Sunteți pe pagina 1din 123

Inspectorul o.

rater

EDGAR WALLACE

Inspectorul O. RATER
Traducere de:
ANCA GALAN i MIA NAZARIE

EDITURA CEZAREEA
~2~

Inspectorul o. rater
Bucureti 1993

Nscut la Greenwich n 1875, EDGAR WALLACE urmeaz coala elementar


la Londra. Dup o serie de slujbe mrunte, pleac pentru o perioad de ase ani ca
mercenar. Aa ajunge n Africa de Sud, unde are ansa de a fi angajat de agenia
Reuters, pe post de corespondent de rzboi. Urmeaz apoi o colaborare fructuoas cu
ziarul Daily Mail.
Scriitor extrem de prolific, n douzeci i apte de ani de activitate Edgar
Wallace scrie o sut cincizeci de romane de mare succes. Moare n 1932.
n anul' 1938, Margaret Lane, nora celebrului scriitor va publica
EDGAR
WALLACE Biografia unui fenomen.

1. ORATORUL
Era foarte limpede pentru toat lumea de ce inspectorul ef Oliver Rater era
supranumit Oratorul1. Celor ce nu gustau umorul englezesc le era ns mai puin
limpede cauza pentru care aceast porecl nu fusese niciodat nlocuit cu o alta.
Motivul se datora mai degrab firii sale taciturne dect jocului ntmplrii.
1 O. Rater i orator se pronun la fel. (n. tr.)
~3~

Inspectorul o. rater

nimeni.

Domnul Rater vorbea puin, dar gndea mult. De asta nu se putea ndoi

Era un brbat nalt, lat n umeri, cu o fa ltrea i lipsit de expresie.


Cnd i vorbeai aveai tot timpul impresia c vorbele i sunt puse la ndoial. Te
despreai de el ferm convins c nu avea un vocabular mai bogat de zece cuvinte.
Muli criminali i fuseser adui n fa cu un alibi att de perfect nct prea
absolut ridicol s fie reinui pentru cercetri, dar sfriser prin a recunoate totul,
sub povara tcerii lui apstoare.
Are un singur viciu, obinuia s spun comisarul adjunct, gndete prea
mult.
ntr-o dup-amiaz de februarie, retras ntr-un col al camerei ticsite cu
cadouri de nunt, Oratorul se lsase prad slbiciunii sale preferate, aceea de a
privi adunarea monden ce venise s-i prezinte darul, fiecare gndind n sinea lui
c cel adus de el este cel mai grozav.
De regul, nimeni nu invit un inspector ef de poliie s admire cadouri de
nunt. Dar Oratorul o fcuse din proprie iniiativ i venise ca oaspete, cci fusese
prieten cu defunctul tat al miresei. Angela Marken i amintise de el atunci cnd
fcuse lista invitailor.
Draga mea, i spuse mama soacr nepat, cum s invii un poliist? E
ridicol.
Angela oft i se ls pe spate n scaun, roznd gnditoare captul
creionului.
Nu neleg de ce nu, rspurtse ea plictisit. Ar fi unul din puinii oameni
respectabili invitai la nunta mea.
Ezit puin i apoi adug:
A putea s-1 invit i pe Donald Grey.
Doamna Marken strmb din nasul ei aristocratic.
Sub nici o form. Fii realist Angela. Donald este un biat foarte bun i
in mult la el, dar nu i poi permite luxul s devii sentimental cnd e vorba de un
tnr cu un venit de 300 de lire pe an.
Cred c ai dreptate, rspunse fata cu resemnare i scrise pe plic adresa
inspectorului ef Rater. O s ne pzeasc i bijuteriile cu ocazia asta, nu?
Facem i o economie, zise ea cu ironie.
Puini din invitaii ei ar fi putut nelege crui fapt i se datora ironia asta.
Lordul Eustace Lightley era bogat i urma s moteneasc un ducat, era
chipe i avea chiar i veleiti de poet. Era din toate punctele de vedere o partid
pentru fiica unui ef de poliie ce nu lsase nici o avere, pentru c singura lui
pasiune fusese teoria strategiei militare.
~4~

Inspectorul o. rater
Angela era zvelt i de o frumusee discret, ns foarte sigur pe ea.
Vznd-o intrnd, gtit cu rochia de mireas, Oratorul i spuse n sinea sa c era
o apariie ncnttoare. Nu muli se puteau luda c au strnit admiraia
Oratorului, aa c atitudinea sa de acum putea fi luat drept entuziasm. Mai trziu
ddu cu ochii i de mire, dar nu-1 plcu de la prima vedere. Era un brbat usciv,
cu o fa prelung i ten de fat, n ciuda celor 35 de ani. Lordul Eustace Lightley
nu era genul de brbat care s-i plac Oratorului, care i spuse n sinea sa c, dac
Atotputernicul l-ar fi pus pe el s nchipuiasc cteva tipuri de om, Lordul Eustace
Lightley nu i-ar fi trecut, pur i simplu, prin minte.
Excelena sa, ducele, era un om att de irascibil nct de multe ori ieirile
lui frizau bdrnia. Oratorul cu greu avea s uite prima lor ntlnire.
Tu eti tipul la, detectivul? ntreb el.
Oratorul ncuviin din cap, ceea ce la el nsemna un adevrat discurs.
Atunci de ce naiba stai ascuns ntr-un col? N-ai cum s vezi nimic de
aici, btrne. De ce nu urci n galerie? zise el, indicndu-i-o cu degetul.
Oratorul i scrpin vrful nasului.
Nu eti de nici un folos dac stai aici, continu lordul din ce n ce mai
furios. Ori c stai aici, ori n Grosvenor Square, tot una-i.
Chiar ntr-acolo i plec, zise Oratorul, ntorcndu-i spatele i ieind din
ncpere fr vreo alt explicaie.
Asta a fost prima i ultima dat cnd se ntlni cu lordul Eustace Lightley,
dar avea s afle multe despre el n urmtoarele zece minute, de la un tnr ce-l
acost n faa intrrii. Acesta avea o nfiare respectabil i ducea n mn un
pachet frumos ambalat n hrtie maro; dorea s afle cum putea s dea ct mai
repede de excelena sa. Desigur c l recunoscuse de-ndat pe domnul Rater, de
altfel nici nu era prea greu, cci chipul Oratorului aprea adesea n ziarele cele
mai'citile.
Ce lucruri ciudate se mai ntmpl pe lumea asta, d-Ie Rater, nu-i aa?
Lucruri la care nu te-ai fi gndit niciodat. De sute de ani noi suntem farmacitii
casei excelenei sale. De la noi i cumpr pasta de dini, spunul, tot ce au nevoie.
Chiar i cnd a fost n Siria, acum muli ani i a avut ceva probleme cu plmnii;
acum e vindecat, i trimitem sptmnal...
Domnul Rater ascult cu mult interes cele spuse de tnr.
Un an i ceva mai trziu d-l Rater se afla la Ostende, unde i petrecea
concediul. Era celibatar, aa c i putea permite o astfel de vacan costisitoare.
Alesese Ostende-ul fiind aproape sigur c aici avea s dea de tot felul de indivizi care
nu s-ar fi ateptat niciodat s-l vad aici. De obicei nu citea ziarele, ns o frntur
de conversaie ce-i ajunse din ntmplare la urechi la hipodrom, ntre curse, avea sl fac s caute degrab o bibliotec, unde ceru un teanc de ziare vechi.
~5~

Inspectorul o. rater
Cu tristee v aducem la cunotin ncetarea din via a lordului Eustace
Lightley. Bolnav de cteva luni, excelena sa a murit pe neateptate ieri sear, la
reedina sa din Heart Street, Mayfair.
Doamne, Dumnezeule! exclam dl. Rater. Dac ar fi fost s dea fru liber
primului instinct, ar fi trimis imediat vduvei o telegram de felicitare. Dar se
mrgini s-i noteze n agend conversaia pe care o avusese cu tnrul de la
farmacie. Apoi chestiunea i iei complet din minte, cci n urmtoarele trei zile fu
extrem de prins cu diverse ntrevederi cu poliitii din Ostende. O serie ntreag de
furturi fuseser svrite n marile hoteluri; bijuterii de mare valoare fuseser
subtilizate n timp ce posesorii lor luau masa sau erau la cazinou. Oratorul nu se
putu abine s nu participe direct la eforturile poliiei de a soluiona aceste cazuri.
Suspecii erau n numr de cinci, dar cel pe care l bnuia cel mai tare nu
se afla printre ei. Toate furturile fuseser svrite n maniera tipic a lui Osawold i
de aceea fu puin dezamgit s afle la telefon c William nu prsise de loc Londra
unde n ultima lun fusese n permanen sub observaia poliiei.
De fapt, spuse vocea din telefon, era ct pe ce s fie arestat n ziua n care
spui c a fost comis spargerea... Un om de-al nostru l-a vzut ieind dintr-o cas
din West End i l-a recunoscut imediat. Dar se pare c o doamn, al crei so era
bolnav, l-a chemat n cas. I se stricase telefonul i l-a rugat pe el s aduc doctorul.
Ce ghinion, coment Oratorul.
A doua zi a fost arestat adevratul ho. Era un cetean american pe nume
Lavinsky i, astfel, cazul a fost rezolvat.
Oratorul se ntoarse din concediu refcut i att de bine dispus nct n tren
catadicsi s ncuviineze cnd vecinul de compartiment declar c era o vreme cu
adevrat superb.
Londra l solicit la maxim. Trei luni ncheiate l urmri pas cu pas pe
Honor de Youre, criminalul din Bath; ntr-o diminea devreme, pe cnd se ntorcea
de la execuia unui criminal ce avusese loc la nchisoarea Wandsworth (Oratorul
asista ntotdeauna la execuia celor condamnai la pedeapsa capital) i strbtea
Hyde Park-ul, se auzi strigat de o voce rguit i puin ironic:
Alo, inspectore, hai s-i ciripesc ceva.
i ntoarse ncet capul i ceea ce vzu l lu prin surprindere. La volanul
unei limuzine mari i extrem de frumoase, nchiriat probabil, gndi el, sttea un
brbat de o elegan ostentativ; plria alb era o obrznicie, iar inelul cu diamant
ce-i strlucea pe deget era de-a dreptul scandalos.
Urc, inspectore, i spuse Bill Osawold cu senintate.
Dup licrirea de panic ce i apru pentru o clip n privire cnd Oratorul,
cu un aer grav, deschise portiera i urc, aezndu-se lng cel pe care l trimisese
~6~

Inspectorul o. rater
n trei rnduri la nchisoare, era clar c Osawold nu se ateptase ca invitaia s-i fie
luat n serios.
Vreo afacere la orizont, Bill? l ntreb Oratorul.
Brbatul tui, parc negsindu-i locul n scaunul capitonat, sub privirea
scruttoare a detectivului.
Ari superb, Bill, murmur Oratorul.
ntr-adevr, dl. Osawold avea o inut deosebit.
Costumul n carouri, din stof de ln, cmaa lucioas de mtase cu dungi
violete i guler asortat, acul de cravat cu diamant, pantofii uori din piele fin i
osetele din mtase strvezie, erau de-a dreptul impresionante.
Sunt curat, inspectore, zise Bill cu o voce gutural. Am primit o
motenire de la o mtu. S vii s vezi unde stau.
Oratorul l examina din cap pn n picioare cu eficiena unui aspirator
cruia nu-i scap nici un fir de praf.
O mtu, zici? Pun pariu c se uit la tine din ceruri ncntat de fapta
ei. Era din Australia, nu?
Nu, din America, spuse Bill i figura lui expresiv se strmb n ceea ce
se dorea a fi un zmbet.
Dac eti prin zon i ai chef de o duc, nu m ocoli. Bloomsbury
Mansions nr. 107.
Nu beau dect ap de izvor, zise Oratorul cu blndee.
Admiraia ce i se citea pe fa era absolut sincer.
i cnd m gndesc c ultima oar ne-am ntlnit pe acoperi la
Albemarle Mansions, cnd te-am prins cu ma-n sac i ai luat cinci ani pentru port
ilegal de arm!
Cellalt prea foarte jenat.
sta-i un capitol ncheiat, inspectore. De cnd a murit unchiu'...
Mi-ai povestit de ea, murmur Oratorul.
Vreau s zic, mtua... N-am mai clcat strmb. Nu mai inea s m
nhitez cu toi dubioii.
Dl. Rater i privi interlocutorul aa cum un contabil s-ar uita la un bilan
falsificat. Ajunse la concluzia c povestea lui nu prea sttea n picioare, cci i tia
pe de rost trecutul. Multe din crimele n care numele lui fusese amestecat nu erau
neaprat legate de spargeri. Avea n el o cruzime primitiv, greu de detectat la prima
vedere. Oratorului i veni n minte un episod legat de o crim atroce care l scosese
pe Bill din circulaie timp de cinci ani i trei luni i i mprospt memoria
plutocraticului domn Osawold.

~7~

Inspectorul o. rater
Cred c nu eram n toate minile, i replic acesta, dnd din cap. i
oricum, fata aia a ndrugat o groaz de minciuni despre mine i nici cu tine nu mi-a
fost ruine, inspectore.
Asta mi-e meseria, ncuviin dl. Rater.
Maina ajunsese acum n dreptul intrrii n parc dinspre Marble Arch i
Osawold fcu semn oferului s opreasc.
Te las aici, inspectore. Am ntlnire cu un prieten, zise el i respir
uurat, vzndu-i dumanul ndeprtndu-se.
Treaba cu ntlnirea nu era o minciun. Acas l atepta o tnr nostim
care fcuse greeala s-i accepte invitaia de a lua masa cu el n tte- tte.
Dl. Rater nu era nici afectat i nici surprins de faptul c un criminal
notoriu, de ultim spe, ajunsese n posesia unei averi deloc neglijabile. Nu era un
caz neobinuit. Nu la fel fcuse i Harry Gay, tinuitorul, care nchinase un ntreg
etaj la Hotelul Splendid, dup ce reuise s dea lovitura vieii? La fel procedase i
Clew Remmi, care i srbtorise o spargere ca la carte bnd bere, crat pe
acoperiul celei mai scumpe limuzine din Londra, n timp ce aceasta strbtea
Oxford Street-ul.
n aceeai dup amiaz la ora 5, la cartierul general al poliiei se primi un
telefon i se fcu imediat legtura cu biroul domnului Rater. Era ceva referitor la Bill
Osawold, sau cel puin aa se nelegea din ipetele isterice ale unei tinere aflate n
pragul unei crize de nervi.
A, da, zise Oratorul cu blndee.
A fost mai mult sau mai puin o coinciden c, pe cnd ieea din cldirea
Scotland Yard-ului, ndreptndu-se spre Whitehall, prima persoan pe care dl. Rater
o ntlnea avea s fie Bill Osawold; i totui nu a fost chiar o coinciden, deoarece
drumul dintre Bloomsbury i staia Waterloo trece pe lng Whitehall i traverseaz
podul Westminster, iar Bill tocmai se ndrepta spre gar, pregtit s tearg putina,
dac cele dou valize mricele i cufrul voluminos aflate nc n portbagajul
taxiului pot fi luate drept dovad. Taxiul lui Bill trecu ca o sgeat pe lng
inspector pentru a se opri puin mai departe, vis-a-vis de cldirea Parlamentului,
blocat ntr-un dop de circulaie. Pn s se restabileasc circulaia, Oratorul era
deja lng ua deschis a taxiului.
Haide, iei. Hai, tinerete, zise el.
Bill se supuse. Era alb ca varul i ochii i scprau de furie. Cu un singur
gest Oratorul l chem la ordin pe poliistul din apropiere:
Umfl-l, i zise, scurt. Are o jucrie la el.
Cu o mn vnjoas, poliistul l umfl ca la carte pe prizonier. Cinci
minute mai trziu, Bill se afla la secia de poliie din Canoon Row, n biroul
sergentului de serviciu, descriindu-se n termeni foarte mgulitori.
~8~

Inspectorul o. rater
Acuzaia voastr e cusut cu a alb, vocifera eL Fata asta minte de
nghea apele. A venit de bunvoie. De cteva sptmni se tot ine de capul meu...
N-a fost vorba de nici o fat nc, zise Oratorul.
Faa urt a lui Bill se schimonosi ntr-un rnjet.
Crezi c m-ai nfundat, nu? Da' ascult la mine Rater, am spate puternic.
Dac mi pun mintea cu tine, nu o s ai nici dup ce s mai bei ap.
Ducei-l ntr-o celul confortabil, zise Oratorul cu blndee. Dac v d
btaie de cap, dai-i una peste bot.
Toate lucrurile gsite asupna lui Bill erau nirate pe biroul sergentului.
Printre ele se aflau 1750 lire n bancnote, un pistolet automat cu ncrctorul plin,
cteva inele cu diamant i splendidul act de cravat despre care s-a mai pomenit.
Dl. Rater privi la toate aceste lucruri gnditor, i not seria bancnotelor i trimise
trei oameni s fac cercetri.
n rstimpul dintre apariia lui Bill Osawold n faa judectorului i sosirea
la Curtea Central de Justiie, Oratorul afl multe lucruri, ns nu reui s
stabileasc nici o legtur ntre William i vreo tlhrie ceea ce i-ar fi permis s-l
mai in sub arest. Ceva, ceva totui afl; i asta nainte s apar n faa Curii de
Justiie: prizonierul avea s aib o aprare extraordinar.
ntr-adevr, la judectoria poliiei fusese reprezentat de unul din cei mai
mari avocai din Londra. Iar cnd cazul fusese trimis n instan, avocatul aprrii
era nici mai mult nici mai puin dect unul din aii baroului, secondat de doi avocai
tineri, dar binecunoscui pentru procesele de drept comun pe care le ctigaser. n
consecin, acest proces, care ar fi trebuit s se ncheie dup cteva ore, dur cteva
zile. Avocatul aprrii chem la bar o groaz de martori, care reuir s
minimalizeze depoziia martorului principal al acuzrii, lucru ce nu se dovedi deloc
anevoios.
Dar din fericire pentru justiie, procurorul era un brbat de geniu i ncet,
dar sigur, acuzatul a fost nvluit ntr-o plas din care n-a mai putut iei. Procesul
ncepuse deja de o zi cnd Oratorul zri n sal, ntr-unul din primele rnduri, o
figur ce i se pru cunoscut. Constat cu surprindere c era
Lady Angela
Lightley, care urmrea procesul extraordinar de concentrat. Nu prea s fi fost
mnat de o simpl curiozitate. n mai multe rnduri o vzu chiar cum tresrea
atunci cnd erau menionate amnunte neplcute. Procesul era pe sfrite: juriul,
fr a se mai retrage pentru deliberri, ajunse n unanimitate la acelai verdinct:
vinovat. Judectorul i potrivi pe nas monoclul, se uit pentru o clip la prizonier i
apoi se adres jurailor.
Mai avei ceva de adugat?
Oratorul se ridic n grab i, dup ce depuse jurmntul, spuse concis:
~9~

Inspectorul o. rater
...ho i complice la tlhrii. Condamnat pentru o crim similar n 1921.
Criminal notoriu i unul dintre cei mai periculoi delincveni cunoscui de Scotland
Yard.
Bill Osawold sri ca ars, cu gura schimonosit de furie:
O s mi-o plteti, Rater...
Judectorul i nmuie penia n cerneal i scrise tacticos pe foaia de hrtie
ce o avea n fa:
Eti condamnat la doisprezece ani de nchisoare, zise el.
Patru gardieni vnjoi de-abia au reuit s-l trasc afar din sal pe
condamnatul ce se zbtea ca o fiar ncolit.
Rater iei din sala de judecat i se opri n impuntorul hol de marmur,
lng ua pe care avea acces publicul. Peste cteva clipe i fcu apariia tnra
doamn Lightley. Oratorul i tie calea, fornd-o s dea ochii cu el. Faa ei deveni
alb ca varul:
Vai, d-le Rater, ce surpriz! Oare ce-o s credei despre mine... Tocmai
lucrez la o carte de criminologie. A fost un caz oribil, nu-i aa?
Fstceala ei i strni mila. Tremura ca varga, sraca. Era evident c nu-i
putea reveni din ocul provocat de aceast ntlnire.
M-ai mai vzut i n alt zi? Nu mi-am imaginat c-i mai aminteti de mine.
i zicei c scriei o carte? zise Oratorul domol, amintindu-i imediat c
ar fi trebuit s-i exprime condoleanele.
A, da, spuse ea grbit. N-a fost o cstorie fericit. Era un brbat... cam
dificil. Urmeaz s m recstoresc peste trei luni cu domnul Donald Grey. Lucreaz
la Externe.
Se uit nelinitit n jur, cutnd parc o porti de scpare. Oratorul se
fcu c nu bag de seam i ncepur s coboare mpreun treptele.
Presupun c nu-l cunoteai dinainte pe individul sta!?
Fata se schimb la fa i se opri din mers:
Pe cine, pe Osawold? Nu, bineneles c nu.
Periculos tip! zise Oratorul, parc pentru sine. Avea o groaz de bani
asupra lui cnd l-am arestat. M tot ntreb cum o fi pus mna pe ei.
Din pcate, nu v pot fi de folos.
Respira sacadat i de-abia mai putea vorbi. Dei se putea nela. Oratorului
i se pru c fata era pe punctul de a leina.
A avut cine s-i plteasc aprarea. Nu s-a folosit de banii pe care-i avea
asupra lui. Presupun c are prieteni bine nfipi. A putea s v fac o vizit, Lady
Angela?
Ea ezit pentru o clip.
~ 10 ~

Inspectorul o. rater
Da, sigur c da, zise n cele din urm i i ddu adresa. Era un hotel din
West End, greu accesibil.
Cnd au ieit n strad era ceva mai linitit i reuise s ajung la o stare
aproape normal.
Presupun c eti att de obinuit cu astfel de cazuri nct nu te mai
impresioneaz, spuse ea. Pe mine m-a fcut praf, nu mai sunt bun de nimic. Nici
nu ne dm seama ct nimicnicie este pe lumea asta. O s fac recurs?
Domnului Rater i se pru c pusese aceast ntrebare cu preul unui efort
suprem.
Recurs? Cine, Osawold? Presupun c da. Nu pare s duc lips de bani.
Credei c are vreo ans... Credei c a fost vreo greeal de procedur?
Cineva spunea c judectorul a fcut cteva comentarii care l-au prejudiciat pe
prizonier.
Urmrind-o atent, Rater cltin din cap.
N-are nici cea mai mic ans.
Ah!
Nu zise nimic mai mult, dar aceast exclamaie era att de plin de groaz
i de disperare nct pn i el fu ocat; i nu era deloc uor s-l ochezi pe Orator.
A vrea s-mi rspundei sincer la ceva, lady Angela.
Ce anume? ntreb ea grbit.
Ce te frmnt de fapt? Poate a putea s te ajut. Nu uita, tatl tu mi-a
fost bun prieten i a fi gata s fac orice pentru fiica lui.
Ea se for s zmbeasc.
Mi-e team c nu putei s m ajutai n nici un fel. Poate doar dac miai scrie cartea.
O vzu fcnd semn oferului s se apropie i rmase pe trotuar privind n
urma ei, mult timp dup ce maina se pierdu n zare.
Obligaiile de serviciu l purtar la nchisoarea Pentonville, unde trebuia s-l
interogheze pe condamnat, ntr-o problem legat de unul din inelele cu diamant, ce
se dovedise a fi fost furat. Nu-i imaginase nici o clip c Osawold era fptaul, iar
explicaia acestuia referitoare la modul n care ajunsese n posesia inelului era foarte
convingtoare.
l am de la Louis Rapover. Am dat pe el 43 de lire. Dac a fost julit, asta
nu mai tiu. Nu poi s-mi pui i asta n crc, Rater.
Faci recurs, Bill, nu?
Brbatul ncuviin din cap.
Ies eu de aici, nu-i face probleme. Am prieteni care sunt obligai s m
scoat, altfel dau de dracu'. Doisprezece ani... porcul la btrn. Pune o vorb bun
pentru mine i-i fac cadou o maimu.
~ 11 ~

Inspectorul o. rater
N-am ce face cu ea, Bill, spuse dl. Rater de loc ofensat de aceast
ncercare de mituire. Nu-mi plac dect cockerii i nu te gndi s-mi dai i tu unul,
c am deja cresctorie.
Recursul s-a fcut la Curtea Regal de Justiie din trand. Bill Osawold fu
adus cu dou ore nainte de nceperea procesului. Cobor dintr-un taxi, nsoit de
gardieni care l duser ntr-o cmru din subsolul cldirii. La ora zece o tnr de
la bufet i aduse micul dejun pe o tav. Fata era nsoit de un poliist care considera
c a o nsoi nsemna a merge n faa ei pe scria ngust, disprnd cu mult
nainte ca tnra chelneri s fi ajuns pe palier.
Scuzai-m...
Fata ntoarse capul. n faa ei se afla o doamn, mbrcat n negru de sus
i pn jos ntr-o sofisticat inut de doliu, tipic franuzeasc. Chipul i era acoperit
de un vl des i negru.
Aduci micul dejun domnului Osawold? ntreb ea ntr-o englez stlcit.
Da, doamn, rspunse fata.
Brbatul acela este cu tine?
Strina art spre capul scrilor i fata se uit ntr-acolo. Nu se vedea
nimeni.
Care brbat, doamn?
Mi s-a prut c am vzut un poliist, zise doamna n negru.
La asta s-a rezumat toat discuia. Franuzoaica se ntoarse i aproape
ddu nas n nas cu domnul Rater, care urmrise scena cu mult interes. Trecu pe
lng el, scuzndu-se n grab, fr s-i ridice ochii din pmnt nici mcar pentru
o clip; se ndeprt extrem de repede, de parc se atepta s fie urmrit.
Domnul Rater se uit n urma ei i apoi plec n cutarea chelneriei. O
ajunse din urm chiar n faa uii pzite a camerei de detenie. Lu ceaca cu cafea
aburind, se uit la ea meditativ i apoi, spre uimirea i groaza fetei, i ddu drumul
din mn. Ceaca se sparse n bucele, izbindu-se de pardoseala de piatr.
Scuze, scuze... Sunt aa de nendemnatic n dimineaa asta, spuse
Oratorul. Nu-i face griji, le strng eu. Spune-le la bufet c inspectorul ef Rater va
plti paguba.
Rmase mpreun cu gardianul, n faa uii, pn se ntoarse fata.
Aceasta nu avea permisiunea s intre n camer, aa c unul din gardieni
lu tava i i-o duse prizonierului. Domnul Rater se ndrept agale spre holul central.
Ajunse n sala de proces chiar cnd cei trei judectori respingeau recursul,
trimindu-1 pe William Osawold la Dartmoor, pe o perioad ce echivala cu o
sentin la moarte.

~ 12 ~

Inspectorul o. rater
Se fcuse deja ora patru dup amiaz, cnd n salonul doamnei Lightley
sun telefonul. Era ceea ce atepta cu nfrigurare de ctva vreme. La picioarele ei
zceau mprtiate toate ziarele de sear.
Spune-i s urce, spuse ea cu o voce att de sczut, nct fu nevoit s
repete mesajul.
Pentru prima oar n via, Oratorul fu cu adevrat comunicativ. Vorbi
despre vreme, despre zgomotul asurzitor din ora, despre preul ridicat de la
hoteluri, dup care adug fr nici o legtur:
Recursul prietenului dumneavoastr a fost respins, doamn.
De ce-l numii prietenul meu? ntreb ea, ocolindu-i privirea.
ntr-adevr, nu prea se potrivete, ce zicei? spuse Oratorul zmbind cu
bunvoin. Al meu nu e, n nici un caz. De fapt, l-am suspectat de o serie ntreag
de furturi de bijuterii nc de la Ostende. Ciudat, am sunat la Londra i mi s-a spus
c fusese vzut ieind din casa dumneavoastr chiar n dimineaa n care murise
domnul.
Ea nu rspunse nimic.
Defectul meu, continu Oratorul, este c sunt un teoretician. mi place
s-mi imaginez cam ce se ntmpl dincolo de poarta zbrelit a unei case. De asta
mi-am dat silina s es o poveste care s v astmpere curiozitatea n ceea ce-1
privete pe Bill Osawold i cred c am reuit. Sunt lucruri, zise
dl. Rater
dnd cu tristee din cap, pe care nu le poi pune ntotdeauna cap la cap. De
exemplu, n-a putea spune exact ce anume a pus franuzoaica aia nebun n
cafeaua lui Bill azi diminea. Am vzut-o cum turna ceva dintr-o sticlu, n timp ce
chelneria era cu capul ntors. Mai mult ca sigur c nici mcar nu era franuzoaic.
Oricum, prea zdravn nu era. Nu aa nchizi gura unui om. Dac ai fi avut pn
acum de a face cu tot felul de criminali, aa cum am avut eu, ai ti, Lady Angela, c
ameninrile lor oricum nu fac doi bani. Latr i ei, aa, la lun. Bill Osawold nu
poate obine nimic, chiar dac d n vileag numele doamnei care l-a ajutat i, dac
ceea ce mi-a spus doctorul nchisorii este adevrat, zilele i sunt oricum numrate.
n caz c v va scrie vreodat, v-a ruga s facei n aa fel nct s-mi parvin
scrisorile. Dar ceva mi spune c nu o va face.
i lu plria, privi pe fereastr pre de cteva minute i apoi zise:
Eu o s plec acum, Lady Angela. Poate ntr-o bun zi o s-mi trimitei o
scrisoare n care mi vei povesti exact cum de a reuit fostul dumneavoastr so s
v bage ntr-un aa bucluc. tiu c ajunsese s nghit doze mari de arsenic.
Tnra doamn sri n picioare alb ca varul i, tremurnd necontrolat, l
ntreb:
tiai asta?
Inspectorul ncuviin din cap.
~ 13 ~

Inspectorul o. rater
De aici i s-a tras. Muli europeni plecai n Siria s-au ntors cu acest
obicei mai mult dect ciudat. n ziua n care v-ai cstorit, am ntlnit un tnr ce
lucra la drogheria de unde se aproviziona lordul i care venise s-i aduc un pachet.
Consumatorii de arsenic ncep cu doze mici i ajung s ia cantiti care ar da gata
un regiment ntreg. i, dup prerea mea, soul dumneavoastr ajunsese la aceast
performan.

*
*

Scrisoarea promis sosi abia la trei luni dup aceast discuie.


...Am fost ngrozit cnd am descoperit c are acest obicei. Nu credeam c
aa ceva ar fi posibil... Viaa noastr mpreun a fost foarte nefericit. Era un om
irascibil i de-a dreptul crud. Deseori avea crize de isterie; n dou rnduri m-a i
lovit. Am vrut s-i spun doctorului, dar m-a ameninat c dac o voi face, va nega totul
i, mai mult, i va spune c eu sunt cea care a ncercat s-l otrveasc. Apoi s-a
mbolnvit de bronit i a trebuit s-i procur eu arsenicul. i asta pentru c
farmacisul a refuzat s-i mai vnd. ntr-o noapte am ncercat s nu-i dau doza zilnic
i mi-a fcut o scen ngrozitoare. Pn la urm am fost nevoit s-i dau o doz, dar
nu i-a fost ndeajuns. A nceput s ipe la mine ct l ineau puterile:
O s spun la toi c m otrveti. Umbli dup banii mei, ucigao!
n aceast clip am auzit un zgomot i cnd am ntors capul am vzut un
brbat mthlos, pe care nu l cunoteam. Sttea n pragul uii dintre camera mea i
cea a soului. n acelai moment Eustace a scos un horcit nfiortor i s-a prbuit
pe pern. Cred c v dai seama cine era strinul. Era Osawold. Ptrunsese n cas i
asistase la toat scena. Care a fost urmarea? Osawold era convins c, ntr-adevr, eu
l otrvisem pe Eustace. Dac a fi putut s judec limpede n acele momente, ar fi
trebuit s chem un doctor i s-i spun tot adevrul. Ar fi fost foarte uor de dovedit c
lua de ani de zile arsenic, dar eram nnebunit de groaz. I-am dat strinului nite
bani i dup ctva vreme am mai trimis i alii. Nu v putei imagina prin ce-am
trecut ct a durat procesul. Reuise s-mi trimit vorb c, dac nu l scap, m va da
n vileag, iar chinul meu a culminat n ziua n care s-a pronunat sentina.
Oratorul parcurse de dou ori scrisoarea i apoi o arunc n foc.

2. CITITORUL DE GNDURI
~ 14 ~

Inspectorul o. rater
Nici o for poliieneasc din lume nu poate contracara aciunile unui
infractor inteligent scria remarcabilul Len Wilton, ntr-un articol din presa
american, cu condiia ca planul ce i-l face s fie minuios, pn la ultimul detaliu
i s nu se abat de la el sub nici un motiv.
Len Wilton tia la perfecie cinci limbi i avea prieteni, uneori i complici, n
cel puin o duzin de nchisori europene. Se subnelege c el nsui fusese reinut
pentru cercetri, dar nu fusese niciodat dezonorat de vreo condamnare.
l puteai ntlni la barul american de la Claridge n Paris, sau l vedeai
lund masa la Armanvillier; uneori fcea cte o cur la Vichy sau Ia Baden-Baden,
iar la bile de nmol din Cehoslovacia era un client obinuit. Era un individ frivol i
plin de farmec, foarte atent s nu-i tirbeasc reputaia de brbat galant.
Ca s fii un sprgtor de renume trebuie s fii i un fin psiholog. Nu e
suficient s tii de unde poate veni primejdia material; trebuie s poi citi i
gndurile adversarului. Strategia generalilor este o art i succesul vine numai
atunci cnd conductorul i combin fora organizatoric cu un devotament
nestrmutat fa de camarazii si.
Inspectorul O. Rater citise de cteva ori acest articol interesant, nct
aproape c-l putea cita cuvnt cu cuvnt. Decupase articolul imediat dup publicare
i l lipise ntr-un carneel, pentru ziua n care Len avea s-i nceap operaiunile n
Anglia.
Spune-i prietenului la al tu, zise Oratorul ctre un apropiat de-al
marelui om, c, dac ndrznete s pun piciorul n Londra, nu o s mai aib
ocazia s dea interviuri timp de paisprezece ani.
i iat c veni clipa cnd Len se hotr s rspund provocrii...
ntr-o zi, dinspre Burford Square venea agale un poliist, ndreptndu-se
spre colul strzii Canford. Stabilise cu un alt poliist ce patrula zona din apropiere
s se ntlneasc acolo la ora unsprezece, ca s termine de povestit despre
necazurile cumnatului i despre ct de nenorocit era nevasta
susamintitului, rmas cu trei copii pe cap i practic fr nici un sprijin, dup ce
cumnatul o tersese englezete n Canada.
Ajunse la ntlnire de-odat cu amicul su. i reluar povestirea de unde o
lsaser.
Ei, i-am spus sor-mii, numai tu eti de vin...
Rmase ca trznit. iptul venea dintr-una din casele ntunecate din jurul
scuarului, de undeva de aproape.
Srii, criminalul!!
Cei doi poliiti o luar la fug. n pragul casei de la numrul 95 se afla o
fat. i vzur albul cmii de noapte n lumina palid a felinarului de pe strad.
~ 15 ~

Inspectorul o. rater
Ajutor, v rog... Slav domnului c ai venit... O lu naintea lor prin
holul ntunecat.
L-am auzit ipnd i luptndu-se... i am ncercat s intru la el n
camer.
Fata ncerc s gseasc comutatorul pe pipite i pn la urm reui. Din
lampa atrnat n mijlocul tavanului nalt izbucni o lumin aurie.
Ce spui, domnioar? n care camer?
Degetete ei tremurtoare artar spre scara interioar. Poliistul bg de
seam c fata era foarte drgu, dei, de spaim, se albise toat la fa.
Harry, d-i o hain domnioarei.
Fcu semn spre un intrnd n care erau agate tot felul de haine i plrii.
Domnioar, hai s ne ari camera cu pricina.
Ea cltin din cap; n ochi i se citea o spaim fr margini.
Nu, nu pot... E pe primul palier, n camera ce d spre scuar.
Cei doi brbai n uniform se npustir n sus pe scri; cnd ajunser pe
palier, se fcu dintr-o dat lumin, aprins probabil de undeva de la parter, cci
ntreruptorul ce se afla pe perete la acest prim etaj nu fusese atins de nici unul
dintre ei. n faa lor se afla o u de mahon lustruit, cu ornament aurit i cu o
clan emailat.
P.C. Simpson (cel cu sora cea nenorocit) aps pc clan. Ua era ncuiat
din interior. Smuci de u i strig:
Deschidei!
O pretenie absurd i ridicol n orice alt situaie. Dar cu att mai
absurd, cu ct ua se deschise chiar n clip n care se opinti n ea.
Era o camer mare, ce se ntindea pe toat limea casei. Lumina era dat
de un candelabru de cristal. P.C. Simpson vzu o msu de scris din mahon cu
ornamente aurii, n spatele creia se afla o consol din marmur, iar n cmin un
foc electric rspndea o lumin roiatic. De-abia dup ce au ocolit masa au ajuns
s vad trupul care zcea ntins cu faa n sus. Purta haine de sear. O mn i era
ncletat pe marginea consolei, cealalt era pe jumtate ridicat, de parc ar fi vrut
s pareze o lovitur.
E mort mpucat... uit-te i tu.
nsoitorul lui Simpson art spre o pat de snge de deasupra inimii.
P.C. Simpson privea fascinat spre cadavrul din faa sa, primul pe care-1
descoperise pn acum i de aceea extrem de contient de importana pe care avea
s-l joace n cariera sa. Prin cap i treceau tot felul de instruciuni legale de ce
trebuie s fac un poliist n astfel de situaii, fr a reui ns s le pun ntr-o
ordine oarecare.
~ 16 ~

Inspectorul o. rater

camer.

Nu lsa pe nimeni s intre, spuse el cu voce aspr, uitndu-se tmp prin

Fereastra dinspre salon era deschis, aa c iei i, aprinznd lanterna,


examin balustrada.
De ea era legal o frnghie ce atrna i, urmrind-o cu lanterna, observ c
ajungea pn pe treptele de la intrare. Cu siguran c nu fusese acolo la sosirea lor,
cci altminteri ar fi vzut-o.
A ters-o cnd am intrat noi, Harry. Hai s coborm.
O luar la fug n jos pe scri i ajunser n scuarul cufundat n linite.
Pe fat nu o mai vzuser. Probabil c se dusese n camera ei. Se ntoarser
nspre cas. Ua de la intrare era nchis. P.C. Simpson se opinti n ea cu toat
fora, dar ua nu ced. Aps pe clan i mpinse, dar ua era masiv, consolidat
cu o ram de otel i nici mcar nu se clinti.
E zvorit pe dinuntru, spuse el cu aplomb. Cred c fata a ncuiat-o.
Harry, du-te i spune-i s aduc cheia.
Harry ncerc o alt u. Era nchis. La fel i urmtoarea. n schimb cea
care ddea n spate era deschis. Intr i ptrunse ntr-o buctrie. La lumina
lanternei vzu nc o u deschis. Bnui c duce spre grajd. Porile mari dinspre
grajduri se legnau uor n btaia vntului.
O lu napoi spre locul unde l atepta camaradul su.
Rmi aici, zise P.C. Simpson, lund-o la goan n jos pe scri i n
cteva secunde ajunse la grajduri. Cu o mn tremurnd cut n buzunar fluierul
de poliist i gsindu-l, sufl cu putere n el i ddu semnalul de avertizare, n timp
ce fcea ocolul casei. Ajunse n fa exact n momentul n care trei poliiti precedai
de un brbat nalt i bine cldit soseau n fug.
Inspectorul O. Rater fusese chemat de propriile sale probleme n acea parte
a oraului, dar auzind semnalul de alarm lsase totul balt. n timp ce se
ndreptau aproape alergnd spre grajduri, poliistul, rsuflnd cu greu, i povesti pe
scurt despre ce era vorba.
Bine, bine, i spuse Oratorul cu un aer nerbdtor. Unul din voi s
rmn la ua din fa i nu care cumva s plece.
l urm pe Simpson n cas, oprindu-se la parter. Harry, poliistul, sttea n
poziie de drepi la baza scrii.
Unde-i domnioara? Ai vzut-o?
Harry nu o vzuse i nici nu o auzise. Se aventur s sugereze c ar putea
s fie czut n lein, cci era familist i tia prea bine efectul unor astfel de
ntmplri asupra unei constituii delicate, ca cea a femeii.
Oratorul era deja la jumtatea scrii i astfel rat explicaia, altminteri
perfect plauzibil.
~ 17 ~

Inspectorul o. rater
Aceasta-i camera, domnule.
Inspectorul Rater aps pe clan i mpinse.
E ncuiat, spuse el i, aplecndu-se, se uit pe gaura cheii. Reui s vad
c ua spre balcon era deschis i ntreb ce e cu ea.
Eu am lsat-o aa, domnule. De balustrad am gsit legat o funie. Cel
ce a svrit fapta a scpat probabil pe acolo, domnule.
Haidei, punei umrul la treab, spuse Oratorul.
Doi brbai puternici se opintir n u o dal i nc o dat. Broasca ced
cu un pocnet i ua zbur ntr-o parte.
Unde i e cadavrul?
P.C. Simpson se uit uimit: acolo unde zcuse cadavrul nu mai era nici
urm de aa ceva. Camera era absolut goal.
Oratorul se uit la poliiti, la duumea i apoi la fereastr, i apoi gndul ei
se ndrept automat spre casa marchizului Perello, care se afla pe partea opus a
scuarului. Gndul l duse la marchizul Perello din dou motive: primul era c Len
Witlon se afla n ora, iar al doilea c n casa marchizului
ntr-un seif, ntr-un nu
prea sigur seif, se aflau patru pungulie cu smaralde lefuite, care ajunseser la
Londra cu cteva zile n urm. Erau n tranzit ctre o persoan ilustr din Italia,
care avea o mare pasiune pentru smaralde i care fuseser cumprate n Argentina,
la un pre foarte mare. Marchizul ntiinase poliia i domnul O. Rater gsise de
cuviin s instaleze cte un poliist n uniform la intrarea din fa, ct i la cea din
spatele casei. tia numele celor doi i, aplecndu-se peste balustrada balconului, se
adres micului grup de poliiti ce stteau pe trotuarul de dedesubt.
Walton e acolo?
Da, domnule, zise o voce.
i Martin?
Da, domnule, rspunse o alt voce.
i de ce naiba, ntreb Oratorul calm, suntei aici?
Era extrem de nemulumit, cci tia foarte de bine ct de repede opera Len
Witlon. Nu atept s fie deschis ua, ci cobor direct pe frnghie, pn pe treptele
de la intrare. Cinci minute mai trziu btea la ua marchizului Perello. Btu aa
mult vreme. Marchizul i soia sa erau la teatru. Cele trei servitoare erau ncuiate
n cmrua de sus. Valetul narmat care pzea seiful fu gsit cu capul zdrobit,
zcnd n camera de zi, iar seiful era larg deschis.
S-a lucrat la patru mini, zise Oratorul cu un aer filozofic.
Len Witlon lucra de regul la patru mini, aa c descoperirea Oratorului
era ct se poate de banal. Dup ce terminau treaba, cei patru se despreau i
prseau Anglia pe ci diferite. De exemplu, cu un vas ce fcea ruta Dundee
Olanda, sau cu un altul ce pleca din Plymouth spre unul din porturile franceze. Len
~ 18 ~

Inspectorul o. rater
nu fcea niciodat greeala de a merge pe drumuri deja btute. Metodele lui erau
unice. Nimeni n locul lui nu ar fi nchiriat o cas mobilat n Burford Square ca s
nsceneze o crim, cu scopul de a atrage toat poliia din zon n acel punct, nct
locul pe care inteniona s-l jefuiasc s rmn complet nepzit.
Percheziia nu scoase la iveal nimic important, cu excepia faptului c n
cminul din sufragerie fur gsite o serie de hrtii carbonizate i un singur petic pe
care era scris ceva cu rou i care era doar pe jumtate ars. Prea s se refere la
pasageri i ghizi i la dificultile ntmpinate la vam. Oratorul puse cu bgare de
seam hrtiua n buzunar i ddu ordin s nceap cercetrile n toate direciile.
Singurul indiciu pe care l avea i acesta i parveni a doua zi diminea de la un
poliist din Poliia Capitalei care, fiind n intersecia strzilor Queen Victoria i
Cannon zrise o main n care se afla o femeie. Nu era foarte sigur c era o femeie,
dei aa prea, cci capul i partea de sus a corpului i erau nfurate ntr-o hain
larg. De fapt, n momentul n care o zrise era tocmai pe punctul de a-i trage pe ea
o rochie.
Staia de pe strada Cannon rspunsese sec: la acea or nici o femeie nu-i
fcuse apariia n vreo main. Era limpede c din strada Cannon o luase spre est.
Oratorul nsui era un bun psiholog. i tia metodele lui Witlon i tia c
acest domn galant voia mai nti s se asigure c frumoasa lui complice este la
adpost. Sttu de vorb cu P.C. Simpson, un om ranchiunos i taciturn, cruia i
fusese smuls fr menajamente primul caz de crim din cariera sa.
Da, domnule, avea un soi de accent strin.
Vreau s-i aminteti fiecare cuvinel pe care l-a rostit, zise Oratorul plin
de blndee.
P.C. Simpson se concentr puternic, ncercnd s-i nduplece memoria,
printr-un masaj viguros al capului, s scoat la iveal mcar cteva crmpeie din
conversaia pe jumtate uitat.
Nu-mi amintesc nimic din ce-a spus, domnule. Singurul lucru care mi sa prut curios a fost c n timp ce se tot vicrea i se jelea de mama focului, fata
avea ochii aintii la ceas. Am remarcat asta n dou rnduri.
Era n jur de unsprezece, nu?
Poliistul fu de prere c era ceva mai trziu.
Pentru mine, zise Oratorul, e clar ca bun ziua.
Cnd P.C. Simpson se ndeprt, Oratorul scoase dintr-un plic peticul de
hrtie pe jumtate ars, care fusese gsit n cminul din sufragerie i ncerc s-i dea
de capt...
ntr-o diminea devreme, undeva n Golful Biscaia, un distrugtor britanic
apru la orizont, n spatele vasului Emil ce se deplasa cu vitez redus i i
semnaliz cpitanului s opreasc. Emil era un vas mic care transporta un numr
~ 19 ~

Inspectorul o. rater
mare de pasageri aflai n croazier, ctre porturile marocane i din Madeira.
Prsise Londra la miezul nopii, chiar cnd avusese loc jaful i misterioasa fat
anglo-spaniol, care devenise deja regina frumuseii pe vapor, se mbarcase pe acest
vas doar cu cteva minute nainte ca acesta s prseasc docurile Londrei.
Domnioara Avilez protest energic mpotriva arestrii ei i aproape c era s-i
piard i jurnalul de impresii de cltorie abia nceput, ncercnd s arunce un
pacheel peste bord o extravagan destul de costisitoare din partea ei, avnd n
vedere c acesta coninea aptesprezece smaralde perfect lefuite, nici unul mai mic
de zece carate.
Cea care o avusese sub supraveghere pe distrugtor o aduse cu bine la
Londra i o pred inspectorului O. Rater. Fata rspunse la toate ntrebrile lui cu o
superioritate caracteristic unei fiice de hidalgo2.
n dimineaa urmtoare n presa londonez apru o comunicare, pe care
chiar Oratorul o formulase extrem de atent. n scris nu era att de zgrcit cu
vorbele.
O bun parte din obiectele de pre ce au constituit mobilul jafului din Burlbrd
Squarc au fost recuperate prin arestarea unei persoane care declar c se numete
Inez Avilez. Se pare c eful bandei care a comis acest jaf plnuit pn la cel mai mic
detaliu nu numai c trimisese femeia pe o rut lesne de ghicit, dar lsase si o serie de
indicii, probabil cu scopul de a o folosi pe post de momeal, spre a distrage atenia de
la el; i asta n timp ce i punea propria piele la adpost.
n ziua imediat urmtoare condamnrii frumoasei anglo-spaniole
(avea
cetenie britanic, iar ca naionalitate era spaniol), apru o a doua not la fel de
inspirat.
Aceast femeie a fost sacrificat n mod deliberat de cel care a plnuit jaful
i astzi va fi ntemniat pentru a ispi o crim svrit de altul.
Era o not scris stngaci i s-au gsit destui editori care s i spun c ar
trebui s o modifice pe ici-colo, dar Oratorul i cunotea bine omul, dei poate nu lar fi recunoscut pe domnul Len Witlon dac l-ar fi vzut msurnd nervos
apartamentul su de lux din Aix, nnebunii de furie i punnd la cale o rzbunare
pentru insulta ce i fusese adus.
Al meu e-acum, zise Oratorul laconic.

2 nobil spaniol, (n. tr.)


~ 20 ~

Inspectorul o. rater
i totui superiorii si tiau bine c nu exista nici un lucru pe lumea asta
care s-l asocieze pe Witlon cu jaful comis. El i avea alibiurile sale perfect aduse
din condei i martori care s jure c fusese n Frana la ora la care fuseser furate
smaraldele.
i eu pot s citesc gndurile, spuse Oratorul, cnd acetia i cerur o
explicaie, i chiar n acest moment i citesc gndurile lui Witlon. Ceea ce spune el
despre mine n clipa asta ar fi de ajuns s m fac s m rsucesc i n mormnt.
Numai c n-am murit nc.
Domnul Len Witlon avea un asociat sclipitor, un anume John B. Stimmings,
care sosise n Aix la cererea patronului su, fr s tie n ce stare de spirit era
domnul Len Witlon.
mi pare ru de Inez, spuse domnul Stimmings, n timp ce intra n
livingul somptuos i nchidea ua dup el. O putoaic deteapt, fata asta. Fac
pariu c Rater la i-a nscenat ceva.
I-a nscenat un rahat, asta a fcut, se zbori Len, asta a fcut, chipul su
schimonosindu-se de furie. Rater! I se zice Oratorul, nu? Las c-i scol eu oratoria
pe nas. Ia citete astea.
Trnti pe mas dou tieturi din ziar.
N-a putut s-mi agae nimic de coad. Toat securitatea francez mi-a
venit pe cap a doua zi diminea, iar eu stteam bine mersi n pat n vila mea de la
Anteuil.
La Paris, spuse John B., se vorbete despre o cerere de extrdare.
Extrdare, pe dracu. tiu ei foarte bine c n-a clca eu strmb n
Frana. Plec n Anglia s dau de tipul sta, de Rater.
Domnul Stimmings se uit la el lung, plin de uimire.
Pe mine s nu contezi, spuse el. Ia doar un singur bilet. Dus. i vezi s
nu i se nfunde.
Absurditatea afirmaiei c nu ar fi fost o idee strlucit l fcu pe Len s
zmbeasc.
Ascult-m. M cunoti doar. tiu exact ce gndete individul. Am
ptruns deja n chestia aia pe care el i-o numete minte. John, i aminteti cnd
m-am dus s mprumut perlele infantei i m-am ntors la Madrid peste patru zile?
A tiut cineva c am trecut pe acolo? O s-i art cea mi mrea lovitur a mea.
Ar fi putut aduga i cea mai revolttoare, cci ntr-o noapte plin de
frmntri i de nesomn, punea la cale o crim ce nu avea egal n cariera lui absolut
unic.
O sptmn mai trziu sosea la Londra un gentleman n vrst ce se
nregistra la unul dintre cele mai bune hoteluri, sub numele de Colonelul Pershin.
Avea paaport britanic. La prima vedere era un brbat certre i iute la mnie, care
~ 21 ~

Inspectorul o. rater
nu prea, s fi venit cu treburi. Sttea la hotelul Wheetham, care avea dubla calitate
de a fi i retras, i de bon ton. Domnul i petrecea o mare parte din timp citind
ziarele cu asiduitate.
La cteva zile de la sosirea acestui personaj, domnul O. Rater primi o
scrisoare parfumat. Era scris de o doamn care semna cea care tie. Suna cam
aa:
Dac dorii s tii unde se afl celelalte smaralde ale marchizului Perello, eu
sunt cea care v poate ajuta. A vrea s-mi promitei c nu voi fi arestat, dar ntruct
tiu bine c un poliist nu poate s fac o astfel de promisiune, nu pot s v cer s-mi
dai n scris c vei face ntocmai. Voi veni la Scotland Yard, la ora nou, smbt
sear. V rog s fii n biroul dumneavoastr.
Oratorul citi i reciti mesajul. Cnd era vorba de femei, era n stare s
cread orice. i totui n sinea sa se bucura, ghicindu-l n spatele scrisorii pe
domnul Witlon. Rmase mult timp nemicat lng fereastr, cu ochii pierdui n
zare, nspre ru, ncercnd s gndeasc cu mintea dumanului su.
La vremea aceea, la conducerea Scotland Yardului era un individ extrem de
antipatic care nu-l iubea deloc pe Orator. Maiorul Dawlton urmase coala de ofieri
n India. Era un teoretician incurabil, cu o slbiciune deosebit n a se interpune
deciziilor luate de subordonai. La un moment dat Oratorul se trezi chemat la el n
birou.
Ei, haide, domnule Rater, i spuse el cu un aer de superioritate. Aa ceva
nu-i admisibil. S dispar nite smaralde de o valoare att de mare, chiar de sub
nasul poliiei, dup ce primisei expres nsrcinarea de, a-l proteja pe proprietarul
acestora. Ai citit ziarele de diminea?
Eu nu citesc, spuse Oratorul obosit, dup ce atept ndeajuns de mult
ca maiorul s ajung n, culmea enervrii, pentru ca s-i reia ideea ziarele, cnd
lucrez la un caz.
E scandalos, domnule Rater. Mi-e pur si simplu ruine s dau ochii cu
prietenii la club. M ntreab ntr-una de ce nu aducem detectivi, din afar. i nclin
s cred c ar fi o soluie excelent.
Nu e nevoie de detectivi, ci de cititori de gnduri, ca s-l nfruni pe
Witlon, spuse Oratorul din nou.
Astea-s prostii, zise maiorul Dawlton,
n dup-amiaza zilei de smbt la Scotland Yard era linite. Era cald i de
aceea uile de la balcon fuseser deschise larg, lsnd zgomotele oraului s
ptrund n ncpere. Soarele sclda n razele lui blnde debarcaderul pustiu i
~ 22 ~

Inspectorul o. rater
depozitele aflate pe malul stng al Thamisei, nvluind oglinda apei ntr-o perdea
aurie.
Tramvaiele erau mai mult sau mai puin goale, cci majoritatea oamenilor
preferau acum s fac o plimbare pe jos alturi de copii lor, cscnd gura ncolo i
ncoace.
Inspectorul Rater i scoase monoclul cu un oftat, mpturi ntiinarea pe
care o citise i o puse la loc n plic. Se uit gnditor pe fereastra deschis. Un ir
lung de lepuri trase de un remorcher se mica ncet, n susul apei. Pe lepuri erau
stivuite scnduri lungi, glbui, din lemn de brad. Pe mal, civa pierde-var priveau
desfurarea.
Auzi ua deschizndu-se i se ntoarse imediat. Era maiorul Dawlton. Fr
nici un cuvnt, inspectorul nmn scrisoarea superiorului su. Acesta i potrivi
monoclul, citi i apoi spuse printre dini:
Asta, presupun, este arta de a descoperi o crim, zise el plin de ironie,
cci din punctul de vedere al maiorului, Oratorul trecea printr-un moment de
maxim lips de popularitate. Jumtate din treaba Scotland Yard-ului este rezolvat
de ctre informatori. A vrea s-o vd i eu pe doamna asta, cnd vine.
Dac vine, spuse ncet Oratorul.
Crezi c la mijloc este o glum? Nu pot s fiu de acord. Este probabil
vorba de vreun asociat care nu a fost tratat cum se cuvine. De cnd sunt la Scotland
Yard, n-a fost zi s nu primim astfel de informaii.
Nici de cnd sunt eu la Scotland Yard, spuse Oratorul, adic de
aptesprezece ani.
Maiorul pufni, auzind aceast replic ce implica lipsa lui de experien.
Ea nu va veni, n schimb va veni el.
Witlon? Prostii! E n Frana. Un tlhar ca el n-o s se ncumete niciodat
s intre n ar i, chiar dac ar face aa ceva, avem destule probe care s-l
condamnm pentru furt. La opt punct voi fi aici.
ncercai s ajungei la fr un sfert, i suger Oratorul, plin de
maliiozitate.
. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Tolnit n fotoliu, maiorul Dawlton csca, plictisit.
Te-a pclit, spuse el.
V-am spus s nu venii, rspunse domnul Rater.
Sttea cu spatele la perete, uitndu-se gnditor la eful su.
i mai dau un sfert de or.
Fsss... pot!
~ 23 ~

Inspectorul o. rater
Ceva trecuse uiernd chiar pe lng el, punnd n micare aerul. i
ntoarse, uimit, capul i vzu cum sticla unui tablou agat pe perete se sprgea n
mii de buci..
Nici un zgomot de mpuctur, nici o explozie.
Sri imediat n picioare i alerg la fereastr.
Ceva lovi pervazul pe care i sprijinea mna, muc zidul i, oprindu-se n
tavan, rspndi n ncpere o ploaie de tencuial.
n locul dumneavoastr n-a sta n fereastr, spuse Oratorul cu blndee.
Am auzit c e un trgtor foarte dibaci, numai c am crezut c o s acioneze din
cldirea primriei. Ideea cu lepul a fost, desigur, strlucit.
Maiorul Dawlton era alb ca varul.
Se trage! spuse el, cu rsuflarea tiat. n mine!
n mine, spuse Oratorul, gnditor. Sper c bieii l-au localizat. De acum,
ar cam fi timpul.
n timp ce vorbea, vzu cum dou alupe rapide nir din adpostul
docului, ndreptndu-se spre lep.
E n regul, spuse Oratorul. Acum avem pentru ce s-1 acuzm.
Se trage n mine! se tngui maiorul.
V-am spus s nu venii, spuse domnul Rater? bucuria ce-i juca n ochi
dezminind nota de simpatie din glas.
. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
Ideea n ansamblu a fost foarte bun, i spuse Oratorul comisarului ef.
Witlon mi cunotea slbiciunea pentru aerul prospt al serii. Probabil c venise n
recunoatere i i dduse seama ct de uor se poate vedea n biroul meu cnd
fereastra este deschis. Bineneles c eu eram la curent cu sosirea lui n Anglia
unul din oamenii mei i dduse de urm cnd ajunsese n Southampton, venind de
la Havre.
Privirea mustrtoare a Comisarului ef era fixat asupra Oratorului.
Dar nici prin cap nu i-a trecut c s-ar putea s trag, nu? Altminteri
sper c nu l-ai fi lsat pe maior s vin!
Oratorul nu rspunse imediat. Apoi oft:
Presupun c nu, spuse el.

3. O LADY NERECUNOSCTOARE
Domnul Rater nu intervenea niciodat n rezolvarea cazurilor deja
repartizate unui subordonat, dac nu era absolut necesar. De data asta
~ 24 ~

Inspectorul o. rater
subordonatul era un simplu poliist a crui sarcin era aceea de a-l salva din
ghearele doamnei Schtalmeister pe nefericitul venit s ridice banii de chirie i care
zcea acum ntins pe podea, fr s mai tie pe ce lume se afl. Era limpede c
uitarea i se trgea nefericitului de la cana din faian pe care aceast btrn
doamn, foarte n puteri, i-o trntise n cap, cci ntr-un moment de incontien
nesuferitul de perceptor o ameninase cu evacuarea, dac n-avea de gnd s
plteasc chiria. Probabil c nu era la curent cu soiul de chiriai ce locuiau n Keller
Row nr. 79 i cu metodele lor inedite; cu siguran c nu o cunotea pe doamna
Schtalmeister i nici nu tia ce reputaie avea, cci altfel nu ar fi ndrznit s se
ntoarc cu spatele chiar cnd aceasta ddea s apuce cana.
Avea nspre aizeci de ani; era o femeie nalt i puternic, cu o for de
salahor, care i tia spatele acoperit de toat suflarea din Keller Row, de toi aceia
pentru care perceptorii, inspectorii colari i poliitii erau inamicul public numrul
unu.
Numai n clipa n care un simpatizant al btrnei doamne pusese mna pe
un trncop cu intenia vdit de a-l alunga pe poliistul nedorit, inspectorul Rater,
un spectator ntmpltor, dar direct interesat, hotrse c a sosit momentul s
intervin.
El fu acela care o smulse pe doamna Schtalmeister de pe trupul dobort la
podea al perceptorului i cu un pumn de fier l fcu pe simpatizant s dispar din
obiectiv; iar n final, reui s-o urce cu fora pe zgripuroaic n duba poliiei, legndo fedele. Tot el fu acela care, jumtate de or mai trziu, atunci cnd doamna
Schtalmeister ncerca s explice ntr-o olandez stlcit c fusese victima unui atac
inexplicabil, prezent pe scurt cazierul ei judiciar.
Era o femeie aspr i nemiloas, teroarea ntregului cartier; de cincisprezece
ani i domina pe suedezii, olandezii i scoienii care dintr-un motiv sau altul se
adunaser n Keller Row, Greenwich. Majoritatea erau oameni ai mrii. Brbaii se
mbarcau la intervale neregulate pe vasele ce plecau n josul Tamisei din docurile
Victoria. Pe vremuri locuiser n alte pri ca Poplar i Wapoing dar, odat ce
consiliul orenesc construise tunelul dintre Black Wall i East Greenwich, era
inevitabil s nu se produc o migraie a populaiei nevoiae ctre sud.
apte frai indieni, toi marinari, locuiau ntr-o singur cas. La numrul 43
locuiau o grmad de chinezi al cror numr prea c sporete pe zi ce trece. La
numrul 15 era un neam autentic care n timpul rzboiului avusese domiciliu
forat. Mai erau norvegieni, o familie de irlandezi i cel puin un finlandez n acel cui
de sac care se termina brusc n zidul unui cimitir de vapoare.
Vom prsi strada Keller Row, dar nu pentru mult timp, cci ea a fost scena
unuia dintre cele mai formidabile cazuri din cariera Oratorului. Pentru moment s
~ 25 ~

Inspectorul o. rater
ne ocupm de doamna Schtalmeister care tuna i fulgera mpotriva legii i a
reprezentanilor ei, dar care clipa de clip devenea tot mai coerent.
De cinspe ani eu locuiesc n strada asta nu certat la nimeni, eu triete
ca o doamn, eu are de la biatu al meu ase lire pe sptmn... eu nu pierde firea
niciodat... Odat, da, n '85, adevrat, fratele i eu, am certat ru de tot, da' deatunci nimic...
i apoi, cu un aer de nevinovie absolut, total incontient de nclcarea
legii pe care o svrise, mai degrab mndr de faptele ei, ncepu s depene o
poveste pe care Raler o ascult fr s aib n aparen nici o reacie.
Ilegalitatea de care se fcuse vinovat era destul de veche i mai mult de
ordin tehnic. Subiectul nu i se pru interesant, dar, fiind extrem de curios din fire, o
sptmn sau dou mai trziu era n msur s confirme adevrul celor spuse de
femeie.
n dimineaa urmtoare, la judectoria Poliiei din Greenwich episodul
doamnei Schtalmeister se ncheia cu o amend nsoit de un avertisment extrem de
aspru rostit de magistratul curii judectoreti. Btrna plti amenda precum i
chiria avea bani destui dar era nclinat spre zgrcenie i se ntoarse n Keller
Row, unde i muri, n iarna anului '23.
Oratorul nu tia nimic despre trecera ei n nefiin; pe el nu-l interesau cei
ce triau dup litera legii. n acea vreme era angajat n rezolvarea unui caz ce privea
un furt de bijuterii care avusese loc n Chislehurst, o treab destul de complicat,
cci dei hoii fuseser prini, arestarea lor se lsase att de mult timp ateptat,
nct cele paisprezece diamante mari din diadema demontat a doamnei Teighmount
se evaporaser. Fusese gsit doar montura, dar ntruct aceasta nu avea alt
valoare, n epoca Victorian timpurie, Oratorul nu era deloc entuziasmat.
V spui ca la spovedanie domnule Rater, zise Harry Scit, principalul
inculpat. Am plasat sclipitoarele la un ovrei, nu mai tiu cum i zice: lucreaz pentru
un grangur de pe continent. Nu mi-a dat dect dou sutare i p'alea a trebuit s le
mpart la patru. Nu v-a mini io, domnu' Rater, tii i dumneavoastr de cte mini
e nevoie ca s faci un hocus-pocus ca sta.
Att s-a putut scoate de la Harry, ceea ce era regretabil, cci lady
Teighmount, pe lng faptul c era o persoan extrem de bogat, era i rud cu un
ministru din Cabinet. Acest personaj sus-pus l chem la el pe Orator, dovedindu-se
ns din cale-afar de uman.
i cer o mare favoare, domnule Rater, i zise el. Mtu-mea este teribil
de pornit s recupereze diamantele acelea. Le-a primit n dar de la soul ei prin anii
'70 sau printr-o er preistoric asemntoare i le atribuie o valoare sentimental.
Bine c n-a aflat niciodat c btrnul avea o adevrat pasiune pentru druirea
diamantelor. Te-a ntreba acum, nu crezi c e posibil s intri n contact cu vreun
~ 26 ~

Inspectorul o. rater
gentleman din lumea interlop, care te-ar putea pune pe urmele lor? Lady
Teighmount e gata s plteasc dou mii de lire fr s pun nici o ntrebare...
Ceea ce reprezint un stimulent ilegal, spuse calm domnul Rater.
tiu, tiu. Problema e, ai putea, dac te rog eu, s ocoleti puin calea
oficial i s recuperezi diamantele acelea?
Oratorul ncuviin din cap. Avea senzaia c spusese deja prea multe.
Nici un tinuitor nu poate fi abordat direct, mai ales de ctre un ofier de
poliie. Oratorul i ncepu cercetrile mai pe departe, chestionndu-l mai nti pe un
anume Alf Barkin, un gentleman care intermedia vnzri de cini. Fu o discuie
foarte lung i Oratorul nu reui s scoat mai nimic de la el. Nu contenea s nege,
cltinnd din cap i zicnd: Nu tiu nimic despre asta, d-le Rater, sau Dac a ti,
v-a spune. n cele din urm Alfred se hotr s-l nsoeasc pe detectiv n acea
sear ia o crcium din Deptford, unde l ntlniser pe Joseph Greid, ce se ocupa
cu comerul de mobil i care cunotea doar aa, din vedere (se grbi el s
specifice) pe cineva, care la rndul lui, s-ar fi putut s-l tie pe prietenul altcuiva,
care era prieten la rndul lui cu un plasator de obiecte furate.
Timp de dousprezece zile merse rbdtor pe firul sta. Ca de obicei vorbea
puin dar asculta atent i nu-i scpa nimic. tia c singura lui ans era s prind
cuvntul scpat fr voie ntr-un ir nestvilit de vorbe nesemnificative, s discearn
elementele importante de cele neeseniale i s descopere care erau informaiile
plasate special pentru a-l pune pe o pist greit.
n cele din urm fcu o cltorie la Bruxelles, unde avea stabilit o ntlnire
cu domnul Heinrich Dissel.
Domnul Dissel veni la el la hotel; era un brbat destul de tnr i aparent
foarte nepat, cu ochelari cu ram de baga, cu prul blond cam nepieptnat i cu o
mustcioar deas i epoas. Salut pocnindu-i clciele i, nclinndu-se, ntinse
o mn nmnuat.
Eu primit scrisoarea, m'sieu. S lum locul mpreun, Sir.
Puse jos servieta mare i neagr pe care o avea, i ridic puin de la
genunchi pantalonii impecabil clcai i se aez pe marginea scaunului, lsnd s
se vad o oset de un alb imaculat ieind din nite ghete de un galben strlucitor.
Sunt negustor i agent, da, dar diamante foarte rar. Eu cunosc la Anvers
civa brbaii care cumpr i vinde diamante, cteodat cu acte, cteodat fr.
Da, i tiu. V-a trimis fratele de la Londra? El, frate bun cu mine, dar cum se zice,
noi nu prieteni. Ne certm, noi facem scandal mare, el d la mine muli bani i asta
e bine, joc cri, pariez la curse, nelegei, nu, aa c el certat pe mine i acum noi
suprai. Cnd merge la Londra, eu telefonez i el spune Nu acas, aa c noi nu
prieteni.
~ 27 ~

Inspectorul o. rater
Rdea ca i cum cearta cu fratele su, ai crui bani i tocase, ar fi fost cea
mai bun glum din lume. Oratorul se mica nerbdtor n scaun, aa cum fcea
ntotdeauna cnd se pregtea s vorbeasc.
Bine, bine, m'sieur Dissel, nu prea m intereseaz problemele astea de
familie. Ai fost foarte amabil c mi-ai rspuns la scrisoarea n legtur cu o
problem att de delicat. neleg c ai putea s rscumperi diamantele?
Chipul domnului Dissel se lumin, ntr-un zmbet triumftor. Bg mna n
buzunarul din interiorul hainei foarte cambrate i scoase la iveal o cutie din piele,
destul de voluminoas, pe care o trnti pe mas i o deschise cu un gest larg. Cut
printre tot felul de scrisori i cri de vizit i ddu peste un pachet nvelit n hrtie
alb, de mtase, pe care l desfcu cu o singur micare dibace din deget. Pe msur
ce pacheelul se desfcea diamantele i fceau apariia, trei cte trei, din stratul de
vat care le proteja.
Iat, zise el. Pentru asta eu pltete 230.000 franci, eu face profit 30.000
franci, eu nu spune c eu nu face profit.
Oratorul se duse la ua dormitorului de unde l chem pe expertul pe care-l
adusese cu el de la Londra. Acesta examina pietrele, una cte una. Henry Dissel
privea scena cu un aer amuzat. n cele din urm domnul O. Rater numr douzeci
i unu de bancnote de cte 100 de lire, pe care belgianul le mpturi cu grij i le
puse n buzunar.
Presupun, d-le Dissel, c nu suntei dispus s-mi dai numele celui de la
care le-ai cumprat.
Domnul Dissel ridic din umeri i ddu din cap c nu.
Ei poate fi oameni buni sau oameni ri, zise el. Dac se vorbete despre
ei pe nume, ei se supr pe mine i spune: Domnule Dissel, tu faci la noi multe
probleme, noi niciodat nu mai lucreaz cu tine.
Unde lucreaz fratele dumitale la Londra? ntreb Oratorul la desprire.
Theodor are birou pe strada Victoria, la numr nou sute aizeci,
rspunse domnul Dissel. Dar noi nu buni prieteni. Asta trist i mpotriva lui
Dumnezeu.
Oratorul se ncrunt.
Theodor? i mai cum?
Theodor Luis Hazeborn. Al meu este Heinrich Frederick Dinehem.
Oratorul l privi fr nici o expresie.
Aha, zise el.
Oricare alt persoan ar fi comentat n vreun fel, dar inspectorul ef Rater
era scump la vorb; de asta i primise i porecla, din partea colegilor binevoitori.
Domnul Dissel era cetean belgian i era lansat n lumea afacerilor de zece
ani; avea un mic birou pe bulevardul Militar, un birou extrem de dezorientat, dup
~ 28 ~

Inspectorul o. rater
cum avea s constate Oratorul cu ocazia vizitei ce i-o fcu. Deasupra biroului trona
o diplom cu multe nflorituri, prins ntr-o ram aurie. Era dovada palpabil a
talentului atletic al domnului Heinrich Dissel.
Era, dup spusele lui, reprezentantul ctorva mici firme textile din Anglia,
Germania i America. Cltorea mult n interes de afaceri. Era membru al unui club
unde se juca n stil mare i, dei era un juctor mptimit, nu i se putea reproa
absolut nimic n mod cu totul ocazional se ocupa i de pietre preioase, anticuri i
chiar de proprieti imobiliare. Nu exista nici o plngere la adresa lui i era foarte
clar c era genul de om pe care escrocii internaionali l foloseau drept paravan
pentru tranzaciile lor.
Theodor Louis Hazeborn.
Tot drumul pn la Londra, acest nume i reveni mereu n minte domnului
Rater.
Chiar n ziua n care sosi, inspectorul avu bucuria de a repune diamantele
n posesia proprietarei lor, lady Teighmount, care se dovedi a fi ntr-o stare de
maxim irascibilitate. i spuse n fa ct era de indignat pentru banii de
recompens, cci dac poliia putuse s-i aduc napoi diamantele pentru bani,
gndea c ar fi putut s o fac i fr. Plin de venin, insinua c n ce o privete nu
excludea faptul c poliia n general, i aici l includea i pe ef inspectorul Rater, ar
fi mprit recompensa.
Oratorul o ascult doar pe jumtate. Gndul l ducea la domnul Theodor
Louis Hazeborn Dissel i la domnul Heinrich Frederick Dinehem Dissel.
Pe cnd se ntorcea acas n suburbia n care locuia, Oratorul spuse
deodat.
Ce nebunie!
Cine e nebun? ntreb speriat un domn de lng el, cci Oratorul scosese
aceast exclamaie n plin tramvai.
Toat lumea, rspunse inspectorul cu mult calm. Vecinul su se trase
mai ntr-o parte i cut cu privirea semnalul de alarm.
Dar era o adevrat nebunie, toat teoria asta care ncepea s se profileze
n capul Oratorului. Cea mai nebuneasc idee pe care o putea concepe o minte
omeneasc.
Cu rbdare, porni o nou investigaie, scond la iveal noi fire legate de
vechile crime. Vreme de trei sptmni sttu de vorb cu tot felul de hoi de bijuterii
ce se aflau acum dup gratii. Lu la rnd o duzin de nchisori i la captul
investigaiilor sale, reui s descopere un fir ascuns cu mare iscusin, ce lega
Londra de Belgia. Pe firul sta circulaser intermediarii, cu sumele imense de pe
obiectele rezultate n urma jafurilor mai mari sau mai mici. Punctul terminus nu era
ntotdeauna Bruxelles, ci se ramifica, uneori ajungnd la Lige, sau se oprea brusc
~ 29 ~

Inspectorul o. rater
la Ostende. ntotdeauna ns, afacerea se ncheia ntr-o cafenea sau berrie, sau
oricum, ntr-un loc cu o reputaie ndoielnic, printr-o ntrevedere cu o persoan
misterioas; i ntotdeauna acest randezvous era pus la cale chiar de la Londra.
Aa s-a fcut treaba, d-le Rater. (Cel ce vorbea era un tinuitor de obiecte
furate care ispea o condamnare n nchisoarea Maidstone). Cnd bieii puneau
mna pe ceva de calitate, era clar c noi, tinuitorii, o s fim sunai de un individ
care ne spunea ntotdeauna de unde puteam s cumprm marfa. Nu tiu cine-i
ciripea individului informaiile, dar e sigur c le avea, i nc foarte bune. Apoi unul
din bieii notri ducea marfa pe continent. Ieeau bani buni din asta. tiu din
experien.
L-ai vzut vreodat la fa pe cel ce prelua marfa pe continent?
Niciodat. Ajungeai la cafenea i acolo venea unu i-i zicea: efu'
eafar. El atepta ntotdeauna dup col, ntr-un taxi. Examina rapid marfa la
lumina unei lanterne, fixa preul i pltea pe loc.
Oratorul nu l ntreb pe tinuitor cum se face c agentul londonez al
tinuitorului tia cine era n posesia bunurilor furate. El cunotea lumea interlop
destul de bine ca s tie c asemenea informaii sunt bine cunoscute membrilor ei.
Mai tia de asemenea c muli tinuitori i unii dintre cei mai mari sprgtori aveau
locuri bine stabilite unde puteau fi contactai. Ideea nebuneasc ncepea s capete
contur.
Dou zile mai trziu Oratorul i lu liber de la slujb pentru a-i dedica tot
timpul rezolvrii acestui caz i fcu o vizit volatilului Heinrich.
Biroul lui Heinrich din Bruxelles era o camer mizerabil, mobilat
neglijent. Biroul lui Theodor Dissel, businesman de succes, era tot numai mahon i
alam strlucitoare. Pe ua din sticl de la intrare era scris frumos i ngrijit, cu
vopsea:
Theodor Dissel
Inginer
Iat un brbat nalt, mbrcat ngrijit, proaspt ras i foarte chipe, gndi
Oratorul. Avea prul corect pieptnat pe spate, lsnd s i se vad fruntea nalt,
purta monoclu i o cma de un alb imaculat. Vorbea o englez fr cusur.
O secretar l condusese pe domnul Rater la domnul Theodor, care l
atepta aezat la un birou ntr-att de ordonat nct cu greu i puteai imagina c
acolo se lucreaz. Theodor se nclin puin cam ceremonios de fapt aceasta era
singurul indiciu asupra originii lui continentale.
Am sentimentul neplcut c ai venit s m vedei n legtur cu fratele
meu, zise ci cu un zmbet trist. De fapt nu este doar o bnuial, cci ntmpltor
~ 30 ~

Inspectorul o. rater
tiu c l-ai ntlnit acum cteva zile. De fapt chiar el mi-a scris i mi-a povestit toate
astea i, dei nu mi-a spus scopul vizitei dumneavoastr, m simt puin stnjenit.
De ce? ntreb Oratorul fr menajamente.
Domnul Theodor Dissel ncepu s msoare camera n sus i n jos, cu
minile n buzunarele pantalonilor clcai impecabil.
Ei bine, zise el, dup o clip de ezitare, sper c nu v ateptai s v
spun vreun lucru dezonorant despre Heinrich, ar fi mpotriva firii. E un tip mai
slbatic, total instabil, dar are un suflet bun. Cnd un om e att de neglijent cu
banii, e mai mult dect probabil c va da de bucluc la un moment dat. E vorba
de vreo tranzacie, sau de vreo datorie nepltit? Sunt convins c n-ar face nimic
ilegal.
nfiarea lui trda o nelinite sincer. Era exact atitudinea la care
Oratorul se atepta din partea unui frate ngrijorat.
Dac-i vorba de bani... Theodor ridic din umeri neputincios tocmai
l-am ajutat cu o sum de 15.000 de lire. Banii tia n-o s-i mai vd niciodat
napoi.
Nu e vorba de nici o fraud, zise Oratorul rar. Nu e ceea ce credei.
Fratele dumneavoastr este cetean belgian, nu-i aa?
Dup ce Theodor aprob, continu:
Iar dumneavoastr suntei cetean britanic, naturalizat?
Da, rspunse Theodor ncet. Sunt cstorit n Anglia de la nceputul
rzboiului. Nu tiu dac fratele meu este nsurat. Ridic iari din umeri.
...el este genul de om care prefer s stabileasc legturi cu un caracter mai
puin permanent. Voi fi sincer cu dumneavoastr. Fratele meu mi d mult btaie
de cap.
Oratorul nu zise nimic. i trecu mna peste obraz i ochii lui mari, patetici,
prur s reflecteze un crmpei din ngrijorarea interlocutorului su.
Tot ce-mi spunei despre Heinrich cred c este adevrat, din nefericire.
Are anumii prieteni care nu sunt...
Gestul su exprima limita de jos a decdeii.
Ai auzit cum c ar fi fost implicat n afaceri cu bijuterii?
Theodor se ncrunt.
Afaceri cu bijuterii? spuse rar. Nu tiam c e bgat n aa ceva. i totui,
cnd a fost la Londra ultima dat, a fcut aluzie c ar avea nite afaceri cu un
oarecare domn Dereveux. L-am ntlnit odat pe Devereux, un brbat cam dubios,
despre care n nici un caz n-ai spune c e bijutier. De fapt mi-a displcut ntr-att
nct atunci cnd m-a sunat, dup ce fratele meu se napoiase deja n Belgia, i-au
transmis c eram ocupat i nu-l puteam primi.
Oratorul czu pe gnduri.
~ 31 ~

Inspectorul o. rater
Avei perfect dreptate, zise el n cele din urm. Dereveux este un individ
destul de periculos, l cunosc.
Dup ce se ntoarse acas, inspectorul ncepu s pun lucrurile cap la cap.
Ce nebunie, fu cocluzia la care ajunse.
Era o problem ce putea fi etichetat drept clasat pn la noi
evenimente. n consecin, Oratorul i scoase pentru moment cazul din minte,
lsndu-1 ntr-un col al memoriei, totui la ndemn.
Dou sptmni mai trziu Heinrich Dissel cobora n gara Ostende din
trenul de Bruxelles. Era o zi de septembrie, cald i apstoare, cu o pcl lptoas
care plutea peste marea ncremenit.
nchirie pe un vas potal ce urma s traverseze Canalul o cabin la pupa, o
cabin de lux unde i depuse singurul bagaj, o mic valiz i apoi comand ceva de
mncare. Prea s chiopteze puin, cci atunci cnd apru pe punte mergea
sprijinit n baston. Ceaa inu pn la Dover, devenind din ce n ce mai deas, pe
msur ce se apropiau de coasta Angliei. Vasul, ghidndu-se dup sunetul tunurilor
i al sirenei din portul Dover, intr ncet n rada portului cu o or ntrziere.
n clipa n care vasul fcea manevra de ntoarcere cci vasele potale
intrau n port cu pupa nainte un pasager de la clasa a doua auzi strigtul de
ajutor. Heinrich Dissel fusese vzut chioptnd spre pupa vasului; mai fusese
vzut (i avertizat de ajutorul de timonier) pe balustrada de la pupa, ntr-o poziie
foarte periculoas.
iptul fu urmat de un pleoscit i repezindu-se la balustrad, un steward
zri bastonul lui Heinrich disprnd purtat de ape, dar nici urm de om. Luaser
imediat o barc de salvare, dar, dei marinarii recuperar plria, Heinrich pierise
fr urm. n acea sear domnul Rater citi n pagina cu tiri de senzaie a unui ziar
de sear:
Un pasager cade de pe puntea unui vas ce traverseaz canalul.
Un pasager, ce se bnuiete a fi domnul Heinrich Dissel din Bruxelles, a
czut de pe puntea vasului potal Prinesa Josephine pe cnd vasul intra n portul
Dover. Corpul nu a fost gsit.
Aha, zise Oratorul de loc micat de aceast tragedie.
Cadavrul lui Heinrich Dissel nu fusese gsit nici atunci cnd Inspectorul
fcu o vizit de condolean fratelui ndurerat.
l gsi pe domnul Theodor examinnd coninutul unei mici valize pe care
poliia din Dover o nmnase rudei decedatului.
Sunt uimit, spuse Theodor, dnd nedumerit din cap. Tocmai am vorbit la
Bruxelles i aparent nu exist nici cel mai mic motiv pentru o sinucidere. Afacerile i
prosperau, la birou totul era n ordine oricum, att de n ordine ct puteau fi
lucrurile bietului de el i avea peste o mie de lire n banc. Cu o zi nainte se lovise
~ 32 ~

Inspectorul o. rater
la picior n timp ce juca tenis i nu pot dect s m gndesc c vreo micare brusc
a vasului l-a fcut s-i mute toat greutatea corpului pe piciorul rnit...
Era asigurat? ntreb domnul Rater.
Theodor ncuviin ncet.
Da, uitasem asta. Cnd i-am pltit datoriile am insistat s se asigure la o
companie englezeasc. A fost un gest lipsit de inim, poate, dar aveam i eu nevoie
de o oarecare siguran.
Pentru 15.000?
Da, cred c asta a fost suma. Dar banii nu nseamn nimic, sunt
cutremurat de aceast ngrozitoare tragedie. Sracul Heinrich...
Asigurat pe numele de Dissel? ntrerupse Oratorul.
Domnul Theodor ezit. Nu, numele nostru de familie este...
Schtalmeister, zise Oratorul, dnd din cap. tiu.
Pre de o secund, Theodor pru descumpnit.
Ne-am schimbat numele n acte... ncepu el.
tiu, zise Oratorul. Ai avut doi unchi, nu-i aa? Unul se numea Theodor
Louis Hazeborn, iar cellalt Heinrich Frederich Dinehem. La o sptmn de la
natere, mama te-a botezat Heinrich Frederich. O lun mai trziu s-a mutat ntr-un
alt cartier din Londra i s-a dus i te-a declarat nc o dat, sub numele de Theodor
Louis Hazeborn, numele celui de-al doilea unchi.
Domnul Theodor se fcuse alb ca varul i nu scotea nici o vorb.
i-ai nceput viaa cu dou nume i ai continuat n acelai stil. Cu o
simpl mustcioar, erai cnd domnul Heinrjch n Bruxelles, cnd domnul Theodor.
La Londra ns tinuitor de bunuri furate n ambele locuri. Nehotrrea
mamei dumitale n alegerea numelui ne-a dat mult btaie de cap.
Eti nebun, strig agitat Theodor, simind cum totul sc nruie. Fratele...
Tu eti fratele. i cderea aceea de pe punte a fost floare la ureche, nu-i
aa? i-am vzut diploma din biroul de la Bruxelles pentru not pe distane lungi...
Ai ajuns la rm, unde te atepta o main, pot s pariez. Tu eti individul pe care-l
ateptam de mult, cel care era n dou locuri deodat. Ia-i plria.

4. CRIMA DIN SUNNINGDALE


La Scotland Yard lucra un comisar adjunct care nu-l avea de loc la inim pe
inspectorul Rater. De obicei comisarii se enerveaz cnd subordonaii lor vorbesc
prea mult; dar cel n spe era negru de furie tocmai pentru c Oratorul vorbea prea
puin.
~ 33 ~

Inspectorul o. rater
Comisarul adjunct despre care vorbim, mai exact colonelul Levington, avea
o cas n Sunningdale, lucru care l fcea s acorde, cum s-ar spune, un interes
deosebit cazului Aliford Gray; i, dei un comisar de poliie e legat prin tot felul de
regulamente i jurminte solemne i, dei triete venic cu teama de a nu divulga
cumva secretul profesional, este i el un om, ca oricare altul din noi; iar colonelul
Levington nu fcea excepie. Avea i el o nevast i o familie care l priveau ca pe un
oracol, fiind convini c el este cel care rezolv toate nelegiuirile despre care citeau
n ziare. i mai avea i o groaz de vecini care l respectau i care obinuiau s vin
n vizit, nu numai ca s bea o cafea, dar i ca s-i lrgeasc orizontul n domeniu.
De fapt, colonelul nu tia o iot despre investigaiile criminalistice. El era un simplu
administrator care se ocupa de statistici i estimri. Dac ar fi fost pus s aresteze
un om, n-ar fi tiut nici mcar de unde s nceap. Toate astea le-am spus ca o
parantez, cci nu se poate nega c Oratorul, cum fusese poreclit de un cinic
domnul Rater, era un om extrem de enervant.
Doamna Alilbrd Gray era o vduv nostim de vreo 34 de ani, o brunet
subire, cu tenul palid i cu ochi cenuii foarte frumoi, n care strlucea umbra
unei tragedii, dac era s te iei dup spusele celor ctorva prieteni apropiai.
Proprietatea Fernley unde locuia era la o oarecare distan de strada
principal: un mic bungalou ce aparinea domnului Leicester Vanne. Dei mic, era
foarte frumos amplasat n mijlocul a doi acrii de pmnt. Doamna Gray avea dou
servitoare, o femeie ntre dou vrste i fiica acesteia, care locuiau n Sunninghill, Ia
zece minute de mers pe jos. Ele nu rmneau niciodat peste noapte la bungalou,
iar doamna Gray nu avea nimic mpotriv s rmn singur peste noapte.
Cel mai bun prieten al ei era domnul Leicester Vanne, un tnr cu stare
care locuia ntr-un apartament din Park Lane i al crui nume nu fusese niciodat
amestecat n vreun scandal. Avea o singur slbiciune... i aa se face c domnul
Rater ajunsese totui s-l cunoasc.
ntr-o sear Oratorul i fcu o vizit, n Park Lane. l gsi msurnd camera
cu pai mari, cu minile n buzunar i cu un aer gnditor. Doamna care era cauza
indirect a acestei frmntri sttea lng fereastr, cu un aer amuzat pe care cu
greu l putea ascunde.
mi pare extrem de ru de toat povestea asta, inspectore, zise Leicester
Vanne cu tristee. Dar individul sta a folosit un limbaj nfiortor n prezena
doamnei Gray i m tem c mi-am cam ieit din fire.
Aproape c l-ai trimis pe lumea cealalt, spuse Oratorul, cu
binecunoscutul lui sim practic.
n
dup
amiaza
aceea,
trziu
spre
sear,
Vanne
i
doamna Gray se napoiaser din Kensington, tind-o prin parc. Erau puini trectori
la ora aceea. La un moment dat au observat c erau urmrii de un brbat care
~ 34 ~

Inspectorul o. rater
cerea de poman i care, vznd c nu primete nimic, devenise violent, indus n
eroare probabil de aspectul firav al lui Leicester Vanne. Acesta era ns un veritabil
atlet i cnd limbajul ceretorului atinsese culmea neruinrii, Leicester se ntorsese
la el i nfcndu-l zdravn, l aruncase direct n ap. Cu mare greutate, datorat i
ntunericului, ceretorul fusese n cele din urm pescuit. Mai greu a fost s fie
readus la via prin respiraie artificial; apoi l-au transportat de urgen la spital.
Iat de ce Oratorul i fcea aceast vizit.
Zu, Dicky, eti ngrozitor.
Femeia rdea ncetior i ceva din tonul i din privirea ei i ls multe de
neles Oratorului, indicii care aveau s-i fie de folos o sptmn mai trziu.
i-acum ce o s se ntmple, inspectore?
Vanne era foarte nelinitit i extrem de surescitat.
Bineneles c n-ar fi trebuit s-l arunc pe nenorocitul la n ap. Cel mai
ciudat ns ni se pare c tia cum m cheam, pentru c m-a strigat pe nume. Dar
asta m-a enervat. Nu mi-am ieit din fire dect cnd mi-a spus c peste cteva zile
voi fi ucis. O s fiu arestat pentru ce am fcut?
Oratorul prefer s tac. Voia s aud versiunea lui Dick Vanne i nainte
ca acesta s ajung cu povestirea la jumtate, tia deja c poliia nu va nainta nici o
aciune mpotriva lui. Ceretorul era un personaj cunoscut att pentru poliia
londonez ct i pentru cea din provincie. Avea o reputaie mai mult dect dubioas
i un cazier cu o list de condamnri care se ntindea de la Truro la Aberdeen.
Cel mai bun lucru pe care-l poi face, domnule Vanne, este s trimii pe
cineva la spital, ca s aranjeze direct cu individul. i nu-i spun asta n calitate de
poliist sau de avocat, dar cteva lire acolo ar rezolva totul.
Oratorul se ntrecuse pe el n vorbrie.
E un terchea-berchea, nu-i aa? zise Vanne, interesat.
A ieit sptmna trecut de la Dartmoor.
Din ntmplare, n clipa urmtoare Oratorul se nimeri s priveasc spre
doamna Gray. Aceasta, care pn atunci sttuse n picioare lng fereastr, acum se
aezase i privea afar extrem de atent, ca i cum ar fi vzut ceva foarte interesant.
Oratorul avu senzaia c se preface i se ntreb dac nu cumva rdea de prietenul
ei i se ferea s nu fie vzut.
Inspectorul se ntoarse la Scotland Yard, uitnd aproape complet c exist
pe lume asemenea personaje ca doamna Gray i domnul Dicky Leicester Vanne.
Cteva zile mai trziu Inspectorul ef, recunoscut ca vorb-lung, i ddu cteva
date despre aceast prietenie, cci eful era un vizitator frecvent al Comisarului
adjunct care, dup cum am mai spus, locuia n Sunningdale.
Ea e bun prieten cu Vanne. E nostim foc, nu crezi?... A, nu e ce te
gndeti, doar pur prietenie.
~ 35 ~

Inspectorul o. rater
N-am zis nimic, replic scurt Oratorul.
Las' c tiu eu la ce te-ai gndit. Se zice c individul are un temperament
imposibil. Eu a mai aduga ns c e i puin gelos. Cei din Sunningdale nu neleg
de ce n-o cere de nevast.
Ciudat la cei din Sunningdale, zise Oratorul, care nu-l avea de loc la
inim pe Comisarul adjunct, e c nu neleg o groaz de lucruri.
n duminica urmtoare pe la patru i jumtate Oratorul, care avea o groaz
de obiceiuri ciudate, tocmai se trezise dup un somn zdravn de nou ore i i
pregtea o ceac de ceai, cnd sun telefonul. Se uit cu vdit nemulumire spre
aparat, cci avea descris o mulime de rapoarte i prefera s lucreze n rcoarea
dimineii. Telefonul sun din nou. Ridic receptorul i recunoscu din primul
moment vocea Comisarului adjunct. Era surescitat:
Am tot ncercat s dau de... Dei nu nelese cuvntul, Oratorul bnui c
se referea la Comisarul ef. Poi s vii aici chiar acum? i-am rugat pe cei de la Yard
s treac s te ia. Vin i fotografii i bieii de la amprente.
Ce s-a ntmplat? ntreb scurt Oratorul.
Urm o scurt pauz.
...Doamna Gray... o femeie superb care locuiete aici... ucis.
Oratorul rmase cu gura cscat, mut de uimire.
Ucis? zise n cele din urm. Avei vreo idee?
Nu, a fost omort... Doamne, e ngrozitor, una din cele mai frumoase
femei pe care le-am cunoscut, o femeie extraordinar de bun, absolut oribil, ucis,
nelegi, Rater?
Da, neleg, zise Rater foarte calm. Interesam!
Puse jos receptorul, i bu ceaiul i atepta deja pe trotuarul din faa casei
atunci cnd maina poliiei ddu colul, ncetinind.
Nu mai opri, zise grbit Oratorul, aruncndu-se n scaunul de lng
ojer din mersul mainii. Alte detalii?
Nici unul din poliitii din main nu tia mai mult. De fapt nici unul nu
tia cine era femeia care fusese ucis.
Oratorul i ridic gulerul hainei pn peste urechi i se ls n voia
somnului. Aerul dimineii avea ntotdeauna acest efect asupra lui.
Se trezi exact cnd maina se oprea n faa csuei. n hol se vedea o lumin
aprins. Ua era larg deschis.
Pe aleea pietruit ce ducea de la strad la intrare sttea de paz un poliist,
iar n hol era nsui Colonelul Levington, care vorbea cu un brbat.
Oratorul l recunoscu pe Inspectorul Seciei locale de Poliie.
Bine ai venit, Rater. Poliia din Berkshire ne-a solicitat.
~ 36 ~

Inspectorul o. rater
M-a solicitat sau v-a solicitat? ntreb Rater, pe un ton neplcut, cci
Comisarul adjunct n-avea nici o legtur cu Departamentul de Investigaii
Criminalistice.
Bineneles c pe tine, btrne, spuse enervat Colonelul. Eu sunt aici
ca... ... martor. Nu c-a fi vzut ceva, zise el grbit, dar au sunat i m-au scos
din pat.
Unde e cadavrul? ntreb domnul Rater.
Spre surprinderea sa, Colonelul ridic din umeri.
Nu e nici un cadavru. A fost dus. Sper c ai pit cu grij pe alee, cnd ai
venit. Erau pete de snge. Acolo s-a comis crima.
Oratorul deschise ua ce ddea spre un salona cochet. Toate luminile erau
aprinse. Intr i arunc o privire n jur. Prea c se dduse o lupt acolo. O msu
zcea rsturnat, un vas fusese spart de podea i dou scaune sttau trntite n
mijlocul ncperii. Pe toate acestea le cuprinse cu privirea ntr-o clip, apoi ochii i se
oprir pe covorul de culoarea cafelei cu lapte pe care se ntindea o pat mare de
snge.
Poate ar fi mai bine s i spun ce s-a ntmplat, zise Comisarul ef.
V rog, domnule.
Oratorul devenise brusc amabil i cnd era amabil era cel mai necrutor:
Mi-e team ns c locul dumneavoastr este n grdin, alturi de
ceilali curioi. Dac eu rspund de caz, nseamn c eu rspund. Dac nu, nu.
Colonelul rmase puin dezorientat, dar tia regulamentul.
Sigur, sigur, btrne. Atept afar.
Ateptai unde v place, domnule, zise Oratorul i se ntoarse spre
inspectorul din Birkshire.
Povestea era foarte simpl. Poliistul care-i fcea rondul la trei i jumtate
dimineaa observase c lumina era aprins i vzuse c ua era deschis. Atunci
remarcase balta de snge de pe prag. Strigase, dar nu primise nici un rspuns i
cum tia c doamna Gray locuia singur, nu mai pierduse nici o secund, intrase n
hol, vzuse petele de snge cu care era mnjit zugrveala i se ndreptase spre
salon. Luminile erau aprinse i vzuse exact ceea ce avea s vad i Oratorul:
urmele unei lupte, att i nimic mai mult.
Rater i chem pe cei doi brbai sosii odat cu ei de la Scotland Yard i
art nspre suprafaa lustruit a aprtorii de alam din faa cminului.
E o amprent. Luai-o. Cnd se lumineaz o s facem o cercetare mai
amnunit.
Pe grtarul cminului se vedea urma unui foc, iar mai n fund era o
bucic de hrtie carbonizat. O apuc cu mare grij. Era un scris de femeie.
~ 37 ~

Inspectorul o. rater
A ncercat s m omoare... m-am aprat... Iregularitatea literelor se putea
datora durerii sau fricii, n tot cazul unei stri psihice anormale.
Puse peticul de hrtie deoparte i nainte de a pleca, ddu un ocol casei.
Se lumina de ziu i putu s fac o inspecie la fel de amnunit ca cea pe
care o fcuse n interior.
Vzu sngele de pe pavaj, care i confirm c trupul nsngerat fusese trt
pn la strad. Aici urma se pierdea.
Avea main?
Avea o mainut cu dou locuri.
Gsir poarta garajului nchis i maina la locul ei.
Ei bine?
Colonelul Levington nu mai putea rbda s fie un spectator tcut.
E ct se poate de limpede, nu? S-a certat cu cineva, au omort-o i a
dus-o de-aici...
Astea-s servitoarele? l ntrerupse Oratorul.
Vzu dou siluete ce traversau strada. Trimisese dup cele dou servitoare,
dei nu se atepta ca ele s aduc vreo lumin asupra subiectului. O urm pe
femeia mai n vrst, buctreasa, n sufragerie i i puse ntrebrile de rutin.
Colonelul Levington intr nechemat. Era clar c femeii i se povestiser cele
ntmplate, cci era alb ca varul i tremura din toate ncheieturile.
Cine a fost aici n timpul nopii?
Numai domnul Vanne, sir.
Oratorul o privi amenintor. Era un truc pe care l folosea ori de cte ori
era luat prin suprindere.
Domnul Leicester Vanne?
Femeia aprob din cap.
Cnd asta?
Era aici cnd am plecat, domnule. O cunotin de-a mea i-a vzut
maina lund-o spre Londra n jur de doupe. Nu se cade s spun ce nu trebuie,
domnule, continu ea, vorbind cu o repeziciune isteric. Nu vreau s nenorocesc pe
nimeni, dar s-au certat ngrozitor.
Cine?
Cucoana i domnu' Vanne. El ipa ct l inea gura. L-am auzit spunnd:
Insist s-mi dai o explicaie i am auzit-o pe doamna cum l ruga s nu mai
vorbeasc asa de tare.
i ai tras cu urechea, nu? zise Oratorul.
Femeia se schimb la fa.

~ 38 ~

Inspectorul o. rater
Da, domnule, de ce s v mint. Am auzii-o pe conia zicnd: Nu pot s
m mrit cu tine i nu vreau s m mrit cu tine. Refuz s-i spun de ce, Dicky.
Dac m-ai iubi sau aa ceva n-ai fi att de nenelegtor.
i apoi? ntreb Oratorul, notndu-i n carneel frntura de conversaie
la care trsese cu urechea buctreasa.
Apoi l-am auzit pe el spunnd: Mai bine te omor dect s le pierd. Sunt
absolut sigur c a spus aa. Pot s depun mrturie i s m jur pe Biblie, dei e un
domn cumsecade cnd e n toane bune i nu vreau s-l bag n bucluc.
Ai auzit vreun zgomot cnd ai plecat?
Femeia ddu din cap c nu.
Cnd i-a luat la revedere prin ua nchis, cei doi discutau pe un ton
normal. Fiica buctresei plecase cu o or nainte s izbucneasc cearta.
i ce zici de asta? ntreb Colonelul Levinglon nerbdtor. Mi se pare clar
ca lumina zilei. Probabil c individul a mai rmas, a mai avult loc o ceart...
Ea se dusese la culcare, zise Oratorul cu rceal. Cel care a comis crima
nu a intrat pe ua din fa, ci prin dos. Dac te duci n spate vei gsi urme de rang
pe u i broasca spart.
Colonelul rmase tcut.
Bineneles c tiu cine e domnul Leicester Vanne. L-am i cunoscut, zise
el n cele din urm. Un om cu o fire extrem de violent. Mie asta mi se pare direcia
n care ar trebui s i ndrepi cercetrile.
Pn i mie mi-a trecut asta prin cap, rspunse Oratorul cu rceal.
Era apte i jumtate cnd ajunse la blocul din Park Lane, unde locuia
domnul Leicester Vanne. Dup cercetri amnunite afl c domnul Vanne i inea
maina parcat ntr-un garaj nchis din apropiere. La ora opt se ntoarse i i gsi pe
oamenii de serviciu fcnd curat n holul blocului i nu dup mult l zri i pe
portar, de la care nu afl mai nimic, cci intrase n schimb la ora apte.
Apartamentul era la primul etaj i cel care deschise ua fu Vanne n
persoan. l recunoscu pe Orator din prima clip i se ncord ca un arc.
Bun dimineaa, inspectore.
Vocea i era rece i egal, dar detectivul bg de seam c fcea un mare
efort s i pstreze calmul. Intr!
Deschise ua mai larg, dei parc mpotriva voinei. Rater observ c pe sub
halatul de mtase avea haine de strad. Avea faa obosit, era neras, arta exact ca
un om care n-a dormit toat noaptea.
Vanne o lu nainte ctre biroul su si nchise ua n urma detectivului.
Spunei-mi, ce s-a ntmplat, domnule Rater?
Oratorul l intui cu privirea i nu rspunse.
n legtur cu doamna Gray, decedat, spuse el.
~ 39 ~

Inspectorul o. rater
Vzu c brbatul tresare.
Decedat, moart? Pe fa i se citea o expresie de uimire. Ce vrei s
spunei?
n stilul su scurt i concis care-l caracteriza, Oratorul i spuse ce se
ntmplase n acea noapte i, n vreme ce povestea, vzu c treptat, treptat, de pe
chipul brbatului dispare umbra de nelinite. Cnd sfri, Vanne rdea isteric.
Ce absurd, credeam c... Apoi se control. Credeam c doamna Gray este
moart.
Oratorul nu-i rspunse.
Doamne, dumnezeule. Doar nu v imaginai c eu asta-i culmea
absurdului!
Nu-mi imaginez nimic, zise Oratorul. Probele vorbesc. Exist pete de
snge n salonul din Sunningdale; exist pete de snge pe pavajul din faa intrrii,
precum i indicii c trupul a fost trt pn n strad.
Dup o pauz continu:
...i exist pete de snge n maina dumneavoastr, domnule Vanne.
Leicester Vanne fusese pn acum destul de sigur pe el. Chipul su deveni
totui puin mai palid, cci era perfect contient de gravitatea situaiei n care se
afla.
Normal, ai vzut maina. Ce prostie din partea mea, spuse el i oft
adnc.
Ei, ce-avei de spus? ntreb Oratorul.
Vanne ridic din umeri.
N-am nimic de spus. Nu tiu unde este doamna Gray. Nu pot s v dau
nici cea mai mic informaie.
Domnul Rater strnse gnditor din buze, privind pierdut pe fereastr
undeva, afar.
n main e snge, coment Oratorul ca pentru sine. Ai avut costumul
de sear, ieri?
Vanne ddu uor din cap.
A vrea s vd i eu costumul cu care ai fost i n special cmaa.
Leicester Vanne nu se pierdu de loc cu firea n faa privirii scruttoare a
inspectorului.
Vrsasem nite cafea pe cma, aa c am aruncat-o la crematoriu,
spuse el. Ct despre pantaloni i hain, erau i ele aa de vechi, c le-am aruncat i
pe ele, chiar n dimineaa asta, nainte ca cei din bloc s se trezeasc. V spun toate
astea pentru c probabil portarul din schimbul de noapte v va spune acelai lucru.
M-a vzut cnd m-am dus la subsol cu pachetul.
~ 40 ~

Inspectorul o. rater
Erau ptate de snge, bineneles. Nu-i aa? spuse Oratorul cu un aer
absent. Noaptea trecut erai cu doamna Gray, a urmat o ceart i...
Vanne fcu un semn de disperare.
Tot timpul m cert cu cineva, zise el resemnat. Am o fire nfiortoare. Dar
acum...
Unde este doamna Gray? ntreb Oratorul.
Vanne ncepu s-i piard iari controlul.
V-am mai spus c nu tiu. N-am vzut-o pe doamna Gray de ieri sear.
Dac credei c am ucis-o, de ce nu m arestai?
Tremura tot de furie.
Asta apropo de firea dumneavoastr... ncepu Oratorul i Vanne izbucni
ntr-un rs isteric.
tiu c sunt un prost. mi pare teribil de ru, inspectore. Nu pot s v
spun nimic mai mult despre doamna Gray. Ce prost am fost! Cumplit de idiot!
Da, spuse inspectorul, n timp ce se ntorcea spre u. Ne vedem mai
trziu, domnule Vanne.
n dimineaa aceea fcu cteva cercetri rapide i rezultatul lor l mulumi
pe deplin.
n aceeai zi pe la prnz, la sediul poliiei avea loc o conferin de la care
colonelul Levington fusese cu mult tact exclus. La ora unu sosea o telegram de la
un doctor din Dovenshire, care l puse pe Orator pe o nou pist. Concomitent cu
aceasta primi i raportul de la spitalul de lng Horsham, care-i furniza ultimul
indiciu. n dup-amiaza aceea l vizit din nou pe Vanne. Tnrul era gata mbrcat
i era clar c l atepta.
Nu o s v fac nici un fel de probleme. O clip, s-mi iau plria.
Nu, nu v arestez, dac la asta v ateptai. Nu vreau dect cteva
informaii, spuse Oratorul. Vreau s-mi spunei ct se poate de exact, unde anume
ai abandonat cadavrul?
l privea pe Vanne drept n fa. Vanne n-avea cum s se eschiveze sub nici
o form.
Spunei-mi ct se poate de exact, unde anume ai abandonat cadavrul?
ntreb Oratorul din nou.
Faa lui Vanne era alb ca varul.
La cinci mile, dincolo de Horsham nu l-am abandonat...
Te-a abandonat, zise Oratorul sever. Acum e la spitalul Langwell Cottage,
cu o ran superficial la braul drept... ciudat ct de mult sngereaz rnile astea.
Vanne se holb la el, cu gura cscat.
Triete? opti, uimit.
Oratorul ncuviin.
~ 41 ~

Inspectorul o. rater
Sufer de epilepsie scrie n dosarul de la Scotland Yard i mi-a
confirmat i doctorul nchisorii. Am bnuit eu c despre aa ceva trebuie s fie
vorba. Oamenii tia nu mor cu una cu dou, ns par mai mori dect un mort.
Scoase din buzunar o telegram i o deschise.
Persoana se numete Henry Walter Wassingheim; a fost condamnat sub
numele de Smith, lucru dealtfel extrem de banal. Plec la Horsham s vd
cadavrul. Sunt sigur c de acum e treaz i plin de via. Dac doamna Gray
miar fi spus totul despre Henry Walter i-a fi dat o mulime de probe pentru divor. Nu
tiu ce o s se ntmple cu dumneata, domnule Vanne, dar te-a ruga s-mi faci o
favoare, i anume s te duci la Colonelul Levington i s-i povesteti totul. Este un
bun asculttor, dar eu nu prea m pricep s spun poveti.
Pe doamna Gray am ntlnit-o prima oar acum cinci ani, spunea Vanne,
dar nu Colonelului Levington, ci Comisarului ce rspundea de caz, Ne-am ntlnit n
casa unui prieten comun i nu vreau s ascund faptul c m-am ndrgostit de ea pe
loc. n ciuda firii mele greu de suportat, ea era din toate punctele de vedere un
adevrat nger. Sau aproape din toate, cci nu vroia s se cstoreasc cu mine. Am
crezut c este vduv i nu vedeam nici un motiv care s-i explice refuzul. Nu tiam
nc, de altfel nimeni nu tia c soul ei ispea o pedeaps de zece ani, fiind
condamnat pentru o crim att de nfiortoare nct ea nu se simea n stare s fac
fa unui divor, n urma cruia aceast fapt ar fi devenit public. Se cstoriser
n secret i nimeni nu cunotea tratamentul oribil la care fusese supus. Aflnd ns
c soul ei urma s fie eliberat, se hotrse s-mi mrturiseasc lotul. Din
nefericire, n noaptea de smbt s-a trezit cu el la u. Era beat i aducea mai
degrab a fiar dect a om. ntr-un fel sau altul aflase de prietenia noastr i i
dduse o alt semnificaie, n parte pentru c este incapabil s neleag o relaie
cinstit i statornic. A ncercat s-o strng de gt i, ca s se apere, ea l-a
njunghiat cu un cuit de tiat hrtia, pe care i-l druisem. Rnit i sngernd,
brbatul a czut pe podea. Acum mi dau seama c intrase n criz. Ea a crezut c la ucis i mi-a scris n grab o scrisoare, hotrt s se sinucid. n timp ce scria a
nceput s se calmeze i, arznd scrisoarea, m-a sunat la telefon i mi-a povestit ce
se ntmplase. Am condus ca un nebun pn la Sunningdale i, dup ce am adus-o
n apartamentul meu, m-am ntors la bungalou. Intenia mea era s duc cadavrul pe
malul mrii i s-l abandonez acolo. Sigur, am fcut tot felul de gafe. Dei vroiam s
mi se piard urma am lsat toate luminile aprinse n hol. A fost o mare greeal. Am
urcat apoi n main i am mers pn dincolo de Horsham, dar cnd am ajuns n
vrful dealului a cedat motorul, aa c a trebuit s rmn pe loc cam un sfert de
or. Probabil c atunci i-a recptat cunotina i a reuit s se ndeprteze. Miam dat seama imediat c dispruse i l-am cutat peste tot, dar nu l-am mai gsit.
~ 42 ~

Inspectorul o. rater
n tot acest timp doamna Gray era, desigur, la mine acas. Acum e n Bournemouth.
Cnd a venit inspectorul eram ngrozit, de team s nu-mi fac percheziie. Ca s-i
dau timp ei, i-am spus inspectorului c mi arsesem hainele, ceea ce nu era
adevrat. Cum ai tiut, domnule inspector?
Domnul Rater fcu un gest indiferent cu mna.
Amprenta gsit pe aprtoarea din faa cminului a fost uor
identificat la Scotland Yard. n plus, individul avea n buzunar o declaraie a
inteniei sale de a-i ucide soia necredincioas, am copia...
Se opri i cltin din cap.
Vorbesc prea mult, spuse el.

5. O BANC I O SECRETAR
Oratorul cunotea banca London & Southern, ntruct puinii bani pe care
i avea se aflau adpostii n safe-ul acesteia. Pe domnul Baide, directorul general al
sucursalei Picadilly l tia din vedere, pentru c ntr-o vreme inspectorul Rater
ocupase unul din apartamentele ieftine din strada St. James, unde proprietarul i
fcuse o concesie special n problema chiriei, n ideea c prezena unui ofier de
poliie de un asemenea renume n imobilul su va funciona pe post de sperietoare
mpotriva unor posibili sprgtori.
n vreme ce sttea la fereastr i i fuma pipa de diminea, Oratorul l
vedea adeseori pe domnul Baide lund-o agale pe strada St. James nspre Picadilly,
cu plria nalt tras pe spate i cu pardesiul descheiat fie var fie iarn, innd n
mn umbrela nedesfcut i abordnd acea inexpresivitate a chipului,
caracteristic celui ce gndete adnc.
Ct despre Sir Isaac Mannheim, preedintele sucursalei London &
Southern, cine nu-l tia? Strbunicul su, originar din Germania, emigrase n
tineree n Anglia. Dar, dei dobndiser fr doar i poate, o mulime de trsturi
specifice britanicilor, cei din familia Mannheim i pstraser numele german, Sir
Isaac mergnd pn acolo nct refuzase foarte tranant s i-l schimbe att atunci
cnd izbucnise rzboiul ct i atunci cnd acesta se terminase.
Dac a fost ndeajuns de bun pentru tata, este ndeajuns de bun i
pentru mine, zicea el.
Slujise cu cinste n timpul rzboiului, fiind decorat pentru merite deosebite,
i pierduse braul stng i se ntorsese de pe front nutrind o ur att de adnc
mpotriva nemior nct colegii lui de breasl ar fi fost gata s-i uite vechea
ncpnare de a nu-i schimba numele dac ar fi cedat mcar n ultimul ceas. Le
asculta pledoaria n tcere, rnjea ruvoitor i apoi spunea:
~ 43 ~

Inspectorul o. rater
Dai-mi napoi braul stng i m mai gndesc. Era un autocrat, ntr-o
lume de autocrai. Directorii bncii erau nite marionete, ale cror micri erau
dirijate de ctre geniul lui. Datorit lui banca London & Southern ajunsese cea mai
renumit n tot centrul Londrei i, dei refuzase toate propunerile de asociere,
devenise pn la urm rivalul cel mai de temut al Celor ase.
Era un brbat sportiv, foarte galant, vntor nrit i prea iubitul stpn al
familiei sale. Dar, ajunge ct am povestit despre Sir Isaac Mannheim; s mergem mai
departe cu relatarea cazului despre cel mai celebru cec fr acoperire.
Oratorul l ntlnise pe Sir Mannheim o singur dat i fusese impresionat.
Mai trziu avea s-i schimbe atitudinea fa de acest gentleman evreu, din motive ,
lesne de neles.
Printr-o curioas coinciden, n momentul n care inspectorul Rater era
chemat de ctre banca London & Southern, acesta tocmai coducea investigaiile n
cazul domnului Joseph Purdew, fost cndva locatar de ndejde al nchisorii
Dartmoor, acum n libertate, fost om de ncredere i fost maestru al falsului n acte
publice. Domnul Rater era interesat s afle dac acest titlu de fost era n toate
cazurile onorific i aa prea a fi, cci Joe Purdew era fr urm de tgad bine
situat, avndu-i biroul pe o strad monden din cartierul West End, unde se ocupa
de pariurile la curse i cu diverse activiti de intermediere. O sigur privire
aruncat de jur mprejurul biroului i fu suficient inspectorului Rater ca s se
conving c oricare ar fi fost profilul de activitate, era fr discuie foarte profitabil.
Cnd fusese poftit n sanctuar, unde Joe Purdew sttea la un birou
somptuos, scobindu-i dinii cu o scobitoare de aur, vizitatorului i trecu fugertor
prin minte gndul c lui Joe nu i cdea tocmai bine vizita sa. Volubilitatea
artificial cu care l ntmpin nu ar fi pclit nici un copil.
Vai, ce surpriz, domnule Rater; poftii, intrai, pot s v ofer un pahar
cu vin?
Joe era rocovan i ndesat i se agita prin ncpere ca o gin btrn,
avnd grij s nchid ua lustruit din mahon care ddea spre celelalte birouri, n
care i desfurau activitatea tovarii si de o via.
Ce coinciden, tocmai ieri voiam s v scriu.
Care-i mecheria? ntreb inspectorul, fcnd semn c nu bea nimic.
Joe zmbi strmb.
Nici o mecherie, domnule Rater, am o afacere ct se poate de cinstit.
Am peste patru sute de clieni din cei mai grai din ngreaga Londr i scot cam o
mie de btrne pe sptmn. Nite fraieri, nu zic nu, dar, slav domnului, s
pescuieti nite fraieri din tia nu-i nici o crim.
i desfura activitatea sub denumirea pompoas de Taurul i Anglia
nume care avea i o oarecare rezonan patriotic.
~ 44 ~

Inspectorul o. rater
Totul e cinstit i la vedere, domnule Rater, am terminat cu vechile
nravuri, spuse Joe cu mndrie.
Nu-mi doresc dect s stau linitit n casa mea din Bayswater i s
numi fie team c m pot trezi btut pe umr i invitat la secie. i aminteti,
inspectore, cnd m-ai umflat atunci, n Southempton? Dar, fereasc dumnezeu, nui port nici o pic...
Domnul Rater fcuse aceast vizit fr vreun motiv anume. Auzise c Joe
avea o nou ocupaie i trecuse din pur curiozitate. La plecare, cnd deschise ua
s ias, aproape se ciocni cu o doamn care tocmai se pregtea s intre. Era nalt
i impuntoare, avea prul de un rocat nchis i toate eventualele defecte ale
fizionomiei fuseser retuate cu mare art. Avea trsturi frumoase, fine, ochi de un
cenuiu deschis i ntruct era mbrcat foarte luxos, inspectorul presupuse c era
unul dintre cei patru sute de fraieri din Londra, cu care se ludase Joe.
A doua impresie care se suprapuse imediat peste prima, fu aceea c o mai
vzuse undeva. Memoria joac deseori feste; ntr-un mod nelmurit o asocia cu o
ntmplare legat de spargerea unui geam.
Fcu un pas lateral pentru a-i face loc s intre n birou i ea trecu
maiestuoas pe lng el.
Era deja la Scotland Yard cnd i fu adus primul raport referitor la frauda
de la banca London & Southern. Nota informativ cuprindea dou pagini de inepii,
coninnd surprinztor de puine date. Cert era c cineva prezentase un cec pentru
suma de 35.000 de lire sterline i banca l onorase, descoperind de-abia ulterior c
fusese un fals.
Domnul Baide iei n anticamer s-l ntmpine pe vizitatorul care-i fusese
anunat. Era o persoan nalt i solid, cu un aer ngrijorat, cu prul crunt acum
rvit i ochii obosii, vorbind de o noapte de nesomn.
Sucursala din Picadilly a bncii London & Southern fusese recent renovat.
Incinta bncii fusese decorat dup ultima mod, pstrnd totui un lux sobru.
Inspectorul Rater al crui gust arhitectural nclina spre tavanele boltite i coloanele
rsucite din marmur, fu cuprins de un sentiment de mulumire.
Domnul Baide l conduse n biroul su personal, nchise cu grij ua i i
oferi un scaun.
E o ntmplare mai mult dect nefericit, spuse el. N-am mai fost
niciodat confruntat cu o asemenea situaie. Niciodat! n cei treizeci i cinci de ani
de cnd sunt n slujba acestei bnci, n-am mai avut de-a face cu un fals.
Ai avut noroc, spuse Oratorul.
Nu era deloc interesat de biografia directorului. Nu vroia s aud dect
detaliile legate de un anume cec de 35.000 de lire sterline care fusese depus de
~ 45 ~

Inspectorul o. rater
cineva pe care nimeni nu i-l mai amintea, i pe care un casier necunoscut l
onorase, tranzacie care fusese aprobat de un funcionar misterios.
Primul semnal de alarm l-am avut cnd secretara domnului Gillan a
venit la mine cu registrul de ieiri, n care nu figura ca retras suma de 35.000 de
lire. Singura eviden a acestei aciuni, care este nregistrat cu un scris pe care nici
unul dintre funcionarii notri nu l recunoate ca fiind al su, este acesta.
Deschise un registru cu foi detaabile i indic o intrare:
Cec la purttor 35.000 de lire
Cec-ul pe care l-am gsit fusese ndosariat din greeal sub un alt nume,
Gilby. Este clar vorba de un fals. Iat-l.
i nmn detectivului o fil de cec i acesta o examina pe toate prile, o
mirosi, o privi n lumin i apoi o puse n faa sa pe mas.
Este din carnetul de cecuri ale domnului Gillan? ntreb el. Avei o
eviden a carnetelor de cecuri pe care le eliberai?
Directorul aprob.
Da, a fost penultima fil dintr-un cec pe care i l-am eliberat acum o lun.
De obicei i trimitem la fiecare ase luni cte zece carnete deodat, fiecare carnet
coninnd cte o sut de file. Domnul Gillan este agent de schimb, un om foarte
bogat care locuiete n Grosvenor Square. La noi are un singur cont, att personal
ct i pentru business-ul su.
Oratorul examin din nou cecul. Fusese comandat la cerere i pe fiecare
fil, deasupra numelui bncii fuseser tiprite cu litere mrunte cuvintele: Contul
Thomas L. Gillan. Jos, n colul stng, observ c purta o contra semntur cu
iniialele CE.
Cine este C.E.? ntreb el.
Domnul Baide zmbi trist.
Nimeni, spuse el. Acesta este un cod care semnific 35.000 de lire. Cnd
domnul Gillan semneaz un cec de 1.000 de lire sau mai mult ne indic acest fapt
prin aceste iniiale. C reprezint cifra 3, iar E cifra-5. Pentru
1.000 de lire ar fi
trecut A.
Cine cunoate acest cod? ntreb Oratorul. Bineneles, dumneavoastr;
i mai cine?
Directorul cltin nedumerit din cap.
Era o nelegere numai ntre mine i domnul Gillan. Toate cecurile mari
trebuie s fie trimise la mine pentru verificare i asta este ciudenia, c acest cec
nu mi-a fost adus. Secretara mea tocmai remarca azi diminea c ar fi trebuit s-mi
dau seama de fraud...
Cine este secretara dumneavoastr?
Mai bine s o chem aici.
~ 46 ~

Inspectorul o. rater
Domnul Baide aps pe butonul soneriei. Cteva secunde mai trziu ua de
sticl se deschise i n viaa Oratorului ptrunse domnioara Helen Lyne.
Avea puin peste nlimea medie, dar supleea ei ddea impresia c era mai
nalt. Era de-o frumusee enigmatic; prul nchis la culoare era pieptnat pe
spate, lsndu-i fruntea descoperit. Ochelarii cu rame de baga o avantajau. O plas
undeva n zona vrstei de 25 de ani. Prea i Oratorului i se confirm curnd c
este foarte capabil. n orice caz, era foarte sigur pe ca. Susinu privirea
detectivului fr s clipeasc.
Aceasta este domnioara Lyne, spuse directorul.
Domnul Rater o salut nclinnd uor capul.
tii ceva despre cod? ntreb el direct.
Pentru o clip sprncenele ei drepte se ntlnir ntr-o ncruntare plin de
uimire. Apoi chipul i relu expresia obinuit.
A, v referii la codul de pe cecurile domnului Gillan. Da.
Domnul Baide rmase cu gura cscat de uimire.
Dar nu i-am spus niciodat, bigui el.
Buzele ei roii se curbar ntr-un zmbet.
Nu, dar era foarte evident. Am vzut o mulime de cecuri ale domnului
Gillan i am observat c varia contrasemntura, aa nct am bnuit c era vorba
de un cod.
Nu se putea ca cecul s-i fi fost adus domnului Baide n timp ce dnsul
lipsea?
Ea ddu din cap n semn c nu.
Nu, nu l-am mai vzut pn acum.
i mai puse una sau dou ntrebri, rstimp n care ochii ei rmaser fici,
privindu-l drept n fa. La un moment dat i se pru c zrete n privirea ei o
umbr de amuzament i asta l intrig. n cele din urm i spuse c poate s plece;
atept pn ce ua se nchise n urma ei, apoi cu pai uori, se ndrept spre u i
o deschise brusc. Nu se zrea nicieri.
Unde ai gsit o pe fata asta? ntreb el.
Domnul Baide oft adnc.
Este foarte capabil, dar nu m mpac prea bine cu ea. Mi-a fost trimis
de la Banca Central n urm cu ase luni. N-am ce s-i reproez: este foarte
muncitoare i de multe ori mai rmne cte o or chiar i dup ce am plecat eu, ca
s termine corespondena.
Unde pstrai cheile?
Baide l conduse la un seif ncastrat n perete.
Aici, spuse el i i art aproximativ douzeci de chei, mici i mari, care
atrnau pe nite crlige de oel.
~ 47 ~

Inspectorul o. rater
Ce sunt astea? ntreb Oratorul i directorul i explic.
Majoritatea erau nite peracle. Unul era pentru seiful din biroul central,
altul pentru camera blindat, un altul pentru birourile de la etaj.
S neleg c domnioara Lyne ar avea acces Ia acest seif?
Cellalt ezit o clip.
Da, cred c a fost o dat sau de dou ori. Dar, firete, am ncredere n ea.
A fost trimis de la Banca Central; a fost recomandat personal de Sir Isaac. Sir
Isaac nu greete niciodat.
Sir Isaac Mannheim? Pot s-l vd?
Din nou directorul oft.
Este ntr-o croazier pe Mediterana, cu iahtul personal. Am ncercat s
lum legtura, dar pn acum n-am reuit.
Mai trziu, Oratorul discut cu directorul adjunct, cu contabilul ef i cu
casierul ef. Pn spre sfritul dup-amiezii rmase stpn pe biroul domnului
Baide, interognd diveri lucrtori ai bncii, ca pn la urm s rmn la fel de
nelmurit ca i dup ce citise raportul iniial.
nainte s plece l chem pe Baide, care i mutase biroul n cel al
directorului adjunct.
Este limpede c treaba a fost fcut de cineva din interior, de cineva care
avea acces la registre i deci, la seif, spuse el.
Domnul Baide atept cu nerbdare urmarea; dac i imaginase c
Oratorul avea s-i dezvluie concluziile sale, nseamn c a rmas foarte dezamgit.
Domnul Rater e ntoarse la sediu i discutnd cu superiorul su, l inform pe
scurt ce atlase.
Gillan, zici? Comisarul ef i frec nasul gnditor. Ciudat, dar parc
Gillan sta a murit la o zi dup ce a fost prezentat cecul cnd a fost accidentul la
aerian n Kent; i aduci aminte c numele lui figura pe lista celor decedai. Se pare
c ar fi fost vorba de cineva cu un nume foarte asemntor.
Oratorul l fix gnditor, fr s scoat o vorb.
Dimineaa urmtoare cnd ajunse la banc afl c domnul Baide nu venise.
Avea o cdere nervoas i starea lui era destul de grav.
Atunci o s-mi dai dumneavoastr lmuririle necesare, i spuse Oratorul
directorului adjunct. Vreau o list cu toi clienii dumneavoastr care au murit n
ultimele 12 luni i...
Auzi un zgomot n spate i se ntoarse. Domnioara Lyne intrase n ncpere
pe nesimite i se uita la el plin de uimire. Apoi, spuse un lucru pentru care
Oratorul nu avea s o ierte niciodat pe de-a-ntregul.
Ct inteligen, spuse ea.
~ 48 ~

Inspectorul o. rater
nc nu-i revenise dup aceast dovad de impertinen venit din partea
fetei, cnd n birou ddu buzna un funcionar.
Putei s o primii pe doamna Luben-Kellner? l ntreb pe directorul
adjunct.
Numele i sun cunoscut Oratorului i apoi i aminti: doamna
LubenKellner era proprietar de cai de curse i o figur n lumea sportului, dar nu n
urma victoriilor repurtate de caii ei, care erau oarecum puini i de mic
nsemntate, ci tocmai pentru neansa lor devenit proverbial. Era
binecunoscut ca avnd cele mai prost cotate grajduri din Anglia, dei caii fuseser
achiziionai la preuri ridicate. Poate c eecul lor se datora faptului c doamna
Luben-Kellner nsi se ocupase de pregtirea lor. Era singura femeie din Anglia care
se ocupa de aa ceva i era foarte mndr de asta.
Directorul adjunct se uit ntrebtor nspre Orator.
Cred c ar trebui s o primesc pe doamna Luben-Kellner.
Vrei s v las singur?
Directorul adjunct ezit.
Nu. Nu in s o vd ntre patru ochi, dac nu v deranjeaz s rmnei.
Domnul Rater ddu din cap. Era ntotdeauna amator s cunoasc oameni
noi.
Cnd ua se deschise, n camer intr doamna pe care o vzuse n pragul
biroului lui Joe Purdew, aducnd cu ea o mireasm de parfum exotic. Se
recunoscur reciproc. i arunc detectivului o privire fugar i ncepu s vorbeasc
cu glas rguit.
M scuzai c v deranjez, domnule, dar unde-i domnul Baide?
Nu se simte bine astzi, doamn, spuse directorul adjunct, dar v pot
ajuta eu.
Femeia se uit din nou spre detectiv, vdit ncurcat, netiind ce s fac n
continuare.
A prefera s discut ntre patru ochi, spuse ea.
Avea o voce piigiat, vulgar. Orice urm de rafinament pe care ar fi avuto nainte dispruse acum, n agitaia care pusese stpnire pe ea.
Oratorul nu avu de ales i prsi camera. Era foarte nedumerit. Din nou i
trecu prin minte aceeai frntur de imagine, ceva legat de un geam spart.
Directorul adjunct iei dup o vreme, intr n biroul lui Baide i apoi se
ntoarse iar la vizitatoarea lui. Inspectorul Rater atept pn ce femeia plec;
directorul iei imediat i i fcu semn s intre.
Cine este doamna? ntreb domnul Rater.

~ 49 ~

Inspectorul o. rater
Adjunctul ridic din umeri. Nu tia nici el prea multe, doar c era o doamn
cu un venit considerabil. Mai mult nu avea de gnd s spun. Bncile nu sunt
dispuse s dea informaii despre clienii lor, n special detectivilor.
De fapt, nu a venit aici cu treab. Zicea c a uitat un carneel n biroul
domnului Baide ieri, cnd a trecut pe la el.
Ateptnd ca doamna s plece, Oratorul gsise biroul secretarei. Avea s-i
pun cteva ntrebri, dar pn n prezent nu era deloc mulumit de ceea ce aflase.
La plecare, Oratorul se opri n dreptul uii biroului ei, aps pe clan i intr.
Domnioara Lyne sttea la un birou, n faa unei maini de scris; inspectorul intrase
att de uor nct ca nu realizase c el se afla n ncpere dect atunci cnd i vorbi
i, dup graba cu care nchise carneelul din care citea, el presupuse c o
ntrerupsese dintr-o activitate foarte important.
De ce inteligen? zise el.
Fata se ntoarse cu tot cu scaun, aa c acum l putea privi direct, n fa.
Din nou domnul Rater vzu acel zmbet batjocoritor fluturnd n colul buzelor ei
roii.
Cred c ai procedat foarte inteligent. Suntei domnul Rater, nu-i aa?
El ncuviin.
Mi s-a spus c nu vorbii niciodat, dar vd c pn acum v-ai ntrecut
pe dumneavoastr. Nu?
Dintr-un motiv sau altul, domnul Rater simi cum roete. Era mai furios pe
el dect pe fat.
Domnioar, zise el cu blndee, doar doi oameni au ncercat s m ia
peste picior, dar numai unul a scpat nepedepsit.
Ea nu mai fcu nici un efort s-i mascheze aerul amuzat.
Atunci s-ar prea c am cam ncurcat-o, zise ea. mi cer scuze, domnule
Rater. Glumeam. Dar consider c a fost foarte inteligent din partea dumneavoastr
s v gndii c atunci cnd moare cineva se face mult mai puin vlv n jurul
unui fals pe care l-a comis, dect dac este n via i l poate nega. i aproape toi lau crezut mort pe domnul Gillan, nu? i iat c este bine merci n via i n fund l
doare, scuzai expresia.
Oratorul o privi cu gravitate.
Ct inteligen pe dumneata, zise el. tii attea, c sunt tentat s te duc
n Cannon Row sau poate la Scotland Yard ca s stm puin la taclale.
Ea scutur din cap.
V-ai pierde vremea degeaba, domnule Orator! Dar v neleg, i o s v
art ceva.
Deschise ua ultimului sertar de la biroa i scoase un jurnal mic i nou.
Era genul de jurnale pe care-le gseti oriunde de cumprat pentru un iling.
~ 50 ~

Inspectorul o. rater
ncepu s ntoarc rapid foaie dup foaie, se opri i i art o pagin pe care erau
notate tot felul de cifre. Oratorul observ c ultima era de 35.000 de lire.
Pentru sta a venit doamna Keller, iar eu am spus c nu l-am vzut.
Oratorul lu carneelul i l bg n buzunar.
Interesant, spuse domnul Rater. Acum domnioar a vrea s-i dezvlui
cteva fapte uimitoare. l cunoti pe Joe Purdew?
Spre surprinderea lui fata ncuviin.
Mare arlatan, nu?
Foarte, rspunse ea serios.
Un tip periculos, nu? n fiecare sear l viziteaz o tnr. Prul ei nu e
drept ca al tu i nici nu poart ochelari cu ram de baga.
Poate c i-i pune dup ce intr, spuse fata ncet. E mioap
deadevrat.
Dar nu se piaptn ca tine.
Domnioara Lyne ddu din cap c nu.
i nu i spune domnioara Lyne. Ci Larner, dac-mi aduc bine aminte.
Treptat, fetei i reveni zmbetul.
Dar chiar c sutei inteligent, spuse ea cu o vdit admiraie.
Nu trebuie mult inteligen ca s remarci o fat ca dumneata. Acum
domnioar, poate vrei s-mi spui cum i de ce l vizitezi serile pe escrocul la?
Fetei i pieri zmbetul de pe fa. Se gndi o clip, apoi i rspunse:
Pentru contabilitate. Eu sunt cea care i ine registrele. M pltete cu
mai nimic i a renunat s m mai oboseasc cu avansurile lui. Asta m-a enervat la
nceput.
Cine te-a adus aici? o ntrerupse Oratorul.
Aici, la banc? Sir Isaac, rspunse ea.
Oratorul se scarpin n barb. Rspunsul pru s-l mulumeasc.
Doamna Kellner este clienta lui Joe.
Ea ncuviin.
Cel mai bun client pe care-l are, rspunse ea sec.
Nu pot s o neleg, nu m neleg nici pe mine, spuse el gnditor. De cte
ori o vd pe femeia asta mi vine n minte o bucat de geam spart.
Sticla de la un tablou? i suger ea i Oratorul sri ca ars.
ntinse mna i o apuc pe a ei cu efuziune.
Unde locuiete?
La Pentley, n Berkshire, acolo o gsii.
Cstorit? Fata ncuviin.
E aproape neptat, spuse ea cu seriozitate. Numai c are nebunia asta
cu caii crede c-i nelege. Dup prerea mea, este victima primului ei so. L-ai
~ 51 ~

Inspectorul o. rater
vzut vreodat pe-al doilea ei so cnd vine n ora? i face apariia ntr-o main
dichisit i n mod invariabil coboar la monumentul eroilor din Green Park i
parcurge restul distanei pe jos.
Oratorul i fcu semn s tac. Nu era pregtit ca cineva s obin o victorie
asupra sa i fata asta o fcuse, fr nici o urm de ndoial.
La o or i un sfert de ora se afl un stuc mic ce se cuibrete la poalele
dealurilor Berkshire. Pe culmea unui deal, nconjurat de un peisaj feeric, se afl o
proprietate de zece acri de pmnt, n mijlocul creia se ridic o frumoas cas de
crmid roie. Oratorul ls maina mai departe de cas, nu chiar n faa intrrii
i, asemeni celui de-al doilea so al doamnei Kellner, continu drumul pe jos. Nu se
folosi de drumul principal, ci o lu pe ocolite, pn ce ajunse destul de aproape i
vzu c uile erau larg deschise. Intr fr s sune i rmase n holul spaios,
ateptnd.
Glasurile pe care le auzi veneau dinspre o ncpere aflat undeva, desupra
scrilor i, fr s se gndeasc ce s-ar putea ntmpla dac l-ar fi descoperit vreun
servitor, pi fr zgomot i ascult...
Doamna Luben-Kellner putea fi foarte vulgar. Acum se ntrecea pe ea.
Stai ca boul, cnd ar trebui s faci ceva, s-i ari mutra... Ce crezi c
gndete bgciosul la? tii doar ce-i poate pielea unuia ca el, spuse ca enervat ca
rspuns la o mormial ntrebtoare. O s m nenoroceti, asta o s faci. Auzi, s
lai nenorocitul la de carnet la birou, s-l citeasc toi! i domnul Purdew spune c
o s-l trm i pe el n afacerea asta.
Urm un rspuns mormit, imposibil de neles. Apoi se fcu din nou auzit
vocea strident a femeii.
O s ias bine dac faci tot ce spune Joe... , domnul Purdew.
Dute mine la birou... nimeni nu tie, nimnui nu-i trece prin cap c tu eti...
i atunci Oratorul deschise ua. Domnul Baide sttea ncovoiat ntr-un
fotoliu adnc, cu coatele pe genunchi i cu capul n mini.
De ce-am fcut-o... de ce dumnezeu am fcut-o, strig el rvit. Ai fost o
soie rea... M-ai dominat total. Ursc caii, ursc cursele... Vai, doamne! De nu te-a
fi ntlnit! Dac a putea s scap de tine!
A putea s v ajut, spuse Oratorul.
Baide sri n picioare, alb la fa ca varul.
. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
mi pare teribil de ru c m-ai considerat obraznic, spuse domnioara
Lyne cu calm. Dar tii, domnule Rater, nu trebuie s uitai c v consider un
intrus. Agenia de detectivi Dobell urmrete cazul sta de doi ani de zile. Harry
Dobell este fratele meu. El m-a trimis acum ase luni s adun toate datele. tii, Sir
~ 52 ~

Inspectorul o. rater
Isaac bnuia de mult vreme. Or de cte ori un, client al bncii murea subit
executorii aveau invariabil probleme cu un cec care fusese retras chiar cu o zi
naintea morii. Cred c asta a fost ideea lui Joe un vechi prieten de-al
dumneavoastr, nu-i aa? n momentul n care auzea c un client cu un cont gras
murea, pregtea imediat un cec i-l bga la plat prin Baide, sracul. Cteodat nu
erau probleme. Executorii nu ncercau s urmreasc banii i nu i-ar fi descoperit
nimeni dac nu aprea tirea despre moartea lui Gillan. De necrezut este faptul c
doamna Joe fcea toate pariurile cu soul ei i se atepta s fie pltit atunci cnd
ctiga!
Oratorul i trecu degetele prin pr i zmbi iritat.
Ce naiv am fost! Cum de nu mi-am amintit c am vzut poza doamnei n
bagajul lui Joe, ultima dat cnd l-am ridicat!
Nimeni n-o s tie vreodat cum se face c sracul Baide le-a czut n
gheare, spuse ea, cltinnd trist din cap. Un gentleman att de amabil. Dar doamna
Kellner pentru ce e acuzat?
Bigamie, spuse Oratorul, i complicitate.
Fata cltin din cap.
Pcat, a fost destul de pedepsit i aa. Dumneavoastr nu v putei da
seama ce vreau s spun, pentru c n-ai fcut niciodat dragoste cu Joe.

6. VECINUL DE ALTURI
Domnul Giles intr n biroul inspectorului ef cu un pas sigur i vioi.
Atitudinea sa voia s proclame c nu avea nici un motiv s se team de Scotland
Yard sau de geniile de acolo. Pe buze i flutura un zmbet, iar n ochii lui albatri se
putea citi o voioie sincer care s-ar fi potrivit unui om cu un trecut neptat.
O foarte bun diminea v doresc, domnule Rater. Suntei foarte amabil
c ai acceptat s m primii. Cnd v-am scris, mi-am zis: m ntreb dac
domnu'ef o s m asculte o clip. Adevrul este c de mai mult vreme m tot
gndesc dac s v scriu.
Ia loc dom' Fermier, zise Oratorul cu blndee.
Cel al crui chip rubicond i purtare dintr-o bucat nu mai puin dect
numele su de familie3, i atrseser porecla, zmbi larg i i trase un scaun lng
biroul inspectorului.
Domnule Rater, dumneavoastr tii cum e cnd cineva a avut de-a face
cu poliia i apoi ncearc s-i dreag reputaia; are o oarecare jen s ia legtura
cu poliia sau cu autoritile, ca s spun aa.
3 Gill = gu: joc de cuvinte (lb. eng.)
~ 53 ~

Inspectorul o. rater
Te-ai cuminit, domFermier?
Ochii fici ai Oratorului l priveau cu o rceal sceptic.
Ab-so-lut! Jocul la nu se potrivea, domnule Rater. i dumneata tii. Da,
am avut un dram de noroc. Un unchi de al meu m-a lansat n afaceri. Bineneles c
habar nu are de chestiunile pe care le-am fcut...
Ce afaceri?
Giles, zis Fermierul, bg mna n buzunar i scoase o carte de vizit pe
care i-o ntinse Oratorului.
J. Gilles & Co.
(Fost Olney, Brown & Stermer)
Ageni
Str. Cannon nr. 479, E.C.

pariuri?

Ageni! Asta ce vrea s zic, ntreb domnul Rater. Ce eti, agent de

Se prea ns, c Fermierul era proprietarul unei agenii generale foarte


prospere.
Afacerile cresc lun de lun, spuse el cu entuziasm. n optsprezece luni
le-am dublat. Unchiul meu, da o s v zic adevrul domnule Rater, am
cumprat-o cu banii mei. Doupe sutare bune bunue. tii c am fost ntotdeauna
om prevztor i am pus bani de-o parte... La ce bun s v mint. Erau banii mei
muncii cu sudoarea frunii, mare parte din ei... Suntei prea destupat la minte ca
s nu m credei. M tot gndeam s vin s v vd...
Te-am vzut prin ora i tii c te-am vzut, l ntrerupse Oratorul. ntradevr afacerile tale sunt n regul. Te-am verificat.
Fermierul se lumin la chip.
Dumnezeule! i i-am spus nevesti-mi o doamn, inspectore, a fost i ea
n afaceri pn ne-am cunoscut Molly, dar chiar dac ar fi unu' mai destupat la
minte dccl domnul Rater, eu unu' nu vreau s tiu de el. Jur c-aa i- am zis.
nsurat: zici?
Domnul Giles ncuviin.
De-un an jumtate Inspectore, zu c mi-ar face plcere s venii ntr-o
duminic la noi la ceai. E frumoas nevast-mea ca o cadr! Cartierul nu prea e
cine tie ce, Strada Acacia 908. Se-nvrt tot felul de tipi dubioi prin zon. Da' sper
c odat i-o-dat o s ne lum i noi un apartament undeva ntr-un cartier mai ca
lumea, c eu ntotdeuna am zis, toate la timpul lor.
Domnul Giles era un personaj nclinat s se exprime n proverbe i zictori.
Strada Acacia 908.
~ 54 ~

Inspectorul o. rater
Oratorul avea dou motive de uimire. Strada Acacia o cunotea. Era o
strad lung, cu csue mici, ultimul loc unde te-ai fi ateptat s locuiasc patronul
firmei J. Giles & Co. (fost Olney, Brown & Stermer), negustori din Londra.
Donef, treaba e cam aa. Fermierul era dornic s explice de ce locuia
ntr-un cartier att de modest. M strduiesc s duc o via cinstit. Ctig bani
frumoi, dar dac m mut ntr-un cartier ca lumea, ce s vezi? Mai nti poliia
ncepe s pun tot felul de ntrebri. n al doilea rnd dau iari peste vechii mei
tovari, care m mping pe ci greite.
Foarte ludabil, murmur inspectorul Rater. n plus, n Brockley nu eti
cunoscut.
Exact! ncuviin cellalt.
i ridic plria pe care o lsase s zac pe podea i i netezi calota.
Numele de Smith v spune ceva George Smith? ntreb el.
Oratorul ridic ochii n tavan.
E un nume extrem de rar, zise el, iar Fermierul rnji.
S-ar fi putut s nu glumii dumneavoastr, don' ef! Locuiete chiar
lng mine i mare lucru dac n-a fcut ceva prnaie. E un tip foarte cucernic, cnd
l caui e Ia biseric. Tot ce pot eu s v spun e c n noaptea n care bieii au fcut
lucrarea aia, la Blackheath, i au ters-o cu sacii de pietricele ce fceau peste opt
mii de btrne, ei bine, vecinul meu a lipsit toat noaptea. S-a nimerit s-l vd cnd
s-a ntors acas. Era vreo cinci dimineaa.
Iar tu lucrasei la birou toat noaptea, murmur inspectorul i pentru o
clip interlocutorul su rmase descumpnit.
Nu, pe bune, de cnd m tiu m-am sculat cu noaptea-n cap.
De asta nu m-ndoiesc, i zise inspectorul ntinzndu-i mna.
Strada Acacia 908! La numrul 910 locuia un brbat care era de meserie
cioplitor n lemn, dar a crui adevrat pasiune erau dispozitivele electrice.
Coinciden sau semn? se ntreb speculativ domnul Rater.
Giles se ntoarse la biroul su din strada Cannon. Ocupa cteva camere la
etajul al II-lea ntr-un bloc de birouri unde se ocupa personal de problemele mai
sensibile. Adevrul era c achiziionase rmiele unei afaceri altdat prospere,
dei nu avea nici cea mai mic intenie s o pun pe picioare. Nici mcar atunci
cnd i fusese trimis acea comand formidabil, de la un client vechi al firmei i
fusese anunat de banc cum c n cont i intraser ase mii de lire avans, prima lui
reacie fusese s scoat banii i s-o tearg englezete. Pstrase totui doi
funcionari vechi ai firmei i unul dintre acetia l lmurise c banii nu puteau fi
scoi dect dup emiterea facturii. Prin urmare, domnul Giles, plin de virtui
nemaiavute, cu ajutorul funcionaruiui care mai tia cte ceva despre livrarea
~ 55 ~

Inspectorul o. rater
comenzilor, i dusese la bun sfrit ndatoririle, primindu-i modestul comision i
fu mai mult sau mai puin mulumit.
ntmplarea a fcut ca aceast prim comand pe care a onorat-o s fie
avantajoas, iar dup ase luni de afaceri, domnul Giles s-a trezit c avea o clientel
de trei ori mai mare.
Era doar vag interesat de acest fenomen, cci interesul lui se ndrepta ctre
alte direcii dect un banal comer cinstit. J. Giles & Co. era n realitate condus
de un simplu funcionar care dirija toate negocierile i numai cecurile i le prezenta
domnului Giles spre a fi aprobate i semnate. Prima aciune era ndeplinit cu
plcere, cea de-a doua, mai mult cu suspiciune. Oricum, patronul se ndeletnicea cu
o serie de tranzacii mult mai delicate dect i-ar fi putut imagina un simplu
funcionar.
Exportul de maini de mna a doua spre India i Orientul ndeprtat este o
afacere foarte rentabil, mai ales dac mainile te cost mai nimic. i domnul Giles
nu ddea mai nimic pe ele. Exportul sta l mbogise. Un tip pe care l cunoscuse
n nchisoarea Dartmoor l iniiase n genul sta de afaceri i ar fi putut s fac o
avere fabuloas din vnzarea mainilor furate (cci era ct pe ce s devin cel mai
mare garaj n domeniu), la care se aduga profitul curat adus de firma lui, dac nu i
s-ar fi deteptat spiritul de aventur, fapt care avea s-i fie fatal.
n noaptea de dinaintea vizitei la domnul Rater dduse o rait prin
Sunningdale, ntr-o main furat i, ajutat de doi complici binevoitori, sltase
dintr-o cas argintrie n valoare de vreo mie cinci sute de lire. i asta nu fusese
prima lovitur.
Modalitatea de lucru a acestei mici bande poate fi foarte uor descris. O
main din care lipsea momentan oferul era mprumutat de unul din confrai.
Ceilali doi erau culei n drum de pe o strad lateral linitit i maina era dus n
dreptul casei pe care plnuiser s o atace. ntmpinase oarecare dificulti n
gsirea unor parteneri. Higgy James, pe care pn la urm l cooptase, ridicase
venica lui obiecie:
Eti meseria, efu'. Da' ce-ai de gnd cu pistolul la? Dac ai de gnd
s-l iei cu tine, pe mine uit-m. Ai ncasat apte aniori c-ai tras ntr-un curcan,
aa c data viitoare e prnaie pe via i cine o s fie cu tine o s ncaseze la fel. Nu
intru n joc dac nu lai jucria acas.
n Anglia groaza rufctorilor de a fi prini n posesia unei arme este ct se
poate de fireasc. Sprgtorul dotat i cu arm primete, automat nc cinci ani,
atunci cnd are norocul s fac cunotin cu unul din judectorii majestii sale.
Argintria din raidul nocturn fusese deja topit, urmnd s fie plasat de J.
Giles & Co, (fost Olney, Brown & Slermer) negustori i armatori, sub form de
lingouri.
~ 56 ~

Inspectorul o. rater
Domnul Giles i termin treaba devreme i plec acas, unde avea ceva de
lmurit. Trecnd pe lng numrul 910 unde locuia vecinul acela nesuferit, se uit
spre fereastra ntunecat i trase o njurtur. Casa de la nr. 910 era construit
perete n perete cu a lui. Giles deschise ua cu cheia i intr n sufragerie. Fata care
sttea lng foc i cosea se ridic repede. Dac un strin ar fi vzut scena, fr s
tie care era legtura dintre ei, ar fi gndit, judecnd dup zmbetul ei forat, c ea
se temea ngrozitor de el. Dac tnra nu era la fel de frumoas ca o cadr, asta nu
era dect vina lui Giles; pe fa se mai vedea nc urma unei vnti, dar era mult
mai palid, observ el cu plcere, cci nemernicul la de Rater era n stare s ia n
serios invitaia pe care i-o fcuse.
Adu-mi ceaiul, zise el tios.
Da, dragul meu.
n vreme ce fata se ndrepta ctre u el o strig s se ntoarc.
i-a mai dat trcoale tipul sta de lng noi?
Nu, dragul meu. Nu mi-a mai vorbit. Nu l-am mai vzut...
S-ndrzneti s m mini! Vocea lui se ridic amenintor. Att i
trebuie, s te gsesc la porti, stnd de vorb cu el i-o s vezi ce peti, fetio!
Ea nu rspunse; teama fcu s-i piar toat culoarea din obraji; rmase
ncordat n ateptare.
Te-am adunat de pe drumuri, cum s-ar zice, spuse J. Giles. Erai o
amrt de vnztoare ntr-o prvlie, nglodat n datorii pn peste cap. De ce mam cstorit cu tine, nu tiu! Probabil c eram n clduri i-mi luase dumnezeu
minile. Te-am adus ntr-o cas de oameni i ai avut tot ce i-ai dorit.
Da, dragul meu. Sunt foarte recunosctoare, se grbi ea s spun, dar el
cu un singur gest al minii o fcu s tac.
Ceaiul meu, spuse el.
Adeseori se trezea dimineaa cu senzaia deprimant c fcuse o nebunie
nsurndu-se cu fata asta. Brbaii ar trebui s-i vad de treburile lor i treaba lui
erau jafurile, nu bigamia. De-aici ar fi putut s i se trag, dac bgcioii ia ar fi
aflat vreodat c mai era nsurat. i asta tocmai acum cnd avea trei miare, puse
bine n banca Northern & Southern. Cu ct se gndea mai mult la pericolul ce l
pndea dinspre partea asta, cu att o ura mai mult. De aceea, era greu de neles de
ce-l deranjau att de mult ateniile vecinului de alturi. Dac prostu naibii n-ar fi
btut n perete n toiul nopii, dup care a mai i venit, cu o hain mbrcat direct
peste pijama, ca s ntrebe ce era cu toate ipetele alea, ar fi putut chiar s-l
foloseasc pe Smith sta, n planul pe care i-l fcuse. N-arta ru tipul, dei era
cam ncruntat. Cnd Giles l apucase de beregat, ncercnd s-l arunce n strad,
intrusul l imobilizase de parc avea de-a face cu un copil, apoi se eliberase din
strnsoare i l aruncase ct colo.
~ 57 ~

Inspectorul o. rater
Joe Giles rmase gnditor n faa cminului pn cnd fata i aduse ceaiul i
puse tava pe mas. O bun bucat de vreme pru c nu o vede, apoi i spuse fr s
o priveasc.
Dac sun un tip, Rater, de la Scotland Yard, s tii c-i un amic
de-al
meu. i tiu pe toi de Ia Scotland Yard. Trebuie s-i tiu, n meseria mea. Da' tu s
nu-i spui nimic despre mine, m auzi?
Da, dragul meu.
Urm o tcere lung.
Cu ce se ocup tipul de alturi?
Nu tiu, Joe.
Nu tiu, Joe, o maimuri el. Da' parc tu tii vreodat ceva?
Ea se ghemui speriat, sub ameniarea braului lui ridicat. El rse.
Dac te pori cum trebuie i eu m port cum trebuie, zise el. n seara
asta vine la mine un domn. Cnd apare, urci n dormitor. Dac am nevoie de tine, te
chem eu.
Se uit la ceas, csc, apoi se duse n baie, se spl i cnd iei, o anun
c pleac pentru o or. O singur dat, i asta la nceputul cstoriei, fcuse
greeala s-l ntrebe unde se duce, dar de-atunci se-nvase minte.
Atept pn se auzi ua trntindu-se, trecu repede n salonaul cu
ferestrele arcuite i l urmri de dup perdea pn cnd nu-l mai zri. Apoi se duse
n buctrie, lsnd n urm toate uile deschise ca s poat auzi, fiind sigur c i
vecinul auzise ua trntindu-se.
El atepta n grdin, o siluet ntunecat, ce abia se distingea n noapte.
Am fost nevoit s-l mint, d-le Smith, zise ea. I-am spus c n-am vorbit.
Ce m fac?
Din glasul ei rzbtea disperarea. i totui, o bucurie inexplicabil punea
stpnire pe ea, ori de cte ori stteau de vorb.
Noapte de noapte, la aceeai or, fata se strecura n grdin ca s discute
cu el problema care de la bun nceput n-avusese sori de izbnd.
Pi, nici nu m-ai vzut astzi. Vocea lui era aspr i totui blnd. Iar tea btut?
Ea ddu din cap c nu, iar el mai mult i ghici gestul.
Nu, nu m-a mai lovit de cnd ai venit la u, noaptea trecut. Nu tiu ce
s fac, d-le Smith, sunt att de speriat de el. Nu-mi d nici un ban, aa c n-am
cum s fug. Dac m-a ntoarce la vechea mea slujb de la Harridge, sigur mi-ar da
de urm. M ngrozete. Cteodat m gndesc s-mi bag capul n cuptor i s
termin cu toate.
Vorbeti prostii. Vocea brbatului rsun tios dar aproape n aceeai
clip i recapt inflexiunea blnd. O s gsesc eu o soluie.
~ 58 ~

Inspectorul o. rater
Cine e domnul Rater, de la Scotland Yard? ntreb ea, fr legtur.
De ce?
Era clar c ntrebarea l luase prin surprindere.
Joe zicea ceva de el. Spunea c s-ar putea s vin pe la noi. l cunoti?
Urm o pauz.
Da, l cunosc. L-am ntlnit o dat. Cnd vine?
Vocea lui era ngrijorat i ea se ntreb ce amintiri i strnise acest nume.
Nu tiu nici mcar dac o s vin. Joe mi-a spus doar c s-ar putea
M-a ntrebat cu ce v ocupai.
De dincolo de gard se auzi un chicotit.
Zu? Ei bine, poi s-i spui adevrul. Sunt cioplitor n lemn. M-a vzut
de multe ori la lucru. i mai am i o alt ocupaie, care este o chestiune personal i
nu vorbesc niciodat despre ea.
Bineneles c nu, mincinos nenorocit!
Fata scoase un urlet i, ntorcndu-se ngrozit, ddu nas n nas cu soul
ei. Acesta se furiase napoi acas, fr s fac nici cel mai mic zgomot i auzise
ultima parte a discuiei. Fata vru s scape, lund-o la fug, dar el o nfac de bra,
ntr-o strnsoare care o fcu din nou s ipe.
Sunt aici, unde pleci? Deci asta faci tu serile, cnd cu nu sunt acas.
De tine, Smith, m ocup eu mai trziu.
O tr pe fat nuntru i zvori ua. Domnul Smith, care altfel nu era de
loc impresionabil, se strmb de durere, auzind strigtele fetei...
Fata zcea ghemuit pe pat, prea slbit i prea ngrozit ca s mai ipe.
Domnul J. Giles i ncheie nasturii de la manet i i puse haina.
Acum poi s te duci la culcare, fata mea, i mulumete cerului c eti
n via, zise el.
Zvori ua de la dormitor, cobor n buctrie i lu o sticl goal de ap
mineral. Apoi iei, ndreptndu-se spre locuina domnului Smith, i ciocni. Se
bucur s vad c la intrare nu era nici o lumin. Auzi paii brbatului apropiinduse i apoi ua se deschise larg.
Da, ce e?
Joe i ddu seama c fusese recunoscut.
M-am gndit s vin s v vd, d-le Smith. Purtarea lui Giles era
politicoas, chiar umil i s v cer o mare favoare; s nu mai vorbii cu soia mea.
E o fat cam nesbuit si n-a vrea s dea de vreun bucluc i...
Glasul i era att de conciliant i purtarea att de supus nct Smith fu
luat pe nepregtite. Vzu pentru o fraciune de secund arma n mna brbatului i
ncerc s evite lovitura, dar prea trziu, cci sticla se abtu asupra capului su.
~ 59 ~

Inspectorul o. rater
Czu n genunchi i se prbui pe covor, iar domnul Giles nchise ncet ua n urma
sa i se ntoarse acas, unde petrecu o jumtate de or chinuitoare.
Dac individul o s se duc la poliie? Asta era a doua nebunie pe care o
fcuse.
Din cnd n cnd i apropia urechea de peretele subire care i desprea,
bucurndu-se s-i aud victima mpleticindu-se prin cas. Se aez n hol, de unde
i putea supraveghea ua de la intrare i atept ca brbatul s-i fac apariia. Dar
trecu o jumtate de or i apoi nc o or fr s se ntmple nimic. Fermierul
zmbi. Probabil c individul avea un motiv bine ntemeiat, de nu se ducea la poliie
Puin nainte de zece, i fcu apariia cel pe care l atepta. Era Higgy,
contrabandistul, cel mi de ncredere om al su. Gsise undeva, n Horsham, pe la
periferic, o cas numai bun de lucrat. Familia era plecat. Rmseser apte
servitoare i doi servitori mai n vrst.
Btrna cu casa e plecat la Bournemoulh i i ine toate bijuteriile n safe,
dar nu-l vezi, c e n perete, n spatele tbliei de la pat. Amicul Barmond, zis
peraclu, a dat ieri o rait prin cas, cci s-a mprietenit la cataram cu una din
slujnice i zice c-i floare la ureche. Un safe franuzesc pe care-l deschizi cu dou
degete i plin ochi cu bijuterii demodate, e-adevrat, dar pietrele sunt extra.
i maina unde rmne? ntreb Giles.
Higgy i explic. Exista un drum lateral unde puteau s parcheze maia i
de unde se ajungea uor la zidul ce mprejmuia proprietatea. De acolo nu mai era
dect un pas, cci gardul, deloc nalt, nu era o problem. Schi repede un plan
foarte exact, cci Higgy nvase n tineree meserie pe lng un cartograf.
Fermierul l examina cu atenie. Pare n regul. Trimile-l pe peraclu
mine sear s umfle o main i venii s m luai din Denmark Hill.
Fr jucrele, spuse Higgy. Era avertismentul lui clasic.
Mai e nevoie s-mi spui? replic Fermierul, sta era rspunsul lui de
fiecare dat.
Cu toate astea, cnd urc n camer, lu Browning-ul dintr-un sertar inut
sub cheie i l ncrc. Nu trebuia s-i spun nimeni c, dac avea ghinionul s fie
prins, urmtoarea porie ar fi pe via. Ar fi preferat mai degrab s fie treangul.
n dimineaa urmtoare l vzuse pe Smith cu capul bandajat. Sttea lng
mica poart de fier ce ddea spre strad. Dnd cu ochii de el se speriase i dusese
instinctiv mna la arma pe care o avea asupra lui.
Bun dimineaa. Am un cont de reglat cu tine.
Regleaz-l cnd vrei, spuse Fermierul, pstrnd distana.
Brbatul cltin din cap.
Cred c o s hotrti chiar tu cnd s o fac, i, pe aceast remarc
aluziv, se desprir.
~ 60 ~

Inspectorul o. rater
Toat ziua domnul Smith i analiz poziia, iar spre scar, dup ce
Fermierul plecase s execute lucrarea plnuit, vecinul iei n cutarea unei
cabine telefonice pentru a-l suna pe domnul Rater, cci pereii despritori dintre
case erau foarte subiri i domnul Smith, care avea un hobby pentru inovaiile
electrice, i bricolase un mic microfon...
Ai cam lungit-o, Smith, spuse Oratorul. Anticip deja rspunsul
acestuia.
E o treab care nu prea mi vine la-ndemn. Toat ziua m-am frmntat
pe chestia asta.
Oratorul atept o bun bucat de vreme la Scotland Yard s ia mai nti
legtur cu poliia din Sussex nainte de a porni spre Worthing cu o main de
intervenie.
Fermierul" era un organizator de mare clas. Aproape la secund, conform
planului, i fcu apariia o main care l lu din Denmark Hill; maina fusese
mprumutat de la proprietar cu o or n urm. La volan era Higgy, iar cellalt
tovar al lor se afla pe bancheta din spate.
Ai ales una bun, zise Fermierul cu bunvoin, ceea ce era lucru rar la
el.
Trecur prin Horsham n plin vitez, printr-o ploaie deas, care ar fi fcut
aproape imposibil orice urmrire din partea poliiei chiar dac Higgy nu ar fi
schimbat deja numerele i nu ar fi acoperit radiatorul cu un manon.
n timp ce se apropiau de viitorul teatru al aciunii, Higgy ntreb, nu fr o
umbr de ngrijorare.
Sper c nu i-ai adus jucria, nu-i aa, don' Fermier? La care domnul
Giles i rspunse violent.
Auzi, ce dracu vrei, ncasezi tu poria mea? Eu o iau pe coaj, nu tu.
Dar Higgy insist cu ncpnare.
i-ai adus pistolul sau nu?
Nu, rspunse tios Fermierul.
Higgy nu mai zise nimic, dei nu era de loc convins. Sarcina lui era s
rmn lng main i la primul zgomot de arm, ei bine, Higgy se tia de ce e-n
stare. Nici n-ar mai fi apucat Fermierul s pun bine piciorul n strad, c el ar fi
fost deja la adpost, undeva, n Horsham. Avea deja pregtit scuza pentru o
eventual dezertare.
Maina coti pe o alee lateral, mergnd ncet n josul pantei cu motorul
nchis, pn cnd Higgy frn. Maina rmase nemicat. Urm o consftuire pe
optite. Dup ce escalad gardul, Fermierul i complicele su se pierdur n
noapte. Higgy slbi frna i reui, fr s porneasc motorul, s ntoarc botul
mainii. Atept s treac zece minute, dup care rsuci cheia i porni motorul.
~ 61 ~

Inspectorul o. rater
Trecuse un sfert de or i aproape c adormise pe volan cnd auzi zgomot de pai i
fu orbit de lumina unei lanterne.
D-te jos i nu care cumva s scoi vreun sunet, zise o voce tioas.
Higgy observ c aleea era plin de poliiti narmai i c doi dintre ei
escaladau deja zidul.
Fermierul ajunsese la obiectiv i cu ajutorul unui balcona amplasat
foarte convenabil forase o fereastr, ptrunznd n dormitor. Safe-ul se dovedi a fi
floare la ureche, exact cum prevzuse. Nu trecuse nici un sfert de or i reuise s
smulg uia din balamale i dosise deja coninutul n buzunare. Cnd iei napoi n
balcona, tovarul lui rmas de paz nu mai era. ncalec balustrada i se ls s
alunece n josul unui stlp...
O mn l prinse strns, de bra, dar reui s se elibereze. Distinse vag
conturul unei cti profilndu-se pe cerul roiatic, se feri de o lovitur i o rupse la
fug. Era la civa pai de zid cnd urmritorul fcu un salt nainte i srindu-i la
picioare, l trnti la pmnt. ntr-o secund fu din nou n picioare, scrnind de
furie i pe cnd poliistul se ridica, agndu-se de el...
Asta-i pentru tine zise Fermierul i trase dou focuri, de la old.
Nu mai atept s-l vad rostogolindu-se n noroi, ci o lu la fug spre zid,
aruncndu-se peste, drept n braele celor de la Scotland Yard.
Curcanu e de vin, zise Fermierul, grbindu-se s-i arate nevinovia.
Ne bteam pe pistol i s-a descrcat din greeal.
Juriul va fi foarte interesat, zise Oratorul, cu o rceal de ghea.
Crima era absolut obinuit, chiar banal. Interesul general se datora
numai profesiei victimei. n urma acuzaiilor, pe baza crora fusese arestat de
poliie, Fermierul compru n faa unei instane locale, apoi procesul fu trimis la
tribunalul districtual.
Cele trei mii de lire sterline puse de-o parte n banc i ddur posibilitatea
s beneficieze de aprarea unor avocai strlucii. ns cu toat arta lor, acetia nu
reuir dect s prelungeasc procesul cu nc o zi. Rezultatul era inevitabil.
Reporterii care i ascueau creioanele, paznicii care sprijineau plictisii pereii,
amatorii de spectacole morbide, chiar i juraii, cu toii tiau care era sfritul
nainte ca s se ridice cortina n faa ultimului act. Numai judectorul i aprarea
avur decena s simuleze n continuare c nimic nu era sut la sut sigur pn ce
nu se ddea citire verdictului. Chiar i dup ce acesta fu citit i inculpatul dus la
nchisoarea Wadswbrth cu ctue la mini i pzit de trei gardieni, Fermierul mai
credea c sunt nc sperane.
Nu-i vzuse soia de cnd fusese arestat. Ea venise o singur dat la
cererea lui expres, dar fiind obligat s o vad n prezena unui gardian, nu-i putuse
da instruciuni n legtur cu o serie de articole incriminante ce trebuiau s dispar
~ 62 ~

Inspectorul o. rater
(dou ncrctoare ce se gseau n partea dreapt a unui scrin). Vzu c nu i era
oricum de nici un ajutor i, ntruct chipul ei alb ca varul i tras de nesomn l
exaspera, cnd veni la el a doua oar refuz s o mai primeasc.
Curtea de apel nu i accept recursul i atunci i veni ideea s-l cheme pe
Orator. Domnul Rater veni s-l vad n celul. Giles l ntmpin cu un rnjet.
M-ai fcut bine de tot Rater. Da' de ce l-ai lsat pe Higgy s scape numai
cu trei?
Higgy scpase numai cu trei ani de nchisoare penal.
i individul la, Smith, crede c o s-i las nevesti-mi vreun bnu i el o
s-o ia de nevast. Da' afl c nu e ea nevasta mea. Am mai fost nsurat, aa c ea nu
are dreptul la nici o lecaie. N-o s capete nimic.
i ddu detalii despre prima cstorie. Nu o fcea din cauz c-l rodeau
remucrile ci mai degrab, dup cum explic el cu satisfacie, ca s o pun n
banca ei.
Ideea e c nu vreau ca femeia asta s pretind nimic de la mine. A fost
blestemul vieii mele, zise el fr s dea nici o explicaie.
Nici n-ar fi putut s dea vreo explicaie logic, gndi Rater. Voise s-l vad
pe Orator din simpl rutate i acesta l ls s vad c i-a neles motivul.
Fermierul ncuviin, rnjind cu satisfacie.
N-o s se mrite cu Smith, n nici un caz pe banii mei.
N-ai de ce s te ngrijorezi n privina lui Smith... ncepu Oratorul, dar se
opri. Era un teren periculos.
Individul la e un escroc, spuse Fermierul. l urmresc de mult vreme.
Iese mereu nopile i lipsete cu zilele. Locuiete singur i pariez c dac i vnturi
puin boarfele, dai de-o groaz de marf.
Nu m-ar mira, zise Oratortul, fericit s-i prseasc victima.
Vecinul de alturi constituia pentru Fermier un subiect care i mnca.
sntatea. l discuta pe toate prile cu paznicii, cu gardienii care l pzeau zi i
noapte. Aproape c numai el vorbea, iar ei l ascultau; erau nite asculttori perfeci.
Mcar de i-a fi zdrobit easta, visa el cu voce tare. C doar tot o singur
dat te spnzur, chiar i pentru cincizeci de mii de crime. Pun pariu c pn
moare nu scap de semnul pe care i l-am fcut. I-am tras-o exact aici... Demonstra
lovitura, dar paznicii nu artar prea mult interes.
i iat c veni dimineaa dimineilor i domnul J. Giles nu avu nimic de
obiectat cnd preotul veni s se roage pentru el. Era nc rou la fa i nu prea
deloc impresionat de oroarea ce-l atepta n mica celul aflat chiar vizavi de cea n
care era nchis. Cnd preotul termin, Fermierul se ridic din genunchi, mormi
mulumit.
Ei, hai s vedem acum...
~ 63 ~

Inspectorul o. rater
n acel moment vecinul de alturi intr grbit n celul. Avea n mn o
earf neagr. Giles rmase cu gura cscat.. Cicatricea aceea de pe frunte... Nu se
poate, era chiar Smith, vecinul!
Dumnezeule mare! exclam el. Asta-i vrut s spui, nu-i aa? Ai venit s
reglm conturile!
Smith, clul, nu rspunse. Nu avea obiceiul s vorbeasc n timpul
serviciului.

7. OMUL CARE CITEA N STELE


Cnd telefonul sun, Oratorul era ntr-unul din momentele sale de proast
dispoziie. Se uit disperat n jur, n cutarea secretarei, cci pur i simplu ura
convorbirile telefonice, i asta pentru c l forau s vorbeasc mai mult dect era
dispus s o fac.
Suntei cumva domnul Rater?
Este destul de greu s recunoti la telefon vocea unei fete, dar domnul Rater
o identific pe cea a vorbitoarei fr nici o dificultate.
Da, domnioar Linstead.
Ar fi fost de neiertat s o fi uitat, cci cu mai puin de un an n urm ea i
fusese secretar; o fat brunet, de o timiditate i o nervozitate incorigibile, care
renunase la slujb la cererea insistent a unchiului ei care, dintr-un motiv sau altul
devenise brusc contient de existena nepoatei i care locuia acum, i aminti el vag,
ntr-un superb apartament din Mayfair.
A putea oare s v vd, domnule Rater? n legtur cu o problem foarte
important pentru mine... desigur, nu este o treab pentru poliie... i totui este,
ntr-un fel problema mea, vreau s spun dar v-ai purtat att de frumos cu
mine...
Fata i ncheie fraza pe o not de incoeren. Oratorul i frec nasul
gnditor. Era genul de om cu mult mai multe antipatii dect simpatii. Dar pe Betty
Linstead o simpatiza din motive fr nici o legtur cu aspectul ei fizic. Era foarte
eficient, precis i tcut. Secretarele limbute pur i simplu l nnebuneau; pe cele
care aveau pretenia de a face conversaie despre starea vremii le ura. ncepuse s o
plac din clipa n care descoperise c fetei nu i se prea absolut necesar s spun
bun dimineaa.
Nu sunt ocupat. O s vin, spuse el i-i not adresa ntr-un carneel.
tia c Brook Manor era un cartier de blocuri extrem de scumpe, dar avu
surpriza s descopere c era un cartier mult mai exclusivist dect i imaginase
ui impuntoare din metal i sticl, portari cu un aer foarte distins c aproape nu-i
~ 64 ~

Inspectorul o. rater
deosebeai de locatari, covoare n care i se afunda picioriul... Cnd se deschise ua
apartamentului nr. 9, se trezi ntr-o ncpere att de luxos mobilat i aranjat nct
se art destul de reinut fa de fata care-i veni n ntmpinare. Nu mai semna
deloc cu secretara lui, cu fata cea modest mbrcat pe care o cunotea. Pe mn
avea trei brri, a cror valoare reprezenta salariul domnului Rater pe cel puin
patru ani.
Sunt foarte fericit c ai venit, domnule Rater, spuse ea pe nersuflate.
Dai-mi voie s vi-l prezint pe Arthur pe domnul Arthur Menden.
Era aceeai persoan agitat i nervoas pe care o tia. l conduse n salon
i l prezent unui tnr cu o nfiare foarte plcut i, dac domnul Rater se
simise puin jenat vznd somptuozitatea apartamentului, fu i mai jenat de
prezena acestei de-a treia persoane.
Este totul extrem de complicat, spuse Betty n stilul ei repezit i speriat.
Este vorba de unchiul... i de Arthur. Unchiul nu vrea ca eu s m cstoresc cu
Arthur.
Oratorul mormi ceva n barb. Se ateptase la orice, dar s fie amestecat
n povestea de dragoste a unei fete pe care familia nu o lsa s se mrite, aa ceva
nu i-ar fi imaginat. Probabil c fata i ghici suprarea crescnd, cci aproape l
mpinse ntr- un fotoliu.
Trebuie s v povestesc totul, de la nceput. Unchiul Julian, l tii
desigur, toat lumea l tie pe unchiul Julian. El este burlac. Dar ntotdeauna a fost
foarte bun cu mine i pe cnd lucram la dumneavoastr mi-a fcut o mic rent.
Att ct s m descurc, cred c mi-ar fi dat mai mult, dar este de prere c fetele
trebuie s-i ctige singure existena. L-am vzut o singur dat n ase luni, n
afar de dile cnd ne-am ntlnit din ntmplare. De obicei, dac era la Londra
luam masa mpreun de Crciun, iar o dat m-a invitat n loja lui la Ascot, dar a fost
att de stnjenit i eu la rndul meu m-am simit att de jenat, nct am ajuns smi fie fric de ntlnirile astea.
Cred c ar fi mai corect s-i explici domnului Rater c Julian Linstead nu
are nici o vin pentru toate astea. Pur i simplu, lui nu-i place s fie deranjat de fete,
interveni Arthur Menden. Continu apoi rznd: e un icnit i jumtate, ce mai...
Dar nici eu nu am fost foarte n regul.
A fost numai vina mea, l ntrerupse Betty.
Cnd te-ai instalat aici? ntreb Oratorul cu sarcasm, artnd cu mna
ntr-un gest larg, spre toate frumuseile din camer.
Asta ncerc s v povestesc, zise ea. Pe cnd lucram la Scolland Yard am
primit o scrisoare foarte urgent de la unchiul meu, n care m invita s cinm
mpreun. Pe atunci l cunoteam deja pe Arthur, bineneles. Eram prieteni de mult
timp. M-am ntlnit cu unchiul Julian la Carlton. S-a oferit
s-mi plteasc
~ 65 ~

Inspectorul o. rater
chiria unui apartament mare i a spus c l va mobila indiferent ct ar costa i c
mi va da cinci mii pe an dac nu m mrit. La nceput am fost uimit, dar n cele
din urm, dup o alt ntlnire, am acceptat. Nu cred c exist vreo fat care s stea
s se gndeasc de dou ori n faa unei asemenea oferte. Era fratele tatii i eu eram
singura lui rud, aa c era subneles c eram singura lui motenitoare. Nu m-am
gndit foarte serios la clauza care mi interzicea s m mrit credeam c era
prevzut, doar ca s m protejeze pe mine, dar nu peste mult timp aveam s
descopr c era o chestiune ct se poate de serioas. Unchiul a aflat despre Arthur
de la detectivii pe care i angajase ca s m urmreasc, sunt absolut sigur de asta.
ntr-o bun zi a venit aici, era extrem de tulburat, i m-a implorat nici s nu m
gndesc s m mrit cu Arthur sau cu altcineva. M-a obligat s-i promit c dac voi
ntlni un brbat cu care s vreau s m cstoresc, lui i voi spune primul. Atunci
nu mi-am dat deloc seama...
l cunoate pe domnul Menden? ntreb Oratorul.
Ea scutur capul.
Nu. Asta este ciudenia. Nu avea nimic mpotriva domnului Menden ca
persoan pn nu a aflat ulterior c ineam foarte mult la el.
i?
i pe urm a devenit ngrozitor. A fcut tot ce i-a stat n putin ca s-l
distrug pe Arthur.
Arthur o ntrerupse. Era un tnr cu mult sim al dreptii.
Nu tiu dac se poate numi chiar distrugere atunci cnd i se ofer o
slujb n Argentina, dar fr discuie c a fcut totul ca s scape de mine.
Bineneles c nu a vrea ca Betty s-i piard renta, dar slav cerului, ctig i eu
destul ca s pot ntreine dou persoane.
nseamn c v cstorii?
Ea ddu ncetior din cap.
Suntem cstorii de patru luni, spuse fata i l privi speriat.
Pe dracu! zise Oratorul.
Ea ddu grbit din cap.
Am fcut-o pe ascuns i... cred c am nnebunit dar nu am avut curajul
s-i spun unchiului Julian i nu l-am lsat nici pe Arthur s o fac. Tot ce-am fcut
a fost s-i scriu astzi o scrisoare, cum c m mrit mine. tii,
ne-am cstorit
la notar i a vrea s o fac i la biseric.
Aa c v mai cstorii o dat i dai o declaraie fals i vrei ca eu s
v scot din bucluc nainte ca s intrai n el? spuse Oratorul.
Nu, nu, greii spuse Betty Linstead n grab. Este perfect legal. Arthur sa interesat. O grmad de oameni se cstoresc n biserici de crezuri diferite. Una de
care aparine brbatul i una de care aparine femeia. Muli trec prin dou
~ 66 ~

Inspectorul o. rater
ceremonii, una civil i cealalt religioas. mi doresc o ceremonie religioas, din...
motive personale.
Oratorul oft adnc.
Foarte interesante toate astea, zise el, dar ce anume vrei s fac eu?
Cei doi tineri se privir i brbatul fu cel care rspunse:
Adevrul este, domnule Rater, c Betty l crede nebun pe unchiul ei.
Nu o ngrijoreaz pierderea rentei, ci este speriat de ce mi se va ntmpla
mie n clipa n care Julian Linstead va afla de cstoria noastr. Cnd vine vorba
despre acest subiect, devine pur i simplu nebun de legat. n rest, este unul dintre
cei mai plcui oameni pe care i cunosc asta-i ciudenia. Nimeni n-ar putea s
spun mcar un singur cuvnt ru mpotriva lui i m ndoiesc c ar avea vreun
duman. Sincer, sunt de-a dreptul speriat de ce s-ar putea ntmpla. Nu mie, ci lui
Betty. Domnul Ratcr ncepu s neleag...
Vrei s v protejeze poliia?
ncuviinar amndoi, speriai ca nite copii, nct Oratorul fcu ce nu
fcuse de prea multe ori n via: izbucni n rs.
Cred c suntei amndoi nebuni, dar s vd ce pot face, spuse el.
Era mai mult amuzat dect enervat pentru c fusese chemat dintr-un motiv
att de copilresc. Era o treab simpl s pun casa sub supraveghere, dar nu
inteniona s-i blocheze trei dintre detectivii si att de ocupai, s fac o astfel de
treab i aici greea.
Julian George Lihstead se ocupa iniial cu comerul de antichiti, dar
fcuse asemenea speculaii la burs, nct se lsase de ocupaia iniial, ceea ce
nseamn c n adncul sufletului nu fusese niciodat pasionat de meseria sa, ci tot
ce fcuse vnzare i cumprarea de mobile, de tablouri i alte asemenea obiecte
fusese n virtutea unei deprinderi dobndite n tineree.
La cei 45 de ani era celibatar, brunet, foarte prezentabil, dei de o
frumusee ce te nfiora. Avea maniere impecabile, un sim al umorului foarte
dezvoltat i era unul dintre cei mai mari filantropi, dei refuza s-i vad numele
asociat cu faptele caritabile pe care le fcea.
Avea un apartament n strada Curzon, de care se ocupa doamna Alfred, o
menajer n vrst i foarte ursuz. Tot acolo locuia i o slujnic, Rosie Liffing,
precum i domnul Alfred care era pe post de valet i majordom. Toi cei trei angajai
erau oameni simpli i respectabili. Fata era gras, urt i foarte bisericoas, fiind
membr activ n congregaia Plymouth Brethern.
Domnul Linstead nu primea niciodat vizite n acest apartament. Cnd
ddea vreo petrecere o fcea n mod invariabil la hotelul Carlton. i erau
ntotdeauna ct se poate de modeste. Dup toate aparenele domnul Linstead nu
prea s aib relaii dubioase. Era membru al clubului Junior Carlton, iar n politic
~ 67 ~

Inspectorul o. rater
nclina spre conservatori, cci acetia nu luau niciodat o atitudine drastic n vreo
problem i priveau cu simpatie investiiile rentabile.
Aadar, ducea o existen neptat, pltindu-i contiincios impozitul
anual, pe care-l considera un dat al sorii i ndeplinindu-i obligaiile sociale ce
ineau de convenienele unanim acceptate, ntr-o manier discret, neostentativ.
Mergea la vntoare n Norfolk, la pescuit n Scoia, vna de dou ori pe sptmn
la nceputul sezonului, avea o loj la Ascot pe care de cele mai multe ori o ocupa
singur i un mic iaht ancorat n Southampton. Era la Deauville i la Lido atunci
cnd trebuia i iarna petrecea cel puin trei sptmni la St. Moritz. Era cunoscut
ca un om cu bani. ntr-adevr era extrem de bogat. Firea lui retras le inea departe
pe cele cteva cunotine care ar fi putut s-i fac viaa mai interesant i pe alte
cteva care, cu siguran i-ar fi sporit cheltuielile zilnice.
Avea o slbiciune inofensiv: interesul pentru latura ocult, cci era prieten
cu acel om remarcabil, profesorul Henry Hoylash, astrologul, care l vizita frecvent n
apartamentul din strada Curzon. Profesorul Hoylash era un omule blnd care avea
darul de-a prezice desfurarea evenimentelor cu o acuratee uimitoare. Era
cunoscut ca cititorul n stele pentru c toate profeiile sale erau n mod ciudat
bazate pe poziia stelei Sirius pe bolta cereasc, la data cnd fuseser construite
piramidele. Era o tiin care avea foarte muli adepi i domnul Linstead, care nici
mcar nu tiuse c ar exista o astfel de stea (dup studierea ghidurilor turistice
rmsese cu impresia c piramidele fuseser ridicate pentru a face reclam ageniei
Thomas Cook & Sons), fusese foarte impresionat cnd i se explicase acest subiect.
Profesorul Hoylash venea uneori la cin i la un moment dat reuise chiar
s l conving pe Linstead s renune la sporturile de iarn pentru a face o excursie
la Cairo.
Domnul Rater i fcu cercetrile i afl tot ce era de aflat n legtur cu
domnul Linstead. Orice schimbare de atitudine pe care nepoata sa ar fi putut s o
perceap, ar fi fost cu siguran observat i de servitorii si. Domnul Aldred
valetul, care-i vorbise deschis unuia dintre oamenii inspectorului (n barul Cow and
Gate), zicea c nu exist stpn mai cumsecade.
E adevrat, n ultima vreme a cam dat n patima discuiilor despre toate
fantomele i spiritele acelea pe care i le bag n cap btrnul profesor i nu mai
vorbete altceva dect despre zei egipteni i lucruri de-astea. Da s m bat
dumnezeu, de ce nu ar avea voie omul s aib i el plcerea lui?
Detectivul nu-l slbi ns cu ntrebrile legate de preocuprile oculte ale
domnului Linstead.
Nu-i nici un ru n asta, protest valetul. Se distreaz i dnsul cu
horoscoapele alea i mereu m ntreab la ce or i n ce zi din an ne-am nscut eu
i nevast-mea. Altfel nici n-ai bnui c s-a apucat de chestia asta egiptean.
~ 68 ~

Inspectorul o. rater
Dup toate aparenele, domnul Linstead i ncepuse studiile cu destul
seriozitate. Achiziionase o ntreag bibliotec pe teme oculte, avea o machet
superb a piramidelor care se desfcea n buci, petrecnd ore ntregi n faa unor
calcule tnisterioase.
Interesul Oratorului fa de obsesiile domnului Linstead era de la bun
nceput foarte redus, disprnd cu totul o dat cu finalizarea cercetrilor. La urma
urmei, nu era ieit din comun s ai un unchi bogat care voia s tie exact destinaia
banilor si, cci nu exista nici un dubiu asupra faptului c Betty era motenitoarea
sa. Oratorul se ntoarse la Scotland Yard, semn cteva scrisori, ascult rapoartele
subordonailor i plec acas.
n acea sear se culc devreme i, cum avea un somn foarte adnc, nu auzi
de la bun nceput c suna telefonul. Cobor din pat njurnd n barb i ridic
receptorul.
Arthur Menden la telefon, zise o voce agitat la cellalt capt al firului.
V amintii, ne-am cunoscut ieri la Betty...
A, da...
Dup vocea tensionat a tnrului, Oratorul i ddu seama c se
ntmplase ceva.
De asear a disprut fr urm. Vorbesc de la ea din apartament.
A disprut? Ce naiba vrei s spui?
Las c vin chiar acum.
Se mbrc furios. De ce trebuie ca tocmai el, un membru de vaz al poliiei
s fie deranjat din pat n toiul nopii pentru un asemenea fleac?
Oratorul l gsi pe domnul Menden ntr-o stare de agitaie pe care n-ar fi
crezut-o posibil la un tnr att de flegmatic. Se prea c acesta nu descoperise
dispariia dect la miezul nopii.
Dei erau cstorii, cei doi locuiau separat. n mod normal, ar fi petrecut
noaptea mpreun, dar la cererea ei expres, se dusese s doarm la el, dup ce
cinaser mpreun la restaurantul Ciro's Grill, dup care el o condusese acas. La
ora zece i jumtate fusese sunat la telefon de un necunoscut care i spusese, c
vorbea din partea patronului companiei unde lucra Menden. Necunoscutul i ceruse
s se duc imediat la locuina patronului, n cartierul Kingston Hill pentru a discuta
despre o telegram ce sosise din Bermude, unde era foarte adevrat firma avea
un contract deosebit de important.
Nebnuind nici o clip ceva suspect el se mbrcase, chemase un taxi i se
dusese n Kingston. Aici nimerise n toiul unei petreceri de aniversare.
Patronul su, d-l Fallaby nu tia despre ce telefon era vorba i n-avea habar
de nici o telegram. Uimit i enervat de asemenea glum proast, Menden se
ntorsese acas. Era unu fr un sfert. Cnd intr pe u auzi telefonul sunnd. Era
~ 69 ~

Inspectorul o. rater
camerista lui Betty, ncerca de mai bine de o or s ia legtura cu soul stpnei
sale, dar fr succes.
Din ce spunea femeia se nelegea c la ora unsprezece Betty primise un
telefon din partea cuiva care zicea c era portarul imobilului n care locuia soul ei.
Putea s vin urgent pn acolo? Probabil c spusese mai mult dect att, dar
slujnica nu tia amnunte. Se uitase pe fereastr i vzuse c o main atepta
lng trotuar i apoi o vzuse pe Betty vorbind o vreme cu un domn, iar apoi urcnd
cu el n main i plecnd.
De ce nu i-ai chemat un taxi? o ntreb Oratorul.
Slujnica i rspunse c se dezbrcase deja i c pn s-i trag ceva pe ea
Betty era deja gata de plecare i nu mai ntrziase nici mcar o secund pentru a-i
spune unde pleca.
Ai recunoscut brbatul sau maina?
Femeia cltin din cap. Era o noapte foarte ntunecoas. I se pruse a fi un
Rolls Royce era oricum o main foarte lung.
Se mbrcase apoi i ateptase ca Betty s se ntoarc. Cnd se fcuse
dousprezece ncepuse s se alarmeze i l sunase pe Menden dar nu rspunsese
nimeni.
Acestea erau toate informaiile pe care le putea da i erau dealtfel, singurele
informaii disponibile.
E mna lui Julian Linstead aici! Nu poate fi vorba de altcineva, spuse
Arthur Menden ntr-o stare de mare agitaie. V-am ateptat pe dumneavoastr,
domnuje Rater, altfel a fi fost demult plecat spre el.
Oratorul nu putu gsi o alt explicaie pentru plecarea precipitat a fetei.
Nu avea prieteni n Londra i, n orice caz, nu ar fi plecat singur cu un necunoscut.
Singurul alt indiciu, dac putea s-l numeasc aa, era faptul c i luase
cu ea cteva lucruri pentru noapte peria i pieptenele lipseau de pe masa de
toalet, la fel cum lipseau i cmaa de noapte i papucii.
Zece minute mai trziu bteau deja la ua apartamentului domnului
Linstead i dup o vreme valetul, mbrcat n inut de noapte, veni s deschid
ua.
Aspectul lui neglijent era prea pitoresc ca s fie convingtor. Oratorul
observ c era nclat cu pantofii de strad, cu ireturile legate corect, lucru care
era n total dezacord cu prul lui rvit.
Nu, domnule. Domnul Linstead a plecat din ora ieri diminea. Cred c
a plecat la Paris.
Protestul lui era cam prea zgomotos. Oratorul l privi drept n ochi.
Sunt ofier de poliie, spuse el simplu, i vzu cum brbatul clipete
nervos.
~ 70 ~

Inspectorul o. rater
mi dai voie s-i scriu o scrisoare lui Linstead?
Brbatul ncuviin fr o vorb i l conduse n elegantul birou al domnului
Linstead, i aprinse lumina. Oratorul se aez la birou, se uit n toate prile i,
aplecndu-se ridic coul de gunoi din care scoase dou plicuri mototolite. Le netezi
cu grij i observ c pe primul era scrisul lui Betty Linstead. Fusese trimis cu
pota de diminea.
i fcu semn domnului Alfread s se apropie.
Uite aici o scrisoare adresat domnului Linstead. A fost trimis cu pota
de diminea i a ajuns dup-amiaz. Cine a deschis-o?
Brbatul nghii n sec dar nu spuse nimic.
Domnul Linstead a deschis-o, continu Oratorul; prin urmare nu putea
s fie plecat de diminea. Scrisoarea a ajuns dup-amiaz, nu?
Confruntat cu aceast dovad a omnipotenei Scotland Yardului, valetul
rmase mut.
Unde a plecat domnul Linstead?
Brbatul nu putu dect s clatine din cap i s scoat nite sunete ciudate.
Acest subiect i era n mod evident necunoscut. tia c domnul Linstead avea cteva
case la ar unde se ducea din cnd n cnd. Cele din Brighton i Sunningdale erau
cele preferate. Avea i un mic bungalou pe Tamisa, dar valetul nu tia exact unde i,
dup cum Oratorul avea s remarce sardonic, Tamisa e destul de lung i presrat
pe maluri cu nenumrate bungalouri n care vin
s-i petreac wcek-end-urile
celibatari bogai sau mai puin bogai.
i interog i pe ceilali slujitori, dar acetia nu tiau ntr- adevr nimic.
Singurul care era la curent cu micrile domnului Linstead era valetul, ns acesta
czuse ntr-o muenie ncpnat, rspunznd la orice ntrebare cu un cltinat
din cap. n cele din urm Oratorul i spuse c nu mai are nevoie de el i rmase
singur cu soul ndurerat.
Cred c problema nu e chiar att de grav cum crezi, zise el, dar o s tiu
mai multe dup ce o s-l fac s vorbeasc pe individul sta. Du-te s te plimbi vreo
or i vino dup aceea. Sper c nelegi c n-am venit aici pe linie oficial i deci, nam mandat, aa c a putea s am neplceri pentru nimicul sta.
Nu plecase bine tnrul c Oratorul l chem pe valet i pre de mai bine de
o jumtate de or l mitralie cu ntrebri, examinnd ntre timp, n mod ilegal,
coninutul sertarelor care nu erau ncuiate i rsfoind cel puin o duzin de volume
din biblioteca ocult a domnului Linstead. n acest interval ajunse s cunoasc cu
mult mai muli demoni i zei dect i-ar fi imaginat vreodat c exist. Het, Seth,
Osiris i tot felul de montri cu cap de taur de pe vremea lui Tutankamon. ns
principala descoperire o fcu ntr-unui din sertarele domnului Linstead.
~ 71 ~

Inspectorul o. rater
Cnd Arthur Menden se ntoarse, Oratorul i ncheiase deja cercetrile i
avea de acum o teorie clar.
Nu cred c tnra doamn este n vreun pericol. Te sftuiesc s mergi
acas i s tragi un pui de somn. Eu rmn aici s-l atept pe stimabilul Julian.
Dar tii unde e? Oratorul cltin din cap.
N-am nici cea mai vag idee i de altfel nici nu conteaz, zise el tios,
clcndu-i pe inim. Menden se hotr s plece, dei nu spre cas. Uitndu-se pe
fereastr Oratorul l vzu pind agitat n susul i n josul trotuarului de vizavi.
Era ase i jumtate dimineaa cnd detectivul auzi zgomotul unei chei
rsucite n broasca de la intrare i lund-o naintea valetului pe care l trimisese n
camera lui, deschise larg ua.
Cu ochii mpienjenii de oboseal i nesomn, Julian nici nu observ c n
holul ntunecos se afla o persoan strin i, trecnd n grab pe lng el fr un
cuvnt de mulumire, intr repede n birou. Rmase o clip n ncpere, simind n
aer un miros nefamiliar de trabuc i apoi se ntoarse i ddu cu ochii de detectiv.
Ce... ce e asta, pe cine cutai? se blbi el.
Pe tine, zise Oratorul i abia atunci Linstead l recunoscu.
Suntei domnul Rater de la Scotland Yard, zise el cu o voce piigiat,
aproape isteric.
Oratorul ncuviin. Fusese luat puin pe nepregtite de aceast
recunoatere imediat, cci nu visase niciodat s figureze printre personajele
celebre ale istoriei contemporane.
Unde e domnioara Linstead? ntreb el.
Domnioara Linstead? Nepoata mea? Julian fcu un efort supraomenesc
ca vocea lui s par ct mai fireasc. Doamne, dumnezeule, ce i s-a ntmplat i de
ce ar trebui s tiu eu?
Unde e?
Jur c...
Ce rost are, domnule Linstead?
n vocea Oratorului se citea o oboseal fr margini. Nu mi-am pierdut
noaptea ca s aud explicaii puerile. tiu exact c se afl n bungaloul de pe malul
Tamisei i dei nu tiu adresa, a putea s o aflu n jumtate de or.
Chipul nebrbieril al brbatului era palid i rvit.
Bine, zise el i pru c mbtrnete ntr-o secund. Fie cum vrei
dumneata. Este sntoas i n deplin siguran. Am dus-o acolo ieri sear i am
lsat-o n grija unei infirmiere de la un spital psihiatric. N-o s peasc nimic i
sper s-o fac s-i vin mintea la cap nu vreau s zic c nu-i n toate minile,
continu el grbit, fereasc dumnezeu de-aa ceva, doar c...
~ 72 ~

Inspectorul o. rater
Doar c i pleci prea mult urechea la ce spune trznitul la de Hoylash,
zise Oratorul cu glas domol.
Julian i arunc o privire scurt.
Ce vrei s spunei?
C din cauza lui vrei s-o mpiedici pe nepoata dumitale s se
cstoreasc. Ei bine, poate te intereseaz s afli c, dei nu i-a spus, este deja
mritat.
Pe chipul lui Linstead se ntipri groaza.
Mritat? spuse el cu voce sugrumat.
De patru luni, zise Oratorul.
Vzu cum expresia de teroare ncepe s dispar din ochii lui Linstead,
fcnd loc mirrii i apoi unei infinite uurri.
Acum patru luni... zise el cu voce pierdut, dar e imposibil...
Nu e deloc imposibil, zise Oratorul. Horoscoapele sunt imposibile. Tocmai
am examinat cteva i am tras nite concluzii. Profesorul dumitale a fcut dou
horoscoape, unul pentru dumneata i unul pentru nepoata dumitale; i a descoperit
c vei muri n ziua nunii ei. Dar iat c eti n via.
Dar ea nu mi-a spus nimic... de ce mi-a spus atunci c se mrit
mine... la biseric?
Exist un motiv bine ntemeiat, cred, zise Oratorul, sec. Mic, dar bine
ntemeiat. Nu m-a mira ca peste cteva luni s trebuiasc s mai adaugi numele
unui motenitor n testament.

8. BROA CU DIAMANTE
Inspectorul Rater avea un prieten ce lucra la Secia financiar i care era
aproape la fel de monosilabic ca i el. Cnd simea nevoia unei recreeri Oratorul
pleca n lungi plimbri mpreun cu amicul su. Uneori, cel care deschidea gura s
fac vreo remarc despre vreme, era Oratorul, alteori era prietenul su. Cu totul
ocazional amicul i ddea cu prerea cum c greiser drumul, dar cel mai adesea
nu fceau vreo astfel de greeal, aa nct nu aveau nimic de comentat.
Pentru domnul Rater acesta era genul de vacan ideal. Petreceau uneori
week-end-uri absolut fericite eznd unul lng altul, ore n ir, pe o plut ancorat
pe ru lng o moar, ntr-o linite adnc, ncercnd s pcleasc tiuca cea
tcut.
Un oarecare Mark Ling, infractor nrit, avea o cas lng Marlow i visa
nencetat la ziua n care Oratorul avea s se rstoarne cu pluta, nnecndu-se.
Mark, un brbat nalt i prezentabil, ntotdeauna mbrcat la patru ace, i
fcuse obiceiul s stea ntins pe pajitea de lng cas i s priveasc ore n ir cele
~ 73 ~

Inspectorul o. rater
dou figuri nemicate, imaginndu-i c asist la treceea n nefiin prin nec, a
Oratorului i nchipuindu-se pe sine cum avea s-l ajute mpungndu-l cu o cange
ascuit.
Uneori Mark primea vizita lui Steiny Lamb de care l legau interese comune
i cu care avea multe lucruri de vorbit. Pe lng discuiile despre chei, ferestre sau
cel mai bun procedeu de a fenta Brigada mobil, obinuiau s stea tolnii n iarba
nalt i s-l urmreasc de la distan pe Orator, care pescuia.
N-ai loc s mai spui i tu o vorb, acolo, de ct sunt de vorbrei,
remarc el sardonic. M ntreb cine o fi papagalul cellalt?
Nu e d-ia bgcioii, zise Stainy.
Bgcioii nu fac cas bun cu bgcioii, filozof Mark. N-au ncredere
unii n alii.
Pe lng csua din Marlow, Mark avea i un apartament n Soho. El nu
aparinea lumii interlope prin lume interlop nelegnd acea felie a lumii
infractorilor care triete ntr-o stare de seminfometare cam trei luni pe an, apoi
timp de dou sptmni se destrbleaz ct cuprinde i petrece restul de opt luni
i jumtate n nchisoare.
Ling fcuse bani buni folosindu-se de oameni mruni ca s-l acopere.
Steiny era un astfel de om, doar c era i foarte curios din fire.
Cine zici c a fcut-o p'aia de la Leicester? ntreb el cu ocazia vizitei la
Marlow.
Mark fcu fee-fee. Treaba din Leicester era oful lui. Era pe urmele broei
cu diamante de cteva luni bune, cnd un altul i-o luase nainte i pusese mna pe
ea. Broa avea 14 pietre fiecare numrnd n jur de zece carate; era una din
piesele pe care orice bijutier sau negustor de diamante o cunotea ca pe propriul
buzunar.
Nu tiu. Bnuiesc c cel din Birmingham, zise el acru. Bine c n-am
fcut-o eu. Nu tiu cum i imagineaz ei c pot s scoal din ar pietrele alea.
Cel care o s ncerce o s se duc direct la tiere.
Muli din tagma lui Mark Ling n-aveau habar de ce-i putea pielea. Era ceva
mai mult dect un bun sprgtor: Mark era cel mai inteligent plasator n
Europa. Putea s treac grania cu marf de furat, la orice or din zi i din noapte;
tia toate reelele de tinuitori de pe continent, avea oricnd pia pentru bunurile
furate i n numai cteva zile putea s arunce pe piaa strin un teanc de
bancnote. Cu toate astea, reputaia sa nu era dintre cele mai bune printre cei care l
angajau. Att bijuteriile ct i banii aveau prostul obicei s dispar pe traseu. Uneori
fioroasele sale victime acceptau scuza cum c trebuise s cedeze o parte din prad
pentru a ndulci poliia continental. A doua oar ns, stteau mai mult pe gnduri
dac s-l angajeze sau nu.
~ 74 ~

Inspectorul o. rater
i totui nu se puteau lipsi de el. Pachetele potale cu destinaia Brxel,
Anvers i Amsterdam sunt adeseori deschise de autoritile vamale, care caut
marf de contraband i multe pachete mari, cu bunuri necurate se pierduser din
aceast cauz.
Aa c Mark prospera, cci vorbea la perfecie trei limbi strine i tia toate
trucurile evaziunii vamale mai bine ca oricare altul.
Dar o dat l fentase pe un tinuitor din Newcastle care, din nefericire
pentru Ling, avea o memorie foarte bun.
Scotland Yardul era n fapt extrem de activ n recuperarea broei cu
diamante, dei, dac te luai dup cum lncezca la soare Oratorul cu undia n mn,
nu ai fi bnuit asta.
Steiny care era un r de om, cu o mutr sfrijit i ridat, avea dou
slbiciuni. Era limbut i iscoditor. Ardea s afle totul despre o anumit operaie de
dat recent.
Nu tot mata ai dat i lovitura din Burrow Hill, domnule Line?
Mark l privi tios.
Cine i-a spus minciuna asta? ntreb el.
Steiny deveni pe dat slugarnic.
E, tii cum circul zvonurile... De fapt, ca s vi-o zic pe a dreapt,
vam vzut din ntmplare cnd ieeai din gara St. Pancras n ziua de dup lucrare
i le-am pus i eu cap la cap i...
i i s-au potrivit tot o fug, zmbi Mark amabil. Las asta, hai s vedem
cum e cu biroul sta de schimb. Pot s v dau sculele mele i s v spun de unde s
facei rost de main. Ci vei fi n treaba asta?
Steiny era de prere c trei erau de ajuns.
n regul, v dau doar trei, zise Mark.
Ca rsplat pentru mrinimia de a mprumuta echipamentul necesar, el i
primea partea din distraciile la care, de altminteri, nu participa.
Sper c nu v-ai suprat pe mine pentru ce v-am spus.
Steiny era sensibil la schimbrile de vnt.
Suntei un tip tare i a vrea s lucrez cu dumneavoastr. Cunosc o
groaz de indivizi din domeniu. Chiar mai muli dect dumneavoastr. Oho! l tiu
pe unu' de care nu cred c ai auzit. Tinuitor mare! Sunt singurul care l-a fentat i
tiu cum lucreaz.
Cnd o s vreau informaii, o s i le cer, l ntrerupse Mark.
Ce vreau s zic e c v-am vzut acum cteva nopi... ncepu Steiny.
Vezi cam prea mult pentru gustul meu, spuse Mark cu un zmbet
departe de a fi prietenos.
~ 75 ~

Inspectorul o. rater
La o sptmn dup asta, Steiny cu nc ali doi se ntlneau lng Soho,
pentru ca s o porneasc apoi fiecare pe alt drum, spre un birou de schimb care
avea o afacere nfloritoare. Era smbt sear i magazinul era nchis. Planul lui
Mark era de a-l deschide. Dup ce o fcur, se ndreptar cu toii spre ieirea din
dos, care ddea ntr-o strad lturalnic. Lng bordur, la mai puin de 20 de yarzi
atepta o furgonet care purta neltoarea inscripie Curtoria chimic Happy
Days, dar singurele rufe pe care le coninea erau cele purtate de cei 11 oameni ai
brigzii mobile...
A fost o scurt ncierare din care Steyny i ai lui au ieit nvini.
Bine, domnule Rater, m-ai prins. Da' de cnd suntei la mobil? Cine
s v mai tie pe toi voi tia de la poliie. l vezi pe unu' azi, zici c-i om cumsecade
i mine afli c e n Brigada mobil.
Domnul Rater nu rspunse nimic elocvent.
Nu m lsai, domnule Rater, se milogi Steiny. N-am fcut nimic; nu m
bgai i pe mine la decret?
Oratorul era ntr-o pas binevoitoare. Steiny a fost acuzat pe baza
Decretului de prevenire a crimelor, primind o pedeaps mai uoar dect dac ar fi
intrat la aciune cu premeditare. Era o diferen de nuan.
De la nlimea boxei, Steiny avusese timp, ct se dduse citire acuzaiei, s
priveasc mprejurul slii i s ocheasc vreo doi prieteni. l vzu pe Mark, mbrcat
extrem de elegant i stnd alturi de o tnr deosebit de frumoas brunet,
nalt i cu alur de doamn. Mark era mare specialist la gsit fete frumoase. Prinse
privirea lui Steiny i-i fcu cu ochiul. Steiny nu-i rspunse.
Auzise de noua descoperire a domnului Ling Mark avea obiceiul s fie
foarte ludros cnd era vorba de cuceririle sale. Asta era deci tnra doamn al
crui tat era mare om de afaceri. Steiny era foarte interesat. Dup ce i primi
pedeapsa sttu de vorb cu Oratorul.
Cine ne-a ciripit, domnule Rater? ntreb el i, cnd Oratorul ddu din
cap echivoc, zise: artos tipu' nu? i cu slbiciune la fuste!
Urm apoi exasperat:
Sfinte Sisoe, domnule Rater pariez c nici n somn nu v scap vreun
sunet.
Gura mic, zise Oratorul.
Ei bine, era un singur tip artos n lumea infractorilor i sta nu era altul
dect Mark Ling. i, dup cte tia inspectorul, Mark fusese cel care informase
poliia n legtur cu lovitura de la biroul de schimb. Dac inspectorul ar fi avut cea
mai vag urm de ndoial n privina implicrii lui Mark n furtul broei cu
diamante, atunci ar fi continuat s-l urmreasc; dar alibiul lui Mark era inatacabil.
Steiny, tii ceva despre broa cu diamante? ntreb Oratorul.
~ 76 ~

Inspectorul o. rater
Steiny cltin din cap.
Nu, domnule. i chiar dac a ti nu v-a spune. Nu-mi bag nasu' c m
ard...

ncepu s rd strident. Rse ntr-att nct pentru o clip Oratorul gndi


c fcuse o criz de isterie.
Gata, m-am linitit. Steiny i terse ochii. Era doar o glumit
mulumesc pentru tot ce-ai fcut pentru mine.
Ieind din tribunal, Mark i frumoasa lui nsoitoare o luar pe jos spre
stnga. Ea era fiica unui bijutier respectabil, pe nume Eddering. Pauline Eddering
se numea i Mark o cunoscuse ntr-o expoziie. Acest obicei al fetei de-a intra n
vorb cu persoane necunoscute i atrgea uneori mari neplceri.
Ce groaznic spectacol s asiti cum i primete un biet om pedeapsa,
zise ea.
Mark rse.
Este numai vina ta, iubito, dar tu mi-ai spus c n-ai vzut niciodat cum
arat un tribunal corecional.
Bine, dar nici nu mi-ar fi trecut prin cap s mergem, dar ai zis tu c
trebuia neaprat s fii la tribunal. M-ai nnebunit de tot exercii asupra mea o
fascinaie inexplicabil.
Uneori vorbea exact ca o eroin dintr-un roman ieftin, dar Mark era foarte
impresionat.
Cnd pleci n strintate? ntreb ea pe neateptate.
Vinerea urmtoare, veni prompt rspunsul. Trebuia s plece de joi cci
nu era foarte sigur pe Steiny. n plus, fuseser cteva semnale de alarm cci
locuinele sale fuseser vizitate n dou rnduri de detectivi deghizai, care l
iscodiser pe trotuar n legtur cu micrile sale. Mark era perfect contient c
trebuia s ntrerup contractul de nchiriere al apartamentului i s abandoneze
micul bungalou din Marlow.
Fata oft din nou.
A fi preferat s nu pleci. Vineri va trebui s dorm singur n
apartamentul la groaznic de deasupra magazinului. Tata pleac la Manchester i
mi-e groaz s rmn singur n toat casa. Dac un ho ca la pe care l-am vzut
azi la tribunal, intr n timp ce dorm? Oricine poate deschide vechitura aia de seif.
Dac tata ar duce la banc smaraldele alea, a sta mult mai linitit...
Se opri brusc, ca i cum i-ar fi dat seama c vorbise prea mult.
N-ar fi trebuit s-i spun de smaralde, se ci Pauline. Dar zi i tu dac nu
e ridicol! Smaralde n valoare de 17 000 de lire nchise ntr-un amrt de seif de
tinichea!
~ 77 ~

Inspectorul o. rater
El nu-i rspunse. Prea c informaia nu-l intereseaz sau c-l intereseaz
mult prea puin.
O groaz de bani, tatl tu trebuie s fie foarte bogat, fu tot ce spuse el.
Bogat! Nu cred c tata are mai mult de 1 000 de lire la viaa lui. Nu,
smaraldele i-au fost lsate de o doamn din Rusia pentru a fi remontate. Asta s-a
ntmplat acum doi ani i de-atunci n-am mai auzit de ea. Tata spune c s-o fi
ntors n Rusia i c o fi fost ucis.
Mark o nsoi acas. Era a doua oar cnd l ntlnea pe tatl ei, un domn
n vrst i cocrjat, pe care nu prea c-l intereseaz nici fiica lui i nici noul ei
prieten.
Magazinul era mic dar fcea un nego destul de bun cu bijuterii din cele mai
ieftine. Seiful, pe care Mark l examina de data aceasta cu un ochi expert, se afla
sub tejghea. Dup cum spusese i fata, era o vechitur; genul de seif pe care orice
sprgtor l putea deschide cu un cuit de buctrie.
Afacerile sunt cum nu se poate mai proaste, mormi domnul Eddering,
dnd cu tristee din cap. De-o sptmn n-am vndut nici mcar o verighet.
I-am spus domnului Lewis (acesta era unul din numele inventate de
Mark, sub care se recomandase) despre rusoaic i despre smaralde, zise Pauline,
pe cnd se aezau la ceai, rstimp n care de magazin avea s se ocupe vnztorul.
Domnul Eddering i frec barba neras cu vdit enervare.
A vrea s tiu care este situaia mea din punct de vedere legal, zise el
ncruntndu-se spre Mark. Nite prieteni mi spun c ar trebui s dau un anun
cum c bijuteriile vor fi vndute pentru a recupera costul manoperei, dar bineneles
c asta este absurd. Costul manoperei este sub douzeci de lire.
mi plac foarte mult smaraldele, a putea s le vd? ntreb Mark cu
indiferen.
Domnul Eddering l sgeta cu privirea i cltin din cap.
Nu, domnule, nu le putei vedea, spuse el tios. Sunt gata mpachetate i
i ateapt proprietara. Nu-mi asum nici un risc.
Sunt asigurate?
Buzele subiri ale bijutierului se schimonosir.
Art eu ca unul care le-ar fi lsat neasigurate? ntreb el.
Puin mai trziu btrnul se duse n magazin, lsndu-i singuri pe cei doi.
Cred c tata a nnebunit, zise fata cu dezndejde. Uit-te puin! art
spre o fereastr care ddea spre curtea din dos.
La captul curii era un zid nalt de vreo doi metri.
Oricine poate s sar peste zidul sta i s intre pe-aici pe fereastr; un
fleac, zise ea. Nu i-a pus nici mcar alarm. Uneori mi-e o fric de nu mai pot. Tata
are un revolver, dar tiu bine c nu l-ar folosi niciodat.
~ 78 ~

Inspectorul o. rater

n cas?

N-ar trebui s te lase singur, zise Mark dnd din cap. Cine mai doarme

Mai era o servitoare tnr, care, dup toate aparenele, dormea la


subsol i care i fereca ua n fiecare noapte; n pod mai locuia i un portar btrn.
E-adevrat, avem telefon, dar numai n camera asta. Ce m fac dac aud
c umbl cineva prin cas n toiul nopii?
Deschizi fereastra i ipi, i suger Mark.
N-a avea curaj, zise nfiorndu-se toat. Cred c mai degrab mi-a
bga capul sub plapum i a atepta pn pleac.
Dup o or, Mark plec. Cnd iei n strad avu un oc. Pe cellalt trotuar,
aparent interesat doar de traficul intens, era Cobbett. Cobbett lucra la Secia de
criminalistic, fiind unul din oamenii de baz ai Oratorului.
Mark fcu civa pai spernd c poate scpase neobservat, cnd ddu nas
n nas cu Lane, un alt colaborator al Inspectorului. De data asta nu mai avu cum s
se eschiveze.
Hei, Mark, zise Lane vesel. La cumprturi?
Tonul familiar al acestuia l jigni profund pe Mark.
Nu fusese niciodat prins de poliie i indiferent ct de suspectat ar fi fost,
nici un copoi de mna a treia n-avea dreptul s i se adreseze pe numele mic. Era
ntr-adevr timpul s abordeze zone noi, unde poliitii erau ceva mai respectuoi.
Trecu fr o vorb i n aceeai noapte se duse la Marlow, de unde i adun
lucrurile personale, attea cte avea, apoi se ntoarse n apartament i mpachet
totul ntr-un cufr, pe care-1 trimise cu portarul la gar.
N-avusese intenia s plece singur n strintate, dar avusese surpriza s
descopere c domnioara Pauline Eddering avea nite preri foarte stricte,
considernd c nu se cade ca o tnr s-i nsoeasc prietenul ntr-o cltorie pe
continent. Poate c ar fi reuit s-o conving, dar acum nu mai era necesar. Fata nu
i-ar fi fost dect o povar.
Se ntlni cu Pauline n dup-amiaza urmtoare i verific terenul.
Observ cu satisfacie c nu trebuia s-i schimbe planul. Domnul
Eddering urma s plece la Manchester vineri n loc de miercuri. Acest lucru i
convenea de minune, cci avea deja bilet reinut pentru joi.
Am decis s nu rmn acas joi, zise ea. Dup ce se nchide magazinul,
m duc s dorm la o prieten. Magazinul sta m mbolnvete.
Presupun c tatl tu o s aduc un paznic de noapte dac tu pleci, zise
Mark n treact.
Fata ddu din cap.
Tata e foarte zgrcit. E groaznic s vorbeti aa despre propriul printe,
dar sta este adevrul. Nu, el are ncredere total n vechitura aia de seif.
~ 79 ~

Inspectorul o. rater
n acea sear Mark Ling auzi soneria de la intrare i cnd deschise ua se
trezi fa-n fa cu ultimul om din lume pe care i-ar fi dorit s-l vad.
Pot s intru? ntreb Oratorul.
Mark deschise puin ua, att ct s treac detectivul. Prima lui reacie fu
aceea de a o rupe la fug. Trebui s-i adune toat stpnirea de sine ca s
n-o
fac. l urm pe Rater n sufragerie.
Eti singur? ntreb Oratorul, i cum Mark ncuviina, urm: Ce-i cu
broa cu diamante?
Mark rnji.
Dac este vreun lucru de care eti sigur pe lumea asta efule, atunci e c
nu te ndoieti c a fi amestecat n treaba aia. De fapt nu sunt amestecat n absolut
nimic. Nu pot nelege nici n ruptul capului de ce sunt bnuit de poliie c a fi
infractor. Nu v-ai mpiedicat niciodat de mine...
Mare parte din cei care au sfrit n treang nu mai avuseser de-a face
cu poliia, zise Oratorul.
Mark chicoti.
E, doar n-o s m spnzurai acum.
Domnul Rater se aez la mas i, deschizndu-i carneelul, ncepu s-l
rsfoiasc.
tiu c erai plecat cnd s-a comis jaful, dar ceva mi spune c ai fost
totui amestecat n treaba asta. O s-i pun problema foarte direct. Vreau pietrele
alea i mi s-a dat mn liber s le rscumpr. Pe o sum bun de tot.
Atunci ai face mai bine s i-o oferii altcuiva, spuse Mark cu veselie.
i putea permite s fie vesel, cci o dat n via era suspectat pentru ceva
ce nu fcuse.
Presupun c-i dai seama c, dei nu ne-ai czut nc n mn, atunci
cnd se va ntmpla n-o s scapi prea uor.
Mai vedem, zise el sarcastic. Dar dac mi se va pune n crc ceva ce nam fcut, nseamn c voi fi victima inocent a poliiei.
Cnd detectivul plec, se simi mult mai uurat dect nainte. Ultimele
pregtiri pentru plecare erau deja fcute. Joi noaptea, imediat dup cderea
ntunericului, se strecur spre magazinul bijutierului. Jaluzelele erau trase i totul
era zvorit; n nici una din camerele de la etaj nu era lumin.
Mark merse pe o strad dosnic pn ce ajunse la zidul grdinii. Nu se
vedea nimeni. Fiind genul atletic, n cteva sr cunde escalad zidul i ajunse n
curte.
Fereastra din spate fu floare la ureche. Se cr ntr-o clip i intr n
sufragerie, unde mai plutea nc miros de tutun, cci domnul Eddering fuma un soi
de tutun african care era foarte persistent.
~ 80 ~

Inspectorul o. rater
Ua care ddea nspre magazin era blocat cu un drug de fier prin interior,
dar nu era ncuiat. Mark Ling ascult la ua care comunica cu partea locuit a
casei i aps uor clana. Era ncuiat i acest lucru i convenea de minune. Cnd
ncepu s se ocupe de seif, nu folosi dect o mic lantern, pe care i-o ag de un
nasture, i un burghiu electric.
n trei sferturi de or tiase deja broasca i, cu o smucitur, deschise larg
ua grea a seifului. nuntru gsi cteva registre de contabilitate, iar n fund de tot
ddu peste un sertra care nu era ncuiat. l deschise i vzu un pachet plat, nvelit
n hrtie maro i cu multe sigilii. De sfoar atrna o etichet pe care scria:
Prinesa Litiffski smaralde.
Strecur pachetul n buzunar i mai examin o dat interiorul safeului.
Nu mai era nimic ce merita a fi luat. Valoarea mrfurilor din magazin era
neglijabil din punctul su de vedere.
nchise cu grij seiful, bg burghiul n buzunar i plec pe unde venise,
punnd drugul de fier la locul lui i avnd grij s apropie fereastra nainte de a sri
n curte.
Cnd ajunse n strada principal se uit la ceas. Era zece fr douzeci.
i alesese ziua cu mult grij. Tot atunci urma s plece la Brxel o
delegaie numeroas de francmasoni, pentru care se suplimentaser un tren i un
vapor; aa c la ora zece, cnd acest tren special prsea gara Victoria, Mark era
unul din pasagerii ce-i luau cina n vagonul Pullman.
Chiar i nconjurat de acest grup numeros de oameni avu grij s nu lase
nimic la voia ntmplrii. l gsi pe unul din hamalii ce-i mai crase de multe ori
bagajul i i ntinse valiza. n acelai timp i strecur pachetul ascuns pn atunci n
hain.
Pune-l la tine i d-mi-l pe vapor, zise el.
Aceast msur de precauie se dovedi pe deplin justificat, cci Mark fu
unul din cei trei brbai oprii pe pasarel i dui ntr-un mic birou pentru a fi
percheziionai.
mi cer scuze, domnule, spuse detectivul care supraveghea percheziia.
Regulamentul ne oblig s controlm corporal cte o persoan la fiecare sut de
cltori.
Nu exist nimic n sensul sta n regulament. Mark tia bine asta.
Pe puntea de jos l gsi pe hamal ntr-o stare de mare agitaie.
V-au controlat bagajul, domnule, zise ei. Vi l-am dus n cabin.
Mark l urm. Hamalul i strecur pacheelul n palm. Chiar n dreptul
locului n care se aflau era atrnat una dintre brcile de salvare. ntinse mna
~ 81 ~

Inspectorul o. rater
spre balustrad i ls pacheelul s alunece ntr-unul din scaunele laterale ale
brcii, apoi se ntoarse n cabin.
Aici l atepta un brbat. Era foarte civilizat, foarte curtenitor i vorbea
foarte politicos. Clar, agent Scotland Yard.
Sper c nu v deranjez foarte tare, d-le Ling, zise el, dar colegul meu mi-a
spus c a uitat s v controleze pardesiul.
Colegul nu i spusese nimic din toate astea. Zmbind, Mark se supuse
controlului.
Ajunser la Ostende dimineaa devreme, nainte de rsritul soarelui i n
timpul celor patru ore ct durase traversarea, Mark nu sttuse degeaba. Descoperise
un pasager ntre dou vrste cruia i fusese att de ru n timpul traversrii nct
nu-I interesa nimic, nici mcar c ajunsese la destinaie. Mark i fusese de mare
ajutor i de aceea accept bucuros invitaia de a merge mpreun s ridice bagajele
de mn.
Mark se ndrept ctre punctul de control vamal cnd fu din nou oprit, de
data aceasta de ctre doi detectivi belgieni, care-l conduser ntr-un mic birou unde
fu din nou percheziionat. Dar pachetul era de mult n buzunarul pasagerului ce
avusese ru de mare, de unde Mark l recuper n timp ce-l ajuta s urce ntr-un
taxi.
El nu lu nici un taxi. Dup ce-i ls bagajul la gar, plec pe jos de-a
lungul cheiului btut de vnt, ctre un mic hotel din partea de nord a falezei. Tocmai
ajunsese n faa hotelului cnd auzi:
Minile sus, zise o voce.
Din ntuneric i fcu apariia un brbat cu faa ascuns n dosul unei
batiste. n mn inea un Browning. Domnul Ling ridic minile.
Annie, ia marfa, zise brbatul.
Mark simi c cineva se apropie de el i i strecoar o mn n buzunar,
scond pachetul...
Pauline Hddefing folosea un parfum ciudat. Domnul Ling adulmec i
rmase ca trznit.
M cunoti, Ling, zise brbatul cu pistolul. Cnd eram tinuitor n
Newcastle, m-ai prjit cu 3 miare. Acum trebuia s aduc marfa asta pe continent; i
cum erai cel mai bun...
Att reuise s spun cnd se trezir ntr-un cerc luminos, orbii de lumina
strlucitoare a lanternelor. Erau nconjurai din toate prile de poliiti.
Mark auzi cum fetei i se taie respiraia i simi cum pachetul, care i fusese
scos doar pe jumtate din buzunar, i este bgat la loc. nainte s se poat debarasa
la rndul lui de el, vocea Oratorului se fcu auzit.
Ai cumva vreo bro care nu-i aparine, Mark?
~ 82 ~

Inspectorul o. rater
n nchisoarea Pentouville, Steiny, care se recomanda ca fiind pictor, avea
timp berechet de stat la taclale. Acum discuta cu un tovar de suferin.
El e la pe care tocmai l-au adus. Mine-l mut la Wormwood Scrubbs...
Ai auzit de Mark Ling? Un tip detept... i pe bune c puteam s-l scap. Dar n clipa
n care l-am vzul cu tipa aia am tiut c e pierdut. Am lucrat mai de mult cu
taic'su i micua era parc i mai pe treab dect btrnu'...
Mark a ncasat apte ani... dei ar fi trebuit s fie aptezeci.

9. CAZUL FREDDIE VANE


Inspectorul Rater nu mergea dect foarte rar la teatru i aproape sigur c
nu s-ar fi aflat n Elcho n acea noapte tragic, dac nu se ntmpla ca Johnny
Crewe, un brbat cu mai muli bani dect minte, s preja conducerea unui teatru.
l tia pe Johnny din auzite i l cunoscuse i pe tatl lui, cu muli ani n
urm, dar nu avea s-l cunoasc personal pe Johnny dect n momentul n care era
prea trziu ca s-i mai fie prezentat.
Johny era foarte ataat de Dian Donald o actri cu doar cteva roluri
modeste la activ i care de obicei nici nu aprea pe scar, cci o dublur perfect nu
are dect rareori ansa s joace efectiv.
Asta e ce zicea Alana Vane aproape n fiecare zi. n mod ciudat, Dian era
copia fidel a Alanei: acelai pr, aceeai siluet, aceeai voce; n plus, toat lumea
era de acord c avea nite picioare perfecte criticii teatrali, amatori de informaii de
culise, obinuiau s le categoriseasc drept formate. Bineneles c lui Johny
Crewe nu-i cdea bine cnd se aducea vorba despre ele.
Altminteri, el era un tip cu mult bun sim. Era de acord cu cariera ei
teatral i credea sincer c talentul Dianei avea s fie recunoscut, ateptnd cu
nerbdare clipa aceea.
S-ar fi putut cstori de mult, cci dintotdeauna, chiar i pe vremea cnd
era ndrgostit de Alana, nu avusese nici un fel de probleme materiale. Dar Dian
trebuia s-i ncerce norocul. Cstoria ar fi nsemnat mrturia poziiei la care
ajunsese cu atta trud. Ar fi nsemnat s-i ferece singur i de bun voie ua care
prea gata, gata s cedeze.
Alana rdea dispreuitor cnd auzea pomenindu-se de aceast cstorie.
Dian Donald nu o cunoscuse nainte s devin att de sceptic i nainte ca
cele dou cute de expresie de pe chipul Alanei s se adnceasc amenintor;
pentru Dian, ea era cea mai fermectoare femeie din lume i la fel gndea i
publicul. Porile teatrului Elcho erau venic luate cu asalt de admiratorii ei, cci ea
reuise s salveze o groaz de piese proaste i, mai mult ca oricare alt actri,
nsufleise pn i cele mai insipide piese muzicale. Avea, o personalitate
~ 83 ~

Inspectorul o. rater
electrizant i o voce divin. Era una dintre puinele actrie de comedie muzical
care tia s i joace. Puin lume i spunea pe numele de familie. Pentru toi ea era
Alana i aa i aprea numele pn i pe afie i n programele de spectacol.
S te mrii, hm... rdea ea rguit. E nemaipomenit i nduiotor. i spun
eu, Dian, mai bine aa, dublur dect vedet mritat. n plus, tu eti dublura
perfect, draga mea. Eti cea mai bun din lume. Dac ai avea ct de ct minte, ai
accepta rolurile secundare pe care i le ofer Dowall i m-ai lsa pe mine. Cu puin
pricepere, numele tu ar fi cap de afi i ai ncasa trei sute de lire pe sptmn n
loc de ase.
Domnioara Forsyant este n recuperare ast sear, spuse Dian.
Alana era la curent cu asta.
tiu, ia masa cu Freddie. Bine, el mi-a spus c se duce la club s se
ntlneasc cu un tip, dar de fapt ia masa cu Elsa.
Freddie era un tip corpolent, rumen la fa i extrem de galanton. Cnd
Alana l descoperise, era regizor secund ntr-un spectacol de mna a treia, pe care ea
reuise totui s-l transforme ntr-un succes. Avea salariu cam ct Dian. i apoi
Alana se ndrgostise de el i se cstoriser, dup care Freddie nu mai muncise de
loc: nu fcea dect s ia masa n ora cu diverge persoane. La nceput cu fetele din
trup, apoi cu vedetele i acum, mai nou, cu drglaa Elsa, a crei privire albastr
nu era att de inocent i dezinteresat pe ct prea. Toate astea se ntmplaser
nainte de marea ruptur i Alana nu se dezminise, jucndu-i rolul pn la capt,
n acea ultim sear, zmbind sub luminile reflectoarelor i inndu-i micul discurs
nainte de cderea final a cortinei ce avea s nu se mai ridice niciodat pentru ea.
Puini oameni cunoteau motivul: Alana fusese proprietara teatrului i l
cedase soului ei. Aproape nimeni nu tia c scena pe care o avusese cu Freddie n
cabina ei se sfrise foarte tranant.
Dac vrei s te lai, n-ai dect. Dar, cnd mi spui c-i vrei napoi
aciunile, eti de-a dreptul copilroas.
M-ai escrocat.
Alana tremura, dar nu numai de furie. Freddie, mai nfloritor ca niciodat i
mbrcat ca din cutie, i permitea s rd.
Bine, ngeraul meu, dar mi-ai cedat de bun voie aciunile tale; Acum,
asta e. N-are nici un rost s-mi vorbeti aa. Dac vrei s divorezi, sunt gata s-i
fixez un venit ct se poate de confortabil. Dac nu, o s supori consecinele.
Incapabil s-i rspund, ea i fcu semn s prseasc ncperea.
Aa se sfrise cu Alana i aa apruse n scen Elsa-Forsyant, iar o dat
cu ea un nou gen de spectacol. Urm un lung ir de eecuri, ntrerupt din cnd n
cnd de cte un spectacol mediocru. Freddie cel nfloritor ncepu s aib cearcne n
jurul ochilor lui frumoi i albatri. Dowall, btrnul regizor, zmbea sardonic.
~ 84 ~

Inspectorul o. rater
De vin e genul de spectacol, insist Freddie. Hai s ne ntoarcem la
genul pe care-l practica Alana.
Da de unde mai iei o Alana? l ntreb Dowall zeflemitor.
i Elsa poate juca genul sta cu ochii nchii.
Freddie spuse asta dispreuitor. Domnul Dowall i nbuea cu greu
chicotele.
Tocmai, c ar trebui s joace cu ochii deschii, zise el, i genul sta de
spectacol cost o groaz de bani.
Fcu aceast remarc apsat. tia destul de bine c situaia financiar a lui
Freddie i a noii sale soii nu era foarte solid.
Tu pune spectacolul pe roate. De bani m ocup eu.
Orict de sigur pe sine ar fi prut, Freddie era totui ros de ndoieli.
Teatrul era o responsabilitate apstoare. Primele dou spectacole le
finanase singur. Pentru urmtorul reuise s gseasc sponsori, dar epuizase i
sursa asta dintr-o singur lovitur. i totui, nu se terminaser fraierii de pe lume.
Aa s-a nscut spectacolul O inim generoas, dar fraierul visat de
Freddie nc nu-i czuse n capcan; pn ntr-o zi, cnd fcu cunotin cu un
tnr deosebit de plcut care l atepta la intrarea artitilor pe unul din membrii
trupei.
Repetiiile pentru acest spectacol aveau s rmn n memoria tuturor celor
care luaser parte la ele ca o amintire extrem de neplcut. Textul era foarte slab,
iar muzica fusese compus n cea mai mare parte de un tnr aristocrat. Dowall
afirmase de fa cu toi c Freddie fusese pltit gras de ctre compozitor ca s i se
accepte partitura. Singurul lucru bun din spectacol era trupa de balet, care muncea
din greu.
Elsa schimbase de nenumrate ori replicile cci h-ul ei lsa de dorit i
i alesese fr ruine att cele mai bune cuplele ct i cele mai frumoase melodii.
Nu acceptase ca nici o alt fat frumoas s apar n spectacol. Trebuia s fie
singur i incomparabil. Fcu ca actorul principal s fie schimbat de dou ori, o
dat pentru c era prea nalt i ea prea scund i a doua oar pentru c avea o
voce att de bun nct o acoperea pe a ei, care era de altfel, extrem de firav.
Uneori, nu venea cu zilele la repetiii...
Am citit rolul, zise Dian n vreme ce bea pe fug un ceai cu Johnny n
salonul Palm Court de la Carlton. Vai, Johnny, atmosfera de la teatru e ngrozitoare.
Dimnul Dowall tun i fulger ct e ziua de lung i lui Freddie nu pare s-i pese
prea mult. Sptmna trecut era destul de ngrijorat, dar acum nici mcar nu se
mai oboseie s vin la repetiii.
John Crewe se foi stnjenit n scaun. Era un tnr de 30 de ani cu o fa de
adolescent.
~ 85 ~

Inspectorul o. rater
Zu? zise el mirat. Prea foarte optimist lunea trecut, cnd am luat
masa mpreun.
Ea l privi nencreztoare.
Ai luat masa cu Freddie? Nici nu mi-ai spus. Nu tiam c v-ai ntlnit.
Johnny prea ncurcat. Consider c nu venise momentul s-i
mrturiseasc fetei c masa aceea l costase o groaz de bani. Freddie i gsise
fraierul. Se grbi s schimbe subiectul.
Ce fceai azi diminea n strada Baker?
Ea l privi uimit.
N-am fost n strada Baker. De ce m ntrebi?
Era rndul lui s fie mirat.
Dar te-am vzut cu ochii mei. Eram cu Joe Carteris. Ai trecut pe lng
noi ntr-un taxi i, cnd i-am fcut cu mna, mi-ai rspuns.
Dian cltin din cap.
N-am mai fost dincolo de strada Oxford de nu mai tiu cnd. E ciudat,
una din fetele de la teatru mi-a spus c m-a vzut duminica trecut n Hyde Park i
Hyde Park este ultimul loc din lume unde m-a duce duminica. Dac Alana ar fi n
Anglia, a nelege de ce am fost vzut. Asta mi se ntpla tot timpul cnd ea era
aici.
Dar unde este Alana? ntreb el brusc.
La Chicago. Am primit o scrisoare de la ea acum cteva zile. O scrisoare
n care nu spune nimic concret, m roag doar s-i scriu. Zicea c pleac pe Coasta
de Vest i mi-a dat o adres din Los Angeles. Doamne, ct o mai urte Elsa. ine la
divorul sta cu tot dinadinsul i sunt sigur c Alana n-o s accepte niciodat.
Toate ziarele scriu despre ce-a fcut Alana pentru teatrul Elcho i ce pierdere pentru
Londra... Elsa a fost aa de furioas la ultimele cronici dar mi-e team, c de data
asta vor fi i mai i.
Din nou Johnnie Crewe pru ncurcat, dar ea interpret greit cauza
stnjenelii lui.
tii, de fapt nu mi pas prea tare. Dac dm gre, asta e. O s renun la
visul meu prostesc i o s m fac casnic.
Johnny trase adnc aer n piept.
Da, sigur, spuse el fr entuziasmul la care s-ar fi ateptat ea.
Veni i ultima repetiie.
Productorul se cufund n fotoliu i i terse broboanele de pe frunte.
Lungul ir de balerine, purtnd costumele decoltate de spectacol, l priveau
nelinitile. Cei civa actori principali, adunai n avanscen, ateptau apatici tirada
ce avea s urmeze. Erau cu toii stori de vlag, dup repetiia general care inuse
toat duminica, de la zece dimineaa pn la miezul nopii. Acum era ora patru ntr~ 86 ~

Inspectorul o. rater
o foarte friguroas diminea de luni. Teatrul era ca o gherie plin de cureni. Doar
domnul Dowall prea s scoat foc pe nri.
Se ntinse dup chitocul de mult abandonat n scrumiera agat de
sptarul scaunului, l aprinse i pufi dezgustat.
Suntei o trup ngrozitoare. Nu e unul printre voi care s tie meserie i
chiar dac ar fi, n-ar servi la nimic. Voi, fetelor, suntei o aduntur de diletante. Nu
tii nici mcar ct tiai n prima zi. Nu vrei s inei cont de nimic. Stai i
sporovii ca nite ciori i mine e premiera. Sau, mai bine zis, disear! Acum gata,
toat lumea acas. Disear la ora cinci i jumtate vreau s fii toi aici: baletul,
actorii, toat lumea. Trebuie s avem premiera; dac o amnm, o s fie i mai ru.
Gata, asta e.
i expedie gesticulnd nervos cu mna i trupa se risipi zgomotos.
Nu mai rmaser dect colaboratorii apropiai.
Nici un costum nu se potrivete, pantofii n-au sosit nici jumtate din ci
avem nevoie, orchestra e un dezastru, mainitii au toi dou mini stngi, cum nam mai ntlnit de cnd lucram cu teatrul ambulant. Teatrul ambulant! Doamne, lear da clas stora. Auzi, 25 de minute ca s schimbi un decor. Cred c n seara asta
o s fie un scandal monstru la teatru.
Domnul Dowall era un om extrem de pesimist, cu o figur brzdat de cute
adnci. Era venic ncruntat.
Pe intervalul ngust dintre orchestr i primul rnd se apropiau dou femei.
Elsa pea semea, cu aerul i purtrile unei adevrate patroane; era o tnr
doamn nu prea nalt, supl, plin de bijuterii, care rspndea n jur un val
puternic de parfum.
Ascut Dowall, nu pot s am premiera disear. Mi-am pierdut vocea i
sunt un pachet de nervi.
Dian, dublura ei, ar fi fost fericit s nu asiste la discuie, dar i se spusese
s vin.
Domnul Dowall o privi ndelung pe cea care era vedeta spectacolului. Era
ntr-adevr frumoas: nici chiar cel mai mare duman al ei nu ar fi putut s-i
conteste frumuseea trsturilor regulate i tenul impecabil. Silueta ei era cteodat
descris de cte un jurnalist extaziat, ca fiind divin, iar domnul Dowall era de
acord i cu aceast caracterizare.
Dar el, mai mult dect toi ceilali brbai, era contient de viclenia care se
ascundea n spatele acelor ochi albatri, era contient de meschintatea sufletului ei
i a acelor buze roii.
Eti un pachet de nervi i nu eti de loc n form Elsa, i probabil chiar ai
i un certificat medical prins cu grij n jartiera ciorapului; dar nu ajut! spectacolul
va avea loc disear.
~ 87 ~

Inspectorul o. rater
nir toate acestea cu un calm desvrit.
Ce propui s facem? S amnm o lun, s ne mutm la Monte Carlo ca
s-i dm ansa de a repeta n condiii climaterice favorabile?
Nu e nevoie s-i exersezi sarcasmul pe socoteala mea, spuse ea ridicnd
vocea!
Vrei s-i spun ceva?
Sarcasticul productor i ncrucia braele, privind-o.
Dac ar fi fost vorba de Alana, a fi fcut spume la gur i m-a fi dat de
ceasul morii. Alana conta. Tu nu contezi nici ct negru sub unghie. Ai un rol i o
s-l joci: o s dansezi bine i o s cni acceptabil.
Admiratorii ti vor spune c prefer s te vad cnd faci altceva. Piesa e o
porcrie pe care nu ai putut s-o transformi n altceva. Ea ar fi putut. Cnd tnrul
prieten i-a schimbat iubita, a pierdut cea mai mare vedet din lume.
Actria se fcu livid de furie.
Dowall i ascult i nu-i asculta comentariile. Dian dispru pe neobservate.
Florile vorbesc! mri domnul Dowall. Freddie o atepta ntr-o
dispoziie senin i conciliant. i ascult tirada uiertoare fr s
comenteze.
M-a insultat i tu ai stat acolo sforind ca un porc. M mir c nu i-am
tras una peste mutr... Freddie, l dai imediat afar pe Dowall.
Spre surprinderea ei, Freddie chicoti.
O s fie zdrobit n colapsul general, zise el. Ea replic rstit:
Pentru Dumnezeu, nu mai folosi cuvinte strine cnd vorbeti cu mine!
tiu c ai o educaie mai bun dect a mea. Ce vrei de fapt s spui?
Vreau s spun c nu-mi mai asum riscul cu acest teatru. L-am
subnchiriat i am vndut spectacolul.
Femeia aprinse plafoniera mainii ca s-l vad mai bine.
Ai vndut spectacolul?
Cu fulgi cu tot! spuse el, aproape vesel. Costul brut al prudenei este de
opt mii. Mine sear o s am n buzunar un cec pentru dousprezece i contractul
nu este dect un simplu schimb de scrisori. Vom pleca la Monte, dar nainte ne vom
cstori.
Ea l privi intens.
Ne vom cstori? A fost Alana...?
Freddie era extrem de mulumit de sine.
M-am cstorit in America; n-ai tiut asta, nu? i am divorat tot n
America. A costat dou mii de dolari, dar a meritat. Am avut un plan perfect. Alanei
i-au fost trimise tot felul de hrtii pe care le-a semnat fr s tie c erau legate de
divor. tii ce drcoaic e n privina acestui subiect. Cred c nici acum nu
~ 88 ~

Inspectorul o. rater
bnuiete, dei eu m-am i ntors ntre timp. Cazul s-a judecat n absena ei i azi
diminea am primit o scrisoare de la avocat, care m-a anunat c n sfrit, s-a
ncheiat. Nu-i aa c sunt biat detept?
Cnd s-a ntmplat asta?
Acum o lun.
Ea se cuibri lng el.
Oratorul veni la teatru n seara premierei, mustrndu-se n sinea sa pentru
propria-i frivolitate. n hol se afla un Johnny abtut, cci el era cel care, ntr-un
moment de aberaie mintal, concepuse strlucita idee de a achiziiona spectacolul
cu fulgi cu tot.
l conduse pe domnul Rater n micul birou care i fusese pus la dispoziie de
ctre conducerea teatrului i i explic succint i pe fa care era situaia. Oratorul,
pentru care banii erau bani, l ascult ngrijorat.
Se pare c ai fost jucat i, din nefericire, nu pot s-l arestez pentru
obinere de bani sub false pretenii, spuse el. Pentru Orator, aceste cuvinte echivalau
cu un adevrat discurs. Cnd o s se nfptuiasc acest jaf? l mai ntreab el i
Johnny i explic c afacerea urma s se finalizeze n acea sear, semnarea
formal a contractului venind s confirme termenii stabilii n scrisoare.
Oricum, avusese atta minte nct s consulte un avocat.
Srmanul de tine! zise Oratorul i simpatia lui l fcu pe tnr s se
crispeze.
Poate c nu e totul pierdut.
Azi diminea Dian a primit o telegram de la New York. Era de la Alana,
care i ura noroc. Mai era si un alt mesaj destul de ciudat.
Se cut prin buzunare i, gsind telegrama, i-o ntinse Oratorului.
Mult noroc disear. Stop. Nu uita vechiul truc. Stop. Nu ncuia ua secret.
Stop. Asta aduce noroc. Stop.
Care u secret? ntreb Oratorul i Johnny i explic cum din cabin se
putea ajunge printr-un hol secret la o u ce ddea n strad.
Capricioas cum era, Alana inea ntotdeauna ua aceea descuiat, pentru
a putea prsi teatrul n grab, n cazul n care spectacolul nu ar fi fost bine primit.
Bineneles c nu a folosit-o niciodat, dar i neleg sentimentele.
Oratorul nu spuse nimic i se ls condus spre un scaun de pe ultimul
rnd. i el vroia s aib o posibiliate de a se salva, n cazul n care spectacolul avea
s fie plictisitor.
n cabina ei, Dian sttea stupefiat, moart de fric. Era mbrcat pentru
primul act; fusese fardat i mbrcat de mai bine de o or.

~ 89 ~

Inspectorul o. rater
Contempla dezndjduit inevitabilul eec. Piesa era proast, muzica,
punerea n scen, totul era groaznic. S-i fi fcut apariia ntr-un spectacol de
succes... asta i-ar fi dat o ans.
Se uit prin cabina splendid fusese folosit de Elsa.
Poate c piesa avea s se joace o sptmn, o lun, poate; i era acum a
lui Johnny. Poate c eecul nu l va ruina, dar l va rni foarte tare. Aceast
responsabilitate n plus era dezastruoas.
Apoi i aminti de sfatul amuzant al Alanei i o chem la ea pe cabinier.
Pentru c o nenorocire nu vine niciodat singur, cabiniera ei telegrafiase
anunnd-o c era bolav i fusese nlocuit de o alta, o femeie cu faa mslinie i
prul crunt pieptnat peste cap i al crui chip era desfigurat de un plasture
imens.
M-a lovit brbat-miu explic ea, dar Dian nu era deloc dispus s
asculte suferinele domestice ale cabinierelor.
Era o femeie destoinic ce mnuia recuzita ca o adevrat expert.
Domnioar, dumneavoastr ai deschis ua ce d spre strad? C vd
lipsete cheia din cui. Domnioara Alana voia ntotdeauna ca ua aceea s fie
deschis n prima sear.
Dian i aminti i cutnd n geant, i ddu cheia cabinierei, care dispru.
Se ntoarse dup scurt vreme i puse cheia pe mas.
Ciudai mai sunt i actorii tia, zise ea cu voce piigiat. Ar trebui s
poi deschide ua aia pe dinuntru. Ah, c veni vorba, domnioar, cineva v-a trimis
o sticl de vin, cred c domnul Crewe, zicea c ar trebui s bei o nghiitur nainte
de-a intra n scen.
Nu vreau s beau, spuse Dian cu voce obosit.
Dar zu c avei nevoie. O s v mai nveseleasc puin. i chiar domnul
Crewe ine s bei un phrel.
Fr s mai atepte alte instruciuni, femeia destup sticla i turn lichidul
acidulat ntr-un pahar...
Timp de o jumtate de or rmase cu privirea aintit n gol, undeva n faa
sa. La un moment dat se auzir bti n u, care o anunau c urmeaz s intre n
scen. Se ridic i iei din cabin cu senzaia c nu ea era cea care nainta cu pai
uori de-a lungul culoarului ntunecos ce ducea spre scen.
Intrnd n loja sa cnd btea de opt, chiar nainte de ridicarea cortinei,
Johnny rmase perplex vznd-o n loja de alturi pe Elsa Vane. Ar fi trebuit s aib
decena ca mcar n seara aceea s nu apar.
n program se fcuse rectificarea c, datorit unei indispoziii grave,
domnioara Elsa Forsyant nu va participa la spectacol. Din acest motiv John Crewe
~ 90 ~

Inspectorul o. rater
se grbi s mearg n loja lui Freddie, ntr-o ultim ncercare de a mai salva ceva de
la dezastru.
Freddie l ntmpin n u i l ascult cu ochii pe jumtate nchii.
mi pare ru btrne, dar cnd i-am vndut spectacolul, n-am specificat
c va juca domnioara Forsyant. E foarte bolnav. A venit aici tot seara asta numai
ca s nu-i dezamgeasc admiratorii... Doctorul crede c e vorba de o cdere
nervoas i i-a recomandat s plece pe Riviera. Spectacolul ns e foarte bun. Nu-l
lsa pe btrnul la de Dowall s-i mpuie capul cu prostii. Tnra dumitale
prieten o s aib un succes extraordinar, crede-m.
l btu prietenete pe spate i Johnny trebui s fac un efort serios de
voin ca s nu-i trag una.
Abia se aezase n scaun cnd cortina se ridic.
Premiera fu slab. Nici cel mai mare productor din lume n-ar fi putut s
scoat mai mult din muzica scris de aristocratul acela. Spectatorii ncepur s se
foiasc n scaune. Galeria ncepu s tueasc. Domul Jevons dirijorul, un brbat
destul de nervos, ncepu s-i tearg broboanele de pe frunte, transmindu-le
nervozitatea sa i celorlali membri ai orchestrei. Prima scenet fu total lipsit de
umor. Johnny se crispa n scaun. i apoi, ntr-o explozie de muzic toate numerele
reuite din spectacol fuseser pstrate pentru Elsa i fcu apariia Dian.
Nu exist nici un dubiu n legtur cu asemnarea uluitoare dintre ea i
Alana. Pentru o clip, ntreaga sal rmase cu rsuflarea tiat, apoi amintindu-i
de aceast asemnare, o ntmpinar cu strigte de bun venit.
n primul moment pru uimit de primirea care i se fcea, zmbi nervos, se
nclin i i ncepu numrul.
Era Alana, cu toat vivacitatea ei, cu toat inteligena, cu inimitabilele ei
gesturi: era vocea Alanei, erau picioarele ei fermecate. Publicul o chem entuziasmat
iar i iar la ramp.
Crewe privi spre loja n care sttea Freddie. Alb la fa urmrea totul, mut
de uimire. Era perplex. n mod surprinztor, spectacolul se nchegase de parc
prezena marii vedele adusese liantul magic care lipsise pn atunci.
Primele scene se scurser pe nesimite. John observ c spectatorii se uitau
mirai n programul spectacolului. Cine era aceast Dian Donald? Era poate noul
nume sub care Alana dorea s fie cunoscut? Se mpcase oare cu soul ei?
A treia scen avea ca decor interiorul unei colibe. Dian i fcu apariia n
costum de cowboy. Avu loc un schimb de replici ntre ea i partenerul ei. Cu o
micare brusc scoase din teaca de la old un pistol automat. Trebuia s inteasc
spre partenerul ei care, printr-o micare abil, urma s-i salte plria de pe cap ca
i cnd aceasta ar fi fost atins de glon. Dar ea nu inti spre el, ci, rsucindu-se
~ 91 ~

Inspectorul o. rater
spre loj, dup o scurt ezitare ridic braul i trase. Freddie se prbui, inert pe
parapetul lojei.
ntr-o clip se strni un adevrat haos. Se auzi iptul strident al unei
femei.
Johnny ajunse n loj chiar n clipa n care cortina se ls peste scen.
Ridic trupul i-l culc pe spate. O privire i fu de ajuns ca s-i dea seama c
Freddie mai respira i c rana nu era fatal.
E mort? se auzi glasul Oratorului.
Domnul Rater se aplec deasupra trupului celui rnit i l examin n
grab.
Cum ajung pe scen?
A fost un accident, spuse John. Era nervoas...
Crewel conduse pe scria ngust i, deschiznd o u de metal, ajunser
pe scen. Aici domnea o confuzie general. l zri pe Dowall, singurul om care-i
pstrase cumptul n toat mulimea aceea dezlnuit.
Domnioara Donald s-a dus n cabina ei i ua e ncuiat, spuse el.
Du-m acolo, spuse Oratorul grav.
Ajunser n dreptul cabinei; ua era ncuiat i zvorit pe dinuntru. Toate
btile lor n u nu avur nici un rezultat.
N-a fost nevoie s-l cheme pe mecanicul teatrului, cci acesta i urmase
prin labirintul de coridoare i acum le sttea la dispoziie, narmat cu o rang.
M-am gndit eu c o s avem nevoie de aa ceva, zise el. Am ncercat i eu
s intru n cabin acum cteva minute i n-am putut.
La instruciunile Oratorului mecanicul fcu o sprtur n u. i strecur
mna nuntru, rsuci cheia care se afla n broasc i ua se deschise larg.
Cabina Dianei era goal. Pe msua de toalet, sub lumina puternic a
nenumratelor becuri, zceau rsfirate tot felul de cosmeticale, o sticl nceput de
ampanie i dou pahare. Pe podea erau mprtiate trei rochii ca i cum cea care le
purtase tocmai se dezbrcase de ele, lsndu-le acolo. Nici urm de Dian.
Pe una din laturi, ncperea avea o ni; dnd la o parte draperia de catifea
care o acoperea, Rater vzu ntins pe jos trupul unei femei, cu capul aezat pe o
pern.
Era Dian. Dormea. Ridicnd cuvertura cu care era acoperit, Oratorul
observ
c
purta
rochia transparent cu care fusese costumat n prima
scenet. Se ntoarse la masa de toalet i mirosi unul dintre pahare, n care mai era
puin vin.
Drogat, zise el laconic. Chemai un doctor. Unde e cabiniera.?
Femeia dispruse.
~ 92 ~

Inspectorul o. rater
La cererea sa, mecanicul i art pasajul secret ce ddea n strad. Era
ascuns n spatele unei ui ce prea a fi a unui dulap; un coridor vruit care se
termina n dreptul unei ui grele.
Rater ddu s o deschid i observ c era crpat. Fcu un pas i se trezi
ntr-o strad dosnic. n timp ce el asistase la spectacol, afar fulguise i pe zpad
se zreau urme proaspete de roi.
Cnd era pe terminate cu investigaiile sosi i doctorul, care o readuse pe
Dian n simiri.
N-a fost o doz foarte puternic, raport el. A vrea s iau restul din
pahar pentru analiz.
Freddie fusese dus la spital i mulimea se risipise.
Prad unei mari neliniti. Johnny sttea la cptiul fetei, toropit nc de
efectul drogului. Oratorul fcu o scurt vizit la spital de unde se ntoarse cu o
groaz e informaii utile. Johnny ddu glas ndoielilor sale:
N-o vei aresta pe Dian, nu? A fost un accident...
Nu. spuse Oratorul. A fost o aciune premeditat.
Dar asta, domnule Rater, este o acuzaie ngrozitoare. Dian de-abia l
cunotea...
John Crewe l privi ngrozit.
Alana, n schimb, l cunotea foarte bine, spuse Oratorul sardonic. Vane
i-a jucat o fars grosolan. A divorat de ea pe la spate. Vane este destul de abil s-i
fac un aliat, plngindu-i pe umr.
Ce s-a ntmplat cu cabiniera? I-ai dat de urm?
Domnul Ratcr cltin din cap.
Nu. i nici nu m-atept s-o gsesc. Bun actri, aceast Alana; i foarte
rapid. A ajuns de la New York la Londra n patru ore, asta n caz c telegrama nu a
fost trimis de vreo cunotin. i presupun c va ajunge napoi la New York n
numai dou ore.
Puin mai trziu, Dian le povesti ce pise i afl la rndul ei despre
dispariia cameristei. i amintea c buse vinul i nimic mai mult. Johnny i spuse
care era teoria inspectorului i ca ascult ncordat.
Deci domnul Rater mi d dou alternative: ori s pun poliia pe urmele
Alanei, ori s susin c totul n-a fost altceva dect un accident. Ei bine, a fost un
accident. Iar eu am rupt-o cu teatrul.
Johnny rupsese i el cci tocmai fcuse bucele cecul care acum ar fi
trebuit s fie n buzunarullui Freddie.

10. OMUL DIN MEMPHIS


~ 93 ~

Inspectorul o. rater
n fiecare zi de joi, spre sear, exista obiceiul ca n sala Duvern s se adune
un grup de brbai i femei, care i dedicau timpul liber i puinii bani pe care i
aveau, recuperrii delincvenilor. i tot aa, n fiecare sear de joi toi delincvenii
Londrei, care nu erau cutai de poliie n acel moment, sau care nu erau plecai si exercite meseria, se vedeau n sala Duvern unde personaliti eminente, printre
care romancieri de renume, le ineau prelegeri pe diverse teme. La edinele
comitetului acestei organizaii de reeducare, organizatorii se felicitau reciproc pentru
progresele pe care la nregistrau i expuneau cazuri, cum ar fi:
H...X... Un brbat cu 17 condamnri, i ctig onest existena cu sprijinul
doamnelor B&C i este destul de mulumit cu 35 ilingi pe sptmn...
Cnd se dovedi ns c X i suplimenta cei 35 de ilingi sptmnali cu
mici furtiaguri de la firma pentru care lucra, numele lui fu pe loc eliminat din
paginile crii de onoare i dat cu totul uitrii. Cci aceast organizaie, ca i multe
altele, nu realizau c din fiecare
lir
cheltuit
pentru
reeducarea
unui
delincvent, 19 ilingi jumtate se pierdeau, chiar dac restul erau cu rost cheltuii
pe timbrul scrisorii trimise respectivului domn, invitndu-l s se duc la dracu.
Uneori veneau i foti inspectori de poliie, acum la pensie, i le vorbeau cu
glas mieros i iubire freasc celor care nu demult le fuseser dumani declarai.
Acetia ascultau n tcere i plini de atenie, iar dup ce discursul se termina,
discutau nte ei i comentau pe seama vechiului lor duman.
...I-ai vzut diamantul nfipt n cravat? M ntreb de unde l-o fi ciupit. De
la furtul la... sau de la...
Numai unul sau doi membri din poliia activ se lsaser cooptai de
aceast organizaie, iar inspectorul Oliver Rater erau unul dintre cei care fuseser
de acord, dei cu mare greutate, s spun cteva cuvinte, n seara respectiv sala era
arhiplin. Inspectorul avea att de multe cunotine personale, att de muli oameni
crora le stricase socotelile, nct nici nu putea fi altfel.
Cuvntarea lui a fosl scurt.
Mi biei, unii dintre voi mi facei scrb, ncepu el, deloc promitor.
Cnd spunei c ncercai s ducei un trai cinstit, vrei s spunei c ntre dou
trebuoare stai cu mna-ntins. Doi dintre voi au ncercat s m prind sptmna
trecut, cnd ai aflat c urma s vin s vorbesc aici, n sala asta mulumesc
pentru compliment! Cei mai muli dintre voi nu v simii cu adevrat confortabil,
dect cnd suntei la mititica, cu gorila lng voi. Unul dintre voi, biei, i n-o s
dau nici un nume, a ieit din nchisoare sptmna trecut i primul lucru pe care
1-a fcut a fost s ciordeasc nite veline. De atunci am neles ce nseamn s fii
luat de fazan. V avertizez c eu nu am de gnd s m rog de voi i nici s vrs
~ 94 ~

Inspectorul o. rater
lacrimi amare ca s v nduioez. L-am ajutat o dat pe unu ca voi s-i gseasc o
slujb: i ce credei c a fcut? A jmanglit un costum de haine de la patronul care l
angajase i a lucrat o cas din Finsbury. E mai fericit la prnaie! Toi zicei c v
hituiete poliia i nu-i nici unul care s-1 ia pe poliist drept agent imobiliar.
Acesta este cel mai lung discurs pe care l-am inut n viaa mea. Nu m ndoiesc c
pe cei mai muli dintre voi o s-i revd la tribunal. i dac nu, asta va fi din cauz
c voi lipsi eu.
Nu a fost o cuvntare prea bine primit. Comitetul a rmas oripilat. Cei mai
muli dintre ei nu tiau c mititica nseamn nchisoare, c a sta cu mna
ntins nseamn a cere un mprumut, c gorila nseamn paznicul nchisorii, c
velinele erau cecuri, sau c a fi luat de fazan nseamn a fi luat drept prost i
invariabil spuneau a jefui acolo unde Oratorul i prietenii lui preferau s spun a
lucra.
Erau att de oripilai nct s-au adresat n scris Comisarului ef, iar acesta
le-a trimis rspunsu c primise scrisoarea lor din data 21 ale lunii i c problema
era luat n studiu.
Mi-ar fi plcut s fiu acolo cnd a vorbit Oratorul, zise el, aruncnd
reclamaia la co, probabil c i-a epuizat resursele de vorbire pe doi ani de-acum
ncolo i nu o s mai putem s-i smulgem un cuvnt.
i totui, n auditoriu s-a aflat i o persoan care i apreciase discursul.
Din organizaie fcea parte o secretar cu pr blond ca paiul, al crei nume
era Lydia Grayne. Era foarte drgu, foarte blond i foarte competent. Refuzase
apte invitaii separate de a lua masa cu diveri membri din comitet.
Acest comitet era compus din apte brbai.
Se apropie cu timiditate de Orator, pe cnd acesta se pregtea s
prseasc cldirea.
Ar fi o dovad de prea mare ndrzneal din parte a mea s v cer un
autograf, domnule Rater?
Oratorul o privi printre gene. Fr nici o vorb lu cartea pe care i-o
ntindea tnra i semn.
Era originar din Canada, i spuse ea, nu era n ar dect de trei luni.
Mai trziu, inspectorul afl c tnra i prsise slujba aceasta, dar nu
avea s afle care era noul loc de munc dect peste o vreme. Pe atunci Scotland
Yardul avea un fel de invitat: cpitanul Martin J.Snell, din Philadelphia. n mod
normal, inspectorului ef Rater nu-i plceau de loc vorbreii, dar, dintr-un motiv
inexplicabil, prea c-l accept pe american chiar i aa. Mai mult, prea c l
ncurajeaz chiar. Asta se ntmpl n perioada n care Oratorul suferea de
insomnie. Cpitanul Snell se afla n Anglia n schimb de experien. Alocase o
perioad de o lun Scotland Yardului i fusese dus peste tot, de la morg la biroul de
~ 95 ~

Inspectorul o. rater
obiecte pierdute. Seara obinuia s fac o plimbare cu domnul Rater sau rmnea
n salonul acestuia, povestind lot felul de aventuri ciudate.
Era n Memphis un tip care se numea Lew Oberack. Individul sta era cel
mai tare escroc din bran.
n acest punct al povestirii, capul greu de somn al Oratorului i cdea
invariabil n piept. De-asta l plcea pe cpitanul Snell: glasul lui era un adevrat
somnifer. Dac ns ar fi avut rbdarea s-l asculte pe inteligentul american, ar fi
putut s ptrund mult mai repede tlcul anumitor ntmplri ciudate petrecute n
biroul unui oarecare Dimitri Horopolos.
Domnul Horopolos era grec i deosebii de bogat. Era acionar principal ntrun mare concern comercial i firma sa, care cuprindea un numr mare de bancheri
i ageni financiari, avea un cuvnt de spus n majoritatea lansrilor de societi ce
doreau s intre n circuitul internaional.
Creatur de o frumusee singular, cu un ten de copil, ochi mari i nchii
la culoare i un pr negru, mtsos, era de o vanitate la fel de singular.
Era vanitos pentru c era un bun atlet, clrea impecabil, avea o cas
splendid n Elman Square i mare succes la femei.
Odat se primise la Scotland Yard o plngere indirect la adresa lui i Rater
nsui l intervievase pe zmbitorul milionar.
Dragul meu, spuse Dimitri plin de afectare, ce absurd! Fata s-a aruncat
pur i simplu n braele mele. Am fcut tot ce am putut ca s-o aduc la realitate i,
cnd am vzut c mi este imposibil, i-am spus c nu mai am nevoie de serviciile ei.
Un brbat cu situaia mea este expus unor asemenea acuzaii.
Nu exist nici o acuzaie, spuse scurt Oratorul. Mai trziu discutase cu
fata dar fr prea mult succes. Ideea publicitii o nspimnta. Cea care i luase
locul i abandonase slujba la fel de repede i era tot att de rezervat n a da o
explicaie. ntr-o zi, domnul Dimitri Horopolos se ntlnise cu Oratorul din pur
ntmplare, n Bond Steet.
Ei, am mai pierdut o secretar, zmbi el. Zu dac tiu ce s fac ca s le
mulumesc.
Oratorul, cu un trabuc n gur, l privi mulumit.
Ai ncercat vreodat s nu facei ce le nemulumete, domnule
Horopolos? l ntreb el.
Dimitri fu ncntat; avea simul umorului. n plus, n dimineaa aceea era
foarte mulumit de sine, ntruct reuise, n sfrit, s gseasc o adevrat perl de
secretar, o fat blond cu nite minunai ochi albatri, care acceptase slujba pe
care el i-o oferise fr s stea pe gnduri. Nu era din Londra, n-avea rude, n-avea
prieteni. Nu era ncntat de ideea de a fi intern, dar acesta era un obstacol uor
~ 96 ~

Inspectorul o. rater
de ndeprtat. La urma urmei, dup cum Dimitri i spusese unui compatriot, nu poi
s le ai pe toate.
Oratorul tia de existena noii secretare. I se fcuse o demonstraie vizual,
cci Dimitri, cu o obrznicie demn de clasicii si naintai, o trimise pe fat la
Scotland Yard cu un bilet:
Drag domnule Rater, am avut attea necazuri cu fostele mele secretare.
nct a vrea s v dai consimmntul n privina acesteia, precum i s o prevenii
de inconveniente, cum neleg c obinuii s facei cu orice fat drgu care intr n
serviciul meu.
Oratorul i ridic privirea i se uit la fata rezervat care sttea de cealalt
parte a biroului.
Ei, domnioar Grayne, mi s-a spus c nu prea i-au plcut delicvenii
reeducai?
Fata fu ncntal c inspectorul i amintise cum o cheam.
Am o slujb foarte bun acum, domnule Rater, zise ea. Domnul
Horopolos este att de amabil i att de chipe rar mai vezi un brbat att de bine,
nu, ce zicei?
Cel puin de cnd cel al doamnei Tussaud a fost ars, nu, zise Oratorul pe
un ton jignitor.
Avnd n vedere biletul primit, inspectorul ezit s ofere vreun sfat, oricare
ar fi fost acela. Dup toate probabilitile, Dimitri i spusese fetei c nu prea se
bucura de popularitate n rndurile celor de la Scotland Yard i c pierduse mai
multe secretare. Era chiar probabil... milostivul domn Rater cltin din cap i
alung gndul.
Vei vedea c grecul sta este un tip foarte cumsecade n privina plii,
zise el, dei e cam prea prietenos. N-ai ce-i face nimeni n-are ce-i face. n locul
dumitale, m-a limita strict la orele de program.
Ea i fu foarte recunosctoare.
Nu tiu care este programul de lucru n ara asta, i spuse ea. La ce or
se pleac seara?
De ndat ce se ntunec, rspunse domnul Rater.
n seara aceea, avndu-1 oaspete pe domnul Snell, Oratorul sttea n faa
focului i l asculta.
Ei bine, tipul sta, Oberack individul de care i-am vorbit locuia n
Memphis...
n acest punct, Oratorului i czu capul n piept i adormi.
~ 97 ~

Inspectorul o. rater
Dimitri i ddu n curnd seama c noua sa secretar era n mod categoric
o schimbare n bine. Avea un acut sim al umorului, era oricnd gata s rd la
auzul unor istorisiri la care fostele secretare n-ar fi catadicsit nici s zmbeasc,
nemaivorbind de tinerele de duzin, care le-ar fi ascultat de-a dreptul cu
nencredere. Era fr discuie extrem de capabil i i rezolva corespondena cu o
vitez uimitoare.
Draga mea, eti pe ct de eficient, pe att de fermectoare, zise el,
btnd-o uurel pe umr.
ntotdeauna ncepea prin a le bate uor pe umr. Ea i ridic spre el ochii
mari, albatri, apoi zmbi.
Cred c voi fi foarte fericit aici, i rspunse ea. Unde am lucrat ultima
oar...
i povesti despre experiena nefericit pe care o avusese fiind n slujba unui
comersant de ceai, precum i de neplcerile legate de alte slujbe pe care le mai
avusese.
Reeducarea delincvenilor, zici? Era amuzat cu adevrat domnul Dimitri,
ca unul ce nu fusese niciodat la nchisoare i deci nu putea s fie reeducat ntr-o
manier oficial adecvat. Ce pacoste trebuie s fi fost pentru tine, micua mea!
De obicei, Dimitri primea multe scrisori cu pota de diminea i nu pleca
n City pn nu i rezolva corespondena. n general se ntorcea n jur de ora patru
dup-amiaz, cnd se ocupa de scrisorile care sosiser ntre timp. Avea o cas mare,
pe care o construise numai pentru el i un personal destul de numeros.
ntr-o zi o s-i art cteva din minunatele mele diamante, zise Dimitri,
care era mai mndru de aceste comori dect de orice alte bogii ale sale.
Fata se art ncntat.
Le inei aici, n cas? ntreb ea.
Dimitri zmbi.
Le in sub cas, spuse el, amuzat de nerbdarea ei. O s-i spun ceva
care te va interesa. Pn acum s-au fcut ase ncercri de spargere. De dou ori
hoii erau una din cele mai eficiente bande din Paris, Au reuit s intre n cas, dar
chiar dac erau dou sute de bande la un loc, tot nu ar fi putut s ptrund n
camera mea blindat care este singura de neptruns din toat Londra.
n acest punct Dimitri i lud pe bun dreptate minunata sa camer
blindat. Fusese construit n subsolul casei o cmru de beton i oel cu o u
de mai bine de jumtate de metru grosime. Era prevzut cu un sistem de ventilaie,
ce i dovedise pe deplin rostul n timpul rzboiului, cnd tatl su folosise
ncperea ca adpost. Tocmai era n construcie cnd ncepuse rzboiul i ventilaia
la care se gndise ulterior fusese proiectat pentru ca spaiul s devin locuibil, n
orele cnd cerul Londrei era nesat cu avioane germane.
~ 98 ~

Inspectorul o. rater
De fapt seamn mai mult cu o camer de dormit foarte confortabil, i
spuse el. Trebuie s mergem ntr-o zi s o vezi.
Cnd i spunea asta n-avea de loc intenia s i-o arate fetei nici ntr-o zi i
nici chiar ntr-o sear, cci aceast preioas ncpere era pzit cu cea mai mare
sticlele. Cineva sttea de paz zi i noapte la captul holului care ducea n camera
de la subsol.
Dimitri era un patron foarte atent. Fata nu lucra la el nici mcar de o
sptmn, dar el insista deja s o nsoeasc, la plecare, pn la u.
ntr-una din seri rmsese n u, uitndu-se cum fata cobora treptele i o
ia apoi la stnga. Concomitent, vzu cum un brbat iei de dup un stlp i i se
adres fetei. O clip fata rmase pe loc, ezitnd; apoi vzu cum brbatul continu s
vorbeasc, gesticulnd aprins. De odat Lydia se ntoarse i se apropie n grab de
el.
Ce sa ntmplat? ntreb Dimitri.
Nu tiu, cred c este ofier de poliie sau aa ceva, zise ea cu glas
tremurtor. M-a sftuit s nu rmn seara trziu n casa dumneavoastr.
n furia sa, Dimitri o ddu brutal la o parte i se repezi la brbat. i vedea
bine fa prelung, cu o musta neagr, i sprrcene zbrlile.
Cum dracu' i permit s-o acostezi pe secretara mea? Eti ofier de
poliie, nu? Poi s te ntorci la domnul Raier i s-i spui din parte mea c, dac m
mai pune n astfel de siluaii, o s naintez o plngere la Scotland Yard.
Brbatul zmbi.
Cine va spus c sunt ofier de poliie? ntreb el cu rceal. i chiar dac
a fi, ce v deranjeaz c am avertizat-o pe tnra domnioar c noaptea strzile
sunt pline de primejdii?
Grecul se abinu cu greu s nu-i dea o replic grosolan, dar reui s se
controleze.
Hai mai bine s bem ceva. Intr, i spuse el, strduindu-se s sune ct
mai amabil.
Brbatul ezit o clip, prnd c st n cumpn, apoi i spuse pe un ton
schimbat:
Nu vreau s v supr sau s fac necazuri, domnule, i nici eu nu vreau
s dau de vreun necaz. Dar trebuie s-mi fac datoria...
Hai, intr, spuse Dimitri.
Brbatul l urm supus. n capul scrii ddur de fata, pe care Dimitri o
expedie cu un la revedere scurt. O lu nainte, ajungnd ntr-un birou mobilat
elegant. Brbatul se aez stingherit pe marginea unui scaun, punndu-i plria
pe genunchi.
~ 99 ~

Inspectorul o. rater
Nu-i cer s trdezi nici un secret de serviciu, i spuse Dimitri cu un
zmbet larg, n timp ce pregtea un whisky cu sifon. Dar cum treaba ta tot e s m
pzeti, te pot scuti de multe neplceri. N-am nici o intenie s m pun ru cu
poliia. De altfel, a prefera s fiu n relaii bune.
Brbatul tui ncurcat, ntinse mna dup paharul cu whisky i-l ddu pe
gt.
Datoria... ncepu el.
Las datoria, zise Dimitrie binevoitor. Treaba ta e s-i faci datoria fa de
tine. Ai ordin s stai aici n fiecare zi?
Brbatul ncuviin.
n afar de duminici, zise el.
Dimitri rse.
Promit ca duminicile s fiu cuminte.
Scoase din buzunar un portmoneu din care lu o bancnot fonitoare i o
puse pe mas. Musafirul observ dintr-o privire c era de 10 lire.
Nu pot s accept, domnule. Zu, nu pot. Asta nseamn s m bag n
mare bucluc.
Bucluc! zise grecul zeflemitor. Ce prostie! nu te gndeti dect la bucluc.
Presupun c este tipic pentru o minte de poliist.
mpinse bancnota spre domnul Olcott, cci aa se prezentase musafirul i,
dup o serie de gesturi demne de o pantomim a refuzului, bancnota fu bgat n
buzunar.
l revzu pe Olcotl n seara urmtoare. Brbatul duse respectuos mna la
plrie. A treia sear, Dimitri l invit din nou n cas.
A vrea s tiu exact ordinul pe care l-ai primit, i zise el musafirului,
dup ce-i oferise un whisky mare.
Olcott tui.
Zu domnule, v jur c o s dau de...
Bucluc, nu? mri Dimitri care nu mai prea deloc amuzat. tii ce,
oricum e posibil s dai de bucluc. Hai, spune, care a fost ordinul?
Dup un timp afl. Olcott trebuia s pzeasc casa pn ce fata pleca i s
mai rmn o or dup aceea, ca s raporteze, n caz c s-ar fi ntors.
S presupunem c face ore suplimentare. Atunci ce se ntmpl?
Raportez domnului ., ., ., n-a vrea s pomenesc nici un nume
dac nu pleac pn la zece i jumtate.
Buzele grecului se schimonosir ntr-un rnjet.
sta-i, cred, cel mai tmpit lucru pe care l-am auzit vreodat, zise el.
Bine, Olcott. O s-i spun n ce sear poi s pleci mai devreme!
~ 100 ~

Inspectorul o. rater
Prietenia sa cu fata evolua satisfctor. Ea acceptase aa, de prob, o
invitaie s ias mpreun seara la un restaurant foarte elegant. Numai Dimitri tia
c locul de ntlnire avea s fie schimbat n ultima clip.
Fata se art destul de bnuitoare cnd el i suger, n dimineaa zilei n
care urmau s ias mpreun, s se ntoarc la birou pe la zece seara.
Cred c ar fi grozav s cinm n tete-a-tete, zise el. Am putea lua masa la
mine n apartament.
Ea ddu din cap. Aceast fat cu pr galben ca paiul pru dintr-o dat c
ine s respecte regulile impuse de bunacuviin, cci ea suger c s-ar fi cuvenit s
fie nsoit de o prieten.
E absolut ridicol, zmbi el. Mai gndete-te.
Ea se gndi toat ziua. n acel interval planurile fur modificate nct s
rspund cerinelor ei. Urmau s ia masa la apte, apoi o cin rece la nou i pe la
zece i jumtate s bea ceva mpreun, cu condiia ca el s o conduc acas. Dimitri
fu de acord cu toate modificrile, cci frumuseea era foarte convingtoare.
Inspectorul Rater se afla la Scotland Yard i prietenul su american se
instalase comod n scaunul aflat de cealalt parte a biroului, umplnd ncperea cu
un fum gros de trabuc; Oratorul ncuviina de zor.
... tii, tipul sta din Memphis...
Cnd Oratorul se trezi era singur. Unica dovad c avusese un vizitator era
mirosul greu de fum. l trezise un mesager i Oratorul se uit la raportul
neterminat, rmas aa din cauza vizitei lui Snell i mormi n barb, cci acest
document trebuia s ajung pe biroul comisarului ef la 11 dimineaa.
Era pe jumtate adormit i auzea ca prin vis ce-i spunea mesagerul.
Ce zici, biete? ntreb el.
A venit acum patru sau cinci minute, domnule, i mi-a spus s v-o
nmnez personal.
Oratorul lua bucata de hrtie mototolit din mna mesagerului, o despturi
i o netezi cu dosul palmei. Era o hrtie subire, rupt dintr-o agend, fr ndoial,
iar mesajul era scris cu creionul de o mn tremurtoare.
Te implor, salveaz-m! Grecul m-a nchis n camera de la subsol. Am venit
s cinm... (urmau cteva cuvinte indescifrabile)... Te rog, ajut-m.
Cydia Grayne
Oratorul se trezise de-a binelea. Se uit la ceas: arta ora zece. Lydia
Grayne la grec acas! Nu mai era nevoie de nici o explicaie. Nu se obosi nici o clip
s se gndeasc cum i fusese trimis mesajul i cum reuise s-i parvin. Ddu s
sune, dar vznd c mesagerul era nc n ncpere, l trimise s cheme o brigad.
~ 101 ~

Inspectorul o. rater
Cinci minute mai trziu un un echipaj de poliie se ndrepta cu toat viteza spre
partea de vest a oraului. Scrnind din frne se opri n faa casei domnului Dimitri
Horopolos i Oratorul fu primul care sri din main.
Sun la u de dou ori pn ce rspunse cineva i spre surprinderea lui,
Dimitri n persoan i deschise. Era n halat de cas i avea un aer destul de
suprat, care s-ar fi putut datora apariiei neateptate a inspectorului Raler.
Ce dorii? ntreb el mnios.
O vreau pe Lydia Grayne, zise Oratorul.
Dar nu-i aici, se rsti brbatul. Nenorocitul la de spion i-ar fi putut
spune atta lucru.
Ori mi dai voie s intru de bun voie, ori vin cu mandatul de percheziie
n jumtate de or, zise Oratorul.
Brbatul ddu ua de perete i o porni nervos naintea lor pe scri. Se opri
pe palier i strig peste umr:
nchidei ua, careva dintre voi.
Oratorului i se pru curios c nu se zrea nici un servitor prin preajm.
Avea s afle mai trziu c tot persoanlul locuia ntr-o alt arip a casei,
accesul spre corpul principal putnd fi ntrerupt ori de cte ori voia proprietarul.
Dimitri i conduse nu n biroul lui, ci ntr-un salon de la primul etaj.
Oratorul vzu c masa era pus pentru dou persoane, iar pe bufet erau tot felul de
platouri cu gustri reci.
Acum poate o s-mi spunei ce nseamn toate astea, inspectore, zise
Dimitri cu glas tuntor.
Oratorul ntinse peticul de hrtie neprimitoarei sale gazde. Dimitri citi,
ncruntndu-se.
E o minciun sfruntat! spuse el dup ce l parcurse pn la capt. Nu e
aici. Urma s vin, dar n-a aprut.
Avei o camer la subsol?
Grecul ezit.
Da. Acolo mi pstrez majoritatea lucrurilor de valoare. Doar nu credei
c am nchis-o ntr-un seif. Toat povestea asta e ridicol. Dac v spun... urma s
vin, dar...
A vrea s vd camera de la subsol, insist Oratorul.
Dar v spun, nici mcar n-a venit n seara asta. O ateptam. Uitai-v la
masa asta, nu vedei c nu s-a atins nimeni de ea?
Masa nu e o dovad, zise Oratorul. Vreau s vd camera de la subsol.
Brbatul schimb fee-fee, prnd gata s explodeze de furie. n loc de asta
se duse ntr-o alt camer i dup o vreme se ntoarse cu un lan de care
erau prinse dou cheie.
~ 102 ~

Inspectorul o. rater
Dac suntei att de al naibii de curios, o s v art ncperea, zise el.
O lu n jos pe nite scri nguste, urmat ndeaproape de inspector, apoi pe
un coridor lung i, n fine, se opri n faa unei ui de oel. Introduse pe rnd cele
dou chei n broasc i ua masiv se ddu la o parte. ntinse mna i umbl la
ntreruptor. Oratorul se trezi ntr-o cmru ca o celul, iluminat de un bec aflat
n tavan. De-a lungul pereilor, pe rafturi mici din sticl erau depozitate sute de
casete legate n piele.
Dar acestea nu-i strnir interesul. Vzu un scaun, o mas i un pat de
campanie. Fata nu era acolo.
Mai e vreo astfel de camer?
Bineneles c nu mai e, i-o ntoarse Dimitri. V-am spus c n-a venit.
Oratorul se uit n jurul su i, pentru o clip se simi penibil. A fost oare
pclit? n camera aceea nu puteai s ascunzi un ac. Cnd se ntoarse la parter,
rezerva manifestat de Dimitri se topi. Vreme de cinci minute l apostrofa n trei
limbi pe acest intrus care i tulburase linitea. De furie, glasul i deveni uierat.
Inelele cu diamant de pe degete tiau aerul cu raze de lumin n timp ce gesticula
nervos din mini.
Toate bune i frumoase, spuse Oratorul, ns a vrea s v spun c am
tot dreptul s v fac aceast percheziie, i c nici acum nu sunt sigur c fata nu e
aici.
Cutai n toat casa! ip Dimitri.
Era o invitaie pe care Oratorul nu ezita s o accepte.
Dar nu se gsi nimic. Inspectorul se ntoarse bulversat la main, urc i
trnti portiera.
Dimitri se ntoarse n salon, palid de furie i ncepu s se plimbe agitat prin
ncpere. Era pe punctul s sune n aripa ocupat de personal i s le ordone
slujnicelor inute pn atunci la distan s strng cina, cnd auzi un ciocnit uor
n u. Poate era Lydia. Gndul acesta l fcu s tresar. Strbtu n grab holul i
deschise larg ua. Era un brbat pe care l recunoscu imediat.
Ce dracu vrei i tu? ntreb el.
Lsai-m s intru, spuse Olcott cu glas sczut i precipitat. Acum mam desprit de Rater i e fcut foc pe mine. V-a percheziionat camera blindat?
Bineneles c mi-a percheziionat camera blindat! se rsti Dimitri.
nchise ua i se ndrept spre salonaul n care cina era nc nestrns.
Domnul Olcott nchise ua dup el.
Spune, ce vrei? Mi-ai fost de mare ajutor, n-am ce zice. I-ai spus tu
cumva fetei s nu mai vin?
Olcott ddu nerbdtor din cap.
~ 103 ~

Inspectorul o. rater
Domnule Horopolos, vreu s tiu dac v-a luat cheile de la camera
blindat.
Bineneles c nu? zise Dimitri.
Suntei sigur?
Omul prea sincer ngrijorat. Grecul i duse mna la buzunarul halatului
i scoase lanul cu cele dou cheie.
Sunt la mine.
Atunci d-mi-le i rmi nemicat, c de nu, i zbor creierii, spuse
domnul Olcott, i pistolul din mna lui, un Browning, nu tremura deloc, spre
deosebire de Dimitri, care aproape c leinase de spaim.
Nu se opuse n nici un fel cnd fu legat i i se puse cluul n gur.
Domnul Olcott i lu tacticos cheile i cobor s examineze camera blindat.
Cnd Oratorul se ntoarse la Scotland Yard l gsi pe vorbreul domn Snell
aezat ntr-un fotoliu. Oratorul nu avea ns de loc chef de aduceri aminte. Snell era
un om foarte abil n depistarea infractorilor i lui i se destinui Oratorul.
E-hei, zise Snell, respirnd adnc. Asta mi aduce aminte de tipul la din
Memphis... cel mai tare escroc. Avea obiceiul s fac echip cu nevast-sa o
frumusee de fat cu pr galben ca paiul i ochi albatri. Ea gsea un individ pe
care-l nnebunea cu farmecele ei i alegea ntotdeauna pe unul mptimit. Apoi
aprea tipul sta din Memphis, pretinznd c e detectiv i slta tot ce era de sltat.
A putea s pun pariu c tipul la...
nainte ca Snell s-i duc vorba pn la capt, Oratorul o i luase la goan
spre maina poliiei. Aceasta tocmai plecase, dar inspectorul urc din mers i ali
doi poliiti ce se aflau n zon i se alturar.
Odat ajuns la Dimitri, Oratorul sparse ua i apoi l dezleg. Cam tot pe
atunci, aflat la volanul unei maini, tipul la din Memphis i purta nevasta cu pr
galben ca paiul undeva, spre est.

11. UN DETECTIV PREA VORBRE


Trebuie s spun de la nceput c de felul meu nu sunt prea vorbre i c
nc de la nceputul carierei mele de poliist am nvat o lecie pe care ar f bine s o
tie toi tinerii comisari. Nu vorbi cnd nu trebuie i nu asculta pe cine nu trebuie.
Eram foarte mndru de modul succint n care vorbeam i, dac cineva miar fi spus c vorbesc prea mult, m-a fi amuzat copios. i totui s-a dovedit c aa
era chiar cnd m ocupam de unul din cele mai interesante cazuri pe care le-am
avut, cazul Blidfield.

~ 104 ~

Inspectorul o. rater
Pe btrnul Angus Blidfield l cunoteam vag. Era proprietarul unui mare
imobil din Bloomsbury Square. Proprietatea era mprit n mai multe apartamente
i Blidfield ocupa mpreun cu nepoata sa, domnioara Agnes Olford, tot parterul.
Btrnul Blidfield era un celibatar foarte bogat i foarte excentric. n ciuda
bogiei sale era foarte meschin, ca toi avarii. Pe atunci nu tiam c inea n cas
mari sume de bani, i presupun c doar dou persoane tiau. Una dintre acestea
era nepoata sa, dei nu bnuia ct de muli bani avea btrnul n cutia de tabl
lcuit pe care o inea sub pat.
Fata era foarte drgu, dar cam srac cu duhul i ocupa n gospodrie o
poziie pe care nici o sclav cu puin respect fa de sine nu ar fi acceptat-o.
Fcea toat treaba, cci nu aveau servitori, se ocupa de corespondena
btrnului i ori de cte ori se mbolnvea asta se ntmpla periodic l ngrijea ca
o adevrat infirmier.
l tiam pe doctorul lui, un tip pe nume Lexivell, un tnr foarte la mod
care avea un apartament elegant n Gower Street. L-am cunoscut printr-un sergent
de-al nostru care fusese bolnav. La un moment dat era nevoie de un doctor pentru
o alcoolemie sau aa ceva, i sergentul i-a adus aminte de tnrul Lexivell i 1-a
chemat pe el.
Acum eti un om fcut, i-am spus cnd am auzit c btrnul l numise
doctorul casei.
Dr. Lexivell rse.
Inteniona s m fac un fel de medic de onoare, zise el, dar i-am explicat
ct se poate de clar c trebuie s i triesc.
N-am rmas prea surprins, pentru c dl. Blidfield nu cheltuia niciodat un
sfan dac nu era absolut nevoie. Avea obiceiul s plece n fiecare diminea cu
plasa i s-i fac singur cumprturile, ajungnd chiar i pn n captul cellalt
al oraului, dac putea astfel s economiseasc un bnu.
Nu cred c avea prea mari probleme de sntate, doar c era cam
ipohondru i chema doctorul pentru orice fleac. Dac ar fi pltit, acest obicei al
btrnului ar fi fost foarte avantajos pentru doctor, care nu avea muli pacieni i
care, dup cte tiam, tria pe picior mare, mult peste posibilitile sale materiale.
ntr-o zi am aflat c btrnul era cu adevrat bolnav i, ntlnindu-l din
ntmplare pe doctorul Lexivell la colul strzii Tottenham Court, acesta mi-a spus
c Angus prezint o deficien cardiac.
Nu e nimic grav, dar va trebui s se ngrijeasc, zise el. Am vrut s-i aduc
o infirmier, dar nici n-a vrut s aud. Nu m incint de loc gndul c fata aceea i
btrnul care poale s-o dea n primire oricnd sunt singuri n cas.
Pru s-mi spun ceva, dar se opri i apoi, rzgndindu-se, mi zise dup o
clip de ezitare:
~ 105 ~

Inspectorul o. rater
Nu e treaba mea, dar de cte ori m-am dus acolo noaptea trziu,
ntotdeauna am zrit n faa uii sau pe partea cealalt a strzii doi indivizi care
spionau casa. Pe unul l-am vzut bine un tip brunet, cu nfiare de strin. Erau
mereu aceeai, snt sigur de asta. I-am spus i domnului Blidfield, i spre
surprinderea mea, tia c imobilul era sub observaie, dar a schimbat imediat
subiectul, ca i cnd nu era prea dornic s discute despre asta.
Brbaii brunei, cu nfiare sinistr care spioneaz casele mi trezesc
ntotdeauna interesul, aa c ntr-o zi am mers n plimbare pn acolo, fr s m
atept, totui, s-i gsesc pe spioni la datorie. Nici nu erau. Am sunat la ua
apartamentului i domnioara Ollbrd mi-a deschis. Unchiul su era plecat ntr-o
plimbare cu maina. Aceasta era singura sa extravagan. Avea obiceiul s nchirieze
de la garajul local o main cu ofer i s plece la ar.
Drgua domnioar Olford arta i ea foarte obosit. Nu nchisese ochii
pn la trei noaptea.
Doctorul spune c orele critice sunt ntre unsprezece i trei i c n-ar
trebui s m culc nainte. L-a obligat aproape pe unchiul s cheme o infiermier,
dar nu cred c o va face.
Dar ce are de fapt? am ntrebat-o.
Fata se art foarte evaziv, aparent nu tia nimic n plus fa de ce-i
spusese doctorul. N-am suflat nici o vorb despre spioni, pentru c n-am vrut s o
alarmez. I-am sugerat doar s se duc pe loc la culcare, dar ea cltin din cap.
Unchiul poate s se ntoarc n orice clip i va dori s-i bea ceaiul, zise
ea.
Dup cte mi-am putut eu da seama cci nu l-am vzut pe dl. Blindfield
eforturile doctorului de a aduce o infirmier fuseser zadarnice. O sptmn dup
vizita mea, avea s nu mai fie nevoie.
Eram nerbdtor s aflu tot ce se putea despre cei doi care spionau casa.
Unul dintre detectivii mei vzuse n piaet doi indivizi care se comportau
suspect i i interogase, dar primise de la acetia rspunsuri mulumitoare. ntr-o
smbt dup amiaz i-am fcut o vizit domnului Angus Blindfield i de data asta
am avut norocul s-1 gsesc acas.
Ne cunoteam destul de vag, dar, ndeajuns de bine pentru a pune vizita
mea pe seama interesului pe care-l aveam pentru sntatea lui.
N-am nimic, n afar de palpitaii, mormi el. Pe doctorul la tnr nu-l
intereseaz dect s-i ncaseze ct mai des onorariul, dar n-o s vad nimic de la
mine. Voia s chem o infirmier sunt toi mn-n mn, tia din lumea medical.
i bnuiesc c are i el partea lui de ctig dac le gsete muterii. O lir pe zi
pentru infiermier!
~ 106 ~

Inspectorul o. rater
Dei nu-i lua boala n serios, nu era greu de vzut c avea oarecare temeri.
Dar temerile astea nu erau ndeajuns de mari pentru a-l face s cheltuiasc sume
fabuloase pe infirmiere.
Era ntr-o noapte de smbt, noaptea aceea n care vorbisem mai mult
dect era nevoie, aa c n-aveam s-o uit prea curnd. i era o noapte deosebit de
urt pentru luna mai. Zpada i lapovia, care se potrivesc mai degrab lunii
ianuarie, purtate de un vnt de peste 40 de mile la or, fichiuiau drept n fa pe
ndrzneii care se aventurau n marile spaii deschise dup cum Ie numesc
gazetarii. Marele spaiu deschis n discuie era Piaa Bloomsbury i ceasul arta ora
unu fr un sfert noaptea. naintam cu greu pe latura cea mai btut de vnturi a
pieei, innd umbrela deschis n fa, dei a fi putut la fel de bine s m lipsesc
de ea, cci nu-mi era de nici un ajutor.
Dac m-a fi lovit cap n cap cu o alt persoan ce ncerca s se apere n
acelai mod, cci vntul btea din toate direciile, incidentul s-ar fi ncheiat cu scuze
de ambele pri. Dar tipul care intr n mine venea din lateral. Prima impresie pe
care am avut-o a fost c individul czuse de pe un acoperi; a doua a fost c
alunecase de pe treptele unei case ce ddea n pia. Era att de ntuneric i vremea
att de ngrozitoare nct nici n-am bgat de seam despre ce cas era vorba.
Am fost att de surprins de aceast coliziune nct am spus nite cuvinte pe
care n mod normal nu le-a fi rostit. Am un glas foarte puternic i probabil c
fiecare vorb s-a auzit destul de clar n ciuda rafalelor de vnt. Individul njura n
barb, dei ndeajuns de tare ca s-l pot auzi, i cula de zor ceva ce-i czuse pe
trotuar. n cele din urm gsi obiectul, l ridic i l pipi cu mini ngheate, dup
care l scp iar. Dup sunet am tiut imediat c era vorba de o cheie. ntre timp mi
trecuse suprarea i mi-am dat seama c vorbele mele fuseser exagerate. M-am
aplecat ca s-l ajut i am dat cu mna de o bucal ud de sfoar. Necunoscutul mio smulse imediat din mn. Fr vreun cuvnt de mulumire sau de scuz, acesta
ddu s plece, dar ne ciocnirm din nou, de data asta i mai violent. Se auzi o
bufnitur i ceva czu pe caldarm. La lumina felinarului am vzut c era o caset
strlucitoare de argint, ceva mai mare dect o tabacher, care se deschisese n
cdere. Din ea se risipir dou sau trei obiecte mici; n-am putut s-mi dau seama ce
erau. njurnd, brbatul se aplec, le adun i apoi se ndeprt grbit. Nu l-am
vzut la fa, dar e adevrat c de data asta nici nu mai ncercasem s-l ajut, dei ar
fi avut nevoie. ntr-o mn inea nc umbrela, dei vntul i-o ntorsese pe dos. Aa
se termin incidentul. n cteva secunde brbatul se pierduse deja n bezn, iar eu
m ndreptam spre cas. Nu Fcusem bine civa pai cnd am simit c mi se lipise
ceva de talpa pantofului ceva mic, care m deranja la mers. Sprijinindu-m de un
felinar mi-am ridicai piciorul ca s m uit pe talp i am dezlipii acel ceva care m
incomoda.
~ 107 ~

Inspectorul o. rater
Nu l-am aruncat, cci nu-mi st n fire s arunc nimic; odat, ajuns acas
am pus obiectul gsit pe consola de la cmin, am cinat i m-am dus la culcare.
Eram chiar pe punctul de a adormi, cnd am realizat c brbatul n-avea de unde s
ias dect din casa Blidfield.
La cinci i jumtate dimineaa m-a trezit telefonul i mi s-a adus la
cunotin c Angus Blidfiled fusese ucis. Nepoata se dusese n camera lui la cinci i
jumtate, or la care de obicei l scula ca s-i bea ceaiul i l gsise zcnd pe podea
cu capul zdrobit. Rnile fuseser povocate de un baston cu mciulie de metal pe
care btrnul l inea lng pat ca s se apere de hoi.
Cutia de metal de sub pat fusese forat i golit. Cnd am ajuns acolo,
casa era deja invadat de poliie i specialitii Scotland Yardului luau deja amprente.
Camera mirosea a magneziu ars, cci fotograful tocmai i termina treaba cnd am
ajuns eu.
Pe fat am gsit-o n sufragerie. Era alb la fa i tremura, dar reui s
spun cu foarte mult claritate ce se ntmplase.
Povestea ei suna cam asa: doctorul venise n seara precedent la opt i
jumtate. l vzuse pe unchiul ei i spusese c nu mai era nevoie ca ea s-l vegheze
peste noapte. Pn la unsprezece nu se putuse duce la culcare, dar odat n pat,
adormise imediat, cci era frnt de oboseal. O trezise ceasul detepttor la cinci i
jumtate, or la care se scula invariabil ca s-i pregteasc o ceac de ceai
unchiului ei. Aa descoperise crima.
N-ai auzit nimic n timpul nopii?
Fata cltin din cap.
Nici un sunet, nimic?
Absolut nimic. Abia am auzit detepttorul. M-am dus din nou n camera
unde fusese comis crima i am cercetat-o cu atenie. Fereastra era deschis pe
jumtate, dar era clar c intrusul sau intruii nu veniser pe acolo, cci fereastra
era la o distan mare de sol. Ua dinspre palier nu prea s fi fost forat, iar
broasca un model deosebit de sofisticat era intact.
Fata n-a putut s-mi dea nici o alt informaie n legtur cu cutia, n afar
de faptul c coninea banii ci, sub ce form, nu tia. n timp ce o interogam sosi
i doctorul Lexivell. La cererea ei, i telefonase unul din detectivi, folosind aparatul
aflat n ncperea in care zcea cadavrul.
Ajunsese deodat cu medicul poliiei i, dup ce examin trupul nensufleit
al btrnului, Lexivell veni s m vad.
E-o treab foarte urt. Avei idee cine e fptaul?
Am cltinat din cap.
Nici cea mai vag, i-am rspuns eu i acesta este momentul n care
aveam s nv c tcerea este ntr-adevr de aur, cci am spus prostete: ntr-o
~ 108 ~

Inspectorul o. rater
noapte cu o vreme aa de infect, presupun c nici poliistului de serviciu nu-i mai
sttea mintea la rufctori. Eu unul m-am bgat n pat la miezul nopii.
Era una din acele minciuni prosteti pe care le spun chiar i oamenii
inteligeni, iar eu nu pot s m laud n mod special cu aceast calitate. Am vzut c
fata m intuia cu ochii ei serioi i ceva n privirea ei m-a fcut s m simt i mai
penibil. Cred c femeile au un al aselea sim, sau poate c nu este dect un instinct
animalic, care le permite s ptrund i s descifreze gndurile unui brbat. A fost
singura oar n viaa mea cnd m-am simit i am prul probabil ncurcat.
Au dat de urma indivizilor despre care v-am vorbii? ntreb doctorul.
Ca s spun adevrul, uitasem cu totul de cei doi spioni. Mintea mi fusese
preocupat de probleme mult mai importante, aa nct nu le-am acordat prea mare
atenie, nici mcar atunci cnd fusesem ntrebat.
Am expediat fata ntr-un hotel din apropiere i am ateptat s fie ridicat
cadavrul, apoi am nceput s fac o cercetare amnunit. n materie de documente
nu exista nici un indiciu care s ne ajute n vreun fel.
n rama oglinzii aflate pe comoda din camera btrnului era nfipt un bilet
cu dou numere de telefon, unul al doctorului i cellalt al garajului de unde i
nchiria maina. Pe msua de lng pat se afla un plicule cu eticheta farmaciei din
cartier, care coninea un somnifer; pliculeul nu fusese deschis. I
l-am artat
doctorului Lexivell i acesta mi spuse:
Da, eu i l-am comandat, dar cum btrnul avea o mare aversiune
mpotriva medicamentelor de orice fel dei mi-a promis c l va lua, se pare c nu a
fcut-o.
I-ai mai prescris i alt dat somnifere?
Doctorul cltin din cap.
Nu. Vedei, am vrut s-i dau acelei srmane fete ansa s doarm ca
lumea mcar o noapte. Nu e nici un dubiu c, dei btrnul avea inima destul de
ubred, nu era nici pc departe att de grav bolnav pe ct i nchipuia el de fapt
era vorba mai mult de o stare de nervozitate.
Nu avusese, zicea el, nici o veste de la btrn dup ultima sa vizit i, la
cererea mea, centralista confirm c aa era.
I-am fcut domnioarei Olford o vizit la hotel. Unchiul ei nu realizase, mi-a
spus ea, c nepoata lui avea obiceiul s stea treaz jumtate din noapte. Ea i
doctorul conveniser s-i ascund ngrijorarea pentru starea sntii lui.
Cnd am ntrebat-o dac dormea uor, fata zmbi vag.
Dorm foarte uor. Cel mai mic zgomot m deranjeaz. Cnd unchiul
Angus se plimba prin cas n toiul nopii, ntotdeauna m trezeam; i cred c asta l
ngrijora puin, cci era de prere c tinerii trebuie s doarm mult. I-a spus i
~ 109 ~

Inspectorul o. rater
doctorului, iar domnul Lexivcll a vrut s m trateze de insomnie, dar mie mi displac
medicamentele, oricare ar fi ele.
n aceea zi l-am interogat pe avocat i am aflat c fata era singura
motenitoare a lui Angus Blidfield. Domnioara Olford avea un frate, un neisprvit
care locuia n Londra i care, dup toate aparenele, avusese necazuri cu poliia.
Toate astea nu fata mi le-a spus, ci doctorul.
M tot gndesc dac nu e el tipul care ddea trcoale casei.
N-a fost greu s i se dea de urm tnrului Olford, dar acesta n-a putut s
furnizeze sergentului meu alt informaie n afar de faptul c, la vremea la care
fusese comis crima, se afla n pat. Cercetrile sumare i pe fug pe care
le-am
putut face i-au confirmat alibiul.
Aceasta a fost una dintre cele mai interesante zile din viaa mea sau ar fi
fost, dac n-ar fi fost umbrit de sentimentul difuz de jen pe care l are orice om,
cnd i d seama clip de clip c s-a comportat prostete.
Am desemnat pe doi dintre cei mai buni oameni ai mei s porneasc
cercetrile ntr-o anumit direcie. tiam c le va lua ceva timp s obin informaia
pe care o doream i c perioada de ateptare era plin de posibiliti neplcute. n
general, cnd lucrez la ceva care necesit o mare concentrare rmn acas, n
apartamentul meu, care la vremea respectiv era n apropiere de strada Guilford.
Era la parter, chiar la nivelul strzii, i sufrageria ddea spre o curte dosnic, un
spaiu mic i ptrat cu o poart prin care intrau negustorii ce veneau s-i vnd
mrfurile. Curtea era ngrdit cu un zid nalt de vreo doi metri i jumtate ce se
putea escalada cu uurin, dar nu cred c domnul care m-a vizitat s-a obosii s
sar zidul, cci dup aceea poarta. nchis de obicei dup ase seara, a fost gsit
deschis.
Era foarte ntuneric, iar ploaia din noaptea precedent nu ncetase nc de
tot, dei acum era mai cald. Scrisese cam patru pagini mari de dosar, cnd un
zgomot puternic m-a fcut s tresat. La picioarele mele zcea un obiect care fusese
aruncat n camer prin fereastr. Dac nu ar fi czut la vedere, ci undeva sub mas,
astzi n-a mai fi n via. Din fericire, l vzusem. Era o bomb Mills.
Nu m-am oprit s o ridic i s o arunc de unde venise, pentru c tiam
ndeajuns de multe despre bombele Mills ca s mi dau seama cum funciona. Dintrun salt am ajuns n dormitor; la adpostul zidului. n aceeai clip bomba explod.
Dar nici aa n-am scpat ntrutotul, cci un segment din bomb rico, mucndumi din cizm.
Zgomotul a fost nfiortor. Am ieit cltinndu-m din camera distrus, att
de ameit nct nu mai tiam ce fac i deabia cnd au sosit pompierii mi-am mai
venit puin n fire.
~ 110 ~

Inspectorul o. rater
Nimeni n-a murit, slav Domnului, dar apartamentele de deasupra i de
dedesubt au fost parial distruse. Bomba a fcut o groap n podea, iar din mobil
n-a mai rmas nimic. Ziarele au avut material incendiar pentru dou zile bune.
n ce m privete, bomba a nsemnat un mesaj ce se rezuma la trei cuvinte:
Vorbeti prea mult. Nu l-am uitat niciodat.
Am ajuns la Scotland Yard i pe la miezul nopii biroul mi era ntr-att de
ticsit de tot felul de ageni de burs, cmtari, proprietari de tripouri, traficani de
polie ele, nct a trebuit s deschid fereastra ca s mai ntre aer.
La unu i jumtate noaptea, n strada Little Creefield s-a produs un
accident. Se ciocniser dou taxiuri. Strada era plin de cioburi i se auzea pn
departe glgia fcut de unul din pasageri, care a trebuit s fie scos pe sus din
taxi, dei maina nu se dduse peste cap. Unul din poliiti fluier i, scond capul
pe geam s vad ce s-a ntmplat, doctorul Lexivell afl c pasagerul i scrntise
glezna i se zgriase pe fa nlr-un ciob.
Cobor ntr-un minut, spuse doctorul.
Ajuns n strad vzu un grup de ase brbai adunai n cerc i aplecai
peste ceva. i fcur loc s treac i apoi l nhar.
eful meu a fost de prere c fusese o manier cam teatral de a face o
arestare, dar metoda se dovedise just n clipa n care l-am percheziionat pe doctor.
n buzunarul de la old avea un pistol automat cu sigurana ridicat. n camera sa,
(ntr-un bufet nchis cu cheia) am gsit cteva bombe Mills. S nu uitm c eram
imediat dup rzboi i doctorul fusese n armat, de unde venise cu o colecie
impresionant de arme mortale.
Toate aceste msuri de precauie luate pentru a-l aresta nu ar fi fost
necesare, dac nu i-a fi spus c dormeam de mult la ora la care el tia foarte bine
c dduserm nas n nas n piaa Bloosbury. mi recunoscuse vocea, dar fusese
foarte sigur c eu nu-l recunoscusem, dei, dup ce pierduse captul de argint al
unei seringi hipodermice care i czuse n clipa ciocnirii i pe care l gsisem eu
nfipt n talp, i-ar fi putut imagina c am unele bnuieli.
L-am vzul dup condamnare i a fost foarte franc Eram lefter i dator
vndul cmtarilor. Aveam nevoie de bani ghea ca de aer, spuse el. De multe ori
pacienii le spun doctorilor lucruri pe care nu le-ar mrturisi nici mcar avocailor
lor. Cred c de la prima vizit btrnul Blidfield mi-a spus c pstra opt mii de lire
n cutia de sub pat. Probabil vroia s fraiereasc fiscul.
Mai greu mi-a fost s gsesc momentul propice ca s-l jeluiesc, fr ca
bnuielile s cad asupra mea. Cum era puin ipohondru, prima idee care mi-a
venit a fost s-l conving c era bolnav i c trebuie s ia somnifere: cnd avea s fie
cufundat n somn, urma s pun mna pe bani. mpotriva acestei ipoteze de lucru
~ 111 ~

Inspectorul o. rater
existau ns dou piedici: faptul c n apartament mai locuia i nepoata btrnului
i, n al doilea rnd, c acesta nu ar fi consimit s ia somnifere sub nici un pretext.
Am reuit s-l conving c nepoata arta foarte ru din cauz c nu dormea
destul i a fost de acord s-mi dea cheia de la intrare, nct s pot veni la orice or
din noapte m-ar fi chemat, fr s o mai deranjez pe fat. Aici ns
m-am lovit de
o alt problem, i anume c Agnes Olford avea un somn iepuresc. Am ncercat s o
tratez, dar cnd a fost vorba de somnifere, a dovedit aceeai ncpnare ca i
btrnul. Am avut ns inspiraia s o determin s rmn treaz pn la ora trei n
fiecare noapte, sub pretext c btrnul ar fi putut avea nevoie de e. Dup o
sptmn eram convins ca n noaptea pe care o alesesem pentru a da lovitura, avea
s doarm butean. Mi-a trebuit ceva timp pn s-l conving pe btrn c o singur
pastil n-o s-i creeze obinuin, i n seara cu pricina mi-a spus, cnd l-am sunat,
c va lua somniferul. Am ajuns la apartament pe la ora 12 i jumtate. Fata, tiam
perfect, dormea atl de adnc nct nu aveam de ce s-mi fac probleme. Gndeam c
tot ce aveam de fcut era s deschid cutia i s o terg nainte s se trezeasc
btrnul. Pregtisem chiar i vreo dou amnunte care s creeze senzaia de
netgduit c era vorba de o spargere. Dup cum s-a dovedit ns, nu au mai fost
necesare. Blidfield dormea; eu nu mi-am dat seama c btrnul nu luase pastila
pn n clipa n care, cu cutia larg deschis n fa, i-am auzit glasul rsuntor. A
urmat o ncierare scurt... Doctorul ridic din umeri.
Bineneles c v-am recunoscut vocea, continu el, dar am sperat c nu
m-ai recunoscut; nu ar fi fost nici o problem, dac nu mi-ai fi spus foarte clar c
tiai c eu sunt asasinul i c nu era doar o simpl bnuial. n meseria
dumneavoastr, cea mai mare greeal este s vorbeti prea mult.
N-am uitat niciodat lecia asta.

12. MBLNZIREA ORATORULUI


Oratorul era un brbat cu foarte puine hoby-uri i dei un tip foarte
deschis, avea o antipatie aproape copilreasc fa de nou. Tranzistorul i fusese
fcut cadou de un admirator entuziast, altfel probabil c n-ar fi deinut niciodat o
astfel de invenie. De fapt, aparatul zcuse ase luni n sufragerie fr s fi fost
folosit mcar o singur dat. Cnd, n sfrit, catadicsise s umble la el, bateriile nu
mai funcionau i se mai scurseser nc alte ase luni pn ce cutia fermecat
s-i strneasc ct de ct interesul, nct s purcead la repararea ei.
Cu timpul, se mpcase cu ideea de a-i auzi pe alii vorbind. Zilnic studia
programul n ziar i deschidea radioul la orele la care putea s-i asculte pe alii, fr
ca el s fie nevoit s rosteasc vreun cuvnt.
~ 112 ~

Inspectorul o. rater
Ocolea programele cu muzic de camer sau de orice alt fel i alegea
emisiunile la care majoritatea oamenilor ar fi renunat bucuroi, fie i pentru o
transmisiune de la cursele de cini. Uneori l trezeau acordurile orchestrei de jazz a
hotelului Orpheum, alteori se trezea singur. Cu totul i cu totul ocazional asculta
muzic de dans, ncercnd (n zadar) s disting, n spatele unor ritmice bti din
mini ale dansatorilor, acele frnturi de conversaie care par a se desprinde de pe
buzele dansatorilor nii, dar care de fapt sunt mixate din studiou printr-un
procedeu special.
Odat auzi vocea unui brbat; era desigur un om de afaceri, discutnd
despre subiectul su preferat, afacerile; l auzi att de clar, de parc ar fi fost lng
el.
Sunt de prere c n afaceri trebuie inut o eviden contabil foarte
strict. ntmpltor mi amintesc perfect c individul m-a contactai n scris la
Glasgow... Aici vocea brbatului fu acoperit de rsul strident al unei femei... Am
dat nas n nas cu nemernicul chiar azi, n trand i i-am spus: Hei! Ne datorezi opt
ilingi. Ce zici ce memorie am? i nu-l vzusem dect o singur dal... Noi nu
furnizm arsenic dect agenilor autorizai.
Acum cu toii tim c exist un zeu al coincidenei: dac se ntmpl ca
doctorul tu s-i pomeneasc dimineaa de ceai de mueel, e aproape sigur c-l vei
auzi vorbind despre ceaiul de mueel i pe bancherul tu, cu care iei masa seara.
Oratorul, care era ferm convins de existena acestei legi a coincidenei, pe care
ncerca, n zadar, de mult vreme s-i gseasc o explicaie logic, nu fu de loc
surprins cnd, n dimineaa urmtoare, regsi cuvnlul arsenic n primul raport
ntocmit de comisarul ef din Wessex, pe marginea crimei Fainer.
Cazul ajunsese destul de trziu la Scolland Yard. Doamna Fainer era deja la
nchisoare i atepta procesul. Oratorul citi raportul pe ndelete, aa cum i era
obiceiul.
...Nu sunt ntrutotul convins c femeia aceasta este ucigaa (scria comisarul
ef care, pe lng faptul c era bun prieten cu Oratorul, era i cel mai competent om
care deinuse aceast funcie vreodat) i nici c oamenii mei au fcut tot ce se
putea face. A fost o prostie s nu chem Scotland Yardul de la bun nceput, dar, dac
eti de acord, a vrea s treci pe aici, ca s m ajui s-mi clarific unele ndoieli,
chiar dac pare s fie o cauz pierdut.
Oratorul i art scrisoarea efului su. Cum nu avea nimic urgent de fcut,
lu trenul spre Burntown, unde comisarul ef l ntmpin n gar.
Procesul e sptmna viitoare i nu prea vd ce probe ai mai putea s aduni
n favoarea ei avem attea dovezi, nct ar putea fi spnzurat de dou ori,
srmana femeie, adug el. Drgu foc, Rater... Mult prea bun pentru brba'su.
~ 113 ~

Inspectorul o. rater
Un brbat pe jumtate infirm, morocnos i vicre, care o ciclea de
diminea pn seara. Pe Dumnezeul meu, aproape c-i dau dreptate dac a fcut-o.
Victima fusese un negustor nstrit care se retrsese din afaceri de la vrsta
de treizeci de ani. Zece ani mai trziu avea s se nsoare cu femeia care zcea acum
n nchisoare. Viaa lor conjugal nu fusese una dintre cele mai fericite, cci el era
un om dificil. Dup toate aparenele doamna Fainer i dusese viaa chinuit fr s
se plng. Avea vreo doi prieteni, dintre care cel mai important era domnul Alexander
Brait agent i reprezcntant local al unor firme productoare de obiecte metalice;
conducea, de asemenea, o agenie de intermedieri.
Domnul Brait era un cetean foarte respectat n Burntown. Era eful
ctorva grupri locale pentru ntr-ajutorarea tinerilor, un vorbitor de excepie, cnta
n corul bisericii n ale crei probleme era profund implicat fiind bine cunoscut
pentru naltul su sim civic.
E limpede, spuse comisarul ef, c Brait se bucura de ncrederea lui
Fainer mai mult ca oricine altul. Dar asta e lesne de neles, cci Brait este un suflet
foarte larg, are mult umor i reuea adeseori s-l smulg pe Fainer din toanele lui
proaste. Cred c a contribuit puin la ndulcirea vieii doamnei Fainer. Tragedia e c
domnul Brait este principalul martor al acuzrii.
Dar cum asta. A fost de fa cnd i s-a administrat lui Fainer otrava?
ntreb Oratorul.
Spre surprinderea sa comisarul ef aprob.
E clar c i-a fost administrat la ora ceaiului. n camer se afla domnul
Fainer, soia sa i Brait, care a vzut-o ntinzndu-i platoul cu prjituri soului ei,
dup care acestuia i s-a fcut ru. A murit a doua zi diminea i autopsia a artat
clar: otrvire cu arsenic. Brait nu a tiut nimic de toate astea pn a doua zi, cnd,
sracul de el, s-a trezit ntr-o ncurctur groaznic, cci n dup-amiaza precedent
se ntlnise cu doamna Fainer, care ii adresase o rugminte ieit din comun, i
anume aceea de a-i procura nite arsenic de Ia farmacia din cartier. Rmsese cu
gura cscat i, nedorind s o jigneasc i spusese c, pentru a putea s-1 procure,
trebuia s se treac n registrul farmaciei, specificnd la ce i servea. Femeia pruse
tulburat i i spusese c renun. O revzuse la ceai, n aceeai dup-amiaz. dar
ea nu mai pomenise nimic despre acest subiect.
S-a gsit arsenic n cas? ntreb Oratorul Comisarul ef cltin din cap.
Nu. Am rscolit fiecare colior, dar n-am gsit nici urm i nici nu am
descoperit de unde l-a cumprat. Bineneles c ea neag faptul c i-ar fi dat otrav.
Femeia susine c s-au ntlnit n acea zi n locul pe care l indic i el. adic
Broadway, care e centrul comercial dar c nu a pomenit nimic despre arsenic i c
nu i-a adresat nici un fel de rugminte. Brait nu a prut ocat de afirmaia ei, cci
~ 114 ~

Inspectorul o. rater
fiind un om deosebit de nelegtor, i-a dat seama c nefericita era obligat s
mint ca s-i salveze viaa.
De cnd e Brail aici?
Unde, la noi n ora? De vreo cinci ani. E un om foarte respectat. i
comisarul ef ncepu din nou s-i nire toate meritele domnului Alexander Brait.
Ea are vreun iubit? l ntrerupse Oratorul.
Vai de mine, nu, nici vorb. Bineneles c am fcut cercetri minuioase,
dar n-am gsit nici o dovad n acest sens.
Oratorul i amestec ceaiul gnditor.
Nu prea vd ce a putea face. Doar s gsesc locul de unde a cumprat
arsenicul.
Exact, zise comisarul ef. Aici s-au mpotmolit oamenii notri.
Cum Oratorul inea ntotdeauna cont de coincidene, primul lucru pe
care l fcu fu acela de a-1 chema la el pe osptarul ef de la hotelul Orpheum, pe i
care l cunotea.
Vorbeau despre arsenic, zicei? Aaa, la trebuie s fie domnul Langfort
din Glasgow. Are o fabric de chimicale. A fost aici ieri sear i pleac mine
diminea napoi la Glasgow. Ai vrea s-i vorbii?
Cred c ar fi cazul, spuse Oratorul.
Atept vreo cinci minute ca domnul Langfort s fie sunat la telefon i cnd,
n sfrit, i se fcu legtura, recunoscu imediat vocea pe care o auzise la radio. Se
prezent n cteva cuvinte i Langfort pru impresionat. Domnul Rater i explic
motivul pentru care l sunase.
Aha, neleg, spuse negustorul cu un pronunat accent scoian, cnd
Oratorul i ncheie tirada. Zicei c m-ai auzit la radio. Nevast-mea o s fie foarte
interesat. Da, ntr-adevr, vorbeam despre arsenic.
Apropo, v-a fi recunosctor dac n-ai spune c vorbeam cu o doamn...
n acest punct deveni cam incoerent.
Oratorul rse n sinea lui i i promise.
M refeream la un tip pe care l-am recunoscut ieri pe strad. Venise la
Glasgow ca reprezentant al unei firme de comer. A cumprat vreo jumtate de
kilogram de arsenic. V pot da toate detaliile. Memoria e punctul meu forte...
Oratorul l ls vreo cinci minute s se laude, dup care l readuse discret la
subiectul discuiei.
Cum l cheam?
Pentru o clip memoria lui cea minunat i juc o fest.
A... Grinnet. i-mi amintesc c avea biroul n Bristol; fcea mici
importuri. Da mgaru' a uitat s-mi plteasc i dup atta amar de vreme l-am
recunoscut imediat cnd l-am vzut.
~ 115 ~

Inspectorul o. rater
i a pltii.
Normal, spuse domnul Langfort triumftor.
l mnca limba s-i povesteasc toate amnuntele. Domnul Rater era
interesat de unul singur. l ascult cu mare atenie, notnd din cnd n cnd cte
ceva, fr s aib cea mai mic idee dac aceste notie aveau s-i foloseasc.
n acea sear lu masa cu comisarul ef i ddu glas unei rugmini.
Bineneles, poi s mergi chiar mine la nchisoare. O s-i obin un
permis de la erif. Dei nu prea cred c femeia o s vrea s mai discute despre ce s-a
ntmplat. Nu tiu de ce, dar am un sentiment de vinovie la gndul c sunt nevoit
s o incriminez. Poate totui reueti s vorbeti cu ea i s o convin ei s-i asume
rspunderea. Ai putea s faci aluzie la faptul c ar sluji cauzei adevrului i c
oricum, ansele ei de a scpa dc condamnare sunt minime, chiar n ideea c i-ar
spune tot ce tie.
La ora nou n dimineaa urmtoare Oratorul intr pe poarta din spate a
nchisorii Wilsey i fu condus pe un hol ce i era familiar, spre aripa ocupat de
femei. Ua nu era ncuiat si fu invitat s intre n sala de ateptare. Aproape imediat
de pe latura opus se deschise o u i n ncpere ptrunse o femeie. Era foarte
palid i avea chipul lipsit de orice expresie. ns chiar i-aa avea o demnitate, o
stpnire de sine i o frumusee cum rar poi s vezi.
Oratorul nu era un sentimental. Vzuse femei frumoase dar care erau la fel
de atrgtoare ca o cobr ucigtoare. Fata asta avea ceva aparte, fie din cauza
situaiei groaznice n care se afla, fie c purtarea ei era aceea a unui om departe de
orice bnuial. Acest ceva pe moment l fcu pe Orator s-i piard cumptul.
Sunt inspectorul Rater de la Scotland Yard, doamn Fainer, spuse el cu
blndee. M-am gndit c ar fi bine s stm de vorb.
Ea nchise ochii i cltin obosit din cap.
Nu tiu ce-a putea s v mai spun n plus fa de ce am spus pn
acum.
Oratorul se ridic de pe scaun i veni s se aeze lng ea, la nici jumtate
de metru, apoi i fcu semn gardianului s se retrag la captul cellalt al ncperii.
O s v spun ce vreau s aflu.
De unde a aprut otrava? ntreb ea i cltin din cap. Nu tiu, am
obosit tot spunnd asta, dar nu tiu. i nu m atept s m credei.
Procesul este fixat pentru sptmna viitoare. Vei susine n continuare
cele ce ai spus despre domnul Brait?
Femeia i ridic privirea.
N-am vorbit niciodat cu domnul Brait despre otrav. Voi afirma asta i
sub jurmnt, la proces, dar nu cred c o s schimbe ceva.
De ce ar afirma el contrariul?! ntreb inspectorul.
~ 116 ~

Inspectorul o. rater
Femeia ridic din umeri.
Nu tiu ce s v zic.
n acea clip, Oratorul avu o clarviziune extrem de stranie. n expresia ei, n
felul n care ridicase din umeri, citi un lucru pe care ea nu intenionase s l
dezvluie.
Domnul Brait v este prieten apropiat?
Nu, ezit ea, nu foarte apropiat.
A vrut vreodat s devin mai mult dect att? ntreb Rater.
Femeia cltin din cap, fr prea mult tragere de inim.
Nu vreau s discut despre asta, zise ea.
V-a fcut vreodat curte?
Ea se uit la Orator plin de uimire.
Cine v-a spus?
V-a fcut vreodat curte? repet inspectorul.
Femeia ridic din umeri oftnd.
Da, presupun c ntr-un fel mi-a fcut. i apoi, ntreb iar: Cine v-a
spus?
Cum arat domnul Brait? Ea se uit la el cu uimire.
Nu l-ai vzut?
N-am vzut pe nimeni, n afar de comisarul ef. M ntreb dac m
credei, doamn Fainer, dar chiar vreau s v ajut i nu ncerc s v ntind vreo
capcan i s v fac s spunei ceva ce ar putea fi folosit mpotriva dumneavoastr.
Ea l fix ndelung cu privirea.
Da. v cred. i spuse. Am auzit de dumneavoastr, domnule Rater. Vi se
spune Oratorul.
Un zmbet uor i transfigura chipul palid.
Vorbii mai mult dect de obicei.
n ciuda efortului pe care l fcu s se controleze. Oratorul simi c roete.
Se poate, spuse el ncurcat. Putei s-mi spunei ceva despre domnul
Brait?
Ea nu avea prea multe de spus. Fuseser unul sau dou momente jenante
i el i scrisese cteva scrisori.
Oratorul tia c femeia i ascundea ceva, c acele momente jenante fuseser
pentru ea oribile, iar in privina celor cteva scrisori...
Ai pstrat vreuna dintre ele? ntreb ea.
Din nou femeia ezit.
Da. Dei m-au speriat puin, dar am vrut s le pstrez pentru cazul n
care cum s zic, soul meu avea o ncredere implicit n domnul Brait. La un
moment dat am trecut printr-o mare spaim. Le pusesem ntr-o caset pe care o
~ 117 ~

Inspectorul o. rater
ineam venic ncuiat i cred c ntr-o zi, cnd nu eram acas, soul meu a deschiso i le-a luat. Pur i simplu au disprut. Nu tiu ce motiv ar fi avut ca s umble cu
cutia aceea; acolo nu-mi in dect colile de coresponden i tot felul de hrtii i
hrtiue.
Soul dumneavoastr v-a pomenit vreodat de ele?
Ea cltin din cap.
Nu.
Poate le-a luat vreun servitor. Suntei sigur c au fost furate i c nu
mai sunt la locul lor?
Da, sunt absolut sigur. M-am uitat chiar nainte s m aresteze. Cred
c poliia a luat cutia aceea. Nu conine nimic care s m incrimineze.
Zmbi din nou.
Ce fel de om e Brail?
Ea l descrise n cteva cuvinte.
n multe privine este un om foarte drgu de fapt n toate privinele
exceptnd poate, aspectul pe care vi l-am spus deja. i nu cred c cineva, poate
condamna un brbat pentru c se ndrgostete de o femeie cel puin, cred c
despre aa ceva a fost vorba. E un brbat chipe, cu prul deschis la culoare, mult
mai n vrst dect arat i cu ochi albatri, deosebit de frumoi. Probabil c l vei
vedea.
O s-l vd disear, zise dl. Rater.
Apoi, spre surprinderea ei, se ridic. N-o s v mai ntreb dect un
amnunt despre cutia n care v pstrai scrisorile. Avea o ncuietoare obinuit?
Ea cltin din cap.
Nu, asta-i ciudenia. Are o ncuietoare yale. Am primit-o ca dar de nunt
i are o singur cheie, pe care o pstram eu. Dintoldeauna mi-am inut n caseta
asta scrisorile i tot felul de mruniuri la care ineam, dar cnd am deschis-o,
scrisorile dispruser.
De ce v pstrai nuntru hrtia de coresponden? ntreb Oratorul i
vzu cum chipul femeii se mbujoreaz.
Soul meu nu putea s sufere s m vad c scriu scrisori si uneori
devenea mai mult dect meschin. Avea obiceiul s numere colile de hrtie din map
n fiecare diminea i trebuia s dau socoteal pentru fiecare plic i coal care
lipseau. Sun ridicol, nu? Aa nct cumpram hrtie de scris i o ineam ascuns.
Era foarte gelos pe strdaniile mele de a-mi pstra vechile prietenii. Aveam obiceiul
s corespondez cu cteva foste colege de coal. Nu cred c ar fi greu de dovedii, dar
nu tiu la ce ar folosi.
Cnd v-au arestat, de ce n-ai spus nimic despre avansurile domnului
Brait?
~ 118 ~

Inspectorul o. rater
Ea se cutremur.
Nu cred c mai fi ajutat n vreun fel, zise ca. Oratorul iei din nchisoare
profund micat. Nu era prima dat cnd trecea de partea aprrii, dar niciodat nu
se mai simise att de trup i suflet alturi de acuzat.
n acea sear l ntlni pe domnul Brait, cruia i relat o parte din discuie.
Domnul Brait ascult, afind-o tristele fr margini.
A da orice s n-o fi ntlnit n ziua aceea, zise el. N-avusesem de gnd s
merg n centru. Asta a fost ghinionul, s trec pe strada aia i s-o zresc n faa
farmaciei. in la ea destul de mult.
Ce nelegei prin destul? Adic foarte mult? ntreb Oratorul tios.
Brbatul roi.
Nu neleg de ce m ntrebai asta, spuse el nepat. in la ea, e o femeie
cumsecade. Am inut i mai mult la soul ei. Asta-i tot.
I-ai trimis vreodat scrisori?
Brbatul zmbi.
V-a spus ea aa ceva? Dac da, ar fi stupid din partea mea s neg.
Iam trimis cteva bileele n care o anunam c voi veni s joc crichet cu vechiul meu
prieten, dar asta-i tot. Vrei s insinuai c ar fi vorba de altfel de scrisori?
Eu nu insinuez nimic. Doar pun ntrebri, spuse Oratorul, n stilul lui cel
mai tios.
Dup plecarea lui Brait ntlnirea avusese loc noaptea trziu n biroul
comisarului ef acesta din urm i art nemulumirea.
Nu cred c e cazul s-l repezi aa pe Brait. E o persoan foarte, foarte
decent, un om care n-ar face ru nici unei mute. Ce prere ai despre ea?
Despre cine? Despre doamna Fainer? Excepional, zise Oratorul.
Un brbat n vrst de cincizeci i doi de ani i nc burlac nu avea dreptul
s se gndeasc la un prizonier ca i condamnai la moarte n felul n care se gndea
Oratorul la doamna Fainer, n timp ce msura ncperea cu pai mari.
A doua zi diminea era deja la Londra i tnrul detectiv care-i fusese dat
n subordine i aduse cteva veti interesante.
Un funcionar de-al lui Brail a fost concediat pentru c a fumat n orele de
program. Am stai cu el de vorb i parc un tnr inteligent.
Ursc tinerii inteligeni, mormi Oratorul. Mie mi plac ia normali.
i totui inteligena tnrului se dovedi a i real cnd, la ora zece n
aceeai sear, veni la locuina subalternului domnului Rater, aducnd cu el un
registru. n ziua urmtoare Oratorul se duse de trei ori ntr-un orel nvecinat aliat
la 5 mile distan, de unde putea telefona fr a strni curiozitatea centralistei
locale. Vorbi cu cineva din St. Helens, Lancashire. apoi cu vicarul dintr-un mic
~ 119 ~

Inspectorul o. rater
orel din Somcrset i pn seara lmurise lotul; n afar de misterul casetei
ncuiate.
Comisarul ef o avea n pstrare.
E fr importan. Doamna Fainer nea dat cheia, nuntru nu sunt dect
coli de coresponden.
Colile astea mai sunt nuntru? .
Cred c da, rspunse ofierul surprins.
Dou minute mai trziu caseta se afla pe mas n faa Oratorului.
Iat i cheia. Comisarul ef o scoase dinlr-un sertar i deschise caseta.
nuntru erau vreo dousprezece coli de hrtie de diverse mrimi, i sub
ele, vreo ase plicuri.
M ntreb de ce a cumprat coli de dou mrimi, gndi Oratorul cu voce
tare.
Scoase primele coli i le aez pe mas. Alturi, puse celelalte coli, care
erau mai mari.
i de ce a mai pstrat i colile astea ptate? se mir el.
De unde s tiu eu?
Domnului Rater i scp unul din rarele lui zmbete.
O s iau toate colile astea cu mine, dac n-ai nimic mpotriv. Mine plec
la Londra i m ntorc duminic. nainte s plec vreau s o vd pe deinut.
ntrevederea cu ea fu extrem de ciudat. Femeia intr n ncpere cu un pas mai
sigur; avea o privire mai luminoas i o inut mai ferm. i totui, motivul era altul
dect bnuia el.
Am hotrt s m dau btut, zise ea, i sunt gata s aleg calea cea mai
uoar.
Ce prostii mai sunt i astea? se roi Oratorul i pentru-o clip zri n
ochii ei o licrire jucu.
Vedei, domnule Rater, s presupunem c printr-o ans extraordinar
juraii vor da verdictul nevinovat. Nu prea mi-i imaginez fcnd asta, dar s
presupunem c vor fi influenai de avocatul meu, dei, dup cum
l-am vzut, nu
cred c poate influena pe cineva...
Din nou n ochii ei apru acea licrire.
N-am nici un venit. Voi fi un om proscris i va trebui s plec din ora.
Soul meu m-a lsat fr un ban. Ultimul lucru pe care 1-a fcut nainte s moar
cci el credea c eu l-am otrvit a fost s-i anuleze testamentul. Pur i simplu nu
vreau s triesc cu o asemenea povar. Zu, nu cred c are vreun rost s ncerc s
m zbat s fac fa acestei situaii.
V-ai putea recstori, mormi Oratorul fr s o priveasc.
Ea ns se uit la el curioas.
~ 120 ~

Inspectorul o. rater
Ce om ciudat suntei, domnule Rater! Nu semnai de loc cu descrierile
ce vi se fac. Am citit despre dumneavoastr n ziare nu suntei de loc aa de
monosilabic pe ct se spune.
Oratorul se ridic i i drese glasul.
Ascultai bine ce v spun. Avei datoria s nfruntai viaa.
Ea l privea cu ochii larg deschii.
Vrei s spunei c m vor gsi nevinovat?
Bineneles, zise inspectorul pe un ton iritat. Sunt absolut sigur acum.
Nevasta gunoierului a pstrat haina ca s-i peticeasc din ea pantalonii micuului
Jimmy.
Femeia gndi c Oratorul aiureaz. El i ghici gndul n privire.
N-am nnebunit, zise el i plec precipitat. Soia
gunoierului
era
descoperirea tnrului detectiv. Recomandarea ctre Cartierul General al Poliiei
pentru a-l angaja pe acest tnr era deja pe drum.
Oratorul plec la Londra unde rmase dou zile. Apoi se ntoarse n
Burntown cu trenul de ora ase, iar comisarul ef l atept la gar.
L-am invitat pe domnul Brait la mine la birou, spuse el pe un ton destul
de sec.
Regreta deja ajutorul cerut Scotland Yardului.
Ascult-m, Rater, nu vreau ca acest om s fie jignit n nici un fel. Ne-a
fost extrem de util i ne-a dat cele mai detaliate informaii posibile.
Nu tiu dac o s-l supr sau nu, zise Oratorul, dar am descoperit ceea
ce m rugasei i asta ar trebui s te bucure!
Ai descoperit de unde provine otrava?
Oratorul ncuviin dar nu mai adug nimic pn nu ajunser n biroul
din primrie, unde comisarul ef se simea ca la el acas. Cnd ajunser, n camer
se mai aflau nc doi ofieri de poliie, iar domnul Brail se ridic mmpinndu-l pe
detectiv cu un zmbet larg. Dar Oratorul ignor mna ce i se ntindea. Se aez
lng cmin:
De cnd suntei n acest ora? ntreb el fr vreun preambul.
De cinci ani.
i nainie de asta?
Domnul Brait i ddu informaia cerut.
i n oraul acela ai fost tot reprezentant general?
Martorul ncuviin.
Ai fost foarte surprins cnd doamna Fainer v-a cerut s-i cumprai
arsenic?
Desigur, zise el.
Presupun c n-ai pus mna pe arsenic n viaa dumneavoastr?
~ 121 ~

Inspectorul o. rater
Nu, zise Brait cu un ton ferm.
i nici n-ai cumprat vreodat arsenic la kilogram de la angrosist? V
ntreb toate acestea din cauz c am dovezi c ai primit un colet potal n ziua n'
care domnul Fainer s-a mbolnvit. A fost trecut n regisirul dumneavoastr la
chimicale, dar am descoperit firma din St. Helens, care v-a expediat produsul.
Brail ncuviin cu rceal.
mi amintesc acum. Am cumprat o jumtate sau un sfert de kilogram,
nu mai tiu exact, i n aceeai zi l-am expediat cu pota unui client de-al nostru
din Shanghai.
V amintii humele clientului?
Nu pot n clipa asta, zise Brait.
Avei chitana de expediere?
Urm o scurt ezitare.
N-a fost nregistrat.
De ce? ntreb Oratorul tios.
Au cerul ca arsenicul s v fie trimis cu confirmare de primire.
Dumneavoastr de ce l-ai expediat fr confirmare?
Brait rmase fr replic.
La ce or l-ai expediat?
Pe la unu, se scp el i Oratorul simi cum ii vine s l mbrieze.
Adic cu zece minute nainte s v desprii de doamna Fainer pe
Broadway? Atunci nseamn c l aveai n buzunar?
Brbatul fcu fee-fee.
Nu mai rspund la nici o ntrebare..., incepu el suprat.
Ba o s rspundei la toate ntrebrile pe care vi le pun, zise Oratorul.
Nu v-ai dus la pot imediat, nu-i aa?
Nu, l-am trimis seara, spuse cellalt, morocnos.
Deci, l aveai n buzunar cnd v-ai dus la ceai la familia Fainer.
Presupun c n ntoarcere, pachetul era rupt i cursese din el n buzunar i avei
ghinion: gunoierul care a luat haina aruncat a pstrat-o i se vede clar c e
impregnat cu arsenic. tiai toate astea?
Brbatul se ls greoi n scaun.
i-o s v mai spun ceva. Acum cinci ani ai cumprat arsenic de la o
firm din Glasgow i nu l-ai achitat pn mai deunzi, cnd propietarul firmei v-a
ntlnit n ora. Cu siguran c o s vin la identificare. Atunci arsenicul a fost
trimis n oraul de unde zicei c venii. Aveai acolo o firm de intermedieri. Si
arsenicul la avea ca destinaie tot China, nu-i aa?
Brbatul nu rspunse.
Trei zile mai lrziu soia dumilale deceda.
~ 122 ~

Inspectorul o. rater
Brbatul se ridic, prad unui acces de furie.
Ce insinuai? uier el. De ce s-l omor pe Fainer, prietenul meu cel mai
bun?

Pentru c erai ndrgostit de soia lui; pentru c i-ai trimis scrisori n


care i propuneai s fug cu dumneavoastr.
Artai-mi scrisorile. Le avei?
Bineneles. Erau trei scrisori, ntr-o cutiu. Doamna Fainer crezuse c
au disprut, dar numai cerneala dispruse. Brbatul care scrie epistole de amor cu
cerneal simpatic merit mai mult dect galerele la care o s fii trimis. Luai-l.
Comisarul ef ni spre u pentru a-l bloca pe fugar. Brait se opri o clip
ezitnd i apoi, nainte ca Oratorul s-l poat mpiedica, bg mna n buzunar i...
Urm o bufnitur puternic i brbatul se prbui la podea.
Procesul intentat doamnei Fainer pentru uciderea soului se desfur
fulgertor. Oratorul, care avea aptitudini de pilot de curse, o conduse la Londra n
maina lui de dou locuri i n tot timpul cltoriei nu deschise gura dect o dat.
Asta se ntmpl cnd ajunser pe coama unui deal de unde se vedea o vale
strbtut de cursul erpuitor a unui ru. Aici de abia ddu fru liber vorbelor.
De multe ori Oratorul se surprindea prividu-i soia cu tandree, gndinduse c ea era singura fiin care reuise s-l mblnzeasc.

SFRIT

~ 123 ~