Sunteți pe pagina 1din 167

PETER V.

BRETT
Seria DEMON
Volumul 1

OMUL PICTAT
Original: Painted Man (2008)
Traducere din limba englez:
ANA-VERONICA MIRCEA

Peter V. Brett s-a nscut pe 8 februarie 1973 i a crescut, dup cum el nsui povestete,
cu o diet nentrerupt de romane fantasy i benzi desenate. A scris povestiri fantasy de
cnd se tie. n 1995 a primit de la Buffalo University o diplom de liceniat n literatur
englez i istoria artei, apoi i-a petrecut un deceniu activnd n domeniul literaturii
farmaceutice, nainte de a se ntoarce la pasiunea lui. Locuiete n Brooklyn, mpreun cu
soia, fiica i dou pisici. n 2008 a publicat The Painted Man (Omu pictat, Nemira, 2014),
primul volum din seria The Demon Cycle, care cuprinde cinci volume.

virtual-project.eu

2014

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 2

Partea I

MULUMIRI
Mulumiri speciale pentru toi cei care i-au spus prerea despre manuscrisul acestei
cri: Dani, Myke, Amelia, Neil, Matt, Joshua, Steve, mama, tata, Trisha, Netta i Cobie.
Sfaturile i ncurajrile voastre m-au ajutat s-mi transform un hobby n mai mult dect
att. i pentru editorii mei, Liz i Emma, care au riscat publicnd un autor necunoscut i mau provocat s-mi depesc cele mai nalte standarde personale. Fr voi n-a fi reuit
niciodat.

Prul lui Tibbet


318-319 D (Dup ntoarcere)
1.
Dup atac
319 D
Marele corn sun.
Arlen i ntrerupse munca, ridicndu-i privirea ctre cerul zorilor, decolorat pn la
culoarea levnicii. Ceaa continua s atrne n aer, aducnd cu sine un mult prea familiar
gust acru, deprimant. n mruntaie i crescu o spaim tcut n timp ce atepta n linitea
dimineii, spernd c nu fusese dect nchipuirea lui. Avea unsprezece ani.
Urm o pauz, apoi cornul sun de dou ori, ntr-o succesiune rapid. O dat lung i de
dou ori scurt nsemna sud i est. Plcul de lng Pdure. Tatl lui avea prieteni printre
oamenii din Plc. n spatele lui Arlen, ua casei se deschise, i tiu c mama lui era acolo,
acoperindu-i gura cu minile.
Se ntoarse la munc, neavnd nevoie s i se spun s se grbeasc. O parte dintre
treburile grele puteau s-atepte o zi, dar toate vitele trebuiau hrnite i vacile trebuiau
mulse. Ls animalele n grajduri i deschise urile cu fn, le ddu zoaie porcilor i alerg saduc un ciubr de lemn pentru lapte. Mama lui se ghemuia deja sub primul ir de vaci. El
nh scunelul de rezerv i-i gsir o caden a muncii, cu laptele lovind lemnul n
ritmul unui mar funerar.
Cnd treceau la urmtoarea pereche din ir, Arlen i vzu tatl nhmnd la cru cel
mai puternic dintre animalele lor de povar, o iap roaib de cinci ani, pe nume Missy. i
vedea de treab cu faa nnegurat.
Ce-aveau s gseasc de data asta?
n scurt timp, erau cu toii n cru, n drum spre micul plc de case de lng pdure. Era
periculos acolo, la o distan de peste o or de mers de cea mai apropiat cldire glifat,
ns le trebuia lemn de construcie. nfurat n alul ei ponosit, mama lui l strngea cu
putere n brae.
Sunt biat mare, mam, se plnse Arlen. Nu trebuie s m ii ca pe un nc. Nu mi-e
fric.
Nu era ntrutotul adevrat, dar nu se fcea s-l vad ceilali copii agndu-se de mama
lui pe drum. -aa i bteau destul de mult joc de el.
Mie mi-e fric, zise mama lui. Dac sunt eu aceea care are nevoie s fie inut n brae?

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 3

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 4

Simindu-se dintr-odat mndru, Arlen se trase mai aproape de ea n vreme ce-i


continuar cltoria. Mama lui nu reuea niciodat s-l pcleasc, dar tia ntotdeauna ce
s spun, cu acelai efect.
Un stlp de fum unsuros le dezvlui, cu mult nainte de a ajunge la destinaie, tot ce voiau
s tie. Ardeau morii. i nsemna c aveau foarte muli, dac aprinseser rugurile att de
devreme, fr s-atepte s vin ceilali i s se roage. Prea muli ca s te rogi asupra
fiecruia, dac voiau s termine nainte de lsarea serii.
De la ferma tatlui lui Arlen pn la Plcul de lng Pdure erau mai mult de opt
kilometri. Cnd sosir, focurile care mistuiau cele cteva colibe rmase fuseser stinse, dar
nici nu mai era mare lucru de ars. Cincisprezece locuine din care nu mai rmseser dect
moloz i cenu.
Au ars i stivele de lemne, spuse tatl lui Arlen, scuipnd peste marginea cruei.
Art cu brbia ctre rmiele nnegrite a tot ce se tiase ntr-un ntreg anotimp. Arlen
se strmb, gndindu-se c arcul ubred al vitelor trebuia s mai reziste nc un an, ns, o
clip mai trziu, se simi vinovat. La urma-urmelor, nu era dect lemn.
Cnd i oprir crua, de ei se apropie Vorbitoarea satului. Selia, creia mama lui Arlen i
zicea uneori Stearpa, era o femeie dur, nalt i slab, cu pielea parc tbcit. i adunase
prul lung, ncrunit, ntr-un coc i i purta alul ca pe un nsemn al funciei. Nu suporta
plvrgelile fr noim, aa cum aflase Arlen dup ce se ntlnise, nu numai o singur dat,
cu captul toiagului, dar, n ziua aceea, prezena Vorbitoarei l linitea. Ca i tatl lui, Selia
avea ceva care-l fcea s se simt n siguran. Dei nu adusese pe lume propriii ei copii, era
ca un printe pentru toat lumea din Prul lui Tibbet. Puini o egalau cnd era vorba de
nelepciune, i nc i mai puini n privina ncpnrii. Cnd i intrai n voie, aveai
impresia c eti n cel mai sigur loc din lume.
M bucur c-ai venit, Jeph, i spuse Selia tatlui lui Arlen. i fiindc-au venit Silvy i
tnrul Arlen, adug, salutndu-i cu o nclinare a capului. Avem nevoie de orice mn de
lucru disponibil. Chiar i biatul ne poate ajuta.
Tatl lui Arlen cobor din cru cu un mormit.
Mi-am adus uneltele, zise. Spune-ne doar unde s trecem la treab.
Arlen lu preioasele obiecte ajuttoare din partea din spate a cruei. Metalul era o
raritate n Pru, i tatl lui se mndrea cu cele dou lopei ale sale, cu trncopul i cu
fierstrul. Toate aveau s fie ntrebuinate din plin n acea zi.
Ci au pierit? ntreb Jeph, dei nu prea cu adevrat dornic s afle.
Douzeci i apte, rspunse Selia.
Lui Silvy i se tie atunci rsuflarea i-i acoperi gura, ochii umplndu-i-se de lacrimi. Jeph
scuip iari.
Sunt supravieuitori? ntreb el.
Civa. Manie, rspunse Selia, artnd cu toiagul ctre un biat care fixa cu privirea
rugul funerar, a alergat tocmai pn la mine acas, pe ntuneric.
Silvy icni. Nimeni nu mai alergase vreodat pe o distan att de mare scpnd cu via.
Glifele de pe casa lui Brine Cutter au rezistat aproape toat noaptea, continu Selia. El
i familia lui au vzut totul. Ali civa au fugit de miezingi i s-au refugiat acolo, pn cnd
s-au rspndit flcrile i le-a luat foc acoperiul. Au rmas n casa care ardea pn cnd au
nceput s crape grinzile, apoi i-au ncercat norocul afar, cu cteva minute nainte de-a

rsri soarele. Miezingii i-au ucis pe Meena, soia lui Brine, i pe fiul lor Poul, dar ceilali au
scpat. Arsurile se vor vindeca, iar copiii se vor reface cu timpul, dar restul
Nu era nevoie s-i ncheie fraza. Supravieuitorii unui atac al demonilor aveau un fel al
lor de a muri la scurt timp dup aceea. Nu toi, i nici cei mai muli, dar destul de muli.
Unii i luau singuri viaa, iar ceilali priveau pur i simplu n gol i refuzau s mnnce i
s bea pn cnd se prpdeau. Se spunea c unui atac al demonilor nu-i supravieuiai cu
adevrat dect dup ce trecea un an i-o zi.
Au mai rmas o duzin despre care nu tim nimic, adug Selia, cu foarte puin
speran n glas.
O s-i scoatem dintre drmturi, ncuviin Jeph cu voce ndrjit i cu ochii la casele
prbuite, dintre care unele nc mai ardeau mocnit.
Tietorii de lemne i construiau locuinele n special din piatr, ca s se apere de
incendii, dar pn i piatra ardea dac glifele ddeau gre i dac n acelai loc se adunau
destul de muli demoni ai focului.
Jeph li se altur celorlali brbai i ctorva femei mai puternice, care ndeprtau
molozul i crau morii cu roabele pn la rug. Leurile trebuiau arse, firete. Nimeni nu-i
dorea s fie ngropat n acelai pmnt din care ieeau demonii n fiecare noapte. Cu
mnecile robei suflecate, dezgolindu-i braele vnjoase, Veghetorul Harral i ridica el nsui
pe toi, rnd pe rnd, i i aeza pe rug murmurnd rugciuni i trasnd glife n vzduh n
vreme ce flcrile ncepeau s-i mistuie.
Silvy li se altur celorlalte femei, care adunau laolalt copiii mai mici i ngrijeau rniii
sub privirile atente ale Culegtoarei de Ierburi a Prului, Coline Trigg. Dar niciun fel de
iarb nu putea domoli durerea supravieuitorilor. Brine Cutter, cruia i se mai spunea i
Brine Spete Late, era un brbat ct un urs, care rdea de obicei zgomotos i care obinuia sl arunce pe Arlen n sus ori de cte ori veneau s cumpere lemn. Acum sttea n cenua de
lng ruinele casei sale, lovindu-i cu ncetineal capul de peretele nnegrit. Murmura ceva
pentru sine nsui i i inea braele strns nfurate n jurul corpului, de parc i-ar fi fost
frig.
Alturi de ceilali copii pui la treab, Arlen cra apa i cuta prin mormanele de lemne
buci care ar mai fi putut fi folosite. Mai aveau n fa cteva luni de cldur, dar nu mai
era destul timp ca s taie lemn suficient pentru ntreaga iarn. Aveau s ard din nou
baleg, umplnd casa de duhoare.
Arlen simi un nou val de vinovie. Nu se afla pe rug, nici nu-i legna capul, ocat
fiindc pierduse totul. Soarta putea s-i rezerve lucruri mult mai rele dect o cas puind a
baleg.
Pe msur ce ziua nainta ctre amiaz, soseau tot mai muli steni. Aducndu-i cu ei
familiile i toate proviziile de care se puteau lipsi, veneau din Copca de Pescuit i din Piaa
Satului; veneau din Dealul lui Boggin i din Mlatina Cleioas. Iar alii tocmai din Straja de
Vest. i Selia i ntmpina rnd pe rnd, dndu-le vetile triste i punndu-i apoi la munc.
Cu peste o sut de mini de lucru, oamenii i dublar eforturile, jumtate din ei
continund s sape, pe cnd ceilali se ocupau de singura construcie din Plc care mai putea
fi salvat: casa lui Brine Cutter. Selia l lu pe acesta de acolo, susinndu-i cumva trupul
uria n timp ce se mpleticea, n vreme ce brbaii ndeprtar molozul i ncepur s aduc
alte pietre. Civa i luar instrumentele de care aveau nevoie i ncepur s picteze glife
noi, iar copiii cldeau un acoperi din paie. Casa avea s fie refcut pn la cderea nopii.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 5

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 6

Arlen fusese pus s care lemn mpreun cu Cobie Fisher. Copiii adunaser o grmad
impresionant de mare, dei nu reprezenta dect o mic parte din ceea ce se pierduse. Cobie
era un biat nalt, robust, cu bucle negre i brae proase. Se bucura de popularitate printre
ceilali putani, dar i-o ctigase pe seama altora. Puini cutezau s in piept insultelor lui,
iar numrul celor care nu se temeau de loviturile lui era nc i mai mic.
Cobie l torturase pe Arlen ani de-a rndul, iar restul copiilor i cntaser n strun.
Ferma lui Jeph se afla n cel mai dinspre miaznoapte punct al Prului, departe de Piaa
Satului, unde erau tentai cu toii s se adune, astfel nct Arlen i petrecea timpul
cutreiernd de-a lungul apei de unul singur. Celorlali li se pruse corect s-l sacrifice,
lsndu-l prad furiei lui Cobie.
Ori de cte ori se ducea Arlen la pescuit sau ori de cte ori trecea prin Copca de Pescuit n
drumul su ctre Piaa Satului, Cobie i prietenii lui preau s afle i-l ateptau la
ntoarcerea acas, mereu n acelai loc. Uneori se mulumeau doar s-l insulte sau s-l
mbrnceasc, dar alteori ajungea la ai lui plin de snge i de vnti, iar Silvy l certa
fiindc se btuse.
Pn la urm, Arlen se sturase. Ascunsese n locul acela un b gros i, cnd se
ntmplase s fie din nou atacat de Cobie i de leahta lui, se prefcuse c o rupe la fug,
pentru a-i scoate arma la iveal ca din pmnt i a se ntoarce rotind-o.
Cobie fusese pocnit primul, lovitura puternic lsndu-l plngnd n rn, cu snge
nindu-i dintr-o ureche. Willum se alesese cu un deget rupt, iar Gart chioptase mai bine
de o sptmn. ntmplarea nu-l fcuse pe Arlen mai popular printre ceilali copii i tatl
su i trsese o btaie, dar bieii nu-l mai sciser niciodat. Chiar i acum, Cobie se inea
departe de el i tresrea ori de cte ori Arlen fcea cte o micare brusc, dei era mult mai
voinic dect el.
Supravieuitori! strig pe neateptate Bil Baker de lng una dintre casele drmate de
la marginea Plcului. i aud, sunt blocai n pivnia cu rdcinoase!
Toat lumea i ls imediat treburile balt i se grbi ntr-acolo. ndeprtarea molozului
ar fi durat prea mult, aa c brbaii ncepur s sape, aplecndu-i spinrile cu un zel tcut.
Izbutir n curnd s sparg peretele pivniei i traser supravieuitorii afar. Erau murdari
i ngrozii, dar ct se putea de vii. Trei femei, ase copii i un brbat.
Unchiule Cholie! strig Arlen, iar mama lui alerg ntr-acolo ct ai clipi i-i lu n brae
fratele, care se-mpleticea ca un beiv.
Arlen li se altur n fug i se strecur sub cellalt bra al brbatului, ajutndu-l s-i
in echilibrul.
Frate, ce caui aici? ntreb Silvy.
Cholie i prsea rareori atelierul din Piaa Satului. Arlen i auzise mama povestind de o
mie de ori cum conduseser mpreun atelierul acela, motenit de la tatl ei, nainte de a
ncepe Jeph s-i strice nadins potcoavele cailor ca s-ajung la ea, s-i poat face curte.
Am venit s-o curtez pe Ana Cutter, mormi brbatul. Se trase de pr, din care-i
smulsese deja cteva smocuri. Tocmai deschiseserm adpostul cnd au trecut peste glife
I se muiar genunchii i greutatea lui i trase pe Silvy i pe Arlen n jos. ngenuncheat n
rn, ncepu s plng.
Arlen se uit la ceilali supravieuitori. Ana Cutter nu era printre ei. Privi copiii trecnd i
i se puse un nod n gt. i cunotea pe toi, le cunotea familiile, tia cum artau casele lor
pe dinuntru i ce nume aveau animalele lor. n treact, le ntlni pentru o clip privirile i

tri atacul, desluit prin ochii lor. Se vzu pe sine nsui nghesuit ntr-o gaur ngust din
pmnt, n vreme ce aceia care nu puteau s-ncap nuntru se ntorceau s-nfrunte
miezingii i focul. ncepu brusc s suspine, nereuind s se opreasc dect dup ce-l plesni
Josesp peste spate, fcndu-l s-i vin n fire.

La jumtatea zilei, tocmai terminau de mncat o mas rece, cnd auzir un corn sunnd n
cellalt capt al Prului.
Nu de dou ori n aceeai zi! suspin Silvy, cu rsuflarea tiat, acoperindu-i gura.
Pfui, mormi Selia. Ziua-n amiaza mare? Folosete-i capul, femeie!
Atunci ce?
Selia nu-i mai ddu atenie, ci se ridic s caute un cornist care s rspund. Keven Marsh
avea cornul pregtit, aa cum sttea n obiceiul oamenilor din Mlatina Cleioas. Acolo era
uor s te pierzi de ceilali, i nimeni nu voia s rtceasc, dezorientat, pn cnd se
trezeau demonii smrcurilor. Keven inton cteva note, suflnd cu obrajii umflai ca o gu
de broasc.
E cornul unui Mesager, o lmuri Coran Marsh pe Silvy. Avea barba crunt i era
Vorbitorul Mlatinii Cleioase i tatl lui Keven. Probabil c-a vzut fumul. Keven i spune ce
s-a-ntmplat i unde e toat lumea.
Un Mesager primvara? se mir Arlen. Credeam c vin toamna, dup recolt. Abia am
ncheiat semnatul luna trecut!
Toamna trecut n-a venit niciunul, spuse Coran, scuipnd, prin golul lsat de un dinte
lips, un suc spumos, maroniu, din rdcina pe care o mesteca. Ne temeam s nu se fintmplat ceva. i ne gndeam c la toamn s-ar putea s nu soseasc niciun Mesager care s
ne-aduc sare. Sau c miezingii au luat n stpnire Oraele Libere i-am rmas izolai.
Miezingii n-au izbutit niciodat s ptrund-n Oraele Libere, zise biatul.
Arlen, ine-i gura! uier Silvy. E mai vrstnic dect tine.
Las-l s vorbeasc, zise Coran. Ai fost vreodat-ntr-un ora liber, biete?
Nu, recunoscu Arlen.
Cunoti pe cineva care-a fost?
Nu.
Atunci de ce crezi c le tii att de bine pe toate? ntreb Coran. Nimeni n-a fost acolo,
n afar de Mesageri. Ei sunt singurii care cuteaz s-nfrunte noaptea, mergnd att de
departe. Cine poate spune c Oraele Libere sunt nite locuri altfel dect Prul? Dac
miezingii pot ajunge la noi, pot ajunge i la ei.
Btrnul Porcu e din Oraele Libere, zise Arlen.
Rusco Porcu era cel mai bogat dintre oamenii locului. Prvlia satului, inima negoului din
Prul lui Tibbet, i aparinea.
Aa e, rspunse Coran, i btrnul Porcu mi-a mrturisit, cu ani n urm, c o singur
cltorie i-a fost de-ajuns. Avusese de gnd s se-ntoarc dup civa ani, dar a zis c nu
merita s rite. Aa c-ntreab-l dac Oraele Libere sunt un loc mai sigur dect oricare
altul.
Arlen refuza s-i dea crezare. n lume trebuiau s existe i locuri sigure. Dar imaginea lui
nsui, azvrlit n pivni, i trecu din nou prin minte i tiu c noaptea nu erai nicieri cu
adevrat ferit de pericol.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 7

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 8

Mesagerul sosi peste o or. Era un brbat nalt, ntre treizeci i treizeci i cinci de ani, cu
prul castaniu, tuns scurt i o cu barb scurt, stufoas. Pe umerii lui lai se drapa o cma
de zale metalice, i purta o mantie lung, neagr, pantaloni bufani din piele groas i
cizme. Iapa lui murg, cu prul lucios, era un cal de lupt. De a era agat o mpletitur de
curele care susinea mai multe sulie de lungimi diferite. Cnd se apropie, vzur c avea
faa nnegurat, dar i inea spatele drept, cu mndrie. Cercet din priviri mulimea i o
descoperi cu uurin pe Vorbitoarea care sttea n picioare mprind porunci. i ntoarse
calul spre ea.
La civa pai n urma lui, ntr-o cru plin cu poveri grele, tras de doi catri de un
cafeniu-nchis, venea Saltimbancul. Purta haine din petice de culori diferite, toate foarte vii,
iar pe banchet, lng el, se odihnea o scripc. Avea prul de o culoare splcit, de morcov,
aa cum Arlen nu mai vzuse pn atunci, pielea i era att de alb, nct s-ar fi zis c nu
fusese nicicnd atins de vreo raz de soare. Sttea cu umerii czui, prnd de-a dreptul
extenuat.
Mesagerul venea o dat pe an, ntotdeauna nsoit de un Saltimbanc. Iar copiii i o parte
dintre aduli l considerau pe acesta din urm cel mai important dintre cei doi. i, de cnd
inea Arlen minte, fusese mereu unul i acelai, un brbat crunt, dar sprinten i plin de
voioie. Cel nou era mai tnr i prea ursuz. Copiii alergar imediat la el, i atunci i
nl privirea, nfrngerea care i se citise pe chip disprnd cu atta iueal, nct Arlen
ncepu s nu mai fie sigur c-o desluise vreodat. Saltimbancul sri din cru ct ai clipi i
mingile lui colorate ncepur s se roteasc n aer, primite de copii cu urale.
Ceilali, printre care i Arlen, i lsar balt treburile, ndreptndu-se spre nou-venii.
Selia se rsuci spre ei, nenduplecat.
Ziua nu se lungete fiindc-a venit Mesagerul, se rsti ea. napoi, la lucru.
Unii bodognir, dar toat lumea se ntoarse la munc.
Tu, nu, Arlen, zise Selia, tu vino-ncoace.
Biatul i lu ochii de la Saltimbanc i se ndrept spre ea, la fel ca i Mesagerul.
Selia Stearpa? ntreb acesta.
Numai Selia e de-ajuns, rspunse ea, strmbnd din nas.
Brbatul fcu ochii mari i se mpurpur la fa, obrajii palizi nroindu-i-se puternic
deasupra brbii. Sri din a i se nclin adnc.
mi cer scuze. Am vorbit fr s gndesc. Graig, Mesagerul vostru obinuit, mi-a spus c
aa te numeti.
Sunt ncntat s aflu ce gndete Graig despre mine, dup atia ani, zise ea, fr s
par ctui de puin ncntat.
Ce gndea, o corect Mesagerul. A murit, doamna mea.
A murit? ntreb Selia brusc ntristat. A fost?
Mesagerul cltin din cap.
O rceal l-a dobort, nu miezingii. Eu sunt Ragen, Mesagerul vostru din acest an, ca o
favoare pentru vduva lui. Ghilda o s v-aleag un alt Mesager ncepnd din toamna
urmtoare.
Un an i jumtate pn la noul mesager? ntreb Selia, prnd gata s fac scandal.
Fr sarea din toamn, abia am izbutit s trecem de iarna trecut, adug. tiu c voi, n
Miln, nu v facei griji pentru asta, dar jumtate din proviziile noastre de carne i de pete
se stric dac nu sunt conservate aa cum trebuie. i cum rmne cu scrisorile noastre?

mi pare ru, doamna mea, zise Ragen. Ctunele voastre sunt la o mare distan de
drumurile principale, i e costisitor s plteti an de an un Mesager pentru o cltorie de o
lun i ceva. n ghilda Mesagerilor au rmas prea puini oameni, fiindc Graig s-a ales cu
rceala aia.
Chicoti i cltin din cap, dar observ c Selia se ntunecase la fa.
Nu mi-o lua n nume de ru, doamn, adug el. A fost i prietenul meu. Numai c nu
prea muli dintre noi, Mesagerii, mor avnd un acoperi deasupra capului, un pat sub ei i o
soie tnr alturi. Noaptea ne vine de obicei de hac nainte de asta, nelegi?
Da, zise Selia. Ai o soie, Ragen? ntreb apoi.
Da, dei, spre ncntarea ei i spre durerea mea, mi vd mai des iapa dect mireasa.
Rse, nedumerindu-l pe Arlen, cci biatului nu i se prea amuzant s ai o soie creia nui psa de tine.
Selia nu pru s observe asta.
Dar dac n-ai putea s-o vezi deloc? ntreb. Dac de ea nu te-ar lega dect scrisorile
primite o dat pe an? Cum te-ai simi aflnd c misivele voastre vor mai ntrzia nc ase
luni? n satul nostru sunt civa oameni cu rude n Oraele Libere. Plecate cu un Mesager sau
altul, unele chiar cu dou generaii n urm. Oamenii tia nu se vor ntoarce acas, Ragen.
Scrisorile sunt tot ce-avem de la ei i tot ce au ei de la noi.
Sunt ntru totul de acord, doamna mea, dar nu hotrsc eu. Ducele
Dar la ntoarcere vei vorbi cu ducele, da?
Voi vorbi, fgdui el.
S scriu mesajul? ntreb Selia.
Ragen zmbi.
Cred c-l pot ine minte, doamna mea.
Ai grij s-o faci.
Ragen se nclin din nou, nc i mai adnc.
mi cer iertare fiindc-am venit ntr-o astfel de zi, de neagr ntristare, spuse, cu o
scurt privire ctre rugul funerar.
Nu poi stabili cnd s vin ploaia, sau vntul, sau frigul, zise Selia. Sau miezingii. Viaa
trebuie s mearg nainte, n ciuda tuturor acestora.
Viaa merge nainte, ncuviin Ragen, dar, dac eu sau Saltimbancul meu putem ajuta
ntr-un fel sau altul am spatele puternic i am bandajat de multe ori rni fcute de
miezingi.
Saltimbancul tu ne-ajut deja, spuse Selia, artnd cu o micare a capului ctre tnrul
care cnta i-i fcea scamatoriile, ine copiii ocupai n timp ce rudele lor i vd de treab.
Ct despre tine, n urmtoarele cteva zile, eu voi avea foarte multe de fcut, dac vrem s
ne revenim dup pierderea suferit. N-o s am timp s-mpart scrisorile i s le citesc pe ale
acelora care n-au nvat s-o fac.
Le pot citi eu celor care nu se descurc, doamna mea, se oferi Ragen, dar nu v cunosc
satul destul de bine ca s le pot duce fiecruia.
N-o s fie nevoie, rspunse ea, trgndu-l pe Arlen mai n fa. El, Arlen, o s te
conduc la prvlia din Piaa Satului. D-i scrisorile i pachetele lui Rusco Porcu, odat cu
sarea. Odat ce vor afla c e acolo, cei mai muli vor veni degrab, i Rusco e unul dintre
puinii oameni din ora care cunosc literele i cifrele. Btrnul arlatan o s se plng i-o
s insiste s fie pltit, dar s-i spui c, la vreme de restrite, tot oraul trebuie s pun

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 9

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 10

umrul. S-i zici s dea scrisorile i s le fie citite celor care nu le pot citi singuri,
altminteri, data viitoare cnd o s vrea tot satul s-i arunce o funie n jurul gtului, eu una
n-o s mai mic nici mcar un deget.
Ragen o privi cu atenie, poate ncercnd s-i dea seama dac glumea, dar faa ei
mpietrit nu trda nimic.
Grbii-v, adug Selia. Punei-v picioarele n micare i-o s izbutii s v-ntoarcei
cnd o s se pregteasc toat lumea s plece la adpost pe timpul nopii. Dac tu i
Saltimbancul nu vrei s-i pltii lui Rusco pentru o camer, oricare om de-aici v va gzdui
bucuros n casa lui.
Le fcu celor doi semn s plece, apoi le ntoarse spatele ca s-i dojeneasc pe stenii carei ntrerupseser lucrul ca s cate gura la nou-venii.

ntotdeauna e att de aprig? l ntreb Ragen pe Arlen cnd se ndreptau spre locul
unde Saltimbancul i distra pe cei mai mici dintre copii cu spectacolul lui de pantomim.
Ar trebui s-o auzi cum vorbete cu btrnii, pufni Arlen. Eti norocos c nu te-a jupuit
de viu dup ce i-ai spus Stearpa.
Graig mi-a povestit c aa-i zice toat lumea, i explic Ragen.
E adevrat, ncuviin biatul, dar nimeni nu i-o spune-n fa, dac nu cumva vrea s ia
un miezing de coarne. i toat lumea e numai urechi cnd vorbete ea.
Ragen chicoti.
i, pe deasupra, mai e i Fiic btrn, cuget el. Acolo de unde vin eu, numai Mamele
se-ateapt s sar oricine s le-ndeplineasc poruncile.
i cu ce schimb asta lucrurile? ntreb Arlen.
Mesagerul ridic din umeri.
Cred c habar n-am, recunoscu. Pur i simplu aa stau lucrurile n Miln. Lumea merge
nainte datorit oamenilor, iar oamenii sunt adui pe lume de Mame, aa c toi danseaz
dup muzica lor.
Aici nu-i aa, zise Arlen.
n oraele mici nu-i niciodat aa, rspunse Ragen. Au prea puini oameni ca s-i
permit s renune la cineva. Dar Oraele Libere sunt altfel. n afar de Miln, n toate
celelalte, vocilor femeilor nu li se prea ngduie s se fac auzite.
i asta mi se pare tot o prostie, mormi Arlen.
Este, ncuviin Ragen.
Apoi se opri i-i ntinse biatului frul calului su.
Ateapt-m aici, i spuse, i se apropie de Saltimbanc.
Cei doi brbai se retraser ca s vorbeasc nestingherii, i Arlen l vzu pe Saltimbanc
schimbndu-se iari la fa, mai nti nfuriindu-se, apoi bosumflndu-se i n final
resemnndu-se, totul n timp ce se strduia s i se opun lui Ragen, al crui chip rmase tot
timpul ca de piatr.
Fr s-i desprind privirea crunt de Saltimbanc, Mesagerul i fcu semn cu mna lui
Arlen, care aduse calul lng ei.
nu-mi pas ct de obosit eti, spunea Ragen, i vocea lui era o oapt aspr, oamenii
tia au de terminat o munc groaznic i, dac e nevoie s dansezi i s jonglezi toat dupamiaza ca s le ii copiii ocupai pn cnd i-o ncheie, atunci f-o ct mai bine, fir-ar s
fie! Acum pune-i mutra vesel la loc i treci la treab!

nfc hurile din mna lui Arlen i i le ntinse celuilalt brbat.


nainte de a fi observat de tnrul Saltimbanc, Arlen avu timp s-i vad ct se putea de
bine faa plin de indignare i de spaim. n secunda cnd i ddu seama c era privit,
chipul i se vluri i, o clip mai trziu, redeveni omul radiind de veselie care dansa pentru
copii.
Ragen l conduse pe Arlen la cru i se urcar. Mesagerul lu hurile i intrar pe
crarea colbuit, ndreptndu-se spre drumul principal.
De ce v-ai certat? ntreb biatul n crua care nainta hurducndu-se.
Mesagerul l privi o clip, apoi ridic din umeri.
Keerin se afl pentru prima oar att de departe de ora. Ct am mers n grup i a putut
s doarm ntr-o cru acoperit, a fost destul de curajos, dar, dup ce am lsat restul
caravanei n urm, la Angiers, nu s-a mai descurcat la fel de bine. E agitat i n timpul zilei
din cauza miezingilor, aa c nu poate fi o companie plcut.
Nu s-ar zice, coment Arlen, uitndu-se n urm, la brbatul care fcea roata.
Saltimbancii au trucurile lor de mimi, i explic Ragen. tiu s se prefac att de bine c
sunt altceva dect n realitate, nct, pentru o vreme, se conving chiar i pe ei nii. Keerin
s-a prefcut c e curajos. Ghilda l-a pus la ncercare i el a trecut testul, dar nu tii niciodat
cum rezist cineva dup dou sptmni pe drum pn cnd nu face asta cu adevrat.
Cum putei sta pe drum noaptea? ntreb Arlen. Tata spune c s desenezi glife n
rn nseamn s caui necazurile cu lumnarea.
Are dreptate, ncuviin Ragen. Uit-te n despritura de la picioarele tale.
Biatul se conform i scoase o pung mare, din piele moale, nuntru se gsea o funie
nnodat, pe care fuseser nirate plcue de lemn lcuit, mai mari dect palma lui. Fcu
ochii mari cnd zri glifele pictate sau scrijelite n lemn.
i nelese imediat ce era: un cerc aprtor portabil, destul de mare ca s nconjoare
crua, i o bucat de teren din preajma ei.
N-am mai vzut niciodat aa ceva, spuse el.
Nu se face cu uurin. Cei mai muli Mesageri i petrec ntregul timp al uceniciei
strduindu-se s stpneasc meteugul sta. Nici vntul, nici ploaia nu pot mzgli astfel
de glife. Dar, chiar i aa, nu e totuna cu nite perei glifai i o u. Ai stat vreodat fa-n
fa cu un miezing, biete? adug Ragen, ntorcndu-se ctre Arlen cu o privire
sfredelitoare. L-ai privit ncercnd s te loveasc, cnd n-ai unde s fugi i singura ta
aprare e o magie pe care n-o poi vedea? Cltin din cap. Poate-l tratez pe Keerin cu prea
mult asprime. A trecut testul cu bine. A ipat puin, dar era de ateptat. Cnd se repet
noapte de noapte, e cu totul altceva. Unii pltesc scump, ajungnd s se team continuu c o
frunz rtcit ar putea s cad peste o glif i apoi
uiernd pe neateptate, ntinse spre Arlen mna curbat ca o ghear i rse cnd l vzu
srind n sus, speriat.
Biatul i trecu pe rnd degetul mare peste glifele netede, lcuite, simindu-le puterea. Pe
fiecare poriune de treizeci de centimetri de funie se afla cte o plcu, respectnd distana
lsat de obicei ntre semnele magice. Numr mai bine de patruzeci.
Demonii vntului nu pot zbura ntr-un cerc att de mare? ntreb el. Tata pune stlpi ca
s nu coboare cumva pe ogoarele noastre.
Brbatul l privi cu o oarecare surprindere.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 11

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 12

Probabil c tatl tu i pierde timpul de poman. Demonii vntului sunt zburtori


puternici, dar ca s se-nale au nevoie de un loc liber unde s-alerge sau de ceva pe care s se
caere i s sar. ntr-un lan de grne nu prea gsesc niciuna, nici alta, aa c nu-i trage
inima s coboare dect dac zresc ceva din cale-afar de ispititor, cum ar fi un bieel care
se ncumet s doarm acolo.
Se uit la Arlen asemenea lui Jeph, cnd voia s-l avertizeze c miezingii nu erau o glum.
De parc el n-ar fi tiut.
Demonii vntului nu pot nici s-i schimbe direcia fr s descrie arce largi, continu
Ragen, i cei mai muli au deschiderea aripilor mai mare dect cercul. E posibil ca unul s
ptrund nuntru, ns eu n-am vzut niciodat aa ceva. Dar, dac se-ntmpl
Art ctre sulia lung i groas pe care i-o inea alturi.
Poi ucide un miezing cu asta? ntreb biatul.
Probabil c nu, rspunse Ragen, dar am auzit c-i poi pironi locului intuindu-i de glife.
Chicoti. Sper c n-o s am niciodat ocazia s verific.
Arlen l privi cu ochi mari.
Mesagerul i ntoarse privirea, redevenind serios.
Mesagerii au o via periculoas, biete.
Arlen rmase cu ochii la el vreme ndelungat.
Cred c merit s-nfruni primejdia ca s vezi Oraele Libere, zise apoi. Spune-mi,
sincer, cum arat Fort Miln?
E cel mai bogat i cel mai frumos ora din lume, rspunse Ragen, ridicndu-i o mnec
a cmii de zale i artndu-i oraul cuibrit ntre doi muni tatuat pe antebraul su.
Minele ducelui sunt bogate n sare, metale i crbune. Pe zidurile i pe culmile
acoperiurilor sunt glife att de bune, nct cele de pe pereii caselor trebuie verificate
foarte rar. Cnd i strlucesc zidurile n btaia soarelui, face munii de ruine.
N-am vzut niciodat un munte, spuse Arlen, minunndu-se n timp ce-i plimba
degetele pe liniile tatuajului. Tata zice c nu sunt dect nite dealuri mai mari.
Vezi dealul la? l ntreb Ragen, artnd ctre miaznoapte.
Arlen ddu din cap.
Dealul lui Boggin. De-acolo, de sus, poi vedea tot Prul.
Ragen i nclin fruntea, n semn de aprobare. Apoi ntreb:
tii ce-nseamn o sut, Arlen?
Biatul ddu din nou din cap.
Zece perechi de mini.
Ei bine, pn i un munte mic e mai mare dect o sut de dealuri ale lui Boggin puse
unul peste altul, iar munii Milnului nu sunt mici.
Arlen fcu din nou ochii mari, strduindu-se s-i imagineze o asemenea nlime.
Probabil c-ating cerul, spuse.
Unii ajung deasupra lui, se lud Ragen. De pe vrfurile lor te uii n jos, ctre nori.
Vreau s vd asta ntr-o bun zi, zise Arlen.
Ai putea intra n Ghilda Mesagerilor cnd o s fii destul de mare.
Biatul cltin din cap.
Tata zice c oamenii care pleac sunt dezertori. i scuip cnd o spune.
Tatl tu nu tie despre ce vorbete, replic Ragen. i nimic nu devine demn de dispre
doar fiindc-l scuipi. Fr Mesageri, s-ar alege praful pn i de Oraele Libere.

Credeam c oraele astea sunt locuri sigure.


Nicieri nu eti n siguran, Arlen. Nu cu adevrat. n Miln sunt mai muli oameni i
poate suporta pierderile mai uor dect un sat ca Prul lui Tibbet, dar miezingii i iau
totui tributul n fiecare an.
Ci locuitori are Milnul? Noi avem nou sute n Prul lui Tibbet, iar despre Punea
nsorit, care se afl n susul drumului, se crede c e tot att de mare.
n Miln avem treizeci de mii, rspunse Ragen cu mndrie.
Arlen l privi nedumerit.
O mie nseamn zece sute, i lmuri Mesagerul.
Biatul se gndi o clip, apoi cltin din cap.
n toat lumea nu exist att de muli oameni.
Sunt toi tia i muli alii, zise Ragen. Lumea e mare pentru cei dispui s-nfrunte
noaptea.
Arlen nu rspunse, i-i continuar o vreme drumul n tcere.

Crua avu nevoie cam de o or i jumtate ca s-ajung n Piaa Satului. Fiind centrul
Prului, adpostea cele cteva zeci de case glifate, construite din lemn, ale celor care
puteau tri fr s lucreze la cmp sau n culturile de orez i fr s pescuiasc sau s taie
copaci. Acolo veneai la croitor, la brutar, la frizer, la potcovar, la dogar i aa mai departe.
Chiar n mijloc se aflau piaa, unde se adunau oamenii, i cea mai mare cldire din Pru,
prvlia. Avea n partea din fa o ncpere imens, deschis tuturor, care adpostea mai
multe mese i o tejghea, una nc i mai mare, folosit ca magazie, n spate i o pivni
dedesubt, ultimele dou fiind pline cu aproape toate lucrurile de valoare din Pru.
Buctria era condus de fiicele lui Rusco, Dasy i Catrin. Cu dou credite puteai s
mnnci pe sturate, dar Silvy zicea c btrnul Porcu era un escroc, de vreme ce cu acele
dou credite puteai s cumperi grne pentru o sptmn. Cu toate acestea, o mulime de
brbai nensurai plteau preul, i nu numai pentru mncare. Dasy era urt, iar Catrin era
gras, dar unchiul Cholie spunea c, nsurndu-se cu una dintre ele, un brbat s-ar fi
cptuit pe via.
Toat lumea din Pru i aducea lui Porcu ceea ce avea, fie c era vorba de porumb, de
carne sau de blnuri, de vase de lut sau de pnzeturi, de mobil sau de unelte. El lua
obiectele, le evalua i le ddea clienilor credite cu care s cumpere alte lucruri din prvlie.
ns toate preau, ntotdeauna, s coste mult mai mult dect pltea Porcu pentru ele.
Arlen cunotea cifrele destul de bine ca s-i dea seama de asta. Cnd oamenii veneau s
vnd, izbucneau certuri crora li se ducea vestea, dar btrnul era cel care stabilea
preurile i, de obicei, lucrurile mergeau dup placul lui. Toat lumea l ura, dar, n acelai
timp, toat lumea avea nevoie de el i mai degrab i peria hainele i-i deschidea uile dect
s scuipe n urma lui.
Toi ceilali locuitori din Pru munceau din zori i pn-n noapte i abia dac izbuteau s
dobndeasc tot ce le era necesar, ns Porcu i fetele lui aveau ntotdeauna obrajii buclai,
pntecele rotunjite i haine noi, curate. Arlen se-nfura ntr-o ptur ori de cte ori i lua
mama lui salopeta la splat.
Ragen i Arlen legar catrii n faa prvliei i intrar. Sala mare era pustie. De obicei,
slnina ngroa aerul din tavern, dar n ziua aceea din buctrie nu venea niciun fel de
miros de mncare.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 13

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 14

Arlen se repezi ctre tejghea naintea Mesagerului. Rusco inea acolo un clopoel de bronz,
adus din Oraele Libere. Biatului i plcea tare mult clopoelul. l plesni coborndu-i palma
asupra lui i clinchetul limpede i arcui buzele ntr-un zmbet pn la urechi.
Din fundul ncperii se auzi o bufnitur i Rusco i fcu apariia de dup draperiile din
spatele tejghelei. Era un brbat masiv, nc puternic i ctui de puin grbovit la cei aizeci
de ani ai si, dar n josul mijlocului i atrna un pntece flasc, iar prul de culoarea cenuie
a fierului i se retrgea tot mai departe de fruntea ridat. Purta pantaloni largi, pantofi de
piele i o cma curat, de bumbac alb, cu mnecile suflecate pn la jumtatea
antebraelor groase. orul lui alb era, ca de obicei, imaculat.
Arlen Bales, spuse cu un zmbet ngduitor la vederea biatului. Ai venit doar s te joci
cu clopoelul sau ai vreo treab?
Treab am eu, zise Ragen naintnd. Eti Rusco Porcu?
Numai Rusco e de-ajuns, rspunse negustorul. Stenii mi trntesc Porcu n urma
numelui, dei nu cnd sunt de fa. Nu suport bunstarea altora.
Asta-i a doua oar, fcu Ragen meditativ.
Vrei s repei?
E a doua oar cnd jurnalul lui Graig m duce pe ci greite, rspunse Mesagerul. n
dimineaa asta i-am spus Seliei n fa Stearpa.
Ha! rse Rusco. Aa ai fcut? Ei, asta merit oricum o bere din partea casei. Cum
spuneai c te cheam?
Ragen, rspunse Mesagerul, lsndu-i sacul greu s cad pe podea i aezndu-se pe un
scaun de lng tejghea.
Rusco ddu cep unui butoia i desprinse dintr-un crlig o can de lemn.
Berea era groas, de culoarea mierii, i-i nl un guler de spum alb ctre partea de
sus a cnii. Rusco umplu una pentru Ragen i alta pentru sine. Pe urm se uit la Arlen i
turn bere ntr-o can mai mic.
Du-te cu ea la o mas i las-i pe vrstnici s stea de vorb la tejghea. i, dac-i
cunoti interesul, nu-i povesti mamei tale c i-am dat s bei.
Radiind de ncntare, Arlen se grbi s plece cu trofeul nainte de a se rzgndi Rusco.
Gustase pe furi cte-un strop din berea tatlui su n zilele de srbtoare, dar nu primise
niciodat o can numai pentru el.
ncepusem s m tem c n-o s mai vin nimeni, l auzi pe Rusco spunndu-i lui Ragen.
Graig a rcit ast-toamn, chiar nainte de plecare, rspunse Mesagerul, sorbind cu
sete. Culegtoarea lui de Ierburi l-a sftuit s amne cltoria pn dup nsntoire, dar
pe urm s-a mpmntenit iarna, iar lui i-a fost tot mai ru i mai ru. n cele din urm, mia cerut mie s-i preiau traseul, pn cnd Ghilda va gsi pe altcineva. A trebuit oricum s
merg cu caravana de sare pn la Angiers, aa c am adugat o cru i am venit ncoace
nainte de a m ntoarce n nord.
Rusco i umplu din nou cana.
Pentru Graig, spuse, un Mesager excelent i-un negociator periculos.
Ragen ddu din cap i cei doi brbai i ciocnir cnile nainte de a bea.
nc una? ntreb Rusco cnd Ragen i trnti cana pe tejghea.
Graig a scris n jurnal c i tu eti un negociator periculos, zise Ragen, i c-o s-ncerci
mai nti s m-mbei.
Rusco chicoti i reumplu cana.

Dup negociere, n-o s mai am motiv s te servesc cu bere din partea casei, spuse,
ntinzndu-i Mesagerului cana cu un guler de spum proaspt.
O s-o faci, dac-o s vrei s-i ajung scrisorile la Miln, rspunse Ragen cu un rnjet,
primind cana.
Vd c-o s fii la fel de dur cum a fost Graig ntotdeauna, mormi Rusco, umplnd acum
cana lui. Uite, spuse cnd vzu spuma deasupra, putem s fim amndoi bei cnd vom
negocia.
Rser i i ciocnir iari cnile.
Ce mai e nou n Oraele Libere? ntreb Rusco. Krasianii sunt n continuare hotri s
se autodistrug?
Ragen ridic din umeri.
Din cte se tie. Eu unul n-am mai fost n Krasia de civa ani, de cnd m-am nsurat. E
prea departe, prea periculos.
Adic nu din cauz c-i in femeile ascunse sub mantii? ntreb Rusco.
Ragen rse.
Nici asta nu m-ncnt, rspunse, dar nu-mi place mai ales c ne cred pe noi toi,
nordicii, chiar i pe Mesageri, nite lai, numai fiindc nu ne petrecem nopile dndu-ne
silina s fim sfrtecai de miezingi.
Poate c, dac s-ar uita mai mult la femeile lor, n-ar mai avea atta chef de lupt,
cuget Rusco. Dar prin Angiers i Miln ce mai e? Ducii se mai ceart?
Ca ntotdeauna, rspunse Ragen. Euchor are nevoie de lemnul din Angiers ca s-l ard-n
rafinriile lui i de grne ca s-i hrneasc oamenii. Rhinebeck are nevoie de metalele din
Miln i de sare. Trebuie s fac nego ca s poat supravieui, dar, n loc s se ajute reciproc,
i petrec timpul strduindu-se s se-nele, mai ales atunci cnd se pierde vreun transport
pe drum din cauza miezingilor. Vara trecut, demonii au atacat o caravan care transporta
oel i sare. I-au ucis pe vizitii, dar au lsat cea mai mare parte a mrfii intact. Rhinebeck a
recuperat-o, dar a refuzat s plteasc, invocnd drepturile salvatorului.
Probabil c ducele Euchor s-a nfuriat, zise Rusco.
S-a-nvineit de furie, confirm Ragen. Eu am fost cel care i-a dus vestea. S-a-nroit la
fa i-a jurat c Angiersul nu mai vede nicio uncie de sare pn cnd nu pltete Rhinebeck.
i a pltit? ntreb Rusco, aplecndu-se nerbdtor ctre cellalt.
Ragen cltin din cap.
Vreme de cteva luni, au fcut tot ce le-a stat n puteri ca s se-nfometeze unul pe altul,
i apoi a pltit Ghilda Negustorilor, ca s-i poat transporta marfa nainte de a putrezi n
magazii pe timpul iernii. Rhinebeck e acum suprat pe ei fiindc-au cedat n faa lui Euchor,
dar l-au scos basma curat i caravanele s-au pus din nou n micare, i asta e tot ce
conteaz pentru oricine altcineva n afar de cinii tia doi.
Ar fi nelept s-ai grij cum vorbeti despre duci, chiar i la o asemenea deprtare de ei,
l preveni Rusco.
Cine-o s le spun? ntreb Ragen. Tu? Biatul?
Art ctre Arlen. i rser amndoi.
Iar acum trebuie s-i dau lui Euchor veti despre Podul Peste Fluviu, ceea ce o snruteasc lucrurile, zise Ragen.
Satul de la grania Milnului, spuse Rusco, aflat la nici mcar o zi distan de Angiers.
Am legturi acolo.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 15

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 16

Nu, nu mai ai, rosti apsat cellalt, i amndoi amuir o vreme.


Ajunge cu vetile proaste, vorbi apoi Ragen, trgndu-i sacul pe tejghea.
Rusco l studie cu nencredere.
Asta nu pare s fie sare, spuse, i m-ndoiesc c am o coresponden att de bogat.
Ai ase scrisori, i chiar i o duzin de pachete, rspunse Mesagerul, ntinzndu-i un
teanc de hrtii ndoite. E totul trecut aici, alturi de celelalte scrisori din sac i de pachetele
din cru, care trebuie mprite. I-am dat i Seliei o copie a listei, l avertiz apoi.
De ce mi-a dori eu lista asta sau sacul tu cu coresponden? ntreb Rusco.
Vorbitoarea e ocupat, aa c n-o s poat nici s duc scrisorile, nici s li le citeasc
tuturor celor care nu cunosc literele. Te-a nsrcinat pe tine.
i ce-o s primesc n schimbul orelor petrecute citind pentru steni n loc s-mi vd de
treburile mele?
Satisfacia de a fi fcut o fapt bun ajutndu-i vecinii?
N-am venit n Prul lui Tibbet ca s-mi fac prieteni, pufni Rusco. Sunt negustor, i-i
sunt de mare folos acestei aezri.
Serios? ntreb Ragen.
Al naibii de serios, rspunse Rusco. nainte de-a veni eu aici, nu fceau nimic altceva
dect troc. Rosti cuvntul ca pe o njurtur i scuip pe podea. i adunau roadele muncii i
se strngeau n pia n fiecare zi apte, certndu-se ca s decid ct fasole s dea pentru
un tiulete de porumb sau ct orez trebuie s primeasc dogarul pentru un butoi n care pui
orez. i, dac nu primeai ceea ce-i trebuia n acea zi apte, trebuia s-atepi pn
sptmna urmtoare, sau s umbli din u-n u. Acum vine toat lumea aici, n orice zi, de
cnd rsare soarele i pn apune, i negociaz ca s primeasc-n schimb credite, cu care-i
poate cumpra orice altceva.
Salvatorul localitii, spuse sardonic Ragen. i nu ceri nimic n schimb.
Nimic altceva dect un profit bunior, rnji Rusco.
i de cte ori au vrut stenii s te-atrne treang pentru cte-o neltorie?
Ochii negustorului se ngustar.
Mult prea des, avnd n vedere c jumtate dintre ei nu sunt n stare s numere mai
mult dect le-ajung degetele de la mini, iar cealalt jumtate nu-i pot aduga dect
degetele de la picioare.
Selia zice c, data viitoare cnd o s se-ntmple, o s fii pe cont propriu, l anun
Ragen, cu vocea prietenoas nsprindu-i-se brusc, dac nu-i ndeplineti acum rolul. n
partea cealalt a satului sunt o mulime de oameni care-ndur lucruri mai cumplite dect
citirea unor scrisori.
Rusco se ncrunt, dar lu lista i duse sacul greu n magazie.
De fapt, ct de ru e? ntreb la ntoarcere.
Ru, rspunse Ragen. Douzeci i apte de mori pn acum. i ali civa despre care
nu se tie nimic.
Ziditorule! exclam Rusco, trasnd o glif n aerul din faa lui. Credeam c-i vorba de-o
singur familie, n cel mai ru caz.
Mcar de-ar fi fost aa, spuse Ragen.
Pstrar amndoi tcerea pentru o clip, dup cum se cuvenea, apoi i ridicar n acelai
timp privirea unul ctre cellalt.
Ai sarea pentru anul sta? ntreb Rusco.

Ai orezul ducelui? ntreb Ragen.


L-am pstrat toat iarna, fiindc-ai ntrziat att de mult.
Ochii Mesagerului se ngustar.
Oh, e nc bun! l asigur Rusco, ridicndu-i brusc minile, ca ntr-o implorare. L-am
pstrat astupat bine i uscat, i-n pivnia mea nu-s niciun fel de gngnii!
Trebuie s m conving, i dai seama, zise Ragen.
Firete, firete, ncuviin Rusco. Arlen, adu lampa aia! porunci apoi, fcndu-i semn
biatului s se uite ctre colul tejghelei.
Arlen se grbi s ia felinarul i-i slt partea de deasupra fitilului. l aprinse i cobor la
loc, cu veneraie, capacul de sticl. Pn atunci nu-i mai acordase nimeni atta ncredere
nct s i-l ncredineze. Sticla era mai rece dect i imaginase, dar se nclzi repede, lins
de flacr.
Vino s ne luminezi pivnia! porunci din nou Rusco.
Biatul se strdui s-i in entuziasmul n fru. i dorise ntotdeauna s vad ce se afla
n spatele tejghelei. Se spunea c, dac toat suflarea din Pru i-ar fi adunat tot ce-avea
ntr-un morman, n-ar fi fost pe msura minuniilor din pivnia lui Porcu.
l privi pe Rusco trgnd de un inel din podea i deschiznd o trap imens. Se grbi s se
apropie, temndu-se c btrnul Porcu s-ar fi putut rzgndi. Cobor pe treptele care
scriau, innd felinarul ct mai sus, ca s le lumineze drumul. Pe msur ce nainta,
lumina atinse stivele de lzi i de butoaie ce se nlau din podea pn-n tavan, n iruri
uniforme, care treceau dincolo de marginile zonei luminate. Podeaua era din lemn, ca s-i
mpiedice pe miezingi s se ridice din Miezul Pmntului direct n pivni, dar pe rafturile
fixate de-a lungul pereilor fuseser totui cioplite glife. Btrnul Porcu avea mare grij de
comorile sale.
Stpnul prvliei i cluzi printre stive, aducndu-i lng butoaiele sigilate din spatele
pivniei.
Par neatinse, zise Ragen, inspectnd lemnul. Sttu o clip pe gnduri, apoi alese la
ntmplare. la, spuse, artnd un butoi.
Cu un mrit, Rusco l scoase din rnd. Unii susineau c munca lui era uoar, dar avea
brae la fel de groase ca un brbat care mnuia securea sau coasa. Rupse sigiliul i slt
capacul butoiului, apoi scoase orez n pumni i-l puse ntr-un castron puin adnc, ca s-l
cerceteze Ragen.
Orez bun, din Mlatin, i spuse Mesagerului, i nu se vede nici urm de grgri,
niciun semn de putreziciune. O s se vnd la un pre foarte bun n Miln, mai ales dup atta
timp.
Ragen mormi i ddu din cap, aa c butoiul fu resigilat i se ntoarser sus.
Se certar o vreme, nainte de a cdea de acord asupra numrului de butoaie care valorau
ct sacii grei de sare din cru. n cele din urm, niciunul nu pru ncntat. Dar i
strnser minile, pecetluind nelegerea.
Rusco i strig fetele, apoi ieir afar, unde se afla crua, i ncepur s descarce sarea.
Arlen ncerc s ridice un sac, dar era mult prea greu, aa c se cltin pe picioare i czu,
scpndu-l.
Vezi ce faci! l ocr Dasy, plesnindu-l peste ceaf.
Dac nu-i poi slta, du-te la u! se rsti Catrin.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 17

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 18

Ea inea un sac pe umr i altul sub braul crnos. Arlen se grbi s se ridice i alerg s-i
deschid ua.
Du-te s-l chemi pe Ferd Miller i spune-i c-i pltim cinci ba nu, patru credite pentru
fiecare sac pe care-l macin, i spuse Rusco lui Arlen.
Aproape toat lumea din Pru lucra, ntr-un fel sau altul, pentru Porcu, dar cei din Pia
o fceau ntr-o msur mult mai mare dect oricare alii.
Cinci dac-o pune n butoaie cu orez, ca s se pstreze uscat.
Ferd e plecat n Plc, zise Arlen. Aproape toat lumea e acolo.
Rusco mri, dar nu rspunse. n scurt timp, n cru nu mai rmaser dect cteva lzi
i civa saci n care nu se afla sare. Fetele lui Rusco le aruncau priviri lacome, dar pstrau
tcerea.
O s scoatem orezul din pivni n noaptea asta i-o s-l pstrm n camera din spate
pn cnd o s fii gata s pleci napoi, ctre Miln, spuse Rusco, n timp ce ultimul sac era
dus nuntru.
Mulumesc, zise Ragen.
Atunci negoul ducelui s-a ncheiat? rnji Rusco, cu privirea ndreptndu-i-se brusc,
plin de subnelesuri, ctre obiectele rmase n cru.
Al ducelui, da, rspunse Ragen, tot cu un rnjet.
Arlen sper c aveau s-i mai toarne o bere n timp ce se tocmeau. i dduse o uoar
ameeal, ca atunci cnd era rcit, dar fr tuse, strnuturi i dureri. i plcea senzaia i-i
dorea s-o mai ncerce.
i ajut s care n crcium tot ce mai rmsese, i Catrin aduse o farfurie de sendviuri
cu felii groase de carne. Lui Arlen i se ddu o a doua can cu bere ca s le-ajute s se duc la
vale, iar btrnul Porcu i spuse c, pentru munca lui, primea dou credite, trecute n
catastif.
N-o s le spun prinilor ti, adug, dar, dac le cheltuieti pe bere i te prind, te pun
la treab ca s-mi plteti necazurile pe care-o s mi le fac mama ta.
Arlen ddu din cap cu nflcrare. Nu mai avusese niciodat credite de cheltuit n
prvlie.
Dup prnz, Rusco i Ragen se ntoarser la tejghea i deschiser celelalte lzi aduse de
Mesager. Ochii lui Arlen sticleau la vederea fiecrei comori scoase la lumin. Erau cupoane
de esturi mai fine dect vzuse vreodat, unelte i ace de metal, obiecte din ceramic i
mirodenii exotice. Ba chiar cteva pahare dintr-o sticl strlucitoare, care scnteia.
Porcu nu prea chiar att de impresionat.
Graig a avut marf mai bun anul trecut, spuse el. i dau o sut de credite pentru
toate.
Arlen rmase cu gura cscat. O sut de credite! Ragen putea s cumpere cu ele o
jumtate din Pru!
ns Mesagerul nu se dovedi interesat de ofert. Privirea i se aspri iari i lovi cu palma
n mas. La auzul zgomotului, Dasy i Catrin, care fceau curat, i ridicar privirile.
n Miez cu creditele tale! zbier Ragen. Nu-s un oprlan de-al tu i, dac nu vrei s
afle Ghilda c eti un arlatan, ai grij s nu m mai iei de-acum nainte drept unul dintre ei.
Fr suprare! rse Rusco, lovind aerul cu palmele, ntr-un gest mpciuitor, aa cum i
sttea n obicei. Trebuia s-ncerc nelegi. Aurul mai e i acum pe placul celor din Miln?
ntreb apoi, cu un zmbet viclean.

Aa cum e pe placul tuturor, rspunse Ragen.


Era tot ncruntat, dar furia din glas i dispruse.
Nu i al celor de pe-aici, zise Rusco.
Se duse n spatele draperiei i l auzir scotocind, n timp ce-i ridica vocea, ca s ajung
pn la ei.
Aici, tot ceea ce nu se poate mnca, nu poate fi mbrcat sau folosit ca s trasezi cu el o
glif sau ca s-i lucrezi pmntul nu valoreaz nimic.
Se ntoarse o clip mai trziu cu o pung mare, de pnz, i o puse pe tejghea cu un
zornit.
Oamenii par s fi uitat c aurul pune lumea n micare, continu el, strecurndu-i
mna n pung i scond dou monede galbene masive, pe care le flutur sub nasul lui
Ragen. Copiii morarului foloseau astea drept piese de joc. Piese de joc! Cnd le-am spus c le
dau n schimbul aurului un joc ntreg, cioplit n lemn, din magazia mea din spate, au crezut
c le fac o favoare! Ferd chiar a trecut pe la mine a doua zi, ca s-mi mulumeasc!
Rse din toat inima. Arlen avu senzaia c ar fi trebuit s se simt jignit de rsul acela,
dar nu tia exact de ce. Se jucase de multe ori cu jocul Millerilor i i se prea c valoreaz
mult mai mult dect dou discuri de metal, orict de strlucitoare ar fi fost.
Marfa adus face mai mult de doi sori, zise Ragen, artnd cu capul ctre monede i
apoi ctre pung.
Rusco zmbi.
Nu-i face griji, spuse, dezlegnd punga pe de-a-ntregul.
Cnd pnza se pleoti pe tejghea, n jur se revrsar mai multe monede strlucitoare,
alturi de lnioare, inele i iraguri de pietre scnteietoare. Totul era foarte frumos,
presupuse Arlen, dar fu surprins cnd vzu ochii lui Ragen bulbucndu-se i cptnd un
luciu plin de jind.
Se tocmir din nou, Mesagerul ridicnd pietrele n lumin i mucnd monedele, n timp
ce Rusco pipia esturile i gusta mirodeniile. Pentru Arlen, cruia i se-nvrtea capul din
cauza berii, totul era ntr-o cea. Catrin le punea brbailor pe tejghea can dup can, dar
nu ddeau semne c-ar fi fost la fel de ameii ca el.
Dou sute douzeci de sori de aur, dou luni de argint, colierul i cele trei inele de
argint, spuse n cele din urm Rusco. i nicio stea de-aram mai mult.
Nu e de mirare c-ai ajuns s trieti n locul sta rupt de lume, zise Ragen. Probabil c
te-au izgonit din ora pentru neltorie.
Insultele nu te vor mbogi, ripost Porcu, convins c-l domina pe cellalt.
De data asta, bogiile nu sunt pentru mine, spuse Mesagerul. Dup ce-mi acopr
costurile cltoriei, fiecare stea rmas merge la vduva lui Graig.
Ah, Jenya! exclam Rusco meditativ. Ea scria de obicei pentru necunosctorii slovelor
din Miln, adic i pentru nepotul meu idiot. Ce-o s se-aleag de ea?
Ragen cltin din cap.
Ghilda nu i-a pltit niciun pre al morii, pentru c Graig s-a prpdit acas. i, pentru
c nu e o Mam, i vor fi refuzate multe slujbe.
mi pare ru s-aud asta, zise Rusco.
Graig i-a lsat nite bani, continu Ragen, dei n-a avut niciodat foarte muli, iar
Ghilda o va plti n continuare s scrie. Cu banii din cltoria asta ar trebui s aib de-ajuns

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 19

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 20

s se descurce o vreme. ns e tnr, pn la urm se vor termina, dac nu se mrit iari


sau dac nu gsete o slujb mai bine pltit.
i apoi? ntreb Rusco.
Ragen ridic din umeri.
O s-i fie greu s-i gseasc un alt so, fiindc-a fost deja mritat i n-a izbutit s dea
natere niciunui copil, dar n-o s-ajung Miloag. Eu i fraii mei din Ghild am jurat asta.
Unul dintre noi o va lua ca Servitoare nainte de a se-ntmpla aa ceva.
Rusco cltin din cap.
Totui, s decazi din clasa Negustorilor ntr-a Servitorilor i strecur mna ntr-o
pung mult mai uoar i scoase un inel cu mai multe pietre scnteietoare. Ai grij s-l
primeasc, spuse, ntinzndu-i-l.
ns, cnd i ndrept Ragen mna spre el, l retrase brusc.
Vreau un mesaj de rspuns de la ea, nelegi, adug. Recunosc forma dat de ea
literelor.
Ragen l privi o clip, aa c se grbi s continue:
N-am spus-o ca pe o insult.
Mesagerul zmbi.
Generozitatea ta e mai presus dect insultele, zise, lund inelul. Asta o s-i in de
foame cteva luni.
Da, sigur, rspunse Rusco cu glas aspru, scond n pumn ce mai rmsese n pung, dar
ai grij s nu afle stenii, ca s nu-mi pierd reputaia de arlatan.
Din partea mea, secretul tu e n siguran, rse Ragen.
Ar fi cu putin s ctigi mai mult pentru ea, continu Rusco.
Poftim?
Scrisorile pe care le-avem ar fi trebuit s-ajung la Miln acum ase luni. O s mai stai
pe-aici cteva zile, pn cnd scriem i pn cnd adunm mai multe, i poate ne-ajui s
scriem cteva, iar eu o s te despgubesc pentru asta. N-o s mai fie aur, adug, ca s fie
totul limpede, dar sunt sigur c Jenyei i-ar prinde bine un butoi cu orez sau nite pete
afumat, sau nite carne, tot afumat.
Bineneles c i-ar prinde bine, ncuviin Ragen.
A putea gsi de lucru i pentru Saltimbancul tu, adug Rusco. O s atrag mai muli
spectatori aici, n pia, dect umblnd din ferm-n ferm.
De acord, zise Ragen. i Keerin o s aib nevoie de aur.
Rusco i arunc o privire piezi, i el rse.
Trebuia s-ncerc nelegi! Atunci argint.
Btrnul ddu din cap.
O s cer o lun pentru fiecare spectacol, i din fiecare lun o s pstrez cte o stea i-o
s i le dau lui pe celelalte trei.
Parc spuneai c stenii n-au bani, remarc Ragen.
Cei mai muli n-au, ncuviin Rusco. O s le vnd luni s zicem, pentru cinci credite.
Prin urmare, Rusco Porcu ctig de la ambele pri? ntreb Mesagerul.
Btrnul zmbi.

La ntoarcere, Arlen era entuziasmat. Btrnul Porcu i promisese c-l las s-l vad pe
Saltimbanc gratis dac rspndete vestea despre spectacolul pe care urma s-l dea a doua

zi la amiaz, n Pia, pentru cinci credite sau pentru o lun de argint milnez de persoan.
Nu-i rmnea prea mult timp; prinii si aveau s fie gata de plecare la ora ntoarcerii lui
i a lui Ragen, dar nu se-ndoia c putea rspndi vestea nainte de a-l urca ei n cru.
Povestete-mi despre Oraele Libere, l rug pe Mesager. Cte-ai vzut?
Cinci, rspunse Ragen. Miln, Angiers, Lakton, Rizon i Krasia. S-ar putea s mai fie i
altele de cealalt parte a munilor sau a deertului, dar nu cunosc pe nimeni care s le fi
vzut.
Cum arat? ntreb biatul.
Fortul Angiers, fortreaa pdurii, se afl la sud de Miln, dincolo de Fluviul Despritor.
Angiers trimite lemn n toate celelalte orae. Tot la sud, nc i mai departe, e marele lac,
iar pe suprafaa lui se-ntinde Laktonul.
Lacul e ca un iaz? ntreb Arlen.
Pe lng un iaz, lacul e ceea ce e muntele pe lng un deal, rspunse Ragen, i tcu o
clip, lsndu-l s rumege ideea. Acolo, pe ap, laktonienii sunt la adpost de demonii
focului, ai pietrei i ai lemnului. Reeaua lor de glife i ferete de demonii vntului i nimeni
nu tie mai bine dect ei cum s se apere de demonii apei. Sunt pescari, i miile de oameni
din satele din sud depind de ceea ce prind ei cnd e vorba de hran. La vest de Lakton e
Fortul Rizon, care nu e cu adevrat un fort, de vreme ce peste zidurile lui poi pi, dar
adpostete cele mai mari ferme pe care le-ai vzut vreodat. Fr Rizon, toate celelalte
Orae Libere ar rbda de foame.
i Krasia? ntreb Arlen.
N-am fost n Fortul Krasia dect o singur dat, i rspunse Ragen. Krasianii nu-i
primesc pe strini cu braele deschise, i ca s-ajungi acolo trebuie s traversezi deertul
vreme de cteva sptmni.
Deertul?
Nisipul, i explic Mesagerul. Nimic altceva dect nisip, n toate direciile, pe o
ntindere de muli kilometri. Fr ap i fr mncare n afar de ce ai la tine, i fr nimic
care s te apere de soarele dogoritor.
i acolo triesc oameni?
Oh, da. Krasianii erau cndva chiar mai muli dect milnezii, dar mor pe capete.
De ce? ntreb Arlen.
Pentru c se lupt cu miezingii, rspunse Ragen.
Biatul fcu ochii mari.
E cu putin s te lupi cu miezingii? se mir el.
Te poi lupta cu orice, Arlen, zise Mesagerul. Cnd te lupi cu demonii, problema e c,
de cele mai multe ori, eti nfrnt. Krasianii ucid o parte, dar miezingii se descurc mai bine
dect ei. De la un an la altul, krasianii sunt tot mai puini.
Tata zice c, atunci cnd te iau, miezingii i mnnc sufletul.
Vai! scuip Ragen peste marginea cruei. Astea sunt superstiii prosteti.
Trecuser de un cot al drumului, aflat nu departe de Plc, cnd Arlen vzu ceva care
atrna de copacul din faa lor.
Ce-i aia? ntreb, artnd cu degetul.
Noaptea m-sii, njur Ragen i lovi catrii cu hurile, fcndu-i s-o porneasc la
galop.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 21

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 22

Arlen fu azvrlit n sptarul banchetei i avu nevoie de o clip ca s-i ndrepte spatele.
Apoi se uit la copacul de care se apropiau n vitez.
Unchiule Cholie! strig, vzndu-l pe brbatul care ddea din picioare i trgea cu
degetele de frnghia din jurul gtului su. Ajutor! Ajutor!
Biatul sri din crua n micare, lovind pmntul cu putere, dar se ridic dintr-un salt i
se repezi spre Cholie. Ajunse la brbatul care se zvrcolea, dar unul dintre picioarele
acestuia l izbi peste gur, trntindu-l. Simi gustul sngelui, ns, n mod bizar, nu i
durerea. Se ridic din nou i-l nfc pe Cholie de pulpe, strduindu-se s-l mping n sus,
ca s slbeasc funia, dar el era prea mic de statur, iar unchiul su prea greu i, n plus,
continua s se sufoce i s se zbat.
Ajut-l! strig biatul ctre Ragen. Se nbu! S-l ajute cineva!
i ridic privirea i-l vzu pe Mesager nfcnd o suli din partea din spate a cruei. O
duse peste umr i o azvrli apoi, pierznd mai puin de o clip ca s inteasc, dar nimeri
cu precizie, reteznd frnghia i trntindu-l pe srmanul Cholie peste Arlen. Czur amndoi
n rn.
O clip mai trziu, Ragen era lng ei, trgnd funia din jurul gtului lui Cholie. Ceea ce
nu schimb mare lucru, pentru c brbatul continua s se sufoce i s-i nfig degetele n
gt. Ochii i se bulbucaser att de tare, nct ameninau s-i ias din orbite, iar faa i era
att de roie, nct prea de purpur. O zvrcolire cumplit i smulse lui Arlen un ipt, apoi
Cholie ncremeni.
Ragen l lovi peste piept i-i sufl n gur nghiituri mari de aer, totul fr niciun efect. n
cele din urm, Mesagerul se ddu btut, se ls s cad la pmnt i njur.
Moartea nu-i era strin lui Arlen. Spectrul ei era un vizitator obinuit al Prului lui
Tibbet. Dar s mori din pricina miezingilor sau a unei rceli era una. Asta era cu totul
altceva.
De ce? l ntreb pe Ragen. De ce s-a luptat din greu s supravieuiasc azi-noapte,
numai ca s-i ia viaa acum?
S-a luptat? ntreb Mesagerul. S-a luptat vreunul dintre ei cu adevrat? Sau au fugit i
s-au ascuns?
Eu nu, ncepu biatul.
S te-ascunzi nu e ntotdeauna de-ajuns, Arlen, spuse Ragen. Uneori, cnd te ascunzi, e
ucis ceva din tine i, chiar dac supravieuieti atacului demonilor, nu scapi cu via.
Ce altceva ar fi putut face? Cu un demon nu te poi lupta.
Eu unul a prefera mai degrab s m bat cu un urs, n petera lui, dar lupta cu demonii
e posibil.
Dar spuneai c i ucide pe krasiani, protest Arlen.
Aa e, recunoscu Ragen. Dar ei i ascult inimile. Arlen, tiu c pare o nebunie, dar, n
adncul lor, brbaii i doresc s lupte, ca n povetile din vechime. Vor s-i apere femeile
i copiii, aa cum ar trebui. Dar nu pot, fiindc marile glife s-au pierdut, aa c se ghemuiesc
ca iepurii din cuc, ascunzndu-se ngrozii n noapte. Iar uneori, mai ales cnd i vezi pe
cei dragi murind, ncordarea te frnge i pur i simplu faci poc. Puse o mn pe umrul lui
Arlen.
mi pare ru c-a trebuit s vezi aa ceva, biete. tiu c-n clipa de fa nu prea are
sens
Ba da, zise Arlen, are.

i era adevrat, realiz el. nelegea nevoia de a lupta. n ziua n care i atacase pe Cobie
i pe prietenii lui, nu se ateptase s ctige. Dac se ateptase s se ntmple ceva, atunci
crezuse c-avea s fie btut mai ru dect oricnd. Dar, n clipa n care nfcase bul, nu-i
mai psase. Nu tiuse dect c se sturase s le suporte rutile i-i dorise s le pun
capt ntr-un fel sau altul.
Se simea alinat tiind c nu era singur.
i privi unchiul, care zcea n rn, cu ochii mrii de spaim. ngenunche i, ntinznd
mna, i-i nchise trecndu-i vrfurile degetelor peste pleoapele lui. Cholie nu mai avea de
ce s se team.
Ai ucis vreodat un miezing? l ntreb pe Mesager.
Nu, rspunse Ragen, cltinnd din cap. Dar m-am luptat cu civa. Am cicatrice care-o
dovedesc. Dar am fost ntotdeauna mai interesat s fug sau s-i in departe de altcineva,
dect s omor vreunul.
Arlen se gndi la asta n vreme ce-l nfurau pe Cholie ntr-o prelat i-l puneau n
spatele cruei, pentru a se grbi apoi s se-ntoarc n Plc. Jeph i Silvy i adunaser deja
uneltele i ateptau nerbdtori s plece, dar, la vederea cadavrului, furia strnit de
ntrzierea lui Arlen li se spulber.
Silvy izbucni n plns i se arunc peste fratele ei, dar n-aveau timp de pierdut, dac voiau
s-ajung napoi, la ferm, nainte de cderea nopii. Jeph fu nevoit s-o in n timp ce
Veghetorul Harral desena o glif pe prelat i rostea o rugciune nainte de a-l arunca pe
Cholie pe rug.
Supravieuitorii care nu aveau s rmn n casa lui Brine Cutter erau mprii n grupuri
i luai acas de alii. Jeph i Silvy se oferiser s ajute dou femei. Norine Cutter avea peste
cincizeci de veri. i murise brbatul cu ceva ani n urm i i pierduse fiica i ginerele n
timpul atacului. i Marea Bales era btrn, avea aproape patruzeci de ani. Soul ei
rmsese afar cnd trseser la sori, hotrnd astfel cine s intre n pivni. Ca i Silvy,
stteau amndou n partea din spate a cruei, grbovite, privindu-i genunchii. Arlen i
flutur mna ctre Ragen, n semn de rmas-bun, n timp ce tatl lui pocnea din bici.
Plcul de lng Pdure disprea din vedere cnd biatul i ddu seama c nu-i spusese
nimnui s mearg s-l vad pe Saltimbanc.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 23

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 24

2.
Dac ai fi fost tu
319 D
nainte de venirea miezingilor, avur timp numai pentru adpostirea cruei i pentru
verificarea glifelor. Silvy nu mai avea destul putere ca s gteasc, aa c luar o mas
rece, mestecnd cu prea puin entuziasm pine, brnz i crnai. Ivii la scurt timp dup
apusul soarelui, demonii puser la ncercare glifele i Norine ip de fiecare dat cnd
izbucni magia, respingndu-i. Marea nu se atinsese de mncare. Sttea pe patul ei, cu
braele strns nfurate n jurul genunchilor, legnndu-se nainte i napoi i scncind ori

de cte ori rbufnea vraja. Silvy spl farfuriile, dar nu mai iei din buctrie, i Arlen o
auzi plngnd.
ncerc s se duc la ea, dar Jeph l prinse de bra.
Vino s stm de vorb, Arlen, i spuse.
Se duser n mica ncpere care adpostea patul biatului, colecia lui de pietre netede
adunate din pru i toate penele i oasele lui. Jeph alese una dintre acestea, o pan n
culori strlucitoare, lung de vreo douzeci i cinci de centimetri, i i plimb degetele
peste ea n timp ce vorbea, fr s-l priveasc pe Arlen n ochi.
Biatul tia ce nsemna asta. Cnd nu se uita la el, tatl lui era stnjenit de subiectul
despre care discutau.
Ceea ce ai vzut pe drum, cnd te ntorceai cu Mesagerul, ncepu el.
Ragen mi-a explicat, l ntrerupse Arlen. Unchiul Cholie era deja mort, numai c n-a
tiut-o imediat. Uneori oamenii supravieuiesc n timpul atacului, dar mor pe urm oricum.
Jeph se ncrunt.
Nu sunt cuvintele pe care le-a fi folosit eu, zise. Dar cred e destul de adevrat. Cholie
A fost la, ncheie Arlen.
Jeph l privi cu surprindere.
Ce te face s spui asta?
S-a ascuns n pivni fiindc i-a fost fric de moarte i i-a luat zilele fiindc i-a fost
fric de via, rspunse biatul. Mai bine-ar fi luat o secure i-ar fi murit luptnd.
Nu vreau s-aud astfel de vorbe, zise Jeph. Cu demonii nu te poi lupta, Arlen. Nimeni nu
poate. Nu ctigi nimic dac te lai ucis.
Biatul cltin din cap.
Sunt ca nite btui, spuse. Ne atac fiindc suntem prea speriai ca s ripostm. Dup
ce i-am pocnit pe Cobie i pe ceilali cu bul la, nu m-au mai scit niciodat.
Cobie nu e un demon al pietrei, zise Jeph. Pe tia nu-i sperie niciun b.
Trebuie s existe o cale, insist Arlen. Oamenii o fceau pe vremuri. O spun toate
povetile de demult.
Povetile spun c existau glife magice, cu care s lupi. Glifele de lupt s-au pierdut.
Ragen susine c, n unele locuri, oamenii nc se mai lupt cu demonii. Spune c e
posibil.
Va trebui s stau de vorb cu Mesagerul sta, bodogni Jeph. Nu se cade s-i bage
astfel de idei n cap.
De ce nu? Poate c nopii trecute i-ar fi supravieuit mai muli oameni dac toi brbaii
ar fi luat securi i sulie
Ar fi fost la fel de mori, ncheie Jeph. Exist alte moduri n care te poi apra i-i poi
apra familia, Arlen. Cu nelepciune. Cu pruden. Cu umilin. S pori o lupt pe care n-o
poi ctiga nu e o dovad de curaj. Cine-ar mai avea grij de femei i de copii dac toi
brbaii s-ar lsa omori ncercnd s ucid ce nu poate fi ucis? continu el. Cine-ar mai
tia lemnul, pentru a construi case? Cine-ar mai vna, cine-ar mai duce turmele la pscut,
cine-ar mai ara, cine-ar mai tia vitele? Cine-ar mai nsmna femeile cu copii? Dac mor
toi brbaii, miezingii nving.
Demonii au nvins deja, murmur el. Tu spui mereu c satul e tot mai mic n fiecare an.
Btuii se-ntorc mereu cnd nu ripostezi. i ridic privirea spre tatl su. Nu simi
niciodat asta? Nu vrei niciodat s lupi?

Bineneles c vreau, Arlen, rspunse Jeph. Dar nu fr motiv. Cnd conteaz, cnd
conteaz cu adevrat, toi brbaii vor s lupte. Animalele fug cnd pot i lupt cnd trebuie,
iar oamenii sunt asemenea lor. Dar aceast stare de spirit nu trebuie s se manifeste dect
atunci cnd e necesar. Dar, adug el, dac acolo, afar, printre miezingi, ai fi fost tu, sau
mama ta, m-a fi luptat ca un nebun nainte de a-i lsa s se-apropie de voi. nelegi care e
diferena?
Arlen ddu din cap.
Cred c da.
Bun biat, zise Jeph, strngndu-l de umr.

n noaptea aceea, visele lui Arlen se umplur de imaginile unor muni att de nali nct
atingeau cerul i ale unor iazuri att de ntinse nct pe suprafaa lor puteai aeza un ora
ntreg. Vzu nisip galben ntinzndu-se pn unde ajungea cu privirea i fortree aprate
de ziduri ascunse printre copaci.
Dar privi totul prin dou picioare care i se legnau ncet n faa ochilor. Se uit n sus i-i
vzu propria fa nvineindu-se n la.
Se trezi cu o tresrire, n patul umed de sudoare. Era nc ntuneric, dar o lumin firav
se nfiripa la orizont, acolo unde cerul indigo cpta o nuan de rou. i aprinse mucul de
lumnare i-i puse salopeta, apoi intr, mpleticindu-se, n camera comun. Gsi o coaj de
pine pe care s-o mestece n timp ce ducea lng u coul de ou i cofele pentru lapte.
Te-ai trezit devreme, spuse o voce n spatele lui.
Se ntoarse tresrind i o vzu pe Norine fixndu-l cu privirea. Marea era nc n patul ei,
dar se zvrcolea n somn.
Zilele nu se lungesc n vreme ce dormi, rspunse el.
Norine ddu din cap.
Aa spunea i brbatul meu, ncuviin ea. Lucrtorii pmntului i tietorii de lemne
nu pot munci la lumina lumnrii, ca pieenii, zicea el.
Am multe de fcut, i explic Arlen, trgnd cu ochiul prin crpturile oblonului ca s
vad ct mai avea de ateptat nainte de a putea s treac dincolo de glife. Saltimbancul ar
trebui s dea un spectacol cnd soarele ajunge sus.
Firete, l aprob Norine. Cnd eram de vrsta ta, Saltimbancul era, i pentru mine, cel
mai important lucru din lume. O s te-ajut s-i faci treburile.
Nu e nevoie. Tata zice c-ar trebui s te odihneti.
Femeia cltin din cap.
Odihna mi-aduce n minte lucruri spre care e mai bine s nu-mi ndrept gndurile, zise
ea. Dac-o s stau la voi, ar trebui s-mi ctig traiul. Dup ce-am tiat lemne n Plc, ct de
greu o s-mi fie s dau zoaie porcilor i s plantez porumb?
Arlen ridic din umeri i-i ntinse coul pentru ou.
Cu ajutorul ei, treaba mergea repede. Norine nva cu iueal, iar munca trudnic i
ridicatul poverilor grele nu-i erau strine. Cnd din cas se rspndi mirosul de ou i de
unc, hrniser toate animalele, adunaser toate oule i mulseser toate vacile.
Nu te mai foi pe banchet, i spuse Silvy lui Arlen n timpul mesei.
Tnrul Arlen e nerbdtor s-l vad pe Saltimbanc, i ntiin Norine.
Poate mine, zise Jeph, i biatului i czu falca.
Ce?! strig el. Dar

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 25

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 26

Fr niciun dar, l ntrerupse Jeph. Ieri au rmas o mulime de treburi nefcute i i-am
promis Seliei c-n dup-amiaza asta m duc n Plc, s dau o mn de ajutor.
Arlen i mpinse farfuria ntr-o parte i o porni cu pai apsai spre camera sa.
Las biatul s se duc, spuse Norine dup plecarea lui. Aici o s v-ajutm eu i Marea.
Auzindu-i numele, cealalt femeie i ridic privirea, dar rencepu imediat s se joace cu
mncarea din faa ei.
Arlen a avut ieri o zi grea, zise Silvy. i muc buza. Cu toi am avut. Las Saltimbancul
s-i pun un zmbet pe fa. Cu siguran n-are de fcut nimic care s nu poat atepta.
Jeph ddu din cap o clip mai trziu, ncuviinnd.
Arlen! strig el. i ntreb, dup ce biatul i art faa posomort: Ct cere btrnul
Porcu ca s-l vezi pe Saltimbanc?
Nimic, se grbi biatul s rspund, nevrnd s-i dea tatlui su vreun motiv s refuze.
M primete n contul ajutorului pe care i l-am dat la descrcarea cruei Mesagerului.
Nu spunea adevrul adevrat, i erau mari anse ca Porcu s fie suprat fiindc el uitase
s-anune oamenii, dar, poate, dac rspndea vestea pe drum, reuea s adune destul lume
ca s fie de-ajuns pentru cele dou credite ale lui.
Imediat dup sosirea Mesagerului, btrnul Porcu e ntotdeauna generos, coment
Norine.
Aa i trebuie, dup ct ne jumulete n timpul iernii, rspunse Silvy.
Bine, Arlen, poi s te duci, zise Jeph. Ne-ntlnim apoi n Plc.

n Piaa Satului ajungeai cam n dou ore, dac mergeai pe potec, nimic mai mult dect o
fie de pmnt bttorit de crue, pstrat curat de Jeph i de ali civa localnici, i se
ntindea pn la podul de peste cea mai puin adnc parte a Prului. Agil i iute n micri,
Arlen putea njumti timpul srind din piatr n piatr alunecoas, ieit deasupra apei.
n ziua aceea avea mai mult ca niciodat nevoie s ctige timp, ca s se poat opri din loc
n loc. Alerg de-a lungul malului noroios cu o vitez periculoas, ocolind rdcinile i tufele
neltoare cu paii siguri ai cuiva care btuse acelai drum de nenumrate ori.
Iei din pdure ori de cte ori ajunse n preajma vreunei ferme, dar nu gsi pe nimeni.
Toat lumea era fie la cmp, fie napoi, n Plc, oferindu-i ajutorul.
Cnd se vzu la Copca de Pescuit, soarele era aproape sus. O parte dintre pescari ieiser
cu brcile pe micul iaz, dar Arlen se gndi c n-avea rost s strige la ei. n rest, i Copca era
pustie.
Cnd ajunse n Piaa Satului, biatul era posomort. Poate c Porcu o fi prut mai
cumsecade dect de obicei cu o zi nainte, dar Arlen tia cum se purta cnd l fcea cineva
s-i piard din profituri. Era imposibil s-l lase s-l vad pe Saltimbanc numai pentru dou
credite. Avea s fie norocos dac negustorul nu punea bul pe spinarea lui.
Dar, cnd ajunse n pia, gsi acolo peste trei sute de oameni, adunai din toate prile
Prului. Erau pescari, i mltinari, i mogginari, i culegtori. Fr s-i mai pun la
socoteal i pe locuitorii din sat, pieeni, croitori, morari, brutari i tot restul. Din Straja de
Vest nu venise nimeni, firete. Acolo oamenii se fereau de Saltimbanci.
Arlen, biatul meu! strig Porcu cnd l vzu apropiindu-se. i-am pstrat un loc n fa,
iar desear o s pleci acas c-un sac de sare. Bine lucrat!
Arlen l privi nencreztor, pn cnd l zri, alturi de el, pe Mesager, care-i fcu cu
ochiul.

Mulumesc, i spuse acestuia cnd Porcu se ndeprt ca s treac n catastif sosirea


unui nou spectator.
Dasy i Catrin vindeau mncare i bere pentru spectacol.
Oamenii merit s se distreze, spuse Ragen cu o ridicare din umeri. Dar s-ar prea c
nu fr a lmuri mai nti lucrurile cu Veghetorul vostru.
Art ctre Keerin, adncit ntr-o conversaie cu Harral.
S nu-i bagi n cap turmei mele niciuna dintre prostiile alea despre Npast, spuse
Harral, mpungndu-l zdravn pe Keerin cu degetul n piept.
Cntrea de dou ori ct Saltimbancul i n-avea pic de grsime pe trup.
Prostii? ntreb Keerin plind. n Miln, Veghetorii pun n treang orice Saltimbanc care
nu pomenete despre Npast!
Nu-mi pas ce fac ei n Oraele Libere, zise Harral. Aici sunt oameni cumsecade, i-o
duc destul de greu i fr s le spui tu c sufer fiindc nu-s destul de credincioi!
Ce? ncepu Arlen, dar Keerin ntrerupse discuia plecnd spre centrul Pieei.
Ai face bine s-i gseti repede un loc, l sftui Ragen.

Aa cum promisese Porcu, Arlen primi un loc n fa, n partea rezervat de obicei copiilor
mici. Ceilali l priveau cu invidie i se simi cu mult deasupra tuturor. I se ntmpla foarte
rar s-l invidieze cineva.
nalt ca orice milnez, Saltimbancul era mbrcat ntr-o amestectur de petice n culori
strlucitoare care preau furate din lada cu resturi a unui vopsitor. Avea un cioc subire, de
aceeai culoare a morcovului ca i prul su, dar mustaa nu i se ntlnea nicidecum cu
adevrat cu barba i ansamblul lsa impresia c o splare bun l-ar fi putut ndeprta. Toi
cei de fa, dar mai ales femeile, se minunau de culoarea strlucitoare a prului lui i de
ochii lui verzi.
n timp ce oamenii continuau s-i ocupe locurile, Keerin umbla ncoace i ncolo,
jonglnd cu bilele lui de lemn colorat, spunnd glume, nclzind atmosfera. Cnd Porcu ddu
semnalul, i lu scripca i ncepu s cnte, acompaniindu-i vocea puternic, nalt.
Oamenii btur din palme n ritmul cntecelor pe care nu le tiau, dar, ori de cte ori cnt
cte unul cunoscut n Pru, i nlar cu toii glasurile, acoperindu-l pe al lui, i el nu
pru s se sinchiseasc. Nici lui Arlen nu-i ps; cnta la fel de tare ca toi ceilali.
Dup muzic urmar acrobaiile i trucurile magice. n timpul spectacolului, Keerin fcu
cteva glume despre brbaii nsurai, strnind rsetele stridente ale femeilor n timp ce
brbaii se ncruntau, i alte cteva despre neveste, la care brbaii hohotir lovindu-se cu
palmele peste coapse, pe cnd femeile aruncau priviri suprate.
n cele din urm, Saltimbancul se opri i-i ridic minile, cerndu-le tuturor s tac. Din
mulime se nl un murmur, i prinii i nghiontir copiii mai mici ca s se duc mai n
fa, fiindc voiau ca acetia s nu scape nimic din tot ce-avea s urmeze. Micua Jessi
Boggin, de numai cinci ani, se sui chiar n poala lui Arlen, ca s vad mai bine. Cu cteva
sptmni n urm, biatul i dduse familiei ei nite celui de la una dintre celele lui
Jeph, i de-atunci fetia se aga de el ori de cte ori se afla prin apropiere. Biatul o lu n
brae n timp ce Keerin ncepea Povestea ntoarcerii, cu vocea lui nalt scznd pn la o
invocare pe ton profund, tuntor, care ptrunse n mulime pn departe.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 27

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 28

Lumea n-a fost ntotdeauna aa cum o vedei, le spuse Saltimbancul copiilor. Oh, nu. A
existat o vreme n care oamenii triau n echilibru cu demonii. Acei ani timpurii sunt numii
Epoca Ignoranei. tie cineva de ce?
i roti privirea, cuprinzndu-i pe copiii din primele rnduri, i civa ridicar minile.
Pentru c nu existau glifele? ntreb o feti, dup ce artase Keerin cu degetul ctre ea.
ntocmai! rspunse Saltimbancul, fcnd o tumb care le smulse copiilor strigte de
ncntare, Epoca Ignoranei a fost un timp nspimnttor pentru noi, dar atunci nu existau
att de muli demoni i nu puteau s ucid pe toat lumea. ntr-un mod foarte asemntor
cu ceea ce se ntmpl astzi, oamenii construiau ce puteau n timpul zilei, iar demonii le
distrugeau munca n fiecare noapte.
Pe cnd luptam ca s supravieuim, continu Keerin, ne-am adaptat, nvnd cum s
ascundem de demoni hrana i animalele, i cum s ne ferim de ei. Se uit n jur ca i cum ar
fi fost ngrozit, apoi alerg s se ascund n spatele unui copil. Triam n gropi din pmnt,
ca s nu ne poat gsi.
Ca iepuraii? ntreb Jessi rznd.
Chiar aa! strig Keerin, ducndu-i cte un deget zvcnitor n spatele fiecrei urechi, i
ncepu s opie de colo-colo, ncreind din nas. Am trit n orice fel am putut, pn cnd am
descoperit scrisul. Pe urm n-a mai durat mult pn cnd am aflat c unele scrieri i ineau
pe miezingi la distan. Ce scrieri erau acelea? ntreb, cu mna plnie la ureche.
Glifele! strig toat lumea ntr-un glas.
Corect! Saltimbancul i felicit mimnd un bobrnac. Cu glifele, ne puteam feri de
demoni, i am exersat, mbuntindu-le continuu. Au fost descoperite tot mai multe, pn
cnd cineva i-a dat seama c puteau face mai mult dect s in demonii la distan. i
puteau vtma.
Copiii scoaser un ipt nbuit i, cu toate c vzuse acelai spectacol an de an, de cnd
i aducea aminte, Arlen se pomeni inndu-i rsuflarea. Ce n-ar fi dat pentru o astfel de
glif!
Asta nu le-a picat bine demonilor, continu Keerin cu un rnjet. Erau obinuii s ne
vad fugind i ascunzndu-ne i, cnd ne-am ntors ctre ei i i-am atacat, au ripostat. Cu
for. Aa a nceput Primul Rzboi cu Demonii i, odat cu el, a doua epoc, Epoca Izbvirii.
Izbvitorul era un brbat mputernicit de Ziditor s ne conduc armatele i, cu el n frunte,
ctigam!
i avnt braele n aer, cu pumnii strni, i copiii ovaionar. Era molipsitor, iar Arlen
o gdil vesel pe Jessi.
Pe msur ce ne-am mbuntit magia i tactica, adug Keerin, oamenii au nceput s
triasc mai mult, i numrul nostru a crescut. Ni s-au mrit armatele, cu toate c demonii
se mpuinau. Exista sperana c miezingii aveau s fie nimicii, o dat pentru totdeauna.
Aici, Saltimbancul fcu o pauz i faa lui cpt o expresie serioas.
Apoi, continu el, fr niciun avertisment, demonii i-au ncetat apariiile. n toat
istoria omenirii nu mai trecuse niciodat vreo noapte n care s nu vin miezingii. Iar acum
nopile se scurgeau una dup alta, fr niciun semn din partea lor, i noi eram nedumerii.
Se scrpin n cretet, prefcndu-se derutat. Muli credeau c demonii nregistraser
pierderi prea mari n rzboi i c de aceea renunaser la lupt, ghemuindu-se nspimntai
n Miezul Pmntului.

Se ndeprt de public i se strnse ghem, ssind ca o pisic i tremurnd ca i cum ar fi


fost ngrozit. O parte dintre copii intrar n joc, mrind amenintori ctre el. Pe urm,
Keerin i relu povestea.
Izbvitorul, care vzuse demonii luptndu-se nenfricai n fiecare noapte, se ndoia de
asta, dar, dup ce au trecut luni de-a rndul fr niciun semn de via din partea creaturilor,
armatele au nceput s se mprtie. Oamenii s-au bucurat de victoria lor asupra miezingilor
vreme de mai muli ani, continu Saltimbancul, lundu-i scripca, la care cnt un cntec
sprinar, dansnd n ritmul lui. Dar, pe msur ce anii acetia se duceau unul dup altul,
fr apariia dumanului comun, fria oamenilor a slbit, apoi a disprut. Am ajuns, pentru
ntia oar, s luptm unii mpotriva altora. Vocea Saltimbancului deveni amenintoare. A
izbucnit rzboiul, i ambele pri l-au chemat pe Izbvitor s le conduc, dar el s-a rstit la
toi: N-o s lupt mpotriva oamenilor atta vreme ct n Miez mai rmne fie i numai un
singur demon! i le-a-ntors spatele i a prsit inutul, n vreme ce armatele mrluiau
una mpotriva alteia i pmntul cdea prad haosului.
n urma acelor rzboaie violente au luat fiin naiuni puternice, zise Keerin, i cntecul
lui deveni nltor, i oamenii s-au rspndit pretutindeni, ocupnd ntreaga lume. Epoca
Izbvirii a ajuns la sfrit i a nceput Epoca tiinei.
Aceasta a fost cea mai mrea dintre toate, dar n mreia ei s-a adpostit cea mai
cumplit dintre greelile noastre. mi poate spune cineva care-a fost?
Copiii mai mari tiau, dar Kevin le fcu semn s tac i s-i lase pe cei mai mici s
rspund.
Am uitat magia, zise Gim Cutter, tergndu-i nasul cu dosul minii.
Ai dreptate! trmbi Saltimbancul, pocnind din degete. Au nvat o grmad de lucruri
despre mersul lumii, despre medicin i despre maini, dar am dat uitrii magia i, cu att
mai ru, am uitat de miezingi. Dup trei mii de ani, nimeni nu mai credea c existaser
vreodat.
De aceea, continu el cu un aer sinistru, am fost luai prin surprindere cnd s-au ntors.
Demonii se nmuliser de-a lungul veacurilor, n vreme ce lumea i uitase. i apoi, acum
trei sute de ani, s-au nlat ntr-o noapte din Miez, ntr-un numr extraordinar de mare,
dornici s-o cucereasc.
n acea prim noapte au fost nimicite orae ntregi, n timp ce demonii i celebrau
rentoarcerea. Oamenii au ripostat, dar grandioasele lor arme din Epoca tiinei erau o
aprare mult prea slab n faa miezingilor. Epoca tiinei s-a ncheiat, fiind nlocuit de
Epoca Distrugerii.
ncepuse al Doilea Rzboi cu Demonii.
Arlen vzu noaptea aceea cu ochii minii, vzu oraele arznd n timp ce oamenii fugeau
ngrozii, numai ca s fie atacai cu ferocitate de miezingii la pnd. Vzu brbai
sacrificndu-se ca s le dea timp familiilor lor s scape cu fuga, vzu mame primind lovitura
ghearelor ndreptate ctre copiii lor. i, mai presus de toate, i vzu pe miezingi dansnd,
opind cu o bucurie slbatic, cu snge picurndu-le de pe dini i de pe gheare.
Keerin naint, n timp ce copiii se retrgeau, speriai.
Rzboiul a durat mai muli ani, i oamenii au fost mcelrii clip de clip. Fr
Izbvitor, care s-i conduc, nu se puteau msura cu miezingii. De marile naiuni s-a ales
praful peste noapte, iar cunotinele adunate n Epoca tiinei au ars n timpul petrecerilor
demonilor focului.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 29

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 30

Erudiii au cutat cu disperare rspunsuri n ruinele bibliotecilor. Vechea tiin nu le-a


fost de niciun folos, dar au gsit n sfrit salvarea n povetile considerate cndva fantezii
i superstiii. Oamenii au nceput s deseneze n rn simboluri stngace, mpiedicnd
miezingii s se apropie. Glifele strvechi nc mai aveau putere, dar minile tremurtoare
care le trasau fceau adesea greeli, pe care le plteau scump.
Cei care reueau s supravieuiasc adunau n jurul lor oameni pe care-i aprau n timpul
nopilor lungi. Aceti oameni au devenit primii Glifari, cum se numesc cei care ne apr i-n
ziua de azi. Saltimbancul ntinse un deget spre mulime. Aa c, data viitoare cnd vedei un
Glifar, mulumii-i, fiindc i datorai viaa.
Arlen nu mai auzise niciodat aceast versiune a povetii. Glifari? n Prul lui Tibbet,
toat lumea nva s traseze glife imediat ce ajungea la vrsta cnd poi desena cu un b.
Muli nu aveau talent pentru aa ceva, dar Arlen nu putea s-i imagineze c exista cineva
care s nu-nvee pe-ndelete semnele eseniale pentru respingerea demonilor focului, ai
pietrei, ai smrcurilor, ai apei, ai vntului i ai lemnului.
Aa c acum stm, n siguran, nconjurai de glifele noastre, zise Keerin, lsndu-i pe
demoni s se distreze n afara lor. Mesagerii, i aici art ctre Ragen, cei mai curajoi
dintre oameni, merg din ora n ora n folosul nostru, aducnd veti, escortnd cltori i
transportnd mrfuri.
Se ndrept ntr-o parte i ntr-alta, privind cu hotrre n ochii nfricoai ai copiilor.
Dar noi suntem puternici, spuse. Nu-i aa?
Copiii ddur din cap, cu ochii nc mrii de spaim.
Ce-ai spus? ntreb el, ducndu-i mna plnie la ureche.
Aa e! strig mulimea.
Cnd va reveni Izbvitorul, vom fi pregtii? Demonii vor nva s ne tie din nou de
fric?
Da! tun mulimea.
Ei nu v pot auzi! strig Saltimbancul.
Da! urlar oamenii, lovind cu pumnii n aer.
Arlen lovea mai tare dect toi, iar Jessi l imita pocnind vzduhul i zbiernd de parc ar
fi fost ea nsi un demon. Saltimbancul fcu o plecciune i, dup ce amui mulimea, i lu
scripca i le ddu tonul unui alt cntec.

Aa cum i se promisese, Arlen plec din Piaa Satului cu un sac cu sare. ndeajuns pentru
dou sptmni, chiar i avndu-le de hrnit pe Norine i pe Marea. nc nu fusese
mcinat, dar biatul tia c prinii lui aveau s se bucure s-o macine ei nii n loc s-i
plteasc lui Porcu n plus pentru acest serviciu. Mai toat lumea ar fi preferat ntr-adevr
aa ceva, dar negustorul nu le ddea de ales, fiindc mcina sarea imediat ce-o primea i
ncasa plata suplimentar.
Arlen mergea ctre Plc cu pai vioi. i pierdu buna dispoziie abia dup ce trecu de
copacul de care se spnzurase Cholie. Se gndi din nou la tot ce spusese Ragen despre lupta
mpotriva miezingilor, dar i la tot ce zisese tatl lui despre pruden.
i ajunse la concluzia c Jeph avea probabil dreptate. Ascunde-te cnd poi i lupt cnd
trebuie. Pn i Ragen prea s fie de acord cu o asemenea filosofie. Dar Arlen nu putea
scpa de senzaia c oamenii erau vtmai i cnd se ascundeau, n moduri pe care nu
puteau s le vad.

i ntlni tatl n Plc i se alese c-o palm aprobatoare pe spate cnd i art ce
ctigase. i petrecu restul dup-amiezii alergnd ncoace i ncolo, ca s ajute la
reconstruire. nc o cas fusese deja reparat i urma s-i primeasc glifele pn la
cderea nopii. Peste cteva sptmni, Plcul avea s fie pe deplin recldit, ceea ce era n
interesul tuturor, dac voiau destul lemn ca s le-ajung toat iarna.
I-am promis Seliei c-o s vin aici n urmtoarele zile, spuse Jeph n dup-amiaza aceea,
cnd i adunau lucrurile n cru. n lipsa mea, tu o s fii brbatul de la ferm. Va trebui s
verifici stlpii glifai i s preti ogoarele. Am vzut c-n dimineaa asta i-ai artat
Norinei care sunt treburile tale. Ea se poate ocupa de tot ce e de fcut n curte, iar Marea o
poate ajuta pe mama ta n cas.
Bine, zise Arlen.
Pritul ogoarelor i verificarea stlpilor erau treburi grele, dar se simea mndru de
ncrederea acordat.
Contez pe tine, Arlen, zise Jeph.
N-o s te dezamgesc, fgdui biatul.

Urmtoarele zile se scurser fr s se-ntmple mare lucru. Silvy mai plngea din cnd n
cnd, dar avea multe de fcut i nu se vicrea niciodat fiindc trebuia s hrneasc dou
guri n plus. Norine lu animalele n grij ct se putea de firesc, i pn i Marea ncepu s
ias puin cte puin din carapace, dnd ajutor la mturat i la gtit i lucrnd dup cin la
rzboiul de esut. Ajunse curnd s munceasc i n curte, ea i Norine fcnd cu schimbul.
Cele dou femei preau hotrte s duc la bun sfrit treburile care le reveneau, cu toate c
i feele lor se umpleau de durere i de nostalgie ori de cte ori fceau cte o pauz.
Pritul umplu minile lui Arlen de bici, iar spatele i umerii l dureau la sfritul
fiecrei zile, dar nu se plngea. Dintre noile sale responsabiliti, singura care-i plcea era
lucrul la stlpii glifai. Biatului i plcuse ntotdeauna s deseneze glife i, la vrsta cnd
ali copii abia ncepeau s deprind arta trasrii simbolurilor elementare, el o stpnea
deja, iar pe cele mult mai complicate le nvase la scurt timp dup aceea. Jeph nici mcar
nu i le mai verifica. Arlen avea mna mai sigur dect a tatlui su. Trasarea glifelor nu era
totuna cu atacarea demonilor cu o suli, dar lupta mpotriva lor n felul ei.
Jeph se ntorcea n fiecare zi la apusul soarelui i se spla cu apa scoas de Silvy pentru el
din fntn. Arlen le ajuta pe Norine i pe Marea s-nchid animalele i se aezau cu toii la
mas.
n cea de a cincea zi, ctre sfritul dup-amiezii se strni un vnt care nl n curte
fuioare jucue de praf i deschise ua grajdului, legnnd-o n ni. Arlen simi mirosul
ploii care se apropia i, ca o confirmare, cerul prinse s se ntunece. Sper c i Jeph vzuse
semnele i c avea fie s se-ntoarc mai devreme, fie s rmn n Plc. Norii negri anunau
c ntunericul avea s coboare mai devreme, iar asta nsemna uneori o apariie mai grabnic
a miezingilor, nainte de a apune soarele pe de-a-ntregul.
Arlen i ntrerupse munca la cmp i veni s le-ajute pe femei s mne animalele speriate
napoi, n grajd. i Silvy ieise din cas, s-nchid uile pivniei i s se-asigure c stlpii
glifai din jurul arcurilor folosite n timpul zilei erau bine fixai. Cnd apru crua lui Jeph,
nu le mai rmsese mult timp. Cerul se nnegura cu repeziciune i lumina soarelui deja nu
mai cdea direct asupra lor. Miezingii i puteau face apariia n orice clip.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 31

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 32

N-avem timp pentru deshmat, zise Jeph, pocnind din bici ca s-o mne pe Missy mai
repede ctre grajd. O deshmm diminea. Intrai cu toii n cas, imediat!
Silvy i celelalte femei se supuser, ndreptndu-se spre u.
Avem timp, dac ne grbim, strig Arlen, ca s-acopere mugetul vntului, alergnd n
urma tatlui su.
Missy avea s fie n toane rele zile la rnd dac-o lsau nhmat toat noaptea.
Jeph cltin din cap.
E deja prea ntuneric. O noapte n ham n-o s-o ucid.
Atunci nchide-m pe mine n grajd, zise biatul. O s-o desham i-o s-atept s treac
furtuna lng animale.
F ce i se spune, Arlen, ip Jeph.
Sri din cru i-i nfc fiul de bra, pe jumtate trndu-l afar din grajd.
nchiser amndoi uile i traser zvorul n timp ce un fulger spinteca bolta cerului.
Glifele pictate pe ui se lfir o clip n lumin, aducndu-le aminte de ceea ce urma. Un iz
promitor de ploaie impregna aerul.
O luar la fug spre cas, privind cu mare atenie pmntul din faa lor n cutarea pclei
care vestea nlarea. Pentru moment, drumul era liber. Marea le inea ua deschis, i se
repezir nuntru chiar n clipa n care primele picturi mari de ploaie rscoleau praful din
curte.
Marea tocmai nchidea ua cnd de afar se auzi un urlet. Toat lumea nlemni.
Cinele! ip ea, ducndu-i minile la gur. L-am lsat legat de gard!
Las-l acolo, zise Jeph. nchide ua.
Ce? strig Arlen, nevenindu-i s cread.
Se rsuci s-i nfrunte tatl.
Drumul e nc liber! exclam Marea, i se npusti afar.
Marea, nu! url Silvy, alergnd dup ea.
i biatul fugi pe urmele lor, dar nu ajunse nainte de a-l prinde Jeph de bretelele
salopetei, smucindu-l spre el.
Rmi nuntru, i porunci, ndreptndu-se ctre u.
Arlen ddu o clip napoi, mpleticindu-se, apoi se repezi din nou nainte. Jeph i Norine
erau pe verand, dar stteau n interiorul liniei glifelor exterioare. Cnd li se altur Arlen,
cinele intr n cas gonind pe lng el, cu sfoara nc atrnndu-i de gt.
n curte, vntul urla, preschimbnd picturile de ploaie n insecte neptoare. Le vzu pe
Marea i pe mama lui fugind napoi, ctre cas, tocmai cnd demonii ncepeau s se nale.
Ca ntotdeauna, aprur mai nti cei ai focului, cu formele lor pcloase prelingndu-se din
pmnt. Fiind cei mai mici dintre miezingi, i adunau trupurile ghemuii n patru labe, abia
atingnd o nlime de patruzeci i cinci de centimetri n dreptul umerilor. Ochii, nrile i
gurile lor aveau o strlucire fumegtoare.
Fugi, Silvy! strig Jeph. Fugi!
Se prea c-aveau s-ajung cu bine la adpost, dar Marea se mpiedic i czu. Silvy se
ntoarse s-o ajute, i n clipa aceea se solidific primul miezing. Arlen ddu s fug ctre
mama lui, dar mna Norinei i se nclet cu putere de bra, intuindu-l locului.
Nu fi idiot, uier femeia.
Ridic-te! porunci Silvy, smucind-o pe Marea de bra.
Glezna mea! ip femeia. Nu pot. Pleac fr mine!

S fiu a nopii dac plec! mri Silvy. Jeph! strig apoi. Ajut-ne!
ntre timp, miezingii prindeau form n ntreaga curte. Jeph rmase ncremenit n vreme
ce demonii observau femeile i ipau de ncntare, repezindu-se spre ele.
D-mi drumul! mri Arlen, clcnd cu toat puterea pe piciorul Norinei.
Ea url, iar el i eliber braul. nfc imediat cea mai apropiat arm pe care-o gsi, o
gleat de lemn pentru mulsul vacilor, i fugi n curte.
Arlen, nu! strig Jeph, dar biatul nu se mai socotea dator s-i dea ascultare.
Un demon al focului, nu mai mare dect un motan voinic, sri n spatele lui Silvy, i ea
ip cnd ghearele i lsar dre adnci n carne, preschimbndu-i acea parte a rochiei ntr-o
zdrean nsngerat. De unde se cocoase, miezingul scuip foc pe faa celeilalte femei.
Marea scoase un urlet strident cnd i se topi pielea i i se aprinse prul.
Arlen ajunse la ele o clip mai trziu i-i roti braul cu toat puterea. Lovitura sparse
gleata, dar trnti i demonul din spinarea mamei sale. Ea se mpletici, dar biatul era
acolo, pregtit s-o susin. Mai muli demoni ai focului se apropiar, chiar n timp ce
demonii vntului ncepeau s-i ntind aripile, iar la vreo zece metri distan cpta form
un demon al pietrei.
Silvy gemu, dar se ridic n picioare. Arlen o trase, ndeprtnd-o de Marea i de urletele
ei agonizante, dar demonii focului le tiau calea ctre cas. i vzu i demonul pietrei i se
avnt spre ei. Civa demoni ai vntului, care se pregteau s-i ia zborul, nimerir n calea
creaturii masive, i ghearele ei l mturar cu uurina cu care taie secera tulpini de
porumb. Se rostogolir zdrobii prin aer, i demonii focului se repezir la ei i-i sfiar.
Era o distragere a ateniei de numai o clip, dar Arlen profit de ea, ndeprtndu-i
mama de cas. i drumul ctre grajd era blocat, dar cel ctre arcul folosit pe timpul zilei
era nc liber i puteau ajunge acolo naintea miezingilor. Silvy ipa, dar Arlen nu tia dac
de durere sau de fric, dar nainta mpleticindu-se, innd pasul chiar i n fustele ei largi.
Cnd Arlen o rupse la fug, demonii focului din jurul lor fcur acelai lucru. Ploaia se
nteea, vntul continua s urle. Un fulger sfie cerul, luminndu-i att pe urmritorii lor,
ct i arcul, aflat att de aproape i totui prea departe.
Din ce n ce mai ud, praful din curte era alunecos, dar spaima i fcea mai sprinteni, i
ajuta s se in pe picioare. Demonul pietrei alerga cu pai tot att de sonori ca tunetul,
apropiindu-se, cutremurnd pmntul.
Arlen se opri n faa arcului patinnd i ncepu s descuie lactul pe bjbite. n aceeai
fraciune de secund, demonii focului ajunser la o distan de la care-i puteau folosi cea
mai letal arm. Scuipar foc, nimerindu-i pe Arlen i pe mama lui. Deprtarea micorase
fora loviturii, dar el i simi totui hainele aprinzndu-se, simi miros de pr ars. Durerea
l cuprinse ca o vlvtaie, dar n-o lu n seam i izbuti n sfrit s deschid poarta
arcului. ncepuse s-i trasc mama nuntru cnd un alt demon al focului sri asupra ei,
nfigndu-i ghearele adnc n piept. Biatul o trase n arc dintr-o smucitur. Traversar
linia glifelor, de care Silvy trecu cu uurin, dar magia se aprinse i miezingul fu azvrlit
napoi. Adnc nfipte, ghearele lui se smulser cu un jet de snge i carne.
Hainele continuau s le ard. Arlen o cuprinse pe Silvy n brae i se arunc la pmnt cu
ea cu tot, suportnd aproape numai el fora izbiturii, apoi se rostogolir mpreun prin
noroi, stingnd flcrile.
N-avea cum s-nchid poarta. Demonii nconjuraser acum arcul, lovindu-se de cercul de
glife i trimind de-a lungul lui vlvtaia magiei. Dar poarta n-avea, de fapt, nicio

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 33

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 34

importan. Aa cum n-avea nici gardul. Atta vreme ct stlpii glifai rmneau intaci,
erau ferii de miezingi.
Dar nu i de stihii. Ploaia se transformase ntr-o revrsare de ap rece, biciuindu-i n
rafale. Dup cdere, Silvy nu mai reui s se ridice. O acoperea o crust de snge i de noroi,
i Arlen nu tia dac putea s supravieuiasc i rnilor, i ploii.
mpleticindu-se, se ndrept ctre troaca plin cu zoaie i o rsturn, vrsnd rmiele
cinei porcilor i lsndu-le s putrezeasc n noroi. l vzu pe demonul pietrei izbind n
niruirea de glife, dar magia rezist, i miezingul nu putu s treac. n lumina scnteietoare
a fulgerelor i cea a jeturilor de flcri scuipate de demonii focului, o zri pe Marea
ngropat sub viermuirea lor, din care se desprindeau cu cte o bucat, i, parc dnuind,
plecau s se ospteze.
Demonul pietrei se ddu btut o clip mai trziu, se ndeprt lund-o ctre Marea i o
prinse de un picior cu gheara lui imens, aa cum nfac un om crud o pisic. Demonii
focului se mprtiar cnd o nl n vzduh. Femeia scoase un icnet rguit i Arlen
nelese, ngrozit, c era nc vie. ip la rndul lui i se ntreb dac s ias n afara
glifelor, repezindu-se ctre ea. Dar demonul o izbi apoi de pmnt, cu un soi de scrnet
ngreotor.
Cu lacrimile splate de ploaie, biatul se ntoarse cu spatele nainte de a ncepe creatura
s mnnce. Tr troaca lng Silvy, apoi i rupse cptueala fustei i o mbib cu ap de
ploaie. i cur nmolul de pe rni ct de bine putu i le tampon cu alte buci de
cptueal. Nu se putea spune c era curat, dar era mai curat dect nmolul porcilor.
Silvy tremura, aa c se ntinse alturi de ea, ca s-o nclzeasc. Trase apoi troaca urt
mirositoare deasupra lor, ca s-i apere de ploaie i ca s nu mai vad demonii cu priviri
lacome.
n timp ce cobora acopermntul de lemn, scnteie nc un fulger. i ultimul lucru pe
care-l zri fu tatl su, nc ncremenit pe verand.
Dac acolo, afar, ai fi fost tu sau mama ta
Arlen i-l aminti spunnd asta. Dar, n ciuda fgduielilor sale, se prea c nimic nu-l
putea face pe Jeph Bales s lupte.

Noaptea se scurgea cu o ncetineal aparent fr sfrit; nu putea spera s adoarm.


Ploaia rpia pe troac fr ncetare, mprocndu-i cu resturile de zoaie rmase pe fundul
ei. Nmolul n care stteau ntini era rece i duhnea a excremente de porc. Silvy tremura,
delirnd, iar Arlen o strngea n brae cu putere, dornic s-i dea puina lui cldur. El nsui
avea minile i picioarele amorite.
l cuprinse disperarea i plnse cu faa ngropat n umrul mamei lui. Dar ea gemu i l
btu pe dosul minii, i acest gest simplu, instinctiv, l eliber de spaim, de dezamgire i
de durere.
Se luptase cu un demon i supravieuise. Sttuse ntr-o curte plin de demoni i
supravieuise. Miezingii or fi fost nemuritori, dar li se puteau dejuca planurile. Puteai s fii
mai iute dect ei.
i, aa cum o dovedise demonul pietrei cnd i mturase pe ceilali miezingi din calea lui,
puteau fi rnii.
Dar ce schimba asta ntr-o lume n care brbai ca Jeph n-aveau s li se opun, nici mcar
ca s-i salveze familiile? Ce putea s spere oricare dintre ei?

Se uit ore la rndul n ntunericul din jur, dar cu ochii minii nu vzu nimic altceva dect
chipul tatlui su privindu-i din locul ferit de primejdii de dincolo de glife.

nainte de ivirea zorilor, ploaia se domoli. Arlen vzu n asta o ans de a slta troaca,
ns i regret imediat gestul, cci toat cldura adunat sub lemnul ei se risipi. O ls din
nou n jos, dar continu s priveasc pn cnd observ c ncepea s se lumineze cerul.
Cnd se lumin destul ca s poat vedea ce se petrecea n jur, cea mai mare parte a
miezingilor dispruser, dar civa rzleii erau nc acolo cnd culoarea lavandei prinse s
ia n stpnire cerul pn atunci indigo. Arlen ndeprt troaca i se slt cu greu n
picioare, ncercnd zadarnic s-ndeprteze noroiul i murdria de pe el.
i nepenise braul, i l duru cnd i-l ndoi. Se uit n jos i-i vzu pielea, lucioas i
roie n locul unde-l atinsese scuipatul de foc. Noaptea petrecut n nmol a fcut i un lucru
bun, se gndi, tiind c arsurile lui i ale mamei sale ar fi fost ntr-o stare mult mai grav
dac n-ar fi stat att timp mpachetai n noroi rece.
Cnd demonii focului din curte ncepur s-i piard consistena, biatul iei din arc i o
porni cu pai mari ctre grajd.
Arlen, nu! veni un strigt dinspre verand.
i ridic privirea i l vzu pe Jeph acolo, nfurat ntr-o ptur, urmrind totul din
sigurana oferit de glife.
nc nu s-a luminat ca lumea! Ateapt!
Ignorndu-l, biatul i continu drumul ctre grajd i deschise uile. nc nhmat la
cru, Missy prea pe de-a-ntregul nefericit, dar avea s-ajung n Piaa Satului.
O mn l prinse de bra cnd o scotea afar.
Te strduieti s te lai ucis? ntreb Jeph. Ascult ce-i spun, biete!
El i smulse braul, refuznd s-i priveasc tatl n ochi.
Mama trebuie s-ajung la Coline Trigg.
Triete? ntreb Jeph, nevenindu-i s cread, i capul i zvcni ctre femeia ntins n
noroi.
Nu datorit ie, rspunse Arlen. O duc n Piaa Satului.
O ducem, l corect Jeph, grbindu-se s-i ridice soia n brae i s-o aeze n cru.
i se ndreptar spre drumul ctre sat, lsnd-o pe Norine s le poarte de grij animalelor
i s caute rmiele srmanei Marea.
Silvy era scldat n sudoare i, chiar dac arsurile nu preau s fie mai grave dect ale
lui Arlen, brazdele adnci spate n carnea ei de ghearele demonilor de foc nc mai musteau
de snge, iar carnea inflamat era de un rou urt.
Arlen, eu ncepu Jeph pe drum, ntinznd ctre fiul su o mn tremurtoare.
Biatul se feri i i feri privirea, iar el se retrase ca ars.
Arlen tia c tatlui lui i era ruine. ntocmai aa cum spusese Ragen. Poate c Jeph chiar
se ura pe sine nsui, aa cum se urse Cholie. ns el unul nu putea s-l comptimeasc.
Mama lui pltise preul laitii brbatului ei.
Fcur restul drumului n tcere.
Casa cu un etaj a Colinei Trigg, aflat n Piaa Satului, era una dintre cele mai mari din
Pru i era plin cu paturi. Pe lng familia ei de sus, Coline avea ntotdeauna cel puin o
persoan n paturile de la parter.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 35

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 36

Ea era o femeie scund, cu nas mare i brbie teit. N-avea nc treizeci de ani, dar ase
copii i ngroaser mijlocul. Hainele i miroseau ntotdeauna a ierburi arse i dintre
leacurile ei fcea de obicei parte un soi de ceai scrbos la gust. Oamenii din Pru rdeau de
licoarea aia, dar o beau cu toii cu recunotin ori de cte ori rceau.
Culegtoarea de Ierburi arunc o singur privire ctre Silvy i le ceru lui Arlen i tatlui
su s-o aduc nuntru. Nu puse nicio ntrebare, ceea ce le czu foarte bine, fiindc niciunul
dintre ei n-ar fi tiut ce s-i rspund. Pe msur ce tie fiecare ran, storcnd un puroi
cafeniu cleios, aerul se umplu de o duhoare de putreziciune. Cur apoi rnile uscate cu ap
i cu ierburi uscate i pisate, nainte de a le coase. Jeph se fcu verde la fa i-i duse brusc
mna la gur.
Iei imediat afar! se rsti Coline, artndu-i ua cu degetul.
Apoi, n timp ce Jeph se grbea s plece, se ntoarse spre Arlen.
i tu? l ntreb.
Biatul neg cu un gest. Coline l fix o clip cu privirea, apoi ddu aprobator din cap.
Eti mai curajos dect tatl tu, spuse. Adu-mi piulia i pislogul. O s te-nv s faci o
pomad pentru arsuri.
Continund s-i vad de treaba ei, i vorbi biatului, cluzindu-l printre numeroasele
borcane pe care le avea n farmacie pn cnd gsi toate ingredientele, apoi i explic cum
trebuia s le amestece. Nu-i ntrerupse munca nspimnttoare n timp ce ntindea Arlen
pomada peste arsurile mamei sale.
n cele din urm, dup ce termin cu toate rnile lui Silvy, Coline se ntoarse s le
inspecteze pe ale biatului. El protest la nceput, dar pomada i ndeplini misiunea i abia
dup ce i rspndi rcoarea de-a lungul braelor lui i ddu seama ct de tare l
usturaser arsurile.
O s se fac bine? ntreb, privindu-i mama.
Silvy prea s respire normal, dar carnea din jurul rnilor avea o culoare urt, iar
duhoarea de putreziciune continua s ngroae aerul.
Nu tiu, rspunse Coline. Nu-i sttea n fire s-i ndulceasc vorbele. N-am mai vzut
niciodat pe cineva cu rni att de grave. De obicei, cnd miezingii ajung att de aproape
Te ucid, zise Jeph din u. Dac n-ar fi fost Arlen, ar fi omort-o i pe Silvy. Intr n
camer cu ochii plecai. El m-a nvat ceva azi-noapte, Coline. M-a nvat c frica e
dumanul nostru, ntr-o mult mai mare msur dect miezingii. i puse minile pe umerii
fiului su i l privi n ochi. N-o s te dezamgesc din nou, i fgdui.
Arlen ddu din cap i i feri privirea. Voia s cread c aa era, dar gndurile i se
ntorceau ntruna la imaginea tatlui su, pe verand, paralizat de groaz.
Jeph se apropie de Silvy i i lu mna rece i umed ntr-a lui. Ea continua s transpire i
se zvrcolea cnd i cnd n somnul indus de ierburi.
O s moar? ntreb Jeph.
Culegtoarea de Ierburi rsufl prelung.
Am mn bun cnd e vorba s pun oasele la loc i s ajut la nateri, spuse ea. Pot s
alung febra i s nfrng o rceal. Pot chiar i s cur o ran fcut de demoni, dac e
proaspt. Cltin din cap. Dar asta e febra demonului. I-am dat ierburi care-i micoreaz
durerea i-o ajut s doarm, dar, pentru un leac, avei nevoie de o Culegtoare mai bun
dect mine.
Cine altcineva mai e aici? ntreb Jeph. Tu eti tot ce are Prul.

Mai e femeia de la care-am nvat, rspunse Coline. Btrna Mey Friman. Locuiete la
marginea Punii nsorite, la dou zile distan de aici. Dac poate s-o vindece cineva, atunci
ea e aceea, dar trebuie s v grbii. Febra se va rspndi repede i, dac v ia prea mult
timp, nici mcar btrna Mey n-o s v mai poat ajuta.
Cum o gsim? ntreb Jeph.
N-avei cum s v rtcii, zise Coline. Nu exist dect un singur drum. Dar, la
rspntie, n-o luai prin pdure, dac nu vrei s v petrecei cteva sptmni pe drumul
spre Miln. Mesagerul a plecat ctre Pune acum cteva ore, dar a trebuit s se-opreasc
mai nti n mai multe locuri din Pru. Dac v grbii, s-ar putea s-l prindei din urm.
Mesagerii i car glifele cu ei. Dac-l gsii, o s putei merge chiar pn la apusul soarelui,
n loc s v oprii ca s cerei cuiva adpost. Cu ajutorul lui, ai putea ajunge de dou ori mai
repede.
O s-l gsim cu orice pre, zise Jeph.
Vocea i cpt un ton hotrt, iar Arlen ncepu s spere.

n vreme ce sttea n spatele cruei, privind cum se pierdea Prul lui Tibbet n
deprtare, pe Arlen l cuprinse o nostalgie stranie. Pleca pentru prima oar la o distan mai
mare de o zi de cas. Avea s vad un alt sat! Cu o sptmn n urm, o asemenea aventur
ar fi fost cel mai mre dintre visurile sale. ns acum nu visa dect c lucrurile ar fi putut
redeveni aa cum fuseser nainte.
nainte, cnd ferma era un loc sigur.
nainte, cnd mama lui era sntoas.
nainte, cnd nu tia c tatl lui e la.
Coline le fgduise s-l trimit pe unul dintre bieii ei la ferm, s-o anune pe Norine c
urmau s fie plecai o sptmn sau chiar mai mult, s-o ajute s aib grij de animale i s
verifice glifele n lipsa lor. Vecinii aveau s stea cu ea, fiindc pierderea ei era prea
proaspt ca s-i poat petrece nopile singur.
Culegtoarea de Ierburi le dduse i o hart rudimentar, rulat cu grij i inut ntr-un
tub protector. Hrtia era o raritate n Pru i nimeni nu se desprea de ea cu uurin. Pe
Arlen l fascina harta i o studie ore ntregi, dei nu putea citi cele cteva cuvinte care
etichetau locurile. Nici el, nici tatl lui nu cunoteau literele.
Pe hart era marcat drumul ctre Punea nsorit, cu tot ce se afla de-a lungul lui, dar
distanele erau incerte. Erau trecute fermele la care ar fi putut gsi un adpost, dar n-aveai
cum s-i dai seama ct de departe se aflau.
Silvy avea un somn agitat i era scldat n sudoare. Uneori vorbea sau striga, dar
cuvintele ei erau greu de neles. Arlen o tampona cu o crp umed i o fcea s bea ceaiul
cu gust neptor, aa cum l nvase Culegtoarea, dar asta prea s-o ajute mult prea puin.
Dup-amiaz, trziu, se apropiar de casa lui Harl Tanner, un fermier care locuia la
marginea Prului. Ferma lui se afla la numai dou ore distan de Plcul de lng Pdure,
dar, cnd Arlen i tatl lui ajunser n dreptul ei, i dup-amiaza se scursese pe jumtate.
Arlen i aduse aminte c l vzuse pe Harl, mpreun cu cele trei fiice ale lui, la festivalul
solstiiului de var din fiecare an, dei lipsiser de cnd i luaser miezingii soia, cu dou
veri n urm. Harl devenise un singuratic, ca i fetele lui. Nici mcar tragedia din Plc nu-i
scosese n lume.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 37

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 38

Trei sferturi din ogoarele lui erau nnegrite i prjolite de soare, numai cele mai apropiate
de cas fiind nconjurate de glife i nsmnate. O vac de lapte numai piele i os rumega n
curtea noroioas, iar caprei legate de coteul ginilor i puteai numra cu uurin coastele.
Casa familiei Tanner, cu un singur nivel, era construit din pietre puse una peste alta,
lipite ntre ele cu nmol bttorit i cu lut. Pe cele mai mari erau pictate glife splcite.
Arlen le consider stngace, dar se prea c rezistaser pn atunci. Acoperiul era
neuniform, cu stlpi glifai scuri i turtii ieind prin paiele putrede. O parte a casei era
legat de un grajd mic, cu ferestrele btute n scnduri i cu ua pe jumtate desprins din
balamale. n cealalt parte a curii se afla grajdul mare, care arta i mai ru. Poate c
glifele aveau s reziste, dar construcia prea gata s se prbueasc fr niciun ajutor.
E prima oar cnd vd proprietatea lui Harl, spuse Jeph.
i eu la fel, mini Arlen.
n afar de Mesageri, puini oameni aveau motive s-o porneasc pe drumul de dincolo de
Plcul de lng Pdure, iar cei care locuiau n partea aceea erau n Piaa Satului subiectele a
numeroase speculaii. Arlen se dusese de mai multe ori, pe furi, s vad ferma lui Tanner
Nebunu. Era cel mai ndeprtat loc de cas n care ajunsese vreodat. Ca s se-ntoarc
nainte de apusul soarelui trebuia s alerge cteva ore, ct de repede l ineau puterile.
Odat, cu cteva luni n urm, aproape c reuise. ncercase s-o vad pe cea mai mare
dintre fiicele lui Harl, Ilain. Ceilali biei spuneau c avea cele mai mari e din Pru, i
voise s se conving cu ochii lui. Sttuse la pnd ntr-o zi i o zrise ieind din cas n fug,
cu ochii n lacrimi. Era frumoas n amrciunea ei, i Arlen i dorise s i-o aline, dei era
cu opt veri mai vrstnic dect el. Nu avusese att de mult curaj, dar rmsese s-o priveasc
mai mult dect ar fi trebuit, i pentru asta fusese ct pe ce s plteasc scump cnd ncepuse
s apun soarele.
Cnd se apropiar de ferm, un cine rios ncepu s latre i o fat iei pe verand,
privindu-i cu ochi triti.
Am putea s cerem adpost aici, propuse Jeph.
Pn se ntunec mai sunt cteva ore, spuse Arlen, cltinnd din cap. Dac nu-l ajungem
din urm pe Ragen pn atunci, harta spune c mai e o ferm n locul de unde pornete
drumul ctre Oraele Libere.
Jeph se uit la hart peste umrul lui.
E departe, zise el.
Mama nu poate atepta, protest Arlen. N-o s izbutim s facem tot drumul azi, dar
fiecare or ctigat o aduce mai aproape de vindecare.
Jeph ntoarse capul s se uite la Silvy, nclit de sudoare, apoi i ridic privirea n
direcia soarelui i ddu din cap. i fcur cu mna fetei de pe verand, dar nu se oprir.
n urmtoarele cteva ore acoperir o distan mare, dar nu ddur de nicio urm a
Mesagerului i nici de vreo alt ferm. Jeph i nl ochii ctre cerul portocaliu.
Peste mai puin de dou ore o s fie noapte neagr, spuse. Trebuie s facem calentoars. Dac ne grbim, putem ajunge la Harl nainte de-a fi prea trziu.
Ferma ar putea fi dincolo de urmtorul cot al drumului, ncerc Arlen s-l conving. O
s-o gsim.
N-avem de unde s tim asta, zise Jeph, scuipnd peste marginea cruei. Harta nu-i
clar. Ne-ntoarcem ct mai putem, i nu vreau s mai aud nimic.
Arlen fcu ochii mari, nevenindu-i s cread.

n felul sta pierdem o jumtate de zi, ca s nu mai spun c mama poate muri ntre
timp! strig el.
Jeph i privi peste umr soia, care transpira nfurat n pturi, respirnd scurt,
intermitent. Se uit apoi cu tristee n jur, la umbrele din ce n ce mai lungi, i-i opri un
tremur.
Dac suntem prini afar dup lsarea ntunericului, rspunse cu voce sczut, murim
cu toii.
Arlen ncepu s clatine din cap nainte de a nceta el s vorbeasc, nevrnd s accepte ce
auzea.
Am putea, ncepu i se poticni. Am putea s trasm glife n rn, spuse n cele din
urm. n jurul cruei.
i dac le spulber o pal de vnt? ntreb tatl lui. Atunci ce facem?
Ferma ar putea fi dincolo de dealul urmtor! insist biatul.
Sau la treizeci de kilometri de-aici, ripost brbatul, sau poate c-a ars acum un an. Cine
poate ti ce s-a mai ntmplat de cnd a fost trasat harta?
Vrei s spui c mama nu merit s riscm? l acuz Arlen.
Nu-mi spune tu mie ce merit mama ta! strig tatl lui, fiind ct pe ce s-l arunce din
cru. Am iubit-o toat viaa! tiu asta mai bine dect tine! Dar n-o s risc vieile noastre!
Poate s reziste o noapte! Trebuie s reziste!
Cu asta, trase de huri, oprind crua i ntorcnd-o. O pocni pe Missy cu putere cu biciul
n lateral, fcnd-o s porneasc n salturi n direcia de unde veniser. Speriat de
apropierea ntunericului, animalul rspunse alergnd cu frenezie.
Arlen se ntoarse spre Silvy, nghiindu-i furia amar. i privi mama aruncat ntr-o
parte i ntr-alta cnd roile treceau peste pietre i peste adncituri, fr s reacioneze n
niciun fel la zglielile prin hrtoape. Indiferent ce-ar fi crezut tatl lui, biatul tia c
ansele ei de supravieuire fuseser reduse la jumtate.
Cnd ajunser la ferma singuratic, soarele aproape c apusese. Jeph i Missy preau smprteasc o spaim agonizant, iar graba urla n ei la unison. Arlen srise n spatele
cruei i ncerca s-i mpiedice mama s fie azvrlit ncoace i ncolo n timpul goanei
prin hrtoape. O strngea n brae cu putere, alegndu-se cu majoritatea loviturilor i
vntilor de care altminteri ar fi avut parte ea.
Dar asta nu era tot; simea cum cedau custurile fcute n mare grab de Coline, cum se
redeschideau rnile n care mustea snge. Dac n-o ucidea febra demonului, erau mari anse
s-o ucid cltoria.
Jeph mn crua drept ctre verand, urlnd.
Harl! Avem nevoie de adpost!
Ua se deschise aproape imediat, chiar nainte de a apuca ei s coboare. Un brbat ntr-o
salopet ponosit iei din cas cu o furc lung n mn. Harl era subire i vnos, precum
carnea uscat. l urm Ilain, tnra femeie robust, cu o lopat solid, de metal. Cnd o
vzuse Arlen ultima oar, plngea i era speriat, dar acum frica i lipsea din ochi cu
desvrire. Se apropie de cru fr s-i pese de umbrele care se alungeau pe pmnt.
Harl ddu din cap cnd Jeph o ridic pe Silvy din cru.
Du-o nuntru, porunci, i Jeph se grbi s se supun, rsuflnd prelung, cu uurare,
cnd trecu de linia glifelor. Deschide ua grajdului mare, i ceru el lui Ilain. Crua n-o sncap-n l mic.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 39

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 40

Fata i strnse fustele i o lu la fug. Fermierul se ntoarse spre Arlen.


Du crua-n grajd, biete! Repede!
Arlen se conform.
Nu e timp s-o deshami, adug fermierul. Va trebui s se descurce aa.
Era a doua noapte la rnd. Arlen se ntreb dac Missy avea s mai fie deshmat
vreodat.
Harl i Ilain se grbir s-nchid grajdul i s verifice glifele.
Ce mai atepi? se rsti brbatul la Arlen. Fugi n cas! Vor fi aici din clip-n clip!
Abia rostise cuvintele, c demonii i ncepur s se ridice. El i Arlen o luar la fug spre
cas n vreme ce din pmnt preau s rsar brae fusiforme, cu gheare, i capete cu
coarne.
Ocolir, cnd prin dreapta, cnd prin stnga, moartea ce se nla cu agilitatea i iueala
date de adrenalin i de spaim. Primii miezingi, un grup de demoni supli ai focului, se
materializar i pornir n urmrirea lor, ctignd teren. n timp ce Arlen i Ilain fugeau,
Harl se ntoarse i-i azvrli furca n mijlocul lor.
Arma l lovi pe demonul din frunte n plin, chiar n mijlocul pieptului, aruncndu-l peste
semenii lui, dar pn i pielea unui minuscul demon al focului era prea noduroas ca s-o
strpung unealta. Creatura prinse furca n gheare i scuip asupra ei o pictur de foc,
aprinzndu-i coada de lemn, apoi o azvrli ntr-o parte.
ns, dei niciun miezing nu fusese rnit, lovitura i fcuse s piard timp. Se avntar
nainte, dar, pe cnd Harl sri pe verand, ei se oprir brusc, izbindu-se de irul de glife ce i
mpiedicau s treac, tot att de puternic ca un zid de crmid. n timp ce magia se
aprinse, strlucitoare, gonindu-i napoi, n curte, brbatul se grbi s intre n cas. Trnti
ua i o zvor, proptindu-se apoi cu spatele n ea.
Ziditorul fie ludat, spuse cu voce slab, palid i gfind.

Aerul din casa lui Harl era dens i ncins i mirosea a mucegai i a gunoi. Stuful plin de
insecte de pe podea absorbea o parte din apa ptruns prin paiele acoperiului, dar nu
fusese schimbat de curnd. Oamenii i mpreau adpostul cu doi cini i mai multe pisici,
ceea ce silea pe toat lumea s se uite cu atenie pe unde clca. Deasupra vetrei atrna un
vas din piatr, adugnd la talme-balmeul de mirosuri izul suprtor de tocan n
permanent fierbere, cci era reumplut ori de cte ori i se mpuina coninutul. Perdeaua din
petice dintr-un col i ddea oalei de noapte o tent de intimitate.
Arlen se strdui s-i refac bandajele lui Silvy, pe care Ilain i sora ei Beni o duser apoi
n camera lor, n timp ce Renna, mezina lui Harl, punea pe mas nc dou castroane
crpate, de lemn, pentru cei doi oaspei.
Nu existau dect trei camere, una pe care-o mpreau fetele, o alta pentru Harl i cea
comun, n care gteau, mncau i lucrau. O draperie zdrenuit o mprea n dou,
separnd zona pentru gtit i mncat. O u plin de glife ddea din ncperea comun n
grajdul mic.
Renna, ia-l pe Arlen i verificai glifele ct stau brbaii de vorb, iar eu i Beni o s
pregtim cina, zise Ilain.
Fetia ddu din cap, l lu pe Arlen de mn i-l trase dup ea. Avea aproape zece ani,
fiind cu un an mai mic dect el, i, sub petele de murdrie de pe fa, era frumoas. Purta o
rochie simpl, fr mneci, ponosit, dar crpit cu grij, i avea prul castaniu legat la

spate cu o fie de material zdrenuit, dar multe bucle scpaser din strnsoare i-i
ncadrau faa rotund.
Asta e rcit, constat, artnd glifa de pe un pervaz. Probabil a clcat vreo m pe
ea.
Scoase o bucat de crbune pentru desen dintr-o cutie i tras cu atenie linia care fusese
ntrerupt.
Nu e bine, spuse Arlen. Liniile nu mai sunt continue i asta slbete glifa. Ar trebui s-o
desenezi din nou.
N-am voie s fac alta, opti Renna. Dac dau peste una pe care n-o pot repara, trebuie
s-i spun tatei sau lui Ilain.
Pot s-o fac eu, zise Arlen, lund crbunele. terse cu grij glifa veche i desen una
nou, cu braul micndu-i-se cu iueal i siguran de sine.
Cnd termin, se retrase un pas i se uit n jurul ferestrei, apoi le nlocui i pe altele, cu
repeziciune.
n timp ce lucra, Harl i vzu pe cei doi copii i ncepu s se ridice, nervos, dar un gest deal lui Jeph i cteva cuvinte pline de ncredere l readuser la loc pe scaun.
Arlen i oferi o clip n care s-i admire munca.
Nici mcar un demon al pietrei n-ar trece de asta, spuse cu mndrie. Se rsuci i o vzu
pe Renna holbndu-se la el. Ce e? o ntreb.
Eti mai nalt dect mi aduceam aminte, rspunse ea, cu ochii n jos i zmbind cu
sfial.
Pi, au trecut doi ani, zise Arlen, netiind ce altceva ar fi putut spune.
Cnd i terminar rondul, Harl i chem fiica. Discutar cu voci sczute, i Arlen o zri
pe Renna uitndu-se ctre el o dat sau de dou ori, dar nu reui s-aud ce-i spuneau.
Cina era o tocan greu de mestecat, din pstrnac i porumb, cu o carne pe care Arlen nu
reui s-o identifice, dar destul de sioas. n timp ce mncau, i spuser povestea.
Pcat c n-ai trecut mai nti pe la noi, coment Harl cnd ncheiar. Am fos de multe
ori la Mey Friman. E mai aproape dect s bai to drumu pn-n Piaa Satului, la Trigg. Ca
s-ajungei aci, v-au trebuit dou ore, dnd zdravn bice, da la ferma lui Mack Pasture
ajungeai mai iute, dac v grbeai. De-acolo pn la btrna Mey nu mai aveai dect fo
or. Ei nu i-a plcut niciodat s locuiasc n sat. Dac biciuiai serios iapa aia, ajungeai la
ea-n seara asta.
Arlen i trnti lingura pe mas. Toi ochii se ntoarser spre el, dar el i fixa cu atta
concentrare tatl, nct nici mcar nu observ.
Jeph nu-i suport prea mult timp privirea aspr. i ls capul n jos.
N-aveam de unde s tiu, spuse cu mare amrciune.
Ilain i atinse umrul.
Nu te nvinovi fiindc-ai fost prudent. Se ntoarse spre Arlen cu ochi dojenitori. O snelegi cnd o s creti mai mare, i spuse.
Biatul se ridic brusc i se-ndeprt de mas cu pai apsai. Trecu dincolo de draperie i
se ghemui lng o fereastr, uitndu-se la demoni prin sprtura unei ipci din oblon.
ncercau iari i iari s strpung glifele, dar el nu se simea protejat de magie. Avea
senzaia c-l ntemnia.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 41

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 42

Luai-l pe Arlen n grajd i jucai-v, le porunci Harl fetelor lui mai mici dup ce
terminar ceilali de mncat. Ilain o s strng masa. Lsai-i pe vrstnici s stea de vorb.
Beni i Renna se ridicar ca una i se repezir dincolo de draperie. Arlen n-avea chef de
joac, dar fetele nu-i lsar rgaz s scoat niciun cuvnt, l ridicar dintr-o smucitur i-l
scoaser pe ua care ddea n grajd.
Beni aprinse un felinar crpat, scldnd ncperea ntr-o lumin slab. Harl avea dou
vaci btrne, patru capre, o scroaf cu opt purcei de lapte i ase gini. Toate animalele erau
prost hrnite, numai piele i os. Pn i scroafei i se vedeau coastele. Toate laolalt de-abia
dac preau de-ajuns ca s asigure mncarea lui Harl i a fetelor.
Nici grajdul n-arta mai bine. Jumtate dintre obloane erau sparte, iar paiele de pe jos
putreziser. Caprele roseser o parte din pereii boxelor lor i trgeau acum de fnul
vacilor. n arcul porcilor, noroiul, zoaiele i fecalele se amestecaser.
Renna l tr pe Arlen, pe rnd, pe la toate boxele.
Tatei nu-i place s le dm nume animalelor, i mrturisi ea, aa c-o facem n secret.
Asta e Copit, spuse ea artndu-i o vac. D lapte acru, dar tata zice c-i bun. Cea dealturi e Morocnoasa. D cu piciorul, dar numai dac-o apei prea tare la muls sau dac n-o
mulgi la timp. Caprele sunt
Pe Arlen nu-l intereseaz animalele, zise Beni.
l prinse de bra i-l ndeprt de boxe. Mai nalt dect Renna, Beni i era sor mai mare,
dar Arlen o gsea pe Renna mai frumoas. Se urcar n pod i se trntir n fnul curat.
S jucm adpost, propuse Beni.
Scoase din buzunar o pungu de piele i ls s cad din ea patru zaruri care se
rostogolir pe podeaua podului. Pe feele zarurilor erau desenate simboluri: foc, piatr, ap,
vnt, lemn i adpost. Cu ele te puteai juca n mai multe feluri, dar n majoritatea
variantelor regula era s nimereti trei adposturi naintea unei aruncri de oricare alte
patru semne.
Jucar o vreme zaruri. Renna i Beni aveau regulile lor, i Arlen bnui c mai toate
fuseser fcute ca s le permit s ctige.
Dou adposturi de trei ori la rnd e totuna cu trei adposturi, anun Beni dup o
asemenea aruncare. Noi am ctigat.
Arlen nu era de acord, dar nu i se pru c-avea sens s le contrazic.
Fiindc-am ctigat, trebuie s faci ce spunem noi, declar Beni.
Ba nu, se opuse el.
Ba da, insist Beni.
Arlen simi din nou c n-ar fi ajuns nicieri contrazicnd-o.
Ce-ar trebui s fac? ntreb suspicios.
Renna btu din palme.
Pune-l s joace oc-oc!
Beni o pocni peste ceaf.
tiu, proasto!
Cum se joac oc-oc? ntreb din nou Arlen, temndu-se c tia deja rspunsul.
Oh, o s vezi, rspunse Beni, i amndou fetele izbucnir n rs. E un joc pentru
oameni mari. Tata-l joac uneori cu Ilain. Exersezi ce-o s faci cnd te cstoreti.
Adic e ca atunci cnd i spui legmintele? zise el cu pruden.
Nu, prostule, e aa, spuse Beni.

i nconjur umerii cu braele i i lipi buzele de ale lui.


Arlen nu mai srutase niciodat o fat. Ea i deschise gura, i el fcu acelai lucru. Dinii
li se ciocnir, i se retraser brusc amndoi.
Au! exclam el.
O faci prea apsat, Beni, coment Renna. Acum e rndul meu.
Srutarea Rennei era, ntr-adevr, mult mai uoar. Lui Arlen aproape c i plcu. Era ca
atunci cnd stteai lng foc pe vreme friguroas.
Aa, spuse Renna, dup ce li se desprir buzele. Aa se face.
La noapte trebuie s dormim n acelai pat, zise Beni. Putem exersa mai trziu.
mi pare ru c-a trebuit s renuni la patul tu pentru mama, se scuz Arlen.
E-n ordine, l liniti Renna. nainte de a muri mama, dormeam n acelai pat n fiecare
noapte. Dar acum Ilain doarme cu tata.
De ce? se mir Arlen.
N-ar trebui s vorbim despre asta, uier Beni ctre sora ei.
Renna n-o lu n seam, dar continu cu voce nceat.
Ilain zice c, acum, cnd mama nu mai e, tata i-a spus c e datoria ei s-l in fericit,
aa cum trebuie s fac o nevast.
Adic gtind, cosnd i toate celelalte? ntreb Arlen.
Nu, e un joc ca srutrile, l lmuri Beni. Dar, ca s-l poi juca, ai nevoie de un biat. l
trase de salopet. Dac ne-ari chestia ta, te-nvm.
Nu v-o art, se opuse el retrgndu-se.
De ce nu? se mir Renna. Beni l-a-nvat pe Lucik Boggin, i-acum el vrea s se joace tot
timpul.
Tata i tatl lui Lucik spun c suntem promii unul altuia, se lud Beni. De-aia e-n
ordine. Fiindc i tu o s-i fii promis Rennei, ar trebui s i-o ari pe-a ta.
Renna i muc degetul i i feri privirea, dar continu s-l urmreasc pe Arlen cu
coada ochiului.
Nu-i adevrat! protest el. Nu-i sunt promis nimnui!
Despre ce crezi c vorbesc oamenii mari dincolo, prostule? ntreb Beni.
Nu despre asta!
Du-te s vezi! l provoc ea.
Arlen se uit la cele dou fete, apoi cobor din pod i se strecur n cas fcnd ct mai
puin zgomot cu putin. Auzea vocile de dincolo de draperie i se apropie de ea pe furi.
L-am vrut pe Lucik imediat, spunea Harl, dar Fenan vrea s-i mai fac borceagu pentru
nc-un an. Fr nc o spinare la ferm, e greu s ne pstrm burile pline, mai ales de cnd
nu mai ou ginile i unei vaci i s-a acrit laptele.
O s-o lum pe Renna cnd ne-ntoarcem de la Mey, spuse Jeph.
O s-i zici biatului c-s promii? ntreb Harl.
Lui Arlen i se tie rsuflarea.
Nu vd de ce nu i-a spune, se mir Jeph.
Harl mri.
s de prere c-ar trebui s-atepi pn diminea. Cnd o s fii singuri pe drum. Uneori
bieii fac cte-o scen cnd li se zice prima oar. Ar putea rni sentimentele unei fete.
Probabil c-ai dreptate, zise Jeph.
Lui Arlen i veni s urle.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 43

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 44

tiu c am, spuse Harl. Ai ncredere ntr-un brbat cu fete; se supr pen orice
trsnaie, nu-i aa, Lainie? Se auzi un plesnet de palm, i Ilain ip. Da, continu Harl, nu le
poi face nimic care nu se rezolv dup fo cteva ore de plns.
Se ls o tcere ndelungat, i Arlen ddu s se retrag-n grajd.
M duc la culcare, mormi Harl. Arlen nlemni. Lainie, Silvy doarme-n noaptea asta-n
patul tu, adug el, aa c poi veni s dormi cu mine dup ce curei vasele i culci fetele.
Arlen se ghemui n spatele unui banc de lucru i rmase acolo, n timp ce Harl se uur la
privat i se duse n camera lui, nchiznd ua. Biatul se pregtea s se furieze napoi, n
grajd, cnd o auzi pe Ilain vorbind.
Vreau s plec i eu, izbucni ea, imediat ce se-nchise ua.
Ce? fcu Jeph.
Din locul unde se ghemuise, Arlen le vedea picioarele pe sub draperie. Fata ocoli masa, ca
s se-aeze lng tatl lui.
Ia-m cu tine, repet ea. Lui Beni o s-i mearg foarte bine dup ce vine Lucik. Eu
trebuie s plec.
De ce? ntreb Jeph. Avei cu siguran destul mncare pentru trei guri.
Nu din pricina asta. N-are importan de ce. Cnd vii dup Renna, pot s-i spun tatei c
merg la cmp. O s-alerg n josul drumului i-o s ne-ntlnim acolo. Pn s-i dea tata
seama c am plecat, ntre noi o s fie noaptea. N-o s m urmreasc niciodat.
Eu n-a fi att de sigur, zise Jeph.
Ferma ta e departe de-aici, insist ea. Arlen o vzu punndu-i mna pe genunchiul
tatlui su. Pot s muncesc, promise. O s-mi ctig pinea.
Nu te pot fura pur i simplu de la Harl, zise Jeph. Nu sunt certat cu el i n-am de gnd
s-ncep acum cearta.
Ilain scuip.
Nemernicul btrn vrea s crezi c dorm n patul lui din cauza lui Silvy, spuse ea cu
voce sczut. Adevrul e c m lovete dac nu vin lng el n fiecare noapte, dup ce se
culc Beni i Renna.
Jeph rmase tcut mult timp.
neleg, spuse apoi.
Strnse pumnii i ddu s se ridice.
Nu, te rog, zise Ilain. Nu-l cunoti. O s te-omoare.
Trebuie s stau cu minile-n sn? ntreb Jeph.
Arlen nu pricepea de ce se agitau. i ce dac dormea Ilain n camera lui Harl?
Pe urm o vzu trgndu-se mai aproape de tatl lui.
O s ai nevoie de cineva care s se-ocupe de Silvy, opti ea. i dac ea o s se
prpdeasc se aplec, apropiindu-se i mai mult, i mna i ajunse n poala lui Jeph, aa
cum voise s fac Beni cu Arlen i-a putea fi nevast. i-a umple ferma de copii, fgdui.
Jeph gemu.
Pe Arlen l cuprinse greaa i i simi faa arznd. nghii n sec i simi gust de fiere.
Voia s strige-n gura mare ce plnuiau cei doi, ca s-aud Harl. Omul nfruntase un miezing
ca s-i salveze fiica, un lucru pe care Jeph n-avea s-l fac niciodat. i imagin c Harl
avea s-i trag un pumn tatlui su. Imaginea nu-i displcu.
Jeph ezit, apoi o mpinse pe Ilain.
Nu, spuse. Mine-o ducem pe Silvy le Culegtoarea de Ierburi i-o s se fac bine.

Atunci ia-m oricum, l implor Ilain cznd n genunchi.


O s m gndesc, rspunse tatl lui.
n clipa aceea, din grajd ddur buzna Beni i Renna. Arlen se ridic imediat, prefcnduse c tocmai intrase mpreun cu ele, n timp ce Ilain se grbi la rndul ei s se ridice-n
picioare. Biatul simi c momentul confruntrii trecuse.
Dup ce culc fetele i scoase ca prin farmec dou pturi murdare, pentru ca Arlen i Jeph
s poat dormi n ncperea comun, Ilain rsufl adnc i intr n camera tatlui ei.
Aproape imediat, Arlen l auzi pe Harl mrind n surdin i, din cnd n cnd, pe Ilain
ipnd nbuit. Se prefcu c n-auzea nimic i, cnd se uit la Jeph, vzu c-i muca
pumnul.

n dimineaa urmtoare, Arlen se trezi nainte de a se lumina de ziu, cnd tot restul casei
dormea. Cu cteva clipe nainte de zori, deschise ua i se uit lung i nerbdtor la
miezingii rmai, care uierau spre el i loveau aerul cu ghearele de cealalt parte a glifelor.
Cnd ultimul demon din curte se transform n cea, iei din cas i se duse n grajdul
mare, unde aduse ap pentru Missy i pentru caii lui Harl. Iapa era n toane proaste i ddu
s-l mute.
nc o zi, att, i spuse Arlen, agndu-i traista cu mncare de gt.
Tatl lui nc mai sforia cnd se ntoarse n cas i btu n tocul uii camerei pe care-o
mpreau Beni i Renna. Cea dinti trase draperia ntr-o parte i biatul vzu imediat
ngrijorarea din privirile celor dou surori.
Nu se trezete. ngenuncheat lng mama lui Arlen, Renna i nbui un suspin. tiam
c vrei s plecai imediat ce rsare soarele, dar, cnd am zglit-o Art ctre pat, cu
ochii umezi. E att de palid
Arlen se grbi s se apropie i s ia mna mamei sale. Avea degetele reci i umede, dar
fruntea i ardea. Respira scurt, icnind, i mirosul de putreziciune al bolii demonului plutea,
gros, n jurul ei. Bandajele i erau mbibate de un puroi galben-maroniu.
Tat! strig Arlen.
O clip mai trziu, Jeph i fcu apariia, urmat de Ilain i de Harl.
N-avem timp de pierdut, spuse.
Ia i unul dintre caii mei pe lng iapa ta, zise Harl. Schimb-i cnd obosesc. Trage tare
i-o s-ajungei la Mey dup prnz.
i rmnem ndatorai, spuse Jeph, dar Harl i flutur mna, respingnd ideea.
Grbii-v, i ndemn. Ilain o s v-mpacheteze ceva de mncare pentru drum.
Renna l prinse pe Arlen de bra cnd se-ntorcea s plece.
Acum suntem promii unul altuia, opti. O s te-atept pe verand n fiecare sear, pn
cnd o s te-ntorci.
l srut pe obraz. Avea buzele moi i el continu s i le simt nc mult timp dup ce se
ndeprt.

Gonir pe drumul prfos, plin de hrtoape, cu crua izbindu-se de ele i hurducndu-se,


i nu se oprir dect o dat, ca s schimbe caii. Arlen se uit la mncarea mpachetat de
Ilain de parc ar fi fost otrav. Jeph ncepu s-o nfulece cu lcomie.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 45

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 46

Ciugulind din pinea cu cocoloae i din brnza tare i iute, Arlen se gndi c, poate, totul
nu era dect o nenelegere. Poate, trgnd cu urechea, nu auzise ceea ce crezuse c auzea.
Poate c Jeph nu ezitase s-o resping pe Ilain.
Iluzia era tentant, dar tatl su i-o spulber o clip mai trziu.
Ce prere ai de mezina lui Harl? l ntreb. Ai petrecut ceva timp mpreun cu ea.
Biatul avu senzaia c-i trsese un pumn n stomac.
Renna? zise, prefcndu-se c nu tia nimic. E-n regul, cred. De ce?
M-am neles cu Harl. Cnd ajungem napoi la ei, o s vin s locuiasc mpreun cu noi.
De ce? ntreb Arlen.
Ca s-o-ngrijeasc pe mama ta, ca s ne-ajute la ferm i din alte motive.
Ce alte motive? insist el.
Eu i Harl vrem ca voi doi s fii mpreun, rspunse Jeph.
i dac noi nu vrem? Dac nu vreau s se in o fat toat ziua dup mine, cerndu-mi
s joc oc-oc cu ea?
S-ar putea ca, ntr-o bun zi, jocul sta s nu te mai deranjeze chiar att de mult.
Atunci s vin, spuse biatul, ridicnd din umeri i prefcndu-se c nu tia despre ce
vorbea tatl lui. De ce e Harl att de nerbdtor s scape de ea?
Ai vzut n ce stare e ferma lor; abia dac mai au cu ce se hrni, i explic Jeph. Harl i
iubete fetele foarte mult i vrea s fie cum e mai bine pentru ele. Iar cel mai bine e s le
mrite ct sunt nc tinere, ca s-aib el fii care s-l ajute i nepoi nainte s moar. Ilain e
deja mai vrstnic dect fetele de mritat. Din toamn, Lucik Boggin o s vin s-i dea o
mn de ajutor la ferm. Prinii sper c el i Beni vor rmne mpreun.
Atunci presupun c nici Lucik n-are de-ales, bombni Arlen.
E ncntat s vin, i asta-nseamn c-are noroc! se rsti tatl lui, pierzndu-i rbdarea.
Va trebui s-nvei nite lecii dure despre lume, Arlen. n Pru sunt mult mai muli biei
dect fete i nu ne putem irosi pur i simplu vieile. n fiecare an, pierdem o mulime de
oameni din cauza ramolelii, a bolilor i a miezingilor. Dac n-avem grij s facem copii,
Prul lui Tibbet o s dispar, ca alte sute de sate! Nu putem ngdui s se-ntmple una ca
asta!
Vzndu-i tatl de obicei placid spumegnd, Arlen hotr c era mai nelept s nu mai
spun nimic.
O or mai trziu, Silvy ncepu s ipe. Se ntoarser i o vzur ncercnd s se ridice n
picioare, acolo, n cru, cu minile ncletate de piept i respirnd cu icnete zgomotoase,
nfiortoare. Arlen sri n partea din spate a atelajului i ea l prinse strns cu brae
neomeneti de puternice, tuind i azvrlindu-i pe cma o flegm vscoas. Ochii ei
bulbucai i injectai se uitau ntr-ai lui cu slbticie, dar nu preau s-l recunoasc. Biatul
ip cnd mama lui ncepu s se zbat, strduindu-se s-o-mpiedice s-i piard echilibrul.
Jeph opri crua i-ncercar mpreun s-o foreze s se culce din nou. Ea se zvrcoli,
ipnd cu icnete rguite. Apoi, cum se ntmplase i cu Cholie, trupul i mai zvcni pentru o
ultim oar i ncremeni.
Jeph i privi soia, apoi i ls capul pe spate i url. Arlen aproape c-i strpunse buza
cu dinii ncercnd s-i rein lacrimile, dar tot nu izbuti. Plnser amndoi deasupra
femeii.
Cnd li se domolir suspinele, Arlen se uit n jur cu ochi fr via. ncerc s-i
limpezeasc privirea, dar lumea prea ceoas, de parc n-ar fi fost real.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 47

Ce facem acum? ntreb n cele din urm.


Ne-ntoarcem, rspunse tatl su, i el simi cuvintele njunghiindu-l ca un cuit. O
ducem acas i o ardem. ncercm s mergem mai departe. nc mai avem ferma i animale
pe care s le-ngrijim i, chiar cu Renna i Norine ca ajutoare, ne-ateapt ceva vremuri
grele.
Renna? ntreb Arlen, nevenindu-i s cread. O mai lum cu noi? Chiar i-acum?
Viaa merge nainte, Arlen. Eti aproape brbat, i un brbat are nevoie de o nevast.
Ai gsit cte una pentru fiecare dintre noi? izbucni biatul.
Ce? se minun Jeph.
V-am auzit pe tine i pe Ilain asear! strig Arlen. i-ai pregtit deja alt soie! Ce-i
pas ie de mama? i-ai gsit deja pe cineva care s se ocupe de chestia ta! Cel puin pn
cnd moare i ea, fiindc eti prea fricos ca s-o aperi!
Tatl su l plesni; o palm puternic peste fa, nlnd un trosnet n vzduhul
dimineii. Furia brbatului se domoli imediat i ntinse mna ctre fiul lui.
Arlen, mi pare ru! spuse cu voce sugrumat, dar biatul l mpinse i sri din cru.
Arlen! ip Jeph, ns fiul su nu-l lu n seam i alerg din toate puterile ctre pdurea de
pe marginea drumului.

3.
O noapte singur
319 D
Arlen alerg printre copaci ct de repede putea, cu ntoarceri brute, strnse, alegndu-i
direcia la ntmplare. Voia s fie sigur c tatl lui n-avea cum s-i ia urma, dar, cnd
strigtele acestuia se pierdur n deprtare, i ddu seama c, de fapt, nici mcar nu-l
urmrea.
De ce s-ar osteni? i spuse. tie c trebuie s m-ntorc pn la cderea nopii. Unde
altundeva m-a putea duce?
Oriunde. Rspunsul veni nepoftit, dar, n inima lui, tiu c era un adevr.
Nu se putea ntoarce la ferm, prefcndu-se c totul era n ordine. Nu putea s-o vad pe
Ilain revendicnd patul mamei lui. Chiar i frumoasa Renna, al crei srut era att de dulce,
n-ar fi fcut altceva dect s-i aduc aminte ce pierduse i de ce.
Dar unde-ar fi putut s plece? Tatl lui avea dreptate ntr-o singur privin. Nu putea
alerga la nesfrit. Trebuia s-i gseasc un refugiu nainte de lsarea ntunericului,
altminteri noaptea urmtoare ar fi fost ultima din viaa lui.
S se-ntoarc n Prul lui Tibbet nu era o opiune. Indiferent unde i-ar fi gsit adpost,
a doua zi avea s fie luat de urechi i trt acas, urmnd s se-aleag cu nite nuiele pe
spinare pentru isprava lui, cu care nu se putea mndri.
Nu-i mai rmnea dect Punea nsorit. Aproape nimeni din Prul lui Tibbet nu se
ducea vreodat acolo, dect dac era pltit de Porcu ca s transporte ceva sau dac era
Mesager.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 48

Coline spusese c Ragen mergea la Punea nsorit nainte de a se ntoarce n Oraele


Libere. Lui Arlen i plcea Ragen, singurul adult din ci cunotea care nu-i vorbise de sus.
Mesagerul i Keerin aveau un avans de o zi i mai bine fa de el i mergeau clare, dar,
dac se grbea, poate reuea s-i ajung la timp i s-i implore s-l ia cu ei n Oraele
Libere.
nc mai avea harta lui Coline agat de gt. i arta drumul ctre Punea nsorit i
fermele de pe margine. Chiar i n mijlocul pdurii, tia cu precizie n ce direcie era nordul.
La amiaz gsi drumul, sau mai degrab drumul l gsi pe el, cci tia n linie dreapt
pdurea, chiar n faa lui. Probabil c, printre copaci, se rtcise.
Merse tot mai departe vreme de alte cteva ore, dar nu vzu nicio ferm i nici casa
btrnei Culegtoare de Ierburi. Cnd se uit la soare, se ngrijor i mai mult. Dac mergea
spre nord, ar fi trebuit s-l vad n stnga, dar nu era acolo, ci chiar n faa lui.
Se opri s se uite la hart i temerile i se confirmar. Nu mergea ctre Punea nsorit, ci
ctre Oraele Libere. Mai ru dect att, dup rscrucea la care se desprindea din cel ctre
Punea nsorit, drumul se ndrepta spre marginea hrii.
Ideea ntoarcerii pe propriile urme era descurajant, mai ales fiindc n-avea de unde s
tie dac putea gsi la timp un adpost. Fcu un pas napoi pe drumul pe care venise.
Nu, se hotr. Dac m-ntorc, fac ce-ar face tata. Merg mai departe, indiferent ce s-ar
ntmpla.
O porni din nou la drum, lsnd n urm Prul lui Tibbet i Punea nsorit. Fiecare pas
era mai simplu dect cel dinaintea lui i l fcea cu inima tot mai uoar.
Mai merse cteva ore, ndeprtndu-se n cele din urm de copaci i intrnd pe o pajite:
o cmpie ntins, cu iarb bogat, neatins nici de plug, nici de animale ieite la pscut.
Ajunse pe o culme de deal i trase adnc n piept aerul proaspt, curat. Un bolovan imens se
nla deasupra pmntului. Arlen se cr pe el, apoi i roti privirea asupra lumii largi, n
care nu putuse s-ajung niciodat. Nimic nu ddea de-neles c zona ar fi fost locuit, nu se
zrea niciun loc n care-ar fi putut s cear adpost. Se temea de noaptea care urma, dar
spaima era un sentiment ndeprtat, ca acela trezit de gndul c-avea s-mbtrneasc i s
moar ntr-o zi.
Pe msur ce dup-amiaza devenea sear, ncepu s caute locuri unde ar fi putut s
reziste peste noapte. Un plc de copaci i se pru promitor; n jurul lor era puin iarb, iar fi putut desena glifele n rn, dar un demon al lemnului putea s se urce ntr-unul
dintre arbori ca s sar apoi de sus n interiorul inelului aprtor.
Vzu un dmb mic, stncos, pe care nu cretea iarb, dar, cnd se urc pe el, observ c
vntul era puternic i se temu c i-ar fi putut strica glifele, care ar fi devenit inutile.
n cele din urm, ajunse ntr-un loc n care demonii focului dezlnuiser de curnd o
pllaie. Stratul de cenu nu fusese nc strpuns de muguri noi i, rcind cu piciorul,
descoperi dedesubt pmnt tare. Cur cenua de pe o poriune ntins i ncepu s-i
deseneze cercul de aprare. Avea puin timp, aa c l fcu ngust, fiindc nu-i dorea s
devin neatent din cauza grabei.
Desen semnele magice n rn cu un b ascuit, suflnd cu delicatee ca s-ndeprteze
orice zgrietur rzlea. Lucr mai bine de o or, trasnd rnd pe rnd glifele i
retrgndu-se adesea cu cte un pas ca s se asigure c erau corect aliniate. Minile i se
micau, ca ntotdeauna, cu siguran i agerime.

Cnd termin, avea un cerc cu diametrul de aproape doi metri. Verific glifele de trei ori
i nu gsi nicio greeal. i puse bul n buzunar i se aez n centrul cercului, uitndu-se
cum se lungeau umbrele i cum cobora soarele, vduvind cerul de culoare.
Poate urma s moar n noaptea aceea. Poate c nu. i spuse c n-avea nicio importan.
Dar, pe msur ce se mpuina lumina, i se mpuina i curajul. i simea inima btnd cu
putere i toate instinctele i spuneau s se ridice dintr-un salt i s fug. Numai c n-avea
unde s fug. Se afla la muli kilometri distan de orice loc n care s-ar fi putut refugia.
ncepu s tremure, dei nu era frig.
A fost o idee proast, i opti, n minte, o voce pierit. Mri la ea, dar faada de curaj l
ajut prea puin s-i destind muchii ncordai cnd ultimele raze de soare se stinser i
asupra lui se revrs ntunericul.
Iat-i, vin, l vesti vocea speriat din minte n vreme ce din pmnt ncepeau s se nale
fuioare de cea.
Se nlau i se contopeau ncetul cu ncetul, i trupurile demonilor cptau substan
cnd se prelingeau deasupra solului. Arlen se ridic odat cu ele, ncletndu-i pumnii mici.
Ca de obicei, demonii focului aprur primii, alergnd ncntai n toate prile i lsnd n
urm flcri plpitoare. i urmar cei ai vntului, care prinser s alerge i-i desfcur
aripile pieloase, avntndu-se n aer cu o sritur. Ultimii se ivir demonii pietrei,
trgndu-i cu trud din Miez corpurile grele.
i pe urm miezingii l vzur pe Arlen i urlar de plcere, repezindu-se spre biatul
neajutorat.
Un demon al vntului se npusti primul, brzdnd aerul cu ghearele curbate ale aripilor,
gata s sfie gtul przii. Arlen ip, dar ghearele mprtiar scntei cnd se izbir de
glifele care-i deviar atacul. Avntul pe care i-l luase continu s-l poarte i se izbi cu tot
trupul de scut, numai ca s fie azvrlit napoi, ntr-o rbufnire de for plpitoare.
Creatura url cnd se lovi de pmnt, dar se ridic n picioare, convulsionndu-se n timp ce
energia i dansa peste solzi.
Pe urm venir demonii agili ai focului, dintre care cel mai voinic nu era mai mare dect
un cine. Se apropiar n goan, cu ipete stridente, i ncepur s loveasc scutul cu
ghearele. Arlen tresrea ori de cte ori se aprindeau glifele, dar magia rezist. Cnd vzur
c-i esuse o plas de protecie puternic, scuipar foc ctre el.
Biatul cunotea trucul, firete. Trasa glife nc de cnd se fcuse destul de mare ca s
poat ine n mn o bucat de crbune pentru desen, i cele care te aprau de focul scuipat
i erau cunoscute. Flcrile ricoar, aa cum se ntmplase i cu ghearele. Nici mcar nu le
simi cldura.
Miezingii se adunar la spectacol, i fiecare rbufnire de lumin care nsoea activarea
glifelor i dezvluia lui Arlen tot mai muli: o hoard cumplit, nerbdtoare s-i smulg
carnea de pe oase.
Mai muli demoni ai vntului se npustir ctre el, dar glifele i respinser. i demonii
focului ncepur s se-azvrle frustrai n direcia lui, primind arsura usturtoare a magiei
cu sperana c-i puteau strpunge bariera cu fora. Se trezir azvrlii napoi, iari i
iari. Arlen ncet s mai tresar. i ls spaima deoparte i se apuc s ipe la ei,
njurndu-i.
Sfidarea nu fcu altceva dect s-nfurie mai tare demonii. Neobinuii s fie batjocorii de
prada lor, i dublar strdaniile de a trece de linia glifelor, n vreme ce biatul i agita

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 49

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 50

pumnii i fcea gesturile necuviincioase pe care le vzuse uneori schiate de adulii din
Prul lui Tibbet n spatele lui Porcu.
De asta se temea el? Asta teroriza omenirea? Fiarele astea jalnice, frustrate? Era ridicol.
Scuip, i saliva i sfri pe solzii unui demon al focului, ntreind furia creaturii.
Pe urm, urletele miezingilor se stinser. n lumina plpitoare a demonilor focului, vzu
hoarda desprindu-se n dou i lsnd cale liber unui demon al pietrei care venea spre el
clcnd apsat, cu pai ce zguduiau pmntul ca un cutremur.
Toat viaa lui, Arlen privise miezingii de departe, din spatele uilor i al ferestrelor.
nainte de ntmplrile cumplite din ultimele zile, nu se aflase niciodat afar, n aer liber,
n preajma unui demon pe deplin format, i firete c nu i se ntmplase niciodat s stea
neclintit, ateptndu-l. i tia c erau de mai multe mrimi, dar nu-i dduse niciodat
seama ct de diferite puteau fi.
Demonul pietrei avea patru metri i jumtate.
Era enorm.
n timp ce monstrul se apropia, biatul i lungi gtul privindu-l. Chiar i de la distan,
era copleitor, o mas mthloas de tendoane i de muchii ascuite. Mai multe umflturi
osoase preau tot attea noduri presrate pe carapacea lui neagr, groas, i coada epoas
i aluneca ntr-o parte i ntr-alta, fcndu-i umerii masivi s se legene. Se sprijinea,
ncovoiat, pe dou picioare cu gheare ce spau anuri adnci n pmnt la fiecare dintre
paii lui bubuitori. Celelalte gheare, cu care i se terminau braele lungi, noduroase, erau ct
cuitele de mcelrie, iar gura bloas i se deschisese larg, artnd iruri dup iruri de
dini ca nite lame. O limb neagr i alunec n afar, gustnd spaima lui Arlen.
Unul dintre demonii focului nu izbuti s i se fereasc destul de repede din cale, i demonul
pietrei l mtur cu nepsare, sfrtecndu-l adnc cu ghearele cnd lovitura l azvrli n aer.
Pe msur ce miezingul uria se apropia, Arlen se retrase, ngrozit, cu un pas, apoi cu nc
unul. i veni n fire abia n ultima clip i se opri nainte de a iei din cercul protector.
Amintindu-i de existena acestuia, se liniti doar pentru scurt vreme. Se ndoia c
glifele lui puteau face fa unei asemenea ncercri. Se ndoia c exista vreo glif care-i
putea face fa.
Demonul l privi pre de o clip ndelungat, savurndu-i groaza. Demonii pietrei se
grbeau rareori, ns, atunci cnd o fceau, erau n stare s se mite cu viteze ameitoare.
Cnd lovi, nervii lui Arlen cedar. ip i czu la pmnt, ncovrigndu-se strns i
acoperindu-i capul cu minile.
Explozia care se declan l asurzi. Chiar i cu ochii acoperii, vzu flacra strlucitoare a
magiei, de parc noaptea ar fi devenit zi. Auzi iptul de frustrare al demonului i trase cu
ochiul n timp ce acesta se rsucea, lovind bariera glifei cu coada grea, cu o mulime de
creste.
Magia rbufni din nou, respingnd nc o dat creatura.
Arlen i impuse s nu-i mai in rsuflarea. Se uit la demonul care continua s se
izbeasc, iari i iari, de glifele lui, urlnd de furie. Pe coapse simi o umezeal cald.
Ruinndu-se de sine nsui, de laitatea lui, Arlen se ridic n picioare i ntlni ochii
demonului. ip, un urlet primordial, desprins din adncul fiinei sale, care respingea tot ce
era i tot ce reprezenta miezingul.
Lu o piatr i o azvrli n el.
ntoarce-te n Miez, unde-i este locul! strig. Du-te-napoi i mori!

Demonul pru aproape s nici nu simt piatra care-i rico de carapace, dar furia i se
multiplic i se repezi s sfie bariera de glife, fr s poat trece de ea. Arlen l insult
atribuindu-i toate numele creaturilor scrboase i patetice din vocabularul lui oarecum
srac, scurmnd cu degetele ca s poat gsi ceva cu care s-arunce n el. Cnd termin
pietrele, ncepu s opie, fluturndu-i braele i urlndu-i sfidrile.
Pe urm alunec i clc pe o glif.
Timpul pru s-ncremeneasc pre de o lung clip de tcere mprtit de biat i de
demonul uria, care pricepeau, ncetul cu ncetul, colosalele proporii ale faptului abia
petrecut. Cnd se puser n micare, o fcur ca unul, Arlen scondu-i bul pentru trasat
i aruncndu-se spre glife chiar n momentul n care demonul i avnta ctre el mna
masiv, cu gheare.
Cu mintea alergndu-i nebunete, Arlen evalu stricciunea ntr-o fraciune de secund: o
linie a peceii ntrerupt. Cnd o refcea cu o singur crestare a pmntului cu unealta, tiu
c era prea trziu. Ghearele ncepuser s-i sfie carnea.
Dar magia i fcu apoi nc o dat efectul i miezingul fu azvrlit napoi, urlnd ca-n
chinurile morii. i biatul url de durere, rostogolindu-se i smulgndu-i ghearele din
spate; le arunc nainte de a-i da seama ce se ntmplase.
Pe urm l vzu, trntit n cerc, rsucindu-se i fumegnd.
Era braul demonului. Retezat.
Arlen l privi ocat, ntorcndu-se apoi i dnd cu ochii de miezingul care rcnea i se
zvrcolea, atacnd orice alt demon destul de prost ca s se-apropie prea mult. l lovea cu un
singur bra.
Biatul se uit la bra, i vzu captul frumos retezat i cauterizat, din care se nla lent
un fum urt mirositor. Cu mai mult curaj dect simea c i rmsese, apuc membrul masiv
i ncerc s-l azvrle n afara cercului, dar glifele erau o barier din ambele sensuri. Nicio
parte a trupului miezingilor nu putea s ias, aa cum nu putea nici s intre. Braul rico de
semnele magice i i reczu la picioare.
Durerea l lu n stpnire. Pipi rnile care-i brzdau spatele i i retrase minile pline
de snge. ngreoat i pierzndu-i puterile, czu n genunchi, plngnd de durere i de
team c, micndu-se, ar fi putut strica o alt glif i, mai ales, plngndu-i mama. Acum
tia ce dureri ndurase ea n noaptea aceea.
Arlen i petrecu restul nopii ghemuit i nspimntat. i auzea pe demoni nvrtindu-i-se
n jur, ateptnd, spernd c o greeal avea s le permit s intre. Chiar dac ar fi fost cu
putin s doarm, n-ar fi ndrznit s-ncerce, ca nu cumva s fac, n somn, vreo micare ce
ar fi ndeplinit dorina miezingilor.
Zorile prur s aib nevoie de mai muli ani ca s se arate. Biatul i ridic des privirea
spre cer n noaptea aceea, dar nu-l vzu dect pe uriaul i schiloditul demon al pietrei, cu
mna teafr ncletat de rana ars, din care se scurgea ceva asemntor sngelui, n timp
ce umbla pe lng cerc cu pai mari i cu ochii plini de ur.
Dup o eternitate, orizontul cpt o tent roie, urmat de portocaliu i de galben, apoi
de un alb triumftor. Ceilali demoni se prelinser napoi, n Miezul Pmntului, nainte de a
cpta cerul nuane glbui, dar uriaul rmase pn n ultima clip, uiernd ctre Arlen cu
irurile de dini dezgolite.
Dar nici mcar ura miezingului ciung nu era mai puternic dect frica lui de soare. Cnd
ultimele pete de negur disprur n grab, imensul cap cu coarne se scufund sub pmnt.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 51

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 52

Biatul se ntinse i iei din cerc, strngnd din ochi de durere. Spatele i ardea. Rnile i
ncetaser sngerarea n timpul nopii, dar, cnd se ntindea, le simi redeschizndu-se.
i ntoarse capul ctre braul cu gheare ce zcea alturi de el. Arta ca un trunchi de
copac, acoperit cu solzi tari i reci. Biatul l ridic i i-l inu n faa ochilor.
Am n sfrit un trofeu, se gndi, strduindu-se s fie curajos, dei la vederea propriului
su snge pe ghearele negre l strbtu un tremur.
n clipa aceea l atinse o raz a soarelui ajuns n cele din urm ntr-o mai mare parte
deasupra orizontului dect sub el. Braul miezingului ncepu s sfrie i s fumege, pocnind
ca un butean lung aruncat n foc. O clip mai trziu, izbucni n flcri, i Arlen l arunc
nspimntat. l privi cu fascinaie n timp ce era mistuit de o vlvtaie tot mai
strlucitoare, cu lumina soarelui revrsndu-i-se asupra pn deveni o rmi firav,
carbonizat. Biatul se apropie de ea i o atinse uor cu vrful piciorului, preschimbnd-o n
praf.

Arlen gsi un b n care s se sprijine i i continu drumul trindu-i picioarele. i


ddu seama ct de norocos fusese. i ct de prost. Nu te puteai baza pe glifele din rn.
Pn i Ragen o spusese. Ce s-ar fi fcut dac i le strica vntul, aa cum se temuse tatl lui?
Ziditorule, dac ar fi-nceput s plou?
Ct de multe nopi putea s supravieuiasc? N-avea nici cea mai mic idee despre ceea ce
se gsea dincolo de urmtorul deal i niciun motiv s cread c se mai afla cineva ntre locul
acela i Oraele Libere, de care-l despreau, din cte tia, cteva sptmni de drum.
i simi lacrimile izvornd din ochi. Le terse cu brutalitate, mrind sfidtor.
Renunarea n faa spaimei era soluia aleas de tatl su pentru rezolvarea problemelor i
biatul tia deja c nu ddea rezultate.
Nu mi-e fric, i spuse. Nu-mi este.
i se strdui s mearg mai departe, tiind c se minea singur.
Pe la amiaz, ajunse la un pru cu albia stncoas. Apa era rece i limpede, i el se
aplec s bea. Micarea i trimise o durere sgettoare de-a lungul spatelui.
Nu-i ngrijise ctui de puin rnile. N-avea cum s le nchid cosndu-le, aa cum ar fi
putut face Coline. Se gndi la mama lui i i aduse aminte c, ori de cte ori se ntorcea
acas cu zgrieturi sau tieturi, nainte de orice altceva, ea i le spla.
i scoase cmaa i descoperi c avea spatele sfiat i mbibat de snge, deja nchegat,
ntrit. O vr n ap i privi murdria i sngele scurgndu-se n josul prului. i ntinse
hainele pe pietre, la uscat, i se afund el nsui n undele reci.
Frigul l fcu s strng din ochi, dar i amori durerea din spate. Se spl ct de bine
putu, curndu-i rnile usturtoare cu atingeri delicate, pn cnd nu mai putu suporta.
Iei din pru tremurnd i se culc pe pietre, lng haine.
Se trezi dup un oarecare timp cu o tresrire. njur vznd c soarele naintase prea
mult pe bolt i c ziua era pe sfrite. Putea s mai fac o scurt bucat de drum, dar tia
c ar fi riscat prostete. Era mai bine s-i petreac mai mult vreme ca s se apere.
Nu departe de pru se afla o poriune ntins de pmnt umed, de pe care iarba se putea
smulge cu uurin, eliberndu-l. Bttori solul afnat, l netezi i ncepu s traseze glifele.
De data asta desen un cerc mai larg, apoi, dup ce l verific de dou ori, fcu, n interiorul
lui, un altul, concentric, pentru mai mult siguran. Pmntul umed avea s reziste dac
btea vntul, iar pe cer nu se vedea niciun semn de ploaie.

Mulumit, Arlen sp o groap, adun crengi uscate i fcu un foc mic. Cnd soarele
prinse s coboare sub orizont, se aez n mijlocul cercului interior i ncerc s-i ignore
foamea. Cnd cerul cpt culoarea levnicii, pentru a deveni apoi purpuriu, stinse focul i
respir adnc, ca s-i domoleasc btile inimii. n cele din urm, lumina dispru i
miezingii ncepur s se ridice.
Biatul i inu rsuflarea, ateptnd. ntr-un trziu, un demon al focului i simi mirosul
i se repezi spre el cu un urlet ascuit. n clipa aceea, fu aprins de groaza din noaptea
trecut, i-i simi sngele nghend n vene.
Miezingii nu-i descoperir glifele dect dup ce ajunser la ele. Odat cu prima plpire a
magiei, Arlen rsufl uurat. Creaturile loveau bariera cu ghearele, dar nu reueau s
treac.
Zburnd foarte sus, unde puterea glifelor era firav, un demon al vntului trecu de primul
inel, dar, cnd se npusti n jos, ctre Arlen, se izbi de al doilea i ateriz n spaiul dintre
ele, izbindu-se cu putere de pmnt. Biatul se strdui s-i pstreze calmul cnd l vzu
ridicndu-se n picioare.
Era biped, cu trupul lung i subire i cu membre fusiforme, avnd n capt gheare
curbate, lungi de vreo cincisprezece centimetri. Partea de sub brae i exteriorul picioarelor
erau palmate, din ele pornind o membran subire, pieloas, susinut de oasele flexibile
ieite n afara prilor laterale ale trupului. Depea cu foarte puin nlimea unui brbat
adult, dar deschiderea aripilor era de dou ori ct lungimea trupului, ceea ce l fcea s par
imens cnd se profila pe cer. Din cretet i pornea un corn curbat ctre spate i palmat
asemenea membrelor, formnd o creast de-a lungul irei spinrii. Botul prelung adpostea
mai multe iruri de dini de vreo trei centimetri, galbeni n lumina lunii.
n ciuda miestriei graioase cu care plutea n vzduh, miezingul se mica cu stngcie pe
pmnt. Privii de aproape, demonii vntului nu erau la fel de impresionani ca verii lor.
Demonii lemnului i ai pietrei aveau carapace de nestrpuns i o putere nelumeasc ddea
for ghearelor lor groase. Demonii focului erau mai iui dect orice om i flcrile pe care
le scuipau puteau aprinde orice. Pe cnd demonii vntului Arlen se gndi c Ragen ar fi
putut strpunge una dintre aripile lor subiri cu lovitura puternic a unei sulie,
schilodindu-i.
Noaptea, se gndi, sunt aproape sigur c a putea s-o fac pn i eu.
Dar n-avea nicio suli i, impresionant sau nu, miezingul era n stare s-l ucid dac
glifele din cercul interior nu rezistau. Se ncord cnd vzu creatura apropiindu-se.
Demonul i repezi ctre el gheara curbat din vrful aripii i biatul nchise ochii, dar
vraja scnteie de-a lungul irului de glife, respingnd atacul.
Dup mai multe ncercri zadarnice, miezingul se hotr s se-nale din nou n vzduh. O
lu la fug i-i ntinse aripile, ca s prind un curent de aer, dar se izbi de glifele din
exterior nainte de a-i lua elanul de care-avea nevoie. Magia l azvrli napoi, n nmol.
Arlen rse fr s vrea cnd l vzu ncercnd s se ridice n vzduh. Aripile lui imense or
fi fost nspimnttoare n zbor, dar pe pmnt se trau, dezechilibrndu-l. N-avea palme n
care s se mping i braele fusiforme i se arcuiau sub greutatea trupului. Se zvrcoli o
clip cu disperare nainte de a izbuti s se ridice.
Prins n curs, ncerc iari i iari s-i ia zborul, dar spaiul dintre cercuri nu era
destul de larg, aa c ddea gre de fiecare dat. Demonii focului simir suferina vrului

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 53

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 54

lor i scoaser ipete ascuite de ncntare, opind n jurul cercului ca s se in pe urmele


creaturii i btndu-i joc de ghinionul ei.
Arlen simi un val de mndrie. Cu o noapte nainte fcuse greeli, dar n-avea s le mai
repete. ncepu s spere c, la urma-urmelor, ar fi putut tri ca s vad Oraele Libere.
Demonii focului se plictisir n curnd s-l tot batjocoreasc pe demonul vntului i se
ndeprtar n cutarea unor przi mai uoare, speriind animale mici i scondu-le din
ascunziuri cu stropi de foc. Un iepure mrunt, nspimntat, sri n cercul exterior trasat
de Arlen i glifele oprir miezingul care-l urmrea. Demonul focului ddu s-l prind cu o
micare stngace, dar animalul se feri cu uurin, alergnd prin cerc i ieind prin partea
opus, numai ca s gseasc acolo ali miezingi. Se ntoarse i ddu buzna din nou n cerc,
alergnd iari prea departe.
Arlen i dori s fi avut cum s comunice cu srmanul animal, s-i spun c n inelul
interior era n siguran, dar nu putea dect s-l urmreasc n timp ce se tot repezea
nuntrul i n afara glifelor.
Apoi se ntmpl inimaginabilul. Fugind napoi, n cerc, iepurele stric o glif. Urlnd,
demonii focului se scurser prin sprtur, pe urmele lui. Demonul vntului scp, se ridic
n aer i se ndeprt n zbor.
Arlen njur iepurele, iar njurturile i se nteir cnd l vzu repezindu-se drept spre el.
Dac strica i glifele interioare, erau amndoi sortii pieirii.
Cu repeziciunea unui copil crescut la ferm, biatul ntinse mna n afara cercului i
nfc iepurele de urechi. Animalul se zvrcoli nebunete, gata s se rup-n buci ca s
scape, dar Arlen umblase destul de des cu iepuri pe ogoarele tatlui su. l lu n brae,
culcndu-l pe spate i legnndu-l, cu partea din spate a corpului mai sus dect capul. O
clip mai trziu, iepurele se holba la el, nedumerit, i nu se mai zbtea.
Arlen se simi tentat s li-l azvrle demonilor. Ar fi fost mai sigur dect s rite s scape
i s mai strice i alt glif. i de ce nu? se ntreb. Dac l-a fi gsit pe lumin, l-a fi mncat
eu.
ns i ddu seama c nu putea s-o fac. Demonii i luaser prea mult lumii, luaser prea
mult de la el. Jur c n-avea s le dea nimic de bunvoie, nici atunci, nici altdat.
Nici mcar iepurele.
n timp ce se scurgea noaptea, inu cu putere n brae fptura ngrozit, gngurind pentru
el i mngindu-i blana moale. Jur-mprejurul lor demonii urlau, dar, concentrndu-se
asupra animalului, reui s nu-i mai aud.
Meditaia avu efect o vreme, pn cnd l readuse la realitate un rget. i ridic privirea
i-l descoperi pe masivul demon ciung al pietrei, dominndu-l cu nlimea lui i cu saliva
sfrindu-i cnd se izbea de glife. Rana i se vindecase, lsndu-l cu un ciot noduros sub cot.
Prea i mai furios dect cu o noapte nainte.
Lovea n barier, fr s-i pese de flacra usturtoare a vrjii. O izbea iari i iari, cu
urlete asurzitoare, strduindu-se s-o strbat cu fora ca s se rzbune. Arlen l privea cu
ochi mari, strngnd iepurele cu putere. tia c glifele nu slbeau din cauza loviturilor
repetate, dar asta-l ajuta prea puin s-i alunge teama c demonul era destul de nverunat
ca s reueasc oricum.

Cnd lumina dimineii izgoni demonii pentru o alt zi, Arlen eliber n sfrit iepurele,
care plec imediat, alergnd n salturi. Stomacul biatului chioria n vreme ce-l privea

ndeprtndu-se, dar, dup tot ce nduraser mpreun, nu se putea convinge s vad n


micul animal ceva cu care s-ar fi putut hrni.
Cnd se ridic n picioare, se mpletici i fu ct pe ce s cad cnd l invad un val de
grea. Tieturile care-i brzdau spatele erau sgei de foc. ntinse mna, pipi pielea
plpnd, umflat, i i-o retrase ud de puroiul maroniu, urt mirositor, pe care-l storsese
Coline din rnile lui Silvy. Tieturile l ardeau i i simea sngele mpurpurndu-i obrajii.
Se scld din nou n pru, dar apa rece i potoli prea puin fierbineala interioar a
trupului.
Atunci tiu c-avea s moar. Dac exista ntr-adevr, btrna Mey Friman se afla la mai
bine de dou zile distan. Dar, dac el avea cu adevrat febra demonului, oricum nu mai
conta. Era imposibil s mai reziste dou zile.
Cu toate acestea, nu se putea convinge s renune. mpleticindu-se, i continu drumul pe
fgaele de crue, mergnd ctre locul de unde veniser, oricare ar fi fost.
Dac avea s moar, mcar s-i gseasc sfritul mai aproape de Oraele Libere dect
de nchisoarea pe care-o lsase n urm.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 55

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 56

4.
Leesha
319 D
Leesha i petrecea noaptea plngnd.
Ceea ce, n sine, nu era ieit din comun, numai c, n noaptea aceea, nu plngea din cauza
mamei ei. ipetele o fceau s plng. Glifele cuiva nu rezistaser, i era imposibil s-i dai
seama ale cui, dar urletele de groaz i de durere umpleau ntunericul de ecouri, iar fumul
tlzuia ctre cer deformnd contururile focului dezlnuit de miezingi i scldnd ntregul
sat ntr-o strlucire ceoas, portocalie.
Oamenii din Viuga Tietorului de Lemne nu puteau s caute supravieuitorii. Nu cutezau
nici mcar s lupte cu flcrile. Nu erau n stare s fac nimic mai mult dect s se roage
Ziditorului ca vntul s nu aduc tciuni, rspndind vlvtaia. Casele lor erau construite la
o distan mare una de alta, tocmai din acest motiv, dar un vnt puternic putea duce
scnteile la mare deprtare.
Chiar dac focul nu se rspndea, cenua i fumul din aer puteau acoperi alte glife sub
pete de murdrie, oferindu-le miezingilor cile de intrare pe care le cutau cu disperare.
n clipa aceea ncercau glifele din jurul casei ei. Era semn ru, nsemna c demonii
gsiser przi mai uoare n ntuneric.
Neajutorat i nspimntat, Leesha fcu singurul lucru pe care-l putea face. Plnse.
Plnse pentru mori, plnse pentru rnii i plnse pentru ea nsi. ntr-un sat cu mai puin
de patru sute de oameni, nu exista niciunul a crui moarte s n-o rneasc.
Leesha, o fat de nici treisprezece primveri, era foarte frumoas, cu pr negru lung i
ondulat i ochi ptrunztori, de un albastru palid. nc nu nflorise, i de aceea nu se putea
mrita, dar i era promis lui Gared Cutter, cel mai chipe biat din sat. Gared avea cu dou

veri mai mult dect ea i era nalt, cu muchi puternici. Celelalte fete ipau cnd trecea pe
lng ele, dar era al Leeshei, toat lumea tia asta. Avea s-i fac muli copii puternici.
Dac-i supravieuia acelei nopi.
Ua camerei se deschise. Mama ei nu se obosea niciodat s ciocneasc.
Ca figur i siluet, Elona i semna foarte mult fiicei sale. nc frumoas la treizeci de
ani, avea prul lung revrsat, bogat i negru, pe umerii maiestuoi. Silueta plin, feminin,
trezea invidia tuturor; doar att i dorea Leesha s moteneasc de la ea. Snii si abia
nmugurii mai aveau mult pn s se poat compara cu ai Elonei.
Ajunge cu smiorciala, neisprvito, se rsti Elona, aruncndu-i o crp ca s-i tearg
ochii. Cnd plngi de una singur n-ai ce ctiga. Plngi n faa unui brbat, dac vrei s
obii ceva, dar udndu-i perna n-o s-nvii pe nimeni.
nchise ua i o ls din nou singur n malefica lumin portocalie care-i strecura licrul
printre ipcile obloanelor.
Tu simi vreodat ceva? o ntreb Leesha n gnd.
Mama ei avea dreptate cnd spunea c plnsul nu-nvie pe nimeni, dar se nela creznd c
nu folosea la nimic. Ori de cte ori trecea prin clipe grele, plnsul era salvarea Leeshei.
Celelalte fete credeau c viaa ei era perfect, dar asta fiindc niciuna dintre ele nu vzuse
faa pe care i-o arta Elona, ntre patru ochi, unicului ei copil. Nu era un secret c-i dorise
biei, iar Leesha i tatl i suportau batjocura fiindc nu izbutiser s-i ofere ceea ce dorea.
Dar fata i terse ochii cu furie. Abia atepta s-nfloreasc i s-o ia Gared la el. Ca dar de
nunt, stenii aveau s le construiasc o cas i Gared avea s-o duc n brae dincolo de glife
i s-o fac femeie, n ovaiile tuturor celor de afar. Avea s-i creasc propriii copii i navea s se poarte cu ei aa cum se purta Elona cu ea.

Cnd btu mama ei la u, Leesha era mbrcat. Nu dormise deloc.


Vreau s fii afar cnd bate clopotul n zori, zise Elona. i s nu te-aud bombnind c
eti obosit. N-o s las pe nimeni s cread c familia noastr-ntrzie cnd trebuie s dea
ajutor.
Leesha i cunotea mama destul de bine ca s tie c s cread erau cuvintele-cheie.
Elona nu voia s-ajute pe nimeni altcineva n afar de ea nsi.
Tatl lui Leesha, Erny, atepta lng u, sub privirea ncruntat a nevestei sale. Nu era
masiv, iar numindu-l vnos ai fi vorbit despre o for care nu exista. i n-avea o voin mai
puternic dect trupul, glasul lui de brbat timid ridicndu-se niciodat. Cu doisprezece ani
mai vrstnic dect Elona, i pierduse din cretet prul castaniu i purta ochelari cu rame
subiri, cumprai cu ani n urm de la un Mesager, fiind singurul om din ntreaga aezare
care avea aa ceva.
Pe scurt, nu era brbatul care i-ar fi plcut Elonei s fie, dar hrtia fin pe care-o fabrica
avea mare cutare n Oraele Libere, i banii lui i plceau suficient de mult.
Spre deosebire de mama sa, Leesha dorea cu adevrat s-i ajute vecinii. Iei din cas i
alerg ctre incendiu chiar n clipa n care disprur miezingii, nainte de a se auzi clopotul.
Leesha! Stai cu noi! strig Elona, dar fata nu-i ddu atenie.
Fumul era gros, nbuitor, ns ea i ridic orul ca s-i acopere gura i nu-i ncetini
paii.

Cnd ajunse n locul de unde se nla, acolo se adunaser deja civa steni. Trei case
arseser din temelii i alte dou erau nc n flcri, ameninnd s le aprind i pe cele
nvecinate. Leesha scoase un ipt ascuit cnd vzu c una dintre ele era a lui Gared.
Smitt, proprietarul hanului i al prvliei din sat, era de fa i ddea porunci pe un ton
rstit. Era Vorbitorul aezrii lor de cnd i aducea Leesha aminte. Nu era niciodat
nerbdtor s porunceasc, prefernd s lase oamenii s-i rezolve singuri problemele, dar
toat lumea era de acord c se pricepea s-o fac.
n-o s reuim niciodat s scoatem ap din fntn destul de repede, spunea el cnd
se apropie Leesha. O s formm un lan de glei pn la pru i-o s udm celelalte case,
altminteri pn la cderea nopii din tot satul n-o s mai rmn dect cenu!
n clipa aceea, Gared i Steave ieir n fug, suprai i plini de funingine, dar teferi. La
numai cincisprezece ani, Gared era mai nalt dect majoritatea adulilor din sat. Steave,
tatl su, era un uria, dominnd pe oricine cu nlimea lui. La vederea lor, Leesha simi
cum i se slbea nodul din stomac.
Dar, nainte de a apuca s-alerge spre Gared, Smitt art cu degetul ctre el.
Gared, trage crua cu glei lng pru! i roti privirea asupra celorlali. Leesha!
adug apoi. Du-te dup el i-ncepei s le umplei cu ap!
Ea alerg ct o ineau picioarele, dar, chiar i trgnd crua grea, Gared ajunse naintea
ei la prul care se desprindea din rul Angiers la o distan de civa kilometri ctre nord.
n clipa n care el se opri, scurt, Leesha i czu n brae. Crezuse c imaginile oribile din
mintea ei aveau s se mprtie fiindc-l vedea viu, dar, n loc de asta, cptaser mai mult
for. Nu tia ce s-ar fi fcut dac l-ar fi pierdut pe Gared.
Mi-a fost team c-ai murit, suspin, plngnd la pieptul lui.
Sunt n siguran, opti el, strngnd-o cu putere n brae. Sunt n siguran.
Descrcar repede crua i umplur gleile ca s le poat da din mn-n mn imediat
ce soseau ceilali. n curnd, peste o sut de steni alctuir un ir ordonat de la pru pn
la foc, ctre care trimiteau glei pline, ce fceau apoi cale-ntoars goale. Gared fu chemat
napoi, cu tot cu cru, fiindc era nevoie de braele lui puternice ca s-arunce apa.
Aproape imediat, crua se ntoarse, de data asta tras de Veghetorul Michel i ncrcat
cu rnii. Apariia lor trezi sentimente amestecate. Erau oameni din acelai sat, cu toii
prieteni cu toat lumea, ari i sfiai cu slbticie, dar o ptrundere a demonilor care lsa
supravieuitori era o raritate, aa c fiecare dintre ele era un dar pentru care se cuvenea s-i
mulumeti Ziditorului.
Omul Sfnt i acolitul su, Putiul Jona, i ntinser pe toi lng pru. Michel l ls pe
tnr s-i aline i lu crua ca s-aduc alii.
Leesha evit s-i priveasc i se concentr asupra gleilor. Picioarele i amorir n apa
rece i ncepu s-i simt braele ca de plumb, dar se ls absorbit de munc pn ce i
atrase atenia o oapt.
Vine baba Bruna, spuse cineva, i Leesha i slt capul cu o zvcnire.
Btrna Culegtoare de Ierburi venea ntr-adevr pe crare, cluzit de ucenica ei,
Darsy.
Nimeni nu tia, cu exactitate, ct de btrn era Bruna. Se spunea c tot btrn fusese i
n tinereea btrnilor satului. Ea-i adusese pe lume pe cei mai muli dintre ei. Le
supravieuise brbatului, copiilor i nepoilor ei i nu mai avea pe lume nicio rud.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 57

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 58

n prezent, nu mai era cu mult mai mult dect o piele zbrcit, translucid, ntins peste
oase ascuite. Pe jumtate oarb, nu mai putea s mearg dect trindu-i ncet picioarele,
dar nc mai era n stare s strige ca s se fac auzit dintr-un capt n altul al satului i,
cnd se nfuria, i arunca toiagul noduros cu care se-ajuta la mers c-o for uimitoare.
Pe Leesha o ngrozea, ca aproape pe toi ceilali steni.
Ucenica Brunei era o femeie de douzeci de veri, lipsit de frumusee, cu membre groase
i faa lat. Dup ce btrna i supravieuise ultimei sale ucenice, la ea fuseser trimise mai
multe fete ca s-i nvee meteugul. Dup un ir nentrerupt de abuzuri din partea
Culegtoarei de Ierburi, fuseser puse pe fug toate, n afar de Darsy.
E urt ca un bivol i tot att de puternic, spusese la un moment dat Elona despre
Darsy, rznd pe nfundate. De ce s-ar putea teme din partea cotoroanei ncrite? Nu se
poate zice c Bruna o s-i goneasc peitorii.
Btrna ngenunche lng rnii, cercetndu-i cu mini ferme, n vreme ce Darsy
desfura un sul de pnz groas, acoperit de buzunare marcate cu simboluri i coninnd
cte un instrument, cte-un flacon sau cte o pung. Rniii gemeau sau ipau cnd i
ngrijea, dar Bruna nu le ddea atenie, strngea rnile ntre degete, pe care apoi i le
mirosea i lucra folosindu-se mai mult de pipit i de miros dect de vedere. Fr s se uite,
i ducea cu micri iui minile ctre buzunarele de pnz, amestecnd ierburi cu ajutorul
unei piulie i al unui pislog.
Darsy se apuc s fac un foc mic i-i ridic privirea ctre locul unde sttea Leesha, cu
ochii la pru.
Leesha! Adu ap, ct mai repede! se rsti.
i fata se grbi s-i dea ascultare. Bruna se opri i adulmec ierburile pe care le mcina.
Toanto! ip cu glas ascuit.
Leesha tresri, creznd c vorbea cu ea, dar Bruna azvrli piulia i pislogul n Darsy,
lovind-o cu putere n umr i umplnd-o de ierburi pisate.
Btrna cut pe bjbite prin buzunarele pnzei, nfcnd coninutul fiecruia i
adulmecndu-l ca un animal.
Ai pus pungulia unde-ar fi trebuit s fie rdcina porcului i ai amestecat toat duranta
cu cnep! Cotoroana i ridic bul noduros i o pocni pe Darsy peste umeri. Ai de gnd
s-i omori pe oamenii tia sau eti nc att de proast nct nu poi s citeti?
Leesha avusese ocazia s-i vad mama la fel de furioas i, dac Elona era tot att denspimnttoare ca un miezing, baba Bruna era mama tuturor demonilor. ncepu s se
ndeprteze pas cu pas de cele dou, temndu-se s n-atrag cumva atenia asupra ei.
N-o s-i ndur btile la nesfrit, hoac nemernic! strig Darsy.
Atunci car-te! spuse Bruna. Mai degrab mzglesc toate glifele din satul sta dect si las ie punga mea cu ierburi cnd oi muri! Oamenilor n-o s le fie mai ru fr ele dect cu
tine!
Darsy rse.
S m car? i ie cine-o s-i mai duc sticlele i trepiedele, babo? Cine-o s-i fac
focul, cine-o s-i gteasc, cine-o s-i tearg faa de saliv cnd te-apuc tusea? Cine-o
s-i mute oasele btrne dintr-o parte-ntr-alta cnd te las fr vlag frigul i umezeala? Ai
nevoie de mine mai mult dect eu de tine!

Btrna i legn toiagul i Darsy i se feri cu nelepciune din cale, dnd, n graba ei,
peste Leesha, care se strduise din rsputeri s treac neobservat. Czur amndou la
pmnt.
Bruna profit de ocazie ca s-i legene din nou bul. Leesha se rostogoli prin rn ca s
se fereasc de lovituri, dar Bruna avea o int bun. Darsy ip de durere, acoperindu-i
capul cu braele.
Car-te! strig din nou Bruna. Am rnii de-ngrijit!
Darsy mri i se ridic n picioare. Leesha se temu c-avea s-o loveasc pe btrn, ns
ea o lu la fug. Bruna i trimise pe urme un uvoi de blesteme.
Leesha i inu rsuflarea i rmase n genunchi, ndeprtndu-se, puin cte puin.
Tocmai cnd se gndea c era cu putin s scape, Bruna o remarc.
Ei, tu, odrasla Elonei! strig btrna, artnd ctre ea cu toiagul noduros. Aprinde-mi
focul i pune-mi trepiedele peste el!
Btrna se ntoarse la rnii, iar Leesha, neavnd de ales, fcu ce i ceruse.
n urmtoarele cteva ore, Bruna i adres un ir fr sfrit de porunci rstite,
blestemndu-i ncetineala n timp ce ea se grbea s-i ndeplineasc toate cererile. Cr i
fierse ap, pis ierburi, puse la foc tincturi i amestec pomezi. Se prea c n-apuca
niciodat s termine mai mult de jumtate dintr-o treab nainte ca btrna Culegtoare de
Ierburi s-i porunceasc s-nceap alta, fiind obligat s munceasc din ce n ce mai repede
ca s fac fa. Dinspre focuri se scurgeau ntruna oameni proaspt rnii, cu arsuri
profunde sau cu oase rupte din cauza czturilor. Leesha se temea c jumtate de sat era n
flcri.
Bruna pregti ceaiuri cu care s amoreasc durerea unora i leacuri care s-i adnceasc
pe alii ntr-un somn fr vise n timp ce-i tia cu instrumente ascuite. Prea neobosit:
cosea, punea cataplasme, bandaja.
Era dup-amiaza trziu cnd i ddu Leesha seama nu numai c nu mai erau rni de
pansat, ci i c lanul de oameni pentru cratul gleilor dispruse. Era singur cu Bruna i
cu rniii, dintre care cei mai muli se uitau nucii n gol din pricina leacurilor btrnei.
Un val de oboseal ignorat pn atunci o coplei, i czu n genunchi, respirnd adnc. O
durea fiecare centimetru al trupului, dar simea, n acelai timp, i o mare satisfacie. Poate
c unii n-ar fi supravieuit, dar acum aveau s triasc, n parte, mulumit trudei sale.
Dar, recunoscu n sinea ei, adevrata eroin era Bruna. Realiz c btrna nu-i mai
dduse, de vreo cteva minute, nicio porunc. Se uit spre ea i o vzu czut la pmnt,
gfind.
Ajutor! Ajutor! strig. Brunei i e ru!
Prinse din nou putere i alerg la Culegtoarea de Ierburi, o slt i o aez n ezut. Baba
Bruna era ocant de uoar i, sub alurile ei de ln i sub materialul gros al fustelor,
Leesha nu simi dect nite oase.
Btrna era cuprins de spasme i dintre buze i se prelingea un fir subire de saliv,
captiv n nesfritele adncituri ale pielii ei zbrcite. Ochii, ntunecai n spatele unei
pelicule lptoase, i fixau nnebunii minile, care nu se puteau opri din tremurat.
Leesha se uit n jur cu disperare, dar n apropiere nu era nimeni care s-o ajute. nc
innd-o pe Bruna ridicat, o prinse de una dintre minile chinuite de spasme i i mas
muchii ncordai.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 59

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 60

Oh, Bruna! o implor. Ce s fac? Te rog! Nu tiu cum s te-ajut! Trebuie s-mi spui ce s
fac!
Simindu-i neajutorarea ca pe-o lovitur de cuit, ncepu s plng.
Braul btrnei zvcni din strnsoarea ei, i Leesha ip, temndu-se de un nou val de
convulsii. Dar ngrijirile ei i dduser Culegtoarei de Ierburi puterea de a-i controla mna
att ct era nevoie ca s i-o strecoare n al, de unde scoase o pung pe care-o ntinse spre
Leesha. O criz de tuse i frnse trupul firav i, smuls astfel din braele fetei, se izbi de
pmnt, unde continu s tueasc, zbtndu-se ca petele pe uscat. Leesha rmase locului,
ngrozit, cu punga de pnz n mn.
i cobor privirea spre ea, o strnse temtoare i simi trosnetul ierburilor din interior. O
mirosi, i nrile i se umplur de aroma unui amestec de plante.
i mulumi Ziditorului. Dac n-ar fi fost dect o singur plant, n-ar fi ghicit niciodat cum
trebuia s-o dozeze, dar n ziua aceea pregtise, pentru Bruna, destule tincturi i destule
ceaiuri ca s-i dea seama ce i se dduse.
Alerg la cazanul care fierbea pe trepied, unde aez o bucat de pnz deasupra unei cni
i o acoperi cu un strat gros de ierburi din pung. Turn ncet ap fiart peste ele,
extrgndu-le tria, apoi le leg cu ndemnare n pnza pe care o afund n aceeai can.
Se ntoarse n grab la Bruna, suflnd n lichid. Avea s-o ard, dar nu era timp s-l lase s
se rceasc. O slt pe btrn cu un bra, apsndu-i cana pe buzele cu urme de saliv.
Culegtoarea de Ierburi se zvrcoli, vrsnd o parte din leac, dar Leesha o sili s bea,
lichidul galben prelingndu-i-se prin colurile gurii. Spasmele i tusea continuau s-o chinuie,
dar ncepeau totui s-i piard puterea. Cnd i se domolir zvcnirile, fata rsufl uurat.
Leesha! se auzi un strigt.
i desprinse privirile de Bruna i-i vzu mama venind n fug, n fruntea unui grup de
steni.
Ce-ai fcut, neisprvito? exclam Elona. Ajunse lng ea nainte de a se apropia ceilali
i uier: E destul de ru c am o fat nefolositoare n locul unui fiu care s lupte cu focul,
dar acum ai ajuns s-o omori pe vrjitoarea satului?
i duse mna n spate, gata s-i plesneasc fiica, dar Bruna ntinse braul i-i prinse
ncheietura n strnsoarea ei scheletic.
Vrjitoarea triete datorit ei, idioato! bombni.
Elona se albi la fa i se retrase de parc Bruna s-ar fi transformat ntr-un miezing.
Privind scena, Leesha se simi inundat de-un val de plcere.
ntre timp, n jurul lor se adunar ceilali steni, ntrebnd ce se ntmplase.
Fiica mea i-a salvat viaa Brunei! strig Elona, nainte de-a apuca Leesha sau btrna s
spun ceva.

Veghetorul Michel i inea Canonul cu glife pe coperte la nlime, pentru ca toat lumea
s poat vedea cartea sfnt n timp ce azvrleau morii peste ruinele ultimei case rmase n
flcri. Stenii stteau cu plriile n mini i cu capetele plecate. Jona arunca tmie n foc,
parfumnd aerul mbibat de o duhoare acr.
Pn cnd va veni Izbvitorul s ne scape de npasta demonic, inei bine minte c
pcatele omului au adus-o asupr-ne! strig Michel. Adulterii i curvarii! Mincinoii, hoii i
cmtarii!
i cei care strng prea tare din fund, murmur Elona.

Cineva chicoti.
Cei care prsesc lumea vor fi judecai, continu Michel, iar aceia care i-au slujit
Ziditorului i se vor altura n Ceruri, n timp ce toi cei care, pngrii de vina ngduinei
fa de propriile slbiciuni i de pcatele crnii, i-au nelat ncrederea, vor arde pe veci n
Miez!
nchise cartea, iar stenii adunai i plecar capetele n tcere.
Dar, adug el, dei n asemenea clipe suntem ndreptii s jelim i se cuvine s-o
facem, s nu-i uitm pe cei crora le-a hrzit Ziditorul s triasc. S dm cep butoaielor i
s bem n amintirea morilor. S povestim despre aceia pe care i-am iubit cel mai mult i s
rdem, pentru c viaa e preioas i nu trebuie irosit. S ne pstrm lacrimile pentru la
noapte, cnd vom sta dincolo de glifele noastre.
sta e Veghetorul nostru, bombni Elona. Orice scuz e bun ca s dai cep unui butoi.
Ei, draga mea, spune Erny, btnd-o pe dosul minii, are intenii bune.
Laul ia aprarea beivului, firete, zise ea, smulgndu-i mna. Steave se repede n
casele n flcri, iar brbatul meu se ascunde printre femei.
Am fost n lanul care-a crat gleile, protest Erny.
El i Steave fuseser rivali, i gurile rele spuneau c alegerea fcut de Elona se datora
mai degrab pungii lui dect inimii ei.
Ca o femeie, ncuviin nevasta lui, cu ochii la musculosul Steave, aflat n cellalt capt
al mulimii.
Aa era ntotdeauna. Leesha i dori s-i fi putut astupa urechile, s nu-i mai aud. i
dori s-o fi luat miezingii pe mama ei, n locul celor apte oameni cumsecade. i dori ca tatl
ei s-o nfrunte mcar o singur dat; de dragul lui nsui, dac nu de al fiicei sale. i dori s
fi nflorit deja, ca s poat pleca mpreun cu Gared i s-i lase pe amndoi n urm.
Cei prea btrni sau prea tineri ca s lupte cu focul pregtiser o mas bogat pentru
ntreg satul, i aduser mncarea, n vreme ce toi ceilali, prea istovii ca s mai fac vreo
micare, stteau cu privirile pironite n cenua fumegnd.
Dar focurile erau stinse, rniii fuseser bandajai i ncepeau s-i revin, iar pn la
apusul soarelui mai erau multe ore. Cuvintele Veghetorului i scpaser de vinovie pe cei
care se simeau uurai fiindc triau, iar berea tare a lui Smitt fcuse restul. Se spunea c
berea lui putea s vindece orice suferin, i era mult de vindecat. n curnd, n jurul
meselor lungi rsunau rsetele strnite de povetile despre cei care plecaser din lume.
Gared sttea la cteva mese distan, cu prietenii lui Ren i Flinn, cu nevestele lor i cu un
alt amic al su, Evin. Ceilali biei, cu toii tietori de lemne, aveau cu civa ani mai mult
dect Gared, dar mai voinic dect el era numai Ren, pe care, fiind nc n cretere, avea
anse s-l ntreac n curnd. Din tot grupul, doar Evin nu era promis, i multe fete puseser
ochii pe el, dei l tiau iute la mnie.
Prietenii l tachinau pe Gared fr ncetare, mai ales n privina lui Leesha. Fata nu se
simea ncntat fiindc era obligat s stea cu prinii ei, dar ar fi fost nc i mai ru
lng Gared, n timp ce Ren i Flinn fceau aluzii obscene, iar Evin avea chef de ceart.
Dup ce-i mncar poriile, Veghetorul Michel i Putiul Jona se ridicar de la mas,
plecnd cu o tav mare ctre Casa Sfnt, unde Darsy i ngrijea pe Bruna i pe rnii.
Leesha se scuz i ddu s se ndrepte spre ei, s-i ajute. Gared o observ i se ridic s i se
alture, dar abia apucase s se salte n picioare cnd Brianne, Saira i Mairy, cele mai bune
prietene ale Leeshei, o abtur din drum.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 61

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 62

E adevrat ce-am auzit? o ntreb Saira, trgnd-o de braul stng.


Ai trntit-o pe Darsy la pmnt cu un pumn i-ai salvat viaa babei Bruna? zise Mairy,
trgnd-o de dreptul.
Leesha se uit neajutorat la Gared, apoi se ls trt de prietenele ei.
Ursul grizzly poate atepta pn-i vine rndul, i spuse Brianne.
Gared, dup ce te-nsori, o s fii pe locul doi, dup fete! strig Ren, fcndu-i prietenii
s hohoteasc zgomotos i s bat n mas.
Fetele nu-i luar n seam, i rsfirar fustele i se aezar pe iarb, departe de glgia
tot mai puternic, n timp ce vrstnicii goleau un butoia dup altul.
Gared o s mai aud asta o vreme. Ren a pariat pe cinci klai c n-o s-apuce s te srute,
i cu att mai puin s te pipie n voie nainte de apusul soarelui, rse Brianne.
La aisprezece ani, era deja de doi vduv, dar nu ducea lips de peitori. Asta, spunea ea,
fiindc-nvase toate mecheriile tiute de o nevast. Locuia cu tatl ei i cu doi frai mai
mari, tietori de lemne, i le era mam tuturor.
Spre deosebire de altele, eu nu invit toi bieii n trecere s m pipie, ripost Leesha,
cptnd drept rspuns o privire plin de prefcut indignare a Briannei.
Dac i-a fi promis, eu l-a lsa pe Gared s m pipie, coment Saira.
Avea cincisprezece ani, prul castaniu tuns scurt i pistrui pe obrajii ca de veveri
flcoas. Cu un an n urm, i fusese promis unui biat, dar miezingii i luaser i pe el, i
pe tatl ei, n aceeai noapte.
Eu a vrea s fiu promis, se plnse Mairy.
La paisprezece ani, era numai piele i os, cu faa supt i nas proeminent. nflorise, dar,
n ciuda strdaniilor prinilor ei, nc nu era promis. Elona i spunea sperietoare de ciori.
Niciun brbat n-o s vrea s-i pun smna ntre oldurile alea numai os, de team ca
nu cumva s crape sperietoarea n dou cnd o iei copilul, zisese la un moment dat, cu un
rnjet dispreuitor.
O s i se-ntmple n curnd, o asigur Leesha.
Avnd numai treisprezece ani, era cea mai tnr din grup, dar celelalte preau s roiasc
n jurul ei. Elona punea asta pe seama faptului c era cea mai frumoas i cea mai bogat,
dar Leesha nu putea nicidecum s le cread pe prietenele ei att de mrginite la minte.
Chiar ai pocnit-o pe Darsy c-un b? ntreb Mairy.
N-a fost aa, zise ea. Darsy a greit ceva, i Bruna a lovit-o cu toiagul. Darsy a-ncercat
s se retrag i a dat drept peste mine. Am czut amndou, i Bruna a tot pocnit-o pn
cnd a fugit.
Dac-ar fi dat n mine cu bul, a fi dat i eu c-un b n ea, coment Brianne. Tata
spune c Bruna e vrjitoare i c noaptea, n coliba ei, se bate pe burt cu demonii.
Ce prostie dezgusttoare! se rsti Leesha.
Atunci de ce locuiete att de departe de sat? ntreb Saira. i cum de mai e nc n
via, dup ce nepoii i-au murit de btrnee?
Pentru c e Culegtoare de Ierburi, spuse Leesha, i ierburile nu cresc n mijlocul
satului. Am ajutat-o azi, i-a fost uimitoare. Cred c toi oamenii adui la ea erau prea grav
rnii ca s mai triasc, dar i-a salvat pe toi.
Ai vzut-o aruncnd vrji asupra lor? ntreb Mairy entuziasmat.
Nu e vrjitoare! exclam Leesha. A fcut totul cu ierburi, cu cuite i cu a.
Taie oamenii? fcu Mairy dezgustat.

Vrjitoare, spuse Brianne.


Saira ddu din cap.
Leesha le arunc o privire acr, i toate tcur.
Nu se foiete pur i simplu n toate prile, tind oameni, zise ea. I-a vindecat. A fost
nu pot s explic. Btrn cum e, nu i-a-ntrerupt munca nici mcar o clip nainte de a sengriji de toi. Ca i cum n-ar fi susinut-o dect voina. S-a prbuit imediat ce l-a oblojit pe
ultimul.
i-atunci ai salvat-o? ntreb Mairy.
Leesha ncuviin cu o nclinare a capului.
Mi-a dat leacul chiar nainte s-o apuce tusea. De fapt, eu n-am fcut nimic altceva dect
s-l pun la fiert. Am sprijinit-o pn cnd n-a mai tuit, i atunci ne-a gsit lumea.
Ai atins-o? Brianne se strmb. Pun prinsoare c duhnete a lapte acru i-a buruieni.
Ziditorule! strig Leesha. Bruna a salvat azi o duzin de viei, i voi nu tii dect s v
batei joc de ea!
Cerule, exclam Brianne cu sarcasm, Leesha o salveaz pe bab i, dintr-odat, nu-i mai
ncap sfrcurile-n corsaj!
Leesha se ncrunt. Dintre toate prietenele ei, rmsese singura nc nenflorit, iar snii
ei, sau mai degrab lipsa lor, reprezentau, pentru ea, un punct dureros.
Leesha, i tu spuneai aceleai lucruri despre ea, se amestec Saira.
Poate, dar nu le mai spun. O fi fiind o bab afurisit, dar merit mai mult dect att.
Chiar n clipa aceea se apropie de ele Putiul Jona. Avea aptesprezece ani, dar era prea
scund i prea firav ca s poat roti securea sau ca s poat trage de-un fierstru. i
petrecea aproape tot timpul scriind i citind scrisori pentru cei care nu cunoteau literele,
adic pentru aproape toat lumea. Leesha, unul dintre puinii copii n stare s citeasc, se
ducea adesea la el ca s-mprumute cri din colecia Veghetorului Michel.
Am un mesaj de la Bruna, i spuse el. Vrea s
Amui cnd se pomeni tras napoi dintr-o smucitur. Era cu doi ani mai mare dect Gared,
dar acesta l rsuci ca pe-o ppu de crp, nfcndu-l de haine i trgndu-l att de
aproape, nct li se atingeau nasurile.
i-am mai zis s nu mai vorbeti cu fete care nu i-s promise, mri Gared.
Nu vorbeam! protest Jona, dnd din picioare la doi centimetri deasupra pmntului.
Doar
Gared! se rsti Leesha. Las-l imediat jos!
Biatul o privi, apoi se uit din nou la Jona. Ochii i se ndreptar pentru o clip ctre
prietenii si, apoi ctre Leesha. i ddu drumul lui Jona, care se izbi de pmnt. Se grbi s
se ridice i s plece. Brianne i Saira chicotir, dar Leesha le amui cu o privire aspr nainte
de a se ntoarce spre Gared.
Ce Miezului e cu tine? ntreb ea.
Gared i ls ochii n jos.
mi pare ru, spuse. Doar c ei, io n-am izbutit s schimb nicio vorb cu tine azi, i
cre c mi-am ieit din fire cnd te-am vzut vorbind cu el.
Leesha l mngie pe obraz.
Oh, Gared, n-ai de ce s fii gelos. n afar de tine, pentru mine nu exist nimeni.
Serios? ntreb el.
O s-i ceri scuze lui Jona? ntreb ea.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 63

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 64

Da, fgdui Gared.


Atunci da, serios, zise ea. Acum du-te-napoi la mas. Vin i eu ntr-o clip.
l srut, i lui Gared i se despic faa ntr-un zmbet larg nainte de a pleca n fug.
Cred c e ca i cum ai dresa un urs, cuget Brianne.
Unul care tocmai s-a aezat ntr-un strat de trandafiri, zise Saira.
Lsai-l n pace, le ceru Leesha. N-a avut niciun gnd ru. E doar prea puternic pentru
ca asta s fie bine pentru el, i e puin cam
Din topor? suger Brianne.
ncet la minte? adug Saira.
Greu de cap? propuse Mairy.
Leesha le plesni, i toate izbucnir n rs.

Gared sttea, protector, alturi de Leesha, dup ce el i Steave veniser s se aeze lng
familia ei. Fata tnjea s se simt cuprins n braele lui, dar nu se cuvenea, chiar i aa
promii unul altuia cum erau, nainte de a ajunge ea la maturitate i de a le anuna
Veghetorul logodna. Chiar i dup aceea, trebuiau s se limiteze, pn n noaptea nunii, la
atingeri i srutri caste.
Cu toate acestea, Leesha i Gared se srutau cnd erau singuri, dar, indiferent ce-ar fi
crezut Brianne, ea avea grij s nu mearg mai departe. Voia s respecte tradiia, pentru ca
noaptea nunii lor s fie ceva deosebit, de care s-i aduc aminte pn la sfritul zilelor.
i, firete, mai era i Klarissa, creia i plcuse s danseze i s flirteze. Ea le nvase pe
Leesha i pe prietenele ei dansuri vioaie i le mpletise flori n pr. Extraordinar de
frumoas, Klarissa avusese foarte muli peitori.
Biatul ei trebuia s aib acum vreo trei ani, dar niciun brbat din Viuga Tietorului de
Lemne nc nu-l recunoscuse drept fiul su. Aproape toat lumea i imagina c era vorba de
un brbat nsurat i, n toate lunile n care-i crescuse pntecul, Veghetorul Michel nu inuse
nicio predic n care s nu aduc aminte c pcatul ei, precum i alte altora de felul ei,
pstra puterea Npastei Ziditorului.
Demonii de-afar sunt ecoul demonilor dinuntru, spunea el.
Klarissa fusese foarte iubit, dar, dup asta, satul i schimbase rapid prerea despre ea.
Femeile o ocoleau, vorbind n oapt n urma ei dup ce se ndeprta, iar brbaii se temeau
s-i ntlneasc privirea cnd erau nevestele lor prin preajm, iar cnd nu erau, fceau
comentarii obscene.
La scurt timp dup ce-i nrcase biatul, plecase cu un Mesager care mergea spre Fortul
Rizon i nu se mai ntorsese niciodat. Leesha i simea lipsa.
M-ntreb ce-o fi vrut Bruna cnd l-a trimis pe Jona, spuse ea.
l ursc pe pipernicitu la, mri Gared. De cte ori se uit la tine, mi dau seama c-i
imagineaz c-i eti nevast.
i ce-i pas ie, ntreb Leesha, dac nu e dect imaginaie?
Nu vreau s te-mpart cu alii, nici mcar n visele lor, rspunse Gared, punndu-i, sub
mas, mna uria peste a ei.
Leesha oft i se sprijini de el. Bruna putea s-atepte.
Chiar n clipa aceea, Smitt se ridic, nesigur pe picioare din cauza berii, i btu cu halba
n mas.
Toat lumea! Atenie, v rog!

Soia lui, Stefny, l ajut s se urce pe banchet, sprijinindu-l cnd se cltina. Mulimea
amui, i el i drese glasul. Poate c nu-i plcea s dea porunci, dar era ncntat atunci cnd
i se ivea ocazia s in un discurs.
Cele mai cumplite vremuri sunt acelea care scot la lumin tot ce e mai bun n noi,
ncepu el. Iar asemenea vremuri i arat Ziditorului temeritatea noastr. i arat c ne-am
ntors pe calea cea dreapt i c merit s trimit Izbvitorul i s pun capt Npastei. i
arat c rul din noapte nu poate distruge spiritul familiei.
Pentru c asta este Viuga Tietorului de Lemne, continu el. O familie. Oh, ne certm, ne
lum la btaie i suntem prtinitori, dar, cnd vin miezingii, vedem n legturile de familie
iele unui rzboi de esut, care ne in pe toi laolalt. Indiferent ce nenelegeri am avea, le
dm pe toate la o parte.
n timpul nopii, patru case i-au pierdut glifele, le spuse celorlali, lsnd douzeci de
oameni la mila demonilor, care lipsete cu desvrire. Dar, mulumit eroismului dovedit
sub cerul nopii, n-au fost luai dect apte.
Niklas! strig apoi, artnd ctre un brbat cu prul de culoarea nisipului, aezat de
cealalt parte a mesei. S-a repezit ntr-o cas cuprins de flcri i i-a scos mama afar!
Jow! Art ctre un alt brbat, care tresri auzindu-i numele. Acum nici dou zile, el i
Dav stteau n faa mea, certndu-se cu atta nverunare nct au ajuns s se loveasc. ns
azi-noapte, Jow a lovit cu securea un demon al lemnului, un demon al lemnului, ca s-l in
pe loc n vreme ce Dav i ai si treceau la adpostul glifelor lui!
Cu trupul lui stpnit de beie, mprumutnd agilitate de la propria sa nflcrare, Smitt
sri pe mas. i se plimb de-a lungul ei, strignd oamenii pe nume i spunnd ce fcuse
fiecare cu o noapte n urm.
Am avut eroi i-n timpul zilei, adug apoi. Gared i Steave! strig, artnd ctre cei
doi. i-au lsat casa s ard ca s-arunce ap peste cele care-aveau mai multe anse s fie
stinse! Datorit lor i altora, n-au ars dect opt case cnd, altminteri, pn seara s-ar fi
fcut scrum tot satul!
Smitt se rsuci i, pe neateptate, se uit drept la Leesha. Degetul lui ntins o izbi ca un
pumn.
Leesha! strig. N-are dect treisprezece ani, dar a salvat viaa Culegtoarei Bruna! n
pieptul fiecrui om din Viuga Tietorului de Lemne bate o inim de erou! continu el,
rotindu-i braul ntr-un gest care-i includea pe toi. Miezingii ne pun la ncercare, dar
nenorocirile ne clesc i, asemenea oelului milnez, Viuga Tietorului de Lemne nu se
frnge!
Mulimea i url aprobarea. Cei care pierduser pe cineva drag strigau cel mai tare, cu
obrajii umezi de lacrimi.
Smitt rmase n picioare n mijlocul larmei, sorbindu-i fora. Dup o vreme, btu din
palme, i stenii tcur.
Veghetorul Michel, spuse artndu-l, a deschis Casa Sfnt pentru rnii, iar Stefny i
Darsy s-au oferit s-i petreac noaptea ngrijindu-i. Michel le ofer glifele Ziditorului i
tuturor acelora care n-au unde s se adposteasc. i nl pumnul. Dar stanele tari nu
sunt locul pe care-ar trebui s-i odihneasc capetele eroii! Nu i cnd se afl n mijlocul
familiei. Taverna mea poate gzdui confortabil zece oameni i, dac va fi nevoie, chiar mai
muli. Cine altcineva dintre noi vrea s-i mpart glifele i paturile cu eroii?

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 65

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 66

Toat lumea strig din nou, i pe chipul lui Smitt se aternu un zmbet larg. Btu din nou
din palme.
Ziditorul v surde tuturor, spuse, dar s-a fcut trziu. O s hotrsc eu
Elona se ridic n picioare. Buse i ea cteva halbe i cuvintele nu-i erau prea clare.
Eu i Erny o s-i lum pe Gared i pe Steave, spuse, fcndu-i brbatul s-i arunce o
privire tioas. Avem loc berechet, iar Gared i Leesha i sunt promii, aa c, de fapt,
suntem deja rude.
E foarte generos din partea ta, Elona, zise Smitt, neizbutind s-i ascund surprinderea.
Ea ddea rareori dovad de altruism, i chiar i atunci exista un pre ascuns.
Suntei siguri c se cade? ntreb Stefny, cu glas sonor, i ochii tuturor se ntoarser
spre ea.
Cnd n-avea treab n taverna brbatului ei, Stefny fcea munc voluntar n Casa Sfnt,
sau studia Canonul. O ura pe Elona un punct n favoarea ei n mintea lui Leesha dar tot
ea fusese i prima care se-ntorsese mpotriva Klarissei cnd starea fetei devenise vizibil.
Doi copii promii sub acelai acoperi? continu ea, dar privirea i zvcni ctre Steave,
nu ctre Gared. Cine tie ce fapte indecente s-ar putea petrece? Poate c-ar fi mai bine s-i
adpostii pe alii, iar Gared i Steave s rmn n tavern.
Ochii Elonei se ngustar.
Stefny, cred c trei prini sunt de-ajuns ca s supravegheze doi copii, spuse cu rceal.
Se-ntoarse spre Gared i-l strnse de umerii lai. Viitorul meu ginere a muncit azi ct cinci
brbai. Iar Steave, adug ea, ntinznd braul ca s-l mpung, cu un gest de beiv, n
pieptul voinic, a muncit ct zece.
Se ntoarse din nou ctre Leesha, dar se mpletici puin. Rznd, Steave o prinse de talie
nainte de a cdea. Pe mijlocul ei subire, mna lui prea imens.
Pn i fiica mea, continu ea, nghiind cuvntul neisprvit, pe care Leesha l auzi
oricum, a svrit azi fapte mree. Nu-i las pe eroii mei s doarm-n casa altcuiva.
Stefny se ncrunt, dar ceilali steni considerar discuia ncheiat i ncepur s-i ofere
propriile case celor care aveau nevoie de adpost.
Elona se-mpletici din nou, czndu-i lui Steave-n poal cu un hohot de rs.
Poi s dormi n camera lui Leesha, i spuse ea. E chiar lng a mea.
Rosti ultimele cuvinte coborndu-i vocea, dar era beat i-o auzi toat lumea. Gared roi,
Steave rse, iar Erny i ls capul n jos. Leesha simi un val de mil pentru tatl ei.
A vrea s-o fi luat pe ea miezingii azi-noapte, murmur.
Tatl su i nl fruntea i o privi.
S nu mai spui niciodat asta. Despre nimeni.
O fix cu asprime, pn cnd Leesha ddu din cap.
n plus, adug el, cu tristee, probabil c n-ar fi fcut altceva dect s ne-o dea napoi.

Toate aranjamentele se ncheiaser i lumea se pregtea s plece cnd se auzi un murmur


i mulimea se despic. Prin golul creat naint, fr vlag, baba Bruna.
Putiul Jona o sprijinea, innd-o de un bra. Leesha sri de pe scaun, ca s-o prind pe
cellalt.
Bruna, n-ar trebui s fii n picioare, o mustr ea. Ar trebui s te-odihneti!
Vina e a ta, fetico, se rsti Bruna. Unii sunt mai bolnavi dect mine, i am nevoie de
ierburi din coliba mea ca s-i ngrijesc. Dac garda ta de corp, arunc ea o privire aspr

ctre Gared, care se retrase speriat, l-ar fi lsat pe Jona s-i aduc mesajul meu, te-a fi
trimis acolo cu o list. Dar acum e trziu, i va trebui s merg cu tine. Poi rmne n spatele
glifelor mele n noaptea asta, i-o s te-ntorci acas diminea.
De ce eu? ntreb Leesha.
Pentru c niciuna dintre celelalte fete fr minte din satul sta nu tie s citeasc,
strig Bruna cu glas subire. Mi-ar amesteca etichetele de pe sticlue mai ru dect vaca de
Darsy!
Jona tie s citeasc, zise Leesha.
M-am oferit s merg eu, ncepu acolitul, dar Bruna l pocni cu toiagul peste picior,
fcndu-l s-i ntrerup vorbele cu un scncet.
Adunatul ierburilor e treab de femeie, fetico, rspunse btrna. Brbaii Sfini nu sunt
acolo dect ca s se roage n timp ce le culegem.
Pi ncepu Leesha uitndu-se la prinii ei n ateptarea unor cuvinte salvatoare.
Cred c e o idee excelent, zise Elona, izbutind n sfrit s se ridice din poala lui
Steave. O mpinse pe Leesha nainte. Fiica mea e ncntat s te-ajute, adug cu un zmbet
larg
Poate tre s mearg i Gared? suger Steave, mboldindu-i fiul de cu piciorul.
O s ai nevoie de un spate puternic ca s-i care ierburile i poiunile mine diminea,
ncuviin Elona, trgnd de Gared ca s se ridice.
Btrna Culegtoare de Ierburi se uit urt la Elona, apoi la Steave, dar n final ddu din
cap ncuviinnd.

Strbtur drumul pn la coliba Brunei foarte ncet, n ritmul mersului trit impus de
btrn. Ajunser chiar nainte de apusul soarelui.
Verific glifele, biete, i ceru ea lui Gared.
n timp ce el se supuse, Leesha o duse pe ea nuntru, unde o aez pe un scaun cptuit
cu perne i o nveli c-o plapum. Bruna rsufla greu, i Leesha se temu c putea rencepe s
tueasc din clip-n clip. Umplu cazanul i puse lemne i iasc pe vatr, cutnd din ochi
cremenea i amnarul.
Cutia de pe polia de deasupra focului, zise Bruna, i Leesha vzu o cutie mic, de lemn.
O deschise, dar nuntru nu era nici cremene, nici amnar, ci doar nite beioare de lemn
cu un soi de argil la capete. Lu dou i-ncerc s le frece unul de altul.
Nu aa, fetico! se rsti Bruna. N-ai mai vzut niciodat un beior cu flacr?
Leesha cltin din cap.
Tata ine cteva n atelier, unde amestec el chimicale, dar eu n-am voie s intru acolo.
Btrna oft i-i fcu semn s se apropie. Lu unul dintre bee i-l sprijini de unghia
noduroas i uscat a degetului ei mare. Apoi i ddu un bobrnac, i captul beiorului
izbucni n flcri. Fata fcu ochii mari.
Culegtoarele de Ierburi nu se mulumesc doar s-adune buruieni, fetico, spune Bruna,
atingnd flacra de o lumnare cu vrful ascuit.
Aprinse o lamp, apoi i ntinse Leeshei lumnarea. nl lampa, scldnd n lumina ei
plpitoare un raft prfuit, plin cu cri.
Dulce zi! exclam Leesha. Ai mai multe cri dect Veghetorul Michel!

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 67

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 68

Astea nu sunt poveti neghioabe, cenzurate de Brbaii Sfini, fetico. Culegtoarele


pstreaz o parte dintre cunotinele lumii vechi, din vremuri cu mult dinaintea ntoarcerii,
cnd au ars demonii marile biblioteci.
tiin? ntreb Leesha. Nu e asta sfidarea care-a adus Npasta?
Vorbeti ca Michel, zise Bruna. Dac-a fi tiut c biatul sta o s-ajung att denfumurat, l-a fi lsat ntre picioarele mamei lui. tiina i magia au fost cele care-au pus, n
aceeai msur, demonii pe fug prima oar. Legendele vorbesc despre Marile Culegtoare
de Ierburi care lecuiau rni mortale i amestecau plante i minerale care-au ucis demoni cu
zecile, prin foc i otrav.
Leesha era pe punctul s mai ntrebe ceva cnd se ntoarse Gared. Bruna i fcu semn s
se duc la vatr, iar ea aprinse focul i puse cazanul la fiert. Apa ncepu n curnd s
clocoteasc i btrna se cut n numeroasele buzunare ale vemntului, de unde scoase
amestecul ei special de ierburi pentru propria-i can i ceai pentru cnile celor doi tineri.
Minile i se micau cu iueal, dar Leesha observ totui c btrna mai arunc i altceva n
cana lui Gared.
Ea turn apa, i bur ntr-o tcere stnjenitoare. Biatul i sorbi repede poria i ncepu
n curnd s se frece la ochi. O clip mai trziu, se prbui i adormi butean.
I-ai pus ceva n ceai, o acuz Leesha pe btrn.
Aceasta chicoti.
Rin de cnep i polen de duranta, rspunse. Fiecare n parte are o mulime de
ntrebuinri, dar, cnd le-amesteci, ct prinzi ntre dou degete e de-ajuns ca s-adormi un
taur.
Dar de ce? ntreb Leesha.
Bruna zmbi, dar zmbetul ei era nfricotor.
S zicem c aa v supraveghez eu, spuse. Fie c-i sunt promii sau nu, nu poi avea
ncredere ntr-un biat de cincisprezece veri lsat singur, noaptea, cu o fat tnr.
Atunci de ce l-ai lsat s vin cu noi?
Bruna cltin din cap.
I-am spus tatlui tu s nu se-nsoare cu scorpia aia, dar ea i-a legnat ugerele sub
nasul lui i l-a ameit, oft ea. Bei cum sunt, Steave i mama ta o vor face n noaptea asta,
indiferent cine-ar fi n cas. Dar asta nu-nseamn c Gared ar trebui s-aud. Bieii sunt iaa destul de ri la vrsta lui.
Leesha fcu ochii mari.
Mama n-ar face nicidecum
Ai grij cum termini fraza, fetico, o ntrerupse Bruna. Ziditorul nu poate suferi
mincinoii.
Leesha se dezumfl. O cunotea bine pe Elona.
ns Gared nu e aa, zise.
Bruna pufni.
O s mai vorbim despre asta dup ce-o s moeti un sat ntreg.
Dac a fi nflorit deja, n-ar avea importan, spuse Leesha. Atunci eu i Gared ne-am
putea cstori i a putea s fac pentru el ceea ce face o nevast.
Abia atepi, nu? rnji btrna cu un aer obscen. Recunosc c nu e o treab
ntristtoare. Brbaii au mai multe ntrebuinri, nu-s buni doar s mnuiasc securea i s
care lucruri grele.

De ce dureaz att de mult? ntreb Leesha. Saira i Mairy i-au nroit aternuturile
nc din a dousprezecea lor var, iar pentru mine asta va fi a treisprezecea! Ce-ar putea s
fie ru?
Nimic nu e ru, rspunse Bruna. Fiecare fat sngereaz la timpul potrivit pentru ea. Tu
ai mai putea avea de ateptat un an sau chiar mai mult.
Un an! exclam Leesha.
Nu te grbi att de tare s-i lai copilria n urm, fetico. Cnd o s se termine, o s
descoperi c-i lipsete. Pe lume sunt mai multe dect culcatul sub un brbat i naterea
copiilor lui.
Dar ce altceva s-ar putea compara cu ele?
Bruna art ctre raft.
Alege o carte, spuse. Orice carte. Adu-o ncoace, i-o s-i art ce-i mai poate oferi
lumea.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 69

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 70

5.
Casa prea plin
319 D
Leesha se trezi cu o tresrire cnd cnt cocoul btrn al Brunei anunnd zorile. Se
frec la ochi i simi pe obraz urma crii. Gared i tmduitoarea nc mai dormeau.
Culegtoarea de Ierburi adormise devreme, dar Leesha continuase s citeasc pn trziu,
dei era obosit. i nchipuise c o Culegtoare de Ierburi nu fcea altceva dect s repare
oasele rupte i s-aduc pe lume copii, ns era vorba de mult mai multe. Tmduitoarele
studiau ntreaga natur, descoperind moduri n care s combine numeroasele daruri ale
Ziditorului, spre folosul copiilor Lui.
Leesha desprinse panglica de care se folosea ca s-i lege la spate prul negru i o ntinse
de-a lungul paginii, apoi nchise cartea cu acelai respect cu care-nchidea Canonul. Se ridic
i se ntinse, puse lemne pe foc i rscoli tciunii ca s le-aprind. Aez cazanul deasupra,
apoi se duse s-l zglie pe Gared.
Trezete-te, trntorule, spuse, fr s ridice glasul.
Biatul nu-i rspunse dect cu un geamt. Indiferent ce-i dduse Bruna, efectul fusese
puternic. l zgli mai tare, i el o plesni, cu ochii nc nchii.
Trezete-te, sau nu primeti micul dejun, rse ea, lovindu-l cu piciorul.
Gared gemu din nou, i ochii i se ntredeschiser. Cnd Leesha i retrase piciorul dup cel nghiontise a doua oar, ntinse mna i i-l nfc, trgnd-o peste el cu un scncet.
Se rostogoli deasupra ei, o cuprinse cu braele lui voinice, i Leesha chicoti sub srutrile
lui.
nceteaz, i ceru, plesnindu-l fr tragere de inim, o s-o trezeti pe Bruna.
i ce dac? ntreb el. Cotoroana btrn are-o sut de ani i e oarb ca un liliac.
Auzul cotoroanei e nc ascuit, zise Bruna, ntredeschiznd unul dintre ochii ei de un
alb lptos.

Gared ip i se ridic de parc i-ar fi crescut aripi, ndeprtndu-se att de Leesha, ct i


de Bruna.
Ai grij ce faci cu minile ct eti n casa mea, biete, sau pun la fiert o poiune care-o
s-i lase brbia fr vlag un an ncheiat, zise btrna.
Leesha vzu culoarea pierind din obrajii lui Gared i-i muc buza ca s nu rd. Dintr-un
anumit motiv, Bruna n-o mai speria, dar i plcea s-o vad intimidndu-i pe ceilali.
Ne-am neles? ntreb Bruna.
Da, rspunse imediat Gared.
Bun, zise btrna. Acum pune-i umerii ia voinici la munc i sparge nite lemne
pentru foc.
Gared ajunse n prag nainte de a-i termina ea spusele. Leesha izbucni n rs cnd se
trnti ua.
i-a plcut, nu-i aa? ntreb Bruna.
N-am mai vzut niciodat pe cineva fcndu-l pe Gared s se mite att de repede,
rspunse Leesha.
Vino mai aproape, s te pot vedea, i ceru Bruna. i, dup ce fata se supuse, continu:
S fii vindectoarea satului nseamn mai mult dect s fierbi nite licori. O doz zdravn
de fric e bun pentru cel mai voinic biat din mprejurimi. l poate ndemna s se
gndeasc de dou ori nainte de a vtma pe cineva.
Gared n-ar face niciodat vreun ru cuiva.
Aa o fi, zise Bruna, fr s par ctui de puin convins.
Chiar ai putea face o poiune care s ia brbia cuiva? ntreb Leesha.
Btrna chicoti.
Nu pentru un an. Oricum, nu cu o singur doz. Dar pentru cteva zile, sau pentru o
sptmn? La fel de uor cum i-am pus buruienile din ceai.
Leesha czu pe gnduri.
Ce e, fetico? ntreb Bruna. Te temi c biatul tu o s-i ia fecioria nainte de nunt?
M gndesc mai degrab la Steave.
Bruna ddu din cap.
i bine faci, dar ai grij, o sftui btrna. Mama ta cunoate mecheria. Cnd era
tnr, venea des pe la mine, cci avea nevoie de iretlicurile Culegtoarei ca s-i
mpiedice scurgerea de snge i astfel s nu rmn grea cnd se distra. Atunci n-am vzut-o
drept ceea ce este i mrturisesc cu amrciune c-am nvat-o mai multe dect ar fi trebuit.
Mama nu era fecioar cnd a trecut-o tata peste glifele lui? ntreb Leesha ocat.
Btrna pufni.
S-a tvlit cu jumtate din sat nainte de a-i pune Steave pe fug pe ceilali.
Fetei i czu falca.
Mama a condamnat-o pe Klarissa cnd a rmas grea, spuse.
Bruna scuip pe podea.
Toat lumea s-a-ntors mpotriva srmanei fete. Nite ipocrii, cu toii! Smitt vorbete
despre familie, dar n-a micat un deget cnd nevast-sa a condus tot satul ca s-o hituiasc
pe fata aia ca o hoard de demoni ai focului. Jumtate dintre femeile care-o artau cu
degetul, zbiernd Pcat!, se fceau vinovate de aceeai fapt, numai c fuseser suficient
de norocoase ca s se mrite repede, sau destul de istee ca s se protejeze.
S se protejeze? ntreb Leesha.

Bruna cltin din cap.


Elona e att de nerbdtoare s aib un nepot, nct te-a inut n ntuneric n toate
privinele, nu-i aa? Spune-mi, fetico, cum se fac copiii?
Leesha roi.
Brbatul, adic soul El
Zi-o pe leau, fetico, se rsti Bruna. Sunt prea btrn ca s-atept s-i piar roeaa din
obraji.
i rspndete smna n tine, continu Leesha, mbujorndu-se i mai tare.
Bruna rse pe nfundate.
Poi s-oblojeti arsuri i rni fcute de demoni, dar roeti cnd spui cum se nate
viaa?
Fata deschise gura, gata s rspund, ns btrna i-o lu nainte.
F-i iubitul s-i reverse smna deasupra pntecului tu, i te poi culca alturi de el
cu inima mpcat. Dar nu poi avea ncredere n biei cnd e vorba s se retrag din tine la
timp, dup cum a aflat Klarissa. Cele istee vin la mine dup ceai.
Ceai? ntreb Leesha, dnd importan fiecrui cuvnt.
Din frunze de rodiu, din care extragi doza potrivit i o amesteci cu alte ierburi, iese un
ceai care-mpiedic smna brbatului s prind rdcin.
Dar Veghetorul Michel spune c, ncepu Leesha.
Scutete-m de recitrile din Canon, o ntrerupse Bruna. E o carte scris de brbai,
care nu s-au gndit niciodat la greutile femeilor.
Gura fetei se nchise cu zgomot.
Mama ta m vizita adesea, zise Bruna, punea ntrebri, m ajuta la treburile din colib,
mi pisa ierburi. M gndisem s mi-o fac ucenic, dar ea nu voia dect secretul ceaiului.
Odat ce i-am spus cum se face, a plecat i nu s-a mai ntors.
Se potrivete cu firea ei, zise Leesha.
Ceaiul de rodiu e aproape inofensiv n doze mici, continu btrna, dar Steave e un
desfrnat, iar mama ta a but prea mult. Cei doi trebuie s-i fi plesnit burile una de alta de
o mie de ori nainte de-a ncepe negoul tatlui tu s prospere i ochii ei s fie atrai de
punga lui. Pn atunci, pntecul mamei tale s-a sectuit.
Leesha o privi curioas.
Dup ce s-a mritat cu tatl tu, Elona s-a strduit doi ani, zadarnic, s-aduc pe lume un
copil, povesti Bruna. Steave s-a-nsurat cu o fat tnr, care-a rmas grea peste noapte, i
asta a sporit disperarea mamei tale. n cele din urm, a venit la mine i m-a implorat s-o
ajut.
Leesha se aplec spre btrn, tiind c existena ei atrnase de ceea ce avea s-i
istoriseasc n continuare.
Ceaiul de rodiu trebuie but n doze mici, repet Bruna, i, o dat pe lun, e bine s nu-l
mai bei i s lai sngele s i se scurg. Dac n-o faci, e posibil s-ajungi stearp. Am
prevenit-o pe Elona, dar era roaba poftelor trupului, i nu m-a ascultat. Luni de-a rndul iam dat ierburi i i-am controlat scurgerea de snge, plus alte ierburi pe care i le-am pregtit
ca s le strecoare-n mncarea tatlui tu. n cele din urm, a prins rod.
Rodul am fost eu, zise Leesha. Pe mine m-a zmislit.
Bruna ddu din cap.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 71

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 72

M-am temut pentru tine, fetico. Mitra mamei tale era ubred, i amndou tiam c
aceea era singura ei ans. Venea n fiecare zi la mine, ca s vd n ce stare e fiul ei.
Fiul? se mir Leesha.
Am prevenit-o c se putea s nu fie biat, dar Elona era ncpnat. Ziditorul nu
poate fi att de crud, spunea, uitnd c acelai Ziditor i-a fcut pe miezingi.
Aadar, eu nu sunt dect o glum plin de cruzime a Ziditorului? ntreb Leesha.
Bruna o prinse de brbie cu degetele ei osoase i o aduse mai aproape. n timp ce asculta
vorbele babei, fata i vzu peri cruni, lungi, ca nite musti de pisic, de pe buzele
zbrcite.
Suntem ceea ce alegem s fim, fetico. Las-i pe alii s-i hotrasc valoarea, i eti deja
pierdut, fiindc nimeni nu vrea s-i tie pe alii mai valoroi dect e el nsui. Elona nu se
poate nvinui dect pe sine pentru alegerile ei greite, dar e prea nfumurat ca s-o
recunoasc. E mai simplu s-i verse oful pe tine i pe bietul Erny.
A vrea s fi fost artat cu degetul i s fi fugit din sat, zise Leesha.
Ai da de gol o alt femeie numai de ciud?
Nu-neleg ce vrei s spui.
Leesha, nu-i o ruine c o femeie vrea un brbat ntre picioarele ei, o lmuri Bruna. Iar
o Culegtoare de Ierburi nu poate judeca oamenii pentru c fac ceea ce le-a menit natura s
fac atta vreme ct sunt tineri i fr obligaii. Pe cei care-i ncalc jurmintele nu pot si suport. Odat ce le rosteti, fetico, e bine s-i pui n gnd s le respeci.
Leesha ddu din cap.
Gared se rentoarse chiar n clipa aceea.
Darsy a venit s te duc n sat, o anun el pe Bruna.
Jur c-am izgonit-o pe scroafa aia cu minte slab, bodogni btrna.
Consiliul satului s-a adunat ieri i m-a repus n slujba ta, zise Darsy, mpingndu-se n
colib.
Nu era la fel de nalt ca Gared, dar nu-i lipsea mult, i-l ntrecea n greutate.
Vina e numai a ta. Nimeni altcineva n-a vrut s primeasc slujba asta.
N-au dreptul s fac aa ceva! se roi btrna.
O, ba da, zise Darsy. Nici mie nu-mi place mai mult dect ie, dar ai putea s te curei n
orice clip, i satul are nevoie de cineva care s lecuiasc bolnavii.
Le-am supravieuit unora mai buni dect tine, rnji cu dispre Bruna. Eu aleg pe cinenv.
Ei bine, pn-atunci rmn aici, zise Darsy, uitndu-se la Leesha i dezgolindu-i dinii.
Dac-i aa, f ceva cu folos, pune terciul de ovz la fiert, zise btrna. Gared e un biat
n cretere i trebuie s-i pstreze puterile.
Darsy se ncrunt, dar i suflec mnecile i se-ndrept totui spre cazanul cu ap n
clocot.
Cnd ajung n sat, eu i Smitt o s-avem o mic discuie, bombni Bruna.
Darsy e chiar att de rea? ntreb Leesha.
Ochii umezi ai btrnei se-ntoarser ctre Gared.
tiu c eti mai voinic dect un bou, biete, dar mi imaginez c-afar au mai rmas
cteva stive de lemne de spart.
Biatul n-avu nevoie s i se spun de dou ori. Iei pe u ct ai clipi i-l auzir punndui securea din nou la treab.

Darsy e destul de folositoare la treburile din curte, recunoscu Bruna. Sparge lemne
aproape la fel de repede ca iubitul tu, i terciul ei de ovz n-are cusur. Dar minile alea
crnoase sunt prea stngace ca s vindece i are prea puin talent cnd e vorba de arta unei
Culegtoare. O s fie o moa acceptabil orice prost poate s trag un copil din maic-sa
i la reparatul oaselor frnte e mai bun dect nimic, dar munca de mare finee o depete.
Plng cnd m gndesc la satul sta cu ea drept Culegtoare de Ierburi.

N-o s-i fii cine tie ce nevast lui Gared dac nu eti n stare s pregteti nici mcar o
cin simpl! strig Elona.
Leesha se ncrunt. Din cte tia, de cnd fcea umbr pmntului, mama ei nu pregtise
niciodat vreo mas. Trecuser mai multe zile de cnd nu mai avusese timp s doarm ca
lumea, dar Ziditorul i interzicea mamei ei s ridice vreun deget ca s-o ajute.
i petrecuse ziua ngrijind bolnavi mpreun cu Bruna i cu Darsy. Cptase repede
deprinderile necesare, i tmduitoarea i-o tot ddea exemplu lui Darsy. Care nu se
sinchisea.
Leesha tia c Bruna voia s-o ia n ucenicie. Btrna nu insista, dar avusese grij s-i
dezvluie cu claritate inteniile. ns trebuia s se gndeasc i la hrtia fabricat de tatl
ei. Lucra n atelier, o parte a casei lor aflat n legtur cu restul, nc de cnd era doar o
feti, scriind mesaje pentru steni i fabricnd coli. Erny spunea c era talentat. Fcea
borduri mai frumoase dect ale lui i i plcea s-ntipreasc petale de flori pe colile ei,
pentru care doamnele din Lakton i din Fortul Rizon plteau mai mult dect brbaii lor
pentru colile simple.
Erny spera s se retrag, lsnd-o pe Leesha s conduc atelierul i pe Gared s fac pasta
de lemn i s ia asupra lui muncile grele. Dar fabricarea hrtiei n-o interesase pe Leesha
niciodat foarte mult. Se ocupa de asta numai ca s-i poat petrece timpul cu tatl ei i ca
s scape de limba tioas a mamei.
Acesteia i plceau banii pe care-i aducea, dar detesta atelierul, se plngea de mirosul de
leie al czilor cu pulp de lemn, precum i de zgomotul mcintoarei care toca lemnul.
Atelierul era un refugiu, de care Leesha i Erny se foloseau des ca s scape de Elona, i un
loc al rsetelor, aa cum locuina lor propriu-zis n-avea s fie niciodat.
Hohotul rsuntor al lui Steave o fcu pe Leesha s-i desprind privirea de legumele pe
care le pregtea pentru tocan. El era n camera comun, instalat pe fotoliul tatlui ei i
bnd berea lui. Elona sttea pe braul fotoliului, rznd i aplecndu-se spre Steave, cu
mna pe umrul lui.
Leesha i dori s fie un demon al focului, s poat arunca flcri asupra lor. Nu se simise
niciodat fericit blocat n cas, alturi de Elona, iar acum nu se putea gndi dect la
povetile Brunei.
Mama ei nu-i iubea tatl i probabil c nu-l iubise niciodat. Vedea n propria sa fiic o
glum crud a Ziditorului. i nu fusese fecioar cnd o trecuse Erny peste glifele lui.
Dintr-un anumit motiv, asta o rnea cel mai tare. Bruna spunea c nu era niciun pcat
dac o femeie gsea plcere la un brbat, ns ipocrizia mamei ei o ustura oricum. Ca s-i
ascund propriile fapte necugetate, fusese de partea celor care-o siliser pe Klarissa s plece
din sat.
Eu n-o s fiu ca tine, jur ea.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 73

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 74

Avea s-i atepte ziua nunii aa cum dorea Ziditorul, ca s devin femeie ntr-un pat
nupial cuviincios.
Elona scoase un ipt strident, drept rspuns la ceva spus de Steave, i Leesha ncepu s-i
cnte siei, ca s nu-i mai aud. Avea voce bogat, limpede; Veghetorul Michel o ruga
ntotdeauna s cnte n timpul slujbelor.
Leesha! strig mama ei o clip mai trziu. Termin cu trilurile. Abia dac ne mai putem
auzi gndurile!
Nu s-ar prea c v omori gndindu-v, murmur Leesha.
Ce-a fost asta? ntreb Elona.
Nimic! rspunse ea, pe cel mai nevinovat ton.
Mncar imediat dup apusul soarelui i Leesha l privi cu mndrie pe Gared n timp ce
cura cu pine fcut de ea al treilea castron de tocan gtit tot de ea.
Nu e cine tie ce buctreas, Gared, se scuz Elona, dar, dac te ii de nas, reueti s
te saturi.
Steave, care tocmai nghiea n clipa aceea, izbucni n rs i mbuctura i ni prin nri.
Gared rse de tatl lui, iar Elona smulse ervetul din poala lui Erny ca s tearg faa lui
Steave. Leesha se ntoarse spre tatl ei, spernd s-o susin, dar el se uita n castron. De
cnd ieise din atelier, nu scosese nicio vorb.
Pentru Leesha era prea mult. Strnse masa i se retrase n camera sa, dar acolo nu se mai
putea refugia. Uitase c mama ei i dduse camera lui Steave pe toat durata nedefinit a
gzduirii lui i a lui Gared. Uriaul tietor de lemne lsase urme de noroi pe podeaua fr
pat i pusese cizmele murdare pe cartea ei preferat, aflat lng pat.
Scoase un strigt i alerg s-i salveze comoara, dar nmolul de pe copert nu se mai
putea cura. Aternuturile ei din ln rizonan pur erau mnjite de numai Ziditorul tia ce
i duhoarea lor era un amestec respingtor de sudoare cu iz de mosc i parfum scump,
angierian, preferatul mamei ei.
Leesha simi un val de grea. i strnse la piept cartea ndrgit i fugi n atelierul
tatlui su, unde plnse n timp ce se strduia zadarnic s scoat petele de pe copert. Acolo
o gsi Gared.
Vaszic aci ai fugit, spuse, apropiindu-se ca s-o cuprind cu braele lui voinice.
Leesha l mpinse, tergndu-i ochii i ncercnd s se liniteasc.
Aveam nevoie doar de-o clip de singurtate.
Biatul o prinse de bra.
E din cauza glumei fcute de mama ta? ntreb el.
Leesha cltin din cap, ncercnd s-i ntoarc spatele, dar el o inea strns.
Io n-am rs dect de tata. Tocana ta mi-a plcut.
Serios? se smiorci ea.
Serios, i garant el, trgnd-o mai aproape i srutnd-o apsat. Cu astfel de mncare
am putea hrni o armat de fii, opti el cu voce rguit.
Leesha chicoti.
S-ar putea s nu-mi fie prea uor s-mping afar din mine o armat de Garezi mititei.
Biatul o strnse mai tare i-i lipi buzele de urechea ei.
n clipa asta, nu m intereseaz dect s lai unul mpins n tine.
Leesha gemu, dar l respinse cu blndee.
O s ne cununm destul de curnd, i spuse.

Nici ieri nu e destul de curnd, rspunse el, dar i ddu drumul.

Leesha sttea ncovrigat sub pturi, n ncperea comun. Steave primise camera ei, iar
Gared dormea n atelier, pe un pat ngust. Podeaua era rece noaptea i se simea curentul
din ncpere, iar covorul de ln era tare i aspru cnd l aveai drept saltea. Tnjea dup
patul ei, cu toate c, n afar de arderea aternuturilor de ln, nimic nu putea terge
duhoarea pcatului lui Steave i al mamei sale.
Nici mcar nu era sigur de ce se mai obosea Elona cu iretlicuri. Oricum nu prostea pe
nimeni. Ar fi putut la fel de bine s-l culce pe Erny n camera comun i s-l ia pe Steave n
patul ei.
Leesha abia atepta s poat pleca mpreun cu Gared.
Sttea ntins, treaz, ascultnd demonii care puneau la ncercare glifele i se imagina
conducnd atelierul de fabricat hrtie mpreun cu Gared, tatl ei fiind retras din activitate,
iar mama ei i Steave jelii, fiindc se prpdiser. Pntecul ei era rotunjit, plin, i se ocupa
de registre, n vreme ce Gared intra cu spatele ncovoiat i asudat dup ce lucrase la
mcintoare. El o sruta, iar copiii alergau prin atelier.
Imaginea o nclzi, dar i aminti cuvintele Brunei i se ntreb dac pierdea ceva
dedicndu-i viaa copiilor i fabricrii hrtiei. nchise din nou ochii i i imagin c era
Culegtoarea de Ierburi din Viuga Tietorului de Lemne i toi stenii depindeau de ea ca
s le trateze bolile, s le aduc pe lume pruncii i s le vindece rnile. Era o imagine plin de
for, dar n care i era mai greu s ncadreze copiii i pe Gared. O Culegtoare de Ierburi
trebuia s viziteze bolnavii, i nu-l vedea pe Gared nici crndu-i ierburile i instrumentele
dintr-un loc n altul, nici stnd cu un ochi pe copii n timp ce muncea ea.
Bruna reuise, nu conta cu cte zeci de ani n urm, se mritase, crescuse copii, i totui
ngrijise i oamenii, dar Leesha nu nelegea cum. Trebuia s-o ntrebe pe btrn.
Auzi un pocnet i, cnd i ridic privirea, l vzu pe Gared ieind tiptil din atelier. Se
prefcu adormit pn cnd ajunse el mai aproape, apoi se rsuci brusc.
Ce caui aici? opti.
Biatul tresri i-i duse mna la gur ca s-i nbue un strigt. Leesha i muc buza
ca s nu izbucneasc ntr-un rs zgomotos.
Am venit la privat, opti Gared, apropiindu-se i ngenunchind lng ea.
E o privat i-n atelier, i aminti Leesha.
Atunci am venit pentru un srut de noapte bun, zise el, aplecndu-se cu buzele
uguiate.
Ai primit trei cnd ne-am dus la culcare, rspunse ea, i l lovi n joac, prefcndu-se
c voia s-l ndeprteze.
E att de ru dac mai vreau unul? ntreb Gared.
Cred c nu, zise Leesha, punndu-i minile pe umeri.
Ceva mai trziu, se auzi pocnetul unei alte ui. Gared ncremeni, cutnd un loc unde s
se-ascund. Leesha i art unul dintre scaune. Biatul era mult prea mare, n-avea cum s-l
acopere n ntregime, dar, fr nicio alt lumin dect strlucirea portocalie a focului din
cmin, ar fi putut fi suficient.
O clip mai trziu, sperana i se spulber la apariia unei lumini palide. Fasciculul mtur
ncperea dup ce Leesha abia avusese timp s se-ntind din nou i s nchid ochii.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 75

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 76

Pe sub pleoapele uor ntredeschise, i zri mama cercetnd locul din priviri. Felinarul pe
care-l inea n mn era ntr-o foarte mare msur acoperit, aa c arunca umbre prelungi,
oferindu-i lui Gared suficient loc n care s se-ascund dac ea nu se uita cu prea mult
atenie.
N-aveau de ce s-i fac griji. Dup ce se convinse c fiica ei dormea, Elona deschise ua
camerei lui Steave i dispru nuntru.
Leesha se uit n urma ei mult vreme. Faptul c mama ei i nela soul nu era o mare
revelaie, dar, pn n clipa aceea, Leesha i permisese luxul de a se-ndoi c era att de
dornic s-i ncalce legmintele.
Simi mna lui Gared pe umr.
Leesha, mi pare ru, spuse biatul, i ea i ngrop faa la pieptul lui i plnse.
El o strnse cu putere, nbuindu-i suspinele i legnnd-o. Un demon url undeva, n
deprtare, i Leesha i dori s urle ntr-un glas cu el. Se stpni, cu vaga speran c tatl
ei dormea, neavnd habar de gemetele Elonei, dar aa ceva prea puin probabil, dac ea nui dduse cumva vreunul dintre ceaiurile adormitoare ale Brunei.
O s te duc departe de toate astea, spuse Gared. N-o s pierdem timpu fcnd planuri,
i-o s-avem o cas a noastr nainte de ceremonie, chiar dac va trebui s car i s tai io
singur toi butenii.
Oh, Gared, spuse ea, srutndu-l.
El i rspunse cu o mbriare i o ntinse din nou. Bufniturile nfundate din camera lui
Steave i zgomotele demonilor plir, acoperite de zvcnirile sngelui din urechile ei.
Minile lui Gared cutreierar pe trupul ei nestingherite i ea l ls s ajung n locuri pe
care nu trebuia s le ating dect un so. Gfi i i arcui spatele de plcere, i biatul
profit de ocazie ca s se strecoare ntre picioarele ei. l simi eliberndu-se din pantaloni, i
tiu ce fcea. tiu c ar fi trebuit s-l resping, dar n ea era un gol imens, iar Gared prea
singurul om din lume care ar fi putut s-l umple.
El era pe punctul s mearg mai departe, cnd Leesha i auzi mama ipnd de plcere i
ncremeni. Cu ce era ea mai bun dect Elona, dac renuna att de uor la propriile
legminte? Jurase s treac dincolo de glifele casei ei de femeie mritat fiind fecioar.
Jurase c n-avea s-i semene nicidecum Elonei. Dar iat-o acolo, lepdndu-se de toate ca s
se-mperecheze, la numai doi metri distan de locul unde pctuia mama ei.
Pe cei care-i ncalc jurmintele nu pot s-i suport, auzi ea din nou cuvintele Brunei, i-i
aps cu toat puterea palmele n pieptul biatului.
Gared, nu, te rog, opti.
El nepeni pre de o clip ndelungat. n cele din urm, se rostogoli ndeprtndu-se de
ea i-i leg la loc pantalonii.
mi pare ru, opti Leesha cu voce slab.
Nu, mie-mi pare ru, rspunse Gared. O srut pe tmpl. Pot s-atept.
Leesha l strnse la piept, i el se ridic s plece. Ea ar fi vrut s rmn, s doarm unul
lng altul, dar i aa i foraser norocul. Dac erau prini mpreun, Elona avea s-o
pedepseasc aspru, n ciuda propriului ei pcat. Poate chiar din cauza lui.
Cnd auzi ua atelierului nchizndu-se, Leesha se ntinse pe spate, plin de cldura
gndurilor la Gared. Att timp ct l avea, putea s suporte orice durere pricinuit de mama
ei.

Micul dejun se dovedi o treab stnjenitoare, mestecatul i nghiitul fiind zgomote


tuntoare sub giulgiul mueniei ce atrna peste mas. Se prea c nu se putea spune nimic
care s nu fi fost mai bine s rmn nerostit. Leesha strnse vasele fr niciun cuvnt, n
vreme ce Steave i Gared i aduser securile.
Azi o s fii n atelier? o ntreb biatul, rupnd n sfrit tcerea.
Erny i ridic privirea pentru prima oar n dimineaa aceea, interesat de rspunsul ei.
I-am promis Brunei c-o ajut i azi s-ngrijeasc rniii, spuse ea, adresndu-i tatlui
su o privire care cerea iertare.
El ddu nelegtor din cap, cu un zmbet firav.
i ct o s continue povestea asta? ntreb Elona.
Leesha ridic din umeri.
Presupun c pn se vor simi mai bine.
Petreci prea mult timp cu vrjitoarea aia btrn, i repro mama ei.
La cererea ta, i aminti Leesha.
Elona se ncrunt.
N-o face pe deteapta cu mine, fetio.
n Leesha se aprinse furia, dar i puse pe chip cel mai triumftor zmbet n vreme ce-i
arunca mantia pe umeri.
Nu-i face griji, mam, spuse, n-o s beau prea mult ceai de-al ei.
Steave pufni, iar Elonei aproape c-i ieir ochii din orbite, dar Leesha se strecur dincolo
de ua de la intrare nainte de-a apuca s-i revin att ct era nevoie ca s poat rspunde.
Gared merse alturi de ea o vreme, dar ajunser n curnd n locul unde se ntlneau n
fiecare diminea tietorii de lemne, i prietenii lui ateptau deja.
Ai ntrziat, Gar, mormi Evin.
Acu are-o femeie care gtete pentru el, spuse Flinn. Asta-l face pe orice brbat sntrzie.
Dac-o fi dormit, rse zgomotos Ren. Io unu cred c-a pus-o s-i mai gteasc -altceva, i
asta chiar sub nasu tatlui ei.
Ren are dreptate, Gar? ntreb Flinn. Azi-noapte ai gsit un loc nou pentru securea ta?
Leesha se zbrli i deschise gura s riposteze, dar Gared i puse o mn pe umr.
Nu le da atenie, zise el. Nu-ncearc dect s te scoat din srite.
Ai putea s-mi aperi onoarea, spuse Leesha.
Ziditorul tia c bieii erau gata s se ia la btaie din orice alt motiv.
Oh, o s-o fac, i fgdui Gared. Da nu vreau s vezi asta. Vreau s continui s m crezi
blnd.
Eti blnd, zise ea, ridicndu-se pe vrfuri ca s-l srute pe obraz.
Bieii ncepur s fluiere, i Leesha scoase limba la ei nainte de a se ndeprta.

Copil idioat, bombni Bruna, cnd Leesha i povesti ce-i spusese Elonei. Numai un
prost i arat crile la-nceputul jocului.
Nu e un joc, e viaa mea, rspunse fata.
Btrna i prinse faa n mini, apsndu-i obrajii att de tare, nct buzele i se uguiar,
deschizndu-se.
Ai cu att mai multe motive s dai dovad de-un strop de judecat sntoas.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 77

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 78

Leesha i simi furia aprinzndu-i-se, ncingnd-o. Cine era femeia aia, ca s-i vorbeasc
ei astfel? Bruna prea s-i bat joc de ntregul sat, brfind, lovind i ameninnd pe oricine
avea ea chef. Era cu adevrat mai bun dect Elona? Pusese suflet n ceea ce era mai bine
pentru ea cnd i povestise lucrurile alea oribile despre mama ei, sau o manipulase doar, ca
s-i devin ucenic, aa cum o presa Elona ca s se mrite devreme cu Gared i s-i poarte
copiii? Leesha i dorea i una, i alta, dar se sturase s tot fie mpins de la spate.
Ei, ei, ia te uit cine s-a-ntors, se auzi o voce din u, tnra ta genial.
Leesha i ridic privirea i o vzu pe Darsy n pragul Casei Sfinte, cu un bra de lemne de
foc. Nu fcea niciun efort ca s-ascund c nu-i plcea Leesha i, cnd voia, putea s fie tot
att de intimidant ca Bruna. Fata ncercase s-o asigure c nu reprezenta o ameninare, dar
avansurile ei nu reuiser dect s-nruteasc lucrurile. Darsy se hotrse c n-o putea
suferi.
N-o-nvinovi pe Leesha fiindc-a-nvat n dou zile mai mult dect tine n primul an,
zise Bruna, n timp ce femeia mai tnr trntea lemnele pe podea i lua un vtrai greu, de
fier, ca s-nteeasc focul.
Leesha era sigur c n-avea s se-neleag niciodat cu Darsy atta vreme ct Bruna
continua s zgndre rana, dar i fcu de lucru pisnd ierburi pentru prinie. Dintre cei
care se aleseser cu arsuri n timpul atacului, mai muli aveau infecii ale pielii i era nevoie
s li se poarte de grij cu regularitate. Alii erau ntr-o stare i mai grav. n timpul nopii,
Bruna fusese trezit de dou ori ca s-i ngrijeasc, dar, pn n momentul acela, nici
ierburile, nici priceperea ei nu o fcuser de ruine.
Culegtoarea de Ierburi luase pe deplin n stpnire Casa Sfnt, dndu-le porunci
Veghetorului Michel i tuturor celor din jurul ei ca unor servitori milnezi. O inea pe Leesha
lng ea, vorbind fr ncetare cu glas rguit i calm, explicndu-i natura rnilor i
descriindu-i proprietile ierburilor pe care le folosea ca s le trateze. Fata o privea tind i
cosnd carne i descoperea c stomacul ei suporta cu tot mai mult trie vederea unor astfel
de lucruri.
Dimineaa se preschimb n dup-amiaz i Leesha se vzu nevoit s-o sileasc pe Bruna
s se opreasc i s mnnce. Poate c alii nu observaser cu cte eforturi respira btrna
sau cum i tremurau minile, dar ei nu-i scpase asta.
Gata, i spuse n cele din urm, lundu-i din mini piulia i pislogul.
Bruna i arunc o privire tioas.
Du-te s te-odihneti, zise Leesha.
Cine eti tu, fetico, ca s, ncepu btrna, ntinzndu-i mna dup toiag.
Leesha i ddu seama ce-avea de gnd s fac i se mic mai repede, nfcnd bastonul
i ntinzndu-l drept spre nasul coroiat al Culegtoarei de Ierburi.
Dac nu te-odihneti, o s ai alt atac, o mustr ea. Te duc la aer, i nu vreau s-aud
nimic. Stefny i Darsy se pot descurca singuri o or.
Cu greu, bombni Bruna, dar o ls pe Leesha s-o ajute s se ridice i s-o conduc afar.
Pe cer, soarele ajunsese sus, iar iarba de lng Casa Sfnt era bogat i verde, n afara
ctorva petice nnegrite de demonii focului. Leesha ntinse o ptur pe care-o aez cu grij
pe Bruna, pentru a-i aduce apoi un ceai special i pine moale, care n-avea s foreze puinii
dini rmai n gura btrnei.
Sttur o vreme ntr-o linite confortabil, bucurndu-se de ziua cald, de primvar.
Leesha se gndi c fusese nedreapt cnd o comparase pe Bruna cu mama ei. Cnd i se-

ntmplase ultima oar s-mpart cu Elona o tcere plcut sub razele soarelui? I se
ntmplase de fapt vreodat?
Auzi un zgomot ciudat i, rsucindu-se, descoperi c Bruna sforia. Zmbi, i desfur
alul i o nveli cu el. i ntinse picioarele, apoi le zri, la mic distan, pe Saira i pe
Mairy, cosnd pe iarb. Ele i fluturar minile i o chemar cu micri ale capului, apoi,
cnd veni s se aeze, i fcur loc pe ptur.
Cum merge Culesul Ierburilor? ntreb Mairy.
E obositor, rspunse Leesha. Unde e Brianne?
Fetele se uitar una la alta i chicotir.
n pdure, cu Evin, spuse Saira.
Leesha scoase un sunet dezaprobator.
Fata asta o s-o sfreasc precum Klarissa.
Saira ridic din umeri.
Brianne zice c nu poi dispreui un lucru pe care nu l-ai ncercat.
Tu ai de gnd s-ncerci? ntreb Leesha.
Tu crezi c n-ai de ce s n-atepi, zise Saira. i eu am crezut la fel nainte de a fi luat
Jak. Acum a da orice ca s-l fi avut mcar o singur dat nainte de-a muri. Chiar i ca smi fi rmas copilul lui.
mi pare ru, spuse Leesha.
E-n ordine, rspunse Saira cu tristee.
Leesha o strnse n brae i Mairy li se altur.
Oh, ce minunat! se auzi din spatele lor un strigt. Vreau i eu o-mbriare!
i ridicar privirile exact cnd Brianne se prbui peste ele, trntindu-le n iarb i
izbucnind n rs.
Eti n toane bune astzi, coment Leesha.
O zbenguial prin pdure te-nveselete, zise Brianne, fcnd cu ochiul i nghiontind-o
cu cotul n coaste. n plus, inton ea, Evin mi-a spus un secret!
Povestete-ne! strigar celelalte trei ntr-un glas.
Brianne rse i ochii i se ndreptar brusc spre Leesha.
Poate mai trziu. Cum se simte azi noua ucenic a cotoroanei?
Nu sunt ucenica ei, indiferent ce-ar crede Bruna. Am n continuare de gnd s conduc
atelierul tatei dup ce-o s m mrit cu Gared. Nu fac nimic altceva dect s-o ajut sngrijeasc rniii.
Mai bine tu dect mine, spuse Brianne. Culegerea Ierburilor pare o treab grea. Pari
rvit. Ai dormit destul azi-noapte?
Leesha cltin din cap.
Podeaua de lng cmin nu e la fel de moale ca patul.
Pe mine nu m-ar deranja s dorm pe podea dac l-a avea pe Gared drept saltea,
coment Brianne.
Asta ce vrea s-nsemne? se mir Leesha.
N-o face pe proasta, Lesh, zise Brianne, cu un nceput de iritare. Suntem prietenele tale.
Dac insinuezi! pufni Leesha.
Coboar de pe piedestal, i spuse Brianne. tiu c Gared te-a avut azi-noapte. Speram co s fii sincer cu noi n privina asta.
Saira i Mairy icnir, iar lui Leesha i se bulbucar ochii i i se nroi faa.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 79

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 80

N-am fcut aa ceva! strig. Cine i-a spus una ca asta?


Evin, zmbi Brianne. A zis c Gared s-a ludat toat ziua.
Atunci Gared e-un mincinos nemaipomenit! se roi Leesha. Nu-s o vagaboand, ca s
m culc
Brianne se nnegur la fa, i ea icni i-i acoperi gura.
Oh, Brianne, exclam. mi pare ru! N-am vrut s
Ba da, cred c-ai vrut, ripost prietena ei. Cred c e singurul lucru adevrat pe care l-ai
spus azi.
Se ridic i-i netezi fustele, fr obinuita ei bun dispoziie.
Hai, fetelor, spuse. S mergem undeva unde gsim un aer mai curat.
Saira i Mairy se uitar una la cealalt, apoi la Leesha, dar Brianne se ndeprta deja, aa
c se grbir s-o urmeze. Leesha deschise gura, dar nu scoase nicio vorb, fiindc nu tia ce
s spun.
Apoi auzi strigtul Brunei.
Leesha!
Se rsuci i-o vzu pe btrn proptindu-se n toiag i strduindu-se s se ridice. Se grbi
s-o ajute, aruncnd o privire ndurerat dup prietenele ei.

Leesha atepta cnd Gared i Steave aprur pe poteca din faa casei tatlui su, mergnd
agale. Vorbeau i rdeau, i jovialitatea lor i ddu ei curajul de care-avea nevoie. i strnse
fustele n pumni cu ncheieturile degetelor albite, ndreptndu-se spre ei cu pai mari.
Leesha! Steave o ntmpin cu un zmbet batjocoritor. Cum se simte azi viitoarea mea
nor?
i desfcu larg braele, de parc ar fi vrut s-o salte ntr-o mbriare.
Ea nu-i ddu atenie, se duse drept la Gared i-l plesni cu putere peste fa.
Hei! strig biatul.
Oho! rse Steave.
Leesha l fix cu cea mai reuit dintre privirile aspre ale mamei ei, i el i nl
mpciuitor palmele.
Vd c-avei ceva de vorbit, spuse, aa c v las. Se uit la Gared i-i fcu cu ochiul.
Plcerea are preu ei, l ntiin, ndeprtndu-se.
Leesha se rsuci ctre Gared, rotindu-i din nou braul. El o prinse de ncheietura minii
i o strnse cu putere.
Leesha, nceteaz! i ceru.
Fata ignor durerea din ncheietur i-i repezi genunchiul, cu toat fora, ntre picioarele
lui. Fustele ei groase atenuar fora loviturii, care izbuti totui s desfac strnsoarea lui i
s-l trnteasc la pmnt, cu minile ncletate ntre coapse. Leesha l lovi cu piciorul, dar el
avea muchi tari, compaci, i minile i aprar singurul loc vulnerabil n faa puterii ei.
Leesha, ce Miezului s-a-ntmplat cu tine? icni, dar ea-l pocni cu piciorul n gur,
ntrerupndu-l.
Gared mri i, cnd ea i slt din nou talpa, i-o nfc i smuci zdravn, azvrlind-o n
aer, cu spatele nainte. Ei i se tie rsuflarea cnd izbi pmntul i, nainte de a-i reveni,
Gared sri asupra ei, o prinse de brae i o intui n rn.
Ai nnebunit? strig el, n timp ce ea continua s se zvrcoleasc sub el.
Faa lui se mpurpurase i lcrima.

Cum ai putut? ip Leesha, cu glas subire. Fiu de miezing, cum ai putut fi att de crud?
Noaptea m-sii, Leesha, ce tot spui? bombni Gared, lsndu-se cu mai mult putere
peste ea.
Cum ai putut? repet ea. Cum ai putut s mini i s le spui tuturor c m-ai ptruns azinoapte?
El pru sincer surprins.
Cine-a zis asta? ntreb, i Leesha ndrzni s spere c minciuna nu era a lui.
Evin i-a povestit Briannei, zise ea.
l ucid pe fiul la al Miezului, mri Gared, sltndu-se puin de deasupra ei. A fgduit
c-i ine gura.
Aadar, e adevrat? strig ea.
i ridic genunchiul cu toat puterea i Gared url i se rostogoli de pe ea. Leesha se
ridic i, nainte de a-i reveni el i s-o nface iar, se ndeprt destul de mult ca s n-o mai
poat atinge.
De ce? ntreb ea. De ce-ai spus minciuna asta?
N-a fost dect trncneal de-a tietorilor de lemne, gemu Gared. N-a-nsemnat nimic.
n toat viaa ei, Leesha nu mai scuipase niciodat, dar acum l scuip pe el.
N-a nsemnat nimic? url ea. Mi-ai distrus viaa pentru ceva care n-a-nsemnat nimic?
Biatul se ridic, i ea se retrase. El i nl palmele i pstr distana.
Viaa ta nu e distrus, spuse.
Brianne tie! ripost ea, ipnd. Ca i Saira, i Mairy! Pn mine-o s tie tot satul!
Leesha, ncepu Gared.
Ci alii? l ntrerupse ea.
Ce?
Ceilali, cei crora le-ai mai spus, ci sunt, idiotule? zbier ea atunci.
El i ndes minile n buzunare i se uit n jos.
Doar ceilali tietori de lemne.
Pe noapte! Toi?
Leesha se repezi la el, gata s-i nfig unghiile n obraji, dar Gared i prinse minile.
Potolete-te! strig.
Mari ct dou jamboane, minile lui o strnser, i o durere vibrant i strbtu braele,
fcnd-o s-i vin n fire.
M doare, spuse cu tot calmul de care era n stare.
Aa-i mai bine, zise el, slbind strnsoarea fr s-i dea drumul. M-ndoiesc c orice
alt durere se-apropie vreun pic de-a unei lovituri n ou.
Ai meritat-o, zise ea.
Presupun c da, zise Gared. Acum putem vorbi civilizat?
Dac-mi dai drumul.
El se ncrunt, apoi o eliber cu o micare grbit i se retrase cu iueal din raza
loviturilor de genunchi.
O s le spui tuturor c-ai minit? ntreb ea.
Biatul cltin din cap.
Nu pot, Leesh. O s par un prost.
i e mai bine s par eu o curv? ripost ea.
Nu eti curv, Leesh, ne suntem promii. Nu eti ca Brianne a ta.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 81

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 82

Perfect, zise Leesha. Poate-o s spun i eu cteva minciuni. Dac prietenii ti te-au
tachinat mai nainte, ce crezi c vor spune cnd o s le povestesc c n-ai fost destul de tare
ca s se-ntmple ceva?
Gared strnse unul dintre pumnii lui uriai i-l ridic ncet.
Nu vrei aa ceva, Leesha. Am fost rbdtor cu tine, da dac rspndeti astfel de
minciuni, jur c
Dar e perfect s mini tu despre mine?
Odat ce-o s ne cununm, n-o s mai conteze. Toat lumea o s uite.
Nu m mrit cu tine, decret Leesha i simi brusc cum i se ridica o greutate imens de
pe suflet.
Gared se ncrunt.
Nu se poate zice c-ai de-ales. Chiar dac-o s mai vrea cineva s te ia acum, hrogarul
la de Jona sau vreun alt neisprvit, o s-l bat mr. Nimeni din Viuga Tietorului de Lemne
n-o s aib ce-i al meu.
Bucur-te de roadele minciunii tale! spuse Leesha, ntorcndu-i spatele nainte de a
avea timp s-i vad lacrimile, fiindc-o s m dau nopii nainte de-a te lsa s le preschimbi
n realitate.
n seara aceea, Leesha avu nevoie de toat puterea voinei sale ca s nu izbucneasc n
plns n vreme ce pregtea cina. Orice sunet scos de Gared i de Steave prea un cuit nfipt
n inima ei. Cu o noapte nainte, Gared o ispitise. Aproape c-l lsase s fac tot ce voia,
tiind foarte bine ce nsemna asta. O duruse s-l refuze, dar crezuse c depindea de ea dac
i pstra sau nu virtutea. Niciodat nu-i imaginase c el i-o putea lua cu un simplu cuvnt,
i cu att mai puin c avea s-o i fac.
E bine c-i petreci att de mult timp cu Bruna, auzi optindu-i-se la ureche.
Se rsuci i o vzu pe Elona privind-o cu un zmbet batjocoritor.
N-am vrea s ai pntecele rotund n ziua nunii tale, adug mama ei.
Regretnd ce spusese despre ceai n dimineaa aceea, Leesha deschise gura s rspund,
dar Elona chicoti, se rsuci pe clcie i se ndeprt nainte ca ea s-i gseasc vorbele.
Leesha scuip n castronul mamei ei. i ntr-al lui Gared, i ntr-al lui Steave. Simi o
satisfacie gunoas cnd mncar.
Cina fu groaznic, cu Steave optind la urechea Elonei i cu ea chicotind ca rspuns la
vorbele lui. Gared o fix pe Leesha tot timpul cu privirea, dar ea refuz s se uite la el.
Rmase cu ochii la propriul castron, amestecnd n el apatic, aa cum fcea, alturi, tatl
ei.
Erny prea s fie singurul care nu auzise nimic. Leesha se simea recunosctoare pentru
asta, dar, n sufletul ei, tia c nu putea s dureze. Prea muli preau hotri s-o distrug
folosind minciuna lui Gared.
Se ridic de la mas imediat ce putu s-o fac. Gared rmase pe loc, dar i simi privirile
urmrind-o. Cnd se retrase el n atelier, l zvor nuntru, simindu-se oarecum mai n
siguran.
Ca n multe alte nopi de mai nainte, se duse la culcare plngnd.

Leesha se ridic din aternut ndoindu-se c dormise cu adevrat. Mama ei i fcuse lui
Steave o alt vizit n miez de noapte, dar ea nu simise dect o amoreal ascultndu-le
gemetele care acopereau urletele demonilor.

n toiul nopii, se auzise o bufnitur nfundat i cnd descoperise Gared c ua casei era
ncuiat, Leesha zmbise, ndrjit, n timp ce el mai ncercase de alte cteva ori s foreze
zvorul, lsndu-se n cele din urm pguba.
Erny veni s-o srute pe cretet cnd punea terciul de ovz pe foc. Dup mai multe zile,
erau pentru prima oar singuri. Se ntreb ce putea s se-ntmple cu tatl su deja zdrobit
cnd avea s-i ajung la urechi minciuna lui Gared. Cndva ar fi fost cu putin s-i dea
crezare ei, dar, cu trdarea soiei lui nc att de proaspt, Leesha se ndoia c mai era
capabil s-acorde cuiva prea mult ncredere.
Azi vindeci din nou bolnavii? ntreb Erny. Cnd Leesha ddu din cap, el zmbi i spuse:
E bine.
mi pare ru c n-am avut mai mult timp pentru atelier, zise fata.
Erny o prinse de brae i, aplecndu-se, o privi n ochi.
Leesha, oamenii sunt ntotdeauna mai importani dect hrtia.
Chiar i cei ri? ntreb ea.
Chiar i cei ri, confirm el. Avea un zmbet ndurerat, dar n rspunsul lui nu se
simea nici urm de ezitare sau de ndoial. Ia cea mai rea fiin uman pe care-o poi gsi,
i tot vei da de ceva mai cumplit dac te uii noaptea pe fereastr.
Leesha ncepu s plng, i tatl ei o trase mai aproape, o legn i i mngie prul.
Sunt mndru de tine, Lesh, opti. Fabricarea hrtiei a fost visul meu. Glifele nu vor da
gre dac-alegi tu o alt cale.
Ea l mbri strns, mbibndu-i cmaa cu lacrimi.
Te iubesc, tati, i spuse. Indiferent ce s-ar ntmpla, s nu te-ndoieti niciodat de asta.
Nici n-a putea, raz de soare. i eu te voi iubi ntotdeauna.
Leesha rmase n mbriarea lui vreme ndelungat; era singurul prieten care-i mai
rmsese n lume.
Pe urm se grbi s ias pe u cnd Gared i tatl lui nc-i mai trgeau cizmele. Spera
s nu-ntlneasc pe nimeni n drum spre Casa Sfnt, dar prietenii lui Gared erau deja
acolo. O ntmpinar cu un potop de fluierturi i huiduieli.
Am venit ca s fim siguri c tu i maic-ta nu-i inei pe Gared i Steave n pat, cnd tre
s mearg la munc! strig Ren.
Obrajii Leeshei devenir de un rou strlucitor, dar nu spuse nimic cnd se mpinse,
fcndu-i loc printre ei, i se grbi s-o porneasc n josul drumului. Rsetele lor o izbeau n
spate.
Nu se gndi c privirile cu care-o fixau oamenii i oaptele revrsate de pe buzele lor la
trecerea ei erau doar un rod al imaginaiei. Se grbi ctre adpostul Casei Sfinte, dar, cnd
ajunse acolo, Stefny bloca intrarea, cu nrile umflndu-i-se de parc Leesha ar fi duhnit a
leia ntrebuinat de tatl su la fabricarea hrtiei.
Ce faci? o ntreb ea. Las-m s trec. Am venit s-o ajut pe Bruna.
Stefny cltin din cap.
N-o s pngreti acest loc sfnt cu pcatul tu, spuse, cu dispre.
Leesha i ndrept spatele, artndu-i ntreaga nlime, care-o depea pe a lui Stefny
cu civa centimetri, dar continu s se simt ca un oarece n faa pisicii.
N-am fptuit niciun pcat, spuse.
Hah! rse Stefny. Tot satul tie ce facei tu i Gared noaptea. mi pusesem sperane n
tine, fetio, dar se pare c, la urma-urmelor, eti fiica mamei tale.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 83

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 84

Ce se-ntmpl aici? se auzi scrnetul aspru al vocii Brunei, nainte de-a apuca Leesha
s rspund.
Stefny se ntoarse cu trufie i se uit n jos, la Culegtoarea de Ierburi.
Fata asta e o trf, i nu vreau s-o am n Casa Ziditorului.
Tu nu vrei s-o ai? ntreb Bruna. Acum tu eti Ziditorul?
Nu blasfemia n locul sta, babo, rspunse Stefny. Cuvintele Lui sunt scrise ca s le
vad toi. Ridic exemplarul legat n piele al Canonului, pe care-l purta asupra ei
pretutindeni. Desfrnaii i adulterii in Npasta asupra noastr, i dintre ei fac parte i
trtura asta, i maic-sa.
i unde e dovada pcatului ei? ntreb Bruna.
Stefny zmbi.
Gared s-a ludat cu pcatul lor n faa oricui a vrut s-l asculte.
Bruna mri i lovi brusc cu toat puterea, pocnind-o pe Stefny n cap cu toiagul i
trntind-o la podea.
Condamni o fat fr nicio alt dovad dect laudele unui biat? strig, cu voce
ascuit. Laudele bieilor nu valoreaz nici mcar ct rsuflarea care le poart, i tu o tii
foarte bine!
Toat lumea tie c mama ei e curva satului, rnji Stefny. n josul tmplei i se prelingea
un firicel de snge. De ce-ar fi celua altfel dect ceaua?
Bruna i nfipse toiagul n umrul ei, smulgndu-i un strigt de durere.
Hei, voi, de-acolo! zbier Smitt, apropiindu-se n goan, ncetai!
Veghetorul Michel apru imediat n urma lui.
Asta e o Cas Sfnt, nu o tavern angiersian
Sunt treburi femeieti, aa c nu v-amestecai, dac tii ce-i bine pentru voi! se rsti
Bruna, lundu-le-o tuturor nainte. Se uit din nou la Stefny. Le spui asta, sau trebuie s
dezvlui i pcatul tu? uier.
N-am niciun pcat, cotoroano!
Eu am adus pe lume toi copiii din satul sta, rspunse Bruna cu voce prea nceat ca so aud brbaii, i, n ciuda zvonurilor, vd destul de bine orice e tot att de aproape ca un
nou-nscut pe care-l in n mini.
Stefny se albi la fa i se-ntoarse ctre brbatul ei i ctre Veghetor.
Nu v-amestecai! le strig.
S fiu al Miezului dac nu m-amestec! strig Smitt. nfc toiagul Brunei i-l ndeprt
de soia lui. Ai grij, femeie, i spuse btrnei, Culegtoare de Ierburi sau nu, nu te poi foi
pe-aici pocnind pe-oricine ai chef!
Oh, dar nevast-ta se poate foi pe-aici condamnnd pe-oricine are ea chef? se rsti
Bruna.
i smulse toiagul din minile lui i-i trase una n cap.
Smitt se retrase cltinndu-se i frecndu-i easta.
Bine, spuse, eu am ncercat s m port frumos.
De obicei, spunea asta nainte de a-i sufleca mnecile ca s-azvrle el nsui pe cineva
afar din tavern. Nu era nalt, dar trupul lui scund era puternic i, n decursul anilor,
cptase experien din belug, tot avnd de-a face cu tietori de lemne bei.
Bruna nu era un brbat cu muchi masivi, dar nu prea ctui de puin intimidat. Rmase
pe loc cnd Smitt se repezi spre ea.

Perfect! strig. Arunc-m afar! Amestec singur ierburi! Vindecai-i tu i Stefny pe


toi cei care vomit snge i capt febra demonului! i, ntre timp, aducei pe lume i
copiii! Fierbei-v singuri leacurile! Facei-v singuri beioare cu flacr! De ce trebuie s
supori o cotoroan?
Chiar aa, de ce? ntreb Darsy.
Toat lumea se holb la ea cnd se ndrept spre Smitt cu pai mari.
Pot s-amestec ierburi i s-aduc copii pe lume la fel de bine ca ea, adug Darsy.
Hah, fcu Bruna.
Pn i Smitt o privea cu ndoial.
Ucenica nu-i ddu atenie Culegtoarei de Ierburi.
A venit vremea s facem o schimbare, spuse. Poate c n-oi fi avnd o sut de ani de
experien, ca Bruna, dar nici nu bag n speriei pe toat lumea care-mi iese-n cale.
Smitt i scrpin brbia i arunc o privire spre btrn, care chicoti.
D-i nainte, l provoc ea. Mie o s-mi prind bine odihna. Dar s nu vii la coliba mea
cu rugmini cnd scroafa o s coas ce-ar trebui s taie i-o s taie ce-ar trebui s coas.
Poate c Darsy merit o ans, zise Smitt.
Atunci s-a fcut, zise Bruna, lovind cu toiagul n pmnt. Ai grij s le spui celorlali
steni la cine s se duc pentru leacuri. n coliba mea, eu o s-i mulumesc pentru linite.
Se-ntoarse spre Leesha.
Haide, fetico, ajut-o pe btrna cotoroan s-ajung acas.
Se prinse de braul fetei i amndou se ndreptar spre u.
ns, cnd trecur pe lng Stefny, Bruna se opri, artnd cu toiagul spre ea i vorbind n
oapt, ca s-aud numai ele trei.
Mai rostete nc un singur cuvnt mpotriva fetei steia, sau ngduie-le altora s-o
fac, i tot satul o s-i cunoasc ruinea.
Privirea ngrozit a lui Stefny rmase cu Leesha pe tot drumul pn la coliba Brunei.
Odat ce intrar, btrna se ntoarse spre ea.
Ei, fetico? E-adevrat? ntreb.
Nu! strig Leesha. Adic, noi aproape c am dar i-am spus s se-opreasc i s-a oprit!
Suna neconvingtor, prea greu de crezut, i ea o tia. O cuprinse spaima. Bruna era
singura care-i luase aprarea. Se gndi c avea s moar dac ajungea i ea s-o cread
mincinoas.
Poi poi s m controlezi, dac vrei, spuse, cu obrajii mpurpurndu-i-se.
Se uit la podea i strnse din ochi ca s-i opreasc lacrimile.
Btrna mormi i cltin din cap.
Te cred, fetico.
De ce? ntreb Leesha, aproape implornd. De ce-a spus Gared minciuna asta?
Pentru c bieii primesc laude pentru aceleai lucruri care duc la izgonirea fetelor din
sat, rspunse Bruna. Pentru c brbaii sunt condui de ceea ce cred alii despre viermii
atrnai ntre picioarele lor. Pentru c Gared e un rhel nensemnat i duntor, cu creieri
de lemn, care n-are idee ce-a fcut.
Leesha ncepu din nou s plng. Avea impresia c plngea de-o venicie. Cu siguran cntr-un singur trup nu puteau s-ncap attea lacrimi.
Bruna i deschise braele, i ea i czu la piept.
Aa, aa, fetico, spuse btrna. Vars tot, i pe urm o s ne gndim ce e de fcut.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 85

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 86


n coliba Brunei domnea tcerea, n timp ce Leesha pregtea ceaiul. Nu se scursese dect o
mic parte a zilei, dar ea se simea pe deplin sectuit. Cum putea spera s-i duc tot restul
vieii n Viuga Tietorului de Lemne?
Fortul Rizon e numai la o sptmn distan, se gndi. Cu mii de oameni. Acolo n-o s-aud
nimeni minciunile lui Gared. A putea s-o caut pe Klarissa i
i ce? tia c totul nu era dect o fantezie. Chiar dac gsea un Mesager care s-o ia cu el,
gndul la cel puin o sptmn petrecut pe drum, sub cerul liber, i nghea sngele n
vene, iar rizonienii erau fermieri, n-aveau mare nevoie nici de scrisori, nici de fabricani de
hrtie. Poate c izbutea s-i gseasc un nou so, dar ideea c avea s-i lege soarta de un
alt brbat i oferea prea puin alinare.
i duse Brunei ceaiul, n sperana c btrna avea un rspuns, dar Culegtoarea de Ierburi
nu scoase nicio vorb, mulumindu-se s soarb din ceai n tcere, n vreme ce Leesha se
ls n genunchi lng scaunul ei.
Ce-o s m fac? ntreb. Nu m pot ascunde aici la nesfrit.
Ba ai putea, rspunse Bruna. Orict de mult s-ar luda Darsy, n cap nu i-a intrat dect
o parte din tot ce-am nvat-o, i n-am nvat-o dect o parte din tot ce tiu. Oamenii se
vor ntoarce la mine destul de curnd, implorndu-m s-i ajut. Rmi i, peste un an,
stenii din Viuga Tietorului de Lemne se vor ntreba cum s-ar fi putut descurca fr tine.
Mama n-o s-mi ngduie niciodat s fac asta, zise Leesha. E nc foarte hotrt s
m mrite cu Gared.
Bruna ddu din cap.
E firesc. Nu s-a iertat niciodat fiindc n-a purtat fiii lui Steave. E hotrt s te pun
s-i ndrepi greelile.
N-o s-o fac. M dau nopii nainte de-a m atinge Gared, zise Leesha.
i nelese, ocat, c voia ntr-adevr s se in de cuvnt.
E un gest foarte curajos, draga mea, spuse Bruna, dar n tonul ei se simea dispreul.
Dai dovad de foarte mult curaj lepdndu-te de via din cauza minciunii unui bietan i a
fricii de mama ta.
Nu mi-e fric de ea! exclam Leesha.
i-e fric doar s-i spui c nu vrei s te mrii cu biatul care i-a distrus reputaia?
Leesha pstr mult timp tcerea nainte de a da din cap.
Ai dreptate, recunoscu ea.
Bruna mormi.
Fata se ridic n picioare.
Cred c cel mai bine e s termin cu toat povestea asta.
Btrna nu scoase niciun cuvnt.
n pragul uii, Leesha se opri i se uit napoi.
Bruna? ntreb ea.
Tmduitoarea mormi iari.
Cu ce-a pctuit Stefny?
Bruna sorbi din ceai.
Smitt are trei copii frumoi, rspunse apoi.
Patru, o corect Leesha.
Culegtoarea de Ierburi cltin din cap.

Stefny are patru, zise ea. Smitt n-are dect trei.


Fata fcu ochii mari.
Dar cum e cu putin? se mir. Stefny nu pleac niciodat din tavern dect ca s
mearg la Casa Sfn
Icni.
Pn i Brbaii Sfini sunt tot brbai, zise Bruna.

Leesha merse spre cas agale, ncercnd s-i aleag cuvintele, dar, n cele din urm, tiu
c n-aveau nicio importan. Nu conta dect c n-avea s se mrite cu Gared, i mai conta i
cum avea s primeasc mama ei vestea.
Cnd intr n cas, ziua se apropia de sfrit. Gared i Steave urmau s se-ntoarc de la
pdure n curnd. Voia s-ncheie nfruntarea nainte de sosirea celor doi.
Ei, acum ai ncurcat ntr-adevr lucrurile, spuse mama ei cu acreal cnd o vzu
intrnd. Fiica mea, vagaboanda satului.
Nu sunt vagaboand, protest Leesha. Gared a rspndit minciuni.
S nu-ndrzneti s dai vina pe el fiindc tu n-ai fost n stare s-i ii picioarele strnse!
strig Elona.
Nu m-am culcat cu el.
Hah! Elona se rsti la ea. Nu m lua drept proast, Leesha. Am fost i eu cndva tnr.
Tu ai fost tnr n toate nopile din sptmna asta, i Gared tot mincinos e, ripost
Leesha.
Elona o plmui, trntind-o la podea.
S nu-ndrzneti s-mi vorbeti mie aa, curv mic! strig.
Leesha rmase neclintit, tiind c, dac se mica, mama ei avea s-o loveasc iari. Avea
impresia c obrazul i era n flcri.
Vzndu-i fiica umilit, Elona respir adnc i pru s se calmeze.
N-are importan, spuse. Am fost ntotdeauna de prere c trebuie s fii dat jos pe de
piedestalul pe care te-a cocoat taic-tu. O s te mrii cu Gared destul de curnd, iar lumea
se va stura pn la urm de toate oaptele astea.
Leesha i oeli voina.
Nu m mrit cu el, spuse. E-un mincinos, i n-o s-l iau de brbat.
Oh, ba da.
Ba nu, zise Leesha, i propriile ei vorbe i ddur destul curaj ca s se ridice n picioare.
N-o s rostesc cuvintele, i n-ai cum s m sileti s-o fac.
Asta rmne de vzut, zise Elona, scondu-i cingtoarea.
Era o fie groas de piele, cu cataram de metal, pe care-o purta ntotdeauna lsnd-o
s-i atrne lejer n jurul taliei. Leesha se gndea c i-o punea numai ca s-i fie la-ndemn
cnd voia s-o bat.
Elona se apropie de ea, i fata scoase un ipt i se retrase n buctrie nainte de a-i da
seama c era ultimul loc n care-ar fi trebuit s se duc. N-avea dect o singur u.
Url cnd catarama i sfie rochia i spatele. Elona i roti din nou braul, i Leesha,
disperat, se arunc asupra ei. Cnd se rostogoleau amndou pe podea, auzi ua
deschizndu-se, apoi glasul lui Steave. n acelai timp, dinspre atelier veni un strigt
ntrebtor.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 87

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 88

Elona profit de distragerea ateniei, trgndu-i fiicei ei un pumn n plin fa. Apoi sri
ct ai clipi n picioare, i cureaua czu din nou ca un bici asupra lui Leesha, smulgndu-i de
pe buze alt ipt.
Ce Miezului se petrece? strig cineva din pragul uii.
Leesha i ridic privirea i-i vzu tatl, care se strduia s intre n buctrie, fiind
blocat de braul puternic al lui Steave.
D-te la o parte! url Erny.
E ntre ele dou, rnji Steave.
Asta e casa mea i tu eti oaspete aici! strig Erny. D-te la o parte!
Fiindc Steave nu se clinti, i trase un pumn.
Toat lumea nlemni. Nu era clar dac Steave simise sau nu lovitura. Sparse tcerea
lsat brusc cu un hohot de rs, mpingndu-l pe Erny cu nepsare i fcndu-l s zboare n
camera comun.
Rezolvai-v nenelegerile n intimitate, doamnelor, spuse Steave, fcnd cu ochiul i
nchiznd ua buctriei n timp ce mama lui Leesha o lovea din nou.

n camera din spate a atelierului tatlui ei, Leesha plngea fr zgomot, tamponndu-i cu
delicatee tieturile i vntile. Dac ar fi avut ierburile potrivite, ar fi putut face mai mult,
dar n-avea dect ap cald i o crp.
Fugise n atelier imediat ce i se ncheiase chinul, ncuind uile din interior i nelund n
seam nici mcar ciocniturile uoare ale tatlui ei. Dup ce-i cur rnile i-i pans cele
mai adnci tieturi, se ncovrig pe podea, tremurnd de durere i de ruine.
O s te mrii cu Gared n ziua-n care-ncepi s sngerezi, i promisese Elona, sau o s
fac asta zi de zi, pn la nunt.
Leesha tia c vorbea serios i mai tia i c, din pricina vorbelor rspndite de Gared,
mult lume avea s fie de partea mamei ei, insistnd n favoarea mritiului i nelundu-i n
seam vntile, aa cum se ntmplase de multe alte ori.
N-o s-o fac, i fgdui. O s m dau nopii mai nti.
Exact n clipa aceea, o cramp i sfie mruntaiele. Gemu i-i simi coapsele umezinduse. nspimntat, se tampon cu o crp curat, rugndu-se cu ardoare, dar pe crp, ca o
glum crud a Ziditorului, era snge.
Leesha ip. Din cas se auzi un ipt de rspuns.
Cineva btu n u.
Leesha, te simi bine? strig tatl ei.
Ea rmase tcut, continund s priveasc ngrozit sngele. Trecuser doar dou zile de
cnd se ruga s-l vad aprnd? Acum se uita la el de parc-ar fi venit din Miez.
Leesha, deschide imediat ua, sau o s plteti pentru asta toat noaptea! zbier Elona.
Ea n-o lu n seam.
Leesha, dac nu-i asculi mama i nu descui ua ct numr pn la zece, jur c-o sparg!
tun Steave.
Cnd ncepu s numere, pe Leesha o cuprinse spaima. Nu se ndoia c putea s spintece
ua de lemn masiv dintr-o singur lovitur i c avea s-o fac. Alerg la cealalt u i o
deschise dintr-o smucitur.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 89

Era aproape ntuneric. Cerul era de un violet intens i, ca s msori timpul rmas pn
cnd avea s se scufunde sub orizont ultima felie de soare, nu mai era nevoie dect de
cteva minute.
Cinci! strig Steave. Patru! Trei!
Leesha i inu rsuflarea i iei n fug din cas.

6.
Secretele focului
319 D
Leesha i slt fustele ct mai mult i alerg din toate puterile, dar de coliba Brunei o
desprea mai bine de un kilometru i jumtate i, n adncul inimii ei, tia c n-avea sajung nicidecum la timp. Strigtele familiei sale i rsunau n urm, acoperite de btile
propriei inimi i de bufniturile propriilor pai.
Simea un junghi ascuit n coaste, iar spatele i coapsele i erau n flcri dup loviturile
de centur primite de la Elona. Se mpletici i-i zgrie minile proptindu-se n ele. Se sili s
se ridice, ignorndu-i durerea i alergnd mai departe purtat doar de voin.
La jumtatea drumului ctre Culegtoarea de Ierburi, lumina pli i noua noapte chem
demonii din Miez. Fuioare de cea ntunecat prinser s se nale, ntreptrunzndu-se n
forme coluroase, nepmntene.
Leesha nu voia s moar. Acum o tia; dar aflase prea trziu. i, chiar dac ar fi vrut s
se-ntoarc, n momentul acela casa ei era mult mai departe dect coliba Brunei, iar ntre ele
nu se afla nimic. Erny i construise nadins locuina la mare distan de celelalte, dup ce
se plnsese lumea de mirosul chimicalelor sale. Singura ei ans era s-i continue drumul
ctre coliba Brunei de la marginea pdurii, unde se adunau n for demonii lemnului.
Civa miezingi o lovir n trecere, dar erau nc lipsii de substan i nu izbutir s-i
fac niciun ru. Cnd i trecur ghearele lor prin sni simi o rceal, de parc-ar fi fost
atins de o fantom, dar nici urm de durere, aa c nu-i ncetini goana.
Att de aproape de pdure nu erau demoni ai focului. Demonii lemnului i ucideau imediat
ce le apreau n faa ochilor. Flcrile pe care le scuipau puteau aprinde un demon al
lemnului, dei focul obinuit nu reuea. Un demon al vntului se materializ chiar n faa ei,
dar Leesha l ocoli, i picioarele lui, de forma unor fuse, nu puteau s-o urmreasc alergnd.
Url la ea cnd i trecu n fug pe alturi.
ntrezri, drept n faa ei, o lumin; felinarul agat la ua din fa a Brunei. Cu ultimele
puteri, se avnt din nou, att de repede ct era n stare, strignd:
Bruna! Bruna, te rog, deschide-i ua!
Nu primi niciun rspuns, i ua rmase nchis, dar drumul era liber, i ndrzni s spere
c putea s reueasc.
n clipa aceea i se puse n cale un demon al lemnului, nalt de doi metri i jumtate.
i sperana pieri.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 90

Demonul slobozi un rget, artndu-i irurile de dini ca nite cuite de buctrie. Steave
prea pipernicit pe lng creatura toat numai muchi groi, rsucii, acoperii de o
carapace noduroas, ca scoara de copac.
Leesha tras o glif n aerul din faa ei, rugndu-se n tcere s-i dea Ziditorul o moarte
rapid. Se spunea c demonii nu-i devorau doar trupul, ci i sufletul. Presupuse c urma s
afle dac era sau nu adevrat.
Demonul se apropie de ea maiestuos, micornd continuu distana care-i desprea i
ateptnd s vad ncotro avea s-ncerce s fug. Leesha tia c asta ar fi trebuit s fac,
dar, chiar dac n-ar fi fost ncremenit de spaim, n-avea unde fugi. Miezingul sttea ntre
ea i singura speran de a-i gsi un adpost.
Ua din fa a colibei Brunei se deschise scrind, revrsnd mai mult lumin n curte.
Btrna apru trindu-i picioarele, i demonul se-ntoarse spre ea.
Bruna! strig Leesha. Rmi dincolo de glife! n curte e un demon!
Scumpo, ochii mei nu mai sunt ce erau, rspunse Bruna, dar nu pot s ratez o fiar att
de urt.
Fcu nc un pas, trecnd peste glife. Leesha ip cnd demonul se npusti urlnd spre
btrn.
Bruna rmase pe loc n timp ce demonul alerga, n patru labe, cu o vitez
nspimnttoare. i duse mna n al, scoase un obiect mic i-l atinse de flacra felinarului
de la u. Leesha l vzu aprinzndu-se.
Miezingul aproape c srise asupra ei cnd Bruna i trase mna ctre spate i arunc.
Obiectul se despic rbufnind i acoperind demonul cu foc lichid. Vlvtaia lumin noaptea
i, chiar de la civa metri distan, fata simi un val de cldur izbindu-i faa.
Demonul url cu tot avntul pierdut cnd se prvli la pmnt, rostogolindu-se prin
rn n ncercarea disperat de a se stinge. Focul se inea de el cu ncpnare, fcndu-l
s se zvrcoleasc zbiernd.
Ar fi mai bine s vii nuntru, Leesha, o sftui Bruna, ca s nu rceti cumva.

nfurat ntr-un al de-al btrnei, Leesha sttea fixnd cu privirea aburul nlat din
ceaiul pe care n-avea niciun chef s-l bea. Urletele demonului lemnului i pierduser de
mult puterea, devenind scncete nainte de a se stinge cu desvrire. i imagin resturile
lui arznd mocnit n curte i gndul o ngreo.
Bruna se aezase n balansoarul ei, fredonnd ncetior i mnuind cu ndemnare o
pereche de andrele. Leesha nu nelegea cum putea fi att de calm. Avea impresia c ea
nsi n-avea s se mai liniteasc niciodat.
Btrna Culegtoare de Ierburi o examinase n tcere, mormind din cnd n cnd n
vreme ce-i ungea i-i bandaja rnile, printre care cteva cu care se alesese n timpul fugii. i
artase i cum s fac, din pnz curat, un tampon i cum s i-l pun ca s-i absoarb
scurgerea de snge dintre picioare, i o prevenise c trebuia s-l schimbe foarte des.
Dar acum Bruna sttea ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic neobinuit, pcnitul
andrelelor ei i trosnetul focului fiind singurele zgomote din ncpere.
Cu ce-ai aruncat n miezing? ntreb Leesha cnd nu mai putu suporta tcerea.
Cu foc demonic lichid, rspunse btrna. Greu de fcut. i foarte periculos. Dar, din tot
ce tiu, e singurul lucru care poate opri un demon al lemnului. Flcrile obinuite nu atac
lemnoii, dar focul demonic lichid i arde tot att de mistuitor ca focul scuipat.

Nu tiam c exist ceva care poate ucide un miezing, zise Leesha.


i-am mai spus, fetico, c noi, Culegtoarele de Ierburi, suntem pstrtoarele tiinei
lumii vechi. Bruna mormi i scuip pe podea. Sau, oricum, foarte puine dintre noi. S-ar
putea s fiu ultima care cunoate reeta asta infernal.
De ce nu le-o dezvluii i altora? ntreb Leesha. Am putea scpa de demoni pentru
totdeauna.
Bruna chicoti.
S scpm? Am putea s scpm totul de sub control i s ardem satul din temelii, asta
ar fi cu putin. Sau am da foc pdurii. Nicio dogoare cunoscut de noi nu poate face mai
mult dect s gdile un demon al focului, sau dect s-opreasc pentru scurt vreme un
demon al pietrei. Nicio flacr nu se poate nla mai mult dect zboar un demon al
vntului, i nici nu poate aprinde un lac sau un iaz, ajungnd la un demon al apei.
Totui, insist Leesha, ceea ce ai fcut n noaptea asta arat ct de util poate fi. Mi-ai
salvat viaa.
Btrna ddu din cap.
Pstrm cunotinele lumii vechi pentru ziua cnd va fi din nou nevoie de ele, dar
acestea sunt primite odat cu o mare responsabilitate. Dac istoria vechilor rzboaie ale
omenirii ne spune ceva, atunci ne-nva c brbailor nu li se pot ncredina secretele
focului. De aceea li se ncredineaz Culegerea Ierburilor ntotdeauna numai femeilor,
continu ea. Brbaii nu pot stpni o asemenea putere fr s-o foloseasc. Eu, draga mea, i
vnd lui Smitt artificii i pocnitori pentru festivaluri, dar nu-i spun cum se fac.
Darsy e femeie, zise Leesha, dar nici pe ea n-ai nvat-o niciodat.
Bruna rse zgomotos.
Chiar dac vaca ar fi destul de deteapt ca s-amestece chimicalele fr s-i dea foc,
gndirea ei tot nu s-ar deosebi, practic, de a unui brbat. Nu m trage inima s-o-nv pe ea
s pregteasc foc demonic sau pulbere de foc mai mult dect m trage s-l nv pe Steave.
Mine vor veni s m caute, spuse Leesha.
Tmduitoarea art ctre ceaiul ei, care se rcea.
Bea-l, i porunci. De ziua de mine o s ne ocupm mine.
Leesha o ascult, simind acreala cnepii i amreala durantei n timp ce ameeala se
revrsa asupra ei ca un val. i ddu vag seama c scpa cana din mn.

Dimineaa aduse cu ea durerea. Bruna puse n ceaiul Leeshei suntoare, ca s-i fac mai
puin dureroase vntile i crampele abdominale, dar licoarea i rvi simurile. Avea
senzaia c plutea deasupra patului pe care era ntins, ns braele i picioarele preau s-i
fie grele, ca de plumb.
Erny sosi la scurt timp dup ivirea zorilor. Izbucni n plns cnd i vzu fiica, apoi
ngenunche lng pat i o strnse n brae cu putere.
Credeam c te-am pierdut, suspin el.
Leesha ntinse o mn fr vlag, trecndu-i degetele prin prul lui rrit.
Nu e vina ta, opti.
Ar fi trebuit s-o-nfrunt pe mama ta cu mult vreme n urm, spuse el.
Asta se-nelege de la sine, mormi Bruna, ridicndu-i ochii de la mpletitura ei. Niciun
brbat n-ar trebui s-i lase nevasta s-l calce astfel n picioare.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 91

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 92

Neavnd alt rspuns, Erny ddu din cap. Faa i se schimonosi i n spatele ochelarilor i
aprur lacrimi.
Se auzi o btaie n u. Bruna se uit la Erny, care se duse s deschid.
E aici? auzi Leesha vocea mamei sale, i crampele devenir mai puternice.
Se simea prea slbit ca s mai lupte. Nu gsi nici mcar destul putere ca s se ridice n
picioare.
Elona apru o clip mai trziu, urmat de Gared i de Steave, ca o pereche de ogari.
Aici erai, neisprvito! strig ea. tii n ce hal m-ai speriat cnd ai fugit aa, n noapte?
Am pus jumtate de sat s te caute! Ar trebui s-i trag o btaie sor cu moartea!
Nimeni nu bate pe nimeni, Elona, spuse Erny. Dac are cineva vreo vin, atunci vina aia
i aparine.
Taci, Erny, l repezi Elona. Din cauza ta e att de ncpnat, ai rsfat-o tot timpul.
N-o s tac, zise el, postndu-se n faa soiei sale.
Ba da, dac tii ce e bine pentru tine, l preveni Steave, strngndu-i pumnul.
Erny se uit la el i nghii n sec, cu greutate.
Nu mi-e fric de tine, spuse, dar cuvintele sale sunar ca un chiit.
Gared chicoti.
Steave l nfc pe Erny de pieptul cmii, sltndu-l cu mult deasupra podelei cu o
singur mn n timp ce-i trgea spre spate pumnul ct un jambon.
Nu te mai purta ca un prost, i spuse Elona, iar tu, adug, ntorcndu-se spre Leesha,
vii cu noi acas n clipa asta.
Ea nu pleac nicieri, spuse Bruna, lsndu-i jos mpletitura i proptindu-se n toiag ca
s se ridice n picioare. Singurii care pleac de-aici suntei voi trei.
Taci, vrjitoare btrn, spuse Elona. Nu te las s distrugi viaa fiicei mele cum ai
distrus-o pe-a mea.
Bruna pufni.
i-am turnat eu ceai de rodiu pe gt i te-am silit s-i desfaci picioarele prin tot satul?
Nenorocirea ta e urmarea faptelor tale. Acum iei din coliba mea.
Elona se rsti la ea.
i dac nu ies, ce faci? o provoc.
Bruna o privi cu un zmbet fr dini i-i trnti piciorul peste laba piciorului ei,
smulgndu-i un ipt. Apoi i trase un toiag peste pntec, fcnd-o s se ndoaie de mijloc i
ntrerupndu-i brusc rbufnirea.
Ei, alta acum! strig Steave.
l arunc pe srmanul Erny ntr-o parte i se repezi la btrn, mpreun cu Gared.
Bruna nu pru mai ngrijorat dect n clipa atacului demonului. i duse mna n al i
scoase un pumn plin de pulbere pe care-o le-o sufl celor doi n fa.
Gared i Steave czur la podea, acoperindu-i feele cu minile i urlnd.
Acolo de unde l-am luat pe sta, mai e i altul, Elona, zise Bruna. V orbesc pe toi
nainte de a mai primi alte porunci n casa mea.
Elona o porni n grab ctre u, n patru labe, acoperindu-i faa cu braul. Bruna izbucni
n rs i o ajut s treac pragul cu o lovitur puternic peste fund.
Afar cu voi! strig ctre Gared i Steave. Afar, pn cnd nu v dau foc!
Cei doi brbai se urnir orbecind i gemnd de durere, cu feele roii scldate n lacrimi.
Bruna i pocni cu toiagul, ndrumndu-i ctre u ca pe un cine care-a fcut pipi pe podea.

Dac v-ntoarcei, e pe barba voastr! strig btrna n urma lor, rznd nebunete
cnd ieeau n fug din curte.

Ceva mai trziu, se auzi o alt btaie n u. Leesha se ridicase ntre timp din pat, dar era
nc slbit.
Ce mai e acum? se rsti Bruna. N-am mai avut atia oaspei ntr-o singur zi de cnd
mi s-au pleotit snii!
Se duse la u cu pai apsai i o deschise ca s dea cu ochii de Smitt, frngndu-i
nervos minile. Ea l privi mijindu-i ochii.
Eu m-am retras, spuse. Du-te dup Darsy.
Ddu s-nchid ua.
Ateapt, te rog, o implor brbatul, ntinznd mna ca s in ua deschis.
Bruna se ncrunt, i el i retrase braul ca i cum s-ar fi ars.
Atept, zise ea morocnoas.
E vorba de Ande, spuse Smitt, vorbind despre unul dintre oamenii rnii n timpul
atacului din sptmna aceea. Rana din pntecul lui s-a infectat, aa c Darsy l-a tiat, i
acum pierde snge pe la ambele capete.
Bruna scuip pe cizmele lui.
i-am spus c-aa o s se-ntmple.
tiu, recunoscu Smitt. Ai avut dreptate. Ar fi trebuit s te-ascult. Te rog s te-ntorci. O
s fac orice-mi ceri.
Bruna mri.
N-o s-l pun pe Ande s plteasc pentru prostia ta, zise. Dar o s te pun s te ii de
cuvnt, s nu crezi nicio clip c n-o s-o fac!
Orice doreti, fgdui din nou Smitt.
Erny! se rsti Bruna. Adu-mi pnza cu ierburi. O s-o care Smitt. Tu o s-i ajui fiica.
Mergem n sat.
Leesha fcu drumul sprijinindu-se de braul tatlui ei. Se temea s nu-i ntrzie pe ceilali,
dar, chiar i aa slbit cum era, putea s in pasul cu mersul trit al Brunei.
Ar trebui s te pun s m duci n spate, i spuse Culegtoarea de Ierburi lui Smitt,
fnoas. Picioarele mele btrne nu mai sunt att de iui cum erau cndva.
Te duc, dac vrei, accept el.
Nu fi idiot, l repezi tmduitoarea.
n faa Casei Sfinte se adunase jumtate din sat. La apariia Brunei, se auzi un oftat
general de uurare, iar la vederea Leeshei, cu rochia sfiat i cu vnti, se desluir o
mulime de oapte.
Btrna nu ddu nimnui nicio atenie, mpingnd oamenii din calea ei cu toiagul i
intrnd direct n cldire. Leesha i vzu pe Gared i pe Steave zcnd pe paturi, cu crpe
umede pe ochi, i i nghii un zmbet batjocoritor. Bruna i explicase c piperul i
pungulia cu care-i mprocase n-aveau s le provoace o vtmare permanent, dar spera c
Darsy nu tia destul de multe ca s le-o spun. De lng cei doi, Elona o sgeta din priviri.
Bruna se duse direct la patul lui Ande. Brbatul era scldat n sudoare i puea. Pielea i se
nglbenise i crpa nfurat n jurul alelor lui era ptat de snge, de urin i de fecale.
Bruna se uit la el i scuip. Darsy sttea n apropiere. Se vedea limpede c plnsese.
Leesha, desfoar ierburile, porunci Bruna. Avem treab.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 93

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 94

Darsy se apropie n grab, ntinznd mna s ia pnza de la Leesha.


Pot s fac eu asta, spuse. Tu pari gata s leini.
Leesha trase sulul, ferindu-l de ea, apoi l ls jos i-l derul, dnd la iveal numeroasele
buzunare cu plante.
sta e locul meu, spuse.
Leesha e acum ucenica mea! strig Bruna, ca s-o aud toi cei de fa. i continu,
uitndu-se n ochii Elonei. Promisiunea ei pentru Gared se anuleaz, i o s-mi slujeasc
apte ani i-o zi! Oricine are de spus vreo vorb rea despre asta, sau despre ea, s caute-nti
bubele din capul lui!
Elona deschise gura, dar Erny ntinse un deget spre ea.
Taci! se rsti.
Ei i se bulbucar ochii i tui, nghiindu-i cuvintele. Erny ddu din cap, apoi se apropie
de Smitt. Cei doi se retraser s stea de vorb ntr-un col, cu voci sczute.
Muncind lng Bruna, Leesha pierdu irul timpului. Cnd ncercase s-nlture puroiul din
rana fcut de demon, Darsy ciupise din greeal intestinul lui Ande, otrvindu-l cu
propriile lui necurenii. Bruna njura fr ntrerupere n vreme ce se strduia s repare
vtmarea, i o trimitea pe Leesha, n mare grab, s curee instrumentele, s aduc ierburi
i s prepare poiuni. n timp ce-i vedea de treab, o nva, explicndu-i ce greise Darsy i
cum i corecta ea greelile, iar fata o asculta cu atenie.
n cele din urm, dup ce fcuser tot ce puteau face, cusur rana i o nfurar n
bandaje curate. Drogat, Ande rmase adncit ntr-un somn adnc, dar prea s respire cu
mai mult uurin, iar pielea lui avea o culoare mai apropiat de cea normal.
O s-i revin? ntreb Smitt, n timp ce Leesha o ajuta pe Bruna s se ridice n picioare.
Nu mulumit ie sau lui Darsy, se rsti btrna. Dar, dac nu rmne aici i face ce i se
spune, n-o s moar din asta.
n drum spre u, Bruna se apropie de paturile pe care zceau Gared i Steave.
Luai-v bandajele alea prosteti de pe ochi i nu v mai vicrii.
Gared se supuse primul i lumina l fcu s strng din ochi.
Pot s vd! strig.
Normal c poi, idiot cu creieri de lemn, zise Bruna. Satul are nevoie de cineva care s
mute lucrurile grele dintr-un loc n altul, i nu poi face asta cnd eti orb. i agit bul
ctre el. Dar, dac-mi mai traversezi glifele, orbirea o s fie cea mai mic dintre grijile tale!
Gared pli i ddu din cap.
Bun, zise Bruna. Acum spune adevrul: Ai luat floarea lui Leesha?
Gared se uit n jur, nspimntat. n cele din urm, i ls ochii n jos.
Nu, spuse. A fost o minciun.
Vorbete mai tare, biete, se rsti Bruna. Sunt femeie btrn i urechile mele nu mai
sunt ce-au fost cndva.
Apoi, vrnd s-o aud toat lumea, l ntreb din nou, cu voce mai puternic.
Ai luat floarea lui Leesha?
Nu! strig Gared, cu faa nroindu-i-se chiar mai tare dect i-o nroise pulberea
orbitoare.
i oaptele se rspndir apoi prim mulime ca focul.
Steave, care-i scosese ntre timp propriul bandaj, i pocni fiul cu putere peste ceaf.
Pentru asta o s plteti ca-n Miez cnd ajungem acas, mri el.

Dar nu n casa mea, zise tatl Leeshei.


Elona i arunc o privire tioas, dar Erny o ignor i art cu degetul mare spre Smitt.
E loc pentru voi doi la han, adug.
Vei munci ca s vi-l pltii, sublinie Smitt, i vei pleca peste-o lun, chiar dac ntre
timp nu vei izbuti s v construii dect un opron.
E ridicol, spuse Elona. Nu pot s munceasc pentru camera lor i s-i mai construiasc
i cas ntr-o lun!
Cred c tu ai propriile tale griji, zise Smitt.
Ce vrei s spui? ntreb ea.
Vrea s spun c ai de luat o hotrre, zise Erny. Fie-nvei s respeci legmintele
cstoriei, fie-i cer Veghetorului s-o anuleze i pleci cu Steave i cu Gared n opronul lor.
Glumeti, spuse ea.
Niciodat n-am vorbit mai serios, rspunse Erny.
D-l Miezului, zise Steave. Vino cu mine.
Elona l privi piezi.
Ca s triesc ntr-un opron? exclam ea. Vezi s nu.
Atunci ai face bine s te-ndrepi spre cas, o sftui Erny. O s ai nevoie de ceva timp ca
s-nvei s te descurci n buctrie.
Elona se ncrunt, i Leesha tiu c lupta tatlui ei abia ncepea, ns mama ei plec, aa
cum fusese ndemnat, i asta spunea mult despre ansele lui.
Erny i srut fiica.
Sunt mndru de tine. i sper c, ntr-o bun zi, te voi face i eu mndr de mine.
Oh, tati, rspunse ea. Sunt deja.
Atunci o s vii acas? ntreb el, plin de speran.
Leesha se uit din nou la Bruna, apoi din nou la el, i neg cu un gest.
El ddu din cap, apoi o mbri iari.
neleg.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 95

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 96

7.
Rojer
318 D
Mama lui Rojer mtura n han, cu el pe urme, imitndu-i micrile ample cu mica lui
mtur care fonea la trecerea dintr-o parte ntr-alta. Ea i zmbi, ciufulindu-i prul de un
rou strlucitor, iar biatul i rspunse cu o privire radioas. Avea trei ani.
Mtur n spatele vetrei, Rojer, spuse ea, i copilul se grbi s-i dea ascultare, lovind cu
paiele mturii n crpturile dintre vatr i perete, de unde trimise n zbor rumegu i
buci de scoar de copac.
Cu mtura ei, mama lui adun cu grij totul ntr-un morman.
Ua se deschise brusc, i tatl lui Rojer intr cu o grmad de lemne. Travers ncperea
lsnd n urm alte frme de lemn i de rn.
Jessum! strig mama lui Rojer. Abia am mturat aici!

Eu am ajutat-o! anun zgomotos copilul.


Aa e, ncuviin femeia, iar tatl tu face mizerie.
Vrei s rmnem fr lemne n toiul nopii, cu ducele i suita lui la etaj? ntreb
Jessum.
nlimea Sa n-o s-ajung aici mai devreme de-o sptmn, protest mama biatului.
E mai bine s ne facem treburile acum, ct e linite n han, Kally, zise brbatul. Nu-i
mai spun ct de muli curtenii va aduce ducele, cum vor alerga ncoace i ncolo, de parc
Podul Peste Fluviu n-ar fi un sat mic, ci nsui Angiersul.
Dac vrei s faci ceva util, i rspunse Kally, vezi c glifele de-afar au nceput s se
scorojeasc.
Jessum ddu din cap.
Am vzut, spuse. Lemnul s-a deformat n timpul ultimului val de frig.
Maestrul Piter trebuia s le deseneze din nou acum o sptmn, zise Kally.
Am vorbit cu el ieri. Pune pe toat lumea la lucru la pod, dar spune c vor termina
nainte de sosirea ducelui.
Nu pentru duce-mi fac eu griji, ripost Kally. Poate c pe Piter nu l-o fi interesnd dect
s-l impresioneze, n sperana vreunui comision regesc, dar eu m gndesc la lucruri mai
simple, adic m tem s nu-mi vd familia sfiat de miezingi peste noapte.
Bine, bine, zise Jessum, nlndu-i palmele. O s vorbesc din nou cu el.
Se prea c Piter are mai mult minte, continu Kally. Rhinebeck nici mcar nu e ducele
nostru.
E singurul aflat destul de aproape ca s ne sar n ajutor cnd nu e timp de pierdut,
rspunse Jessum. Euchor nu se sinchisete de Podul Peste Fluviu atta vreme ct Mesagerii
pot trece pe-aici i drile sunt pltite la timp.
Las-i ochii s vad lumina, zise Kally. Rhinebeck vine tot fiindc-a adulmecat mirosul
unor dri noi. O s pltim n dou pri nainte de-a vedea Rojer nc o var.
Ce-ai vrea s facem? S-nfuriem un duce aflat la numai o zi distan de dragul unuia de
care ne despart dou sptmni de drum ctre nord?
N-am spus c-ar trebui s-l scuipm n ochi, protest Kally. Dar nu-neleg de ce-i mai
important s-l impresionm dect s ne glifm casele.
Am spus c m duc, zise Jessum.
Atunci du-te. E deja trecut de amiaz. i ia-l i pe Rojer cu tine. Poate c asta o s-i
aduc aminte ce e cu-adevrat important.
Jessum izbuti s nu se-ncrunte i se ghemui n faa fiului su.
Vrei s vii s vezi podul, Rojer?
Pescuim? ntreb biatul.
l plcea s pescuiasc de pe marginea podului, mpreun cu tatl lui.
Jessum rse i-l lu n brae.
Nu azi, i rspunse. Mama ta vrea s stm de vorb cu Piter.
i-l urc pe biat pe umeri.
Acum ine-te bine, i spuse, i copilul se prinse de capul tatlui su, n timp ce acesta
ieea n goan pe u. Firele epoase ale brbii mijite pe obrajii lui zgriau.
Pn la pod n-aveau mult de mers. Podul Peste Fluviu era mic i pentru un ctun, doar o
mn de case i de prvlii, barci pentru otenii care ncasau vama i hanul prinilor lui.
Biatul i flutur degetele cnd trecur pe lng casa vmii, i paznicii i rspunser cu

acelai gest. Podul trecea peste Fluviul Despritor n locul unde albia se ngusta cel mai
mult. Construit de generaiile trecute, avea dou arce, acoperind o distan de peste
nouzeci de metri, era destul de lat pentru o cru mare, cu cte un cal de fiecare parte. O
echip de ingineri milnezi se ocupa n fiecare zi de ntreinerea frnghiilor i a proptelelor.
Drumul Mesagerilor singurul drum se ntindea, ct vedeai cu ochii, ntr-o parte i-ntralta.
Maestrul Piter era n captul opus, strigndu-i instruciunile peste marginea podului.
Rojer i urmri privirea i-i vzu ucenicii agai de funii trasnd glife pe partea de
dedesubt.
Piter! strig Jessum cnd ajunser la jumtatea podului.
Da, Jessum! rspunse Glifarul.
Jessum l ls pe Rojer jos cnd el i Piter i strnser minile.
Podul arat bine, observ cel dinti.
Piter nlocuise cele mai multe dintre simbolurile simple, trasate cu vopsea, cu o caligrafie
complicat, gravat, lcuit i lustruit.
Piter zmbi.
Ducele o s se scape-n pantaloni cnd o s-mi vad glifele, declar el.
Jessum rse.
Kally face curat n han chiar acum, n timp ce vorbim, spuse el.
Facei-l pe duce fericit i avei viitorul asigurat, zise Piter. O vorb de laud rostit la
urechile potrivite i ne putem face meseria n Angiers, nu-n cotlonul sta uitat de lume.
Cotlonul sta uitat de lume e casa mea, se ncrunt Jessum. Bunicul meu s-a nscut n
Podul Peste Fluviu i, dac va fi dup voia mea, i nepoii mei tot aici vor veni pe lume.
Piter ddu din cap.
N-am vrut s te jignesc. Pur i simplu mi-e dor de Angiers.
Atunci ntoarce-te acolo. Drumul e deschis, i o singur noapte petrecut afar n-ar
trebui s-l sperie pe un Glifar. Pentru asta n-ai nevoie de duce.
Piter cltin din cap.
Angiersul e nesat de Glifari. N-a fi dect o alt frunz din pdure. ns, dac a intra
n graiile ducelui, la ua mea ar fi coad.
Ei, ceea ce m-ngrijoreaz pe mine azi e ua mea, spuse Jessum. Glifele se scorojesc i
Kally nu crede c vor rezista peste noapte. Poi veni s-arunci o privire?
Piter rsufl zgomotos.
i-am spus ieri, ncepu el, dar Jessum l ntrerupse.
tiu ce mi-ai spus, Piter, dar eu i spun c nu-i de-ajuns. N-o s-mi las biatul s
doarm la adpostul unor glife ubrezite, ca s le poi tu face pe cele de pe pod puin mai
artistice. Nu poi mcar s le peticeti pentru noaptea asta?
Meterul scuip.
Asta o poi face i tu, Jessum. Urmreti pur i simplu liniile. i dau vopsea.
Rojer traseaz glife mai bune dect ale mele, i asta nu e tot. Mai ru o s le stric i,
chiar dac-o s scap de miezingi, o s m-omoare Kally.
Piter se ncrunt, nemulumit. Era pe punctul s rspund cnd de pe drum se auzi un
strigt.
Hei, Podul Peste Fluviu!
Geral! exclam Jessum.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 97

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 98

Rojer i ridic privirea, brusc interesat cnd recunoscu silueta mthloas a


Mesagerului. La vederea lui, i ls gura ap. Geral i aducea ntotdeauna cte ceva dulce.
Alturi de el clrea un alt om, un strin, dar vemintele lui pestrie, de saltimbanc, l
linitir pe biat. i aduse aminte cum cntase i cum dansase ultimul Saltimbanc, i cum
mersese n mini, cu capul n jos, i opi cu entuziasm. Lui Rojer i plceau Saltimbancii
mai mult dect orice altceva.
Micul Rojer, care-a crescut cu cincisprezece centimetri! strig Geral, oprindu-i calul i
srind din a ca s-l salte pe biat n brae.
Era nalt, cu trupul ca un butoi pentru apa de ploaie, cu faa rotund i barba crunt.
Biatul se temuse cndva de el, cu cmaa lui din metal i cu buza de jos purtnd cicatricea
lsat de un demon i prnd tot timpul uguiat ntr-o expresie a furiei, dar frica aceea nu
mai exista. Geral l gdil, i el rse.
Care buzunar? l ntreb Mesagerul, inndu-l la o lungime de bra distan.
Rojer l art imediat cu degetul. Geral inea ntotdeauna dulciurile n acelai loc.
Mesagerul voinic rse, scond o bucat de zahr rizonian nfurat ntr-o foaie de
porumb rsucit.
Copilul scoase un strigt strident i se trnti n iarb ca s-o desfoare.
Ce te-aduce de data asta la Podul Peste Fluviu? l ntreb Jessum pe Mesager.
Saltimbancul fcu un pas nainte, mturndu-i mantia ctre spate cnd fcu o plecciune.
Era nalt, cu prul lung, decolorat de soare pn ce devenise auriu i cu barba castanie. Avea
flcile perfect ptrate i tenul bronzat. Peste hainele pestrie, purta o tunic de zale fine,
avnd ca blazon un mnunchi de frunze verzi pe fond cafeniu.
Arrick Viers Dulce, se prezent el. Maestru Saltimbanc i herald al nlimii Sale, Ducele
Rhinebeck al Treilea, pzitor al fortreei pdurii, purttor al coroanei de lemn i Stpn al
ntregului Angiers. Am venit s inspectez satul nainte de vizita nlimii Sale de sptmna
viitoare.
Heraldul ducelui e un Saltimbanc? l ntreb Piter pe Geral, nlnd dintr-o sprncean.
Pentru ctune nu exist nimic mai bun, rspunse Geral, fcnd cu ochiul. E mai puin
probabil ca stenii s-njunghie un om care i anun c s-au mrit drile dac face
giumbulucuri pentru copiii lor.
Arrick i arunc o privire ncruntat, dar Geral se mulumi s rd.
Fii bun i adu-l ncoace pe hangiu, s ne ia caii, i spuse Arrick lui Jessum.
Eu sunt hangiul, rspunse tatl lui Rojer, ntinzndu-i mna. Hanul Jessum. Apoi art
ctre copil cu o micare a capului. El e biatul meu, Rojer.
Arrick ignor mna ntins i copilul, scond n schimb ca prin farmec o lun de argint i
aruncnd-o spre el cu un bobrnac. Jessum prinse moneda i o privi curios.
Caii, spuse apsat Arrick.
Jessum se ncrunt, dar puse banul n buzunar i se ndrept spre animale. Geral lu
hurile calului su i-i fcu semn s se-ndeprteze.
Tot mai trebuie s te uii la glifele mele, Piter, zise Jessum. O s-i par ru dac voi fi
nevoit s-o trimit pe Kally s ipe la tine pentru asta.
S-ar prea c la pod mai e nc nevoie de mult munc pn la sosirea nlimii Sale,
observ Arrick.
La asta, Piter i ndrept uor spatele i-i arunc lui Jessum o privire acr.
Maestre Saltimbanc, vrei s dormi la noapte dincolo de glifele mele scorojite?

Pielea bronzat a lui Arrick pli.


M uit eu la ele, dac vrei, zise Geral. Pot s le peticesc dac nu sunt prea stricate, iar
dac sunt, o s-l aduc eu nsumi pe Piter.
Izbi cu sulia n pmnt i-i arunc Glifarului o privire aspr. Piter fcu ochii mari i ddu
din cap, n semn c nelesese.
Geral l lu pe Rojer n brae i-l urc pe uriaul su cal de lupt.
ine-te bine, biete, spuse, o s facem o plimbare.
Copilul rse i se inu de coama bidiviului, n timp ce tatl lui i Geral duceau caii ctre
han. Arrick mergea naintea lor cu pai mari, ca un brbat urmat de servitori.
Kally atepta n u.
Geral! strig ea. Ce surpriz plcut!
i ea cine e? ntreb Arrick, cu minile zburndu-i ct ai clipi ca s-i netezeasc prul
i hainele.
E Kally, rspunse Jessum. Soia mea, adug apoi, vznd c sclipirea din ochii
Saltimbancului nu se stinsese.
Arrick pru s nu-l aud, se ndrept spre ea cu pai mari i-i arunc mantia multicolor
spre spate cnd fcu o plecciune.
E o plcere, doamna mea, spuse, srutndu-i mna. Sunt Arrick Viers Dulce, Maestru
Saltimbanc i herald al nlimii Sale, Ducele Rhinebeck al Treilea, pzitor al fortreei
pdurilor, purttor al coroanei de lemn i Stpn al ntregului Angiers. nlimea Sa va fi
ncntat s vad o asemenea frumusee cnd va vizita acest han excelent.
Kally i acoperi gura i obrajii palizi i se colorar ca s fie pe potriva prului ei rou. i
rspunse cu o reveren stngace.
Trebuie s fii obosit, ca i Geral, spuse. Venii nuntru, v servesc c-o sup cald pn
e gata cina.
Am fi ncntai, bun doamn, zise Arrick, nclinndu-se iari.
Kal, Geral a fgduit c se uit la glifele noastre nainte de lsarea ntunericului, spuse
Jessum.
Ce? ntreb ea, dezlipindu-i ochii de frumosul zmbet al Saltimbancului. Oh, bine,
priponii voi doi caii i ocupai-v de asta ct timp i art eu Maestrului Arrick o camer incep s pregtesc cina.
Minunat idee, spuse Arrick, oferindu-i braul cnd intrar n han.
Nu-l scpa din ochi cnd e lng soia ta, murmur Geral. I se spune Viers Dulce
fiindc glasul lui pune picuri de dulcea ntre picioarele oricrei femei, i n-am auzit s-l fi
oprit vreodat vreun legmnt de cununie.
Jessum se ncrunt.
Rojer, spuse, cobornd biatul de pe cal, fugi nuntru i stai cu mami.
Copilul ddu din cap i o lu la fug imediat ce atinse pmntul.

Ultimul Saltimbanc mnca foc, zise Rojer. Tu poi s mnnci foc?


Pot, rspunse Arrick, i-l scuip napoi, asupra ta, ca un demon.
Biatul btu din palme i el se-ntoarse s se uite la Kally, care se aplecase n spatele
tejghelei i umplea pentru el o can cu bere. i lsase prul liber pe umeri.
Rojer l trase din nou de mantie. Saltimbancul ncerc s i-o strng, ca s nu mai ajung
la ea, dar biatul tocmai l smucea, n schimb, de un crac al pantalonului.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 99

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 100

Ce e? ntreb Arrick, rsucindu-se spre el cu privirea ncruntat.


tii i s cni? ntreb Rojer. mi plac cntecele.
Poate c-o s-i cnt ceva mai trziu, rspunse Arrick, ntorcndu-i din nou spatele.
Oh, numai un cntecel, l rug Kally, punnd o halb nspumat pe tejghea, n faa
Saltimbancului. L-ai face att de fericit.
i surse, dar ochii brbatului coborser deja ctre nasturele de sus al rochiei ei, care se
descheiase n mod misterios n timp ce-i aducea berea.
Firete, spuse el cu un zmbet strlucitor. Dup ce beau berea ta minunat, ca s-mi
spele praful din gtlej.
Goli halba dintr-o sorbitur, fr s-i ia ochii de la decolteul ei, i ntinse mna ctre
sacul mare, multicolor, de pe podea. Kally i reumplu halba ct i scoase scripca.
Vocea lui bogat, de altist, umplu ncperea, limpede i frumoas, n timp ce ciupea cu
delicatee corzile. Cnt despre o femeie dintr-un ctun, care-i pierduse unica ans de a
face dragoste cu un brbat nainte de plecarea lui spre Oraele Libere i regretase asta toat
viaa. Kally i Rojer l priveau uluii, vrjii de sunet. Cnd termin, l aplaudar zgomotos.
Mai vreau! strig Rojer.
Nu acum, biatule, spuse Saltimbancul, ciufulindu-i prul. Poate dup cin. Uite,
adug, ducndu-i mna n sacul multicolor, ce-ar fi s-i cni singur? Scoase la iveal un
xilofon, alctuit din mai multe fii de palisandru lustruit de lungimi diferite, prinse ntr-o
ram din lemn lcuit. Un nur solid l lega de baghet, un b de cincisprezece centimetri, cu
o bil de lemn la un capt.
Ia asta i joac-te puin, ct stau eu de vorb cu ncnttoarea ta mmic.
Rojer ip de ncntare, lu jucria i alerg s se trnteasc pe podeaua de scnduri,
unde ncepu s loveasc fiile n diverse moduri, ncntat de sunetele limpezi scoase de
fiecare dintre ele.
Kally rse, cu ochii la el.
ntr-o bun zi o s fie Saltimbanc, spuse ea.
Ducei lips de muterii? ntreb Arrick, artnd, cu o rotire a minii, mesele goale din
camera comun.
Oh, la ora prnzului a fost destul de mult lume, rspunse Kally, dar, la vremea asta a
anului, nu gzduim prea muli oameni, afar de cte un Mesager sosit din cnd n cnd.
Probabil c te simi singur cnd pori de grij unui han gol.
Uneori, dar l am pe Rojer, care-mi d mereu de lucru. E dificil chiar i cnd e linite,
dar devine o teroare n sezonul caravanelor, cnd vizitiii se mbat i cnt toat noaptea,
inndu-l treaz cu petrecerile lor.
mi imaginez c i ie trebuie s-i fie greu s dormi atunci, zise Arrick.
Da, mie-mi este, recunoscu ea. Dar Jessum poate s doarm indiferent ce s-ar ntmpla.
Adevrat? ntreb Arrick, lsndu-i mna s alunece peste a ei.
Ea fcu ochii mari i i se tie rsuflarea, dar nu i-o retrase.
Ua de la intrare se deschise brusc.
Glifele sunt peticite! strig Jessum.
Kally icni, smulgndu-i mna de sub a lui Arrick att de repede, nct i vrs berea pe
tejghea. nfc o crp i ncepu s-o tearg.
Doar o peticire? ntreb, cu ochii n jos, ca s-i ascund roeaa din obraji.

N-am lucrat de mntuial, o asigur Geral. La drept vorbind, suntei norocoi c v-au
rezistat glifele pn acum. Le-am peticit pe cele mai stricate, i diminea o s stau de vorb
cu Piter. O s-l pun s le-nlocuiasc pe toate nainte de apusul soarelui, chiar dac-o s fie
nevoie s-l in tot timpul cu sulia la gt.
Mulumesc, Geral, zise Kally, aruncndu-i lui Jessum o privire nimicitoare.
nc n-am terminat de scos gunoiul din grajd, spuse acesta, aa c am priponit caii n
curte, n cercul portabil al lui Geral.
Perfect, zise Kally. Splai-v cu toii. Cina va fi gata n curnd.

Delicios, declar Arrick, bnd bere din belug la cin.


Kally fripsese un picior de miel cu crust de legume i-l servise pe heraldul ducelui cu cea
mai bun bucat.
Presupun c n-ai o sor la fel de frumoas ca tine, spuse Saltimbancul ntre dou
mbucturi. nlimea Sa e-n cutarea unei noi mirese.
Credeam c ducele are deja o soie, zise Kally, roind cnd se aplec s-i umple halba.
Are una, mormi Geral. Pe a patra.
Arrick pufni.
M tem c nu e nicidecum mai fertil dect celelalte, dac brfele de palat au un
smbure de adevr. Rhinebeck o s tot caute neveste pn cnd una o s-i druiasc un fiu.
n privina asta s-ar putea s ai dreptate, admise Mesagerul.
De cte ori i vor permite Veghetorii s stea naintea Ziditorului i s jure c e pentru
totdeauna? ntreb Jessum.
Ori de cte ori va avea nevoie, i asigur Arrick. Lordul Janson i ine pe Brbaii Sfini
la respect.
Geral scuip.
Nu e corect ca brbaii din slujba Ziditorului s fie nevoii s se njoseasc pentru
asta
Se spune c pn i copacii au urechi pentru aceia care rostesc vorbe mpotriva primministrului, l preveni Arrick, ridicnd un deget.
Mesagerul se ncrunt, dar i inu limba-n fru.
Ei bine, e puin probabil s-i gseasc mireas n Podul Peste Fluviu, zise Jessum. Nu-s
destule femei nici mcar pentru noi, cei de-aici. Eu am fost nevoit s m duc tocmai la Calea
Greierului ca s-o gsesc pe Kally.
Eti angiersian, draga mea? ntreb Arrick.
Prin natere, da, rspunse ea, dar, la nunt, Veghetorul m-a pus s fac un legmnt de
credin fa de Miln. Tuturor locuitorilor din Podul Peste Fluviu li se cere s-i jure credin
lui Euchor.
Deocamdat, spuse Arrick.
Aadar zvonurile sunt adevrate, coment Jessum. Rhinebeck vine s revendice Podul
Peste Fluviu.
Nu, nimic att de dramatic, zise Arrick. nlimea Sa simte, pur i simplu, c, jumtate
dintre oamenii votri fiind de origine angiersian i cu podul construit din lemn angersian i
reparat cu acelai lemn, ar trebui s-avem o, i se uit la Kally, lsndu-se pe sptarul
scaunului, relaie mai strns.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 101

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 102

M-ndoiesc c Euchor se va grbi s-mpart Podul Peste Fluviu, coment Jessum.


Despritorul le separ pmnturile de o mie de ani. E tot att dornic s cedeze ctunul sta
de grani cum e s-i cedeze tronul.
Arrick ridic din umeri i zmbi iari.
Asta e problema ducilor i a minitrilor, spuse, nlndu-i halba. Oamenii
nensemnai, ca noi, nu trebuie s-i fac griji pentru aa ceva.
Soarele apuse n curnd i de afar se auzir sunete stridente i prituri, punctate de
strfulgerri de lumin ptrunse printre ipcile obloanelor cnd se aprindeau glifele. Rojer
nu suporta toate aceste zgomote suprtoare i ipetele ascuite care le nsoeau. Sttea pe
podea, lovindu-i din ce n ce mai tare jucria zgomotoas, strduindu-se s le acopere.
Miezingii sunt flmnzi n seara asta, coment tatl lui.
l tulbur pe Rojer, spuse Kally ridicndu-se ca s se duc lng el.
Nu v temei! replic Arrick tergndu-se la gur.
Se duse la sacul lui multicolor i scoase cutia zvelt a unei scripci.
O s-i gonim pe demonii tia.
Puse arcuul pe strune, i ncperea se umplu imediat de muzic. Rojer rse i btu din
palme, iar frica i dispru. Mama lui i urm exemplul i mpreun gsir un ritm potrivit cu
melodia lui Arrick. Pn i Geral i Jessum li se alturar, lovindu-i i ei palmele.
Danseaz cu mine, Rojer, rse Kally, lund copilul de mn i ridicndu-l n picioare.
Biatul se strdui s in pasul n timp ce ea se mica n ritm, dar se mpleticea, aa c
femeia l lu n brae, srutndu-l i nvrtindu-se cu el prin camer. Rojer rse, ncntat.
Pe neateptate, se auzi un trosnet. Arcuul lui Arrick alunec de pe strune i toat lumea
se ntoarse i vzu cum vibra ua grea, de lemn, n rama ei. Desprins de izbitur, praful
plutea alene ctre podea.
Geral reacion primul; brbatul masiv se repezi, cu o iueal surprinztoare, ctre sulia
i scutul lui, lsate lng u. Pentru o lung clip, ceilali se holbar la el, nenelegnd.
Urm un alt trosnet i prin lemn ptrunser brusc gheare groase, negre.
Jessum ajunse dintr-o sritur lng cmin, de unde nh un vtrai gros de fier.
Du-l pe Rojer n adpostul de sub buctrie! strig, cu rgetele de dincolo de u
presrndu-i-se printre cuvinte.
Geral, care apucase ntre timp sulia, i arunc scutul lui Arrick.
Scoate-i de-aici pe Kally i pe biat! strig el, n vreme ce ua era fcut buci i
nuntru ddea buzna un demon al pietrei, nalt de peste doi metri i zece.
Geral i Jessum se ntoarser s-l nfrunte. Creatura i ls capul pe spate i ip, iar pe
lng i printre picioarele lui groase nvlir n camer demoni ai focului, mici i iui.
Arrick prinse scutul, dar, cnd Kally alerg ctre protecia pe care-o oferea, strngndu-l
pe Rojer n brae, o mbrnci ntr-o parte, i nfc sacul multicolor i o rupse la fug ctre
buctrie.
Kally! ip Jessum cnd ea se izbi de podea, rsucindu-se ca s-i fereasc fiul de
lovitur.
S fii al Miezului, Arrick! l blestem Geral pe Saltimbanc. S se-aleag praful i
pulberea de toate visurile tale!
Demonul pietrei l pocni cu dosul palmei, azvrlindu-l de-a lungul ncperii.

Un demon al focului sri la Kally, care se strduia s se ridice n picioare, dar Jessum l
lovi din toate puterile cu vtraiul, azvrlindu-l ntr-o parte. Miezingul czu tuind foc i
aprinse podeaua.
Fugi! strig Jessum, n vreme ce Kally i aduna picioarele sub ea.
Cnd ieir n goan din camer, Rojer vzu, peste umrul ei, cum scuipa demonul foc
asupra tatlui su. Jessum ip cnd i se aprinser hainele.
Mama lui l strnse la piept, gemnd cnd alerga pe coridor, n urma lor, n camera
comun, Geral url de durere.
Ddur buzna n buctrie exact n clipa n care Arrick ridica trapa dintr-o smucitur,
cobornd apoi nuntru. Mna lui se ntinse napoi, pipind n cutarea inelului masiv, de
oel, ca s-nchid trapa pe care erau pictate glife.
Maestre Arrick! strig Kally. Ateapt-ne!
Miezing! ip Rojer cnd un demon al focului intr n fug n ncpere, dar
avertismentul lui veni prea trziu.
Creatura i izbi, i fora loviturii i tie mamei lui rsuflarea, dar continu s-l in n
brae chiar i cnd ghearele demonului se nfipser adnc n ea. Zbier cnd i brzdar
spatele, urcnd, iar dinii lui tioi ca briciul i prinser umrul i trecur prin mna
dreapt a lui Rojer. Copilul url.
Rojer, strig mama lui, mpleticindu-se ctre albie nainte de a cdea n genunchi.
ipnd de durere, i duse o mn la spate i i-o nclet de un corn al miezingului.
Nu-l poi avea pe fiul meu! strig, i se arunc n fa, trgnd de corn din
toate puterile.
Smuls din locul unde se cocoase, demonul lu cu sine buci de carne cnd Kally l fcu s
zboare n albie.
Vasele lsate la muiat se sparser la impact, iar demonul bolborosi i se zbtu, iar aerul se
umplu de abur cnd apa fierse instantaneu. Kally ip cnd i arse braele, dar inu creatura
dedesubt pn cnd ncetar zvrcolelile.
Mami! ip Rojer, i ea se-ntoarse, vznd de ali doi miezingi care nvleau n
buctrie.
l nfc pe Rojer i alerg spre trapa grea, pe care-o slt cu o singur mn. Arrick i
ridic ochii larg cscai ctre ea.
Kally czu cnd un demon al focului i se nclet de picior, mucndu-i o bucat din
coaps.
Ia-l! Te rog! implor ea, aruncndu-l pe biat n braele lui Arrick. Te iubesc! i strig
apoi lui Rojer, nchiznd trapa i lsndu-i n ntuneric.

Att de aproape de Fluviul Despritor, casele erau construite pe blocuri mari, pictate cu
glife, ca s fac fa inundaiilor. Ateptar n ntuneric, la adpost de demoni, atta vreme
ct rezista fundaia, dar era fum pretutindeni.
Ucis de demoni sau ucis de fum, bombni Arrick.
ncepu s se ndeprteze de trap, dar Rojer i se nclet de picior.
D-mi drumul, biete, spuse Saltimbancul, izbind cu piciorul n pmnt, ncercnd s-l
ndeprteze pe copil.
Nu m lsa aici! strig Rojer plngnd fr s se poat opri.
Arrick se ncrunt. Se uit n jur, la fum, i scuip.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 103

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 104

ine-te bine, biete, spuse, punndu-i-l pe Rojer n spate.


i slt marginile mantiei i-i leg colurile de talie, ca s-l aeze pe un soi de
bandulier improvizat. Lu scutul lui Geral i-i cut drumul prin temelie, ghemuindu-se
apoi ca s se trasc afar, n noapte.
Ziditorule din ceruri, opti cnd vzu c ntregul sat era n flcri.
Demonii dansau n ntuneric, trnd afar, pentru osp, trupuri care urlau.
Se pare c prinii ti n-au fost singurii pe care i-a neglijat Piter, zise Arrick. Sper c-l
vor tr pe ticlos n Miez.
Ghemuit sub scut, Arrick i croi drum n jurul hanului, i rmaser ascuni de fum i de
agitaia din jur pn ce ajunser n curtea principal. Acolo, n siguran n cercul portabil
al lui Geral, se aflau cei doi cai; o insul ce oferea adpost n mijlocul ororii.
Un demon al focului l zri pe Arrick cnd o rupse la fug ctre ea, dar scutul lui Geral i
preschimb focul scuipat ntr-o flacr a magiei. n interiorul cercului, Arrick l ls jos pe
Rojer i czu n genunchi, gfind. Cnd i reveni, ncepu s caute cu disperare prin coburi.
Trebuie s fie aici, murmur. tiu c l-am lsat Ah!
Desprinse un burduf cu vin i-i smulse dopul, apoi bu cu lcomie.
Rojer scnci, inndu-i dreapta nsngerat n cealalt mn.
Eh? ntreb Arrick. Eti rnit, biatule?
Se apropie s-l examineze i icni cnd i vzu mna. O muctur l lsase fr degetul
mijlociu i fr arttor; celelalte degete continuau s strng o bucl din prul rou al
mamei lui, retezat n acelai timp.
Nu! strig copilul, cnd Arrick ncerc s-i ia bucla. Este a mea!
Nu i-o iau, biete, zise Saltimbancul, dar trebuie s vd ce-i aici.
i puse bucla n palma cealalt, i copilul o strnse cu putere.
Parial cauterizat de saliva demonului de foc, rana nu sngera prea tare, dar supura i
mirosea ngrozitor.
Nu sunt Culegtor de Ierburi, spuse brbatul, ridicnd din umeri, i stropi locul cu vin
din burduf.
Rojer ip, iar Saltimbancul rupse o bucat din minunata lui mantie ca s-l bandajeze.
Cnd termin, copilul plngea n voie, iar el l nfur strns n mantie.
Ei, haide, haide, biete, spuse strngndu-l n brae i mngind-l pe spate. Am rmas
n via ca s istorisim povestea. Asta e ceva, nu?
Rojer continu s plng, i Saltimbancul ncepu un cntec de leagn. Cnt n timp ce
Podul Peste Fluviu ardea. Cnt n timp ce demonii dansau i se osptau. Sunetul era ca un
scut n jurul lor i, la adpostul lui, biatul se ls nvins de oboseal i adormi.

8.
Ctre Oraele Libere
319 D

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 105

Pe msur ce febra cretea n el, Arlen i lsa tot mai mult greutatea pe toiag. Se ncovoie
i vrs, dar stomacul su gol nu putea s dea afar dect fiere. Ameit, cut un punct
asupra cruia s-i focalizeze privirea.
Zri o dr de fum.
Departe, n faa lui, pe marginea drumului se vedea o construcie. Un zid de piatr, att de
acoperit de lujeri de vi, nct devenise aproape invizibil. Fumul venea de acolo.
Sperana gsirii unui adpost ddu putere picioarelor lui moi, i-i continu drumul
mpleticindu-se. Izbuti s-ajung la zid, se sprijini de el i se trase de-a lungul lui, cutnd o
intrare. Piatra era ciupit i crpat; lujerii se crau ptrunznd n fiecare ungher i n
fiecare crptur. Dac n-ar fi existat ei, ca s-l susin, zidul vechi s-ar fi putut prbui pur
i simplu, aa cum s-ar fi prbuit i Arlen fr zidul care-l susinea.
n cele din urm, ajunse la o arcad. Dou pori de metal, desprinse din balamale de
rugin, zceau n faa ei, n buruieni. Timpul le mistuise, nemailsnd aproape nimic.
Arcada se deschidea ntr-o curte larg, npdit de ali lujeri i de buruieni. nuntru ddu
de o fntn drmat, plin cu ap de ploaie tulbure, i de o cldire scund, att de
acoperit de ieder, nct era posibil s n-o observi de la prima privire.
Arlen strbtu curtea nfiorndu-se. Sub buruieni erau dale de piatr, pline de crpturi.
Copacii de-acum btrni le strpunseser, rsturnnd blocuri imense, pe care le acoperise
muchiul. Pe piatra neted deslui urme adnci de gheare.
Nici urm de glife, i ddu el seama, uluit. Locul sta e dinainte de ntoarcere. Dac aa
stteau lucrurile, atunci fusese prsit de peste trei sute de ani.
Ua casei czuse, ca i porile, mcinat de rugin. Un hol mic, cu podeaua de piatr,
ducea ntr-o camer spaioas. De perei atrna o nclceal de cabluri, iar tablourile pe care
le susinuser se dezintegraser de mult vreme. Stratul de nmol de pe podea era tot ce
mai rmsese dintr-un covor gros. Pe perei i pe mobil se adnceau urme vechi de gheare,
vestigii ale cderii.
Hei! strig Arlen. E cineva aici?
Nu primi niciun rspuns.
i ardea faa, dar el tremura, chiar i n aerul cald. Nu se credea n stare s-i continue
cutrile, dar acolo fusese fum, i fumul nsemna via. Gndul i ddu putere i, cnd gsi o
scar drpnat, urc la etaj, uitndu-se cu mare atenie unde punea piciorul.
Cea mai mare parte a nivelului superior al casei primea, deschis, lumina soarelui.
Acoperiul era crpat i se surpase, din piatra frmiat ieind stlpi de metal ruginit.
E cineva aici? strig Arlen.
Cercet tot etajul, dar nu gsi dect putreziciune i rugin.
Cnd ncepuse s-i piard sperana, vzu fumul printr-o fereastr din cellalt capt al
coridorului. Alerg ntr-acolo, dar nu gsi dect o creang rupt dintr-un copac, czut n
curtea din spate. Era plin de urme de gheare i nnegrit, cu cte-o flcruie nc prind
ici i colo i nlnd o dr de fum nentrerupt.
Descurajarea i schimonosi faa, dar refuz s plng. Se gndi s se aeze pur i simplu i
s-atepte venirea demonilor, n sperana c urmau s-i ofere o moarte mai rapid dect
boala, dar jurase s nu le dea nimic i, n plus, Marea c nu avusese parte de o moarte
rapid. Se uit pe fereastr n jos, ctre curtea cu dale de piatr.
O cdere de aici ar ucide pe oricine, se gndi. l strbtu un val de ameeal i i se pru
uor i mulumitor s se lase s cad.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 106

Precum Cholie? ntreb n capul lui un glas.


Laul i reveni fulgertor n minte i se trezi brusc la realitate, venindu-i n fire i
retrgndu-se de lng fereastr.
Nu, i spuse. Calea aleas de Cholie nu e cu nimic mai bun dect a tatei. Cnd o s mor, o
s fie fiindc m-a ucis ceva, nu fiindc m-am dat btut.
De la fereastra nalt putea s vad pn departe, peste zid i n lungul drumului.
Observ, la mare distan, ceva care se mica venind ctre el.
Ragen.
Folosindu-se de rezerve de for de a cror existen nici n-avusese habar, cobor treptele
alergnd n salturi, cu ceva care se apropia de vioiciunea lui obinuit, i travers toat
curtea n fug.
Dar cnd ajunse pe drum i se tie rsuflarea i czu n praf, gfind i inndu-se cu
minile de locul unde simea un junghi chinuindu-i coastele. Era ca i cum n piept i-ar fi
ptruns o mie de achii.
i ridic privirea i vzu oameni pe drum, nc departe, dar nu att de departe nct s
nu-l vad i ei. Auzi un strigt n vreme ce lumea se nnegrea.

Arlen se trezi ntins pe burt i scldat n lumina zilei. Cnd respir, simi bandajele carel nfurau strns. Spatele continua s-l doar, dar nu-l mai ardea i, pentru prima oar
dup mai multe zile, faa lui prea rece. i duse minile sub el, vrnd s se ridice, dar l
sget durerea.
Eu nu m-a grbi s fac asta, l sftui Ragen. Ai noroc c-ai scpat cu via.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Arlen, ridicndu-i privirea ctre brbatul aezat alturi.
Te-am gsit leinat pe drum, rspunse acesta. Rnile de pe spatele tu erau pline de
putreziciunea demonului. A trebuit s te tai ca s storc otrava nainte s i le cos.
Unde e Keerin? ntreb biatul.
Ragen rse.
nuntru. St de dou zile la distan. N-a putut s suporte vederea sngelui nchegat, a
vrsat cnd te-am gsit.
Zile? se mir Arlen.
Se uit n jur i vzu c se afla din nou n curtea veche. Ragen i instalase tabra acolo,
cu aternuturile oamenilor i cu animalele strjuite de cercurile lui portabile.
Te-am gsit n treiazi, cnd soarele era sus. Azi e cinciazi. Ai delirat tot timpul,
zvrcolindu-te ct ai asudat, scond din tine boala.
M-ai vindecat de febra demonului? ntreb biatul uluit.
Aa o numii n Pru? zise Ragen. Apoi ridic din umeri. Un nume la fel de bun ca
oricare altul, presupun, dar nu e o boal magic, biete, ci doar o infecie. Am gsit nite
rdcina porcului nu departe de aici, pe marginea drumului, aa c-am putut s-i pun
cataplasme pe rni. Mai trziu o s-i fac din ea nite ceai. Dac-l bei n urmtoarele cteva
zile, trebuie s te faci bine.
Rdcina porcului?
Ragen i art o buruian care cretea aproape peste tot.
Unul dintre cele mai importante lucruri din traista unui Mesager, dei proaspt culeas
e mai bun. i d o uoar ameeal, dar, dintr-un motiv necunoscut, putreziciunea
demonului nu o suport.

Arlen ncepu s plng. Mama lui ar fi putut fi vindecat cu o buruian pe care-o


smulgeau cu regularitate de pe ogorul lui Jeph? Era, pur i simplu, prea mult.
Ragen atept n tcere, lsndu-l pe biat n pace n vreme ce lacrimile i urmau cursul.
Dup ceea ce pru o venicie, uvoiul lor ncepu s-i piard puterea i suspinele care-i
cutremurau pieptul se domolir. Fr niciun cuvnt, Ragen i ntinse o crp, i biatul i
usc obrajii.
Arlen, l ntreb Mesagerul n cele din urm, ce caui tocmai aici?
Biatul se uit la el vreme ndelungat, ncercnd s-aleag ce s-i spun. Cnd vorbi n
sfrit, povestea se revrs n grab. Istorisi totul, ncepnd cu noaptea n care i fusese
rnit mama i ncheind cu fuga de lng tatl lui.
Ragen pstr tcerea pn cnd i ntipri n minte tot ce aflase.
mi pare ru pentru mama ta, spuse ntr-un trziu.
Arlen se smiorci i ddu din cap.
Keerin se ntoarse, mergnd agale, cnd biatul ncepea s-i povesteasc Mesagerului cum
ncercase s ajung la Punea nsorit, dar, la rscruce, o luase din greeal ctre Oraele
Libere. l ascult cu atenie, absorbit cu desvrire, cnd descrise prima noapte petrecut
singur, uriaul demon al pietrei i modul n care scrijelise glifa. Cnd biatul istorisi cum
alergase s-o repare ca s-i salveze viaa, Saltimbancului i pieri culoarea din obraji.
Tu eti cel care-a tiat braul demonului luia? ntreb Ragen, nevenindu-i s cread, o
clip mai trziu.
Keerin prea gata s verse din nou.
Nu e o mecherie pe care am de gnd s-o mai ncerc, rspunse Arlen.
Nu, nici nu-mi imaginam asta, chicoti Ragen. Totui, ologirea unui demon al pietrei de
mai bine de patru metri i jumtate e o fapt care merit un cntec sau dou, nu-i aa,
Keerin?
l nghionti cu cotul, dar asta pru mai mult dect putea ndura Saltimbancul. i duse
mna la gur i fugi. Ragen cltin din cap i oft.
Un demon al pietrei, uria i ciung, bntuie prin jurul nostru de cnd te-am gsit,
explic el. Izbete-n glife mai tare dect orice alt miezing pe care l-am vzut vreodat.
O s-i revin? ntreb Arlen, uitndu-se la Keerin, care se ndoise de mijloc.
O s-i treac, mormi Ragen. Hai s-i dm ceva de mncare.
l ajut pe biat s se aeze n capul oaselor, sprijinit de aua calului. Micarea strni o
durere care-i njunghie tot trupul, i Mesagerul l vzu strngnd din ochi.
Mestec asta, l sftui, ntinzndu-i o rdcin noduroas. O s-i dea o uoar
ameeal, dar ar trebui s-i aline durerea.
Eti Culegtor de Ierburi? l ntreb Arlen.
Ragen rse.
Nu, dar, dac vrea s supravieuiasc, un Mesager trebuie s tie cte ceva din toate
meteugurile.
Bg mna n coburi, de unde scoase o oal de metal i nite ustensile.
A vrea s-i fi spus lui Coline despre rdcina porcului, se plnse Arlen.
I-a fi spus, dac mi-a fi imaginat c nu tie. Ragen umplu oala i o atrn deasupra
gropii fcute pentru foc, de pirostrii. E uimitor ct de multe lucruri au uitat oamenii.
Zgndrea flcrile cnd se ntoarse Keerin, palid, dar prnd s se fi linitit.
O s am grij s-i vorbesc despre asta cnd te ducem napoi.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 107

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 108

napoi? ntreb Arlen.


napoi? zise i Saltimbancul, ca un ecou.
Firete c napoi, rspunse Ragen. Tatl tu o s te caute, Arlen.
Dar nu vreau s m-ntorc. Vreau s merg cu voi n Oraele Libere.
Nu poi fugi pur i simplu de problemele tale, Arlen, spuse Ragen.
Nu m-ntorc. Poi s m trti pn acolo, dar o s fug din nou n clipa n care o s-mi
dai drumul.
Mesagerul l fix cu privirea vreme ndelungat. n cele din urm, se uit la Keerin.
tii care e prerea mea, zise acesta. Nu vreau s lungesc cltoria noastr ctre cas cu
cel puin cinci nopi.
Ragen se ncrunt la biat.
O s-i scriu tatlui tu cnd ajungem la Miln, l preveni.
O s-i iroseti timpul, spuse Arlen. N-o s vin dup mine niciodat.

Dalele de piatr ale curii i zidul nalt i ascunser bine n noaptea aceea. Un cerc
portabil larg ocrotea crua, iar animalele erau n altul, priponite i cu piedici la picioare. Ei
stteau n interiorul a dou cercuri concentrice, cu focul n mijloc.
Keerin era n aternutul lui, ghemuit i cu o ptur peste cap. Tremura, cu toate c nu era
frig, i se crispa ori de cte ori se-ntmpla s-ncerce vreun miezing glifele.
De ce atac ntruna, dei nu pot trece? ntreb Arlen.
Caut o hib a reelei de glife, l lmuri Ragen. N-o s vezi niciodat un miezing atacnd
de dou ori n acelai loc. Se btu cu degetul n tmpl. Au inere de minte. Nu sunt destul de
inteligeni ca s studieze glifele i s deduc unde se afl punctele slabe, aa c le caut
atacnd bariera. Reuesc rareori s treac, dar se ntmpl totui de destul de multe ori ca
s merite strdaniile.
Un demon al vntului cobor npustindu-se peste zid, dar glifele l respinser. La auzul
sunetului, Keerin scnci sub ptur.
Ragen se uit la aternutul Saltimbancului i cltin din cap.
E ca i cum i-ar imagina c, dac nu-i vede pe miezingi, nu-l vd nici ei pe el, mormi.
ntotdeauna face aa? ntreb Arlen.
Demonul ciung l-a speriat mai tare dect de obicei, dar nu se poate spune c nainte
sttea plin de curaj lng glife. Ragen ridic din umeri. O s am nevoie de-un Saltimbanc ct
de curnd. Pe Keerin mi l-a dat Ghilda. n mod normal, nu lucrez cu oameni att de fricoi.
Dar de ce e nevoie s-aduci un Saltimbanc?
Oh, trebuie s ai unul cu tine cnd mergi n ctune. Oamenii sunt n stare s te-alunge
cu pietre dac vii fr el.
Ctune?
Sate mici, cum e Prul lui Tibbet, explic Ragen. Locuri prea ndeprtate ca s se poat
afla sub controlul ducilor i unde cei mai muli oameni nu tiu s citeasc.
Cu ce schimb asta lucrurile? ntreb biatul.
Oamenii care nu tiu s citeasc n-au prea mult nevoie de Mesageri. Oh, sunt destul de
dornici s-i primeasc sarea, sau orice alte lucruri de care duc lips, dar cei mai muli nu-i
ntrerup treburile ca s vin s te vad i s-i spun nouti, iar aflarea noutilor e cea
mai important nsrcinare a unui Mesager. Dar adu un Saltimbanc cu tine, i oamenii las

totul balt ca s vad spectacolul. N-am rspndit vestea despre cel dat de Keerin numai i
numai de dragul tu.
Exist oameni, continu Ragen, care pot fi, n acelai timp, Negustori, Saltimbanci,
Culegtori de Ierburi i Mesageri, dar este ceva tot att de obinuit ca un miezing prietenos.
Cei mai muli Mesageri care umbl prin ctune trebuie s-angajeze un Saltimbanc.
Iar tu nu mergi de obicei n astfel de sate mici, i aminti Arlen.
Ragen i fcu cu ochiul.
Un Saltimbanc i poate impresiona pe steni, dar la curtea unui duce nu face altceva
dect s-i stea n cale. Ducii i prinii negutori au propriii lor Saltimbanci. Nu-i
intereseaz dect negoul i vetile i pltesc cu mult mai mult dect i poate ngdui
btrnul Porcu.

n dimineaa urmtoare, Ragen se trezi nainte de rsritul soarelui. Arlen era deja treaz,
i brbatul l privi dnd aprobator din cap.
Mesagerii nu-i permit luxul de a dormi pn trziu, spuse, zngnindu-i zgomotos
ustensilele pentru gtit, ca s-l trezeasc pe Keerin. Fiecare clip de lumin le e necesar.
Arlen ncepuse s se simt destul de bine ca s poat sta n cru, alturi de Saltimbanc,
n timp ce roile i purtau ctre movilele minuscule de la orizont, numite de Ragen muni. Ca
s treac mai uor timpul, Mesagerul i povesti biatului despre cltoriile sale i i art
ierburile de pe marginea drumului, spunndu-i pe care putea s le mnnce i de care nu
trebuia s se-ating, care erau bune pentru cataplasmele vindectoare de rni i care
agravau suferina. i art care locuri erau cel mai uor de aprat pentru petrecerea nopii,
explicndu-i i de ce, i i vorbi despre animalele de prad.
Miezingii ucid cele mai ncete i cele mai neputincioase animale, zise el. Aa c nu
supravieuiesc dect fiarele mari i puternice, sau jivinele care tiu s se-ascund cel mai
bine. Pe drum, demonii nu sunt singurele creaturi care vd n tine o prad.
Keerin se uit n jur, agitat.
Ce e locul la n care-am stat n ultimele cteva nopi? ntreb Arlen.
Ragen ridic din umeri.
Fortreaa unui nobil de mic importan. De aici pn la Miln sunt cu sutele, ruine
vechi, din care nenumrai Mesageri au adunat totul.
Mesageri? se mir biatul.
Bineneles. Unii petrec sptmni ntregi n cutarea ruinelor. Cei destul de norocoi
ca s dea peste unele nedescoperite de nimeni naintea lor se pot ntoarce de-acolo cu tot
felul de przi. Aur, giuvaiere, gravuri, uneori chiar i glife vechi. Dar adevratul trofeu dup
care umbl toat lumea sunt glifele din vremuri de demult, cele de lupt, dac au existat
vreodat.
Tu crezi c-au existat? ntreb Arlen.
Ragen ddu din cap.
Dar n-am de gnd s-mi risc gtul prsind drumul n cutarea lor.
Dup vreo dou ore, Mesagerul i conduse alturi de drum, ctre o peter mic.
Ori de cte ori poi, e ntotdeauna mai bine s glifezi un adpost, i spuse lui Arlen.
Grota asta e una dintre puinele trecute n jurnalul lui Graig.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 109

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 110

Ragen i Keerin instalar tabra, ducndu-i toate proviziile n peter i hrnind i


adpnd animalele. Lsar crua de la care le deshmaser ntr-un cerc, chiar lng
intrare. n timp ce munceau, Arlen studie glifele portabile.
Aici sunt unele pe care nu le cunosc, observ el, artndu-le cu degetul.
i eu am vzut, n Prul lui Tibbet, cteva noi pentru mine, recunoscu Ragen. Mi le-am
copiat n jurnal. Ce-ar fi s-mi explici n seara asta ce fac?
Biatul zmbi, ncntat c putea oferi ceva n schimbul generozitii Mesagerului.
Keerin ncepu s se foiasc nelinitit n timpul mesei, uitndu-se des la cerul care sentuneca, dar Ragen nu prea s se grbeasc fiindc se lungeau umbrele.
Acum ar fi mai bine s-aducem catrii n grot, spuse n cele din urm.
Keerin se grbi s se ridice i s-i dea ascultare.
Animalelor de povar nu le plac peterile, i explic Ragen lui Arlen, aa c trebuie satepi ct mai mult cu putin nainte de a le duce nuntru. Calul intr ntotdeauna
ultimul.
N-are un nume? ntreb Arlen.
Ragen cltin din cap.
Caii mei trebuie s-i ctige numele, rspunse. Ghilda i dreseaz ntr-un mod aparte,
dar foarte muli se sperie totui cnd sunt priponii noaptea afar, ntr-un cerc portabil. Cei
despre care tiu c nu fug i nu intr n panic primesc nume. Am cumprat iapa asta din
Angiers, dup ce poneiul meu a fugit i-a fost ucis de miezingi. Dac-ajunge la Miln, o s-i dau
un nume.
O s-ajung, zise Arlen, mngind gtul animalului.
Dup ce Keerin aduse catrii nuntru, l prinse de fru i l conduse n grot.
n vreme ce se instalau ceilali, el studie gura peterii. n stnc erau cioplite glife, dar de
pe solul de la intrare lipseau.
Glifele sunt incomplete, spuse, artnd cu degetul.
Bineneles, i rspunse Ragen. Nu putem strjui rna, nu-i aa? Se uit la el cu mult
curiozitate. Cum ai completa tu cercul? l ntreb.
Arlen studie problema. Gura peterii nu era un cerc complet, semnnd mai degrab cu un
U inversat. Mai greu de glifat, dar nu foarte greu, iar simbolurile magice cioplite n piatr
erau unele destul de comune. Lu un b i desen glife n rn, legndu-le cu linii line de
cele care existau deja. Le verific de trei ori, apoi se retrase i atept aprobarea lui Ragen.
Mesagerul i studie munca n tcere, pre de o clip, apoi ddu din cap, n semn de
apreciere.
Bine lucrat, spuse, i Arlen radie de ncntare. Ai trasat unghiurile cu mn de maestru.
Nici eu n-a fi putut face o reea mai strns, i ai rezolvat pur i simplu toate ecuaiile n
gnd.
, mulumesc, rspunse Arlen, care n-avea habar despre ce vorbea cellalt.
Ragen i observ oviala.
Tu ai fcut ecuaiile, nu-i aa? l ntreb.
Ce e o ecuaie? i trd biatul nedumerirea. Linia aia, art el ctre cea mai apropiat
glif, merge la cea de-acolo. i art ctre perete. Intersecteaz liniile astea, adug,
indicnd alte glife, care le traverseaz pe cele de dincolo, ncheie, artnd acum altele. Astai tot.
Ragen prea ocat.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 111

Vrei s spui c-ai fcut totul la ochi?


Arlen ridic din umeri n timp ce Mesagerul i ntorcea spatele.
Mult lume folosete un lineal ca s verifice liniile, recunoscu el, dar eu nu m-am
ostenit niciodat.
N-am idee cum de nu-nghite noaptea Prul lui Tibbet, spuse Ragen.
Scoase o pung din coburi i ngenunche la gura peterii, unde terse glifele lui Arlen.
Astea din rn sunt totui o nesbuin, orict de bine ar fi desenate.
Alese din pung o mn de glife trasate pe plcue de lemn lcuit. Folosindu-se de un
lineal cu mai multe marcaje, le plas pe toate cu repeziciune, renchiznd bariera
protectoare.

Nu se-ntunecase de mai mult de o or cnd n lumini ddu buzna uriaul demon ciung al
pietrei. Scoase un urlet puternic i se apropie de gura peterii cu pai apsai, mturnd
demonii mai mici care-i stteau n cale i rcnind provocator. Keerin gemu i se retrase n
fundul grotei.
sta i tie mirosul, l preveni Ragen. O s te urmreasc la nesfrit, ateptnd s lai
garda jos.
Biatul se uit ndelung la monstru, cntrind vorbele Mesagerului. Demonul mri,
artndu-i dinii, i izbi bariera cu putere, dar glifele se-aprinser i l azvrlir ct colo.
Keerin scnci, dar Arlen se ridic i se apropie de intrare. ntlni ochii miezingului i i
nl ncet minile, pentru a-i uni apoi brusc palmele, cu un pocnet sonor, lundu-l astfel
n rs pe demon cu cele dou brae ale sale.
S-l lsm s-i piard timpul, spuse, pe cnd miezingul urla neputincios. N-o s-ajung
la mine.

i continuar drumul pentru aproape nc o sptmn. Ragen o lu spre nord, trecnd de


dealurile de la baza lanului muntos i urcnd i mai mult. Din cnd n cnd se oprea s
vneze, nimerind animalele mici de la mare distan cu suliele lui subiri.
i petrecur majoritatea nopilor n adposturile notate n jurnalul lui Graig, ns de
dou ori i fcur pur i simplu tabra n mijlocul drumului. Ca orice alt animal, iapa lui
Ragen era nspimntat de demonii care stteau la pnd, dar nu-ncerca s se desprind de
pripon.
Merit un nume, spuse Arlen pentru a suta oar, artnd ctre animalul neclintit.
Bine, bine, consimi n sfrit Mesagerul, ciufulind prul biatului. Poi s-i alegi unul.
Arlen zmbi.
Ochiul Nopii, zise apoi.
Ragen se uit la cal i ddu din cap.
E un nume potrivit, ncuviin.

9.
Fortul Miln
319 D
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 112

Pe msur ce movilele mrunte de la orizont de nlau tot mai mult, terenul devenea din
ce n ce mai stncos. Ragen nu exagerase spunnd c o sut de Dealuri ale lui Boggin ar fi
ncput ntr-un singur munte, iar lanul se ntindea ct vedea Arlen cu ochii. Aerul devenea
cu att mai rece cu ct urcau; printre culmi fichiuiau rafale puternice de vnt. Biatul se
uit n urm i vzu ntreaga lume ntinzndu-i-se n fa, ca pe o hart. Se imagin
strbtnd acele inuturi doar cu o suli i cu un sac de Mesager.
Cnd zrir n sfrit Fortul Miln, biatului nu-i veni s-i cread ochilor. n ciuda
povetilor lui Ragen, el unul continuase s-i nchipuie c arta ca Prul lui Tibbet, fiind
doar ceva mai mare. Fu ct pe ce s cad din cru cnd oraul-fortrea se nl n faa
lor, conturndu-se deasupra drumului.
Fortul Miln era construit la poalele muntelui, de unde domina o vale larg. De dincolo de
ea privea ctre ora un al doilea munte, un frate geamn al celui care-i era vecin. Un zid
circular, de aproape zece metri nlime, nconjura fortul, ns multe cldiri din interior se
nlau nc i mai mult ctre cer. Cu ct se apropiau, cu att mai tare prea s se rsfire
oraul, cu zidul ntinzndu-i-se pe mai muli kilometri n ambele pri.
Pe zid erau pictate cele mai mari glife pe care Arlen le vzuse vreodat. Ochii lui urmrir
traseul liniilor invizibile care le uneau, alctuind o reea care ar fi trebuit s-l fac de
netrecut pentru miezingi.
Dar, n ciuda triumfului adus de o asemenea realizare, zidul l dezamgi pe Arlen. Oraele
libere nu erau nicidecum astfel. Zidul i inea pe miezingi afar, dar i inea, totodat, i
pe oameni nuntru. n Prul lui Tibbet, cel puin pereii nchisorii nu erau vizibili.
Ce-i mpiedic pe demonii vntului s zboare peste zid? ntreb el.
Pe culmea lui sunt stlpi cu glife care formeaz o bolt deasupra oraului, l lmuri
Ragen.
Arlen i ddu seama c ar fi trebuit s-i imagineze asta fr ajutorul lui. Mai avea i alte
ntrebri, dar le pstr pentru sine, punndu-i deja mintea ager s caute rspunsuri.

Cnd ajunser n sfrit la intrarea n ora, ora amiezii trecuse de o bun bucat de
vreme. Ragen i art un stlp de fum aflat departe, pe munte, deasupra oraului, la mai
muli kilometri distan.
Minele Ducelui, i spuse. Formeaz ele nsele un sat, mai mare dect Prul lui Tibbet al
vostru. Nu e autonom, dar aa i place ducelui. Caravanele vin i pleac aproape n fiecare
sptmn. Hrana urc, iar sarea, metalul i crbunele coboar.
Din zidul principal pornea un altul, mai scund, nconjurnd valea cu o centur larg. Arlen
zri stlpii cu glife deasupra unor iruri verzi, ordonate.
Marile grdini i Livada Ducelui, i explic pe scurt Mesagerul.
Poarta era larg deschis i muncitorii intrau i ieeau, iar paznicii le fcur cu mna cnd
se apropiar. Erau nali, ca Ragen, i purtau coifuri de metal zimate i armuri din piele
fiart peste hainele de ln groas. Aveau amndoi sulie, dar le ineau mai degrab ca pe
nite obiecte de pre etalate dect ca pe nite arme.
Salut, Mesagerule, strig unul dintre ei. Bine-ai revenit!
Gaims. Woron.
Ragen i salut cu cte o nclinare a capului.
Ducele te-atepta de acum cteva zile, spuse Gaims. Am fost ngrijorai cnd am vzut
c n-ai sosit.

Ai crezut c m-a luat demonii? Ragen rse. Nicio ans. Un ctun pe care l-am vizitat la
ntoarcerea de la Angiers fusese atacat de miezingi, aa c am rmas puin acolo, s-i ajut.
i ai cules de-acolo un copil vagabond? ntreb Woron cu un zmbet. Un mic dar adus
soiei tale pentru timpul n care-ateapt s faci din ea o Mam?
Ragen se ncrunt i paznicul se trase napoi.
N-am vrut s te jignesc, se grbi s-l asigure.
Atunci te sftuiesc s nu mai spui lucruri care-i pot ofensa pe alii, Servitorule, ripost
Mesagerul cu voce ncordat.
Woron pli i ddu imediat din cap.
Adevrul e c l-am gsit pe drum, adug Ragen, ciufulind prul lui Arlen i zmbind
larg, ca i cum, cu doar cteva clipe nainte, nu s-ar fi petrecut nimic iritant.
Lui Arlen i plcea asta la Ragen. Izbucnea ntotdeauna n rs fr s stea pe gnduri i nu
pstra ranchiun, dar cerea respect i te punea la punct, artndu-i care i-e locul. Biatul
i dorea s-ajung ca el ntr-o bun zi.
Pe drum? ntreb nencreztor Gaims.
La mai multe zile distan de orice aezare! exclam Ragen. Biatul deseneaz glife mai
bine dect muli Mesageri pe care-i cunosc.
La auzul complimentului, Arlen se umfl n pene de mndrie.
i tu, Saltimbancule? l ntreb Woron pe Keerin. i-a plcut gustul primei nopi sub
cerul liber?
Keerin se ncrunt, i paznicii rser.
A fost bun, nu?
Lumina scade, zise Ragen. Trimite-i vorb Mamei Jone c vom veni la palat dup ce
predau orezul i trec pe-acas pentru o baie i pentru o mas ca lumea.
Cei doi brbai i salutar i-i lsar s intre n ora.
n ciuda dezamgirii sale din primele clipe, splendoarea Milnului l coplei pe Arlen n
curnd. Cldirile se avntau n vzduh, fcnd toate construciile pe care le mai vzuse
vreodat s par pitice, iar strzile erau pavate cu bolovani n locul pmntului bttorit.
Miezingii nu se puteau nla prin piatra prelucrat, dar lui i venea greu s-i imagineze
efortul depus pentru tierea i mbinarea sutelor de mii de lespezi.
n Prul lui Tibbet, aproape toate casele erau din lemn, cu temelii din pietre stivuite i
gravate cu glife i cu acoperiuri din paie, cu plcue pentru glife. Aici, totul era cioplit n
piatr i avea iz de vechime. n ciuda zidului exterior glifat, toate cldirile i aveau
propriile glife, unele alctuind lucrri de art fantastice, iar altele doar cu simplul lor rol de
aprare.
Aerul din ora era mbcsit, ngroat de duhoarea gunoaielor, a focurilor fcute cu baleg
i a transpiraiei. Arlen ncerc s-i in rsuflarea, dar renun n scurt timp i ncepu s
respire pe gur. Keerin, pe de alt parte, prea s rsufle n voie pentru prima oar.
Ragen i conduse ntr-o pia unde Arlen vzu mai muli oameni dect ntlnise n toat
viaa lui. Sute de Rusco Porcu strigau la el din toate prile.
Cumpr asta!
ncerc-o p-asta!
Pre special, numai pentru tine!
Erau nali cu toii. Uriai, prin comparaie cu oamenii din Pru.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 113

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 114

Trecur pe lng crue cu fructe i legume din soiuri pe care nu le mai vzuse niciodat,
iar vnztorii de haine erau att de muli, nct i imagin c vemintele reprezentau
singurul lucru la care se gndeau milnezii. Erau i picturi, i sculpturi, att de complicate
nct se ntreb cnd i gsea cineva timp s le fac.
Ragen i duse la un negustor din captul opus al pieei, care avea pe cort simbolul unui
scut.
E omul Ducelui, i preveni Mesagerul cnd oprir crua.
Ragen! exclam negustorul. Ce-ai azi pentru mine?
Orez de mlatin. Taxele pltite de Pru pentru sarea Ducelui.
Ai fost la Rusco Porcu? spuse negustorul, mai degrab ca o afirmaie dect ca o
ntrebare. arlatanul la nc-i mai jefuiete pe stenii creduli?
l cunoti pe Porcu? ntreb Ragen.
Cellalt rse.
Acum zece ani, am depus mrturie n faa Consiliului Mamelor ca s i se retrag
brevetul, dup ce a-ncercat s strecoare un transport de grne pline de obolani, povesti el.
A plecat din ora la scurt timp dup aceea i a reaprut la captul lumii. Am auzit c-n
Angiers s-a-ntmplat acelai lucru, de-aia a ajuns n Miln.
Bine c-am verificat orezul, murmur Ragen.
Se tocmir o vreme n privina preurilor orezului i srii, n cele din urn, negustorul
ced, recunoscnd c Ragen luase tot ce era mai bun de la Porcu. i ntinse o pung zornind
de monede, ca s compenseze diferena.
De-aici poate s duc Arlen crua? ntreb Keerin.
Ragen se uit la el i ncuviin cu un gest. i arunc o pung cu monede, pe care
Saltimbancul o prinse cu ndemnare nainte de a sri din cru.
Privind cum se pierdea n mulime, Ragen cltin din cap.
Nu e cel mai ru Saltimbanc, spuse, dar n-are destul curaj pentru cltorii.
nclec din nou i l conduse pe Arlen pe strzile aglomerate. n timp ce mergeau pe una
ticsit de lume, biatul simi c nghesuiala l sufoca. Observ civa oameni mbrcai
numai n zdrene, n ciuda aerului rece de munte.
Ce fac? ntreb, vznd c ntindeau ctre trectori castroane goale.
Ceresc, l lmuri Ragen. n Miln, nu-i poate permite toat lumea s cumpere mncare.
Nu le putem da o parte dintr-a noastr?
Mesagerul oft.
Nu e chiar att de simplu, Arlen. Solul nu e destul de fertil ca s hrneasc mcar
jumtate din oameni. Avem nevoie de grne din Fortul Rizon, de pete din Lakton, de fructe
i de vite din Angiers. Celelalte orae pur i simplu nu dau altora toate astea. Hrana merge
la cei care se ocup cu vreun nego i au bani s-o plteasc. Acetia, adic Negustorii,
angajeaz Servitori care s munceasc pentru ei i i hrnesc, i mbrac i-i adpostesc
pltind totul din punga lor.
Art ctre un om nfurat ntr-o bucat de pnz grosolan i murdar, care ntindea
ctre trectori un castron crpat, de lemn, i care se ndeprt, ferindu-se de el i refuznd
s-l priveasc n ochi.
Aa c, dac nu eti nici de snge regesc, niciun Brbat Sfnt, i dac nu munceti,
sfreti ajungnd astfel.

Biatul ddu din cap ca i cum ar fi neles, dar, n realitate, nu putea s priceap. La
prvlia din Prul lui Tibbet, oamenii rmneau mereu fr credite, dar nici mcar Porcu
nu-i lsa s moar de foame.
Ajunser n faa unei case, i Ragen i fcu semn biatului, care opri crua. Prin
comparaie cu altele pe care le vzuse acolo, n Miln, nu era o cldire mare, dar, judecnd-o
dup cele din Pru, era totui impresionant, construit n ntregime din piatr i cu dou
caturi complete.
Aici locuieti? ntreb Arlen.
Ragen cltin din cap. Desclec i se duse la u, unde ciocni cu putere. O clip mai
trziu, i deschise o femeie tnr, cu prul lung i castaniu, mpletit strns ntr-o coad.
Era nalt i robust, ca toat lumea din Miln, i purta o rochie cu guler nalt, care-i ajungea
pn la glezne i i se mula pe piept. Arlen nu reuea s-i dea seama dac era frumoas.
Tocmai cnd era gata s-i spun c nu, ea zmbi i toat faa i se schimb.
Ragen! strig, aruncndu-i braele n jurul gtului lui. Ai venit! Slav Ziditorului!
Bineneles c-am venit, Jenya, rspunse el. Noi, Mesagerii, le purtm de grij alor
notri.
Eu nu sunt Mesager, zise ea.
Ai fost mritat cu unul, i asta-i acelai lucru. Graig a murit ca Mesager, fir-ar afurisii
mai-marii Ghildei.
Jenya pru s se-ntristeze, i el se grbi s schimbe vorba, se apropie cu pai mari de
cru i descrc mrfurile rmase.
i-am adus orez bun, de mlatin, sare, carne i pete, spuse, crndu-le pe toate i
lsndu-le imediat dincolo de u.
Arlen se repezi s-l ajute.
i asta, adug brbatul, desprinzndu-i de la centur punga cu aur i argint pe care-o
primise de la Porcu.
i arunc apoi i punga mic, de la negustorul Ducelui.
Cnd o deschise, Jenya fcu ochii mari.
Oh, Ragen, e prea mult. Nu pot
Poi i o s-o pstrezi, i porunci el, ntrerupnd-o. Mcar att pot face.
Ochii femeii se umplur de lacrimi.
N-am cum s-i mulumesc, spuse. Am fost att de speriat. Scrisul pentru Ghild nacoper toate cheltuielile i, fr Graig Am crezut c-o s fiu nevoit s ceresc din nou.
Haide, haide, spuse Ragen btnd-o pe umr. Eu i fraii mei nu vom ngdui niciodat
s se-ntmple una ca asta. O s te iau n gospodria mea, n-o s te las s cazi att de jos, i
fgdui.
Oh, Ragen, ai face asta? exclam ea.
Mai e ceva. Un dar de la Rusco Porcu. i Ragen ridic inelul. Vrea s-i scrii, s-i dai de
tire c l-ai primit.
Uitndu-se la frumoasa bijuterie, ea ncepu din nou s plng.
Graig a fost iubit, continu Ragen, punndu-i inelul pe deget. Pstreaz-l ca pe-un
simbol al memoriei lui. Mncarea i banii ar trebui s fie de-ajuns pentru familia ta vreme
ndelungat. Poate c, ntre timp, i gseti alt so i devii mam. Dar, dac lucrurile se vor
nruti vreodat att de mult nct s fie nevoie s vinzi inelul, s vii mai nti la mine, ai
neles?

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 115

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 116

Jenya ncuviin, cu ochii plecai, nc lcrimnd i mngind bijuteria primit.


Fgduiete-mi, i ceru Ragen.
i fgduiesc.
El ddu din cap i o mbri pentru o ultim oar.
O s vin s vd ce faci, ori de cte ori o s am timp, spuse.
Femeia nc mai plngea cnd plecar. Arlen se uit lung la ea, peste umr, n vreme ce se
ndeprtau.
Pari nedumerit, zise Ragen.
Cred c i sunt, ncuviin biatul.
Prinii Jenyei erau Milogi, l lmuri Mesagerul. Tatl ei e orb, iar mama e
bolnvicioas. Au avut ns norocul de a aduce pe lume o fat sntoas i atrgtoare. Cnd
s-a mritat cu Graig, s-a ridicat pe ea i pe prinii ei cu dou clase mai sus. Graig i-a luat pe
toi trei n casa lui i, cu toate c nu cltorea pe cele mai profitabile trasee, ctiga destul
ca s triasc toi patru i s fie fericii. Cltin din cap. ns acum ea are de pltit chirie i
de hrnit trei guri. i nici nu poate pleca prea departe de cas, fiindc prinii ei nu sunt n
stare s-i poarte singuri de grij.
E frumos din partea ta c-o ajui, zise biatul, simindu-se ceva mai bine.
Nu poi s-ajui pe toat lumea, Arlen, dar trebuie s faci toate eforturile ca s-i ajui pe
cei pe care ai cum s-i ajui.
Biatul ddu din cap.
erpuir n susul unui deal pn cnd ajunser n faa unei vile mari. Proprietatea ntins
era nconjurat de un zid de aproape doi metri, iar casa imens avea trei etaje i zeci de
ferestre, a cror sticl reflecta lumina. Era mai ntins dect marea sal de pe Dealul lui
Boggin, n care ncpea toat suflarea din Prul lui Tibbet la srbtoarea solstiiului. Pe
vil i pe zidul nconjurtor erau pictate glife n culori vii. Un loc att de minunat trebuie s
fie locuina Ducelui, hotr Arlen.
Mama avea un pahar din sticl glifat, tare ca oelul, spuse, cu ochii la ferestre, n timp
ce un brbat slab venea n grab din curte ca s deschid poarta. l inea ascuns, dar l
scotea totui cteodat, cnd aveam oaspei, ca s le-arate cum scnteia.
Trecur pe lng o grdin neatins de rutatea demonilor, unde mai muli oameni
plantau legume.
E una dintre puinele vile din Miln cu toate ferestrele de sticl, spuse Ragen, cu
mndrie. A fi dispus s pltesc foarte mult ca s fie glifate i s nu se sparg.
tiu care-i mecheria, zise Arlen, dar e nevoie s-ating un miezing sticla, ca s-o ncarce
magic.
Ragen chicoti i cltin din cap.
Atunci poate c n-o s-o fac.
n curte erau i cldiri mai mici, colibe din piatr, cu couri pe care ieea fum, iar oamenii
se foiau n toate prile, ca ntr-un sat mic. Copii murdari alergau de colo-colo, iar femeile
stteau cu un ochi pe ei n timp ce-i vedeau de treab. Se ndreptar spre grajduri, i un
rnda apru ct ai clipi ca s ia frul Ochiului Nopii. Fcu o plecciune n faa lui Ragen,
de parc Mesagerul ar fi fost un rege dintr-o poveste.
Credeam c ne oprim la tine acas nainte de a merge la Duce, zise biatul.
Ragen rse.
Asta e casa mea, Arlen. Credeai c-mi primejduiesc degeaba viaa pe drumuri?

Biatul privi din nou cldirea, cu ochii ct pe ce s-i ias din orbite.
Tot ce se vede aici e al tu?
Absolut totul. Ducii sunt generoi cu banii lor cnd e vorba de oameni care privesc
miezingii n fa.
Dar casa lui Graig era att de mic, obiect biatul.
Graig era un om cumsecade, zise Ragen, dar n-a fost niciodat cu nimic mai mult dect
un Mesager acceptabil. Se mulumea s fac-n fiecare an cte un drum pn la Prul lui
Tibbet i naveta ntre ctunele din apropiere. Un astfel de brbat i poate ntreine familia,
i nimic mai mult. Jenya s-a ales cu un ctig att de bun numai i numai fiindc tot ce i-am
vndut n plus lui Porcu era luat cu bani din punga mea. Graig obinuia s-mprumute de la
Ghild, care cere camt grea.
Un brbat nalt deschise ua casei cu o plecciune. Avea chipul ca de piatr i purta o
hain de un albastru decolorat, din ln vopsit. Faa i hainele i erau curate, ntr-un
contrast izbitor cu ale oamenilor din curte. Imediat ce intrar, un biat nu cu mult mai mare
dect Arlen sri n picioare. Alerg la nurul unui clopoel de la baza unei scri late, de
marmur. Clinchetul umplu casa.
Vd c norocul tu a mai fcut fa nc o dat, strig o femeie o clip mai trziu.
Avea prul negru i ochi albatri, sfredelitori. Purta o rochie de un albastru intens, dintrun material mai fin dect orice vzuse Arlen vreodat, iar ncheieturile minilor i gtul i
scnteiau de giuvaiere. i privea, de sus, din balconul de marmur de deasupra holului de la
intrare, cu un zmbet rece. Arlen nu mai ntlnise niciodat o femeie att de frumoas sau
att de graioas.
Soia mea, Elissa, l lmuri Ragen cu voce sczut. Un motiv ca s m-ntorc i unul ca
s plec.
Arlen nu era sigur dac glumea sau nu. Femeia nu prea ncntat s-i vad.
ntr-una dintre aceste di, miezingii i vor veni de hac, spuse Elissa, cobornd scrile,
iar eu voi fi n sfrit liber s m cunun cu tnrul meu iubit.
N-o s se-ntmple niciodat, rspunse Ragen, trgnd-o mai aproape, pentru un srut.
Apoi se-ntoarse spre Arlen, ca s-i ofere explicaii: Elissa viseaz la ziua n care mi va
moteni averea. M feresc de miezingi nu numai ca s m protejez, ci i, n aceeai msur,
ca s-i fac ei n ciud.
Elissa rse, iar Arlen se destinse.
El cine e? ntreb femeia. Un vagabond care s te scape de truda de a-mi umple
pntecul cu propriul tu copil?
Singura trud e topirea fustelor tale ngheate, draga mea, ripost Ragen. ngduie-mi
s i-l prezint pe Arlen, din Prul lui Tibbet. L-am ntlnit pe drum.
Pe drum? se mir Elissa. Nu e dect un copil!
Nu sunt copil! strig Arlen, i se simi imediat ca un prost.
Ragen l privi piezi i el i ls ochii n jos.
Elissa nu ddu niciun semn c i-ar fi auzit rbufnirea.
Scoate-i armura i descoper baia, i porunci soului ei, miroi a sudoare i a rugin.
Eu o s am grij de oaspetele nostru.
n timp ce Ragen pleca, Elissa chem o slug ca s pregteasc o gustare pentru Arlen.
Numrul servitorilor lui Ragen prea s-l depeasc pe al oamenilor din Prul lui Tibbet.
i tiar felii de unc rece i coaj groas de pine, adugnd smntn, groas i ea, i

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 117

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 118

lapte ca s-ajute totul s-i alunece pe gt. Elissa l privi mncnd, dar el nu gsi nimic de
spus i atenia i se ndrept fr ntrerupere asupra farfuriei.
Cnd lua ultimele nghiituri de smntn, o servitoare cu rochia de un albastru identic cu
al hainelor brbailor intr n ncpere i se nclin n faa Elissei.
Stpnul Ragen te-ateapt sus, zise ea.
Mulumesc, Mam, rspunse Elissa.
Pentru o clip, cnd i plimb absent degetele peste stomac, faa ei cpt o expresie
stranie. Pe urm zmbi i se uit la Arlen.
Du-l pe oaspetele nostru la baie, porunci, i nu-l lsa s ias din ap pn nu poi spune
ce culoare are pielea lui.
Rse i iei din camer cu un aer regesc.
Obinuit s stea ntr-o albie i s toarne peste el ap rece, Arlen se tulbur la vederea
czii adnci, de piatr, a lui Ragen. Atept pn cnd Margrit, servitoarea, turn nuntru o
oal de ap fierbinte, ca s-i scoat frigul din oase. Era nalt, ca toat lumea din Miln, avea
ochi blnzi, iar de sub bonet i se furia prul de culoarea mierii, cu doar cteva fire care
ddeau de neles c ncepuse s ncruneasc. Se ntoarse cu spatele n timp ce Arlen se
dezbrc i intr n cad. Femeia icni cnd i vzu rnile cusute de pe spate i se grbi s le
cerceteze.
Au! ip biatul cnd ea atinse cu degetele rana de sus.
Nu te purta ca un nc, l dojeni ea, frecndu-i degetul mare de arttor i mirosindule.
Arlen strnse din dini n timp ce Margrit i repet micrile, cobornd n josul spatelui
lui.
Eti mai norocos dect crezi, zise ea n cele din urm. Cnd mi-a spus Ragen c eti
rnit, am crezut c nu sunt dect nite zgrieturi, dar astea Vai, vai, vai! Mama ta nu te-anvat s nu iei noaptea din cas?
Rspunsul lui Arlen se stinse ntr-un fornit. i muc buza, hotrt s nu plng. Ea
observ i-i ndulci imediat tonul.
Se vindec bine, coment, vorbind despre rnile lui.
Lu o bucat de spun i ncepu s le spele cu delicatee. Biatul scrni din dini.
Cnd termini cu baia, o s-i pregtesc o cataplasm i nite bandaje curate.
Arlen ddu din cap.
Eti mama Elissei? o ntreb.
Femeia rse.
Ziditorule, biete, de unde i-a venit ideea asta?
Ea i-a spus mam.
Pentru c sunt, zise Margrit, cu mndrie. Doi fii i trei fiice, dintre care una va deveni
n curnd ea nsi Mam. Cltin din cap cu tristee. Biata Elissa, cu toat bogia ei, i
totui nc Fiic, dei are aproape treizeci i unu de ani. i frnge inima.
E att de important s fii mam?
Femeia l privi ca i cum ar fi ntrebat dac aerul avea vreo importan.
Ce poate fi mai important dect maternitatea? exclam ea. Datoria fiecrei femei e
zmislirea copiilor, ca s pstreze oraul tnr. De aceea primesc mamele cele mai bune
raii i aleg primele, dimineaa, de pe tarabele din pia. De aceea toi consilierii ducelui
sunt Mame. Brbaii sunt buni cnd trebuie s distrug sau s construiasc, dar e mai bine

s lai politica i hrtiile pe seama femeilor care-au fost la coala Mamelor. Zu aa, femeile
sunt acelea care voteaz pentru alegerea unui nou duce cnd se stinge cel btrn.
i Elissa de ce nu e mam?
Nu fiindc n-ar fi ncercat, recunoscu Margrit. A pune prinsoare c se strduiete chiar
n clipa asta. ase sptmni petrecute pe drum transform orice brbat ntr-un taur, iar eu
i-am fiert un ceai pentru fertilitate i i l-am lsat pe noptier. Poate-o s-o ajute, dei, dup
cum o tie orice neghiob, cel mai propice timp pentru facerea copiilor e nainte de zori.
i ei de ce n-au fcut niciunul? ntreb Arlen.
tia c facerea copiilor avea ceva n comun cu jocurile care le atrgeau pe Renna i pe
Beni, iar ceea ce se petrecea de fapt era, pentru el, nc neclar.
Numai Ziditorul tie, rspunse Margrit. Elissa ar putea fi stearp, sau poate c sterp e
Ragen, dei asta ar fi o ruine. Ducem lips de brbai buni, ca el. Milnul are nevoie de fiii
lui.
Oft.
Elissa are noroc c n-a prsit-o sau c n-a fcut un copil cu vreo servitoare. Ziditorul
tie c ele ar vrea.
i-ar prsi soia?
Arlen era uluit.
Nu fi att de surprins, biete. Brbaii au nevoie de motenitori, i-i fac rost de ei n
orice mod e cu putin. Ducele Euchor e la a treia soie, i nc nu se poate luda dect cu
fete! Cltin din cap. Dar Ragen nu e aa. Uneori se-nfrunt ca nite miezingi, dar el o
iubete pe Elissa aa cum iubete soarele. N-o s plece niciodat. i nici ea, n ciuda celor la
care a renunat.
A renunat la ceva? ntreb Arlen.
tii, a fost Nobil, l lmuri Margrit. Mama ei e n Consiliul Ducelui. i Elissa ar fi putut
s intre n serviciul lui dac s-ar fi mritat cu un alt nobil i ar fi fcut un copil. Dar, ca s
fie cu Ragen, a preferat o mezalian, mpotriva voinei mamei ei. De-atunci nu-i mai
vorbesc. Elissa face acum parte din clasa negustorilor, chiar dac are muli bani. Nu poate
intra la coala Mamelor i n-o s ocupe niciodat o poziie n ora i, cu att mai puin, n
slujba Ducelui.
Arlen rmase tcut, n vreme ce Margrit i spl rnile i-i adun hainele de pe podeaua
de mozaic.
Of, of, fcu ea, inspectndu-le rupturile i petele. O s le crpesc ct pot de bine n timp
ce te speli, i fgdui, i-l ls s-i termine baia.
n lipsa ei, biatul ncerc s dea un sens tuturor spuselor femeii, dar erau prea multe
lucruri pe care nu le nelegea.
Margrit i amintea, ntr-o oarecare msur, de Catrin Porcu, fiica lui Rusco.
E gata s-i dezvluie toate secretele din lume dac astfel i poate auzi propria voce o
clip n plus, obinuia s spun Silvy.
Femeia se ntoarse ceva mai trziu, cu haine curate, dar nu pe msura lui. i bandaj
rnile i, n ciuda protestelor biatului, l ajut s se-mbrace. El se vzu nevoit s-i ruleze
n sus mnecile tunicii ca s-i descopere palmele i s-i ndoaie partea de jos a
pantalonilor, n chip de manete, ca s nu se-mpiedice, dar, dup mai multe sptmni, se
simi curat pentru prima oar.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 119

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 120

Cin devreme, mpreun cu Ragen i cu Elissa. Brbatul i scurtase barba, i legase prul
la spate i purta o cma fin, alb, o hain din piele de cprioar, de un albastru intens, i
pantaloni bufani din acelai material i de aceeai culoare.
n cinstea ntoarcerii lui Ragen fusese tiat un porc i masa se umplu n curnd cu cotlete
i coaste, cu felioare de slnin i cu crnai suculeni. Li se aduser carafe cu bere de la
ghea i cu ap rece, limpede. Cnd Ragen i fcu semn unui servitor s-i toarne bere lui
Arlen, Elissa se ncrunt, dar nu spuse nimic. Ea sorbea vin dintr-un pahar att de delicat,
nct biatul se temea c degetele ei subiri l-ar fi putut sparge.
Plimbndu-i privirea pe deasupra mncrii, cu gura lsndu-i ap, Arlen nu se putu
mpiedica s-i aduc aminte de trenroii din ora care cereau de-ale gurii. ns foamea
nvinse n curnd vinovia, i gust din toate, umplndu-i farfuria iari i iari.
Ziditorule, unde pui totul? ntreb Elissa, btnd uluit din palme n timp ce-l privea
golind o alt farfurie. Ai un hu n burt?
N-o lua n seam, Arlen, l sftui Ragen. Femeile se foiesc toat ziua prin buctrie, ns
ciugulesc doar cte puin, de team s nu par lipsite de delicatee. Brbaii tiu mai bine
cum s-aprecieze o mas.
Are dreptate, s tii, spuse Elissa, dndu-i ochii peste cap. Femeile nu sunt aproape
niciodat n stare s aprecieze subtilitile vieii, aa cum o fac brbaii.
Ragen tresri i-i vrs berea, iar Arlen i ddu seama c ea l lovise cu piciorul pe sub
mas. i hotr c o gsea pe placul lui.
Dup cin, i fcu apariia un paj n livrea cenuie, cu blazonul Ducelui pe piept. i
reaminti lui Ragen de ntrevederea stabilit, i Mesagerul oft, dar l asigur c aveau s
soseasc imediat.
mbrcmintea lui Arlen nu e nicidecum potrivit pentru ntlnirea cu Ducele, protest
Elissa. Nimeni nu i se nfieaz nlimii Sale artnd ca un Milog.
Nu e nimic de fcut, iubito, rspunse Ragen. Nu ne-au mai rmas dect vreo cteva ore
pn la apusul soarelui. Nu putem aduce la timp un croitor.
Ea refuz s accepte aa ceva. Se uit ndelung la biat, apoi pocni din degete i iei din
camer cu pai mari. Se ntoarse curnd, cu o hain albastr i cu o pereche de cizme de
piele, bine lustruite.
Unul dintre pajii notri e cam de vrsta ta, i spuse lui Arlen, ajutndu-l s se mbrace.
Mnecile hainei erau scurte, iar cizmele l strngeau, dar doamna Elissa pru mulumit.
i trecu un pieptene prin pr i fcu un pas n spate.
E destul de bine, spuse, zmbind. Ai grij cum te pori n faa Ducelui, Arlen, l sftui.
Simindu-se stngaci n hainele care nu-i erau pe msur, biatul zmbi i ddu din cap.

Castelul Ducelui era o fortrea glifat n interiorul fortreei glifate care era Milnul.
Zidul exterior fusese construit din piatr cioplit, avea peste ase metri nlime, era ticsit
de glife i patrulat de suliai n armur. Trecur de poart i ptrunser ntr-o curte larg,
care nconjura palatul. Fcnd vila lui Ragen s par pitic, acesta avea trei etaje i turnuri
de dou ori mai nalte dect ele. Pe fiecare piatr erau glife mari, bine conturate. La toate
ferestrele scnteia sticla.
Prin curte patrulau brbai n armur, iar paji purtnd culorile Ducelui alergau n toate
prile. Acolo, afar, trudeau o sut de oameni: dulgheri, zidari, fierari i mcelari. Arlen

vzu magazii cu grne i vite, ba chiar i grdini ntinse, mai mari dect a lui Ragen. Se
gndi c, dac ar fi zvort poarta, ducele ar fi putut s reziste n fortreaa lui o venicie.
Zgomotele i mirosurile din curte disprur dup ce n urma celor doi se nchiser uile
grele ale palatului. n holul de la intrare era un covor lat, iar pe pereii de piatr rece se
ntindeau tapiserii. n afar de civa strjeri, nu se zrea niciun brbat. n schimb, zeci de
femei se foiau ncoace i ncolo, cu fustele lor largi fonind n timp ce-i vedeau de treburi.
Unele fceau socoteli pe plcue de ardezie, altele treceau rezultatele n catastife groase.
Cteva, cu mbrcmintea mai bogat, umblau autoritare printre celelalte, verificndu-le
munca.
Ducele e n sala audienelor, anun una dintre ele. Te ateapt de ceva timp.
n faa ncperii unde se ineau audienele se afla un ir lung de oameni. Erau mai ales
femei, cu condeie i teancuri de hrtii n mini, dar i civa brbai foarte bine mbrcai.
Petiionari de rang nensemnat, explic Ragen; sper, cu toii, s li se acorde un minut
din timpul Ducelui nainte de a fi condui afar din palat, cnd o s bat Clopotul de Sear.
Petiionarii de rang nensemnat preau s tie foarte bine c se apropia ora lsrii
ntunericului i se certau fr fereal ca s decid cine s intre primul. Dar zarva se domoli
cnd l zrir pe Ragen. n vreme ce Mesagerul trecea pe lng ei, ocolind ntreg irul,
amuir cu toii, lundu-se dup el ca nite cini nerbdtori s-i primeasc mncarea. l
urmrir pn n faa uii, unde i opri o privire aspr a strjilor. Se bulucir n jur, ca s
trag cu urechea n timp ce intrau Ragen i Arlen.
Biatul simi c n sala de audiene a Ducelui Euchor din Miln prea pitic. Tavanul se
boltea la o nlime ct a mai multor etaje, iar torele erau aezate la loc sigur, pe coloane
imense din jurul tronului ducal. Pe marmura fiecrei coloane erau gravate glife.
Petiionari de rang mai nalt, spuse Ragen, cu voce sczut, artnd ctre brbaii i
femeile care se foiau prin ncpere. Sunt nclinai s se-adune n grupuri.
Ddu din cap n direcia unui astfel de grup, alctuit dintr-un numr mare de brbai
aflai n apropierea uii.
Prinii Negutorilor, spuse. mpart aur n toate prile pentru dreptul de a se afla n
preajma palatului, adulmecnd n cutarea noutilor, sau a unui nobil cu care s-i mrite
fiicele. Iar acolo, art el apoi un grup de femei aflate n faa Negustorilor, e Consiliul
Mamelor, care ateapt s-i dea lui Euchor raportul zilnic.
Mai aproape de tron se vedea un grup de brbai cu sandale i robe simple, cafenii, care
stteau n picioare, cu o demnitate tcut. Doar civa vorbeau n oapt, iar ceilali le notau
toate cuvintele.
Orice curte are nevoie de Brbaii si Sfini, explic Ragen.
n cele din urm, i art biatului un roi de oameni n haine bogate care plvrgeau
entuziasmai despre ultimele nouti, nsoii de o armat de servitori mpovrai de tvi cu
mncare i butur.
Sunt nobili cu snge regal, spuse el. Nepoii i verii Ducelui, i verii de-ai doilea, care
mai de care mai glgios, cu sperana c-i vor ajunge vorbele la urechile Ducelui i visnd la
ceea ce s-ar ntmpla dac el ar lsa tronul liber fr a avea urmai. Euchor i urte.
De ce nu-i alung de-aici? ntreb Arlen.
Fiindc sunt de snge regesc, rspunse Mesagerul, ca i cum asta ar fi explicat totul.
Ajunseser la jumtatea distanei fa de tron cnd o femeie nalt se puse n micare,
vrnd s le taie calea. Avea prul strns la spate, ntr-o nvelitoare de pnz, iar faa i era

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 121

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 122

ciupit i brzdat de riduri att de adnci, nct arta ca i cum i s-ar fi gravat glife pe
obraji. Mergea grbovit, dar cu micri pline de demnitate, ns o mic gu crnoas de
sub brbie i se legna dup bunul plac. Avea aerul Seliei, o femeie obinuit s porunceasc
i s i se dea ascultare fr crtire. Se uit n jos, la Arlen, i adulmec de parc ar fi simit
mirosul unui morman de baleg. Privirea i zvcni apoi ctre Ragen.
ambelana lui Euchor, Jone, opti acesta ct erau nc destul de departe ca s nu-i poat
auzi. Nu te opreti dect dac m opresc eu, altminteri o s te trimit s-atepi la grajduri
ct stau de vorb cu Ducele.
Pajul tu trebuie s-atepte n hol, Mesagerule, zise Jone, venind n faa lor.
Nu e pajul meu, rspunse Ragen, continund s nainteze.
Arlen inu pasul cu el, i ambelana se vzu nevoit s-i sacrifice demnitatea, grbinduse s se dea la o parte din calea lor.
nlimea Sa n-are timp pentru toi copiii rtcii pe strzi, Ragen! uier ea,
strduindu-se s-l ajung din urm. Cine e?
Ragen se opri, i Arlen se opri odat cu el. Mesagerul se ntoarse i-i arunc femeii o
privire aspr, aplecndu-se spre ea. Jone o fi fost nalt, dar Ragen era totui mai nalt i o
depea de trei ori n greutate. Simpla ameninare a prezenei lui o fcu s se chirceasc
involuntar.
E cel pe care-am ales s-l aduc, rspunse el printre dini.
i-i ddu lui Jone un scule cu scrisori, pe care ea-l lu din reflex. n clipa aceea,
Negustorii i Consiliul Mamelor se ngrmdir n jurul ei, alturi de acoliii Veghetorilor.
Nobilii de snge regal remarcar micarea i ncepur s comenteze i s gesticuleze ctre
cei din preajm. Anturajul lor se risipi brusc, i Arlen i ddu seama c nu era alctuit dect
din servitori bine mbrcai. Rudele Ducelui se purtau ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic
important, dar slugile lor se nghesuiau la fel de tare ca toi ceilali, strduindu-se s-ajung
ct mai aproape de scule.
Jone i ntinse scrisorile uneia dintre propriile ei servitoare i se ndrept grbit spre
tron, ca s-l anune pe Ragen, dei nu era nevoie s se osteneasc. Intrarea Mesagerului
strnise destul agitaie ca s poat fi trecut cu vederea. Euchor i privea pe cei doi
apropiindu-se.
Ducele era un brbat ndesat, de aproximativ aizeci de ani, cu prul crunt i barba
deas. Purta o tunic verde, cu pete proaspete de grsime de pe degetele sale, dar cu
broderii bogate, cu fir de aur, i o mantie cptuit cu blan. Degetele i scnteiau de inele,
iar deasupra frunii purta o diadem de aur.
Binevoieti n sfrit s ne onorezi cu prezena ta! strig Ducele, prnd s se li
adreseze mai degrab tuturor celorlali oameni din ncpere dect lui Ragen.
Remarca i fcu ntr-adevr pe nobilii de vi regal s dea aprobator din cap i s-i
vorbeasc pe optite i, dintre cei ngrmdii n jurul scrisorilor, mai muli i ridicar
privirile.
Treburile mele nu sunt destul de presante? adug Euchor.
Ragen naint ctre dais, susinnd privirea Ducelui cu privirea lui rece.
Patruzeci i cinci de zile de aici pn la Angiers i napoi, trecnd prin Prul lui Tibbet!
spuse el cu voce sonor. Treizeci i apte de nopi n care-am dormit sub cerul liber, cu
miezingii biciuindu-mi glifele!

Nu-i lu nicio clip ochii de la Duce, dar Arlen tiu c, la rndul su, i el le vorbea
tuturor celor de fa. Dintre care muli i pierdur culoarea din obraji i se cutremurar la
auzul vorbelor lui.
ase sptmni petrecute departe de cas, nlimea Ta, continu Ragen, sczndu-i la
jumtate vocea, care continu totui s-ajung la toate urechile. mi pori pic fiindc-am
fcut o baie i-am luat o mas mpreun cu soia mea?
Ducele ovi, cu ochii ndreptndu-i-se brusc ctre curtenii si. n cele din urm, izbucni
ntr-un hohot de rs tuntor.
Sigur c nu! strig. Un Duce ofensat i poate face unui om viaa grea, dar nici pe
jumtate att de grea cum i-o poate face o nevast ofensat!
ncordarea se risipi cnd ntreaga curte ncepu s rd.
Vreau s vorbesc cu Mesagerul meu ntre patru ochi! porunci Ducele, dup ce se
domolir hohotele de rs.
Din rndurile celor nsetai de nouti se nlar murmure de protest, dar Jone i fcu
semn servitoarei ei s ias din sal cu scrisorile, ceea ce atrase pe urmele ei aproape toat
curtea. Nobilii de snge regal mai ntrziar, dar Jone i lovi palmele cu zgomot. Reacia ei
le smulse tresriri violente i plecar n ir, att de repede ct le-o permitea demnitatea.
Nu pleca, i opti Ragen lui Arlen, oprindu-se la o distan respectuoas de tron.
Jone le fcu semn strjerilor, care nchiser uile grele, rmnnd nuntru. Spre
deosebire de cei de la poarta oraului, preau vigileni i experi. Jone veni s se-aeze lng
suveranul ei.
S nu mai faci niciodat asta n faa curii! mri Euchor dup plecarea celorlali.
n semn c avea s in cont de porunc, Mesagerul fcu o plecciune uoar, care pru
ns nesincer pn i-n ochii lui Arlen. Biatul era cuprins de veneraie. Ragen n-avea
absolut nicio team.
Am veti din Pru, nlimea Ta, ncepu Ragen.
Din Pru? izbucni Euchor. Ce-mi pas mie de Pru? Ce-a spus Rhinebeck?
Au avut o iarn foarte grea fr sare, continu Mesagerul, ca i cum Ducele n-ar fi scos
nicio vorb. i a fost un atac
Pe Noapte, Ragen! se rsti Euchor. Rspunsul lui Rhinebeck poate afecta Milnul muli
ani de-acum nainte, aa c scutete-m de listele de nateri i de evidena recoltelor dintrun prpdit de ctun uitat de lume!
Arlen icni i, cutnd adpost, se trase n spatele lui Ragen, care-l strnse de bra,
linitindu-l.
Euchor trecu la atac, cu insisten.
Au descoperit aur n Prul lui Tibbet? ntreb.
Nu, lordul meu, rspunse Ragen, dar
Au deschis o min de crbune n Punea nsorit? l ntrerupse Ducele.
Nu, lordul meu.
Au descoperit glifele de lupt pierdute?
Mesagerul cltin din cap.
Bineneles c nu
Ai adus mcar destul orez ca s m-aleg cu un ctig acoperitor pentru costul serviciilor
tale pentru cltoria asta, dus-ntors?
Nu, se ncrunt Ragen.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 123

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 124

Bun, zise Euchor, frecndu-i minile ca i cum ar fi vrut s le scuture de praf. Atunci no s ne mai facem griji pentru Prul lui Tibbet pentru nc un an i jumtate.
Un an i jumtate e prea mult, ndrzni Ragen s insiste. Oamenii au nevoie
Atunci du-te acolo fr s ceri plat, l ntrerupse Ducele, ca s-mi pot permite s te
trimit.
Fiindc Ragen nu rspunse imediat, cellalt zmbi larg, tiind c ncheia nvingtor acel
schimb de cuvinte.
Ce veti aduci din Angiers? ntreb.
Am o scrisoare de la Ducele Rhinebeck, oft Mesagerul, ducndu-i mna sub hain.
Scoase un tub subire, sigilat cu cear, dar Euchor l refuz cu o fluturare nerbdtoare a
minii.
D-mi doar rspunsul, Ragen! Da sau nu?
Ochii lui Ragen se ngustar.
Nu, lordul meu. Rspunsul e nu. Ultimele dou transporturi s-au pierdut, mpreun cu
aproape toi oamenii. Ducele Rhinebeck nu-i poate permite s trimit alii. ntr-un timp
att de scurt, oamenii lui nu pot face mai mult dect s taie buteni, i are mai mult nevoie
de lemn dect de sare.
Ducele se nroi la fa i Arlen se temu c-avea s rbufneasc.
Fir-ar s fie, Ragen, strig, repezindu-i pumnul n jos. Am nevoie de lemnul la!
nlimea Sa a decis c-i este mult mai necesar pentru reconstruirea Podului Peste
Fluviu, spuse calm Ragen, pe malul de sud al Fluviului Despritor.
Ducele Euchor uier i ochii lui cptar o strlucire uciga.
Asta e opera prim-ministrului lui Rhinebeck, l ntiin Jone. ncearc de muli ani s-i
aduc stpnului su o parte din ctigul de la vam.
i de ce s se mulumeasc numai c-o parte, cnd poate avea totul? zise Euchor. Ce-ai
spus c-o s rspund eu cnd o s-mi dai vestea asta?
Ragen ridic din umeri.
Un Mesager nu e-n msur s fac presupuneri. Ce-ar fi vrut nlimea Ta s spun?
C oamenii din fortreele de lemn n-ar trebui s-aprind focuri n curile altora, mri
Ducele. Ragen, nu-i nevoie s-i aduc aminte ct de important e lemnul pentru Miln. Rezerva
noastr de crbuni se micoreaz i, fr combustibil, tot minereul din mine nu ne e de
niciun folos, iar jumtate din ora o s-nghee! nainte de a se-ajunge la asta, o s dau foc cu
mna mea noului lui Pod Peste Fluviu!
Ragen se nclin, n semn c nelesese cum stteau lucrurile.
Ducele Rhinebeck tie asta, zise el. De aceea m-a mputernicit s fac o contraofert.
Euchor nl dintr-o sprncean.
Care anume?
Materiale pentru reconstruirea Podului Peste Fluviu i jumtate din ctigul de la vam,
ghici Jone, nainte de-a apuca Ragen s deschid gura. Apoi se uit la Mesager cu ochi mijii.
Iar Podul Peste Fluviu rmne pe malul angiersian al Despritorului.
Ragen ddu din cap.
Pe Noapte! njur Euchor. Ziditorule, de partea cui eti tu, Ragen?
Sunt Mesager, rspunse acesta cu mndrie. Nu iau partea nimnui, doar raportez ce mi
s-a spus.
Ducele se ridic brusc n picioare.

Atunci spune-mi pentru ce bezna nopii te pltesc? ntreb.


Ragen i ls capul pe-o parte.
nlimea Ta prefer s mearg acolo n persoan? zise el cu blndee.
La asta, Ducele pli i nu rspunse. Arlen simi fora replicii simple a lui Ragen. Dac aa
ceva era cu putin, dorina lui de a ajunge Mesager deveni nc i mai puternic.
Ducele ddu n sfrit din cap, cu resemnare.
O s m gndesc la asta, spuse, n cele din urm. Se face trziu. Poi s pleci.
Ar mai fi ceva, lordul meu, adug Ragen, ndemnndu-l cu un gest pe Arlen s
nainteze, dar Jone le fcuse deja semn strjilor s deschid uile, i petiionarii de rang
nalt nvlir napoi n sal.
Ducele deja nu-i mai acorda atenie Mesagerului.
Acesta i inu calea lui Jone, care se ndeprta de Euchor.
Mam, zise el, n privina biatului
Sunt foarte ocupat, Mesagerule, pufni ea. Poate-ar trebui s alegi s-l aduci cnd am
mai puine treburi.
Se ndeprt de ei, azvrlindu-i capul pe spate.
Unul dintre Negustori veni ctre cei doi. Era un brbat ct un urs, cu un singur ochi i cu
un ciot de carne cicatrizat n cealalt orbit. Pe piept purta un simbol, un brbat clare, cu
o suli i cu un mic sac.
M bucur c te vd teafr, Ragen, spuse el. Treci mine diminea pe la Ghild, s dai
raportul.
Mare Maestru Malcum, rspunse Mesagerul cu o plecciune. M bucur s te vd. L-am
ntlnit pe acest biat, Arlen, pe drum
ntre dou sate? ntreb, surprins, Marele Maestru. Ar fi trebuit s fii mai prudent,
biete!
La mai multe zile distan de orice aezare omeneasc, lmuri Ragen lucrurile. Biatul
deseneaz glife mai bine dect muli Mesageri.
La asta, Malcum i arcui o sprncean.
Vrea s fie Mesager, insist Ragen.
Nici n-ai putea s-i doreti o carier mai onorabil, i spuse Malcum lui Arlen.
N-are pe nimeni n Miln, continu Ragen, i m gndeam c poate ar putea deveni
ucenic n Ghild
Ei, Ragen, zise Malcum, tii la fel de bine ca oricine altcineva c nu primim ca ucenici
dect Glifari nregistrai. ncearc la Marele Maestru Vincin.
Dar biatul tie deja s deseneze glife, protest Ragen, dei tonul lui era mult mai
respectuos dect cel pe care-i vorbise Ducelui Euchor.
Marele Maestru Malcum era mai voinic dect Ragen, i nu arta a om care putea fi
intimidat vorbindu-i-se despre nopile petrecute afar.
Atunci n-ar trebui s-i fie greu s-l conving pe Glifarul Ghildei s-l nregistreze, spuse
Malcum, ntorcndu-se s plece. Ne vedem diminea, strig, peste umr.
Ragen se uit n jur i descoperi n grupul Negustorilor un alt brbat.
Mic-i picioarele, Arlen, mormi, traversnd ncperea cu pai mari. Mare Maestru
Vincin! zise apoi, din mers.
Cel strigat i ridic privirea la apropierea lor i plec de lng colegii si de breasl ca s
le ias n ntmpinare. Se nclin n faa lui Ragen, dar gestul era lipsit de respect, un simplu

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 125

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 126

semn c-i acorda atenie. Vincin avea un cioc negru, unsuros, i prul lins, dat peste cap. Pe
degetele dolofane i scnteiau inele. Simbolul de pe pieptul lui era o glif cheie, care servea
drept baz pentru toate celelalte dintr-o reea.
Cu ce te pot ajuta, Ragen? ntreb Marele Maestru.
Acest biat, Arlen, e din Prul lui Tibbet, spuse Ragen, artnd ctre copil. Rmas
orfan dup un atac al miezingilor, n-are pe nimeni n Miln, dar dorete s intre n ucenicie,
ca Mesager.
Foarte bine, Ragen, dar ce legtur are asta cu mine? ntreb Vincin, mulumindu-se si arunce lui Arlen o singur privire.
Malcum nu vrea s-l primeasc nainte de-a fi nregistrat ca Glifar.
Ei, asta-i o problem, ncuviin Vincin.
Biatul tie deja s deseneze glife, zise Ragen. Dac ai putea gsi o cale
Cellalt cltina deja din cap.
mi pare ru, Ragen, dar n-o s m convingi c un rnoi dintr-un ctun uitat de lume
poate desena glife destul de bine ca s-l nregistrez.
Glifele biatului au retezat braul unui demon al pietrei, spuse Ragen.
Vincin rse.
Ragen, dac n-ai cumva braul la la tine, pstreaz povestea pentru Saltimbanci.
Atunci i poi gsi un loc unde s intre n ucenicie?
Poate plti taxa?
E un orfan pe care l-am gsit pe drum, protest Ragen.
Poate gsesc un Glifar care vrea s-l ia ca Servitor, suger Maestrul Ghildei.
Ragen se ncrunt.
Mulumesc, oricum, spuse, conducndu-l pe Arlen afar.
Soarele cobora cu iueal ctre apus, i se grbir ctre vila Mesagerului. Arlen vzu
strzile aglomerate din Miln golindu-se, oamenii verificndu-i cu atenie glifele i
zvorndu-i uile. Chiar i cu pavajul de piatr i cu zidurile groase, pline de glife, toat
lumea continua s se ncuie n timpul nopii.
Nu-mi vine s cred c i-ai vorbit astfel Ducelui, spuse Arlen, pe drumul de ntoarcere.
Ragen chicoti.
E prima regul pe care trebuie s-o respeci ca s poi fi Mesager, Arlen, rspunse el.
Negustorii i Nobilii cu snge regal i pltesc serviciile, dar, dac i lai, te calc n picioare.
n prezena lor trebuie s te pori ntotdeauna ca un rege i s nu-i lai s uite cine-i risc
viaa.
A mers cu Euchor, ncuviin Arlen.
Ragen se ncrunt la auzul numelui.
Un porc egoist, scuip el. Nu-i pas dect de buzunarele lui.
E-n ordine, spuse Arlen. Prul a supravieuit toamna trecut fr sare. O poate face
din nou.
Probabil, recunoscu Ragen, dar oamenii n-ar trebui s fie nevoii s se descurce astfel.
i tu! Un Duce bun ar fi-ntrebat de ce-am dus un biat cu mine n palatul lui. Un Duce bun
te-ar fi numit printre Glifarii tronului, ca s nu fii nevoit s cereti pe strzi. i nici
Malcum n-a fost mai presus! L-ar fi ucis vreun miezing dac te-ar fi pus la ncercare? i
Vincin! Dac-ai fi avut cu ce s plteti taxa, care e jaf n toat legea, nemernicul la lacom ar
fi gsit pn la apusul soarelui un maestru care s te ia ucenic! Servitor, auzi la el!

Un ucenic nu-i Servitor? ntreb Arlen.


Nicidecum. Ucenicii fac parte din clasa Negustorilor. Deprind un anume nego, apoi l
fac n folosul lor, sau mpreun cu un alt maestru. Servitorii n-ajung niciodat nimic altceva,
dect dac se cunun cu cineva dintr-o clas superioar, i s fiu blestemat dac-i las s te
transforme n slug.
Apoi se cufund n tcere i Arlen, dei nc nedumerit, se gndi c cel mai bine era s nu
insiste.

La scurt timp dup ce traversar glifele lui Ragen, se ntunec de-a binelea, i Margrit l
conduse pe Arlen ntr-o camer de oaspei ct jumtate din ntreaga cas a lui Jeph. n
mijloc se afla un pat att de nalt nct biatul trebui s se salte ca s ajung n el i, fiindc
nu dormise niciodat altfel dect pe pmnt sau pe o saltea tare, de paie, avu un oc cnd se
afund n moliciunea celei pe care se ntinsese acum.
Somnul l fur repede, dar se trezi curnd, n zgomotul unor voci ridicate. Se ls s
alunece din pat i iei din camer, urmrind sunetul. Coridoarele imensei vile erau pustii,
toi servitorii se retrseser s-i petreac noaptea n camerele lor. Arlen ajunse n capul
scrilor i glasurile devenir mai clare. Erau al lui Ragen i al Elissei.
i oferim adpost aici, i gata, o auzi pe Elissa spunnd. Meseria de Mesager oricum
nu e potrivit pentru un biat!
Asta-i dorete el, insist Ragen.
Dndu-l pe Arlen pe mna altcuiva, pufni Elissa, n-o s fii mai puin vinovat fiindc l-ai
luat cu tine la Miln l loc s-l duci acas.
Baleg de demon! se rsti Ragen. Vrei pur i simplu s ai pe cine ddci zi i noapte.
S nu-ndrzneti s-ntorci toat povestea asta mpotriva mea! uier Elissa. Cnd ai
hotrt s nu-l duci pe biat napoi, la Prul lui Tibbet, ai luat grija lui asupra ta! E timpul
s-o recunoti i s nu mai caui pe altcineva care s se-ocupe de el.
Arlen i ncord auzul, dar, pentru o vreme, Ragen nu zise nimic. Voia s coboare i s seamestece-n vorb. tia c Elissa i voia binele, dar se sturase ca adulii s tot fac planuri
pentru viaa lui.
Bine, spuse ntr-un trziu Ragen. Ce-ar fi s-l trimit la Cob? El n-o s-l ncurajeze sajung Mesager. O s-i pltesc taxa n ntregime i-o s putem merge cu regularitate la
atelier, ca s stm cu ochii pe el.
Cred c-i o idee excelent, ncuviin Elissa cu toat furia disprut din glas. Dar nu
exist niciun motiv pentru ca Arlen s nu locuiasc aici, n loc s doarm pe-o banc tare
dintr-un atelier plin cu ce vrei i ce nu vrei.
Uceniciile nu sunt menite s ofere confort, zise Ragen. Dac vrea s stpneasc
trasarea glifelor ca un maestru, trebuie s fie acolo din zori pn la asfinit i, dac nu
renun la planul lui de a deveni Mesager, o s-i prind bine tot ce-l poate pregti pentru
asta.
Bine, rspunse Elissa, rsuflnd zgomotos, dar, o clip mai trziu, vocea i se ndulci.
Acum vino s pui un prunc n pntecul meu, adug ea.
Biatul se grbi s se-ntoarc n camera lui.

Arlen se trezi, ca ntotdeauna, nainte de rsritul soarelui, dar, pentru o clip, crezu c
nc mai dormea, plutind pe un nor. Pe urm i aminti unde se afla, simi moliciunea

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 127

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 128

delicioas a penelor care umpleau salteaua i perna i cldura plpumii groase. Focul din
cmin arsese, lsnd n urm doar tciuni.
Ispita de a rmne n pat era puternic, dar bica udului i ddu o mn de ajutor,
silindu-l s se desprind din mbriarea pufoas. Se ls s alunece pe podeaua rece i
scoase oalele de noapte de sub pat, aa cum l instruise Margrit. i ls udul ntr-una i
necureniile din mae n cealalt, apoi le puse la u, ca s fie luate i folosite n grdini.
Solul din Miln era stncos, iar oamenii nu iroseau nimic.
Arlen se duse la fereastr. n seara dinainte, se tot uitase la geamuri pn i se nchiseser
ochii, dar sticla continua s-l fascineze. Prea s nu existe, dar era tare i rigid la atingere,
ca o reea de glife. i plimb un deget de-a lungul ei, trasnd o linie pe geamul aburit. Apoi
i aduse aminte de glifele de pe cercul portabil al lui Ragen i transform linia ntr-unul
dintre acele simboluri. Mai tras i altele, suflnd de fiecare dat asupra sticlei, ca s
tearg ce fcuse i s-o ia de la nceput.
Cnd termin, se mbrc i cobor la catul de jos, unde-l gsi pe Ragen sorbind dintr-o
can cu ceai lng fereastr, cu ochii la soarele care se nla deasupra munilor.
Te-ai trezit devreme, constat acesta cu un zmbet. Ca i cum ai fi deja Mesager,
adug, i Arlen se umfl n pene de mndrie. Azi o s-i fac cunotin cu un prieten de-ai
mei, continu Ragen. Cu un Glifar. De la el am luat lecii cnd eram de vrsta ta, i are
nevoie de un ucenic.
N-a putea fi ucenicul tu? ntreb Arlen plin de speran. O s-mi dau toat silina.
Ragen chicoti.
Nu m-ndoiesc, spuse, dar nu sunt un profesor bun i-mi petrec mai mult timp n afara
oraului dect ntre zidurile lui. De la Cob poi nva foarte multe. A fost Mesager cnd eu
nc nici nu m nscusem.
La asta, faa lui Arlen se lumin.
Cnd l pot ntlni? ntreb el.
Soarele e pe bolt, rspunse Ragen. Nimic nu ne oprete s plecm imediat dup micul
dejun.
Curnd dup aceea, Elissa li se altur n sufragerie. Servitorii lui Ragen le aduser o
mas bogat, cu slnin, cu unc, cu pine uns cu miere, cu ou, cartofi i cu mere mari,
coapte. Arlen mnc n grab, nerbdtor s plece n ora. Cnd termin, rmase cu ochii la
Ragen, uitndu-se cum mnca. Mesagerul nu-l lu n seam i continu s mestece cu o
ncetineal nnebunitoare, n timp ce el se foia pe scaun.
n cele din urm, brbatul i ls furculia jos i se terse la gur.
Oh, foarte bine, spuse, ridicndu-se. Putem pleca.
Arlen deveni radios i sri de pe scaun.
Nu att de repede, strig Elissa, oprindu-i pe amndoi.
La auzul cuvintelor ei, n Arlen vibr o coard care-l lu prin surprindere, un ecou al
mamei sale, i-i stvili cu greu nvala sentimentelor.
Nu v ducei nicieri pn nu vine croitorul s-i ia msurile lui Arlen, continu ea.
Pentru ce? ntreb biatul. Margrit mi-a splat i mi-a crpit hainele.
i apreciez inteniile, iubirea mea, sri Ragen n ajutorul lui Arlen, dar acum, dup
ntrevederea cu Ducele, cu hainele noi nu mai avem nicio grab.
Nu e o intenie supus dezbaterilor, i aduse la cunotin Elissa, ridicndu-se. Nu vreau
s-avem un oaspete care umbl prin ora mbrcat ca un srntoc.

Mesagerul se uit la hotrrea ntiprit pe fruntea ncruntat a soiei sale i oft.


S nu mai vorbim despre asta, Arlen, l sftui pe biat cu voce nceat. Nu putem pleca
nicieri pn cnd nu se simte ea mulumit.
n scurt timp sosi croitorul, un brbat mrunel, cu degete vioaie, care inspect fiecare
centimetru din trupul lui Arlen cu sforile lui cu noduri, notnd totul, cu creta, pe o tbli de
ardezie. Cnd termin, purt o conversaie destul de nsufleit cu doamna Elissa, fcu o
plecciune i se retrase.
Ea se apropie de Arlen cu mers lin i se aplec apoi, ca s-l priveasc n fa.
N-a fost chiar att de ru, nu-i aa? l ntreb, aranjndu-i cmaa i ndeprtndu-i
prul de pe fa. Acum poi da fuga, mpreun cu Ragen, s-l ntlneti pe Maestrul Cob.
l mngie pe obraz, i mna ei era rece i catifelat i, pentru o clip, se nclin ctre
atingerea familiar, ns apoi se retrase brusc, cu ochii mari.
Ragen i surprinse privirea i vzu expresia rnit de pe faa soiei sale cnd Arlen se
trase ncet napoi, ndeprtndu-se de ea ca de un demon.
Cred c ai rnit sentimentele Elissei, Arlen, spuse, cnd ieeau din curtea lui.
Nu e mama mea, rspunse biatul, alungndu-i sentimentul de vinovie.
i simi lipsa? ntreb Ragen. Adic lipsa mamei tale.
Da, zise biatul ncet.
Ragen ddu din cap i nu mai spuse nimic, i pentru asta Arlen i fu recunosctor. i
continuar drumul n tcere, i stranietatea Milnului i ndeprt n curnd mintea de la
incident. Mirosul cruelor cu excremente se rspndea pretutindeni, pe msur ce
colectorii mergeau de la o cldire la alta, adunnd dejeciile din timpul nopii.
Puah! exclam biatul, inndu-se de nas. Tot oraul miroase mai urt dect o box
dintr-un grajd! Cum putei suporta?
Se-ntmpl mai ales dimineaa, cnd trec colectorii, rspunse Ragen. O s teobinuieti. Cndva am avut canale de scurgere, nite tunele care treceau pe sub toate
casele, ducnd excrementele afar din cetate, dar au fost astupate cnd au nceput miezingii
s ptrund prin ele n ora.
Nu putei spa gropi pentru private? ntreb Arlen.
Solul milnez e pietros, rspunse Ragen. Celor care n-au grdini personale de fertilizat li
se cere s-i scoat dejeciile afar, ca s fie adunate pentru Grdinile Ducelui.
E o lege mpuit, coment Arlen.
Mesagerul rse.
Poate, spuse el. Dar ne hrnete i ne pune economia n micare. Pe lng vila Marelui
Maestru al colectorilor, a mea pare o colib.
Sunt sigur c a ta miroase mai bine, zise Arlen, i Ragen rse iari.
n cele din urm, dincolo de un col, ajunser n faa unui atelier dintr-o cldire solid, cu
glife gravate cu finee n jurul ferestrelor, dar i pe pragul i pe cadrul uii. Arlen le aprecie
detaliile. Cel care le fcuse avea o mn iscusit.
Intrar strnind clinchetul unor clopoei i biatul fcu ochii mari cnd vzu ce coninea
atelierul. Era plin de glife de toate formele i mrimile, trasate pe toate materialele posibile.
Ateapt-m aici, i ceru Ragen, i travers ncperea ca s stea de vorb cu brbatul
aezat la un banc de lucru.
Arlen, care ncepuse s cutreiere atelierul, abia dac observ c plecase. i plimb cu
veneraie degetele peste glife esute n tapiserii, gravate pe pietre de ru netede i turnate

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 129

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 130

din metal. Erau i stlpi gravai, pentru ogoarele fermierilor, i cercuri portabile, ca al lui
Ragen. ncerc s memoreze glifele pe care le vedea, dar erau pur i simplu prea multe.
Arlen, vino-ncoace! l strig Ragen peste cteva minute.
El tresri i se grbi s-i dea ascultare.
Iat-l pe Maestrul Cob, fcu Ragen prezentrile, gesticulnd ca s-i arate un brbat de
aproximativ aizeci de ani. Scund pentru un milnez, avea nfiarea unui om puternic care
se ngrase. O barb deas, crunt, mpestriat cu urme ale fostei sale culori negre, i
acoperea faa, iar prul, tuns scurt, i se rrise. Pielea i era ridat, tbcit, i strnsoarea
minii lui nghii mna biatului.
Ragen spune c vrei s fii Glifar, zise Cob, reaezndu-se, greoi, la bancul lui de lucru.
Nu, domnule, rspunse Arlen. Vreau s fiu Mesager.
Asta vor toi bieii de vrsta ta, spuse Cob. Cei inteligeni ajung mai nelepi nainte
de a fi ucii.
Tu n-ai fost cndva Mesager? ntreb Arlen, derutat de purtarea brbatului.
Am fost, ncuviin Cob, ridicndu-i mneca i artndu-i un tatuaj identic cu al lui
Ragen. Am mers n cele cinci Orae Libere i ntr-o duzin de ctune i am ctigat mai muli
bani dect credeam c-o s cheltuiesc vreodat. Tcu, lsnd nedumerirea lui Arlen s devin
mai puternic. Am mai ctigat i asta, adug apoi, sltndu-i cmaa ca s-i arate
cicatricele late care-i traversau abdomenul, i asta.
i scoase piciorul din pantof. O semilun de carne cicatrizat, vindecat de mult vreme,
arta locul unde fuseser patru dintre degetele lui.
Pn-n ziua de azi, continu Cob, nu pot s dorm mai mult de o or fr s m trezesc
tresrind i ntinznd mna dup suli. Da, am fost Mesager. Unul foarte bun i mai
norocos dect alii, i totui nu-i doresc asta nimnui. ndeletnicirea Mesagerilor poate
prea aductoare de glorie, dar pentru fiecare brbat care locuiete-ntr-o vil i atrage
respectul oamenilor, avem dou duzini care putrezesc pe drum.
Nu-mi pas, zise Arlen. Eu asta vreau.
Atunci o s facem o-nelegere, oft Cob. Un Mesager trebuie s fie, mai presus de orice,
i Glifar, aa c-o s te iau ucenic i asta o s te-nv s fii. Cnd o s-avem timp, o s te-nv
i tot ce tiu despre supravieuirea pe drum. Ucenicia dureaz apte ani. Pe urm, dac tot o
s mai vrei s intri n rndurile Mesagerilor ei bine, eti propriul tu stpn.
Arlen rmase cu gura cscat.
apte ani?
Cob rse zgomotos.
Glifarea nu e ceva care se-nva ntr-o zi, biete.
Pot deja s glifez, spuse Arlen sfidtor.
Aa mi-a spus i Ragen. Dar mi-a mai spus i c nu tii nimic despre geometrie i nu
cunoti teoria glifelor. Trasarea glifelor la ochi s-ar putea s nu te ucid nici mine, nici
sptmna viitoare, dar tot din cauza ei o s fii omort.
Arlen lovi cu piciorul n podea. apte ani preau o venicie, dar, n strfundul fiinei sale,
tia c Maestrul avea dreptate. Durerea din spate i reamintea continuu c nu era pregtit
s-i nfrunte din nou pe miezingi. Avea nevoie de deprinderi pe care le putea nva de la
brbatul din faa lui. Nu se ndoia c existau zeci de Mesageri care le cdeau prad
demonilor i i jur s nu le ngroae rndurile pentru c era prea ncpnat ca s-nvee
din propriile greeli.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 131

Bine, se nvoi n cele din urm. apte ani.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 132

Partea a II-a
Miln
320-325 D
10.
Ucenicul
320 D
Iat-l din nou pe prietenul nostru, spuse Gaims, de la postul lor de veghe de pe zid,
artnd ctre ceva din bezn.
Exact la timp, ncuviin Woron, venind lng el. Ce crezi c-o fi vrnd?
Caut-m peste tot i n-o s gseti niciun rspuns.
Cei doi brbai se sprijinir de balustrada plin de glife a turnului de veghe, uitndu-se
cum se materializa demonul ciung n faa porii. Era mare, chiar i dup prerea unui paznic
milnez, care vedea mai muli demoni ai pietrei dect de alt soi.
n timp ce ali miezingi nc se mai dezmeticeau, ciungul se puse n micare cu hotrre i
adulmec n jurul porii, cutnd. Pe urm i ndrept spatele i o lovi, punndu-i la
ncercare glifele. Magia se aprinse i-l azvrli napoi, dar demonul era de nedomolit. naint
ncet de-a lungul zidului, lovind iari i iari, n cutarea unui punct slab, pn cnd
dispru din vedere.
Cteva ore mai trziu, trosnetul unei descrcri energetice vesti c se ntorcea, venind din
partea opus. Paznicii din celelalte posturi povesteau c ocolea oraul n fiecare noapte,
atacnd fiecare glif. Cnd se vzu din nou n faa porii, se ls pe vine i se mulumi s
priveasc fix i rbdtor oraul.
Pentru Gaims i Woron scena devenise o obinuin, pentru c n ultimul an i fuseser
martori noapte de noapte. ncepuser s-o atepte cu nerbdare i-i petreceau timpul de
veghe pariind n ct timp avea s termine Ciungul ocolul cetii, sau dac avea s-l nceap
lund-o spre est sau spre vest.
M simt pe jumtate ispitit s-l las s intre, ca s vd ce urmrete, spuse Woron cu un
aer meditativ.
Nici mcar s nu glumeti cu-aa ceva, l preveni Gaims. Dac te-aude comandantul
grzii, ajungem amndoi la lanuri, la scos piatr din carier, pentru un an ntreg.
Colegul lui mri.
Totui, spuse, nu poi s nu te-ntrebi

Primul an petrecut n Miln i cel de al doisprezecelea al vieii sale se scurse repede pentru
Arlen, care intra tot mai mult n rolul ucenicului de Glifar. Prima nsrcinare pe care i-o
stabilise Cob fusese s-l nvee s citeasc. Arlen cunotea glife care nu mai fuseser
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 133

ntlnite niciodat n Miln, i Cob voia s le vad aternute pe hrtie ct mai curnd cu
putin.
Arlen nva cu lcomie, ntrebndu-se cum se descurcase pn atunci fr s cunoasc
literele. Disprea printre cri ore de-a rndul, cu buzele micndu-i-se la nceput cu
ncetineal, pentru a ajunge n curnd s-ntoarc iute paginile, cu ochii alergndu-i pe
fiecare dintre ele.
Cob n-avea de ce s se plng: biatul lucra cu mai mult srguin dect orice alt ucenic
pe care-l ntlnise vreodat, stnd pn noaptea trziu ca s graveze glife. Cob se ducea
adesea la culcare cu gndul la munca de o zi ntreag care-l atepta i o gsea terminat n
clipa n care n atelier se revrsau primele raze de soare.
Dup ce nv alfabetul, lui Arlen i se ceru s-i catalogheze repertoriul personal de glife,
completndu-le cu descrieri, ntr-un catastif cumprat de maestru special pentru el. Hrtia
era scump n prile Milnului, un inut cu pduri puine, i un catastif ntreg era ceva vzut
rareori de oamenii de rnd, dar Cob i lu preul n btaie de joc.
Pn i cel mai prost manual face de o sut de ori mai mult dect hrtia pe care e scris.
Manual? ntreb Arlen.
O carte cu glife, l lmuri btrnul. Toi Glifarii le au pe ale lor, i i pzesc cu grij
secretele.
Arlen preui darul valoros, umplndu-i paginile cu mn nceat, dar sigur.
Cnd ncheie, tot ce avea n memorie fiind trecut pe hrtie, Cob studie ocat cartea care
luase natere.
Ziditorule, biete, ai idee cnd valoreaz asta? ntreb el.
Arlen i lu privirea de la glifa pe care-o dltuia pe un stlp de piatr i ridic din umeri.
Orice om care-a ncrunit n Prul lui Tibbet te poate-nva glifele astea.
Aa o fi, rspunse Cob, dar ceea ce tie toat lumea din Prul lui Tibbet e, n Miln, o
comoar ngropat. Glifa asta, de aici, art el cu degetul pe o pagin. Poate ntr-adevr
preschimba o flacr scuipat ntr-o adiere rcoroas?
Arlen rse.
Mamei i plcea grozav. Voia ca demonii focului s vin-n nopile fierbini de var
deasupra ferestrelor i s rcoreasc toat casa cu rsuflarea lor.
Uimitor, coment Cob, cltinnd din cap. Vreau s mai copiezi asta de cteva ori, Arlen.
O s te-mbogeasc.
Cum adic?
Oamenii ar plti o avere pentru un exemplar din aa ceva. Poate c nici n-ar trebui s-o
vindem. Dac-i pstrm secretul, am putea deveni cei mai cutai Glifari din ora.
Biatul se ncrunt.
Nu-i corect s-o pstrm secret. Tata spunea mereu c Glifele sunt pentru toat lumea.
Fiecare Glifar are secretele lui, Arlen. Aa ne ctigm traiul.
Ne ctigm traiul gravnd stlpi de paz i pictnd cadre de u, nu punnd deoparte
secrete care pot salva viei, l contrazise biatul. Ar trebui s nu le dm dreptul la un
adpost celor prea sraci ca s plteasc?
Sigur c nu, dar asta e altceva.
Cum? Noi n-aveam Glifari n Prul lui Tibbet. Ne glifam cu toii singuri casele, i cei
care erau mai pricepui i ajutau pe ceilali fr s cear nimic n schimb. De ce s cerem
noi? Nu suntem noi mpotriva altora, ci noi mpotriva demonilor!
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 134

Fortul Miln nu e Prul lui Tibbet, biete, se ncrunt Cob. Aici lucrurile cost bani.
Dac n-ai niciun ban, ajungi Milog. Noi tim s facem ceva, ca un brutar, sau ca un zidar. De
ce n-am cere plat pentru asta?
Arlen pstr o vreme tcerea.
Cob, tu de ce nu eti bogat? ntreb ntr-un trziu.
Ce?
Cum e Ragen, l lmuri biatul. Ai spus c-ai fost Mesager n slujba Ducelui. De ce nu
locuieti ntr-o vil i n-ai servitori care s fac totul n locul tu? De ce e nevoie s
munceti astfel?
Cob slobozi o rsuflare prelung.
Banii sunt nestatornici, Arlen. Acum ai att de muli, nct nu tii ce s faci cu ei, iar n
clipa urmtoare te poi pomeni cerind mncare pe strzi.
Biatul se gndi la Milogii pe care-i vzuse n prima lui zi n Miln. De atunci mai ntlnise
muli alii, furnd baleg pe care s-o ard ca s se-nclzeasc, dormind n adposturi glifate
publice i cerind mncare.
Ce s-a-ntmplat cu banii ti, Cob? ntreb.
Am cunoscut un brbat care spunea c poate construi un drum, i povesti btrnul. Un
drum glifat, de aici pn la Angiers.
Arlen veni lng el i se aez pe un taburet, ascultndu-l fascinat.
Au mai ncercat i alii nainte s construiasc drumuri, continu Cob, ctre minele din
muni ale Ducelui, sau ctre sud, spre Dumbrava mpietritului. Pe distane scurte, mai mici
de-o zi ntreag, dar de-ajuns de lungi ca s-l mbogeasc pe constructor. Au dat
ntotdeauna gre. Dac n reeaua de glife exist o gaur, indiferent ct de mic, miezingii o
gsesc. i, odat ce-au ptruns cltin din cap. I-am spus acelui om, dar a inut-o pe-a lui.
i fcuse un plan. Avea s mearg. Nu-i mai trebuiau dect bani. Cob se uit la Arlen.
Fiecare ora duce lips de cte ceva, spuse, i are prea mult din altceva. Milnul are metal i
piatr, dar n-are lemn. La Angiers e invers. Ambele duc lips de grne i de vite, pe cnd la
Rizon astea prisosesc, dar nu se gsesc nici lemn bun, nici metal pentru unelte. Laktonul are
pete din belug, dar foarte puin din toate celelalte.
tiu c s-ar putea s m crezi un prost, continu, cltinnd din cap, fiindc am luat n
considerare ceva pe care toat lumea, de la Duce n jos, l consider imposibil, dar ideea s-a
lipit de mine. M tot gndeam: i dac el e n stare? Nu merit toate riscurile?
Nu cred c eti prost, zise Arlen.
De-aia in n pstrare cea mai mare parte a plii care i se cuvine, chicoti Cob. Ai
pierde banii, aa cum am fcut eu.
Ce s-a-ntmplat cu drumul? insist biatul.
Au ptruns miezingii, asta s-a-ntmplat. I-au mcelrit pe omul la i pe toi lucrtorii
pe care-i angajasem pentru el, au ars stlpii glifai i planurile au distrus totul. Eu
investisem totul n drumul la, Arlen. Nici lipsindu-m de toi servitorii n-am scos destui
bani ca s-mi pltesc datoriile. Mi-am vndut vila i abia am reuit s-adun ct trebuia ca smi achit mprumutul i s-mi cumpr atelierul sta, i sunt aici de atunci.
Rmaser o clip aa, imaginndu-i amndoi cum fusese noaptea aceea, vznd, cu ochii
minii, miezingii care dansau printre flcri i mcelul.
Mai crezi i acum c-a meritat s riti pentru visul sta? ntreb Arlen. Pentru ca oraele
s-i poat mpri totul?

O cred i-n ziua de azi, rspunse Cob. Dei m doare spatele crnd stlpi glifai i numi place mncarea pe care mi-o gtesc singur.
Asta nu difer cu nimic, spuse Arlen, btnd cu palma n cartea cu glife. Dac toi
Glifarii i-ar mprti cunotinele, cu ct mai mult ne-ar fi mai bine tuturor? Nu merit s
renuni la o parte din ctig pentru un ora mai sigur?
Cob l fix cu privirea vreme ndelungat. Pe urm veni s-i pun o mn pe umr.
Ai dreptate, Arlen. mi cer scuze. O s copiem cartea i-o s le-o vindem celorlali
Glifari.
Pe chipul biatului se contur ncet un zmbet.
Ce e? ntreb Cob bnuitor.
Ce-ar fi s le oferim secretele noastre n schimbul secretelor lor?

n clinchetul clopoeilor, Elissa intr n atelierul Glifarului cu un zmbet larg. l salut pe


Cob cu o nclinare a capului, ndreptndu-se, cu un co mare, ctre Arlen, pe care-l srut pe
obraz. Biatul se strmb, jenat, i-i terse locul atins de buzele ei, dar Elissa nu observ.
Biei, v-am adus nite fructe, pine proaspt i brnz, spuse ea, scondu-le pe toate
din co. Presupun c, de la ultima mea vizit ncoace, n-ai mncat nimic mai bun.
Carnea uscat i pinea veche sunt principala hran a Mesagerilor, doamna mea,
rspunse Cob cu un zmbet, fr s-i ia ochii de la cheia de bolt pe care-o dltuia.
Aiureli, l dojeni Elissa. Tu te-ai lsat de meseria asta, Cob, iar Arlen nc nu e Mesager.
Nu-ncerca s glorifici lenea care te-mpiedic s mergi la pia. Arlen e n cretere, are
nevoie de mncare mai bun.
Ciufuli prul biatului n timp ce vorbea i zmbi chiar i cnd el se retrase.
Vino desear la cin, Arlen, adug. Ragen e plecat i vila e pustie fr el. O s te
hrnesc cu ceva care s-i mai pun carne pe oase i-o s poi dormi n camera ta.
Pi cred c nu pot, rspunse el, ferindu-se s-i ntlneasc ochii. Cob are nevoie de
mine ca s terminm stlpii tia glifai pentru Grdinile Ducelui
Nicidecum, zise Cob, cu o fluturare a minii. Stlpii pot s-atepte, Arlen. Trebuie s fie
gata abia peste nc o sptmn. Se uit la Elissa cu un zmbet, nelund n seam
stnjeneala biatului. O s-l trimit cnd sun Clopotul de Sear, doamna mea.
Ea i surse.
Atunci rmne stabilit. Ne vedem desear, Arlen.
l srut i prsi atelierul cu pai uori, parc plutind.
Se poart ca i cum ar fi mama mea, se plnse biatul, dar nu e.
Aa este, nu e, ncuviin Cob. Dar e limpede c i-o dorete. Ar fi chiar att de ru dacai lsa-o s fie?
Arlen nu rspunse i, vzndu-i privirea trist, Cob nu mai insist.
Stai prea mult timp n cas, cu nasul n cri, spuse Cob, smulgnd din minile lui Arlen
volumul pe care-l citea. Cnd ai simit ultima oar soarele pe piele?
Biatul fcu ochii mari. n Prul lui Tibbet, ori de cte ori avea de ales, nu rmnea,
niciodat, nici mcar un singur minut ntre patru perei, dar, dup mai bine de un an
petrecut n Miln, abia dac-i aducea aminte de ultima lui zi din afara casei.
Du-te s caui vreun trengar! i porunci Cob. N-o s mori dac-o s-i faci un prieten de
vrsta ta!

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 135

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 136

Arlen iei din ora pentru prima oar dup un an, i soarele l mngie ca un prieten
vechi. Departe de cruele cu excremente, de gunoiul putred i de mulimea asudat, aerul
avea o prospeime pe care-o uitase. Gsi o culme de deal nlat deasupra unei pajiti plin
de copii care se jucau, i scoase o carte din traist i se aez s citeasc.
Hei, oarece de bibliotec! strig un glas.
i ridic privirea i vzu un grup de biei care se apropiau, aducnd o minge.
Haide! l invit unul dintre ei. Mai avem nevoie de cineva ca s ne-mprim n dou
grupuri egale!
Nu tiu jocul, rspunse Arlen.
Cob i poruncise s se joace cu ali copii, dar lui cartea i se prea mai interesant.
Ce mare lucru e de tiut? ntreb un alt biat. i ajui pe-ai ti s bage mingea n poart
i-ncerci s-i mpiedici pe ceilali s fac acelai lucru.
Arlen se ncrunt.
Bine, spuse, i veni lng biatul care vorbise.
Eu sunt Jaik, zise acesta.
Era slab, cu pr negru ciufulit i nas subire. Prea de treisprezece ani, ca i Arlen.
Pe tine cum te cheam?
Arlen.
Lucrezi pentru Glifarul Cob, nu-i aa? ntreb Jaik. Eti biatul gsit pe drum de
Mesagerul Ragen?
Cnd Arlen ncuviin cu o nclinare a capului, cellalt fcu pentru o clip ochii mari, ca i
cum nu i-ar fi venit s cread. O lu nainte, ndreptndu-se spre pajite, i-i art pietrele
vopsite n alb care marcau locul porilor.
Arlen prinse repede regulile jocului. Dup o vreme, uit de carte i-i concentr atenia
asupra echipei adversarilor. i imagin c el era Mesager, iar ei miezingi, i c-ncercau s-l
mpiedice s-ajung la cercul lui de glife. Orele se scurser repede i sunetul Clopotului de
Sear se auzi pe neateptate. Ceilali se grbir s-i adune lucrurile, speriai de cerul care
se-ntuneca.
Arlen se duse ncet s-i ia cartea. Jaik alerg la el.
Ai face bine s te grbeti, i spuse.
El ridic din umeri.
Avem timp berechet.
Jaik se uit la cerul din ce n ce mai neguros i se cutremur.
Joci destul de bine, i spuse. Vino i mine. Noi ne jucm cu mingea n majoritatea dupamiezilor, iar n aseazi ne ducem n pia, s-l vedem pe Saltimbanc.
Arlen ddu din cap, fr s promit nimic, iar Jaik zmbi i mri pasul.
Arlen fcu cale-ntoars, intrnd pe poart, i duhoarea de-acum familiar a oraului l
nvlui. O lu ctre dealul cu vila lui Ragen. Mesagerul era din nou plecat, de data asta
tocmai n ndeprtatul Lakton, i Arlen i petrecea ntreaga lun stnd la Elissa. Ea avea sl scie cu ntrebri i s se-agite n privina hainelor lui, dar i promisese lui Ragen c-avea
s-i in pe iubiii ei tineri la distan.
Margrit l asigurase pe Arlen c Elissa n-avea iubii. De fapt, ct lipsea Ragen, se foia pe
coridoarele vilei, ca o stafie, sau petrecea ore la rndul plngnd n dormitorul ei.
Dar, dup cum spunea servitoarea, cnd era Arlen acolo, Elissa se schimba. Margrit l
implorase, i nu numai o singur dat, s locuiasc tot timpul n vil. Biatul refuzase, dar

recunoscuse, dei numai n faa ei, c-ncepea s se simt ncntat fiindc Elissa se agita att
ca s-i poarte de grij.

Uite-l c vine, spuse Gaims n seara aceea, privind cum se nla din pmnt uriaul
demon al pietrei.
Woron i se altur i, stnd n turnul de paz, se uitar amndoi cum mirosea miezingul
pmntul de lng poart. Creatura scoase un urlet i se-ndeprt dintr-un salt, repezinduse ctre o culme de deal. Acolo dansau demoni ai focului, dar el i ndeprt cu lovituri
violente de picior i se aplec, prnd s caute ceva.
Btrnul nostru Ciung e-n toane proaste-n seara asta, constat Gaims, cnd demonul
url din nou i se npusti n josul dealului, pe o mic pajite, unde alerg n toate prile,
aplecndu-se ctre pmnt.
Ce crezi c l-o fi apucat? ntreb Woron.
Camaradul lui ridic din umeri.
Demonul prsi pajitea, repezindu-se din nou pe deal. Urletele lui stridente aproape c
se umplur de durere i, odat ntors la poart, lovi glifele nebunete, cu jeturi de scntei
izvorndu-i din gheare cnd i le respinse puterea magiei.
Nu vedem asta-n fiecare noapte, coment Woron. Oare-ar trebui s raportm?
De ce ne-am osteni? se mir Gaims. Nimeni n-o s se sinchiseasc de ciudeniile unui
demon icnit i, chiar dac s-ar sinchisi cineva, ce-ar putea face?
mpotriva acestei creaturi? ntreb Woron. Nimic, dar ar face-n pantalonii lor.

Arlen se ndeprt de bancul de lucru, se ntinse i se ridic n picioare. Soarele apusese


demult, iar stomacul i chioria, enervant, dar brutarul pltea dublu dac i se reparau glifele
ntr-o singur noapte, dei numai Ziditorul tia de cnd nu mai fusese vzut vreun demon pe
strzi. Spera s gseasc, n oala de gtit, ceva lsat de Cob pentru el.
Deschise ua din spate a atelierului i se aplec n afar, fiind nc n siguran n
semicercul de glife din afara uii. Se uit i-ntr-o parte, i-ntr-alta, se convinse c drumul
era liber i iei pe alee, avnd grij s nu acopere glifele cu piciorul. Aleea dintre atelierul
lui Cob i mica lui cas, un loc mai sigur dect majoritatea locuinelor din Miln, era o
niruire de ptrate din piatr turnat, glifate fiecare n parte. Fabricarea acelui soi de
piatr Cob o numea ciment era o tiin pstrat din lumea veche, o minune despre
care nu se auzise n Prul lui Tibbet, dar cunoscut de toi locuitorii din Miln. Amestecnd
pulbere de silicat i de calcar cu ap i cu pietri, lua natere o substan noroioas care
putea fi turnat i lsat s se ntreasc n orice form doreai.
Era cu putin s torni cimentul i, cnd ncepea s se-ntreasc, s trasezi cu mare grij
glife pe suprafaa sa moale, care se solidifica apoi, oferind o protecie aproape permanent.
Cob fcuse asta, ptrat cu ptrat, pn cnd alctuise o crare care-i unea casa cu atelierul.
Chiar dac glifele uneia dintre ele se stricau ntr-un fel sau altul, puteai s treci pur i
simplu n ptratul din fa sau n cel din spate, rmnnd astfel la adpost de miezingi.
Dac-am putea face un astfel de drum, se gndi Arlen, lumea ni s-ar aterne la picioare.
n cas, l gsi pe Cob aplecat asupra mesei lui de lucru i studiind tblie de ardezie pe
care se scrisese cu cret.
Oala e pe foc, mormi maestrul, fr s-i ridice privirea.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 137

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 138

Arlen se apropie de vatra din singura ncpere a casei i-i umplu un castron cu tocana
groas a lui Cob.
Ziditorule, biete, ai strnit o harababur cu asta, bombni btrnul, ndreptndu-i
spatele i artnd tbliele. Jumtate dintre Glifarii din Miln sunt mulumii dac-i
pstreaz secretele, chiar dac astfel le pierd pe ale noastre, iar jumtate dintre ceilali
insist s ne dea bani, dar sfertul rmas mi-a inundat masa cu liste de glife oferite la
schimb. Sortarea o s-mi ia cteva sptmni!
Treaba o s mearg foarte bine, spuse Arlen, folosind o coaj de pine uscat drept
lingur ca s mnnce cu lcomie, aezat pe podea.
Porumbul i fasolea erau nc tari, iar cartofii fieri prea mult se terciuiser, dar el nu se
plngea. Se obinuise deja cu legumele tari i pipernicite din Miln, iar Cob nu se ostenea
niciodat s le fiarb separat.
M-ncumet s spun c ai dreptate, recunoscu maestrul, dar, pe noapte! Cine-ar fi crezut
c exist attea glife diferite chiar aici, n oraul nostru? Pe jumtate dintre ele nu le-am
vzut n viaa mea, i te-asigur c am studiat toi stlpii glifai i toate portalurile din Miln!
Ridic o tbli scris cu cret. sta e dispus s ne dea n schimb glife care fac demonii s se
rsuceasc pe clcie i s uite cu ce se ndeletniceau n schimbul celei cu care fcea mama
ta sticla tare ca oelul. Cltin din cap. i toi vor glifele tale de respingere, biete. Sunt uor
de desenat fr lineal i semicerc.
Crje pentru oameni care nu-s n stare s trag o linie dreapt, spuse batjocoritor
Arlen.
Nu toat lumea e att de talentat ca tine, mormi Cob.
Talentat? se mir Arlen.
Nu lsa asta s i se urce la cap, biete, dar n-am mai vzut pe nimeni care s-nvee
glifarea la fel de repede ca tine. Eti ucenic de optsprezece luni i te pricepi la glife la fel de
bine ca o calf care lucreaz de cinci ani.
M-am gndit la nelegerea noastr, spuse Arlen.
Cob nl spre el o privire plin de curiozitate.
Ai promis c, dac-mi dau silina, o s m-nvei cum s supravieuiesc pe drum.
Se uitar ndelung unul la altul.
Eu mi-am ndeplinit partea mea din nelegere, i reaminti biatul maestrului.
Cob oft.
Cred c da, zise. Ai mai fcut exerciii de clrie?
Arlen ddu din cap.
Grjdarul lui Ragen m las s-l ajut s antreneze caii.
Dubleaz-i eforturile, l sftui Cob. Calul unui Mesager e viaa lui. Fiecare noapte cu
care-i scurteaz drumul e una n care nu se afl n pericol. Btrnul Glifar se ridic n
picioare, deschise un dulap i scoase o bucat de pnz groas, rulat. n fiecare apteazi,
cnd nchidem atelierul, o s te antrenez la clrie i-o s te-nv s foloseti astea.
Puse sulul de pnz pe podea i l desfur, scond la iveal cteva sulie bine unse.
Arlen le privi cu nerbdare.

Cob i ridic privirea la auzul clopoeilor cnd n atelier intr un biat. Avea n jur de
treisprezece ani, pr negru ciufulit i, deasupra buzei, un puf de musta care prea mai
negru dect prul.

Jaik, nu-i aa? ntreb Glifarul. Familia ta lucreaz la moar, lng Zidul de Est, nu? Vam spus cndva un pre pentru glifele noi, dar morarul s-a dus la altcineva.
Aa e, ncuviin biatul dnd din cap.
Cu ce te pot ajuta? Stpnul tu vrea s-i mai stabilesc un pre?
Jaik cltin din cap.
Am venit doar s-l ntreb pe Arlen dac vrea s-l vad azi pe Saltimbanc.
Lui Cob nu-i veni s-i cread urechilor. Nu-l vzuse niciodat pe Arlen stnd de vorb cu
cineva de vrsta lui, fiindc prefera s-i petreac timpul lucrnd i citind sau scindu-i pe
Mesagerii i pe Glifarii care veneau n atelier cu ntrebri interminabile. Ceea ce se petrecea
era o surpriz, una care trebuia ncurajat.
Arlen! strig el.
Biatul iei din ncperea din spate a atelierului cu o carte n mn. nainte de a-l observa
pe Jaik, ddu pur i simplu peste el i se opri brusc.
Jaik a venit s te ia la spectacolul Saltimbancului, l ntiin Cob.
Mi-ar plcea s merg, i spuse Arlen celuilalt biat, pe tonul unei scuze, dar nc mai am
de fcut
N-ai nicio treab care nu poate atepta, l ntrerupse Cob. Ducei-v s v distrai.
i arunc lui Arlen o pung mic, plin cu monede, i-i mpinse pe cei doi biei ctre u.

Curnd dup aceea, cei doi biei hoinreau prin nghesuiala dintre tarabele care
nconjurau piaa mare din Miln. Arlen cheltui o stea de argint ca s cumpere plcinte cu
carne i apoi, murdari de grsime pe fa, ddur cteva monede de aram pentru un
buzunar plin de dulciuri.
ntr-o bun zi, o s fiu Saltimbanc, spuse Jaik, sugnd o bomboan, cnd se ndreptau
spre locul unde se adunau deja copiii.
Pe cuvnt de onoare? ntreb Arlen.
Jaik ddu din cap.
Fii atent, zise, scondu-i din buzunare trei bile mici de lemn i aruncndu-le n aer.
Arlen izbucni n rs o clip mai trziu, cnd una dintre bile l pocni pe Jaik n cap i, n
toat zpceala, celelalte se rostogolir pe jos.
nc mai am grsime pe degete, zise Jaik cnd alergau dup bile.
Probabil, ncuviin Arlen. Eu o s m-nscriu n Ghilda Mesagerilor dup ce-mi termin
ucenicia la Cob.
A putea fi Saltimbancul tu! strig Jaik. Am putea da testul pentru drum mpreun!
Arlen se uit la el.
Ai vzut vreodat un demon? l ntreb.
Ce, crezi c n-am destul curaj pentru asta? ntreb Jaik, mbrncindu-l.
Sau destul minte, zise Arlen, mbrncindu-l la rndul lui.
n clipa urmtoare, se ncierau, czui n praf. Arlen era prea scund pentru vrsta lui, i
Jaik l intui la pmnt.
Bine, bine, rse Arlen. Te las s fii Saltimbancul meu!
Saltimbancul tu? ntreb cellalt, fr s-l elibereze. Mai degrab o s fii tu Mesagerul
meu!
Ce-ai zice s fim parteneri? propuse Arlen.
Jaik zmbi i-i ntinse mna s se ridice.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 139

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 140

Nu peste mult timp, stteau pe blocurile de piatr din piaa oraului, cu ochii la
acrobaiile i la pantomima ucenicilor din Ghilda Saltimbancilor, menite s sporeasc
nerbdarea cu care era ateptat cel mai important actor din spectacol.
Arlen se dezumfl cnd l vzu pe Keerin intrnd n pia. nalt i subire ca un stlp de
felinar rou n vrf, era inconfundabil. Mulimea izbucni n strigte rsuntoare.
E Keerin! exclam Jaik, prinzndu-l pe Arlen de umr i scuturndu-l cu entuziasm. E
favoritul meu!
Serios? fcu Arlen surprins.
Pi, ie care-i place? ntreb noul lui prieten. Marley? Koy? Ei nu sunt eroi aa cum e
Keerin!
Eu n-am vzut nimic eroic cnd l-am ntlnit, spuse Arlen nencreztor.
L-ai ntlnit pe Keerin? se mir Jaik, fcnd ochii mari.
A venit o dat la Prul lui Tibbet, rspunse Arlen. El i Ragen m-au gsit pe drum i mau adus la Miln.
Keerin te-a salvat?
Ragen m-a salvat, l corect Arlen. Keerin se speria i de umbra lui.
Se speria de Miez, zise Jaik. Crezi c-o s-i aduc aminte de tine? ntreb apoi. Poi smi faci cunotin cu el dup spectacol?
Arlen ridic din umeri.
Cred c da.
Spectacolul lui Keerin ncepu aproape la fel ca n Prul lui Tibbet. Jongl i dans,
nclzind mulimea nainte de a istorisi povestea ntoarcerii, punctnd-o cu pantomim,
tumbe i salturi mortale.
Cnt-ne cntecul! strig Jaik.
Alte glasuri din mulime i repetar strigtul, implorndu-l pe Keerin s cnte. El pru s
nu le aud o vreme, pn cnd devenir asurzitoare, nsoite de zgomotul ritmic al tlpilor
lovite de pmnt. ntr-un trziu rse, se nclin i-i aduse scripca, n timp ce mulimea
izbucnea n aplauze.
Saltimbancul schi un gest, i Arlen i vzu pe ucenici aducnd plrii i pornind-o
printre spectatori, ateptndu-le banii. Toat lumea i-i oferi cu generozitate, nerbdtoare
s-l aud pe Keerin cntnd. n cele din urm, Saltimbancul i ncepu cntecul.

Cercul nostru este larg


i n-ai alt izbvire!
Nu pot, fiindc am czut!
A venit rspunsul lui,
Dureros ecou n noapte.
M-am gndit s l ajut,
ns Mesagerul meu
Mi-a spus, trist, c nu se poate.
Ce bine o s fptuieti
Dac-ai s fii i tu ucis?
Nu eti de moarte mai presus,
Nicicnd nu o s izbndeti
Luptnd cu gheare de miezing!
Vei fi mncat, carne n plus.
Lovindu-l, fr vreun cuvnt
Din mn sulia i-am smuls.
i spre biat am alergat
Purtat de-un vijelios avnt,
Trgnd putere chiar din spaima
C-avea s fie sfiat.
Fii curajos, auzi ce-i spun?
Strigat-am, ctre el fugind.
Sper, cci teama n-are rost!
De nu poi tu s mergi acum
Spre-un loc de demoni ocrotit,
Aduc la tine-un adpost!

Neagr noapte pe pmnt!


De-orice adpost departe,
Noi stteam pe glia tare,

Ajuns-am iute lng el,


Dar nu destul de repede,
Miezingi erau deja n jur!

Pn la os ptruni de vnt,
De miezingi fiind desprii
De glifele unui cerc mare.

La lucru am trecut cu zel


Un cerc de glife grosolane
Zgriind n rna dimprejur.

Ajutai-m! a strigat
Ctre noi, atunci, cu groaz,
Un glas de copil, subire.

i-atunci un urlet tuntor


A rsunat, cumplit, n noapte.

Fugi spre noi! l-am ndemnat,


Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 141

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 142

Vreo ase metri, att avea


Un demon nspimnttor!
Spre noi privea, i-n faa lui,
Sulia-mi b firav prea.
Coarnele lui lnci de colos!
Gheare ct braul meu de mari!
Din neagr piatr carapacea!
Ne-amenina, crunt, fioros!
i-asupr-ne s-a npustit
Atac ce chinuri promitea!
Zgriat, biatul a urlat
Cnd linia ultim-o trgeam,
i m-a prins de picior.
i vraja-apoi a fulgerat,
For ce demonii ursc,
Dar de la bunul Ziditor!
Doar soarele, spun unii, poate
S vatme-un demon al pietrei,
S-l chinuie cu adevrat.
Dar am aflat, n acea noapte,
C-i cu putin i-altminteri
S-i fie braul retezat!
Keerin ncheie cu o nfloritur, i Arlen rmase ncremenit, ocat, n timp ce toat lumea
izbucnea n aplauze. Saltimbancul rspunse cu o plecciune, iar n plriile ucenicilor se
revrs un fluviu de monede.
N-a fost mre? ntreb Jaik.
Nu aa s-a ntmplat! exclam Arlen.
Paznicii i-au povestit tatei c un demon al pietrei ciung atac glifele n fiecare noapte,
zise Jaik. l caut pe Keerin.
Keerin nici mcar nu era acolo! strig Arlen. Eu am tiat braul demonului!
Pe noapte, Arlen! pufni Jaik. Nu-i poi imagina cu-adevrat c-o s cread cineva una ca
asta!
Biatul se ncrunt, se ridic n picioare i ncepu s strige.
Mincinosule! arlatanule!
Toat lumea se ntoarse n direcia vocii lui, timp n care el sri de pe piatr i o porni cu
pai mari spre Keerin. Saltimbancul i ridic fruntea i fcu ochii mari cnd l recunoscu.
Arlen? ntreb, pierzndu-i dintr-odat culoarea din obraji.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 143

Jaik, care alerga pe urmele lui Arlen, se opri brusc.


Chiar l cunoti, opti el.
Keerin arunc o privire nervoas ctre mulime.
Arlen, dragul meu, spuse, deschizndu-i larg braele, vino, hai s vorbim despre asta
ntre patru ochi.
Biatul nu-l lu n seam.
N-ai tiat tu braul demonului! strig, ca s-l aud toat lumea. Nici mcar nu erai de
fa cnd s-a-ntmplat!
Din mulime se nl un murmur de furie. Keerin se uit speriat n jur, pn cnd auzi pe
cineva strignd.
Scoatei-l pe biatul la din pia!
i toat lumea ovaion.
Faa lui Keerin se despic ntr-un zmbet larg.
Dintre noi doi, nimeni n-o s te cread pe tine! rnji cu dispre.
Am fost acolo! strig Arlen. Am cicatrice care-o dovedesc!
Ddu s-i salte cmaa, dar Saltimbancul pocni din degete i cei doi biei se pomenir
brusc nconjurai de ucenicii lui.
ncolii, l privir neputincioi pe Keerin ndeprtndu-se i atrgnd asupra sa atenia
mulimii cnd i lu scripca i ncepu un alt cntec.
De ce nu-i ii gura, ai? mri o huidum de ucenic.
Era o dat i jumtate ct Arlen, i toi ceilali biei erau mai mari dect el i dect Jaik.
Keerin e-un mincinos, spuse Arlen.
i, pe deasupra, ticlos ca un demon, ncuviin ucenicul, artndu-i plria cu monede.
Crezi c-mi pas?
Jaik se aez ntre ei.
N-ai de ce s te superi, zise el. N-a avut nicidecum de gnd s
Dar, nainte de a-i ncheia spusele, Arlen se npusti i-i afund pumnul n burta
biatului mai voinic. Cnd acesta se ndoi de mijloc, se rsuci s-i nfrunte pe ceilali. Umplu
de snge un nas sau dou, dar se pomeni n curnd trntit la pmnt i luat la pumni. Ca
prin vis, i ddu seama c Jaik se btea alturi de el, i asta pn cnd aprur doi strjeri
i puser cap ncierrii.
tii, spuse Jaik cnd se ndreptau spre cas chioptnd, plini de snge i de vnti,
pentru un oarece de bibliotec, eti foarte priceput cnd e vorba de btaie. Numai dac i-ai
alege mai bine dumanii
Am i dumani mai periculoi, rspunse Arlen, cu gndul la demonul ciung care
continua s-l urmreasc.

Nici mcar n-a fost un cntec demn de crezare, spuse Arlen. Cum ar fi putut s deseneze
glife pe ntuneric?
Destul de demn de crezare ca s te iei la btaie din cauza lui, remarc btrnul Cob,
tergndu-i sngele de pe fa.
A minit, ripost biatul, strngnd din ochi din pricina usturimii.
Cob ridic din umeri.
A fcut ceea ce fac de obicei Saltimbancii, a nscocit o poveste captivant.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 144

n Prul lui Tibbet, cnd vine un Saltimbanc, s-adun tot satul. Selia zice c sunt
pstrtorii povetilor lumii vechi, le transmit din generaie n generaie.
Chiar aa e, ncuviin meterul. Dar pn i cei mai buni exagereaz, Arlen. Sau ai
crezut vreodat cu adevrat c primul Izbvitor a ucis o sut de demoni ai pietrei dintr-o
singur lovitur?
Aa credeam, oft biatul. Acum nu mai tiu ce s cred.
Bun venit n lumea adulilor. Pentru fiecare copil vine o zi n care descoper c oamenii
mari pot fi neputincioi i pot grei, ca oricine altcineva. i, ncepnd din ziua aia, eti i tu
adult, indiferent dac-i place sau nu.
Nu m-am gndit niciodat astfel la asta, zise Arlen, dndu-i seama c, pentru el, ziua
aceea venise cu mult timp n urm.
Cu ochii minii, i vzu tatl ascunzndu-se n spatele glifelor de pe veranda lor, n timp
ce miezingii i atacau mama.
Minciuna lui Keerin a fost un lucru chiar att de ru? l ntreb Cob. I-a fcut pe oameni
fericii. Le-a dat speran. n ziua de azi, ducem lips i de speran, i de fericire, i de
amndou e mare nevoie.
Ar fi putut s-o fac i spunnd adevrul, insist Arlen. n schimb, s-a flit cu fapte care
sunt ale mele, ca s ctige mai muli bani.
Pe tine te intereseaz adevrul sau fala? ntreb Cob. Ar trebuie s conteze? Nu mesajul
este cel care are importan?
Oamenii au nevoie de mai mult dect un cntec. Le trebuie dovada c miezingii pot fi
rnii.
Vorbeti ca un martir Krasian, gata s se lepede de via, plecnd n cutarea
paradisului de pe lumea cealalt.
Am citit c viaa lor de apoi e plin de femei goale i de fluvii de vin, zmbi batjocoritor
Arlen.
i ca s-ajungi acolo nu trebuie dect s iei un demon cu tine nainte de a fi sfiat de
alii, ncuviin Cob. Dar eu vreau s-mi ncerc norocul i-n viaa asta. Cealalt te gsete
indiferent unde te-ai ascunde. N-are rost s-alergi dup ea.

11.
Brea
321 D
Fac prinsoare pe trei luni de-argint c-o ia spre est, zise Gaims, zornindu-i monedele
n timp ce se nla Ciungul.
Accept, rspunse Woron. A luat-o spre est trei nopi la rnd. E pregtit pentru o
schimbare.
Ca ntotdeauna, demonul pietrei adulmec nainte de a pune la ncercare glifele porii. Se
puse n micare metodic, fr s scape nimic. Dup ce se convinse c poarta rezista, o porni
ctre est.
Noaptea m-sii! njur Woron. Eram sigur c, de data asta, o s fac altceva.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 145

Se cut n buzunar, pescuind cteva monede i, n clipa aceea, urletele demonului i


trosnetele glifelor ncetar.
Uitnd de pariu, cei doi paznici aruncar o privire peste balustrad, i-l vzur pe Ciung
holbndu-se curios la zid. Ceilali miezingi se adunar n jurul uriaului, rmnnd ns la o
distan respectuoas.
Demonul fand brusc, cu numai dou gheare ntinse. Glifele nu se aprinser, i paznicii
auzir clar cum crpa zidul. Le nghe sngele n vene.
Cu un urlet de triumf, miezingul lovi iari, de data asta cu toat mna. Chiar i numai n
lumina stelelor, cei doi brbai vzur clar, n ghearele lui, o bucat de piatr desprins.
Cornul, spuse Gaims, strngnd balustrada cu mini tremurtoare. i simi piciorul
nclzindu-se i avu nevoie de o clip ca s priceap c se scpase pe el. Sun din corn.
Lng el nu se simi nicio micare. Se uit la Woron i-l vzu holbndu-se la demon cu
gura cscat, cu o singur lacrim prelingndu-i-se pe obraz.
Sun din blestematul la de corn! url Gaims, i Woron se smulse din nuceal i aleg
spre instrumentul fixat n perete.
ncerc de mai multe ori pn cnd izbuti s scoat un sunet. ntre timp, Ciungul se
rsucise i lovea zidul cu coada lui epoas, desprinznd, de fiecare dat, tot mai multe
buci de piatr.

Cob l trezi pe Arlen zglindu-l.


Cine ceheee? ntreb biatul, frecndu-se la ochi. E deja diminea?
Nu, rspunse Cob. Sun cornul. A aprut o bre.
Arlen se ridic brusc, simind cum i se rceau obrajii.
Bre? Sunt miezingi n ora?
Sunt, sau vor fi n curnd. D-te jos din pat!
Se grbir amndoi s-aprind lmpi i s-i adune uneltele, apoi i puser mantii groase
i mnui fr degete, ca s se apere de frig fr s-i stinghereasc munca.
Cornul sun iari.
Dou sunete, zise Cob, unul scurt i unul prelung. Sprtura e ntre primul i al doilea
post de paz, la est de poarta principal.
Pe pietrele pavajului de lng cas rsun tropot de copite, urmat de o btaie n u.
Deschiser i ddur cu ochii de Ragen, n armur complet i innd n mn o suli lung
i groas. Scutul cu glife i atrna de oblncul eii unui armsar de lupt masiv. Nu era iute,
lucios i afectuos ca Ochiul Nopii, dar avea pieptul lat i era uor iritabil, un cal de lupt
hrzit unor vremuri demult apuse.
Elissa e nnebunit, i lmuri el. M-a trimis s am grij s scpai amndoi cu via.
Arlen se ncrunt, dar o parte din spaima care-l cuprinsese n clipa trezirii dispru dup
sosirea lui Ragen. nhm poneiul lor voinic la crua aprat de glife i plecar, lsndu-se
condui ctre bre de urlete, de bufnituri i de strfulgerrile de lumin.
Strzile erau pustii, cu uile i obloanele bine zvorte, dar Arlen vedea lumina strecurat
prin crpturi i tia c oamenii din Miln se treziser, c i rodeau unghiile i se rugau s le
reziste glifele. Auzi plnsete i se gndi ct de dependeni de zidul lor erau milnezii.
Sosir n mijlocul unui adevrat haos. Pe caldarmul de piatr zceau strjeri i Glifari
mori sau n agonie, suliele erau frnte i ardeau. Trei oteni plini de snge se luptau cu un
demon al focului, strduindu-se s-l intuiasc locului att ct era nevoie pentru ca doi
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 146

ucenici de Glifar s-l prind ntr-un cerc portabil. Alii fugeau n toate prile cu glei de
ap, ncercnd s sting incendiile mrunte, n timp ce nite demoni ai focului alergau n
culmea extazului, dnd foc oricui le ieea n cale.
Arlen privi sprtura, nevenindu-i s cread c un miezing putea s sfredeleasc ase metri
de piatr masiv. Demonii se ngrmdeau n gaur, fiecare nfigndu-i ghearele n ceilali
ca s poat fi urmtorul intrat n ora.
Un demon al vntului reui s se strecoare i ncepu s-alerge, ntinzndu-i aripile. Un
paznic i azvrli sulia ctre el, dar arma i rat inta i miezingul se avnt nestingherit n
zbor prin ora. O clip mai trziu, un demon al focului se npusti asupra paznicului acum
nenarmat i-i sfie gtul.
Grbete-te, biete, strig Cob. Paznicii ctig timp pentru noi, dar nu vor rezista prea
mult n faa unei sprturi att de mari. Trebuie s-o nchidem ct mai repede. Sri din cru
cu o agilitate surprinztoare, desprinse din spatele ei dou cercuri portabile i i ntinse
unul lui Arlen.
Cu Ragen clrind protector alturi de ei, alergar ctre steagul cu o glif cheie, blazonul
ghildei lor, folosit ca s marcheze cercul protector n care i stabilise cartierul general.
Acolo, Culegtoare de Ierburi nenarmate ngrijeau iruri de rnii, repezindu-se fr fric
n afara cercului ca s-ajute brbaii care se ndreptau mpleticindu-se spre adpost. Erau
prea puine ca s se ocupe de att de muli oameni.
Mama Jone, sftuitoarea ducelui, i Maestrul Vincin, Marele Maestru al Ghildei Glifarilor,
le ieir n ntmpinare.
Maestre Cob, e bine c te-avem, ncepu Jone.
Unde e nevoie de noi? l ntreb Cob pe Vincin, ignornd-o pe Jone.
La sprtura principal, rspunse Vincin. Luai stlpi pentru poziiile de la cincisprezece
i douzeci de grade, adug, artndu-le un morman de stlpi glifai. i, pentru numele
Ziditorului, fii prudeni! Acolo e un afurisit de demon al pietrei cel care-a spart zidul. I-au
pus stavil, ca s nu mai nainteze n ora, dar va trebui s traversai glifele ca s-ajungei la
poziiile voastre. Creatura a ucis deja trei Glifari i numai Ziditorul tie ci paznici.
Cob ddu din cap i se ndrept mpreun cu Arlen spre morman.
Cine-a fost de serviciu la apusul soarelui? ntreb apoi, n timp ce-i luau ncrctura.
Glifarul Macks i ucenicii lui, rspunse Jone. Ducele o s-i spnzure pentru asta.
Atunci Ducele e un prost, coment Vincin. Nu se tie ce s-a petrecut de fapt acolo, iar
Milnul are nevoie de toi Glifarii lui, i de alii pe deasupra. Rsufl prelung. Dup cum stau
lucrurile, pn diminea vor rmne foarte puini.

Aaz-i mai nti cercul, l sftui Cob pentru a treia oar. Dup ce te vezi n el, la loc
sigur, pune stlpul n suportul lui i ateapt magneziul. O s dea o lumin strlucitoare ca a
soarelui, aa c umbrete-i ochii pn ajunge la tine. Pe urm fixeaz-i stlpul, ca s
corespund cu cadranul stlpului principal. Nu-ncerca s faci legtura cu ceilali stlpi. Ai
ncredere n Glifarii lor, o vor face bine. Dup ce termini, pune bee ntre pietre ca s-l in
pe loc.
i apoi? ntreb Arlen.
Rmi n afurisitul la de cerc pn i se spune s iei, se rsti Cob, indiferent ce-ai
vedea, chiar dac-o s stai acolo toat noaptea. E clar?
Biatul ddu din cap.

Bun, zise btrnul. Privi cu toat atenia ntreg haosul, ateptnd i iar ateptnd, apoi
strig: Acum!
i pornir, se ndreptar ctre poziiile lor ocolind focurile, leurile, molozul. n cteva
secunde, trecur de un ir de cldiri i-l vzur pe demonul ciung al pietrei dominnd cu
nlimea sa un grup de paznici i o duzin de cadavre. Sngele de pe gheare i de pe flci
lucea n lumina felinarelor.
Lui Arlen i nghe sngele n vene. Se opri brusc i se uit la Ragen, iar Mesagerul i
ntlni pentru o clip privirea.
Probabil e pe urmele lui Keerin, spuse el n glum. Atenie! strig apoi, nainte de a
avea Arlen, care tocmai deschisese gura, timp s-i rspund, i-i ntinse sulia n calea
acestuia.
Biatul czu i scp stlpul, lovindu-se zdravn cu genunchiul de pietrele caldarmului.
Auzi pocnetul cnd coada suliei lui Ragen nimeri un demon al vntului n plin fa i se
rostogoli la timp ca s-l vad pe miezing ricond de scutul Mesagerului i izbindu-se de
pmnt.
Ragen o porni la galop, trecnd peste creatur cu copitele calului su de lupt, l nfc
pe Arlen chiar n clipa n care lua stlpul i, pe jumtate pe sus i pe jumtate trndu-l, l
duse pe poziia lui.
Cob i instalase deja cercul i-i pregtea suportul stlpului glifat.
Arlen nu pierdu timpul i intr n cercul lui, dar privirea i tot zbura ctre Ciung. Demonul
izbea cu ghearele n irul de glife puse n grab n faa lui, ncercnd s treac de ele cu
fora. Arlen vedea slbiciunile reelei de fiecare dat cnd se aprindea i tia c n-avea s
reziste la nesfrit.
Demonul pietrei adulmec i-i ridic brusc ochii, ntlnindu-i pe ai biatului, i cei doi i
msurar o clip puterile voinei, pn cnd nfruntarea deveni prea greu de suportat, i
Arlen i cobor privirea. Ciungul scoase un urlet strident i-i dubl strdaniile,
nverunndu-se s treac dincolo de glifele din ce n ce mai ubrezite.
Arlen, nu te mai holba i f-i afurisita aia de treab, biete! strig Cob, smulgndu-l
din nuceal.
Fcnd tot ce-i sttea n puteri ca s nu mai dea atenie urletelor miezingilor i strigtelor
paznicilor, instal suportul pliant din fier i puse stlpul n el. l aez n unghiul necesar,
att de bine pe ct o putea face n lumina plpitoare, apoi i umbri ochii cu mna i
rmase n ateptarea magneziului.
Flacra izbucni o clip mai trziu, transformnd noaptea n zi. Glifarii se grbir s-i
orienteze corect stlpii i i fixar. Apoi fluturar buci de pnz alb, dnd de tire c
terminaser.
Munca sa fiind ncheiat, Arlen se uit n jur. Mai muli Glifari i ucenici nc se mai
strduiau s-i aeze stlpii. Unul dintre acetia fusese transformat ntr-o tor de focul
demonilor. Miezingii ipau i se retrgeau din faa magneziului, creznd, cuprini de groaz,
c, ntr-un fel sau altul, rsrise detestatul soare. Paznicii se npusteau ctre ei cu sulie,
ncercnd s-i mping dincolo de stlpii glifai nainte de intrarea acestora n aciune.
Ragen fcea acelai lucru, mnndu-i ctre ei calul n galop, cu scutul su lustruit
reflectnd lumina i fcnd miezingii s-o rup la fug nfricoai.
Dar strlucirea artificial nu le putea face cu adevrat ru demonilor. Ciungul nu se
retrase cnd un grup de paznici ncurajai de spulberarea ntunericului i lansar ctre el

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 147

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 148

suliele. Multe dintre vrfurile acestora se zdrobir de carapacea lui sau alunecar pe
suprafaa ei, iar creatura le nfc pe celelalte, smuci cu putere i trase oamenii dincolo de
glife, cu uurina cu care-nvrtete un copil o ppu.
Arlen privea ngrozit masacrul. Miezingul retez capul unui brbat dintr-o muctur i-i
arunc trupul ctre ceilali, trntindu-i pe civa. Strivi un alt om sub picior, iar pe alt
treilea l trimise n zbor cu o lovitur a cozii lui epoase. Nefericitul izbi pmntul cu putere
i nu se mai ridic.
Glifele protectoare fiind acoperite de leuri i de snge, Ciungul se npusti dincolo de ele,
omornd pe oricine ntlnea n cale. Paznicii btur n retragere, i unii o rupser chiar la
fug, dar, imediat ce disprur din calea lui, uriaul se repezi ctre cercul portabil al lui
Arlen.
Arlen! ip Ragen, ndreptndu-i calul spre biat.
Cuprins de panic la vederea demonului pornit la atac, prea s fi uitat c biatul se afla
ntr-un cerc de glife. i cobor sulia i i mn calul la galop, intind spatele Ciungului.
Demonul pietrei l auzi apropiindu-se i se ntoarse spre el n ultima clip, proptindu-se
bine pe picioare i primind lovitura suliei n piept. Arma se fcu ndri i, cu o lovitur
dispreuitoare, dar plin de for a ghearelor, demonul zdrobi easta calului.
Cu capul rsucindu-i-se ntr-o parte, animalul ptrunse cu spatele n cercul lui Cob,
mpingndu-l n stlpul care se strmb. Ragen n-avu timp s se desprind din a i
armsarul se prbui trgndu-l dup el, strivindu-i piciorul i intuindu-l la pmnt.
Ciungul nainta, pregtit s ucid.
Arlen ip i se uit dup ajutor, dar nu zri pe nimeni. Cob era cu minile ncletate de
stlp, strduindu-se s-l ndrepte. Toi ceilali Glifari din jurul breei semnalizau.
nlocuiser stlpul ars, i al lui Cob era acum singurul care nu se afla pe poziie, dar n-avea
cine s-i dea o mn de ajutor; paznicii oraului fuseser decimai de ultimul atac al
Ciungului. Arlen tia c Ragen nu avea scpare, chiar dac meterul Cob reuea s-i reaeze
repede stlpul pe poziie. Demonul trecuse de partea dinspre ora a barierei.
Hei, strig el, ieind din propriul cerc i fluturndu-i braele. Hei, pocitanie!
Arlen, treci napoi, n afurisitul la de cerc! strig Cob.
Dar era prea trziu. Demonul pietrei se ntorsese brusc la auzul vocii biatului.
Oh, da, m-ai auzit, murmur Arlen, cu obrajii nfierbntndu-i-se pentru ca s i se
rceasc n clipa urmtoare.
Arunc o privire dincolo de linia stlpilor glifai. Miezingii cptau curaj pe msur ce
plea strlucirea magneziului. Trecerea de cealalt parte ar fi nsemnat curat sinucidere.
ns biatul i aduse aminte de restul ntlnirilor sale cu demonul pietrei, i aminti de
gelozia cu care prea s-l considere proprietatea lui. Avnd asta n minte, se ntoarse i se
repezi dincolo de stlpi, atrgnd atenia unui demon uiertor al focului. Miezingul se
npusti, cu ochii arznd, dar Ciungul fcu acelai lucru, avntndu-se dintr-un salt ca s-l
fac frme pe demonul mai mic.
Exact n clipa n care se ntorcea din nou spre el, Arlen se arunc n spatele stlpilor.
Ciungul i repezi braul spre el cu toat puterea, dar lumina vrjii se aprinse, oprindu-l.
Cob i readusese stlpul pe poziie, refcnd reeaua. Demonul url cu furie, lovind bariera,
care era ns de netrecut.
Arlen alerg spre Ragen. Cob l prinse ntr-o mbriare, apoi l plesni peste ureche.

Mai f nc-o mecherie din asta, i-i frng gtul la sfrijit cu mna mea, l preveni
maestrul.
Eu ar fi trebuit s te apr pe tine ncuviin Ragen cu voce slab, dar cu buzele
arcuindu-i-se ntr-un zmbet.

Cnd Vincin i Jone le ngduir Glifarilor s plece, n ora nc mai erau miezingi care-l
cutreierau nestingherii. Paznicii rmai n via le ajutau pe Culegtoarele de Ierburi s
duc rniii n spitale.
N-ar trebui s-i vneze cineva pe cei care-au scpat? ntreb Arlen n timp ce-l aezau
pe Ragen, cu grij, n partea din spate a cruei.
Avea piciorul n atele, i Culegtoarele de Ierburi i dduser un ceai care potolea durerea,
aa c era somnoros i apatic.
La ce bun? zise Cob. Vntorii ar fi ucii, i diminea lucrurile ar sta exact la fel. E mai
bine s mergem nuntru. Soarele o s ucid toi miezingii rmai n Miln.
Pn la rsritul soarelui mai sunt cteva ore, protest biatul, urcndu-se n cru.
i ce propui? ntreb Cob, uitndu-se cu pruden n jur n vreme ce conducea atelajul.
n noaptea asta ai vzut la lucru ntreaga Gard a Ducelui, sute de oameni cu sulie i
scuturi. i Glifari cu experien. Dar ai vzut mcar un singur demon ucis? Bineneles c nu.
Sunt nemuritori.
Arlen cltin din cap.
Se ucid unii pe alii. Asta am vzut.
Sunt creaturi magice, Arlen. i pot face ru unul altuia, ceea ce nu izbutete nicio arm
de-a muritorilor.
Soarele i ucide, insist Arlen.
Soarele e o for mai presus de tine sau de mine. Noi suntem nite simpli Glifari.
Trecur dincolo de un col i icnir speriai. Un cadavru cu mruntaiele scoase era lit pe
strad, n faa lor, iar sngele lui nroise caldarmul. Pe alocuri nc mai ardea mocnit i
duhoarea usturtoare de carne ars ngroa aerul.
Un Milog, spuse Arlen, vzndu-i hainele zdrenuite. Ce cuta noaptea afar?
Doi Milogi, l corect Cob, astupndu-i nasul i gura cu o bucat de pnz i artndu-i
un alt trup sfrtecat, aflat la mic distan. Probabil c-au fost dai afar din adpost.
E cu putin? se mir Arlen. Credeam c adposturile publice au obligaia s primeasc
pe toat lumea.
Numai pn cnd se umplu. Oricum, locurile alea nu ofer foarte mult protecie. Odat
ce-i ncuie paznicii nuntru, brbaii se ncaier pentru mncare i pentru haine, iar
femeilor le fac lucruri mai rele. Muli prefer s rite, rmnnd pe strzi.
De ce nu face nimeni nimic n privina asta?
Toat lumea e de acord c reprezint o problem, spuse Cob. Dar cetenii zic c e
problema Ducelui, iar Ducele simte prea puin nevoia s-i apere pe cei care nu contribuie cu
nimic n folosul oraului su.
Atunci mai bine s trimit paznicii acas noaptea i s lase miezingii s rezolve
problema, mormi Arlen.
n loc de rspuns, Cob pocni din huri, nerbdtor s plece de pe strzi.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 149

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 150

Dou zile mai trziu, n piaa mare a oraului se adunaser toi locuitorii. Fusese nlat
o spnzurtoare i pe platforma ei sttea Warder Macks, omul care fusese de serviciu n
noaptea spargerii zidului.
Euchor nu era de fa, dar Jone ddu citire hotrrii lui.
n numele Ducelui Euchor, lumin a munilor i stpn al Milnului, ai fost gsit vinovat
de nendeplinirea ndatoririlor i de ngduirea ivirii unei sprturi n zidul de glife. Opt
Glifari, doi Mesageri, trei Culegtoare de Ierburi, treizeci i apte de oteni din Gard i
optsprezece ceteni au pltit preul nepriceperii tale.
De parc urcarea numrul Glifarilor mori la nou ar ajuta la ceva, bombni Cob.
Din mulime se auzir huiduieli i fluierturi i spre Warder, care sttea cu capul plecat,
zburar gunoaie.
Sentina e moartea, spuse Jone, i un brbat cu glug l prinse pe Macks de brae i-l
conduse ctre funie, apoi i puse laul n jurul gtului.
Un Veghetor nalt i lat n spate, cu o barb neagr, stufoas, i cu o rob bogat se
apropie de el i i desen o glif pe frunte.
Fie ca bunul Ziditor s-i ierte greeala, inton Brbatul Sfnt, i s ne dea nou,
tuturor, curenia sufletului i cutezana trebuitoare pentru a pune capt Npastei Sale i a
fi Izbvii.
Se retrase, iar trapa se deschise. Mulimea ovaion cnd funia se ncord.
Nite neghiobi, scuip Cob. Un om mai puin n lupta pentru nchiderea urmtoarei
bree.
Ce-a vrut s spun? ntreb Arlen. Despre Npast i despre Izbvire?
Prostii, nimic mai mult, ca s in mulimea-n fru, rspunse Cob. E mai bine s nu-i
umpli capul cu aa ceva.

12.
Biblioteca
321 D
Cei doi se apropiau de cldirea de piatr, Arlen mergnd entuziasmat n urma lui Cob. Era
apteazi, i n mod normal biatul ar fi fost suprat fiindc trebuia s renune la
antrenamentul pentru lupta cu sulia i la lecia de clrie, dar de data asta i se oferea o
ocazie pe care nu voia s-o scape: prima lui vizit la Biblioteca Ducelui.
De cnd ncepuser el i Cob s fac troc cu glife, atelierul maestrului su luase avnt,
umplnd o ni de care era mare nevoie n ora. Biblioteca lor de manuale devenise cea mai
mare din Miln, sau poate chiar din lume. n acelai timp, se dusese vestea despre rolul lor n
nchiderea breei, iar nobilii cu snge regal, crora nu le scpa niciodat ceva la mod,
luaser not.
Cu ei era ntotdeauna enervant s lucrezi, fiindc aveau pretenii ridicole i voiau glife
plasate acolo unde nu le era locul. Cob i dublase i apoi i triplase preurile, dar asta nu
schimbase nimic. Vila protejat de Maestrul Glifar Cob devenise un simbol al poziiei
sociale.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 151

Dar acum, cnd erau chemai s-i pun glifele pe cea mai valoroas cldire din ora,
Arlen tia c nicio clip din cele petrecute pn atunci nu fusese irosit n zadar. Puini
ceteni vzuser interiorul bibliotecii. Euchor i pzea colecia cu gelozie, ngduindu-le s
intre numai petiionarilor de rang nalt i sftuitorilor lor.
Construit de Veghetorii din slujba Ziditorului nainte de a fi preluat de deintorul
tronului, biblioteca era ntotdeauna condus de unul dintre ei, sub a crui oblduire nu se
afla de obicei nicio turm, n afara crilor sale. Era ntr-adevr o funcie cu mai mult
greutate dect cea din fruntea unei Case Sfinte, cu excepia Marii Case Sfinte sau a altarului
personal al Ducelui.
i ntmpin un acolit, care-i conduse n biroul bibliotecarului-ef, Veghetorul Ronnell. n
drum spre acesta, Arlen i arunc ochii n toate prile, memornd imaginea rafturilor
prfuite i a crturarilor tcui care cutreierau printre vrafurile de cri. Nepunnd la
socoteal manualele, colecia lui Cob coninea peste treizeci de cri i Arlen o considerase o
comoar. n Biblioteca Ducelui erau mii, mai multe dect putea citi el ntr-o via. Nu-i
plcea c Euchor le inea ncuiate.
Pentru att de rvnita sa poziie de conductor al bibliotecii, Veghetorul Ronnell era
tnr, i nc avea mai mult pr castaniu dect crunt. i ntmpin cu mult cldur i i
invit s se-aeze, apoi trimise un servitor dup buturi rcoritoare.
Oriunde ai merge, maestre Cob, faima te precede, spuse Ronnell, scondu-i ochelarii
cu ram de srm i tergndu-i-i cu roba cafenie. Sper c vei accepta aceast nsrcinare.
Toate glifele pe care le-am vzut sunt nc bine conturate, remarc maestrul.
Ronnell i puse din nou ochelarii i i drese glasul, stnjenit.
Dup ultima bre, Ducele se teme pentru colecia lui. nlimea Sa dorete msuri
speciale.
Ce fel de msuri speciale? ntreb Cob bnuitor.
Ronnell se foi, i Arlen i ddu seama c i venea greu s formuleze cererea pe care-ar fi
trebuit s-o ndeplineasc ei.
n cele din urm, Veghetorul oft.
Pe toate mesele, bncile i rafturile trebuie s existe glife mpotriva focului scuipat de
demoni, spuse cu voce plat.
Ochii lui Cob se bulbucar.
Asta ar dura luni la rndul! bolborosi el. i la ce bun? Chiar dac un demon al focului ar
ptrunde att de adnc n inima oraului, n-ar izbuti niciodat s treac de glifele acestei
cldiri, iar dac ar face-o, nu pentru rafturile cu cri mi-a face griji n primul rnd.
La auzul cuvintelor sale, privirea lui Ronnell se nspri.
Nu exist nimic pentru care s ne facem mai multe griji, Maestre Cob, ripost el. n
privina asta, eu i Ducele suntem de aceeai prere. Nu-i poi imagina ct am pierdut cnd
miezingii au dat foc bibliotecilor din lumea veche. Veghem asupra acestor ultime frme ale
unor cunotine adunate vreme de milenii.
mi cer scuze, zise Cob. N-am vrut s fiu lipsit de respect.
Bibliotecarul ddu din cap.
neleg. i ai mare dreptate, riscul e minim. Oricum, nlimea Sa vrea ceea ce vrea. Pot
plti o mie de sori de aur.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 152

Arlen fcu un calcul n gnd. O mie de sori nsemnau o grmad de bani, mai mult dect
primiser vreodat pentru o singur nsrcinare, dar, dac puneai la socoteal lunile de
munc de care-ar fi fost nevoie, plus pierderea lucrrilor de care se ocupau n mod curent
M tem c nu te pot ajuta, rspunse Cob n cele din urm. A lsa prea mult deoparte
treburile mele obinuite.
Prin asta ai ctiga favorurile Ducelui, adug Ronnell.
Cob ridic din umeri.
Am fost Mesager, n folosul tatlui su. Asta mi-a adus destul de multe favoruri. Am
prea puin nevoie de mai multe. ncearc s te-nelegi cu un Glifar mai tnr, suger. Cu
unul care are ceva de dovedit.
Ducele a pomenit numele tu, nu altul, insist Ronnell.
Cob i desfcu braele ntr-un gest de neputin.
O s le fac eu, izbucni Arlen.
Cei doi brbai se ntoarser spre el, uluii c ddea dovad de o asemenea ndrzneal.
Nu cred c Ducele va accepta serviciile unui ucenic, zise Ronnell.
Biatul ridic din umeri.
Nu e nevoie s i se spun. Maestrul meu poate s-aleag glifele pentru rafturi i pentru
mese, iar eu o s le gravez. n timp ce vorbea, se uit la Cob. Dac ai fi acceptat lucrarea
asta, eu a fi gravat jumtate din glife sau chiar mai multe.
Un compromis interesant, spuse Ronnell meditativ. Ce zici, Maestre Cob?
Btrnul se uit bnuitor la Arlen.
A zice c-i una dintre nsrcinrile plictisitoare, care nu-i plac. Ce ctigi tu din asta,
flcule? ntreb.
Arlen zmbi.
Ducele poate spune sus i tare c Maestrul Cob i-a glifat biblioteca, ncepu el. Tu
primeti o mie de sori, iar eu adug, ntorcndu-se spre Ronnell, pot intra n bibliotec
oricnd vreau.
Veghetorul rse.
Un biat pe gustul meu! exclam. Facem trgul? l ntreb apoi pe Cob.
Maestrul zmbi, i cei doi brbai i strnser minile.

Veghetorul Ronnell i conduse pe Cob i pe Arlen ntr-un tur al bibliotecii. Pe msur ce


naintau, biatul ncepu s-i dea seama ce sarcin colosal i asumase. Chiar dac lsa
deoparte calculele matematice i trasa glifele din ochi, l atepta o lucrare care avea s-i ia
aproape un an.
Totui, cnd se rsuci n loc, cuprinznd cu privirea toate crile, tiu c merita. Ronnell i
fgduise c putea intra n ntreaga bibliotec, la orice or din zi i din noapte, n tot restul
vieii sale.
Vzndu-i expresia plin de entuziasm, Ronnell zmbi. i veni brusc o idee i l lu pe Cob
deoparte, n timp ce Arlen era prea preocupat de propriile sale gnduri ca s observe.
Biatul e ucenic sau Servitor? l ntreb pe maestrul Glifar.
E Negustor, dac asta ntrebi, zise Cob.
Ronnell ddu din cap.
Cine sunt prinii lui?
Cob cltin din cap.

N-are, cel puin nu n Miln.


Atunci tu vorbeti pentru el? ntreb Veghetorul.
A zice c, pentru el, biatul vorbete singur.
E promis?
Asta era.
Nu eti primul care m-ntreab de cnd a-nceput s-mi mearg bine atelierul. Pn i o
parte dintre nobilii de snge regal i-au trimis fetele frumoase s-i arunce cte-o privire.
Dar eu unul nu cred c bunul Ziditor a fcut vreo fat n stare s-i scoat nasul din cri
destul de mult ca s-o remarce.
Cunosc senzaia asta, zise Ronnell, artndu-i o fat care sttea la una dintre
numeroasele mese, cu o jumtate de duzin de cri deschise rsfirate n faa ei.
Mery, vino-ncoace! strig.
Ea i ridic privirea, apoi puse cu abilitate semne i-i adun crile teanc nainte de a se
supune. Prea apropiat ca vrst de cele paisprezece veri ale lui Arlen i avea ochi mari,
cprui, i un pr castaniu lung, bogat. Faa ei rotund era delicat, iar zmbetul strlucitor.
Purta o rochie foarte practic, prfuit dup statul printre cri, i i-o adun, schind
grbit o plecciune.
Maestre Glifar Cob, ea e fiica mea, Mery.
Fata i nl fruntea, brusc interesat.
Acel Maestru Glifar Cob? ntreb.
Ah, mi cunoti lucrrile? ntreb btrnul.
Ea cltin din cap.
Nu, dar am auzit c ai o colecie de manuale fr egal.
Cob rse.
S-ar putea s-avem ceva aici, Veghetorule, spuse.
Ronnell se aplec spre fiica lui i i-l art pe Arlen.
Tnrul Arlen, ce-l de-acolo, e ucenicul Maestrului Cob. O s ne fac glife n bibliotec.
Ce-ar fi s-l conduci, s-i ari locul?
Fata l studie pe Arlen, care se uita lung n jur, fr s-i simt privirea. Prul lui de un
blond murdar nu fusese tuns, aa c era destul de lung, iar hainele lui scumpe erau ifonate
i ptate, dar n ochi i se citea inteligena. Avea trsturi uniforme, simetrice, nicidecum
neplcute. Cob l auzi pe Ronnell murmurnd o rugciune n timp ce fata i netezi fustele i
se ndrept spre ucenic cu mers lin.
Arlen nu pru s observe c se apropiase.
Salut, spuse ea.
Salut, rspunse biatul, mijindu-i ochii ca s citeasc titlul de pe cotorul unei cri de
pe un raft de sus.
Fata se ncrunt.
M numesc Mery, se prezent ea. Veghetorul Ronnell e tatl meu.
Arlen, rspunse el, trgnd o carte i ncepnd s-o rsfoiasc pe ndelete.
Tata mi-a cerut s te cluzesc prin bibliotec, l lmuri ea.
Mulumesc, spuse el, punnd cartea la loc pentru a o porni ctre rafturile dintr-o parte
a bibliotecii desprit de restul slii printr-un cordon.
Mery se vzu silit s-l urmeze, prnd iritat.
E obinuit s ignore, nu s fie ignorat, remarc Ronnell amuzat.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 153

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 154

, citi Arlen, pe arcada de deasupra cordonului despritor. Ce-nseamn ? mormi.


nainte de ntoarcere, rspunse Mery. Sunt exemplare originale ale crilor din lumea
veche.
Biatul se ntoarse spre ea de parc abia atunci i-ar fi descoperit existena.
Pe cuvnt de onoare? o ntreb.
E interzis s intri acolo fr permisiunea Ducelui, zise Mery, uitndu-se cum i cdea
falca. Dar mie mi se ngduie, firete, datorit tatei, adug ea zmbind.
Tatlui tu?
Sunt fiica Veghetorului Ronnell, i reaminti fata, ncruntndu-se.
El fcu ochii mari i se nclin cu stngcie.
Arlen, din Prul lui Tibbet, spuse.
n cellalt capt al ncperii, Cob chicoti.
Biatului nu i s-a oferit niciodat o ans.

Lunile se contopir, n timp ce Arlen se lsa n voia unei rutine familiare. Vila lui Ragen se
afla mai aproape de bibliotec, aa c dormea acolo n majoritatea nopilor. Piciorul
Mesagerului se vindecase repede, aa c plecase n curnd din nou la drum. Elissa l ncuraja
pe Arlen s se poarte ca i cum camera i-ar fi aparinut i prea deosebit de ncntat s-o
vad n dezordine, plin de crile i uneltele lui. i servitorii i ndrgeau prezena,
spunnd c, ori de cte ori se gsea el n cas, doamna Elissa nu mai era o pacoste.
Arlen se trezea cu o or nainte de rsritul soarelui i exersa mnuirea suliei la lumina
lmpii din holul cu tavan nalt al vilei. Cnd soarele ntrerupea linia orizontului, se strecura
n curte pentru o or de aruncat la int i de clrie. Dup care urma un mic dejun luat n
grab, mpreun cu Elissa i cu Ragen, cnd acesta era acas, nainte de a pleca spre
bibliotec.
Cnd sosea, era nc devreme i nuntru nu se aflau dect acoliii lui Ronnell, care
dormeau n chilii, sub imensa cldire. Acetia se ineau la distan, intimidai de ucenicul
Glifar, care nu sttea pe gnduri nainte de a se apropia de maestrul lor i de a-i vorbi fr
s fi primit din partea lui vreo invitaie sau vreo permisiune.
O ncpere mic, izolat, i fusese oferit drept atelier. nuntru nu era loc dect pentru
dou stelaje, pentru masa lui de lucru i pentru piesa de mobilier de care se ocupa. Unul
dintre cele dou stelaje era plin cu vopsele, pensule i unelte pentru gravat. Pe cellalt l
umpleau crile mprumutate. Podeaua era plin de achii de lemn subiri, rsucite, ptate
de vopsea i de lac.
n fiecare diminea, Arlen i oferea o or pentru lectur, apoi lsa cu prere de ru
cartea deoparte i trecea la lucru. Sptmni de-a rndul, nu fcuse glife dect pe scaune. Pe
urm trecuse la banchete. Munca i lua mai mult timp dect se ateptase, dar lui nu-i psa.
n timpul acelor luni, Mery deveni o prezen plcut, strecurndu-i des capul n
atelierul lui ca s schimbe un zmbet sau s-i mprteasc unul altuia o brf nainte de a
se ntoarce la treburile ei. Arlen crezuse c toate acele ntreruperi ale muncii i ale studiilor
sale aveau s sfreasc prin a-l plictisi, ns curnd se dovedir a fi contrariul. Atepta cu
nerbdare s-o vad, i descoperi chiar c, n zilele n care vizitele ei erau mai rare dect de
obicei, nu izbutea s se concentreze. Prnzeau mpreun, pe acoperiul larg al bibliotecii, de
unde se vedeau ntregul ora i munii de dincolo de el.

Mery nu semna cu niciuna dintre fetele pe care le cunoscuse. Fiic a bibliotecarului i


istoricului-ef al Ducelui, era, probabil, cea mai instruit fat din ora i Arlen i ddu
seama c, stnd de vorb cu ea, putea afla tot att de multe lucruri ca din paginile unei
cri. Dar poziia pe care-o ocupa fcea din ea o singuratic. Pe acolii i intimida chiar mai
mult dect Arlen, iar n bibliotec nu intra nimeni altcineva de vrsta ei. Mery se simea n
largul su discutnd n contradictoriu cu crturari ncrunii, ns n prezena lui Arlen
prea timid i ovielnic.
Aproape la fel cum se simea i el alturi de ea.

Ziditorule, Jaik, parc n-ai fi exersat niciun pic, spuse Arlen, astupndu-i urechile.
Nu fi ru, Arlen, l dojeni Mery. Cntecul tu a fost minunat, Jaik.
Aceasta se ncrunt.
Atunci de ce-i astupi i tu urechile?
Pi, rspunse ea, ndeprtndu-i minile cu un zmbet strlucitor, tata zice c muzica
i dansul conduc ctre pcat, aa c n-am putut s te-ascult, dar sunt sigur c-a fost foarte
frumos.
Arlen rse, iar Jaik se ncrunt din nou, punndu-i deoparte scripca.
ncearc o jonglerie, i suger Mery.
Eti sigur c nu-i pcat s te uii la jonglerii? ntreb el.
Nu e, dac sunt reuite, murmur ea, i Arlen izbucni din nou n rs.
Scripca lui Jaik era veche, uzat, prnd s nu aib niciodat toate corzile n acelai timp.
O ls jos i scoase nite bile de lemn colorat din sculeul n care inea tot ce-i trebuia unui
Saltimbanc. Vopseaua era scorojit i lemnul crpat. Trimise o bil n aer, apoi pe a doua, i
apoi pe a treia. Izbuti s-i fac numrul vreme de cteva secunde, i Mery aplaud.
Mult mai bine! exclam ea.
Jaik zmbi.
Ia s vedei acum! spuse, scond a patra bil.
Arlen i Mery i mijir ochii cnd toate bilele zngnir pe pavaj.
Faa lui Jaik se mpurpur.
Poate-ar trebui s exersez mai mult cu trei.
Da, ar trebui s exersezi mai mult, ncuviin Arlen.
Tatei nu-i place, spuse Jaik. Biete, mi zice, dac n-ai de fcut dect jonglerii, i
gsesc eu nite treburi!
Aa zice i tata cnd m prinde dansnd, mrturisi Mery.
i se uitar amndoi la Arlen, ateptnd.
i tata fcea acelai lucru, spuse el.
Dar nu i Maestrul Cob? ntreb Jaik.
Arlen cltin din cap.
Ce motiv ar avea? Fac tot ce-mi cere.
Atunci cnd ai timp s exersezi ca s poi deveni Mesager? ntreb din nou Jaik.
mi fac timp.
Cum? se mir cellalt biat.
El ridic din umeri.
M trezesc mai devreme. M culc mai trziu. Plec pe furi dup mese. Oricum e necesar.
Sau tu preferi s rmi morar toat viaa?

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 155

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 156

Nu-i nimic ru n a fi morar, Arlen, spuse Mery.


Jaik cltin din cap.
Ba da, are dreptate. Dac asta-mi doresc, trebuie s m strduiesc mai mult. Se uit la
Arlen. O s exersez mai mult, fgdui.
Nu-i face griji, zise Arlen. Dac n-o s-i poi distra pe stenii din ctune, o s-i poi
ctiga traiul cntnd ca s pui pe fug demonii de pe drum.
Ochii lui Jaik se ngustar. Mery rse cnd ncepu s-arunce cu bilele lui de jongler n
Arlen.
Un Saltimbanc bun m-ar nimeri! rse acesta, ferindu-se cu uurin de toate loviturile.

ntinzi prea mult braul, strig Cob.


Ca s-i dovedeasc spusele, Ragen i lu o mn de pe scut i prinse sulia lui Arlen chiar
de sub vrf, nainte de a avea timp s i-o retrag. Smuci, i biatul dezechilibrat czu n
zpad.
Ragen, ai grij, l dojeni Elissa, strngndu-i mai tare alul n jurul trupului ca s se
apere de aerul rece al dimineii. O s-l rneti.
Se poart cu mult mai mult blndee dect un miezing, doamna mea, spuse Cob destul
de tare ca s-l aud i Arlen. Sulia lung e menit s in demonii la distan cnd te
retragi. E o arm de aprare. Mesagerii care-o folosesc cu prea mult agresivitate, ca
tnrul nostru Arlen, sfresc prin a-i gsi moartea. Am vzut aa ceva. O dat, pe drumul
ctre Lakton
Arlen se ncrunt. Cob era un profesor bun, dar nclinat s-i puncteze leciile cu istorisiri
nfiortoare despre morile altor Mesageri. ncerca s-l descurajeze, ns cuvintele lui aveau
efectul contrar, ntrind hotrrea biatului de a izbndi acolo unde alii dduser gre. Se
ridic i, de data asta, se propti mai bine pe picioare, lsndu-i greutatea pe clcie.
Suficient cu suliele lungi, zise Cob. S-ncercm cu cele scurte.
Elissa se ncrunt cnd biatul puse sulia de doi metri i jumtate n suport, pentru ca el
i Ragen s-aleag apoi unele mai scurte, de nici mcar un metru, cu vrfurile ct o treime
din ntreaga lungime. Acestea erau fcute pentru lupta de aproape, menite s njunghie mai
degrab dect s mpung. Alese i un scut, i cei doi se nfruntar din nou n zpad. Arlen
era acum mai nalt, mai lat n spate, un biat subire, dar vnjos, de cincisprezece ani. Purta
vechea armur de piele a lui Ragen, prea mare pentru el, dar cretea repede, umplnd-o tot
mai mult.
Ce rost are asta? ntreb Elissa exasperat. Dac-o s-ajung vreodat att de aproape de
un demon, n-o s scape cu via, ca s poat povesti.
Am vzut ntmplndu-se i aa ceva, o contrazise Cob, n timp ce-i privea pe Arlen i
pe Ragen luptndu-se. Dar, doamna mea, n afar de demoni, ntre orae mai sunt i alte
creaturi. Animale slbatice, i chiar bandii.
i ar ataca un Mesager? ntreb Elissa ocat.
Ragen i arunc lui Cob o privire furioas, dar btrnul n-o lu n seam.
Mesagerii sunt oameni bogai, rspunse el, i transport lucruri valoroase i mesaje
care pot hotr soarta Negustorilor i, deopotriv, pe a Nobilimii de snge regesc. Muli nu
ndrznesc s-i fac vreun ru unuia dintre ei, dar se poate ntmpla. Iar animalele fiindc
miezingii le aleg pe cele mai slabe, cei mai puternici prdtori rmn n via. Arlen! strig
apoi Glifarul. Ce faci dac te-atac un urs?

Biatul i rspunse fr s se opreasc i fr s-i ia ochii de la Ragen.


i nfig sulia lung n gt, o retrag cnd sngereaz i-l lovesc ntr-un organ vital cnd
las garda jos.
Ce altceva mai poi face? ntreb Cob.
M-ntind i stau nemicat, spuse dezgustat biatul. Urii atac rareori morii.
Dar dac e un leu? continu Cob.
Sulia medie, strig Arlen, parnd cu scutul o lovitur de-a lui Ragen i contraatacnd.
I-o mplnt n ncheietura umrului i m proptesc bine pe picioare cnd se-nfige n ea, apoi
l njunghii cu sulia scurt n piept sau n coaste, dup cum mi vine mai bine.
Dac e lup?
Nu mai pot asculta aa ceva, spuse Elissa, plecnd valvrtej ctre vil.
Arlen nu-i ddu atenie.
O lovitur zdravn peste bot cu sulia medie pune de obicei pe fug un lup singuratic,
rspunse el. Dac nu merge, aplic tactica din cazul leului.
i dac e o hait de lupi? ntreb Cob.
Lupii se tem de foc.
Dar dac-ntlneti un mistre? vru s tie meterul.
Arlen rse.
Fug de parc m-ar alerga toi demonii din Miez, i cit el instructorii.

Arlen se trezi pe un morman de cri. Pentru o clip, se ntreb unde se afla, i i ddu n
cele din urm seama c adormise din nou n bibliotec. Se uit pe fereastr i vzu c se
ntunecase de ceva vreme. i ls capul pe spate i deslui forma fantomatic a unui demon
al vntului, care zbura la foarte mare nlime. Elissa avea s se supere.
Istorisirile pe care le citea erau vechi, din Epoca tiinei. Vorbeau despre regatele din
lumea veche, numite Albinon, Thesa, Marele Linm i Rusk, i despre mri, nite lacuri
imense, ce se ntindeau pe distane incredibile, cu i mai multe regate pe malul cellalt. Era
uluitor, dac li se putea da crezare crilor, atunci lumea era mult mai mare dect i
imaginase vreodat.
Rsfoi cartea peste care czuse cnd l furase somnul i descoperi cu surprindere o hart.
Trecu cu privirea peste numele locurilor i fcu ochii mari. Acolo, ct se putea de limpede,
era nfiat Ducatul Miln. Se uit cu mai mult atenie i vzu i rul din care-i lua Fortul
Miln cea mai mare parte a apei de but, i munii din spatele oraului. Chiar acolo era o
stelu, marcnd locul capitalei.
Ddu cteva pagini, citind despre Milnul antic. i pe vremea aceea era un ora care tria
de pe urma minelor i a carierelor de piatr i a crui suzeranitate se ntindea pe zeci de
kilometri. Teritoriul Ducatului Miln cuprindea o mulime de orae i de sate i se sfrea la
Fluviul Despritor, grania cu inuturile stpnite de Ducele din Angiers.
Arlen i aduse aminte de cltoria lui i se uit ctre vest, n cutarea ruinelor la care
ajunsese i despre care afl acum c-i aparinuser contelui de Newkirk. Aproape tremurnd
de entuziasm, se uit mai departe i gsi ceea ce cuta, un mic curs de ap care se vrsa
ntr-un iaz mare.
Baronia de Tibbet.
Tibbetul, Newkirkul i toate celelalte aezri plteau tribut Milnului, care, ca i Ducatul
Angiers, l avea la rndul su ca suzeran pe regele Thesei.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 157

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 158

Thesani, opti biatul, rostind cuvntul ca s vad cum suna. Toi suntem thesani.
Lu un creion i ncepu s copieze harta.

Niciunul dintre voi nu trebuie s mai rosteasc vreodat numele sta, i dojeni Ronnell
pe fiica sa i pe Arlen.
Dar, ncepu biatul.
Crezi c asta nu se tia? l ntrerupse bibliotecarul. nlimea Sa a poruncit s fie
arestat oricine mai spune vreodat cuvntul Thesa. Vrei s petrecei civa ani sprgnd
piatr n minele lui?
De ce? ntreb Arlen. Ce nenorocire poate aduce cuvntul sta?
nainte de a nchide Ducele biblioteca, i povesti Ronnell, mai mult lume era obsedat
de Thesa i cerea ntruna bani pentru plata unor Mesageri trimii s ia legtura cu acele
puncte de pe hart despre care nu mai tim nimic.
i ce e ru n asta? se mir biatul.
Regele e mort de trei sute de ani, Arlen, iar ducii ar strni un rzboi nainte de a-i
pleca genunchiul n faa oricui altcuiva. Vorbele despre unificare le amintesc oamenilor
lucruri pe care n-ar trebui s i le aduc aminte.
E mai bine s pretindem c zidurile Milnului sunt ntreaga lume? ntreb Arlen.
Pn cnd ne iart Ziditorul i-i trimite Izbvitorul, s pun capt Npastei.
Pentru ce s ne ierte? se mir Arlen. Ce npast?
Ronnell l privi cu un amestec de oc i indignare. Pentru o clip, biatul crezu c avea sl plesneasc. i adun curajul, n ateptarea loviturii.
ns Veghetorul se ntoarse spre fiica lui.
Chiar e cu putin s nu tie? ntreb nencreztor.
Mery ncuviin cu un gest.
Veghetorul din Prul lui Tibbet nu respect tipicul, rspunse ea.
Ronnell ddu din cap.
Mi-aduc aminte. Cnd era acolit, maestrul i-a fost ucis de miezingi, aa c nu i-a
ncheiat instruirea. Am vrut ntotdeauna s trimitem pe altcineva
Se apropie de masa lui de lucru i ncepu s scrie o scrisoare.
Lucrurile nu pot rmne aa, zise. ntr-adevr, ce npast!
Continu s bodogneasc i Arlen lu asta drept un semn c trebuia s se-ndrepte spre
u.
Voi nu plecai att de repede, zise Ronnell. Sunt foarte dezamgit de voi amndoi.
Despre Cob tiu c nu e un om religios, Arlen, dar un asemenea nivel al neglijenei e aproape
de neiertat. Se uit la Mery. i tu, domnioar? se rsti el. Ai tiut asta i n-ai fcut nimic?
Ea i privi picioarele.
mi cer iertare, tat.
Aa i trebuie, spuse Veghetorul. Lu de pe mas un tom gros i i-l ntinse fiicei sale.
nva-l pe Arlen, i porunci, dndu-i canonul. Dac peste-o lun nu tie tot ce scrie aici, din
scoar-n scoar, pun cureaua pe amndoi!
Mery lu cartea i plec alturi de ucenicul Glifar, ct de repede putur.

Am scpat destul de uor, coment Arlen.


Prea uor, ncuviin Mery. Tata are dreptate, ar fi trebuit s-i spun mai demult.

Nu-i face griji pentru asta. Nu e dect o carte. Pn mine diminea o citesc.
Nu-i doar o carte! se rsti Mery.
Arlen o privi curios.
E cuvntul Ziditorului, aa cum a fost scris de primul Izbvitor, spuse ea.
Biatul nl dintr-o sprncean.
Pe cuvntul tu de onoare?
Ea ddu din cap.
Nu e de-ajuns s-o citeti. Trebuie s-o trieti. n fiecare zi. E o cluz menit sndeprteze omenirea de pcatul care-a adus Npasta.
Ce npast? ntreb Arlen, pentru ceea ce prea a fi a dousprezecea oar.
Demonii, firete. Miezingii.

Cteva zile mai trziu, Arlen sttea pe acoperiul bibliotecii, recitnd, cu ochii nchii.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 159

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 160

i omul iari devenit-a trufa i fr de ruine,


mpotriva Ziditorului i a Izbvitorului ntorcndu-se.
Ales-a s nu-L cinsteasc pe Cel care i-a dat viaa,
Moralitii ntorcndu-i spatele.
tiina devenit-a noua lui credin,
nlocuit-a rugciunea cu maini i chimicale,
I-a vindecat pe cei ursii s moar,
Crezndu-se egal cu Ziditorul su.
Luptatu-s-au frate cu frate, ntru folosul nimnui.
Rul care lipsea crescut-a nuntru,
n inimile oamenilor i-ntr-ale lor inimi prins-a rdcin.
nnegrit tot ce fost-a cndva neprihnit i alb.
i-atuncea Ziditorul, ntr-a Sa nelepciune,
Pogort-a o npast asupra copiilor si rtcii,
Deschiznd nc o dat Miezul,
Ca s-i arate omului ct de greit-i era calea.
i astfel fi-va
Pn n ziua cnd El trimite-va din nou Izbvitorul.
Cci, dup ce acesta cura-va omul,
Miezingii n-avea-vor cu ce s se hrneasc.
i iat, recunoscut de voi fi-va Izbvitorul,
Cci pe-a sa piele goal fi-vor semne
A cror vedere niciun demon nu poate s-o ndure,
i toi din faa lui fugi-vor ngrozii.
Foarte bine! l felicit Mery zmbind.

Arlen se ncrunt.
Pot s te-ntreb ceva? spuse el.
Firete.
Tu chiar crezi toate astea? Veghetorul Harral spunea ntotdeauna c Izbvitorul a fost
un simplu om. Un mare general, dar un simplu muritor. i Cob, i Ragen tot aa zic.
Mery fcu ochii mari.
Ai grij s nu te-aud tata rostind astfel de vorbe, l preveni.
Tu crezi c miezingii au aprut din vina noastr? o ntreb Arlen. C i meritm?
Sigur c da, rspunse ea. Aici sunt cuvintele Ziditorului.
Nu. Nu e dect o carte. Crile sunt scrise de oameni. Dac Ziditorul a vrut s ne spun
ceva, ce nevoie a avut de-o carte, de ce n-a scris pe cer, cu foc?
Uneori e greu de crezut c acolo, sus, exist un Ziditor care ne privete, spuse Mery, cu
ochii la cer, dar cum altcumva ar putea fi? Lumea nu s-a zidit singur. Ce putere ar avea
glifele fr nicio voin n spatele creaiei?
i Npasta? ntreb Arlen.
Fata ridic din umeri.
Istorisirile vorbesc despre rzboaie cumplite. Poate c-am meritat-o.
Am meritat-o? fcu Arlen. Mama mea n-a meritat s moar fiindc acum cteva sute de
ani s-au purtat nite rzboaie idioate!
Mama ta a fost luat? ntreb Mery, punndu-i mna pe bra. Arlen, n-am tiut
El i smuci braul.
Asta nu schimb nimic, spuse, repezindu-se spre u. Am glife de gravat, dei mi-e greu
s pricep la ce bun, dac meritm cu toii demoni n paturi.

13.
Trebuie s mai fie i altceva
326 D
n grdin, Leesha sttea aplecat, alegnd ierburile de care era nevoie n ziua aceea. Pe
unele le smulgea din pmnt cu tot cu rdcin. Altora nu le rupea dect frunzele sau, cu
degetul mare, desprindea cte un mugur de tulpin.
Era mndr de grdina din spatele colibei Brunei. Btrna era prea naintat n vrst ca
s-i ngrijeasc micul petic de pmnt, iar Darsy nu izbutise s fac solul tare s dea rod,
ns Leesha avea har. Multe dintre ierburile pe care ea i Bruna le cutau cndva ore de-a
rndul pe cmp le creteau acum chiar dincolo de u, la adpostul stlpilor glifai.
Ai mintea ascuit i te pricepi la grdinrit, spusese Bruna, cnd din pmnt se iviser
primii lstari. n scurt timp, o s fii o Culegtoare de Ierburi mai priceput dect mine.
Mndria trezit n Leesha de aceste cuvinte era un sentiment cu totul nou. Poate c n-avea
s-ajung niciodat pe msura btrnei, dar Bruna nu obinuia s-mpart amabiliti i
complimente seci. Vzuse n Leesha ceva pe care nu-l descoperiser ceilali, i fata nu voia
s-o dezamgeasc.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 161

Odat ce-i umplu coul, Leesha se scutur de rn, se ridic i se ndrept spre colib
care nu mai putea fi numit astfel. Erny nu voise s-i vad fiica trind n mizerie, aa c
trimisese dulgheri i oameni care tiau s fac acoperiuri ca s-ntreasc pereii ubrezi i
s-nlocuiasc paiele vechi. n curnd, nu mai rmsese mare lucru care s nu fie nou, iar
adaosurile aproape c dublaser mrimea locuinei.
n timp ce se fcuser reparaiile, Bruna bombnise, enervat de zgomot, dar acum, cnd
frigul i umezeala nu mai ptrundeau nuntru, respira cu mai mult uurin. Cu Leesha
purtndu-i de grij, btrna prea s capete puteri noi odat cu scurgerea vremii, n loc s i
le piard.
i Leesha se bucura fiindc i restabilise reputaia. Ctre sfrit, brbaii ncepuser s-o
priveasc altfel.
Cu timpul, cptase silueta ispititoare a mamei sale. i-o dorise ntotdeauna, dar acum nu
i se mai prea un avantaj. Brbaii din sat o priveau cu lcomie i, n ciuda trecerii anilor,
zvonurile despre desftrile ei n braele lui Gared rmseser n adncul multor mini,
fcnd nu numai un singur brbat s cread c ofertele neruinate optite la urechea ei ar fi
fost bine primite. Dintre acetia, cei mai muli i schimbau prerea dup o simpl
ncruntare i doar civa dup o palm. Evin avusese nevoie de un norior de piper i
punguli ca s-i aduc aminte de mireasa lui nsrcinat. Un pumn din pulberea orbitoare
devenise unul dintre numeroasele lucruri pe care le inea Leesha n numeroasele buzunare
ale orului i ale fustelor sale.
Chiar dac ar fi interesat-o vreunul dintre brbaii din sat, Gared ar fi avut, firete, grij
s nu se apropie nimeni de ea. n afar de Erny, oricrui brbat surprins cnd vorbea cu
Leesha despre orice altceva n afar de culegerea ierburilor i se reamintea cu asprime c, n
mintea masivului tietor de lemne, ea era nc promis. Pn i pe Putiul Jona l treceau
toate sudorile ori de cte ori l saluta ea.
Ucenicia Leeshei avea s se ncheie n curnd. apte ani i o zi pruser o venicie cnd i
pomenise Bruna, dar anii zburaser i sfritul era la o deprtare de numai cteva zile.
Leesha se ducea deja zi de zi de una singur n toate locurile din sat unde era nevoie de o
Culegtoare de Ierburi i nu mai cerea sfatul Brunei dect foarte rar, cnd era neaprat
necesar. Btrna avea nevoie de odihn.
Ducele msoar priceperea unei Culegtoare de Ierburi dup diferena dintre numrul
copiilor adui pe lume i cel al morilor din fiecare an, i spusese Bruna n prima zi, dar tu
d mai mult atenie celor ce li se ntmpl ntre natere i moarte i, n curnd, oamenii
din Viuga Tietorului de Lemne se vor ntreba cum de-au putut vreodat s se descurce fr
tine.
i vorbele ei i dovediser adevrul ntr-o msur mulumitoare. ncepnd din clipa
aceea, btrna o luase cu ea pretutindeni, fr s-i pese de cei care voiau s fie ngrijii fr
martori. Fiindc avea n grij copiii nc nenscui ai celor mai multe femei din sat, iar
pentru jumtate din celelalte pregtea ceai de rodiu, toate ajunseser n curnd s-i fac
toate favorurile posibile i s-i dezvluie, fr s stea pe gnduri, orice slbiciune a
trupurilor lor.
Dar, cu toate acestea, nc nu era una de-ale lor. Femeile vorbeau ca i cum n-ar fi vzuto, dezvluiau orice secret din sat ferindu-se tot att de puin cum ar fi fcut-o dac ea ar fi
fost perna pe care se odihneau noaptea.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 162

Pi, asta i eti, spusese Bruna, cnd cutezase s i se plng. Nu ai dreptul s-i spui
prerea despre viaa pe care-o duc, ci despre sntatea lor. Cnd i pui orul sta cu
buzunare, juri s-i pstrezi linitea, indiferent ce-ai auzi. Ca s-i poat face munca, o
Culegtoare de Ierburi are nevoie de ncredere, iar ncrederea trebuie ctigat. Niciun
secret nu trebuie s treac de buzele tale, dect dac pstrndu-l mpiedici vindecarea
altcuiva.
Aa c Leesha i inea limba-n fru i femeile ajunseser s aib ncredere n ea. i,
femeile odat ctigate, brbaii le urmar n curnd, adesea cu ele mboldindu-i din spate.
Dar orul i inea n acelai timp la distan. tia cum artau, fr haine, aproape toi
brbaii din sat, dar nu se druise niciodat vreunuia dintre ei; i, cu toate c femeile o
ridicau n slvi i i trimiteau daruri, nu exista niciuna n faa creia s-i poat dezvlui i
ea secretele.
Cu toate acestea, n ultimii apte ani, Leesha fusese mult mai fericit dect n primii
treisprezece ani ai vieii ei. Lumea Brunei era cu mult mai larg dect cea pentru care o
pregtise Elona. Exista i durere, cnd era nevoit s-nchid ochii cuiva, dar exista i
bucuria scoaterii unui copil din mama lui i a slobozirii primului su ipt cnd l lovea cu
fermitate.
Ucenicia ei avea s se ncheie n curnd, iar Bruna avea atunci s se retrag. Dup cum
vorbea ea nsi despre asta, btrnei nu-i mai rmnea pe urm prea mult de trit. Iar
gndul la moartea ei o ngrozea pe Leesha nu doar ntr-o singur privin.
Bruna i fusese scut i suli, fusese glifa de netrecut dintre ea i restul satului. Cum avea
s se descurce fr glifa aceea? Firea ei nu era dominatoare ca a Brunei, nu mprea
porunci n dreapta i-n stnga i nu pocnea oamenii. i, fr Bruna, cine avea s-i mai
vorbeasc aa cum vorbeti cu un om, nu cu o Culegtoare de Ierburi? Cine avea s-i tearg
lacrimile, cine avea s-i asculte ndoielile? Pentru c i ndoielile spulberau ncrederea.
Oamenii depindeau de sigurana de sine a Culegtoarei lor de Ierburi.
n cele mai ascunse dintre gndurile Leeshei mai era i altceva. Viuga Tietorului de
Lemne ajunsese s par, pentru ea, un loc prea strmt. Uile deschise de leciile Brunei nu
erau uor de nchis i aduceau tot timpul aminte nu de ceea ce tia, ci de ct de multe nu
tia. Fr Bruna, cltoria aceea s-ar fi sfrit.
Intr i o vzu pe btrn aezat la mas.
Bun dimineaa, i spuse. Nu m-ateptam s te trezeti att de devreme. A fi fcut
ceaiul nainte s ies n grdin.
i ls coul jos i arunc o privire ctre foc, unde lichidul din oala aburind era gata s
dea n clocot.
Sunt bab, bombni Bruna, dar nu una att de oarb i de oloag nct s nu-i poat
face singur un ceai.
Aa e, spuse Leesha, srutnd obrazul btrnei, eti numai bun i ca s roteti securea,
alturi de tietorii de lemne.
Rse de strmbtura Brunei i puse pe mas terciul de fulgi de ovz.
Anii nu ndulciser asprimea tonului Brunei, dar lui Leesha i se ntmpla acum rareori s-o
mai simt, nu mai auzea dect dragostea din spatele bombnelilor btrnei i tot cu
dragoste i rspundea i ea.
Azi ai ieit devreme la cules, coment Bruna n timp ce mncau. Aerul nc mai
duhnete a demoni.

Numai tu poi s fii nconjurat de flori proaspete i s te plngi de duhoare, rspunse


Leesha.
Avea ntr-adevr grij s in coliba plin de flori, care umpleau aerul cu mireasma lor
dulce.
Nu schimba vorba, zise Bruna.
Azi-noapte a venit un Mesager, zise Leesha. Am auzit cornul.
Chiar n clipa n care a apus soarele, mormi btrna. Nesbuin.
Scuip pe podea.
Bruna, o dojeni Leesha, ce i-am spus despre scuipatul n cas?
Baba o privi mijindu-i ochii urduroi.
Mi-ai zis c asta-i afurisita mea de cas i c pot scuipa oriunde-mi place.
Leesha se ncrunt.
Eram sigur c-am spus altceva, zise cu un aer meditativ.
Nu i dac eti mai deteapt dect te cred oamenii cnd i privesc pieptul, ripost
Bruna, sorbind din ceai.
Leesha i ls falca s cad, prefcndu-se indignat, dar era obinuit s-aud din gura
btrnei lucruri mult mai rele. Bruna fcea i spunea numai ce-i era pe plac, i nimeni n-o
putea convinge s se poarte altfel.
Prin urmare, Mesagerul te-a fcut s te dai jos din pat att de devreme, continu ea.
Speri c e cel chipe? Cum l cheam? la care te privete cu ochi de celu?
Leesha i rspunse cu un zmbet strmb.
Seamn mai degrab a ochi de lup.
i asta poate fi bine, chicoti btrna, plesnind-o peste genunchi.
Leesha cltin din cap i se ridic s strng masa.
Cum l cheam? insist Bruna.
Nu e ce crezi tu, zise Leesha.
Sunt prea btrn pentru jocul sta, fetico. Numele.
Marick, rspunse Leesha, dndu-i ochii peste cap.
S pun la fiert o oal cu ceai de rodiu pentru vizita tnrului Marick?
Numai la asta se gndete toat lumea? mi place s stau de vorb cu el. Atta tot.
Nu sunt att de oarb nct s nu vd c biatul mai are-n minte i altceva pe lng
asta.
Oh? fcu Leesha, ncrucindu-i braele. Cte degete in n sus?
Nici mcar unul, pufni Bruna, fr s se-osteneasc s se-ntoarc spre ea. Fac umbr
pmntului de destul de mult vreme ca s tiu mecheria asta, aa cum tiu i c, n timpul
tuturor plvrgelilor voastre, Mesagerul Maverick nu te-a privit n ochi nici mcar o
singur dat.
l cheam Marick, repet Leesha i m i privete n ochi.
Numai cnd nu-i poate vedea clar decolteul.
Eti imposibil, se supr Leesha.
N-ai de ce s te ruinezi, zise btrna. Dac-a fi avut sni ca ai ti, mi i-a fi vrt i eu
sub nasul brbailor.
Nu-i vr sub nasul nimnui! strig Leesha, ns Bruna se mulumi s chicoteasc din
nou.
Se auzi sunetul cornului, nu de prea departe.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 163

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 164

sta trebuie s fie tnrul Maestru Marick, coment Bruna. Ai face bine s te grbeti i
s te dichiseti.
Nu e ce crezi tu, repet Leesha, dar btrna i flutur mna, ndemnnd-o s plece.
O s pun ceaiul la la fiert, pentru orice eventualitate, spuse.
Leesha arunc n ea cu o crp i-i scoase limba n timp ce se ndrepta spre u.
Afar, pe verand, n ateptarea Mesagerului, zmbi fr voie. Bruna o btea la cap s-i
gseasc un brbat aproape tot la fel ca mama ei, numai c o fcea din dragoste. Nu voia
dect s-o tie fericit, i Leesha o adora pentru asta. Dar, n ciuda tachinrilor btrnei,
scrisorile aduse de Marick o interesau mai mult dect ochii lui de lup.
Zilele n care soseau Mesageri i plceau nc din copilrie. Viuga Tietorului de Lemne
era un sat mic, dar se afla pe drumul dintre trei orae importante i vreo duzin de ctune
i, cu lemnul din viug, plus hrtia lui Erny, reprezenta o parte nsemnat a economiei din
regiune.
Mesagerii soseau n ctun de cel puin dou ori pe lun i, dei lsau cele mai multe
scrisori la Smitt, pe ale lui Erny i pe ale Brunei le aduceau personal, ateptnd adesea i
rspunsul. Bruna coresponda cu Culegtoare de Ierburi din Fortul Rizon i Angiers, din
Lakton i din mai multe ctune. i, pe msur ce vederea o lsa tot mai mult, sarcina citirii
misivelor i a scrierii rspunsurilor i revenea lui Leesha.
Btrna impunea respect chiar i de la mare distan. Mai mult dect att, cele mai multe
Culegtoare de Ierburi din mprejurimi i fuseser eleve ntr-un moment sau altul. I se cerea
adesea sfatul pentru vindecarea unor boli mai presus de experiena altora i propunerile de
noi ucenice soseau cu fiecare Mesager. Nimeni nu voia s lase lumea vduvit de
cunotinele ei.
Sunt prea btrn ca s mai dau pe brazd alt novice! bombnea ea de obicei,
nlturnd ideea cu o fluturare de mn, iar Leesha, deja obinuit cu asta, scria un refuz
politicos.
i toate acestea i ofereau numeroase ocazii de a sta de vorb cu Mesagerii. Era adevrat
c foarte muli i aruncau priviri pofticioase sau ncercau s-o impresioneze cu poveti despre
Oraele Libere. i Marick se numra printre ei.
ns povetile Mesagerilor atingeau n ea o coard sensibil. Intenia lor era s-o ncnte ca
s-i ajung sub fuste, ns cuvintele lor zugrveau imagini care o urmreau n vise. Tnjea
s se plimbe pe docurile din Lakton, s vad ntinsele cmpuri nconjurate de glife din Fortul
Rizon, sau s arunce o privire asupra Angiersului, fortreaa pdurii, s le citeasc toate
crile i s le ntlneasc toate Culegtoarele de Ierburi. Mai existau i alte pstrtoare ale
tainelor lumii vechi i le putea gsi dac se ncumeta s le caute.
Zmbi cnd l zri pe Marick. Chiar i de la mare distan, i recunotea mersul, cu
picioarele uor arcuite dup o via petrecut n a. Era angiersian, nalt de un metru
aptezeci i doi, adic aproape ct ea, dar trupul lui subire avea vigoare i ea nu exagerase
asemnndu-i ochii cu ai unui lup. Priveau n toate prile cu calmul unui animal slbatic,
strduindu-se s descopere orice ameninare i orice prad.
Salutare, Leesha, strig, fluturndu-i sulia ctre ea.
Ea i rspunse cu o ridicare a minii.
Chiar trebuie s umbli cu obiectul sta dup tine n toiul zilei? i strig, artnd ctre
suli.
i dac apare vreun lup? rspunse el cu un zmbet larg. Cum altfel te-a putea apra?

n Viuga Tietorului de Lemne nu vedem prea muli lupi, replic ea, n timp ce
Mesagerul se apropia.
Avea prul castaniu, destul de lung, i ochii de culoarea scoarei de copac. Leesha nu
putea s nege c era chipe.
Atunci, un urs, spuse Marick cnd ajunse lng colib. Sau vreun leu. Pe lumea asta
sunt multe soiuri de prdtori, adug, cu ochii la decolteul ei.
O, asta o tiu foarte bine, recunoscu ea, aranjndu-i alul ca s-i acopere pielea aflat
la vedere.
Marick rse, lsndu-i sacul de Mesager pe verand.
alurile nu mai sunt la mod, i atrase atenia. Nicio femeie din Angiers i din Rizon nu
le mai poart.
Atunci a pune prinsoare c au rochii cu gulere mai nalte sau c brbaii lor sunt mai
subtili, rspunse Leesha.
Gulere mai nalte, confirm el, rznd, cu o plecciune adnc. i-a putea aduce o
astfel de rochie angiersian, opti, apropiindu-se mai mult.
i unde a putea s-o port? ntreb ea, ndeprtndu-se nainte de a apuca el s-o
ncoleasc.
Vino la Angiers, i propuse brbatul. Poart-o acolo.
Leesha oft.
Asta mi-ar plcea, spuse cu regret.
Poate c-o s ai ocazia, zise el cu viclenie, nclinndu-se i legnndu-i braul ca s-i
dea de neles c ar fi trebuit s intre n colib naintea lui.
Ea zmbi i pi nuntru, simind tot timpul privirea lui lipit de spate.
Cnd intrar, Bruna era din nou aezat pe scaunul ei. Marick se apropie i se nclin
adnc.
Tnrul Maestru Marick! exclam ea cu ncntare. Ce surpriz plcut!
i aduc salutri de la Maestra Jizell din Angiers, spuse el. Te implor s-o ajui, are un
caz dificil.
Scoase din sac un sul de hrtie legat cu un nur rezistent.
Bruna i fcu semn Leeshei s ia scrisoarea, se ls pe sptarul scaunului i nchise ochii
cnd fata ncepu s citeasc.
Onorat Bruna, salutri din Fortul Angiers, n anul 326 D, ncepu Leesha.
Jizell ltra ca o cea cnd mi-era ucenic, iar acum scrie tot aa, o ntrerupse btrna.
N-o s triesc o venicie. Treci la caz.
Leesha i plimb privirea pe deasupra foii, apoi o ntoarse i se uit i pe partea cealalt.
Trecu la a doua pagin nainte de a gsi ceea ce cuta.
Un biat, citi ea. Adus la spital de mama lui, fiindc se plngea de oboseal i de
slbiciune. Fr alte simptome i fr vreun istoric al bolii. I-am dat rdcin amar, ap i
i-am prescris odihn la pat. Simptomele s-au agravat dup trei zile i, n plus, i-a aprut o
spuzeal pe brae, pe picioare i pe piept. n urmtoarele cteva zile, am mrit doza de
rdcin amar pn la trei uncii.
S-a simit mai ru, a fcut fierbineal i urticaria s-a transformat n bube tari, albe.
Alifiile n-au avut niciun efect. A-nceput s vomite. I-am dat ghimbir slbatic i mac ca s-i
uureze durerea i lapte ndoit cu ap pentru stomac. N-are poft de mncare. Boala nu pare
molipsitoare.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 165

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 166

Bruna pstr tcerea vreme ndelungat, cntrind toate cuvintele. Pe urm se uit la
Marick.
L-ai vzut pe biat? l ntreb.
Mesagerul ddu din cap.
Transpira? ntreb btrna.
Da, i confirm Marick bnuiala, dar i tremura n acelai timp, de parc i-ar fi fost i
frig, i cald.
Bruna mri.
Ce culoare aveau unghiile lui?
Culoarea unghiilor, rspunse Mesagerul cu un zmbet larg.
F-o pe deteptul cu mine i-o s-i par ru, l preveni btrna.
Marick se albi la fa i ddu din cap. Btrna i mai puse ntrebri timp de cteva minute,
mrind dup cte un rspuns. Mesagerii erau vestii pentru acuitatea memoriei i pentru
spiritul de observaie foarte fin, aa c ea nu pru s-i pun la ndoial spusele. n cele din
urm, i fcu semn s tac.
n scrisoare mai e ceva important? ntreb apoi.
Vrea s-i mai trimit o ucenic, spuse Leesha.
Bruna se ncrunt.
Am o ucenic, Vika, care aproape i-a terminat instruirea, citi fata, aa cum spui, n
scrisorile tale, c stau lucrurile i cu ucenica ta. Dac nu vrei s primeti o novice, te rog s
te gndeti la un schimb de fete deja pricepute.
Surprinderea tie rsuflarea Leeshei, iar zmbetul lui Marick ddu de neles c nu aflase
o noutate.
Nu i-am spus s te opreti din citit, se rsti Bruna.
Leesha i drese glasul.
Vika promite mult, continu ea, e bine instruit, se poate ocupa de tot ce e nevoie n
Viuga Tietorului de Lemne i e nerbdtoare s-nvee de la neleapta Bruna. Iar Leesha
va avea cu siguran multe de nvat tratnd bolnavii din spitalul meu. Te rog, te implor,
nainte de a pleca din aceast lume, las mcar nc o ucenic s profite de cunotinele
neleptei Bruna.
Btrna pstr tcerea un timp ndelungat.
Trebuie s m gndesc o vreme la asta nainte de a da un rspuns, zise n cele din urm.
Du-te s-i vezi de treburile tale din sat. O s vorbim ct te-ntorci. Apoi i se adres lui
Marick: O s ai un rspuns mine. De plata ta o s se ocupe Leesha.
Mesagerul se nclin i iei din cas mergnd cu spatele, n timp ce btrna se ls pe
sptar i nchise ochii. Leesha i simea inima btnd nebunete, dar tia c nu trebuia s-o
ntrerup pe Bruna cnd cernea tot ce adunase n memorie timp de mai multe decenii, n
cutarea unui leac pentru copil. i lu coul i plec s-i vad de treburile ei.

Cnd iei, l gsi pe Marick ateptnd-o.


Ai tiut tot timpul ce era n scrisoarea aia, l acuz ea.
Bineneles, recunoscu brbatul. Am fost de fa cnd a scris-o.
Dar n-ai scos o vorb.
El zmbi cu gura pn la urechi.
i-am oferit o rochie cu guler nalt, i oferta e nc valabil.

Vom vedea, zmbi Leesha, ntinzndu-i o pung cu monede. Plata ta.


A prefera s m plteti c-o srutare.
M flatezi cnd spui c srutrile mele preuiesc mai mult dect aurul, rspunse
Leesha. M tem s nu te dezamgesc.
Marick rse.
Draga mea, dac a nfrunta noapte de noapte demonii, pe tot drumul de la Angiers
pn aici i napoi, ntorcndu-m cu nimic altceva dect cu una dintre srutrile tale, a fi
invidiat de toi Mesagerii care-au trecut vreodat prin Viuga Tietorului de Lemne.
Pi, n cazul sta, rspunse ea cu un hohot de rs, o s-mi mai pstrez o vreme
srutrile, n sperana unui pre mai bun.
M rneti pn-n adncul sufletului, zise Marick, ducndu-i o mn ncletat n
dreptul inimii.
Leesha i arunc punga, iar el o prinse cu ndemnare.
A putea avea mcar onoarea s-o conduc pe Culegtoarea de Ierburi pn n sat? ntreb
apoi cu un zmbet.
Fcu o plecciune i ntinse braul, oferindu-i-l. Leesha zmbi fr s-o fi vrut.
n Viug, lucrurile nu merg att de repede, dar mi poi cra coul, rspunse, cu ochii
la braul lui, de care l i ag.
i o porni ctre sat, lsndu-l s se uite lung n urma ei.

La ora cnd ajunser n centru, prvlia lui Smitt fremta de lume. Lui Leesha i plcea s
vin devreme, s aleag nainte de a se termina cele mai bune mrfuri i s-i dea comanda ei
brutarului Dug, plecnd abia apoi s-i fac rondul.
Neaa, Leesha, spuse Yon cel Crunt, cel mai btrn brbat din Viug.
Barba lui ncrunit, cu care se mndrea, depea n lungime prul majoritii femeilor.
Cndva un tietor de lemne vnjos, Yon i pierduse n ultimii ani mai toat masivitatea
trupului i se sprijinea greoi ntr-un toiag.
Neaa, Yon, rspunse ea. Ce-i mai fac ncheieturile?
nc m mai dor. Mai ales minile. Sunt zile cnd abia izbutesc s-mi in toiagul.
i totui gseti n tine destul putere ca s m ciupeti ori de cte ori m-ntorc cu
spatele, remarc Leesha.
Yon chicoti.
Pentr-un moneag ca mine, fetico, asta merit orice durere.
Leesha scoase din coul ei un vas mic.
Atunci e bine c i-am mai fcut nite alifie. M-ai scpat de un drum, altminteri trebuia
s i-o aduc.
Btrnul rnji.
Eti oricnd binevenit dac treci pe la mine s m-ajui s m ung, spuse, fcndu-i cu
ochiul.
Ea ncerc s nu rd, ns n zadar. Yon era un desfrnat, dar ei i plcea destul de mult.
Traiul alturi de Bruna o nvase c suportarea ciudeniilor btrneii era un pre mic
pentru prilejul de a profita de experiena unei viei ntregi.
M tem c va trebui s te descurci singur, i rspunse.
Pfui! Yon i flutur toiagul cu o iritare prefcut. Ei, mai gndete-te, spuse.
nainte de a-i lua rmas-bun, se uit la Marick i ddu din cap cu respect.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 167

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 168

Mesagerule.
Marick i rspunse cu acelai gest, i btrnul plec.
Toat lumea din prvlie o ntmpina pe Leesha cu cte o vorb bun, i ea se oprea sntrebe fiecare om n parte de sntate, lucrnd fr ncetare, chiar i atunci cnd i fcea
piaa.
Cu toate c vnzarea beioarelor cu flacr i a altor lucruri de acelai soi le aducea ei i
Brunei o grmad de bani, nimeni nu-i lua mai mult de un klat pentru mrfurile alese.
Btrna nu cerea nimnui bani pentru vindecare, i nimeni nu-i cerea ei bani pentru nimic
altceva.
n timp ce Leesha ncerca fructele i legumele cu o mn ndelung exersat, Marick sttea
destul de aproape ca s lase impresia c-o proteja. Atrgea privirile, iar ea punea asta mai
ales pe seama faptului c o nsoea, nu pe a prezenei unui strin n sat. n Viuga
Tietorului de Lemne, Mesagerii erau ceva destul de obinuit.
Prinse privirea lui Keet fiul lui Stefny, dac nu i al lui Smitt. Biatul avea aproape
unsprezece ani i, pe zi ce trecea, semna din ce n ce mai mult cu Veghetorul Michel. De-a
lungul timpului, Stefny respectase partea ei de nelegere, n-o mai vorbise pe Leesha de ru
de cnd intrase n ucenicie. Dinspre partea Brunei, secretul ei era n siguran, dar Leesha
nu pricepea nici n ruptul capului cum de nu vedea Smitt adevrul care-i sttea n fa sear
de sear, la masa de cin.
Fcu un semn, i Keet veni la ea alergnd.
Du-i punga asta Brunei, cnd ai timp, spuse, ntinzndu-i mrfurile alese.
i surse, ndesndu-i pe furi un klat n palm.
Darul aduse pe faa biatului un zmbet larg. Adulii nu primeau niciodat bani de la o
Culegtoare de Ierburi, dar Leesha le strecura ntotdeauna cte ceva copiilor n schimbul
serviciilor suplimentare. Moneda de lemn lcuit din Angiers era principalul mijloc de plat
al oamenilor din Viuga Tietorului de Lemne i, la sosirea urmtorului Mesager, avea s fie
schimbat pe dulciuri rizoniene pentru Keet i fraii lui.
Leesha era gata de plecare cnd o zri pe Mairy, i se duse s-o salute. Prietena ei nu
sttuse degeaba ntre timp, aa c de fuste i se agau trei copii. Un sticlar tnr, pe nume
Benn, plecase din Angiers s-i caute norocul n Lakton sau n Fortul Rizon. Se oprise n
Viug s-i practice meseria i s mai ctige civa klai nainte de urmtoarea parte a
cltoriei, dar o cunoscuse pe Mairy i toate planurile i se topiser ca zahrul n ceai.
Acum Benn sufla sticl n grajdul tatlui ei, i treaba mergea din plin. Cumpra saci cu
nisip de la Mesagerii din Fortul Krasia i-i transforma n obiecte deopotriv utile i
frumoase. n Viuga nu mai locuise niciodat vreun sticlar i toat lumea voia s aib cel
puin cte un obiect din sticl.
i Leesha era ncntat de mersul lucrurilor, i Benn ajunsese n curnd s fabrice
complicatele vase pentru distilare desenate n crile Brunei, ngduindu-i s extrag
puterea ierburilor pentru leacuri mult mai puternice dect se pomenise vreodat n satul
lor.
Benn i Mairy se cununaser curnd i, nu la mult timp dup aceea, Leesha trgea primul
lor copil dintre picioarele prietenei sale. Ali doi i urmaser fr zbav, i Leesha i iubea
pe toi ca i cum ar fi fost ai ei. Se simise onorat pn la lacrimi cnd i dduser mezinei
numele su.

Bun dimineaa, pungailor, spuse ea, lsndu-se pe vine i ngduindu-le copiilor lui
Mairy s i se arunce n brae.
i mbri strns i i srut, strecurndu-le n palme, nainte de a se ridica, dulciuri
nvelite n hrtie.
Bun dimineaa, Leesha, zise Mairy cu o mic reveren.
Leesha se strdui s nu se-ncrunte. Rmseser prietene apropiate n decursul anilor, dar
acum, cnd purta orul cu buzunare, Mairy o privea altfel, i nimic nu putea s schimbe
asta. Reverena prea un obicei bine nrdcinat.
ns Leesha i preuia totui prietenia. Saira venea pe furi la coliba Brunei, cerind ceai
de rodiu, dar relaia lor se ncheia aici. Din cte spuneau femeile, Saira se distra foarte bine.
Se presupunea c jumtate dintre brbaii din sat bteau la ua ei ntr-un moment sau altul,
i avea ntotdeauna mai muli bani dect ar fi putut ctiga ea i mama ei cosnd.
Cu Brianne lucrurile stteau, ntr-un anumit fel, chiar mai ru. n ultimii apte ani nu mai
schimbase nicio vorb cu Leesha, dar avusese multe vorbe de spus despre ea oricui altcuiva.
Prefera s mearg la Darsy cnd avea nevoie de leacuri, iar hrjonelile cu Evin i rotunjiser
repede pntecul. Cnd intrase n gura Veghetorului Michel, recunoscuse c Evin era tatl, n
loc s-nfrunte satul de una singur.
Evin se cununase cu Brianne avnd furca tatlui lui n spate i pe fraii ei de-o parte i de
alta i, de atunci, se dedicase otrvirii zilelor ei i ale fiului lor, Callen.
Ea se dovedise a fi o mam i o soie bun, dar nu mai scpase niciodat de plusul de
greutate dobndit n timpul sarcinii, i Leesha tia, din proprie experien, cum le plcea
ochilor i minilor lui Evin s hoinreasc. Brfele spuneau c btea des la ua Sairei.
Bun dimineaa, Mairy, rspunse ea. L-ai cunoscut pe Mesagerul Marick?
Se ntoarse, vrnd s-i prezinte nsoitorul, numai ca s vad c nu mai era n spatele ei.
Oh, nu! exclam, zrindu-l fa-n fa cu Gared n partea opus a prvliei.
La cincisprezece ani, Gared fusese mai voinic dect orice alt brbat din sat, n afar de
tatl lui. Acum, la douzeci i doi, era uria, aproape doi metri i cincisprezece de muchi
ndesai, ntrii de zilele lungi n care mnuia securea. Se spunea c trebuia s aib snge
milnez, fiindc niciun angiersian nu era att de voinic.
Despre minciuna lui se auzise n tot satul, i de atunci toate fetele se ineau la distan,
temndu-se s rmn singure cu el. Poate c de aceea continua s-o doreasc pe Leesha; sau
poate c ar fi continuat oricum. Dar nu nvase din greelile trecutului. Orgoliul i crescuse
odat cu muchii i ajunsese un btu, aa cum se temuse toat lumea c avea s sentmple. Bieii care-l tachinaser cndva tresreau acum, speriai, la fiecare cuvnt al lui,
iar el i trata cu cruzime, fiind o adevrat teroare pentru oricine era att de lipsit de
chibzuin nct s-i arunce lui Leesha vreo privire.
Gared continua s-o atepte, purtndu-se ca i cum ea urma s-i vin cndva n fire i si dea seama c i aparinea. Orice ncercare de a-l convinge c lucrurile stteau altfel se
lovea de ncpnarea unui cap de lemn.
Nu eti din partea locului, l auzi Leesha spunnd, n timp ce-l nghiontea zdravn pe
Marick n umr, aa c poa n-ai aflat c Leesha-i promis.
l domina pe cellalt cu nlimea lui, aa cum domin un brbat un bieandru.
ns nu-l fcu s bat n retragere, i nici ghiontul nu-l clintise din loc. Mesagerul sttea
perfect nemicat, fr s-i desprind ochii de lup de ai tietorului de lemne. Leesha se rug
s aib destul minte ca s nu se lase provocat.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 169

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 170

Nu i dac judeci dup vorbele ei, rspunse Marick, i speranele lui Leesha se
spulberar.
O porni ctre cei doi, dar lumea se strnsese deja n jurul lor, stndu-i n cale.
i-a spus ie cuvintele promisiunii, Mesagerule? ntreb Gared. Mie mi le-a spus.
Aa am auzit, ripost Marick. Am mai auzit i c eti singurul prost din sat care-i
nchipuie c, dup ce-ai trdat-o, toate cuvintele alea mai valoreaz mcar ct piatul unui
demon.
Gared url i se repezi la Mesager, care, dovedindu-se mai iute n micri, pi cu
uurin n lateral, i nfc sulia i lovi cu coada ei exact ntre ochii tietorului de lemne.
Pe urm, n timp ce acesta fcea un pas mpleticit napoi, o roti cu o micare lin i-l pocni
n spatele genunchilor, trntindu-l astfel pe spate.
Apoi i nfipse sulia din nou n pmnt i rmase deasupra lui, cu o ncredere n sine
plin de rceal n ochii de lup.
A fi putut folosi vrful, i inform adversarul. Ai face bine s nu uii asta. Leesha
vorbete pentru ea nsi.
n mulimea adunat, toi cscau gura, dar Leesha continu s nainteze, mpingndu-se
printre ei, fiindc-l cunotea bine pe Gared i tia c nu se terminase.
ncetai cu tmpenia asta! strig.
Marick i arunc o privire i Gared se folosi de clipa aceea ca s-i nface captul suliei.
Mesagerul i rendrept atenia spre el i prinse coada armei cu amndou minile, vrnd
s-o elibereze.
N-ar fi putut avea o idee mai proast. Gared avea puterea unui demon al lemnului i, chiar
trntit la pmnt, nu avea pe nimeni pe msur. Muchii ca nite funii ai braelor i se
ncordar, i Marick se pomeni zburnd prin aer.
Gared se ridic i rupse sulia de aproape doi metri n dou, ca pe o nuia.
S vedem cum tii s te bai cnd nu te-ascunzi dup-o suli, spuse, aruncnd cele dou
buci n rn.
Gared, nu! ip Leesha, mpingndu-se printre ultimii privitori care-o mai despreau
de el i prinzndu-l de bra.
El o mpinse, fr s-i ia ochii de la Marick. Acea singur micare o trimise napoi n
mulime i, mpleticindu-se, se izbi de Dug i de Niklas i se prbui ntr-o nclceal de
trupuri.
ncetai! strig neajutorat, strduindu-se s se ridice.
Niciun alt brbat n-o s te aib, zise Gared. O s m ai pe mine sau o s-o sfreti
zbrcit i singur, ca Bruna!
Se ndrept ano spre Marick, care abia-i aduna picioarele sub el.
i repezi pumnul crnos n direcia lui, dar Mesagerul fu i de data asta mai iute. Se feri
cu uurin i-i continu micarea cu o lovitur, trgnd doi pumni n trupul lui Gared i
retrgndu-se nainte de a-l nimeri riposta lui slbatic.
Tietorul de lemne nu ddu niciun semn c ar fi simit loviturile. Repetar schimbul de
pumni, i de data asta Marick l nimeri pe Gared n nas. Sngele ni, i el rse, scuipndui-l din gur.
Asta-i tot ce poi? ntreb.

Mesagerul mri i se repezi, bumbcindu-l cu o grmad de pumni. Gared nu reui s


riposteze cu aceeai vitez, orict de mult se strdui, scrnind din dini i suportnd rafala
de baraj, cu faa roie de furie.
Marick se retrase dup cteva clipe, rmnnd, ferm i tcut, n poziie de lupt, cu
pumnii strni, gata s loveasc. Avea ncheieturile degetelor zdrelite i respira greu. Gared
nu prea s fie prea afectat. Pentru prima oar, n ochii de lup ai Mesagerului se citea
spaima.
Asta-i tot ce tii? ntreb tietorul de lemne, apropiindu-se seme de el.
Marick l atac din nou, dar nu mai reui s fie la fel de iute. Lovi o dat, de dou ori, apoi
degetele groase ale lui Gared se ncletar de umrul lui, strngnd cu putere. Mesagerul
ncerc s se desprind, retrgndu-se la mai mult de o lungime de bra distan, dar era
intuit locului.
Gared i nfund pumnul n stomacul lui, lsndu-l brusc fr aer. Lovi din nou, de data
asta n cap, i Marick se prbui ca un sac cu cartofi.
Acu nu mai eti att de ngmfat, aa-i? zbier Gared.
Marick se slt n patru labe, strduindu-se s se ridice n picioare, dar el i trase un ut
n burt, rsturnndu-l pe spate.
Cnd ngenunche deasupra lui, lovindu-l iari i iari, cu putere, Leesha alerga deja spre
ei.
Leesha e a mea! rcni tietorul de lemne. i-oricine zice altceva o s!
Amui cnd ea i arunc n fa un pumn ntreg din pulberea orbitoare a Brunei. Avea gura
deja deschis, i-l inhal fr s vrea, urlnd cnd i arse ochii i gtul, cu sinusurile blocate
i cu pielea parc oprit cu ap n clocot. Czu de pe Marick i se rostogoli pe pmnt
sufocndu-se i zgriindu-se pe obraji.
Leesha tia c folosise prea mult pulbere. Ct iei ntre dou degete ar fi fost de-ajuns ca
s-opreasc brusc orice brbat, iar un pumn ntreg l-ar fi putut ucide, fcndu-l s se-nece cu
propria vom.
Se ncrunt, i fcu loc prin mulimea de gur-casc i nfc una dintre gleile cu ap
n care-i splase Stefny cartofii. O goli peste Gared, i convulsiile lui se domolir. Avea s
fie orb cteva ore, dar n-avea s moar de mna ei.
Legmintele noastre sunt dezlegate, i spuse, acum i-n vecii vecilor. N-o s fiu
niciodat soia ta, chiar dac asta-nseamn s mor zbrcit i singur! M-a mrita mai
degrab c-un miezing!
Gared gemu, fr s dea vreun semn c-o auzise.
Ea se ndrept spre Marick, ngenunche i-l ajut s se salte n capul oaselor. Lu o crp
curat i-i terse sngele de pe fa. ncepea deja s i se umfle i s i se nvineeasc.
Cred c noi doi i-am dat o lecie, nu-i aa? spuse Mesagerul, chicotind fr vlag i
strngnd din ochi de durere la atingerile ei.
Leesha turn pe crp civa stropi din alcoolul tare fcut de Smitt n pivnia lui.
Aahhh! icni Marick cnd l simi pe fa.
i face bine, zise Leesha. Puteai s evii lupta asta, i aa ar fi trebuit, indiferent dac
puteai s-o ctigi sau nu. N-aveam nevoie de protecia ta i nu m simt tentat s-i ofer
dragostea mea unui brbat care-i nchipuie c poate ctiga favorurile unei Culegtoare de
Ierburi ncierndu-se cu alii, nu mai mult dect m tenteaz s i-o dau btuului satului.
El a-nceput! protest Marick.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 171

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 172

M-ai dezamgit, Maestre Marick, rspunse ea. Credeam c Mesagerii au mai mult
minte.
Brbatul ls ochii n jos.
Ducei-l n camera lui de la Smitt, le ceru Leesha unor brbai din apropiere, i ei se
grbir s se supun.
Majoritatea oamenilor din Viuga Tietorului de Lemne o fceau.
Dac te dai jos din pat mai devreme de mine diminea, i spuse ea Mesagerului, o s
aflu i-o s m superi nc i mai ru.
Marick schi un zmbet n timp ce era ajutat s ias.
A fost uimitor! exclam Mairy cu rsuflarea tiat de uimire, cnd se-ntoarse Leesha si ia coul cu ierburi.
A, o nimica toat, o prostie care trebuia oprit, rspunse Leesha pe un ton rstit.
Nimica toat? se mir cealalt. Doi brbai ncletai ca nite tauri, i tu i-ai oprit c-o
mn de ierburi!
S faci ru cu ierburile e uor, zise Leesha, surprins s-aud vorbele Brunei pe propriile
ei buze, greu e s lecuieti cu ele!

Trecuse de amiaz cnd Leesha i ncheie toate vizitele i se ntoarse la coliba Brunei.
Ce fac copiii? ntreb btrna, n timp ce ea i punea coul jos.
Leesha zmbi. n ochii Brunei, toi stenii din Viuga Tietorului de Lemne erau nite
copii.
Destul de bine, rspunse, aezndu-se pe taburetul de lng scaunul btrnei
Culegtoare de Ierburi, pentru ca aceasta s-o poat vedea mai bine. Pe Yon cel Crunt tot l
mai dor ncheieturile, dar are mintea la fel de tnr ca ntotdeauna. I-am dus alifie
proaspt. Smitt rmne n pat, dar tuete din ce n ce mai puin. Cred c-a trecut ce-a fost
mai ru.
Continu s descrie tot ce fcuse n timpul vizitelor i btrna o ascult dnd din cap fr
s spun nimic. De obicei o ntrerupea cnd voia s fac vreun comentariu, ceea ce sentmpla tot mai rar.
Asta-i tot? ntreb Bruna. Dar agitaia strnit n pia-n dimineaa asta, despre care
mi-a vorbit micul Keet?
A fost mai degrab o tmpenie, zise Leesha.
Btrna i respinse vorbele cu o fluturare a minii.
Bieii rmn ntotdeauna biei. Chiar i cnd sunt brbai. S-ar prea c te-ai
descurcat destul de bine.
Bruna, s-ar fi putut ucide unul pe altul! exclam Leesha.
Oh, haide! Nu eti prima fat frumoas pentru care se bat brbaii. S-ar putea s nu-i
vin s crezi, dar, cnd eram de vrsta ta, i din pricina mea s-au rupt cteva oase.
Tu n-ai fost niciodat de vrsta mea, o tachin Leesha. Yon cel Crunt zice c i se
spunea bab cnd a-nvat el s mearg.
Bruna chicoti.
Chiar aa, chiar aa. Dar, nainte de asta, a fost o vreme n care snii mei erau la fel de
plini i de netezi ca ai ti, iar brbaii se bteau ntre ei ca nite miezingi ca s mi-i srute.
Leesha o privi lung, strduindu-se s dea deoparte anii care-o mpovrau i s-o vad pe
femeia care fusese, dar ncercarea se dovedi zadarnic. Chiar trecnd peste toate

exagerrile i peste toate povetile halucinante, Bruna trise cel puin un veac. Ea nu spunea
niciodat ct, iar dac insista cineva, se mulumea s rspund, simplu.
Dup ce am ajuns la sut, n-am mai numrat.
Oricum, zise Leesha, Marick o s aib faa tumefiat, dar nimic n-o s-l mpiedice s
plece mine la drum.
Asta-i bine.
nseamn c ai un leac pentru copilul ngrijit de Maestra Jizell? ntreb Leesha.
Tu ce i-ai spune c-i de fcut cu biatul?
Sunt sigur c nu tiu.
Chiar aa? Eu nu sunt. Haide, ce i-ai spune lui Jizell dac-ai fi n locul meu? Nu te preface
c nu te-ai gndit la asta.
Leesha respir adnc.
S-ar prea c nu i-a priit rdcina amar, spuse ea. Nu trebuie s i se mai dea, iar
bubele trebuie nepate i stoarse. Dar mai rmne, firete, boala de la nceput. Judecnd
dup febr i grea, ar putea fi o simpl rceal, ns pupilele dilatate i voma spun c
trebuie s mai fie i altceva. Eu a ncerca cu frunza pustnicului, broa doamnei i scoar de
copacul arpelui, luat de lng pmnt, dozate cu mare atenie, timp de cel puin o
sptmn.
Bruna se uit la ea ndelung, apoi ddu din cap.
mpacheteaz-i lucrurile i ia-i rmas-bun, zise. O s-i dai personal sfatul sta lui
Jizell.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 173

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 174

14.
Drumul ctre Angiers
326 D
n absolut fiecare dup-amiaz, fr gre, Erny o pornea pe crarea ctre coliba Brunei. n
Viug erau ase Glifari, fiecare cu cte un ucenic, dar el nu lsa paza fiicei sale pe mna
nimnui altcuiva. Mrunelul fabricant de hrtie era cel mai bun Glifar din sat, i toat
lumea o tia.
De multe ori, venea cu daruri aduse cu bine de Mesageri sosii la el din locuri ndeprtate:
cri i ierburi, i dantele lucrate de mn. Dar cadourile nu erau singurul motiv pentru
care-i atepta ea vizitele cu nerbdare. Dormea mai bine n spatele glifelor puternice ale
tatlui ei, iar faptul c n acei apte ani l vzuse fericit era mai important dect orice dar.
Elona l mai ndurera, firete, dar nu n msura n care-o fcuse cndva.
Dar, n ziua aceea, privind cum strbtea soarele cerul, descoperi c se temea de vizita
tatlui ei. Vestea avea s-l rneasc adnc.
O rnea i pe ea. Erny era un izvor de susinere i de dragoste ori de cte ori viaa ei
devenea grea. Cum avea s se descurce fr el n Angiers? i fr Bruna? Avea s priveasc
vreodat cineva dincolo de orul ei cu buzunare?

Dar, indiferent ce temeri i trezea gndul la singurtatea din Angiers, toate pleau n faa
celei mai mari spaime: dac, odat ce ddea de gustul unei lumi mai largi, n-avea s-i mai
doreasc niciodat s se-ntoarc n Viuga Tietorului de Lemne?
Abia cnd i zri tatl apropiindu-se pe potec i ddu seama c plnsese. i terse ochii
i-i puse pe chip, pentru el, cel mai frumos dintre zmbete, netezindu-i nervoas fustele.
Leesha! strig Erny, ntinznd braele.
Ea se ls s-i cad la piept cu recunotin, tiind c ar fi putut fi ultima oar cnd
svreau acel mic ritual.
E totul n ordine? ntreb el. Am auzit c-au fost nite probleme n pia.
ntr-un sat att de mic ca Viuga Tietorului de Lemne erau puine secrete.
E perfect. Am avut grij de asta.
Tu ai grij de toat lumea din satul sta, Leesha, spuse Erny, strngnd-o mai tare n
brae. Nu tiu ce ne-am fi fcut fr tine.
Ea ncepu s plng.
Ei, ei, termin cu asta, spuse Erny, culegndu-i cu vrful degetului arttor o lacrim de
pe obraz i azvrlind-o cu un bobrnac. Usuc-i ochii i condu-m nuntru. O s v verific
glifele i s vorbim despre ceea ce te supr cu cte un castron din tocana ta delicioas n
fa.
Ea zmbi.
Mama tot mai arde mncarea?
Dac n-o arde, e i mai ru: nc mai mic, recunoscu Erny.
Leesha rse i-l ls s inspecteze glifele n timp ce ea punea masa.
Plec la Angiers, spuse Leesha, dup ce se goliser castroanele, s studiez sub
ndrumarea uneia dintre fostele ucenice ale Brunei.
Tatl ei pstr tcerea vreme ndelungat.
neleg, spuse n cele din urm. Cnd?
Cnd pleac Marick. Mine.
Erny cltin din cap.
Nicio fiic de-a mea nu petrece o sptmn sub cerul liber, singur cu un Mesager. O sangajez o caravan. E mai sigur.
O s am grij s m feresc de demoni, tat.
Nu numai din cauza lor mi fac eu griji, spuse apsat Erny.
Pot s m descurc cu Mesagerul Marick, l asigur Leesha.
S ii un brbat la distan n bezna nopii nu-i totuna cu a pune capt unei ncierri n
pia. Nu poi orbi un Mesager dac vrei s faci drumul scpnd cu via. Amn cu numai
cteva sptmni, te implor.
De data asta, cltin ea din cap.
Acolo e un copil pe care trebuie s-l tratez imediat.
Atunci vin cu tine.
N-o s faci aa ceva, Ernal, se amestec Bruna. Leesha trebuie s se descurce singur.
Brbatul se uit la btrn i privirile li se ncruciar. Dar n Viuga Tietorului de
Lemne nu exista nicio voin mai puternic dect a Brunei, aa c el i ntoarse ochii n alt
parte.

Leesha i conduse tatl la scurt timp dup aceea. El n-ar fi vrut s plece, i nici ea n-o
dorea, dar cerul se umpluse de culoare i deja trebuia s mearg foarte repede ca s-ajung
cu bine acas.
Ct o s lipseti? ntreb el, strngnd cu putere balustrada verandei, cu ochii n
direcia Angiersului.
Ea ridic din umeri.
Depinde ct de multe are s m-nvee Maestra Jizell, i de ct de mult are de-nvat
Vika, ucenica pe care-o va trimite ea aici. Cel puin vreo doi ani.
Presupun c, dac Bruna se poate descurca fr tine un timp att de ndelungat, atunci
pot i eu.
Fgduiete-mi c-o s-i verifici glifele ct lipsesc, spuse Leesha, punndu-i mna pe
bra.
Firete, rspunse Erny, rsucindu-se ca s-o mbrieze.
Te iubesc, tat, spuse ea.
i eu pe tine, ppuo, zise Erny, strivind-o n mbriarea lui. Ne vedem diminea,
promise, pornind-o pe drumul din ce n ce mai ntunecat.
Tatl tu are dreptate, spuse Bruna, cnd Leesha se ntoarse n cas.
Poftim?
Mesagerii sunt brbai ca oricare alii, o preveni btrna.
Oh, nu m-ndoiesc, rspunse Leesha, amintindu-i de ncierarea din pia.
Tnrul Maestru Marick o fi fiind acum numai farmec i zmbete, dar, odat ce-o sajungei pe drum, va face ce-o s vrea el, indiferent de dorinele tale, iar cnd vei ajunge n
fortreaa pdurii, puini vor pune mai mult pre pe vorbele unei feticane, fie ea
Culegtoare de Ierburi sau nu, dect pe ale unui Mesager.
Leesha cltin din cap.
Va primi ce-i voi da eu, att i nimic mai mult.
Ochii Brunei se ngustar, dar mormi, mulumit c ucenica ei nelesese pericolul.

Cineva btu la u imediat ce se lumin de ziu. Leesha deschise i se pomeni fa-n fa


cu mama ei, care nu mai dduse pe la colib de cnd fusese scoas afar cu coada mturii
Brunei. Faa i era un nor de furtun cnd se mpinse, fcndu-i loc pe lng Leesha.
Neavnd nc patruzeci de ani, Elona ar fi putut rmne n continuare cea mai frumoas
femeie din sat, dac n-ar fi existat fiica ei. Dar nu se simea umilit fiindc era toamna verii
n care intrase Leesha. Se pleca n faa lui Erny, strngnd din dini, dar fa de toi ceilali
se purta ca o duces.
N-ajunge c mi-ai furat fiica, vrei s-o mai i trimii printre strini? se rsti ea.
Bun s-i fie dimineaa i ie, mam, spuse Leesha, nchiznd ua.
Tu nu te-amesteca n asta! o repezi Elona. Vrjitoarea i-a tulburat minile!
Cu gura plin de terci de ovz, Bruna rse pe nfundate. Leesha se aez ntre cele dou
femei, chiar n timp ce btrna i mpingea castronul pe jumtate gol deoparte i-i tergea
gura cu mneca, pregtindu-se s rspund.
Termin-i micul dejun, i porunci Leesha, punndu-i din nou castronul n fa i
ntorcndu-se apoi ctre Elona. Plec pentru c-aa vreau eu, mam. Iar cnd o s m-ntorc o
s-aduc leacuri cum nu s-au mai pomenit n satul sta din tinereea Brunei.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 175

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 176

i ct o s dureze de data asta? i-ai irosit deja cei mai buni ani ai rodniciei stnd cu
nasu-n prafu crilor vechi.
Cei mai buni, bolborosi Leesha. Mam, abia am mplinit douzeci!
ntocmai! strig Elona. Pn-acum ar fi trebuit s ai trei copii, ca prietena ta,
sperietoarea de ciori. n schimb, m uit cum scoi prunci din toate pntecele din sat, n afar
de-al tu.
Cel puin ea a fost destul de deteapt ca s nu i-l preschimbe ntr-o zbrcitur cu
ceaiul de rodiu, bombni Bruna.
Leesha se rsuci spre ea.
i-am spus s-i termini terciul!
Btrna fcu ochii mari. Pru gata s riposteze, dar se mulumi s mormie i-i
rendrept atenia ctre castron.
Nu-s iap de prsil, mam, spuse Leesha. Pentru mine, n via exist mai mult dect
att.
Ce-ar mai putea exista? insist Elona. Ce-ar putea fi mai important?
Nu tiu, rspunse Leesha cu sinceritate. Dar o s tiu cnd voi gsi acel ceva.
i, ntre timp, lai Viuga Tietorului de Lemne n grija unei fete pe care n-ai vzut-o
niciodat i a nendemnaticei de Darsy, care aproape c i-a omort pe Ande i pe ali o
jumtate de duzin.
E vorba numai de civa ani, zise Leesha. Toat viaa mea mi-ai spus c-s o neisprvit,
i-acum ar trebui s cred c Viuga nu se poate descurca n timpul sta fr mine?
i dac peti ceva? Dac te ucid miezingii pe drum? Ce-o s m fac?
Ce-o s te faci tu? Vreme de apte ani, abia dac mi-ai adresat dou vorbe, n afar de
alea cu care m-ai pisat s-l iert pe Gared. Nu mai tii nimic despre mine, mam. Nu i-a
psat. Aa c nu pretinde acum c moartea mea ar fi pentru tine o mare pierdere. Dac
doreti cu-atta ardoare s ii un copil de-al lui Gared pe genunchi, n-ai dect s-i faci tu
unul.
Elona fcu ochii mari i, ca n vremurile n care Leesha era un copil ncpnat,
rspunsul ei veni imediat.
Nu-i permit aa ceva! strig, repezindu-i palma deschis ctre obrazul fiicei sale.
Care ns nu mai era copil. Ajunsese de nlimea mamei ei, mai iute n micri i mai
puternic. O prinse pe aceasta de ncheietura minii, oprind-o cu fermitate.
Zilele n care cuvintele tale aveau greutate pentru mine au trecut demult, mam.
Elona ddu s se elibereze, dar Leesha i mai reinu puin mna, doar ca s-i arate c
putea. Cnd scp n sfrit, mama ei i frec ncheietura, iar la ea se uit cu dispre.
O s te-ntorci ntr-o bun zi, Leesha, rosti cu un aer solemn. ine minte cuvintele mele!
Atunci o s-i fie mult mai ru!
Cred c e bine s pleci, mam, zise Leesha, deschiznd ua exact cnd se pregtea
Marick s ciocneasc.
Elona mri, se mpinse pe lng el i o porni cu pai apsai pe potec.
Scuzele mele dac v stnjenesc, spuse Marick. Am venit dup rspunsul Maestrei
Bruna. Plec spre Angiers la jumtatea dimineii.
Leesha l privi. Avea falca nvineit, dar bronzul lui gros ascundea asta destul de bine, iar
ierburile pe care i le pusese pe buza crpat i pe ochi le mpiedicaser s se umfle.
Pari s-i fi revenit destul de bine, coment ea.

n meseria mea, cei care se vindec repede ajung departe.


Atunci ia-i calul i-ntoarce-te peste o or. O s duc eu nsmi rspunsul Brunei.
Marick rspunse cu un zmbet larg.

E bine c pleci, spuse Bruna cnd rmaser n sfrit singure. Viuga Tietorului de
Lemne nu mai are cum s te pun la ncercare i eti mult prea tnr ca s te-opreti aici.
Dac-ai fi crezut c asta n-a fost o ncercare, zise Leesha, nu i-ai fi dat nicio atenie.
Da, poate c-a fost o ncercare, dar rezultatul n-a stat niciodat sub semnul ntrebrii. Ai
devenit prea puternic pentru oameni de teapa Elonei.
Puternic, se gndi ea. Aa am devenit? n cea mai mare parte a timpului nu se simea
astfel, dar era adevrat c niciunul dintre locuitorii satului ei n-o mai speria.
i adun bagajele, mici i prnd nepotrivite; cteva rochii i cteva cri, nite bani,
punga cu ierburi, un aternut i mncare. Ls n urm lucruri care-i plceau, darurile
primite de la tatl ei i alte obiecte apropiate de suflet. Mesagerii cltoreau cu bagaje
puine, iar lui Marick nu i-ar fi plcut s-i mpovreze calul prea tare. Bruna i spusese c
Jizell avea s-i asigure traiul pe durata instruirii, dar, i aa, prea mult prea puin pentru a
ncepe o via nou.
O via nou. Orict de apstoare ar fi fost ideea, o entuziasma n aceeai msur. Citise
toate crile din colecia Brunei, ns Jizell avea cu mult mai multe, i cu att mai multe
aveau toate celelalte Culegtoare de Ierburi din Angiers, dac puteau fi convinse s i le
mprumute.
Totui, pe msur ce ora se apropia de sfrit, avea din ce n ce mai mult senzaia c nu
putea s respire. Unde era tatl ei? Nu venea s-o conduc?
Aproape c e timpul, spuse Bruna.
Leesha i ridic privirea i i ddu seama c avea ochii umezi.
Am face bine s ne lum rmas-bun, continu btrna. E foarte posibil s nu mai avem
vreo alt ocazie.
Bruna, ce tot spui?
N-o face pe proasta cu mine, fetico. tii foarte bine despre ce vorbesc. Am trit de dou
ori ct mi se cuvenea, dar n-o s rezist la nesfrit.
Bruna, zise Leesha, nu e neaprat nevoie s plec
Vai! fcu btrna cu o fluturare a minii. Stpneti foarte bine tot ce te pot nva eu,
fetico, aa c las aceti ani s fie ultimul meu dar pentru tine. Du-te, o ndemn, i ai grij
s-nvei ct de mult poi.
ntinse braele, i Leesha i czu la piept.
Fgduiete-mi doar c-o s ai grij de copiii mei cnd nu voi mai fi. Or fi fiind proti i
ncpnai, dar, cnd noaptea e neagr, n ei slluiete binele.
O s am, promise Leesha. i-o s te fac mndr de mine.
Altminteri nici nu s-ar putea, zise btrna.
Leesha suspin, cu faa n alul ei aspru.
Mi-e fric, Bruna.
Ai fi o proast dac nu i-ar fi, dar am vzut eu nsmi o bun parte a lumii i n-am
ntlnit niciodat nimic cruia s nu-i poi face fa.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 177

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 178

La puin timp dup aceea, Marick i conducea calul ctre ele, pe potec. inea n mn o
suli nou, iar scutul plin de glife i atrna de oblncul eii. Dac simea vreo durere de pe
urma pumnilor primii cu o zi nainte, nu lsa s se vad.
Salutare, Leesha! strig la vederea ei. Eti gata s-i ncepi aventura?
Aventur. Cuvntul ptrunse dincolo de tristee i de fric, strnind un fior de plcere.
Marick lu bagajele lui Leesha i le arunc n spinarea calului su angiersian, suplu i
iute, n timp ce ea se ntoarse spre Bruna pentru ultima oar.
Sunt prea btrn pentru un rmas-bun de-o jumtate de zi, spuse Culegtoarea de
Ierburi. Ai grij de tine, fetico.
i ndes o pung n mini, i Leesha simi zornitul monedelor milneze, care n Angiers
valorau o avere. Bruna i ntoarse spatele i intr n colib nainte de-a apuca ea s
protesteze.
Se grbi s-ascund punga ntr-un buzunar. La o distan att de mare de Miln, vederea
monedelor de metal ar fi putut tenta pe oricine, chiar i pe un Mesager. Mergnd fiecare de
o parte a calului, o pornir spre sat, de unde drumul principal ducea ctre Angiers. Leesha
i strig tatl cnd ajunser n dreptul casei lui, dar nu primi niciun rspuns. Elona i vzu
trecnd i se duse nuntru, trntind ua n urma ei.
Leesha i ls capul n jos. Contase pe o ultim ntlnire cu tatl ei. Se gndi la toi
stenii pe care-i vedea n fiecare zi, se gndi c n-avusese timp s-i ia rmas-bun de la toi
aa cum s-ar fi cuvenit. Scrisorile pe care le lsase la Bruna preau jalnic de nepotrivite.
ns, cnd ajunser n centrul satului, uimirea i tie rsuflarea. Tatl ei era acolo i, n
spatele lui, de-a lungul drumului, atepta tot satul. Pe msur ce nainta, venir la ea rnd
pe rnd, unii ca s-o srute, iar alii ca s-i strecoare cte un dar n palm.
S-i aminteti cu drag de noi i s te-ntorci, spuse Erny, i Leesha l mbri strns,
apsndu-i pleoapele cu putere peste ochi ca s pun stavil lacrimilor.

Oamenii din satul tu te iubesc, coment Marick n timp ce clreau prin pduri.
Viuga Tietorului de Lemne rmsese la mai multe ore de mers n urma lor i umbrele se
lungeau. Leesha sttea n faa lui, pe aua lat a calului, animalul prnd s suporte cu
uurin greutatea lor i a bagajelor.
Sunt momente, spuse Leesha, n care cred asta pn i eu.
De ce s nu crezi? se mir Marick. O fat frumoas ca zorile, care poate vindeca orice
boal? M-ndoiesc c ar putea cineva s nu te iubeasc.
Leesha rse.
Frumoas ca zorile? Gsete-l pe srmanul Saltimbanc de la care-i furat versul sta i
spune-i s nu-l mai foloseasc niciodat.
Marick rse la rndul lui, i braele i se strnser n jurul ei.
tii, i spuse, la ureche, n-am discutat nimic despre plata care mi se cuvine fiindc te
escortez.
Am bani, zise Leesha, ntrebndu-se pentru ct timp aveau s-i ajung monedele ei n
Angiers.
i eu am, rse Marick. Banii nu m intereseaz.
Atunci la ce soi de plat te gndeti, Maestre Marick? sta e un alt joc pentru un srut?
El chicoti, i ochii lui de lup scnteiar.

Un srut era preul pentru c i-am adus o scrisoare. Ca s-ajungi tu cu bine la Angiers, o
s coste mult mai scump.
i mic oldurile n spatele ei, i nelesul vorbelor deveni ct se putea de limpede.
ntotdeauna te grbeti, rspunse Leesha. n stilul sta, o s fii norocos dac primeti
un srut.
Vom vedea, zise Marick.
i fcur tabra la scurt timp dup aceea. Leesha pregti cina n timp ce el aeza glifele.
Cnd fu gata tocana, frmi cteva ierburi n plus n castronul lui nainte de a i-l oferi.
Mnnc repede, o sftui el, lund castronul i ducndu-i la gur o lingur mare, plin.
O s vrei s intri n cort nainte de a se nla miezingii. S-i vezi att de aproape poate fi
nspimnttor.
Leesha arunc o privire spre cortul ntins de el, abia destul de mare pentru o singur
persoan.
E mic, i fcu el cu ochiul, dar o s ne putem nclzi unul pe altul, aprndu-ne de frigul
nopii.
E var, i reaminti ea.
Cu toate astea, simt o adiere rece ori de cte ori vorbeti, chicoti Mesagerul. Poate
gsim o cale de a topi rceala asta. n plus, art el apoi dincolo de cerc, unde ncepuser
deja s se nale formele ceoase ale miezingilor, nu s-ar zice c poi pleca prea departe.

Era mai puternic dect ea, i zbaterile ei n braele lui o ajutau la fel de puin ca
refuzurile. Cu urletele miezingilor ca fundal, i suporta srutrile i minile care o pipiau,
stngace i grosolane. Iar cnd brbia lui ddea gre, l alina cu vorbe dulci, oferindu-i
drept leac ierburi i rdcini care-i fceau ru n loc s-i fac bine.
El se nfuria uneori, i ea se temea c-avea s-o loveasc. Iar alteori plngea, cci ce fel de
brbat eti dac nu-i poi rspndi smna? Leesha ndura totul, fiindc ncercarea aceea
nu era un pre prea mare pentru cltoria ei ctre Angiers.
l salvez de el nsui, i spunea de fiecare dat cnd i punea ierburile n mncare, cci ce
brbat i dorea s fie un violator? ns adevrul era c simea o uoar remucare. Nu-i
fcea plcere s-i foloseasc priceperea ca s-i frng arma, dar undeva, n adncul fiinei
ei, exista o satisfacie rece, ca i cum toate strbunele sale din nenumrate ere, ncepnd din
clipa n care primul brbat culcase o femeie cu fora pe pmnt, ar fi dat din cap, ca o
nendurtoare aprobare a faptului c ea i lua lui brbia nainte de a-i lua el ei fecioria.
Zilele se scurgeau lent, cu Marick trecnd de la amrciune la disperare pe msur ce se
stivuiau asupra lui eecurile nopilor. n ultima, sorbi ndelung din butoiul cu vin i pru
gata s sar din cerc i s se lase n voia demonilor. Leesha simi o uurare palpabil cnd
zri fortreaa pdurii ntinzndu-se n faa lor, n mijlocul codrului. Uimirea i tie
rsuflarea la vederea zidurilor nalte, cu glifele lor lcuite, compacte i puternice, destul de
ntinse ca s nconjoare de mai multe ori Viuga Tietorului de Lemne.
Strzile Angiersului erau acoperite cu lemn, ca s-mpiedice demonii s se-nale n
interiorul zidurilor. ntregul ora era o podin imens. Marick o duse adnc n interiorul lui
i o cobor de pe cal n faa spitalului lui Jizell. Cnd ea se-ntoarse s plece, o prinse de brae
i o strnse att de tare, nct o duru.
Ce s-a-ntmplat n afara zidurilor rmne acolo, zise el.
N-o s spun nimnui, i fgdui ea.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 179

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 180

Ai grij s n-o faci. Fiindc altminteri te omor.


Jur. mi dau cuvntul de Culegtoare de Ierburi.
Marick mormi i o eliber, apoi smuci cu putere de frul calului i se ndeprt n galop.
Zmbind n colul buzelor, Leesha i adun lucrurile i se ndrept spre intrarea
spitalului.

15.
Cnt ca s faci avere
325 D
Era fum, i foc, i strigtul unei femei, acoperindu-le pe cele ale miezingilor.
Te iubesc!
Rojer se trezi brusc, tresrind, cu inima btndu-i nebunete. Lumina blnd a zorilor
trecuse peste zidurile nalte ale Angiersului i se strecura prin crpturile obloanelor. n
timp ce devenea tot mai puternic, biatul i strnse cu putere talismanul n mna teafr
i atept s i se domoleasc btile inimii. Ppua minuscul, furit de un copil din lemn
i sfoar, cu bucla ei de pr rou n cretet, era tot ce-i rmsese de la mama lui.
Nu-i amintea chipul ei, pierdut n fum, i nici prea multe altele din noaptea aceea, dar
inea minte ultimele cuvinte rostite de ea pentru el. Le auzea iari i iari n vise.
Te iubesc!
Frec prul cu mna schilodit, ntre degetul mare i inelar, n locul unde fuseser
primele dou degete nu-i rmsese dect o cicatrice zimat, dar, datorit mamei lui, nu-i
mai pierduse nimic altceva.
Te iubesc!
Talismanul era glifa tainic a lui Rojer, ceva despre care nu-i vorbea nici mcar lui Arrick,
care-i fusese ca un tat. l ajuta n nopile lungi, cnd ntunericul se nchidea greu n jurul
lui i ipetele miezingilor l fceau s tremure de spaim.
Dar venise ziua, i lumina l fcea s se simt din nou n siguran. Srut mica ppu i
i-o puse n buzunarul secret pe care i-l cususe n betelia pantalonilor pestrii. Era de-ajuns
s-o tie acolo ca s fie plin de curaj. Avea zece ani.
Se ridic de pe salteaua de paie, se ntinse i iei din cmrua lui mpleticindu-se i
cscnd. Avu o strngere de inim cnd l vzu pe Arrick dormind cu capul pe mas.
Maestrul lui se prvlise peste o sticl goal, cu mna strns n jurul gtului ei, de parc ar
fi avut de gnd s-o sugrume ca s-i stoarc ultimele picturi de alcool.
Amndoi aveau talismane.
Se apropie i smulse sticla dintre degetele brbatului.
Cine? Cehee? ntreb acesta, ridicndu-i pe jumtate capul.
Iar ai adormit la mas, rspunse copilul.
Oh, tu eti, biete, mormi Arrick. Credeam c-a venit din nou blestematu la de
proprietar.
Am ntrziat cu chiria, spuse Rojer. n dimineaa asta avem spectacol n Piaa Mic.
Chiria, bodogni Arrick. ntotdeauna chiria.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 181

Jupnul Keven ne-a ameninat c ne d afar dac nu pltim azi, i reaminti biatul.
Aa c-o s dm spectacolul, zise Arrick ridicndu-se.
i pierdu echilibrul i ncerc s se in de un scaun, care ns nu-l ajut dect
rsturnndu-se peste el cnd ajunse pe podea.
Rojer veni s-l ajute s se ridice, dar Arrick l mpinse, ndeprtndu-l.
M simt perfect! strig, ca i cum Rojer ar fi cutezat s fie de alt prere, i se ridic pe
picioarele nesigure. A putea face o tumb! exclam, uitndu-se n spate, s vad dac era
loc.
Ochii si mrturisir, ns, c regreta fiindc se ludase n van.
Pstreaz-o pentru spectacol, se grbi Rojer s spun.
Arrick se uit din nou la el.
Probabil c ai dreptate, ncuviin, i amndoi se simir uurai. Am gtul uscat,
adug apoi. Trebuie s beau nainte de a cnta.
Biatul ddu din cap i alerg s umple o can de lemn cu ap din urcior.
Nu ap, zise Arrick. Adu-mi vin. Am nevoie de-o ghear a demonului care m-a rnit.
Nu mai avem vin.
Atunci du-te s cumperi, porunci brbatul.
Se duse s-i ia punga, mpleticindu-se, mpiedicndu-se i abia reuind s nu cad. Rojer
se repezi s-l sprijine.
Arrick trase o clip de nururi, pe bjbite, apoi ridic punga cu totul i o izbi de lemn.
Pnza nu fcu niciun zgomot, i el mri.
Nici mcar un singur klat! strig dezamgit, aruncnd punga ct colo.
Gestul l dezechilibr i, ntr-o ncercare de regsire a poziiei verticale, se nvrti,
descriind un cerc complet nainte de a cdea pe podea cu o bufnitur.
Pn s-ajung Rojer la el, izbuti s se salte n patru labe, dar vrs, mprtiind vin i
fiere pe toat duumeaua. i strnse pumnii i-l strbtu un spasm, i biatul crezu c-avea
s verse din nou, dar, o clip mai trziu, i ddu seama c maestrul lui plngea.
Cnd lucram pentru Duce, n-a fost niciodat aa, suspin Arrick. Atunci banii mi se
revrsau din buzunare.
Numai pentru c-i pltea Ducele vinul, i spuse Rojer, dar era destul de inteligent ca s-i
pstreze gndul pentru sine. Spunndu-i lui Arrick c bea prea mult, i provocai, cu
siguran, o criz de furie.
Biatul l spl i apoi l ajut pe brbatul greu s-ajung n culcuul lui. Imediat ce adormi
pe salteaua de paie, el lu o crp i cur podeaua. n ziua aceea n-avea s fie niciun
spectacol.
Se ntreb dac jupnul Keven avea s-i dea cu adevrat afar, i unde s-ar fi putut duce
dac o fcea. Zidul cu glife al Angiersului era puternic, dar n reeaua de deasupra existau
guri, i asta nu le scpa demonilor vntului. Gndul la o noapte pe strzi l ngrozea. Arrick
vnduse calul lui Geral i scutul cu glife cnd vremurile deveniser grele, dar cercul portabil
al Mesagerului le rmsese. Pe el s-ar fi putut obine un pre bun, dar Rojer nu se-ndura s-l
vnd. Arrick ar fi but i ar fi jucat banii, i n-ar mai fi rmas nimic care s-i apere dac
ntr-o noapte ar fi fost dai cu-adevrat afar.
i biatul ducea dorul zilelor n care Arrick lucra pentru Duce. Saltimbancul era iubit de
curtezanele lui Rhinebeck, care se purtau cu Rojer ca i cum ar fi fost copilul lor. Strns la o
duzin de piepturi parfumate ntr-o singur zi, primea dulciuri i era nvat s le-ajute s
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 182

se fardeze i s-i aranjeze prul. Pe-atunci nu-i vedea prea des maestrul; Arrick l lsa
adesea n casa de plceri cnd cltorea prin ctune i vocea lui dulce fcea cunoscute n
lung i-n lat edictele ducale.
Dar lui Rhinebeck nu-i plcuse s gseasc un bieel ncovrigat n pat cnd, ntr-o
noapte, intrase mpleticindu-se, beat i excitat, n odile curtezanei sale preferate. Ceruse ca
Rojer s plece, i Arrick odat cu el. Copilul tia c din vina lui ajunseser s triasc n
srcie. Ca i prinii lui, Saltimbancul sacrificase totul ca s-i poarte de grij.
Dar, dac pentru prinii lui n-o putea face, lui Arrick biatul i putea oferi ceva n
schimb.

Rojer alerga din toate puterile, spernd c mulimea era nc acolo. Muli nc mai
continuau s vin ori de cte ori se anuna vreun spectacol al lui Viers Dulce, dar n-aveau satepte la nesfrit.
Ducea pe umr sacul cu minunii al maestrului su. Ca i hainele lor i ale tuturor
Saltimbancilor, era pestri, o amestectur de petice care se decoloraser i se jerpeliser.
nuntru se aflau instrumentele necesare pentru arta lor. Rojer le folosea cu miestrie pe
toate, cu excepia bilelor colorate pentru jonglerii.
Picioarele lui goale, cu tlpi bttorite, plesneau podina. Avea cizme i mnui care se
potriveau cu hainele blate, dar le lsase acas. Prefera fermitatea cu care i se lipeau de
scnduri degetele goale n locul tocurilor tocite ale cizmelor blate, cu clopoei n vrf, i
nu-i putea suferi mnuile.
Arrick umpluse dou dintre degetele celei pentru mna dreapt cu bumbac, ca s-ascund
lipsa degetelor biatului. i cele false erau prinse de cele reale cu fire subiri, fcndu-le s
se ndoaie toate n acelai timp. Un truc foarte ingenios, dar lui Rojer i era ruine ori de
cte ori punea pe mna schilodit acel obiect care i-o ncorseta. Arrick insista s poarte i
cizmele, i mnuile, dar n-avea cum s-l bat pentru ceva de care nu tia.
La sosirea lui, prin Piaa Mic se foia bombnind un grup de oameni; vreo douzeci cu
totul, printre care i copii. Rojer i aducea aminte de vremea n care vestea apariiei lui
Arrick Viers Dulce aduna sute de oameni din toate colurile oraului, ba chiar i din ctunele
din apropiere. Atunci cnta n templul Ziditorului sau n amfiteatrul Ducelui. Acum Piaa
Mic era cel mai bun loc pe care-l putea primi de la Ghild, i nici mcar pe acela nu era n
stare s-l umple.
Dar civa bani erau mai buni dect nimic. i, chiar dac numai o duzin de oameni i
ddeau cte-o moned de un klat, asta ar fi putut cumpra de la jupnul Keven nc o
noapte, att timp ct nu-l prindea Ghilda Saltimbancilor dnd spectacolul fr un maestru.
Iar dac era prins, chiria ntrziat ar fi devenit cea mai mrunt dintre grijile lor.
Cu un strigt, ptrunse n mulime dansnd i aruncnd n aer pumni de puf de scaiei
vopsit. Puful se rsucea i plutea n urma lui, aternndu-se apoi, formnd o dr strlucitor
colorat.
Ucenicul lui Arrick! strig cineva. Viers Dulce o s vin pn la urm.
Se auzir aplauze, i Rojer i simi stomacul strngndu-se. Ar fi vrut s spun adevrul,
dar, pentru Arrick, prima lege a Saltimbancului era s nu spui niciodat ceva care s strice
cheful mulimii.
Scena din Piaa Mic avea trei niveluri. Partea din spate era o carapace de lemn, menit s
amplifice sunetele i s adposteasc saltimbancii pe vreme rea. n lemn fuseser

inscripionate glife, dar erau vechi i se decoloraser. Rojer se ntreb dac i-ar fi putut
proteja pe el i pe maestrul lui, n caz c ajungeau pe strzi n noaptea aceea.
Alerg n susul treptelor fcnd tumbe i aruncnd plria pentru colect exact n faa
mulimii, cu o rsucire dibace din ncheietura minii.
Rojer nclzea ntotdeauna mulimea naintea apariiei maestrului su i, pentru cteva
minute, se ls prins de rutin, spunnd glume i fcnd roata i diverse trucuri magice, sau
mimnd metehnele unora dintre mai-marii oraului, bine-cunoscui tuturor. Rsete.
Aplauze. Mulimea ncepu, ncet-ncet, s se ngroae. Treizeci. Cincizeci. Dar tot mai muli
murmurau, nerbdtori s-l vad pe Arrick Viers Dulce. Rojer simi o ghear n stomac i-i
atinse talismanul din buzunarul secret, ca s-i dea putere.
ntrzie inevitabilul ct de mult se putea, chemnd copiii n fa ca s le spun povestea
ntoarcerii. Mim foarte bine totul i unii l aprobar dnd din cap, dar pe multe fee se citea
dezamgirea. Nu cnta Arrick de obicei povestea? Nu ca s-l asculte pe el veniser?
Unde e Viers Dulce? strig cineva din spate.
Cei din jur i cerur s tac, dar cuvintele i rmaser atrnate n aer. Cnd termin Rojer
cu copiii, aproape toat lumea mormia, nemulumit.
Eu am venit s-ascult un cntec! strig acelai brbat, i de data asta gesturile celor din
jur l aprobar.
Rojer tia c nu putea s-i fac pe plac. Vocea lui nu fusese niciodat puternic i i se
frngea dac lungea o not pe mai mult de cteva respiraii. Dac ar fi cntat, lucrurile ar fi
putut lua o ntorstur urt.
Se ntoarse ctre sacul cu minunii, cutnd n schimb altceva, i ocoli, ruinat, bilele
pentru jonglerii. Cu mna schilodit putea s le prind i s le arunce destul de bine, dar,
neavnd degetul arttor, cu care le ddea avntul corect pentru rotire i prinzndu-le doar
cu o jumtate de mn, efectul combinat complex creat de cele dou mini l depea.
Ce fel de Saltimbanc nu e n stare s cnte i s jongleze? ntreba uneori Arrick.
Unul nu prea grozav, Rojer o tia.
Cu cuitele din sac se descurca mai bine, dar, ca s chemi oameni din public i s-i pui s
stea lng perete cnd le aruncai, aveai nevoie de un brevet special, dat de Ghild. Arrick i
alegea ntotdeauna, ca ajutor pentru aa ceva, cte o fat rumen i durdulie care, de cele
mai multe ori, i ajungea n pat dup spectacol.
Nu cred c vine, l auzi Rojer spunnd pe acelai brbat; i l njur n gnd.
Muli alii ncepuser s plece. Din mil, civa aruncar klai n plrie, dar el tia c,
dac nu fcea ceva ct de curnd, n-aveau s fie destui ca s-l mulumeasc pe jupnul
Keven. Ochii i czur pe cutia scripcii i, vznd c nu mai rmseser dect civa
privitori, o nh n grab. Lu arcuul i, ca ntotdeauna, l prinse corect n mna
schilodit. Pentru asta n-avea nevoie de degetele lips.
Imediat ce l atinse de strune, muzica umplu piaa. Civa dintre cei care se ntorseser s
plece se oprir s asculte, dar biatul nu le ddu atenie.
Despre tatl su, Jessum, nu-i aducea aminte prea multe, dar avea n memorie, clar,
imaginea lui btnd din palme i rznd, n timp ce trecea Arrick arcuul peste strunele
scripcii. Cnd cnta, Rojer simea dragostea tatlui su, aa cum o simea pe a mamei cnd
i strngea n mn talismanul. Ocrotit de acea dragoste, ls frica deoparte i se pierdu n
mngierea vibrant a strunelor.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 183

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 184

De obicei, acompania vocea lui Arrick, ns de data asta trecu dincolo de acompaniament,
lsnd scripca s umple spaiul pe care l-ar fi ocupat Viers Dulce. Degetele minii sale
stngi, cea teafr, treceau att de repede de pe o coard pe alta, nct micarea lor prea o
dr, i mulimea ncepu curnd s bat din palme ritmul n jurul cruia se mpletea muzica.
Melodia deveni tot mai alert i btile care subliniau ritmul, din ce n ce mai sonore,
dansnd n jurul scenei la unison cu melodia. Iar cnd i puse piciorul pe una dintre trepte
i se lans ntr-o tumb, fr s piard nicio not, dintre spectatori se nl un strigt
tuntor.
Sunetul i ntrerupse transa, i vzu c piaa era plin, c oamenii se ngrmdeau chiar i
n afara ei, dornici s asculte. Trecuse ceva timp de cnd nici mcar Arrick nu mai aduna
atta lume! ocat, Rojer fu ct pe ce s greeasc struna i scrni din dini ca s
stpneasc muzica, pn cnd aceasta redeveni lumea lui.

A fost un spectacol bun, l felicit o voce, n timp ce-i numra monedele de lemn lcuit
din plrie.
Aproape trei sute de klai! Aveau s scape de pislogeala lui Keven o lun-ncheiat.
Mulumesc, ncepu el, dar cuvintele i rmaser n gt cnd i ridic privirea.
n faa lui stteau Maetrii Jasin i Edum. Reprezentani ai Ghildei.
Unde e maestrul tu, Rojer? l ntreb Edum cu asprime.
Era un maestru al actoriei i un mim la ale crui spectacole se spunea c veneau oameni
tocmai din Fortul Rizon.
Rojer nghii n sec, cu greutate, cu obrajii arzndu-i, mpurpurai. Se uit n jos, spernd
c aveau s-i ia spaima i vinovia drept ruine.
Nu nu tiu, rspunse. Ar fi trebuit s fie aici.
Pun prinsoare c s-a-mbtat din nou, pufni Jasin.
Cunoscut i drept Sunet Aurit, nume pe care se spunea c i-l dduse singur, era un
cntre de un oarecare prestigiu, dar, mult mai important, era nepotul Lordului Janson,
prim-ministrul Ducelui Rhinebeck, i avea grij s-o afle toat lumea.
Btrnul Viers Dulce s-a acrit de la o vreme.
E de mirare c i-a pstrat brevetul pn acum, spuse Edum. Am auzit c luna trecut sa scpat pe el n timpul spectacolului.
Nu-i adevrat! exclam Rojer.
n locul tu, biete, eu mi-a face griji pentru mine nsumi, spuse Jasin, artnd ctre
faa lui cu un deget lung. tii care e pedeapsa cnd aduni bani pentru un spectacol dat de
cineva fr brevet?
Rojer pli. Pentru asta, Arrick i-ar fi putut pierde brevetul, iar dac Ghilda prezenta
cazul i n faa unui magistrat, ar fi putut s-o sfreasc amndoi tind lemne cu gleznele
nlnuite.
Edum rse.
Nu te speria, biete. Att timp ct Ghilda i primete partea ei, spuse, servindu-se cu o
mare parte din monedele de lemn adunate de Rojer, nu cred c e nevoie s mai afle i
altcineva de acest incident.
Copilul tia c nu era bine s protesteze n vreme ce brbaii i mpreau i vrau n
buzunare mai bine de jumtate din ctigul lui. Din care n sipetele Ghildei avea s-ajung o
foarte mic parte, sau chiar nimic.

Ai talent, biete, spuse Jasin cnd se ntorceau s plece, ncearc s caui un maestru cu
un viitor mai bun. Treci pe la mine cnd o s te saturi s tot curei n urma btrnului Viers
Dulce.
Dezamgirea lui Rojer dur numai pn cnd scutur plria pentru colect. Chiar i
jumtate era mai mult dect sperase s ctige. Se grbi s se-ntoarc la han, oprindu-se
numai ntr-un singur loc. Se duse la jupnul Keven, a crui fa deveni, la apropierea lui, un
nor de furtun.
Ar fi bine s nu fi venit ncoace ca s cereti pentru maestrul tu, biete.
Rojer cltin din cap i-i ntinse o pung.
Maestrul meu zice c e de-ajuns pentru zece zile, spuse el.
Keven cntri n mn punga i ascult pcnitul mulumitor al monedelor de lemn cu o
evident surprindere. ovi o clip, apoi mormi i bg punga n buzunar cu o ridicare din
umeri.
La ntoarcerea lui Rojer, Arrick nc mai dormea. Biatul tia c maestrul lui n-avea s-i
dea niciodat seama c hangiul i primise chiria. Urma s-l evite cu struin, felicitnduse fiindc izbutise s-o scoat la capt trei zile fr s plteasc.
Puse monedele rmase n punga lui Arrick. Avea s-i spun c le gsise rtcite prin sacul
cu minunii. Aa ceva se ntmpla rareori de cnd duceau lips de bani, dar Arrick n-avea
s-i pun la ndoial norocul dup ce avea s vad ce mai cumprase biatul.
Rojer aez sticla cu vin lng Saltimbancul adormit.

n dimineaa urmtoare, Arrick se trezi naintea lui Rojer i-i inspect machiajul ntr-o
oglind de mn crpat. Nu mai era tnr, dar nici att de btrn nct ustensilele din
trusa cu sulimanuri a unui Saltimbanc s nu-i poat reda nfiarea tinereasc. Prul lui
lung, decolorat de soare, nc era mai degrab auriu dect crunt, iar barba castanie,
ntunecat la culoare cu vopsea, i ascundea gua tot mai proeminent de sub brbie.
Vopseaua se potrivea att de bine cu nuana pielii lui bronzate, nct ridurile din jurul
ochilor albatri deveneau aproape invizibile.
Am avut noroc azi-noapte, biatul meu, spuse, schimonosindu-i faa ca s vad ct de
bine rezista vopseaua, dar n-o s ne putem feri de Keven la nesfrit. Pislogul sta pros o
s ne prind mai devreme sau mai trziu i, cnd o s-o fac, mi-ar plcea s-avem mai mult
de ntinse mna spre pung, scoase monedele i le arunc n sus cu cte-un bobrnacase
klai ai notri.
Minile i se micau prea repede ca s i le poi urmri, smulgnd monede din aer i
aruncndu-i-le din nou deasupra capului, ntr-un ritm lejer.
Ai mai exersat jongleria, biete? ntreb.
nainte de-a apuca Rojer s deschid gura ca s rspund, Arrick trimise una dintre
monede ctre el. Biatul cunotea mecheria, dar, pregtit sau nu pentru ceea ce urma, se
simi oricum sgetat de spaim cnd prinse banul n mna stng i-l rearunc n aer.
Urmar i alii, sosind cu mare iueal unul dup altul, i el se strdui s-i controleze pe
msur ce-i prindea cu mna schilodit i i-i azvrlea n cealalt, ca s fie aruncai iari.
Cnd ajunse s jongleze cu patru monede, era ngrozit. Iar cnd Arrick o adug pe a
cincea, se vzu nevoit s danseze nebunete ca s le poat menine pe toate n micare.
Saltimbancul se gndi c era mai bine s nu i-o arunce i pe a asea, vrnd s vad ce se va

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 185

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 186

ntmpla. Aa cum era de ateptat, Rojer czu pe podea, n zngnit de monede, o clip mai
trziu.
Biatul se fcu mic, creznd c va urma tirada maestrului su, dar acesta se mulumi s
ofteze adnc.
Ia mnuile, spuse. Trebuie s mergem s ne umplem punga.
Oftatul i ndurer urechea mai mult dect un zbieret i o palm. Furia nsemna c Arrick
se ateptase s ias mai bine. Oftatul spunea c renunase.
Nu, rspunse Rojer.
Cuvntul i alunec dintre buze nainte de a-l putea opri, dar, odat ce ajunse s atrne n
aerul dintre ei, simi c fusese corect s-l rosteasc, tot att de corect cum i sttea arcuul
n mna schilodit.
Arrick pufni n musta, ocat de obrznicia copilului.
Vorbesc despre mnui, lmuri biatul lucrurile, i vzu furia de pe chipul
Saltimbancului preschimbndu-se n curiozitate. Nu mai vreau s le port. Nu pot s le sufr.
Arrick oft, scoase dopul noii sticle de vin i-i umplu un pocal.
N-am czut noi de acord, ntreb, artnd ctre Rojer cu sticla, c, dac-i vor cunoate
beteugul, oamenii vor fi mai puin dornici s te-angajeze?
N-am czut niciodat de acord, l contrazise biatul. ntr-o bun zi, mi-ai spus pur i
simplu s-ncep s port mnuile.
Arrick chicoti.
mi pare ru c-i spulber iluziile, biete, dar aa stau lucrurile ntre maetri i ucenici.
Nimeni nu vrea un Saltimbanc schilod.
Deci asta sunt? ntreb Rojer. Un schilod?
Bineneles c nu. Nu te-a schimba cu niciun alt ucenic din Angiers. Dar nu toat lumea
o s se uite dincolo de cicatricele lsate de demon, ca s vad omul. i vor da o porecl, n
btaie de joc, i vei descoperi c rd de tine i nu mpreun cu tine.
Puin mi pas, zise copilul. Mnuile m fac s m simt ca un arlatan, iar mna m
necjete ndeajuns i fr s-o fac degetele false nc i mai nendemnatic. Ce conteaz
c rd, dac vin s m vad i pltesc pentru asta?
Arrick l privi ndelung, sorbind din vin.
Ia s vd mnuile, zise ntr-un trziu.
Erau negre i i ajungeau pn la jumtatea antebraelor. La capete le fuseser cusute
triunghiuri de pnz de culori strlucitoare, i aveau clopoei. Biatul i le arunc maestrului
su ncruntndu-se.
Arrick le prinse, le studie o jumtate de secund i le azvrli pe fereastr, privindu-i apoi
minile, de parc mnuile i le-ar fi murdrit.
Pune-i cizmele i s mergem, spuse, dnd peste cap ce mai rmsese n pocal.
De fapt, nu-mi plac nici cizmele, ndrzni Rojer.
Arrick i zmbi.
Nu-i fora norocul, l preveni, fcndu-i cu ochiul.

Legile Ghildei le ngduiau Saltimbancilor cu brevet s dea reprezentaii la orice col de


strad, atta vreme ct nu stteau n calea trectorilor i nu stnjeneau negoul. O parte
dintre negustori chiar i plteau ca s-atrag atenia ctre tarabele lor sau n slile comune
ale tavernelor.

Avnd pcatul beiei, Arrick i-i nstrinase pe cei care-i ofereau astfel de ocazii, astfel
nct acum ddeau spectacole pe strad. Maestrul lui Rojer se trezea trziu i descoperea c
cele mai bune locuri fuseser luate de mult n stpnire de alii. Cel pe care-l gsir liber nu
era grozav: un col aflat la mare distan de strzile principale.
O s fie bine aici, mormi Arrick. D de tire i-adun nite spectatori, biete, ct fac eu
pregtirile.
Rojer ddu din cap i-o lu la fug. Oriunde gsea cte un grup de oameni, fcea roata n
faa lor, sau mergea n mini, cu clopoeii cusui de costumul lui pestri sunnd ademenitor.
Spectacol cu Saltimbanc! striga. Venii s-l vedei de Arrick Viers Dulce!
Datorit acrobaiilor lui i a greutii pe care nc-o mai avea numele maestrului su,
atrase atenia ntr-o destul de mare msur. Unii chiar se inur tot timpul dup el, btnd
din palme i rznd de bufoneriile lui.
Un brbat i nghionti nevasta cu cotul.
Uite, e biatul schilod din Piaa Mic!
Eti sigur? ntreb femeia.
Pi, uit-te la mna lui!
Rojer se prefcu c nu auzise i-i vzu de drum, n cutarea mai multor clieni. Aduse n
curnd mica lui ceat la maestrul su, pe care-l gsi spunnd glume n faa unei alte mulimi
n cretere i jonglnd, n ritm lent, cu un cuit de buctrie, un satr, o secure, un taburet
mic i o sgeat.
Iat-l pe asistentul meu, Rojer Juma-de-mn! strig Saltimbancul.
Biatul alerga deja spre el cnd auzi i nelese numele. Ce fcea Arrick?
ns era prea trziu ca s-ncetineasc, aa c-i ntinse braele i se avnt, lansndu-se
din roat ntr-o tumb tripl i oprindu-se, n picioare, la civa metri de maestrul lui.
Arrick smulse cuitul de buctrie din colecia letal care dansa n aerul din faa lui i-l
azvrli spre Rojer.
tiind foarte bine c micarea aceea trebuia s urmeze, biatul se rsuci n loc i prinse cu
uurin n mna stng, teafr, cuitul bont i echilibrat anume pentru aa ceva.
ncheindu-i rotaia, o relu n sens invers i, azvrlind i el, trimise cuitul nvrtindu-se
napoi, chiar spre capul lui Arrick.
Acesta se rsuci la rndul su i reveni n poziia de la nceput, cu lama strns puternic
ntre dini. Mulimea ovaion i, cnd cuitul reintr n cadena dansului aerian al celorlalte
obiecte, n plrie zngni un val de monede.
Rojer Juma-de-mn! strig Arrick. La numai zece ani i cu numai opt degete, cnd are
un cuit, e la fel de periculos ca un brbat n toat firea!
Mulimea aplaud. Rojer i ridic mna schilodit n vzul tuturor i primi drept rspuns
un cor de ooh-uri i aah-uri. Arrick le sugerase, i cei mai muli credeau deja, c biatul
prinsese i aruncase cuitul cu mna vtmat. Aveau s le povesteasc altora, cu nflorituri.
n loc s lase gloata s-l porecleasc, i gsise el nsui o porecl.
Rojer Juma-de-mn, murmur, simind gustul numelui pe limb.
Hop! strig Arrick, i biatul se ntoarse n timp ce azvrlea spre el sgeata.
i uni palmele, prinznd proiectilul ntre ele chiar nainte de a-l izbi n fa. Se rsuci
iari, ntorcndu-se cu spatele ctre mulime. Cu mna teafr, arunc printre picioare
sgeata ctre maestrul su, dar, cnd ncheie micarea i se ntoarse din nou cu faa, avea
ntins mna beteag.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 187

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 188

Hop! strig la rndul ru.


Arrick se prefcu speriat, scp obiectele tioase cu care jongla, dar taburetul i czu n
mini exact la timp pentru ca s i se-nfig sgeata exact n centru. El l studie de parc ar fi
fost uimit de propriul su noroc. Smulse sgeata cu o zvcnire din ncheietura minii, i
aceasta se preschimb ntr-un buchet de flori, pe care i-l ntinse celei mai frumoase femei
din mulime. n plrie zngnir alte monede.
Vznd c maestrul su trecuse la magie, Rojer se repezi la sacul cu minunii, dup
instrumentele de care avea s fie nevoie pentru trucuri. n clipa aceea, din mulime se auzi
un glas.
Cnt la scripc! strig un brbat.
Cuvintele strnir un zumzet aprobator. Copilul i ridic privirea i-l recunoscu pe
brbatul care ceruse att de zgomotos, cu o zi nainte, s-l aud pe Viers Dulce.
Avem chef de muzic, aa e? ntreb Arrick mulimea, fr s piard nicio clip.
Fiindc i se rspunse cu urale, se duse la sac s ia scripca, i-o potrivi sub brbie i se
ntoarse spre spectatori. Dar, nainte de a atinge strunele cu arcuul, auzi un alt strigt al
aceluiai brbat.
Nu tu, biatul! Las-l pe Juma-de-mn s cnte!
Arrick se uit la Rojer, cu faa o masc de iritare, n timp ce toat lumea ncepu s
scandeze.
Juma-de-mn! Juma-de-mn!
n cele din urm, ridic din umeri i-i ntinse instrumentul ucenicului. S nu-i pui
niciodat n umbr maestrul era una dintre primele reguli pe care le-nvau ucenicii. Dar
toat lumea i cerea s cnte, i arcuul i se potrivi din nou perfect n mna schilodit,
eliberat de blestemata de mnu. nchise ochii i simi nemicarea strunelor sub degetele
sale, apoi le fcu s murmure uor. Mulimea amui n timp ce, pentru cteva clipe, cnt
ncet, alintnd corzile ca i cum ar fi fost spinarea unei pisici ce torcea sub mngiere.
Scripca prinse via n minile sale, i el o conduse apoi ca pe o partener ntr-un dans
vioi, rotind-o ntr-un vrtej al notelor. Uit de spectatori. Uit de Arrick. Singur cu muzica
lui, explor armonii noi chiar i atunci cnd nu se abtea de la o aceeai melodie,
improviznd n ritmul btilor din palme, care preau s rsune dintr-o lume ndeprtat.
Continu astfel fr s tie ct timp. Ar fi putut rmne o venicie n lumea aceea, dar se
auzi un zbrnit subire i ceva i urzic mna. Cltin din cap, limpezindu-i mintea, i-i
ridic privirea ctre mulimea tcut, care-l fixa cu ochi mari.
S-a rupt o strun, spuse cu sfial.
Se uit la maestrul lui, care prea la fel de ocat ca toi ceilali privitori. Arrick i ridic
ncet minile i ncepu s aplaude.
Mulimea i se altur imediat, ntr-un ropot tuntor.

Cntnd aa la scripc, o s ne-mbogeti, biete, spuse Arrick, numrnd monedele


adunate. O s fim bogai!
Destul de bogai ca s pltii ce-i datorai Ghildei? ntreb o voce.
Se ntoarser i ddur cu ochii de Maestrul Jasin, sprijinit de perete. Cei doi ucenici ai
si, Sali i Abrum, stteau lng el. Sali avea glas de sopran, limpede i tot att de frumos
pe ct era ea de urt. Arrick glumea uneori spunnd c, dac ar fi purtat un coif cu coarne,
spectatorii ar fi luat-o drept un demon al pietrei. Abrum era bas, vocea lui, un zngnit

profund, fcea s vibreze strzile pavate cu scnduri. nalt i subire, avea palmele i labele
picioarelor imense. Dac Sali era un demon al pietrei, atunci el era unul al lemnului.
Ca i Arrick, Maestrul Jasin era altist, cu vocea bogat, pur. Purta haine scumpe, din ln
fin, albastr, i fire de aur, respingnd cu dispre straiele pestrie ale majoritii colegilor
si de breasl. i uleia i-i dichisea cu mare grij prul negru, lung, i mustaa.
Era un brbat de nlime medie, dar asta nu-l fcea mai puin periculos. Cndva
njunghiase un Saltimbanc n ochi, n timpul unei certe pentru un anume col de strad.
Magistratul hotrse c nu fcuse altceva dect s se apere, dar n sala ucenicilor din casa
Ghildei se povestea cu totul altceva.
Datoriile mele fa de Ghilda nu-s treaba ta, Jasin, rspunse Arrick, grbindu-se sarunce monedele n sacul cu minunii.
Poate c ucenicul tu te-o fi salvat fiindc-ai lipsit de la reprezentaia de ieri, Viers Acru,
dar n-o s te-ascunzi la nesfrit n spatele scripcii lui.
n timp ce el vorbea, Abrum smulse scripca din minile lui Rojer i o frnse pe genunchi.
Mai devreme sau mai trziu, Ghilda o s-i ia brevetul.
Ghilda n-o s renune niciodat la Arrick Viers Dulce, spuse maestrul lui Rojer, dar,
chiar dac-o va face, ie tot Glasul al doilea o s i se zic.
Jasin se ncrunt, fiindc n Ghilda erau deja destui care-i ddeau acest nume i se tia c,
la auzul lui, maestrul fcea crize de furie. El i Sali se ndreptar spre Arrick, care-i inea
bine sacul, protejndu-l. Abrum l lipi pe Rojer cu spatele de perete, mpiedicndu-l s sar
n ajutorul maestrului su.
Dar celor doi nu li se ntmpla pentru prima oar s fie nevoii s se bat ca s-i apere
ctigul. Rojer se ls s cad pe spate, se ncolci ca un arc i se ridic brusc, drept n sus,
izbind cu putere. Abrum ip, cu vocea lui de obicei joas ridicndu-se la o alt nlime.
Credeam c ucenicul tu e bas, nu sopran, zise Arrick.
Cnd Jasin i Sali aruncar o privire ctre nsoitorul lor, minile lui iui se afundar n
sacul cu minunii i trimiser n aerul din faa lor un pumn de puf de scaiei.
Jasin se ntinse prin nor, dar Arrick pi ntr-o parte i-i puse cu uurin piedic,
rotindu-i cu toat puterea sacul spre Sali i pocnind-o n piept. Femeia masiv i-ar fi putut
menine echilibrul, dar Rojer era pe poziie, ngenuncheat n spatele ei. Se alese cu o
cztur zdravn i, nainte de a-i reveni cei trei, Arrick i Rojer se ndeprtaser,
alergnd pe strada pavat cu scnduri.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 189

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 190

16.
Ataamente
323-325 D
Acoperiul Bibliotecii Ducelui din Miln era, pentru Arlen, un loc magic. n zilele cu
vzduhul limpede, sub el se rsfira lumea, o lume nengrdit de ziduri i de glife,
ntinzndu-se la infinit. i mai era i locul unde se uitase el pentru prima oar la Mery,
vznd-o cu adevrat.

Aproape c-i ncheiase munca n bibliotec i urma s se-ntoarc n curnd n atelierul


lui Cob. Privea soarele jucndu-se deasupra cretetelor nzpezite ale munilor i cobornd
n valea de dedesubt i se strduia s-i ntipreasc imaginea aceea pentru totdeauna n
minte, iar cnd se ntorcea spre Mery, i dorea acelai lucru i n privina ei. Avea
cincisprezece ani i era mult mai frumoas dect munii i dect zpada.
Mai bine de un an, fata i fusese cea mai apropiat prieten i el nu vzuse niciodat n ea
mai mult dect att. Dar, n clipa aceea, privind-o conturat de lumina soarelui, cu vntul
rece de munte ndeprtndu-i de pe obraji prul lung, castaniu, n timp ce-i nconjura cu
braele rotunjimea snilor ca s se apere de frig, descoperi dintr-odat c era o femeie
tnr, c el era un brbat tnr. Btile inimii i se accelerar cnd vzu cum flutura fusta
ei n vnt, dezvluind margini dantelate ce trdau juponul de dedesubt.
naint cu un pas, fr s scoat nicio vorb, dar ea i surprinse privirea i zmbi.
Era i timpul, spuse.
Arlen ntinse mna, ovind, i i trecu peste obrazul ei dosul palmei. Ea se nclin spre
atingere, i el, srutnd-o, i gust rsuflarea dulce. O srutare la nceput uoar, ezitant,
dar devenind tot mai apsat pe msur ce ea i rspunse, cptnd o via proprie, ceva
flmnd i plin de pasiune, ceva care crescuse n el vreme de un an, fr s-o fi tiut.
Ceva mai trziu, buzele li se desprir cu un zgomot uor, i schimbar un zmbet
nervos. Fiecare cu braele n jurul celuilalt, cuprinser cu privirea Milnul, mprind
dogoarea iubirii tinere.
Te uii ntotdeauna ndelung ctre vale, zise Mery. i trecu degetele prin prul lui i i
srut tmpla. Spune-mi la ce visezi cnd stai cu privirea pierdut.
Arlen pstr o vreme tcerea.
Visez s eliberez lumea de miezingi, spuse apoi.
Gndurile ei se ndreptaser n alt parte, aa c Mery rse auzind rspunsul neateptat.
Nu voise s fie crud, dar pe el sunetul l fichiui ca un bici.
Atunci te crezi Izbvitorul? l ntreb. Cum o s faci asta?
Arlen se ndeprt uor de ea, simindu-se dintr-odat vulnerabil.
Nu tiu, recunoscu. O s-ncep devenind Mesager. Am pus deja deoparte suficieni bani
pentru cal i pentru armur.
Mery cltin din cap.
Asta n-o s se-ntmple niciodat, dac o s ne cununm.
O s ne cununm? ntreb Arlen, surprins de nodul pe care-l simea n gt.
Ea se retrase, prnd indignat.
Ce, nu sunt destul de bun pentru tine?
Ba da! N-am spus niciodat, se blbi Arlen.
Bine, atunci, zise ea. Meseria Mesagerilor o fi aducnd bani i onoruri, dar e prea
periculoas, mai ales odat ce-o s avem copii.
Acum avem copii? exclam el cu voce ascuit.
Mery se uit la el ca la un idiot.
Nu, aa n-o s mearg niciodat, continu, nelundu-l n seam i urmrindu-i
gndurile. Trebuie s fii Glifar, cum e Cob. i aa o s lupi mpotriva demonilor, dar o s fii
n siguran, lng mine, n loc s clreti pe drumuri bntuite de miezingi.
Nu vreau s fiu Glifar. Munca asta n-a fost niciodat dect un mijloc pentru atingerea
unui scop.

Ce scop? S zaci mort pe-un drum?


Nu. Mie n-o s mi se-ntmple aa ceva.
Ce-o s ctigi ca Mesager i nu poi ctiga ca Glifar?
Scparea, rspunse Arlen fr s se gndeasc.
Mery amui. ntoarse capul, ferindu-se s-i ntlneasc privirea i, dup cteva clipe, i
ls i braul s alunece de pe al lui. Rmase tcut, i biatul descoperi c tcerea o fcea
nc i mai frumoas.
De ce vrei s scapi? ntreb ea n cele din urm. De mine?
Arlen o privi, atras de ea ntr-un mod pe care ncepuse s-l neleag, i i se puse un nod
n gt. Ar fi fost chiar att de ru s rmn? Cte anse de a mai gsi o alt fat ca Mery
avea?
Dar asta era oare de-ajuns? Nu-i dorise niciodat o familie. Familia nsemna ataamente
de care n-avea nevoie. Dac i-ar fi dorit nevast i copii, ar fi putut s rmn n Prul lui
Tibbet, cu Renna. Crezuse c Mery era altfel
i aduse n minte imaginea care-l susinuse n ultimii trei ani, se vzu clrind pe un
drum, liber s hoinreasc. Aa cum se ntmpla ntotdeauna, ideea l umplu de ncntare,
pn cnd se ntoarse i o privi din nou pe Mery. nchipuirea zbur, i nu mai izbuti s se
gndeasc dect s-o srute din nou.
Nu de tine, rspunse prinznd-o de mini. Niciodat de tine.
Buzele li se ntlnir din nou i, pentru o vreme, gndurile lui nu se mai atinser de nimic
altceva.

Sunt trimis la Dumbrava mpietritului, spuse Ragen, vorbind despre un mic ctun de
fermieri, aflat la o zi de mers clare distan de Fortul Miln. Ai vrea s vii cu mine, Arlen?
Ragen, nu! strig Elissa.
Biatul o privi suprat, dar Mesagerul l prinse de bra nainte de a scoate vreo vorb.
Arlen, pot s rmn o clip singur cu soia mea? l ntreb cu blndee.
El se terse la gur, se scuz i se retrase.
Ragen nchise ua n urma lui, dar, refuznd s lase s i se hotrasc soarta fr tirea sa,
Arlen ocoli prin buctrie i se opri s-asculte la intrarea servitorilor. Buctarul i arunc o
privire, dar el i-o ntoarse imediat, aa c omul i vzu de treaba lui.
E prea tnr! spunea Elissa.
Lissa, pentru tine o s fie ntotdeauna prea tnr. Are aisprezece ani i e destul de
mare pentru o cltorie simpl, de o singur zi.
l ncurajezi!
tii foarte bine c Arlen n-are nevoie de nicio ncurajare din partea mea.
Atunci i oferi ocazii, se rsti ea. Aici e mai n siguran!
Cu mine-o s fie ndeajuns de n siguran. Nu e mai bine s fac primele drumuri
mpreun cu cineva care s-l supravegheze?
A prefera s nu fac deloc primele drumuri, spuse Elissa cu acreal. Dac ai ine la el,
ai simi i tu acelai lucru.
Ce noaptea m-sii, Elissa, nici mcar n-o s vedem vreun demon. O s-ajungem n
Dumbrav nainte de apusul soarelui i-o s plecm dup ce rsare. Oamenii obinuii fac
drumul sta mereu.
Nu-mi pas, rspunse ea. Nu vreau s plece.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 191

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 192

Nu hotrti tu, i reaminti Ragen.


O interzic! ip Elissa.
Ragen ip la rndul lui.
Nu poi!
Arlen nu-l mai auzise niciodat ridicnd vocea cnd vorbea cu ea.
Ateapt i-o s vezi, mri Elissa. O s v droghez caii! O s tai toate suliele n dou!
O s-i arunc armura-n fntn, s rugineasc!
Poi s ne iei tot ce vrei, ripost Mesagerul printre dinii strni, dar eu i Arlen o s
plecm totui mine spre Dumbrava mpietritului, pe jos, dac-o s fie nevoie.
Te prsesc, spuse ea cu voce sczut.
Ce?
M-ai auzit. Ia-l pe Arlen de-aici, i-o s plec nainte de ntoarcerea voastr.
Nu vorbeti serios, zise Ragen.
N-am vorbit mai serios n toat viaa mea. Ia-l cu tine i plec.
Mesagerul rmase tcut vreme ndelungat.
Ascult, Lissa, vorbi ntr-un trziu. tiu ct de suprat eti fiindc n-ai rmas grea
S nu-ndrzneti s-amesteci astfel lucrurile! mri Elissa.
Arlen nu e fiul tu! strig Ragen. Orict l-ai sufoca tu cu dragostea, n-o s schimbi asta!
E oaspetele nostru, nu copilul nostru!
Bineneles c nu e copilul nostru! ip ea. Cum ar putea fi, cnd tu umbli pe drumuri,
ducnd nite nenorocite de scrisori ori de cte ori e vremea potrivit s prind rod?
tiai ce sunt cnd te-ai mritat cu mine, i reaminti el.
Aa e, rspunse Elissa, i-mi dau seama c-ar fi trebuit s-o ascult pe mama.
Asta ce vrea s-nsemne?
C nu mai pot, zise ea, i ncepu s plng. Nu mai pot suporta ateptarea nentrerupt,
ntrebndu-m dac-o s te mai ntorci vreodat, cicatricele despre care pretinzi c nunseamn nimic. Rugciunile prin care cer s fie zmislit un copil n puinele di cnd facem
dragoste, ct nu sunt nc prea btrn. i acum asta! Am tiut ce eti cnd ne-am cununat,
suspin ea, i credeam c-am nvat s fac fa. Dar asta Ragen, nu pot suporta gndul c-o
s v pierd pe amndoi. Nu pot!
Pe umrul lui Arlen se ls o mn, fcndu-l s tresar. Margrit era acolo, c-o privire
aspr pe chip.
N-ar trebui s-asculi asta, spuse, i el se ruin fiindc spiona.
Era gata s plece, cnd auzi cuvintele Mesagerului.
Bine. O s-i spun lui Arlen c nu poate veni i n-o s-l mai ncurajez.
Serios? forni Elissa.
Fgduiesc, zise Ragen. Iar dup ce m-ntorc de la Dumbrava mpietritului, o s-mi iau
cteva luni libere i o s pun n tine attea semine nct o s fie imposibil s nu rodeasc
vreuna.
Oh, Ragen! rse Elissa, i Arlen o auzi cznd n braele Mesagerului.
Ai dreptate, i spuse lui Margrit. N-aveam dreptul s-ascult asta. i nghii nodul de
furie din gt. Dar, n primul rnd, ei n-aveau dreptul s vorbeasc despre asta.
Urc n camera lui i-ncepu s-i mpacheteze lucrurile. Mai bine s doarm pe o saltea
tare, de paie, din atelierul lui Cob, dect ntr-un pat moale, dac trebuia s-l plteasc
renunnd la dreptul de a-i lua propriile hotrri.

Luni de-a rndul, Arlen se feri s dea ochii cu Ragen i cu Elissa. Ei treceau adesea pe la
atelierul lui Cob, vrnd s-l vad, dar biatul nu era de gsit. Trimiteau servitori s-i fac
tot felul de propuneri, dar cu acelai rezultat.
Nemaiputnd s foloseasc grajdurile lui Ragen, Arlen i cumpr un cal i ncepu s fac
exerciii de clrie pe cmpurile din afara oraului. Mery i Jaik l nsoeau adesea, i
deveneau, toi trei, din ce n ce mai apropiai. Mery se ncrunta, nemulumit de
antrenamentele lui, dar erau nc foarte tineri i simpla bucurie a unui galop clare pe
cmpuri alunga alte sentimente.
Arlen lucra n atelierul lui Cob, bucurndu-se de tot mai mult autonomie, primea
comenzi i clieni noi fr s mai fie supravegheat. Numele lui deveni cunoscut n cercurile
Glifarilor i ctigurile lui Cob crescur. i angaj slujitori i-i mai lu ucenici, lsnd
grosul instruirii lor pe seama lui Arlen.
n cele mai multe seri, Arlen i Mary se plimbau mpreun, savurnd culorile cerului.
Srutrile lor erau tot mai flmnde, amndoi vrnd mai mult, dar ea l respingea
ntotdeauna nainte de a merge prea departe.
O s-i termini ucenicia peste nc un an, i spunea ntruna. Ne putem cununa a doua zi,
dac-o s vrei, iar pe urm vei fi liber s m ai n fiecare noapte.
ntr-o diminea, cnd Cob lipsea din atelier, Elissa veni n vizit. Ocupat s discute cu un
client, biatul nu o observ dect prea trziu.
Bun, Arlen, spuse ea dup plecarea omului.
Bun, doamn Elissa, rspunse el.
Nu e nevoie de asemenea formaliti.
Cred c, n lipsa lor, natura relaiei noastre a devenit confuz. Nu vreau s repet
greeala.
Mi-am cerut scuze n repetate rnduri, Arlen, zise Elissa. Ce trebuie s fac ca s m
ieri?
S crezi ce spui cnd i le ceri, rspunse el.
Cei doi ucenici de la bancul de lucru se uitar unul la altul, apoi se ridicar n acelai timp
i ieir din ncpere.
Elissa nici mcar nu-i observ.
Cred, spuse ea.
Ba nu, ripost el, adunnd cteva cri de pe tejghea i ndeprtndu-se ca s le pun n
alt parte. i pare ru c v-am auzit, c m-am suprat. i pare ru c-am plecat. Singurul
lucru pentru care nu-i pare ru e ceea ce-ai fcut, nu-i pare ru c l-ai convins pe Ragen s
nu m mai ia cu el.
E o cltorie periculoas, spuse ea cu pruden.
Arlen trnti crile i se uit n ochii ei pentru prima oar.
n ultimele ase luni, am fcut cltoria asta de-o duzin de ori.
Arlen! exclam ea cu rsuflarea tiat.
Am fost i la minele Ducelui, continu el. i la carierele de piatr din sud. n toate
locurile aflate la o distan mai mic de-o zi de ora. Am cercurile mele de cunotine i, de
cnd mi-am depus cererea, Ghilda Mesagerilor m curteaz, sunt luat oriunde vreau s
merg. N-ai obinut nimic. N-o s fiu inut n cuc, Elissa, nici de tine, nici de altcineva.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 193

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 194

N-am vrut niciodat s te in n cuc, Arlen, n-am vrut dect s te protejez, spuse ea
ncet, cu dragoste n glas.
Rolul sta nu-i aparine, ripost el, ntorcndu-se la lucru.
Poate c nu, oft Elissa, dar am fcut-o numai fiindc-mi pas ce se-ntmpl cu tine.
Pentru c-mi eti drag.
Tnrul ovi, refuznd s-o priveasc n ochi.
Ar fi chiar att de ru, Arlen? Cob nu mai e tnr i te iubete ca pe un fiu. Ar fi o att
de mare nenorocire dac i-ai prelua atelierul i te-ai nsura cu fata aia frumoas mpreun
cu care te-am vzut?
El cltin din cap.
N-o s fiu Glifar, absolut niciodat.
Dar cnd o s te retragi, cum a fcut-o Cob?
O s fiu mort nainte de asta.
Arlen! E groaznic s spui aa ceva!
De ce? se mir el. E adevrul. Niciun Mesager care continu s lucreze nu izbutete s
moar de btrnee.
Dac tii c asta o s te ucid, de ce vrei s-o faci? ntreb Elissa.
Fiindc prefer s triesc civa ani tiindu-m liber n loc s-mi petrec mai multe
decenii ntr-o nchisoare.
Milnul nu e o nchisoare, Arlen.
Ba este, insist el. Ne convingem c asta e-ntreaga lume, dar nu-i adevrat. Ne spunem
c acolo, afar, nu exist nimic pe care s nu-l avem aici, dar exist. De ce crezi c nu
renun Ragen la slujba de Mesager? Are toi banii pe care i-ar putea cheltui vreodat.
Ragen e n slujba Ducelui. E datoria lui s-i fac meseria, fiindc nimeni altcineva nu e
n stare.
Mai sunt i ali Mesageri, Elissa, pufni Arlen, i Ragen se uit la Duce ca la un gndac.
N-o face din loialitate, nici fiindc ine la onoare. O face fiindc tie adevrul.
Care adevr?
C acolo, afar, se afl mai multe dect aici, nuntru.
Sunt grea, Arlen, zise Elissa. Crezi c Ragen o s vad n asta altceva?
El ovi.
Felicitri, zise, n cele din urm. tiu ct de mult i-ai dorit-o.
Asta e tot ce-ai de spus?
Presupun c te-atepi ca Ragen s se retrag. Un tat nu-i poate risca viaa, nu-i aa?
Mai sunt i alte moduri de a te lupta cu demonii, Arlen. Fiecare natere e o victorie
mpotriva lor.
Vorbeti ca tatl meu.
Ea fcu ochii mari. De cnd l cunotea pe Arlen, nu-l mai auzise niciodat pomenind
despre prinii lui.
Pare s fie un brbat nelept, zise ea ncet.
Dar tiu imediat c spusese ce nu trebuia. Elissa o tiu imediat. Faa lui se aspri, devenind
ceva ce nu mai vzuse niciodat, ceva nspimnttor.
N-a fost nelept! strig Arlen, aruncnd pe podea o can cu pensule. Cana se fcu praf,
mprocnd stropi de cerneal. A fost un la! A lsat-o pe mama s moar! A lsat-o s
moar

Faa i se schimonosi ntr-o expresie plin de suferin i se mpletici, strngnd pumnii.


Elissa se grbi spre el, netiind ce s spun, ci doar c voia s-l sprijine.
A lsat-o s moar fiindc lui i era fric de noapte, opti Arlen.
ncerc s li se mpotriveasc braelor care-l cuprindeau, dar ea l inu strns n timp ce
plngea.
Rmase aa mult vreme, mngindu-l pe pr. ntr-un trziu, i opti.
Vino acas, Arlen.
Arlen i petrecu ultimul an de ucenicie locuind cu Ragen i cu Elissa, ns natura relaiei
lor se schimbase. Acum era propriul lui stpn, i nici mcar Elissa nu mai ncerca s i se
mpotriveasc. Spre surprinderea ei, aceast capitulare i apropie mai mult. Arlen ajunse s-o
adore n timp ce-i cretea pntecul, i el, i Ragen i programau cltoriile astfel nct s no lase niciodat singur.
Arlen i petrecea foarte mult timp i cu moaa Culegtoare de Ierburi a Elissei. Ragen
spunea c un Mesager trebuia s deprind o parte dintre cunotinele Culegtoarelor, aa c
tnrul cuta pentru moa plante i rdcini ce creteau n afara zidurilor oraului, iar
femeia l nva cte ceva din meteugul ei.
Ragen nu se ndeprt prea tare de Miln n toate acele luni i, cnd i se nscu fiica, Marya,
i ls sulia deoparte pentru totdeauna. El i Cob i petrecur toat noaptea bnd i
toastnd.
Arlen sttu mpreun cu ei, dar i fix tot timpul paharul cu privirea, pierdut n gnduri.

Ar trebui s facem planuri, spuse Mery ntr-o sear, cnd mergea mpreun cu Arlen
spre casa tatlui ei.
Planuri? ntreb el.
Pentru nunt, prostule, rse Mery. Tata nu m-ar lsa niciodat s m mrit cu un
ucenic, dar n-o s mai vorbeasc despre nimic altceva odat ce-o s fii Glifar.
Mesager, o corect el.
Mery l privi ndelung.
E timpul s lai cltoriile deoparte, Arlen. O s fii tat n curnd.
Ce legtur are? se mir el. O mulime de Mesageri sunt tai.
N-o s m mrit c-un Mesager, spuse ea cu voce plat. tii asta. Ai tiut-o mereu.
Aa cum ai tiut i tu ntotdeauna ce sunt eu, ripost el. i totui, eti aici.
Am crezut c te poi schimba. Am crezut c poi scpa de iluzia c eti cumva prins n
curs, c trebuie s-i riti viaa ca s te eliberezi. Am crezut c m iubeti!
Te iubesc, zise el.
Dar nu destul de mult ca s renuni la ideea asta, ripost ea atunci.
Arlen rmase tcut.
Cum e cu putin s m iubeti i totui s faci aa ceva? ntreb ea.
Ragen o iubete pe Elissa. E posibil s le faci pe amndou.
Ea detest meseria lui, contraatac Mery. Chiar tu ai spus-o.
i totui sunt cununai de cincisprezece ani.
La asta vrei s m condamni? Nopi fr somn, de una singur, netiind dac-o s te mai
ntorci vreodat? ntrebndu-m dac nu eti cumva mort sau dac n-ai ntlnit vreo
curtezan n alt ora?
Asta nu se va ntmpla, zise Arlen.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 195

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 196

Ai dreptate, odrasl a Miezului, cnd spui c nu, zise Mary, cu obrajii umplndu-i-se de
lacrimi. N-o s ngdui aa ceva. S-a terminat.
Mery, te rog, insist Arlen, ntinzndu-i minile spre ea, ns fata se trase napoi,
scpnd din strnsoarea lui.
Nu mai avem ce s ne spunem.
i ntoarse spatele i alerg spre casa tatlui su.
Arlen rmase locului vreme ndelungat, uitndu-se n urma ei. Umbrele se lungir i
soarele cobor sub orizont, ns el nu se clinti nici mcar la ultimul sunet de clopot. i tri
nclrile pe strzile pavate, dorindu-i ca miezingii s se poat nla prin piatra
prelucrat i s-l devoreze.
Arlen! Ziditorule, ce faci aici? strig Elissa, alergnd spre el cnd intr n vil. Cnd a
asfinit soarele, noi am crezut c rmi la Cob!
Am avut pur i simplu nevoie de ceva timp n care s m gndesc, murmur el.
Afar, n ntuneric?
Arlen ridic din umeri.
Oraul e glifat. Nu-i niciun miezing pe-aici.
Elissa deschise gura, gata s vorbeasc, dar i vzu privirea i mustrrile i se stinser pe
buze.
Arlen, ce s-a ntmplat? l ntreb, cu voce blnd.
I-am spus lui Mery ce i-am spus i ie, rspunse el rznd, amorit. Nu mi-a primit
vorbele la fel de bine.
Din cte-mi amintesc, nici mie nu mi-au picat foarte bine, zise ea.
Din asta poi nelege ce-am vrut s spun, rspunse tnrul, recunoscnd adevrul din
vorbele ei, i se ndrept ctre scri.
Se duse n camera lui i deschise fereastra, trase n piept aerul rece al nopii i rmase cu
privirea pierdut n ntuneric.
n dimineaa urmtoare, se duse la Marele Maestru Malcum.

n dimineaa urmtoare, Marya plnse nainte de ivirea zorilor, dar sunetul se dovedi mai
degrab o uurare dect o iritare. Elissa auzise poveti despre copii care mureau n timpul
nopii i gndul o umpluse de o asemenea groaz nct fetia trebuia s-i fie smuls din
brae la ora de culcare, iar ngrijorarea i umplea visele, nucind-o.
Cobor din pat srind drept n picioare, i puse papucii i i eliber snul, pentru alptat.
Marya i strnse cu putere sfrcul, dar pn i durerea era binevenit, un semn de putere al
mult-iubitei ei copile.
Da, lumina mea, gnguri ea, bea, s creti voinic.
Umbl prin camer ct i alpt fetia, deja temndu-se de momentul despririi de ea.
Ragen sforia mulumit n patul lor. La numai cteva sptmni dup ce-i abandonase
meseria, dormea mai bine, comarurile i se rriser, iar ea i Marya i umpleau zilele, aa c
era posibil s nu se mai simt ispitit de cltorii.
Cnd ls n sfrit snul, Marya rgi mulumit i adormi. Elissa o srut i o aez la
loc, n leagnul ei, apoi se ndrept spre u. Margrit atepta acolo, ca de obicei.
Neaa, Mam Elissa, spuse ea.

Att titlul, ct i dragostea sincer cu care fusese rostit o umplur pe Elissa de bucurie.
Dei Margrit era servitoarea ei, pn atunci nu fuseser niciodat egale n acel mod care
conta cel mai mult n Miln.
Am auzit ipetele iubitei copile, adug Margrit. E puternic.
Trebuie s ies n ora, zise Elissa. Te rog s-mi pregteti baia i s spui s mi se aduc
rochia albastr i mantia de hermin.
Femeia ddu din cap, iar Elissa se ntoarse lng fetia ei. Dup ce se mbie i se
mbrc, i ncredin fr tragere de inim bebeluul lui Margrit i plec n ora nainte de
a i se trezi brbatul. Ragen ar fi dojenit-o pentru c se amesteca, dar ea tia c Arlen sttea
pe muchie de cuit, i n-ar fi vrut s cad fiindc ea alesese s stea cu minile n sn.
Se uit n jur, temndu-se s n-o vad cumva Arlen intrnd n bibliotec. N-o gsi pe Mary
n niciun separeu i dup niciun teanc de cri, dar asta nu o surprinse. Arlen nu vorbea prea
des despre Mary, aa cum nu vorbea despre nimic personal, dar, atunci cnd o fcea, Elissa
l asculta cu atenie. tia c exista un loc special pentru ei doi i tia c fata se simise
probabil ndemnat s mearg acolo.
O gsi pe acoperiul bibliotecii plngnd.
Mam Elissa! icni Mary surprins, grbindu-se s-i tearg lacrimile. M-ai speriat!
mi pare ru, draga mea, spuse Elissa, venind alturi de ea. Dac vrei s plec, o s plec,
dar m-am gndit c ai poate nevoie de cineva cu care s stai de vorb.
Te-a trimis Arlen? ntreb Mary.
Nu, dar am vzut ct de suprat era i am tiut c i pentru tine trebuie s fie la fel de
greu.
Era suprat? ngim Mary.
A cutreierat strzile, pe ntuneric, ore ntregi. M-am mbolnvit ducndu-i grija.
Mary cltin din cap.
E hotrt s se lase ucis, murmur ea.
Eu cred c lucrurile stau exact invers. Cred c-ncearc, disperat, s se simt viu.
Mary o privi curioas, i Elissa se aez lng ea.
Ani de-a rndul, ncepu ea, n-am neles de ce simea brbatul meu nevoia s cutreiere
drumurile departe de cas, s se uite n ochii miezingilor i s-i rite viaa pentru cteva
pachete i pentru cteva hrtii. Adunase destui bani ca s trim n lux dou viei. De ce
continua s-o fac? Lumea i descrie pe Mesageri vorbind despre datorie, onoare i spirit de
sacrificiu. Toi se conving pe ei nii c de aceea fac Mesagerii ceea ce fac.
i nu e adevrat? ntreb Mery.
O vreme am crezut c e, rspunse Elissa, ns acum vd lucrurile mult mai limpede. n
via, avem cu toii momente n care ne simim att de vii nct, dup ce trec, avem impresia
c ne-au sczut puterile. Cnd se ntmpl aa ceva, am fi n stare de orice ca s ne simim
iari vii.
Eu nu simt niciodat c mi-au sczut puterile, spuse Mery.
Nici mie nu mi s-a ntmplat, rspunse Elissa. Nu nainte de a rmne grea. Atunci mam simit dintr-odat responsabil pentru copilul din mine. Tot ce mncam, tot ce fceam
conta pentru el. Ateptasem att de mult nct m ngrozea gndul c-o s-l pierd, aa cum li
se ntmpl multor femei de vrsta mea.
Nu eti att de btrn, protest Mery.
Elissa se mulumi s zmbeasc.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 197

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 198

Simeam viaa lui Mery pulsnd n mine, continu ea, i pe a mea pulsnd n armonie.
Nu mai simisem niciodat aa ceva. Iar acum, dup ce s-a nscut copilul, m tem c nici n-o
s mai simt vreodat. M ag de el cu disperare, dar legtura nu va mai fi niciodat aceeai.
Ce-are a face asta cu Arlen? ntreb Mery.
i spun cum cred c se simt Mesagerii cnd cltoresc, rspunse Elissa. Cred c,
riscnd s-i piard viaa, Ragen aprecia ct de preioas e, i astfel se aprindea n el un
instinct care nu i-ar fi ngduit niciodat s moar.
Pentru Arlen e altfel. Miezingii i-au luat att de multe, Mery, i se nvinovete pentru
asta. Cred c, n adncul lui, chiar se urte pe sine nsui. D vina pe demoni fiindc l-au
fcut s se simt astfel i nu-i poate rectiga linitea dect sfidndu-i.
Oh, Arlen, opti Mery, i lacrimile i conturar din nou ochii.
Elissa ntinse mna i i atinse obrazul.
Dar te iubete, spuse ea. O aud cnd vorbete despre tine. Uneori cred c e att de
ocupat s te iubeasc, nct uit s se mai urasc.
Tu cum ai reuit, Mam? ntreb Mery. Cum ai suportat, n toi aceti ani, s fii
mritat cu un Mesager?
Elissa oft.
Pentru c Ragen e deopotriv bun la suflet i puternic, i tiu ct de rar ntlneti un
astfel de om. Pentru c nu m-am ndoit niciodat c m iubete i c o s se-ntoarc. Dar,
mai presus de orice, fiindc, pentru clipele petrecute alturi de el, merita s le ndur pe cele
ale despririi.
O lu pe Mery n brae i-o strnse cu putere.
Ofer-i ceva la care s se-ntoarc, Mery, i cred c Arlen o s-nvee c, la urmaurmelor, viaa lui valoreaz ceva.
Nu vreau s plece deloc, spuse ncet Mery,
tiu, zise Elissa. Nici eu nu vreau. Dar nu cred c, dac pleac, o s-l pot iubi mai puin.
Mery oft.
Nici eu nu pot.

n dimineaa aceea, cnd plec spre moar, Jaik l gsi pe Arlen ateptndu-l. Avea cu el i
calul, un murg iute, cu coama neagr, pe nume Vestitorul Zorilor, i i purta armura.
Ce-i asta? ntreb Jaik. Pleci spre Dumbrava mpietritului?
i dincolo de ea, rspunse Arlen. Ghilda m-a nsrcinat s duc un mesaj la Lakton.
La Lakton? Jaik rmase cu gura cscat. Pn acolo ai de mers cteva sptmni!
Ai putea s m nsoeti, i propuse Arlen.
Ce?
Fiind Saltimbancul meu.
Arlen, nu sunt pregtit s, ncepu Jaik.
Cob spune c nvei cel mai bine ceva atunci cnd l faci, l ntrerupse Arlen. Vino cu
mine, i-o s nvm mpreun! Vrei s lucrezi la moar toat viaa?
Jaik i cobor privirea ctre strada pavat.
Nu-i chiar att de ru s fii morar, spuse el, mutndu-i greutatea de pe un picior pe
altul.
Arlen l privi o clip, apoi ddu din cap.
S ai grij de tine, Jaik, spuse, nclecnd pe Vestitorul Zorilor.

Cnd te-ntorci? ntreb prietenul lui.


El ridic din umeri.
Nu tiu, spuse, uitndu-se ctre porile oraului. Poate niciodat.

n aceeai diminea, ceva mai trziu, Elissa i Mery se-ntoarser la vil, vrnd s-l
atepte acolo pe Arlen.
Nu ceda prea uor, o sftui Elissa, pe drum, pe fata ndrgostit. Nu-i doreti s
renuni la toat puterea ta. F-l s lupte pentru tine, altminteri n-o s priceap niciodat ct
de mult l preuieti.
Crezi c-o va face? ntreb Mery.
Oh, zmbi Elissa, tiu c-o va face.
L-ai vzut pe Arlen? o ntreb ea pe Margrit cnd sosir.
Da, Mam, rspunse femeia. Acum cteva ore. A stat puin cu Marya, apoi a plecat cu un
sac.
Cu un sac? ntreb Elissa.
Margrit ridic din umeri.
Probabil s-a dus la Dumbrava mpietritului, sau altundeva, prin apropiere.
Elissa ddu din cap, ctui de puin surprins c Arlen preferase s plece pentru o zi sau
dou.
Probabil c va lipsi cel puin pn mine, i spuse lui Mery. Vino s vezi bebeluul
nainte de plecare.
Urcar la etaj. Elissa gnguri cnd se apropie de leagnul lui Mary, nerbdtoare s-o in
n brae, dar se opri brusc cnd vzu o hrtie mpturit, pe jumtate ascuns sub bebelu.
Lu bucata de pergament cu minile tremurndu-i i citi cu glas tare.

Nu! strig Mery.


Se ntoarse cu spatele i se npusti afar din camer, apoi prsi casa n fug.
Ragen! ip Elissa. Ragen!
Brbatul ei i se altur n grab i cltin din cap cu tristee cnd citi biletul.
ntotdeauna fuge de problemele lui, murmur.
Ei? ntreb Elissa.
Ei, ce? zise Ragen.
Du-te s-l caui! strig ea. Adu-l napoi!
El o fix cu o privire aspr i se contraziser fr vorbe. Elissa tia de la bun nceput c
avea s piard lupta i i ls n curnd ochii n jos.
Prea curnd, opti ea. De ce n-a putut s-atepte nc o zi?
Ragen o cuprinse cu braele, i ea ncepu s plng.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 199

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 200

Dragii mei Elissa i Ragen,


Am acceptat s merg la Lakton, trimis de Ghilda Mesagerilor. Cnd vei citi aceste
rnduri, eu voi fi pe drum. mi pare ru c n-am putut fi ceea ce voia toat lumea.
V mulumesc pentru toate. N-o s v uit niciodat.
Arlen

Arlen! strig Mery alergnd.


O prsise tot calmul prefcut, nu se mai simea interesat s par puternic, s-l fac pe
Arlen s lupte. Tot ce-i dorea era s-l gseasc nainte de a pleca, s-i spun c-l iubea, c
avea s continue s-l iubeasc, indiferent ce meserie i-ar fi ales.
Ajunse la poarta oraului n cel mai scurt timp cu putin, gfind de oboseal, dar era
prea trziu. Paznicii i spuser c prsise Milnul de cteva ore.
n inima ei, Mary tia c n-avea s se mai ntoarc. Dac l voia, trebuia s plece dup el.
tia s clreasc. Ar fi putut lua un cal de la Ragen, ca s-alerge pe urmele lui. n prima
noapte ar fi gsit cu siguran adpost n Dumbrava mpietritului. Dac se grbea, putea
ajunge acolo la timp.
Se ntoarse n fug napoi, la vil. Teama c avea s-l piard i ddea fore noi.
A plecat! strig ctre Elissa i Ragen. Trebuie s-mprumut un cal!
Mesagerul cltin din cap.
A trecut de amiaz. N-o s-ajungi la timp. O s te prind noaptea i miezingii te vor face
buci, zise el.
Nu-mi pas! url Mery. Trebuie s-ncerc!
Se repezi spre grajduri, dar Ragen o prinse imediat. Ea ip i l lovi, dar el era ca de
piatr, i nimic din tot ce putea face ea nu-i slbi strnsoarea.
Brusc, nelese ce voia s spun Arlen cnd susinea c Milnul era o nchisoare. i nelese
cum era s simi c i-a sczut puterea.

Se fcu trziu nainte de a gsi Cob o scrisoare simpl, ascuns n registrul de pe


tejgheaua lui. n ea, Arlen i cerea iertare fiindc plecase mai devreme, nainte de
ncheierea celor apte ani. Spera c el, Cob, va nelege.
Btrnul citi de mai multe ori, memornd fiecare cuvnt, plus tot ce se nelegea printre
rnduri.
Ziditorule, Arlen, spuse. Sigur c neleg.
Apoi plnse.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 201

Partea a III-a
Krasia
328 D
17.
Ruinele
328 D
Ce faci, Arlen? se ntreb, n timp ce propria tor l mbia, trimindu-i lumina
plpitoare pe treptele care coborau n bezn. Soarele se lsa tot mai jos i ca s se-ntoarc
n tabra lui avea nevoie de cteva minute, dar treptele l atrgeau ntr-un mod pe care nu
i-l putea explica.
Cob i Ragen l preveniser n privina asta. Gndul la comorile pe care le-ar fi putut gsi
n ruine i copleea pe unii Mesageri, care riscau. Riscau prostete. Arlen tia c se numra
printre ei, dar nu se putea niciodat mpiedica s cerceteze punctele pierdute de pe hart,
aa cum le numise Veghetorul Ronnell. Banii pe care-i ctiga ca Mesager i plteau astfel de
excursii, n care ajungea uneori la mai multe zile distan de drumul principal. Dar, n ciuda
tuturor eforturilor, nu gsise dect rmie.
Gndul i se ntoarse la mormanul de cri din lumea veche care se transformaser n praf
cnd ncercase s le ridice. La lama ruginit care-i tiase adnc mna, infectndu-i-o att de
ru nct avusese impresia c-i luase foc tot braul. La pivnia cu vinuri care se surpase,
inndu-l captiv nuntru vreme de trei zile, pn cnd reuise s se dezgroape i s ias
fr nici mcar o singur sticl cu care s se poat mndri. Cutarea prin ruine nu-i oferise
niciodat nimic i tia c, ntr-o zi, avea s-i aduc moartea.
ntoarce-te, i spuse atunci. Mnnc. Verific-i glifele. Odihnete-te.
Lua-te-ar noaptea! se njur singur, i cobor scrile.
Dar, n ciuda urii pe care-o simea fa de sine nsui, entuziasmul i nteea btile
inimii. Se simea desctuat i viu, mai presus de tot ce-i puteau oferi Oraele Libere. Deasta devenise Mesager.
Ajunse la baza scrilor i i trecu mna peste fruntea asudat, apoi sorbi din burduful cu
ap. Pe o asemenea ari, era greu s-i imaginezi c, dup apusul soarelui, n deertul de
deasupra lui era cu putin s se fac att de frig, nct apa aproape s-nghee.
naint pe pietriul dintr-un culoar din piatr cioplit, cu lumina torei dansnd pe perei
ca demonii umbrei. Exist demoni ai umbrei? se ntreb. Ar fi ghinionul meu. Oft.
Rmseser nc att de multe lucruri pe care nu le tia.
nvase multe n ultimii trei ani, absorbind ca un burete cunotinele altor culturi i
modul lor de lupt mpotriva miezingilor. Petrecuse sptmni ntregi n pdurile
angiersiene, studiind demonii lemnului. n Lakton, nvase c mai existau i alt fel de brci
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 202

n afar de micile canoe pentru dou persoane ntrebuinate n Prul lui Tibbet i i pltise
curiozitatea cu o cicatrice ncreit pe bra. Avusese noroc, reuise s se propteasc bine pe
picioare i s trag de tentacul, scond miezingul din ap. Neputnd s suporte aerul,
creatura de comar l eliberase i se strecurase din nou sub suprafaa lacului. Arlen
rmsese acolo cteva luni, nvnd glifele apei.
Fortul Rizon semna mai mult cu locul lui de batin, era n mai mic msur un ora i
mai degrab o aglomerare de comuniti de fermieri, care se ajutau reciproc ca s suporte
mai uor pierderile provocate de miezingii strecurai printre stlpii plini de glife.
ns Fortul Krasia, Sulia Deertului, era favoritul lui Arlen. Krasia vntului muctor,
unde zilele erau fierbini, iar nopile reci scoteau dintre dune demonii nisipului.
Krasia, unde oamenii nc mai continuau s lupte.
Brbaii din Fort Krasia nu-i ngduiau s se lase prad disperrii. Purtau un rzboi
nocturn mpotriva miezingilor, baricadndu-i la loc ferit nevestele i copiii i lundu-i
fiecare sulia i plasa. Armele lor, ca i acelea pe care le purta Arlen, nu izbuteau aproape
deloc s ptrund prin pielea groas a demonilor, dar i picau i erau de-ajuns ca s-i
hruiasc, mnndu-i n capcane nconjurate de glife, unde se preschimbau n cenu cnd
se nla soarele deertului. Hotrrea lor era inspiratoare.
Dar, dup tot ce nvase, Arlen nu era dect nsetat s afle mai mult. Fiecare ora i
dezvluise ceva necunoscut de celelalte. Undeva trebuiau s existe i rspunsurile pe care le
cuta.
Aa ajunsese la ruinele acelea. Pe jumtate ngropat n nisip i cu desvrire uitat dac
n-ar fi existat harta krasian sfrmicioas pe care-o descoperise, oraul Soarele Anoch
rmsese neatins vreme de sute de ani. O mare parte a construciilor de la suprafa se
prbuiser sau fuseser mcinate de vnt i de nisip, dar nivelurile de jos, spate la mare
adncime, erau intacte.
Arlen trecu de un col i i se tie rsuflarea. Deasupra capului su deslui, n lumina slab,
plpitoare, simboluri ciupite, dltuite n stlpii de piatr de pe ambele pri ale
coridorului. Glife.
Apropie tora i le studie. Erau vechi. Antice. Greutatea veacurilor mbiba pn i aerul
sttut din preajma lor. Le copie prin frecarea crbunelui din punga sa de hrtie scoas din
acelai loc i ntins peste ele, apoi, nghiind n sec, cu greutate, i continu drumul,
agitnd uor praful depus de-a lungul epocilor.
Ajunse la ua de piatr din captul culoarului. Era plin de glife pictate i cioplite, dintre
care recunoscu cteva. i scoase carnetul i le copie pe acelea suficient de intacte ca s le
priceap, apoi cercet ua.
Era mai degrab o lespede, i Arlen nelese repede c sttea acolo numai datorit
propriei greuti. i lu sulia i, vrnd s-o foloseasc drept prghie, i nepeni vrful n
adncitura dintre u i perete, apoi trase. Vrful armei plesni.
Noaptea m-sii! njur el.
La o deprtare att de mare de Miln, metalul era rar i scump. Refuznd s se lase
descurajat, i scoase ciocanul i dalta din rani i ncepu s ciopleasc peretele. Gresia se
tia cu uurin, aa c n curnd fcu o cresttur destul de mare ca s-i strecoare coada
suliei n cealalt ncpere. Arma era groas i rezistent i, de data asta, cnd i ls toat
greutatea pe prghie, simi c lespedea imens se clintise puin. ns lemnul s-ar fi rupt,
totui, nainte de-a o mica.

Arlen lu dalta i smulse cteva dintre dalele podelei de la baza uii, spnd un an adnc
n care s-o ncline. Dac o aducea pn acolo, propria ei inerie avea s-o menin n micare.
Se ntoarse la suli i trase din nou. Piatra rezist, dar el nu se ddu btut, continu s
munceasc, scrnind din dini. n cele din urm, lespedea se rsturn i se izbi de pmnt
cu un zgomot asurzitor, nlnd un praf sufocant n golul rmas n zid.
Arlen ptrunse n ceea ce prea o camer mortuar. Aerul sttut duhnea a vechime, dar
cel proaspt, de pe coridor, inunda deja ncperea. nlndu-i tora, vzu c pe perei erau
pictate, n culori strlucitoare, siluete minuscule, n nenumrate scene de lupt dintre
oameni i demoni.
Lupte pe care oamenii preau s le ctige.
n centrul camerei trona un sarcofag din obsidian, sculptat grosolan n forma unui om cu o
suli. Arlen se apropie i vzu glifele care-l acopereau pe toat lungimea. ntinse braul s
le ating i i ddu seama c-i tremurau minile.
tia c pn la apusul soarelui mai rmsese puin timp, dar n clipa aceea n-ar fi fcut
cale-ntoars nici dac mpotriva lui s-ar fi npustit toi demonii din Miez. Inspirnd adnc,
se apropie de capul sarcofagului i aps cu putere, silind capacul s se lase n jos,
nclinndu-se ctre podea fr s se sparg. tia c, nainte de o asemenea ncercare, ar fi
trebuit s copieze glifele, dar, dac pierdea timpul cu asta, ar fi trebuit s revin n
dimineaa urmtoare, iar el pur i simplu nu se simea n stare s-atepte.
Piatra grea se mica ncet, i ncordarea cu care mpingea mpurpur faa lui Arlen, iar
muchii i se umflar, mpletindu-se. Peretele din spatele lui era la mic distan, aa c-i
propti piciorul n el, fcnd din sine nsui o prghie. Cu un strigt care reverber pe
coridor, mpinse cu toat puterea i capacul se slt, prbuindu-se apoi alturi.
Arlen nu-i ddu nicio atenie, ci rmase cu ochii la coninutul imensului sarcofag. Trupul
nfurat n fii de material era remarcabil de intact, dar nu reui s-i rein atenia. Nu
era n stare s vad dect obiectul de care se ncletau minile bandajate. O suli de metal.
O trase cu veneraie din strnsoarea nverunat a cadavrului. i se minun vznd ct
era de uoar. Avea peste doi metri lungime de la un capt la altul, iar diametrul cozii se
apropia de trei centimetri. Dup att de muli ani, vrful era nc destul de ascuit ca s
verse snge. Metalul nu-i era cunoscut, dar asta i dispru din minte cnd observ altceva.
Sulia era glifat. Semnele gravate se ntindeau pe toat suprafaa ei argintie, executate
cu o miestrie necunoscut n timpurile moderne. Glifele nu semnau cu nimic din tot ce mai
vzuse pn atunci.
Cnd deveni contient de proporiile colosale ale descoperirii abia fcute, Arlen i ddu
seama i n ce pericol se afla. Deasupra lui, soarele asfinea. Toate cele gsite i pierdeau cu
desvrire importana dac el murea nainte de a le reda lumii civilizate.
i nfc tora, se npusti afar din camera mortuar, alerg pe coridor i urc treptele
cte trei odat. Strbtu n goan labirintul de tunele, bazndu-se pe instinct i rugndu-se
ca toate schimbrile de direcie s fi fost corecte.
n cele din urm, vzu ieirea ctre strzile prfuite, pe jumtate ngropate, i, prin
deschiderea aceea, nu zri nicio gean de lumin. Cnd ajunse n prag, observ c bolta
cerului nc mai avea pete de culoare. Soarele abia apusese. Din punctul n care se afla,
tabra lui era vizibil, iar miezingii tocmai ncepeau s se ridice.
Fr s piard timpul gndindu-se la ce avea de fcut, arunc tora i iei n fug din
cldire, spulbernd nisipul n goana lui n zigzag printre demonii nisipului care se nlau.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 203

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 204

Veri cu demonii pietrei, cei ai nisipului erau mai mici i mai sprinteni, dar se numrau
totui printre cele mai puternice i mai bine ocrotite de carapace soiuri de miezingi. Aveau
solzi mici i ascuii, de un galben murdar, greu de detectat pe nisip, n locul plcilor mari,
de culoarea crbunelui, care-i ocroteau pe demonii pietrei i, spre deosebire de acetia din
urm, care stteau ncovoiai, sprijinindu-se doar pe picioarele din spate, ei alergau n patru
labe.
ns feele le erau identice; iruri de dini articulai le ieeau n afara flcilor care formau
un fel de bot, n timp ce nrile se aflau cu mult mai aproape de east, chiar sub ochii mari,
lipsii de pleoape. Oasele groase ale frunii li se curbau n sus i ctre spate, ieind printre
solzi sub forma unor coarne ascuite. Sprncenele le zvcneau fr ntrerupere, apsndu-se
n jos i ndeprtnd nisipul suflat fr ntrerupere de vnt.
i, fiind astfel i mai nspimnttori dect verii lor mai masivi, demonii pietrei, cei ai
nisipului vnau n haite. Aveau s-i uneasc eforturile ca s-l ucid.
Cu inima btndu-i nebunete i cu descoperirea sa uitat, Arlen nainta printre ruine cu o
repeziciune tot att de incredibil ca agerimea de care ddea dovad, srind peste coloane
nruite i peste bolovani rsturnai n vreme ce ocolea prin dreapta sau prin stnga
miezingii ce se solidificau.
Demonii aveau nevoie de un moment n care s se orienteze la suprafa i Arlen profit
din plin de acest avantaj cnd alerga ctre cerc. l pocni pe unul cu piciorul n spatele
genunchilor, trntindu-l la pmnt, exact ct avea nevoie ca s treac de el. Ctre altul se
repezi de-a dreptul, numai ca s se rsuceasc, ferindu-i-se din fa n ultima clip, i
ghearele miezingului nu crestar dect aerul.
Prinse tot mai mult vitez pe msur ce se apropia de cerc, dar un demon i sttea n cale
i n-avea cum s-l ocoleasc. Creatura de aproape un metru i un sfert nlime ieise din
starea confuz de la nceput. Se ghemui, gata de salt, chiar n drumul lui, uiernd cu ur.
Arlen era att de aproape la numai civa pai de nepreuitul lui cerc. Nu putea spera
dect s treac n goan peste miezingul mai scund dect el i s se rostogoleasc ntre glife
nainte de-a fi ucis.
Fugi drept ctre demon, mpungnd din instinct cu noua sa suli cnd ddu peste el i
rsturnndu-l. O strfulgerare de lumin nsoi ciocnirea, i Arlen izbi pmntul cu putere,
se ridic ntr-un nor de nisip i continu s alerge, nendrznind s se uite napoi. Sri n
cerc i se vzu n siguran.
Gfind, istovit, i ridic privirea ctre demonii de nisip din jur, conturai pe fundalul
crepusculului din deert. uierau i-i zgriau glifele, magia scnteind sub ghearele lor.
n lumina plpitoare, l zri pe demonul peste care dduse. Se tra, ndeprtndu-se
ncet de Arlen i de semenii lui, lsnd n urm, pe nisip, o dr neagr ca smoala.
Tnrul fcu ochii mari. ncet, i cobor privirea ctre sulia pe care nc o mai strngea
n mini.
Vrful era acoperit de snge de demon.
nbuindu-i dorina de a izbucni ntr-un rs sntos, se uit din nou la miezingul rnit.
Unul cte unul, semenii lui i ncetar asaltul asupra glifelor, adulmecnd aerul. Se
ntoarser cu spatele, aruncnd priviri ctre urma de snge i apoi ctre demonul rnit.
Cu un urlet strident, haita se npusti asupra creaturii i o fcu buci.

Frigul nopii din deert l sili n cele din urm pe Arlen s-i ia ochii de la sulia metalic.
Ceva mai devreme, cnd i instalase tabra, pregtise lemne de foc, aa c scpr amnarul
i ddu via flcrilor, ca s se-nclzeasc i s-i ncropeasc o cin. Priponit i acoperit i
cu o ptur n cercul lui, Vestitorul Zorilor fusese periat i hrnit n dup-amiaza aceea,
nainte de a pleca Arlen s exploreze ruinele.
Aa cum se ntmplase n fiecare noapte din ultimii trei ani, Ciungul i fcu apariia la
scurt timp dup ce rsrise luna, alergnd n salturi peste dune i mprtiind demonii mai
mici ca s ajung n faa cercului lui Arlen. Tnrul l ntmpin, ca de obicei, unindu-i cele
dou mini ntr-o btaie din palme. Ciungul i rspunse urlndu-i ura.
Cnd plecase din Miln, Arlen se ntrebase dac avea s reueasc vreodat s doarm, n
ciuda zgomotului pe care-l fcea Ciungul lovind n glife, dar asta se transformase ntre timp
ntr-o a doua natur. Cercul lui de glife fusese pus la ncercare n nenumrate rnduri, i el
l ntreinea cu religiozitate, avnd grij ca plcuele s fie ntotdeauna proaspt lcuite i
frnghia n stare bun.
Dar l ura pe demon. Scurgerea anilor nu-l fcuse s-i devin familiar, cum le fusese
strjerilor de pe zidurile Milnului. Aa cum inea Ciungul minte cine l schilodise, i
amintea i Arlen cui i se datorau ncreiturile pielii cicatrizate de pe spatele lui, care
aproape c-l costaser viaa. i mai aducea aminte i de cei nou Glifari, treizeci i apte de
paznici, doi Mesageri, trei Culegtoare de Ierburi i optsprezece ceteni din Miln care-i
pierduser vieile din cauza creaturii. Se uit lung la demon, plimbndu-i absent mna pe
noua suli. Ce s-ar fi ntmplat dac-l lovea? Arma rnise un demon al nisipului. Oare
glifele puteau vtma i un demon al pietrei?
Avu nevoie de toat puterea voinei sale ca s reziste imboldului de a iei din cerc ca s
afle.

Nu izbuti s doarm prea mult pn cnd soarele alung demonii napoi, n Miez, dar se
ridic din culcuul su binedispus. Dup micul dejun, i lu carnetul i examin sulia,
copiind cu minuiozitate toate glifele i studiind tiparele pe care le alctuiau de-a lungul
cozii i pe vrf.
Cnd termin, soarele era sus pe cer. Lu o alt tor i cobor din nou n catacombe, unde
copie glifele spate n piatr. Mai erau i alte morminte i se simea tentat s nesocoteasc
orice urm de sim practic i s le cerceteze pe toate. Dar, dac mai sttea chiar i numai o
zi, mncarea avea s i se termine nainte de a ajunge la Oaza Zorilor. Mizase pe existena
unei fntni n ruinele Soarelui Anoch, i chiar o gsise, dar vegetaia era srccioas i n
niciun caz bun de mncat.
Oft. Ruinele rezistaser mai multe veacuri, aa c aveau s fie tot acolo i la ntoarcerea
lui, urmat, dup cum spera, de un grup de Glifari Krasiani.
Cnd iei din nou sub cerul liber, ziua era pe sfrite. i ls timp s-l antreneze i s-l
hrneasc pe Vestitorul Zorilor, apoi pregti mncare pentru el nsui, cufundat n gnduri.
Krasianii aveau s-i cear o dovad. O dovad c sulia putea ucide. Erau lupttori, nu
vntori de ruine i, fr un motiv ntemeiat, n-aveau s-i dea nici mcar un singur brbat
n putere pentru explorri.
Dovad, se gndi. Era corect s le-o ofere.
Cu mai puin de o or nainte de apusul soarelui, ncepu s-i pregteasc tabra.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 205

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 206

i priponi din nou calul i verific apoi cercul din jurul lui. i pregti, ca de obicei, cercul
cu diametrul de trei metri, apoi scoase din sac plcue glifate i le aranj n jurul lui,
alctuind un cerc mai larg, de vreo doisprezece metri n diametru. Le aez lsnd ntre ele
distane puin mai mari dect de obicei, avnd mare grij s le alinieze unele fa de altele.
n coburii lui era i un al treilea cerc portabil avea ntotdeauna unul de rezerv i l
aez i pe acela n tabr, n afara cercului mare i alturi de acesta.
Cnd termin, ngenunche n cercul din centru, cu sulia alturi, i ncepu s respire
adnc, alungndu-i din minte tot ce i-ar fi putut distrage atenia. Nu privi nici soarele
cobornd i disprnd, nici nisipul care strlucea la orizont nainte de lsarea ntunericului.
Demonii agili ai nisipului se nlar primii, i el i auzi glifele de pe cercul exterior
aruncnd scntei i prind cnd i respingeau. O clip mai trziu, rsun urletul Ciungului,
care se apropia de acelai cerc exterior mprtiind demonii mai mruni, pui pe fug
fiindc i stteau n cale. Fr s-i dea vreo atenie, Arlen continu s respire n acelai ritm,
cu ochii nchii, cu mintea linitit. Nepsarea lui nu fcu altceva dect s nfurie i mai tare
miezingul, care lovi n glife cu toat puterea.
Magia se aprinse, o lumin vizibil chiar i prin pleoapele lui nchise, dar demonul nu-i
continu imediat atacul. Arlen deschise ochii, l vzu lsndu-i curios capul pe-o parte i-i
ngdui un zmbet lipsit de veselie.
Ciungul lovi iari n glife i se opri din nou. De data asta, scoase un strigt ascuit, se
propti bine pe picioare i ntinse ctre cerc unicul su bra, cu ghearele rsfirate. Apoi se
aplec n fa, de parc s-ar fi sprijinit ntr-un perete de sticl, i, urlnd de durere, dubl i
apoi tripl fora cu care apsa glifele. n jurul locului unde ntlnir ghearele sale bariera,
magia se rsfir cu furie ntr-o pnz de pianjen i, sub apsarea creaturii, se curb vizibil
n aer.
Cu un zgomot care umplu de fiori reci pn i mintea calm a lui Arlen, demonul pietrei
i ndoi picioarele acoperite de o carapace groas i sparse reeaua de glife, rostogolindu-se
n interior. Vestitorul Zorilor nechez i se smuci, trgnd de pripon.
Arlen se ridic odat cu miezingul, i ochii li se ntlnir. Cu puterile lor mai slabe,
demonii nisipului ncercar s repete isprava Ciungului, dar distana dintre plcuele glifate
era calculat cu precizie, i niciunul dintre ei nu izbuti s gseasc n sine nsui destul
for ca s traverseze reeaua. i urlar neputina n faa barierei, fiind ntre timp martori
la nfruntarea din cerc.
Dei mai crescuse de la ultima lor ntlnire, pe lng Ciung, Arlen se simea la fel de pitic
ca n acea prim noapte cumplit. De la ghearele picioarelor sale i pn n vrful coarnelor,
demonul pietrei avea peste patru metri i jumtate, mai mult dect de dou ori nlimea
unui brbat. Arlen se vzu nevoit s-i ntind gtul i s-i lase capul pe spate ca s-i
ntlneasc ochii, care-i intuiau pe ai lui cu nverunare.
Botul Ciungului se deschise larg, lsnd s i se vad irurile de dini ascuii ca briciul de
pe care i picura saliva, i-i ncord batjocoritor ghearele ca nite pumnale. Sttea cu
pieptul scos n afar, la adpostul carapacei negre de nestrpuns pentru armele obinuite,
iar coada lui epoas lovea pmntul ntr-o parte i-ntr-alta, destul de grea ca s striveasc
un cal dintr-o singur lovitur. Trupul i fumega, prlit cnd traversase reeaua, dar rnirea
lui evident l fcea s par i mai periculos, ca un titan nnebunit de durere.
Degetele lui Arlen se ncordar pe sulia de metal cnd iei din cercul interior.

Avnd n sfrit prilejul s se rzbune, Ciungul url n noapte. Arlen i impuse s respire
adnc, strduindu-se s nu-i lase inima s bat att de tare nct s-i sparg pieptul. Chiar
dac putea vtma demonul i nimic n afara speranelor sale nu-i spunea c ar fi fost cu
putin magia suliei nu-i era de-ajuns ca s ctige lupta. Avea nevoie de toat inteligena
i de tot antrenamentul lui.
Picioarele i se deprtar ncet, adoptnd o poziie de lupt. Nisipul avea s-l ncetineasc,
dar Ciungului avea s i se-ntmple acelai lucru. Continu s-l priveasc n ochi i nu fcu
nicio micare brusc n vreme ce demonul savura clipa. Braul i ajungea mult mai departe
dect al lui Arlen, chiar i ajutat de suli. Omul atept atacul creaturii.
Arlen simea c ntreaga lui via l purtase n goan ctre momentul acela, fr ca el s-o
fi tiut vreodat. Nu avea certitudinea c era pregtit pentru ncercare, dar, dup cei peste
zece ani n care-l urmrise miezingul, nu mai suporta nicio amnare. Un singur pas l-ar fi
putut aduce napoi, n cercul protector, la adpost de atacurile demonului pietrei. Dar se
ndeprt nadins, obligndu-se s-l nfrunte.
Ciungul privi cercul, cu botul arcuindu-i-se ntr-un mrit. Din gt i rsun, ca un ecou,
un hrit gros. Coada ncepu s i se agite mai repede, i Arlen tiu c era gata s loveasc.
Demonul se avnt urlnd, cu ghearele ntinzndu-i-se n timp ce tiau aerul. Arlen se
repezi drept nainte, ferindu-se de lovitur i ajungndu-i sub braul ntins. Continu s
nainteze, trecnd printre picioarele miezingului i njunghiindu-l cu sulia n coad n timp
ce se rostogolea ntr-o parte. Lovitura lui strni o rbufnire satisfctoare a magiei i
demonul scoase un ipt cnd arma trecu prin carapace i-i strpunse carnea.
Arlen se atepta la o lovitur de rspuns, care veni ns mai repede dect anticipase. Se
arunc la pmnt cnd coada uier pe lng el, cu epii trecndu-i la numai civa
centimetri de cap. O clip mai trziu, era din nou n picioare, dar demonul se rsucea deja,
cu o rapiditate sporit de avntul pe care i-l dduse micarea cozii. Pentru dimensiunile lui,
era agil i iute.
Lovi din nou, i Arlen nu reui s se fereasc la timp. i aduse coada suliei perpendicular
pe direcia loviturii, vrnd s-o pareze, dar tia c demonul era mult prea puternic ca s-l
poat opri. Se lsase condus de sentimente; intrase n lupt prea curnd. Se njur singur
fiindc fusese att de prost.
Dar, cnd izbir ghearele creaturii metalul suliei, glifele gravate de toat lungimea ei
fulgerar. Arlen abia dac simi lovitura, dar Ciungul rico de parc ar fi dat peste cercul
de glife. Fu azvrlit napoi, ca i cum propria lui for i s-ar fi ntors mpotriv, dar i
reveni repede, nevtmat.
Arlen se sili s depeasc ocul i s se mite, nelegnd ce nsemna o asemenea
binecuvntare i hotrndu-se s-o foloseasc n totalitate. Ciungul l atac nnebunit de
furie, vrnd s treac tot cu fora i peste noul obstacol.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 207

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 208

18.
Ritual de iniiere
328 D

Spulbernd nisipul n fug, Arlen sri peste rmiele unei coloane de marmur nruite,
adpostindu-se n spatele lor i pregtindu-se s se fereasc fugind spre dreapta sau spre
stnga, n funcie de direcia din care avea s atace demonul.
Acesta lovi cu putere coloana de aproape un metru i-un sfert n diametru, sprgnd-o n
dou i aruncndu-i din cale una dintre cele dou jumti cu o simpl dezdoire a braului
su musculos. Demonstraia de for brut era nspimnttoare i Arlen fcu un salt ctre
cercul su, simind nevoia unui moment n care s-i revin.
ns miezingul i ghici intenia i picioarele i zvcnir, aruncndu-l n aer. Ateriz ntre
el i refugiul lui.
Tnrul se opri brusc, i Ciungul scoase un nou strigt de triumf. Pusese la ncercare
curajul lui Arlen i descoperise c nu era la nlime. Respecta muctura suliei, dar naint
fr nicio urm de team n privire. Omul se retrase intenionat cu ncetineal, fiindc nu
voia s provoace creatura cu o micare brusc. Ddu napoi att de mult ct o putea face
fr s-i traverseze glifele din exterior i s-ajung la-ndemna demonilor nisipului strni
grmad ca s urmreasc lupta.
Ciungul l vzu la strmtoare i url nainte de a oferi cumplita privelite a atacului su
furtunos. Arlen se propti bine n nisip, cu picioarele ndoite. Nu se obosi s ridice sulia ca
s pareze lovitura. O nclin n schimb ctre spate, gata s-njunghie.
Demonul pietrei lovi cu atta putere nct ar fi putut zdrobi easta unui leu, dar nu-i
atinse niciodat inta. Arlen l lsase s-l mping napoi, ctre cercul lui de rezerv,
nevzut n nisip. Glifele prinser via cu o strfulgerare, ntorcnd atacul miezingului
mpotriva lui, iar Arlen, care tia la ce s se-atepte, fcu un salt nainte i-i nfipse sulia
glifat n burta creaturii, ca pe o frigare.
Urletul demonului sfie noaptea, un sunet oribil, asurzitor. Lui Arlen i se pru ca o
muzic. Trase de suli, dar se nepenise n carapacea neagr i groas a miezingului, i nu
reui s-o smulg. Smuci din nou, i de data asta fu ct pe ce s-i plteasc ncercarea cu
viaa cnd Ciungul l plesni fulgertor, adncindu-i ghearele n umrul i n pieptul lui.
Lovitura l azvrli nvrtindu-l, dar izbuti s se arunce ctre cercul de rezerv i se
prbui n spaiul lui protector. Cu mna ncletat de propria ran, l privi pe uriaul
demon al pietrei mpleticindu-se. Ciungul se strdui, iari i iari, s-nface sulia i s io smulg din trup, dar glifele de pe coada ei l mpiedicau. i, n tot acest timp, magia
continua s lucreze, mprtiind scntei n ran i trimindu-i n tot corpul lui undele
ucigtoare.
Arlen ls un zmbet uor s-i fluture pe buze cnd miezingul se prbui la pmnt,
zbtndu-se. Dar, pe cnd privea cum zvrcolirile i pierdeau fora, devenind numai nite
spasme, n el nsui crescu un gol. Visase de nenumrate ori momentul acela, i imaginase
ce-avea s simt, ce-avea s spun, dar nimic nu era aa cum i nchipuise. n loc de
ncntare, avea senzaia deprimant a unei pierderi.
Asta a fost pentru tine, mam, opti cnd uriaul demon rmase nemicat.
ncerc s i-o imagineze, dorindu-i cu disperare s-o simt aprobndu-l, dar era att de
ocat i de ruinat, nct nu reuea s-i aduc n minte chipul ei. ip, simindu-se
nenorocit i nensemnat sub stele.
Ocoli demonul pe departe i se ntoarse la bagajele lui, unde i pans rnile. Fcu
custuri strmbe, dar care i le ineau nchise, i cataplasma cu rdcina porcului l arse, o
durere care spunea c leacul era necesar. Rana ncepea deja s se infecteze.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 209

n noaptea aceea nu reui s doarm. Chiar dac durerea de cap i cea provocat de rni
n-ar fi fost de-ajuns ca s-i alunge somnul, un capitol din viaa lui tocmai se ncheiase i era
hotrt s-i pun ntr-adevr capt.
Odat ajuns pe crestele dunelor, soarele inund tabra lui Arlen cu o iueal pe care n-o
ntlneai dect n deert. Demonii nisipului dispruser deja, fiindc fugeau nainte de
prima gean de lumin. Arlen se ridic strngnd din ochi de durere i iei din cerc ca s sendrepte spre Ciung i s-i recupereze sulia.
Oriunde o atingea lumina soarelui, carapacea neagr ncepea s fumege, apoi scotea
scntei i lua foc. Trupul demonului se preschimb n scurt timp ntr-un rug funerar, i
Arlen l privi fascinat. n timp ce miezingul devenea cenu spulberat n curnd de vntul
dimineii, el vzu nscndu-se sperana pentru specia uman.

19.
Primul Rzboinic din Krasia
328 D
Drumul prin deert nu era cu adevrat un drum, ci o simpl niruire de stlpi indicatori
foarte vechi, unii purtnd urme de gheare i plini de crestturi, iar alii pe jumtate
ngropai n nisip, dar cu toii ajutau cltorii s nu se rtceasc. Nisipul nu se gsea
pretutindeni, aa cum i povestise cndva Ragen, dar era destul de mult ca s mergi zile de-a
rndul fr s vezi altceva. Pe margini se ntindeau sute de kilometri de teren plat, cu
pmnt tare, sufocat de praf, cu petice rare de vegetaie agat de solul crpat, prea uscat
ca s putrezeasc. n afar de umbrele aruncate de dune peste marea de nisip, nu aveai unde
s te adposteti de soarele necrutor, att de fierbinte nct Arlen nu-i putea imagina c
era acelai astru care-i revrsa peste Fortul Miln lumina rece. Vntul btea fr ncetare,
aa c trebuia s-i acopere faa ca s nu inhaleze nisip, iar gtlejul lui uscat prea carne
vie.
Nopile erau i mai rele: cldura prsea pmntul la cteva clipe dup ce disprea
soarele sub orizont i demonii erau primii ntr-un loc rece, dezolant.
Dar pn i acolo exista via. erpi i oprle vnau roztoare mici. Psrile amatoare de
strvuri cutau trupurile vietilor ucise de miezingi sau pe ale celor care ajungeau s
cutreiere deertul nemaigsind drumul napoi, ctre inuturile din afara lui. Existau cel
puin dou oaze mari, unde n jurul unei ntinderi considerabile de ap cretea o vegetaie
deas, oferind hran, i altele, unde un firicel de ap prelins dintre pietre sau o balt a crei
ntindere nu depea lungimea unui pas lung susineau o otire de plante pipernicite i de
vieti mici. Arlen vzuse astfel de locuitori ai deertului ngropndu-se noaptea n nisip,
unde se fereau de frig conservndu-i energia i se ascundeau n acelai timp de demonii
care pndeau printre dune.
n deert nu apreau demoni ai pietrei, fiindc prada nu le era suficient. i nici demoni
ai focului, fiindc n-aveau mare lucru de ars. Demonii lemnului nu gseau copaci printre
care s se amestece, nici crengi pe care s se caere. Demonii apei nu puteau nota n nisip,
iar cei ai vntului nu gseau nimic destul de nalt. Dunele i esurile deertului le aparineau
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 210

numai i numai demonilor nisipului. Iar n mijlocul pustiului pn i ei erau puini,


prefernd s se adune n special n apropierea oazelor, dar, la vederea unui foc, veneau de la
distane de mai muli kilometri.
Cinci sptmni de drum, din care mai mult de jumtate prin deert, de la Fortul Rizon
pn la Krasia, nsemnau mai mult dect i propunea s strbat chiar i cel mai dur dintre
Mesageri. Dei negustorii din nord ofereau sume fabuloase pentru mtsurile i mirodeniile
krasiane, puini erau destul de disperai sau de nesbuii nct s mearg pn acolo.
ns, dup prerea lui Arlen, era o cltorie linitit. Dormea n a n timpul celei mai
fierbini pri a zilei, nfurat cu grij, dar lejer, n pnz alb. i adpa calul des, iar
noaptea ntindea prelate sub cercurile portabile, ca s nu i se afunde glifele n nisip. Era
tentat s se repead la demonii nisipului care-i ddeau trcoale, dar, din cauza rnii, nu
putea strnge sulia cu destul putere i tia c, dac ar fi scpat-o din mini, o rafal
obinuit de vnt ar fi fcut-o s dispar n nisip, devenind mai greu de gsit dect dup
sutele de ani petrecute n mormntul subteran.
Obinuit cu urletele puternice ale Ciungului, nopile i se preau tcute, n ciuda ipetelor
demonilor nisipului. Dormea mai linitit dect n orice alt noapte pe care-o mai petrecuse
vreodat sub cerul liber.
Pentru prima oar de cnd inea minte, i vedea calea vieii ducndu-l ctre ceva mai
presus de destinul unui curier ajuns pe culmile gloriei. tiuse dintotdeauna c nu-i era menit
s rmn doar un Mesager, c era destinat luptei. Dar abia acum nelegea c era vorba de
mai mult dect att. Era ursit s-i duc pe alii la lupt.
Era sigur c putea face cpii ale suliei glifate i chibzuia deja cum ar fi putut s-i
adapteze glifele la alte arme: sgei, bte, pratii; posibilitile erau numeroase.
Dintre toate locurile pe care le vzuse, numai n Krasia oamenii refuzau s triasc
tremurnd de frica miezingilor, i de aceea i respecta mai mult dect pe oricine altcineva.
Nu existau ali oameni care s merite darul lui ntr-o mai mare msur. Avea s le arate
sulia, iar ei aveau s-i dea toate cele necesare pentru construirea unor arme care puteau
schimba mersul rzboiului din nopile lor.
Gndurile i se spulberar cnd zri oaza. Nisipul putea s reflecte albastrul cerului,
nelnd oamenii i fcndu-i s se abat din drum mergnd ctre un lac care nu exista, dar,
cnd calul su mri pasul, tiu c totul era real. Vestitorul Zorilor recunotea mirosul apei.
Rezervele i se terminaser cu o zi n urm i, cnd ajunser la micul lac, att el, ct i
calul erau mori de sete. i nclinar la unison capetele ctre apa rece i bur cu lcomie.
Dup ce se sturar, Arlen umplu burdufurile i le puse la umbr, sub unul dintre
monoliii de gresie care nconjurau oaza, ca nite strjeri tcui. Studie glifele cioplite n
piatr i vzu c erau intacte, dei pe alocuri se tociser. Nisipul suflat fr ncetare de vnt
le rzuia puin cte puin, distrugndu-le cu timpul muchiile. i scoase instrumentele de
gravat, cu care le adnci i le accentu contururile, ca s pstreze reeaua.
n timp ce Vestitorul Zorilor ptea iarba pitic i mnca frunzele tufelor pipernicite, el
culese curmale, smochine i alte fructe din copacii oazei. Mnc pe sturate i puse restul
ntr-un loc potrivit ca s se usuce la soare.
Oaza era alimentat de un ru subteran i, n vremuri att de ndeprtate nct nimeni nu
i le mai aducea aminte, oamenii spaser, ndeprtnd nisipul i tind piatra de sub el,
pentru a ajunge, n cele din urm, la apa curgtoare. Arlen cobor pe treptele de piatr ctre
o ncpere subteran rcoroas, lu nvoadele depozitate acolo i le arunc n ap. Cnd

plec, ducea cu el o cantitate mulumitoare de pete. Alese civa i-i puse de-o-parte pentru
sine, iar pe ceilali i cur, i sr i i ls s se usuce la soare, alturi de fructe.
Scoase din depozitul oazei o unealt bifurcat, apoi cut n jurul pietrelor i observ, n
cele din urm, nite urme trdtoare pe nisip. Nu dup mult timp, avea un arpe intuit sub
crcana din vrful bului su; l prinse de coad i l ucise lovind cu el de parc ar fi fost un
bici. n apropiere era i o ascunztoare plin cu ou, dar Arlen le ls la locul lor. Nu era
onorabil s lipseti oaza de mai mult dect strictul necesar. Pstr pentru el nsui i o
bucat de arpe i puse restul la uscat.
ntr-o ni spat ntr-unul dintre monoliii de gresie, nsemnat cu peceile mai multor
Mesageri, gsi o provizie de fructe, pete i carne, toate tari, uscate, lsate de Mesagerul
dinaintea lui, i i reumplu coburii. Dup ce se usca tot ce adunase, trebuia s reumple nia
pentru urmtorul Mesager care avea s-i gseasc adpost n oaz.
Era imposibil s traversezi deertul fr s te opreti n Oaza Zorilor. Fiind singura surs
de ap pe o distan de peste o sut cincizeci de kilometri, era destinaia tuturor cltorilor
care traversau deertul din ambele direcii. Dintre acetia, cei mai muli erau Mesageri,
adic i Glifari, i, n decursul anilor, membrii acestei grupri exclusiviste i marcaser
trecerile pe blocurile de gresie care se gseau din abunden. n piatr erau spate zeci de
nume; unele conturate prin nite simple zgrieturi, n timp ce altele erau adevrate
capodopere ale caligrafiei. Muli nu se mulumeau s-i inscripioneze doar numele, ci
adugau i lista oraelor pe care le vizitaser sau de cte ori se adpostiser n Oaza Zorilor.
Fiind la a unsprezecea sa trecere prin oaz, Arlen terminase demult nscrierea numelui
su i a oraelor n care ajunsese, numai c nu-i nceta niciodat explorrile, aa c avea
ntotdeauna cte ceva de adugat. ncet, cu litere frumoase, cu nflorituri, scrise, cu
veneraie, Soarele Anoch pe lista ruinelor pe care le vzuse. Niciunul dintre Mesagerii
care-i marcaser trecerea prin oaz nu se mai putuse luda cu aa ceva, i asta l umplu de
mndrie.
A doua zi, continu s nmuleasc proviziile din depozitele oazei. Pentru Mesageri, era o
chestiune de onoare s lase oaza cu mai multe rezerve dect o gseau, pentru cazul c, ntr-o
zi, unul dintre ei avea s-ajung acolo mpleticindu-se, prea slbit sau prea toropit de soare
ca s poat aduna cte ceva pentru el nsui.
n noaptea aceea, compuse o scrisoare pentru Cob. i mai scrisese multe altele; i toate se
aflau n coburii lui, netrimise. Cuvintele nu preau niciodat destul de potrivite ca s
rscumpere renunarea la ndatoririle sale, dar vestea asta era prea important ca s n-o
mprteasc. Copie cu precizie glifele de pe vrful suliei, tiind c toi Glifarii din Miln
aveau s le primeasc de la Cob n scurt timp.
Prsi Oaza Zorilor n primul ceas al urmtoarei diminei, mergnd ctre sud-vest. Vreme
de cinci zile, nu vzu mare lucru n afar de dunele galbene i de demonii nisipului, dar n
cea de a asea, foarte devreme, n faa ochilor i apru Fortul Krasia, Sulia Deertului,
ncadrat de munii de dincolo de el.
De departe, oraul prea s nu fie dect o alt dun, cu zidurile sale de gresie pierznduse n peisajul din jur. Era construit n jurul unei oaze mult mai mari dect a Zorilor,
alimentat, dup cum spuneau hrile antice, de acelai mare fluviu subteran. Zidurile sale
acoperite de glife, majoritatea dltuite i foarte puine pictate, se nlau mndre sub soare.
Cu mult deasupra cetii flfia steagul Krasiei, cu dou sulie ncruciate peste un soare
care rsrea.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 211

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 212

Paznicii porii purtau robele negre ale dalSharum, casta rzboinicilor krasiani, i feele le
erau acoperite de vluri care-i aprau de nisipul necrutor. Dei nu tot att de nali ca
milnezii, krasianii i depeau cu un cap pe angiersieni sau pe laktonieni i erau robuti, cu
muchi viguroi. Arlen i salut din mers, cu o nclinare a capului.
Paznicii i rspunser nlndu-i suliele. Printre brbaii krasiani, acesta era cel mai
nensemnat gest de curtoazie, dar Arlen se strduise din greu ca s-i ctige dreptul la un
astfel de salut. n Krasia, un brbat era apreciat dup numrul cicatricelor sale i al alagai
al miezingilor pe care-i omorse. Strinii, chin, aa cum i numeau krasianii, fie ei chiar i
Mesageri, erau considerai lai care renunaser la lupt i nu meritau s fie tratai cu
politee de dalSharum. Cuvntul chin era o insult.
Dar Arlen i ocase cu cererea lui de a lupta alturi de ei i, dup ce-i nvase pe
rzboinicii lor glife noi i ajutase la uciderea multor miezingi, era acum numit Parchin, ceea
ce nsemna strinul curajos. N-aveau s vad niciodat n el un egal, ns dalSharum nu
mai scuipau la picioarele lui i-i fcuse chiar i civa prieteni sinceri.
Trecnd dincolo de poart, intr n Labirint, o curte interioar larg din faa zidului
oraului propriu-zis, plin de ziduri, anuri i gropi. n fiecare noapte, avndu-i familiile
zvorte, n siguran, n spatele zidurilor interioare, brbaii din dalSharum se angajau n
alagaisharak, Rzboiul Sfnt mpotriva demonilor. Momeau miezingi n Labirint, i atrgeau
n ambuscade i-i hruiau pn reueau s-i arunce n gropi glifate, unde rmneau satepte zorile. Pierderile erau mari, dar krasianii credeau c moartea n alagaisharak le
garanta un loc alturi de Everam, Ziditorul, i se duceau bucuroi acolo unde puteau fi ucii.
n curnd, aici nu vor mai muri dect miezingi, se gndi Arlen.
Imediat lng poarta principal se afla Marele Bazar, unde negustorii vindeau marfa din
sute de crue mpovrate, aromele mirodeniilor krasiane, mirosul de tmie i de
parfumuri exotice impregnnd aerul. Covoare, rulouri de pnz fin i vase de ceramic
frumos pictate stteau printre grmezi de fructe i printre vite glgioase. Era un loc
zgomotos i aglomerat, unde toat lumea se tocmea strignd ct putea de tare.
Toate celelalte piee pe care le mai vzuse Arlen pn atunci miunau de brbai, ns
Marele Bazar din Krasia era animat aproape numai de femei, acoperite, din cap pn-n
picioare, de straie negre, groase. Ele se agitau, vnznd i cumprnd, strignd una la alta
cu putere, renunnd cu greu la monedele lor uzate de aur.
n Bazar se vindeau foarte multe bijuterii i haine n culori strlucitoare, dar Arlen nu
vzuse niciodat pe nimeni mbrcat cu aa ceva. Brbaii i spuseser c le purtau femeile,
pe sub cele negre, ns numai soii lor o tiau cu certitudine.
Aproape toi brbaii krasiani care mpliniser aisprezece ani erau rzboinici. Foarte
puini erau dama, Brbaii Sfini, care, totodat, conduceau Krasia de mai multe secole.
Nicio alt ocupaie nu era considerat onorabil. Meteugarii erau numii khaffit i
dispreuii, situndu-se cu foarte puin deasupra femeilor n societatea krasian. Femeile
fceau toat munca de zi cu zi n ora, construiau i reparau case, dresau i tiau animale i
se tocmeau n piee. Pe scurt, fceau totul, n afar de a merge la lupt.
i, n ciuda muncii lor fr sfrit, le erau pe deplin supuse brbailor. Soiile i fiicele
nemritate ale unui brbat erau proprietatea lui, i el putea face cu ele orice dorea, fiindu-i
permis chiar i s le omoare. Un brbat i putea lua mai multe soii, dar o femeie care-i
ngduia unui brbat ce nu-i era so fie i numai s-o vad fr vl putea s fie dat morii

lucru ce se ntmpla adesea. Femeile krasiane erau considerate bunuri de consum. Spre
deosebire de brbai.
Arlen tia c, fr femeile lor, brbaii krasiani ar fi fost pierdui, ns ele i tratau n
general cu respect i aproape c-i venerau soii. Veneau n fiecare diminea s adune
morii dup alagaisharak-ul din noaptea abia ncheiat i plngeau asupra brbailor lor,
adunndu-i lacrimile preioase n sticle minuscule. Apa era moned de schimb n Krasia, i
poziia social a unui rzboinic din timpul vieii putea fi msurat dup numrul de sticlue
umplute la moartea lui.
Dac un brbat i gsea sfritul, fraii sau prietenii si trebuiau s-i ia soiile, pentru ca
orice femeie s se afle ntotdeauna n slujba unui brbat. Odat, n Labirint, n braele lui
Arlen murise un brbat care-i oferise cele trei neveste ale sale.
Sunt frumoase, Parchin, l asigurase muribundul, i fertile. i vor drui muli fii.
Fgduiete-mi c-o s le iei!
Arlen i fgduise c-avea s li se poarte de grij, apoi gsise un alt brbat dornic s le ia.
Era curios s afle ce se afla sub robele femeilor krasiane, dar nu att de mult nct s-i
schimbe cercul portabil cu o cas de lut i libertatea cu o familie.
Aproape fiecare femeie era urmat de mai muli copii n haine cafenii: prul fetelor era
acoperit, iar bieii purtau bonete de pnz. nc de la unsprezece ani, fetele ncepeau s se
mrite i mbrcau vemintele negre ale femeilor, n timp ce bieii erau luai i nvai s
lupte de la vrste nc i mai fragede. Cei mai muli aveau s-mbrace robele negre ale
dalSharum. Civa aveau s le poarte pe cele albe, de dama, dedicndu-i vieile slujirii lui
Everam. Cei care ddeau gre n ambele profesii aveau s fie khaffit i s poarte haine
cafenii, ducnd un trai ruinos pn la moarte.
Femeile l vzur pe Arlen trecnd clare prin pia i ncepur s-i vorbeasc n oapt,
excitate. El se uita la ele amuzat, fiindc niciuna n-avea s-l priveasc n ochi i niciuna navea s se ndrepte spre el. Tnjeau dup tot ce-aducea n coburi esturi de ln rizonian
fin, bijuterii milneze, hrtie angersian i alte comori din nord dar era brbat i, mai ru
dect att, un chin, iar ele nu cutezau s se apropie. Pretutindeni pndeau ochii cte unui
dama.
Parchin! strig o voce cunoscut, i Arlen se ntoarse i-l vzu apropiindu-se pe
prietenul su Abban, un negustor gras, care chiopta, sprijinindu-se greoi ntr-o crj.
Olog din copilrie, Abban era khaffit, fiindc nu putea s lupte i nu era demn s intre n
rndurile Brbailor Sfini. ns se descurcase bine fcnd nego cu Mesagerii din nord. Era
proaspt brbierit i purta o bonet cafenie i o cma de khaffit, dar peste ele avea un
acopermnt bogat al capului, o vest i pantaloni din mtase strlucitoare, cu custuri
multicolore. Pretindea c nevestele lui erau la fel de frumoase ca ale oricrui dalSharum.
Pe Everam, m bucur s te vd, fiu al lui Jeph! strig Abban, ntr-o thesan fr cusur,
btndu-l pe Arlen pe umr. Soarele e-ntotdeauna mai strlucitor cnd ne onorezi oraul cu
prezena ta!
Arlen i dorea s nu-i fi spus niciodat negustorului cum se numea tatl su. n Krasia,
numele tatlui unui brbat era mai important dect numele lui. Se ntreba ce-ar fi zis
krasianii dac ar fi tiut c tatl lui era un la.
Dar i rspunse lui Abban btndu-l la rndul su pe umr, cu un zmbet sincer.
Aa cum l onorezi i tu, prieten al meu, spuse.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 213

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 214

Fr ajutorul negustorului olog n-ar fi nvat niciodat nici limba krasian, nici s se
descurce n lumea lor cu obiceiuri stranii i adesea periculoase.
Vino, vino! spuse Abban. Odihnete-i picioarele n umbra mea i spal-i praful din
gtlej cu apa mea!
l conduse pe Arlen ntr-un cort strlucitor, n culori bogate, instalat n spatele cruelor
lui din Bazar. Btu din palme, i soiile i fiicele sale Arlen nu izbutea niciodat s le
deosebeasc ntre ele se grbir s ridice clapele i s se ocupe de Vestitorul Zorilor. Cnd
luar coburii grei i-i crar n cort, Arlen i impuse cu mare efort s nu le ajute, tiind c,
n ochii krasianilor, pentru un brbat era o ruine s munceasc. Una dintre femei ntinse
mna ctre sulia glifat, nfurat n pnz i atrnat de oblncul eii, dar Arlen o nfc
nainte de-a apuca ea s-o ating. Femeia se nclin adnc, temndu-se c-l insultase ntr-un
fel sau altul.
Cortul era plin de perne mbrcate n mtase colorat i de covoare esute cu modele
complicate. Tnrul i ls cizmele prfuite lng clap i respir adnc aerul rcoros i
nmiresmat. Se aez pe pernele de pe podea n timp ce femeile lui Abban i puneau n fa
ap i fructe.
Dup ce se rcori, negustorul btu din palme i femeile le aduser ceai i prjituri cu
miere.
Cltoria ta prin deert s-a desfurat cu bine?
Oh, da, zmbi Arlen. Chiar foarte bine.
Pe urm vorbir o vreme despre lucruri fr importan. Abban respecta ntotdeauna
aceast formalitate, dar ochii i tot zburau ctre coburii Mesagerului i i freca absent
minile.
Trecem aadar la nego? ntreb Arlen, imediat ce consider c era politicos s-o fac.
Firete, Parchin e un om ocupat, ncuviin negustorul pocnind din degete.
Femeile se grbir s-aduc o grmad de mirodenii, de parfumuri, de bijuterii, de covoare
i de alte obiecte furite de meteugarii krasiani.
Abban studie mrfurile trimise de clienii lui Arlen din nord, n timp ce tnrul inspecta
cu atenie obiectele oferite n schimb. Negustorul gsi cte un cusur la toate, ncruntnduse.
Ai traversat deertul doar ca s-aduci astea? ntreb, cu dezgust, dup ce termin. Nu sar zice c-a meritat s bai atta cale.
Arlen i ascunse zmbetul cnd se aezar i li se oferi ceai proaspt. Tocmeala ncepea
ntotdeauna aa.
Prostii, rspunse. Pn i-un orb poate s-i dea seama c-am adus cteva dintre cele
mai rafinate comori pe care le ofer Thesa. Cu mult mai bune dect obiectele jalnice puse n
faa mea de femeile tale. Sper c mai ai i altele, ascunse, fiindc, adug el, pipind un
covor, o capodoper a esturilor, am vzut covoare mai bune ca sta putrezind n ruine.
M jigneti! strig Abban, pe mine, care i-am oferit ap i umbr! Vai mie, dac un
oaspete din cortul meu m trateaz astfel! se tngui. Nevestele mele au trudit la rzboi zi i
noapte ca s-l eas, din cea mai bun ln! N-o s vezi niciodat un covor mai bun!
Apoi urm o tocmeal ca oricare altele, dar Arlen nu uitase lecia primit de la Ragen i de
la Porcu cu aproape o via nainte. Ca ntotdeauna, ncheiar purtndu-se amndoi de parc
tocmai ar fi fost jefuii, fiecare fiind convins, ns, n sinea lui, c obinuse de la cellalt tot
ce era mai bun.

Fiicele mele i vor mpacheta marfa i i-o vor pune la pstrare pn cnd vei pleca,
spuse Abban n final. Cinezi cu noi desear? Soiile mele pregtesc o mas cu care nu se
poate msura nimic din ce avei n nord.
Arlen cltin din cap cu prere de ru.
Desear m duc la lupt.
Negustorul i imit gestul.
M tem c ai deprins mult prea bine obiceiurile noastre, Parchin. Caui aceeai moarte.
Arlen l contrazise mai nti cu un gest.
N-am de gnd s mor, i nu m-atept s gsesc vreun paradis n viaa viitoare.
Ah, prietene, nimeni n-are de gnd s-ajung la Everam n floarea tinereii, dar asta e
soarta celor care merg la alagaisharak. Mi-aduc aminte de o vreme n care eram tot att de
muli ca firele de nisip din deert, ns acum Abban cltin din cap cu amrciune. Oraul
e practic pustiu. Umplem ntruna pntecele femeilor noastre cu copii, dar tot mor mai muli
noaptea dect se nasc ziua. Dac nu ne schimbm obiceiurile, peste zece ani Krasia va fi
nghiit de pustiu.
i dac i-a spune c-am venit s schimb lucrurile? ntreb Arlen.
Inima fiului lui Jeph e sincer, dar Damaji n-or s te-asculte. Ei spun c Everam cere
rzboi, i niciun chin n-o s le schimbe prerile.
Damaji erau membrii consiliului care conducea oraul, n care fiecare dintre cele
dousprezece triburi krasiane i trimitea cel mai nalt n rang dama. Cu toii erau n slujba
Andrahului, un dama considerat favoritul lui Everam i al crui cuvnt avea putere de lege.
Arlen zmbi.
Nu-i pot mpiedica s poarte alagaisharak, ncuviin el, dar i pot ajuta s-l ctige.
i scoase sulia din nvelitoare i-o ntinse celuilalt.
Abban fcu ochii mari la vederea armei magnifice, dar i nl palma i cltin din cap.
Eu sunt khaffit, Parchin. Nu mi-e ngduit s-ntinez sulia atingnd-o.
Tnrul retrase arma i se nclin, n semn de scuz.
N-am vrut s-aduc nicio ofens.
Ha! rse Abban. S-ar putea s fii singurul brbat care s-a-nclinat vreodat n faa mea!
Nici mcar Parchin nu trebuie s se team c-a ofensat un khaffit.
Arlen se ncrunt.
Eti un brbat ca oricare altul, spuse.
Cu astfel de preri, o s fii ntotdeauna chin, coment negustorul, dar zmbi. Nu eti
primul brbat care glifeaz o suli, spuse. Fr glifele de lupt ale celor vechi nu se
schimb nimic.
Astea sunt glifele celor vechi, ripost Arlen. Am gsit sulia n ruinele Soarelui Anoch.
Abban se albi la fa.
Ai gsit oraul pierdut? se mir. Harta a fost corect?
De ce eti att de surprins? ntreb Arlen. Parc spuneai c e garantat!
Negustorul tui.
Da, sigur, o aveam de la cineva de ncredere, dar nimeni n-a mai ajuns acolo de trei sute
de ani. Cine-ar fi putut spune ct de corect era? Zmbi. n plus, era imposibil s te-ntorci
pentru despgubiri dac m-a fi-nelat.
Rser amndoi.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 215

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 216

Pe Everam, e o poveste minunat, Parchin, spuse Abban, dup ce-l ascult pe Arlen
istorisindu-i aventurile din oraul pierdut, dar, dac-i preuieti viaa, nu spune n faa
Damaji c ai jefuit oraul sfnt al Soarelui Anoch.
Nu o s-o fac, fgdui Arlen, dar i vor da cu siguran seama ct de mult valoreaz
sulia.
Cellalt cltin din cap.
Chiar dac vor accepta s te asculte, Parchin, dei m ndoiesc c-o vor face, vor refuza
s vad vreo valoare n indiferent ce le-ar aduce un chin.
Poate c ai dreptate, dar pot cel puin s-ncerc. Am oricum de dus mesaje la palatul
Andrahului. Vino cu mine.
Abban i slt crja.
Pn la palat e mult de mers, Parchin.
O s merg ncet, promise Arlen, tiind c, de fapt, crja n-avea nicio legtur cu refuzul.
Nu-i dori s fii vzut mpreun cu mine n afara pieei, prietene, l preveni ologul. Asta
te-ar putea costa tot respectul pe care l-ai dobndit n Labirint.
Pot ctiga altul, rspunse Arlen. La ce e bun respectul, dac nu m pot plimba
mpreun cu prietenul meu?
Abban se nclin adnc.
ntr-o bun zi, spuse el, voi dori s vd inutul unde vin pe lume brbai nobili, ca fiul
lui Jeph.
Arlen zmbi.
Cnd va veni ziua aceea, Abban, te voi nsoi eu nsumi prin deert.

Abban l prinse pe Arlen de bra.


Oprete-te! i porunci el.
Tnrul se supuse, ncrezndu-se n prietenul su, dei nu vedea nimic nelalocul lui.
Femeile mergeau pe strad crnd poveri grele, iar un grup de dalSharum venea ctre ei. Un
alt grup se apropia din alt direcie. Ambele erau conduse de cte un dama n rob alb.
Tribul Kaji, l lmuri Abban, artnd cu brbia ctre rzboinicii din faa lor. Ceilali
sunt Majah. Pentru noi e mai bine s-ateptm puin aici.
Arlen studie cu ochi mijii cele dou grupuri. Ambele erau alctuite din brbai n aceleai
straie negre, cu sulie simple, fr niciun ornament.
Cum i poi deosebi? ntreb.
Negustorul ridic din umeri.
Cum de nu-i poi tu deosebi?
n timp ce-i priveau, un dama strig ceva ctre cellalt. Ajunser fa n fa i ncepur
s se certe.
Despre ce crezi c discut? ntreb Arlen.
ntotdeauna despre acelai lucru. Dama kaji crede c demonii nisipului slluiesc pe al
treilea nivel al Iadului, iar ai vntului pe al patrulea. Cel majah susine c e invers. n
privina asta, Evejah nu spune nimic clar, adug Abban, vorbind despre canonul sfnt
krasian.
Ce importan are? se mir Arlen.
Cei de pe nivelurile inferioare sunt mai departe de ochii lui Everam i ar trebui ucii
primii.

Cei doi dama ipau acum unul la altul, iar dalSharum din ambele tabere i ncletau
furioi minile pe sulie, gata s-i apere conductorul.
Se vor lua la btaie fiindc nu se pot pune de acord ce demoni trebuie ucii mai nti?
ntreb Arlen, nevenindu-i s cread.
Abban scuip n praf.
Kaji se iau la btaie cu majah i pentru mai puin de-att, Parchin.
Dar vor avea de luptat cu dumani adevrai imediat ce va apune soarele! se scandaliz
tnrul.
Negustorul ddu din cap.
Da, i atunci vor fi unii. Aa cum se spune la noi: Noaptea, dumanul meu devine
fratele meu. Dar pn la apusul soarelui mai sunt multe ore.
Un dalSharum kaji pocni un lupttor majah cu coada suliei peste fa, trntindu-l la
pmnt. Cteva secunde mai trziu, rzboinicii din cele dou tabere erau ncletai n lupt.
Cei doi dama stteau deoparte, fr s se sinchiseasc de violena dezlnuit i fr s se
amestece n ea, i continuau s ipe unul la altul.
De ce e ngduit o asemenea purtare? ntreb Arlen. Andrahul n-o poate interzice?
Abban cltin din cap.
Andrahul trebuie s fac parte din toate triburile i din niciunul, dar adevrul e c va
favoriza ntotdeauna tribul din care provine. i, chiar dac n-ar fi aa, nici mcar el nu poate
pune capt tuturor dumniilor vechi i sngeroase din Krasia. Nu le poi interzice
brbailor s fie brbai.
Se poart mai degrab ca nite copii, zise Arlen.
Pentru dalSharum exist numai sulia, iar pentru dama numai Evejah, ncuviin Abban
cu amrciune.
Brbaii nu-i foloseau vrfurile armelor nu nc, dar ncierarea devenea tot mai
violent. Dac nu intervenea nimeni, cineva avea s-i gseasc pn la urm moartea.
Nici s nu te gndeti, spuse negustorul, nfcndu-l de bra pe Arlen, care se pregtea
s nainteze.
Tnrul se ntoarse s-l contrazic, dar, privind peste umrul su, prietenul lui scoase un
icnet i czu ntr-un genunchi. i l smuci de bra, ca s-i urmeze exemplul.
ngenuncheaz, dac ii la pielea ta, uier.
Arlen se uit n jur i vzu ce-l speriase pe Abban. Se apropia o femeie, nvemntat n
albul sfnt.
Damating, murmur el.
Misterioasele Culegtoare de Ierburi din Krasia erau vzute foarte rar.
i ls ochii n jos la trecerea ei, dar nu ngenunche. Ceea ce n-avu nicio importan;
femeia trecu fr s se sinchiseasc de niciunul dintre ei, ndreptndu-se senin ctre
ncierare, neobservat dect n clipa cnd aproape ddu peste brbai. Cei doi dama se
albir la fa la vederea ei i strigar ceva ctre oamenii lor. Lupta ncet imediat i
rzboinicii se strduir din rsputeri s se dea la o parte, fcndu-i loc s treac. n urma
damating, i ei, i dama se mprtiar repede, i toat lumea de pe strad i continu
drumul, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic ieit din comun.
Parchin, eti curajos sau nebun? ntreb Abban, dup ce Culegtoarea de Ierburi
dispru din vedere.
De cnd ngenuncheaz brbaii n faa femeilor? zise Arlen, uluit.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 217

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 218

Brbaii nu ngenuncheaz n faa unei damating, dar khaffit i chin o fac, dac sunt
nelepi, rspunse negustorul. Pn i dama i dalSharum se tem de ele. Se spune c pot s
vad viitorul, tiu ce brbai i vor supravieui nopii i cine sunt cei care vor muri.
Arlen ridic din umeri.
i ce dac? ntreb, evident nencreztor.
n prima noapte cnd mersese n Labirint, o astfel de femeie i ghicise norocul i nimic nul fcuse s cread c putea ntr-adevr s vad viitorul.
O ofens adus unei damating e o ofens adus sorii, i explic negustorul, ca i cum iar fi vorbit unui prost.
El cltin din cap.
Soarta ne-o facem singuri, spuse, chiar dac damating o pot vedea dinainte, n oasele
lor.
Ei bine, nu invidiez soarta pe care-o s i-o faci dac-o ofensezi pe una dintre ele.
i continuar drumul i ajunser n curnd la palatul Andrahului, o construcie boltit,
enorm, din piatr alb, prnd tot att de veche ca oraul nsui. Glifele erau trasate cu aur
i strluceau sub soarele strlucitor, care-i sclda n lumin turlele mree.
Dar nu apucar s pun piciorul pe treptele palatului nainte ca un dama s coboare spre
ei n goan.
Dispari, khaffit! strig.
mi pare-att de ru, se scuz Abban, cu o plecciune adnc, dnd napoi.
Arlen nu se clinti.
Sunt Arlen, fiul lui Jeph, Mesager din nord, cunoscut drept Parchin, spuse n krasian.
i propti n pmnt sulia, care, chiar i nfurat, nu putea fi luat drept altceva. Aduc
scrisori i daruri pentru Andrah i pentru minitrii si, adug, sltndu-i tolba n mn.
Pentru unul care ne vorbete limba, i-ai ales un nsoitor nevrednic, nordicule, zise
dama, continund s se ncrunte la Abban, care se prosternase n praf.
Pe buzele lui Arlen veni o replic tioas, dar i-o nghii.
Parchin avea nevoie de o cluz, i spuse Abban rnei. Am vrut doar s-i art
drumul
Nu i-am cerut s vorbeti, khaffit! zbier dama, lovindu-l pe negustor cu piciorul n
coaste. Muchii lui Arlen se ncordar, dar privirea aspr cu care-l avertiz prietenul su l
inu pe loc.
Dama se ntoarse spre el ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic.
O s iau eu mesajele tale, spuse.
Ducele de Rizon mi-a cerut s nmnez darul su ctre Damaji personal, ndrzni Arlen
s insiste.
Nu voi lsa un chin i un khaffit s intre n palat, niciodat, n toat viaa mea, se
ncrunt dama.
Rspunsul era dezamgitor, dar nu neateptat. Arlen nu reuise niciodat s vad un
Damaji. i ncredin brbatului n alb scrisorile i pachetele i se uit, ncruntat, cum se
ndeprta n susul treptelor.
Nu-mi face plcere s-i amintesc c eu te-am prevenit, prietene, zise Abban. Prezena
mea nu i-a fost de folos, i nu mint cnd spun c Damaji nu o suport pe a unui strin, nu lar primi nici mcar pe ducele tu de Rizon. L-ar ruga politicos s-atepte i l-ar uita pe-o
pern de mtase, umilindu-l.

Arlen scrni din dini. Se ntreb ce fcuse Ragen cnd ajunsese ntre zidurile Suliei
Deertului. Oare mentorul lui se lsase tratat astfel?
Acum o s iei cina cu mine? ntreb Abban. Am o fiic de numai cincisprezece ani i e
foarte frumoas. i-ar fi o nevast bun n nord, ar avea grij de casa ta n timp ce
cltoreti.
Care cas? se ntreb Arlen, cu gndul la micul lui apartament plin de cri din Fortul
Angiers, n care nu mai ajunsese de mai bine de un an. Se uit la Abban, tiind c prietenul
lui viclean era, oricum, mult mai interesat de legturile folositoare negoului pe care i le-ar
fi putut face avnd o fiic n nord, dect de fericirea ei sau de bunstarea casei unui
Mesager.
M onorezi, prietene, rspunse, dar nc nu sunt pregtit s m retrag la casa mea.
Nu, m gndeam eu c mai degrab nu, oft Abban. S presupun c-acum te duci la el?
Da, rspunse Arlen.
Nu-mi suport prezena mai mult dect dama, l preveni negustorul.
i cunoate valoarea, l contrazise tnrul.
Cellalt cltin din cap.
mi tolereaz existena datorit ie. Sharum Ka a vrut s-nvee limba nordicilor nc de
cnd i s-a ngduit prima oar s intri n Labirint.
Da, zise Arlen, iar Abban e singurul om din Krasia care-o cunoate, de aceea l consider
Primul Rzboinic valoros, dei e khaffit.
Negustorul se nclin, dar nu pru convins.
O pornir ctre terenul de antrenament, care se gsea destul de aproape de palat. Centrul
oraului era un teritoriu neutru, al tuturor triburilor, locul unde se adunau s se roage i s
se pregteasc pentru alagaisharak.
Era dup-amiaza, trziu, i tabra forfotea de activitate. Arlen i Abban trecur mai nti
printre atelierele furitorilor de arme i ale Glifarilor, ale cror meserii erau singurele
considerate valoroase de dalSharum. Dincolo de acestea se afla un cmp deschis, pe care
zbierau instructorii i se antrenau lupttorii.
De cealalt parte se afla palatul locuit de Sharum Ka i de locotenenii si, numii
kaiSharum. Nentrecut ca mrime dect de palatul Andrahului, acel dom imens i gzduia pe
cei mai onorai dintre toi brbaii, care i dovediser n repetate rnduri valoarea pe
cmpul de lupt. Se spunea c sub palat se afla un harem imens, unde-i puteau trimite
sngele de viteji ctre venele generaiilor viitoare.
Muli se holbar uimii la Abban, care chiopta, sprijinindu-se n crj, i muli l
njurar pe optite, dar nimeni nu cutez s le stea n cale. Ologul se afla sub protecia
Sharum Ka-ului.
Trecur de iruri de brbai, care intrau din mers n diverse formaii de lupt cu sulia i
de alii, care exersau micrile brutale, dar eficiente de sharusahk, stilul krasian de lupt
corp la corp. Rzboinicii exersau i trasul la int, sau aruncau plase unor biei n alergare,
narmai cu sulie, lefuindu-i deprinderile de lupt necesare n noaptea care se apropia. n
mijlocul tuturor acestora se gsea un cort mare, unde l gsir pe Jardir studiind planurile
de lupt mpreun cu unul dintre oamenii si.
Ahmann asu Hoshkamin amJardir era Sharum Ka n Krasia, un titlu care se traducea n
thesan prin Primul Rzboinic. nalt de peste un metru optzeci i cinci, purta veminte de

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 219

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 220

pnz neagr i un turban alb. ntr-un mod pe care Arlen nu-l nelegea pe deplin, titlul de
Sharum Ka avea i o semnificaie religioas, simbolizat de culoarea turbanului.
Pielea lui era de un armiu nchis i avea ochii tot att de negri ca prul su uleiat i dat
peste cap ca s-i atrne apoi n josul gtului. Barba neagr, n furculi, era tuns fr cusur
i n nfiarea lui nu exista nimic blnd. Micrile erau ale unei psri de prad, iui i
precise, iar mnecile largi, suflecate, i dezvluiau braele puternice, musculoase i pline de
cicatrice ncruciate. Nu avea cu mult peste treizeci de ani.
Unul dintre strjerii din jurul cortului i vzu pe Arlen i pe Abban apropiindu-se i se
aplec s-i vorbeasc lui Jardir n oapt, la ureche. Primul Rzboinic se ntoarse cu spatele
la tblia de ardezie scris cu cret pe care-o studia.
Parchin! strig el, desfcndu-i braele cu un zmbet i ridicndu-se s-i ntmpine pe
cei doi. Bine-ai revenit n Sulia Deertului!
Vorbea n thesan, cu vocabularul i accentul mult mbuntite n timpul scurs de la
ultima vizit a lui Arlen. l cuprinse ntr-o mbriare ferm i-l srut pe obraji.
N-am tiut c te-ai ntors. n noaptea asta, alagai vor tremura de spaim!
La prima sa vizit n ora, Primul Rzboinic se artase interesat de Arlen, considerndu-l
o ciudenie, dar sngeraser unul pentru salvarea altuia n Labirint i, n Krasia, asta
nsemna totul.
Jardir se ntoarse spre Abban.
Ce te-aduce printre brbai, khaffit? l ntreb cu dezgust. Nu te-am chemat.
E cu mine, zise Arlen.
A fost cu tine, spuse Jardir cu subneles.
Abban se nclin adnc i se grbi s plece, att de repede pe ct i-o ngduia piciorul
olog.
Nu tiu de ce-i pierzi timpul cu acest khaffit, Parchin, spuse Jardir dispreuitor.
Acolo de unde vin eu nu termini de cntrit un brbat dup ce l-ai vzut ridicnd sulia.
Jardir rse.
Acolo de unde vii tu, Parchin, brbaii nu ridic deloc sulia!
Thesana ta e mult mai bun, observ Arlen.
Jardir mormi.
Limba voastr chin nu e uoar i pare de dou ori mai grea fiindc, n lipsa ta, am
nevoie de un khaffit ca s-o exersez.
Se uit la Abban, care se ndeprta chioptnd, i hainele lui din mtase sclipitoare i
aduser pe buze un zmbet batjocoritor.
Uit-te la la. Se-mbrac de parc-ar fi femeie.
Arlen se uit n partea opus a terenului, unde o femeie nvemntat n negru cra ap.
Eu n-am vzut niciodat o femeie nvemntat astfel, spuse.
Numai fiindc nu m lai s-i gsesc o nevast creia s-i poi ridica vlurile, zmbi
Jardir.
M-ndoiesc c dama i vor ngdui uneia dintre femeile voastre s se mrite cu un chin
care nu face parte din niciun trib.
Krasianul i flutur mna.
Prostii. Am vrsat snge mpreun n Labirint, frate. Dac te iau n tribul meu, nici
mcar Andrahul nu va ndrzni s se opun!

Arlen nu era sigur de asta, dar tia c nu era cazul s-l contrazic. Krasianii aveau un mod
al lor de a deveni violeni dac le puneai laudele sub semnul ntrebrii. i chiar s-ar fi putut
s aib dreptate. Jardir prea cel puin la fel de puternic ca un Damaji. Rzboinicii i se
supuneau fr crtire, chiar dac astfel nesocoteau cuvintele acelui dama care le conducea
tribul.
ns tnrul Mesager nu dorea nicidecum s se alture tribului lui Jardir sau oricrui
altuia. i stnjenea pe krasiani; un chin care practica alagaisharak i-i petrecea timpul cu
un khaffit. Alturndu-se tribului, ar fi devenit mai puin stnjenitor, dar, ncepnd din
momentul cnd ar fi fcut-o, ar fi ngroat rndurile supuilor Damaji-ului respectivului
trib, s-ar fi implicat n toate rfuielile sngeroase ale acestora i nu i s-ar mai fi ngduit
niciodat s prseasc oraul.
Cred c nc nu sunt pregtit s-mi iau o nevast, rspunse.
Ei bine, nu atepta prea mult, sau brbaii i vor nchipui c eti pushting, spuse Jardir
rznd i nghiontindu-l n umr.
El nu tia prea bine ce nsemna cuvntul, dar ddu oricum din cap.
Eti de mult timp n ora, prietene? l ntreb Primul Rzboinic.
Doar de cteva ore. Tocmai mi-am lsat mesajele la palat.
i ai venit deja s-i oferi sulia! Pe Everam, le strig Jardir oamenilor si, Parchin
trebuie s aib ceva snge krasian!
Ceilali rser alturi de el.
Hai s facem civa pai mpreun, spuse Jardir, punndu-i un bra pe umrul lui Arlen
i ndeprtndu-l de ceilali.
Mesagerul tia c nsoitorul su ncerca deja s-i dea seama cum l-ar fi putut ncadra cel mai bine n lupta din noaptea care urma.
Tribul Bajin a pierdut azi-noapte un Glifar Capturator. Ai putea s-l nlocuieti.
Glifarii Capturatori erau unii dintre cei mai importani soldai krasiani, fiind cei care
nconjurau gropile spate pentru capturarea miezingilor cu glife i care aveau grij s le
activeze dup cderea unui demon n capcan. Era o munc riscant, fiindc, dac prelatele
ntrebuinate pentru mascarea gropilor nu cdeau nuntru i nu descopereau complet toate
glifele, nu se mai putea face mare lucru ca s-mpiedici un demon al nisipului s se caere i
s scape, omorndu-l pe Glifar n vreme ce se strduia s le descopere. Nu puteai ocupa
dect o singur alt poziie mai riscant, n care mureau mai muli oameni.
A prefera un loc n Garda mpingtorilor.
Jardir cltin din cap zmbind.
Vrei ntotdeauna cea mai periculoas nsrcinare, l mustr el. Cine-o s-i duc
scrisorile dac eti ucis?
n ciuda accentului puternic, Mesagerul i nelese sarcasmul. Scrisorile nu nsemnau
mare lucru pentru Jardir. Puini dalSharum tiau s citeasc.
n noaptea asta n-o s fie chiar att de periculoas, rspunse Arlen.
Nereuind s-i ascund entuziasmul, despachet noua suli, ridicnd-o cu mndrie n
faa Primului Rzboinic.
O arm regeasc, ncuviin Jardir, dar noaptea cel care nvinge e lupttorul, Parchin,
nu sulia lui. i puse o mn pe umrul lui Arlen i-l privi n ochi. Nu te ncrede prea mult
n arma ta. Am vzut muli rzboinici mai clii n lupt dect tine, care i-au pictat suliele
i au avut parte de un sfrit cumplit.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 221

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 222

N-am fcut-o eu, zise Arlen. Am gsit-o n ruinele din Soarele Anoch.
n locul de batin al Izbvitorului? Jardir rse. Sulia lui Kaji nu e dect o legend,
Parchin, iar oraul pierdut a fost cucerit de nisipuri.
Arlen cltin din cap.
Am fost acolo. Te pot duce acolo.
Sunt Sharum Ka al Suliei Deertului, Parchin. Nu pot s-mi ncarc pur i simplu
bagajele pe-o cmil i s plec prin pustiu n cutarea unui ora care nu exist dect n
textele strvechi.
Cred c te voi convinge dup lsarea ntunericului, spuse Arlen.
Jardir i zmbi cu rbdare.
Fgduiete-mi c nu faci ceva nesbuit, zise el. Cu sulia glifat sau nu, nu eti
Izbvitorul. M-ar ntrista s te-ngrop.
Fgduiesc.
Atunci e bine! Jardir l btu pe umr. Vino, prietene, se face trziu. n seara asta vom
cina n palatul meu, nainte de-a ne aduna la Sharik Hora!

Mncar carne condimentat cu mirodenii, mazre pisat i pine subire ca hrtia, pe


care femeile krasiane o fceau ntinznd fin umed pe pietre fierbini, bine lustruite.
Arlen sttea pe locul de onoare, alturi de Jardir, nconjurat de kaiSharum i servit chiar de
soiile Primului Rzboinic. Nu nelesese niciodat de ce i arta Jardir att respect, dar,
dup primirea de la palatul Andrahului, era mai mult dect binevenit.
Brbaii l implorar s le istoriseasc poveti, cernd-o pe cea a schilodirii Ciungului,
dei o auziser de multe ori. l rugau ntotdeauna s le povesteasc despre Ciung, Alagai Ka,
cum l numeau ei. Demonii pietrei erau o raritate n Krasia i, cnd Arlen le fcu pe plac, l
ascultar cu toii fascinai.
Dup ultima ta vizit, am construit un scorpion nou, Parchin, i spuse un kaiSharum
dup cin, n timp ce-i sorbeau nectarul. Poate trece o suli printr-un zid de gresie. O s
gsim n curnd i o cale de strpungere a pielii lui Alagai Ka.
Arlen chicoti i cltin din cap.
M tem c pe Ciung n-o s-l mai vedei nici n noaptea asta, nici n vreo alta. L-a vzut
soarele.
Ochii kaiSharum-ului prur gata s ias din orbite.
Alagai Ka e mort? ntreb altcineva. Cum ai izbutit?
Arlen zmbi.
O s v spun povestea dup victoria din noaptea asta, le fgdui.
i mngie n treact sulia de lng el, un gest care nu-i scp Primului Rzboinic.

20.
Alagaisharak
328 D

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 223

Mrite Kaji, Suli a lui Everam, pune putere n braele rzboinicilor ti i curaj n
inimile lor n noaptea aceasta, cnd pleac s-nfptuiasc lucrarea ta sfnt.
Ctui de puin n largul lui, Arlen se foi, mutndu-i greutatea trupului de pe un picior pe
altul, n vreme ce un Damaji rostea binecuvntrile lui Kaji, primul Izbvitor, asupra
mulimii de dalSharum. n nord, dac spuneai c Izbvitorul nu fusese dect un simplu
muritor, te puteai trezi nevoit s faci fa unei bti cu pumnii, dar nimeni nu vedea n asta
o crim. n Krasia, o asemenea erezie se pedepsea cu moartea. Kaji era Mesagerul lui
Everam, sosit s uneasc ntreaga omenire n lupta mpotriva alagai-ilor. l numeau
SharDama Ka, Primul Rzboinic-Preot, i susineau c avea s se-ntoarc pentru a uni din
nou toi oamenii, ntr-o bun zi, cnd aveau s fie demni de Sharak Ka, Primul Rzboi.
Oricine sugera altceva avea parte de o moarte rapid, brutal.
Arlen nu era att de neghiob nct s dea glas ndoielilor sale n privina divinitii lui
Kali, dar Brbaii Sfini l descumpneau. Preau s caute ntotdeauna un pretext ca s searate ofensai de prezena lui, a strinului, iar n Krasia o ofens nsemna de obicei moartea
celui care o adusese.
Dar, indiferent ce l-ar fi deranjat n apropierea unui Damaji, se simea ntotdeauna bine
cnd privea Sharik Hora, imensul templu boltit al lui Everam. nsemnnd de fapt
Osemintele Eroilor, Sharik Hora, menit s aduc aminte ce poate face omul, era o cldire
care, pe lng oricare alta vzut vreodat de Arlen, prea scund. Prin comparaie,
Biblioteca Ducelui din Miln era minuscul.
Dar Sharik Hora nu impresiona numai prin dimensiuni. Era simbolul curajului mai presus
de moarte, pentru c fusese mpodobit cu oasele albite ale tuturor lupttorilor mori n
alagaisharak. Se nlau pn la grinzile acoperiului i ncadrau ferestrele. Marele altar era
construit n ntregime din cranii, iar stranele erau fcute din oase ale picioarelor. Potirul din
care sorbeau ap credincioii era o tigv scobit, sprijinit pe dou mini scheletice,
antebraele fiind piciorul su, i avea ca baz o pereche de tlpi. Toate candelabrele uriae
erau fcute din zeci de cranii i sute de coaste, iar imensul plafon boltit, aflat la o nlime
de peste ase metri, era acoperit de estele strmoilor rzboinicilor krasiani, care priveau
n jos i judecau totul, cernd s fie venerai.
Arlen ncercase cndva s calculeze ci lupttori mpodobeau sala, dar sarcina se
dovedise peste puterile lui. Toate oraele i ctunele din Thesa, probabil adpostind cu totul
vreo dou sute cincizeci de mii de suflete, n-ar fi fost de-ajuns ca s decoreze nici mcar o
parte din Sharik Hora. Krasianii fuseser cndva nenumrat de muli.
Acum, toi lupttorii din ora, probabil vreo patru mii, ncpeau n Sharik Hora i n jurul
lor rmnea loc. Se adunau de dou ori n fiecare zi, o dat n zori i a doua oar n amurg,
s-l slveasc pe Everam; i mulumeau pentru miezingii ucii n noaptea abia ncheiat i-l
implorau s le dea puterea Lui ca s poat ucide alii n noaptea care urma. ns, mai presus
de toate, se rugau s se ntoarc SharDama Ka i s nceap Sharak Ka. L-ar fi urmat ca
unul, chiar i pn n Miez.

ipetele aduse de vnt din deert ajungeau pn la Arlen, ntr-un buzunar de ambuscad,
unde atepta sosirea miezingilor. Rzboinicii din jurul lui i tot mutau greutatea trupului de
pe un picior pe altul, nlnd rugi ctre Everam. n fiecare col al Labirintului ncepuse
alagaisharak.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 224

Primiser vestea c tribul Mehnding, aflat pe zidurile oraului, rotise manivelele armelor,
azvrlind ctre miezingi pietroaie grele i sulie imense. Unele i loviser pe demonii
nisipului, ucignd sau rnind destul de muli pentru ca semenii lor s li se ntoarc
mpotriv, dar adevratul scop al atacului era nfurierea creaturilor, aducerea lor ntr-o
stare de nebunie. Demonii se inflamau repede i, odat ce o fceau, i puteai mna ca pe oi
dac le artai prada.
Cnd clocoteau de furie, porile exterioare ale oraului se deschideau, ntrerupnd reeaua
exterioar de glife. Demonii nisipului i ai focului se npusteau nuntru, cei ai vntului
plannd deasupra lor. De obicei, oamenii lsau s intre cteva zeci, dup care nchideau
poarta, refcnd bariera de glife.
n interior, chiar lng pori, se afla un grup de brbai care loveau cu suliele n scuturi.
Numii Ademenitori, erau, n marea lor majoritate, btrni i lipsii de for, oameni de care
oraul se putea lipsi, dar onoarea pe care-o dobndeau n-avea limite. Cu strigte i chiote,
mprtiau demonii atacatori, rsfirndu-se ntr-un mod dinainte stabilit, pentru a mpri
miezingii n grupuri i a-i momi n adncul Labirintului.
Observatorii de pe zidurile Labirintului doborau demonii vntului cu lasouri i plase de
care erau prinse greuti. Imediat ce cdeau, din nie minuscule, glifate, ieeau Priponitorii,
care-i intuiau de pmnt nainte de-a se putea elibera, nlnuindu-le membrele de pari
glifai i mpiedicndu-i astfel s fug n Miez la ivirea zorilor.
ntre timp, Ademenitorii continuau s alerge, conducndu-i pe demonii nisipului i pe cei
ai focului aflai din cnd n cnd printre cei dinti ctre locurile unde aveau s-i gseasc
sfritul. Miezingii alergau mai repede, dar nu puteau vira strns prin Labirint cu uurina
rzboinicilor care-i cunoteau fiecare col. Cnd demonii se apropiau prea mult, Observatori
ncercau s-i ncetineasc aruncndu-i plasele. Multe dintre ncercrile lor erau ncununate
de succes. Multe nu erau.
Arlen i ceilali lupttori din Garda mpingtorilor se ncordar, auzind c se apropiau
strigtele Ademenitorilor lor.
Avei grij! le strig de sus un Observator. Am numrat nou!
Nou demoni ai nisipului nsemna cu mult mai mult dect obinuitul numr de doi sau trei
care ajungeau de obicei ntr-o ambuscad. Cnd se rsfirau, Ademenitorii ncercau s le
micoreze numrul, aa c ntr-o ambuscad erau rareori de nfruntat mai mult de cinci.
Arlen strnse mai tare sulia glifat, iar n ochii fiecrui dalSharum se umplur un
entuziasm dezlnuit. Murind n alagaisharak i asigurai intrarea n paradis.
Luminile! se auzi un strigt de deasupra.
n timp ce Ademenitorii conduceau demonii ctre locul ambuscadei, Observatorii
aprindeau ulei, nlnd focuri puternice n faa unor oglinzi nclinate dinainte sub anumite
unghiuri, inundnd locul cu lumin.
Luai prin surprindere, miezingii ipar i se traser napoi. Lumina nu le putea face
niciun ru, dar le oferea Ademenitorilor obosii ocazia s scape cu via. tiind ce avea s se
ntmple, se scurser cu o precizie ndelung exersat n jurul gropii-capcan i se aruncar
n anuri puin adnci, aprate de glife.
Demonii nisipului i revenir repede i reluar urmrirea, netiind unde dispruser
Ademenitorii. Trei dintre ei nimerir chiar deasupra prelatelor de culoarea nisipului care
acopereau dou gropi largi, ipnd cnd se prbuir de la ase metri.

Trapele se deschiser, i Garda mpingtorilor izbucni n strigte i iei din buzunare, cu


suliele aplecate printre scuturi rotunde, pline de glife, gata s-mping n gropi miezingii
rmai.
Arlen i uit toate spaimele i atac urlnd, alturi de ceilali, prins de superba nebunie
din Krasia. Aa i-i imagina pe lupttorii din vechime, alungndu-i cu strigte pornirile
instinctive, care-i ndemnau s fug i s se-ascund, i intrnd n lupt dintr-un salt.
Pentru o clip, uit cine era i unde se afla.
ns sulia lui lovi apoi un demon al nisipului, i glifele prinser via aprinzndu-se i
trimind fulgere argintii n trupul creaturii. Miezingul url, n agonie, dar fu mturat de
suliele mai lungi din dreapta i din stnga lui Arlen. Orbii de rbufnirile glifelor de
aprare, brbaii din jur nici mcar nu observar ce se ntmplase.
Grupul lui Arlen mpinse cei doi demoni rmai ctre groapa deschis din acea jumtate a
locului ambuscadei n care se aflau. Glifele pe de margine erau de tipul cu blocare pe o
singur parte, cunoscut numai n Krasia. Miezingii puteau s intre, trecnd de inelul format,
dar nu mai puteau iei. Sub pmntul bttorit de pe fundul gropii era piatr scoas dintr-o
carier, care le tia calea ctre Miez i-i inea captivi pn cnd avea s-i ucid lumina
soarelui.
Ridicndu-i privirea, Arlen vzu c brbaii din partea opus nu se descurcau la fel de
bine. n loc s cad n fundul gropii, prelata se agase, continund s acopere o parte din
glife. nainte de a apuca s dezveleasc bariera, Glifarul Capturator fusese ucis de doi dintre
miezingii czui n interior, care se craser prin deschiztur.
Garda mpingtorilor din cealalt jumtate a locului ambuscadei se trezise n plin haos,
avnd de nfruntat cinci demoni ai nisipului n lipsa unei gropi cu glife complete n care s-i
arunce. Din grup fceau parte doar zece oameni, iar demonii se aflau n mijlocul lor,
cioprind cu ghearele i mucnd.
Retragei-v n buzunar! strig kaiSharum-ul din jumtatea lui Arlen.
S fiu al Miezului dac o s-o fac! url tnrul Mesager, alergnd n ajutorul celuilalt
grup.
Vznd c un strin ddea dovad de atta curaj, ceilali dalSharum l urmar, lsndu-i
comandantul s zbiere n spatele lor.
Arlen se opri numai att ct era nevoie ca s-ndeprteze prelata cu o lovitur de picior,
activnd bariera circular. Fr s piard nicio clip, sri n mijlocul ncierrii, cu sulia
glifat prinzndu-i via n mini.
njunghie primul miezing n coaste, i de aceast dat niciunuia dintre ceilali brbai nu-i
scp aprinderea magiei din clipa n care arma i atinse inta. Demonul nisipului se
prbui, rnit de moarte, iar Arlen se simi strbtut de un val de energie dezlnuit.
Surprinse o micare cu coada ochiului i se rsuci, cu sulia paralel cu trupul, blocnd
muctura dinilor ascuii ca briciul ai unui alt miezing. Glifele de aprare de pe coada
armei se activar nainte de a-i uni demonul dinii, lsndu-l cu gura deschis. Arlen rsuci
brusc sulia i magia fulger, pocnind creatura peste falc.
Al treilea demon l atac, dar braele i picioarele lui Arlen erau inundate de energie.
Biciui aerul cu coada suliei, lovind de-a latul, i glifele din captul ei retezar jumtate din
faa miezingului. n timp ce acesta se prbuea, el i cobor scutul i rsuci sulia n mini,
aplecnd-o ca s-i strpung inima.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 225

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 226

Mesagerul scoase un urlet i se uit n toate prile, cutnd alt demon cu care s se lupte,
dar ceilali fuseser mpini n groap. Jur-mprejur, brbaii l fixau cu priviri pline de
uimire i de admiraie.
Ce ateptai? strig el, repezindu-se n labirint. Avem alagai de vnat!
Parchin! Parchin! strigar dalSharum, urmndu-l.
ntlnir mai nti un demon al vntului, care se npusti asupra lor, sfiind gtul unuia
dintre lupttorii care-l urmau pe Arlen. Nelsndu-i creaturii timp s se avnte din nou
ctre cer, el i arunc sulia, care strpunse capul miezingului, strnind o ploaie de scntei
i doborndu-l la pmnt.
Arlen i recuper arma i continu s alerge, magia ei dezlnuit cuprinzndu-l ca pe un
erou de legend. n vreme ce curau labirintul, grupul lui se mri i, pe msur ce
mcelrea un demon dup altul, cretea i numrul brbailor care scandau:
Parchin! Parchin!
Buzunarele de ambuscad glifate i gropile de salvare fuseser uitate. Teama i respectul
fa de noapte dispruser. Cu sulia lui de metal, Arlen era de nenvins, iar ncrederea n
sine pe care o radia era ca un drog pentru krasiani.

Inundat de emoia izbnzii, Arlen avea impresia c tocmai i sprsese crisalida,


preschimbat de arma antic ntr-o cu totul alt fiin. Nu se simea deloc obosit, dei alerga
i lupta de mai multe ore. Nu simea nicio durere, dei se alesese cu multe zgrieturi i
tieturi. Gndurile i se ndreptau numai ctre urmtoarea nfruntare, ctre urmtorul
demon pe care trebuia s-l ucid. De fiecare dat cnd simea valul de magie strpungnd
carapacea unui miezing, n minte i rsuna aceeai idee:
Fiecare brbat trebuie s aib o astfel de arm.
n fa i apru Jardir, i Arlen, plin de snge negru de demon, i nl sulia n aer,
salutndu-l astfel pe Primul Rzboinic.
Sharum Ka! strig. n noaptea asta, niciun demon nu va scpa viu din Labirintul tu!
Jardir rse, avntndu-i i el sulia ctre nlimi. Se apropie i-l mbri pe Arlen ca pe
un frate.
Te-am subestimat, Parchin. N-o s se mai repete.
Arlen zmbi.
Aa spui de fiecare dat, ripost el.
Jardir art cu o micare a capului cei doi demoni de nisip abia mcelrii de Arlen.
De data asta n-a mai rmas nicio ndoial, fgdui, rspunznd zmbetului cu un altul.
Apoi se ntoarse ctre brbaii care-l urmau pe Arlen. DalSharum! strig, ntinzndu-i
braul ctre miezingii mori. Adunai aceste creaturi murdare i aruncai-le peste zidul
exterior! Grupurile noastre de prtiai au nevoie s exerseze trasul la int! S le-artm
miezingilor de dincolo de ziduri c atacarea Fortului Krasia e o neghiobie!
Din rndurile brbailor se nlar urale i se grbir cu toii s-i ndeplineasc porunca.
Iar el se ntoarse ctre Arlen.
Observatorii spun c, ntr-unul dintre punctele de ambuscad din est, lupta nc n-a
ncetat. Mai ai putere s te bai, Parchin?
Pe faa lui Arlen se aternu un zmbet aproape slbatic.
Arat-mi drumul, rspunse, i plec n fug, mpreun cu Jardir, lsndu-i pe ceilali si vad de munca lor.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 227

Alergar o vreme, ndreptndu-se ctre unul din cele mai ndeprtate coluri ale
Labirintului.
Chiar n fa, strig Jardir, n timp ce treceau de un col ascuit, intrnd ntr-un punct
de ambuscad.
Cu capul plin de zgomotul propriilor pai i de zvcnirile propriului snge, Arlen nu lu n
seam linitea din jur.
Dar n clipa n care trecu de col, un picior ntins din lateral l ag pe al lui ca un crlig
i-l trnti, cu braele i picioarele rsfirate. Se rostogoli cnd atinse pmntul, fr s dea
drumul nepreuitei sale arme, dar, cnd se ridic din nou n picioare, singura intrare n
punctul de ambuscad era blocat de mai muli brbai.
Se uit nedumerit n jur, dar nu zri nici urm de demon sau de lupt. Intrase ntr-o
ambuscad, ns nu una pregtit pentru miezingi.

21.
Doar un chin
328 D
Sharum se puser n micare, ncercuindu-l pe Arlen: elita oamenilor lui Jardir. i
cunotea pe toi, erau brbaii mpreun cu care cinase i rsese chiar n seara aceea i
alturi de care luptase mai nainte, n mai multe rnduri.
Ce-nseamn asta? ntreb, dei n inima lui o tia foarte bine.
Sulia lui Kaji i are locul n minile lui SharDama Ka, rspunse Jardir, apropiindu-se.
Tu nu eti el.
Arlen strnse sulia de parc s-ar fi temut s nu-i ia zborul. Brbaii care-l nconjurau
erau aceeai rzboinici cu care sttuse la mas cu doar cteva ore mai devreme, dar acum n
ochii lor nu mai era niciun strop de prietenie. Jardir izbutise s-l despart de cei care-l
susineau.
Nu e nevoie s fie aa, zise Arlen, dnd napoi pn cnd ajunse cu clciele la marginea
gropii-capcan pentru demoni.
Auzi, absent, uierul unui demon de nisip captiv nuntru.
Pot s fac mai multe sulie ca asta, continu el. Cte una pentru fiecare dalSharum. De
aceea am venit.
Putem s facem asta noi nine, ripost Jardir, cu chipul brbos despicat de un zmbet
rece. Dinii i scnteiar n lumina lunii. Nu poi fi salvatorul nostru. Eti doar un chin.
Nu vreau s m lupt cu voi, zise Arlen.
Atunci nu te lupta, prietene, spuse Jardir cu blndee. D-mi arma, ia-i calul, pleac n
zori i nu te mai ntoarce niciodat.
Arlen ovi. Nu se ndoia c Glifarii krasiani puteau copia sulia la fel de bine cum ar fi
fcut-o el. Puteau schimba ntr-o clip cursul Rzboiului lor Sfnt. Mii de viei salvate, mii
de demoni ucii. Avea vreo importan cine-i asuma meritele?

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 228

Dar n joc nu era doar meritul. Sulia era un dar, ns nu numai pentru Krasia, ci pentru
ntreaga omenire. Oare krasianii le-ar fi mprtit i altora cunotinele lor? Dac nu
greea judecnd lucrurile dup ceea ce tocmai i se ntmpla, Arlen credea c nu.
Nu, rspunse, cred c-o s-o mai pstrez o vreme. Las-m s fac una pentru tine, i-o s
plec. N-o s m mai vedei niciodat i vei avea ceea ce v dorii.
Jardir pocni din degete, i oamenii lui i strnser cercul n jurul lui Arlen.
V rog, i implor el. Nu vreau s-l rnesc pe niciunul dintre voi.
La asta, rzboinicii de elit ai lui Jardir rser. i dedicaser viaa luptei cu sulia.
Dar Arlen fcuse acelai lucru.
Miezingii sunt dumanul! strig el cnd l atacar. Nu eu!
Dar, chiar n timp ce protesta, se roti, deviind dou vrfuri de suli cu o rsucire a armei
sale i-l lovi cu putere n coaste pe unul dintre brbai, azvrlindu-l peste altul. Se arunc n
nvlmeal, n mijlocul lor, rsucindu-i sulia ca pe un baston i refuznd s-i foloseasc
vrful.
Izbi cu captul ei faa unui lupttor i i simi falca rupndu-se, apoi se ghemui, lsnd
arma de metal s-i continue micarea i lovind cu ea, ca i cum ar fi fost o mciuc, n
genunchiul altui brbat. O alt suli despic aerul chiar pe deasupra lui n timp ce omul se
prbuea la pmnt urlnd.
Dar, spre deosebire de lupta cu miezingii, acum i simea arma grea n mini i energia
care-l purtase prin tot labirintul se risipea. Cnd nfrunta oameni, arma lui era o suli ca
oricare alta. O propti n pmnt i se avnt n aer, lovind cu picioarele n gtul unui
krasian. Coada suliei l pocni pe un altul n stomac, fcndu-l s se ndoaie de durere.
Vrful i spintec unui al treilea coapsa, i omul i scp arma, ncletndu-i minile de
ran. Arlen se retrase din faa contraatacului lor, plasndu-se cu spatele la groapa
demonului, ca s nu poat fi nconjurat.
Te-am subestimat iari, dei am fgduit c n-o s-o mai fac, spuse Jardir.
i flutur mna, i mai muli brbai se apropiar, alturndu-se atacului.
Arlen i nfrunt din toate puterile, dar rezultatul luptei nu putea fi pus la ndoial nici
mcar pentru o singur clip. Coada unei sulie l izbi n tmpl, trntindu-l la pmnt, i
rzboinicii se npustir asupra lui cu slbticie, lovindu-l pn cnd ddu drumul armei ca
s-i acopere capul cu braele.
n clipa acea, lupta ncet. Arlen fu ridicat n picioare, cu braele intuite la spate de doi
lupttori cu muchi puternici, i l vzu pe Jardir aplecndu-se i ridicndu-i sulia. Primul
Rzboinic i strnse trofeul n mn i-l privi pe Arlen n ochi.
mi pare sincer ru, prietene, spuse. A fi vrut s existe o alt cale.
Arlen l scuip n fa.
Everam e martorul trdrii tale! strig.
Jardir se mulumi s zmbeasc, tergndu-se de scuipat.
Nu-mi vorbi tu mie despre Everam, chin. Eu i sunt Sharum Ka, nu tu. Fr mine, Krasia
se va prbui. ie cine-o s-i simt lipsa, Parchin? Moartea ta n-o s umple cu lacrimi nici
mcar o singur sticlu. Se uit la brbaii care-l ineau pe Arlen. Azvrlii-l n groap.

Arlen nc nu-i revenise din ocul cderii cnd sulia lui Jardir, o arm de bun calitate,
se nfipse vibrnd n rna din faa lui. Privind n susul pereilor verticali ai gropii, nali
de ase metri, vzu c Primul Rzboinic se uita n jos, ctre el.

Ai trit cu demnitate, Parchin, spuse Jardir, aa c i-o poi pstra i n moarte. Mori
luptnd, i te vei trezi n paradis.
Arlen mri, cu ochii la demonul nisipului din partea opus a gropii, care se slta n
poziia de atac. Un mormit gros iei din botul creaturii cnd i dezgoli irurile de dini
ascuii ca briciul.
Arlen se ridic n picioare, ignornd durerea din muchii nvineii. ntinse ncet mna
ctre suli, cu ochii ntr-ai miezingului. Poziia lui, nici amenintoare, nici trdnd
spaim, nedumeri creatura, care ncepu s se foiasc ncoace i ncolo, n patru labe,
nesigur.
Un demon al nisipului putea fi ucis cu o suli fr glife. Ochii lui mici, fr pleoape, de
obicei protejai de marginile osoase ale frunii, se deschideau larg n timpul salturilor. O
lovitur dat cu precizie n acel unic loc vulnerabil l ucidea pe loc dac era att de puternic
nct s-i ajung pn-n creier. ns demonii se vindecau cu o repeziciune magic, aa c o
lovitur imprecis, sau una care nu-l strpungea pe de-a-ntregul, n-ar fi fcut altceva dect
s-l nfurie i mai tare. Fr scut i n lumina slab a lunii i a lmpilor cu ulei de deasupra,
reuita era aproape imposibil.
n timp ce demonul continua s fie uluit de purtarea lui, Arlen ncepu s trasc ncet
vrful suliei prin rn, trgnd liniile glifelor chiar n faa lui, fiindc din fa era cel mai
probabil s fie atacat. Creatura avea s gseasc repede o cale de ocolire, dar el ar fi putut
ctiga timp. Linie cu linie, tras simbolurile n rn.
Demonul nisipului se retrase ctre peretele gropii, unde lampa arunca umbrele cele mai
lungi. Solzii cafenii se confundau cu lutul, fcndu-l aproape invizibil. Numai ochii mari i
negri ieeau n eviden, reflectnd lumina slab.
Arlen vzu atacul nainte de a ncepe. Muchii ca nite funii ai miezingului se ncordar i
se rsucir cnd se ls pe picioarele din spate. Mesagerul se aez n spatele glifelor pe
care apucase s le traseze n ntregime i i desprinse ochii de ai demonului, ca i cum s-ar
fi dat btut.
Cu un mrit care se transform n urlet, miezingul i arunc spre el cele aproape
cincizeci de kilograme de gheare, coli i muchi aprai de carapace. Arlen atept pn
cnd se izbi de glife i, imediat ce le vzu prinznd via cu o strfulgerare, lovi cu toat
puterea n ochii expui, avntul pe care i-l luase demonul amplificnd fora loviturii.
Sus, krasianii ovaionar.
Arlen simi vrful suliei afundndu-se, dar nu destul de adnc, nainte ca lovitura i
rbufnirea magiei s azvrle de-a lungul gropii creatura care urla de durere. Se uit la suli
i vzu c vrful i se rupsese. i l zri scnteind sub lumina lunii n ochiul miezingului care
scpase de durere i-i trgea picioarele sub el. i duse ghearele la fa, i vrful iei.
Sngerarea ncetase deja.
Cu un mrit gros, demonul ncepu s alunece ctre Arlen, trndu-se cu burta pe fundul
gropii. El l ls s pndeasc i se grbi s-i completeze semicercul. Demonul l atac
pentru a doua oar, i glifele improvizate se aprinser iari, oprindu-l brusc. Arlen l lovi
din nou, de data asta ncercnd s-l nimereasc n gur i s-i nfig vrful rupt al suliei n
carnea mai vulnerabil a gtlejului. Dar miezingul era prea iute n micri, aa c prinse
arma ntre flci i, cnd fu azvrlit napoi, i-o smulse din mn.
Noaptea m-sii, njur Arlen.
Cercul lui nc nu era complet i, fr suli, n-avea nicio ans s-l termine.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 229

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 230

nc revenindu-i de pe urma loviturii, demonul nisipului era cu totul nepregtit cnd


omul sri peste glife i se arunc asupra lui. Sus, spectatorii urlar entuziasmai.
Miezingul ncerc s zgrie i s mute, dar Arlen se dovedi mai iute n micri i izbuti
s-i ajung n spate, s-i treac antebraele pe sub subiorile creaturii i s-i ncleteze
degetele la ceafa ei. Apoi se ridic n picioare, sltnd-o de la pmnt.
Dei mai mare i mai greu dect demonul nisipului, puterea lui Arlen nu era pe msura
forei acestuia, cnd ncepu s se zbat. Muchii lui preau s fie cablurile ntrebuinate n
carierele de piatr din Miln, iar ghearele din spate ameninau s transforme picioarele
tnrului n fii. Arlen l roti i-l izbi de peretele gropii. nainte de-a apuca s-i revin, l
trase napoi i-l izbi din nou. Strnsoarea i slbea, nereuind s fac fa mpotrivirii
viguroase a miezingului, aa c se avnt nc o dat din toate puterile i-l azvrli n glife.
Magia dezlnuit umplu groapa de o lumin strlucitoare, zdruncinnd demonul n clipa
izbiturii i, pn s se dezmeticeasc, Arlen i nfc sulia i se repezi napoi, n spatele
glifelor.
Demonul nfuriat se arunc de mai multe ori asupra acestora, dar Arlen i complet cu
mare iueal semicercul improvizat, avnd n spate peretele gropii. n reea existau goluri,
dar spera c erau prea mici ca s le poat gsi miezingul i ca s reueasc s se strecoare
prin ele.
ns sperana i se nrui o clip mai trziu, cnd demonul sri pe peretele gropii, spnd
cu ghearele n lut. ncepu s nainteze astfel ctre Arlen, cu colii dezgolii i iroind de
saliv.
Glifele desenate n grab erau slabe, ntinzndu-i reeaua de aprare pn la o nlime
prea mic, nedepind-o cu prea mult pe aceea pn la care putea sri demonul. Creatura
avea s-i dea n curnd seama c se putea cra deasupra lor.
Adunndu-i tot curajul, Arlen i puse piciorul peste cea mai apropiat de perete dintre
glife, ntrerupndu-le fora magic. i inea talpa cu vreo doi centimetri deasupra solului,
ca s nu strice desenul. Atept pn n clipa n care sri demonul, i se retrase imediat cu
un pas, descoperind glifa.
Creatura nu traversase dect pe jumtate reeaua n momentul n care redeveni activ,
azvrlind carnea de miezing care-o atingea. O jumtate din demon czu n cerc, alturi de
Arlen. Cealalt se prbui n afar, cu o bufnitur.
Chiar i cu partea dinapoi retezat, miezingul ncerc s-l zgrie i s-l mute pe Arlen,
care se grbi s se ndeprteze, inndu-l la distan cu sulia. Trecu peste glife, lsnd
jumtatea de sus a demonului de nisip captiv dincolo de ele, nc zvrcolindu-se n timp ce
i se scurgea sngele negru n rn.
Se uit n sus i-i vzu pe krasiani privindu-l cu gura cscat. Se ncrunt i rupse sulia n
dou pe genunchi. Urmnd exemplul miezingului, i nfipse captul frnt ct mai sus n
pmntul moale al peretelui. Se slt cu toat puterea, cu bicepsul reliefndu-i-se, i, cnd
ncepu s se nale, i avnt cellalt bra deasupra capului i nfipse i capul suliei n
perete, mai sus dect coada.
Mn deasupra minii, Arlen se cr pe peretele de ase metri. Nu se gndea nici la ce
zcea n urma lui, nici la ce l atepta deasupra. Se concentr numai asupra a ceea ce fcea,
fr s se sinchiseasc nici de arsura din muchii lui ncordai, nici de senzaia de sfiere a
crnii.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 231

Cnd se slt peste marginea gropii, krasianii se traser napoi, fcnd ochii mari. Muli l
invocar pe Everam i-i atinser frunile i inimile, iar alii desenar glife n aer, ca s-i
apere, de parc Arlen ar fi fost el nsui un demon.
Simindu-i braele i picioarele ca de gelatin, tnrul se strdui s se ridice. Se uit la
Primul Rzboinic cu ochii nceoai.
Dac m vrei mort, mri el, trebuie s m ucizi tu nsui, n Labirint n-au mai rmas
miezingi care s-o fac n locul tu.
Jardir se apropie cu un pas, dar dinspre o parte din oamenii si s nl un murmur
dezaprobator. Arlen dovedise c era un rzboinic. Uciderea lui n-ar fi fost o fapt onorabil.
Tnrul conta pe asta, dar, fr s le lase celorlali timp s se gndeasc bine la ceea ce se
petrecea, Jardir i lu avnt i-l lovi cu coada suliei glifate n tmpl.
Arlen czu, cu capul rsunndu-i i cu lumea nvrtindu-se, dar scuip i-i propti minile
sub el, mpingnd cu putere n pmnt ca s se poat slta din nou n picioare. i ridic
privirea, numai ca s-l vad pe Jardir punndu-se iari n micare. Simi sulia de metal
pocnindu-l peste fa, apoi nu mai tiu nimic.

22.
Spectacole n ctune
329 D
Rojer dansa n timp ce-i vedeau de drum, cu patru bile de lemn strlucitor colorate
orbitnd n jurul capului su. nc nu putea s jongleze stnd pe loc, dar Rojer Juma-demn avea o reputaie de aprat, aa c-nvase s-i depeasc limitele, micndu-se cu o
graie fluid ca s-i pstreze mna schilodit n cea mai bun poziie pentru prindere i
aruncare.
Chiar i la paisprezece ani era scund, abia trecnd de un metru cincizeci, cu prul rou ca
morcovul, ochi verzi i faa rotund, cu piele alb, pistruiat. Se apleca, se ntindea i se
nvrtea n cercuri complete, cu picioarele micndu-i-se n ritmul bilelor. Cizmele lui din
piele moale, crpate la vrfuri, erau acoperite de un strat de colb de pe drum, iar norul de
praf pe care-l nlau atrna n jur, dnd fiecrei rsuflri gust de rn.
Merit s te-agii att, dac nu eti n stare s stai locului? ntreb Arrick iritat. Ai
aerul unui amator, iar spectatorilor n-o s le plac mai mult dect mie s respire colb.
N-o s dau spectacole pe drum, zise Rojer.
n ctune s-ar putea s-o faci, l contrazise Arrick, acolo nu sunt pavaje de scnduri.
Biatul pierdu ritmul, i Arrick se opri n timp ce el se strduia cu frenezie s-i
recupereze ntrzierea de o secund. n cele din urm, i recapt controlul, dar de pe
buzele maestrului se desprinse totui un t.
Fr pavaj de lemn, cum mpiedic demonii s se-nale n interiorul zidurilor? se mir
Rojer.
N-au nici ziduri. Ca s menii o reea, chiar i n jurul unui ctun, ai nevoie de o duzin
de Glifari. Dac-ntr-un sat au doi i un ucenic, se pot considera norocoi.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 232

Rojer i nghii saliva cu gust de fiere, simindu-se n pragul leinului. ipete stinse de
mai bine de zece ani i rsunar n east i se mpletici i czu pe spate, cu bilele plound
peste el. Lovi furios rna cu mna schilodit.
Mai bine las jongleria pe seama mea i concentreaz-te asupra altor deprinderi, l
sftui Arrick. Dac i-ai petrece jumtate din timpul n care jonglezi ca s-nvei s cni, ai fi
n stare s scoi trei note nainte s i se frng vocea.
Tu ai spus ntotdeauna c un Saltimbanc care nu poate jongla nu e Saltimbanc, protest
biatul.
Nu conteaz ce-am spus! se rsti Arrick. Crezi c blestematul de Jasin Sunet Aurit tie
s jongleze? Tu ai talent. Odat ce-o s-i faci un nume, o s ai i ucenici care s jongleze-n
locul tu.
De ce-ar vrea cineva s fac scamatorii n locul meu? ntreb Rojer, adunnd bilele i
strecurndu-i-le n punga prins la centur.
i, n acelai timp, mngie umfltura linititoare a talismanului din buzunarul secret,
sorbind putere.
Pentru c scamatoriile mrunte i banii nu stau n acelai loc, biete, rspunse Arrick,
trgnd o duc din omniprezentul su burduf cu vin. Jongleriile aduc klai. F-i un nume
i-o s ctigi cu uurin aur milnez, aa cum ctigam eu pe vremuri. Sorbi din nou, de
data asta mai prelung. Dar, ca s-i faci un nume, trebuie s joci prin ctunele din jur.
Sunet Aurit n-a jucat niciodat prin ctune, zise Rojer.
Tocmai asta e! strig Arrick cu un gest larg. Unchiul la al lui o fi putnd s trag
sforile n Angiers, dar n ctune n-are nicio putere. Cnd o s ne facem un nume, o s-l
ngropm!
Nimeni nu se poate msura cu Viers Dulce i cu Juma-de-mn, se grbi biatul s zic,
punnd pe primul loc numele maestrului su, cu toate c, n ultima vreme, n zumzetul de pe
strzile Angiersului se auzeau n ordine invers.
Aa e! strig Arrick, pocnind din clcie i tresltnd ntr-un dans vioi.
Rojer nvase, cu timpul, s se fereasc de nervii Saltimbancului. n ultimii ani, maestrul
lui fcea crize de furie din ce n ce mai dese i bea din ce n ce mai mult pe msur ce se
nla steaua lui Rojer i apunea a lui. Viersul nu-i mai era la fel de dulce, i el o tia.
Ct de departe e Calea Greierului? ntreb Rojer.
Ar trebui s-ajungem acolo mine la prnz, rspunse Arrick.
Credeam c niciun ctun nu e la o distan mai mare de-o zi.
Saltimbancul mri.
Porunca Ducelui spune c satele nu trebuie s se afle la o distan mai mare dect poate
s strbat ntr-o zi un brbat clare pe un cal bun, zise el. Adic sunt ceva mai departe dect
poi ajunge mergnd pe jos.
Speranele lui Rojer se nruir. Arrick chiar voia s petreac o noapte pe drum, fr nimic
altceva ntre ei i miezingi dect vechiul cerc portabil al lui Geral, care nu mai fusese
ntrebuinat de zece ani.
Dar, pentru ei, Angiersul nu mai era un loc ntrutotul sigur. Pe msur ce le crescuse
popularitatea, maestrul Jasin cptase un interes deosebit pentru tot ce le putea pune bee-n
roate. Cu un an n urm, ucenicii lui rupseser braul lui Arrick i de cteva ori le furaser
ctigul dup un spectacol bun. Din cauza asta, a beiilor lui Arrick i a trfelor pe la care

umbla, el i Rojer aveau rareori doi klai care s zornie laolalt. Poate c satele le puteau
ntr-adevr oferi o soart mai bun.
S-i faci un nume n ctunele din mprejurimi era un ritual de iniiere pentru Saltimbanci
i, ct timp se aflaser n siguran n Angiers, pruse o aventur glorioas. Dar, n clipa
aceea, biatul se uit la cer i nghii cu greutate n sec.

Rojer sttea pe o piatr, crpindu-i mantia cu un petic strlucitor colorat. Aa cum se


ntmplase i cu celelalte haine ale sale, materialul din care fuseser croite se rupsese de
mult, fiind nlocuit, bucat cu bucat, pn cnd ajunseser s fie numai petice.
ntinde cercu cnd termini, biete, zise Arrick, cltinndu-se uor.
Burduful era aproape gol. Rojer se uit la soarele care apunea i sri ca ars, grbindu-se
s se supun.
Cercul era mic, de numai trei metri n diametru. Doar suficient de larg pentru ca doi
brbai s se ntind n el, de o parte i de alta a unui foc. Rojer puse un par n centrul
taberei lor i se folosi de o frnghie de un metru i jumtate, legat de el, ca s deseneze un
cerc fr cusur n rn. ntinse peste el cercul portabil, ntrebuinnd un lineal ca s
verifice dac aliniase corect glifele, dar nu era Glifar, aa c nu putea fi sigur c totul era n
regul.
Cnd termin, Arrick se apropie, mpleticindu-se, s inspecteze ce fcuse.
Aratl bline, spuse, cu voce cleioas, abia aruncnd o privire ctre cerc.
Rojer simi un fior rece pe ira spinrii i verific totul nc o dat, ca s fie sigur, i apoi
o a treia oar, ca s-i alunge toate ndoielile. Cu toate acestea, nu se simea n largul lui ct
aprinse focul i pregti cina, timp n care soarele cobora tot mai mult.
Rojer nu vzuse niciodat un demon. Sau, cel puin, n-avea nicio amintire clar. Mna cu
gheare care ptrunsese prin ua prinilor si i rmsese ntiprit n memorie pentru
totdeauna, dar restul, pn i miezingul care-l schilodise, nu era dect un amestec ceos de
fum, dini i coarne.
Cnd copacii ncepur s-arunce umbre lungi de-a latul drumului, i simi sngele
nghend n vene. Nu mai trecu mult pn cnd o siluet fantomatic se nl din pmnt,
nu departe de focul lor. Demonul lemnului nu era mai mare dect un om de nlime medie,
cu pielea noduroas, ca scoara de copac, bine ntins peste tendoanele puternice. Creatura
vzu focul i scoase un urlet, aruncndu-i pe spate capul cu coarne i artndu-i irurile
de dini ascuii. i ncord ghearele, pregtindu-se s ucid. Alte siluete se grbir s se
apropie de marginea cercului de lumin, nconjurndu-i ncetul cu ncetul.
Rojer i ntoarse privirea spre Arrick, care sorbea prelung din burduful cu vin. Sperase c
maestrul lui, care mai dormise n cercuri portabile, avea s fie calm, dar spaima din ochii
Saltimbancului arta cu totul altceva. Biatul i duse mna tremurtoare n buzunarul
secret, i scoase talismanul i-l strnse cu putere n pumn.
Demonul lemnului i ls coarnele n jos i atac i n mintea lui Rojer iei la suprafa
ceva, o amintire ndelung reprimat. Dintr-odat avea din nou trei ani i privea peste
umrul mamei sale cum se apropia moartea.
Totul i reveni n minte ntr-o clip. Tatl su lund vtraiul i stvilind atacul, mpreun
cu Geral, ca s ctige timp n care mama lui i Arrick s fug cu el. Arrick mpingndu-i
ntr-o parte i fugind spre pivni. Muctura care-l lsase fr degete. Sacrificiul mamei
lui.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 233

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 234

Te iubesc!
Rojer strnse talismanul i simi spiritul mamei sale n jur ca pe o prezen fizic. i avu
convingerea c l apra cu mult mai bine dect glifele asupra crora se npusteau miezingii.
Demonul izbi glifele cu putere. i Rojer, i Arrick srir n sus, speriai, cnd strfulger
magia. Pentru o scurt clip, reeaua lui Geral se contur n aer, gravat cu foc argintiu, i
miezingul uluit fu azvrlit napoi.
Uurarea nu dur mult. Zgomotul i lumina atraser atenia altor lemnoi, care atacar cu
toii, pe rnd, punnd la ncercare bariera din toate prile.
Dar glifele lcuite ale lui Geral rezistar. Unul cte unul sau n grupuri, demonii lemnului
erau aruncai napoi, silii s dea trcoale furioi, cutnd zadarnic un punct slab.
Dar, chiar i n timp ce miezingii continuau s se npusteasc spre el, gndurile lui Rojer
erau n alt parte. i vedea iari i iari prinii murind, tatl ars i mama necnd
demonul focului nainte de a-l arunca pe el n pivni. i, iari i iari, l vzu pe
Saltimbanc mpingndu-i ntr-o parte.
Arrick i ucisese mama. Ca i cum i-ar fi luat viaa el nsui. Biatul i duse talismanul la
buze i srut prul ei rou.
Ce-i chestia aia din mna ta? ntreb ncet Arrick, cnd se convinser c demonii nu
puteau trece de glife.
n orice alt mprejurare, Rojer ar fi simit mpunstura panicii la descoperirea
talismanului, dar n clipa aceea se afla ntr-un alt loc, retrind un comar i strduindu-se
cu disperare s-i dea un sens. Arrick i fusese ca un tat mai bine de zece ani. Era posibil ca
acele amintiri s fie de fapt adevrate?
i deschise pumnul, lsndu-l pe Saltimbanc s vad mica ppu de lemn, cu prul ei
rou.
Mama mea, rspunse.
Arrick privi ppua cu tristee i ceva din expresia lui i spuse lui Rojer tot ce simea
nevoia s tie. Amintirea lui era un adevr. Pe buzele biatului venir cuvinte pline de furie,
i se ncord, gata s-i atace maestrul, s-l azvrle din cerc, s-l dea pe mna miezingilor.
Arrick i ls ochii n jos i-i drese glasul, apoi ncepu s cnte. ncrit de anii de beie,
vocea lui i recpt ceva din vechea dulcea cnd inton un cntec blajin de leagn, unul
care trezi amintirile lui Rojer, la fel cum o fcuse i vederea demonului lemnului. i aminti
brusc cum l inuse Arrick n brae, n acelai cerc n care stteau acum, cntndu-i acelai
cntec de leagn n vreme ce Podul Peste Fluviu ardea.
Aidoma talismanului, cntecul se nfur n jurul lui Rojer, amintindu-i cum l fcuse s
se simt n siguran n noaptea aceea de demult. Arrick fusese un la, era adevrat, dar
ndeplinise rugmintea lui Kally i avusese grij de el, dei astfel rmsese fr
nsrcinrile primite din partea Ducelui i i distrusese cariera.
i ndes din nou talismanul n buzunarul secret i rmase cu privirea pierdut n
ntuneric n timp ce prin minte i fulgerau imagini vechi de zece ani, ncercnd s le
gseasc nelesul.
n cele din urm, cntecul lui Arrick se stinse i Rojer se smulse din reverie i aduse
ustensilele lor pentru gtit. Prjir crnai i roii ntr-o tigaie mic i mncar totul cu
pine tare, uscat. Dup cin, exersar. Rojer i lu scripca i Arrick i umezi buzele cu
ultimii stropi din burduful lui cu vin. Se aezar fa n fa, fcnd tot ce le sttea n puteri
ca s ignore miezingii care pndeau n jurul cercului.

Rojer ncepu s cnte, i toate ndoielile i temerile i disprur cnd vibraia strunelor
deveni lumea lui. Le mngie, ncropind melodia, i ddu din cap cnd simi c era gata.
Arrick i se altur, fredonnd uor, i atept un alt semn nainte de a ncepe s cnte.
Cntar astfel o vreme, ntr-o armonie deplin, lefuit n ani de repetiii i de spectacole.
Mult mai trziu, Arrick se opri brusc i se uit n jur.
Ce e? ntreb Rojer.
Cred c, de cnd am nceput, niciun demon n-a mai izbit n glife.
Biatul se opri la rndul su i privi n noapte. Era adevrat, i ddu el seama,
ntrebndu-se cum de nu observase pn atunci. Demonii lemnului stteau ghemuii lng
cerc, nemicai, dar, cnd ntlni ochii unuia, miezingul se repezi spre el.
Rojer ip i czu pe spate n timp ce demonul se izbi de glifele care-l azvrlir napoi.
Jur-mprejurul lor, vraja se spulber cnd se dezmeticir i celelalte creaturi i atacar.
A fost muzica! strig Arrick. Muzica i-a fcut s dea napoi!
Vznd nedumerirea de pe faa biatului, i drese glasul i ncepu s cnte.
Puternic, vocea lui rsun pn departe, n lungul drumului, acoperind cu un sunet
minunat urletele demonilor, dar nu reui s-i in la distan. Dimpotriv, miezingii
ncepur s ipe ascuit, din toate puterile, lovind cu ghearele n barier, ca i cum s-ar fi
strduit cu disperare s-l amueasc.
Arrick i ncrunt sprncenele groase i schimb melodia cu ultima pe care-o cntase
mpreun cu Rojer, dar demonii continuar s loveasc n glife. Biatul simi mpunstura
spaimei. Dac gseau un punct slab, aa cum se ntmplase
Scripca, biete! strig Arrick.
Rojer se uit, nedumerit, la scripca i la arcuul pe care nc le mai inea n mini.
Cnt, neghiobule! porunci Saltimbancul.
Dar mna schilodit a biatului tremur i arcuul atinse o strun cu un scrit
ptrunztor, ca de plcu de ardezie zgriat cu unghia. Miezingii ipar i se retraser cu
un pas. ncurajat, Rojer scoase mai multe note discordante, suprtoare, mpingndu-i din
ce n ce mai departe. Urlau i-i luau capetele n minile cu gheare, ca i cum i-ar fi durut.
Dar nu fugir. Se ndeprtar ncetul cu ncetul, pn la o distan de la care puteau
suporta sunetele. i rmaser acolo, n ateptare, cu ochii reflectnd lumina focului.
Privindu-i, Rojer simi o mpunstur n inim. tia c nu putea s cnte la nesfrit.

Arrick nu exagerase spunnd c n ctune aveau s fie tratai ca nite eroi. Oamenii din
Calea Greierului nu aveau niciun Saltimbanc printre ei i muli i aduceau aminte de Arrick
de pe cnd fusese, cu zece ani n urm, heraldul Ducelui.
n sat era un han mic, unde trgeau localnicii care-i mnau vitele ctre i dinspre Captul
Pdurii i Valea Ciobanului, ca i fermierii care bteau aceleai drumuri, i unde nou-sosiii,
ntmpinai cu bucurie, primir gratis o camer i mncare. ntregul sat veni s le vad
spectacolul, bnd mai mult bere dect era nevoie pentru ca hangiul s se simt rspltit. De
fapt, ntreaga sear se dovedi fr cusur, pn cnd veni momentul s treac prin mulime
cu plria.

Un tiulete de porumb, strig Arrick, legnndu-l n faa ochilor lui Rojer. Ce s flacem
cuh el?
l putem mnca, suger biatul.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 235

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 236

Maestrul lui i arunc o privire aspr i continu s msoare locul cu pasul.


Lui Rojer i plcuse la Calea Greierului. Oamenii erau simpli i prietenoi i tiau s se
bucure de via. n Angiers, spectatorii se ngrmdeau ct mai aproape ca s-l aud
cntnd, ddeau din cap i bteau din palme, dar nu mai vzuse niciodat oameni att de
grbii s-nceap dansul ca aceia din Calea. nainte de-a ajunge scripca la jumtatea
distanei dintre el i cutie, se i trgeau napoi, fcnd loc. i, nu dup mult timp, se
legnau, se nvrteau i rdeau zgomotos, absorbind ntru totul muzica i mergnd oriunde
i purta.
Plngeau fr jen ascultnd baladele triste ale lui Arrick i rdeau isteric la glumele i la
pantomima fr perdea. Dup prerea lui Rojer, erau tot ce-i puteai dori de la public.
La sfritul reprezentaiilor, strigtele Viers Dulce i Juma-de-mn! erau asurzitoare.
i potopeau ofertele de gzduire, iar vinul i mncarea erau din belug. Dou fete din ctun,
cu ochi negri ca pana corbului, l trgeau pe Rojer n spatele unei cli de fn i se srutau
pn cnd lui i se-nvrtea capul.
Arrick nu se simea la fel de ncntat.
Cum de-am putut s uit cum era? se vicri.
Vorbea, firete, despre plria pentru colect. n ctune nu gseai nici urm de monede,
sau doar foarte puine. Toate se cheltuiau pe lucruri strict necesare: semine, unelte, glife.
n fundul plriei stteau doi klai de lemn, care n-ajungeau nici mcar pentru plata vinului
but de Arrick pe drumul dinspre Angiers. Stenii plteau mai ales cu grne, printre care n
plrie mai era aruncat, cnd i cnd, cte o pung cu sare sau cu mirodenii.
Troc! Arrick scuip cuvntul ca pe-o njurtur. Niciun crciumar din Angiers n-ar
primi drept plat saci cu orz!
Stenii din Calea Greierului nu le dduser doar grne. Unii le oferiser carne srat i
pine proaspt, un corn plin cu smntn groas i un co cu fructe. Pturi clduroase.
Petice noi pentru cizme. Toate obiectele de care se puteau lipsi i toate serviciile pe care li le
puteau face le fuseser oferite cu recunotin. Rojer nu mai mncase att de bine din
vremurile n care era primit n palatul Ducelui i nu nelegea nefericirea maestrului su. La
ce erau bune monedele, dac nu tocmai ca s cumperi ceea ce le dduser stenii din belug?
Mchar au avut vin, mormi Arrick.
Biatul arunc o privire nelinitit ctre burduful din care sorbea Saltimbancul, tiind c
butura n-avea s fac altceva dect s-i sporeasc nemulumirea, dar nu scoase nicio
vorb. Nicio cantitate de vin nu putea s-i provoace lui Arrick o nemulumire mai mare
dect cuvintele care ddeau de neles c bea prea mult.
Mie mi-a plcut acolo, cutez s spun. A vrea s mai fi rmas.
Ce tii tu? se rsti Arrick. Nu eti dect un biat prost. Gemu de parc l-ar fi chinuit o
durere. Captul Pdurii n-o s fie cu nimic mai bun, se vicri, uitndu-se n lungul
drumului, iar Valea Ciobanului Prost o s fie mai rhea dect toate! Ce-ah fosht n capu meu
cnd am pstrat cercu sta idiot?
Lovi cu piciorul n nepreuitele plcue ale cercului portabil, strmbnd glifele, dar nu
pru s se sinchiseasc i nici mcar s observe, mulumindu-se s se apropie de foc cu mers
mpleticit, de beiv.
Lui Rojer i se tie rsuflarea. Pn la apusul soarelui nu mai erau dect cteva minute,
dar nu spuse nimic, ci se repezi s repare stricciunea, aruncnd priviri temtoare ctre
orizont.

Nu termin cu nicio clip prea devreme. Miezingii ncepur s se nale cnd nc ntindea
frnghia. Czu pe spate cnd primul sri la el i scoase un strigt cnd glifele se trezir la
via cu o strfulgerare.
Blestematule! ip Arrick la un demon care-l ataca.
i mpinse sfidtor brbia n afar i rse pe nfundate cnd miezingul se izbi de bariera
de glife.
Maestre, te rog, l implor Rojer, prinzndu-l de bra i trgndu-l ctre mijlocul
cercului.
Oh, Juma-de-mn! tieh acum cel mai bhine ce-i de fcuth? rse el, dispreuitor, fiind
ct pe ce s cad cnd i eliber braul dintr-o smucitur. Viers Dulce, bietu beiv, nu tieh
s sthea departe de ghearele meizingilor?
Nu-i vorba de asta! protest Rojer.
Da de ce-i vorhba? ntreb Arrick. Fiidc i strig oamhenii numele, crez c-ai fi fost
cevah frh mine?
Nu, rspunse biatul.
Chiar aa, bombni Arrick, apoi sorbi din nou din burduf i se ndeprt mpleticinduse.
Rojer i simi gtlejul ngustndu-se i-i duse mna n buzunarul secret, dup talisman.
Frec lemnul neted i prul mtsos cu degetul mare, ncercnd s invoce puterea i s se
lase nvluit de ea.
Foar bine, cheam-i mmica! strig Arrick, ntorcndu-se din nou spre el i artnd cu
degetul mica ppu. Uit cin te-a crescut, cin te-a-nvat to ce tii! Am renunat la viaa
mea pen tine!
Biatul strnse talismanul mai tare i simi imediat prezena mamei sale, i auzi ultimele
cuvinte. i aminti din nou cum o mpinsese Arrick, trntind-o, i n gt i se adun un nod de
furie.
Nu, spuse. Ai fost singurul care n-a fcut-o.
Arrick se ncrunt i se ndrept spre el. Rojer se grbovi i se retrase, dar cercul era prea
strmt, i n-avea unde altundeva s se duc. Dincolo de glife, demonii se foiau flmnzi.
D-mi aia! url furios Arrick, prinzndu-l de mini.
E-a mea! strig biatul.
Se luptar o clip, dar maestrul lui era mai nalt i mai puternic i avea dou mini
ntregi. n cele din urm, i smulse talismanul i i-l azvrli n foc.
Nu! ip Rojer, repezindu-se ctre flcri, dar era prea trziu.
Prul rou se aprinse imediat i, pn s gseasc o crengu cu care s-l scoat din
vlvtaie, ncepu s ard i lemnul. Rojer ngenunche n rn i, mpietrit, l privi
mistuindu-se. Minile ncepur s-i tremure.
Fr s-i mai dea vreo atenie, Arrick se mpletici ctre un demon al lemnului care se
ghemuise lng cerc i lovea cu ghearele n glife.
Tu et de vin pen ceh mi s-a-ntmplat! zbier. E vina ta c mi-a czt pe cap un biat
neecunosctor i mi-am pierdut slujbah! A tha!
Miezingul url la el, artndu-i irurile de dini ascuii ca briciul. Saltimbancul i
rspunse cu un alt urlet i-l pocni n cap cu burduful. Acesta se sparse, mprocndu-i pe
amndoi cu vin rou ca sngele i cu buci de piele tbcit.
Vinul meu! strig Arrick, dndu-i brusc seama ce fcuse.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 237

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 238

Se repezi, dnd s treac peste glife, ca i cum ar fi putut repara cumva stricciunea.
Maestre, nu! ip Rojer.
Se avnt spre el fcnd o tumb i-i ntinse mna teafr s-l prind de coada de cal n
timp ce-l pocnea cu piciorul n spatele genunchilor. Smucit de lng glife, Arrick czu pe
spate, peste ucenicul su.
Ia-i minle de p mine! zbier, nepricepnd c tocmai i se salvase viaa.
Se ridic nfcndu-l pe biat de cma i-l arunc afar din cerc.
n clipa aceea, miezingii i oamenii ncremenir. Arrick nelese brusc ce fcuse i asta i
se citi pe chip chiar n clipa n care demonul scotea un urlet de triumf i se ghemuia, lundui avnt ca s se-arunce asupra biatului.
Rojer se trase napoi ipnd i czu, fr nicio speran de-a ajunge la timp, la adpostul
glifelor. i ridic minile, ntr-o ncercare firav de respingere a creaturii, dar nainte de a
fi atacat, se auzi un strigt i Arrick se arunc asupra miezingului, trntindu-l.
ntoarce-te n cerc! strig Saltimbancul.
Demonul url i-l pocni la rndul su, azvrlindu-l n aer. Arrick se izbi de pmnt
ricond i o mn-n micare necontrolat i se ag de frnghia cercului, stricnd alinierea
plcuelor.
n tot luminiul, ceilali miezingi se repezir ctre bre. Rojer nelese c aveau s moar
amndoi. Primul demon vru din nou s se repead asupra biatului, dar Arrick se ag din
nou de el, rsucindu-l.
Scripca! strig el. i poi face s dea napoi!
ns, chiar n timp ce i se desprindeau cuvintele de pe buze, ghearele demonului i se
nfipser adnc n piept, i scuip snge.
Maestre! ip Rojer.
i i privi cu ndoial scripca.
Salveaz-te! icni Arrick, chiar nainte ca demonul s-i sfie gtul.

Cnd zorile exilar demonii napoi, n Miez, degetele minii tefere a lui Rojer erau pline
de tieturi i sngerau. Abia dup un mare efort reui s i le ndrepte i s i le desprind
de scripc.
Cntase pe toat durata nopii lungi, ghemuindu-se n ntuneric dup ce se stinsese focul
i trimind n vzduh note discordante ca s in la distan demonii despre care tia c
ateptau n bezn.
Nu scosese niciun sunet plcut, nicio melodie care s-l vrjeasc n timp ce-i trecea
arcuul peste strune, nimic care s-i abat gndurile de la oroarea din jur. Iar acum,
uitndu-se la bucile de carne i la peticele de pnz nsngerat care erau tot ce mai
rmsese din maestrul lui, l coplei o alt oroare, i czu n genunchi, vomnd.
Dup o vreme, greaa ncepu s-i dispar i i privi minile crispate i pline de snge,
dorind s i le opreasc din tremurat. i simea obrajii mpurpurai i nfierbntai, dar, n
aerul dimineii, faa lui era rece, golit de snge. Stomacul continua s i se agite, dar nu mai
avea ce s verse. i terse gura cu mneca pestri i se sili s se ridice n picioare.
ncerc s adune destul de mult din Arrick ca s-l ngroape, dar nu era mare lucru de
adunat. Un smoc de pr. O cizm, sfiat ca s fie scoas carnea dinuntru. Snge.
Miezingii nu dispreuiau nici oasele, nici mruntaiele, i se ndopaser cu frenezie.

Observatorii spuneau c demonii devorau, deopotriv, trupurile i sufletele victimelor,


dar Arrick zicea ntotdeauna c Brbaii Sfini erau mincinoi mai mari dect Saltimbancii,
i maestrul lui putea s scorneasc minciuni gogonate. Rojer se gndi la talismanul su, la
senzaia de prezen a spiritului mamei sale pe care i-o druia. Cum ar fi putut s-o simt
astfel dac miezingii i-ar fi devorat sufletul?
Se uit la cenua rece a focului. Ppua minuscul era acolo, nnegrit i crpat, dar se
spulber cnd o lu n mn. Nu prea departe, zcnd n rn, erau rmiele cozii de cal
a lui Arrick. Rojer lu prul, acum mai degrab crunt dect auriu, i i-l puse n buzunar.
Avea s-i fac un talisman nou.

Spre marea lui uurare, Rojer zri Captul Pdurii cu mult nainte de asfinit. Nu se
credea n stare s reziste nc o noapte afar.
Se gndise s se-ntoarc n Calea Greierului i s implore un Mesager s-l duc napoi, la
Angiers, dar asta ar fi nsemnat s povesteasc tot ce se ntmplase, i nu se simea pregtit
s-o fac. n plus, ce-l atepta la Angiers? Fr brevet nu putea s dea reprezentaii i Arrick
i-i fcuse dumani pe toi cei alturi de care i-ar fi putut ncheia ucenicia. Mai bine s
rmn la marginile lumii, unde nu-l cunotea nimeni i unde braul Ghildei nu-l putea
ajunge.
Ca i Calea Greierului, Captul Pdurii era plin cu oameni robuti i cumsecade, care-l
primir cu braele deschise, prea ncntai ca s pun sub semnul ntrebrii norocul care le
aduse n sat un Saltimbanc.
Rojer le accept ospitalitatea cu recunotin. Se simea ca un arlatan fiindc se ddea
drept Saltimbanc, cnd de fapt nu era dect un ucenic fr brevet, dar se ndoia c
mrginenii s-ar fi sinchisit prea mult dac ar fi aflat. Ar fi refuzat s danseze dup scripca
lui, sau ar fi rs mai puin cnd se uitau la pantomima lui?
ns nu cuteza s se ating de bilele colorate din sacul cu minunii i refuza cnd era
rugat s cnte din gur. n schimb, fcea tot soiul de tumbe i mergea n mini, folosindu-se
de tot ce avea n repertoriu ca s-i ascund lipsurile.
Iar mrginenii nu insistau i, pe moment, att era de-ajuns.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 239

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 240

23.
Renaterea
328 D
Soarele strlucitor l readuse pe Arlen n simiri. Nisipul i izbi faa cnd i slt capul i
scuip alt nisip. Se strdui s se ridice n genunchi i se uit n jur, dar nu vzu dect nisip.
l scoseser afar, ntre dune, i l lsaser s moar.
Lailor! strig. Nu suntei absolvii de vin dac lsai deertul s v fac treaba!
Se cltin pe genunchi, ncercnd s gseasc puterea de a se ridica n picioare, cnd tot
trupul lui urla, dornic s se-ntind la loc i s moar. Capul i se nvrtea.
Venise s-i ajute pe krasiani. Cum de putuser s-l trdeze astfel?

Nu te mini, spuse o voce din capul su. Ai svrit i tu trdrile tale. Ai fugit de la tatl
tu cnd avea cea mai mare nevoie de tine. L-ai abandonat pe Cob nainte de a-i ncheia
ucenicia. I-ai prsit pe Ragen i pe Elissa i nici mcar nu i-ai mbriat nainte de plecare.
i pe Mery
ie cine-o s-i simt lipsa. Parchin? l ntrebase Jardir. Moartea ta n-o s umple cu
lacrimi nici mcar o singur sticlu.
i avusese dreptate.
tia c, dac avea s moar acolo, singurii care aveau s-i dea probabil seama c
dispruse erau negustorii, mai preocupai de ctigurile lor dect de viaa lui. Poate c asta
merita, fiindc prsise pe toat lumea care-l iubise vreodat. Poate c trebuia s se-ntind
i s moar.
i simi genunchii ndoindu-se. Nisipul prea s trag de el, s-l cheme n mbriarea
lui. Era gata s cedeze, cnd ceva i atrase privirea.
La o deprtare de civa pai, pe nisip sttea un burduf cu ap. Oare mustrrile de
contiin scoseser la lumin partea bun a lui Jardir, sau vreunul dintre oamenii lui i
adusese aminte de trecut i i se fcuse mil de Mesagerul trdat?
Se tr ctre burduf i se ag de el ca de un pai salvator. La urma-urmelor, poate c l-ar
fi jelit totui cineva.
Dar asta nu schimba prea mult lucrurile. Chiar dac se ntorcea n Krasia, nimeni n-avea
s dea crezare unui chin mai degrab dect lui Sharum Ka. Jardir nu trebuia s rosteasc mai
mult de un cuvnt pentru ca oamenii lui s-l ucid pe Arlen fr s stea pe gnduri.
Aa c ar trebui s-i lai s pstreze sulia pentru care i-ai riscat viaa? se ntreb. S-i lai
s-l pstreze pe Vestitorul Zorilor, s pstreze cercurile tale portabile i toate celelalte lucruri
care-i aparin?
Cu acest gnd n minte, Arlen i duse mna la talie i descoperi, cu uurare, c nu
pierduse totul. Acolo, nc n siguran, se afla o pung simpl, de piele, pe care-o avusese
asupra lui cnd plecase s lupte n Labirint. nuntru inea o mic trus de glifograf, punga
lui cu ierburi i carnetul cu notie.
Iar acesta din urm schimba totul. i pierduse toate crile, dar toate laolalt nu valorau
ct carneelul acela. De cnd plecase din Miln, copiase n el toate glifele noi pe care le
ntlnise.
Inclusiv pe cele de pe suli.
N-au dect s pstreze obiectul la blestemat, dac in att de mult la el, se gndi. Pot face
altul.
Cu o sforare, reui s se ridice. Slt burduful cu ap ncins de soare i i ngdui s ia o
mic nghiitur, apoi i-l puse pe umr i se urc pe creasta celei mai apropiate dune.
i umbri ochii i zri Krasia n deprtare, ca pe un miraj, ceea ce-l ajut s se orienteze
ca s-o porneasc spre Oaza Zorilor. Fr cal, drumul avea s dureze aproape o sptmn, n
care trebuia s doarm n nisip, fr glife n jur. Apa avea s i se termine cu mult nainte de
a ajunge la destinaie, dar se ndoia c asta avea vreo importan. Demonii nisipului aveau
s-i vin de hac cu mult nainte de a muri de sete.

Arlen mergea mestecnd rdcina porcului. Era amar i-i ntorcea stomacul pe dos, dar
era plin de zgrieturi de demon, i planta l ajuta s nu se infecteze. n plus, n lipsa
mncrii, pn i greaa era mai bun dect junghiurile pe care i le ddea foamea.

Bea cu zgrcenie, cu toate c gtul i era uscat i umflat. i legase cmaa n jurul
capului, ca s-l apere de soare, aa c spatele i rmsese n btaia razelor. Avea pielea plin
de umflturi galbene i vinete dup btaia pe care-o ncasase i, n plus, roie, ars. Fiecare
pas era un chin.
Merse pn aproape de apusul soarelui. Avea impresia c nu naintase deloc, dar lungul
ir de urme aternute n spatele lui arta c strbtuse o distan surprinztor de mare.
Veni noaptea, aducnd miezingi i un frig cumplit. i unii, i cellalt l-ar fi putut ucide,
aa c se ascunse i de unii, i de cellalt ngropndu-se n nisip ca s-i pstreze cldura
trupului i ca s nu-l vad demonii. Rupse o foaie din carnet i o rul, fcnd un tub subire,
prin care s poat respira, dar tot avea impresia c se sufoc aa cum sttea ntins,
gndindu-se cu groaz c l-ar fi putut gsi miezingii. Cnd se ridic soarele i nclzi solul,
sp ca s ias din mormntul su de nisip i i continu drumul mpleticindu-se i avnd
senzaia c nu se odihnise deloc.
i continu aa, zi dup zi i noapte dup noapte. Pe msur ce se scurgea timpul, fr
mncare, fr odihn i cu nu mai mult dect un strop de ap, se simea tot mai slbit.
Pielea i crpase i i sngera, dar i ignora vtmrile i mergea mai departe. Soarele l
dogorea din ce n ce mai tare i orizontul plat rmnea la fel de ndeprtat.
La un moment dat, i pierdu cizmele. Nu tia sigur cum i cnd. Labele picioarelor i erau
carne vie, rzuit de nisipul fierbinte, i sngerau i se umpluser de bici. i rupse
mnecile cmii ca s le bandajeze.
Cdea din ce n ce mai des i uneori se ridica imediat n picioare, dar alteori leina i se
ridica dup cteva minute sau dup cteva ore. n alte di, cdea i se rostogolea pn la
baza cte unei dune. Istovit, vedea n asta o binecuvntare, fiindc-l scpa de civa pai
dureroi.
Cnd i se termin apa, pierduse irul zilelor. Era tot pe drumul din deert, dar habar navea ct de mult mai avea de mers. Buzele i erau crpate i uscate, i nici mcar tieturile
i bicile nu-i mai supurau, de parc i se evaporase tot ce era lichid din trup.
Czu din nou i se strdui s gseasc un motiv ca s se ridice.

Arlen se trezi cu o tresrire, avnd faa ud. Era noapte, i asta ar fi trebuit s-l umple de
groaz, dar nu mai avea destul putere ca s-i fie fric.
Se uit n jos i vzu c faa i se odihnise pe marginea lacului din Oaza Zorilor i c avea
mna n ap.
Se ntreb cum ajunsese acolo. Ultima lui amintire n-avea idee care era ultima lui
amintire. Cltoria prin deert se pierdea n cea, dar lui puin i psa. Important era c
reuise. Asta contase ntotdeauna. ntre obeliscurile glifate ale oazei se afla n siguran.
Bu din lac cu lcomie. O clip mai trziu, vom totul, apoi se sili s nghit mult mai
ncet. Dup ce-i potoli setea, nchise din nou ochii i dormi butean pentru prima oar,
dup mai bine de o sptmn.
Cnd se trezi, fcu o incursiune prin depozitele oazei. Pe lng mncare, gsi i alte
rezerve: pturi, ierburi, o trus de Glifar. Prea slbit ca s caute altceva, i petrecu cteva
zile pur i simplu mncnd hrana uscat, bnd ap i curndu-i rnile. Pe urm se simi
n stare s culeag fructe proaspete. Dup o sptmn, gsi n el destul putere ca s
pescuiasc. Dup dou, putea s stea n picioare i s se-ntind fr s mai simt vreo
durere.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 241

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 242

n oaz erau provizii destule ca s-i ajung pn la ieirea din deert. Poate c ar fi
prsit esul cu pmnt prjolit tr, fiind pe jumtate mort, dar ar fi fost i pe jumtate
viu.
n depozitele oazei era un mnunchi de sulie, dar, prin comparaie cu arma metalic
magnific pe care-o pierduse, lemnul ascuit prea jalnic de nepotrivit. Fr lac care s lentreasc, glifele dltuite aveau s se strice la prima strpungere a solzilor duri ai unui
miezing.
i-atunci ce era de fcut? Avea glife care puteau mistui viaa demonilor, dar la ce-i
foloseau fr o arm pe care s le imprime?
Se gndi s picteze glife de atac pe pietre. Ar fi putut s le-arunce sau chiar s le apese pe
trupurile miezingilor cu minile
Izbucni n rs. Dac avea s-ajung att de aproape de un demon, ar fi putut la fel de bine
s-i deseneze glifele pe propriile mini.
Rsul i se stinse pe msur ce ncolea ideea. Ar fi putut s mearg? Dac era cu putin,
ar fi dobndit o arm pe care n-ar fi avut cum s i-o fure cineva i niciun miezing nu i-ar fi
putut scpa din strnsoare, nici nu l-ar fi prins dezarmat.
i scoase carnetul i studie glifele de pe vrful suliei, apoi pe cele de pe coad. Cele
dinti erau pentru atac; celelalte, pentru aprare. Observ c acelea de pe coad nu se
uneau, dnd natere unei linii, aa cum se-ntmpla pe muchiile vrfului. Fiecare era de sine
stttoare, un acelai simbol repetat pe circumferina suliei i pe partea plat din capt.
Poate c diferena era cea dintre a tia i a ciomgi.
n timp ce soarele cobora tot mai mult, Arlen copie glifa pentru ciomgit n rn, iari
i iari, pn cnd cpt ncredere n sine. Pe urm lu o pensul i un bol cu vopsea din
trusa lui de Glifar i-i pict simbolul, cu mare grij, n palma minii stngi. Sufl uor
asupra ei, pn cnd se usc.
S-i picteze palma dreapt era mai greu, dar tia, din experien, c, dac se concentra,
putea s traseze glifele la fel de corect i cu mna stng, numai c avea nevoie de mai mult
timp.
Cnd ncepu s se lase ntunericul, Arlen i ndoi uor minile, convingndu-se c, n
urma micrii, vopseaua nu crpa i nu se cojea. Mulumit, se ndrept spre obeliscurile de
piatr care strjuiau oaza i se uit la demonii care ddeau trcoale barierei, adulmecnd o
prad imposibil de atins.
Primul miezing care-l zri n-avea nimic ieit din comun: un demon al nisipului de vreun
metru i un sfert n lungime, cu brae lungi i picioare puternice, cu muchi ieii n relief.
Coada epoas i se rostogoli dintr-o parte ntr-alta cnd ntlni ochii lui Arlen.
O clip mai trziu, se npusti ctre reeaua de glife. n clipa n care srea, Arlen pi n
lateral i ntinse minile n afar, acoperind parial dou glife. Bariera se ntrerupse i
demonul se rostogoli pe lng el, derutat fiindc nu i se opusese rezisten. Arlen se grbi
s-i retrag minile, refcnd reeaua. Indiferent ce s-ar fi ntmplat, demonul n-avea s
supravieuiasc. Avea s piar fie luptndu-se cu el, fie ucis de soare, fiindc nu mai putea
iei din oaza nconjurat de glife puternice.
Miezingul se ridic, drept, i se ntoarse, uiernd cnd i dezgoli irurile de dini. Se
nvrti n jurul lui Arlen, cu muchii ca funiile ncordndu-i-se i pocnind pmntul cu
zvcniri brute ale cozii. Apoi sri iari, cu un urlet de felin.

Arlen l ntmpin privindu-l n fa i inndu-i braele mai lungi dect ale lui ntinse,
cu palmele ntoarse n afar. Pieptul acoperit de solzi al miezingului izbi glifele i fu azvrlit
napoi, cu o rbufnire de lumin nsoit de un strigt agonic. Lovi pmntul cu putere i
Arlen zri uvie firave de fum nlndu-se din locul unde-l atinsese. Zmbi.
Demonul se ridic i rencepu s se-nvrt n jurul lui, de data asta cu mai mult
pruden. Nu era nvat cu przi care ripostau, dar i recpt curnd curajul i atac
iari.
Arlen l prinse de ncheieturile minilor i se ls pe spate, lovindu-l cu picioarele n burt
i aruncndu-l peste el. Cnd l atinse, glifele fulgerar iari i el simi magia trezindu-se.
Nu-l arse, dei, sub palmele lui, pielea miezingului sfri, dar simi energia furnicndu-i
minile, ca atunci cnd se repune sngele n micare, nlocuind amoreala cu nepturi.
Senzaia i urc n susul braelor ca un tremur.
Se ridicar amndoi cu iueal, i omul rspunse la mritul demonului cu unul de-al su.
Miezingul i linse ncheieturile prlite, ncercnd s-i aline durerea, i tnrul deslui n
ochii lui un respect plin de ranchiun. Respect i team. De data asta, el, Arlen, era
prdtorul.
ncrederea n sine fu ct pe ce s-l coste viaa. Demonul scoase un strigt ascuit i sri i,
de data asta, el se mic prea ncet. Ghearele negre i brzdar pieptul cnd ncerc s se
rsuceasc, ferindu-se.
Lovi disperat cu pumnii, uitnd c glifele erau n palme. ncheieturile degetelor i se
rzuir de solzii grunoi ai miezingului i pielea se jupui, iar lovitura nu avu aproape
niciun efect. Creatura l plesni cu dosul minii, trimindu-l la pmnt, cu braele i
picioarele rsfirate.
Disperarea umplu urmtoarele clipe, cnd Arlen se tr i se rostogoli ca s nu fie atins de
ghearele pregtite s-l sfrtece, de dinii ascuii i de coada epoas, biciuitoare. Ddu s se
ridice, dar demonul se rsuci i-l pocni, trntindu-l iari. Arlen izbuti s-i aduc genunchii
ntre el i creatur, innd-o la distan, dar rsuflarea ei fierbinte i fetid i trecu peste
obraji i colii i se nchiser la nici doi centimetri de faa lui.
Tnrul i dezgoli la rndul su dinii, lovind demonul peste urechi. Acesta ip de durere
cnd fulgerar glifele, dar Arlen continu s-l in strns. De sub palmele lui ncepu s ias
fum, n timp ce lumina devenea mai strlucitoare. Demonul se zbtu nebunete, sfiindu-l
cu ghearele cnd ncerca disperat s scape.
ns Arlen l prinsese i n-avea de gnd s-i dea drumul. Furnicturile din palmele lui
deveneau tot mai puternice cu fiecare clip care trecea, ca i cum i s-ar fi dat tot mai mult
avnt. Aps, ncercnd s i le apropie, i fu uimit cnd simi c reuea, de parc easta
demonului s-ar fi nmuiat, lichefiindu-se.
Atacul miezingului ncepu s-i piard puterea i Arlen se rostogoli n lateral, schimbnd
direcia din care apsa. Ghearele creaturii se nchiser fr vlag n jurul braelor lui,
ncercnd zadarnic s-l resping.
Cu o ultim ncordare a muchilor, Arlen i lipi minile, zdrobind capul demonului ntr-o
explozie de snge.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 243

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 244

Arlen nu izbuti s-adoarm n noaptea aceea, dar nu din cauza zvcnirilor dureroase ale
rnilor. Toat viaa lui visase la eroii din povetile Saltimbancilor, care-i mbrcau
armurile i nfruntau miezingii cu arme pline de glife. Cnd gsise sulia, crezuse c nu
trebuia dect s-ntind mna ca s-i ia visul mplinit n stpnire, numai c totul i
alunecase printre degete i se mpiedicase de ceva cu totul nou.
Nimic, nici mcar acea noapte din Labirint n care se simise invincibil, nu se putea
compara cu senzaia dat de lupta cu un miezing n termenii si i de furnicturile din
carnea sa cnd propria lui magie i mistuia viaa. Tnjea dup senzaia aceea, i asta i
punea toate dorinele mai vechi ntr-o lumin nou.
Privind n urm, la vizita lui n Krasia, nelese c nu fusese att de inspirat de
mrinimie cum o crezuse. Indiferent ce-i spusese lui nsui, i dorise s devin mai mult
dect un furar de arme, mai mult dect un lupttor printre atia alii. i dorise gloria.
Dorise s devin un erou legendar, cel care i dduse omenirii puterea luptei.
Sau poate Izbvitorul?
Ideea l descumpni. Pentru ca salvarea omenirii s nsemne ceva, pentru ca s dinuie,
trebuia s vin din partea tuturor, nu a unuia singur.
Dar omenirea chiar i dorea s fie salvat? Merita s fie salvat? Arlen nu mai tia.
Brbaii asemenea tatlui su erau mulumii ascunzndu-se n spatele glifelor, i
pierduser dorina de a lupta, iar ceea ce vzuse n Krasia i ceea ce descoperise n el nsui
l fcea s-i pun ntrebri despre cei care i-o pstraser.
ntre Arlen i miezingi nu putea fi niciodat pace. n inima lui, tia c, acum, cnd avea de
ales, nu mai putea sta niciodat n locul sigur din spatele glifelor sale, lsndu-i s danseze
linitii. Dar cine avea s-i fie alturi, s lupte mpreun cu el? Jeph l lovise cnd pomenise
despre asta. Elissa l dojenise cu asprime. Mery fugise de el. Krasianii ncercaser s-l
omoare.
Arlen tiuse, nc din noaptea n care l vzuse pe Jeph rmnnd n siguran, n spatele
glifelor verandei, n timp ce-i vedea soia sfiat de miezingi, c arma cea mai puternic a
acestora era frica pe care o inspirau. ns nu nelesese c frica putea lua mai multe forme.
Fiindc, n ciuda ncercrilor de a dovedi contrariul, pe el l ngrozea gndul c era singur.
Avea nevoie de cineva, de oricine, care s cread n ceea ce fcea el. De cineva mpreun cu
care s lupte i pentru care s lupte.
ns nu exista nimeni. Acum i ddea seama. Dac dorea companie, trebuia s se
strecoare napoi, n orae, i s-o accepte aa cum i-o ofereau orenii. Dac voia s lupte,
trebuia s-o fac de unul singur.
Senzaia de putere i de exaltare, att de proaspt n mintea lui, ncepea s pleasc. Se
ghemui ncet, mbrindu-i genunchii, i intui cu privirea deertul, cutnd o cale acolo
unde nu exista niciuna.

Arlen se ridic odat cu soarele i se ndrept spre lac, s-i spele rnile. Le cususe i i
pusese cataplasme nainte de a se duce la culcare, dar n privina rnilor fcute de un
miezing nu puteai fi niciodat suficient de prudent. Cnd i mproc faa cu ap rece,
tatuajul su i atrase privirea.
Toi Mesagerii aveau tatuaje, ca un nsemn al oraului lor de batin. Era un simbol al
deprtrii pn la care cltoriser. Arlen i aduse aminte de acea prim zi n care i-l
artase Ragen pe al lui, cu oraul din muni mpodobit cu flamura Milnului. i propusese si fac acelai tatuaj dup ntoarcerea din prima sa misiune. Se dusese la un artist al
tatuajelor, gata s poarte pentru totdeauna nsemnul Mesagerilor, dar n final ovise.
Fortul Miln i era cas n multe feluri, ns nu era locul de unde venea. Prul lui Tibbet navea niciun steag, dar Arlen adoptase chiar blazonul Contelui Tibbet, o cmpie mnoas,
tiat n dou de un pru care-i vrsa apele ntr-un lac. Specialistul i luase acele i
imprimase acea amintire a casei lui Arlen pe umrul lui pentru totdeauna.
Pentru totdeauna. Ideea l obseda. l urmrise cu atenie pe brbatul care-i fcuse tatuajul.
Meteugul lui nu diferea prea mult de al unui Glifar: linii trasate cu precizie, plasate cu
migal la locurile lor, fr nicio greeal. Arlen avea ace n punga cu ierburi i cerneal n
trusa lui de Glifar.
Aprinse un mic foc i-i aminti fiecare clip petrecut lng cel care-l tatuase. Trecu acele
prin flcri i turn ntr-un vas mic un strop de cerneal groas, vscoas. nfur a n
jurul acelor, ca s nu le lase s ptrund prea adnc n carne i studie cu atenie contururile
minii sale stngi, observnd toate ncreiturile i toate modificrile aprute cnd o ndoia.
Dup ce termin, alese un ac, l nmuie n cerneal i trecu la lucru.
Mergea greu. Se vedea silit s se opreasc des ca s-i curee palma de snge i de
surplusul de cerneal. Dar timpul era tot ce avea, aa c i ngduia s lucreze cu mare
atenie, cu mn ferm. Pe la jumtatea dimineii, se simi mulumit de glifa lui. i puse o
cataplasm peste mn i o nfur cu grij, apoi ncepu s refac rezervele oazei. Munci
din greu tot restul zilei, precum i n ziua urmtoare, tiind c, la plecare, i trebuiau att de
multe provizii cte putea cra.

Arlen rmase n oaz nc o sptmn, tatundu-i glife pe piele dimineaa i adunnd


hran dup-amiaza. Tatuajele din palme i se vindecar repede, dar nu se opri aici. i aduse
aminte cum i jupuise ncheieturile degetelor cnd lovise demonul nisipului cu pumnul, i le
glif pe ale minii sale stngi i apoi, imediat ce i czur cojile de pe rni, pe ale minii
drepte. Niciun miezing n-avea s mai ignore vreodat loviturile lui de pumn.
n timp ce lucra, derul de mai multe ori n gnd lupta cu demonul nisipului, reamintindui toate micrile creaturii, fora i rapiditatea ei, modurile n care l atacase i tot ce-i
anunase atacurile. i not cu grij tot ce inea minte i-i studie notiele, gndindu-se cum
i-ar fi putut mbunti reaciile. Nu-i putea ngdui s se mai poticneasc.
Krasianii transformaser micrile brutale, dar precise ale sharusahk ntr-o form de
art. El ncepu s le adapteze, alegndu-i i poziiile tatuajelor astfel nct s poat aciona
la unison.
Cnd prsi n cele din urm Oaza Zorilor, ddu cu totul uitrii drumul i o porni drept
ctre Soarele Anoch, oraul pierdut. Lu toat hrana uscat pe care o putea cra. n Soarele
lui Anoch era o fntn, dar nici urm de mncare, i el avea de gnd s rmn acolo o
vreme.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 245

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 246

24.
Ace i cerneal
328 D

nc de la plecare, tiu c apa n-avea s-i ajung pn la destinaie. n oaz erau puine
burdufuri de rezerv i drumul pe jos pn-n ora ar fi putut dura dou sptmni. Apa avea
s i se termine dup numai una.
Dar nu se uit nici mcar o singur dat napoi. n urma mea nu e nimic, i spuse, nu pot
merge dect nainte.
Cnd amurgul i aternu ntunericul peste nisip, Arlen respir adnc i continu s
nainteze, fr s se oboseasc s-i fac o tabr. Pe cerul lipsit de nori al deertului,
stelele se vedeau clar i era uor s se orienteze, de fapt chiar mai uor dect n timpul zilei.
Att de adnc n inima deertului, miezingii erau puini. Erau nclinai s se adune acolo
unde exista prad i, pe ntinderea pustie de nisip, prada era o raritate. Arlen merse ore
ntregi n lumina rece a lunii nainte de a-i simi un demon mirosul. ipetele creaturii se
auzir cu mult nainte de apariia ei, ns Arlen nu fugi, fiindc tia c i putea lua urma,
nici nu ncerc s se-ascund, fiindc n noaptea aceea avea de gnd s mai fac o bun
bucat de drum. Rmase locului n vreme ce demonul se apropia alergnd n salturi peste
dune.
Cnd Arlen i ntlni calm privirea, miezingul se opri, nedumerit. Mri la el, zgriind
nisipul, dar tnrul se mulumi s zmbeasc. Creatura scoase un urlet provocator, la care el
nu reacion n niciun fel. Se concentr n schimb asupra mprejurimilor: asupra unor
micri fulgertoare surprinse cu coada ochiului; asupra uierului vntului i a scnetelor
nisipului; asupra mirosurilor din aerul rece al nopii.
Demonii nisipului vnau n hait. Arlen nu mai vzuse niciodat vreunul singur i se
ndoia c acela n-avea nsoitori. Aa cum era de ateptat, n timp ce atenia i fusese atras
de creatura care mria i ipa n faa lui, ali doi demoni, tcui ca moartea, l ocoliser
fiecare prin cte-o parte, aproape invizibili n ntuneric. Prefcndu-se c nu-i observase,
Arlen continu s se uite n ochii miezingului din faa lui, care se apropia tot mai mult.
Aa cum anticipase, atacul nu veni din partea demonului postat n faa lui, ci de la cei doi
din lateral. iretenia de care ddeau dovad l impresion. i nchipui c acolo, n pustiul
nisipos, unde puteai vedea pn departe n toate prile i unde vntul putea purta cel mai
firav sunet pe o distan de civa kilometri, mai mult ca sigur c dezvoltaser instincte de
abatere a ateniei.
Dar, dei nc nu devenise vntor, Arlen nu era nicio prad uoar. Cnd cei doi demoni
ai nisipului srir la el din ambele pri, cu ghearele din fa pregtite, el se repezi nainte,
ctre cel care avuse rolul amgitorului.
Cei doi atacatori i schimbar brusc direcia, abia izbutind s nu se ciocneasc, n timp ce
al treilea se retrgea, surprins. Era iute n micri, dar nu la fel de iute ca lovitura pumnului
stng al lui Arlen. Glifele de pe ncheieturile degetelor sale fulgerar, i lovitura nsoit de
un sfrit l fcu pe demon s se clatine pe clcie, dar Arlen nu se mulumi cu att. i
repezi mna dreapt ctre faa lui, apsndu-i peste ochi palma tatuat. Glifa se activ,
arznd creatura, care ip i lovi orbete.
Fiindc se ateptase la asta, Arlen se arunc pe spate. Izbi nisipul rostogolindu-se i se
ridic n picioare la civa pai distan de miezingul orbit, ntorcndu-se spre ceilali doi,
care tocmai se npusteau spre el.
i se simi din nou impresionat. Ca s nu fie pclii a doua oar, nu se mai npustir
amndoi odat, ci i decalar atacurile, ca s nu-i mai poat face s sar unul la altul.

ns noua tactic se ntoarse mpotriva lor, fiindc i ngdui lui Arlen s se concentreze
pe rnd asupra fiecruia. Cnd primul se ntinse spre el, naint cu un pas, apropiindu-se
att de mult, nct ghearele nu-l mai putur atinge, i-l plesni peste urechi. Explozia magiei
trnti demonul n nisip, unde ncepu s ipe i s se zvrcoleasc de durere, inndu-se de
cap.
Al doilea miezing era imediat n spatele primului, i Arlen nu mai avu timp nici s se
fereasc, nici s-l atace. Aducndu-i n schimb aminte de un alt truc din timpul ultimei sale
ntlniri cu un demon, prinse creatura de ncheieturile minilor i se arunc pe spate, lovind
n sus cu picioarele. Solzii ascuii de pe abdomenul miezingului trecur prin pnza care i
nfur tlpile i-i ptrunser n carne, dar asta nu-l mpiedic s profite chiar de avntul
pe care i-l luase creatura i s-o azvrle ct colo. Miezingul orbit continua s loveasc la
ntmplare n toate prile, dar devenise o ameninare lipsit de importan.
nainte de a-i reveni demonul pe care-l aruncase, Arlen se repezi la cel care se zvrcolea
n nisip i-i propti genunchii n spatele lui, ignornd durerea care-l sget cnd se tie n
solzi. Prinse creatura cu o mn de gt i i-o aps pe cealalt n ceafa ei, cu toat puterea.
Simi magia ncepnd s lucreze, dar se vzu n curnd nevoit s se retrag, rostogolindu-se
din calea celui de-al treilea miezing, care se npustea asupra lui cu fore noi.
Se ridic n picioare i el i demonul nisipului i se rotir unul n jurul altuia cu pruden.
Miezingul se repezi, i el i ndoi genunchii, gata s peasc n lateral, ferindu-se de
ghearele pregtite s-l ciopreasc, dar atacatorul se opri brusc, cu trupul puternic, masiv,
zvcnindu-i ca un bici. Coada groas l pocni pe Arlen din lateral, doborndu-l.
Cnd atinse pmntul, tnrul se rostogoli ntr-o parte, exact la timp, cci vrful cu
muchii ascuite al cozii izbi nisipul chiar n locul unde fusese capul lui. Se rostogoli napoi,
evitnd cu greu urmtoarea lovitur. Apoi, cnd demonul i retrase coada, pregtindu-se s
atace iari, reui s i-o prind. Strnse, simind furnicturi n glifa din palm, care ncepu
s se nfierbnte pe msur ce se concentra magia. Demonul url i se zvrcoli, dar Arlen l
inu cu hotrre, punndu-i a doua mn sub cea dinti. Ca s nu-l ajung ghearele, se
retrase n grab cu un pas, n timp ce magia cpta tot mai mult for, pentru a trece n
final prin coad, tindu-i prin ardere vrful cu multe creste, care czu cu o rbufnire de
snge.
Arlen fu azvrlit n clipa retezrii, i miezingul, din nou liber, se rsuci spre el, atacndul. El l prinse de o ncheietur cu mna stng i i nfipse cotul drept n gt, dar lovitura
neajutat de glife nu avu aproape niciun efect. Demonul i ncord braul musculos i Arlen
se trezi din nou zburnd prin aer.
Cnd creatura sri ctre el, i adun toate puterile i o atept privind-o n fa, apoi i
nclet minile n jurul gtului ei i-i trase capul pe spate. Ghearele miezingului i sfiar
braele, dar Arlen avea membre mai lungi, aa c nu-i putea atinge trupul. Czur amndoi
la pmnt cu putere, i tnrul i puse genunchii peste ncheieturile braelor demonului,
intuindu-i-le cu greutatea sa, n vreme ce continua s-l sufoce, simind cum cretea puterea
magiei cu fiecare secund.
Miezingul se zvrcoli, dar el se mulumi s-l strng mai tare, trimind arsura, prin solzi,
ctre carnea vulnerabil de sub ei. Oasele se frnser i pumnii lui se nchiser.
Se ridic de pe demonul acum fr cap i se uit dup ceilali.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 247

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 248

Cel plesnit peste urechi se ndeprta trndu-se fr vlag, cu toat pofta de lupt
disprut. Cel orbit nu mai era acolo, dar asta nu-l tulbur pe Arlen. Nu invidia creatura
ologit, n drum ctre Miez. Probabil c semenii si aveau s-o fac buci.
Ucise demonul care chiopta jalnic prin nisip, i bandaj rnile, apoi, dup ce se odihni
puin, i lu pachetul cu provizii i i continu drumul ctre Soarele Anoch.

Arlen cltori i ziua, i noaptea, dormind la umbra dunelor la amiaz. Nu se mai vzu
silit s lupte dect n alte dou nopi; o dat cu o alt hait de demoni ai nisipului, iar alt
dat cu un demon singuratic al vntului. Pe lng alii trecu nevtmat.
Fr soarele dogoritor deasupra capului, strbtu noaptea distane mai mari dect ziua. n
a aptea zi dup plecarea din oaz, era ars de vnt, cu pielea jupuit, cu picioarele pline de
bici i sngernde i rmsese fr ap, dar, cnd n faa ochilor i apru Soarele Anoch,
se simi inundat de o nou putere.
i umplu burdufurile de la una dintre puinele fntni nc utilizabile, bu cu sete, apoi
ncepu s traseze glife pe cldirea din care se putea ptrunde n catacombele unde gsise
sulia. ntr-una dintre construciile nruite din apropiere se vedeau grinzile de susinere i,
n aerul uscat al deertului, lemnul lor rmsese intact. Le strnse, alturi de crengile
puinelor tufe pitice, ca lemne de foc. Cele trei tore de rezerv din oaz i mnunchiul de
lumnri din trusa lui de Glifar n-aveau s-i ajung prea mult timp, iar jos nu ptrundea
lumina zilei.
i porion mncarea din ce n ce mai puin cu mare grij. Pn la marginea deertului,
care nsemna i cea mai apropiat speran de a gsi mai mult hran, avea de mers pe jos
cel puin cinci zile; dac mergea i noaptea, poate c-ar fi reuit s-ajung n trei. Asta nu-i
oferea cine tie ce timp, i erau foarte multe de fcut.
n prima sptmn explor catacombele, copiind cu grij toate glifele noi, oricnd le
gsea. Mai descoperi i alte sarcofage de piatr, dar niciunul nu mai coninea arme ca sulia
gsit prima oar. ns pe ele i pe coloane erau gravate numeroase glife, iar altele erau
pictate n istorisirile de pe perei. Arlen nu putea s descifreze pictogramele, dar nelegea
destul de multe din limbajul trupurilor i din expresiile feelor din niruirea de imagini.
Picturile erau att de minuioase, nct putea distinge o parte dintre glifele de pe armele
lupttorilor.
n picturi erau i alte feluri de miezingi. O serie de imagini nfiau brbai ucii de
demoni care, dac fceai abstracie de dini i de gheare, preau fiine omeneti. ntr-una
dintre imaginile centrale, un miezing zvelt, cu membre fusiforme i pieptul costeliv, se afla
n fruntea unei otiri de demoni. Miezingul sttea fa-n fa cu un brbat n rob, din
fruntea unui numr egal de rzboinici umani. Feele celor doi erau schimonosite, ca i cum
fiecare ar fi vrut s-i impun celuilalt voina lui, dar stteau la o bun distan unul de altul.
i nconjura o aur luminoas, pe care o contemplau armatele lor.
Poate cel mai izbitor amnunt al imaginii era faptul c brbatul nu purta nicio arm.
Lumina pe care o emana prea s vin dintr-o glif pictat tatuat? pe fruntea lui. Arlen
se uit la imaginea urmtoare i vzu c demonul i oastea lui fugeau, n timp ce oamenii i
nlau triumftori suliele.
Arlen copie glifa de pe fruntea brbatului n carnetul su cu mare atenie.
Zilele treceau i mncarea se mpuina. Dac mai rmnea la Soarele Anoch, avea s
moar de foame nainte de a mai descoperi altceva. Se hotr s plece spre Fortul Rizon

imediat ce se ivea prima gean de lumin. Odat ajuns n ora, putea s-i fac rost de un
bilet de banc din contul lui, cu care s acopere costul unui cal i al proviziilor necesare, i
s se ntoarc.
Dar gndul c trebuia s plece dup ce abia zgriase suprafaa ruinelor din Soarele Anoch
l mcina. Multe tunele se surpaser, i mai erau destule alte cldiri n care s-ar fi putut afla
intrrile unor ncperi subterane. Ruinele deineau cheia distrugerii neamului demonilor, i
aceea era a doua oar cnd propriul su stomac l silea s le abandoneze.
Miezingii se nlar n timp ce era pierdut n gnduri. La Soarele Anoch veneau muli,
dei nu gseau nicio prad. Poate se gndeau c, ntr-o bun zi, cldirile aveau s-atrag
oameni, sau poate c le fcea plcere s ia n stpnire un loc care-i sfidase cndva pe
semenii lor.
Arlen se ridic, se apropie de linia glifelor sale i rmase cu ochii la demonii care dansau
n lumina lunii. Stomacul i chiori i el i puse, nu pentru prima oar, ntrebri despre
natura demonilor. Erau creaturi magice, nemuritoare i neomeneti. Distrugeau, dar nu
creau. Pn i leurile le ardeau, n loc s putrezeasc, hrnind solul. Dar i vzuse mncnd,
i vzuse slobozindu-i udul i necureniile din mae. Oare natura lor era cu desvrire n
afara ordinii fireti a lucrurilor?
Un demon al nisipului uier la el.
Ce eti tu? l ntreb Arlen, dar creatura nu fcu altceva dect s loveasc n glife,
mrind frustrat i lund-o la fug cnd se aprinser.
Cufundat n gnduri negre, Arlen o privi ndeprtndu-se.
Duc-se Miezului, murmur, srind peste glifele protectoare.
Miezingul se rsuci exact la timp ca s primeasc lovitura ncheieturilor glifate ale
degetelor omului. Pumnii acestuia czur asupra lui ca trsnetele. Demonul muri nainte de
a pricepe ce l lovise.
Zgomotul atrase ali miezingi, dar se apropiau cu pruden i Arlen reui s se repead
napoi, ctre cldire, i s-acopere glifele att ct era nevoie ca s-i trag victima nuntru.
S vedem dac, la urma-urmelor, poi da cte ceva napoi, i spuse creaturii moarte.
Folosindu-se de glifele de tiere pictate pe o bucat ascuit de obsidian, i despic apoi
trupul, descoperind cu surprindere, sub carapacea dur, carne la fel de vulnerabil ca a lui.
Muchii i tendoanele erau tari, dar nu mai tari dect ale oricrei altei slbticiuni.
Duhoarea miezingului era cumplit. Negreala care-i servise drept snge puea att de
tare, nct lui Arlen ncepur s-i lcrimeze ochii i simi c se sufoc. inndu-i
rsuflarea, tie o bucat din creatur i o scutur cu putere ca s scape de lichidul de prisos
nainte de a o aeza deasupra micului su foc. Sngele negru ncepu s fumege i n cele din
urm arse cu totul, iar mirosul crnii care se frigea deveni suportabil.
Dup ce o ptrunse bine focul, Arlen lu bucata respingtoare de carne neagr i anii se
evaporar, ducndu-l napoi, n Prul lui Tibbet, unde auzi cuvintele lui Coline Trigg. n
ziua aceea prinsese un pete, unul ai crui solzi cafenii aveau ceva nesntos, i ea l pusese
s-l arunce napoi.
Nu mnca niciodat ceva care pare bolnav, l sftuise. Tot ce pui n gur devine o parte
din tine.
Va deveni i asta o parte din mine? se ntreb Arlen.
Se uit la carne i, adunndu-i tot curajul, i-o bg n gur.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 249

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 250

Partea a IV-a
Viuga Tietorului de Lemne
331-332 D
25.
O schimbare de decor
331 D
Stropii rzlei se ndesir, transformndu-se ntr-o ploaie torenial, i Rojer grbi pasul,
blestemndu-i norocul. Se gndise mai demult s plece din Valea Ciobanului, dar nu se
ateptase s-o fac ntr-o asemenea grab i n mprejurri att de neplcute.
Nu putea s dea vina pe cioban. Era adevrat c-i petrecea mai mult timp purtnd de
grija turmei dect mpreun cu soaa i c ea fusese aceea care i fcuse avansuri, dar, cnd
veneai acas mai devreme ca s nu te prind ploaia i gseai un bietan n pat cu nevasta ta,
nu erai nclinat s priveti lucrurile raional.
ntr-un fel, se simea recunosctor pentru ploaie. Altminteri, ciobanul ar fi putut foarte
bine s-adune o jumtate din stenii din Vale ca s-l urmreasc. Brbaii din sat erau geloi
de felul lor, poate din cauz c-i lsau adesea femeile singure ca s duc la pscut
preioasele lor turme. i nu glumeau, nu i cnd era vorba de oi sau de neveste. Atinge-te de
oricare dintre ele, i
Dup o fugrire frenetic n jurul camerei, nevasta ciobanului i srise brbatului ei n
spate, ncurcndu-l destul de mult vreme pentru ca Rojer s-i poat nfca bagajele i s-o
zbugheasc pe u afar. Bagajele lui erau ntotdeauna fcute. nvase asta de la Arrick.
Noaptea m-sii, bombni cnd i alunec o cizm ntr-o balt de noroi gros.
Frigul i umezeala i ptrunser prin pielea moale, dar nc nu ndrzni s se opreasc i
s fac focul.
i strnse mantia pestri mai tare n jurul trupului, ntrebndu-se de ce prea s fie
ntotdeauna nevoit s fug de cte ceva. n ultimii doi ani, se mutase aproape n fiecare
anotimp i locuise de cte trei ori n Calea Melcului, Captul Pdurii i Valea Ciobanului, dar
continua s se simt strin. Aproape toi stenii i duseser ntreaga via fr s plece din
ctunul lor i se strduiau fr ncetare s-l conving s fac acelai lucru.
nsoar-te cu mine. nsoar-te cu fata mea. Rmi la hanul meu, i-o s-i scriu numele
deasupra uii, ca s-atrag muterii. nclzete-m cnd mi-e brbatul plecat la cmp. Ajut-ne
la cules i rmi peste iarn.
O spuneau ntr-o sut de feluri, dar toi voiau s zic acelai lucru.
Nu mai umbla de colo-colo, prinde rdcini aici.
Ori de cte ori i-o spunea cineva, Rojer se trezea pe drum. Era plcut s fii dorit, dar drept
ce? Ca so? Ca tat? Ca argat? Rojer era Saltimbanc i nu se putea imagina fiind nimic
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 251

altceva. tia c, prima oar cnd avea s ridice un deget ca s-ajute la strngerea recoltei sau
la gsirea unei oi rtcite, avea s-o porneasc pe un drum care urma s-l transforme repede
n altceva.
i atinse talismanul din buzunarul secret i simi spiritul lui Arrick veghind asupra lui.
tia c, dac i-ar fi lsat vreodat mantia pestri deoparte, ar fi simit adnca dezamgire
a maestrului su. Arrick murise fiind Saltimbanc, i aa avea s moar i el.
Dnd dreptate cuvintelor lui Arrick, ctunele cizelaser talentele lui Rojer. Doi ani de
reprezentaii nentrerupte fcuser din el mai mult dect un scripcar i un acrobat. Fr un
maestru care s-l ghideze, fusese silit s-i mbogeasc i s-i mbunteasc
repertoriul, venind mereu cu cte ceva nou ca s-i distreze publicul de unul singur.
Perfeciona tot timpul cte-un nou truc magic sau cte o melodie, dar, pe lng scamatoriile
i cntecele lui din scripc, devenise cunoscut i pentru poveti.
n ctune, oricui i plcea o poveste frumoas, mai ales dac vorbea despre trmuri
ndeprtate, Rojer le fcea plcerea, istorisindu-le despre locuri pe care le vzuse i despre
locuri pe care nu le vzuse, despre sate aflate dincolo de urmtorul deal sau despre unele
care nu existau dect n imaginaia lui. Povetile deveneau mai stufoase de fiecare dat cnd
le istorisea i personajele lui prindeau via n minile oamenilor pe msur ce i continuau
aventurile. Jak Limb Solzoas, care putea s le vorbeasc miezingilor i pclea
ntotdeauna bestiile proaste cu fgduieli mincinoase. Rtcitorul Marko, care traversase
munii milnezi i gsise de partea cealalt un inut bogat, unde demonii erau venerai ca
nite zei. i, firete, Glifatul.
Saltimbancii Ducelui treceau prin ctune n fiecare primvar, fcnd cunoscute edictele
stpnului lor, i ultimul povestise despre un brbat slbatic care cutreiera prin pustieti,
omornd demoni i osptndu-se cu carnea lor. Pretindea c povestea era adevrat, c-o
aflase de la omul care tatuase glife pe spatele acelui brbat i c i-o confirmaser i alii.
Stenii fuseser fascinai i, ntr-o alt sear, cnd l rugaser pe Rojer s repete povestea,
tnrul le fcuse pe plac, adugnd cte ceva de la el ca s-o nfrumuseeze.
Asculttorilor le plcea grozav s pun ntrebri i s-ncerce s-l prind contrazicndu-se,
dar Rojer se delecta dansnd printre cuvinte i i fcea mereu pe rnoi s cread n
adevrul povetilor lui stranii.
Dar ironia era c i venea cel mai greu s-i conving atunci cnd se flea povestind c
miezingii dansau dup cntecele lui din scripc. Ar fi putut s le-o dovedeasc oricnd,
firete, dar inea minte ce-i spusese Arrick:
Odat ce te-apuci s le dovedeti un singur lucru, vor atepta dovezi pentru toate
celelalte.
O s cnt pentru miezingi destul de curnd, se gndi Rojer privind cerul. Fusese nnorat
toat ziua, i se fcea din ce n ce mai ntuneric. n orae, unde, datorit zidurilor nalte, cei
mai muli, dintre locuitori nu vedeau niciodat un miezing, se credea c puterea lor de a se
ridica din Miez sub ntunecimea norilor nu era dect o nzrire a fumtorilor de cnep,
dar, trind vreme de doi ani prin ctune, n afara zidurilor, Rojer realizase c nu era aa.
Grosul hoardei atepta s apun cu adevrat soarele, dar, dac norii erau destul de groi,
civa demoni mai cuteztori fceau proba nlrii n falsa noapte.
nfrigurat, ud i neavnd chef s rite, i cut un loc potrivit ca s-i fac tabra. Avea
s fie norocos dac ajungea la Captul Pdurii n ziua urmtoare. Era mult mai probabil s
fie nevoit s-i petreac dou nopi pe drum. La gndul sta, simi un ghem n stomac.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 252

Iar n Captul Pdurii n-avea s fie mai bine dect n Valea Ciobanului. Sau dect n Calea
Greierului. Mai curnd sau mai trziu, avea s lase grea vreo femeie, sau, mai ru, avea s
se-ndrgosteasc i, pn s-i dea seama ce se petrecea, avea s descopere c nu avea s-i
mai scoat scripca dect la festivaluri. Asta, pn cnd avea s fie nevoit s-o dea la schimb
ca s i se repare plugul, sau ca s capete semine. i pe urm nu s-ar mai fi deosebit cu
nimic de toi ceilali.
Sau a putea s m-ntorc acas.
Rojer se gndea adesea s se-ntoarc n Angiers, dar i gsea ntotdeauna motive ca s
mai amne cu nc un anotimp. La urma urmelor, ce-i putea oferi oraul? Strzi nguste,
nesate de oameni i de animale, pavaj de lemn impregnat cu mirosuri de baleg i de
gunoi. Milogi i hoi, i nelipsita grij de a face rost de bani. Oameni care transformau
ignorarea celorlali n art.
Oameni normali, se gndi el i oft. Stenii se strduiau ntotdeauna s afle totul despre
vecinii lor i-i deschideau ua pentru strini fr s stea pe gnduri. O purtare vrednic de
laud, ns, n inima lui, Rojer era biat de ora.
ntoarcerea la Angiers ar fi nsemnat s aib din nou de-a face cu Ghilda. Zilele unui
Saltimbanc fr brevet erau numrate, dar un om prosper din Ghild era n siguran.
Experiena pe care-o ctigase n ctune ar fi trebuit s-i fie de ajuns ca s-i obin
brevetul, mai ales dac gsea un membru al Ghildei care s pun o vorb bun pentru el.
Arrick se nstrinase de cei mai muli, dar Rojer ar fi putut gsi unul cruia s i se fac mil
de el dac auzea ce soart avusese maestrul lui.
Vzu un copac care i-ar fi putut oferi un oarecare adpost de ploaie i, dup ce-i aez
cercul, izbuti s-adune de sub crengi destul iasc uscat ca s-aprind un mic foc. Se ocup de
el cu mare grij, dar vntul i umezeala i-l stinser n scurt timp.
Steni blestemai, spuse n timp ce-l nvluia ntunericul, spulberat din cnd n cnd,
pentru scurt vreme, doar de cte o strfulgerare a magiei cnd i punea cte un demon
glifele la ncercare. S fie blestemai cu toii.

Angiersul nu se schimbase prea mult de la plecarea lui. Prea mai mic, dar Rojer trise
ceva vreme n locuri nengrdite i crescuse ntre timp cu civa centimetri. Acum avea
aisprezece ani, era brbat, dup prerea i n ochii oricui. Rmase o vreme n faa oraului,
uitndu-se la poart i ntrebndu-se dac fcea sau nu o greeal.
Avea cteva monede, culese cu atenie din plria lui pentru colect n decursul anilor
cnd i fcuse rezerve pentru ntoarcere, plus ceva mncare n sac. Nu era mult, dar i
ajungea ca s rmn departe de adposturile milogilor mcar pentru cteva nopi.
Dac nu-mi doresc dect s am burta plin i-un acoperi, m pot ntoarce oricnd n
ctune, cuget. Putea s plece spre sud, ctre Buturuga Fermierului i ctre Viuga
Tietorului de Lemne, sau ctre nord, unde Ducele reconstruise Podul Peste Fluviu pe malul
angersian al apei.
Dac, i spuse din nou, adunndu-i tot curajul i intrnd pe poart.
Gsi un han destul de ieftin, unde i despachet cele mai bune haine pestrie i, imediat
ce se schimb, iei din nou n ora. Casa Ghildei Saltimbancilor era chiar n centru, de unde
locuitorii ei puteau ajunge cu uurin n orice loc al oraului aveau de dat o reprezentaie.
Un Saltimbanc cu brevet i putea duce traiul acolo, cu condiia s accepte fr discuii toate
nsrcinrile primite i s-i dea Ghildei o jumtate din ctigurile sale.

Ntri, i numea Arrick. Orice Saltimbanc dispus s-i dea jumtate din ctig pentru
un acoperi i trei porii de terci de ovz pe zi, la o mas comun, nu-i merit numele.
Era destul de adevrat. n cas nu locuiau dect cei mai btrni i cei mai lipsii de talent
Saltimbanci, gata s accepte nsrcinrile refuzate de alii. ns era mai bine dect un trai n
mizerie i mai sigur dect n adposturile publice. Glifele casei Ghildei erau puternice, iar
locuitorii, mai puin pricepui s se jefuiasc ntre ei.
Spre camerele acestor Saltimbanci gzduii de Ghild se ndrept Rojer i, dup ce puse
cteva ntrebri, btu la o anumit u.
Eh? ntreb btrnul, uitndu-se pe coridor cu ochii mijii n timp ce-i deschidea. Cine
eti?
Rojer Juma-de-mn! domnul meu, rspunse tnrul i, nezrind n ochii urduroi ai
celuilalt niciun semn c l-ar fi recunoscut, adug: Am fost ucenicul lui Arrick Viers Dulce.
Privirea nedumerit se acri imediat, i btrnul ddu s-nchid ua.
Maestre Jaycob, te rog, spuse Rojer, punndu-i mna pe toc.
Cellalt oft, dar nu nchise ua nainte de-a se ntoarce n mica lui ncpere i de a se
aeza cu greutate. Rojer intr i trase ua n urma lor.
Ce vrei? ntreb Jaycob. Sunt btrn i n-am timp pentru glume.
Am nevoie de un susintor ca s cer un brevet al Ghildei.
Jaycob scuip pe podea.
Arrick a ajuns o povar? Beia lui te-ncetinete pe calea spre succes, aa c-l lai s
putrezeasc i-ncerci s te descurci singur? Mri. O merit. Asta mi-a fcut el mie, acum
douzeci i cinci de ani. i ridic privirea spre Rojer. Dar, fie c-o merit sau nu, dac-i
nchipui c-o s te ajut s-l trdezi
Maestre Jaycob, spuse Rojer, nlndu-i palmele deschise ca s opreasc tirada carear fi trebuit s urmeze, Arrick e mort. L-au sfiat miezingii acum doi ani, pe drumul spre
Captul Pdurii.

ine-i spatele drept, biete, l sftui Jaycob n timp ce mergeau pe culoar. Nu uita s-l
priveti pe Marele Maestru n ochi i nu vorbi nainte de a-i vorbi el.
Mai spusese deja toate astea de o duzin de ori, i Rojer se mulumi s dea din cap. Era
prea tnr ca s primeasc propriul lui brevet, dar Jaycob spunea c-n istoria Ghildei
existaser chiar i Saltimbanci mai tineri. Nu anii, ci talentul i ndemnarea te ajutau s-i
ctigi brevetul.
Chiar i avnd un susintor, nu era uor s obii o ntrevedere cu Marele Maestru. Jaycob
nu mai avea de muli ani putere s dea reprezentaii i, cu toate c ghildarii erau
cuviincioi, respectndu-i vrsta naintat, n aripa cu camere de lucru era mai degrab
ignorat dect venerat.
Secretarul Marelui Maestru i ls s atepte cteva ore n faa uii acestuia, uitndu-se
cu disperare cum intrau i ieeau ali solicitani de ntrevederi. Rojer i pstra spatele
drept, mpotrivindu-se imboldului de a se foi sau de a-i ncovoia umerii, n timp ce lumina
revrsat pe fereastr traversa ncperea.
Marele Maestru Cholls v va primi acum, le ddu n sfrit de tire secretarul, i atenia
tnrului se rendrept brusc spre el.
Se ridic repede i, ntinzndu-i o mn lui Jaycob, l ajut s se salte n picioare.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 253

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 254

Camera de lucru a Marelui Maestru nu semna cu nimic din tot ce mai vzuse tnrul de
cnd nu mai pusese piciorul n palatul Ducelui. Podeaua era acoperit de un covor gros,
clduros, cu un model n culori strlucitoare, i lmpi cu ulei filigranate, cu sticla colorat,
atrnau de pereii din lemn de stejar, printre tablourile nfind mari btlii, femei
frumoase i naturi moarte. Masa de lucru era din lemn de nuc, negru i lustruit, cu
teancurile de hrtii presate de statuete mrunte, sculptate cu migal, miniaturi ale celor
mari, de pe piedestalele din ncpere. Pe peretele din captul ndeprtat, ntr-o caset mare
de sticl, se aflau trei bile colorate, simbolul Ghildei Saltimbancilor.
N-am prea mult timp, maestre Jaycob, spuse Marele Maestru, fr s se osteneasc s-i
ia ochii de la teancul de foi din faa lui.
Era un brbat voinic, de cel puin cincizeci de veri, mbrcat n haine brodate de stof,
cum purtau negustorii i nobilii, nu n straie pestrie de Saltimbanc.
Asta merit timpul tu, zise Jaycob. Iat-l pe ucenicul lui Arrick Viers Dulce.
Cholls i ridic n sfrit privirea, dei numai ca s se uite piezi la Jaycob.
Nu tiam c tu i Arrick mai pstrai legtura, spuse, fr s-i dea absolut nicio atenie
lui Rojer. Auzisem c v-ai desprit dup o ceart.
Anii au modul lor de a ndulci lucrurile, rspunse bos Jaycob, apropiindu-se de o
minciun att ct era dispus s-o fac. Am fcut pace cu Arrick.
S-ar prea c eti singurul, chicoti Cholls. Mai toi brbaii din cldirea asta ar fi gata
s-l sugrume imediat ce l-ar avea n faa ochilor.
Au cam ntrziat, rspunse Jaycob. Arrick e mort.
Asta stinse rsul de pe buzele lui Cholls.
O veste care m ntristeaz. Oricare dintre noi e valoros. Beia i-a venit de hac pn la
urm?
Jaycob cltin din cap.
Miezingii.
Marele Maestru se ncrunt i scuip n vasul de aram care prea s se afle pe masa lui
de lucru tocmai n acest scop.
Cnd i unde? ntreb.
Acum doi ani, pe drumul ctre Captul Pdurii.
Cholls cltin din cap cu tristee.
Mi-aduc aminte c ucenicul lui era un scripcar bun, spuse, aruncnd n sfrit o privire
ctre Rojer.
ntr-adevr, ncuviin Jaycob. i numai att. i-l prezint pe Rojer Juma-de-mn!
Tnrul se nclin.
Juma-de-mn? ntreb Marele Maestru, devenind brusc interesat. Am auzit povestinduse despre un Juma-de-mn care d reprezentaii prin ctunele din vest. Tu eti, biete?
Rojer fcu ochii mari, dar ddu din cap. Arrick i spusese c vetile despre reputaia
dobndit n ctunele din vest se rspndeau repede, dar era totui ocat. Se ntreb dac
era o reputaie bun sau una rea.
Nu lsa asta s i se urce la cap, spuse Cholls, ca i cum i-ar fi citit gndurile. rnoii
nfloresc lucrurile.
Tnrul ddu din nou din cap, continund s se uite n ochii Marelui Maestru.
Da, domnul meu. neleg.
Bine, atunci s continum. Arat-mi ce tii s faci.

Aici? ntreb Rojer cu ndoial n glas.


Camera de lucru era mare, ferit de ochi i de urechi indiscrete, dar, cu covorul ei gros i
cu mobila scump, nu prea un loc potrivit pentru tumbe i pentru aruncarea cuitelor.
Cholls i rspunse cu o fluturare nerbdtoare a minii.
Ai dat spectacole mpreun cu Arrick ani la rndul, aa c nu m-ndoiesc c eti n stare
s jonglezi i s cni din gur, spuse el, i Rojer nghii n sec, cu greutate. Pentru
dobndirea unui brevet trebuie s dovedeti c, pe lng cele de baz, mai ai o deprindere
care poate captiva atenia.
Cnt-i din scripc, biete, aa cum mi-ai cntat mie, spuse Jaycob cu ncredere.
Tnrul ddu din cap. Minile i tremurau uor cnd i scoase scripca din cutie, dar, cnd
i se nchiser degetele n jurul lemnului neted, teama i dispru aa cum dispare colbul n
apa de baie. ncepu s cnte, dndu-l uitrii pe Marele Maestru cnd se ls n voia muzicii.
Cnta de puin vreme cnd un strigt rupse vraja melodiei. Arcuul i alunec de pe
strune i, n tcerea care urm, dincolo de u tun o voce.
Nu, n-o s-atept pn-i ncheie proba un ucenic fr nicio valoare. D-te la o parte!
Se auzir zgomotele unei ncierri nainte de a se deschide ua i de a da buzna n
ncpere maestrul Jasin.
mi cer scuze, Mare Maestru, spuse secretarul. N-a vrut s-atepte.
Cholls i fcu semn s plece, n vreme ce Jasin se npustea spre el.
I-ai dat Balul Ducelui lui Edum? sta e de zece ani spectacolul meu! Unchiul meu o s
afle ce s-a-ntmplat!
Cholls rmase pe poziie, cu braele ncruciate.
Schimbarea a fost cerut chiar de Duce, rspunse el. Dac unchiul tu are vreo
nemulumire, i sugerez s-i cear lmuriri nlimii Sale.
Jasin se ncrunt. Nu se ndoia c nici mcar prim-ministrul Janson n-avea s intervin pe
lng Duce ca s obin un spectacol pentru propriul nepot.
Dac sta e singurul lucru despre care-ai venit s discutm, Jasin, te rog s ne scuzi,
continu Cholls. Tnrul Rojer, aici de fa, d o prob ca s-i capete brevetul.
Ochii lui Jasin se ntoarser brusc spre Rojer i se aprinser cnd l recunoscu.
Vd c l-ai lsat pe beiv n an, rnji el batjocoritor. Sper c nu l-ai schimbat cu
relicva asta antic, adug, artnd cu brbia spre Jaycob. Dac vrei s lucrezi pentru mine,
oferta e nc n picioare. Ca schimbare, las-l pe Arrick s cereasc firimiturile tale, ce zici?
Maestrul Arrick a fost sfrtecat de miezingi, acum doi ani, pe drum, spuse Cholls.
Jasin i ntoarse privirea spre Marele Maestru, apoi izbucni ntr-un rs zgomotos.
Minunat! strig. Vestea asta m despgubete, cu vrf i ndesat, pentru pierderea
spectacolului Ducelui!
Rojer l pocni.
Nici mcar nu-i ddu seama ce fcuse pn cnd nu se vzu deasupra maestrului, cu
ncheieturile degetelor zvcnindu-i umede. Simise ceva zdrobindu-se cnd pumnul lui izbise
nasul lui Jasin, i tia c nu mai avea nicio ans s-i capete brevetul, dar, n clipa aceea,
nu-i psa.
Jaycob l nfc i-l trase napoi, n timp ce Jasin se ridica, cltinndu-se zdravn pe
picioare.
O s te-omor pentru astla, micule

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 255

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 256

Cholls ajunse ntre ei ct ai clipi. Jasin se zbtu n strnsoarea lui, dar masivitatea
Marelui Maestru era mai mult dect trebuia ca s-l in n loc.
Ajunge, Jasin! se rsti el. Nu omori pe nimeni!
Ai vzud ce-a fcud! strig Jasin, cu sngele iroindu-i din nas.
i am auzit ce-ai spus tu! strig i Cholls. Am fost tentat s te pocnesc eu nsumi!
Cum o s plot clnta desearl? ntreb Jasin.
Nasul ncepuse deja s i se umfle i, cu fiecare secund, cuvintele lui deveneau tot mai
greu de neles.
Cholls se ncrunt.
O s trimit pe cineva s in spectacolul n locul tu, spuse. Ghilda o s-i acopere
pierderile. Daved!
Secretarul i strecur capul pe u.
Escorteaz-l pe maestrul Jasin pn la o Culegtoare de Ierburi i spune-i s trimit
nota de plat aici.
Daved ddu din cap i se apropie de Jasin, vrnd s-l ajute.
Maestrul l mbrnci.
Astla nu se-nchieile aicli, l amenin pe Rojer n momentul n care iei.
Cholls rsufl prelung dup nchiderea uii.
Ei, biete, frumoas isprav ai mai fcut. E un duman pe care nu i l-a dori nimnui.
mi era deja duman, rspunse Rojer. Ai auzit ce-a spus.
Cholls ddu din cap.
Am auzit, dar tot ar fi trebuit s te stpneti. Ce-o s te faci dac data viitoare te
insult un spectator? Sau Ducele n persoan? Ghildarii nu pot umbla prin ora pocnind pe
oricine-i nfurie.
Rojer i ls ochii n jos.
neleg, spuse.
ns tocmai m-ai costat o sum frumuic de bani, continu Cholls. Ca s-l potolesc pe
Jasin, o s-i arunc o grmad de bani i-o s-i dau cele mai bune spectacole timp de cteva
sptmni i, innd cont de felul n care cni la scripca aia, a fi un prost dac nu mi-a
recupera pierderile din ctigul tu.
Rojer i ridic privirea, plin de speran.
Brevet de prob, zise Marele Maestru, lund o coal de hrtie i o pan. Nu poi da
spectacole dect sub supravegherea unui maestru din Ghild, pltit de tine, i jumtate din
tot ce-ncasezi ajunge n camera asta, pn cnd consider eu c i-ai pltit datoria. S-aneles?
Perfect, domnul meu! rspunse nerbdtor Rojer.
i-o s-i ii furiile-n fru, l preveni Cholls, sau o s-i rup brevetul i n-o s mai poi
da niciodat vreun spectacol n Angiers.

Rojer cnta la scripc, dar trgea cu coada ochiului la Abrum, ucenicul mthlos al lui
Jasin. De obicei, unul dintre ucenicii lui Jasin se afla printre spectatori la orice reprezentaie
a lui Rojer. Asta l nelinitea, fiindc tia c-l urmreau din porunca maestrului lor, care nui dorea altceva dect rul, ns de la ntmplarea din camera de lucru a mai-marelui Ghildei
trecuser cteva luni i niciodat nu pruse s aib vreo urmare. Maestrul Jasin i revenise

repede i rencepuse n curnd s joace, primind aplauze la toate srbtorite n nalta


societate a Angiersului.
Rojer ar fi cutezat s spere c episodul fusese uitat, dac ucenicii n-ar fi aprut n fiecare
zi. Uneori era Abrum, demonul lemnului, la pnd n mulime, iar alteori o zrea pe Sali,
demonul pietrei, sorbindu-i butura n fundul unei taverne, i, orict de panici ar fi prut
cei doi, prezena lor nu era o ntmplare.
Rojer i ncheie spectacolul cu o nfloritur, smulgndu-i arcuul de pe strune i
azvrlindu-l n aer. i i ndrept spatele exact la timp ca s-l poat prinde, dup ce fcuse
pe ndelete o plecciune. Mulimea izbucni n aplauze i auzul ascuit al tnrului prinse
clinchetul monedelor de metal din plria cu care umbla Jaycob printre oameni. Rojer nu
izbuti s-i opreasc un zmbet. Btrnul aproape c prea sprinten.
Cercet din priviri mulimea care se mprtia n timp ce-i adunau instrumentele, dar
Abrum dispruse. Se grbir totui s mpacheteze i o pornir spre hanul lor pe o cale
ocolit, ca s fie siguri c nu puteau fi urmrii cu uurin. Soarele avea s-apun n curnd
i strzile se goleau cu mare repeziciune. Iarna era pe sfrite, dar pe scndurile
caldarmului se mai vedeau cteva petice de ghea i de zpad i puin lume mai
rmnea pe-afar dac n-avea nicio treab.
Chiar i fr partea lui Cholls, chiria e pltit pe cteva zile nainte, spuse Jaycob,
zornind punga cu ctigul lor. Dup ce-o s-i achii datoria, o s fii bogat!
O s fim bogai, l corect tnrul, i Jaycob rse, pocnind din clcie i btndu-l pe
spate. Uit-te la tine, continu Rojer, cltinnd din cap. Ce s-a-ntmplat cu btrnul pe
jumtate orb, cu mers trit, care mi-a deschis ua acum doar cteva luni?
Iau din nou parte la reprezentaii, i asta a schimbat totul, rspunse Jaycob, adresndui un zmbet fr dini. tiu c nici nu cnt, nici n-arunc cuite, dar chiar i numai umblnd
cu plria, sngele meu prfuit zvcnete prin vene cum n-a mai fcut-o de douzeci de ani.
Simt c a putea chiar i
Btrnul i ntoarse privirea ntr-o parte.
Ce? ntreb Rojer.
Doar nu tiu, poate s depn o poveste? Sau s-o fac pe prostul cnd spui tu glume pe
socoteala mea? Nimic care s-i tirbeasc ie strlucirea
Bineneles, spuse Rojer. i-a fi cerut-o, dar m temeam c deja te pun s faci prea
multe, trndu-te dup mine prin tot oraul ca s-mi supraveghezi spectacolele.
Biete, zise Jaycob, nu-mi aduc aminte de cnd n-am mai fost att de fericit.
Zmbeau amndoi cnd, dnd un col, se ciocnir de Abrum i de Sali.
n spatele celor doi, Jasin zmbea cu gura pn la urechi.
Ce plcere s te vd, prietene! exclam el, n timp ce Abrum l pocnea pe Rojer peste
umr.
Ceva explod n stomacul tnrului, lsndu-l fr aer, i lovitura de pumn l ndoi de
mijloc, doborndu-l pe caldarmul din scnduri ngheate. nainte de-a se putea ridica, Sali
i trnti o lovitur puternic pe picior n falc.
Lsai-l n pace! strig Jaycob, aruncndu-se asupra lui Sali.
Mulumindu-se s rd, soprana mthloas l nfc i l izbi cu toat fora de peretele
unei cldiri.
Oh, ajunge din belug i pentru tine, boorogule! spuse Jasin, n timp ce Sali l pocnea
cu putere.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 257

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 258

Rojer auzi trosnetele oaselor fragile i icnetele slabe, bolborosite, care ieeau dintre
buzele maestrului. Numai zidul din spatele lui l mai inea n picioare.
Scndurile i se nvrteau sub palme, dar Rojer se sfor s se ridice i-i prinse scripca de
gt cu amndou minile, rotind cu slbticie acea mciuc improvizat.
N-o s scpai nepedepsii pentru asta! strig.
Jasin rse.
La cine-o s te duci? l ntreb. Vor lua magistraii oraului n considerare acuzaiile
aduse nepotului prim-ministrului de un Saltimbanc nensemnat, care cnt pe strzi? Du-te
la strjeri, i tu o s fii la pe care-l vor spnzura.
Abrum lu vioara cu uurin, rsucind braul lui Rojer n timp ce-i trgea un genunchi
sub vintre. El i simi braul rupndu-se chiar n clipa n care i luau foc stinghiile
picioarelor, iar scripca l pocni peste ceaf, fcndu-se zob cnd l trnti din nou la pmnt.
Chiar i cu urechile iuindu-i, continu s aud nentreruptele gemete de durere ale lui
Jaycob. Abrum sttea deasupra lui, zmbind n timp ce ridica o bt groas.

26.
Spitalul
332 D
Ei, Jizell! strig Skot cnd btrna Culegtoare de Ierburi se apropie de el cu ligheanul.
De ce n-o lai pe ucenica ta s se-ocupe de treaba asta mcar o dat?
i art cu capul ctre Leesha, care schimba bandajele unui alt brbat.
Ha! se rsti Jizell, o femeie scund, ndesat, cu prul crunt tuns scurt i cu o voce
rzbttoare. Dac-o las pe ea s spele bolnavii, peste-o sptmn o s-mi vin aici jumtate
din Angiers, plngndu-se de vreo molim.
Leesha cltin din cap n timp ce toi ceilali din ncpere rdeau, dar i pe buzele ei era
un zmbet. Skot era inofensiv. Era un Mesager azvrlit din a de calul su n timpul unei
cltorii. Avnd noroc s scape cu via, mai ales c-i rupsese ambele mini, reuise cumva
s-i trag animalul n jos i s-ncalece din nou. n lipsa unei neveste care s-i poarte de
grij, Ghilda Mesagerilor scosese klaii necesari ca s rmn n spitalul lui Jizell pn cnd
avea s se poat descurca din nou singur.
Jizell i nmuie crpa n apa cald, cu spun n ea, i slt cearaful brbatului, micndui mna cu fermitate i pricepere. Cnd termin, Mesagerul scoase un scncet, i ea rse.
E foarte bine c de splat m ocup eu, spuse cu voce sonor, uitndu-se n jos cu
subneles. Nu cred c-ai vrea s-o dezamgeti pe biata Leesha.
n aternuturile lor, toi ceilali rseser pe socoteala lui. ncperea era plin i toat
lumea se cam plictisise de prea mult stat n pat.
Cred c ea o s-o gseasc-n alt form dect ai gsit-o tu, mormi Skot, nroindu-se de
furie, dar Jizell se mulumi s rd iari.
Srmanul Skot are o slbiciune pentru tine, i spuse ea Leeshei ceva mai trziu, cnd
mcinau ierburi n farmacie.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 259

O slbiciune? rse Kadie, una dintre ucenicele tinere. N-are nicio slbiciune, e
ndrgostiiiiit!
Toate celelalte ucenice care-o auziser ncepur s chicoteasc.
Mie mi se pare drgu, spuse Roni.
ie toi i se par drgui, zise Leesha.
Roni abia nflorise i era nnebunit dup biei.
Dar sper c-o s ai gusturi ceva mai bine, n-o s te-ndrgosteti de un om care te implor
s-l speli cu crpa.
Nu-i da idei, se amestec Jizell. Dac-ar fi dup ea, ar spla cu crpa toi brbaii din
spital.
Toate fetele chicotir i nici mcar Roni n-o contrazise.
Ai putea s te ruinezi mcar att ct s roeti, i spuse Leesha, i fetele rser din nou
pe nfundate.
Ajunge! Afar cu voi, hlizitelor! rse Jizell. Am de vorbit cu Leesha. Aproape toi
brbaii care-ajung aici au o slbiciune pentru tine, continu ea dup ce rmaser singure.
N-ai muri dac-ai sta de vorb cu cte unul, nu doar ca s-l ntrebi de sntate.
Vorbeti ca mama, zise Leesha.
Jizell i trnti pislogul pe mas.
Nu vorbesc nicidecum ca ea, spuse, fiindc auzise destule despre Elona de-a lungul
anilor. Pur i simplu nu vreau s mori fat btrn numai ca s-i faci ei n ciud. Nu e o
crim s-i plac brbaii.
mi plac brbaii, protest Leesha.
N-am bgat de seam.
Ar fi trebuit s m ofer imediat s-l spl pe Skot?
Bineneles c nu, rspunse Jizell. Cel puin, nu n faa tuturor, adug, fcndu-i cu
ochiul.
Acum vorbeti ca Bruna, oft Leesha. E nevoie de ceva mai mult dect nite comentarii
grosolane ca s-mi fie ctigat inima.
Cererile asemntoare cu a lui Skot nu erau o noutate pentru Leesha. Motenise trupul
mamei ei, i asta atrgea ntr-o foarte mare msur atenia brbailor, indiferent dac-i
provoca sau nu.
Atunci de ce e nevoie? ntreb Jizell. Ce brbat ar putea trece dincolo de glifele inimii
tale?
Unul demn de ncredere. Unul pe care-l pot sruta pe obraz fr s se laude a doua zi n
faa prietenilor lui c m-a trntit n spatele grajdului.
O s gseti mai degrab un miezing prietenos, pufni Jizell.
Leesha ridic din umeri.
Cred c i-e fric, o acuz tmduitoarea. Ai ateptat att de mult s-i pierzi floarea
nct ai luat un lucru simplu, firesc, pe care-l face fiecare fat, i ai construit n jurul lui un
zid de netrecut.
E ridicol, spuse Leesha.
Oare? ntreb Jizell. Te-am vzut cnd vin femei s-i cear sfaturi despre ceea ce sentmpl n pat, am vzut cum se aga de tine i fac presupuneri, iar tu te nroeti ca
sfecla. Cum le poi da sfaturi altora despre trupul lor, cnd nu-l cunoti pe-al tu?
Sunt foarte sigur c tiu ce i unde trebuie s intre, ripost Leesha cu ironie.
Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 260

tii despre ce vorbesc, zise Jizell.


i ce m sftuieti s fac? ntreb Leesha. S-aleg un brbat la ntmplare, doar ca s
aflu tot?
Dac altfel nu se poate, rspunse Jizell.
Leesha i arunc o privire aspr, dar Jizell i-o susinu fr s dea napoi.
i-ai pzit floarea aia att de mult, nct, n ochii ti, niciun brbat nu mai merit s io ia. La ce e bun o floare ascuns att de bine nct n-o poate vedea nimeni? Cine-o s-i
mai aduc aminte de frumuseea ei dup ce se va ofili?
Leesha scoase un suspin nbuit i Jizell veni imediat lng ea, o strnse n brae n timp
ce plngea.
Haide, haide, ppuo, o liniti ea mngind-o pe pr, lucrurile nu stau chiar att de ru.

Dup cin i dup ce verificar glifele i trimiser ucenicele s-i vad de studii, Leesha i
Jizell avur n sfrit timp s fiarb o oal de ceai de ierburi i s deschid punga adus n
dimineaa aceea de un mesager. Pe mas era o lamp, plin cu ulei i pregtit s le dea
lumin vreme ndelungat.
Bolnavi ziua i scrisori noaptea, oft Jizell. Slav luminii c noi, Culegtoarele de
Ierburi, nu dormim, nu-i aa?
Deschise punga, mprtiind buci de pergament pe toat masa.
Ddur repede deoparte scrisorile pentru pacieni, apoi Jizell alese un pachet la
ntmplare i arunc o privire la o adres.
Astea sunt ale tale, spuse, mpingnd teancul spre Leesha, i lu o alt scrisoare din
morman, pe care-o deschise i ncepu s-o citeasc. E de la Kimber, adug o clip mai trziu.
Kimber era o alt ucenic de-a ei trimis n afara oraului, de data asta la Buturuga
Fermierului, aflat la o zi de mers clare ctre sud.
Urticaria dogarului s-a nrutit i s-a extins.
Nu fierbe bine ceaiul, tiu asta, mormi Leesha, dezaprobatoare. Nu-l oprete
niciodat suficient i pe urm se-ntreab de ce nu-s bune leacurile ei. Trebuie s m duc la
Buturuga Fermierului, s i-l fierb eu. O s-i trag o spuneal!
tie, rse Jizell. De-aia acum mi-a scris mie!
Rsul era molipsitor, i Leesha se altur n curnd hohotelor ei. O adora pe Jizell. Cnd
era cazul, putea s fie la fel de dur ca Bruna, dar era ntotdeauna gata s izbucneasc n
rs.
Bruna i lipsea foarte mult, i gndul la ea i reatrase atenia ctre teancul de scrisori. Era
patruazi, ziua sosirii Mesagerului care ajungea n fiecare sptmn la Buturuga
Fermierului i la Viuga Tietorului de Lemne, de unde se ndrepta spre alte ctune din sud.
Dup cum era de ateptat, adresa de pe prima scrisoare din teanc era aternut pe hrtie cu
scrisul ordonat al tatlui ei.
Mai era i o scrisoare de la Vika, i Leesha o citi mai nti pe aceea, cu pumnii ncletai,
ca de obicei, pn se asigur c Bruna, mai btrn dect i puteai imagina, era nc bine
sntoas.
Vika a nscut, anun ea. Un biat, Jame. De trei kilograme.
E al treilea? ntreb Jizell.
Al patrulea, rspunse Leesha.

Vika se mritase cu Putiul Jona acum Veghetorul Jona nu la mult timp dup sosirea ei
n Viuga Tietorului de Lemne, i nu pierduse timpul, ncepuse imediat s dea natere
copiilor lui.
Atunci nu sunt prea multe anse s se-ntoarc la Angiers, se plnse Jizell.
Leesha rse.
Credeam c asta se tia de cnd l-a avut pe primul.
Era greu de crezut c trecuser apte ani de cnd ea i Vika fcuser schimb de locuri.
Aranjamentul temporar se dovedise a fi permanent, ceea ce nu-i displcea chiar de tot lui
Leesha.
Indiferent ce-ar fi fcut ea, Vika avea s rmn n Viuga Tietorului de Lemne, i soluia
prea s fie mai bun dect o combinaie ntre Bruna, Leesha i Darsy. Gndul i ddea lui
Leesha o senzaie de libertate cum nici n vis nu-i imaginase c ar fi putut exista. i
promisese s se-ntoarc ntr-o bun zi, ca s se-asigure c Viuga avea Culegtoarea de
Ierburi de care era nevoie, ns Ziditorul se ocupase de asta n locul ei. i putea alege
viitorul dup bunul plac.
Tatl ei i scria c rcise, dar l ngrijea Vika i se atepta s se-nsntoeasc repede.
Urmtoarea scrisoare era de la Mairy; cea mai mare dintre fiicele ei nflorise deja i era
promis. Mairy avea s fie n curnd bunic. Leesha oft.
n teanc mai erau nc dou scrisori. Leesha coresponda cu Mairy, cu Vika i cu tatl ei
aproape n fiecare sptmn, ns mama ei i scria mai rar i, de cele mai multe ori, n
cte-o rbufnire de furie.
E totul bine? ntreb Jizell cnd i ridic privirea din scrisoarea pe care-o citea i vzu
fruntea ncruntat a Leeshei.
E mama. Tonul i se schimb dup toanele n care e, dar mesajul rmne acelai: Vino
acas i f copiii pn cnd nu-mbtrneti prea mult i nu te lipsete Ziditorul de ansa
asta.
Jizell mormi i cltin din cap.
mpreun cu scrisoarea Elonei era ndoit o alt foaie de hrtie, chipurile de la Gared,
dei scrisul era al mamei ei, fiindc tietorul de lemne nu cunotea alfabetul. Dar, orict sar fi chinuit ea s lase impresia c i fusese dictat, Leesha era sigur c mcar jumtate
dintre cuvinte erau numai i numai ale mamei sale i bnuia c i aparineau, aa cum prea
cel mai probabil, i celelalte. Gared era sntos. Gared i simea lipsa. Gared o atepta.
Gared o iubea.
Mama e pesemne de prere c sunt proast, spuse pe un ton batjocoritor, dac-i
nchipuie c l-a putea crede pe Gared n stare s scrie vreodat versuri, i cu att mai puin
unele fr rim.
Jizell rse, dar rsul i se stinse imediat de pe buze cnd vzu c Leesha nu i se alturase.
i dac are dreptate? ntreb brusc aceasta din urm. Orict de deprimant ar fi s m
gndesc c dreptatea poate fi vreodat de partea ei, mi doresc ntr-adevr s am copii i nu
e nevoie s fii Culegtoare de Ierburi ca s tii c, dintre zilele care mi-au fost date ca s-i
aduc pe lume, am mai multe n urm dect nainte. i tu ai spus c mi-am irosit cei mai buni
ani.
Nu prea seamn cu ce-am zis eu, ripost Jizell.
E destul de adevrat, recunoscu Leesha cu tristee. Nu m-am obosit niciodat s caut
brbai; au ntotdeauna un fel al lor de-a m gsi, indiferent dac-o vreau sau nu. Pur i

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 261

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 262

simplu am crezut c, ntr-o zi, o s fiu gsit de unul care se va potrivi n viaa mea mai
degrab dect s-atepte s m potrivesc eu ntr-a lui.
Toate vism asta cteodat, draga mea, rspunse femeia mai vrstnic, i e o fantezie
frumoas, uneori, cnd pironeti cu privirea un perete, dar nu-i poi pune speranele n aa
ceva.
Leesha strnse scrisoarea n mn, mototolind-o uor.
Te bate aadar gndul s te ntorci i s te mrii cu acel Gared? ntreb Jizell.
Oh, Ziditorule, nu! strig Leesha. Sigur c nu!
Jizell mri.
Bun, m-ai scpat de-un efort, nu trebuie s-i trag una-n cap.
Orict de mult ar tnji pntecul meu dup un copil, spuse Leesha, mai degrab mor fat
btrn nainte de a-l lsa pe Gared s-mi fac unul. Problema e c el ar snopi din btaie
orice alt brbat din Viug care-ar ncerca.
Asta se rezolv uor. F copii aici.
Ce?
Cu Vika, Viuga Tietorului de Lemne e pe mini bune. Am pregtit-o eu nsmi, i acum
inima ei e oricum acolo. Jizell se aplec i-i puse mna crnoas peste a lui Leesha. Rmi.
F din Angiers casa ta i preia spitalul meu cnd o s m retrag.
Leesha fcu ochii mari. Deschise gura, dar nu scoase niciun sunet.
n anii tia, m-ai nvat tot att de multe lucruri cte te-am nvat eu, continu Jizell.
Nu exist nicio alt Culegtoare n care s am destul ncredere ca s-o las s-mi continue
munca, i n-ar exista nici dac Vika s-ar ntoarce mine.
Nu tiu ce s zic, izbuti Leesha s rspund.
Nu e nicio grab s rspunzi, o liniti Jizell, btnd-o pe mn. ndrznesc s spun c nam de gnd s m retrag curnd. Doar gndete-te la asta.
Leesha ddu din cap. Femeia mai vrstnic i deschise braele, i Leesha czu la pieptul
ei, mbrind-o strns. Cnd se despreau, un strigt din strad le fcu s tresar.
Ajutor! Ajutor! ipa cineva.
Se uitar amndou pe fereastr. Se lsase deja ntunericul.
n Angiers, deschiderea obloanelor n timpul nopii era o frdelege care se pedepsea cu
biciuirea, dar Leesha i Jizell nu se gndir la asta cnd l deschiser pe-al lor trgndu-i
zvorul dintr-o smucitur i zrir trei strjeri, dintre care doi crau cte un alt om,
alergnd pe pavajul de lemn.
Ei, spitalul! strig cel din frunte, vznd deschis oblonul unei ncperi scldate n
lumin de lamp. Deschidei-v uile! Adpost! Adpost i ngrijire!
Leesha i Jizell se repezir ctre scar ca una, fiind ct pe ce s se rostogoleasc pe trepte
n graba lor de a ajunge mai repede la u. Era iarn i, cu toate c Glifarii oraului se
strduiau cu toat srguina s curee nlnuirea de semne magice de zpad, ghea i
frunze uscate, civa demoni ai vntului gseau n fiecare noapte o cale de ptrundere i
vnau milogi fr adpost sau cte un neghiob care cuteza s ias pe strzi dup lsarea
ntunericului, sfidnd interdicia i legea. Un demon al vntului se putea lsa s cad fr
zgomot, ca o piatr, pentru a-i ntinde aripile brusc, cu un pocnet, spintecndu-i victima
nainte de a o nha cu ghearele din spate i de a-i lua zborul cu ea cu tot.

Cele dou femei ajunser la parter i deschiser ua, apoi i urmrir din priviri pe
brbaii care se apropiau. Pragurile erau glifate, aa c ele i bolnavii din spital erau n
siguran chiar i cu ua deschis.
Ce se-ntmpl? strig Kadie, scondu-i capul pe deasupra balustradei balconului din
capul scrilor.
n spatele ei, celelalte ucenice ieeau una dup alta din camere.
Punei-v din nou orurile i cobori aici! le porunci Leesha, i fetele mai tinere se
grbir s-i dea ascultare.
Brbaii erau nc departe, dar alergau din toate puterile. Leesha simi o ghear n stomac
cnd auzi ipete n vzduh. Deasupra erau demoni ai vntului, atrai de lumin i de
agitaie.
Dar strjerii se apropiau cu iueal, i ea ndrzni s spere c aveau s scape teferi, pn
cnd unul alunec pe o bucat de ghea i czu, izbindu-se cu putere de caldarm, iar
brbatul pe care-l cra se rostogoli pe scnduri.
Strjerul care ducea un alt om pe umr i strig ceva celui de-al treilea i i ls capul n
jos, grbindu-i paii. Brbatul nempovrat se rsuci pe clcie i fugi spre nsoitorul lor
czut.
Cu o flfire de aripi pieloase ca unic avertizare, capul strjerului neajutorat zbur de pe
umeri, rostogolindu-se pe pavajul de scnduri. Kadie ip. Chiar nainte de a ni sngele
din ran, demonul vntului scoase un strigt ascuit i se avnt spre cer, sltnd n aer
trupul mortului.
Strjerul rmas n picioare trecu de glife, aducndu-i povara la loc sigur. Leesha se uit
la cel rmas afar, care se strduia s se ridice, i se ncrunt.
Leesha, nu! strig Jizell, dnd s-o rein, dar ea se feri cu sprinteneal i iei dintr-un
salt pe pavajul de scnduri.
Alerg ntr-un zigzag ascuit, n timp ce demonii vntului urlau n aerul rece de deasupra.
Un miezing plonj, ncercnd s-o atace, dar i rat inta cu civa centimetri. Se rostogoli pe
scndurile pavajului cu o bufnitur, dar se ridic repede, cu pielea lui groas neafectat de
izbitur. Leesha se rsuci spre el i-i arunc n ochi un pumn de pulbere orbitoare a Brunei.
Creatura url de durere, iar ea fugi.
Salveaz-l pe el, nu pe mine! strig strjerul czut, artnd ctre silueta nemicat care
zcea pe scnduri, cnd Leesha se apropie.
Glezna lui era ndoit ntr-un unghi nefiresc, evident rupt. Culegtoarea de Ierburi
arunc o privire ctre cellalt brbat, ntins cu faa n jos pe scnduri. Nu putea s-i care pe
amndoi.
Nu pe mine! strig din nou strjerul, cnd ea ajunse lng el.
Tnra cltin din cap.
Am mai multe anse s te duc pe tine la loc sigur, spuse pe un ton care tia orice
mpotrivire.
Se strecur sub umrul lui i l ridic.
Stai aplecat, gfi brbatul. Vntoilor le e mai greu s se npusteasc asupra
lucrurilor apropiate de pmnt.
Ea se grbovi ct de mult putea, cltinndu-se pe picioare sub greutatea strjerului voinic,
i tiu c, aplecai sau nu, n ritmul n care-i treau picioarele n-aveau sori de izbnd.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 263

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 264

Acum! strig Jizell, i Leesha i ridic privirea i vzu cum ieeau n fug pe
caldarmul de scnduri Kadie i celelalte ucenice, nlndu-i deasupra capetelor cearafuri
albe, inute doar de margini.
Fluturarea pnzei se ntindea pretutindeni, i demonilor vntului le era imposibil s-i
aleag o int.
Sub acest acopermnt, maestra Jizell i primul strjer venir spre ei n fug. Jizell o ajut
pe Leesha, n timp ce strjerul l ridic pe brbatul incontient. Frica le ddu tuturor putere
i parcurser repede distana rmas, intrar n spital i zvorr ua.

sta e mort, spuse Jizell cu voce de ghea. A pune prinsoare c i-a dat sufletul de
peste o or.
Am fost ct pe ce s-mi pierd viaa pentru un mort? exclam strjerul cu glezna rupt.
Leesha nu-l lu n seam i se apropie de cellalt rnit.
Cu faa rotund, pistruiat i cu trupul subire, prea mai degrab un biat dect un
brbat. ncasase o btaie zdravn, dar respira, i inima lui era puternic. Leesha l examin
grbit, tindu-i mbrcmintea din petice strlucitoare ca s vad dac avea oase rupte i
de unde curgea sngele care mbibase materialul pestri.
Ce s-a-ntmplat? l ntreb Jizell pe strjerul cu glezna rupt, de care ncepuse s se
ocupe.
Ne ntorceam din ultima patrulare, rspunse el, printre dinii strni, cnd i-am gsit
pe cei doi Saltimbanci dup nfiare, zcnd pe strad. Probabil c-au fost jefuii dup un
spectacol. Erau amndoi n via, dar n stare foarte grav. Se ntunecase deja, i niciunul
dintre ei nu prea c-o s reziste pn diminea fr ngrijirile unei Culegtoare de Ierburi.
Mi-am adus aminte de spitalul vostru i-am alergat cu toii ct ne-au inut puterile,
ncercnd s umblm numai pe sub streini, ca s nu ne vad vntoii.
Jizell ddu din cap.
Ai fcut ce trebuia.
Spune-i-o bietului Jonsin, zise strjerul. Ziditorule, ce-o s-i zic eu nevestei lui?
Pentru asta o s-i faci griji mine, rspunse Jizell, ducndu-i la buze o sticl plat. Bea.
Brbatul o privi cu nencredere.
Ce e? o ntreb.
O s te-adoarm. Trebuie s-i aez glezna la loc i te asigur c nu vrei s fii treaz cnd
o s-o fac.
Strjerul se grbi s dea poiunea peste cap.
Leesha cura rnile tnrului cnd acesta se trezi cu un icnet i se slt n capul oaselor.
Nu putea deschide unul dintre ochi, foarte umflat, dar cellalt era de un verde strlucitor i
i-l roti cu disperare.
Jaycob! strig.
Se zbtu cu slbticie, i Leesha, Kadie i ultimul strjer se luptar cu el ca s-l ntind
din nou.
Unde e Jaycob? ntreb el. E teafr?
Btrnul care-a fost gsit mpreun cu tine? spuse Leesha, i el ddu din cap.
Ea ovi, alegndu-i cuvintele, dar ezitarea era un rspuns suficient, aa c el ip i
rencepu s se zbat. Strjerul l intui cu putere i l privi n ochi.
Ai vzut cine v-a fcut asta? l ntreb.

Nu e n stare s, ncepu Leesha, dar brbatul o ntrerupse cu o privire aspr.


Tocmai am pierdut un om, spuse el. Nu pot s-atept. Ei? ntreb din nou, ntorcndu-i
atenia ctre biat.
Acesta l privi cu ochi care se umpleau de lacrimi. n cele din urm, cltin din cap, dar
strjerul nu se ddu btut.
Trebuie s fi vzut ceva, insist el.
Ajunge, spuse Leesha, prinzndu-l pe brbat de ncheietura minii i smucind cu putere.
El se mpotrivi o clip, apoi renun.
Ateapt n camera de alturi, i porunci ea.
Strjerul se ncrunt, dar se supuse.
Cnd Leesha se ntoarse din nou spre el, biatul plngea fr fereal.
Scoatei-m din nou n noapte, spuse, ridicnd o mn schilodit. Mi-a fost menit s
mor cu mult timp n urm, i toat lumea care-ncearc s m salveze i pierde pn la urm
viaa.
Leesha i lu mna beteag ntr-ale ei i l privi n ochi.
O s risc, spuse, strngndu-i-o. Noi, supravieuitorii, trebuie s ne purtm de grij
unul altuia.
i duse la buze sticla cu poiune soporific i l inu de mn, mprumutndu-i din puterea
ei, pn cnd lui i se nchiser ochii.

Cntecul scripcii umplea spitalul. Pacienii bteau din palme, iar ucenicele i ndeplineau
ndatoririle dansnd. Pn i Leesha i Jizell umblau cu pai sltai.
i cnd te gndeti c tnrul Rojer se temea c n-are cum s ne plteasc, spuse Jizell
n timp ce pregteau prnzul. Deja sunt pe jumtate hotrt s-l rog s ne distreze
pacienii dup ce se va pune pe picioare.
i ei, i fetele l-au ndrgit, ncuviin Leesha.
Te-am vzut i pe tine dansnd, cnd credeai c nu te observ nimeni, spuse femeia mai
vrstnic.
Leesha zmbi. Cnd nu cnta la scripc, Rojer depna poveti care le adunau pe ucenice
grmad la picioarele patului su, sau le nva nite trucuri ale machiajului despre care
pretindea c erau ntrebuinate de curtezanele personale ale Ducelui. Jizell l ddcea fr
ntrerupere, iar toate ucenicele erau ndrgostite nebunete de el.
Atunci nc o felie groas de friptur pentru Rojer, zise Leesha, tind carnea i punndo pe o farfurie deja plin-ochi cu cartofi i fructe.
Jizell cltin din cap.
Nu tiu unde pune biatul sta atta mncare, coment ea. Tu i toate celelalte l
ndopai de mai bine de-o lun, i e nc subire ca o trestie. Prnzul e gata! strig apoi, i
fetele se strecurar nuntru ca s ia tvile.
Roni se ndrept fr ovire spre cea suprancrcat, dar Leesha o ndeprt de ea.
Pe asta o duc eu, spuse, zmbind cnd vzu toate privirile dezamgite din buctrie.
Rojer are nevoie de o pauz i s mnnce ceva, nu s spun poveti ntre patru ochi ct
i tiai voi carnea, zise Jizell. Putei s v gudurai pe lng el mai trziu.
Pauz! strig Leesha cnd intr n ncpere, dar n-ar fi fost nevoie de asta.
n clipa apariiei ei, arcuul alunec de pe strune cu un scrit. Rojer zmbi i-i fcu
imediat cu mna, trntind o can de lemn cnd ncerc s-i pun scripca alturi. Degetele

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 265

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 266

lui rupte i braul se vindecaser frumos, dar piciorul n ghips i era nc susinut de sfori i
nu-i era uor s-ajung la noptier.
Probabil c azi i-e foame, rse ea, punndu-i tava n poal i lund scripca.
Rojer se uit la tav cu ndoial, zmbindu-i lui Leesha.
S-mi imaginez c m-ai putea ajuta s tai carnea? ntreb, ridicndu-i mna schilodit.
Culegtoarea de Ierburi l privi nlnd din sprncene.
Degetele tale par destul de vioaie cnd cni la scripc. De ce nu fac fa acum?
Pentru c nu-mi place s mnnc singur, rse el.
Leesha zmbi, se aez pe marginea patului i lu cuitul i furculia. Tie o mbuctur
mare de carne i o tvli prin sos i prin cartofi nainte de a i-o duce la gur. Tnrul i
zmbi, i Leesha chicoti cnd i se scurse printre buze o frm de sos. Sngele nvli n
obrajii lui frumoi, fcndu-i la fel de roii cum i era prul.
Furculia pot s-o ridic singur.
Vrei s-i tai carnea i s plec? ntreb Leesha, i el cltin din cap cu putere. Atunci
taci, zise ea, ducndu-i o alt furculi plin la buze.
tii, scripca nu e mea, spuse Rojer dup cteva clipe de tcere, aruncnd o privire ctre
instrument. E a lui Jaycob. A mea s-a spart cnd
Ea se ncrunt cnd vocea lui se stinse. Dup mai mult de o lun, nc mai refuza s
vorbeasc despre atac, chiar i atunci cnd l presau strjerii. Trimisese dup puinele
lucruri pe care le poseda, dar, din cte tia Leesha, nici mcar nu luase legtura cu Ghilda
Saltimbancilor ca s povesteasc tot ce se ntmplase.
N-a fost vina ta, spuse Leesha, vznd c privirea ncepea s i se piard n gol. Nu l-ai
atacat tu.
E ca i cum a fi fcut-o.
Ce vrei s spui?
Rojer se feri s-i ntlneasc ochii.
Pi l-am silit s renceap s lucreze. Ar mai fi nc n via dac
Mi-ai povestit c i-a spus c ntoarcerea la activitate a fost cel mai bun lucru care i s-a
ntmplat n ultimii douzeci de ani, argument Leesha. S-ar prea c, n timpul sta scurt, a
trit mai mult dect ar fi fcut-o vreme de mai muli ani n chilia din casa Ghildei.
Tnrul ddu din cap, dar i se umezir ochii. Leesha l strnse de mn.
Culegtoarele de Ierburi vd adesea moartea, spuse ea. Nimeni, absolut nimeni, nu
ajunge vreodat la Ziditor cu toate treburile de-aici ncheiate. Vieile noastre au lungimi
diferite, ns trebuie s ne fie de-ajuns, orict de repede ar veni sfritul.
Dar pare s vin prea devreme la oamenii a cror cale se-ntlnete cu a mea, suspin
Rojer.
Eu l-am vzut venind devreme la unii care n-au auzit niciodat de Rojer Juma-de-mn,
ripost Leesha. Ai vrea s iei asupra ta i vina pentru morile lor?
Tnrul rmase cu ochii la ea, i ea i duse la gur o alt furculi plin.
Pe mori nu-i ajui cu nimic dac-i ncetezi i tu viaa fiindc te simi vinovat.

La sosirea Mesagerului, Leesha avea minile pline cu lenjerie. Strecur scrisoarea lui Vika
n ort ca s-o citeasc mai trziu. Termin cu rufria, dar o fat veni n fug s-i spun c un
bolnav tuea cu snge. Pe urm trebui s se ocupe de un bra rupt, apoi veni timpul s-i
in lecia cu ucenicele.

Pn s-i dea seama ce trziu se fcuse, soarele apusese i toate fetele erau n pat.
Micor fitilurile pn ce lumina lmpilor se preschimb ntr-o vag strlucire portocalie i,
nainte de a urca s-i petreac noaptea la etaj, mai trecu nc o dat printre irurile de
paturi, asigurndu-se c toi pacienii erau bine instalai pentru noapte. ntlni n treact
ochii lui Rojer, i tnrul o chem cu un semn, dar ea i zmbi i cltin din cap. Art spre
el, i uni minile ca pentru rugciune i-i culc obrazul pe ele, apoi cobor pleoapele.
Rojer se ncrunt, dar ea i fcu cu ochiul i i vzu de drum, tiind c n-avea s-o urmeze.
i scoseser ghipsul, dar, cu toate c se vindecase frumos, el se plngea de dureri i de
slbiciune.
n captul ncperii, Leesha i ngdui un rgaz, ct s-i toarne o can cu ap. Era o
noapte cald, de primvar, i urciorul era umed de condens. i terse absent mna de
or, vrnd s-o usuce, i simi fonetul unei hrtii. i aminti de scrisoarea lui Vika i o
scoase, i rupse sigiliul cu degetul mare i nclin foaia ctre lamp n timp ce bea.
O clip mai trziu, scp cana din mn. Dar nu observ, nici nu auzi ceramica fcndu-se
ndri. Strnse hrtia mai tare i fugi din camer.

Cnd o gsi Rojer, Leesha plngea n tcere n buctria ntunecoas.


Te simi bine? o ntreb el, cu voce sczut, sprijinindu-se greoi n baston.
Rojer? se smiorci ea. De ce nu eti n pat?
Tnrul nu rspunse, dar se aez lng ea.
Veti proaste de acas?
Ea l privi o clip, apoi ddu din cap.
i-aduci aminte de rceala aia a tatei? ntreb, i, nainte de a continua, atept s-l
vad dnd din cap, n semn c tia despre ce era vorba. Prea s se simt mai bine, dar boala
a recidivat. S-a dovedit c era dizenterie, care s-a-ntins de la un capt al Viugii la altul.
Majoritatea au scpat de ea cu bine, ns cei mai slabi
ncepu din nou s plng.
Cineva pe care-l cunoti? zise el, njurndu-se imediat pentru asta.
Bineneles c era cineva cunoscut. ntr-un ctun, toat lumea cunotea pe toat lumea.
Leesha nu-i observ greeala.
Mentora mea, Bruna, spuse, cu lacrimi mari czndu-i pe or. i ali civa, i doi copii
pe care n-am avut cnd s-i ntlnesc. Mai bine de o duzin de oameni, i mai mult de
jumtate din sat nc n-a scpat de boal. Iar tata face parte din jumtatea asta.
mi pare ru.
Nu trebuie s-i par ru pentru mine, e vina mea, zise Leesha.
Ce? se mir el.
Ar fi trebuit s fiu acolo. De muli ani nu-i mai sunt ucenic lui Jizell. Am fgduit c
m-ntorc n Viuga Tietorului de Lemne dup ce-nv aici tot ce e de nvat. Dac m-a fi
inut de cuvnt, a fi fost acolo i, poate
Am vzut o dat nite steni din Captul Pdurii murind de dizenterie, spuse Rojer. Vrei
s i-i adaugi i pe ei pe contiin? Sau pe cei care mor chiar n oraul sta, din cauz c nui poi ngriji tu pe toi?
Nu e acelai lucru, i tu o tii.
Nu e? ntreb tnrul. Ai spus cu gura ta c pe mori nu-i ajui cu nimic dac-i ncetezi
i tu viaa fiindc te simi vinovat.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 267

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 268

Leesha l privi cu ochi rotunzi i umezi.


i ce-ai de gnd? continu el. S-i petreci noaptea plngnd sau s-ncepi s-i faci
bagajele?
Bagajele?
Am un cerc portabil, de Mesager. Putem pleca spre Viuga Tietorului de Lemne mine
diminea.
Rojer, tu abia poi s mergi! exclam Leesha.
El i lu bastonul, l puse pe mas i se ridic n picioare. Mergea puin cam eapn, dar
fr niciun ajutor.
Te-ai prefcut ca s-i mai pstrezi o vreme patul cald i ca s mai fii adoratul femeilor?
ntreb Culegtoarea de Ierburi.
Nu, nicidecum! roi Rojer. Numai c nu m simt nc n stare s dau spectacole.
Dar te simi n stare s mergi pe jos pn la Viuga Tietorului de Lemne? Fr cal, o s
dureze o sptmn.
M-ndoiesc c pe drum o s fie nevoie s fac tumbe. Aa c sunt n stare.
Leesha i ncruci braele i cltin din cap.
Nu. i-o interzic cu desvrire.
Nu sunt una dintre ucenicele tale, nu-mi poi interzice nimic.
Eti pacientul meu, ripost Leesha, i interzic orice i pune nsntoirea n pericol. O
s-angajez un Mesager ca s m duc.
i urez noroc dac speri s gseti vreunul. Cel care merge sptmnal n sud a plecat
azi, iar ceilali au primit, probabil, cu toii cte o alt misiune. O s te coste-o avere ca s-l
convingi pe vreunul s lase totul balt i s te duc la Viuga Tietorului de Lemne. n plus,
eu pot ine miezingii la distan cu scripca. Niciun Mesager nu e n stare s-i ofere aa
ceva.
Sunt sigur c poi, rspunse Leesha pe un ton care ddea limpede de neles c nu
credea n astfel de lucruri, dar mie-mi trebuie un cal iute, de Mesager, nu o vioar magic.
i ignorndu-i protestele, l conduse n pat, apoi urc la etaj s-i strng lucrurile.

Eti sigur c vrei s faci asta? o ntreb Jizell n dimineaa urmtoare.


Trebuie, rspunse Leesha. Vika i Darsy au prea multe pe cap, e imposibil s se
descurce singure.
Jizell schi un gest de ncuviinare.
Rojer pare convins c-o s te duc el.
Ei bine, nu, nu el, zise Leesha. O s angajez un Mesager.
i-a mpachetat lucrurile toat dimineaa, spuse Jizell.
Nu e pe deplin vindecat.
Phii! exclam femeia mai vrstnic. Au trecut aproape trei luni. Azi nu l-am vzut deloc
folosindu-i bastonul. Cred c a cutat pur i simplu un motiv ca s mai rmn o vreme n
preajma ta.
Lui Leesha i se bulbucar ochii.
Crezi c Rojer?
Jizell ridic din umeri.
Vreau doar s spun c n-apare-n fiecare zi cte-un brbat dornic s-nfrunte miezingii
de dragul tu.

Jizell, sunt destul de btrn ca s-i fiu mam!


Tmduitoarea se ncrunt.
Phii! N-ai dect douzeci i apte de ani, iar Rojer spune c are douzeci.
Rojer spune multe minciuni.
Jizell ridic iari din umeri.
Ziceai c nu vorbeti ca mama, continu Leesha, dar amndou tii cum s v folosii
de orice tragedie ca s-aducei vorba despre viaa mea amoroas.
Jizell deschise gura s rspund, dar ea o opri nlndu-i mna.
Acum te rog s m scuzi, spuse, trebuie s angajez un Mesager.
Iei furioas din buctrie i Rojer, care asculta la u, abia izbuti s se fereasc din calea
ei fr s fie vzut.

Datorit banilor obinui din negoul tatlui su i a ctigurilor ei de cnd lucra pentru
Jizell, Leesha reui s capete de la Banca Ducelui un bilet de plat pentru o sut cincizeci de
sori milnezi. Era o sum mai presus de cele mai frumoase visuri ale unui ran angersian,
ns Mesagerii nu-i riscau vieile pentru klai. Spera s fie de-ajuns, dar vorbele lui Rojer
se dovedir profetice, sau poate un blestem.
Negoul din primvar era n toi i pn i cei mai nepricepui Mesageri primiser
nsrcinri. Skot lipsea din ora, iar secretarul Ghildei o refuz fr s stea pe gnduri. Cea
mai bun ofert pe care i-o puteau face era Mesagerul trimis n sud sptmna urmtoare,
adic peste alte ase zile.
Pn atunci ajung acolo pe jos! strig ea.
Atunci i sugerez s-o porneti la drum, rspunse secretarul.
Leesha i muc limba i iei clcnd apsat. Se gndi c-avea s-i piard minile
ateptnd nc o sptmn. O sptmn n care tatl ei ar fi putut s moar
Leesha? strig cineva.
Ea se opri brusc i se ntoarse ncet.
Tu eti! strig Marick, apropiindu-se cu pai mari i cu braele deschise. N-am tiut c
te mai afli nc n ora!
ocat, ea l ls s-o mbrieze.
Ce faci n casa Ghildei? ntreb brbatul, retrgndu-se ca s-o priveasc admirativ.
Era tot chipe, cu ochii lui de lup.
mi trebuie o escort pn la Viuga Tietorului de Lemne, rspunse ea. n sat se
rspndete dizenteria i e nevoie de ajutorul meu.
Cred c-a putea s te duc eu, se oferi Marick. Va trebui s-i cer cuiva s-mi fac o
favoare, plecnd mine la Podul Peste Fluviu n locul meu, dar asta ar trebui s se rezolve cu
uurin.
Am bani, spuse Leesha.
tii c nu iau bani pentru escortare, rspunse Marick, privind-o cu lcomie n timp ce se
apropia mai mult de ea. Nu m intereseaz dect un singur fel de plat.
ntinse mna s-o strng de fese, i ea nu se feri, dei se simea mboldit s-o fac. Se
gndi la oamenii care aveau nevoie de ea i, mai mult dect att, la ceea ce-i spusese Jizell
despre florile pe care nu le vede nimeni. Poate c ntlnirea ei cu Marick n ziua aceea era
din voia Ziditorului. nghii n sec, cu greutate, i ddu din cap ctre Mesager.

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 269

Peter Brett Demon-1 - Omul pictat (1) 270

Marick o mpinse ntr-un cotlon ntunecos de pe holul principal. O lipi de perete, n


spatele unei statui de lemn, i o srut apsat. O clip mai trziu, ea rspunse srutului,
nconjurnd umerii brbatului cu braele, cu limba lui cald n gura ei.
Acum n-o s mai am probleme, o asigur Mesagerul, lundu-i mna i punndu-i-o pe
brbia lui ntrit.
Leesha i rspunse cu un zmbet sfios.
A putea s vin la hanul tu nainte de-a se nnopta, spuse. Am putea s petrecem
noaptea mpreun i s plecm mine diminea.
Marick o privi piezi, apoi cltin din cap. O mpinse din nou n perete, lsndu-i o mn
n jos, ca s-i descheie catarama.
Am ateptat asta prea mult, mormi. Acum m simt pregtit i nu las s-mi scape
ocazia!
N-o fac pe un coridor! uier Leesha, mpingndu-l. O s ne vad cineva!
N-o s ne vad nimeni, ripost Mesagerul, mpingndu-se peste ea i srutnd-o iari.
i scoase mdularul ntrit i ncepu s trag de fustele ei. Eti aici, ca prin farmec, adug,
i, de data asta, sunt gata i eu. Ce altceva i-ai mai putea dori?
Intimitate? ntreb Leesha. Un pat? Dou lumnri aprinse? Orice n afar de asta!
i-un Saltimbanc care s cnte sub fereastr? o lu el n btaie de joc, bjbind cu
degetele ntre picioarele ei, n cutarea deschiderii. Vorbeti ca o fecioar.
Sunt fecioar! uier Leesha.
Marick se retrase, cu mdularul nlat nc n mn, i o privi chior.
Toat lumea din Viuga Tietorului de Lemne tie c i-ai tras-o cu maimua aia de
Gared de cel puin o duzin de ori. Dup att timp, nc mai mini n privina asta?
Leesha se ncrunt i-i repezi cu toat puterea genunchiul ntre picioarele lui, apoi iei
valvrtej din casa Ghildei, cnd Marick nc mai gemea pe podea.

Nimeni nu vrea s te duc? o ntreb Rojer n noaptea care urm.


Nimeni cu care s nu fiu nevoit s m culc n schimb, mormi Leesha, fr s-adauge
c, n realitate, fusese dispus s mearg chiar att de departe.
Pn i n clipa aceea continua s se ntrebe dac nu cumva fcuse o greeal imens. O
parte din ea i dorea s-l fi lsat pe Marick s fac aa cum voia, dar, chiar dac Jizell avea
dreptate i fecioria ei nu era cel mai preios lucru din lume, totui merita cu siguran mai
mult dect att.
Strnse din ochi prea trziu, numai ca s stoarc lacrimile pe care voise s le opreasc.
Rojer i atinse faa, i ea l privi. El zmbi i ntinse mna, dnd la iveal o batist
strlucitor colorat, ca i cum ar fi scos-o din urechea ei. Rznd fr s-o fi vrut, Leesha o
lu i i terse ochii.
A putea totui s te duc eu, spuse tnrul. Am fcut, pe jos, tot drumul de aici pn la
Valea Ciobanului. i, dac am reuit, nseamn c te pot duce pn la Viuga Tietorului de
Lemne.
Serios? ntreb ea zmbind. Nu e una dintre povetile tale cu Jak Limb Solzoas, ca aia
cu miezingii vrjii de scripca ta?
Serios.
De ce faci asta pentru mine?
El zmbi i i lu mna n mna lui schilodit.

Suntem supravieuitori, nu-i aa? o ntreb. Cineva spunea, cndva, c supravieuitorii