Sunteți pe pagina 1din 218

Jules

Verne

FRAII KJP

pulea, 1/enne ( 7X2X-7905) $i-a ctfifat iainta intenHaional* ca auton al io*tuutelo% de


aoentuni 4i caltonii.
T^aneunnd capitalele acestui lotnau nu pati nu ii aldtuni de frtaii tCip. Zk tu^enina ton, acurai fiind
pe nednept de o ciinca abominabila 41 un jaf t*KpA&iioa aloatonului ton., cpitanul tfitdon. Sau alatuni de
domnul ^au^Und, ain^unul cane a cnejut de ta nceput In cinstea <fi neuinooatia tor 41 cane a cneen- cat,
pnin tot cei-a 4tat n putina. 4 yaaea&cO, o dovada cane ta te-o 4i duina.i, maiaUd, au poi da nu te
nevoii cnd oei cu*h nite oameni mnaoi, medc/uni, de nuaic pot didttuqe vieile altona.faxa mocan da te
pede ct de puin.

Coperta: Walter Riess


Ilustraii: Dan Petcan
Redactor: Alice Raluca Petrescu
Tehnoredactare computerizat: Liuba Grecea

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei


VERNE, JULES
Fraii Kip / Julcs Verne; Trad.: Traian Finescu - Bucureti;
Corint, 2004 ISBN 973-653-571-1
I.Finescu, Traian (trad.)
821.133.1-31-135.1

Jules Verne LES FRERES KIP


Toate drepturile asupra acestei versiuni n limba romn sunt
rezervate Editurii CORINT, parte integrant a Grupului Editorial
Corint
Timbrul literar se pltete Uniunii Scriitorilor din Romnia Cont:
2511.1-171.1/ROL BCR, Sector 1

FRAII CKIP

Traducere de Traian Finescu

C ORINT
Bucureti, 2004

PARTEA NTI
I
T A V E R N A THREE MAGPIES 1

transformarea sa n colonie desprins de Coroan adminis- trndu-se


singur, Noua Zeeland mai era nc mistuit de febra endemic a aurului.
Tulburrile generate de aceast febr nu au fost la fel de distrugtoare ca
n unele provincii ale continentului australian. Totui, au dat natere la o
serie de frmntri ct se poate de regretabile, care au avut un efect
negativ asupra strii de spirit a populaiei celor dou insule.
Australienii i chinezii nu au fost singurii care s-au npustit ca un stol
de psri de prad asupra acestor pmnturi bogate. Americanii i
europenii se mbulziser i ei. i nu era de loc de mirare c echipajele
navelor comerciale cu destinaia Auckland, Wellington, Cristchurch,
Napier, Invercargill, Dunedin nu se artau destul de tari ca s poat
rezista acestei ispite de ndat ce
A

ajungeau n port... In zadar ncercau cpitanii s-i rein pe marinari, n


zadar ncercau autoritile maritime s-i ajute pe cpitani!... Marinarii
dezertau cu duiumul, iar radele erau nesate de vapoare care, clin lips de
oameni, nu puteau pleca. Printre ele, la Dunedin, n aceeai situaie
suprtoare se afla bricul englez James Cook.
Din cei opt marinari aparinnd personalului vasului doar patru nu l
abandonaser, ceilali patru splaser putina, ferm hotri s nu se lase cu
nici un chip adui napoi. La dousprezece ore dup dispariia lor se aflau
cu siguran departe de Dunedin, ndreptndu-se spre zcmintele
provinciei. Aflat n escal de cincisprezece zile, cu mrfurile mbarcate,
cu vaporul gata s porneasc spre larg, cpitanul nu reuise s-i
nlocuiasc pe fugari. Nici tentaia unui ctig gras, nici perspectiva unei
cltorii de doar cteva luni nu-i aduseser recruii dorii cu atta ardoare.
Mai mult, pe lng faptul c nu izbutise s momeasc pe nimeni,
cpitanul se temea c i cei patru rmai la bord s-ar putea ca, ntr-o bun
zi, s-i ia tlpia, ngrond numrul dezertorilor. Aa c, n vreme ce
el cuta pe de-o parte, eful su de echipaj, Flig Balt, cuta pe de alta, prin
crme, prin bordeluri sau prin casele cu camere de nchiriat.

La poalele oraului, dispus n amfiteatru pe o colin, se ntinde portul


n care au acces nave de toate tonajele, de cnd, pornind din fort
Chalmers, a fost amenajat un canal.
A

Intre tavernele care abund n acest cartier, una dintre cele mai
glgioase i mai pline de muterii era cea a lui Adam Fry, crciumarul de
la Three Magpies. Grsanul acesta rou la fa, mbrcat n culori
iptoare, nu fcea mai mult dect licorile chioare din spatele tejghelei
sale i nu era mai breaz dect clienii lui, nite napani i nite beivi cu
toii.
A

In seara aceea, doi consumatori stteau aezai la o mas mai ferit,


ntr-un col, n faa unei ocale de gin. Paharele erau mereu pline, iar sticla,
pe jumtate goal. Era limpede c cei doi i puseser gnd ru i nu aveau
s se lase pn cnd nu vor da pe gt i ultima pictur. Erau de pe bricul
James Cook, eful de echipaj Flig Balt i un marinar pe nume Vin Mod.
Mereu i-e aa de sete, Mod?... l ntreb Flig Balt pe invitatul su,
umplndu-i paharul fr picior.
Mereu, ntre mese, domnule Balt, rspunse acesta. Gin dup
whisky, whisky dup gin!... Asta nu te mpiedic s stai la taclale, s tragi
cu urechea la ce se vorbete n jurul tu, i s observi ce se ntmpl!...
Ochii se limpezesc, auzul se ascute, iar limba i se dezleag!...
Era un individ mai degrab scund dect nalt, ajuns la treizeci i cinci
de ani, mldios, numai muchi, semnnd cu un dihor, cu nas subire,
ochi vioi n care prea s ard o flacr alimentata cu alcool, bot ascuit,
ai fi putut spune, dini de roztoare, o fa viclean, inteligent. Prea
omul potrivit s te ajute s dai o lovitur, ca i tovarul lui care tia
foarte bine asta. Se preuiau reciproc i se bizuiau unul pe cellalt.
Ar trebui, totui, s isprvim o dat... izbucni Flig Balt cu voce
aspr, izbind cu pumnul n mas.
N-avem dect s alegem din grmad! i-o ntoarse Vin Mod.
i art spre grupurile ce beau, cntau, njurau prin aburii de

scurt, avea chipul unui om dumnos, pizma, rzbuntor. Se afla la prima


lui cltorie pe James Cook pe care fusese mbarcat ca ef de echipaj cu
cteva luni mai nainte. Originar din Queenstown, un port din Regatele
Unite, era irlandez prin natere (cel puin aa spuneau hrtiile). Dar,
cutreiernd mrile de peste douzeci de ani, nimeni nu-i mai
A

tia prinii, familia. In ceea ce privete serviciul, Flig Balt era un ef de


echipaj sever, contiincios i exact. Mai mult, ndeplinea i funciile unui
secund. Prin urmare, cpitanul Gibson considera c se poate baza pe el n
ceea ce privete detaliile, rezervndu-i exclusiv comanda bricului.
A

In realitate, Flig Balt nu era dect un ticlos n cutarea unei lovituri,


mpins de la spate de acest Vin Mod care exercita o influen detestabil
asupra lui, dominndu-1 de la nivelul unei superioriti incontestabile. i
poate c apruse, n sfrit, ocazia de a-i pune n aplicare planurile
criminale...
Ii repet, spuse marinarul, c n crma asta ai de unde alege. Vom
gsi aici oamenii de care avem nevoie, dispui s fac nego pe cont
propriu...
Ar trebui, observ Flig Balt, s tim de unde vin...
Ar fi inutil, de vreme ce vor merge unde vrem noi, metere Balt!...
Din moment ce-i vom recruta dintre muterii lui Adam Fry, putem avea
deplin ncredere n ei...
i, ntr-adevr, faima bombei n discuie era n afar de orice ndoial.
Poliia putea s-i arunce nvodul n acest local deocheat fr riscul de a
pescui vreun cetean cinstit care s nu fi avut de-a face cu ea. Dei
cpitanul Gibson ardea de nerbdare s-i completeze echipajul, n nici un
caz nu s-ar fi adresat clienilor din Three Magpies. Aa c Flig Balt se
ferise ca dracul de tmie s-i spun c avea de gnd s fac angajri n
taverna cu pricina.
Vreo douzeci de mateloi stteau pe bnci i pe scaunele fr speteaz
oameni din toat lumea, americani, englezi, irlandezi, olandezi,

putea i i azvrlea ntr-un col, 111 tambuchi", pentru a folosi o expresie


din argoul marinresc. Ua dinspre strad scria din balamale cu un
mieunat ca de pisic. Unii reueau s ias, izbin- du-se de ziduri, lovinduse de stlpi, dup care cdeau lai n mijlocul strzii. Mereu intrau ali
muterii care veneau s se aeze pe locurile rmase libere. Noii venii erau
ntmpinai cu saluturi grosolane i strngeri de mn att de clduroase,
nct ai fi zis c o s li se smulg braele din umeri. Camarazii se revedeau
dup o lung cltorie n zona zcmintelor din Otago. Desigur, uneori se
fceau auzite vorbe deocheate, glume deucheate, sudlmi, insulte care
treceau de la o mas la alta.
Flig Balt i Vin Mod nu ncetau s observe curioi toat aceast
adunare pestri, pndind momentul de a intra i ei n vorb, atunci cnd
avea s se iveasc prilejul.
De fapt, care e treaba? zise cu voce sczut, aezndu-se n aa fel
nct s fie ct mai aproape de eful de echipaj. Trebuie s nlocuim patru
membri ai echipajului care ne-au lsat balt... Ei bine, nu avem de ce s
plngem dup ei... oricum, nu ne-ar fi
A

urmat! Ii spun eu, doar aici vom gsi oamenii de care avem nevoie... S
mor spnzurat dac vreunul dintre mecherii de aici ar da cu piciorul unei
ocazii ca asta... S te mbarci pe un vapor pe cinste i s strbai Pacificul,
n loc s te ntorci la Hobart Town... cci rmne aa cum am vorbit, nu-i
aa?
Aa rmne, confirm Flig Balt.
Atunci, s numrm, continu Vin Mod. Patru dintre aceti biei
de isprav, buctarul Koa, tu i cu mine, mpotriva cpitanului, a celorlali
trei marinari i a musului, e mai mult dect
A

ne trebuie pentru a reui!... Intr-o bun diminea intri n cabina domnului


Gibson... cabina e goal! Cpitanul a disprut!... Aduni echipajul...,
lipsesc trei oameni!... Cteva valuri i-au mturat de pe punte n timpul
cartului de noapte... Se ntmpl chiar i pe vreme linitit... Dup care

din est sau din vest... i fiecare face bani frumoi, n locul ctigului de
nimic pe care, ndeobte, l bei nainte de a apuca s-1 ncasezi!
C zgomotul mpiedica, uneori, cuvintele lui Vin Mod s ajung la
urechile lui Flig Balt, asta avea prea puin importan. eful de echipaj
nu avea nevoie s l aud. Tot ceea ce i spunea amicul lui, i spunea el
nsui. O dat ce hotrrea fusese luat, tot ceea ce l interesa era cnd i
cum va fi pus n aplicare. Aa c singura observaie a sa fu urmtoarea:
Patru nou-venii, tu i cu mine, ase contra cinci, printre care i
musul... fie! Dar ai uitat c la Wellington urmeaz s se mbarce
armatorul Hawkins i fiul cpitanului?...
ntr-adevr... dac ajungem la Wellington, plecnd din Dunedin...
Dar, dac nu ajungem...
E treab de patruzeci i opt de ore, cu vnt prielnic, relu meterul
Balt, i dac nu e sigur c vom reui s dm lovitura n timpul
traversrii...
N-are importan!... strig Vin Mod. Nu trebuie s fii ngrijorat,
chiar dac domnul Hawk i fiul Gibson vor fi la bord!... Vor zbura pesta
bastingaj4 nainte de a-i da seama ce se ntmpl cu ei!... Important este
s recrutm nite camarazi crora s nu le pese de viaa unui om mai mult
dect de o pip uzat... nite viteji care s nu se team de spnzurtoare...
i trebuie s-i gsim aici.
Pi, atunci, s-i gsim, rspunse meterul Balt.
A

ncepur amndoi s scruteze cu mai mult atenie chipurile celor din


jur, dintre care, de altfel, o mare parte i priveau de mai mult vreme cu o
anume insisten.
Uit-te, spuse Vin Mod, la la de colo... vljganul care arat ca un
boxer... cu easta aia uria... Dac n-a fcut deja de zece ori mai mult
dect era nevoie ca s merite s fie spnzurat...
Da, rspunse meterul Balt, mi se pare destul de simpatic...
i cellalt... care n-a mai rmas dect cu un singur ochi, dar ce

N-o s le spunem i, la momentul potrivit, n-o s dea napoi de la


treab!... Dar ia uit-te la cel care intr acum!... Numai dup felul cum a
trntit ua n urma lui, i ai zice c simte poliia pe urmele lui!...
S-i facem cinste... spuse meterul Balt.
i pun rmag capul meu pentru o sticl de gin c n-o s ne
refuze...! Apoi, ursul de colo, cu plria impermeabil de marinar pus
strmb, prerea mea e c, de cele mai multe ori, a navigat pe fundul calei 5,
dect pe teuga6 din fa i c, de cele mai multe ori, a avut picioarele
legate, dect minile libere!...
Cert este c cei patru indivizi pe care pusese ochii Vin Mod artau ca
nite pungai gata de orice.
Mai rmnea s afle dac oamenii tia erau dispui s semneze un
angajament, dac nu cumva tocmai dezertaser de pe navele lor, dac nu
se pregteau s schimbe bluza de marinar cu vesta unui cuttor de aur.
Ori, n-aveau cum s se lmureasc n aceast privin dect dup ce vor
sta de vorb pe ndelete, stropind conversaia cu gin sau cu whisky, la
alegere.
Ei... prietene... nu bei un pahar cu noi? l mbie Vin Mod pe cel
care tocmai intrase, fcndu-i loc la masa lor.
Dou... dac nu v e cu suprare, rspunse marinarul, pocnind din
limb.
Trei... patru... o jumtate de duzin... i chiar o duzin, dac i s-a
uscat gtlejul att de tare!
Len Caiinon acesta era numele lui sau, cel puin, numele pe care i1 ddea se aez fr multe mofturi, dovedind c o duzin ar fi fost
tocmai msura care i se potrivea. Apoi, nelegnd ct se poate de bine c
cei doi nu se apucaser s-i potoleasc setea dac lucrul acesta era cu
putin doar pentru ochii lui frumoi i nfiarea lui chipe, ntreb
cu un glas dogit de butur:
Care-i treaba?

oamenilor lui... port de ata Ilobart Town, n sfrit tot ceea ce poate ispiti
un marinar cruia-i place s petreac n timpul escalelor... i fr hrtii de
artat comisariatului din port... Vor ridica ancora chiar a doua zi, n zori,
dac echipajul va fi complet... i, dac, cine tie, mai are i civa prieteni
aflai la ananghie care vor s se mbarce, e de ajuns s-i arate, dac se afl
la aceast or n taverna Three Magpies... Len Cannon i privi pe Flig
Balt i pe tovarul su ncruntnd din sprncene. Ce nsemna de fapt,
aceast ofert?... Ce se ascundea
A

n spatele ei?... In sfrit, orict de avantajoas ar fi prut, Len Cannon,


le-o retez scurt:
Nu...
Faci o mare greeal!... l atenion Vin Mod.
Se poate... dar asta e!
i am putea s tim i noi de ce?
M nsor!...
Ei! Nu mai spune!
Da... cu Kate Verdax... o vduv...
Ah! Prietene, ripost Vin Mod btndu-1 pe umr, dac va fi
vreodat s te nsori, apoi nu cu Kate Verdax o vei face, ci cu Kate
Gibbet... vduva care-i pune treangul de gt!...
Len Cannon izbucni n rs i-i goli paharul dintr-o nghiitur. Totui,
n ciuda insistenelor meterului Balt, i meninu refuzul, se ridic i se
altur unui grup zgomotos unde avea loc un schimb de cuvinte de o
violen ieit din comun.
Altul la rnd, spuse Vin Mod pe care un prim eec nu era de natur
s l descurajeze.
De data asta, l ls pe meterul Balt i se duse s se aeze lng un
marinar aflat ntr-un ungher al ncperii. Nici acesta nu arta mai bine
dect Cannon, dar prea mult mai puin comunicativ, prefernd, fr
ndoial, s stea de vorb doar cu sticla lui o conversaie interminabil

Pentru cazul n care l-ar nregistra n catastiful echipajului nostru...


Kyle este numele meu, rspunse marinarul, dar l pstrez pentru o
ocazie mai bun...
Dac se va ivi, prietene...
Totdeauna se ivete una!
i Kyle i ntoarse spatele lui Vin Mod pe care acest al doilea refuz l
fcu s fie mai puin ncreztor. Crma asta a jupnului Adam Fry era ca
o burs, iar cererea era mult mai mare dect oferta ceea ce i lsa prea
puine anse de a ajunge la un rezultat pozitiv. ntr-adevr, i ncercarea
de a recruta doi clieni angajai ntr-o aprig disput n ceea ce privete
achitarea ultimei ocale de gin consumate, cu ultimul lor bnu, ddu, la
rndul ei, gre. Sexton, un irlandez, i Bryce, un american, mai degrab se
duceau pe jos pn in Irlanda, respectiv n America, dect s se mbarce,
chiar dac ar fi fost vorba de iahtul Maiestii Sale sau de cel mai grozav
crucitor din Statele Unite...
Alte cteva tentative de angajare nu reuiser nici ele, chiar dac
beneficiar de largul concurs al lui Adam Fry, aa c Vin Mod se ntoarse
destul de pleotit la masa lui Flig Balt.
Nimic de fcut?... ntreb acesta, dup ce arunc o scurt privire
spre mutra plouat a prietenului su.
Nimic de fcut, metere Balt.
Nu mai sunt i alte bombe prin preajm?
Ba sunt, rspunse Vin Mod, dar, dac n-am fcut nici o scofal
aici, n-o s facem nici n alt parte.
Flig Balt nu i putu reine o njurtur, nsoit de o lovitur de pumn
zdravn care fcu s tresalte paharele i sticlele. Planul lui era ameninat
s eueze?... Nu va reui s introduc patru oameni de ncredere, alei pe
sprncean, n rndurile echipajului bricului James Cook?... Va fi obligat
s-1 completeze cu patru marinari cinstii i de isprav care l vor sluji pe
cpitanul Gibson?... Iar marinarii buni vor fi la fel de greu de gsit ca i
cei ri, i aveau s treac, fr ndoial, sptmni bune, nainte ca bricul,

care s dea pe datorie, chiar dac ar fi fost vorba doar de civa penny. Ii
datorau doi ilingi i aveau s-i plteasc aceti doi ilingi sau va
interveni poliia i-i va reine acolo unde mai fuseser reinui nu doar o
singur dat, pentru lovituri, injurii i alte diverse infraciuni.
Patronul de la Three Magpies, prevenit de chelner, i reclama
drepturile, n vreme ce Sexton i Bryce nu reueau s se achite, chiar dup
ce se scotociser cu srg prin buzunare, la fel de goale pe ct erau de plini
de whisky i de vin stpnii lor. Poate c, n aceast ocazie, intervenia lui
Vin Mod, cu banii n mn, ar fi fost eficace i cei doi marinari ar fi
acceptat civa piatri ca avans
A

pentru ctigurile viitoare?... i ncerc norocul i fu trimis frumuel la


dracu... mprit ntre dorina de a fi pltit i neplcerea de a pierde doi
clieni, dac acetia se mbarcau de a doua zi pe James Cook, Adam Fry
nu-i veni deloc n ajutor, aa cum sperase.
Atunci, vznd toate astea, meterul Balt i ddu seama c nu mai
aveau nici o ans i i spuse lui Vin Mod:
S mergem...
Da... ncuviin Vin Mod... E de-abia nou!... Hai la Old Brothertf
sau la Good Seeman8... sunt la doi pai de-aici, i s mor spnzurat dac
i de data asta ne vom ntoarce cu coada ntre picioare la bord.
n vremea asta, Adam Fry trecuse de la vorbe grele la ameninri.
Sexton i Bryce ori pltesc, ori vor dormi n arestul poliiei. Chelnerul
primi chiar ordinul de a se duce s-i caute pe policemen9, care nu sunt
deloc rari n cartierul acesta deocheat. Flig Balt i Vin Mod se pregteau,
aadar, s plece mpreun cu el cnd trei sau patru vljgani venir s se
posteze n faa uii, nu att pentru a-i mpiedica pe cei dinuntru s ias,
ct ai mpiedica pe eventualii nepoftii s intre.
Evident, marinarii acetia erau de partea camarazilor lor. Lucrurile
urmau s ia curnd o ntorstur proast i seara avea s se ncheie, ca n
attea rnduri, cu o ncierare pe cinste.

Bineneles c cei aproape o jumtate de duzin de muterii bei turt,


care zceau prin coluri, incapabili s se ridice n picioare, nu aveau cum
s se amestece n ncierare.
Oricum, nici meterul Balt, nici Vin Mod nu mai aveau cum s
prseasc ncperea.
Ar trebui, totui, s-o tergem... zise primul dintre ei. O s plou cu
scatoalce pe-aici...
Cine tie, rspunse cellalt. S-i lsm s se bat... Poate c vom
avea i noi un ctig din btaia asta.
i, cum amndoi vroiau s aib un ctig, dar nu i pierderi, se grbir
s se adposteasc n spatele tejghelei.
Lupta se cldea cu arme albe, dac aceast expresie se poate aplica
picioarelor i pumnilor combatanilor. Desigur, cuitele nu ntrziar s
apar i n-ar fi fost prima oar nici ultima cnd sngele ar fi curs la
Three Magpies. Se prea c Adam Fry i chelnerul aveau s fie copleii
de numrul atacatorilor i redui la neputin, dac unii dintre muterii nu
ar fi srit n aprarea lor. ntr-adevr, cinci, ase irlandezi, cu gndul de ai asigura un credit pe viitor, li se alturar.
Hrmlaia era de-a dreptul infernal. Meterul Balt i Vin Mod,
ncercnd de bine, de ru, s se adposteasc, de-abia reueau s se
fereasc de paharele i de sticlele ce ncepuser s zboare prin aer din
toate prile. Se pocneau, zbierau, rcneau. Rsturnar lmpile care se
stinser i sala nu mai fu luminat dect de felinarul exterior, ncastrat n
arcada de la intrare.
n cele din urm, cei patru care erau cei mai nverunai, Len Cannon,
Kyle, Sexton, Bryce, dup ce atacaser, se vzur silii s se apere. Mai
nti, nici crmarul, nici chelnerul nu erau nite nceptori n ale
boxului. Nite croee teribile i culcar la podea pe Kyle i pe Bryce, cu
maxilarele pe jumtate sfrmate, dar, cu chiu cu vai, acetia se ridicar
i se aruncar din nou n lupt, ncercnd s-i scape camarazii din
minile irlandezilor care-i nghesuiser ntr-un col.

Aa c, netulburai de nimeni, cei din crm i vzur n linite de


treab, pocnindu-i srguincioi mutrele. Btlia era din ce n ce mai
nverunat, cele dou tabere turbaser, parc, de furie.
Mesele fuseser rsturnate. Se pocneau cu scaunele. Cuitele ieir din
buzunare, revolverele, de la bru i ncepur s se aud mpucturi.
n vremea asta, crciumarul, din ce n ce mai nghesuit, tot ncerca s
ias, ba pe ua de la strad, ba prin curtea din dos, cnd o duzin de
ageni nvlir n ncpere, exact prin ua din spate. De ndat ce fuseser
anunai de trectori c n crma lui Adam Fry era jale mare, o i pornir
ntr-acolo, dar fr s se grbeasc, cu pasul msurat i tacticos al
poliistului englez, ajungnd acolo ntr-un numr suficient de mare pentru
a putea asigura ordinea public. Mai mult, se prea c nu fceau nici o
diferen ntre cei
A

care atacau i cei care se aprau. Intrau toi n aceeai oal. In felul acesta,
arestndu-i pe toi cei de fa, puteau fi siguri c nu scap nimeni dintre
cei vinovai. Apoi, dei sala era vag luminat, poliitii i recunoscur
numaidect, printre cei mai zurbagii dintre zurbagii, pe Len Cannon, pe
Sexton, pe Kyle i pe Bryce pe care-i mai bgaser la rcoare. Aa c,
presimind ce-i ateapt, cei patru napani se pregtir s-i ia tlpia,
prin curte. Dar, de fapt, unde s se duc? N-o s pun sticleii mna pe ei
chiar n ziua urmtoare?...
Atunci interveni Vin Mod, exact la momentul potrivit, aa cum i
spusese meterului Balt i, n vreme ce ceilali se luptau cu poliitii
pentru a favoriza fuga celor mai compromii dintre ei, se apropie de I>en
Cannon i i opti:
Toi patru pe James Cookl...
Sexton, Bryce i Kyle l auzir.
Cnd pleac? ntreb Len Cannon.
Mine, de cum se face ziu...
i, cu toate eforturile vajnicilor poliiti mpotriva crora, de comun

BRICUL JAMES COOK

Bricul James Cook avea o capacitate de dou sute cincizeci de tone, o


nav solid, cu o velatur puternic, o cal destul de larg, ceea ce i
asigura stabilitatea, pupa foarte liber, prova, nlat, comportndu-se
excelent n larg, indiferent de vitez, cu arborada puin nclinat. Foarte
iute, ferindu-se sprinten de valuri, atingea fr s-i pese unsprezece noduri
pe or pe vnt prielnic. Personalul su dup cum se tie din conversaia
relatat mai sus era alctuit dintr-un cpitan, un ef de echipaj, opt
matrozi, un buctar i un mus. Naviga sub pavilion britanic, avnd ca port
de ata Hobart Town, capitala Tasmaniei care ine de continentul
australian, una dintre cele mai importante colonii ale Marii Britanii.
Trecuser deja zece ani de cnd James Cook naviga fr rgaz de-a
lungul coastei n vestul Pacificului, cltorii norocoase i bnoase, graie
priceperii cpitanului su n ale pilotajului i ale comerului, Harry Gibson
fiind n egal msur un bun marinar i un bun comerciant.
Ajuns la vrsta de cincizeci de ani, nu prsise niciodat bricul ele la
ieirea acestuia din antierele din Brisbane. i revenea un
9

sfert din profit, celelalte trei aparinnd domnului Hawkins, armatorul din
Hobart Town. Afacerile lor prosperau, iar nceputurile acestei ultime
cltorii i ndrepteau s spere ntr-un ctig gras.
Familiile celor doi erau strns legate de mult vreme, Harry Gibson
navignd de cnd se tia pentru casa Hawkins. Locuiau n Hobart Town
n acelai cartier. Domnul i doamna Hawkins nu aveau copii. Domnul i
doamna Gibson aveau un singur fiu, n vrst de douzeci i unu de ani,
hrzit comerului. Cele dou soii se vedeau n fiecare zi, ceea ce le
fcea s ndure mai uor desprirea, cci n perioada aceea armatorul se
afla la Wellington, unde urma s nfiineze o agenie comercial
mpreun cu Nat Gibson, biatul cpitanului. De acolo, James Cook
trebuia s-i duc la Hobart Town, dup ce avea s-i completeze

oceanele mpreun, trecnd de pe un vapor pe altul, dezertnd atunci cnd


se vedeau n imposibilitatea de a da o lovitur, i sperau s-i ating
scopul pe parcursul ultimei cltorii a lui James Cook, nainte ca bricul
s se ntoarc la Hobart Town.
ntr-adevr, cpitanul Gibson avea deplin ncredere n Flig Balt,
nelat de zelul prefcut i de asigurrile de devotament ale acestuia. n
raport permanent cu echipajul, se strduise din rsputeri s-i exercite
influena asupra echipajului. Pentru tot ceea ce privea navigaia i partea
comercial, Harry Gibson se bizuia exclusiv pe el. De altfel, neavnd
ocazia s o dovedeasc, poate c Flig Balt nu era un marinar att de bun
pe ct pretindea c este, dei susinea c navigase chiar i n calitate de
secund.
Oamenii care nu urmaser exemplul camarazilor lor, Hobbes,
Wickley, Burnes, aparineau acelei categorii de oameni de isprav,
disciplinai i curajoi pe care un cpitan poate conta n orice
A

mprejurare. In ceea ce-i privete pe dezertori, cpitanul n-avea de ce s-i


regrete, dac n-ar fi fost nlocuii de pungaii pe care Vin Mod tocmai i
recrutase n taverna Three Magpies. Se tie cine sunt, i vom vedea la
treab. Din echipaj mai fceau parte un mus i un buctar. Musul Jim era
un biat de paisprezece ani dintr-o familie de muncitori oneti care locuia
n HobartTown. Aceasta l ncredinase cpitanului Gibson. Era un biat
de treab cruia i plcea ce fcea; agil i brav, avea s ajung un marinar
de ndejde. Domnul Gibson se purta printete cu el, iar Jim avea o mare
afeciune pentru el.
Ct despre buctarul Koa, aparinea acelui tip de indigeni care fac
parte din cea de-a doua ras de indigeni, indivizi de talie mijlocie, cu
pielea de mulatru, robuti, muchiuloi i supli, cu prul cre, din care
este alctuit, n general, clasa oamenilor de rnd la mauri. la sfritul
acestei prime cltorii pe care o fcea la bordul bricului n calitate de
meter buctar, Harry Gibson avea de gnd s se descotoroseasc de

tabere. Dar era posibil ca Flig Balt s reueasc s pun stpnire pe nav
ntre Dunedin i Wellington...
James Cook, aflat n cabotaj de patru luni, efectuase transporturi n
diferite posturi unde i mbarcase i i debarcase ncrctura cu frahturi 10
avantajoase. Dup ce intrase succesiv n porturile Malikolo, Merena i
Eromanga din Noile Hebride11, apoi la Vanua Linon din Insulele Fiji,
urma s se ntoarc la Wellington, unde l ateptau domnul Hawkins i
Nat Gibson. Apoi avea s se ndrepte spre Noua Guinee, bine
aprovizionat cu tot soiul de nimicuri pentru btinai, i va aduce de acolo
sidef i copra (miez de nuc de cocos, sfrmat i uscat la soare, pregtit
pentru extracia uleiului) de zece, dousprezece mii de piatri. De acolo
vor reveni la Hobart Town... n aceeai sear, Flig Balt i povesti
cpitanului cum se petrecuser lucrurile, cum profitase de o ncierare
pentru a-i scpa pe Len Cannon i pe ceilali din ghearele poliiei. Vor
vedea mai ncolo cte parale fceau... De obicei, capetele astea
nfierbntate se linitesc cnd ajung n larg... Una peste alta, eful de
echipaj socotea c fcuse o treab bun.
Vd eu mine, zise cpitanul Gibson.
Da... mine, rspunse meterul Balt i ar fi mai bine s-i lsm s
doarm pn diminea...
Bineneles. De altfel, brcile sunt pe palani, i, dac nu se arunc
peste bord...
Imposibil, cpitane... I-am trimis n cal i n-or s ias de acolo
dect atunci cnd vom pleca...
A doua zi, n zori, cpitanul Gibson se pregti s ridice ancora. Actele
erau n regul, aa c nu mai era nevoie s coboare pe uscat. Atunci fu
nevoie s i cheme pe noii recrui pe punte.
Vin Mod ridic chepengul i cei patru marinari urcar pentru manevre.
Perfect treji, nu manifestau n nici un fel intenia de a fugi.
Totui, atunci cnd se prezentar n faa cpitanului, domnul Gibson

afara tavernelor din port nu aveau, cci cei care ineau tavernele aveau, n
acelai timp, i odi de nchiriat.
Atunci cnd Len Cannon, Sexton, Kyle i Bryce se duser la pupa,
domnul Gibson zise, cltinnd din cap:
Nu prea-mi miroase-a bine, Balt, nu cred c ai avut mn bun...
S vedem, cpitane... s-i vedem la treab...
Va trebui s-i supraveghezi, ndeaproape!...
Desigur, domnule Gibson. Totui, nu sunt nite nepricepui, dup
cte mi-a zis un ofier de pe West Pound, aflat aici n escal.
eful de echipaj minea cu neruinare. Nici un ofier nu-i vorbise
despre aceti patru oameni, dar afirmaia lui nu putea fi controlat i
domnul Gibson n-avea nici un motiv s-1 suspecteze c nu spune
adevrul.
Vom avea grij s nu-i punem de cart mpreun, spuse cpitanul:
cei doi englezi cu Hobbes i Wickley, irlandezul i americanul cu Burnes
i Vin Mod... Aa e mai sigur...
Am neles, cpitane; i, v repet, o dat ajuni n larg, nu se vor da
napoi de la treab...
Domnul Gibson se ntoarse la prora, lng omul care se afla la crm,
n vreme ce Flig Balt se duse la pupa, pentru a ridica ancora i a porni
spre larg, de ndat ce pnzele vor fi potrivite.
Domnul Gibson ddu comenzile. Cele dou gabiere, trinca,
A

focurile i brigantina fur fixate pe rnd. In timpul acestei manevre se


dovedi c Len Cannon i camarazii si tiau meserie i, atunci cnd
trebuir s se urce pn pe barele papagalilor", o fcur ca nite oameni
care nu mai au nimic de nvat din ndatoririle unui gabier.
eful de echipaj reveni la prora.
Totul e pregtit? l ntreb domnul Gibson.
Totul, cpitane.
James Cook o porni atunci, apropiindu-se de chei al crui vrf urma

Cu siguran nici Flig Balt, nici Vin Mod nu avur nici o ndoial
n aceast privin poliitii cu pricina erau dintre cei pe care i
vzuser n ajun n crma lui Adam Fry. Len Cannon i camarazii lui
riscau, aadar, s fie recunoscui i cine tie dac nu cumva James Cook,
interpelat i somat s se opreasc, nu ar fi fost obligat s i predea pe
marinarii de la 77iree Magpies?...
Ia urma urmei, cpitanul Gibson, dei nu renunase la ideea unei
supravegheri stricte, considera n avantajul su s i pstreze, ceea ce i
permitea s ias n larg i ar fi fost pus n mare ncurctur clac ar fi
trebuit s-i dea pe mna poliiei. Aa c, dup ce Flig Balt i spuse n dou
cuvinte ce se ntmpl, accept ca Vin Mod s-i trimit n cabina
echipajului pe I>en Cannon, pe Sexton, pe Kyle i pe Bryce, nainte ca
acetia s fie nhai de ageni.
Jos... jos! le opti Vin Mod.
Aruncar o privire iute spre chei, pricepur i se npustir spre
chepeng. De altfel, prezena lor pe punte nu mai era indispensabil, omul
de la crm era de ajuns pentru a ndrepta bricul spre enal, fr s fie
necesar s manevreze pnzele.
James Cook continu s se apropie de chei i chiar mai mult dect o
fac de obicei vasele, cci trebui s evite un steamer 12american care sfia
aerul cu uierturile lui puternice. Poliitilor le veni atunci foarte uor si cerceteze pe cei de pe punte i, dac
I>en Cannon i ceilali n-ar fi fost fcui s dispar, ar fi fost recunoscui
i numaidect debarcai.
Dar poliitii nu-i zrir i bricul putu s ptrund n enal, de ndat
ce steamer-ul le ls cale liber. Nu mai aveau de ce se teme, i cei patru
marinari urcar din nou pe punte.
James Cook, ajutat de briz, navig fr nici o dificultate printre
malurile nverzite. Era de-abia ora nou cnd bricul trecu pe lng Port
Chalmers i iei n larg. Apoi, cu murele la babord, urc de-a lungul

Distana dintre Dunedin i Wellington, prin strmtoarea care desparte


cele dou mari insule, este sub patru sute de mile. Va reui, oare, Flig
Balt, n timpul acestei scurte cltorii, s-i pun n aplicare planurile, s
pun stpnire pe bric, descotorosindu-se de cpitan i de oamenii lui, i
s-1 duc n acele zone ndeprtate ale Pacificului, unde ar fi fost n
deplin siguran?...
Se tie cum avea de gnd s procedeze Vin Mod: domnul Gibson i cei
credincioi lui vor fi atacai prin suiprindere i aruncai peste bord nainte
de a avea timp s se apere. Dar, nc de acum, era necesar ca Len Cannon
i camarazii si s fie convini s participe la acest complot ceea ce, cu
siguran, nu avea s fie prea greu s-i trag, mai nti, de limb n
legtur cu acest subiect, s vad ce cred, iar apoi s-i asigure sprijinul
lor. Asta inteniona Vin Mod s fac, pentru ca n noaptea urmtoare s
poat trece la treab.
Pe la ceasurile unsprezece, muntele Herbert, aflat puin mai nainte de
portul Oamarul, i art creasta umflat ce se nla la cinci mii de
picioare deasupra nivelului mrii. In momentul acela, la crm era
Hobbes. Flig Balt se plimba de la catargul cel mare pn la pupa, de
fiecare parte a rufului13. Ali doi marinari, Burnes i Bryce se duceau i se
ntorceau de-a lungul bastingajului, fr s schimbe o vorb. Vin Mod i
Len Cannon se aflau mpreun sub vnt i conversaia lor nu putea fi
auzit de nimeni.
Atunci cnd Jim, musul, se apropie de ei, l expediar destul de brutal,
ba chiar, ca msur de siguran, Balt l trimise s frece almurile
habitaclului.
n ceea ce-i privete pe ceilali doi camarazi ai lui Len Cannon care nu
erau de cart, acetia preferau s stea la aer, dect n atmosfera ncins din
cabin. Buctarul Koa, pe teuga din fa, i nveselea cu glumele lui fr
perdea i cu strmbturile lui cumplite. n vreme ce Koa, simindu-se
mpins instinctiv de o atracie absolut fireasc spre Sexton i amicul
acestuia, punea bazele unei strnse prietenii, Vin Mod se ocupa de Len

Cu att mai bine pentru armator!


Pentru armator... sau pentru altcineva!... Pn atunci, n-avem
dect s stm cu braele ncruciate n timp ce el i vede de drum i
aduce bani frumoi.
Azi, totul merge bine, rspunse Len Cannon, dar, mine, ...cine
stie...?
Mine... poimine... mereu!... strig Vin Mod, btndu-1 pe umr
pe Len Cannon. i nu e mai bine aa, dect s fi rmas pe uscat?... Unde
ai fi fost acum, camarazii ti i cu tine... dac nu
erai aici?...

La Thvee Magpies, Mod...


Nu... Adam Fry v-ar fi aruncat n strada, dup cum v-ai purtat cu
el... Apoi, poliia ar fi pus laba pe voi, pe toi patru... i, cum nu aprei,
bnuiesc, pentru prima oar n faa unui tribunal, v-ar fi cadorisit cu dou
luni bune de odihn n nchisoarea din Dunedin.
A

nchisoare n ora sau vapor e tot una, replic Len Cannon care nu
prea s se fi mpcat cu soarta lui.
Cum... exclam Vin Mod, nite marinari s spun aa ceva!...
N-a fost ideea noastr s navigm, declar Len Cannon. Fr
ncierarea asta urt de ieri, am fi fost deja pe drumurile din Otago...
Ca s suferii..., s muncii pe brnci... s crpai de foame i de
sete, prietene, i pentru ce?...
S ne mbogim! ripost Len Cannon.
S v mbogii... n zcmintele aurifere?... zise Vin Mod. Dar nu
mai e nimic de pescuit acolo!... Nu i-ai vzut pe cei care vin napoi de
acolo?... Pietricele cte vrei, poi s-i umpli buzunarele ca s nu te ntorci
cu ele goale!... Ct despre pepite, recolta s-a sfrit i nu cresc de pe o zi
pe alta...
tiu eu pe unii crora nu le pare ru c i-au prsit vasul pentru
zcmintele din Clutha...

el!
VA

Dar cum... clac nu e proprietarul vasului...


Cteodat, poi ajunge...
Ei! Crezi c prietenii mei i cu mine avem un cont deschis la banca
din Dunedin, ca s-1 putem cumpra?...
Nu... dar, n sfrit, oricnd se poate ntmpla o nenorocire... Dac
domnul Gibson ar dispare... ntr-un accident... dac ar cdea peste bord...
se ntmpl i celor mai buni cpitani... Un talaz... nu-i trebuie mai mult
ca s nu mai fii... i noaptea... fr ca nimeni s-i dea seama... Apoi,
dimineaa, nu mai e nimeni...
Len Cannon l privi drept n ochi pe Vin Mod, ntrebndu-se dac
nelege bine spusele acestuia.
Cellalt continu:
i, atunci, ce se ntmpl... Cpitanul este nlocuit i, n cazul
acesta, secundul este cel care preia comanda navei sau, dac nu exist
secund, locotenentul...
Iar dac nu exist locotenent... adug Len Cannon... cobornd
vocea, dup ce i ddu un cot interlocutorului su, dac nu exist
locotenent... eful de echipaj...
Aa cum zici, prietene, i, cu un ef de echipaj ca Flig Balt, ajungi
departe...
Nu unde trebuie s ajungi?... insinu Len Canno, privind pe furi n
jur.
Nu... ci unde vrei s ajungi, rspunse Vin Mod, acolo unde se fac
afacerile adevrate... unde sunt ncrcturi pe cinste... sidef, copra,
mirodenii... toate n calea lui Little Girl.
Cum asa... Little GirP
Va fi noul nume al lui James Cook... un nume drgu, nu-i aa,
i care poart noroc!

El va comanda James Cook? ntreb Len Cannon care, n mod


evident, ar fi preferat s nu fie sub ordinele nimnui.
Ei, da... mii de draci! replic Vin Mod. Trebuie s avem i un
cpitan!... Numai c tu, Len, camarazii ti i noi toi vom fi armatorii!...
Ne-am neles, Mod... De ndat ce voi fi singur cu Sexton, Bryce
i Kyle, o s le zic despre trebuoara asta...
Vin Mod i explic de ce era nevoie s dea lovitura nainte de a ajunge
la Wellington, unde aveau s se mbarce domnul Hawkins i Gibson fiul...
Cu doi oameni n plus, afacerea ar fi fost mai puin sigur... n orice caz,
dac nu n noaptea asta, atunci n urmtoarea... nu mai trziu... sau vor
avea mai puini sori de izbnd. Len Cannon pricepu foarte bine cum
sttea treaba. La cderea serii avea s-i previn pe camarazii lui de care
rspundea ca de sine nsui. Din momentul n care eful de echipaj va
prelua comanda, i vor da ascultare efului de echipaj... Dar, mai nti,
Flig Balt trebuia s confirme tot ceea ce i spusese Vin Mod...
Pe la opt, n vreme ce Len Cannon era la timon, Flig Balt, ieind din
ruf, se ndrept spre pupa. Cpitanul era i el acolo, aa c trebuiau s
atepte s se retrag n cabin, dup ce avea s dea comenzile pentru la
noapte. Briza din nord-vest sufla nc, dei se mai nmuiase la apusul
soarelui...
Marea fgduia s fie frumoas pn dimineaa...
n sfrit, totul mergea bine la bord. Bricul urma s-i modifice ruta
de-abia pe la trei, patru dimineaa, atunci cnd va fi n dreptul portului
Akaroa. Aa c, dup ce arunc o ultim privire spre orizont i spre
pnze, cpitanul se ndrept spre cabina lui care se afla n partea din fa a
rufului. Convorbirea dintre Flig Balt i I^en Cannon nu dur mult. eful
de echipaj confirm punct cu punct
A

propunerea lui Vin Mod. Fr jumti de msuri... II vor arunca pe


cpitan peste bord, dup ce vor da buzna n cabina lui, i, cum nu se
puteau bizui pe Hobbes, Wickley i Burnes, i vor trimite dup el, s-i in

S-a fcut, aprob Len Cannon, fr cea mai mic ezitare i fr cea
mai mic mustrare de cuget.
Dup care, lsndu-1 pe Vin Mod la crm n locul lui, se duse spre
pror, ca s-i pun la curent cu afacerea pe Sexton, Bryce i Kyle. Ajuns
lng mizen14, n zadar i cut pe Sexton i pe Bryce. Ar fi trebuit s fie
de cart, dar nici unul, nici cellalt nu se aflau acolo. Wickley, pe care l
ntreb, se mulumi s dea din umeri.
Unde sunt?
A

In cabin... bei mori... amndoi!...


Ah! Bestiile! opti Len Cannon. Sau mbtat ca porcii i-n noaptea
asta n-ai ce s faci cu ei!
O dat cobort n cabin i gsi pe camarazii lui sforind de zor.
A

Ii zgli... Nite bestii, ntr-adevr!... terpeliser o sticl de gin din


cambuz15 i o goliser pn la ultimul strop... Imposibil s-i trezeti din
aceast beie pn n zori... Imposibil s le comunici planul lui Vin
Mod!... Imposibil s te bazezi pe ei pentru a-1 pune n aplicare nainte de
rsritul soarelui, cci fr ei, lupta era inegal!...
V putei nchipui ct de tare i iei din fire Flig Balt cnd afl cele
ntmplate. Vin Mod reui cu mare greutate s l potoleasc, i el nsui iar fi vrut spnzurai pe aceti beivi nenorocii. Dar, n sfrit, nu era totul
pierdut... Ceea ce nu s-a putut face n noaptea asta, se va face n noaptea
urmtoare...
A

In momentul n care Harry Gibson urc pe punte, de cum se crp de


ziu, constat c oamenii de cart erau la post, iar bricul naviga n direcia
dorit, la travers de Christchurc, dup ce depise peninsula Banks.
Ziua aceea, cu data de 27, se anuna frumoas. Vntul, totui, avea
tendina de a se liniti, aa c bricul avea s parcurg o distan mai mic
dect n ajun. Se prea c nu avea s ajung la noapte la Wellington. Pe la
cinci dup-amiaza se aflau doar n dreptul nlimilor din Ben More, la
sud de micul port Flaxburne.

de hac, ca i musului. Dup executarea planului, vor rmne la bord doar


autorii crimei, nici un martor, iar James Cook, ntinzndu-i scotele16, se
va ndrepta cu toate pnzele sus spre acea parte a Pacificului aflat la est
de Noua Zeeland.
La opt cpitanul urma s se retrag n cabina lui, dup ce l va lsa pe
eful de echipaj s se ocupe de cart. Atunci, nu vor avea altceva de fcut
dect s supravegheze traficul navelor la intrarea
A

n strmtoare. In rest, noaptea era senin i nici o pnz nu se arta la


orizont. nainte de ora opt, ns, o dr de fum fu semnalat la tribord 17 n
spate, i nu dup mult vrerme se zri un steamer ce depea capul
Campbell. La nceput, Vin Mod i Flig Balt nu se sinchisiser de el. Cu
siguran, dup ct de repede nainta, avea s depeasc n curnd bricul.
Era un aviso18 care nu-i coborse nc drapelul. Or, chiar n clipa aceea,
se auzi o mpuctur i pavilionul britanic se ls n jos din vrful
brigantinei.
Harry Gibson rmsese pe punte. Avea s rmn atta vreme ct se
va zri acest aviso care se deplasa pe aceeai rut ca i James Cook} fie
c avea intenia de a traversa strmtoarea, fie c destinaia sa era
Wellington?... Asta se ntrebau Flig Balt i Vin Mod, nu fr o oarecare
nelinite i, chiar, o oarecare nerbdare, ntr-att de tare se grbeau s
rmn singuri pe punte. Trecu un ceas. Domnul Gibson, aezat n
apropierea rufului, nu prea s aib de gnd s se retrag. Discuta cu omul
de la crm, Hobbes, i observa aviso-ul.
V dai seama de dezamgirea lui Flig Balt i a complicilor lui, o
dezamgire care se transform, curnd, n furie. Nava englez si
ncetinise viteza si aburii neau prin coul de evacuare.

ff

De ce mergea cu vitez redus?... Se produsese un accident n sala


mainilor?... Sau, mai degrab, nu vroia s intre noaptea n portul
Wellington, cile de acces fiind destul de dificile?...
Len Cannon, Sexton, Kyle, Bryce se gndir, mai nti, c aviso-ul

totui, ct de mnioi erau eful de echipaj i Vin Mod. Era imposibil s


acioneze n noaptea aceasta, iar a doua zi bricul va ancora la Wellington.
Dac s-ar fi npustit asupra cpitanului Gibson i a celor trei marinari, ar fi
fcut zgomot. Acetia ar fi rezistat, ar fi ipat, iar ipetele lor s-ar fi auzit pe
aviso care se afla doar la dou, trei lungimi de cablu...
Ce ghinion!... mormia Vin Mod. N-avem ce face!... Am putea s-o
ncurcm, dac ncercm ceva!
Se lumin de ziu. James Cook trecuse de Blenheim, situat pe
litoralul de la Tawai Punamu, n partea de vest a strmtorii; apoi se
apropiase de limba de pmnt Nicholson care se ntinde la intrarea n
golful Wellington. n sfrit, la orele ase dimineaa, ptrunse in golf n
acelai timp cu aviso-ul i ancor n mijlocul portului.
LA WELLINGTON

Oraul Wellington este construit n extremitatea sud-vestic a Insulei


de Nord, n dreptul unui golf n form de potcoav. Bine adpostit de
vnturile din larg, greu poi gsi un loc mai bun unde s-i arunci ancora.
Dac James Cook nu-i legase parma de chei, asta se ntmplase numai
pentru c domnul Gibson vroia s-i mpiedice oamenii s dezerteze.
Febra aurului fcea ravagii la Wellington ca i la Dunedin i n celelalte
porturi neo-zeelandeze. Mai multe nave se aflau n imposibilitatea de a
porni n larg. Cpitanul Gibson trebuia, aadar, s-i ia toate msurile de
precauie necesare pentru a-i pstra echipajul complet, chiar i cu acei
recrui de la Three Magpies pe care bucuros i-ar fi schimbat cu alii. De
altfel, escala sa la Wellington avea s fie de foarte scurt durat doar
de douzeci i patru de ore.
Primele persoane care primir vizita lui au fost domnul Hawkins i Nat
Gibson. Cpitanul coborse pe uscat de ndat ce sosise, i la orele opt se
i afla n biroul domnului Hawkins, situat la captul uneia intre strzile
care dau n port.
Tat!

sntos tun, foarte vioi, foarte activ, foarte priceput i foarte ndrzne n
afaceri.
Se tie c se bucura de o situaie nfloritoare la Hobart Town i ar fi
putut s se retrag oricnd, la averea lui. Dar, dup ce muncise o via
ntreag, nu se putea obinui cu gndul s stea de-o parte, cu burta la soare
i s nu fac nimic. Aa c, pentru a-i dezvolta flota care cuprindea i alte
vase, nfiinase aceast filial la Wellington, mpreun cu un asociat,
domnul Balfour. Nat Gibson devenea angajatul principal, beneficiind de o
parte din profit, de ndat ce James Cook avea s-i ncheie cltoria.
Fiul cpitanului Gibson, atunci n vrst de douzeci i unu de ani,
inteligent, serios, era iubit att de prinii lui, ct i de domnul Hawkins.
E drept, acesta din urm i cpitanul erau legai att de intim, nct Nat
Gibson putea s-i contopeasc n aceeai dragoste.
A

nflcrat, plin de rvn, entuziast, atras de lucrurile frumoase, era un


adevrat artist, dovedind, n acelai timp, reale aptitudini
A

pentru comer. nalt peste medie, cu ochi negri, pr i barb castanii,


inut elegant, purtare degajat, fizionomie simpatic, plcea de la prima
vedere, avea numai prieteni. Pe de alt parte, nu putea exista nici o
ndoial c, o dat cu vrsta, avea s devin un brbat hotrt i energic.
Mai voluntar dect tatl lui, era mai aproape, n ceea ce privete
caracterul, de doamna Gibson.
A

In timpul lui liber, Nat Gibson se ocupa cu plcere i mult gust de


fotografie. n timpul ederii sale la Wellington, luase numeroase
instantanee din ora i din mprejurimi.
Dup ce i-l prezent domnului Balfour pe cpitan, domnul Hawkins
se ntoarse n biroul lui, urmat de domnul Gibson i de fiul acestuia. La
nceput, vorbir despre Horbart Town. Chiar n ajun sosise o scrisoare de
la doamna Hawkins, iar cele ale doamnei Gibson ateptau de cteva zile
sosirea lui James Cook la Wellington. Cpitanul i citi corespondena.
Totul era n regul i toat lumea era sntoas acas.

Chiar cu vitez medie, relu cpitanul, drumul dintre Noua


Zeeland i Noua Irland este destul de scurt...
i mai ales n anotimpul sta, ntri domnul Gibson. Oceanul este
linitit pn la ecuator, vntul este potrivit. Sunt de acord cu tine, n-avem
de ce s ntrziem, doar dac, nu cumva, escala noastr la Port Praslin va
trebui prelungit...
Nici vorb, Gibson. Am primit, de la corespondentul nostru,
domnul Zieger, o scrisoare ct se poate de linititoare n aceast
A

privin. In arhipelag ne ateapt un stoc mare de filde i copra, aa c


vom putea ncrca bricul repede i fr nici o dificultate.
Domnul Zieger este gata s preia marfa noastr?... ntreb
cpitanul.
Da, prietene, i i repet, sunt sigur c totul va merge ca pe roate.
Nu uita, Hawkins c, dup Port Praslin, bricul se va ndrepta spre
Kerawara...
E o chestiune de douzeci i patru de ore, Gibson.
Ei bine, tat, interveni Nat Gibson, putem s stabilim durata
cltoriei. Cte zile de escal la Port Praslin i la Karawara?...
Zece, aproximativ.
i drumul de la Wellington la Port Praslin?
Tot att.
i ntoarcerea n Tasmania?...
La fel... chiar mai degrab, mai puin, dect mai mult.
Aproape o lun.
Aadar, n dou luni i jumtate, s-ar putea ca James Cook s
ajung napoi la Hobart Town...
Iar la nceputul anului cele dou familii s fie, din nou, mpreun...
Dou familii care nu sunt dect una! inu s sublinieze domnul
Hawkins.
Armatorul i cpitanul i strnser minile cu afeciune.
Dragul meu Gibson, spuse atunci domnul Hawkins, vom prnzi

In continuare, rspunse cpitanul Gibson. Este un om vrednic


care-i cunoate bine atribuiile.
i echipajul...?
Vechi marinari, nimic de zis.
i cei pe care i-ai angajat la Dunedin?...
Nu-mi inspir nici o ncredere, dar n-am gsit alii mai buni.
Aadar, James Cook va porni la drum?...
A

Chiar mine, dac nu pim i aici ce-am pit la Dunedin. In clipa


de fa, nu e deloc bine pentru cpitanul unui vas comercial s ancoreze n
porturile din Noua Zeeland!
In momentul n care cpitanul se referise la eful de echipaj, domnul
Hawkins nu i putuse reine un gest semnificativ.
Dac i-am vorbit despre Flig Balt, relu el atunci, am fcut-o
pentru c nu mi-a lsat o impresie prea bun atunci cnd l-am angajat n
Hobart Town.
Da... tiu, rspunse cpitanul, dar temerile tale nu sunt
A

deloc justificate... i face treaba cu srg, oamenii s-au nvat s l


asculte, i, i repet, serviciul la bord nu a lsat deloc de dorit.
Dup cum se vede, ncrederea pe care Flig Balt i-o inspira lui Harry
Gibson, ncredere ct se poate de nepotrivit, era deplin, ntr-att de bine
reuise acest farnic s-i fac jocul, ca i Vin Mod. De aceea, atunci
cnd domnul Hawkins l ntreb din nou dac era sigur de cei patru
marinari care nu dezertaser, cpitanul rspunse:
Vin Mod, Hobbes, Wickley, Burnes sunt marinari de ndejde i ce
n-au fcut la Dunedin, nu vor ncerca nici aici.
Vom ine cont de asta la ntoarcere, declar armatorul.
Aa c, relu cpitanul, nu din cauza lor le-am interzis oamenilor
s coboare pe uscat... ci din cauza celor patru recrui.
i domnul Gibson i relat n ce mprejurri venir la bord Len
Cannon, Sexton, Kyle i Bryce, fugrii de poliitii din Dunedin, dup o

Domnul Hawkins, domnul Gibson i fiul acestuia prsir agenia,


coborr pe chei, chemar una dintre ambarcaiunile utilizate pentru
transport n incinta portului i se deplasar la bordul bricului.
Fur primii de eful de echipaj, venic ndatoritor, venic amabil fa
de care domnul Hawkins, linitit de declaraiile cpitanului, se art ct se
poate de binevoitor.
Hobbes, Wickley i Burnes, cei trei marinari care navigau de mai
muli ani pe James Cook, fr s fi oferit niciodat vreun motiv de a se
plnge de ei, primir felicitri din partea domnului Hawkins care i adres
cteva vorbe i lui Vin Mod.
In ceea ce i privete pe noii venii, domnul Hawkins se mulumi s-i
salute cu un simplu bun ziua".
Dup o or pe parcursul creia domnul Hawkins i domnul Gibson
cercetar mpreun cheltuielile de cltorie, cpitanul anun c bricul va
ridica ancora n zorii zilei urmtoare. Armatorul i Nat Gibson se vor
ntoarce n cursul serii s-i ocupe cabinele n care, n prealabil, le vor fi
transportate bagajele. Totui, nainte de a cobori din nou pe chei, domnul
Gibson l ntreb pe Flig Balt dac nu dorete s mearg n ora:
Nu, cpitane, rspunse eful de echipaj. Prefer s rmn la bord... e
mai prudent... s supraveghez oamenii...
Ai dreptate, Balt, rspunse domnul Gibson. Trebuie, totui, ca
buctarul s se duc dup provizii...
O s-1 trimit, cpitane, i, dac e nevoie, mpreun cu doi
marinari.
Totul fiind stabilit, aceeai barc ce-i adusese pe armator i pe
nsoitorii si i transport napoi pe chei. De acolo se ntoarser n
cldirea n care se afla agenia i n care, totodat, locuia i domnul
A

Balfour. Se aezar cu toii la mas. In timpul prnzului, discutar despre


afaceri. Pn acum, cltoria lui James Cook fusese dintre cele mai

Vezi, prietene, adug domnul Hawkins, amndoi suntem posedai


de demonul fotografiei i nu le dm pace oamenilor pn nu pozeaz n
faa obiectivului!... Aa c trebuie s te predai de bun voie!...
Dar am deja dou, trei portrete acas, la Hobarl Townl...
i-o s mai ai nc unul, spuse Nat Gibson i, pentru c noi plecm
mine, domnul Balfour va avea grij s-1 expedieze mamei cu urmtorul
curier.
S-a fcut, se declar de acord domnul Balfour.
Vezi tu, tat, relu tnrul, un portret e ca un pete... N-are valoare,
dect dac e proaspt!... Gndete-te puin, ai acum cu zece luni mai mult
dect pe vremea cnd ai plecat din Hobart Town i sunt sigur c nu mai
semeni cu ultima ta fotografie, cea care e aezat pe polia cminului din
camera ta...
Nat Gibson avea unul dintre acele aparate portative care dau negativul
n cteva secunde. Domnul Gibson iei foarte bine, dup prerea fiului
lui, atunci cnd acesta examin clieul a crui copie urma s fie lsat
domnului Balfour.
Domnul Hawkins, cpitanul i Nat prsir atunci cldirea pentru a
procura tot ceea ce era necesar pentru o cltorie n larg de nou pn la
zece sptmni.

Pe la ora ase, domnul Hawkins, cpitanul i Nat Gibson se ntoarser


pentru masa de sear; apoi, dup ce i luar rmas bun de la domnul
Balfour, fur condui la bordul bricului pregtit s ridice ancora in zori.

V
INSULA NORFOLK

Era ora ase dimineaa cnd James Cook iei n larg cu toate pnzele
sus. Aceast prim zi se scurse n condiii agreabile. Domnul Hawkins i
Nat Gibson, aezai n apropierea rufului, se lsaser n voia acelei senzaii
delicioase de care te simi cuprins atunci cnd te afli pe o nav n mers. O
jumtate din echipaj era de cart n fa, cealalt se odihnea n cabin, dup
ce i primise raia de diminea.
De cnd James Cook prsise portul din Wellington, ansele de a pune
mna pe el se diminuaser n mod considerabil. Flig Balt i Vin Mod
discutau frecvent n legtur cu subiectul acesta. i n ziua aceea, la ora
prnzului care i adunase n ruf pe domnul Hawkins, pe Nat Gibson i pe
cpitan, purtau aceeai discuie. Vin Mod se afla la crm i nu exista
riscul s fie auzii de marinarii de cart n fa.
Ah! Blestematul acela de aviso!... nu contenea s repete Vin Mod.
Numai el ne-a mpiedicat s dm lovitura!... Vreme de douzeci i patru de
ore btute pe meche nenorocitul sta de vapor ne-a stat n coast!... Dac
comandantul lui va fi vreodat spnzurat de catarg, voi cere s trag de
frnghia care i va strnge gtul!... Nu putea s-i vad de drum, n loc s
navigheze alturi de bric?... Dac n-ar fi fost el, James Cook s-ar fi
descotorosit de mult de cpitan i de oamenii lui!... Ar fi zburdat pe apele
din est, cu o ncrctur pe cinste pentru Tonga sau Fiji...
Toate astea... sunt doar vorbe! observ Flig Balt.

vor este s navigheze pentru propriul lor interes i nu pentru interesul


domnului Hawkins!
Toate astea... sunt doar vorbe, i repet... zise Flig Balt, dnd din
umeri. Putem spera c va apare ocazia?...
Da!... Da!... afirm Vin Mod care ncepea s se nfurie vznd ct
de descurajat era eful de echipaj. Va apare i vom ti s profitm de ea!...
i dac nu astzi, nici mine... mai trziu... n regiunea de la rmul
arhipelagului Fiji sau chiar n mijlocul arhipelagului... acolo unde poliia
nu-i bag nasul n afacerile tale!... S presupunem, de exemplu c, ntr-o
sear, armatorul i ali civa, Gibson fiul, doi, trei marinari, nu se mai
ntorc la bord... Bricul pornete din nou la drum, nu-i aa?...
i toate aceste gnduri criminale, Vin Mod, vorbind n oapt, le turna,
ca s zicem aa n urechea lui Flig Balt. Hotrt s nu-1 lase s se nmoaie,
hotrt s nu l lase s dea napoi, hotrt s l fac s mearg pn la
capt, nu-i putu reine o njurtur cumplit, atunci cnd eful de echipaj
i ddu pentru a treia oar att de puin ncurajatorul lui rspuns:
Toate astea... sunt doar vorbe... nimic altceva dect vorbe!
Vin Mod mai trase nc o njurtur, i mai ngrozitoare care,
de data asta, se auzi pn n sala rufului.
Domnul Gibson, ridicndu-se de la mas, apru n spate.
Ce s-a ntmplat?... ntreb el.
Nimic, domnule Gibson, rspunse Flig Balt, bricul a fost zglit
brusc i era ct pe-aci s-1 rstoarne pe Vin Mod cu picioa- rele-n sus...
Am crezut c-o s zbor peste bastingaj!... adug marinarul.
Vntul este puternic, oceanul agitat, spuse domnul Gibson, dup ce
cercet dintr-o ochire pnzele.
Briza pare s-i schimbe direcia spre vest, observ Flig Balt.
A

ntr-adevr, un pic... Ne putem apropia, totui, de uscat.


Apoi, dup ce ddu acest ordin care fu de ndat executat,
domnul Gibson intr din nou n ruf. Dup-amiaza, mpins n continuare de

vntul se transforma n furtun, urmau s aib un refugiu pe timpul nopii,


pentru c, pe la ceasurile ase seara, bricul va fi la adpostul Aucklandului. Aa c era de preferat s nu se abat din drum.
A doua zi, pe un vnt mai moderat i pe un ocean mai puin ostil, bricul
trecu prin dreptul unei alte rade, mai vast dect cea de la Auckland, rada
de la Kaipara, n fundul creia a fost nlat
A

Port Albert. In sfrit, douzeci i patru de ore mai trziu, ntruct vntul
se domolise n mod simitor, dup un parcurs de aptezeci, optzeci de
mile, depiser nlimile Manngani Bluf, golful Ho- kianga, limbul Beef,
capul Van Diemen. Oceanul se deschidea liber dinaintea etravei22 pn la
labirintul arhipelagurilor Tonga, Hebridelor, Solomon, aflate ntre Ecuator
i Tropicul Capricornului.
Sub razele arztoare ale soarelui, oceanul prea s fiarb, ca i cum apa
ar fi fost supranclzit n straturile ei inferioare. Pnzele se umflau n
btaia vntului i James Cook lsa o dr subire de spum n urma lui.
i, dimineaa, cum domnul Hawkins, Nat Gibson i cpitanul discutau
despre ceea ce este firesc s se discute n timpul unei cltorii n largul
oceanului, despre cum era vremea i despre cum avea s fie, domnul
Gibson spuse:
Nu cred c o s in...
i, de ce, m rog? ntreb armatorul.
Vd la orizont nite nori, semn c se va strni curnd vntul... sau
m nel eu, i nc foarte tare.
Dar nu se ridic, observ domnul Hawkins, sau, dac se ridic
puin, se mprtie numaidect...
N-are importan prietene, n cele din urm se vor ngroa, iar norii
aduc vntul...
Care ne va fi prielnic, adug Nat Gibson.
Oh! exclam cpitanul. N-avem nevoie de-un vnt prea puternic.

Puin mai trziu, tnrul art cu mna o trmb negricioas ce se


ntindea deasupra liniei orizontului, spre nord-vest. Nu putea fi confundat
cu un nor. Era fumul unui steamer care venea n vitez spre bric. nainte de
a trece un ceas, cele dou vapoare aveau s fie unul lng cellalt.
Harry Gibson avea binoclul la ochi i, la douzeci de minute dup ce
fusese semnalat steamer-ul, consider c poate afirma c era o nav
francez. Nu se nela i atunci cnd bastimentul se afla la doar dou mile
de James Cook, pe picul23 brigantinei sale se nl pavilionul tricolor.
Bricul rspunse imediat, arbornd pavilionul Regatelor Unite. Steamer-ul
acesta de opt, nou sute de tone, foarte probabil o nav carbonier, trebuia
s aib ca destinaie unul dintre porturile Noii Olanele.
Pe la unsprezece i jumtate, se afla la cteva ancabluri 24 i se apropie
i mai mult, ca i cum ar fi avut intenia de a intra n vorb. La bordul
bastimentului nu se vedea c s-ar face pregtiri pentru a lansa o barc la
ap, aa c ntrebrile i rspunsurile se puser i se ddur prin portavoce, conform uzajului. i iat ce discutar cei de pe steamer cu cei de pe
bric, n englez:
Numele vasului?...
James Cook, din Hobart Town.
Cpitan?...
Cpitan Gibson. i voi?...
Assomption25, din Nantes, cpitan Foucault.
ncotro?
Spre Sydney, Australia. i voi?...
Spre Port Praslin, Noua Irland.
i venii de la Auckland?...
Nu, de la Wellington. i voi?...
De la Amboine des Moluques.
Ai navigat bine?...

Nu tim nimic.
S-ar putea ca Wilhemina s pluteasc la ntmplare, dup ce a fost
lovit de o furtun...
S-ar putea, ntr-adevr.
V-am ruga s fii cu ochii n patru cnd strbatei partea asta a
oceanului.
Vom fi.
i acum, drum bun, cpitane Gibson.
Drum bun, cpitane Foucault.
O or mai trziu, James Cook, de pe puntea cruia steamer-ul nu se
mai zrea, crmi spre nord-est, ndreptndu-se spre Norfolk.
Un patrulater aproape uniform pe trei dintre laturile sale, n vreme ce
linia litoralului se rotunjete, se nal i modific spre nord-est aceast
uniformitate; n cele patru unghiuri, punctele How, Nord Est, Rocks i
Rochy, mai n exterior, un pisc, Pitt Mount, nalt de aproximativ o sut de
picioare aceasta este forma geometric a insulei Norfolk, situat n
aceast parte a Pacificului, la 2902' latitudine sud i 10542' longitudine
est.
Insula aceasta are un perimetru de doar ase leghe i, la fel ca toate
semenele ei de pe ntinsul oceanului, este nconjurat de un inel de coral
care o apr aa cum un zid mprejmuitor apr o fortrea.
La patru zile dup ce lsase n urm Noua Zeeland, James Cook fcu
cunotin cu insula Norfolk. Dup-amiaza, omul de cart semnal o creast
ce se contura la nord-est. Era Pitt Mount i, pe la cinci, bricul se afla n
apropierea extremitii dinspre nord- est a insulei Norfolk.
n cursul cltoriei, domnul Gibson ceruse ca partea aceasta a
Pacificului s fie supravegheat cu atenie. Dar James Cook nu ntlnise
nici o epav n drumul lui. Misterul dispariiei vasului olandez
Wilhelmina rmnea de neptruns.

James Cook era aproape la fel de imobil ca si cnd ar fi fost ancorat. Nici
un curent de aer nu l mica din loc; pnzele atrnau n strngtoarele lor,
revrsndu-se n falduri groase. Dac se pornea vntul, nu aveau altceva
de fcut dect s le lase s cad, pentru a porni din nou la drum. Aa c
domnul Gibson i pasagerii lui, lipsii de orice grij, se puteau desfta n
voie, bucurndu-se de seara aceasta minunat sub cerul senin, neumbrit de
nici un nor.
Dup mas, domnul Hawkins, cpitanul i Nat Gibson se duser s se
aeze la pupa.
Tat, zise atunci Nat Gibson, mi dai voie s iau barca?...
Dar ce vrei s faci?...
S pescuiesc printre stnci... Mai sunt dou ore pn se ntunec...
Este un moment prielnic i nu m voi ndeprta de bric.
Nu exista nici un inconvenient, pentru a nu satisface dorina tnrului.
Doi marinari, mpreun cu el, erau de ajuns pentru a ntinde nvodul i a
susine cu pontili barca de bancurile de corali.
A

ntruct apele acestea erau foarte bogate n pete, nu aveau s se ntoarc


fr o prad bogat.
De altfel, domnul Gibson consider potrivit s ancoreze n locul acesta.
Curentul se ndrepta, mai degrab, spre sud-est, aa c i trimise ancora la
o lungime de 35 de brae27, desfurnd lanul i fixnd-o n nisipul din
adncuri.
Dup ce barca fu gata, Hobbes i Wickley se pregtir s l nsoeasc
pe Nat Gibson. Erau, dup cum tim, doi marinari de isprav n care
cpitanul putea avea deplin ncredere.
Du-te, atunci, Nat, i spuse el fiului su, i ncearc s nu te prind
noaptea pe acolo...
A

Ii fgduiesc, tat.

se foloseasc de grapin28 pentru a rmne lng recif. Nici un curent


submarin nu nfiora apa, nici mcar resacul29. Barca rmase nemicat, de
ndat ce scoaser vslele din ap.
Dup un ceas de stat n preajma bancurilor, barca era n msur s
aduc atta hran ct s ajung echipajului pentru dou zile. Petele
abund n apele acestea limpezi, nesate de plante marine la adpostul
crora miun crustaceele, molutele, langustele, crabii, creveii, helivele,
ovulii, scoicile comestibile i pare s nu se sfreasc niciodat, cu toate c
amfibiile, focile i celelalte l consum n cantiti enorme.
Printre petii prini n nvod, o varietate extraordinar de specii, care
de care mai strlucitor colorai, Nat Gibson i cei doi marinari adunar mai
multe perechi de blenii30. Blenia este un animal bizar, cu ochii deschii n
vrful capului, cu flcile ngropate adnc sub piele, avnd culoarea cenuie
a inului, care triete n ap, alearg pe plaj i sare pe stnci cu micri de
oposum sau de cangur.
Era ora apte. Soarele asfinea i ultimele lui licriri purpurii se
stingeau pe vrful Pitt Munt.
Domnule Nat, spuse Wickley, nu e timpul s ne ntoarcem la
bord?...
Aa ar fi prudent, adug Hobbes. Uneori se pornete, la ceasul
sta, un vnticel dinspre uscat i, dac bricul poate profita de el, nu trebuie
s l facem s atepte.
Strngei nvodul, spuse tnrul, i s ne ntoarcem p e James Cook.
Dar m tem c nu-i vom putea aduce domnului Hawkins vntul pe care mi
1-a comandat.
Nu, declar, Hobbes, nici mcar ct s umfle bereta unui marinar!...
Dinspre larg nu vine nici un nor... adug Wickley.
S ne ntoarcem... ordon Nat Gibson.
Dar, nainte de a se ndeprta de banc, se ridic n partea din spate a
ambarcaiunii i parcurse cu privirea toat marginea recifurilor din jurul

ar fi pulut ca, n cazul n care coca n-ar fi fost distrus n ntregime, o parte
din carcas s poat fi vzut la nord sau la sud?...
Aa c cei doi marinari cercetar coasta pe o ntindere de mai
A

multe mile. In zadar. Nu vzur nici o prticic din goeleta semnalat de


steamer.
Wickley i Hobbes se pregtir, aadar, s apuce vslele cnd, pe una
dintre stncile desprinse de rm, Nat Gibson avu impresia
c deslueste o form omeneasc. Cum se afla la o distant de
i

aproximativ o mil i cum ncepea s se ntunece, se ntreb dac nu


cumva se neal. Era un om atras pe mal de apariia brcii?... Oare nu
cumva omul acela fcea semn cu braele, chemnd n ajutor?... Era
aproape cu neputin s i dai seama.
Zrii ceva acolo?... l ntreb Nat Gibson pe cei doi marinari,
artnd spre stnc.
Wickley i Hobbes privir n direcia indicat. In clipa aceea,
ntunericul se aternu deplin peste partea aceea a rmului i forma
omeneasc, dac form omeneasc era, dispru.
N-am vzut nimic... spuse Wickley.
Nici eu... declar Hobbes.
Totui, relu Nat Gibson, cred c nu m-am nelat. Acolo era un
om... adineauri?...
Credei c ai vzut un om?... ntreb Wickley.
Da... acolo... n vrful stncii aceleia... i i mica braele...
Probabil c i striga... dar vocea lui nu putea ajunge pn aici...
Sunt multe foci pe plaj la apusul soarelui, observ Hobbes, i cnd
una dintre ele se ridic, o poi confunda uor cu un om...
Sar putea, spuse Nat Gibson i, de la distana asta..., e posibil s m
fi nelat...
A

In momentul de fa, insula Norfolk este locuit?... ntreb Hobbes.

La bord! comand Nat Gibson. Este foarte probabil ca bricul s se


afle i mine n locul acesta, i vom cerceta cu binoclurile tot rmul la
lumea zilei.
Cei doi marinari ncepur s vsleasc. n douzeci de minute, barca se
ntoarse la James Cook. Apoi, ntruct continua s nu aib ncredere ntr-o
parte din echipajul su, cpitanul avu grij s urce barca pe punte. Domnul
Hawkins se bucur ca un copil cnd vzu ct de rodnic fusese pescuitul i,
cum era interesat de ichtiologie, putu s studieze n voie bleniile, specie
din care, pn acum, nu inuse vreodat un exemplar n minile sale.
Nat Gibson i povesti tatlui su ceea ce i se pruse c zrise n
momentul n care se pregtea s se ndeprteze de bancurile de corali.
Cpitanul i armatorul acordar o mare atenie celor afirmate de tnr.
E posibil ca pe-aici, prin apropiere, s se afle nite pescari, remarc
Flig Balt, care lua i el parte la discuie.
ntr-adevr, rspunse armatorul, n-ar fi deloc de mirare n partea
asta a anului... Ai vzut vreo ambarcaiune n spatele recifului?... i
ntreb cpitanul fiul.
Nici una, tat.
Atunci, eu cred, interveni din nou eful de echipaj, c domnul Nat sa nelat... Se lsase, deja, noaptea... Deci, dup prerea mea, cpitane,
dac se pornete vntul, am face bine s ridicm ancora.
Era de la sine neles c Flig Balt, deja enervat de prezena la bord a
domnului Hawkins i a lui Nat Gibson, era ct se poate de ngrijorat de
perspectiva mbarcrii la bord a altor noi pasageri. n aceste condiii ar fi
fost constrns s renune la planurile sale ceea ce nu admitea cu nici un
pre. Complicii lui i el erau ferm hotri s pun mna pe nav nainte de
a ajunge n Noua Irland.
Totui, urm cpitanul, dac Nat nu s-a nelat, clac exist nite
naufragiai pe coasta asta a insulei Norfolk i de ce n-ar fi cei de pe
Wilhelmina?... , atunci trebuie s i salvm... Consider c nu mi-a face

Ei bine, tat, eu am convingerea c ziua asta nu va fi pierdut...


Nu eti de aceeai prere, Hawkins? ntreb cpitanul, ntorcnduse spre armator.
Sunt absolut de acord, rspunse domnul Hawkins.
Cnd se ntoarse la prova, Flig Balt i povesti lui Vin Mod tot ceea ce
fusese discutat i tot ceea ce fusese hotrt. Marinarul nu se art mai
mulumit dect eful de echipaj. La urma urmei, poate c lui Nat Gibson i
se nzrise... Poate c nici un naufragiat de pe Wllhelmina nu se refugiase
pe coasta Insulei Norfolk... Aveau s afle rspunsul la aceast ntrebare n
mai puin de dousprezece ore.
Noaptea era destul de ntunecoas, era lun nou. O perdea de cea
acoperea constelaiile. Totui, pmntul se zrea confuz undeva, la vest, o
mas ceva mai nchis la culoare, aproape de linia orizontului. Pe la
ceasurile nou, o briz uoar fcu apa s clipoceasc n jurul bricului, iar
acesta naint cu un sfert de cablu. Briza aceasta ar fi putut fi folosit
pentru a porni spre nord, cci i schimbase direcia dinspre sud-est. Dar
cpitanul nu reveni asupra hotrrii sale i bricul rmase ancorat. Domnul
Hawkins, domnul Gibson i fiul lui se aflau la pupa. Deloc grbii s se
retrag n cabinele lor, se bucurau de rcoarea serii, dup zduful de peste
zi. Or, era nou i douzeci i cinci cnd Nat Gibson, ridicndu-se i
privind spre uscat, fcu civa pai spre babord i exclam:
Un foc!... Se vede un foc!...
Un foc?... repet nencreztor armatorul.
Da, domnule Hawkins.
i n ce direcie?...
n direcia stncii pe care mi s-a prut c vd un om...
ntr-adevr, declar cpitanul.
Acum v dai seama c nu mi s-a prut! strig Nat Gibson.
Un foc ardea n partea aceea, un foc de vreascuri din care se
nlau flcri mari i trmbe de fum gros.
A

Tnrul intr n ruf i iei cu o carabin. Se auzir trei detunturi al


cror ecou se ntoarse de pe rm pe James Cook. n acelai timp unul
dintre marinari agit de trei ori un felinar mare nlat n vrful catargului
mizenei.
Nu le mai rmnea altceva de fcut dect s atepte s se fac ziu.
Atunci, James Cook avea s intre n legtur cu cei de pe insula Norfolk.

VI
CEI DOI FRAI

n zori, o cea destul de dens acoperea linia orizontului spre vest. Din
litoralul Insulei Norfolk de-abia se putea deslui perdeaua de stnci. Fr
ndoial, pcla avea s se risipeasc. Vrful Pitt Maunt-ului se nla
deasupra negurei, scldat deja de razele soarelui. Mai mult, naufragiatul
sau naufragiaii nu aveau de ce s fie ngrijorai. Dei bricul nu se zrea
nc, nu auziser i nu vzuser n timpul nopii semnalele de rspuns?...
Nava nu ridicase ancora i, ntr-un ceas, barca sa avea s fie trimis spre
uscat.
De altfel, domnul Gibson prefera, nu fr motiv, ca nainte de a trimite
o ambarcaiune la ap, nlimea s se desprind din cea. Acolo se
aprinsese focul, acolo urmau s se arate cei care ceruser ajutor bricului
James Cook. Desigur, nu aveau nici mcar o pirog, altfel ar fi venit de
mult la bord.
Briza dinspre sud-est ncepuse s se nfiripe. Civa nori, alungii pe
linia cerului i a apei, artau c vntul se va ntei n cursul dimineii. Fr
motivul care l reinea la mal, domnul Gibson ar fi dat ordin pentru
manevrele de plecare.
Puin nainte de ora apte, baza bancului de corali, de-a lungul creia

Instrumentul trecu n minile cpitanului care constat


prezena a dou persoane n picioare pe ultimele stnci de la marginea
insulei. Nu mai era nici urm de cea, aa c-i puteai deslui cu ochiul
liber. Nu putea exista nici o umbr de ndoial, unul dintre ei era cel pe
care l zrise Nat Gibson n ajun.
Barca cea mare la ap! comand cpitanul.
i, n acelai timp, la ordinul lui, Flig Balt nl pavilionul britanic
lng brigantin, ca rspuns la semnalele celor doi. O dat ambarcaiunea
cobort, cpitanul i fiul lui luar loc n ea, cel din urm la crm. Patru
marinari se aezar la vsle. Vin Mod se afla printre ei i, n momentul n
care sri n barc, i fcu efului de echipaj un semn care i trda iritarea.
Barca se ndrept spre bancul de corali. n ajun, n timp ce pescuia de-a
lungul bancului, Nat Gibson remarcase o deschiztur ngust care i
permitea s te strecori dincolo de recif. Pn la insul mai rmnea o
distan de doar apte, opt ancabluri.
54 > Proiectul RI - Jules Verne 2010 Jules Verne
A

In mai puin de un sfert de ceas, ambarcaiunea ajunse n aceast


trectoare. Zrir ultimele fuioare de fum ce se ridicau deasupra focului ce
fusese pstrat aprins toat noaptea, lng care stteau doi oameni. Aflat n
partea din fa a brcii, Vin Mod, nerbdtor, se ntoarse s-i vad, n aa
fel nct mpiedic
micarea vslelor.
p

Vezi cum loptezi, Mod! Fii atent, ce naiba! i strig cpitanul. O


s ai timp s-i satisfaci curiozitatea cnd o s ajungem pe uscat.
Da... o s am timp! opti marinarul care, de furie, i-ar fi fcut vsla
surcele.
Trectoarea cotea printre formaiunile de coral de care ar fi fost
periculos s te loveti. Crestele acestea ascuite, tioase ca nite lame de
oel, ar fi strpuns repede coca unei ambarcaiuni. Aa c domnul Gibson

treizeci. mbrcai n haine zdrenuite, cu capetele descoperite, nimic nu


arta c ar fi fost marinari. Cam de aceeai talie, semnau destul de mult
ca s i poi da seama c erau frai, blonzi, cu
A

brbile nengrijite. In orice caz, nu erau polinezieni. i atunci, chiar nainte


de debarcare, cnd cpitanul i fiul lui stteau nc pe banca clin spate, cel
mai n vrst dintre cei doi naint spre mal i, n englez, clar cu accent
strin, strig:
V mulumim c ai venit n ajutorul nostru... v mulumim!
Cine suntei?... ntreb domnul Gibson, imediat ce acostar.
Olandezi.
Naufragiai?...
Naufragiai de pe goeleta Wilhelmina...
Singurii supravieuitori?...
Singurii, sau, cel puin, dup naufragiu, singurii care am ajuns pe
aceast coast...
Dup cum ls fraza n suspensie, era limpede c omul acesta nu tia
dac se afla pe un continent sau pe o insul.
Grapina brcii fu aruncat pe uscat i, cnd unul dintre marinari o
potrivi n crptura unei stnci, domnul Gibson i nsoitorii si debarcar.
Unde suntem?... ntreb cel mai n vrst.
Pe insula Norfolk, rspunse cpitanul.
Naufragiaii aflar atunci unde se gseau: o insul izolat din partea de
vest a Pacificului. Erau, de altfel, singurii din cei ce fuseser la bordul
goeletei olandeze.
La ncercarea de a ti ce se ntmplase cu Wilhelmna, dac fuseser
distruse att nava, ct i bunurile aflate pe ea, cei doi nu reuir
A

s dea un rspuns clar ntrebrilor domnului Gibson. In ceea ce privete


cauzele naufragiului, iat ce povestir: Cu cincisprezece zile mai nainte,
goeleta se ciocnise de un alt vapor n timpul nopii trebuie s se fi

Dou sptmni.
i nu v-ai ntlnit cu nimeni?...
Cu nimeni.
i, adug cel mic, suntem convini c nu exist nici picior de om
pe-aici sau, cel puin, partea aceasta a litoralului nu este locuit.
Nu v-a trecut prin minte s ptrundei n interior?... interveni Nat
Gibson.
Ba da, rspunse cel mai tnr, dar trebuie s strbatem pduri
aproape de neptruns, cu riscul de a ne rtci i a muri de foame.
i, apoi, continu cellalt, ce am fi rezolvat cu asta, de vreme ce,
dup cum ne-ai spus, ne aflam pe o insul pustie?... Era mult mai nelept
din partea noastr s rmnem pe mal... Dac am fi plecat, ar fi nsemnat
s renunm la orice ans de a fi zrii, dac ar fi trecut vreun vapor, i de
a fi salvai, cum suntem acum...
Ai avut dreptate.
i bricul acesta... ce nav este?... ntreb cel mai tnr dintre frai.

Bricul englez James Cook.


Iar cpitanul lui?...
Sunt eu, rspunse domnul Gibson.
Ei bine, cpitane, spuse mezinul, strngndu-i mna, vedei ce bine
am fcut c v-am ateptat pe limba asta de pmnt.
Dar cum ai reuit s v asigurai hrana?... i ntreb domnul Gibson.
Cteva rdcini dezgropate ici, colo, civa muguri comestibili
culei din vrful copacilor, mcri, susai, ierburi marine, conuri de
araucaria... Dac am fi avut undie, sau, dac ne-am fi putut meteri, n-ar fi
fost greu s mncm pete, cci este din belug aici, printre stnci...
i focul?... ntreb Nat Gibson. Cum ai reuit s facei foc?...
A

In primele zile, rspunse cel mai tnr, a trebuit s ne lipsim de


foc... Nu aveam chibrituri sau, mai exact, chibriturile se udaser i nu mai

ntorcndu-ne ieri de la solfatare, am zrit un vas ancorat la dou mile de


coast.
Vntul se oprise, spuse domnul Gibson, i, cum curentul amenina
s ne trasc spre sud-est, am fost obligat s arunc ancora.
Era deja trziu, relu mezinul. Mai era doar un ceas pn la apusul
soarelui i ne aflam la mai mult de o jumtate de leghe n interiorul
insulei... Dup ce am alergat ct am putut de repede spre stnci, am zrit o
barc care se pregtea s se ntoarc la bric... Am strigat... Am cerut ajutor
prin gesturi...
Eu eram n barca aceea, spuse atunci Nat Gibson i, ntr-adevr, mi
s-a prut c vd un om doar unul singur pe stnca de colo, n
momentul n care ncepea s se ntunece...
Eu eram, zise mezinul. Ajunsesem naintea fratelui meu i ct de
dezamgit am fost cnd barca s-a ndeprtat fr s fiu
a

vzut!... Am crezut c nu mai aveam nici o ans!... ncepuse s adie


briza... Bricul nu avea s porneasc spre larg n timpul nopii?... A doua zi
nu avea s fie, deja, departe de insul?...
Bieii de voi! opti domnul Gibson.
Coasta fusese acoperit de ntuneric, cpitane... Vasul nu se mai
vedea... Orele se scurgeau... Atunci ne-a venit ideea s aprindem un foc pe
mal... Ierburi uscate, vreascuri, am adus cu braele, i crbuni aprini din
vatra pe care o aveam pe plaj... Curnd, se isc o vlvtaie puternic...
Dac vasul nu ridicase ancora, oamenii de cart nu puteau s nu vad
flcrile!... Ah! Ce bucuroi am fost cnd, pe la zece, am auzit cele trei
mpucturi! Un felinar strlucea n direcia bricului!... Fuseserm
vzui!... Acum eram siguri c vaporul avea s atepte s se fac ziu
nainte de a porni la drum i c vom fi luai de aici n zori... Da, era timpul,
cpitane. Da!... Era timpul i, cum v-am spus cnd ai venit la noi, repet:
Mulumesc!... Mulumesc!...
n mod evident, naufragiaii ajunseser la captul puterilor: alimentaie

trectoare. Ascultndu-i, domnul Gibson i dduse seama, dup modul n


care se exprimau, c aceti doi oameni erau superiori clasei din rndurile
creia se recrutau n mod obinuit marinarii. Totui, considerase c trebuie
s atepte pn cnd vor fi n prezena domnului Hawkins pentru a se
informa asupra situaiei lor.
A

In ceea ce-1 privea, spre marea lui neplcere, Vin Mod remarcase i el
c nu era, deloc, vorba despre acei marinari gata de orice, cum erau Len
Cannon i camarazii lui din Dunedin, i nici mcar despre acei aventurieri
pe care i ntlneti, i nc prea des, n prile acestea ale Pacificului. Cei
doi frai nu fceau cu siguran parte din echipajul goeletei. Erau, aadar,
pasageri i, foarte probabil, singurii care scpaser teferi i nevtmai din
aceast ciocnire. Aa c Vin Mod se ntorcea i mai enervat la gndul c
planurile sale nu puteau fi puse n aplicare. Barca acost. Domnul Gibson,
fiul acestuia i cei doi naufragiai urcar pe punte. Ultimii fur prezentai
de ndat domnului Hawkins, care nu i ascunse emoia vznd n ce stare
deplorabil se aflau.
Dup ce ddu mna cu ei, le spuse:
Fii binevenii, prieteni!
Cei doi frai, nu mai puin impresionai, vrur s ngenuncheze
A

n faa lui. Ii opri, zicndu-le:


Nu!... Nu!... Suntem prea fericii...
Omul acesta att de cumsecade nu i gsea cuvintele i nu putu dect
s l aprobe pe Nat Gibson care strig:
La mas!... La mas!... Sunt mori de foame!
Cei doi frai fur condui n careu, unde se servea micul dejun i unde
putur s-i refac forele dup cincisprezece zile lungi de privaiuni i de
suferin. Atunci, domnul Gibson le puse la dispoziie una dintre cabinele
laterale unde erau depozitate hainele de schimb ale echipajului. Apoi, dup
ce se mbrcar, din cap pn n picioare, se ntoarser la pupa i acolo, n

produsele din acest arhipelag ce aparine Olandei, n special nucuoara i


cuioarele, aflate din belug n colonie. Dac respectiva cas nu se numra
printre cele mai importante din ora, patronul ei, cel puin, se bucura n
lumea comercial de o reputaie excelent.
Domnul Kip tatl, vduv de civa ani, murise cu cinci luni n urm.
Fusese o lovitur grea pentru afacerile casei i a fost nevoie s se ia msuri
pentru a mpiedica o lichidare care s-ar fi fcut n condiii dezavantajoase.
Karl Kip avea atunci treizeci i cinci de ani. Bun marinar, pe cale s
ajung cpitan, atepta s preia comanda unei nave, iar lucrul acesta urma
s se ntmple curnd. nzestrat, poate, cu o inteligen mai puin ascuit
dect aceea a fratelui su, mai puin om de afaceri, mai puin potrivit
pentru a prelua conducerea unei case de comer, l depea pe acesta n
ceea ce privete voina i energia, ca i n ceea ce privete fora i
rezistena fizic. Cea mai mare suprare a lui era c situaia financiar a
casei Kip nu-i permisese niciodat s aib un vapor al lui. Karl Kip ar fi
fcut atunci navigaie de curs lung pe cont propriu. Dar ar fi fost
imposibil s retrag ceva din fondurile destinate afacerilor, aa c dorina
fiului mai mare nu se putuse realiza.
Karl i Pieter erau strns legai, nici un dezacord nu i putuse ndeprta
vreodat unul de cellalt, fiind mai mult prieteni, dect frai. ntre ei, nici o
umbr, nici un nor, nici o invidie, nici o rivalitate. Fiecare se meninuse n
sfera lui. Unul cu cltoriile ndeprtate, cu emoiile, cu primejdiile mrii,
cellalt, cu munca la firma din Amboine i relaiile cu cea din Groning.
Familia pe care o aveau le era de ajuns. Nu ncercaser niciodat s-i
ntemeieze o a doua familie, s-i creeze noi legturi care, poate, i-ar fi
desprit. Era deja prea mult c tatl se afla n Olanda, Karl pe
A

ocean, Pieter n Moluques. In ceea ce-1 privete pe acesta din urm,


inteligent, cu simul comerului, se consacrase trup i suflet afacerilor.
Asociatul lui, olandez ca i el, i ddea toat silina s le dezvolte. Fr ai pierde sperana de a spori influena casei Kip, nu-i crua nici timpul,

Atunci, luar urmtoarea hotrre: Pieter se va despri de asociatul su


din Amboine i se va ntoarce la Groning pentru a conduce casa ce
aparinuse tatlui lor.
Or, tocmai atunci, corabia cu trei catarge Maximus, cu care venise n
Moloques Karl Kip, nav deja nvechit, n stare proast, fu declarat
improprie pentru cltoria de ntoarcere. Pus la grea ncercare de vremea
proast n timpul cltoriei sale ntre Olanda i Insule, era de-acum, bun
de pus pe foc. Aa c marinarii, ofierii i cpitanul urmau s fie repatriai
n Europa pe socoteala casei Hoppers clin Rotterdam creia i aparinea.
Or, repatrierea aceasta avea s se fac, fr ndoial, dup o edere destul
de ndelungat la Amboine, dac trebuia ca echipajul s atepte pn cnd
s poat fi mbarcat pe un vas cu destinaia Europa, iar cei doi frai se
grbeau s ajung la Groning. Karl i Pieter Kip deciser atunci s
cltoreasc cu primul vapor gata de plecare, fie din Amboine, fie clin
Ceram, fie din Ternate, alte insule din arhipelagul Moluques.
La vremea aceea, sosi goeleta Wilhelmina, din Rotterdam, a crei
oprire avea s fie de scurt durat. Era o nav de cinci sute de tone, care
avea s se ntoarc n portul de ata fcnd escal la Wellington de unde
comandantul ei, cpitanul Roebok va ridica pnzele pentru a ajunge n
Atlantic, depind capul Horn. Dac locul de secund ar fi fost vacant, fr
ndoial c Karl Kip l-ar fi obinut. Dar echipajul era complet i nici unul
dintre membrii personalului de pe Maximus nu putu s se angajeze.
ntruct nu vroia s scape aceasta ocazie, Karl Kip reinu o cabin de
pasager pe Wilhelmina.
Goeleta porni n larg pe 23 septembrie. Echipajul ei era alctuit clin
cpitan, domnul Roebok, secund, Stourn, doi efi de echipaj i zece
marinari. Cltoria decurse n condiii extrem de favorabile pe parcursul
de pe Marea Arafura att de strns nconjurat de coasta septentrional 32 a
Australiei, coasta Meridional a Noii Guinee i grupul de insule ce fac
parte din Arhipelagul Sondei la vest, care o apr de furtunile din Oceanul

care urma s ajung dup o scurt oprire la Wellington, n Noua Zeeland.


Drumul era lung, dar fraii Kip nu avuseser de ales.
n noaptea de 19 spre 20 octombrie, totul mergea bine la bord, cartul de
la prova era asigurat, cnd se produse un accident nfricotor care, chiar i
cu cele mai severe msuri de prevedere, nu ar fi putut fi evitat. O cea
grea, deosebit de ntunecoas, acoperise marea, absolut linitita, aa cum
este aproape ntotdeauna n aceste condiii atmosferice. Wilhelmina avea
luminile regulamentare, verde la tribord, rou la babord. Din pcate nu
puteau fi vzute prin pcla deas, nici mcar de la distana de o jumtate
de ancablur. Brusc, fr s se aud urletul vreunei sirene, nainte ca
felinarul de poziie s fi fost ridicat, goeleta fu lovit n lof33, la babord, la
nlimea rufului echipajului. O izbitur cumplit provoc prbuirea
imediat a catargului cel mare i a catargului mizenei.
A

In momentul n care Karl i Pieter Kip se npustir afar din dunet 34


vzur doar o siluet uria, nvluit n fum i aburi, trecnd uiernd pe
lng ei, ca o bomb, dup ce tiase n dou Wilhelmina.
Timp de o jumtate de secund, n dreptul straiului35 mare al acelui
vapor se zri o flacr alb. Vasul care-i lovise era un stea- mer, dar asta
era tot ceea ce se puteau ti despre el.
Wilhelmina, cu pupa ntr-o parte, cu prora n cealalt, se scufund
numaidect. Cei doi pasageri nici mcar nu mai avur vreme s se alture
echipajului. De-abia dac vzur civa marinari agai de greement36. Nu
se mai puteau folosi de brci, acestea erau deja acoperite de ap. Ct
despre cpitan i secund, fr ndoial c acetia nu putuser iei din
cabin.
Cei doi frai, pe jumtate dezbrcai, erau deja pn la bru n ap.
Simeau cum dispare n valuri i ceea ce mai rmsese din Wilhelmina i
cum sunt tri de vrtejul iscat n jurul navei. Mai aveau puin i aveau s

Karl i Pieter Kip crezur c le-a sunat ceasul. Oceanul era cufundat
ntr-o bezn adnc. Nici un zgomot de motor, nici un uierat de aburi nu
indica prezena celeilalte nave care s fi rmas
A

la locul accidentului... In jur, nimic de care s se agae...


Vreme de o jumtate de ceas se susinur reciproc, cel mare ncurajndu-1 pe mezin, prinzndu-1 de bra atunci cnd l lsau puterile.
Dar se apropia clipa n care n-aveau cum s mai reziste... Atunci, dup o
ultim mbriare, dup un ultim rmas bun, vor pieri, acoperii de valuri.
Era n jur de ora trei cnd Karl Kip reui, n sfrit, s nface un obiect ce
plutea n jurul lor. Era una dintre cutile de gini de pe Wilhelmina de
care se prinser cu ultimele puteri.
Lumina zorilor strpunse n cele din urm perdeaua glbuie de cea,
negura se risipi i valurile ncepur s clipoceasc nsufleite de briza
dimineii. Karl Kip i plimb privirile de jur mprejur. In est, oceanul
pustiu. n vest, uscatul...
Nu erau mai mult de trei mile pn la rm. Curenii i vntul bteau
ntr-acolo. Era convins c putea s ajung pe mal, dac hula nu devenea
prea puternic. Oricrui continent sau oricrei insule i-ar fi aparinut,
coasta aceasta nsemna pentru naufragiai salvarea. Litoralul care se
ntindea spre vest era dominat de un pisc aurit de primele raze ale soarelui.
Acolo!... Acolo!... strig Karl Kip.
Acolo, ntr-adevr, cci, n larg, n zadar ar fi cutat o pnz sau
luminile unei nave. Wilhelmina dispruse fr urm. Nici steamer-ul nu
se mai zrea. Soarta lui fusese, ns, cu siguran, mult mai fericit:
supravieuise coliziunii i i continuase drumul. Ridicndu-se pe
jumtate, Karl Kip nu vzu nici resturile coci, nici resturile catargelor.
suprafaa apei plutea doar cuca de gini de care se agaser. Epuizat, cu
muchii nepenii, Pieter s-ar fi dus la fund, dac fratele su nu i-ar fi inut
capul la suprafa. Karl nota cu energia disperrii, mpingnd cuca spre

Pe aceast insul necunoscut, nelocuit cei doi frai aveau s petreac


dou sptmni nfiortoare, n cea mai crunt mizerie, aproape dezbrcai
i lipsii de orice unealt, instrument ori ustensil.
Aceasta a fost povestea pe care o depn Pieter Kip, n vreme ce
fratele lui, ascultnd n tcere, se mrgini s o confirme prin gesturi.
Impresia produs de povestea naufragiailor era ntru totul n favoarea
lor. Firete, nimeni nu se gndi s-i pun la ndoial veracitatea. Mnuiau
limba englez cu o uurin care dovedea o pregtire i o educaie peste
medie. Atitudinea lor nu era deloc aceea a acelor aventurieri care miun
prin aceste locuri. Aa c domnul
Hawkins nu-si ascunse mulumirea.

Prieteni, le spuse el, iat-v la bordul lui James Cook i vei


rmne aici...
V mulumim, domnule, rspunse Pieter Kip.
Dar nu v va duce n Europa... adug armatorul.
Nu conteaz, spuse Karl Kip. Am prsit, n sfrit, insula Norfolk
unde eram lipsii de mijloace de trai i nu cerem mai mult.
Oriunde am debarca, interveni Pieter Kip, vom gsi posibilitatea de
a ne repatria...
Iar eu v voi ajuta, zise domnul Gibson.
Ce destinaie are James Cook? ntreb Karl Kip.
Port Praslin, n Noua Irland, rspunse cpitanul.
Va trebui s rmn o vreme acolo?...
Cam trei sptmni.
Dup care se va ntoarce n Noua Zeeland?...
Nu, n Tasmania... la Hobart Town, portul su de ata.
Ei bine, cpitane, declar Karl Kip, ne va fi la fel de uor s
cltorim pe un vas care pleac din Hobart Town, ca i din Auckland sau
Wellington...

i strnser din nou minile. Dup care cei doi frai se retraser n
cabina lor pentru a se odihni puin, cci vegheaser toat
noaptea lng focul de pe plaj. In vremea asta, briza uoar care
risipise ceaa ncepu s bat mai tare. Domnul Gibson ddu ordin ca bricul
s se pregteasc de plecare. Pnzele, care rmseser n strngtoarele
lor, au fost legate de mur38. Ancora a fost virat la cabestan39 i bricul, cu
odgoanele lsate libere, o porni n direcia nord-nord-vest. Dou ceasuri
mai trziu, creasta de pe insula Norfolk dispruse i James Cook crmea
spre nord-est, pentru a ajunge la rmul Noii Caledonii, la marginea Mrii
de Coral.
A

VII
MAREA DE CORAL

Aproximativ o mie de mile despart Insula Norfolk de Noua Irland.


Dup ce avea s parcurg primele cinci sute, James Cook urma s ating
Noua Caledonie, colonie francez ntregit de micul grup de insule
Loyalty spre est.
Nu ai uitat, desigur, ce impresie-i lsaser Karl i Pieter lui Vin Mod.
Era limpede ca lumina zilei c nu ar fi acceptat n vecii vecilor s
contribuie la realizarea planurilor lui. Aa c v putei da seama cam ce
discutar Flig Balt i Vin Mod, mpreun cu I>en Cannon.
Referitor la fraii Kip, opinia efului de echipaj era c, dac avea s fie
cazul, urmau s mprteasc soarta armatorului i a cpitanului.
Cltoria continu n condiii excelente. Vnt favorabil n timpul zilei,
linitindu-se o dat cu lsarea serii. Nopile erau att de frumoase i
rcoroase, dup zpueala din timpul zilei, din ce n ce mai apstoare pe
msur ce bricul se apropia de Tropicul Capricornului.

Cook plutea cu toate pnzele sus pe Marea de Coral. In nu mai mult de


zece zile, bricul putea strbate distana de nou sute de mile dintre Noua
Caledonie i Noua Irland.
A

In dup-amiaza zilei de 9 noiembrie, Nat Gibson, aplecat peste


suprafaa neted a apei, la prora, l chem pe cpitan i i art o siluet
ntunecat, la dou mile de babord.
Tat, s fie o stnc submarin?...
Nu cred, rspunse domnul Gibson. Am fcut toate calculele la
prnz, sunt sigur de poziia mea...
Dup ce cercet silueta aceea cu binoclul, cpitanul spuse ovitor:
Nu-mi dau bine seama...
Lng ei venir i cei doi frai, mpreun cu domnul Hawkins. Scrutar
intens forma aceea neregulat, care putea fi luat drept o stnc de corali.
Nu, zise Karl Kip, dup ce se servi de binoclu, nu este o stnc de
corali...
Pare c plutete i se ridic deasupra valurilor, aprecie domnul
Hawkins.
i, ntr-adevr, obiectul n discuie nu era imobil, se legna, micat de
hul.
i, n plus, observ Karl Kip, valurile nu se izbesc de marginile lui.
S-ar spune, chiar, c deviaz! constat Nat Gibson.
Cpitanul strig, atunci, spre Hobbes care era la crm:
Crmete uor n direcia vntului, n aa fel nct s ne putem
apropia...
Da, cpitane, rspunse marinarul, nvrtind timona.
Zece minute mai trziu, bricul era destul de aproape pentru ca cel mai
mare dintre fraii Kip s poat remarca:
Este o epav...

Cpitane, spuse atunci Pieter Kip, permite-ne s vizitm aceast


epav... Dac este a Wilhelmineit s-ar putea s gsim cteva obiecte...
i, adug domnul Hawkins, cine tie dac nu exist supravieuitori, pe care i-am putea salva...
Nu mai trebuia insistat i se ddu comanda de a aeza nava n btaia
vntului pentru a putea executa manevrele de oprire la dou, trei lungimi
de cablu de epav. Cu pnzele ntinse, cu rndunica" deja fluturnd,
bricul naint cu vitez cteva minute. i, atunci, Karl Kip strig:
Da, este ntr-adevr Wilhemina... sunt resturile prii din spate i
ale dunetei...
Flig Balt i Vin Mod, unul lng cellalt, uoteau.
Asta ne-ar mai lipsi, s mai mbarcm nc unul sau doi...
eful de echipaj se mulumi s dea din umeri. Era greu de crezut
c mai existau naufragiai pe epav. De fapt, nu se zrea nici ipenie de
om. Dac ar mai fi fost civa oameni, chiar clac ar fi fost mai mult mori
dect vii, dup attea zile de suferin, tot s-ar fi artat, ar fi fcut de mult
vreme semne bricului, ori... nimeni nu apruse.
Barca la ap! ordon domnul Gibson, ntorcndu-se spre Flig Balt.
Ambarcaiunea fu numaidect desprins din lcaul ei. Trei marinari se
aezar la vsle, Vin Mod, Wickley i Hobbes. Nat Gibson i mbarc pe
cei doi frai i Karl Kip se post la crm.
Era, ntr-adevr, partea din spate a Wilhelminei, a crei dunet
rezistase abordajului i plutea la suprafa. Toat partea din fa lipsea,
scufundndu-se, probabil, sub povara ncrcturii dac, nu cumva, curenii
o trser 111 larg. Musul Jim, trimis n vrful catargului, strig c nu
zrete nici o epav pe suprafaa oceanului.
Pe placa din spate, nc intact, se citeau aceste dou nume:

Wilhelmina - Rottevclam.
Barca acost. Duneta, puternic nclinat spre partea stng, plutea

Nu aveau, aadar, altceva de fcut dect s urce pe epav, s viziteze


cabinele din careu, ntre altele, i pe aceea a celor doi
A

frai, aflat mai la adpost. In ceea ce privete cabina cpitanului i cabina


secundului, acestea fuseser complet distruse. Karl Kip potrivi barca de-a
lungul epavei, n aa fel nct s poat debarca, i Vin Mod rsuci parma
de legtur, prinznd-o de una dintre barele verticale ale bastingajului.
Apele oceanului, destul de linitite n momentul acela, nu scldau
careul, ci naintau i apoi se retrgeau undeva la captul punii. Uneori,
tangajul lsa s se vad cala, golit de tot ceea ce se aflase n ea. Karl i
Pieter Kip, Nat Gibson i Vin Mod lsar ambarcaiunea n grija
marinarilor i ptrunser n interiorul careului. n primul rnd, se impunea
s cerceteze dac mai exista vreun supravieuitor pe Wilhelmina. Nici vii,
nici mori pe epav. Cpitanul i secundul reuiser, oare, s ias din
cabinele lor? Nu aveau s afle niciodat, fr nici o ndoial, tot aa cum
nu aveau s tie n veci clac partea din fa a navei se putuse menine,
cumva, la suprafaa oceanului, cu o parte a echipajului.

40

Catargul de la pupa. (N.tr.)


41
Tachetul este suportul de care se leag, in general, parmele simple. (N.tr.)
42
Parm, frnghie pentru ridicarea velei de catarg. (N.tr.)
43
Suport de lemn fixat aproape de baza catargului, pe care se leag marginea de jos a
velei. (N.tr.)

Cei doi frai, Nat Gibson i Vin Mod vizitar careul, mergnd
prin apa care le ajungea pn la genunchi. In cabina lor, Karl i Pieter Kip
gsir cteva obiecte, mai mult sau mai puin deteriorate, veminte,
lenjerie, ustensile de toalet, dou perechi de pantofi.
Ai- fi fost foarte bine dac cei doi frai ar fi izbutit s descopere actele
pe care le luaser cu ei, n special hrtiile referitoare la agenia clin
Amboine i la firma clin Gorningue. Dispariia lor era de natur s
A

zrit, ptrunse i n cabina celor doi frai. i, ntr-un sertar aflat sub rama
oglinzii, descoperi un obiect care scpase cutrilor lui Karl i Pieter Kip.
Era un pumnal de fabricaie malaiez, unul dintre acele kriss-uri" cu
dini ca de fierstru care alunecase n crptura dintre dou scnduri
desprinse. Arma aceasta, destul de obinuit la indigenii de pe malurile
Pacificului nu era de mare pre i ar fi putut folosi doar pentru a completa
panoplia unui amator, nsuindu-i aceast arm, Vin Mod aciona, oare,
mpins de un gnd ascuns?... n orice caz, nfc pumnalul, l piti sub
cma, fr s fie vzut, cu intenia de a-1 ascunde n sacul lui, de ndat
ce se va ntoarce la bordul bricului.
Bricul staiona la travers de epav i curenii ncepeau s-1 ndeprteze.
Briza se intensificase, hula se accentua, era timpul s se ntoarc pe James
Cook. De mai multe ori, vocea efului de echipaj se fcu auzit, zorindu-i
pe cei clin barc.
Ni se comand s ne ntoarcem, zise Nat Gibson i, ntruct am
luat tot ceea ce era de luat...
S mergem... ncuviin Karl Kip.
Biata Wilhelmina, murmur Pieter Kip.
Dezlegar odgonul i barca se desprinse de epav. De data asta, Nat
Gibson se aez la crm, n vreme ce Karl i Pieter Kip, ntori cu spatele,
priveau nc rmiele Wilhelminei.
De ndat ce ambarcaiunea fu ridicat pe punte i aezat clin nou la
locul su, bricul, cu pnzele n btaia unui vnt prielnic, o porni cu toat
viteza spre nord-vest. Timp de cinci zile navigar fr nici un incident i,
n dimineaa zilei de 14, omul de cart semnal primele nlimi ale Noii
Guinee.
A doua zi, pe 15 noiembrie, James Cook nu reui s parcurg mai mult
de treizeci de mile n drumul lui spre vest. Vntul se domolise la scptatul
soarelui. Urm o noapte calm i cald pe care att pasagerii ct i
echipajul o petrecur pe punte. S dormi n cabinele ncinse, chiar i numai

corespundea lunii septembrie din emisfera septentrional. Puin nainte de


prnz, omul de cart semnal o pirog la travers de insula Entrecasteux,
aflat n momentul acela la babord. Ambarcaiunea venea, probabil, de pe
uscat, dup ce ocolise capul sudic al insulei i se ndrepta spre James
Cook, imobilizat clin cauza absenei vntului. De ndat ce zri piroga,
Karl Kip i spuse domnului Hawkins:
Sau m nel eu, sau piroga aceea ncearc s ne acosteze.
Sunt de aceeai prere, l aprob armatorul.
Domnul Gibson, fiul lui i Pieter Kip se aezar n partea din fa.
Piroga, confecionat clin scoar de copac, era de mici dimensiuni.

Se deplasa cu ajutorul pagaiei44, mnuite fr mare grab, printre stncile


care se ntind la sud-est de insula Entrecasteux. De ndat ce o observ
prin binoclu, domnul Gibson declar:
Sunt doar doi oameni n ea.
Doi oameni?... repet domnul Hawkins. Ei bine, dac intenia lor
este de a urca la bord, nu vd de ce nu i-am primi... Nu vd nici un
pericol...
i a fi curios, adug Nat Gibson, s vd mai de aproape cum
arat un papua...
S-i lsm s se apropie, spuse cpitanul. In zece minute piroga va
fi bord la bord cu noi i vom afla ce vor indigenii acetia.
Piroga nainta spre bric, mpins de pagaia dubl ale crei palete se
ridicau i se coborau cu o regularitate mecanic. Atunci cnd ajunse la
doar cincizeci de picioare de James Cook, unul dintre indigeni se ndrept
din spate i strig:
Ebura... ebura!
Cpitanul, aplecat peste bastingaj, se ntoarse spre ceilali i spuse:
Este un cuvnt care nseamn psri" n limba btinailor din
Noua Irland, i presupun c papuaii din Noua Guinee i dau acelai
neles.
Domnul Gibson nu se nela. Slbaticul inea n mna dreapt o pasre
care merita, fr ndoial, s figureze ntr-o colecie ornitologic.
Era, ntr-adevr, pasrea-paradisului, un exemplar din specia
manucozilor, cum se va vedea n curnd, o pasrea-paradisului regal, cu
penajul rou brun mtsos, cu gtul de o nuan n portocaliu, cu o pat
neagr la coada ochiului, cu gtul de o nuan castaniu-aurie, strbtut de
o dung cafenie i de o dung de un verde metalic, cu restul corpului de
un alb imaculat, mpodobit cu pene de alt culoare n pri, unele roii,
altele galbene. Psrile acestea, de o lungime de aproximativ ase

Nu va fi deloc greu, i rspunse Pieter Kip, cci slbaticul acesta


vine, cu siguran, s o schimbe...
S urce la bord, ordon cpitanul.
Unul dintre marinari arunc scara de frnghie. Piroga acost i
indigenul, cu pasrea n mn, sri sprinten pe punte, repetnd:
Ebura... ebura...
Tovarul su rmase n pirog, prins de un tachet, i nu ncet s
cerceteze cu atenie bricul, fr s rspund semnelor pe care i le fceau
marinarii.
Btinaul care urcase la bord prezenta toate caracteristicile papuailor
malaiezieni care locuiesc pe litoralul Noii Guinee: nlimea medie, trupul
ndesat, constituia viguroas, nasul borcnat i turtit, gura mare cu buze
groase, prul aspru, cu firul drept, pielea ntunecat de un galben murdar,
fizionomie dur, dar nu lipsit de inteligen i chiar de perfidie.
Omul acesta, dup prerea domnului Gibson, trebuia s fie o
A

cpetenie, un ef de trib. In jur de cincizeci de ani, aproape gol, singurele


lui veminte erau o piele de cangur n jurul mijlocului i
0 bucat de scoar de copac pe umr. Cum domnul Hawkins nu i putuse
reine un gest de admiraie la vederea psrii, indigenul
1se adres mai nti lui. Dup ce ridic pasrea-paradis la nlimea
capului su, o legn i o ntoarse pentru a o arta din toate prile.
Domnul Hawkins, foarte hotrt s intre n posesia acestui magnific
manucod, se ntreba ce i-ar putea oferi n schimb. Foarte probabil,
papuaul nu ar fi fost deloc tentat s primeasc un piastru, a crui valoare
fr ndoial c nu o cunotea. Acesta l scoase, ns, curnd, din
ncurctur, repetnd, cu gura larg deschis:
Wobba... wobba!...
Domnul Gibson traduse acest cuvnt prin de but! de but!" i ceru s
i se aduc o sticl de whisky din cambuz.

impresie fratelui su. Nat Gibson avu, atunci, ideea de a-1 fotografia. Nu
pentru c s-ar fi gndit s-i fac portretul cadou, cci nu avea timp s l
developeze. Vroia doar s i mbogeasc faimoasa lui colecie cu un
papua autentic.
Nu e deloc o idee rea, spuse domnul Hawkins, dar, cum naiba s-1
mpiedicm pe diavolul sta s se mite?...
S ncercm, zise Nat Gibson.
Aa c l prinse pe indigen de bra, pentru a-1 conduce n partea din
spate. i cum acesta, nenelegnd ce i se cerea, opuse o oarecare
rezisten, domnul Gibson ncerc s l liniteasc, rostind cuvntul
assai". Cuvntul acesta este vocativul verbului a veni" n limba
papuailor, i cpetenia accept s se ndrepte spre ruf.
Nat-Gibson i aduse aparatul n partea din spate i l aez pe trepied.
Apoi, nainte de a-1 fixa asupra slbaticului, ncerc s-1 aeze pe acesta
ntr-o poziie convenabil care s-i permit s obin un clieu de calitate.
Dar cpetenia, extrem de agitat, extrem de tulburat, ncepu s-i mite
capul, braele i cum s-1 obligi s stea linitit cele cteva secunde
necesare operaiei?... Din fericire, atunci cnd l vzu pe Nat Gibson
disprnd sub vlul negru al obiectivului, surpriza l transform ntr-o
stan de piatr. Clipa aceasta de nemicare absolut fu suficient pentru a1 fotografia i, o dat operaia ncheiat, cpetenia, cu sticla la subioar, o
zbughi spre scara de la tribord. Dar, trecnd prin faa rufului, a crei
45

Parte a vasului care iese din ap. (N.tr.)


46
Ansamblu de parme, saube i vele din arborada unei nave. (N.tr.) u

era deschis,
intr, ca i cum ar fi vrut s se conving c nu se afl nimeni nuntru. i
acelai sentiment l conduse pn la cabina echipajului al crei tambuchi 47
avea capacul ridicat.
In sfrit, privirile i se oprir asupra micii piese de aram aintite
nainte, a crei putere o cunotea cci strig:
Mera... mera!

tovarul su o nfc pe cealalt. Ambarcaiunea, manevrat cu


repeziciune, nu ntrzie s dispar dup cotul insulei Entrecasteux pentru a
se apropia de coast.
Ai vzut cu ct atenie cerceta James Cook i, mai ales,
echipajul? ...
Mi-a srit n ochi, rspunse domnul Hawkins.
De partea sa, domnul Gibson fcu aceeai remarc. Totui, nu era deloc
sigur c papuaul ar fi venit la bord pentru a evalua forele de care
dispunea bricul. Avea o pasre de vnzare, o vnduse, fusese pltit cu o
sticl de whisky, se artase mulumit, piroga l dusese napoi, acolo de
unde venise... n mai puin de un ceas va fi beat mort i nu l vor mai
revedea niciodat.
Aa s fie, dar era extrem de neplcut c & James Cook era aproape
imobilizat din cauza lipsei vntului n locul acesta, la travers de insula
Entrecasteux. Briza se simea doar n rafale intermitente. Suprafaa
oceanului aproape c nu mai era ncreit de nici un val, apa umflndu-se
doar uor din pricina hulei. Domnul Gibson se
47

Deschidere care servete pentru intrarea n ncperile de sub punte. (N.tr.)


48
Andaman este tipul de indian situat n Oceanul Indian, ntre Golful Bengal i Marea
Andaman, n teritoriile Andaman i Nicobar, format din ase insule vulcanice i coraligene.
(N.red.) ntreb atunci dac nu ar fi bine s ancoreze cu cincizeci de brae"

de lan. Apropiindu-se de insul, ar fi putut gsi un adpost bun i ar fi


putut atepta n linite i n siguran vntul dinspre sud-est. Se sftui n
aceast privin cu eful de echipaj care nu vzu nici un inconvenient n a
arunca ancora. Flig Balt avea motivele lui ca s l aprobe pe cpitan, sau,
mai degrab, Vin Mod i spusese:
Cerul este acoperit, noaptea va fi ploioas, una dintre acele ploi
fr vnt care cad de seara pn dimineaa... este probabil ca domnul
Hawkins, cei doi olandezi i Gibson fiul s se duc s doarm n cabinele
lor... Vor rmne pe punte doar cpitanul i oamenii de cart...
Atunci cnd va veni rndul lui Len Cannon, Sexton, Kyle i Bryce,

pnzele ntinse, gata de plecare. Domnul Gibson va fi singurul care va sta


de veghe, fr nici o ndoial i, n urma unui accident, va dispare...
Ceea ce dejuc, ns, planurile lui Vin Mod fu faptul c domnul
Gibson vru s afle prerea lui Karl Kip n ceea ce privete hotrrea de a
ancora sau nu pn n zori.
Iar Karl Kip i rspunse fr nici o ezitare:
A

In locul dumneavoastr, n-a face nimic, cpitane. Locurile acestea


nu sunt sigure... Un atac al indigenilor este ntotdeauna posibil... Dac se
va produce, ar fi de preferat s nu fii ancorat, i, orict de slab ar bate
vntul, s ne ndeprtm fr a mai pierde timpul s ridicm ancora i s
nlm pnzele.
Cpitanul nelese justeea acestei argumentaii i ascult de sfatul
olandezului. Aa c, spre marea nemulumire a efului de echipaj i a
complicilor acestuia, James Cook i meninu velatura pe timpul nopii,
dup apusul soarelui, i rmase n larg n dreptul insulei Entrecasteu, la o
distan de dou, trei mile.
Pe de alt parte, ploaia care se pornise pe la orele cinci dup- amiaza,
se opri brusc. Furtuna se manifest prin fulgere de var i tunete
ndeprtate. Temperatura era foarte ridicat, nouzeci de grade Farenheit,
adic treizeci i dou de grade Celsius. Aa c nici domnul Hawkins, nici
Nat Gibson, nici Karl i Pieter Kip nu se retraser n cabinele lor. Se
ntinser cu toii, la fel ca marinarii care nu erau de cart, pe punte.
Hotrt lucru, ghinionul le iei nc o dat n cale, lui Flig Balt, Vin
Mod i acoliilor lor.
E de la sine neles c domnul Gibson dduse ordine i luase msuri de
precauie pentru ca zonele clin apropierea bricului s fie supravegheate cu
cea mai mare atenie. Oamenii de veghe se postar la pupa i la prova.
Orice ar fi spus domnul Hawkins, observaia lui Karl Kip rmnea n
picioare. Cpetenia venise pe puntea lui James Cook doar pentru a

deodat, se fcu auzit un glas, glasul lui Jim care se plimba de-a lungul
coridorului din dreptul cabinelor.
Pirogi... pirogi! striga musul.
Toi fur ntr-o clip n picioare, cpitan, pasageri, echipaj i se
repezir spre babord. n direcia aceasta, ntr-adevr, zrise Jim, sau
crezuse c zrete nite ambarcaiuni n drum spre bric.
Dar nu s-ar fi putut nela, oare, noaptea fiind foarte ntunecoas? In prima clip, aa crezu toat lumea. O plescitur puternic, aa cum
se aude cnd mnuieti o pagaie, le dovedi, ns, curnd c musul nu
greise, i Nat Gibson strig la rndul lui:
Acolo... acolo... nite ambarcaiuni!
A

Unul dintre marinari proiect, atunci lumina unui felinar spre locul
acela, ceea ce le permise s deslueasc mai multe pirogi, la vreo treizeci
de picioare de nav. Fr vigilena lui Jim, bricul ar fi fost surprins de un
atac brusc i n-ar fi avut timp s se apere.
Punei mna pe puti... pe revolvere! ordon numaidect domnul
Gibson.
Marinarii alergar spre ruf, armele fur distribuite. Fiecare om din
echipaj primi o puc sau un revolver cu cartue de schimb i se duse s se
posteze de-a lungul bastingajului de la babord, n aa fel nct s-i
resping pe acei atacatori care urmau s ncerce s se npusteasc pe
punte.
A

In larg, de altfel, n partea opus insulei Entrecasteaux, nu se zrea


nimic suspect, nu se auzea nici un clipocit de pagaie. Nici cea mai mic
micare la suprafaa oceanului i nu era probabil c alte ambarcaiuni ar
veni dinspre est.
Indigenii, totui, vznd lumina felinarului aintit asupra lor, i
ddur seama c fuseser descoperii. Nu mai avea nici un rost s se
fereasc. Trecur, aadar, imediat la atac. O salv de sgei i o ploaie de
pietre, trase cu pratia, se abtur asupra laturilor bricului sau trecur pe

i o mulime de mpucturi ntmpinar ambarcaiunile, rspunznd


atacului papuailor. Fr ndoial c mai multe gloane i atinser inta.
Se auzir vaietele rniilor, n vreme ce un al doilea nor de sgei lovea
vasul.
S ateptm, acum, spuse cpitanul. Nu mai tragei dect de foarte
aproape n primii tlhari care vor ncerca s treac peste bastingaj! Lucrul
acesta nu ntrzie s se ntmple. O clip mai trziu, pirogile izbeau coca49
bricului. Apoi, papuaii, agndu-se de armtura hobanelor50, ncercar s
se care pn la punte, pentru a se angaja ntr-o lupt corp la corp.
Evident, o dat ajuni la bord, indigenii nu mai puteau folosi, n aceste
condiii, nici arcurile, nici pratiile. Dar nu erau dezarmai. Braele lor
nvrteau n aer un fel de satre de fier, numite pa- rang" n graiul celor
de pe insul, pe care tiau s le mnuiasc cu mult for i ndemnare.
Trebuia, deci, s resping asaltul folosindu-se de puti, de revolvere,
de cuite, trebuia s-i azvrle pe slbatici n apele oceanului nainte ca
acetia s ajung s pun piciorul pe punte. n primul moment, papuaii
aprur la nlimea bastingajului agndu-se de port hobanele catargului
cel mare i de catargul mizenei. mpini imediat napoi, se prbuir n
fundul pirogilor. De altfel, la lumina mpucturilor, l recunoscuser pe
unul dintre ei. Era cpetenia, eful ntregii cete, venit la bord tocmai
pentru a pregti acest atac.
Numrul atacatorilor era, totui, att de mare, raportul de fore att de
disproporionat, nct situaia celor de pe bric deveni aproape disperat.
Dac papuaii i cpetenia lor nvleau pe punte, echipajul, dei evident
superior din punct de vedere al armamentului, avea s fie, n cele din
urm, copleit i obligat s se retrag n interiorul rufului, n spate, sau n
cabin, n fa. Ar fi urmat un masacru n urma cruia ar fi pierit cu toii.
Le era imposibil s foloseasc mica pies de artilerie. Extrem de util,
atunci cnd era vorba s trag de la distan ntr-o pirog, nu le mai era de

bastingaj, dar, cu
ajutorul cuitelor i al revolverelor, fur aruncai jos, unii n pirogi, alii n
ap.
Este adevrat, unii dintre cei atacai fur, n curnd rnii printre
acetia numrndu-se i Pieter Kip i marinarul Burnes, atini de o
lovitur de parang, primul n bra, al doilea n umr. Rnile, din fericire,
erau uoare, aa c rmaser la posturile lor. ntr-un cuvnt, armele de foc
fcur ravagii printre indigeni.
Lupta nu dur mai mult de zece minute i papuaii nu reuir s pun
stpnire pe bric. Timp de o clip, cpetenia mpreun cu doi slbatici, cu
satrul n mn, reuir s se caere pe port hoba- ne i erau gata-gata s
se care pe punte, n vreme ce dou, trei pirogi se ndreptau spre partea
din spate. Atunci, Karl Kip, secundat de Nat Gibson, se npusti asupra
cpeteniei i i ciurui pieptul cu dou gloane, n vreme ce tnrul trgea
n ambarcaiuni.
Era de-abia ora zece i un sfert cnd ambarcaiunile ncepur s se
ndeprteze de bric. Atunci, traser ultimele focuri asupra
50

Corzi folosite pentru susinerea catargelor. (N.tr.)

lor, n msura n care le mai zreau. In momentul acela, fr ndoial din


greeal bezna adnc putea fi o scuz un glon uier pe la urechea
domnul Gibson, att de aproape nct i zbur plria de pe cap,
aruncndu-i-o pn n partea clin spate a rufului. Cpitanul nu se sinchisi
prea mult, dei glonul fu ct pe-aci s-i strpung easta. Se repezi spre
partea clin fa, urmat de fiul lui, pe care l strig iute, i amndoi puser
rapid mica pies de artilerie n poziie de tragere.
Pirogile, la o ancablur de James Cook, se mai vedeau nc,
nedesluit, ca o pat n ntunericul nopii. Hobbes ndrept lumina
felinarului spre ele.
Trenul, ncrcat, cu stupilele51 puse, gata s trag prin sabord52, fu
ndreptat n direcia aceea. Lovitura porni i un val de urlete rspunse
detunturii.

de ndat rencrcat pentru a fi folosit din nou, n cazul unei noi


ntoarceri ofensive, dar aceasta nu mai avu loc.
Fasciculul luminos al felinarului, plimbat nspre vest, nu mai scoase la
iveal dect suprafaa oceanului, cu desvrire pustie. Pirogile se
adpostiser deja n spatele insulei Entrecasteaux.
Acum, James Cook nu mai avea de ce s se team sau, cel puin, nu
mai avea s fie luat prin surprindere.
Aveau, n sfrit, rgazul s examineze rnile lui Pieter Kip, Burnes i
ale altor trei marinari. Domnul Hawkins, care se pricepea, le ddu toate
asigurrile c nu erau deloc grave. Farmacia de la bord i ngdui s le
aplice un prim pansament i nici unul dintre rnii nu se gndi s se
retrag n cabina lui sau n cabina echipajului. Atunci cnd Flig Balt i
Vin Mod fur singuri n partea din fa a bricului, Flig Balt spuse cu voce
sczut:
Nu l-am nimerit... nu l-am nimerit!...
Ce vrei, metere Balt, adug Vin Mod, pe bezna asta afurisit, de
poi s-i bagi degetele n ochi, inteti greu!... La urma urmei, pare s nici
nu fi bgat de seam!... Alt dat... o s avem mai mult noroc!
Dup care, aplecndu-se la urechea tovarului lui, opti:
Neplcut treab, totui!... La ora asta, Flig Balt ar fi fost cpitanul
bricului, iar Vin Mod eful echipajului.

VIII
PORT PRASLIN

Cnd ultimele umbre ale nopii se risipir, toate privirile se ndreptar

Dup anumite semne, domnul Gibson i ddu seama c vntul avea s


nceap s bat din nou ct de curnd. Karl Kip i mprti opinia, atunci
cnd soarele se nl nvluit de aburii purpurii de la orizont.
Domnul Gibson era, aadar, gata s-i nale pnzele de sus, de ndat
ce briza avea s fie n stare s le umfle. Era grbit s se ndeprteze de
regiunea aceasta primejdioas a Papouasiei" 53.
Ajutat de un vnt prielnic, suflnd din direcia potrivit, James Cook
n-ar mai fi putut fi ajuns de pirogile cu pagaie sau balansier54, n cazul n
care indigenii nu se potoliser i aveau s ncerce s-i atace din nou. Dar,
acest lucru nu se ntmpl, aa c armele, putile i revolverele fur
rnduite la locul lor, n ruf.
i, fiindc veni vorba, domnul Gibson fcu aluzie la glonul care
fusese ct pe-aci s-i gureasc easta n ajun, n momentul n care Karl
Kip i venise de hac cpeteniei papuailor.
Cum aa!... exclam domnul Hawkins, uimit la culme, era ct peaci s...
Fiu atins... drag prietene, o jumtate de deget a lipsit...
Nu tiam, declar Pieter Kip. Dar eti sigur c a fost un glon...? Na fost, mai degrab, o javelin sau o sagaie 55 azvrlit de unul dintre
slbatici?...
Nu, rspunse Nat Gibson. Uitai-v la plria tatlui meu, se vede
cum a fost gurit de glon.

)3

Papouasia este fosta denumire a Noii Guinee, denumirea franuzeasc a teritoriului


papuailor, situat n partea de sud-est a Noii Guinee, aparinnd Australiei. (N.tr.)
54
Prjin utilizat att n navigaie, ct i de acrobai. (N.tr.)
55
Tipuri de sulie. (N.tr.)

Dup ce cercetar plria, nu mai putea exista nici o ndoial.


A

In definitiv, nu era surprinztor c, n timpul luptei, nconjurai de


ntunericul de neptruns, unul dintre revolvere dduse gre, aa c nu mai

Pe data de 19, bricul, dup ce parcursese aproximativ o sut cincizeci


de mile de cnd plecase din insula Bougainvill, ajunse la travers de
canalul Saint Georges, tiat ngust ntre Noua Irland 56 i New Britain57,
cu piscurile lor semee. Port Praslin, spre care se ndrepta James Cook,
era situat n partea de sud a Noii Irlande pe coasta din faa Pacificului,
lng capul Saint Georges, aproape de intrarea n strmtoare. Nici un
incident nu tulbur linitea nopii, oceanul era linitit. n zori, omul de cart
semnal ptrunderea n rada din Port Praslin, ascuns de vrfurile nalte
ale Lanut-ului. James Cook se strecur prin canalele navigabile dinspre
larg. Pe la orele nou dimineaa, era fixat cu dou ancore n mijlocul
portului.
Primul vizitator care se prezent la bordul bricului avea s fie domnul
Zieger, om de afaceri din Noua Irland aflat n relaii comerciale cu Casa
Hawkins. Aflat nc n puterea vrstei, domnul Zieger fondase aceast
agenie nc nainte ca tratatul de mprire s fi impus insulei denumirea
de Noul Mecklenburg i nainte ca grupul de insule s fie alipit
Arhipelagului Bismarck.
Raporturile dintre domnul Hawkins i domnul Zieger fuseser
ntotdeauna excelente. Nu se limitau doar la schimbul de mrfuri
56

Insul din Arhipelagul Bismarck din iMelanezia, din apropierea Noii Guinee; fosta
Neumecklenburg, Noul Mecklenburg al germanilor. (N.tr.)
57
Noua Britanie, insul din Melanezia aflat sub tutel australian, aparinnd, de
asemenea, Arhipelagului Bismarck. Din 1884 pn in 1914 a fost protectorat german,
Neupommern, Noua Pomeranie. (N.tr.) ntre Hobart Town i Port Praslin. Domnul

Zieger fusese deja de mai multe ori n capitala Tasmaniei, unde armatorul
l primise cu braele deschise. Cei doi comerciani nutreau o adevrat
stim unul pentru cellalt. Nat Gibson nu era nici el un strin att pentru
domnul Zieger, ct i pentru doamna Zieger care i nsoea soul n toate
cltoriile sale. Erau fericii s petreac mpreun aceste clipe de rgaz n
Noua Irland.
a

Bineneles, domnule Hawkins.


Cu condiia, domnule Zieger, s nu v stingherim n vreun fel...
Nici vorb de aa ceva, v asigur. Camera dumneavoastr este deja
pregtit, i adaug c exist una, de asemenea, pentru Gibson i fiul lui.
Oferta era fcut din toat inima, aa c nu putea fi refuzat.
De altfel, domnul Hawkins prea puin obinuit s triasc n careul
strmt al unei nave, de-abia atepta s-i schimbe cabina cu o camer
confortabil din vila Wilhelmstaf.
Propunerea aceasta fu acceptat i de Nat Gibson. Dar cpitanul o
declin, aa cum fcuse mereu pn atunci.
Ne vom vedea n fiecare zi, domnule Zieger, spuse el. Prezena
mea la bord, este, totui, necesar i principiul meu este s nu-mi prsesc
niciodat vasul n timpul escalelor.
Fur prezentai cei doi naufragiai, a cror poveste armatorul o depn
pe scurt, n cteva cuvinte. Domnul Zieger i primi cu mult simpatie pe
fraii Kip, exprimndu-i dorina de a-i avea de ct mai multe ori oaspei
la Wilhelmstaf. Dac acum nu putea s le ofere o camer, vor gsi la Port
Praslin un han convenabil i vor putea locui acolo, dac cloresc, pn la
plecarea lui James Cook.
Atunci, Pieter Kip rspunse:
Resursele noastre sunt limitate sau, mai degrab, nu avem o para
chioar. Am pierdut n naufragiul acesta tot ceea ce aveam i, ntruct
domnul Hawkins a avut bunvoina s ne accepte ca pasageri, este de
preferat s rmnem la bord...
Simii-v ca la voi acas, prieteni, declar armatorul. Bricul este
mereu pe drum... Adaug chiar c, dac avei nevoie s v cumprai haine,
lenjerie, v stau la dispoziie...
i, eu, domnilor, i se altur domnul Ziegler.
V mulumim, domnilor, rspunse Karl Kip i, de ndat ce ne vom
ntoarce n Olanda, v vom restitui...

Sigur... o sptmn va fi de ajuns, spuse cpitanul, cu condiia ca


cele trei sute de tone de copra ale noastre s fie pregtite...
Am o sut cincizeci aici, n depozitele ageniei, declar domnul
Zieger. Ct privete celelalte o sut cincizeci, le vom mbarca la
Kerawara...
S-a fcut, replic domnul Gibson. Cltoria va fi scurt. Ne vom
deplasa la Kerawara, dup care James Cook se va ntoarce la Port Praslin
pentru a-i completa ncrctura...
Lzile cu sidef sunt pregtite, dragul meu Gibson, spuse domnul
Zieger i, din acest punct de vedere, nu vei ntrzia...
Suntem n 20 noiembrie, conchise domnul Gibson. Bricul nu are
nici o avarie, nu sunt reparaii de fcut, aa c pe 14 decembrie va fi gata
s ridice ancora.
i, n vremea asta, domnule Hawkins, vei putea vizita
mprejurimile oraului. Merit osteneala. De altfel, doamna Zieger i cu
mine vom face tot posibilul s v petrecei timpul ntr-un mod ct mai
plcut.
Domnul Hawkins, fraii Kip i Nat Gibson debarcar, lsndu-1 pe
cpitan cu treburile lui, acesta urmnd s vin la Wilhelmstaf la ora mesei.
Casa lui Zieger se afla cam la o mil spre vest, urcnd de-a lungul coastei.
Agenia i depozitele erau grupate ntr-o mic pia neregulat n captul
portului, unde ali comerciani i stabiliser factoriile 58 i birourile.
Drumul care mergea de-a lungul coastei nspre Wilhelmstaf era foarte
umbros. Plantaiile, suprapuse spre interior, se opreau doar la
A

limita extrem a resacului59, n dreptul ultimelor stnci din golf. In


dreapta, pduri dese urcau pn spre crestele lanului de muni din centru,
dominate de cele dou, trei piscuri ale Lanut-ului. Atunci cnd un
obstacol, un ru sau o mlatin te obliga s te ndeprtezi de mal, o luai
prin pdure, de-a lungul potecilor ce de-abia se ntrezreau. Acolo
60

61

doar dintr-un parter strjuit de un acoperi din pnz gudronat, impus de


ploile frecvente care fac suportabil clima acestui arhipelag situat aproape
sub ecuator.
:>8

Agenie a unei Case comerciale europene ntr-o ar strin, n special n colonii.

(N.tr.)
:)9
60
61

Ondulaie a apelor n porturi, produs de valurile ce se izbesc de cheiuri. (N.tr.)


Specie de palmier african. (N.tr.)
Specie de plant ornamental asemntoare palmierului. (N.tr.)

Doamna Zieger era o femeie cam la patruzeci de ani, de naionalitate


german, ca i soul ei. De ndat ce poarta proprietii se deschise, se
grbi s ias n ntmpinarea invitailor i oaspeilor ei.
Ah! Domnule Hawkins, exclam ea, ntinzndu-i mna armatorului,
ct de fericit sunt c v vd...
i eu la fel, drag doamn, rspunse domnul Hawkins, srutnd-o
pe doamna Zieger pe amndoi obrajii. Au trecut deja patru ani de cnd ai
fost ultima oar la Hobart Town...
Patru ani i jumtate, domnule Hawkins!
Ei bine, declar armatorul surznd, n ciuda celor ase luni n plus,
v gsesc neschimbat...
Domnul i doamna Zieger nu aveau copii. Locuiau singuri n vila
Wilhelmstaf, doar cu servitorii lor, o pereche de nemi, ca i ei, i o
familie de coloni care ocupau o cldire anex. Cultivatorii acetia puneau
n valoare terenul agricol, la exploatarea cruia erau folosite, de asemenea,
i femei indigene. Loturi de trestie de zahr, de cartofi, de ignam62 i de
taro63 pe o suprafa de o mil ptrat.
Puin nainte de prnz sosi i domnul Gibson, nsoit de marinarul
Burnes. Acesta din urm era ncrcat cu o mulime de daruri din partea
domnului Hawkins pentru doamna Zieger, cupoane de stof, articole de
lenjerie, o brar nostim care i fcu mare plcere. E de prisos s mai

62
63

Plant exotic ai crei tuberculi sunt comestibili i de dimensiuni foarte mari. (N.tr.)
Specie de plant cu tuberculi comestibili din regiunile tropicale. (N.tr.) avea

ncredere n eful lui de echipaj. Marea lui team era s nu-i dezerteze
oamenii i nu punea nici o baz pe marinarii recrutai la Dunedin. i, de
fapt, chestiunea fu pus din nou, chiar n ziua aceea, de Len Cannon, n
cursul unei conversaii pe care camarazii lui i el o avur cu Flig Balt i
Vin Mod. Reveneau mereu la
hotrrea lor de a debarca. In zadar fcea apel Vin Mod la toat elocvena
lui, invocnd, aa cum i sttea n obicei, spnzur- toarea... Nu reuea de
loc s i conving... ncpnaii acetia se ineau tare pe poziie, vroiau
cu orice pre s prseasc nava.
n sfrit, zise el, ajuns la captul argumentelor, nu putei spune c
nu v place vasul...
Ba da, rspunse Len Cannon, de vreme ce este comandat de
cpitanul ei...
i dac am rmne fr cpitan...
E pentru a douzecea oar cnd ne cni refrenul sta, Mod, ripost
marinarul Kyle i iat-ne la Port Praslin, iar peste trei sptmni vom
porni din nou spre Hobart Town...
Unde nu vrem s mergem, adug Bryce.
i, declar Sexton, suntem hotri s o tergem n seara asta.
Mai ateptai, cel puin, cteva zile, spuse atunci Flig Balt... pn la
plecarea bricului!... Nu se tie ce se poate ntmpla...
i, apoi, observ Vin Mod, dezertai, foarte bine, dar ce-o s facei
n continuare?
A

In momentul acela, musul Jim, care era exclus de la aceste discuii, se


apropie de grup.
Ce vrei, musule?
Am venit la mas...
O s mnnci mai trziu!
i sunt sigur, adug Vin Mod, c nc n-ai terminat de aranjat

Primul obiect care i sri n ochi fu un pumnal malaiez pus ntr-un col
mai ferit, pe care nu l mai vzuse niciodat pn atunci. Era chiar acela pe
care Vin Mod l furase de pe epava Wilhelminei i despre care cei doi frai
nu tiau c ajunsese n posesia acestuia. Fusese pus, oare, intenionat
acolo, n aa fel nct musul s l poat zri?...
Jim lu kriss-ul, i cercet lama dantelat, mnerul mpodobit cu inte
de aram, i l puse la loc pe policioar. Crezu c unul dintre frai l luase
o dat cu alte lucruri luate de pe epav i, fr s-i mai acorde nici o
atenie, i termin treaba.
A

In vremea asta, Flig Balt, Vin Mod i ceilali continuau s discute, dar,
n aa fel nct s nu poat fi auzii nici de Wickley i nici de Hobbes, pe
care eful de echipaj i trimisese la arborad 64. Burnes, se tie, l nsoea pe
domnul Gibson la vila Wilhelmstaf.
Len Cannon se ncpna, Vin Mod ncerc s l conving. Cel puin
n timpul escalei, el i tovarii lui nu vor duce lips de nimic... Vor avea
tot timpul s debarce... Poate c ocazia mult dorit se va ivi n timpul
clriei pe care o va face bricul de la Port Praslin la Kerawara, pentru a-i
completa ncrctura... Era posibil ca nici domnul Hawkins, nici Nat
Gibson s nu se mai afle la
nu cumva, i fraii Kip... i, atunci... Intr-un
cuvnt, Len Cannon, Kyle, Sexton i Bryce consimir s rmn pn n
ziua n care James Cook se va ndrepta spre Hobart Town. i, atunci cnd
Flig Balt i Vin Mod rmaser singuri, ultimul dintre ei spuse:
Greu a mai fost!
N-am naintat de loc! rspunse cellalt.
r>l

Totalitatea catargelor. (N.tr.)

Rbdare! concluzion Vin Mod, cu tonul unui om care luase, deja,

Jim nu le spuse nimic frailor Kip despre pumnalul malaiez. Acetia nu


tiau, deci, c arma se aflase pe policioara din cabina lor. ntr-adevr, Vin
Mod avusese grij s ia napoi pumnalul, nainte de ntoarcerea lor la
bord, i acum Kriss-ul era ascuns n sacul lui unde nimeni nu l putea
descoperi. n ceea ce privete ce avea de gnd s fac cu el, poate c nici
Flig Balt nu era la curent.
Terminar de descrcat bricul n dup-amiaza zilei de 25 noiembrie.
Toat marfa, de calitate medie i exceptat de navlu, preluat de agenia
Ziegler, i gsi un plasament imediat, cuprinznd materiale de uz curent
pentru manufacturarea produselor din Anglia i Germania.
Bricul urma, acum, s-i primeasc ncrctura pentru ntoarcere,
constnd, se tie, n tone de copra i lzi de filde, cu destinaia Hobart
Town. Din trei sute de tone de copra, o sut cincizeci trebuiau livrate la
Port Praslin de casa Zieger, iar o sut cincizeci la Kerawara, una dintre
insuliele situate la sud de insula York sau Noul Lauenburg.
Cpitanul, de acord cu domnii Hawkins i Zieger, hotr c ncrctura
pentru Kerawara va fi prima adus la bord. James Cook se va duce s o
preia i se va ntoarce la Port Praslin pentru restul mrfii.
Totui, chiar dac bricul nu avea avarii de reparat, era necesar s fie
curat n mod serios carena, iar prile de sus s fie vopsite din nou, att
la prora, ct i la pupa. Lucrrile acestea cereau dou, trei zile. Echipajul
se puse de ndat pe treab, operaiunea se ncheie la termenul prevzut i
plecarea fu fixat pe 29 dimineaa.
Nu ai uitat, desigur, c Flig Balt i Vin Mod sperau ca pasagerii
bricului s rmn la Port Praslin n timpul acestei cltorii la Kerawara,
putnd, astfel, s profite de mprejurri pentru a-i ndeplini planul. 0 dat
stpni pe nav, se vor ndrepta spre nord- est, iar domnul Hawkins va
atepta n zadar ca James Cook s reapar n apele Noii Irlande. eful de
echipaj i complicii acestuia aveau s sufere, ns, o cumplit deziluzie.
Nu numai c domnul Hawkins, Nat Gibson i fraii Kip aveau s se afle la

O s vezi, Mod, c se va ntoarce teafr i nevtmat la Hobart


Town! adug eful de echipaj.
Asta n nici un caz, metere Balt, declar Vin Mod. Dac nu ne
descotorosim de el pe vaporul lui... poate c vom reui...
i ceilali, ce vor face?... se art ngrijorat Flig Balt.
Ceilali erau Len Cannon, Sexton, Kyle, Bryce. Aveau s prseasc
imediat bricul sau vor face cltoria pn la Kerawara, nainte de a-i lua
tlpia?... Dac nu aveau nici o ans de izbnd n timpul cltoriei, vor
mai rmne, oare, la bord?...
Bricul plec n dimineaa zilei de 29. Douzeci i patru de ore pentru a
ajunge n insula York, dou zile pentru a ncrca cele o sut cincizeci de
tone de copra, douzeci i patru de ore pentru a se ntoarce n Port Praslin,
cltoria nu trebuia s dureze mai mult de patru, cinci zile.
O pornir de-a lungul canalului Saint Georges, nu fr oarecare
ncetineal, din pricina vnturilor potrivnice de la suprafaa golfului
acesta, a crui adncime ajunge pn la patru mii de picioare.
Pe 30, la prima or, omul de cart semnal capul Brown al insulei
Makada. James Cook, navignd drept spre sud, trecu pe lng capul
Makunar al vastei insule, ptrunse pe trectoarea de la nord-est dintre ea i
insula Uln, depi insula Kabokon i ancor la Kerawara.
Principalul agent comercial german, domnul Hamburg, era n strnse
relaii de afaceri cu domnul Zieger. Se afla n fruntea uneia dintre cele mai
importante factorii ale grupului, iar casa sa trebuia s-i livreze lui James
Cook cele o sut cincizeci de tone de copra. Stocul acesta urma s fie
ncrcat n douzeci i patru de ore.
A

Aveau, deci, s stea foarte puin vreme la Kerawara. In timp ce echipajul,


sub supravegherea cpitanului, se ocupa de aceast operaie, domnul
Hawkins, Nat Gibson i fraii Kip avur rgazul s viziteze insula.
Locuina domnului Hamburg era situat la jumtatea unui deal, n

de aceast sear pentru a face o ultim plimbare n mprejurimile portului.


Ct privete echipajul bricului, cum nu mai exista pericolul unor dezertri,
primise autorizaia de a cobori pe uscat i nu avea s piard ocazia de a
fraterniza cu marinarii de pe alte vase. Seara se va sfri, poate, cu cine
tie ce chef n cea mai important tavern din Kerawara. Era greu s-i
mpiedici s se chercheleasc, aa c domnul Gibson se mrgini s le
recomande s nu mping lucrurile prea departe. Flig Balt l ncredin pe
cpitan c se putea baza pe el. Dar, vorbind cu servilismul lui obinuit, de
ce nu reui s-i ascund tulburarea care l stpnea?...
Domnul Gibson, observnd ct era de agitat, l ntreb:
Ce s-a ntmplat, Balt?...
Nimic, domnule Gibson, nimic... rspunse eful de echipaj. Sunt
puin obosit, asta-i tot.
i privirile sale, ntorcndu-se de la cpitan, se ndreptar spre Vin
Mod care nu l scpa din ochi.
Pe la ora cinci, domnul Hawkins, Nat Gibson i domnul Zieger se
aflau la locuina domnul Hamburg, unde masa avea s fie servit la ase i
jumtate. Cpitanul, reinut la bord de efectuarea unor ultime formaliti,
urma s ajung de-abia la ora aceea. Trebuia s aduc suma de dou mii
de piatrii de aur, necesar pentru achitarea complet a ncrcturii, aflat
de-acum n cala lui James Cook. Ateptndu-1, invitaii guvernatorului
vizitar proprietatea, ntreinut cu mult grij, una dintre cele mai
frumoase din Kerawara. Atunci cnd veni ceasul s se aeze la mas,
cpitanul nu i fcuse, nc, apariia. Domnul Hamburg i invitaii si
rmaser n grdin, pndindui sosirea.
Seara era superb, atmosfera uor rcorit de vntul care se pornise la
lsarea nopii. Respirau cu voluptate aerul nmiresmat de parfumul
portocalilor. Totui, vremea trecea. La apte, domnul Gibson nu se ivise
nc.
Probabil c tata a fost reinut n ultimul moment..., spuse Nat

Dup ce se scurser exact treizeci de minute, domnul Hawkins,


domnul Zieger i Nat Gibson ncepur s se neliniteasc.
S se fi rtcit pe drum? ntreb domnul Zieger.
Puin probabil, rspunse domnul Hawkins. Drumul este drept i l
cunoate, a venit de mai multe ori aici...
- Dac i-am iei n ntmpinare?... propuse Nat Gibson.
S mergem, spuse domnul Hawkins.
Domnul Hamburg chem unul dintre servitorii care se narm cu un
felinar i, nsoit de invitaii si, iei din curte, lund-o prin
pdure. ntunericul era deja adnc, la adpostul bolii de frunzi des
care acoperea crarea. Ciulir urechile, ncercnd s-i dea seama dac nu
se aud pai din direcia portului. Nici un zgomot. Strigar...
A

Nici un rspuns. Partea aceasta a pdurii prea absolut pustie. In sfrit,


dup o jumtate de or, ajunser n piaa din Kerawara.
Din strada principal, viu luminat, se ridica larma unui grup de
cheflii. Dac o parte a echipajului se ntorsese, deja, la bord, civa
marinari mai rmseser, nc, n crm, printre ei, Len
A

Cannon i camarazii si. In ceea ce-i privete pe Pieter i Karl Kip care
de-abia reveniser la bric, acetia se aezaser n partea din spate. Puin
naintea lor, Flig Balt i Vin Mod urcaser i ei pe punte, dup o absen
de aproximativ o jumtate de or. Ajuns pe chei, Nat Gibson strig spre ei,
ntrebndu-i cu ngrijorare n glas:
i cpitanul?...
Cpitanul, domnule Gibson... rspunse Vin Mod. Nu-i la domnul
Hamburg?...
Nu... zise guvernatorul.
A plecat, totui, de pe vas, ndreptndu-se ntr-acolo... declar
marinarul Burnes.
i l-am vzut apucnd-o pe crare... adug Hobbes.
De cnd a plecat?... ntreb domnul Zieger.

Hawkins, Nat Gibson, ct i fraii Kip, care li se alturaser, se vzur


obligai s se ntoarc la bord.
Ce noapte ngrozitoare! Nici urm de cpitan. Crarea dintre port i
reedina domnului Hamburg fu strbtut de nenumrate ori, cu felinare,
cu tore... Harry Gibson nu era nicieri. Nat Gibson era disperat. Domnul
Hawkins, nu mai puin disperat, nu reuea s l liniteasc pe tnr,
obsedat de gndul c nu i va mai revedea niciodat tatl...
i nu se nela. In zori, presentimentul su avea s se confirme. In ora
se rspndi zvonul c, n pdure, la o jumtate de mil de port, fusese
descoperit cadavrul cpitanului Gibson.

IX
ASASINATUL

Iat ce se ntmplase: De ndat ce dduse ultimele instruciuni pentru


ca James Cook s fie pregtit s ridice ancora n zorii zilei urmtoare,
cpitanul Gibson debarc i se ndrept, mai nti, spre agenie. O saco
mic pe care o ducea coninea suma de dou mii de piatri de aur ce urma
s o nmneze domnului Hamburg. O parte din echipaj prsise bricul n
urma lui, iar fraii Kip hoinreau deja prin mprejurimile portului.
Atunci cnd domnul Gibson ajunse la agenie, unul dintre angajai i
remise o serie de diverse acte, conosamentul65 i altele. Soarele avea s
mai lumineze cel puin nc dou ceasuri nlimile de pe insula Kabokon.
Cpitanul cunotea bine drumul care ducea la vil, aa c nu avea de ce s
se team c s-ar putea rtci.
O dat intrat n pdurea din spatele portului, domnul Gibson merse o
jumtate de mil i se pregtea s o coteasc la stnga cnd fu trntit cu
putere la pmnt. Doi oameni se npustir asupra lui, iar unul ncepu s l

65

Act semnat de comandantul unei nave comerciale, prin care acesta certific mbarcarea
mrfurilor. (N.tr.)

eful de echipaj i Vin Mod comiseser aceast crim. Vin Mod avea
n sfrit, s scape de Harry Gibson, cu sperana destul de ndreptit c
Flig Balt va obine comanda vasului. Atunci, la ordinele noului cpitan,
bricul, n loc s se ndrepte spre Hobart Town, bricul va iei de pe ruta lui
i, fr ca domnul Hawkins s i dea seama, va porni spre zona din
apropierea insulei Salomon. Acolo, se vor descotorosi de armator, de Nat
Gibson, de fraii Kip, de cei doi marinari care nu vor accepta s le fie
complici. Ceea ce nu se fcuse ntre Noua Zeeland i arhipelagul
Bismarck, se va face dup plecarea din Port Praslin.
Dup ce rosti numele celor doi asasini, domnul Gibson spuse:
Ticloilor!... Ticloilor!...
Vru s se ridice, vru s se apere, dar ce putea s fac, fr nici o arm,
mpotriva a doi oameni viguroi i narmai?...
Ajutor! strig.
Vin Mod se arunc asupra lui, i astup gura cu mna, n vreme ce Flig
Balt l njunghie n piept cu pumnalul furat de pe Wilhelmina de
complicele lui.
Harry Gibson scoase un ultim suspin; apoi ochii lui larg deschii, plini
de groaz, se aintir pentru ultima oar asupra ucigailor si. Lama
pumnalului i strpunse inima i, dup o clip de spaim, i ddu sufletul.
Cpitane Balt... salut! spuse Vin Mod, ducndu-i mna la beret.
eful de echipaj, nfricoat, ddu napoi n faa ochilor victimei sale
care, viu luminai de o raz de soare, continuau s l priveasc. Vin Mod,
pstrndu-i sngele rece, l scotoci pe cpitan prin buzunare, gsind
actele de bord i punga cu bani din care scoase cei dou mii de piatri.
Ce surpriz plcut! strig el.
Apoi, btndu-l pe umeri pe eful de echipaj, ncremenit sub privirile

i lsnd trupul nensufleit n locul acela unde nu avea, probabil, s


fie descoperit nainte de plecarea bricului, o pornir amndoi pe crare,
ndreptndu-se spre port.
Un sfert de ceas mai trziu, urcau pe puntea lui James Cook. Flig
Balt se duse n cabina lui. Vin Mod cobor n cabina echipajului, goal
atunci i ascunse n fundul sacului su actele cpitanului, piatrii furai i
pumnalul care fusese arma crimei.
Trecuse o jumtate de or de cnd Karl i Pieter Kip se ntorseser la
bord i, ateptnd sosirea invitailor domnului
A

Hamburg, venir s se aeze n spatele rufului. In ceea ce l privete pe


Vin Mod, nemernicul urc pe covert66.
Prefcndu-se foarte vesel, ncepu s sporoviasc mpreun cu
marinarii Hobbes i Wickley care nu coborser pe uscat.
Un angajat al factoriei descoperi, a doua zi, strbtnd luminiul,
corpul cpitanului Gibson. Se ntoarse n goana mare la agenie, i
zvonul crimei se rspndi numaidect.
Vestea l lovi ca un trsnet pe Nat Gibson. Se tie ct de legai erau
tatl i fiul. Domnul Hawkins, la fel de tulburat ca i nenorocitul tnr,
nu se dovedi n stare s-i acorde nici o ngrijire. Fraii Kip l transportar
n cabina lui unde, n cele din urm, i reveni n simiri. Amndoi, de
altfel, erau la fel de ndurerai i de indignai.
Echipajul era la pmnt. Jim plngea amarnic, Hobbes, Wickley i
Burnes nu puteau s accepte moartea cpitanului lor. Vin Mod l
blestema pe criminal.
Doar recruii din Dunedin se artau complet indifereni. I>en Cannon
i ceilali hotrser s debarce n ziua aceea ceea ce ar fi compromis
i poate c ar i fi mpiedicat plecarea bricului. Dar, o dat cu tragicul
sfrit al domnului Gibson, probabil c i schimbaser planurile. De mai

Karl Kip ncerc s l opreasc. Nat l mpinse i se repezi pe punte.


Domnul Hamburg care se ntorsese la locuina sa se grbise s vin de
ndat ce fusese informat despre asasinat. Ajunse la bord n momentul n
care Nat Gibson ncerca s debarce i i spuse:
Te nsoesc.
Era ora opt. Domnii Hamburg i Zieger, domnul Hawkins i Nat
Gibson, fraii Kip, civa angajai ai factoriei o pornir prin pdure pentru
a ajunge n lumini, ceea ce nu le lu mai mult de zece minute.
Corpul era aa cum l lsaser asasinii, ntins pe pmnt, cu ochii larg
deschii, ca i cum ar mai fi fost, nc, n via.
A

Nat Gibson ngenunche lng tatl su. II mbri, l strig, i strig


i mama... Va supravieui, oare, srmana femeie, atunci cnd va afla de
aceast teribil nenorocire?
A

In vremea asta, domnul Hamburg, cruia i revenea sarcina de a


ntreprinde ancheta, examina urmele lsate n iarb i i se pru c
distinge conturul unor pai receni ce indicau c moartea fusese comis
de doi fptai. Apoi, dup ce descheie cmaa cpitanului, descoperi o
ran provocat de o lam cu zimi, ran ce sngerase puin. Ct privete
banii i documentele cpitanului, acestea dispruser.
Era, aadar, sigur c mobilul crimei fusese jaful. Dar cine era
autorul?... Vreun colon din Kerawara?... Puin probabil... Nu preau s
fie, mai degrab, implicai indigenii?... In realitate, erau destul de
suspeci... Dar, cum s-i gseti pe asasini? Dup ce fptuiser crima nu
plecaser imediat din Kerawara cu piroga, ndreptndu-se spre insula
York?... In cteva ore, se puteau afla la adpost de orice urmrire...
Se putea, deci, presupune c asasinatul va rmne nepedepsit, ca
attea altele pe meleagurile acestea, din Noua Guinee pn n

domnul Hawkins avea s-i ncheie ancheta. In ceea ce privete


nmormntarea, U'ista ceremonie urma s aib loc chiar a doua zi, din
cauza climei tropicale. Misionarul care se afla atunci la Kerawara veni s
ngenuncheze i s se roage la cptiul victimei. Domnul Zieger l
conduse napoi la bord pe Nat Gibson care, aflat ntr-o nelinititoare stare
de apatie, rmase culcat pe patul din cabina lui.
A

Intre timp, domnul Hamburg nu nceta s culeag informaii de natur


s l pun pe urmele asasinilor. Dup ce i chem din nou pe domnii
Hawkins i Zieger la factorie, discut cu ei n legtur cu acest subiect,
iar atunci cnd acetia l ntrebar cine ar putea fi, dup prerea lui,
autorii crimei, rspunse:
Cu siguran, indigenii.
Ca s l jefuiasc pe bietul Gibson?...
Da... Au aflat c trebuia s transporte o sum important de bani...
l-au pndit, l-au urmrit n pdure, l-au atacat, l-au prdat...
Dar cum s-i prindem?... ntreb domnul Zieger.
Este aproape imposibil, declar domnul Hamburg. De la ce indicii
s pornim pentru a ncepe cercetrile?...
Ar fi ceva de fcut, observ domnul Zieger, s fotografiem rana
fcut de arma ucigaului i, clac vom gsi arma, poate c vom reui s
aflm cui aparinea...
Avei dreptate, l aprob domnul Hamburg, i l rog pe domnul
Hawkins s execute aceast operaie.
Da... da! ncuviin domnul Hawkins, cu glasul tremurnd de
emoie, i fie ca aceast crim nfiortoare s nu rmn nepedepsit!
Domnul Zieger se duse s caute aparatul la bord i reveni dup cteva
minute. Dup ce dezgolir pieptul cpitanului Gibson, examinar, din
nou, minuios, rana. Era lat de doar jumtate de deget i, ntr-o parte,

fie lsate domnului Hamburg, pentru ancheta sa. Ct privete clieele, pe


acestea le va pstra domnul Hawkins, aveau s-i serveasc s trag alte
poze. Imaginea nefericitului su prieten, mort la Kerawara, va fi dus n
oraul lui natal.
A

Dup-amiaza l puser n sicriu. nmormntarea urma s aib loc a


doua zi, dimineaa. Aleser un loc n micul cimitir din Kerawara. Ar fi
nsemnat s ntrzie prea mult s atepte ntoarcerea la Port Praslin
pentru a spa groapa menit s-i adposteasc trupul.
Ziua aceasta cernit se sfri ntr-o tristee apstoare. Veni noaptea
pe care Nat Gibson, sufocat de suspine, o petrecu fr s-i poat gsi o
clip somnul.
A doua zi, la funeralii lu parte toat populaia englez i german
clin Kerawara. Pavilionul lui James Cook fiind n bern, celelalte nave
le nlar pe ale lor la jumtatea catargului, n semn ele doliu.
Sicriul, acoperit cu steagul naional, fu purtat de patru marinari din
echipajul bricului. Nat Gibson, guvernatorul, domnul Hawkins, domnul
Zieger mergeau n spatele lui, urmai de Flig Balt i de restul echipajului
cruia i se alturaser marinarii de pe celelalte vase. Cortegiul funebru
ajunse n cimitir i acolo, lng mormnt, domnul Hamburg rosti cteva
cuvinte n amintirea cpitanului Gibson.
Durerea lui Nat ti fcea mil. Domnul Hawkins de-abia reu- ea s-1
susin. Pentru ultima oar, tnrul vru s se arunce peste sicriul tatlui
lui. Apoi, cociugul fu cobort n groap, deasupra creia domnul
Hamburg nfipse o cruce cu urmtoarea inscripie:
CPITANULUI HARRY GIBSON clin Hobart Town Asasinat pe 2
decembrie 1885, Fiul, prietenii, echipajul, si populaia din Kerawara
DUMNEZEU S-L ODIHNEASC!

aparinea?... Doar ntmplarea putea limpezi afacerea aceasta, dar aveau


s beneficieze, oare, de o ntmplare norocoas?...
Bricul nu i prelungi ederea la Kerawara. Chiar n dimineaa n care
se rspndi vestea asasinatului, era gata s porneasc n larg pentru a se
ntoarce la Port Praslin. aa c, de acord cu domnul Zieger, domnul
Hawkins l chema pe eful de echipaj n careu i i spuse:
Flig Balt, James Cook i-a pierdut cpitanul...
i este o mare nenorocire, rspunse Flig Balt, a crui voce tremura
de o emoie ce nu era durerea.
tiu, urm domnul Hawkins, ct ncredere avea nefericitul meu
prieten n tine... i sunt dispus s i acord n continuare aceeai
ncredere.
eful de echipaj, cu ochii plecai, se nclin fr s rosteasc un
singur cuvnt.
Mine, Flig Balt, relu armatorul, James Cook va ridica ancora,
iar tu l vei duce napoi, la Port Praslin. Acolo vom termina de ncrcat
marfa i, de ndat ce vom ncheia operaia aceasta, vom porni spre
Hobart Town.
I>a ordinele dumneavoastr, domnule Hawkins, rspunse Flig
Balt, dup care se retrase.
Domnul Hawkins spusese c eful de echipaj l va nlocui pe domnul
Gibson la conducerea navei, dar nu i c va fi cpitanul acesteia. Poate c
nici nu se gndea s i confere n mod oficial acest titlu i considera
suficient s ndeplineasc aceast funcie pe parcursul cltoriei clin
Arhipelagul Bismarck pn n Tasmania. eful de echipaj remarcase,
ntr-adevr, lucrul acesta. Aa c se ntreinu pe aceast tem, cteva
clipe mai trziu, cu Vin Mod.
i ce importan are! l liniti marinarul. S ducem, mai nti,
bricul napoi, n Port Piaslin... C vei fi, apoi, cpitan sau secund, asta

nu se va mai ntoarce la Hobart Town, aa c nu mai pomenir de


debarcare.
n ziua urmtoare, pe 5 decembrie, domnul Hawkins i lu rmas
bun de la guvernator. Domnul Hamburg l mbri pe Nat Gibson i i
fgdui s fac tot ceea ce i va sta n putin, fr a precupei nici un
efort, pentru a-1 descoperi pe asasinul tatlui lui. Dac va reui, justiia
german va fi fr mil!... Vor plti cu capul crima aceasta abominabil.
Dup aceea, domnul Hawkins, domnul Zieger, Karl i Pieter Kip se
desprir cu ct tristee! de guvernator i de ceilali ageni
comerciali din ageniile din Kerawara.
Bricul ridic ancora sub comanda lui Flig Balt. O or mai trziu,
James Cook iei din bancurile de madrepori67 i se ndrept spre sud-est,
trecnd de capul Barard, punctul cel mai avansat al insulei York,
naintnd n direcia intrrii n canalul Saint Georges.
Cltoria urma s fie rapid i s nu cear mai mult de douzeci i
patru de ore. Flig Balt nu avu de ce s se plng de echipaj care
67

Celenterate care triesc n colonii, in mrile Sudului, formnd recifuri sau atoli.

se achit n mod corect de ndatoririle sale. Nici o manevr nu


trebuia executat de altfel, vntul fiind favorabil si necernd nici o
schimbare de mur68.
C Flig Balt era sau nu era un bun navigator, scurta cltorie nu ne
ngdui s ne dm seama. De altfel, el nu se instal n cabina cpitanului,
pstrndu-i-o pe a sa, la intrarea n cabina echipajului.
(N.tr.)

In timpul nopii, Vin Mod i rspunse lui Len Cannon ntr-un mod
care fu pe placul acestuia, ca i al tovarilor si. James Cook nu se va
ntoarce n Tasmania... Cpitan sau nu, Flig Balt va ti cum s-1 abat
clin drumul lui. O dat ajuni n preajma insulei Salomon, nu le va fi
greu s-i lichideze pe pasagerii de la bord... Nu exist, ntotdeauna,

nainte de prnz, vaporul va fi ancorat n faa ageniei domnului Zieger.


Cum sosea cu pavilionul n bern, toat lumea din Port Praslin i ddu
seama c se ntmplase o nenorocire.
i ce jale i cuprinse pe toi cunoscuii cnd aflar mprejurrile n
care murise domnul Gibson. Doamna Zieger care alergase pe
^ ^^^ ll 1I1
ci
pe Nat Gibson n clipa n care acesta debarc. O
podidi plnsul i, n clipa n care putu s vorbeasc, repet ntr-una,
cu ochii necai n lacrimi.

Srmanul meu Nat... bietul meu copil... i mama ta... mama ta!...
Nat Gibson fu obligat s accepte s-i petreac la Wilhelmstaf
ultimele zile ale escalei, ca i domnul Hawkins. Aa c i ocupar, clin
nou, camerele i se aezar la mas, n casa aceasta ospitalier n care
domnul Gibson nu avea s se mai ntoarc niciodat!
Domnul Zieger nu vru s lase pe nimeni s supravegheze mbarcarea
celor o sut cincizeci de tone de copra, adugate la
68

Manevr curent prin care se ntinde spre pror coltul de jos al unei vele. (N.tr.)

ncrctura bricului. Fu, de altfel, ajutat de Karl i Pieter Kip care nu


prsir vasul, nici mcar un ceas. Cel mai mare dintre frai se pricepea
perfect la arimare69 i, n plus, Flig Balt nu avu nici o problem n acest
sens, ntruct echipajul l sluji cu mult zel.
O dat copra ajuns n cal, aranjar n fal i n spate lzile cu filde,
cu destinaia Hobart Town. Apoi, ntruct, nainte de cltoria sa la
Kerawara, cpitanul ordonase curarea i vopsirea vasului, plecarea nu
avea de ce s fie ntrziat din acest punct de vedere.
Totul fu gata n dup-amiaza zilei de 9 septembrie.
A

In seara aceleiai zile, domnul Hawkins i Nat Gibson, nsoii de


domnul i de doamna Zieger, se ntoarser la bord, n aa fel nct James

Ei bine! Flig Balt, mine vom iei n larg... Ai adus bricul de la


Kerawara la Port Praslin, l vei duce de la Port Praslin la Hobart Town...
De acum ncolo vei fi la comand...
V mulumesc, domnule Hawkins, rspunse Flig Balt, n vreme ce
echipajul nsoea tot acest dialog cu un murmur aprobativ.
Armatorul strnse mna noului cpitan, dar nu i ddu seama c
tremura.
Domnul i doamna Zieger i luar rmas bun de la Nat Gibson, de la
domnul Hawkins i nu i uitar nici pe fraii Kip, pentru care nutreau o
vie simpatie. Apoi, cu promisiunea c vor veni, de ndat ce vor putea, s
petreac cteva sptmni n Tasmania, mpreun cu cele dou familii, se
ntoarser la locuina lor.
A

In ziua urmtoare, la orele cinci dimineaa, cpitanul Balt fcu


pregtirile pentru ca James Cook s ridice ancora. O or dup ce
Aranjarea i fixarea ncrcturii pentru meninerea unui centraj favorabil stabilitii.

iei din canalele din Port Praslin, bricul, ndreptat spre sud-esl, se
afla n largul Noii Irlande.
(N.tr.)

X
INCIDENTE

Distana dintre arhipelagul Bismarck i Tasmania este evaluat la


aproximativ dou mii patru sute de mile. Cu vnt favorabil, o medie de o
sut de mile pe zi, James Cook n-ar avea nevoie de mai mult de trei
sptmni ca s le strbat. Perioada vnturilor alizee avea s se

ncercat, dac ederea lor la Kerawara nu s-ar fi ncheiat cu o


nspimnttoare nenorocire.
Atunci cnd Nat Gibson ieea din cabin, venea s se aeze i domnul
Hawkins n spate, lng el. Nimic nu putea s-i fac s uite durerea de
care erau copleii. Se gndeau la apropiata sosire n port, la doamna
Gibson care i atepta cu atta nerbdare i care avea s afle c & James
Cook nu l mai aducea pe cpitanul su. Biata
femeie...

' Fraii Kip respectau aceste clipe de ntristare adnc i att de vie,
inndu-se cel mai adesea, de-o parte. Cu toate acestea, fr s arate prea
mult, Karl supraveghea mersul navei. eful de echipaj
A

nu i inspirase niciodat ncredere. In diverse circumstane, calitile pe


care trebuie s le aib un marinat adevrat i se pruser destul de
incomplete, de precare. De dou sau de trei ori, atunci cnd domnul
Gibson se afla n cabin, cteva manevre conduse prost l fcuser s
aib mari ndoieli in ceea ce l privete pe Flig
Balt. Dup prerea lui, acesta nu era un om de mare. Dar, la urma urmei,
nu era treaba lui, aa c nu fcea nici un comentariu n aceast privin.
Or, ceea ce nu reprezenta un inconvenient grav sub comanda lui Harry
Gibson, devenea acum, cnd Flig Balt era cpitanul lui James Cook. In
ziua aceea, Karl Kip i mprti temerile fratelui su.
Aadar, tu crezi c Flig Balt nu e deloc la nlimea funciei pe
care o deine?...
A

Exist motive serioase s cred asta, Pieter... In timpul vijeliei pe


care am avut-o de nfruntat pe Marea de Coral, am cptat certitudinea c
nu i cunoate prea bine meseria...
Atunci, Karl, e de datoria ta s stai cu ochii pe el i, dac vreo

bun sim, va nregistra prerea ta i se va explica cu ex-eful de echipaj...


Cu siguran, i va da dreptate...
Vom vedea, Pieter. Din nefericire, nu am hrile de bord la
dispoziie i mi este greu s controlez ruta...
James Cook ajunse la limita Luisiadelor n ziua de 15. Cltoria
decursese fr incidente. Dup ce lsar la est insula Rossel, principala
din grup, Marea de Coral se deschise larg n faa lui, la latitudinea sudic
de dousprezece grade. Pornind de la aceast paralel, vor menine
continuu direcia sud, pentru a atinge coasta Australiei n dreptul
Brisbane-ului.
Or, exact la aceast limit a Mrii de Coral, trebuia s modifice Flig
Balt direcia, spre vest, dac vroia s ajung n dreptul Insulei Mangara,
ultima din Arhipelagul Salomon. Dar, cum manevra aceasta ar fi implicat
o schimbare notabil n ruta bricului care ar fi putut fi observat, Flig
Balt se mulumi s o ia piezi spre sud- est. Totui, schimbarea aceasta fu
sesizat de Karl Kip care, dup ce cercet busola, i spuse cpitanului:
Te-ai dus mai ncolo, domnule Balt...
Da... cu dou carturi...
Trebuie, totui, s ajungi pe coasta australian.
Cam aa, mormi Flig Balt care ncepu s-1 priveasc pe olandez
chior.
Atunci, replic acesta, de ce nu-i pstrezi direcia?...
Pentru c rafalele de vnt dinspre nord-est sunt, ntotdeauna, de
temut, i nu vreau s deviez de-a lungul rmului.
Oh! Este spaiu suficient, l ntrerupse Karl Kip, i vei avea timp...
Nu asta e prerea mea, i-o retez sec Flig Balt.
i, atunci cnd i aduse la cunotin lui Vin Mod discuia avut cu
olandezul, acesta rbufni:

chiar cu concursul rufctorilor care miunau prin locurile acelea,


ansele de izbnd ar fi fost mult mai mari.
Una peste alta, aceast modificare a rutei, remarcat de Karl Kip, nu
era important, i, fr a se justifica de o manier absolut,
A

era, ntr-o oarecare msur, acceptabil. ntr-adevr, presupunnd c se


isc o furtun n larg, o nav este mai puin expus atunci cnd nu se afla
n apropierea coastei, cnd are pe unde s fug", dup cum spun
marinarii.
A

In seara zilei de 17, vremea se schimb. Soarele apunea pe un cer


acoperit de nori grei. Oceanul care simea ceva, ncepea s fie agitat de
hul. Toat ziua cldura fusese sufocant.
Pe la ceasurile trei dup-amiaza, termometrul arta 103 grade
Fahrenheit la umbr, adic 3944 centigrade Celsius, iar pe la ceasurile
cinci barometrul sczuse la douzeci i apte de degete, adic 730
milimetri. Scderea aceasta rapid a coloanei de mercur indica o
tulburare atmosferic profund. De altfel, hula foarte puternic, cteva
talazuri care se rostogoleau anunau c vntul se dezlntuise n vest.
Tulburarea aceasta atmosferic fu precedat de o furtun violent. Pe
la ora nou, dup ce se auzir tunete ndeprtate, orizontul fu mpnzit
de fulgere att de luminoase, att de numeroase nct apa oceanului n
care se reverberau, prea strbtut de valuri de foc. Cnd nu atingeau
suprafaa oceanului, treceau n mod continuu de la un nor la altul.
Bubuiturile tunetelor devenir asurzitoare, orbindu-te, n acelai timp, cu
scnteietoarele lor descrcri electrice.
n jur de unsprezece, furtuna atinse intensitatea maxim. Fulgerele
lovir de mai multe ori vrful catargelor, fr s pricinuiasc pagube,
scurgndu-se pe firul paratrsnetelor. Acum puteai fi sigur c furtuna va

De asta m tem i eu, replic domnul Hawkins.


Va fi nevoie s fugim n larg... observ Flig Balt.
i de ce s nu dm piept cu el, aezndu-ne n cap70...
Dar putem s o facem?... l ntrerupse Flig Balt. Un vas ncrcat,
aa cum este James Cook, care de-abia se menine la linia de plutire, va
putea s se ridice deasupra talazurilor?... Nu va fi mturat de colocolo?...
Un marinar este dator s ncerce s nu se abat din drum,
rspunse Karl Kip...
Asta este i prerea mea, l susinu domnul Hawkins, cci am
putea fi tri departe, spre est...
70

Poziia pe care o ia o nav pe timp de furtun, pentru a putea rezista n cele mai bune
condiii. (N.tr.)

i chiar spre nord-vest!... adaug Karl Kip. Iat, norii ncep s fie
mpini dinspre sud-vest i, cu vntul n spate, vom ajunge n preajma
Arhipelagului Salomon...
Desigur, asta i vroiau Flig Balt i Vin Mod. Totui, i-ar fi fost dificil
ex-efului de echipaj s nu admit c olandezul vorbea ca un marinar
adevrat. Pe de alt parte, s lase s-i scape ocazia de a schimba direcia
lui James Cook, asta nu-i convenea deloc. Aa c declar:
Eu sunt cpitanul i eu rspund, domnul Hawkins m va nelege,
i nu primesc ordine de la domnul Kip...
Nu sunt ordine, sunt doar sfaturi pe care vi le dau..., rspunse Karl
Kip pe care ncpnarea aceasta nu nceta s l surprind.
Ordine de care nu am nevoie... continu Flig Balt, foarte iritat de
opoziia pe care o ntmpina.
Domnilor, interveni domnul Hawkins, vreau s ncheiem aceast

Flig sta mi se pare un incapabil i m tem s nu pun nava n


pericol!... Ixi urma urmei, el este cpitanul!
A

In orice caz, nu mai puteau ezita nici o clip. Fora vntului sporea
din ce n ce i rafalele nfricotoare care mturau puntea riscau s
smulg velatura.
La comanda lui Flig Balt, cu crma sus, bricul ncepu s-i schimbe
direcia, ncercnd s se plaseze sub vnt, nu fr s fie zglit zdravn.
Catargele se cltinau, hobanele i patarainele 71 ameninau s se rup. De
dou ori, se pru c nu vor putea realiza manevra. O fcur n cele din
urm, i James Cookt cu
'1 Parme utilizate la fixarea, de borduri i spre pupa, a arborilor unei nave cu vele.
(N.tr.) trinchetinul72 de vreme rea la pror, cu gabierul 73 mic ca terarola74

jos, porni n larg, spre nord-est.


Timp de aproximativ o jumtate de or navigar n condiii aproape
normale. Singura dificultate era s mpiedice bricul s devieze brusc, la
babord sau la tribord. De-abia reueau s crmeasc n mijlocul
talazurilor care se deplasau la fel de repede
A

ca i el. In fiecare clip risca s fie ntrecut de valuri, s se aeze de-a


curmeziul. Situaia sa ar fi fost, atunci, ct se poate de critic, cci ar fi
fost expus loviturilor din flanc.
i, totui, era absolut imposibil s sporeasc velatura. Unul dintre
focurile pe care Flig Balt comand s fie ridicat, pentru a face crma mai
sensibil i mai eficace, fu fcut buci. Gabierul pria, gata-gata s fie
sfiat.
Puin dup miezul nopii, pn i cel mai nepriceput marinar de la
bord i ddea seama c James Cook nu-i mai putea menine direcia.

aceste gnduri, toate aceste incertitudini se nvrteau ca un carusel n


mintea domnului Hawkins. Le comunic lui Nat Gibson care i mprti
temerile, acordndu-i prea puin ncredere lui Flig Balt.
Din vreme n vreme, atunci cnd Flig Balt se apropia, domnul
Hawkins l iscodea, l bombarda cu ntrebri la care acesta nu
72

Pnz care se nal pe trinchet, alturi de trinc, n caz de furtun. (N.tr.) 7:i Vel
ptrat, a doua de jos. (N.tr.)
74
Pnz mic de dimensiunea a treia; strngere a oricrei pnze pentru a-i micora
suprafaa. Terarolarea este procedeul de reducere a suprafeei unei pnze |>entru a-i
micora suprafaa, cnd vntul se intensific prea tare. (N.tr.) rspundea dect prin

fraze neinteligibile, incoerente, dovedind ct era de tulburat, de copleit


i de neajutorat n faa pericolelor de care era asediat. i, la lumina
ultimelor fulgere, cnd domnul Hawkins se ntorcea spre Karl Kip, l
zrea pe acesta n picioare, lng fratele lui, vorbindu-i cu voce sczut,
avnd atitudinea unui om chinuit de cele mai violente obsesii, de-abia
reuind s se stpneasc. Da! Ai fi crezut c avea s se npusteasc la
crm, ndreptnd bricul n direcia contrar!... De altfel, ncpnndu-te pe ruta aceasta, fr s admii c vaporul e izbit de valuri,
c s-a culcat pe-o parte, s te faci c nu vezi c vrful catargului e n
pericol s fie retezat, unde puteai, n cele din
A

urm, ajunge?... In zona Arhipelagului Salomon, ntre acele insule


strjuite de recifuri, unde nu avea nici o scpare.
Flig Balt i ddea seama de asta. Vin Mod i oamenii lui, de
asemenea. Bricul avea s fie fcut buci, dac furtuna mai dura nc
patruzeci i opt de ore. Prudena cea mai elementar le cerea, aadar, s
revin cu orice pre spre vest, atta timp ct mai aveau mcar un petec de
pnz. Flig Balt vru s ncerce. Era o manevr ct se poate de
periculoas, n mijlocul oceanului dezlnuit i poate chiar c era
imposibil s schimbe direcia cu totul. Crma fu rsucit i ntinser

i atunci se vzu de ce poate fi n stare un marinar adevrat, care tie


s i pstreze sngele rece i s nu i piard cumptul, spre deosebire de
ex-eful de echipaj.
I,a comanda lui Karl Kip, auzindu-i glasul imperios, auzindu-i
ordinele clare i precise, echipajul execut manevra cu pricepere i
hotrre. James Cook se ridic ncetul cu ncetul, ps- trndu-i
arborada i, profitnd de faptul c cerul se nseninase
dintr-o
dat, Karl Kip reui s l aeze drept. Loviturile talazurilor, dei nc
deosebit de nvalnice, erau acum mai puin pericu7;)

Bar aezat perpendicular pe catarg, pentru susinerea pnzelor. (N.tr.)

loase, pentru c acum era izbit din fa i nu clin spate. Inlar, nu fr


mari dificulti, un foc mare" pentru vreme urt, capabil s reziste
rafalelor.
A

In momentul acela, Vin Mod se apropie de Flig Balt i i opti furios:


Totul este pierdut, cu cpitanul Kip n locul cpitanului Balt!
A doua zi, pe 21 decembrie, contrar ateptrilor, furtuna sczu vizibil
n intensitate. i asta datorit vntului care i schimbase direcia spre
vest-nord-vest. O mprejurare foarte fericit: era important, acum, ca
bricul s-i reia drumul spre sud. Ceea ce Karl Kip i fcu, de ndat ce i
ngdui vntul, ntinznd n acelai timp gabierul mare, trincheta i
brigantina. Cu velatura aceasta, mpins de briza proaspt, James Cook
avea s recupereze rapid ceea ce pierduse ct vreme navigase spre vest.
Pe la orele zece, ntruct apruse clin nou soarele, Karl Kip ncerca s
determine punctul n care se afla. Dup ce cercet harta, innd cont i de
datele obinute la prnz, stabili cu precizie poziia navei, adic 15017'
longitudine vest i 1317' latitudine sud. n clipa aceea, domnul Hawkins
veni lng el i i spuse:

Nu am fcut dect ceea ce orice marinar ar fi fcut n locul meu,


rspunse Karl Kip. Nu merit s mi se mulumeasc pentru atta lucru... i
o s-1 las din nou pe cpitan la comand...
Nu, declar domnul Hawkins cu un glas hotrt pe care l putur
auzi cu toii. De acord cu Nat Gibson, v rog s rmnei la comanda
navei noastre.
ntruct Karl Kip vru s schicze un gest de refuz, domnul Hawkins
urm:
S ne conduc cel care ne-a salvat!... Cpitane Kip, e datoria ta s
ne duci napoi, la Hobart Town.
Atunci, Flig Balt, turbat de furie, naint spre domnul Hawkins i
protest n termenii urmtori:
M-ai numit cpitan pe James Cook, i am pretenia s rmn
pn vom ajunge la destinaie...
Balt, i rspunse domnul Hawkins, a crui decizie era irevocabil,
nu este cpitan dect acela pe care l numesc eu, ca armator i proprietar
al vasului acesta... Am considerat c nu eti la nlimea funciei tale...
De acum nainte, cpitanul Kip este stpn la bord..., stpn dup
Dumnezeu...
A

mi voi revendica drepturile n faa autoritilor maritime, la


Hobart Town, ... replic Flig Balt.
Cum doreti, rspunse armatorul.
Destul, Flig Balt, spuse Karl Kip. Nici un cuvnt mai mult!...
Treci la locul tu!... n ceea ce v privete, marinari, m bizui pe
devotamentul i pe supunerea voastr!
Astfel lu sfrit perioada de cpitnie a ex-efului de echipaj, astfel
pierdu aceast ultim ans de a pune mna pe vas. Din clipa aceea,

lovitur n for, nainte ele sosirea n Tasmania?... In orice caz, vor fi


supravegheai cu atenie. Karl Kip, plin de suspiciuni, va menine cu
severitate disciplina la bord.
Navigar fr s se produc nici un eveniment deosebit de pe 20 pn
pe 27 decembrie, cnd bricul se apropie de coasta australian.
Karl Kip nu ignora c o parte din echipaj fierbea, gata s se rscoale;
dar era sigur c va ti cum s fie stpn pe situaie, aa cum se
ntmplase i n cazul furtunii din apropierea Arhipelagului Salomon.
In seara zilei de 30, rebeliunea izbucni la bordul lui James Cook.
Flig Balt, mpreun cu complicii lui, ncerc s foreze intrarea n ruf,
pentru a pune mna pe arme. Intenionau apoi s se npusteasc asupra
frailor Kip, i, dup ce aveau s se descotoroseasc de acetia, s-i
oblige pe domnul Hawkins, pe Nat Gibson i pe cei trei marinari s se
predea, s-i fac incapabili s le opun rezisten, devenind, n felul
acesta, stpni pe nav...
Prin atitudinea lui ferm, Karl Kip dejuc cu promptitudine aceast
tentativ. Se repezi n mijlocul rebelilor, l nfc de piept pe Len
Cannon care se aruncase asupra lui, ameninndu-1 cu un revolver. Un
singur gest dac mai fcea ticlosul, l arunca peste bord. n acelai
moment, Nat Gibson, domnul Hawkins, Hobbes, Wickley, Burnes i
imobilizar pe ceilali recrui, n vreme ce Pieter Kip, trntindu-1 la
pmnt pe Flig Balt, i smulse cuitul cu care era narmat. Lupta nu dur
mai mult de un minut. Puteau, oare, ase oameni Vin Mod, prudent,
rmsese n spate s nving apte care nu fuseser luai prin surprindere?... Karl Kip se afla n legitim aprare. Ar fi fost n dreptul lui s-i
zboare creierii efului de echipaj i, poate, c ar fi i fcut-o, dac nu ar
fi intervenit domnul Hawkins. Acesta l opri, prefernd s l predea pe
Flig Balt justiiei militare, de ndat ce bricul urma s intre n portul clin

maritim clin Hobart Town. Erau lsai s urce pe punte doar dou ore,
n timpul dup-amiezii, i nimeni nu avea
voie s le vorbeasc. Din aceast cauz, Vin Mod intre n legtur cu Flig
Balt, dei ardea de nerbdare s o fac, pentru a-i face cteva
recomandri, pentru a-i da cteva indicaii, pentru a-i expune planul lui,
nainte ca acesta s compar naintea Curii.
Cltoria continu n condiii excelente, vnt prielnic i ocean
favorabil. Pe 2 ianuarie, pe la orele trei dup-amiaza, James Cook
arunc ancora n portul din Hobart Town.
PARTEA A DOUA
%

I
HOBART TOWN

Tasmania este o insul aproape triunghiular, strbtut de a patruzeci


i treia paralel sudic i de al o sut patruzeci i aptelea meridian la est de
Greenwich. Este ntins msoar aproximativ o sut aptezeci i cinci de
mile pe o sut cincizeci aici fiind cultivate i recoltate clin belug toate
roadele pmntului clin zona
A

temperat. mprit n zece districte, dispune de dou orae importante,


Hobart Town i Lanwceston, odinioar Port Dabrympe. Unul pe coasta
septentrional, cellalt pe coasta meridional, sunt unite printr-un drum
superb construit de deportaii australieni.
Portul din Hobart Town este ct se poate de bine adpostit de vnturile
din larg. Apa este adnc, ancorarea este sigur n plin rad. Este protejat
de o jetel76 lung ce taie hula ca un sparge-val i James Cook i ocup
locul obinuit, n faa ageniei casei Hawkins. Hobart Town nu numr mai

cpitan de mare cabotaj77 se bucura de stima i de simpatia public.


Nenorocirea care tocmai se abtuse asupra familiei sale avea s aib, deci,
un puternic ecou. i, nc nainte ca James Cook s-i lege parmele de
rm, oraul avea, deja, certitudinea c se ntmplase o catastrof la bord.
76
77

Dig de seciune mai mic, ridicat la gura unui fluviu sau la intrarea ntr-un port. (N.tr.)
Navigaie dc coast. (N.tr.)

Aa c, de ndat ce bricul fu semnalat n dreptul lui Sulivan Cove, unul


dintre funcionarii ageniei alerg s o previn pe doamna Hawkins.
Doamna aceasta, nsoit de prietena ei, doamna Gibson, se grbi s
soseasc n port. Amndou vroiau s fie acolo atunci cnd va acosta
James Cook. Dar, deja, cteva persoane puteau regreta acest lucru. ntradevr, nu putea exista nici o ndoial, pavilionul britanic, n loc s fie
nlat n vrful picului, flutura la mijlocul fungii, n bern. Mai muli
marinari care se aflau pe jetel comentar astfel:
S-a ntmplat o nenorocire!...
Vreun marinar care a murit n timpul cltoriei...
Doamna Hawkins i doamna Gibson nu erau att de
familiarizate cu regulile marinreti ca s-i dea seama de ceea ce
remarcaser oamenii clin port. Acetia, de altfel, se ferir s le atrag
atenia asupra acestui fapt. Poate c le-ar fi trezit ngrijorarea fr nici un
motiv. Dar, cnd bricul ajunse la chei, doamna Gibson nu i recunoscu
soul n cpitanul care comanda manevra i, n clipa n care nu i vzu fiul
avntndu-se spre ea pentru a o strnge n brae, n clipa n care l zri la
prora, cu chipul tras, de-abia ndrznind s se ntoarc spre ea, avndu-1
alturi pe domnul Hawkins, copleit de durere, strig:
Harry!... Unde este Harry?
O clip mai trziu, Nat Gibson era lng ea i o mbria, sufocat de
suspine. i atunci, nelese ngrozitoarea nenorocire, opti cteva cuvinte cu
voce nbuit i s-ar fi prbuit dac domnul Hawkins nu ar fi prins-o n
brae.

nainte de a pleca, armatorul i ceruse lui Karl Kip s continue s-i


ndeplineasc funcia pe tot timpul descrcrii lui James Cook. Karl i
Pieter Kip acceptaser bucuroi propunerea armatorului ca, n ziua
urmtoare, s fie pui n legtur cu casa lui de comer.
Prima grij a lui Karl Kip fu s cear s fie cutat ofierul de poliie din
port, pentru a lua msurile cuvenite n ceea ce i privea pe Flig Balt i pe
complicii acestuia. Ofierul nu ntrzie s se prezinte si, aflnd c la bordul
bricului avusese loc o revolt n condiiile
7

cunoscute, ntreb:
eful de echipaj este n lanuri?...
A

mpreun cu doi marinari care au fost recrutai la Dunedin, rspunse


Karl Kip.
i restul oamenilor?...
n afar de doi, trei pe care i voi debarca, m pot bizui pe ei.
Bine, domnule, spuse ofierul, o s v trimit un pichet, un mic
detaament de ageni de poliie i rebelii vor fi nchii n nchisoarea
portului.
Un sfert de ceas mai trziu, sosir mai muli ageni care se plasar n
partea din fa, n apropierea capacului bocaportului 78. Flig Balt, Len
Cannon i Kyle fur, atunci, scoi din cal i condui pe punte.
eful de echipaj, cu buzele ncletate, scrnind clin dini, fr s scoat
o vorb, se mrgini s-i arunce lui Karl Kip o privire ncrcat de ur i de
dorin de rzbunare. Len Cannon, mai agresiv i mai demonstrativ, l
amenina, artndu-i pumnul i l salut cu o ploaie de njurturi, n aa fel
nct agenii de poliie se vzur nevoii s l
A

lege. In vremea asta, Vin Mod, pitit n spatele cabestanului, se aplec pn


la urechea lui Flig Balt i i opti astfel ca s nu l aud nimeni:
A

nc nu s-a sfrit cu noi... F aa cum ti-am spus... Vor gsi actele i


banii...

Atunci cnd agenii se pregtir s-i ridice pe cei trei prizonieri, dinspre
grupul format de Sexton, Bryce i buctarul Koa se auzir murmure de
protest. Dar murmurele acestea fur repede reprimate i puin lipsi ca cei
doi recrui s nu fie trimii de Karl Kip lng tovarii lor. O clip mai
trziu, Flig Balt, Len Cannon i Kyle debarcau pe chei i, urmai de o
mulime zgomotoas, erau condui la nchisoarea portului unde aveau s fie
ntemniai pn n ziua n care vor apare n faa Consiliului maritim.
De altfel, aproape imediat dup plecarea lor, Karl Kip ceru s fie
chemai Vin Mod, Sexton, Bryce i buctarul. Apoi, fr multe explicaii, i
concedie, interzicndu-le s se mai ntoarc la bord, sub nici un pretext.
Puteau s se duc la birourile ageniei Hawkins, unde li se vor achita
drepturile cuvenite.
Vin Mod se atepta la msura aceasta i, fr ndoial, era satisfcut de
ea. Cobor n cabin i urc din nou pe punte, ducndu-i sacul. n ceea ce i
privete pe Sexton i pe Bryce, v amintii n ce condiii se mbarcaser la
Dunedin pentru a scpa de poliie dup incidentele din taverna Three
Magpies, aa c tot echipamentul lor consta n ceea ce purtau pe ei.
Venii cu mine, le spuse Vin Mod.
i l urmar pe marinar care, mai nti, i duse la birourile armatorului,
iar apoi la un proprietar care nchiria camere, pe care l cunotea, unde i
gsir culcu toi trei.
Acum, rmas doar cu Hobbes, Wickley, Burnes i Jim, Karl Kip nu mai
avea de ce s se team. Oamenii acetia de treab erau suficieni pentru a
asigura serviciul la bord. Apoi, o dat ncrctura pus pe uscat, James
Cook va intra n repaus.
Nu exist cuvinte pe msur pentru a descrie ceea ce se petrecu n
noaptea petrecut de Nat Gibson alturi de mama sa. Doamna Hawkins nu
se dezlipise de srmana femeie i cine ar fi putut s o ngrijeasc cu mai
mult devotament, cine ar fi putut s o consoleze cu mai mult prietenie!...
A trebuit s i se povesteasc toat aceast poveste dureroas...
Trecur cteva zile. Sub conducerea lui Karl Kip, terminaser de

Fraii Kip fur nevoii s i gseasc un domiciliu pe uscat. Inutil de


spus c se aflaser n raporturi cotidiene cu armatorul. Fuseser, de mai
multe ori, invitai la mas. Doamna Hawkins, care mprtea sentimentele
soului su n privina lor, nu nceta s-i manifeste simpatia fa de ei.
Doamna Gibson nu primea pe nimeni. O dat, de dou ori, fcu, totui,
excepie pentru cei doi frai care, respectndu-i durerea, nA

cercar s o deranjeze ct mai puin. In ceea ce l privete pe Nat Gibson,


acesta urc adesea la bord i nu putu dect s se alture mulumirilor
domnului Hawkins. Pe data de 7 ianuarie, nainte ca Pieter i Karl Kip s
prseasc nava, armatorul veni s discute cu ei, artndu-se direct
interesat de situaia lor, aa c nu e de mirare c le fcu urmtoarea
propunere:
Domnule Karl, spuse el, nu pot dect s laud devotamentul i zelul
de care ai dat dovad n tristele mprejurri n care s-a aflat
A

vasul nostru... Ii datorm salvarea lui James Cook i a echipajului su...


Fr tine ar fi disprut, poate, fr urm, n timpul furtunii din Marea de
Coral...
Sunt fericit, domnule Hawkins, c am putut s v fiu util...
i i sunt recunosctor, urm armatorul. Aadar, dac & James
Cook ar fi pornit n curs curnd, i-a fi fcut oferta de a rmne cpitanul
su...
Suntei prea bun, domnule Hawkins, i sunt onorat de propunerea
pe care mi-o facei... Desigur, nu a fi ezitat s o accept, dac afaceri
urgente i grave nu ne-ar obliga, pe fratele meu i pe mine, s ne ntoarcem
ct mai degrab...
ntr-adevr, domnule Hawkins, adug Pieter Kip, i trebuie s ne
interesm de un vapor care s fie gata s plece spre Europa...
V neleg, domnilor, declar domnul Hawkins, i nu fr tristee
m despart de voi... poate, pentru a nu ne mai revedea niciodat...
Cine tie, domnule Hawkins?... replic Karl Kip. O dat ce ne vom

Cum dorii, domnule Hawkins, rspunse Karl Kip; dar noi nu putem
uita primirea pe care ne-ai fcut-o la bord... V-ai purtat cu atta omenie
cu doi naufragiai...
Apoi, armatorul i fraii Kip se desprir, dndu-i cele mai afectuoase
asigurri de prietenie. Karl i Pieter Kip se ocupar, atunci, de alegerea
unui hotel modest, unde urmau s locuiasc pn la plecarea lor din Hobart
Town. Aceasta fu pentru ei o ocazie de a vizita oraul n care hazardul
cltoriilor sale de curs lung nu l adusese niciodat pe cel mai mare
dintre cei doi frai.
A

In timpul plimbrilor lor, Karl i Pieter Kip ntlnir destul de des


civa marinari de pe James Cook, printre alii pe Vin Mod i pe Bryce.
Marinarii acetia erau n cutarea unui angajament sau i
A

propuseser s zboveasc mai mult vreme pe uscat?... In orice caz, se


prea c cei doi sunt nedesprii, cci erau vzui hoinrind prin ora
mpreun. Ceea ce nu bgar de seam Karl i Pieter este c Vin Mod i
Bryce, de fapt, i urmreau n permanen, atta vreme ct i cutau o
locuin. Fraii Kip nu ar fi avut nici o ndoial c cei doi marinari erau
foarte interesai de chestiunea aceasta, dac i-ar fi auzit repetndu-i de
nenumrate ori unul altuia:
Nu mai isprvesc o dat! Tare mai sunt pretenioi n alegerea unui
hotel!...
Au, totui buzunarele goale, sau, cel puin, aproape goale... observ
Bryce.
Dac nu cumva animalul la de armator dracul s-1 ia nu a
avut grij s le umple...
i cu condiia s nu se ofere s-i gzduiasc!... adug Bryce.
Nu, la naiba, nu!... strig Vin Mod. Mai degrab le pltesc eu,
oriunde, o camer clasa nti, cu zece ilingi pe noapte.
Schimbul acesta de cuvinte dintre Vin Mod i Bryce dovedea dou
lucruri: mai nti c erau foarte interesai s tie unde vor locui fraii Kip,
dup dezechiparea bricului, iar apoi c, dac domnul Hawkins le oferea

Dimineaa, marinarul Burnes, crnd cufrul salvat de pe epava


Wilhelminei n care se afla tot ce aveau, i nsoi pe fraii Kip pe una dintre
strzile din vecintatea portului. Acolo, nu ntr-un hotel, ci ntr-un han cu
aspect modest, curel, totui, aleseser o camer, o singur camer, la
primul cat. Vin Mod se putu convinge, cteva clipe mai trziu, i de ndat
ce ajunse n dreptul lui Bryce, care l atepta pe chei, i spuse:
Strada Fleet, hanul Great Old Man79... Am pus mna pe ei!

79

Marele btrn', n original apare textul n lb. englez. (N.red.)


PLANURI DE VIITOR

Karl Kip, n calitate de cpitan al bricului, i depusese raportul n


minile autoritilor. Flig Balt, ca autor principal, i Len Cannon,
considerat complice, riscau pedepse extrem de grave, cci legile engleze
sunt foarte severe n astfel de cazuri, legate de disciplina de la bordul
navelor comerciale.
Din ziua ncarcerrii, deinuii nu avuseser nici un contact cu tovarii
lor. Sexton, Kyle i Bryce figurau doar n calitate de martori la proces.
Raportul nu punea n discuie responsabilitile lor n aceast tentativ de
rebeliune, att de rapid reprimat, graie noului cpitan. Era, chiar, posibil
s nu se mai afle n Hobart Town atunci cnd afacerea va ajunge n faa
Consiliului, dac gseau un angajament i se mbarcau spre cine tie ce
destinaie, ceea ce, fr ndoial, le-ar fi convenit de minune.
n ceea ce l privete pe Vin Mod, care, de fapt, fusese motorul revoltei,
personajul acesta viclean i ingenios, perfid chiar, care exercita o influen
nefast asupra efului de echipaj, gndurile i inteniile lui erau cu totul
altele. Nu ncerca s scape cu fuga de consecinele aciunilor sale care
urmau s fie dovedite pe parcursul anchetei. Cine tie dac, nu cumva, Flig
Balt nu va vorbi, dac, luat la ntrebri, vzndu-se la ananghie, nu va
dezvlui complicitatea lui Vin Mod?...
Aa c, temndu-se de slbiciunea efului de echipaj, Vin Mod avea tot

de echipaj, i spunea, tot rume- gndu-i ideea, tot studiindu-i planul, n


aa fel nct s nu lase s-i scape nimic neprevzut:
Oare, m-a neles bine?... E simplu, totui... Astfel, s-ar explica
revolta, ar exista o scuz pentru declanarea ei!... Aii! dac a fi fost eu n
locul lui!... Este adevrat, n-a mai fi fost unde sunt, i am nevoie s fiu
aici!... Din nefericire nu este un om care s te priceap doar dintr-o vorb
aruncat... Trebuie s-i vri totul n cap!... Ia s vedem... nu s-ar putea gsi
o posibilitate de a intra cineva la el... eu... sau un altul... Kyle, Sexton i si spun S-a fcut!"... Dar trebuie s-o facem... i numai n ajunul zilei de
judecat... Dac o facem prea devreme, fraii or s se prind... In sfrA

it, vd eu... nainte de toate, e important s l scoatem de acolo... i ne


vom rzbuna pe blestematul sta de cpitan de ocazie... S dea naiba dac
n-o s-1 vd dansnd un paso-doble"80 cu frate-su, la captul
treangului!...
i, n vreme ce Vin Mod cugeta astfel, se albea la fa, iar n ochii
injectai de furie i se citea o ur cumplit.
Dup cum se vede, Vin Mod uneltea din umbr mpotriva frailor Kip,
urzind cine tie ce intrig sumbr. Or, innd seama de anumite fapte, nu
exista nici o ndoial c asasinatul clin Kerawara fusese comis n aa fel
nct s poat fi implicai. Aa c, de la sosirea bricului i de la debarcarea
lor, Vin Mod se artase preocupat, ndeosebi, de ceea ce urmau s fac
Pieter i Karl Kip. C se grbeau s plece ct mai repede din Hobart Town
ca s se ntoarc n Europa, n aceasta privin nu aveau nick o grij.
Trebuiau s gseasc un vapor gala s porneasc n larg i, cel puin dac
nu aprea o ans cu totul excepional, ocaziile acestea sunt rare i nu se
ntlnesc de pe o zi pe alta.
Vin Mod era hotrt s nu-i piard din ochi pe cei doi frai pe timpul
ederii lor la Hobart Town. De ndat ce descoperi c vor locui la Greal
Old Man, pe strada Fleet, dup ce deveni de

ntr-adevr, graie msurilor acestea de prevedere nu se ntlnir deloc i,


de altfel, cei doi frai nici nu l-ar fi recunoscut.
Vin Mod avu grij s aleag o camer vecin cu aceea pe care o
ocupaser cei doi la Creat Old Man i, pe fereastra care se deschidea ntrun balcon comun, i-ar fi fost uor s ptrund n locuina lor. Putea, chiar,
auzi ce vorbeau, atunci cnd, noaptea, se furia pe teras. Fraii nu bnuiau
c sunt spionai i nici nu discutau chestiuni compromitoare, ci doar
despre afacerile lor personale, aa c nu ncercau, din motive de siguran,
s vorbeasc n oapt. De cele mai multe ori, din cauza cldurii excesive,
fereastra era ntredeschis n spatele persienelor de pe balcon.
i, n seara zilei de 13, iat ce putu auzi, avnd, totodat grij s nu
poat fi zrit. ntunericul era adnc, camera luminat doar de slaba licrire
a unei lmpi cu gaz. Vin Mod putea nu numai s aud, dar i s priveasc
n interior.
Pe un scaun fr sptar era aezat cufrul cules de pe epava
Wilhelminei. Acesta cuprindea tot ceea ce aparinea celor doi frai: ceea ce
le rmsese dup naufragiu, ceea ce i procuraser la Hobart Town,
lenjerie i diverse alte obiecte pe care i le cumpraser cu banii primii de
la caseria Casei Hawkins. Cteva haine, achiziionate n aceleai condiii,
erau agate ntr-un cuier aflat la dreapta uii de intrare care ddea ntr-un
culoar comun cu mai multe camere printre care, i aceea ocupat de Vin
Mod.
Pieter Kip, aezat la o mas, examina cu atenie mai multe acte
referitoare la agenia din Amboine, cnd fratele lui intr i strig cu o voce
satisfcut:
81

Peteproaspt, n original apare textul n lb. englez. (N.red.)

Aadar, Casa Arnemniden te accept ca secund pe Skycl- nairi?...


Da, Pieter, i asta datorit recomandrii clduroase a domnului
Hawkins...
Omul de isprav cruia i datorm, deja attea...
i care mi-a fost de mare ajutor! declar Karl Kip.
Da, ne putem bizui pe el n orice mprejurare, dragul meu Karl!...
Dac i datoreaz o oarecare recunotin pentru felul n care te-ai
comportat la bordul lui James Cook, ct de mult i datorm noi, pentru tot
ceea ce a fcut pn acum?... Ai vzut cum am fost primii n familia lui i,
de asemenea, n familia Gibson, n ciuda teribilei nenorociri de care a fost
lovit...
Bietul cpitan! exclam Karl Kip. De ce a trebuit s-mi fie dat s-1
nlocuiesc?... Domnul Hawkins nu se poate mpca cu gndul c
nefericitul lui prieten nu mai este!... Ah! Dac ticloii de asasini ar putea
fi descoperii i pedepsii...
Vor fi... vor fi! l asigur Pieter Kip.
i, auzind aceast declaraie care i se pru mult prea categoric, Vin
Mod se mulumi s ridice din umeri, optind:
Da... vor fi pedepsii... i nc mai repede dect crezi tu, Karl Kip!
Pieter Kip relu atunci:
Ai fost prezentat cpitanului de pe Skydnam?...
Chiar n seara asta, Pieter, i nu pot dect s fiu ncntat de el. Este
un olandez din Amsterdam... Mi s-a prul a fi un om cu care m voi
nelege perfect. Este la curent cu ceea ce s-a ntmplat la bordul lui James
Cook, tie cum am ajuns s preiau postul de cpitan, atunci cnd lui Flig
Balt i s-a luat comanda...
Nu e suficient, Karl. Trebuie ca ex-eful de echipaj s fie aspru
pedepsit!... Dup ce era ct pe-aci ca bricul s piar fr urm din pricina
nepriceperii lui, s vrea s l dea pe mna rebelilor, s pun la cale o
revolt...

ori... Dei a avut grij s nu se compromit, el trebuie s se fi aflat n


spatele lui Flig Balt... Dac revolta n-ar fi fost nbuit, sunt sigur s ar fi
devenit secundul noului cpitan...
Se poate, admise Karl Kip. De altfel, nc nu s-a spus totul n
aceast afacere i este probabil ca dezbaterile s ne rezerve cteva
surprize!... ntruct marinarii de pe James Cook vor fi chemai n
A

calitate de martori, cine tie ce vor aduce depoziiile lor?... II vor interoga
pe Vin Mod, l vor lua la ntrebri... Dac era neles cu eful de echipaj,
poate c acesta va lsa s-i scape adevrul!... i, apoi, marinarii cinstii,
Hobbes, Wickley i Burnes, vor vorbi, i, dac l vor acuza pe Vin Mod...
Asta vom vedea, opti Vin Mod care nu pierdea nici un cuvnt din
aceast conversaie, i lucrurile vor lua o cu totul alt ntorstur dect
credei voi, olandezii naibii!
A

In momentul acela, Karl Kip se apropie de fereastr i Vin Mod se


retrase repede, ca s nu fie surprins. Dar, cteva clipe mai
A

trziu, putu s i ocupe din nou locul. ntr-adevr, conversaia l interesa


suficient pentru ca s doreasc s o urmreasc pn la capt, n aa fel
nct s profite clin plin de pe urma ei.
De altfel, cei doi frai se aezaser din nou la mas, unul n faa celuilalt
i, n vreme ce Pieter Kip i aduna actele pe care le cerceta, fratele lui
spunea:
O ntrebare, Karl: Skydnam va pleca curnd?...
Am toate motivele s cred c va ridica ancora cam pe data de 15,
luna asta?...
Peste dousprezece zile?...
Da, Pieter, cci, dup cum eu nsumi am constatat, va termina de
ncrcat pn atunci.
i ct va dura cltoria noastr?...
Dac mprejurrile ne sunt favorabile i nu intervine nimic deosebit,
Skydnam nu va avea nevoie de mai mult de ase sptmni pentru drumul

ntrebarea aceasta l interesa ntr-un mod cu totul deosebit pe Vin Mod,


avnd n vedere planurile sale. Nu se va afla, oare, n imposibilitatea de a
le pune n aplicare, dac cei doi frai prseau hanul Great Old Mani...
Nu, rspunse Karl Kip, reparaiile vor dura cel puin nc zece zile.
Nu m voi mbarca nainte de 23 i atunci, Pieter, vei putea s vii i tu, si ocupi cabina. i-am reinut una dintre cele mai bune, vecin cu a mea...
Cu drag inim, frate, cci, i mrturisesc, sunt cam nerbdtor s
plec din hanul sta...
Conversaia prea s fi luat sfrit, aa c Vin Mod se pregtea s se
ntoarc n camera lui, furindu-se din nou, de data asta, n sens invers,
de-a lungul balconului, cnd, auzind iar vocea lui Pieter Kip, se lipi din
nou de fereastr.
Spui, Karl, c Skydnam va ridica ancora cam pe 25, luna asta...
Da, frate, totul va fi gata la acea dat... cu o aproximaie de o zi,
dou, desigur...
Dar, Flig Balt nu va fi judecat cu cteva zile mai devreme?...
Len Cannon i el vor fi adui n faa Consiliului maritim pe 21, iar
noi vom compara n calitate de martori, mpreun cu domnul Hawkins, Nat
Gibson i restul echipajului.
E perfect, se declar deplin satisfcut Pieter Kip, i totul se
potrivete de minune cci, de fapt, prezena ta este indispensabil.
Bineneles, iar mrturia mea, cred, va permite Consiliului s se
arate necrutor cu acest ef de echipaj care nu s-a sfiit s-i mping pe
oameni la revolt!
Pieter Kip i mai puse nc o ntrebare fratelui su:
Domnul Hawkins tie c ai fost numit secund pe Skydnam?...
Am vrut s-i dau vestea asta bun, dar, era deja prea trziu i nu mai
era la agenie.
O s mergem mine, Karl...
Da..., nc de la prima or.
Cteva clipe mai trziu, camera era scufundat n ntuneric i lui Vin

Bun!... S nu ncurcm datele!... In seara zilei de 20, treaba va fi ca i


fcut... Dar trebuie ca Flig Balt s fie prevenit... i cum s-1 previn?..."
ULTIMA MICARE

Domnul Hawkins se art ct se poate de mulumit cnd primi, n ziua


urmtoare, vizita frailor Kip. Era fericit c intervenia sa pe lng Casa
Arnemniden avusese succes. N-aveau de ce s i mulumeasc. Toat
trecerea de care se bucura, toat influena pe care o avea le punea n slujba
celor doi frai... Nu le era obligat?
Nat Gibson, care se afla n momentul acela la domnul Hawkins, nu
putu dect s se alture felicitrilor armatorului. Deinea, deja, poziia de
asociat al Casei de comer, dar, orict de preocupat era de afaceri, orict de
asiduu lucra, nu reuea s se desprind de tristele sale amintiri.
Chiar n ziua aceea, Karl Kip, nsoit de fratele su, veni s-i ia n
primire postul de secund la bordul lui Skydnam, unde cpitanul Fork le
rezerv o primire deosebit. Skydnam, un steamer de dou sute cincizeci
de tone i de ase sute de cai putere, fcea curse regulate ntre Hamburg i
diferitele porturi de pe coasta australian. Acum, erau ocupai cu cteva
reparaii i cu cteva adaptri ale calei si ale dunetei, cu curarea
cazanelor i a lc ^^ ^^ remedierea ctorva avarii survenite la arbord.
n mod sigur, afirm cpitanul Fork, totul va fi gata la sfritul
sptmnii i nu vom mai avea altceva de fcut dect s ncrcm... Va fi,
un pic, treaba dumneavoastr, domnule Kip...
Nu voi pierde nici o zi, nici un ceas, cpitane, rspunse noul secund,
i regret c nu-mi pot ocupa cabina nc de acum...
Nu m ndoiesc, rspunse cpitanul Fork, dar, vedei dumA

neavoastr, depindem de lucrtori, de tmplari, de vopsitori. In mai puin


de zece zile vor isprvi ceea ce au de fcut... Nici cabina dumneavoastr,
nici cabina mea nu sunt pregtite s ne primeasc.
La urma urmei, nu are nici o importan, declar Karl Kip. Voi fi la

negustorii importani, recomandat de domnul Hawkins. Vizitele acestea


erau tot attea semine mnoase care urmau s asigure recolta n viitor.
A

In vremea asta, afacerea rebelilor de pe James Cook i urma cursul.


Instrumentarea cazului, ncredinat raportorului Consiliului, se reflecta
conform reglementrilor speciale ale codului maritim.
A

nchis n nchisoarea portului, mpreun cu Len Cannon, Flig Balt nu


fusese izolat. Comunica liber cu ceilali deinui. De altfel, n nchisoarea
aceasta nu se aflau dect marinari arestai fie pentru
A

insubordonare, fie pentru delicte de drept comun. Intre altele, aici erau
reinui pe timpul nopii marinarii n stare de ebrietate, btuii culei de pe
strzi sau din tavernele din cartier.
Sexton, Kyle i Bryce, orict de mult i-ar fi dorit-o, nu prsiser, nc,
Hobart Town. Nu vroiau s plece lsndu-1 pe I^n Cannon n minile
justiiei, inculpat att de grav. Or, dac erau citai ca martori n afacerea
James Cook, Vin Mod avea s le spun exact ce trebuiau s declare n faa
juriului, pentru ca s l scoat
A

basma curat. II ntlneau n fiecare zi, pentru c trseser la Fresh Fishs,


o adevrat vizuin, unde Vin Mod, se tie, locuia sub adevratul lui nume.
Acesta, dup ce cei trei marinari aveau s-i mnnce i, mai ales, s-i bea
simbria primit la prsirea bricului, urma s intervin i s-i scoat din
ncurctur. Deja, se declarase rspunztor pentru ei n faa stpnului
hanului.
Aa c Sexton, Kyle i Bryce nu se artau preocupai s-i caute un
angajament.
Avei rbdare... avei rbdare!... le repeta Vin Mod. Nu ne zorete
nimeni... Ce naiba!... Prietenul Balt cere s fii citai ca martori i le vom
nchide pliscul celor care vor ncerca s-1 nvinuiasc, att pe el, ct i pe
camaradul vostru Len Cannon!... Nu eram n dreptul nostru s-1 trimitem
pe blestematul de olandez n cabina lui de pasager... s-i dm napoi

care v va gsi o nav... una bun... mpreun cu prietenul Balt... i poate


c o vom scoate la capt mai bine dect la bordul lui James Cook!
A

In felul acesta, Vin Mod reuea s-i rein n Hobart Town pe camarazii
lui Len Cannon, n ideea c, poate, urmau s aib un rol pe parcursul
procesului n care vroia s obin, cu orice pre, achiA

tarea efului de echipaj. In vreme ce puneau la cale aceste mutri secrete,


care, dac reueau, urmau s-i distrug pe fraii Kip, acetia, fr s
bnuiasc nimic, i vedeau linitii de treburile lor.
A

ncrcarea lui Skydnam se desfura metodic sub conducerea


secundului, reparaiile i urmau cursul cu ajutorul lucrtorilor din port i
plecarea avea s aib loc la data fixat.
A

Era 19 ianuarie. In patruzeci i opt de ore, procesul revoltailor de pe


James Cook avea s ajung n faa Consiliului i, fr nici o ndoial, dac
nu intervenea vreun incident neprevzut, dezbaterile urmau s se ncheie n
aceeai zi... Trei zile dup aceea, Skyndam avea s ias n larg, fraii Kip
prsind Hobart Town, cu destinaia Hamburg.
A

In ziua urmtoare, dup-amiaz, l puteai vedea pe Vin Mod dnd


trcoale nchisorii portului. Destul de agitat, dei, de obicei, era foarte
stpn pe el, mergea cu pai repezi, evitnd privirile celor din jur, lsnd
s-i scape frnturi de fraze ntretiate de gesturi nelinitite, care ar fi fost
deosebit de interesant de auzit. Ce spera, oare, trecnd de mai multe ori
prin faa porii nchisorii?... Cuta s intre, ca s se ntlneasc cu Flig
Balt?... Nu! Nu putea s aib intenia aceasta i, cu siguran, i-ar fi fost
imposibil s treac dincolo de poart...
Oricum, Vin Mod nu l zri pe Flig Balt, iar Flig Balt nu l zri pe Vin
Mod. Acesta, la cderea serii, dup ce arunc o ultim privire sumbrului
edificiu, se ntoarse agale la han. i atunci, cufundat n continuare n
gndurile sale, i spuse:
Da... este singurul mod de a-1 preveni, dac d gre... Ei bine, la urma

seara aceea Karl i Pieter Kip erau invitai la mas la domnul Hawkins i
urmau s se ntoarc dup ora zece sau unsprezece.
Astfel, Vin Mod era ajutat de mprejurri, avea vreme berechet s fac
ce avea de fcut, fr riscul de a fi surprins.
Se ntoarse, deci, n odaia lui i, deschiznd un dulap, scoase din el
diferite acte, la care adaug i o oarecare cantitate de piatri, valornd cam
trei, patru sute de livre malaieze, iar, apoi, kriss-ul cu care l lovise Flig
Balt pe cpitanul Gibson.
Cteva clipe dup aceea, Vin Mod ptrunse n camera celor doi frai,
fr s fie nevoit s sparg geamul, cci fereastra rmsese ntredeschis.
tia prea bine cum arat camera n interior, cci, de nenumrate ori, o
cercetase cu privirea, atunci cnd venea s trag cu urechea la ce discut
Karl i Pieter Kip. Aa c nu avu nevoie s fac lumin, ceea ce ar fi putut
s-1 trdeze. tia cum erau aranjate mobilele, unde se afla, aezat pe un
scaun fr sptar, valiza care fusese salvat de pe epava Wilhelminei. Vin
Mod nu trebui s fac altceva dect s-i desfac curelele. Dup ce ridic
lenjeria dinuntru, strecur sub ea actele, piatrii, pumnalul i o nchise la
loc.
S-a fcut, murmur.
Iei pe fereastr, lsnd-o n aceeai poziie n care o gsise, strbtu
balconul i intr napoi n camera lui. O clip mai trziu, Vin Mod cobor
din nou scara, ajunse n strad i se ndrept spre Fresli Fishs, unde l
ateptau Sexton, Kyle i Bryce.
Se fcuse ora apte i jumtate cnd ptrunse n salonul hanului, unde
tovarii si erau ocupai s trag de zor la msea. Sexton i Bryce
dduser deja pe gt mai multe pahare de whisky i gin. Cuprini de beie,
dar nu de o beie zgomotoas i pus pe har, ci de o beie posac i
tmp, le-ar fi fost cu neputin s priceap o iot din ceea ce le-ar fi spus
Vin Mod, presupunnd c acesta ar fi avut nevoie de ei.
Doar Kyle, prevenit fr ndoial, cu care discuta ndeosebi, de obicei,
de-abia se atinsese de sticlele de pe mas. Aa c, atunci cnd Vin Mod

Iat ce i spuse Vin Mod camaradului su, dndu-se aproape de acesta:


A trecut, deja, un ceas de cnd eti aici?
Da, ateptndu-te, aa cum ne-am neles.
i ceilali n-au putut s reziste fr s trag o duc?...
Mai multe... Gndete-te i tu... o or!...
i tu...
Eu?... Doar mi-am umplut paharul, e nc plin...
Ei bine... dac n-ai but, o s bei acum...
n sntatea ta! spuse Kyle, nfcnd grbit paharul i du- cndu-1
la gur.
Vin Mod l prinse de bra i l oblig s pun paharul la loc pe mas,
fr s-i fi muiat buzele n el.
Nu vrei s beau?... l ntreb Kyle.
Nu... dar vreau s te prefaci c bei i s pari c ai but zdravn...
-Dar, de ce, Mod?...
Pentru c, prefcndu-te c eti beat, o s te ridici, o s ncepi s
umbli de colo-colo, cutnd pricin unora i altora, ameninnd c o s
spargi totul, n aa fel nct hangiul va chema sticleii s te salte i s te
duc la zdup...
La zdup?...
i, ntr-adevr, Kyle nu-i dduse seama unde vroia s ajung Vin Mod.
S se prefac beat turt, asta mai nelegea i nu-1 deranja prea mult, dar s
ajung la prnaie pentru scandal pe timpul nopii, asta nu-i convenea de
loc.
Ascult-m, i spuse Vin Mod. Am nevoie de tine pentru o
treab...care o s-i umple buzunarele, dac te descurci... dac-i joci bine
rolul.
i nu risc nimic?...
Poate cteva scatoalce i, pe deasupra, cinci, ase livre numai pentru
sufleelul tu...

ntr-adevr, nici mcar nu-1 recunoscuser pe Vin Mod, cnd acesta


luase loc la masa lor. Nu auzeau, nu vedeau. Braele lor ridicau paharele
mecanic i cdeau napoi, epene, pe mas. Sexton biguia vorbe fr ir
sau llia cine tie ce cntec marinresc, acompaniindu-1 cu pumni dai n
gol.
Bryce, cu capul plecat, umerii czui, ochii pe jumtate nchii, avea s
cad, curnd, ntr-un somn de plumb.
A

In vremea asta, larma din jur sporea strigte, vorbe aruncate de la o


mas la alta, ameninri, provocri, certuri iscate din senin. Hangiul,
obinuit cu genul acesta de clientel, se nvrtea prin sal, turnnd tuturor
din buturile lui ngrozitoare.
Ei bine, relu Kyle apropiindu-se i mai mult de interlocutorul lui,
care e treaba?...
Treaba e, rspunse Vin Mod, c am s-i spun dou vorbulie
prietenului nostru Flig Balt, i, cum, amicul e n pucrie, trebuie mers
acolo...
In seara asta?...
A

In seara asta, pentru c mine se reunete Consiliul i, pe urm, ar fi


prea trziu. Aa c nu avem vreme de pierdut i contez pe tine, s faci pe
beivanul...
Fr s beau...
Fr s bei, Kyle. Nu e mare scofal... Te ridici... zbieri... urli... te
iei de unul, de altul, la nevoie, mai i plesneti...
i, dac o ncasez ru?
Dublez suma, rspunse Vin Mod.
Rspunsul acesta pru s risipeasc toate ezitrile lui Kyle care, de
altfel, nu era la prima ncierare. Mai fcu doar o singur observaie.
Dac vrei s vorbeti cu Flig Balt, de ce trebuie s m duc eu, i nu
te duci tu? ntreb el.
Nu mai despica firul n patru, Kyle!... replic Vin Mod, care

S-a fcut, declar Kyle. Acum, un pahar de gin, s m dezmoresc


puin. Aa o s fac pe beivanul.
Ridic paharul plin cu butura arztoare i coroziv i l ddu pe gt.
E timpul, spuse Vin Mod. Ascult-m bine... Ceea ce am s-i spun
lui Elig Balt, a fi putut s-i scriu... un bilet pe care s i-1 dai din partea
mea... Dar, dac-1 gsesc la tine, s-a zis cu noi... De altfel, cteva vorbe
sunt de ajuns i n-o s-i fie greu s le ii minte... De ndat ce gaborii te
vor pune la pstrare, ncearc s dai peste Flig Balt... Dac nu izbuteti n
seara asta, s fie mine, nainte s vin s-1 ia ca s-1 duc la judecat...
Am neles, Mod, rspunse Kyle, i ce s-i zic din partea ta?...
S-i spui... c treaba s-a fcut... i c poate acuza fr fric.
Pe cine!...
tie el!...
Bine, Mod, rspunse Kyle, i iat-m, de data asta, beat ca cel mai
beiv dintre supui reginei!
Kyle se ridic, cltinndu-se, cznd, agndu-se de mese. Se roia, se
zburlea la muterii care, drept rspuns, l mbrnceau ct colo. l njur pe
hangiu care vroia s-i mai dea de but, i, izbindu-1 cu capul n piept, l
fcu s se rostogoleasc pn n mijlocul strzii prin ua pe jumtate
ntredeschis.
Hangiul, scos i din fire i din hanul lui, strig dup ajutor. Doi, trei
poliiti sosir n goana mare i se npustir asupra lui Kyle care, de altfel,
nu opuse dect o slab rezisten, pentru a evita
A

eventualele lovituri. In cele din urm, fu nhat, luat i dus, nsoit de


strigtele gloatei de gur casc de pe strad, n nchisoarea portului. Vin
Mod l urmri i, dup ce se asigur c porile se nchiser n urma lui
Kyle, se ntoarse la hanul Fresh Fishs.

IV

Despre asasinat nu se tia mai mult dect n ziua cnd bricul,


A

cu pavilionul n bern, se ntorsese n port. In ceea ce privete revolta,


autoritile maritime urmau s se pronune asupra vinoviei lui Flig Balt i
a complicelui acestuia, eful de echipaj risca o pedeaps sever, dat fiind
poziia sa n cadrul echipajului, ceea ce i agrava situaia, i probabil c nu
avea s scape cu mai puin de zece, cincisprezece ani de ocn.
Martorii principali, domnul Hawkins, Nat Gibson, Karl i Pieter Kip,
marinarii Hobbles, Wickley i Burnes, musul Jim fuseser deja audiai n
cursul anchetei. Ceilali, citai de acuzat, adic Vin Mod, Sexton, Kyle,
Bryce i buctarul Koa, urmau s fie chemai ca martori ai aprrii.
In ziua aceea, n sala Consiliului maritim era mare afluen.
A

nc de la ora nou dimineaa, mulimea nvli n sala pus la dispoziia


publicului comerciani, armatori, ofieri clin marina comercial, ziariti,
apoi, n spate, o droaie de marinari ieii din crmele clin vecintate i,
probabil, foarte n favoarea acuzatului.
Domnul Hawkins i Nat Gibson, sosii la nceputul audierilor, se
aezar pe scaunele rezervate martorilor. Fraii Kip ptrunser n tribunal
cteva clipe mai trziu, i schimbar cu ei clduroase strngeri de mini.
In ziua aceea, prezena lui Karl Kip la bordul lui Skydnam nu
A

'

era indispensabil. mbarcarea mrfurilor se ncheiase n ajun. In materie


de reparaii, mai erau de fcut doar nite racorduri. Buncrul era plin cu
crbuni, motorul era n stare de funcionare;
A

echipajul i reluase serviciul. In trei zile, la rsritul soarelui, steamer-ul


urma s ridice ancora.
Aa c, n aceeai sear, Karl i Pieter Kip i propuseser s-i ocupe
cabinele, renunnd la odaia de la hanul Great Old Man.
Pe o banc, n spatele lor, luaser loc marinarii Hobbles, Wickley,
Burnes, ca i musul Jim, cruia Hawkins i Nat Gibson i adresar un salut
amical. Apoi, pe o alt banc, erau niruii Vin Mod, Sexton, Bryce i

n ateptarea apariiei membrilor Consiliului, domnul Hawkins discuta


cu fraii Kip, informndu-i c, n dimineaa zilei respective, primise veti
din Noua Irland.
O scrisoare de la domnul Zieger?... ntreb Pieter Kip.
Nu... o telegram pe care mi-a trimis-o corespondentul meu domnul
Balfour. O nav a fcut ieri la Wellington, venind din Kerawara, o nav
englez care a prsit Arhipelagul Bismarck la zece zile dup James
Cook, aducnd o scrisoare de la domnul Zieger. Imediat, domnul Balfour
mi-a telegrafiat coninutul acestei telegrame, iar telegrama mi-a parvenit n
dimineaa asta...
i, ntreb Karl Kip, ce spune domnul Zieger referitor la anchet?...
Nimic... rspunse Nat Gibson, nimic... Ucigaii nu au fost, nc,
descoperii.
Este foarte adevrat!... adug domnul Hawkins. Domnul Zieger i
domnul Hamburg i-au dat toat osteneala, au fcut tot ceea ce le-a stat n
puteri, dar nu au obinut nici un rezultat...
N-au gsit nici un singur indiciu care s le permit s conduc
ancheta cu oarecare ans de succes?... relu Pieter Kip.
Nu, rspunse domnul Hawkins, nu exist nici un suspect... Este n
afar de orice ndoial faptul c aceast crim a fost comis de btinai
care au avut vreme s fug pe insula York, unde este foarte dificil s i
descoperi...
Nu trebuie, totui, ca domnul Gibson s-i piard sperana, declar
Kip. Dac actele furate au putut fi distruse, rmne suma aceea de piatri
care nu a disprut i, dac asasinii vor ncerca s dispun de ei, vor fi, cu
siguran prini.
A

i ntrerupser conversaia la intrarea membrilor Consiliului maritim


care i fcur apariia i i ocup locurile: un comandor, un cpitan i un
locotenent, asistai de raportorul care ntocmise actul de acuzare.
edina fiind deschis, preedintele ceru s fie introdui acuzaii. Flig

deplin ncredere n omul acesta, nct s se lase pclii de slugrnicia, de


servilismul acestui viclean fr pereche!...
n ceea ce l privete pe Len Cannon, atitudinea acestuia nu pleda, de
loc, n favoarea lui. Arunca pe ascuns priviri n dreapta i n stnga, cnd
spre Vin Mod cnd spre Sexton sau Bryce, ntrebndu-se, poate, de ce nu
stteau i ei pe banca acuzailor, de vreme ce fcuser ceea ce fcuse i el.
Deci, dac Len Cannon prea mai puin linitit, credea Vin Mod, asta se
datora faptului c Flig Balt nu i mprtise nimic din ceea ce i
comunicase prin intermediul lui Kyle. Dar, reuise, oare, Kyle sau Flig
Balt nu tia, nc, nimic? Asta l frmnta pe Vin Mod i l fcea s fie
foarte nelinitit.
n realitate, Kyle reuise. Flig Balt i el se ntlniser chiar n dimineaa
aceea. eful de echipaj putea acuza. Aa c, la o privire interogativ a lui
Vin Mod, i rspunse printr-un gest care-i risipi acestuia orice ndoial.
i acum, i spuse el, fitilul s-a aprins... Pzea, c vine bomba!.
Preedintele i ddu cuvntul raportorului. Raportul rezum ntreaga
afacere. Atunci cnd raportorul i ncheie lectura, ceru pedeapsa maxim
pentru cei doi acuzai. n momentul acela, martorii prsir sala i se
retraser ntr-o ncpere alturat. Preedintele, interogndu-1 pe Flig Balt,
l ntreb ce avea de rspuns la acuzaia ndreptat mpotriva lui.
Nimic, declar simplu eful de echipaj.
Recunoti faptele menionate n raport?...
Le recunosc.
Rspunsul fu rostit cu o voce foarte clar care surprinse auditoriul.
N-ai nimic de adugat n aprarea ta?... urm preedintele.
Nici un cuvnt, replic Flig Balt, i considernd interogatoriul su
terminat, se aez.
Vin Mod care l privea, avu o strngere de inim. Oare nu lsase Flig
Balt s-i scape clipa de a spune totul?... i, el, Vin Mod nu se nelase n
ceea ce privete semnul pe care-1 fcuse eful de echipaj?...

Da, are perfect dreptate, l aprob el, n gnd, i va lovi la momentul


potrivit!"
Interogatoriul principalului acuzat i al complicelui su fiind ncheiat,
fu invitat s intre primul martor pentru a-i susine depoziia.
Acesta era Karl Kip i, o uoar rumoare nfior asistena, atunci cnd
se prezent la bar. Karl Kip i declar numele i prenumele, i declin
naionalitatea. O dat parcurse aceste preliminarii, i fcu depoziia,
relatnd toate acele fapte deja cunoscute de cititori.
Dup ce termin de vorbit, se ntoarse pe banca martorilor, avnd
certitudinea c mrturia sa va fi crezut pe deplin. Cnd se aez din nou
lng domnul Hawkins i lng Nat Gibson, acetia i strnser afectuos
mna.
Acuzat, ce avei de spus?... ntreb preedintele.
Nimic, rspunse, nc o dat, Flig Balt.
Ceilali martori comprur succesiv la bar, iar depoziiile lor nu fcur
altceva dect s o confirme pe aceea a lui Karl Kip.
Depoziiile martorilor acuzrii fiind terminate, se trecu la audierea
celorlali, mai mult sau mai puin compromii n aceast afacere, care
ateptau, probabil, cu oarecare nelinite ntorstura pe care ar fi putut-o lua
n ceea ce i privea. Vin Mod fu primul interogat n legtur cu ceea ce tia.
Din partea unui om att de perfid, nu era de ateptat s fie sincer. Vorbi
n aa fel nct s scape de orice responsabilitate... Nu credea c Flig Balt
ar fi avut, vreodat, intenia de a modifica ruta bricului, aa cum susinea
Karl Kip... Flig Balt era un bun marinar... dovedise lucrul acesta... nu
puteai dect aproba manevra sa din timpul furtunii i se comisese o
nedreptate lundu-i-se comanda!...
Destul! i-o tie preedintele, revoltat de tonul i de atitudinea lui Vin
Mod.
Acesta se ntoarse la locul lui, nu fr a-i arunca o privire plin de
neles lui Flig Balt care i rspunse printr-un gest imperceptibil.

Da, declar eful de echipaj, pe un ton cu totul diferit de cel cu care


accentuase cuvntul nimic", n ultimele sale rspunsuri.
n sal domnea tcerea cea mai adnc. Publicul simea c ur

ma s se ntmple ceva deosebit, poate o revelaie care avea s modifice


desfurarea procesului.
Flig Balt, n picioare, ntors spre jurai, cu ochii, nc, n jos, gura
contractat uor, atepta ca preedintele s-i pun o ntrebare precis.
Ceea ce acesta i fcu, n termenii urmtori:
Flig Balt, cum nelegi s te aperi de faptele scoase n eviden de
acuzare mpotriva ta?...
Acuznd la rndul meu, rspunse eful de echipaj.
Domnul Hawkins, Nat Gibson i fraii Kip se uitar unii la alii,
nu att nelinitii, ct surprini. Nici unul dintre ei nu i putea imagina
unde vroia s ajung Flig Balt, nici pe cine inteniona s nvinuiasc.
Atunci, Flig Balt spuse:
Eram cpitanul lui James Cook, fiind pus n aceast funcie,
conform procedurilor legale, de domnul Hawkins... Urma s duc bricul la
Hobart Town i, orice ai crede, l-a fi dus la Hobart Town, atunci cnd un
nou cpitan fu numit n locul meu... i, cine, m rog?... Un strin... Un
olandez...! Or, nite englezi... la bordul unui vas englezesc... nu pot
consimi, nu pot accepta s navigheze sub comanda unui strin... Iat ceea
ce ne-a mpins s ne revoltm mpotriva lui Karl Kip...
mpotriva cpitanului vostru, afirm preedintele i, mpotriva
legii, cci ocupa legal postul acesta, i i datorai supunere...
Fie, se nvoi Flig Balt, pe un ton i mai hotrt. Admit c n aceast
privin, suntem vinovai... Dar, iat ce am de zis: Dac Karl Kip m acuz
pe mine c m-am rsculat mpotriva lui... dac el m acuz, fr probe, de
altfel, c am vrut s l abat pe James Cook din drumul lui pentru a pune
stpnire pe el... ei bine, eu l acuz pe el de o crim de care nu se va putea
disculpa!...

De asasinat!... strig Karl Kip. Pe noi!...


Da... pe voi... asasinii cpitanului Gibson.
Ar fi imposibil de descris emoia auditoriului. Un sentiment de oroare
strbtu sala... dar de oroare strnit de comportarea neruinat a lui Flig
Balt care cutezase s lanseze o astfel de acuzaie mpotriva frailor Kip.
Totui, mpins de un instinct de neoprit explicabil, de altfel, dat fiind
starea lui de spirit se dduse repede napoi; domnul Hawkins ncercase
n zadar, s l mpiedice.
Pieter i Karl Kip, paralizai o clip n faa acestei acuzaii abominabile,
erau gata s ia cuvntul, mpini de o teribil indignare, cnd preedintele
le-o lu nainte, zicnd:
Flig Balt, ndrzneala ta depete orice limit i sfidezi justiia...
Spun adevrul...
i, de ce, dac acesta este adevrul, nu l-ai spus de la nceput?...
Pentru c nu l-am aflat dect n timpul cltoriei de ntoarcere... Am
fost arestat la sosirea lui James Cook i a trebuit s atept procesul acesta
pentru a-i acuza public pe cei care fcuser s fiu sub urmrire.
Karl Kip i ieise din fire i, cu glas tuntor, glasul unui cpitan n
mijlocul furtunii, rcni:
Netrebnicule... calomniator ticlos! Cnd aduci asemenea acuzaii,
trebuie s te sprijini pe probe...
Dein suficiente probe!... Justiia poate dispune de ele cnd dorete,
rspunse Flig Balt.
i care sunt probele acestea?...
S fie cercetat valiza pe care fraii Kip au recuperat-o de pe epava
Wilhelminei... n ea vei gsi actele i banii cpitanului Gibson!

V
URMRILE AFACERII

Apoi, amndoi, la cererea preedintelui, prsir banca acuzailor


naintnd pn lng estrad, nsoii de agenii nsrcinai s-i
supravegheze.
Domnul Hawkins, Hobbles, Wickley, Burnes, musul Jim, dup un prim
murmur de protest pe care nu i-1 putuser reine, rmseser tcui, n
vreme ce Sexton, Bryce i Koa vorbeau ntre ei n oapt.
Nat Gibson, cu capul aplecat, cu faa crispat, se agase cu mini
febrile de banc. i, atunci cnd i ridica privirile spre fraii Kip, n ochi
parc i se citea ura. Era, oare, deja absolut convins de vinovia lor?...
n ceea ce l privete pe Vin Mod, acesta atepta impasibil rezultatul
denunului fcut de eful de echipaj mpotriva lui Karl i Pieter Kip.
Atunci cnd asistena, att de profund tulburat, i recpt ntr-o
oarecare msur calmul, preedintele i acord cuvntul lui Flig Balt,
pentru ca aceasta s i poat completa declaraia. Flig Balt o fcu foarte
clar, foarte pe scurt, de asemenea, n termeni care produser, n cele din
urm, o impresie favorabil.
n ziua de 25 decembrie, seara, atunci cnd nu se mai afla la comanda
bricului, se afla n ruf. Ua cabinei frailor Kip nu era nchis. n momentul
acela, un ruliu82 puternic zgli nava i o valiz fu aruncat n mijlocul
careului. Era cea care fuse adus de pe epava Wilhelminei. Alunecnd, se
deschise i nite acte czur din ea, ca i un pumn de piatri care se
rspndir pe podea.
Clinchetul monezilor de aur i atrase atenia lui Flig Balt strnindu-i, n
acelai timp, uimirea. Se tia c Pieter i Karl Kip i pierduser toi banii
n urma naufragiului. Orice ar fi fost, Flig Balt, dup ce strngea monezile,
avea de gnd s le pun la loc n valiz, mpreun cu documentele, cnd le
recunoscu pe acelea ale lui James Cook, conosamentul i contractul de
navlosire pe care cpitanul Gibson le avea asupra sa n ziua asasinatului i
care nu fuseser regsite niciodat.
Flig Balt, ngrozit de aceast descoperire, iei din ruf. Nu mai putea
avea nici o ndoial c fraii Kip erau autorii asasinatului.

smulg comanda de care el, Flig Balt, fusese n mod injust deposedat i i
a pe marinari la revolt...
Tentativa sa ddu gre... Dezarmat, redus la neputin, fu aruncat n
fundul calei din ordinul ticlosului care nelase ncrederea domnului
Hawkins... Totui, hotr s tac i s nu spun ce tia pn la sosirea
vasului la Hobart Town, ateptnd urmrirea judiciar ce va fi declanat
mpotriva sa... i va denuna, aadar, public, n faa Consiliului maritim, pe
autorii crimei din Kerawara.
Dup depoziia aceasta formal, urmat de o mare agitaie n rndurile
asistenei, preedintele consider de cuviin s nu mai continue
dezbaterile. O dat edina suspendat, agenii i conduser pe Flig Balt i
pe Len Cannon napoi, in nchisoarea portului. Se va vedea dac se va da
curs aciunii lor. n ceea ce-i privete pe Karl i pe Pieter Kip, arestai pe
loc, acetia fur dui la nchisoarea oraului.
A

nainte de a prsi sala, Karl Kip, fr s i poat stpni indignarea,


protestase violent mpotriva omului care l acuza. Pieter se limitase s-i
spun:
Las, bietul meu frate, las n grija justiiei s proclame nevinovia
noastr!
i plecaser, iar nici o mn nici mcar aceea a domnului Hawkins,
nu se ntinse spre ei...
Fr nici o ndoial, Karl i Pieter Kip credeau c ancheta nu avea cum
s le stabileasc vinovia... Crima aceasta abominabil, nu o comiseser...
Piatrii, hrtiile pe care Flig Balt declarase c le vzuse n valiza lor, nu vor
fi descoperii n timpul percheziiei... Puteau atepta fr team rezultatul
unei descinderi a poliiei ce urma s aib loc n odaia lor de la hanul Great
OldMan... Lipsit de probe, declaraia efului de echipaj nu era suficient
pentru a-i inculpa pentru jaf i asasinat... Aa c v dai seama ct de mare
fu stupoarea lor i, de asemenea, ct de puternic fu sentimentul de oroare
ce cuprinse ntreg oraul, atunci cnd se rspndi zvonul c percheziia
confirmase spusele lui Flig Balt!...

Nu erau, deci, doar simple prezumii ce se ridicau mpotriva frailor


Kip, ci probe formale, probe materiale, aa cum declarase Flig Balt n faa
auditoriului, n plin edin de audiere a martorilor i a acuzailor... i
ceea ce nu permitea contestarea veracitii depoziiei efului de echipaj era
faptul c acesta nu menionase nimic despre kriss-ul malaiez, ceea ce
nsemna c nu tia c se afl n posesia celor doi frai, cci ar fi pomenit
despre el, aa cum vorbise despre hrtiile i piatrii aparinnd lui Harry
Gibson...
Dar, dup cum v amintii, Jim vzuse pumnalul acesta aezat de Vin
Mod pe o policioar din cabin i luat de acesta napoi imediat dup ce
ieise musul. i cine tie dac tnrul nu trebuia s declare faptul acesta n
procesul Kip, adugnd i aceast mrturie zdrobitoare lng aceea a
efului de echipaj?...
Dup cum se vede, intriga esut de ticlosul acesta de Vin Mod era
solid i rezistent. Toate metodele utilizate pentru a-i compromite pe cei
doi frai reuiser. Se va putea limpezi vreodat aceast afacere att de
ncurcat, distrugnd teribila acuzaie ce apsa asupra lor?...
n orice caz, incidentul acesta att de grav cum se i ateptase Vin
Mod duse la renunarea urmririi judiciare n cazul lui Flig Balt i Len
Cannon. Ce nsemna tentativa de rebeliune de la bordul lui James Cook,
pe lng dezvluirea ce tocmai fusese fcut?... eful de echipaj nu mai
aprea ca un acuzat, ci ca un martor n faa justiiei!...
Este inutil s insistm asupra violenei acesta este cuvntul cu
care Nat Gibson se lans pe aceast pist!... Fuseser, n sfrit, dai n
vileag, i aveau s fie pedepsii, asasinii clin Kerawara!... S nu fim, de
altfel, surprini, c, n starea de spirit n care se afla, nefericitul tnr uitase
de tot ceea ce ar fi putut fi invocat n aprarea frailor Kip: atitudinea lor
din ziua n care James Cook i adunase de pe insula Norfolk, conduita lor
n timpul atacului papuailor din Noua Guinee, durerea pe care o artaser
la moartea cpitanul Gibson, apoi, n cursul cltoriei de ntoarcere,
intervenia aceea a lui Karl Kip care salvase bricul gata s se scufunde,

gsi un angajament ca secund, altul pentru a-i oferi Casei Groningen


posibilitatea de a ntreine relaii comerciale cu Tasmania, n aceea msur
era, acum, detestai n mod public. In schimb, Flig Balt ajunse un soi de
erou!... S pstreze secretul pn n ziua nfirii n faa Consiliului
maritim!... i nu existau motivele de a scuza, cel puin, aceast tentativ de
revolt n scopul de a-1 scpa pe James Cook de comanda unui asasin
revolt n care eful de echipaj i risca viaa, de fapt?... Acum, pn i
marinarii acetia cinstii, Hobbes, Wickley i Burnes, tri de curentul
general, nu-i mai aminteau de stima pe care o artaser noului lor cpitan,
de devotamentul pe care i-1 artaser n toate mprejurrile.
Doamna Gibson, ns, era, mai degrab, copleit de durerea de a-i fi
pierdut soul, dect stpnit de prerea de ru c moartea sa rmsese,
pn acum, nerzbunat. Dar ce ar fi putut s-i spun fiului ei pentru a-i
strecura, mcar, o umbr de ndoial?... Pentru ea, ca pentru atia alii, ca
pentru toat lumea, dup declaraia att de convingtoare a lui Flig Balt,
dup probele aprute, cei doi frai nu erau singurii, adevraii asasini ai lui
Harry Gibson?...
Pentru toat lumea?... Poate c nu, domnul Hawkins nu se pronunase
nc. Dei ncrederea lui n Karl i Pieter Kip fusese zdruncinat, nu se
simea absolut convins de vinovia lor. Ideea c oamenii acetia pentru
care nutrise atta stim erau autorii unei astfel de nelegiuiri nu-i convenea
de loc... Mobilul crimei, de altfel, nu era, de loc, clar... Dorina de a-i
nsui cele cteva mii de piatrii ale cpitanului Gibson sau sperana lui
Karl Kip de a-i urma la comanda lui James Cook s fi fost de ajuns?...
Domnul Hawkins nu se simea cu contiina mpcat i, atunci doamna
Hawkins, exasperat de toate aceste obiecii venite din partea lui, i repeta:
Probele exist, probe materiale... banii... actele bricului... i, n
sfrit, pumnalul!... Se poate susine c bietul nostru Gibson nu a fost lovit
cu arma aceasta?...
tiu, i rspundea domnul Hawkins, tiu... Probele exist i par
zdrobitoare... Dar attea amintiri m rscolesc!... M ndoiesc... i pn

Dup percheziia efectuat n camera hanului Great Old Many afacerea


nu avea dect s-i urmeze cursul obinuit n faa jurisdiciei criminale.
Ancheta urma, de altfel, s se deruleze rapid.
Trecur trei zile i, pe 25, la data fixat, Skydnam ridic ancora, dup
ce cpitanul Fork i alese un alt secund. Nici Karl, nici Pieter Kip nu se
aflau la bord i domnul Hawkins simi c i se sfie inima, asistnd la
aceast plecare!
Drum bun, Skydnam, spuse Vin Mod, drum bun, de vreme ce nu-i
mai duce pe cei doi olandezi n Olanda!... Ah, Karl Kip i-a luat locul la
bordul lui James Cook, metere Balt!... Ei bine! Acum, i-1 ia pentru a
doua oar, n spatele zvoarelor justiiei, i, zvoarele astea, nu te mai las
s scapi...
lovitura noastr a reuit, rspunse eful de echipaj i, poate, mai
uor, mai bine dect speram...
Oh! Le-am copt-o de mult vreme!... Aa c cei doi Kip nu mai au
cum s ias basma curat...
S ateptm deznodmntul, Mod.
Spune-mi, Mod, relu eful de echipaj, nu te-a zrit nimeni la hanul

Great Old Man?...


Nimeni... Nevzut, neauzit!... Nu Vin Mod a tras acolo, ci un
anume Ned Pat care nu mi seamn deloc...
A fost riscant... ce ai fcut tu acolo...
Ba nicidecum i nu i poi nchipui ct m schimb... s am barb...
o barb rocat de toat frumuseea... care mi acoper faa pn sub ochi.
De altfel, veneam doar seara, la culcare, i o tergeam nainte de rsritul
soarelui...
i nu ai prsit nc hanul acela?... ntreb Flig Balt.
Nu nc i e mai bine s mai rmn cteva zile n plus!... Dac a fi
plecat de ndat ce fraii Kip au fost arestai, ar fi putut prea ciudat. A fi
putut atrage atenia...Sar fi putut face o apropiere... Aa c, mai bine suflu
i n iaurt i plec de-abia dup condamnarea asasinilor srmanului nostru

documentele cpitanului. Era ct se poate de evident c obiectele acestea


nu putuser fi sustrase dect de asasinii lui Harry Gibson care, n
momentul crimei, le avea asupra lui. Apoi, sub lenjeria din valiz, agenii
descoperiser, de asemenea, un pumnal.
Dar, se punea o prim ntrebare: arma aceasta era ntr-adevr cea cu
care fusese njunghiat cpitanul Gibson?...
Or, n aceast privin, cum s ezii s dai un rspuns afirmativ? Rana,
zimuit ca de dinii unui fierstru, putea fi fcut doar cu unul dintre
acele kriss-uri de provenien malaiez. Mai mult, era uor s constai
acest lucru n fotografia pe care o deinea domnul Hawkins.
n dimineaa zilei de 15 februarie, o corabie englezeasc cu trei pnze,
Cordon, din Sidney, sosi i i arunc ancora n portul din Hobart Town.
Trei sptmni mai devreme, vasul acesta prsise Arhipelagul Bismarck,
dup diferite escale, la Kerawara i la Port Praslin. Curierul de pe Gordon
cuprindea o scrisoare nsoit de o mic cutie potal, adresat domnului
Hawkins. Scrisoarea venea clin Port Praslin. Era de la domnul Zieger, care
o scrisese dup vetile deja parvenite la Wellington i transmine domnului
Hawkins de corespondentul lui, domnul Balfour, veti care nu revelau nici
un nou incident relativ la anchet. Misiva era redactat n termenii
urmtori:
Port Praslin, 22 ianuarie
Dragul meu prieten,
Profit de plecarea lui Gordon ca s v scriu, pentru a v ruga, mai nti,
a o saluta pe doamna Hawkins clin partea mea i pentru a-i spune doamnei
Gibson i fiului ei c le mprtim, ntru totul, durerea.
Domnul Hamburg, pe de o parte, la Kerawara, eu, de cealalt la Neu
Mecldenenburg, am fcut cercetri foarte amnunite referitoare la crim,
fr s obinem nici un rezultat. Investigaiile n rndul triburilor indigene

unde a fost comis crima, unul dintre angajaii facto- riei a gsit o virol83
de piele.
Dac fac s v parvin virola aceasta, nu mi imaginez c poate
constitui o prob, de vreme ce nu a fost descoperit arma crimei. Totui,
cred c este de datoria mea s i-o trimit i fie ca nelegiuirea aceasta
abominabil s nu rmn nepedepsit.
Complimente doamnei Gibson i lui Nat, doamnei Hawkins i
dumneavoastr.
Cu afeciune R.
ZIEGER"
Or, ceea ce nu tia domnul Zieger era faptul c magistraii din Hobart
Town intraser n posesia armei de care, dup toate aparenele, se
folosiser asasinii cpitanului Gibson. i se constat c virola care trebuia
s se afle la captul mnerului kriss-ului nu se afl la locul ei. i, cnd
ncercar s ajusteze virola trimis, aceasta se potrivi perfect. Aa c, dup
aceast nou dovad, Nat Gibson se duse acas la armator i-i spuse:
83

Inel mic, n general de metal, care strnge mnerul de lemn al unui cuit, al unei unelte,
mpiedicndu-1 sa crape. (N.tr.)
156
Jules Verne
A

In prezent, domnule Hawkins, v mai ndoii de vinovia ticloilor


acetia?...
Drept orice rspuns, domnul Hawkins ls capul n jos.

VI
VERDICTUL

Ancheta urma s ia sfrit. Fraii Kip fuseser interogai i confruntai

n timpul nesfritelor ceasuri de detenie. Desprii, comunicau doar cu


avocatul desemnat s i apere. Atunci cnd judectorul proceda la
interogatoriul lor, nu se ntlneau nici mcar n prezena acestuia i nu
urmau s se revad dect n ziua n care afacerea avea s ajung n faa
Curii.
Scrisoarea domnului Zieger i micul colet care o nsoea ajunseser, de
acum, la cunotina publicului. Ziarele din Hobart Town relataser
incidentul acesta.
De-acum era incontestabil c pumnalul gsit n valiz era arma de care
se folosiser ucigaii i pe faptul acesta se sprijinea acuzaia ndreptat
mpotriva frailor Kip. Verdictul juriului nu putea fi, deci, dect o
condamnare la pedeapsa capital, date fiind circumstanele agravante ale
crimei.
i, totui, pe msur ce se apropia ziua judecii, domnul Hawkins se
simea din ce n ce mai tulburat, mai apsat de gnduri. O puzderie de
amintiri i se trezeau n memorie. Cum! Oamenii acetia care i inspiraser
atta simpatie s fi putut nfptui aceast nelegiuire ngrozitoare?...
Contiina lui refuza s cread... Inima
A

lui se revolta la aceast idee!... ntrezrea n afacerea aceasta aspecte


obscure, neexplicate, inexplicabile, poate!... Dar, n realitate, incertitudinile
sale aveau o baz pur moral, n vreme ce materialitatea probelor strnse pe
parcursul anchetei se nla n faa lui ca un zid.
De altfel, domnul Hawkins evita s discute despre aceast afacere cu
Nat Gibson, a crui convingere nu putea fi zdruncinat de nimic. O dat
sau de dou ori, aflat n vizit la doamna Gibson, emisese, timid, purtat de
valul conversaiei, cteva idei referitoare la inocena frailor Kip,
exprimndu-i sperana c acetia vor reui, n cele din urm, s-i
demonstreze nevinovia. Doamna Gibson, fr s-i rspund, se refugiase
ntr-o tcere ndrtnic, era mai mult dect limpede c mprtea ntru
totul ideile fiului ei. Pe deasupra, ea, spre deosebire de domnul Hawkins,

creia Flig Balt i denunase pe Karl i Pieter Kip, Vin Mod nu consider
necesar s-i mai prelungeasc ederea la hanul Great Old Man. Eliber,
aadar, camera pe care o ocupa sub numele de Ned Pat i achit nota de
plat. Apoi, ntruct nu mai avea nevoie s recurg la nici o deghizare, veni
s mpart cu eful de echipaj odaia de la Fresh Fishs. De aici aveau s
urmreasc netrebnicii acetia episoadele unei intrigi att de bine puse la
punct, al crei deznodmnt urma s le asigure securitatea personal.
Dezbaterile se deschiser n ziua de 17 februarie, n faa Curii din
Hobart Town. Curtea era format dintr-un preedinte asistat de doi
magistrai i de un procuror general84. Juriul numra doisprezece jurai
care nu aveau s se despart dect n momentul n care aveau s cad de
acord asupra verdictului.
Sala era plin ochi, mulimea se revrsase i pe strzile nvecinate.
Acuzaii fur ntmpinai cu strigte de rzbunare nc de la ieirea lor din
nchisoare. In clipa aceea, de-abia reuir s-i strng minile. Agenii i
desprir imediat i fur nevoii s-i proA

tejeze pn la sosirea lor la Palatul de Justiie. i ddeau seama c nu se


puteau atepta la nimic bun din partea opiniei publice.
Diverii martori care figuraser n procesul Consiliului maritim urmau
s apar i n faa Curii: domnul Hawkins, Nat Gibson, marinarii de pe
James Cook. Dar ntreaga acuzaie era cldit pe spusele lui Flig Balt, i
cum aveau s-i rspund cei doi frai? Aici urma s fie punctul central al
afacerii, asupra acestui aspect se concentra interesul general.
Karl i Pieter Kip dispuneau de un aprtor a crui sarcin avea s fie
dificil, ntruct, la alegaiile85 efului de echipaj, susinute de probe
materiale, nu putuser rspunde altfel dect negnd.
Conform legii engleze, preedintele se limit s-i ntrebe dac pledau
vinovai sau nevinovai, guilty or notguilty.
Nevinovai!... rspunser mpreun, ntr-un singur glas, tare i
rspicat.
i, atunci, nu avur altceva de fcut dect s reia depoziia pe care o

i banii cpitanului Gibson se opuser cu nverunare, dezminnd-o n


mod categoric. eful de echipaj sau se nela sau denatura cu bun tiin
adevrul.
In ce scop?... ntreb preedintele.
A

In scopul de a ne distruge, rspunse Karl Kip, i pentru a se rzbuna.


Cuvintele acestea fur primite de auditoriu cu un murmur dezaprobator.
Era, acum, rndul procurorului general, simplu avocat care ndeplinea
funcia de avocat voluntar al reginei, s-i interogheze pe martori. Urma,
apoi, ca aprtorul s procedeze la un contra- examen.
i, atunci, Flig Balt rspunse:
Da... n timpul cltoriei de ntoarcere, tocmai intram n
A

careu... In momentul acela, un val puternic zgudui vasul i arunc valiza


afar din cabina frailor Kip, a crei u era deschis... Monezi de aur se
rostogolir pe podeaua rufului, piatri, n acelai timp n care din valiz
zburau nite hrtii, iar hrtiile acestea erau documentele bricului care
dispruser dup asasinarea cpitanului.
A

In ceea ce privete pumnalul, Flig Balt nu vorbise despre el pentru c


nu l vzuse n viaa lui. Nu tia c aceast arm aparinea acuzailor... Dar,
n prezent, nu se mira c poliia l descoperise n camera din hanul Great
Old Many pentru c era aceea cu care fusese njunghiat Harry Gibson... De
altfel, dac fraii Kip nu ezitau s declare c l cumpraser de la moluci, la
Amboine, nu aveau nici o ndoial c dispruse n naufragiul vasului
Wilhelmina... Ceea ce afirmau, era faptul c, niciodat, nici unul, nici
cellalt nu l aduseser la bordul lui James Cook i nu puteau s priceap
cum de fusese gsit n valiza lor.
Pieter Kip se mrgini s obiecteze:
Se tie c, n arhipelagurile malaieziene, kriss-urile de felul sta sunt
cu duiumul... Puini btinai nu au un astfel de pumnal... Este arma care le
este familiar... Este, deci, posibil ca cel despre care afirmai c este arma
crimei s nu fie al nostru, cci toate kriss-urile seamn ntre ele, fiind de
fabricaie malaiez...

aparinea, nu exista nici o ndoial c rana fusese fcut cu lama lui


zimat, nu exista, n sfrit, nici o ndoial c virola ei fusese aceea care
fusese gsit la locul crimei, n pdurea din Kerawara.
Aa c Pieter Kip se mrgini s fac aceast ultim declaraie:
Fratele meu i cu mine, suntem victimele unor ntmplri cu
adevrat inexplicabile!... Noi, noi s l fi njunghiat pe cpitanul Gibson,
omul cruia i datorm salvarea noastr... scparea noastr!... Acuzaia
aceasta este pe ct de odioas, pe att de nedreapt i nu vom mai rspunde
la ea!
Fraza aceasta, rostit cu un glas care nu trda nici o tulburare, pru s
produc o oarecare emoie n rndul publicului. Dar auditoriul i formase,
deja, o prere, convingerea lui nu mai putea fi zdruncinat, aa c
declaraia fu considerat doar un mijloc de aprare. Dac fraii Kip
refuzau, de acum nainte, s rspund ntrebrilor ce le vor fi puse, asta nu
nsemna c se aflau n imposibilitatea de a o face?...
Fur audiai ceilali martori i, mai nti, Nat Gibson. Acesta, incapabil
s se stpneasc, i coplei cu acuzaii pe Karl i Pieter Kip care l privir
cu mil... i, dac luar cuvntul, o fcur doar pentru a-i spune:
A

Ii nelegem durerea, srmane tnr i nu avem puterea s ne


suprm pe tine!
Atunci cnd domnul Hawkins se prezent la bar, atitudinea sa fu aceea
a unui om vizibil tulburat de amintirile lui. Putea el admite c naufragiaii
de pe Wilhelmina, oaspeii de pe James Cook, ar fi rspuns cu cea mai
mrav crim generozitii, buntii cpiA

lanului?... li datorau viaa i l-ar fi asasinat pentru a-1 jefui, atunci cnd
tiau c Harry Gibson i el nsui erau dispui s le vin n ajutor?... Da...
fr ndoial... acuzaii zdrobitoare se ridicau mpotriva lor!... Domnul
Hawkins nu nelegea i, covrit de emoie, nu putu s mai vorbeasc n
continuare.
Nimic special nu au relevat depoziiile marinarilor de pe James Cook,

Rmsese, totui, un fapt care pleda n favoarea celor doi acuzai:


pumnalul nu fusese vzut niciodat n minile lor n timpul cltoriei.
Lucrul acesta rezulta chiar clin declaraia lui Flig Balt i, cu o anumit
intenie, Pieter Kip putu declara clin nou:
Dac kriss-ul acesta ar fi fost gsit de noi pe epav, dac l-am fi
adus la bordul bricului, nu l-am fi ascuns, aa cum nu am ascuns nici
celelalte obiecte aflate n valiza noastr... Exist un singur martor care s fi
vzut pumnalul asupra noastr?... Nu... Este adevrat, agenii l-au gsit n
cursul percheziiei la hanul Great Old Man, mpreun cu banii i actele
cpitanului... Ei bine, noi afirmm c, ntruct se afla acolo, a fost pus n
absena noastr i fr tirea noastr.
A

In momentul acela, dezbaterile fur marcate de un incident dintre cele


mai grave, incident de natur s spulbere orice ndoial din mintea
jurailor, dac mai exista vreuna, n favoarea acuzailor. Musul Jim fu
chemat s-i susin depoziia.
Jim, i spuse preedintele, trebuie s ne spui tot ceea ce tii i numai
dac eti absolut sigur...
Da... domnule preedinte, rspunse Jim.
i se prea c privirea lui nelinitit o caut pe aceea a domnului
Hawkins.
Armatorul observ lucrul acesta i avu presentimentul c tnrul avea
s fac o declaraie extrem de important, relevnd ceva despre care Jim nu
ndrznise, probabil, s vorbeasc pn acum.
i, la ntrebarea procurorului, musul rspunse:
Este vorba despre pumnal... pe care nimeni nu 1-a vzut la bord...
despre kriss-ul care aparinea domnilor Kip...
Dup ce rosti cuvintele acestea, Jim, tulburat, se opri i se prea c,
nc, ezit s-i continue depoziia. Dar, preedintele l ncuraj i, n cele
din urm, declar:
Pumnalul acesta... l-am vzut!

i cnd?...
n timpul primei escale a lui James Cook la Port Praslin!
i Jim povesti n ce mprejurri vzuse arma aceasta, cum i atrsese
atenia, cum se jucase cu ea i cum o pusese, apoi, napoi, la locul ei...
Nu ai uitat, pumnalul fusese lsat n cabin de Vin Mod, cu cteva
clipe nainte ca Flig Balt s l trimit acolo, tocmai pentru ca s fie vzut de
Jim; dup aceea, Vin Mod l luase i, pe urm, l ascunsese n sacul lui.
Declaraia tnrului produse un efect extraordinar i isc, chiar, un
curent de emoie cruia nici judectorii, nici juraii, nici asistena nu i se
putur sustrage. Mai rmase, oare, vreo umbr de ndoial n minile celor
de fa?... Fraii Kip afirmau c, niciodat, kriss-ul nu fusese adus la bord,
i fusese vzut acolo, i fusese descoperit n valiza lor de la hanul Great

Old Man.
Kriss-ul avea virola, cnd l-ai inut n mn? l ntreb procurorul pe
mus.
Da, rspunse Jim, nu lipsea nimic!
Era, deci, absolut stabilit c virola se desprinsese de mnerul
pumnalului n timp ce asasinii se luptau cu cpitanul Gibson, de vreme ce
fusese gsit, dup o perioad de timp, n pdurea din Kerawara.
La aceast depoziie a lui Jim nu era nimic de rspuns i acuzaii nu
rspunser.
A

In clipa aceea, Nat Gibson ceru cuvntul. Vroia s atrag atenia juriului
asupra unui fapt despre care nu se vorbise pn atunci, fapt care era, totui,
important de menionat. i, avnd ncuviinarea preedintelui, se exprim n
termenii urmtori:
Domnilor judectori, domnilor jurai, tii c, n timpul cltoriei
din Noua Zeeland pn n Arhipelagul Bismarck, James Cook a fost inta
unui atac al papuailor, n dreptul Louisiadelor. Atacul a fost respins.
Ofieri, pasageri, echipaj, cu toii ne-am ridicat n aprarea bricului. Tatl
meu era n primele rnduri. Or, n toiul luptei, cineva a tras, nu se tie cine,

Karl i ieise cu totul din fire. Dar fratele lui, prinzndu-1 de mn, l
liniti i se potoli, gfind, cu rsuflarea ntretiat de suspine. Toi cei din
sal fur profund micai de aceast scen emoionant i din ochii
domnului Hawkins se scurser cteva lacrimi.
A

In ceea ce l privete pe Vin Mod, acesta i fcea semn cu genunchiul


efului de echipaj i l privea cu neles vrnd, parc, s-i spun:
Pe legea mea... nu m-a fi gndit la asta!... El... n-a uitat, fiul
cpitanului.
Sarcina acuzatorului urma s fie ct se poate de uoar.
Fur aduse la cunotina jurailor antecedentele frailor Kip, situaia lor
financiar ncurcat, Casa comercial din Groningue ameninat cu
lichidarea... Pierduser tot ceea ce aveau n naufra- giul vasului
Wilhelmina... Banii pe care-i aduceau de la Amboine. .. Nu exista nici o
ndoial c nu-i mai gsiser pe epav, fr s spun nimic despre asta, ca
i despre pumnalul de care se folosiser cteva sptmni mai trziu!...
Apoi l jefuiser pe nefericitul cpitan de cele cteva mii de piatri, din
care doar o parte fuseser gsii n valiza lor... i, n sfrit, cine tie dac
Karl Kip nu-i pusese deja n gnd s-i urmeze la comanda lui James
Cook ceea ce, de altfel, i avea s se ntmple?...
A

In ce condiii fusese nfptuit crima? De-acum, juraii tiau... Atunci


cnd Harry Gibson debarcase ca s se duc la domnul
A

Hamburg, cei doi frai nu se mai aflau la bord... II ateptaser, l pndiser,


l urmriser pn n pdurea din Kerawara, l jefuiser, i, dup
ntoarcerea lor pe James Cook} nimeni nu avu cum s-i bnuiasc... Iar n
ziua urmtoare, nu se sfiir s se alture cortegiului care l nsoi pe cpitan
pe ultimul su drum, plngnd mpreun cu fiul lui!
Aa c, ceea ce cerea acuzarea juriului, era ca acesta s nu aib nici o
mil fa de asemenea criminali... s dea un verdict afirmativ n toate
privinele... pedeapsa capital pentru Karl i Pieter Kip.
Aprtorul lu, atunci, i el cuvntul i i ddu toat osteneala. Dar

Gibson?... S-1 fi ucis pe binefctorul lor?... Asta nu se putea admite!...


Fraii Kip erau victimele unei fataliti inexplicabile... Existau dubii care
pledau n favoarea lor... care pledau n favoarea achitrii.
Dezbaterile o dat ncheiate, juriul se retrase pentru a delibera. Nat
Gibson rmase pe banca martorilor, cu capul n mini. Dar, s nu v
nchipuii c avocatul aprrii reuise s strecoare vreo ndoial n
contiina lui!... Nu! Karl i Pieter Kip erau cu certitudine asasinii tatlui
su. Domnul Hawkins se inea la distan, cu inima sfiat, privind locul
gol unde cei doi acuzai urmau s se ntoarc pentru a asculta pronunarea
sentinei. In clipa aceea, musul Jim se apropie de el i-i spuse cu voce
tremurtoare:
Domnule Hawkins, nu puteam declara altceva, nu-i aa?
Nu puteai, copile! rspunse domnul Hawkins.
n vremea asta, deliberarea se prelungea. Poate c vinovia nu prea
demonstrat n mod categoric?... Poate c juriul va acorda beneficiul
circumstanelor atenuante, impresionat de atitudinea plin de demnitate a
celor doi frai n timpul dezbaterilor?...
A

Intre timp, doi oameni nu reueau cu nici un chip s-i ascund


nerbdarea. Erau eful de echipaj i Vin Mod, aezai unul lng
altul, fr s ndrzneasc s-i vorbeasc, nici mcar n oapt... Dar nu
aveau nevoie de cuvinte ca s se neleag, ca s-i citeasc gndurile...
Ceea ce sperau ei, ceea ce trebuia s se ntmple ca s nu mai aib nici o
grij n ceea ce privete sigurana lor personal, era ca fraii Kip s fie
condamnai la moarte, s fie condamnai i executai!... O dat ce ei
mureau, afacerea era ncheiat!... Ct vreme triau, chiar i n adncul
ocnei, aveau s protesteze, declamndu-i nevinovia i, cine tie ce
ntmplare, cine tie ce eveniment neateptat ar fi putut pune justiia pe
urmele adevrailor vinovai...
Dup treizeci i cinci de minute de deliberri, se fcu auzit clopoelul.
Juriul nu ntrzie s-i fac din nou apariia, ocupnd toate locurile din
sal ce-i erau destinate. Verdictul ntrunise, aadar, unanimitatea.

Preedintele i asesorii8*' deliberar cteva clipe asupra pedepsei ce


urma s fie aplicat, delictul fiind acela de asasinat, adic de crim cu
premeditare.
Karl i Pieter Kip fur condamnai la moarte i, la pronunarea
sentinei, se auzir cteva aplauze.
Cei doi frai, dup ce se privir, disperai, se prinser de mn, braele
lor se deschiser i, fr s rosteasc o vorb, se mbriar strns.
f T

86

Experi (consultani), ajutoare, asisteni. (N.red.)

n ATEPTAREA EXECUIEI

Condamnarea aceasta avu ca prim efect s dea deplin satisfacie


populaiei din Hobart Town. n ura general ndreptat mpotriva asasinilor
cpitanului Harry Gibson intra o mare parte din acel egoism att de
pronunat la neamurile saxone, egoism ce nu mai trebuie dovedit. victima
fusese un englez, asasinii fuseser nite strini, nite olandezi... i, n faa
unei asemenea frdelegi, cine ar fi ndrznit s arate cea mai nensemnat
mil pentru asasini?... Aa c nimeni, n public, nici mcar unul singur
dintre numeroasele ziare din Tasmania nu ridic vocea ca s obin o
comutare a pedepsei.
Dup proces, cei doi frai fur dui napoi la nchisoare i s nu v
mirai dac, trecnd pe strzi, asupra lor se abtu o ploaie de sudlmi i de
ocri dintre cele mai cumplite, n care este att de darnic gloata la, n
aa fel nct a fost necesar s fie protejai. La toate aceste insulte, la toate
aceste ultragii, rspunser doar printr-o atitudine ct mai demn, printr-o
tcere dispreuitoare.
Atunci cnd porile temniei se nchiser n urma lor, gardianul ef nu-i
mai conduse n celulele n care sttuser separat de la ncarcerare, ci n
celula condamnailor la moarte. Cel puin, dup attea suferine, aveau

mai intime, prezena acestor teri plini de ferocitate care, fr ndoial, nu


aveau pic de mil pentru ei.
Trebuie s remarcm faptul c, dac Karl Kip i manifest nu o dat
indignarea n faa cumplitei nedrepti de a trimite doi nevinovai la
moarte, fratele su care ncerca, in zadar, s-1 liniteasc, se arat mai
calm, mai resemnat, mai mpcat cu soarta lui.
De altfel, Pieter Kip nu-i fcea nici o iluzie n ceea ce privete cererea
de recurs pe care, cednd, din respect, sfaturilor avocatului lor, consimir
amndoi s o semneze. Dac fratele lui, n adncul sufletului, pstrase
sperana c sentina va fi casat87, c afacerea va fi judecat din nou, c
timpul ctigat astfel va permite adevrului s ias la lumin n toat
strlucirea lui, el nu avea nici o ndejde. Lund n consideraie gravitatea
acuzaiilor ce apsau asupra lor, de unde s le vin vreun ajutor?... Ce
intervenie ar fi putut fi destul de puternic pentru a-i salva, dac nu o
intervenie providenial.
Apoi, gndurile lor se duceau napoi, i aduceau aminte de toate
loviturile sortii, de toate ghinioanele de care fuseser copleii i, mai nti,
de naufragiul Wilhelminei, cauz a attor vicisitudini care i dusese acolo
unde ajunseser acum... Ah! Ar fi fost mai bine ca James Cook s nu fi
venit s-i salveze de pe Insula Norfolk!... Ar fi fost mai bine ca Harry
Gibson, cpitanul bricului, s nu le fi zrit semnalele!... Fr ndoial c ar
fi pierit de foame i de mizerie pe coasta aceea pustie!... Dar, cel puin, nu
ar fi fost moartea dezonorant n treang, moartea hrzit asasinilor!...
Pieter!... Pieter!... strig Karl Kip. Dac ar mai tri tata, dac si-ar
vedea numele dezonorat!... Ruinea asta l-ar omori...
T

Poi s-i nchipui c ne-ar fi crezut vinovai, Karl?...


Nu... frate, niciodat!... Niciodat!
i, atunci, ajungeau s vorbeasc despre cei alturi de care triser
cteva sptmni, despre salvatorii generoi care le artaser o att de cald
simpatie, crora le datorau atta recunotin!... C, orbit de durere, Nat
Gibson i acuzase cu atta vehemen, lucrul acesta l nelegeau, era doar

opune mrturiilor att de afirmative ale efului de echipaj i ale musului


Jim dect nite simple prezumii morale, cel puin le prezentase juriului,
aa cum i dictase contiina.
n vremea asta, se apropia ziua, ora cnd doi oameni, doi frai urmau s
fie spnzurai pentru o crim pe care nu o comiseser, pe care nu puteau s
o comit.
Domnul Hawkins, din ce n ce mai obsedat de convingerea c Pieter i
Karl Kip erau nevinovai, dei i era imposibil s aduc o prob a
nevinoviei lor, ntreprinsese unele demersuri n favoarea lor.
Guvernatorul Tasmaniei i era binecunoscut domnului Hawkins. l
aprecia pe excelena sa sir Edward Carrigan ca pe un om cu suflet ales i cu
o judecat foarte sigur. Aa c se hotr s-i cear audien ct mai repede
cu putin i, n dimineaa zilei de 25 februarie, nfindu-se la reedina
acestuia, fu primit de ndat.
Guvernatorul nu bnuia nici pe departe motivul care-1 adusese pe
domnul Hawkins la el. Dup ce urmrise cu interes dezbaterile afacerii
Kip, ca toat lumea, de altfel, era convins, tot ca toat lumea, de vinovia
condamnailor. Aa c surpriza excelenei sale fu fr margini, atunci cnd
domnul Hawkins i aduse la cunotin opinia sa.
Cum i acord ntreaga lui atenie, domnul Hawkins se dezlnui fr
nici o reinere. Vorbi cu atta cldur despre cele dou victime ale unei
erori judiciare, scoase n eviden cu o logic tioas aspectele obscure,
nelmurite sau, cel puin, neexplicate ale cauzei, nct guvernatorul se
simi, ntr-o oarecare msur, tulburat n convingerile sale.
Constat, dragul meu Hawkins, declar el, c, pe parcursul cltoriei
la bordul lui James Cook} ai resimit o mare stim pentru Karl i Pieter
Kip... i c acetia s-au dovedit, ntotdeauna, demni...
I-am considerat i i consider, nc, nite oameni de treab, domnule
guvernator, afirm domnul Hawkins pe un ton plin de convingere. Nu v
pot oferi probe materiale n sprijinul convingerii mele, pentru c, pn

Depoziia musului Jim, domnule judector, i o accept aa cum a


fost fcut, cci tnrul acesta este incapabil s mint... Da! Jim a vzut, n
cabina lui Karl i Pieter Kip, pumnalul acela despre care ei nu tiau c se
afl n posesia lor... Dar, este, ntr-adevr, arma crimei, iar episodul virolei
nu poate fi o coinciden cu totul ntmpltoare?...
Are, totui, importana sa, i nu ar trebui s inem cont de el, dragul
meu Hawkins?...
Cu siguran, domnule guvernator i probabil c a contribuit n mod
decisiv la decizia juriului... Totui, repet, ntreg trecutul frailor Kip
pledeaz n favoarea lor... Pentru a v vorbi astfel, trebuie uit durerea pe
care mi-a provocat-o moartea srmanului meu prieten Gibson care m-ar fi
putut orbi, aa cum 1-a orbit pe fiul lui pe care l plng i n scuz!... Eu...
eu... eu ntrezresc adevrul n aceast afacere obscur, att de nclcit i
sunt pe de-a-ntregul convins c, ntr-o bun zi, va iei lumin!
Era evident c guvernatorul se simea foarte impresionat de declaraia
domnului Hawkins, a crui probitate moral o cunotea prea bine. Desigur,
argumentaia sa nu se sprijinea dect pe o baz moral, dar, n sfrit, n
cauzele de acest gen, probele materiale nu sunt totul i e bine s ii seama
i de alte aspecte.
Dup cteva clipe de tcere, sir Edward Carrigan rspunse astfel:
A

neleg, ...neleg, dragul meu Hawkins, importana opiniei tale... i,


acum, te ntreb: Ce atepi de la mine?...
S avei bunvoina de a interveni... cel puin pentru a salva viaa
acestor nenorocii...
S intervin?... exclam guvernatorul. Nu tii c singura intervenie
posibil este de a face recurs mpotriva sentinei care a fost pronunat? Or,
recursul acesta, tii c a fost introdus la termen... i ne rmne doar
sperana c va fi admis... ntr-un interval de timp foarte scurt...
n timp ce excelenaa sa vorbea, domnul Hawkins nu i putu reine un
gest de negare. Apoi, la rndul lui, spuse:
Domnule guvernator, nu mi fac nici o iluzie n ceea ce privete

Da, o cerere de schimbare a sentinei, adresat reginei... Putei


trimite o telegram ministrului de justiie, lord chief- justice", pentru ca
pedeapsa s fie comutat, ceea ce ne-ar oferi tot timpul din lume,... sau, cel
puin, s se suspende, deocamdat, executarea sentinei... i atunci... voi
face noi cercetri... m voi ntoarce, dac va fi nevoie, la Port Praslin, la
Kerawara... i voi secunda pe domnul Hamburg i pe domnul Zieger... i, n
cele din urm, i vom descoperi pe adevraii fptai, fr s ne crum nici
banii, nici eforturile!... Dac insist cu atta pasiune, domnule guvernator, o
fac pentru c m simt mpins de o for irezistibil. Vreau ca, o dat cu
aflarea adevrului, justiia s nu aib de ce s i reproeze, mai trziu,
moartea a doi nevinovai!...
Domnul Hawkins i lu, atunci, rmas bur de la guvernator, nu fr ca
acesta s-1 invite s revin s l vad n legtur cu acest subiect. i asta i
fcu, n fiecare zi, omul acesta devotat. Aa c, graie devotamentului lui,
povestea celor doi frai l cuceri n cele din urm pe excelena sa, care vru
s se asocieze acestei ncercri de a le face dreptate.
Totui, secretul acestor demersuri fu pstrat, att de guvernator, ct i
de domnul Hawkins. Nimeni nu afl c, fr s atepte decizia referitoare
la recurs, Edward Carrigan trimisese n Anglia prin telegram oficial, o
propunere de schimbare a sentinei adresat majestii sale.
n ziua de 7 martie, n ora se rspndi zvonul c recursul formulat de
fraii Kip fusese respins. Vestea era adevrat; nu provoc nici un
sentiment de surpriz.
Populaia din Hobart Town se atepta ca execuia s aib loc n curnd.
Aa c, ncepnd cu 7 martie, nainte de rsritul soarelui i chiar n
primele ceasuri de dup miezul nopii, un numr impresionant de curioi se
nghesuiau s vad nlndu-se pavilionul negru care marcheaz momentul
execuiei.
i, v-ai mira dac v-a spune c printre ei se aflau Flig Balt i Vin
Mod, ca i Len Cannon i camarazii lui care nu prsiser Hobart Town?...
Da! eful de echipaj i complicele acestuia vroiau s vad cu ochii lor cum

Or, n ziua de 25, de la Londra sosi o telegram trimis de ministrul de


justiie, lord chief-justice", excelenei sale guvernatorul Tasmaniei.
Cererea de schimbare a sentinei fusese aprobat de majestatea sa, regina
Angliei, mprteasa Indiei, i pedeapsa cu moartea, pronunat mpotriva
frailor Kip, fusese comutat n munc silnic pe via.

VIII
PORT ARTHUR

Ixi o lun dup ce osndiii la moarte beneficiaser de comutarea


pedepsei, doi oameni lucrau sub biciul supraveghetorilor n penitenciarul
clin Port Arthur.
Ocnaii acetia doi nu aparineau aceleiai escuade 88. Desprii unul de
cellalt, fr s poat schimba nici un cuvnt, nici o privire, nu mpreau
nici aceeai gamel, nici aceeai barac. Mergeau, fiecare pe partea lui,
mbrcai n infama uniform de pucria, copleii de sudlmi i de
lovituri, n mijlocul gloatei acelea de bandii pe care Marea Britanie i
expediaz n coloniile sale de dincolo de ocean. Dimineaa prseau ocna i
se ntorceau doar seara, sfrii de oboseal i chiar de foame, fiind hrnii
cu te miri ce. Apoi, n zori, n aria verii sau biciuii de crivul iernii, o
luau de la capt pn n ceasul n care moartea att de dorit i va desctua
de aceast existen cumplit.
Oamenii acetia doi erau fraii Kip care, cu trei sptmni mai nainte,
fuseser transportai la penitenciarul Port Arthur.
La vremea aceea, nchisoarea era mprit n dou secii, fiecare dintre
ele fiind destinat unei categorii distincte de deinui.
Prima se vedea n stnga, cnd intrai n micul port adpostit. Numele ei
de Pont Puer arta c era hrzit tinerilor delicveni, cteva sute de copii
cu vrste cuprinse ntre doisprezece i optsprezece ani. Cealalt secie de la
Port Arthur adpostea n jur de opt sute de deinui.

Dar, dac este dificil s scapi pe mare, nu este posibil s scapi pe uscat,
de vreme ce, n realitate, deportaii nu mai sunt nchii pe o insul, aa cum
erau la Norfolk?... Da, unii ocnai au reuit, de cteva ori, s evadeze din
penitenciar, s se refugieze n pdurile din vecintate, s se sustrag
oricrei urmri, condam- nndu-se la un trai i mai nfiortor dect cel din
ocn, majoritatea murind din cauza mizeriei sau a inaniiei. De altfel, pot fi
oricnd capturai chiar n inima acestor pduri unde au fost multiplicate
posturile santinelelor, schimbate din dou n dou ore, i pe care patrulele
le strbat zi i noapte!
Trebuia ca evadaii s poat prsi peninsula Tasmaniei, iar
A

lucrul acesta era cu neputin. ntr-adevr, istmul care o leag de peninsula


Forestier, Eagle Hawk Nick Istmul Eretelui nu msoar mai mult de
o sut de pai n lime, n partea sa cea mai ngust. Pe plaja aceasta care
nu ofer nici un adpost, administraia a plasat o serie de stlpi destul de
apropiai unii de alii. De stlpii acetia sunt legai cini ale cror lanuri se
pot ncrucia, cam cincizeci de dogi, feroci ca nite fiare. Oricine ar
ncerca s foreze trecerea pe acolo, ar fi sfiat ntr-o clip. n condiiile
acestea, se pare, deci, c deportaii erau silii s renune la orice speran
de a evada.
*

Acesta era penitenciarul Port Arthur, rezervat rufctorilor cei mai


refractari, cei mai periculoi. n locul acesta fuseser transportai Karl i
Pieter Kip, la cincisprezece zile dup comutarea pedepsei. Cei doi frai
fuseser ncarcerai imediat, n ateptarea momentului n care urmau s fie
adui n faa cpitanului care era comandantul nchisorii Port Arthur.
Cpitanul Skirtle, n vrst de cincizeci de ani, dispunea de energia
necesar exercitrii unei funcii att de dificile, necrutor atunci cnd o
cereau mprejurrile, dar drept i bun cu nenorociii care meritau echitatea
i buntatea lui. Dac pedepsea cu cea mai mare asprime nclcrile grave
ale disciplinei, nu tolera nici abuzurile de putere sau excesele de autoritate
ale agenilor aflai n subordinea sa. Aplica cu aceeai rigurozitate
regulamentul att n ceea ce i privea pe deportai, ct i n ceea ce i privea

Neck, n cursul creia vizita diversele posturi de santinel i trecea n


revist escuadele folosite la drumuri.
Cpitanul era la curent cu procesul acesta, al crui rsunet fusese
considerabil proces terminat cu condamnarea la moarte a acuzailor. C
regina le cruase viaa, asta nu nsemna c delictul de asasinat, n condiii
care l fceau i mai odios, apsa mai puin asupra lor. Se impunea, deci, s
fie tratai cu extrem severitate, pedeapsa lor nu trebuia uurat n nici un
fel. i, totui, comandantul fu izbit de atitudinea celor doi frai atunci cnd
fur adui n faa sa. Dup ce rspunser la ntrebrile care le-au fost puse,
Karl Kip adug cu voce sigur:
Justiia oamenilor ne-a condamnat, domnule comandant, dar suntem
nevinovai, nu noi suntem asasinii cpitanul Gibson!
Se prinseser, din nou, de mn, aa cum fcuser n faa Curii, i a
fost ultima oar cnd au avut ocazia s se mbrieze, frete.
Gardienii i duser separat, ntruct primiser ordinul s nu-i
A

mai lase mpreun. Incorporai fiecare n cte o escuad, aflai n


imposibilitatea de a-i mai vorbi, de-abia dac aveau prilejul s se mai
zreasc din cnd n cnd.
Atunci ncepu pentru ei, apoi continu, acea nfiortoare via de ocna
n uniforma galben a penitenciarului Port Arthur. Nu erau legai, aa cum
se face n alte ri, de un tovar cu care ar fi trebuit s mpart lanul. Dar
un lan lung de aproximativ trei picioare mpiedica picioarele osnditului
i, ca s mearg, acesta trebuia s l salte pn la bru. Totui, chiar dac
legarea n ir nu exist la Port Arthur, totui, uneori, ca msur
disciplinar, ocnaii din aceeai escuad sunt legai mpreun i lucreaz
astfel la transportarea greutilor.
Fraii Kip nu fur, niciodat, pedepsii astfel, nu cunoscur cumplitul
chain-gang"89. Luni de zile, fr s poat s-i vorbeasc mcar o singur
dat, lucrar n escuade separate, la construirea drumurilor pe care
guvernul hotrse s le deschid de-a curmeziul peninsulei Tasmania.
De cele mai multe ori, dup ncheierea zilei de lucru, se ntorceau n

rugciune i alta?... Ceea ce-i frngea inima lui Karl Kip, ceea ce-1 fcea
s-i stpneasc cu greu revolta ce clocotea n sufletul lui, era faptul c
A

fratele lui era supus unor eforturi att de mari. nzestrat cu o sntate de
fier, extrem de viguros, el era n stare s le fac fa, dei raia de mncare
pe care o primeau n ocn de abia dac-i ajungea: trei sferturi de livr de
carne proaspt sau opt uncii de
89

Chain-gang nseamn grup de ocnai legai mpreun; in original apare textul n lb.
englez (american). (N.red.) carne srat, o jumtate de livr de cartofi. Dar

Pieter care nu era prea puternic, nu avea, oare, s cedeze?... Dup ultimele
zile de ari, ntr-o clim aproape tropical, mbrcai doar n boarfele
galbene de ocna, aveau s ndure gerul nprasnic, vntul rece i biciuitor,
ninsorile abundente. Dar trebuiau s-i continue truda sub ameninrile
gardienilor, sub biciul paznicilor. Nici o clip de odihn, doar scurtul rgaz
din timpul mesei, pe la mijlocul zilei, ateptnd ntoarcerea n penitenciar.
Apoi, la cea mai mic tentativ de mpotrivire, la cel mai slab murmur de
protest, o ploaie de pedepse disciplinare se abtea asupra acestor nenorocii
carcera, chain-gang", n sfrit, cele mai nfiortoare chinuri, biciuirea
vinovatului, cu pielea sfiat de curelele grbaciuluui.
Totui, dac, uneori, Karl Kip era pe punctul s se revolte mpotriva
stricteii regulamentului i a severitii cu care erau tratai, fratele lui,
Pieter, se supunea, spernd c ntr-o bun zi adevrul va iei la suprafa, c
un fapt, un incident, o descoperire le vor dovedi nevinovia. Accepta, deci,
orict de grea, orict de dezonorant ar fi fost, viaa aceasta de ocna, i
dac nu poseda vigoarea fizic a fratelui lui, cel puin energia sa moral i
ngduia s o ndure, susinut, de altfel, de deplina lui credin n Dumnezeu. Ceea ce-1 frmnta, mai ales, era teama c Karl nu va reui s se
stpneasc, c va rbufni i va comite cine tie ce violen. Cu siguran,
Karl nu va ncerca s evadeze, nu vroia s l lase singur n penitenciar de
unde vor iei doar mpreun!... Dar, ntr-o clip de disperare, Karl nu i va
iei, oare, din fire, fr ca, el, Pieter s fie lng el pentru a-1 potoli, pentru
a-1 liniti?...
Aa c, mcinat de nelinite, Pieter crezu de datoria lui s ncerce un

Sau, poate, pentru c, dup ce obinuse comutarea pedepsei, omul acesta


cumsecade ncerca, acum, s obin o ameliorare a condiiilor de detenie?
De altfel, domnul Skirtle nu ls deloc s i se ghiceasc gndurile. Karl
i Pieter Kip nu erau i nu puteau fi, n ochii lui, dect doi oameni
condamnai pentru crim. Era, deja, mult c regina i cruase de
spnzurtoare. Mai trziu, poate, va da curs cererii lui Pieter Kip, dar, n
momentul de fa, nu era cazul s cedeze. Pieter Kip, cu inima grea,
sufocat de suspine, nu avu
A

puterea s mai insiste. nelese c ar fi fost inutil, i se retrase n rnd, la


locul lui.
Trecuser aproape ase luni de la sosirea celor doi frai n penitenciarul
Port Arthur. Se apropia sfritul iernii. Fusese tare greu pentru nefericiii
acetia i cum ar fi putut ntrevedea posibilitatea ca un anume eveniment s
conduc la modificarea situaiei lor? i, totui, evenimentul acesta se
produse, i iat cum.
A

In ziua de 15 septembrie, ntr-o diminea frumoas, domnul Skirtle,


soia lui, fiul i fiica lui plecar ntr-o excursie lung prin pdure. Ajuni la
istmul Eagle Hawk Neck, coborr din trsur.
A

In locul acela, civa ocnai lucrau la sparea unui canal de irigaii, i


cpitanul-comandant vroia s inspecteze lucrrile. Or, escuadele crora le
aparineau Karl i Pieter Kip lucrau acolo mpreun, dar la o anumit
distan una de cealalt. Cei doi frai nu aveau nici mcar consolarea de a
se vedea, o puzderie de copaci formnd o lizier deas chiar la nceputul
istmului.
O dat vizita ncheiat, domnul Skirtle mpreun cu familia lui se
pregteau s urce n trsur, cnd, din direcia palisadei ce nchidea istmul,
se auzir ipete. Aproape numaidect li se alturar nite ltrturi furioase.
Ltrau cinii legai de stlpii de pe plaj, la cel puin trei sute de pai de
lizier.

Brusc, cinele apru, cu bale la bot, cu ochii n flcri. Arta ca o fiar


slbatic, mria nfundat i, dintr-un salt, se arunc asupra micului Skirtle,
i sri la gt i l trnti la pmnt. Se auzir strigtele gardienilor care
veneau n fug dinspre lizier.
Domnul Skirtle, vznd pericolul, se pregtea s intervin cnd se simi
prins de dou brae vnjoase care l ddur la o parte. O clip dup aceea,
micul Skirtle era salvat, iar cinele se lupta cu salvatorul micuului pe care
l prinsese cu colii de braul stng, sfiindu-1 cu furie. Omul acela avea n
mn o cazma pe care o nfipse n corpul dogului care se prbui gfind.
Doamna Skirtle i inea fiul n brae, copleindu-1 cu mngieri, n
vreme ce cpitanul se ntoarse spre salvatorul copilului su un ocna n
uniforma lui galben. Era Karl Kip. Lucra la o sut de pai mai ncolo,
auzise strigtele gardienilor, zrise cinele alergnd prin pdure. i atunci,
fr s in seama de pericol, se repezise pe urmele lui.
Comandantul l recunoscu, sngele i nea dintr-o ran ngrozitoare.
Se pregtea s nainteze spre el, ca s-i mulumeasc, ca s-i acorde primele
ngrijiri, cnd i-o lu nainte Pieter Kip. Auzind strigtele de dincolo de
lizier, escuadele alergaser n acelai timp cu gardienii. Dup ce trecu de
ultimul ir de copaci, Pieter Kip, zrindu-i fratele ntins lng corpul
animalului, alerg spre el, strignd:
Karl!... Karl!...
A

In zadar ar fi ncercat supraveghetorii s-1 opreasc. De altfel, la un


semn al cpitanului, spre care doamna Skirtle i ntindea minile i pe care
fiul lui l implora s aib mil de salvatorul lui, le fcu semn paznicilor s
se ndeprteze. i, pentru prima oar, dup apte luni lungi de desprire i
de suferin, Karl i Pieter Kip plnser unul n braele celuilalt.

IX
MPREUN

Graiaz-1... tat... graiaz-1!


Doamna Skirtle se alturase fiului ei i amndoi l implorau pe cpitan,
ele parc ar fi putut s le ndeplineasc cererea, de parc ar fi avut calitatea
de a dispune eliberarea lui Karl Kip!
i, de altfel, se putea uita pentru ce crim fuseser osndii cei doi frai
la munc silnic pe via, n penitenciarul Port Arthur,
A

dup ce scpaser de pedeapsa cu moartea?... ntruct nu tia nimic de


uneltirile lui Vin Mod i Flig Balt, cum ar fi putut domnul Skirtle s pun
la ndoial vinovia osndiilor?... Chiar dac unul dintre ei i riscase
viaa, salvndu-i biatul, asta nu nsemna c nu erau asasinii lui Harry
Gibson, pedepsii, condamnai ca atare!...
Actul acesta de devotament, orict de frumos ar fi fost, putea, oare,
rscumpra o asemenea frdelege nspimnttoare?...
Dragul meu, spuse doamna Skirtle, de ndat ce soul ei se ntoarse
acas, dup ce l lsase pe rnit n grija doctorului, ce putem face pentru
nefericitul acesta?...
Nimic..., rspunse cpitanul, nimic, doar s recomandm
administraiei s fie mai binevoitoare cu el, n aa fel nct, pe viitor, s
beneficieze de un regim mai puin sever... s fie scutit de muncile grele...
Ei bine! Trebuie s l informm chiar astzi pe guvernator de ceea ce
s-a ntmplat...
Pn disear, va afla, rspunse domnul Skirtle. Dar totul se va limita
la o ameliorare a condiiilor de detenie i nu la o reducere a pedepsei. Karl
Kip i fratele lui au fcut deja obiectul unei favori i nc ce favoare! ,
de vreme ce li s-a cruat viaa...
i i mulumesc Cerului, aa cum i mulumete i el, pentru c 1-a
salvat pe bietul nostru copil...
Draga mea, spuse cpitanul, voi face tot ceea ce mi st n puteri,
din recunotin pentru Karl Kip. De altfel, de cnd cei doi frai au sosit la
Port Arthur, purtarea lor a fost ireproabili i nu au avut de suportat rigorile

i, totui... nu exist nici o ndoial n aceast privin... Niciodat


fraii Kip nu i-au putut dovedi nevinovia...
Nu ii seama, dragul meu, insist doamna Skirtle, de prerea
domnului Hawkins...
O cunosc... Omul acesta deosebit nu i crede vinovai, dar este
influenat de amintirile lui, i nu a reuit s obin nimic pentru ei, n afara
comutrii pedepsei prin intermediul guvernatorului...
Gndete-te, atunci, relu doamna Skirtle, cu ct mai nedreapt i se
va prea, acum, condamnarea aceasta, atunci cnd va afla ce a fcut Karl
Kip...
Cpitanul nu rspunse, cci fusese, deja, foarte impresionat de ceea ce
declarase domnul Hawkins referitor la cei doi frai. Dar, dac te gndeai
bine, dac te gndeai la probele materiale, la documentele lui Harry Gibson
ajunse n posesia lui Karl i Pieter Kip, la kriss-ul, arma crimei, descoperit
n valiz, i mai era ngduit s mai ai mcar o umbr de ndoial?
A

In orice caz, dragul meu, reveni doamna Skirtle, am s-i cer o


favoare, ...este un lucru care depinde doar de tine... pe care nu mi-1 vei
refuza...
Favoarea asta, rugmintea asta este legat de faptul ca cei doi frai
s nu mai Fie desprii niciodat?...
Da... ai ghicit... m-ai neles!... De azi, i vei ngdui lui Pieter Kip
s rmn lng fratele lui, s-1 ngrijeasc...
Aa voi face, negreit, declar domnul Skirtle.
O s-i vizitez i eu, urm doamna Skirtle. Voi avea grij s nu le
lipseasc nimic acestor nefericii... i, cine tie... mai trziu...?
Pn atunci, cererea celor doi frai urma s fie ndeplinit i ceea ce i
doriser cu cea mai marea ardoare se ntmpla nu aveau s mai fie
desprii.
Deci, ncepnd din ziua aceea, Karl i Pieter Kip se vzur la orice or,
n fiecare clip. Apoi, dup trei sptmni, atunci cnd rana lui aproape se

mare bntuit de teama c adevrul nu avea s fie descoperit niciodat, i


repeta:
S-i pierzi sperana, frate, nseamn s-i pierzi credina n
Dumnezeu!... De vreme ce ni s-a cruat viaa, acesta este un semn c
Providena vrea ca asasinii s fie descoperii ntr-o bun zi... ca reabilitatea
noastr s fie proclamat public...
S te aud Dumnezeu, Pieter, rspundea Karl Kip, i te invidiez c
eti att de ncreztor!... Dar, n sfrit, cine ar putea fi ucigaii cpitanului
Gibson?... Evident, nite indigeni din Kerawara sau de pe Insula York,
poate chiar de pe alt insul a arhipelagului Bismarck!... i cum s-i
gseti, n mijlocul populaiei melaneziene, mprtiat pe tot teritoriul?...
Era dificil, aici Pieter Kip era de acord cu el. Nu conteaz, ns!
Credina lui era de nezdruncinat... Se va ntmpla ceva neateptat... Va
avea loc un eveniment neprevzut... Domnul Zieger, domnul Hamburg vor
obine informaii noi...
i, de altfel, spuse el ntr-o zi, vzndu-i fratele cuprins de
disperare, este sigur c asasinii sunt nite indigeni?...
Karl Kip l prinse de mini i strig, privindu-1 drept n ochi:
Ce vrei s spui?... Explic-mi... Crezi, aadar, c vreun colon, vreun
angajat al factoriei ar fi putut comite crima aceasta...
Nu... frate... nu!
A

Atunci... cine?... Nite marinari?... Da!... In portul din Kerawara se


aflau mai multe nave...
i mai era i bricul nostru, James Cook, adug Pieter.
James Cook?...
i, repetnd numele acesta, Karl Kip i iscodea fratele din priviri...
Atunci, Pieter i fcu cunoscute bnuielile care-i frmntau mintea. Nu se
aflau n rndurile echipajului indivizi ct se poate de suspeci, ntre alii,
marinarii aceia recrutai la Dunedin care au luat parte la rebeliunea pus la
cale de Flig Balt?... i, dintre indivizii acetia, Len Cannon pentru a cita

i, iat c Pieter i semnala c vinovaii ar fi putut fi Len Cannon sau ali


recrui de la bord!... Dup cteva clipe de gndire, relu:
Dar, admind c ucigaii trebuie cutai printre oamenii acetia,
rmne faptul c domnul Gibson a fost njunghiat cu un pumnal malaiez...
Da... Karl... i, trebuie s adaug, cu al nostru...
Cu al nostru?...
Nu mai exist nici o ndoial n aceast privin, afirm Pieter Kip,
i, ntr-adevr, virola lui a fost gsit n pdurea din Kerawara...
i cum a putut ajunge pumnalul acesta n mna asasinilor?...
A fost furat, Karl...
Furat?...
Da, de pe epava Wilhelminei... n timp ce noi cercetam...
Furat... de cine?...
De unul dintre marinarii care manevrau barca i care, ca i noi, au
urcat pe epav...
Dar cine erau marinarii acetia?... ti aduci aminte, Pieter?...
T

'

Numele lor?...
Destul de vag, frate... Era, mai nti, Nat Gibson care a inut
A

s ne nsoeasc... In ceea ce privete oamenii desemnai de cpitan, nu mi


aduc aminte...
eful de echipaj nu era cu ei?... ntreb Karl Kip.
Nu, frate... Cred c pot afirma cu certitudine c Flig Balt rmsese
la bord.
i Len Cannon?...
Da... da... Mi se pare c l vd pe epav. Poale... dar nu sunt
A

sigur... In sfrit, el sau altul a putut intra n cabina noastr i a gsit krissul pe care noi nu-1 zrisem n cine tie ce ungher... i, mai trziu, atunci
cnd n mintea acestor ticloi a ncolit ideea crimei, s-au folosit de arma
aceasta pentru a o comite, dup care ni l-au vrt n valiz...
Dar, l-am fi gsit, Pieter!...

att de viclean i att de perfid, cu suficient abilitate i ndrzneal


pentru a nu fi fost vreodat obiectul vreunei suspiciuni.
Aceasta era, deci, conversaia pe care cei doi frai ar fi avut-o deja,
desigur, dac nu ar fi fost desprii, mai nti n nchisoarea din Hobart
Town, apoi n penitenciarul clin Port Arthur.
Intre timp, dup demersurile ntreprinse de cpitanul Skirtle, guvernul i
administraia penal din Regatele Unite autorizaser admiterea frailor Kip
n birourile din Port Arthur. Ceea ce reprezenta o mbuntire profund a
regimului ce le fusese impus pn atunci. Or, noua poziie a celor doi frai
trezi invidia i ura multor deinui. Nite asasini, nite condamnai la moarte
a cror pedeaps fusese comutat s se bucure de asemenea favoruri!...
Ceea ce fcuse Karl Kip pentru familia cpitanului-comandant merita, oare,
o rsplat att de mare?... S te lupi cu un cine, cu riscul ctorva
mucturi, cine n-ar fi fcut la fel, pentru o asemenea recompens?... Fraii
Kip se vzur, deci, silii s se apere mpotriva acestor brute, i, orict era
Karl de voinic, nu prea reuea s le fac fa. Totui, n toat gloata aceasta
de ocnai, alturi de care vieuiau n slile comune, se gsir doi care s le
in partea i s-i apere mpotriva tovarilor lor.
Erau doi deinui de treizeci i cinci i, respectiv, patruzeci de ani, doi
irlandezi, unul pe nume O'Brien, cellalt, Macarthy. Pentru ce crim
fuseser condamnai, nu dduser niciodat explicaii.
Att ct le sttea n putin, se ineau la distan. Erau dotai cu o for
excepional i reuiser s-i pun la respect pe ceilali. Cu siguran, nu
erau nite condamnai obinuii, i primiser o educaie superioar
oaspeilor tradiionali ai penitenciarului. Aa c, revoltai, fr ndoial, si vad pe tovarii lor npustindu-se douzeci deodat asupra lui Karl Kip,
l ajutaser s se apere mpotriva acestor brute odioase.
Era, aadar, de ateptat ca, dei irlandezii acetia erau foarte
posomori, foarte slbatici i prea puin comunicativi din fire, ntre ei i
fraii Kip s se nfiripeze o prietenie destul de puternic, pn cnd o nou
decizie a administraiei nu le mai oferi dect rareori ocazia de a se ntlni n

domnul i doamna Hawkins, se simise cuprins de o oarecare ndoial, i,


fr s mearg pn la a admite c ar fi putut s nu fie vinovai de crima
din Kerawara, cel puin, probele culpabilitii lor nu i se mai preau absolut
decisive. i apoi, cum ar fi putut uita ce datora curajului lui Karl Kip?... De
aceea, femeia aceasta recunosctoare, continundu-i demersurile insistente
pe lng guvernatorul Tasmaniei, obinu, n cele din urm, autorizaia ca,
pe timpul nopii, cei doi frai s ocupe o celul particular.
nainte de a fi instalai n celula aceasta, Karl i Pieter Kip vrur s le
mulumeasc pentru ultima oar noilor lor prieteni, O'Brien i Macarthy,
pentru bunele lor oficii. Irlandezii rspunser cu
A

rceal acestui demers. i fcuser doar, datoria, la urma urmei, aprndu-i


pe cei doi frai mpotriva unor adevrate fiare turbate. i, cnd acetia le
ntinser, la desprire, mna, ei nu fcur la fel.
Cnd rmaser singuri, Karl strig:
Nu tiu pentru ce crim au fost condamnai oamenii acetia doi, dar,
n mod sigur, nu pentru asasinat, pentru c au refuzat s dea mna cu
asasinii care suntem!...
i, copleit de furie, adug:
Noi... noi... asasini!... i nimic... nimic care s ne dovedeasc
nevinovia!...
Nu-i pierde ndejdea, srmanul meu Karl, ncerc s l aline
A

Pieter. Intr-o bun zi, ni se va face dreptate!


n luna martie a anului 1887, trecuse un an de cnd cei doi frai fuseser
deportai la Port Arthur. Ce-ar fi putut obine mai mult, dect ameliorarea
condiiilor lor de detenie?... Aa c, orict de mare ar fi fost ncrederea lui
Karl Kip n viitor, nu trebuia, oare, s se team c vor rmne, pentru
totdeauna, victimele unei erori judiciare?... i, totui, nu erau att de
prsii, de lsai n voia sorii aa cum credeau. Afar aveau, dac nu
prieteni, mcar protectori care nu ncetaser s se ocupe cu cea mai mare
seriozitate de situaia lor. Dac Nat Gibson, orbit de durere, refuza s

numele lui Flig Balt i venea n minte... Dar, trebuie s fii de acord, erau
doar nite simple ipoteze care nu se sprijineau nici pe depoziiile martorilor
audiai n cursul procesului, nici pe probele materiale prezentate de-a
lungul dezbaterilor.
Domnul Hawkins avu, atunci, ideea de a se duce la Port Arthur. Simi
nevoia irezistibil de a-i revedea pe protejaii si, un fel de sentiment
instinctiv care l aduse pn n pragul penitenciarului.
V putei uor imagina surpriza deosebit i, de asemenea, emoia de
nedescris de care fur cuprini fraii Kip, atunci cnd, n dimineaa zilei de
19 martie, se aflar n prezena armatorului. Acesta nu era mai puin
emoionat s-i revad pe naufragiaii de pe
A

Wilhelmina n straiele lor de ocnai. In primul moment, Karl Kip era gata
s se avnte spre binefctorul lor... Fratele lui l reinu. i cum domnul
Hawkins acesta i impusese o rezerv care era de neles nu fcu
nici un pas spre ei, rmaser nemicai i tcui, ateptnd s li se adreseze
cuvntul. Domnul Skirtle se inea deoparte, indiferent n aparen. Vroia
s-i lase domnului Hawkins libertatea de a conferi acestei ntrevederi
caracterul pe care l considera convenabil, iar acestei discuii, cursul pe
care trebuia s l aib.
Domnilor,... spuse armatorul.
i cuvntul acesta fu ca o nlare moral a celor doi nefericii care nu
mai erau dect nite numere de pucriai!
Domnilor Kip, am venit la Port Arthur penU'u a v pune la curent
cu unele lucruri care v intereseaz si de care m-am
T

ocupat...
Cei doi frai crezur c declaraia aceasta se referea la afacerea de la
Kerawara... Se nelau. Nu proba nevinoviei lor o aducea domnul
Hawkins, care continu n termenii urmtori:
Este vorba despre Casa voastr de comer de la Groningue. Am vrut
s intru n coresponden cu diveri negustori din acest ora unde, trebuie

Doream s v informez, continu armatorul, c lichidarea s-a fcut


n condiii mai avantajoase dect era de sperat... Cursul era n cretere i
mrfurile au gsit cumprtor la un pre ridicat...
A

In consecin, bilanul se prezint cu o balan a calculelor n profitul


vostru.
Pe chipul palid al lui Karl Kip se zugrvi cea mai vie satisfacie, n
mijlocul frmntrilor de care era copleit n viaa aceast amar de ocna,
de cte ori nu se gndise la afacerile lui n suferin, la Casa sa de comer
adus la faliment; la aceast nou ruine care avea s apese asupra numelui
tatlui su!... i iat c domnul Hawkins l ntiin c lichidarea rezolvase
lucrurile n mod fericit, n beneficiul lor.
Karl Kip spuse, atunci:
Domnule Hawkins, nu tim cum s v artm recunotina
noastr!... Dup tot ceea ce ai fcut, deja, pentru noi, dup stima pe care
ne-ai artat-o, de care am fost demni, de care suntem, nc, demni, o jur!...
Datorit dumneavoastr firma noastr este salvat!... i nu noi am
dezonorat-o... Nu... nu suntem vinovai de crima pentru care am fost
condamnai!... Nu suntem asasinii cpitanului Gibson!
i, aa cum fcuser n faa curii, cei doi frai, inndu-se de mn, l
luar pe Dumnezeu drept martor, invocndu-1 din tot sufletul. Domnul
Skirtle i observa cu emoie, simindu-se ptruns de accentul de sinceritate
ce rzbtea din glasul lor.
i, atunci, domnul Hawkins izbucni, incapabil s mai in n el tot ceea
ce avea pe suflet... i o fcu ntr-o revrsare, ntr-un uvoi de vorbe, pline
de cldur i de compasiune. Nu! Nu credea n vinovia frailor Kip!
Niciodat nu crezuse!... Din nefericire, ancheta ntreprins la Port Praslin,
la Kerawara, pe celelalte insule ale Arhipelagului Bismark nu dduse nici
un rezultat!... n zadar cutaser s dea de urma ucigailor printre triburile
indigene... Totui, nu renunase la ideea de a reui, n cele din urm, i de a
ajunge la revizuirea procesului...
Revizuirea procesului! Cuvintele acestea erau rostite, acum, pentru

Atunci, domnul Hawkins, mpreun cu ei, reluar principalele puncte de


acuzaie. Da!... Cpitanul Gibson fusese njunghiat cu pumnalul gsit n
camera celor doi frai i care le aparinea... Nu ei l gsiser pe epava
Wilhelminei... Nu ei l aduseser la bordul bricului... Dac Jim l vzuse n
cabina lor, asta nsemna c altcineva l pusese acolo, i dac fuseser gsite
actele cpitanului, asta nsemna c altcineva le pusese acolo... Or, acest
altcineva nu va putea fi dect cel care le furase, o dat cu banii lui Harry
Gibson, dup cel asasinase n pdurea din Kerawara!...
A

In condiiile acestea, bnuielile nu se puteau ndrepta dect spre


marinarii de pe James Cook. Doar unul dintre ei putuse lua kriss-ul din
cabina Wilhelminei... unul dintre cei ce veniser cu barca...
Imediat, Karl Kip, strig:
Flig Balt se afla printre ei?...
Nu... rspunse Pieter, nu!... Memoria nu m neal!... Flig Balt n-a
pus piciorul pe epav!...
ntr-adevr... mi aduc aminte... n-a prsit bricul... declar
armatorul.
Cine erau, atunci, oamenii care au luat loc n barc?... ntreb Karl
Kip.
Hobbes i Wickley, rspunse domnul Hawkins. Am avut ocazia s-i
interoghez n legtur cu acest aspect i sunt siguri c s-au mbarcat cu Nat
Gibson i cu voi...
Len Cannon nu era acolo?... relu Pieter Kip.
Ei mi-au afirmat c nu.
Am crezut...
Dar, urm Karl Kip, Hobbes i Wickley nu pot fi bnuii...
Nu, cu siguran, rspunse Hawkins. Sunt marinari cinstii... Dar,
mai era i un al treilea cu ei...
i cine, atunci, domnule Hawkins?...
Vin Mod.
Vin Mod!... exclam Karl Kip... Vin Mod, prefcutul la... pungaul

FENIAMII90
A

In anul 1867, n scopul de a smulge Irlanda insuportabilei dominaii a


Marii Britanii, se constitui asociaia politic a fenianismului.
Deja, cu dou secole nainte, supuii catolici ai verzii Erin 91, nduraser
persecuii grave, atunci cnd soldaii lui Cromwel, tot att de intolerani pe
ct de feroci, ncercaser s impun populaiilor irlandeze jugul reformei.
Persecutaii au rezistat, demni i plini de noblee, fideli credinei lor
religioase, ca i crezului lor politic. Anii se scurser, situaia nu se amelior
i Anglia i fcu simit cu duritate mna sa brutal. Aa c, la sfritul
secolului al XVIII-lea, n 1798, izbucni o revolt, repede reprimat, care
duse la
9(3

Revoluionari irlandezi (dup numele unei vechi caste militare irlandeze), membri ai
unei asociaii secrete fondate, de fapt, n 1858 i rspndit, mai ales, n S.U.A. printre
emigranii irlandezi. Programul fenianismului preconiza lupta mpotriva dominaiei engleze i
instaurarea unei republici democratice independente n Irlanda. n 1867, anul menionat de
Jules Verne ca fiind cel al nfiinrii, a avut loc o rscoal a fenianilor, una dintre numeroasele
rscoale din Irlanda, care, ca i celelalte, a fost, ns, nbuit. (N.tr.)
91
Denumire poetic a Irlandei. (N.tr.)

suprimarea parlamentului irlandez, aprtor naional al libetilor irlandeze.


A

In 1829, apru un protector al crui nume rsun n lumea ntreag.


O'Connell veni s ocupe un loc n Camera Comunelor. Acolo, glasul su
tuntor protesta mpotriva violenelor britanicilor, n favoarea a apte
milioane de catolici, din opt milioane de locuitori ct numra, atunci,
Irlanda.
O'Connell se stinse n 1847, nainte de a-i ncheia opera. Totui,
eforturile individuale continuar s se manifeste i, n 1867, guvernul
Regatului Unit se afl n faa unei noi revolte care izbucni, de data asta, nu
ntr-un ora din Irlanda, ci ntr-un ora din Anglia. Manchester vzu, pentru
prima oar, ridicndu-se un drapel al fenianilor, al cror nume vine, fr
92

i rnii. Nereuind s scape, Burke a fost condamnat la cincisprezece ani


de munc silnic, pentru crim de nalt trdare.
Dac, dup explozia de la Clerckenwell, fenianismul avea s piard
teren n ochii opiniei publice, urmrirea drastic a membrilor organizaiei
nu era de natur s stopeze manifestrile de violen. Exista mereu temerea
c, n numele cauzei Irlandei, va avea loc cine tie ce tentativ disperat a
celor care o susineau.
Poliia nu i precupei eforturile i fenianii se vzur vnai fr mil.
Chiar reui s dejoace mai multe comploturi ai cror autori
92

Denumire a vechilor locuitori ai Irlandei i, n secolul al V-lea, a locuitorilor regiunii de


nord-vest a Marii Britanii; popor de limb gaelic. (N.tr.) fur judecai i condamnai

la deportare. Printre ei, dup o aciune la Dublin, n 1879, se aflau


irlandezii O'Brien i Macarthy.
Rsculaii, fiind denunai, poliia i arest nainte de a-i pune planul n
aplicare.
O'Brien i Macarthy nu au acceptat cu nici un chip s i compromit
complicii. i-au asumat n totalitate responsabilitatea
A

acestei conspiraii. Curtea se dovedi de o severitate excesiv. Ii condamn


la deportare pe via i fur trimii la penitenciarul din Port Arthur.
Aadar, cei doi irlandezi, O'Brien i Macarthy, fuseser transportai la
Port Arthur n 1879, cu ani grei n urm. De atunci ndurau viaa de ocna
n toat asprimea ei, n mijlocul acelei gloate josnice.
O'Brien era un fost contramaistru, ef de echip ntr-o fabric din
Dublin, iar Macarthy, lucrtor n port. Amndoi, de o energie cum rar se
vede, beneficiaser de o oarecare educaie. Legturi de familie, amintiri,
exemple ale vieii i fcuser s se nroleze sub drapelul fenianismului.
Pentru el i riscaser viaa, pentru el i pierduser libertatea. Puteau spera
c, dup o anumit perioad de timp, condamnarea lor va lua sfrit, puteau
spera ntr-o graiere care s le permit s prseasc ocna?... Nu, nu se
bazau pe asta i, fr nici o ndoial, vor ndura pn la moarte traiul acesta

penitenciar?... Cum le va parveni al doilea?... i cum va slbi


supravegherea lor, de vreme ce, zi i noapte, nuntru i afar, paznicii nu-i
scpau din ochi?...
Era, totui, printre paznici, un irlandez care se afla n legtur cu
compatrioii lui. Din devotament pentru cauza fenianismului, pentru a salva
ultimele victime trimise clin America n Tasmania, irlandezul acesta pe
numele su Farnham se angajase ca gardian la penitenciarul Port Arthur,
cu scopul de a facilita evadarea prizonierilor. Fr ndoial, risca mult,
dac tentativa eua i se descoperea c era neles cu O'Brien i cu
tovarul lui
A

de ocn. Dar era ntru-totul devotat cauzei sale. Intre feniani exista o
solidaritate care merge pn la jertfa de sine.
De aproximativ optsprezece luni, Farnham ndeplinea funcia de
gardian, spre satisfacia efilor lui, n vreme ce compatrioii lui erau nchii
acolo de mai bine de ase ani. Curnd, el fu primit printre supraveghetorii
din escuada lor, n aa fel nct se aflau mereu sub paza lui i i putea nsoi
afar. Ceea ce i dduse destul btaie de cap a fost, ntruct nu-1
cunoteau, s le inspire ncredere i s nu fie luat drept un frate fals. Reui
i ntre ei se stabili un acord perfect.
Marea grij a lui Farnham era s nu dea loc nici unei bnuieli. Aa c
trebui s se poarte la fel de nemilos cu deinuii din escuada lui, ca i
ceilali gardieni. Nimeni nu ar fi putut spune c i-ar fi tratat pe O'Brien sau
pe Macarthy cu mcar minim indulgen. Este adevrat, amndoi se
supuneau disciplinei drastice din penitenciar i Farnham nu avu, niciodat,
ocazia de a-i pedepsi, de a aciona cu severitate mpotriva lor.
Pe de alt parte, n mai multe rnduri, fraii Kip remarcaser c
paznicul acesta se deosebea de ceilali printr-o purtare mai puin obinuit,
mai puin grosolan. Totui, observaia aceasta nu-i conduse la concluzia
c Farnham se strduise s joace un rol. De altfel, nu aparinuser,
niciodat, escuadei de care se ocupa acesta i de-abia dac l ntlneau la
intrarea lor n birouri.

Iat de ce au refuzat mna pe care le-am ntins-o!


i i neleg! rspunse Pieter Kip.
Da... frate... noi nu suntem pentru ei dect nite condamnai la
moarte, nite asasini care am fost cruai de spnzurtoare!
Srmanii! continu Pieter Kip, gndindu-se la cei doi ocnai nchii
n ocna aceasta...
i aa i suntem!... strig Karl Kip, cuprins de unul dintre acele
accese de furie pe care nu i le putea controla i de ale cror consecine se
temea, ntotdeauna, fratele su.
Fr nici o ndoial, rspunse Pieter, dar noi suntem victimele unei
erori judiciare care va fi ndreptat ntr-o bun zi, n vreme ce oamenii
acetia doi sunt condamnai pe via, i numai pentru c au vrut
independena rii lor!
Totui, chiar clac ndatoririle lui Farnham n cadrul penitenciarului
erau de natur s faciliteze evadarea fenianilor, deocamdat nu se prea c
ocazia de a trece la fapte era prea aproape de a se ivi. De mai bine de un
an, cei doi irlandezi aflaser de la el c nite prieteni din America se
ocupau de pregtirea acestei evadri i nu primiser nici un semn, nici un
mesaj n acest sens. Aa c O'Brien i Macarthy ncepeau s se simt
cuprini de disperare, cnd, n seara zilei de 20 aprilie, Farnham le fcu
urmtoarea comunicare:
Se ntorcea la penitenciar cnd, un individ se apropie de el, i spuse pe
nume, i declin identitatea Walter i rosti parola stabilit de comun
acord ntre fenianii din San Francisco i el. Apoi, l anun c tentativa de
evadare urma s aib loc curnd, n condiiile urmtoare: n mai puin de
cincisprezece zile, steamer-ul Illinois plecat din San Francisco spre
Tasmania, va ajunge la Hobart Town i va rmne n rad. Acolo, va
atepta o mprejurare favorabil pentru a strbate Storm Bay i a se apropia
de peninsul. Ziua i punctul de pe coast unde va trimite ambarcaiunea
vor fi indicate printr-o ntiinare ulterioar. ntiinarea aceasta, n cazul n
care Farnham i interlocutorul lui, atunci cnd se vor revedea, nu-i vor

aprilie nu este nc luna n care furtunile Pacificului se dezlnuie cu


violen. Cincisprezece zile, spusese Walter, i steamer-ul va fi aici, i ce
erau cincisprezece zile pentru rbdarea lor, dup ase ani petrecui n
infernul din Port Arthur!
Dup cum s-a vzut, Walter nu se putea gndi s ptrund dincolo de
zidurile penitenciarului, urma s l caute pe Farnham afar, atunci cnd l
va preveni. Atunci le va indica ziua n care fugarii trebuiau s prseasc
ocna i locul unde va veni s i ia barca de pe Illinois. Poate c vor reui
chiar n ziua aceea, n momentul n care escuada lor, repartizat la lucrrile
din exterior, se va pregti s se ntoarc la Port Arthur, s ajung pe
litoral?... Vor vedea, vor aciona n funcie de mprejurri... Important era
ca Farnham s fie anunat la timp, ca el s primeasc ntr-un fel sau altul,
ultima ntiinare... Dei nu-1 vzuse pe Walter dect o singur dat, l va
recunoate cu uurin... Deci, n zilele urmtoare, trebuia s fie mereu cu
ochii n patru, i, dac Walter nu reuea s intre n contact direct cu el, s
supravegheze mprejurimile, s fie tot timpul gata s surprind cel mai mic
semn. Apoi, cnd Walter va lsa s cac biletul lui la rdcina copacului,
va lua toate msurile de prevedere atunci cnd l va culege de pe jos i
dup aceea, cnd i va face cunoscut coninutul celor doi irlandezi.
- Vom reui, adug el... Am luat toate msurile necesare... Sosirea
lui Illinois nu poate trezi nici o bnuial... Va ancora la
Hobart Town ca orice vas care face o escal i, atunci cnd se va ndrepta
spre larg strbtnd golful, autoritile maritime nu vor avea nici o
suspiciune!... O dat ajuns n larg...
Vom fi salvai, Farnham, strig O'Brien, salvai de tine care le vei
ntoarce mpreun cu noi n America...
Frailor, rspunse Farnham, am fcut pentru voi ceea ce ai fi fcut
voi pentru Irlanda!
Se scurse o sptmn i Farnham nu l revzu pe Walter, care, fr
ndoial, sttea de veghe la Hobart Town, pndind steamer-ul american.
De partea lor, fraii Kip nu mai aveau nici o veste de la domnul

navele din dreptul lui Storm Bay pe aceea care urma s-i duc departe de
aceste locuri blestemate! Rmneau acolo nemicai, privind spre cine tie
ce uvi de fum mpins de vntul de sud- est, semnalnd apropierea unui
steamer, nainte ca aceasta s treac de limba de pmnt a capului Villar.
Apoi, nava aprea i ocolea limba de pmnt, pentru a inta n golf...
Acesta este?... Acesta este?... repeta O'Brien.
Poate c da, rspundea Macarthy i, n cazul acesta, Farnham ne va
da de tire n mai puin de douzeci i patru de ore...
i rmneau pe gnduri.
Atunci, vocea aspr a gardianului ef i chema la treab i, pentru a nu
trezi nici o bnuial, Farnham nu-i crua deloc.
a

In ceea ce l privea, dup ce ieea clin tur, prsea penitenciarul, se


ducea n ora, rtcea pe strzi, prin port, cu ndejdea de a-1
A

ntlni pe Walter. In zadar. I>a urma urmei, nu la Port Arthur, ci la Hobart


Town trebuia s-1 atepte Walter pe Illinois, i nu va reapare n preajma
penitenciarului dect dup sosirea steamer-ului, pentru a-i da ultimele
instruciuni lui Farnham.
A

In ziua aceea, dup-amiaza, mai multe escuade, printre care i aceea a


fenianilor, fur trimise la cinci mile distan, spre sud-vest. Acolo, la
lizier, erau dobori o mulime de copaci, pentru construirea unei ferme, n
urma deciziei administraiei, doar la o jumtate de mil de coast. Or, cum
trebuia delimitat amplasamentul fermei respective, fraii Kip fur alturai
escuadei. Fuseser nsrcinai s supravegheze executarea lucrrilor, n
conformitate cu planurile pe care le concepuser n birouri.
Deinuii, n numr de o sut, mergeau pzii de douzeci de gardieni i
de eful lor. Ca de obicei, condamnaii purtau lanul atrnat de picior i
prins la bru. Totui, de cnd lucrau n birourile penitenciarului, Karl i
Pieter Kip, scutii de aceast piedic" grea, pstrau, din inuta de ocna,
doar straiele galbene.
Din ziua n care schimbaser cteva vorbe cu O'Brien si
T

Era destul de rcoare. Se apropia iarna, o mulime de crengi uscate


zceau deja pe jos, n mijlocul frunzelor nglbenite. Doar cteva esene
venic nverzite, stejari verzi, pini maritimi, i pstraser frunziul. Vntul
clin larg, care btea dinspre vest, fcea
A

ramurile s trosneasc. In aerul nmiresmat de parfumul soiurilor rinoase


se amestecau mirosurile tari ale oceanului. Se auzea, de asemenea,
zgomotul puternic al resacului deasupra cruia se rzleeau stoluri de
psri.
Cu siguran, O'Brien i Macarthy erau convini c, n asemenea
condiii, nici o barc nu putea acosta pe litoral. In ceea ce l piivea pe
Farnham, dup ce se crase pn pe creasta falezei, constatase c nu se
zrea nici un vapor n partea aceea a lui Storm Bay. Aadar, Illinois ori nu
sosise, ori se afla nc n racl.
De cteva luni, n perspectiva lucrrilor de la ferm, ntre Port Arthur i
aceast poriune a peninsulei fusese construit un drum, un drum destul ele
umblat, cci era folosit i de alte aezri agricole. Aa c numeroi drumei
se opreau, uneori, pentru a-i privi pe deinui. Este de la sine neles c erau
inui la distan i c nu le era ngduit s comunice cu ocnaii.
Printre drumeii acetia, O'Brien i Macarthy remarcar un individ care
urc i cobori drumul de mai multe ori.
S fi fost Walter?... Ei nu l cunoteau, dar Farnham l recunoscu i,
ferindu-se s comit cea mai mic impruden, nu l
A

slbi din ochi. In acelai timp, le fcu celor doi feniani un semn, indicndule c acesta era omul pe care il ateptau. De ce venise acolo i de ce
ncerca s se apropie de Farnham, dac nu ca s-i dea de tire despre
sosirea steamer-ului, pentru a stabili ziua i locul evadrii!
eful escortelor tuturor escuadelor era un om brutal, bnuitor, deosebit
de sever n exercitarea atribuiilor sale. Farnham nu putea intra n vorb cu
Walter fr s par suspect. Acesta din urm i dcu seama de acest lucru
i, dup cteva tentative nereuite, se hotr s procedeze aa cum

era obligat s atepte pn cnd ocnaii aveau s-i termine treaba n partea
aceea a poienii. Or, din nefericire, eful escortelor tocmai trimise acolo o
escuad, i nu pe aceea pe care o supraveghea Farnham. V putei, uor,
imagina nelinitea lui i a compatrioilor si. Se aflau la mai mult de dou
sute de pai de drum, n vreme ce ceilali ocnai erau n pdure.
Printre acetia Karl i Pieter Kip marcau n continuare copacii,
ajungnd i la acela lng care Walter zbovise o clip. Exista, deci,
pericolul ca frunza n care fusese mpturit biletul s-1 lase s se vad, iar
acesta s fie luat i predat efului.
Imediat ar fi fost dat alarma... De ndat ce escuadele se ntorceau la
Port Arthur, ar fi fost instaurat o strict supraveghere, att n interiorul, ct
i n exteriorul penitenciarului... Ocnaii ar fi fost consemnai, iar lucrrile
ar fi fost reluate de-abia dup cteva zile... Tentative de evadare ar eua...
Atunci cnd Illinois i-ar trimite barca pentru a-i lua pe cei doi feniani, nu
ar gsi pe nimeni la locul stabilit. Dup o ateptare de cteva ceasuri, nu ar
fi avut altceva de fcut dect s porneasc, din nou, n larg...
A

In vremea asta, soarele ncepea s coboare. O mas de vapori se


acumula la orizont, spre vest. Ia ora ase, eful escortelor urma s dea
semnalul de retragere, n aa fel nct escuadele s ajung napoi la Port
Arthur nainte de cderea nopii. Or, nu era suficient ca Farnham s se
poat deplasa n dreptul copacului cu pricina, trebuia s fie destul lumin
ca s poat zri frunza care nfur biletul. Dac nu reuea s o ia astzi,
dup aceea ar fi fost prea trziu. Vntul, ploaia care sttea s cad, ar fi
udat i mprtiat frunzele uscate. Irlandezii nu l pierdeau din ochi pe
Farnham.
Cine tie, murmur O'Brien la urechea tovarului lui, cine tie dac
prietenii nu aveau de gnd s ne ia cu ei chiar astzi?...
Chiar n ziua aceea?... Nu, nu era plauzibil. Nu trebuiau s-i lase lui
Farnham rgazul necesar pentru a lua ultimele msuri, iar irlandezilor,
timpul de a ajunge pe litoral n punctul convenit?... Dar, n cel mult

O dat aflat lng copac, Farnham se aplec. Intre frunzele uscate care
zceau pe jos, se desluea o singur frunz verde, pe jumtate mototolit,
pe jumtate verde aceea n care fusese ascuns, probabil, biletul lui
Walter... Biletul nu mai era acolo... S-1 fi luat vntul?... Poate c fusese,
deja, luat i predat efului escortelor...
Atunci cnd Farnham se altur, din nou, escuadei, O'Brien i
Macarthy l interogar din priviri... Ghicir c nu reuise... i, dup
ntoarcerea n penitenciar, ct de speriai aveau s fie, aflnd de la Farnham
c biletul lui Walter dispruse!

XI
BILETUL

Iat ce cuprindea biletul:


Mine, 5 mai, de ndat ce vei avea ocazia, n timpul lucrrilor din
exterior, deplasai-v toi trei pe limba de pmnt Saint James, n partea
situat la vest de Storm Bay, unde vasul i va trimite barca. Dac vremea
nu i-a permis s prseasc rada din Hobart Town i s strbat golful,
ateptai s ajung n dreptul limbii de pmnt, stai de veghe de la apusul
pn la rsritul soarelui.
Dumnezeu s ocroteasc Irlanda! Dumnezeu s-i ajute pe prietenii
votri din America!"
Biletul nu coninea nici un nume, nici pe cele ale destinatarilor, nici pe
cele ale celor care l redactaser n termeni att de concii i imperativi. Nu
era menionat nici mcar numele steamer-ului trimis din America la Hobart
Town, a crui destinaie rmnea necunoscut.
Totui, numele Irlandei era scris ct se poate de limpede. Aadar, nu

Nu ai uitat, fraii Kip remarcaser acel dute-vino al lui Walter de-a


lungul drumului, adic l observaser pe necunoscutul care ddea trcoale
prin preajma deinuilor, nu scpase ochiului lor ager. Totui, nu l
urmriser cu aceeai atenie ncordat ca Farnham i compatrioii acestuia.
Nu l vzuser pe Walter rupnd o frunz din copac, nfurnd o hrtie n
ea, aruncnd-o pe jos. Era o pur ntmplare c biletul ajunsese n posesia
lor. ntr-adevr, n vreme ce escuadele erau ocupate cu dobortul arborilor,
Karl i Pieter Kip umblau de colo-colo de-a lungul drumului, pentru a
marca copacii de pe margine. Atunci cnd Pieter Kip care mergea naintea
fratelui lui, ajunse n apropierea unuia dintre ei, i ddu ocol nainte de a se
ridica cosorul ca s cresteze trunchiul.
Or, n momentul acela, zri, ntre dou rdcini, o frunz verde pe
jumtate rulat din care ieea un capt de hrtie. Dup ce o strnse de pe
jos, vzu c n ea se afla un bilet cu cteva rnduri scrise.
ntr-o clip, Pieter Kip citi biletul. Apoi, arunc o privire iute n jur,
asigurndu-se c nu l vede nimeni, i l strecur n buzunar. Fratele lui i se
altur, iar n vreme ce i continuau treaba, l puse la curent.
Este vorba despre o evadare... Da!... O evadare!... opti Karl Kip.
Nite condamnai care vor s-i recapete libertatea... nite criminali... n
vreme ce noi...
Karl nu sunt nici asasini, nici hoi!... rspunse Pieter Kip. Este
vorba despre cei doi irlandezi..., O'Brien i Macarthy... Nite prieteni le-au
pregtit evadarea!...
i, de fapt, biletul acsta nu putea fi adresat dect unor irlandezi
deportai la Port Arthur.
Dar, relu Pieter Kip, n penitenciar sunt doar doi feniani i, dac ai
citit bine... dac am neles eu bine... este vorba despre trei evadai...
Evident, lucrul acesta reprezenta o enigm pentru cei doi frai care nu
tiau i nici mcar nu bnuiau existena nelegerii dintre Farnham i
compatrioii lui...
Trei... repet Karl Kip. Cine este, aadar, cel care urmeaz s

Era ora ase seara i eful escortei ddu semnalul de retragere. Coloana,
format din nou la comanda gardienilor se puse n micare n rnduri de
cte doi, urcnd napoi, spre Port Arthur.
Fraii Kip erau n coada coloanei, n vreme ce irlandezii naintau n
frunte. i ct de nelinitii erau, ca i Farnham!... Nu exista nici o ndoial
c biletul lui Walter se rtcise... sau fusese luat de altcineva!...
Se fcuse apte cnd ocnaii intrar n penitenciar i, dup ultima mas
a zilei, Karl i Pieter Kip se ntoarser n celula lor. Din lips de lumin, nu
aveau cum s mai citeasc biletul, dar nu era necesar. Pieter Kip reinuse
fiecare fraz, cuvnt cu cuvnt.
Da! Se pregtea o evadare!... Da! Era vorba despre O'Brien, despre
Macarthy i, de asemenea, despre gardianul Farnham!... Acesta clin urm
avea s le faciliteze fuga, oferindu-le ocazia, n seara zilei de 5-mai, de a
ajunge pe limba de pmnt Saint James... Acolo, de ndat ce ntunericul i
va permite, va acosta o ambarcaiune ambarcaiunea vaporului venit din
Hobart Town... Dac starea vremii urma s l mpiedice la ieirea din rad,
trebuiau s atepte pn a doua zi... pn a treia zi, poate, i cine tie clac
evadaii nu vor fi descoperii, capturai, dui napoi la ocn?...
Nu are nici o importan, declar Karl Kip. Au anse s reueasc!...
Nu vor fi obligai s se ascund n pdure, cu riscul de a fi urmrii de
gardienii clin posturile de paz!... Nu vor fi obligai s treac peste
palisadele din istm, cu riscul de a fi sfiai de cini!... Nu!... Coasta este
doar la cinci mile distan... i, precis, lucrrile i vor duce i mai
aproape!... Va sosi o nav... barca ei se va duce s i ia... n cteva ceasuri
vor trece de capul Pillar... n vreme ce noi... noi...
Frate, observ atunci Pieter Kip, ai uitat c nici O'Brien, nici
Macarthy, nici mcar Farnham nu tiu nimic din ceea ce spui tu!...
Este adevrat, bieii oameni!...
C un bilet a fost aruncat la rdcina unui copac, asta cred c tiu, i
chiar mi aduc aminte c l-am vzut pe Farnham ndrep- tndu-se, dup
noi, n partea aceea... Or, n-a mai gsit biletul i, probabil, c se teme c a

Vor fi, Pieter... vor fi!... Nu vom uita c ne-au luat aprarea... Nu
vom uita c este vorba de a smulge clin nchisoarea aceasta nite patrioi a
cror singur crim este de a fi visat la independena rii lor...
Mine, Karl, rspunse Pieter Kip, mine vom gsi posibilitatea s
le nmnm biletul...
i, spuse Karl Kip, prinzndu-1 de mn pe fratele lui, de ce n-am
terge-o o dat cu ei?...
A

Tocmai propunerea aceasta o atepta i Pieter Kip. In ceea ce l privea,


se gndise la asta, fr s fi chibzuit, fr s fi reflectat, fr
A

s fi cntrit argumentele pro i contra. Da!... In momentul n care le va da


biletul celor doi irlandezi, cnd acetia l vor citi, cnd vor afla c totul e
pregtit pentru evadarea lor, c vasul urmeaz s se apropie de limba de
pmnt Saint James, c o barc i va atepta n seara zilei de 5... Ei bine!...
Dac Pieter Kip le spunea atunci Vrem s mergem cu voi", puteau s le
rspund printr-un refuz?... Aveau s-i resping, socotindu-i nedemni s i
urmeze?...
i, totui, pentru fenianii acetia, fraii Kip erau nite criminali care nu
meritau nici o mil i, lundu-i cu ei, nu ar fi nsemnat s le redea libertatea
asasinilor cpitanului Gibson?...
Pieter Kip se gndise la toate acestea i, n acelai timp, la demersurile
pe care domnul Hawkins nu nceta s le ntreprind pentru a obine
revizuirea procesului lor... i nu se putea mpca cu ideea c le era ngduit
s fug!...
Dar, pe de alt parte, dac el avea ncredere n viitor, Karl i mprtea
aceast ncredere?... Nu i s atepte o reabilitare, incert sau ndeprtat,
n privina asta, nu se putea decide, i era greu s accepte!... i, totui, ceea
ce i spuse atunci Pieter Kip, l
A

impresion puternic. II asculta cu inima btnd s-i sparg pieptul, simea


cum l cuprinde ameeala...

i ce va nsemna libertatea aceasta, atta vreme ct vom fi obligai s


ne ascundem sub un nume fals, atunci cnd vom fi cutai de poliiile din
toate rile, atunci cnd vom tri venic sub ameninarea unei extrdri?...
Ah! Bietul meu Karl, cnd m gndesc ce va fi existena noastr n aceste
condiii, m ntreb dac nu ar fi mai bine pentru noi s rmnem la ocn i
dac nu e de preferat s ateptm aici pn cnd ne va fi recunoscut
nevinovia...
t
A

Karl Kip rmase mut. O lupt teribil se ddea n el. nelegea fora,
justeea argumentelor pe care i le evidenia fratele lui. Dup evadare, viaa
lor urma s fie cumplit, cu pecetea crimei pe
A

fruntea lor!... In ochii fenianilor i ai tovarilor lor, fraii Kip vor rmne
asasinii cpitanului Gibson.
Toat noaptea, Karl i Pieter Kip discutar astfel i, n cele clin urm,
Karl Kip se ls convins. Da! Pentru toat lumea, chiar i pentru domnul
Hawkins, evadarea ar echivala cu o mrturisire a vinoviei. De partea lor,
O'Brien, Macarthy i Farnham erau mcinai de nelinite. Cci, n sfrit,
fr nici un dubiu... Farnham nu se nelase... Omul care se tot nvrtea dea lungul drumului era ntr-adevr acel Walter care l ntiinase prima
oar... Un bilet, nvelit ntr-o frunz, fusese pus de el la rdcina unui
arbore... Dac biletul nu se mai afla acolo, asta nsemna c fusese predat
cpitanului-comandant!... Domnul Skirtle nu tia, n prezent, c fusese
organizat o tentativ de evadare, n condiiile descrise n bilet... c era
vorba de cei doi irlandezi, n complicitate cu Farnham?... i, atunci, nu vor
fi aspru pedepsii i nu vor fi obligai s renune, pentru totdeauna, la
sperana c i vor recpta libertatea?...
Aa c, pn la ziu, srmanii nenorocii i ateptar pe paznici, s vin
i s-i arunce n carcer...
A doua zi era duminic, zi n care deinuii nu sunt trimii la
'

munc n exterior. Regulamentul le impune s ia parte la serviciul religios

Domnul Skirtle asista la slujb, aa cum o fcea n fiecare duminic,


din ordinul administraiei superioare. Atitudinea lui nu indica nici o
preocupare, i n-ar fi fost astfel dac proiectul de evadare ar fi fost
divulgat. De altfel, nici Farnham, nici O'Brien, nici Macarthy nu remarcar
s fi fost inta unei atenii speciale. Aadar, era, mai degrab, de crezut c
biletul fusese mturat de vnt, disprnd fr urm.
Atunci cnd pastorul i ncheie alocuiunea de la sfritul oficiului
religios, deinuii prsir capela, ndreptndu-se spre refectoriu94, pentru
micul dejun. Dup care se rspndir prin curi sau cutar adpost n
locurile acoperite, cci ncepuse s plou.
Pieter Kip i propusese s se ntlneasc cu O'Brien sau cu Macarthy n
curte, unde ocnaii formau grupuri separate i s-i dea biletul, ceea ce ar fi
fost mai uor dect n interior, spunndu-i:
Uite un bilet pe care l-am gsit. Nimeni altcineva, n afar de fratele
meu i de mine nu tie de el... Tu hotrti ce ai de fcut!
Dup care, Pieter Kip urma s se retrag.
Or, cum deinuilor nu le era interzis s discute ntre ei, se prea c
planul lui Pieter Kip nu prezenta nici un risc. Nu avea, la urma urmei,
altceva de fcut dect s strecoare biletul n mna lui O'Brien sau a
tovarului lui, indicnd proveniena acestuia.
Din nefericire, ceea ce ar fi fost uor n cazul n care toi deinuii s-ar fi
adunat n curile nchisorii, devenea mai complicat atunci cnd se refugiau
n locurile acoperite, sau n slile comune.
94

Aici, sal de mese. (N.tr.)

Acolo, circa opt sau nou sute de prizonieri se nghesuiau sub


supravegherea gardienilor. i este exact ceea ce o succesiune de averse
violente i oblig s fac, nainte de sfritul dup-amiezii. Se vzur silii
s se ntoarc n sli i, nici o clip, nici Karl, nici Pieter Kip nu gsir
ocazia de a se apropia de cei doi irlandezi. i, lotui, era absolut necesar ca
cei doi irlandezi s fie ntiinai chiar n acea zi.

trebuit s-i nsoeasc pe cei doi deinui la marginea luminiului. Nimeni


nu va bnui nimic, nimeni nu se va mira, de vreme ce vor fi sub paza unui
gardian. Apoi, foarte probabil, atunci cnd escuadele vor porni la drum
nimeni nu va constata, nc, absena lui O'Brien, Macarthy i Farnham. Se
nelege de la sine c dac, din nenorocire, absena lor va fi semnalat,
eful escortelor va da alarma. La fel de adevrat, ns, era faptul c,
nvluii n umbrele nserrii, fugarii se vor putea topi repede n pdurea
deas i va fi greu s li se dea de urm.
Pe de alt parte, dac fuga va fi descoperit de-abia dup ntoarcerea
escuadelor la Port Arthur, tunul nchisorii va trage numaidect. Va fi dat
alarma n toat peninsula. Dar, cum coasta se afla la doar jumtate de mil
de lumini, evadaii vor avea timp s ajung, deja, pe limba de pmnt
Saint James. Iar dac ambarcaiunea i atepta acolo, le trebuiau doar
cteva lovituri de vsl ca s fie n siguran, la bordul lui Illinois. Vaporul
va avea toat noaptea la dispoziie ca s poat iei din Storm Bay i, la
rsritul soarelui, se va afla cam la zece mile distan n larg de capul
Pillar.
Totui, repet, trebuia ca irlandezii s fie anunai la timp, a doua zi ar fi
fost prea trziu. Aadar, dac Pieter Kip nu reuea s comunice cu ei
nainte de cderea serii, avea s-i fie imposibil s o fac n cursul nopii,
pentru c fratele lui i el ocupau o celul separat, din care nu puteau iei.
Aceasta era, n momentul acela, situaia nelinite, n ceea ce-i privea
pe feniani, legat de biletul disprut, nerbdare, n ceea ce-i privea pe fraii
Kip, pentru c nu reueau s-1 previn fie pe O'Brien, fie pe Macarthy!...
Iar vremea trecea i se apropia ora cnd toi deinuii aveau s fie nchii n
dormitoare...
n cel mai ru caz, totui, nu s-ar fi putut ca cei doi irlandezi s fie
avertizai dimineaa?... N-ar fi avut timp s evadeze spre sfritul zilei?...
De altfel, nu aveau posibilitatea de a ajunge pe coast dect cu condiia de
a fi n afara penitenciarului... Or, n ziua urmtoare, n timpul lucrului, nu

Poate c avea s li se ofere, n sfrit, ocazia de a se ntlni cu O'Brien


sau cu Macarthy!... Biletul se afla n posesia lui Pieter Kip, el urma s
ncerce s-1 dea celor doi feniani.
La ora apte, conform regulamentului, deinuii intrau n dormitoare,
aproximativ cincizeci de suflete n fiecare.
Apoi, dup apel, erau nchii pn dimineaa, iar fraii Kip la fel, n
celula lor.
Diverse grupuri se formaser ici i colo, potrivit acelei camaraderii de
nchisoare, dup ct de atrai se simeau deinuii unii de alii. Nu despre
trecut discutau ei... La ce bun?... Nici despre prezent... Cum ar fi putut s l
schimbe?... Ci, mai degrab, despre viitor! Iar n viitor, ce ntrevedeau ei?...
O oarecare ameliorare a condiiilor de detenie, uneori o reducere a
pedepsei, poate chiar o evadare reuit...
Dup cum se tie, fraii Kip i cei doi irlandezi nu erau n relaii
apropiate. Din ziua n care O'Brien i Macarthy primiser cu o rceal voit
mulumirile lui Karl i Pieter Kip, nu i mai vorbiser niciodat. Aa c,
ntruct nu fceau aceeai munc, nu se puteau ntlni dect n dimineile i
dup-amiezele de duminic sau ale zilelor de srbtoare.
Totui, timpul trecea. Era important ca irlandezii s fie singuri n clipa
n care le va fi nmnat biletul lui Walter, dar Farnham le tot ddu trcoale,
fr s-i slbeasc, o clip, clin ochi. Fr ndoial, existau toate motivele
ca cei doi frai s cread c Farnham era la curent cu tentativa i c urma
s-i nsoeasc pe cei doi prizonieri n fuga lor. Dar, n sfrit, n cazul n
care ipoteza aceasta se baza pe o eroare, dac Farnham i surprindea pe
fraii Kip discutnd cu fenianii, totul ar fi fost pierdut... i, totui, nu!...
Pieter Kip nu se putea nela. Cei trei schimbau ntre ei priviri pline de
neles, priviri n care nerbdarea se amesteca cu nelinitea! Erau att de
tulburai, nct nu puteau sta pe loc, se nvrteau de colo-colo.
A

In clipa aceea, chemat de eful gardienilor, Farnham fu obligat, n urma


unui orclin pe care l primi de la acesta, s prseasc curtea. Plecnd, nu
avu nici mcar vreme s le strecoare o vorb

chemai, la rndul lor, i ei... In locul ntunecos i pustiu n care se opriser,


se prea c nu exist nici un risc, nici de a fi vzui, nici de a fi auzii...
Pieter Kip naint cu pai repezi, se altur irlandezilor i, cu un gest
iute, i strnse mna lui O'Brien care, n prima clip, vru
s i-o retrag... In acelai moment, O'Brien simi o hrtie
A

Prad unei emoii pe care nu mai reueau s o ascund, O'Brien


i Macarthy fcur civa pai spre poarta curii.

strecurndu-i-se nlre degete, n timp ce Pieter Kip i spunea cu glas optit:


Este un bilet care v privete... Ieri l-am cules la marginea
drumului, de sub un copac... Nimeni nu tie de el, doar fratele meu i cu
mine... N-am avut cum s i-1 dau mai devreme... Dar este, nc, vreme...
De-abia mine... Vei vedea ce avei de fcut!
O'Brien nelesese, dar era att de emoionat, nct nu putu s rspund.
i, atunci, Karl Kip care tocmai se apropiase, se aplec ntre Macarthy
i el, i adug:
Noi nu suntem asasini, domnilor, i, dup cum vedei, nu suntem
nici trdtori!

XII
LIMBA DE PMNT SAINT JAMES

A doua zi seara, puin dup ora apte, la un interval de cteva minute,


trei strfulgerri luminar succesiv zidul nalt al penitenciarului, n spatele
localitii Port Arthur. Trei detunturi violente le urmar. Era tunul de
alarm ale crui bubuituri rsunar pe ntreaga suprafa a peninsulei
determinnd ntrirea msurilor de siguran. Imediat, ntre posturile de
paz aveau s circule patrule, cinii aveau s fie inui n lanuri de-a lungul
palisadelor din istmul Eagle Hawk Neck. Nici un tufi, nici un desi din
pdure nu va scpa cutrilor gardienilor.
Cele trei lovituri de tun semnalau o evadare ce tocmai fusese constatat
i numaidect fur puse n micare toate forele de ordine pentru a-i
mpiedica pe evadai s prseasc peninsula.
De altfel, vremea era att de rea, nct era imposibil s scapi n larg.
Nici o ambarcaiune nu ar fi putut acosta pe litoral, nici un vapor nu se

lui Farnham pe care nu l bnuia nimeni. Aa c evadarea a fost cunoscut


de-abia la apelul de sear, iar cpitanul-comandant a fost pe dat informat.
Cum era vorba despre irlandezii O'Brien i Macarthy, doi condamnai
politici, era probabil c beneficiaser de ajutorul unor prieteni din exterior.
Dar, n ce condiii avusese loc evadarea?... Evadaii reuiser, deja, s
prseasc insula?... Se ascundeau, nc, ntr-un loc dinainte stabilit?...
Cercetrile, aveau, poate, s lmureasc lucrurile, n aceast privin,
acum, cnd cele trei lovituri de tun puseser n micare tot personalul de pe
insul.
n ceea ce l privete pe Farnham, cnd fusese chemat n ajun, era vorba
doar de o problem de serviciu. Asupra lui nu plana nici o suspiciune i
nici chiar n momentul n care se constat, de asemenea i absena lui, la
nceput nu fu bnuit. Domnul Skirtle i eful gardienilor crezur, mai
degrab, c irlandezii se descotorosiser de el nainte de a fugi.
Aa cum s-a spus, era inadmisibil s crezi c O'Brien i Macarthy
plecaser folosindu-se de o barc, date fiind condiiile atmosferice.
Oceanul era mult prea agitat ca s poi naviga i acosta. Aa c, la ordinul
domnului Skirtle, un detaament de gardieni se ndrept spre istm care,
dup semnalul celor trei lovituri de tun, era deja supravegheat. Se asigurar
c dogii clin dreptul palisadelor erau la locul lor, iar n ceea ce i privete
pe ceilali cini, acetia au fost numaidect asmuii pe plajele de la Eagle
Hawk Neck.
O tentativ de evadare are, ntotdeauna, un rsunet considerabil n
rndurile deinuilor unui penitenciar. Deportaii clin Port Arthur tiau c
doi dintre tovarii lor evadaser i, de asemenea, c era vorba de irlandezii
O'Brien i Macarthy. i ct de mult i invidiau! Ei, nite deinui de drept
comun, se puneau pe acelai plan cu deinuii politici!... Erau nite
prizonieri, ca i ei, fenianii acetia, i reuiser s evadeze!... Izbutiser s
prseasc peninsula? Erau ascuni n pdure, ateptnd s le soseasc un
ajutor din exterior?...
Ceea ce se discuta n dormitoare, se discuta, de asemenea, i n celula

Noaptea asta i ziua urmtoare, Pieter, pentru c evadarea nu poate


avea loc ziua, pe lumin... i cine tie dac furtuna aceasta va trece n
douzeci i patru de ore?...
A

In timpul orelor acestea nesfrite, nici unul, nici cellalt dintre cei doi
frai nu reui s doarm. In vreme ce vijelia zglia fereastra ngust a
celulei lor, stteau cu urechile ciulite... Nu se auzea, oare, vreun zgomot de
pai, un du-te-vino al gardienilor care s le dea de tire c cei doi irlandezi
fuseser prini i acum erau adui napoi, n penitenciar?... Dar, nimic, doar
zgomotul ploii biciuind cu furie zidurile nchisorii...
Iat n ce condiii se produsese, n ziua aceea, evadarea lui O'Brien i
Macarthy, cu complicitatea compatriotului lor Farnham.
Era aproape ase. Escuadele se pregteau s se opreasc din munca lor
de defriare. Deja, pdurea se pierdea n ntuneric. nc cinci, ase minute
i eful gardienilor va da ordinul de ntoarcere la Port Arthur. n momentul
acela, cei doi frai l observar pe Farnham apropiindu-se de cei doi
irlandezi, spunndu-le un cuvnt cu voce joas. Apoi, cei doi l urmar
pn la marginea luminiului, unde se oprir n faa unui copac nsemnat
pentru a fi dobort.
eful gardienilor nu se neliniti deloc, vzndu-i ndreptndu-se n
direcia aceea, sub supravegherea unui gardian, aa c rmaser n locul
acela pn la ora la care escuadele se rnduir n coloan pentru a porni
spre penitenciar.
Aa cum s-a spus, nimeni nu observ, atunci, c nici O'Brien, nici
Macarthy, nici Farnham nu se alturaser tovarilor lor. Doar dup apelul
din curtea penitenciarului, se constat absena lor.
Profitnd de ntunericul ce ncepea s se lase, cei trei fugari reuir s
se ndeprteze fr s fie zrii. Pentru a evita o patrul care se ntorcea la
postul de paz clin apropiere, fur nevoii s se culce la pmnt ntr-un
desi, avnd grij s nu se trdeze prin clinchetul lanurilor pe care O'Brien
i Macarthy le purtau la picioare i la bru.

i, ntr-adevr, golful prea pustiu, cci, chiar dac nu i s-ar fi zrit


silueta, invizibil n bezn, un vapor ar fi fost semnalat de luminile de la
bord.
Farnham, ntreb Macarthy, ne aflm, ntr-adevr, pe faleza de la
Saint James?...
Da... declar Farnham, dar m ndoiesc c a acostat vreo
ambarcaiune!
i cum ar fi putut ndrzni s spere, auzind oceanul mugind n larg, n
vreme ce spuma talazurilor, mprtiat de rafalele de vnt, se ridic pn
pe creste!...
Farnham i tovarii lui se ntoarser, atunci, spre stnga, dup care
coborr pe plaj, n aa fel nct s ajung la extremitatea lui Saint James.
Era un soi de cap ngust, acoperit de stnci, presrat cu bltoace, care se
prelungea cam dou, trei sute de picioare i a crui curburi forma un mic
golf deschis spre nord. O ambarcaiune ar fi gsit ape mai linitite, dac ar
fi reuit s ias dintre aceste recifuri de care valurile oceanului se sprgeau
cu o violen extraordinar.
Ajuni n aceast extremitate, dup ce avuseser de luptat cu vijelia,
evadaii se adpostir n spatele unei stnci nalte. Biletul adus de Walter le
ordona s se afle la acea dat pe limba de pmnt Saint James i iat-i
ajuni, dei nu aveau nici o ndejde de a fi luai de acolo, cel puin, nu n
seara aceea. De altfel, n bilet ntrzierea aceasta era prevzut, i memoria
lor reinuse totul, cuvnt cu cuvnt:
Dac vremea nu va ngdui vasului s prseasc rada din Hobart
Town i s strbat golful, ateptai s ajung n dreptul limbii de pmnt i
vegheai de la apusul pn la rsritul soarelui."
Nu aveau altceva de fcut dect s se supun acestui ordin.
S cutm un adpost, spuse O'Brien, vreo gaur n falez, unde s
ne putem petrece noaptea i ziua de mine...
Fr s ne ndeprtm de limba de pmnt, inu s precizeze

95

Scobitur, cavitate, adncitur, gaur, bort. (N.tr.)

Orbecind prin bezn, biciuit de rafalele de vnt, nu era prea uor s


ajungi la excavaia aceea, i evadaii reuir de-abia dup ce strbtur
toat plaja a crei declivitate96 era puin sensibil.
Acolo e, zise Farnham.
i, ntr-o clip, intrar toi trei ntr-o cavitate adnc de cinci, ase
picioare, unde aveau s fie ferii de furtun. Doar c, n timpul fluxului,
mpinse de vntul care btea cu furie, s-ar fi putut ca valurile s ajung
pn n dreptul deschizturii. Ct despre alimente, care urmau s le ajung
patruzeci i opt de ore, Farnham le regsi la locul lor.
De-abia se instalaser, compatrioii lui i cu el, c o detuntur
repetat de trei ori se fcu auzit, dominnd vuietul vijeliei.
Era tunul din Port Arthur.
Evadarea este cunoscut!... strig Macarthy.
Da, se tie c am evadat!... adug O'Brien.
Dar nu ne-au prins... zise Farnham.
i nici nu o s ne lsm prini!... declar O'Brien.
Mai nti, trebuia ca cei doi irlandezi s se elibereze de lanul lor, n
caz c ar fi fost nevoie s fug. Farnham se narmase cu o pil pe care o
folosir ca s taie verigile de la picioare. O'Brien i Macarthy nu mai erau
intuii de aceste fiare grele de ocna.
Era evident c, n cursul nopii, nici o barc nu va acosta ntr-un punct
oarecare al coastei. i, de altfel, cum ar fi riscat un vapor s ias n larg i
s nfrunte irul de recifuri ce se ntinde din Storm Bay pn la capul
Pillar?...
Totui, evadaii erau att de surescitai, nct nu rezistar ispitei de a
cerceta mprejurimile limbii de pmnt. De mai multe ori, fr s le fie
team c ar putea fi zrii, i prsir adpostul, se trr pe plaj i se
uitar n zadar dup luminile unei nave!...

ntr-adevr, dup ce vor scotoci toat zona din apropierea penitenciarului, dup ce vor cerceta pdurea pn la istm, gardienii nu-i vor
extinde cutrile pn pe litoral?... Cinii, obinuii s adulmece urmele
deinuilor, nu vor descoperi gaura aceasta n care se ghemuiser Farnham
i tovarii lui?...
i, n timp ce lua n considerare eventualitatea aceasta de temut,
O'Brien rosti numele frailor Kip. Amintind de serviciul pe care li-1
fcuser acetia, strig:
A

Nu, nu!... Nu sunt asasini!... Au spus-o!... Ii cred!


i sunt nite oameni cu suflet mare, adug Macarthy. Denunndu-ne, puteau spera c se va ine cont de asta... i n-au fcut-o!...
- Am auzit de mai multe ori vorbindu-se despre afacerea aceasta de
la Hobart Town, relu, atunci, Farnham... Cteva persoane s-au interesat
de fraii Kip i, totui, nu s-a ajuns la concluzia c ar fi fost condamnai
pe nedrept...
Sunt nevinovai!... Sunt nevinovai!... repet O'Brien. i, cnd m
gndesc c am refuzat s le strng mna!... Ah! Bieii oameni!... Nu! Nu
sunt vinovai! i, n ocna asta din Port Arthur, n mijlocul lumii steia de
criminali, probabil c sufer... ceea ce noi nine am suferit!... Dar noi...
noi am suferit pentru c am vrut s ne smulgem ara din ghearele acelor
psri de prad din Anglia! i, afar, prietenii s-au ocupat s ne
pregteasc eliberarea... Dar Karl i Pieter Kip... ei sunt nchii pe via
acolo!... Ah! Atunci cnd au venit la noi, cnd ne-au dat biletul pe care lau gsit... ar fi trebuit s le spun: S fugim mpreun! Compatrioii notri
v vor primi ca pe nite frai!..."
Noaptea trecea, mereu ploioas i rece. Evadaii sufereau de frig i,
totui, ateptau ivirea zorilor cu cea mai mae nelinite. Nite ltrturi care

jumtate de ceas, evadaii fur inundai pn la genunchi. Din fericire,


apa nu depi acest nivel i refluxul trase napoi talazurile, n ciuda
rezistenei rafalei.
A

nainte de rsritul soarelui, furtuna prea c are tendina s se


domoleasc. Vntul, ncetul cu ncetul, i schimba direcia spre nord,
fcnd golful mai practicabil. Farnham, O'Brien i Macarthy puteau
spera, deci, c oceanul se va liniti n curnd. Cnd se fcu ziu,
ameliorarea era evident. Chiar dac talazurile se mai rostogoleau nc
dincolo de recifuri, o ambarcaiune ar fi putut acosta fr prea mare
greutate pe limba de pmnt Saint James, prin spatele ei. De altfel,
trebuiau s atepte lsarea serii, nainte de a se aventura pe plaj.
Farnham mpri n trei porii egale alimentele pe care le adusese,
pinea i carnea uscat. Era mai bine s le pstreze, avnd n vedere c,
n cazul n care urmau s fie obligai s atepte mai mult de patruzeci i
opt de ore, nu aveau cum s-i
A

mprospteze proviziile. In ceea ce privete apa potabil, le va fi uor,


chiar n seara aceea, s-i umple plosca la rule.
O parte din diminea se scurse n aceste condiii, fr s fie marcat
de vreun incident. Furtuna se potoli definitiv i soarele reapru ntre
ultimii nori din est.
Vasul, care se afl n rada din Hobart Town, spuse atunci O'Brien,
va putea strbate Storm Bay i va ajunge n dreptul peninsulei seara...
Dar, fr ndoial, remarc Macarthy, coasta va fi supravegheat
cu i mai mare atenie.
S ne gndim puin, relu O'Brien. Nimeni nu tie, la P^rt Arthur,
nici c un vapor a sosit din America pentru a ne lua la bord, nici c ni s-a
dat ntlnire la Saint James... Atunci, ce se poate presupune?... C ne-am

steamer-ului, 1-a informat pe cpitan c vom fi la Saint James n seara


zilei de luni...
Cu siguran, ntri Macarthy, cci, dac Walter nu s-ar fi ntors la
Hobart Town, ar fi venit s se ntlneasc cu noi aici, n noaptea asta!...
Protejat de ntuneric, nu i-ar fi fost greu s ocoleasc patrulele...
A

Sunt de aceeai prere, declar O'Brien. nc de duminic, Walter


a plecat, desigur, din Port Arthur cu unul dintre vapoarele care circul n
golf...
i putem fi convini, adug Farnham, c va grbi plecarea
steamer-ului... Aa c trebuie s avem puin rbdare... De ndat ce se va
face noapte, barca va acosta pe limba de pmnt...
S dea Dumnezeu! spuse O'Brien.
Pe la ora unu dup-amiaza, ns, intrar, brusc, n panic. Se auzir
desluit nite glasuri pe marginea falezei, la doar o sul de
A

picioare deasupra excavaiei care i adpostea pe cei trei fugari. In acelai


timp, izbucnir ltrturile cinilor asmuii de stpnii lor!
Gardienii... dogii! strig Farnham. Suntem n mare pericol!
Se puteau atepta, ntr-adevr, ca animalele acestea s coboare
pe plaj, unde gardienii le vor conduce pe poteca pe care Farnham o luase
n ajun. Acolo, cinii vor ncepe s adulmece, s caute... instinctul i va
cluzi spre partea de jos a falezei... n cele din urm, vor da de
ascunztoare... i ce rezisten vor putea opune O'Brien, Macarthy i
Farnham unei duzini de oameni narmai,
A

cnd ei nu aveau nici o arm?... Ii vor nfca repede, ct ai bate din


palme, i-i vor duce napoi... la penitenciar... Iar acolo, tiau prea bine ce
soart i atepta!... Lanuri la picioare i la mini i carcer pentru O'Brien
i Macarthy!... Moartea pentru Farnham, dovedit c le-a nlesnit

rmnea dect s se arunce n valuri!... Da!... Dect s pice iar n laba


gardienilor!...
A

In vremea asta, vocile ajungeau pn la ei. Auzeau cuvintele


schimbate pe creasta falezei, strigtele celor care i urmreau, amestecate
cu ltrturile furioase ale dogilor.
Pe aici, pe aici, repeta unul.
Dai drumul cinilor, zise altul, i s scotocim plaja nainte de a ne
ntoarce la post...
i ce s caute aici?... se auzi un glas brutal pe care Farnham l
recunoscu ca fiind al efului escuadei. Nu pot scpa not, n pdure trebuie
s-i cutm!
O'Brien i prinsese de mn pe tovarii si. Dup aceast observaie a
efului lor, era probabil ca gardienii s se ndeprteze. Dar, unul dintre ei
rspunse:
Nu stric, totui, s mergem s vedem!... S coborm pe crarea ce
duce la plaj... Cine tie dac nu s-au pitit toi trei n vreo gaur, ca
oarecii?...
Toi trei?... Nimeni nu se mai ndoia, aadar, la Port Arthur, c
Farnham, complicele celor doi irlandezi n aceast tentativ de evadare,
era cu ei...
A

In prezent, dac vocile se auzeau mai puin distinct, dovad c


gardienii se ndreptase spre potec, ltratul cinilor se apropia.
O fericit coinciden avea, poate, s mpiedice ca fugarii s fie
descoperii. Oceanul, nc n plin flux n momentul acela, inunda plaja
pn la baza falezei i ultimele valuri ale resacului scldau excavaia. Ar
fi fost imposibil s zreti deschiztura, doar dac ai
A

fi ocolit pe partea cealalt. In ceea ce privete limba de pmnt Saint

valurilor, dar ceilali nu l urmar. De altfel, aproape imediat, eful


gardienilor ddu ordin s o porneasc, din nou, pe crare. Curnd, tot
acest tumult, toat larma de glasuri i ltrturi se stinse. Nu se mai auzi
dect mugetul oceanului izbindu-se de falez.

X I I I EVADAREA

Pericolul se ndeprtase, dar nu trecuse. Dup pdure, cutrile aveau


s duc pe toate punctele de pe coast.
Pentru c furtuna ncetase, pentru c litoralul peninsulei redevenea
acostabil, detaamentele de gardieni aveau s cerceteze golfurile, fr nici
o ndoial, ncepnd chiar din ziua urmtoare. Era ceea ce-i repetau ntruna O'Brien, Macarthy i Farnham, i cu ct nelinite, cu ct nerbdare!
Ct de lungi, ct de nesfrite li se prur orele acestei dup-amieze,
mereu la pnd, ascultnd zgomotele de afar, creznd c aud pai pe
plaj, nisipul scrind sub greutatea gardienilor, ltratul copoilor feroci,
temndu-se n fiecare clip s nu vad aprnd vreunul dintre cini care
s se npusteasc, turbat de furie, asupra lor...
Apoi, alteori, i recptau ncrederea. Fr s rite s ias afar,
puteau mbria cu privirea o mare parte din golf, puteau zri vapoarele
care treceau n larg. Apruser cteva vase cu pnze, de cnd vntul i
schimbase direcia spre nord i adia uor, ca o briz domoal. Mai multe
se ntorceau ocolind prin dreptul capului Pillar. Farnham, dup prima
comunicare a lui Walter, tia c vasul american ajuns n rada din Hobart
Town era steamer-ul Illinois. Aa c tovarii lui i el cutau s vad la
orizont o trmb de fum, o trmb de fum care s se lase n jos spre sud, o
trmb de fum care s vesteasc apropierea navei pe care o ateptau

Fii sigur de asta, rspunse Farnham. Au trecut, deja, douzeci i


patru de ore de cnd ne aflm la locul stabilit i, n cursul dimineii, vestea
evadrii a fost cu sigurana transmis la Hobart Town... Guvernatorul a
fost, cu siguran, ntiinat printr-o depe, i, de altfel, dup prerea
mea, Walter s-a grbit s ajung pe Illinois. Dac steamer-ul n-a putut
pleca ieri, din cauza vremii rele, va porni n curnd spre peninsul...
Este deja ora cinci, observ O'Brien, i, ntr-un ceas i jumtate,
ntunericul va face greu de zrit limba de pmnt Saint James... Cum va
putea cpitanul de pe Illinois s trimit o barc?...
Nu m ndoiesc, replic Farnham, c i-a luat toate msurile care
se impun!... Cunoate, sau, dac nu el, un marinar de la bord, tot litoralul
peninsulei... Chiar i noaptea, nu va fi mpiedicat de...
0 trmb de fum! strig Macarthy.
nspre nord-vest apruser nite rotocoale de fum deasupra liniei
orizontului, acolo unde nori purpurii nvluiau discul solar.
El este?... Este Illinois? repeta O'Brien, care s-ar fi npustit pe
plaj, dac Farnham, prudent, nu l-ar fi oprit imediat.
uvia de fum nainta, n mod vizibil, spre sud-est. n mai puin de o
jumtate de or, cnd avea s mai fie nc ziu, aveau s vad vaporul
detandu-se pe fondul cerului i al oceanului. Dup fumul puin intens,
se prea c nu-i foreaz motoarele. Dac era Illinois, ntr-adevr, de ce
ar fi naintat cu toat viteza?... O dat cu cderea nopii, va fi, cu
siguran, la doar cteva ancabluri de Saint James. i, atunci, barca va fi
cobort fr riscul de a fi zrit...
Brusc, O'Brien scoase un strigt disperat:
Nu este el, nu este Illinoisl...
i de ce? ntreb Farnham.
Privete.
T

Aadar, nu era Illinois, cel anunat de Walter, vaporul al crui fum l


zriser fugarii!... Steamer-ul american rmsese n rada din Hobart
Town... Dar mai era vreme... Poate c avea s ajung n mijlocul nopii.
Ei bine, l vor atepta, l vor pndi. De ndat ce avea s se atearn
ntunericul, O'Brien, Farnham i Macarthy vor strbate plaja, vor ajunge
n punctul extrem al limbii de pmnt Saint James, se vor ghemui ntre
ultimele stnci... i, dac se va apropia un steamer, vor auzi n bezn
clocotul motoarelor i vjitul elicei... i, dac va trimite una dintre
ambarcaiunile sale, o vor chema, i ea se va ndrepta spre ei, printre
recifurile din golf... n sfrit, dac resacul o va mpiedica s acosteze, se
vor arunca n valuri, vor fi scoi din ap i transportai la bordul lui
Illinoisl... Da! Aa cum spusese O'Brien, mai bine mureau, dect s se
ntoarc n ocn!
Soarele asfinea dincolo de orizont. n acea perioad a anului, spaiul
avea s fie luminat puin vreme de ultimele rsfrngeri ale crepusculului.
Golful i litoralul se vor cufunda curnd n ntunericul nopii. Luna, aflat
n ultimul ei ptrar, nu va rsri mai devreme de orele trei dimineaa. Sub
un cer fr stele, acoperit de nori neclintii, noaptea va fi ntunecoas.
A

In momentul acela, n larg domnea o linite adnc. Briza care se


potolise spre sear, sufla arar, din cnd n cnd. Evadaii ar fi auzit
dinspre golf, chiar de la o distan de dou, trei mile, zgomotul unui
steamer n drum spre coast i, chiar la cinci, ase ancabluri, zgomotul
unei brci mpinse de vsle.
O'Brien, care nu mai avea astmpr i nu mai putea s stea locului,
vru, n ciuda mpotrivirii tovarilor lui, s o porneasc spre limba de
pmnt Saint James. Era o impruden, cci nc nu se ntunecase de tot
i, de pe falez, gardienii l-ar fi putut zri. Se prea, totui, c partea aceea

Venii... Venii! striga el.


Zrise o ambarcaiune sau, cel puin, auzise un zgomot de
A

vsle?... In orice caz, trebuiau s se duc la el, fr nici o ezitare. Ceea ce


Farnham i Macarthy fcur de ndat, lund-o, la rndul lor, cle-a
buelea pe plaj. Cnd ajunser lng O'Brien, n dreptul primelor stnci,
acesta le spuse:
Am crezut... da... cred c... vine o barc...
Din ce parte?... ntreb Macarthy.
Dintr-acolo.
i O'Brien art spre nord-vest. Era exact direcia pe care ar fi trebuit
s o urmeze o ambarcaiune care ar ncerca s ptrund n golf, n spatele
stncilor. Macarthy i Farnham i ncordar auzul. Desluir i ei lovituri
ritmice. Nu exista nici o ndoial, o barc venea din larg, naintnd cu
ncetineal, de parc nu ar fi fost sigur de drumul ei.
97

Alg marin aruncat de valuri pe rmul mrii, utilizat ca ngrmnt sau la


fabricarea sodei. (N.tr.)

Da... da!... repet Farnham. Este zgomotul vslelor care se lovesc


de tolei98... E o barc acolo...
i este barca lui Illinoisl... spuse cu nsufleire O'Brien.
ntr-adevr, nu putea fi dect ambarcaiunea trimis de steamer
la locul stabilit. Dar, n bezna din ce n ce mai adnc, n zadar ncercau
fugarii s zreasc vaporul. Poate c rmsese la o mil bun n largul
oceanului, att pentru a nu fi semnalat n proximitatea litoralului, ct i
pentru a nu se apropia prea mult de coasta aceasta presrat cu stnci...
Nu aveau, aadar, altceva de fcut dect s se deplaseze la marginea
limbii de pmnt, pentru a pndi barca, a o striga, la nevoie, indicndu-i
direcia i, apoi, pentru a sri n ea, de ndat ce va acosta n dreptul

Auzind strigtele scoase de gardieni, O'Brien, Macarthy i Farnham i


ddur seama c fuseser descoperii. Fuseser zrii cnd strbteau
plaja?... Sau, poate chiar chemarea lui O'Brien i trdase... Acum, unica
lor ans de scpare era sosirea brcii, i nu aveau cum s o grbeasc...
Nu depindea de ei! Iar, dac ntr-adevr, nu se nelaser, dac barca se
apropia, puteau cei din barc s-i ia, nainte de a fi fost ncolii de
gardieni?... i, apoi, vor ndrzni marinarii s acosteze, cnd vor auzi
larma unei lupte?... De altfel, vor fi ei att de numeroi i att de bine
narmai nct s fie n stare s-i atace pe gardieni, pentru a-i smulge din
minile lor pe prizonieri i a-i duce la bordul lui Illinois unde, n sfrit,
ar fi fost n siguran?...
Cinii... cinii! rcni, n momentul acela, Macarthy.
98

Toletul este un bulon (tij cilindric de metal, filetata la un capt, la mbinarea a dou
piese) n jurul cruia pivoteaz o pies mobil. (N.tr.)

Dup ce coborser cu iueala fulgerului pe poteca de pe falez, dogii


nir pe plaj, patru, cinci dintre acele animale dresate s-i vneze pe
deinui. Aproape numaidect aprur vreo doisprezece gardieni, cu
revolverul n mn, strignd:
Pe aici... pe aici!...
Sunt acolo... toti trei...
Venii... venii!...
Iat o barc, se apropie!...
O'Brien nu se nelase. O barc ncerca s ptrund n golfule. Dac
tovarii lui i el nu reuiser s o vad, asta se ntmplase din cauz c
nu era vizibil de la baza falezei. Dar gardienilor aflai sus, deasupra
falezei, le atrsese atenia barca aceasta care, dup ce navigase de-a
lungul coastei, ncerca s se strecoare printre recifuri. i dduser seama

american s navigheze de-a lungul coastei Tasmaniei. i spuseser c cei


trei evadai, dup ce ajunseser pe limba de pmnt Saint James, se
ascunser probabil, n cine tie ce scobitur, toat noaptea i toat ziua
urmtoare!... Dar, cum i procuraser puin hran?... Este adevrat,
furtuna se domolise de peste cincisprezece ore, lsnd golful practicabil.
Ceea ce nu se putuse face n ajun, urma s se fac, probabil, n aceeai
sear, la adpostul ntunericului.
Ca de obicei, fraii Kip prsiser penitenciarul de diminea, pentru
muncile din exterior. Revenii n proximitatea falezei, cu ct ngrijorare
ncercau s zreasc, spre vest sau de-a lungul coastei, rotocoalele de fum
care s indice apropierea unui steamer!... Ziua trecu i, cu zece minute
nainte de a se da semnalul de ntoarcere, iat c se auzir strigte dinspre
litoral.
Nenorociii... au fost descoperii!... strig Karl Kip.
Chiar n momentul acela, zece, doisprezece gardieni, lsndu-i
pe camarazii lor s supravegheze escuadele, alergar n direcia aceea, iar
fraii Kip putur s-i urmeze, fr s fie vzui. Ajuni pe creast, se
culcar pe burt i privir sub ei. Da! O barc se strecura, lipit de coast,
spre limba de pmnt Saint James.
Nu vor avea timp!... spuse Karl Kip.
Bieii oameni, o s-i prind!... adug fratele lui.
i s nu le putem sri n ajutor!...
De-abia fur rostite cuvintele acestea, c Karl Kip, nfcndu-1 pe
Pieter de bra, zise:
Hai cu mine!
Un minut mai trziu, coborr n goan pe potec i ncepur s se
trasc pe nisipul plajei. Barca de pe Illinois ocolea, atunci, stncile din
golf. Dei i vzur pe gardieni venind n fug, ofierului american i

nainte... nainte! strig ofierul


Marinarii lui, narmai cu cuite i revolvere, se repezir n urma lui i,
de ndat ce atinser uscatul, se npustir pentru a-i elibera pe evadai. Se
ncinse o lupt pe via i pe moarte. Americanii erau doar opt: ofierul,
omul de la crm i cei ase vslai. Chiar punndu-i la socoteal i pe
Farnham, O'Brien i Macarthy, asta nu nsemna dect unsprezece,
mpotriva a peste douzeci de gardieni, alii alturndu-se, la strigtele lor,
camarazilor de pe plaj. Mai mult, dogii plini de ferocitate nu erau nici ei
nite adversari mai puin periculoi.
Tocmai de aceea, marinarii traser, n primul rnd, n cini.
mpucturile rsunar brusc. Dou dintre acele animale, lovite de mai
multe gloane, fur ucise, iar celelalte fugir, sfiind aerul cu urletele lor.
Cele dou tabere se atacar atunci cu o violen extrem, pe ntuneric.
Dar, Macarthy i Farnham care nu reuiser s scape din minile
gardienilor, erau pe punctul de a fi luai de acolo, cnd doi oameni le
tiar acestora calea i se aruncar asupra lor. Karl Kip i fratele lui
izbutir s i elibereze pe prizonieri.
A

In urma unor noi focuri de arm, civa oameni fur grav rnii, de
ambele pri. Or, pe limba aceasta ngust de pmnt, era imposibil ca
lupta s se prelungeasc n avantajul americanilor. O dat ofierul i
marinarii constrni s abandoneze partida, evadaii ar fi fost pierdui, i,
cine tie dac, pn la urm, ei nii nu ar fi pltit cu libertatea lor,
aruncai n temniele din Hobart Town, gestul lor generos n favoarea
irlandezilor... Din fericire, dac mpucturile, strigtele i ltrturile se
auzir pn n lumini, ele fur, de asemenea, auzite n larg. Cei de la
bordul lui Illinois i ddur seama c se pornise o lupt nverunat ntre
marinari i gardieni, o lupt n care trebuia s se intervin imediat.
A

ofier i pe mateloi, acetia nu avur altceva de fcut dect s se urce din


nou n cele dou brci, mpreun cu cei
A

trei evadai, dup un ultim schimb de focuri. In clipa aceea, Karl Kip i
fratele lui l strigar pe O'Brien, spunndu-i:
Salvai... suntei salvai!...

i voi de asemenea, ip irlandezul.


A

nainte de a-i da seama ce se ntmpl cu ei, la un semn al lui


O'Brien, cei doi frai erau urcai de marinari ntr-una dintre ambarcaiunile
care se ntoarser la steamer. Imediat, Illinois se ndrept spre intrarea lui
Storm Bay, depi capul Pillar i, o dat cu cderea nopii, porni cu toat
viteza n largul Pacificului.

XIV
CONSECINELE AFACERII

La Hobart Town, de cteva luni deja, se discuta din nou, cu aprindere,


despre afacerea Kip. Nu pentru c s-ar fi produs un reviriment general, nu
pentru c publicul ar fi nceput s cread c Karl i Pieter Kip nu erau
asasinii cpitanului Gibson, nu! Cei doi, victime ale unei erori judiciare,
nu se ajunsese pn aici. Dar se tia c domnul Hawkins crede n
nevinovia lor. Toat lumea tia c i continu ancheta, c i-a
multiplicat demersurile pe lng guvernatorul Tasmaniei, c excelena sa
sir Edward Carringan l ascult bucuros. Aa c unii repetau de-acum:
Totui... dac domnul Hawkins are dreptate!".
Totui trebuie s insistm asupra acestui aspect vinovia frailor
Kip era n afar de orice ndoial pentru majoritatea populaiei i, cu

condiiilor de detenie, atitudinea lor att de demn atunci cnd i


interog, gndul comun de a-i cuta pe adevraii autori ai crimei printre
membrii echipajului lui James Cook, bnuielile pe care comportarea
dubioas a lui Flig Balt i Vin Mod i ndrepteau s le aib, n sfrit,
profunda recunotin pe care i-o artaser Karl i Pieter, pe care i lsase
s ntrezreasc o oarecare speran, totul fusese de natur s-1 fortifice
din punct de vedere moral. Cum ar fi putut, de altfel, s uite primele lui
relaii cu naufragiaii olandezi, de la ntlnirea de pe insula Norfolk,
intervenia lor n timpul atacului papuailor i, n sfrit, ceea ce i datora
James Cook lui Karl Kip pentru c l salvase de la naufragiu din minile
lui Flig Balt?...
Doamna Hawkins mprtea convingerile soului ei, dac nu i
A

sperana sa n deznodmntul fericit al afacerii. II ncuraja, dei opinia


public era refractar. Suferea s l vad ncreztor ntr-o zi, disperat n
alta, trecnd prin toate strile. i, n ceea ce o privea, nu nceta s l
sprijine n micul lor cerc de prieteni, n mijlocul persoanelor din anturajul
su. Dar majoritatea nu se ddea btut, att de profund impresionase
asasinatul acesta nspimnttor, urmat de condamnarea la pedeapsa
capital, ba chiar i convinsese pe cei care, n cursul procesului, mai
aveau, nc, unele dubii.
Or, tocmai asupra doamnei Gibson, graie strnsei prietenii care le
lega, avu doamna Hawkins cea mai mare influen, obinnd un nesperat
ctig de cauz. Nefericita vduv la nceput
A

refuzase s o asculte. In marea ei durere, copleit de suferin, vedea un


singur lucru: c soul ei nu mai era, oricine ar fi fost autorii asasinatului.
Totui, doamna Hawkins se arta att de afirmativ n privina frailor
Kip, nct, n cele din urm, plec
A

Totui, dac doamna Gibson se lsase influenat de doamna Hawkins,


fiul ei, absolut convins, credea n vinovia frailor Kip. Orict de mult
respect i-ar fi purtat armatorului, pentru sigurana obinuit a judecii
sale, nu se lsase cu nici un chip nduplecat de argumentele acestuia
argumente, de altfel, n exclusivitate morale. Nat Gibson se baza pe
probele materiale prezentate pe parcursul anchetei, admise de judectori,
la fel ca aproape majoritatea populaiei din Hobart Town. Aa c, atunci
cnd domnul Hawkins i vorbea despre bnuielile sale referitoare la Flig
Balt i Vin Mod, se mrginea s-i rspund:
Domnule Hawkins, banii i documentele tatlui meu, arma care a
fost folosit pentru a-1 lovi, au fost gsite n valiza i n camera celor doi
frai... Ar trebui, deci, dovedit c Flig Balt sau Vin Mod au putut s le
pun acolo, i lucrul acesta nu va fi dovedit...
Cine tie, srmanul meu Nat, replica domnul Hawkins, cine tie?...
Da... cine tia? Cci lucrurile se petrecuser, ntr-adevr, astfel. Dar,
Vin Mod acionase cu atta dibcie, nct ar fi fost imposibil s constai
prezena sa la hanul Great Old Man. ntr-adevr, atunci cnd domnul
Hawkins, n mai multe rnduri, l interog pe hotelier n privina aceasta,
nu obinu nici un rezultat. Omul acesta nu i amintea nici mcar dac, pe
vrea cnd fraii Kip locuiau n casa lui, odaia nvecinat cu a lor fusese
ocupat. In orice caz, Vin Mod nu venise niciodat n hanul lui, i nimeni
nu putea afirma c l-ar fi vzut.
Or, n dimineaa zilei de 7 mai, o veste absolut neateptat se rspndi
n ora. Guvernatorul fusese ntiinat c la Port Arthur se produsese o
evadare. Doi deportai politici, doi feniani, precum i unul dintre gardieni,
complicele lor i compatriotul lor, reuiser s scape i fuseser luai la
bordul unui steamer, cu siguran trimis de prietenii lor din America. n
acelai timp, doi ali deinui, profitnd de ocazie, fugiser mpreun cu ei.

Este ceea ce declarar gardienii, de ndat ce se ntoarser n


penitenciar, unde absena lui Karl i Pieter Kip era, deja, cunoscut. Este
ceea ce trebui s admit cpitanul-comandant atunci cnd fu informat
despre aceast evadare ncincit i este ceea ce menion n raportul su
adresat n aceeai zi excelenei sale sir Edward Carrigan.
Inutil s insistm asupra efectului produs de aceast veste n Hobart
Town i n ntreaga Tasmanie. Domnul Hawkins afl printre primii de la
guvernator, care trimisese dup el pe cineva care s-1 aduc la reedina
sa. Depea expediat din Fort Arthur, ajuns sub ochii lui, i czu din
mini. Nu putea crede ce citise. Se uita la excelena sa, se blbia, repeta,
cu voce slab:
Au evadat... au evadat!...
Da, rspunse sir Edward Carrigan i nu exist nici un dubiu c au
fost nelei cu cei doi condamnai politici i cu complicele lor...
Pe acetia... pe acetia, strig domnul Hawkins, extrem de
agitat, da!... Ii neleg... neleg c au vrut s-i recapete liberA

tatea... neleg c nite prieteni le-au venit n ajutor... c le-au pregtit


evadarea... i aprob, chiar...
Ce spui acolo, dragul meu Hawkins?... Uii c este vorba despre
dumani ai Angliei...
Este adevrat... este adevrat... nu ar trebui s vorbesc astfel n
prezena dumneavoastr, domnule guvernator. Dar, n sfrit, fenianii
acetia, condamnaii acetia politici nu se puteau atepta la o graiere...
Erau nchii pe via la Port Arthur, n vreme ce Karl i Pieter Kip... Nu!
Nu pot s cred c s-au asociat acestei evadri!... Cine tie clac nu este
vorba despre o informaie fals...
Nu, rspunse guvernatorul, i faptul este n afar de orice

Ar trebui, n cazul sta, s admitem, spuse, atunci, domnul


Hawkins, c nici fenianii acetia nu i considerau nite criminali. Nu ar fi
acceptat, niciodat, s-i ajute pe ucigaii cpitanului Gibson... i nici
comandantul vaporului american nu ar fi consimit s primeasc nite
asasini la bord!...
Nu tiu prea bine cum s explic toate astea!... replic excelena sa.
Poate c vom afla, mai trziu... Ceea ce este cert este c fraii Kip au
evadat clin penitenciarul Port Arthur... i nu mai trebuie s te ocupi de ei,
dragul meu Hawkins...
Ba da... dimpotriv...
Chiar i dup evadarea aceasta, tot mai crezi n nevinovia lor?...
Absolut, domnule guvernator, rspunse Hawkins, neclintit n
convingerea lui.
Sir Edward Carrigan nu vru s insiste mai mult i nici s spun ceva
de natur s l contrarieze pe domnul Hawkins. Se limit s-i comunice
informaiile pe care le primise de la biroul portului din Hobart Town.
Conform raportului ce mi s-a prezentat, spuse el, un steamer
american, vasul Illinois, a crui escal nu este explicat n nici un fel, a
ajuns n rad. Totul ne ndreptete s credem, pentru c a plecat n
dimineaa zilei de ieri, c i-a luat pe evadai dintr-un punct dinainte
stabilit de pe insul. Cu siguran, i va duce n America. Or, n aceast
ar, dac cei doi feniani i complicele lor sunt n siguran ca deportai
politici a cror extrdare nu este admis n tratatele internaionale,
lucrurile stau altfel n cazul celor doi olandezi, cu totul altfel, ntruct sunt
condamnai de drept comun. Aadar, dac autoritile reuesc s-i
descopere pe fraii Kip, se va cere extrdarea lor, va fi obinut, i vor fi
adui napoi la Port Arthur, de unde a doua oar nu vor mai scpa...
Cu condiia, domnule guvernator, conchise domnul Hawkins, s

capul Pillar nu semnalaser nici un vapor venind din larg, pentru a


ptrunde n Storm Bay. Deci, cei cinci evadai se aflau la bordul lui
Illinois, n drum spre America. Dar, spre ce port clin Statele Unite se
ndrepta, oare?...
Pe 25 mai, domnul i doamna Hawkins avur deosebita plcere de a
primi o vizit care le fusese anunat cu destul de mult vreme n urm.
Domnul i doamna Zieger, avnd de gnd s petreac mai multe
sptmni n Hobart Town, plecaser clin Port Praslin la bordul steamerului german Faust. Dup o scurt cltorie, debarcar n capitala
Tasmaniei.
Ca de fiecare dat, domnul i doamna Zieger traser la domnul
Hawkins, unde o camer era pregtit s i primeasc. Prima lor vizit o
fcur la vduva i la fiul cpitanului. Nat Gibson i mama lui fur
cuprini de o emoie puternic n prezena domnului i doamnei Zieger.
i, despre ce puteau vorbi, plngnd, dect despre teribila dram din
Kerawara?...
Ixi sosirea sa, domnul Zieger nu tia c fraii Kip evadaser din
penitenciarul Port Arthur. Atunci cnd afl, vzu n asta, ca atia alii, o
nou prob c justiia nu comisese o eroare condamnndu-i. Totui, nu era
de mirare c, nc din primele zile, domnul Hawkins i exprim dorina
de a discuta despre afacerea aceasta cu corespondentul su din Port
Praslin.
i, mai nti, dragul meu Zieger, atunci cnd ai tiut c cei doi frai
au fost acuzai ca autori ai crimei, cnd ai aflat despre condamnarea lor, ai
crezut c, ntr-adevr, aa este?...
Nu, desigur, prietene. Karl i Pieter Kip asasini... lucrul acesta
prea inadmisibil!... Nu!... Niciodat n-a fi crezut c ar putea fi
vinovai...

Ascult-m bine, dragul meu Hawkins, domnul Hamburg la


Kerawara i eu la Port Praslin i n toat Noua Irland am efectuat o
anchet ct se poate de minuioas. N-a fost trib din arhipelag de unde s
nu culegem informaii, iar exactitatea acestor informaii a fost verificat
cu cea mai mare scrupulozitate. Nicieri, la fel ca n Noua Britanie, nici
un indigen nu a putut fi bnuit c ar fi luat parte la asasinarea cpitanul
Gibson...
Eu nu spun, dragul meu Zieger, c asasinatul ar trebui atribuit
unui indigen din arhipelagul Bismarck, dar spun c n-a fost comis de
fraii Kip...
Dar, de cine atunci?... ntreb domnul Zieger... De coloni... de
marinari?...
Da... de marinari...
Cum!... Crezi c unul sau mai muli oameni de pe James Cook ar
putea fi asasinii?...
Da, Zieger, cei care au gsit pe epava Wilhelminei arma de care sa folosit ucigaul,... cei care, ulterior, au pus-o n valiza frailor Kip, unde
puseser, deja, banii i documentele lui Gibson...
Existau, deci, n echipajul lui James Cook oameni n stare?...
ntreb domnul Zieger.
Existau, declar domnul Hawkins, i, ntre alii, cei pe care
meterul Balt i mbarcase la Dunedin
revoltat
T

mpotriva noului cpitan...


Iar asasinul este unul dintre ei?...
Nu... Eu l acuz pe Flig Balt de crima aceasta... Dragul meu Zieger,
atunci cnd n mintea lui Flig Balt i n mintea lui Vin Mod a ncolit
gndul crimei, ei erau deja n posesia pumnalului care aparinea frailor
Kip... Atunci le-a venit ideea s se foloseasc de el, pentru ca nenorociii

Dar, tiu eu, tiu eu!... exclam domnul Zieger.


tii? strig domnul Hawkins, prinzndu-1 de mn pe prietenul lui.
Desigur... Flig Balt, Vin Mod i recruii de pe James Cook... i-am
vzut...
Unde?...
La Port Praslin... Acum trei luni...
i mai sunt, nc, acolo?...
Nu, s-au mbarcat la bordul unei corbii nemeti cu trei catarge,
Kaiser, i, dup o escal de cincisprezece zile... au plecat din Port
Praslin...
Unde?...
A

In Arhipelagul Salomon, i, de atunci, nu mai am nici o veste


despre ei.
Aceasta era situaia cnd, cteva zile mai trziu, pe 20 iunie, Lloyd
menion, n tirile sale maritime, sosirea lui Illinois la San Francisco,
California, Statele Unite ale Americii. Pe 30 mai la aproximativ trei
sptmni de la plecarea sa din Storm Bay i debarcase pe O'Brien,
Macarthy i Farnham, crora fraii lor politici le rezervaser primirea cea
mai clduroas, cea mai entuziast primire pe pmntul acesta al libertii.
n acelai timp, se afl c cei doi irlandezi, Karl i Pieter Kip, dispruser
de la locul debarcrii.
Informaia aceasta avu ca efect consolidarea poziiei acuzatorilor
frailor Kip, iar ca rezultat risipirea tuturor ndoielilor ce ar mai fi putut
plana asupra acestei afaceri. Domnul Hawkins nsui, pstrndu-i
convingerile pe care nimic nu le putea zdruncina, i ncetini demersurile.
Vlul uitrii ncepuse, aadar, s se atearn peste drama de la Kerawara
cnd, n dimineaa zilei de 25 iunie, o veste creia, la nceput, nimeni nu
vru s-i dea crezare, se rspndi n ora. Karl i Pieter Kip, sosii n ajun,

n cursul cltoriei lui Illinois ntre Port Arthur i San Francisco, cei
doi frai se artaser, la nceput, extrem de rezervai fa de tovarii lor
de ocn. Protestaser, chiar, mpotriva rpirii lor. De altfel, atunci cnd
afirmar, din nou, c nu sunt ucigaii cpitanului Gibson, nici O'Brien,
nici Macarthy, nici Farnham, nici altcineva nu puse aceast afirmaie la
ndoial. i, dac regretau aceast evadare, era din pricin c se discuta
despre eventualitatea revizuirii procesului lor, revizuire care, n felul
acesta, putea fi compromis.
Pe de alt parte, dei doar ntmplarea, pura ntmplare i adusese pe
fraii Kip pe limba de pmnt Saint James, ei nu putuser ovi s lupte
mpotriva gardienilor. i, atunci, ce ar fi mai firesc dect ca fenianii s
profite de aceast mprejurare pentru a-i duce la bordul vaporului
american?... Dup serviciul pe care Karl i Pieter l fcuser irlandezilor,
nu era acesta un act de recunotin i puteau avea remucri n aceast
privin?... Nu, i, n definitiv, ceea ce fusese fcut, rmnea bun fcut.
La sosirea lui Illinois n portul din San Francisco, fraii Kip i luaser
rmas bun de la irlandezi care ncercar n zadar s-i rein. Unde aveau
s se refugieze? Nu le divulgar lucrul acesta. Doar c, fiind lipsii de
resurse, acceptar cteva sute de dolari cu titlu de mprumut, urmnd s-i
napoieze de ndat ce vor putea. Dup un ultim adio, se desprir de
O'Brien, Macarthy i Farnham.
A

ncepnd din acea zi, cei doi frai nu mai fur ntlnii pe strzile din
San Francisco i existau toate motivele s se cread c prA

siser oraul. ntr-adevr, la patruzeci i opt de ore dup ce puseser


piciorul pe uscat, Karl i Pieter Kip trgeau la un han modest din San
Diego, capitala Californiei de Jos, unde sperau s gseasc un vas aflat pe
punctul de a pleca spre unul dintre porturile continentului australian.

nchisoare!... Ceea ce vroiau era revizuirea procesului lor, reabilitarea


public.
Se aflau, aadar, la San Diego, cutnd s se mbarce, pe ct posibil,
pe o nav cu destinaia Tasmania. mprejurrile i ajutar. Standard, gata
de plecare spre Hobart Town, lua pasageri la toate clasele. Karl i Pieter
Kip, mulumindu-se cu ultima, i reinur locurile sub un nume de
mprumut! A doua zi, steamer-ul pornea la drum, n direcia sud-vest.
Dup o cltorie destul de lung, ngreunat de timpul nefavorabil din
Pacific, trecu de Port Arthur i arunc ancora n racla portului din Hobart
Town.
Tot ceea ce s-a relatat aici n cteva rnduri, oraul afl nc de la
primele ore ale dimineii. O schimbare brusc de atitudine se produse n
rndurile opiniei publice. Firete, n favoarea frailor Kip. i, cine s-ar fi
putut mira de lucrul acesta?... Erau, aadar, victimile unei erori judiciare...
Nu din proprie voin evadaser din penitenciarul din Port Arthur i, de
ndat ce avuseser ocazia de a prsi America, se ntoarser n
Tasmania!...
De cum i parveni aceast veste, domnul Hawkins se deplas la
nchisoare, ale crei pori i fur deschise imediat. O clip mai trziu, se
afla n prezena celor doi frai, nchii n aceeai celul. Acolo, n faa
armatorului, se ridicar, inndu-se de mn.
Domnule Hawkins, spuse Pieter Kip, nu pentru dumneavoastr
reprezint cltoria noastr o nou dovad... Dumneavoastr cunoatei
adevrul de mult vreme, i nu ne-ai crezut, niciodat, vinovai... Dar,
adevrul acesta trebuia fcut evident n ochii tuturor i iat de ce
Standard ne-a adus napoi la Hobart Town!...
Domnul Hawkins era att de emoionat, nct nu-i gsea cuvintele.

i, redndu-i titlul acesta lui Karl Kip, demnul domn Hawkins nu l


asigura, din nou, de toat stima lui?
Atunci, toi trei revenir la afacere, la bnuielile pe care le aveau n
legtur cu eful de echipaj i cu Vin Mod...
Este de la sine neles c domnul Hawkins ceruse imediat s fie primit
n audien la sir Edward Carrigan. Guvernatorul, foarte impresionat,
hotr s fac tot ceea ce depindea de el pentru a repara aceast eroare
judiciar, pentru a determina o revizuire care s permit reabilitarea
frailor Kip. i ce pas mare ar fi fcut n direcia aceasta, dac ar fi putut
pune mna pe Flig Balt, Vin Mod i pe tovarii lor!
Justiia fu sesizat n mod oficial i cercetrile aveau s-i urmeze
cursul. Dar, date fiind circumstanele, deprtarea de locul crimei,
dificultatea de a-i gsi pe Flig Balt, Vin Mod, Len Cannon i pe ceilali
marinari mbarcai pe Kaiser, existau toate probabilitile ca acestea s
fie de lung durat.
Aa c, avnd n vedere aceast posibilitate, condiiile de detenie
pentru cei doi prizonieri urmau s fie mbuntite. Nu au fost izolai. Nu
s-a interzis accesul n celula lor tuturor celor care se interesau de soarta
lor, ntre alii, domnul Hawkins i, de asemenea, domnul Zieger, ale cror
ncurajri erau de natur s i mbrbteze n mijlocul acestor grele
ncercri. Ministrul de justiie, lord chief-justice", al Regatelor Unite
fusese pus la curent cu aceast afacere pasionant. Cum se acorda o mare
importan depistrii lui Kaiser, au fost date ordine s fie cutat n acea
poriune a Pacificului care cuprinde Noua Guinee, Arhipelagul Bismarck,
Insulele Salomon i Noile Hebride.
Cei doi frai fuseser interogai n legtur cu ederea lor la hanul
Greal Old Man. Observaser, cumva, dac odaia vecin era ocupat?...
Nu putuser da nici un rspuns concret n aceast privin, cci prseau

adevrat c Vin Mod i ceilali locuiser tot timpul n stabilimentul


su, de la sosirea lui James Cook la Hobart Town pn n ziua arestrii
frailor Kip.
Era 20 iulie. Trecuse aproape o lun de cnd Karl i Pieter Kip se
predaser justiiei. i ancheta nu ddea nici un rezultat. Baza pe care ar fi
urmat s se susin revizuirea procesului lipsea n continuare... Domnul
Hawkins nu se ddea btut, dar ct de necjit era, constatnd neputina sa!
A

In vremea aceea, domnul Zieger, a crui edere la Hobart Town nu


urma s se prelungeasc mai mult de cincisprezece zile, cuta o mbarcare
pe un steamer german sau englez cu destinaia Port Praslin.
Plecarea domnului i doamnei Zieger urma s aib loc pe 5 august. In
cele din urm, gsise un steamer englez care pleca spre Arhipelagul
Bismarck. V aducei aminte c, exact a doua zi dup crima din
Kerawara, domnul Hawkins fcuse, n dublu exemplar, fotografia
cpitanului Gibson, pe jumtate gol, cu pieptul gurit de pumnalul
malaiez. Or, nainte de a se ntoarce la Port Praslin, domnul Zieger dori ca
domnul Hawkins s-i fac o reproducere mrit a capului cpitanului,
pentru a o pune n salonul din Wilhelmstaf. Armatorul consimi cu
plcere. Urmau s fie trase mai multe exemplare din acest clieu, acestea
rmnnd familiilor Gibson, Hawkins i Zieger.
Pe 27 iulie dimineaa, domnul Hawkins trecu la aceast operaie, n
atelierul su nzestrat cu cele mai bune aparate care, nc la vremea aceea,
graie substanelor care grbeau developarea, i permiteau s obii
adevrate opere de art. Dorind s lucreze n condiii ct mai favorabile,
se folosi de clieul negativ fcut la Kerawara, de pe care lu doar capul
cpitanului Gibson.
Dup ce plas clieul n camera de mrire, i puse aparatul la punct,
n aa fel nct s obin un exemplar n mrime natural. Cum ziua era

simpatic pe care se ntiprise groaza morii, aa cum fusese n momentul


n care ucigaii i nfigeau pumnalul n inim... n clipa n care i privea
cu ochii larg deschii...
Nat Gibson se apropiase de evalet, cu rsuflarea ntretiat de
suspine, prad unei dureri mprtite de domnul Hawkins i de domnul
Zieger, ntr-att de puternic era impresia c bietul cpitan se afla, viu, n
faa lor... Apoi, fiul se aplec s-i srute tatl pe frunte...
Brusc, se opri, se apropie i mai mult, privind drept n ochii
portretului... Ce i se nzri c vede?... Chipul i se crisp, expresia feei i
se tulbur... Era palid ca un mort... Ai fi zis c vrea s vorbeasc i nu
poate... Buzele i se contractar... n-avea glas...
A

In cele din urm se ntoarce, lu de pe mas una dintre acele lupe


puternice pe care le folosesc fotografii pentru a retua o copie... O plimb
pe deasupra fotografiei i iat-1 c strig cu spaim n glas:
Ei sunt!... Ei sunt!... Asasinii tatlui meu.
i, n adncul ochilor cpitanului Gibson, pe retina mrit, se vzur,
n toat ferocitatea lor, feele lui Flig Balt i Vin Mod!

De o bun bucat de vreme, deja, de la ciudatele experiene


oftalmologice ntreprinse de savani iscusii, cercettori de mare valoare,
s-a demonstrat c obiectele exterioare care impresioneaz retina se pot
menine la nesfrit. Organul vzului conine o substan specific,
purpura retinian, pe care imaginile se fixeaz exact aa cum sunt. Poi
reui, chiar, s le regseti, perfect conservate, extrem de clare, atunci
cnd ochiul, dup moarte, este luat i cufundat ntr-o baie de alaun, de
piatr acr. Or, ceea ce se tia relativ la aceast fixare a imaginilor urma
s primeasc, n mprejurrile de fa, o confirmare indiscutabil.

Dar, n momentul acela, cum s-ar fi putut gndi la aa ceva domnul


Hawkins, domnul Zieger, domnul Hamburg, cum le-ar fi putut trece prin
minte un asemenea gnd?... Nu! A fost nevoie de tot acest concurs de
mprejurri, dorina exprimat de domnul Zieger de a duce la Port Praslin
fotografia mrit a cpitanului Gibson, mrirea obinut n atelierul
armatorului. i, atunci cnd Nat Gibson se apropiase s srute portretul
tatlui su, iat c i se pru c zrete n adncul ochilor cte dou puncte
strlucitoare... A luat o lup i, desluit, a vzut, a recunoscut figura
efului de echipaj i pe aceea a complicelui acestuia...
Acum, domnul Hawkins, domnul Zieger le-au vzut, le-au recunoscut
la rndul lor!... Nu imaginea lui Karl i Pieter Kip o pstrase ochiul
mortului, ci pe aceea a lui Flig Balt i Vin Mod!
Iat c apruse, n sfrit, faptul nou, dovada indiscutabil a
nevinoviei acuzailor ce avea s permit revizuirea procesului!... Putea
fi pus la ndoial autenticitatea primei fotografii fcute la Kerawara?...
Nu, pentru c figura, deja, la dosar, iar mrirea ce tocmai fusese obinut
nu era dect reproducerea acesteia...
Ah! Bieii de ei!... Bieii de ei!... strig Nat Gibson. Erau
nevinovai... iar eu, n timp ce tu i credeai condamnai pe nedrept... i
vroiai s-i salvezi...
Dar tu eti acela care i-a salvat, Nat!... replic domnul Hawkins.
Da... tu... cel care a vzut ceea ce, poate, nimeni n-ar fi vzut!...
O jumtate de or mai trziu, narmat att cu fotografia mic, ct i cu
cea mare, armatorul se nfi la reedin i ceru s fie primit imediat de
excelena sa. Sir Edward Carrigan ddu ordin ca domnul Hawkins s fie
poftit n cabinetul su.
De ndat ce fu pus la curent, guvernatorul declar c se aflau n faa
unei probe materiale absolut certe. Nevinovia frailor Kip, eroarea

i dduse n vileag... fostul ef al echipajului de pe Janies Cook i


marinarul Vin Mod!...
Cum se rspndi vestea aceasta n tot oraul?... De unde a pornit?...
Cine a fost primul care a povestit despre descoperirea fcut n atelierul
domnului Hawkins?... Nu se tie!... Dar ceea ce este sigur, este c opinia
public lu cunotin de acest fapt chiar nainte ca armatorul s se fi
prezentat la reedin. O mulime pe ct de zgomotoas, pe att de
nflcrat se ngrmdi, curnd, n faa nchisorii. Din adncul celulei
lor, Karl i Pieter Kip crezur c aud tumultul unei mari adunri de
oameni, strigte care sfiau vzduhul, i, n mijlocul strigtelor, numele
lor repetate de nenumrate ori... Se apropiar amndoi de fereastra
ngust, zbrelit care ddea n curtea interioar. Ascultau, nelinitii la
culme. Dar, de la fereastra aceea, nu se putea vedea nimic din ceea ce se
petrecea pe strzile nvecinate.
Ce-o fi?... ntreb Karl Kip. Vin s ne duc la ocn?... Ah! Dect
s o lum de la capt... dect s ducem, iar, viaa aceea ngrozitoare...
Pieter Kip nu rspunse nimic, de data asta.
A

In clipa aceea, pe coridor rsunar nite pai grbii. Ua celulei se


deschise. Nat Gibson apru n prag, nsoit de domnul Hawkins i de
domnul Zieger. Nat Gibson se opri, pe jumtate ndoit de spate, cu
minile ntinse spre cei doi frai...
Karl, Pieter... strig el, iertai-m!...
Acetia nu pricepeau nimic... nu puteau pricepe... Fiul cpitanului
Gibson care i implora s l ierte...
Suntei nevinovai!... strig, atunci, de trei ori, domnul Hawkins.
Avem, n sfrit, dovada nevinoviei voastre...
i eu care am putut s cred!... relu Nat Gibson cznd n braele
lui Karl Kip.

adui la bar, de unde ar fi trecut direct n boxa acuzailor... Dar, la urma


urmei, oare, Flig Balt i Vin Mod nu se aflau acolo... n adncul ochilor
larg deschii ai victimei lor?... Afacerea nu dur mai mult de un ceas. Se
ncheie cu reabilitarea lui Karl i Pieter Kip, care fu proclamat sus i
tare, n aplauzele auditoriului.
Este inutil s mai adugm c primir oferte de serviciu nu numai de
la domnul Hawkins, dar i de la toi prietenii acestuia. Dac Karl Kip
dorea s plece din nou n larg, gsea un post de cpitan de vapor la
Hobart Town... Dac Pieter Kip dorea s se lanseze din nou n afaceri,
gsea o mulime de comerciani dispui s l ajute... i nu acesta era cel
mai bun lucru pe care l aveau de fcut, acum, cnd Casa din Groningue
fusese lichidat, n avantajul lor?... Aa c, de ndat ce James Cook fu
rearmat", plec din nou, sub comanda cpitanului Kip, cu bravii marinari
din vechiul lui echipaj.
Pentru a ncheia povestea aceasta, trebuie spus c trecur mai multe
luni pn cnd justiia primi veti despre Kaiser, pe care erau mbarcai
Flig Balt, Vin Mod i camarazii lor sau, mai degrab, complicii lor. Se
afl, atunci, c nava aceasta care se ndeletnicea cu pirateria n
vecintatea Arhipelagului Salomon tocmai fusese capturat de un aviso
aparinnd flotei britanice. Marinarii de pe Kaiser, cu toii trecui prin
ciur i drmon, uni cu toate alifiile i gata de toate frdelegile, se
aprar cu ghearele i cu dinii, aa cum se apr, cu groaza n suflet, toi
ticloii care tiu c, n caz de nfrngere, i atept spnzurtoarea.
Ciya dintre ei czur n lupt printre care Flig Balt i Len Cannon. n
ceea ce l privete pe Vin Mod, acesta reui s ajung, cu alii ca el, pe o
insul din arhipelag i nu se mai tie nimic de soarta lui.

99

A arma, a echipa o nav cu cele necesare plecrii n larg, a pune n serviciu o nav.

(N.tr.)

CUPRINS

PARTEA NTI ........................................................................


I. Taverna Three Magpies................................................
II. Bricul James Cook ...................................................... 1
III. Vin Mod n aciune ........................................................ 2
IV. La Wellington ................................................................ 3
V. Insula Norfolk ................................................................. 4
VI. Cei doi frai .................................................................... 5
VII. Marea de Coral .............................................................. 6
VIII. Port Praslin .................................................................... 8
IX. Asasinatul....................................................................... 9
X. Incidente...................................................................... 10
PARTEA A DOUA............................................................... 11
I. Hobart Town................................................................. 11
II. Planuri de viitor........................................................... 12
III. Ultima micare............................................................. 12
IV. n faa Consiliului maritim ............................................ U
V. Urmrile afacerii.......................................................... 14
VI. Verdictul .....................................................................
VII. n ateptarea execuiei ................................................ 16
VIII. Port Arthur ....................................................................1/
IX. mpreun ...................................................................... 1
X. Fenianii ......................................................................... l

Vechea gac; n original apare textul n lb. englez. (N.tr.)