Sunteți pe pagina 1din 124

Frank Herbert

Steaua i biciul
The Whipping Star

Se numea Furuneo, Alichino Furuneo. Aa i tot repeta n gnd n timp


ce vehiculul intra n oraul unde urma s transmit mesajul la mare distan.
nainte de un astfel de apel era bine-venit o ntrire a eului propriu. La cei
aizeci i ase de ani ai si, Furuneo cunoscuse numeroase cazuri de pierdere
de identitate datorate plytotransei care nsoete comunicrile ntre
sistemele stelare. Erau puine convorbiri la acest nivel i asta nu att datorit
costului operaiunii i senzaiei de grea provocat de contactul cu un
emitor taprisiot, ct din cauza unui anumit procent de nesiguran. Din
nefericire, Furuneo nu putea delega pe nimeni pentru a stabili contactul cu
Jorj X. McKie, Marele Sabotor.
Ora local: opt i opt minute. Se aa pe o planet a sistemului Sch
numit Cordialitate.
Am impresia c nu va deloc uor, murmur ncet, mai mult pentru
sine dect pentru cei doi rechizitori pe care i adusese cu el pentru a-i asigura
un plus de linite.
De altfel, niciunul dintre ei nici mcar nu clipea, tiind c nimeni nu
atepta vreo reacie din partea lor. Aerul dimineii era nc ncrcat de
rcoarea nocturn a brizei ce sua dinspre piscurile nzpezite ale munilor
Billy spre ocean. Pentru a ajunge din fortreaa lui alpin n Divizion City,
Furuneo preferase un vehicul obinuit de suprafa, fr semne distinctive. i
nu pentru c ar fost obligatoriu s se ascund sau s-i disimuleze
apartenena la Biroul de Sabotaj, ci pentru c, pur i simplu, nu avea nici un
rost s atrag n mod inutil atenia. Cu att mai mult cu ct destul de multe
persoane aveau motive ntemeiate s urasc acest Birou.
Furuneo parc maina la intrarea n Zona Pedestr i i continu
drumul pe jos, ca toi cetenii obinuii.
Zece minute mai trziu, se prezent n holul de primire al imobilului.
Era n centrul taprisiot de reproducere, unul dintre cele aproximativ douzeci
de centre din ntreg universul, ceea ce reprezenta, pe drept cuvnt, un motiv
de mndrie pentru o planet secundar cum era Cordialitatea.
Holul de primire avea cam cincisprezece metri n lrgime i o lungime
de aproape treizeci i cinci. Pereii erau plini de urme incrustate ca i cum, uzi
ind, cineva s-ar amuzat s se joace lovind mingea la ntmplare. La
dreapta lui Furuneo i a rechizitorilor si, se aa o tejghea nalt care
acoperea cam trei sferturi din lungimea peretelui. Luminile rotative cu mii de

faete aruncau umbre succesive pe tejghea i pe chipul taprisiotului aat


acolo.
Taprisioii au forme bizare, amintind de pdurile de brazi pe jumtate
carbonizate, acoperite de cioturi contorsionate. Apendicele verbale
vermiculare se a n permanent micare, chiar i atunci cnd tac.
Exemplarul de la tejghea btea cu nervozitate n tblie.
Pentru a treia oar, Furuneo l ntreb:
Dumneavoastr suntei emitorul?
Nici un rspuns.
Aa erau taprisioii. Nu servea la nimic s te enervezi.
Furuneo ns i permise luxul de a se arta agasat. Blestemaii de
taprisioi!
Unul dintre rechizitorii din spatele lui i drese glasul. Blestemat
treab! gndi Furuneo.
Biroul era n alert de cnd primise tirea despre afacerea Abnethe.
Comunicarea pe care urma s o stabileasc era vital. n chip inutil, Furuneo
resimea acut urgena misiunii sale. Poate c acesta era cel mai important
apel din viaa lui. i nu cu oricine, ci cu marele McKie!
Soarele, dei abia se ntrezrea de dup muni, arunca pe chipul lui,
prin ua de sticl, un mnunchi de raze portocalii.
Nu are aerul unui om grbit, opti unul dintre rechizitori.
Furuneo cltin din cap, dar nu spuse nimic. Avusese vreme, n aizeci
i ase de ani, s nvee diferitele grade ale rbdrii, cu att mai mult cu ct
fusese chiar nevoit s le strbat pe toate, pe rnd, pn a ajunge la actuala
poziie, aceea de reprezentant planetar al Biroului. n situaia prezent, nu
putea s fac dect un singur lucru: s atepte linitit. Oricare vor ind
motivele lor misterioase, taprisioii aveau obiceiul de a nu se grbi deloc, ci
dimpotriv. i apoi, erau singurii care vindeau ceea ce vindeau. Fr un
emitor taprisiot, nu exista nici o ans de a se realiza un apel interstelar
direct.
Bizar aceast putere taprisiot, folosit fr a neleas chiar i de
majoritatea co-senzitivilor. Presa fcea speculaii cu duiumul privind
funcionarea ei. Era posibil ca una dintre aceste teorii s fost real, dar, n
egal msur, era posibil ca principiul taprisiot s fost nrudit cu sistemul
de repartizare a informaiilor necunoscut i el printre ocupanii leagnelor
spechi.
Furuneo era convins c, asemenea culoarelor de indeterminare,
taprisioii deformau spaiul, inserndu-se ntre dimensiunile lui. Oricum, aa
se ntmpla n cazul culoarelor. Majoritatea respingeau aceast teorie,
argumentnd c energiile puse n joc erau egale cu cele produse de o stea de
mrime medie.
Oricare ar fost metoda taprisioilor, un lucru era cert: ei apelau la
glanda pineal a omului sau, n sfrit, la echivalentul ei la alte fpturi
sensibile. Taprisiotul ncepuse s se deplaseze de-a lungul tejghelei.
S-ar spune c se apropie, i zise Furuneo.

i alctui un chip imobil, reprimndu-i cum putea mai bine senzaia de


grea. n fond, nu era dect un centru de reproducere taprisiot. Dac ar
s dm crezare xenobiologilor, creterea taprisioilor nu era deloc
periculoas, dar xenobiologii nu erau infailibili. Dovada erau repetatele lor
eecuri cu cei din specia Pan Spechi.
Puf, puf, puf, fcu taprisiotul, agitndu-i terminaia verbal.
S-a ntmplat ceva? ntreb unul dintre rechizitori.
De unde s tiu?! l repezi Furuneo.
Se ntoarse spre taprisiot i-l ntreb iar:
Suntei emitorul?
Puf, puf, puf Pentru cei din descendena Soare-Pmnt, remarca
mea s-ar putea traduce prin: sinceritatea dumitale las de dorit.
Da ce, trebuie s-i dovedeti sinceritatea n faa unui prpdit de
taprisiot?! ip un rechizitor. Mi se pare c
Nu te-a ntrebat nimeni nimic, i-o retez Furuneo.
S-ar putut ca formula agresiv a taprisiotului s e o simpl form de
curtoazie. Oare imbecilul chiar nu nelegea nimic?
Furuneo se deprt de rechizitori i porni spre taprisiot.
Doresc s-l contactez pe Marele Sabotor, Jorj X. McKie. Secrobul
dumitale m-a identicat, m-a recunoscut i a acceptat cartea mea de credit.
Suntei emitorul?
Unde este Jorj X. McKie? ntreb taprisiotul.
Dac a tiut, a folosit un culoar pentru a-l ntlni. E o
comunicare de cea mai mare importan. Suntei emitorul?
Data, ora i locul, mormi taprisiotul.
Furuneo rsu uurat. Se ntoarse spre rechizitori i le fcu un semn.
Ei se postar la cele dou intrri. Era mai bine s e sigur c nimeni nu-l va
auzi. Apoi ddu taprisiotului coordonatele cerute.
ntinde-te jos, porunci taprisiotul.
Slav zeilor nemuritori, murmur Furuneo.
Odat, pentru o astfel de legtur, emitorul l condusese n muni, pe
un vnt rece i o ploaie tioas i-l pusese s se ntind pe pmnt, cu capul
mai nclinat dect picioarele, pentru a-i putea deschide hiper-spaiul. Era
astfel legat la grania de contact a subiacentului, oricare va ind sensul
unei astfel de expresii. Raportase incidentul la birou, la centrul de adunare a
datelor. Cei de acolo sperau nc s rezolve ntr-o bun zi enigma taprisiot.
ns pe el comunicarea l-a costat mai multe sptmni de infecie a cilor
respiratorii superioare.
Furuneo se aez.
La naiba, era cam frig!
Furuneo avea doi metri, descul, i cntrea cam nouzeci i patru
kilograme standard! Prul i era nc negru, uor grizonat la tmple. Nasul era
proeminent ca i gura. Din prol, buza inferioar avea un aspect bizar, de
linie dreapt. Se aez, menajndu-i oldul stng. Un cetean furios i-l
frnsese odinioar, n primele lui misiuni pentru Birou. i, de atunci, sdase

toate opiniile medicilor care armaser: Nu v va mai supra deloc dup


vindecare.
Ochii nchii, opti taprisiotul.
Furuneo se supuse. ncerc s se instaleze ct mai comod pe pmntul
rece i tare, dar, dup cteva tentative euate, renun.
Gndete contactul, ordon taprisiotul.
Furuneo se concentr asupra lui McKie. Evoc mental chipul omuleului
cu coam de un rou iptor, cu mutr de broasc nesuferit.
Contactul debut prin uoare vrile de contiin. ncet, spiritul lui
Furuneo deveni un vl rou micat de acordurile unei lire de argint. Trupul i-l
simea din ce n ce mai ndeprtat. Contiina plana deasupra unor inuturi
strine. Cerul era un cerc innit, iar orizontul se mica cu o nesfrit
ncetineal. Simea cum stelele se las covrite de singurtatea sfietoare.
Mii de draci!
nluntrul lui Furuneo gndul acesta bubui, explodnd. Nu i se putu
sustrage. l identic imediat. Uneori, cei contactai reacionau n chip
absolut nepotrivit. Nu puteau refuza contactul, orice ar fcut n momentul
acela; puteau ns s transmit nemulumirile lor celor care-i chemaser.
Dar asta nu d gre niciodat. Nu poate da gre!
Acum, pesemne c McKie era i el pe punctul de a se concentra, somat
ind s se supun, prin glanda lui pineal, chemrii ndeprtate.
Furuneo era pregtit s suporte o avalan de insulte; iar cnd McKie
se mai potoli niel, se prezent i adug:
Sunt dezolat pentru c v-am deranjat, dar alerta de gradul I nu indic
locul unde ai putea gsit. tii c n-a apelat la acest procedeu fr o
motivaie serioas.
Introducere aproape clasic, ce mai!
i eu cum a putea aa dac e ceva important sau nu? Terminai-o
cu politeurile, trecei la subiect! rcni Jorj X. McKie.
Aceast indispoziie prelungit era neobinuit chiar i la dicilul McKie.
V ntrerup cumva dintr-un act important? ntreb Furuneo, lundu-i
inima-n dini.
Eram pe punctul de a divora n faa unei tele-curi. Imaginai-v
mutra celor care m vd mormind n stare de plytotrans! Repede, grbiiv s v golii iute sacul!
O sfer caleban a euat asear pe Cordialitatea, la mic distan de
Division City. Vznd valul de decese i de nebunie, precum i starea de
alert declanat de Birou, m-am gndit s v anun. V mai intereseaz
problema, nu?
V credei cumva spiritual? rican McKie.
n loc de birocraie, i spuse Furuneo. Deviza Biroului. Era un gnd
intim, dar McKie i percepea, desigur, greutatea.
Ei, i atunci? l pres McKie.
S ncerce oare deliberat s m aduc la captul puterilor? se ntreb
Furuneo. Cum s-ar putea aplica n cazul unor astfel de comunicaii, ce in de
afacerile interne, funcia prim a Biroului? Reprezentanii Biroului aveau

datoria de a enerva administraia, cci astfel reueau s scoat la iveal


instabilii i emotivii, cei care nu aveau sucient stpnire de sine i un
caracter sucient de puternic pentru a suporta agresiunile psihice; dar ce rost
avea s extind aceast ndatorire i asupra comunicaiilor ntre
reprezentani?
Pesemne c unele dintre gndurile sale se transmiseser prin
intermediul taprisiotului, cci McKie le repercut, nvluindu-l pe Furuneo ntrun soi de sarcasm mental.
Gndurile te-au trdat, spuse McKie.
Furuneo tresri. i cercet simul identitii. Att de puin i lipsise s-i
piard eul! l adusese la realitate doar avertismentul ciudat ce transpruse
prin cuvintele lui McKie. Furuneo i propuse s caute o alt explicaie a
conduitei Marelui Sabotor. ntreruperea divorului nu era un motiv sucient.
Dac zvonurile care circulau erau ntemeiate, omuleul nspimnttor se
cstorise deja de vreo cincizeci de ori.
V mai intereseaz Sfera? ntreb Furuneo.
E vreun caleban n ea?
Posibil.
N-ai vericat?
Intonaia mental a lui McKie lsa s se neleag c o misiune de o
importan crucial euase din cauza debilitii congenitale de care dduse
dovad Furuneo.
Temndu-se de un pericol ascuns, Furuneo rspunse:
Am acionat conform ordinelor.
Ordinele! persi McKie.
Mi se interzice s m enervez, nu-i aa? ntreb Furuneo.
Sosesc ct de repede pot cel trziu n opt ore standard, spuse
McKie. Pn atunci, i ordon s ii Sfera sub supraveghere permanent.
Dopeaz-i oamenii cu agresal. E unica lor protecie.
Supraveghere permanent, repet Furuneo.
Dac vreun caleban ncearc s ias, reinei-l prin orice mijloace.
Un caleban s reinem un caleban?!
Stai de vorb cu el, rugai-l s v ajute n sfrit, facei orice, rosti
McKie.
Reacion ca i cum i s-ar prut ciudat ca un angajat al Biroului s-i
pun ntrebri cnd era vorba despre o munc obinuit ca aceasta. Ce mare
lucru-i s pui cuiva bee-n roate!
Opt ore, repet Furuneo.
Nu uitai de agresal.
McKie, aat pe Tutalsee, planeta logodnelor, mai zbovi vreo or pni ncheie divorul, apoi se ndrept spre casa plutitoare, ancorat lng o
insul npdit de orile iubirii. Pn i aceast nepenthes din Tutalsee m-a
trdat, i spuse. Cstoria nu fusese dect o pierdere de vreme. Fosta lui
soie nu tia nici pe departe attea lucruri despre Mliss Abnethe, dup cum se
zvonea. Ce mai, era pe o alt lume

Femeia fusese a cincizeci i patra lui soie. Puin mai drgu dect
altele, era totodat i ceva mai nesuferit. Nici ea nu era la prima cstorie i
manifestase oarecare ndoieli n ceea ce priveau motivaiile secundare ale lui
McKie.
Reeciile acestea i lsar lui McKie gustul amar al vinoviei. Furios, le
ndeprt din minte. Nu era momentul potrivit s o fac pe sentimentalul.
Miza era prea mare. Stupid femeie!
Ea evacuase deja casa plutitoare, iar McKie percepu dispoziia ostil a
entitii vii. El era cel care sfrmase atmosfera idilic pe care casa plutitoare
fusese programat s o ntrein. Dup plecarea lui, casa i va regsi
afabilitatea iniial. Erau, n fond, creaturi nostime, poate puin prea sensibile
la schimbrile afective ale senzitivilor.
McKie ncepu s-i adune lucrurile, punnd deoparte trusa profesional.
O veric: diveri stimuli, butoane de plastic, explozibili de multiple naturi,
generatoare X, ochelari universali, penetratoare, un pachet de carne
condensat, dizolvante, un detector de via taprisiot, plci holograce,
aparate de rupere, comparatori Totul era n ordine. i puse trusa n
buzunarul interior al combinezonului, la locul ei.
Azvrli cteva haine de schimb n valiz, iar restul le puse pe adresa
Biroului, lsndu-le ntr-un tub etan de plastic xat pe scaunul colector; le va
primi mai trziu. Creaturile preau a mprti sentimentele casei plutitoare
i rmaser nemicate chiar i cnd le fcu semne afectuoase cu mna.
Ah! Bine
Se simea nc vinovat.
McKie suspin i-i scoase cheia Ochiului S. Biroul va plti cteva
mega-credite bune pe aceast cltorie. Cordialitatea se aa tocmai la
jumtatea drumului de cellalt capt al acestui univers.
Culoarele preau a funciona normal, dar McKie se cam sturase s
foloseasc pentru deplasri un mijloc furnizat de Calebani. Ciudat situaie:
culoarele Ochiului S deveniser att de obinuite, nct muli co-senzitivi le
foloseau fr a-i pune vreo ntrebare. Chiar i McKie, nainte de alerta
maxim, mprtise aceeai indiferen general. Acum ns nu mai era
deloc sigur. Acceptarea noutii era dovada adaptabilitii gndirii raionale,
caracteristica comun a co-senzitivilor. Artefactul caleban era cunoscut de
Federaia Co-Senzitivilor doar de nousprezece ani standard. Dar, n acest
timp, numai optzeci i trei de calebani intraser ocial n legtur direct cu
Co-senzitivitatea. Primul dintre ei oferise, drept cadou, culoarele Ochiului S.
McKie se juc aruncnd i prinznd cheia S. De ce oare refuzaser
calebanii s se rup de prezentul lor dac lumea nu-i va numi Ochii S? De
ce era att de important un simplu nume?
Trebuia s u deja plecat, i spuse McKie. Cu toate astea, continua
s piard vremea.
Optzeci i trei de calebani.
Alerta maxim fusese ct se poate de explicit, att n ceea ce privea
expunerea problemei, ct i n ceea ce privea pstrarea secretului. Calebanii
erau pe cale de dispariie. Dispariie sigur c doar n msura-n care acest

cuvnt se putea aplica vieii calebane. Fiecare dispariie fusese nsoit de


un val masiv de decese i de nebunie la co-senzitivi.
N-avea rost s se ntrebe de ce afacerea fusese predat Biroului de
Sabotaj i nu unei agenii oarecare de informare. Guvernul lovea unde putea;
oamenii politici importani sperau s discrediteze astfel Biroul. Iar McKie se
gndea n ce msur numirea lui n aceasta problem avea la baz un astfel
de gnd ascuns Cine s-mi vrea rul? se ntreb n timp ce activa
culoarul cu cheia personal de rezonan. De fapt, muli i voiau rul. Milioane
de persoane.
Culoarul ncepu s vibreze sub aura teriantelor sale energii. Cu un
zgomot sec, tubul vortal se eliber. McKie se pregti s nfrunte rezistena
vscoas a tunelului i alunec n tub. Era ca i cum ar notat n aerul
transformat ntr-un sirop de coacze aer perfect normal, dar de o
consisten siropoas.
McKie se trezi ntr-un birou destul de comun: consol electronic
clasic, lumini de avertizare revrsndu-se din tavan, un perete transparent
cu vederea spre munte. n deprtare, se zreau acoperiurile din Division City
nvluite de nori groi, ntunecai; toat imaginea se desprindea de pe
fundalul unei mri luminoase, argintii. Orologiul mental implantat de McKie i
comunic faptul c erau orele 18 ale unei zile de 26 de ore standard. Se aa
pe Cordialitatea, planet situat la dou mii de ani-lumin de oceanul
planetar al planetei Tutalsee.
n spate, tubul vortal al tunelului se nchise cu un pocnet sec ce-i
amintea o descrcare electric. n atmosfer se rspndi un uor parfum de
ozon.
McKie remarc faptul c fotoliile din birou erau proiectate pentru a-i
face pe vizitatori s se simt bine. Unul dintre ele se apropie de el, din spate,
i-l sili s lase jos valiza i s se aeze n ciuda dorinei lui. Apoi scaunul
ncepu s vibreze, masndu-i spatele. Era clar c fusese programat s-l
destind pn la sosirea celor ateptai.
McKie se relax i simurile sale ncepur s se obinuiasc cu
zgomotul normalitii ce-l nvluia. Auzi pe coridor paii unui co-senzitiv. Un
wreav, judecnd dup zgomotul pe care-l fcea mersul su neregulat, cu un
picior trit. Ajungea pn la el i zgomotul unei conversaii; auzi chiar i
cteva cuvinte n limba galactic, dar nclina s cread c afar se poart o
discuie plurilingv. ncepu s se agite nervos, ceea ce determin scaunul s
efectueze o nou serie de micri ondulatorii destinate s-l calmeze. Dar era
insuportabil aceast lene impus! Unde naiba era Furuneo? Scp o
njurtur la adresa celui care avea probabil i alte ocupaii, ind agent al
Biroului de Sabotaj pe aceast planet. Oricum, el n-avea cum s cunoasc
caracterul urgent al afacerii. Desigur, Cordialitatea era o planet pe care
Biroul de Sabotaj era slab reprezentat. i doar zeii nemuririi puteau ti cte
munci avea de mplinit Biroul!
McKie ncepu s mediteze la rolul su n problemele co-senzitivitii.
Odinioar, cu secole-n urm, puterea fusese luat de co-senzitivi animai de
dorina de a face bine. Ignornd motive extrem de complexe, ascuni

napoia culpabilitii i auto-agelrii, suprimaser, cel puin virtual,


lentoarea, birocraia i maina administrativ, cu tot cu ineria puterii ei
oarbe asupra maselor. ncepu s se nvrt din ce n ce mai repede. Legile
erau concepute i puse n aplicare n aceeai or. n cincisprezece zile, au
fost votate i cheltuite sute de credite. S-au ivit noi ministere cu atribuii
fanteziste, prolifernd asemenea ciupercilor dup ploaie.
Administraia devenise o mainrie distrugtoare, lipsit de pilot, care
se nvrtea cu o asemenea vitez, nct transforma n haos tot ce atingea.
n disperare de cauz i pentru a ncetini marul roii, o mn de cosenzitivi rezonabili au pus bazele Brigzii de Sabotaje. A curs snge, s-au
svrit crime, dar mainria a fost frnat. Cu timpul, Brigada a devenit
Birou, iar astzi, acesta a ajuns o organizaie supus propriei entropii, un
grup de co-senzitivi ce preferau subtilitatea n locul violenei, dar erau gata
de orice cruzime dac situaia o cerea.
n dreapta lui McKie, o u glisant lunec ncet. Scaunul l imobiliz.
Intr Furuneo, pieptnndu-i din mers, cu mna, tmplele grizonate. n jurul
gurii lui mari, plutea un rictus amar.
Ai ajuns mai repede, rosti el, trgndu-i un fotoliu n faa lui McKie.
Locul sta e sigur? ntreb McKie, aruncnd o privire spre peretele
lng care-l depusese tubul vortal.
Tunelul S dispruse.
L-am trimis jos cu propriul lui tub, explic Furuneo. Fii linitit, n-am
putea gsi loc mai izolat.
Se trnti apoi pe scaunul moale.
Sfera e tot acolo? fcu McKie, artnd cu brbia oceanul ce se zrea
prin peretele transparent.
Oamenii mei au ordin s m anune dac se produce cea mai mic
schimbare. Dup cum v-am spus, Sfera a euat n apropierea rului i e
ncastrat n stnci.
ncastrat?
Aa mi se pare.
Ai observat semne de via n interior?
nc nu. Sfera pare puin deformat. Sunt cteva guri i mai
multe zgrieturi. Dar de ce tot acest mister?
Ai auzit, desigur, de Mliss Abnethe
Da, ca toat lumea.
E dispus s pun la btaie cteva din milioanele ei pentru a angaja
un caleban.
A angaja un Furuneo plec meditativ capul. Nu tiam c e cu
putin.
Eu nici att.
Dar tocmai am aat de alerta maxim. Abnethe nu e ameninat
deloc!
tii bine mania ei de a se autoagela, urm McKie.
Dar credeam c a urmat deja un tratament.

Da, dar asta n-a anulat deloc cauzele problemei ei. O face doar
incapabil s suporte suferina altor co-senzitivi.
i atunci?
Atunci, singura ei soluie era de a folosi un caleban.
Ca victim! exclam Furuneo.
ncepe s neleag, i spuse McKie. Cineva spunea c nenorocirea
cu calebanii era c nu aveau o conguraie identicabil. Din pcate, aa era.
Imaginai-v ceva real, o in a crei prezen nu poate negat, dar care,
totui, v deruteaz toate simurile ndat ce ncercai s o denii; aceasta
este deniia unui caleban.
Sunt asemenea ferestrelor cu storurile trase, ce se deschid, totui,
spre eternitate, spusese Masarard poetul.
nc de pe vremea primilor calebani, McKie nu ratase niciuna dintre
edinele de informare ale Biroului asupra acestei probleme. Iar acum ncerca
s-i aminteasc tot ce aase atunci, ca i cum de asta depindea rezolvarea
prezentei diculti.
Fusese vorba mai ales despre dicultile de comunicare n interiorul
unei zone de afeciune. Coninutul exact i scpa. Bizar!, i spuse. Ca i
cum imposibilitatea vizual a co-senzitivilor de a-i deni pe calebani le
afectase i memoria.
Tocmai asta i deranja pe co-senzitivi: lucrrile calebanilor erau ct se
poate de real-vizibile tunelurile Ochiului S, Sferele n care erau condamnai
s triasc Dar nimeni, niciodat, n-a vzut vreun caleban ca atare.
Uitndu-se la micul agent cu statur grotesc, Furuneo i aminti de
ironiile colegilor, care spuneau c acesta ncepuse s lucreze pentru Birou cu
o zi nainte de a se nate.
Abnethe a angajat o agenie, nu? ntreb Furuneo.
Da, cam aa ceva.
Alerta vorbea despre mori, despre cazurile de nebunie
Oamenii ti au luat agresal? i-o retez McKie.
V-am executat ordinele.
Perfect. Se pare c este unica protecie.
De fapt, ce se ntmpl? ndrzni Furuneo.
Calebanii dispar De ecare dat cnd piere unul, apare un val de
mori stranii i alte consecine dezastruoase: leziuni psihice i mentale,
cazuri de nebunie
Furuneo privi spre ocean, nghiindu-i ntrebarea care-i sttea pe buze.
McKie ridic din umeri:
Mai bine am merge s aruncm o privire. Fapt este c, nainte de a
m contacta voi, credeam c-n univers n-a mai rmas dect un singur
caleban, cel angajat de Abnethe.
Cum vei proceda?
Iat o ntrebare grozav?! l ironiz McKie.
i calebanul lui Abnethe Cum i explic comportarea?
N-am avut plcerea s-i iau un interviu. Nu tim unde se mai
ascunde.

Cine tie?! Furuneo se ncrunt. Cordialitatea e un loc retras


M-am gndit la asta. i spui c Sfera e ntr-o stare proast.
Bizar, nu-i aa?
Doar o ciudenie printre altele.
Se spune c un caleban nu-i prsete niciodat Sfera. i c se
aeaz n vecintatea apei, relu Furuneo.
Ce-ai fcut pentru a ncerca s intri n legtur cu el?
Ca de obicei Dar de unde tii c Abnethe a angajat un caleban?
A spus cuiva, care a spus altcuiva i aa mai departe. Ba chiar unul
dintre calebani ne-a dat de neles acest lucru nainte de a disprea.
i suntei siguri c dispariiile i toate celelalte necazuri sunt legate
de acest fapt?
Hai s batem la poarta acestei creaturi, poate am rspunsul,
spuse McKie.
Ultima lui soie avea o atitudine ostil fa de Birou. Se folosesc de
tine, spunea ea. Acest gnd l frmnta obsedant n timp ce se ndrepta,
alturi de Furuneo, spre ocean. Se punea acum urmtoarea ntrebare: cum i
de ce l foloseau de aceast dat? Dac ndeprta ideea c era propus drept
victim, mai rmneau sute de alte posibiliti. i interesau cunotinele lui
juridice? Sau maniera lui mai puin ortodox de a aborda relaiile ntre specii?
Cert era c nu ateptau de la el o aciune oarecare de sabotaj ocial. Dar
atunci? De ce i s-au dat instruciuni att de succinte?
Cutai i contactai calebanul angajat de Mliss Abnethe sau orice alt
caleban susceptibil de a v furniza informaii i luai msurile potrivite.
Msurile potrivite?
McKie plec ncet capul.
De ce v-au ales pe dumneavoastr? ntreb Furuneo.
tiu s se foloseasc de mine.
Vehiculul de suprafa condus de un rechizitor fcu un viraj strns:
dintr-odat, n faa lor, se ivi malul stncos al oceanului. Printre craterele de
lav neagr, se ntrezrea ceva sclipitor; deasupra stncilor se roteau
aparatele guvernamentale.
Aici e? ntreb McKie.
Da.
Care e ora local?
Cam dou ore i treizeci nainte de apusul soarelui, rspunse
Furuneo, interpretnd corect preocuparea lui McKie.
Credei c agresalul ne va apra chiar dac acest caleban se va
hotr s dispar?
Sper din suet, zise McKie. Dar de ce n-am venit pe calea aerului?
Pentru c locuitorii de aici nu m vd de obicei dect n main, cel
puin cnd nu m au n misiune ocial.
Vrei s spui c ei nu tiu de Sfera asta?
Nimeni nu tie. n afar, desigur, de grzile locale care au
consemnele lor.

S-ar spune c ii totul n mn, pe aici, spuse McKie. Nu i se pare c


eti puin cam prea ecient?
Fac i eu ce pot, fcu Furuneo, btndu-l pe umr pe ofer.
Vehiculul se opri lng o teras ce domina un lan de piscuri stncoase
i craterul negru lng care euase Sfera.
tii, uneori m ntreb dac tim cu adevrat ce sunt aceste Sfere.
Casele lor, mormi McKie.
Aa se spune, e drept.
Furuneo cobor din main. O pal de vnt tios i rscoli durerea de la
old.
Ei, de aici mergem pe jos.
Cobornd spre mare, McKie se felicit n gnd n repetate ori pentru
centura gravitaional instalat pe piele. Dac ar czut, viteza de cdere ar
fost aproape nul. Dar nu era la fel de bine asigurat mpotriva pietrelor
care-i nepau tlpile i a stropilor ngheai pe care vntul i sua n obraz.
Regreta c nu se echipase cu un termocombinezon.
E mai frig dect credeam, spuse Furuneo, ncercnd s urce pe
platoul stncos.
Agit braele n direcia aerobuzelor. Unul nclin de dou ori aripile,
continund s se nvrt ncet deasupra Sferei ncercuite.
Furuneo se cr pe stnc, urmat de McKie, ce-i inea capul plecat,
ferindu-se de stropii ngheai. Zgomotul resacului era att de puternic, nct
erau obligai s urle pentru a se auzi ct de ct.
Vedei? spuse Furuneo. E cam drmat, ce zicei?
i totui, aceste lucruri au reputaia de a indestructibile!
Sfera avea un diametru de ase metri. Sttea nfundat n sol mai mult
de cincizeci de centimetri, ca i cum, n contact cu ea, piatra s-ar topit.
McKie o lu naintea lui Furuneo i se adposti de vnt lng Sfer.
Rmase acolo chircit, cu minile n buzunare. Suprafaa sferic nu oprea prea
mult stropii tioi i reci.
E mai mare dect m-a ateptat, i spuse lui Furuneo, care se
apropia.
Pentru prima oar vedei aa ceva de aproape?
Da.
McKie cntrea sfera din priviri. Pe alocuri, suprafaa metalic opac
era cizelat de semne, n relief sau scobite, ce preau a alctui un fel de
motiv. S e organe de comand? De palpare? Chiar n faa lui era o
scobitur adnc, datorat, poate, ocului. O pipi, dar era perfect nchis.
i dac s-au nelat asupra naturii acestor obiecte? ntreb Furuneo.
Cum?!
Dac nu-s locuine pentru calebani?
Nu tiu. i-aminteti ce scria n manual?
Cutai o protuberan n form de tetin i batei ncet. Iat una n
stnga, dar am ncercat deja.
McKie privi n direcia indicat. Cu aceast ocazie, primi o rafal de
stropi n obraz. Descoperi protuberana indicat i btu. Nici un rspuns.

Toate rapoartele arm c exist, totui, undeva, o u! mormi el.


Dar nu scrie nicieri c s-ar i deschide, replic Furuneo.
McKie continu s nconjoare Sfera pn gsi o a doua protuberan.
Btu. Din nou nici un rspuns.
Am ncercat-o i pe asta, rosti Furuneo.
M simt ca un idiot.
Poate c nu-i nimeni nuntru!
Main teleghidat?
Sau abandonat o epav.
McKie indic o linie verde subire, lung cam de un metru, pe partea
expus vntului.
Asta ce-i?
Furuneo i acoperi capul, ferindu-se de furtun.
Nu-mi aduc aminte s o vzut.
Mi-ar place s tim ceva mai multe despre toate blestemiile astea,
mri McKie.
Poate c n-am btut destul de tare
McKie, cu sprncenele ncruntate, czuse pe gnduri. i deschise apoi
trusa i scoase un explozibil slab.
Du-te n partea cealalt! i ordon lui Furuneo.
Suntei sigur c e o metod bun?
Nu.
Dar
Furuneo nl din umeri i dispru n spatele Sferei.
McKie aplic explozibilul de-a lungul liniei verzi, i ata un r pentru
reacie ulterioar i se duse lng Furuneo.
Dup cteva clipe, se auzi o bubuitur surd, pe jumtate nbuit de
zgomotul valurilor.
Pentru un moment, McKie se ngrozi: dac acel caleban se va nfuria ii va ataca cu o arm absolut necunoscut lor? Dar i fcu curaj i se apropie
de Sfer.
Deasupra liniei verzi, apru o deschiztur oval, ca i cum un panou
alunecase spre interior.
S-ar spune c ai gsit butonul, spuse Furuneo.
McKie i reprim o uoar enervare pe care o datora, tia asta,
efectelor agresalului, i rspunse:
Da. Ajut-m.
De altfel, Furuneo prea a se controla destul de bine, n ciuda drogului.
Cu ajutorul lui, McKie i bg capul n interiorul deschizturii. Privi curios. l
asalt o lumin mov i o uoar senzaie de micare.
Vedei ceva? ip Furuneo.
Nu tiu.
McKie intr cu totul n Sfer i pi pe solul elastic. ncepu s cerceteze,
uimit, locul inundat de lumina mov. i era att de frig, nct i clnneau
dinii. Aparent, camera n care se aa ocupa tot centrul Sferei; avea plafonul
jos, curcubeie irizate se ntindeau n partea stng printr-o excrescen de

forma unei linguri uriae, ce se ivea direct din perete, n imediata lui
apropiere. Peste tot cilindri minusculi, peri ascuii i butonae.
Impresia de micare i venea din scobitura lingurii. Brusc, McKie i
ddu seama c se aa n prezena unui caleban.
Ce vedei? ip de afar Furuneo.
Fr a prsi din priviri lingura, McKie ntoarse uor capul.
E un caleban aici.
S vin?
Nu. Avertizeaz oamenii i nu te mica.
McKie se concentr spre centrul lingurii ciudate. Se aa pentru prima
dat singur n faa unui caleban. Era un privilegiu rezervat, n general,
cercettorilor echipai cu tot felul de instrumente esoterice.
Sunt m numesc Jorj X. McKie, de la Biroul de Sabotaj, rosti el cu
greu.
n scobitura lingurii, avu loc un soi de micare urmat imediat de
efectul unei comunicri iradiate:
Te cunosc.
Lui McKie i veni n minte descrierea poetului Masarard, n a sa
Conversaie cu un Caleban: Cine poate ti cu ce se aseamn cuvintele unui
caleban? Te nvluie asemenea strlucitoarelor rme cu nou lumini diferite.
Cei insensibili a aici iradieri. Eu ns pretind c aceti calebani vorbesc. A
drui cuvinte nu nseamn oare a vorbi? O, Calebane, druiete-mi cuvintele
tale, iar eu voi mpri nelepciunea ta ntregului univers.
Acum, dup ce trecuse prin experiena cuvintelor calebane, McKie
hotr c Masarard nu era dect un ignorant pretenios. Calebanul iradia.
Mesajul lui se grefa pe spiritul co-senzitivului, asemenea unui sunet, fr ca
urechile s perceput ceva. Tot un astfel de efect aveau calebanii i asupra
vederii. Simeai c se vede ceva, dar centrii vederii nu percepeau, de fapt,
nimic.
Sper sper c nu v deranjez, ncepu McKie.
Nu posed referine pentru a deranja, rspunse Calebanul. Suntei cu
un nsoitor?
Tovarul meu e afar. Nu avei referine pentru a deranja?
Chemai nsoitorul, spuse Calebanul.
McKie ezit o clip. Apoi strig:
Furuneo! Vino aici!
Reprezentantul planetar i fcu apariia i se instal n stnga lui
McKie, n unda de lumin mov.
Doamne, ce frig e afar! fcu el.
Temperatur joas i umiditate nalt, aprob Calebanul.
McKie, care se ntoarse pentru a-l vedea pe Furuneo intrnd, zri o u
desprinzndu-se uor din masa peretelui i acoperind deschiztura oval.
Dintr-odat, ncetar i zgomotul, i vntul i ploaia de stropi reci.
n interiorul Sferei, temperatura ncepu s creasc.
Se va face cald, spuse McKie.
Ce?

Cald. Amintete-i ce-ai nvat: calebanilor le place o atmosfer


cald i uscat.
Simea deja c vemintele ude leoarc ncep s i se usuce.
Aa e. Dar ce se-ntmpl aici? ntreb Furuneo.
Am fost invitai s intram. Nu-l deranjm pentru c nu are referine
pentru a deranja.
McKie se ntoarse din nou spre lingur.
i unde-i? fcu Furuneo.
n lingur.
Eu tii da, n sfrit
Putei s-mi spunei Fanny Mae, rosti creatura caleban. Sunt
capabil s-mi reproduc specia i s rspund echivalenelor de genul feminin.
Fanny Mae, repet McKie, simindu-se cumplit de tmpit.
Cum naiba s poi privi creatura asta? Oare unde-i obrazul? gndi el.
Tovarul meu se numete Furuneo Alichino i este reprezentantul
planetar al Biroului de Sabotaj.
Fanny Mae! Aa deci!
Acum v cunosc, spuse Calebana. Vreau informaii despre scopul
vizitei.
Furuneo se scrpin n urechea stng.
Cum o auzim? Nu neleg nimic
Nu-i mai bate capul, rosti McKie.
Pruden maxim. Dar cum s iei un interogatoriu chestiunii steia?,
gndi el.
Prezena nonsubstanial a Calebanei, maniera neobinuit n care
creierul su i percepea vorbele toate acestea, combinate cu agresalul, i
ddeau o stare de iritare crescnd.
Eu Eu am ordine, zise McKie. Caut Calebanul angajat de Mliss
Abnethe.
Accept ntrebrile, rspunse ciudata creatur.
Accept ntrebrile?
McKie se strdui s o priveasc din diverse unghiuri, ncercnd s vad
dac poate gsi o posibilitate de imagine substanial recognoscibil a
creaturii din faa lui.
Ce facei? ntreb Furuneo.
ncerc s o vd.
Cutai substana vizibil? ntreb Calebana.
da, recunoscu McKie.
Fanny Mae? se gndea el acum. Totul se ntmpla ca n vremea
primelor contacte cu planetele Gowachin; era ca primul pmntean care
ntlnise primul batracian gowachin ce i se prezentase sub numele de
William. Unde i-o gsit Calebana numele sta, n toate cele optzeci de mii
de planete ale sistemului? i de ce tocmai Fanny Mae ?
Art o oglind, spuse ea, care reect exterior proiecia pe planul
inei.
i vom vedea? opti Furuneo. Nimeni n-a vzut vreodat un caleban.

Ssst!
Ceva oval, cam de jumtate de metru, presrat de umbre roz, bleu,
verzi, fr nici un punct de legtur aparent cu prezena caleban, se
materializ deasupra uriaei linguri.
Considerai aceasta drept faz n care mi dezvlui ina, spuse
Calebana.
Vezi ceva? ntreb Furuneo.
Centrii vizuali ai lui McKie nregistrau acum o senzaie limit, o impresie
de via diferit de ritmurile dezncarnate, acordate cu ovalul multicolor,
asemenea zgomotului mrii pstrat ntr-o scoic goal. i aminti de un
prieten orb i de greutatea lui de a se concentra asupra ochiului sntos fr
a-i privi banda neagr de la ochiul lips. De ce nu i-o cumprnd idiotul
asta un ochi de sticl? De ce
nghii n sec.
n viaa mea n-am vzut ceva mai ciudat, opti Furuneo. Vedei ce
vd i eu?
McKie i descrise senzaiile vizuale.
Asta percepi i tu?
Da, ceva pe-aproape.
Tentativ vizual euat, spuse Calebana. Poate din cauza
contrastelor inadecvate.
Curios s ae dac se nelase, lui McKie i se pru c din vocea ei
rzbate o und de tristee. Oare calebanii erau suprai pentru c nu puteau
vzui?
Nu-i nimic, fcu McKie. Mi-ar place s discutam puin despre
calebanul care
Poate e imposibil racordarea percepiilor, l ntrerupse Calebana.
Ptrundem ntr-o faz ireversibil, fr remediu. Nu ne rmne dect s
vorbim cu noaptea, cum spune unul dintre poeii votri.
Un soi de suspin adnc iradie dinspre fptura nevzut, copleindu-l pe
McKie. Era o tristee adevrat, o melancolie de netrecut Se ntreb dac
nu cumva agresalul i epuizase efectul. Emoia intens era ncrcat i de
team.
Simii? ntreb Furuneo.
Da.
McKie i simea ochii arznd. Clipi. ntre dou bti de pleoap,
ntrezri n oglinda oval forma unei ori de un rou aprins, care se unduia
lin, deschizndu-se i nchizndu-se ncet. i venea s ntind mna, s o
ating, s o mngie cu nelegere.
Ce frumos! murmur el.
Ce-i? opti Furuneo.
Cred c suntem pe cale de a vedea un caleban.
mi vine s plng.
Stpnete-te! l avertiz McKie.

Dar glasul i se frnse. Trupul i era zguduit de emoii puternice. Erau


achii, desprinse dintr-o mas imens, ce ncercau s-i cldeasc propriul
drum.
Din efectul agresalului nu mai rmsese nimic.
ncet, imaginea din oglind se estomp. Simea c se neac din cauza
emoiei.
Ah, suspin Furuneo.
Fanny Mae, ncerc McKie, ce anume?
Eu sunt cea angajat de Mliss Abnethe, declar ea. Am folosit corect
verbul?
Ei! fcu Furuneo. Ia te uit!
McKie i arunc o privire, apoi se uit spre deschiderea oval prin care
intraser. Nu se mai vedea nimic. Cldura devenea insuportabil. Am folosit
corect verbul? Se uit din nou spre creatura caleban. Deasupra lingurii,
nc plutea ceva, dar centrii lui vizuali nu puteau deni ce anume.
Asta a fost o ntrebare? spuse Furuneo.
Stai o clip linitit. Trebuie s reectez, spuse McKie.
Secundele treceau repede. Furuneo i simea sudoarea prelingndu-se
pe spate, pe sub cma, iar n colul gurii gustul srat.
McKie contempl, n tcere, lingura uria. Calebana angajat de
Abnethe Mai simea nc efectul ocului emoional de adineaori. O amintire
pierdut ncerca s se impun ateniei, dar spiritul su nu reui s-o
materializeze.
Furuneo, care-l pndea pe McKie, ncepu s se ntrebe dac nu cumva
Sabotorul Extraordinar fusese hipnotizat.
nc mai meditai? opti el cu team.
McKie aprob, dnd din cap fr a-l privi.
Fanny Mae, unde se a persoana care te-a angajat?
Coordonate interzise, spuse Calebana.
E pe aceast planet?
Conjuncii diferite.
Cred c nu vorbii aceeai limb, remarc Furuneo.
Din tot ce-am citit despre calebani, asta e marea problem:
comunicarea, l aprob McKie.
Furuneo i terse sudoarea de pe frunte.
Ai ncercat s-o contactai pe Abnethe de la mare distan? ntreb
el.
Nu tmpit! E primul lucru pe care-am ncercat s-l fac.
i?
Sau taprisioii spun adevrul i nu o pot contacta, sau ea a gsit o
alt modalitate de a-i cumpra. n orice caz, ce mai conteaz? S admitem c
o pot contacta. Crezi c-mi va spune unde se a? Cum s invoc clauza
monitorului dac ea nu poart monitor?
Dar cum ar putut s-i cumpere pe taprisioi?
Crezi c tiu? De altfel, cum a putut angaja un Caleban?
Invocarea unui schimb de valori, interveni Calebana.

McKie i muc buzele.


Furuneo se sprijini de peretele din spate. tia ce-l inhiba pe McKie.
Trebuia s e prudent cu o specie co-senzitiv strin. Niciodat nu tii ce i-ar
putea jigni. Chiar felul de a pune o ntrebare i poate aduce necazuri. Ar
trebuit s aduc un expert xeno pentru a-l ajuta pe McKie n misiune. Cum de
nu-i trecuse prin cap?
Abnethe i-a oprit ceva preios, Fanny Mae? ntreb n cele din urm
McKie.
Propun judecat: Abnethe nu prieten bun-drgu-acceptibil,
spuse ea.
E judecata ta?
Specia voastr interzice agelare co-senzitivi ntre ei. Mliss Abnethe
agelare persoan a mea.
De ce nu refuzi, pur i simplu? avans McKie.
Obligaie contract.
Obligaie contract, repet McKie, privindu-l pe Furuneo, care ridic
din umeri, nedumerit.
ntreab-o unde se duce pentru a se agela, suger Furuneo.
Flagelare vine la mine, rspunse Calebana.
Prin agelare nelegi: a primi loviturile de bici? ntreb McKie.
A primi implic a da. Termen impropriu. Abnethe biciuiete persoan
a mea.
Chestia asta vorbete ca un robot, remarc Furuneo.
Las-m s m ocup eu de ea! i ordon McKie.
Robot descris main. Dar eu vie, spuse Calebana.
Nu a vrut s te jigneasc.
Nu referine jigneasc.
Biciuirea te face s suferi? ntreb McKie.
Explic suferi.
i provoac durere?
Referin regsit. Senzaii deja explicate. Explicaia nu veric
conjuncia.
Nu veric conjuncia? i spuse McKie.
Tu ai ales s i biciuit?
Alegere deja fcut.
Ei bine ai face aceeai alegere dac ar s-o iei de la capt?
Referin confuz, spuse Calebana. Dac a lua de la capt implic
repetiie, nu aleg repetiie. Abnethe trimite Palenki cu un bici i agelare
ncepe.
Un Palenki! exclam Furuneo, strbtut de un frison.
Trebuia s e ceva de genul sta, i spuse McKie. O alt creatur fr
creier, doar plin de muchi, ar accepta, oare, s fac aa ceva?
Dar un Palenki! N-am putea cuta
tiam de la nceput c era obligat s-l foloseasc, i-o tie McKie.
Cum s gseti un Palenki izolat?
nl din umeri.

M-ntreb de ce nu neleg calebanii conceptul de durere. E o


problem de semantic sau le lipsesc legturile nervoase aferente?
neleg legturile nervoase, spuse Calebana. Co-senzitivitate trebuie
s posede legturi de control. Dar durerea Discontinuitate de semnicaie
probabil de nedepit.
Parc spuneai c Abnethe nu suport spectacolul durerii, i aminti
Furuneo lui McKie.
Da. Cum asist la edinele de agelare?
Abnethe observ casa a mea.
Cnd fu clar c nu va mai cpta nici o informaie, McKie ntreb
singur:
Nu neleg. Ce-are a face casa cu restul?
Aceasta cas a mea. Cas a mea conine iruri. Stpn Ochiul S.
Abnethe posed conjunciile pltite.
McKie se ntreb dac nu cumva Calebana juca cu el un joc sarcastic.
Dar toate datele despre calebani excludeau orice referin la sarcasm.
Confuzie terminologic, da, dar nu rea-voin i nici subterfugii. Totui, s nu
neleag durerea?!
Abnethe e complet rvit! murmur McKie.
Fizic intact, spuse Fanny Mae. Izolat n conjunciile ei, dar
identicabil dup criteriile tale acestea sunt judecile fcute n prezena
mea. Dac te referi ns la psihicul lui Abnethe, rvit e un cuvnt bun. Ceea
ce vd eu din psihicul ei e cu adevrat deranjat. Emanaii de culori
neobinuite mi deplaseaz n mod extraordinar simul vederii.
McKie nghii n sec.
i vezi psihicul?
Vd orice psihic.
Iat ce rmne din teoria conform creia calebanii nu vd nimic,
spuse Furuneo. Totul nu-i dect o iluzie, nu?
Cum cum e cu putin? ntreb McKie.
Ocup spaiu situat ntre psihic i mental, spuse Calebana. E
explicaia prietenilor co-senzitivi. Terminologie a voastr.
Fleacuri!
Atingi discontinuitate de semnicaie, opti ea.
De ce ai acceptat propunerea lui Abnethe?
Nu am referine pentru explicaie.
Atingi i tu o discontinuitate de semnicaie, glumi Furuneo.
Nu m ndoiesc, zise Calebana.
Trebuie s-o gsesc pe Abnethe, rosti cu greu McKie.
Dau avertisment, declar creatura.
Atenie, opti Furuneo. Simt o ostilitate care nu-i legat de agresal.
McKie i fcu semn s tac.
Ce avertisment, Fanny Mae?
Potenialitile situaiei voastre, spuse ea. Eu las, persoan? Da,
persoan. Eu las persoan a mea s ia parte la capcana unei asociaii pe care
ali co-senzitivi o pot interpreta drept non-amical.

McKie se scrpin n cap. Se ntreb dac atinseser, oare, un nivel ct


de ct rezonabil de comunicare. Ar vrut s ae despre calebanii disprui,
despre decesele i cazurile de nebunie care au urmat dispariiei lor, dar se
temea de consecinele discuiei.
Non-amicale, repet.
nelege! Viaa care curge n toate conine conjuncii interne. Fiecare
entitate rmne legat pn ce discontinuitatea nal o retrage din reea?
Da, reea e termenul adecvat. Ignornd amestecurile de alt fel, eu furnizez
legturi altor entiti asociate cu Abnethe. Dac n persoana mea survin
discontinuiti, toate entitile conectate le mprtesc.
Discontinuitatea?! ntreb McKie, care nu era prea sigur c a neles
ceva.
Confuzia se datoreaz contactului ntre co-senzitivi, care nu-i are
originea n aceeai liniaritate de contiin, continu ea, fr s-l ia n seam
pe McKie.
Nu prea tiu ce vrei s spunei prin discontinuitate, insist, totui,
Marele Sabotor.
n context, discontinuitatea nal presupune contrariul plcerii
termen al vostru.
Nu vei ajunge nicieri aa, zise Furuneo.
l durea capul de ct ncercase s transpun n cuvinte impulsurile
primite de la strania creatur.
Iat-ne n faa unei probleme de interpretare semantic, spuse
McKie. Avem declaraiile negru pe alb, dar ncercm s am o soluie de
mijloc.
Totul se a la mijloc, articul, n felul ei, Calebana.
Presupune contrariul plcerii, repet McKie.
Termen al vostru, i aminti, sarcastic, Furuneo.
Spune-mi, Fanny Mae, relu McKie, ali co-senzitivi numesc aceast
discontinuitate nal moarte?
Termen presupus aproximativ. Renunare la contiina mutual,
discontinuitate nal, moarte toi termeni similar descriptivi.
i dac tu mori, vor mai muri i alii, nu-i aa?
Toi utilizatorii Ochiului S. Toi legai.
Toi? ntreb stupeat McKie.
Toi ceilali de pe frecvena voastr? Concept dicil. Calebanii au
etichete pentru acest concept plan? Planguinitatea existenei? Probabil
termen propriu nefolosit. Problem disimulat de excluziunea vizual care
ngreuiaz asociaia mutual.
Furuneo atinse braul lui McKie.
Vrea s spun c, dac ea moare, toi cei care au utilizat tunelurile S
o vor urma n mormnt?
Aa s-ar zice!
Nu pot s cred!
Datele ne indic faptul c ar cazul s o lum n serios!
Dar

M ntreb dac nu cumva ea e acum n pericol de moarte, gndi


McKie cu voce tare.
Dac admitem postulatul, e o ntrebare excelent, spuse Furuneo.
Fanny Mae, ce precede discontinuitatea ta nal? ntreb McKie.
Totul precede discontinuitatea nal.
Da, dar acum te ndrepi spre ea?
Inevitabil, toi se ndreapt spre discontinuitatea nal.
McKie i simi fruntea inundat de sudoare. n Sfer, temperatura
continua s creasc.
M supun necesitilor onoarei. Informez perspective. Co-senzitivii
planguinitii par a incapabili, fr mijloace de a se sustrage asociaiei mele
cu Abnethe. Comunicare neleas?
McKie, ai idee ci co-senzitivi au utilizat culoarele? ntreb Furuneo.
Cred c aproape toi.
Comunicare neleas? insist ea.
Nu tiu, mormi McKie.
Transmitere de concepte dicile.
Nu-mi vine s cred, spuse Furuneo.
Totui, va trebui s crezi. Aa spuneau i ali calebani, judecnd dup
ceea ce au lsat n urma lor!
Retragerea semenilor creeaz disrupie. neleg. Disrupie egal
dezordine, nu-i aa? ntreb Fanny Mae.
Da, oarecum. Dar explic-mi, te rog: eti n pericol iminent de
discontinuitate nal?
Explic iminent.
Puin, foarte puin timp, o lmuri McKie.
Conceptul timp dicil. Doreti s cunoti modul meu de a depi
agelare?
Da, cam aa ceva, zise McKie. Cam cte edine mai poi
supravieui?
Explicai supravieui.
Cte edine de agelare poi suporta nainte de a cunoate
discontinuitatea nal? ntreb McKie, luptndu-se cu un simmnt de
frustrare accentuat de efectul agresalului.
Cam zece agelri. Poate mai puin. Sau chiar mai mult.
i moartea ta ne va ucide pe toi? ntreb McKie, spernd, totui, c
se nelase.
Nu pe toi, spuse Calebana.
Credei doar c o nelegei, spuse Furuneo.
M tem s o neleg.
Tovari calebani, relu ea, recunoscut capcan i retras persoan la
ei. Astfel, ei evit discontinuitatea.
Ci calebani au rmas n planul nostru? ntreb McKie.
Unic entitate a mea.
Ultima! murmur McKie. Firul e ciudat de subire

Nu vd cum moartea unui caleban ar putea produce attea ravagii,


spuse Furuneo.
Explic prin comparaie, ncepu Calebana. Un savant din
planguinitatea voastr explic reacie a eului stelar. Mas stelar intr n
condiie de expansiune. Astfel, mas stelar absoarbe toate substanele i le
reduce la alte conguraii de energie. Toate substanele ntlnite de
expansiunea stelar se transform. Discontinuitatea nal a persoanei atinge
legturile conjunciilor Ochiului S i redistribuie toate entitile ntlnite.
Eul stelar, repet Furuneo, ridicnd capul.
Termen impropriu? ntreb Calebana. Eu energetic, poate.
Vrea s spun c folosirea culoarelor Ochiului S ne-a legat, ntr-un fel
sau altul, de viaa ei, relu McKie. Moartea ei se va propaga ca o explozie
stelar n ntreaga reea i ne va ucide pe toi.
Asta credei dumneavoastr c vrea s spun, fcu nencreztor
Furuneo.
Sunt obligat s cred. Legtura prin care comunicm e bine
ntreinut, sunt convins c e sincer. Nu simi ce emoii iradiaz?
Dou specii diferite nu pot mprti aceleai emoii dect pn la
un punct, obiect Furuneo. n plus, ea nu nelege la fel ca noi durerea.
Savant din planguinitatea voastr explic baz emoional de
comunicare, interveni Calebana. n lips de comunitate emoional, identitate
nesigur de concepte. Concept de emoie nu clar pentru calebani. Firesc
dicultate de comunicare.
n gndul su, McKie o aprob. Ba chiar vedea i o dicultate
suplimentar; nu tia dac cuvintele ei erau rostite sau erau iradiate ntr-o
manier neverosimil, dicultate care nu fcea dect s sporeasc confuzia.
Cred c, dintr-un anumit punct de vedere, avei dreptate, spuse
Furuneo.
Da?
Suntem obligai s presupunem c o nelegem.
McKie i simea gtul uscat; nghii penibil n sec.
Fanny Mae, i-ai explicat lui Mliss Abnethe perspectiva acestei
discontinuiti nale?
Problem explicat. Calebanii ncercat s repare eroare. Abnethe nu
ofer nelegere sau neglijeaz consecine. Conjuncii dicile.
Conjuncii dicile, murmur i McKie.
Toate conjunciile unui singur Ochi S. Stpnul Ochiului S creeaz
probleme reciproce mie.
S nu-mi spunei c nelegei i asta! exclam Furuneo.
Abnethe folosete Stpnul Ochiului S prin persoan a mea, relu
Calebana. Contract d dreptate la Abnethe. Unic Stpn Ochi S la persoan a
mea. Abnethe folosete pe el.
Deci, ea deschide un culoar pentru a-i trimite Palenki-ul ei, spuse
Furuneo. De ce nu l-am atepta aici i am sri pe el? Apoi am folosi culoarul
Ar avea de mii de ori timp s nchid culoarul. Nu, Fanny Mae a spus
ceva mult mai important. Cred c a vrut s spun c nu exist dect un

Stpn al Ochiului S, un singur sistem de control pentru toate culoarele,


poate i c ea comand toate astea sau, n ne, ea le leag sau
Sau orice altceva, l ironiz Furuneo.
Abnethe conduce Ochiul S prin contract, preciz Calebana.
nelegi ce-am vrut s spun? Fanny Mae, nu poi prelua controlul?
Termenii de acord interzic interferena.
Nu-i poi folosi, totui, propriile culoare? insist McKie.
Toi folosesc.
E o nebunie! ip Furuneo.
Nebunie egal absena progresiei ordonate a gndirii n acceptarea
reciproc a termenilor logici, recit creatura. Nebunie: judecat frecvent a
unei specii asupra alteia. Interpretare adecvat diferit.
Cred c ar cazul s-mi administrez un pumn! zise Furuneo.
Ascult! Totul pare a conrma ipoteza noastr. Situaia e exploziv i
periculoas, se precipit McKie.
Trebuie s-o gsim pe Abnethe i s-o mpiedicm s continue.
Ascultndu-te, totul pare att de simplu, suspin McKie. Iat
ordinele mele: terge-o de aici i alerteaz Biroul. Dei discuia cu Fanny Mae
nu apare pe nregistrator, o ai intact n memorie. Spune-le s te supun
testelor.
Am neles. Rmnei?
Da.
i dac m-ntreab, ce s le spun c facei?
Vreau s ncerc s au ceva despre anturajul i nsoitorii lui Mliss
Abnethe.
Furuneo tui. Doamne, ce cald era!
V-ai gndit, tii bang! i fcu gestul de a ochi pe cineva.
tii bine c nu poi face orice ntr-un astfel de culoar, la o aa vitez!
zise McKie. Ce naiba, doar tii asta!
Poate c acest culoar e diferit.
M-ndoiesc.
i dup ce-mi termin raportul?
Te ntorci i stai afar pn te chem asta-n cazul n care nu i se
ncredineaz vreun mesaj pentru mine. Oh! nc ceva. Cerceteaz cu grij
Cordialitatea nu se tie niciodat.
Bineneles, rspunse ezitant Furuneo. i nc ceva: pe cine s
contactez din Birou? Pe Bildoon?
McKie ridic, gnditor, o sprncean: de ce-l ntreba aa ceva? Ce voia,
de fapt, s spun?
Dar i ddu seama c Furuneo atinsese doar un aspect logic al
problemei. Directorul general al Biroului, Napoleon Bildoon, era un Pan
Spechi, un co-senzitiv pentarhic, doar aparent uman. i pentru c McKie, o
in uman, fusese nsrcinat cu aceast problem, se putea presupune c
ceilali co-senzitivi erau exclui. n vremuri de criz, rivalitile politice dintre
specii puteau cpta aspecte ciudate. n cazuri de felul acestuia, era de
preferat s lrgeasc ct mai mult posibil autoritatea directorial.

Mulumesc, spuse el. Dar nici nu-s n stare s m gndesc i la


altceva
De acord. Am fost informat de aceast problem de ctre Directorul
Discreiei.
Gitchel Siker?
Da.
Asta nseamn un Laclac, plus Bildoon, un Pan Spechi. Altcineva?
Gsii pe cineva la Serviciul Judiciar.
Acesta va obligatoriu in uman.
Nu-i nimic. La acest stadiu, ne vor nelege. i, oricum, nainte de a
lua o hotrre ocial, vor ntiina pe toat lumea.
Furuneo cltin din cap.
Mai e ceva.
Ce?
Cum ies de aici?
McKie se ntoarse ctre lingura uria.
Bun ntrebare! Fanny Mae, cum poate iei nsoitorul meu?
Unde vrea s plece?
Acas.
Conjuncii aparente, rosti Calebana.
McKie simi un curent de aer proaspt. Urechile nregistrar o
schimbare de presiune. Se auzi un pocnet sec, ca i cum ar fost scos dopul
unei sticle. Se ntoarse. Furuneo nu mai era acolo.
L-ai l-ai trimis la el? ntreb McKie.
Exact. Destinaia aparent dorit. Rapiditatea mpiedic temperatura
s coboare sub nivelul adecvat.
McKie simea cum i iroiau obrajii de sudoare. Murmur:
Mi-ar place s tiu cum ai realizat asta. Chiar vezi gndurile noastre?
Vd doar conjuncii puternice.
Discontinuitate de semnicaie, se gndi McKie.
i aminti remarca ei despre temperatur. Ce nsemna pentru ea nivel
adecvat de temperatur? Cci, nuntru, abia se mai putea respira!
Transpiraia i irita pielea. Gtul era uscat. Un nivel adecvat de temperatur!
Care e opusul lui adecvat? ntreb el.
Fals.
McKie renun. Cum se putea ca fals s e contrariul lui adecvat? i
trecu mna peste frunte, tergndu-i broboanele de sudoare cu mneca
bluzei.
Ideea c odat cu ea vor muri toi co-senzitivii care folosiser vreodat
un culoar S nu-i ddea pace, zgndrindu-i nervii, ntreg trupul. Pielea i era
ud de transpiraie, nu numai din cauza cldurii. n aer plutea moartea, o
simea. Se vedea nconjurat de milioane i milioane de co-senzitivi care
implorau Ajutor!
Toi cei care folosiser un culoar

Pe toi dracii! Putea, oare, s e sigur c interpretase corect vorbele


Calebanei? Era cea mai logic ipotez. Accidentele ce urmau dispariiei
Calebanilor nu aveau alt explicaie.
Pas cu pas, rul fusese esut. i acum, universul se va umple cu
cadavre.
Oglinda oval de deasupra lingurii se tulbur brusc, se contract spre
exterior, se rsuci n sus-i-n jos, spre stnga, spre dreapta. McKie primi un
impuls clar de suferin. Ovalul dispru, dar privirea lui continu s perceap
non-prezena Calebanei.
S-a ntmplat ceva? ntreb el.
n loc de rspuns, vzu deschizndu-se tubul vortal al unui culoar al
Ochiului S din spatele Calebanei. Din alt parte a deschizturii, se ntrezrea
silueta deformat a unei femei, ca i cum ar privit-o prin telescop. McKie o
recunoscu dup viziunile i hologramele pe care le privise ceasuri de-a
rndul, cnd fusese iniiat n aceast misiune.
Sub lumina uor nroit, datorat trecerii lente prin tunel, McKie zri
chipul lui Mliss Abnethe.
Era ct se poate de evident c Esteticienii costisitori de pe Steaydon
fcuser risip de talent pentru buna reconstituire a chipului femeii. McKie i
propuse s-i verice ulterior supoziia. Trupul ei avea liniile tinereti i zvelte
ale unei ice a plcerii. Chipul ei, ncadrat de un pr mtsos de un bleu ireal,
atrgea prin forma de petal a buzelor. Ochii mari, de un verde intens i
nasul ascuit creau un contrast straniu: pe de o parte, o demnitate regal, iar
pe de alt parte, invidie i rutate. O regin tnr i btrn n acelai timp.
Trebuie s avut cel puin optzeci de ani standard, dar Esteticienii mai
diminuaser ceva din vrsta ei naintat.
Trupul somptuos era nvluit ntr-o rochie lung de perle gri, mulat,
asemeni unui nveli luminos, difuz. Venea dinspre tubul vortal. Pe msur ce
se apropia, deschiderea culoarului i ascundea nti picioarele, apoi talia.
n aceste cteva clipe, McKie simi c mbtrnete cu mii de ani.
Rmase imobil lng colul prin care intrase n Sfer.
Ah, Fanny Mae, spuse Mliss Abnethe, vd c ai musari.
Din cauza distorsiunii tunelului, vocea ei era puin rguit.
Jorj X. McKie, Sabotor Extraordinar, se prezent el.
S-i contractat, oare, Mliss, pupilele? Sau i se pruse?
Ea se aplec spre marginea cercului; acum, i se vedeau clar doar
umerii i capul.
Mliss Abnethe, cetean particular.
Cetean particular! i spuse McKie. Stricata asta controleaz
capacitatea productiv a cel puin cinci sute de planete!
McKie se ridic ncet.
Biroul de Sabotaj se intereseaz ocial de actele dumneavoastr,
zise el, voind s sublinieze cerinele lor legale.
Eu sunt cetean particular, repet ea.
n voce i se citea vanitate i o nerbdare greu de stpnit.

McKie se bucur descoperindu-i slbiciunea. Era un defect care, nu de


puine ori, fcea cas bun cu puterea i banii. Cptase o anumit
experien n arta de a exploata astfel de lipsuri.
Fanny Mae, rosti el, sunt oaspetele tu?
Exact, rspunse Calebana. Ua mea i este deschis.
Iar eu sunt patroana ta, Fanny Mae? ntreb i Abnethe.
Exact, sunt la dispoziia ta.
Pe chipul femeii se aternu o expresie dur i rutcioas. Ochii i se
ngustar.
Perfect. Atunci pregtete-te s-i ndeplineti obligaiile
O clip! interveni McKie.
Se simea depit. Oare de ce se grbea Abnethe? Ce s nsemne
uorul tremur din vocea ei?
Nu-i cazul ca oaspeii s se amestece n ceea ce nu-i privete!
Biroul de Sabotaj e singurul n msur s decid ce-l intereseaz i
ce nu.
Jurisdicia voastr are limite, i replic ea.
Dincolo de vorbele ei, McKie ntrezri declanarea unei ntregi suite de
aciuni: avocai critori, imense sume distribuite n cri de credite,
documente falsicate, mrturii false, campanii de video-pres denunnd
lipsa de politee cu care o administraie violent i vinovat trata aceast
demn i neajutorat doamn. Toate aceste mijloace puse la lucru pentru a
justica ce? Folosirea violenei mpotriva persoanei sale? Nu prea credea.
Mai curnd, o tentativ de a-l discredita, de a-l acoperi de cele mai grave
acuze.
Dup aceast meditaie, McKie ajunsese s se ntrebe ce anume l
fcuse att de vulnerabil. Oare de ce alesese Biroul de Sabotaj? Pentru c
sunt greu de mulumit, i spuse el. Sunt Sabotor pentru c aa am vrut
eu. Asupra acestei alegeri nu se putea reveni.
Biroul prefera crrile nguste, dar mai ntotdeauna sfrea prin a
accepta cile largi. Acum, i se prea c poart pe umeri jumtate din
universul co-senzitivilor. Era o povar delicat, delicat i totodat teriant.
Iar McKie i resimea ntreaga greutate.
Aa e, avem i noi limite, fcu el, concesiv. Dar m ndoiesc c le vei
cunoate vreodat. Deci, ce se ntmpl aici?
Nu suntei oer de poliie! mormi Abnethe.
Poate ar mai bine s chem poliia.
Pe ce temei legal?
Abnethe zmbi sarcastic. Consilierii ei juridici i explicaser clauza
asociaiilor libere care gura n Articolele Federaiei Co-senzitivilor:
Cnd membrii diferitelor specii consimt a crea o asociaie din care
declar c au avantaje reciproce, prile contractuale sunt singurele n
msur s judece condiiile i natura sus-numitelor avantaje. Acordul lor
trebuie s nu ncalce nici o lege, un tratat sau un contract stabilit anterior,
care ar obliga ntr-un fel sau altul una din pri. De asemenea, sus-numitul

acord trebuie s e liber acceptat de ambele pri i s nu reprezinte o


ameninare pentru pacea public.
Aciunile dumneavoastr vor cauza moartea unui caleban, spuse el.
Nu prea avea ncredere n acest argument, dar spera, totui, s mai
ctige ceva timp.
Atunci, va trebui s stabilii c acest concept caleban de
discontinuitate nal se suprapune conceptului nostru de moarte, rspunse
Abnethe. Lucru de altfel imposibil, pentru c nu e adevrat. De ce v
amestecai? E vorba de un joc inofensiv ntre aduli, corsen
Mai mult dect un joc! interveni Calebana.
Fanny Mae! ip Abnethe. N-ai dreptul s intervii. Amintete-i de
acordul nostru.
McKie privi n direcia non-prezenei calebane i ncerc s interpreteze
conguraia luminoas care-i ameea simurile.
Sesizez conict ntre idealuri i structura de administrare, continu
Calebana.
Tocmai! fcu Abnethe. Am convingerea c aceti calebani sunt
incapabili s cunoasc durerea, pentru care nu au nici mcar cuvntul ca
atare. Dac eu am chef s organizez un simulacru de agelare i s observ
reaciile unei
Suntei sigur c nu cunoate durerea? o ntreb McKie.
Chipul lui Abnethe fu strbtut din nou de o und de rutate.
N-am vzut-o niciodat suferind. Dar dumneavoastr?
Dar ai vzut-o vreodat fcnd orice altceva?
Am vzut-o aprnd i disprnd.
Simi durerea, Fanny Mae? ntreb McKie.
Nu am referine pentru acest concept.
Aceste lovituri de bici i vor provoca discontinuitatea nal?
Explicai provoca, ceru Calebana.
Exist un raport ntre loviturile de bici i discontinuitatea ta nal?
Toate lucrurile din univers n raport prin conjuncii.
E un joc, iar eu pltesc bine, interveni Abnethe. Nu te mai bga,
McKie.
Cu ce plteti?
Nu-i treaba ta!
Asta eu hotrsc, rosti el. Fanny Mae?
Nu-i rspunde, spuse Abnethe agitat.
A putea chema poliia i ocialitile unei Curi discreionare, spuse
McKie.
Cheam-i, triumf Abnethe. Presupun c eti pregtit s-i asumi
consecinele unui proces pentru nclcarea unui acord liber consimit ntre
membrii a dou specii diferite, nu?!
Pot cpta cel puin o somaie. Care v este adresa actual?
Refuz s rspund n absena avocatului meu.
McKie o fulger cu privirea. l juca cum voia. Nu putea s-o acuze c se
sustrage urmririi atta vreme ct nu existau dovezile unei crime. Iar, pentru

a dovedi c exista o crim, trebuia s depun o cerere la un judector de


instrucie, s notice acuzarea n faa reprezentanilor ei legali, s o aduc n
faa judectorilor i s o confrunte cu acuzatorii. Se nelegea de la sine c, n
ecare din aceste stadii, avocaii lui Abnethe nu vor pierde ocazia unor
riposte severe.
Propun judecata, spuse Calebana. Nimic din contract de Abnethe nu
interzice dezvluirea plii. Patroana furnizeaz educatori.
Educatori? ntreb mirat McKie.
Foarte bine, admise Abnethe. i ofer lui Fanny Mae cei mai buni
profesori i cele mai bune mijloace de nvare puse la dispoziie de civilizaia
noastr. E pe cale de a aprofunda cultura noastr. I se d tot ceea ce vrea. i
s tii c asta nu cost puin!
i cum naiba de nu tie nc ce-i aia durere? se mir McKie.
Sper c voi cpta referine adecvate, spuse Calebana.
Vei mai avea timp? ntreb McKie.
Timp concept dicil. Un instructor spune, citez: Pertinena timpului n
raport cu achiziia cunoaterii variaz de la o specie la alta. Timpul posed
lungime, calitate necunoscut numit durat, dimensiune subiectiv i
obiectiv. Foarte derutant.
S lmurim lucrurile, hotr McKie. Mliss Abnethe, tii c suntei pe
cale de a ucide aceast Caleban?
Discontinuitatea nal nu nseamn moarte. Nu-i aa, Fanny Mae?
Mare disjuncie de echivalen ntre planuri diferite de existen,
accept Calebana.
Mliss Abnethe, v pun o ntrebare ocial, relu McKie. Calebana
Fanny Mae, aici prezent, v-a mprtit consecinele unui eveniment de felul
celui pe care ea-l numete discontinuitate nal?
N-ai auzit-o? Tocmai a declarat c nu exist nici o echivalen.
Nu mi-ai rspuns la ntrebare.
Te joci cu cuvintele, McKie.
Fanny Mae, i-ai descris lui Abnethe consecinele
Legat prin conjunciile contractului, spuse Calebana.
Vedei?! triumf Abnethe. Este legat prin contractul liber consimit
i nu avei dreptul s intervenii.
Dintr-odat, deschiderea se dubl. Abnethe se ndeprt: i se mai
vedea doar chipul, din prol. n spate, McKie putu distinge un grup de cosenzitivi ateni. Brusc, n locul lui Abnethe, se ivi uriaa siluet de broasc a
unui Palenki. Miile lui de labe se agitau. Singurul lui bra, ce pornea din vrful
unui cap cu ochi inelai, purta, n mna cu dou degete, un bici imens. Braul
trecu prin tub, ntlni rezistena tunelului i proiect afar marginea biciului.
Cureaua uier deasupra lingurii uriae.
Dinspre invizibila caleban, ni o jerb de scntei de un verde
cristalin, care scnteie o clip ca o explozie uorescent de focuri de articii,
apoi se stinse.
Prin tubul vortal se auzi un geamt extatic.

McKie se lupta din greu cu o copleitoare senzaie de tristee. Fcu un


salt nainte. Dintr-odat, canalul Ochiului S se nchise cu un plescit, tind
braul Palenki-ului. Acesta czu, greu, cu bici cu tot, n mijlocul ncperii. Se
rsuci apoi ncet, foarte ncet, i rmase nemicat.
Fanny Mae? o strig McKie.
Da?
Te-a atins biciul?
Explic atins biciul.
A ntlnit substana ta?
Oarecum.
McKie se apropie de lingur. Era profund ntristat, dar tia c i datora
impresiile efectelor agresalului i scenei la care asistase.
Descrie-mi ce simi, i ceru el.
Nu am referine adecvate.
ncearc.
Inhalez substan a biciului, exhalez substan a mea.
L-ai respirat?
Oarecum.
Ei bine, descrie-mi reaciile tale zice.
Nu referine comune pentru zic.
Orice reacie, la naiba!
Bici incompatibil cu al meu glssrrk!
Al tu ce?
Nu referine comune.
Ce erau scnteile verzi care au aprut cnd te-a atins biciul?
Explic scntei verzi.
Dup o lung explicaie asupra naturii luminii i dup mai multe
analogii, McKie reui s-i explice ce nseamn o jerb de scntei verzi.
Ai observat acest fenomen? ntreb Calebana.
Asta am vzut, da.
Extraordinar!
McKie rmase perplex. i venise o idee ciudat: dac i noi suntem,
pentru calebani, la fel de insubstaniali cum sunt ei pentru noi?
Puse aceast ntrebare lui Fanny Mae.
Toate creaturile posed substan relativ la propria existen
cuantic, spuse ea.
Dar tu vezi substana noastr cnd ne priveti?
Dicultate de baz. Specia ta s repete ntrebarea. Nu posed rspuns
sigur.
ncearc s-mi explici. Poi s ncepi prin a-mi vorbi de scnteile
verzi.
Scntei verzi fenomen necunoscut.
Dar ce ar putea ?
Poate fenomen interplanetar, reacie de exhalare substan a mea.
Exhalarea substanei tale are o limit?

Reacie cuantic denete limitare de plan al vostru. Micare exist


ntre origini planetare. Micare schimb relaii refereniale.
Nu exist referine constante? se gndi McKie. Dar e imposibil,
trebuie s existe! Va analiza cu Calebana acest aspect al problemei. Avea
impresia c ecare ntrebare i ecare rspuns nu fceau dect s ntreasc
comuniunea lor mutual.
Trebuie neaprat s existe o constant comun! ndrzni el, n cele
din urm.
Conjunciile posed aspectul acestei constante pe care o caui.
Ce sunt conjunciile?
Nu am
Referine, tiu! ip McKie. Dar de ce folosii termenul?
Termen aproximativ. Ocluzie tangenial alt termen, exprimnd ceva
echivalent.
Ocluzie tangenial, opti McKie.
Repet, interogativ:
Ocluzie tangenial?
Prieten caleban propune termen dup discuie cu co-senzitiv laclac
care posed intuiie extrem.
Un caleban a discutat cu un laclac? Cu cine?
Identitate nu transmis, dar ocupaie cunoscut.
Aha! i care era ocupaia?
Dentist.
McKie scp un oftat adnc. Clatin, perplex, din cap:
nelegi ce nseamn dentist?
Toate speciile care ingereaz surse de energie trebuie s reduc
aceste surse la forme adecvate.
Vrei s spui c mestec?
Explic mestec.
Dar am crezut c nelegi ce nseamn dentist.
Dentist: cel care ntreine sistemul cu ajutorul cruia co-senzitivii
transform energia pentru ingerare, spuse Calebana.
Ocluzie tangenial, mormi McKie.
Apoi o ntreb:
Ce nelegi prin ocluzie?
Asamblare adecvat de pri corespunztoare n sistem de forme.
Aa nu vom ajunge nicieri, niciodat! zise, exasperat, McKie.
Toate creaturile ajung undeva, spuse Calebana.
Dar unde? Tu, de exemplu, unde eti?
Relaii planare imposibil de explicat.
S ncercam altfel, spuse McKie. S-ar spune c tii s citeti scrierea
noastr.
Reducerea la conjuncii compatibile a ceea ce numeti scriere
presupune comunicarea n constanta temporal. Totui, nu exist certitudine
pentru constanta temporal, nici pentru conjuncii dobndite.

Ei bine s lum verbul a vedea. Explic-mi ce nelegi prin aciunea


de a vedea.
A vedea: recepionarea impulsurilor senzoriale primite de la o surs
de energie exterioar, rspunse ea.
McKie i cuprinse faa n palme. Se simea descurajat, cu creierul
invadat de radiaiile Calebanei. Care-i erau organele senzoriale? tia c o
astfel de ntrebare ar declanat doar un alt dialog ntre surzi.
La fel de bine, putea s asculte cu ochii sau cu un alt organ
nespecializat i nepotrivit. Prea multe lucruri depindeau acum de el!
Imaginaia lui McKie esu spectacolul teriant al vidului care va urma morii
Calebanei: o pustietate nesfrit Vor supravieui, poate, civa sugari, dar
i ei vor iremediabil condamnai. Cci toi co-senzitivii buni, frumoi, ri
vor dispare. Toi! Vor rmne doar creaturile limitate care n-au folosit n viaa
lor un tunel. i vntul, culorile, parfumurile, orile i cntecul pasrilor toate
acestea vor continua i dup nruirea ediciului de cristal al co-senzitivilor.
Dar nu vor mai exista vise, cci vntul morii le va spulbera. Va domni
o tcere aparte. Se va sfri cu versul magic, creator de nelegere.
Ce-ar putea consola universul de o astfel de pierdere?
nl brusc capul i ntreb:
Nu exist un loc unde te-ai putea duce pentru ca Abnethe s nu te
gseasc?
Retragere posibil.
Ei bine, f-o!
Imposibilitate.
De ce?
Contract interzice.
Rupe naibii prpditul sta de contract!
Aciune necinstit, legat de discontinuitatea nal pentru toi cosenzitivii din plan de und al vostru. Plan de und termen preferat. Mult
mai corect dect frecven. Te rog, nlocuiete concept de frecven din
discuia noastr cu concept de plan de und.
E imposibil! i spusese McKie. i nl braele spre cer ntr-un gest
de frustrare i chiar n acel moment simi ocul caracteristic al unui apel de la
mare distan, care i activ glanda pineal. ncepu s recepioneze mesajul,
n timp ce trupul i nepeni ntr-o plytotrans, ntrerupt din cnd n cnd de
mormieli neinteligibile i de tremurturi. Dar, de aceast dat, se bucur de
apel.
Aici Gitchel Siker, spuse vocea luntric.
n gnd, McKie l vzu pe Directorul Discreiei, un Laclac mic, cu trup
rav, care nu prsea nici mort confortul birourilor Centralei. Poate, chiar n
acel moment, Siker era destins, cu vrila de aprare n repaos, cu fanta
obrazului su larg deschis, cu trupul abandonat masajelor vreunui canifotoliu de elit.
Era i timpul s m contactai, spuse McKie.
S v contactez?

Da. Cred c a trecut ceva timp de cnd Furuneo v-a transmis mesajul
meu.
Ce mesaj?
McKie avu impresia c spiritul su atinsese o roat de mcinat care
azvrlea ideile ca pe nite scntei, una dup alta. Nici un mesaj de la
Furuneo?!
Dar a trecut ceva timp de cnd Furuneo a plecat de aici pentru
Siker l ntrerupse:
V-am chemat pentru c n-ai dat demult nici un semn de via, nici
tu, nici Furuneo. Rechizitorii lui au nceput s se neliniteasc Unde naiba a
trebuit s plece Furuneo i de ce?
McKie avu, brusc, o idee:
Unde s-a nscut Furuneo?
Unde s-a nscut? Pe Landy-B. De ce?
Cred c-l vom gsi. Calebana a folosit propriul ei sistem, Ochiul S,
pentru a-l trimite acas. Dac n-a sunat nc, ai face bine s-l cutai voi.
Trebuia s
Landy-B nu are dect trei taprisioi i un culoar S. E o planet
retras, lipsit de
Asta explic ntrzierea. Oricum, iat cum stau lucrurile.
McKie ncepu s-i explice amnunit situaia.
i credei n discontinuitatea asta nal? l ntrerupse Siker.
Suntem obligai s credem. Totul pare s indice c acesta e adevrul.
Da, poate, dar
Siker, crezi c ne putem permite un poate?
Ar mai bine s cerem ajutorul poliiei.
Cred c exact asta ar dori Abnethe.
Ar dori asta Dar de ce?
Cine va obligat s semneze cererea de anchet?
Tcere.
Vezi imaginea clar a situaiei? insist McKie.
S tii c i asumi responsabiliti!
Ca de obicei. Dar, oricum, dac am dreptate, ce importan mai are
rspunderea mea?!
i-a sugera s contactm cel mai nalt nivel al Biroului Central al
Poliiei cu titlu consultativ, desigur. Ce zici?
Vorbete cu Bildoon. Pn atunci, iat ce vreau s facei: convocai
Consiliul Co-senzitivitaii i redactai un nou text de maxi-alert. Insistai
asupra calebanilor, dar amintii i de Palenki. Vedei dac Abnethe
tii bine c nu putem face asta!
Dar nu putem face altceva!
Cnd i s-a ncredinat misiunea, i s-a explicat de ce
Discreie nelimitat nu nseamn i interdicie de a te apra! ripost
McKie. Dac aa crezi, nseamn c n-ai neles importana
McKie, nu pot s cred
Retrage-te, Siker. Voi aranja totul cu Bildoon, deasupra capului tu.

Tcere.
ntrerupe contactul! ordon McKie.
Nu va nevoie.
A, nu?
Voi face imediat tot ceea ce trebuie pentru Abnethe. i neleg
punctul de vedere. Dac admitem
Am admis deja, zise McKie.
Firete, ordinele vor date n numele tu.
Descurc-te cum crezi c e mai comod pentru poziia ta. Printre
altele, trimite nite oameni la Esteticienii de pe Steaydon. Abnethe a trecut
recent prin minile lor. A, i nc ceva: i voi trimite un bici care
Un bici?!
Tocmai am asistat la o edin de agelare. Abnethe a ntrerupt
contactul n timp ce un Palenki avea nc braul ntins n culoarul S. Braul a
fost tiat. Va crete, nu-i nici o nenorocire i, oricum, Abnethe poate angaja
ali Palenki. Dar examenul membrului i al biciului ne va da, poate, ceva
informaii. tiu c Palenki nu au arhive genetice, dar pentru moment e cam
tot ce cunosc.
neleg. i ce-ai observat n timpul incidentului?
Ajung i acolo, imediat.
N-ai prefera s te ntorci i s-i faci singur raportul n faa unui
aparat de codicare?
F tu asta pentru mine. E mai bine s nu apar acum la Centru, cel
puin un timp.
Hm neleg ce vrei s spui. Va ncerca s te opreasc printr-un
proces, nu?
Da, cred c nu m nel. Iat ce-am putut vedea: cnd a deschis
culoarul, a ncercat s ascund totul, dar am putut zri n spate un fel de
fereastr. Dac era cu adevrat fereastr, atunci ddea spre un cer noros.
Asta nseamn
Noros spui?
Da, de ce?
Pai, de diminea, sunt nori i pe-aici
Doar nu crezi c ah, nu, n-ar face asta!
Poate c nu, dar, pentru mai mult siguran, nu-i ru s
percheziionm Centrul. Cu banii ei, ar putut cumpra pe oricine.
Mda Ct despre Palenki, acesta avea o carapace cu un desen
ciudat triunghiuri i spirale roii i portocalii, cu un fel de band sau arpe
ncolcit de jur-mprejur.
Semn distinctiv pentru phylum.
Da, dar ce grup Palenki?
Vom aa. Altceva?
n timpul agelrii propriu-zise, erau o mulime de co-senzitivi n
spatele ei. Am recunoscut preylongi, cu tentacule rsucite, civa chitheri,
soboripi i trei-patru wreavi.
Curtea ei de sicofani Ai recunoscut pe cineva anume?

Vom vedea mai trziu ce-i cu identicrile. Dar parc n-am vzut
feele astea, nicieri, niciodat. Totui a putea jura c era unul un Pan
Spechi, care a fost egostazat.
Eti sigur?
Nu spun dect ceva ce am vzut. Am putut distinge cicatricele de pe
frunte ego-chirurgie. Sunt tot att de sigur pe ct tiu c acum sunt n
plytotrans.
Dar asta contravine tuturor normelor etice, morale i juridice ale
Pan
Cicatricele erau violente. Relevant, nu?
i asta n vzul lumii, aa, fr machiaj, fr nimic?
Da. Asta dovedete c e singurul ei Pan Spechi. Un altul l-ar ucis pe
loc.
Unde ar putea cu un singur Pan Spechi?
Nu tiu. Ah! Mai erau i cteva ine umane n uniforme verzi.
Garda ei personal.
Aa m gndeam i eu.
E cam mult lume pentru o femeie care se ascunde.
Da, dar pltete bine. nc ceva: degaja un miros de drojdie.
De drojdie?!
Sunt sigur. Exist ntotdeauna o diferen de presiune la nivelul unui
culoar: Curentul de aer venea dinspre noi. Un iz de drojdie de bere
Asta las loc la multe speculaii.
Crezi c bat cmpii?
Nu mai mult ca de obicei! Dar eti sigur n ceea ce-l privete pe Pan
Spechi?
Absolut sigur. I-am vzut ochii!
Dui n fundul capului, cu marginile rotunjite?
Cam aa mi s-a prut.
Dac am putea aranja s-l vad un alt Pan Spechi! Am avea o baz
de pornire. A da azil unui criminal
Se vede c nu prea ai experien cu Pan Spechi. Cum ai ajuns
Director al Discreiei?
Ascult, McKie, n-o s
tii foarte bine c un alt Pan Spechi nu se va mulumi numai cu
vederea. Va intra n tunel i
i?
Abnethe va nchide culoarul S. Va avea o jumtate de martor, iar noi
cealalt jumtate.
Dar ar o crim!
Un accident nefericit, nimic mai mult.
Bine, o avnd mult inuen femeia asta, dar
i ne va pune i pe noi la saramur dac va reui sa dovedeasc c-i
un biet cetean particular, hruit i sabotat de noi
Ar trist. Sper c n-ai ntreprins nc nimic ocial n ceea ce o
privete.

Ba da.
Cum?!
I-am prezentat o not ocial.
Dar, McKie, i s-a cerut s acionezi cu discre
Ascult! Avem tot interesul ca ea s declaneze o aciune ocial.
ntreab-i pe experii juridici. Poate s m acioneze pe mine personal n
justiie, dar, dac face ceva mpotriva Biroului, cerem o confruntare.
Consilierii o vor sftui s renune la calea asta. Nu, mai curnd va ncerca
Poate c, ocial, nu va ntreprinde nimic mpotriva Biroului, dar e
cert c va pune pe urmele noastre toate hienele ei. i asta pic n cel mai
nepotrivit moment. Bildoon a epuizat aproape tot timpul ego-ului su. Se va
ntoarce la incubatorul lui dintr-o clip n alta. tii ce nseamn asta!
Fotoliul de director rmne vacant i ecare lupt pentru sine. M
ateptam
Da, dar riscm un haos cumplit la Birou.
i tu poi ales, Siker.
i tu.
Eu nu doresc.
Las asta! Vom vorbi alt dat. M nelinitete Bildoon. Va sri pnn tavan cnd va auzi de acest Pan Spechi egostazat. Va sucient pentru
Se va stpni, rspunse calm McKie, dei nici el nu prea credea ce
spunea.
S-ar putea s m nel. Cred c tii c eu nu m retrag din
competiie.
Toat lumea tie c doreti postul!
mi pot imagina zvonurile.
Crezi c merit osteneala?
Te voi anuna dup ce voi ctiga.
Sunt sigur.
Mai e ceva, spuse Siker. Cum te putem apra de Abnethe?
Voi deveni profesor, l anun McKie.
Prefer s nu-mi mai explici i nebunia asta, zise Siker.
Apoi ntrerupse contactul.
McKie se trezi ntins pe jos, n aerul mov al Sferei. Transpira abundent:
ncperea era un adevrat cazan. Se ntreb dac o adevrat c, la cldur,
omul slbete. Cert era c pierdea apa din organism; ct despre grsime,
cine tie? Numai gndindu-se la pierderea apei i simea gtul uscat.
Eti aici? fcu el rguit.
Nici un rspuns.
Fanny Mae?
Rmn la mine, rspunse Calebana.
Faptul c percepuse cuvintele fr a le auzi l fcu pe McKie s se
crispeze. Adugnd efectele agresalului din snge, l cuprinse furia.
Blestemata asta de Caleban, cu aerele ei de superioritate! Ne-a prins pe
toi n plas!
Eti dispus s colaborezi cu noi pentru a opri aceste agelri?

n limitele contractului.
Bine. Atunci insist pe lng Abnethe s devin profesorul tu.
Eti profesor?
Ai nvat cte ceva de la mine?
Toate conjunciile amestecate m nva ceva.
Conjuncii, murmur McKie. Trebuie s-o fac pe neleptul.
Explic nelept.
Las asta! Ar trebui s ncepem cu contractul tu. Poate exist o
modalitate de a-l anula. Care-i legea de baz?
Explic lege.
Care este sistemul de perfectare a acordului de onoare? ip McKie.
Onoarea natural a conjunciilor co-senzitivilor.
Abnethe nu tie ce-i aia onoare.
neleg onoare.
McKie suspin.
Au existat martori, semnturi, ceva de genul acesta?
Toi tovari calebani martori ai conjunciilor. Semnturi nu neleg.
Explic.
Pentru moment, McKie hotr s nu se lanseze n explicarea conceptului
de semntur. Prefer s ntrebe:
Care sunt circumstanele n care ai putea refuza onorarea
contractului cu Abnethe?
Calebana rspunse dup o lung tcere:
Schimbarea circumstanelor egal relaii variabile. Cnd Abnethe nu
mai are conjuncii sau ncearc redenire esene, liniariti posibile pentru
renunarea mea.
Aa-i! gndi McKie. E logic!
Cltin, disperat, capul, privind deasupra lingurii ciudate. Calebanii!
Nu-i vezi, nu-i auzi, nu-i nelegi
Pot s utilizez sistemul tu, Ochiul S?
Ai funcie de profesor.
Adic?
Rspuns armativ.
Rspuns armativ, repet el. Bine. Poi transporta nite obiecte
pentru mine i s le trimii apoi la o anume adres, pe care i-o voi indica?
Cnd conjuncii aparente.
Sper ca asta s nsemne ceea ce cred eu. Cunoti braul de Palenki i
biciul de pe solul ncperii tale?
Cunosc.
Bine. Doresc s le transpori ntr-un birou din Central.
Explic birou, spuse Calebana.
McKie se supuse.
Conjuncii disponibile. Doreti s trimii pentru examinare?
Exact!
Trimii acum?
Da. Imediat.

Imediat, da. Trimitere anterioar dicil datorit liniaritilor.


Cum?
Obiecte pleac.
Nici nu clipi bine din ochi c braul i biciul disprur, nsoite de
zgomotul sec al aerului supranclzit.
i taprisioii funcioneaz la fel? o ntreb McKie.
Transport de mesaje nivel de energie minor. Esteticienii de pe
Steaydon folosesc nivel i mai sczut de energie.
mi nchipui. Dar nu-i nimic Mai e i cazul prietenului nostru,
Furuneo Presupun c l-ai trimis acas.
Exact.
Dar nu l-ai trimis la locul potrivit.
Creaturile posed numai o singur cas.
Noi, oamenii, avem mai multe.
Dar eu vd conjuncii!
McKie simi impactul protestului iradiat de Caleban. Dar se liniti i
spuse:
Sunt sigur. Dar el mai are o cas aici, pe Cordialitate.
Sunt uimit.
Probabil. Dar a vrea s tiu dac eti n msur s corectezi aceast
situaie.
Explic msur.
l poi transporta acas la el, pe Cordialitate?
Urm un moment de tcere.
Acest loc nu al lui.
Dar l poi aduce aici?
Doreti asta?
Da, doresc.
Prietenul tu vorbete prin taprisiot.
Oooh! fcu McKie. i poi asculta conversaia?
Coninut de mesaj nu disponibil. Conjuncii vizibile. Am cunoatere
c prietenul tu schimb comunicare cu co-senzitivi de alt specie.
Ce specie?
Cea pe care voi o numii Pan Spechi.
Ce-ar dac l-ai aduce pe Furuneo aici, pe Cordialitate, acum?
Conjuncii dispersate. Dar schimb de mesaje se termin n aceast
liniaritate. Iat, l transfer.
L-ai transferat?
Conjuncii noi.
Acum e pe Cordialitate?
Nu ocup loc al lui.
Sper c am neles amndoi acelai lucru!
Prieten la tine dorete prezen cu tine, relu Calebana.
Vrea s vin aici?
Exact.
De ce nu? Adu-l aici!

Ce motiv reprezint prezen prieten al tu la mine?


A vrea s rmn cu mine pentru a o supraveghea pe Abnethe n
timp ce eu m voi ocupa de altceva.
McKie?
Poftim.
tii c prezen a ta sau a altcuiva din orice alt specie prelungete
implicaii ale mele n plan-und al vostru?
Da.
Prezena ta slbete agelarea.
M cam ndoiesc.
ndoiesc?
neleg, neleg!
Comprehensiune probabil. Conjuncii indicative.
Nici nu tii ct m bucur asta, ct plcere-mi face! spuse McKie.
Doreti prieten prezent?
Ce face Furuneo?
Furuneo schimb comunicare cu asistent.
McKie cltin disperat din cap. Simea izul de incomprehensiune care
pndea ecare ncercare de comunicare, dar nu i se putea sustrage. Ori de
cte ori credea c a gsit un teren comun, de tot attea ori se trezea ct se
poate de departe de scopul propus.
Dup ce Furuneo i termin conversaia, adu-l aici.
Epuizat, se sprijini de perete. Doamne, ce cald era! De ce aveau
calebanii nevoie de atta cldur? Poate c, pentru ei, cldura era ceva
aparte, o und vizibil care, cine tie, corespundea unei funcii de care ali
co-senzitivi habar n-aveau. McKie avea impresia c particip la un dialog cu
fantome. De mult dispruse orice urm de raiune El i Calebana construiau
piste false, creznd c refac haosul iniial. Dac vor da gre, moartea i va lua
pe toi cu sine: pctoi i nevinovai, buni i vinovai. Navele vor porni
smintite pe oceane, turnurile se vor nrui, ediciile se vor drma; doar sorii
i vor continua cursele lor prin neant.
Un curent de aer rece l anun pe McKie de sosirea lui Furuneo. Se
ntoarse i-l vzu pe agentul planetar jos, nu departe de el, ncercnd cu greu
s se ridice.
n numele raiunii! ip Furuneo. Ce mi se ntmpl acum?
Aveam nevoie de puin aer curat, spuse McKie.
Cum?!
M bucur c te revd, zmbi larg McKie.
Cum?!
Furuneo se apropie amenintor de McKie:
Ai idee ce mi s-a ntmplat?
Ai ajuns pe Landy-B.
De unde tii? Tu eti vinovatul?
O mic nenelegere. Casa ta e pe Landy-B.
Nu-i adevrat.

Te las s-i explici asta lui Fanny Mae. Ai nceput cercetrile pe


Cordialitate?
Cnd naiba, c nici n-am avut timp s m aez
tiu asta. Dar spune-mi: ai nceput sau nu?
Am dat ordine.
Perfect. Fanny Mae te va pune la curent cu cteva lucruri i i va
aduce aici oamenii care vor ntocmi rapoartele necesare. Nu-i aa, Fanny
Mae?
Conjunciile rmn disponibile. Contract autorizeaz.
Ce fat curajoas!
Aproape am uitat de cldura ce domnete aici, zise Furuneo,
tergndu-i fruntea. Deci, pot s-mi aduc oamenii aici. Altceva?
O supraveghezi pe Abnethe.
i apoi?
Cnd ea sau vreun scrbos de Palenki de-al ei i vor arta mutra, f
o nregistrare holograc a tot ceea ce se-ntmpl. Ai echipament?
Sigur c da.
Bine. Cnd nregistrezi, plaseaz-i instrumentele ct mai aproape de
culoar.
Probabil c-l va nchide imediat cnd va vedea ce fac!
Nu att de sigur. Ah! nc ceva.
Ce?
Eti asistentul meu pedagogic.
Cum?!
McKie i explic termenii acordului cu Calebana.
Astfel, Abnethe nu se poate debarasa de noi fr a viola contractul
cu Fanny Mae, zise Furuneo.
i strnse buzele, apoi ntreb:
Asta-i tot?
Nu. A vrea s discui cu Fanny Mae despre conjuncii.
Conjuncii?
Conjuncii. Vreau s descoperi ceea ce neleg Calebanii, aceti
diavoli ai cosmosului, prin conjuncii.
Conjuncii, repet Furuneo. E vreun mijloc de a rci niel cazanul
sta?
Iat un alt subiect de studiu: ncearc s descoperi cauza acestei
clduri.
Dac nu m topesc nainte de a-l aa. Unde plecai?
La vntoare. Cu condiia ca eu i Fanny Mae s ne punem de acord
asupra conjunciilor.
Nu v neleg.
Te cred. Dar voi ncerca s urmez pista, dac Fanny Mae m va
trimite direct n vizuina vnatului.
Ah! fcu Furuneo. Dar putei cdea ntr-o curs.
E un risc. Fanny Mae, ai auzit?
Explic auzit.

Las, nu-i nimic.


Asta nseamn comoditate?
McKie nchise ochii, nghiind n sec.
Fanny Mae, te ntreb dac ai cunotin despre schimbul de
informaii care a avut loc ntre mine i prietenul meu.
Explic a avut.
Ai cunotin? url McKie.
Amplicarea nu contribuie prea mult la comunicare. Posed
cunoaterea dorit ca ind presupus.
Presupus, murmur McKie. Ai putea s m transpori undeva
aproape de Abnethe fr ca ea s-mi simt prezena, dar eu s o cunosc pe
a ei?
Negativ.
De ce?
Clauz specicat de contract.
Ah!
McKie i cuprinse, meditativ, fruntea n palme.
n acest caz, ai putea s m transpori ntr-un loc unde, prin propriile
mele mijloace, s obin cunoaterea lui Abnethe?
Posibil. Permite examinare conjuncii.
McKie atept. Cldura din interiorul Sferei i nucea simurile,
devenind un fel de obiect greu, palpabil. Furuneo era i el pe cale de a se
deshidrata.
Mi-am ntlnit mama, spuse Furuneo, ntlnind privirea lui McKie.
Grozav.
nota cu nite prieteni n piscin. Calebana m-a aezat lng ea, n
ap. Oricum, apa era formidabil.
Cred c au fost uimii.
Da, dar le-a plcut gluma. A vrea s tiu cum funcioneaz aceste
culoare S.
Nu eti singurul. M ia cu frisoane numai cnd m gndesc la
puterea pus n joc!
Un frison-dou, acolo, nu stric. tii, e o senzaie caraghioas stai
de vorb cu prietenii i, deodat, hopa! te trezeti cu picioarele-n aer, pe
Cordialitate. Oare ce-or crezut oamenii ia?
S-or gndit la magie.
McKie! zise Calebana. Te iubesc!
Cum?! explod McKie.
Te iubesc! repet Fanny Mae. Anitate a unei persoane fa de alt
persoan. Deniia transcende speciile.
A vrea s te cred, dar
Pentru c posed anitate universal pentru persoana ta, conjuncii
deschise, permind ndeplinirea cererii tale.
Poi s m transpori n apropierea lui Abnethe?
Armativ. Conjuncii deschise. Acord cu cererea. Da.
i unde m transpori? ntreb el.

Simind un curent rece de aer, i ddu seama c era pe cale s


adreseze aceast ntrebare unei stnci acoperite cu muchi. Examin stnca,
ncercnd s-i recapete echilibrul. Avea cam un metru nlime i era
acoperit cu cuar alb, presrat cu paiete strlucitoare.
Era singur n mijlocul unei cmpii imense; n deprtare, se zrea un
soare auriu. Dup poziia astrului, McKie deduse c era n cursul dimineii sau
dup-amiaz.
Dincolo de stnc, cmpia presrat cu civa epi stingheri se ntindea
pn la linia orizontului. n zare, strluceau turnurile unui ora alb.
McKie ntreb piatra:
M iubete?
Biciul i braul acelui Palenki au ajuns la laboratorul Biroului.
ntmpltor, nu era prea mult de lucru n acel moment. eful laboratorului,
veteran al Biroului, un wreav numit Treej Tuluk, plecase la o reuniune de
urgen declanat de comunicarea lui McKie.
Ca toi cei cu dosul-inversat, Tuluk avea un sim al mirosului extrem de
n. Corpul de wreav de dimensiuni medii, msurnd aproape doi metri
jumtate, era tubular, cu laba piciorului foarte dezvoltat. Fanta facial
vertical avea, n partea inferioar, manipulatori speciali. Lunga convieuire
cu oamenii i umanoizii i conferise un pas vioi, n ciuda spatelui su, o
predilecie pentru hainele cu buzunare i preioziti de limbaj cu accente
cinice, cum puini wreavi cunoteau. Cele patru tije oculare din partea
superioar a fantei faciale erau de un verde pal.
ntorcndu-se de la reuniune, recunoscu imediat obiectele de jos.
Corespundeau descrierii lui Siker. Tuluk l blestem n gnd pe cel care fcuse
livrarea, dar se cufund imediat n dicila lor examinare. nainte de a separa
braul de bici, chem doi asisteni i fcu cteva holograme.
Aa cum era de ateptat, structura genetic a acelui Palenki nu-i
spunea nimic nou. Braul nu aparinea nici unuia dintre puinii Palenki ce
gurau n dosarele Co-senzitivitii. Totui, Tuluk stabili o hart ADN i o
diagram secvenial complet. n caz de nevoie, puteau servi la
identicarea proprietarului braului.
ntre timp, studiul biciului avansa. Raportul calculatorului preciza: Bici
din piele de viel, model vechi, de tip terian, copie. Materialul din care era
fcut biciul l ngreo pe Tuluk i pe asistenii si, cci se gndeau la un
material sintetic.
Un arhaism monstruos! declar un asistent chiter.
Ceilali aprobar, chiar i Pan Spechi, pentru care ntoarcerea periodic
la obiceiurile carnivore ale speciei era o problem de supravieuire.
Dar, tocmai atunci, atenia le fu atras de o bizar niruire de celule.
Studiul biciului i al braului continuau n acelai ritm susinut.
Pe McKie, apelul de la mare distan l prinse la civa kilometri de
stnc, pe o crare ngust. Mrluise forat, din ce n ce mai iritat de
stranietatea peisajului. i ddu repede seama c oraul era un miraj
suspendat deasupra unei cmpii uscate, cu ierburi nglbenite i mrcini
epos.

Era aproape la fel de cald ca n sfera caleban. Nu ntlnise pn acum


dect cteva animale mici, maronii, i nenumrate insecte: naripate sau nu,
srind, bzind, enervante. Calea ferat avea inele ruginite, lsnd impresia
c a fost abandonat cu mult timp n urm. S-ar spus c ncepea de
undeva, de printr-un lan ndeprtat de coline albastre, din dreapta lui,
traversa cmpia i se pierdea spre stnga, spre orizontul sfiat de cldura
apstoare. Cerul era limpede. Nici un nor de praf, nimic nu tulbura linitea
pustiului.
McKie aproape c se bucur cnd presimi plytotransa.
Aici Tuluk, rosti glasul luntric. Mi s-a spus s te contactez cnd voi
termina raportul. Sper c nu te deranjez.
McKie, care respecta competena lui Tuluk, rspunse politicos:
Spune, te ascult.
n ceea ce privete braul, n-am cine tie ce informaii. E Palenki,
desigur. Dac i-am gsi stpnul, l-am putea identica. Membrul a mai fost
tiat cel puin o dat. Prezint cicatrici pe antebra i pare a fost o lovitur
de sabie sau de cuit.
Iar identicarea phylum-ului su?
Cercetrile sunt n curs.
Biciul?
Ei, aici e altceva. E chiar din piele de viel.
Adevrat?
Sunt sigur. Am putea chiar s-i identicm proprietarul originar, dac
s-ar mai plimba pe aici.
Ai un umor sinistru. Altceva?
Biciul e un arhaism. Bici de viel de tip clasic, model terian, vechi.
Am stabilit prin calculator o de identicare i am consultat un muzeolog
pentru conrmare. Dup prerea lui, e cam grosolan, dar conine numeroase
indicii pentru a putea arma c e vorba de o copie, fabricat relativ recent.
De unde i-ar putut procura originalul?
ncercm s am. Astfel de obiecte nu stau n mijlocul drumului.
Manufactur recent, deci! Eti sigur?
Animalul de la care provine pielea e mort cam de doi ani standard.
Structura intercelular reacioneaz nc la ocuri.
Doi ani Unde ar putut gsi un bou?
Asta restrnge considerabil cmpul cercetrilor. Exist cteva astfel
de animale folosite ca accesorii n spectacole. De asemenea, sunt locuri n
care boii sunt ngrijii pentru a trimii ca hran pe planetele ndeprtate,
care nu cunosc pseudo-carnea.
Cu ct avansm, cu att totul devine mai confuz.
Cam aa-i! A, nc ceva: pe bici era pulbere de anhidrid carbonic.
Anhidrid? A, de aceea mi mirosea a drojdie!
Da, mirosul e nc puternic.
i ce pot face cu o aa cantitate de insta-tinctur? Pn acum, n-am
vzut nici un b cu memorie, dar asta nu nseamn nimic.

E doar o sugestie, zise Tuluk. Cine tie, poate au pictat motivele


carapacei acelui Palenki cu anhidrid.
Dar de ce?
Poate ca s-i falsice phylum-ul.
Nu tiu ce s zic.
Dac ai simit mirosul de drojdie dup apariia biciului, nseamn c
au o mulime de astfel de obiecte.
Nu tiu exact cnd. Camera era mic i era att de cald!
Adevrat, cldura este o explicaie. Sunt dezolat, dar e tot ce am
putut aa.
Asta-i tot?
Mai e ceva. Dar nu tiu dac te intereseaz. Biciul era aranjat n
poziie vertical, ind suspendat de o tij subire de oel.
De oel?! Eti sigur?
Absolut.
Dar cine mai folosete azi oelul?
Pe planetele noi, nu-i un material prea rar. Unii l folosesc chiar n
construcii.
Incredibil!
Nu-i aa?
tii, cutm o planet subdezvoltat i am impresia c m au chiar
pe una dintre ele.
Dar unde eti?
Nu tiu.
Nu tii?
McKie i povesti ce se ntmplase.
Voi, agenii tia speciali, v asumai uneori nite riscuri!
Dup cum vezi.
Ai un monitor. Vrei s invoc clauza monitorului i s cer taprisiotului
meu s identice locul?
tii ce urmri ar avea asta! Nu vreau s distrug totul nainte de a
ncerca s descopr unde sunt.
Pot face ceva pentru tine?
Contacteaz-l pe Furuneo. Spune-i s m lase nc ase ore i apoi
s m aduc napoi prin Caleban.
Bine. Siker mi-a spus c utilizezi un sistem S fr culoar. Te poate
aduce napoi de oriunde?
Aa cred.
l contactez chiar acum pe Furuneo.
Dup dou ore de mers, McKie zri o uvi de fum care se nla n
volute uoare dinspre munii albatri.
n timp ce mergea, se gndi c se aa, poate, ntr-un col slbatic, unde
va muri de foame i de sete, fr a putea lua legtura cu semeni civilizai. Se
ntrist brusc, nelese nc o dat c un mic accident al mainriei de carne,
oase i snge, putea s e fatal.

Dar spiritul? Spiritul lui? Acum, i fcea procese de contiin pentru c


se lsase prostit i transportat n necunoscut de sistemul S, din moment ce
tia foarte bine ct de incert era comunicarea cu Calebana.
Dar nu-i trecuse niciodat prin minte c-i va pierde tot timpul
mrluind.
Se gndea acum la falia existent ntre co-senzitivi i main. Pentru c
se bazau prea mult pe maini, muchii li se atroaser, iar acest fapt se
dovedi acum a un mare dezavantaj.
Trebuia s ajung la fum, dei munii preau a la fel de ndeprtai.
Mergea.
Cumplit meserie! Ce idee avusese i Abnethe: s-i gseasc un aa
loc pentru a-i pierde vremea! Dac ntr-adevr acesta era locul. i dac,
totui, Calebana comisese nc o eroare de interpretare?
Iubirea e mai puternic dect orice. Dar ce naiba s caute aici iubirea?
Ar pltit scump pentru puin ap. Mai nti cldura din Sfer, apoi
asta i praful Fiecare pas strnea nori ntregi de pulbere. nghiea tone de
praf cu gust de mucegai.
i pipi trusa din buzunar. Detectorul putea percepe orice surs de
ap, la orice adncime. Dar cum s o aduc la suprafa?
Insectele roiau n jurul lui. N-avea de ales: scoase din trus un stimul il x n fa ca un ventilator cu putere medie. Reui, astfel, s ameeasc
roiuri ntregi de gngnii nesioase.
Deodat, auzi un zgomot: un ciocnit surd, ndeprtat, abia perceptibil,
ca i cum cineva ar lucra. Un zgomot sonor i dogit rsuna dinspre locul din
care se vedea fumul.
Putea un fenomen natural sau creaturi slbatice. Fumul se putea
datora unui foc. Totui, socoti mai prudent s scoat aparatul de iradiere din
trus i s-l in la ndemn, ntr-unul din buzunare.
Zgomotul se auzea din ce n ce mai puternic, ca i cum ar fost
amplicat de poziiile succesive ale apropierii lui. Doar civa mrcini i
cteva coline l despreau de sursa zgomotului.
McKie travers o colin, fr s se abat din drum.
Era disperat. Fusese abandonat ntr-o lume trist, lugubr i dezolant.
I se dduse un rol caraghios n povestea asta cu zne cu aripi de piatr. Era
un vagabond sectuit, ars de sete, ros de angoas, urmrit de un vis
obsedant, ndeprtat, care va lua sfrit odat cu destinul fatal al unei
creaturi calebane.
Preul pltit pentru moartea Calebanei nu-i ddea pace, i chinuia
gndurile, i sfia ina. Propria lui moarte nu era dect un r de praf ntr-un
nor uria.
Scutur din cap pentru a ndeprta aceste gnduri. Teama l paralizase.
Nu se mai putea aa!
Oricum, un lucru era cert: soarele apunea. Trecuser cel puin dou ore
de cnd McKie ncepuse aceast cltorie stupid.

Dar ce putea nsemna acest zgomot? l auzea mereu, insistent,


monoton, ca adus de cldur. Simea cum i bate n tmple, ntr-un ritm
iritant: tic, bum, tic, bum,
Ajuns pe o colin, se opri. Se aa la marginea unei oaze n ntregime
defriat. n mijlocul ei, se aau cam o duzin de colibe cu acoperiuri conice,
fcute din paie. Din mai multe colibe, ieeau spirale de fum. Afar, pteau
linitite cteva animale.
Doi biei cu pielea neagr, narmai cu bee lungi, mnau vitele. Ali
copii, brbai, femei, toi negri, aveau diverse ocupaii n interiorul fortreei
naturale.
McKie, care avea printre strmoi civa negri de pe planeta Caoleh, se
simi tulburat n faa spectacolului la care asista. n memoria lui genetic
vibra ceva. Putea exista, oare, un loc n univers n care oamenii s e att de
napoiai? Scena prea desprins din istoria antic a Terrei.
Copiii i brbaii erau goi. Doar femeile purtau cteva fii de pnz.
S e o ntoarcere la natur? Goliciunea nu-l deranja, aa erau aproape
toi.
Crarea cobora pn n mijlocul oazei, dincolo de tufele de mrcini, i
disprea n partea cealalt, dup o colin.
McKie ncepu s coboare. Spera c va cpta puin ap din sat.
Zgomotul venea dintr-o colib mai mare ca celelalte, n faa creia se aa un
car tras de patru boi. McKie se apropie s examineze carul, n care erau
ngrmdite nite obiecte ciudate, plate, valuri de stof viu colorate i sulie
cu captul de metal.
Zgomotul ncet brusc. McKie i ddu seama c fusese observat. Copiii
ieeau ipnd din colib, artndu-l cu degetul. Adulii se micau cu o
ncetineal demn, dar l examinau cu un ochi curios.
Se ls o tcere ciudat.
Printr-o sprtur, McKie ptrunse n coliba cea mare. Douzeci de fee
negre, imobile, se ntoarser spre el, urmrindu-i micrile.
Un miros cumplit, de nedescris, de carne n putrefacie, friptur,
excremente, miasme acre, neplcute, i asalt nrile. n jurul vitelor nhmate
la car, roiau nori negri de insecte.
n timp ce McKie privea n jur, se apropie de el un om alb cu o barb
mare, roie. Purta o plrie cu bor plat, o vest neagr prfuit i pantaloni
maron. inea n mn un bici asemntor celui din Sfera caleban. McKie
nelese c era pe drumul cel bun.
Brbatul se opri. Avea chipul aspru, ostil, i l msura cu dumnie.
Timp de cteva clipe, l privi x pe McKie, apoi fcu un semn scurt cu capul
ctorva brbai din stnga lui, fcu un gest spre car i i mut iar privirea
spre agentul Biroului.
Lng boii nhmai, se postaser acum doi oameni negri. McKie studia
coninutul carului. Obiectele plate erau un fel de tblii sculptate, purtnd
picturi stranii, care l duceau cu gndul la carapacele Palenki. Oricum, nu-i
plcea deloc cum se uitau brbaii aceia la el. Se simea ncolit. Mna din

buzunar i se crisp pe mnerul pistolului cu radiaii. Simea cum se strnge


cercul n jurul lui. Nu-i plcea s-i simt spatele expus.
Sunt Jorj X. McKie, Sabotor Extraordinar, spuse el, naintnd spre
albul brbos. Dumneavoastr?
Omul scuip, spunnd ceva ce semna cu:
Getnabent.
McKie nghii n sec. Aceste sunete nu-i spuneau nimic. Straniu Nu
credea c exist n univers vreo limb pe care s n-o cunoasc. Poate c R&R
descoperise aici o nou planet.
Sunt n misiune ocial, trimis de Birou, relu el. E mai bine s tie
toi asta, s respectm legea.
Brbatul ridic din umeri.
Kawderwelsh!
Cineva din spate ip.
Krawlikido!
Brbosul privi n direcia vocii, apoi spre McKie. Acesta analiza biciul.
Vzndu-i privirea, brbosul strnse cu putere mnerul exibil de oel.
Continua s-l priveasc pe McKie. Mnuia biciul cu o siguran care-l nor
pe McKie.
De unde avei biciul? l ntreb.
Omul privi spre obiectul din mna lui.
Pitsch! Brawzenbuller.
McKie fcu civa pai spre el i ntinse mna spre bici. Brbosul clatin
din cap cu o mutr oroas. Nu te puteai nela asupra rspunsului!
MayKely! spuse el, biciuind lemnria cruei i artnd din ochi
obiectele ngrmdite.
McKie analiz din nou coninutul cruei. Obiecte artizanale, probabil.
tia c obiectele fcute de mn erau pltite cu bani grei, de oameni stui de
produsele n serie ale uzinelor automatice. Dac obiectele fuseser fabricate
aici, atunci i era clar c se aa n faa unei forme grosolane de exploatare a
minii de lucru ignorante. Sclavie, ce mai!
Ascunztoarea lui Abnethe avea, poate, i coluri morbide, dar i o
justicare comprehensibil.
Unde e Mliss Abnethe? se hotr s ntrebe McKie.
Cuvintele acestea declanar o reacie ciudat. Brbosul i nl capul
i l fulger din priviri. Mulimea care-l nconjura ncepu s murmure
neinteligibil.
Abnethe? repet McKie.
Seeawss Abnethe! ip brbosul.
Mulimea ncepu s psalmodieze.
Epah Abnethe! Epah Abnethe! Epah Abnethe!
Rooik! ltr brbosul.
Tcur brusc.
Cum se numete aceast planet? Unde m au, de fapt? ntreb
McKie, privind n jur.
Dar nimeni nu-i rspunse.

McKie i x privirea n ochii brbosului; cellalt l nfrunt cu stoicism,


apoi fcu semn din cap, ca i cum ar ajuns la o anumit concluzie. Spuse:
Deespaweng!
McKie i ncrei fruntea. ncurcat afacere! La ecare pas, dai de
probleme de comunicare! Dar orice-ar , vzuse destule pentru a putea cere
o anchet ocial a poliiei. Nu poi lsa n asemenea stare de decdere nite
ine umane! Cu siguran c Abnethe era n spatele afacerii. Biciul, reacia
la numele ei Tot satul i amintea de nevroza lui Abnethe. La oamenii din
apropiere, observase cicatrici pe piept i pe brae. Dac erau urme de bici,
Abnethe, cu tot aurul ei, nu se va putea salva
Ceva explod n ceafa lui McKie i l propuls n fa. Brbosul ridic
biciul, iar McKie simi lovitura apropiindu-se. ncerc s-i scoat din buzunar
pistolul cu raze, dar muchii nu-l mai ascultau. Trupul i devenise o mas
inform, de necontrolat. Nu mai vedea nimic prin perdeaua de snge.
Din nou simi ceva, ca o explozie, n cap.
Czu ntr-o stare de uitare adnc. nainte de a-i pierde cunotina, se
gndi brusc la monitorul implantat n craniu. Dac-l vor ucis, undeva, n
univers, un taprisiot va alertat i va transmite un ultim raport despre un
anume Jorj X. McKie.
Ah, dac ar ti ce bine mi-ar face! Dar nu-i mai rspunse nimeni.
Doar tenebrele.
Dar asta-i o lun, realiz uimit McKie. Obiectul luminos de deasupra
lui nu putea dect o lun. n ntunericul adnc, luna se ridicase deasupra
siluetelor nepenite ale acoperiurilor primitive.
Deci era tot n sat.
Astrul era tot acolo, incredibil de aproape.
ncepu s-l doar ceafa i tmpla stng Fcu bilanul simurilor sale
amorite i conchise c sttea pe pmnt, ntins pe spate, cu faa spre cer,
imobilizat de frnghii legate de pari npi n pmnt.
Poate c era n alt sat.
ncerc frnghia: nimic de fcut.
Poziia n care se aa era lipsit de demnitate: cu picioarele deprtate
i minile n cruce.
Rtci cu privirea printre constelaiile care intrau n cmpul lui vizual.
Unde putea s se ae?
n stnga, sclipi o lumin. Voi s ntoarc privirea spre ea, dar o durere
surd l strfulger pn n mduva oaselor.
Gemu adnc.
n ntuneric rsun urletul unui animal. Din deprtare i rspunse un
rget rguit. Linite. Apoi, alt rget. Pentru McKie, aceste zgomote
confereau nopii o alt dimensiune. Auzi fonet de pai care se apropiau.
L-am auzit gemnd, spuse un brbat.
Vorbeau n limba galactic standard. Cele dou umbre se conturar din
noapte i se oprir la picioarele lui.
Crezi c i-a recptat cunotina?
De ast dat, vorbi o femeie.

Respir ca i cum ar treaz, zise brbatul.


Cine suntei? spuse McKie rguit.
Vorbele i strnir n east mii de dureri.
Din fericire, voi, oamenii, tii s v supunei ordinelor, zise brbatul.
Cum ai ajuns aici? ntreb femeia.
Am mers, rspunse McKie. Tu eti, Abnethe?
A mers! fcu brbatul.
McKie se ntreb cine putea brbatul. Distingea n glasul lui intonaii
non-umane. Non-umane sau umanoide? Dintre co-senzitivi, doar un Pan
Spechi se putea apropia ntr-att de o in uman, nct conformaia lui
zic s e copiat dup cea a oamenilor.
Dac nu m eliberai, nu rspund de urmri, spuse McKie.
Ba vei rspunde, zise cu rutate brbatul.
Vreau s tiu cum a ajuns aici, insist femeia.
Ce conteaz?
Conteaz enorm. Dac Fanny Mae e pe punctul de a renuna la
contract?
Imposibil, mugi brbatul.
Nimic nu-i imposibil. N-avea cum s ajung aici fr ajutorul
Calebanei.
Poate c mai exist un caleban.
Fanny Mae pretinde c nu.
Cred c ar trebui s scpm imediat de el, propuse brbatul.
Dar dac poart un monitor?
Fanny Mae spune c nici un taprisiot nu poate localiza acest loc.
Dar McKie a ajuns aici
Ba chiar am avut i o convorbire de la mare distan! interveni el.
Nici un taprisiot nu poate localiza acest col de univers? Ce-ar putea
justica o atare ipotez?
Nu vor avea vreme s ne gseasc, nici s acioneze. Trebuie s-l
eliminm, hotr brbatul.
N-ar o mutare inteligent! replic McKie.
Uite cine vorbete! l ironiz glasul masculin.
McKie ncerc s le vad chipul, dar ei se ineau n umbr. Ce era att
de aparte n vocea brbatului? Ct despre femeie, era clar c-i modicase
vocea cu ajutorul unui storter, dar de ce?
Sunt purttorul unui monitor de via, anun McKie.
n curnd va al meu, zise brbatul.
Nu mai suport! se enerv femeia.
Ucidei-m i monitorul va ncepe s emit, spuse McKie. Taprisioii
vor cerceta sectorul i i vor identica pe toi cei din jurul meu. Chiar dac nu
v vor putea gsi, vor ti cine suntei.
Perspectiva m face s tremur! i rspunse batjocoritor brbatul.
Trebuie s tim cum a ajuns aici! se ncpn femeia.
Ce dracu conteaz asta?
E o ntrebare stupid!

S admitem c Fanny Mae a renunat la contract.


Sau c exist undeva o clauz pe care n-am neles-o.
Nu exist nimic! Doar moartea lui.
Nu tiu dac e posibil. Sunt momente cnd m ntreb dac vorbim,
de fapt, aceeai limb. Ce mai exist n afar de conjuncii?
Abnethe, de ce pori storter? ntreb McKie.
De ce-mi spui Abnethe?
i poi schimba vocea, nu i stilul!
Fanny Mae te-a trimis aici?
Adineauri cineva a spus c e imposibil, ripost McKie.
Nu s-ar zice c-i lipsete capul! fcu ea.
Nu-mi mai trebuie dect picioare frumoase, glumi McKie.
Nu cred c Fanny Mae a putut rupe contractul. Amintete-i clauza de
protecie. E mai probabil c l-a trimis aici pentru a scpa de el.
Atunci, hai s-o facem ct mai repede!
Nu asta am vrut s spun.
tii bine c e tot ce putem face.
l vei face s sufere i eu nu pot accepta asta, ip ea.
Atunci, pleac i las-m singur!
Nu suport gndul c-l facem s sufere. Nu nelegi?
Nu va suferi.
mi trebuie o certitudine.
Nu poate dect Abnethe, i spuse McKie, amintindu-i
incapacitatea ei de a suporta suferina co-senzitivilor. Dar cine e cellalt?
se ntreb n gnd.
M doare capul. Mliss, i dai seama c oamenii ti mi-au spart
ceafa? zise McKie.
Care ceaf? ntreb vocea masculin.
Trebuie dus la doctor, hotr femeia.
Nu stupid! ip vocea.
Dar ai auzit, nu? l doare capul.
Mliss, nceteaz!
Mi-ai pronunat numele!
Ce mai conteaz? Oricum te-a recunoscut.
Dac scap?
De aici?
Doar e binevenit!
E o ans pentru noi!
Sufer, opti ea.
Nu e adevrat, minte.
Ba sufer, tiu asta.
i dac ncearc s fug n timp ce-l ducem la doctor? Agenii
Biroului de Sabotaj au mari resurse! Fanny Mae ni l-a trimis, iar noi suntem
obligai s-l omorm.
M nnebuneti! ip ea.
Nu va suferi.

Urm un moment de tcere.


i promit.
E adevrat?
Dup cum i spun.
Plec, spuse ea. Nu vreau s tiu ce va . Cheo, vreau s nu-i mai
pronuni niciodat numele. M-ai neles?
Da, draga mea. Te neleg.
Plec imediat.
M va tia n buci mici. Iar eu voi urla tot timpul de durere, zise
McKie.
Ah! F-l s tac! gemu ea.
Vino, draga mea! Hai, vino cu mine!
McKie i auzi ndeprtndu-se. ncordndu-i puterile, url:
Abnethe! M va face s sufr cumplit! tii bine c aa va !
O auzi suspinnd:
Nu Te rog
Apoi vocile lor se pierdur n noapte.
Furuneo, nu mai ntrzia!, se gndi McKie. Cheam Calebana!
Trebuie s plec imediat de aici!
Trase, disperat, de sfori. Dar ruii nu se clintir.
Ah, Calebana! se gndi el. M-ai trimis aici ca s mor! i mai spuneai
c m iubeti!
Dup ceasuri ntregi de interogatorii, ntrebri exasperate i rspunsuri
de neneles, Furuneo chem un rechizitor pentru a pzi Calebana. La cererea
lui, Fanny Mae deschise poarta oval, care i permise s respire puin aer
curat. Dup cldura din Sfer, afar prea s domneasc ngheul! Vntul se
nteise, aa cum se ntmpla de obicei nainte de cderea nopii. Valurile se
sprgeau de stnci i de peretele de lav din spatele Sferei. Era vremea
reuxului, iar valurile se sprgeau n jerbe de spum de pereii stncilor.
Conjuncii! i spuse cu amrciune Furuneo. Fanny Mae spune c
nu sunt legturi. i atunci, ce-ar putea ?
Niciodat nu se simise att de frustrat.
Calebana i explic:
Ceea ce este ntre unu i opt e o conjuncie. Utilizare corect a
verbului?
Cum?
Verbe de identitate Concept straniu.
Ba nu! ip Furuneo. Ce spuneai c este ntre unu i opt?
Ceva care disociaz.
Ca un solvent?
nainte solvent.
nainte?! Ce-are-a face nainte cu solventul?
Poate mai profund ca solventul, spuse ea.
E absolut stupid! Cum adic mai profund?
Zon non-disociat a conjunciei.
Iat-ne din nou la nceput, gemu Furuneo. Ce-i aia o conjuncie?

Interval non-coninut ntre.


ntre ce?
ntre unu i opt.
Oh, nu!
La fel, ntre unu i x, adug ea.
Furuneo i prinse capul n mini, aa cum fcuse i McKie naintea lui.
Apoi murmur:
i, n afar de doi, trei, patru, cinci, ase, apte, ntre unu i opt ce
mai este?
Innitul, rspunse Calebana. Concept de deschidere. Nimic conine
totul, totul conine nimic.
tii ce gndesc eu? o ntreb Furuneo.
Nu citesc gnduri.
Cred c-i bai joc de noi!
Conjuncii constrng, spuse Calebana. Constrngerea amelioreaz
comprehensiunea?
Constrngere? E vorba de o obligaie?
Noiuni de micare.
Noiuni de ce?
Ceea ce este staionar cnd totul n micare, i explic ea. Aa
conjuncia. Conceptul de innit este vidul fr conjuncii.
Uf!
Ajuns n acest stadiu, Furuneo ceru s ias pentru a lua puin aer.
Mai mult, nu nelesese de ce Calebana trebuia s menin o
temperatur att de ridicat n interiorul Sferei.
Consecin de micare, i rspunse ea, evitnd, astfel, o alt
explicaie neinteligibil, cum ar fost convergen de vitez sau concept de
generare de schimbare.
Un fel de efect de friciune? lans, timid, Furuneo.
Relaie necompensat ntre dimensiuni, probabil mai bun
aproximaie, rspunse Calebana.
n timp ce rememora tentativele zadarnice de a pricepe ceva, Furuneo
sua n pumni pentru a se nclzi. Soarele apusese, iar pe platoul stncos
sua, din direcia mrii, un vnt ngheat.
Am de ales ntre a nghea i a m perpeli ca un condamnat la crile
iadului, gndi Furuneo. Dar ce s-o ntmplat cu McKie?
n acea clip, Tuluk lans un apel la mare distan prin intermediul
unuia dintre taprisioii Biroului. Furuneo, care tocmai i cuta un col mai
ferit de vnt, i simi glanda pineal activat. Ls jos piciorul pe care abia l
ridicase, l x solid ntr-o bltoac i i pierdu instantaneu orice senzaie
corporal. Spiritul i fusese n ntregime absorbit de apel.
Aici Tuluk, de la Laborator, zise vocea. Scuz-mi deranjul.
Cred c tocmai m-ai fcut s-mi xez piciorul ntr-o groap cu ap
ngheat.

Ei bine, iat nc puin ap ngheat pentru tine. Trebuie s-l aduci


napoi pe McKie, prin Caleban, dup exact ase ore standard socotite
ncepnd de la orele patru i cinzeci i unu de minute timp sincronizat.
Msur standard?
Evident, msur standard.
i unde-i McKie?
Nu tiu. Acolo unde l-a trimis Calebana. Ai idee cum funcioneaz
creatura asta?
Funcioneaz prin conjuncii.
Adevrat?! Dar ce nseamn conjuncii?
Cum voi aa, vei primul pe care-l voi informa.
Parc ar o contradicie temporal!
S-ar putea. Ascult: ce-ar dac mi-ai permite s-mi scot piciorul din
apa asta ngheat acum? Probabil c s-a congelat cu desvrire.
Ai notat coordonatele n timp sincronizat?
Da, le am. Sper c n-o s-l trimit pe McKie acas!
Cum asta?
Furuneo i povesti ceea ce i se ntmplase.
E o adevrat nebunie, spuse Tuluk.
Din fericire, e bine c ai descoperit singur toate astea. tii, o clip,
am crezut c nu abordezi problema cu sucient seriozitate.
La wreavi, seriozitatea i sinceritatea erau cel puin la fel de importante
ca pentru taprisioi, dar Tuluk sttuse sucient n preajma oamenilor pentru a
n stare s recunoasc sarcasmul.
Ei bine, ecare ras cu nebunia ei, spuse el.
Era un cunoscut aforism wreav, dar semn att de bine cu ceea ce ar
putut spune Calebana, nct pe Furuneo l ncerc un acces trector de
nebunie, datorat, n parte, efectelor agresalului. i simi ego-ul dizolvnduse. Tremur i i ntri mental spiritul.
Eti pe cale de a-i pierde identitatea? ntreb Tuluk.
Vrei s te retragi i s m lai s-mi scot piciorul din ap?
Percep o senzaie de sfreal. Ar trebui s te odihneti, spuse Tuluk.
Imediat ce voi avea timp. Sper c nu voi adormi n Sfera erbinte a
Calebanei. M-a trezi gata prjit, numai bun pentru o cin de canibali.
Voi, oamenii, v exprimai uneori ntr-o manier respingtoare, spuse
wreav-ul. Dar ai face bine s rmi treaz ctva timp. S-ar putea ca McKie s
aib nevoie de punctualitatea ta.
Era ntuneric, dar nu de lumin avea nevoie Abnethe pentru gndurile
ei ntunecate. Blestematul de Cheo, cu tendinele lui sadice cu tot! Greise
nannd operaia chirurgical ce fcuse dintr-un Pan Spechi un monstru
egostazat. Oare de ce se schimbase att fa de vremurile cnd l cunoscuse?
Era att de exotic, att de excitant Totui, avea nc nevoie de el. Nici ea
nu putea nega perspectivele extraordinare ale descoperirii lor. Cel puin,
acest fapt rmnea extrem de excitant.
Se ls pe spate pe fotoliul ei moale, unul dintre rarele tipuri adaptate
pentru a toarce ncet n timp ce-i legnau stpnul. Vibraiile uoare i

strbteau ntreg trupul, ca i cum ar cutat peste tot iritarea i ncordarea,


pentru a o elimina. Era att de relaxant!
Suspin profund.
Apartamentele ei ocupau etajul superior al turnului pe care-l nlaser
aici, pe aceast lume, siguri ind c nu pot atini de nici o lege, de nici un
mesaj, n afara celor intermediate de o singur Caleban, care nici ea nu mai
avea mult de trit.
Dar cum ajunsese McKie aici? i de ce spusese c a fost contactat
printr-un taprisiot?
Fotoliul viu, sensibil la strile ei, se opri din tors n timp ce ea se ridica.
Minise, oare, Fanny Mae? Mai exista, oare, un alt Caleban capabil s
descopere acest loc?
Fr a nega dicultile de interpretare a ntregii conversaii, Calebana
era totui sigur c nelesese esenialul. Lumea n care se aa nu avea dect
o cheie, iar aceast cheie era spiritul lui Mliss Abnethe.
Se aplec n faa fotoliului.
Pentru a face din acest spaiu un loc venic sigur, vor exista mori, e
drept, dar mori fr suferin un orgasm gigant de mori fr suferin. Un
singur culoar pe care moartea l va nchide. Toi supravieuitorii alei de ea
vor tri fericii aici, departe de toate aceste conjuncii.
Sau orice-ar ele
Se ridic i fcu civa pai n noapte. Covorul, creatur adaptat
asemenea fotoliului, fremt pe toat suprafaa lui moale sub mngierea
tlpilor ei.
Pe buzele ei pluti un zmbet maliios.
n ciuda complicaiilor i a ciudatei sincronizri, trebuia s mreasc,
totui, cadena agelrilor. Fanny Mae trebuia adus ct mai rapid la
discontinuitatea nal. A ucide fr a produce suferina victimelor: iat o
perspectiv la care ea medita nc.
Dar trebuia s acioneze repede.
Pe jumtate adormit, Furuneo se sprijinea de peretele curb al Sferei.
Blestema ntruna cldura. Ceasul lui implantat l anun c, nu peste mult
timp, urma s-l aduc napoi pe McKie. ncercase s-i explice acest lucru i
Calebanei, dar aceasta se ncpna s nu priceap noiunea de timp.
Lungimile se ntind i se scurteaz. Se deformeaz i variaz,
lansnd valuri de micare de la una la alta. Astfel, timpul rmne inconstant.
Inconstant?
Tubul vortal al unui culoar S se deschise brusc. Exact deasupra lingurii
gigantice a Calebanei.
n deschidere, se zrir chipul i umerii lui Abnethe.
Furuneo se deprt de perei i se scutur pentru a-i risipi toropeala.
Blestemat cldur!
Eti Alichino Furuneo! zise Abnethe. tii cine sunt eu?
tiu.
Te-am recunoscut imediat. Cunosc chipul tuturor agenilor din Biroul
vostru stupid. Uneori, poate folositor.

Eti aici pentru a o biciui pe Caleban? ntreb Furuneo.


Apoi scoase din buzunar aparatul holograc i se apropie ct mai mult
de deschiztura culoarului, aa cum i ordonase McKie.
Nu m obliga s nchid culoarul nainte de a avea o mic discuie, l
avertiz Mliss.
Furuneo ezit. Nu era Sabotor Extraordinar, dar nu ajunsese agent
planetar fr a nvat s recunoasc circumstanele n care trebuia s
nesocoteasc ordinele unui superior.
Despre ce-am putea discuta? o ntreb el.
Despre viitorul tu.
Furuneo o privi x. Vidul din ochii ei l amei. Femeia era devorat de
propria-i nevroz.
Viitorul meu?
ntrebarea este dac mai ai sau nu viitor.
Nu ncerca s m amenini!
Dup Cheo, ai o posibil parte a proiectului nostru, zise ea.
Fr a ti de ce, Furuneo era convins c Abnethe minte. i totui, era
ciudat c se trda n felul acesta i tremuraser buzele cnd pronunase
numele lui Cheo.
Cine este Cheo?
Deocamdat, n-are nici o importan.
Atunci, care e proiectul vostru?
Supravieuirea.
Bravo! spuse el. Asta-i tot?
Se ntreba cum ar reaciona dac ar scoate holograful i ar ncepe s
nregistreze.
Fanny Mae l-a trimis pe McKie dup mine? ntreb ea.
Era evident c ntrebarea era foarte important pentru ea. Pesemne c
McKie cam tulburase apele.
L-ai vzut pe McKie? o interog agentul.
Refuz s vorbesc despre McKie.
E clar c nu-i zdravn! se gndi Furuneo. Doar ea pomenise prima
de McKie!
Abnethe i strnse buzele i l privi intens.
Alichino Furuneo, eti cstorit?
Furuneo nl uimit sprncenele. Buzele lui Abnethe fremtau din nou.
Cu siguran c ea tia rspunsul. Dac-i procurase poza lui, pesemne c-i
aase i punctele slabe. Unde voia s ajung?
Soia mea a murit.
Vai, ce trist! murmur Mliss.
Pn la urm, te obinuieti! Nu poi tri n trecut! ip el, cuprins de
furie.
Ah! Aici s-ar putea s te neli.
Ce vrei s spui, Abnethe?
Pi, s vedem Ai aizeci i apte de ani, dac nu m neal
memoria

tii bine asta.


Eti tnr, relu ea. i pari chiar mai tnr dect vrsta pe care o ai.
Sunt sigur c eti plin de vitalitate i c tii s apreciezi existena.
Ca toat lumea
Asta era, deci: ncerca s-l angajeze n slujba ei.
Pentru a gusta existena, ai nevoie de ingredientele necesare. E
ciudat s gsesc un om ca tine n acest Birou idiot.
i Furuneo se gndea uneori la acest lucru. Dar, n acelai timp, se
ntreba ce legtur putea avea el cu proiectul misterios de care vorbea Cheo
i pe care ei i-l oferiser.
Se analizar n tcere cteva clipe, ca doi lupttori pe punctul de a se
nfrunta. Oare ce-i putea oferi ea? Era o femeie seductoare: buze generoase,
ochi mari, verzi, obraz oval, armonios. Vzuse i reproduceri holograce ale
trupului ei Esteticienii de pe Steaydon i fcuser bine treaba. Femeia
tiuse s prote de toate avantajele averii ei imense.
De ce te temi? o ntreb el brusc.
Era un atac iscusit, dar ea i rspunse cu o und de sinceritate
neateptat:
De suferin.
Furuneo nghii n sec. Cstoria lor nu fusese nicidecum ca toate
celelalte, chiar dac, dup moartea Madei, renunase la celibat. Fusese ceva
dincolo de vorbe, de trupuri. Dac mai exista ceva solid i etern n universul
acesta, atunci aceasta fusese iubirea lor. N-avea dect s nchid ochii pentru
a-i simi alturi prezena. Nimic n-o putea nlocui, iar Abnethe ar trebuit s
tie asta. Nu avea ce s-i ofere. El avea tot ce-i trebuia.
Sau, cine tie?
Fanny Mae! Eti gata s-mi onorezi cererea? ntreb Abnethe.
Conjuncii potrivite, rspunse Calebana.
Conjuncii?! explod Furuneo. Ce naiba or nsemnnd?
Nu tiu. Dar, aparent, n-am nevoie s tiu pentru a m folosi de ele,
rspunse Abnethe.
Ce metereti acolo? o ntreb el.
Surprinztor, se simea ngheat, n ciuda cldurii care domnea n Sfer.
Fanny Mae, arat-i! ordon Mliss.
Tubul vortal al culoarului S se deschise, apoi se nchise iar, cu zgomot;
n cele din urm se deschise larg. Abnethe dispruse. n locul ei, se prola
rmul nsorit al unui ocean linitit. Pe plaj, se zrea un stabo-yacht oval, ale
crui vele coborte lsau s se vad o tnr ntins pe burt n mijlocul unui
hamac plutitor, ce-i druia trupul razelor calde ale unui soare reglabil.
Furuneo contempla scena, incapabil s fac vreun gest. Tnra nl
capul i privi spre ocean. Apoi l plec la loc.
Vocea lui Abnethe venea de undeva de deasupra capului lui. Probabil c
folosise alt culoar. Dar el nu-i putea dezlipi privirea de la scena att de
familiar.
E Mada! opti el.
Cu siguran.

Oh, Doamne! Cnd ai holograat asta?


Eti sigur c-i iubita ta, nu-i aa?
E luna noastr de miere, se blbi Furuneo. Recunosc chiar i ziua.
Prietenii m-au dus s vizitez lacul acoperit, dar pentru c ei nu-i plcea s
noate, a preferat s rmn pe stabo-yacht.
De unde tii c e exact acea zi?
Uite: la dreapta, e arborele ambok. n ziua aceea, norise, iar eu
pierdusem spectacolul Vezi oarea-umbrel?
Da. Deci eti sigur de autenticitatea scenei?
Vizionarii ti m nregistrau chiar n acele clipe? ntreb el rguit.
Nu. Noi suntem vizionari. Scena se petrece acum.
Imposibil! Au trecut patruzeci de ani de atunci!
Mai ncet, nu ipa. Ea te va auzi!
Cum m-ar putea auzi? E moart de
Totul se petrece acum, crede-m. Fanny Mae?
n persoan de Furuneo concept de acum conine conjuncii relative.
Caracter prezent al scenei, autentic, conrm Calebana.
Furuneo avea chipul crispat, disperat.
Am putea duce acest yacht, mpreun cu tine, ntr-un loc anume, pe
care Biroul nu-l va gsi niciodat, propuse Abnethe. Ce zici, Furuneo?
Furuneo i terse lacrimile ce-i iroiau pe obraji. Simea mireasma
oceanului i euviile de parfum puternic al orilor de ambok. Dar nu-i
dect o nregistrare, i spuse. Nu poate real!
De ce nu ne vede Mada, dac scena se petrece acum?
Pentru c Fanny Mae mi-a urmat instruciunile i ne-a ascuns vederii
ei. Totui, zgomotul strbate pn la ea. Vorbete mai ncet.
Mini! uier el.
Ca i cum s-ar supus unui ordin, tnra Mada se ridic i ncepu s
admire arborele ambok. ncepu apoi s fredoneze, ncet, o melodie
binecunoscut lui Furuneo.
Sunt sigur c m crezi, interveni Mliss. Acesta-i secretul meu,
Furuneo Secretul pe care l-am descoperit cu ajutorul Calebanei.
Dar cum
E sucient s aranjezi conjunciile potrivite i i se deschide totul,
pn i trecutul. Dintre toi calebanii, doar Fanny Mae a mai rmas, pentru a
ne putea drui acest trecut. Nu ne vor putea gsi nici taprisioii, nici Biroul,
nici oricine altcineva. Vom putea venic liberi.
Dar e o iluzie! spuse Furuneo.
Vezi bine c nu. Doar simi mireasma orilor, briza oceanului
Dar de ce ce vrei de la mine?
Ajutorul tu pentru un eac, Furuneo.
Care?
Ne temem ca nu cumva cineva s ne descopere ntmpltor secretul
nainte de vreme. Dar dac cineva cineva n care Biroul are ncredere i-ar
putea furniza rapoarte false
Ce rapoarte false?

C agelrile au ncetat, c Fanny Mae e bine


i de ce-a face eu aa ceva?
Dup ce Fanny Mae i va atinge discontinuitatea nal, tu vei
departe, la adpost, alturi de iubita ta. Nu-i aa, Fanny Mae?
Esen autentic, rspunse Calebana.
Furuneo x deschiderea culoarului cu o privire meditativ. Mada! Era
chiar acolo, lng el. Nu mai cnta, i masa trupul cu o crem protectoare.
Dac Fanny Mae ar apropia puin culoarul, ar putea chiar s-o ating.
Simi o neptur n inim. Trecutul!
i eu sunt pe-acolo, pe undeva? se ntreb el.
Da, rspunse Abnethe.
i voi reveni pe yacht?
Dac asta ai fcut i atunci, da.
i ce voi gsi acolo?
Nimic. Soia ta e plecat, disprut.
Dar
S-a spus c a fost furat de un monstru marin, sau c a ieit n larg
i
Deci a trit treizeci i ceva de ani dup, murmur el.
Poi retri toi aceti ani!
Dar eu Nu va la fel. Ea m
Te va recunoate!
Adevrat? se ntreb el. Da, poate c m va recunoate. Fr
ndoial, va nelege necesitatea unei astfel de hotrri. Dar nelegea c
Mada nu-l va ierta niciodat!
Dac vom avea grij, ea va tri i dup aceti treizeci i unu de ani,
opti insinuant Mliss.
Furuneo cltin din cap, dar gestul se adresa doar lui nsui.
Nu-l va ierta niciodat, la fel cum nu-l va ierta nici tnrul care gsise
yachtul gol. Iar tnrul acesta, el nsui, nu era nc mort!
Nu mi-a ierta-o niciodat, gndi el. Tnrul care am fost nu mi-ar
putea ierta toi aceti ani pierdui.
Dac te temi c schimbi cursul istoriei sau ceva de genul sta, te
neli. Fanny Mae mi-a spus c sistemul nu funcioneaz aa. Pur i simplu,
transformi o situaie izolat. Situaia nou i urmeaz propria-i logic, restul
rmnnd aproape neschimbat.
neleg.
Accepi trgul?
Cum?!
Vrei s-i spun lui Fanny Mae s nchid culoarul?
De ce te mai osteneti? Nu pot accepta, spuse Furuneo sfrit.
Glumeti!
Furuneo se uit pentru prima oar n direcia vocii, vznd un mic
culoar exact deasupra capului su. n deschiderea culoarului, se ntrezreau
ochii, nasul i gura lui Abnethe.
Nu glumesc, spuse el.

O parte din mna lui Abnethe deveni vizibil, indicnd cellalt culoar.
Iat ce eti pe cale s refuzi! Privete, te somez s priveti! Poi s
spui cu mna pe inim c nu-i doreti toate astea?
Se ntoarse.
Mada era din nou ntins n hamac, cu capul pe pern. Aa o gsise
cnd se ntorsese de la lac.
N-ai ce s-mi oferi! spuse el.
Dar totul e real. Nu i-am spus dect adevrul!
Eti o proast dac nu vezi diferena ntre ce aveam eu i Mada i
ceea ce-mi oferi tu. Sincer, mi-e mil de tine
Dintr-odat, ceva l strnse de gt, retezndu-i vorbele. Btu aerul cu
minile Se simea plutind Capul ntlni rezistena culoarului. Gtul i era
n punctul de nchidere al culoarului S, care se nchise brusc. Trupul lui
Furuneo czu inert pe solul Sferei.
Idioato! ip Cheo. i-ai pierdut minile! Dac nu veneam la timp
L-ai omort! suspin rguit Abnethe, ndeprtndu-se de locul
unde capul nsngerat macula solul Sferei calebane.
L-ai ucis! Tocmai cnd aproape c
Aproape c erai s distrugi totul! rican Cheo, apropiindu-i de ea
obrazul plin de cicatrici sngernde. Ce avei voi, oamenii, n loc de creier?
Dar el
Era gata s-i cheme pe ceilali i s le povesteasc totul!
Nu accept s-mi vorbeti pe acest ton!
Cnd e capul meu n joc, i vorbesc pe ce ton vreau!
L-ai fcut s sufere! l acuz ea.
N-a suferit deloc din cauza mea! Tu i-ai fcut ru!
Cum poi spune asta?
nspimntat, se deprt de chipul acestui Pan Spechi cu trsturi
umanoide, grotesc disproporionate.
Te plngi mereu c nu supori suferina altora, tun Cheo. De fapt, i
place. Rspndeti numai suferin n jurul tu. tiai bine c omul nu ar
acceptat oferta ta stupid i, totui, i-a plcut s-i uturi pe dinainte tot ceea
ce a pierdut. Asta nu nseamn a produce suferin?
Ascult, Cheo, dac tu
A suferit cumplit pn ce eu am pus capt jocului. i tii bine c aa
este!
Oprete-te! Nu-i adevrat! Nu l-am fcut s sufere! ip ea, ngrozit.
Ba da, pn-n ultima clip.
Abnethe se repezi spre el, lovindu-l cu pumnii ei mici:
Mini! Mini!
Cheo o prinse de mini i o for s se aeze n genunchi.
Mincinosule, mincinosule, suspin ea.
El relu, cu o voce ceva mai dulce:
Mliss, ascult-m! Nu avem nici o posibilitate de a ti exact ct timp
va mai tri Calebana. Fii rezonabil! Avem la ndemn un numr limitat de
perioade xe n care putem utiliza Ochiul S i trebuie s protm ct mai

mult de ele. Ai fost pe punctul de a risipi aiurea una dintre ele. Mliss, nu ne
putem permite astfel de capricii.
Ea inea capul plecat, ncpnndu-se s nu-l priveasc.
tii c nu-mi place s u aspru cu tine, Mliss, relu el. Dar metoda
mea e mai bun ai recunoscut i tu asta. Trebuie s ne pstrm integritatea
propriului nostru ego.
Ea nl uor capul, fr a-l privi.
Hai s plecm la ai notri. Plouty a inventat un joc tare nostim.
Un singur lucru, zise ea.
Care?
S-l lsm n via pe McKie. Ar o achiziie bun pentru
Nici gnd!
Dar ce ru ne-ar putea face? Ar putea interesant. Nu doar din
cauza Biroului sau
Nu. De altfel, e prea trziu. Deja am trimis un Palenki cu n ne
nelegi ce vreau s spun.
Cheo i eliber minile.
Abnethe se ridic, cu nrile dilatate de furie. l privi o clip printre gene,
cu capul aplecat. i, dintr-o dat, piciorul ei drept zbur, lovindu-l pe Cheo
drept n uierul piciorului stng. De durere, acesta ncepu s opie prin
camer ntr-un picior. Dar cu toat suferina, era amuzat:
Vezi? i place suferina!
Abnethe se arunc n braele lui, cerndu-i iertare. Probabil c n
noaptea aceea, nu vor juca jocul cel nou al lui Plouty, ci un alt joc, vechi de
cnd universul.
n clipa n care monitorul lui Furuneo se activ pentru a-i anuna
moartea, taprisioii ncepur s sondeze zona care nconjura Sfera. Nu gsir
dect Calebana i patru rechizitori ce supravegheau zona. Complexul de
mprejurri, motivaiile sau culpabilitatea co-senzitivilor nu ineau de resortul
taprisioilor. Ei trebuiau doar s semnaleze locul i prezena co-senzitivilor
aai n raza aparatelor de sondare. Prin urmare, cei patru rechizitori au fost
supui zile-ntregi unui sever interogatoriu.
Nu la fel s-a ntmplat cu Calebana. nainte de a lua o hotrre n ceea
ce o privea, era necesar convocarea adunrii generale a Biroului de Sabotaj.
Moartea lui Furuneo se petrecuse n mprejurri misterioase: capul dispruse,
iar rspunsurile Calebanei erau neinteligibile.
Cnd Tuluk intr n sala de conferine, dup o convocare care-l sculase
practic din pat, Siker btea darabana n tblia mesei, folosind pentru asta
vrila sa central de aprare, ntr-un gest foarte puin potrivit senintii unui
laclac.
Nu putem aciona fr McKie. E o problem prea delicat, spuse
Siker.
Tuluk i ocup locul, se sprijini pe suportul wreav adaptat speciei sale
i ntreb:
McKie n-a fost contactat nc? Furuneo ceruse Calebanei

Nu putu s continue, cci nimeni nu auzea nimic: toi vorbeau n acelai


timp. Imediat ce se putu face auzit, relu:
Unde e corpul lui Furuneo?
n drum spre laborator.
Ai anunat poliia?
Bineneles.
Nu s-a gsit capul?
Nici o urm.
Nu poate dect o pist, spuse Tuluk. Poliia se va ocupa de
afacere?
Nu le putem permite. Era omul nostru.
Tuluk clatin din cap:
Sunt de acord cu Siker. Nu putem face nimic fr McKie. El s-a
ocupat de totul, nc de pe vremea cnd noi nu bnuiam nimic. i tot el se va
descurca n continuare.
Oare n-ar trebui s revenim asupra hotrrii? ntreb cineva din
partea opus a mesei.
Tuluk scutur din cap:
Nu. S-o lum n ordine: Furuneo a murit. Era nsrcinat s-l aduc
napoi pe McKie nc de acum cteva ceasuri.
Bildoon, eful Pan Spechi al Biroului, ascultase tcut i atent tot acest
schimb de cuvinte. inea sub control ego-ul grupei sale de via pentarhic
de aproape aptesprezece ani, o medie deloc de ignorat pentru un Pan
Spechi. Dei ideea l revolta, tia c urma s-i transmit ego-ul celui mai
tnr membru al incubatorului. Ca urmare a tensiunii provocate de aceast
criz, schimbul urma s se produc mai curnd dect ar crezut. Ce pre
cumplit trebuie s pltesc pentru slujirea Co-senzitivitii!, se gndi el.
Aspectul umanoid creat genetic pentru nfiarea lor i fcuse pe
ceilali umanoizi s uite caracterele eseniale ale unui Pan Spechi. Dar, n
curnd, nimeni nu va mai putea ignora adevrul, cel puin n ceea ce-l privea
pe el, Bildoon. Colegii si co-senzitivi vor martorii schimbrii: opacizarea
privirii, rictusul progresiv ce-i va deforma gura Dar mai bine s nu m mai
gndesc la asta, i spuse hotrt. Avea nevoie de toate puterile lui pentru
a servi Biroul.
Deja i se prea c nu-i mai stpnete egoul. Ranat tortur pentru
un Pan Spechi! Dar sumbra ameninare ce plutea deasupra tuturor cosenzitivilor ndeprta fantasmele personale. Calebana nu trebuia s moar.
Pn ce nu va sigur de supravieuirea ei, va trebui s lase la o parte toate
comarurile, toate temerile, ct i ideea cumplit a pseudo-morii, care
tulbura mintea oricrui Pan Spechi. O moarte i mai nspimnttoare plutea
deasupra tuturor.
i ddu seama c Siker l privea cu o ntrebare nerostit pe buze.
Bildoon spuse:
Cutai un taprisiot!
Cineva de lng u plec s execute ordinul.
Cine a intrat ultimul n contact cu McKie? ntreb Bildoon.

Cred c eu, rspunse Tuluk.


Atunci va mai uor pentru tine. Fii scurt.
Tuluk i modic fanta facial n semn de acceptare. Un taprisiot a fost
adus i instalat pe mas. Acesta se indign c nu era tratat prin terminaiile
sale verbale cu suciente menajamente, pentru c nu i se ddea timpul
necesar s-i pregteasc energiile.
Dar cnd Bildoon invoc clauza special de urgen din contractul cu
Biroul, taprisiotul consimi, n ne, s coopereze. Se instal n faa lui Tuluk ii ceru:
Data, ora, locul.
Tuluk i ddu coordonatele locale.
nchide ochii! ordon taprisiotul.
Tuluk se supuse.
Gndete-te la contact, i ceru taprisiotul.
Tuluk se concentr asupra lui McKie.
Trecur mai multe minute fr a se stabili contactul. Tuluk deschise
fanta facial.
Obraz nchis! ltr taprisiotul.
Din nou, Tuluk se supuse.
Ceva nu-i n regul? ntreb Bildoon.
Linite! spuse taprisiotul. Deranjai subiacentul.
Apendicele lui vermiculare se agitau.
P! P! P! Apelul se va stabili doar cnd va permite un caleban.
Trebuie s treac printr-un caleban? se mir Bildoon.
Altfel nu se poate. McKie este izolat ntr-o conjuncie a altei ine.
Descurc-te cum tii, dar stabilete contactul! i ordon Bildoon.
Brusc, Tuluk tresri sub efectul plytotransei declanate de glanda lui
pineal.
McKie? Aici Tuluk.
Cuvintele acestea, pronunate n plytotrans, abia fuseser auzite de
vecinii si.
McKie rspunse ct putu de calm:
Cam n treizeci de secunde, nu va mai exista nici un McKie dac nu-l
chemi pe Furuneo pentru a-i cere Calebanei s m scoat de aici.
Ce se ntmpl acolo? ntreb Tuluk.
Sunt imobilizat, iar un Palenki tocmai se apropie de mine pentru a
m ucide. l vd la lumina focului. Are n mn o secure. M va tia n buci.
tii c ei
Nu pot s-l chem pe Furuneo. E
Atunci cheam Calebana.
tii c nu se poate.
Cheam-o, cretinule!
Tuluk ntrerupse contactul i transmise taprisiotului cererea agentului.
Era mpotriva oricrei raiuni: oricine tia c taprisioii nu pot pune n contact
co-senzitivii cu calebanii.

Pentru cei prezeni n sala de conferine, monologul incoerent,


caracteristic plytotransei, se desfura cu ntreruperi. Bildoon voi s-l ntrebe
ceva pe Tuluk, dar se opri. Trupul tubular al wreav-ului era att de imobil!
M-ntreb de ce taprisiotul spunea c trebuie s treac printr-un
caleban, opti Siker.
Nelmurit, Bildoon aplec ncet capul.
Un chither, aezat lng Tuluk, mormi:
tii, a putea jura c i-a cerut taprisiotului s-o cheme pe Caleban.
Imposibil! fcu Siker.
Nu neleg, relu chitherul. Cum se poate ca McKie s e undeva fr
a ti unde este de fapt?
Tuluk a ieit sau nu din trans? ntreb speriat Siker. Uitai-v, se
poart ca i cum i-ar pierdut pedalele.
O tcere grea czu peste co-senzitivii reunii n jurul mesei. Niciunul nu
ignora ceea ce ar vrut s spun Siker. S czut wreav-ul n capcana unui
astfel de apel? S se rtcit pe trmurile stranii de unde personalitatea nu
mai revine niciodat?
ACUM! url cineva.
Co-senzitivii se ndeprtar speriai de masa de conferine. Dintr-o
avalan de nori i pietre, McKie ateriz n mijlocul lor, pe spate, exact n faa
lui Bildoon, care se ridic pe jumtate din fotoliu.
McKie avea ncheieturile minilor nsngerate. Privirea i era ngheat,
iar pletele lui rocate erau ncleiate de o mas amorf.
Acum, murmur McKie.
Se ntoarse, l zri pe Bildoon i, ca i cum aceasta ar explicat totul,
adug:
Securea era pe punctul de a cobor.
Ce secure? ntreb Bildoon nencreztor.
Cea pe care un Palenki o ridicase deasupra capului meu.
Cum?!
McKie se ridic, masndu-i ncheieturile nepenite n locul unde fusese
legat. Apoi i trecu degetele prin pr. Semna cu o divinitate batracian a
speciei gowachin.
McKie, explic-mi ce se-ntmpl aici! i ordon Bildoon.
Eu n sfrit, puin a lipsit s dispar de tot. De ce a ateptat
Furuneo att de mult? Doar am spus ase ore, nici un minut n plus.
McKie se ntoarse spre Tuluk, care rmsese tcut, nepenit, sprijinit de
suportul lui wreav.
Furuneo e mort, zise Bildoon.
Ah, la dracu! fcu McKie ncet. Cum aa?
Bildoon i explic n cteva cuvinte, dup care l ntreb:
Unde-ai fost? Ce-i povestea asta cu securea i cu Palenki?
McKie, aezat tot pe mas, fcu un scurt rezumat a ceea ce i se
ntmplase, n ordine cronologic. Prea c vorbete despre alt persoan.
Cnd termin, spuse simplu:
Habar n-am unde se a locul acesta!

i voiau s te taie n buci? ntreb Bildoon.


Securea era pe punctul de a cdea. Era cam la zece centimetri de
obrazul meu.
Siker i drese glasul, apoi spuse:
Tuluk nu-i n starea lui normal.
Toi se rsucir spre Tuluk, care se sprijinea n continuare de suportul
lui, cu fanta facial nchis. Trupul era acolo, dar spiritul
S-a rtcit? ntreb Bildoon rguit.
Dac Tuluk nu mai revenea Ct de mult seamn asta cu pierderea
ego-ului unui Pan Spechi!
S scuture cineva taprisiotul sta! ordon McKie.
Inutil, rspunse un om de la Departamentul juridic. tii bine c ei nu
rspund niciodat la ntrebri directe despre
l privi apoi jenat pe Bildoon, care era pierdut n contemplaie.
Tuluk a contactat Calebana, i aminti McKie. Eu i-am ordonat Era
singura cale, pentru c Furuneo era mort
Se ridic n picioare, pe mas, i se apropie de taprisiotul de lng
Tuluk, asupra cruia se aplec i strig din rsputeri:
Hei! Taprisiotule!
Linite.
McKie i trecu arttorul de-a lungul unui ir de terminaii verbale, care
cnir ca nite buci de tabl. Dar taprisiotul nu scoase nici un sunet
inteligibil.
Nu trebuie s le atingem niciodat! spuse cineva.
Aducei-mi un alt taprisiot! ceru McKie.
Cineva fugi s execute ordinul.
McKie i frec fruntea. Avea nevoie de toate resursele lui pentru a
rezista. n clipa n care vzuse securea Palenkiului cobornd, i luase adio de
la univers. Un gest nal, irevocabil. nc nu-i venea s cread c revenise; i
se prea c asista la o comedie grotesc a unei creaturi care-i furase corpul,
o creatur att de strin i totui familiar. Camera, cuvintele pronunate,
gesturile celor din jurul su i preau o parodie fr rost. n clipa-n care i
acceptase moartea, nelesese i cte experiene dorite ratase. Nici sala n
care se aa, nici Biroul de Sabotaj nu fceau parte din aspiraiile lui. Vechea
realitate era necat n amintiri egoiste. Totui, corpul lui o continua, n
virtutea obinuinei.
Un al doilea taprisiot fu trt n sal, terminaiile sale verbale
gesticulnd n semn de protest. Continua mereu s repete:
Dar avei taprisiot! De ce deranjai?
Bildoon i revenise i studia scena serios i sceptic. Nimeni nu scpase
din capcana apelurilor la mare distan.
McKie se uit la noul taprisiot.
Poi s-i contactezi colegul? l ntreb vehement.
Pu, pu, pu, ncepu acesta.
Sunt sincer! url McKie.
Assida dat-dat! gui taprisiotul.

i pun pielea pe b dac nu te apuci de treab! l amenin McKie.


Poi stabili contactul?
Cine cheam?
Nu eu, musc ambulant! Ei! rcni McKie, artndu-i-l pe Tuluk i pe
cellalt taprisiot.
Ei blocai cu Calebana, rspunse taprisiotul. Cine cheam?
Cum adic sunt blocai?
Amestecai? risc taprisiotul.
Poi s-l chemi pe unul dintre ei?
Dac se separ repede, chem.
Privii! zise Siker.
McKie se ntoarse.
Tuluk i micase fanta facial. Apru un extensor mandibular, apoi se
retrase.
McKie i inu rsuarea.
Fanta facial a lui Tuluk se deschisese n ntreaga ei lrgime. Suspin:
Fascinant!
Tuluk? l chem McKie.
Fanta se deschise; doi ochi wreavi aprur.
Ah, McKie! Ai reuit!
Apel acum? ntreb taprisiotul.
Scpai-m de sta! ordon McKie.
Taprisiotul protest:
Dac nu apel, de ce deranjat?
Dar fu luat pe sus i scos din sal.
Ce s-a ntmplat, Tuluk? l ntreb McKie.
Greu de explicat.
ncearc.
Subiacentul e n raport cu anumite conguraii planetare, n care
punctele legate printr-un apel se a n linie dreapt unele n raport cu altele,
n spaiu. n aceast comunicare au fost diculti, n parte datorit unei
mase stelare discontinue. Iar contactul cu un caleban nu, nu am cuvinte
potrivite
Dar nelegi ce s-a ntmplat?
Cred c da. Vezi, nici nu realizam unde eram.
McKie l msur perplex.
Cum aa?!
E ceva ce nu merge. Ah, da Furuneo.
Dar vorbeai de locul n care ai trit, insist McKie.
Ocupare spaial, da. Triesc ntr-un loc unde exist muli ocupani
sinonimi? Da, sinonimi.
Ce tot spui acolo?
Am fost realmente n contact cu Calebana, explic Tuluk. McKie, nu
poi s nelegi ce senzaie stranie! Ca i cum mesajul ar trecut printr-o
gaur neagr de ac, iar n gaura asta de ac era Calebana.
Aa ai putut-o contacta! i dezvlui McKie.

Da, sigur.
Extensorii mandibulari ai lui Tuluk se agitar, indicnd o emoie intens.
Am vzut! Ah! Am vzut un numr imens de secvene paralele.
Bineneles, nu le-am vzut cu adevrat. E Ochiul.
Ochiul?! Ochiul cui?
Gaura acului. Ochiul nostru, desigur.
McKie, nelegi ceva? ntreb Bildoon.
Mi se pare c se exprim ca un caleban, nl McKie din umeri. E
contaminat, poate. Sau amestecat?!
M tem c limba calebanilor nu poate neleas dect de nebunii
potentai, zise Bildoon.
McKie i terse o pictur de sudoare de pe buza superioar. Avea
strania senzaie c aproape nelege ce spune Tuluk. Explicaia cuvintelor lui
se aa undeva la marginea contiinei sale.
Tuluk, reveni Bildoon, ncearc s vorbeti clar. Nu te nelegem.
ncerc.
F un efort! l ncuraj McKie.
Cum ai contactat Calebana? Noi am crezut ntotdeauna c e
imposibil! relu Bildoon.
Faptul s-a datorat Calebanei ce prea a controla conversaia mea cu
McKie. Apoi McKie mi-a ordonat s-o contactez. Iar ea parc ar auzit.
Tuluk nchise ochii i se pierdu ntr-o reverie aparent.
Continu, l ncuraj Bildoon.
Eu eram
Tuluk cltin din cap i-i scrut cu privirea pe cei prezeni n sal, crora
le spuse:
Imaginai-v dou pnze de pianjen. Dar pnze naturale, esute la
ntmplare. Imaginai-v c ele trebuie s intre n contact, s stabileasc
ntre ele o anumit conformitate, o ocluzie.
Ca o ocluzie dentar? ntreb McKie.
Poate. Oricum, aceast conformitate necesar, aceast form
dobndit pentru stabilirea unui contact presupune existena prealabil a
unor conjuncii adecvate.
McKie oft adnc.
Dar ce dracu sunt conjunciile?
Pot s plec? interveni taprisiotul.
La naiba! S ia cineva chestia asta de aici!
Taprisiotul fu scos din sal.
Tuluk, explic-mi ce sunt conjunciile! i ceru McKie.
E att de important? fcu Bildoon.
Vrei s m crezi pe cuvnt i s-l lai s rspund? E foarte
important. Tuluk, te rog!
Hmm! Uite ce-i: tii doar c articialul poate ntr-att de ranat
nct s nu se deosebeasc de realitatea originar, nu? ntreb Tuluk.
Dar ce legtur are asta cu conjunciile?

Conjunciile se a exact n punctul n care originalul i articialul se


deosebesc printr-o unic trstur, explic Tuluk.
Cum? fcu McKie.
Fii atent, relu Tuluk.
Asta i fac!
Imagineaz-i c ai o cuv cu carne sintetic i faci o copie perfect
a persoanei mele.
O reproducere exact n carne i oase
Ar posibil, nu?
Sigur c da, dar de ce?
Pur i simplu imagineaz-i acest fapt. Ei bine, ar o reproducere
perfect, amnunit, ce ar cuprinde pn i unitile celulare de comunicare
i care ar dotat cu toate amintirile i reaciile mele. Dac i-ai pune o
ntrebare, ar rspunde ca mine. Nimeni nu ne-ar putea deosebi.
Ei i? ntreb McKie.
Ar exista, totui, o diferen.
Dar spuneai c
Ar exista una, nu?
Poate elementul temporal
Mai mult dect att, zise Tuluk. Ne dm seama care e copia. S lum
scaunul viu al lui Bildoon. E un caz diferit, nelegi?
Eh
E un animal care nu gndete, complet Tuluk.
McKie privi scaunul cu pricina. Era un produs al unui proces de
reconstituire genetic pe baza chirurgiei ce opera cu selecii i cu gene. Ce
legtur avea asta cu faptul c fotoliul putea s aib, de departe, o
descenden animal?
Cu ce se hrnete cani-fotoliul? ntreb Tuluk.
Cu hran specic lui, desigur, rspunse perplex McKie.
Totui, nici el, nici hrana lui nu sunt identice cu carnea lor real,
ancestral. Cuva cu carne sintetic nu-i nimic altceva dect un lan innit
care fabric proteine. Scaunul e fcut din carnea care se pierde n procesul
de funcionare a acestui lan.
Evident. Doar pentru asta a i fost fcut.
McKie deschise larg ochii. ncepea s neleag ceea ce voia Tuluk s
explice.
Conjunciile sunt difereniale, conchise Tuluk.
McKie, nelegi ceva din toat nebunia asta? ntreb Bildoon.
Dar McKie, cu gtul uscat, ncerc zadarnic s nghit n sec.
Calebana nu percepe dect aceste diferene ranate? ntreb el.
Doar att! rspunse Tuluk.
Ea nu ne vede nici ca forme, nici ca dimensiuni
Nici chiar ca extensiuni temporale. Noi suntem, poate, noduri pe o
und staionar. Pentru calebani, timpul nu este ceva care nete dintr-un
tub sub presiune. E mai curnd o linie care se intersecteaz cu simurile
noastre.

A! fcu McKie.
Nu prea vd cu ce ne ajut asta! interveni Bildoon. Problema noastr
urgent este s punem mna pe Abnethe. McKie, ai idee unde te-a trimis
Calebana?
Am perceput constelaiile de deasupra capului. Vom face o
psihogram a tot ceea ce am vzut i o vom trimite unui calculator.
Cu condiia ca aceste conguraii stelare s gureze pe hrile
noastre, remarc Bildoon.
i forma asta de cultur sclavagist? ntreb cineva de la Juridic. Am
putea lansa un
Oare n-ai neles? zise McKie. Problema noastr e s-o gsim pe
Abnethe. Am crezut c vom pune mna pe ea, dar se vede treaba c-i mai
greu dect credeam. Unde o ? Putem spune, oare, n faa unui tribunal:
ntr-un loc necunoscut, o galaxie necunoscut, o persoan de sex feminin,
pe care o bnuiesc a Abnethe, cci de vzut n-am vzut-o, a fcut aia i
cealalt?
i atunci, ce facem? murmur juristul.
Dac Furuneo e mort, cine st cu Fanny Mae? ntreb McKie.
Am lsat n interiorul Sferei patru rechizitori, iar afar, ali patru care
s supravegheze zona, zise Bildoon. Eti sigur c nu ai nici un alt indiciu
pentru locul n care ai fost?
Niciunul, din pcate.
O plngere lansat acum de McKie ar sortit eecului, zise Bildoon.
Nu Mai bine ar , poate, s-o acuzm c acord azil unui Pan Spechi
renegat.
Bildoon se cutremur.
Dar nu tim cine-i sta, nu? ntreb McKie.
nc nu. Deocamdat n-am hotrt nimic.
Bildoon se ntoarse spre alt membru al delegaiei juridice, o in
uman aat lng Tuluk.
Hanaman?
Hanaman tui. Era o femeie subire, cu plete brune, ochi luminoi
albatri, obraz delicat i brbie fragil.
Credei c e preferabil s ridicm aceast problem n faa unui
consiliu? ntreb ea.
Dac n-a crezut, nu te-a solicitat, rspunse Bildoon.
O clip, McKie crezu c Hanaman va izbucni n plns. Dar vzu cum i
ncordeaz buzele i privete n jur. Are resurse i, n plus, e contient c
aproape toi cei din jur sunt sensibili la farmecele ei, gndi el.
McKie! zise ea. De ce stai n picioare, pe mas? Doar nu eti
taprisiot!
Mulumesc c mi-ai amintit.
McKie sri de pe mas i, gsind un cani-fotoliu liber n faa ei, se aez
i o x cu o privire intens, dar blnd.
Ea se ntoarse spre Bildoon.

S rezumm situaia: acum dou ore, printr-un Palenki, Abnethe a


ncercat s biciuiasc o caleban. Conform ordinelor primite, un rechizitor a
intervenit i a secionat braul acelui Palenki. Imediat dup asta, avocaii lui
Abnethe au depus o plngere, ncheie Hanaman.
Asta nseamn c erau dinainte pregtii, murmur McKie.
Evident, l aprob ea. Motivele invocate sunt: sabotaj, abuz de putere
din partea Biroului, adic, pe scurt, nedenunarea crimei
Abuz de putere?! se mir McKie.
E o afacere de legi-robot care nu intr sub jurisdicia gowachin,
explic Hanaman. Nu trebuie s stabilim nevinovia celui care depune
plngerea nainte de a ncepe procesul.
Se opri i ridic din umeri:
tii bine c Biroul de Sabotaj este somat s-i exercite
responsabilitatea colectiv n consecinele aciunilor ilegale comise de agenii
si, aai n exerciiul funciunii, n conformitate cu autoritatea care le-a fost
conferit
O clip! o ntrerupse McKie. Dar merg mai departe dect credeam!
Acuz biroul de crima de a nu intervenit n mpiedicarea unui act
criminal i de a nu deferit justiiei vinovatul, dup svrirea acestei crime.
Au citat nume? ntreb McKie.
Nume? Nu.
nseamn c sunt disperai cu adevrat, dac merg aa departe! Dar
de ce?
i imagineaz, probabil, c nu vom rmne pasivi n timp ce oamenii
notri sunt ucii! zise Bildoon. tiu c avem o copie a contractului cu
Calebana, contract care i d n exclusivitate dreptul lui Abnethe de a folosi
culoarul lui Fanny Mae. Nimeni altcineva n afara ei nu putea provoca
moartea lui Furuneo
Nimeni, cu excepia Calebanei, remarc McKie.
Se ls o tcere adnc. Tuluk lu cuvntul:
Doar nu crezi c
Eu nu cred, rspunse McKie. Dar am dreptul s apar n faa unui
tribunal robolegic. Totui, i asta ne poate ajuta ntr-un fel.
Capul lui Furuneo, aminti Bildoon.
Exact. Vom cere restituirea capului.
i dac declar c e la Fanny Mae? ntreb Hanaman.
Dar nu lor am de gnd s-l cer! M voi adresa Calebanei, spuse
McKie.
Hanaman nclin capul, privindu-l admirativ pe McKie.
Abil! opti ea. Iar dac se vor interpune, i vor dovedi vinovia.
Dac am avea capul
Privi apoi spre Tuluk.
Ce zici, Tuluk? ntreb Bildoon. Ai putea scoate ceva din creierul lui
Furuneo?
Asta depinde de timpul scurs ntre analiz i clipa morii. Persistena
nervoas e limitat

tim, oft Bildoon.


Ei bine, hotr McKie, s-ar zice c n-am de ales.
Aa s-ar zice, spuse Bildoon.
Dai tu ordin rechizitorilor s se retrag sau o fac eu?
O secund! spuse Bildoon. tiu c trebuie s te ntorci n Sfer, dar
Singur, spuse McKie.
De ce?
Pot cere capul lui Furuneo cu martori, dar asta nu e sucient. Pe
mine m vor ei. Am scpat din minile lor i nu tiu ct de bine le cunosc
refugiul.
i, de fapt, ce tii? ntreb Bildoon.
Iar?! Parc am mai discutat o dat.
Vrei s te oferi ca momeal?
N-a spune chiar aa. Dar, singur ind, poate vor ncerca s discute
cu mine. n plus
n plus, poate vor mai reteza un cap, l ironiz Bildoon.
Nu credei c merit ncercat? ntreb McKie, privindu-i pe rnd pe
cei prezeni n camer.
Hanaman interveni:
Ar mai o soluie.
Toi se ntoarser spre ea.
L-am putea pune pe McKie sub supravegherea unui taprisiot.
Ar pierdut nc nainte de a intra n plytotrans, remarc Tuluk.
Nu i dac taprisiotul i limiteaz contactele la o durat minimal de
trei sau patru secunde.
i atta vreme ct nu strig dup ajutor, taprisiotul se retrage
imediat. Nu-i ru, zise McKie.
Nu-mi prea place asta, rosti Bildoon. nchipuii-v
Crezi c-mi vor vorbi deschis dac locul va plin de rechizitori?
ntreb McKie.
Nu, dar dac putem s evitm
Nu, nu se poate. tii foarte bine asta.
Bildoon i arunc lui McKie o privire mnioas.
Contactele ntre Abnethe i McKie ne-ar utile i n reperarea poziiei
ei, interveni Tuluk.
Bildoon se ntoarse ntrebtor spre el.
Sfera are o poziie x pe Cordialitate. Cunoatem perioada planetei
noastre. n clipa contactului, Sfera se va orienta spre o anumit direcie linia
de minim rezisten la contact. Cnd contactele vor atinge un anume
numr, vor descrie un con cu
Cu Abnethe undeva n interior, ncheie Bildoon. Presupun c aici
avei dreptate.
Conjunciile trebuie s se reuneasc n spaiu, spuse Tuluk. ntre
punctele de apel nu trebuie s existe mase stelare prea mari, nici nori de
hidrogen, nici corpuri planetare prea

i neleg teoria, spuse Bildoon. Dar, ca s ne nchipuim ce-i pot face


lui McKie, n-avem nevoie de prea mult teorie. Le sunt suciente dou
secunde pentru a-i bga capul ntr-un culoar i
Bildoon i trecu arttorul de-a lungul beregatei.
N-avei dect s m contactai prin taprisiot din dou n dou
secunde, spuse McKie. Sau, mai bine, aducei mai muli taprisioi i stabilii o
reea. Formai un cordon de ageni n jurul
i dac nu te vor contacta? ntreb Bildoon.
Atunci va trebui s trecem la sabotaj.
Privind-o cu atenie, McKie i ddu seama c Sfera Caleban nu era
mai ciudat dect alte locuine pe care le vizitase. Era cald, e drept, dar
cldura era benec pentru stpna casei. Ali co-senzitivi triau la
temperaturi i mai mari! Lingura uria ce adpostea non-prezena Calebanei
era un fel de divan. epii de pe perei, luminile, bobinele, toate aveau un
aspect tradiional, dei McKie se ndoia c ea le-ar putea pricepe rostul. n
locuinele automatizate de pe Breedywie existau, totui, console de control
mult mai sosticate.
Pereii nu erau prea nali, dar McKie putea sta n picioare fr s se
aplece. Lumina difuz mov nu era mai ciudat dect strlucirile variabile ale
gowachinilor; vizitatorii acestora erau obligai s poarte ochelari pentru a nu
orbi! Covoarele nu semnau deloc cu tradiionalele animale vii, dar erau la fel
de moi. Simea n aer miros de dezinfectant clasic pe baz de pirocen, iar
vaporii acesteia, combinai cu cldura, erau de-a dreptul sufocani.
McKie cltin din cap. l deranja bzitul taprisiotului, dar era sigur c
se putea descurca.
Tovarul tu a atins discontinuitatea nal. I-a fost retras
substana, i explic Fanny Mae.
Substana Adic, snge i carne, se gndi McKie. Spera ca aceasta
s e semnicaia cuvintelor ei, ns nu-i fcea prea multe iluzii.
Dac am putea avea un curent de aer proaspt Doar att, o uoar
pal de aer, se rug el n gnd.
i terse fruntea i bu un gt de lichid dintr-o sticl, cu care,
prevztor, se narmase.
Eti tot aici, Fanny Mae?
Observi prezen a mea?
Aproape.
Asta e problem reciproc la noi s ne vedem, zise Calebana.
Remarc c foloseti timpurile verbale cu mai mult siguran.
E mai bine, nu?
Sper.
Datez verbe n poziie nodal.
Nu te voi ruga s-mi explici i asta!
Cum vrei
Prefer s-mi explici din nou cum sunt sincronizate agelrile.
Cnd formele ating proporiile dobndite, spuse Calebana.
Asta ai mai spus deja. Dar ce forme?

Deja? Adic mai devreme?


Exact. Mai devreme. Doar ai vorbit de forme, nainte.
nainte. Deja. Mai devreme, repet Calebana. Da, e timpul pentru
diferite conguraii obinute prin alterarea liniar a conjunciilor intersectate.
Pentru calebani, timpul e un punct pe o linie, i aminti McKie
explicaia lui Tuluk. Trebuie s caut diferenele subtile, ranate. E tot ce
vede creatura asta
Dar despre ce forme e vorba? insist el.
Forme denite prin linii de durat. Vd multe linii de durat. Din
contr, voi nu primii senzaia vizual dect de la o linie. Straniu i ali
profesori explic la persoan a mea, dar lipsete comprehensiunea
Constricie extrem. Admiraie pentru acceleraie molecular, dar schimb
confuz de informaie.
Confuz! i spuse McKie.
Ce acceleraie molecular?
Profesorii denesc molecula ca cea mai mic unitate zic a
elementului sau compusului. Exact?
Da.
Asta comport dicultate de comprehensiune atribuit de persoan
a mea diferenei de specie. Molecul egal cea mai mic unitate zic vizibil
a speciei. Exact?
Dar ce rost are? Care e diferena? Doamne, asta chiar nu are nici un
sens! se gndi McKie. De ce vorbeau de molecule i acceleraie n loc s
deneasc formele?
i acceleraia? o ntreb.
Acceleraia produs ntotdeauna pe linii de convergen atunci cnd
vorbim.
Cumplit! gndi McKie. Ridic sticla i trase o duc cu atta sete
nct aproape c se nec. Se aplec, tuind. Iar cnd i recpt suul, ip:
Cldura! Acceleraia moleculelor!
Aceste dou concepte nu sinonime? ntreb Calebana.
Nu-i f probleme! rspunse el tuind. Cnd vorbeti se
accelereaz viteza moleculelor i rezult cldur?
Veridicitate asumat.
McKie aez cu grij sticla jos i-i nurub dopul. Apoi izbucni n rs.
Nu neleg aceti termeni, obiect Calebana.
McKie i plec gnditor capul. Recept cuvintele ei n acelai mod
binecunoscut. Totui, percepea n vocea ei un fel de horcit, o nelinite
Accentul. Tonul? Renun, dar asta nu schimba cu nimic situaia.
Nu neleg, repet ea. Explic termeni neobinuii.
Termeni? Ah, da sigur. Rsul e reacia noastr curent la un efect
de surpriz non-fatal. Nu are un coninut semantic aparte.
Rsul, repet ea. Alte ntlniri nodale cu acest termen.
ntlniri nodale, suspin McKie. Apoi, ca ntr-o brusc strfulgerare:
Vrei s spui c ai auzit deja cuvntul?

Deja, da. Eu persoan a mea ncerc s obin comprehensiune de


acest termen, rsul. Explorm semnicaie acum?
Nu prea a vrea
Rspuns negativ?
Da, negativ. A prefera s tiu ce nelegi prin schimb de comunicare.
Aa ai spus, nu? Schimb de comunicare confuz?
ncerc s denesc ca voi poziia pentru linii unice, explic ea.
Deci aa ne numii voi: linii unice, nu?
McKie se simea copleit de complexitatea ei.
Relaia de conjuncii de la unic la multiplu, de la multiplu la unic,
relu Fanny Mae. Schimb de comunicare.
Cum naiba am reuit s ajungem la acest dialog ntre surzi! explod
el, cltinnd disperat din cap.
Cutai referine poziionale pentru situarea loviturii de bici. Aa
nceput comunicare.
Situare Hmm
nelegi efect Ochi S? ntreb Calebana.
McKie i inu respiraia. Din cte tia el, nici un caleban nu propusese
ca tem de discuie efectele Ochiului S. ABC-ul funcionrii unui culoar era un
subiect ce puteau (i voiau) s-l explice. Dar efectul, teoria
Eu ei bine folosesc culoarele i tiu cte ceva despre alctuirea
mecanismului de control i
Mecanism diferit de efect.
Da, bineneles. Cuvntul nu este obiectul!
Exact. Noi spunem: eu traduc, nelegi? Noi spunem: termenul se
sustrage nodului. Cred c nelegi sens de cuvnt termen.
Da cred c ncep s neleg.
Recomandat linia de ntoarcere a gndului. Eu cred c ne apropiem
de comunicare adevrat. El se felicit.
Adic tu te felicii.
Negativ. El m felicit pentru asta.
Bine, e, abia opti McKie. Comunicarea, nu?
Comprehensiunea se difuzeaz se risipete? Da, comprehensiunea
se risipete cnd vorbim de conjuncii. Eu observ conjuncii de la psihicul
tu. Prin psihic neleg: cellalt sine. Exact?
De ce nu? fcu McKie.
Vd conguraia psihicului, poate chiar i culoarea sa, relu
Calebana, ignornd tonul su slab. Apropieri i prelungiri ating contiin a
mea. Datorit lor, ajung la desfurare de inteligen i, poate,
comprehensiune de termen al vostru de mas stelar. Persoan eu atinge
comprehensiune doar ind mas stelar. nelegi asta, McKie?
neleg? A, da, da
Bun! Acum vine comprehensiune a rtcirilor tale? Cuvnt dicil,
McKie. Probabil acesta este un schimb nesigur. Rtcire, pentru tine, egal
micare pe o singur linie. Pentru noi, asta nu exist. Un lucru se mic, totul

se mic pentru calebani n planul lor. Efectul Ochiului S combin toate


micrile cu viziunea. Eu te vd n alt loc de rtcire dorit.
McKie, brusc interesat, nu ls s-i scape ocazia.
Ne vezi? i asta ne deplaseaz dintr-un loc n altul?
Armativ. Ochiul deplaseaz.
Ochiul deplaseaz? se ntreb McKie. i terse fruntea, apoi gura.
Era att de cald! Dar ce au toate astea de-a face cu noiunea de schimb de
comunicare?
Mas stelar ntreine i schimb, relu Calebana, ca i cum i-ar
ghicit gndul. Nu vedere prin persoan a sa. Conjuncia Ochi S discontinu.
Voi numii asta claustrare? Dicil de spus. Acest caleban exist singur n
persoan a sa n plan al vostru. Izolat.
Toi suntem izolai, gndi McKie.
i ntregul univers va singur dac nu va gsi calea de a ndeprta
pericolul care o amenina pe Fanny Mae. Dar de ce trebuia ca rezolvarea
acestei probleme s treac printr-un sistem de comunicare att de precar?
Toate ncercrile lui de a stabili o punte de legtur cu Calebana sub
ameninarea attor presiuni erau ca un fel de tortur aparte. Ar vrut s
accelereze procesul de comprehensiune, dar o accelerare ar nruit ntreaga
Co-senzitivitate n abis. Simea c timpul zboar. Graba i crea o stare de
nelinite. Mergea cu timpul alturi, i potrivea pasul cu al lui, dar totul se
petrecea ca i cum ar pornit-o cu stngul.
i imagin un copil ce nu avusese timp s foloseasc un culoar. Copilul
plngea, plngea i nu-i rspundea nimeni.
Vastitatea pericolului l paraliz.
Nimeni!
i stpni iritarea datorat bzitului taprisiotului. Asta, cel puin, i
inea tovrie
La fel transmit i taprisioii mesajele n spaiu? Vznd apelurile?
Taprisioi slabi. Taprisioi nu posed energie calebani. Energie de
persoan-sine. nelegi?
Nu mai tiu nimic. Poate
Taprisioi vd slab la mic distan. Taprisioi nu vd prin mas
stelar de persoan-sine. Uneori, taprisioi cer amplicare. Calebani
furnizeaz acest ajutor. Schimb de comunicare, nelegi? Taprisioi pltesc, noi
pltim, voi pltii. Toi pltesc energie. Voi numii nevoia de energie foame,
nu?
Oh, r-ar s e! url el. Nu pricep nici jumtate din
Deasupra lingurii, apru un bra musculos de Palenki. narmat cu un
bici. Biciul lovi i, deasupra lingurii, n lumina mov, ni o jerb de scntei
fosforescente. Braul i biciul disprur nainte ca McKie s fac vreun gest.
Fanny Mae, opti el. Eti aici?
Linite adnc Apoi
Nu rs, McKie. Surpriz, dar nu rs. Aici linia se ntrerupe. Lovitur
tare, brusc, de bici.

McKie suspin, i not ora incidentului n orologiul lui mental, iar la


contactul urmtor, transmise taprisiotului coordonatele.
Nu are rost s revin asupra durerii. Sau s analizez noiunile de bici i
substan emanat sau de foame, de mas stelar, de transportare a cosenzitivilor prin simpla putere a privirii.
Schimburile ajunseser ntr-un punct mort.
Dar Tuluk avea dreptate. Contactele Ochiului S necesare agelrilor
aveau o periodicitate determinabil. Poate i linia de viziune avea un rol. Dar
cert era faptul c Abnethe, mpreun cu toat curtea ei de psihopai, se aa
pe o planet, undeva n spaiu, iar planeta asta trebuia reperat. Avea cu ea
palenki, wreavi renegai, un Pan Spechi evadat i dracu mai tie ce.
Esteticieni i, desigur, taprisioi. Dup Fanny Mae, esteticienii, taprisioii i
Calebanii foloseau aceeai form de energie pentru a-i ndeplini sarcinile.
Am putea, oare, ncerca s localizm planeta lui Abnethe? ntreb el.
Interzis prin contract.
i chiar trebuie s-i onorezi contractul pn la moarte?
Onorez pn la discontinuitatea nal, da.
Iar asta nu-i prea departe, nu?
Poziie de discontinuitate ultim devine vizibil pentru persoan a
mea, spuse Calebana. Fr ndoial, echivalentul lui nu prea departe, nu?
n clipa aceea, apru din nou braul de Palenki cu biciul care, lovind,
fcu s se nale o jerb de scntei verzi. Apoi disprur.
McKie se grbi i se apropie la civa centimetri de lingur. Niciodat
nu fusese att de aproape de ea. Aici, cldura era mai intens; McKie simea
furnicturi prin brae. Jerba de scntei se risipise fr s lase nici o urm pe
jos. McKie simea atracia non-prezenei Calebane cu o intensitate
tulburtoare. Se strdui s se deprteze. De team, i se umezir palmele.
Oare de ce m tem att de tare aici? se ntreb el.
Atacurile au fost foarte apropiate, remarc McKie.
Poziie adiacent notat. Coerena urmtoare mai deprtat. Voi
spunei mai trziu, nu?
Da. Data urmtoare va i ultima?
Nu pot ti. Prezena a ta diminueaz intensitate de lovitur de bici.
Tu dai napoi? Adic respingi?
Nu m-ndoiesc: Dar a vrea s tiu de ce sfritul tu atrage dup
sine sfritul lumii.
Transpori persoan a ta cu Ochi S. Atunci?
Dar toat lumea o face!
De ce? Explic-mi asta!
Pentru a unica blestematul sta de univers. Pentru pentru a crea
planete specializate, planete de nunt, de cltorii, pediatrice, gerontologice,
ginecologice, planete de sport, planete de var sau iarn, planete-biblioteci.
Chiar i Biroul de Sabotaj are o planet a lui. Nu ne putem lipsi de culoare.
Dup ultimele statistici pe care le-am citit, mai puin de unu la sut din
populaia co-senzitiv nu a folosit niciodat un culoar de Ochi S.

Exact. O astfel de utilizare creeaz conjuncii, McKie. Trebuie s


recuperezi asta. Conjuncii explodeaz cu discontinuitate persoan a mea.
Explozie produce discontinuitate ultim la toi cei ce folosesc culoare de Ochi
S.
Dac aa spui tu Dar eu tot nu pricep.
McKie, motivul este c ali calebani ales persoana a mea pentru
coordonator? Nu, termen inadecvat. Receptacul? Poate manipulator. Nu, tot
inadecvat. A! Eu, persoan a mea, sunt Ochiul S.
McKie fcu un pas napoi, copleit de un val de tristee ce-l fcu s urle
n semn de protest. Lacrimile i nir din ochi mpotriva voinei lui. Un
suspin adnc l nec. Amrciunea! Tot trupul i vibra, dar emoia i era
indus de undeva din exterior.
ncetul cu ncetul, se liniti.
Suspin abia perceptibil. Tremura nc din toate ncheieturile. Dinspre
Caleban, unda de emoie se propag n toat ncperea ca o und de
cldur, saturnd i necnd receptorii senzoriali aai n calea ei.
Amrciune i tristee.
i, desigur, sentimentul de responsabilitate fa de toi cei ce vor muri.
Sunt Ochiul S!
Pe toi dracii din univers, ce putea s nsemne asta? Mental, i
reprezent ntreaga reea de culoare calebane. Conjuncii? Poate lamente
Fiecare in prins n efectul Ochiului S era ataat printr-un lament reelei
S. i asta ce era de fapt? Fanny Mae utilizase cuvinte ca receptacul,
manipulator Oare ecare cltor trecuse printre minile ei? Sau ce-or mai
fost ele! Dac ea murea, rele se rupeau i mureau cu toii.
De ce n-am fost prevenii de consecine cnd ni s-au propus efectele
Ochiului S? o ntreb.
Prevenii?
Da. Voi ne-ai propus
Nu propus. Calebani explicat efect. Co-senzitivi manifestat bucurie.
Propus schimb de comunicare. Voi numii asta pltit, nu?
Ar trebuit s m prevenii.
De ce?
Ei bine, voi nu suntei eterni, nu?
Explic etern.
Etern venic. Innit.
Co-senzitivi din plan und al tu caut innitul?
Nu pentru indivizi, dar
Specia co-senzitiv caut innitul?
Natural!
De ce?
Dar nu sta-i scopul tuturor?
Dar alte specii la care trebuie s facei loc? Nu credei n evoluie?
Evolu
McKie cltin din cap:
Nu vd legtura.

Toate inele au ziua a lor, apoi pleac. Ziua, termen exact? Ziua:
unitate de timp, liniaritate alocat, ntindere normal de existen.
Recuperezi asta?
McKie i mic buzele, dar nu spuse nimic.
Lungime de linie, timp de existen, relu Calebana. Traducere
aproximativ exact, da?
Dar ce-i d dreptul s ne termini ? ntreb McKie, regsindu-i
glasul.
Nu avem dreptul, McKie. Cu conjuncii adecvate, tovar Caleban
preia control de Ochi S cnd persoan a mea atinge discontinuitate ultim.
Circumstanele speciale mpiedic soluie. Abnethe i asociai scurteaz
linie unic a voastr. Semenii mei pleac.
Au ters-o ct au avut vreme. Da, neleg.
Vreme, timp, da linie unic a voastr. Comparaia ofer concept
acceptabil. Inadecvat, dar sucient.
Tu eti chiar ultimul caleban din frecvena noastr?
Da. Descriere conrmat. Exact.
i nu exist o modalitate de a te salva.
Salvat? Ah, da evitat discontinuitate nal. Asta sugerezi?
Te-am ntrebat dac nu te poi salva, ca semenii ti.
Mijloc exist, dar rezultat identic pentru plan und al vostru.
Ai putut s scapi, dar asta ar nsemnat sfritul nostru, nu?
Voi nu posedai concept de onoare? Salvat persoan a mea, pierdut
onoare, zise Calebana.
Atins, admise McKie.
Explic atins. Termen nou.
Cum? Oh, e un cuvnt antic!
Spui termen debut liniar? Da, mai bine pentru frecvena nodal.
Frecvena nodal?
Voi spunei adesea. Frecvena nodal egal adesea.
neleg. E acelai lucru.
Nu acelai lucru. Similar.
Scuz-m.
Explic atins. Sens de termen?
Ce sens E un termen de scrim.
Scrim? Semnic coninutul.
McKie explic cuvntul scrim ct i cum se pricepu, cu mici incursiuni
n domeniul armelor, sporturilor de competiie i sporturilor speciale.
Lovitur efectiv! coment admirativ Calebana. Intersecie nodal.
Atins! Ah de aceea specie a voastr e fascinant la noi. Ce concept!
Intersecie: atins. Strpuns de semnicaie: atins.
Discontinuitate ultim: atins! o ironiz McKie. n ct timp se va
produce urmtorul tu atins cu biciul?
Intersecie cu bici, atins! Caui poziia de deplasare liniar. Asta
deplaseaz persoan a mea. Poate c ocupm liniariti, dar nevoia

sugereaz o alt specie pentru aceste dimensiuni. Atunci noi plecm, ieim
din existen. Nu-i aa?
Cum McKie rmase tcut, Calebana relu:
Recuperezi semnicaie, McKie?
mi vine s te sabotez! mormi printre dini agentul Biroului de
Sabotaj.
Cheo, egostazatul Pan Spechi, urmrea apusul soarelui pe ocean.
Bine-ar s existe un astfel de ocean n Lumea Ideal! Turnul nlat de
Mliss n mijlocul unui ora cu cldiri de mici dimensiuni domina magnicul
peisaj, cu cmpiile, munii i apele lui cu tot.
O adiere uoar i mngie obrazul, rvindu-i prul. Purta pantaloni
verzi i un tricou galben cu dungi gri, cu mneci largi, descoperind anumite
pri ale trupului su umanoid, cu muchii neobinuit de pronunai.
Pe buze i utura un zmbet. Avea ochii unui Pan Spechi cu mai multe
faete, dei chirurgia ego-ului le mai estompase puin. Observ micrile de
insecte ale co-senzitivilor de pe strzile de jos. n acelai timp, mbri cu
privirea oceanul i cerul ndeprtat de deasupra capului su zborul
psrilor, norii nroii de apusul soarelui.
Vom ctiga curnd, se gndi el.
Privi cronograful antic oferit de Mliss. Era cam nvechit, dar indica cu
precizie ora apusului. Abandonaser orologiul mental taprisiot. Obiectul din
mna lui i amintea c mai sunt dou ore pn la urmtorul contact.
Comenzile Ochiului S ar fost mai precise, dar n-avea nici un chef s se
mite.
Nu au cum s ne opreasc! Dar cine tie?!
Se gndi la McKie. Cum descoperise acest loc? Cum ajunsese i, mai
ales, cum plecase de aici? n acest moment, McKie se aa n Sfer cu
Calebana. Evident, el era momeala.
Dar n ce scop?
Cheo nu era prea mulumit de emoiile ce-l tulburau. Clcase n picioare
cea mai important lege Pan Spechi. Capturase ego-ul din abatorul su i
condamnase ali patru semeni la o via vegetativ, ncheiat printr-o moarte
fr semnicaie. Instrumentele unui chirurg renegat extirpaser organele
care-l uneau la distan de membrii unei familii pentarhice. Operaia lsase
urme adnci att n suetul lui ct i pe chip, dar nu crezuse niciodat c
experiena i va procura atta plcere.
Nimic nu-i va mai ncnta ntr-att ego-ul.
Dar se simea singur.
Moartea va pune capt la toate acestea dar, ce s-i faci, aa sfreau
toate creaturile.
Datorit lui Mliss, avea o ascunztoare unde nici un alt Pan Spechi nu-l
putea gsi. Doar dac dar n curnd, ct de curnd, nu va mai exista nici un
Pan Spechi. Nu vor mai exista nici co-senzitivi, cu excepia micului grup pe
care Mliss l dusese n Arca sa mpreun cu negrii i boersii sngeroi ca i ea.

n spatele lui, auzi paii grbii ai lui Abnethe, ndreptndu-se spre


platforma de observaie unde se aa. Urechea lui n sesiz n pasul ei
nelinitea, teama i nesigurana ei venic.
Se ntoarse.
Remarc faptul c Mliss fusese la Esteticieni. Chipul ei era acum
ncoronat de o coam mtsoas, roie. i McKie avea prul rou, gndi
Cheo. Ea se prvli pe un cani-fotoliu, i i lungi picioarele:
Ce-i cu graba asta? ntreb Cheo.
Esteticienii tia! Vor s plece acas!
Las-i s plece!
Dar de unde scot alii?
Asta-i o mare problem, nu?
Cheo, nu-mi place s rzi de mine.
Atunci, spune-le s nu plece.
Le-am spus.
Le-ai explicat de ce?
Bineneles c nu. Ce idee!
Dar lui Furuneo i-ai spus.
Asta a fost o lecie pentru mine. Unde sunt consilierii juridici?
Au plecat.
Dar mai aveam de discutat ceva cu ei!
Ceva urgent?
tiai c voiam s-i vd. De ce i-ai lsat s plece?
Mliss, doar nu te interesa prea mult sfatul lor.
E vina Calebanei. Asta e versiunea noastr denitiv. Ce-ar mai
putut aduga imbecilii ia?
Mliss, las-o balt!
Cheo!
Dintr-o dat, ochii lui o fulgerar.
Cum vrei Biroul a adus o noticaie. Cer Calebanei capul lui
Furuneo.
Capul Ea pli. Cum au aat?
Era cel mai logic lucru pentru ei.
i ce le-ai spus? murmur ea, privindu-l cu intensitate.
C Fanny Mae a nchis culoarul tocmai cnd Furuneo, de bun voie,
a intrat n el.
Dar ei tiu c noi deinem monopolul asupra culoarului, spuse ea cu
rutate. Blestemaii!
Hm! fcu Cheo. Dar Fanny Mae i-a plimbat pe McKie i pe prietenii lui
peste tot. Asta nu nseamn monopol.
i-am spus asta demult.
Oricum, e un bun pretext pentru a trgna lucrurile, relu Cheo.
Cine tie unde o transportat Calebana capul nenorocitului, nu-i aa? Am
cerut s nu se dea curs modicrii aduse de Birou.
Dar dac i pun ntrebri Calebanei?
Au toate ansele s capete rspunsuri de neneles, ca de obicei.

Eti foarte abil, Cheo.


Nu de aceea m ii lng tine?
Te pstrez pentru scopurile mele secrete, zmbi ea.
Sper s e aa.
tii c-mi vor lipsi?
Cine?
Dumanii notri, rspunse Abnethe.
Bildoon era n pragul laboratorului n care Tuluk i asistenii si wreavi
i mplineau ndatoririle. n ochii directorului plutea o lumin ce dezminea
paloarea chipului umanoid al acestui Pan Spechi. Se simea slab i abtut.
Avea impresia c se aa ntr-o cuc fr scpare. Timpul se nchidea
deasupra tuturor. Toi cei dragi lui erau condamnai. Va pieri toat iubirea din
universul Co-senzitiv. Aripa melancoliei plutea deasupra tuturor.
Trupul i fu invadat de o nesfrit tristee: munii nzpezii, sori, ori
pe vecie singuri.
Simea nevoia s fac ceva, dar nu tia ce anse de reuit ar putea
avea. Tot ce atingea se nruia, se transforma n pulbere efemer.
La o mas lung, lng cellalt perete, Tuluk lucra. n faa lui se aa o
curea de bici. Deasupra curelei, paralel cu ea, nlat cam la zece
centimetri i fr nici un suport aparent, plutea o tij de metal: ntre tij i
curea scnteiau jerbe de mici luminie, ce umpleau ntreg intervalul. Tuluk
era aplecat deasupra aparatului.
Eti ocupat? ntreb Bildoon.
Tuluk rsuci un buton de pe mas, atept puin i l rsuci nc o dat.
Apoi apuc tija, care acum nu mai era susinut de fora invizibil, i o aranj
pe un suport de pe perete.
Iat o ntrebare stupid, se ntoarse el.
De acord. Dar avem o mic problem.
Doar asta e meseria noastr, nu? S rezolvam toate problemele
Nu cred c vom gsi capul lui Furuneo.
Oricum, e deja prea trziu pentru o nervoscopie interesant,
rspunse Tuluk.
Apoi, fanta lui facial se curb n form de S, ntr-o expresie care, de
obicei, strnea rsul celorlali, dar care nsemna c Tuluk mediteaz adnc.
Ce spun astronomii despre conguraiile percepute de McKie?
Spun c n psihogram s-a strecurat o eroare.
A, da? De ce?
n primul rnd, nu exist nici o variaie subiectiv n magnitudinea
stelar.
Toate stelele vizibile au aceeai intensitate luminoas?
Aparent, da.
Ciudat.
n al doilea rnd, relu Bildoon, conguraia cea mai apropiat e pur
i simplu inexistent.
Ei vedem Ursa Mare, Ursa Mic, alte constelaii ale zodiacului,
dar

Tuluk ridic din umeri, apoi spuse:


Nu cunosc aceste referine.
Ah, da! Uitasem. Noi, Pan Spechi, cnd am hotrt s copiem specia
uman, am studiat tradiiile Terrei cu mare grij. Conguraiile stelare sunt
cele care erau vizibile n lumea antic.
neleg. Iat un alt mister, pe lng cel pe care l-am descoperit n
textura biciului.
Ce anume? ntreb Bildoon.
E uimitor! Unele particule ale pielii au o structur subatomic n care
am descoperit o compoziie aparte.
Aparte? Prin ce?
Prin aranjarea celulelor. E absolut perfect. n afara fenomenelor de
energie uid, n-am vzut nimic asemntor. Parc materialul ar fost supus
unei fore de tip special. Rezultatul este comparabil cu aranjarea
cuantumurilor de lumin ntr-un neo-laser.
Dar acest lucru nu cere cantiti imense de energie?
Probabil.
i care ar motivul?
Nu tiu. Interesant mi se pare faptul c nu e n joc o schimbare
permanent. Prin caracteristicile ei, structura aceasta evoc o memorie
plastic. Pare s regseasc de la sine, progresiv, forme n chip raional
naturale.
n chip raional naturale? relu Bildoon.
Asta e alt poveste. Structurile subatomice i unitile de mesaje
genetice, pe care le constituie, urmeaz un proces de evoluie. Comparnd
structuri diferite, putem data anumite materiale la aproximativ dou sau trei
mii de ani. Pentru c vinele de bou constituie proteina de baz pentru
culturile articiale de carne, avem date complete despre ele, din perioade
mari de timp. Dar ce este ciudat n probele luate din aceast fie de piele
este faptul c structura ei apare ca ind antic.
Ct timp?
Poate sute de mii de ani.
Bildoon tcu cteva clipe, apoi spuse:
Dar ziceau c biciul nu are dect doi-trei ani de la fabricaie.
Dup testele de cataliz, da.
Aranjarea special a celulelor n-a putut oare falsica analizele?
Nu e imposibil.
Deci, nu eti sigur.
Nu.
ncerci s-mi spui c biciul a fost adus din trecut?
Nu ncerc dect s i comunic faptele. Dou examene, considerate
infailibile pn acum, nu au reuit s se pun de acord n datarea acestui
obiect.
Dar cltoria n timp e imposibil! obiect Bildoon.
Aa am crezut ntotdeauna.

Nu! O tim. E att o certitudine matematic, ct i una pragmatic.


E o noiune iluzorie, un mit, un concept caraghios i spectacular. Noi l
refuzm, aa cum refuzm i paradoxurile. Exist o singur concluzie
posibil: fora care a produs aranjarea a dereglat i structura
Dac pielea ar trecut printr-un ltru subatomic, ar posibil o
explicaie, spuse Tuluk. Dar cum n-am un astfel de aparat i nici mijloace de
a opera un ltraj teoretic, nu pot experimenta!
Dar trebuie s ai tu vreo idee!
Da, am. Aceea c nu pot concepe nici un ltru care s dea un astfel
de rezultat, fr a distruge total materialul folosit.
Vrei s spui, ip Bildoon exasperat, c o for imposibil a fcut
ceva imposibil cu o bucic de! La naiba! De
Cam aa ceva.
Bildoon vzu c asistenii lui Tuluk din cealalt sal l priveau amuzai.
Intr n laborator i izbi ua dup el.
Eu vin la tine cu sperana c mi vei furniza nite informaii utile, iar
tu tu mi oferi ghicitori stupide.
Faptul c nu-i convine nu schimb situaia.
Bine, bine, tiu.
i structura celulelor Palenki avea un aranjament similar, relu Tuluk.
Dar numai n apropierea tieturii.
Mi-ai anticipat ntrebarea.
Era evident. Dar trecerea prin culoar nu explic nimic. Am tratat mii
de celule trecute prin sistemul Ochiul S i nimic. Nici o modicare.
Dou enigme ntr-o or e prea mult pentru mine, suspin Bildoon.
Dou?
Dispunem acum de douzeci i opt de grupe de coordonate relative
la apariiile lui Abnethe. E mai mult dect sucient pentru a descrie un con
care s conin spaiul ei. Doar dac nu cumva nebuna nu sare de pe o
planet pe alta, ceea ce nu prea cred.
Date ind posibilitile Ochiului S, ar putea s-o fac!
Poate, dar aa ceva nu i se potrivete. E mai curnd genul care are
nevoie de o citadel, de o fortrea. E dintre cei care fac rocade la ah chiar
i cnd nu e neaprat necesar.
Poate c trimite un Palenki n locul ei.
S-a artat ea nsi de ecare dat.
Avem ase brae i ase biciuri. Vrei s-l analizez pe ecare n parte?
Bildoon l msur curios pe Tuluk.
Tu ce propui? l ntreb.
Spui c avem douzeci i opt de date. Douzeci i opt este un numr
euclidian perfect. De patru ori cte apte. Numrul pare a se datora
ntmplrii, dar n cazul de fa, hazardul este exclus. Deci exist aici un
principiu organizator, pe care analiza numeric nu l-a descoperit nc. Mi-ar
plcea s supun aceast serie spaio-temporal unui examen minuios, prin
compararea cu grupe similare. i, poate
i lai un asistent s examineze celelalte bice i brae?

Se nelege de la sine.
Abnethe e pe cale s fac ceva practic imposibil, suspin Bildoon.
Dac reuete, atunci nu e imposibil.
Trebuie s e undeva! exclam directorul.
tii, mi se pare curios faptul c i voi i oamenii, armai cu atta
vehemen un lucru evident! l ironiz Tuluk.
Du-te dracului! explod Bildoon.
Apoi iei, izbind ua.
Tuluk fugi dup el i strig din urm:
tii, noi, wreavii, credem c suntem deja n infern.
Se ntoarse la mas mormind. Ce creaturi imposibile, oamenii i
aceti Pan Spechi Doar McKie era altfel: un co-senzitiv capabil s
stabileasc raporturi analitice cu mecanisme logice superioare. n ne n
felul ei, ecare specie se abtea de la norm.
Printr-un efort de comunicare, pe care nici el nsui nu i-l putea
explica, McKie reuise s o conving pe Caleban s deschid un hublou spre
exterior. Ceea ce i permitea i lui s respire aerul marin, proaspt, dar i
oamenilor Biroului, aai n jurul Sferei, s-l aib mereu sub ochi. Aproape c
nu mai spera c Abnethe s mute momeala. Poate c trebuia s
nscoceasc altceva. Din fericire, faptul c era posibil o supraveghere
vizual i permisese s rreasc contactul cu taprisiotul. Tot era un ctig!
Soarele dimineii ptrundea prin hubloul Sferei. McKie prinse n palm
o raz jucu. Probabil c ar trebuit s se mite mereu prin Sfer, pentru
a nu o int prea uoar, dar prezena lupttorilor de afar l linitea. n
plus, era i obosit, plin de droguri i de agresal, care trebuiau s l in treaz
Oricum, dac ar vrut s l omoare, nu le-ar fost greu s o fac. Avea
exemplul lui Furuneo, nu?
Gndindu-se la el, simi o strngere de inim. Omul acela avusese n el
ceva bun, demn de admirat. Murise stupid, inutil. Moartea lui nu ajutase cu
nimic anchetei, ci numai deplasase cercetrile n planul violenei. Se
evideniase astfel, nc o dat, precaritatea unei viei izolate, a oricrei viei
n general. Se simi invadat de ur. Nebuna asta de Abnethe!
Fu cuprins de un frison de repulsie.
Din colul su, putea contempla soclul de lav, recifurile ascuite i
covorul de alge i molute de pe plaja mngiat de valuri.
S admitem ca ne-am nelat, se adres el, peste umr, Calebanei.
S presupunem c nu suntem pe cale de a comunica, ci, pur i simplu, facem
un schimb de zgomote crora le dm o semnicaie care nu exist.
Nu neleg, McKie. Nu neleg semnicaie.
McKie se ntoarse uor. Calebana era pe punctul de a modica aerul din
jurul lingurii uriae. Un motiv oval, pe care l vzuse deja, se materializ nc
o dat, apoi dispru. Un halou aurit apru n locul lui, se nl ca un rotocol
de fum i dispru i el, cu un rit uor.
Pn acum am presupus, spuse McKie, c tu mi spui ceva, iar eu i
rspund prin cuvinte, care au o semnicaie direct legat de ce spui tu i
invers. Dar poate c n realitate e altfel.

Puin probabil.
Deci aa crezi tu. Dar tu ce vrei s faci?
Faci?
Toat agitaia asta din jurul tu?
ncerc s fac vizibil persoan a mea n plan und al tu.
Poi face asta?
Posibil.
Deasupra lingurii apru o form roie ca un clopot, ce se desfcu, apoi
se strnse i ncepu s se nvrt pe loc.
Ce observi tu? ntreb Calebana.
McKie descrise vrtejul rou.
Ciudat, zise Calebana. Eu modelez creativitate i tu descrii senzaie
vizual. Nevoie a ta de deschidere spre mediul exterior?
Hubloul? Da, aa e mai confortabil i nuntru.
Confort concept dicil.
Deschiderea te mpiedic s devii vizibil?
Genereaz distrugere magnetic, nimic mai mult.
McKie i ndrept spatele.
Cte alte agelri mai poi suporta?
Explic alte.
Iar ai prsit pista.
Corect. Asta face succes.
De ce ar un succes?
Persoan-sine las pist de comunicare i tu percepi pist: succes.
Bun, s numim asta succes. Unde e Abnethe?
Contract
Interzice divulgarea locului unde se ascunde, tiu, complet McKie.
Dar poate poi s-mi spui dac st ntr-un loc x sau sare de pe o planet pe
alta.
Asta ajut la localizare a ei?
Mii de draci, de unde s tiu?!
Probabilitate inferioar la mii de elemente, zise Calebana. Abnethe
ocup poziie relativ static pe planeta specic.
Dar nu reuim s stabilim un factor de coeziune ntre locul ei i
diferite atacuri.
Nu putei vedea conjuncii.
Vrtejul rou ncepu s apar i s dispar succesiv deasupra lingurii.
Brusc, cpt o culoare galben, apoi dispru denitiv.
Nu mai eti aici, spuse McKie.
Nu persoan a mea vizibil.
Cum asta?
Nu vezi persoan a mea.
Asta am spus i eu.
Negativ. Vizibilitate nu reprezint identitate cu persoan a mea. Vezi
efectul vizibil.
Deci nu pe tine te vd, nu? Doar efectul creaiei tale?

Exact.
Nici nu credeam c eti tu. Presupun c eti ceva mai substanial.
Dar am remarcat altceva: uneori, foloseti mai bine sintaxa. Am remarcat
chiar i cteva propoziii normale.
Persoana asta recupereaz persoan a mea.
Eh da. Poate c, la urma urmelor, asta nu recupereaz nimic!
McKie se ridic i se aplec prin hublou, aruncnd o privire afar. Chiar
n momentul n care cobor capul, n locul n care se aase nainte, se
materializ o sfer de argint, strlucitoare. McKie se ntoarse la timp pentru
a zri bucla disprnd n minusculul tub vortal al unui culoar.
Abnethe, eti aici? ip el.
Nici un rspuns. Culoarul se nchise cu un zgomot sec.
Rechizitorii de afar se ngrmdir la hublou. Cineva strig:
McKie, eti teafr?
El le fcu semn s tac, i scoase pistolul iradiant din buzunar i l
pregti.
Fanny Mae, au ncercat s m captureze sau s m omoare ca pe
Furuneo?
Observ persoan a lor. Furuneo neavnd existen, intenii
observabile necunoscute.
Ai vzut ce s-a petrecut aici? continu McKie.
Cunoaterea utilizrii Ochiului S i anumite activiti persoane legate
prin contract, explic Fanny Mae.
McKie i frec ceafa cu mna stng. Se ntreb la ce i putea folosi
pistolul mpotriva lasoului acestuia zburtor, picat din tavan.
Aa l-au omort i pe Furuneo? Prinzndu-l cu lasoul i apoi nchiznd
culoarul?
Discontinuitatea ridic identitatea persoanei, rspunse Calebana.
McKie ridic din umeri. Renun. Nu obinuse nici un rspuns de la
Caleban, ca de ecare dat cnd o ntreba despre moartea lui Furuneo.
n chip curios, McKie i ddu seama c i este foame. i terse obrajii i
brbia de transpiraie i njur printre dini. Nu era deloc sigur c ceea ce
auzea, cnd i se adresa Calebana, constituia o comunicare real. n plus, ct
ncredere putea avea n Fanny Mae? Sau n propriile lui interpretri? Fapt e c,
atunci cnd vorbea, Calebana iradia atta sinceritate, nct nu aveai de ce s
te ndoieti de ea.
i frec fruntea, ncercnd s prind o idee care i scpa. Era ciudat
Sttea acolo, nelinitit, fr nici o poart deschis. Realitatea era clar pentru
el. Chiar dac toate conversaiile cu Calebana nu erau sigure, nu putea
ignora avertismentul ei. Prea muli co-senzitivi dispruser deja, cuprini de
o sumbr nebunie.
Scutur din cap, ncercnd s scape de bzitul taprisiotului. Dar
contactul persista. Era Siker, Directorul Discreiei. Percepuse refuzul mental al
lui McKie, dar, n loc s ntrerup contactul, l meninuse.
Nu! ip McKie, simind c intr n plytotrans. Nu, Siker! Retrage-te!
Ce s-a ntmplat, McKie?

Retrage-te, idiotule, sau sunt pierdut!


Tu de acord m-ai
ntrerupe!
Siker ntrerupse contactul.
Cnd i recpt cunotina, McKie se trezi suspendat de un la
zburtor care l trgea spre un culoar. La intrarea n Sfer se strni agitaie.
Cineva l strig, dar nu reui s rspund. Un cerc de foc l sugruma. Pieptul
lui era pe punctul de a exploda. nnebunit de durere, ncerc zadarnic s
scape de funia care l trgea spre culoar.
Cineva l trgea de picioare, dar nu reuea dect s strng mai tare
laul n jurul gtului. Brusc, fora care l trgea dispru i, mpreun cu cei
care l trgeau, czu grmad la pmnt.
Rechizitorii l ajutar s se ridice. Un wreav mnuia un holograf.
Culoarul se nchise cu un zgomot sec. Mini nendemnatice ncercau s-i
scoat funia din jurul gtului.
McKie respira greu, sacadat. Fr cei din jur, s-ar sufocat, fr doar i
poate.
n ncpere, erau vreo cinci co-senzitivi: doi wreavi, un laclac, un Pan
Spechi i un om. Omul, ajutat de wreavi, l susinea pe McKie. Ceilali
examinau plafonul, cu pistoalele iradiante n mn. Toi vorbeau n acelai
timp, fcnd o glgie infernal
M simt bine! url McKie, pentru a-i face s tac.
l durea cumplit gtul cnd vorbea. Lu funia din minile wreavului i o
examin. Era fcut din ceva argintiu, nu tia exact ce. Fusese tiat cu un
pistol cu raze.
McKie se ntoarse ctre cel cu holograful:
Ai reuit s nregistrezi ceva?
Ai fost atacat de un Pan Spechi egostazat. Am o bun reproducere
a chipului lui. Vom ncerca s-l identicm.
McKie i ddu funia secionat.
Ducei-o la laborator! Cerei-i lui Tuluk s fac o analiz de baz! Va
gsi, poate, celule celule ale lui Furuneo. Iar voi, ceilali
Domnule? l ntrerupse un rechizitor.
Ce vrei?
Avem i noi ordine. Dac suntei atacat, nu avem voie s v mai
prsim.
i ntinse apoi lui McKie pistolul:
Cred c l-ai pierdut pe aici
McKie i smulse furios pistolul. Atenia i fu atras de contactul taprisiot.
Pleac! zise el.
Dar contactul se impuse. Era Bildoon, care nu prea prea bine dispus.
Ce s-a ntmplat, McKie?
Agentul i povesti.
Rechizitorii sunt acum lng tine?
Da.
A vzut cineva atacul?

Avem o hologram. E vorba de faimosul Pan Spechi egostazat.


Simi emoia lui Bildoon. Apoi, acesta se control i ordon sec:
Revino imediat la Central!
Ascult! Prezena mea aici e unica noastr ans. Vor cu orice pre
capul meu, ncerc McKie s i explice.
Am spus imediat! ip Bildoon. Dac e nevoie, te aduc cu fora.
McKie nu mai insist. Niciodat nu discutase cu cineva aa de prost
dispus, cel puin nu printr-un intermediar taprisiot.
Eti n pericol oriunde te-ai aa, McKie, e aici, e acolo. Dar prefer
s te am aici, sub ochi mei, s i nconjurat de gardieni.
S-a ntmplat ceva, Bildoon?
Poi s-i spui i aa! Biciurile pe care le analizm s-au volatilizat, au
disprut. Laboratorul lui Tuluk e rvit, un asistent e decapitat i nu i gsim
capul!
Ah! neleg, zise McKie. De acord. Vin imediat.
Cheo sttea jos, cu picioarele ncruciate, pe podeaua camerei lui.
Dinspre ferestrele camerei vecine, venea o lumin portocalie, care esea
lng el o umbr stranie. inea n mn restul frnghiei secionate n culoar.
Blestematul de laclac, fusese rapid cu pistolul lui! Iar wreavul cu
holograful, sigur i nregistrase chipul. Acum vor ncepe s l caute, s
interogheze pe toat lumea, s i arate imaginea peste tot!
Dar se nelau amarnic dac i nchipuiau c toate acestea i ajut cu
ceva.
Ochii i scnteiau. I se prea c aude agenii Biroului: Cunoatei acest
Pan Spechi?
O tuse cavernoas l scutur puternic. Puteau s-i continue ancheta.
Nu exista pericolul ca cineva s-l recunoasc. Chirurgii i fcuser bine
meseria. Poate doar privirea i nasul mai semnau cu ceea ce fusese, dar n
rest
Cltin din cap. De ce i fcea, oare, griji? Nimeni nu l putea opri s
distrug Calebana!
i dup aceea, totul va dispare!
Suspin adnc. Strngea nc n mn funia argintie. Se ridic nervos i
o izbi de perete. n zbor, funia biciui un cani-fotoliu care, cu organele lui
vocale atroate, gemu dureros.
Trebuia s ndeprteze paznicii de Caleban. Sau Calebana de paznici.
i frec uor fruntea. Auzise oare un zgomot? Se ntoarse ncet, lsnd mna
n jos.
n penumbra culoarului, se zrea silueta lui Abnethe. Reexele
portocalii din camera vecin colorau plcut rochia ei de perle. Chipul ei
exprima team i o agresivitate morbid.
De cnd eti aici? o ntreb Cheo, ncercnd s par calm.
De ce?
Ea intr n camer, nchise ua, apoi continu:
Ce fceai?
Pescuiam.

Abnethe msur cu insolen camera i zri n col bucata de funie i


mnunchiul de bice. Lng ele, era ceva rotund, din care se prelingea o urm
de snge rou.
Pli i abia reui s opteasc:
Ce sunt astea?
Pleac de aici, Mliss.
Ce-ai fcut? ip ea cu un glas ascuit.
Cheo se gndi c ar merita s i spun.
Am aprat viaa noastr.
Ai ucis iar, nu-i aa? ntreb ea cu o voce surd.
N-a suferit murmur exasperat Cheo.
Dar tu
Ce mai conteaz o via, pe lng milioanele de viei pe care le vom
distruge?!
La naiba, femeia asta ncepea s-l calce pe nervi!
Cheo, mi-e team.
Oare de ce trebuia s se lamenteze?!
Calmeaz-te. tiu cum s separm Calebana de paznici. O
distrugem, i totul se va sfri.
Mliss i muc buzele.
Sufer. tiu c Fanny Mae sufer.
Ridicol! Doar ai auzit-o armnd contrariul. Nici mcar nu tie ce
nseamn suferina. Nu are referine.
Dar dac ne nelm? Dac nu e dect o eroare de interpretare?
El se ndrept spre ea, xnd-o intens:
Mliss, ai idee ce referine ne ateapt dac dm gre?
Ea ncepu s tremure. Dar i reveni repede i ntreb pe un ton
aproape normal:
Care e ideea ta?
McKie simea pericolul prin toi porii lui. Era cu Tuluk n laborator. Locul
ar trebuit s e sigur, dar se simea la fel de expus primejdiei ca i cum
pereii nici nu ar existat. Abnethe era capabil de orice. Tocmai n aceasta
se aa vulnerabilitatea ei! Dac ar putea s gseasc punctele slabe! Unde
ar putea s se ascund?
E o substan ciudat, foarte ciudat, zise Tuluk, analiznd coarda
argintie.
Ce are aa de ciudat?
Nu poate exista.
i, totui, e n faa ta, spuse McKie.
O vd i eu, dragul meu.
Tuluk i mic mandibula i i scrpin gnditor buza dreapt.
Ei? ntreb McKie.
Unica planet pe care cretea aceast plant nu mai exist de
miliarde de ani. i era un loc unic, oferind condiii aparte
Pesemne c te neli, din moment ce frnghia e aici.

Ochiul lui Archer, relu Tuluk, fr a-l lua n seam. i aminteti


povestea?
McKie se gndi o clip, apoi rspunse:
Da, cred c am citit ceva despre asta.
Planeta se numea Rap. Acesta e un fragment de lian de pe Rap.
Lian de Rap.
Ai auzit vreodat?
Nu, nu cred.
Oricum, substana asta are proprieti bizare. Are o existen scurt
i nu se poate descompune, chiar dac e tiat.
i Tuluk o rupse n buci mici, pe care le aez una lng alta. Imediat,
acestea se lipir la loc n poziia iniial.
Fenomenul se numete atracie intrinsec. La vremea lui, a strnit
vlv. Astzi, eu sunt n msur s
Existena ei, l opri McKie. Ce numeti tu o existen scurt?
Nu mai mult de cincisprezece-douzeci de ani standard i asta n
condiii optime.
Dar planeta asta
Nu mai exist de milioane de ani.
McKie analiz i el liana cu o privire bnuitoare.
E clar c cineva a refcut condiiile de pe Rap pentru a cultiva
chestia asta.
Poate. Dar au reuit s pstreze totul n secret.
Nu-mi place deloc ceea ce, dup cum intuiesc eu, crezi tu, spuse
McKie.
E cea mai alambicat fraz pe care te-am auzit pronunnd-o
vreodat, dar semnicaia ei e clar. Bnuieti c m gndesc la o deplasare
temporal sau
Imposibil! hotr McKie.
Am nceput analiza matematic a unei probleme deosebit de
interesante, ncepu Tuluk.
Nu jocurile de numere ne vor ajuta!
Atitudinea asta nu i se potrivete, McKie. De obicei, eti mai
raional. Nu te voi plictisi cu reprezentrile mele simbolice. Totui, pentru c
e mai mult dect un joc
O cltorie n timp! spuse McKie. Ce prostie!
Formele noastre obinuite de percepie au tendina de a crea
interferene cu procesul de reecie dobndit pentru analiza corect a
acestor probleme. Deci, fac apel la alte moduri ale gndirii.
Ca de exemplu?
Ce observm dac analizm relaiile de serie? Avem un numr de
dimensiuni-puncte n spaiu. Abnethe i Calebana ocup un loc pe o planet
dat. Suntem n faa unei realiti legate de contactul acestor puncte,
realitate format dintr-o succesiune de evenimente.
Ei, i?

Suntem obligai s admitem existena unui factor de coeziune ntre


aceste puncte de contact.
De ce? Ar putea rodul
A dou planete specice, cu micri coerente n spaiu i care
formeaz o gur geometric, un ritm. Altfel, Abnethe ar ataca mai des.
Suntem n prezena unui ritm specic, ce sdeaz analizele tradiionale, un
ritm temporal, care poate transpus ntr-o serie de puncte. Se a simultan
n raport i cu spaiul, i cu timpul.
McKie admise, luntric, argumentaia lui Tuluk.
Un fel de for de reexie, poate. Nu e n mod necesar o deplasare n
timp
Nici o vorb n plus! obiect Tuluk. O ecuaie de gradul doi ne d o
funcie eliptic. Deci avem de a face cu relaii liniare.
Liniare! Conjuncii, deci!
Pardon? Ah, da. Relaii liniare, ce descriu suprafee n micare. Nu
tim precis care este perspectiva dimensional a Calebanei, dar cert este
faptul c a noastr e altfel!
McKie i strnse buzele. Tuluk jongla cu termeni abstraci, dar
argumentele lui aveau o anumit elegan, care le fcea ceva mai accesibile
unui profan ca el.
Tuluk relu:
Putem trata orice form de spaiu ca pe o cantitate determinat de
alte cantiti. Putem rezolva toate necunoscutele de acest fel.
Ah! murmur McKie. Punctele cu N dimensiuni.
Exact. Seria de msuri care denesc punctele n micare le
considerm drept date preliminare, fr a uita c ele denesc i spaiul dintre
aceste puncte.
Aha! Deci un agregat multidimensional clasic.
Deci ncep s-l regsesc pe acel McKie pe care l tiam. Un agregat
cu N dimensiuni, aa e. Dar ce reprezint aici timpul? Un agregat cu o
dimensiune. Ori nu sunt date de la nceput mai multe numere-dimensiuni n
spaiu i n timp.
n gnd, McKie se nclin n faa raionamentului lui Tuluk.
Deci rezult e o variabil continu, e N variabile, spuse el. Bravo,
Tuluk!
Iar opernd o reducie prin calcul innitezimal, constatm c avem
dou sisteme de proprieti cu N corpuri.
Aceasta e descoperirea ta?
Da. Singura concluzie posibil este c, n raport cu Sfera, Abnethe
ocup o alt dimensiune temporal.
Deci nu e o deplasare obinuit n timp. Iar diferenele subtile pe
care le vede Calebana aceste lamente
Sunt pnze de pianjen legate de mai multe universuri. De ce nu?
Nu e greu de neles c vieile individuale alctuiesc rele
Nu doar vieile, ci i micrile materiei

Da care se ntretaie, se unesc, se despart i se amestec n chip


misterios. i care vor deveni denitiv solidare. Cnd am luat contactul
salvator cu tine, mi-am nchipuit c aceste re pot reesute, rearanjate,
recombinate, pentru a crea din nou condiii de mult disprute n dimensiunea
noastr. Poate pentru calebani e uor. Poate c ei concep altfel dect noi
noiunea de re-creaie.
Aici sunt perfect de acord cu tine.
Ce ar mai trebui? medit Tuluk. O anumit calitate a experienei.
Ceva care s confere reelelor, relor i liniilor o for sucient pentru a
putea astfel derulate nct s reconstituie conguraia originar.
Dar acum nu facem dect s ne jucm cu vorbele, obiect McKie.
Cum vrei s reconstitui o planet ntreag, cu mediul ei nconjurtor?
De ce s nu e posibil? Ce tim noi despre energiile implicate?
n ciuda prudenei lui nnscute, McKie era aproape convins.
E adevrat, admise el, c aceste culoare S ne permit s facem pai
de mai muli ani-lumin.
i au devenit att de banale, nct nici nu ne mai gndim la energiile
risipite. Gndete-te ce cltorie ar pentru o ipotetic insect! Poate c nu
avem dect o vag idee despre puterile calebanilor.
Nu ar trebuit s acceptm Ochiul S. Aveam propulsia ultra-luminic
i suspensia metalic Toi calebanii nu aveau dect s-i prjeasc oule cu
conjunciile lor colective cu tot!
i s renunm la o unicare real a universului? Nu, McKie. Trebuia
doar s vericm acest dar otrvit. Dar pe noi ne-a ncntat ntr-att, nct
am uitat!
McKie ridic mna s se scarpine n cap. Brusc, simi de-a lungul
coloanei vertebrale un frison. Simurile lui alertate i anunau pericolul.
Antebraul i fu strpuns n aceeai clip. n ciuda durerii, se rsuci i vzu un
bra Palenki narmat cu o lam sclipitoare.
n mica deschidere a unui tub vortal, zri carapacea unui Palenki i
partea dreapt a obrazului unui Pan Spechi, strbtut de o cicatrice.
O clip, McKie vzu lama cobornd spre capul lui i tiu c va lovi
nainte ca muchii lui s poat reaciona. Simi metalul atingndu-i fruntea,
vzu raza portocalie a pistolului inundndu-i faa.
Rmase nepenit. Vzu apoi surpriza de pe chipul acelui Pan Spechi,
braul Palenki cznd pe podea, cu lama convulsiv strns n pumn. Inima lui
McKie btea s-i sparg pieptul. Din tmpla stng se prelingea pe obraz
ceva cald i umed. Braul l durea, degetele i erau cleioase de snge
Culoarul S se nchise i totul dispru.
Cineva, lng el, i tergea rnile, i punea comprese, acolo unde fusese
atins de metal
Atins
Pentru a doua oar, vzuse moartea cu ochii.
Tuluk era ocupat cu recuperarea lamei de metal.
nc o dat, cred ca am scpat ca prin urechile acului! zise McKie.
i, spre uimirea lui, vocea nu i tremura deloc.

Se lsase deja ntunericul cnd Tuluk l chem pe McKie n laborator.


Fusese escortat de dou brigzi de rechizitori. Agenii Biroului erau postai
peste tot: supravegheau aerul, solul, pereii. Fiecare avea n mn un pistol
cu raze, n poziie de tragere.
Dup cinci ore de discuii cu Hanaman i cei de la juridic, McKie era
pregtit s aud orice. Biroul urma s efectueze o percheziie la Abnethe, s
strng toate probele pe care le va gsi, dar nimeni nu se atepta la rezultate
spectaculoase. O tele-curte emisese deja un mandat, pe care l multiplicar n
mii de exemplare. Actul ddea Biroului o putere de aciune aproape
nelimitat. Serviciile ociale gowachin colaborau, la rndul lor, cu ei,
punndu-le la dispoziie sucieni rechizitori i ageni de poliie calicai.
Cooperant se dovedi i Poliia Crimei de la Central. Anchetatorii erau
pregtii, iar Biroul de Sabotaj cptase acces la documente care, n alte
condiii, i erau inaccesibile.
Tot era mai bine dect nimic, gndi McKie, dar gsea aceste msuri
prea indirecte, prea abstracte. Aveau nevoie de alt linie de apropiere, ceva
care s o constrng pe Abnethe, s nu i ofere nici o porti de salvare.
Simea c evenimentele se vor precipita.
Liane zburtoare, lame, culoare-ghilotin da, lupta era fr mil.
i nimic din ceea ce fcuse el nu reuise s opreasc sumbrul uragan
ce amenina universul. Se simea groaznic de neputincios n faa privirii
ngheate, goale, a universului. Cuvintele Calebanei nu i ddeau pace:
energie de persoan-sine ochii deplaseaz Eu sunt Ochiul S!
n laboratorul lui Tuluk, erau postai opt rechizitori. Dup cum ncercau
s se fac de mici i s treac ct mai neobservai, se vedea c Tuluk nu i
cruase cu sarcasmele lui, tipic wreave.
Tuluk arunc o privire spre McKie, n momentul n care acesta intr n
laborator i se cufund iar n analiza metalului meninut n staz printr-un
cmp neutronic, sub un fascicul de lumini multicolore.
Fascinant bucat de oel! zise el, turtind metalul cu o sond n.
Deci e oel! rspunse McKie, aplecndu-se s vad i el operaia.
De cte ori Tuluk atingea metalul cu sonda, neau scntei mov. Ceea
ce trezea o amintire vag n mintea lui McKie. Ceva, la marginea memoriei
lui, dar nu tia ce. Cltin ncet din cap.
E un raport acolo, pe mas, spuse Tuluk. Poi s arunci o privire pn
termin eu analiza.
McKie vzu n dreapta sa o foaie de hrtie acoperit cu un scris mrunt.
Citi:
Substan: oel, aliat pe baz de er. Eantionul conine cantiti
mici de magneziu, carbon, sulf, fosfor, siliciu. Urme de nichel, zirconium,
tungsten cu absorbat de crom, molibden i vanadium. Compararea surselor:
oelul folosit corespunde celui din Noua Perioad, din Japonia, utilizat de ctre
sub-gruprile politice umane la fabricarea sbiilor, pentru Noua Micare a
Samurailor.
Clire: eantion ntrit doar n partea tioas. Lungimea total a
artefactului original: aproximativ 1,1 metri.

Mner din os, acoperit cu benzi de ln (vezi analizele alturate).


McKie parcurse rapid anexa:
Mner de os, ce provine de la un mamifer marin, prelucrat manual, n
mod necunoscut, dar pe baz de bronz.
Era interesant i analiza fiei de ln. Era de fabricaie relativ recent
i avea aceleai structuri submoleculare ca i pielea biciului. Dar analiza
lacului era i mai interesant. Avea la baz un solvent evaporabil, pe baz de
coaltar, dar seva puricat provenea de la o insect strveche, Coccus Lacca,
specie stins de milioane de ani.
Ai ajuns la pasajul despre lac? l ntreb Tuluk.
Da.
Ce zici acum de teoria mea?
Sunt gata s cred orice, cu condiia de a gsi o soluie.
Cum i merg rnile?
N-am s mor eu din asta!
McKie i atinse placa xat la tmpl, apoi l ntreb:
Tu ce faci acum?
Materialul acesta a fost nisat cu ciocanul. Sunt pe cale de a
reconstitui o bucic din acel ciocan, care a dat forma pumnalului.
Tuluk ntrerupse cmpul de staz i, cu dexteritate, recuper cu
extensorul bucata de metal.
De ce i trebuie?
Tuluk aez eantionul pe mas, apoi privi spre McKie.
Arta de a fabrica astfel de sbii era un secret pstrat cu strnicie.
Se transmitea din tat n u, din generaie n generaie. Regularitatea
loviturilor e specic ecrui meter. Ea ne permite s obinem, la un
examen atent, pn i amprentele lui digitale. E o metod folosit n
vericarea pieselor de muzeu.
i ai aat ceva?
Fac a doua oar testul. Ei bine, vericarea celulelor lacului i ale
bucii de ln indic o fabricaie cam de optzeci de ani standard, n timp ce
metalul a fost, cu siguran, prelucrat acum milioane de ani standard.
Meteugarul se numea Konemura i i pot da toate referinele despre el.
Interfonul ri de dou ori i pe ecran apru Hanaman, de la
Departamentul Juridic.
Ah, aici erai, McKie! zise ea.
Ce mai este? ntreb McKie, copleit nc de spusele lui Tuluk.
Am obinut injonciunile care blocheaz toate drumurile i
proprietile lui Abnethe pe toate planetele co-senzitive, cu excepia lui
Gowachin, spuse ea.
Dar mandatele?
Le vom avea curnd. De aceea te-am sunat. Doar tu ai cerut s i
anunat imediat.
Gowachinii nu coopereaz?
Accept i ei alerta co-senzitiv n jurisdicia lor. Ceea ce d dreptul
poliiei Federaiei i agenilor Biroului s rein i suspecii de pe teritoriul lor.

Perfect. Nu ne mai rmne dect s o gsim i s o arestam.


Fruntea lui Hanaman se ncrei:
Cnd?
Ei, asta e problema. Cnd!
Raportul despre identicarea phylumului Palenki l atepta pe McKie n
biroul su, la ntoarcerea de la o edin urgent. edina fusese prevzut
mai devreme, dar fusese amnat de dou ori. Dei era aproape miezul
nopii, toi agenii Biroului erau prezeni la datorie. Echipa medical
distribuise tablete de stalert i de agresal. Rechizitorii nu l prseau deloc pe
McKie i aveau o form bun, vioaie, datorat, n parte, drogurilor
consumate.
Cnd McKie intr, cani-fotoliul lui Bildoon era nclinat, iar directorul se
lsase n voia unui masaj vibratoriu. Aruncnd o privire spre McKie, Bildoon
spuse:
Uite aici raportul original asupra acelui Palenki motivul de pe
carapace i toate celelalte. i aminteti, nu? E aici, pe biroul meu.
Apoi nchise ochii i suspin.
McKie se aez pe un cani-fotoliu, pe care l ncerc ncet cu mna.
M-am sturat de rapoarte. i aa nu schimb situaia. Ce scrie acolo?
Phylumul este cunoscut sub numele de Shipsong. Identicare
formal. Ah, dragul meu, i eu sunt att de obosit
Altceva? ntreb McKie.
Privindu-l pe Bildoon, se simi i el tentat de ideea unui masaj. Dar avea
toate ansele s adoarm n timpul operaiei i nu i-ar iertat-o, mai ales c
rechizitorii care l pzeau trebuie s fost cel puin la fel de obosii ca i el.
Am obinut mandatele i arestarea efului phylumului Shipsong,
urm Bildoon. Pretinde c phylumul lui e complet.
Aa s e?
ncercm s vericm, dar nu e uor. Nu exist dovezi scrise, iar
cuvntul unui Palenki nu valoreaz mare lucru.
Presupun c a jurat pe braul lui.
Sigur c da.
Bildoon opri masajul cani-fotoliului i se ridic:
Cert este c motivele de identicare ale phylumului pot
contrafcute.
Braul unui Palenki se reface n trei-patru sptmni, spuse McKie.
Prin urmare?
Abnethe trebuie s aib mai mult de o duzin de Palenki n rezerv.
Ba chiar un milion, de ce nu? i aa nu tim nimic exact
Iar eful i s-a prut afectat de utilizarea criminal a motivului sau de
ctre un alt Palenki?
Oricum, nu vizibil afectat
nseamn c a minit.
De unde tii?
Dup codul juridic de pe Gowachin, falsicarea phylumului este una
din cele opt crime capitale. Iar gowachinii tiu bine asta, cci ei au fost

nsrcinai de ctre co-senzitivi cu inocularea noiunilor juridice n capul


broatelor stora stupide.
Hmm! i cum se face c Departamentul juridic nu tie acest lucru?
Trebuiau s-mi spun povestea pe care ai spus-o tu nc de la nceput.
Informaii privilegiate. Curtoazie inter-specii, tii cum este.
Gowachinii au un sim aparte al discreiei i demnitii individuale.
Vei blestemat de tribunalele lor, cnd vor aa c i-ai trdat.
Nu. Se vor mulumi s m numeasc acuzator public n urmtoarele
lor zece afaceri cu crime. Doar cunoti obiceiul ca acuzatorul dintr-un proces
pierdut s e executat n locul inculpatului.
Depinde. anse: cam una la douzeci, dup caz.
Una la adic ani standard, nu?
Doar nu minute! mormi McKie.
i atunci de ce mi-ai spus?
Vreau s-mi permii s-l interoghez eu pe eful acestui phylum, ceru
McKie.
Cum intenionezi s procedezi?
S-l confrunt cu unul din braele Palenki. tii ce rol joac mistica
braului la ei?
Puin. De ce?
Puin, zise ironic McKie. n templele vechi, ei mncau braele
criminalilor i apoi mpiedicau cumva creterea altui bra. Era un fel de
pierdere a identitii, o umilire a ceva foarte intim i profund pentru Palenki.
Doar nu vrei cu adevrat s
Sigur c nu.
Bildoon aplec fruntea:
Voi, oamenii, prea avei gustul sngelui. Uneori m ntreb dac v
neleg cu adevrat.
Unde e? ntreb McKie.
Ce ai de gnd s-i faci?
S-l interoghez. Dar ce credeai?
Dup tot ce ai zis adineaori, nici nu mai tiu ce s cred.
Exagerezi, Bildoon. Hei, tu!
McKie l chem pe locotenentul de afar i-i ordon:
Adu-l aici imediat pe eful Palenki!
Rechizitorul se ntoarse spre Bildoon.
F ce i-a spus! aprob directorul Biroului.
Rechizitorul fcu o mutr uimit, dar se ntoarse i prsi camera
mpreun cu civa oameni.
Dup zece minute, phylumul Palenki fu escortat n biroul lui Bildoon.
McKie recunoscu motivul de pe carapacea lui: phylum Shipsong. Privindu-l, i
ddu seama c ar reuit s-l recunoasc i singur!
Multiplele picioare ale Palenkiului alunecar pn lng McKie. Broasca
se nclin naintea lui, ntrebnd:
Chiar mi vei mnca braul?
McKie privi cu repro spre locotenent. Acesta se disculp:

tii, m-a ntrebat doar ce fel de om suntei!


Mulumesc pentru descrierea exact!
Se ntoarse apoi spre Palenki:
Tu ce crezi?
Nu cred, domnule McKie. Co-senzitivii nu permit acte barbare.
Gura broatei pronunase cu calm aceste cuvinte, dar braul care i
pornea din cretet se legna nesigur.
A putea face ceva mai ru, zise McKie.
Ce poate mai ru?
Vei aa la timpul potrivit. Deci armi c phylumul tu e complet, da?
Exact.
Mini!
Nu!
Care e numele tu de phylum?
Nu l pot spune dect preoilor mei de phylum.
Sau gowachinilor, spuse McKie.
Dar nu suntei gowachin!
ntr-o cascad de mormieli guturale, McKie ncepu s-i descrie, n
limba unui gowachin, obiceiurile strmoilor Palenki, nelegiuirile lor i
pedeapsa pe care o meritau. ncheie cu strigtul gowachin de intensicare, o
combinaie unic ntre emoie i cuvnt, prin care era obligat s se prezinte
n faa Biroului gowachin.
Dup o scurt tcere, Palenki declar:
Suntei unicul om acceptat n uniunea lor juridic. Am auzit vorbinduse despre dumneavoastr.
Deci, care e numele tu de phylum?
Sunt numit Biredch dAnk, rspunse resemnat Palenki.
Ei bine, Biredch dAnk, mini!
Nu!
Braul su se rsuci i mai tare.
Palenki prea acum nspimntat, reacie pe care McKie o cunotea,
datorit contactelor sale cu gowachinii. Acum, din moment ce i tia numele,
i putea cere braul!
Ai comis o crim capital! spuse McKie.
Nu! Nu! Nu! protest Palenki.
Ceilali co-senzitivi din ncpere nu tiu c fraii phylumului accept
folosirea chirurgiei genetice pentru nscrierea motivului lor de identitate pe
carapace. Semnele sunt imprimate n profunzime. Da sau nu?
Palenki rmase tcut.
E purul adevr, continu McKie.
Rechizitorii se apropiaser i ei, urmrind curioi nfruntarea.
Voi! ip McKie. Fii cu ochii n patru! i stai pe vrfurile degetelor!
Pe vrfuri? se mir wreavul.
Trebuie s supravegheai ecare prticic din camera asta. Vrei ca
Abnethe s ne ucid martorul?

Confuz, locotenentul se ntoarse spre oamenii si, dar ei ncepuser


deja s se agite, s pun n aplicare ordinul. Wreavul i agit mandibula n
semn de frustrare iritat, dar nu scoase o vorb.
McKie se ndrept iar spre Palenki.
Biredch dAnk, i voi pune cteva ntrebri particulare. Cunosc
dinainte unele rspunsuri. Dac m mini o singur dat, ordon ntoarcerea la
barbarie. Cci prea multe lucruri depind de tine, nelegi?
Doar nu credei c
Ce tovari din phylumul tu i-ai vndut ca sclavi lui Mliss Abnethe?
Sclavagismul e o crim capital
i-am spus c ai comis deja o crim capital. Rspunde-mi la
ntrebare!
mi cerei s m condamn singur?
Ct i-a pltit?
Cine mi-a pltit ce?
Cu ct te-a pltit Abnethe?
De ce m-ar pltit?
Pentru semenii phylum.
Care semeni?
E ceea ce te-am ntrebat i eu. Vreau s tiu ci ai vndut, preul
primit i unde i-a dus Abnethe.
Doar nu vorbii serios!
S tii c nregistrez conversaia. Chem imediat Consiliul phylumului,
le dau nregistrarea i i las s se descurce cu tine!
Vor rde de dumneavoastr. Ce dovad avei?
Culpabilitatea propriei tale voci. Vom face o analiz vocal a
cuvintelor tale i o vom prezenta Consiliului, ca i nregistrarea.
Analiz vocal? Ce nseamn?
E un procedeu care permite analiza intonaiilor subtile ale vocii,
pentru a determina adevrul sau minciunile din ecare cuvnt.
Nu am auzit n viaa mea de aa ceva!
Nu toi co-senzitivii cunosc tehnica secret folosit de agenii
Biroului. i mai dau o ans: ci tovari ai vndut?
De ce v purtai aa cu mine? E att de important Abnethe nct s
nclcai pn i legile curtoaziei inter-specii i
ncerc s i salvez viaa, spuse McKie.
Cine minte acum?
Dac nu o gsim pe Abnethe i nu o oprim, vor muri toi co-senzitivii
din univers, cu excepia ctorva nou-nscui. i nici acetia nu vor avea nici
vreo ans fr protecia adulilor. i jur c aa e!
Jurai solemn?
Pe oul braului meu!
Ohh! gemu Palenki. i pe asta o tii?!
Peste o clip, i voi invoca numele i te voi pune s depui jurmntul
solemn, l avertiz McKie.
Am jurat pe braul meu!

Dar nu pe oul braului tu.


Palenki i plec privirea.
Ci? ntreb iar McKie.
Doar patruzeci i cinci, opti Palenki.
Doar patruzeci i cinci!
Nu mai mult! Jur!
Din ochii broatei ncepu s se scurg un lichid uleios. Continu:
A oprit att de muli, iar cei alei au acceptat de bun-voie. Abnethe
promitea o cantitate nelimitat de ou!
Nici o limit pentru numrul de ou clocite?! se mir McKie. Cum se
poate?
Palenki arunc o privire speriat spre Bildoon, care sttea ntr-un col,
cu chipul imobil.
Nu a spus nimic, doar c a descoperit alte lumi ce ies de sub
jurisdicia co-senzitivitii.
Ce lumi? ntreb McKie.
Nu tiu absolut nimic! Jur pe oul braului meu!
Cum s-a derulat tranzacia?
Printr-un Pan Spechi.
Care ce fcea?
A oferit phylumului meu beneciile a douzeci de planete pe o
durat de o sut de ani standard.
Ohohoo! se mir cineva n spatele lui McKie.
Cnd i unde a fost ncheiat afacerea?
n urm cu un an, n casa oulor mele.
Benecii pe o sut de ani! opti McKie. I-a convenit s-i propun aa
ceva. Tu i phylumul tu nu vei mai supravieui nici o fraciune de secund
dac Abnethe va reui ceea ce are de gnd.
Nu tiam. Jur c nu tiam. Dar ce vrea s fac?
McKie ignor ntrebarea lui i continu:
Ai idee unde sunt situate aceste planete?
Nu tiu nimic, jur. Facei analiza vocii i vei vedea c nu mint.
Nu exist aa ceva pentru specia ta! zise McKie.
Palenki l msur o clip, apoi l blestem:
Fie ca oule tale s putrezeasc!
Descrie-mi-l pe Pan Spechi! ordon McKie.
Refuz colaborarea!
Acum e prea trziu! Eti obligat s accepi drumul meu.
Drumul dumneavoastr?
Dac vei colabora cu toi cei prezeni, i se vor ierta pcatele.
O alt trdare! rican Palenki.
McKie se ntoarse spre Bildoon:
Ar mai bine s chemm Consiliul Palenki i s i predm dosarul.
Cred c e cel mai bine! aprob Bildoon.
Stai! ip Palenki. Cine mi garanteaz c pot avea ncredere n voi?
Absolut nimeni, rspunse McKie.

Deci nu prea am de ales, nu-i aa?


Da.
Fie ca mucegaiul s v mnnce oule dac m vei trda!
Aa s e, aprob McKie. Acum descrie-l pe Pan Spechi.
Era egostazat. I-am vzut cu ochii mei cicatricile, iar el s-a ludat cu
ele ca s-mi ctige ncrederea.
Cu cine semn?
Nu tiu, toi Pan Spechi sunt cam la fel. Dar cicatricile lui erau
violete.
Avea i un nume?
Da. Se numea Cheo.
McKie privi ntrebtor spre Bildoon.
Ceea ce nseamn semnicaii noi pentru idei vechi, explic
directorul Biroului. Desigur, e un nume de mprumut luat din dialectele Pan
Spechi din vechime.
McKie se ndrept din nou spre Palenki.
Ce fel de aranjament ai stabilit?
Aranjament?
Ce contract? Ce garanii? Ce garanii aveai pentru onorarea
plii?
Oh! Cheo a numit unii tovari alei de mine n funcia de directori ai
acestor planete.
Ecient! zise McKie. Simplu acord de folosire. Cine ar putea depune
mrturie sau cine ar gsi o dovad, oricare ar ea?
McKie scoase trusa lui special, extrase holograful, l regl pentru
proiecie i program imaginea dorit. Dup cteva secunde, nregistrarea
luat de rechizitorul wreav prin culoarul S apru n faa ochilor interogatului.
McKie fcu ncet-ncet un tur complet al proieciei, pentru ca Palenki s o
poat examina din toate unghiurile.
Ei, el e Cheo? ntreb el.
Cicatricile sunt identice cu ale lui. E aceeai persoan.
E o identicare valabil, i spuse McKie lui Bildoon. Palenki tiu s
recunoasc astfel de lucruri mai bine ca oricine altcineva n univers.
Motivele phylumului nostru sunt extrem de complexe, fcu Palenki
cu mndrie.
tim, tim, aprob McKie.
i crezi c am ctigat ceva prin interogatoriul sta? ntreb Bildoon.
Ce n-a da s-i pot rspunde! oft McKie.
McKie i Tuluk se cufundaser ntr-o discuie despre regenerarea
timpului, fr a-i baga n seam pe cei opt rechizitori, care i supravegheau,
dei acetia erau i ei vizibil interesai de argumentele celor doi brbai.
Teoria fcuse ocolul Biroului n mai puin de ase ore de la
interogatoriul efului de phylum, Biredch dAnk. i avea i detractori, i
susintori.
La ordinul lui McKie, ocupau acum o sal de conferine inter-specii, n
care instalaser o consol de ordinator. Acum, ncercau s analizeze raportul

ntre teoria lui Tuluk i fenomenele subatomice de aranjare, descoperite n


fia de piele a biciului i n alte obiecte provenite de la Abnethe.
Dup prerea lui Tuluk, aranjrile puteau furniza un vector spaial, care
ar putut indica ascunztoarea lui Abnethe.
Trebuie s existe un vector de locuin n dimensiunea noastr,
insist Tuluk.
Admind c ai dreptate, la ce ne ajut acest lucru? ntreb McKie.
Oricum, ea nu se a n dimensiunea noastr. Mai curnd, a sugera s ne
ntoarcem la Caleban pentru
Ai auzit ce a zis Bildoon. Nu pleci nicieri. S lsam Sfera pe seama
rechizitorilor, iar noi s ne concentrm asupra
Dar Fanny Mae e unica noastr surs de date noi!
Fanny?! Ah, da! Calebana
Tuluk aparinea genului topograf. i alctuia un parcurs eliptic, n
apropierea estradei ntunecate, i i nfunda mandibulele n pliul inferior al
fantei faciale, nelsndu-i expui dect ochii i oriciul vocalo-respirator.
Cu furca exibil, ce i servea drept picioare, nconjura cani-fotoliul lui
McKie, apoi se ndrepta spre cealalt extremitate a estradei, n punctul
ocupat de un rechizitor laclac, de unde, printr-o ntoarcere n zig-zag printre
rechizitorii de paz, ajungea iar la McKie. nconjura din nou cani-fotoliul i iar
i relua itinerariul
Aa i gsi Bildoon. l opri pe Tuluk cu un gest.
Sunt zeci de ziariti afar. Nu tiu cum au mirosit povestea asta, dar
acum au dat naval. Am putea s rezumm totul printr-o fraz: Calebanii
sunt implicai n ameninarea cu sfritul universului. McKie, ai alt idee?
Abnethe! zise McKie, fr a-i ridica privirea de pe desenul complicat
pe care tocmai era pe punctul de a-l ncheia.
Dar e o nebunie!
Niciodat nu am spus c femeia e ntreag la minte. tii de cte
agenii de pres i staii de emisie dispune?
Da sigur, dar
A fcut cineva vreo apropiere ntre persoana ei i aceast
ameninare?
Nu, dar
Nu i se pare ciudat?
Dar de unde s tie ziaritii c ea
Dar cum de nu sunt la curent cu relaiile ei cu calebanii? Mai ales
dup ce au vorbit cu tine?
McKie se ridic, i abandon desenul i se ndrept spre poart nsoit
de un grup de rechizitori.
Stai! ip Bildoon. Unde te duci?
S le povestesc despre Abnethe.
i-ai pierdut minile?! Doar att ateapt pentru a ne ataca ocial.
Un caz banal de atac la persoan

Dar putem cere prezena ei n faa curii, n calitate de acuzatoare,


zise McKie. Pcat c nu ne-am gndit mai devreme la aa ceva. Aprarea
perfect: buna-credin a acuzrii.
Bildoon i se altur i, ncadrai de rechizitori, se ndreptar amndoi
ctre sala plin de ziariti. Tuluk i urma la civa pai n urm.
Stai s cer prerea celor de la Juridic. Poate ai dreptate, dar e mai
bine, ovi directorul.
McKie, zise i Tuluk. Nu crezi c
Nu acum! i-o retez McKie. i se ntoarse ctre Bildoon:
Ct timp crezi c ne-a mai rmas?
Cine tie?
Poate cinci minute!
Mai mult dect att!
Dar nu eti sigur.
Am plasat rechizitori i n Sfer i n exterior. Ei reduc atacurile lui
Abnethe la un minut
Nu vrei s lai nimic la voia ntmplrii, nu?
Bineneles, dei
Ei bine, voi povesti totul presei.
McKie, femeia asta are relaii n multe regiuni guvernamentale, cum
nici nu visezi tu! Nici nu ai idee ce am descoperit n Vom avea cu ce s ne
batem capul vreme de
Are relaii n cele mai nalte sfere, nu?
Fr ndoial.
Cu att mai mult, e vremea s dm totul la iveal.
Vei crea panic!
Chiar avem nevoie de niic panic! Asta va incita tot felul de cosenzitivi s ia legtura cu ea i prieteni, i nebuni, i dumani. Informaiile
vor curge. Iar noi avem nevoie cu orice pre de date noi!
i dac aceti copii pierdui Bildoon art cu brbia spre holul
forfotind de ziariti vor refuza s te cread? Doar te-au mai auzit vnznd
gogoi, McKie! S presupunem c nu te iau n serios. Ce faci atunci?
McKie ezit. Pentru prima dat, l vedea pe director att de ovielnic,
de inecient El, care era recunoscut drept un spirit viu, cu intuiii
sclipitoare! S fost Bildoon mituit de Abnethe? Imposibil! Dar prezena
acelui Pan Spechi egostazat i cauzase, probabil, un oc, traumatizndu-l
profund, n calitatea lui de co-apartenent la aceast specie. Fr a mai pune
la socoteal faptul c Bildoon era pe cale de a-i pierde n curnd ego-ul.
Oare ce se petrecea n spiritul unui pan spechi, cnd se apropia clipa fatidic
i era obligat s se ntoarc n anonimatul incubatorului? O sporire a
rezistenei psihice? Sau, din contr, o inhibare a gndirii?
Cu o voce optit, dar calculat, McKie l ntreb pe Bildoon:
Eti gata s renuni acum la funcia de director al Biroului?
Sigur c nu!
Ne cunoatem de ceva timp, continu McKie n oapt. Cred c neam neles i ne-am respectat reciproc. tii bine c nu ai ocupat postul dac

eu m-a opus. i acum, ca de la brbat la brbat: i-ai dat cu adevrat


ntreaga msur a capacitilor tale n afacerea asta?
Chipul lui Bildoon era furios, rvit. Pe fruntea lui se desena o cut de
ngrijorare.
McKie atepta. n momentul fatal, ego-ul lui Bildoon se va ntoarce la
starea larvar, inutil. Din incubatorul lui se va ivi o alt personalitate, un cosenzitiv dotat cu toate cunotinele lui, dar profund modicate de a sa
genetico-moral specic. Oare ocul declanat de afacerea cu Abnethe
grbise criza directorului? McKie nu dorea aa ceva. inea cu adevrat la
Bildoon, dar n aceast lupt disperat, nu aveau ce cuta sentimentele
personale.
Unde vrei s ajungi? murmur Bildoon.
Nu ncerc s mi bat joc de tine, nici s accelerez un proces natural.
Dar ne am n stare de urgen. Nu te voi mai susine pentru direcia
Biroului i voi face un scandal de toat frumuseea dac nu mi spui adevrul.
Dac am fost ecient? Dac am fcut tot ce mi-a stat n putere?
nclin uor capul, apoi continu:
Cunoti rspunsul la fel de bine ca i mine. Dar nici tu, McKie, nu poi
spune c nu ai s i reproezi nici o slbiciune.
Cine nu are?
Tocmai! interveni i Tuluk, apropiindu-se de ei i msurndu-i atent,
rnd pe rnd.
Apoi continu:
Scuzai-m, dragii mei, dar wreavii au auzul foarte dezvoltat, aa c,
fr s vreau, am auzit totul. Permitei-mi un mic comentariu: undele de oc,
sau oricum s-ar numi ele, care nsoesc plecarea calebanilor, au fcut attea
ravagii printre noi, nct am fost cu toii obligai s ne ndopm cu agresal i
alte
Vrei s spui c facultile noastre intelectuale sunt slbite, i-o retez
Bildoon.
i nu numai. Toate evenimentele astea au lsat sechele. Ziaritii
nu l vor ridiculiza pe McKie. Toi co-senzitivii caut un rspuns n ceea ce
privete rul acesta ciudat care s-a abtut asupra tuturor. Orice explicaie va

Pierdem vremea aiurea, zise McKie.


Ce vrei s faci? ntreb Bildoon.
Mai multe. n primul rnd, vreau s decretez punerea n carantin a
planetei Steaydon. Nimeni s nu aib acces la esteticieni i nici ei s nu
poat prsi planeta.
Dar e o nebunie! Ce motive am putea invoca?
De cnd Biroul de Sabotaj trebuie s i justice faptele?! ntreb
McKie. Datoria noastr e de a ncetini mersul administraiei.
Dar tii ct e de fragil poziia noastr acum, McKie, obiect Bildoon.
A doua msur, continu McKie imperturbabil, va consta n
invocarea, n faa taprisioilor, a clauzei de urgen. Astfel, vor obligai s

ne comunice coninutul mesajelor tuturor persoanelor bnuite de a avea


relaii cu Abnethe.
Dar se va spune c ncercm s prelum puterea! protest Bildoon.
Dac facem aa ceva, ne vom lovi de o opoziie puternic, vor exista
nfruntri violente. tii ct pre pun majoritatea co-senzitivilor pe libertatea
lor individual. n plus, clauza de alert n-a fost prevzut pentru aa ceva. E
o procedur special de identicare n cadrul normal
Dac nu lum aceste msuri, vom muri cu taprisioi cu tot, zise
McKie. Va trebui s-i facem s neleag ce miz imens e pus n joc. Ne
este indispensabil colaborarea lor voluntar.
Nu cred c i-a putea convinge, rosti Bildoon.
Dar va trebui s ncerci!
i cum ne vor ajuta taprisioii?
Uite cum: i taprisioii i esteticienii opereaz ntr-o manier similar
cu cea a calebanilor, dar nu cu aceeai putere. i sunt convins c se adap
cu toii de la aceeai surs.
Ce se va ntmpla cnd i vom izola pe esteticieni?
Abnethe nu se poate ine departe de ei mult vreme.
Dar probabil c are propria ei armat de esteticieni.
Dar Steadyonul rmne centrul lor de iradiere. Dac l vom declara
n stare de carantin, presupun c toi esteticienii, oriunde s-ar aa, i vor
nceta activitatea.
Bildoon se ntoarse spre Tuluk.
Taprisioii tiu mai multe dect spun despre conjuncii, spuse acesta
din urm. Cred c vor cooperani, dac le vom explica faptul c ultimul
caleban care ne-a rmas e pe cale de a intra n discontinuitatea nal. Sunt
sigur c vor nelege implicaiile morii lui.
Pentru nceput, a prefera s mi le explicai i mie, spuse Bildoon.
Dac taprisioii tiu s foloseasc aceste aceste n ne, cum le zicei voi,
nseamn c tiu i cum s evite dezastrul.
Este cineva care s i ntrebe aa ceva? mormi McKie.
Esteticieni taprisioi i, m rog frumos, ce i mai umbl prin
minte? se minun Bildoon.
M ntorc la Sfer! anun McKie.
Nu i pot asigura o protecie att de bun ca cea de aici, l avertiz
Bildoon.
tiu.
Sfera este prea mic. Totui, dac ar accepta Calebana s se
deplaseze
Nu vrea. I-am propus i eu.
Bildoon suspin O reacie emoional ct se poate de omeneasc.
Cnd s-au hotrt s copie modelul uman, Pan Spechi au preluat mai mult
dect aspectul zic. Rmneau, totui, anumite diferene profunde, iar McKie
nu reuise niciodat s le uite. Oamenii nu cunoteau prea bine psihologia
acestei specii. Ce putea gndi acest co-senzitiv plin de demnitate, naintea
iminentei disoluii a ego-ului su? Unul dintre tovarii si de abator l va

nlocui, mbibat de cunoaterea milenar, mprtit de toi membrii


grupului El va noul titular al ego-ului. Iar ceilali, carnivori activi i estei,
se vor cufunda ntr-un somn adnc Toi erau legai ntre ei, dar oare n ce
fel?
McKie strnse buzele, suspin adnc i ntreb:
Dar tu, Bildoon, tu percepi conjunciile?
Bildoon ridic din umeri:
neleg la ce te gndeti, dragul meu.
Ei bine?!
Poate c Pan Spechi mprtesc aceast putere, dar, chiar dac ar
aa, procesul este n ntregime incontient. Nu pot s i spun mai multe. Te
ai deja la limita domeniului privat al incubatorului.
McKie plec fruntea. Domeniul privat al incubatorului era ultima linie de
aprare a existenei unui Pan Spechi, care era n stare s i moar pentru a-l
apra. Nici o logic, nici o raiune nu puteau opri acest proces automat, dac
apucase deja s se declaneze. Avertizndu-l, Bildoon fcuse dovada unei
reale i profunde prietenii.
Suntem ntr-o situaie disperat, adaug, totui, McKie.
tiu, rspunse Bildoon cu un accent de profund demnitate. Poi s
iei msurile pe care le-ai propus.
Mulumesc.
Dar ia seama! E capul tu n joc!
Cu condiia s nu l pierd nainte de termen, glumi McKie.
i, spunnd aceste vorbe, deschise ua imensului hol plin de ziariti. n
faa lor se aa o linie de rechizitori. McKie, contemplnd scena, se gndi
brusc c toi cei aai n mijlocul camerei erau la fel de vulnerabili ca i cei
din cldirea Biroului de Sabotaj.
Cnd McKie ajunse la Sfer, pe terasa nalt se ngrmdeau deja o
mulime de co-senzitivi.
Repede se mai rspndesc noutile! i spuse el n gnd.
Echipe speciale de rechizitori, solicitate tocmai pentru astfel de
probleme, ncercau s mpiedice accesul pe falez i barau cile spre platoul
de lav. Un ecran special, emis de aparatele Biroului, ncerca s in la
distan mulimea de maini zburtoare de tot felul, ce ddeau trcoale
Sferei.
McKie, aat lng Sfer, contempl aceast activitate febril. Briza
dimineii i mngia obrajii cu o pulbere n de stropi. Se ndrept spre
culoarul care l conducea n biroul lui Furuneo, unde lsase nite instruciuni,
apoi lu o main aerian a Biroului, pentru a putea face o scurt cltorie
pn la platoul de lav.
Deschiderea Sferei era aa cum o lsase. n jur, ntr-o aparent
dezordine, se nvrteau o sumedenie de rechizitori, care supravegheau
ecare prticic de teren. i, n interiorul Sferei, ali rechizitori, alei pe
sprncean, i continuau dicila supraveghere.
Era destul de devreme dup ora local, dar McKie i spuse c, practic,
comunicrile n timp real fceau aceste referine destul de arbitrare. n

cartierul general de pe Central era noapte, n sediul Consiliului Local al


taprisioilor, acolo unde Bildoon ducea nc tratative, era dup-amiaz i
doar Spaiul Imuabil putea ti ce or era n locul n care Abnethe i stabilise
baza de operaii.
Poate e chiar mai trziu dect i nchipuie ei, i spuse McKie.
i fcu loc prin cordonul de rechizitori, sri prin deschiderea oval i
arunc o privire n interiorul Sferei, ce era scldat n familiara lumin mov.
Era cald, la adpost de vnt i de stropii reci, dar nu chiar att de cald
precum i amintea.
Calebana a vorbit? ntreb el un rechizitor laclac, care pzea
interiorul Sferei.
Eu nu a numi vorbit ceea ce face ea, dar rspunsul este: nu
recent.
Fanny Mae! o chem McKie.
Nici un rspuns.
Eti aici, Fanny Mae? insist el.
McKie? Invoci prezena, McKie?
McKie avu senzaia c i captase vorbele cu globii oculari, care le
transmiseser apoi centrilor auditivi. Impulsurile erau mult mai slabe dect
cele cu care se obinuise.
De cte ori a fost agelat n ziua precedent? l ntreb pe laclac.
Ziua local? se interes acesta.
Ce conteaz?
Credeam c dorii coordonatele precise! rspunse el jignit.
ncerc s au dac a fost atacat recent. mi pare mai slbit dect
ultima oar.
i McKie privi gnditor lingura uria n care plutea non-prezena
Calebanei.
Atacurile au fost sporadice i intermitente, dar nu prea eciente. Am
adunat alte bice i brae de Palenki, dar avem greuti cu transportarea lor la
laborator.
McKie invoc prezen de persoan caleban numita Fanny Mae?
ntreb Calebana deodat.
Sunt aici, Fanny Mae, rspunse el.
Posezi conguraii noi de conjuncii, dar te recunosc, McKie.
Contractul cu Abnethe ne poart tot spre discontinuitatea nal? o
ntreb McKie.
Intensitate de proximitate. Patroan a mea dorete cuvnt cu tine.
Abnethe?! Vrea s-mi vorbeasc? se mir McKie.
Exact.
Dar ar putut oricnd s m contacteze.
Abnethe transmis cerere prin persoan a mea. Ea cere legtura prin
conjuncii anticipate. Aceleai conjuncii pe care voi le desemnai prin
apelativul acum. Recuperezi asta, McKie?
Da, da, mormi el. Ei bine, s spun ce are de spus.
Abnethe cere ndeprtare tovari de prezen a ta.

S rmn singur?! fcu el uimit. i ce o face s cread c a accepta


aa ceva?
Acum era ceva mai cald. Cu dosul palmei, McKie i terse transpiraia
de pe buza superioar.
Abnethe vorbete de motivaie co-senzitiv numit curiozitate,
declar Calebana.
Ei bine, voi avea i eu condiiile mele, ripost McKie. Explic-i c nu
accept convorbirea, dac nu mi prezint garanii c nu m va ataca.
Eu dau garanie.
Tu, Fanny Mae?
Probabilitate n garanie de Abnethe apare incomplet. Descriere
aproximativ. Garanie a mea intens puternic. Direct? Poate.
i de ce mi dai tu garania asta?
Patroan Abnethe arat dorin puternic de a vorbi. Contract
prevede acest serviciu? Termen foarte adecvat. Serviciu.
Deci tu mi vei garanta securitatea, da?
Probabilitate intens, nimic altceva.
Nici un atac n timpul convorbirii! insist McKie.
Conjunciile aa indic.
n spatele lui McKie, laclacul mormi:
nelegei tot ce spune?
Ia-i oamenii i terge-o de aici! ordon McKie.
Domnule, ordinele mele
La naiba cu ordinele tale! Acionez n calitate de Sabotor
Extraordinar investit cu puteri depline de ctre nsui directorul Biroului. Hai,
disprei de aici!
Domnule, relu laclacul, dup ultima agelare nou rechizitori i-au
pierdut minile, n ciuda agresalului i a altor droguri, care ar trebuit s-i
protejeze. Nu mi pot asuma responsabilitatea.
Vei rspunde n curnd de o staie de supraveghere ntr-o lume
pustie, dac nu faci mai repede ce i spun. Te voi aduce n faa
Ameninrile dumneavoastr nu m sperie, domnule. Totui, a vrea
s l consult i pe domnul Bildoon, dac-mi permitei.
Consult-l, dar repede! Ai un taprisiot afar.
Laclacul l salut i iei din Sfer prin deschiderea ngust. nsoitorii
si, rmai n interior, i continuau supravegherea i, din cnd n cnd,
aruncau priviri nervoase spre McKie.
La urma urmelor, sunt i ei nite co-senzitivi curajoi, i spuse
McKie. i fceau cum se cuvine datoria, n mijlocul tuturor acestor primejdii
Chiar laclacul, n perseverena lui, fcuse dovada unui curaj fantastic. Era
totui evident c nu fcea dect s se supun ordinelor
Resemnat, McKie atept.
i veni n minte un gnd ciudat: dac vor pieri toi co-senzitivii din
univers, se vor opri i toate centrele de producere de energie, toate mainile
i toate uzinele vor cunoate un sfrit tcut. Nu va mai exista nici o ureche,

care s prind din zbor aceste ultime zvcniri ale metalelor, ultimele pocnete
ale sticlei ori plasticului
Doar arborii vor rmne s priveasc rsritul arbori aureolai de un
nor rece, auriu
Vor muri i cani-fotoliile, cci nimeni nu le va mai hrni. Se vor
descompune i feriboturile din proteine
Se gndi apoi la putrezirea lui, a crnii trupului su
n ntreg universul, toate cte erau plmdite din carne vor ndura
aceeai soart.
n ritmul propriu universului, sfritul nu va ocupa dect o secund.
Un suspin pierdut n mijlocul unui uragan
Laclacul se ivi n deschiztura Sferei:
Domnule, am instruciuni s m supun ordinelor dumneavoastr, dar
trebuie s menin totui un contact vizual, pentru a putea interveni la cel mai
mic semn de pericol.
Bine, aa s faci, dac nu se poate altfel, accept McKie. Hai, plecai!
O clip mai trziu, rmase singur cu Calebana. Era cuprins de
sentimentul c ecare col din acest loc era o capcan. Un or i zgudui
trupul: nu risca prea mult?
Dar situaia era disperat.
Unde e Abnethe? ntreb el. Credeam c vrea s mi vorbeasc.
n stnga lingurii uriae, se deschise brusc un culoar. n mijlocul unui
halou de un roz pal, se ivi capul, apoi umerii lui Abnethe. Dei lumina era
destul de puternic, McKie reui s observe modicrile subtile ale obrazului
ei. Se bucur observnd c fruntea i era plin de riduri, coafura rvit,
iar globii oculari erau acoperii de o reea n de capilare roiatice. Era
evident lipsa esteticienilor!
Eti dispus s te predai justiiei? ntreb McKie.
Iat o ntrebare stupid! declar Abnethe. Doar eti singur, la bunul
meu plac.
Ctui de puin. Sunt
McKie se opri, vznd sursul ironic care plutea pe buzele ei.
Remarci, sper, spuse ea, faptul c Fanny Mae a nchis accesul la
rezidena ei.
McKie arunc o privire rapid i vzu c avea dreptate. Dar de ce? S
trdat Calebana?
Fanny Mae! aproape c ip McKie. M-ai asigurat c
Nici un atac, rspunse Calebana. Doar izolare.
McKie i nchipui consternarea rechizitorilor de afar. Niciodat nu vor
reui s foreze intrarea n Sfer. n ncpere domnea o tcere adnc.
Fie, izolare! suspin el.
Iat c ai redevenit rezonabil, zise Abnethe. Ne am pe un teren
neutru. McKie, ai nceput s devii stnjenitor.
Oh! Sper chiar mai mult dect att.
Poate.

i mie mi s-a prut stnjenitor acel Palenki al tu, tii care, cel care
voia s m taie n buci. Acum, cnd mi amintesc totul, mi dau seama c
am suferit enorm.
Abnethe tremura.
Dac tot a venit vorba, relu McKie, tim unde te ai, Mliss.
Mini.
Deloc. Vezi tu, de fapt, nu eti acolo unde i nchipui c eti. Crezi c
te-ai deplasat n trecut, dar te neli!
Nu tii ce spui!
Am reectat ndelung. Locul n care te ai este construit din buci,
ce provin din conjunciile tale amintiri, vise, dorine sau, poate, chiar din
propriile tale descrieri.
Ce tmpenie! exclam ea.
Dar prea agitat.
Cutai un loc sigur, unde s te adposteti de apocalips, continu
McKie. Doar Fanny Mae te prevenise n ceea ce privete discontinuitatea
nal. Probabil c tot ea i-a fcut o demonstraie a puterilor ei, artndu-i
anumite locuri ale propriilor tale conjuncii i ale prietenilor ti, locuri unde var putea transporta. Asta i-a dat geniala idee s
Bai cmpii! l opri Abnethe.
Dar chipul ei era livid.
McKie se mulumi s zmbeasc.
Nu i-ar strica o vizit la esteticieni. Nu prea eti n form, o ironiz
el.
Abnethe se ncrunt.
Oare esteticienii refuz s mai lucreze pentru tine? insist el.
Se vor rzgndi!
Cnd?
Cnd vor vedea c nu au de ales.
Poate.
Pierdem vremea, McKie.
Aa e. Ce voiai s mi spui?
Trebuie s ne nelegem, McKie. Doar noi doi.
Ai de gnd s te cstoreti cu mine?
Acesta este preul tu?
Abnethe prea surprins.
Nu tiu nc. i Cheo?
Am nceput s m satur de Cheo.
De aa ceva m temeam. M ntreb n ct timp te vei stura i de
mine.
mi dau seama c nu eti sincer. Cred, totui, c ne-am putea
nelege.
Ce te face s crezi asta?
E prerea lui Fanny Mae.
McKie scrut non-prezena luminoas a Calebanei.
Fanny Mae i-a spus prerea ei? opti el.

i se gndi: Fanny Mae i determin reaciile n funcie de conjunciile


pe care le percepe. Diferene ranate: conjuncii, conjuncii amestecate,
percepii speciale, adaptate modului ei particular de a consuma energie.
Fruntea i era mbrobonat de sudoare. Se aplec puin, convins c se
aa n faa unei descoperiri zguduitoare.
Tot m mai iubeti, Fanny Mae? ntreb el.
Ochii lui Abnethe se cscar larg, uimii.
Certitudine de anitate, rspunse Calebana. Iubire egal, coerent
pe care posed de la persoana ta, McKie.
Cum apreciezi tu existena mea uniliniar? o ntreb el.
Anitate intens. Produs de sinceritatea tentativei de comunicare.
Eu-persoan-caleban iubesc pe tine-persoan-uman, McKie.
Abnethe l fulger cu privirea.
Am venit aici ca s discutm o problem care ne intereseaz pe
amndoi. Nu m ateptam s asist la un dialog fr cap i fr coad ntre
tine i proasta asta de Caleban!
Nu prostie n persoan a mea! protest Calebana.
Ascult, McKie, zise Abnethe cobornd vocea. Am venit s i fac o
propunere, n interesul nostru reciproc. Vino cu mine! Nu conteaz n ce
calitate, dar i jur c vei avea avantaje cum nici nu poi
nc nu ai neles ce se ntmpl cu tine! M uimeti! spuse McKie.
Imbecilule! Te-a putea face mprat!
Ai mcar habar unde te-a ascuns Fanny Mae? Locul acesta, unde tu
te simi n siguran
Mliss!
Vocea furioas venea de undeva, din spatele lui Abnethe, dar posesorul
ei rmnea nc invizibil pentru McKie.
Tu eti, Cheo? strig McKie. Ai neles unde te ai? Este imposibil ca
un Pan Spechi s nu bnuiasc adevrul.
Apru o mn, care o mpinse cu brutalitate pe Abnethe. n deschiderea
culoarului, se ivi chipul unui Pan Spechi egostazat:
Eti prea abil, McKie! spuse Cheo.
Cum ndrzneti, Cheo?! strig Abnethe.
Cheo se rsuci. Braul lui se zri plutind n gura tunelului. Se auzi un
zgomot nfundat, un ipt, o alt lovitur Cheo dispru o clip din raza
vizual a lui McKie, dar reapru rapid.
Ai fost deja ntr-un astfel de loc, nu-i aa, Cheo? insist McKie. ntr-un
alt stadiu al existenei tale nu erai o femel procreatoare undeva, n neantul
incubatorului vostru?
Te crezi prea puternic!
Vei obligat s o ucizi, tii bine. Altfel, toat munca va n zadar.
Cci te va nghii, i va lua n stpnire ego-ul. Ea va tu.
Nu tiam c aa se ntmpl i la oameni!
Oh, da, uneori: Doar eti n universul lui Abnethe, nu-i aa, Cheo?
Da, poate, universul ei, admise Cheo. Dar faci o greeal, McKie.
Mliss e n minile mele. La fel i universul ei. Chiar i tu eti n puterea mea.

Tubul vortal al culoarului se micor brusc i se lans spre McKie.


Acesta sri ntr-o parte strignd:
Fanny Mae! Mi-ai promis!
Conjuncii noi, zise Calebana.
McKie se arunc la pmnt. Culoarul se ivi brusc lng el. Aprea i
disprea din neant ca un rt drcesc, de ecare dat tot mai aproape de
McKie. Ferindu-se, srea dintr-un loc n altul, ncordndu-i din greu ultimele
puteri, n penumbra mov a Sferei. n cele din urm, se trezi sub lingura
uria, scrutnd cu priviri speriate spaiul care l nconjura.
Tremura din toat ina lui. Niciodat nu ar crezut c un culoar S ar
putea mnuit cu att de mult rapiditate.
Fanny Mae! spuse el cu o voce horcit. F ceva! nchide Ochiul S.
Oprete-l! Amintete-i ce mi-ai promis: fr atacuri!
Dar nu primi nici un rspuns.
McKie ntrezri extremitatea tubului vortal, care plutea chiar deasupra
lingurii.
McKie!
Era vocea lui Cheo.
Te vor contacta, un apel la mare distan! i asta peste cteva
secunde. Nu vei mai putea face nimic atunci!
McKie i stpni un or. Cheo spunea adevrul! Probabil c Bildoon era
deja lng un taprisiot. Pesemne c erau i ei ngrijorai, iar plytotransa l
va lsa fr aprare.
Fanny Mae! uier el. nchide blestematul sta de Ochi S!
Tubul vortal tremur puin, se nl uor i fcu o micare de
ntoarcere lateral. McKie njur, se chirci i fcu un salt brusc peste
marginea lingurii.
Tubul vortal se trase napoi.
Se auzir nite pocnituri surde, care, n urechile lui McKie, rsunar ca
nite bubuituri de tunet. Privi la dreapta lui, n stnga, n fa, n spate: nici
urm de acel tub uciga.
Brusc, deasupra lingurii, se auzi o izbitur violent. n jurul lui McKie
pluti o jerb de scntei verzi. Se ndeprt n grab i scoase pistolul cu raze.
n deschiderea Ochiului S, se ivi un bra de Palenki narmat cu un bici. Era
ridicat, gata s se abat iar asupra Calebanei.
McKie mtur cu pistolul spaiul ocupat de bra chiar n clipa n care
biciul lovi din nou. Pe marginea lingurii nori iar cunoscuta jerb de scntei
verzi. Deschiderea culoarului deveni vag, apoi dispru de tot.
McKie suspin i nchise ochii: pe retin i persistau miile de stelue
verzi, luminoase. Acum i amintea i amintea ce cutase cu disperare n
memorie n timpul analizei oelului, n laboratorul lui Tuluk.
Ridic Ochiul S!
Vocea lui Fanny Mae czuse abrupt n tcerea Sferei. Lui McKie i se pru
c se inltrase prin fruntea lui pn n centrii limbajului. Pe toi dracii, ce
slab ajunsese!

ncet, McKie se ridic. Pe pmnt zceau braul Palenki i biciul, dar el


nici nu le bg n seam.
O jerb de scntei!
Era asaltat, invadat de emoii stranii. Se simea i fericit i furios,
saturat de frustrri. n cap i se nvrteau nebunete cuvinte fr rost, buci
ntregi de fraze
Produs pervers al unei uniuni indecente!
Jerba de scntei! Jerba de scntei!
Trebuia s se agae de acest gnd, oricare ar fost chinul nebuniei sau
valul de emoii declanate i precipitate de Fanny Mae, fr voia ei.
Jerba de jerba de
Fanny Mae era pe punctul de a muri?
Fanny Mae?
Calebana nu rspunse, iar el se simi copleit de un val de emoii
stranii.
McKie tia c trebuia s-i aminteasc ceva. Ceva ce l interesa pe
Tuluk. Trebuia s-i spun ceva lui Tuluk.
Jerba de scntei!
Apoi i veni brusc n minte fraza: Conguraia este cea care permite
identicarea creatorului. O jerb de scntei!
Parc ar alergat ceasuri ntregi, pn la epuizare. Era cu nervii la
pmnt. Spiritul lui era ca o farfurie cu lichid vscos, n care ideile abia mai
fremtau. Creierul i era pe punctul de a se lichea, de a se scurge ntr-o
cascad irizat. Se risipea n afara propriului trup ca o jerb de jerb de
Jerb de scntei
Strig puin mai tare:
Fanny Mae?
n Sfer, vibr o linite ciudat. O linite fr emoii, detaat, rupt de
restul lumii. McKie se cutremur.
Fanny Mae, rspunde-mi!
Ochi S pleac! rspunse Calebana.
Lui McKie i se fcu ruine. Fiina lui era invadat de un sentiment de
culpabilitate atroce. Se simea umilit, ruinat
Cltin din cap. De ce s se simt vinovat?
Adevrul i se art brusc. Emoia venea din exterior. De la Fanny Mae.
Ea era
Fanny Mae, zise el blnd. neleg c nu ai putut interveni ca s
mpiedici ceea ce s-a ntmplat. Nu-i reproez nimic. Te neleg.
Conjuncii neprevzute, continu Calebana. Tu surprinzi.
neleg.
Surprinzi? Termen pentru intensitate de cunoatere.
Supracomprehensiune.
Supracomprehensiune, dac vrei tu.
Simi c redevine calm, ca i cum i s-ar luat o greutate de pe umeri.
i aminti brusc c trebuia s-i transmit lui Tuluk un mesaj vital. Dar, mai
nti, trebuia s se asigure c Cheo nu va reveni pe neateptate.

Fanny Mae, spuse el, i poi mpiedica s foloseasc Ochiul S?


Obstrucie, nu prevenire.
Vrei s spui c i poi ncetini cursul?
Explic ncetini.
Oh, nu! gemu McKie.
i stoarse creierii s gseasc o explicaie accesibil ei. Oare ea, n
locul lui, ce ar spune?
Va ncepu ezitant McKie.
Apoi rosti hotrt:
Urmtorul atac se va situa pe o conjuncie scurt sau lung?
Serie atacuri oprete aici, zise Calebana. Doreti s tii durata dup
timpul vostru. Am supracomprehensiune de gnd al tu. Linie lung tiat de
puncte nodale de atac. Asta egal durat mai intens dup sim temporal al
vostru.
Durat mai intens, mormi McKie.
Jerb de scntei, i aminti el. Jerba de scntei
Semnici folosirea Ochi S de ctre Cheo, relu Calebana. Aici,
ndeprtare mai mare. Cheo se ndeprteaz pe linia ta. Surprind intens
pentru McKie. Da?
Cheo se ndeprteaz pe linia mea, repet n gnd McKie. Tresri,
dndu-i brusc seama ce nsemna asta. Ce spusese nainte Fanny Mae? C
Ochiul se deplaseaz! Eu sunt Ochiul S!
Acum, nici nu ndrznea s respire, de team ca nu cumva uoarele
micri s nu-i risipeasc brusca i clara comprehensiune.
Supracomprehensiune!
Se gndi la energiile care erau n joc. Fantastic! Eu sunt Ochiul S!
Sau: energia persoanei-sine e mas stelar! Pentru a face ceea ce fceau
n dimensiunea co-senzitivilor, calebanii aveau nevoie de energia unei mase
stelare. Ea, Fanny Mae, absorbea puterea biciului! Ea nsi spusese: Ei
cutau aici energia! Calebanii se hrneau aici, n aceast dimensiune! Fr
ndoial c i n altele.
McKie ncerc s-i reprezinte subtilele capaciti de difereniere, pe
care trebuia s le posede Fanny Mae pentru a reui s comunice cu el. Era ca
i cum el s-ar cufundat ntr-un ocean, pentru a ncerca s stabileasc un
dialog cu un microorganism oarecare.
Ar trebuit s neleg nc din clipa n care Tuluk a spus ca
ntrezrete n ce spaiu tria Calebana, i spuse McKie n gnd.
Va trebui s lum totul de la capt, hotr el.
Multe nceputuri exist pentru ecare entitate, remarc Fanny Mae.
McKie suspin.
n acel moment, simi un contact taprisiot: era Bildoon.
Ce bine c ai ntrziat puin! zise McKie, reteznd scurt orice
ntrebare a lui Bildoon. Iat ce ai de fcut
Dar ce se petrece acolo? insist directorul. Au murit o groaz de
rechizitori, muli au nnebunit, sunt

Poate c eu sunt imun, sau poate sunt protejat de Fanny Mae, zise
McKie. Dar ascult-m cu atenie! Nu ne-a mai rmas mult timp. Trimite-l aici
pe Tuluk. Are un aparat pentru identicarea conguraiilor energetice ale
creaiei. Spune-i s aduc aparatul aici, la Sfer. i s se grbeasc!
n tcerea apstoare din ncpere, McKie, sprijinit de peretele sferic,
sorbea dintr-un termo-pahar apa rcoritoare i urmrea cu interes felul n
care Tuluk i aranja instrumentele.
Ce i mpiedic s ne atace acum, de exemplu? ntreb Tuluk.
mpinse un inel de metal luminiscent montat pe un soclu gros, cu
rulmeni, n direcia non-prezenei Calebanei.
Ar trebuit s-l lai pe Bildoon s aduc aici civa rechizitori,
continu el.
Da, sigur, ca cei care au fcut o criz mai devreme, nu?
Mai e o echip odihnit afar.
Tuluk meteri ceva la inel, dublndu-i diametrul.
Ne-ar ncurcat mai mult ca orice altceva, spuse McKie. n plus,
dup prerea lui Fanny Mae, spaierea nu i este favorabil lui Abnethe.
Mai lu o gur de ap rece. n camer era cam temperatura dintr-o
saun, mai puin gradul nalt de umiditate al acesteia din urm.
Spaierea, repet Tuluk. De aceea nu te-a prins Abnethe?
Scoase o baghet neagr, lung de aproape un metru. Regl un buton
din vrful baghetei i inelul luminiscent se contract. Soclul masiv al
aparatului emise un zgomot surd.
Nu au reuit s m prind, pentru c am un protector care m
iubete, spuse McKie mai n glum, mai n serios. Nu muli co-senzitivi se pot
mndri cu iubirea unei Calebane.
Ce bei acolo? ntreb Tuluk. Vreunul din obinuitele tale excitante
mentale?
Eti tare spiritual, ce s mai vorbim! Hai odat, mai metereti mult
la aparatul acela?
Nu meteresc. Nu pricepi c nu e vorba de un echipament portabil.
Am de efectuat o mulime de reglaje.
Pi, ce mai atepi?
Temperatura de aici nu-mi uureaz deloc lucrul! se plnse Tuluk. De
ce nu putem lsa o deschidere?
Pentru acelai motiv pentru care nu vreau paznici aici. Prefer s-mi
asum singur riscurile, fr s mi se ncurce printre picioare trupe ntregi de
co-senzitivi!
Dar de ce trebuie s e att de cald?
Nu putem face nimic, zise McKie. Eu i Fanny Mae am plvrgit
puin i am pus cteva lucruri la punct.
Plvrgit?
Da, povestea cu cldura din ncpere.
A, era o glum!

Mai trebuie i glume din cnd n cnd. M ntreb dac ceea ce vedem
sub forma unei stele este un caleban ntreg sau numai o parte a lui. A opta
mai curnd pentru a doua variant.
McKie lu o nghiitur mare de ap cu ghea, dar constat c gheaa
se cam topise. Tuluk avea dreptate. Era cald ca n infern!
E o teorie stranie, ncepu Tuluk.
Opri zgomotul emis de instrumentele lui. n linitea care se instal,
ceva din interiorul cutiei continua s ticie. Era un zgomot nelinititor, care
seamn cu cel al unei bombe cu efect ntrziat. Parc numrau secundele
ntr-o curs mortal!
Fiecare dintre aceste secunde se uma, se uma pn se fcea ct un
balon i apoi exploda. Fiecare secund reprezenta moartea care i pndea.
Tuluk, cu bagheta lui neagr, prea un magician din vechime. Dar procesul
era rsturnat: secundele de aur le transforma n plumb. Mai mult, nici nu s-ar
zis c asta fcea: nu avea deloc gura potrivit pentru un alchimist. Pe
McKie l scotea din srite forma tubular a wreavilor. i aveau gesturi att de
lente
Blestematul de tic-tac!
Poate c Sfera Caleban era ultimul adpost al universului, ultimul col
ce mai coninea nc viaa co-senzitiv. i aici nu era nici mcar un pat n
care s poat muri n chip demn!
Wreavii nu dormeau n paturi, ci se odihneau pe suporturi nclinate.
Erau ngropai n poziie vertical.
Tuluk avea pielea gri.
Gri de plumb.
Dac, totui, se va sfri totul, care dintre noi va ultimul plecat?, se
ntreb McKie. Cine i va da ultimul, ultima suare?
Simea ecoul propriilor sale temeri amplicat prin non-prezena
Calebanei. Prea multe viei depindeau de aceste secunde care se scurgeau
una dup alta.
Nici cntece, nici rsete, nici copii alergnd
Aici, zise Tuluk.
Ai terminat?
Voi gata curnd. Dar de ce Calebana nu zice nimic?
I-am spus s-i economiseasc forele.
Ea ce crede despre teoria ta?
Crede c am gsit adevrul.
Tuluk lu un solenoid din cutia cu instrumente i l inser ntr-un
receptacul, la baza tubului luminiscent.
Mai repede, mai repede, l grbi McKie.
ncurajrile tale nu vor reduce deloc timpul necesar aranjrii
dispozitivului. Acum, de exemplu, mi-e foame. Am venit n grab, nu am avut
timp s-mi iau obinuita mas zilnic. Dar asta nu nseamn c voi ncepe s
m lamentez i s m las prad unei precipitri generatoare de erori! preciz
Tuluk sentenios.
Dar acum ce faci, nu te lamentezi? Vrei puin ap de la mine?

De dou zile numai ap beau!


Atunci, nu e cazul s te oblig, nu-i aa?
Eu nu neleg gura pe care vrei s o identici. Nu are datele
comparative care ar permite identicarea unui meter sau
Asta e munca lui Dumnezeu, nu a unui meter! rosti McKie.
Nu ar trebui s glumeti cu divinitatea asta.
Eti credincios sau, pur i simplu, prudent?
Am fcut doar o remarc asupra unei atitudini care ar putea ucide
milioane de co-senzitivi, spuse Tuluk. Ne este destul de greu s depim
barierele ntre co-senzitivi, darmite s mai i abordm probleme religioase!
Cert este c de veacuri l tot pndim pe Dumnezeu, rosti McKie, i nu
ne lipsesc nici datele spectroscopice. La naiba, ct ai de gnd s te mai
nvri lng mainria asta?
Rbdare, rbdare!
Tuluk reactiv bagheta i o apropie de inel: Instrumentele ncepur s
zumzie puin mai ascuit. McKie simi vibraiile propagndu-se de-a lungul
nervilor si, pe pielea spatelui i pe ceaf. Era ca un fel de mncrime
interioar i nu avea deloc cum s se scarpine.
Ne sufocm aici! De ce nu-i spui Calebanei s deschid puin?
ntreb Tuluk.
i-am explicat deja.
Dar asta nu mi uureaz munca.
i aminteti atunci cnd m-ai adus napoi, salvndu-m de securea
acelui Palenki? Imediat dup aceea, ai spus c ai fost prins n reeaua lui
Fanny Mae i c ai pronunat o fraz curioas.
Poftim? ntreb Tuluk, care era ocupat cu reglarea minuioas a unui
buton de deasupra inelului.
Atunci, ai spus c, pn n acele momente, nu ai realizat niciodat
unde ai trit de fapt. i aminteti?
Cum a putea uita?!
Tuluk se aplec cu trupul lui tubular spre inelul luminiscent, l privi, apoi
trecu de mai multe ori bagheta prin el.
Cum era?
Cum era ce?
Locul acela.
Ah Nu, nu am cuvinte pentru a-l descrie.
Totui, ncearc!
Tuluk se ndrept, apoi privi spre McKie:
Era ca i cum a fost un r minuscul pierdut n mijlocul imensitii
unui ocean i beneciind de protecia unui uria binevoitor.
Calebana?
Da.
Apoi tcu. n cele din urm, se reculese i opti:
Nu rspund de precizia acestui aparat, dar n circumstanele actuale,
nu vd ce altceva a putea face. Dac a avut cteva zile n plus i o mai
bun izolare o mulime de radiaii vin de la peretele din spatele tu i

poate un atenuator de reexii, a avut mai multe anse s ating un grad


acceptabil de precizie. Dar aici, acum, n acest context, mi declin orice
responsabilitate.
Ai putea, totui, lua o prob spectroscopic!
Ah, da!
Atunci nu e prea trziu.
Pentru ce?
Pentru edina urmtoare.
Ah! Vrei s spui c urmeaz agelarea i ploaia de scntei?
Da.
Nu ai putea s-o biciuieti tu, uor?
Fanny Mae a spus c nu se poate. Trebuie s e lovit cu violen i
n interesul de a crea o intensitate de non-iubire. Dac nu, degeaba.
Ia te uit! Ciudat tii, McKie, cred c, n cele din urm, pot accepta
puin ap de la tine. E att de cald aici
Se auzi o detuntur, ca i cum ar pocnit un ntreruptor. n Sfer,
presiunea atmosferic scdea ncet i, pre de o clip, McKie se ntreb
speriat dac nu cumva Abnethe nu gsise o modalitate de a capta, printr-un
culoar, tot oxigenul din Sfer, lsndu-i astfel s se sufoce lent. Fizicienii
spuneau c aa ceva nu se poate realiza, pentru c masa de gaz, ajungnd la
bariera de ngustare a culoarului, ar bloca de la sine deschiderea, prin
propriul ei impact. McKie era convins ns c zicienii tiau mult mai puin
dect pretindeau despre culoarele Ochiului S.
Nu zri din prima clip tubul vortal. Planul era orizontal i era situat
exact deasupra lingurii Calebanei.
Un bra de Palenki narmat cu un bici trecu prin deschiztur i lovi dea lungul lingurii, n zona non-prezenei Calebanei. Se nl o jerb de scntei.
Tuluk, aplecat deasupra instrumentelor, mormia agitat ceva de
neneles.
Braul se retrase, ezitnd.
nc! nc!
Vocea ce se auzea din culoar era, fr ndoial, vocea lui Cheo.
Palenki lovi nc o dat i nc o dat
McKie ridic arma. Atenia lui era mprit ntre Tuluk i bici. Tuluk
luase, oare, probele? Cine tie ct timp va mai supravieui Calebana?
Biciul izbi iar. n aer pluti o jerb de scntei verzi.
Braul i biciul se nlar din nou. n Sfer domnea o linite grea.
Tuluk? opti McKie.
Cred c e gata. nregistrarea nu e prea rea. Ct despre identicare,
asta e alt poveste.
McKie i ddu seama c tcerea din Sfer era punctat din cnd n
cnd de zgomotul aparatelor. Acest zgomot forma un fel de fond sonor pentru
vocile ce se auzeau dinspre culoar.
Abnethe! o chem McKie.
Gura culoarului se cltin puin i McKie ntrezri chipul lui Abnethe. O
cicatrice vnt se ntindea pe obrazul stng, de la brbie pn la tmpl. O

frnghie argintie i strngea gtul. Captul lianei se aa n mna puternic a


unui Pan Spechi.
McKie observ c Abnethe se strduia s-i stpneasc furia care,
dac ar izbucnit, risca s-i sparg venele. Obrazul ei era cnd mbujorat,
cnd palid.
Abnethe l zri pe McKie i i strig:
Vezi ce mi-ai fcut, McKie?
McKie se ndeprt de perete i, plin de uimire, se apropie de culoar.
Ce i-am fcut? se mir el. Cred c e, mai curnd, opera lui Cheo.
Da, dar tu eti rspunztor.
Ah, da! Foarte abil din partea mea, nu?
Am ncercat s u rezonabil, spuse ea cu ur. Am ncercat s te
ajut, s te salvez. n loc de mulumiri, uite ce am obinut: sunt tratat ca o
criminal!
i i arat funia din jurul gtului:
CE-AM FCUT EU CA S MERIT UNA CA ASTA?
Cheo! strig McKie. Ce a fcut?
Invizibil, Cheo rosti:
Spune-i tu, Mliss.
Tuluk, care pn atunci nu i bgase n seam, ind ocupat cu aparatele
lui, se apropie de McKie i spuse, dnd uor din cap:
Remarcabil! Remarcabil!
Spune-i! url Cheo din ce n ce mai enervat, pentru c Abnethe se
ncpna s tac.
i, deodat, Abnethe i Tuluk ncepur s vorbeasc n acelai timp. n
urechile lui McKie rsun un amestec de sunete neinteligibile:
palenodumocndcalipalenstecu
Gura! ip McKie.
Jignit, Abnethe tcu, dar Tuluk continu imperturbabil:
ceea ce nu las nici o ndoial asupra naturii spectrului de absorbie.
E vorba de o stea. Doar o stea ar putea furniza o astfel de imagine.
Ce stea? ntreb McKie.
O mn o mpinse pe Abnethe i, n deschiderea culoarului, se ivi Cheo.
Privi spre Tuluk, spre instrumentele lui.
Ce ai mai gsit, McKie? O nou modalitate de a-i supra pe palenki
notri? Sau vrei nc o partid de lasou?
Am gsit ceva ce te-ar putea interesa, Cheo.
M-a mira.
ntr-un fel sau altul, Fanny Mae e ntr-o strns legtur cu o mas
stelar, declar Tuluk. Poate chiar ea este aceast mas stelar, cel puin n
ceea ce privete dimensiunea noastr.
Nu dimensiune, interveni Calebana. Plan und.
Vocea ei era abia perceptibil i cuvintele i erau nsoite de o und de
melancolie ce-l cutremur pe McKie, iar pe Tuluk l fcu s-i plece,
tremurnd, capul.
Ce ce ce se ntmpl? abia ngim el.

Calmeaz-te, zise McKie. Nu se ntmpl nimic.


Vzuse c Cheo nu fusese atins de atacul emoional. El, cel puin,
rmsese nepstor.
O vom identica n curnd pe Fanny Mae, l anun McKie.
Identitate! zise Calebana ceva mai tare, dar cu un vid afectiv care l
nghe. Implic o calitate unic de comprehensiune de persoan-sine, n
raporturile ei cu desemnarea, localizarea i manifestrile acestei persoanesine. Nu m nelegi nc, McKie. Recuperezi termen? Persoan a mea posed
supracomprehensiune de nod temporal al tu.
S recuperezi? ntreb Cheo, agitnd mainal liana ce nconjura gtul
lui Mliss.
E doar o expresie plastic, spuse McKie.
Dar despre ce-ai vorbit, de fapt?
Tuluk prelu ntrebarea i rspunse n locul lui:
Calebanii se manifest n universul nostru n form de stele. Fiecare
stea are propria ei pulsaie, ritmul ei, care i confer o identitate unic. Am
nregistrat diagrama corespunztoare lui Fanny Mae. Acum vom ncerca s o
identicm ca stea.
i crezi c teoria asta stupid m intereseaz i pe mine? ntreb
Cheo.
Ar bine, spuse McKie. Cci acum e mai mult dect o teorie. V
credei la adpost, n coliorul vostru? O vei suprima pe Caleban, ceea ce
va declana sfritul universului nostru, iar voi vei singurii co-senzitivi
supravieuitori. Credei c aa se va ntmpla! Dar ct de tare v nelai!
Calebanii sunt incapabili s mint! ltr Cheo.
Poate, dar sunt i ei supui greelii! ripost McKie.
Multiplicare de umiliri! zise Calebana.
McKie tremura, cci simise o und ngheat n vorbele ei.
Dac noi vom atinge discontinuitatea ultim, Abnethe i prietenii ei
vor continua s existe? o ntreb el.
Diferite conguraii limitate despre prelungire de conjuncii, anun
Fanny Mae.
McKie simi un curent de ghea rspndindu-i-se pe ira spinrii. Vzu
c i Tuluk tremura, iar fanta lui facial se nchidea i se deschidea
spasmodic.
Nu se poate mai clar de att, nu? ntreb McKie. Poate c vor suferi
cteva mici modicri, dar nu vor supravieui prea mult timp dup noi.
Fr nlnuiri! zise Calebana.
Adic fr descendeni! traduse McKie.
E o nscenare! ip Cheo. Calebana minte!
Calebanii sunt incapabili s mint, i aminti McKie.
Dar se pot nela.
Ceea ce nu nseamn c eti la adpost de o eroare fatal.
mi asum riscul. Iar tu poi s
Culoarul Ochiului S dispru brusc.

Aranjare dicil de Ochi S, zise Calebana. Recuperezi dicil. Referin


de energie dobndit mai intens. Recuperezi?
neleg. Recuperez, spuse McKie, tergndu-i fruntea cu mneca.
Tuluk i ntinse mandibula lung, agitnd-o nervos:
Frig. Foarte frig
Am impresia c viaa ei atrn de un r, spuse McKie.
Brusc, Tuluk i rspunse:
i dac ne-am ntoarce la laborator cu probele noastre?
O mas stelar, opti vistor McKie. Imagineaz-i! Tot ce vedem
noi nu e dect o mic parte din acest neant.
Nu aeza ceva aici! Persoan a mea aeaz ceva aici i McKie
discontinu, spuse Calebana.
Recuperezi ce vrea s spun, Tuluk? ntreb McKie.
Recuperez?! A, da, cred c da. Nu se poate face vizibil pentru c
asta ne-ar ucide.
Aa cred i eu. Acum, s ne ntoarcem la analizele noastre.
Risipii substan fr rezultat, interveni ea.
Ce s-a ntmplat? rosti McKie.
Flagelare apropie i persoan a mea atinge discontinuitate ultim.
McKie i reprim un tremurat.
Ct timp, Fanny Mae?
Referin timp uniliniar dicil, McKie. Termen al vostru: curnd.
Imediat? insist el, inndu-i respiraia.
Vrei s tii intensitate imediat? se interes ea.
Probabil.
Probabilitate. Necesitate de energie de persoan a mea prelungete
alinierea. Flagelare nu imediat.
Curnd, dar nu chiar acum, spuse i Tuluk.
E pe punctul de a ne spune c urmtoarea edin de biciuire va
ultima pe care o va mai putea suporta, explic McKie. S nu pierdem vremea.
Fanny Mae, ai un culoar disponibil pentru noi?
Disponibil, McKie. Du-te cu iubire a mea!
nc o biciuire i sfritul, se gndi McKie, ajutndu-l pe Tuluk s-i
adune aparatele. Dar de ce sunt mortale pentru ei loviturile de bici? Doar
alte forme de energie i las insensibili ntr-un moment nedeterminat, dar
nu foarte ndeprtat, Calebana va primi o lovitur de bici care o va ucide.
Aceast probabilitate smintit se va transforma ntr-o realitate apocaliptic:
aa va sfri universul co-senzitiv.
Acestea erau gndurile lui McKie n timp ce-l privea pe Tuluk lucrnd n
laboratorul lui particular, nconjurat de grzi de rechizitori.
Du-te cu iubire a mea!
Consola calculatorului din faa lui Tuluk ncepu s iuie.
Chiar dac vor identica steaua, le va folosi la ceva? Cheo era sigur c
va ctiga. Nu-l puteau opri.
Tuluk zise:

S e oare posibil ca universul acesta s e creat de calebani, din


moment ce nu poate supravieui fr ei?
Era aplecat spre consol, cu fanta facial deschis.
De ce zbovete att calculatorul sta? se enerv McKie.
Problema impulsurilor este foarte complicat. A fost nevoie de o
programare special. Dar nu mi-ai rspuns la ntrebare, McKie.
Nu am nici un rspuns! Sper c idioii pe care i-am lsat n Sfer s
tie ce au de fcut!
i vor urma instruciunile. Eti o in caraghioas. Mi s-a spus c ai
fost cstorit de cincizeci de ori. Sunt indiscret dac deschid acest subiect?
Nu am gsit nici o femeie capabil s neleag un Sabotor
Extraordinar. Suntem ine greu de iubit.
Totui, Calebana te iubete.
Nici nu tie mcar ce nseamn acest cuvnt!
Apoi cltin din cap:
Trebuia s rmas n Sfer!
Oamenii notri se vor lsa mai curnd ucii dect s permit un alt
atac. Asta numeti tu iubire?
Mai curnd instinct de conservare.
Noi, wreavii, credem c orice form de iubire este o manifestare a
instinctului de conservare. Poate aa nelege i Calebana
A!
E posibil, McKie, ca instinctul tu de conservare s nu e prea
puternic, deci tu s nu iubit niciodat cu adevrat.
Ascult! Nu te-ai plictisit de btut cmpii?
Rbdare, McKie, rbdare!
Rbdare pe naiba!
McKie ncepu s strbat laboratorul n lung i n lat. Rechizitorii se
fereau din calea lui. Ajuns n dreptul lui Tuluk, se opri.
Cu ce se hrnesc stelele?
Stelele? Nu se hrnesc practic.
Dar ea absoarbe substane, ea se hrnete aici, mormi McKie.
Apoi, brusc, rcni:
Cu hidrogen!
Cum?
Cu hidrogen, repet McKie. Dac am reui s deschidem un culoar
sucient de larg Unde e Bildoon?
E ntr-o conferin referitoare la situaia esteticienilor. i problema
taprisioilor va adus n discuie. Guvernanilor nu le prea plac astfel de
msuri. mi nchipui c Bildoon a transpirat din belug ca s-i salveze i
pielea lui, i pielea ta.
De hidrogen nu ducem lips, zise McKie.
Ce e cu povestea asta cu hidrogenul i culoarul?
La o foame mare, hran pe msur!
McKie, eti n toate minile? i-ai luat agresalul i normalizatorii?
Le-am luat.

Calculatorul scoase un clinchet, iar pe ecran aprur patru rnduri


fosforescente care clipir cteva clipe, apoi se stabilizar. McKie se aplec s
citeasc mesajul.
Thyona, silabisi Tuluk peste umrul lui.
n constelaia Pleiadelor, continu McKie.
La noi e numit Drnlle, zise Tuluk. Vezi, pe rndul trei, caractere
wreave: Drnlle.
Aceast identicare e sigur?
Glumeti!
Bildoon! uier McKie. Trebuie ncercat cu orice pre!
Se rsuci pe clcie i, cu pas hotrt, se ndrept spre ua
laboratorului. Asistenii lui Tuluk i fcur loc. Dar Tuluk i tie calea:
McKie, unde te duci?! rcni el.
S-l vd pe Bildoon i apoi, spre Fanny Mae!
Acum, nimic nu m mai poate opri! i spuse Cheo. Peste cteva
clipe, Mliss va muri asxiat n laboratorul esteticienilor, unde o ncuiase.
Ceilali nu aveau alt ans dect s i se supun.
Va stpnul incontestabil al Ochiului S. De fapt, comanda deja Ochiul
S. Afar era nc ntuneric, dar, n scurt timp, va rsri soarele peste
Cordialitate, acolo unde era Sfera. Apoi discontinuitatea ultim. Rsritul
acesta se va transforma n noapte etern pentru toate planetele cosenzitivilor acestui univers damnat.
Peste cteva clipe, planeta trecutului, pe care se aa el, va n
conjuncie cu Cordialitatea. Palenki ce atepta n colul camerei tia exact ce
are de fcut.
Cheo i pipi cicatricele de pe frunte.
Nu va mai exista nici un Pan Spechi care s-l arate cu un deget
acuzator. Ego-ul lui nu va mai ameninat.
Nimic nu-l putea opri.
Mliss nu putea reveni din regatul morilor pentru a-l controla. Probabil
c se sufocase deja n cabina etan, fr oxigen.
i imbecilul de McKie! l nelinitise puin, dar ce mai putea face acum,
n pragul apocalipsei?
Rmseser nc vreo cteva minute.
Cheo privi cadranele de control ale Ochiului S. Acele se deplasau
ncet dar se micau totui.
Se ndrept spre teras, urmrit de privirea curioas a bietului Palenki.
Iei afar. Nu era lun, dar cerul era plin de stele. Ce lume stranie nlase
Mliss din amintirile ei terestre amestecate cu toate povetile ei ezoterice!
i stelele Calebana armase c n univers nu exista nici o alt
planet. Totui, erau stelele Dar poate nu erau dect bule de gaz luminos
aranjate conform dispoziiilor lui Mliss.
Locul era bine izolat. Iar stelele vor mereu acolo, mpiedicndu-l s-o
uite pe Mliss Abnethe.
Dar aici va n siguran. Nimeni nu-l va urmri.
Se ntoarse ctre camera luminat.

Palenki era tot acolo, ateptnd rbdtor. Biciul i atrna n mn. Ce


anacronism smintit! Dar funcionase! Fr Mliss, cu ideile ei ciudate, nu ar
descoperit niciodat aceast arm, nu ar gsit niciodat aceast lume, n
care s se poat izola pentru vecie.
Savur o clip conceptul de venicie. Eter poate cam prea mult
Acest gnd l neliniti. Venic, dar singur.
Se smulse din meditaie i privi din nou cadranul Ochiului S. Se apropia
clipa fatidic.
Noaptea era plin de miresmele cu care Mliss voise s se nconjoare:
ori exotice, esene rare, emanaiile unei multitudini de specii, pe care ea le
numise poporul Arcei sale.
Arc Ce nume caraghios dduse ea acestui loc Mai trziu, l va
schimba. Incubator? Nu, prea i amintea de lucruri neplcute.
Acele cadranului aproape c se suprapuneau.
Cheo se aez la consola de comand i l chem pe Palenki.
Cu trupul lui greoi, turtit, el lu loc lng Cheo. Creatura prea cuprins
brusc de emoie. Palenki iubeau violena.
Deodat, Cheo se simi golit pe dinuntru. Dar nu putea da napoi. i
aez minile pe panoul de comand. Mini umanoide, ca ale lui Mliss. Rsuci
o manet. Gestul i se pru ciudat, dar i reprim temerile i regretele,
concentrndu-se asupra acelor cadranului.
Exact n clipa n care acele erau suprapuse, Cheo ddu comanda de
deschidere a culoarului.
Acum! rcni el.
McKie auzi ordinul lui Cheo n clipa n care tubul vortal se ivi din neant.
Deschiderea lui domin camera, strpungnd penumbra mov a Sferei. n
deschiderea care se lrgea ngrijortor de tare, n raport cu dimensiunile
ncperii, apru Cheo i un Pan Spechi narmat cu un bici. Rechizitorii de la
marginea tubului se prbuir la pmnt i, nainte ca cineva s-i dea
seama, biciul uier n aer i lovi.
McKie rmase uimit n faa jerbei de scntei verzi i aurii din jurul
lingurii uriae. Biciul lovi din nou. nir alte scntei, care strlucir o clip,
apoi se stinser.
Ateptai! strig McKie la rechizitorii ce se pregteau de atac.
Nu mai voia s rite inutil viaa oamenilor si. Palenki lovi pentru a treia
oar. Iari scntei
Fanny Mae! ip McKie.
Rspund!
McKie simi creterea brusc a temperaturii, iar aura emoional care
nsoea vorbele Calebanei era calm, senin i puternic.
Agitai, rechizitorii i ndreptar atenia spre McKie i spre locul unde
biciul cdea cu o cruzime regulat, strnind de ecare dat o jerb de scntei
sclipitoare.
Fanny Mae, vorbete-mi despre substana ta! i ceru McKie.

Substana mea sporete, rspunse Calebana. Tu mi aduci putere i


bucurie. Dau iubire pentru iubire i iubire pentru ur. McKie, tu mi dai
aceast for!
Vorbete-mi i despre discontinuitate.
Discontinuitatea ndeprtat, zise ea cu o evident bucurie. Eu nu
mai vd punct nodal pentru discontinuitate. Tovari ai mei vor reveni cu
iubire.
McKie respir adnc. Reuise! Dar vorbele ei duceau la o cretere a
temperaturii. Ei, ce s fac? Era i acesta un semn de succes!
Biciul cdea n acelai ritm.
Nu are rost s insiti, Cheo, strig McKie. Ai pierdut.
McKie scrut deschiderea culoarului, apoi continu:
Noi alimentm mai repede dect poi tu s iei din substana
Calebanei!
Cheo ltr un ordin ctre Palenki. Braul narmat se retrase.
Fanny Mae! o chem Cheo.
Ea nu rspunse, dar McKie percepu clar o und de mil.
i este mil de Cheo? se ntreb el.
Caleban, i ordon s mi rspunzi! url Cheo. Contractul te oblig s
te supui.
M supun numai semnatarei contractului. Tu nu ai conjuncii comune
cu semnatara.
Ea a ordonat s m asculi pe mine.
ncordat, McKie asculta. Era gata s acioneze. Era necesar o
sincronizare perfect. Calebana fusese, n sfrit, ct se poate de clar. Nu
avea nici o ndoial c Abnethe pliase dup ea liniile universului su. Ceea ce
nsemna c, atunci cnd Mliss se va ivi, cineva va trebui s se sacrice.
Abnethe trebuia s moar, iar odat cu ea, se va nrui i universul ei.
Contractul! insist Cheo.
Contract declin intensitate. Pe aceast linie nou trebuie s m
chemi cu nume de Thyona. Nume de iubire pe care am primit de la McKie:
Thyona.
Ce-ai fcut, McKie? ip Cheo, cu minile ncletate pe pupitrul de
comand al Ochiului S. De ce nu rspunde la agelri?
De fapt, nu a rspuns niciodat la agelri! A reacionat numai la ura
i la violena care le nsoeau. Biciul era un fel de instrument focalizator:
toat rutatea i violena concentrate ntr-un
Punct nodal, complet Thyona. Punct nodal vulnerabil.
i de aceea pierdea energie, continu McKie. Vezi tu, ea fabric
emoii pornind de la energia pe care o posed. Ceea ce nseamn c trebuie
s se alimenteze bine. Calebana e emoie pur, aproape, i creaie pur.
Astfel e pus n micare universul, Cheo!
Dar unde e Abnethe? se ntreb McKie n gnd.
Cheo fcu un semn spre Palenki, apoi ezit.
McKie relu:

Nu are rost, Cheo! Oricum o alimentm mai repede dect ai putea


voi s o slbii!
O alimentai?
Cheo se aplec nainte, examinndu-l atent pe McKie.
Am deschis n spaiu un culoar-gigant care o alimenteaz direct cu
hidrogen pe Thyona.
Ce nseamn Thyona? ntreb Cheo.
E o stea i o caleban.
Ce tot spui acolo?
Nu ai neles nc?! se mir McKie.
n acelai timp, fcu un semn discret unui rechizitor. Abnethe nu se
artase nc. Poate o eliminase Cheo. N-ar fost ru! Dar era absolut necesar
ca un co-senzitiv s ncerce s ptrund de cealalt parte a culoarului.
S pricep?! Ce s pricep?
Trebuie s-i distrag n continuare atenia, se gndi McKie.
n universul nostru, calebanii se manifest sub diferite aspecte,
ncepu el. Sori, stele care poate c, n realitate, nu sunt dect oricii de
ingestie. Ei au creat aceste Sfere care au, poate, rolul de a ne proteja pe noi,
dar i de a adposti organele lor de comunicare. n ciuda forei lor de
atenuare, Sferele nu pot absorbi toat energia radiant a rostirii calebane. De
aceea e att de cald aici.
Cu coada ochiului, observ cercul de rechizitori care se apropia ncet de
deschiderea culoarului. Ludai e zeii spaiului, i spuse el. De aceast
dat, deschiderea era sucient de larg
Stele?! se mir Cheo.
Aa am putut identica aceast caleban. Se numete Thyona, din
constelaia Pleiadelor.
Dar Ochiul S
Ochi stelar. Cred c aa trebuie neles. Probabil c suntem nc
departe de realitate, dar Thyona i semenii ei au nceput deja s
ntrezreasc efectele tentativelor lor de comunicare.
Cheo cltin uor din cap:
Culoarele
Sunt acionate prin energie stelar, relu McKie. nc de la nceput,
eram convini de acest lucru. Taprisioii au ncercat s ne ncurce vorbindu-ne
despre aniti ale subiacentului, amestecuri de conjuncii calebane,
ncercnd s
Ce spui tu nu are nici un sens.
Poate, admise McKie. Dar nici realitile universului nu au sens.
Crezi c mi distragi atenia n timp ce oamenii ti se pregtesc s
m atace! zise Cheo. Dar v art eu o alt realitate a universului vostru! O s
vedei voi!
i, brusc, acion comanda Ochiului S.
Thyona! url McKie.
Deschiderea culoarului se apropia de el.
Rspund lui McKie, zise Calebana.

Oprete-l pe Cheo! mpiedic-l!


Cheo se oprete singur! Cheo discontinuitate conjuncii! spuse ea.
Culoarul se apropia i mai mult de McKie, dar Cheo prea c nu mai e
n stare s-l mnuiasc cu precizie. McKie reui s se fereasc.
F ceva, Thyona! ip el.
Nimic de fcut, rspunse Calebana.
Vorbele ei erau nvluite n tristee.
Culoarul se lrgi, se rsuci pe loc, apoi se apropie din nou de McKie, din
ce n ce mai repede.
McKie l evit, izbind n salt un grup de rechizitori. De ce nu ncercaser
cretinii tia s ptrund n culoar? Le fusese team s nu e decapitai?
Se pregtea s ncerce imposibilul la urmtorul atac. Cheo se atepta
s-l vad dnd napoi. Va surprins. i poate tia ce se va ntmpla:
ineria tubului vortal l va opri exact att ct s-i dea lui Cheo timp s nchid
tunelul. n cel mai fericit caz, i va tia picioarele. Dar avea n mn arma:
Cheo va muri. Cu puin noroc, o va gsi i pe Abnethe, care va avea aceeai
soart.
Culoarul se azvrli din nou asupra lui McKie. Acesta sri i se izbi de un
rechizitor care era i el pe punctul de a ataca. Se rostogolir amndoi la sol,
iar culoarul trecu pe deasupra lor.
McKie zri rnjetul triumftor al lui Cheo. Culoarul revenea. Din
deprtare, se auzi o lovitur. Brusc, culoarul ncet s existe.
Cineva scoase un ipt.
McKie se regsi, cu surprindere, ntins pe solul Sferei, ncremenit n
aceast poziie. ncerc s rememoreze ultima imagine a lui Cheo. O viziune
spectral, n care, prin trupul acelui Pan Spechi plutea ceva, ca un val uor.
Iar acest ceva era din interiorul Sferei.
Contract rupt prin discontinuitate, anun Calebana.
McKie se ridic ncet n picioare.
Ce nseamn asta, Thyona?
Declaraie de fapt ncrcat de intensitate-veridicitate numai pentru
Cheo i nsoitori. Persoan a mea incapabil s dea lui McKie semnicaie
pentru substan de persoan alta.
McKie plec fruntea.
Acest univers al lui Abnethe era propria ei creaie O fantasm
generat de imaginaia ei
Explic fantasm, ceru Calebana.
Cheo simi clipa morii lui Abnethe ca un fel de disoluie progresiv a
substanei care l nconjura i a celei luntrice. Pereii, soarele, comenzile
Ochiului S, lumea exterioar totul dispruse n neant. Simi ntreaga lui
existen precipitndu-se, concentrndu-se ntr-o inutil secund. i, n
spaiul unui moment trector, se regsi pe sine, cltor alturi de umbra unui
Palenki, prin alte insule de micare. Pluteau cu toii spre locurile mistice ale
existenei, pe care neam de neamul lui nu le visase vreodat. Era, totui, un
loc pe care un hindus ori un budist din vechime l-ar recunoscut
nendoielnic. Domeniul lui Maya, Iluzia, un vid fr form, lipsit de caliti.

Secunda aceasta se opri brusc. Cheo ncet s mai existe. Sau, altfel
spus, Cheo atinsese discontinuitatea nal, regsind vidul-iluzie. i, la urma
urmelor, cum poi tri respirnd doar vid i iluzie?

SFRIT