Sunteți pe pagina 1din 623

Alex Scarrow

Crepuscul

CAPITOLUL 1
- Arat-te! strig el cu putere.
nchise ochii i rmase nemicat n
poiana scldat de razele soarelui, cu
simurile acutizate, n timp ce mintea lui
sfredelea luminiurile din jur, alunecnd
ca o oapt prin frunziul des al
copacilor, strecurndu-se prin ierburile
nalte, cutnd. Vzu cuibul de prigorie
ascuns ntr-un tufi de mce, veveria
care-i spla mustile pe creanga cea
mai nalt a unui alun btrn, arpele
negru care se strecura neauzit ntr-o
gaur spat la rdcina unui mesteacn.
- tiu c m auzi, strig el din nou. Te
desfid: arat-mi-te!
iptul oimului l fcu s priveasc
spre cerul incredibil de albastru i un
zmbet ironic i nflori n colul gurii.
Pasrea se rotea n cercuri largi, scrutnd
peisajul, nregistrnd orice micare de
dedesubt. O clip mai trziu deveni
3

contient de prezena lupului enorm i


sur, care se furiase la o distan de
cincisprezece pai de el i care acum se
tolnise n desiuri, observndu-l cu o
oarecare
detaare.
Dei
tia
c
deocamdat nu era n pericol, se ncord.
i-n clipa urmtoare o simi. i simi
puterea. i tria.
Deschise ochii i fu surprins s vad
vltucii de cea, aprui de nicieri, ce
se ncolceau n jurul trunchiurilor,
trndu-se pe pmnt i nghiind
ierburile. Mintea lui tras un cerc n jurul
su i aburul acela strlucitor i dens se
opri, puls, taton, i se retrase uor.
Ceurile ncepur s se subieze i prin
fumul lor o zri.
nvemntat ntr-o pelerin cu dou
nuane mai deschise dect seninul
cerului, vrjitoarea l privea nemicat din
dosul unei glugi ample, care-i ascundea
chipul pe jumtate. Magia o nsoea,
strlucitoare, puternic i la fel de
4

palpabil ca nsi prezena ei. Se vzu


nevoit s recunoasc n sinea lui c era o
idee surprins. Se ateptase s-o vad
aprnd n straie de un alb orbitor i pur,
care s contrasteze cu ntunericul
vemintelor sale, fcndu-i o intrare
dramatic.
- Vreau s-i vd faa, i porunci el.
- Voina ta n-are nicio putere aici,
damnatule, veni calm rspunsul ei.
Vocea ei semna cu murmurul
izvoarelor
de
munte:
molcom,
linititoare, plcut. Dar el percepu acut
puterea care se ascundea n spatele acelui
glas suav. O asemenea voce putea s
tmduiasc n aceeai msur n care
putea s seduc. Sau s ucid. Existau
cuvinte care ucideau, atunci cnd erau
rostite corect. Iar instinctele i opteau c
ea cunotea acest meteug.
Era btrn? Tnr? Din locul n care
sttea, nu-i putea da nc seama.
- tii de ce-am venit.
5

- Oh, da, rosti ea, i-n voce i se ghici


umbra unui surs, n timp ce pea lin,
fr zgomot, printre ierburi, dndu-i ocol
i inndu-se la o distan prudent de el.
Poalele mantiei care o acoperea n
ntregime atingeau pmntul, iar tivul i se
ngreunase din cauza picturilor de rou.
- Ambiia ar putea fi o virtute, dac n-ar
fi motivat de lcomie. Iar tu, damnatule,
eti lacom de putere. Chiar i imaginezi
c Piatra, sngele meu i toate puterile
mele te vor face nepreuit n ochii
stpnului tu? Chiar crezi c el i va
oferi ntr-adevr ansa de a trece
mpreun cu el prin Poarta Celor apte i
s ajungi astfel destul de puternic pentru
a fi egal lui? El poate va primi, sau nu,
ceea ce-i dorete cu atta ardoare, dar tu
vei fi... uitat.
- mi asum riscul, rnji el, ntinzndu-i
gtul ca s-o adulmece.
i pentru c-i plcea ntr-adevr s
rite, se ntinse mental spre ea. Auzi
6

mritul sczut de avertisment al lupului,


iptul ascuit al oimului din naltul
cerului. n clipa n care o atinse, avu
senzaia c tocmai l lovise un fulger.
Focul alb i nevzut din jurul ei izbucni
ca o furtun, iar unda de oc l lovi cu o
asemenea intensitate nct, pre de o
clip, avu cu senzaia c tocmai s-a
dezmembrat. Avu nevoie de trei secunde
pentru a se dezmetici i rse uimit.
- Interesant, fcu el rguit, abinnduse s-i duc mna i s-i frece pieptul,
acolo unde rbufnirea aceea de for l
izbise din plin. Nu eti o ignorant.
- S fie acesta, oare, un compliment?
replic ea moale, oprindu-se i pocnind
scurt din degete.
Lupul se ridic i veni lng ea, iar
vrjitoarea i mngie alene capul uria,
fr s-i ia ochii de la brbatul nalt i
blond, nvemntat n haine negre, care
ptrunsese neinvitat pe pmnturile ei i
o invocase.
7

Minile ei erau nguste, iar degetele


lungi erau blnde n micarea lor,
netezind blana zbrlit a animalului,
linitindu-l. Minile unei femei tinere,
observ el.
- Am acceptat provocarea de a m arta
ie din pur curiozitate, rosti vrjitoarea.
i pentru a-i da un sfat, preciz ea,
nclinndu-i capul uor, pentru a-l putea
privi mai bine pe sub marginea esturii
care-i acoperea chipul. Acest pmnt este
unul binecuvntat, iar puterile tale sunt
limitate aici. Nu ai cum s ctigi n acest
loc. Piatra va rmne aici, pentru a sluji
celor crora aparine de drept.
- Te-neli. Piatra va prsi curnd
aceste pmnturi, iar tu vei fi cea uitat.
i cunosc numele... Leah. O vzu
tresrind i-i simi ezitarea, un tremur
scurt, care se stinse repede. Pmnturile
acestea sunt, ntr-adevr, protejate. Dar
fora care le vegheaz se va stinge curnd.
Lumea zeilor ti se afl la apus, iar ei o
8

tiu. D-mi de bunvoie lucrurile pentru


care am venit i ai cuvntul meu c
oamenii acestor locuri vor fi cruai.
O auzi inspirnd prelung, apoi oftnd.
- Snge nevinovat a fost vrsat din
belug de-a lungul tuturor timpurilor. i
va mai curge, cu siguran. Dac-i
imaginezi c o s vnd sperana tuturor,
c o s trdez credina mea i a lor, c o
s ngdui umbrelor s se atearn peste
aceast lume, atunci zadarnic ai btut
aceast cale.
- Acesta este ultimul tu cuvnt?
- Altul n-am, aa c da, acesta este
ultimul meu cuvnt.
Cu aceste cuvinte, ceaa ncepu s se
ndeseasc n jurul ei, grea i opac, n
timp ce vntul se strni din senin,
nfoindu-i mantia. i cu o clip nainte de
a se mistui n ceurile iscate prin magie,
gluga i alunec spre spate i privirile li se
ntlnir. Doar pentru un scurt moment.
Apoi se trezi singur n poiana nsorit.
9

Lupul dispruse, la fel i pasrea.


Rmsese singur, iritat, frustrat i, pe
asta o putea recunoate fa de sine din
moment ce era singur, puin rvit.
Nemeth omisese s-i spun anumite
lucruri, i ddu el seama, simind cum
furia ncepe s-i frmnte sngele. Uitase
s-i precizeze c vrjitoarea avea n slujba
ei spirite ce luau forma necuvnttoarelor
i care vegheau asupra ei, uitase s-i
menioneze faptul c nsi vrjitoarea era
vlstarul unui nemuritor, iar puterile ei
pe msura sngelui care-i curgea prin
vene. i, desigur, nici prin cap nu-i
trecuse s-l avertizeze de faptul c ultima
dintre Pstrtoare purta asupra ei semnul
rzboinicului-vrjitor.
Cnd venise aici se ateptase la cu totul
altceva.
Pstrtoarele
erau
femei
nzestrate
cu
putere,
curaj
i
nelepciunea unor decenii de via i a
multor secole de cunoatere ancestral.
Erau femei btrne, viclene, greu de
10

amgit, dar nu imposibil. Aceast


Pstrtoare era... aparte. Puterea ei,
lefuit de tradiii i taine vechi de mii de
ani, felul n care se mica, dar mai ales
glasul i minile ei, toate l duseser cu
gndul la o femeie mult mai tnr dect
suratele ei i, cu certitudine, blond. N-ar
fi tiut s spun de unde-i venise ideea
asta, dar astfel i-o imaginase pe sub
pelerina aceea azurie: blond ca razele
soarelul de var.
Era brunet. Cu prul precum catranul
i ochii la fel de negri. i ngrozitor de
tnr. Mult prea crud pentru misiunea
care-i fusese ncredinat pentru scurta i
jalnica ei trecere prin aceast lume. Nu
prea s fi apucat mai mult de
optisprezece primveri, poate cu una n
plus sau minus. i totui i demonstrase,
i asta chiar lesne, c nu era deloc o
fptur slab la minte sau la inim. l
nfruntase. i-l sfidase.
11

Abia acum nelese de ce Nemeth l


alesese pe el pentru aceast treab pe
care, n alte circumstane, ar fi putut-o
face oricare dintre supuii si. Niciunul
dintre ei n-ar fi putut-o nfrunta i dobor
pe aceast Pstrtoare.
Trgnd
adnc
n
piept
aerul
mblsmat de aroma ierburilor care
nfloriser un pic cam prea devreme
pentru sezonul lor, demonul fcu stnga
mprejur i prsi poiana.
Pdurea aceasta avea ceva straniu.
Chiar i n locurile unde razele soarelui
nu reueau s rzbeasc prin frunziul
des al arborilor btrni, umbrele nu
izbuteau s rmn umbre. Copacii,
iarba, pmntul nsui pulsau lumin n
jurul lor, o energie att de pur i
strlucitoare nct simea apsarea ei
pn la limita sufocrii. i, cu toate c nu
exista nicio vieuitoare prin jur, cu
excepia poate a insectelor i a psrelelor
12

din frunziuri, simea cum fiecare micare


i era urmrit.
Ea avusese dreptate. Nu avea cum s
ctige n acel loc. Era un trm sfnt,
binecuvntat de zei, scldat n lumin i
pace. i tot acel echilibru, toat acea
lumin bizar erau hrnite de nsi de
Pstrtoarea Pietrei.
Era o muritoare, la fel ca i el. Putea
sngera, i putea pierde puterile... putea
fi nfrnt. Dar nu n acel loc, i repet
damnatul, impunndu-i rbdarea.
Aerul ncepuse s i se par din ce n ce
mai dificil de respirat i el blestem n
surdin. Ar fi putut jura c n-avusese
aceast mic neplcere la venire. Ceva l
nghiontea din spate, ceva nevzut,
scitor, care-l ndemna s prseasc
acele locuri ct mai degrab...
Ticloasa!
Enervat, furi un cerc de foc n jurul lui
i strbtu ultimii metri care-l mai
separau pn la drumeag prjolind totul
13

n urma lui, simindu-se cu fiecare pas tot


mai bine i mai ncntat. Dar cnd se
rsuci n loc ca s-i contemple opera,
rmase ca trsnit. Nu vzu niciun arbore
cu trunchiul n flcri, mistuindu-se din
rdcini, nu vzu niciun fir de iarb
preschimbat n scrum, niciun firicel de
fum... Totul era intact, aa cum fusese
nainte ca el s-i semene aria.
Uluit, ridic minile n fa i le
ntoarse cu palmele n sus. Dou sfere
mari de foc se ivir dintr-odat deasupra
lor i el le trimise cu putere asupra unui
stejar cu trunchiul gros. Vzu aerul
unduindu-se n faa lui, se auzi un fel de
prit cnd mingile de foc strpunser
ceea ce, avea el s realizeze mai trziu,
era un zid de protecie, dar de ndat ce
ajunser dincolo de el, focul explod ntrun nor de petale roii, inofensive, ca cele
ale macilor de cmp, care plutir i se
aternur sngerii peste iarba de un verde
crud.
14

Mai trziu, avea s ncerce s neleag


dac nu cumva n acele clipe i pierduse
minile, din moment ce drumul pn la
hanul unde trsese cu o zi mai nainte l
inuse ntr-un hohot de rs.
Un lucru era cert: indiferent cum avea
s se termine totul, lupta n sine avea s
fie cu siguran interesant. i, la un
nivel oarecum personal, de abia atepta
clipa confruntrii.
CAPITOLUL 2
Leah pi grbit peste trunchiul gros
i umed, care unea muchia ascuit a
stncii
cu
mijlocul
unei
cascade
tuntoare, aflat la douzeci de pai n
faa ei, bombnind.
I se spusese, nc de cnd fusese
suficient de mare ca s neleag, cine era
i ce anume se atepta de la ea. De
asemenea, i se spusese i c avea s vin
o zi n care va trebui s-i dovedeasc
15

tria minii i a inimii, curajul i


nelepciunea. C acea zi va fi o zi a
alegerilor dificile i c va trebui s-i
cumpneasc foarte bine cuvintele i
faptele. Desigur, zeii ar fi putut la fel de
bine s nu-i fi rcit gurile divine de
poman, pentru c ea oricum avusese
viziuni cu acest moment nc din
copilrie. Bineneles, ziua aceea nu
venise. Nu nc. Dar cea de azi avusese
rolul ei. Era prima dintr-un ir care avea
s-o apropie din ce n ce mai mult de
momentul n care va trebui s-i
mplineasc destinul. i-n fond i la urma
urmei, se descurcase acceptabil, nu?
ngndurat, ridic braul nvelit n
piele i privi perdeaua de ap care
ascundea intrarea n peter, meditnd la
cele ntmplate. Cnd oimul ateriz lin
pe antebraul ei, scond un ipt
molcom, fata i continu drumul, apele
se ddur la o parte ca o cortin i ea
ptrunse n peteri, urmat ndeaproape
16

de lupul sur. Odat ajuns n sala boltit,


spat n piatr, apele se nchiser n
spatele lor i trunchiul prbuit dispru.
i odat cu asta, pasrea i lupul i
reluar adevrata lor nfiare.
- Linite, le ceru ea blnd, intuindu-le
gndurile i protestele ce le nsoeau, n
timp ce-i ndrepta vrfurile degetelor
spre mica grmjoar de lemne din centru
ncperii.
Focul se aprinse vesel, sfrind, apoi
flcrile se nlar, din ce n ce mai sus.
i imaginile prinser s se eas n miezul
lor. l vzu pe demon, cci spiritul unui
demon slluia n trupul acela de
brbat,
strbtnd
pdurea
de-a
curmeziul i ndreptndu-se n direcia
drumeagului care ducea spre sate.
Mergea agale, ca i cnd ar fi avut tot
timpul din lume la dispoziie, cu genul
acela de nepsare specific celor lipsii de
griji... sau aroganilor. Lsnd n urma lui
dre de energie ntunecat, ce maculau
17

pdurea i tot ceea ce slluia la


adpostul ei... Pdurea ei!
Grijulie,
ncepu
s
murmure,
frmntnd aerul cu minile, fermecnd
focul i trimindu-i puterile dincolo de
el.
- Nu cred c este nelept ceea ce faci,
rosti brbatul nalt, cu prul grizonat i
lung pn la umeri, apropiindu-se de ea
pentru a putea privi n miezul vrjii pe
care ea o esea cu dibcie.
- mi pngrete pmnturile, Rogan,
ripost ea, ncruntndu-se, continund s
curee srguincioas fiecare pat de
ntuneric. N-am de gnd s ngdui asta!
- Locul acesta este unul sfnt,
binecuvntat de ceruri, se auzi vocea
plcut a femeii-oim. Nimic din ceea ce
nu-i aparine nu va rmne aici...
- Cu toii i-am simit puterea, opti
Leah fr s se ntoarc, meninndu-i
atenia focalizat asupra farmecului. Nu
vreau s-i lase mizeriile aici, Maeve.
18

Vreau s fac... Ooooh, nu! fcu ea ochii


mari,
ocat,
cnd
vzu
flcrile
izbucnind ntr-un zid nalt n jurul
demonului, ca apoi s se repead lacome
n toate direciile, mistuind copacii, iarba
i tufiurile din apropiere. Oh, nu! repet
ea, stupefiat, cnd simi mirosul de
pucioas strbtnd prin propria magie i
ajungnd pn la ea. Nu! izbi ea suprat
cu piciorul n podea.
Ar fi vrut s adune norii grei de ap
dinspre ocean i s-i prvleasc peste
ntreg inutul, splndu-l i curndu-i
rnile, dar asta i-ar fi luat prea mult timp.
Trgnd iute aer n piept, ncepu repede
un alt descntec, de aceast dat
rostindu-l cu voce tare, rspicat. Energia
ni din vrfurile degetelor ei, argintie i
pur,
strpungnd
flcrile
cu
o
asemenea for, nct acestea gemur sub
intensitatea ei. i odat ajuns dincolo se
prechimb ntr-un val care se revrs
19

peste natura fumegnd, alinnd-o i


tmduindu-i rnile.
Cnd termin de rostit i ultimul
descntec, cel pentru protecie, nchiznd
cercul n urma demonului, genunchii i se
nmuiar i se prvli epuizat, pe
jumtate contient, n braele lui Rogan,
care o lu i o ntinse pe blnurile moi ale
divanului.
- Neyra va fi foarte nemulumit cnd
va afla de asta, i se adres Maeve lui
Rogan, privindu-l ngrijorat n timp ce
ngenunchea lng Leah pentru a-i terge
firul subire de snge care-i curgea din
nara stng.
- i chiar sunt!
Amndoi se rsucir, schind o
plecciune adnc n faa femeii zvelte i
blonde, nvemntat n lumin, care se
ivise pe nesimite n peter. Leah izbuti
s-i deschid un ochi mpienjenit de
durere i mai gsi un strop de energie ct
s se strmbe.
20

- Stpn, murmur Rogan cu privirile


plecate.
- Lsai-ne singure, rosti zeia, plutind
deasupra podelei de piatr.
Rogan i Maeve schimbar o privire
rapid i se supuser poruncii. n clipa
cnd trecur prin perdeaua de ap, se
preschimbar la loc n oim i lup.
Animalul galop peste trunchiul care se
materializase de nicieri, oprindu-se pe
muchia
stncii,
unde
se
tolni,
supraveghind cascada i mprejurimile.
Pasrea se nl cu un ipt ascuit,
strpungnd vzduhurile.
- Asta a fost o mare impruden din
partea ta, rosti Neyra, aezndu-se pe
marginea patului i lund mna rece a
tinerei femei ntr-ale sale.
- Vorbeti n calitate de zei... sau de
mam? se interes Leah, nchiznd ochii
istovit.
- Amndou. Ca zei, sunt suprat
pentru c mi-ai nesocotit voina. Ca
21

mam, am fost speriat i ngrijorat. Ce


a fost n mintea ta?!... Ai riscat prostete
i uite cum ai ajuns!
- O s-mi revin n cteva clipe, promise
Leah, ntrebndu-se ntr-o doar dac
avea ntr-adevr s reueasc aceast
performan.
Niciodat nainte nu-i mai folosise
puterile astfel. i cheltuise aproape
ntreaga energie, canalizndu-i fora
minii i a spiritului, i toate darurile ce le
nsoeau, pentru a proteja pmnturile pe
care avea datoria s le protejeze. i
atunci, unde greise de mama ei era att
de suprat?
- i voi spune unde ai greit, rosti
Neyra, cltinndu-i capul cu un oftat.
Ceea ce ai fcut este o dovad a miestriei
tale... iar el a vzut asta. Un lucru bun. Iai artat c nu eti neputincioas i nici
nu te temi s lupi. ns acest lucru te-a
lsat slbit n faa lui, asta dac i-ar fi
22

venit ideea s porneasc n cutarea ta. i


atunci, te ntreb, cum l-ai fi nfruntat?
- N-ar fi ajuns pn aici, protest Leah,
gemnd cnd simi energia pur,
tmduitoare, a mamei sale, strecurnduse n trupul ei i alinndu-i durerile.
Cascada este protejat...
- Oh, draga mea, tii foarte bine c totul
n aceast lume este ntr-o continu
transformare. Se apropie timpul cnd
aceste locuri i vor pierde din puritate i
vor deveni vulnerabile. Umbrele au
nceput s se ntind, Leah, lund n
stpnire pmntul, bucat cu bucat, i
tot ceea ce se afl deasupra i-nuntrul
lui. Nimic nu va mai fi la fel ca nainte. Iar
tu eti sperana noastr. Ultima noastr
speran.
- mi ceri s m pstrez pentru ceea ce
va fi, s-mi drmuiesc puterile pentru a...
- ... salva ceea ce este cu adevrat
important s fie salvat, i-o lu zeia
nainte. Da, asta-i cer.
23

Cum durerile slbiser i privirea i se


limpezise, Leah se ridic n ezut. Capul
nc mai continua s-i pulseze scitor.
- N-am putut s... s nu fac nimic! Nam putut s stau, s privesc i s nu fac
nimic.
- i asta este o slbiciune. Curnd, viei
nevinovate vor fi jertfite i snge
neprihnit va uda aceste pmnturi. E
scris n Cartea Destinului i nici chiar
noi, zeii, nu putem interveni. Iar tu nu-i
poi salva pe toi. Pe unii vei reui, dar nu
pe toi. Asta va fi durerea i povara ta. i
a noastr. Dar va trebui s nelegi i s
accepi acest adevr. El l-a trimis pe cel
mai bun.
- Chiar aa? fcu Leah fr chef.
- Cel pe care l-ai nfruntat astzi este
fiul lui, Saul, spuse zeia, ridicnd o
mn. Un cameleon.
n palma ei se materializ o cup
aurit, btut-n nestemate, din care se
24

nlau aburi ce mprtiau o arom


dubioas.
- Oooh, zmbi tnra femeie, lund
cupa ce i se oferea. A trimis avangarda.
Asta e un lucru minunat, adug ea,
sorbind gnditoare din fiertura de ierburi
care o fcu s se strmbe. A trimis ce este
mai bun ca s se asigure c nu va da
gre. Asta nseamn c le ie fundul.
Totui, nu crezi c au nceput s se mite
prea devreme? Mai sunt dou luni pline
pn atunci.
- Eti ultima dintre ele, Leah. Nu-i
dorete un eec cnd este att de aproape
de a-i atinge scopul.
- mi imaginez.
- i dorete ceea ce avem noi, ceea ce a
avut cndva i a pierdut prin nesocotin
i trdare: i dorete nemurirea napoi.
Suma veacurilor lui pe acest pmnt se
ncheie. Aceasta este ultima lui ans
pentru a obine ceea ce vrea. Are nevoie
de sngele unui nemuritor sau de sngele
25

unui vlstar al Asgard-ului pentru a


putea folosi Pietrele Stelei.
- Adic, de sngele meu, concluzion
Leah, silindu-se s bea i ultima
nghiitur din butura ntritoare fr
s-i verse mruntaiele. Ce-ai pus n
asta? se interes ea, studiind pocalul gol,
nainte ca acesta s i se dezintegreze n
mini.
- Leacurile obinuite, plus pulbere din
rdcin
de
iarba-ursitoarelor.
Nu
schimba vorba, Leah!
- Ca i cum a putea, se strmb fata,
ntorcndu-se astfel nct s se poat
ridica n picioare. Fcu cinci pai i se
ntoarse spre femeia de o frumusee
uluitoare, ale crei trsturi le vedea pe
chipul ei ori de cte ori se privea n luciul
apei. L-am vzut, continu ea. n vise. in para focului, atunci cnd eram treaz.
O privi pe zei cu ochi negri, febrili. Face
parte din destinul meu ntr-un fel care
nu-mi place.
26

- i care se va nfptui... ntr-un fel sau


altul, oft nemuritoarea, ridicndu-se.
Depinde de tine.
- Alegeri! Tot timpul a fost vorba de
alegeri, gesticul ea larg.
n vocea ei se simea frustrarea i
mnia.
- Crezi c dac a fi tiut ce destin i sa rezervat, a fi ngduit...
- Ai fi ngduit, i curm Leah cuvintele,
cu blndee. i eu cum a putea s-i
condam singurele momente de fericire
doar pentru c mi s-a dat acest destin? Lai iubit i, pre de un fir de nisip n lunga
ta existen, ai fost fericit. Nu te-a iubi
destul dac a fi dorit ca tu s nu fi
cunoscut asta. Iar eu am destul vanitate
ca s tiu c nu mi-a fi dorit o via
nensemnat.
Zeia o privi lung, cu privirea umbrit
de tristee.
- Ce anume i doreti, copila mea?
27

- Eti o nemuritoare, aa c ar trebui s


tii. Iart-m! rosti ea, mbrind-o cu
putere. Nu e vina ta. Te iubesc.
Mirosul ei o mbt. i amintea mirosul
ei nc de pe vremea cnd era un prunc
nevinovat i sugea linitit la snul ei.
Lapte amestecat cu daruri interzise
oricrui alt muritor.
- Pace. mi doresc pace, opti ea. Vreau
s continui s tmduiesc ceea ce a fost
vtmat, s alin acolo unde este nevoie de
alinare, i s nv s devin mai bun.
Mai... neleapt. i mi-e ciud c timpul
ngduit acestor lucruri simple tocmai s-a
mntuit.
- Dac soarta va fi blnd cu tine, cu
noi toi, murmur zeia, srutndu-i
prul bogat i negru, atunci vei avea parte
de toat pacea lumii.
Leah zmbi cu amrciune, tiind c
viitorul, aa cum l vzuse de prea multe
ori n visele ei, era incert i ntunecat, dar
28

cnd se retrase s-i priveasc mama n


ochi, afia un aer ncreztor i calm.
- i-ai revenit, constat Neyra, uurat.
- Graie leacului tu. Mulumesc. Privi
n direcia perdelei de ap i dup
intensitatea sczut a luminii aproxim
timpul ca fiind cu patru ceasuri nainte de
apus. Rogan m ateapt.
- Da, aa este. Neyra o srut pe frunte
i se retrase. Rmi cu bine. i fi
cumptat.
- Promit.
Leah atept pn cnd fptura ei
strlucitoare se mistui n eter, apoi schi
un gest ctre perdeaua de ap. Rogan
apru
cteva
clipe
mai
trziu,
preschimbndu-se n clipa n care pi n
peter. O privi cu atenie, apoi zmbi.
- Ari... acceptabil de ciufulit.
Leah i ddu ochii peste cap cu un aer
exasperat.
- Nu ncepe i tu!
29

- Bine, n-am s-o fac. N-am s-o fac


pentru c sunt convins c i-ai luat poria
de ciugulit creierii. Eti pregtit s-i
tbcesc
fundul
semi-nemuritor,
meroween?
- Continu s visezi, frumosule, l
ndemn ea cu un zmbet fudul,
propotindu-i minile n olduri i
privindu-l sfidtoare de-a lungul nasului.
Brbatul rnji, lu cele dou sbii cu
lama scurt din suportul de lemn de nuc
i-i arunc una.
CAPITOLUL 3
Cetatea Alb se nla pe culmea unui
deal, nconjurat de anuri adnci i
ziduri nalte, inexpugnabile, din piatr
alb. Se spunea c locul fusese ales de
ctre zei i c cetuia fusese construit
de nsi mna lor.
Leah nu-i ntrebase niciodat mama
dac legenda era adevrat, ns
30

mbinarea perfect a blocurilor mari de


roc de un alb scnteietor o confirma din
plin. Niciun muritor n-ar fi reuit s nale
acele ziduri impenetrabile, nalte i
maiestuoase. Asta pe lng faptul c
niciodat nu se descoperise proveniena
acelui soi de granit extrem de dur, n care
mna creatoare a unui arhitect misterios
cioplise modele complicate, ce alctuiau
la exterior scene complexe, uluitor de
frumoase, din legendele i miturile
strvechi.
Cndva, un despot poruncise ca
exteriorul zidurilor s fie ters i
remodelat
dup
chipul
su
i
evenimentele importante din viaa lui.
Muli artizani i pierduser capul n
strduina de a face pe plac tiranului,
mnai de dorina de a pune mna pe
regeasca rsplat ce li se fgduise. ns
piatra nu putea fi strpuns sub niciun
chip i respectivul domnitor fusese nevoit,
dup muli ani de ocrmuire odioas, s
31

renune la nebuneasca sa ambiie. Murise


smintit i acela fusese cel dinti i ultimul
chip ntunecat care domnise n Eliria.
Ceilali ocrmuitori, care
vieuiser
naintea lui i dup el, guvernaser acele
pmnturi cu nelepciune i ngduin.
Glaukon fusese singura pat din istoria
poporului ei i, dac oamenii i aduceau
aminte de el, o fceau doar pentru a-i
ntri credina c acele pmnturi se
aflau sub binecuvntarea celor a cror
via era fr sfrit.
Oricum, nicieri pe faa pmntului nu
exista o citadel care s-o egaleze ca
frumusee i elegan pe cea din faa ei.
Multe capete ncoronate rvniser la
bogaia ei i a acelor pmnturi, dar
niciunul nu izbutise s i le nsueasc.
Eliria era ocrotit de zei i cei care
ndrzniser s dezmint acest adevr
fuseser amarnic pedepsii. ara ei nu
cunoscuse altceva dect pacea i traiul
mbelugat vreme de secole nenumrate.
32

Pn acum, gndi Leah, ngrijorat,


cobornd fr grab drumeagul care
erpuia spre podeul din piatr alb care
fusese lsat peste anul de aprare.
Otenii care fceau de straj la intrarea
n cetate se plecar umili i respectuoi n
faa ei. n ochii tuturor, ea nu era doar
fiica nelegitim a lui Jerod, ci purttoarea
cuvntului sacru, de netgduit, al zeilor,
odrasla nenfricatei Neyra.
Ascensiunea pn-n sala tronului i fu
ngreunat de oamenii din interiorul
cetii, care o opreau sfioi, cerndu-i
sfatul i binecuvntarea asupra unor
lucruri aparent lipsite de nsemntate.
ns Leah le ascult psurile binevoitoare,
oferindu-le ajutorul cu buntate i
rbdare. Prima ei datorie era s
deserveasc pcii acelor pmnturi i
oamenilor care locuiau pe tot cuprinsul
acestora. Asta avea ntietate, i aminti
ea, ignornd problema presant care o
silise s-i prseasc lcaul.
33

Cnd n sfrit ajunse acolo unde-i


propusese, se simea obosit i flmnd.
Propria nelinite o mpiedicase s pun
ceva n gur nc de cnd se trezise i-i
inuse stomacul strns ca ntr-un pumn.
Brbatul sttea aplecat deasupra unei
mese, studiind concentrat coninutul
unui logos din piele de viel. ncperea era
spaioas i avea ferestrele orientate spre
rsrit. Mobila era simpl i funcional:
patru jiluri se aflau aranjate n jurul
mesei din lemn de nuc i un divan ngust
trona sub cele trei ferestre cu arcad.
Draperiile din mtase crem se unduiau
uor sub briza care ptrundea n camer.
ntr-un col, ntr-un vas mare de lut, se
afla un superb buchet de crini slbatici,
de culoarea asfinitului, mprtiind un
miros dulceag. Florile preferate ale mamei
ei, i aminti Leah cu o mic tresrire n
coul pieptului.
Ceruse grzilor s n-o anune, drept
pentru care rmase n pragul camerei,
34

ateptnd, oferindu-i pentru o clip


plcerea simpl de a-l privi.
Jerod era un brbat care pise n cea
de a asea decad a vieii lui cu
demnitate. Prul i ncrunise pe la
tmple, ridurile din jurul ochilor se
adnciser, sporind farmecul unui chip
cu care natura fusese deosebit de
darnic. Un chip frumos, cu trsturi
ferme, distincte, i o gur care zmbea cu
uurin... gura ei.
- Crezi c ar trebui s ne deranjm s
dm curs unui rspuns? ntreb el blnd,
ridicndu-i ochii spre ea o clip mai
trziu.
Leah zmbi uor. Tatl ei nc mai avea
darul s-o surprind cu abilitatea lui de a-i
simi prezena. N-avea de unde s tie c
ea se decisese s vin astzi la palat,
dup aproape opt luni de absen.
Prsind
pragul,
porni
spre
el,
susinndu-i privirea chihlimbarie, cu
35

aproape dou nuane mai deschise dect


a ei.
- Depinde de rspuns, Mria Ta, rosti
ea, oprindu-se n faa lui la o distan de
zece pai i nclinndu-se umil.
- tii c nu trebuie s te conformezi
protocolului cnd suntem numai noi doi,
o ntmpin regele, zmbind i ocolind
masa pentru a o mbria cu afeciune.
Mi-ai lipsit ngrozitor.
- i tu mi-ai lipsit.
- Ce veti mi aduci?
- Unele teribile. Sunt sigur c ai aflat,
schi ea un gest imperceptibil cu brbia
spre sulul de piele pe care el l rulase n
timp ce se ridica.
- Da, rosti regele, masndu-i ceafa
ngrijorat.
- Am tiut cu toii c se va ajunge aici.
Ameninarea asupra creia am fost
avertizai cu mult vreme n urm
plutete la miazzi de noi. Acum a devenit
ceva real i cumplit. Se opri, mucndu-i
36

buzele, netiind cum s-i dea vetile. Ieri


am fost... vizitat.
Regele pli, privind-o ncordat.
- De ctre cine?
- Era unul dintre ei. Un demoncameleon. Numele lui este Saul. Este fiul
celui care va pogor ntunericul asupra
Eliriei i a ntregii lumi, dac noi nu vom
fi n stare s-l oprim.
- Prin urmare, a nceput, oft regele,
lsndu-se ncet pe unul dintre jiluri. Na fi crezut niciodat c voi apuca aceste
vremuri de cumpn. Profeia mi s-a
prut ntotdeauna un vis ndeprtat,
destinat unui alt ocrmuitor, mai tnr,
mai puternic i mai nelept. Poate c este
mai bine aa, adug el dup o scurt
pauz, ca pentru sine. Ce mai este? o
ntreb el, vzndu-i ezitarea.
Fata i mpleti minile n poal,
ascunzndu-i tremurul degetelor.
- Am fcut... unele cercetri. n
realitate, lucrurile stau mai ru dect am
37

crezut. Celelalte dou Pstrtoare au fost


capturate i ucise. Pietrele Stelei se afl
acum n minile lor.
Regele se ntunec la fa.
- Iar tu eti ultima dintre ele. i nu se
vor da n lturi de la nimic pentru a
ajunge la tine.
- E adevrat.
- Mi-au cerut s le predau de bunvoie
cetatea, coroana i tronul, pe tine i
Piatra ta, n schimbul promisiunii c
Eliria i ntregul ei popor va fi cruat de
mnia lor. Mi s-a lsat rgaz o sptmn
ca s le trimit hotrrea mea.
- O sptmn? se mir ea pe un ton
sec. Dau dovad de o surprinztoare
rbdare.
- Mesagerul pe care l-au trimis era un
sayerit, rosti regele cu un aer obosit,
trgnd adnc aer n piept n timp ce-i
masa pleoapele care-l usturau din cauza
lipsei de somn. Omul a ajuns aici ieri, cu
puin nainte de cderea ntunericului.
38

Avea o privire rtcit i minile duse.


Spunea c ntregul su popor a fost
nimicit n urm cu aproape o sptmn
i dintre toi brbaii Sayerului numai el a
fost cruat...
- Ca s aduc acest mesaj, sfri ea,
strngndu-i buzele.
- Da. Au ucis toi btrnii, au mcelrit
copii de sex brbtesc i au pstrat
femeile. Numai pe cele tinere, preciz el
cu voce goal.
Leah i nghii nodul de sil din gt,
cutremurndu-se,
simind
o
mil
nesfrit pentru soarta acelor nefericite.
tia motivul pentru care fuseser lsate
n via i le deplngea din tot sufletul
destinul.
- Unde este mesagerul acum? se
interes ea.
- A murit n zorii zilei, oft regele. Purta
pe trup semnele unor cruzimi de
nedescris. N-am putut s-l ajutm cu
nimic. I-au fcut... ceva, schi el un gest
39

vag cu mna spre cap. Danal spunea c


bietul nefericit aproape c nici nu mai
avea snge n trup. Rnile i erau adnci
i infectate. E un miracol c-a putut s
ajung pn aici.
- Probabil c-au plantat n el o voin
care nu era a lui, opti Leah, frecndu-i
nfrigurat braele goale. Numai aa se
explic faptul c a putut ajunge aici, cnd
drumul este att de lung i anevoios chiar
i pentru un brbat n putere.
- Am decis s-i ncredinm trupul i
sufletul zeilor, cu tot onorul cuvenit unui
cap ncoronat. Mine sear, la apus. Sper
c
vei
rmne
aici,
s
oficiezi
ceremonialul i s-i oferi Lumina n
drumul su spre Asgard.
- Firete, ddu Leah din cap, dei
intenionase s se ntoarc la cascade
imediat ce-i achita ndatoririle, asta
incluznd
i
participarea
ei
la
ceremonialul complicat de exprimare a
votulului celor din Marele Consiliu Regal.
40

- Leah, mai este ceva. Sayeritul a spus


c primul brbat care a czut a fost nsi
regele lor. Au fost decapitai n somn, el,
mpreun cu doamna lui. Se aflau n
dormitorul regal. n clipa n care s-a
declanat atacul, oamenii au venit s-i
ntiineze, dar...
- Un trdtor?
- Poate. Sau poate c nu. Nu-mi pot da
seama ce s-a ntmplat. Trebuie s fim cu
mare bgare de seam.
- Vom fi.
- Am s poruncesc s i se pregteasc
odaia. Fedra va fi ncntat c rmi.
Leah aprob tcut. O plcea pe cea de
a doua soie a tatlui su. Era o femeie
nalt i elegant, cu o fire blnd i o
minte la fel de sclipitoare ca tiul unei
sbii eliriene. Frumuseea ei nu era
frapant ca cea a Lenei, prima regin,
care murise cu doi ani n urm n
ncercarea zadarnic de a mai drui nc
un fiu lui Jerod, ci mai degrab subtil.
41

Tatl ei fcuse o alegere strlucit atunci


cnd se nsurase cu ea, cci Fedra era
cumptat, neleapt i avea ceva ce
primei lui soii i lipsise cu desvrire:
diplomaie i rbdare cu toi supuii ei,
indiferent de rangul lor.
- Mulumesc.
- Consiliul va fi convocat peste patru
ore. i convine?
- Este perfect, rosti Leah ridicndu-se,
tiind c ntrevederea luase sfrit.
n vechea ei odaie o ntmpin
parfumul florilor. Leah rareori venea la
palat i numai cu prilejuri importante, i
chiar i mai puine erau dile n care
rmnea acolo peste noapte. Toat viaa
ei, de cnd se tia, i-o petrecuse lng
cascade. i cu toatea acestea, acea
ncpere de dimensiuni modeste, situat
n aripa de est a palatului, era n fiecare zi
gtit cu flori de cmp, proaspt culese.
Un soi de ritual la care regele, n ciuda
42

insistenelor ei, nu renunase de-a lungul


anilor. Un semn prin care Jerod i ddea
de neles faptul c ntotdeauna era
binevenit acolo.
Leah i scoase tunica i armele,
agndu-le de sptarul unui jil, i pi
peste marginea czii, cufundndu-se
pn la gt n apa fierbinte, scpnd un
murmur de ncntare. mbiatul n ap
fierbinte era un lux, un rsf pe care
numai aici i-l putea ngdui. Suprafaa
aburind a apei era acoperit de petale
plcut mirositoare, iar globul de spun pe
care slujinica i-l pusese lng tergare era
parfumat cu esen de trandafiri.
Leah lenevi ct de mult putu, apoi se
spl pe ndelete, se terse i, nfurat
n prosoapele moi, ciuguli puin din
merindele care-i fuseser lsate pe o tav
n faa uii. Goal, se strecur sub
pturile fine de ln i nchise ochii.

43

Simea oboseala acumulat n ultimele


ore i ideea unui ceas de somn era de-a
dreptul irezistibil.
Adormi aproape imediat i-l vis. Era
acelai vis dintotdeauna.
Stteau pe o stnc nalt, scldai
ntr-o lumin stranie, nefireasc, a unui
miez de zi care totui nu era zi. Leah
recunoscu
platoul
care
domina
privelitea,
nconjurat
de
mreia
munilor. Se aflau lng portal. Fiecare
detaliu i era dezvluit cu o claritate
nspimnttoare. Simea aerul tare,
mblsmat de ierburile de leac care
creteau din abunden pe culmile golae,
adierea molcom a vntului, asprimea
stncilor de sub tlpile ei goale.
El sttea n picioare n faa ei, de partea
cealalt a mesei ritualice, intuind-o cu o
privire necrutoare. inea n pumn toate
cele trei Pietre i ea tia c avea s le
foloseasc. Ceea ce o ngrozea de fiecare
dat n vis era acea senzaie sfietoare
44

de neputin. Nu se putea mica, nu-l


putea opri...
Se trezi asudat toat i tremurnd, n
ciuda cldurii nnbuitoare din odaie.
Dormise aproape trei ore. nghiindu-i
uscciunea care-i struia n gt, Leah se
frec la ochi. Teama i ddea trcoale.
Visele ei erau aproape ntotdeauna
premonitorii. Fuseser prea puine acelea
care nu-i gsiser proiecie n realitate,
i acest lucru reprezenta slaba i singura
ei consolare.
ns, n adncul inimii, tia c acel vis
care se repeta la intervale regulate era un
crmpei dintr-un posibil viitor, foarte
real... i foarte apropiat. Avea s ajung
acolo, cu el, atunci cnd avea s vin
vremea, i de ea avea s depind soarta
tuturor.
Leah arunc pturile ntr-o parte i se
ddu jos din pat. n clipa n care
picioarele goale i atinser podeaua, un
45

fior rece i se prelinse pe ira spinrii,


contractndu-i stomacul.
Nu era singur. Trecu n defensiv
instantaneu,
activndu-i
mental
protecia. Era ceva, cineva acolo, cu ea.
Simea asta. O tia.
Fcu un efort s nu nface pturile i
s se acopere, n schimb i nclin capul
ntr-o parte i ntr-alta, astfel nct prul
s i se desfac i s-i ascund goliciunea.
ncet, se rsuci cu faa spre ferestre,
cercetnd cu atenie fiecare ungher. Nu
era nimeni acolo, ns senzaia c era
privit, urmrit, struia. Mai ales c o
simea venind din spate...
Aruncnd o privire cu coada ochiului
spre scaunul unde-i lsase armele, fata
i nl mna uor, imperceptibil,
lansndu-i voina prin vrfurile degetelor
aproape cu disperare. Una dintre sbii
vibr scurt, atins de energia ei, apoi
ni din teac i fulger aerul n direcia
ei. Leah o prinse din zbor, ncletndu-i
46

mna pe mnerul ei, i se rsuci brusc pe


clcie, gata de atac.
Nu era nimeni. Genunchii i se nmuiar
de uurare, apoi i zise c se comporta
stupid. Avusese un vis neplcut i nc
nu se dezmeticise complet de pe urma lui,
i spuse ea, trecndu-i o mn nesigur
peste fa. Se speriase degeaba. Nu fusese
nimic, i repet ea. i imaginase doar.
ns starea de nelinite continu s
persiste i dup ce mbrc rochia de
ceremonie din mtase albastr, culoarea
regalitii n Eliria, pe care Fedra avea
ntotdeauna grij s i-o pregteasc de
fiecare dat cnd sosea n ospeie. Pentru
mai mult siguran, i strecur totui
un pumnal cu lama scurt n mneca
rochiei.
Era pentru prima dat cnd pea
narmat n sala unde Marele Consiliu
urma s-i desfoare plenul.

47

CAPITOLUL 4
Se
strnseser
cu
toii
acolo,
ocupndu-i jilurile din marmur alb,
cu speteaza i rezemtoarele frumos
sculptate.
Erau ase de toi. Danal, magul cetii,
ale crui puteri rivalizau aproape cu ale
ei. Samyr, sftuitorul cel dinti al regelui,
a crui privire iscoditoare ptrundea
dincolo de aparena neltoare a multor
lucruri. Balath i Morkhan, cei doi
generali ai lui Jerod, Sirona, btrna
preoteas care slujea templul din cetate,
i Damien, ntiul nscut al casei regale
din Eliria.
Pentru Damien, Leah simea o adnc
i puternic afeciune. Fratele ei era
frumos ca nsi Lot, la fel de iscusit i de
viteaz ca falnicul Utgard, de o blndee
care o egala pe cea a graioasei Freya.
Cnd avea s soseasc vremea lui, Leah
48

nu se ndoia c avea s devin un


ocrmuitor la fel de bun ca tatl lor. Poate
chiar mai bun, cci Damien era mai puin
iute la mnie dect Jerod.
De fa se afla i Fedra, care edea
zmbitoare n spatele soului ei.
Leah strbtu distana care o separa de
acel cerc al puterii i se nclin umil n
faa regelui, singurul muritor de pe faa
pmntului
a crui autoritatea o
recunotea i creia i se supunea fr
crcnire. Brbaii prezeni n ncpere se
ridicaser cu toii n clipa n care
ptrunsese n sal, plecndu-i capetele
n faa trecerii ei.
Ocupndu-i locul n singurul jil
rmas liber, Leah i privi grav, tiind c
onorul de a lua primul cuvnt se cuvenea
ntotdeauna celei care purta solia celor
din Asgard.
- Ne-am adunat astzi aici, n acest
ceas, pentru a hotr soarta acestui popor
49

i a lumii ntregi, ncepu ea domol,


petrecndu-i cu privirea.
Cu
toii
cunoatem
Profeia,
meroween, i se adres Sirona, conform
statutului ei. Te ascultm.
- Ne confruntm cu cea mai mare
armat a tuturor timpurilor, continu
Leah cu o voce ferm. Va ncepe un rzboi
cum nu s-a mai vzut. Elirienii vor trebui
s opreasc aceast urgie care se anun
la miazzi de hotarele noastre. Sperana
tuturor st n noi.
- Atunci, i vom nfrunta. i-i vom
nvinge! tun Morkhan, privind-o cu ochi
scprtori.
Leah l privi cu un mic surs n colul
gurii. Generalul ar fi fost n stare s se
arunce nechibzuit n lupt, numai pentru
a-i demonstra vrednicia n faa ei. La o
adic, ar fi pornit la lupt de unul singur,
dac aceasta ar fi fost calea spre inima ei.
- Ar fi minunat ca izbnda s ne
aparin att de lesne, generale, i se
50

adres Leah, privindu-l grav. Noi suntem


un popor mic, care niciodat nu a
cunoscut altceva dect pacea, bunstarea
i ngduina nesfrit a zeilor. Ni se cere
s luptm. Cu ceva nemaintlnit, teribil.
Ceva ce va aduce haosul i distrugerea nu
doar a acestei lumi, ci a ntregului
univers.
Otirea
Eliriei
este
mic
comparativ cu cea pe care va trebui
curnd s-o ntmpinm, se rsuci ea spre
ceilali. Nemesingienii sunt un popor
aparte. tim c rareori i prsesc
lcaurile de sub pmnt. Dintotdeauna
au preferat izolarea i niciodat nu s-au
ncumetat s se amestece cu celelalte
rase, cu anumite excepii. Apariiile lor au
fost din ce n ce mai rare i vreme de
aproape dou ciluri osirice, nimeni nu a
mai auzit nimic despre ei. O mare parte
dintre locuitorii acestei lumi nici nu mai
cred n existena lor. Majoritatea tind s
cread c rasa lor s-a stins, cci
amintirea lor a fost tears din cntece i
51

istorisiri despre vremurile de odinioar.


Pentru cei mai muli dintre noi,
ameninarea lor nici mcar nu este real.
Ba mai mult, Profeia a ajuns s fie
considerat un simplu mit. Au vrut s fie
uitai, ca s se poat pregti n tihn
pentru ceea ce va urma de acum nainte.
i au avut vreme destul. Tocmai de
aceea soarta Sayerului a fost att de
brutal pecetluit. Noi nu vom mprti
acelai destin. Ne vom ridica armele i
vom lupta. Pentru libertatea, pentru
pace... i pentru c nu avem de ales.
- Atunci aa va fi, glsui Sirona i
ceilali o aprobar n tcere.
- Mesagerul a spus c armia lor este
nesfrit, vorbi pentru prima dat
Samyr. ntrebarea este: ct de mare este
aceast otire?
- Sunt prea muli pentru a fi socotii,
rspunse Leah cu glas linitit. Mult prea
muli pentru a ndrzni s ne nchipuim
c-i vom putea birui de unii singuri. i
52

acesta este unul dintre motivele care m-a


mnat astzi ncoace. n zorii acestei zile
s-a inut un sfat la Stnca Zeilor.
Cuvntul lor a fost acesta: biruina nu va
sta n minile celor de-un singur neam, ci
n voina celor patru. Apa, pmntul,
focul i aerul vor trebui s se uneasc
ntr-un singur cuget. Fora st n
echilibru i nu va exista biruin fr
sacrificiu.
- Pmntul suntem noi, murmur
Damien. Iar aerul e stpnit de nimfe.
- Adevrat, aprob Leah. Apa e
guvernat de ondine, iar focul...
- ... aparine leoninilor, protejai de
nsi
mreii
zei,
sfri
Sirona,
ncruntndu-se uor.
- Ni se cere s crem o alian. De fapt,
mai multe. Vor fi trei de toate.
Toate privirile se ntoarser spre Fedra.
Jerod zmbi vag, aplecndu-se n jil, cu
privirile aintite asupra celor din Consiliu.
53

- Este ct se poate de limpede. Ne


confruntm cu o otire nemaivzut.
Nite damnai surghiunii pe drept din
braele veniciei. O vor napoi i singura
cale de a o obine este mplinirea prii
ntunecate a Profeiei. Au ateptat veacuri
nenumrate ascuni n umbra uitrii,
plnuind acest rzboi, aceast nou
trdare, purtai de ur i dorina de
rzbunare. Dac este numai i pe
jumtate adevrat ceea ce ne-a spus
sayeritul, atunci ne confruntm cu o
molim cumplit. Sunt nite rzboinici de
o cruzime inimaginabil, lipsii de orice
urm de ndurare. A spus c fora
fiecruia dintre ei o depete pe cea a
trei brbai iscusii ntr-ale luptei i-l
cred. Armata Sayerului a fost una temut.
Dac a fost nimicit att de lesne, soarta
noastr va fi aceeai dac nu vom primi
ajutor. Nu cred c mai este necesar s
votm pentru necesitatea acestor aliane.
54

- Ondinele sunt... neltoare, rosti


Balath, privindu-i ncruntat. Nu cred c
vor cdea la nvoial...
- Vor cdea, zise Danal cu glas
ncordat. Nu doar lumea noastr e
ameninat, ci i a lor.
- i cum propui s intri n voia lor? se
interes Morkhan. Aceste creaturi ale
apelor rareori ni se arat. Asta n cazul n
care neamul lor nu a pierit ntre timp, i
exprim el ndoiala cu glas tare. Sunt
nite fiine tare bnuitoare...
- i asta ar trebui s ne mire? replic
vrjitorul cu o ironie voalat n glas,
privindu-l tios.
Ondinele alctuiau un neam ales. Erau
de o frumusee despre care se spunea c
o depea cu mult pe cea a zeielor din
binecuvntatul i venicul Asgard, cu voci
fermectoare i de o graie nespus.
Oricine le vedea rmnea vrjit de
gingia lor. Se zvonise faptul c
vrjitoarele
apelor
nrobiser
cu
55

minunia lor pn i pe mndrii i


atotputernicii zei. n vremurile de demult,
muli brbai i luau soae din rndurile
lor, pndindu-le pe malul apelor atunci
cnd acestea ieeau la mal s se rsfee la
soare. Se spunea c era suficient s tai o
uvi din prul lor pentru a le fura
puterea.
Cu timpul, stpnele apelor se
artaser din ce n ce mai rar i, la fel ca
demonii, existena lor ajunsese s devin
doar o legend, pierdut printre multe
altele. ns, n ciuda nfirii lor, vechile
balade depnau cntece despre vitejia i
curajul lor, despre faptul c erau nite
rzboinice iscusite i de temut, aidoma
nimfelor care-i avea slaul n trunchiul
btrnilor arbori din codrii Meer.
- Nu vom putea lua direct legtura cu
ele, interveni Leah mpciuitor. De fapt,
vom folosi un mesager care s le propun
aceast trist i necesar alian.
56

- Te gndeti la cineva anume? se


interes regele.
- Da, m gndesc la cea care stpnete
peste suflarea din Meer, rspunse Leah,
privindu-l linitit. Dac regina Khaly va
accepta s ni se alture, ea va fi singura
care va putea s le transmit dorina
noastr.
- i astfel vom ctiga dou dintre cele
trei aliane, concluzion regele gnditor.
Prea bine. i leoninii?
- Focul pe care-l pzesc este al Lor. Iar
voina zeilor este mai presus dect orice.
- Bine. Votul alb este, prin urmare, al
tuturor? se interes regele, privind n
jurul lui.
Minile se ridicar, o formalitate n
acest caz, ns protocolul trebuia
respectat. Toate deciziile care priveau
sigurana i bunstarea poporului din
Eliria se luau n cadrul acestui Mare
Consiliu, care putea fi sau nu de acord cu
57

schimbrile propuse, dei votul alb rareori


fusese respins n cadrul acestor ntruniri.
- Prea bine. Pace i nelepciune
tuturor.
- Pace i nelepciune tuturor, rostir cu
toii formula de ncheiere.
- Jerod mi-a spus c ai de gnd s
rmi, i se adres Fedra Leei cteva
minute mai trziu, n timp ce o conducea
spre sala unde avea s se serveasc cina.
- Numai pentru ceremonia de mine,
oft Leah fr s vrea.
- Eti ngrijorat. Nu poi vedea finalul
i asta te frmnt cel mai tare, opti
Fedra aplecndu-se spre ea, dovedind o
intuiie extraordinar, ca de fiecare dat.
- Jur c tu ar trebui s fii o meroween!
replic Leah, rznd fr chef.
- Chipul tu este ca o oglind pentru
mine, zmbi regina.
Privirea
ta
este
mult
prea
ptrunztoare, iar mintea-i neobosit.
58

Eti o binecuvntare pentru el, adug


Leah, privindu-i tatl care se afla n
partea cealalt a ncperii, descutnd
ceva cu unul dintre nobilii de la curte.
- tiu, surse regina galnic. i el este
pentru mine o binecuvntare. i s tii c
n-a fi bun ca meroween, adug ntr-o
oapt confidenial, lund-o de bra.
Jerod spune c sunt uneori incredibil de
naiv. Aidoma unui copil.
- i nu oare candoarea copiilor ne d,
de cele mai multe ori, soluia unor situaii
complicate, aparent fr ieire? Mult prea
des, noi, adulii, complicm foarte mult
lucrurile simple, care ar trebui s rmn
simple. Experiena ne nva s fim
prudeni i cumptai i ne influeneaz
deciziile, de cele mai multe ori nu n
sensul cel mai bun. Raiunea are deseori
ntietate n faa instinctelor. La copii
lucrurile stau exact pe dos i de aceea
sunt mai puternici dect noi n anumite
privine. i pstreaz inima curat i
59

spiritul liber, iar nelepciunea lumii se


revars n cugetul lor aidoma unui ru,
pstrndu-i limpezimea tocmai datorit
faptului c albia minii lor nu este
mpovart cu nisipul prea multor
gnduri i incertitudini.
- Accept complimentul, i lrgi Fedra
zmbetul. Poate c ar trebui s-i
aminteti i tu acest lucru. Puin
naivitate nu i-ar strica nici ie.
Urmrindu-i privirea, Leah o ntlni pe
cea a lui Morkhan, care gusta dintr-o
cup ceea ce ea bnuia a fi vin. Ochii lui o
sorbeau
efectiv,
producndu-i
un
simmnt ciudat. Nu tia cum s
rspund acelei priviri arztoare, drept
pentru care-i feri ochii.
Din toate punctele de vedere, Morkhan
prea alegerea perfect pentru oricare
femeie de pe tot cuprinsul Eliriei: un
brbat nalt, vnjos, cu trsturi aspre,
dominate de farmecul unor ochi superbi,
la fel de verzi i de neltori ca marea.
60

Faptul c era bogat i de vi nobil l


fcea s fie rvnit de ctre multe dintre
graiile cetii. Motivul pentru care pusese
ochii pe ea i scpa Leei i i se prea de
neneles. Ca vlstar regal, soarta ei n
ceea ce privea viaa n general i cstoria
n particular ar fi fost demult pecetluit.
Ca meroween, preoteas a celor neatini
de umbra morii, alegerea de a se cstori
sau nu i aparinea n totalitate, un
privilegiu de care nicio alt elirian nu se
putea bucura, fiindc majoritatea fetelor
erau logodite i promise viitorilor soi nc
de cnd erau n scutece.
Leah nu cochetase niciodat serios cu
gndul de a-i ntemeia propria familie
din mai multe considerente. Fusese
dintotdeauna contient c pe lista
prioritilor din viaa ei, ideea de a avea
un so era un vis ndeprtat, situat
undeva ntre coada cozii i puin probabil.
Nu pentru c nu i-ar fi dorit. i dorea
copii pe care s-i rsfee la snul ei i un
61

so pe care s-l ndrgeasc i lng care


s se simt mplinit i fericit, ns se
ndoia c avea s-l afle vreodat pe acel
om care s nu se simt intimidat de ceea
ce ea era n fapt, cu care ar fi putut vorbi
avnd certitudinea c era ntr-adevr
neleas, un brbat care ar fi mprit
izolarea din spatele cascadei cu ea i nu
s-ar fi temut de puterile ei... ns pur i
simplu nu fusese vremea i nici
momentul unor astfel de alegeri. i
probabil c nici n-avea s fie vreodat, un
lucru n faa cruia se resemnase demult.
Era ceea ce era i nu putea schimba cu
nimic asta. i nici nu-i dorea. De fapt, i
convenea de minune faptul c toi
brbaii cu care intra n contact nu-i
ridicau ochii spre ea dect cu respect,
devotament i cu o afeciune care n-avea
nicio legtur cu nfiarea ei, scutind-o
astfel de penibilul unor situaii cu care nar fi tiut s se descurce. Era meroween a
62

lor i toi o priveau ca atare. Cu excepia


lui Morkhan.
ntr-un anume fel, patima cu generalul
o privea o intimida. Nu tia cum s-o
nfrunte i de aceea prefera s-l evite. i
din acest motiv pntecul i se nclet
cnd l vzu pornind spre ea, exact n
aceeai clip n care Fedra se retrgea.
- Eti o prezen att de rar printre
noi, meroween, rosti el cu glas sczut i
nvluitor, ntinzndu-i un pocal aurit cu
vin, pe care fata se vzu nevoit s-l
accepte. Este pcat s ascunzi atta
frumusee n slbticie.
- Slbticia despre care vorbeti,
generale, este cminul meu i-mi este
drag. La fel de drag ca singurtatea pe
care se pare c mi-o comptimeti att de
mult, replic ea domol.
- Nu i-o comptimesc, meroween, ci
doar o invidiez. Ea-i vede chipul n
fiecare zi.
63

Leah tcu, netiind cum s reacioneze


n faa acestei declaraii neateptate.
- i-a compune versuri miestrite,
dac zeii m-ar fi nzestrat cu darul
trubadurilor i al poeilor, continu
brbatul, fcnd un pas spre ea i
privind-o cu ochi arztori. ns sunt un
biet nefericit, lipsit de darul vorbelor
meteugite, care sper de prea mult
vreme la un semn al milostivirii tale.
Vai de mine! gndi Leah, trgnd cu
grij aer n piept. i roti privirile n jur,
cutnd disperat o cale de scpare. De
regul la cin participa ntreaga curte,
numai c mesenii se lsau ateptai de
aceast dat. Prinse privirea reginei i-i
lans ruga mut, dar ochii Fedrei se
umplur de amuzament i o ls s se
descurce singur.
- ..., se blbi ea, lund fr s se
gndeasc o nghiitur de vin, ncercnd
s trag de timp.
64

- Sentimentele mele pentru tine sunt


statornice i dureaz de prea mult timp,
meroween,
continu
brbatul,
apropiindu-se i mai mult de ea.
Leah fcu ochii mari. Niciodat pn
atunci brbatul nu-i mai luase libertatea
s-o... nghesuie astfel.
- mi pare ru, generale, dar...
- Acord-mi ngduina de a i le arta,
domni, strui el, mult prea mndru ca
s cereasc, dei dorina aceasta i se
citea n ochi, la fel de evident ca energia
lui, care o nconjura pe a ei, aproape
sufocnd-o. n curnd va ncepe rzboiul.
Probabil c voi pieri n btlie...
- Poate c nu, replic ea repede, lund
nc o gur de vin, disperat.
- i dac va fi astfel?
- Ar fi o pierdere regretabil pentru
Eliria...
- A dori s fie o pierdere regretabil
pentru tine.
65

Leah oft n sinea ei. Oare de ce i se


prea mai uor s mnuiasc o sabie
dect s nfrunte patima acestui brbat
chinuit de nite sentimente ce nu-i aflau
ecou n inima ei?...
Dintr-odat, totul se ntunec n faa
ochilor ei i Leah se trezi n faa unei
priveliti cumplite. Avu nevoie cteva clipe
pentru a nelege c nu era dect o iluzie.
Era nvluit ntr-un soi de cea
mictoare, purtat de vnturi, a crei
miros aspru de fum i sulf i asalt nrile,
provocndu-i o usturime arztoare n gt.
Brbatul de lng ea sttea ntins pe
spate n rn, cu ochii larg deschii,
privind spre un cer pe care n realitate
nu-l vedea i nici n-avea s-l mai poat
vedea vreodat. Trupul i era spintecat n
curmezi i din el se nfrupta cu lcomie o
creatur oribil, cu trei ochi, cu dinii
ascuii ca nite seceri i trupul acoperit
de pr aspru i spini lungi. n jurul lui se
aflau alte trupuri mcelrite, iar mirosul
66

morii i al sngelui proaspt vrsat erau


att de pregnante, nct stomacul i se
revolt.
Morkhan o vzu albindu-se la chip
dintr-odat. Cupa i alunec printre
degetele amorite, cznd cu zgomot pe
podeaua de piatr, iar n clipa urmtoare
fata i alunec n brae.
CAPITOLUL 5
Pdurea Meer avea ceva unic, doar al
ei, un trm plin de umbre adnci i
secrete bine pstrate. Aici creteau ierburi
de leac extrem de rare, hrnite de energia
brut a pmntului acelor locuri, i flori
de o frumusee nemaintlnit. Copacii
btrni, noduroi, vorbeau despre veacuri
demult apuse.
Regatul nimfelor, situat la graniele
dinspre miaznoapte ale Eliriei, era un
trm n care oamenii nu se aventurau
niciodat de bunvoie. Cel care ndrznea
67

s se afunde n adncul lui nu se mai


ntorcea niciodat s povesteasc ceea ce
ochii lui vzuser. Leah tia c acest
lucru nu se ntmpla din cauza driadelor
care-i aveau slaul n trunchiurile
arborilor, ct datorit altor vieti care
triau n inima acelei slbticii.
Lng ea, Rogan i zbrli blana,
mrind sczut, amenintor. Simea
primejdia, la fel de limpede ca i ea. Ceva
nevzut i urmrea. nc de cnd
trecuser hotarul acelor pmnturi se
simise privit.
Leah
nchise
ochii,
ascuindu-i
simurile. Vntul purta oapte spre ea,
oapte rostite ntr-un grai vechi, de mult
uitat.
Ce nesbuin i-a purtat paii pn
aici?... Pericol... Moarte...
- Em meroween sinaad ghai un deenah
i sahnab Khaly heley! rosti Leah,
ncrucindu-i braele n dreptul inimii
i deschizndu-le apoi n fa, ntr-o
68

arcuire lent, executnd toate micrile


pe care le nvase de copil, cnd Neyra o
pregtise pentru acest moment, nvndo dialectul i formula de introducere prin
care solicita o audien la cea care
stpnea peste acele inuturi.
- Seney onah-om, meleeh meroween.
Leah deschise ochii. n faa ei, la civa
pai, se afla o femeie zvelt, blond, cu
ochii verzi, de o frumusee incredibil.
Purta o tunic vaporoas, la fel de subire
ca pnza de pianjen, care cdea cu
elegan peste trupul delicat, acoperindu-l
pn la jumtatea coapselor. n spate
purta un arc de un alb argintiu i o tolb
cu sgei, iar peste talia nalt era
petrecut o cingtoare lat, dintr-un
metal alb strlucitor, o dantelrie de
mpletituri delicate care-i trdau rangul.
- Mrit Khaly, se nclin Leah naintea
ei cu smerenie, adresndu-se n graiul
vechi.
69

- Binecuvntat fii, meroween, i imit


nimfa salutul, zmbind uor. i-am
prevzut sosirea. Te ateptam.
- Atunci cunoti pricina pentru care am
ndrznit s-i tulbur linitea, regin.
- Porile viitorului mi s-au deschis i mi
te-au artat, fiic a veniciei, rosti nimfa
ncet i rspicat, iar zmbetul i se terse
de pe buze. Destinu-i hrzit de zei este
unul strlucitor i totodat ntunecat.
Urmeaz-m.
Leah i fcu semn discret lui Rogan i
amndoi se luar dup nimfa a crei pai
uori i purtar spre inima pdurii.
Niciunul dintre ei nu observ arpele
cafeniu, care se strecura neazuit printre
ierburi, aidoma unei umbre, urmrindu-le
micrile atent, cu ochi albatri, arztori
i fici.
O urmrise nc de cnd i prsise
slaul i se ndreptase spre cetate.
70

Vreme de o zi i o noapte fusese nevoit


s-i schimbe de mai multe ori nfiarea
pentru a-i duce la capt ceea ce el
considera a fi o ampl misiune de
recunoatere. Nu se ateptase ca teritoriul
acela s fie att de vast i, pentru c era
meticulos din fire, nu lsase nicio palm
de pmnt necercetat, fapt care-i luase
mult mai mult din timpul alocat iniial.
Dac ar fi avut o nclinaie ct de mic
spre visare, ar fi putut afirma c acele
locuri erau de o frumusee care-i tia
respiraia. Pdurea era strbtut de trei
ruri care veneau din trei direcii diferite,
adunndu-se
ntr-un
mnunchi
strlucitor, argintiu, care se prvlea n
nite cascade nalte, tuntoare i superbe.
Erau trei la numr i el le cercetase pe
fiecare n parte. Malurile abrupte i
acoperite de stnci ascuite nu ascundeau
nicio potec, n spatele cortinelor
nvalnice ale apei nu se ascundea nicio
grot. Pe maluri creteau ferigi nalte ct
71

un stat de om, trestii cu ramurile arcuite


graios deasupra apei, crini slbatici, de
culoarea apusului, i muchi de un verde
ntunecat i moale.
Saul tia c pierduse mai mult timp
dect poate ar fi fost necesar n preajma
cascadelor, dar mirosul l tot atrgea ntracolo. Poate i pentru c energia acelor
locuri, care-i ddea mncrimi i arsuri la
nivelul pielii, l strnea s insiste. Undeva,
n apropierea apelor, Pstrtoarea i avea
lcaul, nu se ndoia de asta, dar nu-l
putuse dibui, fapt care-l iritase la culme.
Vzuse oimul n vreo dou rnduri,
dar nainte de a-i lua nfiarea potrivit
unei
astfel
de
urmriri,
pasrea
dispruse. Apoi zrise lupul i, pre de o
clip, avusese pornirea de a-l ataca. L-ar
fi ucis, nu se ndoia de asta, eliminnd
astfel una dintre micile neplceri viitoare.
ns tocmai pe cnd se pregtea s-i
schimbe forma, vrjitoarea apruse lng
lupul sur, fapt care-l fcuse s
72

ncremeneasc de uimire, nu att pentru


felul n care i apruse n raza vizual ci
pentru c nu-i simise deloc prezena, nu
existase niciun semn care s-l avertizeze
c se afla prin apropiere. Apariia ei l lu
complet prin surprindere i-l fcu s-i
amne inteniile de moment.
Retrgndu-se i mai mult n umbra
tufiurilor,
o
studiase
concentrat.
Imaginea i era multiplicat de ochii si de
insect, ns o vedea extrem de clar.
Purta o tunic scurt dintr-o piele moale
de culoarea castanelor, lung pn la
genunchi, iar prul negru i era mpletit
ntr-o coad groas, care-i atrna pe
spate pn mai jos de olduri. Avea
picioarele goale i singurele podoabe erau
dou sbii cu lama scurt, aezate n
cruci n spatele ei, n nite teci de piele
miestrit lucrate. Un soi de ham, i ddu
el seama, conceput astfel nct armele s
poat fi scoase rapid n caz de nevoie.
oimul era cocoat pe umrul ei drept, o
73

pasre cu penajul de un brun amestecat


cu nuane roietice. Numai i din cauza
coloritului straniu oricine i-ar fi dat
seama c pasrea nu era ceea ce prea.
Toate detaliile le nregistrase n cteva
clipe, ns ceea ce i reinuse cu adevrat
atenia fusese faa ei. n urm cu dou
zile, cnd arogana l fcuse s-i
nchipuie c simpla lui prezen ar fi
determinat-o s i se predea cu tot cu
Piatr, nu avusese la dispoziie dect o
fraciune de secund pentru a-i vedea
chipul, nainte ca ceurile s-o nghit. I se
pruse atrgtoare i incredibil de tnr.
ns, privit mai ndeaproape, i ddu
seama, cu o detaare rece, c se nelase
n ambele privine. Era tnr, ntradevr, dar nicidecum o copil, ci o
femeie n toat puterea cuvntului, cu
formele trupului ispititor de coapte. ns
ceea ce-l frapase la ea fusese chipul ei.
Ochii mari i ntunecai, umbrii de genele
lungi i accentuai de o pereche de
74

sprncene subiri, elegante, pomeii nali,


nas drept i o gur lat, cu buze irezistibil
de pline, brbia o idee ncpnat, toate
aranjate pe un chip cu o piele neted,
imaculat. Pentru o clip i trecu prin
minte gndul c niciodat nu mai vzuse
o femeie care s-l fac s-i lase gura ap
la propriu. i mai umilitor dect att era
faptul c o lcust putea s saliveze pe o
afurisit de frunz de brusture!
Constatarea acestui fapt l umplu de
dezgust i de furie. Ar fi putut s-o atace
atunci. Ar fi mizat pe elementul surpriz,
ucignd mai nti lupul, apoi pasrea. Nu
i-ar fi luat mai mult de cteva secunde.
Pn cnd ea s-ar fi dezmeticit, ar fi
dezarmat-o i ar fi scos-o din lupt.
Economie de timp i energie, misiune
ncheiat rapid i cu succes. Nemeth ar fi
delirat de bucurie i toat lumea ar fi fost
mulumit. ns ceva l fcuse s ezite.
Nici acum nu nelegea ce anume l
determinase s amne momentul. i nici
75

de ce preferase s rite prostete i s-o


urmeze dincolo de zidurile cetii. Scuza
lui fusese aceea de a o cunoate mai bine,
fiindc prima lor ntlnire l cam lsase pe
gnduri, iar el nu agrea surprizele de
niciun fel. ns era o scuz jalnic, o tia.
O urmrise pentru c trezise curiozitatea
vrjitorului
i
strnise
interesul
cameleonului din el. n plus, i fcuse o
idee despre planul cetii, memornd
locurile n care erau amplasate grzile
precum i numrul lor. Singura lui
preocupare n momentul n care ajunsese
n interiorul cetii fusese aceea de a nu fi
remarcat de vreo zburtoare n trecere. O
insect nu atrgea atenia oamenilor, dar
o atrgea cu siguran pe cea a unei
psri cu stomacul gol. Iar el nu dorea s
ajung micul dejun tardiv sau prnzul
nimnui.
Izbutise s treac neobservat i s
ajung n interiorul mbietor al palatului,
unde luxul l izbise din toate prile,
76

stimulndu-i pofta de a-l avea. Urma s


discute cu Nemeth despre aceast
problem la ntoarcere, gndi el. n fond,
avea s i-o atearn pe Pstrtoare la
picioare, mpreun cu Piatra ei, nu? Drept
pentru care se atepta ca recompensa lui
s fie una pe msur.
Nu-i fcea probleme n a o captura pe
micua rzboinic. Cea mai simpl cale
era s-o prind singur, ntr-un loc ct mai
ferit. Scoaterea ei din palat avea s fie
floare la ureche. Avea s-o subtilizeze de
sub nasul lor, unii dintre ei aveau s-i
vad cu siguran n timp ce prseau
cetatea, dar nimeni n-avea s-i dea
seama de ceea ce ochii lor aveau s
perceap. Un truc simplu, eficien
garantat.
Aprarea n interiorul palatului, la fel
ca n Sayer, era jalnic de slab. Nu se
ndoia de faptul c Nemeth avea s aplice
aici aceeai lovitur de graie pe care o
dduse i acolo. La o adic, ar fi putut-o
77

face chiar el, acum, ntr-o manier mult


mai rafinat, dar nu pentru asta venise
aici. Mai aveau suficient timp la
dispoziie.
Aa c se strecurase prin galerii,
memornd
poziia
ncperilor
i
aranjndu-le n harta pe care i-o
construia meticulos n minte. Fiind ns
cu atenia distribuit n mai multe
direcii, la un moment dat o pierduse. Pur
i simplu vrjitoare dispruse i avusese
nevoie de trei ore nenorocite ca s-o
gseasc. Fusese chiar pe punctul s
renune cnd i adulmecase mirosul n
dreptul unei ui din aripa de est. Se
strecurase pe sub u i... avusese parte
de una dintre cele mai frumoase i mai
incitante priveliti din viaa lui.
Cu cteva ore mai nainte, cnd
apruse n pdure pe neateptate, se
ntrebase cum ar arta goal. O reacie
fireasc, dat de puternica natur
senzual a rasei lui. n fond, el era
78

mascul i ea... o femel cum nu se poate


mai atrgtoare! Acum avea rspunsul.
Unul neateptat chiar. mbrcat era cu
certitudine
fermectoare,
ns
dezbrcat... te nucea de-a binelea!
Acela fusese poate unicul moment din
viaa lui cnd rmsese ncremenit, fr
replic. i probabil c tot atunci i
pierduse i ultima brum de luciditate,
fcndu-l s uite cu desvrire scopul
pentru care se afla acolo.
Cu adevrat uimitor fusese faptul c
ea-l simise n forma aceea. O vzuse
nlemnind, ca o fraciune de secund mai
trziu s-i activeze un soi de scut
energetic, care-l mpinsese cu putere
napoi, aproape strivindu-l de perete. Apoi
sabia apruse de nicieri n mna ei i el
se vzuse nevoit s bat n retragere.
Pentru a treia oar n decursul unei
singure zile, vrjitoarea l prinsese cu
garda la pmnt. Modul n care se
micase, rapid, silenios, cu o graie
79

specific celor care tiu cum anume s-i


nfrunte adversarul cu o sabie n mn i
s-l in la distan l determinase s-i
revizuiasc complet impresiile n privina
ei. Nu era o nceptoare n arta
meteugului i cu siguran nu prea a
fi nici vreo debutant n cea a unei
confruntri fa-n fa. Desigur, avusese
o nou ans de a o lua pe sus, dar
ezitase din nou.
i iat-l acum, urmnd-o n adncurile
unei pduri afurisite, ntr-un loc unde nar fi pit nici mort, un trm n care
slluiau creaturi care l-ar fi putut ucide
fr nici cel mai mic efort, riscndu-i
astfel existena... pentru ce, mai exact?
Ratase cel puin o duzin de momente
n care ar fi putut duce la bun sfrit
misiunea pe care Nemeth i-o ncredinase.
Iar acum, n aceste locuri, chiar nu mai
putea ntreprinde nimic. Ca s-i
captureze
prada
trebuia
s-i
ia
nfiarea obinuit, ori asta ar fi fost
80

sinucidere curat din partea lui. Nu era


ctui de puin curios s afle cam cte
nimfe ar fi putut nvli din trunchiurile
arborilor
cu
arcurile
n
mini,
mpnndu-l
cu
sgeile
acelea
blestemate, de care toi demonii se
temeau ca de naiba!
Nu sgeile lor n sine era problema, ct
metalul din care erau confecionate i
descntecul care le nsoea. Odat ajunse
n trup, indiferent pe unde ptrundeau,
metalul se lichefia instantaneu n contact
cu carnea, ptrundea n snge i se
transforma ntr-un soi de achii care se
roteau cu repeziciune, sfrtecndu-te de
viu, din interior spre exterior. Practic, te
dezintegrai n picioare, n nite dureri
cumplite. i asta o peau numai
demonii. Un alt dar fcut seminiei lui, cu
multe veacuri n urm, de ctre una
dintre reginele lor, cnd unul din stirpea
lui avusese sminteala de a o rpi, viola i
ucide pe una dintre progeniturile acesteia.
81

Drept rsplat, regina, o vrjitoare cu


puteri
nemsurate,
concepuse
un
descntec cumplit, furind acele arme de
care demonii ajunseser s se team mai
ru ca de moarte, pentru c nu exista
nicio vraj care s contracareze puterea
acelei formule ucigae. i dac tot i era
scris s moar odat i-odat, personal
prefera s sfreasc ntr-un mod
onorabil, luptnd cu un adversar pe
msura
lui,
i
n
niciun
caz
transformndu-se ntr-un morman de
carne tocat. Motiv pentru care se trezi
brusc la realitate.
Ce cuta ea aici, n pdurea Meer?!...
Rspunsul era ct se poate de evident
i demonul se opri, ncolcindu-se la baza
unei tufe, blestemnd.
N-avea niciun rost s mai continue
urmrirea. n primul rnd pentru c nu
putea nelege graiul lor n forma n care
se gsea momentan i n al doilea rnd
pentru c, pe msur ce se adnceau n
82

pdure, alte nimfe se alturau tcute


celor dou femei, ngrondu-le rndurile,
ceea ce nsemna c i problemele lui se
nmuleau. Avea s-o atepte undeva pe
drum i s-o ncoleasc acolo. Timpul ei
tocmai expirase!
Saul atept pn cnd fu sigur c era
n afara oricrei primejdii, apoi se
transform, optnd pentru forma lui
preferat.
Acvila ni din desiuri, avntndu-se
ca o sgeat printre coroanele copacilor.
Vzu prea trziu obstacolul care-i tie
calea, ieindu-i n fa, drept pentru care
l izbi din plin, proiectndu-l prin aer ntrun nor de pene.
iptul de protest al oimului l fcu s
se rsuceasc uimit n aer. ntlni
privirea verde a psrii i, pre de o
fraciune de secund, totul pru s
ncremeneasc.
Atac
instinctiv,
nfingndu-i adnc ciocul n pieptul
psrii. oimul ip din nou, un ipt
83

ascuit de durere, apoi i strnse aripile


i plonj nebunete prin coroana
copacului
de
dedesubt,
fcndu-se
nevzut.
Saul
njur
violent,
vorbele
transformndu-i-se ntr-un crit furios.
l recunoscuse i fusese recunoscut.
Dac ar fi fost n oricare alt parte, ar fi
urmrit oimul i l-ar fi sfiat n buci.
Frustrat, fcu un ocol larg i ls n
urm cu repeziciune acele inuturi,
blestemndu-i prostia. Tmpita aia de
pasre avea s dea alarma, iar vntoarea
lui urma s fie compromis! Prada avea
s-i scape de aceast dat i asta numai
din propria-i neghiobie.
Clocotind de furie, se nl din ce n ce
mai sus, pentru a putea privi ct mai
departe n zare.
ntotdeauna exista o alt prad de
vnat.

84

CAPITOLUL 6
- Cunoatem soarta celor din Sayer,
meroween, o ntrerupse Khaly, privind-o
neclintit. Una dintre surorile noastre s-a
ntmplat s fie prin apropiere cnd a
auzit cornul cetii sunnd. A ajuns
tocmai n clipa n care s-a dezlnuit
lupta. Amintirile pe care le-a adus cu ea
au fost cumplite, imposibil de descris. Am
vzut cu toate masacrul care a fost acolo.
Numrul lor cu greu ar putea fi socotit i
sunt nsoii de nite bestii oribile. Li se
spune gholl-i. Nite creaturi pe jumtate
lupi, pe jumtate lei, dei sunt mai mult
dect att. Au trupul i coada acoperite
de spini otrvii i un al treilea ochi n
ceaf, ceea ce face ca uciderea lor s
devin extrem de dificil. i se hrnesc cu
trupurile celor ucii. Nimfa se opri,
cutremurndu-se i respirnd adnc cnd
amintirea acelei scene oribile i rsri n
85

faa ochilor. Meleya a spus c a ncercat


s-l doboare pe unul dintre ei, dar blana
nu le poate fi strpuns de ctre armele
noastre. i-a irosit aproape jumtate
dintre sgei ncercnd s-o ucid, iar
prezena ei a fost simit de ctre civa
dintre nemesingieni. Erau unii cu darul
vtului, capabili s se fac nevzui dup
voina lor, iar Meleya a fost la un pas de
moarte. Niciuna dintre noi nu ntoarce
spatele unei provocri, mai ales cnd este
vorba de a ucide un demon, dar era
singur i n-a avut de ales.
Leah i muc buzele, aprobnd n
tcere. Creatura pe care regina din Meer o
descrisese semna izbitor cu bestia care
sfrteca trupul lui Morkhan n viziunea ei.
- Viitorul este nesigur, pentru noi toi,
rosti Leah, privind-o pe regin cu
gravitate. De aceea am venit aici.
- Vrei o alian, rosti regina,
susinndu-i privirea. i vrei s formm o
alta i cu vlstarele mreului Ondin.
86

- Avem nevoie de tot ajutorul pe care-l


putem obine. Ai vzut asta.
- Viitorul este n continu micare. Oh,
da, glsui nimfa, zmbind amar, cu
privirile aintite n gol. Am vzut acest
viitor.
Leah tia c nimfa nu privea copacul
din spatele ei, ci undeva n negurile
timpului. O clip mai trziu, culoarea
verde a ochilor acesteia se ntunec. Cnd
o privi, Leah tiu c nu o privea pe ea.
Inclusiv tonalitatea vocii i se schimbase,
devenind stranie i ndeprtat.
- Am vzut moartea, distrugerea i
haosul, rosti nimfa. Am vzut aceste
locuri mistuite de flcri. Neamul meu va
fi nimicit. Armia regelui Jerod va fi
distrus, iar pmnturile vor cdea unul
dup altul, rpuse i prjolite. Ura lor
este imens i setea lor de putere este de
nepotolit. Zeii vor fi nimicii. n aceast
lume i-n toate celelalte nu va rmne
dect cenu i disperare. Se vor stinge
87

seminii ntregi, vor apune lumi care nu


au cunoscut dect pacea i echilibrul. Dar
nu acesta este singurul sfrit, adug
driada i ochii i devenir iari verzi i
limpezi, n timp ce umbra unui surs i se
insinua pe buze. Am vzut i speran. i
izbnd acolo unde totul prea a fi
pierdut pe veci. Am vzut curaj, dragoste
i sacrificiu. Am vzut schimbri. Aa c
da, vom ncheia aceast alian.
- i mulumesc, i plec Leah fruntea
n semn de recunotin.
- Nu-mi mulumi nc. Tu vei duce,
poate, lupta cea mai grea dintre toate. Tu
eti
sperana
noastr,
a
tuturor,
meroween. Exist o umbr n destinul
tu, i tu o tii. F ca acea umbr s te
urmeze pe calea Profeiei. Acesta este
calea care te...
Khaly tresri i se retrase un pas cnd
Rogan, care sttuse pn atunci tolnit la
picioarele stpnei lui, moind, sri
brusc n picioare, scond un mrit
88

sczut din fundul gtlejului. O secund


mai trziu, nimfele prezente i ineau
arcurile n mini, cu sgeile pregtite i
ndreptate spre lup.
Nu!
strig
Leah,
nind
i
interpunndu-se ntre vrfurile ascuite i
trupul zbrlit al lui Rogan, blocndu-le
atacul. Nu este o ameninare pentru voi!
Simte ceva... S-a ntmplat ceva!
Le privi pe rnd, cu minile ridicate n
sus,
ntr-o
atitudine
panic
i
linititoare. Khaly i ngust ochii i le
fcu un semn discret cu brbia. Corzile
arcurilor se slbir i nimfele i lsar
armele n jos. Leah i nghii oftatul de
uurare i se ghemui lng Rogan,
privindu-l n ochi. Lupul schelli uor.
- Ce este? Ce simi? l ntreb,
mngindu-i botul.
Cteva
clipe
mai
trziu
teama
animalului deveni a ei.
- Maeve..., opti ea, simind cum
stomacul i se contract dureros.
89

De data aceasta, Rogan i ddu capul


pe spate, cu botul ndreptat spre cer, i
scoase un urlet prelung, plin de jale.
- Cine este Maeve? se interes Khaly,
fcnd prudent un pas spre ei.
- Cellalt gardian al meu, rosti Leah,
ridicndu-se ncet. Genunchii i erau moi
i inima-i btea cu putere. Un oim. Ei
doi sunt strns legai i...
Se ntrerupse cnd privirea nimfei
alunec lateral, fixndu-se asupra unui
punct situat deasupra umrului ei. Rogan
ncepu s schellie i o zbughi de lng
ea. nghiindu-i groaza, Leah se rsuci
pe clcie.
La cinci pai n faa ei una dintre nimfe
inea n brae o pasre cu penajul pestri,
ptat cu rou. Capul psrii atrna ntr-o
parte i din cioc i se prelingea un firicel
subire de snge. Rogan mpingea uor
trupul inert al oimului cu botul,
scheunnd.
- Maeve!
90

Leah se repezi, lund-o din braele


nimfei. i strecur degetele pe sub penele
psrii, cutndu-i nfrigurat inima.
Trupul lui Maeve era cald, dar inima nu i
se mai simea. Cnd i retrase mna,
degetele i erau ptate cu snge.
- Oh, nu! Nu!
Respirnd precipitat, i roti speriat
ochii n jur.
- Spune-mi de ce anume ai nevoie, i
ceru Khaly, punnd o mn pe braul ei.
- O peter. O vgun. Orice loc n
care nu ptrunde lumina zilei!
- tiu unul. Nu este departe. Vino!
Intrarea n vizuin era ngust i lung
de vreo doi metri, oblingndu-le s
nainteze tr, ns spaiul se lrgea,
boltindu-se. Leah se ghemui, cu Maeve la
pieptul ei, n timp ce Khaly smulse cteva
rdcini uscate care se ieau din plafonul
grotei i aprindea focul n mijlocul
acesteia. Rogan izbuti cu greu s-i vre
trupul masiv prin culoarul ngust i-i lu
91

imediat nfiarea uman cnd ajunse la


captul acestuia, fcnd-o pe nimf s
holbeze ochii la el.
Aerul era sttut i mirosea a pmnt
umed i a excremente proaspete de
animal. Erau n culcuul unei vulpi. Leah
i bloc mirosul i ntinse oimul pe
pmntul reavn, urmrindu-i cu sufletul
la gur metamorfoza.
Mai nti i se lungir aripile, apoi
trupul. Ghearele i se retraser, penele se
resorbir i capul psrii se mri,
preschimbndu-se. Cteva clipe mai
trziu, transformarea deveni complet i
Leah vzu rana adnc din pieptul ei.
ngrozit, i pres degetele pe gtul lui
Maeve, rugndu-se, n timp ce cu cealalt
mn apsa rana, ncercnd s opreasc
sngerarea.
Simi pulsul slab al femeii i uurarea i
aduse lacrimi n ochi.
- Maeve, rosti ea, aplecndu-se
deasupra ei. tiu c m auzi. Deschide
92

ochii i las-m s te ajut. Uit-te la


mine, scumpo. Promit c-o s fie bine.
Doar uit-te la mine. Maeve! Te rog.
Pleoapele femeii se zbtur uor, dar
ochii rmaser nchii.
- Te rog. F-o pentru Rogan. E aici, cu
noi. Haide, puiule, las-m s te ajut!...
Numele brbatului avu efectul scontat.
Maeve izbuti s-i deschid ochii pentru o
clip, dar pentru Leah acea clip fu
suficient. O prinse deja, innd-o strns
i trgnd-o n adncul ei.
Nimfa fcu ochii mari, uluit. Energia
nea din miezul Pietrei de la gtul
Pstrtoarei,
din
trupul
acesteia,
nvluind-o, revrsndu-se asupra femeiioim, scldnd mica grot ntr-o lumin
argintie, pur. Minile Pstrtoarei se
ridicaser la o mic distan deasupra
rnii, alunecnd cu lentoare deasupra ei.
Energia care-i izvora din palme se ondula,
pulsnd ca o inim, scnteind i
ptrunznd n adncul tieturii. Trupul
93

rnitei se arcui mult n sus i din piept i


izvor un geamt prelung. uvoiul de
snge se domoli treptat, apoi hemoragia
se opri n cele din urm. Sub ochii
increduli ai reginei, marginile zdrenuite
ale rnii ncepur s se apropie, n timp
ce esutul sfiat din profunzime se
regenera vizibil, pn cnd marginile se
lipir, sudndu-se ntr-o cicatrice roie,
care se subie din ce n ce mai mult,
disprnd complet. Pielea rmase intact.
Singurul semn al acelei rni care ar fi
putut-o costa viaa pe Maeve erau drele
de snge nchegat de pe coastele i snii
ei. Energia aceea orbitoare se volatiliz,
trupul femeii-oim se relax i se prvli
n braele brbatului-lup, care o strnse
la pieptul lui, legnnd-o ncetior.
Leah se retrase uor, simindu-i capul
stnd
s-i
crape
de
durere.
Se
dezechilibr i czu n fund, apoi i duse
o mn la nas, tergndu-i sngele care-i
curgea din nara stng. Imaginea lui
94

Rogan i a lui Maeve era neclar,


nceoat, i avu nevoie de o secund ca
s-i dea seama c nu-i vedea clar din
cauza propriilor lacrimi.
Se frec la ochi i rsufl adnc,
nghiindu-i greaa i oroarea. i simise
din plin suferina, cci durerea lui Maeve
devenise acum a ei. Cu ochii minii vzu
atacul i simi spaima femeii n clipa n
care privise n ochii acvilei cu penajul
auriu. Apoi percepu durerea ascuit
produs de ciocul psrii n clipa n care
se repezise i o izbise-n piept, trecnd
prin penaj, piele i carne ca un brici,
pentru a-i rata milimetric inima. Simi
cderea n gol, crengile care o izbiser cu
putere, deviindu-i traiectoria, i impactul
dur cu pmntul...
Murmurul lui Rogan ajunse la urechile
ei.
- Eti n siguran, iubito, opti el,
ndeprtnd uviele umede de pe chipul
lui Maeve. Eti cu mine. Ai scpat. Gata.
95

- Rogan...? articul Maeve cu greu,


privindu-l nedumerit. Ce s-a ntmplat?
Brbatul se retrase i o privi lung,
zmbindu-i cu tandree.
- Ai fost rnit. Leah te-a salvat. Eti n
siguran acum. Ne-ai tras o spaim sor
cu moartea.
Se aplec i-i lipi buzele de fruntea ei.
Leah i ntlni privirea i se cutremur.
Ochii albatri erau plini de ur i de o
furie arztoare. Rareori Rogan i pierdea
cumptul, fiind de un calm pe care ea i-l
invidiase de multe ori. Leah tia c nu sar fi dat n lturi de la nimic pentru a
pune mna pe fpta. i nu voia s se
gndeasc de ce-ar fi fost n stare n clipa
n care l-ar fi avut n faa lui. Dar la o
adic i ea l-ar fi hicuit cu mna ei.
- A fost o... pasre... o acvil mare...
aurie...
- t, opti el, cu buzele lipite de
tmpla ei. Nu vorbi nc. Trebuie s-i
recapei puterile...
96

- Nu!... Ne-a urmrit... Nu era... om!...


Rogan arunc o privire spre Leah,
ngustndu-i ochii. Leah trase cu grij
aer n piept, susinndu-i privirea, apoi
ddu ncet din cap.
- Am vzut cum s-a petrecut totul, rosti
ea, umezindu-i buzele uscate. A fost
ceva... neateptat. Bnuiesc c niciunul
dintre ei nu l-a vzut pe cellalt dect n
clipa n care s-au ciocnit. Ar fi putut s-o
lase n pace, dar a... atacat-o.
- A fi putut s evit lovitura dar... totul
s-a petrecut foarte repede i... m-am
speriat foarte tare, articul Maeve,
nchiznd ochii. Privirea lui... era atta
ur n ea. M-a mpietrit. Pur i simplu nam fost n stare s reacionez...
- Nu este vina ta, opti Leah, lundu-i
mna ntr-a ei.
- Ba da. Datoria mea este s te apr.
Trebuia s...
- Nu este vina ta, repet Leah pe un ton
insistent.
97

- Cine a atacat-o?
Leah i ntoarse privirea uimit spre
Khaly. Uitase cu desvrire de prezena
ei.
- A fost un demon. Unul cu darul
neltoriei. Un cameleon.
- V-a urmrit pn aici?
- Aa se pare. mi pare ru. Nu l-am
simit.
Privirea nimfei deveni inexpresiv.
- Eti sigur?
- Amintirile ei sunt ale mele acum,
rspunse Leah calm. I-am vzut ochii. n
clipa n care a atacat-o, Maeve l-a privit n
ochi. Cunosc acei ochi, pentru c i-am
mai vzut...
- Ticlosul! scrni Rogan. O s
plteasc pentru asta!
- Fr-ndoial, aprob Leah. ns ceea
ce m ngrijoreaz acum este cum de
niciunul dintre noi nu l-a simit? Cum de
a fost posibil ca el s fie n preajma
98

noastr i noi s nu ne dm seama de


asta?
- Simi ntotdeauna toate vietile care
te nconjoar pe distane mici? Ce anume
se strecoar prin ierburi sau ce psri i
afl cuibul n frunziul copacilor pe sub
care treci? Exact, replic Khaly pe un ton
sec, susinnd privirea opac a Leei.
Discuia asta trebuie s-o purtm n alt
parte. Nu pot s respir aici.
i cu aceste cuvinte nimfa se ridic i
picioare i-i arcui braele deasupra
capului, vrndu-i cu palmele prin
tavanul boltit, ca i cum acesta ar fi fost
plmdit din aer. O clip mai trziu erau
singuri.
- Mi-a dori s pot face i eu asta, rosti
Maeve cu o not vag de umor n glas.
Trebuie s fie grozav s poi trece prin
ziduri i alte celea fr s fie nevoie s
bai la u.
- Da, dar ea nu poate zbura, replic
Rogan, rnjind. Te simi n stare s iei?
99

- Trebuie, rsufl adnc Maeve,


ridicndu-se n ezut.
- V atept afar, le arunc Leah,
strecurndu-i umerii n deschiztura
ngust, tiind c amndoi aveau nevoie
de cteva minute s rmn singuri.
i-n timp ce se tra prin culoarul
strmt, Leah i aminti dintr-odat de
strania senzaie pe care o avusese n
urm cu o zi, n camera ei de la palat,
cnd se trezise din somn i tiuse, tiuse
c nu era singur n acea ncpere. De
data aceasta furia o nh de gt,
sufocnd-o. Fusese acolo, cu ea...
Brusc, i se fcu grea. Acea jigodie
nenorocit o privise ntr-un moment cnd
era vulnerabil i expus. Se delectase cu
imaginea ei goal i probabil c se
distrase copios n sinea lui. O avusese la
discreia lui, iar gndul acesta i se pru
de-a dreptul insuportabil.
Ar fi putut-o ataca acolo, realiz Leah,
simind cum i se strng mruntaiele. i
100

nici mcar acest lucru nu era att de grav


ct faptul c acel gunoi blestemat se
plimbase nestingherit prin palat, la fel de
relaxat ca ntr-o escapad prin pdure,
strecurndu-se neobservat printre grzile
cetii i locuitorii ei, putnd s semene
moartea n rndurile lor o uurin i
nepsare. Vieile tuturor fuseser n
pericol. Inclusiv cea a...
Regele!
gemu
ea
nspimntat,
nvlind afar din deschiztur i
rostogolindu-se pe iarba din faa vizuinei.
ni n picioare, respirnd precipitat,
ncercnd s se calmeze.
- Oh, Doamne! articul ea livid,
presndu-i cu o mn inima care-i lovea
n coaste dureros. Trebuie s plec de
ndat!
- Unde s pleci? o ntreb Khaly,
privind-o lung.
- La palat!... Trebuie s m ntorc n
Cetatea Alb! Regele trebuie avertizat! A
fost acolo. Acum mi dau seama c ceea
101

ce am simit acolo a fost ceva real, dar


atunci nu prea a fi i...
Se opri, respirnd adnc, tiind c era
pe cale s-i piard cumptul i s devin
incoerent.
- Demonul, articul ea, nghiindu-i
nodul greu din gt. M-a urmrit pn la
palat. A fost acolo. Toi eram acolo.
Nimeni nu l-a vzut. Eu... eu l-am simit,
dar abia m trezisem i am crezut c e
doar imaginaia mea. l visasem, rosti ea
cu dificultate. L-am mai visat i nainte.
ncepu s le explice driadelor ceea ce se
ntmplase, cutndu-i cuvintele n
graiul lor cu grij, pentru a se face
neleas. Dac n-ar fi fost atacul asupra
lui Maeve, n-am fi tiut niciodat acest
lucru. Probabil c s-a folosit de o form
mic pentru a putea trece nestingherit,
ceea ce nseamn c poate ptrunde
oricnd acolo ca s..., i vocea i se frnse
cnd realiz dintr-odat ce anume se
102

ntmplase n cetatea de scaun a


Sayerului.
- Atunci, ar cam fi cazul s te grbeti.
- M voi ntoarce.
- Te vom atepta.
Leah fcu un pas n fa i-i puse o
mn pe umrul reginei. Khaly i imit
gestul. Se privir n ochi un lung moment,
apoi Leah se retrase.
- Fii cu ochii n patru.
- Vom fi, fgdui nimfa.
- M descurc singur de aici, adug
ea, privind-o insistent pe regin n ochi
pn cnd aceasta aprob uor.
Cuprinzndu-i nestemata de la gt n
pumn, Leah se roti pe clcie i ncepu s
alerge, disprnd printre copacii seculari.
Khaly privi lung n urma ei, reflectnd,
apoi le fcu semn la dou din
nsoitoarele ei s-o urmeze. Nu-i plcea s
socializeze cu oamenii. Neamul ei trise
departe de oameni multe veacuri i
103

bnuia c acest lucru fusese n avantajul


lor. Venise ns vremea schimbrilor.
Leah l cut mai nti pe Rogan cu
mintea, i transmise mesajul, apoi se
concentr asupra imaginii slii de tron
din Cetatea Alb, nnbuindu-i spaima
i nelinitea. Trebuia s se grbeasc. Era
vital s ajung la palat i asta ct mai
repede!...
Vntul se nsuflei brusc n jurul ei,
pmntul ncepu s-i trepideze sub tlpi.
i ntei paii, aproape zbuznd deasupra
ierburilor, focalizndu-i toate puterile
asupra Pietrei. i nestemata ncepu s-i
pulseze n palm, la nceput uor, ca i
cum ar fi respirat, apoi din ce n ce mai
repede. Lumina izbucni din centrul ei ca o
explozie, formnd un culoar de lumin
alb, orbitoare, i Leah fu nfcat i
catapultat drept n miezul lui.

104

CAPITOLUL 7
ntrecuse msura i o tia. i luase
prea multe forme n rstimp de o zi i
jumtate, nu se hrnise i nici nu
dormise deloc. Ori de cte ori i lua alt
nfiare, arderile i se intensificau i
consuma mai mult energie dect n
timpul antrenamentelor necrutoare pe
care le fcea de dou ori pe zi,
fortificndu-i mintea i trupul.
Cnd imaginile ncepur s i se
onduleze n faa ochilor, tiu c era
timpul s ia o pauz. Trebuia s se
odihneasc i s mnnce ceva dac nu
voia s sucombe de inaniie n zbor. Era
necesar s-i pstreze puterile intacte
pentru a duce la bun sfrit ceea ce avea
n minte i nu putea s-o fac dac
stomacul i ghioria de foame.
Zri ceva cafeniu micndu-se lng o
movil de pmnt i-i ascui privirea.
Rnjind n sinea lui, fcu o volt scurt,
105

i plie aripile pe lng trup i se lans


ntr-un picaj nebunesc. Iepurele l vzu
prea trziu. ncerc s-o zbugheasc, dar
ghearele ca nite cngi i se nfipser n
spate, smulgndu-l de la sol. Iepurele
scoase un sunet asemntor unui chiit,
apoi deveni moale cnd l smuci scurt,
frngndu-i coloana.
Cu prada n gheare, ateriz civa zeci
de metri mai ncolo i ncepu s-i sfie
blana moale, smulgnd hulpav bucile
de carne cu ciocul i nghiindu-le ntregi.
Prefera s se hrneasc astfel, carnea
crud avnd un gust mult mai bun
pentru el n forma aceea dect dac i-ar
fi luat adevrata nfiare, pentru c asta
ar fi nsemnat s i-o pregteasc i navea timp pentru aa ceva. Desigur,
exista inconvenientul c pentru a-i
astmpra golul din stomac trebuia s
vneze de nc ase ori pe att, dar nu-l
deranja nici asta. Avantajul actualei
106

forme i conferea rapiditate, reflexe bune


i o vedere excelent.
n urmtoarea or prinse ali patru
iepuri i simi cum stomacul ncepe s i
se relaxeze. Poposi pe creanga cea mai de
sus a unui stejar lovit de trsnet i moi
o jumtate de or, apoi vn din nou.
Cu forele aproape complet refcute, se
avnt n naltul cerului, cercetnd
orizontul pn cnd zri un punct alb,
strlucitor, la orizont.
Rnjind n sinea lui, i corect
traiectoria i se ls purtat de curenii
reci ai aerului.
Venise timpul pentru un alt soi de
vntoare.
Era la ora amiezii cnd ateriz lin pe
turnul din aripa de est a palatului. Doi
soldai stteau rezemai de zidurile
crenelate, cercetnd apatici valea de
dedesubt. Cldura i moleise i amndoi
cscau. Erau plictisii i probabil c ar fi
107

preferat s fie undeva, nuntru, la umbr


i rcoare, dect n soarele acela arztor.
Una dintre santinele l zri i-i fcu
semn celeilalte s se apropie. Saul sttu
nemicat, urmrindu-i, lsndu-i una
dintre aripi ntr-o poziie stranie, ca i
cum ar fi fost rupt.
Aa. Mai aproape. Nu fii timizi, biei.
Am ceva pentru voi.
Otenii veneau ncet spre el ca s nu-l
sperie, cu nite expresii tmpite pe mutre,
imaginndu-i c-l puteau captura.
Pentru mai mult credibilitate, demonul
scoase un sunet crit din grumaz,
retrgndu-se uor i trndu-i aripa pe
lespezi.
- Este rnit. O fi avnd osul frnt. Uice
ce mare e!
- N-am mai vzut o pasre care s aibe
o asemenea culoare, se minun i cellalt.
Pariez c poate fi mblnzit. Haide,
drguo, nu-i facem niciun ru. Vino la
ttucul tu.
108

Saul i ddu ochii peste cap n sinea


lui. Erau nite imbecili. i ls s se
apropie la o distan de un bra, apoi se
preschimb fulgertor. Santinele napucar s vad dect o form neclar
nainte ca el s le frng gturile n
pumni, rapid i eficient. Lsndu-i uor
pe podeaua de piatr, se ndrept spre
scrile care duceau n jos. Cobornd
treptele care se rsuceau n spiral,
demonul i mas muchii braelor,
rotindu-i umerii, strngnd din dini.
Unul
din
inconvenientele
metamorfozrilor brute era durerea
acerb care le nsoea ntotdeauna. Nu
dura mult, de regul, dar primele secunde
l fceau ntotdeauna s transpire i s
njure cu patos.
nainte de ultima cotitur, auzi voci i
rsete. Se ghemui, lundu-i forma unei
oprle, se cr pe zid i apoi pe tavan,
ptrunznd ntr-o sal mic, circular, cu
dou ci de acces. nuntru, la o mas
109

dreptunghiular, ngrmdii pe dou


bnci fa-n fa, opt soldai i omorau
timpul jucnd zaruri. Prsi ncperea i
iei pe un culoar care prea s se ntind
la nesfrit. Dndu-i drumul de pe
tavanul boltit, ateriz pe podeaua de
piatr sub forma unui oarece i ncepu
s alerge.
Izbuti s se strecoare printr-un labirint
de coridoare i ncperi, evitnd cu
dibcie grzile i servitorii. Adulmec,
cercet, lsndu-se purtat de intuiie i
fler.
Vzu o u lcuit de lemn n faa
creia fceau de straj patru grzi.
Trecnd pe lng cizmele lor, se strecur
pe sub u i se trezi brusc ntr-un
dormitor de dimensiuni... regeti.
ncperea avea o form semicircular,
cu ferestre largi, boltite, n faa crora
draperiile de mtase crem se micau n
adierea molcom a vntului. Pe podeaua
de piatr erau aternute esturi moi,
110

colorate. Exista o mas mare, oval, att


de neted i de lucioas nct reflecta fidel
aranjamentul floral al vazei care trona n
mijlocul ei. Divane scunde, perne
colorate, brodate cu fir de argint, jiluri cu
rezemtoarele mpodobite cu plci de sidef
i un emineu uria din marmur aurie.
n faa ferestrelor, nlat pe un
postament i ncadrat de patru stlpi din
lemn de trandafir superb sculptai, se afla
patul uria. Prin voaluri ivorii, semitransparente, zri cele dou siluete
mbriate, care dormeau adnc.
Cameleonul se strmb dezgustat.
Sperase s-l gseasc pe rege singur.
Femeia era o complicaie pe care trebuia
s-o elimine.
Cu grij, ddu la o parte voalurile i se
opri
brusc,
ngustndu-i
privirea.
Brbatul dormea cu spatele la el i, din
unghiul n care-l vedea, prea prea tnr
pentru a fi regele Jerod. Braul lung i
graios al femeii de lng el se afla
111

petrecut peste umrul lui, iar chipul i era


ascuns la pieptul acestuia. Numai c i
aici exista o mic discrepan de decor.
Auzise c regina Eliriei era blaie ca
razele soarelui. Ori cea din faa ochilor lui
avea prul negru ca smoala. Razant, i
trecu prin minte faptul c poate greise
dormitorul, cnd faa femeii se nl ntro micare fluid i el i ntlni privirea.
Pre de o fraciune de secund se holb
la ea uluit, apoi fluxul de energie care
ni din mna ei l izbi drept n piept,
proiectndu-l prin aer la cinci metri n
spate. Impactul dur cu peretele i tie
respiraia. Se ridic ncet n picioare,
simind cum furia i nroete privirea.
Czuse n capcan ca un idiot. Singurul
lucru care i se prea incredibil, de
neneles, era cum dracului ajunsese ea
aici naintea lui, cnd drumul de
ntoarcere din Meer i-ar fi luat cinci
ceasuri, i asta n condiiile n care ar fi
112

avut un cal rapid?... i cum naiba tiuse


ce avea el de gnd?...
Arunc o privire lung spre brbatul
vnjos, cu umeri largi i constituie
atletic, ce edea acum n picioare pe
postamentul de piatr, cu o ditamai sabia
n mini, fixndu-l tcut. Apoi i mut
privirea spre femeia de lng el.
- Frumos lucrat, se for el s
vorbeasc pe un ton plictisit, msurnd-o
cu o privire jignitoare, din cretet pn-n
picioare. Trebuie s recunosc totui c
ari mai bine dezbrcat.
Din pieptul ei iei un sunet sufocat,
care-l fcu s rnjeasc maliios.
- Ei, hai, a fost o privelite minunat,
nu trebuie s te ruinezi aa, rse el,
cnd o vzu mbujorndu-se din pricina
mniei. Ce-i mai face gina aia
zburtoare?
Am
avut
o
ntlnire
interesant. Sper c a trit suficient de
mult ca s i-o povesteasc.
113

Leah strnse din dini. O provoca, tia


asta, i n-avea de gnd s-i dea
satisfacie.
- Este n via i va tri mult mai mult
dect vei apuca tu s-o faci.
- Aa crezi? i arcui el o sprncean
zeflemitor. i nchipui c tu i dulul
acela care se gudur pe lng tine o s
izbutii s v msurai forele cu mine i
s m nvingei?
- Poate da, poate nu... cine o s poat
ti vreodat? ridic fata din umeri cu
nepsare. ns ele cu siguran o vor face,
schi ea un gest delicat cu mna n
direcia ferestrelor aflate n spatele ei.
Cele trei femei care pir sincronizat
afar din perete erau de o frumusee
ireal. nalte, delicate, cu prul despletit
i trupurile zvelte acoperite de esturi
strvezii. Erau lipsite de podoabe, ns
arcurile i sgeile care strluceau n
minile lor preau a fi plmdite din
argintul cel mai pur.
114

Ochii lui se holbar ocai, un fior rece i


se prelinse pe ira spinrii.
- Oh, rahat! fu tot ce izbuti s spun.
Sabia i se materializ n mini n clipa
n care sgeile ncepur uiere prin aer.
Disperat, se lupt s le devieze cursul,
parndu-le cu sabia i cutnd nebunit o
cale de evadare din acea curs
nenorocit. Ei se aflau ntre el i ferestre,
rsfirai astfel nct s-i taie orice ans
de a se buluci printre ei.
Era ncolit n mod inteligent i singurul
lucru pe care se putea bizui era propria
ndemnare i iueal. ns chiar i aa,
orice greeal, orict de mic, avea s-l
coste
viaa.
Dac
vreuna
dintre
nenorocitele alea l atingeau, era terminat.
Rcnind, i arunc ntreaga putere n
fa, formnd un zid compact, care se
lungi
de-a
curmeziul
ncperii,
interpunndu-se ntre el i nimfe,
Pstrtoare i nsoitorul ei. Scutul creat
ncetini noul val de sgei i, la adpostul
115

lui, se preschimb fulgertor, nind


spre singura fereastr rmas liber. O
vzu cu coada ochiului pe Pstrtoare
luptndu-se s contracareze energia lui
cu a ei i pe brbatul de lng ea
cznindu-se s treac prin scut ca s-i
ias-n fa. Puterea vrjitoarei slbi
scutul energetic pe care-l nlase i tiul
sabiei muritorului izbuti s ptrund
dincolo de ea, crestndu-i umrul. Nu
simi durerea, ns simi exact momentul
n care protecia lui fu complet
spulberat. n clipa urmtoare se afla deja
n afara zidurilor, iar lumina soarelui l
orbi pentru cteva momente.
Zpcit, plonj n jos cu vitez i coti
att de abrupt nct se dezechilibr n
aer. Reui s se redreseze nainte de a
intra cu capul n bordura lat a unei
terase de sub el i frn nspimntat
cnd una dintre sgei i trecu razant prin
fa.
116

njurnd,
se
retrase
n
umbra
balconului, dar tia c nu putea rmne
acolo. Trfele alea nenorocite urmau s
treac prin plafoane i podele ca s
ajung la el!
Numr pn la trei, apoi ni prin
captul terasei, ocolind zidul.
Graie unui adevrat miracol ajunse la
adpostul codrilor ce nconjura cetatea,
ns continu s zboare, punnd o
distan ct mai mare ntre el i iadul din
care scpase ca prin urechile acului. i pe
msur ce distana crete, mnia i ura
luau locul terorii care aproape l smintise
pre de cteva minute interminabile.
Fusese njosit n cel mai groaznic mod
cu putin. Niciodat n lunga lui
existen nu mai fusese forat s ntoarc
spatele adversarilor i s-i salveze pielea,
fugind ca un la. Faptul c n situaia
dat fusese singura lui opiune nu-l
consola deloc. Fusese neatent i prost, i
117

se aflase la un pas de a-i plti prostia cu


propria via.
Ateriz ntr-o poian larg i se
preschimb n forma sa uman. Era att
de sleit nct fu aproape nevoit s se
trasc la umbra unui ulm. Umrul
ncepu s-i zvcneasc suprtor i el se
uit la tietura care-i brzda braul pn
aproape de cot. Nu era prea adnc, dar l
durea ca dracu. Presndu-i rana cu
mna sntoas, se rezem cu spatele de
trunchi i nchise ochii. Plmnii l
ardeau din cauza efortului, ochii l
usturau de oboseal i i era o sete
cumplit.
Avea s le-o plteasc, i jur el,
scrnind i nghiindu-i urletul de
mnie i ciud. Trfele alea, cu arcurile i
sgeile lor blestemate, aveau s sufere
amarnic pentru ndrzneala lor. Pe
bastardul acela, care avusese ndrzneala
s-l rneasc, avea s-i bea sngele pe
ndelete. Nu, mai nti avea s-l tortureze,
118

se rzgndi el subit. Luni de zile. Poate


chiar ani.
Iar Pstrtoarea... ei bine, nimic n-avea
s fie ndeajuns n ceea ce o privea!
- L-am ratat, rosti Khaly pe un ton
ctrnit. A fost mai rapid dect ne-am
ateptat noi.
- Poate c este mai bine aa, fcu Leah
gnditoare. Acum tie c nu suntem slabi
sau nevolnici, c nu suntem nepregtii i
nici...
Ua ncperii se ddu de perete i Jerod
pi n ncpere ncruntat.
- Milord, se nclin Leah adnc n faa
lui.
- Toat lumea este teafr? se interes
el, cercetndu-i ngrijorat.
- Da. Nimeni n-a fost rnit.
- i demonul?
- A scpat.
Jerod se ncrunt gnditor.
119

- A fost o lecie dur pentru toat


lumea, rosti el cu un oftat. Morkhan, se
ntoarse el ctre general, vreau ca toat
suflarea cetii s se strng n curtea
mare.
- Se face.
- i trimite-i pe Danal i pe Samyr la
mine.
- Am neles, se nclin acesta, dup
care iei grbit.
Regele se rsuci spre Khaly, privind-o
grav n ochi.
- i datorez recunotina mea i...,
ncepu Jerod.
- Nu-mi datorezi nimic, nlimea Ta, i
nclin cu graie regina capul, schind
un zmbet vag. Rzboiul care va ncepe va
fi al tuturor. Molima care plutete la
miazzi de aceste hotare ne amenin pe
toi. Sunt vremuri de restrite, stpne al
Cetii Sfinte. Libertatea acestei lumi i
tot ceea ce este important pentru noi toi
va fi pierdut dac nu ne unim forele.
120

- Deci prima alian s-a ncheiat,


concluzion regele, zmbind.
Nimfa l privi, aprobnd n tcere.
- Noi trebuie s plecm, rosti ea
gnditoare. De astzi n dou zile, la
apus, ne vom ntoarce cu rspunsul celor
lui Ondin. Pace i nelepciune tuturor,
rosti Khaly salutul tradiional din Eliria.
Cele trei nimfe se nclinar adnc n
faa lor, apoi se retraser. Rmai singuri,
Leah se uit la el tcut.
- i datorez viaa, rosti n cele din urm
Jerod, privindu-i fiica. Dac nu erai tu,
soarta noastr ar fi fost aceeai cu cea a
Sayerului.
- Mi-a fost team c aveam s ajung
prea trziu, mrturisi Leah, frecndu-i
gura cu dosul minii. nc mai avea pe
limb gustul metalic al fricii i gtul i era
uscat ca nisipul. A fost o zi teribil.
- Dar am scpat cu cinstea obrazului
neatins, rosti Jerod, surznd i
mngindu-i prul ciufulit.
121

- Cetatea trebuie securizat, tat.


Fiecare elirian trebuie narmat i va fi
necesar s dublm numrul grzilor. Nu
tiu de ci demoni cu acest gen de talent
dispune Gunoiul Suprem, dar dac sunt
fie i numai zece de acest fel, atunci avem
cu adevrat o mare problem. Trebuie s
m gndesc la asta, adug ea,
ngustndu-i ochii. Trebuie s m ntorc
la cascade. Am nevoie de sfatul ei.
Jerod nu o ntreb de al cui sfat avea
nevoie, ns inima i tresri n piept. Leah
i puse o mn pe braul lui,
strngndu-l uor.
- Am s-i transmit c eti bine.
- Eu...
Jerod se opri ncurcat, inspirnd aerul
cu lentoare i expirndu-l cu un oftat.
- Spune-i c... spune-i c n-am uitat-o
niciodat.
- i voi spune.
Cteva momente niciunul dintre ei nu
spuse nimic. Era pentru prima dat cnd
122

atingeau acel subiect, chiar dac numai


tangenial. ntotdeauna l ocoliser cu
diplomaie iar scparea lui Jerod o
surprinse.
- Sunt un prost sentimental, aa-i?
schi el un zmbet strmb.
- Ai iubit-o, i aminti ea.
- Da, ntr-adevr, aa a fost, rosti el cu
amrciune, nchiznd ochii pentru o
clip, simindu-i sufletul ars de dorul
singurei femei pe care o iubise vreodat i
n-o putuse pstra. Spune-i doar c sunt
bine i att. Zmbi scurt, fr chef. Cnd
te ntorci?
- Ct de repede pot.
- A prefera s nu cltoreti singur,
mai ales acum, cnd...
- Voi fi bine, l asigur ea. Pe cuvnt,
insist, privindu-l calm. Khaly mi-a spus
c n-a vzut nimic suspect n drum spre
ncoace, iar trtura aceea nenorocit,
care a agitat apele pe aici, nu cred s se
simt n stare de o nou confruntare. A
123

cheltuit mult energie ncercnd s-i


salveze pielea. Morkhan l-a rnit, iar
driadele l-au bgat cu totul n speriei.
Sincer, m ndoiesc c se mai afl n acest
moment pe pmnturile noastre.
- Sper din tot sufletul s ai dreptate.
Totui, fi prudent.
- Promit.
CAPITOLUL 8
Brbatul care pzea Vpaia sttea cu
privirile concentrate asupra ei, asudnd,
ncercnd zadarnic s strpung cu
privirea inima flcrilor. Pupilele aurii i se
dilataser att de mult, nct acopereau
aproape n ntregime albul ochilor.
n locul unde vzuse cu cteva clipe
mai
nainte
sacrificiu,
pierderi
i
schimbri, totul se nruise-n haos,
distrugere i moarte, iar acum nu mai
vedea dect o bezn fr sfrit, un abis
nspimnttor care nghiea lumile una
124

dup alta... i din acel abis se nla


comarul, care-l privea cu nite ochi
cumplii, cerndu-i sngele...
- Este o nopte a revelaiilor, nu-i aa,
rege Rannoch?
Vocea rguit l fcu pe pzitor s
tresar i s se rsuceasc spre intrarea
n galerie. Silueta nalt a brbatului era
ascuns n spatele unei mantii cu glug,
care-i acoperea faa pe jumtate. Ochii
din spatele esturii erau de un albastru
tern, strlucirea lor fix i stranie.
Privirea leoninului se umplu de groaz
cnd realiz c se uita n ochii proprii sale
mori.
- Tu..., bigui el, livid.
- Da, se micar buzele subiri ale
creaturii ntr-un rnjet crud.
Mai nainte ca regele s ating mnerul
sbiei pe care o purta la bru, capul i se
desprinse de pe umeri i sngele ni
ntr-un uvoi care mproc pereii
ncperii. Nici mcar nu vzuse discul
125

metalic al crui ti i retezase gtul. Cei


civa stropi care ajunser n miezul
Vpii sfrir i flcrile acesteia, nici
aurii, nici argintii, se stinser cu un vaiet
surd.
Demonii nvlir n chilie cteva clipe
mai trziu, rnjind ncntai n faa
mizeriei din faa lor. Trupul brbatului
nc mai zvcnea pe podeaua de piatr,
uvoiul de snge mnjind lespezile i
mobila din ncpere.
- O lovitur impecabil, generale Antl, l
felicit pe un ton mieros unul dintre
demoni.
- Da, nu-i aa? lungi el cuvintele,
mgulit.
nchise ochii, trgnd adnc pe nas
mirosul sngelui proaspt i al morii. La
urechile lui ajungeau strigtele de spaim
i durere ale leoninilor, o melodie
incredibil de dulce...

126

- Pstrm femeile? ndrzni una dintre


creaturi s-i tulbure momentul de
delectare.
- Nu. Ucidei-i pe toi, mai puin unul,
care s le dea de tire. nlimea Sa vrea
ca ei s cunoasc soarta care-i ateapt.
Apoi dai foc acestui loc. Dar mai nti,
zmbi cameleonul extrem de ncet, cu
ferocitate, avei permisiunea mea s v
distrai.
Demonii chiuir i se mprtiar care
ncotro. Generalul mai zbovi cteva
momente, ateptnd ca trupul brbatului
ucis s-i nceteze tremurturile i
convulsiile, apoi se rsuci pe clcie i
prsi chilia, nu nainte de a lua cu sine
cupa goal care, vreme de secole
nenumrate, adpostise Vpaia celor din
Asgard.
Prima dintre alianele pe care Nemeth le
prevzuse tocmai fusese spulberat.
Curnd avea s fie mpiedicat i cea de
a doua. Apoi avea s cad i ultima dintre
127

ele i Nemeth avea s-i conduc spre


izbnd.
Totul nu era dect o chestiune de timp.
Iar timp nc mai aveau destul.
Cu braele pline de ierburi i alte
lucruri trebuincioase, Leah pi pe
butean i dispru dincolo de perdeaua
de ap. Focul ardea molcom n vatr i
fata ngenunchie n faa lui, triind
tulpinile crude, rdcinile i seminele pe
care le culesese nainte ca soarele s
rsar. Se ridic i aduse alte lucruri
necesare, inclusiv flaconul din cristal pe
care Neyra i-l dduse cu o zi n urm.
neti focul cu ajutorul puterilor ei,
descntndu-l,
apoi
respir
adnc,
pregtindu-se. tia c n-avea s-i poat
proteja pe toi cei care locuiau n cetate,
dar mcar avea s ncerce s ofere
protecie la ct mai muli cu putin.
Turn apa binecuvntat de zei n vasul
de alam nou i-l atrn deasupra
128

focului, fcu un cerc de sare n jurul lui,


apoi aprinse tmia i nconjur totul de
trei ori, pentru purificare. i scoase
cristalele din pungua pe care o purta
ntotdeauna la bru i aez patru dintre
ele pe cercul de sare, marcnd cele patru
puncte cardinale, i totodat i cele patru
elemente, pe cel de-al cincilea lsndu-l
ncet pe fundul vasului. Adug n apa
care
ncepuse
s
fiarb
plantele,
seminele i rdcinile magice n ordinea
puterii i importanei lor, descntndu-le
pe rnd. n peter se rspndi mirosul
amar al fierturii, fcnd-o s se strmbe.
Cnd continutul vasului ncepu s
bolboroseasc, Leah desfcu boccelua de
pnz i studie grmjoara din faa ei.
Erau acolo fire de blan de lup, de vulpe,
de urs, excremente de liliac, aripi de
psri, piciorue i aripi de insecte, un ou
de arpe, vrful cozii unui guter i altele
rmie de animale pe care le adunase
de-a lungul unei zile ncheiate de cutri.
129

Dac forma pe care cameleonul i-o


alegea ca s ptrund ntre zidurile cetii
se regsea ntr-unul din aceste lucruri,
atunci oamenii care urmau s-i poarte
protecia aveau s-l vad n forma lui
adevrat. Desigur, talismanele n-aveau
s le protejeze vieile, dar mcar n-aveau
s fie luai pe nepregtite i mcelrii ca
nite
miei.
Nu-i
plceau
ultimele
ingrediente ale vrjii, dar erau necesare
ca vraja s funcioneze.
Rsuflnd adnc, ncepu s le arunce
n fiertur, una cte una, vizualiznd
fiecare vietate n parte i imprimndu-le
energia n acel amestec. Termin de pus
i ultimul rest de esut animal i, graie
unei inspiraii de moment, i retez o
uvi de pr, aruncnd-o peste toate
celelalte. Apoi destup flaconul i-i turn
dintr-odat coninutul de un rou
strlucitor i viu peste acel amestec
dubios.
130

Pre de o clip, nu se ntmpl nimic,


apoi totul explod ntr-o energie orbitoare,
care o mtur de pe picioare i o proiect
n captul cellalt al peterii. Se izbi cu
ceafa de zidul umed i-i pierdu
cunotina.
Nu tiu ct timp rmsese aa, cu
simurile amorite de pe urma impactului.
Dac ar fi mbriat un fulger, asta n
cazul care ar fi fost posibil acest lucru, cu
siguran s-ar fi simit mai puin
zdruncinat.
ntr-un trziu, izbuti s se nale n
ezut i rmase nemicat cteva
secunde, ncercnd s-i limpezeasc
privirea. Capul i zvcnea nfiortor i,
cutnd sursa durerii, ddu peste un
ditamai cucuiul. Faptul c locul respectiv
era i umed pe deasupra i ddu de tire
c pielea n pleznise n zona cu pricina i-i
dduse sngele.
Gemnd sczut, se sprijini cu spatele
de perete i-i pres ochii care-i pulsau n
131

orbite cu podul palmelor. Un junghi nou


de durere i sfredeli ceafa, urmat de altele
mai mici. Cucuiul i se retrgea. Cnd
durerea ced complet, deschise ochii
prudent. Pre de aproape dou minute
ncheiate fu incapabil s se mite.
Vasul dispruse fr urm, focul se
stinsese aproape complet, iar podeaua
peterii era acoperit de cristale mici ce
scnteiau ca nite lacrimi. Leah ntinse
mna ovitoare i culese de pe jos cel
mai apropiat cristal, studiindu-l uluit.
Piatra nu era mai mare dect unghia
degetului ei mare, perfect oval i neted.
n miezul ei pulsa o lumin stranie, carei schimba culoarea lin, trecnd din rou
n verde, apoi n albastru, n violet, roz
pal, argintiu i alb, ca din nou s-i
recapete cea dinti culoare.
nchiznd cristalul n pumn, se ridic i
se ndrept grbit spre perdeaua de ape.
Strbtu aproape alergnd buteanul
132

prbuit i se opri n dreptul stncilor,


privind n direcia pdurii.
- Rogan!
Glasul ei fu nbuit de tunetul
cascadelor, ns Leah tia c urechile fine
ale lui Rogan aveau s-i capteze sunetul
vocii pe o raz de dou mile.
Atept, fremtnd de nerbdare, apoi
i repet chemarea. Brbatul i fcu
apariia din spatele copacilor, alergnd n
ntmpinarea ei, micndu-se cu o vitez
incredibil, n salturi lungi. Leah tia c
lupul era cel care strbtea distana, dar
ea-l vedea pe brbatul care sttea ascuns
n adncul lui.
Hohotul de rs care-i umplu pieptul
izbucni nestvilit, i Leah ncepu s sar
pe loc ncntat.
- Am reuit! Funcioneaz!
Chiui prelung i rse cu poft cnd
Rogan ncepu s opie caraghios n jurul
ei, surescitat. Testndu-i puterea, Leah
aez cristalul pe una dintre stnci i
133

ngenunchie n faa lupului, scrpinndul viguros ntre urechile mari.


- Funcioneaz, repet ea, srutndu-l
scurt i apsat pe bot.
Privirea albastr a lui Rogan se umplu
de nedumerire i un scheunat ntrebtor
i iei din gt. Leah rse din nou, lu
cristalul, plie buzele i fluier prelung.
iptul de rspuns al lui Maeve se auzi
din naltul cerului. Rmase nemicat
cnd o zri, admirndu-i arcuirea ritmic
i graioas a braelor n timp ce
strbtea distana n zbor, poziia corect
a trupului n momentul planrii, cu
genunchii strni la piept i gtul arcuit.
- Incredibil, opti ea, fascinat.
Maeve ateriz lin pe vrful unei stnci,
rotindu-i umerii uor. Ochii ei verzi erau
calmi i linitii, zmbetul moale,
rbdtor,
ateptndu-i
porunca.
oimria ei era nconjurat de un nimb
de energie aurie, cald, irizat. Leah
ntinse mna ncet i-i mngie umrul
134

cu vrfurile degetelor, simind nu fineea


pielii albe a lui Maeve, ci netezimea ca de
mtase a aripilor ei.
- E incredibil, repet ea, fr a-i putea
lua ochii de la ea.
CAPITOLUL 9
Cnd sosi a doua zi, pe la orele amiezii,
n Cetatea Alb, Leah era emoionat i
plin de exaltare. Furise nite talismane
uluitor de frumoase, nfurnd cu grij
fiecare cristal ntr-o plas de fire argintii,
delicate, i le petrecuse pe uvie nguste
de piele. Muncise ntreaga dup-amiaz i
aproape toat noaptea, dar izbutise s le
termine la vreme.
De apte ori cte o sut i alte patruzeci
i ase. Exactitatea numrului o uimise.
apte sute patruzeci i ase de elirieni
locuiau n Cetatea Alb, nici mai mult i
nici mai puin, i tot attea cristale
fuseser nscute din vraja ei i darurile
135

zeilor. Considera acest lucru ca fiind un


semn, unul important. i pentru c le
terminase, trebuia s le duc ct mai
repede acolo unde era nevoie de ele,
fiindc nu dorea ca elirienii s mai
petreac nici mcar o noapte expui n
faa primejdiei.
Aa c se aternuser la drum nainte
de rsrit, socotind c dac plecau dis-dediminea, le rmnea destul timp s se
i
ntoarc
nainte
de
lsarea
ntunericului. Mai aveau nc multe
lucruri de terminat i timpul o presa
ngrozitor.
Ploaia ncepuse imediat ce ajunseser
dincolo de liziera pdurii, o ploaie deas,
surprinztor de rece. Rogan mersese n
faa ei, adulmecnd prin vltucii de
cea, iar Maeve i sttuse cocoat pe
umr, fiindc ploaia cdea din nori i
unde existau nori aproape ntotdeauna
existau i fulgere, iar oimria se temea
de ele. Apoi vntul care sufla molcom
136

dinspre miazzi se ntei, mprtiind


norii.
Cnd ajunser n cetate, soarele
strlucea pe un cer senin i limpede ca
un lac de munte. I se spuse nc de la
poarta principal c era ateptat de
ndat ce sosea n sala de ceremonii a
palatului, dar Leah nu se grbi,
delectndu-se cu cldura soarelui n timp
ce strbtea aleile pietruite ale cetii
Era o zi superb i Leah inteniona s
profite serios de pe urma ei, cci o bun
parte din ierburile de leac nfloriser deja,
altele i prguiser fructele i unele
dintre ele trebuiau culese pe timp uscat.
O treab pe care o putea face pe drum la
ntoarcere. ntotdeauna o relaxa aceast
ndeletnicire, felul n care se simea
atunci cnd se conecta la energia
pmntului, plcerea cu care-i rostea
descntecul n momentul culesului,
menindu-le puterea tmduitoare...
137

Leah simi o durere surd-n piept cnd


se gndi ca aceea avea s fie, poate, cea
din urm dat cnd i se ngduia s fac
ceva att de simplu i firesc. Multe lucruri
aveau s se schimbe n urmtoarele zile i
sptmni. i venea greu s cread c
acest pmnt, curat i nsorit, urma s fie
n curnd cmpul de lupt a unui rzboi
nfricotor, poate cel mai mare i mai
teribil din toate timpurile.
Fiecare lucru la timpul lui, cuget ea,
alungndu-i temerile i frmntrile.
Trebuiau s se bucure cu toii de fiecare
ceas de tihn i s-l preuiasc cum se
cuvine. Fiindc nimic n-avea s mai fie la
fel dup aceea.
i-n timp ce se ndrepta spre sala
tronului, tiind c la acea vreme Jerod
inea ntotdeauna sfat cu dregtorii de la
curte, o izbise tcerea nefireasc din
interiorul zidurilor. Se obinuise cu zarva
mrunt din palat, unde copiii se alergau
pe coridoare, rznd n hohote i
138

strmbndu-se
la
adulii
care-i
mutruluiau din mers. Se obinuise cu
murmurul sczut al conversaiilor i cu
sunetele casnice pe care slujnicele le
fceau atunci cnd curau argintria,
mturau podele, scuturau velinele i
tergeau praful pe la coluri. Peste tot
domnea o tcere ncremenit, ru
prevestitoare, iar grzile pe lng care
trecuse aveau feele ncordate i ochii
nelinitii.
- Unde este toat lumea? l ntreb ea
pe un otean scund i ndesat.
- n sala cea mare, meroween, rspunse
brbatul, nclinndu-se adnc n faa ei.
- Ce s-a ntmplat?
- nc nu tim nimic sigur, cltin
oteanul din cap. Ast noapte a sosit
primul mesager. A ajuns aici la puin
dup miezul nopii. Figura brbatului se
aspri dintr-odat. Nu cred s fi avut mai
mult de doisprezece ani. Era rnit i
ngrozit de moarte. Vorbea nedesluit,
139

ntr-un grai care nu era al nostru. N-a


mai apucat rsritul. Danal l-a vegheat
pn cnd bietul de el s-a dus.
Ceva rece i se prelinse pe coloan i
inima ncepu s-i bat mai repede.
- Dar lordul Danal i-a neles graiul?
- Da. A vorbit cu el.
- Cum arta biatul? l ntreb ea, dei
cunotea deja rspunsul.
- Nu tiu, meroween, nu l-am vzut.
Dar...
- Da? l mboldi ea.
- Lyeth, cel care fcea de straj la
porile mari, spunea c faa lui... era
stranie. N-avea albul ochilor, la fel ca noi,
i pielea i era nenchipuit de alb.
Un leonin. Triau n galerii spate pe
sub pmnt, o reea de labirinte care
purta numele de Dorandor, i rareori
ieeau la lumina zilei. i duceau
existena ntr-o desvrit izolare, de
att de multe veacuri nct oamenii le
140

uitaser nfiarea. i astfel uitat le


fusese i limba.
Ceva se ntmplase, ceva cumplit, dar i
era limpede c nu din gura acelui om
avea s obin rspunsul.
- Ai spus c acesta a fost primul dintre
mesageri. Cine al fost cel de-al doilea?
Oteanul pru de-a dreptul ncurcat.
- De fapt... sunt femei. Cinci de toate.
Au aprut acum vreo dou ceasuri.
Chipul lui se nroi cnd adug cu o
voce sugrumat: n-aveau straie pe ele,
domni. Patru dintre ele stteau n... n
anul cu ap de afar, chiar lng pode,
se blbi el. Una a fost gsit n fntn.
Ea... cnta.
- Ce fcea? se ncrunt Leah,
stupefiat.
- Domnia cnta, repet soldatul,
foindu-se de pe un picior pe altul,
stnjenit. i cnd au scos-o afar cu
ciubrul, era... era exact cum o fcuse
mmic-sa!
141

Conversaia devenise bizar i comic,


iar Leah i mucase buzele ca s-i
mpiedice zmbetul s i se leasc pe
toat faa. Patru femei despuiate n anul
de aprare al cetii i una picat n
fntn era un lucru... ei bine, ct se
poate de inedit!
- i spui c aceste domnie au venit aici
cu o solie? se strdui Leah s rmn ct
se poate de serioas.
- Da.
- Din partea cui?
- N-au vrut s zic, dar au cerut mai
nti s te vad pe tine, meroween. Mria
Sa le-a primit de cteva minute i de
atunci nimeni n-a mai intrat i nici n-a
mai ieit din sal.
- Am priceput. Presupun c domniele-s
mbrcate acum, nu? l tachin pe otean,
dnd s plece.
- h, ddu repede brbatul din cap. s
mbrcate i-s hrnite. Dei prea
neleptul Lot poate-nelege de ce nite
142

fpturi att de gingae prefer s


mnnce alge i peti, n loc de nite
bucate mai actrii! bombni el ca pentru
sine.
- Cum? fcu Leah, oprindu-se brusc i
rsucindu-se spre el, creznd c poate nu
auzise bine. Ce-ai spus?
Brbatul clipi derutat.
- Am spus c au cerut alge i peti...
- Sfinte cerule, opti Leah cu o voce
gtuit de spaim.
Se rsuci pe clcie i o lu la fug,
dei nici ea nu nelegea de ce o zbughise
aa din moment ce i se spusese clar c
era ateptat i c nimeni n-avea s plece
nicieri. i totui alergase, ajungnd n
faa uilor duble ale slii de ceremonii a
palatului cu rsuflarea tiat de efort i
inima poticnindu-i-se n piept. Grzile
care pzeau intrarea se ddur la o parte
i o lsaser s intre fr un cuvnt.
Erau cu toii strni acolo. Toi
demnitarii curii, cavalerii, baronii, i
143

cpeteniile de seam ale otirii din Eliria.


Tatl ei edea ntr-un jil, nconjurat de
garda lui personal. Figura-i mpietrit nu
exprima nimic, dar Leah tiu c suferea
teribil.
Valul de emoii amestecate din uriaa
ncpere o izbi n piept ca un pumn mare
i greu. Leah gfi scurt. Simi oroarea,
furia, mila i indignarea care clocoteau n
inimile
celor
prezeni.
i
simi
dezndejdea i durerea vie a celor cinci
femei care edeau n picioare, la civa
pai de jilul lui Jerod.
Numai c acelea nu erau femei. Cele
cinci chipuri care o priveau rnjind lacom
nu erau ctui de puin umane.
Leah se for s nainteze calm, cu
pai msurai, trgnd de timp i studiind
rapid feele cunoscute ale curtenilor prin
dreptul crora trecea. Toate privirile erau
ndreptate asupra ei i capetele se
nclinau respectuos, ns nu observa
nimic pe chipul lor.
144

Nu-i vedea nimeni n afara ei, i ddu


Leah seama. Asta pentru c ajunsese prea
trziu. Toate proteciile se aflau n desaga
mic de la brul ei i era perfect
contient c, orict ar fi fost de iute i de
capabil, n-avea s poat ine piept de
una singur celor cinci demoni care
holbau ochii la ea. Era pe cont propriu i
trebuia s acioneze ntr-un fel sau altul
pentru a prentmpina dezastrul. Nu doar
viaa ei avea s fie luat, ci i cea a lui
Jerod. Regele i preoteasa Eliriei aveau s
fie ucii sub ochii curtenilor. Acesta era
planul lor, nu avea nicio ndoial n
privina aceasta. Haosul i dezbinarea
aveau s se instaleze imediat, iar nteaga
Elirie, vduvit de regele i protectoarea
lor, avea s fie un teritoriu lesne de
cucerit. Totul urma s se termine nainte
de a fi nceput...
Gndete-te! i for ea mintea s
lucreze. Ei sunt strinii aici, nu tu!
145

Se opri brusc n faa lui Lyam, unul


dintre cpitanii lui Jerod, i se rsuci spre
el.
- Lyam, ce plcere s te revd dup
atta timp! exclam ea, zmbind cu
cldur.
Faa brbatului se umplu de uimire,
cci se vzuser n urm cu cteva zile i
chiar cinaser mpreun la aceeai mas
n sala mic, depnnd poveti de pe
vremea cnd erau copii. Un murmur
strbtu ncperea, cci nu se cuvenea ca
ntiul ei cuvnt s fie adresat altcuiva n
afara regelui ei, dar Leah l ignor. Se
apropie de el n timp ce-i desfcea
sculeul de la bru i pescui una dintre
nestemate. Probabil c toi aveau s se
ntrebe dac nu cumva i pierduse
minile...
- Am fcut pentru tine un talisman care
s-i aduc mireasa cuvenit, rosti ea cu
o und de umor n glas, suficient de tare
ca s-o aud toat lumea.
146

De data aceasta un val de chicoteli


strbtu ncperea.
- Ce crezi faci?! mri Lyam sczut,
prinzndu-i ncheieturile minilor n
pumni i mpiedicnd-o s-i agae
podoaba aceea ridicol la gt. Meroween...
- Regele tu e n pericol, opti ea,
rsucindu-i articulaiile cu dexteritate
pentru
a-i
elibera
minile
din
strnsoarea lui. i eu la fel. Ai ncredere
n mine.
nlndu-se
pe
vrfuri,
prinse
talismanul la gtul lui, murmurnd:
- Urmeaz-m i, orice ar fi, ateapt
semnalul meu.
El se ncrunt, privind peste cretetul
ei, vrnd s vad cte mutre aveau s-i
rd de el, jurndu-i c avea s-l
spulbere pe primul nesocotit care avea s
se amuze pe socoteala lui. i nghe, cu
ochii pironii asupra creaturilor.
- Deci i-ai vzut i tu acum, opti Leah
uurat n timp ce se retrgea. i ade
147

tare bine, cpitane, glsui ea tare, de data


aceasta strnind hohotele generale. Poate
c vei vrea s ari regelui tu podoaba.
- Dac aceasta-i este voia, atunci m
voi supune, meroween, oft el sonor,
fcndu-i jocul.
Cnd se opri n faa lui Morkhan,
acesta i ngust ochii, avertiznd-o clar
s nu fac aceeai greeal i cu el.
- i pentru tine am unul, generale, rosti
ea dulce, strnind ilaritatea ntregii sli.
Cu
coada
ochiului
vzu
demonii
schimbnd ntre ei priviri nedumerite.
Sunt patru de toate, pentru cei mai viteji
dintre vitejii Cetii Albe. Se apropie i
mai mult, strngnd din dini cnd
brbatul fcu un pas ndrt i se feri din
calea minilor ei. Sir, dac nu stai locului,
voi fi nevoit s te pocnesc de-o s-i sar
ochii din cap! opti ea fr s-i mite
buzele, privindu-l enervat.
Respectivii ochi se bulbucar ct
cepele. Morkhan clipi derutat, n parte
148

pentru niciodat n-o mai auzise vorbindui pe acel ton, pe de alt parte, pentru c
n privirea brbatului din spatele ei sticlea
ceva ce l ndemna s o asculte. Dndu-i
exasperat ochii peste cap, se ndoi de
spate, aplecndu-se spre ea, i o ls s-i
prind talismanul la gt.
- Sper c tii ce faci, meroween, o
preveni el pe un ton sumbru.
- Ondinele nu sunt reale, murmur
Leah. O s le vezi i domnia ta de ndat.
Numai cei ce poart aceste pietre pot s
vad adevrata fa a lucrurilor. Aa,
zmbi ea scurt cnd l vzu tresrind i
ncordndu-se brusc. Generale, i cunoti
oamenii mai bine dect i cunosc eu, rosti
ea, ridicnd vocea. N-a vrea s comit o
nedreptate, alegndu-i pe cei care nu
merit ndeajuns binecuvntarea acestui
talisman. Numai cei mai viteji dintre viteji
vor merita aceast binecuvntare, repet
ea.
149

n acel moment, Leah regret c se


pripise. Priceperea i experiena lui Balath
i-ar fi fost de folos, dar nu avea cum s-i
mai ia vorba napoi. Urmtoarele dou
protecii aveau s fie prinse numai la
gtul a doi brbai nensurai, curajoi i,
spera ea, dotai cu nite reflexe excelente.
- Meroween, oamenii mei sunt cu toii
nenfricai, replicase generalul cu o
licrire sumbr n ochii verzi. Dar m voi
strdui s fiu neprtinitor i drept.
Generalul desemnase ali doi ctigtori
ai blciului regal, Ewen din Kaenich i
lordul Gelroy din Gornoch, spre hazul
general, strnind mnia de moment a
primului i rsul bubuitor al celui de-al
doilea, renumit pentru firea lui htr i
nclinaia spre farse. Gelroy reacionase
cel mai bine dintre toi. n clipa n care
ochii si poposiser asupra demonilor,
buzele i se curbaser ntr-un zmbet
uor, ns expresia ochilor i rmase
absolut neschimbat. Singurul semn pe
150

care i se pru Leah c-l zrete n ochii


aceia albatri ca un cer de var fu un licr
scurt, de nerbdare i anticipaie.
- Meroween, ce nseamn toate astea?!
tun Jerod, ridicndu-se n picioare i
fulgernd-o cu o privire mnioas. Ne
confruntm cu...
- Cu un pericol fr precedent, e
adevrat, replic ea calm, curmndu-i
vorba i susinndu-i privirea fr s
ezite. Un rzboi cumplit, poate cel mai
nfricotor dintre toate rzboaiele purtate
n aceast lume, este pe cale s nceap.
Vorbele i nsoeau paii n timp ce se
apropia de tatl ei, flancat de cei patru
lupttori. Le simea ncordarea, furia i
nerbdarea pe msur ce se apropiau de
creaturi, i se ruga ca niciunul s nu-i
piard cumptul i s se repead nainte
ca ea s fi lansat semnalul de atac.
- Vremea lucrurilor mrunte, lipsite de
griji, va apune curnd, continu ea cu
glas limpede, sonor, privind pe rnd n
151

ochii celor prin faa crora treceau. Vom


duce dorul bucatelor alese, a paturilor
moi, a danului i a muzicii. Vom uita s
rdem i s ne bucurm de fiecare clip,
cci singurul nostru el va fi s
nfruntm, s rezistm i s biruim
ntunericul care a nceput s se
ndeseasc
la
hotarele
noastre,
ameninnd s ne nghit lumea. Unul
dintre demoni rnji aprobator i Leah i
nghii repulsia. Dar ne-au rmas cteva
zile pn la acel ceas de cumpn, cnd
sorii vor decide a cui va fi biruina cea
din urm. i n aceste zile ne vom bucura
i ne vom aminti toate lucrurile
importante pentru care vom ridica sbiile
i vom lupta.
Se opri la civa pai distan de
nemesingieni,
privindu-i
regele
neclintit. Era ncordat ca un arc,
stomacul i era contractat i o mncau
palmele.
152

- i vom ncepe s ne bucurm


ncepnd..., sfri ea suav, ntorcndu-i
faa spre unul dintre demoni cu un
zmbet moale, chiar acum!
Sbiile nir din teci la unison,
sclipind mortal n lumina blnd a
amiezii. Creatura asupra creia i
focalizase atenia csc ochii uluit, apoi
scoase un mrit furios din adncul
gtlejului, repezindu-se spre ea. O clip
mai trziu, capul i zbur de pe umerii i
sngele negru o mproc n fa pe Leah.
Un strop sau doi i ajunser n gur i
gustul lor fetid i ntoarse stomacul pe
dos.
Scuipnd ngreoat, Leah i terse
faa cu mneca i se rsuci spre stnga,
taman la timp pentru a-l vedea pe
Morkhan mplntndu-i pn-n prsele
sabia lung i grea n pieptul unuia dintre
cei patru demoni rmai. Ochii fiarei se
nroir i buzele i se rsfrnser ntr-un
rnjet oribil, dar nu se cltin, cznd n
153

braele morii, aa cum ar fi fost de


ateptat. Dimpotriv, rana pricinuit nu
prea s-i fi cauzat niciun nejuns.
Morkhan se ncrunt derutat. Se auzir
strigte. n clipa urmtoare pumnul
creaturii l izbi pe general mai jos de baza
gtului, cu o for nimicitoare care-l
scoase din lupt, proiectndu-l prin aer la
o distan de civa metri n spate.
Demonul se retrase civa pai, czninduse s-i scoat sabia din piept cu ambele
mini. Chipul i se contorsionase ntr-o
grimas de durere i, pe msur ce
metalul care-i strpunsese inima aluneca
afar, un mrit lugubru i ieea din
piept. Leah se ndoia c avea s poat
uita vreodat sunetul acela oribil, care
nendoielnic avea s-i umple nopile de
comaruri pentru mult vreme de acum
nainte. Rotindu-i cu dexteritate sbiile
cu lama scurt, se repezi asupra
creaturii, srind i decapitnd-o din zbor
cu un strigt slbatic.
154

Ateriz la un metru n spatele ei i se


rsuci din nou, parnd n ultima clip
tiul unei toporiti cu lama dubl. Fora
loviturii o trimise civa pai ndrt, se
mpiedic de marginea carpetei care
acoperea podeaua i izbuti cu greu s-i
recapete echilibrul. Fiara o atac iari,
mugind i rotindu-i arma cu ambele
mini. Sngera din mai multe locuri, rni
care ar fi trebuit s fie mortale, i trecu ei
prin mintea ncremenit de oc.
Leah se nepeni pe picioare, pregtit
s blocheze lovitura, dar ceva sclipitor iei
pe neateptate din pieptul demonului i o
secund mai trziu capul i zbur de pe
umeri. Trupul damnatului rmase cteva
clipe n picioare, apoi se prbui n
genunchi. Gelroy i scoase sabia din
spatele creaturii i-i zmbi peste cadavrul
care se prbuea, fcndu-i complice cu
ochiul nainte de a se rsuci sprinten,
pentru a-i sri n ajutor lui Lyam i lui
Ewen, care se luptau cu singurul demon
155

rmas n via. l silir s bat n


retragere i-l ncolir ntr-unul dintre
ungherele slii. Demonul se lupta
disperat s-i salveze viaa. Expresia lui
era hituit i era contient c ansele de
a rmne n via i se mpuinaser
dramatic. Fcnd un salt incredibil de
nalt, creatura se rsuci n aer i izbi cu
picioarele n zid, plonjnd pe deasupra
capetelelor
ntr-o
alunecare
impresionant, pentru a se aga, o clip
mai trziu, de candelabrul imens ce
atrna din tavan la o distan de douzeci
de picioare de podea. Candelabrul se
legn sub greutatea lui, cteva lumnri
se desprinser din suporturi i czur.
Damantul i plimb ochii plini de ur
deasupra mulimii ncremenite de sub el.
ntlni privirea Leei i vocea lui i rsun
n minte.
Vei muri, trf nenorocit! La fel cum vor
muri i cinii ti. Le vom bea sngele, le
vom sfia trupurile i le vom mnca
156

inimile. Nu vom crua niciun suflet. Vei fi


mori cu toii. n acest loc nu va rmne
dect cenua i uitarea... Curnd!
Rnjind, demonul i ddu drumul,
preschimbndu-se n aer. Pasrea de talie
mic, cu penajul ntunecat, ni prin
una dintre ferestrele boltite.
Leah njur i se repezi dup el,
dorindu-i s fi avut la ndemn un arc
i o sget pregtite. Cu toate c tia c-l
pierduse, cercet curtea i mprejurimile,
asigurndu-se.
n spatele ei era un vacarm de
nedescris. Oamenii i reveniser din oc.
Lupta nu durase mai mult dect trei sau
patru minute, dar fusese de o ferocitate
ieit din comun.
nchiznd ochii, fata sttu nemicat,
cu simurile ascuite, cercetnd peisajul
cu mintea. Dac lepdtura aceea se
ascundea la adpostul pdurii, avea s
plece s-o vneze...
157

O mn i atinse umrul i Leah se


rsuci brusc, gata s loveasc. Lyam fcu
un pas n spate i-i ridic minile.
- N-ai de gnd s-mi veri sngele
numai pentru c am vrut doar s-i
mulumesc, nu-i aa, meroween? glumi
el, zmbind strmb n faa expresiei
cumplite care zvcnise pentru o clip n
ochii ei.
- Poate, admise Leah arcuindu-i o
sprncean subire i forndu-se s se
relaxeze.
i pentru c simea nevoia, fcu un pas
spre el i-i sprijini fruntea de umrul lui.
Braele lui o cuprinser strns.
- Cum de-au izbutit s intre narmai
aici? l ntreb ea ntr-un trziu.
- Nu erau narmai cnd au intrat n
sal, Leah, rspunse el, nghiindu-i
mnia i scrutnd zrile peste cretetul
ei. Afurisitele alea de sbii s-au
materializat n minile lor n clipa cnd
158

am tbrt asupra lor! Doar ai vzut i tu


lucrul acesta!
Leah rmase nemicat, inndu-i
respiraia pentru un lung moment. Da,
vzuse. Armele acelea apruser n
minile nemesingienilor de nicieri. La fel
cum se ntmplase i n urm cu cteva
zile. Cum de era posibil una ca asta?...
Fusese... o vraj, era aproape sigur.
Urma s se gndeasc la asta mai trziu.
- Au ajuns prea aproape de rege, de
dou ori n mai puin de o sptmn,
rosti ea cu o voce gtuit de furie i
team.
- Un lucru care nu se va mai ntmpla
i a treia oar! fgdui Lyam pe un ton
sczut, privind-o cu maxilarele ncletate.
Leah i se desprinse din brae, oftnd
ntretiat.
- A mai fost cineva rnit n afara
generalului?
- Nu, din cte am vzut eu.
159

- Bine, rsufl ea uurat, vrndu-i


sbiile n tecile din spate i tergndu-i
palmele asudate de poalele tunicii. Asta e
bine. i roti privirile n jurul ei,
nregistrnd absent figurile mpietrite de
oc i oroare. O s vreau s am o vorb
cu tine mai ncolo.
- i stau la dispoziie oricnd,
meroween. Sunt un brbat care abia
ateapt s-i ntlneasc mireasa, o
tachin el.
Leah i arunc un zmbet scurt peste
umr, pe jumtate amuzat, n vreme ce se
ndeprta.
O jumtate de or mai trziu, sala
fusese golit i oamenii curar locul, un
lucru dificil din moment ce sngele
creaturilor pruse s ard piatra acolo
unde o atinsese. Carpeta cea mare fusese
strns
i
incinerat
n
spatele
magaziilor,
odat
cu
cadavrele
nemesingienilor. Lordul Morkhan primise
160

ngrijirile necesare, la fel i Ewen, care


suferise o ran superficial la coaps.
Vestea celor petrecuse n sala de
festiviti se rspndise n cetate ca
suflat de vnt i, prin urmare, fur
nevoii s trateze lucrurile n ordinea
prioritii lor. Jerod convocase ntreaga
suflarea n curtea mare din faa palatului.
Poporul trebuia s fie asigurat c regele
lor nu pise nimic. Talismanele fur
mprite, magaziile de arme golite i
distribuite fiecrui elirian care tia s le
mnuiasc.
Marele Consiliu fu convocat, dar de
aceast dat fur primii i nobilii de
rnd, negustorii i artizanii, un lucru fr
precedent.
- Am fost amgii, creznd c ni se
acord privilegiul unei sptmni de
rgaz pentru a ne trimite rspunsul,
ncepu Jerod, intrnd direct n miezul
problemei. Rzboiul va ncepe mai curnd
dect ne-am ateptat. Deja a nceput, se
161

corect el. Dou dintre patrulele noastre


au fost mcelrite.
- Cnd s-a ntmplat asta? i repezi
Leah ochii spre el. Eu de ce n-am fost
informat?
- Vestea aceasta teribil am primit-o
abia ast noapte, meroween. Privirea lui o
reduse la tcere. Am trimis trei patrule
acum cinci zile, ca s vegheze asupra
granielor din nord, continu Jerod s-i
informeze. Una dintre ele s-a ntors acum
dou zile. Nemesingienii i-au instalat
tabra n cetatea Sayerului. Iscoadele miau spus c mprejurimile ei sunt
mpnzite de o mare de corturi. Numrul
lor nu poate fi socotit. A doua patrul ar fi
trebuit s se ntoarc astzi i s-mi
raporteze ultimele observaii. Privirea
regelui se aspri. Biatul, singurul leonin
care a scpat din mcelul de la Dorandor
de acum dou nopi, a spus c le-a vzut
trupurile cspite n drumul lui pn aici.
162

- A fost un adevrat masacru la


Dorandor, prelu Danal cuvntul. Au
folosit demoni cu darul prefacerii ca s
ptrund n galerii i au aplicat aceeai
tactic ca n cazul sayeriilor. Primul ucis
a fost regele Rannoch. Copilul care fost
cruat i lsat s ajung pn aici, ca s
ne povesteasc tragedia care s-a abtut
asupra poporului su, era nepotul regelui.
A fost silit s asiste la ntregul carnagiu.
Lupttorii lor au fost sfiai n buci,
femeile batjocorite i ucise cu bestialitate.
Pruncii au fost dai ca hran unor
creaturi oribile, de comar...
- Li se spune gholl-i, murmur Leah,
cutremurndu-se.
- Da, aprob Danal, ntorcndu-i ochii
spre ea. Ce tii despre ei, meroween?
Leah le povesti istoria pe care regina
din Meer i-o spusese cu cteva zile n
urm. n nvlmeala primei tentative de
asasinat asupra lui Jerod, pur i simplu i
ieise din minte acea discuie.
163

- n concluzie, toate aceste veacuri n


care au stat ascuni n vgunile lor,
tergndu-i urmele, nvluii n uitare,
au fcut-o pentru a-i construi o armie
puternic, nfricotoare, de nebiruit,
concluzion Balath cu o voce rguit.
- Sunt vicleni, incredibil de iui i de
puternici, interveni i lordul Gelroy n
discuie, plimbndu-i privirile linitite
peste chipurile prezente. Astzi, cei mai
muli dintre cei aici de fa au vzut de ce
anume sunt n stare. Ne confruntm cu
ceva mult mai periculos dect a crezut
oricare dintre noi. Nu pot fi ucii dect
ntr-un singur fel: decapitai. A-i rni, din
cte am observat, nu rezolv mare lucru.
Nici mcar nu-i ncetinete. Regele nostru
are dreptate. Rzboiul a nceput deja.
Faptul c locul btliei nu a fost nc ales
nu este dect o chestiune de timp i
strategie. Pn atunci, ne vor hrui, ne
vor ntinde capcane i vor ncerca s ne
mpuineze numrul.
164

- Va trebui s ncepem ct mai degrab


s golim satele. Cetatea Alb nu va putea
adposti dect nc dou mii cinci sute de
elirieni, restul vor trebui s se mpart
ntre Altnaharra i Dornoch. Le vom
fortifica zidurile i vom instrui oameni
care s le apere. Nu cred c vor ataca
acolo, dar este mai bine s fim pregtii.
Va fi necesar s strngem provizii pentru
urmtoarele dou luni.
Se ls un moment de tcere. Limita de
timp dat de Samyr nu fu comentat de
nimeni. Cu toii tiau c la sfritul acelor
opt sptmni aveau ori s se ntoarc la
casele lor i s-i reia obiceiurile i traiul
tihnit de pn atunci, ori aveau s piar
cu toii.
- Prin urmare, vom ncepe de mine s
adunm toi oamenii capabili s ridice o
sabie i s lupte, vorbi Jerod. i vom
antrena i instrui. Vreau ca fierarii de pe
tot cuprinsul rii s se adune n cele trei
fortificaii i s lucreze nentrerupt...
165

Leah l asculta pe jumtate atent. Era


ceva ce o nelinitea teribil n toat
nebunia
acelei
zile.
Impunndu-i
rbdarea, Leah atept ca ntrunirea s ia
sfrit i s rmn singur cu Jerod,
lucru care se ntmpl la sfritul a trei
ceasuri lungi de dezbateri aprinse i
planificri minuioase.
- De unde au tiut ei c noi intenionam
s legm o alian cu cei din Dorandor?
atac ea direct miezul problemei.
- N-am nici cea mai vag idee. N-a
supravieuit nimeni acelui masacru
nfiortor. Fcu o mic pauz, privind-o
lung. Sugerezi posibilitatea unui trdtor
printre noi?
- Nu, cltin ea ncet din cap. n primul
rnd pentru c ideea n sine este absurd.
Niciun elirian nu i-ar trda regele i ara,
o tim amndoi foarte bine. Dar chiar i
aa stnd lucrurile, n-ar fi avut timp s
trimit aceast informaie. Drumul pn
n Sayer dureaz patru zile i tot attea
166

nopi, poate mai puin dac solia ar fi fost


alimentat ncontinuu cu merinde i ar fi
avut
posibilitatea
s
clreasc
nentrerupt. Asta presupune cai puternici,
asemeni celor din grajdurile regale i tim
c numai civa dintre nobilii de aici i
permit asemenea achiziii, iar aceia i
sunt loiali. Aa sper. i-n al doilea rnd,
damnaii n-ar fi avut timp s acioneze,
dect dac au plnuit acest lucru cu ceva
vreme n urm.
- M-am gndit i eu la acest aspect,
mrturisi
Jerod,
masndu-i
ceafa
tensionat. S-au micat foarte repede i
intit!
- Dorandor-ul i locuitorii lui nu
constituiau o ameninare imediat pentru
ei, reflect Leah cu voce tare. Poate mai
trziu, da, ar fi putut s le ncurce
socotelile, dar nu acum. Nici mcar nu se
aflau n drumul lor.
- ntr-adevr.
167

- i totui i-au nimicit pe toi. Aliana


aceasta s-a pierdut nainte de a fi legat.
Leah l privi cu inima strns. Cei din
Dorandor aveau Vpaia, milord. Puteau
prevedea ceea ce avea s li se ntmple. i
totui au czut victime urgiei care s-a
abtut asupra lor. Ceea ce m frmnt
cu adevrat este cum de a fost posibil
acest lucru?!... Leoninii aveau faima unor
adevrai lei n lupt. Curajul lor nu
cunotea limite i erau nite rzboinici de
temut. Vocea i se poticni sub un val de
revolt i durere. Cum de au putut s
ngduie aceast grozvie!?...
- Nu suntem n msur s judecm
voia Lor, ci doar s ne supunem ei.
Leah strnse din dini i porni spre
ferestre. Ziua ncepuse s se ngne cu
noaptea. La apus, cerul era brzdat de
fii lungi de culoarea ofranului, a
purpurei i a ametistului. Umbrele se
lungeau, crndu-se pe zidurile albe.
Un fluture de amurg trecu prin dreptul
168

ferestrei att de aproape nct Leah simi


pe fa curentul uor strnit de micarea
iute a aripilor cafenii i moi. Pe parapei,
grzile se schimbau ntre ele. Un cine
ltr n apropierea palatului i alii i
inur isonul.
- Profeia Zeilor a fost spulberat n cele
patru
vnturi,
rosti
ea
ncet,
cuprinzndu-i umerii, nfrigurat nu de
rcoarea nserrii, ci de rceala mpietrit
care venea din adncul ei. ns ei sunt
prea mndri pentru a-i permite astfel de
greeli. Nu ne-ar fi trimis cuvntul lor i
nu ne-ar fi dat sperane dearte, dac ar
fi prevzut ceea ce s-a ntmplat n
Dorandor. Se rsuci cu faa spre el,
mucndu-i buzele nelinitit. N-au
putut prevedea acest tragic deznodmnt,
altfel ar fi intervenit cumva...
- N-ar trebui s rosteti asemenea vorbe
cu voce tare i s te ndoieti de puterea
lor...
169

- Prea puin mi pas n acest moment


dac lezez amorul propriu al unor fruni
nemuritoare! replic Leah, enervndu-se.
De dou ori viaa Domniei Tale a fost la
un pas de a fi curmat. Elirienii nu vor
lupta fr regele lor, cei din Asgard
cunosc acest fapt i, cu certitudine, i
scrnviile alea l tiu! nscrisul nu
ngduie alegerea unui alt pretendent la
tron dect dup cele trei luni obligatorii
de doliu. Aceasta este Legea!... Trei luni n
care am fi fost lipsii de un ocrmuitor
care s ne conduc n lupt, pentru c
alesul ar fi trebuit mai nti s-i
dovedeasc vrednicia n faa tuturor
nainte de a fi uns rege. Trei luni n care
am fi fost vulnerabili. Pun rmag c nici
acest fapt nu le este deloc strin
nemernicilor lora!
- Leah! o atenion Jerod, dup care
oft, nmuindu-i tonul. Sunt contient de
urmrile pe care nlturarea mea de pe
tronul Eliriei le-ar fi avut. i-i neleg
170

ngrijorarea.
i
pe
mine
m
descumpnete noua starea a lucrurilor,
ns refuz s m las copleit. Pmntul
acesta nu va cunoate jugul nfrngerii i
al umilinelor! jur el, privind-o neclintit.
O alian a fost mpiedicat, un lucru
adevrat i nespus de trist, cu att mai
mult cu ct cunoatem mprejurrile care
au dus la acest deznodmnt regretabil.
ns avem chezia celor din Meer i o
alta pe care o vom lega curnd...
- Nu nelegi, tat! izbucni Leah,
pierzndu-i cumptul. Nu va mai exista
o alt alian n afara celei din Meer! Cele
cinci creaturi care au venit astzi aici
aveau acel chip pentru c-l cunoteau!... l
vzuser! Demonii cu darul prefacerii
trebuie s ating entitatea a crei form o
mprumut. Ori s aib nite puteri
formidabile i o imaginaie pe msura
acestora, ceea ce este i mai ru. Numai
aa i pot duce minciuna i neltoria
pn la capt.
171

Chipul lui Jerod se albi i Leah nchise


ochii
strns
pentru
un
moment,
mucndu-i
buzele
cu
putere
i
mustrndu-se n tcere. N-ar fi trebuit sl ncarce cu povara frmntrilor ei, cu
att mai mult cu ct nu avea deocamdat
nicio dovad clar, care s-i probeze
teoria. Era doar o teorie... o bnuial, un
presentiment. Dar, orice ar fi fost,
suflarea ei i nghea pieptul.
- A putea s m nel, oft ea
deschiznd ochii i privindu-l cu tristee.
Probabil c m nel. Khaly ar trebui s
ajung aici dintr-o clip-n alta i...
- Nu, murmur brbatul, cltinnd
ncet i resemnat din cap. n adncul
inimii tale tii c deja este prea trziu. O
vd n ochii ti.
- A putea s m nel, repet Leah,
dorindu-i cu toat fiina ei ca lucrurile s
stea ntr-adevr altfel. Nu vom ti sigur
pn cnd nimfele nu se ntorc cu
rspunsul lor.
172

Dar n adncul ei tia c licrul acela


de speran era inutil i c ateptarea lor
avea s fie zadarnic. Umbrele ncepuser
s se ntind prea mult i prea repede...
Tatl ei avea dreptate. Rzboiul
ncepuse deja.
CAPITOLUL 10
- Parc am stabilit c nu suntem nc
presai de timp, rosti cameleonul cu o
voce lene, aproape plictisit.
Singurul semn care-i trda furia era
zvcnetul ritmic, constant, al cmpului
ntunecat de for din jurul lui. n privina
asta nu prea avea ce face. Nemeth
ncercase s-i fure plcerea unei rfuieli
personale i asta l scosese din mini.
Pstrtoarea era a lui! Misiunea aceea i
fusese ncredinat lui i nimeni, nici
chiar Nemeth, nu avea dreptul s se
amestece peste el! Stabiliser asta din
capul locului, nu?... Nu conta faptul c
173

nu izbutise nc s se achite de sarcina


respectiv. El nu considera asta un eec.
Eec era ceea ce ncercaser imbecilii ia
s fac, tulburnd apele i ncurcndu-i
lui socotelile. Pentru el, personal, ceea ce
se ntmplase n Cetatea Alb nu nsemna
c-i ratase misiunea ci doar o... amnare
nefericit de moment.
Totui, umilina ndurat acolo nc
mai continua s-i ard viscerele. Fusese
impulsiv, imprudent i de o arogan care
ar fi putut s-l coste mai mult dect o
ran superficial, care dispruse fr
urm, i un orgoliu turtit pn la
grosimea unei monede de aram. Fusese
ct pe ce s-l coste ansa unei viei fr
sfrit i a tuturor privilegiilor care o
nsoeau: putere, bogii, plcerea de a
stpni lumi nenumrate, de a poseda
comorile acestora...
i subestimase. O subestimase pe ea. Navea de gnd s mai repete aceast
greeal
vreodat.
Inteniona
s
174

echilibreze balana ntr-un mod ct mai


satisfctor cu putin. Deja se hotrse
asupra unei strategii strlucite, un plan
absolut ncnttor prin viclenia i
genialitatea lui, cnd Nemeth i trimisese
grzile nroade n cetate, tindu-i ansa
de a-l pune n aplicare.
- Ai lipsit cinci zile fr s dai niciun
semn, l acuz Nemeth cu un mrit,
aplecndu-se
uor
n
fa
i
ntrerupndu-i refleciile. Pe unde dracu
ai umblat?
- Am fost ntr-o misiune simpl de
recunoatere,
zmbi
Saul
subire,
nghiindu-i enervarea. Mi-ai acordat
zece zile s m achit de treaba asta. Zece
zile n care s m ocup personal de ea,
sublinie el, ridicnd un deget i
amintindu-i termenii nelegerii dintre ei.
M-ai desemnat pe mine s-o fac pentru c
tii c niciunul dintre lingii din jurul tu
nu este capabil s-o fac. Ca dovad st
faptul c au rasolit-o de futui mama m175

sii!... Dac ai fi avut rbdare nc puin,


i-a fi adus-o la picioare i probabil c ai
fi putut s te bucuri de experiena inedit
a primei nopi de somn linititor de cnd
te afli exilat n locul sta care ne
nebunete pe toi!
Nemeth i fulger fiul cu o privire
arztoare, stpnindu-i cu greu propria
mnie. Eecul din cetatea de scaun al
Eliriei i strnise n asemenea hal furia,
nct i pierduse controlul cu totul.
Strpitura care se nfiase n faa lui cu
cteva ceasuri n urm, ndrznind s-i
aduc neplcuta veste, se perpelea acum
ntr-una din pivniele castelului, prad
unor torturi de neimaginat. O parte din
grzi sale suferiser urmrile directe a
uneia dintre cele mai grozave crize de
furie pe care le avusese vreodat.
Cadavrele fuseser luate de acolo, sau,
m rog, ce mai rmsese din ele, i date
drept hran gholl-ilor. Apetitul acelor
176

creaturi, pe care le zmislise din propria-i


nebunie, era ntocmai pe gustul lui.
Nu simise mil i nici regret. n opinia
lui, puterea i supremaia trebuiau
dovedite ct mai des, ca cei care-l slujeau
s nu uite cine era stpnul. n plus i
fcuse o imens plcere s le sfrtece
trupurile, s se delecteze cu agonia i cu
mirosul mbttor al fricii lor. Unii l
priviser implorator i pentru aceia
simise dispre. Nici mcar nu se
deranjase s ridice sabia asupra lor, ci le
dduse pur i simplu foc, savurnd
simfonia urletelor de durere i neputin.
Alii ncercaser s se apere i aceia
fuseser cei care-i hrniser setea de a
ucide. Pe de alt parte, socotise cu
aceast ocazie c beneficiase de aproape o
jumtate
de
or
de
antrenament
satisfctor. Cu toate c era btrn i
durerea din oasele vechi ncepuse s-l
scie tot mai des, avea nc reflexe iui i
177

o putere extraordinar n muchii subiai


de vrst.
Trise veacuri nenumrate n acel col
uitat de lume, mcinat de o ur fr
margini, furie i dorina mistuitoare de a
se ntoarce acolo unde ncepuse totul.
Fusese izgonit, i se rpise nemurirea i
condamnat s-i sfreasc viaa n
aceast lume mic, insignifiant i
sufocant... numai pentru c avusese
ndrzneala s cear ceea ce i se cuvenea!
Singurul lucru care-l mai consolase ct
de ct n tot acest timp fusese
certitudinea c ei triser n permanen
cu spaima gndului c va veni fatidica zi
cnd Poarta Celor apte se va deschide ii vor privi n ochi propriul sfrit. Sfrit
care era acum aproape. Zei i zeie i vor
cdea la picioare, nfrni i nfricoai,
cerindu-i o ndurare ce n-avea s vin
niciodat... Aceast privelite grandioas
ntotdeauna l nveselea, fcndu-l chiar
s chicoteasc i s-i frece minile, plin
178

de nerbdare i anticipaie. Avusese la


dispoziie aproape trei mii de ani ca s-i
gndeasc rzbunarea i modul n care
urma s-o mplineasc. Avea s-i
redobndeasc nemurirea i, odat cu ea,
chipul
i
trupul
su
aveau
s
rentinereasc, recptndu-i vigoarea i
puterea
de
odinioar.
Urma
s
stpneasc
lumi
care-i
fuseser
interzise, s le distrug sau s le
modeleze dup bunu-i plac. Se vedea
eznd pe tronul atotputernicului i
mndrului Beltham, singurul dintre zei
care avea s-i cunoasc mrinimia,
petrecndu-i venicia ntr-o les la
picioarele lui, ca un cine ce era. Tabloul
acela era favoritul lui i singurul lucru
care-l mpiedica s peasc n el era...
ultima dintre Pstrtoare i Piatra de la
gtul ei!
- O vreau pe trfa asta nenorocit,
mri
btrnul
demon
cu
ochii
179

scprnd. i vreau comoara ei. M-am


sturat s tot atept!
- Ai ateptat mai bine de trei mii de ani,
replic Saul pe un ton sec, lund o gur
de vin din pocalul scump din aur i
privindu-l peste marginea lui. Mai avem
rgaz patru sptmni pn cnd va sosi
momentul s lum ceea ce ne aparine.
Vrei s strici totul din cauza asta?
- A fi mai linitit tiind c am toate
Pietrele Stelei i sngele ei.
- Cu toii am fi mai linitii, rse
cameleonul rguit, cu o und de ironie n
glas. M gndesc c am lsat la urm
Pstrtoarea care nu trebuie. Pmntul
sta este... nesuferit! Locul sta mi d
mncrimi. Iar energia lui l fcea s fie
nervos i nelinitit, gndi el, dar socoti c
este mai bine s pstreze pentru sine
acest amnunt pe care Nemeth l-ar fi
considerat un semn de slbiciune. Dar l
vom cuceri i, odat cu asta, vom stpni
i ceea ce se afl pe tot cuprinsul lui.
180

Povestete-mi ce s-a ntmplat n cetate, i


ceru el calm, ncrucindu-i braele pe
piept.
Nemeth se ncrunt nemulumit, dar i
satisfcu dorina, repetnd ntocmai
cuvintele singurului demon care scpase
cu via din ambuscad. Avea o memorie
colosal, unul dintre multiplele lui
talente.
- Vrei s zici c ea a fost singura care
i-a dat seama de neltorie? i arcui
Saul o sprncean, intrigat i fascinat.
- Aa se pare, recunoscu Nemeth fr
chef. Pn s intre n scen, totul a
decurs conform planului.
- Era singur, punct Saul. i nimeni
altcineva nu a bnuit nimic pn n clipa
sosirii ei.
- Da, exact aa a fost.
- i totui a ales patru brbai din cei
prezeni, formnd o mic for de atac,
care le-a venit de hac alor notri. Patru
brbai care, pn n clipa intrrii ei n
181

decor, n-au suspectat nimic ne la locul


lui.
- Adevrat, recunoscu Nemeth n sil.
- i-au tbrt asupra lor, tiind exact
cu cine au de a face.
- Fr nicio umbr de ndoial.
- Ocazie cu care au descoperit
accidental i modul n care putem fi
omori.
- Un fapt cu totul neplcut, se strmb
demonul. Probabil c este ceva n legtur
cu podoabele pe care ea le-a prins la gtul
lor i cu...
- Ce podoabe? se ncrunt cameleonul,
devenind brusc atent.
- Lodur zicea c era vorba de un fel de...
talismane de dragoste, scuip Nemeth
ultimele trei cuvinte cu dispre.
- Talismane de dragoste, repet Saul
ncet, ncercnd s neleag. O secund
mai trziu i ddu seama de adevr i
ncepu s rd sczut. Talismane de
dragoste, pe naiba! Femeia asta a fcut
182

ceva, un soi de vraj, care nltur


minciuna. Unde este Lodur n momentul
sta? ntreb el, ridicndu-se. Trebuie s
stau de vorb cu el.
n mod absolut uimitor, nefericitul
Lodur
reuise
s
supravieuiasc
torturilor crora fusese supus n ultimele
cinci ore. Trupul era o mas vie de carne
sfrtecat i singurul ochi care-i mai
rmsese intact i se rotea nebunit n
orbit, cu o expresie sticloas din cauza
groazei. Era la captul puterilor, i ddu
seama Saul, i caznele crora fusese
supus l smintiser complet.
A fost nevoie de aproape un ceas ca
obin de la el ceea ce voia s tie, nevoit
s-i subjuge mintea i s-i impun
voina pentru a-l face coerent i s-i ofere
toate detaliile acelui episod nefast. Un
ceas n care se simise scrbit de
privelitea din faa lui.
183

Se numra printre puinii din seminia


sa care detestau genul acesta de
distracie. n opinia lui, era o dovad de
mare slbiciune s chinui un individ,
indiferent de ce anume se fcea vinovat
acesta, cnd puteai s rezolvi totul mult
mai rapid i mai curat. Desigur, mai
existau i mici excepii, dar acelea erau
extrem de rare. Dar dac tot era vorba sl omori, de ce s n-o faci din capul
locului, smulgndu-i easta de pe umeri?
Mai puin mizerie i btaie de cap, i-i
luai i dintr-o grij n plus. Pe lng asta,
era njositor i lipsit de orice haz s
ciopreti un trup care era legat, fr
posibilitatea de a se apra. El prefera s
fac lucrurile acestea n propriul fel.
Singurul scop al torturii era s storci
informaii de la dumani, ori dac acestea
i erau furnizate pe gratis, atunci la ce
bun s te mai deranjezi?...
Prin urmare, n clipa n care termin
interogatoriul, fcu singurul gest onorabil
184

i de bun sim de care se simea capabil


i-l decapit. Firete, Nemeth avea s se
enerveze pentru c-i stricase plcerea, dar
Saul nu ddea doi bani pe asta. Dup
prerea lui, egalase scorul.
Retrgndu-se n dormitorul su, se
dezbrc de haine i intr n hrdul
mare cu ap, pe care servitorii i-l
pregtiser nc din momentul n care
intrase pe porile castelului. O baie bun
reuea ntotdeauna s-l liniteasc i s-l
remonteze.
Sprijinindu-i
ceafa
de
marginea de lemn a scldtoarei,
cameleonul nchise ochii i-i ls
gndurile s i se aeze.
Pstrtoarea, trebuia s recunoasc,
era o muiere plin de resurse. Cumva,
descoperise o formul care anula puterea
unuia din cele mai dragi talente cu care el
se nscuse. i n-o fcuse singur, putea
s-i bage mna n foc pentru asta.
Numai cei din Asgard aveau darul de a
vedea adevrul din spatele minciunii.
185

Deci, primise ajutorul zeilor, concluzion


el, strmbndu-se. i furise nite
talismane care le conferea celor care le
purtau abilitatea de a vedea dincolo de
aparene. Probabil c fusese o micare
deteapt din partea lui Nemeth s-i
trimit dulii acolo, nainte ca el s
acioneze din nou. Un noroc chior, care-l
scpase de neplcerea de a afla pe propria
piele aceast mrunt realizare a lor.
Bun, deci elirienii ncepuser s se
narmeze. Un lucru de ateptat n
condiiile date, ns armele de care
ncepuser s dispun nu erau deloc pe
gustul lui. Trebuia s-o scoat pe
Pstrtoare din joc. Aducea numai
probleme i ajunsese s-l enerveze treaba
asta.
Imaginea ei i rsri n minte, la fel de
limpede ca apa unui ru de munte. i la
fel de nviortoare.
Era frumoas. ntr-un fel... mistic,
frapant. Exista ceva mai mult dect ochii
186

ntunecai, plini de promisiuni i secrete


adnci, cu cuttur moale atunci cnd
nu i-i aintea asupra vreunui duman.
Era ceva mai mult dect trsturile
uluitoare ale chipului i arcuirile
seductoare ale unui trup zvelt i
armonios. Mai mult dect graia fluid cu
care se mica. Mai mult chiar i dect
vraja zmbetului ei. Era vorba despre
mintea, voina i puterile ei, despre
cunoatere, for i curaj.
Saul se trezi zmbind. Ar fi fost
interesant s-i msoare forele cu ea pe
un teren neutru. Numai ei doi. Ar fi fost
amuzant i distractiv de urmrit ct de
deteapt, de iute i de viclean era n
fapt. Ct de puternic. Poate c acest
lucru l mpingea spre el. i aase
curiozitatea. Fusese ademenit i strnit
de faptul c nu mai ntlnise niciodat o
vrjitoare cu o asemenea for mental. i
ceva l fcea s cread c ceea ce vzuse
era numai suprafaa. Puterile ei erau, cu
187

siguran, la fel de adnci ca apa unui lac


de munte. i la fel de statornice i de...
pline de secrete.
Era neplcut i al dracului de incomod,
gndi el, s simt acea atracie irezistibil
fa de... cum o numise viermele la n
momentul n care se cznise s treac
prin scutul energiei lui...? Ah, da,
meroween. Cuvntul avea o anumit
dulcea. Presupunea c i se potrivea... n
momentele n care nu era cu atenia
concentrat pe hicuit demoni. Purta
asupra ei semnul rzboinicului. i, din
spusele ghinionistului Lodur, se pricepea
s mnuiasc o sabie. Era o greeal
cosmic nefericit faptul c se aflau de
pri opuse ale baricadei. O femeie cu un
asemenea potenial ar fi fost o... achiziie
valoroas pentru neamul lui. Talentele de
acest fel, o tia prea bine, se moteneau
pe linie direct. N-ar fi fost vorba numai
de contextul actual, ci de cel al unui viitor
mre.
188

n alte condiii, probabil c s-ar fi


deranjat s investeasc un oarece efort i
s-o ademeneasc n tabra potrivit. Ar fi
fost un pumn usturtor dat drept n gura
aristocraiei din Asgard. Gndul acesta l
fcu s rnjeasc. Convertirea celei care
pentru ei reprezenta singura garanie a
pcii i continuitii lumii lor... O
privelite magnific, fr-ndoial!
Trebuia s-i bage minile cele rtcite
n cap i s se concentreze pe ceea ce
avea de fcut. S-o captureze, s-i ia
sngele i Piatra, acea nestemat
fabuloas, care-i dduse nc un motiv s
saliveze cnd o vzuse goal n odaia ei...
njurnd, se ridic n capul oaselor,
nfcnd bucata de spun.
Ea era dumanul lui. L-ar fi ucis, dac
ar fi avut ocazia. i chiar o avusese.
Mnia i ura ncepur s-i vibreze pe sub
piele, s-i zvcneasc n vene, s-i ard n
priviri n cnd i aminti.
189

Le lsase pe celele alea s-i


tbceasc fundul!
Asta era ceva ce nu trebuia s uite
niciodat!
CAPITOLUL 11
nserarea se lsa blnd, pe nesimite.
Soarele se gsea acum la apus, nroind
cerul cu cercul su de foc. Cei civa
noriori care pluteau la linia orizontului
aveau marginile tighelate cu nuane de
piersic, ametist i fum.
nvemntat ntr-o mantie subire care
s-o apere de rcoarea nopii, Leah sttea
sprijinit de marginea de piatr a
parapetului ce nconjura donjonul, cu
privirea aintit asupra munilor care se
vedeau n zare.
Muntele Sacru. Locul unde avea s se
termine totul, ntr-un fel sau altul, n mai
puin de o lun.
190

Oftnd ncet, Leah fcu o recapitulare a


obiectivelor atinse n ultimele zile.
Oamenii
lucraser
necontenit
n
sptmna care trecuse. Zidurile de la
Altnaharra i Dornoch fuseser fortificate,
magaziile i hambarele umplute pn la
refuz cu recoltele strnse n grab,
animalele
fermierilor
adpostite
n
interiorul cetilor. Elirienii i prsiser
cminele i-i duseser familiile la
adpost n interiorul celor trei ceti. Dar
nu chiar toi fuseser convini s-i
prseasc gospodriile i fermele, gndi
ea cu tristee. i pentru aceia, furise
protecii i fcuse vrji.
Fierriile
funcionau
nentrerupt,
furind armele necesare: sbii cu lama
scurt, dup modelul elirian, scuturi,
aprtori, coifuri i cmi de zale, vrfuri
pentru sgei. Pajitile nsorite din jurul
burgurilor se transformaser n cmpuri
de antrenament.
191

Trupul i fu strbtut de un fior cnd se


gndi la ct de tineri erau cei mai muli
dintre soldaii recrutai. Unii dintre ei nici
mcar nu mpliniser cincisprezece ani,
dar trepidau deja de nerbdarea de a-i
dovedi vitejia n lupt. Nici mcar nu
realizau pe deplin oroarea acelei btlii.
Cea mai mare parte aveau s ude cmpul
de la Biel-Cairngorm cu sngele lor. Le
vzuse moartea reflectat n mici
crmpeie din viitor i inima-i plnsese
cnd se gndise la jalea bietelor fpturi
care i purtaser n pntec i le dduser
via...
- Grozav privelite, nu-i aa?
Vocea joas, nvluitoare, nu o fcu
tresar speriat ci s se crispeze. ncet, i
ndrept poziia i se ntoarse spre
brbatul nalt i brunet care se ndrepta
spre ea cu pai msurai, fr grab.
- N-am vrut s te sperii, meroween,
zmbi el n chip de scuz, oprindu-se la
civa pai de ea. Te-am zrit de jos,
192

stnd aici, de una singur. M-am gndit


c poate ai nevoie de companie...
- Nu sunt uor de speriat, generale, iar
o companie plcut este ntotdeauna
binevenit.
Vocea ei era rigid i extrem de
politicoas. Morkhan se sprijini cu spatele
de zid, ncrucindu-i gleznele n fa,
apoi i nclin capul o idee, privind-o
gnditor. Expresia de pe faa lui era
relaxat, ns ochii i ardeau.
- Nu m placi deloc, aa-i?
Fata nu fcu dect s-l priveasc
tcut.
- Niciodat nu m-ai plcut, gndi el cu
voce tare. Nu pot s nu m ntreb de ce?
Leah oft adnc i-i ddu ochii peste
cap n sinea ei. Nota de amuzament din
vocea lui o surprinse puin. Afirmaia
fusese fcut pe un ton de constatare
calm, iar n ochii verzi licrise ceva, un
soi de ncntare stranie, care o nedumeri.
193

- Milord, nu este vremea i nici locul


unor astfel de vorbe, ncepu ea pe un ton
diplomat. Rzboiul...
- Va ncepe curnd, o tim cu toii,
ddu el din cap, lsndu-i pentru o clip
privirile s alunece peste peisajul care se
cufunda n umbre. i cu siguran l vom
pierde, meroween.
Leah clipi descumpnit, holbndu-se
la el.
- Cum poi s..., ncepu ea, tremurnd
de indignare.
- S nu fiu realist? rse el sczut. Ci
suntem de toi? Cinci mii? S rotunjim la
ase, atunci, se corect el cnd ochii fetei
se ngustar. ns, chiar i aa, suntem
jalnic de puini n comparaie cu armia pe
care trebuie s-o nfruntm peste trei zile,
n zori, la Biel-Cairngorm. Dou din cele
trei aliane s-au pierdut. Nu ne avem
dect pe noi i o mn de nimfe ca s
aprm aceste pmnturi i s salvm un
univers ntreg! Dup calculele mele, vom
194

fi unul la cincisprezece. Plus bestiile


trupurile acoperite de spini, care se vor
nfrupta din carnea noastr. Cei mai
muli dintre soldai sunt copii i fermieri.
De abia dac-i pot ridica sbiile de jos.
Vor cdea ca mutele. Aa c, dac te
intereseaz o prere sincer i obiectiv,
afl c ne vom duce acolo numai pentru a
nroi cu toii rna.
- i ce propui? S ne predm? izbucni
ea, aruncndu-i exasperat braele n
sus. i pentru c n vorbele lui se gsea
att de mult adevr, ncepu s se plimbe
nervoas. Suntem puini, e adevrat, ns
vom lupta, chiar dac ansa de a ctiga
este una la un milion. Numai i pentru c
exist aceast ans o vom face. i vom
nvinge! se opri brusc n faa lui, vrndui un deget ultimativ sub nas. i tii de
ce?... Pentru c nu ne putem permite s
pierdem!
Sprncenele lui se ridicar admirativ.
195

- Eti o femeie puternic, meroween,


murmur el, nchizndu-i pumnul peste
degetul ei n timp ce-i prsea poziia.
Curajoas. Plin de iniiativ. i foarte
frumoas...
Leah fu strbtut de un fior de
nelinite, dar se for s rmn pe loc. O
irita faptul c era mai scund dect el cu
aproape un cap i c trebuia s-i frng
ceafa pentru a-l putea privi n fa. Simi
cum Piatra de la gtul ei devine tot mai
grea i ncepe s se nclzeasc, pe
msur ce el micora distana dintre
gurile lor. Avea de gnd s-o srute, i
trecu ei fugitiv prin minte. Ceea ce nc o
oc
fu
strfulgerarea
brusc
i
neateptat a dorinei din adncul ei.
Tnjea s-l guste mcar odat... s-l
simt... Mirosul lui o nvlui, ceva
condimentat, ator. Ochii lui... erau
att de adnci, de seductori... Se mic
uor spre el, captivat de focul verde pe
care-l vedea n adncul lor. O dorea.
196

Simea asta. Braul lui i se strecur pe


dup talie i o trase mai aproape, lipind-o
de el. Cldura i duritatea acelui trup,
virilitatea lui i nceoar mintea. Gura
lui se afla la o distan de o rsuflare de a
ei.
Soarele rmase suspendat nc o clip
la linia orizontului, dup care alunec
dincolo de el, i ntunericul se ls dintrodat, nvluindu-i ntr-o mbriare
moale i catifelat pe amndoi.
- Fii a mea..., opti el rguit.
Ea mai degrab i intui cuvintele dect i
le auzi, deoarece urechile i zumziau
plcut. Ced invitaiei, ridicndu-se uor
pe vrfuri. Gura lui se nchise lacom pe a
ei i dorina izbucni cu fora unui uragan,
biciund-o pe dinuntru. Leah scoase un
mic sunet uimit cnd limba lui lunec
peste a ei, apoi minile i se turtir, ultima
frm de luciditate se evapor, i ea se
ndes n el, dornic de mai mult.
197

Cum de nu tiuse asta? Cum de nu


tiuse c putea fi astfel? Gustul lui era
mbttor, aspru i ntunecat. De ce-l
respinsese oare pn acum, cnd s-ar fi
putut bucura de tot ceea ce el i-ar fi putut
oferi?...
Urletul de furie a brbatului i lovi
timpanele, fcnd-o s tresar.
- Ia-i labele de pe ea, jigodie mpuit!
Cum era posibil s strige aa, cnd
gura lui era lipit de a ei? Simi linia
buzelor lui asprindu-se peste ale ei, apoi
el o eliber ncet. Sunetul scrnit de
metal o fcu pe Leah s-i ntoarc faa
nedumerit.
Junghiul
de
durere
instantanee care-i sfredeli easta spulber
pcla din creierii ei i ea gemu, avnd
senzaia c tocmai se trezise dintr-un vis
ciudat... sau dintr-un comar!
Morkhan sttea la civa metri de ea,
cu sabia ridicat i cu o expresie slbatic
n priviri. Leah holb ochii la el,
incredul. Cum de...?
198

Nu avu timp s reacioneze. Fu rsucit


n loc ca o ppu de crpe, cu braele
imobilizate pe lng trup, cu gtul prins
ntr-o ncletarea nemiloas.
- Detest s fiu deranjat n toiul
petrecerii! mri demonul n urechea ei.
Leah i umezi buzele i se chinui s
trag aer n piept. Gtul o durea, dar nu
din cauza strnsorii lui, ci din cauza
panicii care o rcia pe dinuntru.
- F-l s plece! i ordon el,
accentundu-i strnsoarea pumnului.
- N-o s-o fac, gfi ea, sufocat. Nu-l
cunoti!...
- Te voi ucide, bastard nenorocit!
scrni Morkhan, cu ochii aintii asupra
cameleonului, n timp ce-i balansa sabia
provocator. Te ascunzi n spatele ei ca un
la nenorocit, pentru c tii c n-ai nicio
ans n faa mea. Te-am mai rnit i
nainte, nu-i aa? rnji el, scuipnd
dispreuitor pe dalele de piatr din faa
199

lui. D-i drumul i arat-mi de ce eti n


stare!
Leah simi tremurul de furie i ur
care-l strbtu pe demon.
- i chemi moartea cu prea mult
uurin, nesbuitule!... Dar, dac o
vrei... vino i ia-o, l tent Saul rnjind i,
pentru a-l provoca i mai mult, muc
lobul urechii ei n joac, in timp ce mna
cu care-i strivise laringele mai devreme
alunec n jos, nchizndu-se posesiv pe
snul ei.
Leah nchise ochii, cutremurndu-se.
Atingerea lui n-o rnea fizic, ns-i
procura un alt fel de suferin, mult mai
rea, cci nteea ultimele frme ale unei
dorine despre care acum tia c nu
fusese a ei, dorin pe care o plantase n
adncul ei i care o fcea acum s
tremure neputincioas. Se folosise de
minciun, de emoiile ei din acele clipe
pentru a o pcli. mprumutase un chip
200

cunoscut ei. Se lsase nelat de o


iluzie...
Din gtul lui Morkhan se auzi un
mrit care o fcu s deschid ochii.
- Rmi pe loc, generale!
O mir calmul care-i rzbtu din voce,
cnd genunchii i erau la fel de moi ca
gelatina. Era terminat, i o tia. Dar al
naibii s fie dac avea s uureze sarcina
strpiturii care ndrznise s-i pun
minile pe ea astfel!
Inspirnd iute, Leah i adun forele i
lovi.
ocul scurt de putere care i se propag
de-a lungul braelor l fcu pe Saul s
strng din dini, dar nu-i ddu drumul.
- Stai cuminte! i porunci el. N-o s
reueti dect s m enervezi cu gdilatul
sta...
- i art eu gdilat, glum sinistr a
naturii ce eti!
Urmtorul
oc
avu
intensitatea
prjolitoare a unui fulger. Braele i se
201

nmuiar ca ceara i cotul ei i se nfipse


cu putere n stomac, fcndu-l s
icneasc i s se mpleticeasc doi pai
ndrt, fr aer.
Leah se rsuci, lundu-i avnt s-l
loveasc, dar suflul energiei lui o izbi n
fa, mturnd-o de pe picioare. Zbur
prin aer ca un fulg i se ciocni cu spatele
de Morkhan, care pornise deja spre ea,
duritatea impactului dezechilibrndu-i pe
amndoi i fcndu-i s se rostogoleasc
pe dalele de piatr. Generalul ateriz pe
spate, cu ea deasupra lui. Dei se simea
destul de zdruncinat de pe urma
coliziunii, fata sri n picioare i-i duse
minile automat la spate. Realiz cu
ntrziere faptul c nu avea sbiile asupra
ei i abia avu timp s blocheze fluxul de
energie care ni de palmele demonului.
Cele dou uvoaie, unul argintiu, altul
ntunecat, ambele la fel de strlucitoare,
se ntlnir la jumtatea distanei dintre
202

ei. Aerul se ondul, trosni i pri cnd


cele dou fore se ciocnir violent.
Leah simi ocul impactului n umeri.
Vntul, strnit de explozia aceea de
putere i voin, se ntei dintr-odat,
nvolburndu-i mantia i poalele rochiei,
rvindu-i prul n jurul umerilor,
aruncndu-i uvie groase peste fa.
Ochii lor se ntlnir peste miezul acelei
furtuni i ea-i vzu adevratul chip. Un
chip pe care-l mai vzuse de nenumrate
ori n vis nainte ca totul s nceap i de
dou ori n ultimele sptmni.
Buzele demonului se arcuir ntr-un
zmbet care ar fi putut s nsemne orice
ntre uimire i admiraie. Fcu un pas
spre ea, mpingnd-o, fornd. Leah
strnse din dini, dar rmase neclintit,
dublndu-i puterile. Simi o micare n
spatele ei, dar nu se rsuci.
- Nu te bga! i porunci ea, ridicnd
vocea pentru a acoperi uieratul vntului
a crui intensitatea cretea din ce n ce
203

mai mult, ameninnd s-o arunce peste


muchia parapetului.
Morkhan rmase pe loc, strngnd
sabia cu amndou minile, cu ochii
fixai asupra cameleonului, pregtit s
intervin de ndat ce i se ivea ocazia.
Aerul se ondula n faa ochilor lui, dar nu
vedea nimic din ncletarea celor dou
fore. tia c undeva, n faa lui, avea loc
un alt soi de lupt, fiindc simea
furnicturi prin tot corpul, ca i cum
aerul s-ar fi ncrcat de prea mult
electricitate, aa cum se ntmpla de
multe ori naintea unei furtuni de mari
proporii. i mai tia c nu avea s poat
trece de acel punct care prea s fiarb ca
mruntaiele iadului.
Saul i ngust ochii, cumpnind
situaia. Aa nu ajungeau nicieri. Idiotul
la i ncurcase din nou socotelile i, cu
toate c-i dorea teribil s-i smulg inima
din piept i s i-o mnnce crud, putea
s mai atepte puin. Una peste alta, n-ar
204

fi plecat cu mna goal de acolo. Ba chiar


deloc. Avusese parte de o distracie pe
cinste, ns venise vremea s-i ia
tlpia.
Mai zbovi o clip, umplndu-i mintea
cu imaginea ei, aa cum arta n acel
moment: nfurat n mantia de mtase
purpurie, cu prul bogat suflat de vnt,
cu minile ntinse n fa i energia aceea
orbitoare nind din centrul lor. Piatra i
strlucea la gt ca o stea proaspt
nscut din miezul universului. Avea o
tietur pe obraz, ce sngera molcom, i
ochii mari i ntunecai. Arta slbatic,
nemblnzit i superb, ca o zei
pgn. i lu ochii cu greu de la ea,
fixndu-l pe brbatul care-i sttea alturi.
- Am s te caut pe cmpul de la BielCairngorm, generale, i fgdui el cu un
rnjet feroce. O s-i smulg inima din
piept i o s-mi potolesc setea cu sngele
tu.
205

- Ai putea s ncerci, se micar buzele


albite de mnie ale lui Morkhan. Fiindc
te voi trimite drept n iad, acolo unde-i
este locul, bastard nenorocit ce eti!
Cameleonul rse aspru, batjocoritor, i
o pironi pe fat cu o privire arztoare.
- Noi doi ne vom vedea curnd,
dulcea, strig el, trimindu-i o bezea
din vrful buzelor nainte de a sri peste
marginea parapetului, disprnd n
ntunericul smolit al nopii.
Strigtul ei indignat i furios l fcu s
rd n timp ce se preschimba.
Femeia asta avea un temperament dat
naibii, nu glum.
Ce pcat c era nevoit s-i ia viaa! Un
pre mult prea mic pentru promisiunea
unei venicii... dar totui un pcat.
Leah se repezi, aplecndu-se peste
muchia
parapetului,
ncercnd
s
strpung ntunericul din curtea cetii.
Avea s-i dea foc ticlosului! Numai s-l
206

prind n raza ei. nc puin i l-ar fi


prjit ca pe un pui!
Faptul c-l ratase, c-l lsase s-i scape
printre degete, o umplu de frustrare i
mnie. Era ngrozitor felul n care se
folosise de ea i de neconceput modul n
care o prostise!
Gustul lui nc-i mai zvcnea pe buze,
umplndu-i gura. Un gust puternic,
seductor, ntunecat i neltor ca un
drog. nebunit de sil, dorind s-l spele,
s-l tearg din amintirea ei cu orice pre,
se rsuci i fcu singurul lucru care-i veni
pe moment n minte: l nfc pe
Morkhan de pieptul cmii de pnz,
smucindu-l spre ea i lipindu-i gura de a
lui.
Nimic! Nu simea nimic! i ddu ea
seama disperat, simind cum n adncul
ei se csca un gol imens. Brbatul
rmsese ncremenit, prins ntre surpriz
i o stare de excitaie fr precedent. I le
simea pe amndou. Cum secundele
207

treceau i el nu fcea niciun gest, Leah se


desprinse de el i-l privi scprtor.
- Dac nu m srui, va trebui s te
rnesc!
- mi porunceti, meroween? fcu el,
ngustndu-i ochii, enervat. Ca s faci
diferena dintre mine i el?
Leah se albi i fcu un pas n spate, dar
braele lui o oprir.
- Iart-m, i ceru el, spit i plin de
regret,
ncletndu-i
maxilarele
i
privind-o ndurerat. N-ar fi trebuit s
spun asta.
- Nu, ai dreptate, se blbi ea, cu
obrajii n flcri. Te rog s m ieri. Vina
este a mea. Te-am insultat grav i n-am
de gnd s pretind c nu...
- Eti tulburat i gsesc c n-ai nicio
vin n tot ce s-a ntmplat, meroween, i
curm el vorba, oftnd prelung.
- Ba da, am, rosti Leah, plecndu-i
fruntea ruinat. Dac a fi avut
talismanul asupra mea, dac nu a fi fost
208

att de arogant nct s cred c pot s


m descurc i fr el, dac nu l-a fi oferit
reginei din Meer, mi-a fi dat seama de
minciun i atunci...
- Uite, ia-l pe al meu, fcu el repede,
dnd s-i scoat cristalul de la gt.
- Nu! se mpotrivi Leah, privindu-l
tulburat. Este al tu! Trebuie... trebuie
s m aez, rosti ea, cnd ncepu s
tremure din toate ncheieturile.
I se desprinse din brae i fcu doi pai,
ocolindu-l, apoi se rsuci, lipindu-se cu
spatele de zidul turnului i prelingnduse ca o crp de-a lungul lui. Se simea
terminat i la un pas de a izbucni n
plns. i sprijini fruntea pe genunchi,
dorind s-i poat permite acest semn de
slbiciune.
Morkhan veni lng ea, netiind ce s
fac. i trecu frustrat mna prin prul
negru, blestemnd n tcere. Atingerea
gurii ei fusese nimicitoare. Buzele i
209

furnicau, iar dorina i clocotea n snge,


fcndu-l s asude.
- Nu vreau s tie nimeni ce s-a
ntmplat aici, n seara asta.
Vocea ei era goal i la fel de fragil ca
sticla.
- Nu va ti nimeni, fgdui el, njurnd
din nou.
Leah i ridic fruntea i-l privi rvit.
- Mulumesc.
Brbatul ddu din cap, ncruntat. Furia
i amrciunea l strngeau de beregat,
mpiedicndu-l s vorbeasc.
- Trebuie s ajung n camera mea, rosti
Leah ntr-un trziu. Am nevoie s rmn
un pic singur.
Morkhan inspir adnc i-i ntinse
mna, ajutnd-o s se ridice. Fata nc
mai continua s tremure i paii i erau
nesiguri, iar el o susinu pe dup mijloc,
pn cnd ajunse la baza scrilor. Acolo,
Leah i ndrept spatele, poruncindu-i
picioarelor s nceteze cu sclifoseala, i
210

fcu civa pai, dup care se opri i se


rsuci spre el. n lumina torelor, faa ei
era extrem de palid.
- Eti un brbat bun i de ndejde,
Morkhan. Cnd totul se va termina, m
voi mrita cu tine. Aa c va trebui s ai
grij i s rmi n via... Ai s-o faci
pentru mine, porunci ea, zmbind slab,
dup care dispru n umbra coridorului.
Mult vreme dup aceea, brbatul sttu
nemicat n dreptul scrilor, prad
ocului, cu inima lovindu-i nebunete n
coaste. Nu-l iubea, nici mcar nu-l dorea,
dar i fgduise mna i inima ei. Ar fi
trebuit s fie fericit i...
Nu conta, i spuse el, trecndu-i o
mn nesigur peste fa. ntr-o bun zi,
cnd ea va ajunge s-l cunoasc suficient
de bine, avea s-i dea seama c nu era
un brbat dificil de iubit. Tot ce avea de
fcut era s supravieuiasc BielCairngorm-ului. Amndoi trebuiau s-o
fac.
211

- Zeii s ne aib n paza lor pe toi!


murmur el, cltinnd din cap.
CAPITOLUL 12
Leah strbtu ca n trans reeaua
ntortocheat a coridoarelor. Ajuns n
camera ei, nchise ua cu grij i se lipi
cu spatele de ea.
i venea s urle, s se dea cu capul de
perei, s lase lacrimile care-i ardeau
gtul s ias n ovoaie. n loc de asta,
trase adnc aer n piept, i lepd
mantia, slbi nururile care-i nchideau
rochia n fa i o ls s-i lunece de pe
trup. Pi goal peste lacul de mtase
bicolor i se ndrept spre masa ngust
de lng perete, unde se afla un lighean
de aram, o caraf de lut ars i o
lumnare de cear parfumat, pe
jumtate consumat. Umplu ligheanul cu
ap i-i spl ncet faa, gtul i minile
212

n el, apoi umerii i braele. Capul o durea


nfiortor, la fel i stomacul.
i era ru, att de ru!...
Sleit, se ls pe marginea patului i-i
prinse tmplele pulsnde n mini,
respirnd adnc. Avea s procedeze
metodic. Mai nti trebuia s-i alunge
acea durere nprasnic care-i sfredelea
creierii i abia dup aceea urma s fac i
restul. Pas cu pas, ncet, fr grab.
Demonul plantase ceva n ea. Simea
asta. Ceva ntunecat i arztor, care o
otrvea lent. Sau avea s o otrveasc
dac nu scotea la timp tot acel ru care
mocnea n ea. i nu era vorba numai de
dorina aceea nenatural i intens, care
nu slbise nicio clip, nici chiar atunci
cnd i msurase puterile cu el. Dorina
nu fusese dect subterfugiu, un truc. O
orbise, i distrsese atenia de la
adevrata lui intenie. Scopul lui nu
fusese s-o seduc, sau nu numai asta, ci
213

s-o subjuge, s-o supun ntru totul


voinei lui.
Dac ar fi fost o muritoare de rnd, ar fi
fost pierdut. Dar nu era neputincioas.
i nici netiutoare nu era.
Golindu-i mintea de gnduri, se
concentr mai nti asupra durerii care-i
pulsa ucigtor n tmple. Treptat, durerea
ced, la fel i tensiunea din stomac,
lsnd n urma lor un gol. Se ridic, nc
tremurnd, i-i lu traista cu lucrurile
din cui.
Se aez direct pe podeaua rece,
scondu-i cele trebuincioase i formnd
cercul protector. Apoi ncepu descntecul.
Focul magic se aprinse dintr-odat,
dansnd vesel n centrul cercului,
flcrile albastre, ireale, nlndu-se
graios la dou palme deasupra dalelor de
piatr. Respirnd adnc de cteva ori,
Leah i adun puterile, nchise ochii i
pi drept n miezul lui.
214

Arsura fu lui insuportabil, aa cum se


ateptase. Avea impresia c-i lichefiaz
carnea i-i transform oasele n scrum.
Genunchii i se tiar i czu n patru
labe, cu trupul scuturat de spasme, n
timp ce micile scntei de dorin
tenebroas cu care el o mpnase sfriau
i se mistuiau n contact cu focul
purificator. Urletul de durere se izbi de
dinii strni i de buzele lipite cu
ncpnare, se retrase i ni pe sub
pleoapele strnse cu putere sub forma
lacrimilor.
Suspinnd, Leah ncepu s orbecie
dup adevrata surs a acelei dureri
ngrozitoare. Pn cnd n-o gsea, avea
s ndure la infinit muctura nemiloas
a focului sacru. Se afla la un pas de a
abandona
totul
cnd
zri
forma
ntunecat din adncul ei. Se npusti
nebunit drept prin ea, suspinnd
uurat cnd chinul se potoli subit... i se
trezi n mijlocul unui cmp.
215

Lumina era stranie, nici zi, nici noapte.


Privi cerul orb, dar nu vzu deasupra ei
dect o ntindere nesfrit de un
albastru ntunecat, ireal. Nu exista soare
i nici lun sau stele. Bolta lumii ei prea
s fi murit, necat n vastul univers.
Rsucindu-se n loc, cercet atent
mprejurimile i descoperi faptul c acel
loc nu-i era strin. l mai vzuse i
nainte, i de nenumrate ori n vis. Se
afla pe terenul plat, nconjurat de
mlatini, de la Biel-Cairngorm. Fuioarele
de cea ce se trau deasupra smrcurilor
aveau o nuan murdar, ca i cum ar fi
fost amestecate cu noroi. Sub tlpile ei
goale, solul mustea de ap. n aerul rece
se simea mirosul sttut al mocirlei, i
altul mai greu, struitor i sufocant: cel al
descompunerii.
Simi o micare, mai degrab o intui, i
se rsuci din nou.
El se afla n faa ei, privind-o cu un aer
vag surprins.
216

- Trebuie s recunosc c eti bun,


rosti el, micndu-se uor, dndu-i un
ocol. ntr-adevr, foarte bun! adug cu
o not de admiraie n voce, aplecndu-se
i adulmecnd-o. i miroi... delicios!
Fata nu rspunse, nici nu se clinti,
nghiindu-i resentimentele i sila. n
acel loc i n acel ceas, n-avea s se
retrag i nici s-i dea satisfacie.
- De ce m-ai adus aici? l ntreb ea
ntr-un trziu, privindu-l calm.
- De ce crezi? zmbi el cu lentoare.
Vreau s-i art ce va fi.
Fcu un pas lateral i schi un gest cu
braul, cuprinznd ntregul peisaj. Aerul
se umplu dintr-odat de fum, de strigte
de furie i agonie, i de mirosul dulceag i
greos al sngelui proaspt vrsat. Nu
vedea nimic i gtul o ncepuse s-o usture
din cauza duhorii. Apoi perdeaua de fum
se subie, dezgolind o privelite terifiant,
care-i nghe sngele n vine. Cmpul era
acoperit de mii de trupuri lipsite de
217

suflare. Pmntul ardea n zeci de focuri.


Cei mai muli czuser, iar cei care nc
mai luptau erau copleii numeric.
Demonii se micau printre ei cu o iueal
incredibil. Cruzimea i plcerea de a
ucide li se citea n ochi, le rzbtea din
rsetele i chiotele demente. La civa
pai n stnga ei, una dintre acele creaturi
de comar, numite gholl-i, sfrteca
lacom trupul unui brbat, nfruptnduse din el. Sunetul sczut care-i ieea din
gtlejul acoperit cu pr zbrlit era
cumplit. Alte dou bestii se ncieraser
puin mai ncolo, disputnd trupul altui
rzboinic, ca i cum nu ar fi avut o
ntreag mas de unde s aleag. Oroarea
o izbi cu o for care o fcu s se clatine
cnd realiz c prnzul acelor fiare era
tocmai cadavrul tatlui ei...
- Nu!
- Ai putea s-l salvezi, i opti el la
ureche, urmrind direcia privirii ei. Ai
putea s-i salvezi pe toi.
218

- E o minciun, rosti ea cu glasul


sugrumat de groaz. O iluzie.
- Aa crezi? replic el moale.
Fcu un alt gest cu mna, oferindu-i o
nou
perspectiv
asupra
privelitii
nspimnttoare. De data aceasta l vzu
pe Morkhan, ntins pe spate, cu privirile
sticloase ndreptate spre cer. Trupul i
fusese separat n dou de o lovitur de
sabie dat-n curmezi. Bestia care sttea
cocoat peste trupul mutilat i smulsese
un bra din umr i i-l devora cu lcomie,
mrind de plcere. Oribilitatea scenei i
ntoarse stomacul pe dos.
- Nu, cltin din cap, refuznd, negnd.
- Ai vzut asta, murmur el,
retrgndu-se pentru a-i putea vedea
chipul ncremenit de groaz. i s-a artat
acest viitor. tii c este adevrat. Vei
pierde, meroween. i zeii votri o tiu. Nu
avei nicio ans s biruii.

219

- Nu este real, rosti ea rguit i


lacrimile i brzdar obrajii. Nimic din
ceea ce-i aici nu este real.
- i dac va fi?... Eti pregtit s-i
asumi acest risc? Eti dispus s faci un
astfel de sacrificiu?... Vor pieri cu toii.
nc mai poi s alegi!
Leah
i
ridic
ncet
privirea,
ntlnindu-i ochii albatri, reci ca gheaa.
- Dac-i dau Piatra i sngele meu...
voi avea cuvntul tu c vei lsa n pace
acest pmnt i tot ce aparine lui? opti
ea cu o voce ndurerat, plecndu-i
fruntea
resemnat
i
nghiindu-i
suspinele.
- Ai cuvntul meu, zmbi el cu o
blndee stranie, cu ochii strlucindu-i de
ncntare, pindu-i n fa i atingndu-i
chipul umed. Nu ne intereseaz acest
inut i nici comorile lui, n afar de una
singur: tu i ceea ce i-a fost dat spre
pstrare. i jur pe sngele i puterea mea
c viaa n aceste locuri va continua s
220

dinuie netulburat pn la sfritul


tuturor lumilor.
- M-ai fcut s-mi doresc viitorul
aceasta, rosti ea calm, aezndu-i palma
mic deasupra inimii lui, un gest delicat
i tandru, de iubit. i ridic privirea i-i
ntlni focul albastru, hipnotic, al ochilor,
iar buzele i se arcuir ntr-un zmbet
ironic. Dar el este o minciun, la fel cum
este i cuvntul tu. Fiindc nimic bun
sau ru nu este absolut. M-ai subestimat
din nou, nemernic ngmfat ce eti. n
acest loc i-n acest ceas, tu vei muri!
Focul pur care se scurse din mna ei l
nvlui ntr-o clipit. Urletul lui de mnie
se propag cu fora unui tunet, despicnd
bolile, in timp ce trupul i ardea cu
vlvti. n secunda urmtoare imaginea
lui explod, iar unda de oc o trnti pe
spate, pe podeaua rece a odii, cu o
asemenea violen, nct i clnnir
dinii n gur i-i auzi vertebrele
trosnind.
221

Tavanul ncperii se apropia i se


ndeprta de ea ntr-o micare iute care-i
ntoarse stomacul pe dos i o fcu s
icneasc. nghiindu-i valul de grea,
izbuti cu chiu cu vai s se ridice n ezut,
apoi i flex genunchii, vrndu-i capul
ntre ei i ateptnd ca starea de ru s
se potoleasc.
nc speriat, nchise ochii i privi n
adncul ei. Era doar lumin, lipsit de
umbre sau nelciuni. Izbutise.
- Te-am prlit de te-a luat gaia, ticlos
arogant! murmur ea cu o voce gtuit,
trecndu-i o mn vlguit pe sub nas i
tergndu-i firiorul de snge care-i
curgea din nara dreapt. i peste trei zile,
la Biel-Cairngorm, o voi face deadevratelea! jur ea, ndrjit.
La cteva zeci de mile distan de ea,
demonul sttea ntr-o ncpere nesat
de lume, cu privirile aintite asupra
focului din emineul de piatr neagr,
222

frecndu-i absent pieptul, acolo unde


mna ei l atinsese.
Trebuia s recunoasc n sinea lui
faptul c era priceput. Foarte priceput.
i avusese dreptate. O subestimase. Din
nou. Durerea fusese doar o iluzie, dar l
zglise zdravn. Pentru c acolo, n
adncul ei, el i lsase amprenta voinei
sale i aceea fusese real.
Ar fi trebuit s se simt furios. Suprat.
Dezamgit sau mcar insultat. Ar fi
trebuit s se simt oricum, dar nu...
vesel! De ce naiba era aa de vesel? se
ncrunt el, nedumerit.
Fusese istea i rapid. i puternic.
Cu adevrat puternic. Avea fler.
Niciodat nu mai ntlnise o astfel de
femeie. De-a lungul timpului avusese de a
face cu o sumedenie de vrjitoare. Unele l
tentaser destul de mult ca s le aduc n
patul lui. Orice iz de putere l aa
suficient pentru a-i deschide cheful de
joac. Se amuzase pe socoteala lor. Le
223

sedusese i le corupsese mintea fr mil,


delectndu-se cu aroma mbttoare a
victoriei. i ntotdeauna fusese uor, att
de uor!...
ns niciuna nu se apropiase, nici pe
departe, de talentul i puterea acestei
Pstrtoare. Era... unic! Indiferent cum
ar fi privit-o. Totul la ea l provoca i-l
stimula.
Ei bine, pe cmpul de la BielCairngorm, avea s se lmureasc ct de
redutabil era. Acolo, n acele mlatini,
fiecare dintre ei urma s dea tot ce era
mai bun n el. Pentru c niciunul dintre ei
nu-i putea permite vreo greeal.
Ridicndu-se, ocoli mesele i pi peste
trupurile chircite de pe jos, amorite de
prea
mult
butur
i
mncare,
ndreptndu-se spre jilul de unde
Nemeth contempla un grup de ase
demoni care se mperecheau cu trupul
inert a unei sayerite, ce nu prea s fi
apucat mai mult de cincisprezece ani.
224

Fata murise de cteva minute, dar


partenerii ei de joac nu preau s fie
deranjai de acest mic amnunt, din
moment ce trupul ei mai pstra nc
urme de cldur.
Scrbit, Saul i mut privirea. Erau ca
animalele, ba chiar mai ru. Acesta era
unul din lucrurile pe care le detesta cel
mai mult la rasa lui. Din clipa n care
fuseser scoi n uturi din Asgard,
izgonii fr mil, i pierduser orice
frm de discernmnt. Mai ru, n loc
s evolueze, profitnd de ndelungatul
timp de studiu pe care mama natur li-l
rezervase, o luaser ca turbaii n direcie
opus. Plcerea imediat devenise un
scop, dorina de a poseda o necesitate,
lcomia le fusese hrnit cu ur i mnie.
Instinctele ajunseser s le domine
minile. Motiv pentru care izolarea lor n
aceast lume devenise absolut, n opinia
lui o grav greeal de strategie din partea
lui Nemeth. Se slbticiser cu toii i
225

deveniser de o primitivitate jignitoare.


Dar cum el se nscuse la mult vreme
dup exil... deprinderile lor dezgusttoare
se transformaser n obiceiuri, iar
obiceiurile deveniser un soi de religie.
Se opri lng jilul celui pe care admira
i dispreuia n egal msur, i-i studie
faa zbrcit, ochii splcii i reci,
expresia nespus de plictisit. O privire
strin, neavizat, n-ar fi vzut dect un
moneag mpuinat la trup, uitat de timp
pe
acest
pmnt,
cu
pielea
ca
pergamentul ntr-att de ridat, nct
trsturile i se terseser complet de pe
chipul ascuit. Trupul lung i osos era
subire ca o scndur, carnea i se topise
odat cu vrsta, fcndu-l s arate ca un
schelet ambulant. Motiv pentru care
Nemeth, din pur vanitate dar din i
dintr-o necesar precauie, i-l ascundea
n
spatele
unor
veminte
largi,
ntotdeauna din mtasea cea mai fin, o
slbiciune a sa personal pentru lux. La
226

prima vedere, prea un btrn obosit de


vrst i mcinat de boli, neputincios i
istovit, dar asta nu era dect o aparen
neltoare. Nemeth nc mai avea darul
s se mite cu o iueal nimicitoare,
semnnd moartea n jurul lui cu
dezinvoltur i nepsare. Dac puneai la
socoteal i mintea diabolic, viclean,
cruzimea-i de neegalat i puterile
vrjitoreti, atunci obineai o combinaie
mai mult dect letal.
Saul rmase nemicat lng jilul lui,
ateptnd rbdtor ca spectacolul pe care
acesta l savura s se termine. tia c lui
Nemeth nu-i plcea s fie ntrerupt.
Reprezentaiile ca cea din aceast sear,
la care Nemeth se holba cu ochi extaziai,
puteau lua sfrit n dou feluri. n cazul
n care obiectul principal al distraciei
supravieuia printr-un miracol, urma a fi
folosit pentru o nou rund, n alt sear,
n mod identic. Dac nu, gholl-ii care
stteau nchii n cutile metalice din
227

fundul ncperii urmau s primeasc o


cin suplimentar.
Nemeth prefera invariabil cel din urm
deznodmnt. Iubea creaturile acelea
scrboase cu dragostea nermurit a
unui printe. El le crease cu cteva sute
de ani n urm, din propria-i imaginaie
bolnav i ntunecat, le dduse via
printr-o vraj cumplit, sacrificndu-i o
parte din propriul snge. i adora mai
mult dect i adora propriile odrasle,
gndi Saul cu o detaare rece, fr s
simt invidie sau vreo urm de
ranchiun. Nemeth era... pur i simplu el
nsui, i niciodat nu-i dezminea
natura diabolic.
Spectacolul se sfri i trupul sayeritei
fu aruncat dincolo de drugii groi de fier.
Cameleonul rmase tcut n continuare,
tiind c acea parte a distraciei era i cea
mai ateptat.

228

- Doreti s-mi spui ceva? i mut


Nemeth ntr-un trziu privirea nsufleit
de plcere asupra lui.
- Nu i-am cerut niciodat nimic pentru
mine, ncepu Saul pe un ton lipsit de
expresie.
- Da, ntr-adevr, i ddu Nemeth
dreptate,
zmbind
subire,
privirea
devenindu-i brusc atent. Ai avut grij
ntotdeauna s obii tot ce i-ai dorit prin
propriile puteri. Mereu am admirat
aceast ambiie a ta.
- Nu-mi plac obligaiile, replic el sec.
Nemeth nu fcu dect s rnjeasc.
Niciodat n-ar fi recunoscut, nici mcar
fa de el nsui faptul c, dintre toii fii
lui, Saul era singurul pe care-l iubea cu
adevrat i singurul de care se temea
realmente. O spaim adnc, visceral,
care n-avea niciun temei real. tia c Saul
i era loial, chiar dac nu-i venera statutul
de printe i conductor, la fel ca toi
ceilali. i cu toate acestea, niciodat nu
229

se putuse relaxa ndeajuns n preajma lui.


Asta poate i pentru c, dintre toate
odraslele pe care le zmislise de-a lungul
timpului, Saul fusese singurul care-i
motenise pe deplin puterile... i nc ceva
pe deasupra.
Mama lui fusese o vrjitoare cu darul
prefacerii, o creatur cu puteri incredibile,
temperamental, impulsiv i capricioas,
pe care o momise, o sedusese... i care
fusese ct pe ce s-l omoare. La amintirea
ei, inima uscat a lui Nemeth zvcni sub
un val de tandree. Fusese singura dintre
soiile lui creia nc-i mai ducea dorul. O
creatur superb, pe care o rsfase i o
adorase suficient de mult pentru a-i
dezvlui adevrata
fa
a forelor
ntunecate. Ce pcat c fusese att de
nechibzuit n setea ei de putere nct s
ncerce s-i ia locul!
Din
patima
aceea
dezlnuit,
iraional, se nscuse Saul, mndria lui.
De fiecare dat cnd l privea, Nemeth i
230

aducea aminte de Sibila lui cea cu pr de


aur.
Saul
motenise
frumuseea,
nclinaia ctre studiu i talentul ei de ai schimba nfiarea, iar de la el luase
cruzimea, inteligena i abilitatea de a
conduce i stpni. i de la amndoi
motenise
darul
vrjitoriei,
ntr-o
combinaie reuit de aptitudini pe care io invidiase ntotdeauna.
Saul se aplec i-i spuse ceva la
ureche, ceva ce l fcu s se ncrunte
nedumerit i suspicios.
- De ce? ntreb Nemeth plictisit.
- Doar asigur-te de asta, pn cnd
termin eu ce am de fcut, replic Saul,
netulburat.
Nemeth i ngust ochii, meditnd.
Ceva n adncul lui l ndemna s-i refuze
pretenia.
Un
junghi
de
team
inexplicabil, ru prevestitoare, care-l
fcu s se ncordeze. l privi i vzu
hotrrea ngheat din ochii aceia ca
safirul. i tiu c dac avea s-i resping
231

cererea, Saul avea s gseasc cu


siguran o metod prin care s-l fac s
regrete. Mereu i ddea peste nas cnd
ncerca s i-l vre n oala lui, iar acest
lucru ntotdeauna l amuza i exaspera
deopotriv. Numai indulgena printeasc
l salva pe Saul de mnia lui...
n clipa aceea, tare ar mai fi vrut s afle
ce se clocea n capul lui Saul, ns tia c
ar fi fost zadarnic s ncerce mcar s-i
strpung mintea. La fel ca draga lui
Sibila, mintea lui Saul era ca un zid
inexpugnabil, care nu permitea abilitilor
lui de cuttor s ajung dincolo de el.
Acesta fusese i unul dintre motivele
pentru care i se aprinseser clciele
dup ea. Faptul c nu izbutise niciodat
s-i citeasc gndurile reprezentase o
surs nesecat de surprize pentru el. ns
aceast imprevizibilitatea a ei, care-l
sedusese la nceput, fusese ct pe ce s-l
coste viaa la scurt timp dup aceea... O
232

greeal pe care el n-avea de gnd s-o


repete.
Lng el, Saul i ncruci braele pe
piept, smulgndu-l din meditaie. Nemeth
i uguie buzele, trgnd de timp, dup
care oft i aprob tcut.
Saul nu-i mulumi, dar la o adic, nici
nu se ateptase s o fac.
Avea s stea cu ochii pe el, decise,
privindu-i fiul cu ochi ngndurai, n
timp ce acesta prsea sala. Era mai bine
s fie prevztor, dect s regrete c n-o
fcuse.
CAPITOLUL 13
Ploaia torenial ce czuse nentrerupt
vreme de dou zile se subiase ntr-o
avers mrunt. Vntul se oprise de dou
ceasuri i prea c-i ine rsuflarea,
ateptnd. n lumina cenuie a zorilor,
aburii care se ridicau din solul mbibat cu
ap se ncolceau ca nite degete
233

fantomatice
n
jurul
tufiurilor,
crndu-se pe trunchiul copacilor,
necnd iarba cu suflarea lor umed i
rece. Prin aerul ncremenit, micul batalion
se strecura neauzit prin pdurea
amorit, ndreptndu-se tcut spre nord.
Leah privi cerul mohort de deasupra ei
cu inima strns.
Mlatinile de la Biel-Cairngorm, o fie
lat i primejdioas, de patru mile i
jumtate lungime, care delimita hotarul
Eliriei
cu
Sayerul,
deveniser
cu
certitudine i mai neltoare. ntregul
cmp era presrat cu nisipuri mictoare
i goluri n pmnt ce se surpau pe
neateptate,
prinzndu-i
prada
n
adncul lor i sufocnd-o lent. Chiar i pe
vreme frumoas, drumeii ocoleau acea
zon, care nu aparinea n fapt niciunuia
dintre cele dou regate. De-a lungul
timpului existaser destui care-i gsiser
sfritul n acele smrcuri, nct niciunul
dintre vecini nu-i revendicase vreodat
234

dreptul de proprietate asupra lor. Era un


teritoriu al neutralitii, care acum
devenise locul unde avea s se decid
soarta ntregii omeniri.
Lng ea, Rogan se opri brusc,
adulmecnd aerul. Leah ridic o mn,
oprindu-i pe cei care o urmau s
nainteze. Cu toate simurile n gard,
cercet pdurea, n timp ce mngia gtul
zbrlit al lupului, ncercnd s-l calmeze.
i tresri uor cnd umbra se desprinse
din spatele unui pin cu trunchiul gros,
dup care se relax, n acelai timp cu
muchii de pe grumazul gardianului ei.
Khaly pi spre ea, aproape plutind
deasupra tulpinilor scunde i delicate a
covorului de mcri.
- Sunt deja acolo, rosti nimfa, cu
respiraia uor trudit de efort, semn c
alergase. Balath i Morkhan i-au ocupat
poziiile acum un sfert de ceas. Lyam a
ajuns primul i a verificat ntriturile.
Suntem cu toii gata.
235

- Ne vom iui pasul, fgdui Leah,


simind un junghi de vinovie.
ntrziaser din cauza ei, pentru c se
mocise cu ritualul complicat al ultimului
descntec de protecie asupra cetii. Dar
pur i simplu simise c nu poate pi
dincolo de pori pn nu suplimenta
proteciile deja fcute de cu o sear-n
urm.
Khaly mai fcu un pas i puse o mn
pe braul ei, privind-o insistent.
- Sunt mai muli dect ne-am ateptat,
meroween, rosti ea n graiul vechi. i
creaturile acelea, gholl-i... pe ei va trebui
s-i doborm primii. Sunt mult mai greu
de ucis dect strpiturile crora slujesc.
- Ci sunt?
- Am numrat peste o sut. Doi au
scpat din tabra lor i s-au npustit spre
garnizoana
regelui.
Am
pierdut
optisprezece suflete, din care dou au fost
ale surorile noastre, i am irosit multe
sgei, rosti regina cu o voce mpietrit.
236

Nu pot fi dobori dect dac sunt intii


n ochiul pe care-l au n ceaf. Acela pare
s fie singurul lor punct slab.
Leah nchise ochii pentru o clip,
nbuindu-i durerea pierderilor suferite
prea devreme.
- Regele? ntreb ea, cu inima strns.
- El singur a nimicit una dintre jivine,
zmbi nimfa uor, cu o admiraie
neascuns. Am convenit ca eu i surorile
mele s ne ocupm de ei. Drumul vostru e
liber. Grbii-v, mai zise ea, topindu-se
n trunchiul unui mesteacn subire.
Leah tia c de acolo, prin reeaua
subteran a rdcinilor, nimfa avea s-i
croiasc drum napoi spre locul unde o
atepta propria armie.
O lu la picior, tiind c oamenii ei o
urmau, i mri pasul.
Privelitea era terifiant i Leah nghii
n sec. Nu exista curaj fr fric, i
237

spuse, atingndu-i Piatra de la gt. i


nici biruin fr sacrificiu.
n faa lor, la o distan egal cu
aproximativ zece bti de sgeat, dincolo
de mlatini, ct cuprindeai cu ochii, se
zrea o mas compact care nainta ncet
n direcia lor. Vuietul strnit de acea
armie nfricotoare ajunse pn la ei,
purtat de vnt, risipind team i ezitare n
rndurile elirienilor.
Erau att de muli!
Existase i un dram de adevr strecurat
printre attea minciuni, i ddu ea
seama. n urm cu trei zile, cameleonul
care luase nfiarea brbatului cruia i
fgduise mna ntr-un moment de
slbiciune i spusese c vor fi unul la
cincisprezece.
i,
judecnd
dup
dimensiunile acelei urgii care se ntindea
naintea lor, tindea s cread c avusese
dreptate.

238

- Trebuie s le vorbeti oamenilor, opti


Leah, ntorcndu-se spre Jerod, care
privea nemicat acea invazie teribil.
- Crezi c nu tiu care mi-e datoria,
meroween? replic el, ntorcndu-se i
fixnd-o cu o cuttur mpietrit. Iartm, adug el, cu un oftat. Mi-e greu s
ndur gndul c voi conduce la moarte
attea suflete, a cror singur vin va fi
fost aceea de a se fi nscut pe aceste
meleaguri, sub apusul domniei mele. Dar
suntem datori s aprm ceea ce este al
nostru, libertatea i pacea de care ne-am
bucurat atta timp, sub oblduirea zeilor.
S fii puternic i viteaz, fiica mea. i s
ai grij de tine.
- Voi avea, tat, promise Leah, oprindui tremurul din voce. Dac i tu
fgduieti asta.
- Ne-am neles atunci, zmbi Jerod,
apucnd friele murgului nalt i zvelt de
lng el. Le vom arta animalelor stora
ce nseamn curajul i tenacitatea unui
239

elirian! Se slt mndru n spatele


armsarului, mngindu-i grumazul fin
cu podul palmei, linitindu-i nervozitatea.
Ne vedem la apus, mai adug, dnd
pinteni calului i cobornd panta lin,
pentru a ajunge dincolo de prima linie.
- Da, murmur Leah, cutremurndu-se
cnd simi fiorul rece, ru prevestitor,
care i se tr ca un arpe pe ira spinrii.
nchise ochii i trase cu grij aer n
piept, esnd prin vraj o plas de
protecie i nc una pentru curaj,
lrgindu-le pn cnd ajunser s
cuprind ntreaga oaste a Eliriei, dup
care le trase mental n jos.
Cnd deschise ochii, l vzu pe
Morkhan n faa ei.
- Un descntec pentru vitejie i
oblduire, meroween?
- Cam aa ceva. Nu stric s lum
cteva msuri de precauie n plus, zmbi
ea, umflndu-i obrajii i rsuflnd
prelung.
240

- A vrea s am o vorb, dou, cu tine,


nainte de a porni.
- Discursul regelui este pe cale s
nceap i..., ncepu ea.
- N-am nevoie de cteva cuvinte de
mbrbtare, meroween. mi cunosc
datoria i nu este cazul s mi se
aminteasc motivul pentru care m aflu
aici. Vino, i ntinse el mna.
Leah ovi, apoi i puse mna ntr-a
lui. i simi nervozitatea n timp ce o
trgea spre piscul gola, n apropierea
unor stnci ce ofereau o privelite de
ansamblu asupra vii de dedesubt.
- Nu mai avem mult timp, rosti el,
privind la valul negru ce se apropia
constant de panta abrupt care mrginea
partea nordic a Biel-Cairngorm-ului. Va
fi o btlie crncen. Muli dintre noi i
vor gsi aici sfritul. Iar eu m voi
numra printre acetia.
Leah simi o ncletare fierbinte n
pntec.
241

- Nu ai de unde s tii, cnd...


Se ntrerupse cnd brbatul se rsuci
spre ea i o privi cu nite ochi calmi,
lucizi i imposibil de verzi. tia, i ddu
Leah seama, i inima i tremur
neputincioas n piept.
- tiu c acesta este adevrul, la fel de
bine cum l cunoti i tu. Mi-am vzut
moartea aici, n vis, meroween. i n-a
vrea s plec fr s-i spun c te iubesc
cum n-am iubit pe nimeni, niciodat. Am
fcut-o timp de opt ani nenorocii.
- Oh, fu tot ce izbuti ea s ngaime.
- Motiv pentru care nici nu m-am
nsurat pn acum. Am sperat s te pot
convinge, zmbi el slab.
- mi pare ru, opti Leah, cuprins
sincer de remucri. mi pare att de
ru...
El nu fcu dect s ofteze i s-i
ntind mna pentru a-i mngia obrazul
palid.
242

- Nu trebuie s-i par ru. Vina a fost


a mea. Ar fi trebuit s fiu mai ndrzne,
nu s m codesc atta... Dar, dac tot
este dat s se ntmple astfel, vreau s
iau ceva cu mine. Amintirea ta din
aceast clip... i gustul tu, Leah,
singura mea iubire.
Din pieptul fetei se desprinse un
scncet n clipa cnd el o trase n brae i
gura lui o acoperi pe a ei. Nu se mpotrivi,
ci l cuprinse n brae strns, strduinduse s-i ofere alinarea i cldura pe care le
cuta. Cut s simt plcerea n braele
lui i un fior, orict de slab, al jinduirii.
Nu simi dect disperarea brbatului i
golul pustiitor din sufletul ei.
Rmaser mbriai astfel cteva
clipe, apoi sunetul sczut i prelung al
unei goarne i fcu s se desprind.
- Rmi n via, bine? i ceru el, prindo ncordat i rvit. Tu eti sperana
noastr, a tuturor.
243

- Numai dac rmi i tu, rspunse ea,


nfrigurat.
Brbatul nu fcu dect s zmbeasc
strmb. O alt goarn sun.
- E timpul, rosti el.
- Da, inspir Leah iute, dnd din cap
scurt.
Se desprir la baza stncilor, fiecare
lund-o la picior n direcie opus. Leah
nu privi napoi. Avea impresia c dac o
face, nu-i va mai putea opri lacrimile, un
alt lux pe care nu i-l putea permite dect
n singurtate.
Cum de putuse fi att de oarb?...
Atia ani i nu-i dduse seama...
Niciunul dintre ei nu observ acvila
aurie din naltul cerului, care plana n
cercuri largi. i cel care se ascundea sub
chipul ei simea deopotriv mnie i
invidie.
Leah ajunse lng oamenii ei n clipa
cnd primul nemesingian pi pe
244

pmntul mustind de ap al mlatinii. Se


rsuci, trgnd adnc aer n piept, i
ncepu s numere n gnd.
Unu... doi... trei...
Primul rnd de demoni ptrunser n
mlatin, naintnd cu precauie.
Patru... cinci...
- Haidei, mai aproape, murmur Leah,
urmrindu-i concentrat. nc puin...
n
minte
continua
s
numere
secundele. Opt... nou...
De ce naiba se mociau aa? gndi ea
frustrat. Arcaii i ateptau pe culme
semnalul de atac. Mna ridicat n sus
ncepu s-i amoreasc din cauza
ncordrii.
Zece...
unsprezece...
doisprezece...
Timpul se scurgea ca melcul i
Pstrtoarea se temu pentru o clip s nu
fi calculat greit. Demonii mai naintar
civa pai i degetele ei se strnser ncet
n pumn. La treizeci de metri n spatele ei,
245

vrful sgeilor fur nmuiate n oalele cu


smoal aprins, descntat.
Prima capacan bzi n mintea ei
surescitat, urmat aproape imediat de
celelalte. Mna i se ls fulgertor n jos,
n aceeai clip cu urletul care-i izbucni
din piept:
- Acum!
Aerul vibr sub ploaia de sgei n
flcri care zbur pe deasupra ei,
strbtnd vzduhul ntr-un arc de cerc
scnteietor, pentru a se nfinge n
pmnt, la zece pai de nemesingieni.
Demonii care deschideau calea btur n
retragere, luai prin surprindere i
nspimntai, ciocnindu-se de rndurile
din spatele lor. Pre de cteva secunde,
nu se ntmpl nimic. Se ls o linite
mormntal. Undeva, izbucni un chicotit
nervos. Urmar altele, ntreaga adunare a
nemesingienilor nsufleindu-se brusc,
teribil de amuzat de nendemnarea
evident a vrmajului. i la fel de brusc
246

hohotele de rs se transformar n urlete


nspimntate cnd zidul de flcri se
ridic dintr-odat, tind n lungime
cmpul de la Biel-Cairngorm, ca un val
uciga, care porni spre ei cu toat viteza.
- Cine mai rde acum? murmur Leah
cu
un
zmbet
subire,
urmrind
satisfcut cum demonii cuprini de
flcri se zvrcoleau, urlnd de durere,
sau o luau la fug nebunii care-ncotro,
ntr-o debandad total, aruncndu-se
disperai prin bli, tvlindu-se n ele,
doar pentru a constata c apa mocirloas
nu avea puterea s le uureze chinul, ci
doar s li-l nteeasc i mai tare, cci
avusese grij s vrjeasc i acele ochiuri
de ap.
Dup calculele ei, socoti c prjise cel
puin dou sute dintre ei, cnd goarnele
eliriene ncepur s sune prelung.
Un fior o strpunse din cretet pn-n
tlpi i Leah i ridic minile spre cer.
247

Chem aerul, apa, pmntul i focul s


o nsoeasc i s-i dea limpezime n
gndire i for. i le simi pe toate
cntnd n capul ei. Auzi valurile mrilor
i oceanelor clipocind molcom, n timp ce
se
rostogoleau
deasupra
plajelor,
splndu-le
nisipul,
simi
srutul
vntului pe piele, oapta fierbinte a
vpilor care ardeau n zeci i mii de
vetre, nfiorarea scurt a pmntului sub
tlpile ei.
nchiznd ochii pentru un moment,
ls toat acea putere s iroiasc peste
ea, prin ea, n ea, i o ls s se adune
ntrnsa ca ntr-o cup.
- Pentru pace i libertate! strig
vrjitoarea cu o voce care strbtu ntrega
vale, scondu-i sbiile scurte din hamul
prins
n
spate
dintr-o
micare
fulgertoare.
- Pentru pace i libertate! url ntreaga
suflare a Eliriei, avntndu-se n direcia
mlatinilor.
248

i n timp ce elirienii se revrsau spre


cmpul de la Biel-Cairngorm, rndurile
att
de
perfect
ordonate
ale
nemesingienilor
se
strnser
ntr-o
sincronizare perfect, spnd culoare late
n adncimea lor. i dintre ele izbucni
adevratul comar.
Leah aproape c se poticni din cauza
ocului.
Creaturile acelea, crora li se spunea
gholl-i, se repezir n salturi lungi,
nvlind asupra lor cu o ferocitate
cumplit, izbindu-i din plin. Vzu
trupurile soldailor aruncate n aer ca
nite ppui de paie. Alii fur strpuni
cu tot cu armur de spinii lungi i ascuiti
ca nite lncii, care le acopereau trupurile
enorme, n timp ce cozile ca nite bice,
mpodobite cu un ep lung, curbat la vrf
ca o cange, i mturau pe cei ce
rmseser n picioare. Din pieptul
creaturilor
izvorau
nite
mrituri
249

lugubre, ce-i ncreeau carnea pe trup.


Sub privirea ei oripilat, unele dintre
bestii i abandonaser vntoarea pentru
a se nfrupta lacome din trupurile
sfrtecate ale celor czui.
Stomacul i se ridic n gt i gura i se
usc de spaim cnd una dintre creaturi
o ochi i porni cu un muget n direcia ei.
Pmntul se cutremura sub greutatea
gholl-ului. Bestia avea ochii injectai i
din botul ncreit, din care se vedeau
dinii lungi i ascuii ca nite pumnale,
se prelingeau bale vscoase, care sfriau
n contact cu solul. Dezmeticindu-se
brusc, Leah i nfipse una dintre sbii n
pmnt, i smuci mna liber spre
genuni, ag un fulger din naltul
mohort al cerului i-l prvli cu toat
puterea asupra acelei dihnii. Lancea
orbitoare de lumin rico pe spatele
bestei, care url sub fora nimicitoare a
impactului. Fulgerul i devie traiectoria,
ndreptndu-se printr-un miracol spre
250

plcul de demoni care nvlir din spatele


creaturii, spulberndu-i. ns bestia carei voia sngele nici mcar nu fu ncetinit.
N-avea s moar astfel, hrnind acel
gunoi
dezgusttor!
i
jur
ea,
recuperndu-i sabia. Invocnd fora
aerului, ni n sus, exact n clipa n care
gholl-ul se repezi asupra ei. l vzu
trecndu-i pe sub picioare i-i strnse
genunchii mult la piept, evitnd la
musta vrfurile ascuite ale spinilor de
pe greabnul acestuia. i, cu o secund
nainte de a aluneca napoi, ceva argintiu
zbur pe sub ea, nfingndu-se n easta
creaturii. Ochiul care se afla n ceafa
gholl-ului plezni cu un sunet care-i
ntoarse maele pe dos, n timp ce sgeata
i strpunse creierii. Trupul masiv se
contorsion, tremur, i ateriz cu o
bufnitur nfundat civa metri mai
ncolo. Leah simi trepidaia solului sub
tlpi.
251

Se rsuci s mulumeasc nimfei


pentru ajutor i abia izbuti s blocheze cu
sabia lovitura dat din scurt cu o secure
de ctre un demon cu faa pocit. Pre de
o clip, l privi n ochi i-l vzu plind
nspimntat.
- Iertare, bigui creatura, holbndu-se
la ea cu ochii ct cepele.
- Ce...?! ncepu Leah, ncruntndu-se,
uluit de reacia lui.
Demonul fcu prudent un pas n spate,
tremurnd, la fel de zpcit ca i ea. n
secunda
urmtoare,
trupul
nemesingianului fu cuprins de convulsii,
securea i alunec din mn i ochii i se
mrir, ngrozii de-a binelea, cnd trupul
ncepu s i se dezintegreze sub privirea ei
buimcit.
Leah i ridic ochii i o vzu pe Khaly
cu arcul n mini.
- Mulumesc, izbuti ea s spun,
nainte ca nimfa s dispar prin perdeaua
de fum.
252

Un ceas mai trziu, Leah ncepu s se


ntrebe serios dac demonii nu sufereau
de cine tie ce boal grozav la cap. Ori de
cte ori se trezea fa-n fa cu cte unul,
acesta invariabil belea ochii la ea
nfricoat i btea n retragere. Evitau s
o atace i nu pricepea de ce. n niciun caz
nu era vorba despre cine tie ce cod sucit
al cavalerismului! i, n aceste condiii, ce
avea mai bun de fcut dect s-i
decapiteze ntr-o dulce veselie?...
Le pierduse demult irul. Dar nu conta.
Cu ct secera mai muli, cu att numrul
lor scdea iar ansele lor de izbnd
creteau. n nvlmeala aceea, prin
ceurile care se subiau pentru a se ndesi
la loc aproape imediat, i zri pe Jerod i
pe Lyam luptnd spate-n spate, i o parte
din griji i se ridicar de pe umeri. Atta
timp ct regele era n via, elirienii aveau
s lupte necontenit. Rogan se nimerise
lng ea de vreo dou ori i, dup ce se
253

asigurase c era stpn pe situaie,


dispruse n nvlmeal, sfiind
beregatele demonilor care-i ieeau n cale.
Se mica precum un fulger, rapid i letal,
i zise Leah, rostind o rugciune de
ocrotire pentru el.
Pierduse demult socoteala timpului
cnd vntul ncepu s sufle, mprtiind
fumul. i pentru prima dat de cnd se
avntase n lupt, oroarea acelei zile o lovi
n fa cu putere, fcnd-o s se clatine.
i lunec ngrozit privirile peste
cmpul de lupt. Toat viaa ei se
pregtise pentru acest moment i totui
nu fusese ndeajuns.
Trupuri czute n unghiuri nefireti,
mutilate, lipsite de suflare. Snge
nevinovat mustind din zeci de rni i
mbibnd rna. Cadavre incinerate ce
continuau s ard sub urgia focurilor
aprinse. Alte viei care erau curmate. n
mintea, strigtele de agonie se buluceau
ca valurile mrii n plin furtun,
254

nucind-o. Rmseser att de puini


dintre ai ei!...
Sngele i se scurse din cap cnd auzi
mormitul
acela
sczut
i
oribil.
ntorcndu-i privirea ncremenit, zri
creatura. Sttea ntoars cu spatele la ea,
la o distan de civa pai, mrind
sczut, cu o plcere animalic, n timp ce
nfuleca un bra omenesc. Senzaia de
deja-vu o fcu s se clatine pe picioare.
Trosnetul surd al oaselor zdrobite ntre
flcile gholl-ului i ntoarse maele pe dos.
Morkhan! Oh, zei, nu!...
Un scncet neajutorat i scp printre
buze. i acel sunet o ddu de gol. Dihania
se opri, adulmecnd ncet aerul, apoi, la
fel de ncet, se rsuci spre ea, cu restul de
carne atrnndu-i din botul ncreit
amenintor.
- Am s te ucid, scrnvie ce eti,
murmur Leah, rotind cu lentoare sbiile
n mini, momindu-l. Hai, vino s m iei,
dac ai curajul!
255

Din grumazul acoperit cu spini iei un


soi rgit. Gholl-ul nu renun la prada
lui, n timp ce pornea fr grab spre ea.
Leah evit s-i ndrepte ochii asupra
degetelor care disprur n spatele
dinilor metalici ai fiarei. Ar fi clacat cu
siguran dac ar fi fcut-o. Se mulumi
s i se uite-n ochii injectai ca nite
tciuni, cu genunchii uor flexai,
pregtit.
Gholl-ul i ddu trcoale, mrind
sczut, dezgolindu-i gingiile negre, cu
balele nroite de sngele proaspt
prelingndu-i-se hidos.
- Te voi spulbera, nemernicule! jur
Leah, ncletndu-i minile transpirate
pe mnerele sbiilor, cnd l vzu pe gholl
ghemuindu-se, gata de atac. Hai, vino!
Rcni cu furie cnd creatura se npusti
asupra ei. Leah ni ntr-o parte,
ferindu-se
de
flcile
care
trecur
clmpnind pe lng ea, i-i ncord
braele, lovind cu sete n grumazul
256

artrii. A fost ca i cum ar fi dat ntr-o


stnc de granit. Simi ocul n brae i
sri napoi, ferindu-se la limit de lovitura
dat de coada aceea ca un bici. i-i
aminti c acea dihanie nu putea fi
dobort dect ntr-un singur fel.
Gholl-ul i ddu capul pe spate i
scoase un urlet prelung, sinistru, care-i
nghe sngele n vene, fcnd-o s uite
pentru o clip cuvintele descntecului pe
care-l esea. Invocnd din nou fora
aerului, fetei i trecu prin minte gndul c
ar fi fost de-a dreptul ridicol s opie aa
la nesfrit. Dar nu avea alt soluie la
ndemn, pn cnd nu gsea rgazul
s-i realizeze vraja cea dinti. Trebuia s
se adune i s...
Sri din nou, pentru a cincea oar!,
rsucindu-se n aer, mirndu-se cum de
dihania nu se prinsese ntre timp de
manevra
ei
repetat.
Trebuia
s
sfreasc odat i asta repede!
257

Ateriz din nou, flexndu-i genunchii


pentru a amortiza impactul, urmrind
cum gholl-ul derapa n mocirl, tiind c
avea s se rsuceasc din nou spre ea n
clipa urmtoare, ca s-o atace cu o furie
crescnd. O fraciune de secund mai
trziu, sgeata zbrni prin aer, ratndu-i
cu un centimetru vrful umrului, i se
nfipse n ceafa bestiei. Se auzi un horcit,
trupul acestuia fu cuprins de spasme, i
gholl-ul se prbui, rmnnd nemicat.
Leah oft uurat i se ntoarse s
mulumeasc salvatorului ei. Zmbetul i
se topi i tot trupul i se ncord pn la
durere.
Rzboinicul se gsea n faa ei, la o
distan de douzeci de pai, innd n
mini un arc vduvit de sgeata lui. n
niciun caz nu atepta recunotina ei.
Singurul lucru pe care-l voia era viaa
ei.

258

CAPITOLUL 14
Leah inspir ncet aerul pe nas i-l
ddu afar pe gur, la fel de lent. i
recunoscu statura, mersul elegant i fora
ntunecat pe sub toat acea armur
miestrit lucrat. Se ndrepta spre ea cu
pasul aroganei i al nepsrii lenee. Nu
exista niciun dubiu pentru care motiv
fusese ocolit tot restul btliei. Plcerea
confruntrii ntr-o lupt corp la corp
fusese rezervat n totalitate lui. Probabil
c pretinsese acea exclusivitate i, ntr-o
oarecare msur, gndul acesta o mguli.
- Trebuie s recunosc c sunt de-a
dreptul impresionat. Vocea lui, profund
i catifelat, fu purtat pe aripile vntului
pn la ea. O vrjitoare, purtnd semnul
rzboinicului, stpnind fora aerului i a
focului deopotriv!... Ai dat un spectacol
uluitor mai devreme, scumpo!
259

Leah nu se osteni s-i rspund.


ngenunchiind, i nfipse ambele sbii n
pmnt i nchise ochii, adunndu-i
puterile,
ascuindu-i
simurile,
concentrndu-se asupra lor. Avea nevoie
de toat energia ei pe care putea s-o
strng pentru acea lupt, cea mai
important din viaa ei.
Sttu astfel, calm i echilibrat, pn
cnd l simi la civa pai distan de ea,
apoi sri n sus ca o sgeat eliberat din
arc, smulgndu-i armele din rn i
npustindu-se asupra lui cu un strigt
cumplit.
Saul o privi fascinat cum spintec
vzduhul, zburnd spre el cu o graie i o
iuime de-a dreptul ireale, i-i ridic
sabia n ultima clip, ncrucindu-i-o
cu a ei, ferindu-se cu agilitate de tiul
celeilalte. Metalul ntlni metal i scrni,
scuipnd o jerb de scntei care nir
n toate direciile.
260

- O micare superb, fr ndoial, rnji


el amuzat.
- Dac numai att ajunge s te
emoioneze, atunci asta o s-i rup gura,
fgdui
ea
printre
dinii
strni,
smucindu-i o mn spre cer, fr s-i
dezlipeasc ochii dintr-ai lui.
Fulgerul ni dintre nori, prvlinduse ntr-un arc orbitor de lumin.
Cameleonul nici mcar nu-i ridic
privirea, ns fcu un pas n spate cu o
secund nainte ca arcul luminos s
izbeasc pmntul la o palm distan de
vrful nclrii lui, spnd un mic crater
i nnegrind iarba de jur mprejur. Solul i
trepid sub tlpi, iar ncrctura electric
i zbrli tot prul de pe corp. Dac ar fi
rmas pe loc, ceea ce ar mai fi rmas din
el ar fi ncput cu uurin ntr-o urn.
- Preferi o lupt cinstit sau vrei s ne
msurm puterea n farmece i vrji,
meroween?
261

Glasul lui era netulburat, cu doar o


urm de dulcea n el, ns privirea i
devenise rece ca un sloi.
- i cam cnd a fost ultima oar cnd ai
luptat cinstit cu cineva? i nclin Leah
capul cu drglenie. Mcar ai fcut-o
vreodat n toat viaa ta?...
Rsul lui izbucni cu o sinceritate care o
fcu s-i nale sprncenele.
- Aici m-ai prins. Uite, a fi dispus s-i
ofer aceast ans. S zicem... de dragul
amintirilor i al experienelor comune,
rosti el, rotindu-i spada lat i curbat
prin aer cu o infinit nonalan.
- i te-a crede pentru c...?
- Pentru c-mi placi, recunoscu el,
forndu-se s rmn pe loc cnd ea
fcu doi pai lateral. Sincer, i puse el o
mn pe inim, schind o mic
plecciune ironic.
- Cam prost ales locul pentru a-mi face
curte, l ironiz ea cu sarcasm.
262

- De ce? se mir el cu nevinovie. Se


pare c este ultima tendin n moda
btliilor. tii, nu m pot abine s nu te
ntreb, meroween: dac i-a face rost de
nite stnci, m-ai rsplti i pe mine cu
un srut?
Leah pli ngrozitor. ocul, oroarea,
indignarea i mnia, toate se nvlmir
n sufletul ei pentru o clip, tindu-i
respiraia. Apoi veni durerea. Cumplit i
nimicitoare, aproape dobornd-o n
genunchi. Brbatul cruia i fgduise
viitorul ei zcea mort la civa pai n
spate, cu trupul mutilat. n aceeai clip
tiu cine fusese clul lui Morkhan. i
mai
tiu,
cu
o
certitudine
de
nezdruncinat, faptul c dihania care se
hrnise din el fusese chemat tocmai
pentru asta. O vedea n ochii lui, n
zmbetul crud, satisfcut...
Pierzndu-i cumptul, Leah l atac
aproape orbete.
263

Saul abia se sinchisi s pareze, mai


mult furat de lungimea perfect a
picioarelor ei, dect de lupta n sine. Era
superb, nici pomeneal. Frumoas,
aprig, agil ca un arpe i surprinztor
de puternic pentru ct era de subire. n
timp ce-i bloca loviturile, delectndu-se
cu furia ei neostoit, demonul nregistra
micile amnunte ale nfirii ei.
Purta o tunic scurt, de culoarea
frunzelor dup ploaie, i putea s-i
parieze viitoarea nemurire pe faptul c nu
purta nimic pe sub acel vemnt strns
pe trup. Probabil c ar fi fost o experien
de neuitat s posede acel trup care vibra
de furie i nverunare. Un gnd extrem
de periculos, reflect el, simindu-se mai
bine dispus dect fusese vreodat, n timp
ce-i respingea un nou atac. Prul i-l
mpletise n dou cozi groase ce-i atrnau
grele pn-n talie, cosie care porneau din
spatele urechilor mici, lipsite de cercei. n
picioare avea un fel de sandale, cu
264

nururile rsucite pn sub genunchii


delicai. Tlpi mici, nguste, remarc el,
zmbind. Se mira cum de nu pic-n nas.
i mirosea a sev i a... putere. Mirosul
puterii ei era mbttor. Tnjea s-l aib,
nu doar s-l adulmece. ns ceea ce-i
atrgea privirea era faa ei.
Era att de prins de minunia acelui
chip nct urmtorul atac l prinse
nepregtit. Leah sri din nou, se rsuci n
aer i, blocndu-i sabia cu a ei, i-o
alunec pe cealalt peste toracele lui.
Blestemnd, se retrase doi pai, inndui cu o mn coastele rnite, n timp ce cu
cealalt abia izbuti s-i resping atacul
nimicitor. Se lupta cu o ferocitate pe care
n-o mai ntlnise dect la seminia lui.
Faptul c o femeie pe jumtate ct el l
inea la respect fu de ajuns s-l enerveze.
Lansndu-se ntr-o contra-ofensiv, o sili
s bat n retragere. Se nfruntar cu
slbticie, lamele ciocnindu-se ntr-o
ncletare teribil, scond scntei i
265

scuipnd buci mici de metal nroit din


tiul lor.
Pe Leah ncepur s-o doar braele ca
nite msele stricate. Plmnii i ardeau
de efort, picioarele ncepuser s-i
tremure. Nu tia ct timp mai putea s
lupte, nu mult, oricum. Fora cu care-i
respingea loviturile o silea s tot bat n
retragere... Trebuia s termine cu el,
odat pentru totdeauna!
Saul o ncoli lng un car de lupt i
tocmai se pregtea s o dezarmeze printro lovitur complicat, proprie lui, i care
niciodat nu ddea gre, cnd ceva i
uier pe lng urechi. Rat cele dou
sgei care strpunser umrul i oldul
vrjitoarei, intuind-o de carul rsturnat,
dar pe a treia o intercept n zbor,
deviindu-i cursul. i, prad mniei care-l
stpnea, i trimise focul i puterea, cu
toat ntunecimea lor, prjolindu-i pe
nesbuiii care-i sfidaser ordinele.
266

Ceruse ca nimeni s nu se amestece, la


naiba! S fie a lui!...
Se rsuci spre ea cu un mrit frustrat.
Pstrtoarea se lupta s rmn lucid,
n timp ce se cznea s-i smulg sgeata
din umr. Respira cu dificultate, cu faa
desfigurat sub durerea pe care otrava
sgeilor i-o strecurau n muchi i snge.
Acele sgei fuseser special otrvite
pentru a ucide trfele acelea cu arcuri
argintii, care-i aveau slaul n pdurea
din Meer. Probabil c vreuna sttuse-n
calea lor mai devreme, dar dispruse
nainte ca vrfurile otrvite s-i fi venit de
hac...
njurnd din nou, cameleonul i vr
sabia n teaca prins la spate.
Piatra de la gtul ei, a crei strlucire
aproape c-l orbise cu cteva clipe mai
nainte, ncepuse s pleasc. Cu privirile
atrase de nestemat, i scoase de la bru
flaconul din argint descntat. N-avea
nevoie dect de Piatr i de sngele ei,
267

doar cteva picturi nentinate, nainte ca


viaa s i se scurg din trup...
Fcu ns greeala s-o priveasc-n ochi
i ceva se zvrcoli n adncul lui. i tiu
c nu putea s-o lase acolo s moar. Nu
aa!
ntrebndu-se dac nu cumva tocmai
i pierduse minile, ls flaconul s cad
n rna mbibat cu snge i, apucnd
sgeile cu amndou minile, le smulse
fr mil din trupul ei. Fata gemu i-i
ddu ochii peste cap, alunecndu-i moale
n brae. Bombnind, Saul o arunc pe
umr ca pe o crp i se rsuci n loc.
Lupul uria i sur sttea la nici doi metri
de el, ghemuit n poziie de atac, cu
gingiile dezgolite.
- ncerc doar s-o salvez, rosti el,
meninndu-i vocea calm. Ajut-m s-o
duc ntr-un loc sigur.
Lupul mri sczut din adncul
gtlejului, dezvelindu-i colii i mai mult,
ncepnd s-i dea trcoale, cu ochii
268

albatri i furioi pironii ntr-ai lui. Saul


nu se ndoi nicio clip c n-avea s-i sar
la beregat.
- Nu fi tmpit! se stropi Saul la el.
Dac n-o scot de aici, moare! E otrvit.
Vrei s moar?!...
Lupul se ncord, pregtit s atace, dar
se rzgndi n ultima clip. Rsucindu-se,
ncepu s alerge de-a curmeziul spre
culmea
mpdurit
a
dealului,
doborndu-i adversarii cu o ferocitate i
o
iueal
incredibil,
sfiindu-le
beregata, spnd un culoar n rndurile
lor pentru a-i uura lui retragerea.
- Grozav, inspir adnc Saul, potrivindo mai bine pe vrjitoare pe umr i
urmndu-l.
CAPITOLUL 15
Trecuser aproape dou sptmni de
cnd se afla acolo i Saul se ntreba serios
dac ea avea s mai deschid ochii
269

vreodat. Cnd nu-i ardea trupul de


puteai s prjeti vnat pe ea, delira i
vorbea fr sens. Rnile i se nchiseser
demult i, surpriztor, nu-i rmsese
niciun semn. Dar otrava continua s fac
ravagii prin trupul ei, spnd pe
dedesubt, i pn cnd ea nu reuea s-i
contracareze efectul cu ajutorul puterilor
ei i al leacurilor lui, n-avea s ias din
starea de incontien.
Apucnd cu o crp toarta de alam a
oalei care fierbea sczut pe foc, Saul se
ridic din poziia flexat, aruncnd o
privirea chior lupului care sttea
tolnit la nici zece pai de el,
supraveghindu-i micrile cu atenie.
- Ai de gnd s guti i din asta, nainte
s i-o duc ei? l ntreb el cu acreal.
Lupul csc i-i ls botul pe labele
imense, fr a-i lua ns ochii de la el.
- Ei, avem nouti! se minun Saul cu
voce tare, aruncnd o privire spre cer n
cutarea oimului. Pasrea dispruse. Se
270

pare c sunt pe cale s ctig Marele


Premiu al ncrederii, bombni el,
ndreptndu-se spre locul de trecere,
unde buteanul se materializ de nicieri.
Saul presupuse c vraja se ridica
naintea lui, permitndu-i accesul n
interiorul peterii din spatele apelor
numai pentru c, deocamdat, nu
constituia o posibil ameninare la adresa
muribundei de dinuntru.
Nu se ateptase s-o gseasc treaz i,
cu att mai puin, fermecnd focul. Leah
edea n mijlocul patului improvizat, cu
pturile strnse n jurul ei, privind int
flcrile n al cror miez se conturau
scene din ceea ce fusese. ntre pereii
umezi ai peterii pluteau oapte, care
tcur imediat ce el pi nuntru, iar
imaginea trecutului care pulsa n centrul
focului se terse i ea.
Saul rmase nemicat, pn cnd
privirile li se ntlnir. Fu izbit de faptul
c ea avea ochii aurii, i nu negri, aa
271

cum i se pruse de fiecare dat cnd se


ntlniser.
Aurii
i
calzi
precum
chihlimbarul.
- Bine-ai revenit printre noi, pasre
miastr, i ur el cu un zmbet vag n
colul gurii.
- Am pierdut rzboiul.
Vocea ei nu se ridic mai mult de
nivelul unei oapte, dar dezndejdea din
ea era amestecat cu o nesfrit durere.
Saul i trecu limba peste dini, se
aplec i puse oala cu fiertur pe masa
scund de lemn, apoi i sprijini umerii
lai de peretele peterii.
- Depinde din ce unghi priveti
problema, rosti el pe un ton filozofic.
Tehnic vorbind, da, ai pierdut aceast
btlie. Mai mult de patru cincimi din
oamenii votri sunt mori. Restul au czut
prizonieri ori s-au retras n muni.
Cetatea a fost asediat i cucerit. Tatl
tu se afl n aceast clip n temnia
castelului. i, c tot veni vorba, pe tron se
272

afl momentan al meu. Fcu o pauz,


privind-o lung. Dar tu eti nc n via,
nu-i aa?... Scopul acestui rzboi era s
te capturm pe tine. Sngele, puterile tale
i Piatra. Prin urmare, a zice c rzboiul
nu s-a ncheiat nc.
- De ce m-ai salvat?
Saul o privi gnditor pre de o clip,
frecndu-i barba crescut de dou zile.
- Deocamdat nu mi-e foarte clar nici
mie. S zicem c fost un impuls de
moment. Firete, s-ar putea s m
rzgndesc. Ai izbutit s anihilezi otrava,
iar sngele tu ar putea constitui o
moned de schimb extrem de valoroas.
- i n-ai s-o faci pentru c...?
Avea ea, aa, un talent special de a
pune ntrebrile, pretinznd un rspuns
imediat!
- Din motive de comoditate, presupun,
replic el, ridicnd din umeri cu un aer
plictisit. Ar fi prea mult btaie de cap.
Deocamdat am decis s rmn neutru,
273

declar el, turnndu-i fiertura ntr-o can


smluit din lut.
Leah l privi lung, ncercnd s
ptrund dincolo de nelesul vorbelor lui.
- Fii cuminte, o preveni el, aruncndu-i
o privire amuzat, dar i prevenitoare.
nc nu eti destul de puternic ca s-mi
afnezi mintea i, ca s evitm de pe
acum eventualele nenelegeri, cel mai
bine ar fi s cdem de acord nc de pe
acum s nu ne ncercm talentele unul
asupra celuilalt, atta timp ct suntem
silii s respirm acelai aer.
Leah i muc buzele, bosumflnduse... adorabil, dup prerea lui.
- Unde mi-e Piatra?
- Am pus-o ntr-un loc sigur i acolo va
rmne o vreme.
Fata i ridic mna, atingndu-i
pielea de la baza gtului. nchise ochii
pentru o clip, luptndu-se cu valul subit
de panic. Locul o durea ntr-un fel
cumplit, mult mai ru dect orice i
274

imaginase. Un gol teribil, ca i cum


sufletul i-ar fi fost smuls din piept.
- Am nevoie de Piatr, insist ea,
deschiznd ochii i privindu-l fix.
- i eu am nevoie de un palat din
cletar, cu coloane din marmur mov, i-o
ntoarse el pe un ton sec. Dar nu cptm
ntotdeauna ceea ce ne dorim de la via,
nu-i aa?... Veni spre ea i-i ntinse cana.
Bea. Unul dintre motivele pentru care m
bucur c i-ai revenit este acela c nu
trebuie s te mai nfac de pr i s i-o
torn cu fora pe gt.
Leah lu cana, adulmecnd lichidul
fierbinte.
- Nu-i cazul s fii suspicioas,
meroween. Dac voiam s te omor, a fi
fcut-o pn acum, nu eti de aceeai
prere?
- ncercam doar s-mi dau seama ce
este,
replic
Leah,
nghiindu-i
resentimentele. Una dintre ierburile astea
275

este nfiortor de amar. I-am simit


gustul pn i-n somn.
- E sev de strichnosis.
- Mi-am nchipuit eu, murmur ea,
nchiznd ochii.
i pregti mintea i organismul pentru
ceea ce tia c avea s urmeze i bu
vitejete
cana
pn
la
fund,
cutremurndu-se.
- Eti admirabil, zmbi el, sincer
impresionat. Cunosc lupttori curajoi i
puternici care i-au vrsat maele dup
numai o nghiitur.
- Eti sigur c erau ntr-adevr curajoi
i puternici? izbuti ea s articuleze printre
dinii ncletai, luptndu-se cu sufocarea
cauzat de gustul acela oribil care-i
rmsese lipit de limb i de fundul
gtului.
El rse, gustndu-i ironia.
- i-e foame?
Leah i nghii cu un efort valul de
grea i atept ca stomacul s nceteze
276

s i se mai tot revolte. Nu-i era foame, dar


tia c trebuia s mnnce. Era nu doar
slbit de boal, ci de-a dreptul epuizat.
Avea nevoie de hran pentru a se ntri.
i de o baie. i de un somn linitit, fr
dureri i vise tulburi. Apoi avea s
nceap demersurile pentru a-i recupera
comoara ce-i fusese dat spre pstrare.
- Cum ai ptruns aici? l ntreb ea
posac.
- Amicul tu, lupul, mi-a artat
drumul.
Leah aprob uor din cap, semn c se
atepta la acest rspuns.
- Unde este?
- Afar. Face de paz. La fel i
oimria. Cine sunt ei, de fapt?
- Sunt gardienii i sftuitorii mei.
Lupttori... i prieteni de ndejde.
- Nu-i schimb forma dect atunci
cnd intr aici. De ce?
Fata cumpni n mintea ei rspunsul.
277

- El a servit unui stpn puternic i


ntunecat, ea era devotat altuia,
strlucitor i mndru. Niciunul nu era
pregtit s renune la ce era, la ceea ce
avea.
Dar
sentimentele
care
se
nfiripaser ntre ei au fost mai puternice
dect loialitatea i credina, i asta i-a
condamnat la ceea ce sunt astzi.
- i stau pe lng tine n sperana c
vor fi izbvii?
- E un fel de a spune. Situaia este
temporar.
- M-am prins. Am fript nite mistre azi
diminea. Pine n-avem, dar am fcut
rost de nite brnz, mere i vin din sat.
- Adic le-ai furat, l corect ea,
dezaprobatoare.
- nchipuiete-i c atunci cnd am
plecat la lupt nu m-am gndit s-mi iau
i punga cu bani la mine, declar el
sarcastic. i cum momentan sunt ntr-o
situaie cam delicat, nu-mi pot folosi
puterile pentru fleacuri pe care pot s le
278

fac i singur, cu un minim de efort.


Nemeth
mi
cunoate
energia
i
deocamdat nu vreau s-l atrag aici.
Era iritat i prost dispus. Leah nu
pricepea de unde-i venea impulsul s
zmbeasc, fcnd aceast constatare.
- neleg, murmur ea, punnd cana
alturi.
- Mira-m-a, din moment ce eu nu
neleg de ce sunt aici, fcnd ceea ce fac!
- Poate... din buntate? l persifl ea
moale, lsndu-i zmbetul la vedere.
Saul o privi, simind un tremur slab n
adncul lui. Poate c frumuseea
incredibil a acelui zmbet era rspunsul
la dilema lui. Sau poate faa ei neasemuit
de frumoas...
- Doreti mistre sau nu? o ntreb el
cam rstit.
Leah ezit. Ideea de a se hrni i
provoca grea. ns trebuia s mnnce
dac dorea s-i recapete forele ct mai
curnd cu putin.
279

- Da, vreau.
Demonul tie o halc din pulpa care
atrna, legat cu o sfoar din tavan, cu
mai mult rnv dect ar fi fost necesar i
o trnti ntr-o farfurie de cositor. O
ciopri n ceea ce se gndea c ar fi nite
dumicaturi rezonabile, apoi sfrm
brnza alturi i-i turn vin ntr-o cup. I
le puse pe toate n brae i o privi
ncruntat.
- Vrei s-i trimit paznicii nuntru?
- Da, dac nu te deranjeaz.
De ce s-l fi deranjat?
Saul iei bombnind n sinea lui i
arunc o privire dumnoas lupului.
- S-a trezit i vrea s-i vorbeasc, l
inform el sec.
Lupul se ridic, i ddu capul pe spate
i scoase un urlet prelung, dup care
ni spre intrarea n peter. Cteva
clipe mai trziu oimul apru de nicieri,
spintecnd vzduhul ca o sgeat, apoi i
desfcu larg aripile, plannd spre cderea
280

de ap ce se deschise naintea lui ca o


cortin. Imediat ce ptrunse dincolo de
ea, apa czu la loc, ascunznd petera.
Saul rmase singur pe muchia stncii,
ntrebndu-se de unde se nscuse n
sufletul lui sentimentul acela struitor de
invidie. Era stupid i ridicol s fie gelos pe
nite creaturi pe jumtate om, pe
jumtate animale. Nervos, se ls pe vine
i ncepu s arunce cu pietricele n apa
care se nvolbura sub stncile de la
picioarele lui, ncercnd s mediteze la
noua stare a lucrurilor.
Ea se trezise. Reuise s anihileze
otrava, dar era nc slbit. Totui, nu
chiar ntr-att de slbit, dac imediat cei revenise n simiri se i apucase s-i
foloseasc puterile.
ngustndu-i ochii, demonul oscila
ntre ceea ce ar fi trebuit s fac n
condiiile date i ceea ce tia c era
necesar s fac.
281

Avea s mai atepte o zi sau dou, i


zise el, ntorcndu-i ochii spre cderea
nvolburat a apelor, n spatele crora,
pitit printr-o vraj iscusit, se afla slaul
vrjitoarei. Descntecul de protecie care
ascundea intrarea n grot fusese astfel
conceput nct niciun demon-cuttor nu
l-ar fi putut dibui n veci. El nsui
cercetase zona cu cteva sptmni n
urm, fr s descopere nimic, i aminti
Saul, strmbndu-se. Desigur, i simise
mirosul, i adulmecase puterea, dar cnd
verificase ceea ce se afla n spatele
cortinei de ap, nu gsise dect un zid de
piatr, neted i vertical, cu cteva coluri
scoase n afar i lefuite de ape.
Va vedea ce va mai fi. Pn una-alta,
mai erau opt zile pn la data scadenei.
Opt zile i tot attea nopi n care soarta
lumii avea s se decid. Totul era
schimbtor, sorii fiind la fel de capricioi
ca zeii, ns el trebuia s se asigure ca la
282

momentul respectiv s fie n tabra care


trebuie: adic cea a nvingtorilor.
Aa c tot ce el trebuia s fac era s
atepte i s se adapteze schimbrilor din
mers. Pentru c, mai mult dect s-i
ncoleasc prada, cameleonului din el i
plcea s improvizeze, s surprind, s
ademeneasc i s ctige.
- Slav zeilor, i-ai revenit! exclam
Maeve, fericit, strngnd-o n brae. Nici
nu-i pot spune ct de ngrijorai am fost.
i mama ta, la fel.
- De ce n-a venit ea s m ngrijeasc?
ntreb Leah, posomort.
Maeve se retrase ncet i o privi fr s
zmbeasc.
- Leacul otrvii care i-a mcinat trupul
este netiut Lor. N-a avut de ales.
- i din cauza asta, i sunt datoare
acestui damnat.
- El te-a salvat, vorbi i Rogan, fcnd
un pas spre ele. Nu tiu ce anume
283

urmrete, dar te-a vegheat zi i noapte i


te-a ngrijit. i pentru asta i suntem
recunosctori cu toii. Cum faa tinerei se
adumbri, el se ls pe vine pentru a-i
ntlni privirea. Doamna mea, am fost
acolo. Am vzut cu proprii mei ochi. Ar fi
putut s-i ia Piatra i sngele i toate
darurile ce i-au fost date.
- Piatra este la el.
- Iar el este aici. E renegat de toi ai lui,
rosti Maeve cu o voce sczut. l caut.
Pentru trdare. A devenit un proscris. A
trdat pentru tine, Leah. A fcut un
sacrificiu. Nu trebuie s uii asta.
- i ce propunei? S-i oferim adpost i
protecie? Cldur sufleteasc i un pat
moale i primitor?... Pe tine era ct pe ce
s te omoare! Amintete-i asta, Maeve!
Maeve schimb o privire scurt cu
Rogan.
- L-am iertat n schimbul a ceea ce a
fcut pentru tine. i ar fi un plan bun,
adic, s-l pstrm aici. L-am putea
284

atrage de partea noastr. Puterea i


darurile lui ne-ar fi de folos, rosti Maeve.
- Niciodat un nemesingian nu-i va
trda adevrata natur! replic Leah cu
ndrjire.
- Acest nemesingian a fcut-o, interveni
Rogan. Te-a salvat.
- Numai pentru c sngele meu,
amestecat cu acea otrav, n-ar fi servit la
nimic!
- Te-ar fi putut duce la castel, ar fi
ncercat s te lecuiasc acolo i te-ar fi
avut la cheremul lor, opin Maeve cu
logica ei infailibil. n schimb, te adus
aici. ntr-un loc sigur ie. i a rmas
lng tine i te-a ngrijit.
Leah trase adnc aer n piept,
nchiznd ochii. Maeve avea dreptate.
Totui, pe cmpul de btlie, l vzuse
pregtit s-i ia sngele i Piatra de la gt.
Desigur, otrava nu o infestase complet la
momentul respectiv, fiindc ea se luptase
din rsputeri s-i ncetineasc efectele.
285

ns ar fi putut s-o cresteze n alt parte a


trupului i s adune civa stropi de
snge curat. Civa stropi ar fi fost
suficieni pentru a-i atinge scopul i cu
certitudine i el tia asta.
- Sunt prea slbit ca s-mi dau
rspunsurile acum, recunoscu ea cu o
voce stins. El va rmne prin urmare
aici, iar noi l vom supraveghea. i vom
vedea ce va mai fi. n clipa asta, tot ce-mi
doresc este s m primenesc.
Se strdui s mnnce, concentrnduse asupra hranei, asimilndu-i energia,
dar nu fu n stare s nghit nici mcar
jumtate din ce-i pusese cameleonul n
farfurie. Apoi, ajutat de Maeve, se spl,
ndeprtnd de pe ea mirosul sttut i
lipicios al transpiraiei i pe cel al bolii
care o mcinase. Cnd termin, se simea
la captul puterilor, cu tmplele i ceafa
pulsndu-i dureros, dar miraculos de
curat. mbrc o rochie simpl din pnz
286

alb i-i zvnt prul cu ajutorul unui


farmec mic.
Rogan o sprijini i o ajut s se ntind.
- Doar dou ore, murmur ea, nainte
de a aluneca n vise.
Maeve i puse o mn ngrijorat pe
frunte, apoi se ntoarse spre Rogan.
- Este aa cum spune Profeia, opti ea,
lundu-i
mna
brbatului-lup
i
trgndu-l lng perdeaua de ap.
ntunericul i Lumina se vor uni ntru
biruin i tot ce este umbr va fi
destrmat i alungat pe venicie. Oare s
fie el alesul? Nu m pot mpiedica s nu
m ntreb asta... i s sper.
- Nu este suficient doar s-o doreasc
amndoi, ci s fie unii ntru adevr i
credin, i reaminti Rogan. Aceasta este
calea Profeiei. Ei vor decide mpreun,
dac aceasta le va fi soarta. Noi nu avem
niciun cuvnt de spus.
- N-ai ncredere n el, l privi ea.
- Nu. i nici tu n-ai.
287

- Aa este, oft ea prelung, gnditoare.


M tem de el, de ceea ce aduce cu el, de
ceea ce reprezint el. Acum mai mult ca
nainte. Pentru c acum exist sperana.
- Profeia este neltoare, Maeve.
Timpul o va hotr. Iar sarcina noastr
este s veghem.
- ntocmai, zmbi ea stins, ntinznduse i srutndu-l uor pe obraz, nainte
de a se preschimba.
CAPITOLUL 16
Leah se trezi cu sunetul chemrii
vibrndu-i n minte. Arunc o privire spre
perdeaua de ap i, dup intensitatea
luminii filtrate, aproxim c dormise
nentrerupt mai bine de douzeci de
ceasuri. Se odihnise i se simea lucid in putere. i, dintr-odat, fu contient de
prezena ntunecat i strin din
peter.
288

Nemesingianul dormea la picioarele ei,


n ezut, cu genunchii flexai i braele pe
lng trup, cu umerii i ceafa sprijinite de
perete. Rogan lipsea, la fel i Maeve.
ncruntat, se ridic ncet, atent s nu
fac niciun zgomot.
- E nc devreme. Soarele va rsri abia
peste vreo dou ceasuri.
Leah se opri la jumtatea drumului i
umerii i se pleotir. Nu fcuse niciun
afurisit de zgomot! Se rsuci spre el i
vzu c el continua s stea cu ochii
nchii.
- Atunci, dormi mai departe.
Indispus?
se
interes
el,
deschizndu-i ochii i pironind-o cu o
privire amuzat i indescriptibil de
albastr.
- Prezena ta m indispune.
Nemesingianul rnji, i trecu minile
prin coama de pr blond i se ridic n
picioare, cscnd cu poft i ntinzndui mdularele amorite.
289

- D-mi voie s te nsoesc.


- De ce? se ncrunt ea, nemulumit i
bnuitoare.
- Pentru c avem de discutat unele
lucruri.
- i nu pot s mai atepte?
- Nu.
Agasat, fata i continu drumul. Apa
se retrase i ea pi pe buturug. Fu o
adevrat rutate din partea ei, gndi o
clip mai trziu, zmbind cnd l auzi
njurnd n urma ei.
- Asta a fost intenionat, mri demonul
n spatele ei.
nghiindu-i veselia, Leah se rsuci
spre el. Era ud leoarc i prost dispus i
fata fcu un efort suprem de voin ca s
nu rd-n hohote.
- Nu preai foarte treaz, se disculp ea.
- Da, sigur, bombni nemesingianul,
aruncndu-i o privire tioas. A fi
preferat s mestec spini n locul acestui
du rece.
290

- Atunci nu trebuia dect s-mi fi spus


i-i cptai, se oferi ea dulce.
- Te i cred! Unde mergem?
- Am treab, aa c ar fi mai bine s-i
continui somnul de frumusee, i ntoarse
ea spatele, traversnd grbit buteanul.
- Eu sunt frumos din natere, se lud
el, rnjind. Somnul e facultativ. Deci?
Am
o
treab,
bombni
ea,
continundu-i drumul.
Hotrt s-l ignore i s-l descurajeze,
Leah alese drumul cel mai ocolit. Era
obinuit s alerge pe distane lungi.
Totui, chemarea aceea continua s-i
sfredeleasc mintea i decise c el nu
merita efortul.
- Trebuie s ne grbim, spuse ea,
ridicndu-se cu dou palme deasupra
pmntului.
El i ascult sfatul, urmrind-o,
fascinat de zborul ei. Puini aveau darul
acela, i numai cei btrni i cu adevrat
nelepi. Nu cunotea niciun demon care
291

s-l fi primit. Era un har care inea de


contiin i el tnji n secret dup el. Era
un dar al zeilor.
Era asudat tot cnd ea se opri, n
sfrit.
- Stai aici i s nu scoi un sunet, i
porunci ea, cu privirea aintit nainte.
Ceurile se ivir de nicieri i el tiu c
ea ncepuse s descnte. Se ghemui la
baza unui copac, mai mult curios dect
dornic s i se supun. i atunci vzu
trupul ntins n iarba nflorit.
Leah fcu abstracie de prezena
nemesingianului i ngenunchie lng
trupul mcinat de febr al brbatului. l
cunotea, cci i ajutase soia de dou ori
s-i nasc fii. i era unul dintre cei care
refuzaser s-i prseasc pmntul i
casa, atunci cnd ameninarea rzboiului
devenise evident.
Atent i grijulie, i strecur o mn
sub capul lui i i-l ridic.
292

- Deschide ochii i uit-te la mine,


Narriel din Lechless, opti ea cu vocea
unei sirene. Privete n ochii mei, n
mine... cu tot ceea ce sunt!
Brbatul gemu i deschise ochii de un
verde nceoat din cauza durerii. Chiar i
rpus de febr i chinuri, o recunoscu.
- Meroween...
- t, rosti ea, aezndu-i cu duioie
un deget pe buzele uscate de fierbineal.
Doar uit-te la mine, repet ea,
capturndu-i
privirea.
Privete!
i
primete!
Brbatul respir adnc, aspirnd n
trupul su uvoiul de lumin care curgea
din fptura ei. Rnile ncepur s i se
vindece, preschimbndu-se n furioare de
fum roietic-cenuii, care-i croiau drum
n energia i trupul tinerei femei. i n
acel moment, Saul tiu c ea l tmduia,
lund
asupra-i
toate
durerile
i
suferinele muribundului.
293

Era un lucru att de prostesc, de


zadarnic i de... minunat!
Fascinat, urmri transferul de energie
dintre cei doi i transformrile pe care
fiecare le suferea separat.
- Dormi acum, Narriel, opti Leah ntrun trziu, cu glasul gtuit sub povara
chinuitoarei dureri care-i sfredelea trupul.
Se ridic i fcu doi pai mpleticii
napoi, invocnd ceurile. tia c familia
lui l atepta la marginea pdurii,
ncredinat c ea avea s-l tmduiasc
i s l redea ntreg n snul ei. Gndul
acesta atrase dup sine un altul. Cum de
tiau c ea era n via?... Cineva le
dduse vestea. Maeve sau Rogan. Unul
dintre ei. i dac familia lui Narriel tia,
atunci tiau i alii.
Sperana plpi n mintea ei, nainte s
i se fac ru de-a binelea. Dac ar fi avut
Piatra cu ea...
n clipa n care genunchii i se nmuiar,
Saul era deja lng ea.
294

- Eti idioat aa, de felul tu, sau asta


a fost ca s m impresionezi pe mine?
bombni el, ducnd-o n brae spre inima
pdurii. De ce o faci?!... Merit? Brbatul
acela i merit efortul?
- Este... menirea mea, rosti ea cu greu,
strduindu-se s-i alunge greaa, sau
mcar s i-o in sub control.
ntotdeauna e aa. Eu mi revin mult
mai... repede... dect ei...
- i-i piezi din puteri, femeie proast!
Dac acum ai fi fost n primejdie, cum
naiba te-ai fi descurcat, cnd nu ai...
Se ntrerupse cnd realiz c vorbea de
unul singur. Ea leinase, sau adormise,
nu era sigur care din dou. i asta l fcu
s njure. Pre de o clip, simi ceva
lipicios scurgndu-i-se pe ira spinrii.
Refuz s recunoasc acea senzaie ca
fiind una de panic. n mod sigur ea mai
trecuse prin asta i nainte. tia ce face.
Dac situaia ar fi depit-o, nu s-ar mai
fi implicat, nu?...
295

Ba ar fi fcut-o oricum, i ddu el


seama. Era menirea ei, aa cum limpede
se exprimase. i suficient de nechibzuit
ca s-i dea viaa n schimbul alteia. O
slbiciune pe care el o dispreuise
dintotdeauna. Niciodat nu nelesese de
ce oamenii aveau aceast nclinaie
stupid spre sacrificiul de sine, mergnd
pn la a-i jertfi existena penibil de
scurt, credincioi unor idealuri care nu
le aduceau nici glorie, nici averi i nici
putere.
Se opri, sprijinindu-se cu spatele de un
copac i rsufl adnc. Cnd o privi,
stomacul i se strnse. Era livid i nara
stng i sngera. Respiraia ei era doar o
prere. Nici chiar atunci cnd se luptase
s supravieuiasc otrvii nu artase att
de inert... Dac murea?!... Acesta era un
lucru pe care chiar nu i-l putea permite!
ngrijorat, o ntinse pe un pat de
muchi verde la umbra unui stejar tnr
i o privi, netiind ce s fac. Niciodat
296

nu ncercase s tmduiasc pe altcineva


pn acum. n trecut i lipsise curiozitatea
de a ncerca mcar s afle dac posed
acest talent. Desigur, el se putea vindeca
singur, i chiar foarte repede, graie a
ceea ce era.
Mnat de instinct, i aez o palm pe
fruntea ei i una pe piept i nchise ochii,
concentrndu-se, cutnd. Chiar i
atunci cnd simi prima muctur a
durerii, a crei intensitate i nmuie
genunchii, refuz s cedeze. Iar cnd
lumina izbucni n sfrit din adncul ei,
ca un uvoi de lav fierbinte, izbindu-l cu
for n plin, aproape prjolindu-l, se
retrase buimac, simindu-se la captul
puterilor. Czu n fund, asudat tot,
gfind i njurnd.
Leah deschise ochii, lund prima gur
de aer cu lcomie. Cteva clipe, rmase
nemicat, apoi se ridic n fund i se
ntoarse spre el.
- De ce ai fcut asta?
297

n vocea ei se simea mnie i indignare


i asta fu de ajuns ca s-i sar andra.
- Din pur idioenie, replic el printre
dinii ncletai, respirnd cu dificultate i
aruncndu-i o privire neagr.
Se tr un metru mai ncolo i vomit
violent, simindu-i capul plesnindu-i de
durere.
Leah l privi ncruntat, apoi oft i veni
lng el.
- Las-m s te ajut...
- Mulumesc, mai bine nu! i smuci el
umrul de sub mna ei. Doar nu vrei s
facem hora bucuriei, plasnd rahatul sta
de la unul la cellalt ntreaga zi?
Rmase
nemicat,
ateptnd
ca
ameeala s-i treac.
- Nu trebuia s te fi amestecat, i
repro ea cu blndee. n cteva minute
a fi terminat.
- De unde naiba s tiu eu ce poi sau
nu s faci?! se rsti el. Ieri la amiaz
artai ca o stafie. nghii n sec, simindu298

i gura teribil de uscat. Am nevoie de


ap.
Leah i apropie minile, se concentr,
vizualiznd, i ntre ele se ivi o cup
aurit.
- Uite, bea asta.
Saul privi pocalul cu un aer bnuitor.
- Aia nu-i ap!
- Nu, nu este, dar dac ai de gnd smi faci mofturi, i ard dou de nu te vezi!
n clipa asta eti suficient de vlguit ca s
nu poi riposta, aa c nu m ispiti.
Surprins de vehemena tonului, Saul
lu pocalul i gust precaut din butura
dulce-acrioar. Ar fi putut fi otrav, i
trecu prin minte, ns instinctul i spunea
c nu l-ar fi omort ntr-un mod att de
simplu. Probabil c dac ar fi avut
posibilitatea, i-ar fi rezervat o moarte
lung i chinuitoare.
Simi efectul calmant aproape imediat,
ca un balsam, care-i dizolv greaa de
stomac, durerea din ceaf i tmple,
299

risipindu-i
crampele
i
junghiurile
nprasnice din muchi.
- Ce mi-ai dat? vru el s tie,
ncruntndu-se atunci cnd cupa goal i
se dizolv n pumn ntr-un praf sclipitor,
care pieri nainte de a atinge pmntul.
- Este secretul Pstrtoarelor, l fulger
ea cu un zmbet galnic, ridicndu-se i
ntinzndu-i o mn.
Saul ezit, apoi i accept ajutorul.
Recunoscu n sinea lui c, orice i-ar fi dat,
avusese un efect uluitor asupra sa. Se
simea uor i relaxat, odihnit i plin de
energie. Un pic euforic.
O privi i simi ceva zvcnind n
adncul lui. Ea prea s-i fi revenit
complet i arta mai bine dect atunci
cnd se trezise. Obrajii supi i palizi de
pe urma bolii i se mbujoraser i pielea ei
i recptase strlucirea. Era frumoas.
i tentant. Foarte tentant.
- Despre ce doreai s vorbim? l ntreb
ea linitit, retrgndu-se un pas i
300

cuprinzndu-i trupul n brae, nfiorat


de strlucirea acelor ochi albatri.
Demonul o privi lung, minjindu-i ochii
speculativ.
- Am Piatra, intr el direct n subiect. i
poate, doar poate, a merge cu nebunia
mai departe, nct s afirm c-n ultimele
zile mi-am dat seama c e posibil s m fi
aflat de partea greit a baricadei. nc
nu-s convins dac greesc sau nu. O
parte din mine rvnete puterea pe care
Piatra i Poarta Celor apte o fgduiesc.
O putere absolut... incomensurabil.
Cealalt parte mi spune c asta nu e
totul i c exist un pre de pltit. Unul
teribil. Dac Nemeth nvinge, lumea
aceasta se va transforma n totalitate. i
nu sunt sigur c aceste schimbri vor fi
pe gustul meu. E vorba de perspective, de
alegeri, schi el cu mna un gest larg i
atotcuprinztor. Dac nvingei voi, i
ansele s izbutii n aceast clip sunt
jenant de mici, se simi el obligat s
301

sublinieze acest aspect, atunci rasa mea


va fi strpit pentru totdeauna. O
atitudine radicalist, din punctul vostru
de vedere, dar necesar.
- Vrei un trg, intui ea, ngustndu-i
ochii. i o garanie.
- Exact, rnji el, ncrucindu-i braele
pe piept i privind-o cu arogan. n acest
moment, avei nevoie de mine. O nevoie
disperat, a zice. Eu i cunosc foarte
bine: modul lor de a gndi, de a aciona,
slbiciunile, punctele tari i temerile. Le
cunosc planurile, adug aproape n
oapt, privind-o provocator.
- i i-ai trda pentru c...? i-o retez ea,
suspicioas.
- Am motivele mele. Prin urmare,
ntrebarea este: ce ar fi dispui cei din
Asgard s fac pentru mine, dac m
decid s trec de partea voastr?
- Nu-i pot rspunde la ntrebare pn
cnd nu le voi transmite vorbele tale i
302

pn cnd ei nu hotrsc. Ce ceri n


schimb? vru ea s tie.
- Asta este ceva ntre mine i ei,
rspunse el, cu un zmbet straniu. Ceea
ce vreau o s negociez atunci, pe loc.
- Prea bine. Am s le aduc la cunotin
voina ta.
- Grbete-te, o sftui el. Se zvonete c
zeii niciodat nu se pripesc s ia o
hotrre far a o dezbate secole de-a
rndul. Sunt dispus s le rgaz pn
mine, la apus.
- Nu avem nicio garanie c-i vei ine
fgduiala, n cazul n care hotrm s te
primim alturi de noi.
- ntr-adevr, schi el un zmbet
ironic. Aa cum nici eu nu am nicio
garanie din partea lor, n cazul n care
vom reui s cdem totui la vreo
nvoial. Va trebui s ne asumm acest
risc cu toii. Pn mine la apus, i
reaminti, ndeprtndu-se alene cu
spatele, ca apoi s se transforme sub
303

ochii ei ntr-o acvil cu penajul auriu,


care-i lu zborul graioas, strecurnduse abil printre coroanele copacilor.
Leah i duse minile la gur, holbnd
ochii n gol, analiznd n mintea ei
posibilitile,
riscurile
i
beneficiile
fiecrei posibiliti n parte. El era unul
dintre cei mai instruii rzboinici ai lui
Nemeth. Amplitudinea forelor lui mentale
i energetice era uria i nu putea fi
contestat. Darurile lui ntunecate erau
extrem de complexe. Era viclean,
puternic, abil i foarte, foarte periculos.
Un adversar formidabil care, ca aliat, le-ar
fi mrit ansele de izbnd. n momentul
de fa, nemesingienii erau n avantaj:
cuceriser cetatea de scaun, regele era
prizonier, armata fusese decimat. Puinii
supravieuitori se retrseser n muni, la
adpost. Curnd, aveau s fie vnai
precum slbticiunile i nimicii cu toii.
i totul avea s fie pierdut... asta dac nu
se repliau ct mai repede i nu ripostau.
304

El avea dreptate. Aveau o nevoie disperat


de ajutor.
Dar oare se puteau ncrede n el? Dac
nu era dect o capcan, pentru a o
captura pe ea?...
Se vzu silit s resping acea ipotez.
Cu nicio or n urm, ea se aflase ntr-o
poziie extrem de vulnerabil. i foarte
aproape de drumeag. Din civa pai, el ar
fi scos-o n afara acelor pmnturi care-i
hrneau puterile i pn cnd ea ar fi
reuit s-i echilibreze energiile i s se
poat lupta, el ar fi fost deja ptruns pe
porile cetii. i totul s-ar fi terminat. La
fel cum s-ar fi terminat i n cazul n care
el ar fi lsat-o s moar pe cmpul de la
Biel-Cairngorm. Dou ocazii nesperate,
crora el le dduse cu piciorul. De ce?
Urmrea ceva, era sigur de asta.
Demonii aveau, prin nsi esena lor,
naturi egoiste i mincinoase. neltoare.
Lacome. Erau nite creaturi mnate doar
de dorina de putere, senzuale, viclene i
305

amgitoare. i ea le simise pe toate pe


propria piele.
El voia un trg. Un trg pe care numai
zeii l puteau onora. Probabil c-i dorea
pmnturi pe care s le stpneasc,
averi care s-i satisfac plcerile telurice
i putere, ct mai mult putere, n cazul
n care biruiau. i dac asta era tot ce
rvnea, atunci era un pre pe care i-l
puteau permite.
Inspirnd adnc, i ddu capul pe
spate i ridic braele spre cer, invocnd-o
pe cea care msura trecerea timpului n
anotimpuri, pe cea care veghea asupra
vieii i a morii.
O chem pe cea care-i dduse via.
CAPITOLUL 17
Soarele ncepuse s apun cnd Leah
prsi petera, ndreptndu-se semea
spre Stnca Zeilor.
306

Maeve i periase prul i i-l mpletise n


cozi pe care le rsucise cu miestrie ntr-o
cunun complicat n cretet, lsndu-i
cteva uvie s i se vlureasc grele pe
spate, pn mai jos de talie. Vemntul
ei, din mtase sidefie, i se drapa pe trup,
lsndu-i doar braele dezgolite. Rochia i
era prins pe umeri cu dou agrafe btute
n rubine mari ct pumnul unui copil.
Centura care-i ncingea talia era din aur
pur, lucrat cu miestrie n zale fine,
mpodobite cu pietre sngerii, un dar pe
care Neyra i-l fcuse de ziua ei, n urm
cu opt ani. Un dar zmislit din minile
pricepute ale mreului Utgard. Purta
nclri din piele moale, dei i-ar fi dorit
s fie descul, aa cum se simea cel mai
bine. i plcea felul n care iarba ofta,
pmntul pulsa i stncile i vorbeau sub
tlpile goale. Se conecta mult mai uor la
tot ceea ce o nconjura cnd nu purta
nimic n picioare. ns acum era o ocazie
deosebit. Iar zeii erau vanitoi, o tia
307

prea bine. Le plcea grandoarea i nimic


nu se fcea fr ceremonie, strlucire i
elegan, indiferent de locul unde alegeau
s-i oficieze ritualurile: pe pmnt sau n
lumea lor.
Leah fu surprins s constate, atunci
cnd ajunse pe platoul din piatr gri, c
era complet singur. Maeve, preschimbat
n oim, plana n naltul cerului, plutind
pe aripile vntului. Rogan se tolnise la
baza stncilor din granit i-i lsase botul
pe labe, veghind la rndul su.
Tnra femeie se simi cuprins de un
fior de nelinite. Soarele nu mai era dect
o
fie
incandescent
deasupra
orizontului.
Umbrele
se
lungiser,
rcoarea ncepnd s se fac simit i
curnd avea s se atearn nserarea.
Nici el nu venise. Nu-l mai vzuse deloc
din clipa n care o prsise n pdure,
lundu-i forma acelei psri magnifice i
stranii prin nsi coloritul ei.
308

Apoi auzi iptul ascuit i-i ridic


privirea spre cer, tocmai la timp ca s
surprind zborul lin i graios al celor
dou psri, care planau n tandem.
Inima se strnse de team. Maeve era
acolo singur cu el...
Apoi acvila se desprinse i-i ddu
drumul ntr-un picaj vertiginos, care-i tie
respiraia, deschizndu-i aripile n
ultima clip. Demonul i relu nfiarea
cnd ajunse la doi metri deasupra
platoului i ateriz, flexndu-i genunchii,
ca s amortizeze din impactul cu solul.
Dac Leah nu l-ar fi vzut venind,
singurul lucru care i-ar fi putut trda
prezena ar fi fost acea pal molcom de
vnt care se iscase atunci cnd el atinsese
pmntul.
Saul o nvlui ntr-o privire rapid,
cercettoare.
- Eti singur, constat el, ngustndui ochii.
- Soarele n-a apus nc, aa c...
309

- Te neli. Tocmai a apus, iar timpul


vostru a expirat.
Leah i ndrept automat privirile spre
orizont,
simindu-se
dezndjduit.
Soarele dispruse, ntr-adevr, lsnd n
urma lui un cer brzdat cu nuane de
purpuriu i albastru.
- Eu..., ncepu ea, pregtit s trag de
timp, dar se opri imediat i fcu ochii
mari
cnd
simi
primele
vibraii
perturbnd aerul. Sosesc, rosti ea cu un
zmbet reinut, care nu izbuti s-i
ascund uurarea.
Aerul se ondul, apoi se ivi un punct
luminos n miezul acelei unduiri, care
ncepu s se lrgeasc din ce n ce mai
mult, transformndu-se ntr-un cerc de
lumin orbitoare. Demonul i feri
privirea, ns Leah privi zmbitoare la
nemuritorii care peau pe rnd, trecnd
semei prin portal, fiecare ocupndu-i
locul n jilurile care se materializau unul
310

cte unul, de jur mprejurul platoului


circular.
l vzu pe Utgard, ciclopul cu braele
groase ca nite trunchiuri, care furea
armele zeilor, urmat de Lot cel nelept,
apoi apru Freya, zvelt, ginga, cu
prul auriu, protectoarea holdelor i a
tuturor
roadelor
pmntului,
zeia
fertilitii i a pcii. Neyra fu cea care
ncheie alaiul i poarta se nchise n urma
ei. Cnd trecu prin dreptul ei, i zmbi i
Leah se liniti pe dat. Nu veniser toi
zeii importani, dar cei care erau prezeni
fuseser alei s hotrasc n numele
tuturor.
- Ne-ai cerut s venim, bubui vocea lui
Utgard, n timp ce se apleca n jil,
privindu-l pe demon cu singurul lui ochi.
- Da, recunoscu Saul, zmbind i
nclinndu-i capul, curios. Aa am fcut.
Nu mai avusese niciodat ocazia s se
ntlneasc fa n fa cu vreun
nepieritor i fu uimit s constate c
311

prezena lor nu avea niciun efect asupra


lui. Nu se simea intimidat i nici inferior
lor.
Oh,
desigur,
erau
puternici,
nemuritori,
mrei,
strlucitori,
atotcuprinztori i tiutori... dar nu erau
invulnerabili. Dac lucrurile ar fi stat
exact pe dos, niciunul nu s-ar fi deranjat
s-i mute fptura venic n aceast
lume, doar pentru a-l ntlni pe el.
- i suntem profund recunosctori
pentru c ne-ai salvat-o pe cea din urm
Pstrtoare, rosti Freya cu glasul ei blnd
i mngietor, privindu-l cu un zmbet
amabil.
- Recunotina voastr nu nseamn
nimic pentru unul ca mine, replic Saul
dispreuitor, privind-o netulburat pe cea
mai frumoas dintre frumoasele Asgardului.
- Cum ndrzneti s...! ncepu Utgard,
mnios, izbind cu pumnul su imens n
mnerul jilului, dnd s se ridice.
312

Saul i arcui o sprncean cnd


platoul i vibr sub tlpi. Lng el, Leah
se ncord, pierzndu-i pentru o clip
echilibrul. Lot i puse o mn pe braul
lui Utgard, potolindu-l, apoi i ntoarse
privirea spre Saul.
- Datina ne cere s-i rspltim fapta,
ncepu Lot, precaut. Ai protejat ceea era
al nostru, ceea ce este...
- Am salvat-o pe cea de-un snge cu
voi, preciz Saul calm, cu un zmbet
subire, viclean, pornind agale printre
jiluri, amuzat de faptul c nemuritorii i
suceau gturile auguste ca s nu-l scape
din ochi. Cu toii cunoatem legenda care
nsoete Poarta Celor apte, dar n-ar
strica s facem o mic recapitulare, ca s
ne mprosptm memoria, ca s zic aa.
Cu aproape trei cicluri osirice n urm,
cnd omenirea se afla de abia la
nceputurile ei, pmntul nu aparinea
dect zeilor. Zei mari i mici, care
ocrmuiau lumile i convieuiau n pace
313

i armonie. Treptat, unii dintre ei au


devenit mai ambiioi i mai lacomi dect
ceilali, rvnind la mai mult bogie. La
mai mult putere. Au izbucnit certuri,
nenelegeri i ranchiun. Zeii supremi
aveau mai multe privilegii, erau liberi si ia tot ceea ce-i doreau, atunci cnd i
doreau, i s triasc dup bunul lor
plac. Cei mici se lingueau pe lng ei,
servindu-i, repectndu-le voina. Cnd
cea mai mare parte a zeilor mruni s-a
revoltat, cci avea i ei dreptul la mai
mult dect le ngduiau stpnii lor, zeii
cei mari s-au mniat. Au hotrt s-i
pedepseasc pe cei vinovai, izgonindu-i
pentru totdeauna din lumea veniciei lor.
I-au exilat ntr-o alta, insignifiant, le-au
luat nemurirea, sau o parte a ei, i i-au
osndit pe veci, blestemndu-i i
transformndu-i n demoni.
Se opri n spatele Neyrei, privind-o
sfredelitor pe Leah peste cretetul zeiei.
Fata l urmrea cu atenie, ncordat.
314

- Zeii cei mari nu s-au mulumit numai


cu att, relu Saul, cu o voce joas i
plin de ironie. Doreau ca demonii s
rmn pentru totdeauna izolai n
aceast lume. Aa c au ncercat s
nchid Poarta. N-au reuit. Rnji
maliios. Sincer, mi-a da o jumtate din
via ca s v vd mutrele disperate
atunci cnd ai realizat c nu putei s
nchidei portalul i nici s-l distrugei.
Poarta rmnea deschis i, prin urmare,
v puteai trezi oricnd cu surghinuiii pe
cap. tim cu toii c, ntr-o confruntare
dintre un demon i un zeu, ambii sunt
expui. Ambii pot fi rnii... i pot muri,
adug dup o mic pauz, pentru a
spori efectul vorbelor. Din acest motiv nici
nu v-ai implicat direct n acest rzboi,
arunc el cu un dispre usturtor. V este
team c vei pieri. Aa c l-ai lsat n
seama muritorilor. Ei sunt mai muli, mai
naivi i mai idealiti dect voi. Mai
curajoi, n orice caz. Suntei jalnici dac
315

ai ajuns s v ascundei n spatele


acestor creaturi la fel de jalnice, pe care iai alimentat secole de-a lungul cu
legende
contra-fcute
i
minciuni.
Rzboiul acesta ar fi trebuit s fie ntre
demoni i zei. n sfrit, raiunile acestea
v privesc. Un singur lucru ar mai fi de
amintit. Neputnd nchide portalul, l-ai
sigilat. i codul l-ai fragmentat n trei,
pentru mai mult siguran. i cum nu-l
puteai lua cu voi i n-aveai nici curajul
ca s-l ascundei undeva, tiind c unii
demoni aveau darul clarviziunii i le-ar fi
putut gsi mai devreme sau mai trziu,
ai separat Pietrele i le-ai lsat n grija a
trei vrjitoare puternice i nelepte, care
v-au jurat credin i supunere. Am omis
ceva? se interes el, arcuindu-i o
sprncean cu sarcasm spre zeul
nelepciunii.
- Nu, ai fost extrem de exact n relatri,
rspunse Lot linitit, dei n ochi i
strlucea mnia. Ce vrei?
316

- Ajungem i acolo, fgdui demonul,


rnjind cu insolen i relundu-i
mersul. Cele trei Pietre, reunite i stropite
cu sngele amestecat al unui demon i al
unui nemuritor, vor deschide Poarta.
Curnd, se ncheie cel de-al treilea ciclu,
ntunericul i lumina se vor echilibra n
plin zi i, dac sorii sunt jucai corect,
Poarta va putea fi deschis... ori distrus
pentru totdeauna. Dac Nemeth pete
dincolo de ea, blestemul se ridic i el i
recapt venicia. i odat cu asta, va
deveni mult mai puternic dect a fost la
nceputuri. n Cartea Destinului, viitorul
este n continu micare. n paginile ei,
textul se schimb mereu, influenat de
alegerile fiecruia, aa c nici voi nu tii
care v va fi pn la urm finalul. Dac
Nemeth ajunge dincolo, totul se va sfri.
Nu va intra singur, ci nsoit de patru
contingente formate din cei mai istruii i
mai puternici soldai ai si. Iar voi nu vei
avea nicio ans s supravieuii lor. Vei
317

pieri, mcelrii pn la ultimul!... Acesta


este planul lui, ambiia lui de trei mii de
ani, alimentat de o ur la fel de mare, i
nu se va da n lturi de la nimic pentru a
i-l atinge. Are dou din cele trei Pietre. i
pentru a o cpta pe ultima nu este dect
o chestiune de timp. Ea are snge de
nemuritor n ea, schi el un gest n
direcia Leei. E singura verig slab din
armura veniciei voastre. Sau cea care ar
putea s v scape pentru totdeauna de
ameninarea care v bntuie existena de
prea mult timp pentru a mai fi socotit.
Sfritul... sau izbvirea voastr st n
minile ei. Profeia spune c atunci cnd
ntunericul i lumina se vor uni n snge,
for i voin, Poarta celor apte va
putea fi distrus i pacea va domni n
toate lumile. Important este ca att
nemuritorul, ct i demonul, s doreasc
acest lucru... cu aceeai ardoare. A
putea s obin primele dou Pietre, dac
voi fi ncurajat s-mi dau silina, iar cea
318

de a treia este deja la mine. i iat-ne, n


cele din urm, ajuni pe terenul intim i
minunat al negocierilor, rnji el, cu ochii
strlucindu-i n cap.
- Ce vrei?
Saul l privi pe Utgard cu un zmbet
vag.
- Profeia spune c odat portalul
distrus, se va nate din mruntaiele
pmntului o urgie care va strpi ntreaga
mea ras, pn la ultimul demon. Pretind
ca aceast chestie s m ocoleasc,
atunci cnd va sosi vremea.
- De unde tim c-i vei respecta
promisiunea? fcu Utgard, privindu-l
bnuitor. Ce garanie vom avea c nu vei
deschide Poarta i nu vei ngdui alor ti
s peasc n Asgard?
- Cuvntul meu n-ar avea nicio valoare
n faa voastr, aa cum nici al vostru nar atrna mai greu n faa mea, replic
Saul cu nepsare. Ai pierdut o lupt, dar
mai avei o ans s ctigai cea din
319

urm btlie, singura i cea mai


important. N-o irosii.
Zeii schimbar o privire lung ntre ei,
apoi aprobar ncet, la unison.
- Aa va fi, precum doreti. i se va
asigura
protecia,
fgdui
Freya,
ridicndu-i mna cu graie i schind o
micare prin aer.
Amuleta, un disc de mrimea unui ou
de prigorie, prins pe un nur mpletit din
mtase alb, se materializ ntre degetele
zeiei, legnndu-se uor, ademenindu-l.
Vzu simbolurile spate n metalul pur i
le simi puterea. ntinznd mna spre el,
Saul se gndi, oarecum distrat, dac nu
cumva avea s-l prjeasc n momentul n
care i-l va pune la gt. Talismanul zbur
prin aer, aterizndu-i n palm, i el i
simi greutatea, dogoarea i magia.
Totul era un risc. Att de partea lui, ct
i a lor. Cu un aer inexpresiv, i petrecu
nurul peste cap i ls discul s-i ating
pieptul, pregtit pentru... orice. Nu se
320

ntmpl nimic. Carnea nu-i lu foc,


izbucnind n flcri, nu se preschimb n
cine tie ce hidoenie trtoare, nu-i czu
prul din cap i nici unghiile.
- Sper numai s funcioneze, mormi el,
atingnd metalul.
- S nu te ndoieti niciodat de
lucrarea zeilor, vorbi Leah cu repro,
privindu-l cu buzele strnse.
Saul i ntoarse ochii albatri spre ea,
arcuindu-i o sprncean ironic.
- Poate-i scap din vedere acest mic
amnunt, meroween, dar tocmai din
cauza lucrrii zeilor ti s-a ajuns aici.
- i asta s fie tot ce-i doreti,
demonule? l ntreb Lot.
- Oh, nu, nici pe departe, rse el cu
poft. Sunt trei lucruri pe care le vreau de
la voi. Pe primul l-am cptat deja. Al
doilea lucru e mai... complex, ca s zic
aa. Vreau ca atunci cnd totul se va
sfri, s nu v mai ntoarcei niciodat
aici. Aceast lume va rmne doar a celui
321

care va conduce i va ctiga acest


rzboi...
- Vrei aceast lume pentru tine, s-o
ocrmuieti de unul singur, dup cum
pofteti! l acuz Lot, privindu-l cu o
mnie reinut.
- Nu fi zgrcit, nemuritorule! rnji Saul
cu arogan. Se zvonete faptul c lumile
pe care le stpnii sunt prea multe
pentru a le mai ine socoteala i c
aceasta este una dintre cele mici i
nensemnate. Una n minus nu cred s
conteze prea mult. Oamenii sunt nite
fiine tare enervante, naive i glgioase.
Nu tiu dac ar merita s-mi bat capul cu
ei i cu nevoile lor. Zmbi cu nepsare,
plimbndu-i privirea peste feele lor
nedumerite i furioase. Nu m intereseaz
soarta lor de dup, dar nu mai vreau s
simt suflarea niciunuia dintre voi n
aceast lume. Cnd totul se va termina,
tot ce voi dori va fi singurtate, linite i
322

tihn. Un loc n care s nu fiu deranjat.


Cer prea mult, oare?
Este
o
cerere
care
nu
te
caracterizeaz,
damnatule,
interveni
Freya n discuie, nclinndu-i pletele
blaie i privindu-l surprins. Pn acum
n-ai cerut nimic pentru tine, dect o
simpl protecie.
- N-am terminat de pretins tot ce
doresc, doamn, zmbi el curtenitor. Deci,
care e rspunsul vostru?
Zeii prur s se codeasc, aa cum se
i ateptase. Saul le ddu rgazul s se
sftuiasc i se apropie de Leah. Fata l
privi confuz.
- Surprins? o chestion el, zmbind
domol.
- Da, recunosc c aa sunt, opti ea.
M ateptam s ceri pmnturi, bogii,
ranguri i onoruri pentru tine. Putere i...
- Exist tot felul de lucruri de pre n
aceast lume, filozof el cu un zmbet
viclean. Recunosc c nu m-ar deranja s
323

am pmnturi, averi i ranguri, mpreun


cu onorurile cele mai nalte. E-n firea
celor de-o seam cu mine s rvneasc la
tot ce strlucete i miroase a bogie i
huzur. Nu ne putem abine s n-o facem,
m-nelegi? i mrturisi el pe un ton
confidenial, aplecndu-se uor spre ea,
lsndu-se nvluit pentru o clip de
mireasma curat i ademenitoare a
prului ei. Suntem stpnii de lcomie,
meroween. Dar cnd totul i este trntit
n brae pe o tav aurit, nu mai are
niciun haz, nu crezi?
- Ce..., ncepu ea, dar zeii se ntorceau
deja la locurile lor i ea tcu.
- Am decis s facem precum doreti,
vorbi Neyra, pentru prima dat de cnd
pise prin portal. Lumea aceasta va fi
lsat n seama muritorilor, iar ei i vor
alege singuri destinul, fr amestecul
nostru... sau al tu.
Saul
ddu
din
cap
satisfcut,
remarcnd dezndejdea din ochii zeiei.
324

Apoi nelese. Preul pe care l pltea ea


era mai mare dect al restului. Ei
renunau doar la o mic bucic dintrun tot imens. Ea era silit s renune
pentru totdeauna la snge din sngele ei,
la cea care avea s hotrasc soarta
acelui rzboi i unei omeniri ntregi.
- Am hotrt, de asemenea, s ne
alturm vou n aceast cea din urm
btlie, continu Lot, lundu-l pe
nepregtite. Avei mai multe anse s
biruii cu noi alturi.
- Este o ofert foarte generoas, fcu
Saul, amuzat i surprins. O s-o accept.
- Prea bine. Te ascultm: care i-e
ultima dorin?
Saul i lunec privirile albastre peste
chipurile lor, apoi se rsuci spre Leah.
- O vreau pe ea, rosti demonul pe un
ton sczut, privind-o pe fat cu ochi
strlucitori i lacomi. Vreau s mi-o dai
pe aceast Pstrtoare, s-mi aparin
mie pentru tot restul vieii ei.
325

Leah holb ochii la el, simind cum tot


sngele i fuge din cap. Fcu un pas n
spate, apoi nc unul, continund s se
retrag i s clatine tcut din cap,
negnd. Apoi i ntoarse privirile ngrozite
spre cea care o purtase n pntec i-i
dduse via, implorndu-i ajutorul.
- Asta numai Leah o poate hotr!
izbucni vocea mnioas a zeiei, n timp
ce se ridica n picioare.
Ceilali nemuritori se ridicar la rndul
lor, ntr-un gest de solidaritate mut,
neclintit.
- Numai ea poate hotr! bubuir
glasurile lor la unison.
- Dac ea refuz, atunci ntreaga
nelegere
cade,
mri
demonul,
nfrnndu-i mnia.
- Nu, izbuti Leah s articuleze,
privindu-l livid.
- Este ultimul tu cuvnt?
Vocea lui era sczut, amenintoare.
326

Fata i muc buzele pn la snge,


privindu-l ngrozit, cu respiraia tiat
de oc. Soarta lumii atrna de un singur
cuvnt. Un cuvnt pe care se simea
incapabil s-l rosteasc. Pur i simplu
nu putea.
- Cere altceva, opti ea cu o voce
gtuit. Te rog, cere altceva...
- Nu vreau altceva! tun el, fcnd-o s
tresar. Te vreau pe tine!... mi eti
datoare, meroween, continu el cu
cruzime. i-am salvat viaa i, dup legea
pmntului i datina veche, ea mi
aparine mie acum!...
- Aceast lege este a oamenilor! strig
ea nverunat, privindu-l ncolit. Eu
aparin numai pe jumtate rasei lor. Sunt
fiica unei zeie i a unui rege!
- Tocmai de aceea i se acord
privilegiul unei alegeri, replic el sec.
Deci, ce alegi?
Leah nchise ochii, venindu-i s se
chirceasc i s urle. Sau s moar. Orice
327

altceva prea mai lesne de ndurat, dect


s i se fgduiasc lui!...
- Rspunsul tu, meroween, se auzi
vocea
rguit
a
demonului,
nerbdtoare, fcnd-o s deschid ochii.
Cum fata continua s-l priveasc
nmrmurit, refuzul din ochii ei fiind la
fel de gritor ca un refuz rspicat, i
nclet maxilarele i-i smulse discul
protector de la gt, lsndu-l s cad pe
piatra cenuie. Le ntoarse spatele i
tocmai se pregtea s-i schimbe forma,
cnd vocea ei l opri.
- Nu!... Stai. Ateapt...
Brbatul nu se rsuci, ci doar i arunc
o privire ngustat peste umr.
- Vreau s tiu de ce, rosti ea cu glas
tremurtor. De ce eu?
- Da sau nu? fcu el nenduplecat.
Leah trase disperat aer n piept i un
suspin i sfie pieptul atunci cnd i
plec fruntea, nvins.
328

- Spune-o cu voce tare! i ceru el,


rsucindu-se spre ea. Cuvintele au fora
lor i leag promisiunile. Vreau s te aud
spunnd-o!
- Da, ncuviin ea n oapt i fcu
ochii mari cnd simi ceva ngust i rece
nchizndu-se cu un mic clinchet peste
glezna stng.
Ceea ce i se ntmpla era mai umilitor
dect resemnarea n sine, mai dureros i
mai definitiv dect nsi moartea.
Puterile ei se revoltar pentru o clip,
izbind cu furie n brara care-i nctua
glezna, fcnd-o s vibreze cu un sunet
ascuit, dar nu se ntmpl nimic. Discul
subire rmase la fel de neclintit ca un zid
de piatr, nchizndu-i puterile nuntrul
lui. i dduse cuvntul i nu mai exista
nicio cale de ntoarcere.
Fr s-i ia ochii de la ea, brbatul
ntinse
mna
lateral,
recupernd
talismanul din zbor i nchizndu-i
pumnul
peste
el.
nctundu-i
329

ncheietura minii n pumnul lui, Saul se


rsuci spre zeii care-l priveau ncremenii,
furioi i neputincioi.
- Ne revedem aici peste trei zile, la
vremea asta, zise el i, fr nicio
ceremonie, se rsuci i porni spre muchia
stncii, trgndu-i prada dup el.
Zeii i petrecur cu privirea, n timp ce
poarta se lrgea n spatele lor. Tcui i
mniai, cu gustul nfrngerii pe buze, se
ntoarser i pir n interiorul lui, unul
dup altul.
Ultima rmas fu Neyra, care privi cu
inima frnt n direcia n care damnatul
dispruse mpreun cu fiica ei. Lacrimile
strlucir pentru o clip n ochii zeiei,
apoi se rsuci pe clcie i pi n
interiorul cercului luminos.
Poarta se undui o clip, apoi se dispru
n neant.
Saul cobor iute stncile coluroase de
granit, strecurndu-se abil printre ele, i
330

porni grbit n direcia cascadei. Victoria


cnta n adncul lui i era cum nu se
poate mai satisfcut. Obinuse ceea ce-i
dorise, cu mai puin efort dect i
imaginase. Totul decursese conform
planului. Ce i-ar fi putut dori mai mult?
n urma lui, Leah se mpleticea i se
vzu nevoit curnd s se agae de el
pentru a-i pstra echilibrul.
- Nu pot ine pasul, se plnse ea.
- Atunci, zboar i ia-o nainte.
- tii bine..., i nghii lacrimile i
groaza, umezindu-i buzele uscate cu
limba, dei nu mai avea pic de saliv n
gur. tii bine c nu pot s-o fac.
- Da. Ai nevoie de permisiunea mea,
nu-i aa?
n vocea lui nu se simea arogan sau
cruzime, ci o nepsare rece.
Cnd se opri brusc, rsucindu-se spre
ea, Leah aproape c intr n el. O prinse
de brae, ridicnd-o n aer ca i cnd ar fi
fost o pan rtcit n btaia vntului,
331

pn cnd chipul ei ajunse la acelai nivel


cu al su, i o privi cu ochii ngustai.
- Dac juri c o s-i ii fgduiala, i-o
scot pe loc. nelegi asta?
- Da, rspunse ea cu rsuflarea tiat.
mi... mi voi ine cuvntul.
- Arat-mi!
tia ce anume atepta el de la ea.
ovitoare, i lungi gtul i-i lipi buzele
tremurtoare de ale lui, nchiznd ochii i
inndu-i respiraia. Se atepta s simt
repulsie i vtmare. n schimb simi
dogoarea unei guri surprinztor de blnde
i ceva se molei n adncul ei. Srutul
nu era posesiv i nici brutal, ci uor ca
aripile unui fluture de noapte. i brara
se desfcu, cznd pe pmntul moale cu
un sunet slab. n clipa urmtoare Saul i
adnci incursiunea, lsndu-se nvluit
de gustul i mirosul ei.
Era mult mai dulce dect i amintea,
iar combinaia dintre excitaia pe care tia
c o trezea n ea i frica-i evident
332

constituia un afrodiziac puternic pentru


el. i venea s-o lipeasc de stnci i s se
afunde n ea, pn cnd toat acea ari
care-i
mistuise
alele
n
ultimele
sptmni s-ar mai fi domolit. n schimb
se retrase i o privi cu ochi arztori.
- Va trebui s te obinuieti cu asta,
rosti el cu glas asprit, lsnd-o uor n
jos. mi aparii mie de acum ncolo. i vei
fi a mea, promise el. Dar nu n noaptea
asta. Zmbi ncet cnd i simi uurarea.
n noaptea asta vei dormi i vei nva s
te obinuieti i accepi schimbrile.
De data aceasta, cnd i lu mna,
constat c rceala din pielea ei
dispruse. i simea pulsul lovindu-i
nebunete ncheietura minii i putea s-i
aud vuietul sngelui prin vene.
- ncepnd de mine, gardienii ti vor
dormi afar.
Leah nghii n sec. Teama o strngea
de gt.
- Le voi transmite asta.
333

- Nu vreau s-mi devii supus i umil.


O s m enervezi dac o faci, o preveni el,
ncetinindu-i paii. Nu vreau o sclav,
pentru c sclave am avut destule. Nu
intenionez s-i fac ru.
- Deja mi faci...
- Asta crezi acum i, orice i-a spune,
mi-a irosi cuvintele. Te vei convinge cu
timpul... presupun. Am nceput s m
schimb, relu el dup o scurt pauz,
scrutnd dumnos ntunericul din faa
lor. Cred c am nceput s-o fac nc din
clipa n care te-am ntlnit, pronun el
cuvintele aproape mrind, de parc i lear fi smuls cu fora din gtlej i asta l-ar fi
durut.
Declaraia lui o amui. S-ar fi ateptat
la orice, numai la asta nu.
- E ceva frustrant, iar transformarea
aceasta vine din adncul meu i nu o pot
opri,
continu
el,
ncruntarea
i
nemulumirea simindu-i-se n glas. Am
ncercat... dar a fost n zadar. Tu ai fost
334

cea care a declanat-o. Ar fi trebuit s te


omor cnd am avut ocazia... numai i
pentru asta. Nu-mi place ce se ntmpl,
felul n care simt anumite lucruri n
privina ta. ns m strdui s le accept.
La fel cum o s-o faci i tu, sfri el,
lsnd-o buimac n faa peterii, n timp
ce-i lua zborul, preschimbat de data
aceasta ntr-un corb.
Amorit, Leah intr n peter i se
rezem nuc de peretele umed.
Cnd lacrimile ncepur s curg, nici
ea nu nelegea prea bine pentru ce
anume le varsa mai exact. Era tulburat
i nspimntat, dar nu de ceea ce
reprezenta acel demon, ci de cuvintele lui
i de ceea ce simise nuntrul ei cnd l
auzise rostindu-le. i de srutul acela
indescriptibil de dulce i de tandru, a
crui frumusee nc mai continua s-i
scnteieze n snge.

335

CAPITOLUL 18
Avu o noapte agitat, pline de vise
amestecate i tulburi. Unele dintre ele
erau ncrcate de un erotism ntunecat i
tulburtor. l visase. i se trezi cu inima
bubuindu-i n piept, asudat, i cu o
greutate delicioas n pntec.
Nu se luminase nc de ziu i petera
era goal. Rogan plecase n rondul lui
matinal i ca s vneze. Maeve l nsoea,
probabil.
Leah se ridic ncet i, pornind spre
perdeaua de ap, i ridic palmele i
nchise ochii. Mintea ei cuprinse peisajul
nc adormit, se roti deasupra lui de dou
ori, dar nu-l vzu nicieri. Oftnd
uurat, pi pe buturug i se opri la
jumtatea ei, scondu-i vemintele n
timp ce privea spuma care se nvolbura
sub picioarele ei, zece metri mai jos.
Ceaa nc nu se ridicase i n aer pluteau
336

aromele pmntului reavn, a sevei i a


unei ploi pe care tia c avea s cad
peste dou ceasuri.
Umplndu-i plmnii cu aer, i lu
avnt i sri, plonjnd drept n mijlocul
acelei fremtri tuntoare. Contactul cu
apa rece o fcu s se crispeze, dar o i
nvior imediat. Iei la suprafa i
nchise ochii, lsnd explozia de stropi
minusculi din aer s i se aeze pe fa.
Era momentul din zi care-i fcea cea mai
mare plcere. Baia ritualic de diminea
ntotdeauna i fortifica mintea i trupul,
limpezindu-i gndurile. i avea destule
gnduri de limpezit, reflect ea, inspirnd
ncet mirosul bogat al pdurii.
Se ls s pluteasc, dus de cureni,
spre un loc unde apa era mai mic, i se
aez pe una dintre pietrele lefuite de
ape de la mal. Rupse un pumn zdravn de
flori de spuna, care creteau bogat pe
maluri, i ncepu s-i frece prul umed.
not din nou n apropierea cascadei,
337

scufundndu-se de cteva ori, apoi se


ndrept vistoare spre mal.
Simurile i intrar n alert prea trziu.
l vzu rezemat cu umerii de un pin nalt,
cu braele i gleznele ncruciate ntr-o
poziie relaxat, privind-o cu o pereche de
ochi ntunecai i arztori. Nu zmbea, iar
energia care-l nconjura i se colorase ntrun rou intens, strlucitor, trdndu-i
starea primejdioas n care se afla.
Leah holb ochii i ncremeni pentru
cteva clipe, mbujorndu-se toat, apoi
se ghemui n apa mic, ncercuindu-i
genunchii cu braele i nchiznd ochii.
Ceurile ncepur dintr-odat s se
buluceasc
dinspre
malul
cellalt,
nghiind apele, pornind grbite nspre ea,
nvluind-o, ascunznd-o privirilor lui, iar
Saul tiu c ea le chemase.
- Perfect! i strig el, izbucnind ntr-un
rs rguit i ncepnd s se dezbrace.
Asta face ca totul s devin mai
interesant.
338

Intr n rul nvolburat i se


preschimb imediat ntr-un pstrv
argintiu, spintecnd apa cu uurin. Ea
se
ndeprtase
destul
de
mult,
retrgndu-se n apropierea cderii de
ap, i el i zri picioarele lungi micndui-se repede, n timp ce i trupul se rsucea
continuu, ncercnd s-l zreasc. Saul
se apropie i-i ddu ocol de cteva ori,
admirndu-i supleea trupului gol, fr
cusur. Era o minunat armonie de arcuiri
superbe. Cnd patima i dorina ncepur
s-i urle n snge i s-l rcie pe
dinuntru cu gheare ascuite ca nite
brice, se repezi i o atac.
Leah ip gtuit cnd i simi trupul
alunecnd pe lng al ei, pielea atingnd
piele, apoi braele lui o cuprinser strns,
trgnd-o la fundul apei. Nu apuc nici
mcar s-i umple plmnii cu aer. Se
zbtu, sufocndu-se, cu oxigenul pe
terminate, luptndu-se s ias la
suprafa, dar el refuz s-i dea drumul i
339

ea crezu pentru o clip c avea de gnd so nece. Apoi simi nite furnicturi n
picioare i brusc presiunea din plmni
ced. Imaginea i se limpezi n faa ochilor
i-i vzu chipul foarte aproape de al ei i
zmbetul rutcios. Braele lui i slbir
o idee strnsoarea i Leah, profitnd de
acest avantaj, i trnti un cot dureros n
stomac i ddu cu putere din picioare,
grbindu-se s ias.
Saul ns nu-i ddu drumul la mn,
avntndu-se alturi de ea, astfel nct
amndoi
nir
n
acelai
timp,
spintecnd suprafaa apei i ridicndu-se
deasupra ei la aproape cinci metri
nlime.
Leah fcu ochii mari, nevenindu-i s
cread c srise att de sus. Apoi realiz
c nu era singur i-i rsuci uluit capul
spre el, ntlnindu-i privirea electrizant
i zmbetul amuzat. Totul nu dur dect
o clip ncremenit.
340

Cnd ncepur s cad, rsucindu-se


amndoi ca s plonjeze corect, cu capul
nainte, Leah apuc pre de trei secunde
s-i vad superba coad de siren, o
nottoare transparent, acoperit cu
solzi fini i delicai, n care lumina
rsritului se reflect n zeci de curcubee.
Apoi se scufundar.
ocul i uimirea fur att de mari nct,
dac n-ar fi fost el s-i corecteze
traiectoria, ar fi intrat direct cu capul
ntr-una din stncile de pe fundul apei.
Saul o trase dup el, conducnd-o printre
pietre, apoi se avnt, srind din nou. De
data aceasta, rsul ei izbucni fermector,
acompaniat de vuietul apei. Uimirea i
plcerea de pe chipul ei l mguleau
nespus. Repet manevra de cteva ori,
dndu-i rgazul s se acomodeze cu
schimbarea i s se relaxeze.
- Cum ai fcut asta? l ntreb ea sub
ap, rznd cnd i auzi sunetul
341

distorsionat al propriei voci, n timp ce-i


admira cu ncntare graioasa-i coad.
i el avea una asemntoare, numai c
era mai robust i nu ntr-att de
elegant ca a ei. I se prea incredibil
faptul c putea s respire pe sub ap i s
vad att de clar toate lucrurile din jur:
pstrvii argintii de munte, crabii albicioi
ce se trau pe sub ieiturile stncilor,
scoicile cu marginile ascuite, crapii cu
spinarea dungat i algele verzi, care se
unduiau n ritmul curenilor.
- Prin extensie, cu condiia s fiu n
contact permanent cu cellalt. Dac acum
i dau drumul la mn, o s-i recapei
picioarele.
Sprncenele ei se arcuir a mirare.
- E dificil pentru tine? Adic, s rmi
aa, transformat? i s-i legi i pe alii de
tine, n aceeai form?
- Nu chiar. Fu ct pe ce s se scape n
faa ei, trdndu-i slbiciunea pe care o
cpta n timpul fiecrei metamorfoze. E o
342

chestie de antrenament, mini el, pentru


c niciodat nu mai ncercase asta
nainte.
Leah plutea n jurul lui, cu prul
vlurindu-i-se ca o mantie, distras de
micrile ample, unduitoare, ale propriei
cozi. Era att de frumoas, cu fericiriea
copilroas
strlucindu-i
pe
chip,
fermecndu-l, nct el ced i o trase spre
sine, lipindu-i gura de a ei.
Leah se crisp, inima ncepu s-i bat
cu putere. Rmase nemicat un lung
moment, cu creierul amorit de oc. Gura
lui n-o rnea, buzele lui nu erau lacome,
ci mai degrab... struitoare.
Cumva, tiu n adncul ei c el n-avea
s o foreze. Treptat, se relax, lsndu-se
nvluit de senzaia aceea incredibil. Pe
negndite, i atinse timid faa cu mna
liber, nchiznd ochii i abandonnduse, n timp ce degetele celeilalte mini i se
mpletir strns cu ale lui. Se rotir uor
n ap, cu gurile lipite, nfurai n
343

lungimea seductoare a prului ei, apoi el


o purt ncet spre suprafa. Srutul era
molcom, cercettor, gura lui de o blndee
surprinztoare. N-o grbea, lsnd-o pe
ea s aleag ritmul.
Leah avu un singur moment de ezitare,
cnd el o lu n brae i se ridic n
picioare n apa mic de la mal, purtnd-o
spre un pat de muchi verde.
- Am avut vise cu tine ast noapte,
opti ea, tulburat.
- tiu. Visele tale au fost i ale mele.
- Tu mi le-ai trimis?
- Nu. Le-ai avut pentru c... exist ceva
legat de noi amndoi. Ceva ce niciunul
dintre noi nu i-l dorete i nici nu-l poate
controla. i am avut o noapte lung i
agitat din aceast pricin.
- De ce?
Saul o privi, zmbi vag i i atinse colul
gurii cu limba. tia exact la ce anume se
referise ea, intuind complexitatea din
spatele acelei ntrebri simple.
344

- Nu tiu, recunoscu el cinstit.


Destinul, cred. Asta ar putea fi singura
explicaie logic. N-am stat prea mult s
m ntreb de ce. i muc gura fraged
ncetior, cuprinzndu-i snul cu o mn,
nfiorarea ei strnindu-l i mai mult. ns,
indiferent ce este... m bucur c se
ntmpl.
O srut pe gt, chiar sub ureche, apoi
i cuprinse lobul ntre dini, ronindu-l,
satisfcndu-i una dintre cele mai mici
fantezii. Leah gemu ncet, ntorcndu-i
capul ntr-o parte, arcuindu-i gtul
pentru a-i oferi mai mult. Mirosul ei,
gustul ei l ameeau. O atinse, lsndu-i
minile s-i alunece peste curbele acelea
ncnttoare. Corpul ei se cambr uor,
vibrnd sub sgeile ascuite ale plcerii,
senzualitatea ei alimentnd-o pe a lui.
Simea dorina ei crescnd ca un flux,
copleind-o, i simi muchii nmuindu-se
precum ceara. Apoi ea se deschise ca o
floare, minunat de proaspt, de pur i
345

de dulce. Tria acelor senzaii l mbt.


Pasiunea izbucni ca o lav, nsoit de o
dorin acut, dureroas. O dorea cu o
intensitate cutremurtoare, care-l nucea.
i acoperi trupul cu al lui, ridicndu-i
genunchii, modelndu-i picioarele dup
talia lui.
i-n clipa urmtoare, urletul prelung al
lupului erupse n linitea dimineii,
curmnd brutal vraja momentului i
fcndu-i s tresar.
Rogan!
opti
ea
alarmat,
mpingndu-l n lturi i sltndu-se
grbit n picioare. Ceva nu e n regul.
Ddu s-o ia din loc, dar el o prinse de
bra.
- mbrac-te mai nti. Nu vreau s se
holbeze la tine...
- Rogan e ndrgostit de Maeve, replic
ea, privindu-l jignit. A putea s defilez
goal prin faa lui pn la sfritul lumii
i nu cred c ar remarca faptul c n-am
346

haine pe mine. i-n plus, m-a mai vzut


aa i nainte.
- Tu eti a mea acum. mbrac-te!
De data aceasta, vocea lui era mai
calm, dar greutatea poruncii aproape c-o
ncovoie. Voina lui o coplei i Leah se
simi mpins spre buteanul prbuit. i
scosese brara, dar nu i vraja
blestemat
cu
care
o
nctuase.
Libertatea ei nu era dect o iluzie.
Cnd iei din spatele perdelei de ap,
cteva minute mai trziu, nvemntat
ntr-o tunic scurt i narmat cu cele
dou sbii ale ei, singurul lucru care i se
citea pe chip era... o detaare total.
Trecu semea pe lng el, fr a se
sinchisi mcar s-l priveasc, i Saul
njur n gnd, urmnd-o.
Lupul i atepta la liziera pdurii i avea
blana zbrlit pe grumaz. O privi pe Leah
n ochi pre de cteva secunde, apoi se
rsuci i o lu la fug n salturi lungi.
347

Saul vzu schimburile de energie dintre ei


i-i impuse rbdarea.
- Avem musafiri, i arunc ea peste
umr un minut trziu, n timp ce alergau
n urma lupului. n partea rsritean.
Patru dintre ai ti, narmai pn-n dini.
Sunt nsoii i de un gholl.
- Minunat veste.
- Vina este a mea. Ar fi trebuit s
securizez
zona
i
s
rennoiesc
descntecele de protecie...
- O s te ocupi de asta mai trziu,
spuse el i se preschimb n acvil,
nind spre naltul cerului.
Leah strnse din dini i continu s
alerge n urma lui Rogan. Era att de
suprat nct i venea s ia la pumni toi
copacii.
Ticlosul!
Nesimitul!
O
pclise,
lsnd-o s cread acea iluzie, cum c ar
fi fost liber s fac ceea ce dorete, fr
opreliti. Iar ea aproape c i se druise,
femecat de faptul c el avusese destul
348

sensibilitate n inima lui aia neagr i


plin de arogan, nct s-i ofere acele
momente uluitoare...
Nici nu tia ce anume o nfuria cel mai
tare: faptul c fusese att de credul,
lsndu-l s-o seduc, sau pentru c el
fusese att de iscusit nct s-o prosteasc
n asemenea hal?
Un lucru era cert: n-avea s se mai
repete! Putea s-i aib trupul, dac-l
dorea, dar nimic mai mult. Niciodat navea s mai lase garda jos i s rmn
att de expus i de vulnerabil n faa
acestui demon.
Niciodat!
Saul se roti deasupra pdurii, privirea
lui ascuit nregistrnd micul grup ce
nainta cu rapiditate printre copacii de
dedesubt. Erau ntr-adevr patru dintre ai
lui i un gholl, dar doi dintre demoni
aveau darul aerului, ceea ce constituia o
real problem.
349

Miznd pe elementul surpriz, Saul


ateriz lin pe creanga cea mai de sus a
unui chiparos i-i schimb forma din
nou. Veveria cobor agil trunchiul, sri
pe pmnt i tie calea celui care asigura
spatele escadrilei.
Demonul nici nu apuc s clipeasc n
clipa n care Saul se nl n faa lui,
smulgndu-i propria sabie din teac i
decapitndu-l cu o micare lin. Apoi se
rsuci i-l ucise pe unul dintre cei care
aveau darul de a se face nevzui, dup
care l scoase din joc i pe cel de-al
treilea, dezarmndu-l din mers, totul n
mai puin de cinci secunde. Cum ultimul
dintre nemesingieni tocmai se volatilizase,
Saul nu avu de ales dect s elimine
bestia care se rsucise spre el, cu imenii
lui dini ascuii i plini de venin, gata s
atace. i cum nu se putea lupta cu doi
adversari serioi deodat, lu nfiarea
creaturii cu care se nfrunta acum.
350

Nemesingianul, care se materializ din


nou lng trunchiul unui pin, rmase
derutat la vederea celor doi gholl-i care se
atacau cu ferocitate, fiecare ncercnd s
sfie beregata celuilalt. Nu tia care
dintre ei era cel real, aa c se apropie
prudent, ncercnd s-i dea seama. Era
att de prins, nct n-o auzi venind.
Capul i zbur de pe umeri i Leah atinse
pmntul, ferindu-se n ultima clip de
spinul otrvit din coada unuia dintre
gholl-i. Se retrase, memorndu-l pe cel
care ncercase s-o loveasc, apoi arcul i se
materializ n mini. Atept pn cnd
prinse o poziie favorabil, i inti cel de-al
treilea ochi i slbozi sgeata. Bestia
scoase un rget nfiortor, ridicndu-se
pe picioarele de dinapoi, apoi czu pe
spate, zvcni de cteva ori i rmase
nemicat.
Saul se apropie de ea, inndu-i cu o
mn umrul stng i ncercnd s-i
opreasc sngerarea.
351

- Eti rnit, rosti Leah, simind un mic


junghi n stomac.
- Rana n sine nu e adnc, ns otrava
mi-a ajuns deja n snge. Rahatul sta ma aranjat, mri el, smucindu-i brbia
suprat i furios spre gholl-ul rpus.
- Strichnosis, murmur Leah.
- Da. Am nevoie de rdcini proaspete.
Imaginile ncepur s devin neclare i el
se rsuci spre ea, cu ochii nceoai. tii
cum arat?
- Nu e nevoie s m insuli, articul ea
printre dini, dar furia i se domoli cnd el
deveni livid dintr-odat i se cltin pe
picioare.
l prinse n cdere, icnind sub greutatea
lui, i-l ntinse n iarb.
- Ar trebui... s te grbeti..., izbuti el
s articuleze, nchiznd ochii.
- Rmi treaz, m auzi? i scutur ea
umrul sntos, privindu-l ngrijorat.
ncearc s rmi treaz. M ntorc repede.
352

Pzete-l! i ceru lupului, nainte de a o


lua la picior.
i folosi puterile ca s gseasc cel mai
apropiat loc n care cretea planta i fu
uurat s constate c nu avea mult de
mers. Gsi tufele cu flori purpurii i
smulse cteva tulpini, desprinznd iute
rizomii glbui.
Cnd se ntoarse, l gsi pe jumtate
leinat, avnd deja frisoane. Strivind
rdcinile n pumn, Leah stoarse o parte
din sucul roietic n ran, iar pe cealalt
i-o vr cu fora pe gt. Apoi se retrase,
privindu-l cu inima strns.
Niciodat nu mai ncercase s vindece
un demon. Nu tia nici dac avea s
funcioneze, dar n fond i la urma urmei,
carnea lui era uman, nu? i pn nuncerca, n-avea s tie.
Strecurndu-i o mn pe sub ceafa
lui, i nl capul i-i atinse fruntea cu
cealalt.
353

- Deschide ochii, demonule. Privete


ntr-ai mei. Privete-n mine, cu tot ceea ce
sunt! i primete!...
Buzele lui se curbar ntr-un zmbet
abia schiat.
- N-o... face! mi revin... i singur...
- Nu fi catr! l repezi ea. i deschide
ochii ia odat, fir-ar s fie!
Dei somnul l toropea, Saul fcu un
efort i deschise ochii, mai mult cu
intenia de a-i spune s-i vad de treburi
i s-l lase naibii n pace, dar ea-l capt
cu dibcie i-l supse n adncul alor ei.
Lumina l orbi. Era nconjurat de o
mare de energie, strlucitoare i pur,
care pulsa n jurul lui, n el, deasupra lui
i sub el, dndu-i o stare de ameeal i
euforie, care devenea din ce n ce mai
intens pe msur ce durerile-i slbeau.
Avea senzaia c zbura, purtat pe ceva
moale i pufos, aidoma norilor, siminduse la fel de uor ca aerul. Nu exista timp,
nici dimensiuni fizice, ci doar acea energie
354

uluitoare, un flux luminos i alb care n


mod surprinztor nu-l rnea, ci doar l
purta ntr-o stare de delicioas deriv, n
care nimic nu mai conta cu adevrat.
Habar n-avea de ct vreme zcea n
acea stare de semicontien, ns treptat
lumina ncepu s se retrag i el i
percepu trupul ciudat de odihnit i
energizat. Deschise ochii i se slt brusc
n ezut, perfect lucid. Nu-l durea absolut
nimic i, spre propria-i uimire, rana din
umr i se vindecase aproape complet.
Sunetul fu acela care-l fcu s se
rsuceasc. O vzu la trei pai de el,
dobort
n
patru
labe,
vrsnd
spasmodic. Stomacul i se rsuci.
- Leah...
- S... nu... m atingi, icni ea, vocea
frngndu-i-se cnd un alt val se rscul
din adncul ei.
El o privi lung, cu pumnii ncletai
neputincioi pe lng trup, tiind c toat
acea durere nprasnic se afla acum
355

nuntrul ei i c ea se lupta s-i fac


fa, s-o anihileze. njurnd printre dini,
se apropie de ea i-i cuprinse umerii,
sprijinindu-i fruntea jilav n palm.
Trupul ei fu scuturat de o nou repriz de
vrsturi, apoi de o alta i nc una. Cnd
n sfrit pru s se liniteasc, o trase n
braele lui i, involuntar, ncepu s-o
legene.
- Nu trebuia s faci asta. Mi-a fi
revenit i singur.
Nota de furie i repro din glasul lui o
fcu s deschid un ochi i s-l priveasc
fr chior.
- n cte zile? izbuti ea s articuleze
printre buzele decolorate.
- Trei, maxim patru.
- Iar peste nici dou... aveai ntlnire cu
Ei, i reaminti ea cu un efort. Iar stora
nu le place s fac drumuri... degeaba...
- Ct i ia s iei din starea asta? se
ncrunt el.
356

- n cteva... minute. Trebuie s... s


dorm puin... am nevoie s...
- Atunci dormi.
Leah nchise ochii i n clipa urmtoare
alunec ntr-un somn adnc, fr vise.
Se trezi ncet i o zri pe Maeve
aplecat desupra focului, pregtindu-i un
ceai tonic din ierburi proaspt culese. Se
gsea n peter i afar lumina ncepuse
deja s pleasc. El nu se vedea nicieri.
- Ct am dormit? se interes Leah,
ridicndu-se
amorit
n
ezut
i
frecndu-i pleopele somnoroas.
- Aproape opt ceasuri..., ncepu Maeve,
lund oala de pe foc.
- Ct?!... fcu Leah ochi mari. Niciodat
nu a durat mai mult de cteva minute!
- ntr-adevr, zmbi Maeve uor. Cum
te simi acum?
- O idee ameit. Destul de bine... cred.
El unde este?
357

- Mi-a spus c s-a dus s securizeze


graniele. Este i Rogan cu el. Rogan mi-a
zis c atunci cnd ai ajuns voi doi, el
lichidase deja mai bine de jumtate dintre
ei.
- Da. Eu l-am dobort pe ultimul, unul
cu darul vntului, plus gunoiul la cu trei
ochi.
- L-ai tmduit.
Leah o privi lung, fr s zmbeasc.
- Mda, asta am fcut, recunoscu ea
ncet. S fie oare greit?
- N-am spus asta. ns ai fi putut s no faci. Este un demon. Un demon care te
ine legat de el, mpotriva voinei tale.
Leah se ncrunt deasupra cnii cu
ceai, ce-i aburea ntre palme, apoi oft.
- Poate c este un demon. Nu tiu. Nu
mai tiu. A ptruns n mine. Cnd l
tmduiam, a fost n mine, Maeve. Cu
mintea i... cu sufletul lui. Am vzut, i
ridic privirea confuz spre ea. Nu e
numai ntuneric. Exist i zone de
358

ntuneric, e adevrat, dar i foarte mult


gri i... alb. Exist lumin n el, Maeve, i
m ndoiesc sincer c el o tie. Aa c nu
tiu ce a devenit acum, dar nu mai este
ce-a fost. Nu n totalitate.
Apoi i aminti c el i spusese asta. i
spusese c se petrecea n el o schimbare
pe care n-o dorise, dar pe care se strduia
s-o accepte. Fusese destul de onest cu ea.
Numai c nu-l crezuse. Acum, cnd
vzuse, nu mai tia ce s cread. El mai
minise i-nainte. Era n firea lui s-o fac.
i totui, se ndoia c n starea aceea de
incontien ar fi fost n stare s se in
de asemenea vicleuguri.
- Are anumite sentimente pentru mine.
Sunt neclare, chiar i pentru el. ns mai
presus de toate m dorete, rosti ea ncet,
cu ochii pierdui n gol, strduindu-se si aminteasc exact ce anume simise n
acele momente n care minile i spiritele
lor se contopiser.
359

- M ntrebam cnd o s observi acest


lucru, zmbi Maeve, aezndu-se lng ea
i mngind-o pe pr. Te sperie asta.
- Puin. Mult, recunoscu ea, oftnd i
revenind cu picioarele pe pmnt. E...
imprevizibil. Ca fumul. Niciodat nu tii
n ce direcie o s-o ia. i trebuie s
recunosc c-mi displace acest lucru.
Niciodat nu-mi dau seama ce gndete.
Nu-l pot intui. Pur i simplu nu pot! rosti
fata, aproape cu exasperare n glas. i
asta-i foarte ru!
- tii foarte bine c nu ai cum s-l
citeti. Este un spirit extrem de puternic
i darurile care-i ncheag fora sunt
foarte complexe. i poate c este mai bine
aa. Ai notat cu el n zori, adug Maeve
dup o clip, ferindu-i privirea.
Leah tresri vinovat i-i muc
buzele.
- N-a fost... nu s-a ntmplat nimic, se
blbi ea, roind.
360

- Nu-i treaba mea, Leah. Nu-i treaba


nimnui, ci numai a ta. i a lui. N-am
vrut s fiu indiscret, dar te-am auzit
rznd i am venit s arunc o privire.
Erai minunai. Amndoi. Cnd v-ai
mbriat sub ap, am plecat. Nu e
treaba mea, dar am vrut s tii asta,
repet Maeve apsat. Am simit nevoia si spun.
Fata zmbi uor i lu minile lui
Maeve ntr-ale ei.
- Nu tiu ce s fac, rosti ea abtut. Pur
i simplu nu tiu. nchise ochii, oftnd
adnc. Or s vin i rspunsurile, cnd
va fi vremea lor. n acest moment, altele
sunt lucrurile care ne preseaz. Deschise
ochii i o privi pe Maeve cu iriii dilatai,
iar femeia-oim tiu c privea n miezul
puterii ei. A sosit timpul s ne adunm
oamenii, s-l eliberm pe rege i s
strpim plaga ce s-a ntins asupra acestor
pmnturi, odat pentru totdeauna.
Mine, n zori, plecm cu toii n muni.
361

CAPITOLUL 19
Brbaii se ntoarser cu puin nainte
de miezul nopii. Erau obosii i, dup
culoarea energiei lor, prost dispui i
flmnzi. Demonul cra pe umeri un
ditamai mistreul, pe care-l ls grmad
lng peretele de la intrarea n peter.
Dup mirosul proaspt al sngelui, Leah
deduse c-l vnaser de curnd, probabil
pe drumul de ntoarcere.
- Vezi ce poi face cu sta, i arunc el
peste umr, lsndu-i armele s cad pe
podeaua de piatr. Eu m duc s m
spl.
Dispru nainte ca Leah s poat spune
ceva. Fata trase adnc aer n piept i se
rsuci spre Rogan. Expresia de pe faa lui
o fcu s ezite.
- Ce este?
- O porcrie, se strmb brbatul.
Cetatea Alb ateapt oaspei.
362

- Ai fost la cetate? fcu Leah ochii


mari, speriat. Suntei nebuni!?... Dac
erai prini? Ce a fost n mintea voastr?!!
- A fost doar o misiune de cercetare. Nu
ne-am apropiat prea mult.
- Dar pentru ce, n numele Zeilor, v-ai
dus pn acolo?
- Am dat peste nc dou patrule, la
miazzi i sus, n nord, ncepu Rogan s
povesteasc, ngenunchiind lng foc
pentru a-l ntei. Mult mai bine echipate.
Prima era format din opt demoni, dar am
reuit s-i dovedim. L-a lsat pe unul
dintre ei n via, pentru a se pune la
curent cu noutile. Demonul acela s-a
artat mai mult dect dornic s-l
serveasc, cu condiia s fie cruat. N-am
crezut o iot din toate balivernele pe care
ni le-a ndrugat, iar el l-a decapitat fr
s clipeasc. ns cnd am dat peste
patrula din nord, Saul s-a gndit c n-ar
strica s verifice informaiile primite. Aa
c a dobort ali cinci demoni i l-a lsat
363

viu pe unul dintre ei. Pe cel mai slab, care


i-a confirmat povestea. Saul a zis c n-are
ncredere n minciunile lor i a decretat c
vrea s arunce o privire la faa locului. Eu
am ncercat s-i dau de neles c i
mine e o zi, dar el este un nemernic
ncpnat. Aa c ne-am dus...
Se ntrerupse cnd Saul intr n
peter, cu prul ud i cu o expresie
neguroas pe faa neras de cteva zile.
Demonul arunc o privire ctrnit ctre
vnat i se rsuci spre ea.
- Parc te-am rugat s faci ceva cu sta!
Leah i arunc o privire ngustat.
- n primul rnd, nu m-ai rugat, ci miai ordonat s fac ceva cu el. E o mare
diferen, sublinie ea, nepat. Iar dac-i
nchipui c o s-i permit s m umileti
i s m comanzi n propria cas, atunci
te neli. Nu-s nevast-ta, aa c dac vrei
s mnnci, gtete-i singur! i-o trnti ea
rspicat.
364

Ochii lui se micorar prevenitor. Leah


i arcui la rndul o sprncean,
privindu-l semea, cu minile proptite n
olduri, nfruntndu-l.
La naiba, femeia asta cnd se enerva
era absolut... delicioas!
- Mcar e altceva pe aici de mncare?
tui el n pumn, pentru a-i masca
zmbetul amuzat.
Leah trase adnc aer n piept,
stpnindu-i
iritarea,
i-i
ntoarse
spatele, ignorndu-l complet. Maeve i
mut privirile ngrijorate de la unul la
cellalt.
- i deci, v-ai dus acolo, i reaminti
Leah lui Rogan unde rmsese.
- Da, dar nu...
- Nite brnz, poate? se auzi vocea
bosumflat a demonului.
- Nu, mri ea, fr s se ntoarc.
Deci, ai dat o rait ca s...
- Nici mcar o coaj de pine? scnci el.
365

- Nici! rbufni ea, aruncndu-i o privire


crunt. Prin urmare, se rsuci ea spre
Rogan, spuneai c...
- Era pe aici un co cu mere azi
diminea, o ntrerupse Saul din nou,
rotindu-i privirile prin jurul lui cu
nevinovie n timp ce-i lovea coapsele cu
palmele. Nu-l mai vd.
Fata numr n gnd pn la cinci i
ced.
- Uf, pe sfntul har! Se ntoarse furios,
smucindu-i minile nainte. Energia
ni din vrfurile degetelor ei ca o lav,
aproape carboniznd mistreul. Poftim, lam prjit, nfrupt-te!
- i sunt recunosctor, fcu el umil,
stpnindu-i cu greu hohotul de rs.
Leah l ignor, bombnind, i reveni din
nou cu atenia asupra lui Rogan,
jurndu-i c dac avea s-i mai
ntrerup, fie i mcar o afurisit de
singur dat, avea s-l transforme
negreit ntr-un melc. Mcar aa ar fi
366

tcut, naibii, din gura aia a lui cea


slobod!
Era fermectoare cnd se nfuria.
Frumoas ca o zei i la fel de
nemblnzit. Acel temperament al ei era
pe msura gustului su, realiz demonul,
n timp ce-i tia o halc de carne. i cum
altercaia cu ea l mai nveselise, se simi
generos i i tie una i lui Rogan. O
ntreb pe oimri din priviri dac nu
dorea i ea, dar Maeve l refuz, cltinnd
ncet din cap i zmbindu-i blajin.
Privind-o, Saul pricepu de ce lupul i
pierduse capul dup ea. Femeia era
superb, fr-ndoial. Asta dac te ddeai
n vnt dup rocate. Lui, personal, i
plceau brunetele. Ca cea din faa lui.
Leah purta o rochie din pnz moale de
culoarea violetelor, lung pn-n pmnt,
iar prul negru i drept ca o sgeat i
cdea greu pe umeri i pe braele
dezgolite, nvluind-o ca o mantie pn
mai jos de olduri. Dei nu-i vedea
367

picioarele, tia c era descul i habar navea de ce acest lucru i se prea att de
seductor, c doar mai vzuse mii i mii
de perechi de picioare goale n lunga lui
existen.
Saul se aez lng foc i-l ascult pe
Rogan detaliind evenimentele din acea zi,
mestecnd ncet carnea tare i cam prea
ars, intervenind din cnd n cnd cu
propriile lui observaii.
- Deci, concluzion Leah ncruntat, ei
au primit ajutorul mercenarilor din sud.
- Au o armat puternic. i nainte
stteau mai bine dect voi, dar acum sunt
practic de nenvins, aprob Saul linitit,
tindu-i nc o halc.
- M ntreb de ce au fcut-o, rosti fata,
ca i cum ar fi gndit cu voce tare.
Teoretic, n acest moment, ei sunt
nvingtorii. L-au capturat pe rege, au
cucerit Cetatea Alb, armata noastr este
destrmat i mprtiat prin muni. i
368

totui cer ajutoare i leag aliane


periculoase.
- Se tem de voi, o lmuri Saul cu o voce
inexpresiv. Sunt att de aproape de a-i
atinge scopul, nct nite msuri de
prevedere
suplimentare
nu
stric
niciodat. Cu toat indulgena lumii i-o
zic: n clipa asta, n-avei nicio ans n
faa lor. O privi drept n ochi, sfredelitor.
O s pierdei. A-i nfrunta n cmp
deschis nu nseamn dect un singur
lucru pentru oamenii ti: moarte sigur.
Sunt mult mai muli dect voi, mai
vicleni, mai puternici i mult mai ri
dect v imaginai. Or s v mcelreasc
pn la ultimul.
Leah l privi lung i inima i se strnse
atunci cnd l ntreb:
- O s dai napoi, tiind toate acestea?
- Nu sunt la, replic el calm, ns furia
i vibr n glas. Dei poate c dac m-a
retrage acum, lsndu-v balt, a izbuti
s rmn n via. i sta este scopul, la
369

urma urmei, nu? S rmi n via. Noi


nu suntem educai i nici crescui n puf,
ci nvai s supravieuim. Prin orice
mijloace. Nu cunoatem conceptul de
onoare n sensul privit de voi i nu ne
dedicm existena unor idealuri nobile.
Nu tim ce este mila i nici iertarea. Ni se
educ lcomia, setea de putere, ambiiile
i cruzimea nc de cnd deschidem ochii.
Voi v alegei un lider i-l urmai orbete.
Dac el cade, voi suntei pierdui. Noi ne
organizm n grupuri mici i ne alegem
liderul n funcie de abilitile lui. Dac el
cade, ntotdeauna va exista un altul care
s-i ia locul. Cu asta v confruntai voi
acum. Chiar i dac vei reui, prin
absurd vorbind, s-l radei pe Nemeth din
istorie, se va ridica un altul n fruntea lor.
Noi ne adaptm schimbrilor din mers i
nu ne deranjeaz foarte tare cine ne
conduce, atta timp ct ne sunt
satisfcute ambiiile i dorinele. Singura
voastr ans de izbnd este s sigilai
370

portalul, ca Profeia s se poat adeveri.


Dac nu se va ntmpla asta, atunci totul
se va transforma n haos. nelegi asta?
- Nu-s tmpit, replic Leah sec. tiu
foarte bine de ce anume este n stare rasa
demonilor i cunosc la fel de bine i
consecinele unui eventual eec.
- i imaginezi doar c tii, o contrazise
el cu o ironie plin de sarcasm. Pn
acum ai trit cocoloit n cuibuorul sta
de basm, nconjurat de ciripit vesel de
psrele, descntnd chestii inofensive,
tmduind din cnd n cnd cte un
suflet mrunt i fcnd sluj n faa zeilor
ti...
- Nu-i ngdui s-mi vorbeti aa! Nu
tii nimic despre mine!
- Zu? rnji el cu nonalan.
Leah deschise gura, apoi o nchise la
loc. Trase adnc aer n piept, anihilndui furia i indignarea pe care demonul i le
trezise n suflet. N-avea niciun sens s se
certe cu el i, instinctiv, i ddu seama
371

c el chiar asta urmrea. Aa c n-avea


s-i ofere nicio satisfacie.
Saul urmrea fascinat modul n care
aura ei pulsa, trecnd de la violetul
aprins al suprrii spre un trandafiriu
suav, care trda o stare de profund
detaare. Cnd l privi, ochii ei erau
limpezi i calmi.
- N-o s-i ofer bucuria unei dispute,
dac asta caui, rosti ea ncet. ns dac
asta este impresia ta despre ceea ce sunt,
n-ai dect s i-o pstrezi. ns te-a
sftui pe viitor s-i cumpneti vorbele
fa de zeii crora le-ai jurat supunere...
- Nu le-am jurat supunere, ci doar leam propus o alian, o corect el,
zmbind maliios. Un trg, mai exact,
adug brbatul, privind-o lung i
insistent, amintindu-i toi termenii. Iar ei
l-au acceptat. Asta nu m face s fiu
supusul lor. Faptul c m aflu de o
anumit parte a baricadei este o chestie
de alegere personal i nici chiar asta nu372

i btut-n cuie. nc nu sunt convins de


faptul c voi scpa ntreg i nevtmat,
cnd totul se va sfri. Zeii ti sunt destul
de capricioi i n-au nicio credibilitate n
faa mea. Niciunul dintre ei nu i-ar risca
fundul nemuritor pentru mine, aa c
sunt foarte contient c n acest loc m
aflu pe cont propriu, sublinie el pe un ton
sec, ridicndu-se s-i mai taie o bucat
de carne.
- Zeii i vor ine fgduiala, dac i tu
i-o vei ine pe a ta, rosti Leah,
urmrindu-l ncruntat. Vor intra n lupt
de bunvoie. i vor avea grij s rmi n
via. n fond, sngele tu i al meu
reprezint garania siguranei lor.
- Exact, rnji el, superior. Acest fapt,
momentan, este singurul lucru care mi
confer o oarecare siguran. Dar dup
aceea? Dup ce totul se va termina, mi
vor ngdui s-mi vd linitit de via?
- Zeii sunt coreci. i vor ine
promisiunea.
373

- Sunt un demon. Fac parte din molima


care le amenin lumea. Ce anume i-ar
determina s nu-i ia msuri de precauie
n plus, dac soarta decide ca victoria s
fie de partea lor? Ca s scapi de o
buruian, o strpeti din rdcini.
- M-ai salvat, rosti Leah.
- O slbiciune pe care nc nu sunt
sigur c n-ar trebui s-o regret nc de pe
acum, i-o ntoarse el cu o expresie
indescifrabil n ochi.
- N-o regrei i o tii foarte bine. M-ai
salvat i ei nu vor uita asta.
- Mai vedem noi, replic demonul cu un
aer sceptic i ncepu s mnnce.
Rogan i mai tie i el o bucat de
carne, strmbndu-se uor cnd vzu
crusta nnegrit de deasupra. Leah oft
i-i trecu mna pe deasupra farfuriei lui.
- Mulam, rnji el, privind la felia
rumenit din farfurie i la cartofii aurii
ngrmdii n jurul ei. i-am spus
vreodat ct de mult te iubesc?
374

- De attea ori, nct au ajuns s-mi


sngereze urechile. S ai poft.
- Pot s capt i eu din meniul la?
Vocea i expresia aproape imploratoare
de pe faa demonului o fcu pe fat s
rd i s se apropie. Se ls pe vine n
faa lui, privindu-l cu ochi calzi i aurii.
Pre de o clip, Saul simi c alunec i se
pierde n adncul lor. Apoi i simi
farfuria ngreunndu-i-se n mini i se
dezmetici.
Friptura arta fabulos, la fel i cartofii
care abureau lng ea. Un morman mare
de cartofi dulci, fieri n suc propriu! Nu
lipsea dect un codru de pine ca s-l
bueasc plnsul de recunotin.
- Trebuie s-i srut tlpile pentru
asta? Adic, ce trebuie s fac ca s capt
zilnic o asemenea trataie?
Elibereaz-m!
Vocea ei i rsun n minte, limpede i
persuasiv, fcndu-l s-i ngusteze
ochii pentru o clip.
375

- Drgu ncercare, rosti el, amuzat i


iritat
deopotriv.
Rspunsul
este
deocamdat nu.
Zmbetul ei nghe i fata se ridic,
pornind spre cascad i disprnd n
spatele apelor. El o urmri cu privirea,
simind un oarecare regret pentru ea.
Pn la urm avea s-i treac suprarea
pe el, ridic Saul din umeri n sinea lui.
Bg un cartof n gur, savurndu-i
pentru o clip aroma delicioas, ca n
secunda urmtoare s scuipe bucile de
cenu, blestemnd.
- Afurisita naibii! Ticloasa!
l privi pe Rogan, care-i vedea linitit
de mestecat, cu privirile adncite n
farfurie. Cartofii din blidul acestuia
continuau s abureasc ademenitor, n
timp ce ntr-al lui era numai cenu.
Maeve sttea cu spatele ntors, dar umerii
i se scuturau de rs. Furios, Saul izbi
farfuria de peretele peterii i se ndrept,
clcnd apsat, spre cascad.
376

Afurisita! Las c avea s-i arate el ei!


Apele se ddur n lturi i el pi
afar, strignd furios:
- Leah!
Se prinse prea trziu c buteanul
dispruse. Clc n gol, prvlindu-se n
freamtul clocotitor al apelor de dedesubt,
cu un urlet furios. Avu un noroc
incredibil c nu ntlni n calea lui nicio
stnc care s-i zdrobeasc oasele, dei
tia c erau acolo. Iei la suprafa,
smintit din cauza nervilor.
Avea s-o strng de gt pentru asta!
jur el cu dumnie.
Iei pe mal i trase adnc aer n piept,
ncercnd s-i limpezeasc mintea i si recapete controlul. Nu izbuti dect pe
jumtate.
Pitit n spatele unei tufe nalte de
ferigi, Leah l urmrea, mucndu-i
buzele nelinitit.

377

- Leah! tun el, dndu-i prul ud din


ochi i scrutnd mprejurimile cu ochi
ngustai. Vino aici!
Porunca aproape c o mbrnci spre el,
dar fata i strnse dinii ndrjit,
luptndu-se cu voina lui.
- Ai cinci secunde ca s iei la iveal,
rosti el cu o voce sinistru de linitit.
Dup aceea, o s regrei mult mai mult,
i-o jur!
Pace. Vocea sun linititoare n mintea
lui ca murmurul izvoarelor.
- S-o crezi tu! Unu... doi..., ncepu el s
numere.
mi pare ru...
- Ba nu, nu-i pare, bombni el cu
ciud i n clipa urmtoare nimbul
strlucitor al energiei ei o ddu de gol.
Rnji i porni spre tufa deas, continund
s numere. Trei... patru...
Leah se ridic, simind jugul puterii lui
nctund-o i mai strns. Umilina, mai
mult dect teama n sine, i aduse lacrimi
378

n ochi. Demonul ocoli tufa i se opri


lng ea, dar n-o atinse. nc nu era
convins c n-avea s-o rneasc dac-i
punea minile pe ea. Ea rmase
nemicat i dreapt, cu privirea aintit
n fa. Singurul lucru care-i trda
tulburarea era respiraia grbit, care-i
agita pieptul. i acea micare a snilor ei
l fcu s saliveze.
- Dac ncerci s m omori, o sabie ar fi
mult mai eficient, mri el ntr-un
trziu, privindu-i n lumina lunii profilul
ncremenit.
- Nu ncercam s te omor, se disculp
ea cu o voce tremurtoare.
- Nu? se ndoi el, arcuindu-i o
sprncean cu sarcasm. Putem s-mi rup
gtul, naibii, n stncile alea!
- Nu erau acolo, murmur ea slab,
mucndu-i buzele.
- Ce-ai zis?

379

- Am spus c nu erau acolo, se rsuci


Leah s-l priveasc. Le-am mutat civa
metri mai la dreapta.
- i ai fcut asta pentru c...? i imit el
stilul de a lsa ntrebrile n aer.
Leah tiu c nu se referea strict la
treaba cu stncile mutate, ct la ntreaga
batjocur. Lundu-i inima n dini, i
ridic brbia i-l nfrunt.
- Nu m-am putut abine! rosti ea cu
vocea gtuit de furie. Arogana i trufia
ta sunt incredibile! M-ai nlnuit cu o
vraj, esut pe baza unei fgduieli la
care am consimit n sil i pentru c nu
am avut ncotro. Mi-ai scos afurisita aia
de brar, dar nu i ceea ce aducea cu
ea. Ai fost foarte abil, trebuie s-o
recunosc. Mi-ai luat Piatra i... i
demnitatea! nchise ochii, trgnd adnc
aer n piept i nghiindu-i lacrimile.
Dac eu pot s ndur toate astea, cu
siguran i tu poi s nghii puin
380

umilin. Asta e tot ce-am avut de spus i


n-am de gnd s m scuz, aa s tii!
Saul o privi ncurcat, reflectnd cteva
momente la vorbele ei. Ea avea dreptate,
desigur. i reuise din nou s-l fac s se
simt vinovat i...
De cnd dracu ncepuse s aib
mustrri de contiin? se ncrunt el. De
fapt, de cnd dracu ncepuse s aib el
contiin? Dup toate probabilitile i
judecnd dup nemulumirea pe care o
simea, numai asta putea fi. i, ca totul
s fie mirific prin esen, simea c e pe
cale s-l pasc o pctoas criz de
sinceritate. O simea glgindu-i n gtlej.
- Te doresc mai mult dect doresc
puterea... sau nemurirea, mrturisi el
ncet, ntr-un trziu. i asta e complet
aiurea. Tu eti preul pentru care am
renunat la tot ceea ce aveam i puteam
s am, la tot ceea ce am fost i puteam s
devin.
381

Leah deschise ochii i-l privi tulburat.


Figura lui era neclintit, dar ochii i
strluceau tenebroi.
- Crezi c dac m-ai elibera, mi-a
nclca cuvntul i a pleca? Nu sunt o
mincinoas.
i
nici
o
fiin
nerecunosctoare nu sunt. Cuvntul dat
este pentru mine sfnt.
El continu s-o priveasc lung, apoi
expresia i se schimb.
- Ce-i n mn, nu-i minciun, i fcu el
mecherete cu ochiul.
- Regret, dar asta nu m amuz.
- Nici pe mine. Hai s notm, propuse
el, schimbnd subiectul i lund-o de
mn.
Leah l urm doi pai n virtutea
ineriei, apoi se dezmetici i se propti pe
clcie, smulgndu-i mna dintr-a lui.
- Nu! Asta n-o s se mai repete. N-o s
te las din nou s-mi furi ochii cu cte o
vraj iscusit i... i... i..., se blbi ea,
ncurcat, roind.
382

- Asta s-a ntmplat azi diminea? iam furat ochii i... i... i...? o imit el,
zmbind ncet, de-a dreptul mgulit.
- nceteaz!
Leah nchise ochii, simindu-se ca o
proast. Ceea ce o surprinse cel mai mult
era faptul c s-ar fi dus cu el i l-ar fi
lsat s-i fure ochii nc odat, dac el ar
fi vrut s-o fac. i nu exista nicio umbr
de ndoial asupra inteniilor lui.
- Uite ce este, damnatule, ar tre...
- Saul. sta e numele meu. Folosete-l.
Eu niciodat m leg de rasa ta, numindute pmnteano sau muritoareo.
- Bine. Saul, i pronun ea pentru
prima dat numele cu voce tare. Ideea
este c ar trebui s ne odihnim, pentru c
ziua de mine va fi una lung i grea.
Timpul se scurge n defavoarea tuturor.
Trebuie s adunm oamenii, s-l eliberm
pe rege...
- Stai aa, ia-o uurel, o opri el,
ridicnd o mn. Oamenii poate c-i poi
383

aduna, dar nu ai cum s-l eliberezi pe


rege. Chestia asta scoatei-o din minte.
Dac nu l-au omort pn acum, atunci
se afl ntr-un loc pzit cu strnicie. Nu-l
vom putea scoate din cetate. Cel puin,
nu n via. Va trebui s accepi asta i...
- Nu nelegi! Fr regele lor, oamenii nor s lupte!
- Atunci, condui tu, suger el simplu.
Leah se holb la el siderat.
- Nu pot! Sunt preoteasa lor!
- Eti vlstar regal i-i curge snge de
nemuritor prin vene. Iar ei tiu asta. n
plus, poi invoca voina zeilor ti. Te vor
urma n lupt, pot s bag mna n foc
pentru asta.
- Ba nu se va ntmpla aa. Regele este
cel va conduce armata, pentru c lui i-au
jurat supunere. i atta vreme ct
oamenii tiu c tatl meu este n via,
vor continua s fie loiali lui i s atepte
ordinele de la el.
384

- Miastro, ca s ajungem la tatl tu,


trebuie s trecem de al meu! i-l cunosc
pe Nemeth foarte bine. Se ateapt s
venii dup rege. Mai presus de toate,
sper i se ateapt ca tu s fii cea care
se duce dup el!
- Regele triete, simt asta. Iar Cetatea
Alb dispune de o reea de galerii
subterane, pe care numai cei din familie o
cunosc...
- Mut-i gndul, i-o retez el cu
asprime. Au printre ei cuttori. Dac
aceast reea exist, atunci au descoperito pn acum.
- Atunci, ai tu un plan mai bun?!
izbucni ea, exasperat.
Brbatul o privi de sus i zmbi ncet.
- Da, de fapt am un plan n minte, dar
i-l voi spune la momentul potrivit. Vom
avea nevoie de toi lupttorii pe care i
poi strnge ntr-o sptmn.
Leah l privi lung, trecndu-i prin minte
s-i sondeze contientul, dar se rzgndi.
385

Ar fi fost primejdios s ncerce s-o fac,


iar el i-ar fi dat seama de asta i s-ar fi
enervat.
- Bine, accept ea. Mine vom pleca n
muni ca s adunm oamenii i ne vom
strdui s ne ntoarcem la timp pentru
ntlnirea de la Stnc. De data asta
mergem pe mna ta.
- Oh, sunt micat! i duse el teatral o
mn la inim, privind-o cu ochi mari.
Am cptat primul vot de ncredere din
partea ta.
- Fii detept i nu-l irosi, l sftui ea,
ntorcndu-i spatele i pornind ano
spre peter.
- Leah?
- Da? fcu ea fr s se ntoarc.
- Lupul i oimria lui vor dormi,
ncepnd din noaptea asta, sub cerul
liber.
Leah ncremeni. Panica ncepu s i se
ncolceasc n pntec precum un arpe
mare i greu.
386

- Dac asta i-e porunca...


- Nu, asta mi-e dorina, preciz el grav.
M duc s mai dau o rait prin
mprejurimi. Cel mult o or. S nu-mi
adormi, bine?
Leah nu-i rspunse. Nu era sigur c
vocea ar fi susinut-o. Auzi flfitul de
aripi din spatele ei i, fr s se ntoarc,
porni livid spre peter, ocolind tufele
nalte de ferigi.
CAPITOLUL 20
i lu destul de mult ca s verifice
graniele i s se asigure c totul era n
regul. La cinci mile spre vest,
nemesingienii stabiliser o mic tabr.
Saul zbur pe deasupra, la o distan
periculos de mic, numrndu-i. Erau
paisprezece de toi i doi gholl-i, plus doi
cuttori i un cameleon. Cameleonul i
ridic privirea spre cer, adulmecnd, i
Saul decise c era mai prudent s se
387

retrag. Nu zbura destul de aproape


pentru a-l simi cu adevrat, dar prefera
s nu rite. Cu cameleonul se putea
descurca, dar avea s-i alerteze pe toi
ceilali, ori noaptea aceasta era rezervat
unei alte ndeletniciri, infinit mai incitante
i mai plcute. Avea s mai fac o mic
escapad n zori.
Pentru mai mult siguran plant
nite capcane, burduindu-le cu foc, o
arm eficient i fatal dac-i nimerea
inta din plin. De fapt, nu lupttorii l
ngrijorau, ci bestiile acelea cu trei ochi i
glandele pline de venin. Spera c mcar
una dintre ele s-o mierleasc, prjindu-se
n suc propriu.
Ateriz n faa cascadei puin dup
miezul nopii, asudat i nervos de faptul
c ntrziase. Cu siguran ea se culcase.
i lepd repede straiele pe mal i intr
n apa ngheat pentru a-i ndeprta de
pe trup mirosul de animal pe care tia cl cpta de fiecare dat cnd lua alt
388

nfiare. Nu dorea s trsneasc a pene


ude cnd avea s se ntind lng acea
femeie uluitoare, care-i bntuia mintea ii aa fanteziile de sptmni ntregi. i
chiar de mai demult, dac punea la
socoteal i visele pe care le avusese cu ea
de-a lungul ultimilor treizeci de ani.
Cnd intr n peter, douzeci de
minute mai trziu, nici prin cap nu-i
trecu c n-avea s-o gseasc acolo. Fu
att de ocat nct, n primele clipe, nu
avu nicio reacie. Apoi furia i croi drum
spre gtul lui cu ghearele i el fcu un
efort colosal s-i nghit urletul de
frustrare. N-ar fi folosit la nimic.
Cu sngele zvcnindu-i n vene, se
aez n faa focului care ddea s moar
i-l descnt, invocnd prezentul i
cerndu-i s i-o arate. Jarul se nsuflei i
primele flcri se nlar prind,
lungindu-se ca nite limbi lacome. Apoi se
nteir i el i deslui fptura n miezul
lor.
389

Fu att de uimit s-o vad pind


graioas peste buteanul fermecat, cu
braele pline de flori, ndreptndu-se fr
grab spre cascad, nct pre de o clip,
nu fcu dect s se holbeze prostete la
imaginea ei. Avu totui prezena de spirit
s anuleze descntecul cu o fraciune de
secund nainte ca apele s se desfac i
ea s ptrund n peter. Se asigur c
viziunea dispruse, apoi se ridic i se
ntoarse spre ea.
- Aveam patru ani cnd am nceput s
fiu iniiat n tainele meteugului, rosti
ea moale, i prima lecie care mi-a fost
predat
la
capitolul
Precauii
din
manualul de vrji a fost ca niciodat s
nu folosesc focul altui vrjitor, dect dac
acesta mi ngduie s-o fac. Lucru dificil
de nfptuit, de altfel, pentru c rareori
un vrjitor accept s-i mpart focul cu
un altul. Tu ai ratat lecia n cauz sau
pur i simplu nu te-a interesat subiectul?
390

Pentru prima dat n lunga lui


existen,
demonul
trecu
printr-o
experien incredibil: se trezi roind.
- Unde-ai fost? se burzului el, siminduse stupid.
Leah i arunc o privire suprat
nainte ca ulcica de lut s se materializeze
la picioarele ei.
- Am fost s culeg descnttoare,
rspunse ea n timp ce aeza florile albe
n ap. E prima lun plin n ofiucus din
acest an i ele nfloresc doar pentru o
singur noapte. Seminele se scutur
repede i dispar nainte de rsrit. Culese
n acest moment, la miezul nopii, puterea
lor magic crete nsutit. Ultima dat
cnd s-a ntmplat asta a fost acum
doisprezece ani i ultimele semine le-am
folosit acum trei ani n urm. Ai ntrziat.
- Da. Am avut o mic abatere din
traseu.
- Ceva interesant? l chestion ea,
ducnd vasul cu flori lng peretele
391

dinspre rsrit i aternnd sub el o


bucat de pnz curat.
Ea i schimbase rochia, purtnd ceva
vaporos, de culoarea levnicii. Prul liber
o nfura ca o mantie ntunecat i
seductoare. Era descul, ca de obicei.
Simea parfumul ei chiar i de la acea
distan. Saul se trezi c-i las gura ap.
- Am descoperit o mic tabr la cteva
mile de grania vestic, rosti el, teribil de
uimit de faptul c nc mai avea grai.
ncepu s-i povesteasc ce vzuse. Leah
l asculta atent i zmbi amuzat cnd
auzi despre capcanele pe care el le
plantase n calea lor.
- Sper numai s nu nimereasc n ele
persoane nevinovate.
- Captur nedorit, rosti el calm.
- Poftim?
- Trebuie s te mpaci cu asta.
ntotdeauna sunt i pierderi de acest fel.

392

- neleg. Tu probabil c eti mai


familiarizat cu strategiile i riscurile unui
rzboi. La mine e primul.
- Va fi i ultimul dac vei fi destul de
norocoas s-i supravieuieti.
De ndat ce rosti vorbele, realiz i
dimensiunea real a adevrului lor. O
privi, nchipuindu-i pentru prima dat
lumea fr ea. Era... ca i cum s-ar fi
trezit privind la un cer fr stele.
Posibilitatea aceasta era... extrem de
neplcut.
- A vrea s beau puin vin nainte,
murmur ea.
- nainte de ce?... A! se lumin el.
Firete. i torn eu.
- Nu este nevoie, zmbi Leah,
ridicndu-i braele deasupra capului.
Pocalul aurit se materializ n minile
ei i ea sorbi din el, privindu-l peste
marginea acestuia, apoi i-l ntinse. Saul
bu restul, cu ochii strlucitori fixai ntrai ei, rugndu-se s nu fie vorba de vreo
393

otrav sau de vreo vraj blestemat, care


s-l lase neputincios pentru tot restul
vieii. Arunc pocalul peste umeri cu un
gest indiferent, tiind c se va dezintegra
nainte s ating podeaua.
Fcu un pas spre ea i-i cuprinse n
pumn una dintre uviele care-i atrna pe
piept, ducnd-o ncet la nas i inhalndui mireasma dulce i curat cu nesa.
nchise ochii, savurnd-o. Parfumul ei l-ar
fi putut recunoate oriunde, oricnd. Era
ceva floral i mai mult dect att. i
amintea de piscuri nzpezite i de soarele
din miezul iernii.
- i-e fric?
- Puin.
- E prima oar?
- Da.
Saul blestem n sinea lui.
- Ci ani ai de fapt?
- Cu voia cerului, vor fi la numr
douzeci i opt, n miezul iernii ce va s
vin, l surprinse ea cu purul adevr.
394

- tii ci am eu?
Fata neg tcut, privindu-l cu ochi
mari. Demonul rnji.
- Las, uit c te-am ntrebat asta. Tot
timpul uit c voi, pmntenii, avei un
ciclu de via mult mai scurt dect al
nostru. Nu conteaz oricum. Nu-i voi
spune c nu trebuie s ai emoii. Le vei
avea oricum. nchide ochii.
Tnra femei l privi ncordat, cu
inima bubuindu-i n gt, apoi se
conform. i ncepu s se roage n sinea
ei ca totul s se termine ct mai repede.
La nceput i simi atingerea degetelor
pe fa, conturndu-i cu delicatee
sprncenele, arcuirea pomeilor, linia
nasului i a gurii. Apoi i simi buzele,
urmnd acelai traseu. N-o srut pe
gur, dar o muc tachinator de buza de
jos, n timp ce-i nfura prul lung n
jurul pumnului.
Leah ar fi vrut s nu simt plcere, dar
fiorii aceia existau, strecurndu-i-se pe
395

sub piele, nclzindu-i sngele, cntnd.


Cnd el i trase capul spre spate,
expunndu-i linia vulnerabil a gtului,
Leah se cltin i, involuntar, se ag se
el. Abia atunci o srut, profund i lene,
cu o dibcie care o fcu s-i rspund
mecanic. Aroma gurii lui era ameitoare,
erotic, exact aa cum i-o amintea.
Printr-un col al minii ei trecu vag gndul
c auzise cndva spunndu-se c a fi
posedat de un demon era o experien de
neuitat. Erau nite creaturi de o
senzualitate ntunecat, irezistibil, i
nite amani desvrii. Acum o credea.
El avea mini magice, atingnd i trezind
din somn zone ale trupului ei despre care
Leah crezuse c sunt doar pentru decor.
Snii o furnicau, genunchii i se
nmuiaser, muchii i fremtau de
nerbdare. Ceva fierbinte curgea vijelios
nuntrul ei, lichefiindu-i oasele i carnea.
Cnd el puse capt srutului i o rsuci
cu spatele la el, se mpletici ameit.
396

Cteva clipe mai trziu, rochia i czu


moale n jurul gleznelor i ea simi
rcoarea nopii pe pielea nfierbntat.
Saul i cuprinse gtul zvelt ntr-o
strngere ferm, lipindu-i spatele de el, ii aez palma pe pntecul ei, presnd
uor. Simea tremurul de rspuns
dinluntrul ei, pulsul care-i izbea
nebunete palma, respiraia ntretiat, i
putea s-i adulmece aroma picant a
trupului sensibilizat de atingerile lui. Era
att de ntrtat, nct ncepu s
transpire n efortul de a se stpni. Nu
nelegea de unde izvora acea necesitate
absurd de a-i oferi plcere naintea lui,
dar nici nu avu vreo pornire spre
introspecie. i slt prul greu, jucnduse cu ceafa ei i tachinnd-o cu
mucturi uoare pn cnd i simi
genunchii cednd, dup care o ghid
ncetior spre aternuturi i o ntinse cu
faa n jos, oprindu-se doar att ct s-i
397

admire linia supl a spatelui, rotunjimea


mbietoare a feselor i picioarele zvelte.
- Eti neasemuit de frumoas, opti el
lng urechea ei, nfiornd-o. Mai
frumoas dect orice zei...
O srut pe linia ngust a cefei, dup
care o nclec.
La orice se ateptase, numai la un
masaj seductor nu. Minile lui erau
aspre,
ns
exercitau
o
presiune
irezistibil asupra ultimelor noduri din
muchii ei, alunecnd lin i insistent
deasupra lor, ndeprtnd oboseala i
ncordarea din ei. n aer plutea un miros
delicat, floral, i dup uurina cu care-i
frmnta spatele, deduse c el folosea un
ulei din plante, probabil adus acolo
printr-o vraj.
Leah oft i-i goli mintea de gnduri,
propunndu-i s savureze clipa i s nu
se gndeasc la ceea ce se ntmpla. ntradevr, avea mini magice i pricepute,
care-i masar umerii, spatele i ceafa
398

pn cnd deveni delicios de relaxat i


aproape adormit.
Oare se rugase ca totul s se termine
repede? i trecu ei vag prin cap. Ar fi
putut s stea aa, la nesfrit...
Cnd
i
simi
dinii
rcindu-i
seductor pielea, nu fcu dect s ofteze
i s freamte. O dezmierda cu gura,
rbdtor, poposind napoia genunchilor i
insistnd asupra unor zone extrem de
sensibile, despre a cror existen navusese habar niciodat. Cnd o rsuci
pe spate, era moale ca ceara i avea pielea
aburit. Snii i erau delicios de ncordai,
iar cnd el i gust, avu impresia c se
desface. Trase iute aer n piept, apoi l
expir ntr-un vaiet prelung. Gura lui
alunec pe valea dintre snii ei spre
pntec, trasnd o linie incandescent de
srutri fierbini i mucturi lenee, apoi
mai jos, tot mai jos, pn cnd se nchise
fierbinte deasupra ei. i simi limba
dogoritoare savurnd-o cu o ncetineal
399

exasperant, presnd-o i absorbind-o


ntr-un fel care o fcu s ipe i s-i
nfing minile n prul lui, arcuindu-se
n ncercarea de a opri acea senzaie
sfietoare care-i zguduia fiina din
strfunduri. Ceva n ea se nclet pn la
durere,
apoi
ncepu
s
pulsese
necontrolat,
devastator,
tindu-i
respiraia. ncerc s se opun senzaiei
copleitoare, dar nu izbuti. Pur i simplu
se simi smucit n sus de valul orbitor de
energie i catapultat ntr-un vrtej
ameitor, care o purt dincolo de tot ce
cunoscuse vreodat.
i-n clipa urmtoare, l simi plonjnd
lin n trupul ei. Durere fu o arsur slab,
care o fcu s tresar i care dispru
aproape imediat. Deschise ochii, clipind
des ca s-i limpezeasc privirea, i-i vzu
chipul transfigurat, aplecat deasupra ei.
Ochii lui albatri erau arztori, ntunecai
i bntuii.
400

- Tu... tu i lumina ta..., scrni el cu o


voce chinuit.
Leah simi ceva zvcnind n adncul ei.
nchise ochii i-l cuprinse n brae,
trgndu-l spre ea i lipindu-i gura
umed de a lui. El o srut lacom,
strivindu-i buzele, apoi ncepu s se
mite, lsndu-se purtat de propria-i
nevoie.
Zorii zilei sosir prea devreme pentru
gustul lui. Ea dormea ncolcit n jurul
lui, prul ei nvelindu-i pe amndoi ca o
mantie. Respiraia ei uoar i gdila
pieptul i-l excita n egal msur.
nlndu-i capul, Saul i privi o clip
fruntea
boltit,
linia
graioas
a
sprncenelor, nasul drept i genele
curbate, care-i umbreau obrajii. Prea
aproape o copil, att de inocent i
senin arta n somn.
Nu-i vorbiser aproape deloc n timpul
celor cteva ore petrecute mpreun.
401

Toat conversaia fusese redus la


atingeri,
mngieri,
srutri
interminabile, mpreunri devastatoare i
cteva oapte rebegite, totul intercalat cu
reprize scurte de moial. Se strduise
s fie atent cu ea, s-i trezeasc din
letargie latura senzual i gustul pentru
cea
mai
satisfctoare
dintre
ndeletnicirile umane... i demonice.
Izbutise s-i alunge teama i sfiiciunea.
ncepuse prin a o seduce, dar undeva, pe
parcursul acelei nopi, lucrurile se cam
inversaser. nainte de a realiza mcar ce
i se ntmpl, se trezise prins n dulceaa
fpturii ei, fermecat cu totul de ceea ce ea
era.
Oare ce farmece deucheate i fcuse
aceast vrjitoare de nu-i putea domoli
nicicum foamea de ea?... Era de ajuns s
se uite la el cu ochii ei mari, aurii i
superbi, plini de taine i incredibil de
calmi, ca s-i piard irul ideilor i inima
402

s-i bat mai repede. l uimea. i-l


tulbura deopotriv.
Leah se mic, frecndu-i uor faa de
pieptul lui, apoi i ridic faa i-l privi cu
ochi somnoroi.
- A rsrit soarele?
- Nu nc. Mai dormi puin.
Gura ei se arcui sub acel surs reinut,
misterios i ispititor, iar mdularul lui
zvcni sub coapsa ei, ntrindu-se. Trupul
ei se undui ca o ap, alunecnd ator
deasupra lui, apoi ea-l nclec i l trase
n adncul ei.
Mai trziu, Saul o strnse n brae,
ngropndu-i faa n prul ei, dorindu-i
pentru o clip imposibilul.
CAPITOLUL 21
Pornir la drum la vreo dou ore dup
crpatul zorilor. Conveniser ca att ea
ct i lupul s mearg pe jos, iar el i
gardianul ei naripat s zboare n tandem,
403

cercetnd traseul n cutarea unor


eventuale primejdii.
Cerul era acoperit de nori negri,
saturai de ap, iar mirosul furtunii
plutea n aerul ncrcat de electricitate.
Leah alerga alturi de Rogan, tind
pdurile din nord-vest aproape oblic,
lsndu-se ghidat de mica sfer
luminoas ce o purta pe drumuri nc
neumblate.
Nscuse
sfera
dintr-un
descntec de localizare pe care-l fcuse
nainte de plecare, folosind seminele
argintii de descnttoare, i scopul
acesteia era s-o conduc spre Lyam,
despre care inima i spusese c
supravieuise mcelului.
Dei era obinuit cu alergatul pe
distane lungi, Leah ncepu curnd s-i
simt muchii gleznelor i gambelor
arznd. Dormise prea puin n noaptea
care trecuse i-i supusese trupul unor
ndeletniciri... ei bine, avnd n vedere c
era numai cu Rogan, i c el nu-i putea
404

auzi gndurile, putea s fie sincer cu


sine i s recunoasc faptul c acele
ndeletniciri fuseser cum nu se poate
mai plcute.
Noaptea
n
sine
fusese
una
incredibil!... Pentru un demon, fusese
surprinztor de atent, grijuliu i rbdtor
cu ea. Exista n adncul lui i o parte
ntunecat i violent, crud i calculat,
lacom i nemiloas, de care fusese pe
deplin contient i de care se temuse,
dar el i-o controlase perfect, druindu-i
n schimb plcerea n zeci de nuane
fermectoare i extazul ntr-o explozie a
mii de culori, una mai nucitoare dect
alta.
Fiecare
mpreunare
avusese
savoarea i unicitatea ei, uimind-o i
umplnd-o de i mai mult confuzie.
nainte ca noaptea s se lase, pe cnd l
atepta nfrigurat s se ntoarc din
scurta lui escapad, i reproase cu
mnie propria netiin. i pstrase
virginitatea de-a lungul anilor, nu din
405

mndrie sau dezinteres, ci pentru c


niciodat nu ntlnise vreun brbat care
s-o incite ndeajuns nct s-o fac mcar
s se gndeasc la asta. Existaser destui
interesai, desigur, numai c ea nu fusese
cea interesat. i ajunsese s regrete c
nu fusese... interesat!
i pstrase inocena atta timp, doar
ca s ajung s-i fie luat de un demonvrjitor-semizeu-izgonit, sau ce naiba era
el!... O prostie! O onoare pe care el n-o
merita. i-ar fi dorit s aib mcar o
brum de experien personal, care s no mai fac s-i smulg prul din cap de
jen i ngrijorare.
Se pregtise psihic, imaginndu-i actul
posesiunii lui ca fiind unul scurt,
impersonal, o descrcare violent a unor
necesiti primare. Cnd nervii ntini de
atta ateptare ncepuser s-i zbrnie,
ncercase s-i fac de lucru i s
gseasc ceva care s-i abat mintea de la
inevitabilul care urma s se ntmple.
406

Ieise s culeag florile magice, tiind c


satisfacia acelei cutri avea s-i ocupe
mintea pentru un timp. Izbutise s
dibuiasc mai multe ascunztori i culese
mult mai multe flori dect ultima dat, o
recolt
impresionant,
deoarece
descnttoarele erau ierburi rare i
extrem de greu de gsit. Pre de aproape o
or, reuise s-i alunge temerile din
suflet i s se bucure de vntoare. Pe
drumul de ntoarcere, mestecase dou
frunze de melis aurie, care-i mai
domoliser nervii din stomac i o
ajutaser s-i recapete calmul. i totui,
cnd intrase n peter i-l vzuse, se
simi cu adevrat dezndjduit i jalnic
de nefericit. Apoi, el i pusese minile
pe ea i... plonjase ntr-un vrtej ameitor
i irizat.
O surprinsese. Se folosise de seducie,
de rafinament i de o nesfrit rbdare,
druindu-i plcerea de fiecare dat
407

naintea lui. Oare ce putea s nsemne


toate acestea?...
n faa lor se ivi un copac prbuit, cu
trunchiul acoperit de o perdea de muchi
verde i licheni. Rogan sri peste el i
Leah l urm, ns cnd ateriz de partea
cealalt, simi o explozie de crcei n
pulpe i gambe. Strngnd din dini,
continu s alerge, ntinzndu-i muchii
ndurerai, dar muchii i se ncletar i
mai tare, fornd-o s se opreasc.
- Rogan, strig ea, trgnd adnc aer n
piept n timp ce se ghemuia, strmbnduse de durere.
Lupul se opri, aruncndu-i o privire
nedumerit peste umr. n ochii lui se citi
ngrijorarea cnd reveni lng ea i o
mpinse uor cu botul n umr.
- Nite afurisii de crcei, i explic ea
nemulumit printre dinii ncletai. Stai
cu ochii n patru pn cnd m repun pe
picioare.
408

Se ls n fund, simind epuizarea


dndu-i trcoale. n ritmul acesta, avea s
cad sfrit dup prima mil i pn la
lsarea ntunericului trebuia s ajung
neaprat la primul refugiu. Sprijinindu-i
fruntea pe genunchi, Leah nchise ochii,
dorindu-i vreo dou ore de somn.
Aproape aipi cnd auzi flfitul de aripi
i pala de vnt strnit de ele.
- Ce-i cu tine?
Leah i nl capul i-l privi amorit.
Saul vzu cearcnele de sub ochii ei i
paloarea chipului. Era rupt de oboseal,
realiz el, lsndu-se pe vine lng ea,
dar evitnd totui s-o ating.
- Am nevoie doar de cteva minute s
m odihnesc, opti ea, frecndu-i
pleoapele care o usturau. Am nite
afurisii de crcei n picioare, care nu se
las dui...
- N-o s in.
- Ce?
409

- Ai nevoie de somn, miastro, nu de un


scurt rela.
- Nu ne putem permite s ne oprim,
bolborosi ea.
- Pe naiba, nu!
O privi cu ochii ngustai, ignorndu-i
nevoia de a se ntinde spre ea ca s-o
adulmece. Leah era mbrcat ntr-una
dintre acele tunici scurte i sexy, fr
mneci, care de abia i ajungea la
jumtatea pulpelor. n picioare purta o
perche de sandale din piele maronie, cu
nururile lungi petrecute n cruci i
legate sub genunchi. Prul i-l mpletise
ntr-o coad groas, care-i atrna greu pe
spate. Lipsa podoabelor era pentru ea un
soi de cult personal. Cele dou sbii cu
lama scurt pe care le purta erau vrte
ntr-un ham de piele la spate, conceput
astfel nct s-i uureze accesul la ele i
s le poat scoate din teac dintr-o
singur micare, n caz de nevoie. O
lucrtur a celor din Asgard, gndise el
410

cu invidie n zorii zilei, cnd o urmrise


cum i-l fixeaz pe umeri, legndu-i
nururile sub snii plini.
Saul privi lupul care se trntise n
ezut, gfind cu limba scoas i
scrutnd pdurea din jurul lor cu atenie.
O auzi pe oimri ipnd n naltul
cerului, dar nu era semnalul care averiza
pericolul, ci doar strigtul de triumf al
psrii. Judecnd dup poziia soarelui,
se apropiau de amiaz. Nu-i puteau
permite s se opreasc, ntr-adevr, cu
att mai mult cu ct, dup socotelile lui,
urma s-i prind nserarea la vremea
cnd aveau s ajung n apropierea
taberei pe care el o localizase cu o sear
nainte. Trebuiau s-i ocoleasc pe
demoni nainte ca ntunericul s se lase,
profitnd de faptul c ei nu ncepeau s
miune dect la adpostul acestuia. Pe de
alt parte, ea avea nevoie de odihn. Dac
o fora, o mpingea direct n braele
epuizrii i dac se confruntau cu vreun
411

pericol, ea n-avea s fie n stare s se


lupte. Iar el nu s-ar fi putut desfura n
tihn, pentru c ar fi trebuit s aib i
grija ei n plus.
- tii s clreti?
- Poftim? clipi Leah, privindu-l cu ochi
mpienjenii de oboseal.
- Ai clrit vreodat pn acum?
- Firete, se ncrunt ea, indignat.
- Bine, ddu el scurt din cap,
ridicndu-se n picioare.
i schimb forma imediat, lund
nfiarea unui inorog. Leah l privi cu
gura cscat, apoi ncepu s chicoteasc,
fermecat. Se ridic ncet n picioare,
ntinznd mna fascinat i trecndu-i
uor degetele prin coama ntunecat i
mtsoas, apoi i atinse cornul lung,
rsucit i ascuit la vrf, care-i nea din
mijlocul frunii. Ar fi putut s se
transforme ntr-un armsar, dar el era
att de... dulce! hotr ea, dup un
moment de gndire.
412

Unicornul scutur din cap, fornind


nerbdtor, i Leah i nclet pumnul n
coama lui, sltndu-i-se n spate. i-n
clipa urmtoare inorogul o zbughi,
galopnd ntins printre trunchiurile
copacilor,
purtnd-o
cu
o
vitez
ameitoare prin inima pdurii, fcnd-o
s rd. Demonul acesta nu nceta s-o
surprind. Se preschimbase ntr-un
personaj de legend, care existase cndva,
pe vremea domnielor, a cavalerilor i a
dragonilor... O fcuse pentru plcerea ei,
i ddu ea seama cu un oftat vistor.
Dormi.
Leah zmbi i-i lipi asculttoare
pntecul de greabnul lui, lsndu-i
obrazul pe coama moale, n care-i vr
apoi minile ca s nu cad din mers.
Simea micrile muchilor supli de sub
ea, ns modul n care el galopa era att
de lin i de neted, de parc nici n-ar fi
atins pmntul cu copitele. Era ca i cum
ar fi zburat, gndi ea, nchiznd ochii
413

pentru o clip, impunndu-i totui s nu


adoarm.
i, pe cnd aluneca pe trmul viselor,
se ndrgosti de el.
Se trezi cnd micarea de sub ea ncet.
Deschise ochii, nc moleit de somn, i-i
lu cteva momente s-i dea seama unde
era. Se aflau n faa unui pru care
izvora de la baza unei stnci cenuii, cu
muchia zdrenuit, care se nla spre cer,
dreapt ca o sgeat. Ajunseser la Altar,
iar Saul i Rogan se opriser ca s se
adape. De aici nu mai era mult pn la
primul refugiu, ns soarele se pregtea
s apun i drumul era dificil i presrat
cu capcane.
Leah tresri cnd realiz c dormise
nentrerupt aproape ase ore i se ridic
brusc n ezut, dup care desclec. n
clipa n care atinse pmntul, el i relu
adevrata nfiare. Era asudat tot i
respiraia i era trudit de efort.
414

- N-ar fi trebuit s m lai s dorm att!


Dou ceasuri ar fi fost sufici...
Se ntrerupse cnd l vzu nlndu-i
sprncenele cu sarcasm.
- Erai pe punctul s leini din cauza
oboselii. Oricum, am strbtut de dou
ori mai repede drumul pe care tu l-ai fi
fcut pe jos.
Se ls pe vine, umplndu-i cuul
palmelor cu ap. i astmpr setea, apoi
i rcori ceafa nfierbntat, faa, pieptul
i umerii. i-ar fi dorit o baie, dar n-aveau
vreme de mofturi.
Leah bu i ea cteva guri de ap, apoi
i ridic privirea spre cerul mohort,
cutnd-o pe Maeve. Furtuna pe care o
simise nc din zorii zilei continua s le
dea ocol, fierbnd nbuit. oimria nu
se vedea nicieri, dar Leah tia c nu e
prea departe i c era n siguran.
- Nu mai este mult de aici, murmur
ea.
- Asta e bine.
415

Leah l privi, ncercnd s-i dea seama


n ce toane se scald. Prea iritat i
morocnos. Riscnd, Leah pi spre el i-i
puse o mn pe bra.
- Mulumesc.
Saul se uit la ea de sus un scurt
moment, dup care rnji insinuant,
msurnd-o cu o privire nceat i aluziv
din cap i pn-n picioare, fcnd-o s se
mbujoreze.
- O s-mi mulumeti cum se cuvine
mai trziu, meroween.
Se rsuci i pi peste curgerea
domoal a apei, ncepnd s urce panta
abrupt a muntelui fr efort. Leah i
muc buzele, suprat de faptul c l
lsase s-o tulbure att de uor, i se lua
dup el, bombnind n sinea ei. Rogan
rmase n urm, asigurndu-le spatele.
Traseul era dificil i ntortocheat,
presrat
cu
buteni
czui
i
mrciniuri. Fcur cteva ocoluri pn
cnd gsir poriuni mai uor accesibile.
416

- Nu exist nicio afurisit de potec pe


care s mergem? mormi Saul, enervat.
- Nu. Munii acetia sunt un refugiu n
vremuri de restrite, iar potecile lor sunt
att de rar strbtute nct se terg cu
timpul.
- Grozav, se strmb el.
Era flmnd i obosit, i nervos tocmai
din aceste dou pricini.
- A vrea s te rog ceva, rosti Leah,
ncercnd s in pasul cu el.
- Zi, o invit nepstor, fr s se
ntoarc.
Leah trase adnc aer n piept, fcndui curaj. Problema trebuia lmurit
nainte de a ajunge la refugiu. N-avea s-i
convin cu siguran, dar spera s-l poat
face s neleag.
- Oamenii tatlui meu sunt loiali celor
din familie.
- mi nchipui.
- M vor ntmpina ca pe fiica tatlui
meu, preoteasa i protectoarea lor.
417

- Cu surle i trmbie, presupun, fcu


el sec. Probabil c vor pune i de-un
banchet n aer liber.
- Nu este nevoie s fii att de nesuferit,
replic ea, iritat.
- Treci la subiect, altfel o s-i pierzi
suflul i o s-i iei din ritm. Zi-mi repede
ce te frmnt i pe urm f linite.
- Bine. Nu pot s dorm cu tine la
noapte.
El nu spuse numic, ci continu s urce,
n timp ce primul tunet bubui n naltul
cerului,
rostogolindu-se
deasupra
muntelui. Curnd avea s plou i asta
urma s le ngreuneze drumul i mai
mult. Desigur, putea ndeprta norii
printr-o vraj, dar pmntul avea o nevoie
stringent de ap.
Tcerea se prelungea la nesfrit i
Leah
i
muc
buzele
nervoas,
ntrebndu-se dac el o auzise din capul
locului
sau
trebuia
s-i
repete.
ngrijorat, i privi spatele lat.
418

- Trebuie s nelegi c am un anumit


statut n faa lor i c exist un protocol
pe care trebuie s-l accepi i s-l...
- S-l accept?! repet el uimit,
rsucindu-se brusc spre ea i privind-o
cu ochi ngustai. Singurul lucru pe care
l-am acceptat a fost s v ajut, nu s m
convertesc modului vostru de via,
nghiindu-v ritualurile i protocoalele
prosteti! Legile i tradiiile voastre nu m
privesc, meroween. Sau, poate, adug
dup o scurt pauz, te ruinezi cu faptul
c eti amanta unui demon?
- N-am sugerat nimic de acest fel i
asta este numai problema mea! se enerv
ea, nroindu-se i privindu-l cu ochi
scprtori.
- Exact.
- ns pn cnd vor nelege anumite...
lucruri, e mai bine s...
- S ce?
- O s-mi subminezi autoritatea n faa
lor i ei mi vor pune la ndoial judecata.
419

Ajutorul de care regele are nevoie va fi


sabotat, numai pentru c tu eti cpos,
orgolios i ngust la minte.
- Flatndu-m, n-o s reueti mare
lucru, o preveni el, ntorcndu-i spatele i
vzndu-i nestingherit de drum.
Leah scoase ceva ntre un mrit
frustrat i un oftat de exasperare.
- Saul!
- Ce-i?
- Te rog.
El i ddu ochii peste cap i se rsuci
din nou spre ea.
- Uite care e problema mea, dulcea:
sunt excitat de cte ori m uit la tine. Poi
s nelegi asta?... Dac n-ar fi lupul cu
noi, te-a dobor la pmnt din cinci n
cinci minute i te-a smotoci de i-ar
merge fulgii. Timpul e scurt i vreau s
m bucur de fiecare moment de plcere
pe care pot s-l am, pn la Marele Final.
Obinuiete-te cu asta i ine-i gura. Ne
apropiem de o zon cu dificulti.
420

Leah i nghii furia i-i sigil buzele,


jurndu-i s nu-i mai vorbeasc pentru
tot restul vieii ei, care probabil era sortit
i aa s fie destul de scurt, ntrebnduse n acelai timp cum putea s mpace i
capra, i varza, ct mai eficient cu
putin. Se ateptase s fie dificil, dar nu
obtuz.
Ocolir destul de mult, alegnd o
poriune i mai accesibil, despre care
Saul credea c iese din aria cutrilor
celor de un neam cu el.
Primii stropi czur chiar n clipa n
care pir pe platou. Apoi se dezlnui
prpdul. Ud pn la piele i ngheat
n aerul rece al muntelui, Leah mergea n
urma lui, fcndu-i griji pentru Maeve.
oimria nu putea rzbi prea mult pe o
vreme ca asta i tia c Maeve se temea
de fulgere.
Mai aveau de cobort o poriune mic a
versantului din partea de miazzi i
ajungeau n zona grotelor. Moment n care
421

avea s dea ochii cu ceea ce mai rmsese


din armata regelui i s-i organizeze.
Moment n care el avea s afle localizarea
precis a ascunztorilor lor. Dar cum
alegerea fusese fcut, era prea trziu ca
s se mai ntrebe dac procedase corect
sau nu, dac el ntr-adevr era de partea
lor sau le ntinsese o curs viclean, n
care aveau s cad cu toii ca mutele.
Cu inima strns, Leah se rug ca totul
s se termine cu bine. Pentru c, n caz
contrar, avea s-l ucid cu mna ei!
Saul se opri brusc, mai degrab intuind
pericolul. Duse o mn n spate, fornd-o
pe Leah s rmn acolo, n timp ce
privirea i se ascui, ncercnd s
strpung perdeaua groas a ploii. n
lumina erpuitoare a unui fulger, vzu
stncile coluroare i aspre,
pinii
pipernicii de intemperii i jnepniul care
acoperea culmea versantului. n acea
strfulgerare de lumin, totul prea
422

ncremenit i pustiu, dar instinctele l


avertizau c nu erau singuri. Sabia lung,
cu lama curbat, se materializ de
nicieri n mna lui.
- S-mi spui i mie cum faci asta,
bombni ea, ncercnd s-i ascund
curiozitatea care o rodea.
- Rmi n spatele meu, i ceru el,
ncepnd s se retrag spre marginea
pdurii, silind-o i pe ea s bat n
retragere.
El simise ceva. I se ghicise n vocea
plat, aproape plictisit.
- Nu m mai tot mpinge i nu ncerca
s faci pe cavalerul cu mine..., ssi Leah,
ncercnd s-l dea la o parte.
- Gura! i-o retez el, mrind, n timp
ce-i fcu vnt printre copacii nali.
Tunetul, care bolborosise prelung
deasupra lor, se prvli din naltul cerului
cu o asemenea for nct muntele vibr
sub tlpile lor. n clipa urmtoare, un alt
fulger sfie bezna umed a nopii,
423

reflectndu-se n zeci de puncte argintii i


el vzu siluetele care peau tcute pe
platou, ieind direct din trunchiurile
copacilor.
- Hopa, un contingent ntreg de nimfe!
murmur el, retrgndu-se i mai mult n
umbr, netiind dac s fie uurat sau s
se ngrijoreze. Aliana voastr mai este
valabil sau am dat de dracu? se rsuci
el ntrebtor spre Leah.
- Depinde de ce m hotrsc s le spun
despre tine, zmbi ea nesuferit. Rmi
aici, adug, trecnd ano pe lng el
i pind pe lespezile ude. Khaly, strig ea
cu putere. Sunt eu, Leah.
Driada pi precaut n fa, inndu-i
n continuare arcul pregtit. Privirea ei
era uimit i nencreztoare.
- Meroween... Trieti!
- Da, cu voia zeilor i...
- Eti nsoit de un demon, i curm
nimfa vorba, ngustndu-i ochii verzi n
424

timp ce fixa suspicioas arborii din


spatele crora Leah ieise.
- Da. Numele lui este Saul i mi-a
salvat viaa la Biel-Cairngorm. Poruncete
nimfelor s bage sgeile la loc i s lase
arcurile n jos.
- Niciun demon nu este de ncredere,
declar regina cu rceal. Ne-au cotropit
pmnturile i ne-au prjolit casele. Au
dat foc pdurilor noastre, rosti ea cu
durere n glas. Am jurat s ne rzbunm
i s-i nimicim pe toi, pn la ultimul.
- Nu suntei singurul neam care a fost
osndit de ura i de lcomia lor. n acest
moment, cu toii am suferit pierderi
cumplite i suntem pe cale s pierdem
totul...
- Va pieri i el, dac Profeia se
adeverete. De ce s-ar oferi s ne ajute un
demon, cnd nici mcar nu va supravieui
prezicerilor strbunilor notri?
- Pentru c cei din Asgard i-au oferit
protecie. Ai ncredere n mine, Khaly. El
425

este alturi de noi, rosti Leah, rugndu-se


din nou n sinea ei s aib dreptate.
Driada o privi lung, apoi ls arcul n
jos i slbi sgeata din corzile argintii.
Restul driadelor i imitar gestul i se
apropiar de regina lor, flancndu-le pe
amndou. Saul socoti c acesta era un
semn bun i iei agale dintre stnci,
picnd exact n spatele lor.
- Saul! strig Leah, privind peste umr
spre plcul de copacii n dosul crora el o
mpinsese mai devreme. Poi s iei. Saul?
strig ea din nou, ngrijorat, cnd nu
primi niciun rspuns.
- Nu e nevoie s strigi, te aud perfect,
rosti o nimf din spatele ei, i Leah simi
atingerea unor degete pe ceaf.
i-n timp ce-i lua vechea nfiare,
driadele fcur un pas mare n spate,
holbndu-se ocate la brbatul nalt i lat
n umeri, cu prul blond, atrnndu-i n
uvie grele i umede pe umeri, a crui
ochi preau a fi un foc albastru, viu.
426

- Tu!
Khaly fcu ochii mari, recunoscndu-l.
- ntocmai, confirm el, rnjind.
Regina i plimb ochii de la el la Leah
i invers, ngustndu-i uor. Pre de o
clip, tcerea se aternu apstoare pe
culmea dezgolit. Ploaia se mai domolise,
la fel i fulgerele.
- Unde i-e Piatra, meroween? o ntreb
nimfa n vechiul grai, privind-o fix pe
tnra femeie.
n clipa urmtoarele, driadele se
retraser
ntr-o
micare
perfect
sincronizat, cu arcurile ndreptate spre
ei. Leah nepeni, simind c i se face
grea. Era ridicol. Nu putuser s ajung
pn aici doar ca s moar n acest fel!
- Ce a spus? o ntreb Saul.
- M-a ntrebat unde mi-e Piatra. Cred
c va trebui s le-o artm.
l auzi pe Saul blestemnd printre dini
i bolborosind ceva greu de neles. n
clipa urmtoare, greutatea nestematei i
427

atinse inima, cuibrindu-se strlucitoare


n valea dintre snii ei i Leah simi
uurarea
nmuindu-i
genunchii.
Pstrndu-i expresia feei neschimbat,
ridic
mna
i
atinse
Piatra,
convingndu-se c era ntr-adevr acolo.
Valul de fericire i uurare care-i scld
sufletul fu aproape dureros n intensitatea
lui. Piatra se ntorsese acolo unde-i era
locul.
Privirea nimfei se abtu spre gtul ei i
ochii i se ngustar i mai mult. Cnd
Leah trezi puterea nestematei, fcnd-o
s strluceasc, expresia ncordat din
ochii reginei se terse i buzele i se
arcuir ntr-un zmbet vag.
- Trebuia s m asigur c nu suntei
doi cameleoni n loc de unul singur.
Venii. V vom conduce la grote.
Driadele i ncadrar, micndu-se
tcute i prudente pe lng ei.

428

CAPITOLUL 22
O jumtate de or mai trziu ajunser
n faa refugiului. Leah i nl braul,
chemnd-o pe Maeve, n timp ce Rogan se
topi n grote, preschimbndu-se. Driadele
disprur, adpostindu-se n trunchiurile
copacilor, lng ei rmnnd numai
Khaly i dou dintre ajutoarele ei.
Leah fu ocat s constate ct de puini
oameni
supravieuiser
luptei.
Nu
rmseser mai mult de dou sute i cei
mai muli dintre ei erau rnii i
schilodii. Cum aveau s poat nfrunta o
armie format din cteva mii de
nemesingieni i s spere c vor putea
nvinge?...
Lng ea, Saul pea tcut i ncordat,
nregistrnd resentimentele din ochii
tuturor, n timp ce se nclinau respectuoi
n faa domniei lor.
429

- ngrijete-te s apuc zorii zilei, se


aplec el, optindu-i la ureche. Nu par
prea bucuroi de prezena mea aici.
- i au o sumedenie motive s-o fac,
nu? i rspunse Leah din vrful buzelor.
Am s le explic statutul tu ct de repede
pot.
- Meroween, rosti un munte de om, cu
faa acoperit de barb, fcnd un pas
spre ei i lsdu-se cu un genunchi n
pmnt.
- Lyam!... Sunt att de fericit s te
revd, opti Leah, cuprinzndu-i umerii
vnjoi n mini i ndemnndu-l s se
ridice.
Pre de o clip, se privir n ochi, apoi
se strnser n brae cu putere. Saul se
crisp. Brbatul era unul chipe, asta
dac agreai genul rzboinicului viforos.
- M-am temut c te-am pierdut,
mrturisi cpitanul, desprinznd-o din
braele lui i privind-o pe Leah cu un
zmbet larg. Harlson te-a vzut strpuns
430

de sgei i a ncercat s ajung la tine,


dar disprusei. Ce s-a ntmplat?
- Am... Saul m-a scos de acolo, fcu ea
un pas n spate, punnd o mn pe
braul demonului. i datorm cu toii viaa
mea.
- Nu-i cazul, replic Saul, artndu-se
plictisit. N-a ti ce s fac cu recunotina
attor oameni!
- Eti un demon, scuip Lyam, fr a se
osteni s-i ascund mnia.
- Eti perspicace, soldat, zmbi Saul cu
lentoare, provocator.
Cpitan,
l
corect
acesta,
ngustndu-i privirea i fcnd un pas
amenintor spre el.
- Lyam, rosti Leah domol, abtndu-i
atenia spre ea. Mi-a salvat viaa, repet
ea ncet. i a riscat enorm fcnd asta.
Datina ne cere s-i oferim ospitalitate i
prietenie.
Lyam i inu nervii n fru. i venea s
fac ceva pe ea de ospitalitate!
431

- mi cer scuze, sir, abia-i mic el


buzele.
- Saul, preciz acesta amabil. Avnd n
vedere c vom lupta curnd de aceeai
baricad i probabil ne vom vrsa sngele
pentru o cauz nobil, am putea s pim
peste formaliti, cpitane, fcu el ironic.
- Suntem istovii de drum i nfometai,
interveni Leah delicat. Crezi c poi s
gseti pe undeva ceva d-ale gurii i s
aduni oamenii ntr-un ceas? Trebuie s le
vorbesc.
- Desigur, ddu brbatul din cap, apoi
se rsuci i pocni din degete.
Un osta la fel de zdravn se apropie de
comandant i-i ascult poruncile optite.
Aprobnd, se nclin n faa lui, apoi o lu
naintea grupului. Maeve i zise ceva Leei
i se deprt, Rogan se lu dup Lyam,
optindu-i acestuia ceva la ureche i
fcndu-l s izbucneasc ntr-un hohot
de rs.
432

- Mulumesc, Nathaniel, rosti Leah


cnd ajunser n chilia micu, mobilat
sumar, cu un pat jos, o mas scund i
dou scaune.
- V aduc merindele de ndat,
domni. i haine uscate.
Oteanul se nclin i dispru. Saul se
aplec pentru a putea intra n chilie i
rmase aa, msurnd ncruntat camera
ngust, spat n stnc, care n-avea
nicio alt cale de ieire dect cea pe care
tocmai intraser. Se simea prins ca-ntr-o
capcan. Locul ideal pentru a fi ncolit.
- Eti sigur c n-o s fiu linat pn la
miezul nopii? o ntreb el pe un ton
plictisit.
- Eti n ospeie aici. Noi niciodat nu
ne linm musafirii.
- Mda, sper s nu uite nici ei acest
lucru.
- Ce-ar fi s iei loc i s nu-i mai faci
attea griji? suger Leah, la fel de iritat.
433

Sper ca buna dispoziie s-i revin dup


ce mnnci.
El i arunc o privire nepstoare i se
conform. Cu tot antrenamentul lui,
simea c pic din picioare de oboseal.
- Ai avut dreptate. N-o s poi dormi cu
mine aici, la noapte.
Leah l privi fix.
- Ai de gnd s dormi afar, sub cerul
liber, pe o vreme ca asta? l ntreb ea.
- Tu ce crezi? Locul sta a ca o curs de
oareci. Nu exist nicio ieire n cazul
unei ambuscade i dac ei v dibuiesc
ascunztoarea o s fii cu toii istorie.
Sunt mult mai n siguran afar dect
aici. Dei, se scrpin el n cap cu un aer
mucalit, ideea de a dormi lng graiile
din Meer m cam sensibilizeaz.
- N-o s se ntmple nimic. Dac ai fi
fost considerat ca fiind un real pericol
pentru ele, n-ai fi fost aici, cu mine.
- N-a paria pe asta, se strmb el. nc
nu i-au revenit din ocul iniial.
434

Leah oft i lu loc pe cellalt scaun,


punndu-i gndurile n ordine.
- Dei m enerveaz felul n care ai
procedat, i sunt ndatorat pentru faptul
c mi-ai napoiat Piatra.
Saul rnji flatat.
- Aveam de ales ntre asta i ailalt.
Asta a avut ctig de cauz, declar el
fr chef.
Leah i ridic privirea spre el.
- Piatra trebuie s rmn la mine.
Sunt Pstrtoarea ei de drept.
- tiu. Oricum aveam de gnd s i-o
dau ntr-una din zilele astea.
- Serios? fcu Leah, nclinndu-i capul
i studiindu-l cu o expresie drgla
tocmai prin seriozitatea ei.
El o privi lung, dorind-o chiar atunci,
pe loc. ncepu s se ntrebe dac ceea ce
se ntmpla cu el nu era obsesie pur,
amestecat cu niscaiva doz de nebunie.
Niciodat nu mai simise acea jinduire
nprasnic, pentru nimeni i nimic.
435

- tiu c vorba unui demon nu are prea


mult greutate n ochii votri, dar i-a
rmne ndatorat dac ai ncerca s nu te
mai ndoieti de fiecare cuvnt care-mi
iese pe gur.
- Nu-i pun cuvintele la ndoial, altfel
nu te-a fi adus pn aici, rosti Leah
ncet, ntr-un trziu.
- Nu pe toate, o corect el sec, i m-ai
adus aici pentru c n-ai avut de ales.
Mcar fi sincer. Suntem numai noi doi n
aceast ncpere.
Vrjitoarea i arunc o privire lung,
cntritoare, apoi zmbi cu un soi de
amrciune.
- ncrederea este un cuvnt mare, Saul.
Tu nu mi-ai dat prea multe motive n
trecut pentru a m putea ncrede n tine
acum. M-ai minit, m-ai nelat, ai
ncercat s m seduci sub forma unei
iluzii. Fr resentimente, adug ea,
ridicndu-i palmele mpciuitoare, dei
cerul mi-e martor c ar trebui s le am n
436

ceea ce te privete. Dar ncrederea este


ceva... ceva ce implic respect i prietenie.
Ceva ce se ctig i se merit. Da, ntradevr, te-am adus aici pentru c n-am
avut de ales, recunoscu ea deschis. Am
riscat i continui s-o fac pentru c nu am
ncotro. Printr-un capriciu al sorii sau
sub imperiul unui impuls de moment, tu
ai fcut o alegere care, probabil, va nclina
balana n favoarea noastr. Pentru asta,
i suntem recunosctori cu toii, dei tiu
c acest lucru nu nseamn prea mult
pentru tine. Dar m ntreb: oare vei
rmne alturi de noi pn la sfrit? Eti
dispus s lupi pn la capt pentru un
ideal care nu este al tu? Aceasta este
marea mea dilem.
- Eu cred c merit, atta vreme ct
obin ceea ce-mi doresc.
- i cu nzuinele celorlali cum
rmne?
- Ele nu m privesc, rspunse el cu o
sinceritate brutal.
437

- Dar vei rmne n aceast lume, dac


victoria ne va aparine.
Demonul rnji cu nepsare.
- Nu intenionez s triesc printre ei,
mrturisi el apatic. Nu sunt o fire
sociabil, aa c o s m retrag ntr-un
loc n care s nu vd mutra nimnui,
dect dac-l invit eu, personal. O zon
retras i linitit, gesticul el lent cu
mna prin aer, ca i cum ar fi avut locul
respectiv n faa ochilor. i o s-mi vd de
treburile mele, fr s deranjez pe nimeni,
atta vreme ct nu sunt deranjat. Cam
asta e ce am eu n minte i un motiv bun
pentru a lupta.
Tcu, deoarece sosise mncarea, i
odat cu ea, i Rogan mpreun cu
Maeve.
- Necazuri? l iscodi el pe Rogan,
vzndu-i mina mohort.
- Este aa cum am anticipat. Oamenii
sunt ngrijorai. Prezena ta aici i
nelinitete, se rsuci el spre cameleon.
438

- Dormitul sub cerul liber devine o idee


din ce n ce mai tentant, surse Saul,
servindu-se cu o halc din friptura rece.
- Nu i se va ntmpla nimic ru, rosti
Leah, ngrijorat totui. n mai puin de
un ceas, ne vom strnge n sala mare i...
- Nu-i subaprecia supuii, vrjitoareo,
rosti el, privind-o peste mas. Frica este
un liant puternic, la fel ca i ura. M
ursc i le este team de mine, dar asta
nu m deranjeaz. Atta timp ct m
ignor i nu pun mna pe sbii cu o
anumit intenie, totul va fi perfect din
partea mea.
Leah i ddu seama c n-avea rost s
insiste. Dei pofta de mncare i pierise,
se sili totui s mnnce. Noaptea nc
nu se sfrise i partea grea de abia
acuma ncepea.
Cum va izbuti oare s insufle oamenilor
ncredere n el, cnd nici ea nu era prea
sigur n privina lui?...
439

Simea tensiunea din aer la un nivel


aproape palpabil. i toat acea energie
distonant era ndreptat asupra lui. i el
o simea cu siguran, dei, judecnd
dup expresia de pe faa lui i dup
modul n care mnca, singura lui grij era
s nu sucombe de inaniie n viitorul
apropiat. Aproape l invidie pentru calmul
i nepsarea lui.
Preocupat, Leah se scuz i prsi
ncperea. Trebuia s discute cu Lyam.
O jumtate de or mai trziu, sala unde
urma s se in sfatul era ticsit de fee
mohorte, care priveau chior spre el,
fr s se sfiasc.
Saul nu le ddu prea mare atenie, dei
l iritau valurile de resentimente pe care le
trimiteau spre el, ntr-un flux necontenit.
Ar fi putut s se nfrunpte cu ele, s le
amplifice i s le trimit ndrt, fcndule creierii terci. Dar asta nu era o soluie.
440

Sala era probabil cea mai spaioas i


mai nalt dintre grote, avnd o
configuraie circular. Nu existau scaune,
cu excepia tronului rudimentar, n care
edea Leah, afind o inut mndr, de-a
dreptul
regal.
Oamenii
stteau
ngrmdii lng perete, unii n picioare,
alii pe jos, ascultnd-o. Discursul ei era
simplu, legat n fraze scurte, perfect
echilibrate, menite s insufle curaj i
speran acolo unde nu exista dect
team, dendejde, suferin i oboseal.
i folosea puterile minii cu dibcie,
imprimnd
for
i
persuasiune
cuvintelor, captndu-i pe toi, pn la
ultimul. Saul o asculta din spatele
tronului cu o expresie de neptruns. Era
iscusit, nici pomeneal!
- Cineva mi-a spus de curnd c o
btlie pierdut nu nseamn neaprat o
nfrngere, rosti ea cu voce limpede,
vibrant. Lupta care s-a dat n-a fost i
ultima. Victoria nc ne poate aparine, cu
441

condiia s-o dorim. Trebuie s ne ridicm


armele i s aprm ceea ce este al
nostru...
- Au cucerit cetatea, se auzi o voce din
sal. Regele nostru e prizonier ntre
zidurile ei!
- Este adevrat, confirm ea, privindu-l
n ochi pe cel care vorbise. E adevrat,
repet ea cu durere. Acestea sunt alte
dou motive pentru care trebuie s
luptm i s nvingem.
- Trebuie s-l salvm pe rege, vorbi
altcineva, surescitnd adunarea. Regele
ne va conduce spre victorie...
- Regele vostru este o cauz pierdut,
vorbi pentru prima dat i Saul de cnd
pise n ncpere, reducndu-i pe toi la
tcere. mi dai voie, meroween? se aplec
el spre Leah.
- Da, murmur fata, uluit.
Nu se ateptase ca el s cear cuvntul.
Dar cnd fcuse el ceva care s fie
previzibil?!...
442

Saul fcu un pas n fa, scrutnd


mulimea de figuri ncremenite.
- Regele vostru, dac n acest moment
mai este nc viu, atunci e inapt s v
conduc i cu att mai puin s lupte
alturi de voi. Au trecut... ct? Trei
sptmni de cnd cetatea a czut i
regele vostru a fost capturat. Trei
sptmni, repet el linitit, strnind
ngrijorarea auditoriului tocmai prin
neutralitate tonului. O perioad a
dracului de lung pentru ca cineva s
reueasc s supravieuiasc stilului n
care sunt ei obinuii s-i tortureze
prizonierii. Nu am avut onoarea s v
cunosc liderul, dar cu siguran este un
brbat puternic i devotat vou, dac n
tot acest timp nemesingienii n-au reuit
s-i smulg secretul acestei ascunztori.
Dar dac l-au pstrat n via, atunci au
fcut-o numai pentru a-l folosi drept
momeal. Acest rzboi a fost pornit cu un
singur scop. Acela de a obine aceast
443

Piatr, art el spre nestemata de la gtul


Leei. Atta timp ct Piatra rmne n grija
Pstrtoarei ei, rzboiul nu s-a ncheiat,
iar victoria nu aparine nimnui. Din
clipa n care Piatra va intra n minile lor,
voi i tot ceea ce cunoatei i preuii va
fi pierdut pentru totdeauna. Lumea
aceasta, aa cum o tii, va nceta s mai
existe. Brbaii vor fi mcelrii, la fel i
copii i btrnii votri. Vor pstra numai
femeile, pentru a-i deservi ca sclave. Se
vor cupla cu ele i vor zmisli creaturi
asemeni lor...
- Tu eti una dintre aceste creaturi
blestemate! rbufni o voce plin de ur,
fcnd auditoriul s freamte.
- Da! Tu i cei de-un neam cu tine au
adus acest prpd asupra noastr!
- Moarte dumanilor! Moarte demonilor!
Strigtele pline de ur ncepur s
curg de pretutindeni. Saul i arunc o
privire Leei, arcuindu-i o sprncean
spre ea ntr-o manier amuzat i plin
444

de arogan care sugera: Vezi?... i-am


spus eu.
n mintea lui ncepuse deja s-i
calculeze ansele de a iei intact din
ncpere, n cazul n care spiritele se
ncingeau i mai tare, scpnd de sub
control.
- Linite!
Vocea tuntoare i aspr a cpitanului
se ridic deasupra celorlalte, acoperind
hrmlaia i nbuind-o. O nou surs a
autoritii. Saul i not acest lucru.
- Acest nemesingian ne-a salvat
Pstrtoarea i ne-a redat sperana. Nu
trebuie s uitm acest lucru, sublinie
Lyam, privind pe rnd n ochii fiecruia.
n acest moment, suntem cu toii ntr-o
situaie extrem de precar i orice ajutor
este binevenit. Acum dou zile, la Stnca
Zeilor, s-a inut sfat i Ei au decis s
intervin i s lupte alturi de noi. I-au
oferit protecia Lor, rosti el apsat, pind
445

lng Saul. Pot? l ntreb el, artnd spre


talismanul de la gtul lui.
- De ce nu, dac asta o s le
limpezeasc minile, fcu Saul plictisit,
scondu-i-l.
- Asta este dovada! ridic Lyam vocea,
innd n mn talismanul n aer.
Discul se rsuci n aer odat, de dou
ori, balansndu-se uor, apoi lumina
explod din miezul lui, strlucitoare i
pur, inundnd ncperea pn n cele
mai ferite coluri. Era ca i cum ar fi
nimerit exact n centrul soarelui.
- Oh, rahat! scrni Saul, ridicndu-i o
mn n fa i ferindu-i ochii din calea
razelor
orbitoare
care
aproape
i
incineraser retina.
Zeii i arogana lor pctoas! blestem
demonul n sinea lui. Trufia i mpiedica
s fac lucrurile simplu, fr sclipici,
scnteieri sau puin poleial. Tot ceea ce
fceau avea un singur scop: s
impresioneze publicul pn la veneraie...
446

- Cine suntem noi s ne mpotrivim


voinei Lor?! continu Lyam cu voce
vibrant, continund s in talismanul
n aer. Dac zeii i-au oferit ncrederea lor
chezie, nseamn c i-a dovedit buna
credin i este unul de-al nostru. Va
lupta alturi de noi, i va vrsa sngele
alturi de noi i va muri alturi de noi,
dac aceasta ne este soarta. i datorai
supunere, respect i loialitate. Pentru c
din acest moment va fi nlat la rangul
de general i ne va conduce spre victorie.
- Of, scutete-m! mormi Saul
exasperat
i
uluit
de
ntorstura
neateptat a lucrurilor. Nu-mi vr pe gt
rahatul sta cu rangul i...
- Tac-i fleanca i ngenuncheaz, l
sftui Lyam pe acelai ton sczut,
napoindu-i talismanul, a crui strlucire
se stinsese. Este voina ei.
- V este preoteas, ce mama naibii!?
bombni Saul, conformndu-se totui.
Pentru mai mult siguran, vr la
447

cingtoare talismanul ce nc mai pstra


din cldura acelei strluciri. Ea n-are
niciun cuvnt de spus, iar tu faci o mare
greeal, cpitane. Oamenii ti nu m vor
urma niciodat...
- Greeti n ambele probleme...
generale, rosti Lyam calm, dei furia i se
strecurase n glas. Pstrtoarea este
aidoma zeilor, iar voina ei este lege
pentru noi, adug, trgndu-i lent
sabia din teac, cu un zgomot care fcu
ca mruntaiele lui Saul s se strng n
culcuul lor. Iar oamenii te vor urma
pentru c ei cred n zei i n voina lor.
- Nu-mi amintesc s fi discutat asta
alaltieri cu solia Asgard-ului, continu
demonul iritat.
- A fost ceva de ultim moment. Dac o
s considere c merit s tii, ea o s-i
spun mai multe.
Aha, fcu Saul n sinea lui, oarecum
edificat. Se ntmplase ceva de cnd ea
prsise chilia i pn cnd intrase n
448

sal. Pentru c ar fi putut s bage mnan foc c nici prin minte nu-i trecuse s-l
ridice n fruntea supuilor ei atunci cnd
plecaser la drum n zorii zilei.
- Sper c ritualul n sine nu presupune
i-o decapitare, nu? fcu el ironic,
ntrebndu-se n ce naiba se vrse.
- S-ar putea, dac mai continui s dai
din gur, fgdui cpitanul, nghiindu-i
resentimentele.
n momentul n care latul sabiei i
atinse umrul drept, Saul i ridic
privirea spre ea. Leah l privea din
nlimea tronului cu o expresie de
neptruns. Ct timp lipsise, i schimbase
straiele cu o rochie din mtase ivorie i-i
despletise prul, lsndu-i-l liberi pe
umeri i sni. Nu purta nicio podoab,
normal!, ns elegana inutei i poziia
semea a capului i ddeau o alur
regal, impuntoare.
i-n timp ce privirile le rmaser unite,
Piatra de la gtul ei se aprinse i ncepu
449

s pulseze ncet i ritmic, aidoma unei


inimi.
CAPITOLUL 23
- Ai merita s te strng de gt pentru
asta, mri el, evident frustrat. Ce naiba a
fost n capul tu?!...
Se aflau pe platou. Ploaia ncetase i
norii se mprtiaser suflai de vnt.
Deasupra lor cerul era limpede i plin de
stele. Linitea nopii i nvluia dulce, iar
n aerul rece pluteau aromele pmntului
i cea a rinii de brad.
- M-am gndit c ai nevoie de puin
stimulare,
rosti
Leah
calm,
deloc
impresionat de expresia furibund de pe
faa lui.
- De ce am nevoie? se ncrunt Saul,
creznd c n-a auzit bine.
- De stimulare, repeta fata, zmbind.
Eti obinuit cu puterea, cu gustul i
avantajele ei. Eti obinuit s conduci i
450

presupun c ai i ceva cunotine de


strategie...
- i bai joc de mine? o ntreb el pe un
ton primejdios de blnd, care o puse pe
Leah n gard.
- Deloc, rosti ea repede. A fost singura
modalitate prin care puteam s-i ntresc
poziia n faa lor i s le ctig...
cooperarea. Oamenii nu pun niciodat la
ndoial voina celor din Asgard.
- Numai c asta n-a fost voina zeilor, ci
a ta!
- Greeti. Am discutat mai devreme cu
Lyam i cu Neyra despre care ne sunt
opiunile n privina ta i a siguranei tale
i am decis...
- A fost maic-ta aici? fcu el ochii
mari, enervndu-se i mai tare din cauza
faptulului c nu simise deloc prezena
zeiei.
- Da. Am chemat-o i i-am cerut sfatul.
- Sfinte cerule! exclam el, trgnd
adnc aer n piept. M-ai uns general doar
451

pentru a v asigura c mai apuc rsritul


mine diminea?
- i asta, i pentru c vreau s-i
pregtei.
- Ce s fac? se holb el consternat.
- S-i pregteti. S-i antrenezi n
lupt. Voi avei un alt stil de a mnui
armele i vreau ca oamenii mei s-l
nvee...
- Stai un pic. Stai naibii un pic!
Dar cum Leah tia c era n avantaj,
nu-l scp din gheare.
- Saul, hai s fim realiti. Amndoi tim
c motivul pentru care noi am pierdut
aceast btlie se datoreaz unor lipsuri
majore. Noi tim s tragem cu arcul, s
mnuim o sabie, dar tehnica este una
rudimentar. n lupta corp la corp nu
reuim s v ntrecem n viclenie, iueal
sau for. Ne suntei superiori din acest
punct de vedere. Tot ceea ce vreau este s
le dau oamenilor mei o ans. Tu i
cunoti rasa. Le tii punctele slabe i pe
452

cele tari. nva-i cum s supravieuiasc


celor ca tine. Te rog.
- Uii un aspect foarte important,
miastro. Pentru a-i pregti, avem nevoie
de timp. Iar noi nu avem acest timp!
- E adevrat. Dar timpul care ne-a mai
rmas nu vreau s fie irosit...
- Fii serioas, femeie! i pierdu el
cumptul. tii ci brbai de acolo sunt
cu adevrat api de lupt? I-am numrat:
cel mult optzeci, i, crede-m, afirm asta
cu un nesfrit optimism. Optzeci de
suflete contra unei armate de cel puin o
mie de ori mai numeroas. tii ce
nseamn asta?... C-i voi conduce la
moarte sigur! Asta vrei?
Leah l privi lung, simind cum inima i
se strnge n piept.
- Nu crezi c vom nvinge, nu-i aa?
Crezi c vom pieri...
- ntr-o confruntare direct, da, exact
asta o s se ntmple, preciz el cu
asprime. M rog, sunt driadele pe care nu
453

le-am pus la socoteal i mai sunt i


nlimile
Lor,
desigur,
rosti
nemesingianul cu ironie. Dar chiar i aa
suntem oricum jalnic de puini.
- Atunci, de ce eti aici? De ce ai rmas,
dac tii c totul este sortit s fie nghiit
de haos?!
Saul o privi lung, fascinat de expresia
btioas din ochii ei. Apoi vzu durerea
i dezndejdea din adncul lor i fcu un
pas spre ea, renunnd la prefctorie.
- N-am spus c nu avei nicio ans,
Leah, rosti el grav. N-ai fost atent la
cuvintele mele. Am afirmat c ntr-o
confruntare deschis cu ei, pe cmpul de
lupt, nu vor exista sori de izbnd
pentru voi. Numeric i altfel, vei fi
copleii. Singura noastr ans real de
a-i snopi este s compensm lipsa armat
prin viclenie i inteligen.
Leah deschise gura s spun ceva, dar
o nchise la loc. Treptat, ncordarea de pe
faa ei se risipi.
454

- Te gndeti la o... diversiune? sfri


ea aproape n oapt.
- Da, zmbi el ncet, exact la asta m
gndesc. Nu trebuie dect s punem
mna pe restul Pietrelor i s distrugem
portalul. Urgia despre care Profeia
trmbieaz c se va ridica din
mruntaiele
pmntului
pentru
a
distruge ntreaga mea ras, aa i pe
dincolo, va face toat treaba n locul
vostru. Ideea este nu s-i nfruntm, ci
doar s-i amgim, s-i inem pe loc, s le
abatem atenia, spune-i cum doreti.
- Ai un plan, realiz ea dintr-odat,
privindu-l cu ochi mari, avizi.
- Lucrez la unul, dar deocamdat este
imperfect i implic prea multe riscuri pe
care m strdui s le elimin. Oricum, n
esen, cam asta e ideea. O s-i... fentm,
fcu demonul cu un mic surs maliios n
colul gurii.
Pre de o clip, rmaser tcui,
privindu-se. Apoi Leah fcu un gest
455

neateptat: pi spre el, se nl pe


vrfuri, i lu faa n palme i-l srut cu
blndee pe gur.
- Mulumesc, rosti ea cu un surs
ginga pe buze, privindu-l serioas. i
mulumesc c mi-ai alungat temerile.
- N-ai de ce, mormi el ncurcat,
simind cum dorina pentru ea efectiv l
sugrum.
- Nu te-ai rzgndit?
- n legtur cu ce?
- Cu dormitul sub cerul liber.
- Crede-m, e mai bine aa pentru toat
lumea.
- Atunci, eu trebuie s m ntorc.
- Da.
- Dar nu chiar n clipa asta, zmbi ea
galnic, lundu-l de mn i trgndu-l
dup ea spre pdure.
Saul o urm ca n trans. Nerbdarea,
anticipaia i foamea de ea l fceau s
tremure. Nevoia de a-i umple minile cu
fptura ei, de a o devora, era mistuitoare.
456

- Faci ceva pentru mine? opti el cu


glas rugtor, cnd ea se opri n dreptul
unei movilie acoperite cu muchi i se
ntoarse spre el.
- Numai s spui.
- Cucoanele din Meer... A face eu, dar
team mi-e c nu sunt ntr-un moment
prea... bun. Tu ai s te descurci mai bine.
Leah nelese ce voia s spun i surse
moale. i nl braele lateral, cu
palmele ndreptate spre cer, i, fr a-i
dezlipi privirea dintr-a lui, le ridic ncet,
unindu-le deasupra capului. Zidul de
energie de un albastru palid se nl din
pmnt,
urmndu-i
micarea
i
nchizndu-se deasupra lor ca o cupol.
Dincolo de el, pdurea se vedea cu
claritate, dar nimeni nu putea ptrunde
cu privirea n interiorul lui. Sunetele de
afar se auzeau ca nite oapte, dar Saul
tia c niciun sunet de dinuntru nu va
putea strpunge vraja ei.
457

- Toat ziua nu m-am gndit dect la


aceast clip, rosti el rguit, apropiinduse ncet de ea.
- tiu.
- Te doresc nfiortor de mult.
- tiu i asta, opti ea emoionat,
atingndu-i faa.
El i lu mna i-i srut degetele pe
rnd, apoi i lipi gura fierbinte de
ncheietura ei, simindu-i sub buze pulsul
care btea nebunete. Avea oase mici i
era supl i delicat ca o floare slbatic,
dar el tia c totul nu era dect o
amgire. Puterile ei erau incredibile, iar el
o voia, rvnea la tot ceea ce ea era i el navea s poat fi niciodat. Lumina i
ntunericul. Ziua i noaptea. i tot ceea ce
nsemna contrast.
Probabil c tocmai din acest contrast
izvora
acea
atracie
nesbuit
i
irezistibil, gndi el, trgnd-o spre sine
i strivindu-i buzele cu un srut hmesit.
i
umplu
pumnii
cu
prul
ei,
458

nfurndu-l cu lentoare n dou cozi, ii trase capul spre spate, atacndu-i linia
zvelt a gtului.
Era att de moale! Moale i nespus de
dulce, mirosind a... sev i a ploaie, i
ddu el seama, n timp ce-i dezlega
nururile rochiei de la spate i trgndu-i
mnecile n jos cu lentoare, de-a lungul
braelor. i atinse umerii dezgolii,
plimbndu-i uor palmele deasupra lor,
minunndu-se de gingia pielii ei, apoi i
atinse snii, nfiornd-o din cretet i
pn-n vrfurile degetelor de la picioare.
- Eti frumoas. Cu adevrat.
Leah zmbi moleit, n timp ce-i
desprindea centura grea i armele,
lsndu-le s cad pe pmnt. Apoi i
scoase cmaa i-i descheie pantalonii de
piele. Dac n urm cu dou zile, cineva iar fi spus c avea s doreasc un demon
n patul ei, ar fi rs cu lacrimi.
- i tu eti frumos... n felul tu, opti
ea. Cu adevrat.
459

i
legn
oldurile
ademenitor,
lsndu-i rochia s-i alunece de pe trup
i s-i cad la picioare, apoi se nl pe
vrfuri i-l srut pe gur. Mna lui i se
nclet pe ceaf, cealalt i nlnui talia,
sltnd-o de la sol. Instinctiv, Leah i
ncolci picioarele n jurul lui, agnduse de el. O srut profund, rscolitor,
mngind-o pn cnd o simi cednd,
apoi o umplu printr-o simpl apsare.
Leah tresri, inspirnd aerul ntretiat.
Pre de o clip rmaser nemicai, cu
trupurile unite i respiraiile tiate de
voluptate, privindu-se adnc n ochi, apoi
el ncepu s se afunde n acea fierbineal
umed i catifelat, mnat de nevoia
urgent i nestpnit de a cuceri iari
culmile acelei plceri netgduite, pe care
o simise numai n braele ei.
Tremurnd de efort, fr suflu, cu
genunchii moi, Saul se rezem cu spatele
de trunchiul unui brad, lsndu-se s
alunece. Scoara tare i brzd pielea
460

spatelui, dar n acel moment nu simi


nimic. Singurul lucru de care era
contient fu bubuitul inimii lui lng a ei
i starea aceea de indescriptibil de bine.
Cnd mintea ncepu s i se limpezeasc, l
izbi certitudinea faptului c niciodat, n
toat viaa lui, nu mai pise pe acea
culme a extazului carnal.
n poala lui, moale ca ceara, Leah
suspina, cu trupul tresrind din cnd n
cnd, pe msur ce ultimile rmie ale
plcerii se stingeau. O strnse n brae,
profund satisfcut, i-i srut cretetul.
n secunda urmtoare adormi.
Se trezi cu puin nainte de rsrit. Era
gol i singur. Leah plecase, cndva, n
timpul nopii. Singurul semn care-i trda
trecerea era mireasma dulce a trupului ei
i vraja pe care o esuse-n jurul lor.
tiuse c nu poate rmne lng el i
totui
dezamgirea
l
lu
prin
surprindere.
461

Posac, ncepu s se mbrace, ncercnd


s nu se mai gndeasc la ea. Ar fi trebuit
s se simt minunat, mai ales dup
partida aceea uluitoare de sex. Se opri,
ncruntndu-se la iarba strivit, acoperit
acum cu picturi de rou. Nu fusese doar
sex, realiz el derutat. Nu, cnd era vorba
de ea... de ei amndoi.
Blestemnd, Saul i culese armele de
pe pmnt i le prinse la cingtoare, apoi
pi prin zidul de energie, sfiind vraja
aproape cu furie.
Porni spre platou i se opri cnd i auzi
rsul melodios. Sunetul acela i ddu o
stare ciudat i, tiptil, se strecur printre
arbori, ghidndu-se dup simuri. O vzu
cocoat pe o stnc, cu omul acela,
Lyam, lng ea, care-i povestea ceva,
gesticulnd larg cu minile. Leah sttea
cu genunchii la gur i cu brbia
sprijinit de ei, ascultndu-l zmbitoare,
cu sprncenele ridicate a uimire. Brbatul
462

mai mult se prostea, realiz Saul, pentru


a o distra pe ea. i-i reuea de minune.
Imaginea lor i strni mnia. Dac
individul acela ndrznea s se ntind
mai mult dect era cazul, avea s-i rup
degetele unul cte unul i s-i scoat
inima din piept...
i cpitanul chiar asta fcu n
urmtorul moment. i ntinse mna fetei,
ajutnd-o s coboare, apoi i-o srut
curtenitor, spunndu-i ceva ce-i smulse
fetei un hohot de rs. Strngnd din dini,
Saul iei n lumina soarelui.
- ntrerup ceva? fcu el cu un zmbet
tios, pironindu-i cu o privire ntunecat.
Leah clipi nedumerit, ncercnd s
priceap sursa proastei lui dispoziii.
Lyam l msur pe demon cu privire
cercettoare, apoi rnji provocator.
- Nu, nimic deosebit, generale. Ne
aminteam de vremurile bune i de
anumite momente foarte... dragi inimilor
noastre. Ne vedem mai trziu, meroween,
463

se nclin el respectuos n faa fetei,


fcndu-i complice cu ochiul.
Saul i ngust ochii, urmrindu-l cu
privirea, apoi se rsuci spre ea.
- Este ceva ntre voi? o ntreb el direct,
enervat pe faptul c se simea gelos.
- Desigur. Avem un trecut comun i ne
leag sentimente puternice...
- i cam ct de puternice ar fi acestea?
o repezi el, frustrat.
- Cam ct de puternice pot fi
sentimentele ntre doi frai fcui de
acelai tat, replic ea, susinndu-i
calm privirea bnuitoare. Intenionezi s
mpingi insulta mai departe, bnuindu-ne
de incest, sau te opreti aici i-i prezini
scuzele?
Saul se simi stupid. l pusese la punct,
scurt i la obiect. ncurcat, se foi de pe un
picior pe altul.
- N-am tiut acest lucru.
- Puteai s ntrebi. Acum, dac nu ai
altceva mai important s-mi comunici, te464

a ruga s m scuzi. Astzi am un


program foarte ncrcat i trebuie s m
apuc de treab dac vreau s termin
nainte de asfinit.
- Eu..., ncepu stngaci, dorind s-o
poat reine. Ce treab ai? se interes el.
- E nevoie de ct mai muli oameni
capabili s ridice armele i s lupte.
Trebuie s-i strngem i s ne pregtim.
- Vrei s zici c mai exist i alte
ascunztori n afar de asta? fcu el, fr
a-i putea ascunde surpriza.
- Da. Dar de acelea o s se ocupe Lyam
i civa din oamenii lui, spuse ea,
pornind spre poteca erpuitoare care
ducea spre peteri. Treaba mea e s
rmn aici i s vd ci dintre cei rnii
mai pot fi ajutai.
Saul rmase o clip ngndurat,
analiznd problema.
- O s merg i eu cu el, cu toate c nu
cred c-o s-i convin ideea.
465

- Ce-i pas ie de sentimentele lui? i-o


ntoarse Leah sec. Oricum nu ai de gnd
s te mprieteneti cu el i s descoperi ce
om bun i devotat este, aa c nu vd de
ce i-ai face griji n privina lui. i eti
superior n rang, iar el este obligat s-i
asculte ordinele... generale.
- Eti suprat pe mine...
Leah se rsuci fulgertor spre el.
- Da, sunt, recunoscu ea plat. Dar o smi treac. V doresc succes.
O lu n faa lui, deprtndu-se grbit,
cu poalele rochiei ridicate, lsndu-l
ciufut i derutat.
Saul i puse minile n olduri,
reflectnd. Constat c-i displcea s-o tie
necjit pe el... dar asta era, oft el
prelung. Nu inteniona s-i cear scuze
pentru atitudinea lui. n fond i la urma
urmei, pusese nite nenorocite de
ntrebri, nu? Doar nu vrsase sngele
nimnui!
466

Enervat pe sine pentru c-i psa att de


mult, cobor poteca, intrnd n peteri.
Oamenii l salutar respectuoi, dar el
vzu suspiciunea i nencrederea din
ochii lor. Strbtu coridoarele din piatr,
cutndu-l pe cpitan. Grotele pe lng
care trecea erau mici i nghesuite, iar
oamenii erau mprtiai peste tot.
ntr-una dintre ele o vzu pe Leah
ngenuncheat lng cptiul unui tnr
ce prea abia ieit din adolescen.
ndeprtase bandajele murdare care-i
acoperiser pieptul, i-i plimba minile
mici i delicate deasupra rnilor urte.
Sub energia aceea alb, pur, esuturile
se regenerau cu repeziciune, rnile se
nchideau miraculos, fr s lase niciun
semn.
Saul nu se opri din mers, nici mcar nu
ncetini, dar apucase s vad destul.
Darul ei era unul rar i preios. Nu se
putu totui mpiedica s nu simt o und
de admiraie pentru ceea ce fcea, cu att
467

mai mult cu ct tia c durerea i


suferinele celuilalt avea s fie ale ei. Pur
i simplu i se prea de neneles ca cineva
s fie n stare de un asemenea sacrificiu,
tmduind trupuri crora le fusese
oricum sortit o via scurt, mrunt i
nensemnat.
l zri pe cpitan n mijlocul unui grup
de soldai, discutnd ceva pe un ton
sczut. Brbaii l ascultau concentrai i
gravi. Niciunul nu zmbea.
- Vreau s vin cu voi, rosti el direct,
adresndu-se lui Lyam.
Brbatul l privi lung, nemulumit.
- E un ordin sau o cerere... generale?
Saul fcu un efort s rmn calm.
Nota voalat de ironie din glasul
cpitanului l clca pe nervi. Decise c un
compromis nu-l articula prea ru la
vanitate.
- A prefera s-o iei ca pe o cerere, rosti
el diplomat.
468

Lyam
reflect
cteva
momente,
intuindu-l cu o privire cntritoare, apoi
ncuviin tcut.
- Foarte bine. n zece minute pornim.
Drumul este lung i anevoios. Cu voia
zeilor, sperm s ne putem ntoarce
nainte de cderea ntunericului.
- V atept afar.
Fcu stnga mprejur i o lu ndrt,
dornic s ias sub cerul liber. Locul acela
nu era un refugiu, ci o fundtur.
Personal, n-ar fi ales acele catacombe
pentru a se ascunde, orict de ferite ar fi
fost ele. Erau locul ideal pentru o
ambuscad...
Aproape se ciocni de ea. Leah era palid
i ncercnat i acesta era numai
nceputul. La sfritul zilei avea s fie
terminat. Ddu s-i spun s aib grij,
dar fata l ocoli grbit i dispru n
umbra galeriilor.
Frustrat, bombnind n sinea lui, Saul
iui paii.
469

CAPITOLUL 24
Coborr muntele pe partea dinspre
nord. Traseul era dificil i poteca numai o
prere. Pietricele le alunecau de sub tlpi,
rostogolindu-se n prpstiile ce se cscau
n stnga lor. n dreapta, versantul era
att de nalt i de neted, nct nu ai fi
avut de ce s te agi n cazul n care-i
pierdeai echilibrul.
Mergeau n ir indian, opt brbai
narmai pn-n dini, ncadrnd un
demon cu care se treziser pe cap pe
nepus mas. Saul le simea ncordarea,
nencrederea i resentimentele i nu-i
plcea deloc faptul c se afla prins n
mijlocul lor. Cnd intrar n interiorul
pdurii, Saul l opri pe cpitan.
- Prefer ca de aici ncolo s cltoresc
altfel.
O clip mai trziu, acvila se nal
maiestuos, nfruntnd nlimile. Lyam l
470

urmri cu privirea, apoi fcu semn


oamenilor si, care cscau gura la cer, sl urmeze.
Ajunser la primul refugiu dup trei
ore, fr s ntmpine vreo dificultate.
nuntru erau i femei, copii, btrni i
soldaii care i nsoiser ca s-i apere. Nu
existau rnii, ns cei api de lupt erau
puini. Dup o scurt dezbatere, aleser
opt soldai din cei cincisprezece prezeni,
desemnndu-i s rmn pe loc. Restul
fur trimii spre prima tabr.
La cel de-al doilea refugiu, nu existau
dect femei i copii. Fuseser prini ntr-o
ambuscad pe drum de ctre o patrul a
nemesingienilor i lupttorii pieriser cu
toii, pn la ultimul, n timp ce ncercau
s-i in n loc pe demoni i s ofere
celorlai rgazul de a ajunge la adpost.
Dei nu arta, Saul simi deprimarea i
furia cpitanului. Luar o mas frugal i
se aternur din nou la drum. n timp ce
se ndreptau spre cel de-al treilea i cel
471

din urm refugiu, Saul zri o micare pe


coasta muntelui spre care se ndreptau i
porni ntr-acolo. Cinci minute mai trziu,
ateriz n faa cpitanului, lundu-i din
nou forma uman.
- E o patrul de opt i una de zece
puin mai la sud de creast. Au i un
gholl cu ei, plus trei cuttori.
Lyam se ntunec la fa i inima i se
strnse n piept de team.
- Se afl ntre noi i refugiu. Oare...,
ncepu el, dar nu fu n stare s-i
isprveasc vorba. Posibilitatea aceea era
pur i simplu nfiortoare.
- Nu tiu, rspunse Saul calm,
privindu-l inexpresiv. Pot s verific, dacmi explici exact unde anume s caut. Dar
dac i-au descoperit, n-a mai rmas
nimeni n via ca s povesteasc.
- Nemernicii! rosti n surdin unul
dintre oteni. Bastarzi nenorocii!
Saul l privi lung, apoi se rsuci spre
Lyam.
472

- Sunt dou opiuni: unu i ocolim,


doi le ieim n fa i vedem ce s-o alege.
Ce preferi?
- Suntem unu la doi i ceva, rosti Lyam,
ronindu-i gnditor colul gurii. Plus
rahatul la cu trei ochi, care face ct opt.
ansele-s cam puine... dar o s ne
riscm.
- Perfect, i zmbi Saul cu o ncntare
diabolic, cu ochii strluncindu-i n cap.
Uite cum zic eu s procedm.
Se ls pe vine i se apuc s traseze
cu degetele n praful de pe drum
configuraia zonei,
marcnd poziia
patrulelor i pe a lor fa de ei. Le explic
ce avea n minte i le repartiz sarcinile
individual.
- ntrebri? fcu el, ridicndu-se i
scuturndu-i minile de rn.
- Nu. Totul e floare la ureche, rnji
cpitanul, arzndu-i o palm amical
peste umr, care-l fcu s ezite pe
picioare. S-i dm btaie.
473

Luar n primire patrula de opt,


pndindu-i la cotitura drumului. Miznd
pe elementul surpriz i pe incredibila lui
agilitate, Saul dobor ase dintre ei,
nainte ca nsoitorii lui s apuce s dea
nval. Fcu o concesie i-i ls pe ultimii
doi i ls n seama celorlali.
- Te miti repede, rosti Lyam, vrndui sabia n teaca prins la spate.
- Da, surse Saul. Ca un demon,
replic el, metamorfozndu-se i lundui zborul din nou.
Localiz cealalt patrul care cotise
ntre timp spre nord i se ntoarse.
- Stnga, cel mult trei sute de metri. Se
ndreapt spre un defileu. Este i o
curgere de ap acolo. Cred c vor s se
ntoarc. Care dintre voi este cel mai
iscusit arca?
- Eu, fcu un pas n fa un individ cu
prul ca morcovul, lat n umeri, cu gtul
gros ct un butean i braele ca dou
trunchiuri.
474

Saul l msur cu privirea. Avea doi


metri nlime, cntrea peste o sut
treizeci de kilograme i avea s-i rup
spatele, n m-sa!
- Cum te cheam?
- Silas, milord, prin voia zeilor...
- Las asta. Ai ru de nlimi?
- Pi, n-a prea crede.
- E-n regul, atunci. Tu vii cu mine. Voi
grbii pasul. Ne ntlnim la trectoare.
Sub ochii ncremenii ai oamenilor, i
lu forma unui grifon. Silas fcu un pas
n spate, dar Lyam i ddu un brnci.
ovitor, oteanul i ddu ocol, apoi se sui
cu grij n spatele lui. Demonul mai c nu
icni, i desfcu aripile mari i se nl
greoi.
Saul njur n sinea lui. Individul era ca
un bolovan i avea ru de nlime. Sau
ru de alte rase, nu era prea sigur care
din dou, dar avea de ales ntre a-l
arunca din crca lui sau de a ajunge ct
475

mai repede la destinaie, nainte ca


namila s-l tranguleze.
Izbutir
s
ajung
neobservai
deasupra stncilor i imediat Saul se
preschimb, scuturndu-se i cznd n
patru labe, cu laringele aproape strivit.
- Iertare, milord, dar...
- Las-o balt, l sftui demonul,
inndu-i cu o mn gtul maltratat, n
timp ce se tra pe burt spre buza
defileului.
Trectoarea era ngust i avea s-i
foreze pe demoni s se ncoloneze unul n
spate celuilalt pentru a o putea strbate.
Perfect, rnji el, rsucindu-se spre otean,
a crui paloare verzuie nc nu se diluase.
- Va trebui s inteti gholl-ul n cel deal treilea ochi. Te simi n stare s-o faci?
- Pot s nimeresc musca din frunzi de
la doujde pai, legat la ochi, generale, se
lud namila, scondu-i arcul i o
sgeat.
476

- Bine. Concentreaz-te i f treab


bun.
l ls pe Silas acolo i plec s se
alture lui Lyam i celor care-i nsoeau.
Patrula era la cincizeci de metri de defileu
i, dup felul n care deplasau, Saul i
ddu seama c erau obosii i flmnzi.
Erau i doi cameleoni printre ei, de care
trebuia s in seama.
Lyam cu oamenii lui se apropiau din
spate, tlpile goale amortizndu-le paii.
Se sincronizaser perfect, i zise Saul,
ateriznd n spatele unei stnci, unde-i
atept.
- Dup calculele mele, n mai puin de
cinci minute or s intre n defileu. Silas
pare pregtit i, dac nu rateaz, o s ne
creasc ansele considerabil. S ne
grbim.
Se furiar printre stnci, apropiinduse de trectoare, ateni s nu fac zgomot.
Aa
cum
anticipase,
nemesingienii
ndemnar dihania s treac prima prin
477

defileu, apoi se aliniar n spatele ei.


Ateptar nemicai, numrd secundele,
apoi urletul de moarte a gholl-ului rsun
cumplit, izbindu-se de pereii abrupi i
propagndu-se ntr-un ecou nesfrit.
- Acum!
Tbrr asupra intrrii n defileu, cu
armele scoase, ateptndu-i pe demoni,
tiind c accesul de partea cealalt era
blocat de trupul inert al fiarei. Primii trei
demoni ieir n fug i fur decapitai
instantaneu. Urmtorii nir ca nite
fulgere, atacnd cu furie, aproape orbete.
Doi dintre oamenii lui Lyam czur
imediat, cu piepturile strpunse de sgei.
Saul numr ase demoni i, n timp ce
reui s mazileasc trei dintre ei, i ridic
automat privirile spre cer. Vzu corbii
plannd o clip nainte de a-i da drumul
n picaj, ndreptndu-se amndoi spre
locul unde-l lsase mai devreme pe Silas.
Strngnd din dini, Saul se avnt,
nind ca o sgeat spre buza defileului,
478

lund forma unui uliu. Calculndu-i


ansele, intr cu toat viteza ntr-una
dintre psri, izbind-o din plin i
mpingnd-o
n
cealalt,
deasupra
platoului. Corbii crir, rsucindu-se
prin aer derutai, iar Saul profit de
avantaj, nlndu-se deasupra lor. i
relu forma uman i sabia i uier
scurt, spintecnd n cdere una dintre
psri. Ateriz cam brutal i se rostogoli
pe stnc, lng Silas, apoi sri n
picioare, pregtit s-l nfrunte pe cel de-al
doilea cameleon. Dar acesta se hotrse
deja s tearg putina. Se afla la o
distan de civa zeci de metri i-i
schimbase forma ntre timp, lund
nfiarea unei psri de talie mic.
- Poi s-l dobori de la distana asta? se
rsuci el, frustrat, spre arca.
Glumii,
milord?
rse
Silas,
potrivindu-i sgeata n arc i ochind.
- ncearc s-l decapitezi, altfel sgeatai va fi irosit.
479

- Nicio grij, l asigur oteanul.


Coarda zbrni i sgeata vji prin
aer. O clip mai trziu, vrful necrutor
i atinse inta.
- Eti bun, zmbi demonul, articulnd
un pumn admirativ n umrul acestuia.
- Nu sunt doar bun, ci cel mai bun,
replic Silas, rnjind cu modestie.
- Aa e. De aici te dai jos singur,
uriaule, i arunc peste umr, srind
peste buza defileului i deschizndu-i
aripile n cdere.
Pierduser doi oameni i ali doi
fuseser rnii. Durerea i mnia lucea n
ochii tuturor.
- Eti rnit, observ cpitanul,
apropiindu-se de el.
Saul i urmri privirea i clipi
nedumerit cnd vzu tietura lung care-i
brzda umrul. Nu-i amintea cnd o
cptase. n acele clipe, pofta de a ucide
i cruzimea care o nsoea fuseser att
de intense, nct nu mai simise nimic
480

altceva.
Schind
o
grimas
de
nemulumire, i petrecu latul palmei
peste ran, strngnd din dini cnd i
simi carnea pulsnd dureros. Apoi simi
arsura ascuit a esuturilor care se
regenerau.
Lyam urmri fascinat modul rapid n
care el se vindeca.
- A putea s te invidiez pentru asta,
rosti el n oapt.
- Da, cred c ai putea, rnji Saul. Ce ai
de gnd faci cu ei? i art el cu un gest al
brbiei cei doi oteni mori, pe care
camarazii lor i trser la adpostul unor
pietre.
- i vom lua la ntoarcere, rosti
cpitanul cu mhnire. Au fost nite
soldai bravi i de ndejde, i-i vom
ncredina zeilor dup datina cuvenit.
Crezi c..., ncepu Lyam ncurcat,
ridicndu-i ochii spre el. Leah mi-a spus
c stpneti meteugul. Ai putea s-i ii
departe de vulturi i animalele slbatice
481

pn cnd ne vom putea ntoarce dup


ei?
Saul ezit o clip, apoi aprob n tcere.
i ridic o mn, descntnd. Plasa de
energie se nchise deasupra celor dou
leuri, fcndu-le nevzute.
- Mulumesc.
Saul zmbi plat.
- ncotro o lum?
- Peste defileu, i rspunse Lyam,
ncepnd s escaladeze stncile. Refugiul
este de partea cealalt.
Galeriile erau att de bine ascunse n
mruntaiele muntelui, nct Saul nici nu
se mir cum de nemesingienii nu le
descoperiser nc. Existau opt ci de
acces, aa cum avea s i se explice mai
trziu, i fiecare dintre ele era pzit de
cte o vraj. Nimeni nu putea ptrunde
nuntru, dect dac rostea corect
formula care dezactiva scutul de la
intrare, iar Saul l crezu pe cpitan. Zidul
energetic care acoperea intrarea dinspre
482

defileu era att de neltor i de compact,


nct numai dac tiai ce anume s caui
i cum anume s priveti l-ai fi putut
observa. La prima vedere, nu se vedeau
dect stnci i grohotiuri. i chiar dac
l-ai fi dibuit, lucru care n-ar fi fost dect o
pur ntmplare, tot n-ai fi reuit s-l
strpungi. Lucrtura aceea meteugit
aparinea zeilor i era conceput astfel
nct nicio umbr s nu ptrund dincolo
de ea.
- Te-a sftui s-i pui talismanul, opti
Lyam, n clipa n care stncile alunecar
n lturi, dezvelind galeria luminat de
tore. N-o s poi trece fr el.
Saul i arcui o sprncean, fixndu-l
nencreztor i-i vr mna sfidtor n
miezul acelei energii. O fraciune de
secund mai trziu i dori s n-o fi fcut.
ocul de energie ce i se descrc n plin
fa l smulse de pe picioare, proiectndul n zidul de piatr aflat de cealalt parte a
defileului, la o distan de treizeci de pai.
483

i simi vetrebrele prind n urma


impactului cu muntele, apoi czu
grmad i rmase nemicat, amorit i
nucit, cu hainele fumegndu-i.
- Generale!
Oh,
rahat!
scrni
demonul,
ridicndu-se anevoios n patru labe i
scuturndu-i
capul
ca
s
i-l
limpezeasc. Vzu imaginea lui Lyam n
triplu exemplar i clipi des, pn cnd
imaginile se suprapuser, formnd una
singur. Blestemata naibii! njur el,
luptndu-se s-i recapete suflarea.
Cpitanul rnji i-l ajut s se ridice n
capul oaselor. Saul i nclet maxilarele
i se strdui s peasc normal.
Genunchii i erau moi ca aluatul i
viscerele nc i mai vibrau de pe urma
coliziunii cu muntele.
- Cred c o s v atept afar, mri el,
aezndu-se pe o piatr teit, studiindui ncruntat hainele, surprins de faptul c
nu fusese carbonizat.
484

- Cum doreti, generale, rosti Lyam,


disprnd n adncul grotelor, urmat de
oamenii si.
Saul rmase pe loc, fixnd printre gene
intrarea n piatr. Cum curiozitatea nu-i
ddea pace, i scoase talismanul i,
inndu-l suspendat de nurul din
mtase, se apropie precaut de poart.
Strngnd din dini, i fcu curaj i-i
vr iari mna n acea energie
necrutoare, pregtit s ncaseze o nou
lovitur nprasnic. Discul metalic se
legn uor, scoase un clinchet slab i
energia izvor din miezul lui, puternic i
strlucitoare, dizolvnd instantaneu zidul
de energie. Lyam avusese dreptate:
protecia zeilor l-ar fi ferit de neplceri. Se
decise totui s nu rite i, vrndu-l la
loc n lcaul su de la cingtoare, se
rezem cu spatele de peretele de stnc al
defileului, cu faa spre grote, i se ls pe
vine, punndu-se pe ateptat.
485

Vreme de un sfert de or, rmase cu


privirile aintite asupra intrrii n peteri
i cu simurile n gard. Lumina soarelui
ncepuse s scad, umbrele s se ntind.
n mai puin de dou ore avea s se lase
ntunericul. Dac pe drumul de ntoarcere
n-aveau s ntmpine oarece neajunsuri,
socoti n sinea lui c ar fi fost s ajung
napoi la primul refugiu la vreun ceasdou dup miezul nopii. i atunci avea so revad.
Pn n acea clip refuzase s-o lase s
ptrund n mintea lui. ns cum nu avea
nimic de fcut dect s atepte, gndurile
l npdir i odat cu ele simi un dor
nvalnic i mistuitor. n acea clip, i-ar fi
dorit mai mult dect orice s-o aib
aproape, s-i simt mireasma prului, si aud glasul molcom i s se lase
ademenit de dulceaa fpturii ei. i cum
aa ceva nu era posibil, nchise ochii i-i
ls capul pe spate, invocnd locul n
care se afla n acel moment.
486

Viziunea i se insinu n spatele


pleoapelor, la fel de clar i de limpede ca
apa unui izvor de munte. O vzu aplecat
deasupra unei femei care gemea...
Oh, pe sfnta nemrginire a cerului, navea chef s vad asta!
i totui nu putu renuna la viziune.
Pntecul femeii era ngrozitor de bombat
i chinurile facerii preau a fi n toi. Leah
i mngia fruntea asudat i-i optea cu
blndee, n timp ce-i plimba palma
peste pntecul contractat, aferindu-i
alinare.
- Nu mai este mult. Curnd, vei avea
un fiu frumos i puternic, blai i
nenfricat ca nsi strlucitorul Khenan.
Soul tu va fi mndru de tine, Neli.
- Nu mai pot, gemu femeia, cu lacrimile
iroindu-i pe obraji. Sunt att de...
obosit...

487

- nc puin, i opti Leah, tergndu-i


obrajii umezi. Mai e doar puin. Rezist
nc un pic, doar un pic.
Meroween...,
gfi
femeia,
ncordndu-se sub un nou val de
contracii.
Mucndu-i buzele, Leah ezit. Ea
nsi se afla la captul puterilor, dup ce
ntreaga zi tmduise attea trupuri
sectuite de boli i febr. Neli intrase n
travaliu tocmai pe cnd se pregtea s se
ntind i s se odihneasc. Oamenii nu
veniser s-o anune, dar chiar nainte de
a aipi, n mintea ei auzi chemarea bietei
femei i avusese o viziune cumplit.
Speriat, se ridicase n capul oaselor i
pornise spre chilia acesteia. Pruncul care
se pregtea s vin pe lume era mare i
nerbdtor, iar mama se afla la captul
puterilor.
Trgnd adnc aer n piept, rugndu-se
s izbuteasc, Leah se aplec asupra ei,
inndu-i Piatra strns-n pumn.
488

- Privete-m n ochi, Neli. Privete n


mine, cu tot ceea ce sunt. i primete!
Prima sgeat de durere fu att de
aprig nct aproape c o frnse n dou.
Strngnd din dini, rmase ancorat de
ea,
respirnd
ntretiat,
mprind
suferina cu ea. Secundele preau ore i
Leah se ntreb ce lucru att de ngrozitor
fcuser femeile nainte de nceputuri, de
erau pedepsite att de aspru acum. Cnd
ntr-un trziu se auzi primul scncet al
copilului, se prbui pe jumtate
contient pe podeaua rece a chiliei,
plngnd n tcere, cu minile presate pe
abdomenul care nc mai continua s-i
tresalte sub chinurile acelei dureri
nfiortoare i care nu fusese a ei.
i n acel moment, simi nevoia
absurd, intens i inexplicabil ca el s
fi fost alturi de ea, s-o in n brae.
Numai i pentru o clip...
Saul deschise ochii, cutremurndu-se.
489

- Sfinte cerule! ngim el, tulburat,


simind c i se face ru de la stomac.
Frecndu-i faa amorit, realiz
surprins c minile i tremurau i c era
asudat tot. Pre de o fraciune de
secund, i veni s lase totul balt i s se
ntoarc. i auzise gndurile, chemarea
nerostit, i faptul c nu putea ajunge la
ea l enerva teribil.
Trgnd adnc aer n piept, i impuse
s se liniteasc. N-ar fi avut cum s-o
ajute. Pur i simplu n-ar fi avut cum s-o
fac, i zise el. Dect dac ar fi ncercat
s preia din mizeria aia pe care Leah o
trsese-n trupul ei cu buntiin. Iar el
nici mort nu dorea s afle prin ce
suferine trece o femeie n pragul facerii!
Ar fi trebuit s alunge viziunea nc din
primul moment. Aa-i trebuia dac-i
bgase nasul unde nu-i fierbea oala! Dar
nu, pe el l mncase-n fund s se
chiorasc la ele, iar acum ptimea, n
amarul m-sii de via! N-avea s uite
490

prea
curnd
ceea
ce
vzuse
i
certitudinea acestui fapt l deprima de-a
dreptul...
Sgeata zbrni prin aer, ratndu-i
urechea cu doi milimetri i ricond n
peretele de stnc. n urmtoarea
fraciune de secund, era n picioare, cu
sabia n mini, cercetnd n vitez
mprejurimile. Mirosul otrvii n care
fusese nmuiat vrful sgeii persista n
aer i el l adulmec, depistnd direcia
din care se trsese. Retrgndu-se civa
pai, se adposti n spatele unei stnci i
scrut peisajul din partea opus a
defileului.
Erau patru la numr, ascuni n
spatele unei stnci nalte. Ridicndu-i
nasul, prinse adierea vntului care btea
din direcia lor i simi mirosul proaspt
de vnat. Probabil un grup de soldai care
plecaser s vneze pentru a hrni
oamenii din adpost. Unii care nu
491

fuseser informai n privina lui, i ddu


el seama, blestemnd.
O a doua sgeat zbur prin aer,
ateriznd la doi pai de el. Enervat, i lu
forma unui oarece de cmp, i se
strecur printre pietre, ocolind stncile.
Zece minute mai trziu, le pic n spate.
- Rmnei pe loc! le ordon el,
inndu-i vrful sabiei la gtul celui mai
zdravn dintre ei. O singur micare i v
iau vieile. Tu ai tras? se interes el,
privindu-l pe unul dintre cei doi arcai,
care-l privea cu ochii scoi din orbite.
- Da, brav brbatul, fr a-i ascunde
ura din ochi. i-mi pare ru c nu am
ochit mai bine...
- Apreciez sinceritatea, zmbi Saul
scurt. Uitai cum st treaba, vitejilor: dei
sun puin cam fantezist, eu sunt de
partea voastr. Dar pentru c n-o s m
credei pe cuvnt, o s ncercm s
evitm nenelegerile. Lsai armele aici i
luai-o frumuel la vale. O s vi le
492

recuperai mai trziu, cnd o s vi se


lmureasc problema i o s putem
respira uurai cu toii.
- i dac n-o s facem aa? ntreb
unul dintre soldai, privindu-l cu mnie.
- Atunci o s fie cam greu s-i explic
cpitanului Lyam care este motivul
pentru care i-am mpuinat oamenii, oft
Saul, rnjind. Dai-i drumul i nu-mi
creai probleme. Am avut o zi de rahat i
nu-s ntr-o dispoziie prea prielnic
dansului i veseliei.
Lyam apru cteva minute mai trziu,
nsoit de o mic armat. Cpitanul se
holb uimit la cei patru soldai care
stteau n fund lng peretele defileului,
privindu-l dumnoi pe demonul care se
cocoase pe o stnc n faa lor i-i
supraveghea, cu sabia sprijinit lene pe
genunchi.
- Ce mama naibii se petrece aici?!
- Explic-le tu, l invit Saul,
nfcndu-i sabia i srind de pe
493

stnc. Eu m-am sturat s m mai tot


justific n faa rasei voastre. Ne ntlnim
la refugiu. Dac vd ceva pe drum, m
ntorc i v spun. Dac nu, nseamn c
avei cale liber, mai zise el i, fr s mai
atepte rspunsul cpitanului, i lu
forma de acvil, nlndu-se.
CAPITOLUL 25
Ateriz pe platou exact cnd ultima
raz de soare fu nghiit de linia roietic
a orizontului. Simi privirile pzitoarelor
din trunchiuri i tiu c driadele i
urmreau fiecare micare. ndreptndu-i
umerii, porni spre stnci, cobornd
poteca ngust. Intr n peteri i imediat
fu ntmpinat de Maeve.
- Unde sunt ceilali?
- Vin i ei. I-am lsat n urm, dar
drumul este curat. Au ajuns ceilali?
- Acum trei ceasuri.
- Bine. Unde este Leah?
494

- Este... a plecat imediat dup...


- Ce?!
- S-a ntors la cascad. Khaly i alte
ase nimfe o nsoesc. Este i Rogan cu
ea. E-n siguran. Aici locurile sunt
puine i vor mai veni i alii. Iar
ntlnirea cu zeii...
Maeve se ntrerupse neputincioas
cnd demonul fcu stnga-mprejur furios
i o lu la fug spre ieire.
Nu mai aveau mult de mers, dar fiecare
pas era pentru ea un adevrat supliciu.
Nu le putea sugera nimfelor s se
opreasc pentru un scurt popas din
moment ce ea fusese cea care alesese s
porneasc la drum, i pe deasupra i era
team c, dac s-ar fi oprit, trupul i-ar fi
cedat cu totul.
i simi prezena mai mult datorit unei
preri dect puterilor ei. Se opri,
ridicndu-i privirea spre cerul spuzit de
stele.
495

- Ateptai o clip, le ceru ea driadelor,


ridicnd o mn.
- Simi vreo primejdie? o ntreb Khaly,
cu sgeata deja pregtit n arc.
- ... Nu. E Saul... i Maeve e cu el.
n clipa urmtoare, acvila ateriz pe
iarb, n faa ei, preschimbndu-se.
- D-mi un motiv, unul singur, care s
m opreasc s-i frng gtul! i ceru el cu
o voce suspect de calm.
- Nu am putere s m cert cu tine
acum, opti Leah, privindu-l nemicat.
Eti
proast,
incontient
i
ncpnat, mri el, fcnd un pas
spre ea i abinndu-se s n-o zglie ca
s-i vin mintea la cap. Ar trebui s-i ard
o mam de btaie, de s-i duci amintirea
cu tine n vnt. Dac tot intenionezi s-i
pui capt zilelor, nu trebuie dect s m
rogi, i suger el amabil. A fi al dracului
de ncntat s-i dau o mn de ajutor!
- Ai terminat?
- Nu! se rsti el.
496

- Bine. Pstreaz-i nemulumirile


pentru mai trziu. i dac tot eti aici, ai
face bine s-mi dai mna aia de ajutor cu
care te tot lauzi i s m duci restul
drumului. Nu mai pot s stau n picioare.
Saul o privi fix. Maxilarele i erau
ncletate, pumnii strni de furie i
venele i se umflaser pe tmple.
- ndrzneti s-mi porunceti asta?
articul el, livid.
- Nu, ndrznesc s te rog asta, oft ea,
nchiznd ochii. E prea mult pentru tine?
Prea la un pas de lein i mnia lui se
mai domoli puin.
- De aici ncolo ne descurcm singuri,
se rsuci el spre driadele care-l priveau
ncordate i suspicioase.
Khaly i arcui o sprncean ironic i se
uit spre Leah, ateptnd.
- Ducei-v i zeii s v aib n paza lor.
Mulumesc pentru tot.
- Oricnd ai nevoie, meroween,
rspunse nimfa, fcnd un semn
497

tovarelor ei. Sper c nu trebuie s-i


reamintesc faptul c ai face bine s ai
grij de ea ca de ochii din cap, i se adres
ea demonului.
Sprnceana lui se arcui cu ironie, dar
mnia i pulsa n ochi.
- Doar dac nu vrei s fii mmica mea,
replic el mieros.
Khaly fcu o mutr acr de tot i i
ntoarse pur i simplu spatele, topindu-se
mpreun cu garda ei n trunchiurile
copacilor.
Saul se rsuci cu minile n olduri
spre Leah.
- Cu tine n-am terminat nc, o
ntiin el cu asprime, schimbndu-i
forma.
- Nici n-a fi crezut altceva, murmur
Leah, fcnd un efort ca s se nale n
spatele lui.
Se ntinse, prinzndu-se de coama
rocat i aspr a murgului, cu braele
ncolcite n jurul grumazului puternic, i
498

nchise ochii. n clipa urmtoare, adormi


instantaneu.
O trezi sunetul apelor i tiu c se afla
n spatele cascadei. Nu tia ct dormise,
dar nici nu dorea neaprat s verifice.
Trupul gol de lng ea o nclzea ntr-un
mod plcut, care o ndemna la lenevire.
Deschise ochii ncet, ntlnindu-i privirea
albastr, arztoare i concentrat asupra
ei. Nu zmbea iar expresia din ochii lui
era una stranie.
- Bun dimineaa, opti ea.
- E aproape amiaz, rspunse el, abia
micndu-i buzele.
Pe sub tonul distant, o idee plictisit,
mustea ceva.
- De cnd eti treaz?
- De vreo dou ceasuri.
- Ai chef s ne certm?
- Nu in neaprat n clipa asta, rosti el,
zmbind vag i lsndu-i mna s-i
499

alunece lene peste curba ademenitoare a


oldului ei.
Leah oft i-i ridic faa, atingndu-i
gura uor. Zbovi o clip, savurnd
fermitatea buzelor lui, realiznd moleit
c i fusese dor de el, de mirosul lui
aspru, teluric, de brbat. Pn n urm
cu dou zile, numai i simpla lui prezen
o irita cumplit. ns acum, dup cele
dou nopi petrecute mpreun, descoperi
cu uimire c trupul ei nu era doar o
simpl nchegare de carne, snge i oase,
ci ceva mult mai complex, cu propriile
raiuni i nevoi. Nevoi pe care el le trezise
la via i o fcuse pe deplin contient de
ele.
Saul rmase cteva clipe nemicat,
luptdu-se cu impulsul nebunesc de a se
npusti i a lua, de a poseda. tia ns cu
certitudine
c
dac
avea
s
se
desctueze i s se lase ghidat numai de
insticte, avea s-o rneasc.
500

- ntoarce-te cu faa n jos, i ceru Leah,


cu gura lipit de a lui.
- De ce? se ncrunt el, suspicios.
- Nu ntreba... doar f-o!
Ezit o clip, apoi i fcu pe plac, curios
s afle ce avea ea n minte.
Leah se ridic ncet, nclecndu-l, i-i
studie fascinat spatele cu muchi
minunai reliefai i umerii lai.
Era puternic, agil, att de graios i de
stpnit atunci cnd o atingea sau... cnd
ucidea. Toat acea elegan letal i
nimicitoare, toat acea for primejdioas
cu care el se mica printre adversari
zcea n trupul acela de brbat, pe
jumtate demon, pe jumtate zeu izgonit.
Atunci fusese uluit de abilitile lui, de
cruzimea cu care-i anihila adversarii
care, pn nu demult, i fuseser, poate,
prieteni i tovari de arme. Abia acum
realiza c n acele momente nu fusese
doar tulburat, ct excitat de ceea ce
vedea.
Puterea
lui
neomeneasc,
501

periculoas, o nfricoa i o atrgea la un


nivel pe care nu i-l putea explica.
- Eti frumos, opti ea, aplecndu-se i
srutndu-i ceafa. Puternic i frumos...
i plimb buzele de-a lungul coloanei
lui, cuprins de ncntare cnd l simi
ncordndu-se sub ea i inndu-i
rsuflarea. i ls minile s alunece
abia simit peste trupul lui, mngindu-l
cu buzele, cu vrful degetelor i al limbii,
cu trupul ei, mucndu-l uor, lsnduse ghidat numai de instinct i intuiie.
Muchii lui fremtau sub palmele ei,
tresltnd
spasmodic
atunci
cnd
descoperea noi puncte vulnerabile ale
fpturii lui, pe care le exploata ndelung,
cuprins de o satisfacie aproape
rutcios tiind ct de mult l aa.
Sub ea, Saul se lupta din rsputeri s
se controleze. Avea impresia c-i curge foc
prin vene i c trupul urma s-i ia foc n
orice moment. Niciodat, dar absolut
niciodat, nu mai fusese att de excitat.
502

Nimeni naintea ei nu-l mai atinsese cu


atta blndee, gingie i... inocen.
Mngierile ei erau cercettoare, stngace
i incredibil de dulci...
- Oprete-te! i ceru el, cu un glas
sugrumat, simindu-se la un pas de a
exploda.
Dar cum ea avea cu totul altele n
minte, se arcui brusc, micarea lui
catapultnd-o prin aer pn la un metru
de tavanul peterii. Fata ip speriat i
n clipa urmtoare, braele lui o culeser
din cdere. Ochii i se dilatar uluii, apoi
i ntlni privirea ntunecat i salbatic.
- Te vreau acum! mri el, sczut, cu o
voce rguit.
O manevr cu dibcie, rsucind-o cu
dexteritate prin aer i fcnd-o s-i
nconjoare talia cu picioarele. Apoi o ls
n jos i o umplu, cu ochii n ochii ei,
prinznd momentul n care pupilele i se
dilatar sub primul oc al plcerii.
503

- Pe nimeni n-am dorit att de mult,


rosti el, tulburat.
Ddu s-i sprijine fruntea de a ei,
copleit, dar Leah i cuprinse chipul n
palme.
- Privete-n ochii mei, opti ea pe
negndite. Uit-te n mine, cu tot ceea ce
sunt. i primete...
Pur i simplu alunec n ea fr a se
putea opri, atras de puterea hipnotic,
persuasiv, a ochilor ei mari i aurii.
Fizic, mental i spiritual, se revrs cu
totul n ea, mpletindu-se cu tot ceea ce
ea era i... primind.
Simurile li se acutizar pn aproape
de paroxism, plcerea deveni dureroas,
nimicitoare.
Ea era att de... pur! Atta lumin...
Ar fi putut orbi. Ar fi putut arde. Ar fi
putut fi mistuit de viu. tia asta. Nimeni
din rasa lui n-ar fi putut suporta acea
strlucire. ns nimic din ceea ce ea era
504

nu-l rnea. Nu era dect alinare, tandree


i... binecuvntare.
Toat acea strlucire l nconjur, l
seduse i-l fcu s se deschid necugetat
n faa ei. i atunci ntreaga ei esen se
scurse el, arzndu-l ca un fier nroit,
desctund ceva n adncul lui, ceva ce-l
umplu de un sentiment inexplicabil,
chinuitor, sublim i nspimnttor...
Simi schimbarea la un nivel aproape
brutal, zguduitor, care-l umplu de groaz.
i totui, nu se putu opri, nici chiar n
clipa n care inima i fu sfiat de acel
sentiment tulburtor i dureros. ns
clipa n care trupul i explod, i ddu
capul pe spate i strig. Url de
neputin, furie i dezndeje.
Blestemat
s
fii,
gemu
el,
ncletndu-i mna n jurul gtului ei i
ridicnd-o n aer.
Pre de o clip, se privir n ochi. Ai lui,
furioi i arztori, ai ei, plini de lacrimi i
resemnare. Ar fi vrut s-o ucid, voia s-o
505

ucid, dar tia c n-avea s-o poat face.


Pur i simplu nu putea. Ea devenise
acum o parte din el...
- Fii blestemat pe veci... pentru asta!
O mbrnci, izbind-o cu destul putere
de peretele peterii ct s-i taie rsuflarea
i s-i fac dinii s-i clnne n gur,
apoi se retrase n fundul peterii i se
ghemui, sprijindu-i fruntea de genunchi
i nchiznd ochii.
Pentru prima dat n viaa lui se simi
vulnerabil. Expus i... pierdut.
- M-ai pclit, rosti el ncet.
Leah nu fcu dect s-l priveasc lung,
cu lacrimile curgndu-i pe obraz.
- Nu este real, mri el.
- Dac aa spui tu...
- Nu este real. Nu-mi place ceea ce
simt! ridic el vocea, enervat. Nu-mi place
cum simt!
- Asta vd i eu! se rsti ea,
nfruntndu-l. Vina nu este a mea, n
506

orice caz. Tu ai inut mori s te culci cu


mine!
- Dorina n-are nicio legtur cu...
- Nu fi ngust la minte, replic ea acru.
Lucrurile acestea se ntmpl, pur i
simplu. Eu n-am luat n calcul aceast
variant, tu nici att...
- i-ai folosit forele! tun el, furios. Mai pclit!
- Aa zici? i ngust ea privirea,
ncepnd s fiarb la foc sczut.
- Ai intrat n mine! i smuci el braele
n lturi, ca pentru a-i sublinia punctul
de vedere. M-ai ademenit! Ai plantat acolo
ceva ce nu era al meu!...
- Oh, acum chiar c m flatezi! cltin
ea din cap exasperat, nchiznd ochii
pentru o clip. Eti chiar att de slab
nct s crezi c am talentul special de ai nfrnge voina i forele i de a te face
s simi un lucru care, dup prerea ta,
nici mcar nu este real? Eti chiar att de
la nct i-e team s priveti n adncul
507

tu, s vezi adevrul i s-l accepi ca


atare?
- Mergi cam departe cu presupunerile i
cu insultele, o preveni el pe un ton oribil
de plictisit. Ai triat.
- C tu ai fost corect i cinstit de la
nceput i pn la sfrit, nu?
- Nu vorbim acum despre mine, ci
despre tine. Tu i ceea ce ai fcut!
Leah l privi lung, cltinnd resemnat
din cap.
- A fost un dar, rosti ea cu amrciune.
Dac nu poi vedea i simi asta, atunci
eti orb, ncpnat, i pe deasupra, un
mare prost. i n fond i la urma urmei,
de ce-i tot faci attea griji? n opinia ta,
nimic din tot ceea ce s-a petrecut ntre noi
mai devreme nu este adevrat, aa c poi
oricnd s-i faci o vraj de primenire.
Poi smulge tot rul acela din tine, nu? l
provoc ea, ntrebndu-se de ce-l lsa s-o
rneasc astfel. Dac nu este ceva real,
508

nu va rmne nici mcar amintirea


acestor clipe, am dreptate?
- Presupun c da, admise el cu
jumtate de gur, privind-o ncruntat.
Era ceva la mijloc. Un truc, era sigur de
asta.
- Atunci, ce mai atepi? l invit ea cu
un gest larg, nghiindu-i lacrimile i
mhnirea. A, i nc ceva. Vreau s tii c
nu atept absolut nimic de la tine... n
sensul acesta. Cnd vei dori s pleci, vei fi
liber s-o faci oricnd. Att am avut de
spus.
i ntoarse spatele mndr i pi
dincolo de cortina apelor.
Saul o urmri cu ochii ngustai,
ncletndu-i pumnii. Se aez pe
podeaua de piatr i nchise ochii,
trgnd adnc aer n piept. i-n clipa
urmtoare, tiu. tiu c era n zadar s
ncerce mcar s scape de jugul acelui
sentiment
tulburtor,
fierbinte
i
chinuitor de dulce, care-l fcea s se
509

simt slab i puternic deopotriv. El


existase acolo nc dinainte ca ea s fi
devenit a lui, nc de cnd... habar n-avea
de cnd, dar acel sentiment, sau ce naiba
era, fusese bine ngropat n adncul lui,
asta era un lucru cert. i ct vreme nu-l
contientizase,
totul
fusese
absolut
perfect n opinia lui. i ar fi continuat s
triasc linitit, punnd totul pe seama
atraciei dintre ei, dac ea nu l-ar fi forat
s priveasc adevrul n fa. Pentru asta
o nvinuia, i ddu el seama. l silise s
fac un lucru pentru care nu fusese
pregtit nc.
njurnd, i ngrop faa n mini,
panicat i confuz.
i acum ce s fac? Ce mai putea s
fac? Nimic, i ddu el seama, simind c
i se strnge stomacul. Se ndrgostise de
ea, o greeal imens, ngrozitoare pentru
el. Cum naiba de fusese ntr-att de prost
nct s se lase fermecat de ea? Nu tia.
Pur i simplu nu nelegea cnd se
510

ntmplase. Dar aceasta era realitatea i


nu putea s se prefac la nesfrit c
lucrurile stteau altfel sau s le nege
existena. N-ar fi ajutat la nimic.
Lsndu-se pe spate, inspir adnc,
ncercnd s se liniteasc i s-i
limpezeasc mintea. tia c cei din rasa
lui rareori se ndrgosteau, ns atunci
cnd o fceau, era pentru totdeauna.
Renunau la tot i plecau, amestecnduse cu rasa oamenilor. ntemeiau familii ii uitau originile. i negau puterile i nu
o singur dat unii dintre ei sfriser de
o moarte cumplit, numai pentru c erau
ceea ce erau i lumea se temea de ei.
Auzise
destule
poveti
care
s
ncrnceneze carnea pe el. Nu-i dorea un
astfel de final.
Ea i spusese c putea pleca oricnd, c
nu avea pretenii... Prostii! n felul acesta
l lega de ea cu mai mult dibcie, cci
era viclean, ca toate femeile. Problema
511

era c, dei putea pleca oricnd, nu voia


s plece... nc.
nchise ohii i fu npdit dintr-odat de
amintirile
acelei
experiene
cutremurtoare. Privise adnc n sufletul
lui, iar el privise adnc ntr-al ei. Nu
existase minciun, prefctorie sau...
premeditare, realiz el chinuit. Ea
avusese dreptate. Nu fusese dect un
dar... Un dar nscut dintr-o magie la fel
de puternic i complicat ca nsi
miracolul vieii. Ar fi putut s ia
experiena n sine ca pe un dar. ns
darul acela... tia c nu putea s-l
pstreze.
Frustrat, se ridic n picioare. Avea s
lmureasc lucrurile imediat. Nu-i datora
explicaii, ns avea s i-o spun verde n
fa ceea ce credea: n-avea vreme de
prostii. Probabil c avea s plece de
ndat ce atracia dintre ei se consuma,
asta dac erau suficieni de norocoi s
512

supravieuiasc
amndoi
marelui
deznodmnt!
Porni n fug, ndreptndu-se drept
spre perdeaua de ap i de ndat ce-o
atinse, i schimb forma. O gsi greu,
mult n josul apei, dup o cotitur a
rului nvolburat, ngropat n ap pn
la talie. Era goal i prul ud i atrna pe
spate. Plnsul ei nestvilit crisp ceva n
pieptul lui. Blestemnd,
i relu
nfiarea, apropiindu-se ncet de ea.
- Nu plnge...
Leah tresri, speriat, i se rsuci spre
el, privindu-l cu ochi mari.
- Poi s m lai n pace pentru un ceas
nenorocit?! strig ea, nfuriat i umilit
de faptul c-o prinsese jelind. Un ceas!...
Chiar cer prea mult?!
Saul o privi, trecndu-i exasperat
minile prin prul ud. Maxilarele i
pulsau.
- Trebuie s... s discutm, zise el,
privind-o ncurcat.
513

- Nu cred c a mai rmas ceva de


lmurit, replic ea, tergndu-i lacrimile,
roie n obraji de mnie i indignare.
Se ntoarse, cu intenia de a iei din
ap, dar mna lui i prinse braul.
- Leah...
- i-a fi recunosctoare dac i-ai lua
minile de pe mine. n acest moment, nui doresc prezena i nici...
- Sunt ndrgostit de tine. Fcu o
pauz, nevenindu-i s cread c rostise
cu voce tare acele vorbe, cnd nu asta-i
fusese intenia. Acum, c o fcuse, nu
mai putea da napoi. La dracu, chiar sunt
ndrgostit de tine!
Fata nchise ochii, luptndu-se cu un
nou val de lacrimi. ntrindu-se, se rsuci
spre el i-l privi rece.
- i ai ajunse la concluzia asta pentru
c...?
- Nu fi dificil...

514

- Eu sunt dificil? se holb la el,


consternat i indignat. tii ceva?.. Dute naibii!
i smuci braul din mna lui i porni
nverunat spre mal.
- Vino aici.
Porunca i arse creierii, tindu-i
respiraia, ca i cum i-ar fi aplicat
simultan doi pumni nimicitori: unul n
inim i cellalt n cap. Pre de o clip, i
veni s urle. La fel de prelung, slbatic,
trist i disperat cum o fcuse i el nainte
de a-i descrca trupul ntr-al ei ceva mai
devreme. ntrtat la culme, Leah i
arunc o privire dogoritoare peste umr,
nfruntndu-l.
- Singurul lucru pe care i-l datorez este
doar acest trup, rosti ea ncet, cu o voce
goal. Niciodat mai mult dect att.
Saul o privi, uluit de faptul c vorbele ei
l rneau. Brusc, se simi ncurcat i...
nendreptit. n mod absurd, tnjea s
repete acea experien incredibil. Tnjea
515

dup acel dar care-l ngrozise ntr-att cu


niciun ceas n urm. Ar fi fost gata s se
milogeasc n faa ei ca s-i obin
iertarea, i ddu el seama, profund ocat.
n ce mama naibii l transformase?!...
- Foarte bine. Pleac!... N-am nevoie de
tine! strig el.
Minciuna i arse buzele de ndat ce-o
rosti, fapt care-l nfurie i mai mult.
Leah l privi lung, aproape cu
compasiune, apoi se rsuci i porni agale
n direcia peterii, disprnd pe dup
tufele nalte de ferig.
Rmas singur, Saul i nclet pumnii,
dorindu-i
o
ncierare
stranic,
indiferent cu cine, chiar i cu zeii pe carei dispreuia att de mult, numai s scape
de senzaia aceea neplcut care-i scurma
prin suflet. l fcuse s se simt ca un
bou. Mrunt i ticlos.
Suiduind, sttu nemicat n mijlocul
apei, zpcit de-a binelea. Trise aproape
cinci veacuri n aceast lume blestemat
516

i niciodat viaa lui nu fusese mai


nclcit ca acum. Femeia asta izbutise
s-l subjuge aa cum nicio alta naintea ei
nu o fcuse. n adncul lui, sentimentele
pentru ea erau amestecate cu mnie i
necaz. Nu dorise dect s-o posede, nimic
mai mult! S-i satisfac o curiozitate i
s-i astmpere o anume mncrime din
ndragi. ns ea...
Al naibii s fie dac avea s-o lase s-l
umileasc i mai mult! i jur el,
preschimbndu-se. Nici n ruptul capului
nu avea s fie el acela care s fac primul
pas spre mpcare.
CAPITOLUL 26
Ceatate Alb era aa cum i-o amintea:
cu ziduri nalte din piatr alb, elegante i
semee, mpodobite cu acele sculpturi
superbe, pe care timpul i intemperiile nu
le tirbiser cu nimic frumuseea.
Ridicat prin miestria i viziunea
517

arhitecilor din Asgard, cetatea era o


adevrat bijuterie.
Grzile erau postate la tot pasul,
plictisite
din
lipsa
de
acitivitate,
omorndu-i timpul cu diverse jocuri de
mas, sau sporovind vrute i nevrute.
Cldura amiezii i ndemna la lncezeal
i Saul tia c simurile le erau atenuate
de acel moment al zilei... la fel cum erau
i ale lui.
Strecurndu-se neobservat printre ei,
sub forma unei insecte, se ndrept spre
zidurile interioare, ateriznd pe unul
dintre pervazurile late din marmur
dantelat.
nuntru era rcoare, dar chiar i aa,
cele mai multe dintre grzi moiau.
Civa i fceau de cap cu femeile pe care
le capturaser n cetate. Unele nu erau
mai mari de doisprezece ani, realiz el,
dezgustat. De-a lungul vieii sale, avusese
i el destule muritoare. Dar nu aa.
Niciodat aa. Se folosise de minciuni, de
518

seducie i neltorii. ns pe niciuna n-o


luase astfel. Acesta era unul dintre
motivele pentru care niciodat nu-i
gsise locul n lumea lor i, fiind ceea ce
era, nici n alt parte.
Habar n-avea de unde s nceap, dar
se ls ghidat de instinct i de logic.
Strbtu
coridoarele
nguste
i
ntortocheate, schimbndu-i forma de
cteva ori, adaptndu-se circumstanelor.
Ocoli un grup n care se aflau civa
cameleoni,
inndu-se
departe
de
cuttorii care l-au fi putut simi, i
ndreptndu-se spre turnul dinspre
miazzi.
Norocul i surse n mod neateptat.
Temnia, situat la ultimul nivel, avea
gratii masive la intrare i o mic
ferstruic, aflat la doi metri de podea, i
chiar i aceea zbrelit. Aflndu-se cu
faa spre nord, lumina era palid, abia
dizolvnd
umbrele
din
ncpere.
Nemesingianul care sttea de straj
519

sforia n fund, cu spatele sprijinit de


drugii de fier. Mai existau dou grzi
postate la baza treptelor, dar i acelea
picoteau.
Saul ptrunse n temni. Vzu
brbatul crunt, cu hainele soioase i
pline de snge nchegat amestecat cu cel
prospt, lungit pe aternutul murdar de
paie i tocmai ddea s-i schimbe forma,
cnd i simi. Erau doi cameleoni care
pzeau
augusta
prad.
Unul
era
preschimbat ntr-un pianjen, mare ct
un mr, i atrna de un fir nevzut din
tavan. Cellalt i luase forma unei
nprci, care edea ncolcite, cu capul
ridicat de-un cot, privind prizonierul ntro poziie perfect nemicat.
Saul i cunotea pe cei doi de-a seam
cu el i cumpni pentru o clip sorii,
nainte de a aciona. i lu forma uman
i, micndu-se iute ca fulgerul, stivi n
pumn uriaa gnganie, n timp ce
decapit arpele dintr-o singur lovitur.
520

Totul se petrecu repede i ntr-o linite


desvrit. Nemesingianul aflat de
partea cealalt a gratiilor continua s
doarm, senin ca un prunc. Lsndu-se
pe vine lng prizonier, i cercet zbaterea
slab a pulsului de la gt cu vrful
degetelor. Brbatul era incontient i
pierduse mult snge. Poate c era mai
bine aa. Oricum nu l-ar fi putut ajuta i
starea lui deplorabil l scutea de
explicaii i de timpul irosit cu acestea.
Preschimbndu-se
ntr-o
prigorie,
demonul se aez pe umrul acestuia,
conectndu-se i transformndu-l n ceea
ce el era.
Cu prada n gheare, se lans spre
deschiderea ngust a gratiilor de la
ferstruic, strecurndu-se afar. i-n
clipa urmtoare simi o izbitur zdravn
drept
n
mijlocul
spatelui,
care-l
dezechilibr i-l fcu s scape captura din
gheare. Se rsuci s vad cine-l atacase i
tresri cnd i recunoscu adeversarul.
521

Era Antl, cel mai instruit din garda tatlui


su i cel mai periculos dintre cameleoni.
Corbul avea dimensiunea unui vultur i
ochii roii strluceau ca nite tciuni.
ntre
ei
existase
ntotdeauna
o
permanent competiie, mai mult din
partea celuilalt, i Saul tia de ce anume
era cameleonul n stare.
Redresndu-se, Saul izbuti s evite
urmtoarul atac, n timp ce se repezea
spre trupul brbatului care avea s se
zdrobeasc de pmnt n cteva secunde.
Reui s-l recupereze la nici doi metri de
sol, aducndu-l din nou la starea de
dinainte, ns cum corbul se prvlea din
nou spre el, l ls lin pe pmntul
pietruit, rsucindu-se s-l nfrunte pe
nemesingian, de data aceasta pregtit. l
decapit cu o micare fluid, njurnd
cnd uvoiul de snge l mproc drept n
fa, intrndu-i n ochi. n secunda
urmtoare, se declan iadul pe pmnt.
522

Sgeile zburau din toate direciile,


vjindu-i pe lng urechi. Niciuna nu-l
atinse, ceea ce el considera a fi un noroc
chior. nfcndu-l pe prizonier, se avnt
n sus, spre zidurile nalte, zburnd n
zig-zag. Simi o vag arsur n umr i
una-n old, dar nu le lu n seam,
continund s zboare, ndreptndu-se
spre copacii de la marginea pdurii.
Probabil c erau n urma lui, dar Saul
nu inu musai s verifice. Trebuia s
ajung ct mai repede n zona securizat
i se concentr exclusiv asupra zborului
i a obstacolelor care-i rsreau n cale.
Dincolo de ea, aveau s fie n siguran.
Odat ajuns n peter, Leah mbrc
o tunic i-i usc prul n faa focului,
ncercnd s nu se gndeasc la ceea ce
se ntmplase.
Orict s-ar fi strduit, nu reuea s
neleag ce fusese n minte ei de
procedase astfel. Un impuls de moment,
523

ar fi fost tentat s cread. Fusese pur i


simplu un impuls de moment, n care se
lsase ghidat de simuri i nu de logic
sau de bun sim. Se lsase descoperit...
i-l atrsese i pe el n aceast nebunie.
Era ndrgostit de ea, asta vzuse i
simise clar. Iar ea de el, i nici acest
lucru nu-l putea tgdui. Numai c...
erau att de diferii! n minte, simire i...
n ceea ce erau n fapt. Ea o vrjitoare
care
aparinea
pe
jumtate
rasei
oamenilor, pe jumtate poporului din
Asgard, el un demon rzvrtit, care-i
trdase firea i se dezisese de ai lui.
Neputina i jalea o podidir din nou i
ea nchise ochii, nghiindu-i lacrimile.
Dintre toate lucrurile de pe faa
pmntului, ei i se ntmplase cel mai
absurd: se ndrgostise de o... creatur
care nu era nici om i nici zeu, ci ceva
ntre. i tocmai ambiguitatea fpturii lui l
fcea att de imprevizibil, periculos i...
nepotrivit.
524

Poate c el avea dreptate ntr-un anume


fel. Poate c ntre ei nu exista nimic
altceva dect dorin. Atunci de ce simea
aceea arsur cumplit n piept, acea
senzaie de pustiire, de dezndejde i
amrciune?
N-avea s se mai gndeasc, i jur ea.
Tot ce avea de fcut era s nu mai ia n
seam acel gol din inima ei. n mai puin
de o sptmn, totul urma s se
sfreasc. ntr-un fel sau altul. i atunci
el avea s plece. Dac supravieuiau,
firete.
Consolndu-se cu acest gnd, i
mpleti prul i se ridic. nainte de a-i
da seama ce face, se pomeni descntnd
focul i cerndu-i s i-l arate.
i-n clipa urmtoare l vzu. tiu c era
el i ncerc s priceap de ce alesese
acea form i, mai ales, de ce zborul i era
att de nebunesc. Lrgind imaginea din
miezul
flcrilor
vzu
i
nelese.
525

Rsucindu-se, porni n fug spre ieire,


nhndu-i armele din mers.
Cnd apele se ddur la o parte, se
nl i efectiv ni printre ele, zburnd
deasupra buteanului spre pdure, peste
ierburile parfumate. Rogan se lu dup
ea, mrind. Maeve ip n naltul cerului
i o urm.
Izbuti s-i ias nainte tocmai cnd el
ptrunse prin plasa de energie care marca
hotarul, prvlindu-se n iarb i
schimbndu-i forma.
- Sunt prea muli. N-avem nicio ans.
Trebuie s ne retragem. Acum!
ns Leah nu rspunse. Privirile nucite
i rmaser aintite asupra trupului
mpuinat al brbatului care zcea
nemicat n iarb. Micndu-se ca prin
vis, se apropie i se ls n genunchi
lng el, ntorcndu-l cu faa n sus.
- Oh...
- N-avem timp!
526

- E tatl meu..., murmur ea,


atingndu-i faa tras i palid cu mini
nesigure.
- Da, este, i o s fie n curnd mort
dac nu ne micm naibii de aici!
Leah i nghii nodul de groaz din gt
i se ridic. Trupul acela, al crui snge
se amesteca cu al ei, era att de slbit,
nct viaa nu mai era dect un fir
strveziu, ca o dr de fum, nuntrul lui.
- Trebuie s..., se blbi ea, buimac,
apoi i vzu rana din umr. Sngerezi!
- N-o s mor dintr-atta lucru, veni
sumbru rspulsul lui, n vreme ce privea
spre pcla ntunecat ce se apropia.
Leah i urmri privirea, forndu-se s
gndeasc. Nu aveau timp, i spuse ea.
Pur i simplu nu aveau destul timp ca s
scape de urmritori i s ajung n
adpostul sigur al peterilor. Iar regele
era pe moarte, amndoi erau perfect
contieni de asta. Orice clip era
527

preioas. Trebuia s se foloseasc de


ceea ce era, de ceea ce pstra asupra ei...
Fcu un pas spre el i-l lu de mn,
privindu-l adnc n ochi.
- Trebuia s ai ncredere n mine i s
nu-mi dai drumul, rosti ea cu o voce
stranie, atingnd nestemata de la gtul ei,
care prinse s pulseze uor.
- Ce..., ncepu el, ncruntndu-se.
- S nu-mi dai drumul, insist ea,
ngenunchiind lng trupul nemicat din
iarb, silindu-l i pe el s se ghemuiasc
alturi. Orice ar fi, s nu-mi dai drumul.
i nici lui. Ia-l de mn i nchide ochii.
Mecanic, Saul se supuse, nchizndu-i
degetele peste ncheietura fragil a
brbatului, dar nu nchise ochii. Mna ei
se nclet ntr-a lui, apoi vocea i se ridic
limpede, nfiornd aerul, n timp ce
descnta. Saul se ncrunt, strduindu-se
s priceap ce se ntmpl. Cuvintele,
nenelese
i
netiute
lui,
de
o
melodicitate stranie, strnir un vrtej n
528

jurul lor, ridicnd praful i alte lucruri


uoare care se adposteau n ierburi.
Auzise c exista o limb a zeilor, dar
Nemeth ori o uitase, ori preferase s nu-l
nvee graiul vechi.
Apoi totul ncepu s se nvrt, din ce
n ce mai repede, i dintr-odat, lumina
explod din Piatra de la gtul ei, orbind
totul. Se simi smuls din loc i mpins n
sus, supt ntr-un vrtej ameitor, rsucit
n toate direciile. Pmntul i dispruse
de sub picioare i avu senzaia c fusese
aruncat drept n braele infinitului.
Dezorientat i nucit, fu ct pe ce s
dea drumul brbatului, n ncercarea de a
gsi un punct de sprijin n toat acea
tornad. Trebuia s aib ncredere n ea i
s nu-i dea drumul, i aminti el,
luptndu-se din rsputeri cu ameeala.
S nu dea drumul niciunuia dintre ei...
Lumina aceea afurisit! gndi el,
simindu-i ochii zbtndu-i-se dureros n
orbite. Ar fi trebuit s-o asculte. Stomacul i
529

se ridic drept n gt, revoltndu-se. Se


ncord, ncercnd s respire normal, dei
starea de ru l sufoca. i devenea din ce
n ce mai ru, pe msur ce secundele se
scurgeau. Tocmai era pe punctul s-i
strige c nu mai poate suporta, cnd totul
ncet la fel de brusc iar lumina aceea
imposibil dispru. Simi din nou
stabilitatea binecuvntat a pmntului
sub tlpi dar, fiind att de zdruncinat i
cu simurile vraite, se dezechilibr i
czu n fund.
Erau n peteri, i ddu el seama,
buimcit. Auzea zgomotul apelor, dar
privirea i era nceoat i nu vedea dect
contururi vagi i umbre.
Leah rmase o clip nemicat,
ateptnd ca ameeala s-i treac. Apoi l
privi. Demonul se holba n gol i era livid.
- Te simi bine?... Saul! se rsti ea,
vzndu-l c nu reacioneaz.
- Ce?! se rsuci el n direcia vocii ei.
Nu, nu sunt bine! Am ceva la ochi...
530

Restul frazei se pierdu ntr-un amestec


de njurturi grosolane. n glasul lui se
simea nu doar frustrarea, ci i panica.
- mi pare ru, dar va trebui s atepi
puin. Te ajut de ndat ce o s...
- Ocup-te de el. Eu o s... Oh, rahat!
Orbete, se rsuci n patru labe,
luptndu-se din greu cu senzaia de ru.
Se simea sfrit, la captul puterilor.
Mucndu-i buzele ngrijorat, Leah se
adun i se concentr asupra brbatului
inert de lng ea. Inima i se strnse cnd
i strecur mna sub ceafa lui i-i nl
capul. Era att de... nu existau cuvinte
pentru a descrie chipul supt i vtmat de
lovituri a celui care nu pn de mult
radiase de for i vitalitate. Avea ochii
adncii n orbite, pleoapele aproape
transparente i ptate. Ridurile i se
adnciser pe frunte i n jurul ochilor,
buzele i erau uscate i crpate pn la
snge. Unul dintre pomei era strivit.
Prul i ncrunise aproape complet, la
531

fel i sprncenele i barba rrit.


Respiraia i era slab i ntrerupt. Ce-i
fcuser?!...
- Regele meu... tat...
Brbatul nu se mic.
- Sunt eu, Leah, continu ea, refuznd
s se lase descurajat. tiu c m poi
auzi. Trebuie doar s deschizi ochii.
Orict de greu i este, trebuie s m
asculi i s m lai s te ajut. Eti n
siguran acum. Eti cu mine. Tat, te
rog!... Am nevoie de tine! Cu toii avem
nevoie de tine!...
Simi
gustul
lacrimilor
i
clipi,
ntrindu-se n faa durerii. l atinse pe
frunte, plimbndu-i degetele uor peste
rnile de pe chipul lui, tmduindu-le.
Refuza s cread faptul c l avea n
sfrit lng ea, c l scoseser din
minile vrjmailor, dar c-l pierdea
numai din simplul fapt c el era prea
istovit pentru a mai lupta pentru viaa lui.
Regele gemu i ea tresri.
532

- Tat!
- Neyra...
Numele iubitei se desprinse ca o oapt
de pe buzele lui. Leah se aplec i mai
mult asupra lui.
- Deschide ochii, scumpul meu, l rug
ea, struitor. Te rog, numai puin. Doar
puin. Uit-te la mine. Privete-n mine...
Chipul brbatului se crisp, n timp ce
se zbtea, chinuindu-se s ias din bezna
care-i sufoca mintea. Respiraia i se
ngreun, devenind hrit. Pielea i se
acoperi cu o pelicul de sudoare.
- Leah...
- Aici sunt.
- Leah...
- Deschide ochii, domnul meu!
De data aceasta, vocea i sun
poruncitoare, strpungnd umbrele din
adncul lui, spnd o dr de lumin n
tot acel haos. Mintea i se ag disperat
de acel fir, urmndu-l spre suprafa.
533

Deschise ochii cu un efort i ntlni


privirea fiicei lui.
- Leah..., repet el, zmbind stins, cu o
fraciune de secund nainte s-i dea
ochii peste cap.
ns pentru ea fu destul. l capt,
trgndu-l nuntrul ei, n timp ce energia
ei se revrs n el. Durerea o lovi brusc i
cu o asemenea intensitate, nct o frnse
de mijloc, fcnd-o s-i dea capul pe
spate i s urle.
Nu era doar suferina fizic i rnile
care-i acopereau trupul, ci mult mai mult
dect att. Amintirile hidoase, oribile, ale
chinurilor pe care el fusese silit s le
ndure n tot acel timp ct fusese captiv, i
cotropir mintea, nebunind-o. Suferina
i umilinele crora fusese supus cu atta
cruzime se nvlmeau nuntrul ei, ca
un potop nimicitor. Simea totul la fel de
acut precum le simise i el n clipa n
care le primise i se lupta s fac fa
acelei... degradri inumane!
534

El nu cedase. N-avea s-o fac nici ea, i


jur ea cu dinii strni i gtul sfiat de
urlete. i simea mintea la un fir distan
de a claca, iar trupul i era sfiat de
chinuri. Dac dorea s-l vindece, atunci
trebuia s scoat rul din el. Tot acel ru
cumplit!...
- Oprete-te!..
Vocea nfundat i furioas a lui Saul
strpunse pcla din mintea ei. Se simi
tras napoi i se zbtu, ncercnd s se
elibereze,
chinuindu-se
s
rmn
ancorat de tatl ei.
- Nu!... Las-m n pace...
- Dac nu te opreti acum, l ucid cu
mna mea! i-o jur pe sngele meu c-l
ucid!
Nu ameninarea n sine o fcu s ezite,
ct tonul ei. Nu se ndoia c n-avea s io pun n aplicare fr s ezite.
Repezindu-se,
nh
toat
acea
diformitate ntunecat din adncul minii
tatlui ei, trgnd-o spre ea cu un strigt
535

disperat, tiind c dac n-o fcea acum,


mai trziu avea s fie cu totul n zadar.
Apoi voina i forele lui o decuplar cu
brutalitate, smucind-o ndrt. Pre de o
fraciune de secund, avu impresia c se
desface n buci, apoi mintea i alunec
n bezn.
Se trezi simind ceva umed i rece pe
frunte. Trupul i ardea, ca i cum i-ar fi
curs lav prin vene, i o durea ngrozitor.
Nu exista loc care s nu-i pulseze i se
simea att de stoars nct fcu un
adevrat efort s deschid ochii.
Distinse cu greu chipul lui Maeve
aplecat deasupra ei. Pre de cteva
momente, fu prins ntre confuzie i
team. Apoi i aminti i privirea i se
nceo.
- Tata...
- t! opti Maeve, tergndu-i lacrimile
fierbini care-i brzdau faa spre tmple.
536

Este bine, se odihnete. Tu... tu ai fost


plecat pentru mult timp.
- Ct? vru Leah s tie, umezindu-i
buzele arse de febr.
- Dou zile ncheiate, rspunse femeiaoim, trgnd ncet, cu grij, aer n piept.
Ne-am temut c n-o s-i mai revii
niciodat. Ai sngerat foarte mult. Saul...
a ncercat tot ce s-a putut s ajung la
tine dar... te-ai dus ntr-un loc foarte
ndeprtat. Am fost foarte ngrijorai. El
cel mai mult dintre toi. A fost ct pe ce s
fii ucis. Mama ta...
- Unde este?
Dei ntrebarea era ambigu, Maeve
nelese ce anume o ntrebase.
- Oamenii s-au strns deja. Saul este
cu ei. i... instruiete. L-am convins s m
lase pe mine s am grij de tine. Vrei s-l
chem?
- Nu. D-mi nite ap, te rog.

537

Maeve ntinse mna i lu cana de lut


de lng ea, apoi o sprijini i o ajut s
bea.
- Khaly este i ea aici, continu Maeve
s vorbeasc. La fel i zeii. Mreul Utgard
a furit arme tuturor. Au o lucrtur
superb i sunt uor de mnuit.
- Asta este... minunat, izbuti Leah s
spun, nchiznd ochii i adormind
aproape instantaneu.
Se trezi cteva ceasuri mai trziu, n
puterea nopii. Febra i se mai domolise,
iar trupul i era nepenit. Totui n-o mai
durea att ru i nici nu se mai simea ca
o frunz n btaia vntului.
Lng ea, Saul dormea dus. Leah l
privi lung cteva clipe, studiindu-i
trsturile relaxate. n somn, chipul lui i
mai pierdea din duritate. Linia gurii
frumos sculptat era lipsit de expresia
aceea rutcioas pe care o avea treaz
fiind,
devenind...
ei
bine,
mai
538

fermectoare. Totui, chiar i aa arta


destul de coluros i... genele acelea
ntunecate i lungi stricau tot efectul!...
Cum de nu observase pn atunci ct de
frumoi erau ochii lui?
Se abinu s-i plimbe vrfurile
degetelor pe faa aceea aspr i
seductoare, cu drag i dor, de team s
nu-l trezeasc. Iubitul ei, gndi ea, i
inima-i tresri n piept. Iubitul ei era un
demon ru, crud, periculos i... cel mai
dulce brbat din lume! gndi ea cu un
zmbet tmp pe fa. Un erou. Eroul ei.
Ridicndu-se cu grij n ezut, i
plimb privirile prin peter. Regele
dormea pe un o blan de urs lng focul
care ddea s se sting. Nu mai era
nimeni n afara lor i Leah se scul n
picioare, atent s nu fac zgomot. Nu-i
revenise pe deplin, i ddu ea seama.
Picioarele i erau nesigure i i tremurau
ca piftia. De fapt, tremura toat. Pn i
539

simplul respirat era trudit, fcnd-o s


gfie uor.
Se apropie nesigur de tatl ei i-i privi
chipul n lumina focului. Rnile de pe faa
tras dispruser aproape cu totul i
Leah se rug ca i celelalte s fi cunoscut
aceeai soart nainte ca ea s-i fi dat
drumul...
- Ce naiba faci?
Vocea rguit i puin suprat o fcu
s-i ntoarc faa. Saul se ridicase n
capul oaselor i o privea cu ochii crpii
de somn. Cteva secunde, nu fcur
dect s se uite unul la cellalt.
- Mulumesc.
Privirea lui se ngust o idee.
- Pentru ce-mi mulumeti, mai exact?
Pentru c l-am scos de acolo... sau pentru
c am izbutit s te opresc nainte de a-i
da duhul?
Ochii ei se ntunecar.
- Pentru amndou, presupun.
540

- A, bine, fcu el a lehamite cu mna.


Acum, c ne-am lmurit, mic-i fundul
napoi. Ari ca i cum ai putea fi
mturat de pe picioare numai i cu
singur o suflare.
Leah oft n sinea ei, dar se conform.
Era suprat i ciufut i, din cte ajunsese
s-l cunoasc, expresia lui i ddea de
tire c nu s-ar fi dat napoi de la a o lua
n uturi... dac fizicul ar fi susinut-o. i
probabil c ar fi avut tot dreptul s-o fac.
Fusese incontient i nesbuit. Nu-i
luase nicio msur de precauie i riscase
totul pentru a-i salva tatl. Ar fi putut so sfreasc ru dac el nu ar fi fost
acolo, s-o trag napoi. Fusese prea mult,
mult prea mult dect ar fi putut ndura
oricine...
Braele lui o nconjurar, trgnd-o
aproape de el, iar Leah se cuibri la
pieptul lui, nchiznd ochii, sleit de
puteri. Tcur amndoi i chiar cnd era
541

pe punctul s aipeasc, el ncepu s


vorbeasc.
- Am crezut c te-am pierdut. i curgea
snge inclusiv din ochi. Niciodat n viaa
mea
nu
m-am
simit
att
de...
neputincios! rosti el, evitnd s foloseasc
termenul de nspimntat de moarte,
care s-ar fi potrivit cel mai bine pentru a-i
descrie starea de atunci.
- A fost oribil ce i-au fcut. De
neimaginat. Cruzimea poate mbrca...
att de multe forme..., opti ea,
cutremurndu-se involuntar.
Saul privi n gol peste cretetul ei, cu
maxilarele ncletate. i putea nchipui ce
vzuse n mintea brbatului pe care
amndoi l salvaser, fiecare n felul su.
i tiuse din capul locului c nu rnile
fizice fuseser cele care-i puseser viaa
n pericol, ci amintirile lui i retrirea lor,
cu toat durerea care le nsoea.
- Da, tiu asta. Sunt experi n a
produce ru cuiva. Mai ales dac acel
542

cineva nu aparine rasei lor. Tatl tu a


fost ca... o delicates pentru ei, gsi el
cuvntul cel mai apropiat de realitate i
cel mai puin dureros pentru ea. mi pare
ru c ai fost nevoit s vezi asta.
Dei groaza i oroarea i ntorceau
stomacul pe dos, Leah se sili s
vorbeasc.
- Pentru asta vor plti cu toii. Pn la
ultimul.
- Pn la ultimul? fcu el, arcuindu-i o
sprncean ironic.
- Tu nu mai eti unul de-al lor.
Amuzamentul din ochii lui dispru.
Faa i deveni inexpresiv.
- i dac te neli? o ntreb ntr-un
trziu.
- Nu am cum s greesc n privina
asta, insist ea, ridicndu-i fruntea i
privindu-l linitit. Am privit n tine. Cu
adevrat. i am vzut schimbarea. Exist
ntuneric n adncul tu, dar este mai
mult un soi de... crepuscul. Pentru c
543

exist i lumin. Poate mai mult dect ai


vrea s ngdui tu. Dar eti al meu acum,
la fel cum i eu sunt a ta.
Ceva strluci n adncul ochilor lui.
- Nu sunt o alegere bun pentru tine,
rosti el plat. Te-am fcut s suferi.
- Da, aa este. Mi-ai zis o groaz de
nimicuri, printre care i acela c nu ai
nevoie de mine. Pentru un demon, unul
de rang nalt, mini nfiortor de prost.
Saul scoase un sunet, n parte rs, n
parte geamt.
- Tu m-ai fcut s fiu aa, i repro el,
redevenind dintr-odat extrem de serios.
Cnd sunt cu tine, m faci s-mi doresc
s fiu altfel, meroween. Fcu o pauz,
privind-o ncordat. Deci... ne-am mpcat?
Leah zmbi.
- Aa se pare. Dei nite scuze
formulate corect te-ar fi scutit de toat
acea tevatur. ns pe de alt parte,
gestul tu a adus o imens bucurie nu
numai mie, ci tuturor elirienilor, i
544

niciodat nu-i voi putea mulumi


ndeajuns pentru...
- Dac vrei s m mulumeti cu
adevrat, atunci nu vei mai face
niciodat, cu nimeni, ce-ai fcut cu el,
pentru el.
- Este menirea mea s...
- Scutete-m cu tmpenia asta! i-o
retez Saul, ncruntndu-se feroce la ea.
Leah l imit, ncruntndu-se i ea la el.
- Nu pot s fiu ceea ce nu sunt!
- Ba cum s nu poi? Ideea este s nu-i
mai pese.
- Poate c tu poi fi astfel, dar eu nu.
- Leah! Ai fost la un pas de a-i da viaa
pentru el. O s zici c merit, c este
regele vostru, c viaa lui este important
pentru voi toi. i poate c ai dreptate.
ns pentru mine el nu reprezint nimic.
Acesta este adevrul, i n-am de gnd s
m scuz pentru c aa gndesc. Tu ns
eti... eti nepreuit pentru mine, rosti el
545

cuvintele cu mare greutate. Foarte


important.
Leah oft ncet i i atinse obrazul cu
duioie, tiind ct de greu i venea s-i
deschid astfel inima n faa ei. S simt
i s accepte ceea ce simea pentru ea.
- i eu te iubesc, rosti ea cu blndee.
Saul nchise ochii, simindu-se ca un
idiot: vulnerabil, emoionat i stngaci.
Cum graiul i pierise, fcu singurul gest
care-i veni n minte: o srut pe frunte.
- Mai ai nc febr, constat el,
retrgndu-se i privind-o preocupat.
- Doar un pic, murmur ea, nchiznd
ochii.
- Dormi, i opti el, ridicndu-se ntr-un
cot i nvelind-o cu ptura.
Leah simi ceva fremtnd n inima ei
cnd el o srut ncet i delicat pe gur,
apoi visele o furar.

546

CAPITOLUL 27
Urmtoarele dou zile au fost ncrcate
i istovitoare.
Aproape cinci sute de oameni i
stabiliser tabra la dou mile la sud de
peterile ei. Corturile erau ngrmdite
unele ntr-altele, valorificnd fiecare
palm de pmnt neted. Graniele
fuseser securizate i santinele n grupuri
de cte patru vegheau asupra lor, fiind
periodic nlocuite.
Locul de instrucie fusese amplasat n
apropiere, la poalele unui deal mpdurit,
ntr-o poian cu circumferina destul de
mare. Ziua se antrenau, exersnd pn la
epuizare,
sub
comanda
aspr
i
nenduplecat a lui Saul i Utgard, fiecare
nvnd s stpneasc armele furite de
ctre zei.
Dei nu era complet ntremat, Leah
muncea pe brnci alturi de ei. Micarea
547

i fcea bine i o ajuta s uite, dei tia


niciodat n-avea s-i poat terge din
minte complet acele imagini de comar.
Ori de cte ori i rsreau n minte
secvene din timpul prizonieratului tatlui
ei, totul n ea se crispa i se revolta pn
la durere. i-i aducea aminte de ce luptau
i, mai ales, cu cine urmau s lupte.
Leah cunoscuse adevrata natur a
bestiei i tia c acea ras trebuia
nimicit complet. Nu exista iertare pentru
ei. Erau nite creaturi ale ntunericului
pur, animalice, extrem de violente, crude
i
inteligente.
Cndva,
fuseser
nemuritori. Leah se ntreb cum ar fi fost
lumea ei i celelalte lumi dac rscoala lor
de odinioar ar fi avut sori de izbnd.
Ea n-ar fi existat, cu siguran, i tot ceea
ce cunotea ea ar fi fost pierdut acum. Nu
putea s ngduie rului s prind
rdcini nicieri n acest univers, i jur
ea, parnd cu dibcie lovitura lui Lyam.
548

Invoc
puterea
aerului
i
sri,
ridicndu-se mult deasupra pmntului.
Lyam simi curentul strnit de vrful
ascuit al celeilalte sbii, atunci cnd
trecu razant de-a latul grumazului su.
Cnd Leah ateriz graios, i ncruci
din nou sabia cu a ei, ngustndu-i ochii,
amuzat i nemulumit deopotriv.
- Tehnic vorbind, micarea asta n-ar fi
urmat. Dup calculele mele, eti un tip
ct se poate de mort.
- Asta nu s-ar ntmpla dac nu i-ai
folosi puterile n lupt...
- Nu uita c genul de inamic cu care o
s ne confruntm o s fie mult mai rapid,
mai viclean i mai instruit dect sunt cei
mai muli dintre noi. Nu va exista
corectitudine n msurarea forelor pe
cmpul de btlie. Nici rafinament n
mnuirea armelor i nici glorie. n mod
sigur, nu vor lupta cinstit. Ucizi sau eti
ucis. Nu sunt oameni, Lyam, ci animale
crescute s ucid i s stpneasc.
549

Nimic nu-i va putea opri... dect noi.


Trebuie s nvm s fim mai puternici,
mai iui i mai abili dect sunt ei.
Leah se aplec i culese burduful cu
ap din iarb, l destup i bu cu nesa.
Cnd l ls jos, i ntlni privirea i inima
ncepu s-i bat cu putere.
Saul sttea n partea cealalt a poienii,
storcnd untul dintr-un grup de patru
oteni. Utgard i furise o spad
minunat, cu lama lung, arcuit delicat,
extrem de uoar, dintr-un metal
necunoscut lor. Nu o folosea n timpul
antrenamentelor, prefernd s-o in n
teaca de piele prins de-a curmeziul
spatelui. Ceea ce folosea acum era o sabie
elirian, scurt i grea, cu care para
loviturile ce plouau asupra lui fr s se
sinchiseasc. De fapt, nici mcar nu-i
privea adversarii n ochi, lsndu-i
celelalte simuri s intre n aciune. Din
cnd n cnd, mai mprea cte un pumn
sau cte un cot n beregata nefericitului
550

care se aventura destul de aproape de el.


i asta fr s se uite! Pentru c se uita
la ea...
Leah l urmrea, fascinat de graia
micrilor lui. Prea s nu fac niciun
efort, att de lin i armonios se deplasa,
parnd atacurile cu o lejeritate care te
ducea cu gndul la un soi de dans mistic.
Oare de ce gsea acea imagine incredibil
de... excitant?
Soldaii se ncrncenau s-l atace,
enervai de faptul c acea creatur
izbutea s-i in la distan fr s se
sinchiseasc prea mult.
- M plictisii, rosti el apatic. Ce-i asta,
hora prieteniei? Suntei la agat de fete?
E vreo petrecere cmpeneasc i n-am
fost eu informat?
Unul dintre soldai mri indignat,
atacnd orbete, cu fora unui taur. Saul
i flex genunchiul, lsndu-i greutatea
pe el, par lovitura pe care omul o fulger
de sus n jos, ca i cum ar fi vrut s-l
551

spintece, i-i plas o lovitur drept n


mijlocul pieptului, cu toat palma,
proiectndu-l prin aer la civa metri n
spate. Nefericitul ateriz pe spate ntr-o
tuf mare de urzici i rmase nemicat.
Saul i nclet flcile, suprat c nu-i
dozase fora aplicat loviturii. Pe de alt
parte, nesbuiii tia trebuiau s nvee
cu cine aveau de a face i s le intre binen cap acest lucru. Se ridic, aruncndu-i
sabia dezgustat.
- Cinci minute de pauz, dup care o
lum de la capt, le arunc el peste umr,
pornind cu pai mari spre Leah.
- Grozav demonstraie, rosti ea cnd
ajunse aproape. Te dai mare?
- Puin, rnji el, privind-o cu ochi
scprtori.
Leah se foi stnjenit. O privea
flmnd, sorbind-o din priviri, cu o
patim pe care nu se strduia deloc s io ascund. Energia lui se ntindea spre
ea, alunecnd seductoare n jurul ei,
552

adulmecnd-o, tentnd-o. Simi primii


fiori ai propriei excitaii i o oc
intensitatea acelei jinduiri.
- Ce-ar fi s facem o plimbare? suger
el, zmbindu-i ademenitor.
- Mai bine nu. Oricum, n trei minute
nu tiu ce am reui s facem.
- Hai s-i art, o momi el. Trei minute,
folosite cum trebuie, pot s...
- Saul!
Rnjetul lui se li, devenind rutcios.
Privirile i sclipir pofticioase.
- La noapte, fgdui el, lund burduful
cu ap din minile ei i bnd cu lcomie.
Leah oft n sinea ei, uurat de faptul
c Lyam se deprtase suficient de mult ca
s nu le aud conversaia. Cu toate c
Saul n-o atingea niciodat cnd mai erau
i alii de fa, modul n care o privea era
extrem de gritor: posesiv i cu o
netgduit intimitate.
Leah tia c poporul ei nu era strin de
ceea ce se ntmpla ntre ei doi, dar cum
553

Saul le redase regele, salvndu-l din


minile celor de o seam cu el, gestul n
sine avea destul greutate ct s le
nbue prejudecile.
i cu toate astea, elirienii continuau s
fie suspicioi fa de generalul lor. Aveau
respect pentru el, era adevrat, ns Leah
le simea reinerea. i teama. Era greu s
lupi i s te ncrezi n cineva care se
putea transforma n orice vietate de pe
faa pmntului i care te putea ucide n
zeci de feluri. Iar sentimentul era reciproc,
i ddu seama Leah. Nici n-ar fi avut
cum s fie altfel. El se trezise pur i
simplu prins n acea conjunctur, graie
unei alegeri de moment, i ncerca s se
adapteze. Se comporta ntotdeauna corect
fa de oamenii din subordinea lui i se
strduia s-i ascund nemulumirea de
a fi silit s triasc printre ei. n felul lui,
chiar ncerca s fie amabil. Vorbea puin
i numai cnd avea ceva pertinent de
spus. Leah aprecia asta la el. Nu se
554

strduia s fie prietenos i nu ncerca s


par ceea ce nu era n realitate. Era
rezervat i cu toate c prea relaxat i
plictisit mai tot timpul, simurile lui erau
permanent n gard.
Singurele momente cnd prea s fie el
nsui era atunci cnd se gsea numai cu
ea. Dei perfect contient de potenialul
lui, de natura ambigu i primejdioas a
firii lui, Leah tia c mai era capabil i de
mult delicatee i buntate...
- Dac te mai uii la mine cu ochii tia
mari i pierdui, s-ar putea s ne abatem
de la program cu toii, rosti el pe un ton
sczut, napoindu-i burduful. i, credem, nimic nu m tenteaz mai mult n
acest moment!
Leah tresri i roi. Murmur ceva n
timp ce ndesa dopul la loc, se rsuci pe
clcie i dispru din raza lui vizual, ca
s nu-i dea idei.
n mai puin de trei zile, soarta acestei
lumi avea s fie pecetluit ntr-un fel sau
555

altul. Btlia care se anuna avea s fie


una cumplit. Oamenii Eliriei urmau si dea viaa pentru libertatea acelor
pmnturi, pentru ca rasa omeneasc s
dinuie.
Iar lor le ardea de zbenguit prin cpiele
cu fn!
Certndu-se pentru atitudinea ei
prosteasc, Leah porni spre peteri. n
cele dou zile n care trecuse, sttuse
prea puin de vorb cu tatl ei. Regele i
revenise, rnile i se vindecaser n
ntregime i, spre marea ei uurare, nu-i
mai amintea aproape nimic din ororile
crora fusese supus n propriul su
cmin. Ca i cum, transferndu-le ei, i le
tersese complet din minte. Leah se
bucura
c
se
ntmplase
aa.
Cunoscndu-i tatl, tiind ce fel de om
era, povara umilinelor ndurate l-ar fi
strivit sub greutatea lor. ns, cu toate
astea, trupul lui continua s fie slbit i
556

erau contieni cu toii c n-avea s poat


lupta alturi de ei.
Ocolind tufele nalte de ferig, Leah se
trezi dintr-odat n faa unei situaii
complet neateptate. Lng pietrele
acoperite de muchi ce strjuiau malurile
nalte ale cascadei, prinii ei stteau
mbriai, srutndu-se cu patim.
Imaginea lor o ls fr grai: Neyra, zvelt
i elegant n tunica ei scurt, purpurie,
cu prul curgndu-i bogat pe spate i
fptura-i venic tnr i plin de
frumusee, tatl ei, un om ajuns n
toamna vieii lui, cu prul alb i faa
marcat de trecerea anilor. Contrastul
fizic era izbitor, ns energiile lor se
completau att de armonios, strlucind
ntr-un
fel
nemaintlnit,
care
o
ncremeni. Niciodat nu-i mai vzuse
astfel.
Neyra i simi prezena i se desprinse
din mbriare, ntorcndu-se spre ea.
557

Chipul i era mbujorat i zmbetul


ncurcat.
- V rog s m iertai, bigui Leah,
fcnd stnga mprejur. N-am vrut s v
deranjez...
- Leah.
Vocea cald a mamei ei o opri i fata
oft, rsucindu-se stingherit spre ei.
Neyra veni spre ea, privind-o amuzat. i
lu faa ntre palme, aa cum fcea nc
de cnd era doar o copil, i o srut uor
pe frunte, apoi pe fiecare sprncean i pe
vrful nasului. ntotdeauna fusese o
mam bun, gndi Leah, tulburat.
Fusese ntotdeauna lng ea. Sau
aproape.
- Sentimentele mele pentru el nu s-au
schimbat niciodat, opti zeia.
- tiu asta..., ncepu Leah, susinndu-i
privirea de un albastru uluitor.
- El e inima mea. Singurul brbat pe
care l-am iubit vreodat, singurul care
mi-a druit vreodat momente de fericire
558

neasemuit. nc din clipa n care l-am


ntlnit, am tiut c-l voi pierde i am
pstrat aceast durere n inima mea,
alturi de sentimentele pe care i le port. E
oare un gest egoist faptul c vrem s
smulgem din ghearele necrutoare ale
timpului alte cteva momente, care i aa
ne sunt numrate?... Peste trei zile,
lumile pe care le cunoatem vor nceta s
mai existe sau se vor nchide pentru
totdeauna, izolndu-ne unii de ceilali. l
voi pierde i te voi pierde i pe tine odat
cu el, indiferent care ne va fi soarta. De ce
s nu ne bucurm de clipele care ne-au
mai rmas?
- Mam, opti Leah cu toat durerea
tristei nelegeri.
- Eti o femeie ndrgostit, surse zeia
cu blndee. Vd asta-n ochii ti.
Leah roi, plecndu-i privirea.
- Te face fericit?
- Aa cred. Da, recunoscu ea,
nlndu-i privirea.
559

- Atunci bucur-te de ceea ce avei


acum mpreun. Indiferent cum se va
sfri totul, mai bine s iei cu tine
amintiri frumoase dect regrete trzii, nu
crezi?
- Cine sunt eu s contest nelepciunea
zeilor? glumi fata.
- Atunci mi vei asculta sfatul, zmbi
nemuritoarea, mngindu-i prul cu
duioie, dup care o mbri strns,
optindu-i la ureche: i mulumesc
pentru tot ce ai fcut pentru el i-i sunt
recunosctoare pentru asta. Pstreaz-i
mintea limpede i inima curat, pentru c
n curnd i vor fi puse la grea ncercare.
Se retrase i o privi lung. Fii neleapt i
preuiete fiecare clip. Timpul nu se
ntoarce niciodat.
i, odat cu aceste cuvinte, zeia se
mistui, lsndu-i singuri. Leah rmase
nemicat cteva momente, cugetnd la
vorbele ei, apoi se rsuci spre tatl ei.
560

- Nu i-a fost niciodat greu? l ntreb


ea, apropiindu-se de el. S tii c nicicnd
nu va fi a ta pe de-a ntregul, c va
rmne neschimbat n timp ce tu vei
mbtrni?
- N-am spus niciodat c nu mi-a fost,
recunoscu el, oftnd. Am trit uneori cu
teama asta, contient c anii m vor
transforma, c trupul m va trda, c
ea... m va prsi, odat i-odat. Dar n-a
fost aa. Am neles destul de trziu
treaba asta. Fericirea noastr a fost una
furat i drmuit. Dar nu regret nicio
clip din tot ce a fost. Singurul meu regret
este acela c n-am putut-o pstra tot
timpul lng mine, c pentru noi n-a
existat niciodat un viitor. Dar asta este
soarta. Oricum, mi-a druit mai mult
dect am ndrznit s sper vreodat.
- Dac vom nvinge, ea va pleca pentru
totdeauna.
- Are vreo importan acest lucru? o
ntreb el resemnat, privind spre cascad
561

cu un aer trist. Mai bine s-o tiu plecat


i n siguran, dect s piar de mna
acelor creaturi nemernice. La noapte m
voi retrage n tabr, schimb el vorba.
- Nu este nevoie s faci asta, protest
Leah. tii c...
- Nu, vreau s fiu alturi de oamenii
mei, se ntoarse el s-o priveasc. Nu pot
lupta alturi de ei, dar vreau s fiu alturi
de ei. Au nevoie de mine. De fapt, cred c
o fac acest lucru chiar acum. Eti bun
s m conduci pn acolo?
Zmbind, Leah i oferi braul ei drept
sprijin, tiind c obosea destul de repede.
Pornir agale peste pajiti, nconjurai
de lumina blnd a soarelui ce asfinea,
de aroma cimbriorului slbatic i de
ritul ntrerupt al greierilor adpostii n
ierburile
nalte.
Leah
ncepu
s-i
povesteasc despre progresele oamenilor
lui, despre modul n care securizaser
graniele, despre cele dou atacuri din
partea liniilor inamice pe care le
562

neutralizaser cu succes. i-n tot acest


timp se gndi la vorbele mamei ei.
Cnd i fcur apariia, uralele
izbucnir de pretutindeni. Tatl ei i
ndrept spatele i pi seme printre
elirieni, ca-n zilele de odinioar, vorbindule cu vocea sa ferm, ncreztoare i
plcut.
Urmrindu-l, Leah fu din nou frapat
de ct de mult mbtrnise el n ultimele
sptmni.
CAPITOLUL 28
La adpostul ntunericului, Leah i
lepd hainele pe malul rului i intr n
apele reci, lsndu-se s pluteasc n
voie. Deasupra ei, cerul se ntindea la
nesfrit, presrat de stele cu sclipiri de
diamant. Luna, o felie ngust, strlucea
palid peste vrfurile copacilor.
Saul nu se ntorsese nc din tabr. n
ultimele dou seri ajunsese ntotdeauna
563

trziu, mult dup miezul nopii, i


singura lui preocupare fusese s se
nfrupte din ea, cu lcomia cuiva flmnd,
ca i cum hrana avea s-i fie drmuit
sau luat n curnd. Fceau dragoste cu
pasiune i disperare, druindu-se unul
altuia cu o nesbuin care-i lsa
epuizai, experimentnd fr reineri acea
dimensiune a plcerii pe care o
descoperiser atunci cnd niciunul dintre
ei s fi fost pregtit s-i nfrunte
consecinele. Abia dac mai aveau timp
s-i vorbeasc i el pleca ntotdeauna
nainte ca ea s apuce s se trezeasc.
Pe timpul zilei, Leah sttea departe de
miezul pregtirilor, nevoit s vindece
oamenii care se rneau din neatenie n
timpul antrenamentelor de peste zi. Cnd
apreau timpi mori, Neyra se nfiina de
ndat, lucrnd cu ea la formula care avea
s distrug portalul. Zeia insista ca ea i
Saul s stpneasc amndoi ritmicitatea
descntecului rostit n graiul vechi al
564

celor de-a seam cu ea, pentru a putea


desctua energia dinuntrul cuvintelor
i, implicit, din interiorul Pietrelor. Leah
tia ct de important era s pronune
cuvintele corect i s le imprime for n
clipa rostirii lor. Dac descntecul nu le
izvora din inim, dac minile nu erau
perfect acordate una la cealalt, dac
voina nu era aceeai pentru amndoi,
atunci strdania lor avea s fie zadarnic.
Trebuiau s acioneze exact n momentul
n care ziua se ngna cu noaptea, ntr-un
echilibru perfect, cnd cercul vechi se
nchidea i altul nou urma s se
deschid. Cteva minute i o sincronizare
perfect a minilor i inimilor lor.
Singurul lucru care putea msura fora
i corectitudinea descntecului era Piatra
de la gtul ei. Cnd formula magic era
rostit cum trebuie, Piatra pulsa,
nsufleindu-se, ca i cum ar fi avut o
inim ascuns n adncul ei.
565

Saul fu cel care ntrecu att ateptrile


ei, ct i pe cele ale Neyrei. Avusese
nevoie s aud de dou ori descntecul
pentru a-l memora, apoi o pusese s-l
repete nc de dou ori, nsuindu-i
detaliile legate de vibraia care se ntea
din versuri i de modul n care acestea
trebuiau pronunate, oferindu-le pe loc o
demonstraie incredibil a talentelor lui.
Puterea lui de concentrare era uimitoare.
l puseser amndou s-l repete i de
fiecare dat Piatra reacionase la energia
pe care vocea lui o ntea din vraj.
Singurul lucru care mai rmnea de
fcut era s recupereze celelalte dou
Pietre. Strategia de lupt pe care o
elaborase avea unele neajunsuri i o
mulime de dac.
Confruntarea urma s aib loc n
apropierea Cetii Albe, pe o cmpie
situat n nord, dincolo de pdure. Dup
prerea ei zona era prea deschis i
primejdioas din mai multe puncte de
566

vedere, dar Saul insistase asupra acestui


cmp de lupt. Era esenial s
ademeneasc ct mai muli dintre
lupttorii lui Nemeth n afara zidurilor i
s slbeasc aprarea din interior. Saul,
mpreun cu Utgard i Lyam aveau s se
strecoare nuntru pentru a pune mna
pe Pietre. Leah era singura dintre ei care
n-avea s participe direct la lupt.
Conveniser cu toii, spre marea ei
nemulumire, ca Freya s o transporte n
zorii zilei pe piscul Muntelui Sacru i ea
s atepte acolo, lng portal, sosirea lui
Saul.
O stea se prbui din imensitatea
cerului, trasnd o traiectorie luminoas n
urma ei, pentru a muri n neant. Undeva,
un suflet murea pentru a face loc unui
altul, care se ntea. Asta spuneau
btrnii. Un cerc se nchidea pentru a
face loc altuia.
Oftnd, Leah i aduse picioarele sub ea
i scoase un strigt surprins cnd Saul o
567

cuprinse n brae pe la spate, lipindu-i


trupul cald i gol de al ei.
- N-am vrut s te sperii, i opti el la
ureche, rsucind-o ncetior cu faa spre
el. M ateptam s te gsesc dormind.
Eti ngrijorat pentru ziua de mine.
Ochii lui erau obosii i zmbetul doar o
umbr.
- ncerc s nu fiu. Ai mncat?
- Da. Unul dintre fermieri a sacrificat
cinci viei din turma sa, iar altul civa
miei. I-au fript la proap. i-am adus i ie
cte ceva. n timp ce vorbea, i ddu prul
pe spate, dezgolindu-i pielea delicat a
umerilor, apoi se aplec i-i lipi buzele
fierbini pe locul de mbinare dintre umr
i gt. M-a bntuit o plsmuire a minii
ntreaga zi. Te-am vzut acum cteva ore
notnd sub cerul nopii. Exact aa. i mam vzut fcnd dragoste cu tine.
- Poate c n-a fost tocmai o fantasm,
oft ea, nfiorndu-se.
568

- Asta mi-ar plcea i mie s cred, opti


el, mozolindu-i lobul urechii i strnindui fiori prin tot trupul.
- Poate c ar trebui s ieim. N-a vrea
s ne necm tocmai acum. Ar fi... chiar
stupid.
- Ai ncredere n mine, i ceru el cu o
voce rguit, strecurndu-i minile spre
oldurile ei i ridicnd-o spre el. O s-i
plac...
Leah oft din nou, prelung i ntretiat,
golindu-i mintea de orice gnd i
abandonndu-se n ntregime lui.
Se trezir cu puin nainte ca prima
gean de lumin s mijeasc la orizont.
Linitea din jur se unduia sub fonetul
vntului molcom care se strecura prin
frunziul copacilor. Deasupra, cerul era
lipsit de nori, anunnd o zi frumoas i
calm.
Leah i strnse genunchii la gur i
privi fix jarul care ddea s moar. n
569

acea zi, aveau s supravieuiasc


ntunericului... sau s moar ncercnd
s smulg triumful din minile lui.
Oamenii ei aveau s-i verse sngele i s
cad pentru a salva soarta lumii lor. Dac
norocul avea s le zmbeasc, atunci
soarele avea s apun n acea zi ntr-o
lume eliberat de umbre i suferine.
Lng ea, Saul se mic uor.
- Trebuie s ne mbrcm, rosti ea fr
s se ntoarc.
- Mai este nc timp, se auzi rspunsul
lui.
Saul se ntinse i-i mas umerii
ncordai, apoi i ridic prul lung i
ciufulit,
srutndu-i
ceafa
ngust,
sfrind prin a-i nfinge dinii n ea.
- Saul! Nu avem timp pentru..., se auzi
protestul ei slab.
- Ba cum s nu avem? replic el, i
Leah i simi buzele pe ceaf curbndu-ise ntr-un zmbet moale. S-ar putea ca
570

asta s fie ultima noastr clip mpreun.


Vino.
Chemarea lui plin de tandree o fcu
s-i rezeme spatele de el i s nchid
ochii, oftnd. Minile lui i cuprinser
snii goi, masndu-i lene, pn cnd
vrfurile lor se ntrir. Strnit, Leah i
rsuci capul i gurile li se ntlnir.
Continund s-o srute, Saul o rsuci i o
trase spre el, lungindu-se i aducnd-o
deasupra lui.
Cnd Leah l absorbi n trupul ei, simi
tiul
plcerii
sgetndu-l
pn-n
mduva oaselor. Pierdut, drogat de aroma
trupului ei, se ls pentru cteva
momente prad delirului, n timp ce
oldurile ei se legnau devastator
deasupra lui. Plcerea vibra n ea, fcndo s tremure, pe msur ce cretea n
intensitate. Se apropia de orgasm i el
strnse din dini, luptndu-se cu
necesitatea imperioas de a o urma. i
simi energia nconjurndu-l, ncercnd
571

s se contopeasc cu a lui, dar de data


aceasta se nchise complet n faa ei.
- Saul? murmur ea, derutat.
Demonul deschise ochii i o privi fix, cu
o expresie perfect lucid.
- mi pare ru, rosti el ncet.
Leah nu apuc s vad pumnul cu care
o pocni rapid i nimicitor n brbie.
Lumea i explod n faa ochilor, n timp
ce se prbuea incontient i moale
deasupra lui. Saul rmase cteva
momente nemicat, luptndu-se s-i
normalizeze suflul, apoi o mpinse uurel
ntr-o parte i se ridic.
Pre de aproape un minut, nu fcu
dect s-o priveasc, concentrndu-se,
ucignd rnd pe rnd sentimentele care-l
legaser de ea. Nu avea s lase nimic n
urma lui, nicio slbiciune, nicio amintire.
Era important s fac asta, dei durerea
renunrii i a efortului depus l sfiar
n buci.
572

Dup care se puse n micare. i smulse


Piatra de la gt, vrnd-o la cingtoare
alturi de amuleta primit n dar de la zei,
i se mbrc grbit. i trase cu micri
iui tunica de lupt, dup care i leg
minile i gleznele cu dou uvie groase
de piele, i-i astup gura cu un clu.
Fermec nodurile, pentru mai mult
siguran, apoi o lu pe sus i pi n
mijlocul poienii, n lumina palid a
rsritului.
ncordndu-i toate puterile, o arunc
n sus ct putu de mult. n clipa
urmtoare, grifonul i deschise aripile,
nlndu-se i recupernd din zbor
trupul leinat al tinerei femei.
Cu vrjitoarea n gheare, se roti de
dou ori deasupra peisajului de o
frumusee ireal, dup care vir spre est,
ndreptndu-se spre Cetatea Alb.
Leah i reveni treptat i primul lucru
de care fu contient fu durerea care-i
573

pulsa n falc, radiindu-i spre pomete.


Nedumerit i confuz, ntredeschise
pleoapele. Zri ca prin cea un perete
lung, acoperit de lespezi ntunecate, i-i
trebui cteva secunde ca s neleag c
ceea ce vedea era o podea de piatr. n
clipa urmtoare deschise ochii brusc,
dndu-i seama unde era.
n sala tronului din cetatea de scaun al
Eliriei, n care altdat domnea fastul i
strlucirea, acum se instalase dezordinea
i mizeria. i nu era singur. Vocile
veneau din partea cealalt a ncperii i
inima i tresri cu putere cnd o
recunoscu pe cea a lui Saul.
Refuzul o izbi chiar n momentul n care
i ridic privirea. n tronul tatlui ei se
afla un brbat nvemntat n purpura
regal. Faa lui era supt i plin de
riduri, lipsit de expresie, ns ochii
albatri aveau o privire ngheat i
ptrunztoare. De o parte i de alta a
tronului se aflau cte opt grzi, narmate
574

pn-n dini i perfect nemicate, de


parc cineva i-ar fi mpietrit n acea
poziie. Saul sttea n picioare n faa lui,
cu braele ncruciate pe piept ntr-o
atitudine relaxat. Zmbea ntr-un fel
care o fcu pe Leah s tresar.
- Ai fcut o treab excelent, zmbi
Nemeth viclean, mngind aproape cu
veneraie cea de a treia Piatr, pe care o
studia n lumina blnd care ptrundea
prin ferestrele nalte i boltite.
- Sunt ngrozitori de naivi, veni
rspunsul plictisit al cameleonului.
- A fi preferat totui s-mi fi spus
dinainte ce aveai de gnd s faci. Nu-mi
place cnd sunt sfidat i este cu att mai
suprtor cnd acest lucru vine din
partea ta.
- Niciodat nu am fost adeptul
servilismului i al regulilor tale, replic
Saul sec. i la fel de bine tii c dintre toi
lingii care te nconjoar, eu sunt de
departe cel mai apt pentru a-i sta alturi.
575

Eu eram singurul capabil s-i aduc


Piatra, altfel ai fi ratat aceast zi i ultima
ans de a-i vedea visul cu ochii. Pe asta
ai i mizat cnd m-ai trimis dup aceast
Pstrtoare. i am fcut-o n felul meu.
Niciodat nu i-am dat vreun motiv s te
ndoieti de mine, aa c n-o f nici acum.
Ai Piatra, ai sngele de care este nevoie
pentru a deschide portalul i un univers
ntreg care ateapt s i se atearn la
picioare.
Btrnul demon i arunc o privire
sfredelitoare, dorindu-i s-i poat sonda
mintea, mcar odat.
- Da, ntr-adevr, confirm Nemeth,
rnjind larg, cu o ncntare malign. Pn
la amiaz, otile noastre vor nimici pn
la ultimul suflet aceast leaht de
nesbuii, care-au crezut c m pot sfida
i c-mi pot ine piept. Se pare c micua
ta
Pstrtoare
a
nceput
s
se
dezmeticeasc, adug el, schind o
576

micare imperceptibil cu brbia n


direcia captivei.
Saul se rsuci uor pe clcie i arunc
o privire placid tinerei femei, care se
ridicase n ezut i se uita la el cu ochi
mari, plini de durere, oc i ur. Att de
mult ur, jubil el, pind agale spre ea.
Vntaia care i se ntinsese de-a lungul
mandibulei plise, fiind n curs de
vindecare. Lsndu-se pe vine, Saul i
strecur un deget pe sub legtur,
trgndu-i cluul n jos i eliberndu-i
gura. Scuipatul ei l lu prin surprindere,
nimeridu-l sub ochiul stng.
- Vierme netrebnic ce eti! La
trdtor...
Saul i terse tacticos obrazul, privindo cu ochi reci. n clipa urmtoare o pocni
peste fa cu putere, mturnd-o la
podea. Leah se lovi cu tmpla de lespezi,
pierzndu-i pe jumtate cunotina.
Amorit de durere, strnse din dini,
577

nghiindu-i hohotele neputincioase de


plns.
Era un comar, gndi ea, n timp ce
rsul gunos i plin de ncntare a lui
Nemeth reverba n sala tronului. Crezuse
n el, i druise inima ei... iar el o
trdase!...
Plnuise asta de la bun nceput, i
ddu ea seama. Totul nu fusese dect un
plan morbid, executat abil, cu snge rece,
de o cruzime nfiortoare, i care-i
atinsese scopul din plin. O nelase, o
fcuse s cread nite minciuni oribile i
o atrsese n acea curs monstruoas...
l vzu ridicndu-se i ntorcndu-i
spatele cu nepsare. Orbit de furie i de
durere, Leah zvcni spre el, dar ceva o
trase cu for ndrt, strivindu-i
laringele. Ateriz n fund cu o bufnitur
seac, dndu-se de-a berbeleacul peste
cap, sufocndu-se, i-i ddu seama cu
ntrziere de faptul c avea n jurul
gtului o ceva care o inea n loc.
578

nebunit, se rsuci pe spate i vzu


lanul greu prins cu un belciug de perete,
ale crui zale se ntindeau spre gtul ei.
Minile i gleznele i eru strns legate cu
nururi de piele, care-i intraser adnc n
carne. O legaser ca pe un cine.
Umilina aproape o frnse n dou. Nu-i
putu reine vaietul de dezndejde care-i
izvor de pe buzele nsngerate.
- Ah! O fire plin de temperament,
aprecie Nemeth, aplecndu-se uor n jil
i privind-o cu interes.
- ntr-adevr.
Tonul cameleonului era plat, lipsit de
inflexiuni, lucru care atrase atenia
demonului care edea pe tron.
- Ai avut-o deja, zmbi Nemeth, cu ochii
strlucindu-i de interes.
Nu era o ntrebare, ci o afirmaie.
- Mi-a alungat plictiseala, rnji Saul cu
insolen. Inocena poate fi uneori... att
de suculent! schi el un gest
batjocoritor.
579

- Da, ntr-adevr! surse Nemeth,


dndu-i dreptate. i spui c tii unde este
vguna n care se ascund aceti nerozi?
l chestion el, n timp ce potrivea
nestematele n poala lui, astfel nct
muchiile acestora s se mbine, formnd
un cerc perfect.
- Da. Dac se vor retrage din calea
noastr, i vom vna n peteri ca pe nite
obolani. tiu exact unde sunt acele
vguni. i vom nimici pn la ultimul.
- Excelent, i ridic Nemeth privirea
spre el. Atunci a sosit vremea s ne
pregtim, propuse el, ridicndu-se greoi
din jilul sculptat n marmur. Ziua de azi
marcheaz nceputul unei noi ere. Iar noi
vom fi stpnii ei. Vreau s asist la
spectacol.
Zdrobit de durere, Leah se ridic n
genunchi, adunndu-i ultimele puteri i
aruncndu-le cu toat voina ei n direcia
lor. Energia dinntrul ei nvli ca un
uragan i se propag nimicitoare de-a
580

lungul zalelor metalice, fcndu-le s


scrneasc cu un sunet ascuit, vibrant.
Dalele de piatr se fisurar sub ea,
crpturile ntinzndu-se rapid, ca o
reea, de-a lungul ntregii podele. Sala vui
asurzitor, trepidnd sub tlpile demonilor.
Leah fu sltat-n sus de suflul acelei fore
necontrolate i proiectat-n zidul de
piatr de care era nctuat. Nodurile
legturilor de la ncheieturile ei trosnir i
dinii i clnnir n gur cu zgomot n
momentul n care se izbi de perete.
Ateriz n genunchi, durerea crnii strivite
tindu-i respiraia. Avu nevoie de o
fraciune de secund ca s neleag
faptul c nu mai putea face nimic. n
clipa n care i se fgduise acelui demon,
pe stnca sacr a zeilor, cuvntul ei
fusese cel care o osndise pe ea i pe toi
cei pe care jurase s-i apere de aceast
molim cumplit. Se condamnase pe veci.
i pe ei, odat cu asta.
581

- Este att de puternic! se auzi


chicotitul gunos i plin de fascinaie a
celui care zmislise vrjitorul ce adusese
sfritul lumii ei, n timp ce se apropia de
ea, studiind-o cu ochi reci, de reptil.
Puterile ei sunt mari i nsemnate, i ura
ei... ooh, att de minunat! nchise el
ochii, inhalnd aerul cu nesa, de parc sar fi delectat cu aroma unui parfum
seductor. n locul tu, eu m-a gndi de
dou ori nainte de a o pstra, i se adres
el lui Saul, privindu-l viclean.
- mi asum riscul, declar cameleonul
cu un rnjet uor.
- Totui, dac stau s m gndesc mai
bine, cred c ar fi o achiziie
nemaipomenit. Avem nevoie de snge
proaspt. Crezi c ai putea s-o atragi de
partea noastr?
- Va fi nevoit s-o fac dac vrea s
rmn n via, replic demonul cu
nepsare, arcuindu-i o sprncean
zeflemitoare spre ea.
582

- Niciodat, rosti vrjitoarea cu o voce


slab, sltndu-se cu greutate n capul
oaselor, privindu-i amorit de durere,
oroare i neputin. Niciodat, repet ea,
cltinnd ncet din cap.
- Niciodat poate fi... att de relativ!
replic
Saul,
rznd
amuzat
i
gesticulnd ntr-o doar, ca i cum ideea i
se prea de-a dreptul ridicol.
Leah l privi pe cel care ar fi putut fi
salvarea tuturor i nu fusese, i-i ncepu
cel din urm descntec, n timp ce
lacrimile i brzdau chipul palid, tiind c
n interiorul acelor legturi nc-i mai
putea folosi puterile. Nu exista dect o
singur cale prin care-i mai putea opri.
Nu exist biruin fr sacrificiu. i
voiau sngele i viaa, pentru a putea
deschide Poarta. Ei bine, puteau s
atepte asta mult i bine! Pentru c
sngele i viaa ei i aparineau numai i
numai ei!
583

- M-mbrac n foc, m-mbrac n vnt,


m-mbrac n ploaie i pmnt! Renun
acum, cu jurmnt, la al luminii sacru
legmnt! Las tot ceea ce am fost i nc
sunt! Voi, cei care privii, i la al meu
snge rvnii, cenu-n locul lui primii!
Viaa, ce drag mi-a fost, nu se va pierde
fr rost!...
Saul se holb o clip la ea, apoi se fcu
livid, blestemnd printre dini, n timp ce
vocea ei se ridica melodioas i ritmat,
imprimnd for descntecului pe care-l
esea. Aerul, strnit de vraja ei, se
nvolbur cu un oftat, trecndu-i
degetele nevzute prin prul ei, fcndu-l
s se ridice i s fluture n jurul ei ca
nite panglici de satin.
tia ce anume se pregtea ea s fac i
mai tia c nu exista dect un singur mod
prin care o putea mpiedica s-i duc
intenia pn la capt. Atunci cnd
ultimul cuvnt avea s fie rostit, sufletul
584

ei avea s-i prseasc trupul pentru


totdeauna.
Pstrtoarea i invoca propria moarte.
CAPITOLUL 29
- Oprete-o! url Nemeth, dezvelindu-i
colii nfuriat, n timp ce puterile lui,
strnite de mnie i team, zgliau
podeaua ncperii. Oprete-o acum!
- O voi opri, fgdui Saul ncet, cu ochii
lipii de faa lipsit de orice expresie a
vrjitoarei.
O clip mai trziu, sabia primit-n dar
de la zei i se materializ n mna dreapt
i, continund s-o priveasc n ochi pe
femeia care-i fcuse praf toate planurile
meticulos gndite, i decapit tatl
printr-o micare fluid, aproape elegant.
Pre de o clip, totul rmase ncremenit
ntr-o nemicare stranie. Apoi scena
cpt dimensiunile unui vis. Sau a unui
comar.
585

El se mica cu o asemenea vitez nct


aproape c nu putea fi urmrit. Srea cu
o
agilitate
incredibil,
micndu-se
printre grzi i decapitndu-le din mers.
Niciodat nu-l vzuse deplasndu-se
astfel. Anihilase zece din cei aisprezece
demoni care constituiau garda personal
a lui Nemeth, cnd restul demonilor se
dezmeticir din oc. Lamele sclipir
mortal, la unison, i Saul se trezi
ncercuit.
- Trdtorule! mugi una dintre grzi,
npustindu-se turbat asupra lui.
- Mda, mi s-a mai spus asta i-nainte,
zmbi el sec, pind lateral, ferindu-se de
tiul sabiei n ultima secund, pentru ai luneca propria lam peste grumazul
acestuia.
tia c totul era o chestiune de timp i
de noroc pn cnd aveau s se
npusteasc restul grzilor n sala
tronului. Lucr rapid i eficient, isprvind
treaba n mai puin de un minut. Apoi
586

veni i se ls pe vine n faa ei, tindu-i


legturile de la mini n timp ce-o
bombnea:
- Ar fi trebuit s-mi nchipui c-o s-mi
faci greuti. Am fost avertizat, firete, dar
nu m-am gndit c o s fii chiar att de
tmpit. mi vine s te sugrum, idioata
naibii! Ce mama naibii a fost n mintea
ta!?..., mri el enervat la culme,
nfcnd-o de gt i trgnd-o spre el
pentru a-i strivi buzele sub un srut
brutal, n care se amestecau teama i
suprarea.
Atinse zgarda de la gtul ei, care plesni
cu un zgomot nfundat, apoi crest
legturile de la picioarele ei. Prinse
sunetul pailor care venea din direcia
coridorului i o slt n picioare fr
menajamente, pornind hotrt spre una
dintre ferestre, aproape trnd-o dup el.
Se opri doar att ct s culeag cele trei
Pietre mprtiate pe podeaua crpat i
mnjit de snge.
587

O mpinse spre pervazul lat i o rsuci


spre el. Ochii lui ardeau. Ai ei erau
holbai, cu pupilele dilatate de oc.
- O s ne ndreptm spre portal ca s
mntuim cu povestea asta odat pentru
totdeauna. E clar?
Leah deschise gura, dar constat c
vocea i pierise. Ddu scurt din cap,
nucit. Nu mai nelegea nimic. Nu mai
tia ce s cread. Singurul lucru la care
se putea gndi era faptul c el retezase
fr nicio ezitare capul comarului care se
abtuse asupra Eliriei, rapid i eficient,
fr s clipeasc...
De partea cui era el?!...
n clipa urmtoare, o sgeat uier
ascuit pe lng urechea lui, ratndu-l
milimetric.
Saul
arunc
o
privire
ngustat peste umr, strngnd din
dini. Demonii nvleau n sala tronului
urlnd, aproape clcndu-se n picioare.
Se vzu nevoit s se adapteze noilor
circumstane.
588

- Ai ncredere n mine, zise el, i-i fcu


vnt prin fereastr.
Leah nu avu timp nici mcar s ipe n
timp ce se prvlea n gol. Marginea lat a
parapetului se apropia vertiginos de ea,
cerndu-i hmesit trupul i, pe cnd se
gndea c avea s moar stupid, zdrobit
de pietre, ceva o nh din spate,
oprindu-i cderea i smucind-o n sus,
ntr-o micare legnat care-i aduse
stomacul n gt. Peisajul ncepu s se
perinde cu vitez pe sub ea i fata risc o
privire peste umr.
De data aceasta se preschimbase ntr-o
pajur uria, cu penajul ca focul, ce
spinteca aerul cu o vitez de-a dreptul
impresionant, ndreptndu-se n direcia
munilor. Pdurea se derula ameitor pe
sub ei, dndu-i o stare cumplit de
grea. N-avea s vomite, i jur ea.
i nclet flcile cu ncpnare,
evitnd s se mai uite n jos. ns fcu
imprudena s priveasc spre cetate.
589

n spatele lor, la cteva sute de metri,


ceva negru se apropia de ei, micornd
distana. Leah clipi, ncercnd s-i
limpezeasc privirea. Erau vulturi, zeci de
vulturi negri... Nodul de grea din gt i
se transform n groaz pur. Fcu un
efort s i-l nghit i i rsuci gtul spre
el. Aripile acelea imense loveau aerul cu o
lentoare plin de graie, propulsndu-i
nainte ntr-un balans continuu, care
avea un efect traumatizant asupra
stomacului ei. Anvergura lor le asigurau o
deplasare rapid, dar nu ntr-att de
rapid nct s pstreze o distan
constant fa de stolul acela ucigtor.
Ddu s-i strige c erau urmrii, cnd
el schimb brusc direcia, pliindu-i
aripile pe lng trup, i intr ntr-un picaj
demenial drept spre pdurea de sub ei.
Leah nchise ochii i ncepu s se roage,
spernd c el tia ce fcea.
Saul i deschise aripile la civa metri
deasupra copacilor, plannd n cutarea
590

unui loc n care s aterizeze. Frunziul se


ntindea ca o mare verde sub ei, dar
pdurea era att de deas nct nu avu
alte opiuni dect s-i dea drumul la
nimereal, blestemnd faptul c nu luase
n calcul i aceast posibilitate.
Ochi o zon n care arborii preau mai
rarefiai i plonj n direcia respectiv.
Cu o clip nainte s se strecoare printre
ei, i aduse aripile n fa, nchizndu-le
i adpostind-o pe Leah n interiorul lor.
Simi crengile izbindu-l din plin,
impactul dur rsucindu-l la aproape o
sut optzeci de grade, apoi ateriz pe
spate cu o bufnitur care-i disloc umrul
i-i
rupse
dou
coaste.
Durerea
fulgertoare i mpienjeni privirea i pre
de cteva secunde, nu fu n stare s se
mite i nici s respire. Deasupra lui,
Leah se foi ameit, ridicndu-i chipul
albit de oc spre el.
- Eti rnit, bolborosi ea, rostogolinduse ntr-o parte.
591

Saul nu fcu dect s njure, ridicnduse anevoie n ezut, simind c i se face


grea. Deasupra lor, flfitul asurzitor de
aripi l fcu s strng din dini i-l
determin s se salte n picioare. Lumina
plise simitor, semn c eclipsa ncepuse.
Trebuiau s se grbeasc.
- S mergem, gfi el, sltndu-se pe
picioarele nesigure i ntinzndu-i o
mn.
Leah l privi lung. Din nas i curgea
snge i sttea aplecat ntr-o parte,
pentru a-i proteja coastele rnite, n timp
ce respiraia i ieea din piept uiertoare.
- Poi s te tmduieti singur?
- N-avem timp de doftoriceli! se rsti el.
Dac nu ne micm repede de aici, o s
dm de dracu!
- Ct timp i ia s-i bagi umrul la loc
i s-i sudezi coastele? insist ea, fr s
se urneasc.
- Nu destul ca s putem scpa
nevtmai din calea lor...
592

- Pe naiba, nu! mri ea, rsucindu-se


n loc i aruncndu-i minile cu hotrre
nspre cer.
Lumina izbucni din trupul ei puternic
i strlucitoare precum soarele. Saul
nchise ochii n aceeai clip n care
ipetele ascuite ale psrilor sfiar
vzduhul. Leah i oferea timp.
Trgnd adnc aer n piept, Saul se
apropie de trunchiul gros al unui arar i,
lundu-i avnt, i propti umrul n el,
vrndu-i-l la loc n articulaie. Durerea
i merse pn-n creieri i-i nmuie
genunchii. Se ntoarse i se rezem cu
spatele de copac, blestemnd, n timp ce
picioarele-i cedau sub el. O privire
aruncat n direcia ei l asigur de faptul
c Leah avea s-i mai in n loc cteva
minute. Nici nu avea nevoie de mai mult.
Respirnd profund, se concentr asupra
coastelor fcute zob.
ntoars cu spatele la el, Leah se lupta
s menin constant nivelul energiei
593

acelui scut strlucitor, care se ntindea de


jur mprejurul lor pe o distan de cteva
sute
de
metri.
Simea
atacurile
nverunate ale psrilor, care se
repezeau orbete nspre ei, strduindu-se
s strpung bariera de lumin, ipnd
nfiortor de fiecare dat cnd aceasta i
respingea.
Erau att de muli! gndi ea, refuznd
ndrjit s lase frica s-i ptrund n
minte. i printre ei se numrau i civa
nzestrai cu darul ntunecat al magiei.
Aceia aveau s fie cei mai ri...
- Las-i s vin! opti Saul din spatele
ei, punndu-i o mn pe umerii ncordai.
Leah mai pomp o nou arj de
energie, descntnd-o n clipa n care-i
ni din vrful degetelor. Braele o
dureau cumplit atunci cnd le ls n jos,
dar cel puin le dduse de furc
urmritorilor.
Cnd se rsuci spre el, gata s-o ia din
loc, inorogul o atepta. Inima ei btu mai
594

repede n timp ce-l ncleca, lipindu-se de


el i nconjurndu-i grumazul cu braele.
Animalul se ncord, nlndu-se i
lovind aerul cu copitele din fa, apoi o
zbughi ca un fulger printre copaci,
galopnd ntins spre inima pdurii.
Muntele Sacru i ridica vrfurile
maiestuoase i nzpezite deasupra lor,
scldat n lumina stranie a acelei zile,
nconjurat la poale de pajiti bogate n
ierburi de leac i flori plcut mirositoare.
Frumuseea lui slbatic i tia respiraia
de fiecare dat cnd l privea. Era pentru
prima dat cnd Leah pea pe stncile
lui, fr s ngenunchieze i s aduc
ofrande zeilor.
n
adncul
pdurii,
demonii
le
pierduser urma pentru o vreme, apoi le-o
adulmecaser din nou i de atunci i
vnau fr contenire, preschimbai n lupi
a cror ochi ardeau flmnzi, cu ur. La
un moment dat, Rogan li se alturase,
595

galopnd lng ei i asigurndu-se c


erau n regul, ca apoi, spre marea ei
dezndejde, s fac strnga mprejur i s
se npusteasc drept n mijlocul haitei
din spatele lor. Singurul lucru pe care
putuse s-l fac fusese s-i trimit o
parte din fore spre el, ca s-l apere, i s
se roage pentru el.
Sub ea, inorogul tremur i Leah l
desclec, tiind c de acum ncolo
drumul se ngusta. Poteca devenea
neltoare, abrupt i presrat cu
stnci ascuite. Pe vreme rea, acel munte
se transforma ntr-o capcan a morii.
Saul i recpt forma i arunc o
privire ncordat spre haita numeroas
care traversa punea n salturi lungi,
mrind nfundat din gtlej.
- Or s ne ajung, opti Leah,
ncremenit, realiznd abia acum ct de
muli erau n realitate.
Mica fie de pmnt de la baza
stncilor se umpluse de trupurile zbrlite
596

ale fiarelor, i alii continuau s apar din


spatele copacilor. La cincizeci de metri
sub ei, primul lup sri pe o stnc,
dezvelindu-i colii.
Saul rnji, cu ochii n ochii lui,
recunoscndu-l pe unul dintre generalii
tatlui su. Ridic n sus braul cu
lentoare, apoi l ls jos, lansnd
semnalul. Vzduhul vibr sub ploaia
argintie care izvor din direcia copacilor,
n timp ce driadele se materializau din
trunchiurile lor, lansndu-i sgeile
necontenit, una dup alta. Lupul care
ezuse mai nainte pe stnc se prbui,
cu grumazul strpuns de o sgeat
argintie, care se topi i dispru n carnea
lui. Demonul scoase un horcit, apoi
trupul i fu cuprins de convulsii. Cteva
secunde mai trziu nu mai rmsese din
el dect un morman de carne tocat i
resturi de blan, ntr-un amestec
dezgusttor, fr nicio form, care-l fcu
pe Saul s nghit-n sec. Trebuia s-o ia
597

din loc, dac nu voia ca una dintre


afurisitele alea de sgei s-l nimereasc
din greeal, gndi el, cutremurndu-se
involuntar.
Vzduhul se umpluse de rcnetele
animalelor
rnite.
Oamenii
regelui
nvleau urlnd pe pajite, decapitnd
fiarele din mers. Zeii se materializar n
mijlocul demonilor, micndu-se ca nite
fulgere. Haita se separ n dou. O parte
din demoni i recptar forma i se
npustir asupra atacatorilor, cu armele
scoase, cealalt se avnt spre stnci.
Leah fcu ochii mari, buimcit. Ce
cutau nimfele aici?... Ce cutau oamenii
tatlui ei aici? i zeii!... Att de muli zei!
Conform planului, ar fi trebuit s se
afle cu toii n apropierea cetii, dnd
btlia final... Ddu s-l ntrebe pe Saul,
dar el o lu de mn i o trase spre
poteca ngust. ncepur s urce muntele,
deplasndu-se grbii i lsnd n urm
scena btliei. Ajunser n spatele unei
598

stnci nalte i cotir dup ea, nimerind


n mijocul unui grup de oteni, condui
de Lyam.
Cpitanul le iei nainte, cu sabia tras
deja din teac, salutndu-i zmbitor:
- Te-ai descurcat foarte bine, generale,
l felicit el pe Saul. De aici ne ocupm
noi de ei.
- Succes, le ur Saul, lund-o pe Leah
de cot i fcndu-i vnt spre poteca care
erpuia mai departe, printre stnci.
Strbtur civa metri deja cnd ea i
reveni din stupoare.
- Au tiut c venim, murmur ea. Au
tiut cu toii... numai eu nu!
- Am procedat aa cum am crezut c
este cel mai bine pentru toat lumea,
replic el, ridicnd din umeri cu
nepsare. Era imperios necesar i vital ca
tu s nu cunoti aceast parte a planului.
- Era vital ca eu s nu..., ncepu ea, dar
vocea i se frnse i nervii i cedar.
Ticlos arogant ce eti! izbucni ea. tii ce
599

am crezut, ce am simit cnd te-am vzut


acolo, comportndu-te aa cum ai fcut-o,
de parc nimic nu ar fi contat?!...
- Da, tiu.
- M-ai minit! M-ai fcut s cred tot ce
este mai ru. M-ai... lovit..., opti ea cu o
voce ndurerat.
- Da, aa am fcut.
Recunoaterea lui calm o fcu s-i
ias din mini. Se npusti asupra lui,
dezechilibrndu-l, i ncepu s-l loveasc
cu pumnii la nimereal.
Saul reui s se redreseze i s-o
imobilizeze cu un mare efort, nainte ca ea
s-i mping pe amndoi n prpastia care
se csca n spatele lui.
- Te ursc! N-am s-i iert asta
niciodat! M-auzi?... Niciodat!
- Perfect! scrni el, cu ochii scprnd
de furie. Urte-m, dac asta te face s
te simi mai bine. Dar avem o treab de
fcut. Trebuie s ajungem sus, n vrf, i
asta ct mai repede. Fiecare clip irosit
600

nseamn viaa unui om de-al tu. Aa c


nemulumirile tale personale pot s mai
atepte, meroween!
Leah i arunc o privire crncen,
ncetnd s se mai zbat.
- D-mi drumul!
Damnatul ezit.
- Am zis s-i iei minile mpuite de pe
mine!
Saul i slbi strnsoarea braelor i
fcu prudent un pas ndrt, cu palmele
ridicate n sus. Leah i mai arunc o
ultim privire prjolitoare, apoi ncepu s
urce, furia i mnia dndu-i fore noi.
CAPITOLUL 30
Patruzeci de minute mai trziu, pir
pe platoul din vrful muntelui, sub vntul
biciuitor i rece al nlimilor. Lespedea
neted de culoarea fildeului trona n
mijlocul acestuia, btut de vnturi i
ploi. Lumina zilei sczuse simitor,
601

prelungind umbrele. Ziua se ngna acum


cu noaptea.
Saul se apropie de portal, studiindu-l
curios. Era o piatr nalt cam de zece
palme, circular, perfect lefuit, la fel de
fin ca obrazul unui prunc. Un bru lat
cam de patru degete fusese trasat la
marginea ei, iar n interiorul acestuia
fuseser spate cu elegan, n graiul
vechi, cuvintele Profeiei. n centrul acelui
disc se afla o adncitur circular i el
scoase pietrele de la bru, punndu-le pe
marginea stncii. Apoi i ridic privirea
spre Leah.
Figura ei era linitit, iar ochii, calmi i
hotri.
- Eti pregtit? o ntreb el, inspirnd
ncet.
- Toat viaa am fost pregtit pentru
acest moment, rspunse ea ncet,
nlndu-i ochii spre cer. Soarele se afla
exact n punctul n care trebuia s fie,
conturul lunii suprapunndu-se perfect
602

deasupra lui. Eclipsa era n faza de


maxim. E timpul, rosti ea, aintindu-i
privirile inexpresive asupra lui.
Saul aprob fr s zmbeasc.
Leah ntinse minile deasupra pietrelor,
potrivindu-le una cu cealalt, apoi se
aez cu grij n lcaul lor. nchise ochii
i rosti de trei ori descntecul, activndule. La nceput, lumina puls ncet n
fiecare piatr, apoi acestea ncepur s
vibreze, unindu-i energiile. Marginile li se
sudar, formnd ntregul, apoi lumina
izvor din miezul lui ntr-un uvoi irizat,
nlndu-se la aproximativ un metru
deasupra portalului. Poarta se activ la
nici doi metri distan de ei, un punct de
lumin alb, strlucitoare, care ncepu s
se lrgeasc din ce n ce mai mult.
Leah deschise ochii i privirile li se
ntlnir peste lespedea de piatr.
Expresia de pe faa lui era indescifrabil,
ns i deslui emoia din adncul ochilor.
Schind un zmbet slab, ntinse mna i
603

cuitul ritualic, cu mnerul din os, se


materializ n palma ei.
- Sunt gata dac i tu eti.
El se scrpin n cap, ezitnd.
- Nu eti ctui de puin curioas cum
o fi lumea de dincolo? o ntreb damnatul
cu un aer nevinovat, schind un gest cu
brbia n direcia porii. Rnji cnd o vzu
cum i se lungete faa. A fost doar o
glum,
i
ridic
Saul
minile,
mpciuitor. Am glumit, repet el, privindo insistent. Nu m intereseaz ceea ce
este dincolo. Cndva m-a interesat, dar a
ncetat s mai fie o dorin pentru mine
nc din clipa n care ai intrat n inima
mea.
Leah i ngust ochii i ocoli portalul.
Se opri n faa lui, privindu-l lung. Saul i
susinu privirea, lsnd-o s ptrund n
el, s vad adevrul. Cnd expresia feei
ei se mblnzi o idee, demonul se relax.
- Dup ce totul se va termina, o s
vreau nite explicaii, zise ea cu rceal.
604

i o s-mi dai socoteal pentru anumite


lucruri.
- Le vei primi pe toate.
- N-o s te las s scapi aa uor,
fgdui ea, dup care i lu mna i-i
crest palma puin mai mult dect era
necesar, o mic rzbunare personal,
care-l fcu pe Saul s ofteze i s clatine
din cap cu indulgen, amuzat.
Sngele nflori instantaneu de-a lungul
tieturii. Cu ochii n ochii lui, i crest i
ea podul palmei, dup care i nclet
mna de a lui. Sngele li se amestecar i
ncepu s picure pe pmntul tare. Se
micar la unison, aducnd minile
mpreunate
deasupra
nestematelor
reunite i ncepur s depne mpreun
farmecul.
Pe msur ce rosteau cuvintele magice
n graiul vechi, pmntul ncepu s le
vibreze sub tlpi. Din adncul muntelui
se nscu un vuiet, iar stncile din jur
prinser se trepideze. Leah se dezechilibr
605

puin i se ag cu mna liber de


muchia lespezii, redresndu-se. n lumina
crepuscular, totul prea ireal. Avea
impresia c nimerise n mijlocul unui
cutremur. Vntul se nteise n jurul lor,
urlnd. Glasurile li se ridicar, devenind
unul singur, care se nl prin vntul
aspru, biciuitor. i totul explod.
Poarta se ondul, contractndu-se
pentru o clip, apoi se dezintegr, suflul
ei mturndu-i de pe picioare. Minile,
alunecoase din cauza sngelui, se
desprinser i Leah fu azvrlit peste
marginea crestei. Izbuti s se agae de
muchia tioas a unei stnci, de care se
nclet disperat. Prpastia se csca sub
ea, adnc i lacom. Muntele continua
s freamte, ca un animal nebunit, i ea
se ruga ca totul s se termine odat.
Sttea atrnat n gol, urmrind speriat
stncile i bolovanii care se desprindeau
din versant, prvlindu-se la vale i
nimicind totul n calea lor. Simi mna lui
606

Saul nfcnd-o i sltnd-o peste


culme, cu o clip nainte ca stnca s
cedeze sub amndoi. Se rostogolir
mpreun spre lespedea crpat a
portalului i rmaser nemicai. Cteva
secunde mai trziu uruitul se opri i
muntele se potoli, n sfrit.
- S-a terminat...
- Da.
- Oh, Doamne! gemu ea, ngropndu-i
faa n gtul lui.
Tremura toat, incapabil s se
opreasc.
- Mi-am vzut moartea cu ochii,
mrturisi ea cu glasul sugrumat. Nu cred
c am s mai fiu vreodat n stare s m
uit peste buza unei prpstii fr s...,
adug ea, incapabil s continue.
- Te cred. Saul fcu o pauz, ncercnd
s se liniteasc. Am crezut c ai murit,
rosti el cu o voce la fel de gtuit ca a ei.
Pre de cteva minute afurisite, am crezut
c te-am pierdut!
607

Leah i ridic faa i, pre de un lung


moment, se privir n ochi. Apoi o trase
spre el i gura i se nchise flmnd peste
a ei. O strnse n brae cu putere,
incapabil s se stpneasc.
O vzuse zburnd ca o pan n btaia
vntului peste creast i, n acele secunde
nesfrite, cnd se luptase din rsputeri
s ajung la ea, cu pmntul zguduindui-se sub tlpi, pierzndu-i echilibrul de
cteva ori, trise cele mai nfricotoare
momente din lunga lui existen.
Inteniona s verifice dac nu cumva
albise, naibii!
Se retrase i o privi tulburat,
mngindu-i obrazul vtmat cu o
nesfrit tandree.
- mi pare ru, rosti el, atingndu-i
buza crpat cu vrful degetelor. A vrea
s m crezi cnd i spun c nu am avut
de ales.
- neleg...
608

- Nu, vreau s-i explic, rosti el, privindo cu regret. Motivul pentru care nu i-am
spus despre ceea ce aveam de gnd s fac
este acela c tu nu tii s mini. Iar
Nemeth este... era, se corect el, un
cuttor foarte iscusit. Dac s-ar fi prins
de neltorie, ne-ar fi ucis fr s
clipeasc. Aa c n-am avut de ales dect
s i ofer o interpretare ct mai
convingtoare a minciunii. Dac voiam s
recuperm celelalte Pietre, singura cale
era s-l ademenim s le scoat la iveal.
Vreau s tii c decizia aceasta n-am
luat-o de unul singur. Cu toii am czut
de acord asupra faptului c..., ncepu el,
dar se opri, ciulind urechile.
Vuietul se auzea ndeprtat i sczut,
crescnd n intensitate, i amndoi
nir n picioare, privind n direcia lui,
spre miazzi.
Leah rmase fr grai. Zidul nalt de
civa metri prea a fi plmdit din foc i
fulgere, ntinzndu-se ct vedeai cu ochii.
609

nainta cu vitez n direcia lor, alunecnd


peste pduri i ape, nghiind totul n
calea lui.
- A nceput, murmur Saul, privind
fascinat spre urgia care se nscuse din
mruntaiele pmntului, spre a mplini
cea de a doua parte a Profeiei.
- Punei-l.
- Ce? fcu el aiurit.
- Protecia zeilor. Pune-i talismanul,
Saul. Acum!
Cu ochii la vijelia care se apropia, Saul
i vr degetele n lcaul de la
cingtoarea de piele. nlemni pre de o
secund, apoi se scotoci nfrigurat, dup
care nchise ochii, pufnind i cltinnd
ncet din cap sub absurdul momentului.
- i vine s crezi ironia? se rsuci el
spre Leah cu un zmbet amar. Cred c lam pierdut...
- Cum? ngim ea, culoarea pierindu-i
din obraji.
610

- Nu-l mai am. L-am avut, dar..., ridic


el din umeri resemnat, ntr-un gest
elocvent. Pn la urm, Profeia s-a
dovedit a fi extrem de exact: vom pieri cu
toii, pn la ultimul...
- Nu!
- Regret, miastro, dar asta este, oft el,
blestemnd printre dini. i ridic
privirea chinuit spre zidul nimicitor care
nainta spre ei i, enervat, ddu cu
piciorul ntr-o piatr. Bnuiesc c va
trebui s m mulumesc cu cele cinci
veacuri de existen. n fond, am trit mai
mult dect oricare alt muritor de pe
planeta asta i nici n-au fost nite ani
cine tie ce de plictisitori. O privi lung,
nghiindu-i dezndejdea. Cred c cel
mai bine ar fi s pleci, s te adposteti i
s uii. S-ar putea s fie primejdios s stai
lng mine...
- Nu te prsesc! Nu pot... Te iubesc! l
privi ndurerat, cu lacrimile iroindu-i pe
obraji. Dac este scris s se ntmple
611

astfel, atunci... aleg aceeai soart cu a


ta, rosti ea ncet i ceva n privirea ei se
schimb. n acest loc i n acest ceas,
destinul tu e i al meu...
- Nu f asta! zbier el, scos din mini de
fric, nu att pentru el, ct pentru ea. Se
temea pentru sigurana ei, era de-a
dreptul ngrozit. Nu te las s faci asta, la
naiba! Viaa ta nu s-a sfrit nc! Eti
liber s pleci... Pleac!
n clipa n care rosti ultimul cuvnt,
legtura care o inea n puterea lui ced i
Leah se simi din nou aparinnd numai
ei. ns nu asta i dorea. i nici n-avea
s-l lase s-o dea la o parte aa.
- Te neli. Te iubesc, opti ea printre
lacrimi, atingndu-i faa cu toat
dragostea inimii ei. Nu vreau s triesc
fr tine. Nu vreau s plec. Nu vreau s
fiu liber. Iar tu nu m poi opri. Alegerea
aceasta mi aparine, rosti ea cu blndee
i hotrre, n timp ce energia ei erupse,
nconjurndu-i pe amndoi ca o mantie
612

strlucitoare. Ia-m n brae i ine-m


strns. Te rog, implor ea cu lacrimi n
ochi, cnd l vzu retrgndu-se,
ncercnd s-o in departe de el. Vreau
s-i simt inima btnd lng a mea
pentru ultima dat...
Vocea i se frnse i ea se gndi pentru o
clip la Neyra, strignd-o n mintea ei.
ns tia c era prea trziu, mult prea
trziu pentru orice...
Saul nchise ochii, ncletndu-i
pumnii neputincios pe lng trupul
ncordat, venindu-i s urle de mnie, jale
i neputin. Fcu un pas spre ea i o
trase brusc braele lui, strngnd-o
disperat, optindu-i la ureche inima lui,
chiar n clipa n care valul i izbi din plin
pe amndoi.
Pre de o clip, arsura i se pru
insuportabil, ca i cum i-ar fi curs lav
topit prin vene i carnea i s-ar fi
desprins de pe oase. Leah l strnse cu
putere i el i simi inima btnd nvalnic,
613

lipit de a sa. i trecu prin minte c nu


exista un alt loc mai bun de a muri dect
n braele ei, n braele singurei femei pe
care o iubise vreodat i care l iubise...
Apoi nu mai simi nimic.
EPILOG
Stnca Zeilor nu fusese niciodat mai
aglomerat ca acum. Cea mai mare parte
a nemuritorilor care participaser la lupt
i supravieuiser ei se strnseser acolo,
privind spre mulimea adunat pe
pajitea de la poalele stncilor. Figurile lor
erau mpietrite i era greu s-i dai seama
ce gndeau.
Oare regretau aceast pierdere? Aveau
s-o uite vreodat, sau acest lucru urma
s se ntmple de ndat de o prseau?...
Leah i privi mama cu inima strns.
- Eti sigur c nu vrei s vii cu noi? o
ntreb Neyra cu tristee, cuprinzndu-i
614

umerii n palme. Avem un loc pentru tine,


tii doar...
Leah schi un zmbet chinuit. Durerea
i amrciunea din adncul ei erau
insuportabile. Nu-i putea imagina cum
avea s fie lumea fr ei. Pur i simplu nu
izbutea s i-o nchipuie astfel dect
fusese pn n acel moment.
Toat viaa, de cnd se tia, se aflase
sub
oblduirea
lor.
Dei
visase
schimbrile, niciodat pn acum nu mai
fusese att de cotient de necesitatea
prefacerii lor. Leah tia c avea s se
adapteze, la fel ca toi ceilali, pentru c
nu aveau de ales. I se spusese i chiar
vzuse noile religii care urmau s rsar
la orizontul acelei noi ere, cu toate
implicaiile, sacrificiile i complicaiile lor.
n visele ei, rzbtuse peste prea multe
veacuri pentru a mai fi socotite i vzuse
toate acele credine abandonate i uitate
pentru una singur, a crui ocrmuitor
avea s fie un profet, un uns al unui zeu
615

suprem i unic, ce avea s conduc


omenirea spre adevrata izbvire. Rul
avea s dinuie, cci echilibrul trebuia s
existe, ns noul lider spiritual avea s
aduc lumin acolo unde umbrele nc
mai dinuiau. Lumea avea s se
mntuiasc prin el, prin sngele i
sacrificiul lui. ntotdeauna exista un
sacrificiu, un pre pltit durabilitii...
Leah gsea linititor gndul c jertfa
tuturor celor implicai n acea mare
btlie i victorie nu fusese zadarnic:
omenirea avea s dinuie pentru multe
secole de acum ncolo. ngduise
viitorului s... devin viitor!
i totui, pieriser att de muli!
Fiecare
via
fusese
important...
indiferent cui aparinuse!
Cum Neyra i atepta rspunsul, Leah
cltin ncet din cap.
- Rmn. Voi mult mai fericit aici
dect dincolo. Nu-mi doresc i nici nu
616

rvnesc la ceea ce nu mi-a fost scris nc


de la bun nceput.
- Crezi c noi suntem nefericii cu
venicia noastr?
- Da. ntr-un anume fel. Pentru noi,
amintirea fiecrei clipe de bucurie sau
suferin ne face s zmbim sau s ne
ntristm pre de o singur via. Pentru
voi, dureaz o eternitate. Zmbi i oft n
acelai timp. mi va fi dor de tine. De voi
toi.
- i mie, scumpa mea, rosti zeia cu o
voce gtuit, mbrind-o strns. S nu
m uii, sfri ea, retrgndu-se i
privind-o cu ochii plini de lacrimi.
- N-am s-o fac, promise Leah,
tulburat, nendurndu-se s-i dea nc
drumul.
Poarta se conturase deja n spatele lor,
ateptndu-i. Leah tia c de ndat ce
ultimul dintre zei avea s peasc
dincolo de ea, poarta avea s se nchid
pentru totdeauna. O promisiune rmnea
617

o promisiune... chiar dac fusese fcut


unui demon. Zeii i ineau ntotdeauna
cuvntul. N-aveau s se mai ntoarc
niciodat.
Rsucindu-se spre elirieni, Leah i
ncruci braele pe piept. Ca la un semn,
ngenunchiar cu toii, ntr-un ultim i
tcut omagiu adus celor care-i vegheaser
veacuri nenumrate, conducnd cu
ngduin lumea lor.
Rnd pe rnd, zeii prsir acea lume,
ntr-o tcere plin de demnitate.
Leah le privi trecerea cu inima strns.
Mult vreme dup ce poarta se mistui
rmaser astfel, ngenunchiai i cu
capetele plecate. Tnra femeie i privi,
tiind c de acum ncolo avea datoria de
a-i proteja i de a-i pregti pentru
schimbrile ce aveau s vin. Urmau s
se nasc profeii, legende i mituri.
Sarcinile ei erau foarte precise. Se ruga n
sinea ei s fie n stare s le duc pn la
capt cu nelepciune.
618

n seara aceea srbtorir victoria n


Cetatea Alb. Ospul era dat n cinstea
zeilor i a celor care se jertfiser pentru
libertatea tuturor. Leah particip i ea,
dei inima o trgea spre intimitatea i
tihna peterii din spatele cascadei. Acolo
era cminul ei, locul unde-i dorea cel
mai mult s fie.
Maeve i Rogan erau liberi, n sfrit, s
priveasc fiecare rsrit mpreun, de
data
aceasta
ca
simpli
oameni.
Intenionau s plece spre sud ca s-i
ntemeieze o nou via. Se bucura
pentru ei din tot sufletul, dar aveau s-i
lipseasc ngrozitor.
Era trecut de miezul nopii cnd ajunse
acas. Focul din vatr aproape se
stinsese.
Trecu
prin
dreptul
lui,
nsufleindu-l cu un gnd, apoi se
ndrept ncet de aternuturi.
Era sfrit, i ddu ea seama, n timp
ce rochia i aluneca de pe trup,
ngrmdindu-i-se la picioare. Pi goal
619

peste materialul fin i ridic colul


pturilor, strecurndu-se cu grij sub ele.
ntlni ochii albatri ai brbatului i, pre
de cteva secunde, nu fcur dect s se
priveasc n tcere.
- Bun.
- Bun i ie, zmbi ea. Cum te simi?
- Nu c m-a plnge, dar am avut cu
siguran i sptmni mai bune dect
nenorocitele astea dou care s-au dus.
Cum a fost?
- Dificil. Mai greu dect am crezut. Sunt
trist. Dar o s-mi treac... cndva. Ia-m
n brae.
Saul o mbri, srutndu-i fruntea.
Nici acum nu-i venea s cread c
reuiser s rmn mpreun. n acele
momente cumplite, cnd crezuse c totul
se sfrise, zeii apruser de nicieri,
formnd un zid n jurul lor, protejndu-i
cu trupurile i voina lor.
Desigur, ajunseser cu o oarecare
ntrziere, suficient pentru a fi uor
620

rumenit de rahatul la umbltor, dar,


lucru absolut uimitor, l apraser!
Supravieuise urgiei. Amndoi o fcuser.
i asta era cel mai important.
Rnile de pe trupul su se vindecaser
destul de bine, ns nc mai continua s
fie slbit. Bnuia c unul dintre motivele
pentru care inima nc i mai btea n
piept se datorase ei. Dragostea ei fusese
ca un scut.
- mi pare ru. Ar fi trebuit s fiu cu
tine. tiu c i-ai fi dorit asta...
Leah csc sonor.
- Da, mi-am dorit-o, i-i mulumesc
pentru gnd, zmbi ea. Dar m bucur c
n-ai venit. Ar fi fost... stnjenitor pentru
toat lumea.
- Vreau s fii fericit. Vreau s fiu
capabil s te fac fericit, opti el,
rsturnnd-o ncet pe spate.
Era slbit, nici vorb, dar nu ntr-att
de slbit nct s lase clipa prezent, cu
621

toate promisiunile ei, s i se scurg


printre degete.
- Eti. O faci deja. Te iubesc.
- Tu eti a mea. Dintotdeauna ai fost a
mea, murmur el.
O srut ncet, prelung, lsndu-se
nvluit de dulceaa, cldura i mirosul ei,
apoi se revrs n ea, mpletindu-i
mintea, inima i trupul cu al ei.
Iubirea ei era un dar. Unul minunat,
nepreuit i rar. Oare exista ceva ce i-ar
putea dori mai mult? i trecu lui prin
minte, cu o secund nainte ca privirea
s-i fie atras de acel bulgre de lumin
irizat, care pulsa molcom n adncul
trupului ei. Mintea i fcu un ocol larg,
ncercnd s-i dea seama despre ce
anume era vorba. Nu fusese acolo ultima
dat cnd...
Simi uimire, apoi un zvcnet de team,
ca apoi totul s fie inundat de un val de
fericire cutremurtoare cnd realiz spre
ce anume privea. O strnse cu putere n
622

brae, sprinjinindu-i fruntea de a ei,


copleit.
O nou via. A lui i a ei. Acel miracol
reprezenta nemurirea lor.
Da, ntotdeauna exista loc pentru mai
mult.
SFRIT

623