grbea s-i bage sub nas dovezile
experimentale concrete ale inexistenei glonului magic, a pietrei
filozofale, ori a rspunsului corect bun la toate. Nu existase dect
o plictisitoare judecat de valoare a bunului sim.
Ct de ngust prea Vrsta de Aur, privit retrospectiv! Dac
te gndeai bine, nu mai mult de un secol se interpusese ntre
sfritul ntunericului i Contactul cu societile galactice. Pentru
un interval de aproape o sut de ani, rzboiul dispruse de pe
Terra.
i, acum, iat-ne pe noi, se nfurie Robert. M ntreb dac nu
cumva e vorba de o conspirare a ntregului Univers mpotriva
noastr. Cnd, n sfrit, reuisem s ne maturizm i s facem
pace cu noi nine... ieirea n spaiu i descoperirea c stelele
sunt deja proprieti ale unor trsnii i ale unor montri.
Nu, se corect singur, dup un timp, nu sunt chiar toi
montri.
De fapt, majoritatea clanurilor galactice erau de treab. Dar
majoritii moderate rar i era permis s triasc n pace de ctre
fanatici, fenomen petrecut de nenumrate ori n istoria trecut a
Pmntului, dar i n zilele de azi, n snul celor Cinci Galaxii.
Poate c vrstele de aur pur i simplu, nu sunt fcute s
dureze.
Sunetul cltoriei era destul de ciudat n aceste ascunztori
nchise din piatr, n mijlocul ncalce Iilor produse de funiile
groase ale viei-de-vie. Pentru o clip tri senzaia c se car
ntr-o lume complet tcut, ca i cum rotocoalele de cea
strlucitoare de deasupra erau nori de vat, care nveleau i apoi

absorbeau sunetele. n clipa urmtoare, i se pru c surprinde o


frntur de conversaie numai cteva cuvinte i nelese c
fenomenul acela straniu de reverberaie acustic adusese spre el o
remarc optit ntre dou dintre iscoadele trimise nainte i care
se aflau poate la sute de metri distan.
Le arunc o privire rapid cimpanzeilor. Trupele lui neregulate
erau formate din foti fermieri, mineri i muncitori ecologiti, care
pn n urm cu cteva luni nici nu se gndeau la posibilitatea de
a deveni soldai. Acum se micau nervoi, cu urechile atente la
zgomotele ndeprtate. Pe zi ce trecea, cpta tot mai mult
ncredere n ei. Solidaritatea de grup i fcea s fie tot mai
hotri.
i mai nemblnzii, realiz Robert, vzndu-i cum zboar
printre crengi dintr-un loc ntr-altul, disprnd n frunziul des.
Era un fel de mndrie dar i de slbticie n felul n care se
micau, n felul n care priveau int la ceva, n timp ce sreau de
pe o creang pe alta. Rareori preau s aib nevoie de cuvinte,
pentru a ti exact ce fcea cellalt.
Un mormit, un gest rapid, o grimas, erau adeseori mai mult
dect suficiente.
n afar de arcuri, tolbe i alte arme fcute de ei, cimpanzeii
cltoreau aproape goi. Pantofii i obiectele de mbrcminte de
serie mare capcane ale civilizaiei dispruser cu toate. i odat
cu ele, i unele iluzii.
Robert i ntorsese privirile i se privi i pe sine nclat cu
mocasini, n salopet, cu rania n spate, zgriat i lovit cltorind
n fiecare zi. Unghiile i erau n permanen murdare, iar prul
ntr-o asemenea stare, nct fusese nevoit s-i taie un breton i
s i-l lege la spate ntr-o coad.
Barba ncetase demult s-l mai mnnce.
Unii dintre E.T. cred nc n ideea c oamenii simt mai mult
nevoie de nlare spiritual, pentru c ne-am aflat ceva mai sus
n linia dezvoltrii dect maimuele.
Se ntinse dup un mnunchi de vie i se ls s alunece chiar
deasupra unei tufe ntunecate de mrcini nu prea artoi.
Ateriza chircit peste o buturug.
E o concepie frecvent printre galactici. i cine sunt eu s pot
afirma c ei greesc?
Brusc, ceva mai sus se fcu auzit zgomotul produs de nite pai
care alergau. Aproape imediat semnale rapide fcute de mini

traversar spaiile libere dintre arbori. Paznicii din imediata sa


apropiere, rspunztori direci de sigurana persoanei sale, i
fcur semn s o apuce ctre apus. Abia dup ce se car civa
metri mai sus, le nelese ngrijorarea. Chiar i n acea atmosfer
umed, reui s perceap mirosul de mucegai, foarte dulce, al
prafului de constrngere fiziologic, cel de metal ruginit i de
moarte.
Nu dup mult timp, ajunse ntr-un loc de unde putea privi
napoi peste mica vlcea, pn departe, la o cresttur ngust n
pielea dur a stncii, care se afla n plin proces de vindecare
straturi noi de vegetaie se grbeau s-i apropie acest neateptat
spaiu vital. Dincolo de ele, se mai putea zri nc o carcas
zdrobit, cndva lucioas, acum aproape ngropat n masa verde.
Iscoadele schimbau semnale cu minile i opociau indistinct.
Se apropiau foarte nervoase i primiser s scotoceasc printre
rmie, n timp ce alii ateptau cu armele ndreptate spre cer.
La un moment dat, lui Robert i se pru c vede luciul alb al
unor oase, n mijlocul rmielor, deja curite de venic
flmnda jungl. Dac ar fi ncercat s se apropie mai mult,
bineneles c cimpanzeii l-ar fi reinut, aa c prefer s atepte
pn cnd Elsie se ntoarse s raporteze.
Erau suprancrcai, spuse ea, pipind aparatul negru de
nregistrare a zborului.
n mod evident, emoia o mpiedica s spun dintr-odat tot
ceea ce gndea. ncerca s duc prea muli oameni odat n Port
Helenia, la o zi dup cu gazul fusese folosit pentru prima oar.
Unii se simeau deja ru i nu exista dect un singur mijloc de
transport.
Vnturile nu au reuit s debaraseze la timp ceaa de pe
vrfuri, art ea ctre nlimile cuprinse i acum de cea, n
direcia sudului. Trebuie c s-au lovit de multe ori de stnci, dac
au czut att de departe.
S... s lsm n urma noastr vreo doi cimpanzei, domnule?
S lum cu noi ceva care s dovedim ulterior c i-am
nmormntat?
Nu, hotr Robert. Marcheaz locul pe hart. O s-o ntreb pe
Athaclena dac va trebui s facem nite fotografii, mai trziu, ca
element probatoriu. n acest timp, s-o lsm pe Garth s-i ia
ceea ce are nevoie de la ei. Eu...
Se ntoarse. Cimpanzeii nu mai erau acum singurii care-i

gseau greu cuvintele. Fcu semn cu capul s se porneasc din


nou la drum.
Cu ct se crau mai anevoie, cu att gndurile nu-i ddea
pace.
Trebuia s existe o cale de a-i rni pe dumani mai mult i mai
ru dect o fcuser pn atunci.
Cu mai multe zile n urm, pe o noapte neagr, fr lun,
asistase la plecarea celor doisprezece cimpanzei din corpul de
elit, pe apele nspumate ale fluviului, ctre o baz Gubru, aflat
n aval, n hidroglisoare din hrtie, invizibile pentru scanerele
aparatelor de detecie. Misiunea fusese extrem de simplu
conceput: se apropiar de punctele prestabilite, picuraser
nitroglicerin n fii prelungi, amplasaser bombele cu gaz i
porniser napoi, nainte ca inamicul s realizeze ce se petrecuse
ceva.
Fuseser multe zgomote, fum i confuzie dup exploziile n lan,
dar nu se putuse afla nici pn acum ct de eficient fusese, n
mod real, toat aventura.
i aduse aminte c nu voise deloc s stea simplu spectator pe
margine. Era un pilot antrenat, mult mai calificat dect oricare
dintre cimpanzeii aceia crescui pe munte, pentru o misiune de
observare aerian.
Athaclena dduse ns instruciuni severe, n privina lui, pe
care neo-cimpanzeii le respectaser cu strictee. Fundul su era
mult prea preios pentru a fi expus n aventuri de felul sta.
La naiba, e numai vina mea!, i zise, n timp ce se cra spre
un tufi des.
Fcnd-o pe Athaclena soia sa formal, i dduse acel statut
suplimentar de care avea nevoie, pentru a conduce aceast mic
insurecie... dar i un anume grad de autoritate asupra lui. Nu
mai putea s acioneze numai aa cum i venea lui.
Deci, ntr-un fel, acum ea era soia lui.
Ce mai soie!, i zise, puin nciudat.
n timp ce Athaclena continua s-i modifice nfiarea, pentru
a prea mai uman, el se strduia s uite ceea ce ea nu va putea
fi niciodat, adic o soie adevrat, pentru a nu lsa sentimentul
accentuat de frustrare s-l domine. Evident c aceasta ea unul
dintre motivele pentru care cstoriile ntre specii erau att de
rare!
M ntreb ce-o zice Megan despre vetile... Ba nu, m ntreb,

mai nti, dac mesagerul nostru a ajuns la ea...


Psst!
Privi iute ctre dreapta. Elsie se balansa la captul unei crengi
joase.
Degetul ei mpungea n direcia unui povrni, dincolo de care
se zrea o deschiztur vertical n peretele gros de cea. O
deschiztur prin care Robert zri imaginea fascinant a unor
nori nspumai, asemenea unor brci cu fundul de sticl, plutind
pe straturile dense de albastru ale cerului.
Sub nori, se vedea panta mpdurit a unui munte, de pe care
se ridicau n spiral fuioare subiri de fum.
Muntele Fossey, spuse scurt Elsie. i Robert nelese imediat de
ce cimpanzeii considerau c acesta a putea fi un loc sigur...
ndeajuns de sigur chiar i pentru preioasele lor gorile.
***
Doar civa vulcani, pe jumtate activi, se ntindeau de-a
lungul coastei Mrii Cilmar. Cu toate acestea, peste tot, de-a
lungul irului munilor Mulun, erau locuri unde pmntul se
zguduia din cnd n cnd. i, uneori, lava nea ctre exterior.
Lanul se afla nc n plin proces de nlare.
Muntele Fossey bolborosea. Deasupra gurilor geotermale,
vapori condensai n forme sinuoase se ridicau, pentru a se risipi
ntr-o ploaie fierbinte peste blile de ap din jur. Gheizerele o
nspumate rbufneau fr ncetare.
Via-de-vie, preponderent n zon prea s se adune din toate
prile, formnd uriae cabluri rsucite, care erpuiau n sus, pe
flancurile vulcanului pe jumtate adormit.
Aici, printre blile ntunecoase, cotropite de vapori, la care
ajungeau numai crri abia ntrevzute, i ascunseser
cimpanzeii preioasa comoar.
Ar fi trebuit s-mi imaginez, rse Robert.
Era puin probabil ca Gubru s poat detecta n aceast zon.
Civa antropoizi fr mbrcminte, adpostii pe aceti versani,
ar fi fost indetectabili n mijlocul acestei clduri nbuitoare, a
spumei i a bizareriilor combinaiilor chimice aberante. Iar dac
inamicul ar veni s verifice locurile, ntr-o vizit inopinat, gorilele
i paznicii lor nu ar avea dect s se amestece n jungla din
apropiere i s revin dup plecarea lui.
A cui a fost ideea asta? ntreb el, n timp ce se apropiau la

umbra pdurii nalte.


Mirosul de sulf devenise din ce n ce mai ptrunztor.
A fost ideea generalului, rspunse Elsie.
Robert nu simi ns nici un resentiment. Athaclena avea
mintea foarte ascuit, chiar i pentru o tymbrimian i, n plus,
tia c el nsui nu se situa cu mult deasupra nivelului mediu al
inteligenei umane.
De ce nu mi s-a spus?
Nu ai ntrebat niciodat, s trii! Erai prea ocupat cu
propriile experiene, prin care voiai s aflai despre fibrele optice
i despre iretlicul inamicului n operaiunile de detectare. i...
Tcu.
i? insist el.
i nu eram siguri c nu vei fi vreodat intoxicat cu gaz.
Ridic din umeri: Dac acest lucru se va petrece, mai devreme
sau mai trziu, va trebui s v transportm ntr-un ora i s
solicitai antidotul. n mod sigur, vi se vor pune ntrebri i, de ce
nu? vei fi supus unui examen psihiatric.
Robert nchise ochii pentru o clip, apoi ddu resemnat din
cap.
Bine. Pentru o clip, m-am ntrebat dac nu cumva n-ai
avut ncredere n mine.
Domnule?!
N-are a face... flutur din mn. n regul.
Decizia Athaclenei fusese bun, nc o dat corect din punct
de vedere logic. Personal, voia s mediteze asupra ei ct mai rar
cu putin.
Hai s vedem gorilele!
Se aezaser n grupuri mici, pe familii, i puteau fi observate
uor de la distan cu dimensiunile lor mult mai mari, cu blana
mai nchis la culoare, mai proi de ct verii lor neo-cimpanzeii.
Feele mari i ascuite, negre ca obsidianul, exprimau o
concentrare panic n timp ce-i luau masa, mormind,
preocupai, ntre ei sau roboteau la munca cea mai important
care le fusese repartizat eserea uniformelor pentru rzboi.
Suveicile zburau de-a lungul rzboaielor largi de esut, din
lemn, trgnd iele groase peste uviele de urzeal, pocnind ntrun ritm ce se potrivea cu acela al femelelor uriae. Clinchetul i
mormitul gros, atonal, i acompaniar pe Robert i pe ai si tot
timpul ct escaladar panta spre centrul refugiului.

Din vreme n vreme, o estoare ntrerupea lucrul, ddea ntr-o


parte rzboiul de esut i ncepea s-i fluture minile, n timp ce
fcea conversaie cu una din vecine. Robert cunotea acum destul
de bine limbajul semnelor, pentru a putea urmri micile brfe,
ns gorilele preau s vorbeasc ntr-un dialect foarte diferit de
cel utilizat de copii cimpanzeilor. Era un simplu discurs, dar
elegant n felul su, realizat ntr-un stil calm care le era propriu.
n mod evident fiinele acestea nu erau nite simpli cimpanzei
mai mari, ci o ras complet diferit, un alt pas pe drumul spre
Raiune, un nou drum spre starea de a deveni receptiv la senzaii.
Fiecare grup de gorile prea s fie format dintr-un numr de
femele adulte, din soii lor, civa adolesceni i un mascul adult
mthlos. Blana patriarhului era ntotdeauna cenuie de-a
lungul coloanei i pe sub coaste.
Vrful uguiat al capului era impozant. Ingineria genetic a
Elitelor modificase atitudinea neo-gorilelor, ns masculii cei mai
mari nc mai trebuiau s foloseasc o ncheietur a minii cnd
mergeau. Piepturile uriae i umerii masivi i fceau prea grei
pentru a se deplasa n poziie biped.
n schimb, copiii-goril se deplasau cu uurin pe dou
picioare.
Frunile le erau rotunde, netede, fr cresttura profund i
fr osul de deasupra sprncenei, care mai trziu avea s le
creioneze o nfiare aparent majestuoas.
Lui Robert i se pru interesant s constate ct de mult se
asemnau copii celor trei rase gorilele, cimpanzeii i omenii.
Abia mult mai trziu, de-a lungul vieii, diferenele majore ale
motenirii genetice i ale destinului urmau s devin evidente.
Neotenie, gndi Robert.
Era vorba despre o teorie clasic, de dinainte de Contact, care
se dovedise viabil ntr-o proporie mai mare dect neviabil i
care afirma c o parte din secretul nelepciunii speciei este
rmnerea ct mai mult timp n stadiul copilriei. Fiinele umane,
exemplificau susintorii ei, pstrau adaptabilitatea i (atunci
cnd nu le era reprimat) curiozitate nesioas a tinerilor
antropoide, la acetia elementele menionate prelungindu-se mult
i n starea adult.
S fi fost aceast trstur un accident? Un accident care i-a
permis lui homo habilis pre-receptiv la senzaii s fac Saltul,
presupus a fi imposibil n condiii naturale. Era oare vorba de

puterea lui de a se ridica la nivelul inteligenei capabile s


cltoreasc prin Univers cu proprii si bocanci? Sau era numai
un dar, primit de la acele fiine misterioase, despre care unii mai
cred c s-ar fi amestecat cndva n evoluia genei umane,
protectorii omului despre care vorbesc vechile legende, dar care
nu i-au fcut niciodat apariia?
Toate acestea erau numai presupuneri, ns un lucru rmnea
clar: mamiferele terestre i pierdeau n mod vizibil interesul
pentru nvare i joc, dup trecerea perioadei de pubertate. Dar
oamenii, delfinii i, acum, din ce n ce mai mult cu fiecare
generaie, neo-cimpanzeii -au pstrat acea fascinaie pentru
lumea n care ptrunseser. i, cine tie, ntr-o bun zi,
evoluatele gorile ar putea prezenta i ele aceast trstur. Deja
aceti membri ai unui trib modificat erau mai inteligent i-i
pstraser curiozitatea mai mult dect ceilali membri ai tribului,
rmai pe Terra n stadiu nemodificat. ntr-o zi i descendenii lor
vor reui, poate, s triasc o tineree venic.
Asta numai dac galacticii le-o vor permite vreodat!
Gorilele-copii hotrau liber prin mprejurimi, vrndu-i nasul
peste tot. Nu erau niciodat plmuii i nici nu li se aplicau altfel
de pedepse corporale, erau numai mpini cu blndee la o parte
atunci cnd stteau n drumul cuiva, de obicei cu o palm uoar
peste fund i cu cteva replici glumee.
Trecnd prin apropierea unui grup, Robert zri un mascul
cenuiu pe sub coaste, pornind cu o femel spre tufe. Trei
masculi mai tineri se furiaser prin spatele larg al acestuia i-i
examinau cu atenie braele puternice.
Robert se fcu c nu-i vede, nchise ochii pur i simplu, se
aez pe vine alturi de ei i-i fcu necesitile.
O alt ceat de copii, mai mare de date asta, se grbir ctre
tufiuri, pentru a ncepe s se zbenguie chiar n faa lui. De buze
le atrnau un fel de fii din material plastic, pe care le mestecau
i le transformau n fii zdrenuite.
Doi dintre ei se holbau la el, cu un fel de veneraie. Cel de-al
treilea ns, mai puin timid dect el, i flutura minile n semn
de nerbdare.
Robert i zmbi i-l lu n brae.
Mai sus, pe creast, dincolo de lanul de izvoare fierbini
ascunse n cea, Robert zri alte forme ntunecate, micndu-se
printre copaci.

Sunt masculi mai tineri, i explic Elsie. Sau tauri prea


btrni pentru a mai putea fi api. nainte de invazie, cei care se
ocupau de planificare de la Centrul Howletts ncercau s se
decid dac ar fi bine sau nu s intervin n sistemul lor familial.
Adevrat c era drumul pe care trebuia s i-l aleag singuri, ns
ntotdeauna se dovedea o alegere dificil pentru srmanii masculi
civa ani de plcere i de glorie, dar cu preul singurtii
pentru tot restul vieii.
Elsie scutur din cap.
Nu reuiserm s lum vreo decizie nainte de invazie. Iar
acum probabil c nu vom mai avea niciodat ocazia.
Robert se abinu de la orice comentariu. Ura ideea de a trata pe
cineva n mod restrictiv, ns mai avea nc necazuri cu ceea ce
fcuser colegii lui Elsie la Centrul Howletts. Hotrre de a-i lsa
singuri s se decid constituise o atitudine arogant i nu putea
s conduc, n nici un caz, spre o rezolvare fericit, dac li se lsa
o astfel de libertate.
Apropiindu-se de izvoarele fierbini, vzu mai muli cimpanzei
vnturndu-se prin mprejurimi, cu diferite misiuni. Unul privea
cu atenie n gura unei gorile uriae, de ase ori mai mare dect
cimpanzeul, cauteriznd ceva cu ajutorul unui instrument
stomatologic. Altul preda, cu mult rbdare, limbajul semnelor
unei clase de zece copii de gorile.
Ci cimpanzei sunt aici pentru a le purta de grij gorilelor?
Doctor de Shriver de la Centru, peste zece cimpanzei
profesioniti, care au lucrat cu dnsa, i ceva mai mult de
douzeci de paznici i voluntari. Totul depinde de faptul dac
uneori lum sau nu cu noi gorile s ne ajute la lupt.
Cu ce i hrnii pe toi? continu Robert cu ntrebrile, n
timp ce coborau ctre unul din izvoare...
Unii dintre cimpanzeii din grupul su sosiser cu mult nainte
i se ntinseser deja pe terenul umed, sorbind din cetile cu
sup. ntr-o privin mic din apropiere, se afla o camer de
depozitare, de unde lucrtorii cu or crau afar cni aburinde.
Avem o problem, cltin Elsie din cap. Gorilele au
stomacuri foarte pretenioase i ne este destul de greu s obinem
alimente care s le priasc. Chiar i pe domeniile restaurate din
Africa, o goril mascul adult are nevoie de 27 kilograme de
vegetaie, fructe i insecte zilnic. Gorilele slbatice sunt nevoite s
caute mult vreme pn cnd s gseasc acel tip de frunzi, care

s le satisfac, iar noi nu ne putem permite aa ceva.


Robert cobor pn la nivelul stncilor pline de umezeal i-i
ddu drumul puiului de goril, care o zbughi n jos, spre bli,
mestecnd nc o fie de material plastic, fcut ferfeni.
Se pare c se afl n ncurctur, replic el.
Mda. Din fericire, dr. Schultz a rezolvat aceast problem
anul trecut. M bucur c a avut parte de aceast satisfacie
nainte de a muri.
Robert i scoase mocasinii. Apa prea fierbinte. i nmuie un
deget i-l trase repede afar.
Auuu!
Apoi:
Cum a rezolvat-o?
, poftim?
Cum a rezolvat Schultz problema?
Microbiologia, s trii! Ridic brusc privirile: ochii i
strluceau aprins. Ah, iat c sosesc, n fine i cu supa noastr!
Robert primi o ceac din partea unei femele, al crei or era
probabil croit din estur de cas, fcut de gorile, la rzboiul de
esut.
Mergea chioptnd, iar Robert se ntreb dac nu cumva
fusese rnit n vreo lupt.
Mulumesc, spuse el, ncntat de arom. Nu-i dduse
seama pn atunci ct i era de foame. Elsie, cum adic
microbiologie?
Elsie pronun cu delicatee:
Bacterii intestinale. Simbioni. Toi avem aa ceva. Creaturi
minuscule, care triesc n intestinul i n gura noastr. n general,
sunt nite parteneri care nu ne fac nici un ru. Ne ajut s ne
digerm hrana, n schimbul unei cltorii gratuite.
Aha! Bineneles c Robert tia despre bio-simbioni, orice
colar tia.
Dr. Schultze s-a strduit s gseasc o serie de insecte, care
s le ajute pe gorile s mnnce i s se poat bucura de
varietatea vegetaiei de pe Garth. Ei...
Fu ntrerupt de un ipt ascuit, care nu semna deloc cu nici
unul dintre sunetele pe care le-ar putea produce o maimu.
Robert! Brbatul ridic privirile i zmbi.
April! Micua mea April Wu, Ce mai faci, draga mea Raz-desoare?

Fetia era mbrcat asemenea Sheenei, fata junglei. Cltoria


pe umrul stng al unei adolescente-goril n ai crei ochi negri
blndeea i rbdarea. April se aplec n fa i-i flutur minile,
fcnd o serie de semne foarte iui. Gorile o ls s i se caere pe
umr i s se sprijine n echilibrul de capul su. Paznicul nu
prea s aib intenia s se plng de ceva.
Prinde-m, Robert! Robert se ridic repede n picioare.
nainte de a putea s-i spun ceva pentru a o opri, ea ni ca o
sgeat, ars de soare o ploaie de pr blond i de chicoteli. Nu
reui s realizeze exact cum reuise s-o prind.
Pentru o clip, inima i zvcnea mai repede dect o fcuse n
btile sau atunci cnd se crase pe crestele nalte ale munilor
Mulun.
tia c fetia fusese adpostit n comunitatea gorilelor, pentru
mai mult siguran. Spre necazul lui, i ddu seama ct de
ocupat fusese de cnd i se vindecaser rnile. Prea ocupat pentru
a se mai gndi la acest copil, singurul om liber din aceti muni.
Bun, dovlecel! i ur. Cum i mai merge? Ai grij de gorile,
aa cum trebuie?
Ddu din cap cu mult convingere.
Trebuie s am mare grij de gorile, Robert. Trebuie s ne
ocupm cu grij de ele, pentru c numai noi am mai rmas.
Robert o strnse cu putere n brae. n aceste momente, se
simea cumplit de singur. Nici nu realizase, pn atunci, ct de
mult resimise lipsa unui alt om.
Mda, ai dreptate, numai noi doi mai suntem pe aici,
rspunse ncet.
Eu, tu i Athaclena, i aduse aminte putoaica.
i cut privirile.
Totui, tu faci ceea ce-i cere dr. Shriver, da?
Dr. Shriver este foarte de treab, ddu fetia din cap. mi
spune c s-ar putea s merg n curnd s-i vd pe mami i pe
tai.
Robert tresri. Va trebui s-i vorbeasc doctorului Shriver
despre probabilitatea unui apropiate cure decepionante, cura
adevrului.
Cimpanzeul care ar fi trebuit s-i spun copilului adevrul,
aproape sigur nu va fi n stare s o fac: nu avea cum s-i spun
c va mai rmne mult vreme de aici nainte n grijile lor. A o
trimite acum ns la Port Helenia, ar fi nsemnat s dezvluie

secretul gorilelor, lucru pe care nsi Athaclena se strduia s-l


mpiedice.
Du-m, acolo, Robert, i cerul April, cu un surs dulce.
Arta cu degetul n direcia unui stnci plate, unde puiul de
goril se zbenguia acum n faa ctorva membri ai grupului adus
de Robert.
Cimpanzeii se distrau copios pe seama giumbulucurilor lui.
Tonul satisfcut, puin ngmfat chiar, detectat de clieni ar fi
trebuit, n mod firesc, s-i fac s se simt altfel fa de o ras
mult mai tnr.
Cimpanzeii demonstrau ns un accentuat sentiment parental,
n ceea ce le privea pe gorile, foarte aproape de sentimentul uman
al proprietii.
Dei nu reuea s-i lmureasc aceste trsturi noi, n schimb
el nsui se simea aidoma unui printe, ncrcat cu o mare
responsabilitate: ntr-un fel sau altul, trebuia s le spun
copiilor c tticul n-o s mai fie tticul lor pentru prea mult
vreme.
O duse pe April pe cellalt mal al blii i o ls jos. n acest
loc, temperatura apei era mult mai suportabil. Ba nu, era de-a
dreptul minunat! i scoase mocasinii i-i bg picioarele n
undele calde.
April i puiul de gorile se apropiar de el i se aezar, de o
parte i de cealalt, cu coatele pe genunchii si. Elsie sttea puin
mai departe i- i privea calm. Totul era ca o scen de film, o scen
calm i fr tensiune, cum demult nu mai trise. Dac un neodelfini ar fi aprut n ap ca prin farmec, zbenguindu-se i
lindu-i colii ascuii n binecunoscutul rnjet, tabloul ar fi fost
un excelent exemplu pentru un portret de familie.
Hei, ce-ai n gur?
ntinse mna ctre puiul de goril, care btu rapid n retragere.
l studia pe Robert cu ochii mari, plini de curiozitate.
Ce naiba mestec? se ntoarse Robert ctre Elsie.
Pare s fie o fie de plastic. Dar... ce s caute aici o fie de
plastic? realiz ea. n mod normal, nu ar trebui s existe nimic n
zona asta din ceea ce nainte era fabricat pe Garth.
Nu e fabricat pe Garth, spuse cineva din spate.
Amndoi ridicar privirile simultan. Era femela cimpanzeu care
le servise supa. Zmbea i-i tergea minile de or, nainte de a
se apleca s ia n brae micua vietate. Aceasta ls s i se scoat

materialul din gur, fr s se mpotriveasc.


Toi puii mestec asemenea fii. Au fost studiate mai
nainte i suntem absolut siguri c nu exist nimic n ele care s
determine detectoarele Gubru s le inercepteze.
Elsie i Robert schimbar priviri dezorientate.
Cum poi fi att de sigur? Ce sunt, de fapt, aceste fii?
Femela l necji cteva clipe pe micul maimuoi, fluturndu-i pe
sub nas fia pn cnd mpricinatul prinse s ipe de nerbdare,
o nha din zbor i o vr iar n gur.
Civa dintre prinii lor au adus nite resturi tocmai din
prima noastr escapad reuit la Centrul Howletts. Spuneau c
miros frumos. Acum, putii ronie toat ziua la ele.
Rse n direcia celor doi, fr a-i privi ns.
E vorba de fibra aceea superplastic, ale vehiculelor de lupt
Gubru. tii materialul acela care oprete trecerea gloanelor.
Robert i Elsie continuau s se holbeze uluii.
Hei, Kongie, ce zici de asta? femela i gunguri micuului ceva
la ureche. Deteptule... Ia zi, dac-i place s mesteci blindaje, cearfi ca, ntr-o bun zi, s mesteci ceva cu adevrat gustos? Ce-ai
zice de un ora? Ceva mai mrunel, aa ca New-York-ul?
Micuul csc gura larg, lsnd s se vad o gaur mare, acolo
unde cndva fusese un dinte ascuit.
Femela zmbi ncntat.
Hmmm! Da' tiu c micuul Kongie i-ar surde ideea!

54
FIBEN
Nu te mica, i porunci Fiben lui Gailet, n timp ce-i trecea
degetele prin blana acesteia.
Nu trebuia s spun nimic, pentru ca el s ghiceasc, dei
femela era ntoars cu spatele, c pe faa ei apruse o expresie
momentan de bucurie, n timp e el o esla. Cnd arta n felul
acesta, calm, relaxat i fericit n mod obinuit, ncepea s
strluceasc, aducnd trsturilor ei comune un ceva greu de
definit.
Din pcate, totul nu dur dect un minut.
Privirea lui Fiben fii atras de o micare fulgertoare i scurt.
Mna sa porni din instinct ctre acel loc, cu o clipit mai nainte
ca acel lucru s dispar din nou printre firele de pr.
Au! exclam Gailet, cnd degetele lui nendemnatice o
ciupir de o bucic de piele, strivind pduchele care ncerca s
scape.
Lanurile zornir, cnd ddu din picior.
Ce naiba faci acolo?!
Mnnc, mormi el, n timp ce zdrobea ntre dini acel
lucru.
Lucru remarcabil, chiar i dup tratamentul de strivire,
continua s se zbat.
Mini, spuse ea cu o voce nencreztoare.
Vrei s-i art?
Mai bine, las, fcu ea nfiorat. Du-i treaba la bun sfrit.
Scuip pe podea pduchele mort, oferindu-le o hran
neateptat mnctorilor de pduchi, interesai, probabil de
proteinele din corpul strivit n trecut, de nenumrate ori se
angajase ntr-un proces de eslare reciproc, cu cimpanzeii
prieteni, colegi de clas, ori cu familia Throop din Insula Cilmar.
Niciodat ns nu reuise s-i aminteasc att de precis
scopurile originale ale ritualului, motenire din perioada
slbticiei n jungl, acela de a se descotorosi reciproc de parazii.
Spera din toat inima ca lui Gailet nu-i va fi grea s fac acelai
lucru pentru el. Pentru c, dup ce dormiser mai bine de dou

sptmni n fn, ncepuser s se scarpine ngrozitor.


l dureau deja ambele brae. Ca s ajung la Gailet, cum erau
pui n lanuri n dou coluri diferite ale ncperii de piatr,
trebuia s se ntind la maxim i abia de reueau s se apropie
unul de cellalt.
Bun, spuse, ntr-un trziu. Aproape c am terminat, cel
puin n privina zonelor pe care vrei s i le lai descoperite. Nu
pot s cred c o femel care mi-a dat und verde acum dou luni,
se poate arta att de pudic.
Gailet pufni, dar nu catadicsi s rspund. Ieri pruse destul
de fericit vzndu-l, dup ce cimpanzeii colaboraioniti l
aduseser n celul, din vechiul loc de detenie. Att de multe zile
de izolare la carcer i determinase s fie nespus de fericii n
momentul revederii.
Acum, dup ce euforia primului contact se risipise, ea prea sl acuze din nou pe Fiben pentru tot ceea ce se ntmplase.
nc un pic, mai la stnga.
Scarpin, scarpin, scarpin, scanda n oapt Fiben.
Fcea ns ceea ce i se cerea. Cimpanzeii simeau nevoia s
ating i s se lase atini, poate ceva mai mult dect protectorii
lor umani, care uneori se ineau de mn chiar i n public, dar
niciodat mai mult de att.
Lui Fiben i se pru un lucru plcut s aib posibilitatea s
scarpine pe cineva, dup atta timp de izolare. Asta pentru c, la
urma-urmei, plcerea era la fel de mare dac scrpinai tu pe
cineva, sau te lsai scrpinat, la rndul tu.
Odat, pe cnd mai era nc la colegiu, citise undeva c
oamenii reduseser, ntr-o perioad de timp, atingerile ntre dou
persoane, permindu-le numai n cadrul partenerilor sexuali. Din
cauza asta, unii prini ai epocilor ntunecate renunaser chiar
s-i mai alinte copii. Acei primitivi abia dac mai ndrzneau s
fac ceva s semene a scrpinare reciproc adic o scrpinare
complet, nesexual, pieptnarea sau masarea reciproc, numai
pentru plcerea atingerii, fr nici o implicaie de natur sexual.
O scurt dar eficace cercetare n Bibliotec i confirmase, spre
mare sa surprindere acest zvon defimtor. Nici o alt anecdot
istoric nu-i plcuse att de mult lui Fiben ca aceasta, n care se
demonstra ct de mult prostie i agnosticism au trebuit s ierte
aceste restricii grosolane, dup ce vizionase filme zoologice din
vechime, cu circurile i cu trofeele vntorilor lor.

Fu smuls din lumea amintirilor de zgomotul cheilor, ua de


lemn, realizat dup tipice vechi, se ntredeschise. Cineva btu,
apoi intr. Era femela care le aducea masa de sear. Deoarece
fusese adus de puin vreme aici, Fiben nu reuise s-i nvee
numele, dar faa ei n form de inim avea ceva izbitor i, ntr-un
fel, familiar.
Haina n care era mbrcat, cu fermoar strlucitor, semna cu
celea purtate de grupul Stagiarilor, angajai de Gubru. Costumul
era legat cu benzi elastice la glezne i la ncheietura minii i avea
ca emblem o holoproiecie reprezentnd ghearele ntinse ale unui
psri, la civa centimetri distan de corp.
Cineva o s vin s v vad pe amndoi, le spuse ea ncet.
M-am gndit c v-ar interesa o asemenea informaie. Pentru ca s
avei timp s v pregtii.
Gailet ddu din cap cu rceal.
-Mulumim.
Abia dac-i arunc o privire. Fiben ns, n ciuda situaiei n
care se gseau, o privi pofticios cum i legna oldurile n mers, o
urmri ntorcndu-se i continundu-i drumul dup col.
La naiba s-i ia de trdtori! scrni Gailet. Trase cu putere
de lan, fcndu-l s zngneasc. Of, uneori mi-a fi dorit s fiu
un mascul i s...
Fiben privi n sus, ctre tav. Gailet se rsuci ctre el.
Ce?! Poate ai ceva de comentat?
De comentat? Fiben ridic din umeri. M gndeam c, dac
ai fi fost mascul, ai fi reuit s iei cu mult uurin i c n-ar
mai fi folosit aa ceva, nu?
i nl braele ct putu de sus, suficient ca s i le poat
vedea i ea. Legturile grele scoaser sunete scrnite. Micarea i
mai fcu o ran la ncheietura bandajat a minii drepte, aa c
fu nevoit s lase minile s-i cad pe podea.
Eu cred c din alte motive ar vrea ca s fie mascul, se auzi o
voce batjocoritoare de lng u.
Fiben ridic privirea i-l vzu pe Ghear de oel, liderul
renegailor.
Cimpanzeul zmbi teatral, n timp ce-i rsucea unul din
capetele mustii vcsuite, ntr-un gest de care lui Fiben i se fcea
din ce n ce mai grea.
mi pare ru c nu m-am putut abine, dar am surprins fr
s vreau ultima parte a discuiei, biei.

Buza de sus a lui Gailet se ncrei n semn de nemulumire.


Foarte bine, ascultai, nu? Adic trgeai cu urechea, ca s
spunem lucrurilor pe nume i, pe deasupra, mai eti i un
blestemat de trdtor!
Cimpanzeul solid rnji bine dispus.
Poate c sunt i puin prezictor? De ce s nu dau ordin s
fii pui n lanuri mpreun? Asta ca s avem parte i de ceva
distractiv, doar e vizibil ce mult v plcei unul pe altul!
Gailet mri furioas. Se ndeprt imediat de Fiben, trnduse ct mai departe, ctre perete. Fiben nu vru s-i fac individului
plcerea de a-l auzi replicnd. Se rsuci cu faa n alt parte i
atept.
De fapt, continu stagiarul, pe un ton amuzat, e destul de
limpede de ce o femel ca tine ine s-i doreasc att s fie
mascul. Mai ales, cu o cartel de hran ca a ta! Auzi, domnule, o
carte alb, irosit aproape n ntregime pentru o fat! Altceva nu
pot ns s neleg...
Ghear-de-oel i se adres direct lui Fiben.
De ce naiba v-ai comportat aa cum v-ai comportat? De ceai tot fugit de colo-colo, jucndu-v de-a soldaii, pentru cel ce v
e ef... E greu de priceput. Tu cu o carte albastr, ea cu una alb
la naiba! Voi doi ai fi putut s-o facei, fr pilule, fr s-i ceri
voie efului ei, fr nici o aprobare de la Comitetul Elitelor. Putei
avea toi copiii pe care vi i-ai dorit, cnd i-ai fi dorit.
Gailet i arunc o privire ngheat.
Eti, pur i simplu, dezgusttor!
Ghear-de-oel deveni rou la fa. Culoarea era evident, n
comparaie cu paloarea sa pronunat, mai cu seam pentru c
avea obrajii rai.
De ce? Numai pentru c sunt fascinat de ceea ce am fost
lipsit? De ceea ce nu pot avea?
Mai degrab de ceea ce nu poi face, bombni Fiben.
Roeaa se accentua. Cimpanzeul era contient c sentimentele
i se citesc pe fa. Se aplec, apropiindu-se de obrazul celuilalt.
Ai grij de tine, biea! Cine tie ce-o s mai fii tu n stare s
faci cnd vei auzi ce-am hotrt s facem cu tine.
Rnji. Fiben strmb din nas.
Sughi i inspir adnc, ncercnd s-i calmeze spasmele.
Simea cum bulele de gaz i se plimb prin stomac.
Plteti pentru plcerile anterioare, i zise Fiben, n timp ce

n intestine se ddeau adevrate btlii, iar plmnii se strduiau


aproape zadarnic s continue fluxul respirator.
Ceva din privirea lui Ghear-de-Oel i reinea n mod deosebit
atenia Reacia avut de acesta ar fi putut umple volume ntregi,
n ramura psihologiei descriptive.
Fiben ridic ochii, ateptnd s vad ngrijorarea zugrvit pe
faa lui Gailet Jones. Cnd realiz ns adevrul, expresia i se
transform n furie.
Hei, voi, doi, ia mai terminai odat! V purtai ca nite
copii...ca nite pre-sensibili...
Ghear-de-Oel se rsuci i mpunse cu degetul n direcia ei.
Ce tii tu despre asta? Hmm? Eti cumva vreo expert? Sau
vreun membru n Consiliul de Conducere al Elitelor? Mcar eti
mam?
Sunt student la cursurile se Sociologie Galactic, i
rspunse femela cu o voce nbuit.
Un titlu conferit pentru a recompensa o maimuic
deteapt, rse amar Ghear-de-Oel. Trebuie s fi facut unele
mecherii la gimnaziu, pentru ca s poi obine un doctorat
adevrat, cu diplom n regul, numai bun de dat exemplu la toi
protii.
Se tr pn n apropierea ei.
Nu i-ai dat seama nc, domniorico? Stai puin s-i explic,
n cazul sta. Cu toii suntem nite amrte de fiine pre-receptive
la senzaii. Hai! Zi-mi c n-am dreptate i c greesc amarnic!
Fu rndul lui Gailet s-i schimbe culoarea feei. Clipi nucit
ctre Fiben, care pricepu imediat c gndurile ei zburaser spre
acea dup- amiaz, petrecut la colegiul din Port Helenia, cnd se
craser mpreun ctre vrful clopotniei, de unde priviser
ndelung campusul lipsit de prezena fiinelor umane, dar plin
pn la refuz de studeni i profesori cimpanzei, strduindu-se s
se comporte ca i cum nu s-ar fi schimbat nimic. Era imposibil
s-i aminteasc de acea scen realiz Fiben fr s retriasc
sentimentul acela cumplit de amrciune i de frustrare, resimit
n acele clipe. Totul arta, de parc ar fi fost vzut prin ochii reci
ai unui galactic fr simminte.
Sunt o fiin inteligent, murmur ea, ncercnd s se arate
convingtoare.
Daa! rnji batjocoritor Ghear-de-Oel. n realitate, ceea ce
vrei tu s spui acum este c te afli un pic mai aproape dect noi,

ceilali... Mai aproape de ceea ce Consiliului de Conducere al


Elitelor definete drept scopul nostru, al neo-cimpanzeilor. Adic,
mai aproape ceva de ceea ce ei cred c noi ar trebui s fim.
Gfi furios:
Ia spune-mi...Dac ai pleca ntr-o cltorie spaial, ctre
Terra, iar cpitanul ar grei drumul prin nivelul D al hiperspaiului, i te-ai trezi cu vreo dou sute de ani n trecut, pe
aceeai Terra? Cam ce crezi c se va ntmpla cu preiosul tu
permis alb?
Gailet ntoarse capul.
Sic transit gloria mundi, spuse ea ncet.
Ghear-de-Oel pocni din degete:
Vei fi o relicv. O rmi azvrlit la gunoi, o etap
pasager n lungul drum spre progres al Elitelor.
Rse, se apropie i mai mult i o apuc de brbie, silind-o s-l
priveasc n ochi.
Iubito, ai fi o simpl Aspirant, n acest caz.
Fiben vru s se ridice, dar lanurile l oprir. Smucitura i
provoc o durere ascuit la ncheieturi, dar, nvlui de furie ce-l
cuprinsese abia dac mai bg de seam. Era palid la fa i,
cnd mri amenintor ctre cellalt, tiu c aclai sentiment l
ncerca i Gailet. l ncerca o furie att de mare, cu ct realiza c,
pe undeva, ticlosul avea dreptate.
Ghear-de-Oel i cut privirea, mai nainte de a se hotr s-i
dea drumul lui Gailet.
n urm cu o sut de ani, a fi fost cineva, continu el. Mi-ar
fi fost iertate lipsurile i trecute cu vederea defectele. Mi s-ar fi dat
un permis alb pentru iretenia i pentru fora de care dau dovad.
Timpul este ns acela care hotrte, micuule. Totul e n ce
generaie te-ai nscut, nu?
Se ridic brusc n picioare.
Oare chiar aa s fie? zmbi el. Ori poate c depinde i de ce
profesori ai? Timpurile se mai i schimb, hmm?
i desfcu braele, ntr-un gest cu o semnificaie limpede.
Prima creia i reveni glasul fu Gailet.
Voi... de fapt... vrei... ca Gubru s...
Ghear-de-Oel ridic din umeri.
Timpurile se schimb, dragii mei. i s-ar putea, totui, s am
mai muli nepoi dect oricare dintre voi.
Fiben descoperi, n fine, soluia de a-i exterioriza furia ce nu-l

mai ncpea i, n acelai timp, de a-i pune lact gurii. Izbucni n


rs.
Zu? hohoti el. Ei bine, mai nti, va trebui s-i rezolvi
cealalt problem, biea: cum o s faci s-i perpetuezi gena,
dac tu nici mcar...
De data asta, piciorul gol al lui Ghear-de-Oel reaciona cu
violen.
Fiben era ns cu mult mai pregtit: atepta ghemuit ntr-un
col s primeasc lovitura. Urm nu una, ci o adevrat ploaie...
Cum nc nu se auzea nici un cuvnt, o privire rapid i
dezvlui lui Fiben c era rndul celuilalt s-i in cuvintele n
fru. Printre flcile ncletate, apruse un fel de spum alb,
mpreun cu icnete scurte i ascuite. ntr-un trziu, obosit,
cimpanzeul cel nalt renun s-l mai izbesc.
Se ndrept, cltinndu-se, ctre cealalt parte a ncperii.
Femela cu legtura de chei l privea cum se ndeprteaz.
Rmsese n picioare lng u, netiind ce s fac.
Fiben gemea i se rostogolea ncet pe podea.
Auu! se crispa el, apucndu-se cu minile de coaste.
La o prim palpare, prea c toate sunt ntregi.
Niciodat Simon Legree nu a fost n stare s-i fac o ieire
aa cum trebuie. Eram aproape sigur c o s-mi spun: O s m
ntorc, s m atepi!... Sau ceva de genul acesta.
Gailet scutur din cap.
La ce-i folosete dac-l scoi din srite?
Am eu motivele mele, ridic el din umeri.
Se lipi cu spatele de perete, cu pruden. Femela mbrcat cu
costumul cu multe fermoare se uita cu mil la el. Atunci cnd
ns li se ntlnir ochii, ea clipi repede i se ntoarse ntr-o parte.
Prsi ncperea, nchiznd ua n urm-i.
Fiben ridic fruntea i trase adnc aer n piept, de mai multe
ori.
i acum ce-ai s faci? ntreb Gailet.
Nimic. Scutur din cap. Atept s treac timpul.
Cnd privi din nou ctre ea, observ c femela i ntoarse
spatele.
Prea s plng.
Mica surpriz, i spuse Fiben.
Probabil c pentru ea nu era tot att de distractiv ideea de a fi
prizonier sau de a se afla n fruntea unei revolte. Pentru c

amndoi tiau c Rezistena fusese mturat, pur i simplu, de pe


faa pmntului. i nu avea nici un motiv pentru a crede c, n
muni, lucrurile ar fi mers mai bine. Athaclena, Robert i
Benjamin trebuie c erau deja capturai sau, poate, mori. Iar Port
Helenia era condus de psroi i de colaboraioniti.
Nu te ngrijora, spuse el, ncercnd s o mai nveseleasc.
tii ce se spune despre cel mai dur test de inteligen? Cum naiba
n-ai auzit? Ei bine, testul se consider reuit, atunci cnd toi
cimpanzeii sunt la pmnt.
Gailet i terse lacrimile i-i ntoarse capul pentru a-l privi.
Off, mai taci din gur! l apostrofa.
Evident, e o poant veche, dar zu c a meritat s ncerc,
recunoscu Fiben.
Gailet se rsuci cu totul spre el.
Hai, e rndul tu, acum. Poate...
Femela zmbi uor, nesigur dac s ncercesau nu vreuna din
pantele pe care le tia de mai demult.
Poate gsesc i eu ceva, tot aa de scurt.
Fiben zmbi, la rndul su. i strnse lanurile ntr-o mn i
se tr pe podea n direcia ei, nepsndu-i de durerea ascuit ce
urca n el dinspre rni. Se opri cnd spatele ntlni atingerea
moale a blnii ei. Apoi i simi minile ncercnd s-i
desclceasc uviele bogate de pr i-i ls capul pe spate.
Aah-aah! suspin el de plcere.
Un paznic le aduse masa de sear, o sup subire i dou felii
de pine. Acest mascul Aspirant nu avea nici o abilitate deosebit.
Prea chiar s aib dificulti chiar i cu cele mai simple fraze i
nu reui s ncropeasc dect nite mormieli confuze, atunci
cnd Fiben ncerc s-l dea afar. Obrazul stng i palpita fr
ntrerupere, ntr-un tic necontrolat.
Gailet i opti la ureche c o enerva privirea lui morbid. Fiben
nu gsi alt rezolvare dect s ncerce s-i abat atenia de la el.
Povestete-mi despre Pmnt, o rug. Cum e pe-acolo?
Gailet lu o bucat de pine i terse cu ea ultimele picturi de
sup.
Ce s-i spun? Toat lumea tie ceva despre Pmnt.
Daa... fcu el dispreuitor. De pe casetele video i de pe
coperile Mergei n.... Aproape nimeni din experien personal.
Ai mers cu prinii cnd erai copil, nu? Acolo i-ai luat doctoratul?
Ddu afirmativ din cap.

La Universitatea din Djakarta.


i apoi ce-a urmat?
Gailet ncet s mai mestece i privi pierdut ntr-un punct
invizibil.
Apoi, am fcut cerere pentru un post la Centrul Terestru de
Studii Galactice, din La Paz.
Fiben cunotea locul. Muli dintre diplomaii pmnteni
emisari i ageni se pregtiser acolo, nvnd despre cum
gndesc i cum reacioneaz popoarele culturilor strvechi ale
celor Cinci Galaxii. Se dovedise extrem de important pentru
conductorii Terrei s ncerce finalizarea unui proiect, prin care
cele trei rase de pe Pmnt s se poat descurca n acest Univers
plin de pericole neateptate. Aa c o mare parte a destinului
clanului puilor-de-lup depindea de viitorii absolveni ai CTSGului.
Sunt impresionat de faptul c ai fcut aceast cerere, i
spuse el, serios. i-au... vreau s spun... te-au primit?
Cltin din cap.
Eu... Era nchis. M-am recalificat. Abia atunci mi-au spus
c, dac m-a fi strduit mai mult, n-ar fi fost nici o problem.
Amintirea trebuie c era nc dureroas. Gailet privea
nehotrt spre el, gata s schimbe subiectul. Apoi, renun i
ddu din cap.
Mi-au spus c le-ar conveni, dac m-a ntoarce pe Garth.
Aici a fi putut ocupa un post de profesoar, cel puin aa mi-au
spus. Cu alte cuvinte, mi-au trntit-o verde-n fa c a fi mai de
folos aici.
Cine naiba sunt aceti ei, despre care tot pomeneti?
Gailet i scarpin nervoas blana de pe umrul drept. i ddu
seama ce face i-i puse, vinovat, amndou minile n poal.
Ei sunt Consiliul de Conducere al Elitelor, spuse ncet.
Bine, dar... ce-i privete pe ei problema oferirii de posturi de
profesori sau influenarea alegerii unei cariere?
Gailet l privi lung.
Au multe de spus, Fiben, dar cred c progresul genetic al
neo- cimpanzeilor i al neo-delfinilor este n joc. Pot s te
mpiedice s devii astronaut, spre exemplu, din teama de a nu-i fi
iradiat preioasa ta plasm. Sau te pot opri de la studiul chimiei
i la alegerea unei profesiuni n acest domeniu, din teama unor
mutaii imprevizibile.

Ridic un fir de pai i-l rsuci n jurul degetului.


Oh, s nu-i nchipui c e aa de ru: avem mult mai multe
drepturi dect alte rase tinere de clieni. tiu asta, doar mi-o repet
mereu.
Gailet ddu aprobator din cap.
sta e sistemul. Dac a fi obinut rezultate bune la
examenul CTSG, totul ar fi fost n regul. Civa cimpanzei au
reuit. Dar eu am fost sub linie. n schimb, mi-au dat blestematul
sta de permis alb de parc ar fi fost cine tie ce premiu de
consolare sau poate un fel de mprtanie i m-au trimis napoi
pe planeta de unde am venit. napoi pe btrna i srmana Garth.
Se pare c, acum, sensul vieii mele l reprezint copii pe care i
voi avea. Orice altceva nu va fi dect ntmplare.
Rse, cu o urm de amrciune n glas.
La naiba, de luni de zile ncalc legea, riscndu-mi viaa i
pntecele n revolta asta. Chiar dac, prin absurd, a fi ctigat
norocul prostului! Mi-ar fi atrnat de gt o medalie prea grea
pentru mine. Cnd toi ai mei vor fi murit, tot m vor azvrli n
nchisoare cei din Consiliul de Conducere al Elitelor.
Doamne-Dumnezeule, oft Fiben, trgndu-se napoi i
lipindu-i spinarea de piatra rece. Dar tu nc nu ai...
Nu am procreat nc? Bun observaie. Unul dintre
avantajele faptului c sunt o femel cu permis alb este c pots
aleg drept tat al copiilor mei pe oricine, avnd de la permisul
albastru n sus. S-mi aleg perioada, astfel s pot avea trei sau
mai muli urmai, pn la 30 de ani.
Rse iar amar, cu o voce ciudat de ascuit.
La naiba, jumtate din cuplurile de cimpanzei de pe Garth sar sfia unii pe alii, pentru dreptul de a adopta mcar unul din
copii mei.
Face s sune att de ngrozitor aceast situaie!, se gndi
Fiben.
i, totui, trebuie s existe mai puin de douzeci de cimpanzei
pe planet, care s fie att de bine vzui de ctre Consiliul de
Conducere. Iar asta este cea mai mare onoare, pentru un membru
al rasei clienilor. Totui, poate c pn la urm a priceput.
Trebuie s fi revenit pe Garth, acas, tiind un lucru: orict de
strlucit i-ar fi fost cariera, c orict de deosebite i-ar fi fost
mplinirile, singura recompens real ar fi fost aceea c ovarele iar fi devenit nc i mai valoroase. Iar vizitele la Banca de Plasm

ar fi fost cu mult mai dese. Presiunea asupra fecundrii acestui


pntec ar fi crescut constant. Invitaiile pentru a se altura
cstoriilor de grup sau perechilor ar fi devenit nite simple
automatisme. Lucruri vulgar de uoare.
i n-ar fi fost nici o cale de a afla dac un grup o dorea pe ea
pentru ea nsi i nu pentru... Masculii nsingurai ar fi cutat-o
pentru statutul pe care l-ar fi motenit copilul lor, statut care s-ar
fi transmis i tatlui.
n fine, mai era i gelozia. De fapt, constituia lucrul cel mai
impor- tant. Cimpanzeii nu prea excelau n arta subtilitii
ascunderii sentimentelor, mai ales a invidiei. i un numr destul
de mare erau foarte meschini.
Ghear-de-Oel avea dreptate, spuse Gailet, dup o vreme.
Pentru un mascul, trebuia s fie altfel, este evident. Dar pentru o
femel? i nc una cu ambiia de a fi ceva doar prin ea nsi?
i ntoarse privirea ntr-o parte.
Eu...
Fiben se strdui s-i rspund ceva, dar pentru moment tot ce
putea face era s stea ca un idiot alturi, cu capul gol, lipsit total
de idei. Poate c ntr-o bun zi, str-str-nepotul su va fi
suficient de detept pentru a gsi cuvintele potrivite, pentru a ti
cum s consoleze pe cineva mult prea adncit n amrciune,
nct s-i mai doreasc s fie consolat.
Acest neo-cimpanzeu, mult mai evoluat, cu puine generaii pe
scara Elitelor, va trebui s fie destul de deosebit de el. Fiben tia
ns c nu va fi.
Va rmne tot timpul doar o maimu.
Hmm! tui. mi aduc aminte c, odat, eram pe insula
Cilmar. Ia s vedem... asta trebuie s se fi petrecut mai nainte ca
tu s te ntorci pe Garth. Poate acum zece ani? Pfuii! Mi se pare c
eram un boboc...oft. Oricum, toat lumea de pe insul era
emoionat n anul acela, Igor Patterson venise s predea i s
joace pentru Universitate.
Gailet ridic puin fruntea.
Igor Patterson? Cel cu tobele?
Fiben aprob, nclinnd capul.
Deci ai auzit de el?
Gailet rse sarcastic.
M ntreb cine n-o fi auzit de el. Este... Ls s-i cad
minile pe lng corp. Este minunat.

Era cea mai bun concluzie: pentru c Igor Patterson era, ntradevr, cel mai bun.
Dansul tunetului era numai un aspect al relaiei amoroase a
cimpanzeilor cu ritmul. Percuia era o form muzical favorit, de
la neobinuitele cmpuri ale lui Hermes, pn la sofisticatele
turnuri ale Pmntului. Chiar i la nceput, cnd cimpanzeii
fuseser obligai s poarte dispozitive de claviatur, pentru a
putea articula cuvintele, chiar de pe atunci noua ras iubea
muzica.
Cu toate acestea, toi marii toboari de pe Terra i din colonii
erau oameni. Toi pn la Igor Patterson.
El a fost primul. Primul cimpanzeu cu o bun coordonare a
degetelor, cu o delicatee a msurii i cu o simplitate n exprimare
suficiente nct s fac din el cel mai bun instrument de gen.
Ascultndu-l pe Patterson cntnd sunetul ceramicii degaj
lumin i defineai nu numai noiunea de plcere; pentru un
cimpanzeu asta reprezenta i culmea mndriei, totodat.
Pentru cei mai muli, aceast experien personal a sa
nsemna c cimpanzeii nu numai c se apropiau de ceea ce
Consiliul de Conducere al Elitelor dorea de la ei, dar i de ceea ce
ei nii dorea s fie.
Fundaia de transporturi l trimisese ntr-un fel de turneu
prin toate coloniile, continu Fiben. De fapt, a fost o cltorie de
favoare pentru toate comunitile de cimpanzei. i, bineneles, a
fost i un mijloc de a rspndi puin norocul.
Gailet rsufl adnc, parc ntrind spusele lui Fiben.
Bineneles, Patterson avea permis alb. Membrii cimpanzei ai
Consiliului de Conducere al Elitelor trebuie s fi insistat pe lng
ea, chiar dac el nu era tot att de ncnttor, de inteligent i de
artos, ca un exemplar reuit de neo-cimpanzeu.
i Fiben crezu c tie la ce se mai gndea Gailet. Pentru un
mascul, a avea un permis alb nu constituia o problem, ca pentru
o femel, ci numai o continu distracie.
Nu mai spune! exclam ea i lui Fiben i se pru c surprinde
o urm de invidie n glasul ei.
Ei, da, ar fii trebuit s fii acolo, cnd a dat concertul. Eu am
fost unul dintre norocoi. Gsisem locul n spate, chiar ntr-o
margine. ntmpltor, n seara aceea am fost groaznic de rcit.
Am fost al naibii de norocos!
Ce spui? se ncrunt Gailet. Ce legtur are asta cu...

Fruntea i se ncrei, iar maxilarele se contractar.


Oh, da, neleg.
Cred i eu c nelegi! Aerul condiionat era dat la maxim,
dar aroma era mult prea puternic. A trebuit s m mut i s
tremur lng suflante. La naiba, simeam c mor!
N-ai vrea s ajungi odat la subiect?
Buzele lui Gailet erau numai o linie subire.
Ei bine, dac nici acum nu bnuieti nimic, o s-i spun:
aproape fiecare femel-cimpanzeu de pe insul, cu permis verde
sau albastru, i cumprase bilet la concert. Nici una dintre ele nu
folosise spray-olfactiv. De obicei, veneau mpreun cu grupul
soilor, rujate zdravn, cu o nuan de rou-aprins numai la
ocazii deosebite...
ncep s neleg, spuse ncet Gailet.
i pentru o clip, Fiben se ntreb dac nu cumva zmbise
uor, n procesul vizualizrii. Dac fusese aa, atunci trebuie c
zmbetul fusese extrem de rapid, un fulger slab pe figura ei
sever.
Deci ce s-a ntmplat?
Fiben se ntinse i csc.
Ce voiai s se ntmple? A fost, bineneles, o dezlnuire
hormonal, de toat frumuseea.
Fcu o fa lung.
Serios? La Universitate?
Cum m vezi i cum te vd.
Dar...
Oh, n primele minute a fost bine. Frate, btrnul Igor cnta
al naibii de bine, ascult-m pe mine. Mulimea se nfierbnta din
ce n ce mai tare. Chiar i orchestra din spatele estradei simea
asta. Apoi, a venit un moment cnd afacerea le-a scpat din
mn.
Dar...
i aminteti de btrnul profesor Olufing, de la Catedra de
Tradiii Pmntene? Cimpanzeul acela cu monoclu, cel mai n
vrst dintre toi, l tii? Acela care-i petrecea timpul liber
ncercnd s determine votarea legii monogamiei cimpanzeului, n
adunarea legislativ...
Da, l-am cunoscut, ddu Gailet din cap, cu ochii larg
deschii.
Fiben fcu o micare scurt cu ambele mini.

Nu-i adevrat! exclam ea. n public? Profesorul Olufing?


Cu decanul Colegului de congelare al hranei, care nu se lsa
mai prejos.
Gailet ls s-i scape o exclamaie ascuit. Se ntoarse ntr-o
parte, inndu-i mna pe piept. Se prea c o apucease o criz
de sughi.
Bineneles, soia lui Olufing l-a iertat mai trziu. S-a
alturat unui grup de persoane care au declarat c le-a plcut
stilul lui.
Gailet se btu cu palma peste piept, tuind. Se ndeprt i mai
tare de Fiben, scuturnd cu putere din cap.
Srmanul Igor Patterson, continu Fiben. Avea i el
problemele sale, bineneles. Civa dintre bieii din echipa de
fotbal fuseser selecionai pe post de grzi de corp. Cnd
lucrurile au scpat complet de sub control au ncercat s
foloseasc stingtoarele de incendiu. Totul a devenit brusc
lunecos, dar asta nu a constituit pentru cei nfierbntai un
impediment prea mare.
Gailet tui i mai tare.
Fiben...
A fost prea de tot, zu, gndi el cu voce tare, furat de
amintiri.
Igor cnta refrenul unui blues extraordinar, iar fanaticii ia
erau pe jos, i adusese ntr-un hal, nici nu poi s-i imaginezi. i
toate ar fi fost cum ar fi fost, dac nu sosea clipa n care femela
aceea de 40 de ani a srit, pur i simplu pe el, goal i lucioas,
ca un delfin.
Gailet se strmba de rs i se izbea cu palmele peste burt,
ncercnd s se potoleasc. Ridic o mn rugtoare ctre el, n
semn de mil.
Te rog, oprete-te, opti ea, abia audibil.
Mulumesc cerului c a czut peste o tob. I-a luat destul de
mult timp, ca s se ridice, aa nct srmanul Igor a avut vreme
s ias prin spate, crat pe deasupra capetelor.
Gailet se rostogoli ntr-o parte. Pentru o clip, Fiben se sperie:
faa i era att de roie, nct parc i luase foc. Zbiera i izbea cu
palma n podea, iar lacrimile i curgeau iroaie pe obraji. ntr-un
trziu, se rostogoli pe spate, hohotind stins.
Fiben ridic din umeri.
i cnd te gndeti c totul a pornit de la executarea

primului numr versiunea personal a lui Patterson la


blestematul de imn naional! Ce pcat! N-am apucat niciodat s
aud versiunea lui la Inagadda Da Vita. Acum ns, dac m
gndesc bine oft el nc o dat putea fi i mai ru.
***
Starea excepional se decretase dup 2000 de ore, iar
nchisorile nu fceau excepie. nainte de apusul soarelui, se
pornise s bat un vnt rece, izbind de ziduri obloanele
minusculei lor ferestre. Venea dinspre ocean i aducea cu el un
miros greu de sare. n deprtare, se puteau auzi semnele
prevestitoare ale unei furtuni de var.
Se cuibrir n paturi, trgndu-se ct mai aproape unul de
cellalt, att ct le permiteau lanurile, unul cu faa spre cellalt,
aa nct s-i poat auzi respiraia. Dormeau adnc, inhalnd
mirosul puternic de piatr i de paie mucegite. Cnd respirau,
visele le murmurau uor pe buze.
Minile lui Gailet se micau, ca i cum ncerca s urmeze
ritmul unei iluzorii evadri. Lanurile i sciiau ncet.
Fiben zcea nemicat i, din vreme n vreme, ochii i se
deschideau pentru cteva fraciuni de secund, fr vreo urm de
contiin n ei.
Uneori, inspira i inea mai mult timp aerul n plmni, pn ce
s-l elibereze, ntr-un sfrit.
Cnd cheia se roti n broasc, cimpanzeul sri speriat, se
rostogoli ntr-o parte i se ridic rapid n capul oaselor. n timp ce
balamalele sciiau gros, se frec la ochi, ncercnd s se
acomodeze cu ntunericul. Gailet ridic i ea capul de pe paie i
i duse repede mna la ochi, pentru a se feri de lumina celor
dou lanterne, inute cu farurile n sus, de o parte i de alta a
purttorului lor.
Fiben strnut, zgndrit de mirosul de pene i de lavand.
Cnd el i Gailet fur ridicai cu foia n picioare de civa
cimpanzei cu haine pline de fermoare, reui s disting vocea
aspr a lui Ghear-de-Oel.
Voi doi, mai bine v-ai comporta cum trebuie. Avei vizitatori
importani.
Fiben clipi i el la rndu-i, strduindu-se s se obinuiasc cu
lu- mina. Cnd reui, se trezi n mijlocul unei mulimi de
patrupede penate, mingi mari, mbrcate n pene albe i

mpodobite cu panglici i earfe. Dou dintre ele ineau nite


suporturi pentru lmpi. Celelalte ciripeau de zor n jurul a ceea ce
prea a fi un stlp scurt, ce se termina cu o platform ngust.
Pe aceast stinghie sttea cocoat o pasre cu o nfiare
foarte ciudat.
i trupul ei era mpodobit cu panglici foarte strlucitoare.
Marele biped Gubru i muta greutatea cnd pe un picior, cnd pe
cellalt, i prea foarte nervos. Poate din cauza luminii violente,
penajul prea i mai bogat n nuane i chiar mai strlucitor dect
la lumina zilei. Privindu-l cu atenie, Fiben i amintea vag de
ceva, de parc l-ar fi vzut undeva pe invadator sau pe altcineva
semnnd cu el.
Ce naiba fac pe-aici?! se mir el. Doar nu se plimb noaptea!
Credeam c ursc aa ceva...
Demonstreaz respectul pe care-l datorezi celor mai n vrst
membri ai naltului clan al Gooksyn-Gubru! i ordon Ghear-deOel, nghiontindu-l mai tare dect ar f fost necesar.
O s le-art eu lor un respect, de n-o s tie cum s-l duc!
Fiben hri din gt, adunndu-i toat flegma din gur.
Nu! ip Gailet.
l strnse de mn i-i opti repede:
Fiben, nu! Te rog... Renun. F-o pentru mine! Comport-te
exact ca mine.
Ochii ei cprui strluceau rugtori. Fiben oft i-i nghii
saliva:
Fi-r ar al naibii, Gailet!
Femela se rsuci n direcia naltului demnitar Gubru i-i
ncrucia minile pe piept. Fiben fcu la fel ca ea, chiar i atunci
cnd se vzu nevoit s execute o plecciune adnc.
Galacticul i privea cu atenie, mai nti cu un ochi, larg deschis
i fr s clipeasc deloc din el, apoi cu cellalt. Apoi se tr ctre
unul din capetele stinghiei, obligndu-i pe cei ce-l susineau s se
foiasc, pentru a reface echilibrul.n final, ncepu s scoat nite
ciripituri ascuite.
Patrupezii penai scoaser, la rndul lor, un fel de sunet ciudat,
de acompaniament, care cobora i urca n tonaliti stridente,
cam n felul acesta : Zooon...
Apoi, unul dintre clienii kwackoo pi n fa. La gt, i atrna
de un lan strlucitor un mic disc metalic. Interpretul prezent o
traducere sacadat, n anglic, a spuselor stpnului.

S-a judecat... judecat cu onoare


judecat cu bunvoin
C voi nu ai agresat
nu ai nclcat
Legile conduc... legile rzboiului
Zooon!
Noi am hotrt c e drept... cinstit...
... s permitem statut de copil...
... pentru credit caritabil...credem...
Zooon!
Ne-au fost aduse la cunotin...
informaii despre statutul vostru
despre conductorii fluxului vostru genetic cursul rasei
despre speciile existente pe aceast planet
i n acest timp
Zooon!
Noi v oferim... acum...
s v onoreze
Cu o invitaie... o binecuvntare
o ans de a ctiga darul reprezentrii.
Zooon!
Este o onoare... o ocazie deosebit...
o glorie s fii ales S caui... s ptrunzi...
s creezi viitorul rasei tale.
Zooon!
Psroiul ncheie tot att de brusc, precum ncepuse.
F din nou o plecciune, opti Gailet. Se aplec, cu braele
ncruciate artndu-i cum s fac. Cnd Fiben ridic din nou
privirea, micul grup de psri extraterestre se ndreptau deja spre
u. Stinghia fiind ridicat pe umeri, naltul personaj Gubru
trebui s fac o plecciune adnc, cu braele penate desfcute,
pentru a se echilibra i pentru a avea loc prin spaiul mai ngust
al cadrului uii. Ghear-de-Oel venea imediat dup el. Grupul
coraboraionitilor le arunc celor doi o privire scrbit, nainte de
a-i urma.
Fiben simea c explodeaz. Renunase s mai ncerce s
urmreasc ciudeniile naripatelor, i dialogul formal Galactic 3
nc dup prima fraz. Chiar i traducerea n anglic fusese
imposibil de neles.
Lumina orbitoare dispru, odat cu ndeprtarea procesiunii. n

urm, rmase un ciripit grbit, nsoit de bolboroseli stinse. Din


nou n ntuneric, Fiben i Gailet se privir ndelung unul pe altul.
Cine naiba a mai fost i sta? ntreb el.
Era unul din Suverani, se ncrunt Gailet. Dac nu m nel
i lucrul sta e foarte posibil era Suveranul Bunei-Cuviine.
Cu asta mi-ai spus totul. Pe roata ruletei lui Ifni, ce-i aia
suveran al Bunei-Cuviine?
Gailet fcu un gest de refuz. Fruntea i se ncreise, artnd c
era foarte concentrat.
De ce-a venit el la noi, n loc s ne ducem noi la el? ntreb
cu voce tare, dei, n mod evident, nu-i cerea lui prerea. i, mai
ales, de ce a venit la noi noaptea? Ai observat c nici mcar nu a
stat s aud dac i acceptm sau nu oferta? Poate c s-a simit
obligat de buna-cuviin s-o fac personal. Iar aghiotanii si i
pot transmite mai trziu mesajul nostru.
Rspunsul la ce? Nu neleg, ce fel de ofert? Gailet, n-am
putut urmri nici mcar...
Femela fcu un gest de respingere cu dosul palmelor.
Las-m, acum.Trebuie s m gndesc, Fiben! Las-m
linitit cteva minute.
Se ndrept ctre perete i se aez pe aternutul de paie, fa
n fa cu piatra ntunecat. Fiben avu o vag bnuial c
procesul de meditaie va dura ceva mai mult dect spusese ea.
Bineneles c tu ai posibilitatea s i-i alegi, se gndi el cu
amrciune. Asta e, primeti ceea ce merii, dac-i permii s te
ndrgosteti de un geniu...
Clipi nesigur, apoi scutur din cap.
Cuuum?
Micarea de pe hol i distrase ns atenia de la acest gnd
neateptat.
Intr un cimpanzeu, aducnd un bra cu fn, precum i cteva
buci dintr-un material maron-nchis. ncrctura i acoperea
faa pn n dreptul ochilor.
Cnd o puse pe podea, Fiben realiz c, de fapt, era vorba
despre femela care se holbase la el mai devreme i i se pruse
ciudat de cunoscut.
V-am adus nite paie proaspete i nc vreo cteva pturi.
Nopile sunt destul de rcoroase.
Fiben ddu din cap.
Mulumim.

Femela nu-i arunc ns nici o privire. Se ntoarse i se


ndrept ctre u, micndu-se cu o graie uor de observat
chiar i sub acopermntul hainei drepte, cu fermoare.
Stai! exclam el brusc.
Ea se opri, cu faa tot ctre u. Fiben se ndrept spre ea,
naintnd att de mult ct i permitea lanul gros.
Cum te cheam? ntreb ncet, nedorind s-o deranjeze pe
Gailet n colul ei.
i ncovoiase umerii de tot. nc i mai ferea privirile.
M...
Vocea i era extrem de slab.
Unii mi spun Sylvie...
Chiar i n clipa cnd se furi pe u afar, se mica aidoma
unei dansatoare. Se mai auzi numai zgomotul unor chei nvrtite
n broasc, apoi acela al unor pai grbii ce se ndeprtau,
cobornd scrile holului.
Fiben privi int spre u:
Atunci eu sunt nepot de maimu!
Se ntoarse ctre zidul naintea cruia sttea Gailet, mormind
n sine, cu o ptur aruncat peste umeri. Apoi, reveni n colul
su, pentru a se azvrli peste o grmad plcut mirositoare de
fn.

55
UTHACHALTHING
Algele pline de spum se gseau ntr-un loc cu ap nu prea
adnc, unde cteva psri mici, cu picioare subiri i lungi,
ciuguleau din cnd n cnd insecte. Tufe scunde de plante,
formnd pete compacte de culoare verde se ntindeau de-a lungul
stepei.
Urme de pai se vedeau apropiindu-se dinspre plaja micului lac
ctre dealul acoperit de lstri. Aruncnd numai o privire la
urmele ntiprite n nmol, Uthachalthing putea s spun imediat
c aparineau picioruelor unui porumbel. Prea s fie o pasre
cu trei membre. Ridic imediat privirea, surprins de licrirea
albastr din deprtare, aceeai care-l condusese pn aici.
ncerc s identifice direcia din care venea, dar dispru mai
nainte de a se putea fixa asupra ei.
Se ls n genunchi, ncercnd s examineze urmele din noroi.
n timp ce le msura cu mna, un zmbet prinse s i se leasc
pe fa. Ce contururi frumoase!
Cel de-al treilea picior se afla n mijloc, mai n fa, n
comparaie cu celelalte dou, iar amprenta sa era cu mult mai
mic dect a vecinelor, aproape asemntor cu situaia n care
cine tie ce fel de creatur biped ar fi traversat zona dinspre lac
i tufiuri, sprij inindu-se de un toiag ascuit la cap.
Uthachalthing ridic de jos o creang, dar ezit nainte de a
terge contururile.
S le las? se ntreb. Sau e necesar s le ascund?
Scutur din cap.
Nu. Aa cum spun oamenii nu schimba planurile de joc, n
mijlocul apei.
Urmele disprur, n timp ce mtura cu creanga n stnga i n
dreapta. Aproape imediat ce termin, auzi un zgomot de pai grei
i de creangi de arbuti rupte, chiar n spatele su. Se ntoarse
chiar n clipa n care Kault ddu colul crrii ce venea dinspre
micul lac din step. Glyph-ul LURRUNAM plutea uor, rotindu-se
deasupra capului mare, cu creasta nfoiat, al thennanianului,
asemenea unei insecte parazite, bzind furioas prin

mprejurimi, n cutarea unui loc moale, care niciodat nu prea


s fie pe-aproape.
Pe Uthachalthing l durea coroana, ca un muchi supus peste
msur la efort. Ls LURRUNAM-ul s ricoeze n indiferena
abrupt a lui Kault, timp de aproape un minut, nainte de a se
recunoate nvins. Retrase glyph-ul nfrnt i rupse creanga.
Oricum, thennanianul nu se uita pe teren, concentrndu-se
asupra unui mic instrument, pe care-l inea n palma-i imens.
ncep s devin suspicios, prietene, spuse Kault, apropiinduse.
Tymbrimianul simea cum sngele i curge din ce n ce mai
repede n artere, mai ales n zona cefei.
S fi ajuns, n sfrit, la...?!, se mir el.
Suspicios n legtur cu ce, colega?
Kault mpacheta instrumentul ntr-o hus i-l vr n unul din
nenumratele buzunare ale hainei.
Sunt unele sem... Creasta i flutura, ntrtat. Am ascultat
transmisiunile necodificate ale clanului Gubru, din care rezult c
se petrece ceva ciudat.
Nu, mintea lui Kault, care nu putea f preocupat dect de o
singur problem o dat, era preocupat de cu totul alt
problem. N-avea nici un rost s-l mai deranjeze cu alte indicii
subtile.
Ce-au mai pus la cale invadatorii acum?
Mai nti, traficul militar e ceva mai linitit. Dintr-o dat, se
pare c s-au redus numrul luptelor la scar mic, n care sunt
angajai, acolo, sus n muni, aa cum se ntmpla n urm cu
mai multe sptmni. Sper c-i mai aduci aminte c ne tot
ntrebam de ce fceau attea eforturi s nnabue ceea ce, mai
degrab, trebuia considerat ca o mrunt i fireasc rezisten a
partizanilor.
De fapt, Uthachalthing era aproape sigur c thennanianul tia
foarte bine motivul acestei activiti frenetice a militarilor Gubru.
Din concluziile trase pn n acea clip, puse cap la cap, rezulta
c invadatorii erau foarte preocupai s descopere ceva anume, n
inima munilor Mulua.
Trimiseser o mulime de soldai i de oameni de tiin n acea
zon, aparent lipsii de surse de energie, i se pare c acest efort i
costase.
Ai putea s-mi spui i motivul pentru care luptele au

ncetat? l ntreb, cu pruden pe Kault.


Nu sunt sigur c am descifrat corect frnturile de informaii.
Una dintre posibiliti este aceea c invadatorii au descoperit, n
sfrit, ceea ce cutau, cu atta ndrjire.
M ndoiesc, gndi Uthachalthing cu convingere. E greu s
capturezi o fantom.
Sau, poate, au renunat s mai caute...
Mai degrab, se art tymbrimianul de acord.
Era inevitabil ca, mai deverme sau mai trziu, psroii s-i
dea seama de pcleal i s nceteze s mai umble dup
potcoave de cai moii.
Sau, poate, i continu Kault seria concluziilor, soldaii au
reuit s nnbue toate micrile de mpotrivire ale opoziiei
narmate i i-au lichidat pe toi cei care li s-au opus.
Uthachalthing se rug ca acest ultim rspuns s nu fie
adevrat.
Evident c fcea parte din riscurile pe care i le asumase, de
vreme ce-i planificase o glum de asemenea dimensiuni. Putea
numai s spere ca fiica sa i fiul lui Megan Oneagle nu pltiser
cel din urm pre, deoarece de acum nainte urma s se
desfaare propria-i fars, la adresa psroilor blestemai.
Hmm, coment el. Spuneai c mai exist ceva ce te
nedumerete?
Chestia asta, continu neabtut Kault. Faptul c dup
aproape cinci duzini de zile planetare, rstimp n care nu au fcut
nimic pentru binele lumii acesteia, dintr-odat, invadatorul
Gubru ncepe s mprtie anunuri, oferind amnistie general i
locuri de munc fotilor membri ai Serviciului de Refacere
Ecologic.
Da? Dar poate c acest lucru nseamn, pur i simplu, c iau ncheiat operaiunile de consolidare i c pot, de acum ncolo,
s acorde ceva mai mult atenie i responsabilitilor pe care le
au.
Kault pufni furios:
Poate. Dar Gubru sunt experi n arta contabilitii. Buni
creditori. Complet lipsii se simul umorului i rzboinici egoiti.
Sunt fanatici n privina respectrii acestor tradiii galactice care i
intereseaz, i, totui, de abia par interesai de conservarea
planetelor utilizate pe post de lumi-incubator. Sunt interesai
strict doar de termenii statutului clanului lor.

Dei Uthachalthig se art de acord cu aceast lung afirmaie,


continua s l considere pe Kault mai puin dect un observator
imparial.
Iar thennanienii nu erau cele mai n msur fiine s-i acuze pe
alii de lipsa simului umorului.
Oricum, un lucru prea evident: atta timp ct Kault se arta
att de preocupat cu privire la problemele pe care pe care i le
ridica invadatorul Gubru, ar fi fost inutil s ncerce s-i atrag
atenia ctre indicii subtile sau asupra urmelor de pe pmnt.
Chiar dac nu se concentra deloc, percepea micare peste tot,
n preeria din jur. Pretutindeni, micile carnivore i victimele lor se
grbeau n cutarea unui adpost, pitindu-se n nie minuscule i
n vguni ntunecoase, pe perioada miezului zilei, cnd aria le
moleea i ar fi trebuit s consume prea mult energie pentru a-i
continua vntoarea sau actul firesc de a se ascunde.
Nici chiar nalii Galactici nu constituiau o excepie de la
aceast stare de fapt.
Hai, l ndemn Uthachalthing pe cellalt. Soarele a ajuns
deja la mijlocul bolii. Trebuie s gsim un loc cu umbr i s ne
odihnim. Vd nite copaci pe malul cellalt.
Kault l urm, fr s comenteze. Prea s fie absolut indiferent
la deviaiile minore, pe care le impunea traseul, atta timp ct
munii din zare preau c se apropie cu fiecare zi care trecea.
Vrfurile lor albe erau acum ceva mai mult dect o simpl linie
alb, pierdut n aceea a orizontului. Se putea ntmpla s mai
dureze cteva luni bune pn s ajung la vrf i, poate, nc i
mai mult timp pn cnd s gseasc drumul ctre cile
necunoscute ce coborau n Sind. Dar thennanienii erau fiine
rbdtoare, atunci cnd era vorba despre ndeplinirea scopurilor
lor.
Nu se mai zrea nici urm de licrirea albastr a apei; cnd
Uthachalthing gsi un adpost sub nite copaci pipernicii.
Stteau, totui, cu ochii pe int, pentru orice eventualitate.
Coroana prea c percepe, indistinct, o urm de bucurie, care
venea dinspre mintea cuiva, ascuns n largul stepei, ceva mare,
inteligent i familiar.
ntr-adevr, pot s fiu considerat un fel de expert n ceea ce-i
privete pe Pmnteni, spuse Kault ceva mai trziu, fcnd
conversaie, pe cnd stteau moleii sub crengile copacilor.
Insecte mrunte bziau curioase pe lng fantele sale

respiratorii, dar erau ndeprtate de curentul de aer, de fiecare


dat cnd reueau s se apropie.
i, n plus, mai este i expertiza mea ecologic, cea care mi-a
adus numirea n funcie pe aceast planet.
Nu uita simul umorului, adug, zmbind tymbrimianul.
Exact. Creasta lui Kault se umfla, ceea ce era echivalentul
unei aprobri fcute cu capul. La mine acas, eram considerat un
drac i jumtate.
Cel mai potrivit pentru a discuta cu puii-de-lup i cu spiriduii
de tymbrimieni.
Termin ultimele cuvinte cu o serie de respiraii rapide i
uiertoare.
Era, evident, o afectare contient, deoarece Kault nu avea nc
format reflexul rsului.
Nu-i nimic, se ncuraja Uthachalthing. Aa cum e el, la umorul
pe care trebuie s-l aib concetenii si, e destul de bun.
Ai avut parte de multe experiene directe cu pmntenii?
Oho, rspunse Kault. Am fost chiar i pe Pmnt. Am avut
plcerea s m plimb prin pdurile ploioase i s vd diversele
forme ciudate de via de acolo. Am cunoscut neo-delfini i
balene. n timp ce poporul meu consider c oamenii nu ar trebui
niciodat declarai drept fiine cu evoluia complet ncheiat ar fi
putut, poate, profita de cteva milenii n plus de lefuire, sub un
patronaj potrivit eu pot s recunosc c lumea lor este minunat,
iar clienii le sunt promitori.
Unul din motivele pe care thennanienii intraser n acest rzboi
era acela c sperau s reueasc, prin fora adopiunii, s preia n
grija lor cele trei specii pmntene.
...pentru binele lor, bineneles!
Dei, ca s fim cinstii, era evident c existau nenelegeri chiar
i printre thennanineni asupra acestei probleme.
Partidul lui Kault, spre exemplu, ar fi preferat o campanie de
zece mii de ani de persuasiune, pentru a ncerca s-i ctige pe
pmnteni, nct s se ajung, de bun-voie, la ideea de
adopiune. Bineneles, partidul lui Kault nu era majoritar n
actuala guvernare.
i, bineneles, am ntlnit civa pmnteni, n timpul unei
expediii de negociere cu clanul Fah'fah'nfah, activitate efectuat
pentru Institutul Galactic al Migrrii.
Coroana lui Uthachalthing se desfcu n zeci de fire subiri,

care marcau surpriza. tia c acest sentiment era evident chiar i


pentru Kault, de asta nu-l deranja foarte tare.
Tu... tu te-ai ntlnit cu fiinele care respirau hidrogen?
Nici mcar nu ncerca s pronune dificilul nume extraterestru,
care nu intrase n vocabularul nici uneia din limbile galactice
autorizate. Trebuia s recunoasc faptul c amicul su de
suferin l surprinsese din nou.
Poporul Fah'fah'nfah. Fantele respiratorii ale lui Kault
pulsar n semn de rs. De data asta schema i reui mult mai
bine. Negocierile se ineau n subcvadratul Poul-Kren, nu departe
de ceea ce pmntenii numeau sectorul Orion.
E foarte aproape de coloniile Canaan de pe Terra.
Da. Acesta este i motivul pentru care pmntenii au fost
invitai s participe. Dei aceste ntlniri, care nu au o anumit
frecven, ntre civilizaii care respir oxigen i altele care respir
hidrogen, sunt din categoria celor mai critice i mai delicate n
acest domeniu, s-a decis c e preferabil s fie invitai i civa
pmnteni, pentru a le fi artate subtilitile diplomaiei la nivel
nalt.
De vin trebuia s fi fost starea lui de surpriz i de confuzie,
dar chiar n acel moment, Uthachaltning percepu dinspre Kault...
urma unui ceva care-l tulbura profund pe thennanian.
E limpede c nu mi spune tot ce s-a ntmplat, i ddu el
seama. Erau probabil i alte motive pentru care pmntenii
fuseser implicai n eveniment.
De miliarde de ani, o pace dificil fusese meninut ntre cele
dou culturi paralele, complet diferite i separate. Era ca i cum
cele Galaxii erau, de fapt Zece, pentru c n cellalt sistem stelar
se aflau cel puin tot attea lumi stabile cu atmosfer de hidrogen,
pe cte erau pe aceast planet cu o existen bazat pe oxigen,
asemenea lui Garth, Terrei sau Tymbrimi.
Cele dou universuri n care domina viaa inteligent, fiecare
avnd propriile ei structuri i forme biologice, nu aveau aproape
nimic n comun.
Poporul Fah'fah'nfah nu dorea nimic care s se bazeze n
existena sa pe civilizaia pietrei, iar lumea lor era cu mult prea
vast, prea rece i prea grea, pentru ca Galacticii s rvneasc la
ea. De asemenea, prea o oper cu niveluri i mrimi diferite de
timp.
Fiinele care respirau hidrogen, preferau cile mai lente, cele

prin hiperspaiul de nivel D i chiar cele prin spaiul normal


dintre stele trmul unde domnea relativitatea lsnd
drumurile mai repezi motenitorilor vieii rapide a fabuloilor
strmoi din universul hidrogenat.
Uneori existaser ns i conflicte, n care pieriser sisteme i
clanuri ntregi. Pentru asemenea rzboaie nu existau nici un fel
de reguli. Alteori avuseser loc schimburi diverse metale pentru
gaze, maini complexe, n schimbul unor obiecte ciudate, care nu
erau nregistrate nici mcar de Marea Bibliotec.
Existaser i lungi perioade, n care relaiile cu greu stabilite
fuseser complet abandonate de ctre ambele pri. Institutul
Galactic al Migrrii organiza astfel de ntruniri uriae, pentru
fiinele care respirau oxigen, o dat la o sut de milioane de ani.
Motivul oficial era acela c, prin astfel de contracte, se permitea
marilor ntinderi de stele s peasc pe pmntul deselenit,
timp de aproape o mie de ani. Adic un rstimp suficient lsat
planetelor lor, pentru ca acestea s dezvolte, prin astfel de
contracte, noi forme de via pre-receptive la senzaii.
Totui, i cellalt motiv era destul de cunoscut... s se
stabileasc o punte de trecere ntre viaa bazat pe supremaia
oxigenului i cea bazat pe hidrogen, acolo unde se dovedea ca
fiind imposibil s se mai ignore una pe alta prea mult timp.
Iar acum Kault i spunea c se derulase o negociere recent
chiar n sectorul Poul-Kren? i c oamenii fuseser invitai acolo?
Cum de nu am auzit pn acum de aa ceva?, se ntreb
uluit.
ncerc s-i urmeze firul deduciilor, pn nu mai avu cnd.
Kault nu mai dorea s continue subiectul, realiznd c fusese o
eroare diplomatic din neglijen i revenise la discuia
anterioar.
Eu tot cred c exist ceva anormal n povestea asta cu
transmisiile Gubru, Uthachaltning. Din emisiunile lor reiese
destul de clar c i perie pe cei din Port Helenia i pe cei de pe
insule, artnd c au nevoie de rezultatele obinute de ecologia
terestr aici i de experii lor.
Uthachalthing decise c morbul curiozitii nu mai poate
atepta o decizie prea grea pentru un tymbrimian.
Ei bine, dup cum i-am spus mai devreme, poate c
invadatorii au hotrt s-i fac, n sfrit, datoria ecologic de pe
Garth.

Kault bolborosi ceva pe un ton despre care cellalt tia cu


siguran c este unul dubitativ.
Chiar dac ar fi aa, ar cere ecologiti, dar de ce solicit
specialiti ai Elitelor? Intuiesc c, n aceste momente, se petrece
ceva extrem de ciudat, concluziona el. Gubru s-au manifestat
foarte agitat timp de mai multe megasecunde.
Uthachalthing tia mai multe despre acest lucru, chiar i fr
s fi privit vreodat la micul receptor sau la traficul aerian din
zonele pe unde trecuser. Semnalul unei mici sclipiri albastre, pe
care o urmrea de mai multe sptmni ncoace reprezenta un
factor informaional mult mai eficient.
Scnteia ndeprtat nsemna, de fapt, c Depozitul Diplomatic
Tymbrimian lsat n urm trebuie c fusese deschis. Momeala pe
care o lsase n acel loc, mpreun cu mulimea de aluzii i de
indicii, puteau conduce o fiin inteligent la o singur concluzie.
Una singur! ncepea s devin evident c festa pregtit clanului
Gubru cu atta meticulozitate ncepea s dea roade. Nite roade
extrem de costisitoare pentru ei.
Era contient ns c i lucrurile bune au cndva un sfrit.
Aa c prea normal ca, chiar i un Gubru limitat, s-i f dat
seama pn n acel moment c, la mijloc, nu era dect o iretenie
foarte delicat a unui tymbrimian suprat pe ei. La urma-urmei,
psroii ia nu erau nite fiine prea ncuiate. Era clar c, mai
devreme sau mai trziu, aveau s descopere c nu existau
locuitori pre-receptivi ai planetei Garth.
nelepii afirm c este o greeal s mpingi prea departe o
glum.
Nu cumva eu nsumi comit o asemenea eroare, ncercnd s-i
joc aceeai fest i lui Kaultr n mod clar, n acest caz, procedura
era cu totul diferit. A-i rde de ncetineala logic a lui Kault
reprezenta o sarcin mult mai lent, mai dificil i... mai
personal.
Oricum, ce altceva pot s fac, n aceste condiii, pentru a-mi
omor timpul?
Mai spune-mi o dat despre bnuielile tale, relu el, cu voce
mieroas. M intereseaz foarte-foarte mult.

56
GALACTICII
mpotriva tuturor ateptrilor, noul Suveran al Preului i al
Precauiei aduna, de fapt, o mulime de puncte n contul su.
Penajul su de-abia ncepuse s capete culorile regale ale
candidaturii i, de aceea, se lansase mai trziu, cu mult n urma
celorlali, n focul competiiei. Fr nici o ndoial, cnd i venea
rndul s danseze, ceilali doi Suverani trebuiau s fie foarte
ateni la argumentele sale bine alese i bine prezentate.
Acest efort a fost greit condus, costisitor i nenelept, ciripi
el i emise un tril, ntr-un ritm delicat. Am cheltuit o adevrat
comoar, timp nepreuit i onoare
cutnd,
urmrind,
vnnd
o himer!
Noul ef birocrat deinea, ntr-adevr, o serie de atuuri. Fusese
instruit de predecesorul su impresionantul decedat, fostul
Suveran al Preului i Precauiei. La aceast ntlnire secret,
adusese o serie de informaii nucitoare, cu privire la fapte
crezute pn atunci necunoscute de nimeni. Cuburile cu
informaii zceau risipite pe podeaua lucioas.
Prezentarea realizat de eful funcionarilor fusese, de fapt,
extrem de acuzatoare.
Nu exist nici o cale, nici o posibilitate, nici o ans ca
aceast lume s fi putut ascunde fie i un singur supravieuitor
pre-receptiv la senzaii, printre cei scpai n urma holocaustului
burruralli. A fost, pur i simplu, o fars, o pcleal sinistr, o
ticloie pus la cale de puii-de-lup i de afurisiii de tymbrimieni,
pentru a ne face s pierdem
s ne irosim
s ne distrugem sntatea!
Pentru Suveranul Bunei-Cuviine acest lucru era extrem de
umilitor. De fapt, realiza i el c situaia nu se afla extrem de
departe de o posibil catastrof. n perioada n care postul
Suveranului decedat rmsese liber, fr s fie ocupat de un nou

candidat birocratic, preotul i candidatul conduseser de capul


lor, fr s aib pe nimeni care s-i supravegheze. tiuser nc
de la nceput c un asemenea mod de a aciona nu era nici
nelept, nici n litera legii, iar lipsa unui coleg cenzor din
triumvirat ar fi trebuit s-i determine s procedeze la o stare de
ateptare, dar care fiin acioneaz ntotdeauna cu nelepciune,
atunci cnd ocazia i face semn i te ademenete?
Amiralul plecase deseori n misiuni de observare sau de
represiune, n muni, contra partizanilor, cutnd ca prin acestea
s-i sporeasc faima personal. La rndul su, preotul
comandase o serie de construcii noi i costisitoare i grbise la
maximum darea n folosin a unei noi reprezentane a Bibliotecii
Planetare.
Fusese o perioad de intermediariat destul de interesant la
conducerea treburilor forei de invazie, n care se angajaser dou
din cele trei ci de condus. Suveranul Razei i Ghearei aprobase
fiecare nou cheltuial n domeniul construciilor, iar Suveranul
Bunei-Cuviine fiecare incursiune a soldailor Gubru. Expediie
dup expediie plecase n muni, n vreme ce savani, ndeaproape
pzii, cercetaser cu atenie i dduser, finalmente, de urma
unei descoperiri de nepreuit.
Se fcuser i greeli. Puii-de-lup se dovediser diabolici n
capcanele ntinse, dar i prin modul de a aborda confruntrile
directe. i, totui, nu costul ar fi constituit marea problem, dac
mcar ar fi reuit s descopere ceea ce cutaser. Un ct de mic
rezultat favorabil ar fi meritat orice fel de pre.
Am fost ns pclii, luai de proti. i-au btut joc de noi
gndi preotul cu amrciune. Comoara fusese o iluzie. Iar acum
noul Suveran al Preului i Precauiei anula tot ceea ce fcuse
pn n acea clip..
Birocratul tocmai executa un strlucitor dans al pedepsei
pentru excese. Deja prezentase mai multe puncte ale consensului,
spre exemplu, faptul c nu se vor mai admite misiuni de
pedepsire inutile prin muni, pn ce nu se va gsi o cale mai
ieftin de a elimina rezistena lupttorilor de gheril.
Penajul Suveranului Razei i Ghearei se pleotise ngrozitor.
Preotul bnuia ct de mult trebuie c l chinuia pe amiral aceast
interdicie. Amndoi erau ns hipnotizai de corectitudinea cu
care era executat dansul pedepsei.
Cei doi nu puteau s nu-i dea votul, pe cnd cel vizat era, att

de evident, cel mai potrivit.


Brusc, birocratul se lans ntr-o caden diferit, care-l
condusese ctre un nou dans. Prin el, propunea ca noile proiecte
de construcii s fie abandonate. Ele nu preau s aib nimic de a
face cu sistemul defensiv pe care soldaii Gubru trebuiau s-l
asigure lumii cucerite. Proiectele fuseser concepute avndu-se n
vedere c aceste creaturi de pe Garth urmau s fie descoperite.
Acum, ns, era complet lipsit de sens s se construiasc o
ramificaie hiperspaial i un tumulus ceremonial.
Dansul era plin de putere i extrem de convingtor, nsoit de
diagrame, statistici i hri. Suveranul Bunei-Cuviine realiz
brusc c, dac nu se va face ceva concret n viitorul apropiat,
acest parvenit va ajunge pn la sfritul zilei la cea mai nalt
poziie a ierarhiei. Era de neconceput ca o att de brusc
schimbare a ordinii s aib loc chiar n perioada n care trupurile
ncepuser s-l doar, nainte de actul Nprlirii!
Chiar lsnd la o parte aceast problem, tot mai rmnea de
avut n vedere mesajul primit de la Stpnii Stinghiei. Reginele i
prinii ntori acas erau disperai i puneau tot felul de ntrebri.
Veniser cei trei Suverani de pe Garth cu o nou orientare
ndrznea? Calculele artau c trebuia s fie vorba, n principiu,
de ceva original i imaginativ, pus ct mai curnd n jos, deoarece
astfel iniiativa va trece pentru totdeauna n mna altui clan.
Era un lucru extrem de intimidant ca soarta unei ntregi rase
s depind de eroarea unuia singur.
Prin fineea sa evident i prin modul graios n care-i cura
penele cu ciocul, noul ef birocrat lsa s se neleag, celor
obinuii cu observaiile delicate, c i lipsea profunzimea,
claritatea viziunii pe care o stpnise att de bine predecesorul
su.
Suveranul Bunei-Cuviine realiz c nici o idee tactic
deosebit nu avea s fie emis de un amrt de ciupitor miop de
credite. Ceva trebuia fcut, fr nici un pic de zbav! Preotul
adopt o poziie de presimire, desfcndu-i braele penate i
strlucitoare. Politicos, poate chiar indulgent, birocratul lu act
de acest fapt i puse capt dansului, plecndu-i pliscul, n semn
de cedare.
Suveranul Bunei-Cuviine ncepu s se mite uor, triindu-i
paii de-a lungul stinghiei. Adoptase, n mod intenionat, cadena
utilizat mai devreme de adversarul su.

Dei s-ar putea s nu existe, ntr-adevr, nici un locuitor


indigen al planetei Garth, pre-receptiv la senzaii, mai avem o
ans, o ocazie unic de a folosi locul de ceremonial pe care l-am
planificat,
construit,
nchinat,
la un asemenea pre. Exist un plan, un concept, care ar putea
nc s ctige
glorie,
onoare,
corectitudine
pentru clanul nostru.
n centrul acestui plan, vom examina,
inspecta,
investiga,
pe clienii puilor-de-lup.
Suveranul Razei i Ghearei ridic privirea i cercet uluit
ntreaga ncpere. O lumin de speran i apru n ochii
dezndjduii, iar preotul pricepu c, mpreun, vor putea s
obin dac nu o victorie, cel puin o amnare a btliei
principale.
Multe, foarte multe lucruri, aveau s depind de zilele ce
urmau s vin, zile n care aveau s afle dac noua i ndrznea
idee avea s se dovedeasc bun sau nu.

57
ATHACLENA
Ai vzut? o ntreb el. S-a mutat n timpul nopii.
Athaclena trebui s-i duc mna streain la ochi, pentru a-l
privi pe prietenul ei, omul, cocoat pe o creang de copac, la peste
zece metri deasupra solului. Trase un cablu, acoperit de frunze,
ntr-un unghi de 45 fa de ancora cea mai nalt.
Eti sigur c este vorba despre aceeai vi-de-vie pe care ai
retezat-o azi-diminea?
Sunt absolut sigur! M-am crat pn aici i am turnat un
litru de ap mbogit n crom exact formula care reprezint
specialitatea acestei plante n ramificaia acestui vrtej, chiar
deasupra mea. Dup cum vezi cu proprii ti ochi, via s-a
reancorat n exact acelai loc.
Athaclena ddu din cap. Percepea adevrul din spusele lui i
altfel dect cu ajutorul logicii.
O vd, Robert. E-n regul. Acum, cred c exist, ntr-adevr.
Se for s zmbeasc. Uneori, Robert se purta aidoma unui
tnr mascul tymbrimian iute i impulsiv.
Alteori ns era extrem de deconcertant. Dup cte credea ea,
extraterestrii ar fi trebuit s se comporte tot timpul ciudat, iar
gesturile lor s aib semnificaii de neptruns, nu aa... m rog,
ca nite puti!
Robert nu este ns un extraterestru, i ddu ea seama. Este
soul meu!
i, deoarece trise att de mult timp printre pmnteni,
ncepuse s se ntrebe dac nu cumva ncepuse s gndeasc
asemenea lor.
Cnd m voi ntoarce acas, dac m voi mai ntoarce, o s-i
uluiesc pe toi cei din anturajul meu cu metaforele pe care-am
nvat s le gndesc? Cu atitudini bizare de pui-de-lup? i, oare,
m atrage aceast idee?
Acalmia lua locul rzboiului. Autoritile Gubru opriser
trimiterea de expediii, prea uor vulnerabile, n munii Mulun.
Avanposturile lor deveniser mute i chiar i gazboturile, care mai
nainte plonjau fr ncetare n spaiul dintre vile adnci

rmseser invizibile pentru mai mult de o sptmn, spre


marea uurare a cimpanzeilor fermieri i rani.
Avnd ceva mai mult timp la dispoziie, hotrse, mpreun cu
Robert, s-i ia o zi de libertate absolut, n aa fel nct s se
cunoasc mai bine unul pe cellalt. Pentru c, netiind cnd avea
s fie reluat btlia, poate c nu ar mai fi reuit s prind
niciodat un al doilea moment favorabil.
i, oricum, amndoi aveau nevoie de puin destindere. nc nu
primiser nici un rspuns de la mama lui Robert, iar soarta
ambasadorului Uthachalthing rmnea pe mai departe neclar, n
ciuda faptului c aruncase acea privire secret asupra proiectului
tatlui ei. Tot ceea ce putea face pe mai departe era s-i joace
rolul ct mai bine i s spere c nc mai era n via i c-i va
putea interpreta propriul rol cu acuratee.
n regul, i rspunse lui Robert. Sunt de acord. Creterea
viei-de-vie poate fi dirijat dup o anumit tehnic. Acum, gata,
coboar. Creanga pe care stai e destul de firav.
Robert se mulumi s zmbeasc.
O s cobor, n felul meu. M cunoti deja, Clennie i tii c
nu pot s rezist unei asemenea ocazii.
Athaclena deveni brusc ncordat: la marginea aurei lui
emoionale, apruse din nou cercul acelui capriciu, remarcat de
mai multe ori nainte.
Nu era prea diferit de SYULFF-KUO percepia coronal ce
ncuraja un tnr tymbrimian care savura anticipat o fest bine
ticluit.
Robert ddu un brnci amical viei-de-vie. Inspir, mrindu-i
volumul cutiei toracice pn la un nivel pe care nici un
tymbrimian nu l-ar fi putut atinge, apoi i goli pieptul de aer cu
rapiditate, slobozind un chiot prelung, care rsun pe toate
crrile pdurii.
Athaclena oft.
Ah, da, cred c acum aduce un omagiu zeitii principale a
puilor-de-lup, lui Tarzan.
Robert prinse via de vie cu amndou minile i sri de pe
creang.
Vsli prin aer, cu picioarele ntinse formnd un arc pe deasupra
pajitii pdurii, abia atingnd copacii mai scunzi. Slobozi un alt
strigt puternic. Se folosea, evident, de vreun mijloc de deplasare
pe care oamenii trebuie s-l fi inventat n perioada secolelor

ntunecate, scurs ntre aventura anteligenei i descoperirea


tiinei de ctre civilizaia lor. Nici una dintre rasele Galactice
crescute n Bibliotec, nici chiar tymbrimienii nu s-ar fi gndit
vreodat la el.
Legnarea pendulului l adusese din nou n punctul de maxim
elongaie pe Robert, ctre o mas groas de frunze i crengi, la
mijlocul distanei fa de un alt uria al pdurii. Brbatul emise
un ipt prelung i tremurat, apoi se arunc prin frunzi, la vale,
i dispru.
Linitea brusc aternut era ntrerupt numai de ploaia de
crengue czute din nalt. Athaclena ezit cteva clipe, apoi strig
timid:
Robert?!
Nu primi ns nici un rspuns i nu auzi nici o micare din
direcia desiului.
Robert? Ai pit ceva? Rspunde-mi, odat!
Cuvintele anglice sunar pline de neputin. ncerc s-l
localizeze cu ajutorul coroanei, vrfurile minuscule ale crceilor
de deasupra urechilor, orientndu-se toate odat ctre nainte. Un
fior slab i ddu de tire... Va s zic, acolo era! Bine... Antenele
de carne continuar s recepioneze chiar i un anume grad de
suferin.
Travers n fug pajitea, srind peste cioturi, n timp ce-i
efectua o transformare de tip gheer nrile i se deschiseser
automat, pentru a primi mai mult aer, iar inima i acceler de trei
ori ritmul btilor. Pn cnd ajunse n dreptul copacului,
degetele i unghiile ncepuser deja s i se ntreasc. i azvrli
papucii uori din picioare i prinse s se caere, descoperind cu
rapiditate gurile necesare ascensiunii n haina dur a scoarei
lignifiate. n foarte scurt timp, ajunse la ncrengtura primei
ramificaii.
Funia ntortocheat a viei-de-vie se crase pn aici,
erpuind ctre mlatina plin de funze, care-l aspirase pe Robert.
ncerc rezistena funiilor, apoi se folosi de una dintre ele, pentru
a ajunge la nivelul urmtor.
tia c trebuia s se descurce singur. Cu toat viteza ei
deosebit de reacie i cu adaptabilitatea-i specific tymbrimian,
era contient c musculatura ei nu era la fel de puternic,
precum aceea a unui om, iar radiaia coroanei sale nu emana
cldur, asemenea glandelor sudoripare ale pmntenilor. Iar

atta vreme ct aciona la vitez maxim, nu se putea opri cu nici


un pre, pn la atingerea scopului iniial.
Simea c se afla n apropierea desiului n care se prbuise
Robert. Clipi de mai multe ori i prinse s adulmece mirosul,
chiar din clipa n care ptrunse n penumbra acestuia. Miresmele
diverse i aduser aminte c nu era un pui-de-lup i c pdurea
asta ciudat nu era nici pe departe pdurea ei.
nc de la primii metri, se vzu nevoit s-i strng antenele,
pentru a nu i le ncurca n desi.
De aceea, surpriza sa aproape c nu cunoscu margini cnd o
umbr necunoscut ni din nevzut i o apuc n brae pe la
spate. Spaima o gtui. ncerc s se desprind din mbriarea
de fier, fr s reueasc. l recunoscuse din prima clip pe
Robert, dup aur, dup mirosul puternic de mascul aat i
dup felul n care-i folosea capcana braelor.
Reacia gheer ncet pe neateptate, lsnd-o prad unei
confuzii extreme. Bruscheea schimbrii o imobiliza mai mult
chiar dect cletele de muchi conturat de brbat n jurul
trunchiului ei. Buimceala i spori n momentul n care acesta
ncepu s-i apropie buzele de ale ei i s le ating, ntr-un mod
ciudat.
n primele secunde, tatonrile sale prur fr importan. Mai
trziu, nc cnd coroana i se desfcu, asemenea unei corole,
primele impresii percepute au fost acelea provocate de... nite
sentimente de... i, brusc, i aminti de acele secvene din filmele
de pe casetele video cu drame umane scene de mperechere sau
de jocuri erotice.
Furtuna de emoii ce se abtu asupra ei se dovedi att de
puternic i de contradictorie, nct rmase ncremenit o bun
bucat de vreme. i doar cnd Robert i ddu n sfrit drumul,
reui s se trag napoi i s se lipeasc de trunchiul copacului
uria, gfind puternic.
An... An-thwillathibielna! Naha... eti un... unblenchuq! Cum
de ndrzneti?... Cleth-thub...
Nu mai avea aer i trebuia s-i opreasc blestemul poliglot,
gfind din ce n ce mai rar.
Oricum, aceasta nu prea s fi determinat vreo schimbare n
trsturile feei lui Robert, care marca bun-dispoziie i chiar
aerul unei pozne reuite.
Off, Clennie, la naiba, nu am priceput tot ce ai spus...

Cunotinele mele de Galactic 7 sunt destul de modeste, dei miam dat toat silina. Ce naiba nseamn... blanchuq?
Athaclena fcu o uoar micare de rsucire a capului, care
pentru tymbrimieni reprezenta un semn evident de iritare.
N-are importan! Spune-mi, eti rnit serios? Iar dac nu
eti, de ce-ai fcut ce-ai fcut mai nainte? i, n al treilea rnd,
s-mi spui de ce nu te-a pedepsi pentru neltorie i pentru c
m-ai asaltat n felul acesta?
Ochii lui Robert cscar uluii.
Oh, n-o lua i tu aa n serios, Clennie! i sunt recunosctor
c ai fcut drumul sta, ca s m salvezi. Cred c semnificaia
gesturilor mele nu-i este prea clar, din cauz c m-a cam luat
valul vzndu-te i m-am bucurat, n felul specific rasei mele.
Nrile Athaclenei fluturau uor. Antenele ncepuser s-i
tremure, pregtind un glyph caustic, aa cum nu i se mai
ntmplase de mult vreme.
Roger simi severa peseaps i ridic prevenitor braul:
Bine-bine, gata cu distracia. Nu sunt grav rnit, m-am
zgriat doar n cteva locuri. De fapt, m-am distrat excelent.
ncet s mai zmbeasc, atunci cnd i vzu expresia feei:
n ceea ce privete ntrebarea a doua te-am ntmpinat n
felul acesta, pentru c la oameni a face curte reprezint un ritual
obinuit i, deci, aveam toate motivele s-l efectuez i eu n
privina ta, dei, trebuie s-o recunosc, nu pari s-l fi neles.
Athaclena se ncrunt, iar antenele i se ondular n semn de
confuzie.
n sfrit, oft Robert, nu vd nici un motiv pentru care s
m pedepseti. Este privilegiul tu, aa cum este al oricrei femei
din rasa mea, s-mi rup mna, pentru c am luat-o n brae,
fr s-i cer permisiunea. N-am nici o ndoial c este i
privilegiul tu.
Dac m-a comporta ca un om, aa s-ar ntmpla probabil,
i a putea spune, n aprarea mea, de ochii lumii, c un bra
rupt este, cel mai adesea, rezultatul unui accident. La noi, ns,
Robert, curtea nu poate s debuteze brusc, dac nu cumva este
vorba de o reacie impulsiv din partea masculului. Dac el tie
ns s citeasc semnele aa cum trebuie, femelei i place i nu-i
nvineete ochiul. Dac greete ns, pltete.
Athaclena privi cu atenie cum se modifica expresia de veselie
de pe faa nsoitorului ei, devenind gnditoare.

tii, relu el, niciodat nu m-am gndit la chestia asta, n


acest mod. i totui, ai dreptate. Poate c oamenii sunt niel cam
nebuni, eleth th-tnubs n aceast privin.
Athaclena clipi repede i ddu uor din cap. Tensiunea ncepea
s-i scad n vrfurile coroanei, iar trupul i revenea la normal.
Punctele nodale pulsau lent, resorbind fluxul gheer.
Ca oriceii, i aduse ea aminte, dar se nfiora mai puin de
data asta.
De fapt, se trezi zmbind. Ciudata mrturisire a lui Robert
dei aproape hilar pusese problema pe un plan logic.
Uimitor, rspunse. De obicei, exist paralelisme, n
metodologia tymbrimian. Chiar i masculii notri trebuie s-i
asume riscul.
Fcu o pauz i se ncrunt.
Din punct de vedere stilistic ns acesta tehic este destul de
crunt. Rata de eroare trebuie s fie dezastruoas, din moment ce
voi nu avei coroane, pentru a simi sentimentele femelei. n afar
de primitivul vostru sim empatic, nu ascultai n privina
comportamentului dect de aluzii, cochetrie i toane. M uimete
faptul c ai reuit s v reproducei, totui, fr s v ucide i
unii pe alii.
Faa lui Robert se ntunec uor, iar ea pricepu c tnrul
roea.
Of, cred c am exagerat puin.
Athaclena nu se putu abine s nu zmbeasc nc o dat, nu
un simplu gest abia schiat al buzelor, ci, pur i simplu, o ridicare
spre urechi a colurilor gurii.
Cred, ntr-adevr, c am exagerat. Abia acum mi dau
seama.
Robert roi i mai tare.
Privi n jos, ctre mini i tcu. Athaclena simi o zbatere n
interiorul fiinei sale i percepu glyph-ul simplu, un KINIWLUN...
jena resimit de biatul model, care a fost surprins fcnd ceea
ce, n mod inevitabil, fac bieii.
Cum sttea aa, neclintit, o aur deschis de sinceritate
ruinat prea s acopere n ntregime figura sa de extraterestru
ciudat, cu ochii fici i capul mare, fcndu-l s-i par mult mai
familiar, dect muli dintre fotii ei colegi de coal.
ntr-un trziu, renunnd la resentimente, Athaclena iei din
colul plin de praf, unde se refugiase, n semn de aprare.

Bine, Robert, oft, n semn de mpcare. Te rog s-mi explici


acum de ce spui c aveai motive serioase de a tinde spre acest
clasic ritual uman al mperecherii cu un membru al unei alte
specii adic cu mine. Asta din cauza faptului c am semnat
nelegerea s fim soi, nu-i aa? Ai simit limita impus de
onoare, atunci cnd a fost vorba de satisfacerea tradiiei
omeneti?
Brbatul ridic din umeri, uitndu-se stnjenit ntr-o parte.
Nu, nu pot folosi o asemenea scuz. tiam c astfel de
cstorii ntre specii sunt considerate numai o afacere. Nu tiu ce
s-i spun... poate c s-a petrecut din cauz c eti inteligent i
drgu, iar eu sunt singur. i, poate, sunt i puin ndrgostit de
tine.
Neateptata declaraie o surprinse: inima ncepu s-i bat mai
repede, iar, de data asta, nu erau de vin numai substanele
chimice gheer. Antenele i se ridicar fr voie, ns nici un glyph
nu-i fcu apariia. n schimb, realiz din prima clip c acestea
se ntindeau ctre el, formnd linii groase i subiri, dispuse
asemenea cmpurilor unui dipol.
Cred, cred c neleg, Robert. Vreau s spun c eu...
i venea ns greu s se gndeasc ce s spun. n acel
moment, nici ea nu era sigur ce gndea. Scutura din cap.
Robert? chem n oapt. Pot s te rog ceva?
Clennie... orice. Orice pe lumea asta.
Ochii lui, larg deschii, o sorbeau cu privirile.
Bine... Atunci, avnd grij s nu te lai dus de val, poate ai
vrea s continui s-mi explici i s-mi ari ceea ce fceai, atunci
cnd m-ai atins... precum i numeroasele transformri fizice care
au urmat. Dar, de data asta, mai ncet, da?
***
A doua zi, revenir ncet ctre peteri. Se opreau, mai tot
timpul, pentru a admira lumina soarelui, care invada poienele;
alteori, se aezau pe malul unor mici lacuri, pline cu lichid
colorat, ntrebndu-se cu voce tare de unde provenea cutare sau
cutare substan chimic stocat pe omniprezentele vrejuri de
vi-de-vie. Oricum, nu le psa de rspunsuri.
Uneori, se ineau, pur i simplu de mn, ascultnd sunetele
abia perceptibile ale vieii de pe Garth.
Din cnd n cnd, se aezau i experimentau, cu blndee i

sfial, senzaiile noi ale diferitelor atingeri.


Athaclena fu surprins s constate c majoritatea terminaiilor
nervoase pe care le deinea la suprafaa dermei, rspundeau deja
la acest joc tactil n mod corespunztor. Nu era nevoie de nici o
stare de autosugestie profund, ci numai de o subtil deplasare a
ctorva capilare i a unor receptori de presiune pentru a face
experimentul posibil.
n mod clar i populaia tymbrimian trebuie s fi avut cndva
un ritual cum era srutul. Sau, cel puin, va trebui s memoreze
cteva din adaptrile buzelor, pieptului i urechilor.
Se plimba, n compania lui Robert, sub mngierea brizei. Pe
creasta coroanei, simea atingerea inconsistent a unui glyph, ca
un zumzit. Iar srutul... acea apsare cald a buzelor, cu
micarea intens a micilor muchi, trezea n ea sentimente
primitive, crezute moarte.
Bineneles c nici unul dintre aceste sentimente nu ar fi fost
posibile, dac oamenii i tymbrimienii nu ar fi fost foarte
asemntori. Printre indivizii de rnd se vehiculau numeroase
teorii seductoare, uneori de-a dreptul prosteti, care ncercau s
explice aceste coincidene spre exemplu, se propunea o variant,
conform creia cele dou rase trebuie s fi avut cndva un
strmo comun.
Era, evident, o idee ridicol. Athaclena tia, totui, c nu era
prima de acest tip. Orict de strnse fuseser legturile ntre
specii, de-a lungul secolelor, ele conduseser la puine cazuri de
ncruciare, i acelea fcute mai mult pentru amuzament, scopul
unora dintre ele fiind recunoscute n mod direct. Descoperirile pe
care le fcea ea n acele momente, pline de uluire, trebuie c
fuseser ncercate de multe ori, pn atunci.
Pur i simplu, nu le contientizase, considerndu-le, pe cnd
era n coal, poveti extravagante, cusute cu a alb. Acum,
realiza c prietenii i colegii ei de pe Tymbrimi trebuie s-o fi
considerat o mironosi. Iar acum se purta ntr-un fel care precis
c i-ar fi ocat pe muli dintre ei.
nc nu era sigur c dorea ca cineva de pe planeta ei asta
presupunnd c se va cstori vreodat pe planeta ei s cread
c legtura ei cu Robert era altceva dect o afacere. Ulthaclthing
va rde, cu siguran, de povestea asta.
N-are importan, i spuse cu hotrre. Trebuie s-mi triesc
clipa, care se trece att de repede. Acum i aici.

Experimentul o ajuta s-i omoare timpul. Avusese, era foarte


adevrat, i prile lui plcute. Iar Robert se dovedise un profesor
plin de entuziasm. Bineneles, avea de gnd s fixeze unele
limite. De pild, era hotrt s limiteze distribuia esuturilor
grase ale pieptului, descoperind c era plcut s se joace cu
senzaiile nlesnite de noile capete nervoase. Cnd se ajungea ns
la principiile fundamentale, trebuia s fie de neclintit. Pentru c
nu avea de gnd s schimbe nici unul din mecenismele intime,
considerate cu adevrat fundamentale. i asta pentru nici o fiin
omeneasc din lume.
***
La ntoarcere, se oprir s inspecteze nite avanposturi rebele i
s discute cu grupuri mici de lupttori cimpanazei. Cu moralul,
stteau bine.
Veteranii btliilor grele ce se dduser n ultimele trei luni se
ntrebau cnd vor gsi conductorii lor o cale s ademeneasc
mai muli soldai Gubru n muni. Athaclena i Robert rseser
bine dispui i promiseser s fac tot ceea ce inea de ei, pentru
a suplini aceste goluri tactice.
n ciuda asigurrilor, se simeau complet lipsii de idei practice.
Cum ar fi putut ns s le mrturiseasc asemena lucruri celor
care ateptau de la ei o und de speran? Poate c venise, pur i
simplu, vremea s se ridice pe fa mpotriva dumanului.
Principala problem o constituia lipsa acut de informaii cu
privire la mersul lucrurilor n Sind i n Port Helenia. Puinii
supravieuitori ai revoltei urbane, rtcii prin muni, raportaser
c organizaiile din care fcuser parte deveniser locuri de mcel.
Nimeni nu-i vzuse nici pe Gailet Jones i nici pe Fiben Bolger,
din acea zi blestemat.
Adevrat c se refcuse contactul cu cteva persoane
independente din ora, dar pe o cale ciuntit i indirect.
La un moment dat, se gndiser s trimit ali spioni. O
posibilitate prea c se ivise n anunurile publice, date de
administraia Gubru, prin care se ofereau servicii bune pentru
experii ecologici i aceia ai Elitelor, ns prea evident faptul c
psroii trebui s-i fi pus la punct aparatele de interogare i si fi perfecionat un foarte bun detector de minciuni, special
adaptat pentru organismul cimpanzeilor. n orice caz, dup o
scurt sftuial, Robert i Athaclena se hotrser s nu-i

asume nici un risc.


Cel puin, nu pentru moment.
Se ndreptau spre cas, strbtnd o vale ngust, nu prea
circulat, cnd descoperir o coast cu deschidere spre sud, care
se ntindea pe sol, n toate direciile.
O vreme, examinar tcui cmpul verde, cu vizibile scobituri
conturate din loc n loc n sol.
Niciodat n-am apucat s-i gtesc o mncare din rdcin
de ieder, coment Robert, n sfrit, pe un ton sec.
Athaclena pufni, apreciind ironia. Locul unde avusese loc
accidentul era departe de aici. i totui aceast mic pant le
trezea amintiri att de vii ale acelei dup-amieze ngrozitoare,
cnd debutaser aventurile lor n codrii de pe munii Mulun.
Ce e cu plantele, sunt cumva bolnave?
Art spre cmpul de ieder, care acoperea pmntul,
asemenea solzilor unui dragon adormit. Straturile superioare nu
preau de loc grase i strlucitoare, acelora pe care i le amintise
ea. Iar tulpinile celor mai importante vrejuri din colonia verde
preau a fi mai puin groase i puternice dect altele.
Hmm, se aplec Robert, examinnd terenul. n curnd, vara
va fi pe sfrite. Cldura usuc deja straturile superioare. Pe la
mijlocul toamnei, cnd vnturile de rsrit vor sufla din plin peste
lanul Mulun, tulpinile vor deveni subiri i lucioase ca nite
picoturi.i-am spus pn acum c sunt purttoare de semine de
pstaie? Vntul o s le nhae i o s le mprtie pe cer,
asemenea unor nori de fluturi.
Ah, da, mi amintesc c mi-ai spus cte ceva. Athaclena
ddu din cap cu convingere. Dar ai mai zis c...
Fraza i fu ntrerupt de o chemare ascuit:
Generale! Cpitane Oneagle!
Un grup de cimpanzei soseau gfind, pe crarea ngust ce
ieea de sub poala pdurii. Doi dintre ei erau membri ai
detaamentului de escort, iar al trilea era nsui Benjamin!
Acesta din urm arta epuizat. Era clar c venise numai ntr-o
goan de la peteri pn aici, pentru a se ntlni cu ei.
Athaclena l simi pe Robert extrem de ngrijorat. Coroana i
spunea ns c soul ei nu prea avea motive deosebite de
ngrijorare. Nu era vorba despre nici o urgen, despre nici un
atac neateptat din partea inamicului, n ciuda acestor lucruri,
cimpanzeul aghiotant arta uluit i nehotrt.

Ce s-a ntmplat, Benjamin? l ntreb ea.


Cimpanzeul i terse sudoarea de pe frunte cu o batist fcut
din pnz esut n cas. Apoi bg mna ntr-un alt buzunar i
extrase de acolo un cubule negru.
S trii! Curierul nostru, tnrul Petri, s-a ntors n sfrit.
Robert fcu un pas nainte.
A ajuns la refugiu?
A ajuns cu bine, ddu Banjamin din cap, i a adus un mesaj
din partea Consiliului. Iat-l!
i nmna cubul.
Un mesaj de la Megan?
Robert rmase cu gura cscat, privind obiectul minuscul.
Da, s trii! Petri spune c totu-i n regul, i v transmite
toate cele bune din partea ei.
Dar...dar asta e nemaipomenit! strig Robert. Asta nseamn
c suntem din nou n legtur. C nu mai suntem singuri!
Da. s trii! Asta cam aa e... De fapt...
Athaclena l privea pe Benajamin cum se strduia s gseasc
cuvintele cele mai potrivite.
De fapt, Petri a adus cu el mai mult dect un simplu mesaj.
A adus cinci oameni, care v atept n peteri.
i Robert i Athaclena se uitar lung unul la altul.
Cinci oameni?
Benjamin ncuviin din cap, iar privirea lui spunea c nu era
foarte sigur dac acesta era sau nu termenul cel mai potrivit.
Marina terestr, s trii!
Oho! fcu Robert.
Athaclena abia se abinea s nu izbucneasc n rs, mai mult
strduindu-se s perceap strile, dect ascultnd conversaia.
Benjamin ddu iar din cap.
Profesioniti, s trii! Cinci oameni. Pe cuvntul meu c e de
necrezut cum te simi dup atta timp fr... vreau s spun,
numai cu dumneavoastr doi. Cred c ar fi bine dac ai veni
amndoi ct mai repede s intrai n legtur cu ei.
Robert i Athaclena rspunser aproape simultan: Bineneles
c vom veni.
Da, hai s plecm imediat, dac-i pe-aici...
Aproape imperceptibil, distana dintre Robert i Athaclena se
mri.
Pn cnd apruse Benjamin, se inuser de mn. Acum ns

acest lucru li se prea cu neputin. Li s-ar fi prut foarte


nepotrivit s alerge pe crarea ngust, inndu-se de mn, ca
doi adolesceni pmnteni. Un factor nou i necunoscut se
strecurase ntre ei. Nu trebuiau s se priveasc unul pe altul,
pentru a afla cam ce gndete cellalt.
Lucrurile se schimbaser ntructva, fie c acestea se
ntmplaser spre binele sau spre rul lor.

58
ROBERT
Maiorul Prathaculthorn privea cu atenie peste redutele, care
stteau asemenea frunzelor spulberate de vnt dincolo de masa
parcelat. Haosul era doar aparent, realiz Robert, privind cu
atenie lucrarea omului mic de statur i negricios la culoare.
Pentru c, de fapt, Prathaculthorn nu avea nevoie niciodat s
cerceteze cu luare-aminte ceva. Putea s mediteze asupra oricrui
lucru de care avea nevoie numai dup o singur privire a ochilor
si ntunecai asupra fenomenului, ori dup ce apuca obiectul n
cauz cu minile lui butucnoase.
Din cnd n cnd, ofierul de Marin arunca o privire fugar
spre ecranul unui holovizor i murmura ceva ctre microfonul de
la piept.
Informaiile se rsuceau, se deplasau i reveneau n punctul de
baz, formnd aranjamente subtile, la comanda sa.
Robert atepta, n poziie de repaus, n faa mesei din butuci
nelefuii. Era a patra oar cnd Prathaculthorn l soma s
rspund la anumite ntrebri pe care i le pusese. De fiecare dat,
Robert, ocolise un rspuns exact, tot mai ngrijorat i mai plin de
respect, fa de precizia inteligenei sale aplicative i de priceperea
sa militar.
n mod evident, maiorul Prethaculthorn era un profesionist.
Numai ntr-o singur zi, el i oamenii si ncepuser s fac
ordine n programele de formare tactic ale partizanilor,
rearanjnd informaiile, examinnd n detaliu modelele i soluiile
perspicace, pe care rzvrtiii amatori nu i le putuser imagina
niciodat singuri.
Prathaculthorn era tot cea ce micarea lor avusese nevoie pn
n acel moment. Era exact ceea ce ei se rugaser attea vreme, n
secret, s capete.
Adic, n afar de faptul c m face s stau aici, n picioare,
pn cnd este el gata.
Robert recunoscu, n sinea lui, c fcea asta pentru ca mesajul
s fie i mai limpede: s se tie exact cine este eful. Pentru c,
tiind clar acest lucru, l ajuta, de fapt, s-i suporte ordinele cu

mai mult bunvoin.


Maiorul arta din cap i pn n picioare aidoma unui
pmntean din grupele de comando, iar unica sa decoraie
militar era o insign ce marca rangul, pe umrul stng. Nici
mcar mbrcat n ntregimea echipamentului su militar, Robert
nu arta att de soldat, precum arta Prathaculthorn chiar astfel
echipat, ntr-un costum dintr-o pnz de proast calitate, esut
de gorilele de sub vulcanul sulfuros.
Maiorul btu un timp cu degetele n mas. Sunetele monotone
i aduseser aminte lui Robert de durerea de cap cu care se
luptase mai bine de o or. Din cine tie ce motiv, metoda reaciei
inverse nu funcionase de data asta. Se simea nchis n sine,
prizonier n propriul su corp pn la claustrofobie, pn la
sufocare. i lucrurile preau s mearg din ru n mai ru.
n sfrit, Prathaculthorn ridic privirea. Spre marea lui
surpriz, prima observaie a superiorului su putea fi interpretat
mai degrab ca un compliment.
Ei bine, cpitane Oneagle, i spuse, mrturisesc c m
temeam c lucrurile vor fi fiind cu mult mai proaste pe aici.
Sunt fericit c aud asta, s trii!
Ochii maiorului se ngustar, ca i cum acesta ar fi surprins o
urm de sarcasm n vocea lui Robert.
Ca s fiu mai exact, continu el, m-am temut c voi
descoperi c ai minit, n raportul pe care l-ai naintat ctre
Consiliul n Exil, i c va trebui s te mpuc.
Robert i reprim impulsul de a nghii n sec i reui s
menin pe fa o expresie de indiferen rece.
M bucur c nu s-a dovedit necesar, s trii!
i eu m bucur. Sunt sigur c mama dumneavoastr ar fi
fost suprat, dac lucrurile ar fi evoluat aa. Avnd n vedere
cele spuse i lund n considerare faptul c proiectul militar pe
care l-ai nfptuit aici a aparinut unui amator civil, sunt dispus
s v asigur de ajutorul pentru viitor...
Maiorul scutur deodat din cap.
Nu, ceea ce tocmai am spus este foarte nemrginit i
nedrept. Voi reformula, n felul urmtor: dac eu a fi avut
comanda aici, a fi fcut multe lucruri n alt fel. Dar, fa de cum
s-au descurcat foiele oficiale, tu i cimpanzeii ti v-ai descurcat
cu mult mai bine.
Roger se simi mai bine i ncepu s se relaxeze.

Sunt sigur c i cimpanzeii vor fi bucuroi s aud ceea ce


mi-ai spus mie, s trii. A vrea ns s subliniez c nu am fost
singurul conductor, aici. Tymbrimiana Athaclena a purtat o
mare responsabilitate pe umerii ei.
Expresia feei maiorului se ncri brusc. Robert nu tia dac
asta se datora faptului c Athaclena era o Galactic sau pentru c
el, ca ofier de miliie, ar fi trebuit s ia toat autoritatea asupra
sa.
Ah, da..Generalul!
Zmbetul su fals binevoitor, se voia cel puin indulgent.
ncuviin din cap.
Voi meniona despre aportul ei n raportul pe care-l voi
ntocmi. Fiica Ambasadorului Uthaclathing este, n mod evident o
tnr extraterestr extrem de dotat. Sper c va binevoi s ne
ajute i n continuare.
Cimpanzeii o venereaz, sublinie Robert.
Maiorul ddu din cap. Privea spre peretele din spatele lui
Robert.
Vocea i cpt dintr-o dat un ton profund.
Da, da, tiu eu, mistica tymbrimian. Uneori, m ntreb dac
mijloacele de informare i dau seama ce eroare grosolan fac,
ajutnd la conturarea unei astfel de idei. Aliai sau ne-aliai,
poporul nostru trebuie s neleag c, pe plan galactic, clanul
nostru va fi ntotdeauna singur, n problemele fundamentale. Nu
va trebui s dovedim niciodat complet ncredere n nici un
galactic.
Apoi, de parc i-ar fi dat seama c spusese prea mult, maiorul
scutur din cap i schimb subiectul.
Acum s vedem despre viitoarele operaiuni militare
mpotriva dumanului.
M-am gndit i la acest aspect. Valul de activiti misterioase
din muni, se pare c s-a ncheiat, dei nc nu tim pentru ct
vreme. Ar fi totui cteva idei, din cele pe care le-am dezbtut mai
nainte de sosirea dumneavoastr, pe care am putea s le
prezentm. Adic despre ce am putea face mpotriva lor, cnd, i
dac, se vor ntoarce.
Perfect, aprob Prathaculthorn, dnd din cap. Dar trebuie s
nelegei c, pe viitor, noi va trebui s coordonm toate aciunile
din munii Mulun, mpreun cu acelea desfurate pe alte fore
planetare. Trupele neregulate nu vor putea niciodat cu adevrat

s fac ru inamicului. Acest lucru a fost demonstrat i atunci


cnd rsculaii cimpanzei din orae au fost mturai, pur i
simplu, cnd ncercau s atace bateriile din spaiu, lng Port
Helenia.
Robert nelese ce voia s sublinieze, n mod indirect maiorul.
Am neles, s trii! Dei, acolo am reuit s capturm ceva
muniie, care o s ne-ajute pe viitor.
Vreo cteva proiectile! Ne-ar fi folositoare, dac ne-am
pricepe s le folosim. i, mai ales, dac am avea informaii
necesare pentru a le amplasa la locul potrivit.
n ansamblu, avem prea puine date, continu maiorul. ntro prim etap, vreau s adun mai multe informaii, pe care s le
pot prezenta Consiliului. Dup aceea, sarcina noastr va fi s ne
pregtim s sprijinim orice aciune pe care ne-o vor propune ei.
Robert gsi, n fme, prilejul s pun ntrebarea care-l frmnta
nc de cnd revenise n tabr pentru a-l ntmpina pe
Prathaculthorn i pe micul su grup de ofieri umani, care pn
atunci reuiser s ntoarc cu fundul n sus ntregul campament
de peteri, vrndu-i nasul peste tot.
Ce se va ntmpla cu organizaia noastr, s trii? mpreun
cu Athaclena, am dat unor cimpanzei statutul de ofieri activi.
Dar, n afar de mine, nimeni dintre cei de aici nu deine un
mandat de colonist adevrat.
Prathaculthorn i uguie buzele.
Ei bine, cpitane, dumneata constitui cazul cel mai simplu
de rezolvat. n mod evident, merii din plin o pauz. Pe fiica
Ambasadorului Uthacalthing pot s o trimit cu escort, la
urmtorul nostru raport, napoi la Refugii, cu recomandarea
pentru o avansare i o medalie. tiu c acest lucru i va face
plcere Coordonatoarei Planetare. Poi, de asemenea s redactezi
o noti informativ despre cum ai fcut aceast minunat
descoperire, n legtur cu tehnica Gubru de rezonan a pailor.
Din tonul vocii reieea destul de clar care-i era prerea despre
Robert, n caz c acesta va accepta oferta.
Pe de alt parte, mi-ar face real plcere s te alturi
personalului meu, cu statutul de prim-locotenent, cu brevet n
Marin, n plus fa de mandatul dumitale colonial. Am dori s
folosim experiena pe care ai dobndit-o.
V mulumesc, s trii! Cred c voi rmne, dac asta nu v
deranjeaz.

Foarte bine. Atunci vom numi pe altcineva s-o nsoeasc


pe...
Sunt convins c Athaclena va dori s rmn i ea, adug
imediat Robert.
Hmmm. Da, bine. Sunt sigur c, cel puin pentru o vreme,
ne va fi de mare folos. Uite cum facem, cpitane. Vei expune
problema Consiliului n urmtoarea dumitale scrisoare. Trebuie
s fim totui, siguri de un lucru: statutul ei nu mai este unul
militar. Cimpanzeii nu trebuie s i se mai adreseze ca unui ofier
comandant. Ne-am neles?
Da, s trii, am neles. Acum, n ceea ce-i privete pe
ceilali, aflai pn acum sub comanda dumitale... ntmpltor,
am adus cu mine cteva mandate coloniale, care pot fi nmnate
acelor cimpanzei care au dovedit o iniiativ ludabil n timpul
btliilor. Nu m ndoiesc c ai cteva nume pe care s mi le
recomanzi.
V voi recomanda, s trii!
i aminti c un alt membru al armatei lor fusese n corpurile
de miliie, n afara sa. Se gndi la Fiben cu siguran mort de
mult vreme i se simi brusc deprimat.
Peterile astea! M scot din mini! mi e din ce n ce mai greu
s suport starea asta de inactivitate!
Maiorul Prathaculthorn era un soldat disciplinat i de aceea
fusese n stare s petreac luni ntregi n refugiul subteran al
Consiliului. Dar Robert nu avea o astfel de trie de caracter.
Trebuie neaprat s ies de aici!
Permitei, spuse repede, dac mi dai voie, a vrea s
prsesc baza pentru cteva zile i s ndeplineasc o misiune
lng trectoarea Lorne... la ruinele Centrului Howletts.
Prathaculthorn se ncrunt uor.
Locul acela unde au fost realizate operaii genetice ilegale pe
gorile.
Locul unde am obinut prima noastr victorie, i atrase
Robert atenia soldatului din faa sa. i unde i-am fcut pe Gubru
s accepte s-i dea cuvntul de onoare.
Hmm, mormi maiorul. i ce v ateptai s gsii acolo?
Robert se abinu s ridice din umeri. Senzaia de claustrofobie
se nruti brusc i nevoia de a depista urgent o scuz pentru a
fugi din acel loc l mpinser n direcia unei idei clare, pn
atunci, fusese numai o licrire undeva n mintea sa.

O posibil arm. Deocamdat nu am dect un concept


posibil pentru acela ce ne-ar putea ajuta foarte mult, dac ar
funciona.
Afirmaia i trezi interesul maiorului.
Despre ce fel de arm este vorba?
N-a vrea s dau mai multe detalii acum, s trii. Nu cel
puin pn nu voi avea posibilitatea s verific nite lucruri. Voi fi
plecat cel mult trei sau patru zile. Promit!
Hmmm, repet cellalt. Bine. Buzele i se uguiar. i trebuie
cam mult timp s ordonezi ntr-o anumit form aceste sisteme
de date! Ai grij s nu ajungi sub papuc, pn cnd se ncheie
ostilitile pe Garth! Dup ce termini, revino grabnic. O s am
nevoie de tine, pentru a pregti un raport ctre Consiliu.
Am neles, s trii! Am s revin ct mai curnd cu putin.
n regul, atunci. Ia-l cu dumneata i pe locotenentul
McCue. Vreau ca unul din oamenii mei s vad inutul. Arat-i lui
McCue cum i-ai realizat mica lovitur de stat, prezentndu-l
conductorilor celor mai importante grupuri de cimpanzeipartizani din zon, apoi, ntoarce-te ct mai repede. Eti liber.
De cnd revenise la peteri pentru a se ntlni cu maiorul i cu
aghilotanii si, ce se nvrteau peste tot asemenea unor stpni,
tratndu-i pe toi cu un aer dispreuitor i criticnd mereu ceea ce
realizaser ei aici, Robert se simise n permanen asemenea
unui copil, cruia, pn n clipa aceea, i fusese permis s joace
un minunat rol dramatic, un joc cu adevrat distractiv. Iar acum
copilul trebuia s suporte palmele printeti peste ceafa, lovituri
care-l dureau pn-n fundul sufletului, chiar dac erau date cu
intenia de a-l luda. Analogia era stnjenitoare, dar tia c, ntrun fel, era adevrat.
Oft n tcere i se grbi s ias din biroul pe care, pn
atunci, l mprise cu Athaclena, iar acum era ocupat de alii.
Abia cnd ajunse, n sfrit, sub cupola pdurii nalte, simi c
poate respira din nou cu adevrat. Miresmele familiare ale
copacilor preau s-i curee plmnii de miresmele grele ale
peterii. Iscoadele ce se ascundeau n faa i n spatele su, erau
cimpanzeii pe care-i cunotea de atta vreme, rapizi i loiali, cu
privirile lor de felin, cu arcurile prinse la spate i cu feele lor
tuciurii.
Cimpanzeii mei!, se gndi, simindu-se un pic vinovat c se
gndise la ei, folosind asemenea cuvinte. Sentimentul de

proprietate continua ns s s persiste i nu avea ce face. Era iar


ca n vremurile bune de pn ieri cnd se simise important i
necesar.
Iluzia se destram repede, dei de ast dat vorbi locotenetul
McCue.
Pdurile astea de la munte par s fie cu adevrat frumoase.
A fi vrut s fi avut timp s fi venit prin aceste locuri mai nainte
s nceap rzboiul.
Ofierul pmntean se opri pe marginea crrii s culeag o
floare albastr, cu dungi subiri, negre, dar corola i scp printre
degete i se pierdu ntr-un hi.
Am citit despre astfel de lucruri minunate, dar e pentru
prima dat cnd am avut ocazia s le vd pe viu.
Robert mormi ceva, neconvins. De obicei, era un brbat
politicos, care rspundea la orice ntrebare, acum ns nu-l
interesa de loc s fac conversaie de amorul artei cu adjunctul
lui Prathacluthorn.
Lydia McCue era o femeie tnr, atletic, cu trsturi bine
conturate.
Avea micri sprintene, ca ale unui lupttor sau ca ale unui
asasin dar subliniate cu o graie natural desvrit. Purta o
fustanel i o bluz din cnep de cas, nct la prima vedere
putea fi foarte bine confundat cu o ranc, ce mergea la bal, s
danseze, dac nu i-ar fi fost vzut arbaleta cu repetiie automat,
pe care o legna ntr-o mn, aa cum face un copil cu jucria de
care s-a plictisit, dar pe care nu vrea s-o arunce. n tolbele agate
la old, se aflau destule sgei pentru a strpunge jumtate din
patrulele Gubru, aflate pe o raz de o sut de kilometri n jur.
Cuitele de la ncheietura minii i de la glezn n nici un caz nu
constituiau elemente de decor. Iar fuga, n urma lui, prin pdurea
slbatic nu prea deloc ngreunat de reeaua deas de vi-devie i nu rmnea de loc n urm, fa de el.
i chiar dac ar fi rmas, Robert nu avea de loc de gnd s
ncetineasc. n sine, tia c o judeca nedrept. Probabil c, n felul
ei, era o persoan de treab, i un soldat profesionist remarcabil.
Dar, dintr-un anume motiv, tocmai ceea ce trebuia s-i plac n
legtur cu ea, prea s-1 irite cel mai tare.
Robert i-ar fi dorit ca Athaclena s fi fost de acord i s-l fi
nsoit.
Dar ea insistase s rmn n poiana ei, fcnd experimente cu

altoaie de vi-de-vie i cu glyph-uri ciudat conturate i


ornamentate, cu mult prea subtile pentru a fi percepute de slabele
lui simuri.
Simindu-se rnit de stranietateacomportamentului ei, Robert
plecase furios i, pe primii kilometri, escorta aproape c-i
pierduse urma.
Atta via!
Femeia pea n urma sa i inhala aerul plin de miresme.
E un loc foarte linitit.
Te neli n ambele privine, cu o urm de dispre fa de lipsa
ei de sensibilitate, n privina adevrului n legtur cu Garth, un
adevr pe care el l simea palpnd pretutindeni n jur. l putuse
percepe numai sub ndrumarea atent a Athaclenei, cu toate c
din parte-i totul se reduse numai la o tentativ stngace, i de
atunci se lsase purtat mereu de valurile de via, pe care le
simea ori de cte ori intra sub poala pdurii.
Este un pmnt nefericit, replic fr s-o priveasc. Nu mai
ddu ns nici o explicaie, chiar i atunci cnd ea-l privi cu
uimire. Simul su empatic primitiv refuza s-i lmureasc
confuzia.
O perioad de timp, se deplasar n linite. Dimineaa era pe
sfrite.
Cnd escortele Uimiser n urm avertismentul sonor sub
form de fluierat puternic, se grbir s-i caute adpost sub
crengile groase, deoarece crucitoarele Gubru mpnziser cerul,
trecnd pe deasupra capetelor.
Cnd primejdia se ndeprt, Robert i relu marul, fr s
spun o vorb.
ntr-un trziu, Lydia McCue ncepu din nou s vorbeasc.
Locul sta spre care ne ndreptm... Centrul Howletts, n-ai
vrea s-mi vorbeti puin despre el?
Era vorba de o rugminte fireasc. N-avea cum s-o refuze atta
timp ct Prathaculthorn o trimisese cu el, ca s se familiarizeze cu
lucrurile. Aa c se apuc s-i serveasc un rezumat al povetii,
refuznd deliberat s-o priveasc n ochii ei negri, n timp ce-i
vorbea. Se strdui s fie sobru, dar emo