Sunteți pe pagina 1din 117

LINDA ADAMS

Srmana fat bogat


Traducerea i adaptarea n limba romn de CECILIA IONESCU

ALCRIS

CAPITOLUL 1
n picioare n faa oglinzii mari din camera sa, Emily Bainbridge
contempla cu un aer uimit somptuoasa toalet de mireas pe care tocmai o
mbrcase. Tulul aureola ca un abur uor blondul rocat al prului lung,
nainte de a cdea n cascad peste dantela imaculat a rochiei i a se aduna
pe covor. Brusc, Emily ncet s se priveasc, se aplec pentru a-i scoate
pantofii elegani din mtase alb i se ntoarse cu spatele la oglind. Cnd se
ndrept spre fereastr, voalul se ag de braul unui fotoliu acoperit cu
catifea rou-nchis.
ncerc s elibereze materialul fr s reueasc i, n cele din urm,
zgli scaunul, uitnd pentru o clip c mobilele vechi meritau aici aceeai
veneraie ca vacile sacre n India. Aruncnd o privire furioas obiectului de
sacrilegiu, i spuse c la urma urmei acesta nu era dect un fotoliu vechi,
pe care nu ndrzneai s-l foloseti de team s nu se prbueasc.
Enervat, trase de voal cu un gest puin prea puternic i tulul fragil se
rupse. Gndindu-se n acel moment la preul extravagant al toaletei sale de
mireas, privi consternat dezastrul.
De unde oare i venea aceast nervozitate, n dimineaa asta? De ce nu-i
putea regsi calmul su obinuit? nl capul, se ntoarse din nou spre
oglind i se mir de paloarea obrajilor i strlucirea puternic a ochilor de
un albastru intens. Nu se simea n apele ei, era prost dispus, foarte agitat
i complet neputincioas s-i revin.
Dup ce rezistase ani ntregi educaiei rigide a mamei sale, Emily
Bainbridge dobndise n cele din urm esenialul: o perfect stpnire de
sine n orice mprejurare.
Fusese obositor, greu, uneori chiar descurajant, s nvee s se comporte
corect... Fiecare gest, fiecare moment al vieii era supus unor reguli stricte.

n familia Bainbridge, un copil nu putea pur i simplu s ia o furculi i s


se serveasc. Trebuia mai nti s tie pe care s-o aleag, n funcie de
platoul servit, s-o ia cu mna care trebuia i, n sfrit, s-i menin
nfiarea.
i cu oamenii era ca i cu furculiele. Existau cei care trebuia cunoscui,
cei care trebuia iubii. Desigur, cu oamenii era mai complicat dect cu
obiectele, mai puin precis i chiar mai derutant.
Cnd fusese mic, Emily nelesese cu greu toate acestea. i cnd, pn la
urm, acceptase acest mod de via, ca singurul cuviincios pentru o tnr
persoan de familie bun, i fusese nc foarte greu.
Uneori, n timpul adolescenei, i venea s urle i s se dea cu capul de
perei, lucruri absolut interzise, sau mai degrab de neconceput n familia
Bainbridge.
Acum, ca i n acele momente, ar fi vrut... Ce, exact?
Ca viaa s fie cu totul altfel. Cel puin a sa.
Oh! Nu lsase s i se vad nimic pe chip, nici n atitudinea sa. Dar n
ciuda eforturilor, tia c nu-i va semna n ntregime mamei sale.
Nu putea s scape de responsabilitile poziiei sale sociale dect n
singurtatea camerei, sau a atelierului ei. Acolo nu-i mai stpnea acea
parte nemblnzit a firii sale, care fusese deja gata s-o distrug. n
dezordinea atelierului su, n blugi i cu un pulover ptat cu vopsea, se
bucura de un minimum de libertate indispensabil exprimrii oricrui
temperament de artist.
Emily se apropie de fereastr. Afar, fiul su
Michael, n vrst de apte ani, opia prin frunzele vetede pe care
grdinarul le greblase i le adunase grmad. i stpni o dorin brusc de
a deschide fereastra i a-l chema pe bieel, pentru ca s ridice ochii spre ea
i s fac un semn celei pe care o numea mtua Emily.
Michael nu tia c de fapt ea era mama lui. Numai prinii Emilyei

cunoteau acest secret dureros, probabil unul dintre cele mai bine pstrate
din societatea bun din Pittsburgh.
La drept vorbind, n lumea att de bine ordonat a familiilor Bainbridge i
Harrison, nu exista nici cel mai mic loc pentru poveti de dragoste ascunse
i copii nelegitimi. Iar ca Harold Harrison s se poat mcar ndoi de
trecutul logodnicei sale constituia, din fericire, o imposibilitate absolut.
Adevrul l-ar fi ngrozit, Emily o nelegea foarte bine. Nimic nu scuza
greeala comis opt ani mai nainte, nici mcar tinereea, nici pasiunea care
o dusese la ea.
Pe neateptate, avu impresia nspmnttoare c se afl n nchisoare i
i nclet degetele pe damascul greu al perdelelor. Se sufoca. Niciun pericol,
totui, ca Harold s descopere adevrul i ea nu se simea ctui de puin
vinovat c i-l ascunsese. De opt ani, rebela de odinioar ispise i
dispruse fr s lase n ea nicio urm. Va fi o soie bun pentru Harold. n
acest caz, de ce oare persista n ea aceast nervozitate?
Ce i se ntmplase n aceast diminea?
De-abia se recunoscuse n oglind, o clip mai nainte. Ochii aceia prea
strlucitori, tenul att de palid, trdau disperarea... Nu se vedea nimic din
imaginea sa obinuit de tnr femeie sofisticat i plin de siguran. Nici
chipul fericit al unei logodnice ndrgostite de brbatul cu care se va
cstori.
Emily zmbi uor la amintirea dragului su Harold, de care va fi curnd
legat pentru totdeauna.
Desigur, l iubea. i chiar mult. Era exact brbatul care i trebuia. Cu el,
totul prea mai uor i ea i ascundea cu uurin aspectul incomod al
personalitii sale.
De ce naiba se simea oare att de teribil de nefericit? Totul se
desfurase fr grab. Emily i
Harold erau logodii de un an. Cstoria va avea loc peste dou

sptmni. Nelinitile unei mirese, din ajun de ziua cea mare, nu erau oare
puin premature?
Emily i privi din nou fiul care se juca. Mritat, l va putea recunoate
ca al su i s ndeplineasc n sfrit rolul de mam pe lng el.
nainte de a-l ntlni pe Harold, o rugase pe mama sa s i-l ncredineze pe
Michael fr s fie cstorit.
Rosalind refuzase. Disperat, Emily nu considerase atunci cstoria dect
ca un mijloc de a-i crete ea nsi copilul. Dar asta, nainte s-i fac
Harold curte.
Deoarece acum, totul era cum nu se putea mai bine i era att de fericit
s se cstoreasc i s triasc n curnd cu Michael. i ncntat c
Rosalind, mama sa, se bucura din plin de aceast cstorie convenabil.
Convenabil... Cuvntul preferat al Rosalindei. Un cuvnt detestat
odinioar de Emily, pentru c reprezenta exact lumea familiei Bainbridge.
Brusc, o emoie puternic i strnse inima. Se simea pierdut, fr s
neleag de ce. i ddu spre spate, cu amndou minile, uviele care i
mngiau obrajii. Blondul armiu al prului su minunat i des amintea de
culoarea frunzelor de toamn care acopereau pmntul, afar, n blnda
lumin de octombrie. De obicei, i strngea prul ntr-un coc pe ceaf, dar
astzi i cdea liber pe umeri. Coafura pe care o prefera Grant, cu ani n
urm.
Grant! Doar la evocarea acestui nume, un uor tremur i agit tot corpul.
Oare ce se ntmplase?
Era tulburat de aceast rochie de mireas i de tot ceea ce simboliza ea?
Probabil. Era totui vorba doar de o prob, pentru a o mulumi pe mama sa.
n mai puin de cincisprezece zile, o va purta pentru a-i lega pentru
totdeauna destinul de cel al lui Harold.
Din acelai mediu cu ea, Harold inea la acele valori pe care fusese
nvat s le respecte. Totui, Emilyei i era team. Nu de rolul de stpn a

casei care o atepta lng un so att de important, deoarece fusese crescut


n acest singur i unic scop. Se temea s se lege de un brbat, deoarece cu
opt ani n urm, viaa sa se frnsese. Prea tnr, indiferent la onoarea de
a fi nscut o Bainbridge, uitndu-i numele i familia, fcuse teribila
greeal de-a nu alege brbatul... convenabil.
O greeal pe care se jurase s n-o mai comit niciodat. i de atunci, se
comportase ca o fiic perfect a mamei sale.
Mai mult, cunoscnd pasiunea i suferindu-i consecinele, i descurajase
prin rezerva sa extrem pe cei mai sinceri admiratori. De la vrsta de
aptesprezece ani n-o mai atinsese niciun brbat, nici chiar Harold, fr s
se ntrebe despre acea surprinztoare lips de senzaii. n tot acest timp,
prinii si se purtaser ca i cnd aceast pasiune nenorocit pentru Grant
nu existase niciodat. n familia Bainbridge, manierele pretindeau s-i
ascunzi emoiile. S-i analizezi sentimentele era pur i simplu de prost gust
i acele psihoterapii absurde, o mod care va trece. Existau datorii,
responsabiliti i tot restul care ineau de un egoism nverunat, apropiat
de neruinare.
Emily supravieuise, devenind o persoan sleit sufletete. i rarii brbai
destul de persevereni pentru a ncerca s-i plac, n pofida rcelii sale, se
plictisiser repede de ea toi, cu excepia lui
Harold.
Harold nu-i cerea s fie pasional, ci supus, frumoas i s provin
dintr-una dintre cele mai vechi i puternice familii din Pittsburgh.
Era exact genul de femeie la care visa, aa cum el era soul care i trebuia
Emilyei. Soul ideal, o asigurase Rosalind care, cu opt ani n urm, l
considerase pe Grant, fiul unui muncitor la oelrii, drept soul cel mai
puin potrivit pe care i-l putea imagina pentru fiica sa.
Emily i permitea rareori s se gndeasc la Grant.
Nu avea dect o singur fotografie de-a lui, dar ntr-o stare jalnic i

ascuns n fundul unui sertar. De fapt, ntr-o zi, n disperarea sa, rupsese
fotografia i lipise imediat bucile la loc, nelegnd c nu va avea nimic
altceva care s-i aminteasc de el. Cu toate acestea, acum nu avea nevoie de
fotografie pentru a-l revedea cum i apruse prima dat, ntr-o dup-amiaz,
n pdurile din Pennsylvania.
n vacan, la mtua sa, Peggy, departe de lumea familiei Bainbridge,
Emily cunoscuse o minunat libertate n acea var, explornd mprejurimile
i pescuind n praiele agitate ce mergeau de-a lungul domeniului ntins al
mtuii. ntr-o zi, ntorcndu-se acas cu un pete destul de mare n co,
rtcise drumul i se pierduse.
Auzind nite rsete feminine i o voce masculin, se ndrept spre acea
parte, pentru a descoperi un lumini i o cas n stil rustic, cu acoperiul
din lemn, construit la rdcina unor arbori nali. Un brbat foarte nalt
sttea n picioare lng o main decapotabil alb n care se aflau dou fete
frumoase, cu prul la fel de negru ca al acelui brbat. Cu aerul amuzat i
indulgent al unui frate mai mare, el flecrea cu cele dou frumusei ce
rivalizau n mod vizibil pentru a-i atrage atenia.
Ridicase brusc ochii i Emily nu va uita niciodat, chiar dac tria o sut
de ani, expresia intens a frumosului su chip n acel moment. O nvluise
ntr-o privire cald i ndrznea. O mngiere insolent cu privirea.
Roie ca un bujor, Emilyei i se tiase rsuflarea.
Necunoscutul i schimbase imediat expresia, impresionat de atta
nevinovie, de parc tiuse din prima clip ce va deveni pentru el.
Ea nu mai era contient de nimic, n afar de el.
Zgomotele pdurii dispruser vntul uor prin frunzele de arari i
mesteceni, cntecul psrilor pe ramurile cele mai nalte, murmurul
ndeprtat al apei din pru. Acest brbat devenise subit, lumea ntreag
pentru ea.
n timpul acestor cteva secunde n care timpul sttuse n loc, fiecare

amnunt al apariiei sale se ntiprise n memoria Emilyei. Statura nalt,


atitudinea nonalant, subirimea aproape excesiv a acelui corp care ddea
totui impresia unei fore extraordinare. Era exact opusul tinerilor oameni
bogai i rsfai de via, pe care i ea o cunotea.
nc nu tia c el motenise acea subirime i acea evident rezisten
fizic att de atrgtoare, crescnd n cartierele srace din Pittsburg, din
apropierea oelriilor.
Prul des i negru, n aparen de nestpnit, i cdea pe frunte, proaspt
splat, cu reflexe albstrii n lumina soarelui, filtrat printre ramurile
copacilor.
Pielea puternic bronzat amintea abanosul. Sub sprncenele dese i
ntunecate, ochii negri, strlucitori, cu privirea intens, ddeau o frumusee
unic trsturilor aspre.
Ea sesiz numaidect sensibilitatea brbatului n acei ochi magnifici care,
mai trziu, tiuser s citeasc pn n sufletul su. i plcuse imediat
frumuseea brbteasc a acelui chip, senzualitatea buzelor pline. Mai
trziu, blndeea infinit a acestei guri asupra ei o uimise.
Evident, plcea femeilor, chiar dac se arta cel mai adesea fratern cu ele.
Ultimul nscut din ase copii, singurul biat, idolatrizat de cinci surori i de
mama sa nc din leagn, gsea normal ca femeile s-l adore. Le iubea i ele
fceau la fel. Asta era tot. Bineneles, n ziua ntlnirii lor, Emily nu tia
nimic din toate astea.
Se simise imediat atras de acest brbat, cel mai seductor pe care-l
vzuse vreodat. Doar mai trziu nelesese c se ndrgostise nebunete de
un necunoscut, la prima vedere.
Ai face mai bine s plecai nainte de-a avea neplceri, le spuse el celor
dou tinere fete.
i muzica din vocea sa o nvluise pe Emily, n extaz.
Vedei bine c tocmai sosete prietena mea, adug el. Gelozia o poate

face de temut...
Emily nu-i crezuse urechilor. Dar el o privise cu ochii negri strlucind
tregrete. i printr-un fel de cea, ea vzuse maina sport ndeprtnduse pe drumul de pmnt i disprnd pe sub arbori.
Restul dup-amiezii fusese o ncntare.
De ce le-ai spus c sunt... prietena dumneavoastr? ntrebase ea foarte
ncet.
El o nvlui din nou cu privirea sa ntunecat. i ea avusese impresia c-l
cunotea dintotdeauna.
Pentru c suntei, o asigur el ca i cnd aa ar fi fost.
i vznd petele din co, se oferise s-l pregteasc i ea l lsase s-o
fac.
Sper c n-au plecat din cauza mea...
l observase n tcere n timp ce se ghemuise n iarb, scosese un cuit din
buzunar i cura petele de solzi, impresionat de chipul bronzat, degetele
destoinice i braele musculoase.
Nu v mai gndii la asta, i recomandase el n cele din urm. tii, am
cinci surori. i de cnd m tiu, fetele m urmresc, dar eu alerg mai repede
dect ele.
Ridicase capul i adugase cu un zmbet rvitor:
Cnd v-am vzut adineauri, m-am oprit pentru prima oar.
El l privise insistent, incapabil s vorbeasc, avnd sentimentul c
pentru el era singura femeie din lume.
Din nou, timpul se oprise n loc. Mai trziu, hotrse c acela fusese de
fapt momentul n care se ndrgostise. Zilele urmtoare nu se mai
despriser.
Nicio clip nu se ndoise de dragostea pe care o simea pentru ea.
Cu toate acestea, o trdase i o lsase singur s-i nfrunte mama i
consecinele iubirii lor.

i Michael i semna uimitor tatlui su. De la prul brunet, ochii foarte


negri i curba sprncenelor, pn la felul n care se mica, agerimea minii,
umorul i acel mod de a plcea sexului opus. Cum s uii un brbat cnd
trieti cu replica sa exact, n miniatur?
Emily tia c, orice ar face, nu-l va uita niciodat pe
Grant. Totui, se strduia s nu se gndeasc la el. Nu mai avea loc n
viaa ei.
Pe neateptate, se ntreb dac se schimbase la fel de mult ca ea, n aceti
ultimi opt ani. Era oare tot la fel de frumos i seductor, sau cu totul altfel,
mai puin subire, cstorit cu o femeie puin plinu, cu o cas plin de
copii?
Cineva ciocni la u. Recunoscnd acea manier autoritar de a se
anuna, Emily i schimb pe moment expresia. Mnia i tristeea i
disprur de pe chipul care deveni neted i calm.
Draga mea!
Rostind aceast tandree pe un ton autoritar,
Rosalind intr n ncpere.
Trebuia s cobori ndat ce mbrcai rochia.
Iart-m, mam.
Cu ochii cenuii, severi ca ai unei nvtoare n faa unei copile ce ar fi
comis o greeal de neiertat,
Rosalind i privi fiica. Apoi, cu un oftat exasperat, o examin pe Emily din
cap pn n picioare i pru c descoper un adevrat dezastru.
Voalul este prost pus, prea lung ntr-o parte.
Se apropie i taftaua rochiei sale fcu un zgomot uor de hrtie ifonat.
Sper c-l vei pune mai bine n ziua nunii. Cnd erai mic, de-abia erai
mbrcat i pieptnat, c rochia i era complet ifonat, nodul cordonului
desfcut i prul ncurcat.
Ca un frumos pachet de Crciun, cu hrtia rupt de nerbdare, spuse

Emily cu un uor zmbet amabil.


Cuvintele tatlui su, din anii trecui. Copil, Emily fusese ceea ce se
numea o fat cu comportri de biat.
Tatl su nelesese exuberana fetiei i acceptase c n-avea nimic din
ppuica la care visa mama sa. Dar cu opt ani n urm, Emily i pierduse
pofta nemsurat de via. De atunci, se supusese dorinelor mamei sale.
Rosalind zmbi. n felul ei, i iubea fiica i voia n mod sincer s-o ajute.
Las-m s-i prind corect voalul, i ordon ea.
Cu agrafele ntre dini, adug:
Ar trebui s-i ridici prul, pentru nunt... Aceast coafur i d aerul
unei adevrate copile slbatice. Nu uita c te cstoreti cu un Harrison!
S-ar spune c rosteti numele unui sfnt... sau al unei mine de aur.
Cu siguran, Harold este i una i alta, ntri
Rosalind fr s se tulbure. De altfel, o tii bine! Este absolut minunat c
intri n familia Harrison...
Rosalind se nfior de mndrie aranjnd voalul.
Prea c toarce mulumit, cu aerul su de pisic impozant care se
pregtea s adoarm n faa focului.
O cstorie potrivit... continu ea, un Harrison i o Bainbridge... Am
impresia c triesc un vis. Tot oraul vorbete despre asta! tii c Margaret
Allison este bolnav de gelozie? Spera s-o cstoreasc pe
Laura ei cu Harold. i iat c cea care l-a cucerit este mica mea copil
slbatic!
Nu mai sunt o copil slbatic de foarte, foarte mult timp.
tiu, draga mea, dar... mrturisesc c mi-a fost ntotdeauna puin
team... n sfrit, acum sunt complet linitit i ncntat. Harold este
exact brbatul care i trebuie. n prezena sa, eti mai calm, mai sigur de
tine. Iar tu vei reprezenta un atu important pentru reuita sa profesional!
Da, numai o

Bainbridge i se putea potrivi.


O emoie ciudat o cuprinse pe Emily. Pentru prima dat, de ani de zile,
simea dorina de spaiu, de timp.
Rosalind cercet voalul reaezat n echilibru stabil.
La mai mult de cincizeci de ani, era nc foarte frumoas. Cum se
pregtea s se duc la o recepie, era mbrcat ntr-o rochie de cocteil din
tafta de un verde ca migdala, care i punea n eviden cenuiul ochilor. Acei
ochi care se strngeau ncreindu-i nasul, ntr-o expresie de dezaprobare att
de familiar
Emilyei. Buzele fine, subliniate de un ruj ce nu era niciodat n
discordan cu toaleta sa, zmbeau foarte rar. Prul, de un blond prea
perfect pentru a fi natural, era strns ntr-un coc savant construit, parc
sculptat pe ceaf. Avea trsturi ce indicau o femeie obinuit s dea ordine
i s obin tot ceea ce-i dorea.
Cu toate aceastea, acum, Rosalind radia de mndrie matern. Emily
fusese ntotdeauna ncnttoare, de o frumusee ce o reflecta pe cea a inimii
sale. Dar avusese nevoie de influena mamei sale pentru a da impresia de
elegan i sofisticare. Rosalind luptase pas cu pas pentru a mblnzi firea
spontan, exuberant i plin de fantezie a fiicei sale. i aceast cstorie
reprezenta pentru ea un fel de triumf, victoria final dup o lung i grea
btlie. Totui, o mai frmnta nc o ultim nelinite.
Emily, adug ea, promite-mi c te vei comporta perfect n ziua nunii
tale. Fr nebunii, vrei? Fr glume cu oamenii i fr acele mici incidente
crora le tii secretul... S te cstoreti este un act serios, un angajament
solemn.
Ascultndu-te, s-ar spune c este vorba de funeralii.
Draga mea, ncerc doar s-i amintesc ceea ce n-ar fi decent dac...
Nu mai pot fi dect decent, cumsecade i elegant i... i... aa cum
vrei tu s fiu! declar brusc

Emily, cu vehemen. Eu nu tiu nici mcar cine mai sunt! Nici ce doresc!
Tcu, ngrozit de propriile vorbe.
Nu-i neleg reacia, Emily, replic mama sa cu sngele rece al unei
persoane obinuite s nu ia n seam nicio opoziie. Te mbraci bine cnd
iei, dar devii o adevrat neglijent imediat ce pui piciorul n camera ta. Ct
despre acei blugi oribili i acele pulovere ngrozitoare pe care le mbraci n
atelier
fr nimic pe dedesubt! cu vopsea pe nas i pn n pr... Mulumesc lui
Dumnezeu c nu l-ai dus niciodat pe Harold acolo!
Nu pot lucra n rochie de sear. Eu sunt o artist mam, nu un
manechin de mod, rspunse Emily, plictisit.
Mnia i se potolise, ca ntotdeauna n cursul acestor discuii care reveneau
ca un refren.
M ntreb nc de ce te interesezi att de mult de art, relu Rosalind.
N-ai nevoie s nvei o meserie. i dac trebuia neaprat s lucrezi, s fi ales
o meserie mai...
Convenabil?
Absolut. i ai putea cel puin s te mbraci decent, mai ales acum cnd
ai atins succesul.
Vrei s spui succesul comercial...
N-are importan. Ai reuit, i n mod magnific.
Emily se gndi la pnzele sale care reprezentau exclusiv buchete de flori.
Era foarte cutaten toat regiunea. n mod curios, soiile unor brbai
importani cumpraser una i uneori mai multe, pentru casele lor. i lui
Harold i plceau. Alesese dou pentru birourile cabinetului su de
avocatur.
O treab frumoas, dar nc departe de-a o mulumi. Emily voia s
mearg mai departe, s fac mai mult. i altceva dect flori. Totul ncepuse
cu un buchet executat la cererea mamei sale i admirat de

Julia, o prieten decoratoare de interioare, care se propusese ca agent.


Datorit ei, toate prietenele
Rosalindei o declaraser o capodoper i dorir exact acelai tablou.
De fapt, Julia i artase pur i simplu Emilyei c pentru a tri din arta sa,
era suficient s picteze mereu aceeai pnz sau aproape, pentru salon
numai. Asta, pentru c existau multe femei ca mama sa i prietenele sale,
ct se poate de corecte n manierele, gesturile, sentimentele i viaa lor... i,
cum Emily dorea s nu mai depind de prinii si i s dobndeasc
autonomie financiar, acceptase oferta Juliei.
Aa c afacerea mergea foarte bine i aducea destui bani, ns Emily
rmsese o artist frustrat. Avea o dorin de creaie pe care Rosalind o
ntrevedea nc prin mndria excesiv fa de operele fiicei sale i de
succesul lor.
Dar n ciuda ncpnrii Rosalindei de a se amesteca n viaa Emilyei, i
a dorinei acesteia de independen, cele dou femei se iubeau profund.
Mai ales c tnra femeie nu risca s uite consecinele catastrofale ale
unicei sale experiene de libertate, din vara n care avea aptesprezece ani, n
timpul celor trei luni la mtua sa.
Oaia neagr a familiei, mtua Peggy tria cu cinii i pisicile sale ntr-o
cas mare, pierdut n pdurile
Pennsylvaniei. Ea o lsase pe Emily s alerge n natur, ca un mic animal
slbatic, gata s cad n prima capcan aezat ntmpltor. O capcan
numit Grant
Nichols... Douzeci i ase de ani, necstorit, student n anul al treilea la
medicin. Angajat pentru vacana de var ca paznic de proprietarii casei
rustice din lemn, din marginea domeniului mtuii Peggy.
Pentru el, Emily se fcuse cu doi ani mai mare, spunnd c are
nousprezece, pentru a tri mai bine acea dragoste pasional. Mai nti, el
voise s mearg la Pittsburg s vorbeasc prinilor si. tiind c ei vor

refuza aceast cstorie i temndu-se s nu-l piard, ea amnase lucrurile


pe mai trziu. n cele din urm, ntr-o noapte minunat, pe iarba moale din
lumini, o fcuse a lui.
Te iubesc, Emily. ntotdeauna te voi iubi numai pe tine....
Cuvintele de dragoste ale lui Grant le auzea i astzi.
Emily! Nu m asculi! La ce te gndeti?
La Grant, mrturisi ea cu voce joas, la ultima dat cnd l-am vzut.
Nu poi avea astfel de gnduri, atta timp ct eti iubit de un brbat
ca Harold, o asigur Rosalind, categoric.
Nu-mi voi ierta niciodat c te-am trimis la sora mea, n vara aceea.
Biatul acela nu voia dect banii ti.
M iubea, m voia de soie.
Ba nu. i-am mai spus c a luat banii pe care i-am dat pentru a nu te
mai vedea.
Tu m-ai desprit de el.
Pentru binele tu. i puin prea trziu, pentru c erai deja nsrcinat.
Cum oare s m fi gsit? M-ai trimis n Texas pentru a nate...
La naterea copilului, Rosalind voise s-l dea pe
Michael spre adopie unor necunoscui. Dar sora mai mare a Emilyei,
Lisa, i soul su hotrser amndoi s-l adopte. Emily crezuse c moare
de durere punndu-i fiul n braele Lisei. Dar cum s fac altfel, atta timp
ct nu-i putea da numele tatlui su.
Michael avea cinci ani cnd Lisa i soul su muriser ntr-un accident de
main, n timpul unei vacane n Europa. Lsaser un testament care o
desemna pe Rosalind drept tutore al copilului pn la cstoria Emilyei. Din
acel moment, ea l va prelua pe presupusul fiu al surorii sale.
Sunt fericit c Peggy nu asist la nunt, spuse
Rosalind.
Cum? Nu vine?

A sunat n dimineaa aceasta pentru... n sfrit, n-are importan.


Ce a spus, exact?
C nunile o plictisesc de moarte. i apoi, ea nu aprob cstoria ta cu
Harold. Nimic important, vezi bine.
i mai ce?
Pretinde c nu vei fi fericit nici mcar o zi din viaa ta dac intri n
aceast familie de pretenioi reci ca sloiurile de ghea. i consider pe cei
din familia
Harrison drept sloiuri de ghea!
Cunoti insolena mtuii Peggy! N-are niciun respect pentru genul de
instituie pe care-l reprezint familia Harrison, declar Emily, conciliant.
Se hotr s alerge ndat ce era posibil pn la atelierul su, n cellalt
capt al oraului, pentru a-i telefona mtuii. Brusc, Rosalind prea n mod
ciudat, puin nervoas... Evident, nu-i dezvluise n ntregime conversaia cu
sora sa.

*
*

Telefonul suna de cinci minute... ntr-o locuin att de vast ca Joslynn,


mtua Peggy se putea afla prea departe de aparat pentru a auzi soneria.
Sau poate nu dorea s rspund... n acest caz, era mai bine s insiste pn
cnd curiozitatea o va hotr s rspund...
Alo!
Mtu Peggy! tiam c tu...
n sfrit! Te-am sunat de o sut de ori i nu eti niciodat acas! n
cele din urm i-am telefonat mamei tale pentru a te anuna...
Nu mi-a precizat c voiai s-mi vorbeti...
Asta nu m mir, nu m ia n considerare niciodat. i vrea att de
mult s te cstoreti cu acel..
Acel Harrison.

Harold Harrison.
Oricum, i este prea team.
Dar, de ce?
Am luptat mult timp cu contiina mea i apoi m-am hotrt s nfrunt
mnia Rosalindei...
Ce se ntmpl, mtu Peggy?
S-a ntors Grant. A cumprat casa din lemn n care sttea cnd v-ai
cunoscut... i vrea s te vad.
S-a schimbat att de mult! Ai face mai bine s vii imediat, nainte ca el s
fac un enorm scandal. Sau poate mai ru.
Ce vrei s spui?
Pentru a te vedea, este capabil de orice nebunie,
Emily. M nelegi? Este n stare de orice. De absolut orice!

CAPITOLUL 2
Emily nchise i rmase o clip nemicat. Uluit.
Dup opt ani, Grant voia s-o revad... de ce?
Dac ar fi s-i dea crezare mtuii Peggy, nu mai era iubitul tandru pe
care-l cunoscuse, ci un brbat capabil de violen i mai degrab
nspimnttor. Cu toate acestea, tiu imediat c se va duce s-l ntlneasc,
mai nti pentru c dorea acest lucru, dar i pentru c se temea s nu fac
vreun scandal. Dup mtua Peggy, era n stare de orice.
Grant nu tia de fapt de existena lui Michael. Cu opt ani n urm, fugise
de responsabilitile sale cnd aflase de la Rosalind despre sarcina Emilyei.
Rosalind, care considerase mai nimerit s inventeze un avort. i acum,
Emily se temea ca el s nu descopere adevrul i s-i povesteasc totul lui
Harold.
Se ntreb cu ngrijorare cum va reaciona mama sa la aceast hotrre de
a-l revedea pe Grant. Cu mania sa de-a aranja totul n cel mai mic amnunt,
Rosalind organizase fiecare clip din viaa fiicei sale pentru viitoarele
paisprezece zile. ntlniri, recepii i alte obligaii din ajunul nunii se
succedau fr ntrerupere pn n ziua cea mare.
Dac Rosalind era la curent cu ntoarcerea lui
Grant, se va opune planului Emilyei i, ca ntotdeauna, va lua n mod cert
lucrurile n mn.
Dar de data aceasta, Emily inea s nfrunte situaia singur.
Rupnd o foaie din carnetul su de schie, scrise rapid un bilet pentru
mama sa. Omise deliberat esenialul, s-i spun destinaia i motivul
plecrii, i-i explic faptul c un eveniment neprevzut i important o obliga
s prseasc pentru cteva zile
Pittsburgul. Apoi puse bucata de hrtie n mijlocul mesei de la buctrie,

la vedere, ntre borcanul cu unt de arahide i o cutie de piersici n sirop. Se


rzgndi, lu foaia i adug dou rnduri pentru a-i cere mamei sale s-l
anune pe Harold.
Apoi, nghesui n grab lucrurile sale de toalet i cteva haine ntr-o
geant de cltorie i iei din atelier. O clip mai trziu, se instalase la
volanul
Volkswagenului su.
Emily conducea automat, indiferent la frumuseea oraului natal, cetate
a rurilor i podurilor, deoarece apele lui Alleghany i Monongahela se
ntlneau aici pentru a forma Ohio.
Pittsburgh, splendid poart spre vest i implacabil capital industrial.
Zgrie-norii se nlau ntre malurile rpoase ale rurilor i parcurile verzi,
cu imense peluze. Titanii industriei i aveau reedina n aceste turnuri din
sticl n care tatl Emilyei se lupta cu intrigile consiliilor de administraie, n
fiecare zi i chiar n aceast clip.
Apropiindu-se de ieirea din ora, tnra femeie zri cldirile nalte i
cunoscute i, ncetnd o clip s se gndeasc la Grant, i imagin tatl n
vastul birou climatizat. Afacerile i luau att de mult timp, nct l vedea rar,
ca i cnd tria pe o alt planet.
La Pittsburgh, bogia se ntlnea cu srcia. n nord, cartierele bogate
locuine frumoase i luxoase, magazine de lux, biblioteci, grdini i galerii de
art.
n sud, giganticele oelrii i cartierele srace, supraaglomerate, n care
muncitorii triau n nite case din lemn, numite crampoane, pentru c
erau construite una lng alta pe flancurile colinelor.
Emily era fiica rsfat a unuia dintre magnaii industriei i a Rosalindei
Blake, a crei familie adunase o avere n perioada afacerilor prospere cu
petrol.
Grant Nichols era nscut de asemenea n Pittsburgh, dar ntr-o familie de

origine irlandez, care lucra de dou generaii la furnale pentru a ctiga


exact ct s supravieuiasc.
ncepu s plou mrunt i Emily puse n micare tergtoarele de parbriz,
pornind pe autostrad.
Curnd, maini mari portocalii blocar o band, ncetinind circulaia. n
consecin, prsi autostrada ndat ce putu, pentru a rula pe un drum
departamental, care erpuia prin mijlocul unor livezi.
Merele roii fiind recoltate, rmseser frunzele nglbenite de toamn.
Se nnoptase i Emily continua s ruleze. Ctre miezul nopii, ploaia
deveni violent n noaptea ntunecoas, fr lun. Vizibilitatea era att de
slab, nct Emily trebui s ncetineasc i s se aplece peste volan pentru a
ncerca s vad puin. Foamea ncepu s-o chinuiasc. Uitase s mnnce de
prnz i cinase cu o ap mineral i un plicule de arahide ntr-o staie de
benzin.
Ls geamul jos, simi picturile de ploaie pe obraz i respir acel parfum
de lemn umed pe care l asocia dintotdeauna cu mtua Peggy. Fr
oboseala, foamea i durerea aceea din ceaf, ar fi avut impresia c ajunsese
n sfrit n paradis.
Ultimii kilometri preau cei mai lungi. Totui, parcursese mai bine de zece
kilometri de la ultima localitate i se apropia de Joslynn. ntr-o clip o va
sruta pe mtua Peggy, care cu siguran o atepta n faa focului cu un
ceai cald.
Emily ncetini trecnd prin faa unei crri printre arbori. Nu putu citi
numele nscris pe panoul nfipt la intrarea drumului care se afunda n
pdure. Era oare
Nichols? Casa n care cunoscuse cea mai frumoas var din viaa sa se
afla, de fapt, la captul acestui drum inundat de ploaie. Zri lumin n
deprtare, printre ramuri, i fu strbtut de un fior puternic.
n pofida anilor, inima i se tulbura nc la gndul c

Grant Nichols era acolo, nu foarte departe. Acceler.


n sfrit, va ajunge... Domeniul mtuii sale era la mai puin de un
kilometru.
Se opri curnd n faa grilajelor nalte, deschise portiera i ezit s
coboare din main, att de tare ploua. Trebuia totui s-i anune prezena
la interfon, pentru ca mtua Peggy s-i deschid. Fr impermeabil, se
avnt prin ploaie. Blugii i puloverul albastru intens, cu mneci lungi, fur
udate ntr-o clip.
Emily aps pe butonul de apel i se anun la microfon. Niciun rspuns.
Insist, sun de mai multe ori, fr rezultat. Oare interfonul era stricat?
Mtua nu era prin apropiere? Emily tremura de frig. Nu putea rmne
acolo toat noaptea. Trebuia s gseasc alt mijloc s-o anune pe mtua
Peggy.
Alerg pn la main, nvli nuntru i nchise portiera. Apa i iroia
din pr de-a lungul gtului i pe umeri, hainele i se lipiser i bancheta era
deja ud.
Pielea de cprioar a balerinilor elegani, albatri ca cerul, dispruse sub
noroiul care murdrise covorul de pe jos, gri perl.
Brusc, se simi ngrozitor de obosit. Dup recepiile din aceste ultime
zile, ocul emoional provocat de ntoarcerea lui Grant i toat ziua pe drum,
iar acum, iat c acel interfon blestemat nu funciona...
Tremurnd de frig, gata s plng, Emily nchise ochii o clip, cu coatele
pe volan i faa n mini.
Ce s fac? S-i petreac noaptea n main?
Imposibil. S se ntoarc la cea mai apropiat localitate? La ora aceasta,
toat lumea de acolo dormea. Nu-i rmnea dect o soluie: s mearg pn
la casa din lumini i, dac Grant era acolo, s-i telefoneze mtuii.
La gndul de a-l vedea pe Grant imediat, inima ncepu s-i bat
nebunete. Nu-i imaginase s-l ntlneasc astfel, prezetndu-se la el pe

neateptate, n plin noapte, frnt de oboseal i ud pn la piele. La


urma urmei, poate nu era acas. Porni motorul i demar.
Zece minute mai trziu, Volkswagenul intra pe drumul ce se afunda n
pdure. La lumina farurilor,
Emily nu vedea dect pmntul noroios n ploaie i trunchiurile ude ale
arborilor. Pdurea se ntindea n jurul ei ntunecoas, mbibat de ap, vag
amenintoare. Prea obosit pentru a-i fi team, se ndrept spre lumina
slab care tremura printre ramuri.
Aprur ferestrele ptrate de lumin ce strpungea noaptea. Apoi, cum
naint n lumini, farurile luminar casa, cu pereii din gresie i acoperiul
nclinat, din lemn.
Opri maina i, nemicat, cu degetele crispate pe volan, cercet locurile
timp ndelungat. Cu ferestrele sale luminate, casa mic prea o oaz de
cldur, un refugiu n furtun.
n cele din urm, Emily i fcu curaj i nfrunt ploaia. Alerg pn la
verand. Acolo, ca i cnd se temea s nu-i schimbe prerea, ciocni fr s
mai atepte n ua din sticl. Trei scurte lovituri timide.
Cine se aventureaz pn aici, prin pdure, n plin noapte, fr s in
seama de lup...?
Emily recunoscu imediat acea voce brbteasc, plcut, vesel, muzical.
i cu inima btnd s-i sparg pieptul, auzi zgomotul unor cizme pe dale. El
se apropia...
Brusc, ua se deschise de perete n faa ei.
... i prin furtun? Sper s rmi aici pn mine?
Emily ar fi vrut s fug, dar spaima o paraliza. Cu siguran, fusese luat
drept alta. Cum s-l nfrunte acum? Oh! De ce oare venise aici?
Grant aprinse lampa din verand i ea i strnse pleoapele, orbit de
lumin.
Dar nu eti... ncepu el cu o voce schimbat.

Stupefiat, tcu i o cercet cteva secunde.


Emily! Este posibil... Eti Emily Bainbridge?
nfuriat, incapabil s rosteasc un cuvnt, ea ddu din cap.
Ce faci aici?
Acum o privea atent, o examin din cap pn n picioare cu privirea
ochilor negri. i ea se simi goal, expus oricrui pericol, mizerabil, cu
hainele ude lipite de corp i prul iroind de ap.
Tu... n sfrit, mi s-a spus... c doreti s m vezi, bigui ea slab.
Fr s rspund, el continua s-o priveasc insistent.
Contient c privirea brbatului aluneca asupra ei, de la sni, la olduri
i la picioare, se nfior, cuprins fr voia ei de o cldur ciudat, o
tulburare greu de definit. Respirnd greu, rezist tentaiei de a se abandona
unei oboseli extreme, ciudate, mbietoare.
n cele din urm, respir mai bine i vzu c el se delecta cu spectacolul
acelui corp feminin cu o asemenea poft, nct dori s-l plmuiasc.
nainte s aib timp s ridice mna, ochii negri ai lui Grant revenir la cei
ai Emilyei, plini de mnie.
Chiar nu m ateptam s bai la ua mea n noaptea asta, mrturisi el.
Evident. Nici eu n-am prevzut s vin la tine n aceast sear, replic
ea cu o voce tremurnd de o furie reinut. Nu voiam s te vd! Dar eti
ultima persoan... i nu aveam de ales. nelegi, interfonul...
El o ntreurpse.
Scumpa ta mam i celebrul logodnic milionar, ce cred despre toate
astea? tiu oare unde eti?
Nu, nimeni nu tie.
Ai venit singur, fr s spui numnui, nici mamei tale... M ntreb de
ce?
Tu i pui ntrebri? Asta este ceva nou, constat ea, regretndu-i
mrturisirea.

Disperat, cuta puin simpatie n privirea lui


Grant, dar nu gsi nicio compasiune. Dnd capul pe spate, el izbucni ntrun rs fr veselie, nici cldur, pe care nu i-l cunotea. Un rs aspru, care
te clca pe nervi.
Eti la fel de la ca acum opt ani, Emily, declar el. i-e team de
sinceritate, de emoii autentice i de fiine adevrate, legat cum eti de
falsele valori din mediul tu.
Mediul meu! O spui ca i cnd n-a fi o fiin uman, ci o ppu!
Exact asta eti!
Cine eti tu ca s m judeci? Nici mcar nu m cunoti! N-ai tiut
niciodat cine eram.
Tcu, cu inima plin de tristee.
Aici, te neli. Am fost primul care te-am cunoscut cu adevrat, i
aminteti? spuse el ironic.
La aceste cuvinte, amintirea unicei lor nopi de dragoste reveni mult prea
limpede n memoria
Emilyei. i tonul batjocoritor al lui Grant i se pru teribil de crud.
Am vrut att de mult s-o uit, murmur ea, cu inima strns.
Nu poi nfrunta sinceritatea acelei nopi, nu-i aa, Emily? Eti ca o
ppu foarte frumoas...
ncnttoare de privit i goal n interior.
Goal... Dac era att de goal cum spunea el, ar fi rnit-o att de mult?
i de ce o privea ca i cnd o vedea ntr-adevr pentru prima dat?
Foarte frumoas, repet el cu o min uimit. Cu condiia s nu stai
prea mult n ploaie. Amintindu-i atunci de spectacolul dezolant pe care-l
oferea, Emily deveni roie ca o cirea coapt. O tnr femeie att de
echilibrat ca ea nu s-ar fi aflat n plin noapte, singur cu un brbat, n
mijlocul pdurii, mai ales cu nite haine ude, care puneau n eviden
fiecare curb a corpului.

tiu c nu art ca o femeie de lume, n cea mai bun form, spuse ea,
silindu-se s par foarte demn.
Inutil s mi-o aminteti.
Ostilitatea lui Grant dispru i n ochi i strluci o lumin puin diabolic.
Avea privirea aceasta, i-o amintea de fiecare dat cnd la el, simul
umorului depea cele mai triste emoii.
Eti nc departe de adevr, o asigur el. Semeni cu un oricel czut
ntr-un an de ap i salvat de la nec de pisic.
Sunt ntr-adevr n aceast situaie, mrturisi ea.
Nu speram la o primire entuziast din partea ta. Dar m simt ngrozitor i
ironia, observaiile tale nedrepte, rutcioase, nu ajut la nimic.
Ei, am dat cu parul?
n mod ciudat, era mai mult dect contrariat c
Grant o putea vedea att de mengrijit. Dei atent la nfiarea sa, nu
se interesase niciodat de ea peste msur. Dar acum, nimic nu-i prea mai
important.
Coafura distrus, inuta indecent, i se preau dramatice. i regreta
amarnic faptul c nu-i pusese un sutien nainte de a pleca din Pittsburgh.
Grant o considera probabil ca pe o oarecare. n timp ce el...
El era splendid. Bineneles, dac i plceau bruneii frumoi, nali i
viguroi. Iar din nefericire,
Emily i prefera tuturor celorlali.
Constatnd asta, ncepu s tremure uor i ncerc s se conving c era
din cauza frigului. n plus, mirosea bine. Sesiz mirosul degajat de pielea sa
sub parfumul neptor al soluiei de dup ras.
l observ, la rndul ei. oldurile nguste, abdomenul plat, pieptul
musculos... Nu luase un gram.
Nu putea suferi s i se taie astfel respiraia la fiecare trei secunde. i i
spuse c, hotrt lucru, era din ce n ce mai frig.

Cu prul negru zbrlit, Grant avea un aer degajat, poate chiar puin
vulgar, dar exact ct i trebuia pentru a fi perfect seductor. Nu se schimbase
deloc, cu excepia acelor minuscule riduri de fiecare parte a gurii senzuale i
din jurul ochilor i a acelei urme de cinism din expresia sa.
Cum oare fcea s fie bronzat astfel n luna octombrie? n orice caz, i
sttea foarte bine. i n ansamblu, trebuia s recunoasc faptul c era de o
frumusee nimicitoare.
O cma de un albastru decolorat i punea n valoare limea umerilor.
Gulerul era ros i Emily i aminti de oroarea lui pentru hainele noi. Civa
nasturi descheiai lsau s se vad un triunghi de piele bronzat, pus n
eviden de prul de pe piept, negru i foarte tulburtor. Purta nite blugi
vechi ce se mulau pe coapsele puternice.
Credeam c numai brbaii pot dezbrca din priviri, spuse el cu o voce
joas i ironic, ce o fcu pe
Emily s roeasc. Haide, las-m s-i art cum se face.
Ochii negri o mngiar cu o neruinare care-i produse Emilyei un bufeu,
dei tremura de frig.
Nu m privi astfel! se rzvrti ea.
i acoperi pieptul cu minile, amintindu-i c acest gen de senzaii
puternice i distruseser deja viaa.
De ce nu? Tu nu erai oare gata s m mnnci din ochi, acum o clip?
Da, dar nu... ca tine, acum.
N-ai experien, asta este tot, o asigur el adresndu-i un zmbet
amuzat. Cteva lecii nc i vei la fel de expert ca mine.
Pari... eti... att de vanitos! reui ea s spun, exasperat de sigurana
lui Grant.
tii, Emily, spuse el cu naturalee, mi place felul tu de-a fi n seara
asta. Te gsesc mult mai simpatic atunci cnd renuni la manierele ipocrite
i meschine din societatea bun. S-ar spune chiar c eti sincer.

Crezi ntr-adevr c m preocup ce gndeti despre mine?


Se privir un moment n tcere.
Aadar, ce te aduce oare aici n seara asta, prines? ntreb el
nsprindu-i vocea.
Ca i cum n-ai ti! izbucni ea, furioas. Este vina ta dac am venit. Mia telefonat mtua Peggy, speriat de atitudinea i ameninrile tale... Nu
sunt aici pentru plcerea de-a te vedea! i acum, am nevoie s m folosesc
de telefonul tu pentru a o anuna pe mtu de sosirea mea.
Avu o nou izbucnire de mnie nelegnd, dup o privire rapid pe care io arunc, faptul c sub arogana sa, el ascundea o suferin stpnit.
Tremur de frig, adug. Vrei s m lai aici toat noaptea?
Este exact ceea ce merii.
Pierzndu-i calmul, rezist dorinei de a-l lovi, de a-i da un picior, cnd el
se nclin n faa ei cu o amabilitate excesiv.
Vrei s-mi faci onoarea de a intra n locuina mea?
O ntreb.
Adunndu-i ultimele urme de demnitate, Emily ptrunse n interior,
dnd pe spate cu mna prul ud.
El pru fermecat de graia acestui gest feminin. Ea observ i se simi mai
stnjenit ca niciodat.
A fi putut s m nec afar, dac ateptam s m invii s intru, i
spuse ct putu mai rece.
El zmbi insolent.
S te neci? Pentru nimic n lume... Te-a fi resuscitat fcnd uz cu
ardoare de pregtirea mea pentru metoda gur la gur.
Privirea Emilyei fu imediat atras de acele buze senzuale care se
ntredeschiser ntr-un zmbet. Se uit imediat n alt parte.
A fi preferat s m nec, l asigur ea.
M ndoiesc, spuse el, continund s zmbeasc.

Ea se prefcu c nu ia n seam obrznicia acelor ochi negri care o


priveau insistent. Mnia i se calm.
Era prea obosit pentru a suporta emoii puternice.
Ua de la intrare ddea direct ntr-un salon mic.
Emily l travers pentru a se apropia de emineul unde ardeau nite
bueni. Tremurnd, se ghemui n faa focului, ntinznd faa spre cldura
flcrilor.
Grant o privi mult timp n tcere, mirat de emoiile care-l strbteau.
Prea att de fragil, att de tnr i vulnerabil... Avea nc acel aer uor
pierdut pe care-l adora i acel farmec obsedant. O simea emoionat i
pasional, ca n timpul acelei nopi n care i se abandonase n brae.
Crezuse c, revznd-o, va simi din nou acea veche i cumplit mnie,
dar ncerca ceva complet diferit.
Suferinele trecutului erau nc acolo, ntre ei, i totui...
Ea se ntoarse spre el.
Ai s rmi nfipt acolo ca un par i m vei privi insistent, fr s spui
nimic? l ntreb.
El zmbi fr s nceteze s-o priveasc.
Dac am face un armistiiu? propuse el.
Este o idee excelent, cu condiia s nu triezi.
M duc s caut un prosop.
Se ndrept spre baie. Astfel, dup opt ani, ea intra din nou n viaa lui, ca
i cnd n-ar fi ieit niciodat.
ntr-un anumit fel, el gsea asta normal. Se ntoarse lng ea cu prosoape
curate i dou pturi roii pe care le ntinse n faa emineului.
Mulumesc, spuse ea.
Te rog.
n genunchi, pe pturi, i terse prul cu un prosop. Dar l cercet cu
atenie pe Grant cnd se aplec n faa ei pentru a mai pune un butean pe

foc.
Vzu materialul albastru al cmii ntinzndu-se pe spatele lui
musculos. El se ndrept.
Ce altceva a putea face pentru tine, prines?
Nu-mi mai spune prines! Mi-ar plcea i o ceac de ceai.
Foarte bine, spuse el pe un ton indiferent, n contradicie total cu
cldura din privirea sa.
Se ndrept i, continund s se tearg, ea asculta zgomotele din
buctrie. Cu siguran, i va da osteneal exagerat pentru o simpl
ceac de ceai.
Nimic mai dezolant dect un brbat ntr-o buctrie, se gndi ea fr cea
mai mic dovad.
Emily l auzi trntind uile dulapurilor, deschiznd i nchiznd frigiderul.
Auzi apoi clinchet de porelan... Era oare nervos? Zmbi i rezist dorinei
de-a alerga s-l ajute. Dar cnd ceainicul uier, se ridic i se duse s i se
alture n buctrie.
Ce faci? l ntreb ea, stupefiat.
Pe mas era pus un tacm, pentru o singur persoan. i o tav cu carne
n snge i legume, vizibil preparate n cas i nclzite la cuptorul cu
microunde.
Pereii buctriei strluceau, recent vopsii ntr-un alb ca satinul, iar
ncperea era att de ngrijit ntreinut, nct Emily se gndi cu jen la
dezordinea din apartamentul su. Perdele drgue n carouri albastre i albe
ornau ferestrele. Totul era de o curenie minuioas. Talentele de stpn al
casei ale lui Grant Nichols erau indiscutabile.
Sunt sigur c i-e foame, spuse el vesel. Drumul este lung de la
Pittsburgh, mai ales cu vremea asta.
Nu trebuia s te deranjezi, murmur ea ntinznd mna spre ceaca de
ceai, cu un aer jenat. Nu am obiceiul s sosesc pe neateptate, n plin

noapte, la brbai pentru a cina.


tiu, afirm el cu blndee.
Voiam numai s telefonez.
El scoase tava din cuptor i umplu farfuria de pe mas.
O vei face imediat dup ce vei cina.
Interfonul de la Josslyn nu funcioneaz...
Mnnc, i ordon el.
Ea se aez pe scaun, n faa farfuriei pline, lu jumtatea de lmie de pe
farfurioar i adug cteva picturi de suc n ceai. Apoi goli ceaca pe
nersuflate i se simi mult mai bine.
Eti ntr-adevr amabil, Grant.
Da, mi place la nebunie s fiu amabil.
S fie singur ntr-o buctrie cu un brbat crea un fel de familiaritate,
care i aminti Emilyei momentele de intimitate pe care le mpriser. Avu
ciudata impresie c o amenina un pericol.
Este ceea ce a rmas de la cin, i explic el neglijent.
Miroase bine. i... nu-mi este doar foame, sunt nfometat.
Sprijinit de cuptor, el i zmbi n timp ce-i tia o bucat de carne de vit.
Cred c mi amintesc c ntotdeauna ateptai s fii nfometat ca s te
hrneti.
N-am cinat pe drum, ca s nu pierd timpul. Eram att de grbit...
Nu te-ai schimbat, Emily.
Tu nici att, spuse ea n mod spontan.
Ridic ochii spre el, i ntlni privirea i n-o mai prsi. l privea parc
nsetat de el.
Timpul pru s fac un salt napoi i senzaiile de odinioar reaprur n
ea. Era fierbinte i ngheat, tremura. El o sorbea din ochii aprigi i negri i,
ca i cu ani nainte, i aparinea. Inima i btea nebunete i, n ciuda
hainelor nc ude, ardea. El nu se mic, dar ochii i mngiau corpul i

sufletul.
Nu, gemu ea, ca pentru a alunga emoiile puternice pe care le trezea n
ea.
Se ag cu minile de marginea mesei, contient de puternica atracie
pe care o exercita asupra ei i de pericolul care o pndea.
Grant... eu...
Aceste cuvinte murmurate fur de ajuns pentru a rupe farmecul.
Este o greeal, o nebunie, relu ea.
Adevrat? o ntreb el cu o voce rguit.
Da.
Nu sunt deloc de aceeai prere...
Strbtu scurta distan care i separa i ea fu n braele sale. i simi
minile mari n jurul ei, de-a lungul spatelui. O strnse cu blndee lng el,
apoi tot mai tare, gata s-o sufoce.
De la obraz, i atinse uor tmplele. i strecur degetele sub pulover, i
mngie umerii, spatele, ncet, cu un fel de veneraie, ca i cnd recunotea
acel corp cu ochii nchii. Cu respiraia accelerat, Emily simea cldura
incredibil a acelor mini, a acelui corp viguros.
El i srut ceafa, buzele lui i atinser urechea, gtul.
Este att de plcut, opti el. ntotdeauna ai avut acelai gust delicios.
Ea scutur din cap, ncercnd s scape. Iar el rse ncet de acele tentative
nereuite de a-i scpa din brae.
Grant Nichols crescuse printre femei, le cunotea toate slbiciunile i n
mod deosebit pe cele ale
Emilyei. Crescuse de partea urt a barierei i nvase foarte devreme s
se bat pentru a obine ce vroia.
Nu, Grant, te rog... Nu trebuie... Nu, nu...
Odinioar, nu-mi spuneai niciodat nu, Emily.
De ce oare, brusc, te temi?

O mpinse la perete, se lipi de ea, ngrdind-o cu braele ntinse.


Oh! Grant, eu...
Complet confuz, nu putea vorbi. Apropierea lui
Grant, mngierile sale... nu tia cum s li se mpotriveasc. Se simea
dinainte nvins de dorin amestecat cu un sentiment de pericol.
Pentru c era contient c totul se ntmpla prea repede, c mergea prea
departe cu singurul brbat din lume n care nu putea avea ncredere. Dar i
era tot mai greu s gndeasc, att de senzual i feminin devenea n
braele sale.
i plimb degetele peste braele musculoase, peste umeri. Apoi nl
capul i privirea ochilor albatri se pierdu n cea a lui Grant.
Asta este ceea ce te sperie? mai ntreb el n oapt.
i puse Emilyei mna pe gt, oblignd-o cu o uoar apsare a detegelor s
ntoarc n cele din urm faa spre el. Ea i vzu gura apropiindu-se i
nchise ochii.
i el o srut.

CAPITOLUL 3
Emily ncerc s se mite, s se elibereze de braele care o mbriau. Dar
Grant o strnse mai puternic, cu atta for nct se cambr spre el.
De ce ai venit? o ntreb cu bruschee. Nu-i aa c asta cutai? Este
mult peste miezul nopii i eti goal pe sub puloverul care i pune mai bine
corpul n eviden, n loc s-l ascund.
Pentru c este ud, spuse ea pe nersuflate. Din cauza ploii... Nu sunt
aici pentru nimic, te asigur, Grant...
n tot cazul, eti foarte frumoas. i tentant, spuse el mai blnd. i eu
sunt brbat, nu statuie de piatr. nelegi?
i prinznd-o de ceaf, puse stpnire pe gura ei, ntr-un lung srut
fierbinte.
Fr s nceteze s-o srute, o mngia cu nfrigurare, i ridic puloverul i
snii Emilyei se strivir de pieptul tare ca stnca.
Temerile sale cedar n cele din urm puternicei dorine i i se oferi ca un
nectar dulce, delicios, pe care el l bu cu lcomia brbatului nsetat de opt
ani.
Prima nghiitur i se urc la cap. i, incapabil s se opreasc, deveni tot
mai senzual i nflcrat.
Cnd, puin mai trziu, o ridic i o duse n salon,
Emily l ls s-o fac. Acolo, o aez uor pe pturi, n faa focului. Apoi,
puse civa buteni n emineu i stinse rapid lumina.
Se ntinse lng ea, puse stpnire pe gura ei i o mngie. Ea gemu de
plcere i de-abia i ddu seama c el terminase s-o dezbrace. Curnd,
blugii se alturar puloverului albastru.
Atunci, el se ndeprt puin pentru a contempla n tcere acel corp
feminin cu forme ncnttoare, plin de graie i de mister n lumina

flcrilor. Ea ntinse mna spre el ntr-un gest tandru i nerbdtor. El se


ntinse din nou alturi i o prinse n brae.
tia c ar fi trebuit s reziste, dar o slbiciune de nenvins o fcu s-i
schimbe prerea. Ca Eva n grdina Edenului, ced treptat dar iremediabil
tentaiei unei bucurii promise, tot mai aproape de extaz.
Grant i scoase cmaa i minile Emyliei regsir cldura pielii bronzate
i frumuseea perfect a acelui corp musculos. n timp ce el i sruta snii,
fu cuprins de un tremur de fericire. Ca i cnd nu trise n timpul acelor
opt ani dect ateptnd acest moment...
Copleit de impulsivitatea emoiilor sale, l mbri cu pasiune. l dorea
cu o intensitate nebuneasc i ar fi murit de acest chin ncnttor dac n-o
fcea imediat a lui.
Te vreau, Grant, l rug, acum... N-am ncetat niciodat s te iubesc...
Te iubesc!
Imediat l simi crispndu-se. nl capul cutndu-i privirea. i cuprinse
gtul i-l trase spre ea.
El rezist.
i el o dorea cu putere, dar pru brusc tulburat de cuvintele pe care ea
tocmai le rostise. i, pe neateptate, i ntoarse spatele.
M iubeti? spuse ironic. Tu nu cunoti sensul acestui cuvnt!
Emily i muc buzele pentru a-i reine un strigt de revolt i durere.
El n-o mai accepta... i se gndise probabil c i se va arunca n brae. Roi
de ruine. Dar ncerc totui s se explice, cu o voce tremurtoare:
Nu doream ca asta s se ntmple, Grant...
Se ridic i-i mngie spatele cu o mn blnd. El i adres o privire
furioas.
Acoper-te, Emily.
Umilit, i simi obrajii mbujorndu-se i mai mult.
Stngace, nervoas, se ndrept, trase una dintre pturile roii i o

nfur n jurul trupului, lsnd goi umerii rotunzi.


Apoi, fr s vrea, l atinse uor pe Grant.
Nu m atinge, i ordon el.
ocat, incapabil s neleag de ce se purta astfel, rmase nemicat.
Dar n definitiv, ce este? ntreb ea, gata s plng.
Opt ani lungi, i rspunse el cu o voce stins. Ai uitat?
Oh! nu... cum a fi putut, murmur suferind la fel de mult ca el. Acum
opt ani, mi-ai distrus cu totul viaa, nct eu...
Eu i-am distrus viaa? repet ea nencreztoare.
i aminti de trdarea lui Grant, de sarcina sa n cea mai ngrozitoare
singurtate, de disperarea de a-l fi pierdut pe brbatul pe care-l iubea, de
naterea copilului lor i de viaa sa retras n timpul urmtorilor patru ani.
Ce tia el despre toate acestea, el care o prsise fr un cuvnt dup ce
jucase comedia iubirii timp de o var?
Emily i regsi durerea i, n acea clip, aproape l ura.
Cum ndrzneti? izbucni revoltat. Tu eti cel care a distrus viaa mea
i sunt nebun c am venit aici.
El se ndrept la rndul su i o privi.
i-am distrus viaa, eu? Dar tu m-ai minit, m-ai dus de nas... i
imediat ce lucrurile deveniser serioase, ai alergat s te refugiezi ntre fustele
mamei tale!
Emily l privi n tcere.
Evident, i inventase de mult timp propria versiune asupra evenimentelor.
Cu siguran, pentru a se justifica n proprii si ochi. Nu se purtase oare ca
un vntor de zestre, acceptnd banii Rosalindei nainte de-a disprea?
Amintirile nbuite de opt ani revenir pe neateptate n memoria
Emilyei, cu o incredibil exactitate. i aminti de prima lor noapte de
dragoste, ca i cnd se ntmplase ieri. l revzu pe Grant, n iarb, sub clar
de lun, jurnd c nu putea tri fr ea i c o voia de soie. i hotrnd c

vor pleca a doua zi la Pittsburg cu scopul de a anuna cstoria familiilor lor.


n acea noapte se ntorsese la mtua Peggy exact naintea zorilor, cu faa
nc aprins de dragoste i prul presrat din abunden cu fire de irab.
Strbtuse salonul cel mare n vrful picioarelor, ndreptnduse spre
camera sa, cnd din ntuneric, venind parc de nicieri, rsunase vocea
Rossalindei.
Este aproape ora patru dimineaa, Emily. Unde ai fost?
mpietrit, euforia disprndu-i pe loc, rspunsese dup o clip.
Cu... Grant.
Ce vrei s spui exact?
M voi cstori cu el.
Adevrat? i cine este Grant?
Rosalinda aprinsese lampa chinezeasc din hol i
Emily ndrznise atunci s se mite i s se ntoarc.
Rspunde-mi, Emily!
Este din Pittsburgh, dintr-o familie srac de care n-ai auzit niciodat
vorbindu-se.
Este srac? Atunci este un vntor de zestre.
Cu siguran, nu! Este sincer, cinstit...
Nu spune prostii! Am venit s te iau s mergem s-o vedem pe mtua
Gertie. A avut un atac ieri dup-amiaz i am transportat-o la un serviciu de
terapie intensiv la Philadelphia.
Oh, nu!
Ba da, draga mea. Am pierdut mult timp ateptndu-te, dar nu puteam
pleca fr tine. Ceea ce se ntmpl aici este tot att de grav ca starea
mtuii
Gertie. Nu mai pot face mai nimic pentru ea, dar n rest, este i timpul s
intervin.
Nu este ceea ce crezi tu, mam!

Cum explici oare bluza ifonat, prul n dezordine plin de rmurele,


obrajii aprini... Vrei s continui? Este exact ceea ce cred, poate mai ru!
l iubesc, mrturisise Emily.
Ai fcut dragoste n pdure?
Nu in s rspund la aceast ntrebare.
Rosalinda avusese un aer ngrozit.
n consecin, cunosc rspunsul.
M va lua de soie.
Este absurd. Nu voi permite asta. Eti mult prea tnr pentru
dragoste i cstorii. Bagajele tale sunt fcute. Plecm.
Nu! Nu voi pleca fr s-l anun!
n faa ncpnrii Emilyei, Rosalind accept pn la urm s-o
nsoeasc la casa n stil rustic n care Grant i petrecea vara.
Nu-l mai gsiser acolo. Nici pe el, nici lucrurile sale, nici maina sa.
Fcnd nconjurul casei, Emily ncepuse s plng.
Nimeni. A plecat! Mam...
Ei bine, n-a pierdut timpul.
Nu neleg ce s-a putut ntmpla.
i voi explica totul n drum spre Philadelphia, draga mea. Aceasta este
una dintre cele mai vechi poveti din lume...
Emily ascultase explicaiile Rosalindei fr s cread. Mai trziu, trebui s
recunoasc faptul c mama sa avusese dreptate.
Cu gndurile mai limpezi, reveni n prezent i-l privi pe Grant care se uita
insistent la ea, nc mnios.
Acum, nu mai era tnra fat naiv i credul pe care o ameise cu
srutri i cuvinte dulci.
Sunt prea multe lucruri pe care nu le tii, declar ea n cele din urm.
Nu m ndoiesc de asta, o asigur el pe un ton ostil. Dar nu vd de ce
am vorbi acum despre ele.

Ah! Nu? Ei bine, nici eu.


ncheieaser printr-un refuz reciproc.
Tcur, se supraveghear cu coada ochiului, n timp ce tcerea devenea
tot mai ncordat. Niciunul dintre ei nu tia cum s se comporte. Ezitar,
fr s poat alege, ntre atracia nebun care i mpingea unul ctre cellalt
i zidul de netrecut al resentimentelor dureroase care se ridica ntre ei.
Emily i era recunosctoare c luase atitudine nainte s fac dragoste,
chiar dac suferea n mndria sa de femeie i orgoliul su de Bainbridge c
nu i-o luase nainte.
i regreta c venise aici. Ar fi trebuit s prevad aceste evenimente, s
atepte n main s se lumineze de ziu i s-i telefoneze mtuii Peggy din
ora sau de la ferma cea mai apropiat.
Brusc, lumina intens i scurt a unui fulger, ilumin ncperea. Aproape
imediat bubui tunetul. n aceste condiii, perspectiva de a-i petrece restul
nopii n main, n-avea nimic ncnttor.
N-avea dect s se mbrace, s ncerce s telefoneze la Joslynn i s
plece, orice s-ar ntmpla. Da, dar totui... i dac mtua Peggy nu
rspundea la ora asta, dormea probabil butean va trebui s atepte
pn a doua zi diminea pentru a-i potoli foamea.
Mcar s gseasc nite rdcini n pdure, ca n ndeprtatele timpuri
preistorice. La aceast idee,
Emily nu-i putu stpni un rs uor.
Grant zmbi.
i tensiunea dintre ei dispru ca prin farmec.
Emilyei i lsa gura ap gndindu-se la masa care o atepta n buctrie.
Pentru a salva aparenele, lu un aer serios, uor agasat i se hotr cu
regret s plece fr s cineze. i cut din ochi hainele.
Grant se ridic, adun puloverul, blugii i minusculul slip din dantel
alb i, n loc s i le ntind, le puse pe un fotoliu.

Hainele acestea sunt prea ude ca s le mbraci, spuse el furios.


D-mi-le!
Te mpiedic s contractezi o pneumonie, Emily.
Oricum, nu vei avea nevoie de ele nainte de mine diminea.
Cum asta?
Am uitat s-i precizez un mic amnunt...
Telefonul s-a ntrerupt cu aproximativ o jumtate de or nainte ca tu s
bai la ua mea. Imposibil s iei legtura cu mtua ta n aceast noapte,
nici cu alte persoane din alt loc... Poi s dormi aici sau n maina ta, dar
cum sunt un adevrat gentleman...
Telefonul este ntrerupt i nu mi-ai spus nimic despre asta?
Grant ddu din cap.
Dac mrturisesc c acea curiozitate natural a mea a devenit fr
limite, cnd am vzut-o pe foarte eleganta Emily Bainbridge n portul
obinuit al unei femei din pdure... M vei ierta?
Un trsnet i rspunse. Emily tresri.
i acum, relu el, pentru c sunt un gentleman, nu te voi lsa s pleci
prin furtun.
N-a vrea s te deranjez, spuse ea pe un ton ovitor.
Linitete-te, Emily, nu m deranjezi. Dimpotriv...
N-am intenia s petrec noaptea cu tine.
Totui, asta vei face. Cnd ai cinci surori, ca mine, tii c femeile sunt
mai mult legate de confortul lor dect brbaii. Te vei simi mult mai bine n
patul meu.
i nu tiu prea multe, te sftuiesc s-i petreci noaptea aici.
Emily nu-i putu stpni un frison.
Eti de o generozitate princiar, l asigur ea. Dar am scrupule s te
alung din patul tu.
mi subestimezi amabilitatea, scumpo. Patul meu este destul de mare

pentru doi.
tiam eu c aveai o idee n minte... i mulumesc, dar prefer s dorm n
main.
Turba de furie c se lsase antrenat n aces gen de conversaie i c-i
lipsea convingerea, dar dorea prea mult un pat bun i de asemenea s
adoarm n braele lui Grant.
S fii oare singura femeie pe care o cunosc n stare de un asemenea
sacrificiu?
Nu vd despre ce sacrificiu vorbeti.
El i zmbi uor, foarte tandru.
Ah, nu? Acum o clip preai c n-ai mprit patul cu un brbat de opt
ani...
Demascat deveni foarte palid.
Nu ateptai oare pe altcineva n seara asta? l ntreb.
ntr-adevr. Eti geloas?
Pentru nimic n lume! izbucni ea cu prea mult vehemen. Ce idee!
Dar n acest caz, nu pot ntr-adevr s rmn.
Cred c nu va mai veni la aceast or i pe o asemenea vreme. Este
tulburat de farmecul meu, dar o cred n stare s se lipseasc de mine
pentru o noapte. Femeile sunt ca pisicile, incapabile s nfrunte potopul
pentru a-i satisface lcomia. Sunt totui un adevrat produs de patiserie!
Scutete-m de nfumurarea ta i de toat aceast filosofie pueril, te
rog.
Pueril? Nu... Mai degrab de superioritate brbteasc. De altfel, dac
vine, nu va rmne, pentru c vei fi tu aici. Ai uitat c sunt brbatul unei
singure femei? i pentru moment, tu eti cea care mi convine n ntregime.
Nu voi fi aici, hotr ea, ridicndu-se.
Ba da.
Nu mai glumea.

Doar nu m vei sechestra?


Spusese asta ncet, tulburat de tonul posesiv al lui
Grant, de tonul su nverunat. i-l imagin ca pe un pirat de temut, iar
ea, o tnr femeia ce tocmai fusese rpit... O idee deloc neplcut.
De ce faci din asta o melodram? spuse el cu un aer suspicios. Rmi,
asta este tot. Ai revenit n viaa mea din proprie iniiativ. Nu vei mai iei din
ea cnd vei vrea tu.
n mod curios, toate temerile Emilyei disprur.
Ar fi mai bine s-i dau nite haine uscate, adug el.
ntorcndu-se brusc, murmur:
Este suficient s te privesc pentru a nnebuni.
Este stupid, dar n-am uitat nc...
Se ndeprt, lsnd-o singur i foarte fericit de aceast ultim
destinuire. Cealalt femeie nu i se mai prea att de important i nu
ncerca nicio gelozie gndindu-se la ea.
Grant reveni aproape imediat cu o cma n carouri negre i albastre.
mbrac asta i du-te la buctrie s-i termini mncarea. Dac nu tii
s te foloseti de cuptorul cu microunde, cheam-m. Voi fi n camer, n
faa televizorului. Este un film bun, care ncepe imediat.
i aminti c el petrecea noaptea n faa televizorului cnd nu putea dormi.
Se uitaser deseori mpreun, mbriai. La aceast amintire, expresia
chipului i se mblnzi, privirea ochilor albatri deveni vistoare.
Grant o observ cteva secunde fr s spun un cuvnt. Apoi, prsi
salonul fluiernd.

CAPITOLUL 4
Emily se simea foarte mic i feminin n cmaa n carouri mult prea
mare pentru ea. Materialul moale pe piele, era impregnat de parfumul lui
Grant. Acea mbrcminte n care parc dispruse, i ascundea genunchii, n
timp ce custurile de pe umeri i ajungeau la coate, ceea ce amintea cu mare
precizie limea pieptului proprietarului su.
Puin nervoas, i scurt mnecile, fcndu-le sul pe brae.
Nu scp totui de obsesia sa. Era ntr-adevr imposibil s mpart
aceast csu cu Grant fr s fie permanent contient de prezena sa.
Astfel, Emily auzea n mod distinct toate sunetele care rsunau n camer:
muzica i vocile din film, apa ce curgea n chiuvet n timpul unei publiciti,
trosnetul somierei sub greutatea lui Grant i uneori, hohotele sale de rs.
Era probabil ntins pe un pat mare, din care jumtate era neocupat...
Imaginea acestei jumti o obseda. i o scotea din mini. Oare ce se va
ntmpla?
Prsind Pittsburghul pentru o confruntare cu el, nu-i imaginase nicio
clip c lucrurile se vor petrece astfel. Nu era pregtit s reia relaia cu un
brbat viguros, plin de o puternic influen a personalitii, care o tulbura
mai mult ca oricnd. i permisese s-o srute, s-o dezbrace i chiar s-o
seduc. Din fericire, el preferase s se opreasc aici.
Trebuia s recunoasc totui c acele cteva ore alturi de el, nlturaser
anii de dezndejde i suferin trii fr dragostea unui brbat fr
dragostea lui Grant deoarece nu-l iubise niciodat dect pe el.
Rceala indiferent pe care o opunea de opt ani tuturor admiratorilor,
dispruse la primul srut. Se simea iar femeie. Dei nu fcuser cu
adevrat dragoste, tia c acum era cu adevrat a lui, n mod irevocabil.
Ca frumoasa din pdurea adormit, revenise la via datorit unui srut,

dup o eternitate de somn profund. n ciuda a toate, Grant i inspira nc o


dorin puternic. Dar ei nu triau un basm i, din nefericire, el nu era FtFrumos care transform visul n realitate... de fapt, Grant Nichols nu
aparinuse niciodat lumii familiei Bainbridge.
Focul se stingea n emineu.
Emily se ridic i se ndrept spre buctrie.
Renclzi platoul, i turn cu un pahar cu lapte i, cu mintea n alt
parte, cin n cteva minute. Apoi rmase aezat n faa farfuriei goale.
Stul, frnt brusc de oboseal, i era teribil de somn. i Grant nc o
obseda...
ncheie prin a ceda n faa evidenei: dorea la nebunie s i se alture, s se
cuibreasc n braele lui n patul cel mare.
Emily...
Nici mcar n-o atinsese, ns chiar i vocea lui avea efectul unei
mngieri.
Reacion foarte repede, se ridic, lu farfuria, platoul i paharul gol i
duse totul n chiuvet.
Las asta, spuse el.
Ea se ntorse.
n picioare, n u, el purta un halat de baie rou garnisit pe margini cu
un nur ca ofranul culori care i accentuau negrul prului, punndu-i n
eviden pielea bronzat, cea a pieptului care se vedea deasupra cordonului
nu prea strns.
Emily i simi inima gata s-i sar din piept. n aceeai clip, o rafal de
vnt violent fcu s tremure obloanele i se auzi un zgomot de ramuri rupte
care se strivir de sol.
Era singur cu acest brbat despre care nu mai tia nimic de ani de zile,
ntr-o cas mic, n plin furtun.
i telefonul nu funciona... Erau rupi de lume, ea nu putea scpa din

cauza furtunii dezlnuite i nimeni nu tia unde era.


Dndu-i seama de toate acestea, avu un scurt acces de panic i,
ntocndu-i spatele lui Grant, ncepu s spele vesela.
Vznd-o att de fragil i fermectoare n acea cma prea larg, Grant
era att de micat nct uit c venise s caute ceva de but.
Asta nu m supr, murmur ea.
Ce nu te supr? o ntreb surprins.
S spl vesela, spuse ea pe nersuflate, deschiznd robinetul.
n acea clip, Grant nu mai putu probabil rezista dorinei de a se apropia.
i dorea prea mult s se intereseze doar de el.
Era deja n spatele ei, ntinse mna peste umrul su i nchise robinetul.
Farfuria i alunec Emilyei din mini i se sparse n chiuvet. Ea pru c
nici nu observase. Grant o mbri, o cuprinse cu braele, corpul i
cldura sa iar ea simi c ia foc.
Eu, dei m consider un brbat cruia i place s se ocupe n mod
serios de cas... murmur el. Nu spl niciodat vesela la o astfel de or.
Cu brbia pe prul ei, se mbt de parfumul att de feminin.
tii c n-am fost niciodat o bun gospodin, i spuse ea, respirnd
greu.
O strnse n brae, apoi i simi n palme rotunjimea snilor. Ea ddu
capul pe spate, uitnd de toate lng el.
Da, tiu...
i ridic prul blond, des, pentru a-i sruta nsoitoarea pe gt.
Pentru c treburile casnice... ncepu ea cu o voce foarte slab.
i pierduse puterile, strbtut de fiori, n timp ce el revenea la snii ale
cror vrfuri provocatoare se simeau prin cma.
... nu te pasioneaz, ncheie el ncet.
Descheie doi nasturi de la cmaa n carouri, i strecur minile sub
material i cercet pielea mtsoas de pe piept.

Este adevrat c ai crescut ntr-o cas ntreinut de oameni pltii


pentru asta, continu el.
Da, ai dreptate...
Degetele lui Grant rtceau peste pieptul ce palpita al Emilyei, n timp ce
continua n oapt.
Surorile mele m-au nvat c... ntreinerea unei case este o chestiune
de obinuin. Dac vrei, te voi nva.
Da, da, vreau...
Nu acum, suntem prea ocupai.
M simt uneori att de imperfect c nu...
Sst! Nu spune asta, Emily. Eti o femeie absolut perfect.
O prinse de umeri, o oblig s se ntoarc spre el i o privi n ochi.
Am fost nebun s m ntorc aici, s doresc s te revd, spuse el dup o
tcere. Dar mrturisesc c nu te-am putut uita niciodat.
Nici eu...
O ntrerupse cu cel mai uor i mai tandru srut, stpnindu-i valul de
dorin ce-l cuprinsese n clipa n care buzele li se atinser.
Nu destul de stpn pe el nsui pentru a o mai sruta, se ndrept i o
privi insistent un timp.
Totul ne scap cnd suntem mpreun, spuse n cele din urm cu o
voce rguit, ncrcat de senzualitate.
nc din prima clip n care ne-am vzut, aici, n faa casei, preciz ea.
Da.
Ea i lu minile, le ndeprt de pe corpul su i degetele le rmaser
nlnuite.
Poate ar trebui s ncercm s fim... mai prudeni, i propuse
ovitoare, ridicnd spre el ochii albatri strlucitori.
El zmbi.
Da, s ncercm. Dac te-ai uita la acel film mpreun cu mine?

Eti sigur c este nelept?


El i mngie cu privirea rotunjimea snilor, sub cma.
Nu, ntr-adevr, admise el. Dar i promit s nu fac nimic altceva. Pe
cuvnt de cerceta.
N-ai fost niciodat cerceta, i aminti ea cu un uor zmbet de repro.
Cunoti prea multe despre mine. Dar surorile mele au fost. Este acelai
lucru, nu?
Cu un zmbet nnebunitor, i eliber minile i o mngie din nou.
Grant...
nchei la loc aceast cma. O msur urgent, dac vrei s-mi
respect cuvntul de cerceta.
Ar fi mai bine s-o fac eu nsmi.
Poate...
Se ndeprt mpotriva voinei sale, deschise frigiderul i scoase un vas cu
ceai pus la ghea.
Vrei i tu?
Cu plcere.
Mai lu unul i n mod vizibil consider metalul prea rece pentru degetele
Emilyei, deoacere l nveli ntr-un ervet.
Mergem? i propuse. Cu siguran, pauza publicitar s-a terminat. Vom
pierde o parte din film.
Lund-o de talie, o duse spre camer.
Un film vechi minunat, al lui Frank Capra, cu
Clark Gable, i explic. L-am vzut deja de mai multe ori i nu m-am
plictisit de el!
Datorit lui Clark Gable sau a intrigii?
A amndurora, desigur. Este povestea unei tinere fete bogate pe punctul
de a se cstori cu un brbat care nu-i place. Nu se sinchisete de el i i
petrece timpul cutreiernd ara n lung i n lat cu Clark Gable.

ntr-o sear, ntr-un motel, trebuie s mpart aceeai camer. Gable este,
bineneles, admirabil i ntinde o ptur ntre cele dou paturi.
Este foarte sugestiv, chiar tulburtor...
Firete.
mpinse

ua

camerei,

luminat

numai

de

licrirea

albstruie

televizorului. nainte de-a intra, Emily se ntoarse spre el, brusc nelinitit.
Oare ea...
Ce?
Se cstorete cu brbatul care nu-i place?
Bineneles c nu! Filmul se termin bine. Brbatul cel bun este cel care
ctig partida, o asigur, aintind asupra ei privirea ochilor ntunecai. Se
cstorete cu
Clark Gable, este de la sine neles.
Ah...
Intrar n ncpere. Grant o lu de mn, o fcu s se aeze pe pat i se
instal alturi de ea.
Nu ncerca s fugi, iubito. N-ai nicio ans s-mi scapi. De altfel, nici
nu doreti. Eti la fel de slab ca mine n faa tentaiei.
Eu tiu s rezist, spuse ea nu prea sigur de ce rostise i puin iritat
de acea asemnare a ei cu o femeie uoar.
De ce s reziti tentaiei, cnd este att de delicios s-i cedezi? o ntreb
cu o voce mai tare, pentru a le domina pe cele din film. ine, bea asta.
Ea lu cutia metalic, nfurat n ervet pe care i-o ntinse nc vorbind.
N-am neles niciodat de ce morala ne oblig la a confunda renunarea
de bunvoie cu virtutea. Tu eti o femeie senzual, un vulcan... tot ceea ce
poate dori un brbat.
Nu sunt ntotdeauna aa, se apr ea, cu obrajii mpurpurai. n sfrit,
nu cu oricine...
Asta este ceea ce mi place la tine. Iubesc femeile slbatice i pasionale.

Ca cea mai mare parte dintre brbai.


Slbatice

pasionale...

Generaii

de

Bainbridge

se

rsuceau

mormintele lor la aceste calificative atribuite urmaei lor.


Femeile? repet ea. Acest plural nu mi se pare deosebit de mgulitor.
ncerc s fiu sincer, asta este tot. Eti geloas?
Bineneles c nu!
ntre-adevr, nu? Nici eu nu gsesc acest rspuns mgulitor.
Nu conta pe mine pentru a te lingui! Eti deja destul de nfumurat!
El i ddu drumul pentru a aeza mai confortabil pernele. Emily profit de
asta pentru a se ndeprta puin, dar el o prinse i o strnse din nou lng
el.
Apoi tcu i se uit la film.
Emily i bu ceaiul, puse cuia pe covor i ncerc n zadar s-i
concentreze atenia asupra eroului cu suflet att de nobil pe care-l juca
Clark Gable. Spre deosebire de Grant, ea nu avea nimic dintr-o pasre de
noapte. i n cldura braelor nsoitorului su, cu capul pe umrul lui,
simi o stare att de plcut, nct foarte repede adormi.
El se degaj cu precauie, se ridic i nchise televizorul. Apoi, cu gesturi
foarte blnde, o ridic uor pe Emily i trase pturile de sub ea, fcnd-o s
alunece sub ele.
Vznd c ploaia ncetase, ntredeschise fereastra.
Apoi i scoase halatul, l arunc pe un scaun i se ntinse lng Emily.
n mod instinctiv ea se cuibri lng el i Grant tiu atunci c va avea
mari greuti s adoarm n asemenea condiii.
Cu o mn peste el, ea oft n somn, ca i cnd visa plceri pe care nici
nu ncerca s i le imagineze. i era att de fric s nu se aprind, s nu
devin nebun de dorin... Nemicat, nendrznind nici s-o mngie, ncerca
s-i stpneasc btile grbite ale inimii.
Curnd, mna Emilyei alunec peste abdomenul lui Grant, peste coapsele

lui. i inu respiraia, evitnd s se mite, fcndu-se c doarme. Dar


dorina de a o poseda deveni rapid de o violen insuportabil. Aa c,
ndeprt cu delicatee mna Emilyei i o aez pe cearaf.
n acel moment i aminti de fotografia lui Harold
Harrison, publicat de un ziar din Pittsburgh. Un brbat cu un aer
prefcut de mic cucernic, absolut stupid i antipatic, acest Harrison...
Celibatarul cel mai cunoscut i briliantul cel mai rvnit din Pennsilvania,
dup autorul articolului.
De fapt, cu nfiarea sa de mare ntru arivist,
Harrison prea eapn. n orice caz, aceasta era prerea lui Grant, care nu
reuea s i-o imagineze pe Emily n braele acestei momi. Totui, se va
cstori cu el... n cazul acesta, n ciuda iubirii ptimae pe care i-o purta
Grant, nu va mai fi niciodat ceea ce fusese n timpul unei scurte nopi
furate destinului.
Acum, o nelegea de ce l prsise cu opt ani mai nainte. Chiar dac,
rnit iremediabil de ruptura lor brusc, n-o putuse uita niciodat pe Emily,
tia c de acum nainte ea aparinea unei lumi strlucitoare i prefcute, al
crui limbaj el nu-l vorbise niciodat.
Odinioar, dup desprire, fusese tentat s devin genul de om pe care l
aprecia Rosalind Bainbridge.
Renunase ns foarte repede, descoperind c nimeni, nici mcar Emily,
nu merita s-i sacrifice libertatea de a fi i a gndi.
Fcea mai bine s accepte cstoria apropiat a
Emilyei cu un brbat din lumea sa. Se hotr s se scoale nainte de ivirea
zorilor, s plece nainte ca tnra femeie s se trezeasc i s n-o mai vad
niciodat. Oricum, dac lumea familiei Bainbridge l aruncase ca pe un altoi
nefolositor, n viaa pe care i-o alesese nu era niciun loc pentru Emily.
Da, Grant s-ar fi dispreuit s atepte indiferent ce de la aceast femeie
copil care l trdase deja att de crud. Atunci, ce voia oare s-i dovedeasc?

Era oare dorina de rzbunare? Poate.


Cu toate acestea lui nu-i plcea rzbunarea. i ncercase s-o uite pe Emily
i s iubeasc pe altcineva.
De fiecare dat, pasiunea pentru Emily nlturase totul, reaprinznd
durerea despririi. Acum, era rndul ei s cunoasc prsirea i aceast
suferin.
Pe neateptate, n somn, Emily murmur numele lui Grant.
Cu inima palpitnd, ciuli urechile.
Dar nu mai spuse nimic i se apropie de el, sau mai degrab se cuibri
lng el, mbrindu-l i atingndu-l cu tot corpul.
Grant avu impresia c brusc, prin vine i curgea foc.
Nu era dect un imbecil moale, un idiot care aiureaz imediat ce era vorba
de aceast femeie care l obsedase timp de opt ani mai lungi dect secolele.
Acesta fu ultimul gnd, cea mai dulce mnie, nainte de a adormi n
braele Emyliei.

CAPITOLUL 5
n jurul casei n stil rustic, totul era calm, splat, strlucitor dup violena
furtunii.
Roua fcea s scnteieze roul frunzelor pe ramurile ararilor i
mestecenilor. n apropirea casei, un spaiu destul de mare fusese luat din
pdure pentru livada n care piersici i meri se nvecinau cu cirei, caii i
pruni.
n locul tufiurilor de odinioar, se ntindea de asemenea o grdin.
Hortensii albastre se aflau aici alturi de tufe de margarete albe i de tulpini
lungi acoperite cu flori roz de nemiori de cmp.
Dovleci enormi, de un portocaliu strlucitor, se odihneau n iarb. i
vntul uor agita ncet tiuleii de porumb.
n camera casei, o raz de soare fcea o pat de lumin la picioarele
patului unde Emily i Grant dormeau nc, mbriai ca doi iubii dup o
noapte de dragoste. Fereastra ntredeschis lsa s intre parfumul proaspt
al pdurii. O veveri opia lng perete i, nainte de a sri n copaci, fcu
cteva salturi pe covorul de frunze cu un zgomot uor care o trezi pe Emily.
Deschise ochii i i vzu mna pe pieptul lui
Grant.
O mn fr inel pe deget, Rosalind i Harold hotrnd s depun ntr-un
seif de banc diamantul de mare valoare oferit de familia Harrison. Emily nu
fcuse din asta o dram, dimpotriv: considera bijuteriile incomode,
stnjenitoare, mai ales inelele, nelegndu-l astfel pe logodnicul su.
Aa cuibrit n braele lui Grant, i se pru imposibil s devin soia
altuia n afara lui.
Unica sa iubire, prea pasionant, i distrusese oare ansele de a iubi un
alt brbat? i putea oare asuma aceast cstorie? Trebuia. Michael avea

nevoie de un tat i ea ar fi fost n sfrit n mod oficial mama lui.


Anii treceau i nu-i rmsese prea mult timp de trit cu fiul su nainte ca
el s-i ia zborul.
i ddu seama dintr-o dat c nu tia nimic despre viaa pe care o dusese
Grant n timpul acestor ultimi opt ani. Nu fcuse nicio aluzie la o carier, la
munca sa. Devenise oare medic? Sau i abandonase studiile pe drum?
Cstoria reprezenta pentru Emily independena i o speran de a eroda
din puterea mamei sale. i se va cstori cu un brbat, nu n mod
obligatoriu bogat, dar care s-i ofere libertatea.
De ce oare aceste gnduri absurde? Grant n-o voise niciodat de soie. O
dorise, dar n-o iubise cu adevrat. Altfel, ar fi reacionat cu totul diferit
aflnd despre sarcina sa.
Grant se trezi la rndul su, o simi pe Emily lng el i la nceput crezu
c nc viseaz.
Dar acel pr auriu mprtiat pe perna sa? Acel corp delicat, cald, strns
lng al lui? Nu, nu visase. De-abia se mic i o srut pe gt. Surprins,
ea scoase un strigt uor. El prinse curaj i puse stpnire pe gura sa.
Descumpnit, i se tie rsuflarea, o regsi i lupt pentru a se elibera.
Calmeaz-te, iubit-o, murmur el acoperind-o cu corpul su. De ce dai
impresia c nu eti de acord?
Pentru c... nu te-am vzut de opt ani i... voi suporta probabil
consecinele...
tiu.
Credeam c totul se terminase ntre noi, Grant.
i eu la fel. mi spuneam c eti o femeie urt i gras, mam a trei
plozi uri foc... Fceam bine,
Emily, pentru c dac mi te imaginam cum eti acum, a fi nnebunit.
i nfur o uvi blond n jurul degetului, cu un aer grav i vistor.
De altfel, exact asta s-a ntmplat ct te-am vzut n fotografiile de la

logodna ta, ntr-un ziar din


Pittsburgh, relu dup o clip. tiam c totul era terminat ntre noi i
totui trebuia s te revd... pentru ultima dat.
Emily fu frapat de uoara tristee pe care o observ n vocea sa cnd rosti
acele ultime cuvinte.
Vezi, Emily, n-am pic de voin cnd este vorba depre tine. Tu eti un
drog i eu sunt dependent.
Vreau s m dezintoxic, dar nu reuesc. Cnd drogul se afl sub ohii mei,
ca acum, nu m pot stpni s gust, chiar dac tiu c asta m distruge.
S guti... repet ea. Aadar, asta faci n acest moment?
Nu chiar.
Rspunsul era enigmatic i tonul ciudat de amenintor. Emily se simi
stnjenit n timp ce el i sruta gtul, brbia i urca spre buze.
Grant, vreau s-i vorbesc, reui s spun.
Ei bine, eu nu. Nu acum.
Vru s-i scape, dar el o reinu mai ferm, cu toat greutatea corpului
asupra ei. n cele din urm, lundu-i brbia ntre degetele bronzate de soare,
o mpiedic s mite capul i o srut din nou.
Orice rezisten a Emilyei dispru n faa incredibilei tandrei a acestui
srut, n timp ce Grant i strecur minile sub cmaa n carouri, fcnd s
sar ultimul nasture.
i muc lobul unei urechi, apoi pe al celeilalte i o studia toat, prin
mngieri tot mai ndrznee, nelund n seam slabele ei micri de refuz.
Grant... Nu... Nu putem! ngim ea n cele din urm, strbtut de
fiori de plcere.
De ce nu? murmur el.
Gura i dinii lui pe vrfurile snilor provocatori parc ar fi gustat
deliciasele fragi din pdure.
Cunotea femeile i regiunile sensibile ale trupurilor lor, ca un adevrat

expert. i se folosea de toat arta sa pentru a nfrnge voina Emilyei, tot


mai sigur pe el. Prin chinuri delicioase, o fcu s nnebuneasc de dorin.
O aduse cu abilitate n pragul extazului. Era o tnr delicat n minile
unui pirat ferm, hotrt s mearg pn la capt.
Oh! Grant, te implor...
S m opresc sau s continui? o ntreb el n oapt, ntre dou
srutri nnebunitoare.
S... s...
O privi un moment insistent, n ochi, zmbind de nehotrrea ei.
Ea trebui s fac un efort supraomenesc pentru a rosti cuvintele care
contraziceau sentimentele pasionate care i ardeau inima i dorina care i
cuprinsese trupul.
n cele din urm, reui s murmure:
S... te opreti...
El nu spuse nimic, dar i simi suflul rsului pe pielea sa. i fr s
atepte, o acoperi cu srutri de la frunte pn la urechi. Avu impresia c
este absorbit de un val de pasiune i c deodat plutete n deriv.
Dac ne-am scula? i suger cu o voce tremurtoare. Voi pregti micul
dejun i vom sta de vorb, vom socoti ce trebuie de fcut...
El nu rspunse imediat i rmase nemicat, cu capul pe abdomenul
Emilyei.
tiu ce vom face! declar dintr-o dat i se ntinse din nou lng ea. Vei
fi micul meu dejun n pat... Mai nti, te voi sruta aici...
i puse buzele pe pieptul ei.
Este bun... Fiecare parte din tine este dulce ca mierea, cu toate c
unele locuri sunt i mai delicioase dect altele. i apoi, eti cald.
Se culc peste ea, strivindu-i snii de pieptul su, lipindu-i oldurile de
ale ei, deschizndu-i drum ntre picioarele ei.
Oprete-te...

tii bine c este prea trziu. i acum, gura ta.


Grant!
i agita capul pentru a evita acele buze, fcnd s-i zboare prul ca o
ploaie de aur pe umerii lui Grant.
Nu!
Nu lupta, Emily. Este o btlie pe care am pierdut-o deja amndoi, altfel
nu ne-am fi aflat n aceast stare acum.
Vru din nou s-o srute.
Nu!
El rse de atitudinea dramatic a Emilyei i de evidenta neputin a
tinerei femei n faa forei sale fizice i a hotrrii sale.
Grant, nceteaz s m chinui... pasiunea senzual nu nseamn nimic
fr nelegere.
Ah! nu, nu-mi spune asta! Nu tu! Lecia aceasta m-a costat foarte
scump i tu eti cea care mi-a predat-o. i aminteti? Mi te-ai oferit i am
descoperit c asta nu nsemna nimic pentru tine. Din nefericire, n btlie
mi-am lsat inima i asta, iubita mea, este un lucru care doare... foarte tare.
De-abia dup opt ani mi-am revenit.
Nu neleg ce vrei s spui.
Oh! tiu. Dar nainte de a termina cu tine, vei avea poate o idee despre
chinurile n care m-ai aruncat. Consider aceast a doua i ultim
mbriare drept cadoul meu de nunt. Mai trziu, cnd vei fi n pat cu acea
bucat de ghea, acel brbat att de... care este cuvntul mamei tale? Ah!
da, convenabil... Ei bine, n pat cu acea paia convenabil cu care te vei
cstori, vreau s-i aminteti de mine i de ceea ce ai distrus acum opt ani,
pentru c nu eram destul de bogat i destul de convenabil.
Ea l asculta ncremenit.
Cum se spune, nu poi avea totul n aceast via, continu el. Trebue
s alegi. Dar curnd, vei descoperi c sunt lucruri pe care poziia social i

banii chiar o avere att de mare ca a familiei Harrison nu le poate


cumpra. De exemplu, care? O dragoste ca a noastr... Aa c, pentru a
umple golul, vei face copii, convenabili i ei. Vei organiza vnzri de caritate,
i vei juca rolul de stpn a casei la cinele de afaceri importante pentru
cariera paiaei. Vei purta haine scumpe i cronicarii mondeni vor scrie lungi
articole despre cltoriile voastre la Saint-Moritz, la Monaco, sau n alt
parte, acolo unde se ntlnesc oamenii de felul vostru. i poate ntr-o zi i vei
lua un amant discret. Dar m ndoiesc c un tnr ntreinut poate s-i dea
ceea ce caui.
Emily nu nelegea nimic din acest discurs ciudat.
De fapt, ce voia s-i spun?
Ai avut ntotdeauna totul i att de uor nct nu tii nimic despre ce
nseamn s doreti, continu el.
Dar dup aceast zi, eu nu voi mai fi aici, feti rsfat. Vei avea totul,
cu excepia mea.
Aadar, voia s se rzbune...
Grant, nu. Eu...
O amui cu un srut la fel de furios ca vorbele lui.
i acum, s facem dragoste. Mi-e foame i de att de mult timp... Opt
ani.
Nu. Nu vreau.
Mini.
O privi lung, sorbind din ochi trupul gol ca i cnd voia s-i ntipreasc
n memorie fiecare amnunt, prevznd viaa ndelungat pe care o va
petrece fr ea.
Prea c ezit, dar ea tia c dac se hotrse s o posede, nimic nu-l va
opri.

CAPITOLUL 6
Afar, scurte rafale de vnt scuturau ramurile copacilor i funzele se
nvolburau ntr-o ploaie de culori rou i ocru pn pe sol. n camer, se
ducea o lupt tcut n arena delimitat de cearafuri din bumbac i o
ptur din moahair.
Grant nu se mai mica. n pofida dorinei sale pentru femeia pe care o
inea n brae, ezita, regretndu-i tirada i comportamentul fa de ea.
Simea pe piept btile rapide ale inimii Emilyei.
Vedea o emoie puternic n albastrul prea strlucitor al ochilor si.
i era oare fric de el? Simi brusc dorina de a o liniti. Era att de tandr
cnd uita regulile ipocrite ale familiei Bainbridge!
Grant nelese c n ciuda suferinelor ndurate din cauza ei, toat fiina
sa refuza s-o rneasc orict de puin. Numai o brut i-ar fi putut face de
bunvoie ru unei femei att de fragile.
Respir adnc pentru a-i recpta controlul asupra lui nsui. n aceste
mprejurri, cu Emily goal, splendid, fremtnd lng el, n intimitatea
propriului pat, frmntrile contiinei sale l supuneau la cazne.
De ce s n-o ia imediat? Dorea mai mult dect orice pe lume dezlnuirea
simurilor lor. n acel moment, constrngerile familiei Bainbridge devenind
cenu n focul pasiunii, Emily va fi pur i simplu o femeie n braele unui
brbat pe care-l iubea.
i n sfrit i du seama de ceea ce cuta cu o impulsivitte att de
disperat i oarb: posesiunea fizic nu-i ajungea; n realitate, dorea ca ea
s-l iubeasc din nou... Iar dragostea era un dar acordat n mod liber, care
nu putea fi luat cu fora.
Dup o lung tcere, Grant vorbi n cele din urm, cu o voce foarte
blnd:

Cum vrei, Emily, spuse el. Nu te pot obliga s rspunzi dorinei mele.
Ea ridic privirea, nencreztoare, dezorientat. Se ateptase la orice, n
afar

de

aceast

subit

tandr

nelegere,

care-i

prea

mai

amenintoare dect dorina de rzbunare pe care i-o manifestase pn


atunci.
Ultima aprare a rezisteei sale se prbui. Emily se declar nvins. Cu
minile care l respinser, mngie braele, umerii i ceafa lui Grant.
Cuprinzndu-i gtul, privea cu nfrigurare forma senzual a gurii aflate att
de aproape.
El n-o srut, hotrt s atepte pn cnd i-o va cere.
Cu un foarte uor oftat de dezamgire, ea i afund degetele n prul des
i negru, jucndu-se o clip cu uviele brune.
Grant nu fcu nicio micare.
Contient dintr-o dat de linitea surprinztoare care-i nvluia, pe el, pe
ea, ncperea, i inu respiraia. Timp de cteva secunde care i prur o
eternitate, timpul se opri. Ar fi trebuit s se ridice dintr-o sritur, s-i ia
hainele, s-i adune ce-i mai rmsese din demnitate, s ias, s se duc la
Volkswagen i s fug. Dar rmase acolo, ntins pe acel pat, goal
complet, lng Grant.
Lund aceast ezitare drept acceptare, el i mngie ncet prul. Ea simi
nevoie s-l ating cu aceeai tandree. Era oare chiar att de ru s se
abandoneze acestor minunate senzaii?
Simi mna lui Grant alunecndu-i pe sub pr pn pe ceaf. Cu vrful
degetului, urm forma delicat a urechilor. Un fior de plcere se propag
prin tot corpul Emilyei, ca un curent electric. Se mic unduios, provocator
i murmur:
Srut-m.
El mpinse cearaful lung de pe trupurile nfierbntate. Ptura alunec la
picioarele patului... i

Grant puse stpnire pe buzele Emilyei.


Cnd gurile li se contopir, ea gemu.
Fu un srut lung, mai nti foarte blnd, voluptuos i din ce n ce mai
pasionat. Emily pierdu noiunea de spaiu. Lumea se nvrtea n jurul ei.
Grant o ducea cu el pn la stele. Acolo, totul era negru tciune i foc
orbitor, cald i frig pasiune i nverunare.
Unicul punct de ancorare n realitate era Grant, cldura coapselor lui,
fora braelor i atingerea pielii sale.
Emily i opti la ureche cuvinte necontrolate, cuvinte de dragoste, cuvinte
arztoare, mrturisiri, taine. Minile sale nerbdtoare i studiau limea
pieptului, spatele, oldurile.
Era att de mult timp... Opt ani.
Acum, era o femeie capabil s deosebeasc paradisul acestei iubiri, de
infernul pierderii sale.
Se micau mpreun n eternul ritm al dorinei.
Acum, Grant... murmur ea. Nu mai pot s atept.
El veni n ea. i strigtele izbucnir din adncul fiinei sale, n timp de o
explozie de senzaii o coplei, o sufoca, murea, renvia, iubea.
Grant se pierdu n ea. Se mbriar i mai strns n clipa n care se
abandonar mpreun extazului.

*
*

nc ntins, cu capul lui Grant pe abdomen, Emily i recpt respiraia.


Btile inimii i se domolir. Era saturat de dragoste, obinuse n sfrit
ceea ce dorise cu atta disperare.
Cu vrfurile degetelor, mngia uviele brune scurte, moi ca mtasea,
care se ondulau pe ceafa lui
Grant. Se mira c nu se simea vinovat.
Ei bine? spuse el foarte ncet, fr s se mite i ea avu impresia c-l

aude zmbind.
A fost minunat, murmur ea cu un fel de timiditate pe care nu i-o
cunotea.
n ochi i strlucir lacrimi pe care i le stpni cu o clipire a pleoapelor,
ntrebndu-se cum putuse tri fr el n timpul acestor lungi opt ani.
Grant se ndrept i se ntinse peste ea.
Nu-mi place c vorbeti la trecut, prines, spuse el.
Atinse uor buzele, pleoapele nsoitoarei sale i n treact genele. i
curnd, stupefiat, uluit, ea nelese c o dorea din nou.
Oh! Grant, nu, tu nu... ncepu ea roind.
Ba da. Vreau s-o iau de la nceput. i tu?
Emily zmbi.
i eu. Oh! Da, i eu.

CAPITOLUL 7
Emily i revenea ncet din somn. Asemenea unei fiine cu aripi ce
deschide ochii n interiorul crisalidei sale, trecu prin mai multe stri
succesive de semicontien nainte de a fi complet treaz. Mai nti fu
frapat de linite. Niciun zgomot afar, nici n casa rustic adncit n
penumbra sfritului de dup-amiaz.
Nimic nu se schimbase i totul era altfel... Se simea aceeai i o alta,
aceast ultim potolire a dragostei o mulumise pe deplin.
Zmbi la amintirea mbririlor lui Grant, a corpului su minunat, a
pasiunii mprtite, a cuvintelor rostite i a promisiunilor murmurate...
Toate acestea se ntmplaser oare cu adevrat? Nu n vis, ci n realitate?
Cu o vag nelinite, Emily ntinse mna spre Grant.
Nimeni lng ea. Nimic dect o adncitur n pern, dovad c el i
pusese capul acolo.
n timp ce dormea, Grant plecase, fr ea.
O tristee amestecat cu team i strnse inima.
Pipi cearaful, perna i constat rceala esturii sub degete. Plecase
aadar de cteva ore.
i respirnd parfumul lui Grant care se impregnase n pat, i resimi
dureros absena.
Avu un ngrozitor sentiment de prsire. Oare de ce plecase? Unde? i
cnd?
Emily se ridic i se nfior cnd picioarele i atinser dalele reci. Goal n
lumina cenuie, contempl camera.
Totul i amintea de Grant. Mobilele simple i funcionale, geamurile
strlucitoare, pereii albi, proaspt vopsii, perdelele de culoarea tutunului,
aceeai culoare ca a pturii de mohair. Pe balansoar, lng fereastr i

descoperi geanta de cltorie, deschis, cu coninutul n dezordine, cum i-o


reamintea. Grant i-o adusese din main pe acest scaun, nainte de a prsi
casa.
i lu de acolo lucrurile de toalet i alerg n vrful picioarelor pn la
baie unde umplu cada cu ap cald.
Rmase mult timp n baie, nemicat, la pnd, spernd s aud maina
lui Grant, paii si n cas, vocea lui strignd-o. ntrebrile i se mbulzeau n
minte, ntrerupte de imagini ale orelor lor de dragoste, i toate acestea erau
dominate de ngrozitoarea impresie c pierduse totul.
Cnd apa deveni cldu, i spl prul i iei din baie. Dup timpul
necesar s se tearg, s se spele pe dini, s-i pieptene rapid prul ud, se
ntoarse n camer. Acolo, scoase din geant primele haine care i czur n
mini i mbrc nite pantaloni din catifea de culoarea turcoazei, un
pulover negru i nite pantofi cu toc jos.
Dup ce fcuse patul cu foarte mult grij, se duse n buctrie.
Gsi o cutie cu sup ntr-un dulap, o nclzi, o turn ntr-un bol i se
instal la mas. Dup ce o mnc, rmase aezat i continu s pndeasc
fiecare zgomot, privind fix bolul gol.
Linitea era exasperant. Grant nu se ntorcea...
Oare nu mai voia s-o vad? Da, iat de ce dispruse. i nbui un oftat.
O clip, ncerc s se liniteasc, spundu-i c dramatiza, c aceast
absen nu nsemna nimic precis... Imediat, ndoiala cuprinse din nou. Oare
unde era el?
S regseasc pasiunea lor mai arztoare dect n prima zi, fusese
minunat, incredibil. Dar totul se ntmplase att de repede! Prea repede oare
pentru
Grant? n acest caz, putea crede c fcuse o mare greeal...
Pentru prima dat, Emily se simi vinovat fa de logodnicul su i de
mama sa. Se gndi la biletul lsat n atelier pentru Rosalind, i aminti de

ncrederea pe care i-o artase Harold. Nu merita s fie att de ru tratat.


Dup ce-i promisese n mod oficial c-l ia de so, iat ce surpriz i rezerva...
Reprourile contiinei sale n-o lipsi totui complet de luciditate. Nu putea
nega fora, n mod miraculos intact dup atia ani, a sentimentelor sale
pentru
Grant. Brbatul care nu-i convenea era Harold, nu
Grant.
Rtci dintr-o ncpere n alta, iei de mai multe ori i fcu nconjurul
casei, ascultnd zgomotele pdurii i pe cele ale rarelor maini care treceau
pe osea, la captul drumului.
Dou ore mai trziu, se nnoptase i se aez din nou n buctrie. Emily
nu-l mai considera pe Grant ca pe eroul din basmul su, ci ca pe campionul
dezertorilor. Merita cert medalia de aur pentru geniul su n arta de a fugi.
O lsase acolo nc o dat, prsit fr un cuvnt de explicaie, exact n
acelai mod ca n urm cu opt ani. Devenea att de proast ndat ce avea
de-a face cu el! Complet nebun... Pn la a se arunca n braele i n patul
lui. Trecnd peste tot, ar fi putut cel puin s rmn politicos i s-i spun
un cuvnt de adio. O
tratase ca pe o cucerire trectoare, o femeie de nimic...
La acest gnd simi un nod n gt. Pilula era amar, greu de nghiit.
i pe neateptate, fu mulumit c el nu rmsese.
Oricum, ce i-ar fi putut spune?
i-l imagn cu zmbetul su superb i acel ton ironic, puin insensibil...
A fost fantastic, iubito, aproape la fel ca n frumoasele vremuri de demult.
n caz c nu ar fi ales o formul mai simpl, de genul: pe curnd i
mulumesc pentru tot... sau vorbim la telefon... da, inem legtura! D-mi
un semn cnd treci prin zon.
La acest ultim gnd i ndoi coloana vertebral, ca pentru a evita nite
lovituri. Imediat se ridic i trni scaunul pe podea. Se ndrept spre camer

tergndu-i furioas lacrimile cu dosul minii.


Ah! nu, fr lacrimi! Nu pentru el, niciodat. Avea inima frnt, da, ns
plin de mnie! i ndes n geant hainele, n stare jalnic, pe care le
purtase la sosire, la fel i lucrurile de toalet. n mod sigur, nu va atepta ca
el s se hotrasc s revin!
Evit totui s arunce o privire spre pat, de teama de a se gndi la
tulburtoarea frumusee ntunecat i viguroas a lui Grant. Degetele
ncepur s-i tremure.
Absent, prea i mai prezent. l vedea pretutindeni, n fiecare ncpere, n
toate obiectele, n fiecare clip, n memoria sa.
Cum va face oare s supravieuiasc acestei zile?
Acum se nnoptase. Casa era cufundat n ntuneric. Emily lu geanta i
iei din cas, hotrt s porneasc imediat la drum spre Pittsburgh i s
regseasc mai repede atmosfera rece i strict a casei
Bainbridge unde durerea, tristeea, nelinitea i teama nu aveau dreptul
de a fi admise.
Acest gen de slbiciuni erau ignorate la familia
Bainbridge. Acolo nu erau niciodat nvini i lacrimile erau de prost gust,
o lacun de neiertat n cunoaterea regulilor societii.

*
*

Se nnoptase de mult timp cnd Grant i parc vechea main albastr n


lumini, la civa metri de casa n stil rustic. Volswagenul dispruse.
Emily plecase... Un acces de tristee i strnse inima. Casa i pru trist,
pierdut n ntuneric, sub copaci. Niciodat nu dorise mai puin s se
ntoarc acas i s-i pun din nou la loc de cinste singurtatea.
Fcu s alunece cheia n broasc, deschise ua i ptrunse n salonul mic.
i scoase haina din piele de oaie i o arunc pe un scaun. Era inutil s-o
strige pe

Emily. Propria sa voce n casa goal ar fi rscolit iar n el nevoia vital de


aceast femeie, din nefericire incapabil s-l ia aa cum era.
Ieind de aici, n acea diminea, i asumase n mod contient riscul de a
n-o mai gsi la ntoarcerea sa. Dar trebuia s se ndeprteze pentru a se
gndi la ceea ce se ntmplase, pentru a-i pune ordine n idei.
i pentru a fi cu totul sincer, se temuse c ea voia s plece i preferase s
n-o vad ieind din cas.
n cele din urm, Grant i spuse c plecarea
Emilyei era inevitabil, absena sa previzibil i perfect logic. Cu toate
acestea se simea tulburat, ciuntit de o parte din el nsui.
i aminti chipul su ncnttor, ochii albatri strlucitori cnd o
acoperise cu trupul su. Gura dulce, delicioas. Buzele delicat conturate, ca
dou petale de trandafir. Zmbetul su...
De ce oare trebuia s se ndrgosteasc de o
Bainbridge, amant pasionat dar tnra femeie rece, fragil i tioas ca
un porelan chinezesc? i de ce naiba i povestise mtuii Peggy c dorea s-o
revad?
i spuse c voise s-o revad pe Emily pentru a-i da o lecie... S pun
punctul pe i referitor la cstoria sa cu acel pu de petrol ambulant. i s-i
dovedeasc lui nsui, cu aceeai ocazie, c ea nu-i mai inspira nimic.
i acum, dup aceast frumoas lecie, ea mergea linitit cu maina spre
Pittsburgh i spre foarte convenabilul Harrison. i n timp ce el chibzuia ct
de dificil i va fi pe viitor viaa fr Emily, ea se ntorcea la lumea ei linitit
i la viaa sa fr valuri.
La naiba cu ea! i spuse, ndreptndu-se spre buctrie prin ntuneric.
Deschise frigiderul i scoase o bere.
Dup ce se gndise bine, se ntorsese pentru a vorbi n mod serios cu
Emily despre eventualitatea unei viei mpreun. Oh! fr a spera prea
mult...

Pentru c ea plecase, nu-i mai rmnea dect s arate c tie s piard.


Nu va mai ncerca niciodat s-o revad, asta-i tot.
Deschise din nou frigiderul i lu un ambalaj din carton cu ase sticle de
bere.
La naiba cu sobrietatea! La naiba cu luea ntreag, nclusiv cu Emily
Bainbridge! se gndi el. Cu mica sticl n mn i ambalajul de carton sub
bra, se duse pn n camer. Fr s aprind lumina se ls cad pe pat,
puse cutia pe noptier, lu telecomanda i alese canalul care transmitea
filme vechi.
Destup sticla i bu cteva nghiituri, privind atent ecranul: Dustin
Hoffman i Ann Bancrofft...
Recunoscu Laureatul, realizat de ononimul su, Mike
Nichols. Un film deseori foarte ciudat, pe care l revedea ntotdeauna cu
aceeai plcere. Dar n seara aceasta nu-i acorda dect o privire distrat,
att de mult era obsedat de Emily.
Mine i va relua munca. Din fericire, va fi prea ocupat pentru a se mai
gndi la Emily. Medicul care ieea la pensie i pe care-l nlocuia la clinic l
avertizase c munca era copleitoare.
Pentru prima dat dup o lun, Grant se gndea la munca sa cu bucurie.
Epuizat dup trei ani n Africa, ntr-un spital din jungl, i luase cteva
sptmni de odihn nainte de a-i croi un drum n via. i acum, atepta
cu nerbdare ziua de mine.

*
*

n materie de mobilier, Rosalindei i plcea mai presus de orice secolul al


XVIII-lea european, n special francez. i n salonul familiei Bainbridge, totul
era Ludovic a XV-lea: mobilele, covoarele, lustrele, porelanurile sau colecia
de truse de scris.
n stilul dar i din epoca lui Ludovic al XV-lea, deoarece aceste comori

fuseser, evident, alese att pentru valoarea investit n ele, ct i pentru


frumuseea lor.
Rezervat vizitatorilor i interzis categoric copiilor i cinilor, salonul era
puin adecvat odihnei i conversaiei. Acest mic muzeu sacru mgulea mai
ales vanitatea Rosalindei.
Harold se aezase ntr-unul din preioasele fotolii i sub un portret
ntunecat n ulei din ultima perioad a pictorului american Howard Logan
Hildenbrand. Bea cafea dintr-o ceac de Sevres cu o elegan atent de mic
marchiz. Chipul acoperit de pistrui exprima un respect plin de ngmfare n
timp ce Rosalind i expune planul de btaie pentru nunta ce va avea loc
peste dou zile.
Prnd c o ascult pe Rosalind, Harold o observa pe Emily. Instalat n
fotoliul cel mai apropiat de al su, purta magnificul diamant al familiei
Harrison. S vad acea bijuterie pe aceast mn fin care observ c
tremura puin l umplea pe Harold de o cuvioas mndrie de proprietar. n
dou zile, aceast femeie tnr i frumoas va fi soia sa, o fericire marital
cu att mai mult cu ct nu putea crede n ansa sa.
i admira frumuseea rece, elegant, calmul, manierele aristocratice
perfect rezervate.
Timid cu femeile, Harold nu tiuse niciodat cum s le vorbeasc, nici ce
s le spun. Autoritatea lor i ddea neplcute complexe de inferioritate. Ani
de zile, o anume Lauren Carlyle l jucase pe degete. i cu un an n urm, o
ntlnise pe Emily cu ocazia unei recepii mondene. n faa reticenei sale, se
simise n sfrit brbat. i adunndu-i tot curajul, se desprise de Lauren
Carlyle pentru a-i face curte domnioarei Bainbridge.
Dorina de-a o lua de soie data din seara primei lor ntlniri, dar simind
la ea o oarecare reinere, i dduse timp s devin mai sociabil. Fr s se
formalizeze ctuI de puin de aceast rezisten, demonstrat de toate
femeile pe care le cunoscuse pn atunci.

Cu Emily el era eful, brbatul. Ameit de aceast putere nou, se


transformase rapid n tiran. Era suficient s dea ordine, n fond rezonabile,
pentru ca ea s i se supun. Cel puin pn n aceste ultime zile.
De fapt, de la acea misterioas escapad, nu mai era aceeai. ntre ei se
ridicaser nite baricade, nite obstacole inexistente mai nainte. Era
ngrijorat. i, prin eforturile sale de a minimaliza evenimentul,
Rosalind dezvluia o team care nu-l linitea pe
Harold, dimpotriv.
Oare unde fusese plecat Emily? Ce i se ntmplase?
De ce pstra cu ncpnare tcerea acum?
Deja nu prea exuberant, iat c nu mai spunea nimic. Trebuia s-i pui o
ntrebare pentru a-i auzi vocea. Cnd i ddea ordine, se ntmpla s le uite.
Asear, la Polis, un restaurant care de obicei i plcea, de-abia se
atinsese de homar i, mai trziu, la oper, asistase la Paiae fr s
manifeste nici cel mai mic interes.
Alte amnunte l frmntau nc pe Harold. Pierdea firul conversaiei cnd
vorbeau mpreun. i cnd o atingea, sau ncerca s-o srute, tremura i se
ndeprta cu bruschee.
Relaia lor luase o ntorstur proast. i el se temea s-i complice mai
mult viaa cu o femeie dificil. Se gndise c va fi o companie agreabil i
docil, dincolo de atuul social considerabil pe care-l reprezenta. Era totui o
Bainbridge... i iat c aceast fiin nervoas i retras n sine i ddea
emoii.
Trebuia s recunoasc faptul c acest aer trist i sttea foarte bine Emilyei.
Era mai frumoas ca niciodat. Un fel de febr i colora tenul sidefiu i ochii
mari albatri strluceau de o lumin tulburtoare. n cadrul celei mai
elegante adunri, te fcea s te gndeti la o perl rar, pierdut n mijlocul
unor pietricele.
n seara aceasta purta o tulburtoare creaie a

Adriannei Vittadini, care le mbrca pe femeile cele mai originale din nalta
societate. O vest din antung verde ca apa, mpodobit cu un nur de scoici
minuscule, peste o bluz din mtase de culoarea nisipului, ca i pantalonii
ce puneau n eviden subirimea oldurilor i fineea gleznelor.
Iat ceea ce voiam s v comunic, copiii mei, ncheie Rosalind pe tonul
unei directoare de coal.
ntrebri?
Emily i privea atent minile mpreunate pe genunchi. Privirea lui Harold
se opri pe diamantul de pe degetul logodnicei sale. Rosalind i privi pe
amndoi cu un aer resemnat, ntrebndu-se dac ascultaser micul su
discurs i termin prin a-i prsi.
Imediat ce fur singuri, Harold lu cuvntul.
N-ai rostit o vorb de la sosirea mea, Emily. Ce nu este n regul?
Poate sunt puin depit de evenimente, mini ea, strduindu-se s
susin privirea logodnicului su.
Dar totul va merge bine n ziua nunii. i-o jur.
Va veni oare vreo zi n care totul va merge bine?, se ntreb ea.
Eti chiar att de proast s crezi c mi fac griji pentru nunt? o
ntreb el enervat. Tu eti cea care m nelinitete.
Emily nu rspunse. O tcere de ghea i acoperi la fel de sigur ca o
avalan n muni.
Curnd, Emily l nsoi pn la u unde i spuser la revedere cu jen.
Apoi, se avnt pe scar i se refugie n camera sa de odinioar. Locuia
efectiv n casa familial pn la cstorie, la cererea mamei sale, care
considera asta mai convenabil. n realitate, tiau amndou c Rosalind voia
cu orice pre s mpiedice o nou i misterioas dispariie a fiicei sale.
Emily nchise ua i se arunc pe pat. Hotrrea de a se cstori cu
Harold n ciuda a orice se dovedise nesbuit. De-abia putea s-i vorbeasc,
nu mai suporta s-o ating... din acea zi cu Grant. i vinovia i tia

respiraia, de fiecare dat cnd l vedea. El credea c-l iubea. i ea crezuse la


fel, dar acum nelegea c nu simea pentru el dect o afeciune fratern.
Ce s fac oare? n aceast sear, n timp ce mama sa le expunea
amnuntele ceremoniei de nunt, ar fi trebuit s anune c aceast cstorie
nu va mai avea loc. Dar cum s opreti acea main att de bine uns, pus
n micare de Rosalind de luni de zile? Cum s se hotrasc s-l ofenseze
att de grav pe Harold, s-l umileasc pe el care dovedise o rbdare
ngereasc fa de ea? i Michael? Emily i imagina reacia mamei sale
aflnd, n ultimul minut, c fiica sa l iubea nc pe
Grant... Michael va fi trimis ntr-un internat ngrozitor.
Ce putea face oare?
Dar de ce i punea ntrebarea? Era imposibil s se ntoarc la Grant. Nu
sunase nici mcar o singur dat i nu menionase cel puin numele Emilyei
fa de mtua Peggy. Aceasta i-ar fi spus la telefon.
Grant nu dorea s-o mai vad. Harold, n schimb, se pregtea s-o ia de
soie... Nicio ndoial c dup cstorie, cu timpul, totul va redeveni ca mai
nainte. i vor construi o via mpreun, cum spunea Rosalind. De ce s
se lase distrus pentru un vis pierdut, n clipa n care va tri n sfrit
mpreun cu fiul ei?

*
*

Grant intr n buctrie i-i aez sacoa cu provizii pe mas. i ddu


seama c avea nc stetoscopul n jurul gtului. l scoase i-l atrn de
sptarul unui scaun. Apoi scoase din saco un ziar din acea zi, o cutie cu
bere i un platou cu mncare pe care-l puse n cuptorul cu microunde.
De la plecarea Emilyei, muncise zi i noapte la clinic. n seara aceasta, se
ntorcea n sfrit acas.
De-a dreptul epuizat pentru a pregti de mncare sau a merge la
restaurant. Prea obosit i pentru a telefona vreunei tinere femei amabile

dintre cunotinele sale, care ar fi acceptat cu siguran s ias cu el. Era


prima sear n singurtate de la plecarea Emilyei.
n sntatea ta, Emily! murmur el, bnd o nghiitur de bere.
i cum despturi n mod automat ziarul, privirea i czu asupra unei
fotografii a Emilyei i a lui Harold. Se anuna cstoria pentru a doua zi.
Mine... se gndi el. Deja?. Cu toat acea munc, nu simise cum
trecuse timpul. Emily se va cstori mine...
Cin ca un somnambul, uluit, cuprins de o nelinite crescnd.
O clip mai trziu, n camera sa, alegea canalul preferat. Cel al filmelor
vechi.
Pe ecran apru Dustin Hoffman, apoi Ann
Bancroft... Iar Laureatul! Grant bombni mpotriva programelor, trecnd
de pe un canal pe altul.
Negsind nimic interesant, nchise televizorul i se hotr s fac un tur
prin pdure.
Reveni o jumtate de or mai trziu, cu un aer posomort. Obsedat cum
era de Emily, aceast plimbare l doborse. Casa tcut l fcea s doreasc
s plece imediat napoi la clinic. nnebunea?
n cele din urm se culc, deschise televizorul i se strdui s urmreasc
dialogurile filmului. Cunotea povestea pe de rost.
Personajul principal, Benjamin, ieea cu o femeie mai n vrst, se
ndrgostea de fiica acesteia
logodit cu un altul i se hotra s-o ia de soie pe tnra fat, cu orice
pre. Grant i spuse c Benjamin se afla ntr-o situaie ceva mai ndreptit
ca a lui...
Rse din toat inima cnd acest mic icnit i rpea iubita din biseric. i
cnd Benjamin bloca ua cu o cruce mare, pentru a fugi cu mireasa, Grant
era gata s se sufoce de rs.
Trebuia s fie complet idiot pentru a iubi o femeie cu atta patim.

CAPITOLUL 8
Harold Harrison i cei opt cavaleri de onoare aliniai n faa altarului, toi
n frac negru i cma alb de ceremonie, te fceau s te gndeti la o ceat
de pinguini uriai i speriai. Razele soarelui, filtrate prin culorile bogate ale
vitraliilor, scldau bolile n ogiv ntr-o lumin ireal. Aerul era ncrcat de
parfumul florilor ce mpodobeau sanctuarul orhidee, trandafiri, gladiole,
garoafe, irii.
Rsunar primele acorduri ale marului nupial i doi gemeni n vrst
de patru ani naintar pe aleea central, purtnd fiecare cte o verighet pe
o pern roie. Foarte intimidai, cu obrajii stacojii, i mersul nesigur,
semnau cu doi puiori pierdui. La trecerea lor, invitaii i exprimar n
oapt ncntarea.
Oh! micui adorabili...
Ct sunt de drgui!
O armat de domnioare de onoare urma aceast avangard i dou fetie
ncheiau alaiul aruncnd petale de flori pe covorul rou pe care va pi
mireasa.
Toate purtau aceeai rochie lung de culoare roz i se putea spune c
defilau nite bomboane.
Se produse o mic mbulzeal cnd bomboanele se ntlnir cu pinguinii
i se aezar la locul lor, la baza altarului.
i brusc, se fcu linite. Toi ochii se aintit spre ptratul de cer de unde
va aprea mireasa.
Clipa pe care Rosalind o atepta de luni, sau mai degrab de secole... i
trecu degetele nervoase prin prul lui Michael, fr ca privirea ei s-i piard
sigurana. Dar oare ce fcea Emily?
n picioare, n piaa din faa bisericii, Emily vru s fac un pas, dar

picioarele refuzau s-o asculte. Strns n somptuoasa rochie de mireasc,


respira cu greu.
Era att de ngrozit, nct crezu c va leina.
Va trece de acea u i se va cstori cu Harold... n spaima sa, nu putea
nici s nainteze, nici s dea napoi. Apoi corpul i se mic singur. Ce era
mai greu trecuse. i ndrept umerii. O Bainbridge fcea ceea ce se atepta
de la ea, chiar dac asta i zdrobea inima.
Rosalind strngea mna mic a lui Michael ca i cnd se agase de un
colac de salvare.
Emily naint pe aleea central, cu voalul alunecnd n urma ei ca un val
de spum peste covorul rou. Cu ochii fici, obrajii ca de cear, gura prea
roie i faa ncremenit ca a unei ppui.
I se altur lui Harold i se opri lng el, incapabil s-l priveasc.
Marul nupial se ncheie. Era o linite ncrcat de emoie. Emily tremura.
Harold, foarte palid i el, se ncord ca n ateptarea unei catastrofe
iminente.
i dintr-o dat, nelinitea momentului fu nlturat de vocea frumoas de
bariton a unui vr al Rosalindei care ncepu s cnte din amvon.
n acel moment, Rosalind strlucea de bucurie.
Femeile prezente, care se pricepeau la nuni mari, erau n mod evident
impresionate de toaleta spectaculoas a miresei, de atitudinea demn a
bogatului motenitor al familiei Harrison, de inuta perfect a domnioarelor
i cavalerilor de onoare.
Ceremonia trebuia s fie urmat de o recepie ntr-un pavilion special
construit pentru aceast ocazie, pe care un zvon mgulitor l calificase deja
drept un palat din o mie i una de nopi.
Rosalind simea aprobarea general urcnd spre ea ca rotocoalele de
tmie... cnd ora sa de glorie fu n mod brutal tulburat. Vocea vrului su
fu pe neateptate acoperit de un urlet.

Emily! Nu face asta!


Rosalind nu trebui dect s ntoarc puin capul, pentru a se cufunda n
cel mai nspimnttor comar.
Sceptic, descoperi chipul brbtesc i prost ras al unei fantome. Grant
Nichols... Sttea n picioare n mijlocul aleii centrale, aproape de intrare,
nalt i lat n umeri, arogant, cu un aer de nebun, n blugii uzai i puloverul
rou, cu cizmele murdare de noroi.
Dumnezeule... Nu se poate... fcu Rosalind dintr-o rsuflare.
i-l urmri cu ochi ngrozii, n timp ce se apropia de fiica sa.
Vocea frumoas de bariton tcuse. Nucii, invitaii l priveau insistent pe
intrus.
Emily fcu stnga-mprejur. Zmbi, nvluindu-l pe
Grant ntr-o privire fericit i foarte tandr, ca i cnd l vedea, n sfrit,
bine sntos, dup o lung cltorie.
Grant...
Alerg spre el i i se arunc n brae. El o prinse de talie, o ridic de la
pmnt i o fcu s se nvrteasc n jurul su cu atta elan nct voalul i se
desprinse i czu la picioarele lor. Apoi o aez din nou pe dalele din piatr
i o srut. i Emily i oferi srutul cel mai tulburtor pe care-l primise n
viaa sa.
Un murmur general le aminti c nu erau singuri.
Buzele li se desprir. Privirea lui Grant mai ntrzie o secund pe chipul
Emilyei.
Dar Harold se apropia de ei. i va insulta oare logodnica, va pretinde o
explicaie? Mister. Fiecare i inea respiraia. Rosalind l urma, cu
nfiarea hotrt a unui soldat care intr n lupt.
Grant o lu pe Emily de mn.
S mergem, iubito, i spuse n oapt. Repede!
Ridicndu-i rochia cu o mn, n timp ce cealalt se afla strns n cea a

lui Grant, pi peste spuma alb a voalului mprtiat peste covorul rou. Se
npustir spre ieire, regsir aerul proaspt al acelei diminei de toamn i
strbtur n fug peluza, spre strdua unde Grant i parcase maina.
Auzir neclar voci indignate, gfite, pai grbii n urma lor. Rosalind,
Harold, primul cavaler de onoare i alii erau pe urmele lor.
Grant deschise portiera i o mpinse pe Emily pe scaun, acoperind-o cu
masa de dantel alb a rochiei.
Apoi sri alturi de ea i demar n clipa n care
Harold, rou de furie, apru pe strdu.
Vechea main albastr o terse, spre libertate.
Aprnd din valurile de dantel, cutnd s-i recapete respiraia, Emily
se strnse lng umrul lui
Grant.
A fost la fel de frumos ca ntr-un western bun, i murmur el. Ca i
cnd am fi fost urmrii de o band de bandii necrutori!
Niciodat clanul Bainbridge nu mi-a prut att de periculos, mrturisi
ea.
N-a fi crezut-o pe mama ta n stare s alerge att de repede!
Oh! s nu vorbim de mama... nu acum...
Emily refuza s se gndeasc la mhnirea i umilina jignitoare pe care
tocmai le adusese mamei sale, att de mult se temea ca sentimentul de
vinovie s nu-i strice cele mai decisive clipe ale vieii.
Dac am trece mai nti pe la mine, ca s m schimb? relu ea.
N-ar trebui s ntrziem pe aici. tii ce se ntmpl dac ne surprind...
Vei putea s-i scoi rochia asta n dou minute?
i-o jur!
Atunci, arat-mi drumul.
Grant o urm pe Emily n apartament. Examina atelierul stupefiat
tablourile puse pe jos, lng perete, altele neterminate pe evalete sau pe

marginea ferestrelor, borcane cu lichide ciudate, sau cu pensule risipite,


tuburi de vopsea mprtiate aproape peste tot, cri de art ngrmdite pe
mese pline de praf, parchetul plin de pete de vopsea...
n materie de dezordine, eti o adevrat campioan, declar el n cele
din urm.
Mi s-a mai spus, rspunse ea, fr s se simt jignit, micndu-se cu
precauie pentru a nu-i murdri rochia. nceteaz s te mai consideri o
fiin superioar i ajut-m mai degrab s m descotorosesc de aceste
jupoane i de toat dantela asta!
Cu cea mai mare plcere, fcu el cu o voce domoal, mngind-o cu
privirea ochilor negri, dintr-o dat mai strlucitori.
O strbtu un fior.
Nu m-am gndit la... asta! preciz ea pe un ton ct mai firesc posibil.
Pcat. Dar am eu mijloace de-a te face s-i schimbi prerea, o asigur
el cu un zmbet insinuant.
Crezi?
Sunt absolut sigur!
Emily zmbi i travers camera suflecndu-i rochia ridicat.
n acest caz, s mergem n camera mea. Aici risc s stric aceast
dantel.
Te urmez...
Ea intr n camer, se ntoarse i-l privi pe Grant cu insisten. Tcur o
clip, contieni de noua intimitate care-i unea pe viitor.
Emily i aminti de afrontul adus mamei sale i lui
Harold. Dar Grant i era att de drag... Considera c avea o nfiare de o
slbticie seductoare cu aceast inut neglijent, cu barba prost ras,
ochii ntunecai plini de ardoare i prul negru n dezordine. Putea oare fi
condamnat c era nebun dup aceast minune?
Cnd i-am strigat numele n biseric, murmur el, mngindu-i

obrazul, mi-a fost team c n-ai s m urmezi. Ai fi putut crede c este fapta
unui nebun. Dar te-ai aruncat n braele mele. De ce, Emily?
Nu tiu, spuse ea dup o ezitare. Am simit... c trebuia s-o fac.
El rse ncet.
Nu-mi vine s cred, mrturisi. Nu te supr aceast incertitudine?
Nu tiu dac voi reui s am ncredere n tine, spuse ea foarte ncet.
Nici eu.
i totui, ne-am purtat astzi ca nite copii ndrgostii nebunete.
Unde ne va duce oare asta,
Grant?
Vom vedea, draga mea. Sper doar c nu vei regreta nimic... Dar este
timpul s scoi aceast rochie.
Se aez n spatele ei i adug:
Las-m pe mine s-o fac... Voi deschide fermoarul.
Mi-e team c vei avea o mic surpriz, l anun ea.
O surpriz plcut?
Nu exist fermoar. Nimic dect nasturi...
Grant privea ncremenit minusculii nasturi din satin care ncheiau rochia
de la ceaf pn la mijloc.
Sunt o sut, adug ea, ridicndu-i prul.
Cine a fost sadicul care a avut o asemenea idee?
O sut de nasturi la o rochie de mireas... protest el i se puse pe treab.
Brusc, i srut ceafa.
Grant...
Doresc s mnnc o mic bucic din tine dup fiecare nasture.
Recompensa mea!
Imposibil! declar ea cu un rs vesel. Nu avem timp. Riti s fii surprins
chiar nainte de a suta bucic...
Ai dreptate, dar m supun numai pentru c nu vreau s te divizez.

Emily oft. Zece secunde mai trziu, se ntoarse brusc.


Srut-m.
Credeam c nu mi-o vei mai cere niciodat...
O atrase spre el i ea l simi tremurnd n timp ce o mbria. Strns
lng el, se abandon pasiunii sale, n timp ce i acoperea faa cu srutri.
n sfrit, i cuprinse buzele i o srut cu o patim de nfometat.
Fr s nceteze s-o srute, o ntinse pe pat i minile i se plimbau pe
picioarele Emilyei. Curnd, lenjeria luxoas din mtase brodat nu mai fu
dect o spum euat la picioarele patului. Nasturii mici, jupoanele din satin
rezistau nc degetelor nerbdtoare ale lui Grant.
Blestemat rochie...
Repede, Grant, gemu ea. Nu mai pot atepta.
N-ai putut niciodat, draga mea. Dar toi aceti nasturi...
Uit-i.
N-am fcut niciodat dragoste cu o fugar n rochie de mireas, i opti
el.
Exist un nceput n toate, tii bine...

CAPITOLUL 9
Aadar, ai devenit medic... Este incredibil!
Se plimbau prin pdurile domeniului mtuii
Pegy.
Pari foarte impresionat, dar m ntreb dac trebuie s-o iau ca pe un
compliment, spuse Grant.
S-ar spune c te ndoiai de capacitile mele.
Nu mergea prea repede, potrivindu-i pasul cu cel al Emilyei, pe crarea
ce erpuia printre arbori.
Oh! deloc! exclam ea. Dar mtua Peggy nu mi-a spus c doctorul
Adams se pensiona i c tu i vei lua locul. i nici tu nu mi-ai spus nimic
ultima dat cnd am fost aici.
Aveam altceva de fcut, i aminteti?
Ea i aminti de strania lor noapte de regsire i de ziua lor de iubire.
Mi-e team c nu sunt genul de medic ce place familiei Bainbridge,
continu el dup un timp de tcere. N-am intenia s fac avere
specializndu-m n regimuri de slbire sau chirurgie estetic. Sunt doar un
medic de familie din vechea coal. tii de ce am studiat medicina?
Tcu i ea l ncuraj din priviri s continue.
Voiam s ajut oamenii. Poate prea naiv, dar aa este. M-am gndit c
a putea fi de folos aici, unde doctorul Adams plecnd, trebuie fcui optzeci
de kilometri pentru a vedea un medic... Mi-a plcut ntotdeauna aceast
regiune i, dup trei ani petrecui n Nigeria, n cele mai rele condiii, doream
s m ntorc acas. Aici.
Duse mna Emilyei la buze i o srut.
Nu-mi vine s cred c eti aici... acum... cu mine, adug.
Nici mie.

Nu va fi uor, Emily.
tiu, dar trebuie s ncercm. Dac nu, mi-a fi petrecut viaa
ntrebndu-m dac a fi fost fericit cu tine.
Ne-am produs suferine, acum opt ani.
Da.
Emily n-avea inima de-a evoca trecutul, trdarea lui
Grant, cei opt ani pierdui... i nu ndrznea s-i dezvluie existena lui
Michael. Relaia lor era nc prea nesigur.
Eu nu-i voi oferi niciodat viaa uoar i important pe care i-o
promitea Harold.
Vntul ncepu brusc s sufle, legnnd copacii.
Emily se nfior. Frunzele vetede cdeau ca o ploaie n jurul lor i Grant o
atrase pe nsoitoarea sa lng el, acoperind-o cu braele pentru a o nclzi.
N-am dorit niciodat s triesc n lux, murmur ea, tremurnd, ca de
fiecare dat cnd o atingea.
Dac a da crezare ziarelor, te simeai totui acolo ca petele n ap.
Posibil.
El o mpinse ncet spre un copac gros, pn cnd o rezem cu spatele de
el. Acolo, o mbri mai strns.
S trieti n pdure, cu un medic de ar care are puin timp liber i
care nu ctig muli bani... Crezi ntr-adevr c este o via pentru tine?
Puin mi pas de bani, l asigur ea n oapt, mai atent la cldura
trupului su dect la cuvintele ei.
Aa spun ntotdeauna bogaii, prines.
Da?
Nu i-a lipsit niciodat, nimic...
Ea i cuprinse gtul, fascinat de gura sa.
Asta este pentru c nu tii dac poi s trieti fr bani...
Poate, murmur ea.

i lu iniiativa unui srut pasionat. Grant o nflcr cu minile sale.


S schimbm subiectul, murmur el n faa gurii sale.
Nu-i place asta?
Discuia noastr te supr... M nel?
Prefer srutrile noastre, mrturisi ea.
Evident tii c n-am intenia s te iau de soie, spuse el mngind-o din
nou.
Emily de-abia l asculta, epuizat de valurile de pasiune care o strbteau.
Bineneles...
Date fiind mprejurrile, niciunul dintre noi nu este n msur s se
lege astfel.
Ea oft. De ce oare vorbea att, n loc s-o srute?
Este mai bine s ne confruntm sentimentele cu realitatea, continu el.
Probabil eti mai ataat de nivelul de via al familiei Bainbridge dect
crezi. Cine tie dac nu te vei plictisi repede de o cas cu dou ncperi.
Poate nu eti pregtit s...
Emily l ntrerupse blnd, aintindu-i asupra lui ochii albatri strlucind
trengrete.
M mir c un brbat att de ovitor ca tine s-a putut hotr s m
rpeasc.
Era limpede, atepta ca el s-i precizeze motivele ndrznelii sale, s-i
vorbeasc despre faptul c nu putea tri fr ea... ns latura puin nclinat
spre ru a lui Grant, iei la suprafa. i zmbi:
Ei bine, asear, la televizor, am revzut
Laureatul, i explic el.
Filmul acesta n-are nimic de-a face cu noi.
Ba da. Totul... Nu nelegi de ce?
Nu, deloc.
Busem puin, recunosc i, m gndisem mult la tine, cnd am vzut

scena n care Benjamin i rpete iubita din biserica n care se pregtea s


devin soia altuia. Mai nti am considerat asta o prostie. Dar mi-am
schimbat prerea. Benjamin fugise cu femeia pe care o iubea... Cum sunt un
sentimental, filmele care se termin bine m emoioneaz. i m-am gndit:
eu de ce nu?
Aadar, dac nu vedeai Laureatul, n-ai fi...
Dezndejdea o mpiedic s spun mai mult. n loc s-i declare dragostea
sa, i mrturisea... un adevr de o grosolnie lamentabil. Se hotrse s o
rpeasc sub efectul berii, din cauza happy-endului unui vechi film ridicol!
ncerc s-l dea de-o parte, dar el o inea ferm, zmbind la eforturile pe
care le fcea pentru a se elibera.
Las-m s-mi termin povestea! Dup film, am pregtit o cafea foarte
tare. Cinci ceti, un tur pe-afar i, eram gata s plec spre Pittsburgh.
Redevenit lucid, nc m gndeam c merita osteneala s ncerc.
Riscam s fiu ridicol n ochii ti i s nu te mai vd niciodat. Ct despre
prerea societii bune din
Pittsburgh n ceea ce m privea, era cea mai mic dintre preocupri!
Da, dar nu te-ai fi micat de acas, dac nu vedeai acel film? ntreb ea
gata s plng i furioas de aceast emoie.
Probabil c nu, recunoscu el cu sinceritate.
Nu preciz c mndria i caracterul su ncpnat l mpiedicaser s
vin spre ea. i nu-i spuse nimic despre golul disperat din viaa sa, fr ea.
Nu eti mulumit c m-am uitat la acel film?
Nu!
Erai att de tandr, acum o clip... Pot face s treac acest acces de
proast dispoziie, o asigur el optit.
i mngie oldurile, coapsele i imediat o simi respirnd sacadat.
Da, pot...
Mut de indignare, dar slab i respirnd cu greutate, nu rezist minilor

lui Grant asupra ei. Iar mirosul de lemn umed, de pmnt i de muchi de
pdure, o ameea ntr-un mod ciudat.
Ce vrei s faci? l ntreb n oapt.
Nu-i aminteti de acest loc?
Nu.
Aici am petrecut prima noastr noapte mpreun.
Oh! Aa este...
i amintea acest loc vara, cu psrile care cntau, albinele ce zburau prin
florile de mce, i dedieii din iarba strlucind de rou... n cazul n care
imaginaia sa nu recrease acel decor, nfrumusend orele magice trite aici.
Vom face dragoste, Emily.
Este o nebunie! De-abia mi-ai mrturisit c fr acel film, nici mcar
nu te-ai fi gndit s vii s m iei i acum...
O ntrerupse cu un srut. Iar ea se arcui spre el.
Dar am venit. Asta este tot ce conteaz, murmur el.
Mnia fiind deja uitat, Emily tremura de dorin.
Eti att de frumoas, iubito. Att de periculos de frumoas... tii ce
efect devastator poi avea asupra unui brbat i puin i pas. Cu riscul de a
m distruge, nu pot lupta mpotriva ta mai mult timp. M recunosc nvins...
Dar ea fu cea care ced n ciuda a toate, pasiunii nebune care o trda
acea voce.
El puse stpnire pe gura sa ntr-un srut profund, care o fcu s vibreze
din toate fibrele fiinei sale. Un milion de stele izbucnir, mii de luminie... se
abandon n ntregime n braele lui Grant.
Nesios, o acoperi cu srutri n timp ce minile i alunecau pe spatele,
pe oldurile sale, electrizndu-i trupul ce se nfior de dorin.
Descheie vesta Emilyei, care czu la picioare.
nfierbntat, nu simi aerului rece pe pielea sa cnd i ridic puloverul fin
i-i descoperi snii.

Eti mulumit, Emily?


Mulumit?
C am venit s te iau din faa altarului, c te-am rpit?
ntr-un anumit mod, da... sunt mulumit.
De ce numai... ntr-un anumit mod? o ntreb el cu mai puin
siguran.
ndat ce suntem mpreun, totul devine att de exploziv, i explic ea
cu o voce sczut, cu faa pe pieptul su. Suntem ca scnteia i pulberea...
Exist acest foc incontrolabil ntre noi...
Da, acesta este adevrul.
Desigur, totul este numai fizic, l asigur, ridicnd ochii spre el.
Este absolut i prerea mea.
Dar este oare momentul s ne lsm consumai de aceast flacr?
Crezi c focul va dura mult timp? Ar putea fi doar un foc de paie.
Nu tiu, Grant. Nu vom afla dect lsndu-l s ard...
Zmbi. El o ridicase deja i o aezase pe un covor de frunze vetede, ntre
ierburile nalte.
n acea zi, sub copaci, se iubir ca n urm cu opt ani, ntr-o contopire
total a trupurilor, inimilor i sufletelor.
Mtua Peggy fu prima creia i mprtir secretul lor.
Dei modern i liber, Emily nu rmnea mai puin o Bainbridge, ceea
ce-i interzicea s triasc mpreun cu Grant n csua rustic. Aa c se
instal la Joslynn.
Lui Grant i fcu plcere s-o trateze drept ipocrit, dar ea nu-i schimb
prerea.
Nu pot pur i simplu s triesc cu un brbat fr s fiu cstorit cu el,
nici mcar cu tine! i rspundea de fiecare dat cnd el insista s rmn.
Domnioara Bainbridge nu poate n niciun caz s triasc n alt parte
dect ntr-un conac luxos, i replic el.

Prima dat cnd i spusese astfel, pe un ton uor acuzator, ea rsese:


Luxos? La mtua Peggy? Acolo este un vast refugiu pentru animale, nu
un conac! O adevrat menajerie! Din fericire, pensionarii mi accept
prezena, cobaii, pisicile, cinii, papagalii i chiar ratonul. i tii bine c
mtua Peggy suport att de puin s fie servit, nct cosete ea nsi
pajitea din jurul casei.
Uitasem aceste mici amnunte...
Pentru c i convenea asta!
Revenind asupra deciziei sale n ultimul moment, mtua Peggy mersese
pn la Pittsburgh pentru a asista la cstoria Emilyei cu Harold. Mcar o
dat, gsise ceremonia pe gustul su, lovitura de teatru demn de interes i
actorii perfeci. i susinea cu entuziasm cauza celor doi iubii...
Nu voi mai lipsi la nicio nunt, draga mea
Emily, dac toate se vor sfri la fel de bine ca a ta, i declar ea ntr-o zi.
Instalat n scaunul mare invadat de cini i pisici. La drept vorbind, ar
trebui ca i micii mei prieteni s accepte s rmn singuri din cnd n
cnd.
La aceste cuvinte, pisica obinuit, negru cu alb, culcat pe genunchii sI,
ridic urechile nainte de a-i arunca o privire mhnit. Celelalte opt pisici se
avntar imediat ntr-o saraband nestpnit, n timp ce cei trei cini
prezeni se ridicar n picioare.
Vezi, Emily, ct sunt de agitai ndat ce-i amenin c plec?
i convins c-i nelegeau cuvintele, mtua Peggy se adres animalelor.
Bine, bine, dragii mei... Nu v voi prsi pentru aceste nuni
plictisitoare...
Un concert de mieunturi i de ltrturi se nl.
Bineneles c nu, micuii mei! rspunse mtua
Peggy. Haide, haide, linitii-v!
Emily nu se nelegea totui la fel de bine ca mtua sa cu animalele, dar

adora aceast cas mare, asociat cu cele mai frumoase amintiri din
copilrie. Replica exact a Joslynnului, n miniatur, destinat copiilor i
construit n fundul parcului, i amintea cele mai frumoase jocuri de feti.
Seara, nainte de cin, se plimba deseori pn la heleteu, puin mai
departe. De acolo, locuina impozant prea la fel de fastuoas ca odinioar,
n vremea n care era rezidena de var a familiei sale.
Grant muncea att de mult nct, instalat n csua rustic, Emily s-ar fi
simit foarte singur i mai exact lipsit de ocupaie. n timp ce la Joslynn,
l plcea compania vesel a mtuii sale, iar ocupaiile nu lipseau, cu toate
aceste animale ce trebuia hrnite i ngrijite i aceast cas imens de
ntreinut.
ntr-o dup-amiaz, pe cnd cura veranda de pnzele de pianjeni vechi
de cel puin zece ani, mtua Peggy gsi soluia problemei care o frmnta
pe Emily: Ce putea face cu diamantul familiei
Harrison?
Sunt nc incapabil s-i nfrunt pe Harold sau pe mama, explic ea.
Dar vreau s-i scriu lui Harold. A fi putut evita s-l jignesc, s-l umilesc,
fiind mai sincer cu el nc de la nceput. i trebuie s-i dau napoi acest
inel ct mai repede. Nu ndrznesc s-l scot, de team s nu-l pierd i nu
mai suport s-l port! Grant d impresia c acest inel n-are nicio importan.
Este foarte important s te descotoroseti de el, o asigur mtua Peggy.
M voi duce eu s-l duc napoi i voi duce de asemenea i scrisoarea ta
pentru Harold. I le voi da Rosalindei. i dac refuz s m primeasc i le voi
nmna acelui btrn nebun majordom cu aere de membru al casei regale,
ofensat.
Te va primi.
Oh! tiu. Cum ne-ar face altfel s tim ct sufer din cauza noastr?
Nu s-a ntmplat nimic din cauza ta, mtu
Peggy. Cu siguran, nu te poate acuza.

Ba da, n mod cert. M acuz de orice, dintotdeauna! Dar mi este egal.


Oricum, cred c va vrea s m vad, deoarece sub armura sa de
convenien, ascunde o curiozitate de nepotolit...
Mtua Peggy oft.
Numai aa poate afla ce se ntmpl i s-mi joace marea scen a
indignrii i a durerii... Cel mai frumos rol al vieii sale! i-am spus c
aceast cstorie era cea mai splendid i mai captivant pe care am vzut-o
vreodat? Ei bine, era n exclusivitate opera Rosalindei. ncperea, regia,
decorul, spectatorii... totul! i ea trebuia s triasc momentul de glorie!
M ntreb dac ntr-adevr vede evenimentele n acest mod, spuse
Emily, uluit.
Totul este posibil. Privete la noi acum...
ndeprtm pnzele de pianjen cu care eu triesc de ani de zile, cu toate
c nimic nu ne oblig la aceast activitate lipsit de sens.
Aici ai dreptate, spuse Emily rznd.
S lsm veranda pianjenilor, draga mea. S mergem s bem un ceai
n loc s persecutm aceste srmane fiine.
Pianjenii din verand i reluar existena linitit i mtua Paggy plec
spre Pittsburgh cu inelul i o lung scrisoare pentru Harold.
n schimb, o ls pe Emily cu o list interminabil cu manii ale animalelor
sale i de ngrijiri pe care s le dea. Pilule pentru inim, celui mai n vrst
dintre cobai, vitamine pentru unul din papagali, cutii cu mncare pentru
cutare i cutare pisic, diverse meniuri bine precizate pentru celelalte, ficat
tiat n buci mici i prjit n tigaie pentru un cine, pine nmuiat pentru
cellalt...
Emily se achit n mod contiincios de sarcinile sale i, alegnd o camer
bine luminat, aez n sfrit o pnz pe evaletul pe care-l adusese din
Pittsburgh. Toate animalele o urmrir intrigate i se instalar n jurul ei.
i pentru prima dat, ncerc s picteze altceva dect buchete de flori.

Munca se dovedi teribil de dificil i se ndoi mult de ea nsi, progresnd


att de ncet spre reprezentarea primei sale imagini.
Fu imediat ncurajat de Grant i de mtua Peggy i se afla n fiecare zi
cu pensula i paleta n mn, n faa pnzei mari. ncepea dimineaa
devreme i se oprea la sfritul dup-amiezii.
n timpul acestei perioade, avu impresia c tria rupt de lume. Grant
muncea foarte dur i uneori, seara, se ntorcea prea trziu ca Emily s
petreac o clip cu el. Se ntmpla chiar s rmn la clinic pe toat
perioada weekend-ului. Timpul care le aparinea era foarte scurt i preios.
Emily ncepea din nou s guste plcerile simple ale vieii, ca mai nainte
cu opt ani, n cursul acelei veri minunate la mtua sa.
Seara fcea cu Grant plimbri prin pdure. Apoi aprindeau un foc mare n
emineu, cinau cu fripturi la grtar i vorbeau mult. Emily despre pictur,
Grant despre pacieni.
i fceau dragoste cu o pasiune mereu nou.
Totul ar fi fost perfect dac n-ar fi avut fiecare ndoielile sale cu privire la
trecut. Vorbeau puin despre asta. i Emily se gndea n mod constat la
Michael, fr s-i spun nimic lui Grant.
Uneori, noaptea, cnd el pleca napoi la csu, sau pentru c-l chemase
un bolnav, Emily se gndea la fiul su cu o profund nostalgie, obsedant i
dureroas ca o ran fizic.
Ar fi vrut s-i vorbeasc lui Grant despre copilul lor, dar se temea de
inevitabila ntoarcere a suferinelor din trecut, ca i de confruntarea cu
Rosalind, care ar fi rezultat din asta. i nu tia nc dac relaia lor era
destul de puternic pentru a rezista la astfel de presiuni.
Prsit deja de Grant, nsrcinat i nspimntat, i inuse piept
Rosalindei fr ajutorul nimnui. Cum s se simt oare sigur de dragostea
acestui brbat, acum, chiar dac prea extraordinar de sincer?
Toamna se sfri. ncepuse iarna i ei tot nu ndrzneau nc s vorbeasc

de un angajament unul fa de cellalt. Amndurora le era prea team...

CAPITOLUL 10
i cer s fii soia mea, Emily...
Focul trosnea n emineu. i vorbele rostite de
Grant o paralizar pe Emily.
Fulgi de zpad pluteau prin aer sub un cer de plumb. Se nnoptase. n
cas era cald i mirosea bine, a pui fript.
Cu toate c ateptase aceste cuvinte de att de mult timp, Emily se simea
copleit. Se apropie de fereastr, dorind s fie afar, n alt parte, oriunde,
numai aici cu Grant, nu. n cursul acestor zece sptmni de fericire, teama
i sporise, deoarece cu ct ezita mai mult s-i vorbeasc de Michael, cu att
mai mult apropia clipa n care risca s-l piard pe Grant pentru totdeauna.
Terorizat, tia c acel moment sosise.
Desigur, nfruntaser deja realitatea. Ca eecul tabloului neterminat, cu
toate c nvase multe lucrnd la el. Sau faptul c oraul i lipsea mai mult
dect bnuise.
Acceptase cu greu ca Grant s consacre atta timp muncii sale. i uneori,
linitea, singurtatea, ndeprtarea de toate, aproape o nnebuneau de
nelinite. i iarna de-abia ncepuse! N-avea nicio companie, n afar de
Grant i mtua Peggy, iar Michael i lipsea tot mai mult. Fr s uite
conflictul cu familia ei, care o frmnta dei nu voia s admit. ncercase si ascund toate astea lui Grant, fr s poat mpiedica aceast nelinite s
se strecoare ntre ei.
Toate acestea i defilau prin minte n timp ce, din spatele ferestrei, privea
zpada. Simi cldura lui
Grant nainte s-o mbrieze i s-o strng lng el. Ca ntotdeauna, era
suficient s-o ating pentru ca inima s-i tresalte. Se gndi c dac nu va
mpri viaa cu

Grant, va muri. n ciuda realitilor cotidiene, magia relaiei lor era mai
puternic dect oricnd.
Cnd Grant i mngie prul, ncepu s plng. Era minunat s se afle n
braele sale i ngrozitor s poat pierde aceast intimitate.
Ce se ntmpl, draga mea? Nu spui nimic... Nu vrei s-mi fii soie? o
ntreb foarte ncet, cu gura n prul blond care-i cdea n cascad Emilyei
pe umeri.
Se ntoarse spre el, i nbuindu-i lacrimile, rspunse lng umrul
su:
Ba da... vreau... dac eti sincer...
Dar bineneles c sunt sincer. Nu neleg ce i s-a ntmplat n seara
aceasta.
Avem attea lucruri s ne spunem... nainte de a ne putea hotr.
Am discutat foarte mult n zece sptmni... tiu c s trieti aici n-a
fost aa de uor cum credeai. Dar te adaptezi minunat. Va mai trebui poate
puin timp, dar vom reui.
Trebuie s vorbim despre... despre trecut...
l simi contractndu-se, dar vocea i rmase perfect calm.
Credeam c suntem de acord s uitm trecutul i s-o lum de la
nceput. De ce s suferim redeteptnd acele amintiri?
Vocea i era blnd, dar cuvintele spuneau c o considera vinovat de ceea
ce se ntmplase i avu un acces de ostilitate, Asta pentru c el refuzase
copilul i dispruse, pentru c nu tia nimic despre Michael. Nu tia c
Rosalind l minise. Acum, n-ar fi vorbit astfel dac ar fi tiut...
Cum oare s-i spun, dup atia ani? Cum va reaciona? n acea
perioad, nu voise copilul.
Tremura de team cutndu-i cuvintele prin care s-i dezvluie c avea
un fiu. Se strnse mai mult lng el, avid de cldura sa.
Te simi mai bine? o ntreb el tandru, mngindu-i obrazul.

M consideri stupid, nu-i aa? murmur ea.


Nu.
Reui s se elibereze din braele lui.
Acum m simt bine, l asigur, fr s-l priveasc.
i se apropie de foc.
Nu suntem obligai s vorbim acum despre trecut, spuse el. Nu te simi
destul de bine pentru asta.
Ba da, ba da.
Cum s ncep? se ntreb ea. Grant este un mic lucru pe care am omis s
i-l aduc la cunotin. Are apte ani i prul la fel de negru ca tine...
Ei bine, te las s ncepi.
Da... Sper c vei nelege de ce nu i-am vorbit despre asta mai nainte.
Voi nelege, sunt sigur, spuse el rezemndu-se cu spatele de fereastr.
Emily i fcu curaj.
Cnd mama i-a spus, acum opt ani, c am fcut un avort, te-a minit.
El se ndrept imediat i afmosfera deveni pe loc tensionat. Se uita la ea
fix, cu o privire nucit, ca i cnd, dobort de o lovitur de pumn, nu
nelegea nc ce i se ntmplase. Chipul i deveni livid i faa ntunecat de
mnie.
Mama pretindea c asta simplifica lucrurile...
Pentru toat lumea. Tu nu voiai un copil i...
Ce spui? ntreb el cu o voce schimbat.
C am un copil. Oh! tiu c nu-l voiai, dar eu l-am dorit pe fiul nostru,
n ciuda a tot ceea ce ai fcut!
Fiul nostru! explod el.
Dintr-o sritur fu lng ea, dominnd-o cu statura i privirea slbatic.
i strnse degetele pe braul
Emilyei, strivindu-i carnea ca nite lame de oel.
Tremura de groaz n faa unei asemenea violene, n timp ce el o privea ca

i cnd n-o cunotea.


Tu i mama ta m-ai desprit de fiul meu timp de opt ani!
Ce puteam face? N-aveam de ales.
Alegere! Ce alegere? M credeam n stare s-i iert orice. Ei bine, nu,
Emily, nu pot. Asta nu! Niciodat!
Cu un nod n gt de team ea cuta aer, se sufoca.
Acest necunoscut nu simea dragoste pentru ea.
Tocmai l pierduse pe Grant, pe el, dragostea lui, totul. ntr-un acces de
disperare, nfrunt mnia nsoitorului su.
Grant, dac m-ai asculta, i-a putea explica...
Nu spune nimic! url el, nebun de furie. Nu vreau s-i mai aud vocea,
numai blndee i inocen.
Cum poi fi oare de un egoism att de orb, att de monstruos?
Eu?
l privi cu insisten la rndul ei, spaima i durerea disprndu-i la
nedreptatea acestei acuzaii.
Unde este? Ce-ai fcut cu fiul meu? relu el cu duritate zglind-o, cu
minile biciuite de prul lung al Emilyei. L-ai dat unor necunoscui? Prin
acele agenii care fac s fie adoptai n mod discret bastarzii din societatea
bun?
Emily l privea atent, ngrozit, mut de stupoare.
Rspunde-mi! Ce-ai fcut cu fiul meu?
Sora mea Lisa, l-a luat la ea... pn la moartea sa, mpreun cu soul,
ntr-un accident, i rspunse cu o voce fr inflexiuni. Mama are tutela lui
Michael...
Pn m cstoresc eu.
Michael... numele tatlui meu.
Grant se calm. O clip, i uit mnia mpotriva
Emilyei, uurat c fiul su nu fusese adoptat i c purta acest prenume.

L-ai numit astfel din cauza tatlui meu?


Da.
Cum arat? Cui i seamn Michael?
ie.
Vorbete-mi despre modalitatea acestei tutele.
Sora mea a lsat prin testament tutela lui Michael mamei, pn m voi
cstori eu. Atta tot. Pentru acest motiv m cstoream cu Harold, pentru
a-i da lui Michael un cmin, un tat... pentru a fi mama sa... n sfrit...
pentru ca el s triasc lng mine.
Ce sacrificiu admirabil! Cstorindu-te cu un om bogat, dndu-i-l drept
tat lui Michael, mi furai fiul, asigurndu-i o via n lux. Ct abnegaie!
Banii lui Harold n-au avut niciodat importan pentru mine.
Baliverne! i dac nu te-a fi mpiedicat s te cstoreti, ar fi fost deja
tatl fiului meu.
Dar tu nu voiai acest copil, Grant!
Cum ndrzneti s afirmi c mi-am respins propriul fiu, cnd nici nu
tiam c exist?
Cnd Rosalind te-a anunat c eram nsrcinat, tu...
Rosalind nu mi-a spus niciodat aa ceva i tu tii!
Emily l privea complet pierdut.
A fcut-o, Grant! i-a spus!
Grant cercet chipul frumos al Emilyei ridicat spre el i vzu c suferea de
moarte, regreta, se ndoia i c-l iubea.
Oare Rosalind i minise pe amndoi? Alung imediat din minte aceast
speran. De ce s-o fac responsabil pe Rosalind de toate confuziile i s
vrea s-o crue pe Emily?
Nu, ea nu mi-a spus nimic, rspunse brusc calm. i nici tu.
Dar credeam c ea...
Ai fi putut s-mi spui tu nsi.

M-a ndeprtat din Pittsburgh i nu tiam unde erai.


Rosalind tia.
Minea el, sau Rosalind i ascunsese adevrul n toi aceti ani? Emily se
gndi c mama sa nu minea niciodat, spre deosebire de un brbat tnr,
tat nainte de vreme mpotriva voinei sale... Pe cine s cread? Trise cu
certitudinea trdrii timp de opt ani, pstrnd n sinea sa, n tain, sperana
c se nelase.
Atunci de ce, acum, n pofida furiei lui Grant, i venea greu s cread n
sinceritatea sa? Dar dac el spunea adevrul, ea se va detesta pentru acei
ani pierdui, pentru c se ndoise i-l trdase...
Ce vom face? Nu tiu ce s mai cred!
Este foarte simplu, Emily. Te vei cstori cu mine. Indiferent dac vrei
sau nu, pentru c mi vreau fiul. Nu vd niciun mijloc mai bun de a-l
recupera.
Dar acum, tii bine, nu mai doreti s te cstoreti cu mine...
Nu este vorba despre sentimentele mele pentru tine, ci de fiul meu. i
tu mi-l vei napoia.
Nu pot...
N-ai de ales. Spune c te vei cstori cu mine!
Spune-o!
Nu, nu aa. Niciodat.
Atunci, voi lupta i treptat, voi obine tutela fiului meu.
i ddu drumul, cu o nfiare, dintr-o dat foarte nefericit. Emily tia c
dac nu se cstorea cu el, i va fi imposibil s-l obin pe Michael. Armata
de avocai a familiei Bainbridge nu-i va da nicio ans de a ctiga.
M cstoresc cu tine, Grant, murmur ea. Dar m ndoiesc c ne vom
gsi fericirea n aceste condiii.
Cum s sper la fericire lng o femeie care nu m-a considerat capabil s
fiu tatl fiului meu?

Cu aceste cuvinte, iei din cas, n ninsoare, lsnd-o pe Emily cu


dureroasa ei singurtate.

CAPITOLUL 11
Emily de-abia l vzu pe Grant pn la cstoria lor, care avu loc n cea
mai apropiat localitate, o sptmn mai trziu.
Nimeni, nici chiar mtua Peggy, nu fusese invitat. Oare i era ruine c se
cstorea cu Emily?
Doi necunoscui, solicitai pe strad, le servir de martori.
Cstoria religioas fusese singura pretenie a
Emilyei, dar nu-i imaginasse c aceasta se va face n acea sacristie, o
ncpere mic, groaznic, fr ferestre.
Nu va uita niciodat covorul uzat, plin de pete, pictura scorojit a
pereilor, curenii de aer care i nghear gleznele, nici vuietul vntului prin
copacii desfrunzii, afar, n acel lugubru sfrit de dup-amiaz.
n timpul ceremoniei, Grant, foarte eapn lng ea, avu grij s n-o
ating. Fr s-o priveasc, rosti cu o voce indiferent jurmntul obinuit.
mbrcat ntr-un costum bleumarin pe sub haina de oaie, nu art nici cea
mai mic emoie.
Cnd n sfrit, fur declarai so i soie, se ntoarse spre ea pentru
prima oar i atunci zri o infim licrire de tandree n privirea ntunecat.
Se ndeprt curnd.
De ce oare avea atta ciud pe ea? De ce prea c o urte? Nu mai simea
dragoste pentru ea? Nu-i ddea seama oare, c i el avea partea sa de
responsabilitate n drama lor i c ea l iertase?
Emily nu avea dect o dorin: s fug de acest simulacru de cstorie pe
care el i-o impusese, s prseasc acea ncpere oribil. Dar el i atinsese
uor i cu rceal buzele. Emily i stpni lacrimile.
Ieir din biseric i se instalar n main. Grant demar fr niciun
cuvnt. La captul rbdrii, Emily de-abia ndrznea s respire. Tcui,

strbtur localitatea, afundndu-se n zpad. Ajungnd la osea, Grant


angaj brusc maina pe aleea ce ducea spre motel. Proiectat spre el, Emily
se ndeprt rapid.
Ce faci? l ntreb cu nervozitate.
Fr s rspund, el merse de-a lungul uilor aliniate sub streain i se
opri n faa ultimei, cea mai ndeprtat de recepie. Acolo, scoase din
buzunar o cheie mic, galben. Reinuse o camer fr s-i spun
Emilyei...
Ai uitat c aceasta este noaptea nunii noastre? i spuse pe un ton
glacial.
Dar de ce... aici?
De ce nu?
Ea roi, zrindu-i ochii strlucitori. El o prinse deja de umeri i o atrase
spre sine. Emily simi cldura trupului puternic i, fr voia ei, simurile i se
aprinser.
Acum am nite drepturi asupra ta, adug el, strecurndu-i mna sub
mantoul gros al Emilyei. Iau ceea ce mi aparine n mod legal.
Emily lupta n zadar mpotriva dorinei ce punea stpnire pe ea, n timp
ce simea rsuflarea lui Grant trecndu-i peste frunte.
Dar de ce, Grant? Tu... nu m mai vrei, bigui ea.
N-am spus niciodat asta. A vrea att de mult s nu m mai gndesc
la tine, s nu te mai doresc...
Era profund contient de acest avnt senzual, de aceast pasiune
nverunat care-i mpingea unul spre cellalt i pe care nu tiuser
niciodat s-o controleze. i era foarte cald, apoi foarte frig, i i pierdu
rsuflarea cnd gura fierbinte a lui Grant o strivi pe a sa.
Pentru c se zbtea, se lovi de muchii de oel ai braelor, de pieptul ca o
stnc ce o inea prizonier.
Brusc lipsit de puteri, nu mai lupt i depuse armele n faa propriei sale

dorine nestpnite. Cu o mn n prul lui Grant, rspunse srutului su.


El se ndeprt cu bruschee.
S intrm n camera aceasta, declar el.
Nu, toate astea sunt absurde... Tu nu m mai iubeti, spuse ea n
oapt, dei contient, n pofida extremei sale tulburri, de nensemntatea
acestui argument.
Nu este vorba de dragoste, ci de consumarea cstoriei noastre, i
replic el trist. Eti soia mea, nu-i aa? Nu-i voi oferi Rosalindei nici mcar
un cartu pentru a se angaja n lupt mpotriva mea. Iat de ce trebuie s
facem dragoste, fie c-mi place sau nu.
Te rog, Grant...
Asta nu m amuz mai mult dect pe tine.
Cobor din main i o nconjur. Fr s-o priveasc pe Emily, i deschise
portiera.
Ea l urm, plngnd.
n camer era frig i el aprinse radiatorul electric.
ncperea era sinistr, prost luminat de o singur lamp cu abajur bej,
cu un tapet cu floricele galbene i portocalii, perdele brune uzate i o
mochet verde aprins, roas.
Nemicat lng u, consternat, Emily l observa pe Grant. El privi
atent o clip cele dou fotolii din lemn, paturile identice acoperite cu pturi
ecosez i desprite printr-o mas cu un picior mai scurt pe care era aezat
lampa. Apoi catadicsi s-i arunce o privire
Emilyei.
Dezbrac-te, i ordon pe un ton indiferent pe care l avea probabil fa
de pacienii si.
El i desfcu cravata, i scoase haina de oaie i pe cea de la costum,
cmaa, aruncndu-le una dup alta pe fotoliu.
Incapabil s se mite, nucit, Emily l contempla.

El i desfcu catarama curelei.


Ei bine, ce atepi oare? o ntreb cu duritate.
Nu pot, mrturisi ea cu un murmur nelinitit.
Veni spre ea cu mersul su suplu, o lu n brae i o strnse o clip lng
el. Contactul cu aceast piele goal sub degetele sale tremurtoare reaprinse
n ea o puternic dorin. Inspir adnc, luptnd mpotriva agitaiei
simurilor sale.
i ncet, el i scoase hainele.
Las-m! Nu, Grant... suspin ea mprit ntre dorin i spaim,
spernd s trezeasc mila soului su.
Dar era deja goal.
El o mngie cu degete pricepute, pn cnd gemnd, se cambr spre el.
n acel moment, terminnd rapid s se dezbrace, el o ridic n brae i o
aez pe unul din cele dou paturi identice.
i fr s atepte, acoperi goliciunea ca fildeul a
Emilyei cu trupul su puternic.
Ea nu gsi dect o singur ieire, un singur mod de a-i exprima refuzul;
s rmn complet inert. Grant nu-i va schimba atitudinea dect dac nu
va mai manifesta nicio dorin.
El o srut pe tot corpul cu un fel de furie i reui cu mare greutate s
rmn pasiv. Va ceda, ns el de ndrept.
N-ai s reueti, Emily, i declar.
Ce vrei s spui? l ntreb ea descumpnit i speriat.
S reziti mult timp n rolul de soie frigid, resemnat s suporte
preteniile soului. Eti mult prea pasional.
Ea pli.
Vreau s te iubesc, murmur ea, i s m iubeti...
Uit iubirea, Emily, att a mea, ct i a ta.
Se aplec din nou asupra ei, acoperindu-i snii cu sruturi fierbini.

Curnd, ea gemea, apoi strig sub impulsul delicios al unei intense plceri.
Eti a mea, opti Grant i am intenia s te posed.
Nu! Nu aa! Nu pot...
Se zbtu din toate puterile, dar n zadar.
Pretutindeni unde loveau pumnii si, nu ntlnea dect muchi tari ca
piatra. El o inea fr greutate i-l simea nfiorndu-se, aat de fiecare
lovitur pe care i-o ddea. Aa c, pentru a continua s-l sfideze, ncet s
se mai revolte i nu mai mic.
ntins peste ea, rmase o clip nemicat, apoi se mic brusc. Cuprins
de panic, ea se cambr i el o ptrunse.
Cu ochii nchii, uitnd de toate, Emily dansa deja n acelai ritm cu el.
n izbucnirea lor de pasiune, ea strig numele lui
Grant i dragostea pentru el. i, cu respiraia tiat i ntoarser spatele.
Dup o clip, ea simi o nevoie enorm ca braele sale s-o mngie. i
arunc o scurt privire. Cu minile ncruciate sub ceaf i ochii aintii n
tavan, Grant avea o nfiare extrem de trist.
Ce se va ntmpla oare cu ei? Se vor mai regsi vreodat? Nu ndrzni s
ntind mna spre el, nu gsi nici mcar cuvintele capabile s-l mite.
Emily nchise ochii, epuizat.

*
*

Conacul din crmid roie cu coloane albe apru la captul aleii, printre
ramurile desfrunzite i acoperite cu zpad ale copacilor. Maina veche a lui
Grant se apropia voinicete de reedina bogat a familiei Bainbridge.
Zrind casa familial, Emily avu impresia ngrozitoare c se apropia de
plutonul de execuie.
Privi chipul soului su, impasibil ca o masc de bronz. Nu spusese nimic
de la plecarea lor, i de-abia cteva cuvinte n ajun, la ntoarcerea n casa
rustic, atunci cnd i lsase patul Emilyei, pentru a se instala pe

canapeaua din salon.


Grant opri maina n faa uii mari din stejar.
Pregtit? o ntreb.
Ar fi trebuit s telefonm nainte de-a veni, Grant.
i s pierd avantajul surprizei? Cea mai bun arm a mea mpotriva
Rosalindei?
Un fior de ngrijorare o strbtu pe Emily, care i imagin furia mamei
sale. nchise ochii i n acel moment simi braul lui Grant pe umeri. O
atrase ctre el.
Totul va merge bine, iubito. Ai ncredere n mine, i opti cu amabilitate.
O srut pe frunte cu tandree, cobor din main i-i deschise portiera.
Suind treptele din faa verandei, o lu de bra.
Grant sun. William, btrnul majordom, i ntmpin.
Bun ziua, domnioar Bainbridge.
Doamn Nichols, l corect Grant cu asprime.
William de-abia ridic dintr-o sprncean i-l msur din cap pn n
picioare pe Grant, cu aerul su de prin ofensat, cum spunea mtua Peggy.
Doamna Bainbridge este aici? ntreb Grant.
Doamna se odihnete.
Vrei s ne anuni?
Desigur, domnule Nichols, spuse William lsndu-i s intre.
Merse n faa lor pn n salonul Ludovic al XV-lea i dispru.
Emily se prbui ntr-un fotoliu, n timp ce Grant se nvrtea prin ncpere
ca o fiar n cuc, pind pe covoarele preioase cu cizmele lui mari. i
scoase haina de oaie i o puse pe un fotoliu.
Emily i dorea cu disperare s se calmeze. Oft cnd n sfrit se opri n
faa tabloului ntunecat agat deasupra ei. Se aplec i cut semntura
pictorului.
Hildenbrand, domnule Nichols, Howard Logan

Hildenbrand, declar tacticos din u Rosalind. Un pictor celebru, dar mi


imaginez c nu suntei foarte expert n materie de art, adug cu arogan.
Cu chipul ntunecat de mnie, el se ntoarse spre
Rosalind.
Bun ziua, Emily, continu aceasta. M ntrebam cnd te vei hotr s
te ntorci... i s-i asumi consecinele comportrii tale dezastruoase. De
altfel, nu pari prea fericit.
Emily deveni alb ca varul, netiind ce s spun.
Dar Rosalind se ntoarse deja spre Grant, dezaprobnd n mod deschis
bluzonul i pantalonii lui din blugi, puloverul pe gt i cizmele sale... El nu
respecta regulile jocului i nu tia, de fapt, cum s se comporte. n afar de
asta, nu era complet insensibil la limea impresionant a spatelui su i la
nfiarea brbteasc, i aceast bre n sistemul su de aprare o
destabiliz.
S-ar putea spune c persoana mea nu v face plcere, spuse el pe un
ton distant.
Este puin spus, l asigur Rosalind. Ai ncercat deja s stricai viaa
fiicei mele. De data aceasta, se pare c ai reuit.
Rosalind art spre haina din piele de oaie pus pe fotoliu.
Ai fi putut s-i dai aceast hain lui William, adug ea.
Grant lu haina i i-o arunc pe un umr.
Nu sunt obinuit cu majordomi, nici s fiu servit, i explic foarte calm.
Inutil s-o precizai, replic Rosalind privind insistent cizmele lui Grant.
ncercai s m facei s neleg c nu aparin lumii Emilyei?
ntr-adevr.
Nici nu doresc s fac parte din ea, doamn
Bainbridge. Viaa pe care mi-am ales-o n-are nimic de-a face cu existena
ntr-un mormnt ca aceast cas, nici nu micile dumneavoastr jocuri prin
care manipulai vieile celorlali.

i care este aceast via superioar pe care v-ai ales-o?


Sunt medic.
Rosalind nu-i putu ascunde mirarea.
Un medic de ar, care nu se preocup s ctige bani.
Adevrat? V-ai descurat bine de la ultima noastr ntlnire. n acea
perioad, nu aveai niciun ban pentru studii i trebuia s v ajutai familia.
Ai ieit foarte bine din toate astea, pentru un brbat care dispreuiete
banii. Este cunoscut c medicii mor rareori de foame.
Mi-am fcut studiile i mi-am ajutat mama lucrnd cu jumtate de
norm. i cnd mama a putut face un mprumut, am plecat n Africa, s
lucrez ntr-un spital din jungl.
V-ai sacrificat pentru lumea a treia? Ce generozitate?
Nu. Asta era pur i simplu ceea ce doream s fac.
V cred pe cuvnt, doctore Nichols i, cu siguran, erai mai n largul
dumneavoastr n jungl dect ntr-o ar civilizat. Dar presupun c n-ai
venit s-mi vorbii despre cariera dumneavoastr medical...
De ce suntei aici? Ce vrei? Iar bani?
tii c n-am acceptat niciodat banii dumneavoastr!
Cu aerul amenintor, fcu un pas spre Rosalind.
Vznd-o c nu se d napoi speriat, rmase n loc.
Am venit s-l iau pe Michael, fiul meu, spuse el n cele din urm.
i mi-l cerei pentru c tii c voi plti ca s-l pstrez.
Grant rmase de un calm nspimnttor. n acel moment, Emily se temu
de ce era mai ru, dac mama sa continua s-l scoat din srite. Se ridic i
interveni ntre ei.
De ce spui asta, mam? ncepu ea blnd. Te neli. Tu nu-l cunoti pe
Grant la fel de bine ca mine.
Este foarte diferit de ceea ce crezi tu... L-am vzut ngrijind copii, persoane
n vrst. Toat lumea l ador pentru c este medic i de asemenea un om

extraordinar. Se druiete muncii sale, ngrijete, uureaz suferinele, ajut


oamenii, chiar dac n-au cu ce s-l plteasc.
Rosalind i privea fiica atent, cu o furie stpnit cu mare greutate. i
pentru c Emily se uita la mama sa, nu putu vedea privirea uimit a lui
Grant, mai nti surprins, apoi strlucind de bucurie, de dragoste, nainte
de a se ntuneca din nou.
i brusc, Emily se ndoi c mama sa va putea nelege vreodat, astfel
nchis n lumea sa prea ngust, pentru a accepta un alt adevr dect al
su. La aceast descoperire, suspin i se arunc n braele lui
Grant. Departe de a o respinge, o lu lng el i cu un gest excesiv de
posesiv, o strnse n brae.
Niciunul dintre voi nu-l va avea vreodat pe
Michael, declar Rosalind cu rceal.
Unde este, doamn Bainbridge?
Departe de aici! Intern ntr-o coal.
Mam! oh! Nu... Nu este adevrat!
n calitate de tutore legal, am acionat spre interesul lui Michael. Este
un internat excelent, foarte elegant. i foarte scump.
Cunosc eu internatele tale foarte scumpe, mam.
Totui, tu n-ai trit suficient timp acolo, fiica mea.
Nu voi comite aceeai greeal cu Michael.
V amintesc faptul c nu mai avei niciun drept asupra lui Michael,
doamn Bainbridge, interveni
Grant. Dac nu-mi dai fiul, i vei pierde n acelai timp i pe Michael i
pe Emily.
Cine suntei dumneavoastr pentru a pune la ndoial drepturile mele
asupra educaiei lui Michael?
Ce-ai fcut pentru el timp de opt ani? Eu l-am crescut, ceea ce m-a costat
destui bani. Am n mod legal tutela acestui copil.

Nu, acum nu. Emily este soia mea i prin aceast cstorie cu mine, n
faa legii devine mama sa. Ct despre cei opt ani trecui... nu tiam c am un
fiu, pentru c nimeni nu m-a anunat! Acum cnd o tiu, sunt gata s v
napoiez fiecare bnu cheltuit pentru el. Timp de opt ani, am fost lipsit de
fiul meu! Nu mi s-a dat niciodat o ans s m ocup de el!
i ce-ai fi fcut? Nu aveai de oferit nimic fiicei mele sau fiului
dumneavoastr, n afara unei viei mizerabile! Mama dumneavoastr avea
nevoie de o operaie costisitoare pe care erai incapabil s i-o oferii!
Rosalind fcu o pauz nainte de a aduga:
N-ai fi fost nimic fr mine! Ai pltit operaia mamei i v-ai finanat
studiile cu cecul pe care eu l-am dat familiei dumneavoastr pentru a
disprea din viaa
Emilyei.
Rosalind scoase din buzunar fotocopia unui cec i-l puse ntre degetele
tremurtoare ale
Emilyei.
Privii, iat dovada generozitii mele fa de dumneavoastr! ncheie
ea.
Emily avu doar timp s citeasc numele de Nichols i suma total a
cecului zece mii de dolari pe bucata de hrtie, nainte ca Grant s i-o ia
din mn pentru arunca el nsui o privire.
ntoarse cecul, examin semntura de pe spate i
Emily i vzu expresia schimbndu-se. Prea tulburat, descumpnit,
uluit...
Nu este adevrat, Grant. N-ai acceptat aceti bani ca s nu m mai vezi,
nu-i aa? murmur ea.
Chipul luigrant se nspri.
Dac tu m ntrebi asta, i rspunse printre dini, nseamn c nu mai
exist nicio speran pentru noi.

O respinse i i se adres Rosalindei.


Ct despre dumneavoastr, doamn Bainbridge, n-ai scpat de mine!
Emily i ascunse faa n mini.
Auzi paii lui Grant pe parchetul din salon, apoi pocnetul cizmelor sale pe
dalele din marmur din hol.
Cnd ridic ochii, el dispruse.
n picioare n faa ei, Rosalind privea cu un zmbet triumftor, dar mai
ales trist. Emily se gndi c s ia banii era o teribil responsabilitate. Se
puteau cumpra fiine, s te descotoroseti de ele, s le manipulezi, s faci
nego cu vieile, sentimentele, sufletele lor. Poate c Grant acceptase cecul,
dar numai mpins de necesitate, pentru a-i salva mama, pentru a
supravieui... i Rosalind mizase pe aceast nevoie disperat de bani.
ntr-o fraciune de secund, Emily tiu ce trebuia s fac, l va urma pe
Grant. Cu timpul, i va ierta totul, pentru c-l iubea prea mult ca s triasc
fr el.
Grant!
El i auzi strigtul i acceler pasul. Aproape imediat iei din cas.
Ua de la intrare se trnti cu violen, ca nchis de tornad.
Cu obrajii iroind de lacrimi, Emily alerg dup el.
Grant! Ateapt-m!
Deschise ua. Aerul rece ptrunse n hol fcnd s-i zboare fusta peste
picioare. Grant plecase fr ea.
Maina albastr se ndeprta printre copaci i disprea la captul aleii.

CAPITOLUL 12
Spune-mi adevrul, mam. Trebuie s tiu exact ce s-a ntmplat.
Acele cuvinte rsunar ca o lovitur de bici n linitea din salon. Aezat
ntr-un fotoliu, Rosalind tresri i ridic ochii spre silueta delicat care sta,
foarte dreapt, n u. Un fior de inexplicabil team o strbtu, n timp ce,
n aceeai clip, simi un sentiment de dragoste i mndrie fa de fiica sa.
Pentru prima dat, Emily era cu adevrat tnra femeie rafinat,
nfloritoare i plin de siguran care-i dorea ea s fie de atia ani.
Ce vrei s spui? ntreb Rosalind.
Dac doreti ca relaia noastr s continue, ai face bine s-mi dezvlui
ce s-a ntmplat cu adevrat, acum opt ani.
Vocea Emilyei, calmul din ochii albatri nu mai trdau vulnerabilitatea
att de cunoscut Rosalindei i aceasta avu sentimentul c a pierdut, ca
toate mamele cnd descoper c proprii copii au devenit aduli.
Descumpnit,

se

simea

foarte

stnjenit

faa

acestei

Emily

necunoscute.
Vei alege s trieti cu Grant Nichols mai degrab dect s-mi respeci
prerea, cea a familiei tale? ntreb
Rosalind pe un ton acuzator destinat s-o nvinoveasc pe Emily cu
anticipaie pentru aceast trdare de neconceput.
Dar Emily nl capul, privind-o cu aceeai hotrre calm, fr umbr
de vinovie.
N-am de ales, mam, i rspunse cu o voce blnd. l iubesc prea mult
pe Grant pentru a renuna la el. Dac nu-mi vorbeti, m duc imediat dup
el i nu m voi mai ntoarce niciodat.
Tcu o clip, apoi adug:
Dect doar pentru a-l lua pe Michael. i dac

Grant nu m mai vrea, m voi bate s-l recuceresc. Nu voi mai permite ca
tu, sau indiferent cine altcineva, s-mi hotrasc viaa n locul meu. Am
fcut greeli, dar am fost prima lor victim. i tentativele tale de a acoperi
totul, de a face ca i cnd nimic nu se ntmplase, n-a fcut dect s
nruteasc lucrurile.
Vezi, mam, nu sunt femeie adult dect de cnd
Grant a ieit din aceast ncpere, acum un minut. i tocmai am neles
c viaa mea pe acest pmnt n-are avea sens dect dac mi-o asum eu
nsmi. Eu sunt eu, mam! Eu nu sunt ca tine...
Tcu din nou, ateptnd ca mama sa s reacioneze. Cum aceasta o privea
atent, prea stupefiat pentru a scoate un sunet, Emily relu:
tiu prerea ta despre Grant, totui este un brbat minunat. L-am
rnit, dar m iubete, o tiu. i eu l iubesc! Am certitudinea c vom fi
fericii, dac ne mai dm o ans.
Emily se apropie de mama sa, se ghemui la genunchii si i-i lu mna.
nelege-m, mam. Tu nu poi s gndeti pentru mine, s iubeti, s
trieti n locul meu. i eu sunt mam i de opt ani o ascund tuturor, chiar
i fiului meu, pentru c este nepotrivit n ochii ti. i dai seama ce nseamn
asta?
Lsnd mna Rosalindei, se aez pe covor i continu cu vehemen.
M-am sturat de aceast via fals! i s pictez buchete de flori i de
toate acele poveti cu furculiele...
Cu furculiele?
ntrerupt din avntul su, Emily rspunse cu un zmbet uor i relu
mai calm:
Spune-mi ce s-a ntmplat, acum opt ani. M-ai minit n legtur cu
Grant?
Ochii cenuii ai Rosalindei i scrutar pe cei ai fiicei sale i nu citir n ei
dect fermitate i curaj. n pofida stupoarei, tristeii i a fricii sale pentru

viitor, o privea fr s-i poat ascunde o admiraie i un respect complet


nou.
Emily, indiferent ce am putut face, te-am iubit mereu, o asigur cu o
voce slab.
tiu, mam.
Am crezut c fac bine, sigur c Grant nu era dect o aventur
trectoare. Erai att de tnr i, el prea att de puin fcut pentru tine...
Apoi am nvat s-l cunosc i am neles c m nelasem n privina asta...
Cum asta?
N-am vzut niciodat pe nimeni att de nflcrat i de ncpnat ca
el. Un brbat deloc comod, te asigur... Srac, nebun de mnie, foarte
mndru... Nu m-ar fi lsat s v ajut, s v fac viaa mai uoar, dac te lua
de soie. N-ar fi acceptat un bnu. Pentru mine, s consimt la aceast
cstorie, nsemna s te las prad srciei, luptei pentru supravieuire... pe
tine, fetia mea att de rsfat. Erai nc o copil.
Emily oft, i nelegea mama.
Ai fr ndoial dreptate, recunoscu ea. Ai hotrt pentru mine i asta
m-a linitit. Dac nu, a fi reacionat altfel... Dar acel cec, pentru ca el s
dispar?
n ncurctura sa, Rosalind ls ochii n jos.
Grant n-a tiut niciodat nimic despre el, pn astzi, mrturisi ea.
Dar, totui...
A refuzat s renune s te ia de soie cu o ncpnare... care n pofida
a tot, dovedea nite caliti excepionale. Am fcut atunci mica mea anchet.
i am descoperit c studia medicina i c reuise n mod strlucit. Profesorii
nu conteneau cu laudele n legtur cu el, dnd asigurri c va fi un medic
minunat. Cunoscndu-i dificultile financiare, tiind c mndria i va
interzice s accepte bani, nu puteam s-l ajut dect printr-o donaie
anonim.

Oh...
ntr-o zi, mi-am fcut curaj i m-am dus s-o vd pe mama sa. La urma
urmei, Grant era tatl viitorului meu nepot. Doamna Nichols suferea de o
boal foarte grav.
A refuzat s-i dau bani. i a trebuit s m refer la orgoliul su matern
pentru a o face s cedeze. Grant i-ar fi abandonat studiile pentru ca ei s
nu-i lipseasc nimic.
Aadar, datorit ie este medic...
Emily mbri genunchii mamei sale i i puse capul pe ei. Rmaser o
clip n tcere, n timp ce
Rosalind i mngia uor prul.
Nu, draga mea, eu doar l-am ajutat, preciz
Rosalind. Cnd ai o tenacitate ca a lui i un redutabil spirit practic, nu
renuni la nimic, niciodat.
Atunci, a cutat s m revad...
Oh! De foarte, foarte multe ori. Prima dat cnd a venit, erai plecat cu
tatl tu. Eram ngrozit la ideea c te-ai putea ntoarce nainte de-al
convinge s plece. De aceea, te-am trimis departe de aici.
Dar unde era n noaptea n care ai venit s m iei de la mtua Peggy i
n care am gsit casa din pdure pustie?
Mama sa era foarte bolnav, fusese internat n spital i plecase la
Pittsburgh. i anunase asta printr-o scrisoare, pus pe masa din buctrie.
Eu am intrat prima n cas, i aminteti? Am gsit scrisoarea i am rupt-o.
Mam...
Nu sunt mndr de mine... n alt ordine de idei, mrturisesc c nu
sunt ncntat c te-ai cstorit cu el, n locul lui Harold. Dar, draga mea,
pentru c-l iubeti att de mult, du-te dup el. i voi spune unde este
Michael, ca s v ducei s-l luai. Mi-e team c nu se simte prea bine n
acel internat... Poi mprumuta maina mea, desigur.

Mulumesc, mam.
Grant este un tnr frumos, seductor... n felul su puin cam aspru,
remarc Rosalind. tiu, Michael este la fel de ncpnat ca el. M ntreb
cum va primi
Grant asta... Nu-i va fi uor, draga mea...
Emily o privi cu un zmbet nduioat.
S n-ai nicio grij, m voi descurca, mam, o asigur ea. Tu m-ai
obinuit s triesc lng personaliti puternice.
Emily se afla la volanul Mercedesului imaculat al mamei sale, care te fcea
s te gndeti la o imens pisic alb ce se deplasa cu pruden pe strzile
nguste. Casele care mrgineau oseaua acoperit de polei semnau cu nite
cutii, toate la fel, i lipite unele de altele de-a lungul trotuarului. Cu toat
izolarea fonic a Mercedesului, Emily auzi uieratul strident al unui tren i
zgomotul vagoanelor de marf pe o cale ferat foarte apropiat.
Nu cunotea acest cartier din Pittsburgh i trebuise s se opreasc deja de
mai multe ori pentru a consulta planul oraului. Dintr-odat, zri ceea ce
cuta...
Inima i treslt de bucurie dar i de nelinite cnd recunoscu maina
albastr a lui Grant parcat n faa unei case. Opri Mercedesul n apropiere,
cobor i se ndrept spre ua casei.
Dup o clip de ezitare, ciocni. Trei bti uoare.
Cu inima palpitnd, atept.
Cel care-i deschise fu Grant. O privi cu rceal. Fr o vorb, se ddu
ntr-o parte pentru a o lsa s intre.
Ea ptrunse n camera de zi. O ncpere primitoare, confortabil, cu o
atmosfer clduroas. ncperea vecin era probabil buctria, dac ddeai
crezare mirosului de pui fript i de cartofi prjii, ce venea de acolo. Se auzea
vorbind o femeie printre vocile subiri de copii, care preau numeroi.
Grant o ajut pe Emily s-i scoat mantoul, pe care l ag ntr-un cuier

n perete.
Oh! mulumesc... murmur ea. Grant, am venit...
Tcu, avnd un nod n gt, gata s plng i ridic spre el o privire
imploratoare. El o privi o clip n tcere i inima i se nduio n faa
chipului delicat i tulburat, a acelor ochi albatri strlucind de nelinite.
Nu trebuia s vii, i spuse cu blndee.
Ba da, pentru c nu pot tri fr tine, Grant.
Ai putut totui tri fr mine opt ani, ba chiar erai gata s te cstoreti
cu un brbat bogat, i aminti el, cu o voce i mai blnd. Mama ta n-a greit,
Emily, cnd a afirmat c eu n-am avut niciodat nimic s v ofer, ie i lui
Michael.
tii c nu este adevrat. Nu trebuie s crezi tot ce spune mama.
tiu, dar uneori m gndesc c eti de prerea ei.
Mama este n stare s spun orice, singurul scop fiind s aib dreptate
i fr s se preocupe de rul pe care-l poate face. Cu toate acestea, este
capabil i s se ngrijeasc de alii, s fie foarte atent... tii, Grant, ea
regret sincer ceea ce s-a ntmplat.
n acea clip, o femeie cu forme pline i faa plcut, ncadrat de bucle
scurte crunte, iei din buctrie i se apropie de ei.
Bun ziua! spuse ea cu veselie.
i ntinse mna lui Emily, care i-o strnse.
Suntei mama lui Grant... Eu sunt Emily.
Ce bucurie s te cunosc n sfrit, Emily! Desigur, te cunoteam deja,
Grant mi-a vorbit att de mult despre dumneata... La fel i mama dumitale,
i apoi i-am vzut fotografiile n ziare.
Doamna Nichols avea, ca i fiul ei, ochi negri plini de vioiciune i n acest
moment strluceau de entuziasm. Vorbea cu o nsufleire comunicativ.
Totul n ea trda o personalitate de o for irezistibil.
Sunt fericit c Grant te-a luat de soie! relu ea.

Emily avu un sentiment de afeciune pentru aceast femeie fermectoare.


Ai cunoscut-o pe mama...
ntr-adevr. Grant i cu mine... ei bine, am avut o discuie puin cam
aprins, n legtur cu fotocopia acelui cec, pe care a adus-o aici. Tot ceea ce
s-a ntmplat ntre voi doi, este vina mea.
Ba nu... ncepu Grant.
Mama sa nu-l ls s vorbeasc.
Vezi Emily, eu sunt cea care a mprumutat banii aceia de la mama
dumnitale. Grant n-a tiut nimic.
Bnuiam c nu va accepta niciun ban i n acea perioad eram bolnav,
incapabil s-l ajut s-i urmeze studiile. Fetele mele erau nc acas. i
soul meu tocmai murise.
Avu o secund de tristee i relu foarte repede.
Mama dumitale m-a asigurat c aceast sum nu-i va lipsi niciodat i
c voi putea s i-o napoiez cnd vreau. A venit aici de mai multe ori i am
vorbit mult despre dumneata i despre Grant. Dup prerea sa, erai prea
tnr i Grant trebuia s-i termine studiile... Prea att de dornic s-l
ajute pe
Grant, nct n cele din urm am primit aceti bani.
Pentru fiul meu.
Ai fcut foarte bine, spuse Emily cu emoie.
S-ar spune c nu numai mamele bogate i influente se amestec n
viaa copiilor lor, puin cam mult, spuse Grant cu un zmbet uor.
Dac a fi putut prevedea toate problemele pe care soia ta i cu tine le
vei avea, n-a fi luat niciodat aceti bani, spuse doamna Nichols.
tiu, mam.
i apoi, Grant, ai muncit mult pentru a-i da napoi, cu o sum
frumoas ca dobnd... N-a fost un cadou.
Este adevrat.

Grant se ntoarse spre Emily i intensitatea privirii sale i tie respiraia.


Voi merge s-i mulumesc mamei tale pentru ajutor, declar el. Orice sar spune, mi-a dat ansa s-mi realizez visul i i-a permis mamei mele s-i
regseasc sntatea.
Doamna Nichols i ls singuri pentru a merge s-i supravegheze pe copii
i s pregteasc mncarea.
Imediat, Grant lu minile Emilyei.
Te iubesc, spuse el cu simplitate. Indiferent ce se ntmpl, te iubesc.
Este ceva mai puternic dect mine. Nu pot face nimic.
Ea i se arunc n brae.
Eram srac, Emily, relu el strngnd-o lng el, dar nu mi-a lipsit
niciodat nimic. Aveam dragostea i susinerea unei familii minunate.
Bineneles, viaa n-a fost ntotdeauna uoar, dar nu m-am gndit niciodat
la averea ta i tot aurul din lume n-ar fi ajuns pentru a m obliga s renun
la tine. Vreau s tii asta, draga mea. Pe tine te voiam. Numai pe tine.
tiu, Grant. N-ar fi trebuit s m ndoiesc niciodat.
Erai tnr... i eu eram un prost.
O srut cu pasiune. Profund tulburat, ea i rspunse la srut cu aceeai
nflcrare.

EPILOG
ntr-adevr, mama ta l-a trimis pe Michael la captul lumii, spuse
Grant.
Cldirile internatului se nlar n sfrit n faa lor, construite pe o
colin inaccesibil mainii. De acolo, se vedea un mic ora, n vale.
Texas! N-am auzit niciodat vorbindu-se despre acest ora.
Acolo, jos, trebuie s fie tribunalul, spuse ea, artnd cu mna o
construcie impozant care domina casele. i acolo, parcul de distracii
menionat n ghid... Poate vom avea timp s-l ducem acolo pe
Michael, nainte de a ne ntoarce la Austin s lum avionul...
Grant o prinse brusc de mn. Emily l privi i vzu strlucirea
neobinuit din ochii si. i aintise privirea asupra bieelului cu prul
foarte negru, care venea spre ei alergnd.
Mtu Emily!
Grant fcu un pas nainte i se opri.
Nu tiu deloc ce-i voi spune, Emily.
Vei gsi tu... i dac nu, nu spune nimic.
i ea se aplec pentru a-l primi pe copilul care i se arunc n brae.
Ai venit s m iei? M duci napoi acas? ntreb Michael gfind.
Da, dragul meu. Oh! da...
Emily l strnse n brae.
La rndul su, Grant ngenunche lng ei.
Michael, el este Grant Nichols, soul meu, spuse Emily.
Este domnul care te-a rpit din biseric, exclam
Michael, foarte entuziasmat.
l cercet pe Grant cu mult interes, de-abia ascultnd cu o ureche
rspunsul ncurcat al Emilyei.

Vei locui cu noi acum, ncheie ea mngind prul negru al bieelului.


Eti mulumit?
Da, foarte mulumit.
Grant nu spunea nimic. Tulburat, nu putea dect s-l soarb din ochi pe
Michael, aceast copie a lui nsui.
n aceast dup-amiaz, vom srbtori nceputul vieii noastre
mpreun! anun Emily. Vom vizita parcul de distracii din Texas. Numai
dac nu preferi altceva?
S mergem mai degrab la cinema, mtu Emily.
n ora ruleaz E.T.
Dar l-ai vzut deja de multe ori!
S mergem totui. Vrei s-i spun ceva? Un film bun, este i mai bun de
fiecare dat cnd l revezi, declar Michael pe un ton doct.
Emily i fcu cu ochiul lui Grant, care ncepu s rd.
Ai dreptate, fiule, spuse el. i mie mi place s revd filmele vechi.
Exist ntotdeauna ceva ce n-ai vzut nc...
Privirea lui Grant se ntlni cu cea a Emilyei i ea tiu c acea clip era
prima din viaa lor. Din adevrata lor via.
Sfrit