Sunteți pe pagina 1din 137

CAPITOLUL 1

Luna plin revrsa umbre argintii asupra locurilor de pornire n


concurs. Se reflecta ca o beteal strlucitoare asupra rului ntunecat de
noaptea care se lsase i arunca umbre sidefii pe cele paisprezece
hidroplanoare, care ateptau aliniate. Din acestea, cel mai bun era
denumit The Scarlet Lady. Aa gndea i femeia care sttea lng
sgeata roie. Se putea vedea scris cu litere mari, albe, pe caren, numele
ambarcaiunii: Storms Thunder
- Eu va trebui s aud tunetele lui Storm, cnd ne vom ntlni, n seara
asta, murmur femeia. Paznicul care i dduse voie s intre n acest ioc i
spusese c Storm Duchene, proprietarul lui Storms Thunder, omul pe
care trebuia s-l ntlneasc ea, nu sosise nc. Ridicndu-i privirea spre
cerul limpede de iunie, mulumi naturii pentru generoasa revrsare de
lumin din noaptea aceea. Ct despre cldur... i ndeprt de corp
bluza de mtase i i ddu la o parte o bucl rebel, eliberndu-i
fruntea. Mai privi nc o dat ambarcaiunea care se afla pe suport.
Hidroplanoarele trebuiau puse imediat pe acest gen de suporturi, dup o
competiie. Dac erau lsate la ap, nu mai puteau fi folosite n
concursuri, pentru c se umflau.
- Bine, i spuse ea privind zona pe care se ntindea puntea. Fr
ndoial... mai eti nc n stare de funcionare. Nu era nimeni n jur care
s-i aud constatarea.
Pind peste nite cabluri rsucite, ea veni mai aproape, atingnd
ambarcaiunea. Unii specialiti denumesc aceste brci, dinozauri. n
Mexic snt cunoscute sub denumirea de Los botes de rayos - brci fulger.
i americanii le numesc tot aa, datorit zgomotului asurzitor pe care-l
fac atunci cnd pornesc n curs, cte ase. Femeii acesteia, care le
proiectase, i preau nemaipomenite.
Privind n jur, s gseasc un loc mai ferit n care s atepte, ea se
apropie i mai mult de barc. Se ridic atent i se aez pe carena
stacojie a Fulger-ului.
Avea la picioare ntreaga zon n care se ddea startul. Era plin de

echipamente, carcase de motor, piese de schimb, crucioare, macarale cu


bra lung care nconjurau acele superbe hidroplanoare ca un cerc de oel.
Locurile de lansare, chiar dac erau prsite, triau prin ceea ce
nsemnaser odat. Ea mai simea nc mirosul de asfalt uscat de soare i
de ulei ncins. n zilele de concurs, era un amestec de sperane, corpuri
ncinse, njurturi i combustibil risipit.
Se mai uit la brcile sub form de curcubeu, cele mai mari i mai
rapide, fr limite de vitez. Sportul n sine era un spectacol de vitez i
team, de lumini i de frumusee, cnd carenele ambarcaiunilor
strluceau pe rul de un albastru de cristal, mpingnd cantitile masive
de ap, lsnd n urm, dup o trecere fulgertoare, dou iruri albe, ca
penele unei cozi de coco.
Dintre brbaii care conduceau aceste ambarcaiuni, asumndu-i
riscuri, Storm Duchene era cel mai bun. Uitndu-se peste umr spre
intrare, ea se ntreba cnd o s-l vad sosind. n curnd,
i spuse ea. Era un om punctual i hotrt; nu-i irosea timpul sau
energia, nici a lui, nici pe a altora.
Scond husa ntins peste cabin, pi n interior i lu loc. Era n
spatele prorei i corpul ei ncpu pn la nivelul umerilor. Acest loc
fusese creat pentru corpul suplu al Iui Duchene i ea avu la un moment
dat sentimentul unei profunde intimiti cu el. Prile laterale o
nconjurau perfect. El era mai ngust n olduri dect i-ar fi imaginat
oricine. Pereii capitonai erau pentru nite umeri foarte largi. Nu era
teribil de nalt, hotr ea punnd piciorul pe pedala din podea. Ea avea
picioare lungi. Se pare c Storm era cu vreo cinci centimetri mai nalt!
Se relax i realiz imediat ct era de obosit. Zborul i displcea, iar
acesta durase patru ore ngrozitoare. Cnd, n sfrit ajunsese din nou cu
picioarele pe pmnt, i dduse seama c scpase oarecum i de team.
Huruitul intermitent al camioanelor care treceau pe autostrad i zgomotul fcut de rul Detroit, care se lovea de pereii laterali ai canalelor,
i aduser un calm binefctor.
In acel moment apru i el. Ea i simi prezena, cu o secund nainte
ca zgomotul pailor lui s ntrerup tcerea. Pulsul ei mprumut ritmul
pailor lui, iar el se ndrept spre microbuzul lui Greyhound. Se sprijini
cu spatele de el, acolo unde scria Storms Thunder Race Team - Echipa

de concurs a lui Storm - puse un picior pe un amortizor i i aprinse o


igar. Ea l vzu uitndu-se nepstor la aglomerarea de ambarcaiuni,
apoi la cursul rului.
Dndu-i seama c n-o vzuse, ea se hotr s prelungeasc timpul
care mai rmsese pn la ntlnirea lor i s-l urmreasc - aa cum o
mai fcuse de multe ori - de la distan, fr ca el s-i dea seama.
Lumina care i cdea deasupra corpului i contura silueta usciv.
Avea un corp de atlet, slab, dar puternic. Puterea nu i sttea n muchi
sau n oase, ci parc se concentrase n brae i n umeri. Era acea putere
necesar s in n ascultare trei tone de for care pulsa, la viteze care se
apropiau de dou sute de mile la or. Puterea care se lupta cu o alt
putere. Mnecile cmii sale rulate pn la umeri lsau s se vad dou
brae puternice i bronzate. Gulerul i era deschis. Faa i era n ntuneric,
dar ea o cunotea bine, o visa i noaptea. Trsturile lui erau o mbinare
de planuri i unghiuri, care se reuneau ntr-o figur puternic,
ncpnat i masculin. Cu excepia genelor. Acestea erau ca de
catifea. i gura la fel.
Acele buze senzuale, parc sculptate, o fceau s se duc cu gndul la
eternul lui zmbet tandru. Ea l gsea atrgtor, dar ntr-un mod cu totul
ciudat.
El ncepu s fumeze, lsnd o dr de fum, care se nla n cldura
din jur. Luminia de ia igar i lucirile ceasului de aur o ajutar s-i
intuiasc micrile. Era o nou ipostaz a lui. Storm Duchene era
stngaci.
In ultimele luni l vzuse pe Duchene numai de la fereastra biroului ei
de la etajul cinci. El le fcea vizite frecvente, examinnd de fiecare dat
mainile expuse. l sponsorizase pe eful ei, Dave Wilkes, s
construiasc o nou turbin.
- Haidei, ncepe spectacolul, le spunea Dave de fiecare dat cnd se
anuna vreun client. Apoi, ie arta carena indiferent n ce stadiu se afla.
Ea se ducea la aceste ntlniri destul de rar, dar nu lipsea niciodat cnd
aprea Duchene. i pentru ; c locuia n Seattle, el venea destul de des.
i, ntruct ea lucra la toate proiectele pe care le derula Dave i era
consultat n orice problem, considera c Tunetul lui Storm i aparine,
c era ca un copil al ei. Se ntmplase de multe ori ca | Duchene s-i

ridice privirea i s-o vad urmrindu-l. Dave i fcuse un obicei din a se


uita la ea. Ea i zmbea i i mai alunga grijile.
- Nu-mi place, i spusese el odat, dup ce plecase Duchene i ea
prea din nou absorbit de munca ei. l urmreti de parc ar fi buricul
pmntului.
- Buricul pmntului? Dar este ridicol ce afirmi! i ea era perfect
contient de fiecare afirmaie, la uit-te la astea! A trebuit s rup notie
i desene pn s ajung la ultima misiv a lui Duchene. Citete asta.
Vrea ca stabilizatoarele de aripi s fie acionate de la panou. E bine. Pot
s fac asta. Dar, tii ce nseamn? El vrea s controleze totul. S fie
complet responsabil.
Reinndu-i o njurtur, Dave arunc scrisoarea fr a se mai uita pe
ea.
- i ce dac? Cui i pas?
- Pi... nimnui.
- Sigur? tii ce cred? Cred c te afecteaz numai pe tine. i tii ce
mai cred? Dac ai fi avut un brbat, unul real, unul care s-i aparin, nu
te-ai mai fi jucat de-a Doctor Freud cu sta. Dave pea fr grij prin
biroul ei, afind o preocupare bine intenionat fa de ea. Te-ai mutat
la Seattle acum cteva luni. Ai fi avut timp s-i gseti i tu pe cineva,
doar dac nu...
Ea nu venea din urm cu o ncrctur devastatoare de cicatrici ale
unor implicaii sentimentale. Toate aventurile, fuseser att de puin
ieite
din comun, nct o plictiseau i pe o mam mare din epoca victorian.
Fuseser schimburi de inele, un juctor de fotbal, prieten al fratelui ei,
un student i alte ntlniri, cu nimic neobinuite, cu colegi de serviciu.
Toi i lsaser amintiri plcute. Nimic traumatizant.
- Este cum i-am spus, Dave. Este un joc.
- Da, dar tu eti singurul juctor. E ciudat. Sun a nebunie.
Ea se mulumise s dea din cap.
- Nu, este doar interesant. Apoi, cu un zmbet ciudat se amuz
singur: Gol? Ei ar fi interesant. O s ncerc s-mi imaginez cum arat
gol.
Studiindu-l pe acest brbat acum, ea se ntreba dac nu cumva Dave

avea dreptate i ea era nebun. De cnd se simea att de emoionat i


anticipa aceste ntlniri cu Duchene?
El ls s-i cad igara i o strivi cu clciul. Se vzu din nou acea
lucire a ceasului de aur. Era att de nerbdtor, i spuse ea. Ea putea s
interpreteze multe dintre gesturile i expresiile lui, putea s-i decodifice
mesajele care ajungeau pe biroul ei, dei i erau adresate lui Dave.
El avea o participare mult mai activ n proiectarea brcii dect ali
proprietari. Adeseori ea reaciona imediat la cerinele lui, operndu-i
modificrile dorite. Alteori ea descoperea c gndeau
cam la fel l i puteau completa ideile. Pentru Duchene, un milimetru n
plus sau n minus nsemna mai mult vitez, ntoarceri mai uoare. i ea
urmrea acelai scop, atta vreme ct nu aprea nici un risc. Rolul de
nger pzitor i de anticipare a dorinelor lui, crease o legtur intrigant,
dei impersonal. Speranele lui trebuiau mplinite. Visul lui era
cucerirea cupei de aur, cel mai prestigios trofeu, pe care l atepta de opt
ani.
In mod ciudat, cu ct tia mai mult despre el, cu att mai complicat i
se prea. Fiecare revelaie ducea la mai multe ntrebri. De cte ori nu-i
urmrise ea curba buzelor n timp ce el vorbea cu Dave? Dar care era
tonul glasului lui? Era profund? Avea inflexiuni? ncerc s-i defineasc
gesturile. Minile i erau aspre? Atingerea lui era oare plcut? Ea se
ntreb n continuare, care ar putea fi mirosul trupului lui ntr-o noapte
fierbinte. A descoperi un brbat n acest mod, era ca i cum ar fi vizitat
Parisul prin intermediul unei cri.
Dar, n curnd...
Duchene continua s priveasc spre podul Belle Isle, unde apa
ajungea n vltoare. Se gndea oare la primejdii? se ntreb ea. Sau i
relua n minte ce se ntmplase n acea dup-amiaz? j Dintre toate
oraele care se aflau pe acest circuit, j
Detroitul era cel mai defavorizat i, n acelai timp, cel mai respectat de
ctre piloii profesioniti. Dar adevrata provocare venea din partea
rului. La cea mai mic adiere de vnt, valurile mari se umflau, gata s
sparg carenele vaselor.
Duchene fusese norocos n ziua aceea. Era n via. Ea avusese emoii
foarte mari n acea diminea, cnd Dave o sunase vorbindu-i fr nce-

tare despre accidente, spitale i daune.


O alt scnteiere a aurului o readuse la realitate i la Duchene, care i
pusese minile la ochi i ncepuse s i-i frece. Ea tia c era obosit. I se
modificau trsturile feei cnd era obosit. i urmri degetele subiri care
trecur prin prul de culoarea nisipului, apoi rmaser s se odihneasc
pe gt. Ceva - o ncordare a gtului sau o uoar ridicare a capului lui - o
alert. l vzu cum se ridic de pe microbuzul pe care se rezemase i
inima ei ncepu s bat mai tare, sngele nvlindu-i n fa.
Fusese vzut!
Ce naiba? Storm se for s se ridice, concentrndu-se asupra ovalului
unei figuri. Ls s-i
scape o njurtur i i strnse pumnii. Vreun idiot se urcase pe
Thunder.
l cuprinse un val de mnie la nceput; simi ns o durere acut, care
l readuse la normal. i inu respiraia printre dinii strni, ncercnd si controleze reaciile. ncepu s fac civa pai, cu precauie, ignornd
faptul c-i pierduse antrenamentul la box.
- Ei, tu, strig el. terge-o de aici pn nu chem poliia!
Persoana se ridic pe scaunul de piele, de parc s-ar fi ridicat de pe
stadion! Un ir de trivialiti i se opri pe buze cnd vzu c era de fapt o
fat. Prul ei, de un blond auriu, era tiat scurt i cteva uvie i
nconjurau faa. El se ntreb dac ar fi fost mai bine ca ea s-i aranjeze
prul cu degetele, sau dintr-o micare a capului. Fata avea o figur ca de
alabastru, cu trsturi delicate i ochi verzi, enormi. Corpul suplu,
mbrcat ntr-o bluz de culoarea piersicii i blugi, avea o form destul
de mbietoare. Presupuse c nu era chiar o adolescent. Pe mijloc avea
un cordon care strlucea n lumina lunii. De acest cordon erau prinse - le
numr din nou - da, patru monede de metal.
- Bun, Storm.
Vocea ei i nconjur numele cu familiaritate.
Se atepta acum ca unul dintre ei s lanseze obinuitul Ce-ai mai
fcut?" M miram c nu m-ai observat pn acum.
Oare o cunosc? se ntreb el. Expresia ochilor ei era ceva diferit de a
entuziatilor care i vedeau figura n ziare, la pagina sportiv. Anul
trecut? Nu se ntorsese la Detroit de atunci. Gndete-te, omule.

Amintete-i.
Ce cuta ea acolo? i venir n minte gnduri - nu dintre cele mai
plcute - dar ie alung. Instinctul i spuse c nu putea fi nimic ru cu ea.
Avea ceva blnd n priviri, ochii prea inteligeni. Privirea i era direct,
fr obinuita invitaie, ca el s-i arate ct de repede se poate deplasa pe
suprafaa apei.
La naiba, un brbat nu uit o figur ca a ei. Dar el petrecuse cteva
luni fcnd acest lucru. tergnd figurile din sezonul trecut.
Evenimentele i problemele. Amintirea lor persista, ca un comar care sa terminat, dar era att de recent, nct el nu ndrznea s nchid ochii.
Cei ce-l cunoteau ar fi spus c mergea pn la autodistrugere. Degeaba
ncercase el s nfrunte realitatea cu butur sau ngropndu-i mnia n
diferitele femei din viaa lui. i pierduse titlul de campion naional i
terminase sezonul cu penalizri, pentru tactici care nu se potriveau cu
standardul lui. Avea nu mai acest an la dispoziie ca s-i recucereasc
titlul, totul.
Privi femeia care se afla n scaunul lui i respir adnc.
- Te cunosc? o ntreb el, n final.
Avea o voce frumoas, decise ea, o voce egal, care i se strecoar
printre simuri ca apa fierbinte peste pielea rece.
- Snt Pete. Pete Burke. Asistenta lui Dave Wilkes. Ai venit aici s
m ntlneti? Avionul meu a sosit puin mai devreme. A fost vnt foarte
puternic. La nceput am crezut c-o s pot atepta n microbuz, dar era
ncuiat. Nu era nimeni pe aici i n-am tiut cnd vei veni, aa c... Ridic
din umeri, urmrindu-i fruntea care exprima acum uimire. Aa c, am
ajuns aici.
Pete Burke. Ea era Pete Burke. i apoi, ducndu-i minile la ochi,
Storm ncepu s rd. Simi durere n maxilare. i ridic ochii acuzator
la cer, n timp ce perechea de picioare subiri pi pe carena stacojie.
Gsi treapta dup o ezitare i se pomeni n faa lui.
El rsese, se gndi Pete. Nu se putea amgi singur c fusese vreo
urm de amuzament n toat chicoteala lui. De fapt, ea se atepta s fie
trimis, sau mai precis suflat 11 napoi la Seattle de fora lui de seducie.
i uite c acum stteau
fa n fa, privindu-se.

Ea se gndi c avusese dreptate n privina nlimii Iui, dar categoric


se nelase n ceea ce privete ochii. Presupusese c snt negri sau cprui,
iar acum era uimit de albastrul lor, ca cerul de var.
- Unde este Dave? o ntreb el, dup o tcere jenant.
- Are probleme, va fi bunic... dac nu cumva... este deja. i nimeni i
nimic, nici mcar cursa asta pentru Detroit sau deteriorrile suferite de
Tunetul lui Storm, nu-l vor lua de lng fiica i nepotul lui. Ochii lui
Storm se mutar de la fat la corpul ei. Nu i-ai nchipuit nici un moment
c eu a putea fi femeie? De obicei tipul care trimite mesaje de genul
fceai-mi-o s se mite ca lumea la pornire i s toarc aa ca o femeie
cnd face dragoste nu se ateapt ctui de puin ca tocmai o femeie s-i
citeasc mesajele.
Privirea lui era nc aintit asupra trupului ei, oprindu-se asupra
snilor.
- La naiba, zise el, evident surprins. Pete Burke se d cu ruj.
Pete i ntoarse faa, iar nervii ei reacionar de parc ar fi strbtut-o
un curent de mii de voli. Orele pe care le petrecuse urmrindu-l pe
Storm de la fereastra biroului ei, n-o pregtiser cu adevrat pentru
ntlnirea cu el, pentru a face fa forei magnifice degajate de acest om.
ncerc s-i ia gndul de la el i s se concentreze asupra scopului
pentru care venise. De emoie, ncepu s mngie ncet puntea.
Storm o urmri cum i trecea palma, ncet, peste corpul
ambarcaiunii. Fruntea i era ncruntat, de parc ar fi primit informaii
precise prin acea atingere de la corpul Tunetului. Concentraia ei deveni
maxim cnd ajunse ntr-o zon, dincolo de umrul lui, care fusese
destul de grav afectat.
- Nu arat prea bine, murmur ea.
- Mi-am dat i eu seama de asta cnd am fost pescuit din ru.
- Vrei s spui c ai fost aruncat din ambarcaiune? Pete se ntoarse cu
faa spre el. Ai pit ceva? Mna i se ndrept incontient spre pieptul lui
puternic. Avea naintea ochilor imaginea dar a corpului aruncat n apa
rului. Tot aa cum i trecuse mna peste corpul Tunetului, ea fcu acelai lucru cu corpul lui Storm, ncercnd s dea peste eventualele rni.
Simi prin atingerea ei minuioas, urme de pansamente pe sub cma.
Este ceva grav? ntreb ea, cu vizibil ngrijorare n glas.

Pasiunea pe care o intui din cuvintele ei l uimi.


i ddu seama c preocuparea i ngrijorarea ei erau ntr-adevr reale.
Se simi puin descumpnit i dezorientat. Gsi c era mai bine s pun o
stavil ntre ei. Atingerea, compasiunea ei erau nedorite.
- Nite coaste rupte, spuse el. Dimineaa m-am simit de parc m
lovise un mgar. Dar merge spre bine.
El i lu mna care i se aezase pe piept. n loc s scape de atingerea
lui, degetele femeii se ncletar uor i mai zbovir o secund n
acelai loc.
Dup aceast atingere a minii ei, cu degetele reci, Storm se simi
ciudat, de parc palma ei i-ar fi tras ncet toat cldura din corp,
nclzindu-se din cldura lui. i puse mna pe locul unde sttuse palma
ei i unde i mai simea atingerea. Nu te ambala, se atenion el. Nu-i
nchide ochii i nu te lsa prad comarului. Nu uita ce i-au adus pn
acum femeile. i, slav domnului, i-au adus destule. Cea mai grea
experien o avusese cnd, dei avea o inim care btea alturi de a lui,
se simea foarte singur.
Timp de o secund, Pete vzu pleoapele care se nchideau i se
deschideau i privirea care odat fusese flmnd de dragoste. Acum?
Acum nu era dect singurtatea. i vulnerabilitatea. Dar,
pe dinafar nu se putea vedea dect c era un tip care se putea controla
foarte bine. Profesia i-o cerea. Avea idei care, n materie de proiectare,
depeau ncrederea i stpnirea de sine i aparineau de domeniul
curajului. Dar, ceea ce vzuse n inima lui o uimise. ncerca s-l
neleag pe acest individ, care avea o nevoie dureroas de a fi atins de o
alt fiin. i sesizase scurta disperare i respingerea care se instalase
imediat. Minile la o parte! Fusese foarte clar.
- Ci ani ai? ntreb el.
- Are vreo importan? Pete se supuse barierelor lui emoionale i se
ntoarse la Tunet.
De acum nu mai avea nici o importan, i tia cldura trupului i era
destul.
- Nu cred c ai vrsta pe care ar trebui s-o ai ca s fii experimentat n
domeniul meu.
- Vrei s spui c nu art aa cum ar trebui s arate o femeie care se

ocup de un asemenea domeniu? nalt, dur? Masculinizat?


Punct ochit, Burke. Lui Storm nu-i pic bine comentariul ei. Nu se
considerase niciodat ovinist. Proiectarea era o profesie care se nva,
Independent de capacitatea fizic. Ct despre gradul de inteligen, el nu
fcea discriminri n funcie de sex. Dar, n acel moment crucial pentru
cariera lui, avea nevoie de cei mai buni proiectani. Avea nevoie de
Dave Wilkes, nu de o salariat de-a lui... i femeie.
- De ce i se spune Pete?
- Dar ie, de ce i se spune Storm?
- Aa a chemat-o pe mama.
Mama, se gndi ea. El a avut i o mam. Sigur c a avut. Doar n-a
fost desenat sau n-a ieit din vreun mugure! Totui nu i-l putea imagina
ca fcnd parte dintr-o familie. Pentru ea prea mereu o entitate.
- Nu snt sigur, la lumina asta, dac snt deteriorri de structur,
spuse ea. nchise o secund ochii i respir adnc, ca pentru a se aduna.
Simea ecoul prezenei lui. Sexualitatea lui era puternic, o atrgea ca un
magnet. Dar totul i spunea s se in departe de el. Gndete-te la brci,
i spuse ea. Gndete-te ia carene i ia materiale. Dar gndete-te, Pete,
gndete! M cheam Patience Theresa, i spuse ea. Am douzeci i
cinci de ani. Se lsase n jos s se uite ia stricciunile vasului. Una dintre
palete scpase . din elice i lsase axul aproape gol. Mijlocul era aproape
ters. Fratele meu avea trei ani cnd m-am nscut i numele meu
Patience i displcea total, neputndu-l pronuna. Aa c m-a chemat cu
iniialele P.T. Asta n timp a devenit Petey, apoi Pete. Cred c ar trebui
s scoi partea din spate.
Este foarte periculos s-o repari. Se rupe la o vitez mare.
Se ridic, i ncruci braele i se rezem de corpul aparatului.
- S pun carena de rezerv? repet el, nevrnd s-i dea viaa pe
minile ei. tia c un asistent pe nume Pete Burke lucreaz la noua lui
caren. Fusese asigurat de Dave Wilkes c nu avea de Ce s-i fac
probleme, n privina competenei acestuia. Dar ce fel de studii o fi
avnd feticana asta? Cum s afirme c s-ar rupe la vitez? Cu el n
carling? Imposibil.
- Dac echipajul meu ar lucra zi i noapte, tot n-ar putea s termine
cea de-a doua ambarcaiune. Cel puin, carena asta m-a dus pn acum i

va merge i duminic.
El era att de aproape de ea, nct parc i transmitea cldura corpului.
Avea un parfum care dei greoi, era o nlnuire de miresme. Er ceva
deosebit.
- Atunci reconstruim, fu Pete de acord. Am aranjat nainte de a pleca
de la Seattle cu un atelier n Warren, care are toate instrumentele necesare. Adu-i oamenii aici i haide s-o scoatem. Nu putem gsi o
macara s scoatem motorul?
- Nu, i rspunse el scurt.
- Ne trebuie o macara...
- Al planurile de detaliu?
- Sigur c da.
- Bine. ncepe operaiile preliminarii. O s-i aduc o list cu
materialele pe care le avem i tu mi dai o list cu ce-i trebuie. Apoi,
vom mai vedea.
Oare el glumea? Cum s opereze aa, fr s aib pacientul pe mas?
- N-o miti pn nu spun eu, o preveni el.
Pete oft. Era barca lui. Alegerea iui. Pierderea
sau ctigul lui. Dar regulile trebuiau s fie, cu siguran, ale ei.
- Storm, dac vrei s concurezi cu ea duminic, scoate-o de aici. Dac
nu vrei s plteti s-o aduci la Detroit, las-o. Tu hotrti. Faci ce vrei.
Poi s m duci la un hotel? Am dat drumul taxiului care m-a adus aici i
mor de foame i de somn.
El veni mai aproape. Ea mai vzuse privirea aceea nainte, cu brbia
ntins i cu ochii micorai. Amintindu-i imaginea lui Storm n atelier,
Pete rechem n memorie o alt ocazie cnd Dave se mpotrivise unei
hotrri luate de Storm i acesta adoptase aceeai expresie de
ncpnare. Nu-i plcea s i se spun ce s fac. Cu att mai mult de
ctre o femeie.
- Bine, murmur el.
Pete era cam nelmurit. El prea s fi ajuns la o concluzie care nu
avea de-a face cu subiectul n cauz.
- O scoi de la starturi?
- Te conduc la hotel.

CAPITOLUL 2
Nite mini puternice se aezar pe mijlocul lui Pete. Cu oarecare
gingie, Storm o mpingea de la spate s se dea jos de pe trailer. Dup
ce o orient n direcia dorit, el ls mna s-i cad. Dar, pentru Pete,
cldura rmase, radiindu-i pn n picioare. La prima barier ea i lu
bagajul i i-l puse pe umr. Mergnd n urma lui Storm, urmrindu-i
muchii care se conturau prin cma, ea observ c omul se mica
destul de ncet, din cauza rnilor.
- i cu Tunetul cum rmne? ntreb ea. Nu vreau s te forez cu
nimic. A vrea ns s tiu cnd s pun ceasul s sune mine. Ora apte
de aici nseamn de fapt patru dimineaa, dup ceasul meu biologic. A
vrea s...
- O s te anun eu.
- De ce... ncepu s rd nainte de a vorbi. Eti un ncpnat! Nu
mi-a fi nchipuit c eti chiar aa. Am vzut totui anumite semne...
- Nu snt... Semne?
Traversau drumul spre parcare, unde se afla un Pontiac, n faa unei
lmpi de strad. Mai erau i nite panouri care avertizau asupra proprietarilor mainilor.
- ncpnat, spuse ea. Am tiut c eti un ncpnat. De cnd ai
nceput s-i trimii zeci de scrisori lui Dave i l-ai sunat de nu tiu cte
ori pentru ca s argumentezi fiecare modificare din proiect. Asta era
adevrat ncpnare. Ca ntotdeauna, Pete i aducea contribuia de la
proiectare pn la livrarea produsului. Deci putea s afirme n cunotin
de cauz c ncpnarea lui era exagerat, semnnd cu cea a
animalului proverbial. Stnd de partea cealalt a mainii, Storm o privea
degajat. Pete, vznd c nu i rspundea, ddu o interpretare greit
tcerii lui. Eu am lucrat la raportul dintre greutate i echilibru, Storm.
Cifrele mele au dus la calcularea tierii foliei.
Privirea lui, care nu exprima nimic, o duse la concluzia c el n-o
asculta.
- ncpnare mgreasc, repet el.

Pete consider c era mai indicat s se urce imediat n main. i


arunc bagajul n spatele mainii i se aez apoi i ea, pretinznd c nu
remarc tcerea care se lsase dup ce Storm nchise ua. n momentul n
care acesta ntoarse cheia n contact, ea ncepu s respire normal.
Aparatul de condiionare a aerului ncepu s funcioneze imediat,
uscndu-i respiraia. Se simea mai bine acum, dup ce transpirase att.
Strada care ducea la Jefferson Avene era plin de blocuri i de
rmiele unor case vechi, care se deterioraser. Mai erau cteva lmpi
intacte pe strad, printre copacii nengrijii.
- Eti incredibil de naiv sau chiar proast? ntreb Storm. Nimeni
nu ateapt noaptea n partea asta de ora, singur. Atinse ncuietoarea
automat a mainii. Dispozitivele automate de blocare a uilor se auzir
la unison. i nchipui ct este de periculoas zona asta, noaptea? i chiar
la orice or din zi? Storm se aez alturi i-i puse un picior n
apropierea ei. Eu am crescut n St.Claire Shores, o suburbie a Detroitului. tiu ce i se poate ntmpla. Se ntoarse apoi, din nou, cu privirea
spre drum i o ntreb: Deci, eti naiv sau proast?
- Nu-mi dai alt ans?
Ea i zmbi, iar ochii i erau luminai de zmbetul pe care ncerca s
i-l reprime.
- i dac nu veneam?
- Dar ai venit.
- sta nu este un rspuns. Aps pe accelerator, uitndu-se la
semaforul care tocmai se fcuse galben. ncpnare mgreasc, repet
el, ateptnd schimbarea semaforului.
Pete nu tia dac ea era cauza enervrii lui sau semaforul. Oricum se
vedea c nu va ceda prea repede. Ea cunotea semafoarele astea tip
Jefferson; dac prindea unul, le prindea apoi pe toate. Dar, dac ea era
cauza enervrii lui..., nici ea nu funciona mai bine dect semafoarele.
- Storm, n-ar fi mai bine s-mi ceri s m prezint mai nti i apoi s
terminm cu tatonrile? Atunci poi s nu mai pretinzi c te deranjeaz
anumite lucruri, ca de exemplu zonele oraului n care umblu eu,
nensoit.
El oft i i arunc o privire nencreztoare.
- Bine, vorbete.

Rotunjindu-i ochii cu o inocen dramatic, ea l ncerc:


- Despre ce s-i vorbesc?
Apoi urmri cum sngele i se urc spre fa i accentueaz bronzul
tenului. n toat maina se auzi rsul ei muzical.
El ncepu s rd ca de o glum bun, la nceput cu un chicotit uor,
apoi n adevrate cascade.
- Despre orice poi, numai s m convingi c eti bun de ceva, drag.
Pete se relax i i ls capul pe spate, pentru a-i urmri profilul. Se
lmurise prima rund de nenelegeri. Nu se mai gndi la cele care aveau
s mai apar. El renunase la figura aceea auster i rsese. Rsese cu
poft.
- Familia mea are un fel de antier naval. Am crescut acolo i brcile
fac parte din viaa mea, ncepu ea. Fratele meu Phil concureaz cnd i
cnd. La apte litri. Formula unu.
- Are vreo medalie?
- Nu. i mai ateapt nc ansa.
- E bun?
Apru al treilea semafor rou.
Ea i ls privirea n jos ctre oldurile lui nguste, mbrcate n blugi
negri i la piciorul pus pe frn. Cnd piciorul se mic pe accelerator,
i ridic i ea privirea spre ochii lui.
- Foarte bine, toarse ea.
- i fratele tu? o ntreb el.
- i el.
Storm se hotr s schimbe subiectul.
- De cnd faci proiectare la Dave Wilkes?
Ea se minun de privirea lui lipsit de via.
- Din septembrie. Fratele meu a participat la Marele Premiu, vara
trecut. El a auzit c Dave are nevoie de proiectant. Eu lucram pe atunci
la General Motors, dar voiam s plec n alt parte.
- La G.M. cred c nu era ru. Ce voiai mai mult?
- Trebuia s muncesc ntr-o slujb unde mai ateptau ali patru mii de
oameni s fie promovai naintea mea. Pete vru s cate, rezistnd
tentaiei de a nchide ochii i de a adormi. Eu snt proiectant pentru
exterioare, la G.M. se fceau avansri numai pentru echipele care se

ocupau de interioare. Nu puteam cere nimic. Zmbetul ei arta ct er de


adormit. Aveam studiile necesare, doi ani de lucru n colectiv i, n cele
din urm m-au lsat... s proiectez un buton pentru un aparat de radio.
Aa c atunci cnd am auzit c Dave are nevoie de un asistent cu
practic n ale brcilor i cu pasiune pentru hidroplanoare, m-am prezentat. El m-a angajat de la primul interviu. A spus c snt ce-i dorete el.
Cred c am cunoscut acest sentiment, se gndi el. Se uit la ceasul de
la bord, apoi la ochii
ei, care se nchideau.
- Te pomeneti c i-e somn? n Seattle este nc devreme.
- Mda. Zgomotul uor fcut de aparatul de condiionare a aerului i
cel fcut de motor i fceau pleoapele grele. Nu se obosi s le deschid,
rspunzndu-i la ntrebri ca un casetofon ale crui baterii s-au
descrcat: Nu-mi place s merg cu avionul... au fost probleme tot
drumul... i patru ore de asemenea teroare te cam epuizeaz.
- N-ai avut pe nimeni cu tine, ca s te in de mn?
Foarte bine, Duchene, se ncuraja el. Ct finee! Se simi atras
deodat de sinceritatea ei.
- Nu, nu am, dar snt n cutare.
Cnd ajunse s ntoarc spre autostrad, Pete adormise. Storm i privi
trsturile. Pielea i era mtsoas. Avea trsturile mici i exacte; pomeii obrajilor erau ca nite aripi delicate, nasul era mic i fragil, iar gura
frumos conturat. Era o femeie cu o fa remarcabil.
Era o proiectant foarte bine calificat. Nu era prea sensibil la ceea
ce se ntmpla n jur. Deschis. Ceea ce-i trecea prin minte i se citea pe
fa. Era ncnttoare. l fcuse s rd. n ultimul an, nimeni nu mai
reuise performana asta i se simi foarte ndatorat, pentru acest lucru.
Cnd l rugase s-o duc la hotel, el se uitase n ochii ei mari i nelesese
c, dac ar fi fcut un efort ct de mic, ea ar fi ajuns n patul lui chiar din
acea sear. Plcndu-i ideea, el i cuprinsese talia cu mna i descoperise
o carne moale i neted sub bluza de mtase. Mai descoperise c era o
femeie fr suspiciuni, care tia s rspund unei atingeri calculate.
Apoi i trase mna, simindu-se dezgustat de propriul lui
comportament. Se gndi la ultima femeie din viaa lui. Betsy. Fusese
bun pentru el, nscriindu-se bine n stilul lui de via. l scosese din

praf, l curase i l cizelase, redndu-l rasei umane. i scosese butura


din preocuparea zilnic i pusese mult .imaginaie n felul lor de a face
dragoste. Dar ea nu-l fcuse s rd. Se ntreb ce-o fi fcnd ea, acum.
Dac i-a trecut suprarea. Asta ar fi vrut el. El fusese vinovatul, pentru
c se trezise din somnul cel mai dulce, de diminea i pomenise despre
dragostea lui pentru Abbie.
Dac...
Un oftat al femeii de lng el i capt atenia. Ea i dusese minile la
piept, n somn. Umerii ei mici tremurau i el nelese c trebuia s
nchid aerul condiionat. Ea se ncrunt un pic n somn, dar
reveni la normal. Poate a fost un gnd rzle, se gndi el..
Oare femeia asta era curajoas sau numai nebun? Se urca n avioane
care o nspimntau, atepta singur n zone periculoase, l fcea
ncpnat. ncpnat ca un catr. Aparent ea nu subscria la
comentariu. Deodat, fr a-l preveni n vreun fel, durerea i tristeea
revenir n sufletul lui. i aminti cuvintele lui Abbie. i putea auzi i
acum vocea timid, pe cnd nchidea uile la balcon, pe cnd suna
undeva s-i amne o ntlnire, cnd i punea centura alturi de el. Ea
era cea mai precaut femeie pe care o cunoscuse el. Asta pn cnd, ntro zi, un ofer beat, puse capt vieii ei, ntr-o frumoas zi de primvar.
Starea de acum se datora oare lui Abbie? Se simi oarecum frustrat i
ncerc s nu mai in cont de nimic. Fusese singur prea multe luni. Nu
putea ignora prezena femeii de lng ei. Fr instalaia de aer
condiionat, maina era plin de parfumul ei. Trase puternic n piept
mirosul. Promitor. Era fcut pentru a nu fi uitat. Apoi i-o aminti pe
Betsy, acoperindu-i faa cu minile, sughind ncet de plns.
Eu nu snt Abbie, se lamenta ea. i nici femeia care dormea lng ei.
Storm trebuia s-i aminteasc mereu asta.
Dup moartea lui Abbie, el ncercase nencetat s se regseasc.
Odat, el fusese brbatul care tia fiecare floare dup form i miros, tia
cnd trebuie s nfloreasc fiecare floare, era un brbat care fcuse
dragoste i se simise renscut. Odat cu trecerea lunilor, el simise c
acel brbat nu mai exista. Acum respira pentru a-i umple plmnii i
fcea dragoste pentru a-i satisface nevoile. Iar aceast femeie cu ochii
mari i zmbetul generos, merita un brbat care s-i ofere cel puin ceea

ce i oferea ea. Dup ce iei de pe ramp, travers cele patru benzi de la


Gratiot i o lu spre hanul Georgian, unde era punctul de pornire n
curse. Dup ce se nscrise pe banda corect, el opri maina, iar tcerea
care se ls fu ntrerupt doar de respiraia ei adnc.
Lumina se revrsa prin geamurile mainii, aternnd umbre argintii n
interiorul acesteia. Storm se aplec spre centrul consolei, punnd un bra
pe sptarul scaunului ei. Cu mna liber, i cuprinse umerii, ncet, de
parc ar fi vrut s n-o sperie.
- Trezete-te, Patience, am ajuns.
Ea oft, se ntinse i apoi adormi la loc. De ce tocmai ea? se ntreb
el. De ce tocmai acum? Ea i trezea sperana c dup attea pierderi, mai
poate exista via. El i ridic mna i cu degetele
i tras o dung imaginar peste buze i obraji, afundndu-le apoi n
prul ei. Storm se simi ciudat, de parc ar fi violat-o, permindu-i
aceste gesturi, n timp ce ea dormea. ncet, ls ca prul ei s-i treac
printre degete.
- Patience, o chem el ncet.
Ea i deschise ochii, luptndu-se s se trezeasc. El i urmri pupilele
care se adaptau ncet luminii. Irisurile de smarald se destinser. Ea ncepu s se ntind i unduirea lene a corpului ei i trezi lui Storm o
acut dorin. Ea i zmbi somnoroas.
- Pete, murmur ea. M cheam Pete.
El chicoti ncet:
- M-am uitat la tine i n-am vzut nici un Pete.
Dac i-ar ntoarce brbia o fraciune de secund, se gndi Pete,
buzele li s-ar atinge. Ea i trecu n revist trsturile. l auzi apoi, ca prin
farmec, pe Dave spunndu-i: cred c i cam place individul sta. i nu
prea am rbdare, i spusese ea. N-am avut niciodat. i nici nu voi avea.
Acei ochi imeni, verzi, i trezir dorina lui Storm, imediat ce i vzu.
Respinse ideea cu trupul i cu sufletul.
Pete simi imediat respingerea. El ntinse mna i i lu bagajul,
nainte de a cobor din main. Se mica greu. Chiar i faptul c-i
ncletase maxilarul din cauza ncordrii, i fcea s se mite cu greutate.
Pete era n acelai loc, uitndu-se la palmele care i transpiraser.
Dorina pe care i-o strnise Storm se transform rapid n mnie. i

btuse joc de ea. Nu, de fapt ea se comportase ntr-un mod care l


determinase s-i permit aceast btaie de joc, se comportase ca un
cel, care de-abia atepta s fie mngiat. Ea i zrise o anume lucire n
ochi, de parc i-ar fi repugnat s-o srute. O fcuse s se simt penibil, de
parc l-ar fi invitat: ia-m... ia-m...
La naiba cu tipul sta. Pete se simi jignit i cobor din main. Nu
voise s se ntmple aa, nu avea de unde s tie c se va trezi din somn
cu acest individ aplecat asupra ei. i Dave, care i spunea c exist o
doz de nebunie n comportamentul ei fa de acest brbat. Individul
acesta se deschisese i se nchisese n faa ei, mai repede dect o u
automat.
Storm o urmri trecnd pe lng el i sesiz schimbrile petrecute,
ochii ei expresivi priveau numai nainte, gura zmbitoare cptase un aspect de mnie. Era furioas. Pe ea se nfuriase, se hotr ei. Fcea pai
mari, braele i se micau n contratimp cu oldurile. Dac ar fi mpins-o,
ea ar fi reacionat ca o pictur de ap care a czut pe
un cuit ncins.
Te doresc, doamn, i spuse el, fr cuvinte. Da, te doresc. i tia c
n-ar fi fost mpcat cu el nsui dac ochii aceia mari ar fi rmas marcai
de durere, provocndu-i comaruri.
Dup ce verific dac Dave rezervase camera, Pete lu cheia.
- Camera este la etajul doi, i spusese recepionerul.
- Mulumesc. Exist i vreun restaurant?
Pete se opri i-i lu bagajul.
- Da, sigur c, da, i spuse recepionerul. Din
spatele ei, Storm ridic mna i o ntinse s-i ia bagajul. Pe ua de acolo,
i mai spuse recepionerul, dar ea nu-i acord zmbetul pe care l-ar fi j
afiat n mod obinuit.
|
- Extraordinar, i spuse ea lui Storm. N-ai vrea s ncetezi odat? Am
adus bagajul sta de la o mie de mile deprtare. n mod sigur mai pot s-l
car.
El lu cu hotrre bagajul n mn. Zmbind, i deschise ua:
- tiu. Snt un ncpnat.
Dincolo de u era o curte interioar, nconjurat de un perete de
crmid roie, unde mirosea plcut, a var. Petunii i glbenele erau

plantate n pmntul afinat, iarba era proaspt tuns. Camerele se


deschideau n aceast curte Interioar i balustrada alb de la balcoane
crea un cadru care prea filigranat. Dei era trziu, oaspeii hotelului, de
vrste diferite, erau adunai la mesele acoperite de umbrelue n dungi
albe i galbene, sau se zbenguiau n piscin. Pete i aprecie ca fcnd
parte din aceeai categorie. Preau legai, cu toii, prin nite fire
invizibile, pentru c se ntoarser s-i studieze pe ea i pe Storm.
Curiozitatea din privirile lor i urmri pn cnd disprur pe scara
interioar.
Pete i gsi camera, o descuie, lu bagajul de la Storm i l arunc n
camer, apoi nchise ua.
- M duc s mnnc ceva. Spune-mi...
- Te nsoesc.
El o atinse ncet.
Pete fcu un gest de respingere.
- Ce te face s crezi c am chef s stau cu tine la mas nc o or?
Eti un tip rece i neprietenos.
Storm ridic ncet o sprincean i ochii lui albatri i aruncar o
privire provocatoare.
- Ct de prietenos ai vrea s fiu? o ntreb el.
- Indiferent, sri ea. Numai indiferent.
Am cam pus-o pe jar, se gndi Storm. i nu mi-a trebuit prea mult.
Cu o mn, o ntoarse spre el. Pete scp un oftat uor i renun la
starea de rzboi declarat dintre ei, lsndu-se uor pe peretele de
crmid din spatele ei.
Balconul era destul de lat pentru a-i ascunde de privirile indiscrete,
dar vocile vesele ale celor de jos ajungeau pn la ei, pentru a le reaminti
c nu erau singuri. Pete se uit la minile lui aezate pe umerii ei, apoi el
i ddu drumul, punndu-i palmele pe perete, de o parte i de alta a
capului ei.
- Nu te recunosc, i spuse el.
- Oh, adevrat? Nu mai putea avea ncredere n mngierea ochilor
lui. In orice secund se putea retrage napoi n cochilia lui. Am crezut c
snt persoana pe care ai gsit-o ateptndu-te n Tunetul. Sau nu
cumva...?

- Da, aceea erai tu, n mod sigur.


- i cea cu care ai mers n main?
- i aceea erai tot tu.
- Poate te referi la femeia care s-a trezit din somn i te-a descoperit
aplecat asupra ei? Aia tot eu eram?
Pete i dori n acel moment s fi fost mai nalt, sau ea mai scund.
Poate astfel, diferena dintre ei ar fi redus timiditatea pe care ea n-o
nelegea. Aa c privi drept nainte, la gura lui perfect.
i pentru c ea i privea att de insistent gura, l vzu cum i
umezete uor buzele, apoi i spuse ncet:
- Desigur, tot tu erai.
Ii lu ncet brbia ntre degete. Fu un gest simplu, iar ea se simi
captivat. ndoindu-i braul, el o apropie de corpul lui. Ea i simi
coapsele i pieptul strns lipite de trupul ei.
- Nu face asta, i opti ea.
- Ce s nu fac?
- Nu te apropia.
Vibraiile rsului lui o ptrunser i ea le simi prin tot corpul,
concentrndu-se in zona snilor.
- Iubito, nu m pot apropia mai mult de att, din cauza hainelor.
Pete simea cum i se topete corpul; picioarele ncepur s-i tremure.
Simi nevoia unui sprijin. Minile ei fcur abstracie de hainele lui i se
conturar pe muchii lui puternici. Ea trebui s se concentreze ndeajuns
pentru a articula cuvintele.
- De ce faci asta?
Storm implor ajutor cerului, pentru c nici el nu tia de ce proceda
aa. i trecu buzele ncet peste obrajii ei, evitndu-i gura. Fata asta i
amintea de crema de piersici. Parfumul ei l invad. Simi cum ncepe s
tremure. O auzi cum respir greoi.
- Eu a vrea s te srut. Tu, la fel. Ceea ce este deja creat i ne
ateapt, ne nnebunete pe amndoi. Soluia e simpl.
- Adic, hai s-o facem i pe urm s trecem totul sub tcere, vrei s
spui?
Dac el n-o sruta chiar n acel moment, ea l-ar fi pleznit.
- Cam aa ceva.

Degetele lui se afundar n prul ei, mngindu-i gtul. l urmri cu


privirea nceoat, l vzu aplecndu-se deasupra ei i srutnd-o. La
nceput cu o micare uoar, apoi buzele lor se contopir. Se simi
cuprins de o uoar senzaie de ameeal. Cnd i simi limba, care i
explora ncet gura, ea i nchise ochii. Aceast senzaie de ameeal o
coplei, devenind greu de suportat.
Srutul lui nu era nici foarte nfocat, nici reinut, dar fu foarte
profund. Profund i nesfrit. Corpurile lor erau foarte apropiate.
Degetele lui continuau aceeai micare circular pe gtul ei, culminnd
cu umerii. Minile ei se odihneau pe umerii lui, cu degetele ngropate n
muchii lui puternici. Erau amndoi concentrai asupra srutului lor.
Cnd Storm o eliber, cu o alt serie de sruturi, Pete simi cum
regret pierderea acestor noi senzaii. Dup srutul lor, rmase numai
acea cldur plcut, iar Pete ncepu s-i simt deja lipsa. Ea mai
experimentase i alte sruturi, care fuseser un schimb de plcere. Dar,
pentru prima oar, ea simi c a dat sau a pierdut o parte din
ea, pe care n-o mai putea primi napoi.
- Patience?
Vocea iui i mngie numele.
Ea i ridic genele i lumea pru c se ndreapt n acel moment. i
ntlni ochii albatri i tiu c a intuit corect. El nu-i pierduse nici un
moment controlul. Ceruse i luase dar nu dduse nimic. Nici o frm.
- Acum, dac am rezolvat problema, ce facem cu Tunetul?
Srutul sta n-a rezolvat nimic, se gndi Storm. i nevoia era i mai
acut. i trecu degetele peste obrazul ei. A fost o greeal... srutul
acesta a fost o greeal.
- Eti invitata mea, hai s mergem s mncm. Apucnd-o de mini, o
trase de pe peretele pe care se sprijinea. i o s trebuiasc-s m convingi s scot ambarcaiunea i s-o duc la atelier.
Pete trecu dintr-odat de la pasiune la profesionalism. Trecerea se
fcu totui, .cu greu.
- Dac ceea ce ai vzut nu te-a convins, nimic nu-i va schimba
convingerea.
In restaurant se adunase lumea care fusese la piscin. Din nou era
ceva legat de un concurs. Pete nu mai avu nevoie de amnunte; se vedea

dup echipamentele lor crei echipe i aparineau. O chelneri i duse


ntr-o sal alturat barului.
Se ls o tcere ciudat. Pentru cine tie ce motiv, Storm Duchene nsoit
de o femeie, era o imagine neobinuit. Fuseser prea multe n viaa lui,
sau din contr?
Amndoi comandar hamburgeri. Storm comand i cafea, iar Pete
nite vin alb.
- Vrei s servii Duchene? ntreb chelneri, uimind-o pe Pete cu
ntrebarea ei.
- Pardon?
Privind spre Storm, femeia repet:
- V ntrebam despre vinul pe care-l dorii. Dorii Duchene sau
Chablis?
- Este vreo legtur ntre tine i acest vin? l ntreb ea pe Storm.
- Aparine familiei mele. Nu te simi obligat s-l comanzi numai din
acest motiv.
Lui Pete i se ivir luminie n ochi.
- Nici o problem. Iau Duchene. Storm i aprinsese o igar i masca
lui obinuit i reveni pe figur. Nici mcar nu clipea. Aplecndu-se spre
el, Pete i propti brbia n mini: Un zmbet nu stric nimnui, Storm.
- Unora se pare c da.
Pete trebui s se confrunte din nou cu acea amrciune din inima lui.
Ea ncerc s abordeze un subiect care s asigure o conversaie fluent.
- Niciodat n-am fcut legtura. Cu vinurile te
ocupi ntre curse? Lucrezi la vinria familiei?
- Nu. Via este n Napa Valley, California. Se ocup de ea fratele i
tatl meu. Noi am cumprat o cas n Seattle. Ca s nchidem circuitul.
- Noi?
- Pardon?
- Ai spus Noi am cumprat o cas n Seattle".
Un soi ciudat, de disperare puse stpnire pe discuie. Pete remarc
atmosfera.
- Abbie i cu mine. Totul nghe deodat. Abbie".
- Soia mea.
Pete simi cum i se adun n piept o senzaie ciudat, cuprinzndu-i

ncet inima. La naiba! Probabil c mai avea i el cte o escapad. O


mam n-ar fi nelinitit-o att, dar o soie... Buzele ei att de recent
srutate, se curbar a dezamgire.
- N-am tiut c eti cstorit.
Storm se uit, undeva, ntr-un punct din spatele lui Pete i nu observ
c ei i cam pierise graiul. Hai, spune-i, ce dracului. N-ai spus-o niciodat cu voce tare i a cam sosit timpul.
- A murit.
Le sosir buturile. Pete lu o gur de vin. Ar fi trebuit s se simt
uurat dar nu se sim'. Faa lui era brzdat de tristee i durere
- Cnd s-a ntmplat?
- Acum un an, n aprilie.
Pete nu mai tia ce s spun i Storm prea nchis ntr-un sanctuar al
gndurilor. Ea nu pierduse pe nimeni. Avea ambii prini. Avea un frate.
Bunicii i muriser cnd era foarte mic. Avea veri n Pensylvania; nu-i
prea cunotea, dar triau.
Fr s vrea, ascult conversaia de la masa nvecinat.
- ...tia au fcut porcria asta n garajul lui i a fost nevoit s-l dea
jos ca s-o scoat. Este cea mai urt barc pe care ai vzut-o vreodat.
Numai oel. Cu nite piulie ct pumnul. Prima oar cnd or s-i dea
drumul la ap, o s se scufunde...
Pete observ un omule cu o explozie de peri roietici. Picioarele nu-i
prea atingeau podeaua, dar el se uita fix la ea. Pete i nchipui c omul
era srit de cincizeci de ani, dei nu avea nici un fir alb n toat claia aia
roie. Cnd privirile li se ntlnir, el i concentr privirea asupra
spumei de la bere i Pete citi Storms Thunder Racing Team pe spatele
cmii lui. Se gndi s-l ntrebe pe Storm despre el, dar amn, ntruct
un hamburger dolofan i se instala n farfurie.
Chelneri ncepu s-i zmbeasc amabil lui Storm.
- Cu ce-a putea s v bine dispun?
Storm o concedie cu un semn al capului i ea i turn cafeaua, apoi i
fcu cu ochiul i plec.
Lui Pete i displcu scena. Femeia asta pusese cea mai tmpit
ntrebare posibil.
- Mai poi dormi dac bei cafea? l ntreb ea.

- Ceea ce s-a ntmplat astzi o s m in treaz oricum.


- Ascult, Storm. Pete i puse ntrebarea. Ce ai hotrt cu
ambarcaiunea? Nu crezi c e mai bine s-o trimii la Seattle dimineaa i
s-o primeti reparat pentru cursa urmtoare?
- Nu.
ntruct primise cel mai scurt rspuns cu putin, Pete puse o ntrebare
fireasc:
- De ce?
El oft greu i-i mpinse farfuria, fr a mnca.
- Am finanat construirea lui Thunder dintr-uri fond fixat de bunicul
meu nainte de a muri. Eu i fratele meu primim o sum fix la fiecare
aniversare, pn la mplinirea a treizeci i doi de ani, dup care trebuie
s fim pe picioarele noastre.
A naibii sum fix, se gndi Pete, dac poi finana cu ea construirea
unei brci de un sfert do ! milion de dolari. |
- Dar, de obicei, aceste moteniri nu ncep s j i se plteasc de cnd
mplineti treizeci de ani? i
- i se pltesc aa cum este stipulat n testament. Spre deosebire de,
tatl meu i de fraii lui, bunicului nu i-au plcut strugurii. Pentru el viaa
n aceast Napa Valley nsemna c era ngropat de viu. El a vrut s
acorde o ans nepoilor lui de a tri independeni.
- De ce pn la treizeci i doi de ani?
- Pentru c el avea aizeci i patru de ani cnd a murit. Treizeci i doi
era deci jumtatea vrstei lui. El spunea c fiecare trebuie s^i conduc
singur mcar o jumtate de via. Din a mea, jumtate a trecut. O s am
treizeci i doi n octombrie. Odat ce am pltit pentru turbin, nu mai am
nici un ban. Nici mcar pentru salarii, nici cu ce tri.
- Renuni la hidroplanoare anul sta?
- Nu, dac o s mai mearg. Atept s fiu sponsorizat. Se intereseaz
de asta o companie de buturi nealcoolice. Ateptm cursa de duminic.
Or s-mi comunice luni decizia lor.
- tii c suportul este deteriorat total.
El oft.
- Da.
- tii c ai nevoie de treizeci de zile ca s-i toarne unul nou i c-i

trebuie un sudor autorizat pentru asta.


- Da, tiu.
- i mai tii c este destul de periculos?
- Nici mie nu-mi plac strugurii de la Napa Valley, ca i bunicului
meu. Din vocea lui pru c rzbate o uoar disperare. i eu am nevoie
de puncte. Am fost campion mondial, dar apoi am .pierdut titlul. Vreau
s-l rectig. Am nevoie de fiecare punct care se poate stoarce din acest
sezon.
Era foarte important, nelese Pete, ca ea s repare Tunetul. Nu era
nevoie de nici o filozofie, pentru a nelege c Storm voia s rectige ce
a pierdut. Sau voia titlul napoi pentru a i-l arunca sorii n fa, ca o
sfidare.
Terminndu-i vinul, ea surprinse prin sticla paharului privirea
ruvoitoare a unui brbat care sttea la bar.
- Storm, cine este tipul care se uit la mine?
Storm se uit peste umr i fcu un semn.
Omul cobor de pe scaunul de la bar i veni spre masa lor.
- El este Red Morgan, eful echipajului. Dnsa este Patience Burke.
Face proiectarea pentru Dave. Poate o tii dup pseudonimul Pete.
Omului nu-i venea s cread ce aude. Apoi, ochii lui albatri se
deschiser i-i ddu o palm peste frunte.
- Tu eti? Se ntoarse spre Storm: O femeie? Ea face proiectele
noastre? Omul ncepu s rd
i-i spuse lui Storm n colul gurii: i-am zis eu c nu este nevoie de
proiectant.
- Dac ai de gnd s pui Tunetul la ap duminic, domnule Morgan,
interveni Pete, ai nevoie de proiectant.
- Vorbeti serios, fetito? o persifl Red. Ar trebui s-mi dovedeti
mai nti mie c eti capabil de ceva i apoi te las s te uii la barc.
Storm se lsase pe sptarul scaunului, urmrind discuia dintre Pete i
arogantul su ef de echipaj. Dac putea s se descurce cu sta, atunci nu
era o problem pentru ea s-i pun la punct i pe ceilali.
- Atta vreme ct semntura ta apare pe cecul meu, nu trebuie s-i
dovedesc nimic, domnule Morgan. Acum, te rog s m scuzi. Pete se
strecur pe lng banchet. Mulumesc pentru mas, Storm. Cnd iei o

hotrre, comunic-mi i mie. i, Red, a vrea s nu-mi mai spui


vreodat fetio.
Red se uita la ea cu ochii mari, n timp ce ! Storm se amuza din tot
sufletul.
Pete se duse n camera ei i intr direct sub du. Ls hainele s-i
cad pe podeaua bii. Apa care curgea i biciuia corpul cu slbticie,
fcnd-o s se trezeasc.
Se nfur ntr-un prosop, intr n dormitor i nchise aparatul de
aer condiionat. Deschise fereastra, lsnd cldura i zgomotele celor de
la piscin s-i ptrund n camer. Aezndu-se pe pat, ea calcul c la
Seattle era ora zece. Dave trebuia s fi venit de ia spital.
Ii rspunse dup ce telefonul sun de trei ori.
- Pete la telefon.
- Am o nepoic, anun Dave.
- Te felicit, bunicule.
- Are cte dou din fiecare.
- mi pare ru Dave, nu se poate face nimic?
- Las-o moart, fetio. tii ce vreau s spun. Are cte dou din fiecare
organ care trebuie s fie pereche. Pete ncepu s se amuze de glumele
bunicului.
- Mary ce face?
- E fericit. Foarte fericit.
Pete trase prosopul cu care i tergea prul, ascultnd istorisirea
despre felul cum a nscut Mary, despre sosirea soului ei, prul i ochii
bebeluului. Apoi, Pete arunc prosopul. Se strecur n pat. Goal.
- Mai putem vorbi acum? ntreb ea, dup ce comentar greutatea i
lungimea bebeluului.
- Despre ce s mai vorbim?
- Storm are o curs duminic. Nu cred c barca poate fi reparat pn
atunci. Arat de parc s-ar fi trt pe un strat de coral.
- Structura?
- Nu tiu nc.
- Deci nu-i face probleme. Dac nu este prea avariat, mai este timp.
Pete nchise lumina i rmase n ntuneric. Nu avea sens s-i mai
spun i de caren.

- Nu mi-ai spus niciodat c Storm a fost nsurat.


- N-ai tiut?
- De unde a fi putut s aflu, Dave? L-am urmrit doar pe fereastr.
Nu i-am studiat referinele.
- Pete, ar fi mai bine s-i vezi de treab i s-l lai pe Storm.
- Cum a murit nevasta lui?
- Oh, Pete. Cnd i ddu seama c nu poate scpa de insistenele ei, i
rspunse: a fost lovit de o main cnd traversa strada. Omul la este
tot o ran. Ajut-l cum poi cu barca.
Pete nchise i rmase n ntuneric. Lui Storm i trebuia barca pentru
ca s concureze duminic. Astfel va fi i mai ru dect o ran vie. S-ar
nmormnta de viu n Napa Valley.
Storm i termin cafeaua, apoi privi spre scaunul gol, de lng Red. I
se prea mai interesant dect patul gol, care-l atepta.
- Un bourbon, te rog, i spuse chelnerului. Cnd i se aduse paharul, el
l ridic i l studie n lumin. Red rmase uitndu-se la degetele lui care
duceau paharul la acele buze, care se dezvaser s zmbeasc.
Simindu-se studiat, Storm i spuse rece: Nu-i face probleme, am
renunat la butur.
- Eu n-am afirmat nimic. De fapt, am afirmat eu vreodat ceva n
acest sens? Poi s faci ce vrei cu viaa ta de pe uscat, numai s nu faci
prostii pe ap.
Storm oft i-i ddu cu mna peste fa.
- Este de vin numai fata asta, murmur Red. N-ai nevoie de ea. Eu
pot s refac barca i din bucele, fr ea.
Laudele lui nu erau cu mult diferite de a celorlali efi de echipaje. i
asta nu nsemna c era adevrat.
- Am nevoie de ea, spuse Storm.
Sprncenele lui Red, att de decolorate nct preau invizibile, se
arcuir a mirare.
- E o tip drgu i delicat, nu crezi? l test el.
Fr a se uita la prietenul lui, Storm i rspunse:
- Da, este.
- i arat destul de bine.
- Da, a fost proiectat cu mult miestrie.

- Ei i poate c nu te intereseaz prea mult dac are ceva n cap sau


nu.
Lui Storm i pieri zmbetul.
- Ct dureaz, Red?
- Ce s dureze?
- S uii. Ct i trebuie ca s uii?
Red se simi ncurcat. Mu vorbise niciodat cu Storm despre Abbie.
Nu pentru c n-ar fi vrut, ci pentru c Storm nu i-ar fi permis.
- Poate c uitarea nu este totul. Poate c mai trebuie s-i aminteti
din cnd n cnd. S nu te trezeti aa, deodat, c te omoar aducerea
aminte.
Storm i plti butura i plec. Red rsufl uurat cnd vzu c
pleac dup un singur pahar.
Pete se trezi la primul sunet al telefonului. ntinse mna dup telefon
i apuc receptorul.
- Alo?
- Patience? Te-am trezit?
- Salut, Storm.
- mi pare ru, n-am tiut c ai adormit. Am mai sunat acum zece
minute i telefonul era ocupat.
- tii c eu nu prea am rbdare. Cum m aez n pat adorm imediat.
- Rbdarea nu are nimic de-a face cu faptul c mi pare ru c te-am
trezit. n acest moment, Pete se trezi complet. Inima ncepuse s-i bat
rapid, ca un iepure care traverseaz oseaua n fug. Nu se atepta s
aud ceea ce i spuse Storm. mi pare ru c te-am trezit. Te-am sunat ca
s-i fixezi ceasul pentru mine. Scoatem Tunetul la ora opt.
- Este gata fixat. Pete se uit la arttorul ceasului de pe noptier. Nu
m-am ndoit niciodat de decizia ta. Rse apoi cu bucurie. Eti prea
ncpnat ca s nu faci ceea ce trebuie. Ne vedem diminea, Storm.

CAPITOLUL 3

- Ei, asta le ntrece pe toate, spuse Red Morgan, scrpinndu-se n


cap, ntr-o confuzie total.
Scondu-i capul i minile din compartimentul motorului, Storm se
uit la el. Privirea lui Red ducea la Earl Kennedy, care i sorbea
cuvintele lui Patience Burke.
- Deci? Storm i terse sudoarea de pe frunte. El are hidroplanoare,
iar ea le proiecteaz.
Red vzu grimasa de pe faa lui Storm i rnji:
- Iar eu pltesc taxele. i n-am de gnd s las un nceptor s-i fac
de cap cu actele mele.
Earl consider c femeile se pot juca doar cu un lucru. i acela nu este o
barc.
Storm i pstr aceeai grimas pe figur.
- Deci, tu sperai s scapi de ea.
eful echipajului ddu din cap suprat i deranjat de primirea care i se
fcuse lui Patience peste tot.
- A sucit capul tuturor, de la primul pn la ultimul.
- Mai precis, le-a furat inimile, l corect Storm, zmbind.
Dei erau un clan unit, toi cei de la hidro erau legai emoional prea
mult; legturi de familie, competiie, prietenie. Datorit faptului c, timp
de ase luni pe an triau o via de nomazi, n taberele lor temporare, pe
care le ridicau i apoi le prseau imediat, se limitau la legturi n cadrul
clanului lor, ridicnd un scut politicos ntre ei i cei din afar. Erau un
tot, dar nu impenetrabil. i Patience - Storm refuza s se lase furat de
prescurtarea numelui ei - era o dovad n acest sens. Faptul c lucra la
Wilkes i crease acest avantaj.
Remarcabil, se gndi el. Era remarcabil. n mai puin de o or se
fcuse admirat de toi. Cu mult dibcie o dezamorsase pe Chrissy
Wagner, care nu suporta nici o femeie trecut de doisprezece ani.
Chrissy, soia lui Lucky Wagner, pilotul de la Coastal Van Lines, era o

femeie inabordabil. Cu toate acestea, dup cteva secunde de la


ntlnirea lor, cele dou femei schimbau preri i rdeau ca dou surori
care fuseser desprite vreme ndelungat.
Apoi, Patience l-a fermecat pe arbitrul ef - Jeff Croup - care avea o
ur nesecat asupra ntregii rase umane. Dar gura lui, care de obicei era
toat o grimas, se lrgi nesperat ntr-un zmbet pentru Patience. Storm
l auzi chiar spunndu-i draga mea...
i acum venise rndul lui Big Earl. Storm o studia din nou pe aceast
femeie. Petrecuse toat noaptea cu ea n minte. Fusese o noapte de
dorin, de frustare, fr somn. ncercase s se in la distan de ea i de
gndurile legate de ea. Acum, privind-o, simi c i se schimb hotrrea.
Prul ei era auriu i adus spre fa, tot aa cum fusese i cu o sear
nainte. Corpul era la fel de apetisant. i imagin cum ar fi fost dac i-ar
fi descheiat sutienul, iar rochia i-ar fi czut de pe umeri. Nu purta bluz
sau tricou pe sub salopet. Era mbrcat decent, dar i se iveau braele
albe, care i preau de alabastru n lumina soarelui. Simi o nevoie
iraional s-o ia de lng Kennedy, s-o ia n braele lui i s-o in strns.
In mod deliberat se ntoarse.
ncepu s funcioneze prima macara. Activitatea se relua ncetul cu
ncetul. Aezat pe spate, Storm urmrea braul macaralei, care despica
cerul pn ajungea deasupra carenei de la Premium Life, o ambarcaiune
sponsorizat de Premium Brewing Company. Soarele strlucea pe crma
care fusese scoas de pe trailer. Ea se balans deasupra apei, apoi i se
ddu drumul s cad. Echipajul, care purta echipamente negre cu garnitur galben sri pe digul suspendat. Primul vas din acea zi era gata de
pornire.
In sfrit, privirea lui Storm se opri asupra lui Patience, care era acum
n compania lui Earl i a pilotului acestuia. Storm urmri cum Kennedy
ntinse o mn lateral i barca lui, Guality Tool, proiectat de Dave
Wilkes, era pus pe linie. Patience scoase o bucat de hrtie i un creion.
Puse hrtia pe capota unei maini i ncepu s deseneze. Earl i pilotul
lui studiau desenul peste umrul ei.
- Vezi, aa trebuia, sri Red, adresndu-i-se Iui Earl de parc ar fi fost
greeala acestuia. Hai s scoatem bebeluul sta de aici.
Storm i terse minile pe o crp cam murdar de uleiul de ia motor,

pe care i-o pusese pe undeva, la curea. Se aez pe puntea Tunetului s


urmreasc nclzirea motorului de la Premium Life.
Pete se nfior la auzul zgomotului puternic al motorului
hidroplanorului. i ntoarse privirea de la Kennedy, mai fcu civa pai
i simi ali ochi aintii asupra ei - nite ochi care ardeau mai tare dect
razele soarelui i erau mai fierbini dect asfaltul care se topea sub
picioarele ei. Se opri i ochii i rmaser fixai asupra punii stacojii,
apoi se oprir asupra lui Storm, care o privea. Sttea cu picioarele
desfcute, cu minile n olduri. Prul i cdea n dezordine asupra
sprncenelor, ajungndu-i pn la guler, unde se crliona deodat. Era
mbrcat ca i restul echipajului - cu o bluz alb, avnd inscripia
Storms Thunder pe spate, cu numele lui cusut pe unul din buzunare i
cu pantaloni albi, cu band lateral roie. Ea rmase s se uite la el
simindu-se ca fixat de sol.
- Se rezolv? o ntreb Storm.
- Ce s se rezolve?
Cu o micare din brbie, el i indic Quality Tool.
- Problema lui Earl.
Pete i ridic ncet capul spre el, surprins c el i cerea s divulge un
secret.
- Are vreo problem?
Storm ddu din cap i se declar nvins.
- Dave ar fi mndru de tine.
Pete zmbi i-i puse minile n buzunarele pantalonilor.
- Dave se mndrete cu mine, de foarte mult vreme.
Rznd ncet, ea i for picioarele s se mite i se ndrept spre
Premium. Uitndu-se napoi, i admir corpul lui Storm. Ca designer i
ca femeie, aprecia frumuseea natural i liniile perfecte ale corpului lui
Storm. Pn n cele mai mici detalii, el arta perfect.
Carena lui Premium cobor n ap. Literele cu care i era
inscripionat denumirea strluceau n soare. Fcnd semne cu mna
nmnuat, pilotul arta c era gata de start. Trecu pe lng semnul care
marca zona de trei ptrimi. La prima ntoarcere fcu o micare larg i
aps pe butonul care declana azotul. Cu o izbucnire de for i vitez,
Premium ls n urm o cascad de ap.

In zona podului, unde avusese loc cu o zi nainte accidentul lui Storm,


se vzu spuma care rmnea n urm, despicat ca o coad de coco.
Cnd reapru, mergea pe suprafaa rului, ca pe sticl.
Va prinde o vitez foarte bun, se gndi Pete. Mna ei se odihnea pe
spatele trailerului, nct numai patima fcea contact direct cu suprafaa.
Ea simi oelul vibrnd din cauza trepidaiilor de la motorul care tocmai
se pusese n funciune i zmbi.
Storm vzu acel zmbet reflectat pe faa ei: I se mbujoraser uor
obrajii i n ochi i dansau luminie. El se ncrunt. Pentru ea totul
nsemna pasiune, nu era numai munca pentru Dave. Era atras de lucruri
mai profunde dect exteriorul brcilor: o interesau n egal msur
primejdia i furia acestora cnd se rupeau de mal. Storm simi c
fascinaia lui pentru aceast femeie cpta aspecte deosebite, ca un fior
pe care nu-l poi stpni.
- N-ar fi trebuit s mai cedeze i cldura asta? ntreb Pete, fr a se
adresa cuiva n special. Privirea ei se ridic spre pereii depozitului.
Acolo se construiser duuri. Aerul canicular de afar, i tia orice chef
de munc. Buclele ei care i nconjurau faa frumoas se umeziser de
atta transpiraie i i se lipiser de tmple.
- Asta ar trebui s te ajute, auzi ea vocea lui Storm.
Ea se ntoarse rapid cu scaunul i-l vzu ndreptndu-se spre ea cu un
ventilator n mn.
- Am crezut c vine Randy, spuse ea.
Societatea de echipamente Jamison era un complex de cldiri. Storm
i petrecuse dup-amiaza
la telefon, ntr-un birou, ncercnd s gseasc un sudor autorizat. Red i
ali ase membri ai echipajului lucraser cu Pete la depozit, n aceast
zon, care era liber. Storm ls s cad o cheie pe vraful de hrtii de pe
biroul ei, pentru a nu fi luate de curentul fcut de ventilator.
- S-a ntors Randy? ntreb Storm.
Pete se ncrunt.
- L-am trimis s aduc nite piulie. Nu s-a ntors?
- Nu tiu. Nu este cel de acolo?
Storm se ntoarse s se uite la blondul musculos, indicat de Pete.
- Nu, la e Ricky.

- De unde tii s-i deosebeti? Eu nu pot s-o fac. i spun Randy toat
ziua i el mi rspunde.
Pete i ridic faa pentru a primi aerul de la ventilator i-i nchise
ochii cu un oftat.
- Scrie Randy pe echipamentul lui.
- Asta pentru c nu-i poate pstra lucrurile n ordine i le ia pe ale
fratelui lui. La nceput, ea citise ce scria pe bluzele lor. Dar acum, tia c
Burt Winters era ce! nalt, care avea treizeci i unu de arii; Abe Ferris.
avea chelie; Frank Urich era tipul care ia fiecare cuvnt rostea un da.
doamn", ori de cte ori i se adresa ea si Mary - nu-i reinuse cellalt
nume - era cel care ddea aparatul de radio !a maximum. Ricky i Randy
Stevens erau gemeni i veneau din California. Pete nu gsise nimic prin
care s-i deosebeasc. Apoi, ncepu s rd, gndindu-se c era ca i
cum ar fi ntlnit unul singur i s-ar fi minunat n tot timpul sta ct de
mult seamn acest om cu el nsui.
Rsul i ncet cnd Storm apru n spatele ei.
- Ce faci aici? Cuvintele lui i rvir prul. El i puse minile pe
masa la care sttea ea cu faa i o fix ntre braele lui. Prul lui bogat i
producea palpitaii uoare, ca nite aripi de fluture.
- Tremuri, murmur el. E al dracului de cald, iar tu tremuri.
Am frisoane, se gndi ea. E o diferen. Pete observ momentul n
care atenia lui se schimb de la schiele lor la vena care pulsa pe
ncheietura minii ei. i urmri cu atenie cursul pentru a descoperi, mai
apoi, o explozie de pistrui pe umrul ei. Cnd i ntoarse capul, brbia ei
aproape c l atinse i ea rmase o secund uitndu-se n ochii lui.
Candoarea privirii ei l fcu s-i schimbe direcia privirii. El se ntoarse
i-i introduse minile n buzunare.
- Deci, n ce stare ne aflm? o ntreb el.
Ne aflm de fiecare parte a unui zid invizibil, se gndi Pete. n
ntuneric. Pn o s aflm ce avem n fa.
- Ai gsit sudor?
- Am gsit unul.
- nseamn c mergem pe calea cea bun.
El se uit peste calculele fcute de ea.
- Ai fcut toate estimrile?

Ea ddu din cap. Punndu-i picioarele pe cea mai joas stinghie de la


scaun, i ls coatele pe genunchi i brbia pe palme.
- Am terminat. M-am pregtit pentru mai multe variante.
- i dac atunci cnd te uii nuntru gseti ceva mai ru dect ai
presupus?
- Nu exist posibilitatea asta.
Convingerea ei era deplin. Storm o ntmpin
prin ridicarea sprncenei. Femeia asta voia s-l scuture bine. S-l ia de
umeri i s-l scuture pn cnd zona ngheat de la exterior s-ar sfrma
i el, omul, ar iei de acolo.
- De fapt, cred c tu nu vrei s admii o asemenea posibilitate, i spuse
el.
- Bine, poate c aa este. Mie mi este foarte clar c exist stricciuni
n interior. Se uit direct la Storm, nu se uit la barc, nici la planurile pe
care le fcuse. Ireparabil? Nu-mi vine a crede.
El se ls pe spate, pn cnd atinse peretele cu umerii. Cu picioarele
puse unul peste cellalt, i aprinse o igar.
- Din experien tiu c nu poi face ca lucrurile pe care i le doreti
s fie adevrate. Nu poi transforma imposibilul n posibil.
- O, dar eti pesimist, nu glum, i spuse ea. Dac zmbetele ei ar
putea fi pstrate n vreun fel anume, le-ar aduna, se gndi Storm. Eu snt
o optimist, Storm. Niciodat nu amn un picnic pn cnd nu ncepe
ploaia.
- Nu tiu de ce am sentimentul c ai putea fi ud pn la oase i s
continui s juri c n-ai simit nici un strop.
El nu tia ce s mai cread; femeia asta voia s-i repare barca sau
sufletul? i era team c le considera totuna.
- O s m ocup ct pot de bine, de toate, Storm, l asigur ea.
Red apru n acel moment. i ultima bucat de aluminiu fusese
desfcut. Pete se ridic de pe scaun i-l urm pe Storm la caren. Se
opri, rmnnd ntre proprietar i eful echipajului. Erau tcui cu toii.
Apoi Red le explic n cteva cuvinte ce se descoperise. Pete le simi
privirile aintite asupra ei. Ea i schimb privirea de la stnga la dreapta,
apoi se uit n sus.
- Nu e chiar att de ru... apoi vocea i se nspri. E i mai ru.

- Mai ru dect...
Pete i zmbi:
- Dect ar fi putut fi.
- Hai s punem punctul pe i, fetio, sri Red. Ar fi putut s ia foc.
Sau s se scufunde la fundul rului Detroit. Dar nu s-a ntmplat aa, mai
plutete nc. i asta nseamn c am avut noroc?
- Cam aa ceva, Red. Hai s lum numai partea bun a lucrurilor.
Pete ncepu s rd vznd cum acest om cu prul de culoare roiatic
se strduia s-i smulg i ultimul fir.
Storm ncerca s ignore acest dialog. El apreciase corect avaria i era
sigur c nu se putea repara totul pn duminic.
- Aici e buba, i spuse Pete, venind sub caren i atingnd corpul
brcii. Axul principal. El susine suportul i trebuie reconstruit complet.
Ea trecu lumina unei lanterne peste scheletul fisurat. Putem lsa restul
aa, putem pune nite supori i s adugm cteva console. Asta va
duce la mrirea greutii, dar pe Detroit, greutatea va fi n favoarea ta.
- Patience, o ntrerupse Storm. Asta nu mai este ploaie, este de-a
dreptul un muson.
- Adevrat? Ea l privi amuzat. E ciudat, dar nu simt nici un strop.
i, de aici ncepu totul.
Se hotrr s munceasc serios n pofida caniculei. Sfidar timpul,
pentru c erau presai de el. Erau ntrerupi numai de ctre lucrtorii lui
Jamison. Atenia le fu distras de un zgomot de ui trntite. Pete privi
spre uile de acces. Cnd cei ce treceau prin faa lor i terminar
pendularea, ea putu distinge doi oameni care purtau uniformele de la
Premium i un altul, care aparinea companiei Coastal, mbrcat n verde
i galben. Veniser cu daruri - patru porii de pui prjit, buturi
rcoritoare i bere rece. Cu toii subscriser dictonului att de rspndit
printre piloi nvinge-i adversarul pe ap, nu la mal i rmseser s
dea o mn de ajutor. La scurt timp dup ce fur aruncate oasele de pui
i cutiile de bere, figura lui Pete se ntunec i ea i ridic privirile n
sus, la figura ciocolatie, cu prul blond.
- Eti Ricky sau Randy?
- Ricky.
El i art locul unde ar fi trebuit s fie nscris numele lui, dar uit c-

i scosese cmaa. Cu un zmbet care-i expuse dantura perfect a unui


model ce prezint tipuri noi de past de dini, el alese un pix de pe masa
lui Pete i-i scrise numele pe pieptul gol
Ea ncepu s rd i refuz berea cu care o mbia el, ntrebndu-se de
ce fcea oare pauze att de des. ntorcndu-se, l vzu pe Marty dansnd.
Vzu toi oamenii adunai n jurul Tunetului i ncerc s-i lmureasc
problema. Era aproape imposibil, la prima vedere, s concentrezi o asemenea mas de oameni ntr-un spaiu att de mic. Se uit Ia ceasul de pe
perete, al crui indicator arta aproape cinci. Jamison plecase din ora i
cel care i inea locul le spusese c nu-i putea lsa s stea dup ora ase,
fr autorizaie.
- Ricky, murmur ea. Dac Storm ntreab de mine, spune-i c m
ntorc imediat.
- Unde te duci?
- La birouri. Am o idee.
Se ntoarse peste o jumtate de or, simindu-se minunat, aa cum nu
se simise de cnd sosise de la Seattle. Se uit spre acea aglomeraie de
corpuri, cutndu-l pe al lui Storm. Zrindu-i picioarele lungi, Pete se
urc pe trailer, pentru a ajunge mai aproape de caren.
- Storm?
El se ddu un pas napoi i se ntoarse cu faa la ea. Rmaser
uitndu-se unul la cellalt. Att de aproape. Pete i inu respiraia, apoi
oft. Zmbind, el i atinse faa uor, trasndu-i o dung cu degetul.
- Grsime, murmur el. i ls degetul s cad pe brbia ei, iar
apsarea lui i desfcu uor
buzele. M-ai chemat?
- Da. Ea rse ncet. El veni aproape de ea. L-am gsit pe Jamison,
Storm. Putem sta toat noaptea.
Ochii lui nconjurar alene toat zona, apoi se concentrar din nou
asupra ei.
- Storm? M-ai auzit? Nu trebuie s prsim locul la ora ase. Putem
continua munca. Am mai ctigat alte douzeci i patru de ore. O zi ntreag, deci. De ce nu se bucur? se ntreb ea. De ce se ncrunt?
Storm! La naiba, de ce nu rspunzi?
- Patience. Nota de regret care rzbtea din glasul lui o contrarie. Ai

spus ora ase.


- i acum i spun c mai avem nc douzeci i patru de ore la
dispoziie. Uit-te la ei! Ea i art pe Ricky i pe Marty i-l gsir i pe
Abe, retras lng un perete. Nite oameni att de buni. Ar fi mai bine ca
acei care au venit aici de diminea s se duc la culcare. i pstrm pe
cei nou venii. Stabilim nite liste cu schimburi i lucrm fr oprire. tii
doar c aa face toat lumea. Nu este sezon n care echipajele nu muncesc mcar o noapte.
- i tu? Tu cnd o s dormi? Sau s mnnci? Noi nu putem lucra
fr tine, fr cifrele tale blestemate.
- O s dorm eu, sau n-o s dorm deloc.
Dar el i interzise cu desvrire.
- Oh, zise ea, lovind puternic cu pumnul n caren. Eti att de
ncpnat!
- Hei, mai terminai odat, se auzi o voce din interiorul capsulei
metalice.
- mi pare ru, Burt, i spuse Pete. Domolindu-i vocea, i spuse lui
Storm:
- tii, Storm, lucrurile se aranjeaz numai dac omul vrea s le
aranjeze. Tu poi fi, la un moment dat, propriul tu inamic.
Red iei din caren i se uit cu interes la cei doi.
- Ce naiba tot sporovii acolo?
Pete trase aer n piept, nainte de a-i relata situaia.
- L-am gsit pe Jamison. A spus c putem lucra toat noaptea. Storm
are ceva mpotriv.
Red l privi pe Storm, apoi l ntreb:
- Ce naiba ai, Storm?
- Patience ^nu poate respecta programul sta.
Din glasul lui rzbtea o not de hotrre, iar
figura i era ntunecat.
Red nu avea nevoie de vorbe; tia s citeasc feele oamenilor. Ceea
ce se vedea acum pe faa lui Storm era indignare.
- Uit-te la Ricky, i spuse ea lui Red. Omoar
timpul i e deja la a cincea bere. D-i o cheie i poate s nceap s
strng uruburile de la spate.

- Are dreptate, Storm, i spuse Red scrpinndu-i capul. Se mai


ntmpl. tii bancul cu Bill cel fioros, care a sfrit ntr-o grdin,
mirosind trandafirii?
Storm i trecu o mn peste fa:
- Da, l tiu.
- Eu nu, interveni Pete. Ce este cu Cantrell i grdina de trandafiri?
Figura lui Red se nsuflei deodat, pentru c i plcea foarte mult s
vorbeasc despre vremurile trecute. ncepu s spun povestea, iar Storm
s se ntrebe ce va zice Pete. Ea l abordase cu duritate, sugerndu-i c
nu era prea interesat de soarta brcii. Nu avea nici un fel de scuz, de
fapt. Anul trecut mersese din distrugere n autodistrugere, iar anul acesta
se mulumise cu autoaprarea. Ea avea dreptate. Storm se uit la cei doi.
Patience i Red.
- Bine, spuse el. Ai ctigat. Hai s stabilim un program convenabil i
pentru tine.
Prsir trailerul, iar Storm se ndrept spre birou. Red i bloc
drumul lui Pete.
- Pot s te ajut cu ceva, Red? ntreb ea.
- Da, spuse el i arunc o privire peste umr.
Explic-le gsculielor stora ce ai de explicat, pentru c te mai ateapt
nc.
- O, era s uit. Vor permise pentru cursele de duminic.
- Asta vrea i tot restul lumii.
- Da, dar lor le-am promis.
- Ei, dac le-ai promis, d-le tu. tii cumva s tratezi i gripa? Dac
tot te ii de acte de binefacere.
- Jamison nu este n ora. Ele - spuse Pete fcnd un gest larg ctre
cele dou fete care i admirau de zor pe gemeni - snt recepionera i
secretara lui. Cred c-i dai seama c am fost i eu ajutat pn s-l
gsesc pe Jamison.
- Ei, atunci cred c tii de unde se obin permisele.
- Pi, eu am unul.
- i nu vii la curse?
- Sigur c o s vin. O s m descurc eu cu intrarea.
Red pufni n rs.

- i tu ai unul, i spuse Pete.


- Da, ai dreptate. Am i eu unul. tii, eu snt cea mai important pies
de pe barca asta. Toi ateapt s fiu n ziua competiiei. tii, n caz c
este nevoie de mine.
Pete ncepu s rd.
- Nu-mi imaginam c exist careva s te poat ine departe de locurile
astea duminic.
- Bine, atunci ia i permisul meu.
- Ei, dar mai am de rezolvat i problema fratelui meu... continu Pete.
- Fratele tu? Orict ar fi plnuit el vreodat s-o refuze pe fat, i
ddu seama c i era imposibil. Da, pentru fratele tu va trebui s rezolv
n vreun fel.
- Eti un scump, Red, opti ea.
El se uit amenintor:
- Nu, nu snt. Snt un tip dat dracului. i te rog s nu uii asta.
- Ce faci? o ntreb Storm.
Pete l urmrise venind dinspre depozit, spre locul unde sttea ea, pe
podea, cu picioarele ntinse i spatele sprijinit de perete. Ea l trecu n
revist din cap pn n picioare, apoi i ntlni ochii obosii i ngrijorai.
- Snt ntr-o stare aproape bun. Pete i drese glasul uor. Ct e
ceasul?
- Trei i un sfert.
El se aez alturi de Pete, cu coatele pe genunchi.
- E bun la ceva? ntreb el artnd spre gustarea ei.
- Cola e cald i puiul rece.
Pete i nchise ochii, ncercnd s fac abstracie de zgomotele fcute
de uneltele metalice, de vocile de brbai care schimbau instruciuni, de
paii care rsunau pe beton i se bucur de faptul c avea cteva clipe de
rgaz alturi de Storm.
- E aa de bine fr Marty i aparatul lui de radio, spuse ea oftnd.
Deschiznd ochii, ea l ntreb pe Storm: Ce crezi, el nu avea de gnd s
doarm cteva ore, dup ce ajungea la hotel?
Storm zmbi i o aprob, iar zmbetul i lumin toat faa. Nu ncerca
s uite s zmbeasc. Cu toate acestea, atenia i precauia i guverna
toate micrile. Dup fiecare privire sau atingere a minilor o studia

atent. Dar putea nc s zmbeasc.


- Eti echipat. i puse degetul arttor pe umbrele care i se
conturaser sub ochi. Burt pleac n cteva minute. Te trimit cu el.
- Nu. Pete se ndrept imediat. Mai pot lucra cteva ore. Vorbesc
foarte serios.
Se trezi mai trziu n braele lui Storm. ncercnd s se trezeasc,
observ faa lui nebrbierit.
- Cum am ajuns aici? se ntreb ea, nc pe jumtate adormit.
- Ai adormit, pur i simplu. Storm i arunc o privire ngrijorat.
Spuneai c mai reziti nc cteva ore? Dup o jumtate de or te-ai
prbuit de pe scaun.
- Ei, poate c am exagerat puin. Unde m duci?
- La culcare.
Ea oft:
- Ct eti de atent.
- Nu snt atent deloc, dar e cazul s te odihneti.
O puse pe locul din fa al mainii, parcate la depozit. Pete i ls
capul pe spate, pe perna mainii demodate, pe care se mai afla o cma
veche i nite crpe.
- Nu m lsa s dorm prea mult, Storm. Am attea de fcut...
- Ce, i-e fric s nu i se opreasc respiraia? opti Red. Ochii lui l
urmreau atent pe Storm. Parc eti o mam care-i vegheaz pruncul.
Storm continu s-i vegheze somnul lui Patience. Sttea culcat pe o
parte, iar pielea i strlucea ca o perl. uviele de pr, care i cdeau pe
fa, preau nite urme de miere. Prea att de fragil, la prima vedere,
nct nu te puteai gndi c avea atta putere de munc i perseveren.
Respira uor, cu buzele ntredeschise. Nu avea nimic ntiprit pe figur.
Dormea profund, fr vise, aa cum numai un om epuizat poate s
doarm.
Pete dormi din nou n dup-amiaza urmtoare, prinznd cam dou ore
de somn pe acelai scaun de vinilin. La miezul nopii i mai verifica
nc cifrele, dei o fcuse de cteva ori, nefiind sigur pe ea. Creierul i
era obosit, iar nervii ncordai. Viaa lui Storm depindea de calitatea
muncii ei. n loc s-l ajute, dac nu era atent, putea s-l ucid.
Echilibrul. Dac aduga o consol pe dreapta, trebuia s-o adauge i pe

stnga, pentru a se menine centrul de gravitate. Tunetul se va ridica n


mod corect? Pe o pern de aer? Fluxul de aer va fi cel necesar? Nite
degete puternice se strnser, n jurul minii care i sprijinea capul. Pete
i ls corpul s cad pe pieptul lui Storm.
- Cred c ar trebui s te odihneti puin, draga mea, murmur el.
Ea se ls condus.
- Am marcat piesele noi, Storm. S fii atent, s pui fiecare pies aa
cum este marcat de mine. Cuvintele ei erau ca o adiere. M-ai auzit?
- Te-am auzit. Trebuie s pun piesele acolo unde trebuie. Nu este aa
de complicat. Trecur de cruciorul cu piesele de schimb, ndreptndu-se
spre parcare. Cu trupul slbit, dar cu mintea treaz, Pete ncerca s se
mpotriveasc. Nu voia s se culce acum.
- N-am de gnd s m culc acum, nu simt nevoia.
- Pe naiba. O ridic la nlimea lui, nfigndu-i degetele n braele
ei. tii c nu prea mai am rbdare? Tu vrei ntotdeauna s faci ceea ce
crezi tu c ar fi mai bine. Noaptea trecut te-am crat n brae, dei am
nite coaste rupte. Dar dac nu vii cu mine acum, i jur c voi repeta
gestul. O trase afar, n noaptea fierbinte. i ea vzu camioneta
Greyhound ateptnd n parcare. Ricky a adus oamenii de la depozite.
Au un pat adevrat aici, aer condiionat i ap cald.
Pete l urm pe Storm n interiorul cu nuane de alb i albastru. Era
att de mult rcoare i curenie. i linite.
- Aici este baia, i spuse Storm. Cnd ai nevoie de ap, apas pe
butonul sta, pentru a pune pompa n funciune.
Pereii erau albi, covorul de un albastru-deschis, iar restul
mobilierului era n nuane roiatice.
- sta este dormitorul. i apoi art spre captul camionetei. Iar
Ricky a adus i un frigider.
Pete se strecur n baie, dornic s-i nfunde minile n apa fierbinte,
s-i spuneasc trupul.
- Trezete-m peste dou ore, da? Atunci verific din nou unghiul de
atac i ataez carena. Iei din baie cu faa ngropat ntr-un prosop. tii
ceva? Cred c vom reui. Cnd vzu c nu primete nici un rspuns, ls
prosopul s cad. Storm?
El plecase ns i ea rmsese singur.

Privirea i alunec spre patul larg, care umplea toat ncperea. Chiar
dac salteaua era subire, era oricum mai moale dect scaunul mbrcat
n vinilin. Descoperi aternuturi curate sub ptura albastr i i imagin
cum se va acoperi pn la brbie. Scondu-i salopeta, Pete se opri un
moment. Nu putea dormi goal pentru c avea obiceiul de a se dezveli n
somn, dar nici cu hainele murdare nu putea dormi. Se uit de jurmprejur i vzu ceva care semna a dulap.
Casca de concurs a lui Storm se afla deasupra. Pe umerae erau
atrnate salopete albe i cteva alte lucruri. Lu o cma de pe umera
i o mbrc.
Storm ajunse la camionet, aps cu mna mnerul acesteia, apoi ls
mna s-i cad n jos. i scoase pachetul de Jigri din buzunarul de la
piept. Scoase o igar din pachet i o fum fr grab, urmrind cerul i
zorii care urmau s apar.
Era obosit, frnt, i l ardeau ochii de nesomn. Dar, n interiorul
camionetei era ntuneric, ceea ce nsemna c Pete mai dormea nc. Era
foarte atent cu somnul ei. Dac l-ar fi auzit intrnd i s-ar fi ridicat, el nar mai fi putut rezista. O dorea. O dorea ca femeie. O dorea alturi de el,
urmrind un spectacol nocturn. Voia s fie tachinat de ea, aa cum
numai femeile tiu s-o fac. Ar fi vrut s fie cu ea la ora asta, s atepte
mpreun venirea zorilor.
Gndindu-se la ei doi ca la un posibil cuplu, simi c i se redeschid
vechile rni. Nu, i spuse el. Fr iubire. Simi nevoia - i nu era pentru
prima oar - s-o njure pe Abbie. La naiba, se gndi el. De ce n-ai fost
mai atent cnd ai traversat? Unde te uitai? El nu-i dorise niciodat s
fie singur. S fie gol de orice sentimente.
Mnia lui pieri la fel de repede cum se i aprinsese. Simea o povar
deasupra capului. Era iraional s-o njure pe Abbie. Nu va putea uita
niciodat cum se ntorsese, dup nmormntare, n casa lor, acum goal,
i voise ca ea s apar de undeva i s-l mngie, n timp ce el plngea
cu sughiuri. Cnd se ndrgostise de Abbie, i dduse i inima lui n
grij. Nu mai putea risca asta cu nimeni altcineva.
Nici nu-i ddu seama c a adormit stnd n picioare. Involuntar se
ls pe genunchi. Du-te n pat, prostule, i spuse el. Nu-i mai poi ine
nici capul sus. Deschise i nchise ua ncet i-i ls ochii s se

obinuiasc mai nti cu lumina slab, nainte de a se ndrepta spre


dormitor. Zorii care se iveau aruncau o lumin palid n ncpere i el
vzu c Pete i purta cmaa. Era un gest de un erotism profund. Ea
dormea pe burt, cu amndou minile mpreunate pe pern. Cuvertura
bleu i punea n eviden formele subiri.
Cu pai ca de pisic se apropie de pat, scondu-i cmaa. Apoi
urmar pantofii. Ridic un col al cuverturii. Dumnezeule, se gndi el.
Cmaa i era ridicat pn la umeri i-i expunea snii i pielea att de
moale, nct i trebui mult putere s se rein. Slipul de culoarea pielii i
scotea n eviden cele dou alunie pe una din fese. El oft, ls
cuvertura la loc i se culc pe partea de pat care era acoperit de aceasta.
Rmase acolo, n linite, privind-o, pn cnd imaginea se estomp i el
adormi.
Pete se trezi cu soarele n fa. Ceea ce vzu n faa ochilor ei i aduse
o cldur ciudat n vene. Era Storm. Fr a se mica deloc, ea ncepu
s-i priveasc. inea perna n brae, iar unul din pumni i era ngropat n
centrul ei. Era ntins pe spate, cu cealalt palm deschis, odihnindu-se
pe bandajul care i traversa pieptul. Pielea lui bronzat contrasta puternic
cu albul bandajului. Faa i era ntoars ctre ea i pe maxilarul inferior
avea un nceput de barb. Pete i uni ambele mini sub pern, pentru a
nu face ceea ce ar fi vrut s fac.
ncet, ddu ptura la o parte i se ddu jos din pat, lsnd cmaa
larg s-i mngie coapsele. Dac Storm dormea aici, ea ar fi trebuit s
fie la lucru, la depozit. De ce oare n-o trezise cnd intrase? Ei, dac s-au
gndit c se pot descurca i singuri, fr ea, atunci putea s-i fac i
cafeaua n linite. Se mic fr zgomot prin buctrie, umplnd
cafetiera cu ap. Apoi i puse brbia pe minile ncruciate i urmri
lichidul care ncepu s fiarb.
Mirosul de cafea l trezi. Deschise ochii, ateptndu-se ca ea s fie
ntins alturi, dar spre surprinderea lui, gsi patul gol. Ridicndu-se n
coate, cercet camera nainte de a-i vedea picioarele
lungi n buctrie.
Pete termin cafeaua i lu cana cu ea n dormitor, pentru a-i aduce
hainele. La nceput nu remarc dect c Storm se mutase spre centrul
patului. Apoi ochii lui lenei o ntmpinar. Ei i sri inima. Cu

amndou minile, ea apuc cana cu cafea pe care o adusese i se propti


cu umrul n cadrul uii.
- Bun dimineaa.
- Cu siguran aa va fi.
Dumnezeule, fata asta tia ci nasturi a lsat nencheiai? Privirea lui
cuprinse zona mai ntunecat dintre snii ei. Invidia materialul cmii,
care o atingea n nite zone pe care el ar fi dat orice s le poat atinge.
Gulerul era ridicat la spate i se deschidea spre umeri, lsnd s se vad
gtul lung.
- Vrei cafea? l ntreb ea. Storm ddu din cap. Ea se apropie de
marginea patului i-i ntinse cana.
- Uite, ia-o pe a mea.
Dar Storm i dorea cu totul altceva. n loc s-i ia cana din mn, el i
lu ncheietura i o ajut s-i pun cana pe msua lateral. Apoi o trase
ncet ctre el, permindu-i s se eschiveze sau s vin de bunvoie spre
el. Ea veni. El nu-i putea lua ochii de la snii ei, destul de pronunai
sub
materialul ntins. Cu mna dreapt i nconjur genunchii, aducnd-o
foarte aproape de el. Nici unul nu vorbea. Amndoi ateptau. Amndoi
erau nesiguri, dar de lucruri diferite. Pledoaria tcut a ochilor lui o
convinse s-i ofere o ans i ea i acord permisiunea cu un zmbet
uor.
Minile lui se ridicar spre snii ei. Degetele lui coborr apoi mai
jos, ajungnd sub banda de elastic a slipului ei. n aceast poziie, cu
palma pe spatele ei i degetele undeva sub sni, Pete simea c Storm i
capteaz btile inimii. ncet, el i manevr corpul n aa fel, nct
oldurile se sprijinir pe pat, spatele i se arcui i buzele lor fur foarte
aproape.
Storm i simea respiraia. Degetul lui fcu un popas pe snii ei ntrii
i Pete se nfior. Uluit, ea i cut buzele, care o ateptau. Storm i
srut degetele i pe ea o trecur fiori de plcere. Gemnd uor, Pete i
duse mna la buzele lui, apoi cu aceeai dorin nebun, buzele lor se
regsir ntr-un srut prelung. Pete se simi deodat ptruns de o
slbticie pe care n-o mai cunoscuse vreodat. Ea i simea dorina.
Mna lui i nvluia snii. Ritmic, se cutar unul pe cellalt,

mplinindu-se reciproc.
In final, el ntinse mna i-i lu cana de cafea. Pete se ridicase.
Respira adnc, amintindu-i c n-a mai fcut-o de cnd gura lui a
nceput s-o ating. Cnd Storm ncepu iari s-i astupe gura, o ntreb:
- Ce este aici? Sirop de arar?
- Nu, este doar fric i o porie dubl de zahr. Cum i place
cafeaua?
- Fr zahr.
- Stai aici. i aduc eu.
Ea se ntoarse cu cea de a doua can, aducnd-o la picioarele patului
i innd-o n aa fel nct Storm trebui s se aplece ca s ia o nghiitur.
Apoi se trase napoi, spre cadrul uii, n aceeai poziie, cu picioarele
ncruciate unul peste cellalt. Se comporta de parc n-ar fi avut loc
nimic. n interior se simea sectuit, dar... Bandajele lui devenir un
subiect uor de abordat, n aceast situaie.
- Te simi mai bine? l ntreb ea, artnd cu degetul.
El i ls privirea n jos.
- Da, dac mine n-ar fi cursa asta blestemat, pe care o s-o pierd
oricum, l-a da uitrii. El respir adnc i i inu respiraia, testnd
nivelul durerii. Oricum, este mult mai bine.
Pete se ncrunt, apoi se uit din nou la can.
- N-ai ntrebat nici un doctor dac ar trebui s
pori vreo centur, tinere?
- De fapt, am o ntlnire cu un medic mine diminea la ora zece.
Dac o s spun c este necesar, o s port.
- Bine.
Privirea lui se opri asupra picioarelor ei. Privirea ei zbovi asupra
muchilor att de bine conturai, de pe pieptul lui. De ce nu m-ai trezit
cnd ai intrat?
- Dormeai att de profund. El zmbi pentru c i aminti imaginea ei,
dormind n patul lui. i reveni n minte gndul c attea nopi nu avusese
la cine s se ntoarc. Am trimis toat lumea acas. Partea ta de lucrare
s-a terminat.
- Nu, nc nu. Mai trebuia s...
- Am avut noi grij de ele. Facem asta n mod obinuit.

- Vrei s spui c nu mai ai nevoie de mine?


Storm nelese ntrebarea i-i rspunse foarte
hotrt:
- Nu.
Dar, n acelai timp, se gndi c ea nu putea fi dect a lui. Ea era vie.
Pulsul pe care i-l simea n palm se potrivea cu cel din pieptul lui. i,
pentru prima oar de la moartea lui Abbie, el se felicit c n-a murit
odat cu ea.
- Du-te la hotel, mnnc ceva, dormi. Bieii vor veni aici s termine
cteva detalii i s-o vopseasc. Ne vedem mai trziu.
Pete cobor din camionet n timp ce Storm ncepu s se brbiereasc.
Parcarea era goal, cu excepia autobuzului. Ua de la depozit era
deschis. Ea se strecur nuntru. Locul era att de gol i de linitit, nct
paii ei rsunau pe podea.
Tunetul se afla pe trailerul ei, luminat de o lamp fluorescent. Nu
mai era att de impozant ca altdat, dar de atunci trecuse prin multe.
Avea o cicatrice urt i vopseaua i lipsea pe alocuri. Se vedeau pe ici i
colo zone cu aluminiu nevopsit, care artau ca nite dini rari n gura
unui om tirb. Dar, pe dinuntru, era nc puternic. O scoseser la
lumin.
- Nu este gata nc, fetio.
Ea nu auzise zgomotul mainii care se oprise n parcare. Nu-l auzise
pe Red intrnd. Pete se ntoarse i se ndrept spre el.
- Ai dreptate, Red. i trebuie o rochie nou, nainte de evenimentul de
mine. Dar o s v las pe voi s v ocupai de asta. Pot s-i iau maina
pn la han?
El scotoci prin buzunare dup chei i i le puse n palm.
- S vedem dac va rezista.
- Trebuie s-i spui pilotului s nu trag prea
tare de ea, i spuse Pete, deschiznd ua mainii.
- Bine, i spun s nu trag prea tare de ea. Pete se uit nedumerit la
el. Ai grij de el. Tu poi fi cel mai potrivit om din viaa lui, o atenion
Red. Sau, cel mai mare ru posibil.

CAPITOLUL 4

Acas, Pete se uita pe ferestrele de la antierul Burke; la cabinele


ambarcaiunilor, la catargele nalte duse de curent. i la oameni. O
mulime de oameni veneau n numr mare n smbetele de var. Vntul
i aducea multe amintiri Iui Pete i ea se gndea cu regret la aversiunea
lui Storm fa de propria lui copilrie. Erau locuri mai rele dect
St.Claire Shores, se gndi ea.
Dup ce prsise Societatea de echipamente Jamison n acea
diminea i se ntorsese Ia hotel, Pete se ntlnise n hol cu Chrissy
Wagner i
acceptase invitaia ei la mas. Dup-amiaza dormise ct putuse de mult;
seara i fcuse o baie prelungit. Apoi i pusese salopeta la fundul bagajelor i scosese din dulap o bluz i o fust care s-o fac s arate din
nou a femeie. Acum, acas fiind, de abia atepta s vad ntreaga
familie, s le aud vocile, fr ca acestea s fie distorsionate de aparatur
i de distanele mari. Casa era aproape de antierul naval. Era vopsit n
alb i avea obloane verzi. De la ferestre se putea admira peisajul acela
superb cu sute de brci. Un gard nalt le asigura desfurarea vieilor
personale i masca n acelai timp peisajele mai puin atractive din port.
Plin de entuziasm, Pete se grbi spre teras. Ua se deschise i Mary
Burke i mbri fiica.
- Tom, Tom, a venit. O, scumpa mea, ne-ai lipsit att de mult. Cum
este viaa la Seattle? Hai, acum spune-ne adevrul, nu mai vrem s
auzim nimic convenional. tii c te poi ntoarce acas, dac nu merge.
Stai cu noi n seara asta? Nu i-am modificat deloc camera.
- Da, probabil c praful o s-i ajung pn la genunchi, de acum,
observ Tom Burke. Vino, P.T., de-abia atept s te mbriez.

Pete se arunc de gtul lui. Ca ntotdeauna el mirosea foarte bine. i


nchise ochii i tiu c
folosete acelai Old Spice dintotdeauna, amestecat cu mirosul de tutun.
- Vine i Phil? ntreb ea.
Se aezar la locurile lor, ca i cum ar fi fost desprii de luni ntregi.
- Sigur c da. Mrie lu o salat gata pregtit din frigider. Pete,
aeaz masa. El i Lynn vor veni n cteva minute.
Ultima oar cnd i vzuse, Phil avea orez n pr i Lynn era agat
de braul lui. Prseau recepia dat n onoarea lor i i ncepeau luna de
miere n Caraibe. Pete se mutase la Seattle dup cteva zile. l vzu
acum prin fereastr, ndreptndu-se spre cas, cu soia lui la bra. Figura
i era luminat de o fericire mplinit. Masa se prelungi mult, pentru c
toat lumea era dornic s pun ntrebri, s primeasc rspunsuri i s
aud mici brfe. Phil ddu la o parte farfuria cu desert i punndu-i
mna pe stomac, mulumit i spuse:
- Hai s facem o plimbare, Petey.
Lynn o eliber pe Pete de farfuriile pe care voia s le spele.
- Du-te, i spuse ea. O s-o ajut eu pe mama. Du-te.
Zmbindu-i lui Lynn i mulumindu-i pentru ajutor, Pete iei pe ua
din spate, inndu-l de mn pe Phil. n acea sear cerul era plin de stele.
Begoniile umpleau zona cu mirosul lor minunat. Merser aa, n tcere,
o perioad, ascultnd numai zgomotul fcut de brci. Se ndreptar spre
cel de-al treilea atelier, unde se fceau reparaiile. De cum intrar,
simir mirosul acela, specific atelierelor nchise, unde aerul nu circul
deloc. Cu doisprezece ani n urm, n acelai loc, Pete nvase s
lucreze cu fibrele de sticl. i aminti ce greu i fusese la nceput.
Suprafeele se cojiser, pentru c ea nu scosese bulele de aer formate.
Brcile ei artau de parc le-ar fi frecat cu o mistrie.
- Mai ncercm o dat? o ntreb Phil.
- Sigur.
Pete i ddu jos sandalele i-l urm pe Phil pe nite trepte de beton.
Lundu-l de mn, ea se ncumet pe o grind care se balansa la aproape
zece metri deasupra treptelor. inndu-i echilibrul pe grinda lat de
douzeci de centimetri, ea simi aceeai fric pe care o avea i n
copilrie. Ajunser la sistemul de ventilaie. Chiar i acum, Pete se

ntreb dac tatl ei tiuse vreodat ce fceau cei doi copii ai lui. n timp
ce ali copii fceau cuiburi pentru psrele, ea i cu Phil i petreceau
dup-amiezile n acest loc, pe care-l considerau ca o fereastr deschis
spre lume.
Pete i trase fusta sub picioare i se aez. Privind afar, nelese
deodat de ce i plcuse att de mult apartamentul pe care l avea n
Seattle. i acesta avea ferestre care ddeau spre golf, unde erau
ambarcaiuni cu pnze. n zilele fr vnt, brcile de mare vitez
despicau apa ca pe o bucat de sticl. Ea i cu Phil petrecur cteva
momente n linite, fiecare cu amintirile lui. Cu un oftat, ea se uit spre
Phil. Ochii lui serioi o priveau fix.
- De ce m priveti aa, Phil?
- Ne-ai prsit, Petey.
- Ei, asta a fost cu zece luni n urm, chicoti ea.
- Nu, de fapt... ne-ai prsit de tot.
- Da, tiu ce vrei s spui. i trecu braul pe sub al lui i-i ls capul
pe umrul lui. Tu te-ai nsurat, eu m-am mutat n alt loc. E ceva cu totul
diferit. Eti fericit?
- Eu, da. Ct despre tine...
- N-a putea spune prea multe. Pete ncepu s se joace cu tivul fustei.
mi lipsete familia. M simt cteodat singur.
- Tu, te simi singur? Lund-o de brbie, Phil i ntoarse faa ctre el.
Este imposibil. Tu ai darul de a aduna oamenii n jurul tu.
- De a-i aduna?
- Da, de a-i aduna, spuse el. La docuri, la coal, la petreceri. Ceva
din felul tu de a fi i atrage. i aminteti c ntotdeauna plecai de la
petreceri cu cel puin cinci prieteni noi i cu alte douzeci de numere de
telefon?
Ei i reveni n minte imaginea lui Storm, care ridicase acel zid ntre ei
i care o fcuse s-i piard ncrederea n ea. Un brbat care nu voia s-o
doreasc. Aplecndu-se, Pete i rezem tmpla de cadrul deschizturii,
dar nu se concentr asupra peisajului. n viaa ei necomplicat se ivise
acest Storm Duchene, aducnd cu el probleme att de complexe. Ea nu
greise fa de el, sau cel puin nu greise cu bun tiin. El avea toate
caracteristicile i calitile pe care i le atribuise ea n timpul n care l

studiase. Toate acestea erau nc prezente, dar importana deosebit i


neateptat a uneia din ele modificase ntregul. Ea i imagin un brbat
cu toate calitile, dar ntr-o proporie greit.
Alungndu-i aceste gnduri, Pete se ntoarse ctre fratele ei.
- Tata mi-a spus c ai renunat la concursuri.
Am fost surprins.
- mi lipsea Lynn. Iar tata nu mai poate avea grij de antier ca alt
dat, chiar dac nu vrea s-o recunoasc. i aceste concursuri n-au fost
niciodat prea importante pentru mine, nu m-am gndit c a putea face
carier din asta. Le-am considerat ntotdeauna ca pe un sport, un hobby.
- Un hobby deci, spuse Pete, cutndu-se prin buzunare pentru a
gsi,permisul galben. nseamn c nu ai nevoie de sta.
- Ei, cum naiba s nu am nevoie. Phil i smulse permisul din mn.
Dac nu mai concurez, nu nseamn c nu-mi place s asist la
concursuri. Citind numele nscris pe permis, Phil fcu ochii mari. Red
Morgan? Este al lui?
- Da. l cunoti?
- Toat lumea care are cea mai mic legtur cu concursurile astea l
cunoate. Tu de unde l-ai luat?
- L-am cerut.
- Fii serioas, Petey. sta n-ar fi n stare de un asemenea gest.
- Te neli, Phil. Este...
- Un nemernic, complet Phil.
Pete i aminti cuvintele lui Red, care fuseser cam asemntoare cu
ceea ce afirma Phil. Fratele ei i ddu ochii peste cap, exasperat.
- O alt inim adugat la colecie. Una de piatr ns. Se uit cu
duioie la sora lui. Rmi aici la noapte? Mama aa spunea.
- tiu asta. Dar mi-am lsat toate hainele la hotel.
Era o scuz care nu prea inea. Sau le putea spune c trebuie s fie la
concurs nc de diminea. i mai puin plauzibil.
- O s trec pe aici s te iau la ce or vrei.
Cum ar fi putut s refuze? Putea s-i spun lui - sau mamei - c Storm
Duchene era la hotel i c trebuia s fie i ea tot acolo? Le putea spune
c vzuse ceva n ochii lui, care i spunea c o va cuta seara? Fr a-i
da seama de gest, Pete i duse mna la buze, amintindu-i srutul lor.

Inima i rspunse imediat, invadnd-o cu un val de cldur.


- Pete? o trezi Phil din reverie. Vd c ne-ai prsit cu totul. Dar
pentru cine? ntrebarea lui rmase fr rspuns. tii c mama va plnge.
Pete ddu din cap i-l mbri.
- Voi rmne aici peste noapte.
Eti o la, se compliment ea. Nu vrei s afli c el nu te-a cutat.
Dar Storm o cutase. Era ziua concursului i era aglomeraie la
locurile de pornire. Erau peste o mie de persoane care agitau un steag ii reclamau apartenea la club, la pres, sau la comisia pentru concursuri.
Oare ea va veni? se ntreb Storm. Unde fusese cu o sear nainte?
Toat noaptea? Sunase n camera ei de foarte multe ori. Apoi i comandase o butur la bar i o luase cu el, n curtea interioar. Stnd n linite
i singurtate, o ateptase s se ntoarc pn spre ora dou dimineaa.
Ea nu venise.
Acum Storm sttea pe puntea Tunetului. De obicei, n ultimele minute
era o adevrat nebunie n rndul spectatorilor, dar de ast dat lumea
prea destul de linitit. O delegaie oficial inspectase Tunetul i-i
dduse aprobarea pentru concurs. Motorul fusese instalat i elicea era
gata de start. Coastal se ntorsese de la un test de rutin. Premium plutea
linitit.
- Salut, Stormy. Era vocea unui individ cu prul rou, cam durduliu.
i in pumnii, mai spuse el.
Storm se uit puin ngrijorat la ambarcaiune.
- Duchene, i spuse un altul. Am pariat o sut pe tine. Nu m
dezamgi.
Storm l salut pe strinul care inea o sticl de bere n mn,
ntrebndu-se de ce naiba se cltina ntr-o barc, pe uscat. Acesta fu
imediat detectat de organizatorii concursului. Se impuseser restricii n
privina spectatorilor. Nu se fuma, nu se consuma alcool. Asta, pn se
scotea de acolo rezervorul de benzin.
- E 11,30 Storm, i strig Marty din carling.
Storm ddu din cap. Se fcuse tragerea la soi i mprirea pe
ambarcaiuni, fiecare la o distan de cincisprezece mile. Din ntmplare,
Tunetul era n sectorul A, programat s plece la amiaz. Avea timp s
se mbrace i s-i limpezeasc mintea de toate gndurile.

Dup ce arunc o privire rapid asupra Tunetului, care era gata de


plecare, Pete se opri la o alt barc proiectat tot de Wilkes. Apoi plec
s-l caute pe Storm, trgndu-l pe Phil dup ea. Ea tia c imediat ce va
pleca prima barc, Phil va voi s rmn la seciunea rezervat Marelui
Premiu. Era o zi nemaipomenit, clar ca o bucat de cristal. Valuri mici
ofereau o suprafa ideal pentru concurs. O briz uoar adia feele
celor cinci sute de mii de spectatori care se aflau pe malurile rului,
transformndu-1 ntr-o aren sportiv.
Pete l auzi pe Marty, care vorbea de nchisoarea lor, care durase trei
zile, la Jamison. ncepu s rd i-l urmri cu privirea pe Storm, care era
undeva la marginea apei. Simi cum i se accelereaz btile inimii. Era
un brbat nemaipomenit, se gndi ea. Era cel mai grozav tip de pe lume.
Avea un costum alb, cu garnitur roie, care i scotea n eviden forma
trupului. Materialul se mula perfect pe umerii lui largi, pe coapsele
nguste i picioarele lungi. Nici un desen realizat de mna omeneasc nu
putea imita frumuseea simpl a muchilor i oaselor att de perfect
aranjate. Briza i rvea prul cu delicatee, de parc ar fi fost degetele
iubitei. i inea casca roie, de concurs, sub bra i privea rul.
- Domnilor, v rugm s v fixai ceasurile, se auzi o voce oficial,
prin microfon. Pete l urmri pe Storm cum i ridic ncheietura minii.
Deodat pentru ea nu mai exist nimic i nimeni n jur. l vedea numai
pe Storm Duchene... cincisprezece secunde... apte... ase... patru... trei...
unu.
Cinci minute pn la start. El i activ cronometrul i se ntoarse n
direcia ei. i puse casca pe cap, apoi aprtoarea.
Pete ncerc s fac un pas spre el, dar Marty o opri.
- Las-l n pace, Pete. Ea vru s ntrebe de ce, dar Marty avea deja
rspunsul: Vrea s fie ntotdeauna lsat n pace nainte de curs. l vzu
pe Jerry, care i nchipuia c va ctiga. Riley se aezase ntr-un scaun,
pretextnd c-i era somn. Storm i pusese casca i lsase vizorul. Dac
i vezi n aceast poziie, ine-te departe de ei. De fapt, nu mai snt aici
dect fizic. Mental, snt deja n curs.
S m in departe de el? repet ea. Dintre spectatori, cei care
aduseser aparate de filmat luau ultimele imagini naintea pornirii. Asta
nsemna c nu va putea s vorbeasc cu el nainte de curs? Aparatele

erau ridicate de pe supori i lsate la ap. Deci el va pleca fr ca ea s-i


ureze noroc?
Phil i ridic brbia uor:
- Deci el este vinovatul. l iubeti pe acest Duchene.
Oare? se ntreb ea. Nu se putea gndi la o simpl atracie. Dar, care
era diferena? Ar fi trebuit s plece? Dac ea l iubea, oare i el trebuia so iubeasc?
- Chiar crezi asta?
- Dac m uit la figura ta, se vede de la o pot.
Storm i urmrea din spatele vizorului de sticl. Cu cteva minute n
urm l ajunsese rsul ei
delicat. Brbatul din el zmbise dar pilotul i fixase cronometru). Se
ntorsese. i vzuse degetele subiri unite cu ale brbatului de lng ea. i
pusese apoi casca, renunnd la gndul c i s-ar fi putut ntmpla ceva
groaznic, mpiedicnd-o s ajung la competiie. Prostule, i spuse el.
Ai pierdut o noapte n care ai fi putut s te odihneti, n timp ce blondul
acela nalt avusese grij de ea.
i acum i urmrea, cu o oarecare disperare. Brbatul acela i ridicase
brbia i i urmrea privirea ochilor de smarald. Se purta cu ea de parc
avea drepturi legale. Storm i puse mnuile i porni. Red i ridic
suportul i el i lu locul, i leg centura de siguran i celelalte
centuri peste picioare. Storm Duchene, infailibilul pilot, i luase locul
pentru start. Red era lng el.
- Ai n grupa ta cinci dintre cei mai slab calificai.
Storm fcu un gest de indiferen cu mna.
- S n-o mpingi prea tare. Dac nu merge bine, intervii.
Storm ddu din cap.
Red sri pe punte, exact n momentul n care Storm pornea motorul.
Se vzu o dr de fum alb, un zgomot mai puternic i o porni.
Pete nu s-a concentrat niciodat att de mult n
toat viaa ei. ase brci navigau deja pe ru, iar a aptea atepta
pornirea. Pete i terse palmele de pantaloni. Erau umede de emoie.
Toate cele ase ambarcaiuni trebuiau s fie pregtite. Cnd Tunetul se
ridic din ap i despic suprafaa uor, Pete simi c-i pierdea
rsuflarea. ncepu numrtoarea invers. Erau nc aizeci de secunde,

ultimele. Piloii i ocupaser poziiile. Aerul era despicat de zgomotul


brcilor. Storm acceler. Patru ambarcaiuni din ase ajunser la linia de
pornire. Storm era pilotul uneia din ele. Pete se gndea la caren i spera
c nu va fi cazul s vad plutind pe ap buci din ea. i avu dreptate.
Tunetul funciona minunat. Storm adun cele patru sute de puncte pentru
a deveni campion naional.
i scoase casca i centura imediat ce iei din carling. Cnd o vzu pe
Patience la cellalt capt al digului, i spuse c o cutase din priviri n
mod incontient. Ea i zmbea i era singur.
- Cum a mers? ntreb Pete, cnd el se aez lng ea.
- Stai s-l ateptm pe Red.
Storm o prinse uor de cot, conducnd-o spre camionet. Se oprir de
cteva ori pe drum, pentru ca el s poat semna autografe. Sudoarea i
curgea pe fa, iar prul i era ud la tmple. Cnd ajunse la autobuzul
echipei, i trsese deja fermoarul de la salopet.
In interior aerul era destul de rece i erau trase draperiile, mpotriva
soarelui. Storm i puse casca pe o banchet i-i terse braele de
sudoare. Purta corsetul pe care i-l recomandase doctorul. Lui Pete
ncepur s-i tremure genunchii i se ls pe scaunul din spatele ei.
Storm era numai parial mbrcat acum, cu partea de jos a costumului,
dar avnd muchii expui i acea zon n care prul de pe piept i
disprea pe undeva n zona slipului. Pete se mut pe sofa.
- La unu aptezeci apare o vibraie, spuse Storm cnd apru Red. Este
ca un tremurat. Dar nu-mi place. S sperm c va fi o ntrecere fr
exagerri.
- M duc s m uit la caren, spuse Pete. S vd dac e sigur.
Ea ar fi vrut ca Storm s-i mai pun ceva pe el, pentru c, pn i
pantalonii de-la costumul salopet ncepuser s-i atrne.
- Mai are i o uoar tendin spre lateral, mai adug ei. Cred c este
uor dezechilibrat.
- Folosete mai mult elicea, i suger Red rznd.
- Sau aripioarele n jos, suger Pete, referindu-se la aripioarele de pe
partea stng a aripii,
care ajutau s se echilibreze la ntoarceri.
- In general, merge bine. O simt c-mi rspunde bine la comenzi. Dar,

pentru moment am crezut c n-o s-i mai ridic coada din ap.
Red plec s se ocupe de modificrile care trebuiau fcute nainte de
urmtoarea competiie, peste nouzeci de minute. Storm se ndrept spre
dulap. Fr a se uita la ea o ntreb:
- Cine e tipul?
Pete i schimb privirea de la corpul lui la ochii lui, care preau
mnioi.
- Care tip?
- Brbatul cu care erai nainte de curs.
- Ne-ai vzut? Dumnezeule, se gndi ea. Storm era gelos. Era fratele
meu, Phil. i-am vorbit despre el.
Storm se uit la ea un moment, apoi dispru n dormitor. Se ntoarse
de acolo desclat, purtnd nite pantaloni crora nici nu se obosise s le
ncheie fermoarul. Se aplec peste chiuveta din buctrie i-i arunc ap
peste fa i piept, apoi o ntreb:
- Unde ai fost azi-noapte?
Pete se uit la el i nelese c era mai mult dect gelos. Era chiar
mnios. Mnia lui se concentra asupra ei; restul rmnea asupra lui. El
simea c ncepe s-l intereseze aceast femeie i
nu voia. Ct despre ea, ea trebuia s nvee s aib rbdare.
- Am dormit la prinii mei azi-noapte.
El i usc faa cu prosopul, apoi l arunc la rufe murdare. ncepu si frece ncet ochii care l ardeau. Nu voia ca frica s pun stpnire pe
el, dar totui se ntmplase. i aminti cum o ateptase aproape toat
noaptea i i-o imaginase pind lucruri foarte grave. Noaptea trecut
simise o nevoie dureroas de ea, de atingerea ei. Nu, nu va lsa aceast
stare s-l cuprind.
Cnd deschise ochii, ea sttea n fa lui, privindu-l. Vzu imediat ce
era n ochii ei. Era clar c se ndrgostise de el. Asta nsemna c el putea
s se implice total, sau nu. Putea s-o ndeprteze, dar nevoia de ea
ajunsese la disperare.
- Storm, murmur ea. Niciodat nu fusese att de disperat. Ce pot s
fac?
Fr a-i lua ochii de la ea, Storm o lu ncet de brbie, pe care o
ridic, aducnd gura ei mai aproape.

- Asta poi s faci. Buzele lui se lipir de ale ei, srutnd-o fr oprire.
i asta.
O srut nencetat, pe gt, pe fa. Minile ei se ncolcir n jurul
gtului lui i l privi n ochii lui adnci. Vzu numai dorin pentru ea.
Aceasta i aprinse i mai mult dragostea fa de el. ncepu
s i se nceoeze privirea. O cldur plcut i se infiltra prin vene.
El o srut, fcnd-o s-i desfac buzele. Continu s-o srute, pn
cnd simi gustul de snge amestecat cu cel de miere. El nu se stura de
prul ei, pe care-l apucase n mini. Nici de sinuozitile trupului ei. Nici
de inima nvalnic ce btea n pieptul ei, care era att de strns lipit de al
lui. Nici de-ea.
Pete era atrnat de gtul lui, cu gura deschis sruturilor lui. El i
retrgea gura, numai pentru a rencepe cutarea. Aceste srutri nu
aveau prea mult n comun cu cele iniiale. Buzele lor erau lipite, unele
dnd, iar celelalte primind.
Un ciocnit n u puse capt acestei scene. Soarele inund intrarea i
Red i fcu apariia.
- Storm, vin i ceilali imediat.
Pete se ddu un pas napoi. Cnd auzise paii Iui Red, el o trsese mai
aproape de el, apoi ridicndu-i ochii n tavan, lsase s-i scape o njurtur. Surprins, Pete ls s-i scape doar un Oh. Atingerea lui o
fcu s neleag motivul pentru care era att de disperat. Sngele i
nvli n fa cnd trebui s se confrunte cu starea lui. Pete nelese c
fermoarul lui era cel care crease problema. Oftnd, ea i ls capul pe
pieptul lui. Storm o strnse i mai tare la piept, fr a-i psa
de ceea ce va crede Red. Spatele ei era scuturat de convulsii. n acest
moment, ea nghe, nelegnd care era adevratul motiv al
comportamentului lui. Cu o mn, el i mpinse uor capul pe spate. Se
uit apoi n ochii ei.
- S nu ndrzneti cumva, Patience, o amenin el rznd. Muc-i
limba, dar s nu ndrzneti s rzi.
Pete i inu respiraia o secund i apoi simi c i se adun lacrimile
n ochi. Acum, ea putea s accepte c ceea ce se ntmplase n ultima jumtate de or o adusese ntr-o stare de semiisterie.
- Te rog s-mi spui cnd o s pot s m mic.

- N-o s fie necesar, o s tii i singur.


Red nu putea nelege nimic din oaptele lor. mbriarea lor nu-l
surprinsese, dar purtarea lor era cam ciudat.
- Ce naiba facei, aici?
- Ne odihnim, i spuse Pete cu vocea ntretiat de rsetele pe care
ncerca s i le nbue. Ne odihnim, Red.
- Ei bine, dar odihnii-v repede, le spuse el. Deja invitaii au venit la
u.
Cnd Red se ntoarse cu spatele, Storm reui s-i nchid fermoarul.
Dup ce scp de poziia de scut, Pete se ls pe marginea sofalei.
- Cine vine aici?
- Bieii de la Sweet Sip, murmur Red.
Pete sri n picioare.
- Sweet Sip. Ea se ntoarse pe clcie pentru a se confrunta cu Storm.
Nu mi-ai spus c asta era compania pe care o tot curtai ca s te sponsorizeze. Nu poi face asta.
- Nu poate? De ce dracului nu poate? ntreb Red.
- i atunci ce-o s faci? O s tergi Tunetul lui Storm de pe barc i o
s pui Miss Sweet Sip?
- Aa merge sponsorizarea, i spuse Storm cu o voce care nu prea
prea binevoitoare.
De ast dat rsul ei se auzi tare, ca o cascad.
- Atunci, ar trebui s-i spui - fcu o pauz pentru a-i aminti o
denumire ct mai stupid a acestor produse - Tarty Tango.
Red se uita surprins la ea.
- Ce-a pit Pete?
- Cred c n-a mai rezistat la programul la inuman. A luat-o razna.
- Sau, adug Pete, prbuindu-se pe sofa, Strawberry Bang.
- Ei, Storm. F ceva cu ea, oprete-o.
- N-am fost n stare s-o opresc n ultimele trei zile. Storm se ndrept
spre dormitor. Ce te face s crezi c-a mai putea s-o opresc acum?
Red urmrea lacrimile care curgeau pe faa lui Pete.
- Ascult-m, Pete. ncearc s-i revii. Dac spui asemenea lucruri n
faa lor, i strici toate afacerile lui Storm.
Era prima oar cnd Red nu-i spunea fetio i asta o bucur. Uscndu-

i obrajii cu dosul palmei, Pete i spuse:


- E n ordine, Red.
Storm se ntorcea din dormitor, unde mbrcase o cma moale i
chiar n acel moment se auzir bti n u. i privi trsturile i o
ntreb:
- Vrei s le spun cine eti? n mod sigur i-ar interesa cine proiecteaz
carcasa turbinei. Eti pregtit s le rspunzi la ntrebri?
- Sigur c da, i rspunse Pete cu un zmbet n colul gurii. Dar numai
dac o vor numi Fruitty Toot.
nainte ca Storm s-i poat vrsa mnia pe ea, aprur reprezentanii
de la Sweet Sip Bottling Company. Toat atenia se concentr asupra lor
i ei acceptar cu plcere invitaia fcut de Pete de a vizita locurile, de
pornire n curs.
Urmtoarele dou ore discutar n amnunt problema carcasei. Pete le
explic motivul pentru
care intenionau s fac acea derivaie de douzeci de centimetri n
carcasa noii turbine. n prezent, motorul i carlinga Tunetului mpreau
n dou lungimea carcasei, dar prin modificarea ce se proiecta acum,
turbina urma s aib motorul i carlinga la stnga i, n acest fel, ar fi
mrit stabilitatea ambarcaiunii la ntoarcere. Apoi, Pete le vorbi despre
aerodinamica carcasei actuale i despre mbuntirile aduse de noile
materiale, care erau att de uoare.
In momentul n care Storm se afla n cea de a doua curs, ea i nv
cum s asculte motorul, cum s urmreasc micrile ambarcaiunii i
semnificaia felului n care apa rmnea n urma brcii, ca o coad de
coco.
Era clar c acetia se hotrser s investeasc n hidroplanoare i c
Storm i gsise sponsorul. Ziua trecu foarte repede i Pete i aminti
numai anumite momente ale ei. Storm ocup locul doi, n cea de a doua
ntrecere i mai ctig astfel nc trei sute de puncte. Pete rmase alturi
de Phil n timpul cursei pentru Marele Premiu, care preced cursa final
a competiiei.
In final, Tunetul concur alturi de Coastal i Premium. Dup cele
trei curse, rul era ca apa unui lighean, tulburat de atingerea unei mini.
Cnd Storm era din nou la linia de pornire, Pete

tiu c aceasta avea s fie cursa decisiv. i nfipse degetele n palm,


pn cnd Storm termin, ctignd un total de o mie de puncte n acea
zi.
Storm se rezem cu umrul de camionul cu piese de schimb, obosit
cum nu mai fusese de mult. Ziua se terminase; rezervoarele cu combustibil plecaser; reapruser igrile i berea. Brcile erau trase afar i
nchise. Lumea pleca i apruser oamenii care se ocupau de curenie.
Storm nchise ochii i sorbi o nghiitur de bere.
- Bun iubitule. Storm avu impresia c aude o pisic torcnd. Cu
capul dat pe spate, el i ridic pleoapele att ct s vad cine era n faa
lui. Vzu o fat mbrcat n satin rou, care i zmbea. Mirosul tare al
parfumului l fcu s se gndeasc la o drogherie. Urmrind-o printre
gene, el i vzu degetele care se ndreptau spre fermoarul salopetei.
Deschizndu-l, ea ncepu s-l lase n jos, pn la capt Ochii ei negri
ncepur s ia un aspect languros.
Storm continua s stea cu un clci sprijinit de camion. O ls s-i
alunece ntre picioare i s-i strecoare o mn cu care ncepu s-i
maseze fesele ncet. Nu-i vedea faa. Pe fat o interesa numai trupul lui.
Degetele ei fierbini i atinser apoi gura. i aminti c i Patience
fcuse acest gest cu o zi nainte. i aminti ochii ei verzi, imeni,
oferindu-i dragoste, gura lipit de a lui, minile care l mngiau.
In acel moment deveni contient de prezena ei n apropiere i-i
ntoarse capul. Ea se rezema de Tunetul, cu capul uor lsat ntr-o parte,
de parc ar fi gsit c scena care se desfura n faa ei, era foarte
interesant.
Erotic. Pete gsi scena incredibil de senzual. N-ar fi fost aa dac
Storm ar fi trit-o cu adevrat i ar fi simit-o. Dar nu era aa. El asista la
propria lui seducere. Dac minile care-l atingeau ar fi fost ale ei, ea tia
c Storm ar fi fost pierdut de acum. Aceasta o ajut s evite orice urm
de gelozie.
Pete tia, se gndi Storm. nelegea c minile care-l mngiau
atingeau doar carnea i erau urmate de o stare de repulsie. Cum naiba
de-l cunotea Pete att de bine? Se simi gol. Mai mult dect att, se
simi expus n mod inutil. Fata care l mngia pe Storm nelese i ea ii retrase minile cu regret.

- Poate alt dat, ce zici, Stormy? Poate la anul? Trecnd pe lng


Pete, ea adug: Eti o norocoas.
Pete ridic din sprncene ctre Storm i apoi se retrase. Se duse spre
autobuz s-i ia bagajul. El o urm nuntru i i bloc ua.
- Patience, i spuse el.
- Nu mai este timp pentru Patience, spuse ea. Vreau s prind avionul
de la ase. mi pare bine c totul a mers aa cum trebuia. Acest loc doi
este foarte bun, dac ne gndim n ce condiii l-ai ocupat. Cei de la
Sweet Sip snt deja cucerii. i doresc mult noroc. Cuvintele ei curgeau
ca apa rului de care de-abia se desprise. i ntinse mna. Mi-a fcut
plcere s lucrez cu tine, Storm. Ne mai vedem la sfritul sptmnii,
cnd trebuie s aduci Tunetul pentru reparaii.
Prinzndu-i degetele n mna lui, Storm o trase n brae. Ea nu se
mpotrivi. Dar nici nu mai particip ca alt dat. El i privi ochii mari, de
smarald i vzu acolo o lumin generoas, ca de obicei. l durea privirea
ei, aa c i acoperi faa i ncepu s-o srute.
Fii calm,. Patience, i spuse ea. Numai de data asta. Dar srutrile
lui erau tot mai agresive. Ea simi cum i explodeaz n corp o sfer de
cldur i-i invadeaz tot corpul. Ea voia dragostea lui, dar dac el nu
urmrea dect pasiunea, pentru ea nu era de ajuns.
ncercnd s se controleze, Storm o ndeprt
de el.
- Ar trebui s te grbeti, dac nu vrei s pierzi avionul. O sclipire a
ochilor ei l fcu s cread c ea va rmne. Pentru binele tu, pleac
acum. Pleac departe i ct mai repede.
Cu un efort, Pete se aplec i-i lu bagajul, apoi se ndrept spre u.
Ezitnd, se ntoarse spre el.
- Storm...
- tiu. Snt un ncpnat.

CAPITOLUL 5

- Ai un minut liber?
Dave Wilkes fu surprins de dezordinea din biroul lui Pete.
- tiu, i spuse ea. Am ntins aici toate desenele pentru carcas, la loc.
ncerc s-i fac loc printre planele ntinse. Cu coada ochiului l zri
ncercnd s-i dea la o parte nite desene, care se aflau pe un scaun. El
ezit, apoi se ndrept.
- Alea snt n ordine. Stai jos. Acolo. i indic un col de birou. De pe
o margine ncepu s cad nite coresponden mai veche. Pune-o acolo,
unde crezi c mai exist vreun loc liber.
- Pete, ai vzut cutia asta neagr cu sertare? Dave apuc unul din ele
i l trase. Era gol. Dac nu tii cum s foloseti sertarele astea, i-a
putea da bucuros cteva informaii.
- Nu-mi pot gsi lucrurile dac le pun n dulapuri. Nu mai in minte
ce am pus i unde.
- Nu te deranjeaz s lucrezi ntr-un birou murdar?
Ochii ei verzi se ngustar.
- Biroul sta nu este murdar. Este doar aglomerat. Cu excepia
coleciei steia de ceti de cafea, nu mai exist altceva murdar.
Dave i duse mna la inim i-i spuse:
- S tii c mi-ai zis-o!
Dup ce-i sufl scrumul de pe unul din degete, Pete i ls brbia n
palme.
- O, am uitat schiele. Apoi ncerc s simuleze nite eforturi
disperate de a le gsi.
- Nu-i nimic. Le gseti mai trziu. Nu pentru asta am venit.
Vorbete-mi despre Tunetul lui Storm. Se auzi un zgomot de hrtie
mototolit brutal, apoi Pete i netezi cutele palmei cu degetul. Apropo,
cum i s-a prut Storm? Cum l-ai gsit?
- De fapt, el m-a gsit pe mine, i spuse ea cu un gest vag. Eram n
carlinga de la Tunetul,
- Hai s nu ne mai jucm cu vorbele, fetio.
L-ai studiat cteva luni pe individul sta. Numai c nu l-ai aezat cu
minile desfcute, pe un strat de parafin, ca s-i iei toate msurile. S-a
nscris n parametrii estimativi?

- Las-m o secund i o s continum discuia.


- Bine, Pete, renun. Am vorbit la telefon, dac i aminteti i atunci
preai foarte hotrt.
- A nceput ca o prietenie frumoas, l atenion Pete cu rceal.
Ridicnd o sprncean, l ntreb: Voiai s discutm despre Tunet sau
despre altceva?
n pofida rcelii din glasul ei, Dave gsi n privirile ei o lumini care
spunea multe.
- A sunat n dimineaa asta. Vor fi aici mine. A vrea s revizuiesc
desenele cu tine.
- Bine.
Storm l sunase pe Dave. Nu pe ea. Avusese patru zile de sperane pe
care el i le clcase n picioare. Patru nopi de nesomn, n care ateptase
un telefon care se ncpnase s nu sune. n timpul acelor zile petrecute
la depozitele lor, ei i se crease un fel de dependen de Storm. De
mirosul de mosc al trupului lui, de vocea lui, de atingerea lui. Fr toate
astea i era destul de greu. Desprirea lor fusese inevitabil. Tcerea lui
o durea.
Pete desfcu proiectele Tunetului i le prinse la fiecare capt cu un
obiect mai greu. Relu fiecare etap a reconstruciei. ntrebrile Iui Dave
i se prur bine plasate.
- ...i dou console aici. Apoi, mpreunndu-i palmele, Pete le aez
peste desene. Asta a fost.
- Destul. O mulime de supori. Sincer s fiu, nu tiu cum i-ai putut
pune. Ar trebui s fii mndr de tine, fetio. Pete ridic suportul de flori
pe care-l pusese s sprijine desenul i acesta ncepu s se roluiasc. Mai
ii minte lista de materiale pe care i-am spus s le comanzi? Mai adaug
i nite dinamit.
- Nu este nici un motiv de rs, efule. Dac rul Detroit n-a rupt-o, o
poate face o lovitur cu bul.
- A, uitasem, mi-ar trebui specificaia pentru ambarcaiunile de cinci
litri...
Pete nu-i vzuse niciodat biroul noaptea. Chiar i n zilele cele mai
ntunecate, cnd ptrundea o lumin destul de slab din exterior, ea avea
lumin i de la ferestrele care ddeau n atelier. n seara asta, atelierul era

ntunecat. 0 lamp rspndea lumin pe desenele ei. Lumina nu ajungea


pn la colurile camerei, unde prea c scade i din intensitatea pe care
o avea. Pierdut n gndurile ei, Pete desena n continuare. Dave nu-i
spusese s-l atepte pe Storm. Nici n-o ntrebase la ce lucra. Bgndu-i
capul pe u, el i spusese doar c era jos, n salonul oficial, ateptndu-l
pe Duchene.
Cnd se hotrse s rmn pentru a mai lucra, ea avusese intenia s
mai recupereze din pierderile din ultimele zile. Dar continua s se uite
fr spor la desenele pe care le avea n fa, fr a merge mcar la mas.
Deodat, i ddu capul pe spate i se ntreb de ce fcea toate astea.
Dar, chiar atunci se auzi zgomotul - cel pe care-l atepta ea - zgomotul
uii de ia atelier. Era singurul sunet care ptrundea de jos, pn n biroul
ei. Renun la fereastra de la care l observa ea pe Storm i urmri irul
de lumini care venea din tavanul atelierului. Se mai aprinse nc un ir
de lumini i locul prea luminat feeric.
Se ridic i ncerc s respire adnc. i trecu degetele prin prul pe
care avusese intenia s-l pieptene, i mai aranj mnecile bluzei, care
nu mai arta prea curat dup aisprezece ore de j folosin i-i netezi
cutele blugilor, care fcuser pliuri pe coapse i genunchi. Oprete-te, i
spuse ea. Doar nu te ntlneti cu Storm. Ascuns j ntr-un col, Pete se
uit n atelier. Storm, cu trupul lui atletic, mbrcat ntr-o cma i
blugi, vorbea | cu Dave. Trailerul lui, care adusese Tunetul, se
oprise. Ea se for s rmn linitit, dei trupul i tremura. El era
brbatul. Deveni contient de asta, emoiile stpnindu-i sufletul. El nu
era un brbat pe care-l iubea ci singurul brbat pe care l-ar fi iubit
vreodat.
Dave o observ i se uit ngrijorat la ea. Ea l urmri pe Storm care i
atingea umrul lui Dave. Avu loc un schimb de cuvinte i apoi Dave i-o
art lui Storm.
Pentru prima oar n lunile acestea n care ea l urmrise pe Storm din
acest loc, el se ntoarse i o privi. Ea i ntlni privirea direct. Simi
dintr-o dat cum ncepe s-i bat inima tot mai rapid. Ochii lui Storm
urmrir o linie invizibil din locul unde sttea, spre trailerul brcii, apoi
fcur nconjurul atelierului i revenir la ea. Numai cineva care-l
cunotea ar fi putut remarca micarea imperceptibil a buzelor lui. Ea se

pierdu cu totul cnd vzu c Storm era att de controlat. Se controla tot
aa cum este controlat un animal slbatic, care vrea s scape. Dave se
uit din nou la Pete, nainte de a se ntoarce s vorbeasc cu Red
Morgan. Ea i puse o mn pe stomac, n locul unde ncepea s simt
frica. Ua ei era deschis i ea l auzi venind pe trepte. Pulsul i cretea la
auzul fiecrui pas. Rmsese cu ochii aintii asupra atelierului. i urmri
paii care ajunser la pragul biroului ei. Storm o privi ncepnd de la
sandalele prfuite i prul ciufulit, privirea lui atrnndu-se flmnd pe
curba sinilor i a oldurilor ei. El observ c una din mini era aezat la
nivelul stomacului. El simea aceeai senzaie ciudat ca i ea i
ncercase s-i nfrng toate dorinele, stnd departe de ea. Efortul fcut
de el nu dusese la rezultate. Cnd Pete plecase, mai rmsese destul din
ea, care s lumineze colurile ntunecate ale existenei lui. i acum... La
naiba!
- l-am spus lui Wilkes c am neglijat s-i mulumesc pentru ceea ce
ai fcut, i spuse el.
Numai atunci ea se ntoarse cu faa spre el.
- Da, este adevrat c nu mi-ai mulumit, i spuse ea.
Storm i zmbi:
- Am uitat c-i place s spui ntotdeauna ceea ce gndeti. Ce prostie
din partea mea. Intrnd n biroul ei, se uit de jur mprejur. n acest caz,
i mulumesc, pentru contribuia ta personal.
Pete simi deodat o durere acut de inim. Mulumirile lui o
atinseser. Lumina cdea indirect pe faa lui, reliefndu-i trsturile. El
alese o pies de la o pomp dezasamblat, pe care o desena Pete. O privi
curios.
1
- Noi proiectm produse pentru industria automobilelor, n
extrasezon, i explic ea.
El puse piesa la loc.
- Iulie este extra-sezon?
Storm veni lng ea, la fereastr.
- Programul meu este ca al unui designer de costume de baie i lucrez
cu ase luni nainte.
Storm i puse minile n buzunarele pantalonilor. Nu se auzea dect
zgomotul materialului care ceda.

- N-a fost dect un joc, murmur el, uitndu-se spre atelier. M-ai gsit
interesant.
- Dave a vorbit prea mult.
El nu se ateptase la aceast reacie.
Pe Storm l cuprinse mnia. Fusese o vreme cnd nu-l interesa prea
mult prerea unei femei. Asta fusese nainte de a o pierde pe Abbie. La
nceput le arunca priviri grbite i nervoase, cutnd vreun semn c i-ar
pierde controlul emoional. O parte din el tia c-i putea pierde imediat
controlul i c asta i-ar aduce numai probleme. Cealalt tnjea dup
apropierea lor. Storm i-o aminti pe mama lui, care i spunea c i-ar
trebui ajutor medical. S-l ajute, s-i ndeprteze durerea din suflet. El
refuzase. Nu era i aa destul de ru, c durerea asta continu l mcin
zi de zi? Cum ar fi fost s lase pe cineva, care s-i bage nasul n
problemele iui, pe care oricum nu le-ar nelege?
Te consider un fel de cobai al ei, i spusese Wilkes. i Storm se
simise tot aa.
- Din felul n care te uitai la mine i n care mi ghiceai gndurile imi anticipai deciziile, asta am neles. La naiba. Totul a fost doar un joc.
De ce? Nu supori un brbat solitar?
- Storm, n-am gndit aa.
- Dar cum? Ce ai fi vrut s afli? De cnd a murit Abbie nu m-am uitat
n ochii nici unei femei. Ce-a fi putut s vd n ochii ti? O curiozitate
arztoare pentru detalii morbide? C m considerai un ratat i un
alcoolic? C am avut parte de umilin? De regrete c am ajuns ceea ce
se vede? Pot s citesc asta i n ochii celorlali piloi. Oare Duchene n ce
stare este astzi? Poate fi sigur de reflexele lui?
Pete i aminti momentele petrecute la hotel. De oamenii care
probabil alt dat l vzuser beat.
- Dar eu n-am tiut nimic de toate astea... de Abbie.
Storm prea c nu o aude.
- Detroitul a fost un experiment? Un test? Dorina de a evada, din
laborator? Privirea lui alunec spre fereastr. Oare el va reaciona Ia
stimuli? O s-l ating, o s-l mngi s vd ce reacie are. Storm se simea
nelat n cele mai profunde
sentimente. Ea prea acum att de diferit, de pur, de generoas. i

dedicase timpul, energia, grija, fr a atepta nimic n schimb. De ce ai


gndit aa?
- Cum aa? se minun ea. Luptnd cu dorina de a-i potoli suprarea,
Pete i cut cuvintele care s poat ajunge la ei. Cnd eram mic, ncepu ea, tata a atrnat o csu pentru psrele ntr-un copac din faa
ferestrei mele. Atunci cred c am neles c a urmri viaa, este la fel de
plcut ca i cnd ai tri-o, atta timp ct prima n-o nlocuiete pe a doua.
Era pe atunci o pasre care venea s se hrneasc din cnd n cnd. Pe
atunci DDT-ul nu fusese nc folosit pentru bolile psrilor. Sturzii
dispruser n mas. Dar cel hrnit de mine, nu. Pete ncepu s
zmbeasc; l-am vzut printre celelalte vrbii i am remarcat ct de
ndrzne i frumos era. i puternic. i era un supravieuitor. Am simit
c am avut un mare rol n supravieuirea lui, din cauza seminelor pe
care i le-am dat. Avea un fel de arogan, care intimida celelalte psri.
Prefera singurtatea. L-am ndrgit foarte mult. Uitndu-se la Storm, ea
continu: am nvat multe despre felul lui de a fi, despre temperamentul
lui, dar numai att. ntr-o zi, dup ce am pus seminele n csu, a venit
i el. Aveam mna scoas afar i am ncercat s nu m mic, ba mi-am
inut i respiraia. El a srit de pe o ramur i s-a aezat pe palma mea.
N-ar fi trebuit s fac aa ceva. Ar fi trebuit s se simt ameninat. N-am
s uit niciodat momentul acela; cldura lui i inima lui care mi btea n
palm. Ea oft ncet: asta mi-a dat tot ce am vrut. Plcerea prin nsi
existena lui. ntr-o lume plin de vrbii, un sturz mi-a nsorit viaa. Se
ntoarse spre el, ncredinndu-i acest secret. N-am ateptat nimic de la
el, mi-a fcut doar plcere s-l ngrijesc.
Atunci Storm fcu ceea ce ar fi vrut s fac de cnd intrase n
ncpere. ntinse amndou minile dup ea i o trase spre el.
- Aa de neconvenional cum pare, micua pasre l bate pe cobai.
- Dave vorbete prea mult.
- Patience, i opti el. Nu-i pot promite nimic.
- Nu-mi trebuie promisiuni.
Ea avea nevoie numai de aceast mbriare a lui. De mngierea
minilor lui. De respiraia lui i de cldura lui pe-faa ei, pe minile ei,
pe trup. i asta era destul.
- Sigur? o ntreb el. Cum poi fi sigur? Ei tia c ar fi trebuit s

plece de lng ea i s nu se mai ntoarc niciodat. Dar nu mai putea


tri fr ea. A mai fost cineva, care a spus la fel ca tine. La sfrit a fost
foarte rnit.
i rana ei te-a speriat pe tine, se gndi Pete.
- Nu vreau nici un fel de promisiuni. Nu atept nimic de la tine.
Ochii li se ntlnir, apoi i gurile. Ea se topi i-i cuceri locul alturi
de el, fr a provoca nimic dureros, aa cum crezuse el c va fi. Singurtatea l prsi ncet, tot aa cum l cuprinsese i ea l cuceri.
Era gata s se ofere cu totul; el era gata s primeasc. El era un suflet
deprimat. Ea era femeie i el fusese prea mult timp singur.
- Dumnezeule, ct mi-ai lipsit, oft el. N-am vrut s fie aa, dar asta sa ntmplat.
Una din minile lui se aez pe spatele ei i o ardea prin materialul
bluzei, iar ea i apropie oldurile de ale lui. El ncepu s-i mngie prul
mtsos. Fiecare atingere a lui i aducea ceva asemntor mierii fierbini
n vene.
ncet, capul ei se ls pe umrul lui. El i ridic uor brbia, pentru a-i
acoperi gura cu srutri. Cnd i eliber gura, ncepu s-i srute gtul.
Tremurnd din cauza dinilor lui, care i rodeau lobul urechii, Pete i
deschise ochii larg. Ea observ c cineva stinsese luminile. Mai
rmsese una singur, care se revrsa peste planeta ei.
- Cred c am rmas singuri, opti ea.
Storm trase aer adnc n plmni.
- Cred c am rmas pe jos.
- Eu n-am luat masa astzi, i spuse Pete. ie i-e foame?
- Da, mi este.
- Ce zici, mergem la mine acas? Conduc eu.
Minile lui o strnser i mai tare. Uimit, Pete se uit n ochii lui i
vzu cum pasiunea i dispruse. Era gata s pun o alt barier ntre ei.
Dumnezeule, se gndi Storm, nu m lsa s-o rnesc n vreun fel de
femeia asta.
- Patience... nu trebuie... avem nevoie de timp.
- Da, e adevrat, fu ea de acord. Ochii ei verzi erau plini de umor. Ne
vom vedea ca i cum ne-am cunoate de o sptmn.
- Voiam s spun c... Oare adolescena ta a fost att de ngrozitoare?

- Fii linitit, nu mergem acas la mine ca s srim imediat n pat. Ea l


mngie ncet pe obraz. Fr promisiuni. Fr obligaii. Vom merge
ncet. Nu ne vom mpiedica. i mai este foame?
- Da.
Storm o ajut s ncuie, apoi o urm n parcarea cldirii.
- N-o s te las pe tine s conduci, spuse ea, deschiznd ua unei
Corvette galbene. Dar trebuie s-i spun c am reuit s nenorocesc
ambreiajul n muni, cnd am plecat spre
Michigan. Ar trebui s-o repar.
Asta i spuse lui o mulime de lucruri. Ambreiajul nu trebuie lsat aa
ca o mnu aruncat ntr-un dulap.
- Nu conteaz, spuse Storm.
Ea iei din parcare i intr n trafic. Storm i ntinse picioarele i-i
frec ochii obosii, ascultndu-i plvrgeala n acelai timp.
- De fapt, am vrut s-o vnd. Nu este o main practic. Consum
foarte mult. Am cumprat-o cnd lucram la G.M. Avea deja opt ani
vechime dar, ca s-o pot vinde trebuie s repar ambreiajul, mai nti.
- S-a schimbat semaforul, murmur el, gndindu-se c ea a apsat pe
acceleraie din neatenie.
- Poftim?
- Semaforul. E galben acum.
Cu dou claxoane scurte, Pete zburd prin intersecie. Din reflex,
Storm aps pe o pedal inexistent, lovindu-se cu genunchiul de partea
din fa a mainii. Simi o durere acut i-i strig:
- Ai trecut pe rou!
- Nu, nu-i adevrat.
- Ai trecut!
- Nu, am trecut pe galben. Este o diferen.
Cutnd orbete dup centur, Storm o gsi n
spaiul dintre u i scaunul lui. i-o puse.
- N-ar trebui s stai pe locul din fa, exclam ea. Storm, tu nu ai voie
pe locul sta!
- Nu-i adevrat. Snt doar un pasager speriat. i semaforul sta e rou.
Pete ncetini rznd. Dup ce atept verdele, ea trecu cu aceeai
vitez i prin intersecia aceea.

- i asta ce-a mai fost? reui el s-o ntrebe cu dinii ncletai.


- Am trecut n vitez. Nu se vede nici o main n deprtare. Noi
suntem singuri pe autostrad. Fcu o ntoarcere brusc pe o alee
camuflat de tufiuri. Lui Storm i era fric de stilul ei de a conduce. Am
luat-o pe scurttur, i explic Pete.
- N-o s mor de foame dac mai facem nc zece minute pe drum.
Pentru tot restul cltoriei prin Seattle, Storm i inu ochii nchii.
Cnd maina se opri, el se relax.
- Ori ai rmas fr benzin, ori am ajuns.
- Am ajuns.
Storm i verific soliditatea picioarelor, nainte de a cobor.
- Pn acum n-ai ncercat s nvei s poi conduce i ncet?
Rznd peste umr, ea i rspunse:
- Sincer s fiu, nu. Dar, dac te gndeti la orice altceva care se
poate face ncet, s-mi spui i mie.
El i urmri picioarele lungi i talia subire. O s fie o noapte lung,
Duchene; i spuse el.
Pete aprinse lumina n camera de zi, iar Storm se aez pe o sofa cu
gri i albastru. De acolo ncepu s se uite prin camer.
Interesant, i spuse el, remarcnd interiorul care sfida orice
convenien. Un decantor de cristal era aezat lng un separator de unt.
O pictur n ulei atrna lng un poster de la Satur- day Evening.
- Este sta un fel de a-i exprima personalitatea?
- Nu, este doar ordinea n care le-am cumprat.
Ii sttea bine aici, n camer, se gndi Pete. l ateptaser att ea ct i
camera.
- Adic?
- Au fost trei considerente: mi place? Pot s mi-o permit? Pot s-o iau
cu mine?
- i dac n-ai fi putut s-o iei cu tine?
- Rspunsurile la primele dou ntrebri se modific, dac am mai
mult timp de gndire.
Uitndu-se n jur, ea ncerc s-i vad locuina cu ochii lui. Era plin
de imaginaie, hotr ea. Toate se amestecau i erau n acelai timp caracteristice ntregului, n felul n care notele discordante mixate corect

pot produce armonie. Ca de exemplu, felul n care trupul musculos al lui


Storm aparinea i se integra acestei camere.
Ghicindu-i gndurile, el i spuse:
- mi place, Patience. mi place cu adevrat.
Ea i zmbi cu oarecare timiditate. Cu un zmbet care lui i trezi i
mai mult dorina de a o sruta. Prinzndu-i ncet ncheietura minii, el o
trase mai aproape pn cnd genunchii ei atinser sofaua, pn cnd
corpul ei se curb i aproape i czu n poal.
- i mie mi place ce faci acum. S fii sigur de asta.
- Va fi ceva foarte ncet.
- O s-mi plac oricum.
Storm ncepu s-i ating buzele ncet, pn cnd ele fur gata pentru a
se deschide, cu oftaturi uoare. ncet, el i mngie faa, nasul i
tmplele. Sprncenele ei mtsoase l fcur s-i urmeze calea spre
prul ei auriu, care-i ncadra faa. Trecndu-i degetul spre gtul ei, i
deschise doi nasturi de la bluz i desfcu gulerul.
- Te pot simi att de bine, murmur el. Att de bine.
Ea se gndi c dac el nu va ncepe s-o srute chiar n acel moment,
nervii i vor ceda. El micor distana dintre gurile lor cu un srut.
Cnd buzele lor se atinser, se simi ca o rsuflare a unui vnt fierbinte
de var. Limba lui i explor gura cu o dorin greu de stvilit. El se trase
o clip napoi i dup o secund reveni.
Pete oft, simi cum i se ntunec vederea. i simise limba ntre
buzele ei deschise. ncepuse s se mite ritmic, apropiindu-se i apoi
deprtndu-se de gura ei. Gemetele ei, care urmau fiecrei retrageri, i
implorau ntoarcerea. Ea i ancor minile n prul lui, jucndu-se.
Ea nu-i mai aminti cnd Storm i desfcu ceilali nasturi de la bluz.
Mna lui se strecur uor spre snii ei, care se ntrir imediat la
atingerea lui. Pete se arcui dintr-o dat, vrnd s vin mai aproape de
minile lui.
Storm simea c i va pierde cumptul, dac ea se mai arcuia n poala
lui nc o dat. ncepu s i se accelereze pulsul. Trebuia s-o opreasc i
pe Pete. Acum. i smulse gura de la a ei i o ndeprt. Dintr-odat, Pete
simi c nu mai are aer. Benzile ca de fier ale braelor lui o mpiedicau s
respire. Strivit de umrul lui, obrazul ei se atingea de materialul

cmii.
- Storm, opti ea. Ce se ntmpl? Nu mai pot s respir.
- Stai linitit o secund.
Se auzi un murmur uor.
- Storm, te rog.
- Draga mea, murmur el. Apoi slbi strnsoarea. Ai cunoscut
vreodat senzaia aceea ciudat pe care i-o d un picior pe care l-ai avut
rupt i apoi ncerci s-l foloseti din nou, s-l readuci la via? Numai
aa pot s-i explic ceea ce simt acum. Trupul meu are anumite pri care
de-abia acum ncep s se trezeasc. Este un proces dureros. Las-l s se
desfoare normal.
Relaxndu-se, Pete i atinse faa i zmbi. Era imposibil s msoare
acel efort, dar reui s zmbeasc pentru c ea tia acum c nu-l fcea
pentru ea, ci pentru Storm. Ea se strecur ncet din braele lui i-i
ncheie bluza.
Storm atept pn cnd ea dispru dincolo de ua buctriei i numai
atunci i sprijini coatele de genunchi. Simea o acut nevoie de ea. i
ls capul n palme, cu degetele nfundate n pr. Dumnezeule, ct o mai
dorea. Dar nu venise nc momentul. Nu va veni pn cnd el nu va fi
sigur c aceea care va fi a lui nu va lua nfiarea lui Abbie. Nu va fi
pn cnd el va putea s-i ia trupul n brae, fr a avea impresia c ine
o femeie necunoscut. Nu va fi momentul, pn cnd el nu va putea s
se uite n ochii ei verzi fr a dori s fie albatri deschis, ca cerul unei
zile de var.
Se duse dup ea, ezitnd. Ea era n buctrie,
tia nite roii. Capul i se ridic deodat cnd l vzu.
- Storm, am uitat de cei de la Sweet Sip. Spune-mi ce s-a ntmplat.
Era o femeie deosebit, se gndi el. Era remarcabil. Veni mai
aproape de ea i ncepu s taie ceapa pe care o pregtise ea n acest scop.
- Au adus un U-79.
- Ce au adus?
- U-79. Ei l-au cumprat:
Pete se uit la el , fr s poat s cread.
- Ce s-a ntmplat?
- Nu s-a ntmplat nimic. La puin timp dup curs, proprietarul lui

U-79 a anunat retragerea din activitatea competiional i dorina de a-l


vinde. Au anunat c vor vinde trei carene, o cabin i un trailer, un
crucior de scule, un autobuz pentru membrii echipajului, un garaj de
optsprezece metri i echipajul, inclusiv pilotul reveneau cumprtorului.
- Iar societatea Sweef Sip este din Detroit.
- Bravo, Burke.
- i cnd te gndeti c eu am fost un fel de baby sitter pentru
indivizii ia, o zi ntreag. Dar o s le par ru, amenin ea, despicnd
aerul cu cuitul de buctrie.
- Ce vrei s faci? S-i decapitezi?
- Nu. Dar tu va trebui s-i nvingi la fiecare curs, anul urmtor.
Apoi, cu un aer superior i spuse: cu barca mea i ndemnarea ta, nu vor
avea nici o ans.
Dumnezeule, se gndi Storm. Cum reuise el s concureze pn
acum, fr ajutorul ei?
Puin mai trziu, n sufragerie, stnd cu storurile trase, privind unul la
cellalt, Pete l ntreb:
- Ce vrei s faci acum? Caui alt sponsor?
Storm era ntins pe sofa, cu capul n poala ei.
Pete i trecea uor degetele prin pr, i mngia genele. Erau incredibil
de lungi i groase. Ea ar fi vrut s le simt pe obrazul ei. Ar fi vrut...
- Mai am o ofert de la nite pizzerii, i spuse el. Va trebui s rezolv
problema sptmna viitoare.
. Degetele ei l mngiau n continuare.
- Sper c n-ai de gnd s-i spui Pizza Pizzas?
- Nu, s fii sigur c o s aleg o denumire interesant.
- Slav Domnului. Trebuie s-i gseti o denumire mai sobr. Va fi o
barc nemaipomenit; merit un nume pe msur.
Storm zmbi.
- In momentul sta, cred c o s accept orice societate cu un capital
respectabil. i acum, am nevoie de un taxi, pentru a nu-i dezmembra
canapeaua.
Pete oft i-i dori ca acei douzeci de dolari, pentru taxi, s-i poat
aduce linitea.
- A putea s te conduc eu.

Deschiznd ncet un ochi, Storm i rspunse:


- Nu, mulumesc, nu este nevoie.
- Ei, atunci, ia un taxi. Poate dai peste vreun ofer nebun.
- A avea de ales ntre un nebun pe care nu-l cunosc i altul cu care
m-am obinuit. ntre unul cunoscut i altul pe care nu-l cunosc, l prefer
pe al doilea.
In urmtoarele dou sptmni fur mpreun tot timpul. Zilnic. n
fiecare minut pe care l putea smulge ndatoririlor profesionale. Dar nu
mai rmaser deloc singuri. Luar masa n restaurante, petrecur
duminicile la grdina zoologic. Dup amiezile la plaj.
Pete manifesta toat nelegerea posibil, ateptnd ca acea
transformare miraculoas din inima lui Storm s aib loc. Cteodat,
cnd el nu tia c era privit, Pete i putea observa o umbr de durere n
ochi i se ntreba ce i-o provocase. Fcuse ceva care-i amintise de
Abbie? Sau el i cu Abbie fuseser prin aceste locuri? Cnd ncepea s-o
ating, ea simea c acest lucru i fcea plcere i era convins c vor
face dragoste. Dar nu se ntmpla aa. n unele zile, ei i se prea c
Storm era golit de orice sentimente, n altele l vedea arznd de dorin.
Semn Pete Burke pe colul unui desen i apoi ntinse mna dup
telefonul care suna.
- Pete la telefon.
- Tu eti Pete? Dup voce nu mi-a fi dat seama.
- Salut, Storm.
Ii apru un zmbet pe buze, apoi obinuita cldur care i invada toat
fiina.
- Lum masa mpreun n seara asta?
- Sigur. Unde ne ntlnim?
- La mine?
Inima lui Pete ncepu s bat deodat. Se ntlniser n restaurante,
conducndu-i fiecare maina lui, apoi ducndu-se fiecare acas la el.
Storm nu mai revenise n casa ei. Ea nu fusese niciodat n casa lui.
- Bine. Ne ntlnim la tine. La ce or? Ce s aduc?
Deci asta va fi seara cea mare, o anun creierul ei. Celelalte organe
recepionar i ele mesajul.
- Adu-te doar pe tine. Vocea lui avea ceva ciudat. tii unde locuiesc?

- Da, i-am vzut adresa pe scrisori. tiu strada.


- Poate c voi fi n curtea din spate, ncercnd s aprind crbunii,
cnd o s ajungi tu. O s las ua deschis. Intr i vino n spatele casei.
Mna ei mai rmase pe receptor i dup ce nchise telefonul.
Ce-l fcuse s aleag casa asta? se mir Pete. Nu pentru c n-ar fi fost
o cas frumoas. Studie casa din spatele parbrizului mainii ei. Era construit n stil Tudor. Acoperiul era destul de jos i-i ddea un aer de
confort i de siguran. Ferestrele erau din lemn, cu draperii. Cnd vzu
c nu-i rspunde nimeni la u, Pete intr. Ea spera s poat privi casa n
linite. Se trezi deodat n camera de zi, pe care o studie n trecere. La o
prim privire, totul era de un bun gust. Totul. Acelai material de la
draperii acoperea i sofaua i scaunele. Predomina o nuan de bej
odihnitor, care se putea regsi i n covor i n culoarea pereilor.
Aceeai precizie cu care Pete i calcula desenele fusese folosit la
decorarea acestei case i la aezarea fiecrui obiect din interior.
Asta nu fusese casa lui Storm, se gndi ea. i aparinuse total lui
Abbie. Se simi puin stnjenit cnd vzu perne cusute de mna ei, flori
aranjate cu aceeai grij, fotografii ale lor.
Prin fereastra deschis de la buctrie rzbtea o muzic de undeva de
la un aparat de radio. Storm o auzise probabil intrnd i-i auzise
zgomotul tocurilor pe dalele holului, pentru c o chem:
- Vino, snt aici.
Urmnd locul de unde se auzea vocea, l gsi purtnd un or i
pregtind un sos pentru friptur.
- Unde a putea s m spl pe mini? Am venit direct de la birou.
- Baia este sus, pe scrile de acolo.
Pete se gndi c i-a pierdut minile deodat. Sau c era o masochist.
Se splase la serviciu timp de treizeci de minute i fusese ateptat de
patru ingineri, care-i pierduser rbdarea. Dar ea trebuia s vad i baia.
Urc scrile i se opri n dormitor.
Pe o noptier era o fotografie a ei. Dormitorul era n nuane de verde.
O ptur n form de inel acoperea patul n care cei doi fcuser
dragoste. Se mai simea n camer un miros uor de flori. Pete simi c-i
era i cald i frig n acelai timp, de parc ar fi avut grip deodat.
Se for s ajung !a o alt fotografie nrmat. Abbie avusese un ten

impecabil, ochii de un albastru deschis. Prul negru, lung pn la mijloc,


era pieptnat spre spate. Zmbetul ei prea destui de misterios. Dei tia
c nu avea dreptul s-o fac, Pete deschise dulapul. O invad mirosul
masculin a lui Storm. nchise dulapul i deschise un sertar de unde se
rostogoli un portofel din mtase.
Cobornd scrile, Pete se ntreb care putea fi semnificaia tuturor
celor vzute. Storm i fcuse vreun altar aici lui Abbie? Erau prea multe
fotografii peste tot. Hainele nu mai erau. Dar ea era mai prezent ca
oricnd... de parc ar fi putut reveni n mijlocul lucrurilor.
Acum, Pete tiu. tiu c n-ar putea face dragoste cu el n patul lui i al
lui Abbie, acolo unde fiecare respiraie s-ar umple de fptura lui Abbie,
acolo unde ar trebui s-i pun capul pe perna cusut de Abbie i unde ar
vedea ochii ei albatri urmrindu-i. N-ar putea.
Seara decurse mai bine dect ar fi sperat ea. Curtea din spate nu avea
prea multe elemente care s-i aminteasc de Abbie. Friptura fusese
excelent i sosul bine pregtit. Desigur, vinul fusese Duchene.
- Eti un buctar excelent, l compliment Pete.
- La focul n aer liber m descurc destul de bine. Dar n buctrie fac
prea mult murdrie. Pete avu uoare frisoane i Storm i trecu minile
peste braele ei goale.
- S-a cam rcorit. Vrei s intrm?
- Nu, nu nc.
Un fulger lumin cerul. Pete numr pn la trei nainte ca tunetul s
se aud.
- O s fie furtun. Aa este ntotdeauna cnd se face frig dup
cldur.
Frunzele ncepur s se mite i se simir primii stropi de ploaie
printre frunze.
- Eu spl farfuriile, iar tu le usuci, i suger Pete lui Storm, intrnd n
cas cu farfuriile. ncepuse ploaia, cu stropi destul de mari. Cnd pleci n
Indiana? l ntreb ea, n timp ce lucrau cot la cot.
Urmtoarea competiie cu Tunetul pe Ohio urma s aib loc peste
ase zile, n Evansville, Indiana..
- Mine diminea.
- Mine diminea, repet ea ca un ecou. Buctria se lumin deodat

de la un fulger, care ii luminase faa, intensificnd semnele de mare dezamgire pe care le intuise el.
- Patience, i-e team de furtun?
- Nu. Lund un prosop, ea i usc minile cu micri dezorientate.
mi plac furtunile, dar s nu aib intensitate prea mare.
- Ar fi trebuit s ghicesc asta, i spuse Storm sec.
Pete ncepu s circule prin ncpere, fr int, atingnd lucrurile. O,
n-a vrea s-mi cear s rmn aici. Pe lng faptul c n-ar fi putut
rmne, nici nu i-ar fi putut explica motivul. El ar fi trebuit s neleag
i s-o scoat pe Abbie dintre ei, ia momentul oportun. ncepu s ating
tot felul de obiecte, apoi s le lase la locul lor, numai pentru a-i face de
lucru.
Ce se ntmplase? Storm o urmrea jucndu-se cu un prosop de
buctrie pe care erau ornate iniialele A i S. Ca i cnd devenise dintro dat contient de ceea ce fcea, l ls jos.
- O s-i simt lipsa, oft ea. Vei lipsi zece zile.
Storm se uit la ervetul brodat de pe peretele
buctriei, la care se uitase i ea puin mai nainte. Era scris: Aceasta
este buctria lui Abbie Duchene. Tot ei i aparinuse i casa. i soul.
Dumnezeule, cum de fusese el att de insensibil. De ce nu realizase c o
va rni aducnd-o n sanctuarul altei femei? Veni ncet spre ea,
ncercnd s-o scoat din acest loc, unde ea ncercase s ignore totul
pentru el. O lu n brae i o srut.
- Trebuie s pleci?
- Da, aa cred.
Pete oft de bucurie c scpa din acest loc.
- Hai s lum o umbrel i s te conduc la main.
Cnd Storm intr n cas, se uit ndelung la balansoarul care se afla
la intrare. Apoi se duse ctre telefon i o sun pe sora lui Abbie.
- Ii simim lipsa, Storm, i spuse Andrea.
- O s trec pe la voi, n curnd, promise el. Andrea, mai am nc
balansoarul tu i al lui Abbie. M-am gndit c i-ar place s-l ai, pentru
bebelu.
O auzi oftnd i Andrea spuse:
- Mi-ar face mare plcere. Mulumesc, Storm.

CAPITOLUL 6
- Ce naiba faci, Pete?
Dave ls s-i cad ziarul cu rubrica sport pe birou, ntlnindu-i
privirea lui Pete. Mila i indulgena din privirea lui o iritau.
- Citesc, spuse ea.
- Pe podea?
- Dac o s mai ridici ziarul un pic, n-o s mai fie nevoie s m aplec.
Pete se ddu civa pai n spate, pn cnd atinse scaunul cu ezutul.
- Dac i mai poi reine curiozitatea nc un
moment, o s-i dau tot ziarul.
Dave reveni la articolul pe care-l citea. Pete i puse minile n poal
i atept linitit, zece secunde.
- Storm s-a calificat sau nu?
- Nu, veni rspunsul.
- N-a concurat?
- Nu scrie.
- Crezi c s-a ntmplat ceva? Nu, probabil c va concura azi. Poate
chiar acum, este acolo. M-a sunat de la hotelul n care snt gzduii.
Fr a-i ridica privirea de pe articol, Dave deschise un sertar i
scoase un plic gros, pe care-l arunc pe birou. Acesta alunec i ateriz
n poala lui Pete.
- Ce este sta? ntreb ea.
- Biletul meu de avion. Zborul este programat pentru mine la ora
opt. Vei lipsi de la cursele pentru calificare, dar vei ajunge la timp pentru
competiia de duminic.
- M expediezi acolo? Nu este nevoie s....
- Vreau eu s-o fac. Te rog. Du-te la Indiana. Mai ntoarse o pagin i
adug: Eu snt baby sitter duminica asta.
- Dar tu...
- Atunci f-o tu pe baby sitter-ul i m duc eu la Indiana?

- Oh, nu, am plecat.


nfcnd biletul, Pete se ndrept spre u.
- Mai este un singur lucru pe care a vrea s i-l amintesc. Din
moment ce te duci acolo ca reprezentant al firmei Wilkes, amintete-i c
mai snt i alte brci ale firmei acolo.
- S fii sigur de asta.
Pete zbur spre cas, folosind fiecare posibilitate de a mai scurta
timpul. i cumpr o pereche de pantaloni verzi i o bluz de mtase. i
arunc lucrurile n saco, ncuie apartamentul i se grbi spre aeroport.
Poate c nu avea cum s ajung la calificrile zilei, dar nu avea cum s
le piard pe cele de a doua zi. Avea s fie acolo la zece treizeci, ora
local.
Auzi cteva saluturi prieteneti, dar le rspunse n grab i l cut cu
privirea pe Storm. i l gsi. l simea ca pe o und de plcere viitoare.
i, pentru c l simea cu toat fiina ei, ea observ c el purta o uniform
de concurs care nu prea se potrivea cu atmosfera din jur.
Privirea lui Storm fu atras de ceva strlucitor, verde, de la captul
coridorului, spre locul de pornire. El se opri s admire corpul suplu care
se ndrepta spre el. Cnd i ddu seama c femeia aceea era chiar
Patience, el i ddu seama c, de fapt, pe ea o atepta.
Apru apoi prul ei blond i Patience i zmbi. i simi apoi parfumul
i, n final, cu o tresrire de bucurie, el i simi atingerea, care se simea
att de fragil, cnd fata i se arunc n brae. Numai atunci el crezu c
este real i c este acolo. Era bine c venise. Mai mult dect att, i era
necesar. Cnd ea ncerc s-i spun ceva, el i acoperi gura cu srutri.
tia acum c avea nevoie de ea. nainte, el crezuse c aceast nevoie de
ea i va aprea peste noapte, dorind-o alturi de el. Dar nu fusese aa.
Apruse aa, dup scurtele momente pe care el nu putea s le defineasc
corect: erau trezie sau aducere aminte. In ultimul an, soarta l cam
rsfase pe acest brbat, pe care tot ea l lovise att de tare. Acum, n
ultimele sptmni, cnd somnul se ndeprta de el, nu mai rmnea
nimic dect ziua respectiv, ca o coal alb de hrtie care atepta s fie
scris.
- Cnd te-am vzut, spuse Storm uitndu-se n ochii ei, mi-am zis:
Duchene, nebunule, ai cam srit calul cu fata asta.

Pete se uit la faa lui care exprima chiar ce gndea i oft fericit:
- De asta erai att de ocat, atunci. Pentru moment am crezut c aveai
vreo prostituat cu tine, n autobuzul echipei.
- ocat? Deodat el zmbi, cu un zmbet care
prea inocent i eliberat de orice fantome ale trecutului. Sigur c am fost
ocat. Snt i acum ocat. Pori culorile de la Coastal.
- Dumnezeule, tii c ai dreptate? Rznd, ea se ls din nou n
braele lui. Ce-i cu ceilali?
- Neaa, Pete, i spuse Red ieind din autobuz. Dac fusese surprins
s-o vad, avusese cel puin politeea s nu o arate. Am crezut c ai
plecat, Storm.
- Plecat? ntreb Pete. Unde te duci?
- Cei de la pizza au aranjat un prnz. Trebuie s m duc acolo i s-i
farmec cu prezena mea. Dac ei sponsorizeaz Tunetul, eu voi fi
vicepreedinte, sau cam aa ceva.
- Dar nu ai experiena necesar pentru asta, argument ea.
- Snt ultimul pe list astzi. i nu voi primi startul pn pe la patru.
Oricum, m ntorc nainte de ora asta. O trase n braele lui i-i ngrop
faa n prul ei. Vino cu mine. O s fie cam plictisitor. Nu pot s m
gndesc la alt distracie, dect s-i gsesc piciorul sub mas.
- A vrea s merg. Dar... Dave a accentuat faptul c snt aici cu o
misiune oficial. Trebuie s acord aceeai atenie tuturor clienilor de la
Wilkes.
- Aceeai atenie? Cum vrei s acorzi aceeai...
- Hei, Pete, o strig Ricky Stevens. Cei de la Premium te ateapt.
Este i Jerry cu noi. Vor s te uii la flotorui de sprijin.
Pete fcu o figur dezamgit.
- Ei, ai auzit i singur. Tu poi s te duci, eu va trebui s-mi rezolv
problemele. Ne vedem tot aici...?
- Pe la unu i jumtate sau dou.
Dar nimeni nu-l mai vzu la acea or, nici la trei.
- Este trecut de patru, Red, i spuse Pete. Ea fcea nconjurul
camionului cu scule. Red ncerc s-o urmreasc cu oarecare calm, dar
ced:
- Unde este?

- Nu tiu.
- Dac ntrzie, o s mai aib drept s concureze?
- Nu tiu.
- Dac nu se calific, cei de la pizza l mai sponsorizeaz?
- Dar ce-i asta, un test sau cam aa ceva? Este ultima oar cnd i
spun c nu tiu. i nu te mai nvrti att. M ameeti.
Pete renun i nu se mai nvrti n cerc, ci ncepu s strbat locul cu
pai foarte mari.
- Nu mai pot rezista. Spune echipajului s
duc Tunetul la ap.
- Nu pot face asta. Hidroplanoarele nu snt proiectate pentru a sta prea
mult timp n ap.
- ncerci s-mi spui i mie cum snt proiectate?
El i arunc o privire inocent.
- Asta n caz c poate ai uitat.
- Exclude posibilitatea asta. Pune-o la ap. O pilotez eu.
Pete tiu c fusese prins pe picior greit.
- Eti pilot calificat? Ai diplom?
Pete se uit ncruntat.
- Nu am diplom.
- Aha, aici nu prea merge aa. Ai sau nu calificare. i tu nu ai.
- Pe naiba. Pot s fac cursa asta. Eu testez fiecare barc proiectat de
Dave.
- Da? Asta e foarte bine. Dar nu pru j)rea impresionat. Regulile
acestui sport spun clar: dac eti calificat sau nu.
Pete se aez dezamgit lng el, cu privirea aintit la intrare. Red l
vzu pe Jeff Croup ndreptndu-se spre ei. Adoptar, att ea ct i Red,
nite mine lipsite de orice motiv de ngrijorare.
- Concurai sau nu? i ntreb el.
- Da, concurm, i rspunse Red fnos.
- Cnd?
- Cnd va fi prea trziu i n-o s aib cine s ne
urmreasc, i rspunse Red. Storm vrea s ia cele mai multe puncte
acum. i nu vrea s concureze de dou ori.
- Treaba voastr.

i ridic privirea spre Red i i putu citi n ochi c nu-l prea agrea pe
acesta. Pete se hotr. i arunc o privire decis acestuia, apoi, i opti:
- Nimeni nu trebuie s tie c nu este Storm cel din cabin. Vznd c
Red nu mai avea nimic mpotriv, Pete continu: Eu snt cam de aceeai
nlime cu Storm. Dac voi iei din autobuzul echipei, mbrcat cu
costumul lui, nimeni nu-i va nchipui c nu este el. l verific cineva pe
pilot nainte?
Red se scrpin n cap.
- Nu, nu-l verific nimeni.
- O s-mi pun casca lui. Cnd Storm i las vizorul ctii n jos,
nimeni nu-l mai ntreab nimic. Atunci trec spre barc i m urc.
Intrigat, Red o ntreb:
- i chiar tii s o conduci?
- Pe o suprafa nchis, Cu trafic? Sigur c da. Eu snt prima care
trebuie s recunoasc faptul c nu snt element competiional, dar m voi
descurca. i voi fi singur. Trebuie doar s bag n vitez i s-o in
deasupra apei.
Ca i cnd ar fi realizat deodat gravitatea faptei lor, Red ddu din
cap:
- Storm ar fi n stare s ne omoare pe amndoi.
- Nici mcar n-o s tie pn cnd nu se termin. O s fie puin furios
la nceput. Dar, pe urm, o s ne mulumeasc. El vrea titlul de campion
naional, Red. Tu eti prietenul lui i trebuie s nelegi ce mult nseamn
asta pentru el. Nu-i. poate permite s piard o curs.
Pete i ddu seama c Red era aproape de a fi de acord. i ea tia c
dac ar mai fi fcut presiuni, i-ar fora mna. Ochii lui, mici i albatri,
scrutau zrile; apoi se concentrar asupra locurilor de pornire; cercet
din nou zona de la autobuz la marginea apei, apoi se concentr asupra lui
Burt Winters. n cele din urm i spuse:
- D-i drumul.
Se ndrept, ca de obicei, spre autobuzul echipei. Pete l urm i ea.
Odat ajuni, ncepu o conversaie frenetic. Se auzeau numai frnturi de
conversaie. n interiorul autobuzului erau aruncate mnui, buci de
material de azbest, osete. Red verific de dou ori vesta de salvare, n
timp ce Pete se mbrca.

- Red, avem o problem, i spuse ea, ieind mbrcat n costumul lui


Storm, fcnd dou piruete.
- La naiba, i spuse Red. Nimeni n-o s cread c eti Storm.
- Mda, omul are nite umeri cam lai. Pe umerii ei nguti, costumul
arta jalnic. Dar, de la mijloc n jos, i venea perfect. Are fundul destul
de mic, nu-i aa?
- Sincer s fiu, nu prea m-am uitat la fundul lui, mormi Red.
- Nu are nici un pulover pe aici? O s-l pun n loc de umeri.
- Ai de gnd s pori ln ntr-o cabin cu o sut aizeci de grade?
- Nu am alt posibilitate. Unde snt puloverele?
Le gsir i le reui trucul. Pete i vr minile n mnui i vru s
plece.
- Stai, i strig Red. Nu poi merge aa.
- Aa, cum?
- Aa, unduindu-te. Storm nu merge aa.
- E cinci fr un sfert, Red. Nu pot s nv s merg ca Storrain acest
sfert de or.
Omul i trecu ngrijorat mna prin prul de culoarea portocalei.
- Stai puin s aduc doi tipi, care s te nconjure, ca s nu vad
nimeni.
- Crezi c e bine aa? Ar trebui s le spui despre ce este vorba.
- Da, o s le spun. Snt din echipajul nostru i trebuie s avem
ncredere. Red i fluier pe Ricky i Burt. Ei te vor nsoi, i spuse el lui
Pete, dup ce le explic bieilor ce se ntmplase.
- La naiba! exclam Ricky.
- Eti gata? ntreb Red.
- Sunt.
Ea i puse vizorul pe fa i iei din autobuz. Fu cea mai lung
plimbare pe care a trebuit s-o fac. Trecu la distan foarte mic de
oficiali, de gazetari i de admiratori. Pentru c era de ateptat s se
califice, toat lumea se uita la ea. i nimeni nu spunea nimic. Cnd se
aez n cabin, rsufl uurat. Red se aplec i-i fix dispozitivul de
oprire. Dac ar fi fost aruncat din cabin, motorul s-ar fi oprit automat.
- Eu i mai spun ntotdeauna cteva cuvinte lui Storm nainte de
plecare, murmur Red, n timp ce Pete se uita pe panoul cu instrumente.

Nu trebuie dect s dai din cap n semn de aprobare. Fii atent s nu


depeti o sut cinci.
Pete ddu din cap.
- Cursul rului este deja turbulent, aa c nu trebuie s adaugi i tu
ceva n plus. Odat ce te-ai nscris pe cursul apei, te poi considera n
largul tu i, atta vreme ct ai combustibil, n-ai nici o problem. Nu te
simi presat de timp, pn nu ai condiiile pe care le vrei. Cnd vine
momentul, ridic mna stng, Storm este stngaci. Apoi, f ceea ce este
necesar i mic-i fundul napoi aici.
Pete l aprob din cap.
- i, Pete... tui el, dregndu-i glasul. S vii napoi teafr. Nu tiu
ce-ar face Storm dac i s-ar ntmpla ceva.
Pete ddu din nou din cap.
Storm trase maina lng locul de start, aliniind ua oferului cu cea
de la autobuz. Se uit n grab ctre start pentru ca s vad dac are timp
s-i schimbe costumul. Cnd vzu trailerul gol, i mulumi n gnd lui
Red, pentru c barca era deja la ap. El avea cinci minute s ajung pe
curs.
Ricky l vzu pe Storm mergnd spre autobuz. La naiba. Ridicnd
ochii se uit mprejur, ateptnd ca ceva ru. s se ntmple. Cnd nu se
ntmpl nimic i ddu seama c fusese singurul care l vzuse pe
Storm. La naiba, trebuia s-o scoat pe Pete de acolo. Cnd se ntoarse, se
petrecur dou lucruri. Tunetul prinse via, iar el se ntlni cu Red
Morgan i Jeff Croup. Prea trziu. tiind c nu poate face nimic n faa
lui Croup i fiindu-i team c Storm ar putea s apar n orice moment
din autobuz i s se dea totul la iveal, Ricky ncerc disperat s-i
capteze atenia lui Red. Fiind n faa lor i neavnd alt soluie, ncepu s
fluiere dou strofe din vreme rea, nainte de a se face neles de Red.
Apoi ridic ncet capul i art spre autobuz.
Storm auzi zgomotul unui motor care pornea i ntorcndu-se spre
parbriz vzu ceva care-l uimi. Ce naiba se ntmpla? Vzu o
ambarcaiune stacojie care se ridica pe ap i numai atunci realiz c
Tunetul plecase n curs. Chiar n momentul n care Storm se gndi s
aib o ceart serioas cu eful echipajului, acesta i apru n fa,
barndu-i calea.

- Cine a plecat?
Nu era cu totul imposibil ca un pilot s se califice pentru altul, dar
cazurile erau extrem de rare.
- Unde dracului ai fost? l ntreb Red, n loc s-i rspund la
ntrebare.
- oseaua a fost blocat. Vrei s-mi spui cine este n barca mea? l
ntreb Storm ndreptndu-se spre u.
Red l apuc de bra nainte ca Storm s poat atinge clana.
- Trebuie s stai aici, Storm.
Red i umezi buzele uscate i simi sudoarea curgndu-i pe frunte.
- De ce?
- Pentru c pilotul nu are licen. Simind cum Storm era cuprins de
mnie, Red continu: Dar este foarte capabil. i tu te-ai bazat
ntotdeauna pe aprecierea mea. Nu era timp. Tu nu venisei, iar eu nu
aveam dect un pilot capabil, dar fr diplom. Toat lumea tie c tu
eti n competiie acum.
- Bine. Storm diger tot ce-i spusese Red. Nu am de obiectat n
privina nlocuirii, dar vreau s tiu cine este n barc, acum. Red se albi
deodat. Prin contrast, prul i deveni i mai rou. i lu mna de pe a
lui Storm, ncercnd s pledeze pentru nelegere. Lui Storm sngele
ncepu s-i circule mai rapid ca de obicei. Nu putea fi aa, se gndi el.
Dar, atunci unde era ea? n acel moment i vzu hainele aruncate pe
marginea patului. l cuprinse o fric att de mare, nct i strnse pumnii
a disperare i se npusti asupra lui Red cu ochii ieii din orbite. i-am
pus o ntrebare. Cuvintele i ieeau cu greutate din gt. Cine este n barca
mea?
Pete se ntlni cu rul ca i cum s-ar fi ntlnit cu un strin, fr a ti
dac vor fi prieteni sau dumani. nainte de provocarea final, ea vru s
cunoasc mai nti rul. Mergnd cu nouzeci la or, ea testa reaciile
Tunetulului, controlndu-i aparatura de bord. Ea descoperi c rul avea
i pri dure, ca i altele mai apropiate de ceea ce i-ar fi dorit ea. Avea
senzaia, stnd n cabin, c sttea pe loc, iar peisajul se schimba cu o
vitez ameitoare n jurul ei. Corpul i era aruncat la stnga la fiecare
ntoarcere. i ncletase minile pe direcie, cu o for pe care i-o ddea
numai frica de moarte. Fiecare val i lovea parc braele; umerii ei

absorbeau ocul. Avea s-i recapete puterea n mini la vreo douzeci


de minute dup terminarea cursei. i vor trebui cinci zile pn s i se
nchid cicatricele de pe partea stng.
i atunci se ntmpl ceea ce atepta ea, o contopire cu apa i cursul
ei. Se concentr asupra lor, pn cnd nu-i mai simi corpul, sau
durerea, sau cldura. Simea numai viteza. O vitez incredibil. i riscul.
Frica i strbtea fiecare celul a corpului i ea apsa tot mai mult pe
accelerator. Acul vitezometrului vibra la o sut patruzeci de mile pe or.
Pete se concentr ct putu de tare i ncerc s echilibreze teama cu
curajul, performana i posibilitatea eecului. Era timpul s ncerce pasul
cel mare. Era momentul hotrtor.
Red nu mai spuse nimic cnd vzu cum mnia neputincioas lu locul
surprinderii de pe figura lui Storm. ncercnd s-i regseasc echilibrul,
Storm simea c se sufoc.
- Patience... ai lsat-o pe Patience s-i rite viaa...
Nimeni din cei care-l cunoteau pe Red Morgan n-ar fi putut spune c
era un tip care se lsa purtat de emoii. Iubise o singur dat, cu disperare. Fiecare parte a fiinei lui purta i acum numele unuia din amanii
fostei lui soii. i psa de Storm i ncerc s-l aline cumva, prin cuvinte,
dei nu era genul de om care s-o poat face.
- Pete este pilot de ncercri, Storm. Wilkes consider...
- Nu m intereseaz nici dac ar deine recordul mondial. Ce naiba tea fcut s crezi c-o poi pune n barc?
- Funcia mea de ef de echipaj, asta mi-a dat autoritatea s apreciez.
Dac tu n-ai fost aici, a rmas la latitudinea mea.
- i-am dat posibilitatea asta numai pentru c am avut impresia c
eti cu picioarele pe
pmnt, i spuse Storm, dorind s-l ia de gt pe Red.
- Adic tu ai fi vrut s las pe vreunul din echipaj, care nici mcar o
main nu poate s parcheze, fr s loveasc ceva, s zburde cu
Tunetul?
Teama fcu s piar culoarea din obrajii lui Storm i gura i deveni o
linie alb, fr urm de snge.
- Nu trebuia s-o lai pe ea, Red.
Red l fix cu ochii lui albatri.

- De ce nu pe ea? Este destul de capabil. Aa c nu vd de ce nu


trebuia s-o las pe ea.
Storm se retrase de lng Red, ncercnd s scape de emoiile care-l
npdiser. Se ntoarse s se uite la curs. I se fcu team. Iubirea de
care ncepuse s fie sigur n dimineaa asta, ncepuse s se transforme n
team.
'
- Concureaz numai pentru a se califica n continuare, Storm. Nu mai
mult.
- A semnalizat, sri Storm. D-mi cronometrul.
Red i bg mna n buzunar i i-l ntinse apoi lui Storm. Storm
urmri carena stacojie care atinse linia. Nu putea face nimic s-o ajute n
acest pericol, n care se afla, aa c urmri barca ce se nscrisese pentru
ntoarcere. Cnd carena atinse geamandura, el se uit iar la cronometru.
- Un minut i opt. Se uit la Red. Ct de rapid a fost?
- Destul de rapid.
- O sut treizeci i doi media, nu-i aa?
- Cam aa.
- Ct crezi c a apsat pe accelerator ca s obin o medie att de
mare? Red nu-l mai auzise pe Storm vorbind att de rece ca acum. Bine,
s-a calificat. Acum du-te i adu-o aici.
Storm se ddu la o parte din u, iar Red iei.
- N-o aduce aici, Red. Vreau s vorbesc cu ea ntre patru ochi.
Pete ntoarse Tunetul spre mal, mergnd cu aizeci de mile la or,
nainte de a opri motorul. Pete iei din cabin i se ridic pe punte,
pentru a prinde frnghia pe care i-o aruncase Ricky. Bobina de frnghie
o lovi chiar n piept i apoi czu pe punte. Pete o prinse, stnd cu
picioarele larg desfcute, aa cum l vzuse pe Storm. La naiba, i spuse
ea. Niciodat nu se simise att de bine. Mai mult ca oricnd ea i-ar fi
dorit s poat scoate cascheta de pe cap, s simt briza pe fa i n pr.
Cldura ajunsese de nesuportat spre sfritul cursei. Dar, cnd vzu
expresia de pe faa lui Red tiu c erau probleme. Poate c fuseser
descoperii, se gndi ea. Se uit la omul care sttea n faa ei.
- El e n autobuz, i spuse Red.
- La naiba! Pete sperase c se va termina totul nainte de ntoarcerea
lui. Ar fi fost mai uor s se descurce aa. Ridicndu-i cascheta o frac-

iune de secund, ea spuse: Vd c mai eti nc n via. Asta mi d


sperane. Mai eti nc n funcie?
- Nu cred c este momentul pentru asemenea ntrebri.
- Cu ct am ieit?
- Cu o sut douzeci.
Pete ncepu s fluiere i-i ls vizorul. Ei nu se gndiser c pe
drumul de la barc la autobuz vor fi asaltai de admiratori. Dei ea mai
purta nc cascheta cu vizor, se temea c acetia i vor da seama. Red
ncerc s-i dea la o parte pe unii din ei. Pete era cu ochii pe autobuz,
tiind c acetia nu se vor ndeprta pn ce ea nu va ajunge la autobuz.
Se urc n autobuz ct putu de repede i-i scoase cascheta, aruncnd-o
pe un scaun. tergndu-i cu mna sudoarea de pe fa i gt, ea l vzu
pe Storm n faa ei.
- Cred c am reuit s-i compunem imaginea, i spuse ea. Am
ncercat s nu ndeprtm fanii, dar unii erau cam insisteni. Pete i
ddu prul la o parte din ochi i se uit n ochii lui. Erau albatri ca un
cer naintea furtunii. Pete simi fiori pe ira spinrii. Tunetul lui Storm,
murmur ea.
- Ce a fost asta? o ntreb el cu un glas care avea ceva din duritatea
oelului.
- Am spus Tunetul lui Storm. Cred c l vom auzi curnd. Pete se
ndrept spre dormitor. Dac nu te superi i poi atepta pn s faci
explozie, a vrea s-mi scot costumul sta.
Storm o apuc de mn i o ntoarse spre el.
- M supr i nc al naibii de tare, url el. M supr multe, chiar
acum. El o apuc i de cellalt bra i o trase spre el. Ce naiba ai crezut
c-o s faci?
- Am vrut s-i salvez fundul.
- La naiba, nu face pe isteaa cu mine.
- Pe isteaa? Pete simea cum sngele i mai pulsa nc. O fac pe
isteaa? Am fost cu barca i am calificat-o pentru c tu nu erai aici. N-am
fcut dect s te ajut s participi i la ntrecerea de mine, ticlosule! Team adus mai aproape de titlul naional. i, dac nu eti capabil s-mi
mulumeti, cel puin las-m s-mi scot costumul sta de pe mine.
Storm nu tia ce s fac, s-o bat sau s-o srute. Faa ei era nroit de

cldur, ochii i ardeau. Furia i mnia lui se amestecar. Aceast


combinaie ddu natere la dorin. El i imagin ochii ei i snii strivii
n timp ce fceau dragoste.
Tot ce simea pentru ea l nspimnt dintr-odat. i ddu drumul de
parc l-ar fi ars. Pete se ntoarse i porni spre dormitor. Ridicndu-i
mna dreapt, ea se chinuia s prind fermoarul ntre degete. Dup
cteva ncercri neizbutite, apel la Storm.
- Poi s-mi desfaci fermoarul? Degetele mele par moarte.
El gemu, ceea ce-i aminti de un animal torturat.
- Patience. i trase fermoarul n jos, i eliber umerii i ddu peste
puloverele ngrmdite acolo. Ce naiba...
- Noi avem cam aceleai dimensiuni, dar la umeri nu prea... opti ea.
Pe faa ei roie se scurgeau ruri de sudoare. Un nou val de cldur o
inund i simi c i se ntunec privirea.
- Te-a nnebunit cldura asta, murmur Storm trgnd n jos
costumul i lsndu-i picioarele libere, cnd mai descoperi nc un
pulover. Pentru numele lui Dumnezeu, cte ai pe tine?
- Trei, murmur ea.
Apoi Storm ncepu s-i caute i cellalt pulover. njurturile lui nu se
mai auzeau att de tare, dar nu erau mai puin brutale, pentru ea. Cnd
rmase n faa lui cu slipul i sutienul ude de transpiraie, el o aez pe
marginea patului i intr n baie. Se ntoarse cu un prosop rece, o aez
pe spate i ncepu s-i tearg corpul cu prosopul ud.
Pete ncepu s-i revin ncet, deschise ochii i-l privi:
- Dac mai vrei s m dojeneti, d-i drumul, i spuse ea. Apoi i
zmbi uor. Asta vrei, Storm?
- Ce vreau? El i prinse faa ntre minile lui i o privi n ochi. i privi
buzele. i privi gtul. Nu, nu asta vreau.

CAPITOLUL 7

Evansville rmase n urm, n timp ce Storm se grbea spre hotel.


Dac maina ar fi czut ntr-o groap, Pete nu i-ar fi dat seama. Minile
ei erau ncletate pe scaun. Nici mcar n aceste cteva minute nu se
putuser despri. n autobuz, s srutaser aprins, cu gurile strivite,
nainte de a-i da seama c putea intra cineva n orice moment. Sriser
ntr-o parte, pentru a se despri. Acum, Storm introducea maina ntr-o
parcare fr a lsa mna lui Pete.
In timp ce Storm descuia ua, ea se ntreba care din camere fusese
rezervat pentru ea.
Storm descuie i intr naintea ei. Ea pi peste prag i ajunse n
braele lui. Punndu-i capul pe umrul lui, ea se gndi ce se va ntmpla
n continuare. Inima lui Storm btea att de tare, nct simea c-i sparge
pieptul. Minile lui i atingeau spatele cu mngieri delicate, n timp ce
priveau hainele aruncate la nimereal prin camer.
- Am nevoie de un du, spuse ea. Am zburat toat noaptea n hainele
astea i am nceput s miros ca o cabin ncins.
- Miroi bine. A sudoare. Te accentueaz. i ddu prul spre spate. I
se uscase prul n uvie din cauza transpiraiei. Pete se strmb n
glum, auzind preferinele lui n materie de mirosuri
- Baia este acolo. Du-te. Eu o s strng lucrurile pe aici.
In timp ce oglinda din baie se aburea, Pete i scoase hainele care erau
deja prea mult purtate. Intr sub du i-i ls faa sub apa care ncepu so biciuiasc. n curnd, se gndi ea. In curnd, va fi n braele lui, n
patul lui. Simea deja o plcere deosebit numai la acest gnd. i deschise ochii i-l vzu pe Storm n spatele perdelei din baie.
Era gol i avea un aer foarte viril. Pete se confrunt cu cel de-al doilea
element nou din ziua aceea.
- Eti frumoas, murmur el, privind-o.
Pete l primi cu bucurie i curiozitate, tot aa cum fcuse cunotin i
cu rul.
- Deci, sta eti tu, i spuse ea. Corpul lui era subire i musculos. Se
vedea peste tot numai putere: n muchii bine conturai, n brbia lui
care o atepta. Ridicnd o mn, ea l invit i el pi n spaiul strmt de
sub du, alturi de ea.
Pete avea n mn o bucat mic de spun. Storm vru s i-o ia, dar ea

i retrase mna.
- Nu, las-m pe mine, opti ea. Lsndu-i minile pe umerii lui
puternici ea simi cum muchii i se ncordeaz. Aceeai stare de
ncordare apru i n trupul ei. Pete i mas uor pielea bronzat pn
cnd Storm nchise ochii: i se ls ncet pe perete. Storm primi
mngierea ei, i se simi absorbit de ceea ce se ntmpla cu el.
Atingerea ei era flmnd, ea ncerca s-i nvee trupul. Cnd degetele ei
ajunser s-l ating att ct i-ar fi dorit el, Storm i deschise ochii i
ntlni privirea ei aintit asupra lui. Genele ei lungi aveau nc stropi de
ap i gura i era umed.
Punndu-i o mn pe ncheietura minii ei, Storm exercit o presiune
uoar asupra minii ei, care-l mngia.
- A trecut prea mult timp pentru mine, draga mea. Prea mult
mngiere va face ca totul s se termine mult prea repede, chiar nainte
de a ncepe.
Ea i zmbi i se aplec deasupra lui, atingndu-l pe piept cu vrfurile
snilor. Rsuflarea lui fierbinte i ardea faa. Ddu drumul la spun. El i
srut uor gtul i ea simi c ar vrea s i se dea toat. Spunind-o atent,
Storm i rspndi ncet spunul pe tot corpul, fcnd cercuri concentrice
de la umeri pn la olduri. i inu snii n mini, de parc ar fi vrut s-i
cntreasc. Pete simea cum i se nmoaie i oasele. Dndu-i uor capul
pe spate, Storm ncepu s-o srute. Apoi, nchise apa. n baia mic, se mai
auzeau stropi mici de ap care cdeau pe podeaua de o culoare foarte
deschis. Se mai puteau auzi oftaturi sincronizate, ale cutrilor lor.
Scond-o din baie, Storm o nveli ntr-un prosop i o duse n
dormitor.
Pete simi cum cedeaz plapuma sub greutatea ei, i se ntmpl la fel
i cnd Storm se aez alturi de ea. Ea se nfior sub greutatea lui, cu
picioarele desfcute pentru a-l primi. Fascinat, Pete i atingea faa cu
degetele.
- Am nevoie de tine, Patience. Am atta nevoie. El i sorbea savoarea
pielii ei, cu luciri de alabastru. Ea i nelese cuvintele foarte clar. Era
vorba de nevoie. Nu de dragoste, ci de nevoie. Dar, ea l iubea.
Dragostea ei era att de complet i de adnc, nct nu avea puterea s-l
refuze. i trecu uor minile pe spatele Iui, n timp ce gura lui i sruta

nencetat gtul. Pete simi cum i se ntresc dintr-o dat snii, care erau
explorai de gura lui. Storm o ntoarse i o aez n aa fel nct
sfrcurile snilor ei i ajungeau la gur. Pentru ce se ntmpla acum, se
gndi ea, el simea numai nevoie, o nevoie acut de ea. Sfrcurile snilor
ei se simeau sub atingerea gurii lui i Pete se simi invadat de valuri de
cldur. Ea i nclci degetele n prul lui, inndu-l strns. El murmura
ceva n permanen, ceva ca o und de ncntare. Deodat, minile ei
ncepur s se mite repede explorndu-l de la piept pn la zona n care
i se contura brbia. Ea nu simise niciodat aa ceva, o senzaie ca
aceasta. Dincolo de pasiune i dorin, trupul ei era ca un vas plin de
dragoste, care atepta s fie golit. Storm i privi ochii. El n-o voia pasiv.
Poate, mai trziu, cnd ar fi stat n braele lui, dup ce i-ar fi satisfcut
nevoia de ea, dar nu acum. El i aminti strlucirea ochilor ei, cnd se
uita la ceva care o pasiona. Asta voia de la ea. Focul. Abandonarea
total.
Storm ngenunche ntre picioarele ei, privindu-i ochii mrii. Prul ei
ncepuse s se usuce i rspndea pe pern o lumin aurie.
- Storm, murmur ea. Ea i ridic o mn, aducndu-i gura napoi la
snii ei. ntorcndu-i faa spre palma ei, el i prinse carnea uor cu
dinii. Pete fu luat prin surprindere. Ceaa se ridic i simi vpi. El i
trecu uor unghiile peste snii ei. Apoi peste coapse i abdomen. Cu
dinii i muc uor ndoitura cotului, a genunchiului, a piciorului,
indiferent de cte ori ncerca ea s-l in cu minile. Pete nu-i mai putea
controla zvcnirile trupului. Un milion de senzori stimulai acum i
dansau sub piele. Pntecele i treslta, de nevoie, de dorin. Ridicnduse, Pete i srut tot mai flmnd gura, implorndu-l.
- Acum, Storm, te rog, acum...
Lsnd-o ncet pe spate, el i ridic picioarele n jurul lui. Pete era
umed i fierbinte, gata s-l primeasc. El i prinse brbia n mn i-i
ntoarse faa ctre el. Voia s-i vad ochii. Rsuflarea ei fierbinte i
nfiora buzele, murmurnd cuvinte fr ir; te rog... acum...
Cu o micare puternic, el ncerc s-o ptrund, i ntmpin
rezisten. Storm ls s-i scape un geamt puternic i dintr-o dat, se
opri.
- O, te rog, nu te opri, i opti ea.

- Dumnezeule, Patience. Ar fi vrut s se retrag, dar ea l inea strns,


cu picioarele nfurate n jurul mijlocul lui. Se ntmpl prima oar
pentru tine?
Pete oft adnc.
- Te sperie?
- Nu, nu draga mea. E minunat. Eu... nu m ateptam... I se opri
respiraia. Eti att de nerbdtoare.
- Uneori e mai bine s atepi. Minile ei se curbar n jurul lui
trgndu-l tot mai aproape. Nu m mai face s te atept att.
Punndu-i gura slbatic pe a ei, Storm o ptrunse repede i profund,
alungnd durerea ei cu sruturi. Degetele ei i se nfipser n spate i Pete
se arcui uor, apoi ncepu s ofteze. Storm o inu strns. Cu toate c i
era destul de-greu, el atept pn cnd Pete iniie singur o micare a
oldurilor. El o prelu i simi toat energia i puterea ei adunndu-se n
jurul lui. i deodat nu mai fu nici tandree, nici nimic altceva. Era prea
mult dorin la mijloc. Explodar unul n cellalt. Cnd ea i strig
numele el se simi dintr-o dat mplinit i renscut.
Storm ridic greutatea capului ei pe umrul lui,
pentru a ajunge la telefonul care suna. Pete se ntoarse s-l priveasc.
- Cu cine poi vorbi acum? l ntreb ea.
- Serviciul la camer. Masa de sear.
- Da, e o idee bun. Comand-mi de toate.
Mult prea repede se auzir bti n u.
- Serviciul la camer, se auzi de dincolo de u.
Se ntunecase i Storm aprinse o lamp de lng pat. Pete mai sttea
nc sprijinit de perne, urmrindu-l.
- Oprete-te, i spuse ea. Nu poi deschide ua aa, dezbrcat.
- De ce nu? A fost o voce de brbat. Pe mine nu m deranjeaz. Poate
pe el.
- i pe mine. Ce se petrece ntr-o camer nchis nu trebuie cunoscut
de toat lumea. Zmbind, Storm apuc prosopul cu care o tersese pe
Pete mai devreme i i-l puse n jurul mijlocului. Ea fcu o pauz, cu un
picior pe podea i cellalt nc pe pat.
- Las-m pe mine la baie, mai nti.
- Nu. Cnd un brbat are o femeie fantastic n pat, ar vrea s tie

totul despre ea.


- Aceast femeie fantastic ar prefera s rmn necunoscut pentru
lumea din jur, dac nu te superi, Rznd, Storm deschise ua. Pete se
arunc sub aternut.
- Unde ai vrea s las cina, domnule? Auzi ea.
- Draga mea, se auzi vocea lui Storm. Unde am vrea noi s pun
cina?
Scond o mn de sub aternuturi, ea art spre dreapta.
- In dulap? Bine, punei-o n dulap, dac aa vrea doamna, continu
Storm.
- Pe noptier, spuse Pete, cu o voce nbuit.
- i-a schimbat prerea, spuse Storm, amuzat. Acum ar vrea s o
punei pe noptier. Aa e bine. Aici. Pete auzi un zgomot de vase, apoi o
voce care spuse: asta pentru deranjul dumitale.
- V mulumesc, domnule.
In momentul n care se nchise ua, Pete arunc aternuturile
deoparte.
- A fost un mulumesc destul de suspicios.
- Nu-i nimic, a primit un baci de zece dolari.
- Zece dolari!
- Bietul om se uita la grmada din pat, de parc avea s sar asupra
lui n orice clip.
- i i-ai dat zece dolari pentru c ar fi vrut s sar n pat alturi de
mine?
- L-am pltit pentru c el s-a ntors la treab, iar eu n pat cu tine.
- Storm, de ce mi rozi piciorul?
- De ce este piciorul tu pe perna mea?
- M uit la televizor. Nu puteam vedea din cellalt capt. Pete reui
s-i elibereze piciorul.
- Inchide-l i rsucete-te, i spuse Storm.
- Bine. Vd c fac i sport acum. ntins pe burt, ea i sprijini capul
pe palme. Storm ncepu s-o srute din nou. Nu m gdila. mi distragi
atenia.
- Da, dar mi place. Se ridic i se aez pe corpul ei, acoperind-o
toat. Strecurndu-i minile dedesubt, el i rememor forma snilor.

Snt greu?
- Mda, dar este o greutate acceptabil. Privete! Este o tire despre
Tunetul! Plecaser n grab, fr a tii rezultatele oficiale ale competiiei. Pentru Storm, competiia se terminase. Lsndu-i brbia pe
umrul lui Pete, el urmri filmul competiiei din acea zi.
i Storm Duchene zbur cu ambarcaiunea o sut treizeci i trei.
aptezeci i patru mile la or. Asta l face cel mai rapid din acest an, la
competiia de pe Ohio.
- Ei, nchipuie-i! Pete i ls capul pe umrul
lui. Eti cel mai rapid.
- Da, ncerc s-mi imaginez.
Fumul de igar o trezi. tia nainte de a se trezi c Storm nu era lng
ea, n pat. Lumina lunii i rspndea razele prin perdelele care atrnau
la ferestre, nconjurndu-l pe Storm ntr-o umbr argintie. El era ntins
pe dou scaune, cu picioarele puse unul peste cellalt. Fumul i se ridica
din igar. Pete i cunotea expresia feei. O mai vzuse n ziua aceea, n
camer i tia c nu mai era nici o speran. O greeal. Fcuse o greeal faptul c fcuse dragoste cu ea. Pentru c el i promisese c
niciodat nu va mai iubi. Pentru c acum, ea i era indispensabil. Existena lui depindea de ea. Dar rsul ei i pasiunea ei, l fceaus nu poat
renuna la ea. Dup ce fcuser dragoste, continuase aceeai prostie.
Avuseser un picnic pe podea. Fraii Max la T.V. Ascultaser The Star
Spangled Banner. De cnd se prostise el chiar aa? Sau se temea?
Fusese cel mai rapid dintre calificai. Cel mai rapid. Cuvintele i
rsunau n minte. Dorina de a o trezi era att de puternic. i apoi, ce
avea s se ntmple? Putea s-i ordone s nu mai piloteze hidroplanoare?
Putea s-i comande s-i repare maina? Putea s-i impun s opreasc
la stop? S o fac s ti promit c nu va muri? Ea i va spune c nu eraraional. Storm i putea nchipui vocea ei, rznd amuzat. Storm, nu
eti raional!" i el era. Dar virginitatea ei l suprase i asta nu mai
nsemna raionalitate. O virgin. Dumnezeule, nu se ncumeta la att.
Trgnd fumul adnc n plmni el o revzu i se revzu acolo, sub du.
Ea l atingea cu dorina afiat. Dac ea ar fi manifestat modestia unei
fecioare o dat, mcar o dat, el ar fi neles. El dorise numai o parte din
ea i ea i druise totul. El fusese nsetat i acum se putea neca. Se neca

i nu era capabil s se salveze. i aminti cum fcuser dragoste i i


dori s se repete. Pete l urmrea i l auzea oftnd. Cu ce diavol se lupta
el, acum? Oare cu sentimentul c nu-i era loial lui Abbie? Pete ar fi putut
nelege asta. Dac ea ar fi fost soia lui i ar fi murit nu i-ar fi plcut s
fie nlocuit att de uor. El i strivi igara i se ridic. Degetele lui i
ncheiar fermoarul pantalonilor i-i trase cmaa peste coapse. Trupul
lui i se prea minunat lui Pete. l urmri cum veni lng pat i
ngenunche n faa ei.
- Pari abtut, opti ea.
Storm se sprijini ntr-un cot.
- Te-am trezit?
- Snt ceva probleme pentru c am fcut dragoste n seara asta?
El n-ar fi vrut s-o supere spunndu-i adevrul i de aceea i oferi o
alt versiune.
- A fi vrut s tiu dinainte c este prima oar pentru tine. A fi putut
face n aa fel nct s fie uor.
- Imposibil, i spuse ea fr ruine. N-ar fi fost mai bine ca acum.
- Tu ai hotrt asta? Te-ai bazat pe vasta ta experien? Chiar i n
lumina lunii, el i vzu obrajii roind.
- A fost mai bine dect s merg cu dou sute de kilometri la or, i
spuse ea. A fost mai bine dect orice recul al unei ambarcaiuni care pornete cu nitroglicerin. A fost mai bine dect s te balansezi la o sut
cincizeci de metri deasupra unui pod de ciment.
- Dumnezeule, ai fcut-o i pe asta? Ea ncepu s rd de remarca lui
Storm. O lumin difuz se rspndea deasupra patului, luminndu-i
dinii mici i regulai i buza de jos, rsfrnt.
- Trebuia s fie ceva diferit, Patience.
- Diferit de ce?
- In primul rnd, te-a fi dezbrcat eu, ncet, srutndu-te n timp ce
hainele i cdeau pe podea pregtindu-te astfel pentru a m primi. Apoi,
ar fi trebuit s te pun pe un pat din petale de trandafiri, ntr-o ncpere cu
lumnri i s ncepem aa.
El o srut din nou; i aa. Cu limba i ncercui buzele. Trgnd
cuvertura de pe ea, Storm i trecu degetele peste corpul ei, de parc ar fi
cntat balada unui ndrgostit la un instrument muzical. Dac nainte el o

adusese ntr-o stare de complet abandonare cu atingeri calculate de


degete i cu dinii, acum o explora cu vrfurile degetelor i cu limba.
Pete simi c i se ngreuneaz picioarele, iar ochii i devin mai greoi.
O cldur incandescent i inundase pielea. Storm i alint ambele
sfrcuri. ncepu s-i srute snii, producndu-i adevrai fiori. Ea tia c
trebuia s se grbeasc pentru a prinde avionul, dar Strom o reinu,
fcnd-o s se bucure de ceea ce i oferea el.
Strom i mngie tot corpul. i folosi dinii ncet i i srut partea
interioar a coapselor. Se auzi un geamt profund, care o uimi i pe ea.
Sngele i se concentr n partea de jos a corpului, care se deschise ca o
floare numai pentru el. Minile lui o mngiau mereu.
Aceast mngiere deveni ca o flacr care
ardea tot mai mult i tot mai tare, sufocnd-o, trezindu-i simurile. Un
ocean de plcere se ndrept spre ea, cu valuri mari, care veneau spre
mal.
Cnd Storm termin de srutat tot trupul ei, care i se oferea, o privi n
ochi. Faa ei era mbujorat, ochii languroi, zmbetul avea ceva pe care
el nu-l putea defini deocamdat. Pete i ridic cu greu braele i-l trase
spre ea. Oceanul i retrase valurile. Fiind pe creast, ei fur purtai spre
rm, pe o coam de val.
Aezat lng el, n ora care urm dragostei lor, ea i ntlni privirea.
Fruntea i era brzdat de o singur cut i ea o sesiz. O singur cut.
- Este ceva care depinde de mine? l ntreb ea.
- Da, s fi aici, cnd m trezesc. El avea nevoie de prezena ei.
- Voi fi. i ea l iubi.
Dac cineva te pleznete peste fund, cnd dormi, este un gest destui
de neplcut, hotr Pete. Cu braele pe pern i capul ngropat sub
aceasta, ea murmur:
- Termin. Storm i desfcu bariera braelor.
- E timpul s plecm. Ai uitat c azi este alt curs? Pete i deschise
ochii alene. Camera era nc luminat de lun.
- N-a aprut nc soarele. Cu gesturi nesigure, ddu peste ceasul de la
marginea patului i i-l aduse lng ochi. E doar ase i treizeci i patru.
Am dormit doar dou ore. Dac nici soarele n-a aprut, este devreme i
pentru mine.

Storm care era treaz, i lu cuvertura de pe ea.


- Eu plec n zece minute.
- Bine. Gsind ptura o trase spre ea din nou. O s fac autostopul.
Cnd se trezi de-a binelea, de aceast dat, soarele invadase camera.
Gsi o noti pe pern: Chrissy Wagner doarme tot aa trziu ca i
tine.
O chem pe Chrissy i se ntlnir la cafea i micul dejun. Luptnduse cu nite ochiuri, aceasta i spuse lui Pete:
- Cred c ai avut ,o noapte grea, Poi s nimereti singur farfuria, sau
vrei s te hrnesc eu?
- Nu-mi place s dorm n paturile de hotel, i explic Pete. Chrissy
ncerc s-i astupe gura cu mncare, dar ncepu s rd n hohote.
- In special cnd Storm Duchene doarme cu tine!
Pete se trezi dintr-o dat.
- Ce-ai spus?
- Ei, las, nu mai roi. tia toat lumea nc dinainte de a-i da chiloii
jos.
- De unde tii c port aa ceva? i replic Pete.
- Nu se poate pstra nimic secret n cadrul grupului nostru. Bine ai
venit pe circuit, i spuse Chrissy ridicnd ceaca de cafea. De acum
nainte viaa ta se va rezuma la a-i urmri brbatul cum se urc n
bomba aia care pornete pe ap i ntre a te ruga s se ntoarc teafr.
Vei tri cu bagajele pregtite n permanen.
Pete ddu din cap, exasperat.
- Nu m altur vou, Chrissy. Am o slujb la Seattle.
- Dac ar fi vorba de oricine altcineva n afar de Storm i-a spune s
renuni. Ridic din umerii ei slabi. El a cltorit ntotdeauna fr Abbie.
Cnd vzu ncordarea de pe faa lui Pete, Chrissy i ddu seama c
fcuse o gaf.
- mi pare ru, n-ar fi trebuit s vorbesc despre ea.
- Abbie? Nu-i face probleme. Era i timpul ca cineva s-o
menioneze, se gndi Pete. A fost soia lui. Nu pot face nimic n acest
sens. Cum era Abbie?
- Nu tiu. N-am cunoscut-o.
- N-ai cunoscut-o. Pete ridic din sprncene a curiozitate. Ct timp au

fost cstorii?
- Pi, vreo cinci ani, poate i mai puin. Dup cum i-am mai spus, ea
nu-l nsoea. Nu venea nici la concursurile de la Seattle, dei locuiau la
cinci minute de locul concursului.
- Nu i se pare ciudat?
- Din cte am auzit, i era fric de aceste manifestri. Iar Storm nu se
atingea nici mcar de o oprl n vremea asta, dar de o femeie.
- Dar Lucky?
Crissy se strmb.
- tii cine este Earl Kennedy?
- Cel care are Quality Tool, spuse Pete, ncercnd s fac vreo
legtur.
- Este tatl meu. Noi am avut ntotdeauna hidroglisoare. Cnd l-am
cunoscut pe Lucky, el avea douzeci i doi i eu paisprezece. Era un
slbatic. tiu c-mi este credincios de cnd ne-am cstorit, pentru c nu
l-am scpat o secund din ochi. Iar el mai are aceast slbticiune i o
doz de nebunie. Toi l feresc de concursuri ct pot de mult. I se spune
Lucky pentru c a reuit s scape de accidente pn acum. Singurul
control pe care-l exercit asupra lui este n privina femeilor. Dar cnd
este n concurs nu pot face nimic. Ls erveelul pe mas.
- Ai vzut vreodat un accident pe ap?
- Da, i rspunse Pete. i i se pru nepotrivit s discute un asemenea
subiect cnd att Storm ct i Lucky aveau concurs n acea zi. Aveam
aproape opt ani cnd Chuck Thompson a murit la Detroit. A fost
ngrozitor. Barca aproape c zbura pe flux, cnd deodat, n-a mai existat.
A fost ceva ngrozitor. Au rmas numai buci de lemn pe ap.
- Cnd o s mai vezi aa ceva va fi i mai ru, pentru c-o s vezi
numai metal. Eu o s m uit dup verdele de pe ap i tu dup rou...
Aceast conversaie i ls un gust amar lui Pete. Cnd Storm iei din
autobuz i l vzu mbrcat n costumul pe care l purtase i ea, nu se
gndi dect la faptul c acest corp pe care l vedea fusese al ei. Minile
acelea puternice care se ndeletniceau numai cu lucruri dure o fcuser
s se nfioare. Gura, care arunc un ultim zmbet nainte de a lsa
vizorul, i provoc o stare de cldur, n tot corpul. i inima, care
rmsese s-l atepte, se ruga ca el s se ntoarc sntos. Te rog,

Doamne, adu-l napoi. Ea nu putu s-i elimine teama pn cnd Storm


nu termin cele dou runde. Tunetul, Coastal i Premium porniser i
Quality Tool era att de aproape, nct atmosfera era saturat de acele
sunete care parc proveneau de la zece motociclete rmase ntr-un tunel.
Evenimentul se ntmpl n prima rund. Aprur nite reverberaii i
apoi un tunet neateptat. Apa izbucni ca un torent. Cei care urmreau
cursa i inur respiraia iar ceilali membri ai echipajului alergar spre
ap. Nimeni nu vzuse nimic concret, dar toi tiau c s-a petrecut un
dezastru. Pete se sprijini de primul corp omenesc pe care-l ntlni, Ricky
Stevens. Premium Life cu coada ei lung, ascundea restul ambarcaiunilor.
Totul se ntmplase att de rapid. Se vzu cum este aruncat un corp
afar. Mulimea ncepu s strige ngrozit. Se auzir zgomotele de avertizare de la pistoalele de concurs. Intrar scafandrii pentru a salva ce se
mai putea. i atunci, Pete vzu carena stacojie a Tunetului, care naviga
normal.
- Poi s respiri, Pete! i strig Ricky. Ea nu-i dduse seama c se
prbuise n braele lui Ricky. Hai s mergem, putem respira linitii, ce
dracului! Pete rsufl uurat. Barca ce avusese accidentul fusese
rsturnat. Pete nu-i putea da seama cine lipsea. Nici nu-i amintea care
fusese numrul ase la aliniere.
- Ridic o mn, Lucky, opti Ricky. La naiba. F-ne cu mna, ca s
tim c eti bine.
Coastal, se gndi Pete. Asta era barca ce lipsea. Chrissy, murmur ea
i se smulse din braele lui Ricky. Cineva trebuie s ajung la ea. Pete o
lu la fug, dei cu cteva secunde n urm, picioarele n-o mai ineau.
Tunetul i Coastal avuseser locuri apropiate la start i Pete ncepu s
mping oamenii care se adunaser. O gsi pe Crissy stnd la marginea
digului cu minile ncletate i cu ochii aintii asupra ctii care plutea
pe ap.
Pete o mbri pe femeia ngrozit. Chrissy prea rece ce gheaa i
avea dinii ncletai. Scafandrii tocmai ncercau s-l scoat pe Lucky,
trgndu-l de brae, pentru a-l pune n barca de salvare.
- Chrissy, i opti ea. Hai s mergem la trailer. O s-l aduc acolo.
Hai s scpm de aparatele de luat vederi.

Micndu-se ca un zombie, Chrissy se ls condus. n interiorul


trailerului de la Coastal, Pete o aez pe sofa. Jeff Croup veni s le spun
ce se auzea.
- Nu i-a pierdut cunotina, le spuse el. Nu era contient cnd l-au
luat din ap, dar acum vorbete... are dureri n partea de jos a corpului.
Piciorul stng pare rupt. Veni o ambulan lng trailer. Dup ce Lucky
fu adus la ambulan, Pete o ajut pe Chrissy s se urce lng soul ei.
- Te simi bine? l ntreb Pete pe Storm cnd i auzi vocea i-i czu
n brae.
- Acum m simt foarte bine. Ricky mi-a spus c ai fost speriat. Se
mbriar. Asta era partea cea mai grea, se gndi ea. S iubeti, dar s
nu ai nevoie de persoana iubit. Sau s ai nevoie, dar s nu primeti
nimic. Se strdui s-i revin i-i ddu drumul lui Storm.
- tii ce s-a ntmplat?
- Nu am amnunte. Se ndreptar spre autobuzul Tunetului. Era
aglomeraie la prima ntrecere i cred c Lucky a fost prins ntre ceilali.
Eu am mers lateral ct am putut de mult, fr a lsa cursul pe care l
aveam de urmat, iar Lucky cred c s-a simit prea nghesuit, a apsat
prea tare pe accelerator i asta l-a aruncat n spate. Am folosit flotoarele
de sprijin de dou ori. Cred c atunci a pierdut controlul. Nu prea tiu...
Lucky este imprevizibil. Poate o s vezi barca i s ne spui ce s-a
ntmplat.
Imediat ce Storm ctig cea de a doua rund, se anun c Lucky era
n afar de orice pericol.
Pete aranj s mai stea o noapte i se duse cu Storm la spital. Simind
c soia lui avea nevoie de o pauz, Storm rmase cu Lucky, iar Pete o
duse undeva s poat sta de vorb.
- Nu va mai concura n sezonul sta, spuse Chrissy. Un picior
fracturat i la fel i pelvisul. Se uit apoi pe fereastr. Poate c se va
retrage, opti ea cu speran.
Dar, uitndu-se spre Pete, ea nu pru prea convins.

CAPITOLUL

Ferestrele mainii erau deschise. Aerul fierbinte de august nvlea din


toate prile. Storm i argumentase lui Pete c nu este necesar s in
geamurile deschise, pentru c maina avea aer condiionat. Aerul
condiionat era un moft, i spusese ea i i aminti noaptea n care i
spusese c oamenii foarte ncpnai pot fi comparai cu mgarii.
Pete se ndrgosti imediat de Napa Vailey. Era spre amiaz i totui
dealurile artau de parc ar
fi fost splate de o ploaie proaspt. Un soare puternic fcea ca dealurile
verzi s arate neobinuit de frumos. Storm mergea cu vitez pe
autostrad, trecnd pe lng ranii care duceau pe umeri povara
fructelor.
Pete, care simea o fericire nemaipomenit, oft. Cu vntul, care-i
rcorea prul, i cu Storm lng ea, n maina care prindea o asemenea
vitez, se simea dornic de aventur. Astzi avea o zi bun. Nu se
gndea la ziua de mine.
Storm i lu aceast stare de mulumire drept una de nelinite i se
uit la ea.
- Nu-i mai place s mergi cu maina? Nu mai avem mult.
mbrind-o cu o mn, el i trecu un deget uor, pe fa.
- Eti nervoas?
- Nu, nicidecum.
Dndu-i prul rvit de vnt, spre spate, ea i zmbi.
- De ce a fi? Vezi vreun motiv? Crezi c prinii ti nu or s m
plac? Au ceva mpotriva femeilor nalte, cu prul blond i ochi albatri?
Storm i srut mna ncet. Ea se ntinse peste scaunul de piele i
ajunse sub braul lui. ntinzndu-i un picior, Pete vzu marginea
blugilor care ncepuser s se destrame i i spuse c ar fi fost mai
indicat s poarte o rochie. Prima impresie conteaz mult.
- Mie mi place cum ari n blugi i cma.
- Nu, ie i place cum ari tu n blugi i n cma i pentru ca s nu
fii . singurul mbrcat aa, m-ai convins i pe mine s m mbrac la fel ca
tine.
- i ideea asta mi place. El zmbi i i aminti de scenele care

avuseser loc de diminea - tot jocul cu schimbarea hainelor, rufria ei


intim, sandalele, colierul etc. Plecaser din Seattle cu o zi mai nainte,
oprindu-se noaptea pe coasta Oregonului.
- Cel mai mult mi placi n pantaloni largi. Storm i trecu palma
peste snii ei, pe care de ast dat nu-i mai avea ncorsetai.
- i eu care credeam c m placi n hainele turnate pe trup. i ar fi
mai bine s te concentrezi asupra condusului.
- Ei, pentru asta am dou mini.
In mod sigur le ai pentru ca s rezolvi problemele mai practice dect
legatul pantofilor i al ireturilor.
Pete se apropie i mai mult de el, iubindu-i pn i atingerea. Chiar i
dup o lun, se gndi ea, inima ncepea s-i bat mai tare la atingerea lui.
O sptmn, se corect ea, dac numra corect zilele n care fuseser
mpreun. Dup competiia de pe Ohio, ea se ntorsese n Seattle. Storm
i echipajul lui plecaser la Madison, Indiana i la Cupa Guvernatorului.
Dup Madison, echipajul se deplasase la Lacul Ozarks, Missouri, pentru
Cupa de argint i Storm venise acas pentru patru zile. Acas la ea. n
drum spre aeroport, oprindu-se s-i ia rmas bun, ei nu mai reui s
plece pn cnd fu nevoit s plece napoi. Acum, echipajul lui fcea o
escal peste muni pregtindu-se pentru Cupa Libertii, de la
Washington i n acest fel ei avur o sptmn ntreag la dispoziie.
Orele petrecute fr el erau prea lungi i convorbirile telefonice prea
puine. Nici un proiect deosebit. i scosese toate desenele din dulapuri i
le pusese pe scaune. n unele nopi i crease de lucru n mod artificial
numai pentru a-i scurta timpul ct trebuia s fie fr el. Cnd ajungea
acas i fcea din nou de lucru. i ntindea planele i pe dulapurile din
buctrie. i etichet toate borcanele din frigider i le aranj dup
nlime.
Dar cnd Storm era acolo, lsa bucele de pine prjit pe dulapuri i
lame peste tot, n baie, dar ei i plcea. El nu-i promisese nimic.
El nc lua mai mult dect ddea. Dar, nu asta
era cel mai important. Ea l iubea. i asta era de ajuns.
- La ce te gndeti? o ntreb ei. Storm i cobor gura spre gtul ei,
srutnd-o. M-ar interesa mai mult la ce te gndeti tu!
Pete se strecur uor i ncepu s se uite pe fereastr. i plcea att de

mult peisajul pe care l traversau. Viele ncrcate de rod stteau aliniate


n iruri precise. Culegtorii adunau roadele n coulee pe care le
depozitau la captul fiecrui rnd.
- Este vremea recoltei acum? ntreb ea.
- Nu, acum se cur, doar, i explic Storm. Recoltarea, indiferent de
soi, de mrimea boabelor, de vreme, se face n intervalul septembrienoiembrie. n timpul verii, via-de-vie este curat, pentru a se
mbunti calitatea recoltei.
- mi pare ru. A fi vrut s asist la cules.
- Cred c numai cineva care n-a luat parte niciodat la un cules poate
s-i doreasc aa ceva. Storm ls n urm autostrada i se ndrept spre
un drum plin de praf, care urca undeva n vrful dealului. Este un proces
care se desfoar zi i noapte. i gata, asta este tot despre vie. n
urmtoarele patru zile o s auzi mai mult dect vrei despre subiectul
sta.
Se apropiau de punctul terminus al cltoriei
lor. Pete o simea.
- Vorbete-mi despre prinii ti, ca s-i cunosc de pe acum.
- S tii despre ei, dar ce vrei s tii?
nfruntndu-i privirea, ea i spuse: a vrea s
tiu de la tine, care este mama i care este tatl tu.
- Foarte simplu. Mama se rujeaz. Apoi ncepu s chicoteasc;
numele mamei mele este Amelia. Se pare c eu i semn. Ea i poate
stpni pe toi brbaii familiei i i poate ncuraja dac recolta este
slab, dar i face un milion de probleme dac roiile pe care le folosete
la salat nu snt prea coapte. Este o femeie linitit, dar noi ne simim
bine s o tim, undeva, acolo. Tatl meu, Charles, nu prea acord atenie
lumii care depete limitele podgoriei. Are grij de rsaduri, tot aa
cum are mama grij de pui. i nc mai sper c-o s m ntorc la
podgorie dup ce m mai potolesc cu concursurile astea. Ultimele
cuvinte le spuse cu oarecare tristee. Privindu-l, Pete l observ cum
cuta o igar.
- i fratele tu?
- Lyle. Pronun numele cu dragoste. Ea i ddu seama c nu mai
auzise aceast inflexiune pn acum n vocea lui. Iubirea fa de prini.

Tristeea pentru pierderea lui Abbie. Autoritate i


respect pentru echipajul su. Dar pentru ea? nc mai avea acea pasiune
a nceputului. Cteodat se mai temea c se va trezi i ea nu va fi acolo.
Storm continu:
- El mi uureaz foarte mult viaa. i place s cultive via i s fac
vinul. Dei este mai tnr, nu m face s simt c el a rmas aici din
cauz c eu am plecat i m-am apucat de altele. Storm o lu din nou la
dreapta, pe un alt drum de ar. Pete se ridic s vad drumul.
- Am ajuns?
- Da. Aplecndu-se n fa, ea se uit prin parbriz.
- Ce le-ai spus despre mine?
- Eti nervoas. Ea l privi tcut. Le-am spus c eti o bucic bun.
C nu pot s-mi iau minile de pe tine. Le-am spus c te-am cules ntr-o
noapte de la starturi, c eti rapid i cam necugetat. Aa c... El se
aplec i o btu uor peste genunchi. Nu-i face probleme. Nimic din ce
vei face no s-i surprind.
- Storm, i spuse ea, amenintor.
- sta este adevrul. Poi s-mi gseti vreo minciun n ce am spus
pn acum?
Atunci, ea vzu casa. Arta formidabil, se gndi ea. Cldit din piatr.
Era adecvat regiunii. Era solid, dar nu foarte mare. Anii i ploile i
biciuiser pereii.
- E minunat, Storm. Este o cas tipic zonelor de podgorii din
partea francez.
- Pietrele au fost aduse de pe cmp de bunicul meu. Patru generaii
ale familiei au trit n casa asta. Un brbat i o femeie ateptau n faa
uii grele de stejar. Coborr treptele mpreun, cnd vzur maina. i,
spre marea satisfacie a lui Pete, erau mbrcai obinuit.
- Ei, bine. Am ajuns.
Pete i studie n timp ce traversau pajitea din faa casei, tiind c i ei
fceau acelai lucru. Erau un cuplu potrivit. Femeia avea prul nchis la
culoare, iar brbatul de un alb cenuiu. Amndoi aveau curiozitate n
priviri. De fapt, cum ar fi putut s-i rein curiozitatea? se ntreb Pete.
Apoi se , ntreb dac aceti doi oameni tiau mai bine dect ea, de ce a
adus-o Storm aici.

- Bine ai venit, Patience, i spuse Amelia i-i ntinse o mn


usciv.
- O, v rog, spunei-mi Pete. Storm este singura persoan care mi
spume Patience. Apoi, le zmbi din toat inima. M bucur c am avut
ocazia s v ntlnesc i s v apreciez ospitalitatea. N-am vzut pn
acum o podgorie. De abia atept s cutreier pe aici.
Strom se sprijini de capota mainii i o urmri cum i captiveaz
ambii prini, fr a face nici cel mai mic efort. Pete era toat numai
entuziasm iar prinii lui erau pur i simplu cucerii de ea. Tatl iui i
mbri, iar mama o lu pe Patience de mn i o conduse n cas.
Charles i scoase o igar i vorbi numai dup ce reui s-o aprind. Era
fericit.
- Este absolut ncnttoare, i spuse el lui Storm.
- Da, este.
Tonul egal cu care i vorbi Storm elimina orice posibilitate de a se
isca o conversaie exhaustiv pe aceast tem. Se atepta ca prinii lui
s-i pun o mulime de ntrebri privind femeia pe care le-o aducea n
cas. El nu avea deocamdat rspunsul potrivit.
- Am crezut c i Lyle o s fie aici cu noi, spuse Storm, lund
bagajele din spatele mainii.
- E la podgorie, l-am spus s rmn acolo, ca s te aduc eu pe tine la
el mai trziu. Avem un soi nou de vi-de-vie. A fi vrut s te uii la felul
n care trebuie tiat. S-mi spui ce crezi.
- Deocamdat nu cred dect c a vrea s las undeva valizele astea,
dac este posibil.
Charles ridic din sprncene.
- De ce? Crezi c-o s i le fure careva? Apoi se ntoarse i se ndrept
spre pajitea care se ntindea de jur mprejurul casei i de acolo spre
podgorie.
Storm l urma. La naiba, nici de ast dat, tatl lui nu ascundea faptul
c avea nevoie de el, aici. Ar fi putut apela la sentimente, dar n-o fcuse
niciodat.
Pete vizit casa mpreun cu Amelia i-i plcu nemaipomenit de mult.
Pereii interiori erau tot din piatr i nu erau zugrvii, i lsaser aa cu
acel aspect de duritate pe care l d piatra. Cei din bibliotec erau

acoperii cu lemn de stejar i cu multe rafturi, iar cei din camera de zi


aveau stucatur. Mobilele ilustrau trecerea a ctorva generaii de
Duchenes. Unele erau la fel de vechi ca i casa, altele erau foarte noi, n
culori vii, care atrgeau soarele, prin ferestrele nalte.
Cel de-al doilea etaj, era mai convenional, cu stucaturi, pereii erau
tencuii, avea uile de lemn i multe alte decoraii. Holul mare de la
captul scrilor servea ca galerie pentru portretele familiei Duchene.
Pete examin fiecare portret cu atenie deosebit.
- Lyle are ochii cprui, remarc ea, cu glas tare, aplecndu-se s-l
examineze pe cel pe care nu-l ntlnise deocamdat.
- Da, i spuse Amelia. i motenete de la tatl lui.
- Dar seamn i cu tine i cu Storm. Micndu-se foarte ncet, Pete
studie toate fotografiile. Storm la apte ani, cu doi dini din fa lips.
Lyle care purta uniforma Ligii de baschet a juniorilor, innd n mn un
trofeu. Strom i Lyle, n frac, ncadrnd-o pe Abbie, mbrcat n rochie
de mireas.
- Patience... Pete... Vocea lui Amelia era cam pierdut. Eu - n-am
tiut ce s fac cu poza asta. tiam, c dac o s-o iau de aici, Storm ar
vedea c lipsete, iar dac o s-o las, o s-o vezi tu. Pete se uit la
fotografie, spre disperarea ei. Dac Amelia i fcea probleme din orice,
Pete i imagin c de ast dat, ea pierduse cteva nopi, netiind ce s
fac cu fotografia.
- mi pare bine c ai lsat-o aici. Pete se apropie de Amelia i i atinse
mna. Este probabil singura ocazie de a-l vedea pe Storm n frac. Amelia
i strnse mna uor i i zmbi.
Pete se atepta ca Lyle s fie foarte asemntor cu Storm. Dar, nu era
aa. Storm sosi cu Charles, seara. Veni i Lyle. Travers ncperea, cu
minile n buzunare. Lyle era ca un torent care strnea aerul prin care
trecea.
- Ultimul pe care l-am ntlnit, Pete, a fost un boxer de categorie
mijlocie. Dac a fi ncercat vreodat s-l srut, m-ar fi trntit imediat la
pmnt.
Pete i privi ochii cprui i ncepu s rd.
- Din partea mea nu te poi atepta la o asemenea reacie.
- Fii atent la ce-i poate veni din partea mea, l preveni Storm.

- Aa a fost Storm de cnd l tiu, se lament Lyle, srutnd-o pe


obraz. N-a vrut niciodat s mpart nimic cu mine. Se aez la mas, n
colul opus celor doi i-i scutur ervetul.
- Am avut un cumprtor azi. Mi-a povestit despre el. Era unul din
cei trei soldai...
- Lyle, l ntrerupse Amelia. Crezi c este o poveste adecvat?
Cu o min inocent, el i rspunse mamei:
- N-o s fac pe nimeni s-i piard pofta de mncare, dac asta te
ngrijoreaz. Rznd, el se ntoarse spre Pete i Storm. Aducei-mi
aminte mai trziu s v spun bancul cu cei trei soldai. Lyle vorbi att de
mult n timpul mesei, nct Pete se ntreba cum poate s mnnce. Storm
era numai ochi i urechi la povestirile fratelui su, iar Amelia era gata s
intervin oricnd. Pete se gndi c ea era singura care remarcase privirile
pe care Charles i le arunca lui Storm.
- Pete, i spuse Lyle, atrgndu-i din nou atenia. O s te iau mine s
facem un tur al podgoriei. S m atepi la u, la ora patru.
- Ar trebui s-o ntrebi dac o intereseaz subiectul, i suger Storm.
- Sigur c-o intereseaz. La ce naiba crezi c a venit pn aici?
Rznd, Pete fu de acord.
- Ne vedem mine la ora patru, la intrare.
- Bine. Am plecat. Nu vreau desertul, spuse el i-i ngrmdi
erveelul pe mas.
- Unde ai plecat? l ntreb Amelia pe fiul ei cel mic.
Acesta ridic sprncenele a mirare.
- Mam sta nu este un subiect carele poate discuta la mas. Ora
patru, Pete, nu uita.
- Lyle este minunat, i spuse ea lui Storm mai trziu, pe cnd urcau
scrile spre etajul doi. mi place foarte mult familia ta, Storm. i ei cu siguran te iubesc foarte mult. Ajungnd la ua camerei de oaspei, ea se
ntoarse cu spatele la perete.
- Te surprinde? Storm o lu n brae i o srut. Tu nu m gseti
adorabil?
- Da, tot aa te gsesc i eu, poate chiar mai mult. l srut i ea.
Srutul lor fu prelung i pasionat. Minile lui luptar cu cmaa ei. Cu
limba i explora zonele cele mai ndeprtate ale gurii, iar minile lui i

acoperiser snii. Degetele lui ncepur s deseneze nite cercuri


imaginare pe sfrcurile ei. Se auzi n acel moment glasul lui Amelia,
care urca scrile urmat de Charles. Lsndu-i minile, ncet de pe
pieptul lui Storm, cei doi se separar cu puin nainte de apariia
prinilor.
- Noapte bun, i opti ea.
Storm se culcase n patul din copilrie. Dormea cu ferestrele deschise
pentru a asculta zgomotele cu care se obinuise n copilrie, avnd
mirosul specific acelei regiuni. Cnd era obosit i nu putea dormi din
cauza muncii prea grele din timpul zilei, mirosul dulce al pmntului
proaspt arat i al fructelor care ddeau n prg i servea ca sedativ. Cnd
avea aisprezece ani i nu nvase nc s-i cunoasc propriul trup, acel
miros fertil i intra n camer ca o iubit fantomatic, struind ndeajuns
pentru a-l tortura.
Aruncnd ptura la o parte, Storm se ridic din pat. Deschise dulapul
i lu prima pereche de pantaloni care i czu n mn. i mbrc, apoi
se ndrept spre camera ei.
Pete nu-l auzi deschiznd ua. Sttea deasupra plapumei de satin
albastru, ascultnd zgomotele care ptrundeau prin ferestrele deschise.
Era lun plin i Storm vzu c ea purta o cma alb, aproape
transparent.
- Ai gsit vreun sturz? i opti el, traversnd camera ctre ea. Ea se
ntoarse cnd i auzi glasul i avu la nceput impresia c era gol. Dar pe
msur ce el nainta spre ea, vzu c era n pantaloni. Ca de obicei,
inima ncepu s-i bat tot mai tare i se pregti pentru a-l primi. Se ls
jos, pe perne. Aplecndu-se deasupra ei, Storm se sprijini de plapum.
Nu fcu nimic altceva dect s-o srute.
- A vrea s te duc undeva, i opti el. Vrei s vii?
- Da.
- Nu m ntrebi unde te duc?
- Nu.
El se ridic i o ajut i pe ea. Storm mergea n fa, conducnd-o. Ea
i privea muchii bine conturai ai spatelui. Purta un pulover care i ajungea pn la olduri. Cmaa ei de noapte atrna pe scri, ca o tren. Pete
i atingea umrul cu obrazul.

- Mergem acum s facem turul podgoriei?


- Nu, n-am chef s-i stric planurile lui Lyle.
- Nu m-a plictisi dac a vedea-o de dou ori.
- E bine, pentru c oricum o s i-o arate i tata.
Se deplasau printre rndurile de vi. La poalele dealului, Pete lu un
ciorchine de strugure, de la captul rndului. l strivi ntre degete. Pielia
subire se rupse, risipind stropi. Sucul, i curse n palm i pe ncheietura
minii. Storm ridic mna ei la gur, adunnd toat dulceaa din palm.
Pete i mai ddu o boab de strugure; atingndu-i buzele cu mna, el o
srut. Apoi, ridicnd-o n brae, urc panta dealului. Snii ei se striveau
de el i i simea btile inimii. Ajuns n vrf, o ls jos. Vzndu-i
privirea, Pete se ntoarse s neleag ce i-a provocat acea bucurie din
priviri. Ea vzu casa, care prea att de alb pe fondul acela de dealuri
nchise la culoare, i oceanul de vi care o nconjura din toate prile.
Lumina lunii prea c nghea fructele grele, care trgeau via spre
pmnt, i. o briz uoar aducea o mireasm de pmnt afnat.
- Cred c am vrut s-i art eu podgoria, j Podgoria mea. Cnd i
ls minile s cad de pe umerii ei, Pete ncepu s umble ncet printre
butucii de vi.
- Lyle o s-i arate i o s-i explice cum se face vinul, ce chimicale
se folosesc. Tata o s-i explice cum se taie via i o s-i explice
diferitele soiuri. Dar nici unul nu-i va arta cum crete i rodete via.
Surprins, Pete se uit la el.
- Storm, vd c-i place via. Nu mi-a fi nchipuit. Dar snt tot mai
convins c ndrgeti tot mai mult locul.
- Da, este adevrat.
- Dar, parc spuneai c aici te simi ngropat de viu.
- i asta este adevrat. Ei oft i se ntinse pe pmnt, sprijinindu-se
pe coate. De fiecare dat cnd vin aici m gndesc c nu mai are sens s
plec. De ast dat voi rmne. Dup cteva zile, ns, m simt de parc
snt blocat din toate prile. Am nevoie de mai mult... sau de amndou.
Att de competiii ct i de vie. De vitez i de linite. De agitaie i de
calm.
Iarba rece de sub picioare l fcu. s se gndeasc la pielea ei, n acea
noapte, cnd se ntlniser la starturi. Din copilrie i rmsese n minte

gustul fructelor reci, mncate ntr-o noapte fierbinte. Ea sttea n lumina


lunii cu silueta ei subire. O briz uoar lipea materialul cmii de
noapte de formele ei, conturndu-le. Sfrcurile snilor i triunghiul
ntunecat la culoare artau ca nite pete mai ntunecate prin materialul
transparent.
Pete vzu cum i crete dorina dintr-o dat, uitndu-se la ea. Storm
sttea cu picioarele larg desfcute.
- Am venit aici ca s facem dragoste? l ntreb. ea.
- Aa sper.
- Este locul tu preferat?
- Nu, l-am ales acum. N-am mai adus pe nimeni aici.
Pete se simi fericit i rsufl uurat.
- Ai aproape treizeci i doi de ani i n-ai fcut dragoste dect n
interiorul unui apartament?
- N-am fcut niciodat dragoste pe acest deal. Vino lng mine,
Patience. Te doresc. A vrea s te ating, acum.
Pete ngenunche lng el, cu inima btndu-i nvalnic. Era ca i cnd
ar fi fcut dragoste pentru prima oar i n-ar fi putut s mai atepte. Se
aplec s-l srute. El i desfcu uor cmaa de noapte. Briza i mngia
snii, pregtindu-i sfrcurile pentru degetele lui.
- Eu voi fi emoia i freamtul tu, murmur ea.
Gura ei era tot mai agresiv, apsndu-i capul pe pmnt. El o srut
cu toat dorina. Minile ei i mngiau pieptul i el simi fiori.
Srutndu-l mereu ea i cuprinse ncet gtul i pieptul. El ncepu s
geam, cnd buzele ei i atinser sfrcurile snilor. Pete i optea vorbe
fr ir. Cu o dorin din ce n ce mai puternic, Storm realiz c ea
fcea dragoste cu aceeai dorin ca i a lui. El putea anticipa fiecare
micare a minilor ei, a srutrilor ei.
Storm i trecu degetele prin pr i i orient gura peste tot corpul,
acolo unde ar fi vrut s fie atins, acolo unde simea cea mai intens
plcere. Srutndu-l mereu, ea ajunse spre mijlocul corpului, pe care l
explor ndelungat cu limba. Genunchii lui se atingeau uor de snii ei.
Ea i ddu minile la o parte i-i spuse:
- Las-m s-o fac eu. Cu degetele tremurnde i desfcu fermoarul
pantalonilor i observ cu stupoare c Storm nu se mai obosise s-i

pun ceva pe dedesubt. Gura ei urma aceeai linie, de acolo de unde


rmsese srutndu-i coapsele. Ea avu un strigt de surprindere cnd i
lu n gura ei, iar degetele lui i se nfipser uor n umeri.
- O, Patience, te doresc. Storm o trase spre el, dndu-i la o parte
cmaa transparent. ncepu s-i srute uor snii i apoi s-i mute cte
puin. Sfrcurile ei alunecau printre buzele lui ca nite boabe de struguri
prea coapte, dar pentru el, gustul lor l ntrecea pe cel al oricrui fruct
Trupul ei era scuturat de spasme. Ea scp un strigt uor i Storm o
trase sub el. Privindu-i ochii, el tiu c de acum, iubita lui fantomatic l
va privi cu ochii ei, mari, verzi. Cmaa ei i nfurase pe amndoi,
cnd se trezir dup ctva timp, zcnd unul n braele celuilalt. l durea
inima din cauza emoiei pe care i era fric s-o numeasc cumva. Dac ar
aduce-o aici, se gndi el, ea ar fi n siguran. Ar putea tri i ei aici,
dac ar fi nevoie. Nu era nc sigur dac ar putea tri fr ea. Dac ar
aduce-o aici unde ar fi n siguran, ar putea s-o iubeasc.
- Chardonnay, i spuse Lyle, turnndu-i vinul rou n pahar. Este un
vin greu, din Burgundia. Pete bu din pahar, lsnd vinul s-i alunece pe
gt.
- Nu, Pete. Nu bea. Gust-l doar. Simte-i savoarea i scuip-l aici. El
i art un vas. i dentistul ei o punea s fac asemenea lucruri lipsite de
delicatee i demnitate, se gndi Pete. Nu avea intenia s le repete nici
mcar pentru Lyle.
- Nu te cunosc ndeajuns, pentru ca s-mi permit asemenea lucruri. O
s gust i o s-l nghit. Vizita indusese, aa cum i spuse Storm, o serie
de informaii despre procedeele de fermentaie. Apoi vzuse butoaiele de
stejar i vasele n care se fcea decantarea. Pete fu surprins s
descopere c la fermentaie se puneau i codiele strugurilor, iar mirosul
din vinrie i aminti de acel miros care predomin n casele cu igrasie i
care snt neaerisite de foarte mult vreme. Fusese ceva interesant, dar nu
reinu chiar tot ce vzuse. Acum erau n biroul lui Lyle i fceau o
degustare a vinurilor.
- Pinot Noir, spuse el. Este mai uor dect cel de Burgundia. Storm
i-a gsit sponsor?
- Nu, nu i s-a ivit oferta pe care o atepta. O, mi place vinul sta, mai
mult dect Chardonnayul. I s-a ivit ocazia s vnd tot pachetul de

aciuni i s rmn pilot. Nu-l intereseaz.


- Cabernet Sauvignon. Este din anul 1969. Este un vin uor, i i las
toat savoarea pe bolta palatin.
- Cum te-ai simi dac Storm ar veni aici s v ocupai de toate
mpreun? Nu crezi c vei suferi dac i vei pierde din autoritate?
- Nu. El seamn foarte mult cu tata. Trebuie s triasc mult afar,
n soare. S-ar putea s se ntoarc aici, dar nu va sta niciodat ntr-un
birou. El prefer s se ocupe de cultivarea viei-de-vie. De cmpuri. Dar,
pentru ca s-i rspund la ntrebare, s tii c mi-ar plcea ca Storm s
vin i s stea aici cu noi, zi de zi.
Pete l credea.
- mi place vinul sta. Ce spuneai c este? Cabernet Sauvignon? l voi
gusta din nou. Ea ntinse paharul sub gura sticlei. Eu snt cu mult diferit
de Abbie?
Lyle, luat prin surprindere, pstr o scurt tcere.
- Cred c ar fi mult mai bine dac ai scuipa vinul.
- Crezi c m-am mbtat? Nu, absolut deloc. Snt ca Abbie?
- Ai vrea s fii?
- Nu tiu, dar el o regreta att de mult. Uneori se sperie c i eu o s
dispar. Alteori am impresia c m confund cu ea. Este vreo asemnare
ntre noi dou?
Lyle i rspunse, dei cam fr tragere de inim.
- Era mult mai scund dect tine. Era foarte fragil, delicat, arta de
parc ar fi putut s-o doboare i vntul.
- nseamn c nu prea este nici o asemnare, conchise Pete.
- Era tcut i timid.
- Deci nu se poate spune c ar exista vreo asemnare.
Lyle se uit la acei ochi incredibil de verzi ai femeii i se gndi c
Storm ar fi complet idiot,
dac n-ar vedea c are o femeie adevrat lng el, n locul celei care nu
mai era. Atingnd o sticl nou cu vin, el i recomand:
- Zinfandel. Este gustos i este destul de puternic.
Storm i tatl lui se ntoarser de pe cmpuri chiar nainte de mas.
Nu fusese nevoie de ei la cmp; aveau personal calificat i bani destui
pentru a-l plti. Dar nici unul din cei doi membri ai familiei nu putea sta

ntr-un birou, de unde s rezolve treburile. Dup ce btu la u, Storm o


lu pe Patience i coborr la mas. Ea era mai vesel ca de obicei. i
acord un zmbet care-l cam descumpni. i luceau nite luminie stranii
n priviri. Cnd l vzu, figura ei avu ceva din cele care anun de obicei
copiii c este ziua de Crciun.
- Dumnezeule, Patience, eti cam ameit!
Pete se uita confuz la mulimea de rdcini, frunze, struguri. Charles
o gsi inndu-se cu minile de cap, a doua zi de diminea, dup turul
podgoriei fcut cu Lyle. ncercase tot felul de jocuri copilreti, ca de
exemplu s nece nite
soldai de plumb n ceaca de cafea. Amuzat de starea ei, Charles o
ntreb care dintre vinuri i plcuse mai mult. Ea se mulumise s geam
uor i s bolboroseasc nite cuvinte fr sens, aa c Lyle rspunse
pentru ea: Cabernetul Sauvignon. Testase cam jumtate de sticl. Iar
Charles venise s-i spun c poate ar dori s vad strugurii din care se
poate obine Cabernetul Sauvignon.
- Nu dau o recolt prea mare, i explic Charles, artndu-i un
ciorchine cu boabele mici i negre. Rupse n dou o boab i-i art cele
dou jumti. Vezi, au mai multe semine dect pulp. Apoi, renun la
mostrele lui i reveni la vin. Storm i eu vom face un experiment anul
urmtor, plantnd Merlot i Malbec printre strugurii de Cabernet
Sauvignon. Va fi interesant s vedem ce amestec va rezulta. De ce te uii
la mine, aa de parc a fi nebun?
Stteau fa n fa, cu o cantitate destul de mare de struguri ntre ei.
Privirea lui Pete czu pe minile mari i bttorite care mnuiau cu atta
grij strugurii.
- Indiferent despre ce este vorba, poi s-mi spui mie, Pete.
- Storm se rentoarce la podgorie?
- Sigur c da. Este un Duchene. i toi din
familia asta fac vin - de ase generaii ncoace, mai nti n Frana, apoi
aici, n California. Am trecut prin prohibiie i prin recolte pierdute. Asta
este viaa unui Duchene.
- Deci, s-a decis s prseasc lumea competiiilor? Ea simi aceeai
dezamgire pe care ar fi trebuit s-o simt i Storm. i-a spus asta?
Pleac fr s mai testeze turbina cea nou? Nu pot s cred!

Charles ridic din umeri i privi nelinitit ntr-o parte.


- Nu, nu mi-a spus aa ceva. El mai sper nc, s gseasc un
sponsor. Dar dac nu se va ntoarce anul sta, se va ntoarce la anul. l
atept de paisprezece ani, de cnd a plecat la Seattle la Colegiu i a
descoperit concursurile astea. Mai pot nc s atept.
- Dar, dac... Pete ls cuvintele n suspensie. Era poate, pentru prima
oar n viaa ei cnd i ddea seama c era mai bine s nu-i termine
ideea.
- Ce vrei s spui, Pete?
Ea ddu din cap.
- Nu am dreptul s m amestec, Charles.
- Ba ai toate drepturile. i iubeti pe fiul meu. Cu tine, el a renceput
s zmbeasc.
Dac nu ar fi but prea mult vin, Pete s-ar fi aruncat de gtul lui.
Datorit ie, fiul meu zmbete din nou - i spusese Charles.
- Poi fi fericit cu un om care nu i se ofer cu totul, Charles? Cu un
om a crui inim bate n alt parte?
- Da, poi fi aa cum eti tu de fericit acum. Pete reacion de parc
ar fi primit o lovitur fizic. Nu vreau s spun asta pentru ca s fiu
nepoliticos, Pete. Dar tu pari fericit s-l iubeti, chiar dac el se mai
ine deoparte.
- Pentru mine, este ceva diferit. Pete credea n ceea ce afirma fa de
Charles. Am ncercat s-mi imaginez cum ar fi dac Storm ar muri i eu
a iubi pe altcineva. Mi se pare imposibil. El n-a putut s n-o iubeasc pe
Abbie att de mult. Eu m simt bine dac tiu c-l iubesc numai eu. mi
aduce o mare bucurie, dragostea asta. Terminar vinul. Lundu-o de
mn, Charles i mpleti degetele cu ale ei, spunndu-i:
- Nu vreau s-i sabotez cariera n domeniul competiional. Am vrut
ca el s se duc n Frana, ca i Lyle, s se perfecioneze n ale vinurilor.
Dar el a preferat Seattle. L-am lsat s se duc, i-am pltit colarizarea.
Plecar prin vie, mn n mn. Pete l vzu pe Storm n faa casei,
ngrmdind bagajul n spatele mainii.
- Cnd i-a cumprat prima barc, continu
Charles, a fi putut s-i iau banii lsai de bunicul lui. Am avocai buni.
Ar fi putut gsi o cale. Dar nu vreau s-l forez s se ntoarc napoi. l

voi primi bucuros dac va voi s se ntoarc. i, ca i tine l voi iubi att
ct m va lsa s-o fac.

CAPITOLUL 9
Pete nconjur masa din camera de zi cu mare bucurie. Obinuse
rezultate foarte bune din aceast cltorie. Luminile cdeau pe
cristalurile i argintria ei. Pocalele de cristal - singurele supravieuitoare
ale unei colecii pe care Pete o luase aproape cu fora de la un
colecionar de antichiti - tronau n mijlocul mesei. Pe faa alb de mas
pusese flori de cmp i lumnri albe. Un miros uor de esen de lmie
plutea n aer. Arta bine, se gndi ea. Elegant i cu un aspect festiv.
Simise dintr-o dat nevoia s fac o mas mai special n seara asta.
Era fericit. Fericirea este mai ntotdeauna la baza unei srbtori. Storm
fusese la Seattle n ultimele dou sptmni. Avea cea mai bun poziie
n concurs. i mine, pe lacul Washington, avea s concureze pentru
Cupa de Aur. n seara asta trebuia s fie srbtorit.
Pete aprinse lumnrile i stinse luminile. Se privi n oglinda oval
din ncpere. Cu bronzul ei auriu era greu s se stabileasc de unde se
termina pielea bronzat i unde ncepea mtasea rochiei. Fusta i ajungea
pn la genunchi, iar pe talie era strmt. Pe umeri avea numai bretelele
rochiei. Ea i-l imagin pe Storm, care i trasa o dung imaginar cu
degetul, de la gt pe umr i pe lungimea braului, lund i breteaua cu
el.. Cnd i imagin scena, ochii ncepur s-i strluceasc. Dup ce
petrecuse ultimele trei zile i nopi la starturi, Storm venea, n sfrit. Ea
un motiv de srbtoare.
ncepnd de miercuri nu vorbiser dect o singur dat la telefon.
Oboseala i se simea n glas, dar ea i simi inflexiunile vocii cu atta
acuitate nct i se strecurar n vene ca mierea fierbinte. Ea l rugase s
vin s se odihneasc mcar cteva ore. Era o curs important, cea mai
important din an, necesitnd pregtiri asidue. Storm schimbase
subiectul i o ntrebase cum fusese ziua ei de lucru.

- Dave mi-a dat scrisoarea ta n care propuneai realizarea unei pungi


de aer pentru crlige, i spuse ea.
- i care este prerea ta?
Conform modului ei de a gndi i proiecta, o asemenea propunere
nsemna o team exagerat. De fapt, Storm nu se interesase niciodat de
elementele de siguran. i ea ncepu s se gndeasc ce l-a deranjat pe
el s-o fac tocmai acum.
- Cred c este o prostie. Rspunsul ei deschis l ls pe gnduri.
- N-am vrut s spun c ideea este proast, dar scrisoarea n sine n-a
avut sens. Este vineri. Ai fost aici, vineri. Ai stat i noaptea. De fapt ai
stat pn luni dimineaa. Nu era nevoie s-mi trimii scrisori, Storm.
Puteai s-mi spui direct care este problema ta. De ce n-ai fcut-o?
- Pentru c am nceput s gndesc unilateral. M preocupa numai ce
am fcut la sfritul sptmnii.
- Nu merge, tipule. i-ai schimbat programul pentru a urmri meciul
dintre echipa din Seattle i California Angels. Puteai s mai faci o
cltorie dac voiai s-i asiguri viaa.
- Mai discutm subiectul mine sear.
Pete era sigur c nu vor mai relua subiectul. Pernele de aer nu erau
pe lista ei de prioriti. Faptul c locuiau separat cnd Storm era n ora
i aducea mai mult singurtate dect atunci cnd era ntr-o alt parte de
ar. El refuza cu ncpnare s-i foloseasc apartamentul n aceste
zile, cnd avea nevoie de un du, sau trebuia s se schimbe. Avea cheia
de la intrare i-i adusese multe schimburi. Dar argumentul adus de el
era c nu voia s-o trezeasc la orele acelea inumane. i apartamentul ei
nu era un loc unde el s vin i s plece rapid. Aa c tot acas la el se
oprea.
Dar, va fi aici n curnd, se gndi ea. Privi pentru ultima oar masa i
se ntoarse la buctrie. Dac carcasa turbinei ar fi trecut testul din acea
diminea, ar fi fost un motiv real de srbtoare. Dar testul fusese un
dezastru. Apa se infiltrase pe punte de cteva ori i necase motorul. Pete
decise c era mai bine s nu-i spun lui Storm c testul se fcuse n ziua
aceea. Ar fi fost o mare dezamgire pentru el i s-ar fi adugat faptului
c el nc nu-i gsise un sponsor, cea ce le-ar fi stricat toat seara.
Lund nite ervete, Pete deschise ua cuptorului. Atinse vasul din

cuptor cu aceeai atenie cu care atingea nitroglicerina. Arta bine, se


gndi ea. Minunat. Auzi zgomotul unei chei introduse n broasc.
Perfect. Chiar ia timp. Pe cnd se ntorcea cu spatele spre ua cuptorului
se auzi ua de la intrare izbindu-se. Exact ca ocul care urmeaz unui
cutremur sufletul ei se prbui. Pn i podeaua buctriei se zdruncin
de paii lui. Lui Pete nu i-ar fi psat dac ar fi distrus trei motoare
deodat. Dar pentru sufleul stricat, trebuia s aud ceea ce ea n-ar fi vrut
s-i spun.
- Ce s-a ntmplat? ntreb el dintr-o dat, din ua buctriei.
Pete se uita plin de tristee la sufleul care nu mai avea acelai aspect.
Gura ei luase o form pe care Storm nu o mai vzuse pn acum.
- Ai trntit ua i mi-ai stricat sufleul, asta este. El se uit ngrozit la
vasul din minile ei. Ce credea ei c-o s fac acum?
- Ce s-a ntmplat? ntreb el, din nou. Vocea lui suna straniu de
parc l-ar fi strns un gigant de gt. Ochii lui o priveau ciudat. Nu se
simea n largul lui. De fapt, se simea foarte prost.
- Storm, sta era sufleu. Din brnz i ou. Mare scofal!
- La naiba, Patience! El veni n ncpere, mai aproape de ea i-i lu
vasul din mn. Apoi, o lu de bra i o trase aproape de el.
- Am auzit c ai avut probleme cu turbina. C ai fost rnit i c eti
la spital. El o cam speriase cnd o trsese spre el cu asemenea vitez.
Braele lui o ridicaser de la podea i simise o durere uoar n oasele
care i fceau simit prezena.
- A, acum neleg despre ce vorbeti. N-a fost mare lucru.
El ncepu s-o zguduie, dndu-i capul pe spate. Pete se simi ciudat,
ncurcat.
- Spune-mi ce s-a ntmplat!
- Mi-am rsucit glezna, i opti ea. Dave m-a dus la spital. Mi-au
fcut radiografii i au presupus c era doar scrntit. Oare Storm o
asculta? se ntreb ea.
- Storm, l rug ea. M doare. El mai slbi strnsoarea pentru ca
sngele s poat circula n voie. Apoi, Storm se propti de perete i o lu
n brae.
- Am crezut c ai fost aruncat. Am crezut... am auzit la starturi...
nimeni nu tia nimic precis. Fiecare mi-a spus o alt versiune. Pete l

simea cum tremur sub minile ei.


- Stai jos, Storm. O s-i spun eu cum s-a ntmplat.
Storm se aez pe un scaun, lng mas. Pete deschise un dulap i lu
prima sticl. Era vodc, i turn n pahar i reveni n sufragerie. Stinse
luminrile i puse paharul pe mas. Storm nu se atinse de el. i acoperi
faa cu minile. Pielea ntins a minilor era lipsit de culoare.
- Te rog, Storm. N-am fost aruncat. N-am ajuns cu barca nici mcar
la o sut de picioare la or, ce s mai vorbim de o sut de mile. Ne-a
dezamgit la fiecare ncercare. Dave zicea c ar ti care este problema. O
s facem cteva modificri n proiect i relum testele peste cteva
sptmni.
- De ce ai inut testul sta secret pentru mine?
- Nu l-am inut secret. i-a fi spus dac a fi avut ocazia. Noi am
decis c era gata ieri. Totul ne era favorabil, cursul apei, echipamentele
funcionau corect, brcile de salvare erau pe lac. M-a sunat dimineaa la
ase ca s-mi spun c avea un spaiu de o or liber ntre concursuri. Am
crezut c-o s te ntlnesc acolo, dar mi-a spus cineva c ai plecat s-i
faci un du. Nu erau prea muli prin jur. Cred c atunci cnd ai auzit tu sa mai i exagerat puin.
Storm se ls pe scaun i o examin. Ea nu tia de ce o privea att de
atent.
- M-ai fcut s rd. Am fost rani. Dar el nu prea avea chef de rs.
Pete rmase cu privirea aintit asupra literelor roii de pe tricoul lui.
Eram gata de plecare. Eu m-am mpiedicat de un furtun i am czut.
Cnd am ncercat s m ridic m durea glezna. Dave m-a dus la spital.
Mi-au pus aele, dar nu le-am folosit. Am fcut o baie fierbinte i mi-a
trecut. Asta este tot.
Storm se ridic i ncepu s msoare ncperea cu pai mari. Se mica
n jurul ei i al mesei, ca un leu n cuc. i, deodat, nainte ca Pete si dea seama ce se va ntmpla, lu un scaun i-l arunc de perete. Nici
mcar nu clipi, cnd scaunul rico de perete. Pete lu paharul de vodc
i-l ddu peste cap. i arse gtul, stomacul i-i aduse lacrimi n ochi. Dar
o ajut s nu-i mai tremure picioarele. Storm se duse spre fereastr. Cte
monede introdusese el n aparat ca s sune la spitalul unde fusese dus
ea?

- Cum se numete, Patience sau P.T. Burke? auzise vocea grav


ntrebndu-l. Acele cuvinte l nspimntaser de moarte.
- Domnule Duchene? Aici este spitalul de urgen. Soia
dumneavoastr a fost adus aici n stare foarte grav. Putei veni
imediat? Fusese ngrijorat. Mai mult dect ngrijorat - speriat. Era lovit
la cap? Coloana vertebral? Abbie avea dureri? Apoi se nfuriase. i
spusese numele la camera de gard i ncepuser s-l paseze de la unul la
altul, pn cnd, n cele din urm apru un doctor.
- Domnule Duchene, mi pare ru, i spusese doctorul.
Crezuse c nu era vorba despre ei.
- mi pare ru.
- Rni mici... att de mici, nct plecase acas. Se ngrijoraser i-l
chemaser degeaba.
- mi pare ru.
Aa se ntmplase cnd soarta i introdusese mna n pieptul lui i-i
scosese inima.
- Patience Burke? mi pare ru.
- Storm?
Vocea ei l readuse la realitate. Vzu camera, golful, faa ei palid i
ochii mari.
- Dumnezeule, am crezut c te-am pierdut.
Apoi ncepu s-o srute cu disperare, de parc ar fi vrut s se conving
c triete. Minile lui erau peste tot, atingnd-o. i ncerc pulsul n
toate locurile.
- Am nevoie de tine, Patience. Am nevoie s te iubesc, s tiu c eti
vie. O trase ncet spre podea. Minile lor grbite smulser hainele de pe
trupuri. Carnea ardea dup ntlnirea dintre ei. Ea auzea tot mai des
cuvntul dragoste. Nu nelegea ce s-a ntmplat. Nimic. Nu mai avea
importan, acum. El reuise s desfac bariera dintre ei. O iubea. Avea
restul vieii n fa.
- Te iubesc, i spusese ea. Pentru ea, aceste cuvintele erau extrem de
pretenioase. Te iubesc, te iubesc.
Storm se ngrop n ea. Cutnd. Gsind. Ar fi vrut s fie cu totul n
interiorul ei. Am nevoie... O, Dumnezeule... am nevoie de tine... Pete se
uita fix la tavan, cu minile i picioarele slbite. Nevoie? nc mai avea

nevoie de ea? Cine spusese ceva despre dragoste? Ea spusese. El oare?


Am nevoie s te iubesc, i spusese el. Ea nelesese c n sfrit o iubea
din inim. Trupul lui se simea tot mai greu peste al ei. Podeaua era
destul de tare dedesubt.
Storm o eliber n sfrit i se aez lng ea, trecndu-i uor mna
peste trupul ei gol, de la umeri la genunchi. Pete nu-i mai aminti ct
sttur aa. Destul de mult, oricum, pn cnd pasiunea trecu i pielea li
se mai rcori. Trecuse destul de mult vreme de cnd rencepuse s
respire normal. Apoi, Storm se ridic i-i lu pantalonii din grmada de
lucruri pe care le aruncaser la repezeal. Pete se ridic i-i cut
rochia. Mtasea era sfiat. Nu-i aminti cnd, n ce moment, i-o
rupsese. Se uit la Storm care ls s-i scape o njurtur, rmnnd cu
ochii fixai asupra rochiei ei.
- Te-am rnit? Se aez n genunchi n faa ei. N-a putea suporta aa
ceva. E cam trziu pentru scuze, se gndi ea. O rnise. Storm o mbrc
n cmaa lui, apoi i lu faa n mini. i cuta peste tot semne. Ochii lui
erau albatri i ea vzu o lumin nou n ochii ei. Prea dragoste, dar
cnd, n final, n-o mai cercetar, preau foarte reci.
- S nu te mai sui n vreun hidroplanor vreodat, i ordon el.
- Ce-ai spus? l ntreb ea. I se nclcise totul n minte. Storm prea c
renun la rspuns, nainte de a se ndeprta n camer.
- Nu, ateapt, i spuse ea. Nu-mi spune nimic. D-mi un minut de
linite. Se tr pn la cel mai apropiat scaun, se aez i ncepu s deruleze evenimentele. Nu ajungea la nici o concluzie. Se uit prin camer
la obiectele familiare ei, ncercnd s gseasc un sens. Apoi privirea i
czu asupra pendulei pe care o avea de la bunicul ei. Trecuser doar
cincisprezece minute de cnd intrase el pe u.
Storm sttea cu spatele spre ea, uitndu-se pe fereastr.
- Niciodat, Patience. Fr hidroplanoare.
Pete i masa fruntea cu degetele i nu nelegea nimic.
- Dar, asta este meseria mea.
- Nu pot... apoi tot corpul i se scutur de friguri.
- Ce nu poi?
Pe faa lui se putea citi numai disperare cnd se ntoarse spre ea.
- Nu mai pot tri aa, s-mi fie fric n permanen c i se poate

ntmpla ceva.
- i-a fost team? Pentru mine?
- Da, pentru tine.
- De ce?
- De ce? n prima sear cnd te-am cunoscut, te aflai ntr-o zon cu
cea mai mare rat de criminalitate, i mai era i miezul nopii! Conduci
maina ca o nebun! Te transformi n pilot de ncercri! i m mai
ntrebi de ce?
Toate aceste idei rzlee, toate adunate, nsemnau ceva.
- A vrea s fii aici, prea el a-i spune. n spaiul pe care l-a eliberat
Abbie, complet ea. Nu-i trecur prin minte cuvintele fi aici cu mine
pentru totdeauna".
- N-o mai iubeti pe Abbie? l ntreb ea.
El i ddu capul pe spate, surprins.
- S-o iubesc pe Abbie? Nu, sigur c nu. Abbie nu mai este.
- Deci nu Abbie era cea care te reinea? opti ea, confuz. Din cauza
mea erai ngrijorat? De asta m tot bteai la cap s-mi repar maina? S
ncui ferestrele i uile? iar acum s nu mai fac ! nici un fel de teste?
- A vrea s renuni la astea pentru mine, Patience.
- i tu, ce vei face pentru mine? Era oare vocea ei? Att de dur i de
rece? O s m iubeti, Storm? Sau o s continui eu s iubesc pentru doi?
Lacrimile i nbuir vocea. Ct timp crezi c o s mai poi culege
recolta fr s ngrijeti pmntul? Cred c n-ai face unei vie-de-vie,
ceea ce mi-ai fcut mie.
- A vrea s te iubesc, Patience. Strom prea c face eforturi ca s
vorbeasc. Am nevoie s te iubesc. Dar nu mai suport s pierd din nou.
Ochii lui erau rugtori, cernd totul.
Dar Pete nu reacion. Pentru o secund, avu revelaia de a ine
miracolul dragostei lui, n inima ei. Dar nu ajungea numai nevoia Iui.
Storm se prbui pe canapea. Minile i atrnau, fr via.
Pete se duse spre el i ngenunche n spaiul dintre genunchii lui.
- tiu cum este s ai team pentru persoana iubit, Storm. tiu. De
fiecare dat cnd pleci cu Tunetul, mi-e team. De fiecare dat cnd
pleci din docuri, mi-e team c te vor aduce napoi bucele. Lacrimile
ncepur s-i curg pe la colurile ochilor. Dar aceste concursuri snt o

parte din tine i eu o accept. Este preul pe care trebuie s-l pltesc
pentru dragostea mea.
Degetul lui urmri lacrimile care curgeau. El i deschise inima i o
umplu cu prezena ei.
- Nu vorbesc despre team, Patience. Vorbesc despre teroare.
Teroarea este att. de puternic, nct m paralizeaz. Panica mi curge
prin vene ca viaa. Asta sufoc dragostea.
- Dar, dac o s mai renun la pilotarea hidroplanoarelor o s m mai
iubeti? Mi-am reparat maina pentru tine - i nu m-ai iubit. Mi-am
ncuiat uile i ferestrele i nu m-ai iubit. Dar dac n-o s mai pilotez
niciodat o s m iubeti? Sau o s-mi ceri s nu mai conduc nici
maina? Sau nu mai trebuie nici s traversez strada ca s nu m loveasc
vreun ofer beat?
El avu o reacie foarte violent. i lu minile imediat de pe ea, de
parc l-ar fi ars.
- Nu mai spune asta. Nici mcar nu m-am gndit la aa ceva.
Cu nervii la pmnt, Pete i ls capul pe genunchi i ncepu s
plng.
- Nu nelegi? Dac sta ar fi motivul pentru care nu m iubeti eu na mai pilota niciodat. Dar, poate am s fac altceva care te nspimnt.
i atunci? Vei ridica ziduri noi mpotriva mea? Nu
m poi nveli ntr-un strat protector, Storm. M-a sufoca. A fi cam aa
cum te-ai simi tu n Napa Valley.
- M-am gndit la asta. Fr a o privi, Storm i trecu degetele prin
mtasea prului ei. Cnd eram acolo, am simit inima deschizndu-mi-se
total pentru tine. Nu exista nici o team. Erai n siguran. i eu m-am
hotrt s termin sezonul i s ne ntoarcem amndoi n Napa Valley.
- Dar... El nu mai continu, aa c Pete o fcu n locul lui. tii c
traiul de acolo, te-ar nbui. Dragostea noastr ar deveni ca o nchisoare
pentru noi'. Pot s-i promit s te iubesc ntotdeauna, Storm, dar nu-i pot
promite c o s triesc mereu.
- Atunci ar fi trebuit s m fi lsat n pace, Patience. Emoional, eu
eram pe moarte cnd ai venit n viaa mea. Trebuia s-mi las inima s
moar. Storm plec; nu rezolvaser nimic i Pete se prbui emoional.
Ziua se terminase prost: un sufleu care se lsase, un scaun rupt, i o

inim i mai rupt. Se ncolci pe sofa, mbrcat cu cmaa lui Storm,


cu numele lui scris pe piept. Nu se putea culca. Era prea mult goliciune
i poate c aa trebuia s fie pentru tot restul vieii ei. Viaa fr Storm
nu mai avea sens. Se pregtise ndelung pentru a iubi i primise n
schimb numai nevoia. De ce nu se gndise cum va fi ziua cnd va
rmne fr el? Eti naiv, sau proast, i spusese el cndva? Se pare c
era o combinaie nefericit ntre cele dou.
- Hei, fetio, o strig Red, n ziua urmtoare cnd apru la starturi.
ncepusem s cred c n-o s mai vii astzi.
Se ntoarse spre Red Morgan i i zmbi. Soarele i umpluse faa de
pistrui. Dar se potriveau cu prul lui de culoarea pepenelui.
- Am pierdut Cupa de Aur? l ntreb ea. Cupa hidroplanoarelor?
- Se pare c omul nostru o s ctige, i spuse Red. Este cap de afi.
Starturile erau aglomerate, iar finala era peste numai cteva minute.
Toat lumea era n priz. Dou sute de mii de fani din Seattle erau
aliniai pe rmul lacului Washington. Celelalte ambarcaiuni erau
ancorate la mal.
Pete se mbrcase n culorile celor de la Tunetul, pantaloni albi i
cma roie. Nu-i psa dac cineva va sesiza c asistenta lui Dave Wilkes favorizeaz vreunul din clieni. Nu era nimeni care s nu tie de
dragostea lor. Pete venise s-l vad pe Storm Duchene ctignd Cupa
de Aur i nu-i psa de nimeni altcineva. Se ndrept spre Tunetul,
mpreun cu Red, salutndu-i pe cei care o recunoteau. nconjurnd
camionul cu scule, l vzu pe Storm care discuta ultimele detalii cu
Marty. Avea o banderol peste costumul alb care i acoperea jumtate de
corp. Vntul i rvise prul i avea soarele n fa. Privindu-l simi c i
se oprete respiraia. Mai ncpea vreo ndoial n privina celor pe care
le avea de fcut? Cnd se uit la ea, ochii lui erau numai dorin. Da,
acum tia c avea nevoie de dragostea lui venic mai mult dect orice
experien trectoare. Dac el va voi ca ea s stea n permanen ntr-un
cocon de mtase, aa va face. Apoi, privirea Iui redeveni rece i egal.
Fr a-i lua ochii de la ea, i spuse lui Red:
- Pregtete-o s zboare.
Ochii lui Pete se dilatar. Inima ncepu s-i bat nebunete, ca o
pereche de pumni care bat ntr-o u nchis.

- Ei? Red se uita la Storm.


- Pregtete-o cum i-am spus. Am nevoie s zboare. Vreau s ating
maximul.
Pete se strduia s respire normal. Storm se pregtea s zboare. Ei,
bine, n-ar fi putut s-o fac. Trebuia s scoat partea din fa, ecranul
protector al brcii, modificnd astfel fluxul aerului. Acesta ar fi trebuit
s treac pe sub barc, ridicnd-o de pe ap. Bill Muncey, cel mai
experimentat pilot din istoria acestui tip de ambarcaiuni, fcuse aceeai
modificare pe Atlas Van Lines, cu civa ani n urm. Murise.
Pete se ddu un pas napoi de lng Storm, de lng spaima care
cretea n sufletul ei. Se rsuci pe clcie i fugi spre autobuzul echipei
s-i verse acolo focul. Atunci, se auzi un zgomot ngrozitor, ca de
animal care moare. Mucndu-i pumnii se for s-i opreasc durerea.
Cnd se deschise ua din spatele ei i vzu pe Red care i spuse:
- Pete, totul este bine. El i privi ochii i faa rvit i o for s se
aeze pe sofa.
- Nu poate face asta, Red. Nu poate. Oprete-l. Se va sinucide. Vrea
s-mi arate... ce nseamn teroarea. Dar este ceva diferit. Frica i panica
snt diferite. Pete prea c-i pierduse controlul, vorbind ncontinuu.
- N-o s fac nimic. M auzi? Red ncepu s ipe la ea. Oprete-te!
Privirea ei, speriat, se bloc asupra lui. I-am spus c dac vrea s
zboare s cumpere un bilet pe United ca toat lumea.
- Deci nu i-a scos scutul de protecie?
- Nu, pentru c eu a fi fost primul care s-ar fi opus. Eu l cunosc de
ctva timp pe biatul sta, l-am urmrit i n perioadele cnd a but sau
s-a plimbat de colo colo, i a ajuns i n situaii care i-ar fi putut fi fatale.
n nici un caz nu l-a ajuta s se urce ntr-o barc spre lumea cealalt.
Lui Pete i tremurau picioarele att de tare nct trebui s i le in cu
minile. Oare tot aa simise i el, n ziua aceea cnd se ntorsese mai
trziu i o gsise deja n ambarcaiune? se ntreb ea. Asta era frica pe
care o simise el?
- Ii aminteti, Red, cnd spuneai c a putea fi cel mai bun lucru din
viaa lui Storm, sau cel mai ru?
- Ce s-a ntmplat cu voi, Pete?
- Ne-am nstrinat unul de cellalt. Nu mai merge. Lacrimile ncepur

s-i scalde obrazul i ea le ddu fru liber. Pot s stau aici, Red?
- De cnd ai nceput s-mi ceri permisiunea? o ntreb el i-i scoase
o batist cu care ncepu s-i tearg nasul. Sigur c poi sta aici.
Red plec s urmreasc Tunetul pe ap. Pete se ridic cu picioarele
tremurnde i se mut pe locul oferului, de unde putea s vad tot ce se
ntmpla. i ridic genunchii la gur i-i mbri, de parc n aceast
poziie s-ar fi simit mai adunat. Dei ua autobuzului era nchis, se
auzea comentariul de la microfon. l vzu pe Storm potrivindu-i ceasul.
Mai erau cinci minute pn la finala Cupei de Aur.
Ea l urmri, aa cum o mai fcuse de nenumrate ori. l urmrea din
spatele parbrizului, unde mirosul lui, vocea lui i cldura nu puteau s-o
ating. l vzu disprnd sub vizor, i intrnd n cabin. l vzu pornind
i ridicndu-se. l urmri ducnd acea magnific carcas deasupra cristalului apei, sub un cer minunat de var. l urmri cucerind Cupa de Aur i
realizndu-i visul.
In timp ce echipajul i reporterii l ineau n mijlocul lor, agasndu-l
cu ntrebri, Pete cobor din autobuz i se ndrept spre ieire. Pe drum,
trecu pe la Cercul nvingtorilor, unde Cupa de Aur se afla pe o mas
drapat. Se ndrept spre cupa Tiffany, cea cu ovale de aur. Pe plcue
erau inscripionate numele ctigtorilor, ncepnd cu anul 1904, cnd a
fost cucerit prima oar acest trofeu. Se uit la numele acelor care au
concurat i ctigat; 1964 - Miss Bardahl, 1976 - Miss U.S., 1983 -Atlas
Van Lines. i acum aveau s adauge un alt nume pentru acest an Tunetul lui Storm. i plec.
Conduse cu o vitez mare, ca de obicei pe autostrad, mergnd cu
soarele n fa. Roua era nc pe frunze i aerul era mai rece n acea diminea. i telefonase lui Charles de la o cabin dintr-o benzinrie i el o
atepta n faa casei de piatr. Cobor scrile exact cnd Pete cobora din
main. Lundu-i amndou minile n ale lui, i privi ochii triti.
- Ai ascultat la radio rezultatul competiiei? l ntreb ea.
- Da i snt fericit pentru el. Dar, mi-ai spus la telefon c vii cu
afaceri aici.
- Da. Am putea merge nuntru s discutm? Am condus toat
noaptea.
- Cum aa? Ce fel de afaceri te-au fcut s vii ntr-o grab aa de

mare? Charles rse ncet, dar se vedea c era ngrijorat. Pe faa acestei
fete se putea citi durerea. Cei care se ocup de vinuri nu snt att de
repezii. Nu. Noi am nvat s avem rbdare, s ateptm s creasc
strugurii, s fermenteze vinul. Dac vrei s intri n comerul cu vin,
trebuie s nvei s ai rbdare.
- O, Charles, oft Pete. Cred c nu se mai poate. i nu vreau s intru
n afaceri n acest domeniu. Dar a vrea ca tu s te gndeti asupra unei
afaceri cu hidroglisoare. Charles o privi.
- Bine, hai s intrm. Cred c trebuie s ne aezm pentru asta.
- Deci, eu, sau podgoria Duchene s sponsorizm barca lui Storm,
repet Charles cnd Pete termin de vorbit. Ea i explicase tot ce tia de
la Storm n timp ce acesta mai cuta nc. Era la latitudinea lui Charles
acum.
- Ar fi cea mai bun soluie pentru voi, amndoi. Storm i-ar continua
competiiile, iar contractul de sponsorizare l-ar face parte integrant a
podgoriei Duchene. n cadrul contractelor de sponsorizare exist tot felul
de titulaturi. Ar putea fi numit vicepreedinte al sectorului de relaii cu
publicul, sau director de marketing. N-ar sta aici s se ocupe de
producerea vinului, dar ar veni foarte des. Vor fi adevrate programe,
afaceri, asociaii, ntlniri, convenii. Lumea va fi atras de Storm
Duchene, pilotul. Storm la rndul lui, va promova vinul Duchene.
- Totui nu este acelai lucru, ca i cnd l-ar face.
- Nu, dar l vei avea pe Storm mai aproape. Ei se va simi mplinit,
fr a se simi frustrat de nimic. Odat, mi-a spus c ar vrea s aib att
podgoria ct i competiiile.
- Dar n privina ta, ce a spus?
- Nu m vrea. Ea i stpni lacrimile. Nu pot accepta jumtate din el,
Charles. Nu este destul. Se uita la o carpet de pe perete i lacrimile i
curgeau fr a Ie mai putea opri. Nu vrea s-mi dea totul. L-am
nspimntat, aa c i pstreaz neatins o parte care s nu fie afectat
de nimic. Dac l-a accepta aa, cu ct vrea el s-mi dea, este ca i cum
a vedea zilnic ce nu vrea s-mi ofere. Dac va veni aici s se ocupe de
podgorie vei tri n continuare observndu-i partea pe care nu vrea s-o
dea nimnui - cea mai bun.
Charles pufia ncet din igar, studiind femeia care se afla n faa lui.

Se gndi c fiul lui era un idiot. Tragediile i afectaser pe toi oamenii.


Toi fac ceea ce cred c este mai bine, pentru ca s scape i s treac prin
ele. Storm o iubise pe Abbie i era normal s fie att de ndurerat din
cauza ei. Dac ar fi nlocuit-o n scurt timp, Charles ar fi fost dezamgit.
Ar fi nsemnat c ntre ei n-a fost vorba de dragoste. Dar, aici, n faa lui,
era o femeie care iubea, fr putin de tgad. i din ceea ce spunea ea
nu exista ntre ei nluca fostei lui neveste, ci teama pe care o lsase n
urma ei. Storm se lipsea n mod contient de dragostea acestei femei.
- Storm e un prostnac, spuse Charles tare i se ridic. Acum o s-i
spun lui Amelia s te duca la culcare, n timp ce eu voi hotr dac s m
asociez cu un prost.
Pete se prbui peste plapuma de satin albastru. Cnd se trezi era
mijlocul nopii. Dup ce ls un bilet pentru Charles i Amelia,
mulumindu-le, plec.

CAPITOLUL 10

Cnd auzi zgomotul, Storm puse ziarul deoparte i se ridic. l vzu


pe tatl lui, fu foarte surprins i rmase pe loc. Charles trebui s bat n
geamul oval al uii nainte de a i se deschide.
- Tat! Ce faci aici, n Seattle?
- mi amintesc de ce ursc att de mult oraele, i spuse Charles.
- Toat lumea este bine?
Privindu-i faa supt i aspectul nengrijit, Charles se gndi c nu
putea afirma c toi erau
bine. Cnd se brbierise biatul sta ultima oar?
- Vrei s-mi spui de ce ai venit? l ntreb Storm, gndindu-se c nu
avea o perspectiv prea grozav pentru perioada imediat urmtoare.
Programul competiional era destul de redus i trebuia s petreac prea

mult timp acas, singur. Dar sptmna urmtoare putea s plece la


Houston. Ai probleme cu vreun cumprtor?
- Hai s zicem c am venit pentru afaceri. Dar, ce era schimbat n
casa lui Storm? se mir Charles, privind n jur, unde gsi aceeai mobil,
aceleai draperii i covoare. Apoi, observ c peretele care de obicei era
mpodobit cu fotografii era acum complet gol.
- Hai s mergem napoi la buctrie, i spuse Storm. Tocmai fceam
cafea. Umplu dou cni i vznd c tatl lui nu-l urmeaz, le aduse n
camera de zi. Tat?
Charles privea peretele gol de parc ar fi fost un rebus cruia nu-i
gsea dezlegarea.
Storm i se altur i ncepur s studieze amndoi urmele de cuie care
rmseser n peretele vopsit bej.
- Venise timpul, tat. Timpul s le dau jos. I le-am trimis pe cele ale
lui Abbie surorii ei, mpreun cu balansoarul i alte cteva piese care
aparineau familiei, l-am dat i pernele cusute de
Abbie i covorul afgan. Restul le-am dus sus n pod. N-am tiut ce s fac
cu ele. Nu puteam s le arunc.
- i vrei s lai pereii aa plini de guri?
- Nu m-am gndit la asta. De fapt, cred c nici nu le-am observat.
Charles i privi fiul cu o privire comptimitoare.
- Snt multe lucruri pe care nu le observi.
Storm i imagin ce ar vrea tatl s spun, dar nu voia s mai aud
numele acelei femei, aa c l invit s bea cafeaua n curtea din spate.
- Vorbete-mi despre clientul cu care ai venit s te ntlneti, tat.
- N-am spus c am venit s m ntlnesc cu vreun client. Charles l
urm prin mai multe camere, care aveau toate aceleai guri pe perei.
Am spus c am venit pentru nite afaceri. Barca ta, deci a noastr, va fi
testat astzi. Am venit s-o vd.
Storm se ntoarse dintr-o dat, trntind cana de marginea unui dulap.
Cafeaua fierbinte se vrs pe podea i Storm ncepu s bodogneasc.
- O s fi i tu acolo, Storm?
- Nu. Nu putea s vad cum Patience o testa la vitez maxim, ,fr
mcar s aib aprobrile necesare. i spusese lui Dave Wlikes s nu-i
comunice data testului. Numai un masochist s-ar fi implicat ntr-o

asemenea aciune cu urmri dezastruoase. Avea destul de suferit n


timpul nopii. Nu-i mai amintea de cte ori n ultima lun sttuse treaz
toat noaptea, pentru c ntinznd minile, n pat, nu o gsise. Avusese
tot felul de comaruri, inima ncepea s-i bat cu disperare. Ce se
ntmplase cu ea c nu era aici? se ntreba el, trezindu-se brusc. i apoi,
i amintea c aa voise el s fie.
Cnd tatl lui i propuse la nceput s-l sponsorizeze pentru noua
carcas de turbin, Storm fusese surprins dar i nelinitit. Apoi, cnd afl
despre rolul pe care-l avusese Patience n toate astea, se ntreb de ce
continua s dea de la ea. Era pe punctul de a o suna s-i mulumeasc,
dar se hotr n ultimul moment c nu era bine. Fcuse ruptura o dat; nu
era sigur c-o mai putea repeta.
Charles i Storm i sorbir cafeaua n curtea din spate, vorbind
despre circuitul din anul viitor i producia viticol a anului. Deodat,
Charles se uit la ceas i-i spuse c a venit vremea ca el s plece spre lac.
Se ridic i Storm l nsoi pn la ieire.
- A vrea s-i spun ceva ce a afirmat Pete, n ziua n care am avut
discuia despre acest proiect, i spuse Charles, l-am pus o ntrebare. De
ce ncearc att de mult s-i gseasc un sponsor, din moment ce i-ai
spus foarte clar c-o s-o duci cu tine la Napa Valley, dac ar trebui s te
ntorci aici. Ea mi-a spus c este mai important pentru tine s fii fericit,
dect s fii cu ea. Charles se uit la Storm cteva secunde. Deci, spunemi Storm eti fericit? Oprindu-se n faa uii deschise, Charles fcu un
gest n direcia camerei de zi.
- Ai putea s faci ceva cu pereii ia, ce zici?
Toate ustensilele care fuseser folosite pentru Cupa de Aur erau
prsite acum, cu excepia carenei, n jurul creia se adunaser cteva
zeci de persoane, ateptnd s-o vad pornind testul. Dave Wilkes i Red
Morgan vorbeau cu macaragiul. Se mai aflau prin jur civa angajai de
la Wilkes. Pete, care purta un costum de ntreceri negru rezistent la foc i
o casca portocalie, sttea pe parbrizul mainii ei, inndu-se deoparte de
ceilali. Oare Storm va veni? se ntreb ea. El nu se obosise s-i
telefoneze dup Cupa de Aur, s-i spun c nu se vor mai vedea. Nici
mcar nu venise s-i ia lucrurile din apartamentul ei.
Nu, era sigur c nu va veni. Ea nu servise dect la satisfacerea unor

nevoi. Dac ar fi fost ct de puin dragoste din partea lui, n-ar fi prsito att de uor. Deci, ea era tot aici, ateptnd. tia c n-o s mai gseasc
un brbat ca el.
Nu mai avea chef s plng. i luase poria. Plnsese nencetat cteva
zile. Apoi, devenise deodat mai linitit, dar fr nici un scop,
acionnd ca un robot. O perioad, crezuse c dragostea presupune i
lacrimi. Dar fusese o stare trectoare. Durerea se rentorsese i mai
puternic, de ast dat.
Astzi era ziua ei de ncercri. Cnd carcasa turbinei va funciona
perfect, nu va mai fi a ei. i va aparine lui. Nu vor mai fi scrisori. Nu vor
mai fi discuii asupra proiectului. Nu vor mai fi verificri. Biroul va fi
att de gol. De acum, va ncepe singurtatea i nebunia, Pete, i spuse
ea. Dac poi tri fr s mai faci dragoste, ntr-un apartament gol, restul
este o nimica toat. Ea nu-i putea imagina, o durere mai mare dect
asta.
Sosi Charles i i mai spuse nc o dat c era o optimist etern cnd
l vzu cobornd singur din main. Se dusese-i ultima speran,
Dndu-se jos de pe capota mainii ei, i ntinse ! mna lui Charles. El o
lu cu mult cldur. Charles o studie. Trecuse mai uor peste necaz
dect Storm. Dar devenise mai puternic.
- Haide, i spuse Pete, forndu-se s fie ca de obicei. Te-am ateptat
ca s vezi despre ce este vorba. Ultima oar cnd testase barca, fusese
numai vopsea i aluminiu. Era totui elegant. Acum era vopsit ca i
cealalt caren - un stacojiu cu litere mari pe care scria Duchenes Fines.
Figura pe care i-o vzu Charles avea foarte puin din vechea strlucire.
- Ei, ce crezi?
- Cred c snt nebun. Dar prea mndru de ce vedea. Cea mai bun
barc a lui Duchene. mi place .
Pete se ndrept spre spaiul din spatele cabinei, unde se putea citi:
Pilot Proprietar: Storm Duchene, campion naional
Sponsor: Podgoria Duchene
Baza nautic: Seattle, Washington.
Constructor: Dave Wilkes
Proiectant: P.T. Burke.
Ii aprur lacrimi n ochi, i ntinse degetul subliniind literele numelui

ei: Proiectant: P.T. Burke. Era barca noastr, Storm. A noastr.


ntorcndu-se spre Dave, i opti:
- Ii mulumesc. mi place mult.
- Storm a cerut ca numele tu s fie menionat n mod special. Eu nam obiectat.
Deci, Storm i mai dduse ceva, acest ultim dar. Ce nlocuitori ieftini i
se preau acum mndria i profesionalismul n locul dragostei.
- Deci pot s ncep testarea? Pete i ls vizorul caschetei i Red o
ajut s-i pun vesta de salvare. Vrei s vii s caui puin noroc, aici pe
puntea mea, Red?
Se aez pe scaunul pilotului, cu privirea asupra instrumentelor de
bord.
- Poate c Storm o s revin cu sentimente mai bune, Pete, i spuse
Red. Pete i ridic ochii i i vzu simpatia i nelegerea ntiprite pe
fa.
- tie unde s m gseasc. N-am ncetat s-l iubesc. Snt ca o
fntn plin pn la margine, dar nimeni n-a uns pompa, aa c nu
poate funciona.
- Eti cel mai bun lucru care i s-a oferit n via, fetio. S nu crezi
niciodat c el gndete altfel.
Cnd ddu drumul la motor, Pete nu putu s nu se gndeasc la
contribuia pe care i-o vor aduce carenele acionate de turbine la concursurile viitoare ale hidroglisoarelor. Se deschideau mii de posibiliti
de proiectare. Piloii experimentai vor trebui s cunoasc mai multe
lucruri dect cei de acum.
Recordurile mondiale vor dobor, desigur, cele dou sute de mile la
or ale Miss U.S., de acum doi ani. Hidroplanoarele cu turbine vor fi ca
nite turbojeturi, deci nu vor mai putea fi numite tunete" ca pn acum.
Charles rmase la marginea apei, iar Pete cobor spre ambarcaiune.
Cnd barca se ls puin, prora se ridic i ea trecu deasupra apei
atingnd-o ca o piatr pe care a aruncat-o cineva, razant. Cel care sttea
lng Charles de abia mai respira, iar Charles i ntoarse capul c s-l
priveasc pe Storm. Acesta era de-a dreptul ngrozit. Ochii lui Storm
erau aintii asupra brcii i se putea citi n ei o asemenea fric, nct
culoarea lor prea c o domin pe cea a obrazului. Charles ar fi vrut s-l

ajute cu ceva.
- Te simi bine? l ntreb el.
- M simt ca n iad.
- Dar eu te vd aici.
- Nu cred c-o s mai stau. Am venit s nfrunt leul n cuca lui. S-o
urmresc pe Pete n curs. Nu am puterea s stau pn la capt. Dac
plec, te rog s nu ncerci s m opreti. Charles i atinse mna uor. Dar
Storm i lu mna i i-o inu strns, cu disperarea unui om care nainte de
a se neca descoper ceva de care s se agate. Charles l nelesese.
Cnd a adus barca la captul acestei curse spectaculoase, Pete avea
impresia c zburase odat cu vntul. Viteza i mai domolise starea de
agitaie dar nu i entuziasmul. Se simea fr nici o limit, de parc ar fi
sfidat toate legile mecanicii. Singurul neajuns era linitea.
Se ridic din cabin i-i scoase casa. La naiba, se gndi ea. nchisese
motorul prea repede. Nu era de ajuns de aproape s prind frnghia de
remorcare. Dar, n general, era bine. Se simea bine. Nu grozav, dar bine.
Si nu se mai simise aa de mult vreme. Voia s-i savureze
mulumirea.
Dumnezeule, ct era de frumoas, se gndi Storm. I se contura perfect
inuta, n costumul acela negru, de testare, n contrast cu roul camerei.
Cnd i scoase casca i i se vzu prul, acesta arta ca i cnd ar fi
concentrat toate razele soarelui n el. Dar soarele nu strlucea mai tare
dect zmbetul i ochii ei.
El se felicit pentru c reuise s supravieuiasc. Acum, era mai
bine. Vor veni i alte timpuri i el o s le triasc pe acelea. Dar nu-i era
posibil s triasc fr ea. Nu i oprise dragostea pentru ea, n-ar fi avut
cum. Cnd o scosese din viaa lui, inima lui rencepuse acel proces de
agonie i durere. Fusese o lun de iad, de zile fr sfrit, pe care el ar fi
putut s le opreasc.
- Ricky, spuse Storm. Eu o s m ocup de frnghia de remorcare.
Lund bobina grea, se uit mprejur la ochii curioi ai echipajului i le
spuse: Biei, ce-ai zice de o scurt plimbare? S m lsai singur cteva
minute?
Storm fcu civa pai nainte, pentru c ea intrase n zona de rezerv,
ateptnd remorcarea. Ea nu prea se uita la lumea adunat de pe mal. Era

n acea faz, care urmeaz unei stri prelungite de excitaie. Cnd veni
mult mai aproape, Storm vzu o fptur cu mult mai slab dect cea pe
care o cunotea, cu faa foarte palid. Oare ajunsese aa din cauza lui?
Nu era prea trziu s repare totul.
Pete se gndi c a ajuns destul de aproape pentru remorcare i privi la
bobina care i era destinat. ntinse mna i urmri frnghia prin aer. Se
gndi c Ricky i-a mbuntit stilul de aruncare. Strnse frnghia i
privind spre mal, nghe. Storm. Singur i aruncndu-i frnghia de
remorcare. Simi cum i pierde toat puterea pe care o avusese. i restul
urm ca un flux. Se confrunt pe rnd cu magnetismul lui, cu fora lui de
seducie, cu curajul lui temperat numai de vulnerabilitate. Corpul lui
subire i ochii lui de cobalt. El arta bine, dar pentru ea arta nemaipomenit.
Nu trage imediat concluzii, se povui ea. Ajunsese la att de multe
concluzii n trecut, care nu fuseser reale. Fusese pe aproape de cteva
ori, dar niciodat nu avusese dreptate. Poate c Storm venise doar ca si vad barca. Sau poate ca s-i nbue sentimentele pentru ea ntr-o
asemenea msur, nct i putea permite s vin s-o vad, fr nici o
problem.
Pete pi pe punte, n timp ce Storm ancora barca. Ea i scoase vesta
de salvare. Nu erau att de aproape nct s se ating, dar nici Pete nu
avea intenia s micoreze distana, ar fi fost n zadar.
- Cred c i-a plcut ntrecerea, spuse Pete. Presupun c-ai vzut-o de
la nceput, dei nu tiu cnd ai venit. A fost o zi perfect pentru un asemenea test Apa era nemaipomenit. Mi se prea c alunec pe sticl.
Barca poate atinge dublul vitezei...
Storm o ls s vorbeasc, pentru c i ddea seama c n acest fel ea
se descrca nervos. N-o mai vzuse n acesta stare. Fusese ntotdeauna
echilibrat i constant. Cnd ncepu s-i vorbeasc despre randamentul
motorului, se decise s n-o mai lase s continue. Ar fi putut s vorbeasc
tot aa, pn la apusul soarelui.
- Patience.
- Pete - m cheam Pete. El i vzu ncpnarea tiprit pe figur.
- Pentru mine vei fi ntotdeauna Patience.
- Nu-mi place. A prefera s-mi spui Pete, ca toat lumea.

El ridic din umeri, fiind de acord.


- De obicei fac ceea ce doreti tu, nu-i aa?
- Dar, cnd a trebuit n-ai fcut nimic.
Ea nu-l crua deloc, acum, i ddu el seama. Lsndu-i capul ntr-o
parte, Storm o privi atent i spuse:
- Ar fi multe de spus. Cred c m-a simi ca un idiot dac i-a spune:
te iubesc, Pete, femeii cu care mpart patul. Snt gata s...
Pete se arunc n braele lui, lsnd la o parte restul cuvintelor.
Dumnezeule, ce bine c era aa, se gndi Storm. Corpul ei era lipit de al
lui, braele ei ru n jurul gtului lui, prul ei i acoperea obrazul. Avea
nevoie de ea, n viaa lui, n braele lui. Pete se uit ia restul lumii peste
umr, urmrind cum reapar culorile.
- Mulumesc, Doamne! i mulumesc din toat inima.
- A avea multe de ntrebat.
- Spune.
- Te iubesc. Storm i ridic brbia ncet. Lacrimi de bucurie i aprur
n ochi. Storm i reprima propriile-i lacrimi i-i repet: Te iubesc.
ncepu s-o srute cu toat pasiunea de care era capabil.
- Ai greit cnd ai spus c ai fcut totul pentru noi, amndoi. Eu te
iubeam. Te iubeam cu disperare. i n-ai tiut s rzi pentru doi. Rsul
tu a fost primul dar pe care mi l-ai fcut. ncrederea? El i nchise
ochii i-i rezem fruntea de a ei. O s am eu grij de ea. Nu cred n
cruzimea soartei. Dar o s am grij.
- Eu pot s renun la hidroplanoare, Storm.
Storm se ndeprt puin de ea, ndoindu-si genunchii puin pentru a
ajunge la nivelul ochilor ei.
- Nu, Pa... Pete. Te iubesc. Fr renunri. Asta nu este o afacere.
- M duci acas? Pete i arunc braele in jurul gtului lui. Te iubesc.
Att de mult. i cnd am spus ca renun la hirdo-uri am vorbit serios. Nu
ii ofer attea satisfacii ca Tunetul. Snt tcute si rapide, de dou ori
mai rapide. Dar era mai bine cu cele vechi. Te simi de zece ori mai bine
cnd mergi cu cele vechi.
- Da
- Da. i place i bubuitul produs de cele vechi?
- Da. O s te duc acas.

Sfrit