Sunteți pe pagina 1din 205

Paul Feval

Cocoatul Vol. 4 Mariquita


CUPRINS:
Partea nti Strmoul 1
Capitolul I Strigtul btrnului duce 1
Capitolul II ngropate de vii 9
Capitolul III Gitanele 16
Capitolul IV Cuit basc i cuite catalane 24
Capitolul V Santa-Maria-La-Real 32
Capitolul VI Papa Moscas 39
Capitolul VII Cavalcada spre moarte 47
Capitolul VIII Psrile de prad 55
Capitolul IX Steaua 63
Capitolul X Ragnii 70
Capitolul XI Pista fals 77
Capitolul XII Adpostul misterios 83
Capitolul XIII Testamentul 89
Capitolul XIV Intrusa 96
Capitolul XV Victorie! 103
Partea a doua Travestirile lui Lagardere 110
Capitolul I Sacrificat 110
Capitolul II Contele de Lagardere 115
Capitolul III Adversari noi 122
Capitolul IV Cocardasse profesor de dans 128
Capitolul V Seducia 133
Capitolul VI Lovitura ratat 139
Capitolul VII ntoarcerea 145
Capitolul VIII Audien la Palais-Royal 150
Capitolul IX Ambasadorul Sultanului 156
Capitolul X Candelabrul de fier 162
Capitolul XI Misiunea secret 170
Capitolul XII Sulkham, turcul cu siluetele 176

Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul

XIII Srii asupra turcului! 183


XIV Acuzatorul 190
XV Tribunalul regal 197
XVI nchisoarea goal 204

Partea nti Strmoul.


Capitolul I Strigtul btrnului duce.
ntr-una din pieele mndrului ora Burgos patria Cid-ului1 se
formase un cerc n jurul a dou fete tinere dou gitane. Una dintre ele dansa
cu graie fermectoare un fandango i, pentru a o admira, nu se aflau acolo
dect conductori de catri, aguadori i guvernante; cldirea Cpitniei
Generale avea toate ferestrele deschise i mpodobite cu senoritas care aruncau
bnui i-i ntrerupeau fluturarea evantaielor pentru a aplauda.
Burgosul iubete muzica, sunetul tamburinelor i clinchetul clopoeilor.
Legenda Campeador-ului2 a strecurat n inima fiecruia dintre locuitorii si un
suflu poetic care, nereuind ntotdeauna s gseasc un ritm n zngnitul
spadelor, ia ca pretext tot ce alctuiete simfonia pocnetului castanietelor i a
vocilor de aur, pentru a se ridica la nlimea nenumratelor campanile ale
cror clopote bat ziua ntreag. n nici un alt ora din Spania nu se aude
dangtul attor clopote ca n Burgos.
Cele dou gitanite care atrgeau astfel gloata nu se asemnau prin nimic.
Cea care dansa era brun, supl i uoar; gura i era proaspt, ochii
strlucitori i, uneori, un rs scurt i izbucnea de pe buze, ca un pocnet de bici.
Cealalt era foarte blond i nu avea nici aceeai privire ndrznea, nici
aceeai obinuin de a se afla n faa unei mulimi. Curiozitatea spectatorilor
prea c o apas ca o insult adus frumuseii ei, ca un viol al ntregii sale
fiine. Se aplec s adune banii i nici mcar nu mulumea, ntr-att era de
obosit, dar simpatia tuturor se ndrepta mai mult spre ea dect spre cealalt,
cci o vedeau suferind i bnuiau c era o martir.
De ce nu se afla acolo micul marchiz de Chaverny? Dar, de fapt, este
ndoielnic c s-ar fi bucurat prea mult s-o recunoasc n fata brun pe dona
Cruz dona Cruz, care cnta, scutura clopoeii tamburinei sale, i rotunjea
braul gol, i cambra piciorul fin. Ea oferea att diletanilor ct i oamenilor de
rnd din Burgos minunatul spectacol al dinilor ei albi, al pieptului ei pietros,
strlucitorul poem al trupului ei feciorelnic, n timp ce sufletul ei ca i cel al
lui Christos, al crui chip, att de cunoscut, poate fi vzut pe pereii
catedralelor era stpnit de o tristee de moarte.

i, oare, acea blondin care-i plec fruntea palid pentru a aduna de pe


pavaj civa maravedis, s fi fost Aurore de Nevers, cea mai bogat motenitoare
din Frana?
De ce se aflau acolo amndou, ndurerate i dezndjduite? Ar fi acelai
lucru cu a te ntreba de ce exist pe lume nvini ai vieii, oprimai i victime!
Cnd, dup cteva clipe, se rentoarser n camera modest pe care o
pltiser pentru o noapte, Flor i arunc tamburina ntr-un col, cu un gest
dispreuitor. Aceasta nu mai era pentru ea discul sonor i vibrant cu care se
acompania odinioar n spatele palatului Alcazar din Madrid devenise un nou
instrument de tortur, o suferin adugat tuturor celorlalte.
Cu tot curajul ei real, nu-i putuse reine acest gest de oboseal care-i
trda starea sufleteasc, i doar cnd vzu c fruntea prietenei sale se ntunec
i mai mult, i reaminti c avea datoria de a rmne curajoas i tare.
Socotete-i ctigul, spuse cu o veselie prefcut. Ast-sear cred c
suntem aproape bogate.
Tot aa cum Flor i aruncase tamburina, ceva mai nainte, tot astfel
Aurore de Nevers ls s cad pe mas monedele care-i ardeau minile i
buzunarele: printre ele se aflau ochavos, maraveds, destul de multe pesetas, i
chiar i un dublon de aur, care strlucea printre piesele de cupru.
Nu trebuie s dispreuim aceti bani, spuse cu seriozitate dona Cruz.
Ei sunt cei care ne vor salva.
Vor avea, oare, mai mult putere dect logodnicii notri? opti Aurore.
Nu, dar cel puin ne vor ajuta s-i regsim sau s ajungem la frontier.
Frontiera? Cnd vom sosi acolo?
Mine, dac nu intervine nimic. De ce nu este aici i srmana
Mariquita, pentru a ne arta drumul?
Ne promisese s ni-l aduc pe Lagardere; dar zilele au trecut i Henri
nu a venit! i-a spus c-l trimisese spre noi pe domnul de Chaverny dar nu lam vzut nici pe marchiz Este adevrat c ne-a ajutat s evadm, dar de ce,
n ultima clip, nu ne-a mai nsoit, aa cum ne nelesesem?
O mare tristee se zugrvi pe chipul donei Cruz.
Durerea te face s fii nedreapt, spuse. Cine tie dac nu cumva
Mariquita, sufer, dac nu a fost rnit pentru c a vrut s ne salveze?
Rnit?
M tem c da. Cnd s-a prbuit castelul, ea se afla pe scara
subteran, i poate c n clipa asta, mai este nc acolo, zidit de vie. Poate c,
mai adineauri, n timp ce cntm, ea i ddea ultima suflare, pronunndu-ne
numele?
Lacrimi grele i se rostogolir pe obraji regrete care nu vor rsplti
niciodat devotamentul prietenei.

Zidit de vie! exclam domnioara de Nevers, nfiorndu-se. Nu spune


aa ceva, Flor, taci! Ar fi mult prea ngrozitor! Jur-mi c nu este aa, c ai
vrut s m pedepseti pentru ceea ce am spus
Hohotind de plns, czu n braele gitanitei, care o legn la piept,
ncercnd s-o consoleze.
Sper s-o revd, i spuse, dac Dumnezeu a fcut o minune!
Cum i explici catastrofa? ntreb Aurore. Castelul acela, care s-a
prbuit aa, n spatele nostru?
Habar n-am, nu neleg ce s-a-ntmplat; dar cred c Peyrolles a murit
i, mpreun cu el, i don Pedro.
Tatl Mariquitei Vezi, drag Flor, c port ghinion tuturor celor caremi vor binele: lui Lagardere, lui Chaverny, ie, tuturor! Ar fi fost mai bine s
rmn n turn!
Proast mic! Bucur-te c, cel puin, i-ai purtat ghinion lui
Peyrolles Dac a fost ngropat sub ruinele castelului Pena del Cid i dac nu-l
ntlnim pe Gonzague, mine vom fi la Bayonne!
nainte de a istorisi mai departe, trebuie s explicm de ce turnul
sarazin, care prea c va dura nc multe secole, profilndu-i umbra deasupra
vii, se prbuise ca un copac btrn, cu trunchiul putred.
Cele dou fete nu puteau bnui cauza i tiau un singur lucru: c
fuseser ajutate s fug la timp pentru a nu fi ele primele victime. Aveau toate
motivele s cread c acea catastrof nu fusese o simpl ntmplare, ci poate
opera Mariquitei.
Imediat dup ce, cu cteva zile n urm, Chaverny o prsise la baza
Turnului Nou din Saragossa, ea pornise n cutarea lui Lagardere, strbtnd
muni i vi. Dar n zadar i nsngerase picioarele tot parcurgnd drumurile,
scotocind satele trebuise s se resemneze i s, se ntoarc la Pena del Cid,
temndu-se ca nu cumva Chaverny s le fi luat de acolo pe domnioara de
Nevers i pe nsoitoarea sa.
Le-a regsit acolo pe amndou, plngnd i fr a-l fi vzut nici pe
marchiz, nici pe cavaler. i-atunci, n mintea ei a ncolit un gnd pe ct de
ndrzne, pe att de generos i-a jurat c-i va salva prietenele, cu riscul
propriei viei, punnd n joc chiar i viaa tatlui su. i, cu simplitate, s-a dus
s-i expun btrnului duce planul su.
Trebuie i-a explicat s se deghizeze n gitanite i s fug pe scara
secret; apoi le voi conduce chiar eu n Frana. Dar ntrevd un obstacol:
Peyrolles, a crui vigilen va trebui s-o nelm
tiu cum s-o facem, replic btrnul, cu glas nbuit.
Spune!
l voi omor!

Dac este vorba s fie njunghiat, exclam gitana, eu sunt cea care
trebuie s o fac mna ta nu are voie s fie mnjita; cea a unei gitane are
timp s se purifice.
Nu voi lovi nici pe la spate i nici din umbr, continu don Pedro. Pn
ieri nc, Peyrolles nu era dect oaspetele meu i, dei este un scelerat, eram
dator s-l ocrotesc. Astzi, rzboiul a schimbat situaia dintre noi, dndu-mi
dreptul de a-l goni din casa mea i datoria de a-l trata ca pe un duman.
Prietenelor tale le voi deschide cale liber atacndu-l fa-n fa i cu sabia n
mn.
Nu, tat, nu aa! strig biata copil agndu-se de gtul lui. El este
mai puternic, mai viguros dect tine, i spada i e la fel de viclean ca i
sufletul.
Las, copila mea, eu mi-am trit traiul! Nu mai nsemn nimic, de
vreme ce nu am fost chemat la Curte pentru a merge s combat cu armata. Sub
jugul lui Alberoni, Spania a cunoscut, de civa ani, toate ruinile: mine va
cunoate i nfrngerea. A muri i numai cnd a vedea-o nvins i, dac tot
mi-a fost dat s m lupt singur mpotriva unui francez, i dac, n plus, acest
francez este un criminal i un la, vreau s-mi iau partea mea din datoria ce nu
mi se permite s mi-o ndeplinesc, fcnd n acelai timp dreptate.
Mariquita cunotea energia acestei firi pe care anii nu putuser s-o
slbeasc; nelese c era vorba de o hotrre irevocabil, ce n-ar fi putut fi
schimbat de nici o rugminte. i, totui, fcu o ultim ncercare.
Mi-ar fi prea team s te vd murind, spuse. Nici domnioara de
Nevers, nici dona Cruz n-ar accepta salvarea cu acest pre ar atepta s le fie
adus de evenimente i de timp.
Btrnul btu din picior, cu iritare:
Nu trebuie s le ceri prerea, vorbrea mic. De altminteri, fie c vor
vrea sau nu, eu l voi provoca pe acel om!
Tat!
Am hotrt, i tii bine c nu-mi iau niciodat vorba napoi. Dac voi
ctiga partid mpotriva intendentului lui Gonzague, toate vor fi ct se poate
de bine; dac norocul va fi de partea lui, iat instruciunile mele: n seara asta
l voi anuna pe Peyrolles c vreau s-i vorbesc, la miezul nopii, n curtea
castelului. De ndat ce ne vei vedea mpreun, le vei ndemna pe tinere s fug
pe scara care duce n vale, iar tu nsi te vei opri n subterana turnului
sarazin; acolo se afl patru butoaie de pulbere legate ntre ele printr-un fitil. O
ferestruic spre curte i va permite s ne auzi cuvintele. Cnd voi striga:
Spania!, nseamn c voi fi rnit de moarte!
Tat! Tat! este groaznic! exclam Mariquita, a crei frunte se
acoperi de o sudoare rece.

Fii curajoas, fii fiica mea! continu btrnul. Aadar, dup ce vei auzi
acel semnal, s dai foc la pulbere i s fugi ct poi de repede; fitilul este
ndeajuns de lung pentru a-i permite s ajungi lng tovarele tale nainte de
prbuirea castelului.
Nu voi fugi! Vreau s mor mpreun cu tine!
i interzic! A fi vrut s-i las, ca unic motenire, acest vechi cuib
de vulturi ce mi-a fost lsate pentru a muri aici. Dumnezeu hotrte altfel. Nui va rmne de la mine dect amintirea unui tat care te-a iubit mult i care,
pentru c nu i-a dat dect viaa, te ndeamn ca cel puin s nu prseti
niciodat drumul cel drept. Dac prin asta i gseti rsplata, va trebui s-i
mulumeti lui Dumnezeu; dac, dimpotriv, recompensa va fi amar i
dureroas, s-i aminteti c tatl tu, dup ce a nsemnat mult, n-a mai fost
nimic i c nu s-a plns niciodat.
Aduse o caset i o deschise.
Iat testamentul meu, spuse. Nu vei gsi n el dect o singur clauz,
i anume faptul c te recunosc ca unica i iubita mea fiic. Nu am scris nimic
despre bunurile mele confiscate; ele vor fi folosite pentru a plti dezmul
regelui i al primului ministru; nu-i vor fi napoiate niciodat! Iat o uvi
de pr a mamei tale, portretul su i al meu Asta este tot! Dac vei putea,
vino uneori s te rogi pe ruinele castelului Pena del Cid, care va fi mormntul
meu!
Mariquita, cu obrajii iroind de lacrimi, czu n genunchi lng btrn.
Tat! Binecuvnteaz-i fiica, pentru a-i da curajul de a te asculta!
Btrnul duce, optind o scurt rugciune, i puse minile pe cretetul
copilei sale; apoi, ridicnd-o, o strnse ndelung la piept.
Despre toate acestea despre devotamentul ei i al tatlui su fata nu
spuse nimic celor pentru care se sacrificau, dect c trebuiau s se pregteasc
de fug. Le explic doar ce aveau de fcut i-i stpni spaima care-i strngea
inima, pentru a le liniti lor temerile i a le convinge c salvarea nu depindea
dect de ele.
Cnd don Pedro i mprti lui Peyrolles dorina sa de a discuta cu el la
miezul nopii n curtea de onoare, intendentul nu-i ascunse mirarea faa de
acest mister.
Pentru ce alegei acea or i acel loc? ntreb.
Pentru c sunt cele potrivite. Dac mi-ar fi posibil v prezint chiar
acum motivele, a fi fcut-o deja. Aceast ntlnire are o importan capital,
att pentru dumneavoastr, ct i pentru mine. S venii neaprat.
Pn la ora indicat, factotum-ul lui Gonzague msur camera n lung in lat, frmntat de o mie de gnduri. Se ntreba dac nu cumva gazda sa
descoperise vreun complot pus la cale cu scopul de a o rpi pe domnioara de

Ne vers i acum se oferea s-l dejoace, mpreun cu el; sau dac nu era,
dimpotriv, vorba despre un complot ndreptat mpotriva lui? De fapt, aceasta
era o ipotez inadmisibil, btrnul fiind cinstit i loial, incapabil de a se
amesteca ntr-o aciune criminal sau infam.
Acest ultim gnd l fcu s aprecieze c i unui ticlos i prinde bine,
cteodat, s se poat ncrede n loialitatea altuia nimeni nu s-ar fi ncrezut
ntr-a lui, fr a avea apoi regrete!
Aa nct i ncinse sabia, strecur un pumnal sub vest i cobor n
curte, pe care o gsi pustie.
Noaptea era linitit, luna i rspndea lumina palid peste lucrurile
cufundate n tcere, i acestea aveau o nfiare de o mie de ori mai
odihnitoare i mai calm dect n timpul zilei, cnd linia de demarcaie dintre
zonele arse de soare i umbr este violent i crud.
Miriade de puncte aurii sclipeau pe cer i Calea Lactee se desfura ca
un vl de mireas. Cnd i cnd, stelele cztoare lsau dre prin spaiu,
ntretindu-i curbele graioase, descriind parabole pe care, n aceeai clip, le
urmreau cu ochii elevii din Salamanca, poeii din Murcia i ndrgostiii din
ntreaga Spanie.
Peyrolles era indiferent la toate acestea. Nu resimea nimic din acea
fermectoare i panic emoie pe care spectacolul unei nopi frumoase l d
sufletului, fiindc sufletul lui nu era doar nelinitit, ci era cuprins de fric! Cei
a cror contiin este ncrcat se tem de ceea ce altora le procur bucurii.
Nu a rmas prea mult vreme singur. Don Pedro veni curnd n faa lui
i, ca i el, i ncinsese sabia. Statuia i se ndreptase, briza i flutura prul alb
ca neaua i se mbrcase cu o splendid vest fr mneci, din mtase brodat
cu aur ultim vestigiu al mreiei trecute.
La vederea sa, Peyrolles ncerc s zmbeasc:
Cu toat ciudenia acestei convorbiri nocturne, spuse, m-am
conformat dorinei dumneavoastr. Conversaia noastr va fi lung?
Etern! Domnule, rspunse cu gravitate ducele.
Domnul de Peyrolles crezu c interlocutorul su e nebun i fu uimit s-l
aud adugind:
De altminteri, aceast conversaie va rmne ntre noi i nimeni nu o
va repeta, nimnui, niciodat! Dac n-avei nimic mpotriv?
La acest dac n-avei nimic mpotriv?, spus cu ironie, intendentul
tresri, amintindu-i fr s vrea c aa i vorbise Cocardasse la hanul Mrul
lui Adam3 atunci cnd el nsui i pltea pentru uciderea ducelui de Lorraine.
ntreb:
Ce vrei s spunei?

C naintea venirii dumneavoastr aici replic btrnul acoperiul


acesta nu a fost niciodat murdrit prin adpostirea unui impostor, a unui la
i a unui asasin. Ar fi trebuit s v gonesc nc din prima zi i, totui, m felicit
c nu am fcut-o, cci altminteri v-a fi scutit de aceast explicaie suprem.
Aadar cutai ceart, domnule? ntreb Peyrolles scond sabia din
teac.
Aa m tem, pentru dumneavoastr; punei-v ns la loc sabia, vei
avea timp s-o scoatei cnd m vei vedea c vreau s-o folosesc pe-a mea.
Nici mcar nu tiu dac a putea s m duelez cu dumneavoastr, fr
a-mi njosi rangul, spuse cu insolen intendentul.
Singura dezonoare posibil, dac ne-am ncrucia spadele, ar fi pentru
mine, domnule. Dac sabia mea ar trebui s mai slujeasc, fie i o singur
dat, a prefera s-o frng i s v las s plecai, cci este fcut dintr-un oel
curat i cel care a mnuit-o n cursul unei ntregi viei ncrcate de glorie nu a
ncetat nici o clip s fie loial. n schimb, a dumneavoastr nu a fost niciodat
nimic altceva dect nedemnul instrument al josniciei i slugrniciei astzi v
servete pentru a pzi dou fete tinere pe care, mpreun cu stpnul
dumneavoastr, le-ai rpit i pe care le torturai.
Aadar, cineva vorbise, dar cine anume? Peyrolles ncerc s nfrunte
furtuna i zise, rznd batjocoritor:
Cine v-a spus asta, i de cnd?
Chiar din ziua sosirii dumneavoastr la castel, ceea ce nseamn c de
atunci v dispreuiesc i v ursc. Dar dac aveam dreptul de a le elibera de
sub jugul dumneavoastr, nu-l aveam i pe cel de a m considera judector al
faptelor dumneavoastr; aa v putei explica de ce v-am respectat persoana
pn n prezent. Astzi, rzboiul declarat ntre Frana i Spania mi
ndeprteaz toate scrupulele: nu mai suntem doar adversari personali, suntem
dumani prin voina regelui dumneavoastr i hotrrea regelui meu!
i, prin voina regelui dumneavoastr, reprezentai Spania? ntreb
Peyrolles, cu o voce strident.
O reprezint cu noblee, replic ducele, i v desfid s facei acelai
lucru.
Factotum-ul lui Gonzague slobozi un rs ce sun fals:
Mi s-a spus adesea c nobilii spanioli sunt ngmfai. Astzi am
dovada dac suntei ntr-adevr un hidalgo, lucru de care m ndoiesc, de
vreme ce v ascundei numele!
Numele meu! L-am inut sub tcere atta vreme ct a fost necesar;
acum vi-l voi spune, ca s tii cine v va face onoarea de a v ucide sunt
ducele Pedro y Gomez y Carvajal de Valedira, descendent al maurilor din
Andaluzia, conte de Jean i de Albarazin, grande de Spania!

Iar eu
tiu V numii Peyrolles, valet al lui Philippe de Mantoue, prin de
Gonzague, trdtor al regelui su i al patriei sale poate i al Dumnezeului
su? i, ca i dumneavoastr, un asasin i un la!
Vechiul ceas i el contemporan al maurilor ncepu s-i numere, lent,
btile de miezul nopii.
n gard! strig btrnul. nvingtor sau nvins, nu vei iei viu de aici!
Cu toat invitaia ce-i fusese fcut, Peyrolles nu-i vrse sabia n teac.
Vzndu-l pe duce c-i ndreapt mna spre propria-i spad, nu-l atept s
i-o scoat, ci ntinse braul i fand cu furie. Era o nou crim pe contiina
sa nici nu le mai numra.
Don Pedro btu aerul cu braele i, cu toat puterea ce-i mai rmsese n
pieptul strpuns dintr-o parte ntr-alta, ls s izbucneasc strigtul suprem
care era totodat semnalul dreptii, al rzbunrii i al sacrificiului:
Spania!
Ciocanul care urma s fac s rsune ultim btaie a miezului nopii nu
avusese timp s cad, cnd o explozie zgudui turnul care se prbui ntr-un
vacarm nspimnttor, ngropndu-l sub drmturi pe intendentul lui
Gonzague.
Capitolul II ngropate de vii
O amenii cinstii i curajoi de pe pmnt se mpuinaser cu unul: don Pedro
de Valedira, care zcea pe pmnt, cu faa spre cer, unde i se nlase sufletul.
Peyrolles rmsese ngropat sub mormanul de pietre i pulbere care
acopereau o parte din curte.
La o distan de douzeci de pai mai departe, Lagardere se prbuise, la
rndul su, sosind tocmai la timp pentru a asista la catastrof; acum, zcnd
aa, fr simire, n faa rmielor castelului Pena del Cid, prea c vrea s le
pzeasc.
Aurore de Nevers i dona Cruz, speriate dar libere, fugeau ctre nord.
Dar ce se ntmplase cu Mariquita?
Cnd auzise strigtul de agonie totodat strigt de eroism care-i
aducea, n acelai timp, confirmarea morii tatlui su i porunca de a-l
rzbuna, biata copil trebuise s-i adune tot curajul pentru c inima s nu-i
fie mai puternic dect voina i pentru a apropia de fitil tora pe care o inea n
mn.
Nrile i buzele i tremurau, expresia ochilor i feei i devenise foarte
dur era tigroaica gata de lupt, i mna nu-i ovia.
Totui, orict de curajoas ar fi o femeie, chiar n momentele n care viaa
i este n joc, vine repede i clipa n care nervii se relaxeaz, cnd slbiciunea i
mila i reintr n drepturi. Jeanne dArc a fost deseori vzut plngnd cnd,

dup ctigarea unei btlii, nu mai zrea n jurul ei dect muribunzi sau
mori!
Gitana se gndi c-i promisese tatlui su s fug; dar, chiar de-ar fi
vrut, acum era prea trziu.
De-abia putu cobor cteva trepte, n timp ce fitilul sfria n spatele ei;
picioarele i erau nesigure, tora i se cltina n mn. Ochii ei priveau rtcii i
nu mai vedeau nimic; urechile i iuiau, iar creierul i era gol i se pru c va
nnebuni!
Spaim cumplit, de nedescris, a fiinei care simte c-i pierde minile, c
se apropie demena!
Timp de cteva secunde, Mariquita a suferit de o mie de ori mai mult
dect dac ar fi fost omort, martirizat; dect dac i s-ar fi smuls, una cte
una, fii din carne.
Mintea era cea din care i se smulgeau fii, iar minile ei, crispate pe
frunte, nu reueau s i-o pstreze.
i chem moartea i, cum moartea nu venea, i pierdu cunotina i se
rostogoli pe trepte n jos. Nu auzi explozia, zgomotul fcut de muntele ce crpa
i se despica, de temelia turnului sarazin care se disloc. Tora, pe jumtate
consumat, ardea alturi de ea, riscnd s-i dea foc la mbrcminte, i poate,
avea s se sting fr ca gitana s-i recapete cunotina? i-atunci n bezna
aceea, ce s-ar ntmpla cu ea?
O sprtur de piatr care se desprinse din bolt o izbi n cap i-i
nsngera fruntea, trezind-o din lein.
Ce s-a-ntmplat? se ntreb, redeschiznd ochii.
i reaminti i, recptndu-i pentru o clip ntreaga luciditate a minii,
se gndi c acum, cnd faptele se consumaser, trebuia s ncerce s le
gseasc pe Aurore de Nevers i pe Flor.
Din nefericire, cumplita zguduitur ce se produsese n exterior avusese
urmri pn n mruntaiele pmntului. ntreg contrafortul pe care era cldit
castelul Pena del Cid se cutremurase pn n temelii. Scara subteran era de
acum nainte blocat la ambele deschideri i Mariquita era zidit de vie,
ntocmai cum i exprimase temerile dona Cruz.
Micua gitan nelese toat grozvia situaiei i, pentru o clip, i se pru
c-i nghea sngele n vine. Un geamt i scp de pe buze. Aadar, avea s
moar acolo de foame i de frig, hran pentru lilieci, bufnie i obolani, fr ca
nimeni s-i poat auzi strigtele, fr speran n vreun ajutor omenesc? De ce
nu rmsese mai degrab lng butoaiele cu pulbere a cror explozie i-ar fi
spulberat trupul? De ce nu ateptase cderea zidurilor care ar fi zdrobito?

Stnd pe o treapt, cu ochii n gol, cu prul despletit i inndu-i


genunchii cu minile, cuta un mijloc prin care ar putea s-o sfreasc imediat
cu viaa.
Se gndi mai nti s-i dea foc la mbrcminte i, fascinat de lucirea
tremurtoare a torei, rmase ndelung nemicat. Nu: n-ar dura oare prea
mult s moar aa, n flcrile care i-ar linge trupul, i l-ar umfla i i l-ar face s
sufere, poate, ore ntregi, nainte de a-l transforma ntr-un cadavru?
Cu toate acestea nu-i putea desprinde ochii de la acel unic punct
luminos, care arunca asupra ei o lumin palid i care o hipnotiza, fr a-i da
seama c asta era nebunia care se apropia i care i cuprindea creierul ca ntrun cerc de foc.
Deodat izbucni ntr-un hohot de rs strident, urmat de un urlet lugubru
care umplu bolta, se repercut, ca un muget care-i fcu fric ei nsi. Sub
imperiul unei spaime fr seamn, se npusti, sri, se izbi de perei, czu
pentru a se ridica i a cdea din nou, totul printre ipete nearticulate, hohote
de plns i rsete.
Dintr-un imbold negndit, instinctiv, atac obstacolul, trase una cte una
pietrele, pe care le arunc n spate cu o putere pe care n-o mai avusese
niciodat. Dar nebunia i multiplica forele; nu simea greutatea blocurilor de
stnc, nu vedea c minile i sngerau, c avea unghii smulse.
Tora se stinsese, terminndu-i substana i fiind de fapt inutil, cci
ochii Mariquitei vedeau n ntuneric. Dar brusc, un suflu de aer i biciui faa
reuise s fac o strpungere. O lrgi, trecu prin ea, cobor cltinndu-se pn
n vale i, cnd revzu cerul, lumina i cmpia, un urlet slbatic i scp din
piept. Apoi ncepu s danseze rotindu-se n jurul su, pn ce, epuizat i
zdrobit, se rostogoli la pmnt.
Cnd i reveni, nu-i mai aducea aminte nici de tatl su, nici de Aurore
de Nevers, nici de nimic, ntunericul i stpnea mintea: nnebunise.
Urc totui din nou ctre castel, pe drumul obinuit, fr a-i da seama
ce o ndemna la asta. Pe marginea drumului se aflau rani, care ateptaser
venirea zorilor pentru a veni s vad cu ochii lor efectele catastrofei. Mariquita
le spuse vorbe dezlnate i fr ir.
Spaniolii, n ale cror vine mai curg picturi de snge oriental, nu-i
privesc deloc cu dumnie pe nebuni; dar nici nu merg pn acolo nct s-i
considere drept sfini; ba chiar, de cte ori le este posibil, se deprteaz de ei
ct pot de mult.
Misterioasa fat de la Pena del Cid, care niciodat nu putuse fi dect
ntrezrit i din care legenda fcuse o vrjitoare nu era, aadar, dect o biat
nebun? Asta i linitea i-i dezamgea totodat. Muli dintre ei nu pregetau
totui s afirme c sngele ce-i acoperea faa i minile provenea de la cine tie

ce afaceri cu iadul. Cu siguran, diavolul nu era strin de evenimentele din


cursul nopii i de dispariia turnului sarazin.
i astfel se face c, pe msur ce nebun nainta, curioii i cumetrele i
lsau drumul liber i se rentorceau grabnic ia ei acas, pentru a evita vreo
vraj rea!
Mariquita nainta fr a se sinchisi de ei, oprindu-se din cnd n cnd s
culeag o floare din tufiuri, s vorbeasc norilor i psrilor.
Unul din batanii uii de la intrarea castelului se prbuise, i gitana se
opri la o distan de civa pai, ca i cum o amintire i se strecura n creier. Dar
nu era vorba de aa ceva, cci pentru moment o preocupa un singur lucru
prezena, n curte, a unui cal gata neuat, care ptea linitit iarba crescut
printre pietrele pavajului. Ea se pregtea chiar s se apropie de el pentru a-l
mngia cnd zri, ntins la picioarele sale, un brbat ce prea c doarme. Ar fi
putut chiar s-l cread mort, ntr-att era de palid, dac la strigtul ei nu i-ar
fi ridicat pleoapele care prea grele, fr ndoial se renchiser imediat.
Nebuna se opri pe loc, i ainti privirea atent asupra strinului i, de
ast dat din nou, s-ar fi putut spune c o lumin brusc nise printre
tenebrele minii sale. i trecu de mai multe ori degetele peste ochi, peste frunte
i apoi le duse la piept, n dreptul inimii, dar toat aceast pantomim se
ncheie printr-un hohot de rs amestecat cu lacrimi. Pe urm, biata fat
ngenunche, slt bustul brbatului i l legn uor, fredonnd un cntec
bizar, foarte dulce. Fiindc el nu se trezea, i puse capul n poala ei i ncepu
s-l srute cu dragoste, cu pasiune.
Contactul acestor buze calde, care preau c vor s insufle via celui
care era gata s i-o piard, nu ntrzie s-l fac s-i recapete cunotina i, de
ndat ce ntredeschise ochii, el ls s-i scape un strigt de uimire.
Dormi, dormi, iubitul meu! l liniti fata. A venit noaptea vom pleca
pe mare, vom pluti spre Orient Cine eti?
Mirat de aceste vorbe, el se ridic n capul oaselor, o privi ndelung i
vzu trecndu-i prin ochi acea ciudat lucire ce se datoreaz demenei.
Nu m recunoti? o ntreb cu ngrijorare. L-ai uitat deci, pe cavalerul
de Lagardere?
Lagardere? repet ea, rznd. Da, asta se ntmpla acolo, cnd eram
mic de tot
Ascult-m bine, zise Henri, i ncearc s-i aminteti tii unde se
afl Aurore de Nevers?
Fata pru c nelege i fcu un efort de voin; dar memoria i se opunea.
Aurore de Nevers? rspunse. Era o femeie btrn care locuia tocmai
n vrful turnului sarazin A czut, azi diminea, i au luat-o lupii
O ii minte pe dona Cruz?

Dona Cruz? Danseaz, fuge, i ia zborul o vd privete


Dar vai! Ea arta cu degetul un nor pe cer.
Cavalerul se ntreb cu spaim n urma cror mprejurri nnebunise
mica lui prieten, ce dram se petrecuse, chiar n acea noapte, n acest castel,
sub ale crui ruine era posibil s fie ngropat logodnica sa?
Fr ndoial, i spuse cu groaz, aceasta este singura care a
supravieuit cumplitei catastrofe i poate c i-a pierdut minile vzndu-le
murind pe Aurore i pe Flor.
Mariquita era singura care ar fi putut s-i spun ce se ntmplase, i
Mariquita nu putea s vorbeasc, s-i destinuie secretul de via sau de
moarte. Niciodat nu-i simise Henri inima att de sfiat; pentru o clip
crezu c-i pierde cunotina, n timp ce capul i se pleca sub greutatea unei noi
nenorociri, care era poate ultima.
Pentru ce ai venit s m smulgi din letargie? spuse, mpingnd-o pe
fat, care se agase de umrul lui i care plngea i rdea, rnd pe rnd,
contemplndu-l.
Srmana pronun pe un ton tragic:
Nu trebuie s mai dormi Ea te ateapt!
Era, cu adevrat, o lucire i oare mintea i va reveni?
Dou cuvinte ar fi fost de ajuns pentru a-l pune pe Lagardere pe drumul
cel bun, pentru a-l consola sau pentru a-l da prad dezndejdii pentru
totdeauna. O lu n brae pe gitan i, la rndul su, o legn uor.
Fii linitit, biata mea copil, i opti. Haide, nu te voi abandona astfel,
te voi lua cu mine i tiina te va vindeca Dar f apel la memoria ta i spunemi dac Aurore triete
n acelai timp privea adnc n ochii gitanei, ca pentru a face s ptrund
n ei un fluid care s-i coordoneze gndurile, s-i renasc amintirile disprute.
Sub acea privire care i poruncea s gndeasc i s vorbeasc, pleoapele
micuei tremurar i se nchiser, pentru a se redeschide curnd, lsnd s se
vad nite ochi fici n care se prea c este un licr de inteligen.
Lagardere avu o clip de speran cnd i vzu buzele agitndu-se;
atept cu ngrijorare s aud ce va spune.
Triete? ntreb.
Triete! rspunse Mariquita.
Cavalerul simi c inima-i tresare de bucurie n piept.
Dar, imediat, gitana continu:
Eu sunt cea care a murit! Acolo, pe scar era mult praf de puc!
Am fost nmormntat de vie! Doamne! Tata!
Un ipt sfietor i izbucni de pe buze i Lagardere o sprijini s nu cad.
Ce era adevrat n ceea ce spusese? Cine era tatl ei?

Triete!, afirmase ea. Dar, vai! spusese i: Eu sunt cea care a murit!
Oare i prima afirmaie era la fel de fals c cea de a doua?
Henri i ls timp s se liniteasc i se hotr s ncerce orice pentru a
limpezi acest mister, punndu-i bietei nebune toate ntrebrile posibile.
i Peyrolles? o ntreb pe nepregtite.
Acolo! rspunse ea, ntinznd braul ctre ruine.
Nici nu-i terminase vorba, cnd din curtea castelului iei un brbat,
clare chiar pe calul lui Lagardere, i trecu ca o furtun pe lng acesta.
Cavalerul scoase un rcnet i-i trase sabia din teac.
Peyrolles! strig.
n aceeai clip, o flacr se aprinse n ochii Mariquitei care ntinse un
pumn amenintor spre asasinul tatlui su.
Peyrolles! url cu furie.
Dar acesta era deja departe i rnjea.
i el fusese ngropat de viu: scpase ns cu via i cu mintea ntreag.
i venea s crezi c i chiar dac ntregul pmnt s-ar fi prbuit n neant,
trebuind s rmn o singur fiin vie, aceea va fi Peyrolles!
ntr-adevr, atunci cnd turnul sarazin se cltinase i se prbuise peste
el, intendentul fusese trntit cu putere la pmnt i rmsese mult timp fr
cunotin. i cu toate acestea, dup o vreme, reuise s deschid un ochi i
s-i dea seama nu numai c nu murise, dar i c nu avea nici o ran grav.
Situaia lui nu era mai puin critic. O sudoare rece i inund fruntea; se
simi totui pierdut i blestem soarta care nu-l omorse pe loc.
Se gndi s cheme n ajutor. La ce bun? i dac cineva ar fi venit n
ajutorul lui, situaia nu s-ar fi schimbat. Ciuli urechea i nu auzi nici un
zgomot era clar c, dup explozie, ranii nu se vor grbi prea tare s se
apropie de castel, de care i ndeprtau superstiiile chiar i n timpuri
obinuite. Presupunnd c mcar unul unul singur, mai ndrzne dect
ceilali ar fi venit pn acolo, era inutil s cheme cci, fr ndoial, vocea
care ieea din ruine l-ar fi fcut s-o ia la goan.
i de-ar fi o sut care s vrea s m salveze, gndea Peyolles, toi ar
vrea s pun mna la treab, i n felul acesta n-a fi zdrobit dect cu att mai
repede.
Lsnd la o parte rarele ocazii n care se aflase fa-n fa cu cavalerul de
Lagardere, intendentul lui Gonzague nu se simise niciodat att de aproape de
moarte o moarte ngrozitoare, care oferea dou alternative: zdrobirea sub
pietre sau nfometarea. A ncerca s-o evite pe cea de a doua, ar fi nsemnat s-o
dezlnuie pe prima, i ambele s-ar uni pentru a-l termina, atunci cnd cu
mruntaiele chinuite de foame i de sete, arznd de febr i dorind cu orice pre

s se salveze ar fi silit s ncerce ceea ce pe moment i se prea c este


imposibil.
La gndul acesta, frica i nfipse un junghi n inim i dinii i clnnir
cu un zgomot ca de castaniete. Dar o raz de soare, strecurat printre
drmturi, i atinse ochii, redndu-i o oarecare speran: nu eti nc n
mormnt, atta vreme ct mai vezi un petic de cer albastru i mai poi
comunica cu oamenii!
i atunci dori cu ardoare s apar cineva, fie i un duman, fie chiar i
Lagardere! Acesta l-ar salva mai nti, chit c pe urm l-ar ucide, dar n-ar faceo fr a-l lsa s se apere. i, oricum, o lovitur de spad i ar fi, oare,
preferabil morii cumplite i lente care-l amenina?
Reui s ridice puin capul i vzu cadavrul lui don Pedro de Valedira, pe
care-l asasinase, ntins pe jos n curte, cu braele larg deschise.
Mi-a spus opti ca pentru sine c nu voi iei viu de aici! S fie
adevrat, i prevedea el oare c rzbunarea lui va consta n suferina mea?
n acelai timp se gndea la domnioara de Nevers i la dona Cruz i se
ntreba dac, asemeni lui, erau ngropate n ruine, sau dac nu cumva, n timp
ce el asculta acuzaiile lui don Pedro, acesta nu le fcuse scpate?
Dac au murit, se gndea, numai ntmplarea a fcut ca eu s nu le
mprtesc soarta, iar prinul nu m va putea acuza. Dac, dimpotriv, ele au
fugit, a putea s-i spun c mi-am riscat viaa ca s dejoc acest plan pus la
cale dinainte i al Crui succes ar fi putut fi asigurat numai prin moartea mea.
Dar cum gndul acesta l readucea la situaia lui actual, adug cu
tristee:
De ce s-mi fac griji n legtur cu ce au devenit cele dou tinere, de ce
s-mi pregtesc viitorul, cnd existena mea nu mai atrna dect de un fir i
cnd acest fir mai are puin i se va rupe?
Rmase mult timp nemicat, incontient, neateptnd nimic de la soart,
dect cataclismul final pe care-l putea provoca un atom: o simpl rafal de vnt
sau chiar propria greutate a grmezii de materiale.
Zgomotul unor copite de cal izbind n caldarmul curii l trezi din
amoreal. Privi prin crptura dintre drmturi i putu s constate c acolo
se afla, ntr-adevr, un cal, gata neuat i cu cpstru, dar fr clre. S-ar fi
spus c se afla acolo special pentru a fi folosit de Peyrolles, n cazul n care
totui acesta ar fi putut iei din impasul n care se afla.
Att era de ajuns pentru a da puin curaj inimii sale de iepure;
ameninarea care-i atrna deasupra capului l obliga s nu neglijeze aceast
ultim ans de salvare. De altminteri, nu risca dect s nu reueasc i era
mai bine s-i ncerce norocul, dect s atepte moartea ntr-o inaciune care
nici mcar nu micora primejdia.

Aa nct ncerc s se strecoare cu precauie, dnd la o parte


sfrmturile de lemn, de pietre i de tencuial care-l ineau ca ntr-o
nchisoare. De la prima tentativ, o pritur sinistr l fcu s nepeneasc,
palid i tremurnd.
Bolta, care de-abia se mai susinea, se lsa n jos cu cteva picioare,
ajungnd s-i apese pe ale. Poziia devenea de nesuportat nu-i mai rmnea
dect s se sprijine ntr-o mn, ncercnd cu cealalt s nlture drmturile
din faa lui. Salvarea nu-i depindea dect de rapiditatea cu care avea s fac
acea micare. Treaba i se prea att de dificil, nct ovi i se pregti s
cheme n ajutor. Dar emoia i era prea mare i din gtlej nu-i iei nici un sunet,
ci doar un soi de geamt nfundat, ca cel al unei fiare ncolite.
Un cerc de foc i strngea tmplele; simi c tot sngele i se duce la inim;
apoi, cu acea energie bestial pe care o d disperarea, mpins mai ales de
instinctul pentru via i de fric de moarte, se npusti nainte!
n cele din urm, drmturile se prbuir Peyrolles, n picioare
nvingtor asupra oamenilor i a naturii i ndrept trupul i putu s-i rd,
nc o dat, de moarte.
Deodat, auzi rsunnd la civa pai de el vocea cavalerului de
Lagardere. Se nfior. Oare nu scpase dintr-un pericol att de mare dect
pentru a cdea ntr-altul, i mai nspimnttor?
Nu! Cci acum i era ndeajuns s foloseasc viclenia, fugind de o
primejdie cu att mai puin iminent, cu ct dumanul su era departe de a
bnui prezena lui acolo. Dar curajul ce se ntea n el era sporit de succesul
obinut i de norocul prin care reuise s scape din pericolul care-l ameninase
i se crezu invulnerabil. i trecu prin minte c acum avea prilejul s-l atace pe
nepregtite pe Lagardere, lovindu-l mielete, aa cum fcuse i cu btrnul
duce de Valedira.
Totui, ovi. Deoarece i pierduse sabia, o lu de jos pe cea a lui don
Pedro spad viteaz i cinstit care, dup cum spusese btrnul, nu trebuia
s mai slujeasc vreodat i care, poate, avea s svreasc o crim.
Dar o gndire mai neleapt l fcu pe Peyrolles s-i schimbe planul;
dup ce triumfase att de miraculos asupra morii, nu ndrzni nici s-o dea
altuia, nici s-o braveze din nou el nsui. Exist mprejurri n care o
ndrzneal prea mare atrage o pedeaps imediat!
n acele clipe, ar fi ucis pe oricine, cu excepia lui Lagardere; un instinct
ascuns i spunea c dac l-ar ataca pe acesta, fie i pe la spate, el ar fi nvinsul.
Calul ncepu, brusc, s necheze. Peyrolles se apropie de el, l nclec i,
asemntor clreilor din cavalcadele macabre despre care povestesc vechile
legende germane, dispru n goan mare, urmrit de ameninarea cavalerului
de Lagardere i de blestemele Mariquitei, nebuna.

Capitolul III Gitanele


V estea despre dispariia cavalerului de Lagardere se rspndise n armata
ducelui de Berwick cu viteza fulgerului. Pentru a cinsti rmiele pmnteti
ale acelui viteaz pe care-l credea mort n lupt, marealul stnd pe un trunchi
de copac i nconjurat de statul su major, de Chaverny, de profesorii de scrim
i de basc porunci s-i fie aduse cadavrele tuturor francezilor i spaniolilor
ucii i care zceau pe cmpul de btaie, n ateptarea nmormntrii lor.
Cavalerul nu se afla printre cei mori!
Era de neacceptat gndul c dumanul l-ar fi putut face prizonier,
deoarece el czuse de pe cal nainte de a ajunge n liniile dumane, iar tovarii
si merseser mai nainte, n urmrirea spaniolilor.
Chaverny era consternat: dup attea peripeii prin care trecuse pentru
a-l gsi pe Henri, nici mcar nu avusese timp s-i spun tot ce tia n legtur
cu Aurore de Nevers, i iat c Lagardere dispruse din nou. Cine tie cnd l va
revedea?
Misterul care nvluia aceast absen de neneles tulbura n asemenea
msur mintea marchizului, nct nu era n stare s ia o hotrre.
Ce intenionai s facei, domnule? l ntreb marealul, vzndu-i
perplexitatea.
Cinstit vorbind, habar n-am, domnule Dac Lagardere nu se va
ntoarce printre noi pn n dou zile, mi voi pierde sperana.
Ei! Pe toi dracii! Mort?! Micuul?! strig Cocardasse, cu vocea sa
de stentor. Domnul marchiz de Chaverny greete nu trebuie s ne ndoim de
el i nu ne vom pierde sperana va reveni, pe cinstea mea! i dac cineva vrea
s fac prinsoare mpotriva lui Cocardasse pe cincizeci de sticle de vin dintrsta de pe-aici, c micuul se va ntoarce mai bine dispus dect Amable i dect
mine
Le am, l ntrerupse prinul de Conti, i tu le vei bea, prietene!
Sfinte Doamne! Pe loc asta-i tot att de adevrat pe ct este c mor
de sete! Dar nu voi destupa pe cea dinti din aceste cincizeci de sticle atta
vreme ct Lagardere nu va fi aici, ca s ciocneasc cu noi!
i cnd se va ntmpla asta?
Peste dou sau trei zile. n orice caz, am fi mai folositori alturi de el
dect aici, i prerea mea, puiorule zise, adresndu-i-se lui Passepoil este
c ar trebui s dm o rait prin prile acelea.
Amable admira prea mult limbuia de care ddea dovad tovarul su n
faa celor mai mari cpetenii ale armatei, pentru a nu se grbi s ncuviineze:
Ai dreptate, nobilul meu prieten Cocardasse, trebuie s mergem s-l
cutm.
Ia te uit! Pentru un normand nu eti prea prost, putiule

Iar tu nu eti prea inteligent pentru un gascon


Vai de pcatele mele! Mi s-a spus mereu lucrul sta. Fr a m luda,
numai noi doi, btrne Passepoil, cunoatem bine renghiurile pe care
mecherul acela de Mic Parizian le pstreaz n tolb pentru Gonzague i
banda lui.
Adevrat, aprob bunul Amable, n timp ce amicul su continua,
adresndu-se din nou mai-marilor armatei:
i, domnilor, a putea s v spun unde va cina Lagardere disear
dac ar avea timp pentru aa ceva! Dar, mii de draci! Cred c va avea
altceva de fcut!
Unde se afl? se auzir exclamaii din toate prile.
ntrebai-l pe domnul de Chaverny, oameni buni, chiar el este cel care
i-a semnat foaia de drum!
Cum aa?
optindu-i unde trebuie s mearg, bineneles!
Micul marchiz se plesni peste frunte.
Pe sfntul Dumnezeu! Ai dreptate, exclam. I-am spus c domnioara
de Nevers se afl la castelul Pena del Cid; ar fi inutil s-l cutm n alt parte,
i vom porni la drum imediat.
O! Nici aa, se opuse gasconul. Vai de pcatele mele! Uite-l cum s-a
aprins Dumitale i revine cel mai bun Ioc, domnule de Chaverny: vei ncerca
nspre Huesca; Laho se va duce la Burgos, iar Passepoil i cu mine vom pleca
spre Saragossa i Teruel.
Pentru ce vrei s ne desprim n felul acesta?
Pentru ce? Cnd vom ajunge mpreun la Pena del Cid, va fi trecut
mult vreme de cnd micuul o fi plecat de acolo, i dumneata vei fi cel care va
avea cele mai multe anse s-l ntlneti pe drumul ctre frontier, unde cu
siguran o va conduce pe domnioara de Nevers. Dac va cobor ctre sud,
cinstea de a-l escorta ne va reveni nou, iar ct despre Laho, ceva mi spune c
nu-i va pierde timpul la Burgos.
Bine gndit, spuse marealul cu glas sczut i fcnd un pas ctre el.
Dup ce expuse acest plan strategic, gasconul prnd mai mulumit de
el nsui dect un general care tocmai a pregtit o btlie decisiv i rsuci
mustaa, se propi pe picioare i, drapat n mantaua lui gurit, cu mna
proptit pe mnerul spadei, atept s fie felicitat.
Marealul, btndu-l prietenete pe umr, fu primul care-i exprim
aprobarea:
Toate acestea sunt foarte bune, prietene, dar se pare c uii c ne
aflm pe teritoriu duman. Crezi c, aa izolai cum vei fi, vei putea strbate
ntreaga Navarr i Aragonul fr a fi oprii pe drum?

Gasconul avu mare chef s ridice din umeri; din fericire tia ce se cade i
ce nu, aa c se mulumi s zmbeasc.
Regimentul Royal-Lagardere trece peste tot, rspunse, cu ngmfare. Pe
toi dracii! Cei care ar ncerca s-l opreasc n-ar apuca s le spun asta i
vecinilor lor!
Toi ncepur s rd i marealul i relu vorba:
Aadar, rspunzi de succes?
Monseniorul Conti poate s pregteasc vinul spaniol i v garantez
c, la ntoarcere, lui Cocardasse i va fi sete! Dar, dac s-ar ntmpla ca
putiul s vin aici naintea noastr, ceea ce este foarte posibil, spunei-i s
destupe cteva n sntatea btrnului su profesor de scrim
Fiecare strnse mna acestui personaj ciudat, care se comporta de parc
toate onorurile i se cuveneau. n felul acesta cretea cu o sut de coi n ochii
prietenului su Passepoil.
De altminteri, Chaverny nu se jena s se bazeze pe el i, n curnd, toi
patru erau pe cai; atunci gasconul fcu un salut maiestuos cu plria lui
jegoas:
Pe curnd, domnii mei! strig. La prima nevoie, regimentul RoyalLagardere va fi prezent, cu toi oamenii si.
Cu astfel de brbai, spuse ca pentru sine Berwick, reintrnd n cortul
su, rzboiul nu mai este dect o joac de copii.
Dup ce se sftuiser o clip cu privire la modul n care trebuiau s
acioneze, cei patru tovari se desprir. Ct despre Chaverny, acesta porni n
galop, simind c-n inim i renate sperana de a o vedea n curnd pe dona
Cruz sau de a afla chiar din gura lui Lagardere c se afl n siguran,
mpreun cu Aurore.
Misiunea care prea fi cea mai simpl, dar care in realitate era poate
cea mai dificil, era cea a lui Antoine Laho. Nimeni altul dect el nu ar fi fost
mai nimerit pentru a o duce la ndeplinire. ntr-adevr, el vorbea spaniola nc
din copilrie, iar costumul su basc nu putea atrage atenia nimnui. Ca atare,
el putea s-i evite pe Gonzague i pe desfrnaii lui; dar, chiar i presupunnd
c i-ar ntlni, era puin probabil c ei s-l recunoasc i nici nu tiau c
devenise tovarul credincios al lui Lagardere.
Nu fu scutit de a se ciocni, nc de la nceput, de cteva companii de
cavalerie spaniol, care chiar n acea diminea fuseser puse n derut i care
fugiser cam n toate direciile; ceea ce nu-l mpiedic s se amestece printre ei,
ca i cum ar fi fost indiferent fa de ambele cauze, ba chiar s le indice locul n
care aveau anse s-i regseasc regimentele respective.

Impasibilitatea lui fireasc i era mult mai de folos dect vorbria lui
Cocardasse i, cum drumul pn la Burgos nu era prea lung, a mers linitit,
mnndu-i calul n trap mrunt.
A ajuns acolo seara, destul de devreme, i-a tras de limb pe civa
ceretori cei mai bine informai cu privire la evenimentele din ora apoi s-a
dus s se culce. Nu trebuia s se ntoarc n tabra militar dect dup ce
maetrii de arme i Chaverny vor fi avut timp s-i fac cercetrile prin Aragon,
ceea ce ar fi necesitat dou zile; asta, bineneles, doar dac nu l-ar fi gsit el
nsui pe Lagardere, nainte de trecerea acestui rstimp.
A doua zi i rencepu cutrile i, cnd veni seara, se convinsese c
Henri nu apruse n ora. Fu foarte dezamgit, ba chiar l bnui pe Cocardasse
c-i rezervase cea mai bun pist i c-l trimisese acolo fr nici un rost, sau
poate din motive necunoscute de el. Aceast presupunere l jigni profund. i
promise c dac ederea lui la Burgos se va dovedi inutil, va avea o explicaie
amical cu gasconul.
S avem rbdare pn mine, i spuse, i dac pn la amiaz nu
obin nimic, m voi ntoarce la armat. n cazul n care domnul de Lagardere
nu va fi napoiat acolo, voi pleca la vntoare pe cont propriu. i atunci vom
vedea cine, dintre mine i Cocardasse, va ti s-l gseasc pe eful nostru. n
mod clar, gasconul este prea limbut. Dac, atunci cnd are prilejul, se bate
bine, api nu ntotdeauna se poate spune acelai lucru despre felul n care
vorbete i acioneaz!
n noaptea aceea Antoine Laho n-a dormit bine i dimineaa s-a sculat
foarte prost dispus. Cu toate acestea, cnd sosi or pe care i-o fixase pentru
plecare, nu putu rezista dorinei de a da o ultim rait prin ora.
Tocmai cnd ieea, fu asaltat de o band de mici ceretori, din aceia care
miun n toate oraele spaniole, recitindu-i eternul i sfietorul refren:
Por Dios, senor, un cuarto! Una limosna!4
Mai ales o putoaic de vreo zece ani se nveruna s-l bat la cap.
Las-m-n pace! i strig el la un moment dat. Ce vrei s faci cu banii
pe care mi-i ceri?
O lumini se aprinse n ochii copilei:
Vreau s-mi cumpr o tamburin, ca s cnt i s dansez ca gitanita
pe care am vzut-o adineauri n faa cldirii Cpitniei Generale.
n Spania sunt gitane cu miile i, n afar de cteva al cror talent
coregrafic este real, nu li se acord, de obicei, dect o prea slab atenie. De ce
oare, auzind vorbele ceretoarei, bascul simi dorina de a o vedea pe aceea?
Mister al atraciilor secrete!
Aadar, danseaz bine? o descusu pe feti.

Danseaz i cnta minunat, vino s vezi! i sunt dou, dar cealalt


este trist cred c are o suprare mare, i mi s-a prut c plngea.
Laho nu mai sttu s asculte.
Condu-m, i ceru iute copilei, lund-o de mn. S-ar putea s-i
capei chiar astzi tamburina.
Ca un fulger, i trecuse prin gnd c poate avea s se afle n prezena
celor dou tinere pe care le cuta eful su.
Fetia, nnebunit de fericire, srea pe lng el i, din civa pai,
ajunser n piaa n care am vzut-o dansnd pe dona Cruz.
Bascul le cercet cu privirea pe cele dou dansatoare i tresri,
ntrebndu-se:
De ce se afl aici, n timp ce Lagardere le caut la Pena del Cid? De ce
sunt obligate s recurg la mila public? Va trebui s m lmuresc imediat i,
fr ndoial, voi putea s le fiu de ajutor. Era ct pe-aci s plec, s le las
singure n Burgos, cnd s-ar putea ca ele s aib nevoie de mine!
Primul lui imbold fu s strbat prin mulime i s se aeze printre cei
din fa. Se abinu, gndindu-se c nu trebuia s se fac recunoscut de ctre
ele n acel loc, sub ochii tuturor, i c, pentru propria lor siguran, era mai
bine s stea la distan.
Cnd fetele se ntoarser la hanul n care urmau s-i petreac noaptea,
bascul merse cu civa pai n urma lor.
Vrei s-i ctigi chiar acum tamburin? o ntreb pe micua
ceretoare, care se inea dup el.
Acelai lucru ar fi fost s-o ntrebe dac i-ar face plcere s posede
bijuteriile reginei.
Ce trebuie s fac? l ntreb cu vioiciune.
Un lucru de nimica. S intri n han i s spui c o doamn din ora tea trimis ca s le transmii ceva gitanelor
E o minciun
Dar nu una prea grav, rspunse Laho, zmbind. De altminteri,
minciuna sau tamburina: alege!
Alegerea era gata fcut i fetia mai vru s tie:
Ce va trebui s le spun?
Cnd te vei afla n camera lor, singur cu ele, le vei ntreba dac
binevoiesc s primeasc imediat pe cineva al crui nume
ovi, nainte de a-i spune numele.
Deci, le iubeti? ntreb copil, cu sursul acela mecher al fetielor
obinuite cu viaa liber i cu spectacolul dragostelor care cred c nu trebuie s
se ascund.
Ce-i pas? Le vei spune doar numele meu: Antoine Laho.

i pe urm?
Asta-i tot. Cnd mi vei aduce rspunsul, o s-i cumpr obiectul pe
care i-l doreti, dar cu o condiie
Care?
S nu vorbeti cu nimeni despre toate astea
Cu un gest maiestuos, aa cum n Spania le au chiar i copiii i care-l
fcu pe basc s zmbeasc, mica ceretoare i ntinse mna spre catedral
spunnd:
Pe Christos din Burgos, i-o jur!
Sprinten, se strecur n han. Fiindc nu era lsat s intre, invent o
poveste ntreag, ba nc aminti i numele unei doamne foarte bogate care voia
cu orice pre s cheme gitanele pentru a le face s danseze a doua zi n palatul
su. Fa de aceste afirmaii, ghionii care o ateptau pe ceretoare se
preschimbar, ca prin minune, n gesturi prevenitoare, pline de respect.
Peste un sfert de ceas, Laho i nmn, srutnd-o, tamburina mult
dorit, iar el nsui era primit cu cea mai mare bucurie de ctre dona Cruz.
Aurore de Nevers, ghemuit ntr-un col, ca un animal rnit, cu frumosul
ei cap ntre mini, se ridic de ndat ce-l vzu:
Unde este cavalerul de Lagardere? ntreb cu ngrijorare sfietoare.
Bascul nelese c de rspunsul lui va depinde pentru ea sperana care-i
va da curaj s continue lupta, sau dimpotriv dezndejdea care, poate, ar
frnge-o pe loc. Aa c zise:
Acum dou zile, era nc mpreun cu noi, ne-a prsit pentru a merge
s v caute acolo unde trebuia s v aflai
S ne caute unde?! exclam ea. Doamne Sfinte! F ca el s nu fi
ajuns la Pena del Cid n clipa n care s-a prbuit turnul.
Aurore i frngea minile. Laho, care nu tia ce se petrecuse n Aragon,
i ddu seama c, desigur, o nou dram avusese loc n acel castel spre care
plecase Lagardere. Nu vru s mreasc nelinitea tinerei fete i prefer cel
puin pentru moment s foloseasc un subterfugiu.
Domnul de Lagardere, spuse, a plecat singur, fr a ne preciza unde se
duce. Dar, n acest moment, domnul de Chaverny, Cocardasse i Passepoil i sau alturat. S-ar putea chiar s se fi ntors cu toii la armat.
La armat?
Fr ndoial. Armata francez este victorioas n Spania, i cavalerul
este eful unui regiment care i-a dovedit deja vitejia i a contribuit la victorie.
Ce spunei? exclam Aurore, cu o fulgerare de mndrie n ochi. Henri
este colonel?

Nu am spus asta Nu este colonel i nici mcar cpitan, cci a refuzat


este pur i simplu cpetenia regimentului Royal-Lagardere, care-i alctuit din
patru oameni: domnul de Chaverny, cei doi profesori de scrim i eu
Mereu eroic, mereu ndrzne! opti domnioara de Nevers.
i Chaverny este alturi de el, sublinie dona Cruz cu mndrie.
Surioar, ne vom duce la ei; prezena noastr i va face s fie i mai curajoi.
Taci! dac i regsim, s dea Domnul s nu ni-i rpeasc vreo
ghiulea!
Acum suntei libere? ntreb Laho.
Ca nite psrele scpate din colivie, rspunse gitana.
i pe care s-ar putea s le pndeasc noi curse, adug Aurore. Dar
cum se face c dumneata te afli la Burgos? Cine te-a trimis aici?
Desigur Providena, care a vrut s v ajut cu toate puterile mele! Ar
dura prea mult s v explic
i totui, trebuie s tim, continu Flor. Ia loc i s stm de vorb;
povestete-ne tot ce s-a ntmplat de cnd am plecat din Bayonne i, dup ce-i
vei ncheia povestirea, o vei auzi pe a noastr.
Antoine tia c, mai mult dect oriunde, n Spania zidurile au urechi. Se
duse s se asigure c nimeni nu ascult la u, apoi le puse pe tinere la curent
cu toate faptele i aciunile cavalerului, nc de cnd trecuse dincoace de
frontier.
Tcu o clip auzind pe cineva trecnd pe coridor era un cltor care
probabil tocmai sosise i pe care hangia l conducea la camera sa. Cnd
zgomotul ncet, i relu istorisirea, cobornd puin vocea.
La rndul su, dona Cruz relat boala domnioarei de Nevers,
prizonieratul la Pena del Cid, promisiunile de devotament ale Mariquitei, care le
adusese, pe rnd, veti despre Lagardere i despre Chaverny, i n fine
evadarea, chiar n clipa n care turnul se prbuea pentru vecie, ntr-un zgomot
cumplit.
Bascul asculta fr a scoate un cuvnt. i pstra impasibilitatea, dar nu
fr a neglija s fac unele aprecieri ntre fapte, trgnd concluzii referitor la
trecut i ntocmind planuri pentru viitor.
Ce s-a-ntmplat cu Peyrolles? ntreb.
A murit ngropat sub ruine. Cel puin aa credem, rspunse dona
Cruz.
Aa s dea Dumnezeu! opti bascul.
Ce vom face acum? se interes domnioara de Nevers.
Mine diminea, chiar n zori, vei veni s m ntlnii n afara
zidurilor cetii Burgos, la poarta Biscaya; v voi atepta acolo cu catri i,
seara, v voi ncredina n minile domnilor de Lagardere i de Chaverny, sau

cel puin n cele ale marealului Berwick. Odat ajunse n rndurile armatei
franceze, nu vei mai avea a v teme de nimic, nici din partea lui Gonzague, nici
din cea a lui Peyrolles.
Dar Peyrolles a murit! ntrerupse dona Cruz.
Atta vreme ct nu vezi corbii sfiind cadavrul dumanului tu
spuse Antoine Laho, n mod sentenios trebuie s te temi nc de el.
Nu l-am vzut pe cel al paznicului nchisorii noastre, rspunse gitana,
dar totul era pregtit pentru ca el s nu poat scpa de moarte.
Spada lui Lagardere nu era acolo, spuse Aurore, pentru a-i face n
frunte gaura sngernda numit lovitura secret a lui Nevers!
Dimpotriv, ea nu era departe, replic munteanul, cci tocmai spre
Pena del Cid s-a ndreptat cavalerul. Dar a ajuns prea trziu!
Dac Peyrolles n-a murit, srmana mea Flor spuse domnioara de
Nevers, mbrindu-i prietena s-ar putea ntmpla s nu fim nc salvate.
Laho i ddu seama c le strecurase o nelinite n suflet i c ar fi fost
mai bine s le liniteasc, astfel nct s poat fi curajoase i ri:
Este posibil spuse cu glas sczut ca cei doi adversari s se fi
ntlnit n mprejurimile castelului Pena del Cid, i poate c acum Peyrolles
zace la picioarele unei stnci. Totui, chiar dac nu este aa i dac-l vom
ntlni n drumul nostru, pumnalul meu va fi n stare s-l pun pe fug.
Cu aceste cuvinte i lu rmas bun, iar cele dou tinere ngenunchear
pentru a se ruga.
Capitolul IV Cuit basc i cuite catalane
U n brbat, cu urechea lipit de peretele subire care desprea camera
ocupat de gitane de ncperea vecin, putuse auzi convorbirea i colurile gurii
i se ridicaser, ntr-un rnjet insolent, aproape diabolic.
Nu, cu siguran, cele dou tinere nu vzuser corbii sfiind corpul
veninosului factotum al lui Gonzague, cci brbatul care se afla acolo era
nsui Peyrolles!
Plecnd de la Pena del Cid, care fusese ct pe-aci s-i devin mormnt,
cinstitul personaj se gndise c nu trebuia deloc s-i caute stpnul la
Madrid, ci mai curnd spre frontier, acolo unde se ddeau lupte, unde spada
lui Philippe de Mantoue se nroea, fr ndoial, de snge francez. Aa nct
mersese la ntmplare, fr a se sinchisi prea mult de soarta prizonierelor sale,
care poate c nu mai triau soluie ce nu intra deloc n planurile lui
Gonzague, dar pe care va trebui totui s-o accepte.
Dac, dimpotriv, ele mai erau n via, el singur tot n-ar fi putut s i le
ia din nou lui Lagardere cci bnuia c acesta, mpreun cu ducele de
Valedira, ticluise complotul n vederea fugii lor. ntr-adevr, dac Henri se alia

printre ruine n momentul n care-l vzuse n tovria Mariquitei, asta nu


putea s nsemne dect c toate detaliile evadrii fuseser pregtite dinainte.
Intendentul putea, deci, s se socoteasc norocos c mai tria i,
deoarece prin foia lucrurilor i datorit propriei sale neputine rolul su se
sfrise, era acum liber pn cnd Gonzague, aflnd vetile, va putea gsi
mijloacele de a-i renha prada.
Peyrolles i era foarte devotat prinului atunci cnd nu-i era ameninat
preioas-i piele, astfel nct singur lui grij era s-i dea de urm ct mai
repede posibil, pentru a nu-i lua singur nite responsabiliti cu privire la ce
s-ar mai putea ntmpla. Se ndrept, deci, ctre Vechea Castillie, informnduse n toate prile, ntre bnd pe rani i pe soldai despre locul n care s-ar
putea afla Philippe de Mantoue tia bine c banda de desfrnai cu greu ar fi
putut trece neobservat.
Cu toate acestea, se nela i nu avea s-l ntlneasc Ape acel drum pe
prin, deoarece acesta prea puin dornic s nfrunte mnia lui Lagardere i a
nsoitorilor si, avndu-i alturi doar pe baronul de Batz i pe Lavallade, se
ntorsese la Madrid, n sperana de a-i gsi acolo acoliii, a cror lung
absen nu i-o putea explica.
Peyrolles mergea, deci, la ntmplare, gustnd plcerea de a se simi liber
sub cerul cald, dup ce fusese att de aproape de ntunericul venic.
Pentru toi cei care invoc ntmplarea, exist o regul aproape constant
potrivit creia aceasta vine mai ales n ajutorul ticloilor. Peyrolles fiind printre
primii din cei mai mari nemernici, nu se putea s fie ct se poate de bine servit.
Aa se face c nu avusese nici o preferin pentru hanul din Burgos la
care se refugiaser tinerele fete; i totui, l alese n mod foarte firesc, pentru c
a fost cel dinti pe care l-a vzut i pentru c era obosit.
n felul acesta i ndreapt fatalitatea pe oameni, fie spre bine, fie spre
ru, fr ca ei s tie i pentru c acesta este destinul.
Intendentul nu neglij totui s se informeze dac la han mai erau i ali
cltori, i cine anume. Aceasta era o precauie la care nu renuna niciodat i
care i permitea s caute gzduire n alt parte dac ar fi dat peste unul dintre
numeroii si dumani, sau s se instaleze fr team dac tia c va gsi acolo
vreun nemernic dintre cunotinele sale.
Este uor de nchipuit bucuria sa cnd a aflat c singurele ocupante erau
dou gitane care aveau s stea acolo doar n acea noapte i cnd, printr-o
presimire diabolic, ghici c cele dou erau Aurore i dona Cruz. De altfel puse
s-i fie descrise amnunit i se convinse pe deplin.
Micua ceretoare trebuise s foloseasc minciuna i darul convingerii
pentru a ptrunde la tinere. Dar Peyrolles avea aur argument mult mai

eficace pentru a reui s le aud toate cuvintele i s le supravegheze toate


aciunile.
Ceru, deci, s i se dea camera vecin cu cea pe care o ocupau gitanele, i
peretele despritor era att de subire, nct nu-i scp nimic din conversaia
cu Antoine Laho, cel puin nimic din tot ce se spusese dup ce el ajunsese n
camera sa.
Auzind ameninrile pronunate mpotriva lui, rmase perplex.
Biatul sta se gndea nu pare s aib o stim prea mare pentru
mine, i a fi foarte curios s-i tiu numele: Mi se pare c am mai auzit undeva
glasul acesta Dar unde? n mod cert nu este al ncrezutului acela de
Cocardasse, nici al lui Passepoil, i nu e nici timbrul lui de Chaverny i,
totui, omul sta este unul dintre apropiaii lui Lagardere Cine-o fi?
De-abia ajunsese bascul pe strad, c Peyrolles care coborse n urma
lui cu pai de lup o i descosea pe hangi, dup ce, n prealabil, i strecurase
n mn o alt moned de aur.
Cine este brbatul care tocmai a ieit de aici? ntreb.
Nu-l cunosc, senor.
Dac spunea adevrul, o fcea pur i simplu pentru c nu tia cum s
mint. Ba mai mult, nelndu-se cu privire la inteniile lui Peyrolles care, n
ochii ei, nu era dect un ndrgostit gelos bnui pe dat ce bani ar putea
scoate de la acest om care ntreba o droaie de lucruri.
De fapt, pentru proprietarul unui han, acesta este a b c-ul meseriei
confidenele se pltesc n plus fa de mas i pat.
Intendentul fu convins c bun femeie l cunotea prea bine pe strin,
dar c trebuia s plteasc gras i, cu un aer nepstor, fcu s-i salte n mn
civa dubloni ispititori.
Te-a pltit ca s nu-i spui numele? o iscodi.
Din pcate, nu! suspin castilliana, care pru s regrete amarnic c
nu primise cu amndou minile. A intrat aici cam acum o jumtate de or,
pentru a vorbi gitanelor din partea cuiva din ora. Este tot ce tiu despre el
Aadar, e un locuitor din Burgos?
S-ar putea, dei mbrcmintea lui nu seamn cu cea de pe aici. Nu
m-a mira s fie un basc.
Intendentul i scotoci prin amintiri. Era att de departe de a se gndi la
fratele Jacintei, nct osteneala i fu zadarnic.
Voi iei o clip, spuse. Dac va veni cineva s se informeze despre
domnul de Peyrolles, i vei rspunde c nu tii despre cine vorbete. Nimeni nu
trebuie s-mi cunoasc prezena la han, mai ales gitanele.

Aceast recomandare l mai costa un duro, dar nu se uita la bani cnd


era vorba despre securitatea lui personal. Cci trebuie s remarcm c
ticloii au un respect deosebit pentru propria lor piele.
Intendentul se strecur n lungul zidurilor i se duse la o crcium ru
famat, unde mai fusese cndva ori pentru a cumpra pistoale cu eav scurt
i contiine de bandii.
n acea scar, n jurul mesei nu era lips de astfel de nemernici care
stteau n ateptarea unor bani pe care s-i ctige ct mai puin cinstit posibil.
Aa nct simpla prezen a unui gentilom n sala scund i plin de fum
constituia o intrare n materie destul de clar pentru ca toate prezentrile s fie
inutile.
Peyrolles sttu o clip locului pentru a scruta chipurile tuturor acelor
lepdturi mozaic de beivi, de mnuitori de spad, de depravai, de ceretori
i de hoi. Era bun fizionomist: doar dup mutra unui individ vedea ce-ar putea
obine de la el, cu condiia s nu-i cear s fac vreo fapt bun.
Cu vrful degetului, factotum-ul lui Gonzague alese cinci dintre ei, cu
care se duse ntr-un col, s vorbeasc pe optite.
Tratativele durar foarte puin cei de aceeai teap se neleg repede
ntre ei. Pe mas se rostogolir monede de aur pe care bandiii le bgar la
iueala n buzunare, i clinchetul lor limpede era dovada c trgul fusese
ncheiat.
Peyrolles mai plti i de but, apoi se ridic i plec, nu fr a-i lua
precauia de a ntoarce capul deseori, spre a se asigura c nu era urmrit. ntradevr, nu avea dect o ncredere foarte limitat n noii si slujitori care ar fi
fost n stare ca, la un col de strad, s-i demonstreze c acontul dat de el era
prea mic i, cu atare, aveau nevoie de toi banii.
Se ntoarse totui la han fr nici un necaz urc pn n camera sa n
vrful picioarelor, pentru a nu fi auzit i, dup o mas copioas pe care o
comandase, se culc i adormi cu cugetul mpcat. Avea i de ce, c doar
tocmai pusese la cale o curs mortal! Ceea ce nu-l mpiedic pe acest
muncitor neobosit ca a doua zi s fie n picioare n zori de zi, spre marea uimire
a hangiei, caic ar fi vrut s pstreze ct mai mult timp un cltor ale crui
buzunare erau att de bine garnisite.
M voi ntoarce peste dou zile, spuse nclcnd, pentru a o momi pe
buna femeie i astfel s-o mpiedice s trncneasc. Pn atunci, nimeni s nu
tie c am trecut pe aici.
Ddu pinteni calului i dispru dup colul strzii.
Dup cteva clipe, gitanele coborr la nudul lor i achitar modestele lor
cheltuieli. Tristeea care n ajun li se citea pe fa dispruse aproape cu totul.
Ba chiar dona Cruz trecu pragul hanului fredonnd un vechi cntec andaluz.

De ndat ce factotum-ul lui Gonzague ieise din ora, ncepuse s


cerceteze drumul. n msura n care i-o permitea bruma dimineii, care
acoperea cmpia. Era singurul cel puin n aparen care asista, la o or
att de matinal, la trezirea naturii i, ca i cum s-ar fi temut s nu tulbure
tcerea firii, se duse s se ghemuiasc ntr-un tufi de pe marginea drumului,
unde nimeni nu i-ar fi putut bnui prezena.
Curnd clopotele din Burgos anunar slujba de diminea. Soarele i
art la orizont imensul su disc de aur. Oraul i cmpurile fur scldate n
lumin, psrelele ncepur s cnte i Peyrolles rmase nemicat, cu ochii
aintii spre poarta Biscaya.
Nu trecu mult i vzu ieind pe acolo un cavaler care inea de cpstru
doi catri neuai i echipai cu tot harnaamentul. Cavalerul se opri la nici
cincizeci de pai de locul n care sttea ascuns. Dup ce-l privi ndelung, i
spuse:
Asear mi se pruse c i-am auzit vocea undeva Astzi, mi se pare c-i
recunosc faa Ce naiba fcea omul sta cnd l-am mai ntlnit i ce fel de joc
face astzi?
Antoine Laho avea s-i demonstreze c dintre toate jocurile cel n care
era cel mai expert era acela al pumnalului!
ntr-adevr, bascul vzu rsrind deodat n jurul su cinci ceretori din
aceia care, n Spania, ntind mna stng, n timp ce cu dreapta lovesc, i pe
care un ochi exersat i recunoate imediat drept ceea ce sunt. i strecur
cuitul n mnec i atept.
Por Dios! Senor, la caridad?5 ncepu s se milogeasc zdrenrosul cel
mai apropiat.
Vezi-i de drum, i porunci Laho. ntre tine i un om srac, nu este loc
dect pentru un bandit!
O privire plin de rutate fu singurul rspuns al milogului, a crui mna
dreapt dispru sub hainele peticite.
Senor, interveni un altul, dumneata singur ai trei animale de
nclecat e prea mult, vrei s-mi mprumui unul, ca s merg la SanSebastian?
i-a mprumuta, dac vrei, un capt de funie, ca s te duci s te
spnzuri!
Ceilali trei se strecuraser prin spate.
Am putea s i le lum, zise unul din ei, pentru c nu e drept ca un
om s aib mai mult dect i trebuie, n timp ce alii nu au nimic Picioarele
mi sunt obosite i catrul sta m-ar purta de minune.
Ia-l! rspunse Laho, calm.

n acelai timp ls pumnalul s-i alunece n mn i, cu vrful lui,


nep crupa animalului, care zvrli din copite, cu o for formidabil:
ceretorul se rostogoli pe iarb, cu pieptul zdrobit i, cu un sughi, i ddu
frumosul lui suflet.
Asta o s-l nvee c nu se ncalec pe la spate, spuse cu ironie bascul.
ntr-adevr, e mai uor prin fa, replic un bandit, srind la cpstrul
calului lui Laho.
Dar scoase imediat un strigt de durere i mna lui crispat rmase
agat de fru, n timp ce braul lui retezat mai sus de ncheietur recdea,
nsngerat, lng trup.
Mai iute ca gndul, bascul se lsase la pmnt, legase ntr-un singur nod
toate cpestrele i apoi se ridicase i, nfipt bine pe picioare, cu cuitul n mn,
sttea n faa bandiilor uimii.
Nu mai suntei dect trei, le spuse linitit. Cte un catr pentru
fiecare. Vrei s vi-i vnd?
Pe ct? ntreb cel mai puin nfricoat dintre ceretori, cci felul de-a
aciona al tnrului ncepea s-i impresioneze serios.
Nu prea scump fiecare va plti pentru cte unul cu propria sa via!
De sub mantalele zdrenuite nir pumnale.
Pltim n avans, exclam cel care vorbise ultimul. Iat un prim acont!
Ridic braul i soarele arunc un fulger pe lama ce amenin pieptul
bascului.
Aceasta evit lovitura, i ghemui trupul i strig eu glas rsuntor:
Dau napoi restul!
Urm o detent furioas a muchilor picioarelor sale i a braului care i
se ntinse cu iueala fulgerului, apoi se auzi un strigt de agonie i un horcit:
cel de tal treilea trenros se prbui cu pntecele spintecat, n vreme ce ceilali
se retrgeau cu mai muli pai.
Ghieele pentru marea cltorie sunt nc deschise! strig bascul.
Cine mai vrea s plteasc?
Din anul n care sttea ascuns, Peyrolles vzuse deja cznd doi dintre
bandiii tocmii de el; ceilali dintre care unul era ntr-o stare jalnic, nct nu
mai trebuia socotit vor avea oare curajul de a se lsa ucii sau de a-i ucide
adversarul? Se ndoia. Se pregtea chiar s se duc s le dea o mn de ajutor
spada lui ar fi nvins cu siguran un om a crui unic arm era un cuit cu
lam scurt.
Prudena l opri, cci omul acela spusese n ajun: Dac-l vom ntlni pe
Peyrolles n drumul nostru, pumnalul meu se va pricepe s-i scormoneasc
pieptul.

i intendentul pricepea acum c aa ceva era foarte posibil. Aa nct se


grbea cu att mai puin s acioneze, cu ct cele dou tinere nici nu
apruser nc.
Pentru a pune mna pe ele, sau cel puin pe domnioara de Nevers i
spunea ar trebui ca aprtorul s le fie ucis sub ochii lor i s se profite de
uluial lor pentru a le rpi nainte de a putea primi vreun ajutor din Burgos.
Dou strigte simultane l lmurir c se apropia momentul n care va fi
nevoit s intre n scen. Aurore i dona Cruz alergau ct le ineau picioarele
spre Antoine Laho, pe care cei doi bandii l ameninau.
Grbii-v, li se adres acestora bascul, cu ironie. Iat ali cumprtori
pentru catri.
Peyrolles le promisese o sum mare de bani pentru a-l ucide pe Laho i
una i mai mare pentru a le lega fedele pe fete, care urmau s fie astfel
transportate pe catrii lor; ceretorii trebuiau s acioneze repede dac voiau
s-i ctige banii. Se consultar din priviri i se npustir mpreun asupra
adversarului lor.
Dar bascul le ghicise micarea i se aruncase, cu furie, naintea unuia
dintre ei. Cuitul su, lansat n maniera mexican, spintec aerul uiernd i
se nfipse n ochiul drept al omului intit, care se cltin i se prbui ca un
bou.
Fr a-i ncetini micarea, Antoine Laho trecu pe lng trupul czut, se
aplec, i relu arma i porni n urmrirea ultimului bandit, care fugea. l
ajunse din urm, l trnti la pmnt, i propti un genunchi n piept i, ridicnd
deasupra capului lama s nsngerat, i strig:
Te las cu via, dac-mi spui cine este laul care v-a trimis cinci
oameni s m omori?
Nu-i tiu numele, gemu ceretorul; nu-l cunosc.
Cum arat? Vorbete i spune tot, dac nu vrei s mori.
Slbi strnsoarea degetelor cu care ncercuia gtul banditului i acesta
fcu o mrturisire complet.
Nu poate fi altul dect Peyrolles, murmur dona Cruz. Monstrul n-a
murit!
Dar n timp ce Laho sttea aplecat asupra ultimului su adversar, n timp
ce Aurore i dona Cruz ascultau ce spunea acesta, un om se apropia, trnduse prin iarb. Avea o mn tiat, dar cealalt era narmat cu un pumnal
nimeni nu-l vedea i nimeni nu-l auzea venind.
Nimeni? Ba da Peyrolles, care l urmrea ngrijorat cu privirea,
ateptnd clipa final n care braul lui se va ridica s loveasc.

Ah! Sigur c-l va plti bine pe omul acesta, care tia s-i nving durerea
pentru a ctiga suma promis; care tia s-i uite mutilarea i s se trasc
pe ciotul lui nsngerat, pentru a-i duce la ndeplinire treaba!
Antoine Laho era pe punctul de a se ridica, eliberndu-l pe omul pe care-l
inea nvins sub genunchi. Dar nu avu timp, cci un cuit catalan lung i fu
nfipt ntre omoplai; czu cu faa n jos, cu un geamt surd.
Gitanele scoaser un strigt de groaz Le rspunse un strigt de triumf
intendentul lui Gonzague i fcu apariia.
Pierdute! suntem pierdute! exclam Aurore, aruncndu-se n braele
donei Cruz.
Dimpotriv, regsite, rspunse Peyrolles cu un chicotit sinistru. V
ateptam aici de o or, porumbielor.
Ceretorul cruia Laho i dduse drumul era prea fericit c fusese iertat,
pentru a nu o lua la goan. Efortul pe care asasinul bascului trebuise s-l fac
pentru a se tr i a lovi l fcuse s cad din nou, leinat. Nu mai rmseser
dect Peyrolles i cele dou femei. Ce avea s se ntmple cu aceste trei
personaje?
Iat c avei, gata pregtite, animale pe care s cltorii, spuse
intendentul. Doar c ghidul nu va fi cel pe care l-ai ales i nu v va conduce n
acelai loc. Binevoii s nclecai i s m urmai.
Un hohot de rs strident izbucni de pe buzele gitanei i, timp de un
minut, ochii ei scprtori l intimidar pe Peyrolles.
Destul cu laitile i crimele! exclam. Dac pn acum te-a protejat
diavolul, la Bayonne i la Pena del Cid, dac Henri de Lagardere nu a putut
nc s-i arunce strvul ca hran lupilor, nu nseamn c nu i-a sunat
ceasul Mizerabilule! E timpul s se fac dreptate!
Nu mai era fata tnr ce poate fi torturat dup plac, ci leoaica rnit
care, cu o singur lovitur de ghear sau cu colii, se va rzbuna pentru
loviturile pe care le-a primit.
Intendentul ntrevzu necesitatea de a trece peste cadavrul ei pentru a o
putea lua pe domnioara de Nevers prada vie a lui Gonzague.
Aceasta tremur, n timp ce Flor, cu prul despletit, cu pieptul nainte ca
un scut, ncletndu-i degetele, ca o sublim imagine a eroismului, profera
ameninri i blesteme.
Aurore de Nevers se afl n paza mea, strig cu voce tuntoare. Ct
timp voi tri, nici Gonzague, nici tu nu v vei mai prinde vreodat victima!
Cu o micare fulgertoare, smulse pumnalul care fusese mplntat n
spinarea lui Antoine Laho i, dintr-un salt extraordinar, se repezi i-l nfipse,
pn la plsele, n pieptul lui Peyrolles.
Capitolul V Santa-Maria-La-Real6

n numele Cerului! spuse un glas n spatele gitanitei. De ce l-ai


omort pe omul acesta?
Aurore i Flor se-ntoarser deodat i constatar cu uimire prezena, la
civa pai de ele, a dou clugrie n veminte austere i care aparineau,
probabil, mnstirii Las Huelgas.
Cea care vorbise astfel prea ea nsi att de uimit de propriul su
curaj nct, n loc s atepte rspunsul, se pregtea s fug, speriat c vedea
atia mori i nite gitane care mnuiau i ele cuitul.
ntr-adevr, n aceast ar n care fanatismul lumii religioase nu este
egalat dect de duplicitatea i josnicia sa, desigur c locatarele mnstirilor
fiice ale Domnului nu puteau s se neleag cu gitanitele fiice ale Satanei.
Cele dinti se temeau, probabil, de cele din urm; acestea le dispreuiau
pe primele i, fiind femei, un acord ntre ele nu s-ar fi putut face dect n faa
unei primejdii comune, sau n faa spectacolului morii. n orice alte cazuri i
oriunde s-ar fi ntlnit, dumnia nscut din diferena de credine i
ntreinut de secole le obliga pe clugrie i pe gitane s-i ntoarc fi ntr-o
parte capul atunci cnd drumurile li se ncruciau.
Dar exista un punct care le unea: caritatea nu tuturor le era accesibil.
Oare cele dou surori erau caritabile? Era de crezut, fiindc se opriser
spontan printre acele cadavre, n mijlocul crora nu mai rmseser n picioare
dect dou femei crora ajutorul lor le putea fi util.
Ceea ce contribuise la decizia lor fusese faptul c o vedeau pe una dintre
gitane stnd ngenuncheat, cu minile mpreunate, cu ochii aintii spre cer i
rugndu-se fierbinte, cu credin, n timp ce lacrimi grele i scldau chipul. Cu
toat ciudenia faptului, cu siguran c acea gitan era cretin Dar
cealalt, ale crei mini se mnjiser de snge?
Dup ce nfipsese pumnalul, flacra din ochii donei Cruz nu se stinsese.
i ddea seama c rzbunase trecutul, c aprase prezentul i c, poate,
asigurase viitorul; era mndr de fapta svrit i mnia nu i se potolea n
faa trupului ntins al lui Peyrolles, pe care ar fi vrut s-l mai loveasc.
Clugriele nclinau s cread c ea nu aciona astfel din ferocitate i
nici din instinct, ci pentru o cauz sfnta sau, poate, pentru a se apra.
E adevrat, am ucis! exclam Flor privindu-i minile nroite.
Mereu mori! Mereu victime! Crima cheam dup sine crim! Fie ca tot
sngele vrsat s cad pe capul prinului Philippe de Gonzague, marele uciga!
ngenunche lng basc, i lipi urechea de pieptul lui i exclam cu
bucurie:
Triete! V implor, bunele mele surori, ajutai-m s-l salvez i
Dumnezeu va ine socoteal de asta.
i ceilali?

i-au meritat soarta!


Dar cel pe care l-ai lovit?
Ah! Acela! strig dona Cruz nemblnzit, ndreptndu-i trupul, dac
a ti c n-a murit, i-a da imediat lovitura de graie!
Clugriele, speriate, fcur un pas napoi i se nchinar.
Trebuie s-i ieri dumanii, opti una din ele.
Pe sta, niciodat! Nici chiar Dumnezeu nu l-ar ierta. Suntem
amndou cretine, s nu v-ndoii de asta i totui, atta vreme ct prin
venele noastre va mai curge o pictur de snge, eu i tovara mea l vom
blestema pe acest om, ca i pe stpnul su.
Reveni la Antoine Laho, i sfie vesta i dezgoli rana, tind cmaa n
fii, cu ajutorul aceluiai pumnal fi care-l lovise. Apoi cut n jurul ei nite
ierburi simple pe care le mestec i le frec ntre degete, fcnd un fel de past
pe care o puse peste ran pentru a opri sngele.
Clugriele ngenuncheaser alturi de ea i, fr un cuvnt, o ajutau.
Mai ales cea mai n vrst cerceta i apropia buzele rnii.
Se pare c lovitura a fost deviat, opti la un moment dat. Peste opt
zile rnitul va fi pe picioare.
Aurore i lu mna i i-o srut:
Mulumesc, micu. Acum, desvrii-v opera de salvare. Unde s-l
transportm spre a-i da ngrijirile necesare nsntoirii sale?
Ruga din glasul ei era att de fierbinte, expresia chipului su era totodat
att de speriat i de blnd, nct clugriele se consultar.
Vom ncerca imposibilul, spuser. Dac vom reui s-l sltm pe acest
biet biat pe unul din catri, va avea multe anse s fie salvat.
ntr-adevr, animalele rmseser acolo, cu gtul ntins, adulmecnd
mirosul sngelui.
S plecm; s plecm repede, spuse dona Cruz, i s lsm
trectorilor grij de a-i culege pe ceilali. Trebuie s prsim locul acesta fr s
se tie ce s-a ntmplat cu noi.
Avei, deci, vreun motiv s v ascundei? ntreb, cu suspiciune,
clugria cea mai vrstnic.
O s v spunem ndat, rspunse Flor. Unde vrei s ne conducei?
Acolo! zise clugria, ntinznd braul ctre o mnstire ale cror
clopotnie i ziduri se puteau vedea i care se afla la o distan de cel mult zece
minute fa de ora, urmnd cursul rului Arlanon.
Cu precauii infinite, cele patru femei ridicar trupul ngreunat al
bascului, reuir s-l salte pe spinarea unui catr, apoi ciudatul alai se puse n
mers. Din timp n timp, Flor i nmuia batista n ru i spla rana, n vreme ce
nsoitoarele sale l sprijineau pe rnit.

Peste un sfert de or, fceau s sune clopoelul de la poarta mnstirii.


Acolo, o nou complicaie: ntr-adevr, la vederea acestui neobinuit
cortegiu de clugrie, gitanite i animale, nconjurnd ceva ce putea fi corpul
unui mort, sora-portar i ridic minile spre cer i-i fcu o cruce mare Apoi,
refuz s deschid!
Regula aezmntului interzicea accesul n mnstire oricrui brbat, fie
chiar i decedat, ori ceea ce surorile lor aduceau, chiar ele, era cu adevrat un
brbat.
Poarta fiind nchis, ar fi trebuit s ai aripi ca s ptrunzi n mnstire.
Mnstirea Las-Huelgas-Santa-Maria-La-Real ofer un aspect dintre cele
mai ciudate, cu intrarea sa cu creneluri, flancat de turnuri datorit crora ar
putea fi luat drept o imens fortrea. Arhitectura ei, amestecnd stilul ogival
cu cel bizantin, dateaz din secolul al XII-lea i, din punct de vedere arheologic,
este la fel de interesant ca San Pedro, unde i dorm somnul de veci Cidul i
soia sa Ximena, sau antica mnstire Miraflores.
Santa-Maria-La-Real, din care rzboaiele de succesiune au fcut nite
ruine, adpostea o comunitate de clugrie din ordinul Citeaux i, pentru a
ptrunde n incinta mnstirii, chiar i n tovria clugrielor respective, era
necesar permisiunea maicii-superioare.
Dona Cruz nu-i putea stpni nerbdarea n faa porii, n timp ce
clugriele parlamentau cu ncpnata maic-portar.
S-a ntmplat ca nsi maica-superioar s vin s vad ce se petrecea
la intrarea domeniului su i, lucru i mai uimitor, s-a nimerit s fie o femeie
cu suflet nobil, cu simminte generoase i care purta unul dintre cele mai mari
nume ale Spaniei.
Titlul su de superioar a acelei mnstiri care poseda bogii imense
i ddea prerogative att de mari nct putea fi egal unor prinese, chiar a unor
regine, i nu numai c avea jurisdicia asupra propriei mnstiri, ci i asupra
mai multor mnstiri de brbai. Nu rspundea de faptele sale dect n faa
Tribunalului Inchiziiei, iar nobleea ei sufleteasc tia s se debaraseze, atunci
cnd era cazul, de meschinriile regulamentului.
Vznd privirea limpede i sincer a gitanelor, al cror costum i se pru a
fi o deghizare, i mai ales cnd vzu c era vorba de salvarea unui cretin care
era, fr ndoial, n pericol de moarte, dac nu cumva murise deja, nu mai
ovi i le spuse:
Intrai, copilele mele, dac nu aducei cu voi rutatea n aceast cas
i dac elul vostru este binele. Ce dorii?
Pentru brbatul acesta, mijloacele de a-l nsntoi, rspunse cu
blndee domnioara de Nevers. Pentru noi, un adpost timp de cteva zile,
reculegerea i tcerea.

Fii binevenite, mai zise maica-superioar. Aici, pacea va fi cu voi.


Porile cele grele se nchiser din nou, punnd o barier ntre srmanele
fugare i furtunile de afar; doar la gndul c sunt n siguran, se simeau
reconfortate.
Peste cteva clipe, bascul se afla n minile btrnului medic care le
ngrijea pe clugriele din acel sfnt lca i care fusese chemat de urgen.
Unde m aflu? ntreb el, deschiznd ochii.
De obicei, aceast ntrebare strnete zmbete, cci romancierii au
folosito pn la abuz; n mprejurrile date, ea era foarte fireasc, deoarece
Antoine Laho revenea de departe i se pomenise ntr-o celul spaioas, a crei
arhitectur i amenajare i erau necunoscute.
O zri la cptiul su pe dona Cruz, care surdea, i-i reaminti. Dar
era att de slbit, nct de-abia putu pronuna cteva cuvinte:
Unde e ea?
Acolo, n camera alturat Nu mai vorbi
Salvat! Mulumesc! murmur el.
Da salvat, i dumneata la fel!
Peyrolles? mai ntreb.
Peyrolles a murit! L-am omort cu mna mea! Odihnete-te.
Doctorul o privi cu un amestec de uimire i spaim pe acea fat tnr i
frumoas, a crei mn att de fin druise moartea i care se luda cu ce
fcuse. Era, fr ndoial, ori foarte curajoas, ori o criminal; se nfior.
Flor i prinse privirea i spuse, pe un ton foarte calm:
Am fcut dreptate! Sunt sigur c Dumnezeu m-a i iertat.
Imediat dup ce medicul cercetase rana i fcuse un prim pansament, l
ntreb din ochi.
Dac viaa acestui om este preioas pentru dumneata, rspunse cu
glas sczut la acea ntrebare mut, mulumete-i cerului, cci puin a lipsit s
nu moar pe loc; acum pot s afirm c-l voi salva.
Gitana ngenunche i se rug ndelung, apoi se altur Aurorei i,
mpreun, se duser la maica-superioar.
Convorbirea lor a durat mult i, n mod spontan, cele dou fete i
destinuir martiriul lor. n scurt timp, lacrimile lor curate se amestecar cu
cele ale femeii de elit care, nelegndu-le suferinele, le ndemn s-i pun
sperana n Cel care, pn n cele din urm, face s triumfe dreptatea.
Dup ce-i ncheiar istorisirea, le mbri pe amndou, zicndu-le:
Srmanele mele copile, nicieri nu ai putea fi mai n siguran dect
aici. Rmnei, pn ce v vei recpta pacea sufleteasc, i venii orict de
des s v adpostii inimile ndurerate lng a mea, care la rndul ei a
suferit. Durerile exist de cnd lumea, i fiecare durere atrage dup sine

propria-i recompens; a voastr va veni curnd, cci Dumnezeu este un


Dumnezeu al dragostei, nu al nedreptii!
Dac n-ar fi fost faptul c nu tiau nimic n ceea ce-l privea pe cavalerul
Henri de Lagardere, care fr ndoial le cuta i care nu va ti s vin s le
gseasc acolo, Aurore i dona Cruz ar fi fost fericite n acel azil n care,
ncepnd cu maica-superioar i sfrind cu ultima dintre clugrie, toi
cutau s le fie pe plac, s le fac s uite tristeile i durerile trecutului.
Mai ales pentru Aurore, att de extenuat, ederea acolo era ca o odihn
binefctoare, care i rentrea curajul, i ddea fore noi pentru luptele viitoare,
fiindc de bun seam va trebui s mai lupte!
De asemenea, tria de caracter a lui Flor se clea n acea atmosfer de
pace adnc; viitorul i se prea mai puin ntunecat, fericirea tot mai
apropiat, cu fiecare zi ce trecea.
Dar, orict ar fi dorit s fac n vreun fel ca Henri s afle locul n care se
refugiaser, erau nevoite s atepte vindecarea lui Antoine Laho, pentru a fi el
acela care s-l caute pe logodnicul domnioarei de Nevers.
Momentul nsntoirii nu putea fi departe, cci fizicul robust al bascului
contribuia la nzdrvenirea lui rapid. ntr-adevr, curnd fu n stare s se
ridice i s discute cu tinerele fete despre ce ar trebui fcut peste cteva zile
Domnul de Peyrolles, al crui suflet era prins zdravn de trup
presupunnd c ntr-al lui ar fi existat un suflet nu murise nici de ast dat,
ca i alteori, cnd sfritul lui fusese att de aproape!
Dac pumnalul care-l lovise ar fi fost inut de mna lui Laho i nu de cea
a lui Flor, cu siguran c intendentul s-ar fi dus pe lumea cealalt. Dar
gitanita nu cunotea arta de a ucide un om dintr-o singur lovitur i, dei
izbise cu toat puterea i cu toat ura de care era nsufleit, lama alunecase
pe o coast, fr a atinge vreun organ vital.
Peyrolles avusese puterea s-i scoat arma din ran i leinase, fr alt
pericol pentru el, dect o hemoragie abundent. Cnd, peste mai bine de o or,
redeschise n fine ochii, constat cu uimire c n jurul lui nu era n picioare nici
o fiin vie i c lipsea un cadavru: cel al aprtorului celor dou fete.
n zadar l cut cu privirea i pe omul cu mna tiat, care dup ce-l
njunghiase pe Laho czuse din nou alturi de acesta, pierzndu-i
cunotina.
Furia ce-l cuprinse n faa acestei duble dispariii fu ct pe-aci s-i
provoace un nou lein. Trebui s-i adune forele pentru a nu ceda durerii i
ngrijorrii. i, totui, nefericita lui aventur n-avea s se mrgineasc la att.
Izbuti s se sprijine ntr-un cot i nu vzu, ntr-o parte, dect zidurile
arse de soare i clopotniele oraului Burgos. Dar n direcia opus zri,
dimpotriv, un clre ce se ndeprta ntr-un galop turbat.

Era cu neputin s fie personajul mpotriva cruia pusese el la cale acea


curs ce se ntorsese contra lui, fiindc n acel caz fetele ar fi trebuit s-l
nsoeasc, or acesta fugea de unul singur.
i concentr ct putu privirea i, curnd, i recunoscu propriul cal. Dar
cine l clrea?
Lui Peyrolles nu-i trebui mult timp ca s ghiceasc, mai ales cnd i
ddu seama c vesta i fusese tiat, crestat ntr-o mulime de locuri, cu
deosebire n dreptul buzunarelor. Cnd, n cele din urm, i duse mna la
centura de piele pe care o purta sub veminte, chiar pe piele, i n care-i
ascundea aurul i aciunile sale albastre i roz de la banca lui Law, nu mai gsi
nimic i scoase un geamt. nelese de ce lipseau mori i rnii, tia cine era
cel care fugea i pentru ce nu se ndrepta spre Burgos. Omul cu mna tiat i
luase o plat mai mare dect i-ar fi dat Peyrolles cnd te foloseti de bandii,
trebuie s te atepi la astfel de surprize.
Aceasta fu crud pentru intendent, care nu numai c era rnit, dar
fusese i prdat, lsat fr nici mcar un maravedis, i nu mai avea nici cum
s-i urmreasc houl, care dispru curnd la orizont.
Descurajat, Peyrolles se ls din nou s cad, frmntat de gnduri
triste: ntmplarea l adusese la dou degete de prad pe care trebuia s-o
recucereasc; crezuse chiar c a prins-o i c va putea s-o duc, triumftor, lui
Gonzague. Dar ntmplarea este capricioas: uneori i place s bareze brusc
drumul pe care ea nsi l-a deschis i, de data aceasta, l bloc att de bine
nct intendentul vedea ridicndu-se n faa lui obstacole de netrecut.
Dispariia economiilor rod al furturilor i al venicelor sale intrigi l
durea de o mie de ori mai mult dect rana fcut de pumnal. Lacrimi de furie i
umezir ochii, rostogolindu-se n lungul naului su ca un cioc de pasre.
Printr-un fel de fatalitate, cmpia era pustie. Abia ntr-un trziu vzu un
conductor de catri care ieea din ora, ndreptndu-se n direcia lui.
Pe msur ce omul se apropia, Peyrolles l mnca din ochi, temndu-se
s nu-l vad cotind deodat la dreapta sau la stnga, i inima i btea gata s
se sparg, de grbit ce era s fie salvat.
De ndat ce spaniolul se apropie att ct s-l poat auzi, Peyrolles l
implor s se duc la Burgos s cear ajutor. Dar vai! Putu foarte curnd s-i
dea seama ce nseamn puterea aurului; acum nu mai avea ce oferi i
conductorul de catri nu era dispus s fac drumul napoi, doar pentru a-i fi
pe plac.
Cteva pesetas l-ar fi decis; rugminile nu-l impresionau; iar
ameninrile, nici att. Arunc o privire indiferent rnitului i-i vzu de
drum.

Amintindu-i cuvintele din biblie, Peyrolles constat cu amrciune c


probabil nimeni nu-i spusese acestui om povestea cu bunul samaritean.
Spaniolul avu totui o slab remucare c prsea un amrt care avea
nevoie de ajutor.
Dac ntlnesc pe cineva care s mearg spre Burgos, i spuse, o s-i
dau de tire. Ai rbdare, prietene, n-o s dureze mult
Peyrolles l vzu ndeprtndu-se i-l blestem, fr a se gndi c el
nsui nu era singurul lipsit de mil, de vreme ce-i gsise acum semenul.
n fine, se ntmpla s treac pe acolo un aguador, care-i ddu s bea
ap i-i promise c va trimite pe cineva s vin s-l ia. Cteva clipe mai trziu
sosir nite Frai ai Caritii care-l luar, dup ce i puser cteva ntrebri.
Nite bandii m-au atacat, m-au prdat le povesti intendentul. Pe
mai muli i-am ucis, brbtete, dup cum putei vedea. Ceilali au fugit
Fu culcat pe o targ i aa, nfrnt, incapabil s se mite, se rentoarse la
Burgos de unde, cu cteva ore mai nainte, ieise cu inima plin de o bucurie
criminal.
Dar orict de slbit era din cauza sngelui pierdut, avea nc puterea s
se gndeasc la rzbunare.
Pe Aurore o ura, desigur; nu uita totui c trebuia s-i respecte viaa. l
ura i pe Lagardere, a crui moarte era singura care-l putea scpa de teama de
a muri de lovitura secret a lui Nevers. Dar era nsetat de sngele donei Cruz,
care-l vrsase pe al su, i nici Gonzague, nici nimeni pe lume n-ar putea s-l
mpiedice cnd s-ar ivi ocazia s-o tortureze cu totul altfel dect prin glume
ironice, pe acea vagaboand culeas cnd va dintr-o pia a Madridului i care
se nveruna s-l duc la pieire.
El nsui, de acord cu Gonzague, fusese cel care o alesese spre a le sluji
ca unealt n ndeplinirea planurilor lor. Or, ea se ntorsese ntr-atta mpotriva
lor, nct i inea n ah, astfel c ei trebuiau s-o ia n seam aproape n aceeai
msur ca pe Lagardere.
Prinul i spunea a vrut s nclzeasc la sn un arpe. Dac nu-i
zdrobete capul, va muri de muctura lui!
Se gndi c poate tot de la ea i se va trage i moartea lui, i adug:
Dac n-o va face el, o voi face eu!
Pentru a duce la ndeplinire acest plan, ar fi trebuit cel puin s tie unde
se afla dona Cruz, iar Peyrolles trebui s-i mrturiseasc, amrt, c s-ar
putea s dureze nc mult pn s afle. Orict de rapid i-ar fi nsntoirea,
zilele vor trece fr ca el s-l poat preveni pe Gonzague i, n acel timp, cele
dou fete nu vor sta s atepte, iar Lagardere va aciona i el. Atunci cnd el
nsui va fi n stare s reia lupta din punctul n care o lsase, poate c va fi
prea trziu.

Pe tot parcursul drumului, Fraii Caritii l consolau cu vorbe bune i


ncurajri nici mcar nu-i auzea, n inima lui nu era dect fiere i mnie
mpotriva sorii, mpotriva lui Philippe de Mantoue, mpotriva tuturor
oamenilor, fr a-i excepta pe cei care, prin ngrijirile lor pline de devotament,
aveau s-l smulg morii pe acest criminal odios, care nu era demn nici de
eafod i care, spre binele omenirii, ar fi trebuit s fie lsat s piar ntr-un col,
ca un cine!
Capitolul VI Papa Moscas7
A ntoine i recuperase destul de bine forele pentru a putea porni la drum n
cutarea lui Lagardere. Problema dificil era de a ti unde anume s-l caute i
asta depindea de evenimente despre care, de mult vreme, habar nu avea.
Vetile nu ptrund deloc n locaurile n care triesc monahii i n
mnstirea Las Huelgas nu se aflase nici mcar c Frana era n rzboi cu
Spania. S-ar fi putut chiar ca rzboiul s se fi terminat, dar bascul credea, pe
bun dreptate, c nu va putea s se lmureasc n privina aceasta dect
atunci cnd va trece de porile acestui refugiu, pentru a reintra n viaa activ.
Desigur, lsnd la o parte rana sa, petrecuse acolo ceasuri panice i
linitite, pe care n alte mprejurri le-ar fi preuit mai mult. Dar nu se putea
odihni atta vreme ct Aurore de Nevers nu va fi lng cavalerul de Lagardere i
Flor nu-l va regsi pe marchizul de Chaverny.
Voi pleca mine, le spunea ntr-o diminea, stnd ntre ele pe o banc
de marmur, n umbra unor arbori seculari.
Cci acum era prietenul lor, sprijinul lor, aproape un frate cruia i
puteau arta ntreaga recunotin, deoarece le druise sngele su.
Unde te vei duce? l ntreb dona Cruz.
Nu-mi voi putea alege inta dect atunci cnd voi ti unde se afl
armata. Este puin probabil s mai ntreprind aciuni n Biscaya, i s-ar putea
s n-o regsesc, dup multe ocoliuri, dect n Aragon, n Catalonia sau chiar
la Madrid.
Ce s-o fi ntmplat n tot acest timp? opti Aurore. Cine tie dac
Henri, obosind s ne tot caute n zadar, creznd c ne-a pierdut pentru
totdeauna, nu a preferat s-i pun capt suferinelor, cutnd n rzboi o
moarte glorioas?
Taci! replic Flor, nu ai dreptul s te ndoieti de el, nici de
Providen
Vorbesc astfel pentru c nu m ndoiesc de inim i curajul su. Atta
vreme ct nu-l voi revedea, atta timp ct nu mi se va spune, cel puin, c
triete, voi tremura pentru el. Capcanele care-i primejduiesc viaa sunt i mai
numeroase dect cele ce ne le amenin pe ale noastre, i nu tiu unde se afl

Gonzague i ce crime va mai fi svrit de cnd ne-a prsit pe stnca de la


Pena del Cid.
Nu trebuie s ne bazm pe necunoscut, spuse Laho, i tocmai de aceea
este necesar s cunoatem situaia n momentul de fa. Presupunnd c nu-l
voi gsi imediat pe domnul de Lagardere, nu se poate s nu-l ntlnesc pe
domnul de Chaverny, sau pe cei doi profesori de scrim poate chiar pe toi
laolalt.
S dea Domnul s fie aa! murmur Flor. n cazul acesta, ne-am putea
pregti pentru fericire.
n caz contrar, continu Laho, vom porni toi n cutarea sa i, cu
ajutorul Celui de sus, ne vei vedea curnd revenind la porile acestei mnstiri,
din care dumneavoastr nu trebuie s ieii sub nici un pretext.
Ne vom petrece zilele privind peste ziduri, n ateptarea dumitale
spuse Aurore i ne vom ruga pentru grabnica voastr ntoarcere.
Mai ales, s evitai a fi vzute, cci s-ar putea ca n jurul mnstirii s
dea trcoale dumani pe care nu-i cunoatei. i nu cumva s spunei cuiva
numele dumneavoastr am rugat-o, eu nsumi, pe maica-superioar s nu le
spun nimnui i s interzic tuturor clugrielor s vorbeasc despre
prezena dumneavoastr aici. Deoarece am luat toate aceste precauii, rmne
s avei rbdare i trie, i succesul va fi asigurat, doar dac
Dac?
Ei, Doamne! S-ar putea prea bine s mi se fac seama, nainte de ami fi ndeplinit misiunea.
Nu vorbi astfel
Trebuie s prevedem orice, replic el cu calm. Dac de astzi pn
ntr-o lun nu m voi fi ntors i dac nu vei vedea pe nimeni dintre cei cutai
de noi, ncercai s ajungei, cum vei putea, n inuturile basce, i ducei-v la
Bayonne, unde vei fi aprate de sora mea Jacinta aceasta va fi ultima
dumneavoastr surs de salvare.
A doua zi n zori, Antoine Laho era gata de plecare, i prsise hainele de
muntean, mbrcnd o ras clugreasc cea mai sigur deghizare n Spania.
Era nclat cu sandale, clrea un catr pe care-l preferase calului
su, pentru a nu atrage atenia iar, n centura de mtase ascuns sub ras
nfipsese dou pumnale care nu ateptau dect s fie scoase din teac. Dup
cteva sfaturi de ultim or i dup ce-i luase rmas bun de la tinerele fete i
mulumise maicii-superioare i surorilor, se ndrept ctre Burgos spre a afla
ultimele tiri n legtur cu rzboiul i n ce direcie era nelept s-i continue
drumul.

Afl c armata francez, mereu victorioas, cucerise ntreg nordul


Spaniei; c marealul de Berwick pusese stpnire pe Urgel8 i pe o parte din
Catalonia i c, n cel mai scurt timp, campania militar va lua sfrit.
Aadar, n Catalonia trebuia s-l caute pe Lagardere i pe tovarii si.
Drumul pe care trebuia s-l strbat avea s dureze cu att mai mult cu
ct, n mod raional, un clugr nu putea clri cu viteza unui curier.
Pe de alt parte, nu avea timp de pierdut, mai nti pentru a prelungi ct
mai puin posibil ateptarea plin de ngrijorare a celor dou fete; apoi, pentru
a ajunge la armat nainte de plecarea lui Lagardere, care, cu siguran, nu va
rmne sub cort dup ncetarea ostilitilor.
Totui, trecnd prin faa catedralei din Burgos, bascul i aduse aminte
c trebuia s mulumeasc cerului c scpase de la moarte. Credina lui de
muntean naiv, dar solid l fcea s se roage cu plcere; sufletul su
cpta prin aceast puterea necesar pentru a continua opera de devotament
pe care o ncepuse.
i leg catrul de unul din stlpii exteriori i intr n biseric, unde se
duse s se prosterneze n faa imitaiei faimosului Christ fctor de minuni de
la mnstirea Augustinilor, fcut dup cum se spune dintr-o piele de om
umplut cu cli i care a fost gsit, ntr-o zi, plutind pe mare, spre golful
Biscaya9.
Soarele, filtrndu-i razele prin vitraliile multicolore, fcea s
strluceasc vemntul alb brodat cu aur, chipul osos i plin de suferin al
celui crucificat. Lumina cdea pe aurul tabernacolului, pe altare, pe grilajul di
fier forjat al corului lustruit de-a lungul vremurilor de minile credincioilor;
scormonea prin capelele laterale, de-a lungul pereilor absidei, n criptele
ntunecoase, n care luminnd-o scotea n relief marmura alb a
mormintelor.
n jurul coloanelor gigantice ce se avntau spre bolt, preoi, clugri,
precum i tot felul de oameni: discutau despre micile lor afaceri i nu se
gndeau deloc s se roage.
Cci trebuie s spunem c, n Spania catolic, biserica a fost
dintotdeauna un fel de salon de conversaie, de cochetrii i de ntlniri
amoroase. Sub o nfiare de credin auster, senoritas i hidalgos,
manolos10 i majos11 nu respectau nici mcar apa sfnt din aghiasmatar.
Laho, ngenuncheat pe dalele de piatr, se ruga mai fierbinte dect toi
cei ce se aflau acolo. Venise deseori n aceast biseric i, totui, niciodat nu
trise impresiile de astzi, cnd se simea rspunztor nu numai pentru
fericirea, ci i pentru viaa celor dou tinere crora le nchinase, n mod
spontan, puterea, curajul, chiar existena sa.

Dup ce-i ncheiase rugciunea, se pregtea s prseasc biseric fr


a arunca mcar o privire spre sicriul Cid-ului, asupra splendidului cavou al lui
don Pedro Fernando de Velasco, sau mcar asupra confesionalului regal n
care, odinioar, veneau regii Castilliei n ajunul ncoronrii lor, spre a
ngenunchea la picioarele unui preot, cerndu-i iertarea greelilor. Se ndrepta
deja ctre una din uile laterale, cnd ceasul btu orele nou: i atunci, un
strigt ciudat tulbur linitea, rsunnd sub bolt, i bascul se opri fr de
voie n faa minunii care, mpreun cu sicriul Campeador-ului i cu Christ-ul
fctor de miracole, contribuie la celebritatea catedralei.
Papa moscas, adic mnctorul de mute din Burgos, este un automat
construit din lemn de stejar, care face nite strmbturi ngrozitoare, mugete,
behie, strig i mrie de fiecare dat cnd bate ceasul. Legendele care pretind
c-i explic originea, autorii i cauzele sunt nenumrate. Unele sunt ridicole i
grosolane; altele, dimpotriv, sunt aproape nduiotoare; fr ndoial c
niciuna nu este cea adevrat.
Oamenii superstiioi i creduli i atribuie paternitatea lui Satan nsui,
care l-ar fi njghebat pentru a o distra pe concubina unui mare demnitar de la
catedrala Sfntul Petru din Roma. Distracia era cel puin bizar, i dac biata
femeie ar fi fost condamnat la numeroase ntrevederi cu acest monstru
articulat, se poate presupune c a murit nebun. Se mai spune i c sfntul
Izidor, arhiepiscopul Sevilliei, a donat automatul oraului Burgos, spre marea
bucurie a castillienilor, obligndu-l chiar pe diavol s i-l nmneze.
Potrivit altei versiuni, Papa moscas a fost un personaj dintre cele mai
nsemnate care, sensibil la farmecele frumoasei Bianca de Castillia12, se ducea
n fiecare zi s-i tulbure gndurile pioase, la orele la care ea mergea la
catedral.
Avem noroc c, n zilele noastre, diavolul nu mai preschimb n automate
fioroase pe acei hidalgos care arunc ochiade senoritelor i manolos-ilor care
lustruiesc dalele cu genunchii lor fini; cci de-ar fi aa, n catedrala din Burgos
s-ar putea vedea nu unul, ci mii de Papas moscas.
Este de crezut i c n acea epoc Satan era mult mai puin ngduitor i
c nu permitea intrigi amoroase fr ordinele sale.
Ar fi plictisitor s nirm toate legendele i, totui, exist una care pare a
fi, dac nu cea mai raional, cel puin cea mai poetic. O redm cu titlu de
curiozitate:
Pe vremea lui Henri13 al III-lea14, o fat tnr, de o frumusee
neasemuit, venea n fiecare zi s depun flori pe mormntul Cid-ului i pe cel
al lui don Fernando. ngenunchea, vrsa iroaie de lacrimi i apoi plec cu
chipul strlucitor, aureolat de credin, i cu ochii plini de un fel de beie
mistic, pentru a reveni a doua zi.

Regele a vzut-o i s-a ndrgostit de ea era normal. Sub cerul arztor


al Spaniei, inimile ard ca nite vulcani.
Dar regele a vrut s-i declare dragostea s i, de la primul cuvnt, tnra
a disprut pentru totdeauna. Acum el era cel care plngea n fiecare diminea,
cnd venea la mormntul Cid-ului, unde spera s-o regseasc, ngenuncheat.
A trecut un an fr s-o revad i poate c ar fi uitat-o. Totui, ntr-o bun
zi, cnd se rtcise n timpul vntorii i cnd nsoitorii i hitaii lui erau
departe, ase lupi nfometai ieir n goan dintr-o pdure, sugrumar cinii i
se npustir asupra lui era sigur c regele va pieri!
Deodat, din strfundurile pdurii, izbucni un strigt ngrozitor, ascuit,
neomenesc, care se rostogoli din stnca n stnc, din ecou n ecou, i unul
dintre lupi czu omort de o sgeat de archebuz, pe cnd ceilali,
nspimntai, o luau la fug.
Henri i cut din priviri salvatorul i rmase nlemnit n faa unei
artri fantastice, o fiin imobil, un fel de statuie contorsionat, ale crei
trsturi erau contractate, cu ochii dai peste cap, i a crei gur se
deschidea i se nchidea fr a putea slobozi nici un sunet, dect, din cnd n
cnd, un strigt rguit, nspimnttor, sinistru.
i cel mai curajos om ar fi avut de ce s tremure; totui regele nu se temu
deloc, cci dup ce-l privise ndelung pe cumplitul personaj, viu sau fantom,
pe care-l avea n faa ochilor crezu c o recunoate pe tnra fat pe care o
iubise cu atta disperare.
Se repezi spre ea pentru a-i exprima bucuria, dar ea i ntinse mna
palid i tremurnd, spunndu-i:
l iubeam pe don Fernando l iubeam pe Cid, adic tot ceea ce a fost
nobil, generos i curajos! i te iubeam pe tine, pentru c mi se prea c tu
erai s toate acestea laolalt
Nu putu spune mai mult i czu moart. Cu toate acestea, nainte de a i
se nchide ochii, regele putu citi n ei acea expresie de iubire pasionat ce i se
vedea atunci cnd prsea mormintele din biseric.
Exact la un an dup aceea, Mnctorul de mute pe care-l fabricase un
artist arab, la porunca lui Henri al III-lea i lu locul n catedrala din Burgos,
n faa jilului regal. Se strmb, striga i url ntocmai ca artarea din pdure;
exprima aceeai disperare, aceeai spaim; dar orientalul care l construise
murise de dezndejde pentru c nu reuise s-l fac s repete cuvintele de
dragoste pe care fecioara le pronunase nainte de a-i da sufletul.
i astfel, geniul mecanicului se oprete acolo unde ncepe sublimul.
Aceasta era opera ciudat, nscut din dragostea unui rege catolic i din
creierul unui musulman, n faa creia se oprise bascul, printre multe alte
persoane.

Deodat, simi c plete i se grbi s-i acopere faa cu glug,


ducndu-se s se adposteasc n umbra protectoare a unei coloane.
Automatul de lemn, care nu-i mai speria nici pe copiii mici, nu
contribuise cu nimic la tulburarea sa i nu la el se uita tnrul. Ochii i erau
aintii asupra unui brbat slab i descrnat, sprijinit ntr-un baston i care
abia se tra un adevrat schelet ambulant un fel de Papa moscas viu!
Cci acest brbat era domnul de Peyrolles! Domnul de Peyrolles, pe care
dona Cruz credea c-l omorse i a crui ran se cicatrizase; domnul de
Peyrolles, care venea acolo nu din credin, ci din lips de ocupaie, pentru a-i
hrni plictiseal pe caic o resimea vznd c ticloiile i fuseser ntrerupte.
Era sumbru, tcut; o cut adnc i brzda fruntea palid, o contracie
nervoas i agita nasul ca un cioc de vultur i ochii lui mici i vicleni ocoleau
lumina.
Redus la neputin, netiind nici unde se afla Gonzague, nici unde fugise
domnioara de Nevers, i trind din mila Frailor Caritii, care l adpostiser
i ngrijiser, el i dorea cu ardoare s se simt repede destul de n putere
pentru a merge chiar i pe jos, dac ar fi trebuit s se alture lui Philippe de
Mantoue i desfrnailor acestuia.
Slbiciunea i izolarea sa constituiau pentru el un subiect de team
perpetu. Febra care-l ardea l mpingea s ias, la orice or din zi, spre a se
informa, a ncerca s afle veti despre Gonzague i, de asemenea, pentru a fugi
de gndurile negre care-l asaltau. De cum ieea pe u, tremura de fric s nul ntlneasc pe Lagardere sau pe cellalt pe necunoscutul care spusese c
vrea s-i scormoneasc pieptul cu lama pumnalului su. i atunci se ducea s
se refugieze n biserici, su mergea la ntmplare, cu ochii fici, cercetnd feele
tuturor trectorilor.
Monstrul din lemn de stejar l hipnotizase. Poate c n acea mainrie
oribil vedea imaginea propriei sale contiine n care, n lipsa remucrii, urlau
rzbunarea i ura?
Cnd era mai adnc cufundat n contemplare, un clugr se apropie de
el, i atinse umrul, i Peyrolles fu ct pe-aci s cad.
Suntei ateptat la poarta Biscaya, i opti monahul la ureche. Venii.
Cine m ateapt?
Vei afla acolo. Luai-mi braul.
Intendentul se ddu un pas napoi:
Nu tiu cine suntei, spuse, i nu vreau s v urmez.
Rasa pe care o port este pentru dumneavoastr o garanie i trebuie s
v inspire ncredere.
Cine-mi dovedete c v aparine?

Haide, venii, insist nerbdtor Laho, cci el era. Am s v comunic


lucruri importante: Philippe de Mantoue
Intendentul tresri:
Unde se afl?
La Lerida trebuie s fii acolo peste trei zile.
Bascul spera s-l poat ndeprta pe Peyrolles de locul de refugiu al celor
dou tinere i s-l atrag ntr-acolo unde se ducea el nsui, acolo unde ar fi
putut s-l dea pe mna lui Lagardere.
Desigur, ar fi preferat s-l ucid pe loc; dar l ntlnise tocmai n singurul
loc care-l fcea intangibil, i i ddea seama c n zadar ar ncerca s-l atrag
n afara zidurilor oraului.
De ce refuzai s m nsoii? l ntreb.
Nu v cunosc
Antoine Laho se pregtea s-i spun c este un emisar a lui Gonzague,
cnd ochii i czur pe imaginea lui Christos care murise pentru ispirea
minciunilor oamenilor; n faa Lui, nu ndrzni s mint.
Se gndi s nu prseasc oraul nainte de a reui s-l gseasc pe
Peyrolles ntr-un loc n care l-ar putea ucide. Dar innd seama de starea de
slbiciune a adversarului su, aa ceva ar fi fost o laitate i reproa c
putuse mcar s se gndeasc la un asasinat, n acel sfnt loca.
Trebuia, aadar, ori s renune la orice speran de a scpa de el, ori s-l
foreze s prseasc Burgosul; i totui, dup ce reflect, i ddu seama c
poate era mai bine aa. ntr-adevr, n mnstirea de la Las Huelgas, Aurore de
Ne vers era la adpost de mrviile sale. Chiar i presupunnd c ar
descoperi-o, pentru a o scoate de acolo i-ar fi trebuit un ordin regal, dar maicasuperioar, bazndu-se pe contiina i pe dreptul su, era n stare s refuze s
dea ascultare chiar i unei porunci din partea regelui. Mai ales pentru moment,
factotum-ul lui Gonzague nu era n msur s se adreseze tribunalului
Inchiziiei, al crui sediu se afla la Madrid i care era singurul n stare s-l
investeasc cu puteri depline.
n aceste condiii, nu era periculoas rmnerea sa pentru un timp la
Burgos, unde bascul sau ceilali l vor regsi curnd, n alt loc dect n
catedral.
Ca urmare, Antoine Laho se aplec spre Peyrolles i-i spuse:
Uit-te bine la acest monstru! Mai nainte de a se fi strmbat i de a
fi urlat de dousprezece ori la ceasul amiezii, Gonzague i cu tine vei scoate, ca
i el, un strigt de agonie!
Un tremur convulsiv l scutur pe Peyrolles din cap pn n picioare,
fcndu-l s se prbueasc pe dale. Mai nainte ca lumea s se adune n jurul
lui, clugrul era deja departe.

Capitolul VII Cavalcada spre moarte.


n vreme ce Peyrolles i Laho erau imobilizai la Burgos din cauza rnilor
lor, n timp ce domnioara de Nevers i dona Cruz ateptau la mnstirea
Santa-Maria-La-Real salvarea cea att de mult dorit sau noi dezamgiri, ne
ntrebm ce deveniser celelalte personaje ale istorisirii noastre?
l lsasem pe Henri de Lagardere la ruinele de la Pena del Cid, n
tovria Mariquitei, pe care promisese s n-o abandoneze i a crei soart,
deja legat de a sa prin aceast promisiune, avea s-i apropie n curnd i mai
mult, datorit recunotinei.
Cnd l vzuse pe Peyrolles fugind, putuse crede c acesta nu era, poate,
singur n castel i c dac reuise s ias cu via din ruine, ar fi fost posibil ca
i alii s nu fi murit.
De altminteri, nu era oare ndreptit s pstreze o brum de speran,
atta timp ct nu gsise dovada de netgduit c cele dou tinere pieriser
ngropate sub drmturile turnului maur?
Cu inima plin de o spaim cumplit, ptrunse n curte, ntrebndu-se
cu ngrijorare ce va gsi acolo.
Primul lucru pe care-l zri, fu un cadavru!
Mariquita l urma pas cu pas, dar privea n gol i nu prea s-i dea
seama de ce se ntmpla n jurul ei. Totui, deodat, scoase un ipt sfietor
un plnset lugubru n care se amestecau suferina i nebunia i se repezi spic
corpul ce zcea la pmnt. Acoperi cu srutri faa deja rece, minile ngheate;
ncerc s ridice acel frumos cap albit, care prea s doarm un somn panic.
Dar vai! Ceafa era rigid, ar fi trebuit s ridice ntregul trup nepenit.
O expresie de spaim de nedescris contract chipul gitanei; lacrimi grele i
se rostogolir pe obraji i s-ar fi spus c, sub influena unei imense dureri,
srmana copil i recptase, pentru o clip, minile.
Tat! Tat! rspunde-mi! gemea nenorocita. Privete, fiica ta multiubit s-a ntors lng tine; nu te va mai prsi; va fi aici, ca s-i nveseleasc
singurtatea, s-i ngrijeasc btrneile, s-i nchid ochii atunci cnd i va
suna ceasul! Tat! Trezete-te, spune-mi c nemicarea ta este o joac!
Dac este o joac, nceteaz-o, m ndurereaz!
Lagardere, foarte micat de nduiotorul spectacol al srmanei nebune
care ncerca s-l readuc la via pe cel despre care spunea c-i este tat, se
apropiase de ea. i amintea c faa i vorbise despre btrn, despre iubirea pe
care i-o purta, despre datoria sfnta pe care i-o impusese de a veni s-l viziteze
o dat pe sptmna. Se aplec i privi ndelung chipul mortului i era
necunoscut, nu-l vzuse niciodat.
ncercnd nc o dat s ridice capul cadavrului, pentru a-l sruta,
Mariquita vzu deodat o pat roie pe vest, n dreptul inimii, i scoase un

ipt rguit, care i se stinse n gtlej. Se ridic de jos, cu ochii rtcii,


tremurnd toat; apoi, apucndu-l pe Lagardere de bra, exclam:
Este tatl meu! Vulturul l-a ucis pentru c a vrut s-i salveze
logodnica spre a i-o reda Jur-mi pe cadavrul lui c-l vom rzbuna!
Prin acea denumire de vultur se referea la Peyrolles, al crui nas avea o
form asemntoare cu ciocul acelei psri carnivore.
Hohotind de plns, cltinndu-se i zdrobit, czu n braele lui Henri.
Acesta o ajut cu blndee s se aeze pe jos. Culese grinzi i pietre din ruine i
ngrmdi deasupra cadavrului un fel de tumulus15 care s-l apere de ciocurile
psrilor de prad i de colii lupilor. Dup ce termin, nfipse deasupra dou
crci n form de cruce.
Chiar atunci, gitana redeschise ochii, revenindu-i din lein. Lagardere
ngenunchease la picioarele mormntului pe care-l ridicaser minile lui
pioase. Se rug pentru cel care, fr ca el nsui s-o tie, i aprase cu eroism
cauza. Ignora amnuntele tragediei ce avusese loc n acel vechi castel, dar
nelegea c Mariquita pregtise totul, mpreun cu acest btrn, n nelegere
cu Aurore, i c numai Peyrolles putuse preschimba n moarte ceea ce fusese
plnuit pentru via.
Resimea o adnc recunotin pentru cea care-i sacrificase existena
tatlui su i sntatea propriei sale mini, chiar dac planul fusese ratat,
ncheindu-se prin cel mai cumplit dezastru.
Se ntoarse s-o mai priveasc i o vzu uitndu-se la el, cu ochii larg
deschii. Chipul ei pierduse orice urm de expresie de nebunie i nu mai
reflecta dect tristee i blndee. ncet, cu micri sigure, veni s se
prosterneze alturi de el i-i unir rugciunile deasupra rmielor acestei
noi victime a infamului Peyrolles.
Cavalerul sper c-i va putea pune din nou ntrebri, c poate de data
aceasta va da rspunsuri raionale, c se terminase cu acea nebunie trectoare
care pentru moment i distrusese facultile mintale i c va fi n stare s
spun, cel puin, dac domnioara de Nevers era ngropat sub drmturi sau
dac ncercase s fug.
Din nefericire, fulgerul de raiune care strlucise cteva clipe se stinsese
foarte repede i demena nu fcuse dect s-i schimbe caracterul: din
zgomotoas, ca pn mai adineauri, devenise ntunecat i lugubr.
La fiecare ntrebare, Mariquita ddea un rspuns invariabil:
Mori! Mori! Au murit toi! i strigtul acesta funebru, al unei
nebune, l fcea pe Lagardere s plng cu lacrimi de snge.
Vru totui s caute, s scotoceasc peste tot. Cutrile sale durar mai
bine de o or. n toate prile se izbea de stnc, de sfrmturi, de tcere, i
nu reui s gseasc nici o urm a tinerelor fete.

S mergem, spuse, lund-o de mn pe gitan. Dac Dumnezeu ne va


ine n via, ntr-o zi vom reveni aici pentru a gsi cenua celor care nu mai
sunt pentru a le da un mormnt cretinesc.
Au plecat pe jos, cu inimile ndoliate. Nici cavalerul, i cu att mai mult
biata nebun, nu tiau ncotro se afla, de acum nainte, elul vieilor lor
zdrobite.
Se ndreptar astfel spre Catalonia ncet, pentru c nimic nu-i grbea i
fiindc moartea, pe care Lagardere o dorea acum fierbinte, i putea ntlni acolo
la fel de bine ca i n alt parte. Cci moartea mergea mpreun cu el ea nu-i
mai prsea gndurile, i dac nu se grbea s-o cheme, ba chiar s-o provoace,
asta se datora faptului c nc spera s-l ucid pe Gonzague sau s moar de
mna acestuia.
Pn atunci suferise i luptase pentru dou lucruri: fericirea i
rzbunarea. Aurore de Nevers nu mai tria nu putea s se mai ndoiasc
deci, fericirea dispruse odat cu ea. Rmnea, aadar, rzbunarea! Dup ce
o va fi dus la bun sfrit, ce-ar mai fi avut de fcut pe lumea aceasta? Cel puin
nu-i lsase logodnica n minile sceleratului care-i otrvise ntreaga via.
Ce n-ar fi dat, n aceste clipe, ca Philippe de Mantoue s-i apar n fa i
c lupta decisiv ntre ei s aib loc imediat? Va trebui, oare, s-i mai trasc
zilele sub povara durerii, pn s se joace partida suprem n care s-ar putea
ca ambii s cad n acelai timp?
Pe msur ce nainta, inuturile erau tot mai pline de trupe spaniole, dar
cum era vzut mergnd cu capul n jos, nsoit de o tnr nebun, toi acei
soldai, care nu-l cunoteau, l lsau s treac.
Doar cnd i cnd i ntreba, ncercnd s afle unde era Philippe de
Gonzague, prietenul lui Alberoni, i i se indicau pe rnd orae ca Lerida,
Balaguer, Cardona.
Se duse peste tot i nu reui nicidecum s-l ntlneasc ar fi dorit totui
s-l ucid ntr-un mod rsuntor, chiar n mijlocul statului major spaniol.
Fcu rost de cai, pentru a putea merge mai repede. Era ciudat s-i vezi
trecnd, el tcut i ntunecat, Mariquita aruncnd vntului strigtele ei de
demen, ameninrile mpotriva cerului i a oamenilor, sau, uneori, plngnd
cu lacrimi amare.
Fr s tie cum, trecur prin avanposturi i se pomenir n liniile
franceze.
La vederea uniformei muchetarilor cenuii, o scnteie se aprinse n ochii
cavalerului. i aduse aminte c btlia se ddea pentru cauza regentului i a
regelui i c, n acea armat victorioas, existase cndva un regiment care
primise numele de Royal-Lagardere.

Srmanul Chaverny! se gndea el. Oare i voi duce vestea nenorocirii


sale n acelai timp cu a celei care m lovete? Dona Cruz s-a devotat Aurorei,
marchizul mie Ne ineam toi de mn; iubitele noastre au murit, iar eu mam sturat de via! Ce va face cel care rmne?
i reaminti i de Cocardasse i de Passepoil, acei oameni credincioi,
legai de nefericirea sa i care ignorau ce se ntmplase cu el; se gndi la basc,
care l urmase de bunvoie, pentru a nvinge sau a muri mpreun cu el. Apoi,
ochii i czur asupra srmanei nebune care-i mergea alturi i care-i jertfise
propria raiune i viaa tatlui su. Suferi cumplit la gndul c destinul fcuse
ca toi cei care i erau dragi s sufere din cauza lui i pentru el.
i cui folosesc aceste suferine? se ntreba. Marchizul nu va putea
niciodat s plng pe cadavrul celei pe care a iubit-o; cei doi profesori de
scrim nu vor primi niciodat, din partea mea, rsplata pentru devotamentul
lor; fr ndoial, Laho nu-i va revedea niciodat inuturile i sora, care-l
ateapt, iar Mariquita i-a pierdut minile pentru totdeauna.
Lagardere plngea, nu pentru el, ci pentru ei toi!
Se trase la marginea drumului pentru a lsa s treac un regiment de
cavalerie uoar care venea spre el. Era chiar regimentul domnului de Riom.
O exclamaie ni, deodat, dintre oameni. Colonelul i mboldi calul,
apropiindu-se de cavaler, pentru a-l mbria i sruta.
Domnul de Lagardere! exclam el, domnul de Lagardere viu i
nevtmat! Hei! S mearg cineva s-i anune pe domnul mareal, pe prinul
de Conti, pe toat lumea Poruncii trompeilor s sune peste cmpuri
Domnilor, n seara aceasta va fi srbtoare mare n tabr!
Acest Riom, att de cumsecade, izbucnise ntr-o bucurie care, fr
ndoial, nu era prefcut, i toi ofierii care alergaser la faa locului i
mprteau voioia. Unul dintre ei se ndeprta pentru a duce vestea cea bun
marealului de Berwick.
Lagardere era profund micat de aceste dovezi de simpatie; dar, fr
vrere, chipul i rmnea trist, i fruntea ngndurat.
Unde este Chaverny? ntreb, mai nti.
Chaverny v caut peste tot; a strbtut ntreaga Catalonie, o parte din
Aragon
i ceilali?
Cocardasse i Passepoil au fcut acelai lucru; de dou ori s-au ntors
n tabr i, negsindu-v aici, au plecat din nou, n alte direcii. Nu v voi
ascunde, iubite cavaler, ngrijorarea lor i a noastr; era i timpul s v vedem
revenind n via i nici mcar rnit, presupun?
Nici o ran vizibil, rspunse cu tristee Henri.
Slav zeului armatelor!

Dar Lagardere continu s ntrebe:


i al patrulea, Laho?
Acesta nu s-a mai ntors i, totui, nu se dusese dect pn la Burgos.
Se fcu tcere. Lagardere i descoperi capul i se nchin. Toi ofierii l
imitar. Era discursul funebru pentru basc.
Domnul de Riom vru s mprtie aceast atmosfer cernit i lu
imediat cuvntul:
Datorit absenei dumneavoastr i a oamenilor dumneavoastr,
regimentul Royal-Lagardere se desfiinase, iar marealul era foarte necjit.
Aprecia c nu puteam merge la Madrid fr ca s luai parte la aceast
plimbare.
M mgulii prea mult, rspunse cavalerul. Regimentul RoyalLagardere va renvia, domnule; nu i se va schimba dect efectivul.
Suntei singur, remarc ntristat colonelul.
Ba deloc, vom fi doi.
i cine va fi cellalt?
Lagardere ntinse braul spre Mariquita, ai crei ochi priveau cu uimire
pe toi acei brbai, fr a se fixa asupra nici unuia. Ea cnta i rdea, mngia
cnd grumazul calului su, pe care-l ncleca brbtete, cnd mnerul unui
pumnal pe care i-l dduse, n ajun, nsoitorul ei. Prul su negru, despletit, i
cdea pe umeri n bucle bogate, n care-i nfipsese o floare roie ca o pat de
snge, iar unul dintre sni pietros i bronzat i ieise din corsajul pe care i-l
sfiase cu unghiile n clipele de nebunie i de durere.
Aa cum era, prea ciudat i frumoas, dac n-ar fi fost expresia
nelinitit i vag a privirii sale, mobilitatea buzelor i vorbele-i fr ir.
Pentru c m-a urmat, i-a pierdut deja minile, explic Lagardere cu
amrciune. Salutai-o totui, domnilor, cci fr ca eu s i-o cer mi-a dat i
mai mult chiar: viaa tatlui su!
Dar ce fel de om suntei opti domnul de Riom, cutremurat de emoie
dumneavoastr, care-i facei pe toi cei ce se apropie de dumneavoastr s v
urmeze i s v nsoeasc n lumea ntreag?
Lagardere i plec fruntea:
Nu mai sunt nimic, spuse, dect o corabie rtcit n furtun, un corp
fr suflet, o inim mpietrit.
Toi cei de aici suntem n stare s v mprtim durerea, cavalere,
ripost colonelul. Este una dintre cele pe care le poate alina prietenia?
Este dintre cele care nu se sfresc dect odat cu viaa, cci
domnioara de Nevers nu mai triete, domnilor Prinul de Gonzague i
Peyrolles mi-au ucis-o!

Din ochi i nir lacrimi. O dat mai mult, capetele se descoperir i


pleoapele se umezir.
n aceeai clip, ca i cum ar fi auzit i ar fi neles, nebuna se nl n
scri i, ntinznd braul cu un gest tragic, strig:
Acolo, la Pena del Cid! Dorm cu toii sub pietrele turnului maurilor!
Scoase un ipt strident i reczu n a, foarte palid i cu spume pe
buze.
ntregul regiment, care formase un cerc n jurul lor, se simi strbtut de
un fior.
Dumneavoastr singur, domnule relu vorba colonelul vei fi de
ajuns pentru nfptuirea rzbunrii, cci mai nainte de toate, ea v aparine!
Dar inei minte c toate sbiile care se afl aici sunt n serviciul
dumneavoastr i c durerea dumneavoastr este a noastr, a tuturor.
Lagardere lu mna pe care i-o ntindea domnul de Riom i replic:
Mulumesc! Dup ce voi face dreptate, rolul meu se va ncheia sper
c i viaa.
Viaa dumneavoastr nu o va rscumpra pe cea pe care ai pierdut-o,
i nu avei dreptul de a dispune de ea nainte de ceasul cuvenit.
Ostaii refcur rndurile i domnul de Riom i lu locul n fruntea lor,
ntre cavaler i nsoitoarea acestuia.
Dar abia pornise din loc regimentul, c dintr-un flanc apru, ntr-un
nor de praf, un grup de clrei care se apropiau n goan mare.
Iat-l pe domnul de Berwick, spuse colonelul. Dai-mi voie s m duc
s-l ntmpin.
i cabr calul n faa marealului i Lagardere i vzu ncepnd o
convorbire al crei subiect l constituia, cu siguran, persoana lui.
n curnd venir lng cavaler. Emoia era vizibil pe chipul marealului
ca i pe al tuturor celor care l nsoeau.
Domnule de Lagardere, pronun ncet marealul, exist oameni pe
care-i stimezi, exist i din cei pe care-i iubeti ntr-att nct s le mprteti
durerile, i dac, mai adineauri, eram bucuros pentru rentoarcerea
dumneavoastr, acum m nclin adnc n faa nenorocirii care v-a lovit.
V mulumesc pentru balsamul pe care binevoii a-l pune pe rana
mea, spuse Henri cu recunotin. Din nefericire, ea este dintre cele care nu se
vindec.
Cei doi brbai i strnser minile i ochii lor umezi i ntlnir
privirile pre de o secund n cei ai marealului era aproape tot atta tristee
ct n cei ai cavalerului.

Urm o lung tcere, aa cum se ntmpl cnd cel ce vrea s aduc o


mngiere vede c strdaniile sale sunt zadarnice i c este mai bine s lase
inima s sngereze i ochii s plng.
Henri fu cel care rupse tcerea. Se gndi c nu venise acolo pentru ca
toate acele fruni s se ntunece la unison cu a sa, fiindc mai nainte de toate
durerea i aparinea lui i nimic nu putea s-o atenueze.
De altfel, poate c printre toi acei ofieri tineri i chipei, care se
nclinaser n faa suferinei sale, existau oameni care iubeau; care, chiar n
acea diminea, primiser prin curierul din Frana o scrisoare parfumat, un
trandafir pe care putuser gsi urmele unor srutri ce-l atinseser doar
pentru ei? Avea, oare, dreptul de a le tulbura sufletul, de a face s treac prin
faa speranei i bucuriei lor spectrul propriului su doliu? i spuse c nu, i
ndrept trupul i-i nl capul.
Lagardere redeveni cel dintotdeauna: cel ce era stpn pe mprejurri, cel
pe care-l regseai n picioare, atunci cnd credeai c este dobort.
ncotro mergem, domnilor? ntreb.
S cucerim Urgel-ul, rspunse marealul. Dar nu v voi autoriza s ne
nsoii dect cu o condiie clar
Efectivul att de redus al regimentului Royal-Lagardere n-ar putea s-l
fac s-i piard primul loc, spuse Henri. Acest lucru l-am convenit, domnule
mareal, i sper c nu-mi vei pune o condiie prea aspr.
Este o problem a contiinei mele, rspunse Berwick Jurai-mi,
domnule de Lagardere, c n lupta pe care o vom da, nu vei face nimic pentru a
v cuta moartea
i chiar aceast era cea mai secret dorin a cavalerului. Moartea! Da,
fr doar i poate c o dorea, i cea pe care o va ntlni n faa dumanului nu
va fi datorat unei fapte de vitejie care s-i aduc gloria suprem: la ce bun? Ci
doar eroismului dezndejdii, care i terge caracterul de sinucidere, nelsnd
locul dect voinei de a muri slujindu-i patria! Ultima sa lovitur de spad va fi
pentru regele su, ultimul gnd pentru dragostea s zdrobit, ultimul nume
ce-l vor rosti buzele sale cel al Aurorei de Nevers! Cum s nu doreasc s
moar astfel, ntr-o clip, n beia btliei?
Se gndi totui c, mai nainte, i rmnea ceva de fcut, c dac
Gonzague ar supravieui, ar mai gsi o victim pe care s-o tortureze: pe mama
Aurorei.
Nobilul chip al celei care suferise atta nainte de a-i ncredina inima
copilei sale, care suferea att de mult nc i acum, i trecu prin faa ochilor. i
spuse c ea l va blestema dac, nainte de a se lsa s cad, nu ar fi rzbunat
dubl crim comis asupra mamei i a copilei.

Nu sunt stpnul evenimentelor, rspunse, dup o lung tcere. Nu


voi cuta moartea, domnule duce, nu-l voi cuta dect pe prinul de
Gonzague Restul l va decide Dumnezeu!
Nu cer mai mult, spuse Berwick, cci Dumnezeu ne va scuti de
necesitatea de a v plnge disear.
Se apropiau de zidurile oraului Urgel, i cetatea Las Horcas,
asemntoare unui cuib de berze n vrful unui turn, se profila pe cerul
albastru. Marealul ddu dispoziii n vederea luptei.
Oraul era aprat nu numai de trupe masate n spatele zidurilor sale de
aprare, ci i de o puternic armat spaniol, instalat pe cele dou ruri:
Segra i Balira; i aceasta trebuia s fie respins mai nti, cu att mai mult cu
ct, n ciuda recentelor sale nfrngeri, se credea c ocup o poziie
inexpugnabil.
Arogana le era att de mare, nct grupuri de clrei, cu statul major n
frunte, executau deja volte n btaia tunului francez.
Henri de Lagardere se aplec peste grumazul calului su, ncordndu-i
privirea, cutnd, n pofida distanei, s recunoasc un om, unul singur.
l vzu printre cinci sau ase brbai care preau s sfideze armata lui
Berwick, i sabia i ni afar din teac.
Trebuie s atacm, domnule? ntreb marealul. Nu mai atept dect
prerea dumneavoastr.
Artileria s atace oraul, rspunse cavalerul pe un ton imperativ, ca i
cum el ar fi fost generalul. Cavaleria s se adune n cmpie regimentul RoyalLagardere va ataca centrul, acolo unde se afl trdtorul.
n picioare n scri, art locul cu vrful spadei:
Adio, domnilor, exclam, nu tiu dac m vei revedea disear!
Sub muctura pintenilor si, calul fcu un salt. Curnd depi prima
linie a trupelor. n spatele lui, ridicnd braul narmat cu pumnalul, cu prul
rvit de vnt i de viteza goanei, cu pieptul gol nainte, cu ochii fici o nou
Gorgon, splendid prin ferocitatea pe care o exprima nebuna slobozea un
strigt de moarte!
Da! Moartea! Ctre moarte mergeau amndoi, moartea era cea pe care
o cuta Lagardere mai nti pe cea a dumanului su, apoi pe a sa! Era
ultima lupt, sfritul fericirii sale, al gloriei sale, al dreptii i suferinelor
sale: sfritul absolut! Era punctul iniial al rzbunrii, preludiul neantului!
Era cavalcada ctre moarte!
i cnd l vzur venind spre ei pe acel om o catapult vie, lansat ca o
ghiulea a crui spad strlucea i care mergea drept spre inta sa; cnd o
vzur pe acea femeie despletit care chem mcelul vedenie fantastic i

nspimnttoare cei care mai adineauri i sltau cu insolen caii se


retraser n grab, reintrnd n rnduri.
Philippe de Mantoue cel dinti dintre toi se cutremur i trecu s se
adposteasc n spate.
Cnd cavalerul izbi linia inamic, se deschise o bre: horcituri se
amestecar cu strigtele sale, gemete de groaz rspunser urletelor gitanitei;
i, printre caii cabrai, sbiile goale, mpucturile de muschet, prin snge i
fum, regimentul Royal-Lagardere trecu, necutnd dect un singur om, un la
care fugea, fugea mereu, i-i continua dincolo de raidurile ostailor
rsturnai, dincolo de nuri, dincolo de anuri, de sate, de prpstii i pduri
nspimnttoarea sa urmrire, cavalcada sa spre moarte!
Capitolul VIII Psrile de prad
D ac Chaverny nu reuise s-l gseasc pe Lagardere, n schimb nu trecuse
mult pn s-i ntlneasc pe maetrii de scrim, i toi trei porniser la drum
mpreun.
Cocardasse renunase la multe dintre preteniile lui de fanfaron gascon i
se ndoia de eficacitatea unei aciuni izolate. Cnd vrusese s ia rolul de
strateg, i fcuse pe toi s piard timp, fr nici un profit, fr a gsi mcar cea
mai mic urm a cavalerului. n consecin, era tare ruinat, aa c acceptase
cu foarte mare bunvoin s respecte ordinele marchizului. De altfel, acesta
era un mijloc de a evita responsabilitatea, att pentru prezent, ct i pentru
viitor.
Aadar, dup ce se ncredinaser c Henri nu se ntorsese n tabr, toi
trei plecaser n cutarea lui aa cum i spusese Riom lui Lagardere decii
s cerceteze ntreaga Castillie, Navarra, i chiar Madridul, dac era necesar.
Vai de pcatele mele! se vita gasconul, micuul greete ru,
prsindu-ne aa, fr s strige pzea i, mai ales, fr s-i lase adresa. Am
pierdut degeaba mai multe zile, pe care le-am fi putut folosi spre a deschide
pntecul ctorva cntrei cu castaniete. Am dreptate, iubielule?
Nu, rspunse simplu Amable Passepoil, cci dac acioneaz n felul
sta, fr-ndoial c are n cap nite planuri pe care consider c, pentru
moment, nu este cazul s ni le-mprteasc.
Ei, sfinte Doamne! Tocmai aci greete. Dragostea pe care i-o purtm
micuului ar trebui s-l fac mcar s aib ncredere n noi
Aa e! zise normandul dup ce se mai gndi, el este singur, i s-ar
putea s i se ntmple o nenorocire.
N-ai nimerit-o, btrne fir-ar ea afurisit de soart! O nenorocire nu
li se ntmpla dect celor care-i stau lui n drum! Dar, dac am fi cu el, am
putea s-l ajutm la treab, zu aa!

Trncneala celor doi profesori de scrim nu reuea s descreeasc


fruntea lui Chaverny, care ncepea s se simt tare ngrijorat, nu numai cu
privire la soarta cavalerului, ci i pentru cea a Aurorei i a donei Cruz.
Timpul trecea; toi i riscau viaa n fiecare zi; totui, lucrurile rmneau
n acelai punct ca n momentul n care intraser n Spania. Situaia nu putea
s mai dureze, cu att mai mult cu ct tinerele se aflau, fr ndoial, nc n
minile lui Gonzague i, dac nu reueau s i le smulg fr ntrziere, el va ti
s le ascund att de bine, nct vreme ndelungat le va fi imposibil s le mai
gseasc.
Pe de alt parte, marchizul era foarte necjit c nu putea face s-i
parvin doamnei de Nevers care, pentru a se supune dorinei exprimate de
regent, rmsese, desigur, la Bayonne tiri despre fiica sa, tiri pe care le
atepta cu o ngrijorare cumplit.
Chaverny nu tia ncotro s-i ndrepte paii. Greutile ce le avea de
ntmpinat erau i mai mari acum, n vreme de rzboi, cnd ara era departe de
a oferi siguran i cnd ntruna trebuia s foloseti iretenia pentru a trece
prin liniile spaniole.
Ar fi fost, ntr-adevr, foarte neplcut s se lase omort de nite soldai
necunoscui, fr nici un profil pentru cauza pe care o apra; i Chaverny,
departe de a cuta btlii n care el i tovarii si i-ar fi putut exersa curajul,
dimpotriv, se silea din toate puterile s le evite.
n mod deosebit l preocupa absena prelungit a lui Antoine Laho.
Faptul c acesta tia limba rii i ndrzneala lui calm fceau ca el s le fie
un tovar foarte util. Cteodat se gndea, cu team, c bascul ar fi putut s-l
ntlneasc, pe undeva, pe Lagardere rnit, i c poate s-a apucat s-i dea
ngrijiri, fr s-i mai pese de ce se ntmpla n alt parte.
Sfinte Doamne! spuse la un moment dat Cocardasse, te pomeneti c
bascului i s-a fcut, pur i simplu, dor de cas i s-o fi dus s dea o rait pe la
sor-sa, hangia cea frumoas.
M ndoiesc, replic Passepoil, lingndu-se pe buze la amintirea
Jacintei. Este liber i nimic nu-l leag de noi, n afar de propria lui voin;
dac ar fi vrut s ne prseasc, ne-ar fi prevenit.
Aa crezi, putiule?
Sunt sigur de asta; doar dac nu o fi avut vreun accident la Burgos; de
altminteri, cel mai simplu este s ne ducem acolo s vedem.
Aceast ultim prere avea s aib ctig de cauz tocmai datorit
nehotrrii lui Chaverny, cruia puin i psa dac se duceau ntr-o direcie sau
ntr-alta, cu condiia s existe anse de a-l gsi pe Lagardere sau pe basc. i
aa s-a fcut c, trecnd prin Aragon i Navarra, se ndreptar spre Burgos.

ntreaga armat spaniol era masat n Catalonia, unde se desfurau


operaiunile de rzboi. Aa c n drumul lor nu ntlnir dect cteva bande de
vagabonzi, de igani, de tlhari i de profanatori de cadavre.
n secolele trecute, fiecare campanie militar fcea s ias, ca din
pmnt, hoarde de astfel de vulturi, care puteau fi vzute n jurul cmpurilor
de btlie, prdnd morii i buzunrind, la nevoie, pe rnii i pe cei ce fugeau
adesea, dup ce-i ucideau.
n Spania, ara capcanelor i a flintelor scurte jefuitorii se descurcau
minunat, dac ne gndim c nu numai bandiii de profesie se ocupau cu
aceast ndeletnicire josnic, ci i toate triburile rtcitoare, cu degete
hrpree, descendente din mauri, gitani, evrei i vagabonzi ir nesfrit de
ceretori brbai i femei.
Cei rmai izolai, aa cum se ntmpl dup fiecare lupt, se temeau de
ei mai ru c de foc i se grbeau s se strng n grupuri pentru a se apra de
aceti corbi, mai periculoi dect nsui inamicul.
Cei trei prieteni ai notri i vedeau aprnd la fiecare cotitur a drumului
i, dac fetrul i spada lat a lui Cocardasse nu tentau deloc lcomia acestor
psri de prad, nu aceeai era situaia n ceea ce privete vesta lui Chaverny,
pe care ar fi mbrcat-o cu o deosebit plcere, inclusiv cu tot ce s-ar fi aflat n
ea.
Pe cuvntul meu, spunea gasconul cu prilejul fiecrei ntlniri de acest
fel, bieii locutori ai acestei ri au o mutr tare ne atrgtoare, iar Petronille a
mea n-ar avea scrupule s gureasc fundul acestor reptile, care-i vine s crezi
c au ieit din mlatini sub paii cailor notri.
De fapt, spada profesorului de scrim nu sttea degeaba; i, de fiecare
dat cnd vreun zdrenros ncerca s le bareze drumul, Petronille fcea tot ce-i
sttea n putin s curee terenul. i astfel, muli borfai i terminar n an
visul de a se mbogi jefuind pe cei vii i pe cei mori.
Erau de tot soiul: oameni tineri i monegi, femei i copii care trau dup
ei, n crue la care era nhmat cte un catr rpciugos, toat agoniseala pe
care o furaser.
Mai ales ntr-o sear, Chaverny i cei doi tovari ai si nimerir chiar n
mijlocul unei tabere de igani, tocmai cnd i mpreau produsul mai multor
zile de jafuri.
Banda era numeroas. Siluete fantastice, prost luminate de un foc mare,
ofereau cel mai ciudat spectacol.
Cocardasse se repezi n mijlocul cercului, prnd un Iulius Cezar n
tabra galilor nvini, cu att mai mult cu ct calul su se duse s-i pun cele
dou copite din fa pe maldrul de obiecte pe care eful se pregtea s le
mpart n mod echitabil ntre toi cei prezeni. Cci regula e ca toi membrii

acestor asociaii al cror scop este crim, cu condiia de a fi ndreptat


mpotriva cretinilor s respecte ntre ei legile cinstei celei mai stricte.
Ehei! Nepoilor! strig cu vocea lui cea mai puternic, mi pare foarte
ru c v deranjez de la trebuoarele voastre. Dar, deoarece sunt nevoit s m
gndesc i la ale mele i cum punga mi-e goal, consider c e un bun prilej ca
s mi-o umplu cu tot aurul sta de-aici.
ntr-adevr, pe o bucat de pnz alb se vedeau nirate bijuterii,
monede de aur i de argint, i chiar obiecte de cult, De jur-mprejur o
ngrmdeal de ei, frie, veminte brodate sau mpodobite cu gitane, arme i
muniii.
Nimic din toate acestea nu v aparine, spuse la rndul su marchizul
de Chaverny, aducndu-i calul alturi de cel al gasconului. Dac nu vrei s
facem socotelile mpreun, nu v rmne dect s-o tergei de aici, ct mai
repede.
Un murmur prelung de mnie strbtu tribul i se auzi zgomotul flintelor
ce se ncrcau.
Atenie, i sftui prudentul Passepoil, lupii au coli.
Dar noi vom fi cei care vom muca, pe toi dracii! exclam
Cocardasse. Nu te teme, iubielule, o s vedem noi cine va prezida la
mpreal.
Haidei! zise Chaverny. S-i atacm pe nemernicii tia!
Se auzir strigte de femei, mpucturi, gemete, urlete de groaz i
ncepu debandad. Glasul lui Cocardasse domina vacarmul:
Vai de capul meu! urla. Nu inuse-i seama, mielueilor, c va trebui s
mprii ntre voi i loviturile de spad, pe care nu va trebui nici mcar s v
ostenii s le luai, cci vi se dau gratuit
n numele Domnului! aduga, cu inocen, fostul cleric normand.
i, ntr-adevr, le ddeau pe gratis, iertndu-le totui pe femei. Chaverny,
care i imit, culcase deja la pmnt destui tlhari.
Locul n care se aflau era un fel de defileu, o fundtur mai larg n
centru i care se ngusta la cele dou capete. ntr-un cuvnt, era un soi de
curs pe care conductorii de catri o evitau de obicei i prin care nu treceau
dect oamenii care n-aveau nimic de ce s se team.
Pe alocuri, pmntul era acoperit de gunoaie, de crbuni i de cenu
dovezi ale frecventelor halte fcute acolo de gitani, contrabanditi i ceretori.
Aici era, aadar, o sucursal a taberei pe care am vzut-o la muntele Baladron.
Trebuise s intervin ntmplarea pentru ca Chaverny i cei doi tovari
ai si s nimereasc acolo.
Nu mic fu mirarea marchizului vznd c, nu peste mult timp, trup de
fugari se oprea brusc n faa ieirii spre care se repeziser i c muli fceau

cale-ntoars. S-ar fi spus c erau prini ntre dou focuri sau c un obstacol de
netrecut le bara drumul.
i, totui, toate femeile treceau, numai brbaii se retrgeau, scond
strigte de furie. Evitnd pe ct posibil loviturile de spad, ei se duceau ctre
ieirea din cealalt parte, ntorcnd spatele celor trei francezi.
Intrigai de aceast ciudenie, acetia avur acelai gnd i se privir, cu
o expresie de bucurie pe fa.
Slav domnului! exclam Cocardasse, nu m-a mira dac Micul
Parizian ar fi pe-acolo. Numai el poate fi cel care aa, singur, reuete s bareze
trecerea a cincizeci de oameni; i noi, care-l cutm, s-ar putea s ne pomenim
nas n nas cu el.
Este probabil, opti Passepoil, cu o voce n care se simeau lacrimi de
duioie, i-l recunosc, dragul de el, dup felul cum le las pe femei s scape. Nu
a uitat leciile de galanterie pe care i le-a dat fostul lui profesor de arme.
Gasconul izbucni n rs.
Afurisit fie galanteria fa de ticloasele astea! exclam. Mai curnd
i-a dori o jumtate de duzin de sticle pe care s le goleti, btrne, dect si alerge pe urme jevruele astea; ar fi n stare s-i fac mai mult ru dect
nite brbai Dac nu m-a fi temut c te ndurerez, eu, Cocardasse-junior,
a fi lovit n grmad, fr multe fasoane
Femeia este o fiin slab, nobilul meu prieten; i datorm protecie i
respect
La dracu! O iei razna, micuule Din partea mea, eu cnd ntlnesc
pleav omeneasc, o strivesc!
Aceast convorbire nu-i mpiedica, pe niciunul din ei, s mpart n
stnga i-n dreapta nenumrate lovituri cu vrful spadei, care fceau, fiecare,
cte o gaur. n curnd, n defileu nu mai rmaser dect cei care-i
ncheiaser deja socotelile i puteau fi considerai, pe bun dreptate, ca fiind
plecai pe lumea cealalt.
Chaverny ddu pinteni calului spre locul n care, mai adineauri,
remarcase lucruri att de ciudate i unde credea, la rndul su, c-l va regsi
pe Lagardere. Inima i tresrea mai dinainte de bucurie. Aa c dezamgirea i
fu mare cnd, n faa lui, nu vzu dect un morman de cadavre care blocau
potec.
Nimic nu mica n grmada aceea de trupuri nsngerate. i totui,
trebuia s fi fost acolo cineva care s fi lovit astfel.
Fu cuprins de team, ba chiar mai mult dect o team: o groaz
nedesluit l fcu s se nfioare. n acelai timp, nasul lui Cocardasse se
lungea, iar Passepoil se fcea alb ca varul. Toi trei, n aceeai clip, se gndir
c Lagardere s-ar fi putut s fi pltit cu viaa ndrzneala lui.

Gasconul desclec i ncepu s-i cerceteze pe cei ce zceau pe iarb.


Dup un timp, ridicnd capul, spuse:
Pe toi dracii! Dac-ar fi fost el, toi ar trebui s fie lovii n frunte i
nu vd niciunul aa; e-n ordine!
Scoaser un suspin adnc de uurare, dei asta nsemna i pierderea
speranei pe care o nutriser timp de o clip, c s-ar putea afla n prezena
celui pe care-l cutau. Dar era mai bine s nu-l vad nc, dect s dea peste el
n condiii att de groaznice.
Deodat, gasconul ddu drumul unei njurturi ce-i exprima
surprinderea n faa lui era ntins un clugr, care inea n mn un pumnal
nroit.
Or, nu era admisibil ca un clugr s se fi aflat de partea jefuitorilor i,
pe de alt parte, nu era mai puin ciudat ca el s fi fost inamicul misterios pe
care acetia l ntlniser n fuga lor.
Cocardasse tia totui, din experien, c nimic nu este mai frecvent n
Spania dect aceast deghizare i c, printre cei pe care-i ntlneti purtnd
rasa monahal, sunt muli care fug de un duman care se pregtise s-i ucid,
neavnd nimic comun cu clugria.
Cea dinti grij a lui fu, deci, s ridice gluga care ascundea aproape
ntregul chip, i n-apuc bine s-o dea la o parte, c un nume i izbucni de pe
buze:
Bascul!
Chaverny se apropie n fug i, nednd atenie feei palide a lui Laho,
cut repede s vad dac nu se zrea vreo urm de ran. Nu gsi nimic.
Teama lui fu nlocuit de speran, cu att mai repede, cu ct munteanul
deschise ochii i-i ls privirile s alunece n jurul su.
Cnd i zri pe marchiz i pe Cocardasse aplecai asupra lui, trsturile i
se destinser ntr-o expresie de bucurie intens, i ncerc s vorbeasc; dar
era nc att de slbit, nct nu putea rosti cuvintele.
n fierbineala luptei, vechea lui ran se redeschisese i, dup ce
ncercase n zadar s reziste la durere, i pierduse brusc cunotina.
Nu din ntmplare se aflase acolo, pentru a-i opri pe fugari. Chiar nainte
de sosirea lui Chaverny n defileu, vzuse de pe creasta stncilor pregtindu-se
mprirea przii i ghicise rolul josnic jucat de cei ce triau pe seama morii.
Deodat i vzuse aprnd fr a putea s li se alture imediat pe
marchiz i pe profesorii de scrim, care se apucaser s-i goneasc pe lugubrii
acali. Cum ar fi putut rezista s nu ia parte la acel act de justiie?
Foarte aproape de locul n care se aflau se auzea susurnd apa unui
izvor. Passepoil lu din grmada de obiecte furate o cup i se duse s-o umple.

De ndat ce sorbi o nghiitur, Antoine Laho simi c renate, i prima


lui ntrebare fu n legtur cu Lagardere: unde se afla?
Din pcate, rspunse Chaverny cu regret, ateptm s ne-o spui
dumneata.
Blestem! exclam bascul. Trebuie s tim cu orice pre, este ateptat
acolo
Marchizul ngenunche lng el, aplecndu-se pentru a-l scuti de oboseal
de a vorbi tare, ct i pentru a prinde mai repede cuvintele ce-i ieeau de pe
buze.
Spui c este ateptat? De cine?
De cine, dac nu de domnioara de Nevers?
Chaverny i duse mna la piept pentru a-i stpni btile inimii.
Este singur? ntreb cu un glas n care rzbtea ntreaga lui emoie.
Bascul surse blnd, i n zmbetul lui se putea citi toat bucuria pe
care o resimea aducnd vestea cea bun.
Nu, spuse, nu este singur i dumneavoastr suntei ateptat,
domnule de Chaverny, i toat lumea ar fi foarte fericit, dac n-ar lipsi cel pe
care trebuie s-l gsim n cea mai mare grab.
Unde sunt? ntreb marchizul.
n siguran, i nimeni nu le poate face vreun ru.
O! Te rog! l implor Chaverny, spune-mi tot: locul n care sunt
refugiate, suferinele, speranele lor vorbete-mi despre ele
Vei afla toate acestea din propria lor gur, spuse Laho, a crui
respiraie era scurt i dificil. Mai nainte de orice, v rog s-mi dezgolii
umerii i s-mi pansai, att ct vei putea, rana care s-a redeschis; nu avem
timp de pierdut pe-aici.
ngrijirile ce-i putur fi date au fost sumare; totui reuir s-l pun pe
picioare. Marchizul i Passepoil se strduir pentru aceasta, cu toat tiina lor.
Ct despre Cocardasse a crui mna era prea aspr i care nvase s
fac butoniere cu vrful spadei, fr a-i psa de modul n care pot fi astupate
acesta se ocupa cu inventarierea bogiilor abandonate de ctre jefuitori.
Ei, drcia dracului! njura el, admirativ. Exist aici o mulime de aur
cruia nu i-ar sta ru n fundul buzunarelor mele, i ar fi mare pcat s-l
lsm celor care, cu siguran, vor da trcoale ncercnd s vin s i-l
recupereze. Prerea dumneavoastr care este, domnule de Chaverny?
Marchizul arunc, la rndul su, o privire asupra obiectelor mprtiate:
Cei crora le-a aparinut acest aur nu mai au nevoie de el rspunse
cu tristee i nu vom putea s li-l napoiem niciodat. Singura soluie posibil
ar fi s-l folosim pentru a-l da de poman celor nevoiai

Caritatea bine ornduit ncepe prin tine nsui, gndi gasconul. O


privire schimbat cu Passepoil i dovedi c prerea i era mprtit.
Ct despre bijuterii, continu Chaverny, ceasurile marcate cu un
nume, agrafele i butonii cu diamante, inelele cu blazon, spadele al cror
mner este cizelat, va fi datoria noastr s le cutm dac nu proprietarii
cel puin familiile lor i s le restituim. Acestea sunt relicve sfinte, ale cror
depozitari vom fi i pe care le vom napoia cui se cuvine de ndat ce vom putea.
Fiecare i umplu oblncul calului la ntmplare; apoi, Cocardasse ddu
foc la tot ce nu puteau lua cu ei: harnaamentele, vemintele i pelerinele, iar
Passepoil confecion o cruce pe care o nfipse la civa pai de jar.
i acum, ce vom face? ntreb Chaverny. Vorbete, Laho, dumneata
care tii mai bine dect oricine unde este necesar prezena noastr.
Bascul se gndi o clip.
ara este nelinitit, spuse. Gonzague e ntr-o oarecare msur stpn
aici; orict de sigur ar fi refugiul domnioarei de Nevers i al nsoitoarei sale,
este preferabil s le conducem n Frana. n mai puin de dou zile, noi patru
suntem n stare s le ducem la Bayonne. Acesta este scopul pe care trebuie s-l
urmrim mai presus de orice. De cum vom ajunge acolo, ne vom napoia n
Spania, unde sper c vom putea spune curnd cavalerului: Venii s v luai
logodnica.
n acea zi, l ntrerupse Cocardasse, o s bem zdravn n cinstea
logodnei. n afurisita asta de ar, soarele i usuc gtlejul fr ca mcar s ai
timp s i-l umezeti Dar, jur pe toi cei crora Petronille a mea i-a fcut s le
treac gustul pentru vin, jur pe onoarea mea! s golesc n cinstea lui
Lagardere i a nobilei sale soii mai multe ulcele dect ocalele de snge pe care
le-am fcut s curg din ticloii tia de spanioli.
La rndul su, tandrul Amable murmur:
Poate c vzndu-i pe alii iubindu-se, vom putea iubi i noi nielu
zu aa!
Chaverny lu mna lui Laho i o strnse ntr-ale sale i mulumesc:
dumitale, care m vei conduce ctre cea creia i pot fi folositor n numele lui
Lagardere, ct i spre cea pe care o iubesc din toat inima
Cu aceste cuvinte, toi patru pornir pe drumul ctre Burgos.
Capitolul IX Steaua
O dat mai mult, Philippe de Mantoue scpase de rzbunarea lui Lagardere.
ntr-adevr, acesta i nebuna fuseser n curnd nevoii s-i nceteze
urmrirea, deoarece n faa lor nu se mai afla, deodat, dect vid i tcere.
Gonzague dispruse, ca prin farmec, dup o stnc.
i totui, un clre nu poate s se mprtie ca un nor, s se destrame
ca o umbr, Oare ce crptur din stnc i deschisese drum? n ce peter

infernal putuse s se refugieze pentru a scpa, att de brusc, de soarta care-l


atepta?
n zadar cercet Lagardere cu mare amnunime locurile, i niciodat nu
simise mai mult dezamgire i mnie. Strig, amenin, blestem i, n cele
din urm, descurajat, nfrnt de fatalitatea care mereu i sttea mpotriv, se
ntreb dac nu era mai bine s abandoneze lupta.
Nu se poate descrie durerea pe care o resimi constatndu-i neputina.
Tot ceea ce fcuse la Paris dovedind c Gonzague era vinovat de asasinat;
ctignd inima i mna domnioarei de Nevers toate acestea deveniser
inutile. Din noaptea fatal n care nu reuise s-l mpiedice pe Philippe de
Mantoue s-i rpeasc logodnica, acesta rmsese stpn asupra destinului
su i nici mcar nu putuse fi pedepsit.
Fericirea mea de altdat nu poate fi regsit, opti cu tristee. Nu miam scutit nici paii, nici timpul, nici forele, i Dumnezeu mi e martor c am
fcut imposibilul pentru a-mi exercita dublul drept la dragoste i la rzbunare.
i la ce au dus toate acestea? Dumanii mei triumf, iar biata mea Aurore nu
are nici mcar un mormnt pe care s pot plnge. Cei care-mi erau credincioi
nu tiu unde m aflu, i singura tovrie pe care o am este o srman
nebun! Unde-i acel Lagardere mereu victorios de odinioar, care-i fcea pe lai
s tremure i pe al crui piept un cap binecuvntat putea oricnd veni s se
odihneasc, fiindc acolo nimeni nu ar fi putut s-i ating nici un fir de
pr? Eram cu adevrat eu, acel Cincelador din Pamplona, acel Esop al II-lea
de la palatul lui Gonzague? Sunt eu cel cruia regentul i-a druit spada sa?
Aceste ultime cuvinte se nlar n tcerea ce-i nvluia ca un strigt de
chemare n ajutor, ultim manifestare a agoniei supreme.
Mariquita l privea fr a scoate o vorb i la ea, de asemenea
exaltarea btliei fusese nlocuit de o tristee posomort. Lacrimile ce-i
izvorau din ochi i curgeau pe prul despletit. Deodat-i nl frumosul cap i
apuc mna cavalerului, care tresri la acest contact.
Trebuie s speri, i spuse fata, s speri mereu. Va veni ziua n care
lupii nu vor mai putea fugi de ghear leului! Ridic-te i slobozete rgetul
leului unii vor tremura n vizuinele lor, alii i vor auzi cu bucurie rgetul.
Spunnd aceste cuvinte, avea o expresie inspirat care-l rscoli pe
Lagardere; dar ce baz putea pune pe cuvintele acestei nenorocite al crei creier
era rvit de nebunie?
Cnd leul este rnit opti, folosindu-se pentru a-i rspunde de figura
de stil utilizat de dement rgetele sale se pierd n deert, iar cei care alearg
la tnguirile sale sosesc pentru a-i constata slbiciunea i pentru a-i insulta
neputina.

Se apropia noaptea. Stelele se aprindeau pe bolta cereasc; Mariquita


art cu degetul una dintre ele i spuse:
S mergem acolo, spre apus. M pricep s, citesc n stele i acum vd
acolo lucruri noi: sngele se va transforma n lacrimi de bucurie, care la
rndul lor vor fi nlocuite de srutri. Nu mai rmne de trecut dect un
singur punct negru; dup ce-l vom depi, inima ta i a mea vor fi pline de
voioie Urmeaz-m spre steaua care strlucete
Puin mi pas dac merg ntr-acolo sau aiurea, spuse Henri cu glas
sczut. Dac tu mi vezi ntr-acolo destinul, m nvoiesc s-mi fii ghid; nebunia
i disperarea pot merge laolalt.
i puse la loc sabia n teac i nclec, zdrobit sufletete i fr puteri.
n faa lui, viitorul se nchidea; n inima lui nu mai era loc dect pentru
dezndejde, iar trupul i era de acum ncolo o zdrean lipsit de valoare, o
mainrie al crei motor se sfrmase.
Nu se gndi s se rentoarc n tabra militar, unde fr ndoial nu
mai era ateptat; i, urmnd-o pe Mariquita, care i arta ntruna aceeai stea,
porni la ntmplare, pentru c trebuia s mearg, s mearg mereu i s
ntlneasc mereu durerea.
i astfel, timp de mai multe zile, leghe fur parcurse dup leghe, fr ca
Henri s fac vreun gest, fr s pronune vreun cuvnt. Se culcau ntr-o
alqueria oarecare, i muli i nchideau uile n faa acestui om a crui frunte
era ntunecat, n faa acestei fete cu ochi rtcii, care purtau ntiprite pe
retin urmele unei ntmplri tragice.
Cnd nu era primit la ferme, Lagardere nu se revolt. Fr a spune
nimic, i relu drumul pentru a merge mai departe, ca un ceretor pe care-l
goneti.
Acestea erau ultimele opriri n lungul calvarului su, i nefericitul i
dorea s ajung ct mai curnd n vrful Golgotei16.
Mariquita continua s mearg naintea lui, i n mintea s se petrecea un
fenomen ciudat. ncetase s scoat acele ipete nearticulate, ca n primele zile
ale demenei sale; prea n trans, mergnd spre o int precis pe care ea
singur o putea ntrezri. S-ar fi spus c ghicea ceea ce se ntmpla n Lumea
Cealalt, c prin palida lumin a acelei stele pe care o luase drept ghid citea n
viitor i c bezna din creierul su se risipea sub imperiul unei revelaii mereu
rennoite.
Ajunser la defileul Pancorbo, chiar acel loc n care l ntlnise pentru
prima dat pe Lagardere; i, deodat, se opri, n timp ce nsui cavalerul nu se
putea mpiedica s nu-i aduc aminte c odinioar trecuse pe acolo plin de
curaj i de speran, i c acum revenea cu inima sngernd prin mii de rni.

Gitana i scutur coama neagr a prului nclcit i i trecu mna peste


frunte, ca un om care se trezete dintr-un comar. Pieptul i se ridic i trebui s
i-l apese cu mna, ca i cum s-ar fi temut s nu i se sparg o ven i,
desclecnd, ngenunche, cu minile mpreunate pentru rugciune.
Cavalerul o ls n pace: n ochii lui, ceea ce fcea era o nou manifestare
a nebuniei; atepta sfritul crizei.
Dar iganca se ridic, dreapt i sigur pe sine; iar pe chipul ei, care
pstra totui expresia unei uoare tristei, Henri putu citi transformarea brusc
ce avusese loc.
Acum mi amintesc, spuse fata. Am dormit? Am suferit? Nu mai tiu
nimic, S-a ntmplat ceva care mi scap, i poate c tu vei reui s-mi explici
Mai nti, unde i sunt tovarii? De ce suntem mpreun, singuri, dac
domnioara de Nevers i dona Cruz prietena, sora mea plecaser spre tine?
Auzind aceste ciudate ntrebri, Lagardere scoase o exclamaie
involuntar. Oare nebuna ntr-o strfulgerare, poate trectoare, a minii sale
va face s renasc n el sperana pentru a-i cufunda din nou, n curnd, ntr-o
suferin i mai amar, pentru a redeschide cu i mai mare cruzime ran pe
care o purta n inim pentru totdeauna?
O privi n ochi i nu mai vzu nimic care s fie lipsit de raiune i de
sens. Dimpotriv, c susinu acea privire, prnd c ateapt un rspuns care
ntrzie prea mult.
Henri o mbri pe biata copil, strngnd-o la piept.
Vorbete! exclam, spune-mi tot ce tii, tot ce-i aminteti Unde le-ai
prsit pe cele dou tinere, i n ce mprejurri?
Mariquita se gndi cteva clipe, cci memoria ntmplrilor nu-i revenea
dect cu ncetul, i faptele nu se coordonau nc n mintea ei dect cu greutate.
Lacrimi grele i izvorr din ochi. ncerc s i le ascund lui Lagardere. i
ddea seama c nu-i va putea da o indicaie precis, tocmai pentru c ea nsi
nu era sigur cu privire la soarta prietenelor sale, i ar fi vrut s-l scuteasc pe
Henri de durerea ce avea s rezulte din incertitudinea s. Dup un timp, ncepu
s vorbeasc:
Tatl meu i cu mine fcusem totul pentru c ele s poat scpa.
Dup toate probabilitile, au ieit tefere i nevtmate din castel. Dar nu pot
s garantez pentru ce a putut s se mai ntmple dup aceea.
Cavalerul i nclin fruntea ctre pmnt; ultima speran ce-i licrise n
faa ochilor se baza pe ceva att de fragil, nct era ilogic s cread n ca.
Gitana i vzu tristeea i fu adnc ndurerat.
Ridic-i capul, frumosul meu francez, i opti, i promite-mi s ai
ncredere n mine Gitanita nu poate nc s-i spun unde i este logodnica,
totui este sigur c o vom revedea.

Lagardere tresri, chipul i se lumin.


Cine i-a spus? exclam. Cum poi s tii?
Nimeni nu mi-a spus-o, am citit n stele.
Cavalerul cltin din cap, descurajat.
Ea relu imediat:
Nu te ndoi. Dac mi-am pierdut memoria i lucrul acesta l tii mai
bine dect mine, cci eu nc nu-mi pot da seama acum mi-a revenit n
ntregime. De mult vreme bolta cereasc nu mai are pentru mine nici un
mister, i acesta este secretul nostru, al celor numii romanichelles, gypsies,
gitanos, igani, zigeuner, romi i ragni17 toi, membri ai aceleiai mari familii,
noi care ne tragem din toate vremurile i din toate rile i care am avut ca
printe pe Tatl-Nostru Vntul, iar ca mam, pe Maica-Domnului Pulberea.
Lagardere se ntreba dac realmente i se nsntoise mintea, sau dac
nu trebuia s considere ultimele ei cuvinte drept un nou acces de demen.
i-am artat o stea, continu ea, i i-am spus: Acolo trebuie s
mergem, ctre acel punct luminos care, pentru mine, este o carte deschis, un
soi de divinaie pe care tu nu poi s-o nelegi.
Ce ai citit acolo?
C aici va trebui s m opresc, s ngenunchez i s m uit pe jos.
Vezi, tu nsui, pe drum, amprenta copitelor mai multor cai i a doi catri
Acetia din urm le purtau pe domnioara de Nevers i pe sora mea Flor
Lagardere o prinse de mn i i-o strnse, mai s i-o sfarme.
Vorbete, mai vorbete, exclam cu o emoie pe care nu i-o mai
stpnea. Dac ceea ce spui este adevrat, le vom regsi n curnd, cci urmele
sunt proaspete; dac, dimpotriv, te-ai nelat, nu-i voi face nici un repro,
fiindc mi vei fi dai, nc o dat, iluzia unei fericiri posibile.
Este adevrat; nu e mai mult de o or de cnd au trecut pe-aici.
Tinerele erau escortate de patru oameni
Cine erau? Poate Peyrolles? Poate desfrnaii lui Gonzague?
Nu tiu, i asta va trebui s-o aflm chiar n seara asta.
Cine ne va lmuri?
Tot steaua, rspunse Mariquita, ntinznd braul.
Steaua lui Lagardere a plit, spuse deodat o voce care ieea din
stnca. E att de aproape de a se stinge, nct ntre ea i neant nu este dect
lungimea unei spade.
Ce importan are asta, dac acea spad e a mea? strig Henri, lund
imediat poziia de gard.
La o distan de civa pai se nla, ieind n afar din peretele stncos,
un zid natural ce adpostea un fel de refugiu n care s-ar fi putut ascunde zece
oameni. Era ca un soi de golf din care izvora un firicel de ap limpede ce se

ducea s alimenteze rul. Dintre toate aspectele lugubre ale defileului lui
Pancorbo, acesta era singurul loc n care nu simeai greutatea stncilor
apsndu-i pe umeri: natura rezerv uneori astfel de surprize chiar n locurile
n care se manifest mai slbatic.
Desfrnaii lui Gonzague ascultaser de invitaia acestui colior
fermector i se opriser acolo pentru o clip, spre a se rcori i a sta de vorb,
ca nite turiti care nu au alt grij dect s-i instaleze cortul acolo unde-le
place. Acum c luptele se purtau n Catalonia, ei se ntorseser n Biscaya, ferm
decii s nu se alture stpnului lor dect atunci cnd totul se va fi terminat.
Desigur nu se ateptau ca Philippe de Mantoue s-i felicite mai trziu;
dar, ca scuz gata pregtit, ei aveau motivul c l urmriser pe cavaler n
toate zrile, fr a se preocupa de ce se ntmpla n afara acestui el. Cel puin
i atinseser scopul: s nu scoat sabia mpotriva Franei.
Montaubert, devenit eful bandei, se ntinsese pe iarb i se gndea la
viitor:
Durata libertii noastre se apropie de sfrit, spunea. Va trebui s ne
rentoarcem sub jugul lui Gonzague, i ar cam fi timpul ca Lagardere s vin s
ne ofere pieptul lui. Dac nu vom duce prinului vestonul gurit al dumanului
su, sunt anse ca el s ne acuze c ne-am vnturat ncolo i ncoace fr a ne
preocupa de cauz s i nu prea vd cum ne-am putea apra.
O s minim, spuse Noc. Tot slujindu-l, am pierdut dreptul de a vorbi
sincer, i toi ne ntrecem, care s-i deghizeze mai bine gndul.
Grasul Oriol scoase un oftat:
Nu prea tiu ncotro mergem, dar a fost o vreme cnd contiina mea
era mai linitit.
i ce-ai mai spune, ripost Taranne, dac strmoii ti i-ar fi pus
pintenii spre a pleca n cruciade, aa cum au fcut ai notri? n familia ta de
negustori, neltoria a fost ntotdeauna cea dinii regul.
Montaubert interveni:
Fr certuri, cci acum ar fi greu de tiut care noblee valoreaz mai
puin: a noastr sau a lui Oriol. Nemaiputndu-ne acoperi de glorie blazonul, l
putem nc acoperi cu aur i, pentru asta, trebuie s-i ducem lui Philippe de
Mantoue dovada c Lagardere a murit de mna noastr Dar cum vom obine
aceast dovad?
Noc se aplec deodat, ducndu-i un deget la buze.
Sst! Poate c dovada este aici, zise, abia optit. Aud o voce care
seamn al dracului de mult cu cea a cavalerului.
Toi tcur i-i ciulir urechile. i erau, ntr-adevr, Henri i Mariquita,
cei care tocmai se opriser acolo; desfrnailor le fu de ajuns s asculte o clip
pentru a se convinge c soarta i favoriza mai mult dect speraser: Lagardere

se afla la civa pai de ei, singur cci pentru ei, femeia care-l nsoea nu
conta.
Nu pierdur nici un cuvnt din conversaia purtat, din care unele pri
le prur a fi cel puin ciudate, nelegeau totui destul ct s se cread siguri
de victorie, i de aceea Montaubert nu ezit prin sfidarea pe care o lans s
dea semnalul de ncepere a luptei.
ntr-o secund, cei patru gentilomi barar drumul i Lagardere le putu
recunoate feele.
Ia te uit! exclam, regsindu-i voioia, de ndat ce era vorba s se
lupte. Uurel, domnilor; cndva, chiar aici, am ntlnit civa bandii pe care
stpnul vostru i tocmise spre a m ucide; vd c astzi Gonzague aranjeaz
mai bine lucrurile i mi trimite asasini mai importani
Un murmur amenintor ntmpina aceast insult; cavalerul nu se ls
deloc impresionat, cci i recptase tot sngele rece i energia s de altdat.
Simea nevoia de a mai tri pentru a afla dac cele spuse de gitan erau
adevrate.
Ct nc mai este timp, adug, i dac vrei s evitai soarta celorlali,
v poruncesc s-mi eliberai drumul.
Mariquita se avnt deodat n faa lui, cu pumnalul n mn, pentru a-i
face scut din trupul su. Acum nu nebunia era cea care, ca la Urgel, o fcea s
braveze primejdia, cci privirea i era rece i tioas ca oelul: voina era cea
care comanda curajului.
Nimeni nu se va atinge de el, strig, nainte de a ucide o femeie!
Cavalerul ncerc s o dea la o parte cu o mn: ea se eliber i sri
nainte ca o leoaic. Un fulger sclipi pe lama s, care se duse s se nfig n
umrul lui Taranne, i lupta ncepu.
Lagardere i nfrunta adversarii, avnd grij mai ales s o apere de
lovituri pe gitan. Vzu spada lui Montaubert ameninnd sinul fetei i, pentru
a para atacul, i descoperi garda. Noc profit de asta sabia lui ptrunse n
pieptul cavalerului, care scoase un strigt, se cltin puin i czu pe spate.
Atunci fu vzut un spectacol sublim: o femeie, aproape un copil, cu ochii
injectai, cu buzele spumegnde, innd piept la trei brbai pentru a apra
trupul celui care czuse, sau pentru a-l rzbuna.
Acum c rmsese singur, niciunul dintre ei n-ar fi ndrznit s o
loveasc, i totui, erau nevoii s se apere de furia ei, de atacurile ei repet; te,
de pericolul pe care l reprezentau braul ei mereu ridicai i pumnalul de pe
care curgeau picturi de snge.
Cum avea s se sfreasc aceast lupt n care unii nu voiau s ucid,
n care cealalt nu concepea mila?
Steaua strluci pe bolta azurie i Mariquita i ridic privirea ctre ea.

Deodat, foarte aproape, amplificndu-se n coridorul lung de stnci, se


nl una dintre acele ciudate melodii monotone, pe care le cnt triburile
nomade n cursul peregrinrilor lor pe drumurile pustii, i gitana, auzind-o,
scoase un strigt ce semna cu un ipt de bufni. Un strigt asemntor i
rspunse; o cotig prpdit, al crei cal rpciugos alerga n galop, i fcu
apariia ntr-un zgomot de fiare vechi, i desfrnaii vzur rsrindu-le n fa
o jumtate de duzin de brbai, narmai cu flinte scurte.
S lum trupul lui Lagardere, strig Montaubert, care simea
necesitatea unei lovituri ndrznee.
Dar Mariquita i pusese piciorul pe pieptul cavalerului.
Vino s-l iei, dac poi, spuse.
Oriol aduse caii.
S plecm, zise Noc, abia mai avem timp; am pierdut partida. Peste
cteva clipe, n spatele fiecrei stnci se va afla un om i o flint.
Ca pentru a-i da dreptate, se auzi uieratul ctorva proiectile. Desfrnaii
lui Gonzague o luar la fug, reuind cu mare greutate s-l susin pe calul
su pe Taranne, care sngera din abunden.
Capitolul X Ragnii
C ei care interveniser astfel la momentul potrivit erau nite igani pe care
Mariquita avusese prilejul s-i ntlneasc adesea, pe vremea cnd peregrina
printre triburile nomade, n care mama sa jucase odinioar un rol important,
cci fusese mult vreme frumoas i oracolele ei erau renumite n ntreaga
Spanie.
Ori, exist nu numai o tradiie, ci i datoria de a se ntrajutora, la aceti
oameni care se afl la marginea societii t aa cum se spune n cntecele
lor trec fr s se schimbe cu nimic, de cnd e lumea lume, pstrnd secretul
originii lor, al vieii lor, al misterelor cu care nconjoar tot ceea ce pentru alii
este credin, dar care, pentru ei, este principiu: naterea, cstoria, iniierea n
rituri i, mai ales, moartea.
Mariquita nu trebuise dect s-i lanseze chemarea, semn de raliere; nu
fusese nevoie dect s pronune cteva cuvinte n acea limb ciudat pe care
nimeni n-o nelege dac nu are snge de igan n vine, i n jurul ei se iviser
aprtori. Acum stteau n cerc n faa cruelor cu coviltir la care erau
nhmai cai costelivi, adevrate animale ale Apocalipsului, legai ia lrgi cu
funii i sfori biei clui din Galiia18, pe care-i clresc mai ales iganii,
acetia nevrnd niciodat s se foloseasc de catri.
i cruele nsele erau o adevrat poezie sub coviltirele lor gurite,
peticite, arse de soare, de ploaie i de vnt, vedeai de toate: corturi mpturite,
oale de buctrie, unsori pentru a-i nsntoi pe rnii sau pentru a face vrji

cretinilor, picioare de broasc, amulete i toat amestectura de obiecte pe


care iganii le folosesc ca s fac farmece.
n cea mai mare, i care era i cea mai bine ntreinut, pe un morman de
resturi i de crpe care acopereau poate o grmad de aur comoara tribului:
bani de argint i de aram i bijuterii furate trona btrna clanului, o
vrjitoare cu pr alb, cu zbrcituri adnci i cu dini ascuii.
Banda respectiv alctuia un clan aparte, independent de marea cast
internaional, care o respinsese din mijlocul su n virtutea legii de
mezalian. Cci de. ndat ce o fiic de rom se cstorete cu un strin, sau
viceversa, familia sa este pus sub interdicie Nu i se mai recunoate dreptul la
protecie, nici la partea de prad ce i s-ar fi cuvenit; i se refuz orice acces la
adunri i la ceremonii devine un membru cangrenat care trebuie eliminat
fr mil i fr regrete.
Tot astfel, n religia iudaic, pentru cel sau cea care s-a unit cu cineva
aparinnd altui cult se oficiaz ceremonia morilor; i tot aa la noi, la catolici,
alianele ntre nobili i oamenii de rnd au fost considerate, mult vreme, ca o
decdere. n Evul Mediu, consecinele erau cumplite, i cel care greise fa de
rangul su nu mai conta printre ai si. Timpul a trecut, astzi toate cele se
amestec, i omenirea nu este nici mai bun, nici mai rea.
Familiile de igani alungate n acest fel din triburile lor nu ntrziau s se
grupeze pentru a-i da ajutorul necesar, spre a se apra att mpotriva frailor
de ieri, ct i a dumanilor dintotdeauna, cretinii. Cu toate acestea, ele i
pstrau obiceiurile i riturile, lsnd pe intrus, dac rmnea printre ei, s-i
practice propria religie la care adesea nu inea deloc pn cnd, fi din
propria lui voin i sub influena mediului, o adopt pe cea a tovarilor si. i
dac o fat voia s-i urmeze soul sau iubitul dintr-o alt cast, avea oricnd
dreptul de a reveni printre ai si, pe care totui i fcuse s ndure dispreul
ntregului lor neam.
Acetia, n totalitate, se numeau ragni i, deoarece era nscut dintr-un
tat catolic, Mariquita era de-ai lor. De altfel, ei nu se deosebeau de adevraii
gitani dect prin cteva cntece proprii lor, unul dintre acestea fiind cel ce
ajunsese la urechile feei la momentul potrivit.
Aadar, n spatele primei crue se aliniaser altele, din care se revrsau
pe drum femei i o droaie de copii. Acum, toat lumea nconjura trupul iui
Lagardere, lng care ngenunchease gitanita.
Poate c, venind aa de repede n ajutorul ei, ntrevzuser posibilitatea
de a scoate vreun profit de pe urma interveniei lor, jefuindu-i pe adversari?
Dar acetia fugiser; ct despre strinul care zcea pe pmnt, ei nu-i datorau
nimic dac nu era legat de nsoitoarea sa prin vreo legtur sfnt, chiar dac
doar prin dragoste.

Cine e brbatul acesta? Eti femeia lui?


Acestea fur primele ntrebri pe care i le puse Mariquitei eful ragnilor,
un colos bronzat, ale crui rare uvie albe i argintau tmplele i de care i era
team, fiindc deseori trebuise s se supun poruncilor lui.
Dar ea, care n alte mprejurri ar fi tremurat n faa lui, i ridic cu
simplitate capul i rspunse:
Este fratele meu
N-ai spus niciodat c ai un frate, i niciunul dintre noi nu are tire
despre aa ceva
Nu tiam nici eu
De ce nu este de-aceeai ras cu tine?
De ce eu nsmi nu sunt gitan dect pe jumtate? replic ea cu
fermitate. Te-a mpiedicat asta, vreodat, s recunoti autoritatea mamei mele,
i am fi noi, oare, nite ragni, dac nu s-ar fi aflat i strini printre noi?
Aa este Dac ai un secret, pstreaz-l Spune-ne numai numele
acestui om.
La ce v-ar folosi? l vei ti mai trziu.
Este spaniol?
E francez.
Atunci e un duman
Pentru rasa noastr nu exist frontiere
Nu i-am spus duman al Spaniei asta nu m intereseaz deloc n
ara lui, ai notri sunt spnzurai.
La Madrid, Inchiziia i tortureaz i i arde
Aadar, ai mereu dreptate? bodogni cpetenia, ncruntnd
sprnceana.
Vorbesc aa cum gndesc spun adevrul
Fratele tu a murit? Trebuie s aducem rubidal-ul?
Or, rubidal-ul este vehiculul mortuar al iganilor: o cru acoperit cu
pnz neagr, n care nimeni nu ptrunde viu.
Mariquita ngenunche lng Lagardere, i lipi urechea de pieptul lui i-i
ascult btile inimii.
E doar rnit, rspunse. E cazul s-i dm ajutor Dac nu vrei, lsaim, l voi ngriji singur.
De data aceasta eful btu din picior, spunnd:
i, m rog, de cnd ragnii i las pe ai lor s moar fr a le da ajutor?
El nu este de-ai votri, ai spus-o adineauri.
Se afl sub protecia ta, n consecin sub a noastr. Vezi unde-i este
rana i o vom ntreba pe btrna ce trebuie s facem.

Mariquita desfcu vesta lui Lagarddre i dezgoli rana. Dac spada lui
Noc ar fi ptruns cu dou degete mai jos, Lagardere nu ar mai fi avut nevoie de
ngrijirile nimnui.
Destinul l-a aprat, zise una dintre femei.
Spune mai curnd c medalionul pe care-l poart pe piept, o
ntrerupse alta. Uite cum s-a deformat montura; e de mirare c portretul nsui
nu s-a spart.
Ochii lacomi se aintir asupra bijuteriei cu ram de aur, din care o parte
era rsucit i ptat de snge. Dintr-o privire, Mariquita recunoscu chipul
domnioarei de Nevers.
Ea este cea care l-a salvat, murmur. Dragostea a fost mai puternic
dect moartea!
Portretul acela i fusese dat lui Lagardere de ctre Aurore, atunci cnd se
dusese s-l vad la Chtelet prizonier i condamnat la moarte. Ea nsi i-l
aezase pe inim, legat cu un lan de aur. n prezena mamei sale. Cnd oare l
va regsi la pieptul lui Henri?
Cea mai n vrst dintre gitane btrna se numea Mabel. Era aceeai,
care, la muntele Baladron, avusese cndva sarcina de a o pzi pe mica Aurore
i pe care Flor o adormise, ca s-o fac s dezvluie locul n care se afla
Lagardere. Era deja btrn la acea vreme i peste fruntea s mai trecuser de
atunci ani buni. Poruncise s fie adus mai aproape cu crua sa i, cu
trunchiul n afara adpostului su de pnz, despletit, cu pielea ca un
pergament vechi, aproape hidoas i totui impuntoare, l scrut ndelung pe
cavalerul nc fr cunotin.
Este frumos, spuse. Oare l-au ucis?
Nu, mam, rspunse cineva. E probabil s scape cu via.
Rana a fost fcut cu o arm alb sau cu o arm de foc?
E o lovitur de spad bine dat, dar prea jos.
Ajutai-m s cobor; vreau s vd.
Aproape c nu avu nevoie de sprijinul ce i se oferi i, n pofida vrstei
sale, ajunse repede lng rnit, asupra cruia se aplec.
i chipul ei cpt o expresie ciudat; ridurile aproape i disprur i,
timp de o clip, pru s se gndeasc, de parc i evoca o amintire
ndeprtat.
El este, e chiar el, nu m nelasem, blbi ea. Linitii-v, cel
predestinat a mai revenit cndva de i mai departe.
Deci l recunoti? ntreb cpetenia.
ntr-o sear, spuse Mabel, i s-a dat s bea, dintr-o cup de vinars, o
butur a iganilor din Scoia

Toi cei de fa tiau ce nsemna asta i care erau efectele acelui teribil
narcotic. Privirile lor ntrebtoare se aintir asupra btrnei.
A fost culcat n partea de nord a taberei, continu aceast, n
mormntul n cere, de dou sute de ani, se odihneau oasele btrnului Hadji.
Curiozitatea crescu n rndurile asculttorilor, dar ea nu lu seama i
urm, ca i cum i-ar fi vorbit siei:
A doua zi dimineaa, cnd s-au dus s se ncredineze c tot mai
dormea, n-au mai gsit pe nimeni
Asta era un lucru extraordinar, i ragnii vrur s afle.
Cum s-a putut aa ceva? ntrebar mai multe glasuri.
Dar de ce i se dduse s bea licoarea scoian?
Fiindc cretinii ne dduser mult aur ca s-l ucidem i s-i rpim
copilul pe care-l avea cu el. Dar era oaspetele nostru i nu am vrut s facem
nimic mai mult dect s-l adormim.
Ospitalitatea este sfnta, optir brbaii. Cine l-a salvat?
Mister! i totui, oricine o fi fost, a fcut bine Era mai bun dect
dumanii lui, i a fi avut mereu o remucare dac i s-ar fi ntmplat ceva ru
copilei. Era att de blnd, att de trist, biata micu, nct i dup atia ani
i mai revd n minte trsturile
Deodat, privirea i czu pe medalion i scp o exclamaie de surpriz:
Iat-o, spuse, dar acum este mare, nc mai frumoas i mai blnd.
Luase bijuteria n mn i o privea cu atta atenie, nct Mariquitei i fu
team c vrea s-o ia i s-o pstreze.
Nu i-o lua, mam, o rug. Este talismanul lui. Fr acest portret ar i
fost ucis.
Mabel se ncrunt i, sub fulgerul din ochii ei cenuii, Mariquita i plec
privirea.
Cine i-a spus c voiam s i-l iau spuse cu asprime i, mai nti, cu
ce drept i aperi?
Pentru c este fratele meu, rspunse fata.
Mini n-ai avut niciodat un frate Ai face mai bine s mrturiseti
c-l iubeti, i n-ai fi prima. Altdat, o gitanita ca i tine l-a iubit ca o nebun;
i ei dragostea i-a adus pierzania, cci s-a cretinat.
Aa este, spuse Mariquita. Pe vremea aceea se numea Flor; acum
poart numele de Maria de la Santa Cruz.
Aadar, o cunoti?
Este prietena mea. Am dansat mpreun n pieele Madridului.
l iubea, relu vorba Mabel, i poate c el n-a tiut asta niciodat, de
vreme ce are portretul alteia pe inim Frumuseea lui este fatal pentru fetele

din rasa noastr Toate, v spun c toate l vei iubi chiar i eu, dac l-a fi
ntlnit cnd aveam douzeci de ani
Tcu, concentrndu-i privirile asupra cavalerului. Ultimele cuvinte pe
care le pronunase erau att de ciudate, nct ntregul trib se ntreb dac nu
cumva btrna reczuse n copilrie.
S-ar putea s fi fost Flor cea care l-a salvat, continu ea, dei peatunci era nc foarte mic Dac ea a fcut-o, repet c bine a fcut cine tie
ce s-o mai fi ntmplat i cu ea?
O cutm, spuse gitana, i deie Domnul s-o regsim curnd, cci nu
este singur.
Cu cine e?
Cu ea! spuse Mariquita artnd portretul. Acum sunt surori prin
inim.
Cu delicatee, Mabel puse la loc medalionul i se ndrept ctre crua
sa. Se ntoarse curnd cu un unguent miraculos pentru vindecarea rnilor, cu
care-l unse pe Lagardere, murmurnd totodat nite cuvinte magice.
La lumina torelor, n fundul Gtlejului lui Pancorbo, unde domnea o
tcere lugubr, acea vrjitoare, nconjurat de gitani i ngrijind un strin cu
aceeai grij ca i cnd ar fi fost propriul su fiu, constituia un fi spectacol
ciudat.
Lagardere era nc fr cunotin. Mabel i spl buzele i tmplele cu
oet i el deschise ochii, renchizndu-i imediat. Nu avusese timp s-o vad pe
Mariquita; acele chipuri necunoscute, acele mutre prea puin demne de
ncredere, mai ales acel cap de vrjitoare btrn, aplecat asupra sa, l fcur
s presupun c ajunsese n minile unor bandii care nu-l vor lsa cu via.
Poate c tovara lui le czuse deja prad, poate c zcea legat ntr-un
col? S-ar fi putut chiar s nici nu mai fie n via. Pentru a nu-i vedea
cadavrul, inea ochii nchii i se gndea: Srman copil, este scris c eu
trebuie s-i port ghinion. i totui, adineauri, mi vorbeai despre speran, mi
spuneai c o voi revedea pe Aurore!
Acest ultim nume i scp de pe buze cu voce tare, i auzi un glas care-i
murmura la ureche:
Pstreaz-i curajul! Steaua continu s strluceasc. Te voi conduce
la Aurore.
Mariquita! opti cavalerul.
Sunt aici, i rspunse. Cei care te nconjoar nu-i sunt dumani.
Deschide ochii, spuse la rndul su Mabel, care fcu cte un semn pe
fiecare pleoap a lui Henri i, ntr-adevr, acesta putu vedea n jur i s ia
mna pe care i-o ntindea gitana.
Ducei-l n crua mea, mai spuse btrna, i culcai-l uurel.

Cu nesfrite precauii, Lagardere fu transportat n rulot.


Unde mergeai? ntreb Mabel.
n cutarea logodnicei lui, pe care i-au luat-o.
Cine i-a luat-o?
Fr ndoial cei care voiau s-l ucid nc de la muntele Baladron i
care, pentru asta, pltiser cu mult aur.
S ne dea i el i-l vom sluji, spuse un brbat.
Dar btrna l msur cu o privire dispreuitoare:
Este oaspetele nostru, i nimeni de aici nu are dreptul s se ating nici
de persoana lui, nici de ceea ce i aparine. l vom conduce acolo unde ne va
spune s mergem, fr ca pentru asta s ne datoreze un pesetas. Am spus!
Fie, rspunse eful, dac aa vrei.
De altminteri, adug Mabel, m oblig ca eu singur s-l veghez, s-l
ngrijesc i s-l vindec.
Dar gitanita ntinse ambele mini, implornd:
i, deci, nu m vei lsa s stau ntr-un colior, lng el?
Aadar, l iubeti mult?
Ca pe un frate Vezi c nu mineam adineauri.
Vino, cci ai un suflet nobil
Btrna se duse s se instaleze lng cavaler, n timp ce Mariquita, stnd
lng targ, tergea fruntea mbrobonat de sudoare a lui Henri.
Clanul porni iar la drum, prin defileul pe care-l lumina flacra
tremurtoare a forelor, proiectnd pe stnci siluete fantastice.
Din timp n timp se nla cntecul monoton ai ragnilor, n care glasul
brbailor alterna cu cel al femeilor i, legnat de aceast melopee, cavalerul
adormi, innd n mna sa umed mna gitanitei. Gonzague ar fi putut s
treac de o sut de ori n lungul acestui ciudat convoi, fr a bnui c acolo se
afla dumanul su de moarte, printre acei nomazi pe care, altdat, i pltise
pentru a-l scpa de el i care, acum, fceau cauz comun cu acelai om, fr
ca mcar s cear o rsplat.
Cnd Lagardere se trezi, se fcuse ziu, i mare i fu mirarea de a se
vedea n ace ciudat vehicul, cci nu-i mai amintea nimic.
Mabel, care i pndea trezirea, i ntinse o cup, pe care ovi s-o ia.
Bea fr team, i spuse btrna. Nu este otrvit, ca vinarsul care i-a
fost oferit ntr-o sear, pe vrful muntelui Baladran.
Cum de tii asta? ntreb cavalerul.
M aflam acolo
Bea, i spuse la rndul su Mariquita. Eu nsmi am scos apa din izvor
i am ndoit-o cu uic. Nu eti nconjurat dect de prieteni.

n timpul nopii, btrna i gitanita discutaser ndelung cu glas sczut,


i faa i istorisise vrjitoarei, n acelai timp cu propria-i poveste, tot ceea ce
tia despre Lagardere. Mabel jurase c tribul nu va avea odihn pn ce nu le
va regsi pe domnioara de Nevers i pe dona Cruz.
n problemele n care ceilali nu tiu nimic, spusese, noi putem ti
totul, cci poliia noastr este alctuit mai bine dect cea a regelui. Dac fata
a l trecut ntr-adevr ieri pe aici, aa cum pretinzi, pn la sfritul zilei vom
afla unde se afl; dac nu este, aa, o vom cuta n alt parte i o vom gsi.
Dup aceea, va fi o joac de copii s-o rpim.
Ajunseser la cmp deschis, ntr-un loc care totui era nc izolat, i
Mariquita i art btrnei urmele unor picioare de cai, pe pmnt. Dar acum,
dup ce desfrnaii trecuser pe acolo, erau mai multe.
O s le desluim pe unele printre celelalte, hotr Mabel. Pn atunci,
s montm corturile.
Instalar o tabr sumar; i Lagardere, prea slbit chiar i pentru a se
ridica, rmase culcat n cru, avnd-o alturi pe gitanita care i vorbea,
ncercnd s-l distreze i, totodat, s-i insufle speran.
De altminteri, toate femeile tribului aduceau, rnd pe rnd, ba o rodie
coapta, ba o portocal sau un pahar de vin tare, totul nsoit de o vorb bun.
Lagardere, care le mulumea cu un zmbet, i ddu seama c, pn
atunci, nu cunoscuse bine adevrata fire a gitanilor:
Sunt buni, gndi el cu voce tare, doar c nu trebuie s fie pltii
pentru a face rul.
Dar trebuie i s le placi interveni Mabel, care auzise. La noi, cel care
iubete are dreptul la protecia i la stima noastr, cci dragostea este stpnul
lumii.
Capitolul XI Pista fals
I mediat dup ce mncaser i puseser la loc n oalele, Mabel reuni tribul n
jurul su i lu cuvntul.
Cretinul a spus adineauri c gitanii sunt buni cnd nu au interes s
fac ru. Este adevrat? ntreb.
Sunt i mai buni, atunci cnd au interes s fac o fapt bun.
Trebuie s trim i noi, adugar ali civa.
Gndirea voastr este corect, aprob btrna. Puterea ocult pe care
o avem ne-a fost dat pentru ca; alte rase s fie silite a ne fi de folos, chiar fr
de voie. Dar sunt mprejurri cnd, ntre acele rase i a noastr trebuie s aib
loc un rgaz n ceea ce privete unul sau mai muli indivizi, cnd trebuie s fim
buni pentru cel care este bun de la natur.
Unde vrei s ajungi? o ntreb unul dintre brbai

Iat: buntatea cuprinde dezinteresul Ori, nu tiu dac cel care ne e


oaspete este bogat; nu tiu dac, ntr-o zi, se va gndi s ne rsplteasc pentru
ceea ce am fcut pentru el. Tot ceea ce tiu despre el, v voi aduce la
cunotin dup ce m vei asculta, fiecare va fi liber s spun ce trebuie s
facem n continuare.
Povestea pe care o istorisi nu putea conine dect doar o parte din faptele
i aciunile lui Lagardere, att ct aflase Mariquita din gura profesorilor de
scrim, sau cele la care asistase ea n Spania. Mabel nu trecu cu vederea dect
cteva amnunte, pe care credea c e mai prudent s le pstreze pentru sine.
O singur aciune este de ajuns pentru a defini curajul i loialitatea unui
om. Ea enumer multe aciuni de acest fel, i cei de fa o ascultau cu lcomie,
fiindc erau oameni obinuii s nu pun mare pre pe viaa lor i mereu expui
s i-o piard n ceasul urmtor.
Cci, dac cinstea gitanilor poate fi contestat, nimeni nu ar putea,
dimpotriv, s le nege dispreul fa de primejdie, oricare i-ar fi cauza.
Desconsiderai, inui sub o continu suspiciune, obligai, s triasc printre
rase dumane i ostile, ei nu au dreptul de a avea grija zilei de mine, deoarece
nici prezentul nu le aparine, i nu au locul lor liber sub soare: de aceea, legea
lor este fatalitatea, religia lor hoia, dumnezeul lor destinul.
Fa de un om fericit, care se bucur de bogie i de onoruri, ei nu pot
simi dect invidie i ur, pentru c n ochii lor el reprezint lucruri de care ei
nii sunt privai. Dar i respect persoana, averea i rangul, dac ntmplarea
l aduce n situaia de a le fi oaspete. Totui, cnd ospitalitatea se sfrete,
respectul nceteaz; i, aa cum povestea Aurore, din amintirile sale, dup ce sau scurs dousprezece ore sau dup ce au fost strbtute dousprezece mile19,
oaspetele nu mai nseamn nimic, ceea ce este totuna cu a spune c poate fi
jefuit sau ucis.
Este totui curios c la foarte multe categorii de oameni respinse de
societate la cei scoi n afara legii, cum sunt gitanii, corsicanii care au luat
drumul codrului, jefuitorii din extremul sud-algerian, sau la cei care sunt n
afara civilizaiei, ca eschimoii i laponii, precum i la unele populaii slbatice
se ntlnete acest respect sacru al oaspetelui, respect ce nu mai exist n
Europa dect n Scoia, dac n-o fi fiind acum doar un mit, i unde s-ar putea
s fie un vestigiu al moravurilor gitanilor.
Pentru cei pe care i ntlnise, Lagardere era acum oaspete nu numai
pentru dousprezece ore i dousprezece mile, ci pentru atta timp ct va voi
btrna.
Cci n fiecare trib de gitani, de zingni, de igani sau de gypsies, la romi
ca i la ragni, femeia cea mai n vrst btrna este atotputernic i le
comand brbailor, ba chiar i efilor. Ea nsi nu d ascultare dect Reginei

supreme, care se afl cnd ntr-un loc, cnd ntr-altul, i care ine n minile i
n creierul su soarta tuturor iganilor.
Mabel ar fi putut, deci, s-i impun voina fr a se teme c s-ar putea
ca cineva s n-o asculte. Dar dorea ca spontaneitatea devotamentului pe care
avea s-l pun n slujba lui Lagardere s-l lege pe cel care primea de cei care
ddeau ajutorul i reciproc.
Aceasta era diplomaie de femeie i de iganc, i efectul fu cu att mai
rapid, cu ct nimic nu valoreaz i mai mult, pentru a-i ataa oamenii, dect s
faci apel la ncrederea lor.
Acum, le spuse, tii la fel de multe ca i mine n legtur cu cel pe
care l-am adpostit. Credei c este de ajuns s-i ngrijim rana trupeasc?
Ce putem noi face pentru cea sufleteasc? ntreb eful.
S pornim n cutarea logodnicei sale, pn ce o vom gsi. Avem
motive s credem c se afl foarte aproape de aici; dar i dac n-ar fi aa, dac
ar trebui s strbatem ntreaga Spanie, ai face-o?
Suntem gata!
Amintii-v de ceea ce v-am spus: nu tiu dac vom primi vreo
rsplat
i am gsi vreuna, dac am rtci pe drumuri fr nici un scop?
Aadar, pentru noi este un noroc, i ce ne pas dac mergem spre miaznoapte
sau spre miazzi, spre rsrit sau spre apus, dac fiecare zi i are rostul ei?
Aceasta e prerea tuturor? ntreb Mabel.
Toate minile se ridicar n semn de asentiment.
D ordinele, mam, cerur brbaii. Ce trebuie s facem?
Abia atunci le explic btrna c se putea ca cele dou tinere s fi trecut
n ajun prin defileul lui Pancorbo.
Nu exist dovezi, adug ea, i totul nu se bazeaz dect pe bnuielile
Mariquitei. Dar fiindc nu fi avem altceva deocamdat, de asta trebuie s inem
cont pentru organizarea planului nostru.
La gitani, efii nu ascund membrilor tribului lor raiunile ordinelor pe
care le dau: la ei nu exist trdtori. Toate lucrurile merg, prin urmare, cu att
mai bine, cci fiecare tie pentru ce acioneaz i vrea s contribuie la triumful
cauzei comune. Dac acetia ar fi ignorat cine i ce era Lagardere, ar fi dat
ascultare btrnei, dar fr s participe cu nimic prin propria voin.
Sinceritatea ce le fusese artat permitea s se conteze nu numai pe numrul
lor, ci i pe iniiativa fiecruia.
Vom verifica ceea ce a spus sora noastr, ziser. Dac astrele au
vorbit, trebuie s fie adevrat.
Atunci, s ridicm tabra, pentru ca cei ce se iubesc s fie n curnd
unul lng cellalt, conchise btrna Mabel.

ntr-o clipit, corturile fur strnse i tribul porni la drum, Lagardere,


care-i recptase oarecum forele, fu n stare s dea, el nsui, unele indicaii
utile.
Felul n care ragnii se purtau fa de el l uimea totui peste msur i
dac n-ar fi fost prezena Mariquitei i nrudirea sa cu ei, poate c ar fi bnuit o
nou curs. Mai pstra nc n amintire ceea ce ntmplase cndva pe muntele
Baladron, cnd cteva dintre personajele actuale jucaser un rol i, spre a nu
se ndoi de adevratele lor sentimente, ar fi dorit nite dovezi mai convingtoare
dect ce vzuse pn atunci.
Gndind astfel, mprtea nencrederea general ce o inspir de regul
aceste triburi nomade i, deoarece experimentase el nsui cam cum stteau
lucrurile, avea mare nevoie de afirmaiile gitanitei, pentru a-i da ncredere. i
nc, putea s fie nelat chiar i ea. Nu o fusese nelat i Flor?
Mariquita i ddea toat silina s-i inspire curaj i s-i ntreasc
sperana n succes.
Pregtete-te pentru fericire, i zicea, ceasul se apropie.
Cine i-a spus?
Totul astrele, florile, ceva din mine, care strig acest lucru. Mabel ia fcut horoscopul, i oracolul a spus ceea ce tiam deja.
Nu pot crede n horoscoapele voastre
Eti liber s nu crezi, interveni Mabel, la rndul su. S tii totui c
am topit plumb, i acesta nu minte niciodat Am citit acolo destinul tu Un
predestinat are suferinele lui Nu vor trece dou sptmni i cea pe care o
caui va fi lng tine. Pentru ea i pentru tine vor urma ani de fericire, dup
care dumanii ti se vor nveruna din nou s v piard pe amndoi; dar va fi
prea trziu, i ei vor fi cei care vor amndoi; dar va fi prea trziu, i ei vor fi cei
care vor sucomba, cu excepia unuia cel mai searbd, cel mai viperin,
gruntele de nisip care roade colosul de bronz, i-l face s se prbueasc. Dar
tu nu vei cdea dect dup ce vei da celei pe care o iubeti un alt tu nsui, un
rzbuntor. S-i aminteti atunci de ce i spune astzi btrna Mabel, i vei
nelege c trebuie s crezi n tiina gitanilor.
Orict de nencreztor ar fi fost, cavalerul se bucur de aceast
prevestire, nu pentru el, ct pentru Aurore.
Dac primele evenimente se adeveresc, spuse, te voi rsplti din plin.
Btrna Mabel, rspunse aceasta, va dormi n scorbura unei stnci,
cu picioarele spre Orient, iar tu, tu vei fi fericit pentru un timp.
Cernd informaii n primul sat n care au ajuns, aflar c pe-acolo
trecuser patru clrei.
Este banda lui Gonzague, afirm Mariquita. Dac a ceilali n-au fost
vzui, trebuie s-i cutm n alt parte.

Pornir spre vest, i iscoadele tribului brbai i femei nu lsar nici


un drumeag, nici o cas necercetat.
Nu mai regsir urma desfrnailor, pe care o prsiser, dar nu o gsir
nici pe cea a Aurorei i a nsoitorilor si. Nicieri nu fuseser vzute dou
femei pe catri, escortate de patru clrei.
Mariquita era ngrijorat; cavalerul i dorea s fie ct mai curnd pe
picioare pentru a se ocupa el nsui de cercetrile ulterioare.
Totui, ntr-o diminea, dup mai multe zile de cutare zadarnic, o
ceretoare btrn spuse c vzuse ase clrei n apropiere de Tolosa, n
inutul basc.
Erau patru gentilomi, care preau a fi strini, explic ea. Ceilali doi
purtau veminte spaniole; au trecut att de repede, n galopul cailor, nct nu
le-am putut vedea feele.
De dac aceast pist era serioas, cci era posibil ca fetele s-i prsit
mbrcmintea femeiasc, pentru a nu atrage atenia sau pentru vreun alt
motiv.
Lagardere simi c n adncul inimii i renate sperana. Poate c atunci
cnd va ajunge la frontier, Aurore i dona Cruz o vor fi trecut i ele? Asta ar fi
nsemnat c sunt salvate i va trebui s le regseasc n Frana.
ncepnd din acea zi, rulotele tribului merser mai repede i, dei
zguduiturile l oboseau pe rnit, el se ruga mereu s se mreasc viteza.
La Tolosa, doar o parte din cuvintele ceretoarei s-au confirmat. Nu mai
era vorba despre ase clrei: nu mai erau dect patru care deoarece pacea
fusese semnat de cteva zile se ntorceau, fr ndoial, n Frana, trecnd
prin Saint-Sbastien. Ei se ndreptaser, ntr-adevr, n acea direcie, i totul
dovedea c erau francezi.
Lagardere i Mariquita nu mai nelegeau nimic. De ce ar fi lsat
Chaverny i ai si pe tinerele fete pe pmnt spaniol, la ndemna prinului,
dumanul lor, tocmai cnd mai aveau doar cteva ore de mers pn la
frontier?
Dac nu fuseser ei aceia, nseamn c erau desfrnaii, i deci
merseser pe o pist greit. ncotro era cea bun?
Henri vzu prbuindu-se ntr-o clip ntregul vis care se nscuse att de
greu n mintea sa. Se ntreb de ce oare soarta arunca de colo-colo ca pe o
epav, ca pe un naufragiat care este ct pe ce s ajung la mal i pe care, de
fiecare dat, un val l arunc i mai adnc n abis.
n noaptea urmtoare avu un comar ngrozitor, care le trezi din somn pe
Mabel i pe Mariquita. nainte de a-l putea mpiedica, el se ridic n capul
oaselor, apoi se repezi afar din cru, cu ochii rtcii, cu minile ntinse,

strigndu-i disperarea, i alerga astfel pentru a se prbui, n nesimire, la


douzeci de pai mai departe.
O febr arztoare, mpotriva creia ntreaga farmacie i a btrnei era
neputincioas, puse stpnire pe el, i rana redeschis ncepu s sngereze.
Vindecarea lui nu mai era dect o chestiune de zile, i iat c o nou
complicaie reprevzut venea s distrug tot ceea ce fusese fcut aducnd
poate un sfrit fatal. Cnd att moralul, ct i fizicul unui om au suferit aa
de mult, o singur zguduitur este suficient pentru ca resorturile s se frng.
E n pericol? o ntreb biata gitan, nlcrimat, pe tovara sa.
Va tri, rspunse aceasta, pentru c aa am citit n plumb, dar va
trebui s abandonm cutrile, sau s le continum fr el.
Cum aa?
Trebuie s-i gsim un adpost n care s nu aud nimic din zgomotele
de afar, unde odihna s fie complet i unde s fie ngrijit cu cel mai mare
devotament. Doar cu preul acesta l vom salva.
Eu sunt cea care l voi ngriji, i devotamentul meu va triumfa asupra
morii.
i cine ne va ajuta s-i recunoatem logodnica l i pe nsoitorii ei, de
vreme ce tu eti singura care-i cunoti?
O s i-i descriu att de bine, nct va fi imposibil s te neli.
Da, dac sunt mpreun! Dar dac presupunem c nu-i vom gsi dect
pe brbai, ei nu ne vor crede, nu ne vor urma acolo unde am vrea s-i
conducem.
Aa este! gemu Mariquita. Mam! Tu care ai nelepciune i
experien, spune-mi ce trebuie s fac nu pot nici s rmn lng el, nici s
v urmez, i totui, trebuie s aleg ntre astea dou
i frngea minile. Lacrimi grele i se rostogoleau pe obraji, cznd pn
pe fruntea palid a lui Henri.
Ne vom gndi, copila mea, zise Mabel. S ncercm mai nti s-l
trezim din lein.
Capitolul XII Adpostul misterios
C teva ore mai trziu, n timp ce Mabel i Mariquita vorbeau despre adpostul
pe care trebuiau s-l gseasc ct mai repede, un biat care se tot nvrtea pe
lng cru se apropie de ele. Avea cam cincisprezece ani i era sperana
tribului, cci era n stare s se strecoare prin urechea acului, i nimeni nu se
pricepea, ca el, s se caere pe o stnc, s treac peste un ru, s miroas un
duman i s fure pe un cretin.
Un adpost? zise. Tocmai am gsit unul, unde nimeni nu va veni s-l
deranjeze pe strin, cci cu siguran nu se prea intr deseori acolo. Chiar

presupunnd c i s-ar gsi intrarea, aceasta ar putea fi aprat i de o singur


femeie.
Unde anume?
La dou sute de pai de-aici o peter, n care se afl un pat, cteva
mobile i nici un proprietar sau, cel puin, trebuie s fi murit M gndeam
c ar fi tocmai bun de prdat, disear.
i cum ai descoperit-o?
Din ntmplare mi place s m asigur cam ce se gsete prin
unghere, pe dup stnci, prin tufiuri, prin locurile pe unde nu trece toat
lumea. Aa se fac descoperirile cele mai ciudate.
Chiar dac n-ar fi fost gitan, biatul acela ar fi ajuns, cu siguran, un
ho emerit.
Condu-ne acolo, i spuse Mabel.
Pentru cele ce urmeaz trebuie s spunem c tribul, mpreun cu
rnitul, se aflau acum aproape de frontier, doar la dou leghe de Irun. ntr-un
loc slbatic, o stnc se nla la mai bine de treizeci de picioare i, n faa
acestei mase de granit, ca pentru a interzice accesul, se nclceau, ntr-un hi
haotic, arbuti, mrcini, tufiuri i ierburi, care la prima vedere preau de
neptruns, dar printre care un ochi experimentat sfrea prin a gsi un drum.
Bineneles c o senora, sau chiar un hidalgo, nu ar fi ales acel drum, ce
risc s-i fac s-i piard prin spini fie rochia, fie vesta. Nu puteai s te
strecori pe acolo dect trndu-te i, pentru aceasta, ar fi trebuit s fii lup,
gitan sau basc.
Aadar, ghidul i cele dou femei intrar, pe burt, pe sub o bolt de
verdea, zgriindu-se uor pe mini i pe fa. Dup ce parcurser astfel cam
zece pai, se putur ridica n picioare n faa unei ui nguste care, nc n acea
diminea, mai fusese nchis. De atunci, tnrul boem i folosise talentul
pentru a o deschide; nu exist ncuietoare care s reziste n faa pumnalului
unui gitan, atunci cnd acesta tie s i-l foloseasc.
Ua permitea intrarea ntr-o ncpere larg spat chiar n stnc,
salubr i curat, dotat cu mobile puine dar suficiente pentru o edere nu
prea ndelungat.
Un fel de scar interioar te ducea n faa unei crpturi un soi de
ferestruic natural sau poate fcut intenionat, care lumina ncperea,
permind totodat s vezi ntreaga cmpie, precum i s instalezi evile mai
multor flinte; era aproape o fortrea.
O alt particularitate, ce merit s fie apreciat, consta n adugirea, la
ncperea principal, a unei cmrue naturale, desprite doar printr-o u
subire i n care curgea, cu jet continuu, un firior de ap limpede i rece ca
gheaa.

Mabel observ pe mas i pe celelalte mobile un strat de praf destul de


gros, dovedind c, de o bucat de timp, nimeni nu mai pusese piciorul prin acel
loc, care era totui att de plcut i rcoros.
Dup ce fcur toate aceste constatri, btrna i frec minile,
exprimndu-i bucuria:
Prietene, i se adres gitanului, cnd tribul va avea o prad, partea ta
va fi mai mare dect a celorlali. n toat Spania nu exist un loc mai bun ca
sta pentru a-l aduce pe bolnavul nostru i ai dreptate o singur femeie ar fi
deajuns ca s-l pzeasc.
Dac totui dac proprietarul ar aprea deodat? ntreb Mariquita.
Ar trebui s aib o inim de piatr ca s goneasc un bolnav i pe
femeia care-l va ngriji. Singurul lucru ce trebuie evitat este ca oamenii lui
Gonzague s nu descopere acest refugiu ct timp noi vom fi abseni; i cred c
aa ceva nu e posibil s se ntmple.
Rmnea dificultatea de a-l aduce acolo pe Lagardere. i nu era cea mai
mic, deoarece cu nici un pre nu trebuia s fie desfrunzit intrarea de
hiurile care blocau accesul. Dar dac ceilali reueau s se strecoare destul
de uor, trndu-se pe mini i pe genunchi, cum aveau s procedeze cu el,
care nu era n stare s fac nici o micare?
Tot tnrul gitan fu cel care-i scoase din ncurctur. Hotrt lucru,
biatul sta era preios i, dac n trib ar fi existat muli ca el, iganilor nu le-ar
fi trebuit mult timp ca s-i fac un loc mai larg sub soare.
Inteligena i degetele lui ndemnatice depir dificultatea. Cu o iueal
remarcabil, construi un soi de targ ngust, exact att ct s poat fi culcat
pe ea un om. O acoperi cu o pnz pe care mai aternu cteva zdrene care s
amortizeze zdruncinturile i, dedesubt, potrivi nite roi mici grosolane, e
drept, dar care aveau s-i ndeplineasc foarte bine rolul.
Fur nlturate puin ramurile care jenau i, cnd se ls noaptea, doi
brbai unul trgnd i cellalt mpingnd Larga l introduser pe Lagardere
n adpostul misterios, n care totul prea a fi pregtit special pentru a-l primi.
Mabel i gitanita l culcar, l pansar cu grij, apoi se aezar la
cptiul lui. Prin ferestruic rmneau n legtur permanent cu tribul,
care-i instalase tabra la o sut de pai mai ncolo, de-a lungul drumului.
Toat noaptea Lagardere delira; abia la ziu i se potoli febr, i btrna se
pregtea s se duc la tovarii si pentru a le da instruciuni, cnd rsun un
fluierat semnal convenit ntre ea i ef, n caz de alarm.
Cele dou femei se cocoar la postul lor de observaie i zrir, la o
oarecare distan, patru clrei ce se apropiau, dar ale cror fee nu se
distingeau nc.

Mariquita i simi inima btnd cu putere. Oare acei brbai erau cei pe
care i cutau: Chaverny, Cocardasse, Passepoil i bascul, sau erau mai
curnd desfrnaii lui Gonzague? Aceast ntrebare era att de important
pentru ea, nct fu pe punctul de a se repezi n ntmpinarea lor, pentru a ti
mai repede. Se abinu lotui, gndindu-se c dac ar fi dumanii lui Lagardere,
acetia ar recunoate-o, i n felul acesta le-ar dezvlui prezena cavalerului.
Desigur, printre oamenii devotai care o nconjurau, nu se temea deloc de
acei brbai; ar fi fost poate un prilej de a scpa de ei. Aveau totui altceva mai
bun de fcut dect s se bat, i era preferabil s-i lase s treac.
Biatul era acolo nc de diminea, cnd adusese alimente.
Benasy, i porunci Mabel, du-te de spune alor notri c nu tiu cine
sunt cei care vin; nimeni s nu se arate i s nu mite dac nu m auzii dnd
un ordin. Dac scot un ipt ca de cucuvea, tragei asupra lor din toate prile;
dac, dimpotriv, strig Lagardere, toat lumea s ias din crue, fr arme,
iar tu mi-l vei aduce aici pe domnul de Chaverny.
Am neles, rspunse gitanul, care se duse repede la ai si.
Cnd clreii ajunser destul de aproape, o exclamaie de furie nbuit
strnse gtlejul Mariquitei:
Oamenii lui Gonzague! S-i lsm s se duc la dracu!
Erau, cu adevrat, Montaubert, Noc, Taranne i Oriol care, trecnd,
aruncar o privise asupra taberei de igani, ntrebndu-se dac nu cumva erau
aceiai care i goniser de la Pancorbo.
Toate cruele erau nchise i nu se zrea nici o fa. Dar privind mai
atent, ar fi putut vedea totui, sub pnze, evile ctorva flinte.
Atenie, prieteni! zise Montaubert scond sabia din teac. Tcerea
asta nu miroase a bine, mai ales c ticloii nu dorm la asemenea ore.
Oriol, i se adres acestuia Taranne, mpunge puin cu sabia n
coviltirul negru. Fr ndoial, este crua efului, i o mic neptur i va
oferi prilejul de a ne spune bun-ziua.
Poate cu gloane, mulumesc, rspunse Oriol. Nu sunt superstiios,
dar vehiculul sta e lugubru, i prerea mea este c n-avem de-a face dect cu
nite igani i c trebuie s-i lsm n pace.
Le prinse bine tuturor s asculte de acest sfat, cci dac s-ar fi atins de
rubidal, douzeci de mpucturi i-ar fi fcut s ispeasc un asemenea
sacrilegiu. Datei merser mai departe.
Se prea poate s fi urmrit o pist fals, spuse Mabel, dar cum se face
c la un moment dat erau ase?
Explicaia era simpl: ceilali doi erau nite castillieni, trimii la Madrid
de ctre Gonzague n cutarea desfrnailor si t care se napoiaser dup ce

le transmiseser ordinul de a supraveghea cu cea mai mare atenie frontiera


ntre Fontarabia i Roncevaux.
ntr-adevr, pentru Philippe de Mantoue sosise momentul s afle ce
deveniser oamenii lui i s se preocupe ceva mai mult de Peyrolles, care nu
putuse dect s-i trimit un curier prin care l ruga s-l ia cumva de la Burgos,
mrturisindu-i, totodat, c Aurore de Ne vers i scpase.
Pentru a atenua gravitatea acestei veti, bineneles c aduga c nimic
nu va fi mai uor dect s-o prind din nou la frontier.
Dei foarte mnios, deocamdat Gonzague nu se putea duce acolo el
nsui, din cauza unor evenimente pe care le vom relata mai trziu. Aa c-i
transmise lui Peyrolles ordinul de a pleca spre frontier s reconstituie banda
de odinioar i s vegheze, n ateptarea lui.
Ceea ce l reinea pentru nc cteva zile la Madrid, era necesitatea de a
ti ce se va ntmpla cu protectorul i prietenul su cardinalul Alberoni.
Amndoi italieni, amndoi nite ticloi, nu le trebuise mult timp ca s se
neleag de minune i nu mai aveau secrete unul fa de cellalt. n asemenea
msur, nct Gonzague visase o clip c va fi mai puternic la Madrid dect la
Paris.
Acum trebuia s renune la aceast speran, cci se tia c regentul i
Dubois nu acordaser Spaniei pacea dect cu o condiie: ca Alberoni s fie nu
doar nlturat de la putere, ci chiar izgonit din regat.
De cnd dizgraia plana deasupra capului su, cardinalul era i mai
amabil fa de Gonzague. Deseori, acesta este semnul dup care curtenii i
dau seama c un personaj puternic va cdea; ziua n care el se apropie mai
mult de ei este cea care marcheaz nceputul declinului su.
ntr-o diminea, pe cnd ministrul sttea de vorb cu prietenul su n
cabinetul celui dinti, Alberoni zise deodat:
Sunt dou zile de cnd regina mi face mutre. Asta m necjete, cci
l are pe dracu n ea, i nu tiu ce se va ntmpla dac va gsi un general pe
gustul su. Ct despre rege, privirea lui mnioas nu m sperie este un
fricos, cruia i ajung un scunel de rugciune i fustele unei femei!
Dac te-ar auzi cineva, l ntrerupse Gonzague cuvintele acestea ar fi
de ajuns ca s-i aduc pieirea.
Nimeni nu ne aude, rspunse cardinalul, sgetndu-i interlocutorul
cu ochiorii lui cenuii, sfredelitori. Nu dumneata vei fi cel care s le repete.
Drept orice rspuns, Philippe de Mantoue zmbi.
Dac voi fi silit s plec, relu vorba Alberoni, nu o voi face cu minile
goale.
Ai fost prudent punndu-i averea n siguran

Nu este vorba despre aur sub pelerina mea episcopal am ceva mai
bun.

Prinul nu ndrzni s cear explicaii, dar ochii si priveau ntrebtori.


Interlocutorul su se aplec i-i opti la ureche:
Filip al V-lea20 este rege doar prin testamentul lui Carol al II-lea21, i
acest document se afl n buzunarul meu.
Hoii cei mai mari, criminalii cei mai abili au astfel de clipe de
ludroenie care le aduc pieirea. Alberoni cardinalul cel mai plin de
ascunziuri, dup Mazarin sporovise acum ntocmai ca o camerist i nu
putuse s treac sub tcere ceea ce, pe toat durata puterii sale, avea cel mai
mare interes s pstreze ascuns.
El se gndea c ar putea s-l ofere mpratului Carol al VI-lea22, care ar
fi primit cu foarte mare plcere zdreana aceea de pergament. Domnul Alberoni,
care avea s ias din Spania cu capul plecat, va fi astfel n posesia unui
paaport pentru a intra, n alt parte, cu capul sus.
Era att de ncntat de aceast ticloie nct nu se putuse abine s o
spun. Dac ar fi reuit s citeasc n sufletul compatriotului su, i-ar fi dat
seama de imprudena pe care o comisese. Dar sunt zile n care i oamenii cei
mai irei par a fi complet imbecili! Aa fusese ziua aceasta pentru Alberoni.
Ua se deschise brusc i n prag apru un ofier din corpul de paz, care
naint spre cardinal i i ntinse un plic ce purta sigiliul regal.
Alberoni rupse cu febrilitate pecetea, citi i pli, apoi ntinse misiva lui
Gonzague. Dar nainte ca acesta s-i fi putut arunca privirea asupra ei,
ofierul i-o smulse din mn, zicndu-i.
Binevoii s ieii, domnule.
Gonzague se ncrunt.
Este oare o insult? ntreb, ducnd mna la mnerul spadei.
Este un ordin, rspunse ofierul. Din aceast clip, Eminena Sa
cardinalul Alberoni nu mai are dreptul de a comunica cu nimeni, nici s scrie
nimnui, nici mcar Majestilor Lor.
Aadar, eti arestat! exclam Philippe de Mantoue.
Nu, srmanul meu prieten, sunt izgonit. Mi se dau douzeci i patru
de ore pentru a prsi Madridul i cincisprezece zile pentru a prsi Spania.
Vei veni s m gseti la Parma?
Gonzague se gndi un moment:
M ndoiesc, rspunse.
i fr ca mcar s-i ntind mna aceluia care chiar mai adineauri i era
nc prieten i care acum nu mai nsemna nimic, se rsuci pe clcie i iei.

S tii s te debarasezi la momentul potrivit de prieteniile


compromitoare este un talent, iar clipa de fa ar fi fost prost aleas pentru ca
Gonzague s lase s-i fie cunoscute relaiile cu Alberoni.
Aa cum a spus La Bruyere23, favorurile i situeaz pe om deasupra
egalilor si, iar cderea lui i coboar sub acetia.
Dac Alberoni ar fi avut, n faa ofierului, un gest de revolt, ar fi fost
dovada c era nc destul de puternic pentru a lupta, i poate c Gonzague l-ar
fi susinut. Dar primul ministru plngea recunotea deci c era nvins.
Este un naufragiat, gndi Gonzague. S plecm de-aici.
i, de ndat ce fu afar, rnji:
Am pierdut cu valetul. Acum trebuie s joc cu regele.
Capitolul XIII Testamentul
D eoarece Frana i era nchis atta vreme ct regentul rmnea la putere i,
probabil, i n continuare, Philippe de Mantoue avea un interes major s nu
prseasc Spania.
n umbra ocrotitoare a lui Alberoni, care l favorizase nc de la afacerea
Cellamare, sperase s se poat nla puin cte puin i s ajung la primele
ranguri.
Dezordinea de la Curte, slbiciunea regelui, atotputernicia primului
ministru, dominnd mintea reginei toate acestea i ngduiser s spere c va
reui. Manevrase deja cu destul abilitate pentru ca prietenul su, cardinalul,
s se abat de la regul pe care i-o impusese, anume de a nu lsa s se
apropie de Elisabeta Farnese pe nici un italian n afar de el nsui. Aceast
excepie fcut n favoarea sa i al crei pre l cunotea, i permisese, nc de la
nceput, s ptrund n anturajul reginei i acest lucru nsemna mult, cci,
cu toat suspiciunea pe care o inspira nobilimii spaniole, el tiuse s se
impun celor care erau nevoii s-l curteze pe primul ministru.
Acum, cnd colosul de argil se prbuise, cnd zgomotul cderii sale i
bucura pe toi i cnd puterile strine adresau Spaniei felicitri pentru c
scpase de cancerul ruinos care o rodea, Gonzague se hotr s dea lovitura
cea mare.
Asta nu nsemna c s-ar fi pregtit pentru cine tie ce act de bravur; nu
n felul acesta obinuia s triumfe. Pentru a nu se deprta de firea lui, avea s
fie, dimpotriv, la i josnic; se pricepea la aa ceva, lovind ca mgarul pe la
spate.
Alberoni ceruse nvoire s prseasc regatul prin Pamplona i SaintSebastian; fu obligat s treac prin Catalonia, unde nbuise cu asprime o
revolt i unde era urt de moarte.
Poate c se spera c nu va traversa acea provincie fr a nu i se veni de
hac?

De fapt, chiar fu atacat de nite briganzi. N-ar fi reuit s scape fr


ajutorul oamenilor si i fr ajutorul, i mai preios, dat de cincizeci de oameni
trimii din Barcelona de ctre lociitorul regelui, spre a-i servi drept escort
pn la frontier.
Dar asta nu l-a scos din dificultate dect temporar, cci, n timp ce unii
ncercau s-l salveze, altcineva, la Madrid, punea iotul la cale pentru a-i
asigura piei rea.
ntr-adevr, chiar a doua zi dup plecarea sa, prinul de Gonzague ceruse
favoarea unei audiene la regin i fusese refuzat, fr ca mcar s se considere
necesar a se folosi o form de curtoazie.
Dar nu era el acela pe care un astfel de afront l-ar fi putut descuraja
izgonit dintr-o parte, el se ntoarse ctre cealalt, adic spre rege, ncercnd s
fac astfel c Elisabeta s regrete c nu-l ascultase.
Cnd erau de tratat probleme politice serioase, se obinuia ca regina s
fie abordat n prima instan; regele nu urm dect dup aceea, i faptul de a
fi obligat s treac mai nti pe la acesta, fapt care sublinia mic importan ce
se acorda persoanei sale, fu o palm pentru Gonzague.
Se ncpna chiar depindu-i propriul interes i-i transmise lui
Filip al V-lea informaia c posed un secret de stat de care i depindea
coroana. Dar adug c, dac Majestatea Sa nu inea, ca i regina, s afle
amnunte, el, Gonzague, va prsi imediat Spania pentru a nu fi martor al
consecinelor ce ar rezulta din tcerea la care ar fi obligat.
Dac, n trecut, regele nu ndrznise niciodat s ia vreo hotrre fr a o
consulta pe prinesa Des Ursins24, situaia era i mai rea de cnd se afla sub
jugul Elisabetei Farnese i, aceasta fiind imediat prevenit, puin lipsi ca
Gonzague s nu fie poftit s se duc dup cardinal.
Cu toate acestea. ndrzneala lui Philippe de Mantoue o impresion pe
regin, creia i plcea rezistena, pentru bucuria de a o nvinge. Aa c, atunci
cnd se lu hotrrea de a-l primi n audien, trecuser deja dou zile de la
plecarea lui Alberoni.
Majestile Lor catolice l ateptau pe Gonzague n sala tronului, i
sprncenele ncruntate ale reginei nu prevesteau nimic bun.
Oare calitatea dumneavoastr de italian o invocai, domnule ntreb
ea, agresiv de la nceput pentru a ne sili s v ascultm?
Dac am crezut c trebuie s o servesc pe Majestatea Voastr pe
vremea cnd m aflam n Frana rspunse Philippe de Mantoue este cu att
mai firesc s-i slujesc astzi pe suveranii care au binevoit s m primeasc
atunci cnd eram victima intrigilor de la Curtea regentului. Naionalitatea mea
nu are nici o importan recunotina mea conteaz; devenit supus al Spaniei,

interesele regelui meu mi sunt la fel de sacre ca i celui dinti dintre gentilomii
si.
Se prefcu c ridic cu mndrie capul, dar o fcu pentru a cerceta pe
chipul Elisabetei efectul vorbelor sale.
Mulumit de studiul fcut, continu:
Punnd piciorul pe pmntul spaniol, nu aveam de oferit dect spada
mea i, deoarece prietenii mei de ieri deveniser dumanii regatului domniilor
Voastre, m-am dus s lupt mpotriva lor.
i cerei pentru asta o rsplat? ntreb regele, aproape dispreuitor.
Da, sire.
i m rog, n ce ar trebui s constea?
n permisiunea de a fi util Majestii Voastre, dac nu cumva este prea
trziu. A fi dorit s-o pot face acum dou zile nu mi s-a ngduit.
La acest nou atac, fruntea reginei se ncrunt. Gonzague nu pru s ia
seama; prin ceea ce avea de spus, se simea destul de tare spre a demonstra c,
dac pentru o clip serviciile i fuseser dispreuite, foarte curnd i se vor oferi
cu mult tragere de inim mulumiri clduroase.
De la cine deinei acel secret de stat cu care v ludai? ntreb regele.
De la ntmplare
i ntmplarea nu se numete cumva Alberoni? interveni regina.
Aa este, doamn rspunse Gonzague dac prin aceasta vrei s
spunei c ntmplarea m-a slujit mpotriva cardinalului.
Erai prietenul lui
Am ncetat s fiu, din clipa n care n-a mai fost demn s guverneze
Spania. Voi fi, poate, acuzat c am trdat prietenia, c m-am nclinat, cndva,
n faa puterii i c acuz acum dizgraia? Am contiina mea i nu-mi ascult
dect datoria.
Fraze frumoase, dac ar fi fost sincere i dac n-ar fi ascuns viclenia
celui ce le rostea.
Fiecare minut care trece, continu prinul, micoreaz importana
acestui secret. Dac nu avei ncredere n cele ce vreau s spun, mai este timp
s m retrag, cci numai aceast ncredere m poate decide pe mine, care
nc ieri eram prietenul lui Alberoni s vin astzi s-l acuz i s depun
mrturie mpotriva lui.
Filip al V-lea declar:
Dac aici, de fa, nu se afl nimeni de care s v ferii, vorbii,
domnule, v poruncim.
Prinul i trecu mna peste frunte, cu gestul unuia care vrea s scape de
o greutate prea mare ce-i apas contiina i, dup o privire circular peste cei

ce se aflau acolo, ateptndu-i dezvluirile, vorbele sale czur greu, n tcerea


ce domnea:
Ceea ce v voi spune poate fi auzit de toi, cci prezint interes pentru
ntreaga Spanie Majestatea Voastr tie unde se afl, astzi, testamentul lui
Carol al II-lea?
Fu ca un trsnet. Regele i regina se privir ngrijorai.
Se gsete chiar n apartamentele mele, rspunse Elisabeta, nchis
ntr-o caset a crei cheie iat-o! O am la mine.
Caseta s-ar putea s fie la locui ei pronun Gonzague, apsnd
cuvintele dar testamentul, cu siguran, nu se mai afl n ea!
i tii unde este?
Alberoni l-a luat cu el Iat tot secretul de stat pe care l-am
descoperit i pentru ce spuneam c fiecare minut este preios.
Regina plise. Se duse s se asigure ea nsi c documentul fusese furat
i reveni i mai palid.
Ai spus adevrul, domnule, zise. Am greit c nu v-am ascultat mai
devreme.
Gonzague i nla acum cu semeie capul; se bucur n acelai timp de
victoria sa i de succesul infamiei sale.
Poate c nu este prea trziu, opti. Cardinalul mai poate fi ajuns
nainte de a trece frontiera. i testamentul se afl sub pelerina sa ecleziastic!
Filip al V-lea, nucit, tremurnd, de-abia reui s dea nite ordine. I se
veni n ajutor i, curnd, trup de gentilomi plec avnd misiunea de a-l ajunge
din urm pe Alberoni de a-l perchiziiona i de a-i lua toate documentele ce s-ar
putea gsi fie asupra lui, fie n bagaje.
i cu el, ce facem? ntrebar nobilii hidalgos, crora nu le-ar fi prut
ru s-l aduc pe ex-ministru ntre ei, pentru a-l arunca n temni.
Mai nti testamentul, rspunse regele. Ct despre el, poate s se duc
la dracu!
Era, ntr-adevr, cea mai raional soluie, dac se dorea evitarea unor
nenelegeri cu papa, cu mpratul i, poate, i cu alii. Pentru prima oar, Filip
al V-lea avusese o idee neleapt.
Gonzague cercet toate acele chipuri, ncercnd s citeasc pe ele
aprobarea comportamentului su se temea s nu vad dispreul provocat de
acea trdare. Dac, n acel moment, ar fi fost vorba de oricine altul dect de
Alberoni, este foarte probabil c nu doar un singur grande de Spania ar fi
refuzat s ating mna lui Philippe de Mantoue.
Regele i-o ntinse pe a sa

V mulumim, domnule, i zise. Ne vom aminti de serviciul pe care ni lai fcut. ncepnd de astzi, s v aflai zilnic la scularea noastr de
diminea25, i nu v ferii s cerei orice vei dori.
S-ar putea, sire blbi trdtorul s-ar putea s cer Majestii
Voastre dreptate mpotriva unor dumani care m provoac pn i n regatul
vostru, precum i protecie pentru o tnr fat pe care o am n paz
Vi se va acorda totul, spuse Elisabeta Farnese, iar protejata
dumneavoastr se va bucura de favoarea noastr regal.
Prinul de Gonzague iei din palat cu fruntea sus, sigur de acum nu
numai c va avea mna liber mpotriva lui Lagardere, dar i c steaua sa, att
de palid n ultima vreme, va strluci cu o nou putere.
Acest om cuta oameni de pclit doar acolo unde se aflau tronuri!
Alberoni fu ajuns din urm la cteva leghe nainte de frontier. Escorta,
care-l aprase att de bine mpotriva briganzilor, ascultnd de data aceasta de
ordinele trimiilor legali, se art deosebit de srguincioasa n a i scotoci
cuierele i propria-i persoan. Pentru a i se lua testamentul pe care-l purta
ntr-un buzunar interior al vemintelor sale i pe care el a ncercat s-l apere
chiar i cu spada n mn, a fost necesar s se foloseasc fora. Nu era cel mai
puternic, aa c a fost nevoit s cedeze.
Atunci i aminti de confidena fcut lui Gonzague i un zmbet amar, n
care se simea furia, i flutur pe buze. Dar el nsui nelase atia oameni n
cursul vieii sale, nfptuise attea josnicii, cunotea att de bine viclenia
italieneasc, nct se potoli repede.
Ar fi trebuii, se gndi, s-mi aduc aminte c un nvins nu mai are
prieteni. Este greeala mea, i Gonzague m-a pclit; ne vom mai ntlni.
Acest om care plec n exil nu dezarma i-i propunea s aranjeze alte
cri de joc. I se lua testamentul lui Carol al II-lea? Ce importan avea asta?
Nu avea oare nc asupra lui un memoriu destinat regentului i n care i indica
mijlocul prin care ar putea distruge Spania?
Memoriul l-a trimis cteva zile mai trziu, iar din istorie aflm c Philippe
dOrlans l-a ars fr a-l citi, scutind astfel Frana de ruinea de a datora ceva
infamiei cardinalului.
De ndat ce Filip al V-lea s-a aflat n posesia faimosului document
cruia i datora tronul, Gonzague i lu locul printre curtenii de prim rang.
Profit de aceasta pentru a cere capul lui Lagardere, pe care-l acuz mai nti
de toate crimele de care acesta se dezvinovise att de magistral n faa
regentului, i apoi de propriile sale crime.
Toate aceste minciuni erau zadarnice. Nu mai avea cu el dect pe baronul
de Batz i pe Lavallade; habar n-avea unde se afla cavalerul i ce se ntmplase
cu Aurore de Nevers i cu dona Cruz. Aadar, la ce i folosise s joace regele i

s ctige partida aa cum se exprimase chiar el dac era prea trziu i


dac nu mai putea s-i nhae prada vie?
Orgoliul triumfului su fu curnd urmat de o crud nelinite. Fr a
putea nelege motivul care i inuse departe de el pe desfrnai n tot decursul
se temea c-l abandonaser, aa nct trimise n cutarea lor doi curieri, alei
din mica nobilime srac a Madridului i care, cu condiia de a fi bine pltii, ar
deveni mai trziu nite ajutoare preioase.
La drept vorbind, nu se mai baza pe banda sa; ca urmare, cnd mesagerii
si i raportar c ea se afla Biscaya, pe urmele lui Lagardere, se bucur cu
adevrat.
O scrisoare din partea lui Montaubert i explica mersul lor ncolo i
ncoace, fr a da roade; i povestea ultima lupt de la Pancorbo i afirma c
prinderea cavalerului nu mai era dect o problem de cteva zile.
Dup cum vedem, desfrnaii tiuser s ias basma curat, i sfaturile
lui Oriol i avuseser meritul lor. Cu bunul su sim i cu viclenia lui de
comerciant, grasul perceptor tiuse s-i pcleasc stpnul i, fa de
tovarii si, parvenitul i pltise din plin taxa de primire n rndul lor.
Gonzague nu va avea de ce s le fac nici un repro, fiindc ei i
rmseser credincioi; dimpotriv, le era recunosctor c nu-l pierduser din
ochi pe cavaler.
Poate c Peyrolles ar fi mirosit adevrul; Philippe de Mantoue, care nu
admitea c ar putea fi nelat, le lu pe toate drept bune i fu mulumit.
i totui, un lucru l nelinitea teribil: n misiva sa, Montaubert nu
pomenea nimic, despre Aurore.
Dac nu au vzut-o mpreun cu Lagardere, i spuse, nseamn c na putut s ajung la el i deci nimic nu este pierdut, cci, fr Henri, tnra nar fi putut s se ntoarc n Frana. De ndat ce va recdea n puterea mea, o
voi duce att de departe, n fundul Spaniei, nct nimeni nu va mai putea s-o
gseasc. Ct despre Lagardere, l voi face, i pe el, s mearg n sud; o s fac
vid n jurul lui i voi sfri, cu siguran, prin a-l nfrnge.
Planul era simplu; nu-i mai lipsea dect s fie confirmat de evenimente.
Or, pentru cine se pricepe s le pun la cale i s le organizeze ceea ce
constituia tria lui Philippe de Mantoue toate lucrurile trebuiau s decurg n
felul n care le gndise mai dinainte. Proverbul potrivit cruia omul propune i
Dumnezeu dispune nu era fcut pentru el; nu-i mai amintea de eecul care-i
motivase exilul, iar noua lui putere i ameea.
Era ncredinat c viitorul i surde i-i frec minile cu satisfacia celui
care n-are a se teme de nimic i cruia toate speranele i sunt permise.
i, cu toate acestea, i lipsea cineva cu care s-i mprteasc bucuria.
Acel bun Peyrolles se afla nc la Burgos, ntr-o stare foarte jalnic i fr bani.

Bietul factotum ncepea s se sature i de rugciunile Frailor Caritii, i


de tcerea stpnului su, cci se temea c acesta s-o fi suprat pe el pentru
faptul c lsase s-i scape domnioara de Nevers. Era dornic prin toate
mijloacele posibile i pornind imediat la treab s tearg prin zelul su
groaznicul eec pe care-l suferise, i ar fi preferat de o mie de ori orice
reprouri, dect inactivitatea sa forat i, mai ales, dect singurtatea aceasta,
care permitea s fie atacat fr ca el s se poat apra.
Aa c n fiecare zi se uita cu ngrijorare spre orizont, spernd c cineva
va veni n curnd s-l scoat din situaia grea n care se afla i ateptnd un
rspuns la scrisoarea pe care o adresase lui Gonzague.
Nu mai am nimic de fcut la Madrid, i spuse n cele din urm acesta.
Prezena mea ar fi foarte util la Biscaya. n trecere, l-a putea lua pe Peyrolles
i, dac ntr-adevr Lagardere nu a trecut nc munii mpreun cu logodnica
sa, n-a da nici un dublon pe pielea lui, de azi pn n opt zile.
Asta nu-l mpiedic s plteasc n avans o frumuic sum de dubloni
unei trupe de douzeci i cinci de oameni pe care regele avusese bunvoina
de a i-i da, la cerere pentru a-l ajuta s gureasc acea piele, de care fcea
att de puin caz n vorb, dar de care, n sinea sa, se temea c o va gsi mereu
invulnerabil. i-i spunea: Ei sunt patru: Lagardere, i Chaverny, Cocardasse
i Passepoil. cci ignora prezena unui al cincilea: Antoine Laho. Cnd i voi
regsi pe ai mei, noi vom fi n numr dublu, iar soldaii pe care i iau cu mine
ne vor servi drept scuturi. Acetia vor avea de ctigat mai muli ghioni dect
dubloni.
Dac cei douzeci i cinci ar fi tiut unde erau dui, poate c ar fi refuzat
onoarea ce li se fcea, cu toate c cel care i trimitea era regele! De asemenea,
poate c ar fi preferat s se debaraseze de Gonzague la prima cotitur a
drumului. Aproape toi fcuser rzboiul i vzuser atacul regimentului RoyalLagardere. tiau ce te putea costa dac i te mpotriveai.
Capitolul XIV Intrusa
N ici Mabel, nici Mariquita nu puteau s-l prseasc pe Lagardere n starea n
care se afla.
ntr-adevr, celei dinti i era interzis s se separe de tribul su, i
trebuia s rmn acolo pentru a ngriji rana trupului; ct despre cea de a
doua, cu nici un pre nu ar fi consimit s-l abandoneze pe Henri unor mini
strine, blnda ei prietenie fiind singura n stare s i pun un balsam pe rnile
sufletului su.
Dac ar fi plecat, fie chiar i numai pentru cteva zile, absena igncuei
l-ar fi fcut pe cavaler s-i recapete ndoielile i, pentru ca nsntoirea sa
fizic s fie rapid, trebuia nainte de toate s nu fie lsat singur cu durerea
s sufleteasc.

Pe de alt parte, prezena n mprejurimi a desfrnailor fcea necesar o


supraveghere activ i luarea unor precauii nencetate pentru ca ei s nu
ajung s descopere refugiul lui Lagardere.
Pentru toate aceste motive, cele dou femei se sftuir ntre ele i
hotrr s rmn la cptiul rnitului. n felul acesta, una dintre
principalele probleme era rezolvat, dar rmnea o alta, la fel de important.
Rmnnd aici remarc gitana riscm s pierdem pentru mult
timp urmele domnioarei de Nevers care, acum, e posibil s se afle nu departe
de aici. Logodnicii, dei s-ar putea regsi att de curnd, vor fi din nou
desprii, cine tie pentru cte zile, pentru cte luni?
Ascult, copila mea spuse Mabel dup ce reflectase ndelung nu
trebuie s-l pierdem pe unul, n timp ce am merge la ntmplare, n cutarea
celuilalt. Vorba aceea: nu lsa vrabia din mna pentru cioara de pe gard; s
pstrm ceea ce avem, iar alii s se duc s caute, n locul nostru.
Cine?
Avem de unde alege; ar fi deajuns doar ca tu s fii n stare s faci o
descriere att de exact a fetelor i a nsoitorilor lor, nct nimeni s nu se
poat nela.
Fata se gndi ctva timp.
Pe domnul de Chaverny nu l-am vzut dect o dat spuse, dup
cteva clipe i totui, trsturile sale sunt ntiprite n mintea mea ca i cum
l-a fi vzut ieri. Ct despre ceilali, pot s v descriu feele lor, nfiarea,
mbrcmintea, gesturile i chiar i vocile lor.
Perfect, ncuviin btrna. Vom trimite copoi pe urmele lor, i m-a
mira s nu avem nouti peste cteva zile.
l chem pe Benasy i-i porunci:
Du-te de-l caut pe Antor s vin aici cu nevasta, cu cei doi fii i cu
fiica lui. l vei aduce i pe ef.
Biatul se strecur afar ca un arpe. Cteva minute mai trziu, cei pe
care i indicase Mabel fceau cerc n jurul ei.
Antor era un gigant bronzat, cu barb neagr, cu trsturi pronunate.
Cnd era linitit, era blnd ca un copil, dar la mnie era cumplit. Cei doi fii i
semnau i, ca i el, ar fi ucis un bou cu o lovitur de pumn. Helda, soia lui,
era ireat i fin, iar fiica sa, Pepita, putea trece drept o perl de frumusee
printre cele mai frumoase gitane din Grenada.
Ascultai-m cu toii, li se adres btrn Mabel, cci misiunea pe care
o s v-o ncredinez cere tot atta ndemnare ct i for. Tu, Antor: i vei
nhma cei doi cai la cru i vei pleca mpreun cu ai ti, poate pentru cteva
zile, poate pentru o lun, pn ce i vei ntlni pe cei ale cror semnalmente i

vor fi date. Dac nu-i vei gsi n Biscaya, va trebui s-i cutai n Nevarra, n
Aragon, n Castillia, dar mai curnd nspre frontier.
Cine sunt aceia? ntreb brbatul.
Patru clrei i dou femei. Dac i vei ntlni pe toi mpreun, Helda
se va apropia de una din ele cea brunet i i va spune cuvntul de
recunoatere al ragnilor.
Aadar, este de-a noastr?
i aminteti de micua Flor care, ntr-o zi, ne-a adus nite strini la
muntele Baladron?
Flor! exclam Pepita, m-am jucat cu ea cnd era mic i a
recunoate-o. S-i fie ruine, i-a renegat religia i pe ai si!
Mabel i arunc o privire aspr:
Asta nu ne privete; a avut motivele ei.
i, adresndu-se Heldei, continu:
Cnd vei fi foarte sigur c este chiar ea, i vei spune: Urmeaz-m, te
voi duce la cel care a but licoarea otrvit la muntele Baladran.
i dac nu vor fi dect brbaii? ntreb Antor.
Va fi mai greu, cci va trebui s nu-i confundai cu alii, de pild cu cei
pe care i-am ntlnit la Pancorbo i care au trecut pe aici azi-diminea.
Pe ia i cunosc.
Vor mai fi i alii, mai spuse Mabel. Mariquita v va spune cum i vei
recunoate pe cei pe care-i cutm Vorbete, copila mea.
Aceasta o descrise mai nti pe Aurore; spre mai i mult siguran, se
strecur fr zgomot, cu Helda i cu fiica acesteia, lng patul pe care dormea
Lagardere i le art portretul pe care-l purta pe piept. Le vorbi i despre Flor,
ddu amnunte despre Chaverny, Antoine Laho i Passepoil, dar l descrise
ndelung pe Cocardasse cu nfiarea lui de spintector, cu plria de fetru i
cu cizmele lui, cu nasul su rou, spada i njurturile sale, astfel nct
gasconul deveni o figur ce prea cu adevrat unic, foarte greu de confundat
cu altcineva.
Nu exist doi ca el pe ntregul continent, trase ea concluzia. L-ai
recunoate dintr-o sut de mii.
Mai ales femeile ascultau cu mare atenie i-i ntipreau n minte cel
mai mic amnunt.
Mabel le mai ddu cteva instruciuni precise, apoi le ngdui s plece.
Ducei-v, le spuse. n ziua n care i vei aduce, va fi mare srbtoare
n tabra ragnilor.
Un sfert de or mai trziu, rulota lui Antor se desprindea dintre celelalte
i plec n necunoscut. Orict de vag ar fi fost direcia ce le fusese indicat
acestor oameni, ei ascultau pasivi i totui, n mod inteligent fiecare cuvnt,

fiecare gest al btrnei Acestor nomazi, mereu revoltai mpotriva legii, le este
suficient ordinul unei femei, pentru ca ei s mearg spre nord sau spre sud,
timp de o zi su timp de un an, fr a-i face mai multe griji pentru ziua de azi
dect pentru cea de mine.
Ce ai a-mi spune, mam? ntreb, la rndul su, eful clanului, care
rmsese rezemat de u.
Pune s se instaleze tabra n mod definitiv, porunci btrn. Poate c
vom rmne aici destul de mult timp. D ordin ca flintele s fie toate ncrcate
i la ndemn, dar s nu se trag dect dac suntem atacai sau dac m
vedei ridicnd, prin crptura asta din stnc, o tor aprins. Cineva va
trebui s vegheze zi i noapte, astfel ca nimeni s nu poat ptrunde n grota
asta; Benasy ne va aduce tot ce ne va trebui i va sluji drept intermediar ntre
trib i mine; mi-l vei trimite ori de cte ori vei avea ceva s-mi spui. Ai vreo
obieciune?
Nu, dac ederea noastr aici nu va depi o sptmn. Da, dac va
trebui s se prelungeasc
i ce anume obiectezi?
Cnd vom fi prdat toate fermele, cnd vom fi luat zloguri din toate
satele nvecinate pentru a ne asigura traiul, jandarmii vor veni s ne alunge de
aici. Cei din neamul nostru trebuie s mearg ntruna de ndat ce se opresc,
rasele blestemate se npustesc asupra lor.
Zilele au douzeci i patru de ore, sptmnile au apte zile, declar
sentenios Mabel. Cine tie unde vom fi peste o sptmn? Du-te i f aa cum
i-am zis.
Iei chiar ea, pentru o clip, mpreun cu eful, pentru a stabili
amplasamentul taberei; le vorbi tuturor i cut prin preajm plantele ale cror
virtui le cunotea.
Cnd se ntoarse la gitanita, avea un mnunchi de buruieni pe care
ncepu s le frmnte i le puse la fiert pronunnd cuvinte magice, nsoite de
gesturile prescrise de Kabbala26.
Ceva mai trziu, Lagardere se trezi, fiindu-i mai bine; febra cedase i se
simea ntr-o stare plcut, aa cum st culcat pe un pat, ntr-un loc
confortabil i n siguran. Resimea, mai ales, o mare bucurie vznd-o pe
Mariquita ocupndu-se de el, tot att de devotat ca o sor, sau chiar ca o
mam. i totui, dei firea lui energic i revenea, cu toate c leacurile lui
Mabel i aduceau o uurare rapid, el rmnea trist i gnditor, nevorbind
niciodat despre Aurore.
Nu mai pot spera i mrturisi, ntr-o sear, gitanitei care se silea s-l
ncredineze c o va revedea n curnd.

Trecur astfel dou zile i se fcu vizibil o mbuntire; apoi cavalerul


putu s se scoale i, sprijinit de cele dou femei, reui s strbat ciudata
ncpere. Misterul acestui adpost nelocuit l intriga. De asemenea, ncepu s-i
plac s o asculte vorbind pe Mabel fiina aceasta att de neobinuit, a crei
fire nu izbutea s-o neleag, cci nu pricepea mobilul care o mpingea s
acioneze n felul n care o fcea.
ntr-adevr, nu putea s nu bnuiasc un scop ascuns i, cu toate
acestea, nu vedea dect un devotament real, aproape o afeciune. Era mai mult
dect ar fi trebuit ca s-i trezeasc uimirea.
Benasy aprea deseori n grot i-i inea pe locuitorii acesteia la curent
cu ce se ntmpla n exterior. De cnd avea sarcina de a procura hran
cavalerului, nsuirile lui de ho se dublaser; aproape niciodat nu era vzut
venind cu minile goale: uneori aducea fructe, alteori un clapon, o sticl de vin
vechi de Murcia sau vnat. Toate astea nu costau nici un maravedis i, dac
Lagardere le-ar fi cunoscut proveniena, este foarte probabil c n-ar fi acceptat
nimic. De altfel, caraghiosul nu i-ar fi neles deloc scrupulele: se silea s fac
aa cum era mai bine i-i folosea pentru asta ntreaga tiin.
ntr-a asea zi nu se primise nc nici o veste de la Antor, i Mabel era
intrigat. Lagardere, care nu cunotea acele aranjamente, spunea c ar trebui
s porneasc la drum. Acum, odat cu venirea serii, el adormea linitit; somnul
cel greu din nopile precedente, cnd era chinuit de febr, fusese urmat de o
odihn binefctoare, cu vise frumoase.
Tot veghindu-l, Mariquita uita s mai doarm, dar nu se simea obosit,
ntr-att era de fericit vznd c rnitul revine la via i-i recapt forele.
Cu toate acestea, ntr-o noapte aipi, nu departe de Mabel, care dormea
adnc, sub influena unei furtuni ce amenina s izbucneasc.
Nori groi acopereau cerul; tunetul bubuia n deprtare i ntunericul era
aproape total, ceea ce n Spania se ntmpla rareori.
n tabra iganilor, instalat la dou sute de pai mai ncolo, sub
apsarea atmosferei, toat lumea dormea adnc chiar i santinela care, potrivit
ordinelor lui Mabet, trebuia s stea mereu de veghe.
Ar fi fost greu s-i dai seama ct era ceasul, cci la trei leghe jurmprejur nu rsuna nici un orologiu. Oamenii din orae, care posedau unul, ar
fi putut auzi, cu o clip mai nainte, btnd de miezul nopii.
O siluet uoar trecu pe lng tabra de ragni, mirat s-i gseasc
acolo. Dei era o femeie, prea s nu aib nici o team.
n picioare purta espadrile i mai curnd alunec, dect mergea pe
pmnt, aa c nimeni n-o vzu i nici n-o auzi. Se ndrept spre stnc i
curnd trupul nu i se mai zri deasupra ierburilor; se aplecase n mini i n

genunchi i, fr a clinti nici o frunz, se tra prin coridorul ngust care duce la
peter.
Ajungnd n faa uii se ridic, scoase din buzunar o cheie i se pregti so vre n broasc. De-abia atunci i ddu seama c ua era deschis i c era
de ajuns s-o mping cu degetul.
O cuprinse o nelinite nelmurit i apuc mnerul unui mic pumnal pe
care-l purta n centur. Totui, trsturile i se luminar n curnd de bucurie
i, nainte de a intra, pronun cu jumtate de glas un nume:
Pedro!
Nu rspunse nimeni. Mai chem o dat, mai tare, i auzi un fonet i
murmurul unei voci de femeie.
ntunericul o mpiedica s deslueasc ceva n interior i, n timp ce
ncerca s scotoceasc cu privirea, i simi deodat gtul strns de o mn
aspr dar care nu era a unui brbat.
Vizitatoarea nocturn, curajoas n faa atacului, putea s ridice
pumnalul spre a lovi. Dar se abinu, gndindu-se c, dac era vorba de o
femeie, era posibil s omoare o nevinovat care credea doar c se apr.
Pe ct de nenfricat, pe att de vnjoas, se eliber, aadar, printr-o
smucitur brusc, i-i trimise adversara s se rostogoleasc pe jos aceasta
era btrna Mabel, care-i nbui un strigt de furie.
Intrusa credea c scpase, dar alte mini o nhaser, de data aceasta
mini mai puternice, mai viguroase; un trup tnr se lipi de al su, o nlnui
i era un trup de femeie.
Vru s vorbeasc dar nu reui, pentru c adversara o strngea de gt. Pe
ntuneric se porni o lupt corp la corp, n care degetele smulgeau pr, zdrobeau
umeri. Nu se mai auzea dect gfitul piepturilor, scrnetul dinilor i
blestemele lui Mabel, nc rsturnat pe jos.
Trezit brusc de vacarmul acesta, cavalerul exclam:
Ce se ntmpl? F lumin, Mariquita.
Acum se auzea un glas brbtesc, un glas necunoscut, i noua venit i
ddu seama c a czut ntr-o curs, cci dup tirea ei grota nu servise
niciodat ca adpost attor oameni.
Se pare c n acea clip s-a gndit s se retrag; din nefericire, fiind
ntuneric i netiind n care parte se afl ieirea, se hotr s-i vnd scump
pielea i scoase pumnalul.
n acelai timp cu ea, Mariquita l trase pe al su, cci tocmai simise pe
braul su atingerea rece a oelului.
Deodat ni o lumin btrna Mabel, reuind n fine s se ridice,
aprinsese o tor din vatr aproape stins i flacra i scoase n relief faa
galben i zbrcit, de vrjitoare.

Oprii-v! Oprii-v! porunci Lagardere.


Cine suntei? Ce facei aici? Tu eti, Pedro? strig strina.
Fr a atepta rspunsul, se repezi spre pat.
n faa ei, barndu-i calea, gsi arma i pieptul Mariquitei. Biata copil
crezuse c acea femeie voia s-l njunghie pe Henri.
ntre timp, strina l privea cu ochi fici pe brbatul culcat i, deodat,
aruncndu-i cuitul, exclam:
Domnul de Lagardere!
Cine eti? ntreb cavalerul, uimit.
Cine sunt? Deci, nu m recunoatei? Sunt Jacinta-basca, gazda
dumneavoastr de la Bayonne! Dar ce facei aici, la fratele meu?
Fratele dumitale? Antoine Laho?
Nu, nu acela, un altul, Pedro ntr-o zi, cnd un gentilom m
insultase, el l-a omort i a trebuit s fug n Spania. Ceea ce nu l-a mpiedicat
s lupte pentru Frana n rzboiul care tocmai s-a sfrit, i venisem s vd
dac s-a napoiat Asta este vizuina lui, n care se ascunde de trei ani i n
care ascunzndu-m, la rndul meu, pentru a nu se afl unde m duc vin
de la Bayonne, noaptea, s-l vizitez o dat pe sptmn.
Lagardere i ntinse mna; ea i-o lu i o srut.
Este un noroc, spuse, c eu am venit prima; poate c dac era el, ar fi
fcut o nenorocire.
Dac Mabel i Mariquita o priveau acum cu mai puin ur, aveau totui
destul nencredere.
Cine sunt femeile acestea? ntreb basca.
Adevrat, zise cavalerul zmbind, nu v cunoatei. Mariquita, pune-i
pumnalul la locul lui i srut-o pe Jacinta suntei amndou la fel de bune i
de curajoase.
Pentru c aa le spusese el, nu ezitar i, cu rsul pe buze, uitnd c
fuseser ct pe-aci s se omoare una pe alta, se mbriar fr nici un gnd
ascuns.
Mabel continua s ocrasc, mai ales mpotriva oamenilor ei care
lsaser pe cineva s ptrund n grot. Cu fata asta era n ordine, de vreme ce
Lagardere o cunotea, dar s-ar fi putut la fel de bine s fi fost un brbat, un
duman.
i o s ne goneti de aici? ntreb, pe un ton argos.
Eu, s v gonesc de-aici? Doamne ferete! exclam basca. Cum
putei spune aa ceva?
O privea cu curiozitate pe acea btrn care vorbea cu semeie i prea
gata s-l apere pe cavaler mpotriva ntregii lumi.

Treaba e c domnul de Lagardere este rnit, zise Mabel, i atta vreme


ct nu va fi vindecat, nu va iei de aici.
Ce spune? strig Jacinta Suntei rnit?
Nu mai am nimic, rspunse Lagardere. Ele m-au ngrijit i m-au
salvat.
Asta e bine, se bucur Jacinta, lund mna Mariquitei. Nu te-am lovit
prea tare adineauri?
Prul le rmsese despletit i le cdea pe umeri n lungi uvie negre.
nfierbntarea luptei le mbujorase obrajii i ar fi fost greu s spui care dintre
ele era mai frumoas. Rznd, se pieptnar una pe cealalt.
n faa acestei priveliti, Lagardere zmbi; dar, deodat, se ntunec la
fa. Uitndu-se la aceste dou femei de-acum nainte prietene vzuse
trecnd prin faa ochilor imaginea Aurorei i a donei Cruz, mpodobindu-se
pentru balul regentului.
Jacinta se aplec spre el i-l ntreb ncet:
Unde este domnioara de Nevers?
Cavalerul i nclin fruntea i o lacrim i se prinse pe gene.
Nu am mai revzut-o, opti cu durere, i o caut.
Mama sa nc o ateapt la Bayonne, spuse basc.
Srmana femeie! S i-o napoieze Dumnezeu; poate c eu nu voi
reui s-o fac!
Cine i-a spus asta? strig Mabel. ncheie-i noaptea s-ar putea ca
ziua care va rsri s fie cea bun.
nc o vorb, se rug Jacinta. Unde este fratele meu Antoine?
Fr ndoial, mpreun cu domnul de Chaverny i cu ceilali,
rspunse cu glas sczut Lagardere. Unde? Habar n-am.
Nu avei dreptul s dezndjduii, atta vreme ct nu-i vei revedea,
spuse Jacinta, i sunt convins c ei sunt cei care o vor aduce napoi. Voi
rmne aici pn mine noapte, i poate c, ntorcndu-m la Bayonne, o voi
putea pregti pe doamna prines s-i revad fiica.
Fu rndul cavalerului s-i ia mna i s i-o srute. Apoi adormi din nou,
i cele trei femei ncepur s schimbe ntre ele confidene, pe optite.
Capitolul XV Victorie!
S oarele sclda n lumin munii, a cror umbr uria se topea treptat n
fundul vilor; mii de gze ascuns n ierburi i pe ramuri se strecurau, foneau,
umpleau vzduhul cu zumzetul lor.
Sub cort, ragnii i cntau melopeele orientale, iar Lagardere, n picioare,
nu se mai lsa ngrijit dect ca s le fac pe plac celor trei femei, deoarece se
certau ntre ele pentru favoarea de a-l servi.

Chiar n acea diminea ncercase greutatea spadei sale. Slav Domnului!


Nu i se pruse prea grea, i o lustruise cu dragoste; sperana i revenea, odat
cu forele, i se gndea c, n curnd, va avea nevoie s-i foloseasc arma.
Pe drumul care cobora erpuind nspre mare, urca ncet un grup mare,
cam de treizeci de brbai. Santinelele l semnalaser nc demult, remarcnd
i c cei care l alctuiau nu aveau nici acelai costum, nici aceeai nfiare.
n frunte, Philippe de Gonzague fericit c-i adunase la un loc banda
rdea i gesticula n grupul format din Peyrolles, nc puin palid, Montaubert,
care jucndu-i calul vorbea tare cu Taranne, Noc, de Batz i Lavallade. Mai n
spate, grasul Oriol mergea cam fr tragere de inim i pstra o tcere
mohort. Poate c regret nopile de la Palais-Royal, pe grasa Cidalise, cea
care rdea prin pdure, i, mai ales, pe drgua i puin speriat dar interesata
Nivelle.
Soldaii veneau n urma lor. Erau nite briganzi abia nvai cu
disciplina, pe jumtate bandii. Prinul i preferase unor ostai din armata
regulat.
La naiba cu regentul i cu aciunile lui Law, domnilor spunea
Philippe de Mantoue ne vom schimba hrtiile n dubloni, n duros i, chiar
dac acetia nu ne vor fi primii, vom avea totui aur. Regele Spaniei este
prietenul nostru, regina ne protejeaz; dac suntei cumini, vei cpta titluri
de noblee, posturi, ambasade; ntr-una din zile, Oriol va fi grande de Spania.
Contiinele dumneavoastr sunt pregtite, domnilor? Putem rencepe dansul?
Un zmbet larg lumin chipurile tuturor acelor brbai pe care lcomia i
desfrul aveau s-i nlnuiasc iar la carul de lupte al stpnului.
Unul singur nu rdea deloc: Peyrolles. Nu era mai puin lacom dect
ceilali, dar se gndea la marea pierdere pe care o suferise i la nc ceva.
Lagardere zise cu jumtate de voce.
La dracu cu Lagardere! strig Gonzague. Cnd o s vreau, o s asmut
asupra lui, ca pe o hait, cinci sute de oameni pe care mi-i va da Filip al V-lea.
I-ar mprtia ca pe un stol de vrbii, opti intendentul.
Vom fi i noi prezeni! interveni Noc.
Peyrolles se ntoarse ctre el i-l msur cu privirea:
E mult vreme de cnd suntem prezeni, replic, ba chiar mai erau i
alii
Ei, drcia dracului! url prinul, iritat de acea insisten a factotumului su, care contrabalansa cuvintele sale dttoare de curaj. i-o fi fric? n
cazul sta, mi-a explica de ce nu ai fost n stare s pzeti nici mcar nite
femei!

Lagardere trece prin sbii, femeile trec prin ziduri, monseniore iar
noi suntem cei care primim loviturile. Aa va fi pn ce nu-l voi vedea cu ochii
mei pe cavaler intuit n sicriul lui.
Cobe, mri Philippe de Mantoue, tu nsui o s-i bai n cuie capacul
sicriului, ca s fii mai sigur. i pentru c ntre tine i domnioara de Nevers s
nu existe nici un zid, o s-o leg de tine printr-un lan fixat de o centur de fier
care-i va ncinge oldurile.
Peyrolles rnji:
nainte de a-l bga pe Lagardere n sicriu, va trebui s fie ucis; nainte
de a lega un la la piciorul porumbiei, va trebui s-o prinzi din nou. Toate
acestea nu se vor realiza nici astzi i nici mine, monseniore poate c
niciodat.
Gonzague i mototoli cu furie jaboul de dantel, i n banda desfrnailor
nu se mai auzi nici o vorb. Diavolul acela de Peyrolles, sentenios i lugubru,
fcuse s nghee limbuia pe buzele stpnului su.
De acum nainte, doar copitele cailor izbind pietrele drumului i glumele
deocheate ale briganzilor mai ddeau via acestui col de cmpie, pe care
clreau mpreun bandii i gentilomi.
Pe acelai drum, venind din sensul opus, nainta un alt grup. Acesta era
alctuit din ase persoane: patru brbai i dou femei.
i dintre acetia unul vorbea tare; dar nu promitea nici posturi, nici
onoruri, nici bani; i n acest grup se vorbea tot despre Lagardere.
Sfinte Doamne! tuna vocea prietenului nostru Cocardasse. Unde naiba
s-o fi ascuns putiul, c nu dm deloc de el? Eu tot cred c nemernicii ia de
igani care bat mereu drumurile l-or fi adormit pe undeva, cu cine tie ce
licoare drceasc.
ie i s-ar putea juca un renghi dintr-sta, zise Amable, eti mereu att
de nsetat
Eroare grav, iubielule! nainte de a bea vinul, eu l miros, i cel care
ar turna n el vreun ingredient ar trebui s nghit i paharul odat cu vinul, pe
cinstea mea!
n spatele profesorilor de scrim mergeau Aurore de Nevers i dona Cruz,
cu Chaverny ntre ele. Toi trei vorbeau despre Lagardere.
Unde este? suspin Aurore, cci aceasta era grija permanent a bietei
copile. Prefer s rmn n Spania dect s revd Frana fr el. Dac m-a
ndeprta de ara n care el poate sufer, n care plnge, a auzi fr-ncetare
rsunndu-mi n urechi cum m cheam n ajutor, i a fi prea departe pentru
a veni s-i mprtesc suferinele, s-i sorb lacrimile Acolo unde el nu s-ar
afla, n-a putea tri, i chiar de-ar trebui s dansez n piee, s ceresc pe
drumuri, l voi cuta pn ce Dumnezeu mi va ngdui s-l revd, mcar

pentru o or, mcar pentru un minut Atunci, ar putea s ne recheme la El,


cci vom fi fost fericii.
Dona Cruz i Chaverny triau bucuria de a se fi regsit. Ochii lor i
vorbeau fr ncetare, minile lor se strngeau pe ascuns. Dar fiind prea buni
pentru a o lsa pe srmana Aurore s le vad dragostea, i socotind c ar fi fost
o crim s afieze o fericire egoist atunci cnd; lng ei, se nla statuia vie a
durerii, cutau toate mijloacele de a o consola, de a face s-i renasc sperana
i curajul.
n bucuria ei secret, dona Cruz gsea izvorul unei noi vitejii, pe care o
punea n slujba prietenei sale i, ajutat de Chaverny, reueau uneori s fac
s ptrund n inima domnioarei de Nevers puin din ncrederea ei ntr-o
fericire apropiat.
tii bine, i spunea gitana, c atunci cnd ne vom afla n siguran n
Frana, a-l regsi pe Lagardere nu va mai fi dect o chestiune de cteva zile.
Eliberai de grija c suntem expuse primejdiei de a recdea din nou n mna
dumanului nostru, aprtorii notri vor putea aciona nestingherii, iar
spadele lor ca i voina lor sunt dintre acelea pe care nimic nu le oprete. Nu
ne mai despart de frontier dect cteva leghe; vom ajunge acolo ast-sear, i
nu ne amenin nici o primejdie.
Dac ai avea ceva de care s v temei, spuse la rndui su Antoine
Laho, exist aproape de locul acesta un adpost pe care l cunoatem doar sora
mea Jacinta, fratele meu Pedro i cu mine; acolo, nu v-ar gsi nici un Gonzague
din lume. Sper s nu avem nevoie de el.
Cele dou grupuri se aflau la distan egal fa de acel adpost de care
vorbea bascul, iar ntre ele nu era mai mult de o mil.
Din observatorul su, Mabel le vedea naintnd; dar vrsta i slbise
vederea, nu le distingea feele.
Vino repede, Mariquita, o chem ea la un moment dat. i tu, Jacinta,
aprinde o tor Aprinde-o, i spun, cci voi avea nevoie de ea.
Mariquita se repezi pe trepte i-i ainti privirea asupra cmpiei. Un fior i
strbtu tot trupul. ntinznd braul, mai nti spre un punct, apoi ctre
cellalt, exclam cu o voce ntretiat de emoie:
Aici, domnioara de Nevers, Flor, Chaverny sunt ase cu toii i
acolo, Gonzague, Peyrolles, plus treizeci de oameni dumanul!
Lagardere dormea n pat, gata mbrcat.
S nu-l trezim, zise Mabel. Un srut al logodnicei sale trebuie s fie cel
care s-i deschid pleoapele.
Benasy tocmai intrase. Btrna i art cele dou grupuri de clrei.
Du-te la trib, i porunci. Cnd cei care vin dinspre apus vor fi n btaia
flintelor, voi imita iptul bufniei i mi voi ridica tora. Fiecare mpuctur va

trebui s-i nimereasc inta i s omoare; tu te vei duce s-i previi pe ceilali
s se pun n gard i s apere femeile; le vei spune c iganii sunt cu ei i c-i
ateapt o mare bucurie.
Mam, ntreb gitanul, chiar crezi c e nevoie s ne batem pentru nite
cretini?
Ochii btrnei aruncar fulgere.
Ascult ordinul, i porunci scurt.
Dup plecarea btrnului, Mabel lu din minile Jacintei tora aprins
care avea s dea semnalul luptei.
Zisesem eu bine c astzi va fi ziua cea bun, exclam.
n acea clip, n cel mai mic dintre grupurile de oameni care naintau
izbucni o njurtur, i gasconul cci el era autorul i ndes plria pe
cap, cu un pumn zdravn.
Sfinte Doamne! Zresc acolo o tabr din alea ale afurisiilor de igani.
S deschidem bine ochii, iubielule aceti muterii ai spnzurtorilor nu-mi
plac ctui de puin.
Iar eu vd altceva, replic Passepoil, care-i umbrise ochii cu mna.
Privete pe drum, nobilul meu prieten, acel nor de praf ridicat de mai bine de
douzeci de clrei. Dac nu m-nel, cred c-l recunosc pe Peyrolles.
Acel bun domn de Peyrolles, zici, micuule? Ptronille, frumoasa mea,
uite colo un strv care-i este destinat i, cu Dumnezeu nainte! Vezi de te
poart cum trebuie.
Scoase sabia din teac, iar normandul l imit.
n cinstea acestor doamne, strig, i ura! Pentru lovitura secret a lui
Nevers!
Chaverny se nlase n scri.
Gonzague i banda lui, opti printre dini i scond deja sabia din
teac. n absena lui Lagardere, mie mi revine sarcina de a-mi trimite frumosul
vr pe lumea cealalt.
Aurore i dona Cruz pliser.
Este sfritul, zise cea dinti. Sunt de cinci ori mai muli ca noi. Jurmi, domnule de Chaverny, c dac vei vedea c sunt n pericol de a fi prins iar
de ctre prin, mi vei strpunge trupul cu sabia dumitale.
Jur c nu v va prinde! rspunse Chaverny. Laho v va pzi, n timp ce
eu voi lupta n fa, mpreun cu Cocardasse i cu Passepoil.
Acum adversarii puteau s se numere, s se recunoasc; aproape c i-ar
fi putut arunca unii altora insulte.
Gonzague ntinse braul.
Domnilor, le zise, cu un rs fals, domnioara de Ne vers vine singur
s mi se ofere; mi rezerv dreptul de a o face prizonier. Cei patru brbai care o

nsoesc nu conteaz; v las trei din ei, dar vreau ca micul marchiz s scape cu
via.
Lagardere nu este cu ei, remarc Peyrolles. Toate piepturile scoaser
cte un oftat de uurare, cu excepia lui Gonzague, care url:
Cu att mai ru, ar fi fost ultima lui zi, iar logodnica lui ar fi putut s-l
vad murind!
Un rs slbatic i crud i nsoi cuvintele sufletul negru al lui Philippe
de Mantoue i se reflecta n ochi, i desfrnaii tresrir.
Peyrolles, prudent ca ntotdeauna, mpinse n fa civa briganzi i le
art dumanul, avnd grij s li-l indice pe Chaverny care trebuia s cruat.
Aceast tactic nu avu fericirea s le plac spaniolilor; li se fcea prea
mare onoare rezervndu-li-se primul oc, n vreme ce aceia care-i conduceau se
adposteau n spatele lor. Ofierul care-i comanda l msur pe Peyrolles cu o
privire plin de dispre i pronun cteva cuvinte care fur auzite doar de
oamenii lui:
Cnd vom ajunge n faa adversarului, le opti, deschidei-v rndurile,
i s vedem ce se va ntmpla.
Un zngnit de sbii trase din teac, un ordin, un rs sarcastic al lui
Gonzague, i caii, sub mpunstura pintenilor, se avntar n galop la atac.
Deodat, se auzi un ipt de cucuvea, ciudat i lugubru. Flacra unei
tore izbucni prin crptura unei stnci, i cincisprezece flinte i scuipar
ncrctura, cu un bubuit de tunet, aruncnd la pmnt trei rnduri de soldai
ce ddeau asaltul.
Gonzague scoase un urlet de mnie. Intendentul, uimit, se fcu alb ca un
giulgiu.
Srind ca un ied, un gitan tnr se apropie de marchiz.
Atacai, i strig. Nu v temei de nimic; avei de partea voastr
cincisprezece flinte, i peste o clip vei plnge de bucurie. nainte!
nainte! repet Chaverny care se desprinse din grup, mpreun cu cei
doi profesori de scrim, i ajunse curnd n dreptul ragnilor.
Acolo fur ntmpinai de trei femei: una ridica o tor, cu braul ei
descrnat; uviele de pr alb i fluturau n jurul capului nglbenit de
btrnee i din gura tirb i ieeau blesteme i ameninri. Era Mabel,
btrna, fiica gitanilor, i era transfigurat, S-ar fi spus c este Rzbunarea n
zdrene, imaginea Rzboiului dezlnuit.
Foc, snge i moarte! urla. Blestem asupra asasinului! Curaj! Voi,
toi ai mei, ucidei! i s nu scape niciunul Ragnii vor bea n seara asta din
cranii; astzi este ziua dreptii i a bucuriei!
Celelalte dou ineau n mn cte un pumnal; veniser pentru a-i apra,
pentru a sta la civa pai n faa tinerelor fete.

Mariquita! Jacinta! exclamar, n acelai timp, Aurore, dona Cruz i


Laho.

Curaj! rspunser cele dou femei. Victoria este a noastr!


Dragostea va fi stpn! url Mabel. S moar toi-cei cu inima uscat!
n rndurile trupei comandate de ctre prin ncepuse dezordinea.
Briganzii care scpaser de rafal de gloane o luaser la fug napoi i nu mai
rmseser, ca adversari, dect Philippe de Mantoue i desfrnaii si.
Calmi, ragnii i rencrcau armele. ipetele lui Mabel, amestecndu-se
cu njurturile lui Cocardasse, nsufleeau n mod ciudat acea clip de
ateptare.
Furia i orbea pe Phillippe de Mantoue, care vedea c Aurore l va scpa.
Pentru a pune mna pe ea, s-ar fi repezit cu capul nainte ntr-un munte.
Prindei-o pe domnioara de Nevers! strig, artnd-o cu vrful spadei
pe srmana copil care tremura.
Zadarnic ameninare!
Deodat rsun un glas limpede, neateptat, cumplit, care-i intui pe toi
locului:
Iat-m!
Henri! exclam domnioara de Nevers care czu n nesimire.
Flor i Laho se repezir s-o susin pe catrul su. Un nume ni de pe
toate buzele, exprimat aici cu groaz, dincolo cu bucurie:
Lagardere!
Da, era Lagardere, palid, cu pletele fluturndu-i, cu spada ridicat,
Lagardere cel din marile zile de btlie i de victorie. Ochii si plini de fulgere
erau fixai pe cei ai dumanului su.
Repede, un cal! ceru. mi trebuie viaa ucigaului lui Nevers.
Philippe de Mantoue l auzi, dar nu-l atept; mai naintea tuturor
celorlali i ntoarse n loc calul i-i nfipse pintenii n coapsele lui.
Lagardere nu este nc n sicriu, zise Peyrolles, ai crui dini
clnneau.
Cavalerul i puse sabia la loc n teac i-i privi fugind.
Lai peste tot, lai mereu, opti. Niciodat nu voi gsi n faa mea
pieptul acestui italian.
Apoi pleoapele i se umpluse cu lacrimi de bucurie, de tandree i de
dragoste. Se apropie de Aurore, o lu n brae, o cobor de pe cal i-i srut
fruntea palid.
Lacrimile sale cdeau una cte una pe faa blndei logodnice i, cnd ea
deschise ochii, vzu c Henri o inea la piept, c o strngea la inima lui. i,
cast, i ntinse buzele.

Sub cuitul lui Laho, ramurile care acopereau adpostul misterios czur
i, cnd drumul fu destul de larg, Lagardere i purt nuntru comoara
regsit, cea care era a lui din tot sufletul, cea care n curnd i va fi soie.
Henri! opti Aurore, te iubesc mai mult ca orice pe lume mai mult ca
pe Dumnezeu!
Partea a doua Travestirile lui Lagardere.
Capitolul I Sacrificat.
Pe drumul care, la Andaye, strbate frontiera din munii Pirinei, se
niruia cel mai ciudat alai care se poate imagina. S-ar fi zis c este chiar o
oper a lui Jacques Callot27, brusc nsufleit i strnsa laolalt, ntr-un spaiu
de numai o leghe. Cine ar fi inut n mn stampele lui, ar fi jurat c are n faa
ochilor pe cei ce i-au slujit drept model, nobili i zdrenroi.
Pentru nobilime, doar costumul era schimbat, i moda urmrea
decadena spiritelor, un gentilom de pe vremea lui Louis al XIII-lea avnd o alt
nfiare dect cei din timpul regenei.
Pentru ceilali, tabloul era mereu acelai moda nu a fost niciodat
fcut pentru zdrene.
n ansamblu, strlucirea mergea alturi de grotesc, jachetele de mtase
atrgeau privirea printre crpe rupte, iar luxul se mperechea cu mizeria.
Captul din fa al alaiului avea aspectul unui cortegiu nupial, i
comparaia nu putea fi mai nimerit Henri de Lagardere i marchizul de
Chaverny i aduceau logodnicele n Frana.
Restul, adic ntregul trib al iganilor, era de nedescris. Era de ajuns s le
aplici motto-ul lui Callot:
Aceti srmani zdrenroi, cu bune prevestiri uoare, Nu poart cu ei
nimic dect lucruri viitoare.
Cocardasse i Passepoil deschideau drumul i contribuiau la nota de
grotesc. Dar n-ar fi fost bine s-i spui acest lucru celui dinti.
Plria i era pus mndru pe-o ureche, dei era plin de pete i
mototolit i, pentru acest prilej, i rsucise mustile ridicndu-le n dou
crlige formidabile, de sub care se rostogoleau nite njurturi i mai
formidabile. Spada sa lat, faimoasa Ptronille, care se purtase bine n Spania,
se lovea de coapsele calului su cu un zngnit de fiare atunci cnd, din
ntmplare, mna lui rezemat pe mnerul sabiei nu-i ridica vrful ntr-o rotire.
Cocardasse-junior, aranjat n felul acesta, prea un crainic regesc, n faa
unui mprat.
Ct despre Passepoil, acesta era mult mai modest, dar faa lui spn era
luminat de un zmbet nencetat. Cu picioarele pierdute n pantalonii bufani,
cocoloii, cu braele blbnindu-i-se i lsndu-i calul s mearg dup capul

lui, sau mai curnd s-l urmeze pe cel al lui Cocardasse, normandul i arunca
privirile pe furi n spate, clipind des din ochiori.
Motivul era c acolo, n spate, se aflau o mulime de femei drgue fr
a mai socoti, bineneles, pe Aurore i pe dona Cruz, asupra crora n-ar fi
ndrznit s-i ridice ochii pofticioi.
Mariquita i Jacinta erau la fel de frumoase i tot att de sacre.
Din fericire, se aflau acolo soiile i fiicele de ragni, acele statui vii cu sni
de aram, a cror piele avea reflexe de aur verde, a cror gur era de foc, iar
ochii de metal n fuziune! Avea de ce-i vinde sufletul diavolului la drept
vorbind, Passepoil nu era sigur c nu i-l vnduse deja demult avea de ce s
rite s ajung n iad, pentru a strnge acele trupuri suple i vibrante n braele
lui ca de pianjen. i pentru o srutare pe umrul Pepitei, ar fi acceptat s se
fac renegat, gitan, bandit, ho de drumul mare; ar fi vndut spada lui
Cocardasse i pe-a sa odat cu aceea. Tot la zece pai, se ntorcea spre a o
contempla, dar singurul lucru care putea s-l trezeasc la realitate i s-i
modereze dorinele era faptul c ntlnea deodat, aintit asupra lui, privirea
geloas a unui ragno. Atunci i ncovoia spinarea, i grbea calul care fcea
civa pai mai repede pn ce pasiunea, mai puternic dect prudena, silea
din nou capul inflamabilului profesor de scrim s se ntoarc napoi.
Domnioara de Nevers clrea alturi de Lagardere se priveau ochi n
ochi, se ineau de mn i i vorbeau ntruna, cu glas sczut. Fericirea lor nu-i
privea dect pe ei, i aveau attea lucruri s-i spun!
n urma lor veneau Flor i Chaverny, dar tandreea acestora nu era mut
dragostea lor era tot att de glgioas, pe ct de tcut era a celorlali.
Marchizul avea nevoie s-i strige cu glas tare bucuria, s se cheltuiasc n
micri, n elanuri de voioie, iar Flor, gndindu-se c dup atta plns venise
vremea s rd, nu se ddea n lturi s-i rspund n acelai fel.
Antoine Laho i sora lui discutau ntre ei n acea limb basc, att de
ciudat nct i trebuie luni de zile ca s-o nelegi i ani pentru a o vorbi.
Imediat n spatele lor se nirau rulotele iganilor, aproape toate goale.
ntr-adevr, att brbaii ct i femeile veneau n urm, pe jos, cntndu-i
melopeele slbatice.
Doar Mabel rmsese n crua ei prima din ir din care i se vedea, de
sub coviltir, capul albit. Lng ea mergea Mariquita, cu mna pe crupa calului,
cu ochii aintii spre pmnt, vistoare, trist i ndurerat.
O spaim de moarte i strngea gtul; ea, care citise n stele viitorul
celorlali, nu i-l putea citi pe al ei, i l ghicea lugubru.
Am luptat pentru fericirea tuturor, mai ales pentru a lui, i spunea,
privindu-l pe Lagardere. I-am sacrificat puin din raiunea i din sngele meu,

mult din dragostea i din inima mea. Va pleca, se va ndeprta pentru


totdeauna, iar eu, eu trebuie s rmn aici, ca o epav!
Capul coloanei se opri. Cu un gest teatral, Cocardasse i scoase plria,
n timp ce printr-una din obinuitele sale exclamaii saluta pmntul Franei:
Slav Domnului! Iat-ne, n sfrit, pe pmntul nostru Amable,
puiorule, ia spune tu bun-ziua soarelui domnului regent, c uite-l cum
strlucete acolo, ca un ban mare de aur!
Mai bine ar fi s ne cad civa dintr-tia n buzunarele noastre, opti
fratele Passepoil.
Lagardere nsui i descoperi capul. Aurore, emoionat, ndrept ctre
cer mulumiri fierbini.
Lungul ir de crue sttu n loc i iganii, care la propunerea lui Mabel
vruseser s-i nsoeasc pe logodnici pn la limita extrem a teritoriului
spaniol, venir s se ornduiasc n linie, cu btrna n frunte.
Pn atunci nu fusese vorba de vreo rsplat pentru ei; nici nu
pretindeau aa ceva. Acionaser de bunvoie, mulumii c intervenia lor
fusese att de folositoare, i erau plini de respect mai ales n faa cavalerului,
care prin simpla lui prezen pusese toi dumanii pe fug; cci aceti copii
slbatici ai vntului i ai prafului au o adnc admiraie fa de curaj i putere.
Pentru prima dat n viaa lor, aceti jefuitori de profesie se abtuser de
la regula neclintit a rasei lor, cci n toate triburile nu mai existase vreun
exemplu n care s fi venit n ajutor unui cretin, altuia dect Lagardere. Dar
acesta era Lagardere! O situaie asemntoare nu se va mai repeta niciodat.
Cavalerul desclec i, cu Chaverny alturi, merse n faa acelor chipuri
bronzate care l admirau.
V mulumesc, prieteni! li se adres. Mult vreme am crezut c nu
suntei n stare s facei dect fapte rele; m nelam. Dac astzi a putea s
v dau, fiecruia, ceea ce merit, peste o or ai fi cu toii bogai. Din nefericire,
n afar de spada mea, nu am dect civa ducai28; iat-i. Sper c ntr-o zi voi
putea s v mai aduc i alii.
i iat punga mea, adug Chaverny. Rentoarcei-v aici peste o lun;
va veni cineva din partea noastr i v va da ndeajuns pentru a ne pstra n
amintire.
n acelai timp, amndoi i ntindeau spre Mabel minile pline de aur.
Dac ceilali vor, sunt liberi s primeasc, zise btrna. Mie, una, numi trebuie.
Refuzm, spuser i brbaii. Cnd ne vine chef de bani, ni-i lum.
Dar niciodat nu ne-am vndut devotamentul, mai ales c suntei primii crora
ni l-am oferit Ce dai n dar nu trebuie s i se plteasc.

Ei, drcie! Uite-i c refuz! exclam gasconul, uimit. Ia zi, amice,


tare-a vrea s ni se ofere un pic i nou, aa, ca s vedem
Flor sri jos de pe catrul su, lu cele dou pungi i se apropie de
Pepita:
Uite, fat frumoas, primete asta din minile celei care a fost cndva
una de-a voastr. Cumpr-i inele de argint i de aram, echini29 i brri
i, dac ntr-o zi, dansnd n pieele din Madrid, din Valladolid sau din Murcia,
vei ntlni un gentilom francez, nobil i bun, care va vrea s te iubeasc, s nu
spui nu, micuo. Tu eti mai frumoas dect mine, i eu, eu voi fi marchiz!
i, plin de mndrie, lu braul lui Chaverny.
Doamne! opti Passepoil, ducndu-i mna la inim, dac vreodat ma ntoarce la Madrid i dac fata asta s-ar ndrgosti de mine
Cocardasse izbucni ntr-un hohot de rs:
De tine! Dumnezeule Sfinte! Da nu te-ai vzut niciodat n
oglind, bietul meu Amable?
Drept orice rspuns, normandul, jignit, i arunc o uittur furioas i
opti printre dini:
Poate c a iubi-o mai mult dect un gentilom adevrat!
Hei! La dracu! Ce vrei s spui? Noi ce suntem? Oare nu ne-a nnobilat
Micul Parizian, ce naiba?
La rndul su, Aurore naint i o mbria pe btrna Mabel.
Mi l-ai salvat, i spuse. Nu voi uita niciodat c l-am regsit datorit
dumitale. Dac s-ar ntmpla s ai nevoie de mine, voi fi totdeauna gata.
Mabel nu va mai avea nevoie de nimic, rspunse vrjitoarea. V-am pus
pe drumul spre fericire, s nu v abatei de la el.
Mariquita rmsese deoparte; mpreun, cele dou tinere o mbriar.
Iar tu, vino cu noi, zise Flor. Ne-ai ajutat atta, nct de-acum nainte
nimic nu trebuie s ne mai despart
Vino, surioar, adug Aurore.
Dar gitanita scutur din cap i ntinse braul ctre Pena del Cid,
rspunznd cu tristee:
Eu sunt legat pentru totdeauna de movila n care doarme tatl meu.
Am jurat c nu m voi ndeprta niciodat de mormntul su i c m voi
stinge din via plngndu-l; mi doresc ca asta s se ntmple curnd. Duceiv, surorile mele pentru c binevoii a m lsa s v numesc astfel ducei-v
spre bucurie, spre dragoste; spectacolul fericirii voastre nu este fcut pentru
mine.
Dar ne strici aceast bucurie, refuznd s parte la ea, interveni,
micat, Lagardere. Vino, copil; amintete-i de ziua n care i-ai pus capul pe

pieptul meu i cnd i eu i-am jurat c nu m vei prsi niciodat. Trebuie smi respect acel jurmnt.
Ai fcut pentru mine mai mult dect trebuia, rspunse fata.
Tu mi-ai dat viaa tatlui tu
Eram nebun afeciunea ta mi-a redat raiunea
Nebun din cauza mea i pentru mine
Ce importan are? Ceea ce trebuia s fac pe acest pmnt s-a
ncheiat Ia-i cu tine logodnica.
Acestea erau cuvinte rostite cu buzele, dar, n secret, biata inim zdrobit
vorbea un cu totul alt limbaj.
Mariquita l privi ndelung pe cavaler, pentru ca amintirea lui s-i rmn
etern ntiprit n minte, i sufletele lor curate se unir n timp ce n ochii uneia
se citea dragostea, iar n ai celuilalt recunotina.
Ia-i logodnica! repet gitana, ndurerat.
Un val de lacrimi i izbucni din ochi, un tremur convulsiv o scutur, iar
Lagardere, care se temea pentru ea de o emoie prea puternic, o strnse la
piept i o srut pe frunte.
Voi fi mereu fratele tu, i spuse. Cnd durerea i va fi prea greu de
ndurat, vino la Paris, unde vei gsi inimi primitoare.
Adio, opti gitana. Nu ne vom revedea dect n eternitate.
Apoi se ntoarse cu spatele pentru a izbucni din nou n lacrimi i spre a
nu vedea tristeea ntiprit pe chipul lui Lagardere i al celorlali.
Adio, deci, srmana mea copil, spuse ncet Lagardere. Adio, vou,
tuturor care nu vrei nici un ban din partea mea i care mi-ai fcut atta bine.
Fie ca Dumnezeul vostru s v rsplteasc; mi-ar fi plcut s v pot dovedi eu
nsumi c nu v voi uita niciodat, nici pe voi, nici binele ce mi l-ai fcut.
Du-te, zise btrna Mabel, i continu s fii tare, n via. Cea pe care
ai ales-o se poate bizui pe tine, fr team.
Toi se urcar din nou, care pe cal, care n cru, i cele dou tronsoane
ale cortegiului se deprtar, n sens invers. Doar Mariquita rmsese pe jos i,
n timp ce mergea, lacrimi grele i picurau pe picioarele goale.
Deodat ntoarse capul. Cnd Lagardere i ai si erau pe punctul de a
disprea, se urc pe o stnc spre a-i mai putea vedea. Cnd nu-i mai zri
deloc, un nume ni din pieptul su:
Henri!
Fu un strigt asemntor cu cele ce-i izbucneau din gtlej pe vremea
nebuniei sale, un strigt de disperare i de dragoste.
Apoi, se prbui la pmnt
Srmana gitanita i desvrise opera pe acest pmnt: murise!
Capitolul II Contele de Lagardere

C u puin nainte de a ajunge la Bayonne, Jacinta i prsi n grab fratele, cu


care nu ncetase s discute, i se apropie de cavaler.
Repede, repede, l ndemn. Spunei-le tuturor s se ascund n
spatele acestui plc de copaci, i nimeni s nu se lase vzut.
Ca i prietenii si, Henri nu obinuia s se fereasc din calea primejdiei.
Aa nct cuvintele bascei l uimir peste msur.
Grbii-v, repet aceasta, v conjur. Numai de n-ar fi prea trziu!
n acelai timp, i mpingea n spatele unui grup de arbori dei care, din
fericire, se aflau la marginea drumului, ca i cum ar fi fost plantai acolo
dinadins.
Dar vorbete Ce se-ntmpl? ntreb Lagardere, cednd totui
insistenelor ei i punndu-i nsoitorii s se niruie acolo unde le spusese
fata.
Jacinta art cu degetul drumul spre ora i zise:
Vedei acolo, departe, dou puncte negre, n afara zidurilor de aprare?
Le vd sunt doi brbai clare.
Nu, nu doi brbai dintre ei, una este o femeie.
Doamne sfinte! strig Cocardasse, revoltat. Aadar, am devenit nite
iepuri, ca s ne ascundem la apropierea unei femei? Vrei, micuule, s m duc
naintea lor i s le spun c dac au de-a face cu Lagardere, i-au gsit naul?
Stai aici, i porunci basc, autoritar, i taci nimeni nu i-a cerut
prerea.
Apoi se ntoarse ctre cele dou tinere fete:
Este acolo o femeie, repet. E oare necesar s v precizez, domnioar
de Nevers, cine anume?
Instinctul, urmat de gndire, fcu s tresar inima Aurorei.
S fie cu putin? exclam.
De cnd se afl la Bayonne explic basca doamna prines, nsoit
de domnul de Navailles, vine n fiecare diminea pn la frontier, pentru a
atepta veti sau spre a v gsi chiar pe dumneavoastr. Ieind dincolo de
zidurile de aprare, pn la care o nsoeam i eu, o auzeam spunnd, zilnic,
silindu-se s spere, s alunge descurajarea care voia s pun stpnire pe
dnsa: Astzi va fi ziua! i de cte ori n-a repetat aceste cuvinte, cci tot zilnic
o vedeam revenind, mai abtut i mai trist.
Biata mam! murmur Aurore, mpreunndu-i minile.
Srmana femeie! opti Lagardere.
Ea vine astzi, aa cum a venit i ieri, tot aa cum ar veni i mine,
dac n-iar fi sunat ceasul, continu frumoasa hangi. Sperana este cea care-i
conduce paii, simul datoriei cel care o susine. Dar fiindc exist bucurii

care ucid, vei nelege de ce v-am cerut s v ascundei. Trebuie ca fericirea ei


s nu fie prea brusc. Ateptai, aadar, aici i lsai-m pe mine.
Aurore avea s-i revad mama! Spre a fi mai bine pregtit pentru
revedere, i rezemase capul blond pe umrul lui Henri, i lacrimi linitite i
curgeau ne obraji. Logodnicul ei o ls s plng, cci exist mprejurri n care
inima s-ar sparge dac prea-plinul nu s-ar topi n lacrimi.
Henri! spunea fata. O dat mai mult, mama mu va primi din minile
tale. Binecuvntat este ziua n care tot ce mi-e mai scump pe lume: mama i
logodnicul meu, se vor uni ntr-un el comun acela al fericirii mele! Ce am
fcut? Ce a putea face spre a-mi arta recunotina pentru tot ce ai suferit
din cauza mea?
N-ai suferit i tu, srmana mea copil? replic Henri.
Aurore i aplec mai mult capul, mngindu-i faa cu buclele-i blonde:
Nu-mi mai amintesc, opti. Sunt fericit!
Punndu-i n aplicare generosul gnd, basca lsase micul grup la
adpost n spatele pilcului de arbori i plecase nainte. Silueta ei robust se
contura pe drum, deja ndeprtat.
Mergea cu pai iui, mai ncet totui dect ar fi dorit. Se temea i ca,
vznd-o apropiindu-se prea repede, doamna de Nevers s nu bnuiasc ceva.
ntr-adevr, mama cea att de greu ncercat o vedea de departe venind i
teama i strngea inima. i, totui, n fiecare zi o mulime de drumei veniser
spre ea pe acel drum, dar niciuna nu avea mersul acesta. Aa nct, inima
recunoscnd-o naintea ochilor, prinesa strig, de ndat ce crezu c ajunsese
destul de aproape pentru a fi auzit:
Dumneata eti, Jacinta? Eti chiar dumneata? i ce faci aici, singur
pe drumul acesta?
Vetile nu soseau, doamn, rspunse basca, continund s nainteze.
M-am dus naintea lor.
tii ceva Oh! Spune repede, te implor! Orice ai avea s-mi aduci la
cunotin, sunt tare, pot s aud.
Nu mai era femeia palid i rece care cndva putea fi vzut ntreaga zi n
capela sa din palatul lui Gonzague. Era ngrijorat, inima i btea, i ochii,
mrii de lacrimi, erau larg deschii.
Avea dreptate, era n stare s aud orice. Dar dac ceea ce avea s-i
spun Jacinta ar fi fost anunul unei nenorociri, ea ar fi alunecat jos de pe cal
pentru a nu se mai ridica niciodat. Cu ct nervii sunt mai ncordai pentru a
rezista la o lovitur, cu att i ocul este mai puternic.
Dintr-o ochire, basca i ddu seama de acest lucru; cci acum ajunsese
aproape de clrea, i chiar mngia grumazul vnjos al nobilului animal,
nerbdtor din cauza opririi.

Linitii-v, doamn, i spuse, nu am a v spune nimic care s nu v


fac plcere.
Un suspin adnc de uurare iei de pe buzele doamnei de Nevers, care
opti:
Citesc pe chipul dumitale c pot spera. Poate c ai vzut-o pe Aurore?
Prinesa prea s fie destul de pregtit pentru a i se putea da de neles
c fericirea era aproape.
Am vzut-o pe domnioara de Nevers chiar n dimineaa aceasta,
rspunse Jacinta. n curnd va fi n braele dumneavoastr, doamn.
De ce ntrzie, Doamne? Attea nenorociri se pot ntmpla ntr-un
minut, nct nu voi nceta s m tem atta vreme ct nu mi voi strnge fiica la
piept.
Nu avei a v teme de nimic, ea este n afar de pericol.
i el? ntreb doamna de Nevers, cu o ngrijorare aproape tot att
de mare ca atunci cnd fusese vorba de Aurore. L-ai vzut i pe domnul de
Lagardere?
V mai ndoii? El este cel care v-o aduce
Domnul fie ludat! Cei doi copii ai mei s-au regsit. Spune-mi, buna
mea Jacinta, cnd i voi putea vedea?
Pi, cnd vei dori, doamn v ateapt.
Unde? Repede, repede Condu-m! Pentru ce nu mi-ai spus de la
nceput?
Basca simi c trebuie s se scuze:
Pentru dumneavoastr, ca i pentru ei, era bine c ocul s nu fie prea
puternic. Venii.
Mi-ai ntrziat fericirea cu cteva minute i, uneori, minutele sunt
secole
Un cal ncepu s necheze la nici dou sute de pai mai ncolo, i basca
ntinse braul ctre plcul de arbori:
Sunt acolo, doamn.
Aurore, Henri! Copiii mei! strig prinesa, din toate puterile.
Iat-ne! rspunser dou glasuri, n acelai timp.
i mama i deschise larg braele.
Toi trei, strns nlnuii, nu mai alctuiau dect unul singur i, din acel
grup, se auzea un zgomot de srutri.
Mai este nevoie s spunem c, n acea zi, hanul La Frumoasa Hangi a
cptat un aspect neobinuit? Proprietara nu mai avea de-a face cu nite simpli
cltori i, dac luase din nou comanda administrrii gospodriei, fcuse acest
lucru pentru ca cei care o ocupau s se simt ca acas, s nu le lipseasc
nimic.

Antoine i pusese la locul lui pumnalul teribilul cuit basc care, n


minile sale, fcuse minuni dincolo de muni i care, fr ndoial, avea s se
odihneasc o bucat de vreme. Vzndu-l pe muntean ocupat s-i ajute sora,
ai fi zis c este un om panic, care niciodat nu plecase din acel han, i c
faptele de devotament i de vitejie svrite de el fuseser fcute de cine tie ce
sosie a sa.
Doamna de Nevers i uitase durerea, i pomeii obrajilor si palizi
cptau acum o culoare trandafirie. inea n poal capul fiicei sale, care
ngenunchease la picioarele ei, i-i mngia prul blond, aplecndu-se n fiece
clip spre a-l sruta.
La rndul lor, Chaverny i dona Cruz ofereau un tablou nu mai puin
plcut. Firea vesel a acestora nu era fcut pentru a da natere melancoliei.
ntr-un astfel de mediu, prinesa nu putea dect s zmbeasc, i ochii
si priveau cu bucurie acest spectacol al unor oameni care se iubeau, aa cum
ea nsi tiuse s iubeasc, cu o dragoste pentru care durerea fusese piatra de
ncercare i pe care nimic nu o putuse nfrnge.
Henri, fiul meu, spuse, povestete-mi tot ce ai fcut, tot ce ai suferit.
Nu i te adresa lui, mam, i-ar vorbi despre alii i nimic despre sine.
ntreab-i mai curnd pe Flor sau pe domnul de Chaverny, i nici ei nu vor
mrturisi tot, nu vor dezvlui nimic din ceea ce privete propriile lor persoane.
La ce folosete s revii asupra trecutului? gri Lagardere. S ne
gndim la prezent, s ne gndim la viitor. Rul care nu mai exist trebuie s fie
binecuvntat, pentru c ne-a clit sufletele i ni le-a legat pentru totdeauna.
Aa este ncuviin Aurore, zmbindu-i tandru dar, Henri, atunci
cnd ai scpat cu bine, este plcut s tii c ai nvins durerea i s priveti
totui n urm, n legtur cu asta, am o dorin ciudat, pe care o vei socoti,
poate, nebuneasc, dar pe care n-ai ezita s o realizezi, dac ai ti ce pre pun
pe ea.
Este de ajuns s-o rosteti, copil drag, rspunse cavalerul, pentru ca
ea s-i fie ndeplinit, dac asta nu depinde dect de mine.
i Flor ar fi mulumit, adug domnioara de Nevers. i, totui, nu
ndrznesc s-i spun.
Vorbete fr team, Aurore. Intenia ta n-ar putea fi lipsit de rost; de
ce ar fi primit prost?
Ei, bine! Henri, a vrea s revd subteran n care, spernd c vom
gsi libertatea, nu am ntlnit dect noi suferine.
Asta ar nsemna s-mi furai nite ore, i nu avei acest drept. Nu v-a
lsa s mergei acolo dect dac v-a nsoi

Bine, mam, vino cu noi. Deoarece vrei s tii ce am suferit i ct de


plcut ne este acum s fim libere, vei putea s judeci singur ce au fcut
pentru mine Jacinta i fratele su.
narmndu-se cu tore, Antoine Laho trecu n fruntea alaiului, la care se
alturase i Navailles i, n curnd, intrar cu toii prin deschiderea ngust ce
permitea accesul n subteran.
Aurore i dona Cruz erau nespus de emoionate. Se lipeau strns de
logodnicii lor, pentru a tri mai intens, n imaginaie, orele de groaz pe care le
petrecuser acolo, ntre via i moarte.
Chaverny dorea ca bascul s le povesteasc tot ce se ntmplase. Dar
acesta i atribuia toate meritele lui Flor, care se apra de laudele lui. Nici chiar
domnioara de Nevers nu reuea s-i pun de acord, clarificnd importana
rolului jucat de fiecare.
Cum ai fi putut s vezi? replica dona Cruz. Leinasei. Antoine te
purta ca pe un copil i, n timp ce i nsngera minile ca s ne deschid o
cale, erai ntins aici, pe jos
Da, confirma bascul, tresrind fr vrere. Dnsa dormea i, n somnul
su, dumneata o tceai s mearg ca o fantom. Nu-mi fusese fric nicicnd n
via; totui, cnd am vzut-o pe domnioara de Nevers mergnd drept naintea
sa, n bezn, eapn ca un spectru, aproape c am tremurat E aici un mister
pe care, poate, n-arii s-l neleg niciodat.
Gitana trebui s explice cum, prin puterea voinei sale i cu ajutorul
anumitor rituri n care fusese iniiat n timpul copilriei, reuise s-o fac s
mearg pe Aurore, care, altminteri, nici nu se mai putea ine pe picioare, i cum
i dduse puterea de a vedea prin tenebre.
Ducesa de Nevers se nfiora auzindu-i, i fu i mai ru cnd Laho i aduse
n faa zgomotoasei cascade i le povesti lupta lui cumplit cu prinul de
Gonzague, la marginea abisului cscat spre eternitate.
Lagardere, care totui i cunotea devotamentul, nu-i putea crede
urechilor. Spuse cu glas sczut:
Fii mndr, Aurore, c ai inspirat asemenea fapte.
i-a riscat de zece ori viaa pentru noi, ncuviin fata. Ce vom face
pentru a-l rsplti?
mi vei permite s mi-o dau, dac s-ar ivi prilejul, spuse cu simplitate
bascul. Deocamdat n-am fcut altceva dect s mi-o risc, nu-mi datorai
nimic.
Ai fi fcut-o pentru oricine? vru s tie cavalerul.
Munteanul cltin din cap.
Posibil, cu condiia s fi fost vorba de o femeie. Astzi, cnd v cunosc
pe toi, a face-o de o sut de ori pentru fiecare dintre dumneavoastr.

Toate acestea fuseser spuse fr nici o ludroenie, i Laho strnse


minile ce i se ntindeau, fr ca pe chipul su s se citeasc alt expresie
dect cea a sentimentului datoriei mplinite.
Exist astfel de firi pentru care devotamentul este regul, iar asta e ceea
ce se numete nobleea sufletului: valoreaz ct toate celelalte caliti laolalt!
Dona Cruz avea aceast nsuire n aceeai msur cu Laho, i Chaverny
nelegea acum c, dndu-i rangul de marchiz, cel onorat va fi el nsui.
Gitanita i munteanul care se aflau n faa lui dduser ntr-o or din viaa
lor dovad de mai mult bravur dect i-ar fi fost dat lui s demonstreze, de-a
lungul ntregii sale existene. i atunci fcu diferena ntre ceea ce nvase la
coala frumosului su vr i ceea ce se ctiga urmndu-l pe Lagardere.
Prsise drumul cel ru pentru cel bun; de acum nainte fcea parte din acel
grup de oameni alctuit din toi cei de fa, legai indisolubil prin ncercrile
grele prin care trecuser, unii prin dragoste, prietenie i recunotin,
ndeajuns de puternici pentru a nfrunta rul i pentru a-l nvinge.
Cnd ieir din nou la lumina zilei, tinerele logodnice se simir, i ele,
mai curajoase, cci urcaser nc una din treptele calvarului i sigure de
protecia celor care, pentru ele, nsemnau totul luar cerul drept martor al
fericirii i triumfului lor.
Nu mai lipsea dect srmana Mariquita, i doamna de Nevers, care acum
voia s afle totul, i-ar fi trimis pe Cocardasse i pe Passepoil n cutarea ei. Ar fi
dorit chiar c i iganii s ia parte la cortegiul nupial al fiicei sale, i aceast
femeie care, o vreme att de ndelungat, nu mai crezuse dect n rutatea
oamenilor se bucur la gndul c este de ajuns unul bun, un cavaler ca
Lagardere, ca s trag dup sine o mulime de inimi generoase.
i ceru Jacintei s-i promit c-i va scoate la vnzare hanul, chiar n
acea zi. Dei regreta munii ei, cerul albastru i marea imens, aceasta nu
ntrzie s-i dea consimmntul. O privire a Aurorei o fcuse s ezite, o
srutare o decise. Dona Cruz adug srutul su, i toate trei se inur
mbriate, aa cum mai fcuser ntr-o noapte. Era acelai elan al inimilor,
dar n locul lacrimilor, pe feele lor nu mai vedeai dect zmbete.
De altminteri, i se putea oare refuza ceva acestei mari doamne, att de
ncercat de soart, vara regentului Franei, care-i prsise purtarea semea
i tioas, pentru a rspndi numai mngiere i dragoste?
Dup ce obinuse ceea ce dorea, doamna de Nevers spuse, cu mndrie:
Cine ar mai ndrzni acum s vin, ntre voi toi, s-mi ia din nou
fiica? Dumneata, dona Cruz, care o clip ai crezut c eti copila mea, vei avea
totui o mam! Dumneata, vere de Chaverny, care ai reparat, fcnd binele, tot
rul pe care se dorea s fii obligat a-l face, d-mi mna care a rmas att de
loial. i-i binecuvntez pe toi ceilali, pe toi cei care mi-au redat copila.

Vduva lui Nevers, eterna neconsolat, ale crei buze rmseser atta
timp nchise, rostea cu blndee aceste cuvinte de recunotin, iar
maiestuozitatea dureroas n care se nfurase dup tragedia din anurile de
aprare de la Caylus se topise la suflul maternitii victorioase.
Iar tu, Henri, fiul meu adug ridicndu-se tu, conte de Lagardere,
vino s-i mbriezi mama.
Strlucea de bucuria de a anuna ea nsi cavalerului favoarea prin care
regentul l fcea conte al regatului. Marchizul de Chaverny, cruia Philippe
dOrlans i dduse sarcina de a transmite acest mesaj, nu gsise momentul
prielnic pentru a o ndeplini, n timpul peregrinrilor sale pline de peripeii, i
acceptase de bunvoie aceast soluie care umplea de bucurie i mndrie inima
vduvei ducelui asasinat.
Doamna de Nevers l mbri pe Henri, l strnse ndelung la piept, aa
cum mai fcuse odat, la tribunalul de la Petit-Chtelet, atunci cnd el se
pregtea s mearg la supliciu.
i acum, iat-i soia, continu ea. i-o promisesem deja; i-o dau. i
citete cu glas tare ceea ce Altea Sa Regal Regentul i trimite prin mn mea.
Nimnui nu i-ar fi fost mai plcut s-i nmneze acest document, dect mie.
Scoase din corsaj un plic sigilat cu armele blazonului lui Philippe
dOrlans, i cavalerul, cu o voce vibrant i puin emoionat, ddu citire
mesajului prin care era fcut conte de Lagardere.
Mesajul mai spunea c numelui de Lagardere i se putea aduga cel de Ne
vers, dup ce se va uni prin cstorie cu copila pe care o inuse cnd va n
brae, n timp ce-l apra pe duce n anurile de la Caylus.
Capitolul III Adversari noi
L a aceast veste, Cocardasse strig un rsuntor Domnul fie slvit, dup
care se ntoarse la butura sa. De altminteri, de diminea, de cnd era acolo,
nu avusese alt ocupaie i se grbise s pun n practic o zical despre care
spunea c e foarte veche, dar pe care o inventase n folosul su personal:
Calul n grajd, spada n teac i viteazul la mas.
Gasconul era n urm cu setea, cci n Spania nu avusese nici timpul,
nici mijloacele necesare ca s i-o astmpere. tia c la hanul Frumoasei
Hangie va putea goli cte ulcele va pofti fr s plteasc nimic, i gtlejul lui
nu sttea nefolosit nici un minut.
Vai de pcatele mele! exclam, cnd din ntmplare limba lui reuea s
se descurce limpede gndete-te, iubielule, c vom lua parte la nunt, cu
haine noi i cu buzunarele pline de galbeni. O s mergem n cortegiu naintea
gentilomilor, i mult vreme se va vorbi la Paris despre nfiarea nobil a lui
Cocardasse-junior la nunta lui Lagardere.

Partea proast era c fratele Passepoil nu-l asculta. Cocardasse era beat
de vin, Passepoil beat de dragoste; cel dinti avea mereu nasul vrt n
licoarea divin parfumat cel de-al doilea cltorea ntr-o ar a reliefurilor,
adncindu-i privirile mngietoare n corsajul servitoarei o munteanc
zdravn care, fr fasoane, i apsa pieptul voluminos pe umrul
normandului, de fiecare dat cnd i turna de but.
i, de fiecare dat, gtlejul fostului cleric lsa s-i scape suspine ce-i
sfiau inima.
Este scris undeva c extremele se ating i contrariile se atrag, mai ales n
ceea ce privete oamenii; exista, ntr-adevr, o mare afinitate ntre farmecele
durdulii ale femeii i umerii coluroi ai profesorului de scrim, ntre pulpele
groase ale uneia i ciolanele descrnate ale celui de-al doilea.
Marte i Venus30 au luat multe nfiri, nc din vremurile cnd se
plimbau prin Olimp31.
i acum, Cocardasse i Passepoil gustau din plin bucuria a ceea ce,
pentru muli, constituie condimentul plcerii de a tri: vinul i dragostea. Aa
c fcur o strmbtur cnd sala n care se aflau fu invadat de ase indivizi
ale cror mutre era mai curnd suspecte.
Dintre cei ase, doi erau nite tineri care, fr ndoial, ncepuser s
bat drumurile, cu spada n mn, la vremea cnd alii de vrsta lor se jucau
nc folosind arme de lemn. Dac cei care-i nsoeau le erau profesorii, tinerii
acetia puteau spera s ajung departe n arta de a spinteca oameni.
Aa-ziii profesorii erau, cu siguran, nite spadasini i, fr doar i
poate, i nite ticloi. Spadele lor late, vemintele lor i aerele de btui pe
care i le ddeau trdau prima dintre aceste caliti, i nu era nevoie s fii prea
priceput ca s-o ghiceti pe a doua.
Dup ce aruncar o privire prefcut nspre maetrii de arme, se duser
totui s se instaleze la o parte i ncepur s uoteasc ntre ei.
Dac atunci Cocardasse ar fi fost mai puin ameit de vin i Passepoil mai
puin preocupat de farmecele servitoarei celei robuste, poate c ar fi pus un
nume pe figurile noilor-sosii.
ntr-adevr, primul era un fost caporal din regimentul de gard i se
numea Gauthier Gendry; cel de-al doilea, uor de recunoscut dup statura sa
ase picioare i jumtate purta numele de Gruel, zis Balena, i servise ca
soldat n acelai corp de armat.
Erau nite cunotine vechi, dar dintr-acelea cu care nu te lauzi.
Dintre cei doi tineri, unul era fiul Madonei din Torino i al lui Pinto, cel
care-i pierduse o ureche n anurile de aprare de la Caylus i care fusese
ucis de Lagardere chiar lng zidurile oraului italian unde dragostea l fcuse
s se fixeze; cellalt era descendentul lui Jel de Jugan, care-i ispise n

acelai fel, la Morlais, greeala de a se fi aflat, ntr-o anumit sear, n anurile


unui castel gascon. Erau ntovrii de o pereche de spadasini de dou parale:
un englez, numit Palafox, i un catalan, aa-zis gentilom, care rspundea la
numele de Morda i att, dei, dac i-ai fi dat crezare, niruirea tuturor
titlurilor sale de noblee ar fi ocupat jumtate din ziua de munc a unui scriitor
public.
Pe scurt, patru vulturi btrni i dou bufnie tinere toi cu clon i
gheare i cutnd o prad.
O parte bun a dragostei este c-i permite s-i pstrezi vederea limpede
i mintea clar. Cnd Amable Passepoil vzu c intruii ncep s tachineze
obiectul cultului su, ncepu s-i studieze cu atenie, gndind c nu va putea
s rabde mult timp.
Tcere! spuse, punnd mna pe braul lui Cocardasse care nira
ntruna tirade cu privire la apropiata nunt a lui Lagardere.
Ei bine, iubielule! mormi gasconul. Cocardasse-junior are pretenia
de a vorbi unde vrea i cnd vrea, fie c i se adreseaz regentului sau
marealului de Berwick, fie c-i vorbete celui din urm valet al lui Peyrolles
Doamne sfinte! Cel care-i va intui limba cu o lovitur de spad mai are pn s
apar pe lumea aceasta, i fii foarte sigur c ar pleca n cealalt.
Bine-ai grit! strig cineva, din fundul slii.
Ei! Zu aa, iat-l pe acel bun domn Cocardasse, lama cea mai
iscusit din cte cunosc ntre Bayonne i Lille32.
Ia te uit! i spuneam eu bine, amice Dar voi, cetilali, unde dracu
ai avut onoarea de a v ntlni cu maestrul Cocardasse-junior?
Pe cinstea mea, rspunse Gendry, cred c la un bal dat de regent n
grdinile de la Palais-Royal te-am vzut pentru prima dat. Eram de paz la
una dintre pori, atunci cnd dumneata i prietenul dumitale l transportai pe
beivul la btrn domnul baron de Barbanchois, dac in bine minte.
Pcatele mele! zise Cocardasse, oamenii tia de la Curte nu se pricep
s bea fr s se-mbete.
Ridicndu-se, el nsui se cam mpletici.
Ia-i spada, i opti la ureche fratele Passepoil.
Gasconul o desprinse pe Ptronille din cuiul n care o agase i i-o
prinse la old. De fapt, acolo i sttea mai bine dect oriunde altundeva.
Am putea s v ntrebm de unde venii? se interes deodat
normandul, bnuitor.
Gendry nu rspunse; prefera s-l lase pe gascon s trncneasc, fiindc
acesta prea n toane bune i gata s spun tot ce tia.
Din fericire, fr s-i dea seama, Cocardasse fu de acord cu tovarul
su:

Pi, da chiar! Pe toi dracii! De unde-ai ieit a aa, domnilor, astfel


nct s avem plcerea de a v ntlni aici, n seara asta?
Venim drept de la Arras33, rspunse Gendry. Ni s-a spus c n Spania
sunt de dat lovituri i, iat-ne
Cocardasse slobozi un imens hohot de rs.
Cam trziu, mielueilor, declar, inndu-se de burt. Menuetul s-a
terminat de mult i am dansat foarte bine i fr voi
Vai! De asta m temeam, suspin Balena. Nu ne mai rmne dect s
ne ntoarcem la Paris, s vedem dac cineva are nevoie de serviciile noastre.
La Paris! Ura! Noi ne ntoarcem acolo mine i, dac vrei s v
alturai nou, v garantez c vei avea o bun companie.
Nu te grbi, l ntrerupse Passepoil. Nu avem nevoie de nimeni i, mai
ales, nu de oameni pe care nu-i cunoatem.
Pi, dac ei ne cunosc
i spun c n-avem nevoie de nimeni, repet Passepoil, pe un ton sec.
Orict de timid era de obicei, bunul maestru de arme i amintea de
anumite ceasuri din viaa sa, cnd fusese agresiv. Pentru moment, era gata s
fie la fel din nou i s taie n carne vie. Nu degeaba era normand i se luda
c, atunci cnd este cazul, are fler.
Or, compania acestor ticloi nu-i mirosea a nimic bun i, cum era nevoit
s gndeasc pentru doi, cci Cocardasse nu era n stare de asta, nu avea deloc
intenia de a-i oferi lui Lagardere escorta acestor haimanale, de care avea toate
motivele s se ndoiasc.
De altminteri, n ochii servitoarei, care-l privea cu admiraie, gsea
izvorul unui curaj ce-l uimea chiar i pe el i simea c este n stare s
rstoarne muni. Ce-ar fi fcut incomparabilul Don Quijote dac fiecare dintre
glorioasele lui fapte nu ar fi fost inspirat de drag lui Dulcinee?
Oho! Amice! exclam ex-caporalul regimentului de gard, pari cam
bnuitor. Dac vrei s tii cine suntem, numele ne sunt nscrise pe tiul
spadelor noastre.
Cunosc cel puin dou dintre ele, ripost profesorul de scrim, cu un
calm feroce. Ct despre celelalte, nu sunt ale unor oameni cinstii.
Sigur c nu trebuia mai mult ca s se scoat spadele.
Ce te-apuc, micuule? ntreb Cocardasse, nc mpciuitor. Ne
pregteti o ncierare cu nite prieteni buni, cnd ar fi mai nimerit s bem
mpreun cteva ulcioare de vin.
Gauthier Gendry avea motivele lui s evite un scandal, aa c, vorbind
politicos, dar dndu-se totui civa pai napoi, spre a evita vrful spadei
fratelui Passepoil, care ncepuse deja s-i zgrie vestonul, zise:
Pe cinstea mea! Sunt de aceeai prere.

Apoi, adresndu-se oamenilor si, adug:


Jos armele, domnilor; mai nti s bem, i v vom spune cine suntem.
Este inutil, gri deodat, n spatele lui, o voce vibrant. Te cunosc
bine, Gendry, ct despre Balena, sunt sigur c-i aduce nc aminte de ziua n
care i-a venit poft s uzurpe locul Cocoatului, la palatul lui Gonzague.
Toate capetele se ntoarser instinctiv ctre cel care tocmai vorbise. S-ar fi
zis c intrase un dihor ntr-o vizuin de iepuri.
Lagardere! pronunar n oapt Gauthier Gendry i Balena,
retrgndu-se spre u.
Da, Lagardere! Afar cu voi, javrelor! Facei parte dintre cei pe care
nu vreau s-i ntlnesc n drumul meu.
Balena i nconvoie spinarea i se trase ntr-un col; i era fric de
groaznicul colier ce-i strnsese gtul i a crui amintire i fusese evocat.
Palafox, cu flegm sa britanic, rmsese cu minile sprijinite pe spad,
iar Morda i rotea sabia, creznd c intimideaz pe cineva.
Era normal ca cei care nu avuseser niciodat nimic de mprit cu
Cocoatul s se arate mai ndrznei, iar cei tineri se numrau printre acetia.
Preau nite cocoei nfipi n pintenii lor, cu att mai obraznici, cu ct fiecare
din ei se afla pentru prima dat n prezena omului care i ucisese tatl.
Totui, atitudinea efului lor ar fi trebuit s-i previn n legtur cu
comportamentul ce trebuia adoptat, dar tinereea nu gndete, i acetia doi
erau ct se poate de bucuroi c ntmplarea i aducea att de repede n faa
dumanului pe care juraser s se rzbune.
Tiurile sbiilor fur imediat ndreptate spre pieptul lui Henri, care
zmbi vzndu-i nfipi aa de mndri n faa lui i cu o flacr de mnie n
ochi.
Cu toate acestea, socoti c nu era cazul s scoat i el sabia din teac i
li se adres:
Riscai s v lovii cu jucrioarele astea; a fost o greeal s fie date pe
mna unor copii de vrsta voastr. Dai-mi-le.
Vorbind astfel, minile sale, iui ca fulgerul, apucar cele dou lame,
smulgndu-le cu o smucitur puternic. Apoi, calm, le frnse pe genunchi.
Adversarii si plir de furie.
Sunt fiul lui Jel de Jugan, strig unul.
Iar eu fiul lui Pinto, zise al doilea.
Regret c v-am fcut orfani rspunse Lagardere dar dac trebuie s
v dau un sfat, micuilor, acesta ar fi s alegei un alt mod de via dect cel al
tailor votri.
Spade! S ni se dea spade! urlar amndoi, ntr-un acces de furie.

Lagardere se ntoarse ctre Cocardasse, care se trezise brusc din beie, i


ctre Passepoil care, cu vrful degetului, i ncerca vrful sabiei.
Conducei-mi pe toi oamenii acetia pn la u, le zise. Dac se
poate, fr zgomot.
Apoi, adresndu-se spadasinilor:
Drum bun, domnilor. V sftuiesc, pentru sntatea dumneavoastr,
s punei o distan respectuoas ntre dumneavoastr i mine.
Yves de Jugan era breton, adic ncpnat. Nefericitul i bgase n cap
s-l omoare, el singur, pe Lagardere, i n acest scop, deoarece nu mai avea
spad, scoase din centur un pistol i ochi.
Mnerul unei spade se abtu peste ncheietura minii lui, i arm i
scp. n acelai timp, primea la fund o lovitur de picior zdravn, care-i ls
amprenta cizmei cu inte a lui Cocardasse lat i lung, desenat cu dre de
praf.
Drcia dracului! njur acesta din urm, ce fac mucoii tia, de nu
sunt la coal? tergei-o, voi tia, sau pzea la chelfneal!
Chaverny venise s se posteze lng Henri i amndoi i ncruciaser
braele.
Vznd c niciunul, nici cellalt nu-i scoteau spada, banda crezu c
poate risca, mcar de form, unele provocri.
De ce s fim gonii de aici? ncepu Gendry. Noi n-am provocat pe
nimeni, i dac ne place s rmnem aici, asta e treaba noastr.
Caramba! strig catalanul, nu se va spune c un gentilom de felul meu
va ceda locul.
naint spre mijlocul slii, cu pumnul stng nfipt n old, cu brbia
ridicat, fcnd pe ndrzneul i plin de sine.
Vrei s rmi aici, fie, zise o voce. Iat ce te va mpiedica s mai pleci.
O frnghie, aruncat ca un lasou, uier prin aer i se nfur, n
spiral, n jurul trupului lui Morda care, legat ntr-o clip c un crnat, ls si cad spada i scoase un ipt de groaz.
Bascul era cel care fcuse figura asta. Acum, lega unul din capetele
frnghiei de un inel prins n perete i rnjea.
Apoi deschise larg ua i le-o art spadasinilor, spunnd:
Asta l ateapt pe cel dinti dintre voi care va veni s dea trcoale
acestei case. Am funie pentru toat lumea, i tiu cum s-o leg de un copac, cu
un om la captul cellalt.
Balena i adun cele ase picioare i jumtate ale trupului su
mthlos i le art drumul. Ceilali l urmar, iar Gauthier Gendry nu fu
ultimul.
Capitolul IV Cocardasse profesor de dans

C atalanul, prins n curs, abandonase orice ngmfare i, dac nc mai avea


o oarecare limbuie, o folosea pentru a implora iertare.
Mai nti ncercase s trag de legturi. Nu reuise dect s le strng i
mai bine; atunci se hotrse s se roage s-i fie scoase.
Lagardere nu-l asculta, fiind ocupat s discute, ntr-un col, cu Chaverny,
Laho i Passepoil. Aa c nu mai avea cine s-i rspund, n afar de
Cocardasse, i putem ghici c acesta profita de prilej pentru a-l lua peste picior.
Nu te teme, ticlosule, i spunea. Pentru c tot vrei s mergi la Paris, te
vom conduce acolo, i mi se pare c cel care te-a legat aa bine fedele are chef
s te arate pe drum, ca pe-un urs Este o idee bun, iar eu o s-mi ntind
plria, ca s strng bnuii Vai de pcatele mele! Ferete-i rotunjimile, dac
ncasrile n-o s fie bune!
Simpla vedere a gasconului avea darul de a-l enerva pe Morda; fu cu att
mai ru cnd se vzu silit s-i nghit obrzniciile.
Dac a fi urs, bombni, n-a face dect o nghiitur dintr-un lungan
ca tine!
Drcia dracului, lunganul o s-i pun botni i, bag de seam, s
nu te pun s dansezi.
Te desfid
Drace, m desfizi Ticlosul m desfide! Ateapt un pic, nepoate, o
s vedem noi. I-am pus s danseze i pe unii mai istei ca tine, i am un secret
cu care te pot nva foarte repede.
Pstreaz-i secretul pentru tine, sectur!
Sectur?! Vai de pcatele mele! Banditu mi-a zis sectur! Ei
bine, am plcerea s te anun c leciile mele sunt gratuite. Aa c s-ncepem,
amice!
Gasconul i scoase spada i o apropie att de mult de pulpele
spadasinului, nct acesta, prin micri instinctive, ncepu s-i ridice
alternativ picioarele. Vrful se deplasa att de repede, nct catalanul nu
reuea ntotdeauna s-i evite neptura:
Sfinte Doamne! i strig Cocardasse, privindu-l cum opie. Ptronille a
mea cunoate msura i spusesem eu c lunganul o s te fac s dansezi.
Lagardere i Chaverny nu se putur mpiedica s nu rd, vznd acest
spectacol. Ct despre Antoine Laho spirit eminamente practic nu vedea
nimic distractiv n asta. Ideea profesorului de scrim i se pru excelent.
mbuntit i extins, ea putea fi folosit pe loc.
Lsai-ne, pe Cocardasse i pe mine, s ne descurcm, gri. Sunt
convins c indivizii tia aveau tun scop, venind aici, n seara asta. Trebuie s
aflm care anume. Vrei s ne dai mna liber ca s obinem de la
prizonierul nostru toate mrturisirile posibile?

La voia dumitale, zise Lagardere, dar s nu-l faci s sufere prea mult.
Laho l lu deoparte pe Cocardasse i-i opti la ureche cteva vorbe.
Subiectul conversaiei lor trebuie s fi fost foarte vesel, cel puin judecnd dup
felul n care rdea profesorul de scrim.
n acel moment aprur doamna de Nevers, Aurore i Flor, care veneau
s afle ce era cu tot zgomotul acela pe care-l auziser i se temeau s nu fie
vreo ncierare n sal.
Henri, ce se ntmpl? vru s tie domnioara de Nevers. S-au dat
lupte aici Este cineva rnit?
Linitete-te, Aurore, rspunse contele
Dar cine e omul acesta?
Neisprvitul meu de elev, declar plin de haz Cocardasse, scondu-i
plria i executnd o plecciune att de adnc, nct ira spinrii fcu un
unghi ascuit. Voi avea onoarea s-i dau, n faa domniilor voastre, cea de a
doua lecie de dans, i sper c rangul spectatorilor l va decide s lucreze mult
mai bine dect a fcut-o adineauri.
Catalanul ncepu s-i rostogoleasc ochii speriai, i privirile i treceau
pe rnd de la un spectator la altul, cu o groaz vizibil.
Gasconul se propi n faa lui i-l salut cu spada, cu un gest att de
batjocoritor, nct Morda ncepu s tremure.
Vai de pcatele mele! Mai nti teoria, declar profesorul improvizat.
Acum e vorba nu numai s dansezi, dar i s vorbeti, i limba trebuie s se
mite n acelai timp cu picioarele, ai neles?
Elevul nu rspunse.
Fie! zise profesorul de scrim, o s nelegi imediat. Lucrul principal
este s rspunzi la toate ntrebrile pe care i le voi pune. S-i dm drumu!
Apoi, cu haz de nedescris, adug:
Doamnelor i domnilor, Cocardasse-junior, maestru de arme i, pentru
moment, profesor de dans i de retoric, are onoarea de a face apel la toat
atenia i la toat indulgena domniilor voastre. V va prezenta pe cel mai bun
elev al su, dresat n captivitate.
Vznd privirile schimbate ntre profesor i elev, era uor s te convingi
c relaiile dintre ei nu erau tocmai de curtoazie.
Hai! Micuule, s ncepem Unu, do oi! Un pic mai sus, amigo34
ncheietura nu e destul de supl Aa e ceva mai bine Acum, limba! Ia
s vedem, spune-ne de unde-ai ieit, tu i cu acoliii ti?
Nimeni nu rdea, n ciuda grotescului acestei scene, i Aurore ncerc s
intervin.
Las aa, i spuse Lagardere. Cocardasse n-o s-i fac nici un ru, i
s-ar putea s fie interesant s aflm exact ceea ce vrem s-l facem s spun.

Dar va vorbi?
O! Ptronille este o zn i-i face pe muli s vorbeasc!
Sporind ritmul spadei sale, gasconul strig:
Rspunzi, nemernicule?
Venim eful nostru v-a spus venim de la Arras.
Ia te uit! i ce-ai vzut la Arras?
Orict de simpl era aceast ntrebare, reui s-l pun n ncurctur pe
catalan.
Am vzut am vzut
Pe toi dracii! N-ai vzut nimic, desigur Poate c n-ai mers pe strzile
din Arras dect noaptea?
Morda sri s apuce mna de ajutor pe care gasconul prea c i-o
ntinde.
Da, chiar aa noaptea rspunse.
Cocardasse izbucni n rs.
La naiba! Eram sigur i ce-ai but la Arras? Pe vremea mea, se
sorbea acolo un vinior special
Vin bun, ntr-adevr, vin de regiune
Ei, drcia dracului ai but vin de Arras, tu? Uite, drglaule, c
pe-acolo Cocardasse n-a but altceva dect faro35, care i-a lsat mult timp un
gust ru Trebuie s-i schimbi jocul, dac nu vrei s dansezi vrtos
Spun adevrul, se grbi s zic spaniolul, gfind. Domnilor, dac nu
era vin, o fi fost faro tot ce se poate
Vl eu! Nu te-ai priceput s deosebeti unul de altul? Ce profanare,
Dumnezeule! S vedem dac aa ceva nu se nva dansnd Danseaz, fir-ai
al naibii! Danseaz, i mai ales cnta un pic mai corect Tot ce am auzit pn
acum sun att de fals, nct fcea s scrneasc diniorii acestor doamne.
Teribila spad rencepu s gdile picioarele catalanului care se porni s
urle.
Alt cntec, constat Concardasse, dar nici sta nu e cel bun.
Au! Vai! Mil, nu m nepa aa
O s ncetm cnd te vei hotr s vorbeti sincer. Hai! Se pare c e
timpul, dac ii mult la pantalonii ti i la ce este nuntru.
Aurore interveni din nou, cci l vzuse pe om ndreptnd spre ea o
privire rugtoare.
Destul, spuse, las-l s-i recapete suflul, i poate se va decide s
mrturiseasc.
Mna lui Lagardere se abtu pe umrul catalanului, care se ndoi din
genunchi.

i dau cinci minute de gndire, gri contele, cu acel ton pe care-l


folosea uneori i cruia nu-i rezista nimeni. Dac, dup ce va trece acest
rstimp, nu spui tot ce tii, vei fi dezlegat, i vei relua spada, i eu voi fi acela
care te va face s cni.
Cuvintele cdeau ca tot attea lovituri de ciocan i dinii lui Morda
ncepur s clnneasc. Dei nu-l cunotea pe Lagardere dect din reputaie,
dup ce ntlni fulgerul din privirea sa nelese c dac se amesteca i acesta,
nu-i mai rmnea dect s se execute.
I se acordaser cinci minute de gndire le folosi pentru a scpa cu
via.
Voi vorbi, zise, dar ce-o s-mi facei? Dac avei de gnd s m
rspltii cu un nou supliciu, prefer s mor acum i s nu mai trdez pe
nimeni.
Dac spui adevrul, l ncredina Lagardere, vei fi liber s te duci s te
spnzure n alt parte.
mi jurai?
Vai de pcatele mele! exclam gasconul, scuturndu-l, aadar, crezi c
Lagardere nu-i respect cuvntul?
Vorbete, mai spuse acesta din urm, i dac ii la via, s nu mini.
Iat, mrturisi catalanul. Ieri, tovarii mei i cu mine mergeam pe
malul mrii, pe coasta spaniol
Cutnd un prilej s dai vreo lovitur mrava, l ntrerupse
Chaverny.
Mrav, sau onorabil, faci ce poi cnd, pentru a tri, nu ai dect
spada rspunse omul. Nite clrei s-au ndreptat spre noi, i Gendry, eful
nostru, i-a recunoscut aproape pe toi. A stat de vorb cteva minute cu doi
dintre ei, nite gentilomi
Da, zise contele, Gonzague i Peyrolles i pe urm?
Gendry ne-a adus aur i ne-a spus c trebuia s v urmrim n Frana i
peste tot unde vei merge. Asta-i tot ce tiu
i pe urm? repet Lagardere, ncruntnd sprnceana.
Ostatecul i aplec fruntea i dinii i clnnir. Fcu totui un efort i
continu:
Cred c domnul de Peyrolles i-a promis muli bani lui Gendry, dac
reueam s v atragem deoparte i
Termin-i ideea
i s v omorm
Doar pe mine?
Mai nti pe dumneavoastr i apoi, pe domnioara de Nevers, dac
n-am fi izbutit s-o rpim i s-o ducem napoi n Spania.

Cele trei scoaser, toate deodat, un ipt de groaz cel al mamei le


domina pe celelalte dou.
Aadar, nu vor dezarma niciodat? zise cu tristee Aurore i mereu,
deasupra capetelor noastre, va sta ura, ameninndu-ne sau otrvindu-ne
fericirea?
Nu, nu mereu, copil drag, replic Lagardere. Totul are un sfrit,
chiar i viaa asasinilor, i eu sunt cel care nu va dezarma nainte de a le-o lua.
Cocardasse naint spre spaniol i-i spuse, n zeflemea:
i nchipuiai c-l poi ucide aa de uor pe Lagardere i c o poi rpi
pe domnioara de Nevers, cnd domnul de Chaverny, Cocardasse-junior i
ceilali sunt aici? Ia vedei-mi-i un pic, cu Peyrolles n frunte! Ei, drcia
aracului! Uit-te bine la Ptronille i ai grij s nu te nimereti vreodat printre
cei care vor fi pui n frigare n lungul lamei sale, de la vrf pn la mner. Ah!
Vai de pcatele mele, ci n-a strpuns ea deja, mititica asta de spad!
O s m pzesc bine, l asigur Morda, o lecie mi ajunge! M voi
ntoarce n Spania, sau m voi deprta ara asta, Gendry i ceilali s fac ce-or
vrea.
Dezlegai-l pe omul acesta, porunci Lagardere s i se dea de mncare
i de but.
Acum, hai s batem palma, elevule, i spuse gasconul. Pentru c ai
profitat de lecia mea i fiindc ai sporovit aa cum trebuie, o s putem goli
mpreun cteva ulcele.
Spaniolul rspunse cu un glas umil i supus:
Pentru asta ar trebui ca domnul de Lagardere s-mi ngduie s petrec
noaptea aici. Nu a ti unde s m duc, la ora asta, dar mine, de cu zori, voi
relua drumul spre Burgos.
Fie, se nvoi Henri. Ai nevoie de odihn. Amintete-i ns c nu va
trebui s te mai ntlnesc niciodat n calea mea.
Dup ce Laho scoase frnghia cu care fusese legat catalanul, acesta avu
un zmbet ciudat, dai pe care nimeni nu putu s-l vad.
Capitolul V Seducia
A r fi fost ciudat ca, atunci cnd vzuser c le scap prada, Gonzague i
Peyrolles s se fi mulumit doar s blesteme soarta care le interzicea intrarea n
Frana.
Dac, pentru moment, nu-i puteau urmri pe Lagardere i pe logodnica
sa, nu lipseau oamenii crora ar li putut s le ncredineze aceast misiune. De
fapt, soluia de a dirija, dintr-un col ndeprtat al Spaniei, nite brae
mercenare care ar atinge acelai el, era chiar mult mai sigur pentru a evita
loviturile i a nltura bnuielile.

Secolul al XVIII-lea nu-i amintea deloc c secolul al XVII-lea interzisese


duelul, i niciodat spadele nu ieiser mai uor din teac, dect n timpul
Regenei.
Dar nu ntotdeauna ieeau pentru lupte drepte, i muli spadasini
mnuitori de sabie i spintectori erau gata s omoare n contul altora, pentru
o rsplat bneasc.
Foarte adesea, trupurile acestor haimanale, atrnnd n spnzurtori,
serveau drept hran vulturilor, dar exemplul nu ddea multe roade; numrul
celor din soiul lor nu scdea i ei deveneau, dimpotriv, cu att mai activi cu
ct se nmuleau cei care voiau s-i foloseasc.
n fiecare din bandele care operau cnd n Frana, cnd n Spania, cnd
n Flandra i un pic cam n toat Europa domnul de Peyrolles avea pe cte
cineva cunoscut, i el nsui era o figur legendar pentru ele. Se tia c are
mereu de dat vreo lovitur; pe care o pltea gras i, deseori, cei care n-aveau
nimic de pus n gur veneau s dea trcoale n jurul pantalonilor lui, ceea ce le
ddea mari de a-i putea ocupa cu profit clipele libere.
Balena nu reuise s ocupe locul lsat vacant de ctre Cocoat la palatul
Gonzague deoarece, dup drama din cimitirul Saint-Magloire, Casa de Aur
fusese nchis juctorilor la burs. Se ntreba, chiar, ce ar putea face cu trupul
lui mthlos, i o ducea destul de greu, cnd avusese ansa de a-l ntlni pe
Gendry.
Amndoi foti soldai, din regimentul grzilor se mprieteniser repede
i se neleseser s se duc s-i caute norocul, n alt parte, adic acolo unde
era Peyrolles.
Cum nu aveau nici o idee referitoare la acest punct, pierduser multe
sptmni n cutri zadarnice. Nu reuiser dect s racoleze, mai nti, pe
cei doi tineri, i, mai trziu, pe Palafox i pe Morda.
Fr discuie c Gauthier Gendry, ex-caporal, rmsese eful bandei,
cave avea s se rezume la acei ase oameni. Nu erau prea muli, ca s atrag
atenia poliiei, dar erau destui pentru a fi n stare s fac mult ru.
Catalanul ultimul venit i care-i ntlnise din ntmplare, la frontier
fusese primul care s le dea veti despre Peyrolles.
Am vzut cum acesta din urm czuse imediat la nvoial cu haimanalele
de care avea o att de grabnic nevoie.
Soarta ne favorizeaz cum nu se poate mai bine, i spusese factotumul stpnului su. Din aceti ase oameni, doi l cunosc pe cavaler, ali doi l
caut cu s-i omoare, iar ultimii nu vor avea nici un scrupul pentru a-i ajuta.
Cstoria domnioarei de Nevers nu este nc fapt mplinit!

Aadar era surprinztor c tocmai catalanul s-i fi dezvluit att de


repede planurile i, mai ales, aceluia care trebuia s le ignore. Poate c asta
fcea parte chiar din plan? Vom vedea mai departe.
Oricum, pentru a reveni la ce se ntmpla n hanul Frumoasei Hangie,
s spunem c Laho a plecat spre Paris la cteva clipe dup ce-l eliberase pe
Morda. Era purttorul unei scrisori din partea prinesei, care-i anuna
regentului ntoarcerea logodnicilor i apropiata lor cstorie, precum i pe cea a
lui Chaverny cu Fluor.
Trebuia s mearg foarte repede pentru a ajunge ct mai curnd la Paris
i a pregti totul la palatul Nevers, situat n cartierul Marais palatul
Gonzague, martor ai nebuniilor prinului i al martiriului vduvei, rmnnd
nchis, din ordin regal astfel c la sosirea nuntailor, apartamentele s-i poate
primi pe toi.
Nu uitai, doamnelor, c plecm mine spuse Henri, prsind sala n
care avusese loc interogatoriul catalanului. Pn atunci, ducei-v s v
odihnii cea ce vom face i noi.
Depuse pe fruntea Aurorei un srut destinat s-i aduc vise plcute i
srut respectuos mna prinesei. La rndul su, Chaverny fcu acelai lucru,
i cele trei femei se ntoarser n camerele lor, care comunicau ntre ele, i unde
rmaser cteva clipe s mai discute i s-i fac rugciunea nainte de
culcare.
Contele i marchizul se retraser i ei, iar Jacinta se pregtea s-i
urmeze.
Era puin trist la gndul de a prsi Bayonne-ul, unde trise
dintotdeauna, cu cerul su albastru i mai ales cu hanul n care se nscuse i
care, datorit ei, purta firma La Frumoasa Hangi.
Toate aceste mici necazuri erau compensate de bucuria de a merge la
Paris, de a fi prietena domnioarei de Nevers, a lui Flor, de a o putea ngriji pe
prines. Cnd, a doua zi, alii vor veni s-i ia locul n aceast cas a crei
stpna fusese vreme att de ndelungat, ea va fi destul de tare pentru a nu
lsa s se ghiceasc prea multe regrete.
Pentru moment, obosit de dou nopi de veghe i de emoii, era dornic
s se odihneasc cteva orc. Aa c, ncreztoare n paz pe care trebuiau s-o
asigure cei doi profesori de scrim, le puse n fa tot ce le era necesar spre a-i
satisface setea i foamea, o trimise pe servitoare la culcare i, dup cteva
recomandri pe care le fcu celor trei brbai, se duse ea nsi s se culce.
Aadar, n sal nu rmseser dect Cocardasse, Passepoil i Morda.
Primii doi i pierduser obinuina de a dormi i gasconul era dispus s
bea toat noaptea. Dar nu inuse seama de aburul vinului ce, e drept c de o
or se mai risipise, dar care nu va ntrzia s-i ntunece creierul, dup ce va

bea, din nou, cteva pahare. Fcu tot ce putu ca s-i in piept catalanului
care-l tot ndemna s-i goleasc paharul i lupt att ct fu n stare mpotriva
somnului.
Dar ce poate face voina, n faa somnului? Cocardasse se rezem de
perete doar aa, dintr-un capriciu, se gndea el: era att de sigur pe forele
lui! Capul i se nclin alt capriciu; picioarele i se ntinser, cu de la sine
putere, braele i alunecar, unul dup cellalt, n lungul trupului, i adormi pe
banca lui, visnd c golete nenumrate urcioare, asigurnd, totodat, o paz
excepional.
Fratele Passepoil nu se gndea deloc s-l imite; inea ochii larg deschii i
nu dorea nici s bea, nici s doarm.
nainte de a se duce n camera sa de la mansard, servitoarea cea gras i
fcuse un semn care promitea o mulime de lucruri, i inflamabilul normand,
plesnind de pasiune, nu mai avea rbdare gndindu-se c, acolo sus, era
ateptat.
Cupa beiei nu este aceeai pentru toi, i spunea, pe bun dreptate.
Pentru Cocardasse, c trebuie s fie plin cu vin; pentru mine Dac n-ar fi
catalanul sta nenorocit, a fi deja sus.
Amable nu putea fi nelept atunci cnd inima lui vorbea, dar nu nceta
de a fi prudent asta datorit aerului ce se respir n inuturile normande i
considera c este imposibil s-l lase pe prietenul su singur cu spaniolul, de
care continua s se ndoiasc.
Dac acesta ar fi putut ghici blestemele ce i se adresau, ar fi fost lmurit
asupra sentimentelor pe care le avea fa de el cel cruia i inea tovrie.
Ultima mea noapte la Bayonne ar fi putut fi att de dulce! gemea surd
fratele Passepoil, ridicnd ochii spre cer. i va trebui s-o petrec nas n nas cu
ticlosul sta, n timp ce ea draga de ea m ateapt i poate c m crede
insensibil la farmecele sale captivante.
Tot lirismul srmanului Amable nu servea la nimic; catalanul l inea
acolo, intuit pe banca lui. ngduina lui Lagardere punea la grea ncercare pe
unul dintre oamenii credincioi lui.
Aa se face c, de cnd Cocardasse dormea, paharele nu se mai goleau i
conversaia lncezea. Lui Passepoil nu-i era sete dect de dragoste, iar Morda
pretindea c nu-i place butura. Era logic, din partea unuia care nu era n
stare s deosebeasc vinul spaniol de faro-ul din Arras. Dar, n curnd, ncepu
i el s clipeasc din ochi.
S m ieri, zise, dac te voi lipsi de compania mea. Exerciiile pe care
tovarul dumitale m-a silit s le fac n seara asta mi-au rupt oasele. Dac
timpul i se va prea prea lung, trezete-m peste o or.

i puse coatele pe mas, aranjnd un locor n care s-i rezeme capul,


i normandul nu ntrzie s-l aud sforind.
Astfel nct acesta rmsese singurul treaz din toat casa, n care toi
dormeau, poate cu excepia servitoarei grsane care-l atepta la mansard.
Srmanul maestru de arme, mboldit de dorin, simea slbindu-i simul
prudenei care l fcea s stea locului. Este adevrat, era rspunztor pentru
linitea tuturor, dar, judecnd la rece, ce-ar fi reuit s fac strinul acesta ntro cas pe care ar fi putut-o apra simpla prezen a lui Lagardere?
De altminteri, spaniolul dormea tun, iar el, Passepoil, n-ar fi lipsit dect
pentru un timp foarte scurt. Cu ochii nchii, savura n nchipuire deliciile care
erau att de aproape de el i pe care nu le-ar mai regsi niciodat, i o lupt
cumplit se ddea ntre carnea lui att de slab i contiina nc destul de
elastic.
Pe treptele cldirii se auzi un scrit. Tandrul Amable fu ct pe ce s
leine n faa unei artri pe care, n sinea lui, desigur c a calificat-o drept
adorabil: abia nvemntat, cu un deget pe buze spre a recomanda tcerea,
buctreasa i fcea semn s-o urmeze.
Supliciul lui Tantal36 fusese o copilrie, n comparaie cu ceea ce suferea
Passepoil! Sfiat ntre datorie i pasiunea sa, simea c aceasta din urm va
ctiga, i se lupt ct putu cu sine nsui.
Sfntul Anton37 refuza s pctuiasc bietul Amable nu dorea dect
asta! Primul voia s rmn cast celui de-al doilea, castitatea i era mai greu
de suportat dect orice. Cum s reziste la dou bra adipoase care se
deschideau spre a-l primi, ia dou buze care-l chemau, la acei piept
monumental, pe care fiecare centimetru ptrat i Dumnezeu tie ct de muli
erau! atepta srutarea sa?
Ah! Dac s-ar fi putut ca n acea clip Cocardasse s se trezeasc i s-i
spun: Femeile te vor pierde, iubielule; nu te-ncrede n femei!
Din pcate, gasconul uiera ca un tub de org i catalanul prea c vrea
s sforie i mai tare dect el.
Fratele Passepoil se fcu mititel, se strecur uor ca o umbr spre form
att de atrgtoare i, nainte de a disprea, se mai ntoarse o dat spre a se
asigura c nimic nu mica.
O mn o apuc pe a sa, o piele moale l atinse uor un col de cer i
ptrunse n inim.
Nici nu urcase trei trepte c Morda i risc s deschid un ochi, apoi pe
amndoi, i un zmbet de satisfacie, amestecat cu viclenie, i se li pe fa.
Iat-m stpn pe aceste locuri, i zise. Mcar de nu ar veni ceilali.

Nemicat, cu capul nc nfundat n mini, sttu s asculte. Casa


rmnea tcut ca un mormnt. Trecu o or i nimic nu mica nici nuntru,
nici afar, pn ce nu auzi n cetate btnd orologiul de miezul nopii.
Atunci catalanul se ridic ncetior i, scond din veston un fular de
mtase, se apuc s-i lege lui Cocardasse un clu, cu o mn att de uoar
nct acesta abia de schi un mormit i se cufund din nou n somn.
O zgrietur slab, ce-ar fi putut fi luat drept ronitul unui oarece, se
auzi n exteriorul oblonului, i Morda, apropiindu-se de fereastra pe care
avusese grij s-o lase ntredeschis, ciocni discret de trei ori.
Apoi, o conversaie se angaj, cu voce sczut:
Tu eti, Gendry?
Da Trebuie s intru pe u sau pe fereastr?
Vorbete mai ncet, nu sunt singur.
Cine-i acolo?
Plosca aia cu vin, Cocardasse E beat i i-am pus i un clu.
De ce nu l-ai omort?
Mi-au luat spada, i btrnul sta care njur mereu o ine pe a lui la
old. Nu puteam s i-o iau fr s-i dea seama.
Strnge-l de gt!
Ar striga, i totul ar fi pierdut.
Normandul unde-i?
Sus, cu femeia. Toi ceilali dorm.
Atunci e bine, deschide-ne ua.
O s trag zvorul dar, v rog, pstrai linitea cea mai complet,
altminteri ratm afacerea.
Aadar, de asta mrturisise totul catalanul.
Cnd banda lui Gauthier Gendry intrase n han, se neleseser c unul
dintre ei s se descurce n vreun fel ca s petreac acolo noaptea, pentru a le
deschide ua celorlali.
Se ateptaser, desigur, s fie dai afar, aa cum se i ntmplase; dar ce
importan avea? Era de ajuns s rmn nuntru unul, fie prin convingerea
gazdelor, fie prin viclenie.
Fr a bnui, Laho favorizase planurile bandiilor, i o privire schimbat
ntre Gauthier Gendry i Morda i indicase acestuia ce avea de fcut.
Pentru a nu fi dat i el afar, catalanul trebuia s fie destul de abil, nct
ceilali s cread c-i sunt ndatorai Singurul mijloc pentru aceast era s
spun tot; i ce era periculos n asta, de vreme ce a doua zi nu avea s mai
existe nici un om viu n toat casa, iar domnioara de Nevers avea s se afle din
nou n minile lui Gonzague?

Gendry s-ar fi bazat pe servitoare cumprat dinainte pentru a-i


deschide uile. Dar prevzuse c cei doi profesori de scrim vor sta de veghe i
ar da alarma. Trebuia ca mcar unul dintre ci s fie nuntru, iar cellalt s fie
pus n imposibilitate de a aciona.
Totul mergea cum nu se poate mai bine; Cocardasse era incapabil s
strige i chiar s se apere; buctreasa se obligase s paralizeze orice
intervenie a lui Passepoil i, dac era nevoie, s-l njunghie. Desigur, ea nu-i va
refuza nimic, nici lovitura de graie a pumnalului su, dac era cazul.
Cteodat se ajunge la moarte prin ua dragostei, i stnca Tarpeian38 se afl
aproape de Capitoliu39. Pasiunile dezordonate sunt cei mai mari dumani ai
notri; cei doi maetri de scrim aveau s simt pe pielea lor acest adevr.
Capitolul VI Lovitura ratat
C atalanul se ndrept tiptil spre u ca s-o deschid. Ar fi fost mai puin
linitit dac ar fi tiut c un ochi era aintit asupra lui. ntr-adevr, Cocardasse,
neputnd s respire, din cauza cluului, se trezise. Nu-i scpase nici un
cuvnt din conversaia ce avusese loc i profitase pe dat de aceast
mprejurare.
Privirea lui, strecurat printre gene, pruse puin mirat cnd nu-l
descoperise pe micul profesor de scrim alturi de el, dar cluul legat peste
gur l mpiedicase s-i exprime mai zgomotos uimirea i fusese cauza
nelepciunii sale, oprindu-i formidabilele njurturi care nu ateptau dect s-i
ias din gtlej.
Acum, dup ce reflectase, tcea i sttea nemicat n mod voit. Dorea s
asculte. Cluul nu putea s-l ncurce, i nimic nu l-ar fi mpiedicat s scape
de el cnd ar fi sosit momentul, cci cel care-l legase fusese destul de prost ca
s-i lase minile libere i sabia la old.
Putea chiar s zmbeasc att ct voia i, de altfel, nici nu se abinea
cci nu i se vedeau buzele. Ba mai mult, nu se mulumea s zmbeasc, ci mai
i gndea, i dac spaniolul ar fi tiut ce-i trecea prin minte, s-ar fi lipsit s se
duc s deschid.
Cu precauii nesfrite, acesta din urm trase prima bar, apoi pe cea de
a doua. Nu mai rmnea de tras dect zvorul.
Dar n-apuc s-o fac, pentru c, n acea clip, gasconul ca mpins de
un arc se ridic n picioare, i lumina lmpii fumegnde arunc un fulger pe
lama lui Ptronille.
Cnd spada maestrului de arme se art aa, goal, fr ca mai nainte
s se fi auzit o njurtur, ai fi zis c este o frumoas fat ndrgostit care las
s-i cad ultimele valuri nainte de a-i oferi n dar trupul. i Ptronille avea si fac stpnului su un dar minunat.

Nu era de pierdut nici o secund. Masa i ntreaga lime a ncperii l


despreau pe Cocardasse de bandit, i dac acesta reuea s trag ultimul
zvor, ar fi fost prea trziu s mai acioneze.
Dintr-o sritur, gasconul trecu peste mas; picioarele sale lungi se
deschiser ca braele unui compas uria; braul i se lungi ntr-o detent urmat
de tot trunchiul i catalanul, strpuns, intuit de u, de-abia putu scoate un
horcit. Nu czu dect dup ce profesorul de scrim i scoase spada din trupul
lui.
Dar asta nu ajungea pentru ca partida s fie ctigat. Obloanele fur
smulse cu zgomot din balamale i, nainte ca maestrul de arme s fi putut
striga dup ajutor, primi n coaps o lovitur zdravn dat cu capul, care-l
fcu s se rsuceasc n loc de dou sau de trei ori, nainte de a se ntinde pe
podea.
Balena autorul acestei frumoase lovituri se pregtea s-i dea lovitura
de graie, dar Gendry l mpiedic se gndea c fusese angajat s-l omoare pe
Lagardere i s-o rpeasc pe Aurore. Dac ar reui s ndeplineasc acest scop,
era inutil s-i ncarce contiina cu trei sau patru cadavre.
Cocardasse era scos din lupt i asta era de ajuns pentru moment. Vor
vedea, atunci cnd vor cobor, dac moartea catalanului va trebui s fie
rzbunat printr-a lui. De fapt, puin i psa lui Gendry de catalan cu ct
rsplata se va mpri ntre mai puini, cu att partea fiecruia va fi mai mare.
Ex-caporalul grzilor nchise la loc obloanele i, deoarece era nevoie s se
lipseasc de sfaturile lui Morda, distribui el rolurile.
Nu trebuie s ne ocupm de Passepoil, zise, aa c nu rmn dect cei
trei brbai de sus: Lagardere, Chaverny i un altul, pe care nu-l cunosc. De
marchiz, nu avem voie s ne atingem; dac, n loc de a nimeri n camera lui
Lagardere, ne-am pomeni ntr-a lui, va trebui s ne aruncm pe el, s-i punem
clu i s-l legm. O s facem acelai lucru cu cellalt, dac vom putea i dac
vom avea timp.
Fiecare se ncredin c avea n buzunare cele trebuincioase pentru
ndeplinirea acestui plan, i Gauthier Gendry i relu vorba:
Pentru Lagardere, nici o mil. Suntem cinci mpotriva lui; dac va fi
primul pe care-l vom gsi, cele cinci sbii ale noastre trebuie s-i ia viaa.
Cei doi tineri tresrir; li se prea c asta era mai mult dect un
asasinat. Nu aveau nc rutina crimei.
Sunt de acord s-l ucid, zise Yves de Jugan, dar sin picioare, aa cum
l-a ucis i el pe tatl meu.
Gendry i msur cu o privire dispreuitoare i le art fereastra.
Dac vrei s plecai, avei nc timp, le zise.

Vei spune c suntem fricoi, declar fiul lui Pinto, i nu-i adevrat.
Cred c suntem liberi s alegem rzbunarea care ne place i, tocmai pentru c
nu ne este fric, nu vom ucide un om adormit.
Gendry ridic din umeri:
Atunci, preferai s v ucid el?
Noi doi i vom ine piept, dac trebuie.
Ex-caporalul le rspunse, n sil:
sta nu poate fi omort cnd e n picioare.
i, pe un ton autoritar, continu:
Trebuie s ascultai sau s plecai. Nu exist alt soluie, i eu, care v
sunt ef, v ordon s-mi dai ascultare.
De fapt, ar fi fost foarte necjit s-i vad plecnd, cci astfel ar fi sczut
simitor ansele lui de izbnd. Singura cale de a-i mpinge nainte era de a le
pune la ndoial curajul. Aa c adug, n mod intenionat:
n banda mea nu am nevoie de unii care tremur; sentimentele nu
sunt la mod aici, mai ales pentru voi. Suntei gata?
Fie, rspunser bieii. O s vedem sus ce avem de fcut.
Mergei drept, mai zise Gendry, dac nu vrei s v aflai ntre ciocan i
nicoval.
Apoi ncheie:
Ct despre mine, mi iau n sarcin fa; nimeni s nu se ating de ea.
Balena lu lampa din cui i cei cinci brbai, mergnd cu pai ct mai
neauzii, ncepur s urce pe scar.
Gauthier Gendry era n frunte, cznindu-se s mascheze lumina, pe care
Balena o inea n spatele lui. Apoi veneau Palafox i ceilali doi. Toi i ineau
spada n mn.
Ajuni n capul scrii, se oprir s trag cu urechea. Pretutindeni
domnea tcerea cea mai deplin. Casa era mare i uile mai multor ncperi se
deschideau spre coridoare ale cror extremiti nu se vedeau n bezn. Toate
uile preau a fi zvorte; care era cea cutat?
I-ar fi fcut mare plcere lui Gendry s i s spun unde dormea
Lagardere, cci de-abia acum i ddea seama ct era de greu s descopere
singur acest lucru, mai nainte ca cineva s poat da alarma.
Numai servitoarea ar fi fost n stare s-l lmureasc i, mai mult ca sigur,
ea adormise n braele fericitului Passepoil. Cine poate pune baz pe vorb unei
femei, mai ales atunci cnd aceasta trebuie s lupte mpotriva simurilor pentru
ndeplinirea unei datorii sau pentru svrirea unei crime?
Este adevrat c femeia spusese c o scri duce la camera ei, dar
informaia era mai degrab inutil, cci dac i-ar fi btut la u ca s-o ntrebe,

ar fi nsemnat s rite s-l trezeasc i pe Passepoil, i atunci ar fi fost nevoii


s-l mpiedice s strige.
Gendry ciuli iar urechea i auzi zgomotul nbuit al unei chei ce se
rsucea ntr-o broasc.
Amable moia i, n plus, era nchis cu cheia de dou ori. n picioarele
goale, dar mbrcat, servitoarea apru i se strecur pn la bandii, artnd
cu degetul una dintre ui.
i domnioara de Nevers? ntreb Gendry.
Cele dou fete dorm tocmai la captul culoarului; s-au ncuiat pe
dinuntru, iar broasca e solid.
Balena zmbi i-i art umerii. Ce ncuietoare ar fi putut rezista unui
atare berbec?
i acum, noroc! le ur femeia. Ne vom ntlni la Saint-Sebastien.
Cobor n sala de jos, ndreptndu-se pe bjbite n direcia uii. Un fior i
strbtu ntregul corp dduse peste un cadavru. Fcnd cale-ntoars, ncerc
s ajung la fereastr; dar, n trecere, dou brae de fier o apucar strns.
Dumneata eti, Jacinta? ntreb cineva, abia auzit.
Da, las-m.
Oblonul se ntredeschise i femeia vzu doi ochi aintii asupra ei, n timp
ce luna i lumina din plin faa.
Mini, zise Cocardasse, cruia i se limpezise mintea i care-i strngea
ncheieturile minilor, mai s i le frng. Ce se-ntmpl aici? Eti complicea
unor asasini.
ndurare! gemu ea, fr totui a ndrzni s strige.
Maestrul de scrim nu o asculta. i era team s nu se fi sfrit totul i
asasinii s nu-i fi desvrit fapta, acolo sus. Oare ct timp rmsese pe
podea n nesimire, neputincios? Habar n-avea, i de pe buze i iei un geamt.
mpinse femeia, care se cltin i se lovi cu capul de un col al mesei,
rostogolindu-se la pmnt, cu un uvoi de snge pe frunte.
i atunci, nspimntat, spernd s nu fie prea trziu, Cocardasse i lu
de jos sabia, i urletul ce-i iei din gtlej fcu s se cutremure casa, zgudui
pereii, rsunnd din temelii pn n pod, ca o tromb, ca un torent care
bubuie, ca un tunet formidabil i lugubru:
Lagardere! Lagardere!
Auzindu-l, Gauthier Gendry pli; lampa se cltin n mna Balenei; Yves
de Jugan i tovarul su i simir degetele ncletndu-li-se pe mnerul
spadei; unul singur dintre ei nu se clinti: englezul Palafox. Flegmatic, ca toi cei
din rasa sa, luase poziia de gard; nici un muchi de pe fa nu-i mica.
Sparge ua, i porunci Gauthier Balenei, i sri asupra dumanului.
Uriaul i puse lampa pe podea i se azvrli nainte ca o catapult.

Se auzi o pritur de lemne, de scnduri frnte, un zngnit de zvoare


pe podea, i asasinii se npustir nuntru.
Prin fereastra deschis, luna inunda ncperea cu lumina ei blnd i, n
picioare, cu spada n mn, doar pe jumtate mbrcat, contele de Lagardere,
calm, i atepta pe asasini.
Unul dintre acetia fcu un salt extraordinar i tiul spadei sale se izbi
imediat de sabia contelui. Frecuul fierului nu dur dect o clip Palafox se
prbui la pmnt, cu o gaur n frunte.
Spada lui Yves de Jugan fu cea care urm zbur repede pe fereastr,
uiernd.
Pleac, tinere, i spuse contele, nu vreau s ucid nite copii.
De-a lungul coridorului se auzir pocnind ui.
Lampa, izbit cu piciorul, se stinse.
De sus de tot, ca i cum s-ar fi auzit din cer, glasul ascuit al lui
Passepoil cobora nsoit de lovituri de pumn ntr-o u care nu voia s se
deschid. Cnd apru i Chaverny, se pomeni dezarmat de dou brae
vnjoase, aruncat ia podea i legat fedele, nainte de a se fi putut apra.
Spada lui Navailles, care nu-l nimeri pe Gendry, se nfipse n canatul uii
i se frnse.
Lagardere rmsese singur, s fac fa la patru brbai care nu
ndrzneau s se apropie de ei i doar din cnd n cnd ncercau, de la
distan, nite atacuri de care el se amuza.
tia bine c n-ar fi trebuit s fac dect un pas pentru a-i ntinde pe
oricare din ei la picioarele sale, dar bnuia i c acei lai vor fugi, cci deja
cutau din ochi scara.
Deodat, la captul culoarului se auzi un ipt ptrunztor i o form
alb se repezi, cu dinii ncletai, cu braele ntinse:
Henri! Henri!
Contele pli. Dac nemernicii o vor omor nainte ca ea s ajung la el?
i nici nu avu timp s i se alture. nhat de Gauthier Gendry, fata se
simi ridicat de la pmnt i dus spre scar.
Venii dup mine! strigase banditul, am prins-o!
Doamna de Nevers ls s-i scape un geamt sfietor i s-ar fi prbuit,
dac Flor n-ar fi sprijinit-o; n zgomotul infernal al pailor grei, pe scar, se
auzi glasul nspimntat al Aurorei:
Henri! Henri! Salveaz-m!
Ajuns pe pardoseala slii de jos, Gendry rnji, satisfcut. Mai trebuia
doar s ias prin fereastr. Lu cu sine prada, prada vie a lui Gonzague. tia
bine c Lagardere era pe urmele lui, dar ce importan avea? ntre ei era Balena
i ceilali doi: puteau s moar toi trei, dac el reuea s scape, cu povara lui.

Dar rnjetul i ncremeni pe fa. Simindu-i gtul strns ca ntr-o


menghine, i ddu drumul Aurorei care czu, leinat, n alte brae i trecu
pervazul ferestrei dintr-o sritur.
Ceilali l urmau aa de ndeaproape, nct Cocardasse nu putu nfige
dect o singur dat spad. De altminteri, avea braul stng ocupat de trupul
Aurorei. Balena fu cel care primi cadoul n umr i-l lu cu sine, fugind
gasconul nu-i rmsese dator pentru lovitura n cap cu care-l cadorisise bruta.
Tocmai atunci apru Jacinta, aducnd o lumin, i Lagardere o putu lua
n brae pe Aurore. Srmana era palid i rigid, i Henri o duse repede sus,
pentru a o lsa n grija donei Cruz.
Navailles l eliber pe Chaverny, i Lagardere veni s strng mna lui
Cocardasse.
Fir-ar al dracului! njura acesta, lovitura era bine pregtit, i dac nu
m-a fi trezit la timp, poate c-ar fi reuit.
Apoi, deodat, ls capul n jos, nemaindrznind s-l priveasc n ochi
pe cavaler.
Iart-m, micuule, opti, dac asear n-a fi but atta, nici n-ar fi
pus piciorul aici.
Al cui este cadavrul acesta? ntreb contele, zrind trupul lui Morda,
ntins de-a curmeziul uii.
E al nemernicului meu de elev, rspunse Cocardasse. i artasem att
de bine regulile dansului, nct a prins gust, aa c l-am nvat i cum se sare
n eternitate.
Explicaiile profesorului de scrim lmurir enigma i, n curnd, se putu
stabili succesiunea faptelor ce avuseser loc.
Sper c nu-i vom revedea prea curnd, gndi cu glas tare Henri, cu
att mai mult, cu ct vom pleca chiar astzi.
Mi se pare c n-am vzut trecnd napoi dect patru remarc
gasconul.
Navailles i puse un deget ntre sprncene, spunnd simplu:
Cellalt este sus!
Aadar, avem fiecare cte unul, micuule! Nu ne-am pierdut noaptea
degeaba Dar, n toat afacerea asta, ce naiba s-a-ntmplat cu amicul
Amable?
Se privir unii pe alii.
Unde este Passepoil?
Iat-m, zise un glas spit, pe scar. Am fost ncuiat acolo sus i abia
acum am reuit s forez ua.
Cine te-a ncuiat? Cine? Iubielule, faci o mutr lung ct o zi de
post ce-ai pit?

Habar n-am busem pica mult opti normandul, care se ncurca


n vorbe, nevrnd s spun adevrul.
Doamne sfinte! exclam Cocardasse, cu asprime. N-ar trebui s teapuci i de butur: sticla i femeile sunt prea mult pentru tine
Passepoil se fcu alb ca varul; tocmai o zrise pe servitoare, zcnd pe
jos, lng piciorul mesei.
A murit i ea? ntreb, cu spaim.
Se duse s ngenuncheze lng femeie i-i ridic uor capul. Faa i era
att de descompus, nct Cocardasse nu ndrzni s pomeneasc de socotelile
pe care le avea de ncheiat cu ea.
Cnd deschise ochii i-l vzu pe normand aplecat asupr-i, femeia
izbucni n plns.
Capitolul VII ntoarcerea
R olul pe care servitoarea l jucase n acea ntmplare avea s rmn un
secret ntre Cocardasse i Passepoil.
Nou angajat la han i nevznd dect un singur mijloc de a ctiga bani,
ea cedase promisiunilor lui Gendry i poate i mai mult temerii c inie-o ei
s-ar rzbuna pe ea dac ar fi refuzat.
Fiind cinstit n felul ei, ncercase s-i in pn la capt fgduiala,
nchizndu-l n camer pe profesorul de scrim. Dar asta nu se petrecuse fr
oarecare reticene luntrice. Dei gras i lipsit de frumusee, era totui femeie
i, cu toate c era obinuit cu amabilitile brutale ale marinarilor, nu i se
ntmplase niciodat s sparg paharul din care buse.
Amable fusese deosebit de blnd i tandru cu ea, aa nct mai mult
mpotriva voinei sale l nchisese, astfel nct s nu poat lua parte la
evenimentele ce trebuiau s aib ioc; dimpotriv, fusese ncntat, n sinea ei,
la gndul c cel puin el va scpa teafr.
i, de aceea, atunci cnd dup plecarea lui Lagardere i vzu aplecat
deasupra ei i tergndu-i cu grij sngele ce-i inunda faa, simi pentru el o
adnc recunotin i, mpins i de remucare, ncepu s plng.
De altminteri, rana nu era grav: un pic de ap rece reui s-o trezeasc
din lein i curnd femeia fu n picioare, tremurnd toat sub privirile
mnioase ale lui Cocardasse i lipindu-se de Passepoil, n cutarea proteciei.
Ei, drcia dracului! O s stm noi de vorb acuica, i spuse gasconul
cu glasul su de stentor. Se va lumina curnd de ziu; ar cam trebui, iubielule,
s-i facem s dispar pe cei care nu mai au ce cuta pe-aci.
Passepoil nu ndrznea s ridice acum vreo obiecie; era prea ruinat i,
cu condiia s nu i se mai vorbeasc despre ce fcuse nainte i n timpul
evenimentelor se arta gata la orice.

Ai dreptate, nobilul meu prieten, rspunse pe un ton supus, ai


perfect dreptate. Ce s facem cu cadavrele astea?
La naiba! Treaba-i simpl precis c prin mprejurimi exist vreo
strdu unde s-i ducem. Dac-i punem unul n faa celuilalt, la distan
potrivit, toat lumea va crede c s-au strpuns unul pe altul.
S-ar putea s v surprind paza de noapte, ncerc servitoarea s
intervin, cu timiditate.
i ce te intereseaz asta pe tine? mri Cocardasse.
Pi nu vreau s vi se ntmple ceva neplcut. Hai, spune-i, domnule
Passepoil
Passepoil ar fi vrut, desigur, s-i spun; necazul era c, pentru moment,
limba lui nu era prea dezlegat i prefera s aprobe tot ce decide gasconul.
mi permitei, domnule Cocardasse, s v dau o idee? continua
grsana. S-i aruncm n subterana din grdin. Nimeni nu v-ar vedea i ei
vor dormi n pace Dac-ai vrea
Da, vrem nu-i aa, Cocardasse, c vrem? ntreb timid normandul.
Vai de capul meu! c i uitasem de ea. Atunci, s-i ridicm, se-nvoi
gasconul, apucnd de umeri trupul lui Morda, n timp ce Passepoil l lu de
picioare. i tu, lumineaz-ne, adug.
Cteva clipe mai trziu, se auzi zgomotul surd al unui corp care se
rostogolea pe pietre, alunecnd n uitare.
Slav domnului! S-ar zice c este fcut special, exclam gasconul. O
s le fie bine acolo, ce zici, iubielule? Da s nu-l lsm singur, s-i aducem
tovarul, pentru cazul n care-ar avea poft s stea la taclale.
n acea epoc nimeni nu avea scrupule s adreseze cteva glume
macabre celor pe care-i ucisese, mai ales atunci cnd acetia erau buni de
treang, precum n cazul de fa.
Ct despre Cocardasse, el era mult prea obinuit s se ntlneasc cu
moartea pentru a respecta cadavrul unui om pe care-l dispreuise i cnd
fusese n via.
Nu este, deci, cazul s ne mire actuala lui atitudine i, dup ce-l nfc
pe Palafox, al crui corp fusese mpins n afara camerei de ctre Lagardere, nu
sesiz nici o diferen fa de noaptea n care-i plimba pe domnul de
Barbanchois i pe domnul de la Hunaudaye, dect poate c englezul era mai
greu i totui mai uor de dus dect fiecare din cei doi btrni baroni.
Discursul funebru fu spus repede i, dup ce servitoarea splase, chiar i
fr s fie rugat, sngele care pta dalele, Cocardasse se apuc s bea din
nou, linitit. Pentru el, aceasta trebuia s fie ncheierea oricrui eveniment.

Tocmai cnd se pregtea s i se adreseze servitoarei, spre a-i reproa cu


asprime rolul pe care-l jucase, ea se arunc la picioarele sale rugndu-l s-o i
criz de lacrimi, i povesti tot ce se ntmplase ntre ea i Gendry.
i totui, nu ezit s nfrumuseeze adevrul n ceea ce-l privea pe
Passepoil (care femeie nu minte?) i vorbi cu o mulime de ocoliuri, ncercnd
s-l conving c nu-l fcuse prizonier dect pentru a-l scpa de primejdia care
l-ar fi pndit.
Amable plutea ntr-un ocean de ncntare. Dar gasconul avea o mie de
motive ca s nu admit cu una cu dou toate aceste teorii.
Drcia dracului! exclam, atunci ar fi trebuit s te-ncui mpreun cu
el, mi fat. De fapt ce cutai aici i de ce voiai s te dai drept stpna
Eram nnebunit, rspunse grsana, i fugeam ca s nu vd ce se
ntmpl, crimele care aveau s se svreasc i la care eram complice. M-ai
pedepsit, i este drept; acum m ciesc, i v implor s m iertai.
ndrgostitul normand nu mai putea rbda. O mbri pe buctreas
i o strnse la pieptul lui slab, fr a lua n seam mutra zeflemitoare a lui
Cocardasse, care pentru a nu rmne dator dragostei sale ddu de duc
cteva cupe pline ochi.
n cele din urm, i pentru c tot aveau s plece peste cteva ore, s-a
czut de acord s nu se divulge nimic n legtur cu servitoarea i, ca o iertare
definitiv, Passepoil i puse un srut apsat pe ceaf.
Asta nu nseamn, iubielule, c datorit lipsei spadei tale, pentru c
dezertasei din post, puin n-a lipsit ca domnioara de Nevers s fie prins, iar
Lagardere ucis
Aa este, murmur Passepoil. Din fericire, nimic din toate astea nu sa-ntmplat; avem doi dumani mai puin, i i eu am fost att de fericit timp
de o or!
Jacinta veni s pun capt elanurilor amoroase i ale maestrului de
arme, trimind-o la cuptoarele ei pe servitoarea cea pocit. Ca un cpitan de
corabie, ea voia s rmn pn n ultimul minut pe puntea de comand, i
primele luciri ale zorilor o fcuser s porneasc la treab.
n curnd coborr i Lagardere, Chaverny i Navailles, apoi Aurore
cam palid, prinesa abia ntremat dup emoia pe care o ncercase, i n
fine Flor mereu energic i cu sursul pe buze.
Poate c necazurile noastre au luat sfrit, dragul meu Henri? ntreb
Aurore. Degeaba caut s m stpnesc, ncerc s fiu tare; fiecare eveniment de
felul celui de azi-noapte m face s m tem din nou.
Da, s-a terminat, copila mea. Peste o or vom pleca i vom merge
repede, ct mai repede cu putin
De ce? S-ar putea, deci, s mai avem de ce ne teme?

Cavalerul se aplec la urechea ei i-i opti:


Nu, dar la captul cltoriei va fi ncununarea fericirii noastre.
Aa este, ncuviin Aurore, zmbind, s ne grbim, nu vom ajunge
niciodat prea devreme.
Chaverny i Flor, dei gndeau exact la fel, nu i-o spuneau dect din
ochi, i exist doar unul singur care ar fi vrut s ntrzie plecarea cu cteva
zile, chiar i cu cteva sptmni: acesta era nefericitul Passepoil, care toat
viaa avea s-i aminteasc de ultima noapte pe care o petrecuse la Bayonne.
Toat lumea nclecase i el nc era lips la apel. A fost nevoie s-l smulg
Cocardasse din braele buctresei sale.
Ei, bine? Unde era iari? ntreb Chaverny.
Bietul Amable roi pn-n vrful urechilor i blbi cteva scuze care nu
se auzir.
Micuul e ndrgostit la nebunie, domnule marchiz, rspunse
Cocardasse. Asta i se trage de la exemplul pe care i-l dai dumneavoastr.
Totui, cu mutra lui de oaie slab, m ntreb cum naiba face s le plac
doamnelor
sta-i secretul meu, murmur normandul, i nu vreau s i-l
destinuiesc.
Bravo, Passepoil, strig Chaverny. Totul pentru dragoste, ura! i bravo
ie dac-i gseti perechea pe msur.
Gsesc eu perechea, dar nc nu m-am mperecheat. De ndat ce
domnul conte de Lagardere mi va lsa niel timp liber, o s-o fac i pe-asta.
Tu i cstorit, iubielule? Dar atunci, ce se va ntmpla cu amrtul
tu de Cocardasse?
O s faci ca mine
Niciodat! Pe toi dracii! s m fereasc Dumnezeu! Csnicia nu-i de
mine, i n-a fi n stare s-mi mpart inima ntre divina butur, Ptronille i o
fust.
i Ptronille va trebui odat i-odat s treac la odihn i-atunci no s mai fie nevoie dect s lai i sticl
Doamne sfinte! Micuule, m-a ntoarce mereu la ea, aa c a fi
obligat s las balt fusta.
n timp ce schimbau aceste cuvinte, la care zmbeau cu toii, ntregul
grup pornise la drum i, n curnd, clopotniele i zidurile oraului Bayonne nu
mai fur dect un punct negru la orizont.
Jacinta, care-i lsa casa n paza servitoarei celei grase pn n ziua
vnzrii, i mai ntoarse o dat capul emoionat, dar cum doamna de Nevers
i Aurore i luaser fiecare cte o mn iar Flor o sruta, biata hangi se trase
n fundul trsurii, ndreptndu-i ochii spre viitor, adic n direcia Parisului.

n frunte mergea Navailles; contele i marchizul galopau n dreptul


portierelor; n spate veneau cei doi profesori de scrim.
i astfel parcurser leghe dup leghe, fr c vreun eveniment s
ncetineasc mersul rapid al micii trupe. De altfel, nu se opreau dect n orae,
doar att ct pentru a mnca i a dormi; nicieri nu reapruser siluetele lui
Gauthier Gendry i ale acoliilor si, care se vede treaba c respectau ordinul
dat de Lagardere, acela de a pune ntre ei i acesta din urm cea mai mare
distan cu putin.
Singura halt mai important a fost la Chartres, fiindc de ndat ce
intrar n ora, domnul Belnet de Floville, guvernatorul, porunci nc o dat s
se nchid porile cetii. Ba chiar trimise un mesager pentru a-i da ordin
domnului de Lagardere i tuturor celor care-l nsoeau s se prezinte la
reedina sa.
Deoarece mesagerul era doamna Libault i pentru c guvernatorul
nsui o urm ndeaproape, nsoit de domnul Ambroise Libault, eful poliiei,
contele fu obligat s se supun.
Nite ochi frumoi au plns de bucurie revzndu-l pe Lagardere i s-au
umbrit din nou de tristee cnd acesta a plecat din nou; ceea ce n-a mpiedicato pe blnda doamn Libault s se poarte cu cea mai mare afeciune fa de
cele dou tinere.
Cnd porile se redeschiser pentru a le lsa cale liber, mai bine de un
sfert de ceas se scurse n mbriri, i desprirea se fcu cu urarea: Pe
curnd!
Adevrul era c domnul de Floville promisese s asiste la cele dou
cununii, iar doamna Libault visa deja la toaletele pe care le va lua cu sine
pentru fastuoasele ceremonii ce aveau s se desfoare la Curte. Un singur
lucru i tempera fericirea: i se dduse nvoirea s-l ia, printre cuferele sale, pe
domnul Ambroise.
Desprindu-se de aceast femeie afectuoas, Aurore i spuse
logodnicului ei:
E plcut s simi n jurul tu astfel de afeciuni, i meritul este al tu,
Henri. Ce ne-am face dac toi cei care se apropie de tine i-ar solicita
prietenia?
Nu le-a da-o tuturor rspunse contele zmbind iar cei crora le-a
acorda-o ar fi mndri mai ales de a o nchina soiei mele.
Dar ce-ai fcut, de fapt, pentru acetia? ntreb Chaverny.
Vrei s spui, ce-au fcut ei pentru mine? Guvernatorul mi-a oferit casa
lui, caii, punga sa; acea mic burghez pe care ai vzut-o, i care are un suflet
de elit, mi-a oferit viaa ei. Eu sunt cel care le este ndatorat.

Mica trup nainta rapid; nu vor mai trece dect o zi, cteva ore, i
Lagardere se va ntoarce ca un stpn i ca un om fericit n acel Paris pe care-l
prsise, cndva, disperat i zdrobit.
Deodat, Aurore scoase un strigt de bucurie n deprtare, turnurile
catedralei Notre-Dame i profilau siluetele maiestuoase i n curnd, ca i cum
ar fi ateptat aceast clip pentru a suna, clopotele se puser n micare. Poate
c bronzul lor vibrase cu de la sine putere pentru a anuna ntoarcerea celor
care suferiser, care se rugaser i care se iubeau.
Capitolul VIII Audien la Palais-Royal
R egentul Franei avea memoria scurt, i nimeni nu-i uita att de repede ca el
pe cei care rmneau un oarecare timp departe de Curte. Foarte linitit ar fi
lsat s albeasc prul celor mai buni prieteni ai si n celulele Bastiliei, dac
cineva n-ar fi avut grij s-i aduc aminte c poruncise s fie nchii acolo doar
pentru o sptmn, ca pedeaps pentru cine tie ce pcat mrunt.
Dimpotriv, de ndat ce i se atrgea atenia, se grbea s-i repare uitarea
printr-o favoare.
Aadar, prinesa de Gonzague i fiica sa, ca i Lagardere, nu mai existau
demult n amintirea sa cnd, ntr-o sear, un mesager cu o nfiare destul de
ciudat for nu se tie prea bine cum cordonul grzilor care-l nconjurau
i-i ntinse, cu un calm imperturbabil, un plic sigilat cu armele lui Nevers.
Mai nti, Philippe dOrlans se ddu napoi, n timp ce escorta lui se
repezea asupra intrusului. Dar recunoscnd peceile, porunci ostailor s stea
pe loc i rupse cu nepsare sigiliile de cear neagr.
Erau aproape orele zece din noapte i, n acea sear, regentul era foarte
bine dispus. Se pregtea s se urce n trsura sa pentru a merge la SaintCloud40, unde doamna de Tencin, n nelegere cu cardinalul Dubois, plnuise
s repete pentru plcerea Alteei Sale Regale i pentru a sa proprie vechea
srbtoare a flagelanilor41.
Nu este cazul s ne oprim aici asupra acelor orgii n care figurau, n afar
de Dubois i de doamna de Tencin, numeroase doamne de la Curte, printre care
doamnele de Gesvres, dAverne, de Sabran i altele, adic tot ce era tnr,
drgu i vicios. Pentru a face mai picant programul, urma s fie aduse cu
ochii legai i cteva pensionare ale celebrei Fillion, iar brbaii trebuiau s fie,
se-nelege de la sine, n numr egal.
Philippe dOrlans atepta cu mare bucurie aceast distracie inspirat
din vechea istorie ecleziastic. i tocmai asta l meninea n acea stare de bun
dispoziie, fcndu-l s-i opreasc printr-un gest grzile care erau gata se
repead asupra necunoscutului.
Acesta nu purta asupra lui nici o arm; plin de respect, i descoperise
capul i, cu un glas ferm, explic motivul prezenei sale:

Doamna prines de Gonzague-Nevers rosti m-a nsrcinat s-i


nmnez personal Alteei Voastre aceast scrisoare.
Dubois se grbi s intervin i-l nfrunt cu semeie pe mesager,
exclamnd:
Ce vrea Obraznicul sta?
S-i fac singur comisionul, rspunse cellalt. i acum c treaba e
fcut, bun-seara, monseniore.
Cu aceste cuvinte, schi un salut, i puse din nou bereta pe cap i,
rsucindu-se pe clcie, se pregti s plece.
Pe sfntul Dumnezeu! exclam regentul, amuzat de aceste maniere
att de puin obinuite la Palais-Royal, ai putea cel puin s atepi rspunsul
nostru, amice.
Nu va exista nici un rspuns, monseniore; am citit scrisoarea naintea
domniei voastre.
Philippe dOrlans ncepu s scruteze chipul personajului i, deodat,
zmbi:
Domnule de Lagardere, felul dumneavoastr de a v travesti i de a v
prezenta pe nepregtite este cu adevrat aventuros. Pentru prilejul de acum nu
era deloc necesar s v deghizai spre a ajunge pn la noi, i nu v mai
rmne dect s v facei recunoscut.
Spre marea uimire a curtenilor i fr a se sinchisi de etichet, mesagerul
astfel interpelat izbucni ntr-un hohot de rs sonor.
Eu, Lagardere! exclam. Altea Voastr m mgulete, dar se neal,
cci ntre conte i mine este aceeai distan c ntre regentul Franei i
locotenentul grzilor sale M numesc pur i simplu Antoine Laho, nscut n
inuturile basce, i tocmai am sosit de la Bayonne. Dac domnul de Lagardere
m-a pus s citesc aceast misiv n prezena doamnei de Nevers i a
domnioarei Aurore, a fcut-o ca eu s pot s-o repet Alteei Voastre, cuvnt cu
cuvnt, dac s-ar fi ntmplat ca scrisoarea s nu v parvin.
La naiba! izbucni Philippe. mi pari a fi un om hotrt, amice Ai
putea s ne spui cum ai ajuns s merii aceast ncredere?
Dac Altea Voastr dorete s afle acest lucru, nu va avea dect s-l
ntrebe pe domnul mareal de Berwick sau pe domnul de Conti, care fr
ndoial s-au napoiat din Spania i care v vor spune numele celor I ce fceau
parte din regimentul Royal-Lagardere. Philippe dOrlans i duse mna la
frunte.
Royal-Lagardere?! opti. Este un regiment nfiinat de curnd?
Toat conversaia aceasta nu era pe gustul lui Dubois; se apropie de
stpnul su i-i strecur la ureche:
Suntem ateptai la Saint-Cloud, monseniore.

Era ct pe-aci s uit, spuse regentul. Ct despre tine, adug


adresndu-i-se lui Laho, revino s ne vezi n ziua n care vei dori s devii
sergent n regimentul de gard.
Foarte mulumesc, rspunse bascul. Cu voia dumneavoastr nu voi fi
nici sergent, nici altceva. i aparin domnului de Lagardere, care va face cu
mine ce va crede de cuviin.
Fruntea lui Philippe se ncrei.
Acest domn de Lagardere este un om fericit, dac obine astfel de
devotamente, rosti cu jumtate de glas. Aa ceva nu se poate gsi n jurul meu.
i, ntorcndu-se ctre cardinal, adug, silindu-se s rd:
Iat un om care vorbete la fel de deschis ca i tine, dar care nu cere
nimic i nu vrea s accepte nimic Mi-e team s nu devin cardinal!
Ct despre mine, rspunse Dubois, mie mi-e team c petrecerea din
seara asta s nu fie ratat, dac Altea Voastr se distreaz stnd la taifas cu
toi golanii pe care-i va ntlni.
Atunci, n trsuri, domnilor s ne grbim.
i caleaca lui Philippe dOrlans l duse spre noi distracii, a cror
descriere o lsm n seama cronicilor de scandal ale epocii.
Doamna de Nevers sosi trei zile mai trziu i, fr a pierde timpul, i
anun cererea de audien pentru ea nsi, pentru contele de Lagardere i
pentru marchizul de Chaverny.
Regentul tocmai se afla n conferina cu obinuitul su consilier.
Dup ce lu cunotin de cerere, rosti:
Este cam mult deodat, dar nu a putea s refuz s-o primesc pe
prines, ca de altfel nici pe acest. Lagardere, care vine probabil s-mi
mulumeasc pentru c l-am fcut conte. Ct despre marchizul de Chaverny,
asta-i treaba ta, Dubois; cci nu se pare c i-ai promis un brevet de cpitanlocotenent la muchetarii cenuii.
Eu? protest cardinalul.
Tu nsui, i, pe cinstea mea, a fost foarte amuzant, dac in bine
minte, cci el i-a rspuns c s-ar pricepe mai bine s-i in muscheta, dect
i-ai ine tu anaforni Ca s putem judeca, du-te i poruncete s i se
pregteasc brevetul.
Dubois se prefcea c nu-i amintete, dar nu uitase obrzniciile
marchizului, i oricine l-ar fi insultat pe fiul farmacistului din Brive-laGaillarde42, chiar i dac ar fi avut dreptul la toate recompensele, tot n-ar fi
putut conta dect pe pizma parvenitului.
Brevetul nu va putea fi gata dect mine, rspunse ncercnd s-i
ascund ciuda.

Ei, bine, poruncete s mi se aduc unul n alb; voi avea plcerea s-l
completez cu mna mea i, chiar dac nu va fi parafat de tine, poate c lui
Chaverny i va face o plcere cu att mai mare s-l primeasc.
Cnd Philippe dOrlans avea chef de generozitate i de dreptate, ara
ntreag de s-ar fi ridicat mpotriva lui i tot nu l-ar fi fcut s renune.
Nenorocirea era c avea chef mult mai rar de justiie dect de femei, iar tot
timpul pe care-l druia acestora nu mai lsa loc celei dinti.
Dubois tia pe ce s conteze n ambele cazuri i plec, cu coada-ntre
picioare, s fac rost de brevetul cerut, n timp ce vizitatorii erau poftii s intre.
Regentul srut mna doamnei de Nevers i le strnse pe cele ale lui
Lagardere i Chaverny. Din cnd n cnd se simea tare bine strngnd o mn
loial.
Luai loc, doamn, se adres prinesei, i fii ncredinat de ntreaga
noastr dorin a v fi pe plac.
Monseniore, ncepu vduva lui Nevers nu am nimic a v cere, cci sunt
cea mai fericit dintre mame. De dou ori copila mi-a fost redat de cel care de
acum nainte este fiul meu i cruia ai binevoit s-i ncredinai spada Voastr
pentru a face dreptate. Avei dreptul s-l ntrebai ce a fcut cu ea; este de
datoria sa s v dea socoteal. Povestea e lung i, desigur, Altea Voastr n-ar
avea timp s-o asculte dar vduva lui Philippe de Nevers, mama Aurorei, mama
lui Henri de Lagardere, vine s se declare garant n faa domniei voastre c
sabia pe care i-ai dat-o a fost inut cu cinste i credin, c ea mi-a redat fiica
i c, dac nu i-a ndeplinit ntreaga misiune aceea de a-l pedepsi pe
asasin
este pentru c s-a frnt n mna mea, o ntrerupse Lagardere. Nu
aduc napoi nici mcar bucile, i cred c nu este nevoie s afirm c nu am
predat-o
Dac toate cele pe care le port ar avea acelai noroc c cea pe care iam druit-o zise Philippe dOrlans meritul lor, mai trziu, ar fi cu totul
altul dect acela pe care l-ar putea avea prin faptul c au aparinut regentului
Franei.
n glasul prinului era un pic a amrciune. Poate c, n acea clip, se
simea sub ochiul judectorului su: Viitorul!
Lagardere fcu o plecciune adnc, iar Philippe continu:
O mai aveai la Fontarabia i la Saint-Sebastien?
Nu, monseniore.
mi pare ru i, dac-a fi putut afla, i-a fi trimis alta.
Cea pe care o aveam n mn era totui tot a domniei voastre, cci
slujea Frana. Oare Istoria nu va spune c sabia regentului a fost cea care a
nvins Spania?

Prinul se ntrista tot mai mult. n starea de spirit n care st afla, aceast
mgulire din partea unui om care totui nu avea sufletul unui curtean suna
fals. Spuse, pronunnd rar cuvintele:
Isteria nu va spune aa ceva, domnule, cci s-ar nela. Dar dac ntro zi i va psa de ceea ce am vrut s facem pentru a insufla curaj i a da o slab
recompens celui ce merit, va putea spune c la nunta domnioarei Aurore de
Nevers i a contelui Henri de Lagardere, regentul Franei i-a binecuvntat
spada pe altar i a prins-o, cu propria sa mn, la oldul celui care era cel mai
demn s o poarte.
Continu, adresndu-se voios lui Chaverny:
i am auzit c i ie, marchize, va trebui s-i dm o licen de
cstorie, dar c pretinzi ea aceasta s-i fie binecuvntat de ctre Dubois.
Marchizul avu o tresrire i, o clip, ezit s rspund. Dei Philippe l
tratase ntotdeauna ca pe un rzvrtit i c pe un copil rsfat, n-ar fi vrut ca
printr-un cuvnt prea jignitor pentru cardinal s compromit bunvoina
regentului fa de doamna de Nevers i de Henri de Lagardere. Dac neleptul
trebuie s-i rsuceasc de apte ori limba n gur nainte de a-i rspunde, un
curtean trebuie s i-o roteasc de cel puin dousprezece ori, i Chaverny nu
era obinuit cu acest fel de exerciiu. Tot ce putea face i asta pentru c nu
era vorba doar de propria-i persoan fu s atenueze puin sarcasmul,
replicnd:
Mi-ar fi destul de plcut ca cel care-mi va binecuvnta cstoria s fie
un simplu preot.
Greeti, punndu-te ru cu Dubois, spuse Philippe, cci i voi dovedi
pe loc c el i vrea binele.
Porunci pe dat s fie chemat cardinalul, care apru curnd, cu mers
sltre, innd n mn n pofida afirmaiilor sale precedente pergamentul
gata pregtit. Se plec n faa doamnei de Nevers, care nu se obosi s-i
rspund, n faa lui Lagardere, care-l salut foarte sec, i veni s se opreasc
n faa lui Chaverny:
Cardinalul n-a uitat promisiunile abatelui, gri. Iat, domnule,
brevetul dumneavoastr de cpitan-locotenent la muchetarii cenuii. Grbiiv s-l obinei pe cel de colonel, cci sunt dezolat c am, fa de
dumneavoastr, un avans att de mare.
Dac a fi demn de atare onoare, replic marchizul, sunt convins c
Altea Sa Regal ar ti s ia msurile de cuviin; dar dup prerea mea o
slujb pe care n-ai meritat-o prin nimic este o afacere destul de proast.
Ia-o pe cea care i se d, interveni Philippe dOrlans rznd, regentul
este cel care o pltete din veniturile sale, n ziua n care Dubois va voi s-i

plteasc un post mai important, s nu ai nici un scrupul: o va face cu


mruniul ce-i rmne din ceea ce-mi fur.
Cardinalul fcu o strmbtur, marchizul de asemenea. Primului i era
team c nu cumva o fantezie a recentului s nu-l oblige s-i plteasc n
curnd lui Chaverny o slujb de colonel, ceea ce era scump: cel de-al doilea
tremura la gndul s nu-i datoreze ceva lui Dubois.
Regentul se amuz o clip pe seama mutrelor lor jalnice, apoi se hotr s
lmureasc lucrurile.
Acum, domnilor li se adres tinerilor nobleea oblig, iar eu nu
acord favorurile mele pe degeaba.
Cum o putem sluji pe Altea Voastr? ntreb Lagardere.
Ducei-v chiar mine, din partea mea, la domnul mareal dEstres.
V va spune c peste dou zile urmeaz s soseasc un ambasador al Porii43
i c Majestatea Sa dorete s-l primeasc cu cea mai mare pomp. Noi inem
foarte mult ca domnul conte de Lagardere s-l secondeze pe domnul dEstres
i ca domnul de Chaverny s se afle n fruntea companiei de onoare, n
uniforma sa de muchetar Dubois, du-te i nscrie-i pe aceti domni n capul
listei!
Niciodat nu se simise domnul de Cambrai44 att de dornic s se revolte
mpotriva dorinelor regentului. Dar dac ntr-unele seri l domina prin
nclinaiile sale greite, putnd s-l conduc dup bunul su plac, existau
totui i momente n care Philippe dOrlans, aducndu-i aminte c guverna
ntiul regat din lume, tia s-i impun voina, s le cear nobililor si loiali s
ridice capul i s le reaminteasc celor pe care-i scosese din mocirl c nc
mai aveau noroi pe frunte.
Or, noroiul trecea mai sus de fruntea fostului preceptor al ducelui de
Chartres45!
Capitolul IX Ambasadorul Sultanului
A r dura prea mult s relatm toate competiiile ce avur loc ntre gentilomii de
la Curte, cu scopul de a face parte din escorta lui Mehmet-Effendi, Mare
Trezorier i ambasador extraordinar al Sultanului.
Fiecare se strdui pe lng regent i, mai ales, pe lng cardinal. Ambele
pri fur n ctig, cci muli care nu ndrzneau s se duc s cear ei
nii i trimiser soiile i, ca de obicei, cele mai drgue obinur primele
locuri.
ntr-adevr, pe vremea aceea favorurile nu se acordau dup dimensiunea
meritelor, ci depindeau de frumuseea mai mic sau mai mare i de uurtatea
nevestelor; acestea nu se prpdeau aa cum o fac de atunci ncoace dup
revendicri destinate a le face egalele brbailor; supremaia lor se baza pe
atracia amorului i pe iscusina n intrigi i, ca atare, se simeau destul de

bine narmate pentru a fi cele mai puternice. i poate c aveau dreptate s nu


cear mai mult.
Marealul dEstres, tiind cror influene se datora recrutarea celor care
urmau s-l nsoeasc, fu destul de uimit de vizita pe care i-o fcu Lagardere n
numele regentului, la palatul su din strada Universitii.
Desigur, domnule, i spuse, nu v cunosc dect prin reputaia pe care
v-ai ctigat-o n ultima vreme, i aici suntei binevenit. M tem c nu cumva
Altea Sa Regal s neglijeze ca, printre toi cei pe care mi i-a dat pe list, s-mi
trimit cel puin i civa oameni cumsecade. Suntei al doisprezecelea, i asta
nseamn mult, n vremurile de azi; n-ar fi exclus chiar ca acetia s fie toi cei
care ar putea fi gsii la Paris, i nu era posibil ca dumneavoastr s fi lipsit
dintre ei.
Marealul era, mai presus de orice, un om cinstit i, n plus, un savant,
un om de litere; mai mult datorit erudiiei sale dect prin nume fcuse s i se
deschid uile Academiei Franceze i Academiei de tiine. Era considerat o
minte luminat, un amiral de prim mn ceea ce dovedise n 1703, cnd
comandase forele navale reunite ale lui Louis al XIV-lea i ale lui Filip al V-lea
i era socotit a fi, totodat, un osta de mare merit i un fin diplomat, deoarece
contribuise mult la reuita ncercrii de a da nepotului lui Louis al XIV-lea
coroana Spaniei. Era, deci, mai n msur dect oricine s-l aprecieze pe
Lagardere, care de curnd se distinsese n acea ar.
Domnii de Berwick, de Conti i de Riom fcuser, de altminteri, n aa fel
nct Lagardere s fie precedat de un soi de legend glorioas, care l punea
ntr-o lumin foarte favorabil, aa c la Paris nu se vorbea dect despre faptele
de vitejie ale lui Lagardere.
Henri se grbi s-i dea domnului dEstres amnunte cu privire la
primirea ce i-o fcuse Philippe dOrlans lui nsui, precum i doamnei de
Nevers i marchizului de Chaverny.
Aadar, n-a avea altceva de fcut dect s m conformez ordinelor
Alteei Sale. Singura problem ce mai trebuie rezolvat este aceea de a-l
desemna pe gentilomul care, mpreun cu dumneavoastr, va sta alturi de
mine i de ambasador. Iat lista, v las grija de a alege dumneavoastr niv.
Dar gndii-v, domnule replic Lagardere, aprndu-se la faa unei
asemenea amabiliti gndii-v c acum cteva luni nu eram dect Cocoatul
de la palatul Gonzague i c, pentru bani, mi mprumutam spinarea
juctorilor la Burs.
Pentru ca, mai trziu, s v prezentai cu att mai bine pieptul n faa
dumanului, strig cineva care avea oricnd intrare liber la mareal i care
tocmai sosise, pe neateptate. mbrieaz-m, dragul meu o conte, te caut de
o or.

Cel care vorbise era domnul de Saint-Aignan, ex-ambasadorul Franei la


Madrid i care, fr ntrziere, ncepu s manifeste cea mai mare afeciune fa
de Henri.
Ei, drcia dracului, exclam marealul, mi-ai putea spune unde s-a
nscut prietenia asta frumoas ce vd c v leag?
Domnul de Lagardere i cu mine ne vedem pentru fi ntia dat,
rspunse Saint-Aignan. Dar am plcerea s fiu n relaiile cele mai bune cu
domnul de Chaverny, iar ducesa nu va avea astmpr pn ce nu va oferi un
bal n cinstea lor i n onoarea logodnicelor lor. Am acceptul marchizului i
contez s plec de aici cu cel al prietenului su, precum i cu al dumneavoastr.
ncepur s rd toi trei.
Aadar, este un ultimatum? ntreb glumind domnul dEstres. Fie,
drag duce, vom merge la balul doamnei de Saint-Aignan. De altfel, pn atunci
vei avea timp s v cunoatei mai bine. i nu vi se pare, domnule de
Lagardere, c acum este inutil s mai cutm ceea ce cutam?
Despre ce este vorba? ntreb ducele:
V va lmuri contele. l cutai luai-l.
Nu nainte de a v exprima recunotina mea, domnule mareal,
interveni Henri. Te obinuieti destul de repede cu durerea, pentru c ai
resurse spre a o combate; dar este mai greu s te obinuieti cu onorurile, i
dumneavoastr m copleii.
Plecai! Dac mai stai, m-ai sili s obin i mai multe pentru
dumneavoastr; revenii peste dou zile.
Bra la bra cu Lagardere, ducele se duse triumftor s-o salute pe
doamna de Saint-Aignan.
Mehmet-Effendi sosi la Paris a doua zi i dei era trimisul Marelui
Sultan fu nevoit s se conformeze uzanelor, care erau att de complicate n
acea epoc, nct protocolul din zilele noastre pare a fi mai mult dect simplu.
Timp de opt zile trebui s locuiasc n palatul Rambouillet, pe strada
Charenton, i de acolo a fost luat, cu mare pomp, n ziua de 16 martie 1721,
spre a fi condus la palatul ambasadorilor extraordinari, fosta reedin a
marealului dAncre, de pe strada Tournon.
Treizeci i ase de turci clare, narmai cu iatagane i lnci, deschideau
cortegiul, sub ndrumarea unor muchetari cenuii, n fruntea crora se afla
marchizul de Chaverny. Marealul dEstres clrea alturi de ambasador i, n
apropierea lor, la o distan de o jumtate de lungime de cal, mergeau ducele de
Saint-Aignan i contele de Lagardere. Erau urmai de un grup mare de
gentilomi, ornduii n funcie de rang: ducele de Tresmes, guvernator al
Parisului; ducele de Gesvres; marchizul de Bretonvilliers, locotenent al regelui;
Cavalerii Ordinului Sfntului-Duh: marealul du Bourg i marchizul de

Gubriant, cu crainicul Ordinului; domnul de Beausse, purttor al armelor


regale; Cavalerii Lnii de Aur; ducii de Sully, de Ruffec, marchizii de Brancas;
dArpajon, de Maulevrier; ofieri ai Ordinului regal i militar al Sfntului Louis;
ofieri ai Casei Regelui, ai Casei monseniorului duce dOrlans etc.
Toi erau mndri s se alic acolo, toi i purtau sus capul, clreau
anoi, aruncnd priviri trufae gloatei oamenilor de rnd. De asemenea toi,
sau aproape toi, l invidiau pe cel care le luase primul loc: pe Cocoatul de la
palatul Gonzague, pe condamnatul la moarte cruia puin a lipsit s nu i se
taie mna i care, acum, i inea spada att de sus.
Poate c l invidiau, dar nu-l urau, fiind silii s se plece n faa nobleei
caracterului su, n faa curajului i loialitii sale, puin chiar i n faa
favoarei de care se bucur. Se putea ca printre ei s existe invidioi, dar nu i
dumani.
Marealul dEstres voia s-i ofere ambasadorului o ct mai bun
imagine a frumuseilor capitalei, astfel nct strbtu oraul ntr-un mar
triumfal. n mijlocul unei populaii entuziaste, lungul alai, mergnd la pas,
trecu pe rnd prin cartierul Saint-Antoine, prin Place-Royal, pe strada SaintDenis, strada Saint-Honor i peste Pont-Neuf.
Pe toate strzile transversale staionau trsuri i, ntr-una din ele,
doamna de Nevers, Aurore, dona Cruz i Jacinta i fluturar batistele, de
ndat ce aprur Lagardere i Chaverny.
Poate c ar fi fost imprudent din partea lor s se aventureze ntr-o atare
mbulzeal, dac n-ar fi fost bine pzite. Dar lng portiere se aflau patru
oameni: la dreapta, Navailles i Laho; la stnga, Passepoil i Cocardasse trei
gentilomi i un basc, dup cum spunea acesta din urm i cel care s-ar fi
apropiat prea mult de treapta caletii ar fi riscat s fie ndeprtat prin mijloace
nu tocmai parlamentare.
Ura! strig gasconul dnd ghioni n spinarea amicului su de
nedesprit ia uit-te numai ct e de frumos micuul, i cum l mai privesc
toate femeile!
Trsura prinesei era oprit chiar pe chei, lng strada Nevers, acea
ulicioar ntunecoas i urt mirositoare care mai exist i n zilele noastre, ca
un ultim vestigiu al depozitului de gunoaie de odinioar.
ntregul alai ptrunsese acum n strada Dauphine i, n mulimea care
nu mai avea nimic de vzut, se produse o micare, datorit creia caleaca fu
nconjurat de o droaie de oameni pe care cei patru brbai, nevrnd s
loveasc pe cineva, nu-i puteau dai la o parte.
Aurore zmbea nc la remarca fcut de Cocardasse n legtur cu
Henri, fiind mai mult mndra dect geloas de atracia exercitat de cavaler

asupra elementului feminin, cnd un necunoscut reui s se apropie ndeajuns


de mult de ea spre a-i opti la ureche:
Lagardere va fi mai puin frumos dup ce-i voi nfige cteva degete de
oel n piept!
Speriat, nici nu avusese timp s se uite bine la el, c omul i dispruse
prin strdua Nevers, amestecndu-se n mulime.
Acel om nu era altul dect Gauthier Gendry care, cu ntreaga lui band,
se inuse mereu aproape de trsur, evitnd pe ct posibil s fie vzui de cei
doi maetri de arme.
Pentru o clip cutase chiar, n capul lui, un mijloc de a o rpi pe Aurore,
dar fusese nevoit s renune, deoarece nu ticluise din vreme nici un plan
pentru aa ceva i ansele de reuit ar fi fost foarte firave. Aa nct se
mulumise cu bravada lui inutil, rmnnd ca, n aceeai sear, s studieze o
cale cu posibiliti de izbnd, profitnd de prilejul petrecerilor ce aveau s
urmeze.
Aurore de Nevers i relat acest incident logodnicului su.
Lagardere se ncrunt.
Pentru mine nu am de ce m teme, o liniti el. Dar fiindc nu pot
veghea asupra ta, va trebui ca, timp de cteva zile, s te resemnezi s nu iei
din cas.
i atunci n-o s vedem primirea ambasadorului de ctre Majestatea
Sa! l ntrerupse dona Cruz.
Contele sttu o clip pe gnduri.
Avei dreptate, zise, n-a putea s v lipsesc de acest spectacol. Voi
obine s vi se rezerve locuri pe treptele ce vor fi montate n curtea palatului
Tuileries, i cel care ar cuteza s se ating de voi la civa pai de rege, ar trebui
s fie foarte ndrzne.
n vinerea urmtoare se desfur un spectacol de o i mai mare
grandoare dect cel de duminic. ntre strada Tournon i palatul Tuileries
mulimea era zgzuit de un dublu rnd de grzi, sub comanda domnului
mareal de Noailles i cu ntriri din partea jandarmilor prinului de Soubise;
puteau fi vzute i cele dou companii de muchetari ai grzilor, ofieri din
cavaleria uoar i din regimentul de gard al regelui, arcai ai oraului i ai
conetabililor, precum i echipe de paznici de noapte.
Prinul de Lambec, urmat de marealul dEstres, fu cel care se duse s-l
ia de la reedina sa pe ambasador. Trecur prin piaa de la Palais-Royal i prin
piaa Vendme, i regele, stnd pe tron, l atepta la Tuileries pe trimisul
Marelui-Turc; regentul, prinii prin natere, arhiepiscopul de Cambrai, marealii
i toi mai-marii regatului erau niruii la intrare.

Mehmet-Effendi ridic deasupra capului documentul cu mesajul


Sultanului, se prostern de trei ori, l felicit pe Louis al XV-lea pentru suirea
sa pe tron i l ncredina c stpnul su lua sub propria-i protecie pe
clugrii ce slujeau la Sfntul Mormnt din Ierusalim. Dup ce-i ncheie
discursul, se retrase de-a-ndratelea atta timp ct fu sub privirea regelui,
apoi nclec i fu condus din nou n strada Tournon, cu acelai ceremonial.
Doamna de Nevers, Aurore i Flor asistaser la primire, aa cum le
promisese Henri i, foarte ncntate de ceea ce vzuser, se ntorceau la trsura
lor care staiona pe cheiul Luvrului.
i aici mulimea era numeroas, dei nu putea s vad ce se ntmpla n
interiorul palatului. Dar toi ceretorii, izgonii din strzile pe care urma s
treac alaiul, preau s-i fi dat ntlnire acolo, n sperana c s-ar cptui cu
ceva.
Mai muli dintre acetia o nconjurar pe domnioara de Nevers i, cum
ea nu tia pe care dintre ei s-l asculte i cuta ceva mruni pe care s li-l
dea s i-l mpart, se pomeni dintr-o dat desprit la o distan de civa
pai de mama i de prietena sa.
Fu de ajuns pentru ca un lungan chiar acela care fusese cel mai
insistent n a-i cerc mila s-o ia n brae, ncercnd s-o duc mai departe, n
timp ce un altul i apsa mna pe gur, ca s-o mpiedice s strige.
Aurore crezu c este pierdut. Aadar, era adevrat ceea ce-i spusese
Henri, c ea era cea mpotriva creia se mai nverunau dumanii! i prin
preajm nu era nici mcar un arca al pazei, nimeni care s-o poat apra! Nu
reuea s strige, i probabil c nici n-ar fi avut puterea necesar. Fiecare
secund o ndeprta i mai mult de mama i de prietena sa; de altfel, ce-ar fi
putut face dou femei ca s-o elibereze?
Se strdui totui s le zreasc, dar n jurul ei nu erau dect haimanale
sau oameni indifereni. Atunci ncerc s reziste, s se zbat. Mina de fier caic
i rsucea braul se strnse i mai mult, att de tare nct durerea i stoarse
lacrimi.
Degeaba i spunea c nu se poate rpi o fat n miezul zilei, n plin Paris,
chiar la poarta locuinei regale. n zadar evoca intervenia lui Lagardere, a cuiva
care s-o recunoasc, s-i dea seama c era rpit, care i-ar pedepsi pe
vinovai. Era trt, aproape purtat pe brae, spre malul Senei, i cine tie
dac intenia nu le era de a o arunca n fluviu?
Brusc, n jurul ei se fcu vid; menghina care-i zdrobea ncheietura minii
se desclet ca prin farmec; mna grea care-i strivea buzele se retrase i Aurore
reui n fine s strige, s cheme n ajutor.
i rspunser toate njurturile lui Cocardasse, iar ea le binecuvnt, cci
nelese c era salvat.

La naiba! Pe toi dracii! urla gasconul, n timp ce mulimea se ddea la


o parte n faa spadei sale late. Curaj, iubielule! Ptronille vrea s se nfig n
burta canaliei steia.
Deja Gendry, Balena i ceilali nu mai erau acolo; nu aveau sub zdrenele
lor dect pumnale i, de ndat ce auziser glasul iui Cocardasse i al lui
Passepoil, se eclipsaser, convini c cei doi profesori de arme n-ar avea mil de
ei.
Acetia o luar de bra pe domnioara de Nevers care se cltina i, cu
spada n mn, i croir drum pn la trsura sa, unde o atepta prinesa,
rvit de lacrimi.
Cei care lucrau pentru Gonzague nu erau att de abili ca acesta, cci el
avusese cel puin satisfacia de a-i pstra ctva timp victima. Nu toi servitorii
sunt demni de stpnul lor i, dac vulturul se pricepe s-i apere prada,
vindereul46 i-o abandoneaz pentru a fugi din faa primejdiei.
Capitolul X Candelabrul de fier
P hilippe dOrlans nu se nelase atunci cnd prevzuse c punndu-l pe
Lagardere n primele ranguri la recepia de la ambasad, obliga nu numai
nobilimea, dar i ntreaga populaie a Parisului s se ocupe de el.
Reuise pe deplin, cci nu se mai vorbea dect despre isprvile de vitejie
ale contelui i despre apropiata sa unire cu domnioara de Nevers. Toi brbaii
aspirau s-i devin prieteni; femeile se pasionau pentru romanul vieii sale,
pentru nenorocirile, curajul i dragostea s i, de ndat ce aprea n vreun loc,
l nconjurau, l asaltau cu ntrebri, l hruiau pentru a obine din partea lui
un cuvnt ori un zmbet. Nenumrate erau fetele tinere dintre cele mai bogate
sau cu rang mai nalt care invidiau soarta Aurorei; multe erau marchizele
cstorite care, dup miezul nopii, l visau pe el.
Steaua ducelui de Richelieu47 plise, i chiar i vduvele din familii
nobile, care n tinereea lor auziser ludndu-se frumuseea lui
Buckingham48 i se ndrgostiser de portretul su, nu ncetau s le repete
nepoatelor lor c Lagardere semna cu el ea dou picturi de ap. Poate c
trncneala srmanelor btrne era puin exagerat, dar cum nimeni nu le
contrazicea, ele pretindeau c au dreptate.
Chaverny se bucura de aceeai favoare, totui ntr-o msur mai mic, i
pn i profesorii de scrim obineau un mare succes, strnind curiozitatea
tuturor.
Cocardasse profita de mprejurimi pentru a bea dup pofta inimii, iar
normandul ca s gngureasc fr contenire.
mbrcai din cap pn-n picioare n straie noi, l urmau pe conte peste
tot unde se ducea i stteau de paz n faa casei sale, unul n dreapta, iar
cellalt n stnga. De cum ieea, l urmau ca nite umbre. Ceva din gloria lui se

rspndea asupra lor i acum preau mai ales Cocardasse c privesc restul
universului cu dispre.
Nu mai duceau lips de bani; monede suntoare i lucitoare zngneau
n fundul buzunarelor lor. Cu o adevrat, meseria de om cinstit i are prile ei
bune.
ntre dou sorbituri ale gasconului i numai Dumnezeu tie ct de des
sorbea era ntotdeauna loc pentru o laud la adresa lui Lagardere. Cnd intra
ntr-o crcium, se fcea cerc n jurul su pentru a-l asculta povestind despre
Spania, despre tlharii nvini, despre spnzurtoarea de la Madrid i despre
loviturile de spad cu care strpunsese igani i hidalgos. Dac descria atacul
dat de regimentul Royal-Lagardere, trebuia s bea dublu; s-ar fi zis c nc i
era uscat gtlejul din cauza fierbinelii aciunii.
Legenda zbura astfel din gur n gur i, cnd contele trecea pe strzi, era
foarte surprins auzind pronunndu-i-se numele i vznd c este salutat de
oamenii de rnd.
Tandrul Amable nu mai ntlnea femeiuti rebele. i pentru el revenise
epoca de aur. Zgomotul sbiilor fusese urmat de cel al srutrilor, i Passepoil
avea mereu buzele pregtite, aa cum altdat i inuse spada.
De ndat ce era liber o or, puteai fi sigur c-l vei gsi dnd trcoale
colinei Saint-Roch i strzii Sainte-Anne, unde-i aveau locuina o mulime de
tinerele, care posedau cu totul alte caliti dect castitatea.
Ct despre Antoine Laho, care nu era atras nici de vin, nici de femeile
frumoase; el se instituise nsoitor curtenitor al Aurorei i al prietenei sale. Sub
firea lui aspr de muntean existau comori de devotament pe care fetele nu mai
trebuiau s le pun la ncercare, cci ntre el i sora sa, Jacinta, se simeau n
siguran atunci cnd Lagardere era absent. Aa nct fusese nevoie ca bascul
s primeasc o misiune din partea acestuia din urm, pentru a nu fi fost de
fa pe cheiul Luvrului, gata s-i apere stpna mpotriva oricui.
Gendry i Balena se pricepuser s profite de aceast mprejurare i s
nu lase s le scape o ocazie, poate, unic. Asemeni unor psri de prad,
ddeau trcoale n jurul unei fericiri pe care pentru bani se angajaser s-o
distrug, iar vigilena lui Laho n-ar fi fost, inutil.
La opt zile dup plecarea lui Mehmet-Effendi trebuia s aib loc balul dat
de ducele i ducesa de Saint-Aignan n onoarea lui Lagardere, Chaverny i a
logodnicelor lor.
n tot timpul ct ducele locuise la Madrid, palatul su din strada Varenne
rmsese nchis i, la ntoarcerea sa, nu deschisese dect apartamentele
particulare. Dar de ndat ce se puse problema acelei serate la care urma s
invite toat elita nobilimii, ducesa chem o armat de muncitori tmplari,
zugravi, aurari, tapieri puse s se aranjeze ntregul parter i grdinile, spori

numrul de lachei. i petrecea zilele n mijlocul unei nvlmeli de mobile i


stofe, indica locul pe care trebuia s-l ocupe fiecare lucru, i stila servitorii,
neobosit pn ce, n sfrit, putu s-i spun soului su: n fine, totul este
gata.
De altfel fusese foarte bine secondat n sarcina aceasta de nite tineri pe
care-i luase n serviciul su n calitate de valei. Erau doi frai doi orfani, dup
cte spuneau pe care-i angajase datorit nfirii lor plcute, lucru destul
de rar n rndul servitorimii din acele vremuri, cnd lacheii fceau cauz
comun cu bandiii i erau nu numai un pericol pentru stpnii lor, dar chiar
i pentru societate.
Doamna de Saint-Aignan avusese noroc acceptnd serviciile celor doi
biei cu nfiare att de cinstit, dintre care cel mai n vrst nu mplinise
douzeci de ani, i se felicita c va putea s foloseasc imediat devotamentul,
inteligena lor i, n plus, bunul-gust care depea pe cel al rangului lor.
Le-ar fi dat linitit pe mn punga ei, dar deoarece nu era necesar, se
limit la a le da sarcina de a fixa la locul lor lampadarele i aplicele, de a aranja
paravanele i msuele, de a grupa plantele verzi, florile, i de-a orndui, unul
cte unul, bibelourile de pre care conineau ornamentul obligatoriu al oricrui
salon din secolul al XVIII-lea.
i tot lor le ncredina treaba cea mai dificil i mai delicat: montarea
unui candelabru renumit, care data de mai multe secole i pe care ntreg
Parisul l cunotea pentru c auziser cum era ludat de ctre obinuiii casei,
precum i de amatorii de obiecte de art, cei pe care Du Pradel, n a sa Carte de
adrese utile i denumea faimoii curioi i ale cror nume erau de Richelieu,
bancherul Jabach, domnul de Gagniere i muli alii.
Unii pretindeau c fusese adus din Palestina, fiind smuls necredincioilor
care l luaser din mormntul Mntuitorului; alii c fusese proprietatea
cavalerilor de Malta; iar alii c fusese forjat de maurii din Andaluzia. n
realitate, provenea dintr-un orel antic din Turingia49, iar domnul de SaintAignan, care-i cunotea povestea i tia chiar i numele artistului, se amuza
vzndu-i pe faimoii curioi ncurcndu-se n legende care ddeau un i mai
mare pre respectivei minuni.
Era, ntr-adevr, o minune, fr ndoial opera unei viei ntregi. Nu
exista nici un animal al Creaiei care s nu-i fi gsit locul, nici o reptil care s
nu se ncolceasc graios n jurul nenumratelor sale brae. Ca i cum artistul
ar fi dus lips de modele, avnd n schimb o imaginaie mai fecund dect
natura nsi, el crease fiine fantastice care se amestecau, se mucau, preau
s fie bee, s plng sau s urle, lingeau o mn de femeie sau vrsau flcri.
Este lesne de nchipuit c greutatea acestei opere de art era formidabil
i, ca atare, era periculos s-o ii n permanen atrnata. Printr-un sistem de

trape, scripei i lanuri, cu ajutorul unui troliu instalat la primul etaj,


candelabrul era ridicat la locul su doar o dat sau de dou ori pe an. Imediat
dup petrecere era cobort n subsol, unde sttea n picioare pe un eafodaj
construit special n acest scop.
Pentru aceast operaiune erau de ajuns doi oameni, i ducesa o
ncredin chiar celor doi lachei nou-angajai, care i ndepliniser perfect
sarcina.
Cu toat tradiia de a nu scoate la vedere acea minune dect cu
prilejurile cele mai deosebite o vizit a regelui, sau un eveniment fericit n
familie: botezuri, logodne sau cstorii doamna de Saint-Aignan, cu
aprobarea soului su, i considera oaspeii demni de o asemenea onoare.
Socotea c i ei i vor fi recunosctori.
Se ls noaptea, iar strada Varenne ncepu s se aglomereze cu trsuri i
litiere ntr-att se grbeau invitaii s vad splendorile al cror secret
transpira n afar i, mai ales, s fie prezentai celor dou perechi de logodnici.
Toat lumea, doamnele cu deosebire, l cunoteau pe Chaverny i l
considerau un cavaler elegant. Dar pe Lagardere deocamdat abia l
ntrezriser, i multe dintre ele nici nu-l vzuser vreodat.
Este uor de nchipuit ct de mult le era strnita curiozitatea de
reputaia lui de erou misterios.
Cum arat? nalt, bine-fcut?
Ei, nu! Draga mea, chiar nu tii? Este frumos ca un zeu
Adonis50 n persoan
Adonis, Hercule51, ntregul Olimp!
Cu excepia lui Vulcan52.
Ai vederea proast, drguo, i-ai adus lornionul?
M voi duce s-l privesc chiar de sub nas, la dou degete de mustaa
lui, despre care se spune c este foarte fin.
De la un capt al slii la cellalt, roiul se agit, zumzia i nu se mai
vorbea dect despre el. n ceea ce-i privea pe brbai, doar cel mult cinci sau
ase o zriser pe Aurore i pe prietena ei, dar toi ardeau de nerbdare s le
vad intrnd.
Regentul promisese s vin; tot ce era mai nobil n Paris, dup rege i
dup el, se reunise n saloanele ducelui de Saint-Aignan.
Tare mecher ar fi trebuit s fie omul de rnd care ar fi reuit s se
strecoare acolo, n mulime, cci Charles dHozier, care avea n minte toat lista
blazoanelor Franei, era de fa.
Deodat sporoviala ncet i, ntr-o tcere solemn, doamna duces de
Nevers maiestuoas i mndr n eterna sa rochie de doliu, dar cu un zmbet
de bucurie pe buze i fcu intrarea n sal, la braul domnului de Saint-

Aignan, care se grbise s-o ntmpine n prag. Contele de Lagardere i ddea


braul Aurorei, iar n spartele lor peau Chaverny i dona Cruz.
Cele dou tinere, mbrcate la fel, una foarte blond cealalt foarte
brun, formau astfel un contrast puternic i totui se armonizau, iar pe
chipurile lor era zugrvit o asemenea expresie de frumusee senin, de fericire
i ncredere, nct printre toate acele femei necrutoare ntr-ale
mpunsturilor ironice nu se gsi niciuna care s nu fie cuprins de admiraie
i simpatie.
Dup prezentrile ce durar aproape o or, ncepu petrecerea.
Cei mai buni muzicieni din Paris, ascuni n spatele unor perdele de
plante verzi, n toate colurile slii, fcur s rsune melodii la mod. ntr-un
loc cntau din lut artiti ca De La Barre, Aubin i Dupr; mai ncolo, un grup
de elevi ai lui Lulli53 i De Lambert, al cror arcu ndemnatic rdea sau
plngea pe coarde; ceva mai departe, celebrul Lalande executa la clavecin
fermectoare variaiuni crora le rspundeau sunetele unei viole cu coarde de
oel, mnuit de Marais. Era o adevrat ncntare aceast muzic, cnd lent
i dulce, cnd vibrant i animat, care izbucnea deodat dintr-un loc unde nu
bnuiai c ar fi cineva i se rspndea n sal, pentru a ritma gavotele54 i
pavanele55.
Marele candelabru de fier forjat, ca i sute de alte candelabre mai mici
fceau s neasc jerbe de lumin din diamantele i pietrele scumpe ce
strluceau pe rochiile doamnelor i pe jachetele de brocart ale gentilomilor.
Chiar i ochii blnzii ochi albatri, sclipitorii ochi cprui, ochii galbeni
ca cei ai pisicilor languroase, ochii verzi, adnci, mictori ca nite alge se
aprindeau de plcere; umerii larg dezgolii, aa cum era modern n acele
vremuri cnd femeile se duceau decoltate la liturghie, se artau privirilor n
splendoarea lor de filde, satinai, mai albi chiar dect dantelele din care
rsreau. i, printre toate acestea, ooteli, murmure, mici fraze uoare,
complimente pline de dulcea, asemntoare unor bezele care caracterizau
secolul al XVIII-lea i care aveau s se aud, mai trziu, chiar i pe treptele
eafodului zburau, fluturau, se ncruciau, cu hohote de rs.
Aurore de Nevers era nespus de fericit. Ridicndu-i faa strlucitoare
spre chipul lui Henri, i mulumea logodnicului su pentru toat fericirea care o
copleea n acel moment.
Hai, i murmur la ureche, s uitm tot ce am suferit i ct am plns.
Uite ct eti de admirat; viitorul ne aparine, iar eu sunt aproape de inima ta.
Poate cu alte cuvinte, dar care aveau acelai neles, Flor i spunea
lucruri asemntoare lui Chaverny. i, deodat, i veni o idee nebuneasc,
irezistibil, care-l fcu pe marchiz s izbucneasc n hohote de rs i pe care se
duser, ca nite copii pui pe otii, s-o mprteasc ducesei. Dup cteva

minute de convorbire n dreptul unei ferestre, cele dou femei se eclipsar


pentru scurt timp.
n curnd, dona Cruz reapru deghizat n gitan i, ntr-un cerc larg
format de asisten, n mijlocul slii, sub candelabrul de fier, ncepu s
danseze, ca altdat la Madrid i la Burgos, acompaniindu-se de una din acele
melopee pe care ie nvase de la ragnii de pe muntele Baladron.
Chiar n acea clip fu anunat regentul. Flor rmase nemicat, cu un
picior n aer, cu tamburina sprijinit pe old, att de supl, att de uoar,
nct ai fi zis c este susinut de un fier invizibil.
Philippe dOrlans se duse s se aeze la locul de onoare i, pentru c nu
exista prin mai amabil i mai galant dect el, atunci cnd nu voia s vad n
femeie dect femeia i nu metresa ce-ar putea s devin, o rug pe tnra fat
s continue.
Aceast domnioar, adug, ne ofer un spectacol pe care vom
regreta toat viaa noastr dacii nu l-am vedea. Ct despre tine, marchize, drept
rsplat c ai druit regatului o asemenea noutate, i acordm dinainte toate
favorurile noastre.
Flor i lu din nou zborul, sri ca o cprioar fcu piruete pe clcie i
pe vrful picioarelor, att de rapid nct prea imobil. Tamburina vibra n
degetele sale, trecea dintr-o mn n cealalt, aruncat n aer i prins din
zbor; i dansatoarea nsoea fiecare pas cu cntece ciudate care exprimau rnd
pe rnd mnie, nduioare, pasiune i toate celelalte sentimente ale sufletului
omenesc. Nu obosea deloc i nimeni nu se stura s-o priveasc, regentul mai
puin dect oricare altul, iar Chaverny i mai puin dect regentul.
i totui, la rugmintea acestuia din urm Aurore se apropie de ea
pentru a o ndemna s se odihneasc puin, cnd Flor, ai crei ochi erau
ndreptai n sus se opri brusc, fcu un salt extraordinar i, foarte palid, se
repezi n braele logodnicului su, dup ce o mpinsese ct colo pe domnioara
de Nevers.
Nimeni nu avu timp s-i dea seama ce se ntmpla, cci un trosnet
ngrozitor i intui locului pe toi.
Greul candelabru de fier se desprinsese din plafon i, rspndindu-i n
toate direciile luminrile aprinse, zdrobea trapa cu un zgomot ca de tunet i se
prbuea prin gaura larg deschis, sfrmndu-se n subsol, pe eafodajul su
de grinzi.
O secund mai devreme, Aurore de Nevers i dona Cruz ar fi fost trte
odat cu el, fcute buci, terciuite.
Un ipt de uimire i de spaim izbucni din toate o piepturile. Gentilomii
se grbir s sting luminrile czute i s calce n picioare partea de jos a
unor draperii care luaser foc.

Fr prezena regentului, care-i pstrase sngele rece, nici o femeie n-ar


fi rmas n sala n mijlocul creia se csca un abis.
Dumnezeu n-a permis o asemenea nenorocire n seara aceasta, gri
Philippe dOrlans, strngnd minile lui Lagardere i Chaverny i nclinnduse n faa doamnei de Nevers. Accidentul este deplorabil, dar toi au scpat
teferi.
Este, cu adevrat, un accident? l ntreb Henri pe domnul de SaintAignan, care era de-a dreptul disperat. Suntei sigur de oamenii
dumneavoastr, de toi?
Un fulger de lumin trecu prin mintea ducesei.
Dar nu, este imposibil! exclam, sau ar fi o crim oribil Venii cu
mine.
i conduse pe conte i pe soul su la primul etaj, spre cmrua special
destinat troliului care slujea la manevrarea candelabrului. Mecanismul era
intact i, dac accidentul se produsese, fusese necesar o mn criminal, care
s-l declaneze n cunotin de cauz.
Doamna de Saint-Aignan ddu porunc s vin toi servitorii. Lipseau doi
la apel, aceia pe care ducesa i angajase datorit nfirii lor plcute i ale
cror nume adevrate erau Yves de Jugan i Raphael Pinto.
Cel dinti sttuse toat seara cu ochiul lipit de gaura prin care trecea
lanul cu care era suspendat candelabrul i cu mna pe troliu, ateptnd clipa
prielnic pentru a-i zdrobi pe Lagardere i pe logodnica sa.
ntmplarea nu-l ajutase i, fiind nerbdtor s-i nfptuiasc crima, se
mulumise cu Aurore i cu dona Cruz. Prezena de spirit a acesteia, care vzuse
oscilnd cumplita mas, salvase totul.
Cnd Lagardere se napoie n sal, fulgerul ce-i ardea n privire le fcu pe
toate doamnele s tresar i s-i opteasc una alteia:
Este un leu!
Dar unul frumos.
Se pare c adineauri nu-l privisem bine?!
Monseniore, i se adres Henri regentului, l-ai exilat pe Gonzague. Dar
dei capul su se afl n Spania, el are aici brae i, atta vreme ct spada mea
nu va face dreptate mpotriva lui, atta timp ct sngele lui Nevers va cere
rzbunare, vor fi vzui ceretori rpind fete la porile Luvrului i vor cdea
candelabre la prietenii lui Lagardere.
Dac Gonzague are emisari la Paris exclam regentul cu glas mnios
locotenentul de poliie va trebui s-i gseasc i-i vom arde de vii n piaa
Greve.
Lupta nu se va ncheia dect dup ce-l voi ucide, declar Lagardere, cu
glas nbuit.

Petrecerea se sfrise. Philippe dOrlans se retrase i toat lumea l


urm.

Ghemuite n caleac, lng logodnicii lor, Aurore i dona Cruz se


gndeau c cerul nu se ndura s le acorde nici mcar dou ore de fericire, fr
ca acestea s nu fie sub o ameninare cu moartea. i, pe tcute, cea dinti
ncepu s plng. Dar fosta igncu nu se putea lsa prad unei astfel de
slbiciuni ea era croit pentru lupt.
Capitolul XI Misiunea secret
O are Lagardere sperase c dumanul i va acorda un rgaz? Nu se tie. Fapt
este c ultimele evenimente i ddeau de gndit. n mod evident, era necesar s
se termine o dat pentru totdeauna cu Gonzague care, neputnd aciona direct,
continua s reprezinte o ameninare deasupra capului Aurorei i care pltea pe
nite nemernici ca s-o ucid pe tnra fat.
Nu, cstoria s cu domnioara de Nevers nu putea avea loc dect atunci
cnd va l convins c-i va asigura soiei sale fericirea i calmul. Or, dac simpla
sa prezen era suficient pentru a o face fericit pe Aurore, era obligat s-i
mrturiseasc, totui, c linitea ei depindea de nite bandii vndui
dumanului su.
Nu exista, aadar, dect o singur cale pentru a face s nceteze aceast
stare de lucruri, i anume de a zdrobi capul ticloilor. n acest scop trebuia s
se ntoarc n Spania, s-l caute pe Gonzague chiar i pn pe treptele tronului
lui Filip al V-lea, a crui minte slab se afla deja sub influena lui, n asemenea
msur nct el i desfrnaii si umpleau deja Curtea cu persoanele lor.
Ce importan are? i spuse Lagardere. Dac va trebui, l voi ucide n
faa regelui.
Aciunea plnuit era periculoas prin ea nsi, dar nu era de natur
s-l fac a da napoi pe cel care niciodat nu tremurase n faa unor ncercri i
mai ndrznee. Acolo unde toi ceilali ar fi dat gre, el nu trebuia dect s
ndrzneasc i s treac la fapte.
Cea mai mare dificultate ce-i sttea n fa nu era primejdia pe care avea
s-o nfrunte i, tocmai pentru c era de o cu totul alt natur, i inspira o
team cu att mai mare. Era vorba de a obine consimmntul Aurorei, care
niciodat nu-l va lsa s plece singur ntr-o ar ce le fusese, amndurora, aa
de ostil i n care de douzeci de ori riscase moartea.
La rndul su, ducesa de Nevers va interveni cu siguran pe lng
regent pentru a-i interzice s plece, iar planul lui va ntmpina attea greuti,
nct i va fi imposibil s-l pun n aplicare.
Timp de cteva zile, Henri cntri aspectele pro i contra i se gndi
ndelung la felul n care va trebui s pun problema spre a obine, att din
partea regentului, ct i a logodnicei sale, permisiunea de a pleca.

Era, ntr-adevr, o problem att de spinoas, nct se temea c va fi


nevoit s renune, mai ales c amndoi i-ar impune obligaia de a nu pleca
nensoit, dar intenia lui era tocmai contrar.
De fapt, era posibil s fie nevoit s recurg la viclenii i la deghizri
pentru care ar fi fost necesar s fie singur, cci dac Chaverny sau unul dintre
profesorii de scrim ar fi fost recunoscui, Gonzague ar fi trecut imediat n
defensiv.
mprejurrile aveau s-l slujeasc pe Lagardere mai bine dect sperase, i
chiar Philippe dOrlans fu cel care o lu naintea dorinei sale, dndu-i ordin
s plece spre Spania.
Regentul rmsese impresionat de tentativa criminal ce avusese loc la
ducele de Saint-Aignan i, deoarece toate ncercrile locotenentului de poliie de
a-i prinde pe vinovai nu avuseser nici un rezultat, se hotr s-i foloseasc
autoritatea pentru a face s nceteze primejdia care-i amenina ntruna pe
conte i pe logodnica sa.
n urma evenimentelor din 172056, marchizul de Maulevrier primise
sarcina de a negocia dubla cstorie a lui Louis al XV-lea cu infanta Spaniei i
cea a lui don Luis57 cu domnioara de Montpensier, iar la 16 noiembrie 1721
contractul celor doi din urm fusese semnat de ctre rege la Palais-Royal, Filip
al V-lea fiind reprezentat de casa dOrlans i de ducele dOssone.
ntr-o sear, regentul trimise s fie chemat Lagardere.
tii, desigur, domnule, i spuse, c domnioara dOrlans pleac mine
spre Spania, escortat de ctre domnul prin de Rohan care va trebui s se
opreasc la frontier, cu gentilomii din suita sa, i de ctre doamnele de
Soubise i de Ventadour, care o vor nsoi pn la Madrid?
Sunt fericit, monseniore, de a o putea felicita pentru aceasta pe Altea
Voastr.
tii, de asemenea, continu Philippe, c aceeai escort trebuie s
aduc la Paris pe infanta Maria-Ana-Victoria de Spania, viitoarea regin a
Franei
Evenimente att de fericite pentru Majestatea Sa i pentru regat nu ar
putea fi ignorate de popor, care se bucur dinainte.
Poporul ignor multe lucruri, replic Philippe, zmbind. Exist chiar
unele care te intereseaz ndeaproape i pe care nici primul-ministru nu le
cunoate; de pild, l-ar uimi foarte tare cel care i-ar spune n acest moment:
Domnul de Lagardere va lua parte la cltorie.
Contele tresri; iat cum avea s se realizeze, pe negndite, o dorin pe
care niciodat n-ar fi ndrznit s-o rosteasc.

Monseniore, exclam cu o grab care nu-i scp deloc regentului,


niciuna dintre dovezile de stim cu care m-a copleit Altea Voastr Regal nu
mi-a fost att de preioas ca aceasta.
ntr-adevr, conte, mi-am nchipuit c-i va face plcere, dar cu
siguran i va fi i mai mult pe plac s citeti aceast scrisoare pe care
doamna de Soubise va primi sarcina de a o nmna, n secret, vrului nostru
din Spania.
Spunnd acestea, i ntinse o scrisoare pe care o scrisese cu mna sa i
prin care l ruga insistent pe Filip al V-lea s-l goneasc de la Curtea sa pe
prinul de Gonzague i s-l oblige s se refugieze n Anglia, sau s treac
dincolo de mare. Doar cu aceast condiie consimea la cstoria domnioarei
de Beaujolais, cea de a cincea fiic a sa, cu infantul don Carlos.
Exprimat n acest fel, cererea devenea un ultimatum, i regele Spaniei
era, pentru moment, mult prea interesat s ndeplineasc dorinele regentului,
pentru a nu i se supune.
Lagardere nelese att de bine acest lucru, nct dup ce citi zise:
Gonzague pierzndu-i sprijinul regelui, cu orgoliul i speranele
spulberate, este mai mult dect a fi ndrznit s sper dar e mai puin dect
a fi dorit
Mirat, regentul ntreb:
Dar ce-i trebuie, ca s fii mulumit?
Contele se gndi o clip i rspunse, ridicnd capul cu mndrie:
Aproape nimic, monseniore: permisiunea de a intra n Spania sub
pretextul unei misiuni secrete. Cel puin, voi invoca acest motiv pentru a potoli
temerile domnioarei de Nevers i ale mamei sale.
Ai dori s pleci singur n Spania? Aa ceva nu voi ngdui niciodat,
domnule, c i ghicesc scopul: s te duci s-l ucizi pe Gonzague.
Este adevrat
Are cu el ntreaga lui leaht, i ar trebui s-i riti viaa mpotriva
unor lai pentru care toate mijloacele sunt bune, mai ales asasinatul. i ne este
mult prea preioas, mie i altora, pentru ca s nu-i impun s renuni la acest
plan.
Monseniore, dizgraia regelui nu-i va lua trdtorului aurul, de care se
folosete cu atta ur, i nici spada cu care este ncins. Ah! Voi ti eu s-l
ntlnesc fa-n fa! De altminteri, nu m va recunoate dect dup un
singur lucru: lovitura secret a lui Nevers! i va fi prea trziu ca s-i cheme
n ajutor acoliii, de care nu m tem.
Philippe dOrlans i Henri discutar ndelung, primul, nendrznind si asume o responsabilitate att de mare; al doilea, respingndu-i toate

argumentele i dovedindu-i necesitatea unei soluii fr de care cstoria s nu


s-ar putea nfptui.
n ziua n care doamna prines de Nevers mi tva da pentru totdeauna
pe fiica sa, spuse contele n ncheiere, va trebui s am ceva ce s-i pot oferi n
schimb. Cnd voi merge spre altar, va trebui s am contiina mpcat c miam fcut ntreaga datorie i mi-am ndeplinit toate jurmintele; va trebui ca
moartea lui Philippe de Nevers s fie rzbunat!
Obinuit s vorbeasc fr ocoluri, ncreztor n fora i curajul su,
susinut de gndul c n joc era fericirea Aurorei i c, pentru a i-o da, total,
nu mai avea de jucat dect o singur carte nsngerat, Lagardere avea s-l
conving fr doar i poate pe regent, care nu prea era nvat s discute cu
oameni de o asemenea clas.
Nu mai am a ruga pe Altea Voastr dect dou lucruri, adug Henri,
i anume s-i acordai ajutorul domniei voastre domnioarei de Nevers, dac va
fi cazul, i s pstrai secretul absolut n legtur cu motivele absenei mele,
care va dura poate dou-trei sptmni, poate mai multe luni de zile.
Dup cele ce mi-ai spus, replic Regentul, nu a putea s te rein. Pe
de alt parte, nu mi-e deloc mil de Gonzague i nu pot dect s-i spun:
Pleac, domnule, rezolv repede i Domnul s te aib n paza sa!
n seara aceleiai zile, de ndat ce doamna de Nevers se retrsese n
salon unde, ca de obicei, i plcea s asculte i s ia parte la conversaia
tinerilor, Lagardere i ceru permisiunea de a-i chema acolo pe cei doi maetri de
arme, pe Laho i pe Jacinta.
Ce nseamn asta? ntreb Chaverny. Vom ine oare un consiliu de
familie? Ce veste ai a ne da?
Bun, sau proast, Henri? ntreb Aurore, deja nelinitit.
Vzuse pe fruntea logodnicului su cuta care se spa n orele grave, iar
felul n care pregtea convorbirea o fcea s se-nfioare din cretet pn-n tlpi.
Bun pentru mine, rspunse contele, dar totui va aduce n ochii ti
frumoi lacrimi pe care va trebui s le usuci repede, Aurore.
Imediat ce persoanele chemate au fost introduse n salon, Henri lu
mna logodnicei sale i, ducnd-o la buze, gri:
Nu te neliniti, copil drag. Altea Sa Regal mi face cinstea de-a m
include n escorta care, mine, o va conduce pe domnioara de Montpensier
pn la frontiera spaniol.
Aurore scoase un oftat de uurare:
i o vei aduce pe infant. Aadar, absena ta va fi de scurt durat, i
totui mi va prea att de lung!
Din pcate, sunt nevoit s-i spun c te neli
Ce vrei s zici?

Nu voi reveni cu infanta. Regentul mi d i o misiune secret la


Curtea din Madrid, i nu m voi ntoarce mai devreme de cel puin o lun.
S mergi la Madrid! exclam domnioara de Nevers la Madrid unde
se afl Gonzague aa ceva este imposibil, i regentul o tie prea bine! Mam,
te conjur, du-te la Palais-Royal i, dac Henri este cel care trebuie s plece,
obine s plec mpreun cu el.
Doamna de Nevers se ridicase n picioare, alb ca varul i ea, cntrind
deja primejdiile care l vor pndi pe conte i cele crora le-ar putea fi expus
fiica sa n timpul absenei acestuia.
Luai loc, doamn, i se adres Lagardere. Orice demers pe lng regent
ar fi inutil, i nimic nu l-ar face s-i schimbe hotrrea. Ct despre mine,
datoria mea este s-i dau ascultare i, orict de greu mi-ar fi s ne desprim
pentru cteva sptmni, nu m pot gndi s nu m supun. Las n paza lui
Chaverny, a lui Navailles i a tuturor celor de fa ceea ce mi este cel mai
scump pe lume.
i ntorcndu-se ctre primii doi, adug:
M bizui pe prietenia voastr. Aceste doamne vor trebui s se
resemneze s ias ct mai puin din cas i, mai ales, s nu fac nici un pas n
afar fr a fi nsoite, n lipsa voastr, de Cocardasse, Passepoil i Laho.
Of! Nu ne ia cu el, gemu Passepoil.
Cocardasse limb iute, dar minte mai nceat avea nevoie de aceast
explicaie pentru a nelege.
Ei drcie! exclam, aadar vom merge cu tine, micuule?
Nu iau pe nimeni cu mine i, oricum, aici nu vei fi n plus. tii bine
c exist lupi care dau trcoale prin mprejurimi; nici o mil pentru ei, i
omori-i fr ndurare regentul v d voie.
La dracu! strig gasconul, se pot duce chiar azi s-i ia msur pentru
o mbrcminte de stejar.
Fii prudent, Henri, l sftui ducesa. tii c fericirea nu a venit aici
dect prin tine i ne-o vei lua, pn cnd te vei ntoarce. Revino curnd, fiule,
dac nu vrei s murim de team i de spaim.
S nu v temei de nimic pentru mine; prezena mea n Spania va fi la
fel de secret ca i misiunea mea, iar ntoarcerea va consfini definitiv fericirea
noastr. Drag Aurore, i dumneata, dona Cruz, pregtii-v rochiile de
mireas, cci se apropie ziua n care vei fi nconjurate de prietenie i tandree,
fr a v mai teme de nimeni.
Aurore i se ag de gt.
Jur-mi c te vei ntoarce repede de tot, i murmur la ureche. De-abia
atept s fiu doamna de Lagardere, pentru totdeauna.

Copil dulce, i rspunse Henri, fii prudent i curajoas, i roag-te


s fim fericii ct mai curnd.
O strnse la piept i o srut pe frunte; apoi adresndu-se celorlali, zise:
Nimeni nu trebuie s tie c plec n Spania, nici mcar prinul de
Rohan, atunci cnd ne vom despri la frontier. Pentru toat lumea, m voi fi
dus spre Perpignan, pentru a ajunge, pe mare, n Italia, Asta nseamn i c nu
vei primi veti de la mine n timpul absenei mele, i c nu va trebui s
destinuii absolut nimnui locul n care m voi afla.
A doua zi, Lagardere clrea lng portiera trsurii domnioarei de
Montpensier, i fcea eforturi ca s par voios, cnd de fapt era covrit de
preocupri grave. Cci pe lng durerea de a-i prsi logodnica, lsnd altora
grij de a o proteja, trebuia s imagineze un plan de btaie ndeajuns de bine
ticluit pentru ca, de ast dat, Gonzague s nu-i poat scpa.
Schimbul de prinese se nfptui la vrsarea rului Bidassoa, pe acea
insuli a Fazanilor, pe care multe tratate au fcut-o celebr. Marchizul de
Sainte-Croix o ddu Franei pe infanta Spaniei, iar prinul de Rohan i-o
ncredin pe domnioara dOrlans. Apoi, dup multe complimente de o parte
i de alta, cele dou escorte i ntoarser spatele, ndreptndu-se fiecare spre
propria capital.
Dup ce parcurser o leghe, contele de Lagardere i prezent omagiile
micuei infante i salutul su de adio prinului.
Altea Sa Regal i spuse acesta m-a prevenit c ne vei prsi. Fr
a cunoate motivele, sunt convins c plecarea dumneavoastr v onoreaz i,
cu tot regretul meu de a nu v mai avea tovar de cltorie, sunt fericit s v
urez drum bun i succes.
Henri i mulumi, strnse mna tuturor celor prezeni i porni n galop
spre dreapta.
ntre noi doi, acum, Gonzague! exclam, cnd se deprtase ndeajuns
pentru a nu mai fi vzut. Peste cteva zile, alungat de la curtea Spaniei, vei veni
tu nsui s-i izbeti fruntea n oelul spadei mele, i ara aceasta, n care
datorit ie am suferit att de mult, i va bea sngele pn la ultima pictur.
A sosit ora pentru ultima chemare de vntoare Philippe de Mantoue, pzetete!
Capitolul XII Sulkham, turcul cu siluetele
D omnioara de Montpensier fu ntmpinat n afara zidurilor Madridului de o
imens mulime de curioi, ngrmdii de ambele laturi ale drumului sau
cocoai pe zidurile de aprare.
Porile, care fuseser nchise cu cteva clipe mai nainte, se deschideau
larg pentru a-l lsa s treac pe infantul don Luis, care venea naintea

logodnicei sale, cu o numeroas escort de doamne i seniori n costume de


gal.
Pmntul era acoperit cu flori i frunze pe o distan de un sfert de leghe
n afara oraului, iar n interior n lungul ntregului drum pe care trebuia s-l
parcurg alaiul.
Toate privirile erau ndreptate ctre domnioara dOrlans, a crei
cstorie fusese decis la ncheierea ultimului rzboi i care intra n Madrid
innd n mna dreapt o ramur de mslin, simbol al pcii.
Nu am putea descrie ndeajuns toate ceremoniile ce avur loc pentru
prezentarea prinesei franceze ceremonii care, la nceput, i interesar pe cei din
popor mult mau mult dect un personaj ciudat, ce venise s-i ia un loc n
spatele trsurii, prnd, n felul acesta, c face parte din escort.
Era ntr-adevr ciudat, acest omule scoflcit, clrind un catr i pe
jumtate ngropat n stofa a doua sau trei burnuzuri, mbrcate unul peste
cellalt. Un turban, care avea n frunte o enorm semilun aurit, i era
nfurat n jurul capului, nelsnd s se vad aproape nimic din faa lui, n
afar de ochi; n mna dreapt inea o lance care, n vrf, avea un pmtuf
verde; la old i atrna un iatagan uria cu o form bizar, iar n centura de
piele erau nfipte trei sau patru perechi de foarfeci de mrimi diferite i care
ntreceau acest echipament neobinuit.
n plus, sub braul stng purta un sul lung de hrtie neagr.
Ca un ultim detaliu, acest adorator al lui Allah nu avea scri la a, astfel
nct picioarele; nclate cu nite papuci roii, atrnau de o parte i de alta a
animalului.
Deoarece venea n trap mrunt la zece pai n urma escortei, nu era
observat dect dup trecerea trsurii, i mulimea ncepu s-l ovaioneze pe
acel turc neateptat, despre care se spunea c era un necromant58, adus cu
sine de ctre tnra prines.
Nimic nu prea s-l intimideze pe acel foarte demn credincios al
Islamului care, cu un gest de binecuvntare, aproape ca un preot, i nltura pe
cei care ncercau s se apropie prea mult de el, slujindu-se n acest scop de
lancea pe care o manipula ca pe un toiag de episcop.
i astfel, fr a fi nici ntrebat, nici deranjat n vreun fel, mergnd n
spatele alaiului, reui s parcurg strzile Madridului i s ptrund n curtea
de onoare a Alcazar-ului, bucurndu-se de toate onorurile fcute de regimentul
de gard.
Odat ajuns acolo, nu se sinchisi nici de primirea pe care regele i regina
o fceau domnioarei dOrlans, nici de acel du-te-vino care se produse n
palat.

ndreptndu-se fr ovire ctre un col al curii de onoare, desclec,


i nfipse lancea ntre dou dale, i leg catrul de acest ru improvizat i,
ncet, metodic, ca un obinuit al deertului pe care nimic nu-l tulbur, ncepu
s-i monteze un mic cort pe care-l avusese nfurat n spatele eii. Odat
aceast treab dus la ndeplinire i dup ce nfipse n vrful cortului semiluna
de aur care l punea sub protecia Profetului, omul se aez, ncrucindu-i
picioarele turcete, i-i puse o bucic de iasc aprins n cuul ciubucului
su.
Sub mormanul de burnuzuri cu care, probabil, se acoperea din
cochetrie, i se ghicea n spinare o cocoa imens i, cnd sttea n picioare,
felul su de a merge cu un picior n afar i cu cellalt ntors nuntru arta
ndeajuns de bine c omul nu era fcut greit doar n ceea ce privete spinarea.
Ochii i sclipeau de iretenie.
Rmase aa, ghemuit, timp de aproape o or, fr ca cineva s
binevoiasc s se ocupe de el.
ntre timp, deoarece domnioara de Montpensier se dusese s-i ia n
stpnire apartamentele ce-i fuseser destinate, mai multe doamne i mai
muli domni ncepur s se retrag i civa dintre ei aruncar, n tcere,
priviri curioase ctre ciudatul personaj.
Ba chiar, n curnd, se form n jurul su un grup alctuit mai cu seam
din femei, i un ofier de halebardieri crezu c este de datoria lui s-l ntrebe ce
face acolo.
Drept orice rspuns nu primi dect un norior de tutun suflat n nas i
nsoit de un mrit intraductibil, iar turcul, narmndu-se cu cel mai lung
foarfece din cele pe care le avea i cu o bucat de hrtie din sulul alturat,
ncepu s decupeze, cu o ndemnare de nenchipuit, silueta ofierului, pe care
i-o oferi, plimbndu-i asupra asistenei o privire dintre cele mai obraznice.
Or, silueta care trecu din mn n mn era caricatura de o asemnare
izbitoare a halebardierului, ceea ce strni un hohot de rs general.
Fiindc ofierul avu inteligena s in isonul acestui cor, mai multe
doamne cerur s li se fac i lor portretul.
Fr a se lsa rugat, turcul se porni s le satisfac dorina; dar nu se mai
mulumi s le decupeze conturul, aa cum fcuse prima dat. Cu ajutorul onor
foarfeci mai mici, detalie unele pri ale costumului, desen volane i gulere
plisate, tie goluri ntreptrunse care reprezentau cutele stofelor i explic, prin
semne cci se prea c nu tie s se exprime n spaniol, i poate chiar c era
cu desvrire mut c dac n spatele siluetei s-ar pune o lumin, efectul
obinut ar fi minunat.
Cinci sau ase doamne ce se aflau acolo i luar n felul acesta portretul,
nu fr a-l fi rspltit cu monede de argint pe care acesta le vira n buzunar

cu demnitate i se grbir s se duc n camerele lor pentru a face experiena


ce li se descrisese.
De la o fereastr a palatului, Filip al V-lea zri acea neobinuit
ngrmdire de oameni i ceru lmuriri. Explicaia i fu dat imediat i i se
prezent unul dintre acele portrete, spunndu-i-se c acel personaj nstrunic
fcea parte din suita domnioarei de Montpensier.
De ndat ce reapru prinesa, regele se grbi s-i vorbeasc despre turc
i fiindc ea i declar deplina ignoran cu privire la acest subiect, Filip al Vlea dori s limpezeasc enigma.
Se duse, aadar urmat de regin, de prines, de prini i de prinese
la turcul cel misterios, care nici mcar nu binevoi s-i scoat din gur captul
ciubucului su, darmite s se ridice spre a-i ntmpina.
Aceast purtare impertinent dovedi mai bine dect o mulime de vorbe
c habar n-avea de uzanele de la Curte i c, deci, nu aparinea suitei fiicei
regentului.
Cnd i se spuse musulmanului cine erau naltele personaje care aveau
bunvoina de a veni s-l vad, el rencepu deloc intimidat de atta onoare
s decupeze cu i mai mare ardoare, i suveranii i cptar siluetele, fr ca
el s-i fi dat nici cea mai mic silin de a ascund defectele augustelor sale
modele.
De altminteri, nu rspunse la niciuna dintre ntrebrile ce i se puneau i,
n curnd, toi se convinser c era lipsit de uzul vorbirii. Tot ce se putu obine
din partea lui, fu ca el s-i scrie pe pmnt, cu degetul, numele: Sulkham.
Dei nelegea perfect de bine tot ce i se spunea, refuz s scrie mai
multe.
Pe cinstea mea! exclam regele iat un oriental foarte ciudat i, chiar
dac nu ne este trimis de ctre vrul nostru dOrlans, nu nseamn c nu ne
va nveseli Curtea n timpul petrecerilor ce vor avea loc. Mai nti s i se duc la
grajd catrul; bietul animal pare s aib nevoie de mncare i, pe pavajul
acesta, n-ar gsi nimic de pscut.
Sulkham fcu o plecciune i ncepu s mngie nrile animalului, ceea
ce era probabil felul su de-a exprima c accept oferta ce-i fusese fcut.
Ct despre el, adug Filip al V-lea, ordon s i se asigure hran i s
fie lsat s umble, dup voia lui, att n interiorul ct i n exteriorul palatului.
Turcul nu protest, dar cnd auzi c era vorba s i se dea un adpost mai
potrivit ntr-una din aripile palatului, art spre semiluna din vrful cortului i
ddu de neles c voia s rmn sub protecia sa.
Fie-i pe plac, zise regele, rznd. Dar te lum sub paza noastr, ceea
ce este mai bine, iar ast-sear vom porunci s fii chemat spre a-i exercita
talentul cu luminile.

Imediat dup retragerea suveranilor, musulmanul n ciuda tuturor


rugminilor curtenilor intr sub cort i nu mai iei dect atunci cnd valeii
ce serveau masa venir s-i aduc o cin copioas.
Stnd jos pe pavaj i cu mncrurile nirate n faa lui, se porni pe
nfulecat, golind toate farfuriile ce-i fuseser aduse, fr a se sinchisi de
curioii care doreau s afle cum mnnc un turc. Tot ce putur vedea, fu c se
achita de minune de treaba asta, ca i cum n-ar fi pus nimic n gur din ajun
ceea ce era, poate, adevrat.
Totui, cnd i se aduse o sticl de Xres, pru c ezit o clip ntre
preceptele religiei sale i farmecul sticlei. Dar se vede treaba c se gndi, cu
siguran, c nu n fiecare zi ai prilejul, mai ales dac eti turc, s bei un
asemenea vin, oferit de Majestatea Sa Catolic, i, ridicnd uor din umeri, cu
un gest de resemnare, goli sticla dintr-o sorbitur.
Sorbitura asta i ctiga admiraia tuturor, lucru de care se pru c puin
i pas, cci se nfur n burnuz, i reaprinse pipa cea lung care fcea i
ea parte din arsenalul su i ncepu s fumeze privind vistor cerul.
Fumul parfumat ce ieea din acel instrument constituia o nou surs de
curiozitate, cci pe acea vreme tutunul era puin cunoscut n Spania, i doar n
Frana ncepea s fie folosit, sub form de pulbere. Cu siguran turcului i se
prea delicios, judecnd dup plcerea evident cu care privea nlndu-se
rotocoalele de fum.
Din locul n care edea, prin ferestrele deschise, putea vedea o mas
servit somptuos, n jurul creia venir curnd s ia loc suveranii, prinii i
personajele cele mai importante de la Curte.
El nsui lichidase n zece minute tot ce i se servise. Cei de la masa
regelui erau mai puin grbii i de mult ncepuser s strluceasc stelele pe
cer cnd nc se mai auzea zgomotul veselei de argint i de aur, sau clinchetul
paharelor ciocnite n cinstea regelui Franei i al celui al Spaniei, fr a mai
socoti nenumratele toasturi ridicate n onoarea reginei, a infantei, a
domnioarei de Montpensier i a prinilor regali ai celor dou ri.
La Curtea din Madrid nu se obinuiau orgii ostentative ca la Palais-Royal
i, chiar dac Filip al V-lea nu era deloc mai puin desfrnat dect regentul, cel
puin se deda n secret acestor petreceri. De altfel, Elisabeta nu glumea la acest
capitol, i soul su nu era cu adevrat stpnul dect la mas; aa nct i
scotea i el prleala cu aceste prilejuri, cu o veselie sincer c nu mai era inut
n les, ca n alte probleme.
Drept urmare, la sfritul mesei, vrnd s-i distreze oaspeii i,
aducndu-i aminte de turc, porunci s fie adus.
Cnd venir s-l cheme, Sulkham scutur ncet cenua din pip, se
ncredina c se narmase cu foarfeci, lu sub bra un sul de hrtie i-i nfipse

lancea n dreptul intrrii n cort, ca o oprelite de a se intra acolo n absena sa.


Apoi, cu iataganul blngnindu-i-se de picioare, l urm pe pajul care-l
conduse n faa regelui.
Picioarele lui rsucite, proeminena din spinare, felul n care salut fur
tot attea provocri la ilaritate.
El i pstr calmul, plimbndu-i privirile asupra asistenei, asupra feei
de mas nc ncrcat cu deserturi.
Deodat, apropiindu-se de Philippe de Gonzague, care edea la unul din
capetele mesei, lu cu nepsare un biscuit ce se afla n farfuria lui i, n timp
ce-l ronia, fcu semn c-i este sete.
Cum unul dintre valei se pregtea s-i toarne de but ntr-o cup, turcul
schi un gest de dispre i, lundu-i din mn sticla, i sorbi coninutul pn
la ultima pictur.
Lui Philippe de Gonzague i se pruse deja ndeajuns de lipsit de maniere
atunci cnd i permisese s se serveasc din farfuria s i-l msurase cu o
privire arogant. Dar acum ncrunt sprnceana. ntr-adevr, i aducea aminte
c-l vzuse bnd n felul acesta pe un anume cocoat pe care-l cunoscuse
cndva i ncepu s-l cerceteze pe individ n cele mai mici amnunte. Dar,
deoarece Sulkham i permisese fa de mai multe persoane, i la ntmplare,
tot felul de familiariti de care toi cei de fa rser, Philippe de Mantoue nu
ntrzie s se conving c se nela.
Nu i zisese n petto strpitura asta i cealalt nu au n comun
dect cocoaa, ori pmntul nu duce lips de cocoai. Acesta nu seamn cu
cellalt nici prin statur, nici prin nfiare, i nici mcar prin privire; este mai
scund, chioapt i, n plus, este mut. i cum s-ar putea crede c cellalt,
care mai bine ar sta s-i pzeasc logodnica, ar veni s rite s-mi cad n
ghear, aici, unde sunt atotputernic?
Trebuie s spunem c doamna de Soubise avea ordin s nu nmneze
regelui Spaniei misiva regentului dect dup nunta domnioarei de
Montpensier. Philippe dOrlans vrusese, poate, n acest fel, s nu tulbure cu
nimic petrecerile de la Curte i, pe de alt parte, s fac i mai crud cderea
lui Gonzague, dup ce va fi fost copleit de favoruri.
Aa nct acesta considera c nu este momentul potrivit s-i fac tot
felul de idei n legtur cu o vag asemnare ce nu se baza dect pe o cocoa.
n timp ce gndea astfel, turcul se cocoase cu greu pe un scaun i
decupa portretul domnioarei de Montpensier. Cnd l termin, i-l prezent,
punndu-l ntre ea i nite fclii.
Izbucni un strigt de admiraie, ntr-att de bine lucrat era silueta i
ntr-att prea de vie.

i, deoarece doamna de Ventadour fcu observaia c efectul produs ar fi


i mai uimitor dac silueta ar fi decupat dintr-un satin negru, sub care s-ar
aplica un voal transparent de culoare deschis, Sulkham aprob imediat, prin
gesturi.
Pn s i se aduc cele necesare i pentru a-i ocupa timpul liber, ncepu
s ronie alte bunti i goli o nou sticl, spre uluirea dar i spre marea
bucurie a tuturor.
i, deoarece Filip al V-lea nu obinuia s fac cine tie ct caz de
etichet, atunci cnd reunea la mas pe membrii familiei sale i pe marii
demnitari ai curii, unul dintre meseni strig:
Mai mult ca sigur c omuleul sta a vzut multe ri i o mulime de
lucruri.
Da, i ar fi cu adevrat interesant, dac ar putea vorbi, remarc
altcineva.
Iar un al treilea:
Hai, spune-ne ceva, Esop59; mi vine s cred c tu i bai joc de noi.
Turcul i deschise gura, artndu-i limba ndoit n fundul gtului i
prnd paralizat de mult vreme.
Gonzague, care dorea s se conving, se aplec i-l examin. ntr-adevr,
numele de Esop l fcuse s tresar60.
E perfect adevrat, zise silindu-se s rd. Esop este mut, i e mare
pcat.
Dar cocoatul zmbi, artnd cu degetul pe toate doamnele prezente, fr
a o excepta pe regin, i traduse printr-o mimic foarte expresiv ceea ce nu era
n stare s pronune:
Sunt aici destule limbi de femei, capabile s flecreasc, fr s mai fie
nevoie i de a mea.
De ndat ce cpt satinul pe care plecaser s i-l procure, i relu
foarfecele i toi, pe rnd, i primir portretul.
Totui, dei se strduia s-l fac ct mai mgulitor pe cel al doamnelor,
nu acelai lucru se ntmpla cu cel al gentilomilor. n seara aceea, nu puini
fur granzii de Spania ngmfai care fcur o mutr cam lung cnd i
contemplat imaginea n care trsturile ridicole ale fizicului lor erau puse n
eviden ntr-un mod att de spiritual nct, dac s-ar fi suprat, s-ar fi
bucurat, n plus, de epigramele pe care i le-ar fi dedicat ntregul element
feminin.
Ideea doamnei de Ventadour era excelent i avea s fac averi, cci n
sptmna urmtoare, la Madrid n-aveau s se mai gseasc destule rame
pentru a ncadra siluetele tuturor celor care dorir s-i aib portretul decupat
cu foarfecele de ctre Sulkham.

n acea prim sear, artistul dup ce fcuse silueta tuturor mesenilor


regelui ajunse la cea a vecinului su de mas, care-i califica arta drept
meschin i refuza s-i pozeze. Fie din ntmplare, fie n mod premeditat, l
rezervase pe Gonzague pentru ultima sa creaie.
Dar poate c recursese prea mult la vinurile mpotriva crora Coranul i
pune n gard pe credincioii si, cci se prea c, n timp ce sucea i ntorcea
ntre degete stofa, micrile i erau cuprinse de febr i asta n aa hal, nct o
tietur de foarfeci greit fcu o cresttur chiar n mijlocul frunii siluetei.
Voalul care servea drept suport transparent era de culoare roie i s-ar fi
zis c ntre sprncene era o gaur nsngerat.
Turcul a but prea mult, i ddu cu prerea cineva.
Toi fur de acord, chiar i Philippe de Mantoue. i, ca i cum
musulmanul ar fi vrut s confirme aceast ipotez, ncepu s clipeasc din ochi
ca unul care a obosit i pe care-l ajunge somnul.
Du-te de te culc, Sulkham i spuse regele cu bunvoin i viseaz
frumos, o merii. Dac toi i vor plti talentul pe msura valorii sale, voi putea
pleca bogat din Madrid.
Servitorii l ajutar pe originalul musulman s coboare de pe scaun i,
cnd fu pe picioare, pru s se cam clatine. Incidentul cu portretul lui
Gonzague nu era, cu adevrat, dect un accident.
Dar asta nu nseamn c, dup ce mesenii se retrseser, omuleului nui trecuse beia. Printr-o crptur a cortului su i urmrea cu ochii, unul cte
unul, i asupra celui ce se numea Philippe de Mantoue, prin de Gonzague,
privirea lui strui ndelung, cu o expresie de ur.
i erau mai multe motive pentru aceasta: Cocoatul din cuca lui Mdor
renscuse sub o alt nfiare, i cu att mai ru pentru cine nu se pricepuse
s-l recunoasc! n ciuda limbii sale, care mai adineauri era chircit n fundul
gtului, i pe care o studiase dumanul, Cocoatul nu era mut, cci sub cortul
su vorbea de unul singur.
Turcul Sulkham, omul care fcea siluete, nu era altul dect Henri de
Lagardere.
Capitolul XIII Srii asupra turcului!
A doua zi nu se vorbea n Madrid dect despre faimoasele siluete, iar toi cei
care aveau fericirea de a o poseda pe a lor fur asaltai de toi prietenii, dornici
s se asigure c toat povestea asta nu era o invenie.
Micii nobili i burghezii mureau de ciud c nu aveau intrare liber la
Curte, i chiar s-ar fi njosit pentru a fi introdui acolo de ctre obinuiii
regelui.

Sporoviala dnd roade, dorina deveni att de mare nct, spre amiaz,
cei care aveau acces permanent n Alcazar i uitar de siest i plecar ctre
palat cu mult naintea orei cuvenite.
Dar mare le fu dezamgirea cnd, la poart, li se spuse c Sulkham
plecase i c se dusese s-i vad pe madrileni.
Cu lancea n mn i cu iataganul la old, dar lsndu-i foarfecele sub
cort, turcul se plimba pe strzi, ca unul care viziteaz pentru prima oar un
ora.
Nu trebuie s mai spunem c echipamentul su i aduna pe urme un
regiment de copii i de gur-casc. Acetia pstrau o oarecare distan, primii
din team, ceilali pentru a nu veni n contact cu un necredincios.
Intransigena poporului spaniol n materie de religie explic ndeajuns acest
sentiment, i nu era nimic uimitor n faptul c puteau fi vzute cteva btrne
care, la trecerea strinului, i fceau semnul crucii.
Dar turcul prea s nu se sinchiseasc de toat mulimea aceea nici ct
de papucul lui Mahomed.
Se putea observa totui c se oprea mai ales n faa locuinelor granzilor,
cerndu-le alguazil-ilor, prin gesturi, informaii cu privire la numele i rangul
celor crora le aparineau.
Poliitii se grbeau s satisfac interesul personajului pe care vorba
lumii l poreclise deja vrjitorul franuzoaicei.
De fapt, Sulkham ar fi dorit s afle care era reedina lui Gonzague, dar
n-ar fi putut s ntrebe fr a-i abandona rolul de mut, riscnd s-i rateze el
nsui planul. Era obligat, aadar, s lase n seama ntmplrii grija de a-i face
cunoscut palatul n care locuia prinul.
Mulimea pe care-o tira dup el nu-i era deloc ostil i, la rndul lor,
alguazilii primiser ordin s-l lase s se duc unde-ar avea chef i, n caz de
nevoie, s-l apere. Aceast precauie era inutil, cci n popor se tia deja c
turcul era n cele mai bune relaii cu Majestatea Sa. Ba chiar se rspndise din
gur n gur tirea c el le-ar mpri pomeni tuturor ceretorilor pe care-i
ntlnea i c era bunul samaritean n persoan, care nviase din mori i se
pregtea s svreasc minuni uimitoare.
Mai bine de trei ore, musulmanul merse astfel prin ora fr a gsi ceea
ce cuta i nengrijorndu-se dect n slab msur de acest lucru, deoarece
avea o sptmn n faa lui.
Se pregtea, deci, s se ntoarc la palat, cnd o vzu trecnd pe ducesa
De la Ciudad, care porunci vizitiului s opreasc trsura i-i fcu semn s se
apropie.
Te-am ntlnit i te rpesc, i spuse. De peste dou ore, cel puin o
sut de persoane te ateapt la Alcazar. tii c asear, la masa dat de rege, nu

mi-ai fcut portretul dect pe hrtie, iar eu mi-l doresc din satin. Dac-ai fi
drgu, Sulkham, m-ai nsoi pn la mine acas i apoi a porunci s fii
condus la palat ar fi un renghi bun pe care l-a juca tuturor celor care nu mai
pot de nerbdare ateptndu-te.
Ducesa era una dintre cele mai drgue femei din aristocraia spaniol i,
totodat, una dintre cele mai respectate de popor, care o iubea pentru
frumuseea i generozitatea s. Uimirea atinse, aadar, culmea, cnd fu vzut
dndu-i silina s obin favorurile musulmanului.
i cum s reziti sursului unei femei drgue, chiar dac eti turc,
cocoat i chiop?
n pofida cuirasei sale de indiferen, Sulkham nu izbuti s se opun,
cci nu ridic nici o obiecie; dimpotriv, zmbind i el la acea propunere de
rpire, srut n mod foarte galant, trebuie s recunoatem degetele ducesei
i, dup ce se sui pe treapta caletii, se prvli cu o vdit lips de jen pe
perne, pe un loc pe care toat lumea l-ar fi invidiat.
Poate c aprecia c onoarea ce i se acordase era destul de mare cci,
dup ce termin portretul foarte ngrijit fcut i reuit al doamnei De la Ciudad,
refuz n mod energic punga de mtase pe care aceasta i-o ntindea.
Ei bine, i spuse duces, atunci pstreaz foarfecele de aur de care teai slujit. Insist.
Cnd i fcu intrarea n Alcazar, n trsura ducesei, strni proteste
vehemente n roiul de femei care nu-i mai gseau locul de nerbdare.
Ducesa l-a rpit pe Sulkham!
Ce viclenie!
Oho! Ne va plti ea asta!
Draga mea, s-au mai vzut prinese ndrgostite de un cocoat!
Dup escapada asta, ducele tie cum st!
Nu-i mai rmne dect s se poarte frumos! Este drept c toate aceste
mici ruti erau zvrlite pe un ton n care se simea ciud de a fi fost pclite,
dar, n fond, niciuna dintre acele frumoase clevetitoare nu se ndoia de virtutea
doamnei De la Ciudad, iar turcul era prea diform pentru a deveni un don Juan.
ntre timp se nserase, i Sulkham, socotind c era prea trziu pentru a
le satisface chiar i pe cele mai nerbdtoare, le ddu de neles c vor trebui s
revin a doua zi. i, n mod evident, turcul acesta ciudat devenea un fel de
putere, deoarece i permitea s le oblige s fac anticamer, i chiar s amne
audienele pe care le acord. Doamnele binevoir s nu se simt jignite i toate
se nscriser, la rnd, pe tblie pe care una dintre ele le ddu musulmanului.
Ct despre seniorii care ateptau i ei, acetia fur trimii la calendele
greceti61, iar amabilitatea lor fu nevoit s se pun la unison cu cea a
artistului.

Timp de cteva zile, acesta i altern plimbrile cu lungi edine n care


elita feminin a nobilimii venea s-i pozeze. Deoarece nu fixa nici un pre,
fiecare doamn supralicita, dup numele i averea sa, astfel nct cocoatul
vra n buzunar sume impresionante, din care cea mai mare parte o mprea
apoi schilozilor din Madrid. Astfel nct drnicia sa i favoarea regelui care-l
chem n fiecare sear n saloanele Alcazar-ului consacraser renumele
acestui individ extraordinar, care acum era cunoscut peste tot, de la cel mai
orgolios palat, pn n cea mai umil cas din Madrid.
Gonzague crezu totui c trebuie s le arate desfrnailor si portretul cei fusese fcut.
Drace! Ce-i asta? exclam Noc, foarte impresionat de gaur fcut n
frunte gaur ce-i atrgea atenia de la prim privire.
Toi se aplecar spre a vedea mai bine.
Sacrament! murmur baronul de Btz. Azda e geva voarde ciudat!
Nu m-a mira dac aici nu s-ar ascunde vreun renghi murdar
din partea lui Lagardere? i ntrerupse Philippe de Mantoue,
rnjind.
Precum ai spus, monseniore, ncuviin Noc, i poate c v-ai gndit
la asta, ca i mine?
Mrturisesc c da.
Pe buzele tuturor se ivi aceeai ntrebare:
Cum arat individul?
Este cocoat!
Oriol ncepu s tremure. Montaubert ridic din umeri.
Lagardere are totui mai multe posibiliti; ar fi ciudat s reia un rol de
care s-a mai slujit.
Doar dac, interveni Taranne, doar dac n-ar face-o pentru a-i bate i
mai tare joc de noi. Este n stare de aa ceva.
S ne ateptm s-l vedem, aprnd ntr-una din zilele acestea, pe
bruta aia de Cocardasse, i ddu cu prerea Lavallade.
Se spune c turcul sta e narmat cu un iatagan formidabil, mai spuse
grasul Oriol, cruia nu-i plceau armele periculoase.
O luai razna, domnilor, declar Gonzague, i iat c deja l facei pe
bietul Oriol s tremure. Linitii-v, l-am studiat pe cocoat pe toate feele: nu
seamn ntru nimic cu cel despre care vorbii. Acesta are picioarele strmbe i
noduroase ca un butuc btrn de vi de vie
Se poate preface c este infirm i totui s mearg drept, dup cum are
chef, opti Noc.
Prinul continu:
Este mut, i cred c din natere.

Asta nu-i o dovad, replic Montaubert. Oricine Ieste foarte hotrt s


nu vorbeasc poate prea mut. A prefera un cocoat nu ntr-att de schilod i
care s-i semene mai mult celuilalt. n mod sigur nu ar fi omul nostru
Pe toi dracii, livreaua asta l-ar face prea uor de recunoscut! zise
Taranne.
La naiba! Bunii mei gentilomi, tun Philippe de Mantoue, m luai
drept un prostnac, i credei c nu ni-am gndit la toate lucrurile astea cu
care m batei la cap? Dac v voi spune c i-am vzut, cu propriii mei ochi,
limba chircit, lipit de cerul gurii i uscat ca o smochin, mi vei face
onoarea s m credei, sau m vei lsa s cred c suntei nite fricoi? Dup
cte tiu, niciunul dintre voi n-a intuit pn acum limba lui Lagardere; i,
atta vreme ct asta nu se va nfptui, voi rmne la ceea ce am vzut i v voi
spune: turcul Sulkham nu are nimic de-a face cu dumanul nostru.
Baronul de Batz, care era ntotdeauna de prerea celui mai puternic,
ntri vorbele stpnului su.
Lagartere zise nu jdie z ze bad dechit cu zabia za. Iadaganele
sunt arme veghi, iar gea a turgului z-ar butea za vie din gardon.
Destul cu toate astea, declar prinul, prost dispus. Dac vreunul
dintre voi vrea s-l vad pe om, s se duc la palat sau s ncerce s-l
ntlneasc undeva, cnd se plimb prin Madrid. Totui, dac vrei s rmnei
n relaii bune cu regele, nu v sftuiesc s-i facei icane.
Pe toi dracii! exclam Noc, care nu voia s renune. Vreau s m duc
s-l vd imediat. Venii cu mine, domnilor?
Philippe de Mantoue nl din umeri, i desfrnaii se ndreptar, n
grup, spre Alcazar. Oriol, prudent, mergea ca ncheietor de pluton, cci se
gndea la iatagan i, spre deosebire de prerea emis de baronul de Batz se
ndoia c ar fi fcut din carton.
n curtea din fa a palatului l zrir pe Sulkham stnd turcete n faa
cortului su. Musulmanul tocmai sfrise de mncat i-i fuma pipa sa lung,
pierdut ntr-o visare fericit. La apropierea gentilomilor, nici nu le fcu mcar
onoarea de a-i ridica privirea la ei.
Acetia i ddu mai nti roat, ca nite cini n jurul mistreului. Dac ar
fi fost Lagardere lucru de care aveau o oarecare team era mai bine s se
in la distan de lovituri.
Noc se nverun cel mai mult n studiul su i, dup ce-l cercetase ct
se poate de amnunit pe personaj, fu nevoit s se conving c Gonzague avea,
poate, dreptate. Ba mai mult, aceast constatare l fcu s devin mai
ndrzne.
Hei! Omuleule! i se adres nu i-ai putea lsa pentru o secund
pipa, ca s schiezi silueta unor bravi seniori francezi?

Fr a-i privi doar i cunotea prea bine Sulkham se rsuci pe


jumtate n ezut i le ntoarse n mod ostentativ spatele, ceea ce avu drept
rezultat c-l jigni cumplit pe Montaubert, care avea snge fierbinte n vine, dar
i fcu pe ceilali s izbucneasc n rs.
La naiba, exclam cel dinti, s-ar prea c nu i s-au explicat niciodat
regulile politeei, i regret c nu pot s-i dau o lecie dect n afara acestui
palat.
De data aceasta, fctorul de siluete se ridic, l msur cu o privire
limpede pe cel care-l deranjase i, lundu-i lancea cu ambele mini, i mpinse
cu vrful ei pe toi desfrnaii, n bloc, fcndu-i s se retrag cu civa pai.
Dac are picioare proaste remarc Taranne, ntinzndu-i o mn de
ajutor grasului Oriol, pe care mpingerea l fcuse s se clatine cel puin
pgnul are braul solid. Sunt de prerea ta, Noc: ar trebui s vedem ce se afl
sub burnuz.
Sulkham i ridic poalele vemntului i-i art muchii, ce preau de
oel, Apoi ncepu s rd, cu un rs ciudat, aproape slbatic i, stnd pe jos, cu
lancea de-a curmeziul genunchilor, le fcu semn lui Oriol i lui Lavallade s
vin s se aeze lng el.
Fostul comerciant se ls rugat i poate c ar fi refuzat s ndeplineasc
rugmintea omuleului, dac n jurul grupului nu s-ar fi format un cerc de
curioi, care clip de clip devenea tot mai compact. Fu nevoit, aadar s se
conformeze, iar tovarul su i urm.
i trebui un oarecare timp musulmanului s le explice prin gesturi, celor
de fa, c-i propunea s-i ridice pe cei doi brbai pe vergeaua lancei sale.
Dup ce fcu toate pregtirile i prjina lncii fusese trecut pe sub
picioarele lui Oriol i ale lui Lavallade, care se strngeau lng el, inndu-se
totodat zdravn, cu ambele mini, de lance, turcul se culc brusc i fcu s-i
alunece arma n lungul bustului i peste cap cu atta repeziciune, nct i zvrli
ct colo pe cei doi gentilomi, care se rostogolir ca nite mingi elastice, pe o
distan de cinci-ase pai.
n vreme ce grasul Oriol rmsese cteva secunde n echilibru pe cap,
nainte de a-i regsi centrul de gravitate, Sulkham i ncruci iar picioarele i
rencepu s fumeze, fr a-i mai psa de nimeni.
Un hohot de rs formidabil ntmpinase aceast glum mai jignitoare
dect o insult. Desfrnaii erau palizi de mnie. Poate chiar ar fi riscat unele
represalii, dac n-ar fi venit cpitanul grzilor s-i invite s ias din curtea
palatului i dac un alt personaj, care tocmai se amestecase printre cei de fa,
nu l-ar fi luat pe Noc de bra, fcnd semn celorlali s-l urmeze.
Cocoatul i arunc i acestuia o privire ncrcat de ur, cci l
recunoscuse pe domnul Peyrolles.

Plecnd, Montaubert, Taranne i Noc spumegau de furie; Oriol i


Lavaliade i frecau coastele; ct despre baronul de Batz, c bun german ce era,
rdea pe ascuns.
Dac ticlosul sta iese din palat i dac-l ntlnesc n vreun col al
Madridului, urla Noc, s fiu al dracului dac va mai veni vreodat s mnnce
pinea regelui.
Linitii-v, ncerc s-i calmeze Peyrolles. Avem i noi partea noastr
din aceast pine, i nu este momentul s ne batem cu vecinii, dac nu vrem ca
regele s desfiineze blidul.
Deasupra regelui se afl Sfnta-Hermandad62, mai spuse Noc. O!
Este o simpl joac s-o pui n micare mpotriva unui necredincios. Cine va
rde la urm, va rde mai bine.
n aceeai sear, Sulkham socotise nimerit s-i ofere o mic plimbare,
sub stele, n lungul rului Manzanares. Mergea, ca de obicei, cu lancea n
mn, cu iataganul la old, nelund seama sau cel puin prefcndu-se c nu
ia seama c este urmrit.
Apropiata cstorie a infantei atrsese la Madrid o mare afluen de
ceretori i de clugri, cele dou categorii avnd, de altminteri, acelai scop:
s fac s cad ct mai mult aur n cutiua lor de pomeni, ntotdeauna goal.
Erau vzui i unii i alii umblnd pe strzi, att ziua ct i noaptea, sub
pretext c hanurile erau pline i c nu-i gseau un adpost. Adevrul era c
cei dinti gseau astfel prilejul s prade civa trectori, nsoindu-i de
njurturi, n timp ce ceilali o fceau binecuvntndu-i cu rugciuni.
Aa nct peste tot se vedeau crje i sutane de dimie dou haite ce
puteau fi asmuite cu uurin mpotriva unui burnuz sub care se ascundeau
dubloni i mpotriva unui turban pe care se afla semiluna lui Mahomet.
Or, tocmai cu trebuoara asta se ndeletniceau n acea sear complicii lui
Gonzague, nconjurai de un numr impresionant de zdrenroi i de clugri
mai mult sau mai puin autentici, pe care i trau cu ei n spatele turcului, la o
distan respectuoas.
Cel care conducea manevra era Noc. Unora, le povestea c acel individ
era un pirat barbar, mbogit prin capturarea unor corbii spaniole; celorlali,
le nira c avea misiune, din partea sultanului, s vin n ziua cstoriei s
nfig semiluna Islamului n altarul catedralei Sfntul Izidor63, insultndu-l
astfel pe Dumnezeul cretinilor i declannd rzboiul.
Poliia regal nu-l nchide n pucrie, explica el. Sfnta Inchiziie nu
face nimic ca s mpiedice sacrilegiul ce va fi svrit. E nevoie de noi, nite
strini, s venim s trezim din apatie poporul spaniol i s-i spunem: Duceiv s-l denunai justiiei pe acest nemernic, dai-l pe mna Marelui

Inchizitor i, dac nimeni nu v ascult, iat, Manzanares-ul curge la


picioarele voastre: facei-v singuri dreptate!
n timp ce gria astfel, nu-i dduse seama c turcul dispruse i trupa,
ce se ngroa cu fiece pas, continua s nainteze.
Nori negri alergau pe cer, acoperind deseori luna Strzile din Moseria
oraul vechi, leagn al Madridului erau ntunecate ca nite tuneluri.
Tocmai cnd Noc i ncheia pledoaria, dintr-una din ele se ivi deodat o
form alb, care se npusti asupra lor.
Mai nti mulimea se agit, apoi fu o adevrat goan de scap cine
poate. chiopii alergau ca nite iepuri, ciungii i ntindeau nainte braele, iar
clugrii, ale cror sandale clmpneau pe pavaj, i sumeseser n mini
poalele sutanelor, spre a fugi mai repede.
n curnd, nu mai rmseser pe caldarm dect desfrnaii lui
Gonzague, ale cror sbii nir afar din teac.
Srii, srii asupra turcului! url Noc, ca i cum ar fi fost un cruciat
de odinioar, spintecndu-i pe pgni.
Cruciatul ar fi avut mare nevoie de o arm. Primi n umr o lovitur de
lance care-l fcu s dea drumul la spad; Taranne fu cadorisit cu o alt
lovitur, n coaps, iar Montaubert se lungi la pmnt, literalmente dobort de
o izbitur cu vergeaua lncii.
Iataganul, strpungnd pantalonii baronului de Batz, i fcu o tietur
lat pe old: nu era un iatagan de carton!
Oriol i Lavallade, care-i luaser deja partea n curtea de onoare a
Alcazar-ului, o luaser la sntoasa.
Sulkham i nfipse iataganul n teac i, ridicndu-i lancea, se
ndeprt cu pasul su linitit de om care se plimb.
n mod cert, Lagardere ar fi putut crpa este, ar fi putut s le gureasc
n mijlocul frunii. Dar asta ar fi nsemnat s-i trdeze incognito-ul, iar
vnatul nu era de prea mare valoare. Avea nevoie de alte capete pentru a-i
nscrie semntura sa personal i nsngerat.
Nemaiavnd aceleai motive de rzbunare c odinioar, acum i inversa
vechea deviz, spunndu-i: naintea valeilor, stpnul!
Capitolul XIV Acuzatorul
C u excepia rnii lui Montaubert, al crui craniu cam avusese de suferit de pe
urma ntlnirii sale cu vergeaua lncii, desfrnaii nu aveau dect cteva
zgrieturi; adversarul lor vrusese s le dovedeasc, n felul acesta, c se aflau la
discreia lui. Nefiind atacat direct de ctre cei care ncercaser s asmut
mulimea mpotriva lui, se mulumise s-i pedepseasc doar, ca pe nite colari
ri.

Aceast purtare era o nou lovitur dat orgoliului lor i, ca urmare, se


ntoarser din expediie cu coada ntre picioare.
Dac ar fi fost cavalerul reflecta cu glas tare Montaubert, care avea o
migren puternic nu am fi scpat att de ieftin; prea mare interes are s
disprem, ca s ne fi menajat, cnd prilejul de a scpa de noi era aa de bun.
i, de altfel, acelea nu erau nici armele sale, nici felul su de a se lupta i, cu
elanul lui obinuit, i-ar fi fost imposibil s nu strige cte ceva.
Pentru complicii lui Philippe de Mantoue i pentru prinul nsui,
Lagardere era ntotdeauna cavaler. Trebuie s spunem c, de fapt, ei nu tiau c
regentul i dduse titlul de conte.
Asta nu nseamn adug Taranne c dac vreodat aceti doi
oameni s-ar ntlni i i-ar uni ndrzneala i fora, n-ar suna ceasul n care ar
trebui s ne cutm un alt drum, pe unde ei n-ar trece niciodat.
De Batz i urm chioptnd, sprijinit de Oriol i de Lavallade, care se
ntorseser de ndat ce trecuse primejdia. Micul comerciant i binecuvnta
picioarele scurte pentru felul n care se comportaser cu acel prilej.
Toate astea sunt foarte bune spuse la rndul su Noc i putem s
ne felicitm c nu ne-am dus s lum cina pe lumea cealalt. Dar nu-i mai
puin adevrat c patru dintre noi sunt chiopi i c va trebui s-i dm lui
Gonzague explicaii n legtur cu asta.
Ce-o s-i spunem? ntreb ngrijorat grasul Oriol. Ne recomandase
insistent s nu ne legm de turc. Chiar i Peyrolles ne atrsese atenia.
Situaia era, fr doar i poate, dintre cele mai neplcute. Pe termen
scurt, viitorul se arta furtunos i plin de complicaii.
Este greeala noastr, bombni Lavallade. Ce treab aveam s ne
ducem, azi diminea, s ne lsm batjocorii n curtea Alcazar-ului i, ca i
cum asta n-ar fi fost de ajuns, s mai venim i n ast-sear, s ne atragem
nite ghioni?
Greeala noastr? exclam Oriol. Mai bine spune c-i vina lui Noc. Nu
este el cel care ne-a mpins n ncurctura asta?
Fir-ar al dracului! njur Noc, revoltat. Bine v mai ade la amndoi
s v plngei i m rog, unde erai, domnilor, cnd se mpreau
bruftuluielile, i cine sunt cei care le poart urmele?
Nu-l cutam pe Lagardere, replic Lavallade, profund jignit. La simpl
vedere a unui cocoat, voiai s-l mnnci dintr-o nghiitur pe cel pe care-l
credeai c-i e duman. Dar nu era dect o slab copie, i iat n ce hal v-a
adus.
Discuia ncepea s semene a ceart. Probabil chiar c, dac Nocd n-ar fi
fost rnit, s-ar fi scos sbiile pentru a da argumente cu ajutorul tiurilor.

Ei, na! V pierdei minile? interveni Taranne. Niciodat n-a fost mai
stringent dect acum s lsm ceart i s ne nelegem. S ne aezm puin
pe parapetul acesta i s stm de vorb. Ct timp crezi c-i vei tr piciorul,
Noc?
Cinci sau ase zile dar tu?
Centura mea a atenuat izbitur, i dac n-a simi I sngele curgndumi sub veminte, nici n-a crede c sunt rnit. i de Batz i va tr piciorul
cteva zile. Cred c Montaubert este cel mai grav rnit, i butura sedativ nu
va face s-i treac prea uor durerea asta de cap Acum, departe de a-i blama
pe cei care n-au pit nimic, trebuie dimpotriv s-i felicitm, cci altminteri
nu tiu ce justificri am fi putut avansa.
i ce motive vrei s invoci?
Propun s nu spunem absolut nimic despre turc. N-a fost nici un
cadavru, poliia n-a intervenit, i omul nu va vorbi, deoarece este mut.
Clugrii i ceretorii o terseser nainte de ntmplarea la care n-am asistat
dect noi.
Raionamentul tu este foarte corect, ncuviin Noc. Ne va fi uor s
povestim c am fost atacai, cu lovituri de pumnal, de nite haimanale care au
rupt-o la fug, de ndat ce ne-am scos sbiile. Departe de a fi blamai, vom fi
plni.
Vom fi plni cu att mai tare, continu Taranne, cu ct mine va fi
cstoria i noi toi vom asista, tu cu braul n earf, de Batz sprijinit de
cineva, Montaubert cu capul nfurat n bandaje. Dac eu nsumi nu-mi voi
putea arta rana, nimic nu v va mpiedica s vorbii despre ea. Dar nici
disear, nici mine, nici vreodat, s nu se fac vreo aluzie la turc.
Cznd toi de acord asupra acestei probleme, rniii se duser s fie
pansai i se rentoarser mpreun la palatul stpnului lor, care ncepea s se
mire de aceast ntrziere.
Ei, bine! rnji Gonzague. Ce credei despre pretinsul Lagardere i
despre primirea pe care v-a fcut-o? A fost cam rece, dup cte-mi spune
Peyrolles.
Omul acela este un individ grosolan, rspunse Noc. Primul meu
imbold a fost s-l pedepsesc pentru insolena lui, dar cred c cel mai bine este
s-l dispreuieti. Nu-i pui mintea cu oameni de felul lui.
n timpul acestui schimb scurt de cuvinte, Philippe de Mantoue, ocupat
cu scrisul, nu-i ridicase privirea. Dar Peyrolles intr i scoase un strigt.
Dar, bine, domnilor! exclam. Oare v-ai btut?
Btut?! reacion Gonzague, rsucindu-se pe scaun i, m rog, cu
cine?

Cu cine? Ai dracului s fim dac tim ceva, replic Noc. N-am avut
timp dect att ct a trebuit ca s primim nite lovituri de pumnal, nainte de a
ne scoate sbiile mpotriva adversarilor nite derbedei, dintre cei care miun
n aceste zile prin Madrid i acetia adversarii notri, adic erau deja
departe, att de departe nct nu i-am mai vzut.
M voi plnge de asta regelui, bombni prinul.
Este ndoielnic dac regele va avea timp s se ocupe de un lucru att
de mrunt. Montaubert are o apsare pe creier, de Batz are coapsa uor atins,
Taranne o zgrietur la old, iar eu am o neptur la umr. Astea sunt rni
de care nu merit s vorbeti.
Fie; ducei-v s v odihnii. Pot conta c mine, la ora unsprezece,
vei fi toi, mpreun cu mine, la Sfntul-Izidor?
Nimeni n-ar ndrzni s lipseasc, monseniore.
Dup aceast replic a lui Noc, desfrnaii se retraser, ncntai s
vad c treburile se aranjau att de bine.
A doua zi, nc din zori, Alcazar-ul i luase nfiarea sa din zilele de
srbtoare. Pe creneluri i la ferestre flfiau drapele; prin ferestruicile din
ziduri, gurile de tun aruncau flcri i fum n cinstea celor a cror unire urma
s fie binecuvntat. Numeroi seniori, sosii din ajun sau n timpul nopii din
provinciile mai ndeprtate, invadau palatul.
Printre acetia se aflau unii care fiind invitai de ctre rege i cunoscui
de toi erau primii cu mari onoruri i tratai ca nite prieteni; dar ci alii,
modeti pentru a nu spune necunoscui nu se strecurau timid, pierznduse prin coridoare sau prin sli?!
ntr-un col al curii de onoare continua s se nale cortul lui Sulkham,
asemntor cu o ciuperc uria; dar cortul era gol. Dei catrul i se
rentorsese la grajduri, turcul nu se napoiase n seara din ajun.
Cineva consider util s-l ncunotineze pe rege care, la aflarea acestui
fapt, tresri. Desigur, musulmanul n-ar fi trebuit s figureze n cortegiul
nupial, nici s treac de porile bisericii. Dar n acele vremuri cnd pumnalul
i otrava aduceau moarte n familiile suveranilor chiar i n timpul unei
srbtori, aceast dispariie subit a unei fiine misterioase, venite nu se tie de
unde, care se strecurase aproape cu de-a sila n palat i care revoluionase
oraul, putea da natere unor comentarii numeroase.
n acea clip, Filip al V-lea regret c-i acordase favoarea sa. Slab i
fricos, tremura deja la gndul c, poate, atrsese nenorocirea asupra casei
regale. Cuprins de o mnie violent, ddu porunc s se scotoceasc imediat
capitala i s fie gsit Sulkham, cu orice pre. Ba chiar oferi o mie de pesetas
celui care i-l va aduce nainte de slujba religioas.

Crainici regali se mprtiar prin Madrid, anunnd, n aceiai timp,


cstoria lui don Luis cu domnioara de Montpensier i ordinul regelui cu
privire la turcul Sulkham.
Gonzague se dusese la Alcazar nc de la ora zece, i regele nsui fu cel
care i anun dispariia musulmanului, mprtindu-i temerile sale.
Majestatea Sa v face bine s se liniteasc, i rspunse Philippe de
Mantoue. Probabil turcul a nimerit n vreo ambuscad i o fi fost mai puin
norocos dect gentilomii casei mele. ntr-adevr, acetia au fost atacai asear
de nite tlhari, dar, din fericire, au scpat doar cu nite zgrieturi
nensemnate. n momentele acestea, Madridul nu prezint siguran, Sire, i cu
mulimea asta de strini, poliia domniei voastre este neputincioas.
Dup cele dou ore de frmntri i spaime cumplite, regele se ag
repede de mn de ajutor pe care i-o ntindea Gonzague.
De-ar fi adevrat ce spui! i zise. Totui, au fost luate toate
precauiile; am poruncit s fie dublat toat paza i escorta, pentru c nimic
suprtor s nu se ntmple n timpul ceremoniei ceea ce nu ne va mpiedica
s continum cutarea lui Sulkham. i mulumesc pentru informaii, prine;
s ne pregtim s mergem la San-Isidoro.
n timpul acestei conversaii, un senior n vrst, cu mersul nesigur, cu
prul albit de ani, necunoscut regelui ct i lui Gonzague, ascultase cu atenie.
Cnd ntrevederea se ncheie, el merse n anticamer i, stnd ntr-un fotoliu,
cu brbia sprijinit-n mn, privi micarea de du-te-vino a curtenilor. n
Alcazar erau att de muli cei de felul su, nct nimeni nu-l lu n seam.
Clopotele tuturor bisericilor din Madrid, ncepnd cu Santa-Maria, SanJives, Santa-Cruz, San-Andres i San-Juste i terminnd cu cele patru clopote
noi ale catedralei Incarnation ncepur s rsune puternic, i cortegiul se
alctui.
Ar fi plictisitor s dm aici toate detaliile i s descriem ntregul fast
desfurat cu acest prilej. Totul, n moravurile, uzanele i costumele Spaniei,
contribuia s dea o not totodat de pitoresc i de grandoare, iar domnioara
de Montpensier trecu prin mulimea voioas, ca ntr-o apoteoz.
Cnd se pi n piaa din faa catedralei San-Isidoro-El-Real, nc nu se
aflase nimic despre Sulkham, dar regele nu se mai arta nelinitit. Ba chiar
arunc o privire plin de bunvoin grupului format de gentilomii casei de
Gonzague i, ndeosebi, lui Montaubert, al crui cap era nfurat ntr-un fel de
turban alb.
Slujba religioas se desfur cu tot luxul i mreia pe care le adopt
clerul Spaniei n astfel de mprejurri, iar poporul Madridului i nsoii pe noii
cstorii cu strigte de veselie pe tot parcursul de ntoarcere spre Alcazar.

Bieii oameni n-aveau s fie nici mai bogai, nici mai fericii, dar era o ocazie s
fac zgomot, s cnte i s bea nu voiau s-o piard.
La rndul su, poporul francez a cntat de multe ori la cstoria regilor
i prineselor; a venit ns i ziua n care cntecul su a fost la Carmagnole64.
Filip al V-lea i recptase toat buna dispoziie i nu se mai gndea
ctui de puin la omul cu siluetele.
Defilarea aristocrailor, care veneau s-i prezinte omagiile, inu ntreaga
dup-amiaz, iar unul dintre ultimii care se nclinar fu btrnul senior despre
care am vorbit. Spuse c sosise din Andaluzia, unde i petrecuse viaa
iubindu-i regele i ara, i adug c nu vrusese s moar fr a-i vedea,
mcar o dat, suveranii, prinii i Curtea.
Atta simplitate i devotament l micar pe Filip al V-lea, care se ridic
spre a-l mbria; chiar i proaspta cstorit i strnse mna cu cldur.
Ctre orele zece seara, doamna de Soubise reui a s-l ia de o parte pe
rege i, potrivit instruciunilor pe care i le dduse regentul, i nmna misiva
secret pe care i-o ncredinase.
Filip al V-lea rupse sigiliile, citi scrisoarea i se ncrunt.
Cunoatei coninutul acestei scrisori, doamn? o ntreb.
mi este cu desvrire necunoscut, Sire. Dar trebuie s iau cu mine
rspunsul, i Majestatea Voastr nu ignor c voi pleca mine.
Fie, ncuviin regele, ne vom conforma dorinelor vrului nostru,
regentul Franei, dei ne va fi neplcut, i mai ales, dificil. V considerai o
femeie n stare s pstrai un secret i s dai un sfat bun doamn, artai-ne
mijlocul prin care s-l expulzm de la Curte, chiar n ast-sear, pe Philippe de
Gonzague.
Oare Majestatea Voastr a avut ct de ct ncredere n acest trdtor
a spune chiar mai mult n acest asasin? rspunse, cu curaj, doamna de
Soubise.
Gonzague, asasin? Ce spunei?
Nu afirm nimic, Sire, care s nu fi fost dovedit i judecat, iar soia
fiului domniei voastre va putea s-mi confirme spusele. Povestea este prea
lung pentru a o putea relata astzi Majestii Voastre, care dac ar cunoateo n-ar ezita nici o secund.
Bine, doamn, dorim s v credem pe cuvnt vom aciona.
n momentul n care amndoi ieeau din ncperea n care avusese loc
aceast convorbire, alcadele-mayor, urmat de doi clugri i de un ceretor, i
care i cutau pe rege nc de un sfert de or, ceru permisiunea s-i vorbeasc
chiar atunci.
Majestatea Voastr a vrut s tie ce s-a ntmplat cu omul cu
siluetele? i spuse.

Ei bine?
A fost ucis asear, iar cadavrul su a fost aruncat, fr ndoial, n
Manzanares, cci este de negsit.
Cine l-a ucis?
Dup spusele acestor trei martori, ar fi oamenii domnului prin de
Gonzague.
O flacr de mnie strluci n ochii suveranului, care mototoli scrisoarea
pe care-o mai avea nc n mn.
Prinul se afl n saloane? ntreb.
Tocmai l-am zrit nuntru.
Atunci, o patrul de alguazili s mearg imediat s-i caute pe acei
gentilomi i, de ndat ce vor fi aici, s fie adui n faa tuturor celor care i
acuz.
Regele se rentoarse n sal, fr a reui s ascund tulburarea care-l
frmnta i, printr-un fel de fatalitate ce-l mpingea n faa destinului su,
Gonzague, ca un curtean linguitor ce era, vru s mprteasc necazurile
stpnului su.
Aadar, Majestatea Voastr nu are nc veti despre Sulkham? ntreb.
Vom avea peste un sfert de or, rspunse sec regele. Dac i s-a
ntmplat o nenorocire, pedeapsa va fi imediat.
Dup aceste cuvinte, i ntoarse spatele lui Philippe de Mantoue, care n
zadar i frmnt mintea s neleag ce voia s spun cu aceste cuvinte.
Filip al V-lea l poftise pe btrnul senior andaluz s ia parte la serat
dat la Alcazar, i acesta sttea umil, n dreptul unei ferestre. ntmpltor, ctre
el se ndrept Gonzague, care simea nevoia de a reflecta o clip, dorina unei
conversaii l fcu s intre n vorb.
Domnule, ai auzit vorbindu-se despre un oarecare turc, sosit aici
acum cteva zile i care face nite siluete admirabile?
Am fcut chiar mai mult dect s aud despre el: l-am vzut asear.
Asear! exclam Gonzague. i la ce or se ntmpla asta, v rog?
Foarte aproape de miezul nopii.
n ce loc?
Pe malurile Manzanares-ului. nspre Moreria.
La naiba! Iat o informaie preioas pentru Majestatea Sa Ai fi
att de amabil, domnule, s m nsoii pn n faa domniei sale?
Btrnul se nclin i porni n urma lui Gonzague, care l conduse direct
la rege.
Sire, ncepu prinul, domnul l-a vzut pe Sulkham asear, ctre
miezul nopii. Va putea s-i spun Majestii Voastre n ce mprejurri.

Filip al V-lea l privi pe prin n ochi, dar cel din urm nu pricepu
nelesul acestei priviri.
Vorbete, domnule, gri regele.
Mergeam fr un scop anume pe malul rului, povesti necunoscutul,
prin vechile cartiere ale Madridului prin care tocmai m rtcisem, cnd un
zgomot de voci mi-a ajuns la urechi. M-am repezit, ndat, ntr-una din strzile
nvecinate, i am vzut trecnd prin faa mea un om mbrcat cu un burnuz i
narmat cu o lance. Mi se vorbise despre el chiar n aceeai diminea, aa c
am tiut cine era. Cei care-l urmreau erau, fr ndoial, nite curioi cel
puin aa am crezut la nceput cci erau de toate felurile: tineri seniori, preoi
i ceretori. Am rmas n continuare ascuns i am ncercat s prind cteva
cuvinte vorbeau despre un pirat, despre San-Isidoro i despre Inchiziie;
nelesul frazelor nu l-am priceput. Totui, tocmai cnd m pregteam s ies din
umbr, i-am vzut pe toi lund-o la goan i, n deprtare, l-am zrit pe turc
cum se lupta cu lancea i cu iataganul su mpotriva unui grup de ase
oameni, care n curnd s-au retras. Primul meu imbold a fost s m duc s-l
ajut pe cel care era singur contra ase, dar m-am gndit c, desigur, nu mai
avea nevoie de intervenia mea; l omorser i erau, ei nii, rnii. Am auzit
pronunndu-se numele unuia dintre ei
n jurul regelui i al interlocutorilor si se fcuse cerc i o tcere de
ghea le cuprinse pe femei, nc i mai mult dect pe brbai. Singurul glas
care se auzea, tremurtor dar sigur pe sine, era cel al btrnului.
i ce nume era acela? ntreb regele.
Se numea Noc!
Philippe de Mantoue pli.
E cu neputin, domnule! exclam. Noc este unul dintre gentilomii
mei i garantez c, departe de a ataca pe cineva, el este cel care a trebuit s se
apere, asear, mpotriva unor tlhari.
Btrnul i ridic energic capul.
Acela era rnit la umr, preciz. Spun ceea ce am vzut, ceea ce am
auzit eu nsumi.
i adug:
Norii au ntunecat cerul. Nu l-am mai vzut pe turc. Dup plecarea
celorlali, am naintat, l-am cutat peste tot pe unde ar fi putut s fi czut, am
scotocit prin strzile nvecinate, unde ar fi putut s se trasc n zadar. Nu
tiu dac a murit, dar pot afirma c s-a luptat de unul singur mpotriva a ase
brbai dintre care unul se numea Noc.
De data aceasta, Gonzague se cltin.
Aeaz-te, domnule, i se adres cu ironie regele. Vom afla ndat dac
ai n slujb asasini pltii.

Capitolul XV Tribunalul regal


N imeni nu-i amintea c la Curtea din Madrid, nici pe vremea lui CarolQuintul, nici sub Carol al III-lea sau Ferdinand al VII-lea, s se dea atta
importan justiiei, nct un bal s se transforme brusc ntr-un tribunal
public, cu regele n chip de judector suprem. i totui, este ceea ce s-a
ntmplat n acea sear, lucrul fiind cu att mai neobinuit cu ct Filip al V-lea
nu era omul unor decizii rapide. Tot secretul acestei energii sttea n scrisoarea
regentului Franei; i, deoarece regele era singurul care-i cunotea coninutul,
curtenii erau ndreptii s se mire, ntr-att de puin i obinuise suveranul
lor cu astfel de aciuni energice.
Desigur, regele i artase interesul fa de Sulkham. Timp de mai multe
zile, turcul reuise s distreze Curtea i o parte a oraului; trebuia, aadar, s
i se poarte recunotin pentru talentul su, a crui noutate avusese un att de
mare succes. Dar de aici i pn la a ntrerupe o petrecere care era totodat un
eveniment dinastic i naional; a face s tac viorile pentru a vorbi despre
asasinat; a imobiliza nite piciorue fermectoare, gata s-i ia zborul ntr-un
fandango dezlnuit, pentru a le nlocui, pe covoare, cu tropitul greoi al
alguazili-lor, era o distan mare.
Turcul nu era, deci, dect un pretext, dar un pretext venit la anc i de
care trebuia s profite.
De altminteri, momentul era dintre cele mai prielnice: a-l azvrli pe
Gonzague de pe culmile pe care ngmfarea lui se simea att de bine trebuia s
constituie o distracie pe care foarte muli o vor gusta.
ntr-adevr, granzii nu simeau pentru acest intrus dect o simpatie
foarte slab, iar femeile nencreztoare n slugrnicia lui italieneasc l
evitau pe ct puteau. Aa c nu-i ascunser curiozitatea pentru evenimentele
ce aveau s se desfoare i a cror gravitate era bnuit de toi.
Regele le rug pe toate doamnele s ia loc n jurul slii, iar pe gentilomi
s stea n picioare n spatele lor. El nsui, cu regina alturi i avndu-i n spate
pe prini, pe prinese i pe marii demnitari ai Curii, se aez aproape n
centru, pe un fotoliu ce prea s ntruchipeze un tron. Muzicanii i lacheii fur
ndeprtai, pn aveau s primeasc ordinul de a reveni.
ngrijorarea provocat de toat aceast pregtire fu de scurt durat, cci
intrarea alcadelui-mayor fcu s se ntind toate gturile. El se duse s-i
opteasc regelui cteva cuvinte, apoi se ndrept spre vestibul i, dup ce fcu
un semn cu mna, se ddu la o parte spre a-i lsa s treac pe gentilomii din
suita lui Gonzague, printre care se afla i domnul de Peyrolles, ncadrai de un
pluton de halebardieri din garda regal, crora le fuseser ncredinai de ctre
alguazili.

Pe chipul lor se zugrvi ngrijorarea, iar prima privire o ndreptar spre


Philippe de Mantoue. Cutau n el un sprijin i o for nu gsir dect un om
a crui nelinite era, poate, i mai mare dect a lor.
Grupul se opri la civa pai de rege i expresia jalnic a lui Oriol ddea o
not comic dezndejdii lor. Suveranul l rug pe Gonzague s li se alture, de
ndat ce oamenii din gard se dduser la o parte aezndu-se n semicerc n
spatele lor, cu arma la picior.
Domnule, ncepu Filip al V-lea, nu exist nici un prin al Casei mele,
nici un grande de la Curtea mea, care s nu se considere rspunztor de actele
gentilomilor si. i asumi aceeai responsabilitate pentru ai dumitale?
Garantez pentru onoarea i loialitatea lor, rspunse Gonzague,
plimbndu-i privirea semea de jur-mprejur. Dac i le-ar fi ptat, a fi tiuto, iar pedeapsa ar fi urmat greelii.
n acest caz, apr-i, i n aa fel nct vinovia lor s nu ne fac s
credem ntr-a dumitale.
Philippe de Mantoue i mototoli dantela jaboului i, stnd ano n faa
regelui, cu acea insolen la care recurgea n situaiile limit, pentru a
ndeprta de la sine bnuielile, pronun pe un ton degajat:
Punei ntrebri, sire!
Domnilor, li se adres Filip al V-lea desfrnailor, unde v aflai i ce
fceai asear, ctre miezul nopii? Domnule de Noc, rspunde pentru toi.
Acesta nelese c, dac nu ddea dovad de ndrzneal, totul era
pierdut i, urmnd exemplul stpnului su, nl capul. Chiar i glasul i
pru calm, atunci cnd prezent o relatare fantezist a atacului ale cror
victime fuseser tovarii si i el nsui, cnd cutez s critice modul n carei fcea datoria poliia Madridului, afirmnd c viaa oamenilor cinstii era aici
ntr-o continu primejdie.
Credea c n felul acesta i va inspira team unui suveran a crui
slbiciune era prea bine cunoscut, nebnuind c n faa s se afla un om gata
s mearg pn la capt i s se scape, cu orice pre, de Gonzague i de
oamenii lui.
Aa nct rspunsul pe care-l primi avu efectul unei palme, la care nu se
atepta.
Este posibil, domnule, ca strada s nu prezinte siguran atunci cnd
dumneata i tovarii dumitale ieii seara la plimbare. E singurul lucru carear putea fi adevrat n tot ceea ce spui; n rest, ai minit
ntregul grup fu strbtut de o micare de spaim. Trsturile prinului
se contractar, iar Noc i muc buzele.

i ce acuzaie ni se aduce? strig acesta din urm. Pentru a ne putea


apra, ar trebui c Majestatea Voastr s ne aduc mcar la cunotin infamia
ce ni se imput.
Suntei acuzai dumneata, domnule de Noc, i cinci dintre prietenii
dumitale c asear, la miezul nopii, pe malul Manzanares-lui, l-ai asasinat
pe turcul Sulkham i ai fcut s-i dispar cadavrul.
Iar noi, la rndul nostru, jurm c nu l-am ucis asear nici pe
Sulkham, nici pe altcineva, strigar cei ase brbai, ridicnd braul.
Acest jurmnt spontan fcu o puternic impresie asupra asistenei.
Satisfcut, Philippe de Mantoue i nchipui c-i poate nla capul, cu o
expresie de sfidare.
Cine ne acuz? ntreb Noc.
Toi cei de fa, rspunse Filip al V-lea, au auzit adineauri relatarea
fcut de ctre unul dintre martori, care este gata s-o repete dac-l vom ruga.
i acest martor nu este singurul; vor fi introdui i ali trei, care au fost deja
ascultai, fiecare n parte, de ctre alcadele-mayor, i care, unul dup cellalt,
vor depune aici mrturie public. Dac aceste declaraii sunt identice,
convingerea noastr va fi deplin, iar negrile dumneavoastr inutile.
Fu adus, mai nti, unul dintre clugrii, care dup ce jur pe Hristos i
pe toi sfinii Spaniei c va spune adevrul, povesti tot ce se ntmplase pe
malul rului. Istorisi n amnunime cum gentilomii francezi asmuiser
mulimea, repet chiar cuvintele lui Noc, descrise n detaliu faptele pn n
momentul n care el nsui o luase la fug, mpreun cu ceilali.
Cel de-al doilea clugr i apoi ceretorul confirmar, n cuvinte
asemntoare, tot ceea ce se ntmplase, i povestirea lor se oprea n acelai
punct: niciunul dintre ei nu-l vzuse cznd pe Sulkman.
i atunci, domnilor exclam regele, cu ironie i atunci, n toate
acestea, unde sunt tlharii care v-au atacat? Nu aveam dreptate cnd spuneam
c strada devine periculoas atunci cnd v aflai acolo, deoarece, de o parte,
se afla un plimbre inofensiv, iar de cealalt, bunul nostru popor pe care
dumneavoastr l ntrtai s-l sfie. S-a ntmplat ca cel ce se plimba s fie
destul de curajos i de ndrzne pentru a brava primejdia; dar erai ase
mpotriva lui i, de atunci, el n-a mai reaprut. Prima dumneavoastr minciun
ne interzice s v credem jurmntul; omorului i se adaug sperjurul.
ntre jurmntul gentilomilor mei i cel al acestor clugri i al acestui
ceretor replic Gonzague cu ndrzneal Majestatea Voastr poate alege.
Dar nu trebuie s uite c a promis o mie de pesetas celui care va spune ce s-a
ntmplat cu Sulkham; pentru un sfert din aceast sum, s-ar gsi o sut de
clugri i tot atia zdrenroi care s vin s afirme c m-au vzut pe mine
nsumi ucigndu-l.

Uii, prine, ripost cu rceal Filip al V-lea, c acum o clip, n faa


dumitale, un nobil hidalgo v-a spus aceleai lucruri. I-ai aduce cumva insult
de a pretinde c, pentru o mie de pesetas, i-ar vinde cuvntul?
Italianul nu se putea lsa descumpnit pentru att de puin. Aa c,
vrnd s pstreze avantajul pe care credea c-l obinuse, strig:
Oare Majestatea Voastr l cunoate? i tie numele, e mcar convins
c este gentilom? Nimeni nu poate rspunde nici pentru propriul su frate, nici
un suveran nu este sigur de supuii si, cu att mai puin atunci cnd nu-i
cunoate. Putem mcar s fim siguri c nu este, el nsui, ucigaul lui
Sulkham?
Atunci fu vzut naintnd btrnul, care-i ndreptase statura nalt i ai
crui ochi preau s aib luciri de oel.
Prine de Gonzague, gri cu semeie, nobleea mea este egal cu a
dumitale, iar numele meu n-are nevoie s fie mnjit. Devotamentul meu fa de
rege se bazeaz pe dezinteres i pe onoare al dumitale nu este dect josnicie i
calcul. Nu am spus c oamenii dumitale l-au ucis pe Sulkham, dar afirm c
acesta n-ar fi primul asasinat, nici al lor, nici al dumitale. Ieri s-au btut ase
mpotriva unui singur adversar, i nu m tem s adaug c urmau, fr ndoial,
porunca dumitale.
Insolentule! url Gonzague, ducndu-i mna la mnerul spadei.
Pred arma alcadelui, ordon cu asprime regele. Nu te afli aici,
domnule de Gonzague, n situaia de a cere explicaii cuiva pe care ai fost
primul s-l insuli, n faa noastr.
Philippe de Mantoue se nvinei de mnie; i vzndu-l astfel, asemntor
unui tigru cruia i se pilesc ghearele, un fior i strbtu pe cei din fa. Dar el
era dintre aceia care, atunci cnd li se ia puterea, recurg la viclenie, aa nct
i scoase centur i-i pred spada cu un gest de adnc durere.
Majestatea Voastr s ierte reacia pe care am avut-o. Dac socotete
nimerit s mping mai departe umilirea, m voi pleca i mai mult, pn ce,
convins de dreptatea mea, voi proclama inocena mea i pe cea a gentilomilor
mei i-mi voi ctiga dreptul de a m rzbuna!
Rostind ultimele cuvinte, arunc btrnului o privire de furie cumplit i
adug:
i atunci, nenorocire dumitale, domnule, dac vei mai avea puterea s
ii o sabie! O asemenea insult n-ar putea fi splat dect cu snge, chiar
dac acesta ar fi al unui btrn!
Gentilomul cel n vrst rse batjocoritor, spunnd cu jumtate de glas:
Cnd vei vrea, i contez pe asta. ntr-una din serile urmtoare, la
miezul nopii, v voi atepta pe malurile Manzanares-ului, pe dumneata i pe ai
dumitale Poate c nu vor fi n plus!

Filip al V-lea gri din nou:


Acum, mai multe puncte sunt lmurite i se bazeaz pe mrturia a
patru persoane; crima a fost pregtit cu pricepere; rnile a patru dintre
dumneavoastr demonstreaz c a existat o lupt, iar adversarul a disprut. Nu
mai ateptm dect s mrturisii sau nite dovezi incontestabile de
nevinovie, nite dovezi pe care nu suntei n stare s le aducei.
i ce ar dovedi, Sire, exclam Gonzague, de vreme ce n balana
justiiei Voastre, mrturia lor nu cntrete ct a celorlali? Ce-a putea
ncerca s spun, eu nsumi, dac punei deasupra cuvntului unui prin, pe cel
al unui btrn ramolit?
Nu credem n cuvntul dumitale, domnule, replic regele. Din aceast
clip, te izgonim pentru totdeauna de la Curte i de pe pmntul Spaniei!
Pe mine? strig Philippe de Mantoue, ngrozit.
Chiar pe dumneata! O! S nu-i nchipui c vei iei de aici liber, cu
capul sus i privirea insolent. Pn mine vei fi condus, mpreun cu oamenii
ce te slujesc, la palatul dumitale, unde vei fi prizonier; un ir dublu de grzi va
nconjura locul. Pn atunci se vor lua toate msurile pentru a-l regsi pe
Sulkham; dac n-a murit, dumneata i ai dumitale vei merge imediat la
frontier sau pn la mare, i nu vei primi nici o pedeaps pentru faptul de a-i
fi uneltit pieirea. Dar dac nu va reaprea, dumneata singur, domnule de
Gonzague, vei putea pleca; ceilali vor fi judecai. Mine, cnd clopotele de la
San-Isidoro vor suna de prnz, v vei cunoate soarta.
Furia lui Gonzague nu poate fi descris. Cu buzele spumegnde, cu ochii
arztori, btea pmntul n loc cu picioarele, n timp ce desfrnaii, zdrobii, se
strngeau unul ntr-altul, ca o turm de animale ngrozite.
Unde s caui dreptatea, dac este izgonit de la curtea suveranilor?
strig Philippe de Mantoue, ieindu-i din fire i uitnd c regele putea, printrun gest, s fac s fie aruncat n temniele Inchiziiei. Unde s adposteti o
ntreag via de devotament i de onoare, dac puterea regal te zdrobete cu
un cuvnt, punndu-te n rnd cu asasinii?
i nu acesta i-e locul, prine de Gonzague? rosti ncet btrnul, care
rmsese lng el. Dac regentul Franei te-a izgonit pentru c aveai minile
mnjite cu snge, regele Spaniei i-a ntins-o prea ndelung pe a sa!
Philippe de Mantoue l privi cu spaim i ncerc s vorbeasc; dar glasul
i se oprea n gtlej. Totui, printr-un efort de nenchipuit, i adun iar forele,
ncercnd s ndeprteze furtuna i s-i recapete poziia.
Sire, i se adres regelui, este adevrat, regentul m-a acuzat. La Paris
am fost obiectul unei mainaii infame, pus la cale de ctre un trdtor al
crui snge l-a bea cu paharul plin. A strns mpotriva mea minciuni peste
minciuni, mi-a subminat puterea, onoarea, a distrus tot ceea ce eram, tot ceea

ce a mai fi putut deveni i el este cel care a fost crezut, aa cum adineauri
au fost crezui cei trei oameni lipsii de credin i de lege i un altul, care-i
ascunde laitatea sub prul su alb.
Printre curteni trecu un murmur.
Btrnul se nlase din nou. Privirea sa calm i grav prea iluminat
de mndrie i de ndrzneal. i ntinse braul i atinse umrul lui Gonzague.
nainte de a cere socoteal pentru noua dumitale insult, i zise, ai
vrea s-mi spui numele calomniatorului cu care m asemuieti i care, la Paris,
a fost acuzatorul i nvingtorul dumitale?
Ce te intereseaz?
M intereseaz att de mult nct, dac ai refuza s mi-l spui, n-ar fi
lips aici de persoane care ar putea s-o fac Uii, aadar, prine, c te afli n
prezena fiicei regentului Franei? C doamnele de Ventadour i de Soubise i
cunosc povestea, c sunt gata s afirme c dintre cei doi despre care vorbeti,
dumneata i cellalt, doar unul era un om cinstit i c, n fine, acel om
cinstit nu purta vemintele dumitale?
Gonzague, nnebunit de furie, i nclet pumnii, gata s se arunce
asupra interlocutorului su, care nu pru de loc a se emoiona, ci continu:
Haidei, domnule, care este acel nume? i, dac dorii, vi-l voi da n
schimb pe al meu.
Se numete Henri de Lagardere! url prinul. De s-ar afla, ntr-o zi, n
vrful spadei mele, aa cum a vrea s te vd i pe dumneata!
Regele nu intervenea, cci curajul btrnului su supus atrgea
admiraia tuturor i pe a sa. Dintre toi cei de fa, niciunul n-ar fi pronunat
un cuvnt n favoarea prinului.
Mine la prnz, domnule, m voi afla n faa spadei dumitale, rse
batjocoritor gentilomul. Dup ce Majestatea Sa va fi hotrt care-i este soarta,
socotelile dumitale vor fi ncheiate cu domnia sa, dar nu i cu mine; i, mai
norocos dect Lagardere, voi ntlni poate pieptul, nu spatele dumitale
Ce nseamn aceste cuvinte?
C nu eti niciodat ntlnit din fa pentru c fugi
Cine i-a spus asta, domnule matador65? exclam Gonzague, cu un
hohot de rs ce sun fals.
Btrnul pru c devine i mai nalt; din ochi i scprau scntei. Fcu
un pas nainte. i, n timp ce toi cei din sal nu mai ndrzneau nici s respire,
ls s cad acste cuvinte zdrobitoare:
Am aflat chiar de la Lagardere i Lagardere sunt eu! Ridic-i
fruntea, Gonzague, pentru ca toi cei de aici s poat vedea locul unde, mine,
oelul va face dreptate!

Cu degetul, l atinse ntre sprncene, fr ca Philippe s ndrzneasc s


rspund afrontului.
Capitolul XVI nchisoarea goal
P rintr-un dublu ir de soldai i de alguazili, Gonzague fu condus la locuina
sa, pe care o mprea mpreun cu toi acoliii si. Palatul pe care-l locuia era o
veche cldire, construit la nceput de ctre mauri, dar care fusese de attea
ori incendiat, reconstruit, mrit, modificat, nct nu mai rmsese aproape
nimic din arhitectura iniial, dect zidurile exterioare, care sfidau secolele,
nite coridoare prin care te pierdeai i o mulime de scri, dintre care multe
erau secrete.
Gonzague ocupa o parte a palatului, desfrnaii, o alta. ntre ei,
factotum-ul prinului i avea propriul lui domeniu care servea drept legtur
sau, mai bine zis, drept tampon. Domnul de Peyrolles avea, de asemenea, rolul
de cine de paz al stpnului su, la care nimeni nu putea ajunge fr a se
adresa, n prealabil, intendentului.
Ct despre servitorime, al crei numr era limitat la strictul necesar,
aceasta locuia ntr-o cldire special precauie foarte util dac vrei s-i
pstrezi libertatea vorbelor i a faptelor.
Avantajul acestei locuine, pentru un om de felul lui Philippe de Mantoue,
rezida i n faptul c poseda o grdin imens, ce se ntindea n spatele
palatului i era dispus n trepte pn la o distan de o sut de pai de
Manzanares, datorind acestei configuraii i apropierii de ru mndria de a
conine cei mai frumoi copaci din Madrid.
Pori mici i scunde, blindate cu fier spre exterior, erau tiate, din loc n
loc, n zid; prin ele se putea asigura accesul spre ora, n toate direciile.
Dup ce-i napoiase prinului spada, alcadele-mayor lu, n faa lui, toate
msurile necesare pentru ca nimeni s nu poat prsi palatul fr a fi arestat
pe loc. Post halebardieri la fiecare poart i porunci ca dou patrule de
alguazili s fac ncontinuu i n sens invers nconjurul palatului i al grdinii.
Aceste patrule aveau datoria de a aresta pe oricine ar veni dinspre interior.
Obligaia mea este s rmn aici eu nsumi, adug alcadele-mayor,
adresnd prizonierului su un salut ironic, cci ngmfarea semea a
italianului i atrsese ura aproape a tuturor nobililor spanioli. Asta este de
ajuns pentru a v lmuri, domnule prin, c orice tentativ de evadare din
partea dumneavoastr ar fi mai mult dect temerar. Aadar, pe mine; doriiv ca pn atunci s fie regsit Sulkham.
Philippe de Mantoue l msur cu o privire batjocoritoare i-i nghii o
replic datorit creia s-ar fi ales, poate, cu paznici pn i n camera sa.
Pe mine sau pe altdat, mormi printre dini.
Cu glas tare, adug:

Senor alcade, a fost o vreme cnd crucea a izgonit de aici semilun.


Dac nu v gsii turcul, venii mine n pivniele palatului meu vei numra
acolo craniile strmoilor si, ucii de ai dumitale. Vremurile i oamenii s-au
schimbat acolo unde, odinioar, se aflau mahomedani captivi sub jugul
cretinilor, noi prin voina Majestii Sale vom fi prizonieri din cauza unui
turc. Ar fi amuzant, dac mine n-am fi liberi. Bun-seara, domnule alcade, i
pzii bine: noaptea este senin, cornul lunii v va fi de ajutor.
Dup aceste cuvinte, fcu o plecciune impertinent i se ndrept spre
apartamentele sale, urmat de toi desfrnaii.
Hei! strig, trezindu-i pe lacheii adormii. S ni se serveasc de mncat
i de but Este ultima noastr noapte n Spania, i la Curte se danseaz fr
noi. Domnilor, dac nu dansm, mcar s bem Poate c pe fundul paharelor
noastre vom gsi mijlocul de a le juca un renghi lui Lagardere i regelui!
Nu mai era brbatul copleit de adineauri, care vedea cscndu-i-se sub
picioare prpastia i care, pentru o clip, tremurase de team s nu fie dat
prad Inchiziiei, mpreun cu banda sa.
Filip al V-lea nu fusese bine inspirat cnd nu luase aceast hotrre.
Acum arpele i nla capul i uiera.
nainte ca prinul de Gonzague s fi plecat de la Curte nsoit de alguazili,
Lagardere pentru a nu-i lsa nici o ndoial i scosese peruc alb care-i
schimb nfiarea i apruse, strlucitor i superb, zdrobindu-i adversarul
cu dispreul su.
Nu mai este nevoie s spunem c aceast lovitur de teatru provocase
entuziasmul ntregii pri feminine a adunrii, chiar i pe cel al mrilor seniori,
cci nimeni, la Curtea Spaniei, nu ignor acum odiseea cavalereasc a acestui
om uimitor, al crui renume, trecnd din gur n gur, poate c mai i
exagerase legenda.
Acum, Lagardere devenit punctul de atracie al privirilor femeieti i
vznd ntinzndu-i-se minile tuturor granzilor spanioli se bucura de
triumful su, convins c de data aceasta i va duce la bun sfrit sarcina.
Prin faa ochilor i trecu chipul blnd al Aurorei, doar acordurile
instrumentelor muzicale reuir s-l smulg din visare.
Acum s dansm, spusese regele. Viorile pot lua locul halebardelor.
Rceala produs de scena ce tocmai se desfurase nu ntrzie s se
risipeasc. Toi erau mulumii de aceast ncheiere care nu rnea nici o
simpatie i, n curnd, bun dispoziie atinse culmea.
Lagardere fu printre primii care avur onoarea de a dansa cu regina i cu
noua-cstorit. Mai bine de o or femeile se luptar pentru plcerea de a-l
avea partener. Aa nct fur dezamgite cnd regele i fcu semn s-l urmeze
ntr-un salon n care puteau discuta ntre patru ochi.

Domnule, i se adres Filip, nu tim aproape nimic despre dumneata,


dect c eti un fel de erou romnesc, loial i curajos. Ceea ce s-a ntmplat n
seara aceasta ntre dumneata i prinul de Gonzague ne oblig s-i cerem nite
explicaii pe care nimic nu te silete s le dai, dac exist vreun motiv care s te
mpiedice s-o faci; cci, chiar dac acest incident nu ar fi avut loc, prinul ar fi
fost totui izgonit de la Curte, chiar n ast-sear.
Ca urmare a cererii Majestii Sale Regale regentul Franei. tiu acest
lucru, Sire, cci sunt singurul care a citit scrisoarea adresat Majestii
Voastre.
n scrisoare nu ni se spune nimic nici despre prezena dumitale n
Spania, nici despre dumnia dintre dumneata i Gonzague.
Pentru c rolul meu este s acionez singur i fiindc povestea mea e
lung. Dac Majestii Voastre i face plcere s-o cunoasc, va trebui s se
narmeze cu rbdare spre a m asculta.
Vorbete, domnule, te vom asculta atta ct va fi necesar.
i Lagardere vorbi, ntr-adevr, ndelung, fr ca regele s-l ntrerup
dect prin gesturi de mnie, de uimire, sau de admiraie.
i acum, ce vei face? l ntreb, dup ce auzise, totul.
l voi ucide mine, Sire, aa precum i-am spus. Va fi liber, cci sunt
convins c acoliii si n-au reuit s-l omoare pe Sulkham i c, dimpotriv, el
le-a dat o lecie ale crei urme le poart. Turcul n-a murit. Poate c-l voi aduce
naintea Majestii Voastre, chiar mai nainte de ncheierea balului.
tii, replic Filip rznd, c pn acum dou secole ai fi fost ars ca
vrjitor, din porunca Sfintei Inchiziii?
Vrjitoria mea const n a vrea, iar pentru moment, voina mea este c
doi criminali Philippe de Mantoue i Peyrolles s-i ispeasc mine
frdelegile. Ceilali nu sunt dect nite figurani; i-a lsa n via cnd va fi
lovit capul, braele se vor imobiliza de la sine.
i se poate ntmpla i dumitale o nenorocire, i nu credem c trebuie
s-i ngduim s faci ceea ce doreti.
Philippe de Nevers ateapt s fie rzbunat, declar Lagardere, pe un
ton inspirat. Cnd va suna ceasul hotrt de Cel-de-Sus pentru nfptuirea
dreptii, nimeni nu-mi va putea opri braul. i voi urmri pe asasini oriunde sar duce i, dac nu voi putea avea aici viaa celor pe care vi i-am numit s m
ierte Majestatea Voastr o voi avea pe a tuturor, n alt parte!
Am putea s te mpiedicm s-l urmreti
Pentru asta, ar trebui s m nchidei iar eu a evada, s m legai n
lanuri i eu mi le-a rupe. Rzbunarea mea e sfnt; i-am artat Majestii
Sale c este necesar, c trebuie s se fac dreptate.
n faa unei asemenea energii suveranul se nclin:

Domnule, mine, n prezena noastr, sub propria noastr rspundere


i n faa celei mai nalte nobilimi a Spaniei, prinul de Gonzague i factotum-ul
su vor fi adui, pe rnd, n faa dumitale, cu spada n mn. Dumnezeu este
drept vei fi victorios!
l lu de bra pe Lagardere i-l readuse n saloane, unde toat lumea le
comenta lung absen. Contele nu rmase totui mult timp acolo, ci dispru
fr a se ti unde; nici regele nu tia ce se ntmplase cu el.
n timp ce era cutat n toate prile, se produse un fapt cu totul
neateptat, care cre diversiune. n prag apru deodat o semilun i o fiin
chircit, cocoat, cu faa luminat de un zmbet larg i care strbtu
mulimea, prnd c se rostogolete pn n locul n care se afla Filip al V-lea.
Sulkham?! Iat-l pe Sulkham! se exclam din toate prile, n timp
ce dnsul nceta i toat lumea se strngea n jurul personajului.
De unde-ai rsrit? l ntreb regele, i ce i s-a ntmplat asear?
Musulmanul ncepu s rd, poate ceva mai din toat inima dect o fcea
de obicei; i, printr-o mimic foarte expresiv, ddu de neles c pusese pe fug
ase brbai, rnindu-l pe unul la umr, pe altul la cap, pe un al treilea la old,
iar pe al patrulea la coaps, cu o lovitur de iatagan.
i cunoti? mai ntreb Filip.
Turcul rspunse afirmativ printr-o micare a capului, i toat lumea
aplaud.
Bravo, Sulkham! Ni-i vei arta mine! Ah! Ce cocoat frumos mai
eti i tu!
Mai ales una dintre doamne l felicit cu cldur: era ducesa De la
Ciudad. Turcul i mulumi cu un zmbet i, fcndu-i o plecciune cu
ndemnarea i cu manierele unui gentilom, i se adres deodat, vorbind cu un
glas puternic i plcut care-i umplu de uimire pe cei de fa:
Doamna duces mi va face Onoarea de a dansa cu mine?
Ce nseamn asta? strigar toi. Iat c mutul vorbete
Doamna De la Ciudad, care mai nti roise, bnui c surprizele nu se
terminaser i c va mai avea loc vreun eveniment neateptat. Poate c nu-i
prea ru s-i revin i ei un rol.
Primesc cu plcere, rspunse cu curaj, chiar de n-ar fi dect pentru a
vedea dac i picioarele se vor deznoda la fel de brusc c i limba.
Un ritm de gavot i fcu pe amndoi s se avnte, uori i plini de graie.
Turcul era tot cocoat, dar picioarele lui abia atingeau pmntul.
Cnd dansul lu sfrit, musulmanul scoase la iveal un foarfece de aur
pe care-l prezent ducesei:

Iat un dar fcut lui Sulkham. Cu ncuviinarea ducelui, soul domniei


voastre, binevoii, doamn, s-mi ngduii a-l pstra, pentru a-l drui, din
partea dumneavoastr, logodnicei mele?
Cocoatul are o logodnic! exclamar doamnele. Cnd ne-o vei
prezenta, Sulkham?
Spune-ne mcar numele ei Se numete Aurore de Nevers iar eu
m numesc Henri de Lagardere!
n aceeai clip, iataganul, burnuzul i turbanul zburau ntr-un col, iar
contele aprea din nou, ntmpinat de aclamaii entuziaste.
Filip al V-lea, care de o or ncoace cunotea multe lucruri, se bucura de
uimirea tuturor. Nu ceru nici o explicaie pentru aceast lovitur de teatru care,
pentru alii, rmnea o enigm.
Este rndul nostru, domnule, s-i facem un dar, i spuse. Darul
nostru nu se adreseaz nici lui Sulkham, nici btrnului senior andaluz, ci
unuia dintre cei mai ndrznei, mai nobili i mai bravi brbai de dincolo de
Pirinei. Conte de Lagardere, trebuie s faci parte dintre ai notri iat cordonul
de onoare al Isabelei Catolic; regele Spaniei i-l d, iar ntregul Ordin l aprob.
Henri fcu o plecciune adnc pentru a primi aceast nalt distincie
din minile lui Filip al V-lea care, n faa tuturor, l mbri.
Fie ca mine s-i apere pieptul, i opti regele.
Dar n vreme ce toate acestea se petreceau la Alcazar, Gonzague i
desfrnaii si i terminau masa mbelugat. i, contrar obiceiului lor, aburul
vinului nu le ntuneca mintea. Aveau nevoie s-i pstreze capul limpede
pentru a juca n acea noapte o ultim partid plin de primejdii i a crei miz
era libertatea, poate chiar viaa lor.
La miezul nopii, Peyrolles i concediase pe servitori i, la scurt vreme
dup aceea, se dusese s se ncredineze c toi dormeau n pavilionul ce le
fusese destinat.
Atunci Gonzague, insolent i zeflemitor, ascult paii santinelelor ce
rsunau pe caldarm, zgomotul ajungnd pn la el.
Astzi, spuse, l-ai vzut pe btrnul senior andaluz preschimbnduse n Lagardere. Mine, la Alcazar, l vei vedea pe Sulkham transformndu-se
n acelai fel. Pentru prima oar, Noc, ai fost mai tare dect stpnul tu,
atunci cnd ai bnuit c sub acea cocoa se ascunde ceva. Ai avut intenii
bune vrnd s i-o pipi cu vrful spadei tale, dar i-ai ratat lovitura iat-v la
discreia adversarului vostru.
Grasul Oriol fu strbtut de un fior.
Regele ne-a promis, opti el, c ne va lsa n via dac turcul triete,
i acum spunei, monseniore, c-l vom vedea pe Sulkham la Alcazar.

S te ncrezi n vorb unui rege nseamn s nu mai ai tria de a te


ncrede n tine nsui. Nu v-am nvat eu c ntotdeauna trebuie s-i urmezi
calea, fr s-i pese nici de ameninri, nici de promisiuni? Filip al V-lea a
promis, Lagardere a ameninat niciunul dintre ei nu-i va vedea planul
ndeplinit, asta v-o afirm eu!
Aplecai nspre el, desfrnaii sorbeau cu nesa cuvintele stpnului lor.
nc o dat, acest om le inea n mn destinele. nainte de a le spune dac
avea s-i deschid sau s-i nchid aceast mna, el se juca cu spaima i cu
sperana lor.
Deodat, izbi cu pumnul n mas.
Ce-ai spune, exclam, de o edere de o lun de zile la Londra? Poate
c ne vom gsi loc la Curte, i Parisul este mai aproape de Londra dect de
Madrid
Pentru asta, suspin Noc, ar trebui s trecem peste trupurile grzilor.
Sau pe sub ele, ripost Gonzague.
Noaptea nu este ndeajuns de ntunecat
Dar noi trebuie s vedem limpede Aprinde o tor, Montaubert!
Luai-v spadele, domnilor!
Se goli o ultim sticl de Xres.
S mai lsm dintr-sta i grzilor, rnji prinul. Limba li se va lipi de
cerul gurii cnd vor gsi cuibul gol, i chiar i alcadelui i se va face sete.
Lund tora aprins de Montaubert i ridicnd-o spre a lumina calea,
adug:
Urmai-m.
n faa lui se afla o u pe care n-o cunotea dect el: permitea accesul
spre o scar n spiral, umed i ntunecoas, care cobora n adncimea
pmntului. Printr-o serie de coridoare strmte i ntortocheate, ajunser n
afara zidurilor Madridului, pe malurile Manzanares-ului.
Desfcur lanurile a dou brci care i purtar ctre Tago, spre mare, de
unde urmau s se duc n Anglia.
Dup alguazili, dup halebardieri i alcadele-mayor, Lagardere veni s
scotoceasc, el nsui, palatul.
n mijlocul mesei se afla, intuit cu un pumnal, o hrtie pe care
Gonzague mzglise cteva cuvinte:
Philippe de Mantoue nu fuge din faa spadei lui Lagardere. Se duce s
pregteasc, n alt parte, moartea lui i a Aurorei de Nevers.

SFRIT

1 Cidul (cid = cuvnt arab care nseamn senior, domn): RUY DIAZ DE
BIVAR, supranumit Cid-ul Campeador: era spaniol (1026-1099); s-a fcut
remarcat n serviciul regilor Castiliei. Legenda a fcut din acest personaj tipul
onoarei cavalereti i al curajului spaniol. Corneille a folosit subiectul n
tragedia Cidul. (n.t.)
2 Campeador (lb. spaniol) = campionul. Porecla dat Cid-ului. (n.t.)
3 Hanul Mrul lui Adam: vezi romanul Cocoatul de Paul Fval. (n.t.)
4 Por Dios, senor, un cuarto! Una limosna! (lb. spaniol) = Pentru
Dumnezeu, domnule, un bnu, o poman! (n.t.)
5 Por Dios! Senor, la caridad! (lb. spaniol) = Pentru Dumnezeu,
domnule, mil! (n.t.)
6 Santa-Maria-La-Real (lb. spaniol) = Sfnta-Maria-cea-Adevrat. (n.t.)
7 Papa Moscas (lb. spaniol) = mnctorul de mute. (n.t.)
8 Urgel (denumit i Seo de Urgel): ora n Spania (Catalonia). (n.t.)
9 Golful Biscaya: Denumirea zonei spaniole a golfului Gasconiei, situat n
sud-vestul Franei. (n.t.)
10 Manolos (lb. spaniol) = tineri din cartierele mrginae ale Madridului.
(n.t.)
11 Majos (lb. spaniol) = mahalagii din Madrid. (n.t.)
12 Bianca de Castillia (Blanche de Castille: 1188-1252): prines
castillian, nscut la Palencia; soia lui Louis al VIII-lea i mam a lui Louis
cel Sfnt (Louis al IX-lea). A fost de dou ori regenta regatului i a domnit cu
nelepciune i fermitate. (n.t.)
13 Numele regilor francezi: Henric, Ludovic au fost schimbate,? conform
ediiei franceze? n Henri, Louis. (nota lui BlankCd)
14 Henri al III-lea (1551-1589): rege al Franei ntre 1574-1589, nepot al
lui Francisc I i fiu al Iui Henri al II-lea i al Catherinei de Mdicis. Ales rege al
Poloniei n 1573, revine n Frana n 1574 pentru a urma la tron fratelui su
Charles al IX-lea. A murit asasinat de ctre un clugr fanatic. (n.t.)
15 Tumulus (lb. latin): ngrmdire de pmnt sau construcie conic
din pietre, nlat n vechime deasupra mormintelor. (n.t.)
16 Golgota: colin aflat n afara zidurilor Ierusalimului i pe care a fost
rstignit Isus, dup ce a fost silit s-i poarte crucea pn la locul supliciului.
(n.t.)
17 Romanichelles, gypsies, gitanos, zigeuner, igani, romi: denumiri date
iganilor, n diverse ri (n ordine, n Frana, Anglia, Spania, Germania i
Romania). (n.t.)

18 Galiia: regiune din Europa central, n nordul Carpailor, mprit,


cu ncepere din 1945, ntre Polonia i Uniunea Sovietic (Ucraina). n decursul
timpurilor, a fost deseori disputat ntre Rusia, Polonia i Austria. (n.t.)
19 Mil: Unitate de msuri pentru lungimi care, la romani, era de o mie
de pai (n lb. latin mille = o mie). Exist i o unitate de msur
internaional, adnotat n navigaia aerian sau maritim, a crei valoare s-a
convenit a fi de 1,852 m. (n.t.)
20 Filip al V-lea (1683-1746): nepot al lui Louis al XIV-lea, nscut la
Versailles; a fost mai nti duce de Anjou, apoi rege al Spaniei, ntre 1700-1746.
A fcut un ludabil efort spre a ridica Spania din starea de decdere n care
ajunsese. (n.t.)
21 Carol al II-lea (1661-1700): descendent al Casei de Habsburg din
Spania, fiu al lui Filip al IV-lea. Rege al Spaniei al Siciliei ntre 1665-1700. A
pierdut Flandra francez, comitatul Franche-Comt i Luxembourg-ul i i-a
lsat propria ar prad ruinei i anarhiei. Motenirea sa a dus la rzboiul de
succesiune al Spaniei. Prin testament, l-a lsat motenitor pe cei de ai doilea
nepot al lui Louis al XIV-lea, ducele de Anjou. (n.t.)
22 Carol al VI-lea de Habsburg (1685-1740): ajunge pe tronul imperiului
germanic n 1711. A luat parte la mai multe rzboaie mpotriva Franei i
turcilor. A promulgat n 1713 documentul Pragmatica Sanciune care regla
ordinea succesiunii n casa Habsburg i o fcea pe fiica sa, Maria-Tereza,
motenitoarea lui. (n.t.)
23 La Bruyere (Jean de): scriitor francez (1645-1696), preceptor, apoi
secretar al nepotului Marelui Cond. Scrierea sa Caracterele? inspirat dup
Theophrast? descrie, uneori cu cruzime, societatea i moravurile din vremea sa.
A fost membru al Academiei Franceze. (n.t.)
24 Prinesa Des Ursines (Marie-Anne de La Thmoille) (1642-1722): A
jucat un rol important n intrigile de la curtea regelui Filip al V-lea al Spaniei.
(n.t.)
25 Scularea de diminea: Obiceiul, la curile regale, era ca nobilii? n
funcie de importana favorurilor acordate? s asiste la trezirea i mbrcarea
regelui, respectiv a reginei. (n.t.)
26 Kabbala sau Cabala (de la cuvntul ebraic kabbalah = tradiie)
doctrin teologic n form i filosofic n fond, aprut la iudei n sec. II .e.n.,
i transmis? la nceput, exclusiv oral, apoi i n scris? ptrunznd astfel n
lumea cretin. Una dintre caracteristicile acestei doctrine este? aceea c
pretinde c prin ea se poate comunica cu spiritele. (n.t.)
27 Jacques Callot: gravor i pictor francez (1592-1635). Talent ndrzne,
fecund i plin de fantezie, mare maestru n aqua-forte. A lucrat n Italia i n
Lorraine. (n.t.)

28 Ducat: veche moned, de obicei din aur, a crei valoare era diferit,
dup ar. Primii ducai au fost pui n circulaie la Veneia, n secolul al XIIIlea. (n.t.)
29 echin (de la cuvntul italian zecchino, mprumutat din lb. arab):
moned de aur, cu valoare variabil, utilizat pe vremuri n diferite state
italieneti i din Orient. (n.t.)
30 Marte i Venus (mitol.): la romani, zeul rzboiului i, respectiv, zeia
frumuseii, corespunznd n mitologia greac lui Ares i Afroditei. (n.t.)
31 Olimp: Numele unei regiuni muntoase, n Grecia antic. Vechii greci
i nchipuiau c acolo se afl reedina zeilor. (n.t.)
32 Lille: ora n sudul Franei. (n.t.)
33 Arras: ora francez, la 175 km la nord de Paris, capitala
departamentului Pas-de-Calais. (n.t.)
34 Amigo (lb. spaniol n original) = prietene. (n.t.)
35 Faro: bere flamand, ce se fabric n mprejurimile oraului Bruxelles.
(n.t.)
36 Tantal (mitol.): Rege al Lydiei care, primind vizita zeilor, le-a servit la
mas membrele propriului su fiu, Pelops. Drept pedeaps, Zeus l-a aruncat n
infern i i-a condamnat s fie mereu prad unei stri de foame i de sete
devorante. (n.t.)
37 Sfntul Anton (251-356): pustnic n vechiul Egipt. A rezistat multor
tentaii. A fost sanctificat i urmat n pustnicie, n deertul egiptean, de o
mulime de ali ermii. (n.t.)
38 Stnca Tarpeian: stnc de pe care erau aruncai n prpastie
criminalii, la Roma. (n.t.)
39 Capitoliu sau muntele Capitolin: una din cele apte coline ale Romei
i, ntr-un sens mai restrns, vrful uneia dintre acestea, pe care se afl
templul lui Zeus Capitolinul. Referirea din text apropie ideea de moarte de cea
de nlare ia nivelul zeilor. (n.t.)
40 Saint-Cloud: Suburbie a Parisului, fost reedin regal. (n.t.)
41 Flagelani: denumire data unor fanatici religioi care se biciuiau
(flagelau) singuri n public (sec. XIII-XIV). Regele Henri al IV-lea a nfiinat o
astfel de confrerie la Paris (1583), la ale crei activiti lua parte mpreun cu
curtenii si. (n.t.)
42 Brive-la-Gaillarde: localitatea n care se nscuse Dubois. (n.t.)
43 Poarta sau Sublima Poart: nume dai odinioar guvernrii otomane.
(n.t.)
44 Cambrai: Dubois fusese arhiepiscop de Cambrai. (n.t.)
45 Ducele de Chartres: Philippe dOrlans era duce de Chartres i, n
copilrie, l avusese ca preceptor pe abatele Dubois. (n.t.)

46 Vindereu (ornitologie): mic pasre rpitoare. (n.t.)


47 Richelieu (Armand Jean du Plessis, cardinal i duce de) (1585-1642);
episcop de Luon, secretar de stat pentru rzboi i afacerile externe, devine
cardinal (1622) i prim-ministru al lui Louis al XIII-lea (1624). A distrus
puterea politic a protestanilor cucerind cetatea La Rochelle i a reprimat
comploturile urzite mpotriva sa de Chalais, Cinq-Mars, Montmorency etc. A
fondat Academia Francez (1633). Richelieu a construit n Paris un splendid
castel (Palatul Cardinal denumit mai trziu Palais-Royal? Palatul Regal) pe care
l-a lsat motenire lui Louis al XIII-lea. (n.t.)
48 Buckingham (George Villiers, duce de) (1592-1628): ministru britanic,
favorit al regilor Jacob I-ul i Carol I-ul; ambasador n Frana pe vremea lui
Louis al XIII-lea, asasinat n timp ce venea n ajutorul cetii La Rochelle,
asediat de Richelieu. Personaj fastuos i seductor, este eroul unor romane de
cap i spad ale lui A. Dumas. S-a spus despre el c ar fi ndrznit s-i
mrturiseasc dragostea reginei Franei, Ana de Austria. (n.t.)
49 Turingia: inut n estul Germaniei. (n.t.)
50 Adonis (mitol.): divinitate fenician. Tnr de o mare frumusee care,
fiind rnit mortal de un mistre, a fost preschimbat de ctre Afrodita ntr-o
anemon. (n.t.)
51 Hercule (mitol.): semizeu roman, identificat cu divinitatea greac
Hercules; ntruchiparea forei. (n.t.)
52 Vulcan (mitol.): zeu roman al focului i prelucrrii metalelor, fiu al
Junonei i al lui Jupiter, numit n mitologia greac Hefaistos. Dei chiop, era
soul Afroditei, zeia frumuseii. (n.t)
53 Lulli sau Lully (Jean-Baptiste) (1632-1687): violonist i compozitor
francez, de origine italian. A fost creatorul operei franceze i a compus tragedii
lirice, balete, divertismente pentru comediile lui Moliere i muzic religioas.
(n.t.)
54 Gavot: dans n doi timpi, foarte la mod n secolul al XVII-lea i al
XVIII-lea. (n.t.)
55 Pavan: vechi dans spaniol. (n.t.)
56 Evenimentele din 1720: referire la ncheierea pcii cu Spania n urma
rzboiului relatat anterior. (n.t.)
57 Don Luis: fiul lui Filip al V-lea al Spaniei. A devenit rege sub numele
de Louis I la abdicarea tatlui su n 1720 i a murit n acelai an. (n.t.)
58 Necromant: persoan care practic necromania, adic pretinde c
poate prezice viitorul ntrebndu-i pe mori. (n.t.)
59 Esop: scriitor de fabule grec (sec. al VI-lea .e.n.), mai nti sclav, apoi
eliberat. Era un personaj aproape legendar, reprezentat ca fiind urt, blbit i
cocoat. (n.t)

60 Numele de Esop l fcuse s tresar: vezi romanul Cocoatul de Paul


Fval. (n.t.)
61 A trimite la calendele greceti: a amna un lucru pn la o dat ce nu
va sosi niciodat, deoarece la greci; antici lunile nu aveau calende. La romani, o
lun avea trei pri: calendele, idele i nonele. (n.t.)
62 Sfnta Hermandad: lig de frietate, un fel de miliie ireal n
Spania la sfritul secolului ai XV-lea, pentru a se putea lupta mpotriva
rufctorilor. (n.t.)
63 Catedra Sfntul Izidor (n lb. spaniol = San Isidoro): catedral n
Madrid, al crei patron este Sfntul Izidor de Peluza, pustnic mort n anul 440
e.n., discipol i aprtor al sfntului Chrysostom. Catedrala era locaul ales n
acea vreme pentru ncoronarea regilor Spaniei. (n.t.)
64 La Carmagnole: cntec i dans adaptate de ctre revoluionari, n
urma Marii Revoluii Franceze (1789). n timpul consulatului lui Napoleon
Bonaparte au fost interzise. (n.t.)
65 Matador (cuvnt provenit din lb. spaniol, unde matar = a ucide): cel
care, n corride, trebuie s ucid taurul. Termenul se folosete i pentru a
descrie o persoan puternic prin funcia sau prin corpolena sa. (n.t.)
Not de subsol:
Continuare not de subsol din pagina anterioar:
Nota de subsol va continua n subsolul paginii urmtoare!