Sunteți pe pagina 1din 215

1

n seria ODISEEA DRAGONULUI a aprut

Ho i Dragon
n curnd

Sclav i Dragon

Timothy Zahn este unul dintre cei


mai
importani
autori
americani
contemporani de science-fiction. S-a nscut
n Chicago, Illinois, i a studiat la Michigan
State University, lundu-i diploma n fizic
n 1973. Dup obinerea titlului de master
n fizic n 1975 la Universitatea din Illinois,
Urbana-Champaign, a nceput studiile
doctorale, pe care ns le-a abandonat la
scurt timp. Scriind science fiction doar ca
hobby, a devenit apoi scriitor profesionist.
Locuiete mpreun cu soia sa Anna i cu
fiul lor Corwin n Bandon, Oregon. A
publicat proz scurt n cele mai importante
reviste SF, Cascade Point aducndu-i un
Premiu Hugo pentru cea mai bun nuvel n 1984. Este autorul a
numeroase romane din colecia Star Wars, printre care i bestsellerul
absolut Star Wars. Heir to the Empire. Dintre lucrrile sale mai amintim
bine cunoscutele trilogii Cobra i Black collar. Urmtoarele volume ale
seriei Odiseea Dragonului sunt Dragon and Slave (2005), Dragon and
Herdsman (2006), Dragon and Judge (2007), Dragon and Liberator (2008)
(n pregtire la Editura Nemira).
2

timothy zahn

Soldat i dragon
Traducere din limba englez
Alexandru Maniu

NEMIRA
3

Coperta coleciei: Corneliu ALEXANDRESCU


Ilustraia copertei: Jon FOSTER

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


ZAHN, TIMOTHY
Soldat i dragon / Timothy Zahn;
trad.: Alexandru Maniu.
Bucureti, Nemira Publishing House, 2009
ISBN 978-606-8073-29-3
I. Maniu, Alexandru (trad.)
821.111(73)-31=135.1
Timothy Zahn
DRAGON AND THE SOLDIER
2004 by Timothy Zahn
Nemira Publishing House, 2009
Redactor: Ioana STNESCU
Tehnoredactor: Corneliu ALEXANDRESCU
Tiparul executat de Monitorul Oficial R A.
ISBN 978-606-8073-29-3

Capitolul 1
Urletele shontinilor i K'dailor muribunzi din sala
motoarelor se nteeau. Draycos i astup urechile uguiate
cu labele, doar-doar s-or opri, dar fr folos.
Acum putea s-i vad pe cei prini acolo fapt curios, cci
el nsui se afla sus, n centrul de comand de pe
Havenseeker, adic ht n cealalt parte a navei. Prin globul
de navigare se ntrezreau aparate de zbor necunoscute,
elibernd bine tiutele raze violete ale Urgiei ce mturau n
trombe pntecul navei lor. Urgia era tot mai aproape de el, tot
mai aproape... mai aproape...
Se trezi cu o smucitur ce-l fcu s zgrie stratul subire de
plastic de pe podea.
Ai visat urt? l ntmpin un glas blnd.
Draycos clipi pentru a alunga ultimele crmpeie de comar.
Prin ntunecimea camerei zrea patul ngust fixat n peretele
opus al micuei cabine. Noul su tovar, Jack Morgan, sttea
rezemat pe-un cot, cu prul complet rvit.
Da, mi cer iertare c te-am trezit.
Nu-i problem, spuse Jack cscnd. i trecu mna prin
pr, dar nu izbuti s-i dea o form ct de ct fireasc. M
bucur totui c nu erai pe spatele meu cnd ai nceput s
tresari. Ce-a fost de data asta?
Acelai vis, rosti Draycos, arcuind coada ntr-un gest de
suprare specific K'da.
n mod curios, adormise lipit de spatele lui Jack, n
obinuita lui form bidimensional. Oare cnd czuse la
podea i devenise tridimensional din nou? n timp ce visa?
Am revzut nimicirea avangrzii noastre.
5

Ai vzut din greeal i ceva nsemne pe navele alea de


vntoare Djinn 90? de data asta se bg unchiul Virge n
discuie.
Draycos sget camera de supraveghere. Unchiul Virge era
computerul navei Essenay, dotat cu o personalitate artificial
proiectat de rposatul unchi Virgil. Deseori, dup cum
remarcase dragonul, aceast personalitate se strduia din
rsputeri s fie ct mai enervant.
Nici atunci n-am vzut vreun nsemn. Cu att mai puin
m atept s vd unul n vis.
Bine, bine, nu-i iei din solzi, i rspunse Virge cu fn.
Tu eti cel nerbdtor s-i gseasc pe piraii sau traficanii
ia sau ce erau.
Mercenari, rosti Draycos hotrt. Un soi de grupare
militar. i-am mai spus asta.
Mda, cum zici tu.
i eu sunt la fel de nerbdtor s-i gsim, unchiule
Virge, interveni Jack.
Atunci hai s spunem lucrurilor pe nume. Recunoate,
biete, nu putem cuta acul n carul cu fn. Chiar i cu
nobilul bard-rzboinic K'da alturi de noi, privindu-ne brav n
timp ce noi facem toat treaba.
Abia ce-am nceput cutarea, i aminti Draycos, trecnd
cu vederea peste insult. Unchiul Virge i artase n
nenumrate rnduri c nu d doi bani pe codul lui de
rzboinic, pe dorina de a svri fapte nobile n pofida
riscurilor. Considera un astfel de comportament nepractic, o
risip de energie i, nu n ultimul rnd, cu desvrire
prostesc.
De zece zile tot aruncm nvodul i pn acum n-am
prins nimic, ripost unchiul Virge. Eu zic s lsm totul balt
i s mutm afacerea n curtea StarForce, unde i e locul.
6

Nu putem s facem aa ceva, insist Draycos. Pn nu


descoperim cine se afl n spatele atacului, nu trebuie s m
dezvlui nimnui. Supravieuirea poporului meu depinde de
asta.
Hai s fim serioi, se or unchiul Virge, iar Draycos i
nchipui chipul mnios din spatele vorbelor. Nu StarForce i-a
atacat navele. Guvernul Internos nu se ded la acte de
genocid.
Cu toate astea, cineva din cadrul StarForce sau al
Internos ar fi putut s fac o nelegere fr tiina celorlali. E
prea riscant. Nu putem cere ajutorul nimnui.
i dac n-o s reuim? n caz c n-ai observat amice,
Braul Orion e-al naibii de ntins. O broscu mic ntr-un iaz
uria, asta suntem. O ncercare demn de-a fi pus n versuri,
dar s-ar putea s ne prind Ziua de Apoi cu buzunarele goale.
Ne-ar trebui o lovitur norocoas, murmur Jack. Una
singur, s ne duc pe drumul cel bun.
Crezi c eu nu-mi doresc asta, biete? rosti unchiul
Virge, dintr-odat grav i mpciuitor.
Draycos simi cum i se ridic solzii de pe creast. De fapt,
unchiul Virge dorea ca Jack s-i lase de izbelite pe dragon i
pe milioanele de refugiai shontini i K'da care chiar n acel
moment fugeau din calea Valahgua i a cumplitei lor Urgii.
Pe scurt, unchiul Virge voia ca Jack s se ntoarc la
ocupaia lui obinuit, cea de a se preocupa doar de sine
nsui.
Dar nu ndrznea s-o rosteasc cu glas tare. Unchiul Virgil
fusese un nelegiuit, un escroc i un ho, un om care toat
viaa se gndise numai la sine. Proiectase alter egoul su
computerizat dup chipul i asemnarea sa nainte s moar
i se strduise s-l creasc i pe Jack n acest spirit.
7

Jack avea o inim bun, asta era limpede pentru dragon.


Dar abia trecuse de paisprezece ani i era pus n faa unei
teribile ncercri. ns chiar i o inim bun trebuia educat,
disciplinat. Draycos avusese o lun rgaz s-l nvee, pe cnd
unchiul Virgil i computerul l povuiau de unsprezece ani.
Dac struia prea mult, biatul ar fi putut s caute refugiu n
vechile obiceiuri.
Pe lng asta, n adncul sufletului su Draycos era nevoit
s-i dea dreptate ntr-o anumit msur unchiului Virge. Cu
securea atrnnd deasupra poporului su, poate c ntrecuse
ntr-adevr limita.
Dar ce era s fac?
tiu c-i doreti s reuim, Draycos, spuse Jack,
trecndu-i mna prin pr, din nou fr succes. Dar trebuie
s recunoti c abordarea asta nu d rezultate.
De-acord, spuse unchiul Virge. Sincer s fiu, nu vd cum
va da vreodat. Prea multe Djinn-90-uri zboar pe tot
cuprinsul Braului ca s le lum la puricat. Mai precis, sunt
prea multe care au trecut de la un proprietar la altul n, ca s
zic aa, circumstane suspecte. Nu vom izbuti niciodat s
punem mna pe toate documentele de fabricaie sau de
nregistrare.
Deci trebuie s gsim o abordare diferit, concluzion
Jack. Draycos, eti convins c erau mercenari. Cum aa?
Am vzut cum lupt, i aminti dragonul, rotindu-i uor
coada n aer n timp ce studia chipul lui Jack n lumina
difuz. Prea ncordat, de parc i-ar fi adunat tot curajul
pentru a lua o hotrre nedorit.
Dac hotrse s lase totul balt, o fcea ntr-o manier cu
totul neobinuit.

De dou ori i-am observat, o dat cnd ne-au atacat n


spaiu i mai apoi cnd am ncercat s prsim planeta. Se
micau ca nite profesioniti.
Nu nseamn neaprat c erau soldai pltii, rosti
unchiul Virge pe un ton dintr-odat prudent. Se prea poate c
observase i el expresia lui Jack. Poate erau soldai pe bune.
Vreo planet oarecare a fcut probabil un trg cu dumanii
ti.
Dac e aa cum spui, ar fi avut trupe de rezerv
pregtite, i-o ntoarse Draycos. N-am fi reuit s scpm cu
una, cu dou.
Poate c era o armat prost pregtit, pufni unchiul
Virge. ncotro bai, biete?
M gndeam c mercenarii se studiaz atent ntre ei,
rosti Jack trgnat. Gruprile se spioneaz ntre ele. Deci
tiu i ce fel de nave au ceilali. Ce crezi?
Se prea poate, rspunse unchiul Virge. Dar te previn c e
mult mai greu s pui mna pe nite documente ncriptate,
pzite de mercenari, dect s faci rost de actele de fabricaie
ale Corporaiei Aerospaiale Djinnarbi. Parc vrem s ne
uurm munca, nu s-o complicm.
Vrem s reuim prin orice mijloace, spuse Jack. Tcu,
iar Draycos l vzu pregtindu-se pentru ce urma s spun.
Ai dreptate, nu vom izbuti s punem mna pe
documentele alea dect dinuntru.
Cred c glumeti, pufni unchiul Virge de parc cineva
tocmai l lovise cu o creang peste fa. Hai, Jack, aprinde
lumina i strig sur-priz! i hai s ne vedem de-ale
noastre.
Ce, crezi c n-am s reuesc? se rsti Jack. De multe ori
copii de vrsta mea sunt ncredinai gruprilor de mercenari.
9

tii ce pesc copiii ia? ripost unchiul Virge aspru.


Sunt trimii la rzboi.
Jack pru c se dezumfl puin n cmaa lui de noapte.
M descurc eu, spuse el, mai degrab pentru a se
ncuraja pe sine. n prezent nu se duce nici un rzboi mare.
Mercenarii nu angajeaz tinerei ca s le lustruiasc
ghetele, continu unchiul Virge. La fel de mort poi s iei i
dintr-un rzboi mic.
M descurc eu. Jack i ndrept privirile spre dragon.
Draycos, tu eti soldat. Spune-i tu cum st treaba.
Da, spune-i tu, Draycos, l ngn unchiul Virge,
strecurnd o und de isterie n glas.
Nimic ciudat: fiind un computer, chiar i unul care controla
ntreaga nav, unchiului Virge nu-i sttea n putin s-l
determine pe Jack s fac ceva mpotriva voinei sale. Tot ce
putea s fac era s argumenteze. i, dac nu cumva
interpreta greit expresia de pe chipul biatului, Jack luase o
hotrre definitiv. Fr tragere de inim, dar final.
Explic-i ce nseamn s fii soldat, nu se ls unchiul
Virge, spune-i la ce vrst ai luptat tu pentru prima oar. Ci
prieteni au czut rpui sub ochii ti.
n mare parte, unchiul Virge are dreptate, Jack. Dac
miza n-ar fi fost aa de mare, a fi considerat c e prea
primejdios pentru tine. ns...
Oprete-te, l avertiz unchiul Virge. S nu mai spui un
cuvinel.
mi pare ru, dar trebuie. Soarta shontini-lor i a K'dailor
atrn de vrful unui solz rupt. Ne-a mai rmas un rgaz de
cinci luni pn sosesc, aa c n-avem de ales i trebuie s
riscm.
Tu s riti, i-o retez unchiul Virge. De ce trebuie s rite
Jack?
10

Pentru c am promis s-l ajut, spuse Jack.


Iar eu i voi sta alturi pn la capt, adug Draycos.
Minunat, rosti unchiul Virge sarcastic. Un dragon fcut
tapet pe spatele lui. Mi-a crescut ncrederea n ultimul hal.
Termin cu melodrama, l mustr Jack. N-o s-mi fac o
carier din asta. M infiltrez, le sparg baza de date, caut
informaiile despre concuren i mi iau tlpia. Floare la
ureche.
Dac nu te prind ei nti, fcu unchiul Virge. La asta nu
te-ai gndit, aa-i?
M descurc eu, strui Jack. Oricum, Draycos a zis c va
fi alturi de mine pn la capt.
Unchiul Virge rmase tcut.
Deci aa rmne, spuse Jack, trntindu-se la loc n pat.
Dac vrei s fii de ajutor, apuc-te s caui o grupare de
mercenari unde s ncercm. Nu prea mare, dar cu afaceri pe
ntregul Bra Orion. Nu avem folosin de cineva care lucreaz
local. i ai grij s angajeze muli copii de vrsta mea...
i s nu fie deosebit de pretenioi la recrutri, adug
unchiul Virge cu ranchiun. Da, bine, tiu ce s caut.
Cnd gseti ceva, treci pe ECHO i ndreapt-ne spre cel
mai apropiat centru de recrutare. N-are rost s irosim timpul.
Nu, sigur c nu, mri unchiul Virge. Noapte bun,
biete.
Jack se ridic din nou.
Draycos, urci la bord? Va trebui oricum s vii pn-n
zori.
Dragonul i fix privirile pe ceasul agat n perete, lng
patul lui Jack. Indiferent dac ar fi rupt legtura cu biatul
chiar naintea comarului, tot s-ar fi apropiat de limit nainte
ca rgazul de odihn s se fi sfrit. Un K'da putea rezista
ase ore de unul singur, dup care era nevoit s se ntoarc la
11

gazda sa, n form bidimensional. Orice ntrziere nsemna


revenirea la dou dimensiuni i trecerea n nefiin.
Dar mai avea vreme. Iar trupul su i transmitea
ntotdeauna avertismentele necesare.
Voi veni mai trziu, hotr el, apoi se ridic i-i ntinse
toate membrele. l voi nsoi pe unchiul Virge n cutrile sale
despre mercenari.
O s vezi o droaie de cuvinte complicate pe-acolo, l
preveni unchiul Virge cu acreal. i-un nc de clasa a treia
citete mai bine ca tine.
Aa mai nv i eu, rspunse Draycos calm. Dup
numai zece zile de studiu, avansase mult n descifrarea
scrisului uman. Era mulumit de progresul su, iar Jack era
de-a dreptul uluit, ceea ce fr ndoial l nemulumea pe
unchiul Virge. O realizare notabil pe toate planurile.
Somn uor, Jack, adug n timp ce strbtea cabina.
Mulam, spuse Jack, pe jumtate adormit. Apropo, la ce
vrst ai luptat pentru prima oar?
Draycos se opri la u.
Eram mai tnr ca tine, opti el, ntorcndu-i gtul lung
pentru a-l privi pe biat. Shontinii i K'da au pierdut acea
btlie.
Mai tnr ca mine? repet Jack nencreztor. Aveai
reguli mai lejere, nu?
Luptam pentru supravieuire, i aminti Draycos. nc mai
luptm.
Jack rmase tcut. Surprinztor, la fel fcu i unchiul
Virge.

Capitolul 2
12

Planeta Carrion1, gndi Jack, i merita cu prisosin


numele.
Sau cel puin asta i fu impresia cnd cobor din taxi i se
altur muuroiului de pietoni ce strbteau grbii trotuarele
largi. La o scurt privire aruncat gloatei putea s disting
deja ase tipuri de uniforme, toate aparinnd unor grupri
diferite de mercenari. Posesorii lor, brbai i femei cu
nfiare neprietenoas, creau mici goluri de mulime n jurul
lor pe oriunde treceau. Asemenea unor vulturi trufai venii la
osp, gndi el sumbru, n timp ce oamenii obinuii ncercau
s pstreze o distan ct mai mare fa de ei. Sau poate c
reacia cetenilor era doar n nchipuirea sa. i proiecta
probabil propriile sentimente asupra celor din jur.
Ce naiba cuta n locul sta?
Cea din fa? murmur Draycos de pe umrul su drept.
Jack se uit la cldirea alb dinaintea lor i strmb din
nas.
Aia-i. Biroul central de recrutri de pe Carrion al gruprii
Tiul Hangerului.
Hangerul e denumirea turceasc pentru pumnal sau
sabie scurt, interveni unchiul Virge din transmitorul ataat
n partea stng a gulerului. Dateaz din...
Mulumesc, domnule profesor, i-o retez Jack. Numai de
lecii de istorie nu-i ardea acum. Dac n-avei ceva important
de zis, v rog pe amndoi s v inei pliscurile.
Au sosit oare tinerii de la spaioport? ntreb Draycos.
Nu-i zresc, spuse Jack ncetinind, ncercnd s
priveasc peste mulime. Nu dorea s ajung la biroul de
recrutri naintea grupului pe care el i Draycos l vzuser
formndu-se la spaioport. Planul era s se amestece printre
1

Carrion strv" (n. tr.).


13

ei cnd intrau, s semneze documentele de nrolare i s nu


ias n eviden.
Probabil c i aduc cu autobuzul. ntotdeauna faci mai
mult cu autobuzul dect cu taxiul.
Deci sunt ateptai, l avertiz unchiul Virge. Ceea ce
nseamn c Tiul Hangerului va ti exact ci trebuie s
soseasc.
Se poate. M descurc eu.
Nu e prea trziu s renuni, continu unchiul Virge. Am
putea s strngem bani i s cumprm informaiile de care
avem nevoie.
i dac refuz, numai bine i punem n gard. Stai o
clip.
naintea lor, un autobuz lucios se opri n faa cldirii albe.
Un biat de vrsta lui cobor ovitor din el.
n regul, au sosit, rosti Jack. nchid, adug el, ducnd
mna la transmitor. Ureaz-mi baft.
Urm un oftat electronic, apoi: Baft.
Jack opri aparatul, l desprinse de guler i l vr n
buzunar. Copiii care ieiser din autobuz se strnseser
ntr-un plc n apropierea bordurii, ateptnd acolo n loc s o
ia n direcia cldirii. Fie se temeau, fie urma s mai apar
cineva.
nc nu mi-ai explicat cum stau lucrurile cu contractul
de ucenicie, spuse Draycos de pe umr.
E ca o perioad de pregtire. Din autobuz cobor un
adult, o femeie purtnd uniforma hangerilor. Nu numai c
erau ateptai, dar mercenarii avuseser grij s le trimit o
doic la spaioport pentru a-i pstori pn aici.
Prinii i pun copiii n slujba diferitelor grupri de
mercenari, de obicei ntre doi i cinci ani.
i ce primesc n schimb?
14

Bani. O cru de bani.


E o form de sclavagism, decret dragonul pe un ton
sumbru. Permit oamenii una ca asta?
Nu tocmai. Femeia se ndrepta cu pai mari spre cldirea
alb, urmat ndeaproape de grupul de copii ce prea un crd
de rute nspimntate, dar asculttoare. Guvernul Internos
o condamn, dar multe lumi populate de oameni trec cu
vederea peste asta. n special acele lumi srace unde nu poi
s-i ctigi altfel pinea.
ntotdeauna exist alt cale. Nu e o atitudine demn de o
societate civilizat.
Bineneles c nu, ncerc Jack s-l liniteasc.
Ba ceva nu-i civilizat, ba altceva nu-i cum trebuie; dragonul
trebuia s-i mai descreeasc solzii de pe frunte. Lucrurile
sunt aa cum sunt. C-i place, c nu-i place, nu poi s le
schimbi.
Universul e o uria mainrie cu rotie, spunea adesea
unchiul Virgil. Dac te duce capul, te roteti odat cu ele.
Dac nu, te prind la mijloc.
i sunt att de muli, murmur Draycos, prins nc n
mreaja gndurilor.
Ceea ce ne i dorim, i aminteti? Unchiul Virge spunea
c o singur grupare pe lng Ti mai recruteaz atia copii.
Cu ct vin mai muli, cu att mai uor mi va fi mie s m
strecor i s m amestec cu restul.
neleg raionamentul, spuse Draycos acru. Asta nu
nseamn c trebuie s-mi i plac.
Coborse i ultimul copil din autobuz.
Bine. Trase aer adnc n piept i iui pasul. Acuma-i
acum. Ce-o fi o fi.
Cnd ultimul biat din rnd trecu de poarta cldirii albe,
Jack se strecur n spatele su.
15

Se pomeni ntr-un hol spaios. n captul cellalt al


ncperii, strjuite de uriaa stem Tiul Hangerului
sculptat n lemn, i ateptau dou birouri bogat ornate.
Femeia care-i nsoise pe copii edea la unul dintre ele, cellalt
fiind ocupat de un brbat mai n vrst, cu prul crunt.
De o parte i de cealalt a ncperii principale, aproape de
intrare, se zrea cte o u neinscripionat. Una dintre ele
era uor ntredeschis, iar Jack ochi mesele i birourile unui
secretariat obinuit. Pe peretele din cellalt capt, n spatele
birourilor luxoase i sub stema de lemn, se ntrezrea o u
pe care fusese pictat un pumnal, iar de-a lungul tiului
fusese gravat ceea ce prea a fi mottoul gruprii.
Numrul tinerilor din hol era peste ateptri. Stteau
ngrmdii ca nite oi, dar chiar i aa ocupau toat
ncperea. Autobuzul pe care l vzuse Jack trebuia s fi fost
ultimul dintr-un ir care transportase probabil copii din mai
multe zone ale spaioportului. Se prea c Tiul Hangerului
organiza o sesiune de recrutri mai mare dect i nchipuise.
Brusc i aminti cum o inuse el sus i tare c momentan
nu existau conflicte majore. Trgea ndejde c nu se nelase.
Acolo, opti Draycos, doar ct s-l aud n murmurul
care domnea n hol. Botul dragonului se ii uor de pe pieptul
lui Jack, de sub cma, ndrumndu-l spre stnga. Biatul
acela are hrtii.
Mhm.
Nu erau simple hrtii. Prea a fi un document oficial,
dublat de o fil albastr. Un document pe care Jack nu-l avea.
Asta nu mirosea a bine. Atent, dar cu micri fireti,
strbtu mulimea pn ajunse n spatele biatului.
Ce mai loc... arunc el.
Nemaipomenit, spuse cellalt cu un uor tremur n glas.
Fr doar i poate era pentru prima dat plecat de-acas.
16

Hei, curaj! ncerc Jack s-l mbrbteze voios, dei


numai voios nu se simea, cci biatul inea n mn
hotrrea oficial de nrolare. Pe un formular oficial Tiul
Hangerului. Cu semntura oficial a Tiului Hangerului n
subsol.
i dintr-odat planul lui Jack de a se strecura nuntru ca
parte din mulime nu mai prea floare la ureche.
Da, sigur, fcu biatul. Ca taberele de var. Tu pentru
ct timp eti aici?
Probabil la fel ca tine, ncerc Jack, cutnd din priviri
cifrele de pe formular. Simi cum ceva l apas uor pe
clavicul, cnd Draycos scoase un ochi pentru a privi peste
umrul biatului.
Doi ani, nu?
Prinii ti chiar n-au nevoie de bani, nu? pufni cellalt,
fluturnd formularul n faa lui Jack. Acesta prinse din zbor
numele biatului: Jommy Randolph. Pentru cinci m-au dat.
Cinci ani lungi i lai.
Mai ine-i fleanca, mri o fat lng Jack. Nu prea
mai mare de treisprezece ani, i avea pr negru ca cerneala i
ochi ntunecai ca dou huri.
Cu mine vorbeti? ntreb Jommy cu glas amenintor.
Mai vezi pe altcineva s se smiorcie?
Poate c nimeni nu pricepe ce se-ntmpl. Fcu o
jumtate de pas spre ea. Era clar c n-avea chef de critici.
Fata nu se clinti.
Sau poate C tu eti singurul cruia i se-nmoaie
genunchii. Ai crede c te vr la pr-naie, nu altceva.
Bine zici, prnaie. Am avut odat un unchi...
Linite n spate! un glas puternic despic aerul.
Murmurul ncet numaidect. Zmbind amar n sinea lui,
Jack se ndeprt de Jommy i de fat i ncepu s-i taie
17

drum prin mulime n direcia ieirii. Unchiul Virge avusese


dreptate. Era timpul s le ureze de bine i s se fac nevzut.
Am zrit un gardian, opti Draycos.
Jack arunc o privire peste umr. ntr-adevr, un gardian
se postase ntre el i u. O namil de om, n uniform
complet, cu un ditamai pucoiul prins la centur.
F stnga, spuse Draycos. ncperea cu ua deschis.
Bun idee.
Se fofil ntr-acolo. Freamtul strbtea din nou ncperea,
n ciuda ordinului de mai devreme.
Poate chiar i imaginau c sunt la coala de vacan.
S ncercm fereastra.
Tu nu intri n camer, rosti Draycos. Am nevoie de cinci
minute singur. Desf-i mneca.
Jack se ncrunt, dar fcu ntocmai, descheindu-i
manetele de la haina de piele pe msur ce se apropia de
u. l simea pe Draycos strecurndu-se pe sub cma de-a
lungul braului su stng, ncercnd s rmn pe ct posibil
bidimensional.
Se pregtea n mod evident s neasc de sub mnec.
Jack ns nu nelegea rostul sriturii.
Stteau chiar n faa uii acum, trgnd cu urechea prin
murmurul general. ncperea prea n continuare pustie.
Gata?
Draycos i atinse uor braul cu gheara n semn c da. Jack
pi n faa uii, i strecur cu grij mna prin deschiztur
i, cu un val de greutate, Draycos ni prin mnec, revenind
la trei dimensiuni. Jack mai zri un licr de solzi aurii nainte
ca dragonul s dispar n spatele uii.
Cu micri ct mai fireti, i retrase mna i i continu
drumul. Din spate nu se auzea nici un ipt surprins, semn
c biroul era ntr-adevr pustiu.
18

i urm plimbarea fr rost pe lng mulime, ncercnd


s-i nchipuie ce plnuia Draycos. Inteniona cumva s sar
pe fereastr i s-l ia pe paznic prin surprindere? l vzuse pe
bardul-rzboinic n aciune i tia c era n stare de aa ceva.
ns ieind afar i intrnd din nou n cldire s-ar fi
nfiat furnicarului de pe strad. Cu siguran n-ar fi
ncercat una ca asta. Doar dac situaia era disperat. Nu era
disperat nc, nu?
Minutele se scurgeau. Jack rmase n spatele mulimii,
plimbndu-se din cnd n cnd pentru a nu trezi suspiciuni n
momentul n care avea s se ndrepte spre birou. Paznicul
sttea la locul lui, fr ca vreun dragon auriu s-i sar pe
neateptate n crc.
Tinerii treceau unul cte unul pe ua cu pumnal, i ncet,
dar sigur, ncperea se golea. Prea repede totui ca s fie pe
placul lui Jack. Copiii din preajma biroului n care intrase
dragonul plecaser deja de acolo. Cu alte cuvinte, nu mai avea
cine s-l mascheze atunci cnd urma s-i recupereze
nsoitorul.
Din nefericire, nu se ateptase la una ca asta. La bordul
navei avea tot soiul de chiibuuri cu care putea s creeze
diversiuni.
n vremurile bune, cnd unchiul Virgil era alturi de el,
schimbau planurile din mers. ns niciodat nu se aflaser
ntr-o astfel de situaie, ca soarta a dou popoare s depind
de reuita unei escrocherii de-a lor. Pe-atunci nu trebuia s-i
bat capul dect cu ncheierea unui trg, spargerea unui seif
i splarea putinii nainte s ajung copoii.
Cum se vrse n chestia asta?
Jack se uit la ceilali copii din ncpere i simi cum i se
pune un nod n gt. tia desigur cum se ajunsese aici. Cum
dduse peste nava prbuit a rzboinicilor K'da-shontini
19

unde-l ntlnise printre drmturi pe dragonul muribund.


Cum scpaser de atacatori i apoi reuiser s-i dea n vileag
pe cei care-i nscenaser lui Jack un furt.
n zilele bune, acolo s-ar fi ncheiat toat afacerea. Unchiul
Virgil ar fi ntors fluiernd spatele promisiunii fcute
dragonului de a-l ajuta s-i gseasc pe dumanii poporului
su. L-ar fi trimis pe Draycos n plata Domnului i, mpreun
cu Jack, i-ar fi vzut mai departe de via. Simplu ca bun
ziua.
Prin urmare, ce cuta el aici? Draycos i dduse asigurri
c nu ar rmne mpotriva voinei gazdei sale. De ce nu-l
ducea la StarForce, aa cum l sftuise unchiul Virge? Pentru
c-i fcuse lui Draycos o promisiune? Se molipsise oare cu
etica rzboinicilor K'da?
Trgea ndejde c nu. Se ruga s nu fie aa. Lui Draycos i
edea de minune s fie puternic i cu suflet mare. Era adult i
fusese crescut n spiritul sta. Dar el avea doar paisprezece
ani i era singur-singurel n tot universul. N-avea cum s fac
fa greutilor trind dup codul moral al dragonului.
La o adic, nici nu dorea s le fac fa. i aa era viaa
destul de grea, ce rost avea s-i ia o cruce-n plus n spinare?
Se mpliniser cele cinci minute. ncercnd s par ct mai
firesc, Jack se ndrept spre ua biroului cu pricina. Se
sprijini de tocul uii, cu privirea pierdut prin mulime. Cobor
mna i zgrie uor n lemnul uii. Drept rspuns auzi un
hrit similar. n regul, Draycos era gata. De s-ar uita acum
paznicul de la intrare n alt parte...
Dar n-avea noroc. Paznicul se uita int la Jack, ntr-un fel
nu tocmai plcut.
Jack i plimb ochii prin ncpere, ncercnd s par mai
nevinovat ca un motnel. Asta e, trebuia s-i duc la capt
planul sub privirile paznicului.
20

Nimic mai simplu. i ncord toate puterile, trgnd


ndejde c dragonul era ntr-adevr pregtit. Se ntoarse
brusc, de parc ceva l speriase, i-i strecur uor capul n
birou. n acelai moment i vr mna prin deschiztur.
Neateptata greutate de pe mn aproape-l dezechilibr.
Din fericire, se risipi de ndat ce Draycos se fcu
bidimensional i urc pe braul biatului, la adpostul
mnecii. Jack i recpt echilibrul i se ntoarse.
i mai c se trezi cu picioarele-n aer.
Paznicul nu mai era de mult la intrare. Era chiar n faa lui,
cu minile bine nfipte n reverele jachetei.
i cu o mutr de-i nghea sngele-n vine.

Capitolul 3
Ce caui aici? l lu la rost paznicul pe un ton calm,
aproape respectuos, n contrast cu privirea care acum prea i
mai nspimnttoare.
Mi s-a prut c aud ceva, rspunse Jack, ncercnd s
par surprins i agitat nu c ar fi fost nevoie de cine tie ce
talent actoricesc acum. Care-i problema?
Jack credea c discuia era suficient de linitit pentru a
nu atrage atenia. Se nela.
Sergent? rzbtu o voce din cealalt parte a ncperii.
Am prins un candidat bun de spionaj, domnule. i bga
nasul pe unde nu-i fierbea oala.
Adu-l ncoace, porunci glasul. Paznicul l apuc de guler
i l conduse n grab de-a curmeziul camerei. Ca la un
semn, mulimea se mprtie dinaintea lor, lsnd calea
deschis spre cele dou birouri.
21

Avea ocazia s-l vad mai bine pe individul de la al doilea


birou. Observ c era mai tnr dect i pruse la nceput.
Probabil nu avea mai mult de treizeci de ani, dei cenuiul
prului l mbtrnea considerabil. 11 privea pe biat calm, cu
luare aminte. Purta pe guler nsemnele de locotenent. Pe
ecusonul deasupra buzunarului drept al cmii sttea scris
BASHT.
Rmase tcut pn ce Jack fu mpins dinaintea lui.
Nume?
Jack Montana, rspunse biatul, scond actele msluite
la bordul navei. De pe Cartier, adug el, artndu-i
legitimaia.
Locotenentul n-o lu n seam.
Ce s-a ntmplat?
Jack nghii n sec.
Mi s-a prut c-am auzit un zgomot n birou. Am aruncat
o privire i-att.
N-a fost doar o privire, strui paznicul. L-am vzut cu
mna nuntru...
Basht i tie vorba cu o privire.
Investighezi adesea locuri n care n-ai ce cuta?
Unchiu' m-a nvat aa, rspunse Jack nesigur. Mi-a
povestit mai demult de-o grupare care infiltra soldai n centre
de recrutare. La un semn ieeau din ascunztori i
deschideau focul.
Un murmur de surpriz strbtu mulimea de tineri.
Expresia de pe chipul lui Basht rmase neschimbat.
Nici o grupare de mercenari care se respect n-ar face
aa ceva, spuse el pe un ton sigur. Nu irosim oameni fr un
motiv bine ntemeiat.
S-au gndit c numai cei cu reacii suficient de rapide
pentru a se feri de gloane merit s fac parte din
22

organizaie, spuse Jack cu un uor tremur n voce. Ar fi fost o


pierdere de vreme s-i antreneze pe restul.
Cteva clipe, Basht se holb la el fr s zic nimic. Jack
intr n ceea ce unchiul Virgil numea faza prichindel. Te uii
n ochii omului, apoi, vizibil intimidat, i fereti privirea i
ncerci din rsputeri s-l priveti din nou. Avea menirea s-i
dea lui Jack o alur de copil speriat i nevinovat, cerind mila
celuilalt. Nu era convins c i dorea un asemenea efect acum.
S-ar fi putut s-l scoat din belea pe moment, doar ca apoi s
primeasc un bocanc n dos. i nu asta i doreau.
Deci, spuse Basht n cele din urm, te-ai uitat nuntru.
Da, domnule.
Te-ai uitat i-att?
Da, domnule.
Nu zu? Rceala din glasul locotenentului i fcu prul
mciuc. Cum explici atunci c formularele tale sunt n
mijlocul biroului? Jack clipi.
Poftim?
Basht fcu semn peste umrul lui biatului.
Alea-s formularele tale, nu?
Jack se ntoarse. Pe podeaua biroului, pe jumtate ascunse
vederii, se zreau cteva hrtii frumos aranjate, dublate de file
albastre. Aceleai file albastre, realiz el, pe care le vzuse n
formularul lui Jommy Randolph.
i atunci i pic fisa. Biroul, secretariatul, mormanul
ordonat de formulare necompletate la ndemna lui... i un
rzboinic K'da inteligent i descurcre.
Unu la zero pentru dragon.
Nu-mi dau seama, spuse, scotocindu-se prin jachet de
parc ar fi realizat c tocmai pierduse ceva. Cred... Cred c
da.
Privirile lui Basht czur pe un tinerel.
23

Tu, ad-le aici.


Tnrul se-ntoarse n grab cu hrtiile de nrolare.
Jack Montana, citi Basht cu voce tare. Apoi se ncrunt.
Cine a completat formularul sta, doica ta?
Prinii mei au fost oameni fr carte, improviz Jack.
Draycos se descurca din ce n ce mai bine cu cititul, dar n ce
privete scrisul mai avea nevoie de mult exerciiu.
Sper c nu i-ai motenit. Te mai temi acum c o s
te-mpucm n spate?
Jack nghii din nou n sec.
Nu, domnule... pur i simplu voiam...
Las scuzele, Montana, rosti Basht sec. Cei ce slujesc
Tiul i fac treaba bine i sunt recompensai, iar dac nu
i-o fac cum trebuie sunt pedepsii. Nu exist cale de mijloc.
Ne-am neles?
Jack lu poziie de drepi.
Da, domnule.
Basht rmase cu privirile aintite asupra lui, dorind parc
s zdrobeasc orice pictur de curaj pe care-o mai avea
biatul. Apoi, cu o nclinare scurt a capului, i art ua din
spate.
Du-te i ia-i echipamentul, porunci el.
Pentru prima dat n ultimele minute, Jack rsufl n
sfrit uurat.
Da, s trii.
Coridorul din spatele uii conducea ctre dou alte ui,
deasupra crora erau inscripionate simbolurile universal
acceptate pentru brbai i femei. Jack intr pe cea din
dreapta i se trezi ntr-un vestiar mare, plin cu bnci. n
spatele tejghelei ce traversa ncperea de-a lungul unui perete
lucrau doisprezece magazineri. n captul opus se zreau
dulpioarele. Vreo cincizeci de tineri erau deja strni n jurul
24

bncilor, lepdnd hainele cu care veniser i mbrcnd


uniforma hangerilor.
Bine-ai venit n paradis, bombni Jack, alturndu-se
cozii din faa tejghelei.
Magazinerii se micau rapid. n numai cteva minute, lui
Jack i se recoltase snge pentru analize, fusese scanat din cap
pn-n picioare, primise uniforma de gal, cizmele i patru
rnduri de haine de lucru, alturi de o trus de teren i de
manualul de operaiuni, apoi fusese ndrumat spre
dulpioare. Gsi un loc liber i se aez.
Se dezbrcase pn la izmene i tocmai se pregtea s-i ia
cmaa, cnd realiz brusc c n vestiar se aternuse o linite
de mormnt.
i roti privirile prin ncpere. De la primul magaziner pn
la ultimul recrut, ncremeniser cu toii. i se holbau la el.
Nu, nu la el. La rzboinicul K'da ncolcit pe trupul su.
l luar ameelile. ntr-att se obinuise cu Draycos pe
pielea lui nct uitase cu desvrire de el. Cu gndul nc la
semieecul de mai devreme, nici nu-i trecuse prin minte c
urma s se dezvluie tuturor.
i acum, din cauza acestei fapte necugetate, totul se ducea
de rp. Identitatea lui Draycos dezvluit ntregului Bra
Orion, chiar n vestiarul sta mizerabil. Astfel se nruia i
orice ndejde pentru poporul K'da. Dragonul urma s fie dat
pe mna dumanilor si, iar flota ce avea s soseasc n cinci
luni era deja sortit pieirii.
Erau mori. Cu toii. Iar Jack se fcea vinovat pentru
moartea lor.
Uau! exclam un biat lng el, cu ochii ct cepele.
i place dragonul meu? izbuti cu greu s rosteasc.
Glasul care-i ajunse la urechi prea c vine din strfundul
unei fntni.
25

E mortal. N-am vzut n viaa mea un tatuaj aa mare.


Pentru o clip care dur o venicie, Jack l privi pe biat. i
dintr-odat speranele renscur la fel de repede precum se
surpaser. Se obinuise aa de mult cu Draycos, nct uitase
cum arta dragonul ntins pe pielea lui.
E l mai mare din toat Galaxia, se mndri el. Reui
s-i stpneasc emoia din glas. Aa mi-a zis tipul.
Biatul scutur din cap, uluit de-a binelea.
Ct a durat s i-l fac?
Cteva luni, spuse Jack, spernd s nu se fac de rs.
Habar n-avea ct dureaz s faci un tatuaj. N-a trecut zi s
nu deseneze o bucat din el.
Primul scutur din nou din cap.
Mortal.
Jack i arunc o privire ncruntat. Biatul era cu un cap
mai mic dect el, avea o fa ltrea i rotund i urechi
clpuge. Prea un balon cu aer cald de care cineva legase
dou ventilatoare.
Jack Montana.
Rogan Mbusu, se prezent cellalt.
Mda. Ci ani ai, Rogan?
Biatul fcu un pas napoi.
Paisprezece, rspunse el obraznic. La anul fac
cincisprezece.
Da, de obicei aa funcioneaz zilele de natere, spuse
Jack ncruntat.
Nici n vise n-avea biatul sta paipe ani. Nici doipe nu-i
ddea.
Paipe zici?
Rogan se uit n alt direcie.
ntocmai, rspunse el, apoi se ntoarse la banca lui
pentru a se mbrca.
26

Jack cercet din nou vestiarul. Civa rmseser cu ochii


aintii asupra lui, dar cei mai muli se sturaser de privit i
i vedeau mai departe de treburi. Le ntoarse spatele i fcu
la fel.
n cteva minute fu gata. Vr hainele de strad n
dulpiorul mobil, scoase maneta cu funcie de zgard, dup
care l nchise, avnd grij s fie bine zvort. nfur
maneta n jurul mnecii drepte i se ndrept spre ua pe
care ieeau bieii mbrcai n uniform. Dulpiorul primi
semnalul de la manet i se lu dup Jack, asemenea unui
celu asculttor.
De cealalt parte a uii l ntmpin nc o tejghea pentru
aprovizionare. Acolo primi vesta de lupt cu nenumrate
buzunare, gamela-termos, ecusonul, precum i rezultatele
analizelor pe care tocmai le fcuse.
n cele din urm primi i armele.
Pistol Moray i carabin Gompers. Magazinerul i
mpinse de-a lungul tejghelei un pistol i o carabin laser cu
eava ncovoiat. O rostise pe tonul cuiva care repetase ore-n
ir aceleai cuvinte. Tocul e n buzunarul lateral de la
pantaloni, poi alege stnga sau dreapta. Carabina o treci
peste umr, eava n jos, prindere pe spate.
, Jack se strmb la arme n timp ce le ridica. Erau
mult mai grele dect i nchipuise. Prindere de care?
Hai, du-te, urmtorul, l repezi magazinerul, mpingnd
deja un alt set de arme pe tejghea.
Prinznd armele cu stngcie, Jack o lu din loc. La
captul ncperii l atepta ultima u, prin care se
ntrezreau razele soarelui de fiecare dat cnd un recrut
ieea afar. i trase banduliera peste umr, ca s nu i stea n
drum, i i vr mna dreapt n buzunarul de la pantaloni.
Individul zicea ceva de-un toc?
27

Aa se bag, veni un glas de fat din spatele su. Jack o


recunoscu pe fata cu ochi negri care se luase la har cu
Jommy Randolph mai devreme.
Poftim?
Am zis c aa se bag, repet ea. Btu cu palma
demonstrativ pe coapsa ei dreapt. Pistolul Moray era deja la
locul su.
Tragi de gaic i se desface.
Aha. Jack descoperi gaica i trase. i, ntr-adevr, tocul
iei la iveal. Da, mulam.
Carabina se ine aa, adug ea, trecndu-i banduliera
peste umrul drept, cu eava putii aintit n jos. Aa poi s-o
prinzi de mner i s-o aduci n poziie de tras fr s-o scoi de
pe umr.
Fcu o mic demonstraie.
Vezi?
Mda, spuse Jack, vrndu-i pistolul n toc i
aranjndu-i carabina. O trase cu grij n sus. Da, vd.
Stai linitit, nu muc, l asigur ea, privindu-l cu un
amestec de dispre i amuzament. Vezi spiralele astea roii ce
strbat evile? Astea-s acadele.
Ce sunt?
Acadele. Arme nefuncionale.
Jack se strmb la carabin.
De ce ne dau arme nefuncionale?
Fata ridic din umeri.
Ca s ne obinuim cu greutatea, bnuiesc.
Dar de ce s nu folosim arme reale? insist Jack. Oricum
o s primim din alea nainte s intrm n lupt, nu?
Dac ai de gnd s te urci ntr-un transportor cu o sut
de rnoi ca tine care n-au vzut n viaa lor o arm, dar
28

care-au primit muniie real, n-ai dect, pufni ea. Eu una


rmn cu spiriduii lui Mo Crciun i cu acadelele lor.
Am mai vzut arme, rspunse Jack iritat. Fata asta se
pricepea de minune s scoat oamenii din srite. Doar c nu
din astea.
Da, sigur. ine-le cu eava-n jos, n regul?
Cu o micare a capului art spre mna lui stng.
Vrei s te-ajut i cu la?
Jack privi la ecusonul pe care-l inea nc n palm.
Cred c m descurc i singur, scrni el.
Nu m-ndoiesc. Ecusonul ei era deja prins deasupra
buzunarului drept de la cma. Pe el scria KAYNA.
Montana te cheam, nu?
Da. Spune-mi Jack.
Spune-mi Kayna, rosti ea apsat. i mai arunc o scurt
privire i buza ei zvcni. Sau Alison, adug ea, aproape cu
ranchiun.
mi pare bine, Alison.
Ce s zic. Btu cu degetul pe ecusonul ei. ine minte:
dac poi s-l citeti, nseamn c e pe dos.
Zmbi suav i o lu din loc, urmat ndeaproape de
dulpior. Bombnind, Jack i prinse ecusonul la cma i se
ndrept spre ieire.
Poate c Jommy avea dreptate. Poate c era ntr-adevr
ntr-o nchisoare.

Capitolul 4
Jumtate de ceas mai trziu, dup mult zarv i
zpceal, proaspeii recrui i bagajele lor se gseau n sfrit
la bordul transportoarelor.
29

Scaunele erau nguste i tari, iar tinerii nghesuii unii


ntr-alii ca mititeii la caserol. Jack era prins ntre doi biei,
i i tot cerea scuze pentru echipamentul su proptit n
coastele lor i tresrea la loviturile primite n coaste. Era
nevoit s-i dea dreptate lui Alison. Fereasc sfntul s fi avut
careva muniie de rzboi.
ncerc de cteva ori s lege o discuie, ns nimeni n jurul
su nu prea dornic s vorbeasc. n cele din urm se ddu
btut i rmase cu privirile aintite la scaun pentru restul
drumului. Acum c transmitorul spre nav se afla n
dulpior i nici cu Draycos nu putea vorbi, de teama celor din
jur, se simea ciudat de singur.
Peste mai bine de-o or oprir ntr-un amestec curios de
barci mrunte, uriae cldiri prefabricate i corturi de
felurite culori i forme, mprtiate ici-colo. Dup ce coborr
dintre transportoare, recruii fur mnai ctre una din cele
trei barci ce se alungeau pe sub coroanele copacilor.
Jack ndjduise s primeasc un pat lng una dintre
puinele ferestre nalte i nguste, cu gndul la incursiunile
din miez de noapte pe care el i Draycos urmau probabil s le
fac. Dar se prea c toi i doreau un pat cu vedere, aa c
fu nevoit s se mulumeasc cu un pat de nivel inferior, lipit
de peretele spltorului. Nu erau acomodri de lux, dar
spltorul avea i el ferestre care s-ar putut dovedi utile.
Recruii i petrecur urmtoarele dou ore n pat,
completnd alte formulare. Pe urm ieir n cmp, unde fur
instruii cum s stea drepi, s fac stnga sau dreapta i s
defileze n acelai ritm.
Cina puse capac la toate. Jack auzise mai demult c pe ct
de puternic e o armat, pe att de proast e i mncarea.
Judecnd aa, hangerii alctuiau fr ndoial o armat
redutabil. Primul murmur de nemulumire fusese ndat
30

redus la tcere de sergent, care-l scul pe recrut n picioare


i-l fcu albie de porci. Sergentul Grisko, opti cineva de la
masa lui Jack numele omului despre care se zvonea c era cel
mai al dracului instructor din ograda Tiului. Dup incident,
nimeni n-a mai zis nici ps.
La ncheierea cinei fur trimii n barci, cu ordinul de a
studia manualul. La opt i cincizeci se auzi avertismentul de
zece minute, iar la nou fix se stinser luminile. Muli dintre
ei fur luai pe nepregtite i vnzoleala inu nc jumtate de
ceas.
De-abia dup ce se aternu linitea n barac izbuti Jack s
vorbeasc cu dragonul.
Deci, opti el cu capul sub ptur s acopere zgomotul,
aa e s fii soldat?
Nu chiar, rspunse Draycos. Chiar i murmurul vocii
sale prea ciudat. Dar seamn.
Jack i suci gtul, ncercnd s vad chipul dragonului pe
umrul su.
Eti bine?
Draycos tcu pentru cteva clipe.
Nu e normal. S fii vndut de la aa o vrst fraged
unei viei fr scop, pur i simplu nu e bine.
Ziceai c erai mai tnr ca mine cnd ai devenit soldat, i
aduse aminte Jack.
Eram prini ntr-un rzboi pentru supravieuire. Nu e
cazul aici.
Presupun c nu. Am auzit c uneori se duc lupte mari pe
planete mai napoiate i noi nu auzim niciodat de ele.
Dragonul cltin din cap, sau cel puin asta fu impresia lui
Jack.
Cornelius Braxton n-ar fi de-acord cu situaia asta.
31

Braxton? se ncrunt Jack. Ce-are Braxton de-a face cu


asta?
l consider un om onorabil. N-ar fi de acord ca tinerii s
fie folosii n asemenea fel.
Bine, dar cum ai... nu conteaz, se ddu el btut.
Uneori, mintea lui Draycos umbla pe crri foarte
ntortocheate.
Doar nu-i nchipui c a transformat Braxton Universis
ntr-un imperiu financiar fcnd mtnii i mergnd la
biseric. S-a purtat aa drgu cu mine pentru c i-am fcut
un mare serviciu. Dac nevoile i-ar cere s nroleze copii, sunt
convins c n-ar sta prea mult pe gnduri. Nu cu drag, dar ar
face-o oriicum.
Se poate. Dar cel puin noi doi n-ar trebui s ne temem
de el.
Nu fii aa sigur, rspunse Jack, amintindu-i de sclipirea
din ochii lui Braxton la ultima lor ntlnire. Nu i-am spus
adevrul gol-golu despre cele ntmplate. Ceva mi spune c
la Cornelius Braxton nu merge cu jumti de msur. Cred
c n-a ncheiat socotelile cu noi. Ce s mai zic de Arthur
Neverlin...
Nu zic nu. Dar Neverlin e prea ocupat acum s fug de
Braxton.
Oare? Oamenii de teapa lui Neverlin i fac mereu puin
timp liber s se rzbune atunci cnd sunt trai pe sfoar. Iar
noi i-am copt-o urt de tot.
Ca s neli pe cineva trebuie nti i nti s existe o
nelegere ntre voi. Dar pe tine te-a antajat ca s-l ajui.
i nchipui c lui Neverlin i pas ctui de puin?
Draycos se recunoscu nvins.
Bnuiesc c nu, rspunse el dus pe gnduri.
Jack ncerc din nou s deslueasc figura dragonului.
32

ncotro bai cu discuia asta? Sugerezi s-i cerem


ajutorul lui Braxton?
Nicidecum. Prea c reuise s-i adune gndurile.
Nimeni n-ar trebui s tie c cineva a supravieuit atacului
Valahgua. M-am gndit la Braxton toat ziua.
Sunt convins c ar fi nduioat. Putem s-l dm uitrii i
s ne concentrm pe ce-avem de fcut?
Da, desigur. Ce doreti s fac?
nti de toate s mnnci, rspunse Jack. Se ntinse
dup erveelul n care mpachetase feliile de carne terpelite
din cantin. Mi-e team c e cam puin. Mine voi lua mai
multe.
i mulumesc. Capul dragonului se ii din pieptul lui
Jack, deranjnd pturile.
i vr bucat cu bucat n bot, atent la dinii ascuii. Parc
ddea mncare unui celu. Alung numaidect imaginea
aceea drgu. Draycos i dduse de neles c nu era
animluul nimnui.
Dac e nevoie pot s vnez, spuse dragonul. Mestecnd
n continuare, se lipi de pieptul lui Jack.
i acum?
Reeaua central de computere se afl probabil n
comandament. O cldire mare i gri cu trei etaje, printre
copaci, lng pista de aterizare. Mai devreme flutura un steag
n faa ei.
Am vzut-o.
Excelent. Nu-i putea da seama ce i ct desluea
dragonul cnd cltorea pe pielea lui.
Am putea s intrm n arhiva lor i din alt parte, dar
comandamentul pare cea mai bun soluie. Bnuiesc c n-or
s ne lase s frunzrim prin documentele lor n timpul zilei,
aa c va trebui s acionm la umbra nopii.
33

S ne ateptm la patrule de paznici. i la un sistem de


alarm.
Clar. Cu alarma n-avem ce s facem pn n-o vedem de
aproape. Cu paznicii ns ar trebui s ne descurcm.
Aa e, spuse Draycos. Ptura lu forma unui cap de
dragon, cu botul ieit puin i aintit n sus.
Ferestrele astea nu duc unde trebuie.
Sunt cteva bune la spltor. Destul de nalte. Ar trebui
s ai o panoram cu comandamentul i zona din jur.
Bine. Gtul lui Draycos iei de-a binelea din pielea
biatului, rmnnd complet descoperit.
ine-i respiraia.
ncruntat, Jack se supuse. Clipe bune dragonul rmase
stan de piatr, cu solzii scnteind n lumina palid. Tot la
cteva secunde schimba poziia urechilor pn cnd brusc
ddu din cap.
Dorm cu toii. Ateriz uor pe podea. Am nevoie de
ceasul tu.
Jack i nmn ceasul.
Deteptarea e programat la patru jumate. S nu faci pe
Cenureasa.
Poftim?
Las-o balt, rspunse biatul, trgndu-i pturile peste
el i ntorcndu-se pe-o parte. Fusese o zi lung i simea
oboseala n oase.
S nu ntrzii. i nu m trezi cnd te-ntorci.

Capitolul 5
O trmbi rguit i detept la fix patru i jumtate, cu
un huruit de se cutremurar paturile. Nici nu trecur treizeci
34

de secunde, c sergentul Grisko se i propi n u, zbiernd


la sacii umplui cu tre i mncai de viermi s-i mite
fundurile n poziie de drepi.
Viermi nenorocii, tun el la copiii ce mpietriser lng
paturi. Credei c suntei n tabr aici? Pi nu suntei.
Credei c io mi-s mama voastr? Aflai c nu-s.
Cu pai apsai o lu printre rnduri, sfredelindu-i pe toi
cu privirea n timp ce-i expunea cu lux de amnunte prerea
despre ei, prinii lor, ateptrile i ansele lor de a deveni
soldai de prima mn. Te fcea s-i tremure picioarele i,
fr ndoial, asta i urmrea. Jack era nevoit s-i admire
bogia vocabularului. Petrecuse ani buni n compania
tovarilor unchiului Virgil i crezuse c mai ru nu se putea.
Ei bine, fusese suficient ca sergentul s deschid de cu
sear gura n aprarea buctarilor pentru a ajunge pe-aceeai
treapt cu ei. De-abia acum realiza Jack c ieirea lui din
cantin fusese o nimica toat. i erau de-abia la prima
strigare de diminea. Oare de ce mai era n stare omul sta?
Ajunse n dreptul lui Jack... i ncremeni.
Pe toate Lamele i Tiurile, tu ce naiba eti? se or el,
studiindu-l pe Jack din cretet pn-n tlpi.
Domnule? ngim Jack.
Asta-i o glum? ltr Grisko, aintind o mn nspre el.
Jack l vzu pe Draycos nfurat n jurul trupului su.
E un tatuaj, domnule.
E un tatuaj, domnule, l maimuri Grisko. D-l jos.
Domnule? clipi Jack.
Am zis s-l dai jos. Spal-l, sableaz-l, orice, numa' s
dispar.
Dar e un tatuaj, protest Jack. Nu poate fi dat jos.
Grisko era pe punctul de-a face cale-ntoars cnd dintr-odat
i pironi privirile n ochii biatului.
35

M contrazici, Montana? Tonul su era brusc potolit.


nclci un ordin?
Nu, domnule.
Trebuia s gseasc rapid o soluie.
Cer permisiunea de a vizita o clinic de dermatologie
acas.
Colul buzei lui Grisko tresri n ceea ce se voia a fi un
zmbet.
Aa mai merge. Cnd i ordon ceva, execui fr s
crcneti, ne-am neles?
Da, domnule.
Bine. Nu-i dau permisiunea. Pentru nimic n lume nu
poi s lipseti la pregtirea de baz. l dai jos la prima
permisie, rosti el i fcu stnga-mprejur, aa cum se
chinuiser bieii s fac n dup-amiaza precedent fr s
reueasc.
Bine, viermilor.
O lu napoi.
Avei cinci minute s v-mbrcai n uniforme i s v
prezentai la cantin. n treizeci de minute ncepnd de-acum
vreau s fii mncai i niruii pe terenul trei. Executarea!
i petrecur dimineaa fcnd instrucie i exersnd
formaii. Pn cnd trmbia vesti ora prnzului, unii dintre ei
izbutiser s fac stnga-mprejur aproape la fel de bine ca
Grisko.
Evident, Grisko n-ar fi admis n veci una ca asta. Pentru el
aveau s fie mereu nite viermi indisciplinai i neputincioi.
i, vzndu-i pe civa colegi mai mpiedicai, Jack fu nevoit
s-i dea dreptate. Gustarea de prnz fu urmat de alte
exerciii, de data asta cu armamentul din dotare. Surplusul de
36

greutate pru s nu-l deranjeze la nceput, dar dup o or de


manevre carabina Gompers prea turnat din oel masiv.
n cteva ore, orice uurin din micrile lor dispruse.
Peste puin timp, civa copii mai mici scnceau n surdin
din cauza efortului.
Mare greeal. Dac sergentul Grisko ura ceva mai mult
dect tatuajele cu dragoni, asta erau smiorciii. Ori de cte
ori i se prea c aude vreun miorlit, oprea instrucia i-l lua
pe fpta la rost.
Mgreaa czu i pe Rogan Mbusu, bieelul de unsprezece
ce se ddea de paisprezece care salivase la dragonul lui Jack
la centrul de recrutare. Cnd Grisko ncet cu ocrile, pe
Rogan aproape l podidise plnsul.
Existau totui dou excepii n aduntura aceea de stngaci
i istovii. Pe de-o parte Jommy Randolph, cel care fcuse
mult caz pe seama nrolrii. Pesemne dduse uitrii spaima
de la recrutare i prea c-i intrase n rolul de soldat
premiant.
Poate c se pricepea la asemenea lucruri. Sau poate pur i
simplu se strduia din rsputeri s nu ias n eviden.
Pentru c cea de-a doua excepie era Alison Kayna.
Jack se pomeni urmrind-o n timpul antrenamentului. Era
cu dou rnduri naintea lui i puin mai la dreapta, deci
putea s-o priveasc fr efort. Asemenea lui Jommy, prinsese
din zbor schemele i procedurile. Dar, spre deosebire de el, nu
prea c-i d prea mult silina.
Unchiul Virgil obinuia s spun c exist doar dou tipuri
de oameni care pot deprinde un meteug ct ai zice pete. Pe
de o parte sunt cei care au o idee despre ceea ce fac, iar pe de
alt parte escrocii nnscui, cu un talent nativ n a dobndi o
nou ndeletnicire. Escroci nnscui precum Jack.
37

Unchiul Virgil ncercase astfel s-l conving s ia parte la o


afacere delicat. ns argumentul sttea n picioare, fie c
Alison avea deja o instruire militar, fie c era una dintre
acele persoane nzestrate. Prima variant era mai degrab
ridicol. La urma urmei, avea doar paisprezece ani, StarForce
n-ar fi pregtit-o la vrsta asta. Nici a doua variant nu prea
plauzibil. Dac era aa talentat, ce cuta n tabra unor
mercenari de mna a doua?
Cu ct se gndea mai mult la asta, cu ct o privea mai
mult, cu att mai nedumerit era. Dar atitudinea ei nu trda
nici cel mai mic indiciu. Ar fi putut s discute problema cu
Draycos, dar, dac nu punea la socoteal rgazul ntre
stingerea luminilor i peregrinrile nocturne ale dragonului,
nu prea aveau timp de stat de vorb.
Aa c pstr gndul pentru el, ateptnd un moment
prielnic s-o ntrebe direct pe fat. i el era un ho i un escroc
destul de priceput. Cu puin noroc, avea s afle ce pune
Alison la cale.
Spre surprinderea lui, nu era o treab aa de uoar.
Trebuia s fie floare la ureche. Chiar aa. La urma urmei, el
i Alison erau doar doi dintre sutele de adolesceni aruncai
ntr-un perimetru de antrenament. Triau n spiritul militar, l
respirau pretutindeni, visau cu el, l mncau uns pe pine
pn li se fcea ru. Nu trebuia dect s intre n vorb cu ea
cnd gseau puin timp liber.
i, slav Domnului, aveau ce s discute. Sergentul Grisko
ocupa primele trei poziii pe lista oricui n ce privete
subiectele de conversaie.
Dar zilele treceau i Jack realiz c nu aveau timp liber mai
deloc.
O bun parte din zi o petreceau n activiti de grup,
precum antrenamente fizice, maruri sau instrucii. Nici n
38

ruptul capului n-ar fi putut s vorbeasc atunci cu ea. n rest,


studiau manualele pentru ca apoi s recite din ele
instructorilor.
Iar puinul timp rmas tot nu-l ajuta cu nimic. Fetele,
i-aa puine, se strngeau mereu pn la ultima n jurul
acelorai trei mese. Alison, firete, sttea de fiecare dat la
mijloc, iar Jack ar fi fost nevoit s se strecoare printr-o
mulime de fete pentru a ajunge la ea.
Mai rmnea noaptea. Fr strop de lumin i cu paznicii
suflndu-i n ceaf, nici soluia asta nu ducea nicieri.
ncercarea n-avea moarte, dar el avea neaprat nevoie de
odihn.
Trecuser patru zile i avea de gnd s-o lase balt. l
dureau toi muchii de la attea exerciii, pn i capul l
durea de la cte informaii tehnice bgase n el, de ajunsese
s fac instrucie i n vis.
Dac Alison le urzea ceva, n-avea dect. Ar fi stat deoparte
i-ar fi ncurajat-o.
n ce-l privea pe el, nu era suficient s supravieuiasc
pregtirii. Avea un computer de spart, i nu-i permitea s o
lase pe Alison s-i strice socotelile. ntr-un fel sau altul,
trebuia s afle ce punea fata la cale.
Aa c atept rbdtor, iar n a cincea zi rbdarea i fu
rspltit.
Acolo sunt intele, le art sergentul n timp ce recruii
treceau pe lng masa cu armament instalat la umbra
pdurii. O sut de metri mai ncolo se zreau, printre copaci,
culmile unor stnci.
Luai poziie de tras i dai-i bice.
Recruii se rspndir prin pdure. Ridicnd cu delicatee
carabina Gompers, Jack porni spre flancul drept.
39

Din cte vd, arma asta difer fa de cea purtat de


brummga la bordul Havenseeker, opti Draycos de sub
cma.
Aia era un soi de mitralier, l lmuri Jack. Trgea cu
gloane. Proiectile mrunte, propulsate de mici explozii.
neleg ideea.
Bine. n cazul sta discutm de laser pompat chimic.
Diferena e mare. Dei, la o adic, doare la fel de tare cnd i
bubuie n muf.
Draycos se mic puin.
Pari puin stnjenit.
Mai degrab speriat de moarte, mormi Jack. Dup dou
ore de antrenament ar trebui s tim cum se trage cu prostiile
astea?
Nu te-ai obinuit cu ea?
Cred c glumeti. Doar cnd m uit la ea mi se face ru.
Cnd ne-am ntlnit prima oar, purtai o arm
asemntoare.
la era un paralizator, l corect Jack aspru. Diferena e
ca de la cer la pmnt.
Hei, tu! se auzi glasul lui Grisko. Spate de dragon!
Jack se ntoarse nedumerit.
Domnule?
Sergentul sttea la masa de armament, cu pumnii strni
pe coapse.
ntr-o bun zi, dac vei fi maestru n trageri, poate s-i
fabrice o arm cu comand vocal. Pn atunci nu mai vorbi
cu ea. N-o s-i rspund.
Jack simi sngele nvlindu-i n obraji. Se ntoarse i o lu
tiptil printre copaci.
Mersi, Draycos, opti el. De parc n-aveam destule pe
cap.
40

mi cer iertare.
Las-o balt, oft Jack.
Dup civa pai, Draycos vorbi din nou.
Tot n-am neles.
Paralizatorul nu e o arm letal, explic Jack fr tragere
de inim. De-obicei mintea dragonului hlduia pe te miri
unde, dar cnd se fixa pe ceva, o inea una i bun.
Adic nu omoar pe nimeni. Stai puin, doar ai folosit-o
i ai vzut ce face.
Am neles diferena, spuse dragonul puin iritat. Sunt
un rzboinic K'da. Eram doar surprins c un ho n retragere
nu cunoate mai multe tipuri de arme.
Jack cltin din cap.
Ai neles taman pe dos. Cineva n domeniul meu de
activitate trebuie s-i aleag cu mare atenie armele. Ai auzit
vreodat de delicte majore?
Nu.
Sunt infraciuni foarte grave.
Zri printre copaci o bucat de stnc zgrunuroas. Prea
o int decent.
Precum tlhriile sau rpirile, ceva n genu' sta.
Sau omorul.
Pe Jack l trecu un fior. tia prea bine ce prere avea
Draycos, cu etica lui de rzboinic, despre asemenea crim.
Dac cineva moare n timp ce tu comii o infraciune
grav, se consider c eti vinovat de moartea acelei persoane.
Chiar dac tu nu intenionai s-o ucizi?
Chiar dac n realitate nu e vina ta. Indiferent de
circumstane, dac svreti o asemenea infraciune poi fi
acuzat de omucidere. De aceea eu i unchiul Virgil nu aveam
niciodat arme letale la noi.
41

Interesant, spuse Draycos cu luare aminte. Legile


K'da-shontine iau n calcul i intenia. E o regul valabil pe
ntregul cuprins al Braului?
Pe majoritatea planetelor Internos, da. Multe dintre
lumile extraterestre au alte legi.
Stai, l atenion Draycos brusc.
Jack ncremeni, ascuns parial n spatele unui arbore gros.
Ce-i? dori el s tie, rotindu-i ochii prin mprejurimi.
Urmeaz o poriune de teren deschis. Trebuie s o
traversezi pe brnci.
Pentru numele lui... Jack arunc o privire n cma. E
doar un exerciiu de antrenament, nimic mai mult.
Atunci hai s te antrenm aa cum trebuie. Mergi ct
mai aplecat.
Jack oft.
Mai asta-mi trebuia, bombni el, dndu-i carabina
peste umr i lsndu-se pe mini i genunchi. Un
sergent-instructor personal.
Folosete-i articulaiile de mijloc. Vei fi mai ferit i te vei
putea deplasa mai repede.
De mijloc..? Aaa. Coatele i genunchii.
Exact. M mir c nu v-au nvat deja lucrurile astea.
ncruntat, Jack o lu n direcia stncilor. Chiar aa. De ce
nu?
Blbneala asta pe coate i genunchi era mai lejer dect
se ateptase. Se deosebea totui cu mult de mersul pe dou
picioare. Se vr ntr-o despictur prielnic ntre stnci, apoi
nl cu grij capul pentru a arunca o privire.
Era la marginea unui an adnc umplut cu pietri ce se
ntindea pe mai bine de o sut de metri, adnc pe alocuri de
vreo douzeci. Dousprezece inte electronice fuseser
instalate n diverse locuri din an.
42

Nici nu se putea ca intele s nu fie la mama dracului,


bombni Jack, apucnd arma i trgnd sigurana. S-a zis cu
Nu trage pn nu-i vezi sclipirea din ochi.
Poftim?
Las-o moart. Vzu o mic gaur mai sus n stnc,
numai bun s-i rezeme arma n ea. Fix eava i se ridic
ncet.
ine-i capul la cutie, porunci un glas de fat.
Jack se ls pe-o parte i ntoarse capul ncruntat.
Era Alison Kayna.

Capitolul 6
Ieise din pdure, zig-zagnd pe terenul deschis n coate i
genunchi, aa cum l nvase Draycos. Firete, ei i ieea mai
bine.
Ce-ai zis?
Ziceam s-i ii capul la cutie, repet ea, erpuind spre
stnci. Probabil au pus lunetiti de cealalt parte a anului.
Jack se retrase niel la adpostul pietrelor.
Lunetiti?
Doar nu-i nchipui c e doar un banal exerciiu de
tragere, spuse ea, gfind puin cnd ajunse la stnci. Ai
vzut ce-i poate scfrlia lui Grisko. Crezi c-ar rata o
asemenea ocazie?
Ocazie s ce? Dintr-odat, nici stnca de care sttea
rezemat nu mai era o pavz de ncredere. S ne zboare
creierii?
Fii serios, l dojeni ea, n timp ce-i trgea carabina de pe
spate. Vor folosi doar lasere cu marcatoare.
N-am auzit n viaa mea de ele.
43

Provoac o reacie uoar la nivelul pielii. N-o simi, dar


las o urm ca o arsur de soare.
Respiraia lui Jack se domoli.
Sper c temporar.
O zi sau dou. Alison strecur un ochi printr-o
crptur. Indic neateniile.
Ce drgu din partea lor c ne-au avertizat, mormi
Jack, rsucindu-se pe burt i lunecnd spre o zon mai
ferit. Noroc c tu tii lucrurile astea.
Am studiat problema. Bag de seam c tu n-ai fcut la
fel.
Nu prea. Fix btaia putii pe una din intele mai
ndeprtate, ntrebndu-se dac nu cumva un lunetist de
vizavi face acelai lucru n direcia lui. Credeam c pregtirea
e suficient.
Nu vorbeam de pregtire. Dar asta-i alt mncare de
pete.
Jack aps cu grij pe trgaci. Laserul strluci pentru o
clip, nsoit de-un uierat slab, moment n care cartuul
energetic ni din carabin. Se rostogoli pe iarb, lsnd n
urm o dr de mirosuri grele datorate chimicalelor.
Ce mncare de pete?
Pregtirea.
Un nou uierat de arm, semn c i fata slobozise o
ncrctur.
Nu gseti curios faptul c pn acum n-am pupat arme
adevrate?
Jack ridic din umeri i se pregti s mai trag un foc.
N-au trecut dect cinci zile.
Dintr-un total de zece. Zece zile de antrenament i pe
urm la posturi. Majoritatea armatelor au ase sptmni la
dispoziie.
44

Da, ns majoritatea merg la rzboi, i reaminti Jack. Noi


vom face doar munc de garnizoan.
Aa zice Grisko, rosti fata amenintor. nc dou
uierturi din direcia ei. Ai dat cumva peste un puti pe
nume Rogan Mbusu?
Cum s nu. Scundac, urechi clpuge, zice c are paipe
ani.
Alison pufni.
Mda, am stat de vorb cu el, spuse ea pe un ton
batjocoritor. M-a mira s aib i doipe. Legea spune c n-ai
dreptul s nrolezi copii sub paisprezece ani.
Mai fac i ei excepie de la regul. Unde bai?
N-a face nici mcar munc de garnizoan cu un putan
care nu tie unde ncepe i unde se termin o arm, rosti ea
sumbru. Gloanele nu-i ocolesc pe cei ce stau de paz, dac
m-nelegi.
Jack fcu o grimas.
Vorbeti ca unchiul meu. Cum se face c tii attea?
i-am mai spus, am studiat problema.
Ca mtu-mea Fanny, ripost Jack. Hai, c doar nu
te-ai documentat dintr-o carte.
Fata strmb din buze.
Sunt la a doua ncercare, dac vrei s tii. Am fost n alt
grupare de mercenari, dar am fost respins.
i-ai mai vrut o tur?
l fix cu o privire ngheat.
Prinii mei au nevoie de bani. Ai ti nu? i, fr s mai
atepte rspunsul, se apuc s trag din nou. Ceea ce ntr-un
fel era bine, cci ntrebarea ei l ncuiase.
Pentru cteva minute rmaser tcui, trgnd mpreun
foc dup foc. Jack schimb de cteva ori inta, curios de
performanele sale. Proaste, fr doar i poate. Probabil c
45

Grisko va ti s potriveasc trgtorul cu obiectivele intite


cnd exerciiul se va fi isprvit, dar pe moment asta nu-l ajuta
cu nimic.
De ce spate de dragon? ntreb Alison brusc.
Jack roi din nou. Oare chiar toi auziser schimbul acela
de replici? Minunat.
Am un dragon tatuat pe spate. Unul mare.
Ceva legat de vechii Cavaleri ai Dragonului?
Nu. De fapt pn acu' o lun nici nu auzisem de ei.
Fata mormi ceva, apoi se ntoarse la tras. n cinci minute
rmase fr cartue.
Am tiat-o, l ntiin ea, punndu-i carabina n spate
i pornind napoi spre pdure, ntr-un tr invers. Dac nu-i
goleti ncrctorul, Grisko o s-i prjeasc urechile. i n-ar
fi ru s nimereti nite inte.
Mersi, spuse Jack sec. Vd eu ce fac.
i ine-i capul la cutie.
ntr-un minut s fcu nevzut dup liziera pdurii.
Distractiv, n-am ce s zic, bombni Jack.
Vocea ei trda mult curaj, spuse Draycos.
Sau pur i simplu e proast.
Alese inta i trase.
Cu familia ei cu tot. Cum ajung oamenii s aib nevoie
aa disperat de bani?
De multe ori nu e vina lor.
De cele mai multe ori e, se ncpn Jack.
Aa gndea unchiul tu Virgil.
Las-l pe unchiul Virgil acum.
Trase nc dou focuri i rat probabil de tot attea ori.
i, la o adic, unchiul meu tia cu ce se mnnc viaa.

46

Urm un scurt moment de tcere, suficient ct Jack s


realizeze c dragonul putea s-i aminteasc numaidect cum
i ducea unchiul su traiul. n schimb, acesta ntreb:
Nu ai pic de mil pentru neajutorai?
Acolo unde-am crescut eu, mila nu era o prioritate. i
n-am vzut s-i serveasc nimnui.
Nimnui?
Jack i arunc o scurt privire.
Cum se face c mereu avem discuiile astea
moralizatoare cnd unchiul Virge nu-i prin preajm s-mi in
partea?
Te simi stnjenit?
Putem s-o lsm balt? cltin Jack foarte nerbdtor
din cap.
Desigur, rspunse Draycos, de parc nu el ar fi deschis
subiectul. Doreti s-i descriu perindrile mele nocturne?
Sigur. D-i drumul.
Au patru echipe a cte doi soldai. Trec pe lng
comandament aproximativ o dat la douzeci de minute.
Ct de mult ai aproximat?
Nu foarte mult. Intervalul de timp se nvrte ntre
optsprezece i douzeci i cinci de minute.
Vin ntotdeauna din aceeai direcie?
Nici acest aspect nu-i btut n cuie. Mici diferene, dar
nesemnificative.
Patrule obinuite, hotr Jack, uitnd c era suprat pe
dragon. O fi fost Draycos expertul pe probleme de etic i
moral, dar cnd venea vorba de pus indicii cap la cap, Jack
era maestrul. Mai presus de orice, unchiul Virgil m-a nvat
s iubesc tiparele.
S-ar putea s fie alarme la ui, l avertiz Draycos.
47

Nu m-ndoiesc. i la computere, de asemenea. M


descurc eu cu ele. Mi-era team s nu fiu mpucat pn
ajung acolo.
ncercm s dm spargerea disear?
n timp ce chibzuia, Jack descrc i ultimele dou cartue.
Hai s mai ateptm o noapte. Dac patrulele urmeaz
acelai traseu, ncercm mine sear.
i dac reuim?
N-o s rmnem aici mai mult dect trebuie.
i puse carabina n spate i o lu tr napoi.
Ca i adineauri, prea mai uor cnd o vedeai pe Alison
dect era n realitate.
Dac unchiul Virge e pe faz, va ascunde nava prin
apropiere. Dup ce gsim tot ce putem legat de Djinn-90, ne
lum picioarele la spinare i spinarea n nav.
i dac nu gsim informaia cutat?
Dac au dosit-o pe undeva, o scoatem noi la iveal,
spuse Jack ncreztor. Dac nu... ei bine, toate grijile la
vremea lor.
Ajuns la adpostul copacilor, se ridic n capul oaselor.
Hai s vedem cum m-am descurcat.
Mi-e team c nu prea grozav, spuse Draycos. Dar fii pe
pace, trasul la distan nu se nva cu una, cu dou.
Putea s fie mai greu. O mitralier spre exemplu, sau un
lansator semiautomat...
O lu la pas. Un gnd bizar ncoli n mintea lui.
S-a ntmplat ceva?
M gndeam, rosti Jack trgnat. O carabin laser
n-are recul. tii despre ce vorbesc, nu?
Da.

48

nvei mai uor s tragi cu ea. ns cartuele cost mult


mai mult. i se pare c sta-i genul de arm pe care ar trebui
s-o primeasc un nceptor?
Draycos tcu pentru o clip.
V nva s mrluii i s v ncolonai. Din cri
nvai s vorbii militrete, precum i multe alte informaii
tehnice. Acum nvei s tragi cu o arm uor de mnuit.
i, dac-i dm crezare lui Alison, ntr-un timp de patru
ori mai scurt dect soldaii obinuii, complet Jack. M trec
fiorii deja.
Chiar tu ai spus c antrenamentul e doar pentru paza la
garnizoan. Poate c aa e firesc n cazul sta.
Cine tie.
Bine zicea Alison c gloanele nu-i ocolesc pe paznici.
Dar oricum n-avea s mai stea mult pe-aici, gndi el n
timp ce traversa pdurea. Mine sear vor extrage informaiile
de care aveau nevoie i adio.
Pun rmag c m-am descurcat mai bine dect spui tu.
Ai tendina s inteti prea sus.
Nu-i adevrat. S vezi de n-o s-nghii cuvintele alea.
Poftim?
Nu conteaz, oft Jack.
Aa cum anticipase, Alison i Jommy ieir pe primele dou
locuri. Spre surprinderea sa,
Draycos apreciase foarte bine ndemnarea lui la trageri.
Jack terminase pe un destul de ruinos loc optzeci i apte.
n schimb, nu se pricopsise dect cu trei lovituri de lunetist.
Ceilali, care habar n-aveau de capcana pregtit de Grisko,
aveau peste douzeci de astfel de nsemne fiecare.
Cum era de ateptat, Alison nu avea dect unul.
49

Atmosfera la cin era mai posomort ca de obicei.


Majoritatea recruilor erau de prere c fusese o prob
nedreapt i mai toi l nvinuiau exclusiv pe sergentul Grisko.
Jommy era cel mai revoltat dintre toi, simind c cele
douzeci i unu de lovituri ncasate puneau scorul su foarte
ridicat ntr-o lumin proast.
Jack se feri s intre n hora nemulumiilor. Cu siguran
c numrul mic de semne de pe pielea lui i-ar fi pus pe
gnduri. Putea chiar s fie bnuit c luase parte la complot.
Dup cin urm instrucia de sear. De data asta, n locul
acadelelor primir carabine Gompers adevrate. Descrcate
din fericire. Timp de studiu, pregtiri pentru culcare i n cele
din urm stingerea. Jack atept ca toat lumea s adoarm,
apoi mprti cu Draycos resturile de la cin i l trimise la
postul su de observaie din spltor.
Se trezi undeva dup miezul nopii.
Rmase nemicat, ncercnd s-i dea seama ce i tulburase
somnul. i dintr-odat nelese.
Un curent de aer rece nvlise n ncpere din zona unde
veghea Draycos. Nu era adierea obinuit de la un geam
ntredeschis pe unde dragonul i-ar fi putut strecura capul
, ci una puternic.
Cobor fr zgomot din pat i travers descul podeaua rece,
spre spltor. Spera c nu-i juca vntul o fest, pentru c
asta l-ar fi scos din srite.
Dar vntul nu-i jucase nici o fest. Adierea era mai
puternic pentru c geamul era larg deschis. Iar pe Draycos l
nghiise pmntul.

Capitolul 7
50

Nu-i pierde cumptul, Jack, i spuse el. Draycos nu


dispruse de fapt. Avea doar o mic problem de amplasare.
Bine. Din capul locului era clar c n-avea cum s fi dat nas
n nas cu paznicii, pentru c s-ar fi lsat cu multe ipete i
scandal. Oriunde s-ar fi aflat dragonul acum, se afla din
dorina lui.
Dac se hotrse s intre n comandament de unul singur?
Nici gnd. O fi fost Draycos un rzboinic de mna-nti, dar
n-avea nici cea mai vag noiune despre sisteme de alarm i
ncuietori. N-ar fi mers acolo fr el.
Rspunsul era ct se poate de evident. Dragonul era fr
doar i poate nfometat. Dup o sptmn de regim intensiv
la care-l supusese Jack, nu mai rezistase i plecase n sfrit
la vntoare.
Jack se simi cuprins de remucri. De ce nu ncercase s-i
aduc porii mai mari? La naiba cu ncercatul. Trebuia s-i fi
adus porii mai mari i punct. Dar cu toat agitaia aia din
cantin i spectrul sergentului Grisko plannd deasupra
tuturor...
Scutur puternic din cap. Scuze ieftine, nimic mai mult.
Unchiul Virgil obinuia s spun: azi o scuz ieftin, mine
un mnunchi de griji. ncepnd de mine avea s-i aduc
porii decente partenerului su.
Partener. Se ncrunt puin. Unchiul Virge nu dorea ca el s
aib parteneri. n special un partener cu spirit de sacrificiu i
etic de rzboinic K'da. Atitudinea lui fa de Draycos l-ar fi
fcut pe unchiul Virge foarte nefericit.
Fereastra deschis era chiar lng peretele scund ce
delimita zona duurilor. ncercnd s nu fac zgomot, Jack se
cr pe perete i privi afar, agndu-se de muchia
ferestrei pentru a-i menine echilibrul.
51

n lumina stelelor, tabra prea un loc mai plcut. Privind-o


n culorile nopii, nu i-ai fi nchipuit toate njurturile,
sudoarea i chinurile din timpul zilei. Printre copaci se
ntrezreau
ferestrele
ntunecate
ale
cldirii
comandamentului. Oare cu ce sistem de securitate fusese
prevzut?
Un crmpei de micare i ainu privirea. O umbr neagr
nainta repede i silenios spre barac.
Draycos. Numai el putea s fie. Solzii lui aurii erau negri ca
smoala acum, colorit specific situailor de lupt, ceea ce
nsemna c erau n mare primejdie.
Jack cobor pe duumeaua spltorului. Dragonul se
deplasa iute i probabil n-avea de gnd s ncetineasc. i
ntr-adevr nu ncetini. ntr-o clipit sri exact prin mijlocul
deschizturii, lovind uor rama de sus a ferestrei cu vrful
cozii, ncetinind i schimbndu-i totodat traiectoria,
suficient pentru a ateriza fr zgomot n miezul ncperii.
Ce s-a ntmplat? opti Jack
Dragonul se rsuci brusc, asemenea unei pisici pe jar, dar
se mai liniti cnd l vzu pe biat.
Ieisem s studiez mai bine micarea patrulelor de
paznici, rosti Draycos. Coada lui se unduia fr astmpr. mi
cer scuze, dar se pare c am fost vzut.
Jack se uit la fereastr.
Unde?
n partea de nord. Am auzit pai n apropiere i m-am
suit ntr-un copac.
i apoi?
M-am furiat cu uurin pe lng ei. Nu cred c au
habar ce caut. Dar s-ar putea s fie nc dup mine. mi pare
ru.
52

Stai numai o clip, rosti Jack, brusc lovit de inspiraie.


Patrulele cerceteaz de zor n partea de nord?
Au luat-o n toate direciile. Dup micarea luminilor,
s-ar prea c verific ntregul perimetru al taberei.
Chiar aa, spuse Jack, ciupindu-i obrazul. Toi?
Coada dragonului ncremeni.
Ce propui?
Jack fcu semn spre fereastr.
Cred c a venit momentul s le facem o vizit inopinat.
Creasta de pe gtul dragonului rmase eapn.
Dar paznicii sunt n alert.
Tocmai, sunt n alert altundeva. Ateapt puin s m
mbrac.
Jack se ntoarse n dou minute. Dragonul era crat pe
zidul de la duuri, uitndu-se pe geamul ntredeschis. Acum,
c se linitise, solzii lui i redobndiser auriul cu tent roie.
Nu detectez nici o micare. Dar nu cred c e o idee prea
bun.
n cel mai ru caz va trebui s ne ferim de patrule, spuse
Jack n timp ce-i punea o pereche de mnui subiri de
camuflaj gsite n trusa de teren. N-avea de gnd s lase
amprente sau urme de transpiraie.
i-aa urma s dm spargerea mine. Azi mcar piesele
sunt n micare.
Mine paznicii i vor urma itinerarul prestabilit.
Cu toate astea, se strecur afar.
Jack l urm pe dragon, crndu-se cu atenie pe peretele
de la duuri. Fereastra era destul de nalt i se temea s
nu-i scrnteasc vreo glezn la aterizare. Dar grijile erau de
prisos. Draycos se ridicase pe picioarele din spate,
rezemndu-se cu cele din fa de perete, chiar sub geam. Jack
se sprijini pe umerii dragonului i fu jos ct ai zice pete.
53

Pare n regul, opti Jack, ghemuit la peretele barcii. S


mergem.
Draycos atinse mna ntins a biatului i dispru ntr-o
clipit sub mnec. Jack atept pn ce dragonul se instal
n poziia obinuit, cu capul pe umrul su drept. Apoi,
aruncnd o ultim privire mprejur, porni iute spre
comandament.
Strbtuse intervalul cu dou zile n urm, n drum spre
cantin, i tia c nu depete o sut de metri. Prea ns
mult mai lung n miez de noapte, n timp ce te furiai printre
copaci, atent la cel mai mic zgomot.
Ajunser netulburai la una dintre marginile cldirii.
Intrm pe ua principal? opti Draycos.
Nu cred. Dar stai s verific.
i fu de-ajuns o singur privire.
Nici gnd, spuse Jack, furindu-se napoi. E ferecat,
nu glum. Ne-ar trebui o trus de unelte.
Ce facem?
Cutm o fereastr. Se opri la prima fereastr i arunc
un ochi la rame. Poate la etajul al doilea n-au fost aa de
precaui.
Sau la al treilea? se nl capul dragonului din umrul
su, dnd la o parte gulerul. Ainti limba spre stele.
Jack privi n sus. Zri o fereastr ntunecat la etajul trei,
exact deasupra lor. Chiar i n absena luminii deslui c era
uor ntredeschis.
Mda, rosti Jack nencreztor. Poi s sari pn acolo?
Pregtete-te. Ce fac odat ce-am intrat?
ncearc s cobori aici, art Jack spre fereastra
dinaintea lor. O s-i spun cum s dezactivezi mecanismul.
Prea bine. Eti gata?
54

Jack i nfipse zdravn picioarele n pmnt, apoi mai


descheie civa nasturi la cma.
Dragonul ni i mai c nu-l fcu una cu pmntul. Se
mpinse cu putere, mai nti cu labele din fa, apoi i cu cele
din spate, dezechilibrndu-l complet pe biat care se ag cu
o ultim sforare de marginea ferestrei. Plasticul aproape c i
tie mna.
Draycos atrna de pervazul ferestrei de la etajul trei.
Arunc o privire nuntru, apoi muin cu limba i n cele din
urm vr botul i mpinse geamul pn cnd l deschise
complet. Un salt, o strfulgerare aurie i dragonul se fcu
nevzut.
Jack se ntoarse i scrut pdurea amuit prin care se
ntrezreau cldiri ntunecate. Se simea n nesiguran acum
c dragonul nu mai era alturi de el. Ndjduia totui c se
grbete i c mercenarii nu ticsiser comandamentul cu
camere de supraveghere, dar acum era deja prea trziu. Doar
de nregistrri video cu dragoni aveau nevoie acum.
Simi o atingere uoar pe umr i aproape c paraliz. Se
rsuci violent, pregtit s-l vad pe sergentul Grisko
rnjindu-i prin eava carabinei.
Nu era nici Grisko, nici mcar eava unei puti, ci doar
captul unui prelungitor electric.
Privi n sus. Draycos sttea la fereastr, innd cablul cu
labele din fa.
Schimbare de plan, opti dragonul. Ar fi mai sigur s
rmnem la etajul sta.
Jack inspir adnc, poruncindu-i inimii s bat din nou.
Bine, murmur el. Se prinse de cablu i ncepu s urce.
Ajutat i de Draycos, ajunse de ndat la fereastr.

55

Pare s fie o hal de montaj, i ddu cu prerea


dragonul. Ochii lui Jack czur pe nite mese lungi, ticsite cu
utilaje electronice.
E probabil camera de ntreinere, rosti Jack, strmbnd
din nas la izul de plastic ars. Mirosul era mai mult ca sigur
temeiul pentru care muncitorii hotrser s lase geamul
deschis peste noapte.
ns nu vd nici un computer, adug el, lsnd
fereastra aa cum era nainte.
Dragonul ciuli urechile spre ua nchis.
Nu e nimeni pe hol.
Excelent, spuse Jack, ndreptndu-se spre u. Privirea
i fu atras de o pung cenuie, pe care-o ridic.
Stai o clip.
Draycos se opri n dreptul uii.
S-ar putea s aib camere de supraveghere.
Vr degetele n pung i ntinse materialul ct putu de
tare.
Hai, c tu eti cel cu ghearele n familia noastr. F-mi
dou guri pentru ochi.
Dragonul i arcui gtul i scoase la iveal o ghear. Fcu
dou tieturi rapide, numai potrivite pentru ochii biatului.
Satisfcut?
S vedem, rosti el cu fiori n glas, n timp ce-i trgea
punga pe cap. Ghearele acelea lsaser dre n metal i
aproape c-i tiaser degetele mai nainte. i totui erau
gheare de maestru. Gurile veneau chiar n dreptul ochilor
si. Mai mult, i permiteau s vad i n lateral, ceea ce era
mai mult dect ceruse el.
Minunat. Urc i hai s mergem.
Ieir pe un hol ntunecat i tcut. Jack nainta lipit de
perete, ncercnd s nu bage de seam fonetul plasticului.
56

Birourile principale se aflau probabil la primele dou etaje,


dar, cu puin noroc, putea gsi un computer legat la reea
prin preajm.
A doua camer fu cu noroc. Pe lng cele trei terminale din
mijlocul ncperii gsi i doi perei ticsii cu dulapuri pentru
dosare.
Bingo, murmur Jack. Se pare c-am dat peste camera de
arhiv.
Capul dragonului se nl deasupra umrului su. Ochii
lui de smarald scprau n lumina slab pe care stelele o
rspndeau n ncpere.
E o arhiv mai veche. Etichetele indic documente vechi
de peste cinci ani.
Jack se dezumfl de tot. Se nchipuise deja cu tubul potrivit
n mn, pe care urma s-l studieze mai apoi n linite la
adpostul barcii.
Ei, doar nu te ateptai s ni-l nmneze aa, cu una, cu
dou, rosti el cu un aer filosofic. nchise ua i se ndrept
spre computere.
Stai de paz?
Draycos iei din mneca lui. Deschise niel ua rmase cu
urechea lipit de crptur.
F repede ce-ai de fcut, l avertiz el.
Mersi, rspunse Jack sec, cu ochii la aparat. Nici nu
mi-ar fi trecut prin gnd s m grbesc.
N-o s dai de parole? ntreb dragonul, fcnd uitat
ironia.
Cte-n lun i-n stele.
Poftim?
O s fie cu duiumul, traduse Jack. Dar tiu cteva
mecherii de la unchiul Virgil.
57

Lucr n tcere cteva minute. Abordarea obolanul de


canal, aa cum o botezase unchiul Virgil, nu ddea niciodat
gre la computerele fcute de oameni, ns avea un
dezavantaj: dura mult. Jack simea broboane de sudoare
scldndu-i faa sub nveliul de plastic. Mai devreme sau mai
trziu, paznicii aveau s lase balt cutrile i s se ntoarc.
Computerul rsufla din greu pe msur ce codurile oriceti
i fceau loc prin scutul programului. Brusc, Draycos
nlemni.
Aud pai. Vine cineva.

Capitolul 8
Jack ovi. S se dea btui chiar acum, cnd erau att de
aproape...
Unde?
Pe scri, la captul apropiat al coridorului. Urc ncet.
Ce etaj? Adic urc de la primul la al doilea sau de la al
doilea la al treilea?
Draycos ciuli i cealalt ureche.
De la primul la al doilea. O singur persoan.
Jack i muc buza. Mai mult ca sigur un paznic n rondul
de noapte. Dac verifica i etajul doi ar fi avut suficient timp
s extrag informaiile de care avea nevoie.
Draycos muin aerul.
Simt o miasm ciudat. Neplcut...
ncruntat, Jack se altur dragonului.
S miros i eu.
Draycos i fcu loc, Jack inspir o dat... i fu de-ajuns.

58

S-o tulim. nchise ua complet i se ndrept spre


fereastra din cellalt capt al ncperii. Pe drum stinse
computerul.
Hai.
Ce-ai simit? ntreb Draycos, ncercnd s-l ajung din
urm.
mprtie un gaz soporific naintea lui, rosti Jack, fcnd
privirea roat. Din nefericire, n arhiv nu se gseau i
prelungitoare electrice. Mai trgeam puin gaz pe nas i ne
trezeam n ara lui Mo Ene. Ce folosim pe post de funie?
Nu-i nevoie, spuse Draycos, apropiindu-se de geam. l
prinse cu labele din fa i se ajut de bot pentru a-l deschide.
Sar eu primul i tu poi s-mi sari n crc.
Cred c glumeti, pufni Jack, ntorcndu-se la birouri.
Din calculatoarele portabile atrnau, ca ntr-o ncrengtur de
mae, zeci de cabluri legate la imprimante, scannere i tot
soiul de aparate asemntoare.
A putea s-i frng spinarea. Sau s te ratez i s-mi
rup eu coloana. Ajut-m s desclcesc cablurile astea.
nnod cteva cabluri laolalt.
E prea scurt, l avertiz Draycos la vederea funiei
improvizate.
E la limit, strui Jack.
Merse cu funia mpletit la fereastr i ls un capt n jos.
ine-te bine de ea, adug el, nmnndu-i cellalt capt
dragonului.
Cu attea ghemotoace pe funie, coborrea avea s fie
anevoioas. Cu toate astea, se strdui s ating pmntul ct
mai iute. Paznicul putea s-l surprind pe Draycos n orice
clip, i tubul de gaze era probabil o jucrie pe lng ce mai
avea la el.
59

Dar sus domnea linitea, iar nodurile erau bine strnse,


astfel c n doar cteva clipe atinse captul sforii i se vzu
nevoit s-i dea dreptate dragonului. Picioarele-i atrnau la doi
metri deasupra pmntului. i ndoi puin genunchii i ls
funia din mini.
Nici nu ateriz bine c se trezi cu ncrengtura de cabluri
alturi, i n secunda urmtoare Draycos era lng el.
E cineva prin preajm? ntreb Jack.
Dragonul i rsuci gtul ncolo i-ncoace, sondnd
ntunericul cu ochii lui de smarald ca dou beculee pe un
panou de comand.
Sget aerul cu limba i ciuli urechile n toate direciile, ca
pe dou antene radar.
Nimeni.
Bine. Jack scoase masca de plastic i-o arunc n btaia
vntului. I-ar fi fost util pn la intrarea n barac, ns
riscul ca mai apoi s se agae ntr-un tufi era prea mare.
Grisko i matahalele lui aveau s apar ct de curnd n
cutarea intrusului i, lsnd un indiciu n preajma barcii
sale, le-ar fi uurat enorm de mult munca. Trebuia s aib
ncredere n Draycos.
Distana pru nc i mai mare la ntoarcere, dar nu
ntmpinar nici de ast dat dificulti. Fie le-o luaser
nainte patrulelor de cercetare, fie Grisko l lsa deocamdat
s-i fac de cap.
Draycos l mpinse pe biat la fereastr, apoi sri n urma
sa. n trei minute erau din nou sub ptur.
Ce facem acum? opti dragonul de pe umrul su.
Jack trase ncet aer n piept. Inima i btea mai s-i sar
din piept. Scpaser ca prin urechile acului. Unchiul Virge
avea s fie negru de suprare cnd i va povesti pania,
cu-att mai mult cu ct nu reuiser mai nimic.
60

Nu tiu. Dac n-am fi lsat grmada aia de cabluri acolo,


ar fi putut s treac drept o alarm fals. Acum nici gnd de
aa ceva.
A fost vina mea, rosti Draycos supus. Sunt obinuit s
gndesc ca un rzboinic, nu ca un...
Ho? i ddu Jack o mn de ajutor.
Da, rosti dragonul fr tragere de inim, mi pare ru,
tiu c vrei s dai uitrii acest aspect al vieii tale.
Stai linitit. E bine s tiu c sunt i eu folositor echipei.
Mulumit ie sunt n via. n ce m privete, e mai mult
dect a putea s cer vreodat.
Iar eu te primesc cu mare plcere. M bucuram c nu
sunt doar rulota ta personal.
Poftim?
Remorc de turism. Cas mobil. Jack cltin din cap.
Las-o balt.
Ah, neleg.
Oricum, nu-i face probleme n privina cablurilor. i
dac le-ai fi tras n birou, tot ne-ar fi dat de gol aa mpletite
cum erau. N-aveai timp s le pui pe toate la locul lor.
Ce urmeaz?
Cu ochii aintii la patul de deasupra, rspunse:
Depinde dac scpm sau nu basma curat. Dac m
nha mine, ateptm momentul prielnic i evadm.
Ar fi bine ca n cazul acesta s avem i transportul
pregtit.
Jack l privi bnuitor.
Propui cumva s-i cerem ajutorul unchiului Virge? Tu?
Prerile mele despre filozofia lui de via nu m mpiedic
s lucrez cu el, rspunse Draycos sec. Se mic uor de-a
lungul pieptului su, un soi de foial dragoneasc.
61

Chiar dac unchiul Virge nu e tocmai sufletul tu


pereche?
Nu cunosc sintagma, mri dragonul. Repet. Sunt un
bard-rzboinic K'da. N-am voie s amestec sentimentele
personale cu munca.
M bucur s aud asta, spuse Jack, savurnd momentul.
Dragonul era mereu calm i stpn pe situaie. Se vedea ns
c nu-i pria schimbul acela de replici.
Mine o s iau transmitorul cu mine, n caz c vrei s-i
faci semn s coboare.
Numai s fie prin apropiere...
Este, l asigur Jack. Dac nu pun mna pe mine, eu zic
s parcurgem i ultimele patru zile de antrenament nainte s
ne lum zborul.
Fr s mai ncercm o dat?
Dup ce i-am pus n alert? Nici gnd. Gsim noi alt
grupare de mercenari unde s ne ncercm norocul.
i-atunci de ce nu plecm de pe acum?
Va fi mai uor s m furiez dup ce duc la bun sfrit
pregtirea. i, la o adic, Alison mi-a dovedit c puin
experien nu stric.
Probabil, spuse Draycos nencreztor. Oricum, trebuie s
fim pe faz. S-ar putea s nu te ia de la bun nceput.
O s am grij, fii convins. Ci nu mi-au dat trcoale
pn acum, tot ateptnd s calc strmb? tiu cum st
treaba.
i va fi ntr-adevr de folos, rosti Draycos, fr prea
mult convingere. Ar trebui s dormi.
Bun idee, oft Jack. Acum, c se mai linitise puin
dup operaiunea lor din miez de noapte, pleoapele-i atrnau
greu.
Ne vedem la deteptare.
62

Da, murmur dragonul. Stau i m-ntreb...


Cu chiu, cu vai, Jack deschise un ochi.
Ce?
Dac nu cumva nu eu, ci altceva le-a atras atenia
paznicilor.
Cum ar fi?
Essenay. Ziceai c e prin apropiere.
Jack chibzui la spusele dragonului. Era posibil, de ce nu?
Dup cinci zile n care nu dduse nici un semn de via,
unchiul Virge zburase pn aici, dornic s vad ce se
ntmpl.
Necunoscnd
sistemul
de
securitate
al
mercenarilor, ar fi putut s declaneze din greeal alarma.
Tot ce se poate. l ntrebm noi la momentul potrivit.
i arcui sprncenele.
Dac a fost ntr-adevr unchiul Virge, ai mn liber s-l
sci ct vrei cu treaba asta.
Nu doream s-l trag la rspundere. Mi-era doar team s
nu fi pit nava ceva.
Jack se cutremur.
Vom afla noi ct de curnd.

Capitolul 9
Nimeni nu ddu buzna n cazarm nainte s sune
deteptarea. Nimeni nu veni s-l nhae ct era sub du, n
drum spre cantin sau n timp ce mnca micul dejun. Era o
diminea ca oricare alta: mncarea era mizerabil i
trompeta ce chema la instrucie la fel de rguit.
ns rutina fu brusc curmat la captul celui de-al doilea
antrenament.
63

Zri un ofier ndreptndu-se spre Grisko, tocmai cnd


acesta rcnea ultimele comenzi. Le ordon s ia poziie de
drepi i ncepu s discute n oapt cu ofierul. Locotenentul
se ntoarse ctre recrui, iar Jack l recunoscu: era Basht, de
la nrolare.
Ateniune la mine, mugi Grisko. Urmtorii l vor urma pe
locotenentul Basht.
Brinkster, Kayna, Li, Mbusu, Montana, Randolph.
Primi vestea ca pe-o ghiulea n stomac, ce-i rscoli
mncarea de la micul dejun. Cu inima ct un purice, trecu
printre rnduri.
Alinierea, cte doi! ordon Basht. Alison i Jommy
formar prima pereche. Jack i Rogan Mbusu se ncolonar n
spatele lui Jommy, iar cele dou fete, Brinkster i Li, n
spatele lui Alison.
Dup cum se uita la ei, Jack era sigur c locotenentul va
face un comentariu rutcios, dar Basht se ntoarse
militrete i prsi terenul de antrenament.
Cei ase copii pornir i ei n pas cu locotenentul. Jack
ncerca s se dumireasc ce se ntmpl, dar nu reuea
nicicum s dezlege iele misterului. Jommy i Alison erau de
departe cei mai buni recrui i deci putea nsemna c grupul
fusese constituit pe criterii valorice. Dar cum se explica atunci
prezena lui i a lui Mbusu, care nu erau tocmai n fruntea
listei. Pe Li i Brinkster le mai vzuse de cteva ori, dar nu
preau nici ndemnatice, nici nepricepute. Erau att de
comune i att de uor de trecut cu vederea, nct nu aflase
niciodat numele lor mici.
Poate fuseser alei la ntmplare. Dar cu o sut optzeci de
biei i doar douzeci de fete n tabr, nu prea un joc al
hazardului.
64

Era nc adncit n gnduri cnd realiz brusc c


locotenentul Basht i conducea spre comandament.
Nici n-avusese timp s se calmeze bine, c inima lui o lu
din nou razna. Deci asta era. Cum-necum aflaser c el era
eroul vizitei nocturne, iar grupul era doar un paravan ca s-l
scoat din tabr.
l simi pe Draycos foindu-se sub cma. Se pare c i
dragonul realizase cum st treaba.
Uurel, i opti el. Unchiul Virgil i repetase de
nenumrate ori c atunci cnd are de-a face cu autoritile s
nu le fac jocul. Eti nevinovat pn la proba contrar,
obinuia el s zic. Apoi aduga: i zece minute dup.
Numrul mercenarilor care pzeau comandamentul nu
sporise. Jack se atepta s i duc direct n sala arhivelor sau
s-l separe nti de restul grupului i apoi s-l duc sus. De
aceea fu uor surprins cnd Basht i conduse ntr-o ncpere
de la primul etaj.
La vederea zecilor de computere ce ticseau camera, rmase
cu gura cscat. n ncpere nu se afla dect un colonel
subirel, ce sttea lng dou mormane de cutii de carton.
Dup privirea cu care-i ntmpin, Jack bnui c erau
ateptai.
Pe loc repaus, ordon Basht. Recruii se ncolonar ca
mai devreme.
Mbusu, ce tii de Sunright?
Sunright? Jack cotrobi cu nfrigurare prin cotloanele
minii dup numele la. i aminti: era una dintre lumile
menionate la seciunea Misiuni curente din manualul
Tiului. i cam att. Dac-l lua Basht la ntrebri, era
pierdut.
Aa cum prea s fie Rogan.
65

. Glasul i tremura teribil de fiecare dat cnd i se


adresa unui superior. Lui Jack i se fcu mil de el.
i, dintr-odat, rotiele din creierul su ncepur s se
nvrt.
Sunright, domnule. Tremurul din voce i se domolise. A
treia planet din sistemul Gamma Lartrin. Colonizat de
oameni n 2115. Cedat parprinilor i agriilor prin Tratatul
Mcdougall n...
Las miorliala, i-o tie Basht. Kayna, ce interese are
Tiul Hangerului pe acea planet?
Tiul a fost angajat de o colonie minier de daublit a
parprinilor pentru a-i proteja interesele n disputa cu o
grupare de uzurpatori agrii, rosti Alison sigur pe ea. Firete,
excela i la capitolul sta. Cteva detaamente sunt staionate
acolo de aisprezece luni.
Climatul planetei?
Atmosfera destul de bogat n oxigen, se menine n
intervalul de toleran pentru om. Gravitaia e cu trei procente
sub Standardul Terran, temperatura medie cu dou grade mai
mic.
Basht ncuviin.
Cu cine ne confruntm, Randolph?
Agriii au o grupare militar local. Majoritatea voluntari.
ns au angajat i trupe ale mercenarilor amiri2.
Raportul de fore? ntreb Basht. Li?
Fata se fcu mic sub privirea lui.
Nu-mi amintesc, domnule, rspunse ea cu glas sfrit.

amir sabie persan de lungime mijlocie, cu lama curb i


lat, cu dou tiuri (n. tr.).
2

66

Pentru cteva clipe, ochii locotenentului o sfredelir, de


parc ar fi vrut s-i taie tunel prin ea. Apoi trecur peste
umrul ei.
Brinkster? Forele noastre?
Cu coada ochiului, Jack o vzu pe cealalt fat tresrind.
Cred c avem opt sute de oameni la sol, domnule.
Crezi?
Avem opt sute de oameni, domnule, rspunse ea, mai
sigur pe sine.
Iar amirii au? Privirea lui Basht se opri n cele din
urm la Jack.
Jack tia c urma s mprteasc soarta lui Li. Dar
tocmai cnd se pregtea s-i spun locotenentului c habar
n-are, simi apte picturi pe braul drept, apte semnale
grabnice date de gheara unui dragon.
apte sute, domnule, rspunse el, spernd c
interpretase corect indiciul lui Draycos.
I se opri inima n loc. Basht o sget cu privirea pe Li,
dndu-i de neles c era singura care nu se ridicase la
nlimea ateptrilor. Se ntoarse spre colonel i nclin
respectuos din cap.
Domnule.
i ced locul superiorului su, iar Jack rsufl uurat.
De-abia acum nelese c n timpul orelor de studiu Draycos
citise manualul peste umrul su. Mare noroc avea cu el.
Peste umr, de pe umrul su, ceva de genul sta.
Sunt colonelul Elkor. n decursul zilei de ieri hangerii
staionai pe Sunright ne-au informat c amirii au fcut o
gaf de proporii. Ddeam de ceva vreme trcoale staiei lor de
transmisie InterWorld, aa c s-au gndit s construiasc una
nou. ntr-o regiune montan marcat pe harta noastr cu
codul ase Noiembrie.
67

Se uit la ei de parc se atepta ca fiecare s tie zona ase


Noiembrie. Jack ncerc s-i aduc aminte dac seciunea de
misiuni era prevzut cu o hart a regiunii respective, dar nu
reui.
ansa face ca noi s avem un avanpost n acea zon. Cu
ajutorul unor computere performante, vom avea acces la toate
transmisiunile lor extraplanetare.
Fcu semn ctre cutiile de carton.
Acelea sunt computerele. Din acest moment voi vei fi
operatorii. ntrebri?
Urm un moment de tcere.
Nici o ntrebare? Credei c le tii pe toate? se or la ei
Elkor.
Jommy ridic nesigur mna.
Domnule, nu tiu mai nimic despre telecomunicaii.
Cu att mai bine, murmur Elkor. Toi suntei n aceeai
oal. De-aia v aflai aici.
Sub supravegherea locotenentului Basht vei urma un curs
de trei zile care include spionaj electronic, decriptare, precum
i tehnici fundamentale de analiz.
n plus, vei primi toate codurile pentru a lucra n
sistemul nostru, adug Basht. Tiul Hangerului va face din
fiecare dintre voi un operator calificat.
Bnuiesc c nimeni n-are nimic mpotriva schimbrii de
profil? spuse Elkor, ridicnd o sprncean. Dac cineva are,
s spun acum. Avem o droaie de recrui din care s alegem.
Lucrurile erau ct se poate de clare. Stai aici i faci munc
de birou, iei afar i transpiri n continuare. Urm un alt
moment de tcere, o tcere fericit de ast dat.
Bun, rosti Elkor voios. De-acum nainte vei fi divizia
Tango Cinci Zulu. Locotenente?
Iei apoi din camer.
68

n regul, spuse Basht, fcnd semn ctre computere.


Fiecare s ia n primire cte o staie i hai s-i dm bice.
O scurt pauz la prnz, urmat de una i mai scurt la
cin. De afar rzbteau zgomote felurite, pe msur ce
recruii fceau instrucie, erau trimii la exerciii de tragere i
se ntorceau pentru alt repriz de instrucie.
nuntru ns un glas monoton ddea ntruna explicaii:
glasul lui Basht.
Asfinitul i gsi nc n birou.
neleg acum ce nseamn suprancrcare, i opti Jack
dragonului, n timp ce-i tra picioarele spre cazarm. Mi-e
team c-o s-mi bubuie creierul.
Poate urmtoarele zile vor fi mai uoare. Ai primit cam
toate informaiile de care aveai trebuin.
Da, ns acum va trebui s nvm ce s facem cu ele.
Iar asta e ntotdeauna mai dificil dect s ii minte cifre i
date.
i arunc o privire dragonului, abia vizibil sub gulerul
cmii.
C tot veni vorba de cifre, mersi c m-ai scos din rahat
cnd a-nceput Basht s ne sgeteze cu ntrebri. E una c ai
citit chestiile alea, dar faptul c le-ai memorat m-a dat gata.
Sunt un bard-rzboinic K'da. E de datoria mea s culeg
informaii militare.
Mda. Las-m s ghicesc, ai compus i un cntecel
despre misiunile Hangerului, nu?
Urm o scurt pauz, apoi dragonul ncepu s fredoneze o
melodie lin.
Pe-a Vulturului Stnc dou sute de hangeri in piept
nestvilitelor hoarde de tringeri. Opt sute sunt pe Sunright
hangerii de isprav, i numai apte are a amirilor pleav.
69

Jack ddu ochii peste cap.


M-ai lsat fr cuvinte.
Mulumesc, spuse Draycos sec. Mai sunt treizeci de
versuri, dac doreti s le-asculi.
Alt dat.
Merser o vreme n tcere. n cele din urm, dragonul rupse
tcerea.
Realizezi c i s-a ntins o curs, nu?
Evident. S aud versiunea ta.
Au aflat c cineva a ncercat s intre n arhiva lor. Te
bnuiesc pe tine, dar nu sunt siguri. Prin urmare, i-au pus
codurile la dispoziie, n sperana c vei ncerca din nou la
noapte.
Nu-i ru. Ai un talent nnscut pentru escrocherie.
O iau ca pe un compliment. Mersi.
Pentru puin. Mai e o chestiune. n caz c nu m cred
mai prost ca noaptea, tiu c nu voi mai ncerca o alt
spargere dup ce i-am pus n stare de alert.
i atunci la ce se ateapt?
Una din dou. Fie s intru cu tupeu de papugiu n baza
lor de date chiar sub ochii lui Basht, n timp ce mi d
indicaii.
Cum adic tupeu de papugiu?
Adic o cutezan ce ntrece orice limit, rosti Jack
apsat. Se sturase s-i tot dea explicaii dragonului la fiecare
cuvnt sau zical pe care n-o nelegea. Se jur c n clipa n
care vor fi din nou la bordul navei l va pune pe dragon cu
burta pe dicionar i nu-i va da pace pn nu-l va fi nvat pe
de rost. E ca i cum un copil condamnat c i-a ucis prinii
ar cere ndurare pe motiv c-i orfan.
Interesant cuvnt. La fel i conceptul. Cealalt
posibilitate?
70

S atept pn ajungem pe Sunright, unde voi accesa


computerul avanpostului.
Crezi c vei gsi ntr-un avanpost informaii despre
navele Djinn-90?
Nu tiu, dar trag ndejde, mrturisi Jack, n mare parte,
asta am de gnd s fac.
n mare parte?
Exact, rosti Jack, neputndu-i ascunde zmbetul. Vezi
tu, ei vor instala un program de urmrire pe computerele alea
nainte s ajung eu. Vor fi avertizai de ndat ce voi ncerca
s intru n arhiva lor.
n schimb, tu vei folosi sistemul tu special de acces?
Chiar mai bine de-att. Trebuie s aib i-o baz central
de date pe acolo evident, nu ntr-un avanpost pipernicit.
Ci n tabra lor principal.
Firete. Cum avanpostul e nevoit s comunice cu baza,
cele dou sunt cu siguran legate la reea. i, n caz c n-au
fost att de tmpii nct s trag kilometri de cablu prin ara
nimnui, e vorba de o transmisie radio.
Draycos tresri.
Essenay.
ntocmai. Odat ce i-am dat codurile de acces, unchiul
Virge va scormoni prin arhiva lor dup navele alea de lupt.
Draycos tcu pentru cteva clipe. Apoi spuse:
Asta nseamn s mergem pe Sunright. Un loc unde se
poart lupte grele.
Orice lucru are i prile lui rele. Ce tii despre
avanposturi? Sunt luate des cu asalt?
Depinde de la caz la caz. Dac nu prezint pericol, va
servi pe post de indicator pentru atacurile de artilerie.
i dac prezint pericol?
Va fi distrus. Ct mai repede cu putin.
71

Jack strmb din nas.


Bnuiesc c aruncatul ochilor n curtea vecinului ar
intra n a doua categorie, nu?
Dac vecinul prinde de veste, firete.
M gndesc, oft Jack. n regul. Deci: misiunea noastr
e s ajungem acolo, s lum informaiile i s-o ntindem
nainte ca amirii s-i dea seama ce se ntmpl.
S-ar putea s-i fi dat deja seama. N-ar fi mai bine s
plecm acum i s ncercm alt grup?
Gndul i ddea trcoale biatului. Transmitorul era la
ndemn, ascuns la bru, sub cma. Nu trebuia dect s
mearg nainte, s sar gardul, i Essenay l-ar fi sltat
de-acolo fr ca hangerii s miroase mcar primejdia.
Ar fi intrat apoi n alt grupare de mercenari, unde nu era
privit cu ochi suspicioi. La cte identiti false avea pregtite
la bord, putea s ncerce la nesfrit.
Dar pierduse deja ase zile aici, fr s pun la socoteal i
durata zborului. Iar timpul nu era de partea lor.
Nu, rosti el, ncercnd s se mbrbteze. Am ajuns pn
aici, hai s mergem pn la capt.
Faci asta pentru poporul meu, spuse dragonul ncet. i
sunt profund ndatorat.
Da, pi, n locul tu nu m-a apuca s scriu cecuri de
pe-acuma, l avertiz Jack.
Poftim?
Jack nchise ochii.
Nu conteaz.

Capitolul 10
Peste patru zile veni i absolvirea.
72

Jack nu participase niciodat la o festivitate de absolvire.


Bine, nici la coal nu fusese. Toat educaia pe care o avea
fusese primit la bordul navei Essenay, supravegheat n
oarecare msur de unchiul Virgil.
Punea rmag c festivitatea la care participa acum se
deosebea cu mult de altele. n primul rnd c nu dur mult.
Grisko i ceilali sergeni de instrucie i aliniar pe recrui i
comandar cteva manevre demonstrative n faa unui mic
grup de ofieri mbrcai n straie militare. Printre ei se aflau
colonelul Elkor i locotenentul Basht, ns Jack nu-i
recunoscu pe ceilali.
Dup isprvirea manevrelor, luar poziie de drepi pentru a
asculta discursul lui Elkor. Unul scurt din fericire, n care le
vorbi despre ct de norocoi erau c fceau parte din Tiul
Hangerului i ct de norocoi erau hangerii s aib aa
recrui. Pe urm, locotenentul Basht citi mprirea pe divizii
i plutoane, anun c prsirea taberei se face a doua zi la
ora apte i i ls n voia lor.
Mai trziu, sergenii i luar pe proaspeii mercenari la o
petrecere n cel mai apropiat ora.
Un ritual bizar, coment Draycos cnd Jack fcea al
treilea drum spre toalet. Credeam c alcoolul vlguiete
oamenii.
Aa e, spuse Jack, fcndu-i loc prin mulimea de
hangeri ce mpnzeau crciuma. Majoritatea erau deja
cherchelii, unii rdeau, alii se cltinau, iar alii adormiser
cu capul pe mas. Civa se ngrmdeau prin cotloane, livizi
la fa, strduindu-se probabil s nu vomite.
Nu neleg de ce Grisko i ceilali ofieri permit un
asemenea dezm. Mai mult, de ce-l ncurajeaz?
Draycos nu zise nimic pn cnd Jack intr n toalet.
73

Butura le d copiilor impresia c au devenit aduli.


Ofierii le dau voie s bea, considernd c experiena trit va
ntri legturile dintre recrui.
N-o s le-ntreasc dect senzaia de grea, pufni Jack.
Nici unul dintre copiii tia n-are habar ce face. Au pus
probabil prima oar gura pe alcool.
Spre deosebire de tine.
Jack ridic din umeri.
Unchiul Virgil m-a nvat s beau. Zicea c s-ar putea
s-mi foloseasc n vreo arlatanie. Dup asta, mi-a spus s
nici nu pun ochii pe butur, dect dac sunt forat de
mprejurri. n caz c n-ai observat, sunt nc la prima bere i
abia dac am but jumate din ea. Restul serii am but ap.
Am observat. n anumite aspecte unchiul Virgil te-a
povuit bine.
Unchiul Virgil avea un instinct de supravieuire bine
dezvoltat, rosti Jack, scond transmitorul de sub cma.
n meseria noastr, puin abur la trtcu e deseori fatal. La
fel i reflexele amorite. Oricnd m pot trezi c trebuie s las
totul balt i s spl putina.
Trase aer n piept i ridic transmitorul.
Unchiul Virge n-o s fie prea ncntat.
Unchiul Virge nu era deloc ncntat.
Nu asta ne-a fost nelegerea, biete, scrni el n difuzor.
Nici pe departe.
Da' ce, crezi c eu opi de bucurie aici? i-o ntoarse
Jack. Pur i simplu nu exist alt cale.
Cum s nu existe? rosti unchiul Virge, dintr-odat
mieros i sftos. S-a terminat, biete.
Ai fcut tot ce i-a stat n putin. Dar nu ne-a ieit
pasiena, am pierdut potul cel mare i e timpul s spunem
74

lucrurilor pe nume. Tu i bardul-rzboinic n-avei ncotro,


trebuie s apelai la StarForce.
Credeam c am mai discutat treaba asta. Pentru mai
mult siguran, Draycos nu trebuie s se dezvluie nimnui.
i faptul c te trte ntr-o regiune de rzboi se
numete siguran? i dac Draycos moare, ce se-ntmpl cu
ai lui?
Nu voi fi omort, rosti Draycos calm. i voi avea grij de
Jack.
Promisiuni mari. i dac o faci lat, cum ai de gnd s-i
ndrepi greeala? O s-i prezini scuzele din mormnt?
N-o s m cert cu tine, i-o tie Jack. Era suficient de
tulburat i nu-i ardea s vorbeasc despre morminte. Mergem
i cu asta basta. Vrei s tii planul sau nu?
D-i drumul, mormi unchiul Virge mbufnat.
Jack l puse n tem, dar Virge nu fu deloc impresionat.
Asta-i planul? rosti el batjocoritor. Att a reuit
bardul-rzboinic s nscoceasc? Nici nu m mir c ai lui
pierd rzboiul.
Jack se crispa, dar nu ndrzni s-l priveasc pe Draycos.
Da, sta-i planul. ntrebarea e dac ne lai n plata
Domnului sau dac pui i tu umrul. Deci?
Firete c pun i eu umrul, rosti Virge i mai mbufnat.
tii exact unde mergei?
Un avanpost al Tiului, ase Noiembrie. Pe hart era la
sud de Muntele Ursului i la sud-vest de Dealurile Cenuii.
Poi s faci rost de hart?
Da. Gata, o am.
Basht ne-a spus c vom ateriza ntr-un mare ora al
parprinilor numit Mer'seb. De acolo, detaamentul nostru va fi
transportat la ase Noiembrie. Bnuiesc c sediul hangerilor
i baza lor de date sunt acolo, dar trebuie s verifici, bine?
75

Desigur.
n regul. Nu cumva ai dat trcoale taberei, stai s-mi
amintesc, joia trecut?
Nici gnd. Sunt n spaioport, exact unde m-ai lsat. De
ce?
Eram curios. Or fi vzut paznicii ceva de s-au bulucit la
gard.
V-a zdrnicit planul?
Dimpotriv, ne-a deschis calea spre sediu.
Unde n-ai fost n stare s obii informaiile trebuincioase,
rosti unchiul Virge apsat.
Motiv pentru care ne-am nhmat la planul sta i mai
nebun.
Jack se cutremur.
Probabil. Bag de seam c n-avem alt cale.
Bnuiesc c n-ai aflat unde e linia frontului pe Sunright.
Jack se uit la Draycos, care-i rspunse printr-o lunecare
scurt a capului.
Habar n-am. Dar o s ne dm seama cnd o s vedem
din ce direcie vor ncepe gloanele s ne vjie pe la urechi.
Nu-i de glum, biete, rosti unchiul Virge sumbru. i
avea dreptate.
mi cer scuze.
Cu brae ostenite i ochi pienjenii, luptau din greu
ostaii alturi de rnii, murmur Draycos.
Nici asta nu-i de glum, mri unchiul Virge.
mi cer scuze i-n numele lui, spuse Jack, aruncndu-i o
privire ncruntat dragonului. Despre ce vorbea acolo?
Trebuie s plec. Ne vedem pe Sunright.
nchise transmitorul i-l ndes n cma.
Nu-i ncntat, dar nici n-a fcut trboi prea mare. Asta-i
un semn bun.
76

Sau poate se recunoate neputincios n faa dorinei tale.


Poate. Ce-i cu braele alea ostenite?
Sunt versuri dintr-un poem. Am nceput s-mi traduc
poeziile n limba voastr. Trziu n noapte, n timp ce tu
dormi, se-ntmpl s-i recit strofe unchiului Virge.
Jack zmbi rutcios. Unchiul Virgil nu se mpca nicicum
cu poezia, i probabil varianta lui computerizat o agrea i
mai puin.
Poemul povestete Btlia de la Chatii, rosti Draycos cu
fiori n glas. Shontinii i dragonii K'da aprau podul de
atacurile Valahgua, permind unui grup de extrateretri civili
s se refugieze n spatele lor. Rzboinicii nu tiau ns c o
parte dintre civili erau n solda dumanului i s-au trezit
atacai din dou pri.
Jack se cutremur.
neleg de ce nu i-a picat bine. i rzboinicii... vreau s
zic, au murit?
Cei mai muli au scpat. Mi-am amintit versurile astea
cnd ai spus c nu tii unde se afl linia frontului. Deci nu
unchiul Virge s-a furiat n apropierea taberei.
Se pare c nu. Mi-era greu s-mi nchipui c poate fi att
de neglijent.
i-atunci cine a strnit vnzoleala aia printre paznici?
Nu tiu. Poate li s-a nzrit.
Soldaii profesioniti nu fac asemenea greeli.
Probabil. Jack l privi pe dragon. A dori s-mi cer scuze
pentru remarca unchiului Virge despre poporul tu.
Nu trebuie s-i ceri scuze, l asigur Draycos calm.
neleg de ce a fcut-o. N-a reuit s ne abat de la planul
nostru, aa c a ncercat s ne fac s renunm de ruine.
Aha.
O manevr demn de unchiul Virgil.
77

mi pare ru. M bucur c nu te-ai suprat.


N-am spus c nu m-am suprat. O und de rceal
strbtu glasul linitit al dragonului. Am spus doar c-l
neleg. n orice caz, tu n-ai nici o vin.
Jack nghii n sec i nu reui s zic dect bine.
S ne-ntoarcem la petrecere.
Transportoarele prsir tabra la ora apte fix a doua zi
diminea, eficiente, strlucitoare i luminoase.
Nu acelai lucru putea fi spus i despre pasageri.
Cei mai muli artau pentru a folosi una dintre expresiile
preferate ale unchiului Virgil -ca moartea nclzit i lipit de
tigaie. Palizi i fr vlag, unii asudau de parc tocmai
urcaser un munte, alii dormeau pe ei cnd intrar n
vehicul.
Printre asemenea nsoitori, cineva care nu buse i era
proaspt ar fi atras numaidect atenia. i gsi un loc undeva
la mijloc, lsndu-i capul s atrne ntr-o parte. Din cnd n
cnd se mai ciocnea de cte un coleg.
Urcarea la bordul navelor nu se desfur n condiii mai
bune, dar cel puin nimeni nu fu lsat din greeal n urm,
i, din cte auzi Jack, nimeni nu se urc din greeal pe alt
nav.
Cltoria spre Sunright dur apte zile. Tango Cinci Zulu
era una dintre cele trei divizii de copii trimise pe planet. Erau
nsoii de Grisko i de locotenentul Basht, care urma s plece
n secunda n care termina raportul despre situaia de-acolo.
Alturi de ei cltoreau i dou sute de mercenari ai
Tiului, care urmau s ngroae rndurile celor opt sute
aflai deja pe planet.
O cifr de ru augur, gndi Jack. Sporirea cu o ptrime a
numrului soldailor de la sol nsemna fie c hangerii
78

pregteau ofensiva final, fie c erau pe punctul de a pierde


lupta.
n ambele cazuri avea s se lase cu mpucturi. O cru
de mpucturi.
A doua zi, dup ce toat lumea i revenise din
mahmureal, Basht ordon diviziei Tango s pregteasc
aparatura. Primiser n sfrit laptopurile pe care aveau s le
foloseasc la ase Noiembrie, i fur necesare dou zile
pentru a ncrca toate codurile i informaiile utile din
computerul navei.
Restul timpului l petreceau exersnd procedurile nvate
pe Carrion. Basht i amenina c o s-i in n faa
calculatoarelor pn vor ti s le mnuiasc i-n somn.
Jack nu era convins c progresaser prea mult. Dar trebuia
s admit c Basht reuise mcar pe jumtate. Pn cnd
ajunser pe Sunright cu toii se gndeau la proceduri i n
somn.
n cele din urm, dar mult prea repede, i atinser
destinaia.
Oraul Mer'seb se afla ntr-o vale, nconjurat de dealuri
nalte i mpdurite. Un ru lene strbtea oraul dinspre
rsrit, cotind brusc nspre miaznoapte la scurt vreme dup
ce prsea urbea.
ntre marginea oraului i cotitura rului se ntindea o
suprafa stncoas i neted. Pe aceast pist natural
asoliz nava Tiului.
Mercenarii de meserie tiau pesemne procedura, pentru c
se aliniar n dreptul ecluzei, echipai, narmai i pregtii s-o
ia din loc.
Cnd trapa se deschise, acetia coborr platforma i se
ncolonar iute n rnduri de cte ase. Apoi se ndreptar n
79

pas de mar spre ora, de-a lungul unei strzi lungi i drepte,
specific parprinilor. La comanda lui Grisko, cele trei divizii de
copii se aliniar la coada coloanei.
Distractiv, n-am ce zice, bombni Jommy lng Jack n
timp ce treceau de primele case de la marginea oraului. Oare
au de gnd s ne duc aa pn la avanpost?
Doar pn la comandamentul Tiului, l lmuri Alison.
E n cealalt parte a oraului.
De unde tii? o iscodi Jommy nencreztor.
Am vzut steagul cnd coboram de pe platform, rosti ea
cu blndee. Trebuie s fii mai atent la detalii, Randolph.
Jommy bodogni ceva n surdin.
Haide, vino-i n fire, l dojeni ea. Nu-s mai mult de doi
kilometri.
Dar nu vd rostul plimbrii.
E probabil de ochii lumii. Uit-te la locuitori.
Fr a-i clinti capul cci aa fusese nvat Jack
arunc priviri fugare parprinilor de pe strad. Ieiser n
numr destul de mare s vad parada. Majoritatea erau femei
sau copii, dar vzu i civa brbai mai nali printre ei.
Nu era o privelite ncnttoare. Chipurile subiri ale
parprinilor i preau mereu triste, dar parprinii pe care i
vedea acum artau chiar mai triti ca de-obicei. Copiii se
cuibreau lng mamele lor, iar brbaii se strnseser n
grupuri de doi-trei i uoteau.
Nu par foarte fericii s ne vad, rosti el ncet.
Poate n-au aflat c am venit s le dm o mn de ajutor,
mormi Jommy ironic.
Sau poate cred c lucrurile au scpat de sub control, i
ddu cu prerea Alison. Se gndesc c nu merit tot efortul
sta pentru o min.
Ce s nu merite? S-o apere de tlhari?
80

S le dea vieile peste cap. Tatl meu spunea c avocaii


i solaii mpart acelai cazan. Dac nu poi s-i rezolvi
problemele fr ei, n-o s-i convin costul dac-i lai s le
rezolve ei pentru tine.
Cred c e minunat s creti cu un asemenea tat, pufni
Jommy.
Alison nu-i rspunse.
i continuar marul n tcere. Jack i studia cnd i cnd
pe parprini, dorindu-i s-i fi putut citi mai bine. Impresia era
c asist la defilarea unei armate de ocupaie.
Ajunser ntr-un cartier cu cldiri de trei sau patru etaje, n
mod evident centrul comercial al oraului. Brbaii erau n
numr mai mare ca adineauri. Muli dintre ei purtau mantii
negustoreti n culori vii sau straiele mai sobre din postav ale
afaceritilor. Printre ei se zreau i extrateretri din alte rase,
chiar i oameni. Pesemne Mer'seb era nucleul comercial
pentru toate enclavele i coloniile extraterestre mprtiate n
regiune.
Din nou, Jack avu impresia c parprinii comenteaz n
oapt trecerea mercenarilor. Unii ns se mulumeau s
priveasc. Extrateretrii aruncau cte-o privire fugar i i
vedeau de-ale lor. Nimeni nu fcea cu mna, nimeni nu
aclama.
M-am prins, izbucni Jommy. Pur i simplu nu realizeaz
c asist la o parad, atta tot. Trebuia s aducem fanfara cu
noi.
Amuzant, l lu Alison n batjocur. Eu cred c tcerea e
binevenit.
Ca la un fcut, tcerea mulimii fu rpus de zgomote care
preau s vin de pretutindeni. Vuietul distant al rachetelor
mici, rafalele mitralierelor mult mai apropiate, urletele i
vaietele ngrozite ale rniilor i ale muribunzilor.
81

Hangerii erau atacai.

Capitolul 11
Sunetul focurilor de arm umplu aerul, susinut la vocea a
doua de armamentul greu i de mici explozii ce rsunau pe
toate strzile, ntreaga coloan de soldai fusese atacat.
i, ca un ageamiu ce era, Jack ncremenise locului.
Mic-te! mri Draycos, gata s sar din pieptul su.
Un atac. Soldai mpucai i ucii fr mil. Civili
neajutorai, prini n btaia armelor. Iar el, bardul-rzboinic
K'da, sttea neputincios n form bidimensional pe pielea lui
Jack.
O situaie groaznic. Groaznic i ruinoas n acelai timp.
Unde s-a mai pomenit ca un rzboinic K'da s asiste pasiv la o
lupt, s nu dea o ghear de ajutor? Ce mai, o nclcare fi
a crezului su.
Dar nu avea de ales. Dac ceda impulsului de-a sri n
ajutorul oamenilor, pe shontini i K'da i pndea o soart
crud. Dac dumanul necunoscut care masacrase avangarda
mercenarilor ar fi aflat c exist un supravieuitor, l-ar fi
urmrit pn-n strfundurile iadului. i odat cu moartea lui
ar fi pierit i orice prilej de-a da de veste flotei despre atac.
Dar chiar cnd era pe punctul s se lase copleit de
indignare, Jack se trezi la realitate.
Ce fac? uier el i ni spre marginea strzii.
Caut un adpost, l sftui Draycos. Lunecnd pe trupul
biatului, nfipse o ghear sub gulerul cmii i desfcu un
nasture. Dup ce c se ascundea ndrtul hainelor, nici nu
vedea nimic. Deschise i ceilali nasturi pn la nivelul
pieptului i privi n jur.
82

Loc mai ru s fi prins ntr-o ambuscad nu exista.


Atacatorii se cocoaser pe cldirile de cteva etaje din jur i
profitau din plin de avantajul strategic. Un nor de fum se
forma ncet deasupra acoperiurilor, iar la ferestre se zreau
evi de puc. Atacul prea s vin din trei pri: dinspre
cldirea de trei etaje paralel cu cea spre care Jack se
ndrepta i dinspre alte dou cldiri de vizavi, fiecare de patru
etaje.
Dealurile ce mrgineau oraul ofereau i ele un avantaj.
Probabil dintr-acolo veneau zgomotele de armament greu. Era
fr ndoial un plan de atac bine pus la punct.
Se izbi cu o pocnitur surd de zidul cldirii, lng un vas
uria cu o tuf decorativ ro-albastr.
Nu-mi place deloc ce se-ntmpl, rosti biatul cu glasul
tremurnd. i scoase carabina Gompers i se ghemui la
refugiul vasului. Cum naiba..?
Dar nu apuc s termine, cci n faa lui apru un chip
furios, blocnd vederea dragonului.
Draycos ncremeni. ns hangerul n-avea timp de tatuaje cu
dragoni.
D-mi aia! ltr el, nfcnd carabina din minile
biatului. Apoi o lu la fug cu arma la piept.
Minunat, rbufni Jack, fcndu-se ct mai mic n spatele
vasului. Ce-i de fcut?
Draycos miji capul ct s-i poat strecura un ochi prin
deschiztura cmii, ct s-l vad pe mercenar fcndu-se
nevzut dup col. Mitraliera i se legna nc pe spate.
Dorea o arm de distan, s trag n atacatorii de pe
deal. A lui nu avea btaie lung.
Sigur, murmur el, ghemuindu-se i mai strns. De
parc n-ar avea n cine s trag aici.
83

ntr-adevr, ploua cu gloane din cele trei cldiri n care


dragonul spusese c se afl atacatorii.
Hangerii ncercau s riposteze, dar erau intuii la sol i
lipsii de pavz. Trei dintre ei se npustir spre ua unei
cldiri, dar fur iute mprtiai de un lan de explozii
mrunte.
Din fericire, majoritatea civililor izbutiser s fug. Unii
cutaser adpostul gangurilor, alii se refugiaser n cldirile
neocupate de inamic. Negustorii n straie colorate din afara
zonei de lupt fugeau care ncotro, asemenea unor flori n
btaia vntului.
Draycos privi pe deasupra vasului. Privelitea i nghe
sngele n vine. Trei parprini, unul nalt i doi foarte mici,
stteau rezemai de zidul cldirii, nlemnii de fric. O mam
i puii si, prini n mijlocul btliei.
Uite-acolo, civili!
Ce? ntreb Jack, fr s se clinteasc.
Civili, repet Draycos. i art cu gheara.
Jack nl capul fr tragere de inim, ct s vad i el
despre ce-i vorba.
Da, bine, i-am vzut.
Las vzutul i d-le o mn de ajutor, i porunci el. Du-i
ntr-un loc ferit.
Poftim? Uite, Draycos...
Fr discuii, i-o retez dragonul.
De pe acoperiurile cldirilor inamice ncepu s plou cu
obiecte mrunte ce explodau la impact.
i aminti c citise despre ele n manualul mercenarului. Se
numeau bombe-popcorn i erau aruncate dintr-un tun de
popcorn. Cei trei parprini se ghemuir i mai tare unul
ntr-altul. Mama i strngea la piept puii.
84

Eti un soldat, i spuse Draycos. Menirea unui soldat e


s-i apere pe cei aflai n primejdie. Du-te i apr-i.
Cum? rosti Jack jalnic, cu glasul tremurnd. Abia dac
m pot ajuta pe mine, cum vrei s-i ajut pe ei?
Draycos i lungi periculos de mult gtul prin deschiztur.
De cealalt parte a vasului, ntre Jack i parprini, un set de
trepte ducea ctre o firid. Din unghiul acela nu vedea prea
bine, dar prea c firida conduce spre o u.
Deschiztura din dreapta. Du-i ntr-acolo. S-ar putea s
fie o intrare n cldire. Dac nu, mcar vor fi ferii de
bombele-popcorn.
Jack cltin din cap.
Nu pot, e prea departe.
n acel moment un glon muc din vas, gata s-l drme
peste Jack. Biatul tresri i se fcu i mai mic.
Ascult, rosti Draycos pstrndu-i calmul. Pe duman
nu-l intereseaz civilii. Altfel cei trei erau deja mori. Prin
urmare, nu vor trage n tine dac vei ncerca s-i ajui.
Jack ncepu s tremure.
Dac i-aa nu trage nimeni n ei, ce rost mai are s fac
ceva?
Pentru c un ricoeu nefericit s-ar putea s-i loveasc
dac rmn acolo. i fiindc e datoria ta.
Jack i ncord muchii.
Bine, rosti el, i trase aer n piept. Mai arunc un ochi
peste vas, apoi ni att de brusc c-l lu pe Draycos prin
surprindere i ncepu s alerge n zigzag spre parprini.
Dragonul abia avu rgazul s se lipeasc de pielea lui.
Haide, o zori Jack, trgnd-o pe mam de mn. Haide,
s ne refugiem nuntru.
Pentru o clip, femeia parprin l privi absent. Jack o trase
zdravn de mn, fcnd semne ctre firid. Brusc, femeia i
85

veni n fire. Cu iueala cu care nise Jack mai devreme, se


ridic n capul oaselor, i nfc pe pui de mn i se repezi
spre cldire.
Jack le acoperi spatele pn ajunser la trepte. Apoi trecu
naintea lor, deschise ua i intrar cu toii.
ncperea ocupa toat partea din fa a cldirii. Ici-colo se
zreau msue rotunde pe care fuseser aezate cu grij mici
discuri colorate. Avea ferestre mari, fr perdele, orientate
spre strad i spre prile laterale.
n mijlocul ncperii se nla un set de trepte ce ducea la
etajul al doilea, mrginit de balustrade metalice ncovoiate.
Pune-i s stea lng trepte, opti Draycos. E locul cel
mai ferit de gloane.
Ar trebui s fiu afar, bombni Jack n timp ce-i mna
pe parprini spre trepte. Ar trebui s-i ajut.
Nici s nu te gndeti, i-o retez Draycos. N-ai arm.
Trebuie s rmi aici i s-i pzeti pe civili.
Dar sunt colegii mei, nu? Tu eti cel care-i d ntruna cu
datoria. Vrei s rmn aici i s-i las n plata Domnului?
N-ai cum s-i ajui, rosti dragonul, sgetnd aerul cu
limba prin deschiztura de la cma. Mirosul parprinilor era
nou pentru el i se strdui s-l memoreze.
Bine, spuse el cu un oftat prelung. Ai grij.
i ajut pe parprini s se rezeme de trepte, timp n care
strecur mna deasupra balustradei.
Draycos sri ca din puc i urc scrile, cu solzii zornind,
gata de lupt.

Capitolul 12

86

Al doilea etaj semna leit cu primul: spaii largi, marf


mprtiat pe msue, ferestre neacoperite. Draycos urc la
al treilea etaj.
Acolo gsi n sfrit ce cuta. ncperea nu fusese destinat
mrfurilor, ci era mprit ntr-un labirint de mici
compartimente joase, asemenea spaiilor cu birouri. Mai mult
dect att, ferestrele erau parial ascunse dup draperii
ornamentale. La adpostul pereilor despritori, i croi drum
spre una dintre ferestre i privi cu grij afar.
Cealalt cldire nu se afla la mai mult de patru metri
deprtare, o nimica toat pentru un rzboinic K'da. Nu zri pe
nimeni la ferestre. Atacatorii preau mai preocupai de strad.
Nu neglijaser ns protejarea acestei laturi, cci ntre cele
dou cldiri ploua cu bombe-popcorn.
O metod interesant de aprare, pe care shontinii i K'daii
n-o ntrebuinaser niciodat. Un lansator aflat probabil pe
acoperi scuipa ncontinuu bombe-popcorn. Cnd treceau de
marginea cldirii, o mic paraut se deschidea i schimba
brusc direcia proiectilului, ndreptndu-l spre pmnt. Apoi
parauta plesnea, lsnd bomba s cad la vitez normal.
Pentru cteva clipe, Draycos studie tiparul bombelor.
Dac-i calcula bine paii, era floare la ureche.
Acoperiul cldirii era puin mai nalt i nu putea tii dac
tunul de popcorn era manevrat de cineva sau nu. n manualul
mercenarului scria c dispozitivele respective erau automate,
deci probabil fusese lsat n voia sorii. Oricum, i asuma
riscul.
Privi n jos i nu-i putu ascunde zmbetul. Indiferent de
menirea lor, bombele-popcorn aveau i un binevenit efect
secundar. La fel cum mpucturile de la fereastr creaser
un nor de fum n jurul acoperiului cldirii, i bombele
87

creaser o pcl groas la sol. Dac ar fi srit, nu l-ar fi vzut


nici atacatorii, nici cei atacai.
Deschise fereastra i fcu civa pai ndrt. Se arcui, gata
s sar, cu ochii la bombele ce treceau prin faa geamului.
Inima i btea repede, irigndu-i muchii, pregtind trupul
pentru efortul ce avea s urmeze. Cu coada ochiului vzu
auriul solzilor preschimbndu-se n negru pe msur ce valul
proaspt de snge i iriga i restul trupului.
Rzboinicul K'da era pregtit.
Sosise momentul potrivit. i nfipse ghearele n covor i
ni nainte.
ntr-o clipit era la fereastr. Sri, se propti cu picioarele
din spate de pervaz i se arunc.
Dac nu-i calculase bine paii, era prea trziu s mai
schimbe ceva. Din fericire, nu greise. Strbtu neatins
grindina artificial i ateriz pe balustrada ce mprejmuia
acoperiul.
Tunul de popcorn i scuipa ncrcturile aductoare de
moarte din centrul acoperiului. Aa cum anticipase Draycos,
nu era pzit de nimeni. naint pe sub uvoiul de bombe.
Tunul pe care-l avea acum n fa se deosebea puin de cel
prezentat n manualul lui Jack, dar nu att de mult. Tie cu
dou lovituri de ghear cablurile de alimentare i ploaia de
bombe ncet.
Alturi de mecanism se afla o trap prin care se cobora n
cldire. Deschise ncrctorul tunului i scoase dou bombe.
Pregtit s le arunce la nevoie, ridic niel trapa i i vr
limba.
Prin mirosul greu de explozibil adulmec un iz de
extraterestru. Mirosul de parprin era de asemenea prezent,
ns vag i rnced. Mai puternic era mirosul de om. Nici
oamenii, nici extrateretrii nu preau a fi prin preajm.
88

Deschise trapa. Cteva trepte nguste duceau spre o u


deschis. Nu zri atacatori, sisteme de alarm sau capcane.
Ag bombele sub bra i cobor treptele. Ua deschis ddea
spre un coridor cu alte zece ui. Apartamente sau birouri
private, hotr el. Se furi n tcere de-a lungul coridorului,
ciulind urechile i muinnd cu limba n dreptul fiecrei ui.
Atacatorii se aflau n spatele celei de-a doua i celei de-a
patra ui pe partea dinspre strad. Aez bombele n faa celei
din urm, astfel nct s explodeze la deschiderea uii, apoi
se-ntoarse la cea de-a doua i o deschise.
Atacatorii erau aezai la fel ca n schemele din manualul
lui Jack. Lng fereastr, un trepied susinea o arm subire
cu eav lung, nclinat spre strad, ncins cu o cartuier
ce se ncovoia ntr-o valijoar.
Cel care o mnuia fcea parte dintr-o specie pe care
Draycos n-o mai ntlnise pn atunci. Era scurt i ndesat,
cu urechi mari. Din pielea-i pestri ro-violet i ieeau pe
alocuri grmjoare de pene. Purta o vest de lupt cu galoane
la umeri ce nfiau o sabie lung i curbat, i era cu
siguran extraterestrul pe care Draycos l adulmecase mai
devreme.
Se aezase departe de fereastr, cu picioarele ncruciate i
rezemat de un birou. ntr-o man inea un monitor, iar n
cealalt o manet, i cu ajutorul lor ghida arma de la distan.
Nesbuitul sttea cu spatele la u, probabil ncredinat c
urechile sale clpuge i vor da de tire dac se apropia
cineva.
Draycos nu-i oferi prilejul s-i ndrepte greeala. Dintr-un
salt fu n spatele lui i cu o singur lovitur l izbi cu capul de
birou, lsndu-l fr simire.

89

Dragonul se aplec deasupra soldatului, ascultndu-i


btile inimii. Extraterestrul era viu, dar cu siguran leinat
pentru mult vreme.
Mai avea o singur camer de rezolvat i pe urm nu mai
avea ce s fac. Se ndrept spre u, dar brusc se opri. Un
gnd i ncoli n minte.
Studie cu atenie maneta. Apoi, manevrnd cu delicatee
comenzile, orient eava spre cldirea de vizavi. Cu ochii la
monitor cercet faada cldirii pn descoperi fereastra de
unde o mitralier asemntoare scuipa rafale de gloane n
strad.
Zmbind n sinea lui, fix inta i trase.
Rezultatul fu pe msura ateptrilor. Lovi din plin cealalt
mitralier, zglind-o ca pe o momie de paie i rsturnnd-o
n cele din urm pe o parte. Roti arma spre dreapta pn gsi
alt mitralier i deschise din nou focul. Asta era mai solid i
fu nevoit s trag de dou ori.
Lu la ochi urmtoarea cldire, contient c mai avea foarte
puin timp. Dac operatorii mitralierelor distruse erau iui la
minte, aveau s-l ntiineze numaidect pe cel din camera de
lng de faptul c arma czuse n mini inamice. Iar soldatul
avea s ncerce s-o recupereze.
Dumanul era ager la minte i chiar mai rapid dect se
ateptase Draycos. Cele dou bombe-popcorn lsate pe
coridor explodar.
Inamicul se apropia.
Mai avu timp s distrug o ultim mitralier, apoi arunc
maneta, porni nspre u i sri. Se rsuci n aer i se nfipse
cu ghearele n lemnul peretelui, chiar deasupra uii.
i chiar la timp. Ua se deschise violent i o rafal de
gloane se revrs asupra ncperii.
90

Vzndu-l pe tovarul su ntins la podea, soldatul inti


spre birou, singurul ascunzi firesc. Gloanele mucar din
lemn, mprtiind achii n toate direciile. Privind la
rmiele biroului, Draycos se felicit n sinea lui c nu se
refugiase acolo.
Rafala se potoli i un soldat uman trecu cu bgare de
seam pragul, gata s trag n orice mic. Dragonul i arse o
lab dup ceaf.
Dar acest mercenar era plmdit dintr-un material mai dur
dect colegul su prbuit la podea, cci, dei se mpletici,
reui s rmn n picioare. Scutur din cap de parc ar fi
vrut s-i domoleasc vrtejul din creier, dar primi nc o
lovitur cu coada, taman n acelai loc. Omul scp arma din
mn i se prbui la podea.
Draycos iei din camer i se ndrept spre trepte.
Coridorul era pustiu, ns nu pentru mult vreme. Auzea deja
pai urcnd scrile de la etajul inferior. Puteau s fie ali
atacatori, venii s vad ce se petrecea, putea la fel de bine s
fie un grup de hangeri. Oricum, era timpul s plece. Urc
treptele i ajunse pe acoperi, unde constat c nu se mai
auzea nici un foc de arm.
De cum scoase capul pe trap, afl i de ce. n deprtare se
zreau trei aeronave gonind n direcia lor. Mult ateptatele
ntriri ale Tiului Hangerului. Era i cazul.
Travers acoperiul, trgnd ndejde c Jack era tot acolo.
Dintr-o singur micare sri pe balustrad, dup care plonj
spre fereastra de unde venise.
Saltul nu fu ntru totul precis, aa c ntinse labele nainte
s treac prin fereastra deschis. Dup ce-i recpt
echilibrul se strecur printre birouri i cobor treptele pn la
al doilea etaj. Acolo se opri i ciuli urechile. Cei trei parprini
91

vorbeau n oapt, cu glasuri ncordate. Se aflau tot la baza


scrii.
Din nefericire, Jack nu ddea nici un semn de via. S fi
plecat oare altundeva? N-ar fi fost deloc lucru uor s se
ntoarc la el fr s-l zreasc refugiaii.
i, dac nu se mica iute, parprinii ar fi fost cea mai
nensemnat dintre problemele sale. Odat cu sosirea
aeronavelor i ncetarea atacului, hangerii se puseser pe
treab. Printre primele lor sarcini era verificarea cldirilor.
i cldirea n care se aflau ei, firete.
La vederea balustradei i veni o idee. Era de metal, iar
metalul e un bun conductor pentru sunet. Aa c o lovi uor
cu ghearele de trei ori.
Spre marea lui uurare, auzi imediat lovitura de rspuns.
Ridic cu grij capul, ct s-l poat vedea. Jack se sprijinea
cu o mn de balustrad, lovind-o nerbdtor cu degetele.
Draycos se furi n jos pe trepte, atinse mana biatului i
se strecur pe sub mnec, lunecnd n poziia lui obinuit.
La timp! Ua se deschise cu putere. Dragonul scoase un
ochi prin deschiztura de la cma.
n cadrul uii apru sergentul Grisko cu o mitralier n
mini. n spatele lui Jack i zri pe Alison Kayna i pe Jommy
Randolph.
Iat-l, rosti Jommy, artndu-l cu degetul. V-am zis eu.
Mi-ai zis, mi-ai zis.
Grisko l pironi cu privirea pe Jack.
Tu ce mama dracului caui aici?

Capitolul 13

92

Mna lui Jack zbur de pe balustrad i nepeni lng


trup.
I-am ajutat pe civili s-i gseasc adpost, domnule,
rosti el, fcnd semn ctre parprinii ngrmdii la podea. Au
fost prini n focul luptei.
Ce biat de isprav, spuse Grisko cu acreal, ns
ncntarea din vorbe nu i se citea pe chip. i-a dat cineva un
ordin n sensul sta? Sau l-ai nscocit de unul singur?
i ai hotrt s te ascunzi laolalt cu ei? adug Jommy.
ine-i fleanca, Randolph, se rsti Grisko la el, fr s-l
scape pe Jack din priviri. Ai primit vreun ordin, Montana? i-a
dat cineva vreun ordin, Montana?
Nu tocmai, domnule, mrturisi el, simind cum l trec
nduelile.
Nemaipomenit. Scpase teafr din atacul inamic doar ca
s-i fac ai lui de petrecanie. i nu de glon se temea el.
Manualul vorbea de pedepse aspre pentru dezertori.
Nu se afla nimeni n preajm s-mi dea ordine, rosti el,
ncercnd s-i scoat cmaa pe undeva.
n manual sunt specificate dousprezece ordine pentru
situaii de lupt. S-o iei la sntoasa era cumva printre ele?
Jack i muc limba.
Nu, domnule.
Un parprin ncepu s boceasc.
Iar lui i veni o idee nstrunic.
Dar mi aduc aminte c una dintre principalele ndatoriri
ale mercenarului e s slujeasc nevoilor clientului. Cum pe
Sunright clienii notri sunt parprinii, am presupus c toi
parprinii intr sub incidena articolului.
Hai c m-ai dat gata, rosti Grisko. ns protecia civililor
e cu trei linii sub sprijinul camarazilor.
Alison prea agitat.
93

M-ntreb unde i-a disprut carabina, murmur ea.


Cu aceiai ochi necrutori, Grisko privi nti la umrul
su, apoi la podea i la mesele dimprejur.
Bun ntrebare. Ai i un rspuns la fel de bun?
Ar fi zmbit Jack n momentul acela, dar nu ndrznea.
Tocmai i se oferise o porti de ieire.
Mi-a luat-o un hanger.
Grisko se ncrunt la el.
De ce?
Presupun c dorea s trag n lunetitii de pe deal. Navea la el dect un Heckler-Colt MP-50. Total nepotrivit
pentru distane mari.
i-atunci de ce nu i-a dat HC-ul lui?
N-am avut timp s-l ntreb, domnule. Mi-a nhat pur i
simplu carabina i dus a fost. Ca s fiu sincer, adug el cu
fals smerenie n glas, cred c mercenarii de carier nu dau
dou parale pe noi.
Buza sergentului tresri.
Nu-i condamn.
i mut privirea de la Jack la parprini i din nou la Jack.
Bine, afar cu voi, la aliniere. Recupereaz-i carabina i
mic-i hoitul n formaie.
Fcu stnga-mprejur i iei ano pe u. Jommy i arunc
o privire sumbr, apoi o lu pe urmele sergentului.
Adio curte marial, spuse Alison. Ce pcat, se anuna
un proces interesant.
mi pare nespus de ru c te dezamgesc. i lu rmas
bun de la parprini i o lu nspre u. Dar m-ai vzut pus la
zid, e i asta ceva, nu?
Fata ridic din sprncene.
Hei, te-am scos din rahat, ce vrei mai mult de-att?
94

Puteai s-i spui mai devreme c l-ai vzut pe maimuoiul


la smulgndu-mi arma din mini.
ntr-adevr. Dar de ce-a fi fcut-o?
Pentru c Grisko mai avea puin i fcea spume la gur!
S-ar fi putut s nici nu te bage n seam, la ct de hotrt era
s m termine n momentul la. La asta te-ai gndit?
Cum s nu? Dar dac interveneam din prima clip, a fi
dat impresia c iau partea unui dezertor, i ne trezeam
amndoi pui la zid. La asta te-ai gndit?
Jack o privi n ochi i simi suprarea prsindu-i uor
trupul. Un foc ardea mocnit n adncul acelor ochi.
Furie, ciud, determinare. i nu n ultimul rnd team.
Sentimente pe care le ncercase de la o vreme ncoace. Mai
precis de un an, de cnd murise unchiul Virgil.
Credeam c suntem tovari de arme, rosti el ncet.
Ea i arunc o privire de ghea.
Nu-mi pun pielea la btaie pentru tine, Montana, i
rspunse ea pe acelai ton. Sau pentru oricine altcineva. Apoi
se ntoarse i iei pe u.
Bine. Mcar tim cum stau lucrurile.
Ce persoan deosebit, murmur Draycos.
Da, deosebit precum o boal tropical. Hai s-l gsim
pe mscriciul care mi-a utit arma.
l gsi dup cteva minute bune de cutri. Avu nevoie de i
mai mult timp s reintre n posesia carabinei. Individul
arunca n continuare priviri bnuitoare n direcia dealurilor i
nu dorea s renune cu una, cu dou la arma de mare
distan. i spuse toate acestea lui Jack ntr-un limbaj care
l-ar fi umplut pe Grisko de mndrie.
ns chiar atunci ofierii sunar ncolonarea. La auzul
numelui de Grisko, soldatul se ls mai uor nduplecat.
95

Trgnd o ultim sudalm, i ndes carabina n mini i se


altur nervos detaamentului su.
La ndemnul lui Draycos, Jack nlocui ncrctorul pe
jumtate gol cu unul nefolosit. n scurt timp, coloana de
mercenari defila din nou pe strzile oraului.
Dar mersul le era mai puin ano, iar privirile mai puin
ncreztoare erau mereu aintite spre ferestrele cldirilor.
Armele atrnau din nou pe umr, ns degetele soldailor
cutau involuntar trgaciul. Aeronava de vntoare ce le
nsoea marul de la nlime ineau treze n mintea tuturor
imaginile celor petrecute.
Tiul Hangerului primise astzi un pumn n nas.
Schimbarea se petrecuse i n rndul civililor. Strzile erau
acum pustii, iar cei care treceau din greeal pe lng coloana
de soldai i duceau degrab paii n alt parte.
Mai devreme, localnicii fuseser nelinitii i bnuitori.
Acum erau nfricoai de-a binelea.
Jack oft n sinea lui. Era clar c plimbarea asta prin ora
nu-i atinsese scopul, oricare-ar fi fost el.
Ajunser n curtea comandamentului fr alte peripeii.
Atunci sosir i transportoarele cu echipamentul, prilej de
mare nvlmeal, pn i gsi fiecare dulpiorul i restul
armelor.
Jack i nchipuise c ederea lor n Mer'seb va dura cteva
zile, nainte s porneasc spre avanpostul ase Noiembrie.
ns dup numai un ceas de la sosirea lor opt detaamente
primir ordinul s se pregteasc de plecare. Printre ele i
Tango Cinci Zulu.
Urcar ntr-un avion de transport Linx care-i atepta n
curtea comandamentului. Diviziei lor se alturar dou
grupuri de mercenari aduli. Sergentul Grisko urma i el s-i
96

nsoeasc, ns doar pentru a le da o mn de ajutor cu


stabilirea.
Linxul era o aeronav spaioas, care ar fi putut gzdui de
trei ori mai multe persoane. Pentru Jack, asta nsemna mai
mult loc de desfurare i n consecin ocup dou scaune n
spate, lng un gemule. Pe unul i arunc bagajul, iar el se
instal pe cellalt. Dac i inea ochii lipii de geam, putea
s-i nchipuie c mergea ntr-o excursie.
ntr-o excursie, nu ntr-o zon de rzboi.
Sperane dearte. Spre deosebire de celelalte aeronave ale
Tiului, Linxul chiar avea nfiarea unui avion militar.
Dou mitraliere de calibru mare se ieau de sub aripa
butucnoas i i furau mereu privirile. Aripa era vopsit n
culori de camuflaj, pentru a feri avionul de ochii dumanului
ct se afla la sol.
Nici peisajul nu ncnta peste msur. Colinele mpdurite
ce nconjurau Mer'sebul lsar locul unei cmpii presrate cu
lacuri, doar pentru a-i face din nou apariia dup o bucat
de vreme. Grisko le spusese c zborul pn la ase Noiembrie
va dura dou ore, ceea ce-l fcu pe Jack s se ntrebe ct de
mare e teritoriul pe care leahta asta de mercenari trebuia s-l
pzeasc.
mbtat cu astfel de gnduri voioase, i rezem fruntea de
geamul rece i adormi.
O mpunstur uoar i mprtie somnul. Deschise ochii
i fcu privirea roat.
Nu se nghesuia nimeni n el. Mai precis, nimeni nu-i ddea
vreo atenie. Rogan Mbusu, cel care se afla cel mai aproape de
el, se tolnise ct era de lung pe dou scaune i sforia n
surdin. Soarele amiezii descria umbre lungi n jocul cu
relieful.
97

Simi din nou mpunstura. Era gheara lui Draycos. Felul


unui dragon de-a te sci.
Ce-i? opti el n direcia umrului.
Trebuie s vorbim.
Acum?
Acum.
Doar jacheta i cmaa l ferir pe Draycos de privirile
furioase ale biatului. Ce mai, dragonul avea un dar s aleag
cele mai nepotrivite momente.
Dar trebuia s-i fac hatrul. Desfcu centura, merse pe
lng depozitul de echipament pn n coada aeronavei, unde
gsi o toalet. Zvor ua, apoi se uit dup camere de
supraveghere. Nu erau.
Sper s fie important, l avertiz el. Cobor capacul i se
aez.
Cu un val de greutate, Draycos ni de sub gulerul
biatului, ateriznd cu uurin n dreptul chiuvetei.
E important. i aduci aminte de harta ce descria
mprejurimile avanpostului ase Noiembrie?
Mi-ai tulburat odihna ca s-mi dai lucrare la geografie?
Ascult-m, rosti Draycos pe un ton grav. Dealurile
Cenuii strbat harta de la nord-vest la sud-est, iar Muntele
Ursului se nal la nord de avanpost. Am dreptate?
Da. Dealurile Cenuii se ntind nspre miazzi pn la
lacul Octrani, din care izvorte, nspre vest, Rul Partanra.
Iar un afluent al rului strbate Mer'sebul, oraul
parprin pe care tocmai l-am prsit, nu?
Aa e, csc Jack. Ce-i cu asta?
Simplu, rosti Draycos. Nu ne ndreptm spre locul
indicat pe hart.

98

Capitolul 14
Ca la un semn, toat oboseala i se scurse din trup, iar Jack
se ridic n capul oaselor.
De unde tii?
Sunt un bard-rzboinic K'da. E meseria mea s descifrez
hri. Am privit peisajul pe geam.
Stomacul lui Jack fcea tumbe.
Ct de mult am deviat?
n mod normal, trebuia s ne ndreptm pe o rut estic,
cu cteva grade nspre nord. Iniial am urmat aceast direcie.
Dar, n urm cu un ceas, avionul a nceput s coteasc spre
nord.
Zburau de o or i jumtate. n treizeci de minute aveau s
aterizeze. Asta dac era s-i dea crezare lui Grisko. Poate nici
el nu tia ce se petrece. Sau poate tia.
ncotro ne ndreptm?
n jumtate de or vom fi la marginea vestic a Dealurilor
Cenuii. La cinci sute de kilometri de ase Noiembrie.
i dac nu aterizm acolo?
Dac mergem mai departe, vom intra fie n zone neutre,
fie pe teritoriu inamic.
Jack i muc buza. Minunat.
Ce ne facem?
Nu uita c avem dou detaamente de soldai narmai
pn-n dini cu noi. Or fi tiind ei despre ce-i vorba.
tia dragonul ce tia. Dac pilotul era un spion al
inamicului ncercnd s-i duc n alt loc, trebuia s dea piept
grupului de hangeri. Jack bnuia c nici ei nu doresc s-i
ncheie zborul pe teritoriul dumanului.
Pe de alt parte, n-ar fi fost prea iste din partea lor s
deschid focul ntr-un avion aflat la mare altitudine.
99

M duc s vorbesc cu Grisko. Hai, treci la loc.


Dragonul se strecur asculttor pe sub mneca biatului.
Dup ce ncheie nasturii de la guler, Jack iei.
Grisko sttea singur n spate, n cealalt parte a avionului.
Probabil de-acolo putea s-i supravegheze mai bine pe tineri.
Doar c n clipa aia nu supraveghea pe nimeni. Avea ochii
nchii, iar capul i se legna uor pe sptar.
Jack i uguie buzele. tia c n-o s-i pice bine
sergentului.
Domnule sergent?
Grisko i rspunse cu ochii nchii.
Ce-i, Montana?
Cred c am luat-o pe alt rut.
Grisko miji o pleoap i l ochi pe sub gene.
Poftim?
Nu ne ndreptm spre ase Noiembrie, ci spre nord.
Grisko miji i cellalt ochi i cercet chipul biatului pentru
o clip.
Te felicit pentru observaie, rosti el n cele din urm. Aa
se face c am primit alte ordine. amirii i-au mutat ieri
staia de transmisie n punctul Kilo apte. ntr-acolo
ne-ndreptm.
Ah, exclam Jack.
Deci asta era. Simplu i firesc. Nici vorb de vreo deturnare
ndrznea.
O singur problem. Unchiul Virge se ndrepta spre ase
Noiembrie, ceea ce nsemna c planul de sustragere a datelor
privind navele Djinn-90 se ducea de rp. Mai ru, cnd
venea momentul s tearg putina, salvarea lui se va afla la
peste cinci sute de kilometri distan.
Grisko se holba nc la el.
Te deranjeaz ceva?
100

Nu, domnule, rosti Jack, ncercnd s-i ascund


ngrijorarea. mi cer scuze c v-am trezit.
Juma' de ceas pn la aterizare, spuse Grisko, lipindu-i
la loc pleoapele. A trage-un pui de somn n locul tu.
Ceva-mi spune c vei sta de straj la noapte.
Lui Jack i pic faa.
Am neles, s trii.
Se ntoarse la locul su i se ghemui lng geam. Umbrele
copacilor se alungiser, vestind lsarea serii.
Nu-mi place deloc, opti Draycos, dup ce-i desfcu
nasturii gulerului.
Nici mie. Mai deschise civa nasturi i se rsuci,
permindu-i dragonului s priveasc pe geam.
Nu cunosc prea bine tehnologia voastr, rosti el, dar la
shontini i K'da un dispozitiv care leag prin unde planetele e
masiv i greu de urnit. Oricum, nu ntr-o singur zi.
i unchiul Virgil a montat o mic staie de transmisie
InterWorld pe Essenay, dar n-o folosea de fric s nu-i dea
poliia de urm.
Un asemenea transmitor nu poate fi montat nici mcar
pe navele noastre mari. Sunt obinuite la voi?
Nu chiar, rosti Jack ngndurat. tiu c cele mai mari
nave StarForce au aa ceva, i bnuiesc c i cteva
pacheboturi spaiale. Dar dac stau bine s m gndesc,
nu-mi amintesc ca vreunul dintre amicii unchiului Virgil s fi
avut un transmitor de felul sta pe nav. Trebuie s fi pltit
o cru de bani pentru el. Sau poate l-a furat.
nseamn c transmitorul amir e greu de
transportat. Reamplasarea lui cere mult timp i osteneal. i
ar fi o manevr greu de tinuit.
Jack ncuviin. El i dragonul erau pe aceeai lungime de
und.
101

Cu alte cuvinte, le-ar fi luat vreo dou sptmni s


pregteasc locul, s-l dezasambleze i s-l transporte.
Trebuia s fim ntiinai ct nc eram pe Carrion.
Exact. i dac de-abia ieri s-au pus n micare, nu era
necesar s plecm n seara asta.
Puteam s ateptm cteva zile n Mer'seb, pn ar fi
instalat-o.
Firete. Fie amirii au aflat de inteniile noastre i
ncearc s ne zdrniceasc planurile, fie ni se ascunde ceva
legat de misiune.
Tot ce-i posibil, spuse Jack, scrpinndu-se pe obraz.
Exist i o explicaie mai simpl.
Anume?
amirii s-au rzgndit n privina destinaiei
transmitorului i nimeni nu i-a btut capul s ne spun
pn azi.
Dar informaia dat la timp e esenial pentru rzboinic.
Ce motive ar avea s ne ascund diverse lucruri?
Hei, sunt un biet boboc, i aminteti? Nimeni nu trebuie
s-mi dea mie raportul.
Vorbeti cu geamul? susur un glas familiar n spatele
su.
Draycos se piti iute la locul su, fcndu-l pe Jack s-i
mute limba.
Bun, Alison, rosti el, ntorcndu-i privirile. Pi da.
Credeam c-i o practic obinuit.
Nu mai spune.
i nfc bagajul i-l arunc fr pic de finee alturi, apoi
se aez lng Jack.
Stai s ghicesc. Te zgiai la geam pentru c doreai s-i
aduni gndurile.
Jack o privi a lehamite.
102

Jalnic. Spune-mi c n-ai venit aici doar pentru-att.


Nu chiar, voiam s admir privelitea de pe scaunul tu,
spuse Alison, lungindu-i gtul ca s vad deasupra lui. i s
aflu ce-aveai de discutat cu Grisko. Jack miji ochii.
Ce vrei s zici?
Ea l privi rbdtoare.
Tu. Grisko. Discuie. Acu' dou minute. Vrei s-i spun
pe litere?
Mulumesc, dar m descurc, mri Jack, i trec peste
faptul c-i bagi nasul pe unde nu-i fierbe oala; se pare c nu
ne ndreptm spre ase Noiembrie, ci spre Kilo apte.
De data asta Alison era nedumerit.
De ce?
Grisko zice c i-au mutat transmitorul. Pentru o clip
i se pru c-i citete n ochi trirea aceea intens pe care-o
mai zrise odat. Dar fata ncuviin i spuse doar bine.
Bine? repet el. Bine i-att?
Ce mai e de zis? Dac au mutat transmitorul, mergem
i noi dup el.
Dac tu zici, ridic Jack din umeri. Ochii fetei czur pe
pieptul su.
Deci despre asta vorbea toat lumea? Jack se ncrunt.
Ce?
Tatuajul, i fcu ea semn cu capul. Drgu.
Jack privi n jos. ntr-adevr, o parte din falca dragonului
se ntrezrea printre doi nasturi de la cma.
E mai drgu dect i nchipui, rosti el, fr s-i
ascund mndria din glas. E rsucit n jurul trupului, vezi?
Trase puin de guler pentru a dezvlui mai mult din chipul
dragonului. Ultimul lucru pe care i-l dorea era s-i fac
reclam lui Draycos, i probabil Draycos i dorea asta cu att
mai puin. Dar ntlnise destui oameni tatuai s tie c un
103

tatuaj nu e fcut pentru a fi ascuns. Alison era destul de


ager la minte, i ar fi putut s cad la bnuieli dac nu se
flea cu dragonul.
Uite, capul e cel mai mito. Stai puin s desfac...
Nu trebuie, rosti Alison iute. Eram curioas dac nu se
aseamn cu tatuajul purtat de vechii Cavaleri ai Dragonului.
i-am spus c n-am auzit de ei pn luna trecut.
Tu nu, dar poate cel care i l-a desenat tia mai multe.
Ah.
Asta nu-i trecuse prin minte.
i?
i ce? Nici pe departe. Cavalerii Dragonului i purtau
tatuajele ntre omoplai, chiar sub gt. Un mic dragon rsucit,
n form de cerc. Mult mai mic ca al tu.
Vd c tii ceva despre ei.
Fata ridic din umeri.
i-am mai spus, am sursele mele. Mereu o plcere s
vorbesc cu tine.
Se ridic i se ntoarse la locul ei.
Interesant, opti Draycos.
Ce? Obsesia ei pentru tatuaje cu dragoni?
Faptul c a bgat de seam c discutai cu Grisko. Are un
bun spirit de observaie.
Jack i nchise cmaa.
i e al naibii de bgrea, ntri Jack. M ntreb dac ei
tiu c sta nu-i prima grupare de mercenari n care s-a
nscris.
Nu tiu. Te gndeti s le spui?
Jack i ls privirile s rtceasc pe geam, cntrind
posibilitile. Dedesubt, umbrele nu conteneau s se
alungeasc. Asfinitul era pe-aproape.
Nu, hotr el ntr-un sfrit. S fim totui cu ochii pe ea.
104

Linxul strbtu ultimii kilometri razant cu bolta pdurii,


ocolind cte un copac mai nalt, cte un deal sau cte o
stnc mai rsrit.
Jack se holba la marea de verde ce nconjura aeronava,
ncredinat c urmau s se prbueasc dintr-o clip n alta.
Astfel de manevre erau floare la ureche pentru unchiul Virge,
dar nu el inea de man acum.
Din fericire, pilotul era stpn pe situaie. erpui prin
pdure fr s izbeasc vreun obstacol i ateriz peste cteva
minute ntr-un lumini, la rdcina unui munte.
Dac baza de pe Carrion mai era cum era, avanpostul Kilo
apte prea de-a dreptul primitiv. Singura cldire mai actrii
era o magherni ubred construit din prefabricate. Grisko
le aduse la cunotin c acolo se afla comandamentul i c
era locul unde divizia Tango Cinci Zulu urma s-i instaleze
aparatura.
Restul avanpostului era format din patru corturi nlate la
umbra copacilor. Dou dintre ele serveau probabil pe post de
dormitoare, iar celelalte dou n chip de cantin i depozit de
armament. Undeva mai jos de tabr, nspre apus, se nla
solitar inconfundabilul cort ngust: latrina.
n deprtare, att la nord ct i la sud, se zreau dou
dispozitive de aprare. Nu era mare lucru de capul lor, dou
guri din care cteva puti i scoteau evile la iveal. ns
gndul c tabra nu putea fi invadat fr ca Tiul s
rspund cu foc era oarecum linititor.
Soarele era la asfinit cnd prsir Linxul. Mercenarii se
puser de ndat pe treab, descrcnd echipamentul i
ducndu-l la corturi. Jommy i restul echipei Tango Zulu erau
i ei ocupai cu transportul computerelor la comandament.
Aa cum se ateptase, Jack fu desemnat santinel n
rondul de noapte. Postul se afla cam la aizeci de metri la sud
105

de tabr, probabil la patruzeci de metri mai jos de


dispozitivul de aprare. aizeci de metri de mers la vale.
Iat-i cuca, rosti Grisko, oprindu-se lng un copac ce
prea a fi un mesteacn cu pielea bolnav.
Cuc?
Postul de santinel, spuse Grisko trgnat. N-ai citit
manualul?
Cred c am srit peste partea aia, mormi Jack. Citise
manualul i niciunde nu era menionat termenul cuc
pentru a defini postul de santinel.
Dar n-avea rost s-i mai bat gura. Era pus santinel
pentru c l trezise pe Grisko n timpul zborului. Dac se lua
la har cu omul nu fcea dect s pun gaz pe foc.
Atenie la mine, mugi Grisko. i prezent patru monitoare
mici i rotunde care fuseser pironite n trunchiul copacului.
Fiecare nfia o imagine uor neclar i fiecare putea fi
acionat cu o manet nfipt n lemn puin mai jos.
sta-i sistemul tu Argus. i aduci aminte sistemele
Argus, nu?
Da, domnule, rspunse Jack cu mai mult ncredere.
Argus era un sistem inactiv de supraveghere ce trimitea
imagini de la o zon la alta. Punctul de distan, numit i
ochiul, era la cel mult dou sute de metri n fa, legat de
monitor printr-un cablu de fibr optic. Santinela putea s
roteasc ochiul cu ajutorul manetei care era legat printr-un
cablu paralel cu primul.
Jack i aminti c atunci cnd citise pentru prima oar
despre sistemul Argus, i se pruse cel mai ridicol i mai
primitiv sistem din ntregul univers. De-abia mai trziu, cnd
mai aflase cte ceva despre electronic i detectoare de surse
electrice, realizase c sistemul avea totui un avantaj. n
inima pdurii, componentele unui sistem cu senzori obinuit
106

s-ar deosebi ca lupul ntr-o turm de oi. Argus, pe de alt


parte, ieea la iveal doar dac dumanul se mpiedica din
greeal de cabluri.
Nu m-ndoiesc, mormi Grisko. ndeprt panoul
protector de pe o tbli fosforescent care nfia harta
regiunii. Postul lui se afla n mijloc, iar marginea taberei
undeva n jos.
Aici sunt amplasai ochii, rosti el, indicnd patru puncte
pe hart. Vei fi nlocuit la miezul nopii. Ai grij s n-adormi.
Porni ctre comandament.
Dac e de ru?
Cum adic?
n caz c vine inamicul. Nu primesc un transmitor sau
ceva cu care s dau alarma?
Grisko se uita la el de parc nu era n toate minile.
Fii serios. Dumanul habar n-are c ne aflm aici.
Dar...
Uite cum facem, i-o retez Grisko. Dac-i vezi, scoate-i
carabina laser i trage. O s bgm noi de seam, crede-m.
i cu asta se fcu nevzut n bezna ce cuprindea ncet
ntreaga pdure. Doar sunetul pailor si pe covorul de frunze
vetede se mai auzea acum, dar n scurt timp ncet i acesta.
Tcere.
Iar Jack i Draycos erau singuri.

Capitolul 15
Lui Jack nu-i plcea defel pdurea. La drept vorbind, nu-i
plcea natura n general. i petrecuse mai toat viaa n orae
i spaioporturi sau n nave precum Essenay. Locuri cu
lumin din belug, muli oameni i fr zgomote ciudate.
107

Ocazional, cnd unchiul Virgil mai fcea cte-o arlatanie,


se ascundeau cteva zile pe moia cuiva sau ntr-o caban la
munte. Dar noaptea i-o petreceau de obicei nuntru. Natura
era bine mersi n afara zidurilor.
Ultima oar nfruntase dumanul verde pe Iota Klestis cu o
lun i ceva n urm. Fcuse cteva plimbri scurte n afara
navei, majoritatea n timpul zilei i vreo dou noaptea.
Plictiseal i nelinite duse la extrem.
Dar mcar avea ptuul lui confortabil la bordul navei i
ochiul vigilent al unchiului Virge care supraveghea
mprejurimile.
Unchiul Virge.
ncerc s strpung ntunericul pdurii cu privirea,
cuprins dintr-odat de un val de neputin i team.
Cunoscuse asemenea triri nc de la trei ani, cnd realizase
n cele din urm c prinii lui nu se mai ntorc acas.
Urmase apoi moartea unchiului Virgil, n urm cu un an,
cnd brusc se trezise singur-singurel n tot universul, lsat n
grija unui calculator cu personalitate.
Acum, n umbra atotcuprinztoare a nopii, temerile lui
ieiser pentru a treia oar la suprafa. Cci, orice s-ar fi
ntmplat cu Draycos, tia n adncul sufletului c relaia sa
cu unchiul Virge se schimbase pentru totdeauna.
Gndul era nspimnttor i strin ca pdurea
dimprejurul su. Pn s-l ntlneasc pe Draycos, dusese o
via simpl i mai mult sau mai puin tihnit. Firea agasant
a computerului, motenit de la unchiul su, era uor de
trecut cu vederea.
Mai mult, computerul era singurul su prieten.
oaptele nopii ncepeau s-i fac drum spre el prin
ntunecime. ndeobte insecte i vieti mici i din cnd n
cnd cte-o pasre sau un liliac zburau pe deasupra lui.
108

Printre vrfurile arborilor se mai zrea nc cerul, dar n


pdure noaptea se lsase de-a binelea.
Brusc, ceva mare i greu i ateriz pe grumaz.
Sri ca ars i ddu bezmetic din mini, ncercnd s-l dea
jos, apoi realiz c era Draycos care tocmai ieise de sub
gulerul jachetei.
Hristoase! uier el. Nu mai f asta.
Ce s nu mai fac? rosti Draycos dup ce ateriz cu
zgomot nfundat pe covorul de frunze.
Las-o balt. Se simea ca un prost. M-ai speriat, atta
tot.
Dragonul i nclin capul ntr-o parte.
Nu-i place aici.
Nu zu, Sherlock, pufni Jack.
Poftim?
Nu conteaz.
i alung gndurile negre i se apropie de monitoarele
Argus. Deasupra fiecruia se aflau dou filtre ce puteau fi
culisate peste imagine. ncerc unul de curiozitate.
Imaginea nu se schimbase mai deloc. l ncerc pe cellalt i
ntunericul fu strpuns de mici crmpeie de lumin.
Ahaa, rosti el satisfcut, att ct i permitea
mprejurarea. sta-i infraroul. Cellalt trebuie s fie pentru
UV.
Cum?
UV e prescurtarea de la ultraviolete, l lmuri Jack,
culisnd filtrele infraroii peste restul monitoarelor. E un soi
de lumin pe care omul n-o vede, dar cteva animale i
aparate o percep.
i infraroiile?
Infraroiile sunt cldur, spuse ncet Jack, urmrind pe
rnd fiecare monitor: vieti mici i psri, nimic mai mult.
109

Sunt emanate de corpuri calde. Btuii care ne cutau pe


Vagran foloseau detectoare cu IR. Cnd ne-am ascuns noi pe
balconul acelor wistawki, i mai aduci aminte?
Da. Am fost surprins atunci c nu ne-au gsit.
Jack ridic din umeri.
Probabil nu semeni a nimic cunoscut oamenilor din
partea asta de galaxie. De fapt, s-ar putea s pari mort ar
trebui s-i facem o scanare cu infraroii ca s fim siguri. n
orice caz, te asigur c nu ari deloc a om.
Asta s-ar putea s ne fie de folos.
Ne-a fost deja.
ntr-adevr. Draycos studie i el monitoarele. Imaginile
nu sunt foarte limpezi.
De acord cu tine. Ce te ateptai de la un sistem lipsit de
curent i surse electrice?
Dragonul sri pe un butean i-i alungi gtul.
Poate ar trebui s cercetez zona.
Nici s nu te gndeti. Tu s-mi stai locului.
Dragonul i ntoarse capul.
S nu-i fie team, Jack, opti el pe un ton mngietor.
Sunt un bard-rzboinic K'da. O s am grij de tine.
M bucur c eti aa ncreztor. Dar n-am de gnd s
dau o rait pe autostrada bunelor intenii.
Vrful cozii lui Draycos tresri.
Te referi cumva la zicala drumul spre iad e pavat cu
bune intenii?
Da. De unde-ai auzit-o? se ncrunt Jack.
De la unchiul Virge, rosti dragonul. Sri i se prinse cu
ghearele de trunchiul unui copac, ncercnd s strpung
vlul nopii.
ntr-una dintre acele edine de poezie?
110

ntocmai. Cunoate multe zicale pe care le folosete s-i


argumenteze punctele de vedere.
Las-m s ghicesc, rosti Jack, zmbind piezi. Punctul
lui de vedere e c trebuie s-i iei tlpia i s ne lai
naibii-n pace.
Cam asta e ideea. Nu crede c supravieuirea poporului
meu ar trebui s te priveasc n vreun fel.
Undeva n faa lor se rupse un b. Jack tresri, nfc
Gompersul i-l ainti n acea direcie.
Fii pe pace, l liniti Draycos. E doar un animlu care-i
procur cina.
Jack ls carabina jos, rsuflnd uurat ns fr zgomot.
Bine.
Draycos se desprinse de trunchi i ateriz lng Jack.
Nu-i neleg teama. Credeam c ndeletnicirea anterioar
te-a adus de multe ori fa n fa cu primejdia.
Dar nu aa. Eram mereu copilul. Chiar i cnd intram n
seiful unei bnci tiam c poliia nu va trage n mine dect
dac i ameninam cu pistolul sau ncercam s fug.
ndrept o cut a jachetei sale de uniform.
Aici totul e diferit. Aici sunt o int. Nu pentru c ncalc
vreo lege, ci pentru c port uniforma asta. Numai i numai
pentru c port uniforma asta.
Asta e menirea soldatului. Una dintre ndatoririle tale e
s abai primejdia care-i pndete pe cei slabi i neajutorai.
Visul meu de-o via, pufni Jack.
Draycos i nclin capul ntr-o parte.
E o meserie onorabil, Jack.
O fi acolo de unde vii tu.
Aici nu e la fel?
De un' s tiu? Oft. Bine, recunosc c aa e vzut i la
noi. De obicei. ns pe Sunright nu suntem foarte iubii.
111

Nu neleg.
I-ai vzut pe cei ce-au asistat azi la parad? Nu, probabil
c nu i-ai vzut. Ei bine, nu ne-au ntmpinat cu flori i urale,
ca s zic aa.
Nu e tocmai firesc s nchini osanale n toiul unui atac.
M refeream naintea atacului. Se chiorau la noi de parc
am fi fost agresorii i nu aprtorii. Dup atac a fost i mai
ru. Le era team s se apropie de noi.
Draycos rmase tcut cteva clipe.
Voi suntei mercenari, nu soldai obinuii. Poate aici se
face diferena.
Se poate. Cine tie? ns din leciile de istorie cu unchiul
Virge am neles c oamenii i tratau pe soldaii obinuii la fel
atunci cnd mergeau ntr-un rzboi nedorit.
E greit, rosti Draycos hotrt. Soldaii merit respectul
i cinstea celor pe care-i apr. Dac rzboiul e nechibzuit,
nemulumirile lor ar trebui s inteasc spre conductori.
Hei, i-am spus doar cum stau lucrurile. Nu eu scriu
istoria, eu doar i-o povestesc.
neleg, murmur dragonul.
Sri din nou pe butean, sondnd ntunericul. Jack se
pomeni cercetnd silueta dragonului, o umbr ntunecat pe
un fundal o idee mai deschis.
Era diferit la voi, nu? Vreau s zic, ai ti luptau pentru
supravieuire. E cu totul altceva.
ntr-adevr. Mai existau voci care se mpotriveau, dar
erau linitite de conductori.
Destul de repede, bnuiesc. Cu toii erai obligai s
devenii rzboinici?
Toi trebuiau s primeasc instruire militar.
Dintr-odat glasul su deveni moale i vistor.
112

Cei care nu se nrolau erau trimii n funcii de sprijin.


Era singura cale.
mi dau seama, spuse Jack.
Deci nu era aa mare scofal c era un bard-rzboinic? Sau
poate Draycos era mndru de titlul de bard?
Cu alte cuvinte, orice K'da e capabil s fac ce faci tu?
Dragonului nu-i czu bine remarca.
Nicidecum, rosti el iritat. Oricine poate deveni soldat, dar
nu orice soldat e i rzboinic.
Care-i diferena?
Rzboinicul K'da e o persoan deosebit, l lmuri
Draycos, nu fr mndrie n glas. Are ndemnare i talente
nnscute, i pe deasupra dorina s-i canalizeze acele
talente spre aprarea poporului K'da. Suntem gsii la o
vrst fraged i ni se ofer privilegiul de a deveni rzboinici.
Vrful cozii tresri.
Chiar i o persoan fr talent la versuri poate nscoci
dou rime, cnd i cnd. Asta nu nseamn c e poet. n asta
const i diferena dintre soldat i rzboinic.
Jack ncuviin. ncercase mai demult s scrie o poezie, pe
la zece ani. Rezultatul fusese dezastruos.
La ce vrst i-ai nceput pregtirea? Ziceai c erai mai
tnr ca mine la prima btlie.
Aa e. Nu eram nc rzboinic pe-atunci, dar m
pregteam. Pregtirea mea a durat aproape patru ani.
Patru ani?
Da. Desigur, n cea mai mare parte a timpului eram
soldat. Era o risip ca rzboinicii-n-devenire s fie doar cdei
ntr-un rzboi pentru supravieuire.
mi nchipui, murmur Jack.
Patru ani n comparaie cu cele zece zile ale sale.
113

Bnuiesc c sunt vrednic de mil n ochii ti. Nici soldat


nu sunt, darmite rzboinic.
Te descurci pe msura posibilitilor tale, rosti Draycos
cu tact. Talentul tu merge spre alte ndeletniciri.
Mda, oft biatul. Pun pariu c ai da trei ca mine pe un
soldat n toat regula.
Se poate aranja. Vrei s-o aduc pe Alison?
Jack se uit urt, dar privirile i se risipir n bezn.
Eti haios, n-am ce zice.
Din spatele lor veni zgomotul vag al motoarelor.
Se duce i Linxul, rosti Jack, ntorcndu-se.
ns nu zri nimic printre copaci. Zgomotul deveni mai
ascuit cnd aeronava intr n micare orizontal i prsi
tabra. Jack privi n sus, ncercnd s-i dea de urm printre
copaci. Din nou fr succes.
tii cumva n ce direcie a plecat?
Dup zgomot pare s-o fi luat spre sud-vest, spuse
Draycos.
Spre Mer'seb.
Acum, c plecase i aeronava, bezna prea i mai adnc.
S le fie de bine. N-o s-i ntmpine nimeni cu covorul
rou, dac la asta se ateapt.
Vorbeti de ceteni sau de un alt posibil atac amir?
De ceteni. Dar dac tot ai deschis subiectul, am tras cu
urechea la o discuie dintre locotenentul Basht i alt soldat.
Zicea c au gsit doi mercenari amiri ntr-o cldire, lsai
fr cunotin, dar nevtmai. Mna ta?
Da. Sorii rzboiului au nclinat n favoarea mea.
Da, m rog. Cum de nu i-ai hcuit?
Coada dragonului se arcui.
Nu era necesar. Am dorit doar s le zdrnicesc atacul.
i am reuit.
114

Dar omorser deja zece dintre ai notri. Credeam c nu


eti de acord cu ucigaii.
Nu sunt de-acord cu criminalii. Rzboiul nu-i totuna cu
crima.
Cunosc i preri diferite.
Uor-uor, Jack realiza ct de prosteasc era discuia lor
ntr-un asemenea moment. Dar umbrele i zgomotele
dimprejur l zoreau parc s vorbeasc nencetat. Sau poate
ncerca doar s umple tcerea dintre zgomote.
Unii cred... muli cred c rzboiul e doar un mijloc prin
care conductorii...
Gura! l ntrerupse Draycos. i ntoarse capul i ciuli
urechile.
Pentru o clip, Jack bjbi cu privirile prin ntuneric. Nu
vedea nimic. Apoi i pic fisa i se uit la monitoare.
Dragonul nu se nelase. Ceva se zrea pe unul dintre
ecrane. Imaginea era neclar, dar nfia fr doar i poate o
fiin umanoid ce se ndrepta spre tabr.
Spre Jack, mai precis.
Scoase la iveal tblia ce localiza cei patru ochi Argus,
simind cum i bubuie inima n piept. Era ochiul trei. Acolo.
Ceea ce nsemna c silueta ce se-ndrepta spre el era chiar...
Draycos se apropiase pe nesimite i i opti la ureche.
Vin.
Jack simi c pulsul i-o lua razna.
Sunt mai muli?
Limba dragonului ni spre unul dintre monitoare.
Acolo.
Apoi ctre altul.
i acolo.
Jack i nclet degetele pe carabin de parc ar fi dorit s-o
rup-n dou. Erau ntr-adevr nc dou siluete, pe jumtate
115

ascunse dup copaci sau pietre. Una dintre ele tocmai avansa
spre alt ascunzi.
Ci sunt?
Nici un rspuns.
Draycos? Se rsuci.
Dragonul ia-l de unde nu-i.
Draycos, rosti el ct de tare ndrznea, cercetnd
ntunecimea cu privirile. Nici urm de el. Se furiase probabil
s-i ntmpine pe intrui.
Scoase un uierat printre dini. Dintr-odat se simea teribil
de expus n lumina slab rspndit de monitoarele Argus. Se
ndeprt ncet de copac, tresrind de fiecare dat cnd
strivea cte-o frunz sub picioare. La civa pai era
buteanul pe care se cocoase Draycos mai devreme. Se lipi de
pmnt n spatele lui, strngnd arma n brae ca pe-o relicv
sfnt menit s-i prelungeasc viaa. i probabil aa i era.
Calm, Jack, calm, opti el pentru sine. Dac erau doar trei,
nu era prea mare scofal. Trei iscoade nu veneau s ncing o
lupt.
Numai s fi fost trei. Privi cu coada ochiului la monitoarele
Argus, ns se deprtase prea mult i nu vedea mai nimic. Ar
fi trebuit s stea de paz lng ele, iar Draycos s-l pzeasc
pe el. Dar pe dragon l nghiise parc pmntul. Cine tie ce
fcea acum?
Mama lui de dragon. Ce moment i gsise i el s se joace
de-a soldatul.
Dintr-odat auzi zgomotul nfundat al pailor, la civa
metri n faa lui.

Capitolul 16
116

Jack nlemni, nendrznind nici mcar s respire. Spera s


fie Draycos. ns dragonul era mult mai silenios. nc un pas,
alt pauz. ncerc s strpung bezna pn simi c-i iau foc
ochii. n lumina slab a stelelor, pdurea nu era altceva dect
un joc de umbre i contraste.
Zgomotul se auzi iar.
Reui s-l localizeze n spatele unei tufe nalte, la nici patru
metri deprtare de butean. l zrise oare iscoada? Bun
ntrebare. Dac l zrise, ar fi rmas locului mai mult ca sigur.
La urma urmei, n-avea de unde s tie c santinela era un
biat de paisprezece ani speriat de moarte cu zece zile de
antrenament la activ. Dar dac cel din spatele tufei era doar
momeala? Dac misiunea lui era s fac suficient zgomot ca
s-i atrag atenia n timp ce altul l intea din lateral?
Jack se lipi i mai tare de butean, dorind parc s se fac
una cu lemnul putrezit. Era de prisos la ct de tare tremura.
i ndrept cu grij carabina spre tuf.
Acuma-i acum.
Putea s trag, nu-i vorb. Dar dac cel pitit dup tuf era
doar momeala, focul armei i-ar fi trdat poziia i ar fi
mierlit-o nainte ca cellalt s ating pmntul.
Dar dac nu trgea, iar acela era singur...
Draycos! strig n gnd. Unde eti? Am nevoie de tine!
Unde naiba era afurisitul la de dragon?
Alt pas. nghiind n sec, Jack puse degetul pe trgaci.
Brusc, o vietate de mrimea unei broate opi din spatele
tufei.
Jack rsufl uurat, simind cum i se fac muchii de
mmlig. Broasca sri din nou, ateriznd cu zgomotul unui
pas de iscoad.
Ura pdurea din toat inima.
Vzu cu coada ochiului ceva micndu-se. Ridic privirile...
117

i se rsuci violent cnd Draycos sri lng el, ca un


prdtor la pnd.
O s fac infarct din cauza ta, ascult ce-i zic, se stropi
el la dragon. Jur c...
Linite. Se apropie. Trebuie s te retragi.
Mmliga din muchi se ntri de ndat.
Sunt mai muli de trei?
Opt n total. Cu toii poart nsemnele amirilor. Trebuie
s le dai de veste i celorlali.
Cu ochii pierdui n noapte, Jack simi cum l trec toi fiorii.
La trei mai zici c sunt iscoade, dar cnd ai deja opt, te
pregteti de atac. Iar prima ndatorire a oricrui atacator era
s doboare santinelele.
Tresri cnd botul lui Draycos l mpunse uor n coaste.
Ce-i?
N-ai auzit ce-am spus? Trebuie s-i avertizezi pe ceilali.
Nu pot. Nu mi-au dat transmitor.
tiu, rosti dragonul cu nerbdare n glas. Trebuie s te
ntorci n tabr.
Jack se cutremur cu gndul la cele opt puti ce-l pndeau
din spate.
Nu pot. N-o s reuesc.
Draycos i nl capul, sfredelindu-l cu privirea-i de
smarald. Cei doi stteau practic bot n bot.
Ascult la mine, Jack. Vin, ns nu sunt destul de
aproape ca s-i fac vreun ru. Dac nu pleci, te vor ncoli.
Du-te.
Jack rmase cu privirile pierdute n bezn. Draycos avea
dreptate.
Dar picioarele refuzau s-i dea ascultare.

118

Dac se nela totui? Dac vreo doi dintre ei i scpaser


privirii? Poate unul se ascundea chiar acum ntr-un copac,
ateptnd s sar iepurele.
Jack?
Biatul strnse din dini. Nu, dragonul avea dreptate.
Trise momente similare alturi de unchiul Virgil. Dac
zbovea acolo, mai devreme sau mai trziu ar fi pit-o.
n plus, i-ar fi srit oricui n ochi dac rmnea alturi de
un dragon cu solzi aurii strlucitori.
Bine, opti el.
Se ridic cu grij ntr-o poziie ghemuit i cu tot atta grij
se ndeprt ncet de butean. Nu trase nimeni n el. Continu
s mearg cu spatele, trecnd pe lng monitoare. Draycos
rmase lng buturug, cu coada arcuit i urechile ciulite.
De-abia cnd trecu de primul rnd de copaci se rsuci i
Draycos i naint n linite spre el. Cnd ajunse lng Jack
se opri i fcu stnga-mprejur.
Nu te opri, i porunci el, ciulind din nou urechile. Te
acopr eu.
Nu ndrznea s mearg prea repede. Noaptea prea c
prinde via n jurul su i simea o mie de ochi cobori
asupra sa. De trei ori l ajunse Draycos din urm i tot de
attea ori rmase n spate s-i pzeasc retragerea. i dorea
acum s-i fi dat ascultare unchiului Virge i s fi gsit o cale
mai bun de-a da de urma navelor Djinn-90, ns nu se opri.
Nu fcea nimeni de straj n partea asta a taberei. Cnd
trecu pe lng adposturile fcute n pmnt fu ispitit pentru
cteva clipe s sar nuntru. Cu armele dinuntru putea s
rad toat pdurea. Suficient ct s-i descumpneasc pe
soldaii amiri.

119

ns ispita trecu repede. Putea s-i descurajeze sau putea la


fel de bine s-i provoace la lupt. i cu ct amna mai mult
clipa aceea, cu att mai bine.
Mai ales dac putea determina pe altcineva s trag i s
atepte riposta. Drept naintea lui se nla unul dintre
corturile mari, cel ce servea probabil ca dormitor. i trase
niel sufletul dup urcuul greu, apoi ddu buzna nuntru.
Era fr doar i poate un cort de dormit. Dousprezece
perechi de paturi de campanie aranjate n jurul unei msue
cu patru scaune de acelai model. Scaunele erau goale. La fel
i paturile.
Jack rmase o vreme cu privirile pironite la paturi.
Douzeci i patru de paturi. Goale.
Toate?
Chiar aa.
Iei afar i l zri pe Draycos furindu-se la colul
cortului.
Nu le-ai dat de veste?
N-am cui. Au disprut.
Gtul lung al dragonului se arcui a surpriz.
Au disprut? Unde?
De unde vrei s tiu? ripost Jack, fcnd privirea roat.
Tabra era cufundat n bezn i tcere. i nchipuise c
dormeau cu toii. Acum se ntreba dac mai era un suflet de
om prin preajm.
ncercm i cellalt con? ntreb Draycos.
S mergem la comandament nti. E n drum i restul
diviziei probabil c monteaz nc aparatura.
Bine.
Dragonul i sri n spinare i se fcu nevzut sub jachet.
Grbete-te, amirii se apropie.
120

Mulumit obloanelor, cldirea comandamentului era


cufundat i ea n bezn, asemenea restului taberei. Rsufl
ns uurat la vederea fantei nguste de lumin ce scpa pe
sub u. Mcar acolo era cineva.
Asta n caz c echipa sa nu uitase lumina aprins nainte
s se fac nevzut laolalt cu restul mercenarilor. innd
pumnii strni, deschise ua.
Colegii din divizia Tango Cinci Zulu nu dispruser ns.
Stteau ngenuncheai ntr-un cerc n mijlocul camerei, cu
faa la podea i minile duse la ceaf. n spatele lor, doi
brbai mbrcai n negru din cap pn-n picioare ainteau
armele spre ei.
Dar Jack vzu toate acestea cu coada ochiului. Atenia i
fusese captat de ceilali doi brbai din ncpere, ce stteau
n spatele mormanului de calculatoare. Cu armele ndreptate
spre el.

Capitolul 17
Intr, i porunci o voce aspr, lipsit de inflexiuni, de
undeva din dreapta lui. Fr zgomot.
Atent s nu fac vreo micare necugetat, Jack i ntoarse
capul n direcia glasului. n colul ncperii sttea un
brummga, fcnd de paz la u.
Jack se holb la extraterestrul masiv, nevenindu-i s-i
cread ochilor. O ntoarcere n timp la rmiele navei
Havenseeker, cnd l ntlnise ntia oar pe Draycos. ns
brummga acesta nu era mbrcat alandala. Purta acelai
camuflaj ca i mercenarii amiri, aceleai galoane mpodobite
cu sbii ncovoiate. Iar arma din mn era mai mic i mai
121

puin coluroas dect grozvia neagr i lucioas cu care


brummga era s-i fac de petrecanie.
Alt brummga. Alt grup.
Situaie i mai nasoal.
Brummga i scutur arma, dndu-i de neles c nu-i de
glumit cu el. Alungnd senzaia apstoare de deja-vu, Jack
pi nuntru. Ca s demonstreze c tie cum s se comporte
n asemenea situaii, nchise i ua.
Mai e cineva? ntreb un soldat.
Jack tocmai voia s spun c habar n-are, ns brbatul i-o
tie:
n regul. Fii pe faz.
nchise gura la loc. Soldatul nu-l ntrebase pe el, desigur, ci
pe unul dintre oamenii de-afar, prin staie. Pentru o clip se
temu ca iscoada s nu-l fi zrit pe Draycos. Poate chiar n
momentul cnd se fcuse bidimensional pe pielea lui.
Nu, n cazul sta sigur ar fi zis ceva. Iar individul din faa
sa nu prea s fie un actor foarte bun.
sta-i ultimul din divizia tehnic? ntreb unul dintre
mercenari, proptindu-i arma pe umr i mergnd spre Jack.
Tocmai i ndeprtase gluga jachetei militare, iar Jack
observ c mercenarul nu avea fir de pr n cap. Ca o bil de
biliard, i trecu prin gnd.
Da, rosti Jommy cu glas pierdut i posomort. Fcea de
paz.
Nu i-a fcut treaba prea bine, coment Bil n timp ce-i
lua carabina lui Jack.
Jack chibzui o clip, apoi hotr s-i strice puin socotelile.
Nu te contrazic, rosti el linitit. Dac nu punem la
socoteal cele opt iscoade ce se apropiau dinspre sud.
Simi un fior de satisfacie cnd vzu moaca surprins a
mercenarului.
122

Nu zu. i ci erau oameni?


Cinci atingeri rapide pe mn.
Cinci. De ce m-ntrebi, faci inventarul?
Treci aici, rbufni Bil. i fcu semn s se alture
celorlali copii.
Jack fcu ntocmai, travers camera i ngenunche ntre
Brinkster i Li. Simi c Brinkster tremura din toate
ncheieturile, cci umerii lor se atingeau, n schimb Li sttea
ca trsnit, parc nevenindu-i s-i cread ochilor.
Haide, tii procedura, l zori Bil. nfipse carabina lui
Jack n grumazul su i rosti:
Minile pe ceaf, degetele mpreunate.
Jack se supuse i de ast dat, aruncnd priviri fugare n
jur. Posomorala din glasul lui Jommy nu era pe de-a ntregul
sincer. Biatul era fr discuie furios i ncerca s fac pe
durul. ns era speriat. Speriat ca naiba.
Rogan Mbusu, bieelul de unsprezece ani, renunase de
mult s mai fac pe curajosul.
Lacrimile i iroiau pe obraz i era scuturat de suspine
nfundate. Alturi de el, Alison sttea nemicat, cu chipul
gol.
ocat precum Li? Sau putea oare s-i ascund
sentimentele mai bine dect ceilali?
De-abia atunci realiz c Alison l sfredelea cu privirea.
i ntoarse privirea. Voia s-l ntrebe ceva? S-i spun ceva?
n timp ce se holba la Alison, dou mini l prinser de gt,
fcndu-l s tresalte, i tot pe nevzute, nainte ca el s
reacioneze, se ndeprtar. n locul lor simea acum ceva rece
i metalic.
Atenie la mine, rosti Bil. Cu coada ochiului, Jack vzu
cum unul dintre mercenari prinde o zgard cenuie i
metalic la gtul lui Li.
123

Astea se numesc zgrzi de control. Se post n dreptul lui


Alison. n caz c celebrul curs de zece zile al Tiului
Hangerului nu v-a spus nimic despre ele, o s v explic eu.
Scopul lor pe lumea asta e s v stranguleze pn v sar ochii
din cap dac ncercai s fugii.
Ajunse n spatele lui Rogan. Biatul pru c se prbuete
la atingerea mercenarului, ns Bil l nh cu o mn i i
mont zgarda cu cealalt.
Mecanismul constrictor se declaneaz n dou situaii.
n primul rnd dac v ndeprtai prea mult de
indicatorul-limit. Indicatorul e la noi. N-o s v spun la cine
exact.
Jommy primi i el o zgard n dar.
n al doilea rnd, le putem declana noi nine. Asta se
va ntmpla dac hotrm pe drum c nu merit efortul s v
lum prizonieri. Nu stm mult pe gnduri, aa c avei grij.
Stranic om, bombni Jack.
Bil, acum n spatele lui Brinkster, avea pe cte se pare
auzul ascuit. Se repezi la el ct ai zice pete i-i trosni un dos
de palm dup ureche.
Ai grij cum vorbeti, putiule, mugi el.
Da, s trii, rosti el, ncercnd s par ct mai supus.
Era suprat pentru c nesocotise prima regul a unchiului
Virgil cnd cazi prizonier: s ari ct mai inocent i mai
neajutorat cu putin. Dumanul obinuia s te treac cu
vederea.
i dac-i dorea ceva n momentul acesta, aceea era s fie
trecut cu vederea.
nc ceva, adug Bil n timp ce-i petrecea lui Brinkster
cureaua n jurul gtului. Zgrzile sunt legate n serie. Avantaj
noi: nu ne complicm cu ase butoane dac vrem s-i facem
de petrecanie unui zurbagiu. Dezavantaj voi: dac o mierlete
124

unul, o mierlii cu toii. Chibzuii la asta n caz c v bate


gndul s facei pe eroii.
Am terminat, locotenente, raport cineva.
Jack se uit ntr-acolo. Mercenarii mpachetaser
laptopurile diviziei lor n rucsaci pe care acum i purtau n
spinare.
Bine, spuse Bil. Sau mai degrab locotenentul Bil.
Plecm, copilai. Fii cumini i inei-v gurile. Oamenii notri
stau la pnd pretutindeni n tabr, ca prietenul nostru
Santinel Gur Bogat. Dac dai alarma, tovarii votri vor
fi mcelrii nainte s se ridice din paturi. Ne-am neles?
Bine.
Prizonierii prsir comandamentul n ir indian, sub paza
trupelor amire. De-abia dup ce traversar o bun parte din
tabr Jack nelese pe deplin remarca locotenentului.
Bil ameninase c-o s-i ucid pe cei din corturi. ns
ameninarea lui n-avea nici o noim, ntruct restul
hangerilor dispruser.
Iar locotenentul Bil nu tia acest lucru.
Tot cugetnd la problem, trecu pe lng postul de veghe
prsit i intr n pdure. Hangerii se fcuser nevzui, dar
nu soldaii amiri i puseser pe fug. Nu-i omorser, nu-i
fcuser prizonieri i nici nu-i ademeniser n pdure.
i-atunci unde dispruser? i de ce?
Nu gsise nc rspuns la ntrebare cnd se ntlnir cu cei
opt soldai pe care-i zrise
Draycos mai devreme. Erau mprtiai n jurul cutii sale,
ateptndu-l mai mult ca sigur pe locotenentul Bil s vin cu
prizonierii. Trupe de ntrire fr doar i poate, n caz c
lucrurile nu mergeau cum trebuie.
Jack constat cu satisfacie c erau ntr-adevr cinci
oameni n grup.
125

Acum coborau povrniul. Civa nori i fcuser apariia,


lipsindu-i pn i de palida lumin a stelelor. Jack se lupta cu
tufriul ce se ntindea s-i sfie picioarele i cu crengile
joase ce inteau spre fruntea lui.
ns ntunericul oferea un nesperat avantaj. Simi
numaidect ghearele lui Draycos cotrobind cu atenie la
mecanismul zgrzii.
Brusc, salba de metal ncet s-l mai strng.
Dragonul reuise s-o deschid.
Acum e acum, gndi el, netiind n ce parte s sar. Dar,
spre dezamgirea sa, simi din nou apsarea metalului.
Un cuvnt deloc civilizat i trecu prin minte. ns Draycos
avea dreptate. Era de prisos s evadezi ntr-o pdure
necunoscut cu o hait de mercenari narmai pe urmele tale.
Ndjduia s gseasc un moment prielnic pentru scpare,
nainte ca locotenentul Bil s-i prezinte plutonului de
execuie.
Dup zece minute de mers ajunser ntr-un lumini. Un
transportor estoasa naripat 505 fr nsemne, mult mai
mic dect Linxul cu care sosise, i atepta acolo. Era pzit de
doi brummga ce purtau galoane amire. Intrar cu toii n
aeronava i i luar zborul.
Vaszic totul era o capcan, iar divizia Tango Cinci Zulu i
computerele lor erau momeala. Serviser pentru a-i scoate pe
locotenentul Bil i pe oamenii si la iveal. Dintr-o clip n
alta, trupele ascunse ale Tiului aveau s-i ncoleasc.
Nimic. estoasa naripat i continua linitit zborul
deasupra arborilor, nestingherit de nimeni.
Minutele trecur i Jack ajunse la concluzia c hangerii nu
doreau s-l prind pe locotenentul Bil, ci cutau baza secret
a amirilor. Tot capcan era, iar divizia lui era n continuare
126

momeala, ns atacul hangerilor avea s mai ntrzie pn la


destinaie.
Cnd transportorul ateriz, cincisprezece minute mai
trziu, Jack era nc ferm convins c aa stau lucrurile.
Haidei, celui, i pofti de afar locotenentul Bil cu
arma aintit spre ua navei. Nu uitai de zgard.
Jack fu al treilea n rnd. De ndat ce iei din transportor
i arunc privirile n vzduh, dup navele Tiului. Nici urm
de ele.
Fr s-i piard ndejdea, cercet mprejurimile. i, n
acel moment, orice speran ascuns pe care-o mai avea i se
scurse n cizme, i roase talpa i se ngrop n pmntul de
sub picioare. Dac asta era o baz militar secret, atunci el
era mtua lui Draycos.
nti de toate, aezarea nu era nici pe departe secret. Nici
urm de copac, stnc sau panou de camuflaj primprejur.
Pn i tabra de antrenament a Tiului de pe Carrion ar fi
fost mai greu de gsit.
n al doilea rnd, nu era o baz militar. n afar de alte
dou estoase naripate complet nenarmate nu zrea nici o
main. Dou cldiri tipic umane mrgineau pista de
aterizare. Erau probabil hangare pentru transportoare nlate
cu bunvoina amirilor. n rest, orelul prea alctuit din
colibe de chirpici de diferite mrimi.
Bine ai venit n oraul Dahtill, i ntiin locotenentul
Bil pe prizonieri, care cercetau i ei mprejurimile. Capitala
unei regiuni controlate de agrii, locul unde s-a aprins flacra
discordiei.
Apoi zmbi, cel mai neprietenos zmbet pe care-l vzuse
Jack vreodat.
Locul unde se va stinge flacra voastr, dragi celui.
127

Capitolul 18
Coliba spre care i conducea Bil era mai mare dect cele
din jur i era acoperit cu frunze mari n form de evantai.
Ua era joas i toi, cu excepia lui Rogan Mbusu, fur
nevoii s se aplece la intrare. nainte s intre, Jack atinse de
curiozitate peretele. Chiar dac prea de pmnt, era dur i
aspru ca piatra.
Coliba avea o singur ncpere. Trei extrateretri stteau
aezai la o mas din mijlocul ncperii. Fpturi scunde,
palide i lipsite de pr, cu chipuri pline, dar adncite n
interior, i ochi argintii scnteietori. Jack presupuse c erau
agrii, dei nu mai vzuse un agrit pn atunci. Doi dintre ei
purtau uniforme de camuflaj similare cu cele ale amirilor,
ns al treilea era nvemntat ntr-o mantie lung i alb cu
dungi roii, subiri.
Mantia era fr ndoial o alegere vestimentar mai bun.
Cei care se jucau de-a soldaii artau caraghios n opinia lui
Jack.
Ce avem de data asta? rosti cel cu mantia. Jack nu se
atepta ca o fptur cu o tigv n loc de chip s aib un glas
att de melodios.
nc o izbnd zdrobitoare mpotriva tlharilor? nc un
pas spre victoria final mpotriva asupritorilor notri?
Jack l privi cu atenie i ncrunt nedumerit sprncenele.
Habar n-avea s citeasc pe chipul unui agrit i, cu toate
astea, extraterestrul n rob nu prea deloc ncntat. Ba era
de-a dreptul nfuriat, judecnd dup tonul vocii. La asta chiar
c nu se atepta.
ns locotenentul Bil nu prea deloc surprins.

128

Avei tot dreptul s fii bnuitor, Luminia Voastr, rosti


el cu glas grav, dar linitit. De data asta ns am descoperit
cheia.
tia sunt copii, l repezi tios un agrit n uniform. Copii
de om. Credeai c n-o s ne dm seama.
i copiii pot s lupte, stimate Maestru al Aprrii. n
mna unor lupttori iscusii precum cei ai Tiului, pot deveni
rzboinici redutabili.
Cu coada ochiului o vzu pe Alison tresrind. Se gndea
probabil la cele zece zile de antrenament i abia se abinea s
fac un comentariu ironic
ns nu spuse nimic.
Dar nu de asta sunt prizonierii de fa nepreuii,
continu Bil. Cei ase sunt mult mai nsemnai dect oricare
alt rzboinic. Au fost special instruii privind sistemul de
comunicaii i coduri al Tiului. Le-am capturat i
computerele, fr s le avariem. n curnd vom fi capabili s
aflm planurile lor, att cele pe termen scurt, ct i cele de
durat.
i ce obinem din asta? dori s tie agritul cu mantie.
Locotenentul Bil prea uluit.
Victoria, firete, Luminia Voastr.
Chiar aa?
Ochii argintii ai agritului czur pe Jack.
Vor renuna trupele Tiului Hangerului s ne mai atace
mina? Vor fi parprinii constrni s accepte hotrrea Curii,
cea care spune c mina ne aparine de drept? Va trimite
ntr-un final Uniunea Comerului un judector-paladin s
ratifice i s pun n aplicare hotrrea?
Jack simi furnicturi pe ira spinrii. Locotenentul Basht
le spusese c agriii nvliser peste mina parprinilor. ns
agritul n mantie susinea taman contrariul.
129

Oricum, nu-l privea. Nu-l interesa politica local sau soarta


unei amrte de mine pe care nimeni din ntregul Bra Orion
nu ddea doi bani. Se afla aici doar pentru a obine informaii
despre navetele Djinn-90, pentru a afla cine a atacat navele
lui Draycos i pentru ca, n cele din urm, s scape de dragon.
Din nefericire, pentru Draycos lucrurile nu stteau aa de
simplu. Eticii sale de rzboinic K'da n-avea s-i surd vestea
c lupta pentru tabra greit.
l simi pe dragon lunecnd pe piele, semn c era stnjenit
sau enervat.
Jack trgea ndejde c i va stpni nervii pn vor reui
s ias cu basmaua curat din afacerea asta.
Parprinii nu se dau btui pentru c Tiul Hangerului i
susine, explic Bil. Sunt ferm convini c nu putem s-i
nfrngem i de aceea se mai afl nc pe planet.
Ne-ai ncredinat c atacul din Mer'seb i va determina s
plece, rosti Luminia Sa.
Am zis c va fi primul pas. Acum trebuie s lovim n mai
multe locuri deodat.
Lovi uor cu vrful degetelor nsemnele Tiului de pe
umrul lui Jommy.
Cheia e la noi.
Nu-mi place, rosti Luminia Sa sec. Sunt copii. Nu e
firesc s te rzboieti cu nite copii.
ns e firesc ca ei s poarte rzboi mpotriva noastr? i-o
ntoarse Bil, cu uoar nerbdare n glas. Gndii-v puin.
ncercai s v folosii i cpnile.
Ce dorii de la noi? ntreb Maestrul Aprrii.
Locotenentul Bil scoase un suspin prefcut.
Nimic. Ne procurm noi tot ce avem nevoie. Pur i simplu
doream s v punem la curent cu ce se ntmpl.
130

nclin scurt capul spre u. Soldaii amiri le ddur


brnci prizonierilor i ntregul alai iei afar.
Dobitocii, murmur un soldat.
Cum te ateptai s fie? ntreb Bil n timp ce i ndruma
pe copii spre cldirile n stil uman. Toi extrateretrii sunt
idioi. Nu-i bga n seam i vezi-i de treaba ta.
i dac refuz s cooperez? ntreb Alison.
Jack se cutremur. Fusese o ntrebare prosteasc i o tiau
cu toii.
Mai cu seam locotenentul Bil.
Asta a sunat a provocare, celu. mi plac provocrile.
Unul dintre voi tot va ciripi. Poate tu, ce zici?
Locotenente? se auzi un glas melodios.
Jack se ntoarse i l vzu pe unul dintre agriii n uniforme
alergnd n urma lor.
Maestrul Aprrii v transmite complimentele sale.
Dorete ca puii de om s fie pui de ndat sub custodia
autoritilor agrite.
Transmite Maestrului Aprrii complimente mptrite,
rspunse Bil curtenitor. i ntiineaz-l c prizonierii vor fi
predai domniei sale dup ce terminm noi cu ei.
Maestrul Aprrii a specificat...
i vei transmite complimentele mele i ce i-am spus
adineauri.
Apoi ntoarse spatele extraterestrului.
Dup mine, celui.
Intrar n cldirea mai mare, ntr-o ncpere dosnic ce
prea anume construit pentru a servi ca temni. Nu avea
ferestre, ua era prevzut cu dou zvoare, iar dousprezece
inele de metal ieeau la iveal pe jumtate din betonul
podelei.
131

La ordinul lui Bil, soldaii aduser ctue cu care i legar


pe prizonieri de inele.
n regul, rosti el tios dup ce copiii fur imobilizai.
Cine vrea s sar peste toat tevatura asta i s-mi dea
codurile de acces?
Jack nu se uit la ceilali. Privirile sale rmaser aintite la
Bil. Locotenentul zmbi acru.
M gndeam eu. Bine. Voi ai vrut-o.
Se uit prin camer i privirile-i czur pe Jack.
Tu, Ochi-luminoi, hai cu mine.
Unul dintre soldai i desprinse ctuele de inel, apoi l
ridic n picioare i l scoase afar din ncpere. De acolo, Bil
i conduse n a doua cldire.
Totul prea s dureze absurd de mult pentru nite oameni
care pretindeau c erau n mare grab. Mai trecuse prin
rutina asta la cteva sedii de poliie de-a lungul Braului
Orion. Un exerciiu de intimidare: nti presrau nite
ameninri vagi, apoi te lsau s fierbi la foc mrunt.
i faptul c-l luaser pe el primul nsemna c nu el era
inta principal. Bil nu-l lsase s fiarb suficient de mult.
Nu, mai degrab puseser ochii pe micuul Rogan, hotr
Jack. Pe el sau pe una dintre fete.
Cea de-a doua cldire mai arta a comandament, cu birouri
normale, coridoare i restul, asemenea sediului Tiului de pe
Carrion. Soldaii l conduser pe Jack n ceea ce prea a fi o
sal de conferine, unde gsi laptopurile echipei sale frumos
aranjate pe o mas oval. Erau bgate n priz i aprinse,
numai bune de folosit.
Mai aveau nevoie doar de codurile de acces.
n regul, spuse locotenentul Bil, fcnd semn spre
computere. Cum am spus, putem face lucrurile frumos sau al
naibii de neplcut. Ai o ultim ocazie s fii detept.
132

Detept sunt, nu-i vorb, spuse Jack, urmrindu-i


expresia feei. Problema e c sunt srac.
Ochii lui Bil se ngustar.
Ce vrei s zici?
Voi fi mai clar. Ce-mi iese mie din asta?
Unul dintre amiri pufni zgomotos.
Rmi ntr-o bucat.
E i asta o chestie, rosti Jack, cutremurndu-se. Trebuia
s-i joace crile pn la capt, s vad ct spaiu de
manevr avea la ndemn. ns nu trebuia s sar prea mult
calul.
Dar vd c v cam grbii. Dac-mi vine... inspiraia, pot
s lucrez mai repede.
Unul dintre soldai pi amenintor spre el.
Inspiraie vrei? ltr el i scoase din teac un cuit lung.
i dau eu ie inspiraie imediat.
Locotenentul Bil i fcu semn s se opreasc. Mercenarul
se ddu ndrt, ns fr tragere de inim.
Unchiul i mtua m-au vndut la Tiul Hangerului.
Cin'zeci de miare pentru doi ani de sclavie.
Vrei cumva s-i cumprm contractul?
Nici pe departe. Vreau bani pein i biletul de plecare.
Un zmbet sarcastic ncoli pe chipul locotenentului.
Vd c hangerii au numai soldai loiali i devotai cauzei,
rosti Bil zmbind ironic. De acord. Bani contra serviciu. Ce ai
de oferit?
Depinde de ct suntei pregtii s pltii, i-o ntoarse
Jack. O sut de mii sun bine?
Ne crezi proti? Sau disperai?
Nu tiu ce s zic de prima, rosti Jack cu un aer
meditativ. i scrpin brbia, iar ctua desfcut l lovi uor
n piept. Ct despre disperare, am impresia c v luptai cu
133

mercenarii i cu timpul deopotriv. Maestrul Aprrii ar putea


s-i trimit slujitorii n orice clip s ne ia. Nu cred c agriii
ar fi prea fericii dac ar afla c aveai de gnd s torturai
nite amri de copii.
Bil zmbi din nou, un zmbet foarte rutcios.
i nchipui c cineva din ncperea asta d doi bani pe
prerea agriilor?
Jack era nedumerit. Nu sta era rspunsul la care se
ateptase.
Asta e lumea lor, ncerc el din nou. Ei v-au angajat pe
voi i nu invers.
Bag de seam c eti slab de ureche, spuse locotenentul
Bil. Zmbetul i pierise. i-o repet. Nu-mi pas ce vor sau ce
nu vor agriii, ce le place sau ce nu le place. Mina valoreaz o
droaie de bani. Ai priceput?
Jack se uit la soldaii ce fceau de paz la u, simind
cum i fuge pmntul de sub picioare.
Prin urmare nu suntei aici s-i aprai pe agrii, rosti el
trgnat. Ci doar s punei mna pe min.
Iste biatu', nu? l batjocori unul dintre soldaii amiri.
i doar cei din Tiul Hangerului v mai stau n cale,
adug Jack.
Care rvnesc i ei la min n egal msur, fu de-acord
Bil.
Expresia de pe chipul biatului l fcu s zmbeasc din
nou.
Ei, hai, hai. Doar nu credeai cu adevrat c serveti unui
scop nobil. i nchipui c au venit aici s-i ajute pe parprini,
s ncaseze recompensa i s-o tuleasc? Da' ce, aveai impresia
c-s Cavalerii Dragonului?
Jack cltin din cap, simind cum osteneala i d trcoale.
Nu demult crezuse c lupt de partea celor buni, c ajut
134

Tiul Hangerului s apere o min parprin mpotriva


agresorilor. De cteva minute ncoace nclina s-i considere pe
agrii victimele nevinovate.
Acum realiza c nu existau tabere bune i rele. Fiecare
armat i urmrea propriile interese meschine. Cei care
deineau cu adevrat mina, c erau parprini sau agrii, nu
mai contau, ar fi pierdut indiferent de rezultatul luptei.
De cnd ncepuse mascarada asta, Draycos i tot dduse cu
soldaii care erau pavza celor neajutorai.
Era curios s afle ce avea de zis acum bardul-rzboinic.
tia n schimb ce-ar fi spus unchiul Virge. i-am zis eu
nsuma cam tot.
Da, neleg.
Trase adnc aer n piept. Observ c Draycos i ncetase
micrile agitate la suprafaa pielii. Probabil dragonul
ncremenise de indignare.
Sau poate se pregtea s intre n aciune.
Prea bine, rosti Bil. Ce te mir n halul sta? Aa merg
lucrurile n univers. Obinuiete-te cu ideea.
i ncruci braele pe piept.
Iat oferta noastr. Douzeci i cinci de miare pein plus
libertatea s pleci de pe bulgrele sta de pmnt, n
schimbul tuturor datelor de pe computere. Ai o or la
dispoziie.
Jack oft. Poate c unchiul Virge avea dreptate. Poate c
binele propriu era singurul care conta n lumea asta. Dac te
lovea altruismul, era ca i cum ai fi poftit o ciread de bivoli
s-i calce pragul.
i n acel moment trebuia s fie ct mai egoist ca s-i
scape pielea. Draycos ar fi neles. Cine tie, poate dragonul
dorea i el chiar atunci s evadeze.
135

n orice caz, motivul principal al venirii lor aici era s dea de


urma navelor Djinn-90. Douzeci i cinci de mii de dolari ar fi
deschis noi ci pentru cercetarea lor. i ar fi temperat puin
din contiina dragonului.
Trgea ndejde.
S-a fcut.
Se aez la cel mai apropiat computer. Se ntreb pentru
cteva clipe dac Draycos vedea n asta o trdare a
jurmntului de soldat. Nu putea dect s spere c dragonul
nelegea situaia. Inspir adnc i tast codul de acces pe
care-l nvase. Nimic.

Capitolul 19
Un clopoel sun alarma n capul lui Jack.
ncerc din nou codul. Tot nimic.
nvaser trei coduri diferite. 11 ncerc pe fiecare, tastnd
rar i atent ca s nu fac vreo greeal. Nu funciona nici
unul. Soldaii ce pzeau ua ncepur s uoteasc.
Transpirnd din greu, Jack se mut la urmtorul computer.
ncerc toate codurile i tot nimic.
Locotenentul Bil l urmrise de undeva, din spate, dar
acum se apropiase att de tare nct Jack i simea rsuflarea
n ceaf.
Care-i baiul, Ochi-luminoi? murmur el. Dintr-odat
douzeci i cinci de mii sunt prea puini?
Nu tiu ce se-ntmpl. Astea sunt codurile pe care le-am
nvat. Pe Carrion funcionau de minune.
Nu zu?
nghii n sec i se npusti asupra computerului. Mai bine
se lsa pguba.
136

Lsai-m s mai ncerc un computer, rosti el, dnd s


se ridice.
O mn grea l prinse de umr i-l aez la loc n scaun.
Scutete-m, scrni locotenentul. Am pierdut suficient
timp cu tine.
Mna l nfc de subsuori i l slt.
Panto, Crick, napoi cu el, porunci locotenentul, dndu-i
un brnci puternic.
Depozitul doi. Pe urm mi-o aduci pe asiatic. Poate ea
se va dovedi mai maleabil.
Depozitul doi era o colib de chirpici aflat la extremitatea
ndeprtat a celeilalte cldiri n stil uman. Nu era mai mare
dect magazia de pe Essenay i avea pmnt pe jos. Peste tot
se nlau rafturi metalice stivuite cu lzi i cutii, lsnd
foarte puin loc liber n mijloc. Panto i Crick l aezar chiar
acolo i-i prinser minile cu ctue de un raft inferior.
Plecar apoi, nu nainte s sting becul i s nchid ua.
Jack oft prelung, frecndu-i ochii obosii cu mna liber.
Asemenea temniei, magazia nu avea nici o fereastr i bezna
era deplin.
Iat-ne, rosti el cu glas tare.
Da, opti Draycos de pe umrul su drept. Poi s te
rezemi de lzile alea?
Da, numai o clip.
Se ridic ntr-att ct i permitea ctua, se rsuci i se
rezem de un ir de lzi. n stare bidimensional, dragonii
K'da aveau un iretlic ce le permitea s vad prin obiecte
solide dei Draycos struia s-i zic peste obiecte n caz
c pereii nu erau prea groi.
E bine aa?
Dragonul lunec i se puse n poziie.
Vezi ceva folositor pe-acolo?
137

Draycos se deplas din nou, fcu o pauz, apoi nc o dat.


Probabil cerceta toate lzile la care ajungea. Se strecur
pentru ultima oar, apoi reveni pe umrul biatului.
N-am gsit nimic trebuincios. n dou dintre lzi sunt
grenade, n cea de-a treia muniie. Puin folositoare dac vrem
s evadm pe furi.
Utile ns dac o facem cu tam-tam.
Nu dorim s facem trboi, Jack.
Mie, sincer, nu-mi pas cu ce condimentm evadarea. Ai
vreo idee?
Posibil.
i simi ncheietura grea, lng inelul ctuei.
Ce-ai fcut computerelor?
Absolut nimic. Pur i simplu nu mergeau codurile.
Cum se poate una ca asta?
Nu vd dect dou explicaii. Fie a ncurcat vreun idiot
computerele, fie cineva a schimbat intenionat codurile.
Draycos tcu pentru o clip.
S gndim logic. Echipa ta a folosit computerele pe tot
parcursul cltoriei spre lumea asta.
ntocmai. i au funcionat fr probleme.
Pe urm au fost transportate la sediul mercenarilor din
Mer'seb, unde au fost ncrcate pe Linx i aduse la Kilo apte.
Deci numai n Mer'seb puteau fi nlocuite. i dac au fost
reprogramate...
Ls ideea n aer.
La ce te gndeti?
M gndeam, rosti Jack trgnat, c n timpul zborului
spre avanpost computerele au fost lsate n depozit, cu restul
bagajelor. Oricine ar fi putut s se furieze acolo i s-i bage
nasul prin ele.
E greu s modifici codurile?
138

Nu tiu. Unchiul Virgil se ocupa de regul de asta. Dar


bnuiesc c, dac pregteti un card de programare din timp,
treaba poate fi rezolvat ct ai zice pete.
ncerc s se scarpine pe obraz, ns lanul ctuelor se
dovedi nc o dat prea scurt.
Dac stau bine s m gndesc, puteau s fie modificate
i la Kilo apte, n timp ce restul echipei era ocupat cu
acomodrile.
Cercet ctuele cu vrfurile degetelor. ncuietoarea ce-i
strngea partea inferioar a ncheieturii prea dintre cele
obinuite. Dac ar fi avut un peraclu, ar fi deschis-o imediat.
ns nu avea. Poate gsea ceva pe podea. O achie metalic
sau orice putea fi ndoit cum trebuie. ncepu s cotrobie cu
mna liber prin praful de sub rafturi.
Alison Kayna, rosti Draycos brusc.
Degetele biatului i oprir cutarea.
Ce-i cu ea?
Se tot plimba n timpul zborului. A venit i la tine la un
moment dat.
mi aduc aminte, fcu Jack nedumerit. i-o nchipuise
curioas din fire, dornic s afle ce discutase cu Grisko.
Dar dac nu era dect o masc? Dac n realitate se
furiase n depozit s umble la calculatoare? Din unghiul
acela putea s observe fr probleme discuia dintre el i
sergent.
i aminteti s-o fi vzut n scaun ct am stat de vorb cu
Grisko?
N-am putut s privesc n direcia aia. M-am uitat doar pe
geam.
Iar Jack dormise butean. Restul colegilor din divizia Tango
Cinci Zulu puteau s dea o petrecere n spate i el n-ar fi
tiut.
139

Ce motiv avea Alison s saboteze computerele?


Ce motiv ar avea oricine? i-o ntoarse Draycos.
Jack ridic din umeri.
M-ai ncuiat.
Nici eu nu-mi dau seama. Cu toate astea, bnuim c
Alison are o pregtire militar anterioar. Chiar ea spunea c
a lucrat mai demult cu o alt grupare de mercenari. Nu in
minte s fi menionat cu care.
Jack clipi.
Vrei s spui c spioneaz pentru amiri?
Nu neaprat. E o situaie cu care nu m-am ntlnit pn
acum.
Te cred. Nu sunt soldaii aceia pe care-i tiai tu.
ntr-adevr.
Jack simi dispreul din glasul su.
Nu sunt altceva dect tlhari n uniforme.
n uniforme i narmai pn-n dini, spuse Jack
ncruntat.
Armele nu import. Conteaz c nu sunt soldai
adevrai. M ndoiesc c gndesc precum rzboinicii, iar asta
ne ofer un avantaj.
Aa e.
n sinea lui, Jack nu se simea n nici un fel avantajat, dar
hotr s nu-l contrazic pe dragon. Pre de cteva minute
tcur amndoi. Se mai auzeau doar uieratul vntului ce
strnea volburi de pmnt n afara colibei i un scrit
curios.
Cum sunt shontinii? ntreb Jack brusc.
Cum adic? Vrei s tii cum arat?
Nu, le-am vzut cadavrele pe Havenseeker.
Amintirea trecerii sale prin mruntaiele navei i ddu fiori.
140

Doream s tiu cum sunt ei pe dinuntru. Personalitatea


lor, cultura, chestii de-astea. Se aseamn cu voi sau sunt
mai mult ca oamenii?
Draycos i adun gndurile.
Nu-i cunosc pe oameni att de bine, aa c las
comparaiile n seama ta. ndeobte shontinii nu sunt fiine
violente sau belicoase. Puini rzboinici adevrai se nasc n
rndul shontini-lor, ns aceia sunt maetri n arta lor. Cu
toate astea, orice shontin lupt cu ndrjire cnd vine vorba
s-i apere viaa.
Dar numai n ultim instan?
De regul, da. Majoritatea prefer s admire diferitele
ntruchipri ale artei, s creeze obiecte minunate i folositoare
sau s lucreze pmntul pentru a se bucura de roadele sale.
Asemenea societi se gsesc pe lumile mai napoiate din
Braul Orion.
Sunt convins c muli oameni i-ar considera naivi i
napoiai, rosti Draycos cu rceal n glas. Alii ar vedea n
tria lor de caracter i elurile lor nobile dovada unui popor
avansat, nainte ca Valahgua s porneasc rzboiul mpotriva
noastr, eroii lor legendari erau cei care au luptat i uneori au
murit pentru dreptate.
Lunec nerbdtor pe pielea biatului.
Din nefericire, rzboinicii lor sunt acum cei mai de
seam shontini. Ndjduiesc c-i vor recpta cultura i
mndria odat ce vor ajunge teferi aici.
i bnuiesc c atunci...? Nu termin ntrebarea, ruinat
de ceea ce urma s zic.
ns Draycos nelese.
Doreti s tii dac m voi ntoarce la ei odat ce ne-am
ndeplinit misiunea.
141

Nu m-nelege greit, rosti iute Jack. Poate prea iute.


Unchiul Virgil i atrgea mereu atenia c vorbete prea repede
cnd e agitat. Vreau s zic c nelegerea noastr se ncheie
teoretic atunci. Eu, unul, n-am nimic mpotriv.
Nu voi pleca dect cnd vei dori tu acest lucru. E o
promisiune.
Mda, spuse Jack ntr-un trziu, simind cum l podidesc
lacrimile. Nu e ca i cum ai fi primit o invitaie aurit la balul
regelui. Eu i unchiul Virge ne descurcam foarte bine nainte
s apari tu i o s ne descurcm i dup ce pleci.
nepenit, se ls pe spate i tresri cnd se lovi cu capul de
metalul rece al raftului.
n caz c scpm din ncurctura asta.
i veni n fire i i pru ru c deschisese discuia despre
viitorul dragonului. Draycos era un asociat provizoriu i nimic
mai mult.
Ce face un bard-rzboinic de isprav ntr-o asemenea
situaie?
i face datoria, desigur. Datoria oricrui prizonier de
rzboi e s evadeze.
O singur problem, oft Jack i trase demonstrativ de
ctu. Doar c, de data asta, lanul nu zorni, ci fcu clic...
i cu o pocnitur surd se desprinse de ctu i czu la
podea.
Jack tresri i duse pe negndite mna la zalele metalice...
Sau mai degrab la brara petrecut n jurul ncheieturii
sale.
Ce naiba...?
Dar i nghii cuvintele numaidect. Firete, ghearele
dragonului. Aceleai gheare care nu demult inscripionaser
un cilindru metalic.
142

Doar c acum nu mai era o zgrietur. De data asta


dragonul tiase lanul fr ca Jack s-i dea mcar seama.
Alte probleme? ntreb Draycos vesel.
Jack ncerc s-i vad pieptul n ntuneric.
Era greu de zis, ns ar fi putut s jure c cellalt i rde
de el.
Ce dragon amuzant! mri el. Bine, eti detept nevoie
mare. Ce facem acum?
Dup cum spuneam, datoria noastr e s evadm.
Alunec pe gtul biatului i i desfcu zgarda.
Este de asemenea datoria noastr s ne ajutm tovarii.
Trebuie s-i eliberm i pe ei.
Stai o clip, l avertiz Jack, rsuflnd uurat. Ls
zgarda s cad la podea i o mpinse ct mai departe de el.
Dac ai de gnd s ne rzboim cu Bil i mercenarii lui aa,
de capul nostru, te pate o discuie lung.
Nici pe departe. Vom avea sori mai mari de izbnd dac
fugim de-aici i venim cu ntriri.
Aa mai zic i eu.
Jack se ridic n capul oaselor i i scutur praful de pe
mini.
i cum facem asta fr s suprm pe cineva?
nti deschidem ua. Fr zgomot, desigur.
Mulumesc de sfat, rosti el sec. Dibui mnerul i crp
niel ua. Cel puin cnd venea vorba de furiat, nobilul
rzboinic K'da i amrtul biat-ho gndeau la fel.
Afar domnea linitea. Jack ascult cu nfrigurare
zgomotele nopii, ncercnd pe ct i permitea poziia s
strpung ntunericul cu privirea. Un murmur de fond plutea
deasupra colibelor ndeprtate ale agriilor. n jur ns totul
era tcut i, din cte-i putea da seama, nemicat.
Pare n regul. Lum o estoas naripat?
143

Preferi s mergi pe jos?


Jack ddu ochii peste cap. Rar l vzuse pe dragon aa de
bine dispus. ncntat, fr ndoial, de isprava cu ctuele.
Nu, hai s cltorim cu stil, ce zici? Fii bun i arunc un
ochi i-n spate.
Drept rspuns simi o apsare pe umeri, apoi gulerul
jachetei strns pe gt, iar capul dragonului se ivi pe umrul
su, privind ndrt.
Gata.
Bun.
i adun toate puterile, deschise ua i rmase o clip n
prag, cu simurile ncordate la maximum. Tot nimic. nchise
ua n urma sa i se fcu nevzut n noapte.

Capitolul 20
Ajunse n preajma cldirii unde erau ntemniai colegii si
de divizie. Deodat, o fie de lumin strpunse ntunericul.
Se ghemui n col, lipindu-se ct mai puternic de zid.
Lumina venea din a doua cldire, unde o u tocmai se
deschisese. Doi soldai amiri ieir de-acolo, trnd-o pe Li
dup ei.
Jack avea muchii ncordai la maximum. Dac o duceau n
aceeai colib n care fusese nchis i el, ar fi ieit mare
tmblu. ns soldaii se ntoarser cu spatele la el i o luar
spre alt rnd de colibe.
Auzi un ssit slab n ureche.
Stai linitit, nu vin ncoace, i spuse Jack.
Au torturat-o, murmur dragonul, reuind cu greu s-i
stpneasc furia. Nu-i dai seama?
144

Jack se uit cu atenie la spatele fetei, pe msur ce


aceasta se ndeprta mpleticindu-se.
Nu prea cred. mi amintesc c mai devreme era speriat
de moarte. Bnuiesc c nu i-a revenit nc.
Nu arat prea bine. Eti sigur?
Ai ncredere-n mine. Am mai vzut oameni speriai n
halul sta. Uite-te i tu unde-o duc. O bag n regim de
carcer, la fel ca pe mine, ceea ce nseamn c n-a fost
torturat.
Nu neleg.
Jack oft.
Vor ca unul dintre noi s ciripeasc, da? Cei lsai la
urm trebuie s fie ct mai nspimntai. Dac ar fi
torturat-o ntr-adevr pe Li, ar fi dus-o napoi cu ceilali.
De ce?
Ca s vad i restul ce-i ateapt. Cu ct sunt mai
nfricoai cnd le vine rndul, cu-att o s-i spun mai
repede locotenentului Bil ce-i dorete s aud.
Limba dragonului strpunse aerul cteva clipe.
V izoleaz ca s-i sperie pe ceilali?
Exact. Vezi tu, cnd doi-trei oameni sunt luai din snul
unui grup i nu se mai ntorc, restul ncep s-i fac griji cu
privire la soarta lor. E mult mai nfricotor dect orice-ai
putea nscoci de unul singur.
Draycos tcu.
Asta-i de-a dreptul cruzime.
Probabil. ns e mai bine dect s-i bai pn le sun apa
n cap. Voi n-ai folosit pn acum rzboiul psihologic?
Nu cunosc expresia, dar dac seamn cu ce-am vzut
n seara asta, cu siguran nu.
M gndeam eu, murmur Jack. Uneori, lupttorii K'da
erau prea nobili pentru binele lor.
145

Cei doi amiri ieir din colib fr Li i o luar spre


cldirea lng care se refugiase Jack. Mergeau fr ndoial
s-l umfle pe urmtorul participant la concursul lui Bil.
Linite, l avertiz pe Draycos, ferindu-se din calea
privirii lor. Pregtete-te.
Soldaii se fcur nevzui n spatele uii.
Fr s iroseasc nici o clip, o lu la goan spre estoasa
naripat cu care sosiser. Dup socoteala lui avea un minut
la dispoziie ca s sparg trapa i s intre, nainte ca soldaii
s-i fac apariia. ns trapa era deschis i ctig astfel
douzeci de secunde. Era deja n cabin, zgindu-se la panoul
de zbor, cnd mercenarii ieir din nou afar.
De data asta nsoii de Alison.
Au luat-o pe Alison, murmur Draycos, ridicnd capul de
pe umrul biatului ca s arunce o privire mai atent.
Am vzut, mri Jack, strduindu-se s-i dea de cap
panoului.
Nu va zbura ca Essenay, dar mcar comenzile erau
asemntoare.
Vrei s fac ceva n privina ei?
Remarcam doar c nu e tratat ca un spion amir,
spuse dragonul cu blndee.
Jack i desprinse pentru o clip ochii de la butoane.
Draycos avea dreptate. Din cte-i putea da seama, era
supus aceluiai tratament ca i el sau Li.
De-acord, poate nu e n crdie cu amirii, ci cu alt
grupare. O fi schimbat codurile de pe computere ca numai ea
s poat scoate informaia din ele.
De ce?
De unde vrei s tiu? Poate a fost pltit s intre sub
pielea amirilor sau s le fac vnt hangerilor de pe Sunright.
Alison i mercenarii intrar n cldire.
146

i n momentul de fa nici c-mi pas, adug el,


apsnd comenzile pentru decolare. Nu-mi doresc dect s
scap de-aici.
Draycos se balans pe umerii biatului pentru a arunca i
el o privire asupra panoului de zbor.
Nu ai nevoie de-un cod pentru a porni motoarele?
n mod normal da. ns pilotul a fost neatent i a lsat
nava n modul ateptare. Contam pe asta.
Draycos i nclin capul.
Foarte neatent.
Aa e. Dup cum spuneai, indivizii tia nu-s soldai de
profesie.
Ddu drumul propulsoarelor verticale i estoasa i lu
ncet zborul.
ine-mi ghearele. Acum vom vedea dac cineva ne
dorete foarte mult la sol.
ns nimeni nu le ainu calea i aeronava se pierdu n
noapte. Ba, mai mult, nimeni nu ddu alarma i nici mcar
nu prur s observe. Jack inu aparatul aproape de sol,
ncercnd s lase n urm oraul Dahtill ct mai repede, mirat
nc de uurina cu care scpaser.
Se pare c nu au o procedur militar bine definit, rosti
Draycos. Poate c agriii n-au fost de acord ca oraul lor s fie
transformat ntr-o cazarm amir.
Da, sau i mai simplu. Dac aici se afl mina pe care
toat lumea vrea s pun mna, nimeni nu vrea s se ncaiere
n preajma ei.
Posibil. Capul dragonului se nl i i fcu semn cu
botul n partea stng. S fie aceea mina?
Jack privi ntr-acolo. La vreo doi kilometri deprtare se
nlau umbrele a trei cldiri. Cea din mijloc era mult mai
nalt dect celelalte i servea probabil la nmagazinarea
147

utilajelor pentru forajul de adncime. Cele dou cldiri mai


mici ofereau spaiu pentru depozitarea proviziilor i a restului
utilajelor. Cu excepia celor cteva lumini de avertizare,
cldirile erau cufundate n bezn. Aparent agriii nu lucrau n
schimburi de noapte.
Tot ce-i posibil. mi amintesc c trebuie s forezi la mari
adncimi ca s dai de daublit.
Asta nseamn muli bani investii.
Bani i timp, fu de acord biatul.
Probabil agriii lucreaz la mina aia de ani de zile. De
generaii ntregi chiar.
Ca s vin alii s le fure munca, rosti Draycos scrbit.
S-neleg c acele cldiri sunt construite deasupra unor
puuri verticale?
Doar cea din mijloc. Am vzut asemenea mine adnci n
poze.
Delicat operaiune. Un accident sau prbuirea cldirii
ar fi n stare s nruiasc puul cu uurin. neleg acum de
ce nu-i doresc o lupt prin mprejurimi.
i ntoarse capul.
Ai luat-o greit, Mer'sebul e la sud-vest de Dahtill.
tiu. ns nu ne-ndreptm spre Mer'seb, ci spre Kilo
apte.
Dragonul i ii gtul suficient ct s-l priveasc n ochi pe
Jack.
Crezi c e o decizie neleapt?
Dup umila mea prere, am aruncat nelepciunea la
gunoi din momentul n care ne-am nhmat la treaba asta.
ns cred c e o decizie bun.
Lmurete-m.
i s vad dragonul c aciona ca un veritabil rzboinic
K'da? De ce nu?
148

nti de toate, amirii n-au terpelit dect computerele


diviziei mele. nseamn c restul echipamentului e nc acolo.
Computerele i instalaiile de comunicare. Alison sau cine
naiba o fi fost nu le putea sabota pe toate.
Deci codurile funcioneaz nc.
ntocmai. nti sunm la Mer'seb i le cerem s trimit o
echip de salvare. Pe urm intrm n baza de date i scotocim
dup navele alea Djinn, c de aia am venit aici, nu?
Aa, direct? Planul era s foloseti instrumentele de pe
Essenay, evitnd astfel s fi descoperit.
Era. ns Essenay e n sud, la kilometri buni deprtare
de noi.
Nu poi s-o chemi prin transmitor?
Jack cltin din cap.
Dac unchiul Virge ne ateapt nc la ase Noiembrie, e
cu mult n afara razei transmitorului.
Te-ai gndit la cel din aeronav? Are btaie mai lung
dect al tu. Nu poi s-l reglezi la frecvena potrivit?
Ba pot, dar conversaia n-ar mai fi codat, oricine ar
putea trage cu urechea la ea.
De ce nu folosim alt metod de ncifrare?
Nu m pricep. Oricum nu conteaz. Aveam de gnd s
intru pe nesimite n baza lor de date ca pe urm s m pot
furia. Dar dup atacul sta amir, s-a zis cu furiatul. Mai
bine intru cu buldozerul n reeaua lor, scot ce-mi trebuie i o
iau la sntoasa.
Nu uita c Essenay e n continuare la ase Noiembrie.
Da, ns avem estoasa acum, i aminti Jack, lovind
prietenete marginea bordului. Dac ne micm repede, vom
ajunge la unchiul Virge nainte s se sparg buboiul.
Draycos cuget la cele auzite.
Vei reui s localizezi avanpostul Kilo?
149

Floare la ureche de elefant.


i art un ecran de pe panou.
Deteptu' la nu numai c a dat-o n bar cu motoarele,
dar a uitat s tearg nregistrarea ultimei cltorii.
neleg. Ce convenabil.
i neglijent. Dar tia nu-s soldai adevrai.
Zborul de la Kilo apte la Dahtill durase un sfert de ceas.
Trecuser deja zece minute din zborul de ntoarcere cnd
difuzorul pri, tocmai cnd Jack se pregtea s mai reduc
puin altitudinea.
Era i timpul. Draycos, te pricepi s imii voci?
Mi-e team c nu.

Nici
eu,
rosti
Jack,
cu
degetul
deasupra
transmitorului. S-ncercm totui s ctigm ceva timp.
Ddu drumul microfonului.
Da, ce vrei? ntreb el, ncercnd s-l imite ct mai bine
pe locotenentul Bil.
ns spre surprinderea lui nu era vreun gogoman de amir
ce dorea s tie cine le mprumutase aeronava.
Identific-te, estoas naripat 505, ceru o voce prea
bine cunoscut.
Urechile dragonului nepenir.
E sergentul Grisko, opti el.
Jack ncuviin, simind c i se luase o piatr de pe inim.
Bieii buni sosiser la anc. M rog, bieii care nu urmau
s-l ciuruiasc. n filmul sta nu existau biei buni.
Soldat Montana, raportez, rosti el revenind la glasul su
obinuit. Din divizia Tango Cinci Zulu. Colegii mei au fost
luai prizonieri de ctre amiri. Eu tocmai ce-am reuit s
evadez.
Nu zu. Felicitri.
150

Mulumesc, domnule. Dar trebuie s-i eliberm i pe


ceilali.
Firete. Vino i ncropim noi un plan. Te descurci cu
nava?
Destul de bine, domnule.
Eti bine ancorat de scaun?
Da, domnule, rspunse Jack nedumerit. Curioas
ntrebare. De fapt, simise de la nceput ceva n neregul n
glasul lui.
Cobor unde a aterizat Linxul mai devreme?
Da, sigur. N-o scpa de sub control i hai.
Difuzorul pri i se nchise. Jack nchise i el microfonul.
n regul, suntem gata de aterizare.
Nu prea cred, rosti Draycos pe un ton la fel de ciudat.
Exist la bord echipamente pentru ieire de urgen?
Ce naiba... se ncrunt Jack.
Nu comenta, i-o retez Draycos, nind de sub gulerul
su. Dragonul devenise dintr-odat surescitat.
Trebuie s prsim aeronava numaidect. Exist
echipamente de salvare?
Verific acum.
Nelinitea din glasul dragonului i stvili toate ntrebrile.
Te ocupi tu de comenzi?
Da.
Draycos i fcu loc s ias din scaunul pilotului.
Du-te. Repede.
Lng ieire se afla un dulap metalic pentru echipament. O
lu ntr-acolo, dar se rzgndi pe drum i ngenunche lng
primul rnd de scaune.
Bnuiala se dovedi a fi ntemeiat. Sub fiecare scaun era
prins cte-o rani de nlime, mpachetat ntr-o pung cu
dungi portocalii.
151

Am gsit, rosti el, nfcnd una.


De unde putem sri cu ea?
Jack l vzu pe dragon grbovit deasupra comenzilor.
De la ce nlime vrei. Astea nu-s paraute sau
deltaplane.
Atunci pregtete-te i ateapt-m lng ieire.
Bine, spuse Jack, rupnd punga n timp ce se ndrepta
spre coada navei. Rania era asemenea celor cu care el i
unchiul Virgil se furiaser odat pe acoperiul unei cldiri
nalte,
ns
avea
aspectul
mohort
caracteristic
echipamentelor militare. Reui s-o pun n spate nainte s
ajung la ieire.
Sunt gata, strig el.
Pregtete-te s deschizi trapa. Vin i eu i srim.
Jack inspir adnc i verific pentru ultima oar dac
legturile erau bine strnse. Era nedumerit i nspimntat
deopotriv de reacia dragonului. ns orice ngrijorare de-a
lui Draycos era un semnal de alarm i pentru Jack.
Ochii i czur pe dulapul metalic de lng ieire i, fr s
gndeasc, l deschise.
Se ateptase s gseasc ranie de nlime acolo, ns
dulapul era doldora cu arme, lucru firesc avnd n vedere
proprietarii aeronavei. n partea de sus erau depozitate
mitraliere mai mici, n genul celor purtate de Bil i tovarii
si. La mijloc se gseau cutii pline cu muniie. Pe ultimul raft
erau aezate ase baghete electrice.
Jack rmase pe gnduri. Fu ispitit s ia o arm grea, ns
doar pentru o clip. Mitralierele erau arme de distan medie,
ceea ce era bine. Erau totodat mortale i foarte zgomotoase,
ceea ce nu putea fi dect ru. Pe de alt parte, baghetele erau
tcute i puteau s dea gata pe oricine cu un oc electric, fr
ns a-i lua viaa.
152

Firete, trebuia nti s reueti s-l atingi. Dar nu le poi


avea pe toate. nh o baghet electric, verific s fie
ncrcat iar piedica s nu fie tras, apoi o prinse la curea.
Pregtete-te!
Sunt gata, rspunse Jack cu o mn pe coarda raniei i
cu cealalt pe comanda de deschidere a trapei.
Ct ai bate din palme, Draycos se rsuci i se arunc din
scaun precum un tvlug auriu, ateriznd pe primul rnd de
scaune, iar de-acolo spre trap.
Jack fu pe faz. Aps butonul i vntul nvli n ncpere,
gata s-i smulg prul i hainele. Rzbind prin vijelie, i
ntinse mna spre Draycos.
Degetele sale ntlnir ghearele dragonului, care se topi sub
mneca sa. Trase imediat de coard i, naintnd cu spatele,
se ls prad nopii i curenilor slbatici de aer. Fu purtat ca
o ppu neajutorat, ntors pe-o parte i pe alta, izbit
puternic din fa, de parc ar fi fost aruncat ntr-un ru gazos
nvalnic.
Dar micuele propulsoare ale raniei se puser n micare. l
aduser n poziie normal, ncetinindu-i cderea precum i
naintarea. Vntul se potoli, cteva ramuri i agar uor
mnecile, i n cele din urm ateriz mai mult sau mai puin
blnd pe covorul de frunze uscate.
Rsufl uurat, ncercnd s-i recapete echilibrul, apoi
fcu privirea roat. Era ntr-un lumini aflat la nlime, ceea
ce i oferea o panoram a mprejurimilor.
n deprtri, aeronava luneca neabtut prin noapte, fr
nici un semn de probleme tehnice.
Cltin din cap cu gndul la kilometrii pe care trebuia
acum s-i strbat pe jos.
Bnuiesc c nu tii unde ne aflm.
153

nainte ca Draycos s poat rspunde, o lumin scnteie la


orizont. O dr ntunecat sget din acoperiul pdurii i izbi
cu o explozie strlucitoare estoasa naripat.

Capitolul 21
Jack icni de parc primise un bocanc n stomac.
Ce naiba...?
Rmase cu ochii pironii la bulgrele de foc ce mistuia n
continuare pntecele navei. Era imposibil. Mintea lui refuza s
cread ce-i spuneau ochii, dar chiar n acel moment un al
doilea proiectil lovi transportorul n lateral.
Atacul era ndreptat mpotriva noastr, rosti Draycos cu
glas sczut, dar sumbru. i scoase capul la iveal. Vd c
vehiculele voastre militare sunt dotate cu blindaj ventral.
Cuvintele se lovir de easta lui Jack ca nite viespi ce se
chinuiau s treac printr-un geam.
Ce tot ndrugi acolo?
Blindajul ventral protejeaz partea inferioar a unei
nave. Asigur protecia trupelor transportate.
Jack i smulse ochii de la estoasa n flcri, tremurnd,
ns fr s se piard cu firea, i se uit la dragon.
Te-ai icnit? Cineva tocmai a ncercat s ne fac felul i
pe tine te preocup dotrile militare?
Linitete-te Jack. ni de sub gulerul su i ateriz n
faa lui. Nu cred c intenia lor era s te omoare, ci s avarieze
nava i s te ia prizonier.
Un huruit puternic rscoli pdurea, asemenea unor linguri
trecute prin toctorul de carne. estoasa naripat i dduse
obtescul sfrit i se fcuse nevzut printre copaci.
154

Reui s vad totui unde aterizase, mulumit strlucirii


roiatice mprtiate de flcrile ce devorau acum
combustibilul.
Nu pot s cred. i-au avariat un transportor doar ca s
m prind pe mine? E nebunie curat. Doar tiu c nu pot s
sparg computerele.
Draycos i rsuci gtul.
Ai neles greit, Jack, rosti el pe acelai ton sumbru.
Asta nu-i mna amirilor.
Jack se ncrunt.
Cred c glumeti.
Ba dimpotriv. Hangerii au dobort transportorul.
Dar n-are nici o noim ce spui tu. tiau deja c urmeaz
s aterizez. De ce-ar fi tras n mine?
Nu tiu. Adu-i ns aminte c Grisko a dorit s tie dac
eti bine ancorat de scaun. i i-a spus s nu te abai de la
cursul de zbor.
Era doar un fel de-a spune, bombni Jack. Dar n sinea
lui tia c nu are dreptate. Petrecuse dou sptmni alturi
de Grisko i nu vzuse s-l preocupe soarta tinerilor
mercenari. Unde mai pui i tonul ciudat al vocii nainte s
nchid...
El i unchiul Virgil fuseser trdai de nenumrate ori n
ultimii ani. tia pe propria piele ce nseamn s fii njunghiat
pe la spate.
Din ce pricin? Ce i-am fcut eu lui?
Asta trebuie s aflm.
Sttea de ceva vreme cu ochii pierdui la stele, ncercnd
parc s afle constelaii pe o bolt de nerecunoscut. i
ntoarse acum privirile spre Jack i flutur coada naintea lui.
Vzduhul n-are ochi. Prinde.
155

Stai numai o clip, protest Jack, dei mna lui se


nclet pe vrful cozii dragonului. Unde mergem?
Transportorul e ntr-acolo, i art el ridicnd o lab. Iar
avanpostul Kilo apte e ntr-acolo, continu el, fcnd semn
undeva mai la dreapta. ntre ele se afl postul de veghe n care
ai stat mai devreme. Am de gnd s le ntind o capcan.
Stai numai puin, rosti Jack prudent.
Era o grav nenelegere la mijloc. Ultimul lucru pe care-l
dorea era s vad un dragon ntrtat vrsndu-i focul pe
oamenii ia.
N-au omort pe nimeni, corect? De ce s le faci de
petrecanie?
Draycos i ntoarse capul.
M-ai neles greit, Jack. Nu caut rzbunare, ci
informaii.
i cum te atepi s faci rost de ele?
Vom vedea noi. Hai s mergem
Mai devreme n noaptea aceea s fi fost aceeai noapte?
Jack prsise postul de veghe i fugise spre tabr. Ar fi
putut atunci s jure c nu ar fi reuit n veci s traverseze mai
iute o pdure ntunecat fr s-i rup un picior sau s fie
dobort de-o creang.
Se nela amarnic.
Fugir prin pdure. Nu la trap, nu la galop, ci mncnd
pmntul. Draycos era grbit i nu des i-era dat s vezi un
rzboinic K'da pe fug. Uimitor era i faptul c Jack alergase
fr s-i scrnteasc o glezn mcar.
Pe asta n-o pricepu nici chip. Nu-i vorb, o fi avut dragonul
ochi mai buni ca oamenii, ceea ce nsemna i vedere pe timp
de noapte printre altele. O fi avut i experien n deplasarea
pe diferite tipuri de teren, ceea ce l ajutase ntr-adevr s
156

scape teafr. ns cum reuise s-l cluzeasc pe Jack,


ferindu-l n acelai timp de anuri i rdcini, avea s
rmn un mister.
n primele zece minute Jack alerg ct l inur picioarele n
urma dragonului care se oprea la fiecare dou sute de metri
strbtui s-i trag puin sufletul. Cel puin aa crezu
biatul pn cnd realiz c Draycos nu fcea popasuri, ci
asculta atent n cutarea dumanilor.
La cea de-a noua oprire, zgomotele ncepur s rzbat
pn la ei. Sau cel puin pn la urechile dragonului. ncetar
s mai alerge i o luar la pas.
Nu vorbeau. Ar fi fost de prisos. Nu avea Jack pregtirea
militar a dragonului, ns tia foarte bine ce nseamn s te
furiezi prin teritoriu inamic.
Mergeau deja de zece minute i Jack aproape c-i venise n
fire dup goana aceea nebun, cnd Draycos se opri brusc.
Biatul ncremeni lng el, ciulind urechile.
Nimic. Dintr-odat, de undeva din fa auzi o voce sczut,
alte dou glasuri care ncuviinau, apoi fonet de frunze care
se pierdu ncet n deprtare.
Ai grij, i opti lui Draycos. Poate au lsat un paznic n
urm.
Limba dragonului ni printre dini i muin aerul.
Nu, au plecat toi trei, ns mai sunt i alii n spatele lor.
Jack nghii n sec. Minunat.
Ce facem acum?
Avem nevoie de informaii. Prin urmare va trebui s
ntindem o capcan. Pomeneai adineauri de detectoare de
surse electrice?
ntr-un trziu i aminti i Jack de bagheta lui electric.
Oh, mii de draci, bolborosi, smulgnd-o de la curea ca
pe-un arpe ce i se cra pe picior.
157

Linitete-te. Te-am lsat s o iei cu tine pentru c s-ar


putea s ne fie de folos.
O luar piezi printre copaci, Jack cu bagheta ntr-o mn
i coada lui Draycos n cealalt.
Dragonul l cluzi pe un fga erpuit, oprindu-se n cele
din urm lng un arbore mrunt alctuit din mai multe
tulpini subiri ce neau dintr-o nclceal de rdcini.
Poi s lai arma jos.
Jack se supuse. Privirea i czu pe un obiect mic, nepenit
ntre dou tulpini. Avea forma unui con ndoit din plastic, cu
un ochi turtit de sticl orientat ntr-o parte. O tij subire de
metal lega dispozitivul de una dintre tulpini, iar din captul
uguiat al conului ieeau dou cabluri.
i brusc avu revelaia.
E unul dintre ochii Argus!
Da, nu-i face griji, ne-am furiat prin spatele su. Tie
cablul senzorului cu gheara, aproape de locul unde fcea
legtura cu ochiul conic.
Acum poi s fii sigur c n-o s mai vad nimic.
Da, dar... Jack i nbui protestul. Dac cineva se uita
la monitor cnd Draycos tiase cablul, era ca i cum i-ar fi
trmbiat sosirea.
Bine. i-acum?
Flcile dragonului se descletar niel.
Acum i gsim un copac.
Un copac? clipi Jack.
Da, n care ei nu-i vor nchipui c te-ai fi putut cra,
rosti Draycos cercetnd mprejurimile, i pe care prin urmare
nu-l vor lua la ochi. Aha. Uite-acolo. Hai.
Se ndreptar spre un arbore cu tulpina neted, a crui
coroan era suspendat la peste cincisprezece metri deasupra
lor. Ca o ppdie gigantic, i spuse Jack.
158

ine-te bine, i porunci dragonul, urcnd puin pe


trunchi i fluturndu-i din nou coada n faa biatului.
Jack nghii n sec i-i nclet degetele pe coad. Fr s
par stingherit de povara sa, dragonul ncepu crarea. i fu
suficient un minut ca s ating coroana de ramuri.
E un refugiu bun, hotr Draycos, dnd la o parte o
creang nfrunzit.
Jack fu de-acord. Trunchiul oferea mai multe nveliuri de
ramuri aflate la cte un metru distan, asemenea unui
hamac de nuiele ancorat sub frunzele umbrarului. Un
ascunzi comod n comparaie cu altele de care se folosise n
ultimii ani.
Asta dac nu i-era team de nlime.
Tu unde te duci?
Draycos cobora deja.
i-am spus, voi ntinde o capcan. Stai aici pn
m-ntorc.
Bine. Cum spui tu.

Capitolul 22
Jack se strduise mult i se descurcase de minune, lund
n considerare vrsta sa fraged i lipsa de experien. Aceste
lucruri nu puteau dect s-i ntreasc dragonului crezul c
nu exista n ntregul Bra Orion un partener mai stranic ca
Jack.
ns, cu toate eforturile sale, biatul nu era nc un
rzboinic. Adevrul era c n acel moment i-ar fi ngreunat
misiunea i i-ar fi pus viaa n primejdie. Dou temeiuri
care-l determinaser s-l in deoparte pentru moment.
159

Acum, i spuse el sumbru n timp ce cobora tulpina, vor


vedea dumanii si de ce-i n stare un bard-rzboinic al
neamului K'da.
Sau mai degrab nu vor vedea. Dac avea s-i fac bine
treaba, nu vor vedea nimic.
Prima patrul era departe acum, pe povrniul ce ducea
spre epava estoasei. ns alte dou grupuri se furiau prin
pdure, n apropierea sa. Gust aerul i hotr c toi erau
oameni.
Nu nelegea de ce Tiul Hangerului recruta aproape
numai oameni. ns ciudenia asta i nlesnea munca. Dup
aproape dou luni petrecute cu Jack, aptitudinile fizice ale
omului nu mai erau o necunoscut pentru el i putea uor
s-i construiasc strategia n jurul lor.
Se ntoarse la arborele cu ochiul Argus. Senzorul era
zdravn nepenit n scoara copacului, dar reui s-l scoat
afar cu ajutorul ghearelor. Prinse ochiul de plastic i bagheta
lsat de Jack sub bra i porni nspre avanpostul Kilo apte,
trnd dup el perechea de cabluri ale senzorului.
De trei ori ntlni patrule n calea sa i fu nevoit s se
ascund. Se ncolcea i sttea neclintit la adpostul tufelor,
apoi urmrea cu atenie fiecare echip n timp ce trecea pe
lng el, tiind c printre soldaii obinuii se afla i ofierul
pe care l cuta.
Doar soldai pn acum. Comandantul rmsese probabil
n spate, ateptnd ca iscoadele sale s distrug orice pericol
nainte s-i fac el apariia.
Nu era de mirare c nici un soldat nu-l bgase de seam
pn acum, n pofida senzorilor i a aparatelor pe care le
aveau la dispoziie. Hotri s gseasc un om, treceau cu
vederea o fptur ciudat i nemicat.
160

Chiar i cu cele trei opriri, i fur suficiente cteva minute


ca s ajung la cuca de veghe ocupat de Jack mai devreme.
Locul era pustiu, aa c-i ngdui cteva clipe s cerceteze
mprejurimile dup ascunzi, schind n gnd ultimele detalii
ale planului. Adulmec pentru ultima oar aerul, apoi se puse
pe treab.
Primul pas era s monteze ochiul Argus astfel nct s fie
parial vizibil din cuc. Gsi un loc bun cam la cincisprezece
metri nspre miazzi, ascuns pe jumtate de ramurile unei
tufe. Fix tija de metal n pmnt, lsnd suficient loc de
rotire senzorului. Ls bagheta electric n chip de momeal i
trase cablul napoi la cuc.
Dar nu n linie dreapt. La apte metri de copacul cu
monitoare se afla un arbore asemntor cu cel n care l suise
pe Jack. Aez la rdcina sa captul perechii de cabluri, apoi
se duse la cuc i tie cellalt capt. Erau destul de slab
legate ntre ele, cu conectori de plastic. Cu acest capt
ncletat ntre dini se cr n copacul-ppdie.
Adineauri tiase cablul senzorului aproape de unde intra n
ochi. Acum l trase n ntregime prin conectori, atent s nu-l
agae de vreo creang, separndu-l complet de cablul de
comand. l nfur cu grij, strngnd astfel o rol de vreo
aptezeci i cinci de metri.
Cellalt capt al cablului de comand era nc ataat la
senzor. Se ncredin iute c poate mnui legtura mecanic,
dup care nfur cablul n jurul unei ramuri. i petrecu
rola pe dup umr i sri pe copacul de care era prins
monitorul Argus. nconjur o dat trunchiul, apoi sri la
urmtorul copac.
Acest arbore i atrsese mai devreme atenia, cnd plecase
n recunoatere. Avea dou tipuri diferite de ramuri. Ambele
erau viguroase, ns unele erau epene, pe cnd celelalte erau
161

mai flexibile. Leg un capt de o crac mai elastic i arunc


rola pe copacul cu monitorul.
Sri i el n urma rolei, pironindu-i unghiile n scoara
tulpinii, apoi trase de cablu, ndoind ramura legat nspre el.
Cu ct trgea mai mult de ea, cu att opunea i creanga
mai mult rezisten, aa c fu nevoit s trag din toate
puterile i ntr-un final izbuti s-o aeze n poziia potrivit.
Leg mijlocul cablului de o ramur mai groas a copacului
Argus, fcu un nod uor de desfcut, apoi sri cu ce mai
rmsese din colac pe arborele-ppdie. Ajunse pn la al
treilea nveli de ramuri, alese una mai solid ce se bifurca n
mod fericit i petrecu cellalt capt al cablului n jurul ei. Lu
rola n spinare i sri ndrt la copacul Argus.
Zgomotul pailor i ajunse la urechi. Mai muli soldai se
apropiau dinspre avanpost. Cu toii peau grijuliu, asemenea
iscoadelor pe lng care se furiase mai devreme, cu excepia
unuia care clca ferm, cum numai unui ofier de rang
superior i ade bine.
Comandantul hotrse n cele din urm s le dea o mn
de ajutor soldailor si. Din nefericire pentru el, capcana era
ca i pregtit.
Dragonul cobor cu ultimii metri de cablu, atent ca
de-obicei. La ultimul rnd de ramuri -care la specia asta
ajungea la nici trei metri de sol trase zdravn de cablu i
fcu un al doilea nod slab n jurul unei crengi.
Mai avea acum vreo patru metri de cablu. La captul su
fcu un nod de spnzurtoare pe care-l ascunse ntre dou
ramuri, dup care se cr la primul nod fcut, cel care inea
creanga elastic. l desfcu, iar cablul se ncord numaidect
cu un zbrnit scurt.
Pentru cteva clipe, Draycos urmri cablul cu privirile,
ncredinndu-se c-i furise temeinic capcana. De la
162

creanga ndoit pe lng copacul Argus pn la


arborele-ppdie, ncolcit pe al treilea rnd de ramuri, napoi
la copacul Argus, un nod superficial pe cele mai joase crengi,
iar restul strns ntr-un nod de spnzurtoare.
Perfect.
Sri nc o dat la arborele-ppdie, nh cablul de
comand i se-ntoarse pentru ultima oar la copacul Argus.
Acolo se ghemui la adpostul frunziului.
Totul era pregtit. O singur necunoscut mai intra n
ecuaie, i anume modul n care vor reaciona comandantul i
soldaii si.
Pe asta nu era chip s-o cunoasc. Nici s-o ghiceasc mcar.
Se nvase cu reflexele umane, cu vederea lor, ba chiar i cu
auzul, fora sau rezistena.
ns era strin n continuare de gndirea lor. Gndirea,
comportamentul, reaciile lor primare.
Dac se nela n privina lor, toat truda lui ar fi fost de
prisos.
ns odat ce-ai ajuns aa departe, trebuie s mergi pn la
capt. Mai mult, Jack i cunotea propria specie i chiar el
fusese de acord c oamenii tia erau nite amatori.
Trgnd cu coada ochiului, i zri pe mercenari venind n
direcia lui. Erau cinci. Patru iscoade i cel cu pasul hotrt.
Cu toii purtau cti cu vizor pentru vedere de noapte,
astfel nct, dei nu-i zrea chipul, putea s-i dea seama
dup conformaia lui c nu era sergentul Grisko.
Ce pcat. Dup figura cu transportorul i-ar fi plcut s se
ocupe n mod personal de el. Grupul era foarte aproape de
cuc acum. Cu micri delicate, Draycos i nfipse gheara
printre firele metalice ale cablului de comand i trase cu
grij.
163

Nici o reacie din partea hangerilor. Draycos trase din nou,


ngduindu-i o privire la senzorul pe jumtate ascuns. i,
ntr-adevr, senzorul se mica.
Iari nici o reacie. Dragonul ncerc pentru a treia oar. i
trecur prin minte tot soiul de cuvinte neortodoxe despre
priceperea adversarilor si. El vedea lucirea palid a
senzorului. De ce n-o zreau i ei?
Tocmai voia s se lase pguba, cnd unul dintre soldai o
descoperi. Mna i ni n sus i le fcu celorlali semne
grbite cu degetele codurile pe care Grisko nu se obosise s
le explice i recruilor.
Cei patru soldai se comportar ca nite adevrai
profesioniti. Se desprir fr ezitare n dou echipe i se
ndreptar spre tufa cu pricina, pregtii s-l ia prin nvluire
pe cel ce se ascundea acolo.
Al cincilea om nu se altur echipei, ci cut un loc ferit n
cuca de veghe, trgnd nelinitit cu ochiul de dup copacul
Argus.
Draycos zmbi dispreuitor. Jack avusese dreptate. Un
adevrat comandant de oti ar fi nfruntat pericolul mpreun
cu oamenii si, ca s fie capabil s dea ordine nelepte de
cum se ivea o situaie neplcut.
Acest comandant se ferea de primejdie. i trimitea fr
ovire inferiorii n gura lupului, iar el... fereasc sfntul s-i
rup o unghie.
Cu ochiul rzboinicului, Draycos l considera pe acest om
vrednic de mil. Cu ochiul adversarului ns vedea n el un
prilej de bucurie.
n ncercarea sa de a se adposti, ofierul se ascunsese
chiar dup copacul n care era cocoat Draycos.
Tocmai acolo unde i-l dorea dragonul. Cablul de comand
i mplinise menirea. 11 ls deoparte i apuc zdravn de
164

nodul-spnzurtoare. Alturi de el se afla nodul superficial ce


inea toat ncrengtura de cablu laolalt. Draycos i strecur
cu grij coada prin ochiul nodului.
Soldaii erau aproape de senzor. Dragonul atept. Brusc,
unul dintre ei pufni.
Joac de copil, murmur el. E unul dintre senzorii
notri, domnule. Nici urm de om.
Dar se mica, zise un altul.
tiu, am vzut i eu, rosti primul, ridicnd arma n timp
ce se uita primprejur. Am gsit i bagheta electric pe care a
vzut-o Barkin pe ecran. Dup cum spuneam, cuiva i arde de
joac.
Urmrete cablul, porunci comandantul cu un uierat
rguit. Gsete-l.
Da, s trii.
Soldatul care vorbise se ndrept spre ochiul Argus, restul
se rspndir printre copaci.
Comandantul ovi cteva clipe, apoi i prsi cu grij
adpostul. Fie l trsnise curajul, fie dorea s fie mai aproape
de armele protectoare ale soldailor si. Ocoli ncet copacul i
porni nspre ei.
n clipa n care trecu pe sub Draycos, rzboinicul K'da
atac.
Se desprinse de tulpin cu labele dinapoi i se npusti n
cdere pn la nivelul cpnii comandantului. Tie cu
gheara curelua ce-i inea casca-n loc i i-o zbur de pe cap.
Minile comandantului se repezir din reflex dup casc,
moment n care Draycos azvrli cablul n jurul su i strnse
cu putere n zona coastelor. Cu cealalt lab l izbi zdravn n
ceaf. Experiena l nvase c dac loveai un om acolo l
fceai cnocaut fr s-i cauzezi rni grave.
165

i tocmai cnd comandantul urma s se prbueasc la


pmnt, Draycos smuci nodul superficial cu coada i se
arunc la pmnt, curmnd nprasnic linitea nopii.
Tensiunea din cablu fu brusc desctuat, azvrlind
ramura flexibil n poziia ei fireasc. Lovi toate crengile aflate
n cale, trimind o ploaie de frunze la pmnt.
Comandantul ce atrna fr cunotin de captul opus al
cablului ni nti sus, apoi la stnga, fcndu-se nevzut n
frunziul arborelui-ppdie.
Fiind ntori cu spatele, soldaii nu vzur nimic. ns
auzir destul de bine. Ca la un semn, se rsucir i zrir
ultimele frunze ce cdeau din arborele cu ramuri elastice.
Domnule, strig unul dintre ei.
A disprut, ltr un altul.
Aici, spuse primul soldat, fcnd semn cu puca spre
copacul elastic. Barkin, Schmidt, verificai. Atenie la alte
curse. Tomaski, fii cu ochii-n patru, ar putea fi o diversiune.
Cei doi soldai alergar spre copac, cercetnd pe rnd bolta
de crengi i covorul de frunze pe care clcau. Ceilali doi se
lsar la pmnt, spate-n spate, pregtii s trag n orice
mic.
Ieind de-a builea din cuc, Draycos se strecur la
adpostul tufriului pn la arborele ppdie, fcnd un ocol
nsemnat. Soldaii i cunoteau bine meseria. Intuiser
numaidect genul de capcan n care czuse comandantul lor.
Atta doar c l cutau n alt copac.
Cnd Draycos ajunse la arborele-ppdie, cei doi soldai
tocmai intraser sub ultimele fonete ale ploii de frunze. Se
cr pe partea nevzut a trunchiului, tiind c dac unul
dintre mercenari s-ar fi ntors nspre el, l-ar fi zrit cu
siguran. ns momentan erau preocupai de altceva i, aa
166

cum anticipase, nici unul nu-i ntoarse privirile n direcia


sa.
Intr n slaul frunzelor, lsndu-i pe restul s se holbeze
nedumerii la cer.
Comandantul atrna ca o marionet, ferit vederii n desiul
coroanei, legnndu-se uor odat cu ramura elastic din
cellalt copac. Draycos i aternu trupul pe un pat solid de
crengi, apoi tie cablul.
Urc apoi mai sus, strngnd cu grij cablul. Era puin
probabil ca soldaii s se caere n copacul elastic n cutarea
ofierului lor. ns paza bun trece primejdia rea, iar cablul
trebuia s rmn ascuns, aa c arunc ntregul colac n
copacul Argus.
Nu-i aici.
Imposibil. Verific nc o dat, rosti primul soldat.
Am verificat deja de dou ori, i normal, i cu infraroii.
Nu-i n copac.
Soldatul njur.
E ntr-adevr o diversiune. mprtierea. Hai s-l gsim.
Ar fi bine s raportm la comandament.
Nu zu, rosti primul ironic. Alo, baza, aici Hernandez.
Avem o problem.
Pe jumtate atent la conversaia lor, Draycos cobor napoi
la comandant. Descoperi c purta dou transmitoare ce
puteau fi depistabile chiar i nchise.
Nimic mai simplu. Picioarele unui K'da erau prea scurte
pentru a arunca un obiect aa mrunt la mare deprtare, ns
exista i alt cale. Verific dac transmitoarele erau
ntr-adevr nchise, apoi le nfur n vrful cozii. O arcuire
scurt i aparatele se pierdur n vzduh.
Cu cablul rmas i leg minile i gleznele. ntr-unul dintre
buzunare gsi o banderol, iar n altul o batist. Batista i-o
167

vr n gur n chip de clu, iar cu banderola i leg gluga


peste ochi.
Acum trebuia doar s atepte pn ce soldaii vor scotoci n
alt parte a pdurii. Se tr sub creanga pe care sttea
comandantul, ferindu-l privirilor celor de jos. Mercenarii ar fi
putut oricnd s arunce un ochi n copacul lui, ns graie
formei sale neumane l putea camufla foarte bine pe ofier.
Mai era o or, dup care el i Jack se puteau deplasa n
voie. Se ntinse din toate ncheieturile, apoi se puse pe
ateptat.

Capitolul 23
Jack l gsi treaz pe comandant cnd se cr alturi de el
firete, cu ajutorul lui Draycos.
Eti sigur c nu e nimeni prin zon? i opti dragonului
ce urca prin spatele prizonierului.
Draycos ncuviin, dar nu spuse nimic. Jack nelese c nu
dorea ca prizonierul s-i aud glasul.
Bine. S-i dm btaie.
nh cablul ce-i lega ncheieturile brbatului i ncepu
s-l trag ntr-o poziie dreapt. Ca rspuns, ofierul se repezi
la mna lui.
Hei, uurel, l avertiz Jack, ferindu-i mna. Fr
micri brute. Eti la cincisprezece metri de sol, ntr-un
copac foarte alunecos.
Omul tia de vorb bun. Mormi ceva n clu i se potoli.
O s avem o mic discuie, l lmuri Jack, ridicndu-l n
fund. Mic i tcut. Dac strigi dup ajutor, vom fi nevoii s
te reducem la tcere. Am o presimire c-o s-i pierzi echilibrul
n acel moment. Ai neles?
168

Ofierul mormi din nou. Jack se uit o clip la Draycos,


ncredinndu-se c dragonul e ferit vederii celuilalt, dar gata
s intervin. Apoi i scoase cluul.
Montana? bigui comandantul cu glas rguit. Avea
gtlejul foarte uscat. i umezi puin buzele i repet:
Montana, am dreptate?
Jack rmase ca trsnit. Glasul i era cunoscut.
Colonele Elkor?
Desfcu banderola i i descoperi chipul.
Era ntr-adevr colonelul Elkor, sfredelindu-l cu privirea de
parc ar fi vrut s-l arunce din copac doar cu puterea minii.
Mi s fie, spuse Jack, ncercnd s ctige timp pentru
a-i pune gndurile n ordine. Se ateptase la sergentul Grisko
sau la locotenentul Basht, ns faptul c dduse peste ditamai
colonelul era gritor pentru miza jocului n care intrase.
Un pete cam mare pentru un iaz aa mrunt. Nu mi te
nchipuiam un iubitor de natur.
De mult te bnuiam eu pe tine, scrni Elkor printre
dini. i cum e, Kayna lucreaz pentru tine sau invers?
Vru s-i rsuceasc gtul, ns lovitura pe care i-o arse
Draycos dup ureche l fcu s se rzgndeasc.
Deci Kayna face jocurile, continu el. Pentru cine lucrai?
Pentru amiri sau pentru altcineva?
Aici eu pun ntrebrile. Dar, ca s nu te mai frmni, s
tii c nu lucrez pentru nimeni.
Elkor pufni batjocoritor.
Da, sigur. i s-a fcut de-o plimbare ntr-o sear. i
brusc i-ai dat seama c-i vine s mergi la toalet?
Jack cltin din cap.
V-am spus i mai devreme. amirii s-au furiat n
tabra noastr i ne-au luat prizonieri. Eu am reuit s scap
i...
169

Nu face pe prostul. Vorbesc de afacerea de pe Carrion.


Ah, rosti Jack descumpnit. Treaba aia.
Ah, treaba aia, l maimuri Elkor. Basht era convins c
e Kayna. ns bnuielile mele au mers spre tine. Dac am fi
avut timp s-i verificm formularul...
Stai o clip, l ntrerupse Jack, cu gndul la noaptea
incursiunii nereuite.
Sugera cumva c Alison urcase atunci scrile?
Ce amestec are Alison n afacerea asta?
Pentru prima oar privirea necrutoare a colonelului se
mai mblnzi puin.
Vrei s zici c nu tu ai dat iama prin comandament?
Jack ovi. Judecata sntoas i cuvntrile unchiului
Virgil l ndemnau s nu divulge nici o informaie pe degeaba.
ns era complet buimcit i ceva i spunea c nici Elkor nu
era pe deplin la curent cu ce se petrecea. Poate era mai bine
s-i mprteasc gndurile.
M-am furiat ntr-adevr n comandament. Cutam nite
informaii n arhive. Dar cineva a aruncat cu gaz soporific i
am fost nevoit s dau bir cu fugiii. Am presupus c era un
paznic.
Elkor pufni.
Dac era unul de-ai notri, ai fi aflat-o pe pielea ta. Gazul
soporific e pentru ftli.
Sau pentru cei care nu vor s-i fac aflat prezena.
Deci crezi c era Alison.
Elkor l privi cu rceal.
Ce informaii cutai n arhiv?
Tu ai vrut-o, ddu Jack din umeri, apoi scoase batista ce
servise pe post de clu
Chiar i cu batista n gur o s te aud cnd o s strigi.
Asta n caz c mai verific zona asta o dat.
170

Ddu s-i pun din nou cluul. Colonelul se feri, ns


tresri de ndat ce simi laba dragonului.
Bine, bine, ce vrei s tii?
Jack cobor batista, dar o inu la vedere.
Vreau s tiu ce se petrece. Spune-mi nti de toate ce
s-a ntmplat cu restul hangerilor de la Kilo apte.
Buzele colonelului se prefcur ntr-o linie subire.
I-am scos de-acolo, rosti el cu ranchiun. tiam c
amirii vor ataca avanpostul i nu doream s-i punem n
pericol.
Ah, sigur. Nu ddeai nici o ceap degerat pe noi i n-ai
mai catadicsit s ne anunai c...
ns cuvintele i se nepenir n gtlej. Se holb la colonel,
cu ochii scnteind datorit revelaiei.
I-ai invitat practic pe amiri, nu-i aa? i i-ai lsat s
ne ia prizonieri.
Printre voi se afla un spion, un trdtor. Tiul
Hangerului are ac de cojocul trdtorilor.
Zmbi rutcios, savurnd expresia biatului.
Hai acuma, nu te mbufna, l consol el n batjocur.
Ce-o s faci, o s-njuri i-o s fugi n brae la mmica? Asta-i
lumea n care trim, putiule. Obinuiete-te.
Dar cu ceilali ce-ai avut? ntreb Jack, trecnd ironia
cu vederea. De ce nu ne-ai mpucat pe mine i pe Alison,
dac noi eram problema?
Nu era frumos s v punem la zid. i, n plus, voiam
informaii. Ne-am gndit c dac lucrai pentru amiri, unul
dintre voi urma s fie ntmpinat cu alai.
i nclin capul ntr-o parte.
Sau c unul dintre voi se va ntoarce, fcnd pe eroul
evadat.
i dac nu lucram pentru amiri?
171

Pentru cineva tot lucrai voi, ddu Elkor din umeri. Am


zis s nu ne mai batem noi capul s aflm pentru cine, aa c
am aruncat ma n curtea amirilor.
i, firete, cum s-i lai s pun mna pe calculatoare
fr s schimbi codurile? uier Jack printre dini. Aa c
le-ai modificat nainte s aterizm pe Sunright.
De fapt dup ce-am aterizat. Nu c-ar mai conta.
ntr-adevr, nu mai conteaz. Cine-i n spatele afacerii?
Crei afaceri?
Vreau s zic cine trage sforile? Cine vrea s pun mna
pe min? Cornelius Braxton?
Fugi de-aici, pufni Elkor. Crezi c cineva de teapa lui
Braxton i-ar pleca privirile asupra unei amrte de mine?
Atunci Arthur Neverlin?
N-am auzit de el.
Atunci...
Nimeni nu trage sforile, biete, i-o retez Elkor sec.
Nimeni n afar de noi. Dac gruparea pentru care lucrezi vrea
s-i bage nasul aici, spune-le s-i ia gndul. Dup ce
punem stpnire pe min, va rmne a noastr. Punct. i n-o
mprim cu nimeni. Ai priceput?
Da, am priceput.
Deci locotenentul Bil avea dreptate. Nici o grupare de
mercenari nu ddea doi bani pe cei n slujba crora se
puseser. Mina de daublit era singura lor preocupare.
E mult mai uor s furi o min distrugnd i ucignd
dect s te-apuci s sapi tu una.
Minele cost bani, i-o ntoarse Elkor. Vieile nu valoreaz
prea mult. F i tu socoteala.
Da, se pare c unele viei valoreaz mai puin dect
altele. Totui nu neleg de ce i-ai bgat pe Jommy i pe
restul echipei n aceeai oal cu mine i Alison.
172

Ce tot o dai cu eu i Alison? Ea era suspectul principal,


nu tu. Tu erai doar una dintre surse.
Ce eram?
A vorbit cu tine, Montana, rosti Elkor rbdtor. Ne-a
spus Grisko. Cnd erai singuri i departe de noi, pe poligonul
de trageri. Vrei s-i desenez?
Jack l privi, nevenindu-i s-i cread urechilor.
Stai s-neleg. Alison discut cu Rogan Mbusu despre
mncarea de rahat, s zicem, nimic secret, i e de-ajuns ca voi
s-l aruncai n gura lupului? Doar pe motivul c ar putea
chipurile s dein informaii secrete?
Crezi c ne psa ct negrul sub unghie de voi? Ai auzit
vreodat expresia carne de tun?
Jack nghii n sec.
Da.
Cam expirat. Doar popoarele napoiate mai folosesc nc
tunuri adevrate. ns sensul rmne n picioare.
O ndeletnicire cam costisitoare, murmur Jack. O
sumedenie de onorarii de pltit.
Ar trebui s citeti contractul mai atent. Exist clauze de
reziliere n cazul morii sau capturrii ntr-o zon de rzboi,
cnd cel n cauz nu s-a aprat cum se cuvine. Iat nc un
motiv bun s v aducem aici n loc s ne ocupm de voi pe
Carrion.
Ridic din sprncene.
Nu v-ai aprat cum se cuvine, am dreptate? N-am auzit
s se fi tras vreun foc.
O bucat de vreme Jack rmase cu privirile aintite la el,
gndindu-se la ce-ar spune Draycos dac i-ar face vnt din
copac acestei lepdturi. Pn i lui Draycos, cu etica lui de
rzboinic cu tot, i scnteiau ochii din dorin de rzbunare.
Probabil n-ar ridica un deget s-l salveze.
173

Trase aer adnc n piept. Nu. Nu era el genul care s ucid


sau s se rzbune. Nici mcar ho nu mai era. Vorba vine
c-i ndreptase purtrile. Ct despre Draycos, i mai vzuse
ochii strlucind astfel i nu omorse pe nimeni.
Eti un omule meschin i vrednic de mil, i spuse lui
Elkor cu glas sczut. Merii s mori. Dac exist dreptate-n
lumea asta, o s mori de mna a-lor ti.
Colonelul zmbi piezi.
Deci n-ai tupeul s m omori. Nu eti i nu vei fi
niciodat un soldat adevrat, Montana.
Mare pierdere. Din ntmplare, s tii c mi-am dus i eu
veacul prin lumea mare, pe lng nite oameni care te-ar fi
aruncat de mult din copac dac le-ai fi fcut una ca asta.
Dac-mi dai de neles c ai prieteni, las-o moart. Nu
m intimidez cu una, cu dou.
Nu ncercam s te intimidez. i cei despre care i-am
vorbit nu-mi sunt prieteni. Spuneam doar c nici unul dintre
ei n-a ucis vreo cunotin de-a rivalilor lor. Aveau mai mult
clas.
i-am cerut cumva s-mi dai binecuvntarea? Crezi c
am nevoie de acordul tu?
Nici gnd, rspunse Jack, pe care discuia ncepea s-l
oboseasc. Bine, plecm. Unde sunt transportoarele?
De ce? se ncrunt Elkor.
Pi tu ce prere ai? Ca s-o tulim de-aici. Fii pe pace, nu
i-l fur. Vreau doar s folosesc staia.
i ce te face s crezi c-am s-i spun?
Jack oft, apoi scoase un briceag mic de la curea. l
deschise i l flutur n faa ochilor lui Elkor.
Eti legat cu un cablu destul de gros. Chiar i cu bric o
s-i ia ceva pn s-l tai. Preferi s-l rupi cu dinii?
Cu ochii la cuit, Elkor mri:
174

La vest de avanpost. ntr-un lumini, la vreo dou sute


de metri de cuca din partea aia. ns de paznici tot n-o s
trecei.
Suntem pregtii s riscm.
nfipse lama briceagului n trunchi, la cteva palme
deasupra cpnii lui Elkor.
O s-i fie de folos dup ce plecm, rosti, apoi i trase
gluga peste ochi.
i fcu semn lui Draycos.
Hai, amice. S mergem.
Jack se prinse de coada dragonului i mpreun coborr
pe tulpina copacului. Ajunser teferi la sol i pornir spre
luminiul indicat de Elkor. Dac nu gsea vreun transportor
acolo, avea s-l trimit pe Draycos s recupereze briceagul.
Deci diversiunea creat n afara bazei de antrenament
avea menirea de a-i lsa cale liber lui Alison? opti Draycos
n timp ce-i croiau drum prin pdure.
Jack era nc pierdut n gnduri de rzbunare, dar se
dezmetici brusc.
Poftim? Ah, da. Probabil. M-ntreb pentru cine lucreaz.
Am hotrt deja c nu pentru amiri. Poate pentru alt
grupare de mercenari?
Jack se-ncrunt. Cu gndul la ansele sale de scpare,
numai de Alison Kayna nu-i ardea acuma, ns ntrebarea
continua s-l road.
Nu cred. La situaia de-aici, amirii ar fi ntr-adevr n
stare s-l trimit pe cine era mai la ndemn s-i vre nasul
n treburile Tiului. ns o alt grupare de mercenari ar fi
avut timpul necesar s gseasc un adult pentru misiuni de
spionaj.
Draycos chibzui cteva clipe.
175

Atunci cu cine e n crdie? Am dat-o greit drept agent


amir?
Nu tiu.
Un gnd subit i nghe sngele-n vine.
Dac lucreaz pentru Neverlin?
Am hotrt c pe moment Neverlin e prea ocupat s se
ascund de Braxton.
Tu ai hotrt asta. Eu nu.
Coada dragonului tresri.
Nu cred c Neverlin se putea mica ntr-att de repede.
De unde s tie el la ce grupare de mercenari urma s te
nscrii? Alison era acolo dinaintea ta.
Da. Probabil ai dreptate.
ns teama nu-l prsi imediat.
Tocmai ocoleau perimetrul avanpostului, cnd Draycos
vorbi din nou.
Unde mergem?
Pi n-ai auzit? Cnd gsim un transportor, tu te
descotoroseti de paznici, iar eu l contactez pe unchiul Virge.
S neleg c plecm.
Jack strmb din nas.
Uite, Draycos, mi pare ru. Pur i simplu n-a mers.
Odat plecai de-aici, ne adunm forele i ncercm s dm
de urma Djinnurilor pe alt cale.
Nu la informaii m refeream, ci la copiii czui n minile
amirilor.
Ce-i cu ei?
Ai de gnd s-i lai acolo?
Jack i arunc o privire deloc prietenoas dragonului ce
fugea n deplin tcere pe aternutul de frunze uscate. Asta
nu mirosea a bine.
176

Hei, tiu ce gndeti acum, rosti el prudent. Etic de


rzboinic K'da i toate alea. Dar cred c-am fora puin nota
dac i-am cere colonelului Elkor o echip de salvare.
Firete. De aceea trebuie s-o facem singuri.
Jack respir rar.
Uite, rosti el trgnat, de parc-i vorbea unui nc. tiu
c eti suprat. Dar trebuie s nelegi situaia pe deplin. De-o
parte suntem noi doi, de cealalt parte un cuib de mercenari.
Dahtill nu e o baz militar. Au un numr restrns de
soldai.
Asta n caz c n-au adus ntriri dup evadarea noastr.
i e foarte posibil s fi adus.
Dac au suplimentat numrul forelor, au fcut-o pentru
a te cuta pe tine, nu ca s-i pzeasc pe prizonieri.
Jack i muc limba. Discuia aluneca pe un fga
neplcut.
Abia dac-i tim pe copiii tia. i oricum e vina lui
Alison c sunt legai n lanuri, nu a mea.
Nu conteaz a cui e vina. Sunt tovarii ti. Colegii ti de
echip. Un rzboinic nu-i las pe-ai lui n ghearele
dumanului ct vreme n-au pierit ansele s-i salveze.
Chiar i cu riscul de-a fi ucii? spuse Jack rspicat.
Putem s-o mierlim foarte uor. Carabinele alea ale lor nu-s
doar de form. Dac nvlim peste ei, o s ne ciuruiasc. Ce
se va ntmpla atunci cu poporul tu, mi spui i mie?
Merser o bucat de vreme n tcere.
i mai aminteti cnd ne-am ntlnit? ntreb dragonul
n cele din urm. Am ajutat atunci un soldat din tabra
advers, n pofida crcnelilor tale.
L-ai ferit s se ard pe pmntul ncins. Cred i acum c
a fost o pierdere de vreme.
177

Un rzboinic acioneaz aa cum i dicteaz simul


dreptii. Nu pentru eventuale beneficii.
i dac refuz, te duci fr mine?
Dragonul nu rspunse, iar Jack oft.
Ai un plan?
Nu cred c va fi prea greu. Dup cum ai spus, nici o
tabr nu va risca o btlie n apropierea minei de daublit.
Cu dou nave narmate i putem convinge s elibereze
prizonierii fr lupt.
Jack realiz cu ciud c planul avea sori de izbnd. Cu
att mai mult dac locotenentul Bil descoperise deja c nici
unul dintre ei n-avea habar s deblocheze computerele furate.
Nu mai foloseau deci la nimic.
Ziceai de dou transportoare. Ai de gnd s-l pilotezi tu
pe-al doilea?
M refeream la un transportor. A doua nav narmat va
fi Essenay.
i cum te-atepi s-l chem eu pe unchiul Virge fr ca
tot oraul s tie de planul nostru?
De asta m voi ocupa eu. M ajui?
Jack suspin.
Am de ales?
Da, rosti Draycos cobornd glasul. Eti gazda mea. Dac
refuzi s m ajui, m voi supune hotrrii tale.
Asta ine bnuiesc tot de etica rzboinicului, nu?
ntocmai.
Tcur cteva clipe.
O s m tie toi de mincinos, rosti Jack, mpcndu-se
n cele din urm cu ideea. I-am zis colonelului Elkor c n-o
s-i furm nici un transportor. i acum asta avem de gnd s
facem.
178

Stai linitit. Erai sincer cnd ai fcut acea afirmaie. Nu


urmreai s-l pcleti, prin urmare nu eti mincinos.
Era o glum.
Dragonul i ridic privirile i pru zmbete.
tiu. Mergem?
Dup tine.

Capitolul 24
Jack i Draycos ajunser la marginea luminiului i zrir
doi paznici lng transportoarele Linx. Dou minute mai
trziu, cei doi pzeau n lumea viselor.
Poi s porneti motoarele? l ntreb Draycos pe biat
cnd acesta se instal n scaunul pilotului.
Cred c da. Studie o clip panoul de bord. Dar o s-mi ia
cteva minute. Pilotul a fost detept i a codificat comenzile.
Vei folosi tehnica obolanului de canal?
Ceva pe-acolo, spuse Jack cu un ochi la taste i altul pe
geam. Pustiu, deocamdat. ns lucrurile nu erau btute n
cuie.
Cum stm cu transmitorul?
Nu-i parolat. ns tot nu neleg cum o s vorbeti cu
unchiul Virge fr s ne pui toat armata amir n cap.
Vei vedea. Faci, te rog, setrile necesare?
Jack potrivi aparatura pe frecvena transmitorului su de
buzunar.
Gata, totu-i pregtit.
Fcu semn spre butonul de lng microfon.
Dac-l apei, intri-n direct.
Am neles.
Draycos se aplec deasupra panoului de comand.
179

S nu scoi vreun cuvnt n timp ce vorbesc. Ambele


grupri i-ar putea recunoate glasul.
Am priceput.
Draycos porni microfonul.
'Nainte ca cei bravi s-i merite rsplata, ncepu el pe un
ton adnc i grav, rzboinicului mare va s-i fie fapta. i pn'
la ultima suflare s-aprm ce-i sfnt.
Jack rmase mut. Cunotea acel ton, i nc prea bine. Era
glasul oarecum afectat cu care dragonul i recita poeziile.
Ce-i nchipuia c face?
Probabil c i unchiul Virge era la fel de nedumerit, cci
pentru cteva clipe rspunsul se ls ateptat. ns nu mic-i
fu mirarea s-l aud pe unchiul su artificial declamnd pe
acelai ton afectat.
n flcri toi s-or mistui, de trupuri negre geme valea.
Strmb sau dreapt-i este calea?
Dai-l 'napoi pe cel ce-a fost, rzboinic mort fr de rost,
rspunse dragonul.
Urm o pauz mai lung de data asta.
n ghicitori vorbeti acum. Cnd totu-i bezn, umed
scrum, cum curmi o spaim nevzut? Trdarea are gheare
lungi, iar brau-i ne sfrm, veni rspunsul lui Draycos.
Orae ard, recolte pier i mine se drm.
Fioros s-au aprat strjerii, ns izbnda-a noastr-a fost,
'nainte de lsarea serii, proclam unchiul Virge.
Aici cu toii vei pieri, crtesc n noapte unii. i nu ce zic
nebunii.
Sub ai dumanilor pai grei, va tremura pmntul. Eu
simt chemarea a-lor mei.
Cu o fin micare a ghearei, Draycos nchise
transmitorul.
Cnd putem pleca?
180

Jack se holba vrjit la dragon. i lu cu greu ochii de la el


i cercet indicatoarele.
Pi... se pare c acum.
Atunci s nu mai zbovim nici o clip. Ne vom ntlni cu
Essenay la Dahtill.
Jack ddu drumul motoarelor i nava i lu zborul n
noapte. Nu ncerc nimeni s-l ntoarc din drum, nici cu
vorba, nici cu puca.
Sistemul de navigare oferea i o hart a regiunii. Jack o
studie cteva secunde, apoi vir nspre Dahtill. Verific
degrab radarul, ns vzduhul era liber. Prea c toi erau
ocupai s-l caute la sol.
Suntem pe drumul cel bun? dori s tie Draycos.
Sigur c da.
Jack se rezem de sptar i-l ochi pe dragon.
M dau btut. Pe toi sfinii i dracii, ce-ai vorbit acolo?
l informam asupra destinaiei noastre, rosti Draycos cu
blndee. i-am spus doar c aa voi face.
Las dulcegria. Nu e momentul potrivit. Spune-mi doar
ce i-ai zis.
Draycos i plec uor capul.
Scuzele mele. Dup cum bine tii, ncerc de ceva vreme
s-mi traduc poemele n limba voastr, dup care i le recit
unchiului Virge.
Lui Jack i reveni n minte conversaia la care tocmai luase
parte. Era un poem, fr discuie. ns ceva nu era n ordine,
ceva legat de ritm, msur sau rim...
Brusc i pic fisa.
Lipsea un vers. Din fiecare strof a poeziei lipsea cte un
vers.
Gtul dragonului se arcui.
Bravo. Sunt impresionat.
181

Mulumesc, spuse el mndru de agerimea minii sale. i


versul lips era de fapt mesajul.
ntocmai. Prima strof ar suna cam aa: ,,'Nainte ca cei
bravi s-i merite rsplata, rzboinicului mare va s-i fie
fapta. Prieten vechi! La mine vino ntr-un gnd, i pn' la
ultima suflare s-aprm ce-i sfnt.
Jack chibzui puin.
Lipsea cel de-al treilea vers. Prieten vechi! La mine vino
ntr-un gnd.
Exact. Unchiul Virge nu mi-e tocmai prieten, ns mi s-a
prut versul cel mai potrivit.
De departe cel mai potrivit. Mai ales c e cel mai vechi
prieten pe care-l am. Zicea ceva de flcri aprinse.
n flcri toi s-or mistui, de trupuri negre geme valea.
Rzboinic, unde te-oi gsi? Strmb sau dreapt-i este
calea?
Rzboinic, unde te-oi gsi? repet Jack versul absent.
Voia s afle unde suntem.
Da. Dup cum vezi, a neles numaidect despre ce-i
vorba.
Unchiul Virgil era un vulpoi btrn. Urmtorul era mai
scurt parc, nu?
Da. Nu era din poemul meu. L-am inventat pe loc pentru
a-i spune ncotro ne-ndreptm.
Jack rmase cu privirea pierdut-n stele, cugetnd la
poezie. Dai-l 'napoi pe cel ce-a fost, rzboinic mort fr de
rost. La fel de nebuloas i se prea i acum.
M dau btut.
Gndete-te la cuvinte i gndete-te unde mergem.
Tot nu vd...
Jack ncremeni.
Nu eti n toate minile. Dai-l? Adic Dahtill?
182

Altceva nu mi-a venit pe moment, se scuz dragonul.


Ndjduiam s neleag.
Cred c n-a priceput, dovad c ai continuat cu rimele.
Aa e. Urmtoarea lui strof-ntrebare a fost
n ghicitori vorbeti acum. Dar glasul tu nu m ajut.
Cnd totu-i bezn, umed scrum, cum curmi o spaim
nevzut?
Dar glasul tu nu m ajut, murmur Jack. l neleg
prea bine.
Am ncercat prin urmare s-i dau un indiciu. Trdarea
are gheare lungi, iar brau-i ne sfrm. Orae ard, recolte
pier i mine se drm.
Orae ard, recolte pier i mine se drm, ncuviin
Jack. Un ora situat lng o min.
A priceput atunci, dar nu era ntru totul sigur. Aa c a
continuat:
Cu-asalt am luat cetatea lor, fioros s-au aprat strjerii,
ns izbnda-a noastr-a fost, 'nainte de lsarea serii.
Cu-asalt am luat cetatea lor. Cetatea putea s fie
Dahtill sau oricare alta din regiune.
E totui cea mai apropiat de noi. i e singurul ora
minier, din cte tiu eu. n orice caz, i-am confirmat
presupunerea. Aici cu toii vei pieri, crtesc n noapte unii,
dar eu cuvntul tu l cred i nu ce zic nebunii.
Dar eu cuvntul tu l cred.
Sper doar c s-a prins la faza cu Dai-l.
Vom afla ct de curnd. Mi-a spus oricum c pornete la
drum.
Sub ai dumanilor pai grei va tremura pmntul,
recit Jack, doar s arate c poate i el. Eu simt chemarea alor mei...i?
i zbor spre ei ca vntul.
183

Pentru cteva clipe, tcerea se ls n cabin.


Ar trebui s mearg, rosti Jack ntr-un sfrit. Oricum, e
foarte elegant.
i mulumesc.
Cu plcere. Sper c ai un plan la fel de iste i pentru
operaiunea de salvare.
De fapt..
Jack l scpr cu privirea.
N-ai! Zi-mi c n-am dreptate?
E dificil s ntocmeti un plan cnd ai de-a face cu attea
variabile. Mai ales c nu tim poziionarea inamicilor notri.
Credeam c sunt cu toii pe urmele mele.
Unii da. ns nu toi. Dar probabil c i echipele de
cercetare s-au ntors deja la baz.
Deci vrei s ne-aruncm cu capul nainte.
Coada dragonului tresri.
Nu m-a fi exprimat astfel, ns afirmaia ta e corect.
Jack oft.
M gndeam eu.

Capitolul 25
Cu cinci minute nainte s ajung la Dahtill, Jack cobor
Linxul, zburnd razant deasupra copacilor.
Bnuiesc c nu vom sri de data asta.
Aa e, ncuviin Draycos din spate, unde cotrobia prin
dulapuri. Avem nevoie de nav pentru a-i transporta pe
prizonieri. E blindajul ventral la fel de zdravn precum cel al
estoasei?
Presupun, sunt modele asemntoare.
184

Nu c i-ar ajuta la ceva blindajul dac amirii le-ar dobor


propulsoarele.
Ai gsit ceva?
Nu cine tie ce. Cred c soldaii au luat mai toate armele
cnd au plecat n cutarea ta. Am gsit doar dou mitraliere
MP-50 i cte dou ncrctoare pentru fiecare.
Jack se ferise toat viaa de asemenea arme.
Altceva nimic? Nite gaz soporific sau baghete electrice
sau ceva de genul sta?
Nou grenade de categoria a doua. tiu ce-i doreti, dar
arme nonletale n-am gsit. mi pare ru.
i mie. Ne descurcm cu ce-avem. Poate reuim s-i
intuim la pmnt n timp ce unchiul Virge nvlete i...
Ce-a fost asta? l ntrerupse Draycos.
Jack trase o privire n deprtare, apoi verific radarul.
Nimic neobinuit.
Ce s fie?
O strfulgerare, drept nainte.
Din dou salturi, dragonul strbtu ntreaga punte a navei
i i se altur lui Jack.
Uite, din nou.
Nu vd nimic, spuse Jack, ncercnd s strpung bezna
nopii. Cum arat?
Ca descrcarea laser a unei carabine Gompers. De parc
n distan...
Din nou, foarte slab. O scnteiere luminoas asemenea
unui fulger scurt undeva sub linia orizontului.
Ca aia?
Exact. Privete, nc una.
Cineva mpuc la greu, mormi Jack cu ochii la
strfulgerri.
185

Crezi c amirii ar fi n stare s-i execute prizonierii?


ntreb Draycos cu glas sumbru i prevestitor de ru.
Sper c nu.
Scnteierile nu erau ordonate, ci preau s irup la voia
ntmplrii.
Ce vd eu n-arat a pluton de execuie.
nseamn c a izbucnit o btlie. Eu zbor i tu tragi.
Stai puintel. n ce o s trag?
Ne orientm la faa locului, rosti Draycos cu nerbdare
n glas.
l mpinse uor cu botul.
Du-te, trebuie s fii pregtit.
Dar n-a sosit nc Essenay.
N-avem de ales. Trebuie s vedem ce se petrece.
Jack cobor fr tragere de inim din scaunul pilotului.
Nu-mi miroase a bine. De ce ne npustim n halul sta?
Nu mai bine aterizm n preajma oraului i mergem pe furi
s vedem cum stau lucrurile?
N-avem timp, spuse Draycos, srind n locul biatului i
lund n primire comenzile. Dac agriii se lupt cu amirii
sau dac hangerii au trecut la atac, orice minut pierdut
conteaz.
Ce te face s crezi asta?
S-i spunem intuiie de rzboinic.
Draycos l strfulger cu ochii si de smarald.
Du-te.
Minunat, bombni Jack, mergnd s ia mitralierele
gsite de Draycos. Nu-i putea nchipui de ce s-ar fi ridicat
brusc agriii mpotriva amirilor, iar ideea c hangerii s-ar fi
amestecat n toat afacerea asta era de-a dreptul ilar.
n caz c nu veniser s-l caute la Dahtill. Poate c Elkor i
luase n nume de ru povestea cu arborele-ppdie.
186

n fundul navei gsi un MP-50. Pentru o mitralier aa de


mic, era al naibii de grea. Din fericire, Draycos vrse
ncrctorul n ea, cci el, unul, nici mort n-ar mai fi tiut
cum s-l pun.
Din ce parte vrei s trag?
Din dreapta.
n regul.
nh dou ncrctoare i le ndes n buzunarele hainei,
apoi o lu de-a curmeziul spre trapa din dreapta.
Spre deosebire de estoasa naripat, Linxul avea cte-o
pereche de hamuri de fiecare parte a celor dou ieiri laterale,
menite s previn cderea soldatului care trgea de-acolo. Se
vr ntr-unui dintre ele i strnse temeinic legturile.
n ce s trag?
Te voi ndruma eu. Am prsit pdurea i ne ndreptm
spre Dahtill de la sud-vest. Eti gata?
Trgnd aer adnc n piept, Jack i nclet degetele pe
mnerul mitralierei i deschise trapa. Pentru a doua oar n
noaptea aceea, vntul slbatic i muc din carne.
Trase o gur de aer rece i pentru cteva clipe mintea l
purt spre spargerile mai puin reuite n care l nsoise pe
unchiul Virge, pe cnd era un biet bieandru. Atunci,
ntocmai ca acum, se afla pe muchie de cuit, ateptnd un
semn din partea unchiului su. ntrebndu-se nencetat dac
vor mai zri vreodat lumina rsritului.
Aici, soarele urma s rsar n cteva ore. Oare va apuca
s-l mai vad?
Din cabin se auzi un ltrat uimit.
Ce s-a ntmplat? rosti el simind c n curnd avea s-i
plesneasc inima din piept.
Sunt liberi. Privete.
187

Draycos vir brusc, scondu-l pe Jack cu ham cu tot vreo


dou palme n afara trapei. De acolo i se oferi ntreaga
panoram a cmpului de lupt.
Drept naintea lor se afla pista de aterizare de la marginea
oraului, de unde evadaser mai devreme. Cele dou estoase
naripate erau tot acolo, ndreptate spre cldirile amire. De
la ferestrele celor dou cldiri ploua cu rafale de gloane ce
mucau din blindajul uneia dintre aeronave, nsoite cnd i
cnd de cte-o descrcare laser.
n miezul acelei urgii, trgnd cu nverunare spre soldaii
din cldiri, se aflau restul tovarilor si din divizia tehnic
Tango Cinci Zulu.
Jommy i Li erau ghemuii la buza ieirii, biatul narmat
cu un soi de mitralier, iar fata cu o carabin laser. Sub ei se
aflau Rogan i Brinkster, lipii de pmnt la adpostul tlpii
de aterizare. i ei aveau mitraliere.
Alison nu era cu ei, ns putea s pun rmag c se
strduia s porneasc transportorul.
Jack scutur din cap, uluit i enervat n acelai timp.
Venise ntr-un suflet n ajutorul lor i ei evadaser deja.
Trebuie s-i acoperi, l mboldi Draycos din cabin.
Dragonul avea dreptate. Colegii lui se descurcau destul de
bine, ns dac Alison nu reuea s porneasc aeronava ct
de curnd, urmau s rmn fr muniie mult nainte ca
amirii s se dea btui.
Bine, uier el printre dini. Ce fac?
O clip mai trziu Draycos rsuci nava, iar el se trezi
aruncat nuntru. Chiar la timp. Nici nu apuc bine s-i
recapete echilibrul, c o rafal de gloane secer partea
lateral a transportorului, mucnd i din tavan.
Pzea, strig Draycos.
188

Asta ncerc, rspunse Jack, amintindu-i brusc n ce


hazna intrase.
Cu certitudine nu participa la un exerciiu, iar soldaii
amiri nu trgeau cu lasere marcatoare. Draycos stabiliz
Linxul i Jack se apropie cu grij de trap. Prsiser scena
confruntrii i ocoliser cldirile. Probabil Draycos voia s-i
surprind cu foc din spate. Lui i convenea, atta vreme ct
armele dumanilor nu erau ndreptate spre el. Trase piedica,
aa cum l nvase manualul Tiului, ochi nspre cldiri i
aps pe trgaci.
Dac nu era hamul, s-ar fi trezit ntr-o clipit pe spate,
mturnd podeaua. ns legturile l intuir locului.
Mitraliera MP avea un recul de brummga turbat, de vreo
cincizeci de ori mai puternic ca pistolul su paralizator. n
plus, prea s aib o voin a ei. Abia fu smucit ndrt, c
eava ni n sus i, nainte s-i ia degetul de pe trgaci,
descrc o salv n tavanul aeronavei.
Jack!
N-am pit nimic, strig Jack. Se ridic n capul oaselor,
ncercnd s pstreze o ultim frm de demnitate.
Atta c n-am mai tras vreodat cu o mitralier.
Vino la mine. Tu conduci, eu trag.
S-a zis i cu demnitatea. Nu va pupa el n veci carier de
soldat, n caz c-i dorea vreodat aa ceva.
Imediat.
Desfcu legturile hamului i o lu la fug. Cnd i relu
locul n scaunul pilotului observ c se aflau din nou la
marginea pdurii.
Care-i planul?
Du-ne n spatele cldirilor amire.
i smulse mitraliera din mini i opi n trei picioare spre
trapa deschis, cu arma strns la piept.
189

S-a fcut, rosti Jack i vir lin. Zri n treact edificiul


ntunecat ce strjuia mina, apoi nava o zbughi spre cele dou
cldiri.
uieratul vntului se ntei. Jack ntoarse capul i vzu c
dragonul deschisese i trapa din stnga.
Te sftuiesc s te prinzi de ham.
M descurc eu. Tu ncearc s zbori ct mai lin.
Jack simi un gol n stomac. Acum, c nu mai aveau
elementul-surpriz de partea lor, amirii erau mult mai
periculoi.
Abia ce-i ncoli gndul n minte, c gloanele ncepur a
secera prova aeronavei. Cu dinii nfipi n buze i vorbele
ncurajatoare ale dragonului despre blindajul Linxului
rsunndu-i n urechi, Jack hotr s nu bage de seam
rafalele ucigtoare i s-i in ochii deasupra bordului. n
spate, mitraliera lui Draycos scuipa plumb dup plumb,
desennd un bru de gloane n jurul cldirii.
Cnd s vad i el ce se ntmpl, o lumin orbitoare
npdi cabina.
Pentru un moment fu ncredinat c estoasa naripat
srise n aer, lund cu ea pe lumea cealalt i restul echipei
sale. Rsuci Linxul, cu inima gata s-i sar din piept.
Spre uurarea sa, nu estoasa, ci una dintre colibele
amire se mistuia acum sub dogoarea flcrilor. Chiar coliba
n care fusese nchis dup discuia cu locotenentul Bil, cea
care, printre altele, adpostise grenade i muniie de rzboi.
A mers? vorbi dragonul care tocmai venise lng el.
Nu tiu. Ce anume trebuia s mearg?
Iat, i art Draycos cu vrful limbii.
Spre surprinderea biatului, soldaii amiri fugeau nu
pentru a lua cu asalt transportorul, ci pentru a-i salva vieile.
190

Ieir cu toii ca furnicile din cele dou cldiri, de parc toat


armata hangerilor ar fi nvlit asupra lor.
Jack i drese vocea.
Crezi c fug de fric s nu sar alte depozite n aer?
Firete, rosti Draycos, vizibil satisfcut.
Sau poate ceva mult mai primejdios dect grenadele e
gata s explodeze n coliba aia.
Pi... Nu tiu.
Nici eu. Eu zic s aducem echipa la bord i s-o zbughim
de-aici.
De-acord cu tine.
Draycos ls mitraliera la podea i se fcu nevzut sub
cmaa biatului.
nc ceva.
Spune.
Capul dragonului iei niel din umrul su.
Aterizeaz ct mai departe de foc. Pentru orice
eventualitate.

Capitolul 26
Jack cobor nava ntre coliba cu bucluc i estoasa care-i
ascundea pe colegii si.
Jommy, strig el nainte s se arate la ieire. Sunt Jack
Montana. Nu trage.
Bine. Haide.
Jack sri la pmnt.
Suntei cu toii teferi? le strig, n timp ce se ndrepta
spre ei.
Pn acum da, mormi Jommy. ns dac Alison nu
pornete tmpenia asta odat, am dat de dracu'.
191

I-am zis c eti tu, scnci Rogan. Bieandrul tremura


din toate ncheieturile, dar inea vitejete arma. I-am zis. El
nu m-a crezut.
Stai linitit, nici eu nu te-a fi crezut, l asigur Jack
fcnd semn spre Linx. Toat lumea la bord i hai s-o
ntindem de-aici.
Cu la n-o s ajungem prea departe, spuse Li. i-au
gurit rezervorul.
Jack se rsuci pe clcie i zri un mic uvoi de
combustibil scurgndu-se din partea lateral a navei.
Atunci l lum pe sta. Alison e nuntru?
Da. Zicea c poate s-l porneasc.
M duc s-i dau o mn de ajutor, spuse Jack,
trgndu-i mitraliera pe umr. Fii cu ochii-n patru. Nu cred
c amirii se dau btui cu una, cu dou.
O gsi pe Alison n scaunul pilotului, blestemnd de mama
focului. Se apropie de ea.
Cum merge?
Ca mortu', scrni ea, aruncndu-i o privire curioas.
Deci te-ai ntors?
Aa umbl zvonul.
Se aplec peste umrul ei i ncerc nite comenzi. Era fr
doar i poate mort.
Ce-ai ncercat?
Te pomeneti c eti expert n computere?
n spargerea codurilor mai degrab.
Vestea bun era c se confrunta cu un sistem similar celui
de pe Linx, de care se ocupase mai devreme.
Vestea proast era c atta-l butonase Alison, nct reuise
s-l blocheze de tot. Era de prisos s ncerce metoda
obolanului de canal.
Nu-i rmnea dect o singur soluie.
192

Ne trebuie codul de pornire, i spuse el, rsucindu-se i


lund-o la fug nspre ieire. Ar trebui s existe o copie pe
unul dintre computerele amire. M duc n comandamentul
lor s-o caut. Alison fu lng el nainte s ajung la trap.
Vin cu tine, zise ea i culese o mitralier de pe jos.
Nici gnd.
Cu siguran mai miunau civa soldai prin cldire i
ultimul lucru pe care i-l dorea era s-l mpiedice pe dragon
s-i fac numrul, lund cu el un martor nedorit.
Rmi aici i...
i ce? i-o retez ea. Tot n-o s porneasc. Oricum,
unde-s doi, puterea crete.
Jack strmb din nas. O fi cum zicea ea, dar nu i cnd
aveai un rzboinic K'da n buzunar.
Drumul spre comandament fu lipsit de peripeii. Jack privi
n urm i simi o strngere de inim. Coliba de chirpici ardea
acum mai abitir dect atunci cnd aterizaser. Care-o fi raza
de aciune a grenadelor descoperite de Draycos?
Intru eu prima.
i, fr s mai atepte acordul lui, se fcu nevzut.
Strngnd puternic din dini, Jack o lu pe urmele ei.
Nici nuntru nu fur ntmpinai cu rafale. La prima
vedere, cldirea prea complet pustie.
Ceva e putred la mijloc, opti Jack n timp ce strbteau
un coridor ntunecat. N-aveau nici un temei s fug cu toii.
Depinde de ce fugeau. Sau spre ce.
Ce vrei s zici?
Poate c ceva din coliba aia pe care-ai aruncat-o n aer i
nspimnt teribil.
Arunc o privire n spatele unei ui ntredeschise i merse
mai departe.
Sau poate c a fost o retragere tactic, adug ea.
193

Deci, cu alte cuvinte?


Jack simi c-i pierde cumptul. N-avea timp pentru
jocuri.
Cu alte cuvinte n-aveau chef s in piept mai multor
nave ale Tiului deodat.
l privi peste umr.
Vin i alte nave, nu?
M tem c nu.
Alison se ncrunt, ns nu se opri din drum.
amirii nu tiu asta. Sper s nu fi chemat ei ntriri
aeriene. Sperane dearte.
Se opri n dreptul altei ui i arunc o privire nuntru, apoi
cei doi intrar.
Era o ncpere mic i srac n ornamente.
ns, judecnd dup masa uria i cptueala de pe
scaun, prea a fi biroul comandantului. Iar pe mas i atepta
mult-rvnitul computer. Alison ni glon spre el, ns Jack
ajunse naintea ei.
Nici s nu te gndeti, spuse el, aeznd mitraliera pe
mas i plonjnd n scaun. Ai fcut-o o dat de oaie cu
computerul de bord. Las-m pe mine.
Fata era pe punctul de-a se mpotrivi, ns renun.
Bine. Se duse i arunc o privire pe coridor, gata s trag
la prima micare. Sper c tii ce faci.
Ai ncredere-n mine.
Computerul era pornit, ns proprietarul i amintise s-l
paroleze nainte s dea bir cu fugiii. Momentul ideal ca
obolanul de canal s intre n aciune.
O s dureze cteva minute.
Nu prea multe, sper. i totui ce faci aici de unul singur?
Am venit s v iau pe voi. O s-mi spui c n-aveai nevoie
de ajutor?
194

Nu refuz niciodat o mn ntins. Mai ales acum. Dac


nu reuim s pornim transportorul, ne ateapt o plimbare al
naibii de lung.
Cu rsuflarea amirilor nclzindu-ne cefele. Nu mi-ar
plcea s fiu n papucii mei atunci. Cum ai reuit s scpai?
Fata nu rspunse imediat.
Coliba n care m-au nchis avea pmnt pe jos. M-au
legat cu ctuele de piciorul unui dulap cu rafturi.
La fel i n cazul meu. N-au prea mult imaginaie bieii.
Atta vreme ct d rezultate, nu-mi pas. M rog, a fost
suficient s scot nite pmnt de sub piciorul dulapului i
eram liber. Simplu i eficient.
Mda, se ncrunt Jack.
Simplu i eficient care va s zic. Doar c lui i legaser
ctua deasupra primului raft. De la cum mai trecuse?
i pe urm te-ai plimbat i i-ai cules i pe ceilali?
Mai mult sau mai puin. Dar tu? Vd c ai reuit s faci
rost de-un transportor.
Am prieteni, rosti el sec.
Ea i arunc o privire bnuitoare.
i?
i att. Am prieteni.
Ce prieten poate avea un hanger n tabra amirilor?
Ai rmne surprins.
Reui s sparg parola i acces un fiier.
Oricum, ai anse mai mari s-i gseti un prieten aici
dect n curtea hangerilor.
Ce vrei s zici?
Ne-au aruncat n gura lupilor.
Ochii lui se fixar ntr-ai ei.
Mulumit ie i plimbrii tale nocturne prin
comandamentul Tiului de pe Carrion.
195

Fata i muc buzele.


Deci au aflat pn la urm.
Nu numai c au aflat, dar au hotrt s-i ngroape i
prietenii alturi de tine. Ce cutai acolo n noaptea aia?
Cutam nite informaii.
Ce informaii?
Nu te privete, rosti ea aspru. Parc trebuia s spargi un
computer...
Rbdare, draga mea, rbdare.
Derul lista pilot-aeronav pn ajunse la seciunea
estoase naripate. Codul de pornire.. iat-l.
O clip doar.
nfc un info-tub i l conect la calculator pentru a copia
codul. Urm un bzit scurt i info-tubul iei de unul singur.
Gata.
Se ridic n capul oaselor, dar tocmai ce pornise spre Alison
cnd un gnd curios i ncoli n minte. Se opri i privi cu ochi
scnteietori spre computer.
Ce s-a ntmplat?
Nimic, spuse Jack, aruncndu-i repede tubul.
Pornete-o, vin i eu imediat.
Alison prinse tubul i l privi ngrijorat.
La ce fapte vitejeti te pune dracu' acuma?
Nu te privete. Hai, fugi, ntririle lor pot sosi dintr-o
clip n alta.
Ar mai fi zis Alison ceva, ns se mulumi s ncuviineze
din cap.
S nu stai mult, i spuse, apoi dispru n umbra
coridorului.
Jack, opti Draycos. Ce faci?
mi duc la bun sfrit misiunea principal, cum ai
spune voi, rzboinicii. Ai uitat cumva de ce-am venit aici?
196

Capul dragonului iei de sub jachet.


Datele despre Djinn-90?
De ce nu? Sau eti cumva nzuros i nu le-ai fura de la
orice grupare de mercenari?
Nu cunosc cuvntul.
Dragonul ni de pe pielea lui Jack i ateriz aproape de
u.
neleg ns ce vrei s spui. Eu voi sta de paz.
Bun idee, rosti Jack ntr-o doar, absorbit complet de
ecran.
n regul, avea n fa date despre amiri. Dar unde erau
datele despre celelalte grupri? Nu se putea s nu in
informaii despre concuren.
Jack?
M grbesc, m grbesc, bombni el.
Le gsi ntr-un sfrit. Imediat ajungea i la seciunea cu
aparate de zbor...
Jack, trebuie s plecm, insist Draycos cu nelinite n
glas. Trebuie s plecm acum.
Biatul i lu ochii de la computer. Dragonul gusta aerul n
pragul uii, sgetnd cu limba cu iueala unui dealer ce
mparte crile la poker.
Ce-ai simit?
Puse mna pe mitralier.
Miasma morii. Dinspre foc.

Capitolul 27
Jack trase cu grij aer pe nri, ns nu simi nimic cu
excepia unui iz de fum.
Eti sigur?
197

De multe ori am gustat din otrava morii, rosti Draycos i


mai nerbdtor. Hai.
Jack privi la computer, simind cum i se face stomacul ct
o nuc. Nu era corect. Planurile lor se duceau pe apa
Smbetei pentru a doua oar. Fusese att de aproape, iar
acum se vedea din nou pus pe fug.
Jack! strig dragonul.
i brusc, ca una dintre castanele pe care i le aplica unchiul
Virgil dup ureche, rspunsul l lovi.
Dac n-avea timp s aleag felia favorit, n-avea dect s ia
tot tortul cu el.
Mai las-ne treizeci de secunde, promise el.
Lu nc un info-tub i-l vr n computer.
Ai grij s nu dm nas n nas cu dumanul, i mai spuse,
apoi copie toate datele pe care le aveau amirii despre rivalii
lor.
i dintr-odat o bubuitur colosal pru s ridice cldirea
la nori i s-o prvleasc napoi la pmnt.
Ce-a fost asta? ip Jack. Sau crezu c ip, cci urechile
i iuiau att de tare nct nu-i mai auzea propriul glas.
ntr-o clip Draycos era lng el, dnd din gur.
Ce? url Jack.
Drept rspuns, dragonul l nfc de jachet i l tr
nspre u.
Stai puin.
Biatul se ntoarse i scoase info-tubul din computer.
Chiar la anc, pentru c n secunda urmtoare cldirea
rmase fr curent i computerul i ddu obtescul sfrit.
Draycos l nfc din nou.
Am priceput.
Jack ndes tubul ntr-unui din buzunarele interioare ale
jachetei.
198

Hai s mergem.
Se atepta ca o alt bubuitur s scuture cldirea din
temelii, ns ajunser la poart fr alte peripeii. Jack arunc
un ochi afar, apoi ddu s ias...
i se trezi smucit ndrt de ghearele nfipte n mneca sa
tocmai cnd o aeronav ntunecat trecu pe deasupra lor.
Fr s mai gndeasc, se arunc la pmnt.
Aoleu.
Suntem atacai, rsun ecoul vocii lui Draycos n
timpanele care ncepeau s-i revin.
Nu zu, Sherlock, rosti Jack, privind cu atenie afar. n
lumina rspndit de flcrile ce mistuiau coliba, Linxul cu
care sosise prea ntreg. Sau cel puin la fel de ntreg cum l
lsase. ns dincolo de el...
Tresri. Dincolo de Linx, acolo unde n urm cu cteva
minute se aflase estoasa echipei Tango Cinci Zulu, se csca
un crater uria.
Acolo, nl Draycos o ghear. Sunt acolo.
La mic deprtare de ei zri estoasa naripat brzdnd
vzduhul.
Alison reuise pn la urm s ridice transportorul n aer,
i chiar la timpul potrivit.
Mai e cineva prin preajm?
Aud dou aparate de vntoare amire. Amndou sunt
pe urmele aeronavei lui Alison.
Bun, spuse Jack ridicndu-se n picioare. Spre Linx
atunci.
Dar e avariat.
Preferi s te fereti de gazul otrvitor mergnd pe jos?
Ai dreptate, spuse dragonul i se topi sub mneca
biatului. Hai s mergem.
199

Nu fur ntmpinai cu rafale de gloane i ajunser teferi la


transportor. Se pare c soldaii locotenentului Bil nu doreau
s-i pun pielea-n joc n preajma colibei cuprinse de flcri.
N-o s ne duc prea departe, constat el, cu ochii la
indicatorul de combustibil. Se instal n scaunul pilotului.
Dar pn-n pdure tot ajungem.
Transmitorul pri.
Montana? se auzi vocea lui Alison.
Jack porni microfonul.
Prezent. Suntei teferi?
Cntec, joc i voie bun la noi, bombni Alison. mi pare
ru, dar a trebuit s prsim cuibul. Dac reuesc s scap de
psrelele astea dou, vin s te iau.
Nu, rmi naintea lor i zboar nspre dealuri. M
descurc eu.
Dar...
Brusc, pmntul din faa navei prinse culoare. Jack se
aplec peste panoul de zbor s vad despre ce-i vorba.
Una dintre navele de vntoare amire se preschimbase
ntr-un bulgre de foc.
Jack clipi nedumerit. Nu. Nici chiar Alison i Jommy,
talentai n mnuirea armelor cum erau, n-ar fi reuit s
doboare un pilot de rzboi. Sau erau n stare?
Se chinuia nc s dezlege iele acestui mister cnd a doua
nav de vntoare renun brusc la urmrirea przii. Vir
puternic la stnga, trgnd cu toate armele, ns avu i ea
soarta celei dinti.
Jack? rsun un glas cunoscut.
Jack rsufl uurat, simind cum toat ncordarea i se
scurge din trup.
Uitase complet de unchiul Virge.
200

Unchiule Virge, sunt la sol, n Linxul din apropierea


colibei ce arde. Las estoasa naripat n pace, e din tabra
noastr. Mai e cineva prin zon?
Vin nc trei nave de vntoare dinspre miazzi. Nite
amatori, dup umila mea prere.
Nu se ateptau la o lupt chiar aici.
Rmase cu privirea pierdut n deprtri, lsndu-i mintea
s hlduiasc pe te miri unde, cnd brusc un gnd i ncoli
n minte.
Vin s te iau, se auzi glasul unchiului su. tiai c focul
la elibereaz gaz xancranic?
Da, am aflat, mulam.
Porni motoarele.
M-am rzgndit, ne ntlnim la patru kilometri la vest de
ora.
Nu-i nevoie, biete. N-am ncredere n crua aia
zburtoare nici ct negru sub unghie. Nu-i face griji, vntul
poart gazul xancranic nspre nord.
Nu de gazul xancranic mi arde mie acum. i fii pe pace,
crua asta zburtoare m duce unde vreau eu.
Jack... biete...
tiu ce fac. Alison, eti pe recepie?
Da. Mersi de ajutor.
Dup cum spuneam, am prieteni. V-a invita pe toi la
bord, ns nu e suficient spaiu. M tem c va trebui s gsii
o alt cale de-a prsi planeta.
Stai linitit, ne descurcm noi.
Hangerii vor fi cu ochii pe voi.
Cum spuneam, ne descurcm noi. Am i eu prieteni. Pe
curnd.
Transmitorul pri, apoi amui.
201

Mda, spuse Jack, cugetnd nc la ultimele ei cuvinte.


Am i eu prieteni.
Porni n noapte. naintea lor, luminiele minei plpiau n
ntuneric.
Mina, sursa tuturor relelor. Mina care-i determinase pe
agrii i parprini s-i vnd sufletul acestor mercenari
lacomi. Potul pentru care amirii i hangerii urzeau micile lor
jocuri mortale.
Era timpul s le ncurce socotelile, dup cum ar fi spus
unchiul Virgil.
ndrept transportorul spre cldirea principal a minei.
Ziceai ceva de nite grenade, Draycos?
Da, nou mai precis.
Bnuiesc c nu tii s legi un fitil care s ntrzie
explozia...
N-ar trebui s te joci cu lucrurile astea, rosti dragonul cu
o und de suspiciune n glas. i n-am fost antrenat s
folosesc asemenea arme.
Nu conteaz. O s aplicm metoda clasic. Scoate-le, te
rog, din dulap i aaz-le de-a lungul punii, i pe mijloc dac
vrei.
Draycos se nl de pe umrul biatului.
Jack, ce-ai de gnd?
amirii vor s pun mna pe min, la fel i hangerii,
dac e s-i dm crezare locotenentului Bil. Ce crezi c-ar face
dac s-ar trezi fr min?
Draycos chibzui cteva clipe.
Cei care urmresc doar s se navueasc vor prsi
planeta.
l privi pe Jack drept n ochi.
202

ns nu eti stpnul minei i nu eti n msur s


hotrti distrugerea ei.
Nici ca s-i salvez pe bieii localnici prini n cletii
rzboiului? Hai, rzboinice, unde i-e vestita etic? E bogia
minei mai important dect vieile stpnilor ei?
ntr-adevr, oamenii sunt mai importani, recunoscu
dragonul cu tristee n voce. Dar trebuie s existe alt cale.
Nu exist. Ascult, eu am ncredere n poveele tale. Ai i
tu o dat ncredere n mine.
Draycos sri de sub gulerul su.
Prea bine. Dac alt cale nu exist, hai s ducem la bun
sfrit planul tu.
Jack zmbi pe ascuns. Rzboinicul K'da i fcuse numrul.
Acum era rndul copilului escroc.
Tu doar aaz grenadele. Eu m ocup de restul.
Poarta principal era nalt i larg, fcut anume pentru a
permite intrarea i ieirea vago-netelor cu minereu. Era de
asemenea rezistent.
Din fericire, Linxul era i mai rezistent. Trecnd prin lemn
i metal, intr cu un huruit puternic n cldirea principal.
Cum te descurci? strig Jack, ncercnd s acopere
zgomotul grinzilor sfrmate i al pereilor distrui n timp ce
mna Linxul spre turnul ce strjuia sonda de daublit.
Aproape am terminat.
Foarte bine. Pregtete-te.
Cu o izbitur asurzitoare, rzbi prin rdcina turnului i se
opri exact deasupra puului ce cobora n mruntaiele
pmntului.
Gata. Hai s-o tergem.
Opri motoarele i se ridic din scaun. Draycos tocmai
terminase de rnduit grenadele din spatele navei pn n
apropierea cabinei pilotului.
203

Ce s tergem?
Vreau s zic s plecm de-aici. Sari sus.
Cu dragonul n siguran pe spatele su, Jack i croi drum
prin drmturi spre ieire. Essenay l atepta n faa porii,
slobozind jeturi nerbdtoare din propulsoare.
Hai, biete, mic, l zori unchiul Virge n timp ce urca
rampa. Navele alea de vntoare vor fi aici dintr-un minut n
altul.
Atunci s le luminm calea.
Fugi n cabin i se instal n scaunul pilotului.
Vreau s tragi un fascicul de laser chiar prin gaura pe
care-am fcut-o.
Unde anume s intesc?
intete coada transportorului.
Verific dac tunurile funcionau cum trebuie.
n transportor? rosti unchiul Virge ncurcat. Dar...?
Nu-i bate capul. Tu ochete, eu trag.
Ar fi bine s ne deprtm o idee, propuse Draycos. Va fi o
explozie mare.
C bine zici, ncuviin Jack, trgnd nava n spate.
Suntei gata?
De ce nu? rspunse unchiul Virge. Draycos rmase
tcut.
Minunat. S-i dm drumul.
Raza de laser ni. Jack i inu rsuflarea. Dac nu
mergea...
O strfulgerare urmat de dansul vpilor i ntiin c
restul combustibilului luase foc.
Suficient, rosti Jack. ntoarse nava i sget n vzduh.
S ne deprtm pn nu explodeaz grenadele.
Grenadele? repet unchiul Virge. Biete...
ns bubuitura l mpiedic s termine fraza.
204

Explozia fu mai spectaculoas dect se ateptase Jack. Un


inel orizontal de foc strpunse zidurile cldirii principale.
Turnul se nl civa metri, apoi se prbui ntr-una din
cldirile secundare, nruindu-i acoperiul.
Totul dur cteva clipe. Cldirile zceau n ruine, prad
unor flcri mistuitoare. Era ca unul dintre acele focuri de
tabr despre care citise
Jack, cu deosebirea c nimeni nu srbtorea n jurul lui.
Poate c, ntr-o bun zi, agriii care trudiser din greu la
zidirea minei aveau s-i mulumeasc.
i cu asta, basta, rsufl Jack uurat.
Aa e, ncuviin unchiul Virge, de-a dreptul copleit. S
nu ndrzneasc cineva s spun c Jack Morgan umbl cu
jumti de msur.
Jack i uguie buzele. Poate c da. Poate c nu. Pentru
moment, ndjduia c i dusese misiunea la bun sfrit.
Hai s ne crm de-aici pn n-ajung navele lor.
Draycos?
Aici. S mergem.

Capitolul 28
mi pare ru, biete, rosti unchiul Virge cu glas sczut,
sincer i rugtor de feti care strnge donaii. M tem c
amirii n-au prea multe informaii despre navele rivalilor. Nu
dau nicicum de urma Djinnurilor.
Mhm.
Jack se holba dezgustat i fascinat n egal msur la
Draycos, care tocmai ddea gata a patra porie de hamburgeri
cu ton, sos de ciocolat i ulei de motor.
205

nelegea pe deplin hmeseala dragonului. La urma urmei,


nu mncase mai nimic n ultimele trei sptmni. ns numai
gndul la amestecul acela ciudat i fcea stomacul s se
ntoarc pe dos.
Att?
Att, anun unchiul Virge. i, dac-mi permii, am zis
de la-nceput c-i o idee cretin.
Hai s ntocmim un plan mai de Doamne-ajut, ce zici?
Adic s-l predm pe Draycos la StarForce?
Dragonul i ridic brusc privirile, agnd cu vrful limbii o
bucat de pete ce-i atrna de bot.
Nu putem s facem asta, Jack. E prea primejdios.
Linitete-te, rosti biatul, sorbind o gur de suc.
ntr-adevr, unchiul Virge i vorbise sincer i rugtor. Spre
ghinionul lui ns, Jack cunotea acel ton mult prea bine.
tii, Draycos, m ateptam ca un bard-rzboinic nelept
precum eti tu s fie mai iste n momente din astea.
Gtul dragonului se arcui amenintor.
Ce vrei s zici?
Era limpede, nu-i ardea de joac.
Linitete-te. Privete i ia aminte.
Tui uor.
Spune-mi, unchiule Virge, ce informaii picante ai mai
gsit n arhivele amire pe lng cele inexistente despre
navele Djinn-90?
in s-i reamintesc c nu m-ai ntrebat dect de nave.
tiu foarte bine ce te-am ntrebat. Hai, nu mai trage
ma de coad, ce-ai gsit?
Am gsit ntr-adevr ceva interesant, spuse unchiul Virge
dup un moment de tcere mbufnat. ns e un amnunt
aproape nesemnificativ...
Zi odat!
206

E despre brummga. i mai aminteti cnd ai dat nas n


nas cu acel brummga, pe Iota Klestis?
Cum a putea s uit?
Dac Draycos n-ar fi tras cu paralizatorul n matahala aia
de extraterestru, ar fi fost de mult ngrmnt pentru flori.
Chiar i locotenentul Bil avea vreo doi n echip, unul
mai urt ca altul. i ce-i cu asta?
Reiese din arhiva amir c toi brummga ce-i duc
veacul prin diverse grupri de mercenari vin din acelai loc.
Jack tresri.
Cum adic? Din acelai ora, din aceeai regiune?
De la acelai negustor, oft unchiul Virge.
Draycos nu se clintise.
Ce vrei s zici prin negustor?
Nu tiu, rspunse Jack cu glas sumbru. ns am o
bnuial. Vorbeti cumva de-un negustor de sclavi, unchiule?
M rog, mercenariatul face parte din tagma muncilor
calificate. Iar legile brummga nu sunt tocmai... n ton cu
directivele Internos.
Sunt negustori de sclavi, i-o tie Draycos.
Da, oft Virge.
Dragonul scoase un uierat de parc gustase dintr-un
cadavru, iar creasta de pe gt deveni eapn ca un ir de
pumnale.
Una e angajarea copiilor pe post de ucenici.
Ochii lui scprau asemenea unor fascicule de laser filtrate
prin dou smaralde.
Dar s nrobeti nite fiine inteligente...
Uurel, amice, ncerc Jack s-l potoleasc. Nu-i vrsa
mnia pe mine. Nici mcar pe guvernul Internos. i-am mai
spus c oamenii nu sunt stpni peste tot ce se petrece n
univers.
207

Uniunea Comerului nu are legi n privina sclaviei?


Sigur c are. ns nu poi s condamni ce-i scap
ochiului. Sunt puini judectori-paladini. Ce vrei, ne strduim
i noi.
Mnia dragonului se mai domoli niel.
neleg. Dar e o monstruozitate.
Aici nu te contrazic, rspunse Jack, scuturat de fiori.
Vzuse ntr-una dintre aventurile sale cu unchiul Virgil o
ceat de sclavi. Amintirea acelor ochi cavernoi i ardea la fel
de puternic n minte.
ns o monstruozitate de care ne putem folosi.
Ce vrei s spui?
M prind pe coada i colii dragonului c e de ru, se
bg unchiul Virge. Ascult, biete...
Trebuie s dm de urma acelor mercenari, unchiule. Nam avut noroc s le gsim navele, poate o s avem mai mult
noroc cu piloii.
i cum ai de gnd s faci asta? Vrei pur i simplu s dai
iama prin arhivele unui stpn de sclavi?
Poate dac te angajezi ca soldat, propuse Draycos.
Nici mort. N-am stof de soldat.
Eu zic c te-ai descurcat onorabil. Nu uita c ai fost
privat de un antrenament riguros i de compania unor
rzboinici adevrai.
Sunt mgulit, rosti Jack sec. Dar, dac n-ai nimic
mpotriv, vom pune la cale ceva diferit de data asta.
Decizia e numai a ta. Oricum, vd c uor-uor ai
nceput s mbriezi etica rzboinicului.
Jack pufni discret.
Pe asta de-unde ai nscocit-o?
I-ai spus lui Alison s nu se ntoarc dup tine. Ai
demonstrat c preuieti viaa altora mai mult dect a ta.
208

De fapt... n-am vrut s cluzeasc navele amire n


direcia noastr.
Coada dragonului tresri.
Aa s fie?
mi pare ru, ddu Jack din umeri.
Unchiul Virge izbucni n rs.
Aa te vreau, biete. Iat, Draycos, arpe btrn ce eti!
Nu se las Jack al meu prostit cu una, cu dou de aburelile
tale.
Se prea poate, rosti Draycos, msurndu-l pe Jack din
priviri. Calea spre desvrire e lung. ns nu uita c s-a
ntors s-i salveze pe ceilali.
Pun rmag c tu l-ai mboldit s-o fac, i-o ntoarse
unchiul Virge. Cum de altfel i-ai dat ghes s distrug mina de
daublit fr nici un temei.
Nici prin gnd nu mi-a trecut. i-n plus exista un temei
foarte bun. Agriii deveniser prizonierii mercenarilor amiri
pe care-i angajaser. Se pare c parprinii erau sub bocancul
hangerilor.
O meritau. i-au fcut-o cu mna lor.
Mina era un izvor de agoniseal la care ei au trudit din
greu, ns tot profitul ajungea n buzunarele mercenarilor.
Chiar crezi c meritau asta?
Firete c nu, interveni Jack. E ca i cum o leaht de
mercenari ar ncerca s pun mna pe operaiunea altcuiva i
un biat le-ar sufla toat afacerea de sub nas.
Cearta proaspt iscat se curm brusc.
Ce-ai spus? ntreb unchiul Virge bnuitor.
N-am neles, ntri dragonul.
Jack zmbi. Relaia sa cu Draycos va afecta fr doar i
poate relaia cu unchiul Virge. Poate c o va schimba pentru
209

totdeauna, adeverindu-i temerile din noaptea aceea de pomin


din pdure.
Dar poate c nu era un lucru ru. Poate c ntr-o bun zi se
vor cristaliza ntr-o echip mai bun dect i-ar fi nchipuit
vreodat. Dect ar fi ndrznit s spere.
Mai ii minte, unchiule Virge, cnd la plecarea de pe
Sunright mi-ai zis c obinuiesc s duc lucrurile pn la
capt? Ei bine...
Numele brbatului usciv era Louie, iar acum gfia i era
rou la fa deoarece crase dou cuiere prin tot hotelul. Se
opri n mijlocul unei camere jegoase i ls un cufr s-i cad
cu zgomot.
Uite, sta-i al tu.
Ls i al doilea cufr s-i cad la fel de zgomotos.
Eti sigur c nu le-ai ncurcat? ntreb Alison Kayna,
aruncnd o privire pe coridor nainte s nchid ua.
Scrie mare Jack Montana. Pentru asta merit un bonus,
putanco.
Ce, c mi-ai crat bagajele i te-ai ocupat de recepie?
ntreb Alison batjocoritor. Fii serios.
Din cte-am auzit, Tiul Hangerului a tiat-o aa iute de
pe Sunright c s-au mpiedicat unii de alii la plecare. Ai fi
putut s umpli un Linx de bogii i s te cari fr s observe
cineva.
Grbii, negrbii, tot aveau arme.
Puteai s scoi i gloanele din ele. Hai, recunoate c a
fost floare la ureche.
Eti cel mai zgrcit copil pe care mi-a fost dat s-l vd,
cltin Louie din cap.

210

Proasta cretere, ce s-i faci? i vei primi onorariul


obinuit de la sursele obinuite. ntotdeauna e o plcere s
facem afaceri.
Mda, nu m-ndoiesc. Informaii plteti?
Ce informaii?
Ei, tii cum e. Plec urechea la tot soiul de brfe i
zvonuri.
Zvonurile sunt ieftine.
Nu i cele pe care le aflu eu. Cinci sute-n plus?
O sut.
Trei sute.
Alison i cercet chipul.
Fie, trei sute. S auzim.
tii de explozia aia la min? rosti Louie cu glas sczut.
Care i-a determinat pe amiri i hangeri s renune la
colaborarea cu localnicii i s-o tuleasc?
Am fost de fa cnd i-a dat Montana foc. S-a luminat
cerul de parc era zi. Sper c n-ai de gnd s-mi faci o
descriere n culori.
Un zmbet viclean ncoli pe chipul lui Louie.
Nici pe departe. Se pare c Montana sta e ori extrem de
prost, ori foarte inteligent. Cnd incendiul s-a mai domolit i
agriii au nceput s curee resturile, au dat peste ce mai
rmsese din transportorul aezat deasupra puului.
i ce-i cu asta?
Ce-i cu...? Hai, fetio, tocmai te-ai jucat de-a soldatul.
Nu-i mai aminteti cum sunt proiectate transportoarele?
N-am vreme de ghicitori, Louie. Zi odat ce-ai de zis.
Transportoarele militare, rosti el de parc se adresa unui
copil de trei ani, duc soldaii pe cmpul de lupt. Unde ali
soldai trag n tine de jos.
Te referi la blindaj?
211

Vezi c ai nvat ceva? Da, patruzeci de centimetri de


cerametal ultradur care mbrac partea inferioar a oricrui
transportor modern. La modelul acela de Linx, grosimea
blindajului ajunge la aizeci de centimetri.
Brusc, lui Alison i pic fisa.
Puul minei nu s-a nruit.
Exact, spuse Louie, foarte ncntat de isprava sa.
Mercenarii i reziliaser deja contractele i nu mai aveau cum
s intre din nou sub pielea localnicilor. Repet: foarte prostesc
sau foarte inteligent.
Cu ochii minii, Alison zri din nou expresia ntiprit pe
chipul lui Jack, felul n care privise computerul amir dup
ce-o trimisese napoi cu codul de pornire al estoasei.
Nu prostesc. Inteligent.
Nu conteaz, merit trei sute?
Bnuiesc c da, rosti ea pe un ton ct mai obinuit. O
s-i primeti banii.
n regul. Vezi ce faci cu noul echipament. Cnd mai ai
nevoie de mine, s m anuni. E mai mare plcerea s lucrez
cu tine.
Mai ales cnd curg banii?
Banii ti sunt ca un izvor, rosti Louie cu acelai zmbet
viclean. Ne vedem, putanco.
Alison zvor ua n urma lui. Se ntoarse i ngenunche
lng cufrul lui Jack.
Se pare c Jack Montana le jucase tuturor un renghi pe
cinste. Forase ambele grupri mercenare s prseasc
planeta, fcndu-le s cread c mina era complet nruit, i
i lsase pe agrii i pe parprini s-i mpart mina dup cum
i-o duce capul.

212

Deteapt manevr. Fapt ce-l fcea pe Jack i mai


interesant dect l crezuse atunci cnd l angajase pe Louie
s-i fure bagajul.
Cufrul era n mod evident ncuiat. O nimica toat pentru
ea. Cu o scurt apsare la baza arttorului de la mna
stng scoase la iveal peraclul de plastic implantat sub
unghie.
Firete, Jack nu aflase de bijuteria asta. Ar fi czut imediat
la bnuieli: de unde-i permite o fat srman lsat pe mna
mercenarilor o unealt att de sofisticat? i mai ales la ce-i
folosea o asemenea unealt? Aa c i turnase gogoaa aia cu
spatul n pmntul de sub rafturi.
Se prea c nici Jack nu fusese ntru totul sincer cu ea.
Pentru c i Alison pleca urechea la poveti i ntmplri
interesante. Una dintre ele se petrecuse n urm cu o lun, la
bordul pachebotului spaial Star of Wonder. Un conflict la
nivel nalt ntre Cornelius Braxton i adjunctul su, Arthur
Neverlin, care ncerca s pun mna pe gigantul corporatist
Braxton Universis.
i n toiul conflictului apare un biat pe nume Jack. Care
pesemne are un unchi Virgil, asemntor cu acel unchi Virge
pe care Jack l chemase s goneasc navele amire.
Atta c biatul din povestea cu pachebotul se numea Jack
Morgan, nu Jack Montana.
Era Jack Montana cu adevrat Jack Morgan? Foarte
posibil. Poate va gsi o confirmare n cufrul su. Poate va
gsi i alte lucruri interesante.
tia oameni care ar fi pltit o groaz de bani pentru
informaia asta. Strecur vrful peraclului n lact i se puse
pe treab.

Sfrit
213

A mai aprut n seria Odiseea Dragonului


Timothy Zahn
HO l DRAGON
traducere din limba englez de Alexandru Maniu
Primul volum al seriei ODISEEA DRAGONULUI
Odiseea Dragonului, o incitant serie de romane de aventuri,
i are n prim-plan pe Jack Morgan, un adolescent lsat n voia
sorii, hituit de poliie pentru o fapt de care nu se face
vinovat, i pe dragonul Draycos, singurul supravieuitor al unei
btlii care-i putea nimici poporul.
Zahn zugrvete fiecare detaliu cu un realism sclipitor i
ironizeaz limbajul tiinific, mereu prezent n descrierea
navelor sau n dialogul soldailor. Odat ce-ai pus mna pe ea,
nu te mai saturi de citit.
Kirkus Reviews
De douzeci de ani, Timothy Zahn i ncnt pe fanii genului
SF de toate vrstele cu poveti pline de suspans i intrig. n
Ho i dragon, Jack Morgan, personajul principal, are, la
propriu, un dragon pe spate. De obicei ne nchipuim dragonii
fiine fantastice care scot flcri pe nri, coborte din basme.
ns, n lumea lui Jack, viaa dragonilor depinde de relaia cu o
fiin uman. Rzboinicul Draycos este unicul supravieuitor al
unei btlii stelare, iar singura gazd existent e Jack.
Formnd un ciudat cuplu, cei doi sunt sortii s strbat
galaxia de la un capt la altul i s nfrunte pericol dup
pericol. De reuita cltoriei lor depinde viitorul poporului K'da.

214

215