Sunteți pe pagina 1din 410

- CRRILE GLORIEI -

JEFFREY ARCHER

CRRILE GLORIEI

- JEFFREY ARCHER -

Titlul original: PATHS OF GLORY, 2009


n romnete de: TANIA MOCHI

- CRRILE GLORIEI -

Cuprins
PROLOG
1999
CARTEA UNU UN COPIL NEOBINUIT
1892 1
1896 2
3
1905 4
5
6
7
8
9
1906 10
11
12
13
14
1909 15
16
CARTEA DOI CEALALT FEMEIE
1914 17
18
19
20
21
22
23
24
4

- JEFFREY ARCHER -

25
CARTEA TREI ARA NIMNUI
1916 26
27
CARTEA PATRU ALEGEREA ECHIPEI
1921 28
29
30
31
32
33
34
35
CARTEA CINCI PRSIND HARTA
1922 36
37
38
39
40
41
42
43
44
CARTEA ASE NAPOI PE PMNT
45
46
1923 47
48
49
CARTEA APTE PRIVILEGIUL UNEI FEMEI
50
1924 51
5

- CRRILE GLORIEI -

52
53
CARTEA OPT ZIUA NLRII
54
55
56
57
58
59
60
61
62
EPILOG
DUP 1924

- JEFFREY ARCHER -

n memoria lui
CHRIS BRASHER
Care m-a ncurajat s scriu aceast carte

Mulumiri speciale alpinistei i istoricului


Audrey Salkeld
Pentru sprijinul ei inestimabil, pentru sfaturi i expertiz.

Le mulumesc, de asemenea, i lui


Simon Bainbridge, John Bryant, Rosie de Courcy,
Anthony Geffen, Bear Grylls, George Mallory II,
Alison Prince i Mari Roberts

- CRRILE GLORIEI -

Inspirat de o ntmplare adevrat

Elegie scris ntr-un cimitir de ar


Ultimul cnt al heralzilor, imboldul puterii
Acea frumusee, i tot ce-a dat ea pe pmnt
Ateapt mpreun inevitabila or, cci
Crrile gloriei duc doar nspre mormnt
THOMAS GRAY (1716 1771)

- JEFFREY ARCHER -

PROLOG

- CRRILE GLORIEI -

1999
Smbt, 1 mai, 1999
Ultima oar cnd m-am bolovnit pe inte, am czut, a
spus Conrad.
Jochen ar fi vrut s aplaude, dar tia c, dac ar fi
rspuns acestui mesaj codat, ar fi alertat un grup rival care
era acordat pe frecvena lor sau, i mai ru, i-ar fi permis
unui ziarist bgcios s-i dea seama c descoperiser un
cadavru. Aa c a lsat radioul deschis, spernd s apar
vreun indiciu care ar fi dezvluit pe care dintre cele dou
victime o gsise echipa de cutare, dar nu a mai auzit nimic.
Doar nite pcnituri confirmau c mai era cineva pe fir, care
ns nu spunea nimic.
Jochen, care urma cu strictee instruciunile, a oprit
radioul dup aizeci de secunde de tcere. i-ar fi dorit doar
s fi fost ales ca membru al primei echipe de alpiniti care
era acolo, cutnd cele dou cadavre, dar trsese paiul scurt.
Cineva trebuia s stea n tabra de baz i s aib grij de
radio. S-a uitat din cort la zpada czut i a ncercat s-i
imagineze ce se ntmpla acolo sus, pe munte.
*
Conrad Anker se uita la trupul ngheat, cu pielea alb i
rece ca marmura. Hainele, sau ceea ce mai rmsese din ele,
artau de parc ar fi aparinut cndva unui vagabond, nu
unui brbat educat fie la Oxford, fie la Cambridge. O frnghie
groas de cnep era legat n jurul taliei mortului, capetele
sale zdrenuite artnd locul unde se rupsese n timpul
10

- JEFFREY ARCHER -

cderii. Braele i erau ntinse deasupra capului, piciorul


stng peste cel drept. Tibia i peroneul piciorului drept erau
rupte, aa c piciorul arta de parc ar fi fost detaat cumva
de restul corpului.
Niciun membru al echipei nu vorbea n timp ce se luptau
s-i umple plmnii cu aerul rarefiat; cuvintele erau
raionalizate la 8.100 de metri. n cele din urm, Anker a
czut n genunchi n zpad i s-a rugat la Chomolugma,
Zeia Mam a Pmntului. Nu s-a grbit; la urma-urmei,
istoricii, alpinitii, ziaritii, chiar i simpli gur-casc,
ateptaser aptezeci i cinci de ani acest moment. i-a scos
una dintre mnuile sale groase, mblnite, i a pus-o pe
zpad lng el, apoi s-a aplecat nainte, fiecare micare a sa
fiind lent i exagerat, i, cu arttorul minii drepte a
mpins uor n spate gulerul eapn al canadienei mortului.
i putea auzi inima btnd cu putere n timp ce citea literele
roii, ordonate, scrise pe banda Cash cusut n interiorul
gulerului.
Oh, Doamne, a spus o voce din spatele lui. Nu este
Irvine. Este Mallory.
Anker n-a comentat. nc simea nevoia s confirme
singura informaie pentru care cltoriser mai mult de cinci
mii de kilometrii ca s-o descopere.
i-a strecurat mna fr mnu n buzunarul interior al
hainei mortului i a scos cu ndemnare punga cusut de
mn fcut cu migal de soia lui Mallory. A despturit
atent bumbacul, temndu-se c s-ar putea rupe n minile
lui. Dac ar fi gsit ceea ce cuta, misterul ar fi fost, n
sfrit, rezolvat.
O cutie de chibrituri, o pereche de foarfeci, un creion rupt,
o noti scris pe un plic care arta ci cilindrii cu oxigen
mai erau nc n stare de funcionare naintea urcuului
11

- CRRILE GLORIEI -

final, o not de plat (neachitat) de la Gamages pentru o


pereche de ochelari de protecie, un ceas de mn Rollex fr
ace i o scrisoare de la soia lui Mallory, datat 14 aprilie,
1924. Dar singurul lucru pe care Anker se atepta s-l
gseasc, nu era acolo.
S-a uitat la ceilali membri ai echipei care ateptau cu
nerbdare. A respirat adnc i a rostit ncet.
Nu exist nicio fotografie a lui Ruth.
Unul dintre ei a aplaudat.

12

- JEFFREY ARCHER -

CARTEA UNU
UN COPIL NEOBINUIT

13

- CRRILE GLORIEI -

1892
1
St Bees, Cumbria, mari, 19 iulie, 1892
Dac l-ai fi ntrebat pe George de ce se ndrepta ctre
stnc, n-ar fi putut s rspund. Faptul c era obligat s
intre n mare ca s-i ating elul nu prea s-l ngrijoreze,
cu toate c nu tia s noate.
Doar o singur persoan de pe plaj n acea diminea
prea uor interesat de progresul biatului de ase ani.
Reverendul Leigh Mallory i-a ndoit exemplarul din The
Times i l-a pus pe nisip lng el. Nu i-a spus nimic nevestei,
care sttea pe un ezlong lng el, cu ochii nchii,
bucurndu-se de ntmpltoarele raze de soare, nepstoare
la pericolele pe care primul ei nscut le-ar fi putut
ntmpina. Reverendul tia c Annie ar fi intrat n panic,
exact aa cum fcuse cnd biatul se crase pe acoperiul
primriei n timpul unei ntruniri a Uniunii Mamelor.
Reverendul Mallory i-a verificat repede pe ceilali trei copii
ai lui, care se jucau mulumii la malul apei, nepstori la
soarta fratelui lor. Avie i Mary strngeau fericite scoicile
aduse de mareea de diminea, n timp ce fratele lor mai mic,
Trafford, se chinuia s umple o gletu de tabl cu nisip.
Mallory i-a ndreptat iar atenia asupra fiului i
motenitorului su, care mergea la fel de hotrt spre stnc.
Nu era nc ngrijorat, sigur c biatul se va ntoarce n cele
din urm. Dar s-a ridicat din ezlong de ndat ce valurile au
nceput s acopere genunchii pantalonilor biatului.
14

- JEFFREY ARCHER -

George, care era acum aproape complet n ap, n


momentul n care a atins colul de stnc, s-a tras cu
ndemnare afar din ap i a nceput s sar de pe o piatr
pe alta, ajungnd repede n vrf. Acolo s-a tolnit i a nceput
s se uite fix la orizont. Dei materia lui preferat la coal
era istoria, era evident c nimeni nu-i spusese nimic despre
regele Canute.
Tatl su l privea acum cu oarecare team aa cum sttea
nconjurat de valurile agitate. A ateptat cu rbdare ca
biatul s-i dea seama de pericolul n care se afla i s
nceap s strige dup ajutor. Nu a fcut-o. Cnd primul val
nspumat a atins tlpile biatului, reverendul Mallory s-a
ndreptat ncet spre malul apei.
Foarte bine, fiule, a murmurat el trecnd de fiul mai
mic, care construia un castel de nisip.
Dar ochii lui nu l prseau pe ntiul su nscut, care nu
se uita napoi, cu toate c valurile i ajungeau de acum la
glezne. Reverendul Mallory s-a aruncat n mare i a nceput
s noate ctre stnc, dar cu fiecare micare a brasului su
militresc i ddea seama c stnca era mult mai departe
dect crezuse el.
n cele din urm i-a atins elul i s-a tras n sus pe
stnc. n timp ce se cra nendemnatic spre vrf, s-a
tiat la picioare n mai multe locuri, nefiind la fel de sigur ca
fiul su. De ndat ce a ajuns la biat, a ncercat s ascund
faptul c gfia ru i nu se simea bine.
Atunci a auzit-o ipnd. S-a ntors s se uite la soia lui,
care sttea la malul apei i striga disperat:
George! George!
Poate ar trebui s ne ntoarcem, biete, a sugerat
reverendul Mallory, ncercnd s nu par prea ngrijorat.
Doar nu vrem s-o ngrijorm pe mama, nu-i aa?
15

- CRRILE GLORIEI -

Doar cteva clipe, tati, s-a rugat George, care se uita n


continuare la ap.
Dar tatl lui s-a decis c nu mai puteau atepta i l-a tras
pe biat uor de pe stnc.
Amndurora le-a luat mai mult s ajung n siguran, pe
plaj, pentru c reverendul Mallory, strngndu-i fiul n
brae, a fost obligat s noate pe spate, fiind capabil s-i
foloseasc doar picioarele pentru a se ajuta. A fost prima
oar cnd George i-a dat seama c drumul de ntoarcere
poate dura mult mai mult.
Cnd tatl lui George s-a prbuit n cele din urm pe
plaj, mama lui s-a repezit s li se alture. A czut n
genunchi i i-a strns copilul la piept, plngnd:
Slav Domnului, slav Domnului, ncercnd s-i
menajeze soul extenuat.
Cele dou surori ale lui George stteau la civa metri de
fluxul care avansa, plngnd ncet, n timp ce fratele lui mai
tnr continua s-i cldeasc fortreaa, prea tnr ca s se
fi putut gndi la moarte.
Pn la urm, reverendul Mallory s-a aezat i s-a uitat cu
atenie la fiul lui mai mare, care privea din nou apa, dei
stnca nu mai era vizibil. Atunci i-a dat seama prima oar
c biatul nu prea s tie ce este frica i nu nelegea nici
conceptul de risc.

16

- JEFFREY ARCHER -

1896
2
19 februarie, 1896
Doctorii, filosofii i chiar i istoricii au dezbtut importana
ereditii cnd au ncercat s neleag succesul sau eecul
generaiilor urmtoare. Dac un istoric i-ar fi studiat pe
prinii lui George Mallory, i-ar fi fost dificil s explice
neobinuitul talent al fiului lor, ca s nu mai vorbim de
fizicul lui plcut i personalitatea ncnttoare.
Tatl i mama lui George se considerau ca fcnd parte
din clasa mijlocie superioar, chiar dac le lipseau resursele
ca s ntrein astfel de pretenii. Enoriaii printelui Mallory
din Mobberley, n Cheshire, l considerau ca fcnd parte din
Clerul superior, infatuat i ngust la minte i erau toi de
prere c soia lui era o snoab. George, ziceau ei, motenise
probabil talentele lui de la o oarecare rud ndeprtat. i
tatl lui i ddea seama c fiul su mai mare nu era un
copil obinuit i era dornic s fac orice sacrificii pentru a se
asigura c George va putea s studieze la Glengorse, o coal
preparatoare la mod, aflat n sudul Angliei.
George l auzea adesea pe tatl lui spunnd:
Trebuie s strngem cureaua, mai ales dac i Trafford
va pi pe urmele tale.
Dup ce s-a gndit la cuvintele acestea un timp, a
ntrebat-o pe mama lui dac existau coli preparatoare n
Anglia la care ar putea merge i surorile lui.
Doamne ferete, nu, a rspuns ea. Ar fi doar o pierdere
de bani. i n orice caz, ce rost ar avea?
17

- CRRILE GLORIEI -

Ar nsemna c Avie i Mary ar avea aceleai oportuniti


ca Trafford i ca mine, a sugerat George.
Dar mama lui n-a vrut s aud nimic.
De ce s chinui fetele ntr-o asemenea msur cnd nu
le-ar crete niciun pic ansele de a se mrita?
Nu ar fi posibil, a sugerat George, ca un so s
beneficieze de faptul c este nsurat cu o femeie educat?
Acesta este ultimul lucru pe care l-ar dori un brbat, a
rspuns mama lui. O s afli destul de curnd c majoritatea
soilor au nevoie de soii doar ca s aib un motenitor i ca
s-i organizeze pe servitori.
George nu a fost convins i s-a hotrt s atepte un
moment favorabil ca s discute cu tatl lui.
*
Soii Mallory nu i-au petrecut vacana de var din 1896 la
St Bees, la bi, ci n Malvern Hills, n excursie. Restul familiei
a descoperit repede c niciunul dintre ei nu putea ine pasul
cu George, dar tatl lui a ncercat s-l nsoeasc pe pantele
mai abrupte, iar restul familiei era fericit s rtceasc n
vile de dedesubt.
n timp ce tatl lui gfia la civa metri n urma lui,
George a readus n discuie problema suprtoare a educaiei
surorilor lui.
De ce fetele nu au aceleai nlesniri ca bieii?
Nu ar fi ceva natural, biete, a oftat tatl lui.
i cine hotrte ce este natural?
Dumnezeu, a rspuns reverendul Mallory, simindu-se
pe un teren mai sigur. El a spus c brbatul trebuie s
munceasc pentru a asigura hrana i adpostul familiei, n
timp ce femeia trebuie s stea acas i s-i ngrijeasc
18

- JEFFREY ARCHER -

urmaii.
Dar trebuie s fi observat i El c femeile au adesea mai
mult bun-sim dect brbaii. Sunt sigur c i El tie c Avie
este mai deteapt dect Trafford i dect mine.
Reverendul Mallory rmase n urm, pentru c avea nevoie
de mai mult timp ca s se decid cum ar trebui s rspund.
Brbaii sunt din fire superiori femeilor, a sugerat el n
cele din urm, neprnd prea convins, nainte de a termina
nu prea sigur pe el, i nu trebuie s ncercm s ne
amestecm n deciziile naturii.
Dac este adevrat, tat, cum a reuit regina Victoria s
domneasc cu succes mai mult de aizeci de ani?
Doar pentru c nu exista niciun succesor masculin la
tron, a replicat tatl lui, simind c intra pe un teren nesigur.
Ce noroc pentru Anglia c nu a existat niciun brbat
disponibil cnd regina Elizabeth a urcat pe tron, a comentat
George. Poate c a venit vremea s oferim fetelor aceleai
anse ca bieilor s-i croiasc un drum n via.
Aa ceva n-o s mearg niciodat, a bombnit tatl lui.
O astfel de aciune ar rsturna ordinea natural a societii.
Dac ar fi cum spui tu, George, cum ar reui mama ta s
gseasc o buctreas sau o camerist?
Ar putea angaja un brbat, a sugerat George, serios.
Dumnezeule mare, George, cred c devii un libergnditor. Ai ascultat aiurelile lui Lloyd George cumva?
Lloyd George este liberal, tat.
Nu este ceva neobinuit ca prinii s bnuiasc c
progeniturile lor ar putea cumva s fie mai detepte dect ei,
dar reverendul George Mallory nu era gata s accepte un
asemenea lucru tocmai cnd George abia i srbtorise cea
de-a zecea aniversare. George era gata s pun urmtoarea
ntrebare tocmai cnd a descoperit c tatl lui rmsese i
19

- CRRILE GLORIEI -

mai mult n urm. Pentru c, atunci cnd era vorba de


ascensiuni, reverendul Mallory acceptase de mult vreme
faptul c fiul lui fcea parte dintr-o clas superioar.

20

- JEFFREY ARCHER -

3
George n-a plns cnd prinii l-au trimis la coala
preparatoare. Nu pentru c n-ar fi vrut, ci pentru c alt
biat, mbrcat cu acelai blazer rou i pantaloni scuri,
plngea ct l inea gura n partea cealalt a mainii.
Guy Bullock venea dintr-o lume complet diferit. Nu
reuise s-i spun lui George cu ce se ocupa exact tatl lui,
dar, orice ar fi fost, cuvntul industrie se strecura mereu o
ocupaie pe care George era sigur c mama lui ar fi
dezaprobat-o. i altceva a mai devenit clar de ndat ce Guy
i-a povestit despre vacanele familiei sale n Pirinei. Era un
copil care nu auzise niciodat expresia Trebuie s strngem
cureaua. Totui, pn ce au ajuns la staia Eastbourne, mai
trziu n acea dup-amiaz, erau cei mai buni prieteni.
Cei doi biei dormeau n paturi alturate n dormitorul
juniorilor, stteau unul lng cellalt n clas i, cnd au
ajuns n ultimul an la Glengorse, nimeni n-a fost surprins s
afle c au ales aceleai materii de studiu. Dei George era
mai bun ca el la aproape orice ar fi fcut, Guy nu prea
niciodat s-i poarte pic. De fapt, prea chiar c se bucur
de succesele prietenului su, chiar cnd George a fost numit
cpitanul echipei de fotbal i a ctigat o burs la
Winchester. Guy i-a spus tatlui su c n-ar fi primit i el un
loc al Winchester dac n-ar fi studiat cu George, care l
obligase tot timpul s nvee mai mult.
n timp ce Guy verifica rezultatele de la examenul de
admitere afiate la panoul colii, George prea mai interesat
de anunurile afiate sub lista aceea. Domnul Deacon,
profesorul de chimie, invita toi absolvenii s-l nsoeasc
ntr-o excursie de alpinism n Scoia. Guy nu era interesat de
21

- CRRILE GLORIEI -

alpinism, dar de ndat ce George i-a adugat numele pe


list, s-a nscris i el.
*
Din momentul n care au ajuns n inuturile nalte i aspre
ale Scoiei, George s-a simit transportat ntr-o lume diferit.
Ziua se plimba pe dealurile acoperite cu scaiei i iarbneagr, n timp ce noaptea sttea n cortul su, la lumina
lumnrii, i citea Ciudatul caz al Doctorului Jeckyll i
domnului Hyde, nainte de a adormi.
Ori de cte ori domnul Deacon se apropia de un deal nou,
George rmnea n urma grupului i i alegea cte un
traseu. O dat sau de dou ori chiar a sugerat c ar putea
ncerca un traseu alternativ, dar domnul Deacon l ignora,
spunnd c fcea ascensiuni n Scoia de optsprezece ani i
poate Mallory ar trebui s in seama de valoarea
experienei. George reintra n grup i continua s-i urmeze
profesorul pe crrile bine-btute.
ntr-o sear la cin, dup ce George i-a primit berea de
ghimbir i somonul, domnul Deacon a stabilit planurile
pentru ziua urmtoare.
Mine, a declarat el, vom avea de nfruntat cea mai grea
ncercare, dar dup zece zile de ascensiuni n Highlands cred
c suntei mai mult dect pregtii pentru aceast provocare
Mai multe fee nerbdtoare l-au privit fix pe domnul Deacon
nainte ca acesta s continue. Vom ncerca s urcm pe cel
mai nalt munte din Scoia.
Ben Nevis, a spus George. O mie patru sute de metri, a
adugat el.
Mallory are dreptate, a spus domnul Deacon, evident
iritat de ntrerupere. De ndat ce ajungem pe vrf pe ceea
22

- JEFFREY ARCHER -

ce noi, alpinitii, numim pisc sau culme vom mnca,


bucurndu-ne n acelai timp de una dintre cele mai
frumoase priveliti din Insulele Britanice. Pentru c trebuie
s ne ntoarcem n tabr nainte de apus, i cum coborrea
este ntotdeauna cea mai grea parte a unei ascensiuni, toi
vei veni la micul dejun la ora apte astfel nct s putem
porni la ora opt fix.
Guy promisese s-l scoale pe George la ase n dimineaa
urmtoare pentru c George avea obiceiul s doarm trziu
i apoi s piard micul dejun, ceea ce nu-l mpiedica pe
domnul Deacon s respecte programul la fel de strict de
parc micul su grup ar fi luat parte la vreo operaie
militar. Totui, George, agitat gndindu-se c va urca cel
mai nalt munte din Scoia, a fost cel care l-a trezit pe Guy n
dimineaa urmtoare. A fost printre primii care i s-au
alturat domnului Deacon la micul dejun i a ateptat
nerbdtor n afara cortului cu mult nainte de plecarea
grupului.
Domnul Deacon i-a verificat ceasul. La opt i un minut a
pornit cu un pas rapid n josul crrii care urma s-i duc la
poalele muntelui.
Exerciiu de fluierat! a strigat el dup ce parcurseser
cam un kilometru.
Toi bieii, cu excepia unuia, i-au scos fluierele i au
suflat plini de entuziasm semnalul care arta c unul dintre
ei era n pericol i avea nevoie de ajutor. Domnul Deacon nu
s-a putut abine s nu zmbeasc vznd c unul dintre
elevi nu a reuit s-i execute ordinul.
Trebuie s presupun, Mallory, c i-ai uitat fluierul n
tabr?
Da, domnule, a replicat George, suprat.
Atunci te vei ntoarce imediat n tabr, l vei lua i vei
23

- CRRILE GLORIEI -

ncerca s ne ajungi din urm nainte de a ncepe


ascensiunea.
George nu a mai pierdut timpul protestnd. A pornit-o n
direcia opus i, de ndat ce a ajuns n tabr, s-a lsat n
genunchi i s-a trt n cort, unde a zrit fluierul n vrful
sacului su de dormit. A njurat, l-a luat i a fugit napoi,
spernd s-i prind colegii nainte de a ncepe urcuul. Dar,
pn ce a ajuns la poalele muntelui, micul ir de alpiniti
ncepuse deja ascensiunea. Guy Bullock, care era Charlie de
la coad se uita ntruna napoi, spernd s-i zreasc
prietenul. A prut uurat cnd l-a zrit pe George alergnd
spre ei i i-a fcut semn cu mna. George a dat i el din
mn pe cnd grupul i continua progresul lent n sus, pe
munte.
Mergei pe crare, au fost ultimele cuvinte pe care le-a
spus domnul Deacon n timp ce dispreau dup prima
cotitur.
De ndat ce nu i-a mai vzut, George s-a oprit. S-a uitat
la munte, care era scldat n lumina cald a soarelui.
Stncile strlucitoare i vlcelele adumbrite i sugerau o sut
de ci diferite de a atinge culmea, dintre care toate, cu
excepia uneia, fuseser ignorate de domnul Deacon i trupa
sa credincioas, n timp ce se urcau hotri pe crarea
recomandat de ghidul turistic.
Ochii lui George au ales un drum n zigzag, ntins pe
munte, prin valea secat a unui pru care curgea domol pe
munte nou luni pe an dar nu i astzi. S-a ndeprtat de
crare, ignornd semnele i sgeile i s-a ndreptat spre
poalele muntelui. Fr s se mai gndeasc, a srit prima
creast ca un gimnast care sare peste capr, i a nceput si croiasc un drum cu agilitate de pe o piatr pe alta, de pe
un tpan pe surplomba alturat, fr s ezite nici mcar o
24

- JEFFREY ARCHER -

dat, fr s se uite n jos. S-a oprit doar un moment cnd a


ajuns la o stnc mare, ieit n afar, aflat cam la trei sute
de metri deasupra bazei muntelui. A studiat terenul cteva
clipe nainte de a stabili un alt traseu i a pornit iar,
punndu-i uneori piciorul ntr-o adncitur bttorit,
alteori urmnd o potec neumblat. Nu s-a mai oprit pn ce
nu a ajuns pn aproape la jumtatea muntelui. S-a uitat la
ceas 9:07. S-a ntrebat la care semn ajunseser domnul
Deacon i restul grupului.
n faa lui, George putea zri o crare de-abia vizibil, care
arta de parc ar fi fost folosit doar de alpinitii ocazionali
sau de animale. A urmat-o pn ce a ajuns la baza unei
stnci de granit, o u nchis care ar fi mpiedicat pe oricine
nu avea cheie s ating piscul. A stat cteva clipe gndinduse la posibilitile pe care le avea: putea s se ntoarc sau s
ocoleasc stnca, ceea ce l-ar fi dus fr ndoial la crarea
din ghid amndou opiunile evident adugnd prea mult
timp ascensiunii. Apoi a zmbit cnd un miel urcat pe o
creast deasupra lui a behit jalnic, evident neobinuit s fie
deranjat de oameni, dup care a srit, artnd, fr s vrea,
drumul pe care trebuia s mearg intrusul.
George a cutat o adncitur ct de mic n care s-i
poat pune mna, apoi piciorul, i a nceput s urce. Nu a
mai privit n jos n timp ce se mica uor n sus pe suprafaa
vertical a stncii, cutnd locuri n care s-i sprijine
picioarele sau o adncitur ct de mic de care s se agae.
De ndat ce gsea una i se mpingea n sus, putea s ridice
cellalt picior. Dei stnca nu avea mai mult de cincisprezece
metri nlime, a durat douzeci de minute pn ce George a
ajuns n vrf i a vzut piscul Ben Nevis pentru prima dat.
Rsplata pentru c alesese drumul mai greu a fost rapid,
pentru c acum avea n fa doar o pant uoar pn pe
25

- CRRILE GLORIEI -

culme.
A nceput s mearg iute pe crarea rar strbtut i,
cnd a ajuns s urce ultima sut de metri i s ating
culmea, i s-a prut c se afl pe vrful lumii. Nu a fost
surprins s vad c domnul Deacon i restul grupului nu
ajunseser nc n vrf. A stat singur mai mult de o or,
admirnd privelitea care se ntindea pe mai muli kilometri
sub el, nainte ca domnul Deacon s apar, conducndu-i
trupa credincioas. Profesorul nu i-a ascuns suprarea
cnd ceilali biei au nceput s aplaude i s strige la figura
singuratic care sttea n vrful muntelui.
Domnul Deacon a venit lng el i l-a ntrebat:
Cum ai reuit s ne depeti, Mallory?
Nu v-am depit, domnule, a spus George, simplu. Am
gsit un drum alternativ.
Expresia domnului Deacon a dat de neles celorlali elevi
c nu dorea s-l cread pe biat.
Dup cum i-am spus de attea ori, Mallory, coborrea
este ntotdeauna mai dificil dect urcarea, mai ales din
cauza energiei pe care o consumi ncercnd s ajungi n vrf.
Este un lucru pe care novicii nu reuesc s-l neleag, a
spus domnul Deacon.
Dup o pauz dramatic, a adugat:
Adesea spre rul lor. George n-a comentat. Aa c stai
cu restul grupului la coborre.
De ndat ce bieii i-au devorat prnzul la pachet,
domnul Deacon i-a aliniat nainte de a-i relua locul n fa.
Totui, nu a pornit pn ce nu s-a asigurat c George era n
ir, vorbind cu prietenul lui, Bullock. Desigur c i-ar fi
ordonat s vin lng el n fa dac ar fi auzit ce spunea:
Ne vedem jos n tabr, Guy.
ntr-o singur privin domnul Deacon avusese dreptate:
26

- JEFFREY ARCHER -

coborrea muntelui nu era numai mult mai grea dect


urcuul, ci era i mai periculoas i, dup cum prezisese,
dura mult mai mult.
Se lsase deja seara cnd domnul Deacon s-a trt napoi
n tabr, urmat de trupa sa extenuat. Nu i-au putut crede
ochilor: George Mallory sttea cu picioarele ncruciate pe
jos, bnd bere de ghimbir i citind o carte.
Guy Bullock a izbucnit n rs, dar domnul Deacon nu
prea amuzat. L-a fcut pe George s se ridice n picioare n
timp ce-i explica sever importana siguranei n timpul
excursiilor pe munte. De ndat ce i-a terminat diatriba, i-a
ordonat lui George s-i dea pantalonii jos i s se aplece.
Domnul Deacon nu avea un baston la ndemn, aa c i-a
scos cureaua de piele care-i inea ortul kaki i i-a tras trei
curele pe pielea goal, dar, spre deosebire de miel, George n-a
ipat.
De cum s-a luminat de zi, domnul Deacon l-a nsoit pe
George la gara cea mai apropiat, i-a cumprat un bilet i i-a
nmnat o scrisoare, ordonndu-i s i-o dea tatlui su de
ndat ce ajungea napoi n Mobberley.
*
De ce te-ai ntors aa repede? s-a interesat tatl lui
George.
George i-a dat scrisoarea i a rmas tcut n timp ce
reverendul Mallory rupea plicul i citea cuvintele domnului
Deacon. i-a strns buzele, ncercnd s ascund un
zmbet, s-a uitat n jos la fiul su i i-a agitat un deget.
Amintete-i, biete, c trebuie s te compori cu mai
mult tact n viitor i s nu ncerci s-i ruinezi superiorii.
27

- CRRILE GLORIEI -

1905
4
Luni, 3 aprilie, 1905
Familia sttea la mas cnd servitoarea a adus pota de
diminea. A pus scrisorile ntr-un mic teanc lng
reverendul Mallory i un cuit de argint pentru deschis
plicurile un ritual pe care-l desfura n fiecare zi.
Tatl lui George a ignorat mica ceremonie, pentru c-i
ungea cu atenie o alt bucat de pine cu unt. tia bine c
fiul lui atepta de mai multe zile rezultatele de sfrit de
trimestru. George se prefcea i el a fi la fel de nepstor pe
cnd discuta cu fratele lui ultimele fapte ale frailor Wright n
America.
Dac m ntrebai pe mine, a izbucnit mama lor, nu este
natural. Dumnezeu a fcut psrile s zboare, nu oamenii. i
ia-i coatele de pe mas, George.
Fetele nu i-au spus prerea, contiente c, de cte ori o
contraziceau pe mama lor, ea spunea c, la mas, copiii nu
trebuie nici auzii, nici vzui. Dar aceast regul nu prea
s se aplice i bieilor.
Tatl lui George nu s-a alturat conversaiei pe cnd
resfira plicurile, ncercnd s-i dea seama care scrisori erau
importante i care ar putea fi aruncate. Doar un lucru era
sigur, toate plicurile care artau c ar fi coninut cereri de
plat de la negustorii locali rmneau la fundul teancului,
nedeschise zile n ir.
Reverendul Mallory s-a decis c dou dintre plicuri
meritau atenia lui imediat: unul cu timbru de Winchester
i un altul cu un blazon tanat pe spate. A mai but ceai i
28

- JEFFREY ARCHER -

i-a zmbit fiului su mai mare, care nc se mai prefcea c


nu este interesat de arada care se desfura la cellalt capt
al mesei.
n cele din urm a luat cuitul de scrisori i a deschis cel
mai subire plic, dup care a despturit o scrisoare de la
Episcopul de Chester. nlimea sa confirma cu amabilitate
c ar fi ncntat s predice la biserica parohial din
Mobberley, presupunnd c se putea stabili o dat
convenabil. Tatl lui George i-a dat scrisoarea soiei sale. Un
zmbet a luminat buzele ei cnd a vzut emblema Palatului.
A mai durat un timp pn ce reverendul Mallory a deschis
a doua scrisoare, mai groas, prefcndu-se c nu observ
ncetarea conversaiei din jurul mesei. De ndat ce a scos
din plic o brour, a nceput s-i ntoarc paginile pe cnd
studia coninutul. A zmbit de cteva ori, s-a mai i
ncruntat, dar, n ciuda unei tceri prelungite, nu a spus
nimic. Aceast situaie era prea rar pentru ca el s nu mai
savureze experiena cteva clipe mai mult.
n cele din urm s-a uitat la George i i-a spus:
Primul loc la istorie, cu 86 la sut. S-a mai uitat pe
brour. A muncit mult semestrul acesta, rezultate bune la
examene i un eseu remarcabil despre Gibbon. Sper c va
lua n considerare acest subiect cnd se va duce la
universitate. Tatl lui a zmbit nainte de a ntoarce pagina.
Locul al cincilea la englez, 74 la sut. Un eseu foarte bun
despre Boswell, dar trebuie s mai studieze Milton i
Shakespeare i mai puin RL Stevenson. De data aceasta a
fost rndul lui George s zmbeasc. Locul apte la latin, 69
la sut. Traducere bun din Ovidiu, mult peste nota cerut
de Oxford i Cambridge la admitere. Locul paisprezece la
matematic, 56 la sut, doar unu la sut peste nota de
trecere. Tatl lui a fcut o pauz apoi a continuat s citeasc.
29

- CRRILE GLORIEI -

Locul douzeci i nou la chimie. Reverendul Mallory s-a


uitat n sus. Ci elevi sunt n clas? s-a interesat el.
Treizeci, a rspuns George contient c tatl lui tia
deja rspunsul.
Probabil c prietenul tu, Guy Bullock, te-a ajutat s nu
fii ultimul.
S-a ntors la raport.
Chimie, 26 la sut. Arat puin interes n desfurarea
experimentelor, l-am sftui s renune la aceast materie
dac se gndete s se duc la universitate.
George n-a mai zis nimic cnd tatl lui a desfcut
scrisoarea care nsoea raportul. De data aceasta nu i-a mai
lsat pe ceilali s atepte.
Dirigintele tu, domnul Irving, a anunat el, crede c ar
trebui s i se ofere un loc la Cambridge n semestrul acesta.
S-a oprit. Mie Cambridge mi se pare o alegere
surprinztoare, a adugat tatl lui, gndindu-m c este
unul dintre cele mai plate buci de pmnt din ar.
De aceea mi doream, tat, s m lai s vizitez Frana
n vara aceasta, astfel nct s-mi continui educaia.
La Paris? a comentat reverendul Mallory, ridicnd o
sprncean. La ce te gndeti, biete? La Moulin Rouge?
Doamna Mallory l-a privit cu severitate pe soul ei, dndui de neles c dezaproba rostirea unei astfel de remarci
hazardate n faa fetelor.
Nu, tat, nu rouge, a spus George. Blanc. Mont Blanc,
mai exact.
Dar n-ar fi foarte periculos? a ntrebat mama lui,
speriat.
Nu la fel de periculos ca Moulin Rouge, a sugerat tatl
lui.
Nu te ngrijora, mam, a spus George, rznd.
30

- JEFFREY ARCHER -

Dirigintele meu, domnul Irving, m va nsoi tot timpul i el


nu este numai membru al Clubului Alpin, dar mi va fi i
paznic dac voi avea norocul s-i fiu prezentat unei doamne.
Tatl lui George a rmas tcut un timp. Nu discutase
niciodat costul unui lucru n faa copiilor i fusese ncntat
cnd George ctigase bursa la Winchester, economisindu-i
170 de lire sterline din taxa anual de 200 de lire sterline.
Banii nu erau un subiect de discutat la mas, dei era
aproape totdeauna prezent n gndurile lui.
Cnd are loc interviul tu la Cambridge? s-a interesat el
n cele din urm.
De joi ntr-o sptmn, tat.
Atunci vei afla decizia mea de joi ntr-o sptmn.

31

- CRRILE GLORIEI -

5
Joi, 13 aprilie, 1905
Dei Guy i trezise prietenul la timp, George tot a reuit s
ntrzie la micul dejun. A dat vina pe brbierit, o art pe care
nc n-o stpnea.
Nu trebuie s te duci la Cambridge astzi, la interviu?
s-a interesat dirigintele lui dup ce George se servise cu nc
o porie de porridge.
Ba da, a spus George.
i dac-mi amintesc corect, a adugat domnul Irving,
privindu-i ceasul, trenul tu pentru Londra pleac n mai
puin de jumtate de or. N-a fi surprins dac ceilali
candidai n-ar atepta deja pe peron.
Malnutrii i lipsii de cuvintele dumneavoastr
nelepte, a spus George, zmbind.
Nu cred, a zis domnul Irving. Am vorbit cu ei mai
devreme, la micul dejun, pentru c mi s-a prut c este
esenial ca ei s nu ntrzie la interviuri. Dac i se pare c
exagerez cu punctualitatea, Mallory, ateapt pn ce vei face
cunotin cu domnul Benson.
George a mpins farfuria cu porridge spre Guy, s-a ridicat
ncet i a plecat din sala de mese de parc n-ar fi avut nicio
grij pe lume, apoi a ieit pe hol i a intrat iute n colegiu de
parc ncerca s ctige medalia olimpic la sprint. A cobort
cte trei trepte deodat pn la parter. Apoi i-a amintit c
nu-i fcuse bagajele. Dar cnd a intrat n vitez n camera
sa, a descoperit ncntat c valijoara de piele era deja nchis
i pus lng u. Guy bnuise probabil c va pleca iar n
ultimul minut.
32

- JEFFREY ARCHER -

Mulumesc, Guy, a spus George, tare, spernd c


prietenul su se bucura de a doua farfurie binemeritat de
porridge.
i-a luat valiza, a cobort n fug scrile, srind cte dou
trepte deodat, i a fugit iar prin coridor, oprindu-se doar
cnd a ajuns n faa portarului.
Unde e trsura colegiului, Simkins? a ntrebat el,
disperat.
A plecat acum cincisprezece minute, domnule.
La naiba, a bombnit George, nainte de a fugi nspre
gar, ncreztor c va reui s prind trenul.
A alergat pe strad cu sentimentul neplcut c uitase ceva,
dar, orice ar fi fost, n-ar fi avut timp s se ntoarc i s-l ia.
Pe cnd ddea colul pe Station Hill, a zrit un norior de
fum cenuiu n aer. Oare trenul venea sau pleca? A mrit
pasul, a trecut de un controlor speriat i a ajuns pe peron
doar ca s vad conductorul trenului agitnd steguleul
verde, urcndu-se pe treptele ultimului vagon i nchiznd
ua n urma lui.
George a fugit dup tren pe cnd acesta se punea n
micare i a ajuns la marginea peronului odat cu trenul.
Conductorul i-a zmbit nelegtor pe cnd trenul prindea
vitez i disprea din vedere.
La naiba, a repetat George i s-a ntors vzndu-l pe
controlor ndreptndu-se spre el.
De ndat ce omul i-a recptat suflul, l-a ntrebat:
Pot s v vd biletul, domnule?
Atunci i-a amintit George ce uitase.
i-a lsat valiza pe peron, a deschis-o i s-a prefcut c se
uit printre haine dup bilet dei tia c acesta era pe masa
de lng patul lui.
Cnd pleac urmtorul tren spre Londra? a ntrebat el,
33

- CRRILE GLORIEI -

cu un ton normal.
Din or n or, a rspuns omul imediat. Dar tot avei
nevoie de bilet.
La naiba, a spus George pentru a treia oar. tia c nui putea permite s piard urmtorul tren. Cred c l-am uitat
la colegiu, a adugat el, neajutorat.
Atunci trebuie s cumprai altul, i-a spus controlorul.
George simea c-l cuprinde disperarea. Oare avea bani la
el? A nceput s caute n buzunarele costumului i a
descoperit uurat jumtatea de coroan pe care i-o dduse
mama lui cadou de Crciun. Se ntrebase pe unde era. L-a
urmrit timid pe controlor napoi la casa de bilete, de unde a
cumprat un bilet dus-ntors la clasa a treia de la Winchester
la Cambridge, la preul de un iling i ase penny. Se mirase
adesea de ce trenurile nu au i clasa a doua, dar acum a
simit c nu era cazul s ntrebe. De ndat ce controlorul i-a
capsat biletul, George s-a ntors pe peron i a cumprat un
Times de la vnztorul de ziare, desprindu-se de alt penny.
S-a aezat pe o banc de lemn inconfortabil, i a deschis
ziarul ca s afle ce se mai ntmpla prin lume.
Primul-ministru, Arhur Balfour, saluta noua entente
cordiale semnat recent de Marea Britanie i Frana. n
viitor, relaiile cu Frana se vor ameliora, promitea el
poporului britanic. George a ntors pagina i a nceput s
citeasc un articol despre Theodor Roosevelt, ales recent
pentru a doua oar Preedinte al Statelor Unite. Pn ce a
aprut trenul de ora nou, George a studiat reclamele de pe
prima pagin, care ofereau de toate, de la loiune de pr la
jobene.
A fost uurat c trenul a ajuns la timp i chiar i mai mult
cnd a ajuns n staia Waterloo cu cteva minute mai
devreme. A srit din vagon i a fugit pe peron n strad.
34

- JEFFREY ARCHER -

Pentru prima oar n viaa lui a chemat un taxi n loc s stea


s atepte urmtorul tramvai spre Kings Cross, o
extravagan pe care tatl lui ar fi dezaprobat-o, dar mnia
acestuia ar fi fost i mai mare dac George ar fi ratat
interviul i nu ar fi obinut astfel locul la Cambridge.
Kings Cross, a spus George de ndat ce s-a urcat n
taxi.
Vizitiul a pocnit din bici i btrnul vehicul gri a nceput
s mearg ncet prin Londra. George se uita la ceas la fiecare
cteva minute, dar se simea ncreztor c va ajunge la timp
la interviul su programat la ora trei cu domnul AC Benson,
tutorele senior de la colegiul Magdalene.
Dup ce a ajuns la Kings Cross, George a descoperit c
urmtorul tren spre Cambridge pleca n cincisprezece
minute. S-a relaxat pentru prima oar n ziua aceea. Totui,
ceea ce nu prevzuse el era c trenul se oprea n fiecare gar
ntre Finsbury Park i Stevenage aa c, atunci cnd trenul a
ajuns n sfrit la Cambridge, ceasul grii arta deja 2:37
dup-amiaz.
George a cobort primul din tren i, de ndat ce biletul i-a
fost perforat, a plecat s caute alt taxi, dar n-a gsit niciunul.
A nceput s alerge, urmrind semnele spre centrul oraului,
fr s tie cu adevrat n ce parte trebuia s mearg. S-a
oprit s ntrebe civa trectori dac ar putea s-i spun
ncotro era colegiul Magdalene, dar n-a aflat nimic pn ce na ntlnit un tnr care purta o rob neagr i o toc, i care
tia drumul. Dup ce i-a mulumit, George a pornit iar,
cutnd de data aceasta un pod peste rul Cam. Tocmai
alerga peste pod cnd un ceas la distan btea de ora trei. A
zmbit uurat. Nu avea s ntrzie mai mult de cteva
minute.
n partea cealalt a podului s-a oprit n faa unei pori
35

- CRRILE GLORIEI -

masive duble, din stejar. A ntors mnerul, dar ua nu s-a


clintit. A btut de dou ori i a ateptat o vreme, dar nu i-a
rspuns nimeni. i-a verificat ceasul: 3:04 p.m. A btut iar
n u, dar tot n-a rspuns nimeni. Doar nu aveau s-i
refuze intrarea cnd ntrziase doar cteva minute?
A btut a treia oar i nu s-a oprit pn ce n-a auzit o
cheie nvrtindu-se n broasc. Poarta a scrit i s-a
deschis i a aprut un omule cocoat, mbrcat cu o hain
lung i neagr, n cma alb i cu papion.
Colegiul este nchis, domnule, a spus acesta.
Dar am un interviu cu domnul AC Benson la ora trei, sa plns George.
Domnul tutore mi-a dat instruciuni precise s nchid
poarta la ora trei i c, dup aceast or, nimeni nu mai are
voie s intre n colegiu.
Dar eu a nceput George, ns vorbele lui au czut n
urechi nchise, iar poarta i s-a trntit n fa i a auzit iar
cheia rsucindu-se n broasc.
A nceput s bat cu pumnul gol n u, dei era convins
c nimeni n-o s-i vin n ajutor. i-a blestemat prostia. Ce va spune cnd oamenii l vor ntreba cum a mers interviul? Ce
i va spune domnului Irving cnd va ajunge noaptea trziu la
colegiu? Cum v-a da ochii cu Guy, care n mod sigur va
ajunge la timp la interviul lui care era programat sptmna
viitoare? tia care va fi reacia tatlui lui: primul Mallory din
mai multe generaii care nu va fi educat la Cambridge. Iar n
ceea ce o privea pe mama lui, va fi oare n stare s mai
mearg vreodat acas?
S-a ncruntat la poarta grea din stejar care-i interzicea
accesul i s-a gndit s mai bat o dat, dar tia c era
inutil. A nceput s se ntrebe dac ar mai fi vreo alt cale s
intre n colegiu, dar cum rul Cam curgea prin partea sa de
36

- JEFFREY ARCHER -

nord, funcionnd ca un baraj, nu mai era alt cale de


intrare. Doar dac George a privit peretele nalt din
crmid care nconjura colegiul i a nceput s mearg n
sus i n jos pe trotuar ca i cum ar fi studiat o stnc
abrupt. A zrit cteva adncituri i ieinduri formate de 450
de ani de ghea, zpad, ploaie i vnt i de aria soarelui,
nainte de a identifica o cale de acces.
Exista o arcad de piatr deasupra uii, a crei margine
era doar la o mn deprtare de pervaz i care reprezenta un
sprijin ideal pentru picior. Deasupra era o alt fereastr, mai
mic, i un alt pervaz de la care putea ajunge la acoperiul
cu olane, n pant, care, dup cte bnuia el, continua i pe
partea cealalt a cldirii.
i-a aruncat valiza pe trotuar nu cra niciodat greuti
suplimentare cnd fcea vreo ascensiune i-a pus piciorul
drept ntr-o gaur mic aflat la civa centimetri deasupra
trotuarului i s-a mpins de la pmnt cu ajutorul piciorului
stng, agndu-se de o corni care i-a permis s ajung i
mai sus pe arcada de piatr. Mai muli trectori s-au oprit
s-i urmreasc progresul i, cnd a ajuns n cele din urm
pe acoperi, l-au rspltit cu aplauze.
George a rmas cteva momente pe loc, studiind cealalt
parte a zidului. Ca de obicei, coborrea urma s fie mai grea
dect urcarea. i-a balansat piciorul stng pe deasupra i sa lsat n jos, agndu-se cu ambele mini de burlan n
timp ce cuta un reazem pentru picior. Tocmai atunci i-a
czut pantoful i mna care se inea de burlan a alunecat.
nclcase regula de aur a meninerii celor trei puncte de
contact. tia c va cdea, lucru cu care era obinuit de la
antrenamentele la cal de la liceu, dar nu mai czuse
niciodat de la o nlime att de mare. i-a dat drumul i a
avut primul dram de noroc din acea zi cnd a aterizat pe un
37

- CRRILE GLORIEI -

strat afnat de pmnt de flori i s-a rostogolit.


S-a ridicat i a vzut un domn mai n vrst uitndu-se fix
la el. Sracul de el i nchipuia c era n faa unui ho, s-a
gndit George.
Pot s te ajut, tinere? a ntrebat.
Mulumesc, domnule, a spus George. Am o ntlnire cu
domnul Benson
La ora aceasta l gseti n biroul lui.
mi pare ru, domnule, dar nu tiu unde este, a spus
George.
Prin arcada Colegiilor, a spus omul, artnd dincolo de
pajite. Al doilea coridor la stnga. i vei gsi numele scris pe
u.
V mulumesc, domnule, a spus George, ndoindu-se
s-i lege iretul.
Pentru puin, a zis domnul n timp ce se ndrepta n
josul aleii.
George a alergat pe pajite, prin arcad, ntr-o magnific
curte elisabetan. Cnd a ajuns pe coridor, s-a oprit s
verifice numele de pe panou: AC Benson, tutore, etajul al
treilea. A fugit pe scri i, cnd a ajuns la al treilea etaj, s-a
oprit s-i recapete suflul. Apoi a ciocnit uor la u.
Intr, a rspuns cineva.
George a deschis ua i a intrat pe terenul tutorelui. Un
brbat rotunjor, rou la fa, cu o musta stufoas l-a privit.
Sttea la un birou mare, acoperit cu mai multe cri legate n
piele i mai multe eseuri ale studenilor mprtiate peste tot.
Pot s v ajut? s-a interesat el, trgnd de reverele
robei, sub care purta un costum n trei piese i un papion cu
buline galbene.
M cheam George Mallory, domnule. Am o ntlnire cu
dumneavoastr.
38

- JEFFREY ARCHER -

Aveai o ntlnire, ar fi mai corect, Mallory. Erai ateptat


la ora trei i am ordonat ca niciun candidat s nu mai fie
lsat s intre dup acea or aa c m simt obligat s te
ntreb cum ai reuit.
M-am crat pe zid, domnule.
Poftim? a ntrebat domnul Benson, ridicndu-se ncet
de la mas, cu o privire incredul pe fa. Urmeaz-m,
Mallory.
George n-a spus nimic pe cnd domnul Benson l
conducea napoi pe scri, prin curte, pn n loja portarului.
Portarul a srit n sus n clipa n care l-a vzut pe tutore.
Harry, a zis domnul Benson, i-ai permis acestui
candidat sa ntre n colegiu dup ora trei?
Nu, domnule, sigur ca nu, a spus portarul, uitndu-se
mirat la George.
Domnul Benson s-a ntors cu faa la George.
Arat-mi exact pe unde ai intrat n colegiu, Mallory, a
cerut el.
George i-a condus pe cei doi domni prin grdin i le-a
artat urmele de tlpi pe care le lsase pe pajite. Tutorele tot
nu prea convins. Portarul n-a spus nimic.
Dac, aa cum pretinzi, te-ai urcat pe zid ca s intri,
sunt sigur c poi s te urci i ca s iei.
Domnul Benson s-a dat cu un pas napoi i i-a ncruciat
braele.
George a pornit n sus i n jos, studiind cu atenie zidul
nainte de a stabili traseul. Tutorele i portarul l urmreau
mirai pe cnd el se urca cu ndemnare pe zid, fr s se
opreasc, pn ce nu a ajuns cu un picior pe vrful cldirii i
s-a aezat pe acoperi.
Pot s cobor napoi, domnule? A ntrebat George, spit.
Desigur, c poi, tinere, a spus domnul Benson fr s
39

- CRRILE GLORIEI -

ezite. mi este clar c nimic nu te poate opri s intri n acest


colegiu.

40

- JEFFREY ARCHER -

6
Smbt, 1 iulie, 1905
Cnd George i-a spus tatlui su c nu are nicio intenie
s viziteze Moulin Rouge, spunea adevrul. ntr-adevr,
reverendul Mallory chiar primise o scrisoare de la domnul
Irving cu un itinerar detaliat pentru vizita lor n Alpi, care nu
includea nicio oprire n Paris. Dar aceasta fusese nainte ca
George s-i fi salvat viaa domnului Irving, s fi fost arestat
pentru tulburarea ordinii publice i s fi petrecut o noapte n
pucrie.
Mama lui George nu era n stare s-i ascund nelinitea
ori de cte ori fiul ei pleca ntr-una dintre excursiile lui de
alpinism, ns tot i strecura cte o bancnot de cinci lire n
buzunar, cu rugmintea optit s nu-i spun tatlui lui.
George s-a ntlnit cu Guy i domnul Irving n
Southhampton, de unde au luat feribotul pentru Le Havre.
Cnd au cobort n portul francez, dup patru ore, au gsit
trenul care-i atepta s-i duc la Martigny. n timpul lungii
cltorii, George a petrecut majoritatea timpului uitndu-se
pe fereastr.
i-a amintit de pasiunea domnului Irving pentru
punctualitate cnd au cobort din tren i au gsit o aret
ateptndu-i. Cu o plesnitur de bici, mica trup a pornit
rapid n sus spre muni, permindu-i lui George s studieze
i mai de aproape unele dintre provocrile care-l ateptau.
Abia cnd s-a ntunecat, cei trei s-au cazat la Htel Lion
dOr n burgul St Pierre, la poalele Alpilor. La cin, domnul
Irving a ntins o hart pe mas i i-a prezentat planul
pentru urmtoarele dou sptmni, artndu-le munii pe
41

- CRRILE GLORIEI -

care vor ncerca s-i urce: Marele St Bernard (2.430 m), Mont
Vlan (3.710 m) i Marele Combin (4.250 m). Dac reueau
s le cucereasc pe toate trei, urmau s se duc pe Mont
Rosa (4561 m).
George a studiat atent harta, deja nerbdtor s rsar
soarele n dimineaa urmtoare. Guy a tcut. Dei se tia
bine c domnul Irving alegea doar alpinitii cei mai
promitori dintre elevii si pentru a-l nsoi n vizita anual
n Alpi, Guy se gndea deja dac fcuse bine c venise i el.
George, pe alt parte, nu avea niciun fel de ndoial. Dar
chiar i domnul Irving a fost uimit cnd au ajuns n vrful
Marelui Saint Bernard ntr-un timp record, n ziua
urmtoare. La cin, n acea sear, George l-a ntrebat dac
ar putea fi el n fruntea grupului atunci cnd vor urca pe
Mont Vlan.
De ceva vreme, domnul Irving i dduse seama c George
era cel mai dotat elev alpinist pe care-l ntlnise vreodat i
c era mult mai talentat de fapt dect profesorul su. Totui
era prima oar cnd un elev i cerea s-l lase la conducere
i din chiar a doua zi a expediiei.
Te voi lsa s conduci pe pantele mai line ale lui Mont
Vlan, a fost de acord domnul Irving. Dar, de ndat ce
ajungem la cota de 1.500 m, voi prelua eu.
Domnul Irving n-a mai preluat pentru c, n ziua
urmtoare, George a condus micul grup cu sigurana i
ndemnarea unui alpinist ncercat, artndu-i chiar
domnului Irving trasee noi, pe care acesta nu le mai
ncercase vreodat. i cnd, dup dou zile, au urcat pe
Marele Combin mult mai repede dect reuise domnul Irving
vreodat, profesorul s-a transformat n nvcel.
George ns prea interesat doar de momentul n care i se
va permite s urce pe Mont Blanc.
42

- JEFFREY ARCHER -

Pentru o vreme, nc nu, a spus doar. Nici eu n-a


ncerca s urc fr un ghid profesionist. Dar cnd vei merge
n toamn la Cambridge, i voi da o scrisoare de prezentare
ctre Geoffrey Young, cel mai experimentat alpinist din ar,
iar el va decide cnd vei fi gata s te apropii de acea doamn.
Domnul Irving era totui ncreztor c erau n stare s
urce pe Mont Rosa i George i-a condus pn n vrf fr cel
mai mic accident, chiar dac lui Guy i-a venit greu s in
pasul. Abia la coborre s-a ntmplat accidentul. Poate c
domnul Irving devenise mult prea ncreztor cel mai mare
duman al alpinistului creznd c la coborre nu se poate
ntmpla nimic ru.
George ncepuse s coboare cu ncrederea lui obinuit
cnd au ajuns la un culoar deosebit de abrupt pe care s-a
decis s ncetineasc, amintindu-i c lui Guy i se pruse
dificil acea parte a traseului chiar de la urcare. George
aproape traversase culoarul cnd a auzit iptul. Reacia sa
imediat le-a salvat fr ndoial viaa tuturor. i-a aruncat
pioletul n zpada adnc i a ncolcit repede frnghia n
jurul mnerului, prinznd-o bine cu bocancul, n timp ce
inea frnghia cu mna. A vzut cum Guy trece n vitez pe
lng el. A presupus c domnul Irving a luat aceleai
precauii ca i el i c amndoi vor reui s ncetineasc
viteza cu care cdea Guy, doar c profesorul nu reacionase
cu aceeai vitez ca el i, cu toate c-i nfipsese pioletul n
zpad, nu avusese timp s strng frnghia n jurul
mnerului. O clip mai trziu, trecea i el n vitez pe lng
George. George nu s-a uitat n jos, ci i-a inut bocancul pe
mnerul pioletului, ncercnd cu disperare s-i menin
echilibrul. Nu era nimic ntre el i fundul vii, aflat cam la
dou sute de metri mai jos.
S-a inut bine pn cnd cei doi s-au oprit i au nceput
43

- CRRILE GLORIEI -

s se balanseze n aer. George nu era sigur c frnghia nu va


ceda sub tensiune, lsndu-i pe cei doi s cad. Nu avea
timp s se roage i, cnd, o secund mai trziu, tot se mai
inea strns de funie, ntrebarea lui a prut s-i gseasc
rspuns, chiar dac unul temporar. Pericolul nc nu trecuse
pentru c tot trebuia s-i ridice pe cei doi napoi pe munte,
n siguran.
George s-a uitat n jos i i-a vzut agndu-se disperai de
frnghie, cu feele albe ca zpada. Folosind o tehnic pe care
o perfecionase pe cnd se antrena n sala de gimnastic a
liceului, George a nceput s-i balanseze pe cei doi uor
nainte i napoi, pn ce domnul Irving a fost n stare s
pun piciorul pe munte. Atunci, n timp ce George i pstra
poziia, Irving a reluat acelai proces, balansndu-l pe Guy
nainte i napoi pn ce i acesta a ajuns n siguran.
A durat un timp pn ce vreunul dintre ei s-a simit n
stare s continue coborrea i George nu a dat drumul la
piolet pn ce nu s-a asigurat c domnul Irving i Guy i
reveniser complet. Centimetru cu centimetru, i-a condus pe
cei doi alpiniti tulburai n zona sigur a unei creste late, la
zece metri mai jos. Cei trei s-au odihnit o or nainte ca
domnul Irving s preia comanda i s-i conduc napoi, pe
pantele mai sigure.
n acea sear nu au vorbit prea mult, dar toi trei tiau c,
dac nu se ntorceau pe munte n dimineaa urmtoare, Guy
nu se va mai urca niciodat. A doua zi, domnul Irving i-a
condus elevii napoi pe Mont Rosa, pe un traseu mai lung i
mai puin periculos. Atunci cnd George i Guy s-au ntors
la hotel n seara aceea, nu mai erau biei. Le luase doar
cteva minute n acea zi pn cnd cei trei alpiniti au ajuns
n siguran, dar fiecare dintre aceste minute au fost
msurate n aizeci de pri i n-au mai fost uitate toat
44

- JEFFREY ARCHER -

viaa.

45

- CRRILE GLORIEI -

7
A fost clar din momentul n care au ajuns la Paris c
domnului Irving nu-i era strin oraul, iar George i Guy au
fost ct se poate de ncntai s-i lase profesorul s-i
conduc, mai ales c fuseser deja de acord cu sugestia c ar
trebui s-i petreac ultima zi n Paris srbtorind norocul
pe care-l avuseser.
Domnul Irving i-a dus la o mic pensiune de familie, aflat
ntr-o curte pitoreasc din arondismentul 7. Dup un prnz
uor le-a prezentat Parisul: Louvre, Notre Dame, Arcul de
triumf. Dar abia turnul Eiffel, construit pentru Expoziia
Mondial din 1889, cu ocazia centenarului Revoluiei
franceze, a atras atenia lui George.
Nici s nu te gndeti, a spus domnul Irving cnd l-a
vzut privind ctre cel mai nalt punct al edificiului de oel,
aflat cam la 320 de metri deasupra lor.
Dup ce a cumprat trei bilete la preul de ase franci,
domnul Irving i-a dus pe Guy i pe George ntr-un elevator
care i-a purtat ncet pn n vrful turnului.
Nu suntem nici mcar la un sfert din nlimea Mont
Blanc, a comentat George pe cnd admirau vederea
panoramic a Parisului.
Domnul Irving a zmbit, ntrebndu-se dac ascensiunea
va fi suficient pentru George Mallory.
Dup ce s-au schimbat pentru prnz, domnul Irving a dus
bieii la un mic restaurant pe malul stng al Senei, unde au
mncat foie gras nsoit de o sticl de sauternes rece. Dup
aceea a urmat boeuf bourguignon, mai bun dect orice
tocan de vit pe care o mncaser cei doi vreodat, i apoi o
brie maturat; o schimbare plcut dup mncarea de la
46

- JEFFREY ARCHER -

coal. La ambele feluri au but un vin de Burgundia destul


de bun i George simea deja c aceasta fusese una dintre
cele mai frumoase zile din viaa lui. Dar nc nu se
terminase. Dup ce le-a prezentat elevilor si plcerea
coniacului, domnul Irving i-a nsoit la hotel. Era trecut de
miezul nopii cnd le-a urat noapte bun nainte de a se
retrage n camera lui.
Guy rmsese pe marginea patului, n timp ce George se
dezbrca.
Mai rmnem aici cteva minute nainte s ieim din
nou.
S ieim din nou? a mormit George.
Da, a spus Guy, fericit s fie i el o dat la conducere.
Ce rost are s vii la Paris dac nu vizitezi Moulin Rouge?
George a continuat s-i descheie cmaa.
I-am promis mamei
Sigur c da, a rs Guy de el. i vrei s-mi spui c un
brbat care plnuiete s cucereasc nlimile Mont Blanc
nu este dornic s plonjeze n adncimile vieii nocturne a
Parisului?
George i-a ncheiat cmaa n timp ce Guy a stins lumina,
a descuiat ua camerei i s-a uitat afar. Mulumit c
domnul Irving sttea linitit n pat, citind Trei ntr-o barc, a
ieit pe coridor. George l-a urmat cam fr s vrea, nchiznd
ncet ua n urma lui.
De ndat ce au ajuns n hol, Guy s-a strecurat afar n
strad. A chemat un taxi nainte ca George s aib timp s se
rzgndeasc.
Moulin Rouge, a spus Guy cu o ncredere pe care nu o
artase pe munte. Vizitiul a pornit iute. Dac domnul Irving
ne-ar putea vedea acum, a mai zis el pe cnd deschidea o
tabacher din argint pe care George nu o mai vzuse.
47

- CRRILE GLORIEI -

Cltoria lor i-a dus peste Sena, n Montmartre, un munte


care nu fcuse parte din itinerarul domnului Irving. Cnd sau oprit n fa la Moulin Rouge, George s-a ntrebat dac li
se va permite accesul n luxosul club de noapte vznd ct
de elegant erau mbrcai majoritatea petrecreilor unii
chiar purtau smochinguri. Din nou, Guy a preluat
conducerea. Dup ce a pltit vizitiului, a scos o bancnot de
zece franci din portofel i i-a nmnat-o portarului, care a
privit-o cu ndoial, dar a luat totui banii i le-a permis s
intre.
De ndat ce au ajuns nuntru, Matre d i-a tratat pe cei
doi cu aceeai lips de entuziasm, cu toate c Guy i-a oferit
alt bancnot de zece franci. Un osptar tnr i-a condus la
o msu din spate i le-a oferit un meniu. n timp ce George
nu-i putea dezlipi ochii de la picioarele fetei care oferea
igri, Guy, contient de mijloacele lor financiare reduse, a
ales cea mai ieftin sticl de vin de pe list. Chelnerul s-a
ntors cteva minute mai trziu i le-a turnat fiecruia cte
un pahar de Semillon tocmai cnd luminile se stingeau.
George a srit n sus cnd o duzin de fete mbrcate n
costume roii, strlucitoare, care dezvluiau straturi de
jupoane, au nceput s danseze ceea ce era descris n
program ca fiind Cancan. Ori de cte ori i ridicau picioarele
n ciorapi negri n aer, erau ntmpinate de fluierturi i
aplauze i de strigte de Magnifique din partea audienei, n
majoritate masculin. Dei George crescuse mpreun cu cele
dou surori ale sale, nu mai vzuse pn atunci atta carne
dezgolit, chiar pe cnd fceau baie la St Bees. Guy a mai
cerut o sticl de vin i George a nceput s bnuiasc c
aceasta nu era prima experien a prietenului su ntr-un
club de noapte; la urma-urmei, Guy fusese crescut n
Chelsea, nu n Cheshire.
48

- JEFFREY ARCHER -

n momentul n care cortina a czut i s-au aprins


luminile, chelnerul a reaprut i le-a prezentat nota de plat
care nu avea nicio legtur cu preurile de pe lista de vinuri.
Guy i-a golit portofelul, dar tot nu era destul, aa c George
a trebuit s se despart de bancnota lui de cinci lire pentru
cazuri de urgen. Chelnerul s-a ncruntat cnd a vzut
banii strini, dar tot a luat bancnota mare i alb fr s se
ofere s le dea restul cam att despre entente cordiale a
domnului Balfour.
Oh, Doamne, a spus Guy.
Sunt de acord, a spus George. Nu tiam c dou sticle
de vin pot costa att de mult.
Nu, nu, a zis George, fr s se uite la prietenul lui. Nu
m refeream la nota de plat.
A artat o mas de lng scen.
George a fost la fel de uimit cnd l-a vzut pe profesorul lor
stnd alturi de o femeie cam dezbrcat, cu un bra
petrecut pe dup umerii ei.
Cred c a venit timpul s ne retragem discret, a spus
Guy.
De acord, a aprobat George.
S-au ridicat de la locurile lor, s-au ndreptat spre u i nu
s-au mai uitat napoi pn ce n-au ajuns n strad.
Pe cnd mergeau pe trotuar, o femeie mbrcat cu o fust
i mai scurt dect chelneria care vindea igri la Moulin
Rouge a venit spre ei.
Messieurs? a optit ea. Besoin de compagnie?
Non, merci, madame, a spus George.
Ah, Anglais. Juste prix pour tous les deux?
n mod normal n-a avea nimic mpotriv, a mormit
Guy, dar, din nenorocire, am fost deja jefuii de compatrioii
ti.
49

- CRRILE GLORIEI -

Femeia i-a privit nedumerit pn ce George i-a tradus


spusele prietenului su. A dat din umeri i s-a ndeprtat ca
s-i ofere serviciile altor brbai care ieeau din clubul de
noapte.
Sper c tii drumul spre hotel, a zis Guy, prnd puin
nesigur pe picioare. Pentru c nu mai am bani de taxi.
N-am nicio idee, a spus George, dar cnd nu eti sigur,
caut o privelite pe care o tii i i va arta drumul spre
destinaie.
A pornit repede nainte.
Da, sigur c da, a spus Guy pe cnd se grbea s-l
ajung din urm.
George a nceput s se trezeasc pe cnd se ndreptau spre
fluviu, cu ochii aintii asupra punctului de referin. Guy l
urma i n-a mai spus nimic pn ce, dup patruzeci de
minute, s-au oprit la baza unui monument pe care muli
parizieni pretindeau c-l detest i ar fi vrut s-l vad
demontat bol cu bol, grind cu grind, de ndat ce
permisul de douzeci de ani ar fi expirat.
Cred c hotelul nostru este pe undeva pe aici, a spus
Guy, artnd ctre o strdu ngust.
S-a ntors i l-a vzut pe George privind fix turnul Eiffel,
cu adoraie n ochi.
Este mult mai ispititor noaptea, a spus el, fr s-i
ndeprteze privirea.
Nu poi s fii serios, a spus Guy pe cnd prietenul su
se ndrepta ctre unul dintre cele patru picioare
triunghiulare de la baza turnului.
Guy a fugit dup el, protestnd, dar, pn l-a ajuns,
George srise deja pe cadru i ncepuse s se urce. Dei Guy
continua s strige la el ct putea de tare, n-a mai putut face
altceva dect s stea i s-i urmreasc prietenul care se
50

- JEFFREY ARCHER -

muta cu ndemnare de pe o grind pe alta. George nu s-a


uitat nici mcar o singur dat n jos, dar dac ar fi fcut-o,
ar fi vzut micul grup de psri de noapte care se strnsese
dedesubt, urmrindu-i cu aviditate fiecare micare.
George ajunsese cam la jumtatea drumului cnd Guy a
auzit fluierturile. S-a ntors i a vzut un vehicul al poliiei,
ndreptndu-se spre baza turnului. O jumtate de duzin de
poliiti au srit din el i au fugit ctre un ofier care-i
atepta i pe care Guy nu-l observase pn atunci, dar care,
n mod evident i ateptase. I-a conduse repede spre uile
liftului, a tras porile de fier i s-au urcat. Guy a urmrit
cum elevatorul urca ncet.
Guy s-a uitat s vad unde ajunsese George. Mai avea
doar o sut de metri pn n vrf i prea c nu tie c este
urmrit. Dup cteva momente, elevatorul s-a oprit aproape
de el i unul dintre poliiti a fcut un pas ncet pe grinda
ngust. Dup un al doilea pas, s-a rzgndit i a srit
repede napoi. Ofierul a nceput s se certe cu George, care
se prefcea c nu-l nelege.
Tot mai era hotrt s ajung n vrf, dar, dup ce a
ignorat cteva ipete urmate de njurturi care ar fi putut fi
nelese n orice limb, George s-a alturat suprat
poliitilor n elevator. De ndat ce au revenit pe pmnt cu
prada lor, mulimea care-i urmrise le-a fcut loc s treac
nspre vehicul, aplaudndu-l.
Chapeau, jeunne homme.
Domage!
Bravo!
Magnifique!
Era a doua oar n acea noapte cnd George auzea
mulimea strignd Magnifique!
L-a zrit pe Guy tocmai cnd poliitii l mpingeau n dub
51

- CRRILE GLORIEI -

voind s-l duc cine tie unde.


Gsete-l pe domnul Irving! a ipat el. El va ti ce are de
fcut.
Guy a fugit tot drumul pn la hotel i a luat liftul pn la
etajul trei, dar cnd a btut la ua domnului Irving, nu i-a
rspuns nimeni. S-a ntors suprat la parter i s-a aezat pe
trepte, ateptnd ntoarcerea profesorului. S-a gndit chiar
s mearg pe jos napoi a Moulin Rouge, dar pn la urm sa decis c asta ar pricinui i mai multe necazuri.
Ceasul hotelului a btut ora ase cnd trsura n care se
afla domnul Irving a tras n faa hotelului. Nu era nici urm
de doamna cam dezbrcat. A fost surprins s-l gseasc pe
Guy stnd pe trepte i nc i mai surprins cnd a aflat
motivul.
Managerul hotelului a trebuit s dea vreo dou telefoane
pn ce a aflat la care circumscripie de poliie i petrecuse
George noaptea. A fost nevoie de tot talentul diplomatic al
domnului Irving i de golirea portofelului su nainte ca
ofierul de serviciu s-l lase pe iresponsabilul tnr afar i
asta doar dup ce domnul Irving l-a asigurat pe inspector c
vor prsi ara immdiatement.
Pe feribotul care-i ducea napoi n Southhampton, domnul
Irving le-a spus celor doi tineri c nu se hotrse nc dac
s le povesteasc acest incident prinilor lor.
i nici eu nu m-am hotrt, a spus Guy, dac s-i spun
tatlui meu numele clubului n care ne-ai dus noaptea
trecut.

52

- JEFFREY ARCHER -

8
Luni, 9 octombrie, 1905
George a fost uurat gsind ua din fa a colegiului
Magdalene deschis cnd a venit n prima zi a semestrului.
S-a dus pn la loja portarului, i-a pus valiza pe jos i i-a
spus persoanei familiare aezat n spatele mesei:
Eu sunt
Domnul Mallory, a zis portarul, ridicndu-i plria. De
parc a fi putut s uit, a adugat el, zmbind clduros. S-a
uitat ntr-un carneel. Camera dumneavoastr este pe
culoarul apte, cldirea Pepys. De obicei i conduc pe boboci
n prima zi a semestrului, dar dumneavoastr prei s fii o
persoan care-i gsete uor drumul. George a rs. Prin
prima curte i dincolo de arcad.
Mulumesc, i-a spus George, lundu-i valiza i
ndreptndu-se spre u.
i, domnule George s-a ntors pe cnd portarul se
ridica de pe scaun. Cred c aceasta v aparine. I-a nmnat
lui George o alt valiz cu literele GLM imprimate pe partea
lateral. i ncercai s ajungei la timp la ntlnirea de la ora
ase, domnule.
ntlnirea mea de la ora ase?
Da, domnule, suntei chemat la decan pentru o
butur. Vrea s-i cunoasc personal pe noii studeni n
prima zi a semestrului.
Mulumesc c mi-ai amintit, a mai zis George. i, tii
cumva, prietenul meu, Guy Bullock, a ajuns?
A ajuns, da, domnule. Portarul s-a uitat din nou pe
list. Domnul Bullock a venit acum dou ore. l vei gsi cu
53

- CRRILE GLORIEI -

un etaj deasupra dumneavoastr.


Asta ar fi prima oar, a zis George fr s explice mai
mult.
Mergnd spre arcad, George a fost atent s nu calce pe
iarba care prea tiat cu foarfecele. A trecut pe lng mai
muli studeni, unii mbrcai n robe lungi, alii cu robe
scurte care artau c i ei, ca i el, erau boboci, n timp ce
alii nu purtau robe, ci doar toci n coluri pe care le ridicau
n chip de salut unii ctre alii.
Nimeni nu l-a privit pe George cu atenie i nici nu l-a
salutat, ceea ce i-a amintit de prima zi la Winchester. Nu s-a
putut opri s nu zmbeasc trecnd pe lng cldirea n care
era domnul AC Benson. Tutorele senior i trimisese o
telegram a doua zi dup interviu, oferindu-i lui George o
burs pentru istorie. ntr-o scrisoare ulterioar l-a informat
c le va preda la acel curs.
George a continuat drumul spre a doua curte, n care se
afla cldirea Pepys i a gsit coridorul ngust pe care scria
7. i-a trt valizele pe scara de lemn pn la etajul doi
unde a gsit o u pe care era scris GL Mallory cu litere
argintii. S-a ntrebat cte nume apruser pe acea u n
ultimul secol.
A intrat ntr-o camer nu mai mare dect biroul lui de la
Winchester, dar aici cel puin nu trebuia s mpart spaiul
minuscul cu Guy. nc mai despacheta cnd cineva a btut
la u i Guy a intrat fr s mai atepte vreo invitaie. Cei
doi tineri au dat mna de parc nu se tiau de atta vreme,
au rs i s-au mbriat.
Eu sunt la etajul de mai sus, a spus Guy.
Mi-am exprimat deja prerea despre aceast situaie
ridicol, i-a replicat George.
Guy a zmbit vznd harta cunoscut pe care George o
54

- JEFFREY ARCHER -

pusese deja pe perete, deasupra biroului su.


Ben Nevis
Marele St Bernard
Mont Vlan
Marele Combin
Mont Rosa
Mont Blanc

1.318
2.430
3.710
4.250
4.565
4.732

m
m
m
m
m
m

Cred c ai uitat Montmartre, a spus el. Ca s nu mai


vorbim de turnul Eiffel.
Turnul Eiffel are doar 300 de metri, a replicat George.
Iar tu pari s fi uitat c nu am ajuns pn n vrf.
Guy s-a uitat la ceas.
Mai bine am merge dac vrem s nu ajungem trziu la
decan.
Aa e, a spus George i s-a mbrcat repede cu roba.
Pe cnd cei doi boboci mergeau agale prin curte ctre
locuina decanului, George l-a ntrebat pe Guy dac tia ceva
despre eful casei lor.
Doar ce mi-a spus domnul Irving. Se pare c a fost omul
nostru din Berlin nainte de a se pensiona de la Foreign
Office. Avea reputaia c e cam dur cu germanii. Dup cte
spunea Irving, chiar i Kaiserului i era fric de el.
George i-a ndreptat cravata pe cnd se alturau unui
grup de tineri care treceau prin grdina decanului
ndreptndu-se ctre casa n stil gotic victorian care domina
una dintre laturile curii. Au fost ntmpinai la u de un
servitor mbrcat ntr-o hain alb i pantaloni negri care
avea un clipboard.
Eu sunt Bullock i el este Mallory, a spus Guy.
Brbatul le-a bifat numele, dar nu nainte de a-l privi cu
55

- CRRILE GLORIEI -

atenie pe George.
l vei gsi pe decan n salonul de la primul etaj, le-a
spus el.
George a alergat pe scri ntotdeauna alerga pe scri i
a intrat ntr-o camer elegant mobilat plin cu studeni i
profesori, cu tablouri n ulei reprezentnd versiuni mai vechi
ale acestora din urm acoperind pereii. Un alt servitor le-a
oferit un pahar de sherry i George a zrit o figur
cunoscut. S-a ndreptat nspre acesta.
Bun seara, domnule, a salutat el.
Mallory. Sunt ncntat c ai reuit s ajungi, a spus
tutorele senior, fr s fie ironic. Tocmai le aminteam unor
colegi de-ai ti c primul meu seminar este mine-diminea
la ora nou. Acum c locuieti aici, cred c nu mai e nevoie
s sari zidul ca s ajungi la timp, aa-i, Mallory?
Aa e, domnule, i-a rspuns George, sorbind din sherry.
Acesta este prietenul meu, Guy Bullock. Nu trebuie s v
ngrijorai, el ajunge ntotdeauna la timp.
Singura persoan din camer care nu purta rob, cu
excepia servitorilor, li s-a alturat.
A, Sir David, a spus tutorele. Nu cred c l-ai ntlnit pe
domnul Bullock, dar acesta este domnul Mallory, care v-a
aterizat n grdin mai demult.
George s-a ntors ctre directorul colegiului.
Oh, Doamne, a spus el.
Sir David i-a zmbit noului student.
Nu, nu, domnule Mallory. Este suficient domnule
decan.
*
Guy s-a asigurat c George ajunge la timp la primul lui
56

- JEFFREY ARCHER -

seminar cu domnul Benson n dimineaa urmtoare, dar


chiar i aa, George tot a reuit s apar cu cteva clipe dup
ora fixat. Tutorele senior a nceput ora explicndu-le c
toate eseurile trebuie s fie predate n fiecare joi pn la ora
cinci i c, n cazul n care ntrzie cineva la seminar, nu
trebuie s fie surprins dac gsete ua ncuiat. George a
fost mulumit c sttea doar la civa metri de sala de curs a
domnului Benson i c mama i dduse un ceas detepttor.
De ndat ce le-au fost prezentate cerinele generale,
seminarul a mers mai bine dect ndrznise George s spere
dup ce aflase n seara trecut c tutorele lui era un
admirator al lui Boswell, Byron i Wordsworth i c fusese
prieten apropiat al lui Browning.
Totui, domnul Benson i-a explicat pe larg ce nseamn s
ai burs la istorie n primul an, amintindu-i c, dei
semestrul avea doar opt sptmni, i se va cere s lucreze la
fel de mult i n vacan. Pe cnd pleca, domnul Benson a
adugat:
i ai grij, domnule Mallory, s vii la Trgul bobocilor de
duminic unde o s descoperi cte activiti suplimentare
ofer aceast universitate. De exemplu, a mai spus el,
zmbind, s-ar putea s fii obligat s te alturi Societii de
teatru.

57

- CRRILE GLORIEI -

9
Guy a btut la ua lui George, dar nu i-a rspuns nimeni.
i-a verificat ceasul: era zece i cinci minute. George n-ar fi
putut s fie n sal, la mas, pentru c duminic terminau
micul dejun la ora nou, i desigur nu s-ar fi dus la Trgul
bobocilor fr el, ceea ce nsemna c, fie dormea adnc, fie
era n baie. Guy a btut din nou, dar tot nu i-a rspuns
nimeni. A deschis ua i s-a uitat pe furi nuntru. Patul nu
era fcut nimic neobinuit o carte zcea deschis pe
pern i cteva hrtii erau mprtiate pe birou, dar nu era
niciun semn de George. Probabil c fcea baie.
Guy s-a aezat pe marginea patului i a nceput s atepte.
Nu se mai plngea de mult de incapacitatea prietenului de a
nelege rostul unui ceas. Totui, aceasta nc mai supra
multe cunotine ale lui George, care i aminteau mereu de
motto-ul de la Winchester: Bunele maniere l fac pe om. Guy
era contient prea bine de scderile prietenului su, dar
recunotea n acelai timp i talentele lui excepionale. Un
accident al sorii care i plasase n aceeai trsur pe cnd
mergeau la coala preparatoare, i schimbase ntreaga via.
n timp ce alii l gseau uneori pe George lipsit de tact, chiar
arogant, pn la urm i descopereau i buntatea,
generozitatea i cldura. Guy a luat cartea de pe masa lui
George. Era un roman al unui scriitor de care nu mai auzise
pn atunci, numit EM Forster. Abia citise cteva pagini
cnd a aprut i George, cu un prosop n jurul taliei i cu
prul ud.
E deja ora zece? a-a interesat el, scondu-i prosopul i
tergndu-i prul.
E trecut de zece, i-a zis Guy.
58

- JEFFREY ARCHER -

Benson a sugerat s m nscriu la Societatea de teatru.


A putea avea norocul s ntlnesc cteva fete.
Nu cred c Benson e interesat de fete.
George s-a ntors.
Doar nu vrei s spui
n caz c n-ai observat, i-a spus Guy prietenului su,
care sttea gol n faa lui, nu doar fetele se uit cu interes la
tine.
i tu ce preferi? a ntrebat George, lovindu-l cu
prosopul.
A, cu mine eti n siguran, i-a rspuns Guy. i acum,
am putea s mergem? Altfel vor pleca toi pn ce ajungem.
Pe cnd traversau curtea, George a nceput s mearg n
ritmul lui obinuit, iar lui Guy i era greu s in pasul cu el.
n ce cluburi ai de gnd s te nscrii? a ntrebat Guy,
aproape fugind pe lng el.
n cele care nu te vor primi pe tine, a spus George,
rnjind. Ceea ce ar trebui s-mi lase multe posibiliti.
Au ncetinit pasul pe cnd s-au apropiat de o ceat
ebulient de boboci care se ndreptau tot spre Trg i, cu
mult nainte de a ajunge acolo, au auzit orchestra i corurile
i vreo mie de voci exuberante strduindu-se s se acopere
una pe cealalt.
O zon larg era ocupat de standuri n spatele crora se
aflau studeni care se chinuiau s ipe ca vnztorii
ambulani. George i Guy au luat-o pe prima potec dintre
standuri, scldndu-se n atmosfer. Guy a nceput s arate
un oarecare interes cnd un brbat mbrcat n inut de
cricket i cu o bt i o minge n mn, care preau nelalocul
lor acum, cnd cdeau frunzele toamnei, i-a ntrebat:
Joac vreunul dintre voi cricket?
Eu am jucat la Winchester, i-a spus Guy.
59

- CRRILE GLORIEI -

Atunci ai venit unde trebuia. M cheam Dick Young.


Guy, recunoscnd numele unuia care jucase att cricket,
ct i fotbal pentru Anglia, s-a nclinat uor.
i prietenul tu? a ntrebat Dick.
Nu trebuie s-i pierzi timpul cu el, l-a linitit Guy. El se
uit la lucruri mai nalte, dei acum caut pe cineva care se
numete tot Young. Ne ntlnim mai trziu, George, a mai zis
Guy pe cnd Dick i nmna un formular.
George a dat din cap i a pornit prin mulime, ignornd
ntrebarea:
tii s cni? Cutm un tenor.
Dar merge i un bariton, a comentat altcineva.
Joci ah? Trebuie s-i batem pe cei de la Oxford anul
sta.
Dar la vreun instrument muzical nu tii s cni? A
ntrebat o voce disperat. Nici mcar la ambal?
George s-a oprit cnd a vzut pancarta de deasupra unui
stand de pe margine care anuna Societatea fabian, fondat
n 1884. S-a ndreptat repede spre un om care agita un
pamflet i striga:
Egalitate pentru toi!
Pe cnd George s-a apropiat de el, tnrul s-a interesat:
Ai vrea s te alturi tinerei noastre bande? Sau eti
vreun tory arogant?
Sigur c nu, a zis George. De mult cred n doctrinele lui
Quintus Fabius Maximus, care a spus, Dac poi ctiga o
lupt fr s tragi la mnie, eti adevratul ctigtor.
Bun biat, a spus tnrul, mpingnd un formular
nspre el. Semneaz aici i vino la ntrunirea noastr,
sptmna viitoare, la care va participa domnul George
Bernard Shaw. Apropo, numele meu este Rupert Brooke, a
mai spus el, ntinzndu-i mna. Sunt secretarul clubului.
60

- JEFFREY ARCHER -

George i-a strns clduros mna lui Rupert, apoi a


completat formularul i i l-a dat napoi. Brooke s-a uitat la
semntur.
Zu, btrne, a exclamat el, sunt adevrate zvonurile?
Care zvonuri? S-a interesat George.
C ai intrat n universitate crndu-te peste zid.
George era pe punctul de a rspunde cnd a auzit o voce
din spatele lui.
i pe urm a trebuit s se caere napoi. Asta e
ntotdeauna partea cea mai grea.
De ce oare? a ntrebat Brooke, cu nevinovie.
E simplu, zu, a spus Guy, nainte ca George s aib
ocazia s rspund. Cnd te caeri pe un perete de stnc,
minile nu-i sunt mai departe de civa centimetri de ochi,
dar cnd cobor, picioarele nu sunt niciodat mai aproape de
un metru jumtate sub tine, ceea ce nseamn c, atunci
cnd te uii n jos e mult mai probabil s-i pierzi echilibrul.
Ai prins ideea?
George a rs.
Ignor-l pe prietenul meu, a spus el. i nu doar pentru
c este un tory cinos, ci i pentru c este i un lacheu al
capitalitilor.
Asta-i adevrat, a comentat Guy, fr ruine.
i la ce cluburi te-ai nscris? a ntrebat Brooke,
ntorcndu-se spre Guy.
n afar de cricket, n sindicat, n Societatea Disraeli i
n Corpul de antrenare al ofierilor.
Doamne sfinte, s-a vitat Brooke. Oare nu mai exist
nicio speran pentru omul sta?
Nici cea mai mic, a admis Guy. ntorcndu-se spre
George, a completat. Dar cel puin am gsit ceea ce cutai tu,
aa c ar fi mai bine s vii cu mine.
61

- CRRILE GLORIEI -

George i-a ridicat toca ctre Brooke, care i-a ntors


salutul. Guy l-a condus ctre urmtorul ir de standuri,
unde i-a artat triumftor o pancart alb pe care scria
CUMC, fondat n 1904.
George l-a btut pe umeri i a nceput s se uite la nite
fotografii care artau foti i actuali studeni stnd n
trectoarea St Bernard i pe vrfurile din Mont Vlan i Mont
Rosa. Pe alt tabl, n partea cealalt a mesei, era o fotografie
mare cu Mont Blanc, pe care erau scrise cuvintele: Venii cu
noi n Italia la anul, dac vrei s fii la nlime.
Cum pot s m nscriu? l-a ntrebat George pe un tip
scund, solid, care sttea lng un brbat mai nalt, innd n
mn un piolet.
Nu poi s te nscrii n Clubul de alpinism, btrne, a
replicat acesta. Trebuie s fii ales.
i cum pot fi ales?
E simplu. Semnezi pentru una dintre ntrunirile
clubului la Pen-y-Pass i apoi ne hotrm dac eti alpinist
sau doar un turist de duminic.
Trebuie s tii, l-a ntrerupt Guy, c prietenul meu
Va fi ncntat s-i depun candidatura, a spus George
nainte ca Guy s termine propoziia.
Att George, ct i Guy au semnat pentru o excursie de
weekend n ara Galilor i au dat formularele celui mai
scund dintre cei doi tineri.
Eu sunt Somervell, s-a prezentat acesta, i el este Odell.
El este geolog, aa c-l intereseaz mai mult s studieze
stncile dect s se caere pe ele. Tipul din spate, a adugat
Somervell, artnd spre un brbat mai n vrst, este
Geoffrey Winthrop Young de la Clubul Alpin. El este
preedintele nostru onorific.
Cel mai bun alpinist din ar, a spus George.
62

- JEFFREY ARCHER -

Young a zmbit cnd George i-a dat formularul de


nscriere.
Graham Irving are tendina s exagereze, a spus el
dup ce a citit-o. Totui, mi-a mai scris i despre excursia
voastr n Alpi. Cnd ajungem la Pen-y-Pass, vei avea ocazia
s ari dac eti tot att de bun pe ct zice el c ai fi.
Este mai bun, i-a rspuns Guy. Nu cred c Irving v-a
spus despre excursia noastr de la Paris, cnd au! a ipat
el pe cnd clciul lui George s-a lovit de glezna lui.
Voi avea ansa s m altur excursiei dumneavoastr pe
Mont Blanc n vara viitoare? a ntrebat George.
Asta s-ar putea s nu fie aa de uor, i-a spus Young.
Mai exist unul sau doi colegi care doresc s fie alei pentru
plimbarea aceea.
Somervell i Odell erau brusc mult mai interesai de
bobocul de la Magdalene. Cei doi tineri nu puteau s fie mai
diferii. Odell era doar puin mai nalt de un metru aizeci i
cinci, cu prul nisipiu, rou la fa i ochi albatri, apoi.
Prea prea tnr s fie absolvent, dar n clipa n care vorbea,
prea s fie mai n vrst dect era n realitate. Somervell,
prin contrast, avea mai mult de un metru optzeci, cu prul
negru i zburlit care prea c se ntlnete foarte rar cu
pieptenul.
Avea ochii negri, de pirat, dar cnd punea o ntrebare,
ntorcea capul i vorbea blnd, nu din cauz c era distant,
ci pur i simplu pentru c era timid.
George i-a dat seama instinctiv c aceti doi tineri diferii
urmau s fie prietenii lui toat viaa.

63

- CRRILE GLORIEI -

1906
10
Iunie, 1906
Dac George ar fi fost ntrebat ce a realizat n primul an la
Cambridge i tatl lui a fcut-o ar fi spus c, pentru ct
muncise, primise totui note prea mici.
E oare din cauz c te-ai implicat n prea multe alte
activiti, i-a explicat tatl su, dintre care niciuna nu te va
ajuta cnd i vei alege o profesie? La aa ceva George nu se
gndise prea mult. Pentru c nu trebuie s-i mai amintesc,
fiule, a mai spus tatl lui, c nu am venituri suficient de
mari pentru ca tu s-i petreci restul vieii ca un fiu de banigata, problem pe care reverendul Mallory i-o explicase mult
prea clar din prima zi n care George se dusese la coala
preparatoare.
George era sigur c acesta nu era tipul de conversaie pe
care ar fi avut-o Guy cu tatl lui, n ciuda faptului c i el
abia reuise s ia note de trecere. S-a decis c nu era
momentul s-i spun tatlui su c era norocos s fie printre
cei alei de domnul Geoffrey Young pentru echipa de alpiniti
n Alpi cu care urma s plece vara aceea n Italia, n vacan.
Spre deosebire de Guy, George fusese ns nemulumit c
era doar pe locul al treilea. Dar domnul Benson l asigurase
c ntre el i cel de-al doilea loc fusese o diferen minim i
continuase adugnd c va trebui s munceasc mai mult n
urmtorii doi ani, cnd va ajunge la examenele de sfrit i
c, dac era dispus s fac sacrificii, ar putea ajunge chiar
pe primul loc. George a nceput s se gndeasc ce sacrificii
64

- JEFFREY ARCHER -

avea domnul Benson n minte. La urma-urmei, fusese ales


preedintele Societii fabiene, unde cinase cu George
Bernard Shaw i Ramsay MacDonald. i petrecea serile de
obicei cu Rupert Brooke, Lytton Strachey, Geoffrey i John
Maynard Keynes i Ka Cox, pe care domnul Benson i aprecia
foarte mult. Chiar jucase rolul Papei n Doctor Faustus a lui
Marlowe, regizat de Brooke dei George ar fi fost primul
gata s admit c nu fusese prea apreciat. i ncepuse i
teza despre Boswell, pe care spera s o publice pn la urm.
Dar toate acestea fuseser pe planul doi fa de eforturile pe
care le depusese ca s fie ales n Clubul Alpin. Oare domnul
Benson se atepta s sacrifice totul pentru ca s obin
rvnitul loc nti?
*
George Mallory nu fcuse niciodat ascensiuni cu alii de
nivelul lui. Asta a fost pn ce l-a ntlnit pe George Finch.
n timpul vacanei Michaelmas1, George a plecat n ara
Galilor s i se alture lui Geoffrey Young la una dintre
ntrunirile Clubului de alpinism la Pen-y-Pass. n fiecare zi,
Young alegea echipele pentru ascensiunea de dimineaa i
George a nceput repede s-i respecte pe Odell i Somervell,
care erau nu numai companioni exceleni, ci erau n stare i
s in pasul cu el la urcuurile mai dificile.
ntr-o joi dimineaa, George fcea pereche cu Finch pentru
un urcu pe creast peste Crib Goch, Crib-y-Ddysgl,
Snowdon i Lliwedd. Pe cnd cei doi tineri urcau n sus i n
jos pe Snowdon, uneori amestecndu-i minile i picioarele,
George i-a dat seama cu neplcere c tnrul australian de
la Imperial College nu va avea odihn pn ce nu-i va lsa pe
1

Ziua Sf. Mihai, srbtoare n Anglia, pe 29 septembrie (n.tr.).


65

- CRRILE GLORIEI -

toi n urm.
Nu este o competiie, i-a zis George, de ndat ce restul
alpinitilor rmseser n urm.
Oh, ba da, este, a spus Finch, fr s ncetineasc. N-ai
observat c Young a chemat doar doi dintre cei care nu sunt
la Oxford sau la Cambridge n aceast excursie? A fcut o
pauz ca s-i trag respiraia nainte s scuipe. Iar al doilea
este o femeie.
N-am observat, i-a rspuns George.
Dac vreau s-mi rmn vreo speran c voi fi chemat
s m altur lui Young n Alpi n vara aceasta, s-a rstit
Finch, trebuie s-l fac s fie sigur cine este cel mai bun
alpinist dintre solicitani.
E adevrat? a spus George n timp ce iuea pasul i i
depea primul rival.
Pn ce au ocolit Snowdon Horseshoe, Finch era din nou
lng el. Amndoi respirau greu cobornd dealul n fug.
Pasul lui George s-a ncetinit, permindu-i lui Finch s-l
depeasc cnd crciuma Forest Glen a aprut la vedere.
Eti bun, Mallory, dar eti oare suficient de bun? a spus
Finch dup ce George a comandat dou pahare de biter.
Ajunseser la al doilea cnd au aprut i Odell i Somervell.
n Cornwall, cteva luni mai trziu, cei doi rivali s-au
concentrat la crarea pe stnci i, ori de cte ori lui Young i
se cerea s spun care este cel mai bun alpinist, refuza s
rspund. Totui, George a admis c, de ndat ce vor ajunge
pe pantele Alpilor italieni, n vara urmtoare, Young va trebui
s decid cine l va nsoi n valea Courmayeur nainte de
asaltul final asupra lui Mont Blanc.
Printre alpinitii care participau n mod regulat la acele
excursii n ara Galilor i n Cornwall, era una pe care
George o simpatiza mult. Numele ei era Cottie Sanders. Fata
66

- JEFFREY ARCHER -

unui industria bogat, i-ar fi putut gsi desigur un loc la


Cambridge dac mama ei ar fi considerat c acesta ar fi un
loc potrivit pentru o domnioar. George, Guy i Cottie
porneau mpreun dimineaa pe munte dar, imediat dup ce
prnzeau mpreun pe pantele mai joase, Young insista ca
George s-i prseasc i s se alture lui Finch, Somervell
i Odell pentru ascensiunile mai dificile de dup-amiaz.
Cottie nu ar fi putut fi considerat o frumusee n sensul
convenional, dar lui George rar i plcuse att de mult
compania unei femei. Avea doar civa centimetri peste un
metru cincizeci i, chiar dac avea o siluet atrgtoare,
reuea s i-o ascund cu hotrre sub straturi de pulovere
i pantaloni matlasai. Faa ei pistruiat i prul castaniu,
cre, o fceau s par bieoas. Dar nu aceste lucruri l
atrgeau pe George la ea.
Tatl lui George vorbea adesea despre frumuseea
interioar n predicile de diminea i George se ncruntase
de multe ori auzind aa ceva de la locul lui de lng amvon.
Dar asta fusese nainte de a o ntlni pe Cottie. Dar n-a
observat c ochii ei se luminau ntotdeauna cnd era
mpreun cu el. i cnd Guy a ntrebat-o dac se
ndrgostise de George, ea a comentat simplu:
Nu ne-am ndrgostit toi?
De cte ori Guy ncerca s discute despre asta cu prietenul
lui, George rspundea c nu se gndete la Cottie dect ca la
o prieten.
*
Ce prere avei despre George Finch? l-a ntrebat Cottie
ntr-o zi pe cnd mncau n vrful unei stnci.
De ce ntrebi? a vrut s tie George, scondu-i un
67

- CRRILE GLORIEI -

sandvi din hrtia de orez n care era mpachetat.


Tata mi-a zis odat c doar politicienii au voie s
rspund unei ntrebri cu alt ntrebare, l-a necjit Cottie.
George a zmbit.
Recunosc c Finch e un alpinist al naibii de bun, dar te
cam saturi dac stai toat ziua n compania lui.
Mie mi-au ajuns zece minute, a spus Cottie.
Ce vrei s spui? a ntrebat George, aprinzndu-i pipa.
De ndat ce nu ne-a mai vzut nimeni, a ncercat s
m srute.
Poate te iubete, a zis George, ncercnd s glumeasc.
Nu cred, George, i-a rspuns ea. Nu sunt genul lui.
Dar cred c te gsete atrgtoare dac a vrut s te
srute.
A ncercat doar pentru c eram singura fat pe o raz
de cincizeci de kilometri!
Treizeci, draga mea, a spus George, rznd, pe cnd i
btea pipa de stnc. Vd c prea stimatul nostru
conductor e pe drum, a mai spus el pe cnd o ajuta pe
Cottie s se ridice.
George a fost dezamgit cnd Young nu a vrut s duc
grupul n jos pe un cobor cu aspect interesant la Lliwedd,
peste o stnc abrupt. Cnd au ajuns pe pantele inferioare,
a fost enervat descoperind c i uitase pipa sus i trebuia s
se ntoarc s i-o recupereze. Cottie a fost de acord s-i
nsoeasc, dar, cnd au ajuns la baza stncii, George a
rugat-o s-l atepte, pentru c nu dorea s o ia pe drumul
ocolitor.
Ea l-a urmrit minunndu-se pe cnd el a nceput s se
urce pe faa vertical a stncii, neartnd niciun semn de
fric. De ndat ce a ajuns n vrf, i-a nfcat pipa, a pus-o
n buzunar i a cobort pe aceeai rut.
68

- JEFFREY ARCHER -

La cina din seara aceea, Cottie le-a povestit celorlali ce


vzuse n dup-amiaza aceea. Judecnd dup privirile lor,
era evident c nimeni n-o credea. George Finch chiar a
nceput s rd i i-a optit lui Geoffrey Young:
Crede c este Sir Galahad.
Young n-a rs. ncepea s se ntrebe dac nu cumva
George Mallory n-ar fi partenerul pe care National
Geographical Society i ceruse s-l caute pentru o ascensiune
care fusese pn acum considerat imposibil.
*
O lun mai trziu, Young a scris la apte alpiniti,
invitndu-i s se alture grupului lor de ascensiune n Alpi
n timpul vacanei de var. Le-a dat de neles c nu va alege
perechea care va urca pe Mont Blanc pornind din valea
Courmayeur pn ce nu va vedea care dintre ei se vor
aclimatiza cel mai bine condiiilor periculoase.
Guy Bullock i Cottie Sanders nu au primit invitaii pentru
c Young credea c prezena lor i va distrage pe ceilali.
Distracia, a zis el cnd echipa s-a adunat n
Sothhampton, este foarte bun cnd i petreci weekendul n
ara Galilor, dar nu cnd eti n Courmayeur ncercnd s
urci pe Mont Blanc.

69

- CRRILE GLORIEI -

11
Duminic, 14 iulie, 1906
Ca hoii n noapte, cei doi s-au furiat din hotel fr s-i
observe nimeni, crndu-i prada sub bra. n tcere, au
traversat drumul ntunecat i au disprut n pdure,
contieni c va dura o vreme pn ce colegii lor, care se
mbrcau pentru cin, le vor simi lipsa.
Primele zile se desfuraser bine. Ajunseser pe
Courmayeur vineri noapte i descoperiser c vremea era
perfect pentru ascensiuni. O sptmn mai trziu, cu
Aiguille du Chardonnet, Grpon i Mont Maudit la centur,
dup una dintre expresiile preferate ale lui Young, erau toi
gata pentru provocarea final doar dac vremea continua
s fie la fel de bun.
*
Cnd pendula hotelului a btut de ora apte, preedintele
onorific al CUMC i-a lovit paharul cu o lingur. Restul
comitetului a tcut.
Punctul numrul unu, a spus Geoffrey Young, uitnduse n agend, alegerea unui membru nou. Domnul George
Leigh Mallory a fost propus de domnul Somervell i este
susinut de domnul Odell. i-a ridicat privirea din agend.
Pentru? Cinci mini s-au ridicat. n unanimitate, a spus
Young i toi au aplaudat lucru care nu se mai ntmplase
pn atunci. Prin urmare l declar pe domnul George Leigh
Mallory membru al CUMC.
Poate ar fi bine s se duc cineva s-l caute, a spus
70

- JEFFREY ARCHER -

Odell, i s-i spun vetile bune?


Dac vrei s-l gseti pe Mallory, ar fi recomandabil si pui bocancii de alpinism, a spus Odell, dar eu propun s-l
invitm pe domnul George Finch s fie membru onorific al
clubului. La urma-urmei, este un alpinist foarte bun.
Nimeni nu a prut dornic s susin propunerea.
*
George a scprat un chibrit i a aprins sobia Primus. Cei
doi brbai stteau n cort, fa n fa. i nclzeau minile
n timp ce ateptau s fiarb apa, un proces foarte lent cnd
eti pe la jumtatea muntelui. George a pus dou cni pe jos
n timp ce Finch desfcea ambalajul unui Kendal Mint Cake,
rupea prjitura n dou i i ntindea o bucat colegului lui
de alpinism.
n ziua anterioar, cei doi sttuser mpreun pe vrful
Mont Maudit i se uitaser la Mont Blanc, aflat la doar 600
de metri deasupra lor, ntrebndu-se dac aveau s se uite n
jos din vrful acestuia n ziua urmtoare.
George i-a verificat ceasul: 7:35 p.m. Pn acum, Geoffrey
Young va fi verificat cu restul echipei programul zilei
urmtoare, dup ce i va fi informat cine urma s-l
nsoeasc n ascensiunea final. Apa ncepuse s fiarb.
*
A fost o sptmn remarcabil de bun pentru
ascensiuni, a continuat Young. De fapt, a zice chiar c a fost
printre cele mai bune din cariera mea, ceea ce face ca
alegerea celui care m va nsoi mine n atacul culmii s fie
mai dificil. Sunt contient c unii dintre voi ai ateptat ani
71

- CRRILE GLORIEI -

ntregi aceast oportunitate, dar cei mai muli vor fi, din
pcate, dezamgii. Dup cum bine tii, atingerea vrfului
Mont Blanc nu este tehnic dificil pentru un alpinist
experimentat doar dac, desigur, nu o face pornind dinspre
Courmayeur.
Echipa de crtori va fi format din ase oameni: eu,
Somervell, Odell, Mallory, Herford i Finch. Vom porni la
ase, mine-diminea i vom avansa pn la 4.620 de metri,
unde ne vom odihni dou ore. Dac stpna noastr
capricioas, vremea, ne va permite, echipa final format din
trei va ncerca apoi s cucereasc vrful.
Odell i Somervell vor cobor la cabana de la Grand
Mulets, la 4.020 metri, unde Somervell va atepta ntoarcerea
echipei.
ntoarcerea triumfal, a spus Somervell, generos, dei el
i Odell cu greu i ascundeau frustrarea c nu fuseser alei
pentru asaltul vrfului.
S sperm, i-a zis Young. tiu ct de dezamgii suntei
pentru c nu ai fost alei s facei parte din echipa de
urcare, dar nu uitai c, fr munc n echip i pregtiri
suficiente, ar fi imposibil s cucerim munii i c fiecare
membru al echipei i-a jucat rolul. Dac ncercarea de mine
eueaz dintr-un motiv oarecare, i voi invita pe Odell i
Somervell s ne nsoeasc mai trziu n cursul acestei
sptmni, cnd vom face o a doua ncercare de urcare pe
vrf. Cei doi au zmbit trist, de parc ar fi ctigat medalia
de argint la Jocurile Olimpice. Nu mai am ce s spun dect
numele celui pe care l-am ales s mearg cu mine n
ascensiunea final.
*
72

- JEFFREY ARCHER -

Nu-i gsesc pe niciunul dintre ei, s-a plns Odell cnd


s-a alturat restului colegilor la masa de prnz. M-am uitat
peste tot.
Mine este o zi important, aa c ncearc s se
odihneasc, a zis Young pe cnd o farfurie cu sup i era
pus n fa. Nu este niciodat uor s dormi la minus
douzeci de grade. Trebuie s fac o mic ajustare a planurilor
pentru mine. Toi s-au oprit din mncat i s-au ntors spre
el. Odell, Somervell i cu mine vom fi nsoii de Herford.
Dar Mallory i Finch? a ntrebat Odell.
Am o presimire c cei doi sunt la Grands Mulets,
ateptndu-ne.

73

- CRRILE GLORIEI -

12
Mallory i Finch terminaser deja de mncat cnd Young
i echipa lui li s-au alturat la refugiul Grands Mulets.
Niciunul n-a zis nimic pe cnd ateptau s vad cum va
reaciona eful expediiei la imprudena lor.
Ai ncercat deja s ajungei sus? a ntrebat Young.
Am vrut, i-a rspuns Finch pe cnd l urma pe Young n
caban, dar Mallory a fost mpotriv.
Iste biat, Mallory, a comentat Young nainte de a
desfura pe mas o hart veche, scris pe pergament.
George i Finch au ascultat cu atenie pe cnd le explica
ruta propus de el pentru ultimii 660 de metri.
Aceasta va fi a treia mea ncercare dinspre Courmayeur,
le-a zis, i, dac va reui, va fi a treia oar, aa c ansele
sunt ceva mai mari de cincizeci la sut. Young a mpturit
harta i a pus-o n rucsac. A dat mna cu Somervell, Herford
i Odell. V mulumesc, domnilor, le-a spus. Vom face tot
posibilul s ne ntoarcem pn la ora cinci. Cinci i jumtate,
cel mai trziu. Vd c avei o can de Earl Grey la fiert, a
adugat uitndu-se la vrful amenintor, apoi ntorcndu-se
nspre tovarii alei a continuat. E timpul s dm btaie. V
asigur, domnilor, c nu ai vrea s fii pe aceast doamn
dup lsarea ntunericului.
n ora urmtoare, cei trei au naintat cu grij pe o creast
ngust care urma s-i duc la trei sute treizeci de metri de
vrf. George ncepea s se ntrebe unde erau dificultile
despre care se vorbea, dar aceasta a fost nainte de a atinge o
culme lat de ghea mrginit n ambele pri de perei
abrupi de ghea, numit Ua Hambarului. Era un drum
mai simplu i mai lung pn n vrf, dar, dup cte le-a spus
74

- JEFFREY ARCHER -

Young, acela era pentru femei i copii.


Young s-a aezat la piciorul Uii Hambarului i a mai
verificat o dat harta.
Acum vei nelege de ce ne-am petrecut attea
weekenduri la Pen-y-Pass, i n Cornwall mbuntindu-ne
aptitudinile de crtori.
George nu-i putea lua ochii de pe Ua Hambarului,
cutnd fisuri sau indentri pe unde trecuser ali alpiniti
naintea lor. i-a pus piciorul uor ntr-o mic adncitur.
Nu, a zis Young, trecnd n fa pentru a lua
conducerea. Poate la anul.
Young a nceput s traverseze ncet culmea uria,
disprnd uneori din vedere, doar ca s apar dup cteva
clipe. Fiecare i ddea seama c, dac unul singur ar fi fcut
o greeal, legai cum erau de un cordon ombilical, s-ar fi
rostogolit cu toii ca un pachet de cri de joc.
Finch s-a uitat n sus. Young dispruse iar i putea vedea
doar clciele lui George pe cnd acesta disprea dup o
culme. Centimetru cu centimetru, metru cu metru, Mallory
i Finch mergeau ncet n spatele lui Young, contieni c
dac ar fi fcut cea mai mic eroare, Ua Hambarului le va fi
trntit n nas i, dup cteva momente, vor fi ngropai ntrun mormnt fr nume.
Centimetru cu centimetru
*
La Grands Mulets, Odell sttea cu picioarele ncruciate pe
jos, prjind o felie de pine pe un foc de lemne, n timp ce
Herford fierbea ap pentru ceai.
M ntreb pn unde au ajuns, a zis Odell.
Pariez c ncearc s gseasc cheia de la Ua
75

- CRRILE GLORIEI -

Hambarului, i-a rspuns Somervell.


Ar trebui s m ntorc ca s le pot urmri progresul
prin telescopul hotelului. n momentul n care vd c au
ajuns la tine, comand cina.
i o sticl de ampanie, a sugerat Somervell.
*
Young s-a ridicat pe creast, deasupra Uii Hambarului.
N-a ateptat mult pn cnd cei doi George l-au ajuns. Un
timp n-a mai vorbit nimeni i nici mcar Finch n-a pretins c
nu era obosit. La nici 300 de metri deasupra lor se ridica
amenintor vrful Mont Blanc.
Nu v gndii la el ca i cum ar fi la 300 de metri
deprtare, le-a spus Young. Sunt de fapt cam doi kilometri i
cu fiecare metru aerul e din ce n ce mai rarefiat. i-a
verificat ceasul. Aa c hai s n-o lsm pe doamn s ne
atepte.
Dei terenul stncos prea mai puin dificil dect Ua
Hambarului, urcarea era periculoas; crevase, stnci de
ghea i pietre inegale acoperite cu un strat subire de
zpad i ateptau s fac chiar i cea mai nensemnat
greeal. Vrful prea neltor de aproape, dar doamna doar
i aa. Au mai trecut dou ore pn ce Young a pus piciorul
pe vrf.
Cnd Mallory a vzut prima oar privelitea de pe cel mai
nalt vrf al Alpilor, a rmas fr cuvinte.
Magnific, a reuit el s spun ntr-un trziu pe cnd
admira copilaii precoci ai lui Madame Blanc.
Este una dintre ironiile alpinismului, a spus Young, c
tinerii sunt fericii s-i petreac luni ntregi pregtind o
ascensiune, sptmni ca s repete i s se antreneze i nc
76

- JEFFREY ARCHER -

o zi ncercnd s ajung pe vrf. i, dup ce i-au atins inta,


stau cteva clipe i-o admir mpreun cu unul sau doi
nsoitori la fel de pricepui, cu care au n comun doar
dorina de a o face din nou.
George a izbucnit n rs, dar Finch a tcut.
Mai este ceva ce trebuie s fac, domnilor, a spus Young,
nainte de a ncepe s coborm.
A luat un sovereign din buzunarul hanoracului, apoi s-a
aplecat i l-a pus pe zpad, la picioarele sale. Mallory i
Finch urmreau fascinai, ritualul, dar n-au spus nimic.
Regele Angliei v transmite complimentele sale,
madame, a spus Young, nclinndu-se uor, i sperana c
vei acorda umililor si supui drum liber la ntoarcerea lor
n ara natal.
*
Cnd Odell s-a ntors la hotel la cteva minute dup ora
patru, primul lucru pe care l-a fcut a fost s comande un
vas mare de punch de fructe, dup care s-a ntors pe verand
la postul su. S-a uitat prin telescopul mare i, o dat, a
focalizat pe un iepure care opia prin pdure, apoi i-a
ntors atenia spre munte. A ridicat telescopul mai sus, spre
vrf, i, cu toate c era o zi senin, tia c alpinitii erau mici
ct furnicile, aa c era inutil s-i caute.
Odell a cobort telescopul i l-a focalizat pe cabana din
lemn de la refugiul Grands Mulets. I s-a prut c vede dou
figuri stnd afar lng ea, dar nu i-a dat seama care era
Somervell i care Herford. Un chelner cu o hain alb a
aprut lng el i i-a turnat o ceac de punch fierbinte.
Odell s-a lsat pe spate i s-a bucurat de senzaia pe care i-o
ddea lichidul fierbinte care-i aluneca pe gtul uscat. i-a
77

- CRRILE GLORIEI -

permis s-i nchipuie un moment cum s-ar simi stnd pe


vrful Mont Blanc, dup ce descuiase Ua Hambarului.
S-a ntors la telescop, dei nu se atepta s vad prea
mult activitate la Grands Mulets nainte de ora cinci. Young
era o pasre destul de punctual, aa c se atepta s ajung
la timp. De ndat ce ar fi aprut echipa de urcare, va pune
sticla de ampanie la ghea pentru a o mpri cu echipa
triumftoare. Pendula din hol a btut o dat, indicnd ora
4:30. A focalizat telescopul pe refugiul Grands Mulets n
cazul n care echipa ajungea nainte, dar nu era nici urm de
activitate. A deplasat uor telescopul n sus pe munte,
spernd s zreasc trei puncte pe zpad.
Oh, Doamne, nu, a exclamat el pe cnd chelnerul i mai
turna un pahar de punch.
Una problema, signore? l-a ntrebat chelnerul.
O avalan, a replicat Odell.

78

- JEFFREY ARCHER -

13
George a auzit urletul inconfundabil din spatele lui, dar nu
mai avea timp s se ntoarc.
Zpada l-a lovit ca un val uria, mturnd totul din calea
ei. A ncercat disperat s rmn n poziie vertical, dnd
din mini n sperana s pstreze un buzunar de aer n faa
lui, astfel nct s mai ctige timp, aa cum se recomanda n
manuale. Dar cnd l-a lovit i al doilea val, a tiut c urma
s moar. Al treilea val, ultimul, l-a azvrlit ca pe o pietricic,
n jos i n jos i n jos.
Ultimul lui gnd a fost pentru mama lui, care ateptase
ntotdeauna cu team acest moment, apoi pentru tatl lui,
care nu vorbise niciodat despre el i, n cele din urm,
pentru fratele i surorile lui, care vor tri mai mult dect el.
Era oare acesta iadul? Apoi s-a oprit brusc. A stat pe loc un
moment, ncercnd s se conving c mai tria i s ncerce
s-i dea seama unde se afl. Aterizase n fundul unei
crevase, mpins ntr-o peter a lui Aladdin din ghea, a
crei frumusee ar fi apreciat-o n alte mprejurri. Ce
recomanda manualul? Descoper repede care este susul i
care este josul astfel nct cel puin s porneti n direcia
corect. A zrit un petic de lumin cenuie, noroioas, cam
la zece, cincisprezece metri deasupra lui.
i-a amintit urmtoarea instruciune din manual:
cerceteaz dac i-ai rupt ceva. i-a micat degetele minii
drepte i i-a dat seama c mai avea tot cinci. Mna lui
stng era foarte rece, dar cel puin se mica. A ntins
piciorul drept i l-a ridicat ncet. Avea un picior. i-a ridicat
i piciorul stng dou. i-a pus minile lng el i s-a
mpins uor, foarte uor, n sus. Degetele ncepeau s-i
79

- CRRILE GLORIEI -

nghee. i-a cutat mnuile; nu erau nicieri. Probabil c le


pierduse n timpul cderii.
Petera era mrginit cu creste de ghea care ieeau din
toate marginile, formnd un fel de trepte naturale pn sus;
dar erau oare sigure? S-a trt prin zpada moale ctre
marginea mai deprtat a nchisorii lui i a lovit gheaa cu
vrful bocancului su cu inte. N-a rmas nicio urm.
Durase o sut de ani, poate mai mult ca gheaa s ajung la
aceast grosime i nu era uor de micat. George a devenit
puin mai ncreztor, dar i amintea ntruna s respecte
regulile, s nu se grbeasc i s nu-i asume riscuri inutile.
i-a petrecut o vreme ncercnd s afle pe care dintre futeii
scrii era mai sigur s urce. Se prea c drumul cel mai
sigur era prin partea ndeprtat a peterii, aa c s-a trt
de-a latul ei n patru labe i s-a prins de prima treapt. S-a
rugat. Cnd eti n pericol, ai nevoie s crezi c exist
Dumnezeu.
i-a pus piciorul uor pe o creast de zpad aflat la
civa centimetri deasupra pmntului, apoi a prins una de
mai sus cu degetele sale goale, deja amorite de frig, i s-a
tras ncet n sus. A riscat proptindu-i toat greutatea pe
creasta de jos, pentru c, dac aceasta ar fi cedat, ar fi czut
doar de la o nlime mic pe zpada moale. Creasta n-a
cedat i aa a cptat curaj s urce pe urmtoarea treapt a
scrii lui Iacob i s afle dac urma s se ntlneasc cu
ngerii sau cu semenii si, oamenii.
Era aproape la jumtatea drumului pn sus, din ce n ce
mai ncreztor cu fiecare pas fcut cnd o bucat de ghea i
s-a rupt n mn. Piciorul i-a alunecat de ndat de pe
gheaa de mai jos, lsndu-l agat ntr-o mn, la zece metri
deasupra fundului crevasei. George a nceput s transpire
ntr-o crevas n care erau probabil minus patruzeci de
80

- JEFFREY ARCHER -

grade. S-a legnat ncet napoi i nainte, sigur c zeii de


deasupra lui se hotrser s-i prelungeasc viaa doar cu
cteva minute i c n orice clip gheaa de care era agat
urma s se sparg. Apoi, cu vrful piciorului, a gsit un
reazem, apoi altul. i-a inut respiraia, cu degetele minii
drepte aproape lipite de gheaa de deasupra lui. Puterile
ncepeau s-l prseasc. A durat un timp pn ce a ales
urmtoarea treapt a scrii. nc trei trepte i urma s se
mping prin plnie. A ales urmtorul fustei cu grij, apoi
nc unul i, n cele din urm a reuit s mping un pumn
prin mica fisur de deasupra lui n aerul liber. Ar fi chiuit,
dar nu voia s piard timpul, pentru c ultimele raze de
soare dispreau rapid n spatele vrfului celui mai nalt.
George i-a mpins capul prin gaur i a privit atent n
dreapta i n stnga. Nu avea nevoie de manual ca s tie c
trebuie s curee zpada groas din jurul lui dac voia s
aib vreo ans s descopere o piatr sau o alt zon sigur.
A curat pn ce a descoperit o roc care fusese acoperit
de avalana recent. Strngndu-i ultimele puteri, s-a tras
afar din gaur i s-a prins de marginea rocii. N-a mai
ntrziat, ci, ca un crab, s-a trt pe suprafaa ei, speriat c
ar putea aluneca napoi pe stnca cu ghea i s-ar putea
ntoarce n fundul crevasei.
Atunci a auzit o voce cntnd Valseaz Mathilda. Nu
primea niciun premiu dac ghicea cine era solistul. George a
continuat s avanseze cu greu pn ce sursa vocii a cptat
form. Finch sttea rezemat, repetnd iar i iar refrenul. Era
evident c nu mai tia i al doilea vers.
Tu eti, George? a strigat Finch uitndu-se prin zpada
czut.
Era prima oar cnd Finch i spunea pe numele de botez.
Da, eu sunt, a rspuns George pe cnd se ntorcea pe o
81

- CRRILE GLORIEI -

parte. Eti bine?


Foarte bine, i-a spus Finch. Cu excepia unui picior
rupt i a faptului c degetele de la piciorul stng mi-au
degerat. Cred c am pierdut i un bocanc pe undeva, pe
drum. Dar tu?
Nicicnd n-am fost mai bine, btrne, a spus George.
Englez afurisit, a spus Finch. Dac vrei s avem vreo
ans s ieim de aici, ar trebui s-mi gseti lanterna.
i de unde s ncep s caut?
Ultima oar am vzut-o mai sus pe munte.
George a pornit, ca un sugar care se tra n patru labe.
Ajunsese la disperare cnd a zrit un obiect negru n zpad
la civa metri n faa lui. A chiuit. A njurat. Era doar gheata
lips a lui Finch. A continuat s se lupte s mai nainteze i,
n cele din urm a chiuit iar cnd a vzut mnerul lanternei
ieind din zpad. A nfcat-o i s-a rugat din nou nainte
de a apsa ntreruptorul. O raz de lumin a strpuns
amurgul.
Slav Domnului, a optit el i a cobort napoi spre
locul n care zcea Finch.
De ndat ce George a ajuns lng el, au auzit amndoi
geamtul.
Cred c e Young, a spus Finch. Mai bine s mergem s
vedem dac-l putem ajuta. Dar, pentru numele Domnului,
stinge lanterna aia ct mai e soare. Dac Odell a zrit
avalana de la hotel, probabil c o echip de salvare e n
drum spre noi deja, dar nu vor ajunge cteva ore bune.
George a stins lanterna i a nceput s se trasc n
direcia geamtului, dar a durat o vreme pn ce a ajuns
lng un trup care zcea nemicat n zpad, cu piciorul
drept ndoit sub coapsa stng.
Valseaz Mathilda, Valseaz Mathilda, cu cine valseaz
82

- JEFFREY ARCHER -

Mathilda
George a curat repede zpada din jurul gurii lui Young,
dar n-a fcut nicio ncercare s-l mite.
Rezist, btrne, i-a murmurat n ureche. Somervell i
Herford sunt deja pe drum. Ne vor ajunge n curnd.
Ar fi vrut s cread ceea ce spunea. I-a luat mna lui
Young i a nceput s i-o fricioneze, ncercnd s-i fac
sngele s se mite, curnd n acelai timp zpada care
cdea.
Valseaz Mathilda, Valseaz Mathilda, cu cine valseaz
Mathilda
*
Odell a alergat pe ua din fa a hotelului nspre drum. A
nceput s rsuceasc roata vechii sirene care scotea un urlet
asurzitor i care i va alerta pe Somervell i Herford asupra
pericolului.
Cnd soarele a disprut n cele din urm n spatele
vrfului celui mai nalt, George a pus lanterna pe jos, n
zpad, cu faa spre munte. A aprins-o i a zrit raza de
lumin, dar ct va dura?
Valseaz Mathilda, Valseaz Mathilda, cu cine valseaz
Mathilda, cu mine? i cnta el
Nu scria nimic n manualul de securitate despre ce ai
putea face cu un australian afon, s-a gndit George pe cnd
i odihnea capul n zpad i ncepea s aipeasc. Totui,
acesta n-ar fi un mod prea neplcut de a muri.
Hai, valseaz Mathilda cu mine
*
83

- CRRILE GLORIEI -

Cnd s-a trezit, George nu mai tia unde se afl, cum


ajunsese acolo sau de ct timp se afla acolo. Apoi a zrit o
asistent medical. A adormit.
Cnd s-a trezit din nou, Somervell sttea lng patul lui.
L-a zmbit clduros.
Bine ai revenit, i-a spus.
Ct am dormit?
Dou sau trei zile, mai mult sau mai puin. Dar doctorii
sunt siguri c vei fi iar pe picioare ntr-o sptmn.
i Finch?
Are un picior n ghips, dar mnnc cu poft i tot mai
cnt Valseaz Mathilda oricrei surori care vrea s-l
asculte.
i Young? A ntrebat George, temndu-se de ce era mai
ru.
E nc incontient, are hipotermie i un bra rupt.
Personalul medical face tot ce poate ca s-l peticeasc i,
dac vor reui s-i salveze viaa, ar trebui s-i mulumeasc.
Mie? A spus George.
Dac n-ar fi fost lanterna ta, nu v-am fi gsit niciodat.
Nu era lanterna mea, a zis George, era a lui Finch.
George a adormit.

84

- JEFFREY ARCHER -

14
9 iulie, 1907
De ndat ce ai privit moartea n fa, nimic nu mai este
la fel, spuse Young. Te face s fii diferit de ceilali.
George i turn musafirului o ceac cu ceai.
Am vrut s te vd, Mallory ca s m asigur c acea
experien ngrozitoare nu te-a oprit din ascensiuni.
Nu din cauza asta m-am oprit, i rspunse George. Am
un motiv mai bun. Tutorele meu mi-a spus c nu voi fi primit
la doctorat dac nu am nota maxim.
i ce anse ai, btrne?
Se pare c sunt un caz limit. Nu-mi pot permite s nu
reuesc doar pentru c n-am muncit suficient de mult.
Aa este, spuse Young. Dar numai munc, fr joac
Prefer s fiu un om de succes plicticos dect un ratat
sclipitor, replic George.
Dar de ndat ce se termin examenele, Mallory, vei veni
cu mine n Alpi la var?
Sigur, i rspunse George, zmbind. Dac exist ceva de
care m tem mai mult dect de a rata nota, acela este gndul
c Finch se va cra pe vrfuri din ce n ce mai nalte,
cntnd Valseaz Mathilda.
De abia a primit rezultatele la licen.
i?
*
Guy era uimit de munca depus de George pe msur ce
examenele de sfrit de an se apropiau. Nu i luase nici
85

- CRRILE GLORIEI -

mcar o zi liber n vacana de primvar ca s viziteze Peny-Pass sau Cornwall, ca s nu mai vorbim de Alpi. Singurii
lui nsoitori erau regii, dictatorii i potentaii, iar singurele
lui excursii erau pe cmpurile de btaie din inuturile
ndeprtate pe cnd studia zi i noapte pn n dimineaa
examenelor.
Dup cinci zile de scris continuu i unsprezece examene
diferite, George nc nu era sigur cum se descurcase. Doar
cei mai detepi i cei mai proti sunt. De ndat ce a
terminat de scris, a ieit din sala de examen n lumina
strlucitoare a soarelui i l-a gsit pe Guy stnd pe treptele
colilor, ateptndu-l, cu o sticl de ampanie ntr-o mn i
dou pahare n cealalt. George s-a aezat lng el i a
zmbit.
Nu ntreba, a zis pe cnd Guy desfcea srma din jurul
dopului.
n urmtoarele zece zile a urmat o perioad de purgatoriu,
nainte ca examinatorii s le anune gradele acordate i
viitorul care i atepta.
Orict ar fi ncercat domnul Benson s-l liniteasc
spunndu-i c fusese foarte aproape, totui lui George Leigh
Mallory i-a fost acordat doar gradul doi, deci nu putea s se
ntoarc la colegiul Magdalene n trimestrul de toamn
pentru doctorat. i nu l-a ajutat nici ce i-a mai spus tutorele
senior:
Cnd tii c eti btut, renun onorabil.
Dei primise o invitaie de la Geoffrey Young s stea cu el o
lun n Alpi n acea var, George i-a fcut bagajele i a luat
trenul urmtor spre Birkenhead. Dac l-ai fi ntrebat, ar fi
descris urmtoarele patru sptmni ca fiind o perioad de
meditaie, dei tatl lui folosea cuvntul negare, iar mama
lui, n dormitor, descria comportarea fiului ei ca mbufnare.
86

- JEFFREY ARCHER -

Nu mai este un copil, spunea ea. Trebuie s se


hotrasc ce are de fcut n continuare.
n ciuda ciclelilor soiei, a mai durat o sptmn pn
ce reverendul Mallory s-a decis s abordeze subiectul
viitorului fiului su.
M gndesc ce opiuni am, i-a spus George, dei mi-ar
plcea s fiu scriitor. Chiar am nceput s scriu o carte
despre Boswell.
Probabil strlucit, dar puin probabil s ctigi bani cu
ea, a comentat tatl lui. Cred c nu doreti s trieti ntr-o
cocioab doar cu pine i ap. George n-a putut s nu fie de
acord. Te-ai gndit s intri n armat? Ai fi un soldat foarte
bun.
Niciodat nu am fost bun la respectarea ordinelor, i-a
replicat George.
Te-ai gndit s intri n rndurile clerului?
Cred c exist un obstacol de netrecut pentru asta.
i care ar fi acela?
Nu cred n Dumnezeu, a rspuns George, simplu.
Asta nu i-a mpiedicat pe muli dintre colegii mei, a zis
tatl lui.
George a rs.
Eti aa de cinic, tat.
Reverendul Mallory a ignorat comentariul fiului su.
Poate ar fi bine s te gndeti la politic, biete. Sunt
sigur c vei gsi un partid care ar fi ncntat s te fac
membru n Parlament.
Ar putea s m ajute dac a fi n stare s-mi amintesc
cu care partid am votat, a zis George. i oricum, membrii n
Parlament nu sunt pltii. Politica este doar un hobby al
bogtailor.
Nu este ca alpinismul, a sugerat tatl lui, ridicnd o
87

- CRRILE GLORIEI -

sprncean.
Adevrat, a admis George. Aa c ar trebui s gsesc o
profesie care s-mi ofere un venit suficient ca s m pot
ocupa de hobby-ul meu.
Atunci ne-am neles, a zis reverendul Mallory. Vei fi
profesor.
*
Dei George nu comentase ultima sugestie a tatlui lui, n
momentul n care s-a ntors n camer, s-a aezat la birou i
i-a scris fostului su decan de la colegiu ntrebndu-l dac la
Winchester erau locuri libere pentru profesori de istorie.
Domnul Irving i-a rspuns dup o sptmn. Colegiul, l
informa el pe George, nc studia actele candidailor pentru
postul de profesor de limbi clasice, dar poziia de profesor de
istorie fusese ocupat de curnd. George regreta deja
sptmna de ntrziere. Totui, scria domnul Irving, am
auzit la vinrie c cei de la colegiul Chaterhouse caut un
profesor de istorie i, dac te gndeti s candidezi, voi fi
ncntat s-i dau referine.
Zece zile mai trziu, George se ducea n Surrey, la interviul
cu directorul de la Chaterhouse, reverendul Gerald Rendall.
Domnul Irving l avertizase pe George c aproape orice va fi
plictisitor dup Winchester i Cambridge, totui a fost fericit
de vizita la Chaterhouse. A fost i ncntat i uurat cnd
directorul l-a invitat s devin membru al colectivului de
profesori, preferndu-l altor candidai.
Ceea ce George n-ar fi putut s tie nainte de ntlnire fost
c nu coala, ci unul dintre guvernani va fi cel care-i va
schimba cursul vieii.
88

- JEFFREY ARCHER -

1909
15
Una dintre problemele pe care le-a avut George n primele
sptmni la Chaterhouse a fost c, dac nu se mbrca n
rob i nu-i punea toca, putea fi confundat cu unul dintre
elevi.
S-a bucurat de primul an la colegiu mai mult dect se
ateptase, cu toate c n clasa a cincea era un grup de mici
montri hotri s-i deranjeze orele. Totui, cnd aceiai
biei s-au ntors pentru ultimul lor an, n clasa a cincea,
spre surpriza lui George muli dintre ei erau complet
schimbai, cu toat energia redirecionat spre asigurarea
unui loc la universitatea pe care o doreau. George a fost
ncntat s-i petreac mai multe ore ajutndu-i s ating
acest obiectiv.
Dar, cnd tatl lui l-a ntrebat n vacana de var ce i
plcuse cel mai mult, a rspuns c fusese antrenarea echipei
de fotbal iarna i a echipei de hochei primvara dar, cel mai
mult, fusese o excursie cu un grup de biei fcut vara.
i, uneori, a spus el, te mai ntlneti cu un biat
deosebit, care d dovad de talent adevrat i de curiozitate
i care, n mod sigur, i va face un drum n lume.
George ntlnise deja unul dintre aceti biei.
*
Am nevoie de dou persoane pentru ascensiunea final,
a replicat Geoffrey Young.
89

- CRRILE GLORIEI -

V gndii la cineva?
Da, a spus Young cu hotrre, nevrnd s divulge
numele.
Atunci mai bine ai discuta cu ei, a spus secretarul
Societii Regale de Geografie. i s fie confidenial, pentru
c, pn ce Dalai Lama nu-i d binecuvntarea, nu ni se va
permite nici mcar s traversm grania n Tibet.
Le voi scrie amndurora n seara aceasta, a spus Young.
Nimic scris, a spus secretarul. Young a ncuviinat. i
am nevoie s-mi facei un mic serviciu. Cnd cpitanul
Scott
*
n joia urmtoare, George a plecat cu trenul spre Londra i
a ajuns pe Saville Row, n Mayfair, la timp pentru a cina cu
Geoffrey Young. Un portar l-a nsoit la barul membrilor,
unde George i-a gsit gazda discutnd cu un grup de
alpiniti mai n vrst care repetau povestiri lungi despre
muni nali. Cnd Young i-a vzut invitatul intrnd n sal,
a ntrerupt conversaia i l-a ndrumat pe George ctre sala
de mese spunndu-i:
M tem c scaunul de la bar este lucrul cel mai nalt pe
care se pot urca oamenii acetia acum.
n timp ce mncau o sup Windsor i o plcint de rinichi,
urmat de o ngheat de vanilie, Young i-a dat lui George
programul urmtoarei lor excursii n Alpi. Dar George simea
c omul avea ceva mai important de spus, deoarece i
descrisese n detaliu n scrisoare noile escalade pe care le vor
ntreprinde n vara urmtoare. Abia cnd s-au retras n
bibliotec, la o cafea i un brandy, George a aflat motivul
adevrat al invitaiei lui Young.
90

- JEFFREY ARCHER -

Mallory, a spus Young de ndat ce s-au instalat n


colul cel mai ndeprtat al camerei, m ntreb dac vrei s
m nsoeti joia urmtoare ca oaspete la Societatea Regal
de Geografie cnd cpitanul Scott va prezenta societii
urmtoarea sa expediie la Polul Sud.
George aproape i-a scpat cafeaua din mn de ct de
entuziasmat era la ideea de a-l auzi pe ndrzneul explorator
vorbind despre cltoria vasului Discovery, i nu doar pentru
c citise de curnd n Times c toate biletele fuseser
vndute la cteva ore dup ce societatea anunase numele
oratorului la conferina anual.
Cum ai reuit s a nceput George.
Ca membru n comitetul Clubului Alpin, am reuit s
smulg trei bilete de la secretarul RGS. Totui, mi-a cerut un
mic serviciu n schimb.
George ar fi vrut s-i pun dou ntrebri deodat, dar a
neles repede c Young le anticipase deja.
Bineneles vrei s tii cine este cellalt invitat al meu, a
spus Young. George a ncuviinat. Ei, nu o s fie o surpriz
prea mare, pentru c l-am invitat pe cellalt alpinist din
clasa ta. Dar serviciul pe care mi l-a cerut secretarul RGS ar
putea s te surprind. George i-a lsat cafeaua pe mas, ia ncruciat braele i a ateptat. Este simplu, de fapt, a
continuat Young. De ndat ce cpitanul Scott i va termina
conferina i va cere s i se pun ntrebri, secretarul vrea ca
tu s-i pui o ntrebare.
De ce eu?
Poate pentru c se gndete c s-ar putea s te
intereseze rspunsul.

91

- CRRILE GLORIEI -

16
A fost una dintre rarele ocazii n care George a reuit s
ajung la timp. i-a repetat ntrebarea n timpul drumului cu
trenul de la Godalming i, cu toate c se simea c tia
rspunsul, era nedumerit din cauz c secretarul RGS voia
s ntrebe el.
George se simise dezamgit cnd citise n The Times mai
devreme n cursul acelui an c un american, Robert Peary, i
nu un englez fusese cel care ajunsese primul la Polul Nord.
Dar, cum tema conferinei cpitanului Scott era Polul Sud
necucerit, presupusese c, dup cum sugerase Geoffrey
Young, marele explorator voia s fac o a doua ncercare.
George a srit din tren, nainte ca acesta s se opreasc n
gara Waterloo, a fugit pe peron i a dat biletul, apoi a ieit s
caute un taxi. Young l avertizase c popularitatea lui Scott
era att de mare nct majoritatea locurilor vor fi ocupate cu
cel puin o or nainte de nceperea conferinei.
La intrarea n RGS se formase deja o coad cnd George
i-a prezentat invitaia. S-a alturat mulimii zgomotoase
care i croia drum spre sala de conferine de la parter.
Cnd George a intrat n amfiteatrul recent construit, a fost
surprins s vad ct de mare era. Pereii paneluii cu stejar
erau acoperii cu portrete ale fotilor preedini ai RGS, n
timp ce pe parchetul ntunecat se aflau cam o sut sau mai
multe scaune mbrcate n catifea. Scena din fa era
umbrit de un portret n mrime natural al regelui.
George a cercetat scaunele cutndu-l pe Geoffrey Young.
Pn la urm l-a zrit n partea cea mai ndeprtat a
camerei, stnd lng George Finch. George s-a ndreptat spre
ei i s-a aezat lng Young.
92

- JEFFREY ARCHER -

Nu a fi putut ine locul liber mai mult timp, i-a spus


Young.
mi pare ru, s-a scuzat George, pe cnd se ntindea s
dea mna cu Finch.
S-a mai uitat n jur s vad dac mai tia pe cineva. Nu
tia. L-a mirat faptul c la parterul slii nu era nicio femeie.
tia c ele nu puteau fi alese membre ale RGS, dar de ce nu
puteau veni ca invitate? Se ntreba ce s-ar fi ntmplat dac
Cottie Sanders ar fi fost invitata lui Young. Ar fi pus-o oare n
rndul nti, care rmsese neocupat? S-a uitat nspre
galerie, unde mai multe doamne mbrcate elegant, cu rochii
lungi i voalete, se aezau. i-a ntors atenia nspre scen,
unde doi brbai mbrcai n costume negre ntindeau un
ecran mare, argintiu. Pe intervalul dintre rnduri, un alt
brbat, mbrcat la fel de elegant, verifica diapozitivele ntrun diascop, deplasnd obturatorul n spate i n fa.
Amfiteatrul se umplea rapid i, cu mult nainte ca ceasul
de sub galerie s sune de opt ori, mai muli membri i
invitaii acestora au descoperit c trebuie s stea n picioare,
n spatele slii. La a opta btaie, membrii comitetului au
intrat n sal i s-au aezat n rndul din fa, n timp ce un
domn scund, mbrcat elegant, cu cravat alb i frac s-a
urcat pe scen, fiind ntmpinat cu aplauze. A ridicat
palmele de parc i le-ar fi nclzit la foc i imediat au ncetat
aplauzele.
Bun seara, doamnelor i domnilor, a nceput el.
Numele meu este Sir Francis Younghusband. Am onoarea s
fiu preedintele dumneavoastr n decursul acestei seri i
cred c lectura pe care o vom avea promite s fie cea mai
interesant din istoria lung a societii noastre. RGS se
mndrete c este lider mondial n dou domenii importante,
dar diferite ntre ele: primul, trasarea hrilor unor teritorii
93

- CRRILE GLORIEI -

necartografiate anterior; i al doilea, explorarea trmurilor


deprtate i periculoase unde niciun om alb nu a mai clcat
pn acum. Unul dintre statutele societii ne permite s-i
susinem i s-i ncurajm pe acei oameni nflcrai care
doresc s cltoreasc pe tot globul, riscndu-i vieile n
serviciul Imperiului Britanic.
Unul dintre aceti oameni este oratorul din aceast sear
i nu am nicio ndoial, a continuat Sir Francis, n timp ce se
uita la portretul regelui, c vom afla care este planul lui de a
deveni primul supus al Maiestii Sale care va atinge Polul
Sud. Dac a spune c vorbitorul care urmeaz nu are
nevoie de nicio prezentare ar fi o fraz perimat, totui
bnuiesc c nu exist niciun brbat, nicio femeie i niciun
copil din ara noastr care s nu tie numele cpitanului
Robert Falcon Scott, RN2.
Audiena s-a ridicat n picioare cnd un brbat proaspt
brbierit, solid, mbrcat n uniform de marinar, cu ochi
albatri, mndru, a ieit din culise. S-a aezat n centrul
scenei, cu picioarele ndeprtate, dnd impresia c nu
intenioneaz s plece de acolo mult vreme. A zmbit
audienei i, spre deosebire de sir Francis, nu a ncercat s le
potoleasc entuziasmul, asigurndu-se c are timp destul s
se pregteasc de vorbit.
George a rmas captivat de la prima propoziie rostit de
Scott. Acesta a vorbit mai mult de o or, fr s se uite
vreodat pe notie, n timp ce duzini de diapozitive proiectate
n spatele lui aduceau n mod dramatic la via expediia sa
anterioar n Antarctica la bordul navei sale, Discovery.
Cuvintele i erau des ntrerupte de izbucniri spontane de
aplauze.
Audiena a aflat cum i-a ales cpitanul Scott echipa i
2

Royal Navy: Marina Regal Britanic.


94

- JEFFREY ARCHER -

calitile pe care le-a cutat la membrii acesteia: lealitatea,


curajul i disciplina erau, dup el, cele mai importante. A
explicat apoi lipsurile i greutile pe care aveau s le
nfrunte oamenii lui dac voiau s supravieuiasc timp de
patru luni n Antarctica, cltorind 400 de kilometri pe un
trm pustiu i ngheat n drumul lor nensemnat pe hri
ctre Polul Sud.
George s-a uitat mirat la imagini ale oamenilor care
participaser la expediia anterioar, dintre care unii nu-i
pierduser numai degetele de la mini i de la picioare din
cauza degerturilor, ci i urechi i chiar i nasul. Unul dintre
diapozitive a fcut-o pe o doamn de la galerie s leine.
Scott a fcut o scurt pauz, dup care a adugat:
Fiecare dintre oamenii care m nsoesc n aceast
expediie trebuie s fie pregtii s suporte astfel de suferine,
dac sper s mai fie n via n eventualitatea n care vom
ajunge la Polul Sud. i nu uitai, responsabilitatea mea este
s m asigur c toi oamenii se vor ntoarce acas n via.
George i-ar fi dorit s fie printre cei invitai s i se alture
lui Scott, dar tia c un profesor lipsit de experien, a crei
realizare major pn n acea zi era cucerirea Mont Blanc era
un candidat improbabil pentru echipa lui Scott.
Scott i-a terminat discursul mulumind RGS, comitetului
i membrilor pentru sprijinul continuu acordat, contient c
fr acesta nu s-ar putea gndi nici mcar s ridice ancora la
Tilbury, cu att mai mult s ajung n McMurdo Sound, n
Antarctica, echipat corespunztor i pregtit pentru o astfel
de expediie ambiioas. Cnd s-au aprins luminile, Scott s-a
nclinat uor i toi oamenii din sal s-au ridicat n picioare,
dorind s omagieze acest erou britanic. George putea doar s
se ntrebe cum era s stai pe acea scen i s primeti astfel
de omagii i, mult mai important, ce ar trebui s fac pentru
95

- CRRILE GLORIEI -

a se dovedi demn de o astfel de admiraie.


Cnd aplauzele s-au stins, lumea s-a aezat la loc, iar
Scott le-a mulumit nc o dat nainte de a solicita ntrebri
din partea audienei.
Un domn din primul rnd s-a ridicat.
Acesta este Arthur Hicks, a optit Geoffrey Young.
Tocmai a fost numit secretarul RGS.
Domnule, a spus Hicks, se zvonete c norvegienii,
condui de Amundsen, plnuiesc s atace Polul Sud. V
ngrijoreaz acest lucru?
Nu, domnule Hicks, nu m ngrijoreaz, a replicat Scott.
Pot s v asigur pe dumneavoastr i pe membrii societii c
un englez, i nu un viking va atinge primul Polul Sud.
Din nou, aceste sentimente au fost primite cu aplauze
puternice.
Din duzina de mini ridicate, Scott a ales n continuare un
brbat din rndul al treilea. Pieptul stng al smokingului
omului era plin cu iruri de medalii.
Domnule, am citit azi-diminea n The Times c
norvegienii vor utiliza snii cu motor i cini pentru a fi
siguri c ajung la Polul Sud naintea dumneavoastr.
S-au auzit mai multe strigte de Ruine!.
Pot s v ntreb care este rspunsul dumneavoastr la
aceast nclcare ruinoas a codului amatorilor?
Finch s-a uitat nencreztor la vorbitor.
Eu i-a ignora, domnule general, a rspuns Scott.
Expediia mea este o provocare care urmeaz s demonstreze
superioritatea omului n faa naturii i nu m ndoiesc c am
strns un grup de oameni care sunt mai mult dect pregtii
s fac fa acestei provocri.
Strigte de Aa este! Aa este! au rsunat din fiecare col
al slii pline de oameni, ns Finch nu li s-a alturat.
96

- JEFFREY ARCHER -

i permitei-mi s adaug, a continuat Scott, c


intenionez s fiu primul om care atinge Polul Sud, nu
primul cine. A fcut o pauz. Doar dac, bineneles, nu
este un buldog.
Au urmat rsete nainte s se ridice i mai multe mini,
printre care i a lui George. Totui, cpitanul Scott a rspuns
la alte ntrebri nainte s arate n direcia lui George.
Un tnr domn de la sfritul rndului al cincilea arat
hotrrea pe care o caut cnd mi aleg echipa, aa c hai s
auzim ce are de spus.
George s-a ridicat ncet de pe scaun, cu picioarele
tremurnd. Simea cinci sute de perechi de ochi aintii
asupra lui.
Domnule, a spus el, cu vocea tremurnd, de ndat ce
vei atinge Polul Sud, ce va mai rmne de ctigat pentru
ali englezi? S-a prbuit napoi n scaun n timp ce civa
spectatori izbucneau n rs, iar alii aplaudau. O expresie
nedumerit a aprut pe faa lui Finch. De ce ar pune Mallory
o ntrebare al crei rspuns l tia?
Urmtoarea mare provocare pentru orice englez, a spus
Scott fr s ezite, va fi, fr ndoial cucerirea celui mai
nalt munte de pe pmnt, muntele Everest din Himalaya. Se
nal la mai mult de 8.700 de metri peste nivelul mrii
adic aproape cinci mile i jumtate nlime, biete i nu
tim cum ar reaciona organismul uman la o astfel de
altitudine, avnd n vedere c nimeni n-a urcat la mai mult
de 6.600 de metri. i trebuie s inem seama i de
temperaturile care pot cobor sub minus patruzeci de grade
Fahrenheit i vnturi care-i taie pielea. Dar de un lucru
sunt sigur: cinii i sniile cu motor nu vor fi de folos acolo.
A fcut o pauz i, uitndu-se direct la George, a adugat:
Dar, oricine ar fi primul om care va sta pe acoperiul
97

- CRRILE GLORIEI -

lumii, l invidiez. S sperm c va fi un englez. Totui, a tras


Scott concluzia, ntorcndu-i atenia spre o doamn care
sttea n primul rnd de la galerie, am promis deja soiei
mele c voi lsa aceast provocare unui brbat mai tnr.
Scott l-a privit pe George pe cnd audiena izbucnea din
nou n aplauze.
Mna lui Finch s-a ridicat imediat i Scott a ncuviinat.
V considerai amator sau profesionist, domnule?
n sal s-au auzit oapte pe cnd Finch l privea provocator
pe Scott.
A durat o vreme pn ce Scott a rspuns, timp n care nu
i-a luat privirea de la Finch.
Sunt un amator, a rspuns el pn la urm, dar un
amator care se nconjur cu profesioniti. Doctorii, inginerii,
oferii i chiar buctarii mei sunt oameni calificai i s-ar
simi insultai dac le-am spune c sunt amatori. Dar ar fi i
mai insultai dac sugerai c prezena lor n aceast
expediie a fost motivat de dorina de a obine ctiguri
materiale.
Acest rspuns a fost ntmpinat cu aplauzele cele mai
puternice de pn atunci i doar Young i Mallory l-au auzit
pe Finch spunnd:
Dac chiar crede asta, n-are nicio ans s se ntoarc
viu.
Dup nc dou sau trei ntrebri, Scott a mulumit din
nou RGS pentru sponsorizarea conferinei i pentru suportul
acordat ultimei sale expediii. Dup aceea a urmat un vot de
mulumire acordat de domnul Hicks din partea societii,
apoi audiena s-a ridicat n picioare, cntnd imnul naional.
n timp ce Young i Finch se alturau celor care prseau
amfiteatrul, George a rmas pe loc, incapabil s-i ia ochii de
la scena pe care Scott o ocupase; o scen de pe care ntr-o zi
98

- JEFFREY ARCHER -

inteniona s se adreseze i el RGS. Finch a rnjit cnd s-a


uitat napoi i l-a vzut pe Mallory stand nemicat.
ntorcndu-se ctre Young a spus:
Va sta tot acolo, ascultnd cu tot atta atenie, cnd va
fi rndul meu s in conferina anual.
Young i-a zmbit tnrului plin de el.
i care, dac mi este permis s ntreb, va fi subiectul?
Cucerirea Everestului, a rspuns Finch. Pentru c nu
m vor lsa s stau pe acea scen dect dac eu voi fi cel
care va ajunge primul acolo.

99

- CRRILE GLORIEI -

CARTEA DOI
CEALALT FEMEIE

100

- JEFFREY ARCHER -

1914
17
Luni, 9 februarie, 1914
Cnd Elisabeta s-a urcat pe tronul Angliei n 1558, nici
Curtea, nici oamenii de rnd n-au considerat-o un adevrat
monarh. Totui, cnd a murit n 1603, patruzeci i cinci de
ani mai trziu, Regina Fecioar era la fel de popular cum
fusese i tatl ei, regele Henric al VIII-lea.
Domnule, domnule, a spus un biat din ultimul rnd,
inndu-i mna ridicat.
Da, Carter junior, i-a rspuns George.
Ce este o fecioar, domnule?
George a ignorat chicotelile care au urmat i a continuat
de parc i fusese adresat o ntrebare serioas.
O virgin este o femeie care este virgo intacta, Carter
junior. Sper c latina ta este suficient. Dac nu, poi s te
uii n Luca 1:27: Exista o fecioar mritat cu un brbat al
crui nume era Iosif i numele fecioarei era Maria. Dar s ne
ntoarcem la Elisabeta. Epoca ei a fost epoca de aur a lui
Shakespeare i Marlowe, a lui Drake i Raleigh, o vreme n
care Anglia nu numai c a nvins Armada spaniol, ci a
nbuit i o insurecie condus de contele de Essex, despre
care unii istorici au sugerat c ar fi fost amantul reginei.
Inevitabil, s-au ridicat mai multe mini.
Wainwright, a spus George plictisit, tiind prea bine
care urma s fie ntrebarea.
Ce este un amant, domnule?
101

- CRRILE GLORIEI -

George a zmbit.
Un amant este un brbat care triete cu o femeie fr
s fie cstorit cu aceasta.
Atunci nicio ans ca amanta s fie virgo intacta, nu,
domnule? a rnjit Wainwright.
Ai dreptate, Wainwright, dei eu presupun c regina
Elisabeta nu i-a luat niciodat vreun amant pentru c
atunci autoritatea ei de monarh ar fi fost contestat.
O alt mn s-a ridicat.
Dar Curtea i oamenii de rnd n-ar fi preferat ca pe tron
s fie un brbat, de exemplu contele de Essex, mai curnd
dect o femeie?
George a zmbit iar. Graves, unul dintre puinii elevi care
prefera clasa terenului de sport, nu era genul care s pun
ntrebri frivole.
La acea vreme, Graves, chiar i fotii detractori ai
Elisabetei ar fi preferat-o pe ea contelui de Essex. i ntradevr, acum, dup mai mult de trei sute de ani, aceast
femeie este cu siguran egal cu toi brbaii din panteonul
monarhiei britanice, a conchis el, pe cnd clopotul capelei
suna la distan.
George s-a uitat prin clas s vad dac mai erau i alte
mini ridicate. Nu mai erau. A oftat.
Atunci, asta este totul, a spus el. Dar, domnilor, a
adugat, ridicnd vocea, v rog ca eseurile voastre despre
semnificaia religioas i politic a cstoriei lui Henric al
VIII-lea cu Anne Boleyn s fie pe catedra mea pn joi la
prnz.
S-a auzit un mrit pe cnd elevii din clasa a cincea i
strngeau manualele i ieeau din sal.
George a luat buretele i a nceput s tearg numele i
datele celor ase regine ale lui Henric al VIII-lea. S-a ntors i
102

- JEFFREY ARCHER -

l-a vzut pe Graves nc aezat.


Poi s le numeti pe toate, Robert, i s spui i anii n
care au fost regine? a ntrebat el.
Catherine de Aragon, 1509, Anne Boleyn, 1533, Jane
Seymour, 1536, Anne de Cleves, 1540, Catherine Howard,
1540 i Catherine Parr, 1543.
Iar sptmna viitoare v voi nva o metod simpl de
a le memora soarta.
Divorat, decapitat, moart, divorat, a supravieuit.
Ne-ai spus sptmna trecut, domnule.
Zu? a spus George pe cnd punea buretele la loc pe
catedr fr s-i pese de ct cret avea deja pe rob.
George l-a urmat pe biat afar din clas i s-a dus n
cancelarie pentru a li se altura colegilor la gustare. Dei se
dovedise a fi popular att printre majoritatea celorlali
profesori, ct i cu elevii, era contient c nu toi colegii lui
aprob ceea ce ei numeau n oapt atitudinea lui de laissezfaire i unul sau doi chiar i-au exprimat deschis prerea c
lipsa de disciplin din clasele lui le tirbete autoritatea
proprie, mai ales cnd trebuia s predea clasei a cincea n
aceeai zi.
Cnd doctorul Rendall s-a hotrt c a venit vremea s-l ia
pe Mallory deoparte i s discute cu el acest subiect, George
l-a informat doar c el credea n libera exprimare, altfel cum
i-ar putea atinge elevii potenialul maxim? Cum directorul
habar n-avea ce nseamn liber exprimare, s-a decis s nu
mai continue. La urma-urmei, trebuia s ias la pensie la
sfritul anului colar i totul ar fi devenit oricum
responsabilitatea altcuiva.
George i fcuse i un prieten bun printre colegi. Andrew
OSullivan studiase n acelai timp cu el la Cambridge, dar
nu se ntlniser acolo. El preda geografia i ctigase un
103

- CRRILE GLORIEI -

premiu la box cnd fusese la Fitzwiliam, ns, cu toate c nul interesa alpinismul, i chiar i mai puin prerile lui
Quintus Fabius Maximus, el i George au descoperit foarte
repede c se simt bine mpreun.
Cnd George a intrat n cancelarie l-a zrit pe Andrew
tolnit ntr-un fotoliu de piele confortabil, lng fereastr,
citind ziarul. George i-a turnat o ceac de ceai i s-a
ndreptat spre prietenul lui.
Ai vzut The Times de azi-diminea? l-a ntrebat
Andrew.
Nu, i-a rspuns George, punndu-i ceaca pe o msu
dintre ei. Eu citesc de obicei tirile abia dup-mas.
Corespondentul din Delhi, a spus Andrew, anun c
lordul Curzon s-a neles cu Dalai Lama s permit unui
grup select de alpiniti s intre
George s-a aplecat puin prea repede i a drmat cana de
ceai a colegului lui.
mi pare ru, Andrew, a zis el pe cnd nfca ziarul.
Andrew prea vag amuzat de rara lips de bune maniere a
prietenului su, dar n-a spus nimic pn ce George nu i-a
restituit ziarul.
RGS invit pe toi cei interesai s i depun
candidatura, a continuat Andrew. Eti i tu cumva, drag
Mallory, interesat?
George nu voia s rspund pn ce nu se mai gndea
puin la aceast problem, aa c a fost mulumit c tocmai
atunci clopoelul care-i anuna pe profesori c pauza se va
termina n cinci minute i-a venit n ajutor.
Ei bine, a spus Andrew pe cnd se ridica, dac nu eti
n stare s-mi rspunzi la aceast ntrebare, d-mi voie s-i
pun una mai uoar. Azi dup-mas mai faci i altceva, sau
doar citeti ziarul?
104

- JEFFREY ARCHER -

Corectez eseurile clasei a cincea despre Armada, a spus


George. Cred c bieii tia au o plcere sadic s rescrie
istoria. Se pare c Wainwright crede c Spania a ctigat i
c Drake a fost ntemniat n Turnul Londrei.
Andrew a rs.
Se ntmpl c unul dintre guvernatorii colii, domnul
Thackeray Turner, m-a invitat la cin n seara asta i a
ntrebat dac a vrea s aduc i un prieten.
Eti amabil, Andrew, i-a rspuns George pe cnd ieeau
din cancelarie n curte, dar cred c domnul Turner se referea
la o prieten.
M ndoiesc, a zis Andrew. Cel puin nu acum, cnd are
trei fete nemritate.

105

- CRRILE GLORIEI -

18
Joi, 12 februarie, 1914
George a luat creta n mn. i plcuse Thackeray Turner
din momentul n care-l ntlnise: deschis, ndrzne i
deschis, cu toate c era cam demodat i ironic.
Andrew i spusese lui George n timpul drumului ctre
casa lui Turner c acesta era de profesie arhitect. Cnd
George, dup ce fusese condus printr-o poart din oel forjat
n josul unei alei cu lmi, vzuse Westbrook prima oar,
cuibrit ntre dealurile din Surrey, nconjurat de cele mai
minunate straturi cu flori, pajiti i un heleteu, nu avusese
nevoie s i se spun de ce avusese Turner succes n carier.
nainte de a ajunge pe ultima treapt, un valet le-a deschis
ua. L-a condus n tcere pe un coridor lung i l-au gsit pe
Turner ateptndu-i n camera de biliard. Avnd n vedere c
haina de la costum era spnzurat pe sptarul unui scaun
din apropiere, George i-a dat seama c era pregtit de lupt.
E timpul pentru o partid nainte s coboare doamnele
la mas, le-a spus Turner oaspeilor si.
George, dup ce a admirat un portret n mrime natural
a gazdei, de Lavery, aflat deasupra cminului i nc alte
acuarele din secolul al XIX-lea care mpodobeau pereii
inclusiv una fcut de tizul gazdei lor i-a scos haina i i-a
suflecat mnecile.
De ndat ce trei bile au fost plasate n poziie pe masa
verde, George a aflat imediat un alt aspect al caracterului
gazdei lor. Domnului Turner i plcea, i chiar se atepta s
ctige. Ceea ce nu prevzuse el era c lui George nu-i plcea
s piard. George nu era sigur dac Andrew era doar
106

- JEFFREY ARCHER -

ncntat s-i fac pe plac btrnului sau pur i simplu nu


tia s joace. Oricum ar fi fost, George nu era chiar att de
dornic s-i fac pe plac gazdei.
Rndul tu, btrne, a spus Turner dup un carambol
de unsprezece.
George a stat o vreme i a analizat lovitura i, cnd i-a dat
tacul lui Andrew ctigase o lovitur de paisprezece puncte.
A devenit curnd clar c Turner i ntlnise egalul n George,
aa c s-a hotrt s abordeze o tactic diferit.
OSullivan mi-a spus c eti puin radical, Mallory.
George a zmbit. Nu avea de gnd s cedeze n faa lui
Turner, nici la masa de biliard, nici n afara ei.
Dac v referii la faptul c susin votul universal, s
tii c aa este, domnule.
Andrew s-a ncruntat.
Doar trei puncte, a spus el nainte de a aduna suma la
totalul lui cam prpdit.
Turner s-a ntors la mas i n-a mai scos un cuvnt pn
ce nu i-a mai adugat nc dousprezece puncte, dar chiar
cnd George trecea spre mas pentru lovitura urmtoare,
Turner l-a ntrebat:
Deci ai lsa femeile s voteze?
George s-a ndreptat i a dat cu cret pe tac.
Desigur, domnule, a rspuns nainte de a alinia nc o
dat bilele.
Dar ele n-au fost suficient educate pentru o asemenea
responsabilitate, a zis Turner. i, n orice caz, cum s-ar
atepta cineva la o judecat raional din partea unei femei?
George s-a aplecat iar deasupra mesei i, de data aceasta a
strns douzeci i unu de puncte nainte de a preda tacul.
Asta se poate rezolva uor, a spus el.
i cum anume? l-a ntrebat Turner pe cnd se uita la
107

- CRRILE GLORIEI -

bile i-i analiza posibilitile.


Mai nti s le permitem femeilor s fie educate corect,
astfel nct s poat merge la universitate i s poat studia
pentru aceleai titluri ca brbaii.
Posibil nu la Oxford sau la Cambridge?
Dimpotriv, i-a rspuns George. Acestea trebuie s
deschid calea, pentru c apoi le vor urma toate celelalte.
Femei cu diplome universitare, a rs Turner. E de
neimaginat.
S-a aplecat spre mas pentru urmtoarea lovitur, a
greit, i bila alb a alunecat n buzunarul cel mai apropiat.
George s-a strduit din greu s nu rd.
Ca s m asigur c am neles bine ce propui, Mallory, a
spus Turner pe cnd nmna tacul musafirului. Eti de
prere ca femeile inteligente, cele cu diplome de Oxford i
Cambridge, s poat vota?
Nu, domnule, nu asta am propus, a spus George. Cred
c femeilor trebuie s li se aplice aceleai reguli ca i
brbailor. i cele proaste s poat vota.
Pentru prima oar de cnd ncepuse jocul, Turner a
zmbit.
Nu cred c Parlamentul va aproba aa ceva. La urmaurmei, curcanii nu voteaz de Crciun.
Pn ce unul dintre ei nu-i va da seama c va putea
ctiga alegerile urmtoare, a sugerat George pe cnd
executa un tun elegant i introducea bila roie n buzunarul
mesei. S-a ridicat i a zmbit. Cred c am ctigat jocul
acesta, domnule.
Turner a ncuviinat. Pe cnd i punea haina, s-a auzit o
btaie uoar n u. A intrat valetul.
Cina e servit, domnule.
Mulumesc, Atkins, a spus gazda lor.
108

- JEFFREY ARCHER -

De ndat ce acesta a ieit din camer, Turner a optit:


Pariez c Atkins n-ar da femeilor dreptul de vot.
Eu pariez c nu l-ai ntrebat, a spus George,
regretndu-i cuvintele de ndat ce le rostise.
Andrew prea stnjenit, dar n-a comentat.
V rog s m scuzai, domnule, a spus George.
Observaia a fost lipsit de tact i eu
Nu-i nimic, biete, a spus Turner. M tem c, de cnd a
murit soia mea, am devenit cam cum se spune acum?
un pislog btrn. Mai bine ne-am altura doamnelor la
cin. Bine jucat, Mallory, a mai spus el pe cnd traversau
holul. De abia atept s-mi iau revana la un joc la care nu
m ndoiesc c-mi vei comunica prerile tale asupra
drepturilor muncitorilor.
Valetul deschisese ua ca s le permit lui Turner i
oaspeilor accesul n sufragerie. O mas mare de stejar, care
prea mai curnd elisabetan dect victorian, domina
centrul camerei paneluite cu stejar. Fuseser puse cinci
tacmuri din argint i cele mai fine erveele din bumbac.
Cnd George a intrat n camer, a oftat, ceea ce nu fcea
nici cnd urca pe vrful munilor. Dei toate fetele domnului
Turner, Marjorie, Ruth i Mildred ateptau s-i fie prezentate,
privirea lui George a rmas fixat pe Ruth, fcnd-o s
roeasc i s se uite ntr-alt parte.
Nu sta acolo, Mallory, i-a spus domnul Turner,
observnd c George nu se micase din u. Nu o s te
mute. De fapt, cred c vei afla c ele sunt mai curnd de
acord cu tine dect cu mine.
George a intrat n camer i a dat mna cu cele trei
domnioare ncercnd s nu par dezamgit cnd gazda l-a
aezat ntre Marjorie i Mildred. Cele dou fete n cas au
adus primul fel, o tav cu somon rece i mrar, n timp ce
109

- CRRILE GLORIEI -

valetul i-a turnat o jumtate de pahar de Sancerre lui Turner


s-l guste. George a ignorat cel mai gustos fel de mncare pe
care-l vzuse de sptmni ntregi pe cnd ncerca s se uite
pe ascuns la Ruth care se afla la cellalt capt al mesei. Ea
prea s nu fie contient de propria frumusee. Botticelian,
i-a optit el n timp ce-i admira pielea alb, ochii albatri de
porelan i prul aten, luxuriant. Botticelian, pe cnd i
tia petele.
Este adevrat, domnule Mallory, a ntrebat Marjorie, cea
mai mare dintre surori, ntrerupndu-i gndurile, c l-ai
ntlnit pe domnul George Bernard Shaw?
Da, domnioar Turner, am avut onoarea s cinez cu
marele scriitor atunci cnd a inut un discurs n faa
Societii Fabiene din Cambridge.
Mare scriitor pe naiba, a spus domnul Turner. Este doar
un alt socialist care este ncntat s ne povesteasc despre
ct de bine ne-ar conduce el vieile. Omul nici mcar nu e
englez.
Marjorie i-a zmbit binevoitoare tatlui ei.
Criticul teatral din The Times, a continuat ea,
adresndu-se tot lui George, crede c Pygmalion este i
inteligent i amuzant.
Probabil c i el e tot socialist, a spus Turner printre
mbucturi.
Ai vzut piesa, domnioar Turner? a ntrebat George
ntorcndu-se spre Ruth.
Nu, domnule Mallory, n-am vzut-o, i-a rspuns Ruth.
Ultima pies la care am mers a fost Charleys Aunt la
primrie i asta doar dup ce vicarul ne-a interzis s citim
The Importance of Being Earnest.
Scris de un alt irlandez, a comentat Turner, al crui
nume n-ar trebui s fie menionat ntr-o societate
110

- JEFFREY ARCHER -

respectabil. Nu eti de acord, Mallory? a ntrebat el n timp


ce felul nti era luat de pe mas.
Somonul neatins al lui George arta de parc mai putea
nc s noate.
Dac societatea respectabil nu este n stare s discute
despre doi dintre cei mai talentai scriitori ai generaiei lor,
atunci da, domnule, sunt de acord.
Mildred, care nc nu spusese nimic, s-a aplecat peste
mas i a optit:
Sunt de acord cu dumneavoastr, domnule Mallory.
i tu, OSullivan, a ntrebat Turner, eti de aceeai
prere cu Mallory?
Eu rareori sunt de acord cu ce spune Mallory, a replicat
Andrew, i de aceea ne nelegem aa de bine.
Toi au nceput s rd pe cnd valetul a pus friptura de
vac pe bufetul de lng mas i, dup ce i-a artat-o
stpnului, a nceput s-o taie.
George a profitat de neatenia celorlali pentru a se uita iar
ctre captul cellalt al mesei, doar ca s vad c Ruth i
zmbea lui Andrew.
Trebuie s mrturisesc, a spus Andrew, c n-am vzut
nicio pies scris de vreunul dintre aceti domni.
Pot s te asigur, OSullivan, a spus Turner dup ce a
but puin vin rou, c niciunul dintre ei nu este domn.
George era gata s-i rspund cnd Mildred i-a spus:
Ignoraii, domnule Mallory. Este singurul lucru pe care
tata nu-l poate suporta.
George a zmbit i a continuat s discute cu Mildred
despre mpletitul couleelor pn ce s-au strns farfuriile,
cu toate c mai trgea din cnd n cnd cu ochiul spre
cellalt capt al mesei. Ruth nu prea s observe.
Ei bine, domnilor, a spus domnul Turner, pe cnd i
111

- CRRILE GLORIEI -

mpturea ervetul, s sperm c ai nvat o lecie n


aceast dup-amiaz.
i care ar fi aceea, domnule? a ntrebat Andrew.
S v asigurai c nu v alegei cu trei fiice. i nu doar
din cauz c domnul Mallory nu va avea odihn pn ce nu
le va trimite pe toate la universitate s-i ia diplome.
O sugestie excelent, domnule Mallory, a spus Mildred.
Dac a fi avut ocazia s urmez exemplul tatlui meu i s
devin arhitect, a fi fcut-o cu mare plcere.
Pentru prima oar n acea dup-amiaz, domnul Turner a
rmas mut. A durat o vreme pn ce i-a revenit suficient ca
s spun:
S mergem n salon la cafea.
De data aceasta fetele nu au fost n stare s-i ascund
surpriza fa de aceast abatere neobinuit a domnului
Turner de la rutin. De obicei, el se bucura ntotdeauna de
un trabuc i un brandy cu oaspeii si brbai nainte de a se
gndi s se alture doamnelor.
O victorie memorabil, domnule Mallory, a optit
Marjorie pe cnd George i inea scaunul.
George s-a aplecat uor apoi a ateptat pn ce toate trei
surorile au ieit din sufragerie nainte de a se mica. Era
ncntat s vad c Andrew era cufundat n conversaie cu
btrnul.
De ndat ce Ruth s-a aezat pe canapea n salon, George
s-a aezat lng ea. Ruth tcea i prea c se uit la Andrew
care sttea lng Marjorie, pe ezlong. Dup ce i-a atins
obiectivul, George n-a mai tiut ce s spun. A durat o vreme
pn ce Ruth i-a srit n ajutor.
L-ai btut pe tata la biliard, din ntmplare, domnule
Mallory? a ntrebat ea.
Da, domnioar Turner, a spus George n timp ce Atkins
112

- JEFFREY ARCHER -

punea o ceac de cafea pe msua de lng ea.


Asta ar explica de ce era aa pus pe ceart la mas. A
sorbit din cafea nainte de a aduga. Dac v va mai invita,
domnule Mallory, poate ar fi mai diplomatic s l lsai s
ctige.
Mi-e team c n-a putea face asta, domnioar Turner.
De ce nu, domnule Mallory?
Pentru c ar dezvlui o slbiciune a caracterului meu
pe care ar putea s-o afle ea.
Ea? a ntrebat Ruth, uimit.
Chomolugma, Zeia Mam a Pmntului.
Dar tata mi-a spus c vrei s v urcai pe Everest.
Everest este numele pe care i l-au dat englezii, dar nu
este numele la care rspunde ea.
Vi se rcete cafeaua, domnule Mallory, a spus Ruth,
uitndu-se prin camer.
Mulumesc, domnioar Turner, a spus el, bnd puin.
i sperai s devenii mai familiar cu aceast zei? l-a
ntrebat Ruth.
Cu timpul, poate, domnioar Turner. Dar nu nainte ca
alte dou sau trei doamne s cad n puterea farmecului
meu.
Ea l-a privit mirat.
Care doamne?
Doamna Matterhorn, a rspuns el. Am intenia s-i las
o carte de vizit n vacana de Pate. A mai luat o gur de
cafea nainte de a ntreba. i dumneavoastr unde vei fi de
Pate, domnioar Turner?
Tata ne duce la Veneia n aprilie. Un ora care bnuiesc
c nu v place, domnule Mallory, pentru c cel mai nalt
punct al su este doar la civa metri peste nivelul mrii.
Nu numai nlimea conteaz, domnioar Turner. Sub
113

- CRRILE GLORIEI -

ochii de azur ai zilei, rsfat de ocean, se ntinde Veneia,


un labirint omenesc de ziduri, saloanele destinate Amfitritei.
Shelley, a spus Ruth, gnditoare, pe cnd i ducea
ceaca la gur.
George s-a uitat prin camer i l-a zrit pe Andrew
zmbindu-i lui Ruth. Ea i-a ntors zmbetul.
Cnd ceasul de pe cmin a btut o dat pentru a arta
trecerea unei jumti de or, Andrew s-a ridicat i,
ntorcndu-se spre gazd, a spus:
A fost o sear ncnttoare, domnule, dar cred c e
timpul s plecm.
George s-a uitat la ceas: 10:30. Ultimul lucru pe care-l
dorea era s plece, dar Turner se ridicase deja n picioare, iar
Marjorie venea spre el. I-a zmbit clduros.
Sper c ne vei mai vizita curnd, domnule Mallory.

114

- JEFFREY ARCHER -

19
Vineri, 13 februarie, 1914
George nu avea chef ca Andrew s afle ce era n mintea lui.
Nu i-o putea scoate pe Ruth din minte. Nu mai ntlnise
niciodat o astfel de frumusee linitit i tot ceea ce reuise
s fac fusese s se uite fix n ochii aceia albatri. Cnd
rmsese singur cu ea, doar o clip, reuise s se fac de
rs. i, cu ct i zmbise mai mult Andrew, cu att devenise
el mai disperat, incapabil de o remarc inteligent sau mcar
de nite replici mai diplomate.
Ct de mult i dorise s-o poat atinge, dar Mildred i
distrsese ntruna atenia, permindu-i lui Andrew s-i
rein atenia lui Ruth. Oare avusese vreo ans, sau Andrew
vorbise deja cu tatl ei? La mas, i urmrise cum stteau
adncii n conversaie. Trebuia s afle despre ce discutaser.
Nu se mai simise aa de patetic n viaa lui.
George mai vzuse oameni dobori de dragoste n trecut i
i considerase lunatici fr speran. Dar acum li se
alturase, i chiar mai ru, zeia lui prea s favorizeze o alt
fiin. Andrew nu era bun pentru ea, spusese George,
convins. Dar apoi i dduse seama c nici el nu era.
Cnd s-a trezit n dimineaa aceea dac dormise ntradevr ncercase s o alunge din gndurile lui i s se
pregteasc de leciile zilnice. l ngrijora gndul celor
patruzeci de minute petrecute n compania clasei a cincea,
ascultnd prerile lor despre Walter Rayleigh i semnificaia
importului tutunului din Virginia. Dac Guy nu s-ar afla n
partea cealalt a lumii, i-ar fi putut cere sfatul.
George a simit c prima lecie din ziua aceea a fost cea
115

- CRRILE GLORIEI -

mai lung din istorie. Wainwright aproape l-a fcut s se


enerveze i, pentru prima oar, Carter junior a tiut mai bine
ca el; dup aceea, din fericire, a sunat clopoelul. De ce oare,
s-a ntrebat el? Niciunul dintre elevi nu mai auzise de Donne
poate doar Robert Graves.
George a plecat ncet prin curte ctre cancelarie, i a
repetat n minte toate ntrebrile pe care le nvase noaptea.
Trebuia s respecte scenariul pn ce va obine rspuns la
toate, altfel Andrew i va da seama la ce se gndea i-i va
bate joc de el. Cu sute de ani nainte, George l-ar fi provocat
la duel. Dar, dup aceea, i-a amintit care dintre ei fusese
campion la scrim.
George a intrat n cldirea principal ncercnd s par
ncreztor i relaxat, ca i cum n-ar fi avut nicio grij pe
lume. Mergnd spre cancelarie i simea inima btndu-i
tare. Dar dac Andrew nu era acolo? Nu credea c mai era n
stare s suporte nc o lecie cu clasa a cincea pn ce nu
afla rspunsul la cel puin o parte dintre ntrebri.
Andrew sttea la locul lui obinuit, lng fereastr, citind
ziarul de diminea. I-a zmbit lui George, care i-a turnat o
can cu ceai i a venit la el. S-a suprat cnd a observat c
un coleg tocmai se aezase pe scaunul de lng Andrew i
discuta despre nedreptile din orarul colii.
George s-a aezat pe radiatorul dintre ei. A ncercat s-i
aminteasc prima ntrebare. Ah, da
Frumos spectacol noaptea trecut, a spus Andrew
mpturindu-i ziarul i uitndu-se la George.
Mda, frumos, a repetat George ncet, dei nu era o
replic din scenariul pe care-l nvase.
Artai de parc te-ai fi distrat.
M-am distrat grozav, i-a spus George. Turner este o
figur.
116

- JEFFREY ARCHER -

Te-a plcut.
Crezi?
Sunt sigur. Niciodat nu l-am vzut aa de vioi.
nseamn c-l cunoti mai de mult? s-a aventurat
George.
Nu, am mai fost la Westbrook doar de dou ori, i de
abia a deschis gura.
Zu? s-a mirat George; acum avea rspunsul la prima
lui ntrebare.
i cum i s-au prut fetele? l-a ntrebat Andrew.
Fetele? a repetat George, suprat c Andrew i punea
exact ntrebrile pe care le pregtise el.
Da. i-a plcut vreuna dintre ele? Era clar c Marjorie
nu putea s-i ia ochii de la tine.
N-am observat, a spus George. Dar ie?
Ei bine, am fost surprins, c s fiu sincer cu tine,
btrne, a admis Andrew.
Surprins? a spus George spernd c nu prea disperat.
Ei da. S vezi, nu credeam c ea este ctui de puin
interesat de mine.
Ea?
Ruth.
Ruth?
Da. La celelalte vizite nu s-a uitat deloc la mine, dar n
seara trecut nu se mai oprea din vorb. Cred c a avea o
ans.
O ans? a srit George n sus.
Te simi bine, Mallory?
Sigur c da. De ce ntrebi?
Ei, doar aa, pentru c repei tot ceea ce spun.
Tot ceea ce spui? Aa fac? a spus George, aezndu-se
mai bine pe radiator. Atunci cred c speri s-o mai vezi pe
117

- CRRILE GLORIEI -

Ruth, nu-i aa? a ndrznit el s-i spun ultima replic.


Ei bine, asta e ciudat, a spus Andrew. Chiar dup cin,
btrnul m-a luat la o parte i m-a invitat s merg cu familia
la Veneia, n vacana de Pate.
i ai acceptat? l-a ntrebat George, ngrozit la acest
gnd.
Mda, mi-ar fi plcut, dar exist o complicaie.
O complicaie?
Iar o faci, a comentat Andrew.
mi pare ru, a spus George. Ce complicaie?
Merg la concursul de hochei al vestului de Pate i cum
eu sunt singurul portar disponibil, nu m simt n stare s-mi
dezamgesc echipa tocmai acum.
Desigur, a spus George, tresrind iar. Ar fi un gest de
neiertat.
Exact, a spus Andrew. Dar cred c pot face un
compromis.
Un compromis?
Da. Dac voi lipsi la ultimul meci, a putea lua trenul
din Southhampton vineri dimineaa i a putea ajunge n
Veneia duminic dimineaa, ceea ce ar nsemna c voi sta o
sptmn cu familia Turner.
O sptmn ntreag? a zis George.
I-am explicat btrnului i el a prut s neleag, aa
c voi fi acolo n ultima sptmn din martie.
Asta era tot ce avea George nevoie s tie. A srit de pe
radiator, cu fundul pantalonilor deja scorojit de cldur.
Eti sigur c te simi bine, Mallory? Ai prut cam
neatent toat dimineaa.
Din cauza lui Wainwright, a spus George, bucuros de
ocazia de a schimba subiectul.
Wainwright? a ntrebat Andrew.
118

- JEFFREY ARCHER -

Aproape mi-am pierdut cumptul azi diminea cnd


mi-a spus c Armada spaniol a fost nvins de contele de
Essex i Drake nici mcar nu era pe acolo.
Probabil juca popice la Plymouth Hoe.
Nu. Wainwright are o teorie c Drake era la curte pe
atunci, avnd o ntlnire cu Regina i chiar el l trimisese pe
Essex n Devon s-i ia locul.
Eu credeam c a fost exact invers, a spus Andrew.
S sperm, i-a rspuns George.

119

- CRRILE GLORIEI -

20
Mari, 24 martie, 1914
Primele dou zile de alpinism au fost bune, cu toate c
Finch pruse puin ngrijorat i nu la fel de sigur ca de
obicei. Abia n a treia zi, cnd se blocaser amndoi pe o
creast la jumtatea peretelui nordic, a aflat i George
motivul.
Ai nceput cumva s nelegi femeile? l-a ntrebat Finch,
de parc era un subiect pe care-l abordau n fiecare zi.
Nu pot spune c am o experien deosebit de vast n
acest domeniu, a admis George, gndindu-se la Ruth.
Altur-te clubului, a rs Finch.
Dar credeam c tu erai un fel de autoritate n acest
subiect?
Femeile nu-i las pe brbai s fie o autoritate, a
rspuns Finch cu amrciune.
Suferi cumva din dragoste? a ntrebat George,
gndindu-se c Finch suferea ca el.
Din contr, am rmas fr, a spus Finch. i asta este
mult mai complicat.
Sunt sigur c nu va dura mult pn ce vei gsi o
nlocuitoare.
Nu de nlocuitoare sunt ngrijorat, a spus Finch. Tocmai
am aflat c e nsrcinat.
Atunci va trebui s te nsori cu ea, i-a rspuns George,
calm.
Exact asta este problema. Tocmai ne-am cstorit.
Acesta a fost a doua oar cnd George era ct pe ce s
cad de pe munte de la accidentul de pe Mont Blanc.
120

- JEFFREY ARCHER -

Hai s mergem, a spus Young, uitndu-se peste creast,


la ei. Sau nc nu tii cum?
Pentru c niciunul nu i-a rspuns, Young a continuat:
Urmai-m.
n urmtoarea or, cei trei s-au luptat s urce ultimele trei
sute de metri i abia cnd George i s-a alturat lui Young pe
vrf, Finch a vorbit iar.
Sunt ceva nouti despre acel munte pe vrful cruia
ne-am dori toi s ne aflm? l-a ntrebat el pe Young.
Dei George nu era de acord cu abordarea brusc a lui
Finch, spera totui c Young i va rspunde, ntruct un
lucru era sigur: nimeni nu ar fi putut s trag cu urechea la
ce spuneau ei la 4.893 de metri, pe Matterhorn.
Young a privit nspre vale, ntrebndu-se ct de multe le
putea spune.
Orice a avea de spus referitor la acest subiect trebuie
s rmn ntre noi trei, a spus el n cele din urm. Nu m
atept la vreun anun oficial al Foreign Office n urmtoarele
dou luni. N-a mai spus nimic un timp i Finch a tcut i el.
Dar v pot spune, a continuat el n cele din urm, c Clubul
Alpin a ajuns la un acord cu Royal Geographical Society s
formeze un grup comun care va fi cunoscut sub numele de
Comitetul Everest.
i cine va face parte din acest comitet? A ntrebat Finch.
Din nou Young a stat o vreme tcut nainte de a rspunde.
Sir Francis Younghusband va fi preedintele, eu
preedintele adjunct, iar domnul Hinks va fi secretarul.
Nimeni nu poate obiecta la alegerea lui Younghusband
ca preedinte, a spus George, alegndu-i cuvintele cu grij.
Doar el a fost cel care a pornit prima expediie spre Everest.
Dar nu e cazul lui Hinks, a rspuns Finch, fr s fie
prea atent la ce spune. Acesta e un om care a transformat
121

- CRRILE GLORIEI -

snobismul ntr-o art.


Eti cam brutal, btrne, a comentat George pe care
nu-l mai oca nimic din ceea ce spunea Finch.
Poate n-ai observat c la conferina de la RGS, femeile,
inclusiv soiile lui Hinks i a lui Scott, au fost mnate la
galerie ca vitele ntr-un vagon de marf.
Tradiiile sunt greu de schimbat n astfel de instituii, a
sugerat George, calm.
Hai s nu scuzm snobismul ncercnd s-l
transformm n tradiie, a zis Finch. Dar oricum, George, a
adugat el, Hinks va fi ncntat dac tu vei face parte din
echipa de alpiniti. La urma-urmei, ai fost i la Winchester i
la Cambridge.
Nu e nevoie de aa ceva, a spus Young cu asprime.
Vom afla destul de repede, a spus Finch, nednd napoi.
Nu ai de ce s te temi, i-a zis Young. Te asigur c Clubul
Alpin va alege echipa de alpiniti, nu Hinks.
Se poate, a spus Finch, nedorind s renune, dar ceea
ce conteaz cel mai mult este cine va face parte din comitet.
Va avea unsprezece membri, le-a spus Young, iar trei
dintre ei vor fi din Clubul Alpin. i nainte s ntrebi, i voi
invita pe Somervell i pe Herford s mi se alture.
Ct se poate de corect, a comentat George.
Posibil, a zis i Finch. Dar cine sunt candidaii RGS?
Hinks, un tip pe nume Raeburn i generalul Bruce, aa
c vom fi egali ca numr.
Asta-i las lui Younghusband votul decisiv.
Nu e nicio problem, a spus Young. Younghusband a
fost un preedinte bun la RGS i integritatea lui nu poate fi
pus la ndoial.
Ct de britanic este abordarea dumneavoastr, a
remarcat Finch.
122

- JEFFREY ARCHER -

Young i-a strns buzele nainte de a rspunde.


Poate ar trebui s v spun c RGS va alege doar
membrii grupului care vor fi capabili s traseze o hart
detaliat a districtului nconjurtor i care va strnge
specimene geologice, precum i faun i flor specifice
Himalaiei. Clubul Alpin va alege echipa de alpiniti i tot noi
vom identifica un traseu spre vrful Everestului.
i cine va conduce expediia? a ntrebat Finch cu
ncpnare.
Cred c generalul Bruce. El a servit n India mai muli
ani i este unul dintre puinii englezi care cunoate Himalaia
i este i un prieten apropiat al lui Dalai Lama. El este
alegerea ideal care va trece echipa peste grani i n Tibet.
De ndat ce vom atinge dealurile de lng Everest, eu voi
stabili tabra de baz i voi prelua funcia de conductor a
crui singur responsabilitate va fi s se asigure c un
englez este cel dinti om care va sta pe acoperiul lumii.
Eu sunt australian, i-a amintit Finch.
i ct de convenabil va fi ca cineva din Commonwealth
s stea lng mine, a zmbit Young, nainte de a aduga:
Poate ar fi bine s ncepem s coborm, domnilor. Doar dac
nu vrei cumva s stm noaptea pe munte?
George i-a pus iar ochelarii de protecie, ncntat de
vetile date de Young, dei bnuia c Finch l provocase s
spun mult mai mult dect intenionase.
Young a lsat un sovereign pe cel mai nalt punct de pe
Matterhorn, s-a aplecat i a zis:
Maiestatea Sa v trimite complimentele sale, doamn, i
sper c le vei oferi supuilor si o cltorie sigur spre
cas.
nc o ntrebare, a zis Finch.
S fie doar una, i-a rspuns Young.
123

- CRRILE GLORIEI -

tii cumva cnd va pleca echipa spre Tibet?


Da, a replicat Young. Nu poate pleca mai trziu de luna
februarie, anul viitor. Vom stabili tabra de baz n mai dac
vrem s avem timp s ajungem n vrf nainte de nceperea
musonilor.
Finch a prut mulumit de rspuns, dar George se ntreba
cum va reaciona domnul Fletcher, noul director de la
Chaterhouse cnd va afla c unul dintre profesorii si i cere
un concediu de ase luni.
Young i-a condus ncet n josul muntelui, fr s
vorbeasc prea mult pn ce au ajuns pe un teren mai sigur.
Cnd au zrit hotelul, a spus ultimele cuvinte legate de acest
subiect.
V-a rmne recunosctor domnilor, dac nu vom mai
vorbi despre acest subiect, nici mcar ntre noi, pn ce
Foreign Office va face anunul oficial.
Ambii brbai au ncuviinat.
Totui, a adugat Young, sper c nu avei alte planuri
pentru 1915.
*
Finch cobora la mas, mbrcat cu o cma cu gulerul
desfcut, pantaloni din flanel i o jachet sport, cnd l-a
zrit pe Mallory la recepie, scriind un cec.
Plecm cumva n alt aventur? l-a ntrebat Finch,
uitndu-se la geamantanul de la picioarele lui Mallory.
George i-a zmbit.
Da, trebuie s recunosc c tu nu eti singurul brbat
care poate s refuze.
Finch s-a uitat la eticheta de pe valiz.
Avnd n vedere c eu nu tiu s existe muni n
124

- JEFFREY ARCHER -

Veneia, pot doar s presupun c este vorba de o femeie.


George a dat cecul recepionerului fr s zic nimic.
Exact cum m gndeam, a comentat Finch. i cum ai
spus c eu sunt un fel de expert cnd e vorba de sexul
frumos, permite-mi s te avertizez c jonglatul cu dou femei
deodat, chiar dac triesc pe continente diferite, nu e deloc
uor.
George a rnjit, apoi a strns chitana i a pus-o ntr-un
buzunar.
Drag Finch, permite-mi s-i atrag atenia c trebuie
s fie mai nti o prim femeie nainte s vorbeti despre a
doua.
Fr s mai spun altceva, i-a luat valiza, i-a zmbit
subire lui Finch i s-a ndreptat spre ua din fa.
Eu n-a spune aa ceva cnd m voi afla pentru prima
oar fa n fa cu Chomolugma, a rspuns Finch, linitit.
Simt c aceast doamn este o amant necrutoare.
George nu s-a mai uitat napoi.

125

- CRRILE GLORIEI -

21
Joi, 26 martie, 1914
Din momentul n care o vzuse la Westbrook, George nu
mai reuise s i-o scoat pe Ruth din minte, nici mcar
cnd se urca pe muni. Oare acesta fusese motivul pentru
care Finch ajunsese n vrful Matterhornului naintea lui i
Young i alesese pe Somervell i pe Herford s i se alture n
Comitetul Everest? Nu avea ce alegere s fac n acel
moment, s-a gndit George, pentru c ambele doamne l
ignorau complet.
George plecase de pe Zermatt mari seara, lsndu-i
colegii s se descurce singuri cu alte dou vrfuri mai mici. A
plecat cu trenul nspre Lausanne, i l-a schimbat la Visp,
unde i-a petrecut majoritatea timpului gndindu-se cum ar
putea s-o ntlneasc ca din ntmplare asta dac mai nti
ar reui s-o gseasc.
Pe cnd trenul i continua drumul, George nu s-a putut
opri s nu se gndeasc c, dei munii erau neltori, cel
puin stteau n acelai loc. Nu ar fi prea evident c venise
din Elveia n Italia special ca s-o vad pe ea? Cunotea el o
persoan care i-ar da seama imediat.
Cnd a cobort la Lausanne, a cumprat un bilet de clasa
a treia de la Cisalpo pn n Verona, unde urma s se urce n
expresul de Veneia.
Nu era nevoie s risipeasc banii pe un bilet mai scump
cnd tot ceea ce dorea era s doarm. i chiar ar fi dormit
dac n-ar fi stat lng un francez care considera n mod clar
c tot ceea ce mnca trebuia asezonat cu usturoi i ale crui
sforituri, cnd a adormit n cele din urm, rivalizau cu
126

- JEFFREY ARCHER -

zgomotul locomotivei.
George a reuit s aipeasc puin nainte ca trenul s
ajung n gar. Nu mai fusese pn atunci la Veneia, ns
ghidul Baedeker i fusese nsoitor constant n ultima lun,
aa c atunci cnd a cobort pe peron la Santa Lucia, tia
exact locaia fiecrui hotel de cinci stele din ora. tia chiar
i c Firenze era primul hotel din Europa care oferea ceea ce
se numea apartament cu baie.
De ndat ce autobuzul plutitor l-a lsat n Piazza San
Marco, George a plecat s caute singurul hotel pe care i-l
putea permite i care nu era prea departe de centrul
oraului. A luat cel mai mic apartament de la ultimul etaj,
un loc potrivit pentru un alpinist i s-a instalat, dornic s
recupereze somnul pierdut. El, ca toi alpinitii, se va scula
nainte de rsritul soarelui, dac dorea s-i reueasc micul
subterfugiu. tia sigur c familia Turner nu avea s ias din
hotel nainte de ora zece.
George i-a mai petrecut o noapte fr s doarm i de
data aceasta nu putea da vina pe sforit sau pe zgomotul
trenului, ci pe salteaua cu arcuri rupte i pe perna care nu
avea dect civa fulgi; chiar i elevii lui de la Chaterhouse sar fi plns.
S-a sculat nainte de ase i, jumtate de or mai trziu,
traversa podul Rialto, nsoit de ali insomniaci i de civa
muncitori din primul schimb. i-a scos lista de hoteluri din
buzunar i a nceput s caute metodic.
Primul hotel n care a intrat a fost Hotel Bauer, unde a
ntrebat la recepie dac familia Turner un domn mai n
vrst i cele trei fiice ale sale stteau acolo.
Portarul de noapte i-a plimbat degetul pe o list i a dat
din cap. La urmtorul Hotel Europa e Regina, George a
primit acelai rspuns. Hotelul Baglione avea un Thompson
127

- CRRILE GLORIEI -

i un Taylor, dar niciun Turner, i managerul de noapte de la


Gritti Palace a ateptat s primeasc un baci nainte de a
binevoi s rspund la ntrebarea lui George, dup care i-a
dat acelai rspuns. La urmtorul hotel au refuzat s divulge
numele clienilor, chiar i dup ce George a spus c era un
prieten de familie.
ncepea s se ntrebe dac nu cumva familia Turner i
schimbaser planurile de vacan cnd portarul-ef de la
San Clemente, un englez, a zmbit recunoscnd numele, dar
n-a mai zmbit pn ce George nu i-a dat un baci
substanial. Grupul lui Turner, i-a spus el, nu sttea la San
Clemente, dar mncau din cnd n cnd acolo i i ceruser o
dat s le nchirieze un vaporetto pn la Nu i-a terminat
propoziia pn ce o bancnot de aceeai valoare nu s-a
adugat primei s i duc napoi la hotelul lor. O a treia
bancnot i-a oferit i numele hotelului, Cipriani, precum i
numele docului la care taxiul i lsa ntotdeauna clienii.
George i-a pus portofelul subiat n buzunar i s-a
ndreptat repede nspre Piazza San Marco, de unde se vedea
insula Giudecca, pe care se nla mndru hotelul Cipriani.
La fiecare treizeci de minute un taxi cu numele Cipriani scris
pe prov, trgea la doc. S-a ascuns sub o arcad de unde
putea observa fiecare barc i clienii care coborau,
ncreztor n faptul c un domn mai n vrst nsoit de trei
tinere doamne va fi uor de identificat, mai ales c imaginea
uneia dintre doamne nu-i mai ieise din minte n ultimele
ase sptmni.
n urmtoarele dou ore, George a verificat toi clienii care
debarcau din gondole la Giudecca. Dup nc o or, a
nceput s se ntrebe dac nu cumva familia Turner nu se
mutase la alt hotel; poate la cel care refuzase s-i divulge
lista clienilor. S-a uitat la cafenelele din jurul lui care
128

- JEFFREY ARCHER -

ncepeau s se umple. Aroma ptrunztoare de panini


proaspt coapte, crostini i cafea fierbinte i-a amintit c nu
mncase nimic n acea diminea. Dar nu a ndrznit s
plece de la postul lui de team c exact atunci familia Turner
ar pune piciorul pe rm. S-a hotrt c, dac nu vor aprea
pn la prnz va risca s ia taxiul pn pe insul i chiar s
intre n hotelul lor. Dar dac ar fi dat peste ei, cum le va
explica ce fcea acolo? Domnul Turner i va da seama c o
noapte la Cipriani este mult peste posibilitile lui George,
orict de mic ar fi fost camera.
Apoi George a vzut-o. Primul lui gnd a fost c era chiar
mai frumoas dect inea el minte. Purta o rochie de mtase
lung, galben-imperial, cu o panglic lat, roie legat n
talie. Buclele ei rocate i cdeau pe umeri i se ferea de
soarele de diminea cu o umbrelu alb. Dac l-ai fi
ntrebat cum erau mbrcate Marjorie i Mildred, n-ar fi fost
n stare s spun.
Domnul Turner a fost primul care a pit pe chei. Era
mbrcat cu un costum crem, elegant, o cma alb i o
cravat n dungi. A ntins mna ca s-i ajute fiicele s
coboare de pe vas. George a fost ncntat c Andrew nu era
cu ei i a sperat c acesta apra un gol la Taunton tocmai
atunci.
Familia Turner s-a ndreptat spre Piazza San Marco cu
aerul c tiau exact unde se duc, ceea ce era evident
adevrat, pentru c n momentul n care au intrat ntr-o
cafenea aglomerat, chelnerul-ef i-a condus ctre singura
mas neocupat. De ndat ce au comandat, Turner a
nceput s citeasc The Times din ziua anterioar, iar Ruth
s rsfoiasc o carte care prea s fie un ghid al Veneiei,
pentru c le mprtea surorilor ei coninutul, artndu-le
din cnd n cnd cte ceva.
129

- CRRILE GLORIEI -

La un moment dat Ruth s-a uitat nspre el i, pentru o


clip, George s-a ntrebat dac-l vzuse, dei rareori observi
pe cineva pe care nu-l caui, mai ales cnd persoana
respectiv st n umbr. A ateptat cu grij pn ce domnul
Turner a cerut nota de plat, dndu-i seama c a doua
parte a planului su nu mai poate s ntrzie mult.
n momentul n care familia Turner a prsit cafeneaua,
George a ieit din umbr i s-a ndreptat spre centrul
piaetei. Ochii lui nu o prseau pe Ruth care inea nc
ghidul deschis n mn. Acum citea pasaje cu voce tare n
timp ce restul familiei o asculta cu atenie. George a nceput
s-i doreasc s fie pe vrful unui munte, eventual doar n
compania lui Finch. Desigur c n momentul n care-l vor
zri l vor recunoate. Dar putea afla ntr-un singur fel.
A ieit din spatele unui grup de turiti i, cnd era la doar
civa pai de ei, s-a oprit n faa domnului Turner.
Bun dimineaa, domnule, a spus George, ridicndu-i
plria i ncercnd s par mirat. Ce surpriz plcut.
Ei, pentru mine este sigur o surpriz, domnule Mallory,
i-a spus Turner.
Chiar una foarte plcut, a comentat Marjorie.
Bun dimineaa, domnioar Turner, a spus George,
ridicndu-i iar plria.
Cu toate c Mildred l-a rspltit cu un surs timid, Ruth
prea mai interesat de ghidul ei, de parc apariia
neateptat a lui George nu era dect o distragere iritant.
naintea celor cinci arcade ale Bazilicii, a citit ea,
ridicnd vocea, se afl Piazza San Marco, o pia vast,
pavat, mrginit de arcade, descris de Napoleon ca
sufrageria imperiului.
George continua s-i zmbeasc, simindu-se ca Malvolio,
dar, la fel ca Olivia, ea nu i-a ntors complimentul. El simea
130

- JEFFREY ARCHER -

c a nceput o mare cltorie i nu i-ar fi permis s-i


imagineze, nici mcar o clip Se va ndeprta, iar ei vor
uita n curnd c el fusese vreodat acolo.
Clopotnia, a continuat Ruth, privind n sus, se ridic la
o nlime de o sut zece metri, iar vizitatorii pot ajunge la
parapet urcnd cele patru sute i douzeci i una de trepte.
George i-a ridicat plria ctre domnul Turner i s-a
ntors s plece.
Crezi c eti n stare, domnule Mallory? l-a ntrebat
Ruth.
George a ezitat.
Poate, i-a spus, ntorcndu-se. Dar trebuie s in seama
de vnt. Un vnt puternic mi-ar putea pune probleme.
Nu-mi pot imagina de ce un vnt puternic te-ar deranja
dac ai fi n siguran n interior, domnule Mallory.
Apoi trebuie s ne amintim, domnioar Turner, a
continuat George, c cea mai important decizie de luat n
cazul ascensiunilor este alegerea rutei. Rareori poi merge n
linie dreapt i, dac alegi greit, poi s te ntorci fr s-i fi
atins elul.
Ce interesant, domnule Mallory.
Dar dac apare un traseu mai direct, trebuie
ntotdeauna s-l iei n consideraie.
Nu gsesc nimic n Baedecker care s sugereze existena
unui drum direct, a spus Ruth.
n momentul acela George s-a gndit c, dac tot urma si prseasc, putea foarte bine s-o fac cu stil.
Deci ar fi momentul s scriem un capitol nou n ghidul
dumneavoastr, domnioar Turner.
i, fr s mai spun nimic, Turner i-a scos plria i
haina i i le-a dat lui Marjorie. S-a mai uitat o dat la turn,
apoi s-a ndreptat nspre intrarea public, alturndu-se
131

- CRRILE GLORIEI -

cozii formate de turitii care ateptau s intre.


Cnd a ajuns n fa, a srit peste barier i s-a ntins s
se agate de arcada de deasupra intrrii. S-a tras n sus i s-a
aezat pe margine. Dup cteva clipe, cu un ir de spectatori
mirai urmrindu-i fiecare micare, se agase de primul
parapet. S-a oprit i s-a gndit la urmtoarea micare.
Trebuia s-i pun piciorul drept pe statuia unui sfnt
sfntul Toma, a observat Mildred care nu prea de
ncredere.
Domnul Turner i-a ntors privirea o clip de la George, pe
cnd acesta srea de pe margine pe margine, de pe contrafort
pe contrafort, ca s se uite la fiicele sale. Mildred prea
fascinat de ndemnarea lui George, n timp ce Marjorie l
privea nspimntat, ns reacia lui Ruth l-a surprins cel
mai tare. Era alb ca moartea la fa i prea c tremur din
tot corpul. Cnd George a prut s alunece la civa metri
din vrf, domnul Turner a fost sigur c fiica lui preferat
urma s leine.
George s-a uitat n jos, nemaifiind deja n stare s-o
identifice pe Ruth printre peticele de culoare de jos. S-a prins
bine cu minile de balustrad, s-a tras pe parapetul de sus i
s-a alturat vizitatorilor care urcaser pe traseul normal. Un
grup mic de turiti fascinai s-au dat un pas napoi, fiindu-le
greu s cread ceea ce tocmai vzuser. Unul sau doi dintre
ei fcuser fotografii ca s le poat dovedi celor de acas c
nu visaser. George s-a aplecat peste balustrad i a nceput
s analizeze traseul de ntoarcere dar a observat doi
carabinieri alergnd spre pia.
George nu mai putea risca s se ntoarc pe aceeai rut
dac ar fi avut ocazia s adauge o nchisoare italian
experienei sale din Frana. S-a aruncat spre intrarea
principal, n vrful scrilor, i s-a alturat spectatorilor care
132

- JEFFREY ARCHER -

ncepuser s coboare ncet scara de piatr napoi n pia. A


mpins civa oameni i a ncetinit pasul, alturndu-se unui
grup de turiti americani care, n mod clar, nu asistaser la
escalada lui. Singurul lor subiect de conversaie era locul n
care urmau s dejuneze.
Turitii s-au mprtiat prin pia, iar George a mbriat
o american mai n vrst, care n-a protestat. I-a zmbit.
i-am spus c am avut o rud pe Titanic?
Nu, i-a rspuns George. Ce fascinant, a completat el,
trecnd pe lng carabinierii care cutau un brbat singur.
Da, era fiul surorii mele, Roderick. tii, nici nu
trebuia dar George dispruse.
De ndat ce a scpat din piaa aglomerat, s-a ndreptat
repede nspre hotel, dar fr s fug, pentru c nu dorea s
atrag atenia asupra lui. I-a luat doar cincisprezece minute
s-i strng bagajele, s plteasc nota i s-a adugat o
supratax pentru c pleca dup miezul zilei i a disprut.
A mers repede n direcia podului Rialto de unde tia c-l
va lua un vaporetto spre gar. Pe cnd treceau ncet pe lng
Piazza San Marco, a zrit un ofier interognd un tnr care
avea cam aceeai vrst cu el.
Cnd a ajuns n gara Santa Lucia, n-a trebuit s se duc
la casa de bilete, deoarece avea deja un bilet de clasa a treia
pentru London Victoria. A verificat mersul trenurilor care
fusese lipit pe un zid i a aflat c Orient Expresul pleca abia
peste vreo dou ore.
George se ascundea n umbr ori de cte ori zrea vreun
poliist i a durat o eternitate pn ce clopotul a sunat de pe
peron i un gardian, urlnd ct l inea gura, a invitat
pasagerii de la clasa nti s se urce n vagoane. George s-a
alturat grupului select care se ndrepta spre tren,
gndindu-se c acetia erau ultimii oameni de care s-ar
133

- CRRILE GLORIEI -

interesa poliia. S-a gndit chiar s se urce pe acoperiul


trenului, dar s-a hotrt c acest lucru l-ar expune mai mult
dect era cazul.
De ndat ce s-a urcat n tren, George a rmas pe coridor,
uitndu-se ngrijorat dup controlori. Tocmai se ntreba dac
ar fi cazul s se ncuie n toalet i s stea acolo pn ce
pleca trenul, la fel ca Richard Hannay n Prester John, cnd o
voce din spatele lui i-a spus:
Il vostro biglietto, signore, per favore.
George s-a ntors i a vzut un brbat mbrcat cu o hain
lung i neagr, cu fireturi aurite i cu o agend n mn. Sa uitat pe geam i a zrit un poliist mergnd n lungul
peronului i uitndu-se pe geamurile compartimentelor.
Tocmai ncepuse s pretind c i caut biletul cnd
poliistul s-a urcat n tren.
Cred c am pierdut biletul, a zis George. M duc napoi
la casa de bilete i
Nu este nevoie, domnule, i-a spus controlorul n
englez. Am nevoie doar de numele dumneavoastr.
Mallory, a rspuns George, resemnat.
A, da, a spus controlorul. Suntei n vagonul B,
compartimentul unsprezece. Soia v ateapt acolo,
domnule. Dac vrei s m urmai
Soia mea? a ntrebat George, nainte de a-l urma pe
controlor prin vagonul restaurant i prin compartimentul
urmtor, ncercnd s gseasc o scuz plauzibil nainte ca
omul s-i dea seama de greeala fcut.
Cnd au ajuns n cueta numrul 11, paznicul vagonului
a deschis o u pe care scria Reservato. George s-a uitat pe
furi nuntru i i-a vzut haina i plria pe un scaun.
A, aici erai, drag, a spus Ruth. ncepeam s m ntreb
dac vei ajunge la timp.
134

- JEFFREY ARCHER -

Credeam c nu te ntorci acum n Anglia, s-a blbit


George, aezndu-se pe scaunul din faa ei.
Da, i eu la fel, a replicat Ruth. Dar cineva mi-a spus
odat c dac apare un traseu direct, trebuie s-l urmezi,
doar dac, bineneles, vntul nu este prea puternic.
George a rs, simind nevoia s sar n sus de bucurie,
pn ce i-a amintit o problem la fel de nspimnttoare ca
poliia italian.
Tatl tu tie c eti aici?
Am reuit s-l conving c n-ar fi bine pentru reputaia
colii dac unul dintre profesori ar lncezi ntr-o pucrie
italian tocmai acum cnd ncepe trimestrul.
i Andrew? Nu trebuia
Ruth s-a ridicat i l-a mbriat.
George a auzit ua compartimentului deschizndu-se. N-a
ndrznit s se ntoarc.
Rspunsul este da, dragul meu, a spus Ruth nainte de
a-l sruta.
Scusi.
Poliistul a salutat nainte de a aduga.
Mille congratulazioni, signore.

135

- CRRILE GLORIEI -

22
1 mai, 1914
E rndul tu, cred, a spus Turner.
George i-a aliniat vrful tacului cu bila alb. Simea cum
i tremur picioarele pregtindu-se pentru lovitur. A greit,
i bila s-a rostogolit aiurea ncolo i ncoace pe mas,
lovindu-se de o margine nainte de a se opri la civa
centimetri de bila roie.
Greeal, a spus Turner. i-ai pierdut rndul. Din nou.
Aa e, a oftat George, pe cnd gazda sa se ntorcea spre
mas. Turner n-a mai spus nimic pn ce n-a strns nc
paisprezece puncte.
*
Ultima lun fusese cea mai fericit din viaa lui George. De
fapt, pn atunci nici nu-i imaginase c poate exista atta
fericire. Pe msur ce treceau zilele, era din ce n ce mai
ndrgostit de Ruth. Ea era att de strlucitoare, de vesel,
de ncnttoare.
Cltoria de ntoarcere n Anglia fusese idilic. i
petrecuser tot timpul cunoscndu-se mai bine, cu toate c
George se simise puin speriat cnd trenul se oprise la
grania italian i un oficial de la vam i privise cu prea
mult atenie paaportul. Dup ce traversaser n cele din
urm grania, ajungnd n Frana, George a reuit s se
relaxeze pentru prima oar i chiar s-i petreac o
diminea gndindu-se la Young i la Finch care erau pe
Zermatt. Dar puin, ns.
136

- JEFFREY ARCHER -

I-a spus lui Ruth la cin de ce comandase cinci feluri din


meniu, explicndu-i c nu mncase de trei zile. Ea a rs
cnd i-a povestit despre francezul din tren, care mnca
usturoi cnd era treaz i sforia groaznic cnd nu era.
Deci n-ai dormit n ultimele trei nopi, i-a zis ea.
i nu cred c voi dormi nici n noaptea asta, draga mea,
a replicat el.
Nu pot pretinde c acesta este felul n care mi-am
imaginat c-mi voi petrece prima noapte cu brbatul pe carel iubesc, a comentat Ruth. Dar de ce nu
S-a aplecat peste mas i i-a optit lui George la ureche. El
s-a gndit la propunerea ei un moment apoi, fericit, a fost de
acord.
Cteva minute mai trziu, Ruth a plecat de la mas. n
compartiment, a descoperit c banchetele fuseser
transformate n paturi pentru o singur persoan. S-a
dezbrcat, i-a atrnat hainele, s-a splat pe fa n chiuvet,
s-a urcat n pat i a stins lumina. George a rmas n vagonul
restaurant, bnd cafea. Doar dup ce ultimul client a plecat,
s-a ntors i el n compartiment.
A deschis ncetior ua i s-a strecurat nuntru, apoi a
stat linitit, ateptnd ca ochii s i se adapteze la ntuneric.
Putea vedea conturul trupului zvelt al lui Ruth sub cuvertur
i ar fi dorit s-o ating. i-a scos haina, cravata, pantalonii,
cmaa i osetele i le-a lsat pe jos nainte de a se urca n
pat. S-a ntrebat dac Ruth mai era treaz.
Noapte bun, domnule Mallory, a spus ea.
Noapte bun, doamn Mallory, a replicat el.
i George a dormit adnc pentru prima oar dup trei
nopi.
*
137

- CRRILE GLORIEI -

George s-a aplecat pentru urmtoarea lovitur i Turner ia spus:


Mi-ai scris sptmna aceasta, Mallory, c ai ceva
important s discui cu mine.
Da, aa e, a zis George pe cnd bila pe care o lovise
intra n buzunarul cel mai apropiat.
Greeal, a spus Turner apoi s-a ntors spre mas i, pe
ndelete, a strns i mai multe puncte, ceea ce l-a fcut pe
George s se simt i mai prost.
Da, domnule, a zis el n cele din urm.
A fcut o pauz i a adugat:
Cred c ai observat c mi-am petrecut foarte mult timp
mpreun cu fiica dumneavoastr.
Care dintre ele? a ntrebat Turner n timp ce George rata
alt lovitur. Greeal, din nou. Ai de gnd s nscrii ceva
puncte n seara asta, tinere?
Pi, domnule a vrea
Ai vrea binecuvntarea mea nainte de a cere mna lui
Ruth?
Am ntrebat-o deja, a admis George.
Sper c da, Mallory. La urma-urmei, ai petrecut o
noapte mpreun.
*
George s-a trezit foarte devreme. S-a aplecat i a mpins
oblonul ntr-o parte ca s vad primele raze ale soarelui care
se iveau la orizont: o imagine plcut pentru orice alpinist.
S-a strecurat uor din pat, i-a cutat cmaa pe jos i ia pus-o. Dup aceea i-a localizat i restul hainelor. Un
exerciiu destul de uor cnd eti obinuit s dormi ntr-un
138

- JEFFREY ARCHER -

cort mic, luminat de o singur lumnare. A deschis ncet ua


compartimentului i a ieit pe culoar. S-a uitat n susul i n
josul coridorului, mulumit c nu vedea pe nimeni. i-a
ncheiat repede cmaa, i-a tras pantalonii i osetele, i-a
legat cravata i a mbrcat haina. Cnd s-a dus n vagonul
restaurant, chelnerii care puneau mesele pentru micul dejun
au fost mirai s vad un cltor de la prima clas treaz aa
devreme.
Bun dimineaa, domnule, a spus un chelner, uitnduse fix la pantalonii lui Mallory, prnd uor stnjenit.
Bun dimineaa, a rspuns George i, dup ce a fcut
doi pai, i-a dat seama c fermoarul nu era tras. A rs, s-a
ncheiat i a plecat prin tren n cutarea ziarului de
diminea.
Abia cnd a ajuns n vagonul K a descoperit chiocul de
ziare. Pe geam scria Chiuso, dar George putea vedea un tnr
stnd n spatele mesei, tind sfoara groas cu care erau
legate ziarele. S-a uitat nencreztor la prima pagin. Cu greu
se putea recunoate n fotografia neclar, ns chiar i cu
slabele lui cunotine de italian putea traduce titlul: Poliia
l caut pe misteriosul crtor de pe Basilica San Marco.
A artat nspre ziare i vnztorul a deschis cu neplcere
ua.
Cte exemplare din ziarul acesta avei?
Douzeci, domnule.
Le cumpr pe toate, a zis George.
Vnztorul prea nesigur, dar cnd George i-a dat banii, a
dat din umeri i i-a pus n sertar.
George admira o bijuterie din vitrin cnd vnztorul i-a
dat restul.
Asta ct cost? a ntrebat el, artnd spre unul dintre
rafturi.
139

- CRRILE GLORIEI -

n ce moned, domnule?
Lire sterline, a zis George, scondu-i carnetul de
cecuri.
Tnrul i-a plimbat degetul pe o list cu preuri afiat n
spate.
Treizeci i apte de lire sterline, domnule.
George a scris un cec care avea valoarea a zece la sut din
salariul su anual, iar vnztorul i-a mpachetat micul
cadou.
George s-a ntors n vagonul restaurant cu ziarele sub un
bra i cadoul ntr-un buzunar. Cnd a intrat n vagonul
urmtor, s-a uitat bine pe culoar; nc nu apruse nimeni. Sa strecurat ntr-o toalet i i-a petrecut urmtoarele minute
rupnd prima pagin a fiecrui ziar, cu excepia unuia, i
nc i mai mult timp aruncndu-le n closet. Cnd ultima
pagin a disprut, a descuiat ua i s-a ntors pe culoar.
Continundu-i drumul spre vagonul restaurant, punea cte
un ziar pe jos, n faa fiecrei cuete.
*
Dar, domnule, v pot explica cum s-a ntmplat, a
protestat George n timp ce bila a alunecat de pe mas,
ajungnd pe jos.
Iar o greeal, a spus Turner lund bila i punnd-o
napoi pe mas. i care sunt planurile tale, tinere?
Dup cum tii, domnule, fac parte din colectivul de
profesori de la Charterhouse i salariul meu este de trei sute
i aptezeci de lire sterline pe an.
Cu siguran nu este suficient pentru a-i oferi fiicei
mele stilul de via cu care este obinuit, a spus Turner. Ai
cumva vreun venit suplimentar?
140

- JEFFREY ARCHER -

Nu, domnule, nu am. Tatl meu este preot parohial i a


crescut patru copii.
Atunci i voi da lui Ruth o alocaie de apte sute i
cincizeci de lire sterline pe an i o cas, cadou de nunt.
Dac vei avea copii, le voi plti educaia.
N-a putea s m nsor cu o fat care s aib veniturile
ei proprii, a rspuns George, cu mndrie.
N-ai putea s te nsori cu Ruth dac n-ar avea, a spus
Turner, lovind cu succes bila roie.
*
George sttea singur bndu-i cafeaua i ateptnd-o pe
Ruth s i se alture. Oare exista cu adevrat o femeie
frumoas adormit n compartimentul B11 sau urma s se
trezeasc din vis ncuiat ntr-o nchisoare din Italia, fr ca
domnul Irving s-i sar n ajutor?
Civa pasageri tocmai i fceau apariia i se bucurau de
micul dejun, cu toate c osptarii nu erau n stare s le
explice de ce ziarele lor nu aveau prima pagin, tocmai cnd
Ruth a intrat n vagonul restaurant. George s-a gndit: Voi
mnca mpreun cu aceast femeie n fiecare diminea
pentru tot restul vieii.
Bun dimineaa, doamn Mallory a spus el ridicnduse i lund-o n brae. Ai nceput s-i dai seama ct de mult
te iubesc? a adugat nainte de a o sruta.
Ruth a roit vznd privirile dezaprobatoare ale ctorva
pasageri mai n vrst.
Poate n-ar trebui s ne srutm n public, George.
Preai destul de mulumit cnd m-ai srutat ieri n
faa poliitilor, i-a amintit George aezndu-se.
Doar pentru c ncercam s te ajut s nu te aresteze.
141

- CRRILE GLORIEI -

Chelnerul s-a apropiat de ei, zmbind plictisit. La urmaurmei, cuplurile aflate n luna de miere erau obinuite n
Orient Expres.
Dup ce au comandat, George a strecurat prima pagin a
ziarului de diminea pe sub mas.
Frumoas fotografie, domnule Mallory, a optit Ruth
dup ce a citit titlul. i parc n-ar fi de-ajuns ca o fat s se
compromit la prima ei ntlnire, acum se pare c ascund i
un evadat. Aa c primul lucru pe care va dori s-l tie tata,
a spus Ruth, va fi dac inteniile tale sunt onorabile sau
dac pot spera s fiu doar amanta unui criminal?
Sunt surprins c m ntrebi, doamn Mallory.
Pi tata mi-a spus c ai deja o doamn care triete pe
picior mare.
Tatl tu are dreptate i i-am explicat c am fost promis
doamnei n cauz nc de la majorat i c mai muli oameni
au fost martori la logodna noastr. Este ceea ce se numete
n Tibet un mariaj aranjat cnd niciunul dintre miri nu-l
vede pe cellalt pn n ziua nunii.
Atunci ar trebui s-o vizitezi pe feticana asta ct mai
repede i s-i spui c te-ai logodit cu alta.
Mi-e team c nu e chiar o fetican, a rnjit George.
ns de ndat ce problemele diplomatice se vor rezolva, sper
s o pot vizita la anul i s i explic c nu ne mai putem
vedea de acum ncolo.
Nicio femeie nu dorete s aud aa ceva, a spus Ruth,
prnd serioas pentru prima oar. i poi spune c eu sunt
de acord s facem un compromis.
George a zmbit.
Un compromis?
S-ar putea, a zis Ruth, ca aceast zei s nu mai vrea
s te vad cnd te vei apropia de ea pentru c, la fel ca toate
142

- JEFFREY ARCHER -

femeile, va dori s i promii c i eti credincios i c te vei


ntoarce s-o vezi. Tot ceea ce doresc, George, este ca de ndat
ce o vei seduce pe zeia ta, s te ntorci la mine i s n-o mai
vizitezi.
De ce eti aa de serioas, drag? a ntrebat George,
lund-o de mn.
Pentru c atunci cnd te-am vzut urcnd pe St Mark,
m-ai convins c m iubeti, dar am vzut i riscurile pe care
eti n stare s i le asumi atunci cnd crezi suficient de tare
n ceva oricte pericole i-ar sta n cale. Vreau s-mi
promii c, de ndat ce vei sta pe vrful acelui munte de
comar, va fi att pentru prima, ct i pentru ultima oar.
Pot face mai mult de att, a zis George, dndu-i drumul
la mn.
A scos pacheelul din buzunar, a nlturat ambalajul i a
pus micua cutie din piele n faa ei. Ruth a deschis capacul,
dezvluind un inel subire din aur cu un singur diamant.
Vrei s fii soia mea, drag? Ruth a zmbit.
Credeam c am fost de acord ieri, a spus ea punndu-i
inelul pe deget i aplecndu-se peste mas ca s-i srute
logodnicul.
Dar credeam c ne-am neles i s
*
George s-a gndit un moment la oferta domnului Turner,
apoi i-a spus:
Mulumesc, domnule.
Dup ce a reuit s nscrie trei puncte, primele din seara
aceea, a adugat:
Este foarte generos din partea dumneavoastr.
Nu este nici mai mult i, desigur, nici mai puin dect
143

- CRRILE GLORIEI -

am hotrt atunci, la Veneia.


George a rs pentru prima oar n seara aceea.
n ciuda faptului, a mai spus domnul Turner, c ai
scpat la musta de nchisoare.
La musta?
Da, a replicat Turner dup ce a lovit bila roie. Am
primit vizita unui poliist italian n dup-amiaza aceea. Voia
s tie dac am ntlnit un englez numit Mallory care, cu o
vreme n urm, fusese arestat la Paris pentru c se crase
pe turnul Eiffel.
Nu eram eu acela, domnule, a spus George.
Descrierea vagabondului acela semna extraordinar de
mult cu tine, Mallory.
Nu este adevrat, domnule. Mai aveam vreo treizeci de
metri de urcat cnd m-au prins.
Turner a izbucnit n rs.
Tot ce pot s spun, Mallory, este c ai face bine s nu-i
petreci luna de miere n Frana sau n Italia, doar dac nu
cumva doreti s-i petreci prima noapte de cstorie ntr-o
celul. i fii atent, cnd i-am analizat activitile criminale
din Veneia, se pare c ai comis doar o contravenie.
Contravenie?
Nu ai pltit taxa de intrare ntr-un monument public.
Turner a fcut o pauz. Amenda maxim este de o mie de
lire. I-a zmbit viitorului ginere. i ca s revenim la probleme
mai serioase, drag biete de data aceasta am ctigat eu,
cred.

144

- JEFFREY ARCHER -

23
Mari, 2 iunie, 1914
Domnule, credei c vom intra n rzboi?
S sperm c nu, Wainwright, a rspuns George.
De ce nu, domnule, dac este pentru o cauz dreapt?
La urma-urmei, ar trebui s susinem ceea ce credem; aa
cum au fcut ntotdeauna englezii.
Dar dac ar fi posibil s negociem un acord onorabil cu
germanii, a spus George, n-ar fi o soluie mai bun?
Nu poi negocia un acord onorabil cu hunii, domnule.
Nu respect niciodat nelegerile.
Poate istoria va dovedi c, de data aceasta, te neli, i-a
spus George.
ntotdeauna ne-ai nvat, domnule, s studiem cu
atenie trecutul dac dorim s prevedem cu acuratee ce ne
va aduce viitorul, iar hunii
Germanii, Wainwright.
Germanii, domnule, s-au dovedit, n decursul istoriei, o
naiune rzboinic.
Unii ar putea spune despre britanici c au procedat aa
ori de cte ori a fost n interesul nostru.
Nu e adevrat, domnule, a spus Wainwright. Anglia
merge la rzboi doar pentru o cauz dreapt.
Considerat dreapt de ctre Anglia, a sugerat George,
ceea ce l-a adus la tcere pentru o clip pe Wainwright.
Dar dac trebuie s mergem la rzboi, a srit Carter
junior, v vei nrola?
nainte s apuce George s rspund, Wainwright a
exclamat:
145

- CRRILE GLORIEI -

Domnul Asquith a spus c, dac ar trebui s mergem la


rzboi, profesorii ar trebui s fie scutii de serviciul militar.
Pari foarte bine informat asupra acestui subiect,
Wainwright, a comentat George.
Tata e general, domnule.
Prerile auzite din camera copiilor sunt mai greu de
scos din cap dect ceea ce se nva la coal, a replicat
George.
Cine a spus asta? a ntrebat Graves.
Bertrand Russell, i-a spus George.
i toat lumea tie c el este un pacifist, a spus
Wainwright.
Ce este un pacifist? a ntrebat Carter junior.
O persoan care se opune rzboiului. Cineva care va
cuta toate scuzele posibile ca s nu lupte pentru ara lui, sa rstit Wainwright.
Fiecare om ar trebui s aib dreptul s-i urmeze
contiina, Wainwright, atunci cnd are de nfruntat o dilem
moral.
Tot Bertrand Russell, a zis Wainwright.
De fapt, Isus Christos, i-a rspuns George.
Wainwright a tcut, dar Carter junior a continuat.
Dac am intra n rzboi, domnule, asta n-ar micora
ansele dumneavoastr de a urca pe Everest?
Din gura copiilor Ruth i pusese aceeai ntrebare cu o
sptmn n urm, precum i alta, mai important, i
anume dac ar simi c este de datoria lui s se nroleze sau,
dup cum s-a exprimat tatl ei, mai dur, dac nu cumva ar
dori s se ascund n spatele robei lui de profesor.
Credina mea personal a nceput George tocmai cnd
a sunat clopoelul.
Elevii, dornici s nu piard pauza de diminea, n-au mai
146

- JEFFREY ARCHER -

prut chiar att de interesai de credinele lui personale.


George mergea spre cancelarie, renunnd la gndurile
despre rzboi, i spernd s-i rezolve problemele cu Andrew,
pe care nu-l mai vzuse de cnd se ntorsese de la Veneia.
Cnd a deschis ua cancelariei, i-a zrit prietenul aezat n
scaunul lui obinuit i citind The Times. Nu s-a uitat la el.
George i-a turnat o ceac de ceai s-a ndreptat ncet spre
Andrew, pregtit pentru un duel verbal.
Bun dimineaa, George, i-a spus Andrew, fr s se
uite la el.
Bun dimineaa, Andrew, l-a salutat i George,
aezndu-se pe un scaun lng el.
Sper c te-ai distrat bine n vacan, a adugat Andrew,
abandonndu-i ziarul.
Destul de plcut, a rspuns George, precaut.
Eu n-a putea spune aa ceva, btrne.
George s-a aezat mai bine i a ateptat atacul.
Cred c ai auzit despre Ruth i despre mine, a spus
Andrew.
Sigur c da, a rspuns George.
i ce m sftuieti s fac, btrne?
S fii mrinimos? a sugerat George, plin de speran.
ie i e uor s zici, btrne, dar Ruth? Pe ea n-o vd
fiind mrinimoas.
De ce nu?
Tu ai fi dac te-a lsa balt n ultimul moment?
George nu mai tia ce s spun.
Chiar am vrut s merg la Veneia, s tii, a continuat
Andrew, dar asta a fost nainte s ajungem n semifinale, la
Cupa Taunton.
Felicitri, a zis George, ncepnd s neleag.
i bieii aveau dreptate, au spus c nu puteam s-i
147

- CRRILE GLORIEI -

abandonez, mai ales c nu aveam alt portar.


Deci n-ai mai ajuns la Veneia?
Asta ncercam s-i explic, btrne. i mai ru, n-am
ctigat nici cupa, aa c am pierdut pe toate fronturile.
Ghinion, btrne, a spus George, ncercnd s-i
ascund zmbetul.
Crezi c va mai vorbi cu mine vreodat? a ntrebat
Andrew.
Vom afla curnd, a spus George.
Andrew a ridicat o sprncean.
Cum aa, btrne?
Tocmai i-am trimis o invitaie la nunta noastr.

148

- JEFFREY ARCHER -

24
Miercuri, 29 iulie, 1914
Ai mai ntlnit aa un model de virtute? a ntrebat Odell
mpturindu-i exemplarul din Manchester Guardian i
punndu-l pe scaunul de lng el.
Nu, i-a rspuns Finch, dar a fi putut ghici c Mallory
punea ceva la cale cnd ne-a prsit mai devreme i a plecat
la Veneia.
Cred c este ceea ce scriitoarele numesc un vrtej al
dragostei, a spus Young. Se cunoteau doar de cteva
sptmni.
Pentru mine ar fi fost mult, a comentat Guy Bullock,
care se ntorsese n Anglia s ocupe un post la Oficiul de
Rzboi. Pot s v spun, oameni buni, c este ncnttoare i
oricine ar fi fost invidios pe George n trecut s-ar fi
transformat ntr-un monstru cu ochi verzi dac ar fi vzut-o.
Nu mai pot atepta, a spus Somervell.
Este vremea s discutm ordinea de zi, a spus Young
tocmai cnd conductorul striga: Urmtoarea oprire,
Godalming.
Pentru nceput, a continuat Young, sper c v-ai amintit
toi s aducei pioleii pentru ghea
*
O iei pe aceast femeie s-i fie soie la bine i la ru, s
trii mpreun dup legile Domnului n sfnta tain a
cununiei? O vei iubi, respecta, o vei onora i vei fi mpreun
la bine i la ru i o vei ine aproape pn ce moartea v va
149

- CRRILE GLORIEI -

despri?
George nu-i lua ochii de la Ruth n timp ce tatl lui i
vorbea.
Da, a rspuns el, hotrt.
Reverendul Mallory i-a ntors privirea ctre mireas i a
zmbit.
l iei pe acest brbat s-i fie so la bine i la ru, s
trii dup legile Domnului n sfnta tain a cununiei? l vei
iubi i-l vei respecta, l vei onora i-l vei ine alturi n
sntate i boal i-i vei fi soie pn ce moartea v va
despri?
Da, a rspuns Ruth, dei doar cei din primul rnd i-au
putut auzi rspunsul.
Cine o d pe aceast femeie n cstorie acestui brbat?
a ntrebat reverendul Mallory.
Domnul Thackeray Turner a fcut un pas nainte i a
spus:
Eu.
Geoffrey Young, care era cavalerul de onoare al lui George,
i-a dat reverendului Mallory un inel simplu din aur. George la pus pe inelarul minii stngi a lui Ruth i a spus:
Cu acest inel te iau de soie, cu trupul meu te voi adora
i toate posesiunile mele lumeti vor fi ale tale.
Domnul Turner a zmbit pe sub musta. Reverendul
Mallory a unit iar minile drepte ale celor doi i s-a adresat
vesel congregaiei:
George Herbert Leigh Mallory i Ruth Helen Turner au
consimit s se uneasc n sfnta cstorie i au mrturisit
n faa Domnului i i-au jurat credin unul altuia i au
declarat-o prin darea i primirea unui inel i prin unirea
minilor. Prin puterea nvestit n mine i numesc pe acetia
doi so i soie, n numele Tatlui i al Fiului i al Sfntului
150

- JEFFREY ARCHER -

Duh. Amen.
Pe cnd se auzeau primele acorduri ale marului nupial
al lui Mendelssohn, George i-a srutat soia pentru prima
oar.
Domnul i doamna Mallory au pornit ncet mpreun, i
George era ncntat s vad ci prieteni se deranjaser s
vin pn la Godalming. L-a zrit pe Rupert Brooke i pe
Lynton Strachey, Maynard i Geoffrey Keynes, precum i pe
Ka Cox, care sttea lng Cottie Sanders. Dar marea
surpriz a venit cnd au ieit din biseric n lumina blnd a
soarelui, pentru c acolo i atepta o gard de onoare format
din Young, Bullock, Herford, Somervell, Odell i, desigur,
George Finch, cu pioleii lor strlucitori ridicai, formnd o
arcad, prin care au trecut mirele i mireasa, peste care
cdea o ploaie de confetti.
Dup recepie, la care George i Ruth au reuit s discute
cu toi invitaii lor, proaspt cstoriii au plecat n noul
Morris al domnului Turner, pentru o plimbare de zece zile n
Quantocks.
i ce prere ai despre paznicii care m vor nsoi cnd te
voi prsi ca s o salut pe cealalt femeie din viaa mea? a
ntrebat George conducnd pe un drum pustiu i
ntortocheat.
Acum neleg de ce eti att de dornic s-l urmezi pe
Geoffrey Young, a rspuns Ruth, studiind harta pe care o
inea n poal. Mai ales dup discursul lui despre mirese.
Odell i Somervell par c, la fel ca Horaiu, i vor face loc, n
timp ce Herford te va urma ndeaproape dac se va hotr s
fac urcuul final.
i Finch? a ntrebat George, privindu-i mireasa.
Ruth a ezitat. Tonul vocii ei a devenit mai serios.
Va face orice, George, vreau s zic chiar orice, ca s
151

- CRRILE GLORIEI -

ajung n vrful acelui munte naintea ta.


De ce? a ntrebat-o George, prnd mirat.
Cnd am ieit din biseric la braul tu, s-a uitat la
mine de parc eram necstorit.
Cum au fcut majoritatea burlacilor, a sugerat George.
Inclusiv Andrew OSullivan.
Nu. Andrew s-a uitat la mine de parc ar fi dorit s fiu
necstorit. Este o mare diferen.
S-ar putea s ai dreptate n ceea ce-l privete pe Finch,
a admis George, dar nu exist alt alpinist pe care a prefera
s-l am lng mine atunci cnd voi urca pe ultimii trei sute
de metri ai oricrui munte.
Inclusiv Everestul?
Mai ales Chomolugma.
*
n urmtoarele zece zile George i Ruth au rtcit prin
jurul Quantocks, ntorcndu-se adesea la hotel dup asfinit.
n fiecare zi, Ruth l ntreba pe George despre rivala ei,
ncercnd s neleag din care motiv Chomolugma l atrgea
att de mult. El nc mai plnuia s plece n Tibet la
nceputul urmtorului an, ceea ce nsemna c vor fi
desprii cel puin jumtate de an.
Cte zile i nopi crezi c va dura pn ce vei ajunge n
vrf? l-a ntrebat ea pe cnd stteau pe culmea lui Lydeard
Hill.
Nu putem ti, a admis George. Dar Finch e convins c
vom fi obligai s dormim n corturi din ce n ce mai mici pe
msur ce vom urca. S-ar putea chiar s ne petrecem ultima
noapte la 8.100 de metri nainte de a ne pregti de asaltul
final.
152

- JEFFREY ARCHER -

Dar cum te poi pregti pentru o asemenea tortur? a


ntrebat Ruth, privind n jos de la cei 900 de metri.
Habar n-am, a spus George n timp ce ncepuser s
coboare dealul, inndu-se de mn. Nimeni nu tie cum va
reaciona corpul uman la altitudinea de peste 8.000 de metri,
ce s mai vorbim de 9.500 de metri, unde temperatura scade
sub patruzeci de grade i, dac mergi cu vntul n fa,
trebuie s faci zece pai ca s avansezi un metru. Finch i cu
mine ne-am petrecut o dat trei zile ntr-un cort mic la 7.000
de metri i, la un moment dat, a fost aa de frig, c am ajuns
s dormim n acelai sac, strngndu-ne n brae toat
noaptea.
Mi-ar plcea i mie s te in toat noaptea n brae, a
spus Ruth zmbind, aa c, dup ce vei pleca, s neleg ceea
ce te ateapt.
Nu cred c eti pregtit pentru 9.000 de metri, drag.
Chiar i dou nopi ntr-un cort mic pe o plaj cu faa spre
Oceanul Atlantic se pot dovedi dificile.
Eti sigur c vei reui, domnule Mallory?
Ultima oar cnd m-ai ntrebat, doamn Mallory,
aproape c am ajuns la nchisoare.
n oraul urmtor au gsit un magazin care vindea obiecte
de camping i George a cumprat un cort mic, din pnz de
doc, i un sac de dormit. Dup o cin copioas la hotel, au
ieit n noapte i s-au ndreptat ctre plaj. George a ales un
loc izolat cu faa spre ocean i care nu le oferea prea mult
protecie la vntul slbatic din vest. Au nceput s nfig
pilonii n nisip ca s se asigure c lcaul lor de o noapte nu
va zbura.
De ndat ce au ridicat cortul, Ruth s-a strecurat nuntru
iar George a rmas pe plaj. i-a scos hainele, apoi a urmato pe Ruth n cort i s-a strecurat n sacul de dormit,
153

- CRRILE GLORIEI -

mbrind-o pe soia lui, care tremura. Dup ce au fcut


dragoste, Ruth nu i-a mai dat drumul soului ei.
Vrei s pleci de acas ca s dormi ntr-un obiect ca
acesta, noapte dup noapte? l-a ntrebat ea, nencreztoare.
La minus patruzeci de grade, cu aerul aa de subire
nct nici nu poi s-l respiri.
n timp ce ii n brae un alt brbat, domnule Mallory.
Mai ai nc cinci luni ca s te rzgndeti, a adugat ea,
plin de speran.
Niciunul dintre ei nu i-a dat seama cnd a adormit, dar
nu aveau s uite niciodat momentul trezirii. George a clipit
din cauza unei lanterne care-i btea n ochi. S-a ridicat i a
vzut-o pe Ruth, cu pielea plin de ciupituri de nar, nc
mbrindu-l.
Dac suntei att de amabil s ieii, din cort, domnule,
a spus o voce autoritar.
George a fost obligat s se hotrasc dac s fie galant sau
s-i lase nevasta s degere, dezbrcat. A optat pentru Sir
Galahad i, ncet, ca s n-o trezeasc pe Ruth, s-a trt afar
din cort unde a gsit doi ofieri de la poliia local inndu-i
lanternele aintite asupra lui.
Pot s v ntreb ce punei la cale, domnule? a ntrebat
primul ofier.
George s-a gndit s-i spun c soia lui voia s tie cum
este s-i petreci o noapte pe muntele Everest, dar s-a
rzgndit:
Suntem n luna de miere, domnule sergent i am vrut
s petrecem o noapte pe plaj.
Cred c mai bine ai veni amndoi la secie, domnule, a
spus o voce din spatele celeilalte lanterne, ns ar fi bine ca
dumneavoastr i soia s v mbrcai mai nti.
George a intrat iar n cort unde Ruth rdea.
154

- JEFFREY ARCHER -

Ce e aa de amuzant? a ntrebat el trgndu-i


pantalonii.
Te-am avertizat c o s fii arestat.
Inspectorul ef, care fusese trezit la miezul nopii i
chemat la secie s-i interogheze, le-a cerut repede scuze.
i ce v-a fcut s credei c suntem spioni? l-a ntrebat
George.
V-ai ridicat cortul la mai puin de o sut de metri de un
depozit naval secret, a spus inspectorul-ef. Sunt sigur c nu
trebuie s v amintesc, domnule, c primul-ministru ne-a
cerut tuturor s fim vigileni acum, cnd ne pregtim de
rzboi.

155

- CRRILE GLORIEI -

25
Octombrie, 1914
Se tiuse c rzboiul se va termina pn la Crciun. Dar
acum prea c se va termina la Crciunul viitor, sau chiar la
urmtorul.
George i Ruth se ntorseser la Godalming dup luna lor
de miere i se stabiliser n casa pe care le-o dduse domnul
Turner ca dar de nunt. Holt era mai mult dect i-ar fi
putut dori i, evident, mult mai mult dect ateptase George.
Aezat pe zece hectare de teren, era o cas magnific cu o
grdin n care Ruth tia c-i va petrece multe ore fericite.
Nimeni nu se putea ndoi de ct de mult i iubea George
nevasta, iar Ruth avea strlucirea unei femei care tie c este
adorat. Nu-i mai doreau nimic altceva i oricine i-ar fi
vzut mpreun i-ar fi considerat un cuplu fermector, trind
idilic. Dar totul era o faad, pentru c George avea
contiin.
n ultimele cteva luni, George sttuse deoparte, n timp ce
prietenii i colegii lui de la Cambridge i chiar i civa dintre
fotii elevi de la Charterhouse plecaser pe frontul de Vest, de
unde nu se mai ntorseser, n timp ce singurul sacrificiu pe
care-l fcuse el fusese s-i amne plecarea n Tibet dup
sfritul ostilitilor. i nu-l ajuta cu nimic nici faptul c toi
prietenii care-l vizitau la The Holt preau s fie n uniform.
Brooke, Young, Somervell, Odell, Herford i chiar i Finch
treceau s-i petreac noaptea la ei nainte de a pleca spre
Frana. George se ntrebase adesea dac ei nu se gndeau c
el gsise o metod uoar de a scpa de rzboi. ns, cu toate
c ei nu spuseser niciodat nimic, chiar subliniau
156

- JEFFREY ARCHER -

importana muncii pe care o fcea el, nu putea fi sigur. i ori


de cte ori directorul, domnul Fletcher, citea numele fotilor
elevi care-i dduser viaa pentru ar, el se simea i mai
vinovat.
George s-a hotrt pn la urm s discute cu vechiul lui
prieten, Guy Bullock. Guy a ncercat s-l liniteasc
spunndu-i c nu poate exista un lucru mai important dect
educarea tinerei generaii care vor lua locul celor care
czuser.
Apoi George i-a cerut sfatul lui Young, care i-a amintit c,
dac s-ar decide s se nroleze, altcineva ar trebui s-i ia
locul. A continuat dezbaterea fr sfrit i cu Andrew
OSullivan, care era sigur c fceau ceea ce trebuie
rmnnd la posturile lor. Domnul Fletcher era chiar i mai
neclintit, spunnd c nu-i putea permite s piard pe
cineva cu experiena lui George.
De cte ori deschidea acest subiect de fa cu Ruth, ea i
explica foarte clar ce simea. Aceasta a dus la prima lor
ceart de cnd se cstoriser.
Lui George i era din ce n ce mai greu s doarm noaptea
din cauza mustrrilor de contiin i Ruth rmnea i ea
adesea treaz, tiind prin ce dilem trecea el.
Eti treaz, drag? i-a optit ea ntr-o noapte.
El s-a aplecat i a srutat-o uor pe buze nainte de a-i
trece un bra n jurul ei, n timp ce ea i rezema capul de
umrul lui.
M gndeam la viitorul nostru, a spus George.
Te-ai plictisit deja de mine, domnule Mallory? l-a
tachinat ea. i cnd te gndeti c suntem cstorii abia de
un an.
Speriat c te voi pierde, ar fi mai corect, a spus George,
linitit. A simit cum ea se mpietrete. Nimeni nu tie mai
157

- CRRILE GLORIEI -

bine dect tine, draga mea, ct de vinovat m simt c nu m


altur prietenilor mei n Frana.
A spus vreunul dintre ei ceva care ar putea s te fac s
te simi vinovat? l-a ntrebat ea.
Nu, niciunul, a recunoscut George. Ceea ce face ca totul
s fie mai clar.
Dar ei tiu c-i serveti tara n alt fel.
Nimeni, drag, nu se poate apra de propria contiin.
i dac ai fi ucis, ce ai ctiga?
Nimic, doar c a ti c am fcut un lucru onorabil.
Iar eu a fi o vduv.
La fel ca multe alte femei mritate cu oameni de onoare.
S-a nrolat vreunul dintre profesorii de la Charterhouse?
Nu pot vorbi n numele colegilor mei, a replicat George,
dar pot vorbi pentru Brooke, Young, Bullock, Herford,
Somervell i Finch, care sunt printre cei mai buni oameni ai
generaiei mele i care nu au ezitat s-i serveasc patria.
Dar i-au explicat clar c i neleg poziia.
Poate, dar ei nu au ales calea mai uoar.
Brbatul care s-a urcat pe Bazilica San Marco nu poate
fi acuzat c ar alege drumul cel mai uor, a protestat Ruth.
Dar cel care nu i-a urmat camarazii pe front cnd ara
lui a intrat n rzboi? George i-a mbriat nevasta. neleg
cum te simi, dar
Ar fi vreo diferen dac i-a spune c sunt gravid,
George? l-a ntrerupt ea.
Aceast tire plcut l-a ntrziat ntr-adevr pe George n
luarea unei decizii, dar curnd dup naterea fiicei sale,
Clare, sentimentele de vinovie au reaprut. Avnd un copil
al lui l fcea s se simt i mai responsabil fa de noua
generaie.
George a continuat s predea n timp ce rzboiul intra ntr158

- JEFFREY ARCHER -

un alt an i, cnd Ruth a rmas gravid a doua oar, el a


nceput s se ntrebe cum ar putea rspunde ntrebrii pe
care o vzuse pe afiele de recrutare; Tticule, tu ce ai fcut
n Marele Rzboi?
Cu fiecare prieten pe care l pierdea, George avea
comaruri din ce n ce mai puternice. Citise c i cei mai
curajoi oameni pot ceda cnd nfrunt focurile de arm
pentru prima oar. George sttea linitit n strana lui din
capela colii, cnd a cedat nervos.
Directorul s-a ridicat de la locul lui pentru a ine slujba de
diminea.
S ne rugm, a nceput el, pentru fotii elevi ai colii
noastre care au fcut sacrificiul suprem dndu-i vieile
pentru cauza cea mare. Din pcate, a continuat el, mai
trebuie s adaug dou nume noi la lista aceasta care este din
ce n ce mai lung. Locotenentul Peter Wainwright, de la
Pucaii Marini, care a murit pe Somme n timp ce conducea
un atac mpotriva unui avanpost inamic. S ne amintim de
el.
S ne amintim de el, a repetat congregaia.
George i-a ngropat capul n palme i a plns pe tcute n
timp ce directorul spunea cel de-al doilea nume.
Sublocotenent Simon Carter, pe care muli ni-l amintim
sub numele de Carter junior, care a fost ucis n
Mesopotamia. S ne amintim de el.
n timp ce membrii congregaiei i-au plecat capetele i au
repetat:
S ne amintim de el, George s-a ridicat de la locul lui, sa nchinat n faa altarului i a ieit din capel. Nu s-a oprit
pn ce nu a ajuns pe Godalming High Street, unde s-a
alturat unei cozi de tineri care stteau n faa oficiului de
recrutare.
159

- CRRILE GLORIEI -

Numele? a ntrebat sergentul cnd George a ajuns n


fa.
Mallory.
Sergentul l-a msurat din cap pn n picioare.
V dai seama, domnule, c n termenii noului act de
nrolare, profesorii sunt scutii de serviciul militar?
George i-a scos roba lung i neagr i toca i le-a
aruncat n cel mai apropiat co de gunoi.

160

- JEFFREY ARCHER -

CARTEA TREI
ARA NIMNUI

161

- CRRILE GLORIEI -

1916
26
9 iulie, 1916
Draga mea Ruth,
Ziua n care ne-am desprit n gara rece i dezolant din
Godalming a fost una dintre cele mai nefericite zile din viaa
mea. Faptul c mi s-a promis c vom petrece doar un sfrit de
sptmn mpreun dup ce voi termina instrucia de baz a
fost crud, dar i promit c-i voi scrie n fiecare zi.
A fost amabil din partea ta c m-ai prsit spunndu-mi c
eti de prere c fac ceea ce trebuie, chiar dac n ochi i
puteam citi adevratele sentimente.
M-am ntlnit cu regimentul meu la Denver i am dat peste
civa prieteni vechi. i-l mai aminteti pe Siegfried Herford?
Ce grea a fost decizia pentru el, care are un tat german i o
mam englezoaic.
n ziua urmtoare am plecat spre Le Havre ntr-un vas care
lsa s treac apa ca o sit i opia n sus i n jos pe valuri
ca o ruc din cauciuc. Unul dintre biei a sugerat c era
probabil un cadou personal din partea Kaizerului. Ne-am
petrecut cea mai mare parte a traversrii folosindu-ne
gamelele ca s rentoarcem galoanele de ap srat
oceanului. i mai aminteti din ultima noastr excursie peste
Canal c nu prea sunt un bun marinar, dar acum am reuit
cumva s nu vomit n faa camarazilor.
Am ancorat n Le Havre n zorii zilei, fr s vedem vreo
urm de francezi. M-am ntlnit cu civa ali ofieri ntr-o
162

- JEFFREY ARCHER -

cafenea, la un croissant fierbinte i la cafea. Am ntlnit i


civa ofieri care se ntorceau de pe front i care ne-au sftuit
s profitm de ultima mncare pe care o luam pe o fa de
mas (ca s nu mai vorbim de farfuriile de porelan) pe timp
de cteva luni i ne-au amintit c peste 24 de ore vom sta ntro altfel de sal de mese.
Ca de obicei, te poi baza pe mine s uit ceva i, de data
aceasta, a fost fotografia ta. Sunt disperat c nu-i pot vedea
faa iar, chiar n alb i negru, aa c te rog s-mi trimii poza
pe care am fcut-o la Derdren Heights n ziua dinaintea
arestrii mele! Vreau s-o am tot timpul cu mine.
Dumnezeu tie ct de mult mi lipseti i nu pot nelege cum
cineva poate fi nconjurat de atia oameni, de atta activitate
frenetic i zgomote asurzitoare i totui s se simt singur.
ncerc doar s gsesc alt mod de a-i spune c te iubesc, dei
sunt sigur c m-ai tachina dac a ncerca s-i spun c eti
singura femeie din viaa mea. Dar deja o consider pe
Chomolugma o iubire veche.
Soul tu iubitor,
George
De ndat ce George a dat scrisoarea curierului potal al
regimentului, a rmas prin zon urmrind convoiul de
camioane care-i ncepea drumul ctre linia frontului.
Pe cteva mile, frumosul peisaj rural francez al lui Millet i
Monet, colorat n verde-aprins i galben-strlucitor, cu vaci i
oi pscnd pe cmp, fusese nlocuit de un tablou posomort
cu pomi strmbi i ari, cai mcelrii, case fr acoperi i
civili disperai care deveniser nite simpli pioni n jocul de
ah care era rzboiul.
Convoiul mergea ntruna, dar nainte ca George s aib
ocazia s fie asurzit de zgomot, a urmrit norii cenuii i
163

- CRRILE GLORIEI -

negri i mnioi care-i mprtiau fumul cu miros de


pucioas acoperind complet soarele. Au ajuns n cele din
urm la o tabr la ase kilometri de linia frontului, care nu
era marcat, i unde zilele se transformaser ntr-o noapte
continu. Aici, George a ntlnit un grup de oameni n
uniform care credeau c vor mai fi n via peste 24 de ore.
Dup o gamel de sup de vac, fasole cleioas i cartofi
viermnoi, George a fost expediat ntr-un cort cu ali trei
ofieri, toi mai tineri dect el. Fiecare era n serviciu de o
alt perioad o lun, nou sptmni i apte luni: ultimul,
locotenentul Evans, se considera veteran.
n dimineaa urmtoare, dup ce George i-a devorat micul
dejun servit pe o farfurie de tabl, a fost condus la postul de
artilerie, cam la patru sute de metri n spatele liniei
frontului, unde trebuia s-l schimbe pe Evans, care avea de
mult de recuperat o permisie de dou sptmni.
Nu-i chiar aa de ru, btrne, l-a linitit Evans. E mai
puin periculos dect pe linia frontului. Gndete-te doar la
bieii amri aflai la vreo jumtate de kilometru n faa ta,
ateptnd sunetul goarnei care-i va trimite la atac dup ce
i-au petrecut luni ntregi pndii de moarte. Treaba noastr
e simpl fa de a lor. Ai treizeci i apte de soldai sub
comanda ta i dousprezece mitraliere care funcioneaz
ntruna, dac nu se stric. eful este sergentul Davies. E aici
cam de un an i nainte de asta a fost cincisprezece ani n
armat. A nceput ca soldat n rzboiul cu burii aa c nici
s nu te gndeti s faci vreo micare fr s te consuli cu
el. Apoi mai e i caporalul Perkins. Afurisitul se plnge
ntruna, dar cel puin simul lui bolnav al umorului le
distrage atenia bieilor de la huni. i vei cunoate pe ceilali
din brigad n curnd. Sunt nite tipi cumsecade i nu te vor
lsa de izbelite la greu. George a ncuviinat, dar nu l-a
164

- JEFFREY ARCHER -

ntrerupt. Decizia cea mai grea pe care va trebui s-o iei, a


continuat Evans, este n fiecare duminic dup-mas, cnd
trebuie s trimii trei biei la avanpost pentru apte zile.
Niciodat nu s-au ntors toi trei n via. Treaba lor este s
ne informeze ce are de gnd dumanul, astfel nct s putem
s ne orientm tunurile spre ei i nu spre propriile noastre
trupe.
Noroc, Mallory, i-a spus tnrul locotenent pe cnd
ddeau mna. Sau adio, n caz c nu ne vom mai revedea.
5 august, 1916
Draga mea Ruth
Sunt staionat la deprtare n spatele frontului, aa c nu
este nevoie s fii ngrijorat din cauza mea. Am motenit 37 de
oameni, care par s fie cumsecade, de fapt pe unul poate l
mai ii minte soldatul Rodgers. Era potaul nostru nainte s
se nroleze. Poate reueti s-i anuni familia c este sntos
i se descurc destul de bine aici. Spune c vrea s rmn n
armat i dup terminarea rzboiului. Restul bieilor m-au
fcut s m simt binevenit, ceea ce este frumos din partea lor,
avnd n vedere c ei tiu c m-am nrolat abia cu trei luni n
urm. neleg pentru prima oar ce voia s spun ofierul
instructor la Purbright cnd ne zicea c o sptmn pe
cmpul de lupt ajut mai mult dect un curs de trei luni.
M gndesc ntruna la tine i la Clare, draga mea, i la
lumea n care ne cretem copiii. S sperm c politicienii au
dreptate cnd spun c acesta este rzboiul care va termina
toate rzboaiele, pentru c nu a dori ca i copiii mei s
experimenteze aceast nebunie.
Nimeni nu trebuie s serveasc pe front mai mult de trei
luni la rnd, aa c e posibil s ajung acas la timp pentru
naterea noului frate sau surori a lui Clare.
165

- CRRILE GLORIEI -

George s-a oprit din scris i s-a gndit la cuvintele sale.


tia prea bine c regulamentele lui King erau de obicei
ignorate cnd venea timpul permisiilor, dar dorea ca Ruth s
fie optimist. n ceea ce privea realitatea vieii pe Somme,
prefera ca ea s nu descopere adevrul pn ce nu i-l va
spune el direct. tia ct de stresat era, cnd n fiecare zi
veneau telegrame care ncepeau cu: Secretarul de Rzboi v
informeaz cu profund regret c
Draga mea, cei doi ani mpreun au fost cei mai fericii din
viaa mea i tiu c nchei ntotdeauna scrisorile spunndu-i
ce mult mi lipseti, poate pentru c nu trece un minut fr s
m gndesc la tine. Am primit mai multe scrisori de la tine n
ultima lun i i mulumesc pentru toate noutile despre
Clare i ce s-a mai ntmplat pe la The Holt dar n-am primit
nc nicio fotografie. Chiar mai mult dect imaginea ta ns, de
abia atept ziua n care te voi vedea n persoan i te voi
putea strnge n brae, pentru c abia atunci mi voi da seama
ct de mult mi-ai lipsit.
Soul tu iubitor,
George
*
Ai vreo oarecare problem, Perkins?
Nu crez, dom sergent.
Poate de aia unitii tale i trebuie nouzeci de secunde
ca s rencarce cnd celorlali le ia mai puin de un minut?
Facem tot ce putem, dom sergent.
Asta nu e suficient. Ai neles?
Da, dom sergent.
166

- JEFFREY ARCHER -

i, Matthews
Da, dom sergent.
O s-i inspectez tunul la fiecare doipe ore i dac nu
lucete ca soarele care-mi iese din fund, o s am personal
grij s te ndes n turel i s te trag spre huni n chip de
ghiulea. M-am fcut excepional de bine neles, biete?
Excepional de bine, dom sergent.
S-a auzit soneria telefonului de cmp. George a nfcat
receptorul.
E un baraj puternic de artilerie la vreo doi kilometri
deprtare, domnule, la ora unpe, a spus unul dintre oameni
manevrnd telescopul. Poate c germanii plnuiesc un atac.
Apoi linia s-a ntrerupt.
Sergent Davies, a ipat George, luptndu-se s se fac
auzit peste zgomotul tunului.
Domnule!
Doi kilometri, ora unsprezece. Nemii avanseaz.
Domnule! Fii vioi, biei, i asigurai-le nemilor o
ntmpinare clduroas. S vedem cine este primul care
reuete s arunce una drept pe coiful de tinichea al lui
Jerry.
George zmbea mergnd n susul i n josul liniei,
verificnd fiecare tun, mulumit c sergentul Davies se
nscuse n Swansea i nu de cealalt parte a liniei Siegfried.
Bine, Rodgers, a spus Davies, iar eti primul n aciune.
ine-o tot aa i n curnd vei fi caporal.
Nici George n-a pierdut aluzia subtil referitoare la cine va
fi luat n consideraie pentru prima avansare.
Bine, Perkins, aa mai merge, a spus Davies dup
cteva momente. Dar nu-i strnge tresele chiar acum.
Mulumesc, dom sergent.
i nu-mi mulumi mie, caporal. N-a vrea s crezi c m167

- CRRILE GLORIEI -

am muiat.
Nu, dom sergent!
Matthews, s nu-mi spui c iar ai ntrziat.
Mi s-a blocat arcul trgaciului, dom sergent.
Oh, mi pare ru s aud asta, Matthews. Atunci d
fugua la magazia de muniii i ia-i unul nou mai bun,
tembelu naibii.
Da depozitul e la trei kilometri n spatele liniilor, dom
sergent. N-a putea s atept camionul de diminea?
Nu, nu poi, Matthews, pentru c dac nu te miti, pn
o s te ntorci, afurisiii de nemi scuzai-mi franceza o s
ia micul dejun cu noi. M-am fcut neles?
Da, dom sergent.
Atunci, pas alergtor.
Da, dom sergent!
*
14 septembrie, 1916
Draga mea Ruth
Iar am trecut prin una dintre zilele acelea fr sfrit, cu
ambele tabere naintnd i retrgndu-se, iar nu tim cine o s
ctige acest rzboi. Un ofier de Stat Major apare din cnd n
cnd i ne asigur c ne descurcm de minune i c nemii se
retrag ceea ce ridic ntrebarea, atunci noi de ce nu
avansm? Fr ndoial, un ofier german le spune oamenilor
lui exact acelai lucru. Ceva ns e sigur, nu pot avea amndoi
dreptate n acelai timp.
Apropo, spune-i tatlui tu c, dac vrea s ctige mult,
s-i deschid o fabric pentru cornete de urechi, pentru c la
sfritul rzboiului o s fie n mod sigur o cerere mare.
168

- JEFFREY ARCHER -

mi pare ru, draga mea, dac aceste scrisori devin puin


repetitive, dar dou lucruri sunt aceleai, dragostea mea
pentru tine i dorina de a fi iar mpreun.
Soul tu iubitor,
George
George s-a uitat n sus i a vzut c unul dintre caporali
scria i el repede.
O scrisoare pentru nevast, Perkins?
Nu, domnule, e testamentul meu.
Nu e cam prematur?
Nu cred, domnule, a rspuns Perkins. n civilie sunt
agent de pariuri, aa c sunt obinuit s ghicesc ansele.
Brbaii din prima linie supravieuiesc n medie aisprezece
zile i eu sunt deja aici de mai mult de trei luni aa c nu pot
spera s mai nel mult vreme soarta.
Dar eti mai puin expus aici dect nenorociii din
prima linie, Perkins, a ncercat George s-l calmeze.
Suntei al treilea ofier care mi spune asta, domnule, i
ceilali doi au fost trimii deja acas n cutii de lemn.
George era ngrozit de aceast referire nonalant la
moarte i se ntreba ct va mai dura pn ce va ajunge la fel
de mpietrit.
Dup cum vd eu, domnule, a continuat Perkins, la
rzboi e ca la trofeul Grand National. La nceput sunt muli
cai i jochei, dar nu se tie ci vor termina cursa. i pn la
urm exist doar un nvingtor. Ca s fiu cinstit, domnule,
nu este o curs pe care englezul o s-o ctige cu siguran.
George i-a dat seama c soldatul Matthews ncuviina, iar
Rodgers i inea capul n jos pe cnd cura eava putii sale
cu o crp unsuroas.
Ei bine, cel puin i vei cpta curnd permisia,
169

- CRRILE GLORIEI -

Matthews, a spus George, ncercnd s ndrepte conversaia


departe de subiectul care nu prsea deloc minile lor.
Nu mai am rbdare, domnule, a spus Matthews,
rsucindu-i un Woodbine.
i care va fi primul lucru pe care-l vei face acas?
O s i-o trag nevesti-mii, a spus Matthews.
George, Perkins i Rodgers au izbucnit n rs.
Bine, Matthews, a spus George. i al doilea lucru?
O s-mi scot cizmele, domnule.
*
7 octombrie, 1916
Draga mea Ruth,
Fotografia ta a ajuns abia acum cu pota de diminea i,
pe cnd scriu aceast scrisoare ntr-o tranee de lng FlersCourcelette, o in pe genunchi. Arat bine, l-am auzit pe unul
dintre biei spunnd i sunt de acord cu el. Nu mai poate
dura mult pn la naterea celui de-al doilea copil al nostru i
mi s-a promis o permisie cndva n urmtoarele trei luni dac
nu voi reui s ajung acas la timp pentru natere. S nu-i
nchipui, nici mcar o secund, c eti departe de gndurile
mele.
Sunt acum pe front de patru luni i noii sublocoteneni care
sosesc din Blighty par din ce n ce mai tineri. Unii m trateaz
de parc a fi un soldat btrn. De ndat ce se va termina
rzboiul, mi voi petrece tot restul zilelor mele cu tine, la The
Holt. Apropo, dac va fi biat, hai s-l botezm John
M scuzai c v deranjez, domnule, a spus sergentul
Davies, dar avem o oarecare problem.
170

- JEFFREY ARCHER -

George a srit imediat n picioare, pentru c nu-l mai


auzise pe Davies spunnd acest cuvnt.
Ce problem?
Am pierdut legtura cu bieii din avanpost.
George tia c am pierdut legtura era modul lui Davies de
a spune c toi cei trei brbai fuseser ucii.
i ce m sftuieti, sergent? a ntrebat el, amintindu-i
sfatul lui Evans.
Cineva trebuie s se duc acolo, domnule, de ndat, ca
s putem restabili legtura nainte ca afurisiii de huni s
dea buzna peste noi. Dac pot s v sugerez, domnule
Te rog, sergent.
I-a putea lua pe Matthews i pe Perkins, s vedem ce
este de fcut i s v raportm, domnule.
Nu, sergent, a spus George. Nu Matthews. Trebuie s
plece mine n permisie. S-a uitat la Perkins, care se fcuse
alb ca zpada i tremura. George nu avea nevoie de sfaturi ca
s tie care erau ansele ca cei care plecau s mai raporteze
ceva. Cred c vin eu cu tine de data aceasta, sergent.
Cnd George fusese la Winchester, la orele de sport fcea o
mil n mai puin de un minut i la sfritul cursei nici
mcar nu gfia. N-a mai inut minte ct a durat ca el i
Davies s ajung n linia nti, dar cnd s-a aruncat n
tranee era extenuat i ngrozit i mult prea contient de ceea
ce trebuia s ndure oamenii de pe front zi i noapte.
inei-v capul jos, domnule, a spus Davies studiind
cmpul de lupt cu un binoclu. Avanpostul este la vreo sut
de metri n fa, domnule, ora unu.
I-a dat binoclul lui George.
George l-a refuzat i, de ndat ce a vzut avanpostul, i-a
dat seama de ce czuser comunicaiile.
Bine, hai s-o rezolvm, a spus el nainte de a avea timp
171

- CRRILE GLORIEI -

s se ntrebe cum putea s o rezolve.


A srit din tranee i a fugit cum nu mai fugise n viaa
lui, zigzagnd printre gropile pline cu ap i peste noroiul
alunecos i negru, zburnd spre avanpost. Nu s-a uitat deloc
n spate, dar era sigur c Davies i Perkins erau doar puin
n urma lui. Se nela. Perkins fusese lovit de un glon doar
la civa pai n urm i zcea pe moarte n noroi, n timp ce
Davies fcuse cam aizeci de metri nainte de a fi ucis.
Avanpostul era la doar douzeci de metri n faa lui
George. A reuit s fug cincisprezece metri nainte ca
grenada s-i explodeze la picioare. A fost prima i ultima oar
din viaa lui cnd a zis la dracu. A czut n genunchi, s-a
gndit la Ruth, apoi s-a prbuit cu faa n jos n noroi. O
alt cifr n statistici.

172

- JEFFREY ARCHER -

27
Fluxul regulat de scrisori a secat brusc; acesta era de
obicei primul semn, prea adesea urmat de o telegram de
condoleane.
Ruth luase obiceiul s stea n alcov, lng fereastr, n
fiecare diminea nainte de apariia btrnului Rodgers pe
alee. Cnd l vedea, ncerca s-i ghiceasc expresia. Era
expresia de scrisoare sau de telegram? Bnuia c va ti
adevrul cu mult nainte ca el s ajung n prag.
Tocmai cnd l vzuse pe domnul Rodgers trecnd de
poart, copilul a nceput s ipe. Oare mai avea tat? Sau
George murise nainte de naterea celei de-a doua fetie?
Ruth era deja n faa uii cnd domnul Rodgers s-a oprit
din pedalat, a pus frna la biciclet i s-a oprit n faa primei
trepte. ntotdeauna aceeai rutin: cobortul, scotocitul prin
traist, extragerea scrisorilor i, la urm, nmnatul lor
doamnei Mallory. Azi nu a fost nicio diferen. Sau a fost? Pe
cnd domnul Rodgers urca treptele, a privit-o i a zmbit. Nu
era ziua telegramei.
Dou scrisori astzi, doamn Mallory i, dac nu m
nel, una dintre ele este de la soul dumneavoastr, a
adugat el, dndu-i plicul pe care era scrisul lui George.
Mulumesc, a spus Ruth, incapabil s-i ascund
uurarea. Apoi i-a amintit c nu era singura care suferea n
acest fel n fiecare zi. Avei veti de la fiul dumneavoastr,
domnule Rodgers? s-a interesat ea.
Mi-e team c nu, a rspuns potaul. Oricum, Donald
al meu nu se prea omoar cu scrisul, aa c sperm.
S-a urcat pe biciclet i a plecat mai departe.
Ruth deschisese scrisoarea de la George cu mult nainte de
173

- CRRILE GLORIEI -

a ajunge n sufragerie. S-a ntors la scaunul ei de lng


fereastr, s-a tolnit i a nceput s citeasc, mai nti ncet
i apoi foarte repede.
12 octombrie
Iubita mea,
Triesc, chiar dac nu sunt prea vioi. Nu te agita. Nu am
dect o glezn rupt. Putea s fi fost mult mai ru. Doctorul
mi-a spus c, dup o vreme, voi fi ca nou i chiar voi putea s
fac alpinism, dar, pn atunci m trimit acas s recuperez.
Ruth s-a uitat pe fereastr la dealurile din Surrey, n
deprtare, i nu tia dac s rd sau s plng. A mai durat
o vreme pn ce s-a ntors la scrisoarea lui George.
Din pcate, sergentul Davies i caporalul Perkins au fost
ucii n aceeai aciune. Doi oameni de isprav, la fel ca muli
dintre camarazii lor. Sper c m vei ierta, drag, dar a trebuit
s le scriu mai nti soiilor lor nainte s-i scriu ie.
Totul a nceput cnd sergentul Davies mi-a spus c avem o
problem
*
Voi recomanda s i se dea o permisie n urmtoarele
cteva zile, Mallory i s fii trimis la Blighty pn te
recuperezi.
Mulumesc, doctore, a spus George, vesel.
Nu-mi mulumi mie, btrne; ca s fiu cinstit, mi
trebuie patul. Pn ce vei fi n stare s te ntorci, cu puin
noroc, afurisitul sta de rzboi o s se termine.
174

- JEFFREY ARCHER -

S sperm, a spus George, privind la cortul de


campanie, plin de oameni curajoi, ale cror viei nu vor mai
fi la fel de acum nainte.
Apropo, a adugat doctorul, soldatul Rodgers a lsat
asta azi-diminea. Cred c e a ta.
Sigur c da, a spus George, lund fotografia lui Ruth pe
care nu crezuse c o va mai vedea vreodat.
Arat superb, a comentat doctorul.
Ah, nu ncepe i tu, a zmbit George.
Da, i ai i un vizitator. Te simi n stare?
Da, a fi ncntat s-l vd pe Rodgers, a spus George.
Nu, nu este Rodgers, este un cpitan, Geoffrey Young.
Ah, nu sunt sigur c sunt pregtit pentru el, a spus
George, cu un zmbet fericit pe fa.
O sor i-a umflat perna lui George i i-a aranjat-o la spate
pe cnd el l atepta pe eful alpinitilor. Nu se putea gndi la
Young altfel. Dar zmbetul de bun venit de pe buzele lui s-a
schimbat ntr-o strmbtur cnd Young a intrat
chioptnd n cort.
Dragul meu George, i-a spus Young, am venit de ndat
ce am aflat. Unul dintre avantajele muncii n Serviciul
Auxiliar Sanitar este c afli unde este fiecare i ce are de
gnd. Young i-a tras un scunel din lemn care fusese folosit
nainte ntr-o coal francez i s-a aezat lng George.
Sunt attea nouti. Nu tiu de unde s ncep.
De ce s nu ncepi cu Ruth? Ai avut ocazia s-o vizitezi
cnd ai fost n permisie?
Da, acum o lun. Am trecut pe la Holt n drum spre
Dover.
i ce mai face? a ntrebat George, ncercnd s nu par
prea nerbdtor.
La fel de frumoas ca de obicei i se pare c i-a revenit
175

- CRRILE GLORIEI -

complet.
i-a revenit complet? a ntrebat George, speriat.
Dup naterea copilului tu, i-a spus Young.
Copilul meu? s-a mirat George.
Vrei s spui c n-ai aflat c eti mndrul tat al A
fcut o pauz. Cred c este feti.
George s-a rugat n tcere unui Dumnezeu n care nu mai
credea.
i cum este ea? a ntrebat.
Mie mi se prea n ordine, a spus Young. Dar, ca s fiu
cinstit, nu pot deosebi un bebelu de altul.
Ce culoare au ochii ei?
Habar n-am, btrne.
E blond sau brunet?
Cam pe la mijloc, a spune, dar s-ar putea s m nel.
Eti groaznic. S-a hotrt Ruth asupra unui nume?
Am avut groaznicul presentiment c m vei ntreba asta.
S-ar putea s fie Elisabeta?
Nu prea cred. Ceva mai neobinuit. mi aduc aminte eu
pn la urm.
George a nceput s rd.
Ai vorbit ca un adevrat burlac.
Ei bine, vei afla singur n curnd, i-a spus Young. Doar
asigur-te c nu te mai ntorci aici. Ai fcut destul ca s-i
liniteti contiina i nu este nevoie ca sorii s se ntoarc
mpotriva ta.
George i-a amintit de un caporal mort care ar fi fost de
acord cu Young.
i alte nouti? a ntrebat George.
Unele bune, altele rele cele mai multe rele, m tem.
George a rmas tcut n timp ce Young ncerca s-i revin.
Rupert Brooke a murit n Lemnos n timp ce se ndreptau
176

- JEFFREY ARCHER -

spre Gallipoli chiar nainte s ajung la liniile inamice.


George i-a strns buzele. Pstrase o carte cu poeziile lui
Brooke n rucsacul su i se gndise c, dup ce se va
termina rzboiul, acesta va scrie i alte multe poezii
memorabile. George nu l-a ntrerupt pe Young, ateptnd alte
nume care s fie adugate pe lista celor mori. De unul se
temea cel mai mult.
Siegfried Herford a ncasat-o pe Ypres, sracul; i-a luat
trei zile s moar. Young a oftat. Dac un astfel de om
trebuie s moar nainte de vreme, nu trebuie s-o fac pe un
cmp plin de noroi n ara nimnui, ci pe vrful unui munte
uria pe care tocmai l-a cucerit.
i Somervell? a ndrznit George s ntrebe.
A ndurat unele dintre cele mai rele aspecte ale
rzboiului, bietul de el. S fii chirurg n linia nti nu e prea
amuzant, dar nu se plnge.
Odell?
Rnit de trei ori. Oficiul de Rzboi a neles pn la
urm mesajul i l-au trimis napoi la Cambridge, dar abia
dup ce colegiul i-a oferit o burs. Cuiva de acolo i-a picat n
sfrit fisa c vom avea nevoie de cele mai strlucite mini ale
noastre atunci cnd se va face ordine n toat mizeria asta.
i Finch? A paria c i-a gsit un post bun pe lng
surori.
Nici pe departe, a spus Young. S-a oferit voluntar s
conduc o echip de geniti aa c ansele sale de
supravieuire sunt chiar mai mici dect ale bieilor de pe
front. I s-au oferit nite slujbe mai sigure la Whitehall, dar lea refuzat parc ar vrea s moar.
Nu, a spus George, nu vrea s moar. Finch este unul
dintre acele rare persoane care crede c nimeni sau nimic
nu-l poate ucide. i-l aminteti cntnd Valseaz Mathilda pe
177

- CRRILE GLORIEI -

Mont Blanc?
Young a chicotit.
i ca s le pun capac la toate i-au oferit un MBE.
Dumnezeule mare, a rs George, acum nimic nu-l mai
poate opri.
Doar tu, a spus Young, linitit, de ndat ce i se
vindec glezna aceea. Dar pariez c tu vei fi cel care va
ajunge primul pe acoperiul lumii.
Cu tine lng noi, ca de obicei.
Mi-e team c nu mai este posibil, btrne.
De ce nu? Eti nc tnr.
E adevrat, a spus Young. Dar s-ar putea dovedi c nu
este chiar aa de uor cu una din astea.
i-a ridicat cracul pantalonilor artnd proteza.
mi pare att de ru, a spus George, ocat. Nu tiam.
Nu te ngrijora, btrne, a spus Young. Sunt mulumit
c mai triesc. Totui, de ndat ce se va termina rzboiul, e
sigur pe cine voi recomanda Comitetului Everest ca ef al
alpinitilor.
*
Ruth sttea la fereastr n sufragerie cnd o main
militar a tras n faa porii. Nu-i ddea seama cine este la
volan, doar c persoana respectiv era n uniform.
Ruth ajunsese deja afar cnd tnra oferi a ieit din
main i a deschis portiera din spate. Mai nti a aprut o
pereche de crje, urmat de o pereche de picioare, apoi de
soul ei. Ruth s-a npustit pe trepte i l-a mbriat. L-a
srutat de parc era prima oar, amintindu-le de
compartimentul din trenul de Veneia. oferia a rmas pe
loc, prnd uor stnjenit.
178

- JEFFREY ARCHER -

Mulumesc, caporal, a spus George, zmbind.


Ea a salutat, s-a urcat n main i a plecat.
Ruth i-a dat drumul pn la urm lui George, dar numai
din cauz c el refuza s-o lase s-l ajute s urce treptele. Pe
cnd mergea lng el spre sufragerie, George a ntrebat-o:
Unde este fetia mea?
n camera copiilor, cu Clare i cu bunica. M duc s le
aduc.
Cum o cheam? a strigat George dup ea, dar Ruth era
deja la jumtatea scrilor.
George a intrat n sufragerie i s-a aezat ntr-un fotoliu de
lng fereastr. Nu-i amintea s mai fi fost un scaun acolo
i nainte i s-a ntrebat de ce era ndreptat nspre fereastr.
A privit peisajul rural englezesc pe care-l iubea aa de mult,
gndindu-se nc o dat ct de norocos era c mai tria.
Brooke, Herford, Wainwright, Carter junior, Davies, Perkins
Gndurile sale au fost ntrerupte de ipetele pe care le-a
auzit cu mult nainte de a-i vedea cea de-a doua fiic.
George a srit cnd Ruth i bunica Mallory au intrat n
camer cu cele dou fiice ale lui. A mbriat-o mult timp pe
Clare nainte de a lua bebeluul n brae.
Blond i cu ochi albatri, a spus el.
Credeam c tii deja, a comentat Ruth. N-ai primit
scrisorile mele?
Din pcate, nu. Doar pe mesagerul tu, Geoffrey Young,
care i-a amintit cu greu c era o feti, dar nu-i mai tia nici
numele.
Asta-i ciudat, a spus Ruth, pentru c l-am rugat s-i fie
na i el a fost de acord.
Deci nu tii cum o cheam, tati? a spus Clare, srind n
sus i n jos.
Nu, nu tiu, a spus George. Este Elizabeth?
179

- CRRILE GLORIEI -

Nu, tati, nu fi prostu. O cheam Beridge, i-a spus


Clare, rznd.
Un nume mai neobinuit, i-a spus George, amintindu-i
cuvintele lui Young.
Dup cteva momente n braele lui George, Beridge a
nceput s plng i bunica a luat-o n brae. Evident
copilului nu-i plcea s fie inut n brae de un strin.
Hai s mai facem o duzin, a spus George, lund-o pe
Ruth n brae dup ce bunica le dusese pe fetie napoi n
camera lor.
Poart-te frumos, George, a rs Ruth. ncearc s-i
aminteti c nu mai eti pe front, cu soldaii.
Unii dintre cei mai buni oameni pe care i-am cunoscut,
a spus George cu tristee.
Ruth a zmbit.
O s-i lipseasc?
Nici pe jumtate ct mi-ai lipsit tu.
Aa c acum c te-ai ntors, drag, care este primul
lucru pe care vrei s-l faci?
George i-a amintit de rspunsul soldatului Matthews
cnd i pusese aceeai ntrebare. A zmbit, gndindu-se c
nu era prea mare diferena dintre un ofier i un soldat.
S-a aplecat i a nceput s-i dezlege ireturile.

180

- JEFFREY ARCHER -

CARTEA PATRU
ALEGEREA ECHIPEI

181

- CRRILE GLORIEI -

1921
28
Miercuri, 22 iunie, 1921
Cnd George a cobort la micul dejun n acea dimineaa,
era linite.
Ce se ntmpl? a ntrebat el, aezndu-se la locul lui,
n capul mesei, ntre cele dou fiice ale sale.
Eu tiu, a zis Clare, dar mami mi-a zis s nu-i spun.
Dar Beridge? a zis George.
Nu fi prostu, tati, tii c Beridge nu tie s citeasc.
S citeasc? a ntrebat George, uitndu-se mai atent la
Clare. Sherlock Holmes ar fi spus c cititul este primul
indiciu.
Cine e Sherlock Holmes? a ntrebat Clare.
Un mare detectiv, a spus George. El se uita mai nti
prin camer s vad dac era ceva de citit. Deci s-ar putea ca
acest secret s fie ascuns n ziar?
Da! a rspuns Clare, btnd din palme. i mami spune
c este ceva ce ai ateptat toat viaa.
Alt indiciu, a comentat George, lund ediia Times de
diminea care era deschis la pagina unsprezece. A zmbit
n momentul n care a vzut titlul de pe prima pagin. Mama
are dreptate.
Citete ce scrie, tati, citete.
Doamna Astor a inut o cuvntare n Camera
Comunelor despre temperan i despre drepturile femeilor.
George s-a uitat la Ruth i a continuat. A fi preferat s iau
182

- JEFFREY ARCHER -

micul-dejun cu tatl tu azi-diminea.


Poate, a zis Ruth, dar Sherlock Holmes i-ar spune c
pierzi timpul. Discursul doamnei Astor nu este dect ap de
ploaie.
George s-a uitat repede peste restul paginii. Ruth a zmbit
cnd a vzut c ncepe s-i tremure mna. Parc nu mai
vzuse acea privire pe faa lui de cnd
Citete, tati
George a ascultat-o.
Sir Francis Younghusband, a nceput el, a anunat n
seara trecut c Societatea Regal de Geografie i va uni
forele cu Clubul Alpin pentru a forma Comitetul Everest, al
crui preedinte va fi el, iar domnul Geoffrey Young va fi
adjunctul su. S-a uitat i a vzut-o pe Ruth zmbindu-i.
Citete, tat, citete.
Prima sarcin a comitetului va fi alegerea unei echipe de
alpiniti care va urca pe muntele Everest.
George s-a uitat iar n sus. Ruth zmbea n continuare. Sa ntors repede la articolul su nainte s-l certe iar Clare.
Corespondentul nostru a neles c printre cei alei s
fie testai pentru funcia de conductor al echipei se afl
domnul George Mallory, profesor la Charterhouse i domnul
George Finch, un om de tiin australian, n prezent
confereniar la Colegiul Imperial din Londra.
Dar nimeni nu mi-a zis nimic, a adugat el.
Ruth nc zmbea cnd i-a dat plicul care sosise cu pota
de diminea, purtnd stema Societii Regale de Geografie
pe spate.
Elementar, dragul meu Watson, a spus ea.
Cine este Watson? a ntrebat Clare.

183

- CRRILE GLORIEI -

29
Cei cinci brbai aezai n jurul mesei nu se simpatizau
prea mult, dar nu era nicio problem. Toi fuseser alei
membri ai Comitetului Everest din diferite motive.
Preedintele, sir Francis Younghusband, fusese mai
aproape de Everest ca oricare dintre ei, la numai patruzeci de
mile, cnd fusese trimis s discute condiiile trecerii graniei
n Tibet cu Dalai Lama; termenii nelegerii fuseser
prezentai ntr-un tratat semnat mai devreme n acel an de
lordul Curzon, Secretarul de Externe. Sir Francis sttea
drept n capul mesei, cu picioarele abia atingnd pmntul,
avnd n vedere c nu avea mai mult de un metru aizeci
nlime. Prul lui grizonant, des, forma un breton pe frunte
care-i ddea un aer de autoritate care nu era des contestat.
La stnga lui sttea Arthur Hinks, secretarul comitetului,
al crui scop principal era s protejeze reputaia RGS, pe
care o reprezenta i care-l pltea. Nu avea nc riduri pe
frunte i puinul pr care-i mai rmsese pe cap nc nu
albise. Pe mas, n faa lui, erau mai multe dosare i un
registru nou de procese-verbale. Unii pretindeau c scria
procesele-verbale ale edinelor cu o zi nainte de a avea loc,
astfel nct s fie sigur c totul mergea dup cum era
planificat. Dar nimeni n-ar fi ndrznit s i-o spun n fa.
La stnga lui Hinks sttea domnul Raeburn, care fusese
considerat pe vremuri un alpinist foarte valoros. Dar
trabucul pe care-l inea n permanen n mn i burta
presat de marginea mesei ddeau de neles c doar cei care
aveau memorie foarte bun i mai puteau aminti acele
vremuri.
n faa lui sttea comandorul Ashcroft, un ofier de marin
184

- JEFFREY ARCHER -

n retragere care discuta ntotdeauna cu Hinks nainte de


edine ca s tie cum s voteze. Ajunsese la rangul de
comandor ascultnd ntotdeauna ordinele. Faa lui ars de
vnt i soare i barba alb ar fi dat oricui de neles unde-i
petrecea timpul. La stnga lui, i la dreapta preedintelui,
sttea un om care sperase s fie prima persoan care s
ajung pe acoperiul lumii pn ce germanii l fcuser
inapt.
Pendula de la un capt al camerei a btut ora ase, iar sir
Francis a fost foarte ncntat c nu trebuia s fac ordine n
sal.
La urma-urmei, toi cei de la mas erau oameni
disciplinai.
Domnilor, a zis el, este o onoare pentru mine s deschid
aceast ntrunire inaugural a Comitetului Everest. n urma
succesului expediiei care a verificat regiunile nconjurtoare
din Himalaia, anul trecut, scopul nostru este s identificm
grupul de alpiniti care este capabil s-l nfig pe Union Jack
pe vrful celui mai nalt munte de pe pmnt. Maiestea Sa
mi-a fcut onoarea s-mi acorde o audien sir Francis s-a
uitat n sus la portretul atrnat pe perete i l-am asigurat
c unul dintre supuii lui va fi primul om care va sta pe
vrful Everestului.
Auzi, auzi, au spus Raeburn i Ashcroft deodat.
Sir Francis a fcut o pauz i s-a uitat pe notiele pe care i
le pregtise Hinks.
Prima sarcin din aceast sear va fi numirea liderului
care va avea sarcina de a conduce echipa pn la dealurile de
la poalele Himalaiei, unde va stabili tabra de baz, probabil
cam pe la 5.000 de metri. A doua noastr sarcin este
numirea conductorului echipei de alpiniti. De muli ani
credeam, domnilor, c acest om va fi domnul Geoffrey
185

- CRRILE GLORIEI -

Winthrop Young, dar, din cauz c a fost rnit n rzboi,


acest lucru nu mai este din pcate posibil. Totui, mai putem
profita de experiena sa vast i de expertiza lui n domeniul
alpinismului i l primim n rndul comitetului nostru ca
preedinte adjunct. Young s-a nclinat uor. Acum l voi ruga
pe domnul Hinks s i foloseasc agenda pentru aceast
edin.
Mulumesc, domnule preedinte, a spus Hinks,
mngindu-i mustaa. Dup cum ne-ai amintit, prima
noastr datorie este alegerea unui conductor al acestei
expediii. Acesta trebuie s fie un brbat cu un caracter
ireproabil i caliti de lider dovedite, preferabil i cu
experien n Himalaia. De asemenea, trebuie s aib i
experien diplomatic n cazul n care vor fi probleme cu
btinaii.
Auzi, auzi, au spus membrii comitetului, prnd c
vorbeau la comand.
Domnilor, a continuat Hinks, nu m ndoiesc c l-ai
identificat pe cel care ntrunete aceste caliti, adic pe
generalul Charles Granville Bruce, fost membru al
Detaamentului de Pucai Regali Gurkha. Comitetul ar
putea fi interesat s afle c generalul este fiul cel mai mic al
lordului Aberdare i c a fost educat la Harrow i Sandhurst.
Raeburn i Ashcroft au rspuns iar cu:
Auzi, auzi.
Nu ezit deloc n a recomanda acestui comitet numirea
generalului Bruce ca lider al campaniei i l invitm s ni se
alture ca membru.
Asta sun foarte bine, a spus Younghusband. Pot
presupune deci c avem aprobarea comitetului i c Bruce
este omul potrivit pentru funcie?
S-a uitat n jurul mesei i a descoperit c toi cei prezeni,
186

- JEFFREY ARCHER -

cu excepia unuia, ncuviinau.


Domnul preedinte, a spus Young, decizia referitoare la
alegerea conductorului expediiei a fost luat de RGS i este
drept. Totui, cum nu am fost de fa la procesul de selectare
a candidailor, sunt curios s tiu dac a mai existat i un alt
candidat pentru post.
Poate dorii s rspundei la aceast ntrebare, domnule
Hinks, a spus Younghusband.
Desigur, domnule preedinte, a spus Hinks, punndu-i
o pereche de ochelari n form de semilun pe vrful nasului.
Au fost analizai mai muli oameni, dar, sincer vorbind,
Young, ne-am lmurit foarte repede c generalul Bruce era
deasupra celorlali.
Sper c te-ai lmurit, Young, a spus sir Francis.
i eu sper, domnule preedinte.
Atunci poate e timpul s-l invitm pe general s ni se
alture, a spus sir Francis.
Hinks a tuit.
Da, domnule Hinks? s-a interesat sir Francis. Am uitat
ceva?
Nu, domnule preedinte, a spus Hinks, uitndu-se pe
deasupra ochelarilor. ns ar trebui s votm numirea
generalului Bruce ca ef al acestei expediii, cooptarea sa n
acest comitet. Susine cineva aceast moiune?
Hinks a ridicat de ndat mna.
Cine-i de acord? a spus Sir Francis.
S-au ridicat patru mini.
mpotriv?
Nu s-a ridicat nicio mn.
Abineri?
Young a ridicat mna.
nainte de a nota n procesul verbal, domnule Hinks, a
187

- CRRILE GLORIEI -

spus Youghusband, nu crezi, Young c ar fi bine dac


generalul Bruce ar fi acceptat n unanimitate?
ntr-un caz normal, da, domnule preedinte, a spus
Young. Sir Francis a zmbit. Dar simt c ar fi iresponsabil
din partea mea dac a vota pentru un om pe care nu l-am
ntlnit niciodat, orict de bine calificat ar prea.
Aa s fie atunci, a spus sir Francis. Declar moiunea
aprobat cu patru voturi pentru, niciunul mpotriv i o
abinere.
l pot ruga pe generalul Bruce s ni se alture? a spus
Hinks.
Da, v rog, a replicat sir Francis.
Hinks s-a ridicat i valetul a deschis imediat ua din
captul ndeprtat al camerei i l-a lsat s ias n
anticamera n care stteau trei oameni, ateptnd s fie
chemai de comitet.
Domnule general Bruce, vrei s fii att de amabil i s
v alturai nou? a spus Hinks, fr s se uite la ceilali doi.
Mulumesc, Hinks, a spus generalul, ridicndu-se de pe
scaun i urmndu-l pe secretar napoi n camera comitetului.
Bine-ai venit, domnule general, a spus sir Francis. V
rugm s v alturai nou, a adugat el conducndu-l pe
Bruce ctre un scaun liber.
Sunt ncntat s v comunic, a spus sir Francis dup
ce Bruce s-a aezat, c acest comitet a votat s v alturai
nou n aceast mare aventur i, de asemenea, s devenii
membru al biroului executiv.
Multe mulumiri, domnule preedinte, dumneavoastr
i comitetului pentru ncrederea acordat, a spus generalul,
jucndu-se cu monoclul nainte de a-i turna un whisky. V
asigur c voi face tot ce voi putea ca s v merit ncrederea.
Cred c i cunoatei pe toi membrii comitetului,
188

- JEFFREY ARCHER -

domnule general, cu excepia preedintelui adjunct, domnul


Young.
Young s-a uitat cu atenie la general, ndoindu-se c avea
mai puin de aizeci de ani. Dac va cltori pn n
apropierea Himalaiei, vor avea nevoie de un animal foarte
zdravn ca s-l transporte.
Urmtoarea noastr datorie, domnilor, a spus sir
Francis, va fi alegerea conductorului echipei de alpiniti,
care va prelua sarcina de la generalul Bruce de ndat ce
expediia va traversa grania n Tibet i va stabili tabra de
baz. Persoana pe care o vom alege va avea responsabilitatea
de identificare a traseului pe care echipa final, din care
poate va face parte i el, va face ultimul asalt asupra vrfului
Everestului. Sir Francis s-a oprit. S ne rugm ca cel pe
care-l vom alege s reueasc n aceast ntreprindere nobil.
Young i-a aplecat capul i s-a ntrebat dac vreunul
dintre cei aflai n jurul mesei avea cea mai mic idee de ceea
ce le cereau s fac acelor tineri n numele Domnului.
Sir Francis a fcut o pauz nainte de a aduga:
Clubul Alpin a propus dou nume. Poate ar fi momentul
potrivit s-i cerem preedintelui adjunct s spun cteva
cuvinte de prezentare.
Mulumesc, domnule preedinte, a spus Young. Pot
spune comitetului c Clubul Alpin propune doi dintre cei mai
strlucii alpiniti din Insulele Britanice. Singurul om de
categoria lor a fost Siegfried Herford, care, din pcate, a fost
ucis n btlia de la Ypres.
Mulumesc, i-a rspuns preedintele. A vrea s mai
spun nc o dat c, n cazul n care cpitanul Young n-ar fi
fost rnit pe Frontul de Vest, nu ar mai fi fost nevoie de acest
interviu.
Suntei amabil, domnule preedinte, dar pot asigura
189

- CRRILE GLORIEI -

comitetul c aceti doi tineri sunt capabili s ndeplineasc


sarcina.
i pe care dintre cei doi domni l vom vedea mai nti? a
ntrebat sir Francis.
Pe domnul Leigh Mallory, a spus Hinks, nainte ca
altcineva s apuce s mai spun ceva.
De fapt, domnul George Mallory, l-a corectat Young.
Foarte bine. S-l invitm pe domnul George Mallory n
sal, a sugerat preedintele.
Din nou Hinks s-a ridicat, iar valetul a deschis ua spre
anticamer. Hinks s-a uitat la cei doi brbai care stteau
sub un portret al reginei Mary i, fr s aib cea mai mic
idee despre identitatea celor doi, a spus:
Domnule Mallory, v rog s m urmai.
George s-a ridicat.
Noroc, Mallory, a spus Finch. Nu uita c ai un singur
prieten nuntru.
Hinks s-a oprit i, pentru o clip a prut c vrea s
rspund, dar s-a rzgndit i a intrat n sal fr s mai
adauge ceva.
Domnule Mallory, a spus sir Francis cnd George a
intrat n camer. Este amabil din partea dumneavoastr c
ne acordai puin timp. S-a ridicat i a dat mna cu el. mi
cer scuze c v-am lsat s ateptai. George a zmbit. tiu c
domnul Young v-a informat asupra scopului acestei edine,
aa c v rugm s luai loc la mas. Comitetul are cteva
ntrebri pentru dumneavoastr.
Desigur, sir Francis, a spus George, puin nervos.
A vrea s ncep, a spus sir Francis n timp ce George se
aeza, prin a v ntreba dac avei vreo ndoial c ai reui
n aceast expediie ndrznea, adic n cucerirea
Everestului.
190

- JEFFREY ARCHER -

Nimeni nu poate rspunde cu siguran la aceast


ntrebare, sir Francis, a spus George, avnd n vedere c doar
civa alpiniti au urcat pn acum mai sus de 6.000 de
metri. Fratele meu Trafford, pilot n RAF, mi-a spus c nici
mcar avioanele n-au urcat nc mai sus de 8.700 de metri,
care este nlimea Everestului.
Dar dorii totui s ncercai, nu-i aa? a ntrebat
Raeburn, care pufia din trabuc i care ddea impresia c
pentru el o expediie periculoas de alpinism nsemna s
urce scrile pn la clubul su.
Sigur c da, a spus George cu entuziasm. Dar cum
nimeni n-a ncercat nc s urce pn n vrful Everestului,
nu avem idee ce dificulti am putea ntmpina. De
exemplu
Suntei nsurat, domnule Mallory? a ntrebat
comandorul Ashcroft, citind de pe o hrtie din faa lui.
Da, domnule, sunt.
Copii?
Dou fete, a rspuns George, uor nedumerit de
ntrebare. Nu-i ddea seama cum ar putea Clare i Beridge
s-l ajute s urce pe un munte de 8.700 de metri.
Mai avei ntrebri pentru domnul Mallory? A spus sir
Francis, uitndu-se la ceasul de buzunar.
Asta a fost totul? Se ntreb George uimit. Oare gaca
aceasta de moi urma s decid ntre el i Finch pe baza
unor asemenea ntrebri irelevante? Se prea c Finch
avusese dreptate n ceea ce-l privea pe Hinks i amicii lui.
Am eu o ntrebare pentru domnul Mallory, a spus
Hinks.
George a zmbit. Poate-l judecase greit.
Pot confirma c ai fost educat la Winchester?
Da, am fost, a rspuns George, ntrebndu-se iar ce
191

- CRRILE GLORIEI -

semnificaie avea aceast ntrebare.


i de acolo v-ai dus la colegiul Magdalene, la
Cambridge, s studiai istoria?
Da, a repetat George.
Era tentat s adauge: dar am fost obligat s sar zidul
colegiului ca s m asigur c primesc un loc, ns a reuit
s se abin.
i ai absolvit cu un grad onorabil nainte de a lua
postul de profesor la Charterhouse?
Aa este, a spus George, nc nesigur unde voia omul s
ajung.
i, cu toate c, fiind profesor erai scutit de serviciul
militar, v-ai nrolat voluntar i ai fost trimis ca ofier n
Artileria regal pe Frontul de Vest?
Da, a spus George.
S-a uitat la Young, spernd s fie ndrumat, dar a
descoperit c i acesta prea nedumerit.
i dup rzboi v-ai ntors la Charterhouse i v-ai
reluat postul de profesor.
George a ncuviinat n tcere.
Doar att voiam s tiu. Mulumesc, domnule
preedinte.
George s-a uitat din nou la Young, dar acesta a dat din
umeri.
Mai sunt ntrebri pentru domnul Mallory, a ntrebat sir
Francis, sau i putem da drumul?
Brbatul cu trabucul a ridicat mna.
Da, domnule Raeburn? a spus Younghusband.
Dac ai fi ales conductor al echipei de alpiniti,
domnule Mallory, ai fi n stare s v cumprai propriul
echipament?
Sunt sigur c m pot descurca, a spus George dup o
192

- JEFFREY ARCHER -

clip de ezitare.
i vei putea plti i drumul pn n India? s-a interesat
Ashcroft.
George a ezitat, pentru c nu era sigur n ce msur
socrul su va dori s-l ajute. Pn la urm a spus:
Sper c da.
Foarte bine, domnule Mallory, a spus sir Francis. Acum,
tot ce-mi mai rmne s fac este s v mulumesc n
numele Hinks scria n vitez un bileel pe care l-a pus sub
nasul lui Younghusband. A, da, a spus sir Francis. Dac ai
fi ales, ai fi dispus s suportai un examen medical?
Desigur, sir Francis, a spus George.
Foarte bine, a spus preedintele. Comitetul va ine
legtura cu dumneavoastr i n curnd v va anuna decizia
sa.
George s-a ridicat de la locul lui, uor nedumerit i a ieit
din camer fr s mai spun nimic. Cnd valetul a nchis
ua n urma lui, George a spus:
Era chiar mai ru dect ai prezis tu.
Eu te-am avertizat, a spus Finch.
Asigur-te c nu spui nimic din ce ai putea regreta,
George.
Finch tia c Mallory era serios cnd i se adresa pe
numele de botez.
Adic ce vrei s spui, btrne? a ntrebat el.
F-le pe plac, nu te enerva. ncearc s te gndeti c
noi doi vom sta la 8.100 de metri, pregtindu-ne pentru
asaltul final, n timp ce oamenii acetia vor fi la clubul lor,
stnd n faa unui cmin i bucurndu-se de un pahar de
coniac.
*
193

- CRRILE GLORIEI -

Ce biat extraordinar, a spus Hinks.


Sunt de acord, a spus i Raeburn. Exact tipul de om pe
care-l cutam. Nu suntei de acord, domnule general?
Sigur c mi-a plcut, a spus Bruce, dar a vrea s-l vd
i pe cellalt nainte de-a ne decide.
Geoffrey Young a zmbit pentru prima oar.
Cellalt nu pare s fie de acelai soi, conform actelor a
spus Ashcroft.
Nu vei gsi prea muli muni n acte, domnule
comandor, a spus Young, ncercnd s nu par exasperat.
Poate c este aa, a spus Hinks, dar vreau s anun
comitetul c domnul Finch este australian.
Mi s-a dat de neles, a spus Raeburn, c trebuie s
alegem doar tineri din Insulele Britanice.
Cred c vei descoperi, domnule preedinte, a spus
Young, c Australia face parte din Imperiul Maiestii Sale.
Exact, a spus sir Francis. Poate ar trebui s-l vedem
nainte de a trage vreo concluzie.
Hinks nu s-a mai obosit s se ridice. i-a ncruciat
braele i i-a fcut semn valetului, care a fcut o plecciune
politicoas, a deschis ua i a spus:
Domnule Finch.

194

- JEFFREY ARCHER -

30
Domnule Finch, a repetat valetul, puin mai tare.
Trebuie s te prsesc, btrne, a spus Finch i a
adugat rnjind, ceea ce voi spune i cnd ne vom afla la 200
de metri de vrf.
Finch a intrat n sal i s-a aezat pe un scaun, n capul
mesei, nainte ca sir Francis s-i ureze bun venit. Young a
zmbit cnd a vzut cum se mbrcase Finch pentru
interviu. Parc voia s provoace comitetul: o hain obinuit
de catifea reiat, pantaloni crem, lbrai, o cma cu
gulerul deschis i fr cravat.
Cnd Young discutase cu Mallory i cu Finch, nu-i trecuse
prin minte s le spun cum s se mbrace. Dar pentru acest
comitet, aspectul era la fel de important ca recordurile lor de
alpinism. Toi l priveau uimii pe Finch. Ashcroft rmsese
chiar cu gura deschis. Young s-a rezemat mai bine pe
sptar i a ateptat s nceap artificiile.
Ei bine, domnule Finch, a spus sir Francis de ndat ce
i-a revenit, permitei-mi s v urez bun venit n numele meu
i al comitetului i s v ntreb dac suntei pregtit s
rspundei la cteva ntrebri.
Sigur c sunt, a zis Finch. De aia m aflu aici.
Excelent, a spus sir Francis. Atunci voi ncepe prin a v
ntreba dac avei vreo ndoial cu privire la reuita acestei
expediii. Adic vreau s spun, credei c suntei capabil s
conducei echipa pe culmea Everestului?
Da, o pot face, a spus Finch. Doar c nimeni nu tie
cum ar putea reaciona corpul uman la acea nlime. Un
savant a sugerat chiar c am putea exploda i, cu toate c
mie mi se pare c este o exagerare, asta arat doar c nu
195

- CRRILE GLORIEI -

tim ce vom avea de nfruntat.


Nu sunt sigur c te neleg, btrne, a spus Raeburn.
Atunci permitei-mi s completez, domnule Raeburn.
Btrnul domn prea surprins c Finch i tia numele. Ceea
ce tim este c, cu ct nlimea este mai mare, cu att aerul
este mai rarefiat, ceea ce nseamn c fiecare micare pe care
o face un alpinist la nlime devine mai dificil ca cea
dinainte. Adic unii ar putea s-o ia razna.
Poate i dumneavoastr? a spus Hinks, fr s-l
priveasc n fa.
Da, domnule Hinks, a spus Finch, privindu-l pe
secretar.
Dar, cu toate acestea suntei dispus s ncercai.
Da, doresc, a rspuns Finch hotrt. Dar vreau s
avertizez comitetul c succesul sau eecul acestei expediii
poate s depind de utilizarea oxigenului pe ultimii 600 de
metri.
Nu sunt sigur c v neleg, a spus sir Francis.
Bnuiesc c peste 8.100 de metri, a replicat Finch, ne
va fi aproape imposibil s respirm. Am fcut unele
experiene la 4.500 de metri care au demonstrat c, ajutat de
o butelie de oxigen, am reuit s continui s urc cu aproape
aceeai vitez ca la nlimile mai mici.
Dar n-ar fi o neltorie, btrne? a ntrebat Ashcroft.
Scopul nostru a fost s testm rezistena omului n faa
elementelor naturii fr s recurgem la ajutoare de natur
mecanic.
Ultima oar cnd am auzit o astfel de exprimare n
public a fost la conferina rposatului cpitan Scott, chiar n
aceast cldire. Sunt sigur, domnilor, c nu dorii s v
amintesc cum s-a terminat acea trist aventur.
Toi membrii comitetului se uitau fix la Finch, de parc ar
196

- JEFFREY ARCHER -

fi fost un personaj din Bateman, dar acesta a continuat


linitit.
Scott nu numai c nu a reuit s ajung primul la Polul
Sud, le-a amintit Finch, dar, precum tii prea bine, att el
ct i restul echipei au murit. Amundsen nu numai c a
ajuns la Polul Sud naintea lui Scott, ci a continuat s
conduc expediii i prin alte zone necartografiate ale
globului. Da, a dori s fiu primul om care st pe acoperiul
lumii, dar mi-ar plcea i s m ntorc de acolo ca s in o
conferin pe acest subiect la Societatea Regal de Geografie.
A durat o vreme pn ce s-a pus urmtoarea ntrebare.
Permitei-mi s v ntreb, domnule Finch, a spus Hinks,
alegndu-i cu grij cuvintele, dac domnul Mallory este de
acord cu dumneavoastr asupra utilizrii oxigenului?
Nu, nu este, a admis Finch. Crede c poate urca pe
Everest fr. Dar el este istoric, domnule Hinks, nu om de
tiin.
Mai sunt ntrebri pentru acest candidat? a ntrebat sir
Francis, prnd c s-a decis asupra persoanei pe care
comitetul ar trebui s-o aleag ca lider al expediiei.
Da, domnule preedinte, a spus Hinks. Mai sunt cteva
probleme pe care a dori s le clarific, doar pentru acte,
nelegei. Sir Francis a ncuviinat. Domnule Finch, putei
spune comitetului unde v-ai nscut i unde ai fost educat?
Nu neleg ce importan are, a replicat Finch. Habar nam unde au studiat domnii Alcock sau Brown, dar tiu c au
fost primii oameni care au zburat peste Atlantic i c au fost
n stare s realizeze acest lucru, domnule Hinks, cu ajutorul
unui dispozitiv mecanic numit aeroplan.
Young a ncercat s nu zmbeasc, dei nu mai avea nicio
ndoial pe cine va alege comitetul ca lider al expediiei.
Aa este, a spus Hinks, dar noi, la RGS
197

- CRRILE GLORIEI -

M scuzai c v ntrerup, domnule Hinks, dar aveam


impresia c sunt intervievat de Comitetul Everest, a spus
Finch. Ca secretar al societii, aa ai semnat procesul
verbal.
Oricum, a continuat Hinks, ncercnd s-i revin,
poate suntei att de amabil nct s-mi rspundei la
ntrebare.
Young s-a gndit s intervin, dar a tcut, ncreztor c
Finch era n stare s se descurce n sala de edine la fel de
bine ca pe munte.
M-am nscut n Australia, dar am fost educat n Zrich,
a spus Finch, la Universitatea din Geneva.
Ashcroft s-a aplecat peste mas i i-a optit lui Raeburn.
Nu tiam c n Geneva exist o universitate. Credeam c
sunt doar bnci.
i ceasuri cu cuc, a spus Raeburn.
i care este profesia dumneavoastr? a ntrebat Hinks.
Sunt chimist, a replicat Finch. De aceea tiu care este
importana oxigenului la altitudini mari.
Eu credeam c este un hobby chimia, a spus Ashcroft,
de data aceasta cu voce tare, nu o profesie.
Doar copiii cred asta, domnule comandor Ashcroft, a
spus Finch, privindu-l n ochi.
Suntei nsurat, domnule Finch? a ntrebat i Raeburn,
scuturndu-i trabucul.
Sunt vduv, a spus Finch, rspuns care l-a surprins pe
Young.
Hinks a pus un semn de ntrebare n dreptul rubricii stare
civil.
i avei copii? a ntrebat Ashcroft.
Da, un fiu, Peter.
Spunei-mi, domnule Finch, a spus Raeburn, tind
198

- JEFFREY ARCHER -

vrful unui alt trabuc, dac ai fi ales pentru acest rol


important, ai putea s v cumprai echipamentul necesar?
Doar dac a fi obligat, a spus Finch. tiu c acest
comitet a cerut fonduri pentru expediie i presupun c o
parte din bani vor fi folosii pentru echiparea alpinitilor.
i cheltuielile de cltorie? a insistat Ashcroft.
Nu se pune problema, a replicat Finch. Dac voi lua
parte la aceast expediie, n-a putea lucra cel puin ase
luni i, cu toate c nu atept vreo recompens financiar
pentru pierderea aceasta, nu vd de ce ar trebui s-mi mai
pltesc i cheltuielile.
Deci nu te crezi amator, btrne? a spus Ashcroft.
Nu, domnule, nu. Sunt un profesionist n tot ceea ce
fac.
ntr-adevr? a spus Ashcroft.
Nu cred c este nevoie s-l mai reinem pe domnul
Finch, domnilor, a sugerat sir Francis, uitndu-se n jurul
mesei.
Eu mai am cteva ntrebri pentru domnul Finch, a
spus Young, incapabil s mai tac.
Dar sunt sigur c tii tot ceea ce trebuie tiut despre
domnul Finch, a spus Hinks. l cunoatei de ani de zile.
Aa este, dar restul comitetului nu, i bnuiesc c vor
considera rspunsurile domnului Finch la ntrebrile mele
lmuritoare. Domnule Finch, a spus Young, ntorcndu-se
spre candidat, v-ai urcat pe Mont Blanc, cel mai nalt munte
din Europa?
De mai multe ori, a spus Finch.
i pe Matterhorn?
De trei ori.
i pe alte vrfuri importante din Alpi?
Pe toate. Fac ascensiuni n Alpi n fiecare an.
199

- CRRILE GLORIEI -

i cei mai nali muni din Insulele Britanice?


Am terminat cu ei cnd mai purtam nc pantaloni
scuri.
Toate acestea sunt nregistrate, domnule preedinte, a
spus Hinks.
Pentru cei care s-au obosit s le citeasc, a replicat
Young, calm. Putei confirma, domnule Finch c, dup ce ai
terminat studiile la Geneva, ai venit la studii
postuniversitare la Colegiul Imperial din Londra?
Aa este, a confirmat Finch.
i ce tem v-ai ales?
Chimia, a rspuns Finch care se hotrse s urmeze
micul joc al lui Young.
i ce grad v-a oferit aceast ilustr instituie de
nvmnt?
Prima clas, cu onoruri, a spus Finch, zmbind pentru
prima oar.
i ai rmas la Universitatea din Londra dup ce ai
absolvit?
Da, a rspuns Finch, m-am alturat colectivului de
profesori, fiind confereniar n chimie.
i v-ai pstrat poziia la izbucnirea rzboiului domnule
Finch sau i dumneavoastr, ca i domnul Mallory, v-ai
nrolat?
M-am nrolat n armat n august, 1914, la cteva zile
dup declararea rzboiului.
i n care regiment ai servit? a ntrebat Young.
Fiind chimist, a spus Finch, privindu-l pe Ashcroft, am
considerat c expertiza mea ar fi potrivit dac m-a fi
alturat echipelor de geniti.
Echipele de geniti, a spus Young, subliniind toate cele
trei cuvinte. Putei explica?
200

- JEFFREY ARCHER -

Desigur, domnule Young. Biroul de Rzboi cuta oameni


care s dezamorseze bombele neexplodate. Chiar a fost
nostim, zu.
Deci n-ai participat la aciune pe linia frontului? a spus
Hinks.
Nu, domnule Hinks, n-am participat. Am descoperit c
bombele germanilor aveau tendina s cad de partea
noastr a frontului, nu a lor.
i ai fost decorat? a ntrebat Hinks, rsfoind prin
notie.
Young a zmbit. Prima greeal fcut de Hinks.
Am primit MBE, a spus Finch nepstor.
Foarte bine, a comentat Bruce. Asta nu e ceva care se
primete fr motive ntemeiate.
Nu vd nicio meniune a decoraiei n dosarul
dumneavoastr, a srit Hinks, ncercnd s-i revin.
Poate din cauz c n-am considerat c locul de natere,
calificrile profesionale i starea civil au prea mare legtur
cu ncercarea de a urca pe cel mai nalt munte de pe pmnt.
Hinks a fost adus pentru prima oar la tcere.
Bine, dac nu mai sunt i alte ntrebri, a spus sir
Francis, permitei-mi s-i mulumesc domnului Finch pentru
participarea la edin.
A ezitat nainte s adauge:
Vom lua legtura cu dumneavoastr n curnd.
Finch s-a ridicat, l-a salutat pe Young i era gata s ias
din camer cnd Hinks a spus:
nc o ntrebare. Putei confirma c suntei gata, ca i
domnul Mallory s v supunei unui examen medical?
Sigur c da, a spus Finch i a ieit din camer fr s
mai spun altceva.
Ciudat tip, nu credei? a spus Raeburn de ndat ce
201

- CRRILE GLORIEI -

valetul a nchis ua.


Dar abilitatea lui de alpinist nu poate fi pus la
ndoial, a comentat Young.
Hinks a zmbit.
Desigur, ai dreptate, Young, dar noi, cei de la RGS, neam ferit ntotdeauna de alpinitii sociali.
Nu crezi c eti cam aspru, Hinks? a spus sir Francis.
Avnd n vedere realizrile din rzboi ale omului. ntorcnduse spre Bruce, a ntrebat. Ai condus oameni n btlii,
domnule general. Ce credei despre el?
A prefera s fie de partea mea, nu a inamicului, asta e
sigur, a spus Bruce. Dac am vnt bun, cred c-l pot
conduce.
i acum ce facem? a ntrebat sir Francis, ntorcndu-se
spre Hinks pentru ajutor.
Membrii comitetului vor vota pentru a alege liderul
echipei de alpiniti, domnule preedinte. Pentru uurin am
pregtit deja buletinele pe care membrii pot pune o cruciuli
lng numele candidatului preferat. Hinks a nmnat cte un
buletin de vot fiecrui membru al comitetului. De ndat ce
ai votat, v rog s mi napoiai buletinele.
Procesul a durat doar cteva minute i, pe cnd Hinks
numra voturile, pe fa i-a aprut un zmbet subire care
devenea din ce n ce mai larg pe msur ce deschidea un alt
buletin. Pn la urm a dat rezultatul votului preedintelui
astfel nct acesta s-l poat anuna.
Cinci voturi pentru Mallory. i e o abinere, a spus
Younghusband, incapabil s-i ascund surpriza.
Tot eu, a spus Young.
Dar i cunoatei bine pe ambii candidai, a spus sir
Francis. La urma-urmei, dumneavoastr le-ai pus numele
pe lista comitetului.
202

- JEFFREY ARCHER -

Poate c i tiu prea bine, a replicat Young. Amndoi


sunt tineri excepionali, dar, de cnd i cunosc, n-am putut
s m hotrsc care este cel mai potrivit dintre ei pentru a
sta pe acoperiul lumii.
Eu n-am nicio ndoial pe care l-a prefera, a spus
Hinks.
S-au auzit murmure de:
Auzi, auzi, dar nu din toate prile.
Alte probleme? a ntrebat Younghusband.
Ar trebui doar s confirmm nregistrarea oficial, a
spus Hinks, i anume c, acum cnd avem un conductor al
echipei de alpiniti pe care-l acceptm nem. con., acceptm i
recomandrile domnului Young pentru celelalte opt locuri
din echip.
Da, desigur, a spus sir Francis. De fapt, aceasta a fost
nelegerea cu Clubul Alpin nainte de nfiinarea acestui
comitet.
Sper, a murmurat Ashcroft, c nu prea muli seamn
cu acest tip, Finch.
Nicio problem, a remarcat Ashcroft, uitndu-se la list.
n afara lui Finch, toi sunt de la Cambridge sau Oxford.
Ei, atunci asta e totul, a spus sir Francis.
Hinks a zmbit iar.
Domnule preedinte, mai este i problema examenelor
medicale pe care toi candidaii au acceptat s le treac. Ar fi
bine s se termine nainte de urmtoarea edin a
comitetului de luna viitoare.
Da, corect, a spus sir Francis. Desigur c v vei ocupa
de toate detaliile, domnule Hinks.
Desigur, domnule preedinte.

203

- CRRILE GLORIEI -

31
Hinks sttea singur la club, bnd un pahar de coniac i
ateptndu-i oaspetele. tia c Lampton nu va ntrzia, dar
avea nevoie de puin timp ca s-i adune ideile nainte de
sosirea domnului doctor.
Lampton mai fcuse cteva comisioane delicate pentru
RGS i n trecut, dar ceea ce urma trebuia manevrat cu
mult atenie astfel nct nimeni s nu tie c Hinks era
direct implicat. Hinks a zmbit amintindu-i cuvintele lui
Machiavelli: De ndat ce cunoti ambiiile unui om, dac-l
ajui, devine al tu. tia foarte bine una dintre ambiiile lui
Lampton.
Hinks s-a ridicat din scaun cnd unul dintre valei l-a
condus pe doctorul Lampton n bibliotec. De ndat ce s-au
retras ntr-un col al ncperii i au terminat cu platitudinile,
Hinks i-a fcut introducerea pe care o pregtise dinainte.
Am vzut c doreti s devii membru al clubului,
Lampton, a zis el, pe cnd un chelner punea dou pahare de
coniac pe o msu dintre ei.
ntr-adevr, domnule Hinks, a replicat Lampton,
jucndu-se nervos cu paharul. Dar, la urma-urmei, cine n-ar
vrea s devin membru la Boodles?
i vei fi, drag biete, a spus Hinks. De fapt, pot s-i
spun c mi-am pus numele pe lista susintorilor ti.
Mulumesc, domnule Hinks.
Cred c ne putem lipsi de domnule. De fapt, n curnd
vei fi membru al clubului. Spune-mi Hinks.
Mulumesc, Hinks.
Dup cum tii, una dintre regulile clubului este c la
dejun nu se pot discuta probleme de afaceri.
204

- JEFFREY ARCHER -

A naibii de bun regul, a spus Lampton. A vrea s se


aplice i la St Thomass. Adesea simt c ultimul lucru despre
care a vrea s discut cu ceilali membri este ceea ce se
ntmpl la spital.
Exact, a spus Hinks. Dar aceast regul nu se aplic
aici, n bibliotec, aa c pot s-i spun, confidenial, c
societatea dorete ca tu s conduci o cercetare tiinific
foarte important din partea sa. Dar trebuie s subliniez,
acest lucru este confidenial.
Te poi ncrede n mine, Hinks.
Excelent, dar mai nti, introducerea. Poate ai citit n
The Times c societatea plnuiete s aleag o echip de
alpiniti pentru Tibet care s ncerce s cucereasc vrful
Everest.
Dumnezeule mare!
Corect, a rspuns Hinks, i amndoi au rs. Pentru
aceasta, am dori s te nsrcinm s-i conduci la o serie de
teste pe cei doisprezece oameni alei s fac parte din echip.
Cel mai important lucru va fi prerea ta profesional asupra
aptitudinilor lor de a rezista la o altitudine de 8.700 de metri.
Asta-i nlimea Everestului?
8.700,6 metri mai exact, a spus Hinks. Acum, desigur
c RGS nu poate risca s trimit un om atta drum doar ca
s se prbueasc n momentul n care ajunge la o anumit
altitudine. Ar fi o risip a timpului i banilor RGS.
Exact, a admis Lampton. Ct timp voi avea pentru
aceste teste?
Trebuie s raportez societii n trei sptmni, a spus
Hinks, scond o hrtie din buzunar. Acestea sunt cele
dousprezece nume propuse de Clubul Alpin. Doar nou
dintre ei vor face parte din echipa de alpiniti, aa c simte-te
liber s elimini pe oricare nu va corespunde.
205

- CRRILE GLORIEI -

I-a dat hrtia oaspetelui su, astfel nct acesta s poat


citi numele cu atenie. Lampton a aruncat o privire pe list.
Nu vd de ce raportul meu n-ar trebui s-i parvin n
dou sptmni. Asta dac toi sunt disponibili.
Vor fi, a spus Hinks. S-a oprit i s-a uitat iar prin
camer. M ntreb, Lampton, dac pot s-i spun ceva secret?
Sigur c da, btrne.
Ar trebui s afli c nu ne vom supra dac vei descoperi
c acest candidat nu are atributele fizice necesare pentru
aceast expediie.
neleg pe deplin, a spus Lampton.
Hinks s-a aplecat i a pus un deget pe al doilea nume de
pe list.

206

- JEFFREY ARCHER -

32
O sut doisprezece o sut treisprezece o sut
paisprezece. Finch s-a prbuit pe podea. George a
continuat, dar a fcut numai alte apte flotri nainte de a
renuna i el: 121, un record personal. S-a ntins pe podea, a
ridicat capul i i-a rnjit lui Finch, care scotea ntotdeauna
ce era mai bun din el. Sau ce era mai ru?
Doctorul Lampton a scris pe clipbordul su pe care avea
totalurile obinute de cei doisprezece i a observat c Mallory
i Finch erau printre primii cinci la fiecare test, cu diferene
mici ntre ei. ncepea deja s se ntrebe ce motiv plauzibil ar
putea gsi ca s-l resping pe Finch care, era clar, avea un
singur rival pe msur printre membrii grupului.
Lampton s-a aezat n centrul slii i le-a cerut celor
doisprezece s i se alture.
V felicit pe toi, a spus el, pentru c ai trecut de prima
parte a testului nevtmai, ceea ce nseamn c avei
dreptul s intrai n camera mea de tortur. Toi au rs.
Lampton s-a ntrebat ci vor mai rde peste o or. V rog s
m urmai, domnilor, a spus el i i-a condus printr-un
coridor lung pn ce au ajuns n faa unei ui pe care nu
scria nimic. A descuiat-o i au intrat ntr-o camer mare,
ptrat, cum George nu mai vzuse pn atunci.
Domnilor, a spus Lampton, stai acum ntr-o camer de
decompresie care a fost folosit de Amiralitate n timpul
rzboiului pentru a testa capacitatea soldailor de pe
submarine de a rezista mult vreme sub suprafaa oceanelor.
Camera a fost modificat pentru a reproduce condiiile pe
care cred c le vei ntmpina pe Everest.
Permitei-mi s v spun cte ceva despre echipamentul
207

- CRRILE GLORIEI -

pe care-l vedei. Scara rulant din centrul camerei seamn


cu cele pe care le folosii la metrou. Unul sau doi dintre cei
prezeni au vrut s admit cu neplcere c nu circulaser
niciodat cu metroul, dar au tcut. Exist, totui, o diferen
semnificativ, a continuat Lampton. Scara noastr rulant
nu este fcut pentru a v ajuta; dimpotriv, este aici pentru
a v rezista. n timp ce ea coboar, voi vei urca, o micare cu
care va trebui s v obinuii. Este important s v amintii
c nu este o curs, ci un test de anduran. Scara se va
mica aproximativ cu cinci mile pe or, iar voi vei ncerca s
rmnei pe ea aizeci de minute.
Vd din expresiile ctorva dintre voi c v ntrebai care
este problema, a continuat Lampton. La urma-urmei, nu este
ceva neobinuit pentru oamenii cu experiena i talentele
dumneavoastr s v urcai mai multe ore fr pauz. Totui,
exist unul sau dou alte lucruri pe care va trebui s le
suportai n urmtoarele aizeci de minute. Camera se afl
acum la temperatura ambiant i atmosfera sa este cea de la
nivelul mrii. La sfritul orei, aceia dintre dumneavoastr
care vor mai fi n stare s se mite vei ntlni condiii
asemntoare cu cele de la 8.500 de metri, avnd n vedere
c temperatura camerei va scdea la minus patruzeci de
grade. Acesta este motivul pentru care v-am cerut s v
mbrcai ca pentru o ascensiune.
V voi mai prezenta i o alt provocare. Dac vei privi
peretele mai ndeprtat, vei vedea dou ventilatoare
industriale mari: mainile mele de vnt. i, lsai-m s v
asigur, domnilor, nu va fi o briz. Unul sau doi dintre cei
doisprezece au rs nervos. De ndat ce voi pune
ventilatoarele n micare, acestea vor face tot posibilul s v
arunce de pe scar.
n cele din urm, v rog s observai cele cteva
208

- JEFFREY ARCHER -

mochete cauciucate, pturi i glei plasate n jurul camerei.


De ndat ce ai fost aruncai de pe scara rulant, vei putea
s v odihnii i s v nclzii. Sunt sigur c nu trebuie s
v explic de ce gleile sunt puse sub scar. De data aceasta
n-a mai rs nimeni. Pe peretele din stnga se afl un ceas,
un termometru i un altimetru. V voi da cteva momente
acum s v familiarizai cu felul n care funcioneaz scara
rulant. V sugerez s stai la dou trepte distan. Dac vei
fi incapabili s mai pstrai ritmul, deplasai-v spre dreapta
i lsai-l pe cel din spate s v ia locul. Sugestii?
Ce este de partea cealalt a ferestrei? a ntrebat Norton,
singurul candidat cu care George nu se mai ntlnise; un
soldat recomandat de generalul Bruce.
Acolo se afl camera de comand. De acolo, oamenii mei
vor observa progresele dumneavoastr. Noi v putem vedea,
dar voi nu ne vei putea vedea. Cnd se termin ora, scara se
va opri, mainile de vnt vor fi nchise i temperatura va
reveni la normal, n acel moment vor veni civa doctori i
asistente care vor stabili viteza cu care v revenii. i acum,
domnilor, v rog s v luai locurile pe scar.
Finch a alergat imediat pe treapta din vrf, George s-a
plasat la dou trepte sub el, iar Somervell, dou trepte
dedesubt.
Scara va ncepe s se mite n momentul n care se
aude alarma, a spus Lampton. Va suna iar peste zece
minute, moment n care temperatura camerei va fi
echivalent cu cea aflat la o nlime de 1.500 de metri, iar
temperatura va ajunge la zero grade. Alarma va continua s
sune la intervale de zece minute pe tot timpul testului.
Mainile de vnt vor porni dup patruzeci de minute. Cei
care vor mai fi n picioare la sfritul orei, vor suporta, v
repet, o temperatur de minus patruzeci de grade i o
209

- CRRILE GLORIEI -

atmosfer ntlnit la 8.500 de metri. Noroc, domnilor.


Lampton a ieit din camer, nchiznd ua n urma lui. Toi
au auzit cheia nvrtindu-se n broasc.
Cei doisprezece au rmas nervoi pe scar, ateptnd
sunetul alarmei. George a rsuflat adnc, umplndu-i
plmnii cu aer. A evitat s se uite la Finch, aflat la dou
trepte deasupra sau la Somervell, care era cu dou trepte
mai jos.
Suntei gata, domnilor? s-a auzit vocea doctorului
Lampton ntr-un difuzor.
Alarma a sunat i scara a nceput s se mite cu o vitez
care lui George i s-a prut mic. Timp de zece minute, cei
doisprezece alpiniti i-au meninut poziiile, iar George n-a
simit nicio schimbare cnd alarma a sunat a doua oar.
Scara continua s se mite la aceeai vitez, ns monitoarele
de pe perete artau c atmosfera era cea corespunztoare
unei nlimi de 1.500 de metri.
Toi erau nc la locurile lor dup douzeci de minute,
cnd alarma a sunat a treia oar. Dup treizeci de minute
atinseser 4.500 metri i temperatura era de minus zece
grade. Nu czuse nc nimeni de pe scar. Kenwright a fost
primul care a fcut un pas la dreapta i a alunecat ncet n
jos, ajungnd la baza scrii. S-a luptat s ajung la cel mai
apropiat covora, unde s-a prbuit. Abia dup cteva
minute a avut puterea s trag o ptur pe el. Lampton i-a
ters numele cu o linie.
Finch i Mallory i menineau poziiile n vrful scrii, cu
Somervell, Bullock i Odell sub ei. George aproape uitase de
mainile de vnt pn ce alarma a sunat a cincea oar i o
suflare rece l-a lovit n fa. Voia s se tearg la ochi, dar
tia c, dac i-ar fi scos ochelarii pe un munte adevrat, la
8.700 de metri, ar fi riscat s fie orbit de zpad. I s-a prut
210

- JEFFREY ARCHER -

c-l vede pe Finch mpiedicndu-se n faa lui i revenindu-i


apoi repede.
George nu l-a vzut pe bietul om aflat la cteva trepte sub
el care-i scosese ochelarii i aluneca n spate, suflat de
vntul rece. Dup cteva momente era n patru labe la baza
scrii, acoperindu-i ochii i vomitnd. Lampton a tras o linie
peste numele altui tnr care nu va mai merge n India.
Cnd alarma a sunat dup cincizeci de minute, ajunseser
la 7.200 de metri i la o temperatur de minus 25 de grade.
Doar Mallory, Finch, Odell, Somervell, Bullock i Norton mai
erau n picioare. Cnd au ajuns la 7.500 de metri, Bullock i
Odell s-au alturat celorlali pe covorae, att de extenuai
nct nici nu mai aveau puterea s urmreasc progresul
celor patru supravieuitori. Doctorul Lampton i-a verificat
ceasul i a pus cte un semn lng numele lui Odell i
Bullock.
Somervell a rezistat cincizeci i trei de minute nainte de a
cdea de pe scar i a se prbui n patru labe. A ncercat
vitejete s se ridice iar, dar a fost aruncat de pe scar din
nou. Norton ngenunchea lng el dup cteva momente.
Lampton a scris 53 de minute i 54 de minute lng numele
lor. i-a ntors apoi atenia ctre cei doi tineri care preau de
neclintit.
Lampton a cobort temperatura la minus 40 de grade i a
ridicat presiunea atmosferic la cea corespunztoare pentru
8.700 de metri, dar supravieuitorii nu se lsau aruncai de
pe scar. A reglat maina de vnt la patruzeci de mile pe or.
Finch s-a cltinat, regretnd c alesese treapta de sus i
acum l adpostea pe George de vnt. Dar tocmai cnd prea
c este nvins, a reuit cumva s-i revin i a mai gsit
putere n el s in pasul cu scara rulant care se mica
nemiloas.
211

- CRRILE GLORIEI -

Ceasul arta c cei doi alpiniti mai aveau trei minute de


suportat. Atunci George s-a hotrt c este cazul s cedeze. I
se prea c picioarele sunt de gelatin, era ngheat i gfia
i ncepuse s alunece. A acceptat c victoria va fi a lui
Finch. Apoi, fr niciun avertisment, Finch a fcut un pas
napoi, i altul, urmat de al treilea, ceea ce l-a determinat pe
George s mai reziste ultimele nouzeci de secunde nainte
de alarma final. Cnd scara s-a oprit, el i Finch au czut
unul n braele celuilalt ca o pereche de beivani ameii.
Odell s-a trt de pe covoraul lui i s-a mpleticit pn la
ei ca s-i felicite. Somervell i Norton li s-au alturat dup
un moment. Dac Bullock ar mai fi fost n stare s se mite,
ar fi venit i el, dar nu putea dect s stea trntit pe covora,
respirnd greu.
De ndat ce s-a oprit maina de vnt, altitudinea a revenit
la cea de la nivelul mrii i temperatura la normal, ua
camerei a fost descuiat i o duzin de doctori i asistente au
nvlit n camer i au nceput s-i testeze pe participani ca
s le evalueze viteza de recuperare. n mai puin de cinci
minute, pulsul lui George revenise la patruzeci i opt, timp n
care Finch deja se fia prin camer discutnd cu cei care
mai erau n picioare.
Doctorul Lampton s-a ntors n camera de comand. tia
c va trebui s i spun lui Hinks c Mallory i Finch erau pe
departe candidaii cei mai reuii i, cinstit vorbind, nu-i
puteai departaja. Era convins c, dac cineva ar fi reuit s
ajung la 8.900 de metri i s stea pe acoperiul lumii, va fi
unul dintre cei doi.

212

- JEFFREY ARCHER -

33
Cnd Ruth a ridicat receptorul, a recunoscut imediat
vocea de la cellalt capt al liniei.
Bun dimineaa, domnule director, a spus ea. Da, a
plecat acum cteva clipe nu, nu merge cu maina la coal,
vine pe jos sunt doar cinci mile i de obicei dureaz
cincizeci de minute. La revedere, domnule director.
George i-a ridicat vechea umbrel cnd a simit civa
stropi de ploaie pe frunte. A ncercat s se gndeasc la ora
de diminea cu clasa a cincea nu pentru c ar fi avut s le
spun ceva nou despre elisabetani. Se ntreba doar cum s-ar
fi descurcat Francis Drake cu problema care-l scia n
ultima decad.
Nu mai auzise nimic nou de la Comitetul Everest de la
ultimele examene medicale. Dar ar putea s gseasc o
scrisoare ateptndu-l seara, cnd se va ntoarce. Ar putea
chiar s apar o meniune despre alegerea echipei n The
Times dac era aa, Andrew OSullivan i-o va arta desigur
n pauz. Totui, dup efortul remarcabil al lui Finch la teste,
George n-ar fi protestat dac ar fi fost ales lider al echipei de
alpiniti. Rsese tare cnd Young i povestise cuvnt cu
cuvnt discuia dintre Finch i Hinks de la edina
comitetului. Ar fi dorit s fi asistat i el.
Dei nu era de acord cu Finch n legtur cu folosirea
oxigenului la nlimi mari, accepta ideea c, dac voiau s
aib vreo ans, trebuia s abordeze problema ntr-un mod
mai tehnic dect n trecut i s nvee din greelile fcute n
timpul expediiei dezastruoase de la Polul Sud.
Gndurile lui s-au ntors la Ruth i la ct de mult l
ajutase. Ultimul an fusese idilic. Erau binecuvntai cu dou
213

- CRRILE GLORIEI -

fete i un stil de via pe care l-ar fi invidiat majoritatea


oamenilor. Oare chiar voia s cltoreasc la cealalt parte a
pmntului i s-i urmreasc fiicele crescnd prin
fotografii i scrisori? Dar Ruth fusese cea care dduse glas
dilemei lui interioare celei mai puternice atunci cnd l
ntrebase cum s-ar simi dac Andrew i-ar arta o fotografie a
lui Finch n The Times, stnd victorios pe acoperiul lumii, n
timp ce el se ntorcea de la coal?
George i-a verificat ceasul pe cnd trecea pe lng un
indicator care-i arta c mai avea trei mile de mers i a
zmbit. Ajungea cu dou minute nainte de nceperea orelor.
i displcea s ntrzie la slujba de diminea i Ruth fcea
ntotdeauna tot posibilul s se asigure c el pleca de acas n
fiecare diminea la timp. Directorul intra ntotdeauna n
cancelarie cnd ceasul suna ora nou i dac George ntrzia
chiar i treizeci de secunde, era obligat s se furieze n spate
n timpul rugciunilor, n timp ce toi stteau cu capul
plecat. Problema era c directorul nu-i apleca niciodat
capul i nici cei din clasa a cincea, de fapt.
Pe cnd intra pe School Lane, George a fost surprins s
vad ct de puini elevi i profesori erau prin zon. i chiar i
mai ciudat, cnd a ajuns la poarta colii, n-a zrit pe nimeni.
Era cumva srbtoare? Duminica, poate? Nu, Ruth i-ar fi
amintit s-i pun costumul cel bun.
A trecut prin curtea pustie, ndreptndu-se ctre aul, dar
dinuntru nu se auzea nimic. Nici directorul, nici muzica,
nici mcar o tuse. Poate deja se rugau? A ntors ncet
mnerul din fier forjat i, nedorind s fac zgomot, a deschis
ua i s-a uitat pe furi nuntru. Sala era plin, toi elevii
erau la locurile lor. Pe scen sttea directorul cu toi ceilali
profesori n spatele lui. George era din ce n ce mai
nedumerit la urma-urmei, nc nu era ora nou. Apoi unul
214

- JEFFREY ARCHER -

dintre biei a strigat:


A venit!
i toi din sal s-au ridicat i au nceput s aplaude i s
ovaioneze.
Grozav, domnule.
Ce victorie.
Vei fi primul care va ajunge n vrf! a strigat cineva la el
pe cnd i fcea loc pe culoarul central ctre scen.
Directorul i-a strns clduros mna lui George i a spus:
Suntem att de mndri de tine, Mallory, apoi a ateptat
ca bieii s se aeze nainte de a anuna. l chem acum pe
David Elkington s se adreseze adunrii.
eful clasei s-a ridicat de la locul lui din primul rnd i s-a
ndreptat spre scen. A desfcut un pergament i a nceput
s citeasc.
Nos, scholae Carthusianae et pueri et magistri, te
Georgium Leigh Mallory salutamus. Dilectus ad ducendum
agmen Britannicum super Everest, tantos honores ad omnes
Cathusianos iam tribuisti. Sine dubio, O virum optime, et
maiorem gloria met honorem in scholam tuam, in universitatem
tuam et ad patriam. Noi, elevii i profesorii de la
Charterhouse, v salutm, George Leigh Mallory. Ai adus
onoare tuturor chartusienilor, fiind ales s conducei asaltul
britanic asupra muntelui Everest. Nu ne ndoim, domnule, c
vei aduce mult glorie i onoare acestei coli, universitii i
patriei dumneavoastr.
Elevul s-a nclinat nainte de a-i nmna pergamentul lui
George. Din nou, toat coala s-a ridicat n picioare pentru
a-i explica profesorului lor de istorie ceea ce simeau.
George a aplecat capul. Ar fi preferat ca cei din clasa a
cincea s nu-l vad plngnd.
215

- CRRILE GLORIEI -

34
Permite-mi s i urez bun venit ca membru al
comitetului, Mallory, a spus sir Francis. i pot s adaug c
suntem ncntai c v-ai simit capabil s acceptai rolul de
conductor al echipei de alpiniti.
Auzi, auzi!
V mulumesc, sir Francis, a spus George. Este o mare
onoare s fii invitat s conduci o asemenea echip de oameni
extraordinari, a adugat pe cnd i lua locul ntre Geoffrey
Young i generalul Bruce.
Cred c ai citit raportul generalului Bruce, a spus
Younghusband, care descrie cum va cltori echipa de la
Liverpool pn la baza Everestului. Poate ai putea explica
comitetului cum considerai c vei proceda dup ce se va
stabili tabra de baz.
Am citit raportul generalului Bruce cu mare interes,
domnule preedinte, a spus George i sunt de acord cu
presupunerea sa c pregtirea minuioas va determina
succesul sau eecul ntregii expediii. Nu trebuie s uitm c
niciun englez nu s-a apropiat la mai mult de patruzeci de
mile de Everest i cu att mai mult n-a stabilit nicio tabr
de baz la poalele lui.
Corect, a admis Bruce, cu monoclul alunecndu-i de la
ochi, dar pot informa comitetul c, de cnd am scris
raportul, m-am ntlnit cu lordul Curzon la Foreign Office i
el m-a asigurat c va face orice i st n putin pentru a v
asigura un drum sigur peste grani pn n Tibet.
Foarte bine, a spus Raeburn.
Dar chiar dac trecem grania fr nici un incident, a
spus George, comitetul trebuie s neleag c niciun om n-a
216

- JEFFREY ARCHER -

mai urcat pn acum peste 7.500 de metri. Nici mcar nu


tim dac se poate supravieui la asemenea nlime.
M simt obligat s spun, domnule preedinte, a spus
Ashcroft, c nu vd ce mare diferen este ntre 7.500 de
metri i 8.700 de metri, zu aa.
Din cte pot spune eu, habar n-am, a zis George,
pentru c niciodat n-am fost la 7.500 de metri, deci nici la
8.700 de metri. Dar dac voi reui, domnule comandor, v voi
anuna.
i acum, Mallory, a spus sir Francis, cum nimeni nu
cunoate echipa mai bine dect tine, poate ne-ai putea spune
cine te va nsoi n asaltul final.
Nu sunt n stare s rspund la aceast ntrebare,
domnule preedinte, pn nu voi tii cine se va adapta cel
mai bine la condiii. Dar dac a putea s fac o presupunere,
a spune c Odell i Somervell Hinks a zmbit ca echip
de rezerv. Totui, ntotdeauna m-am gndit c un singur om
ar fi alegerea perfect pentru ascensiunea final, i anume
Finch.
Nimeni n-a zis nimic. Raeburn a aprins alt trabuc i
Ashcroft s-a uitat n agend. Sir Francis a fost obligat s
ntrerup tcerea stnjenitoare. S-a ntors nspre Hinks i a
spus:
Dar credeam
Da, domnule preedinte, a spus Hinks. Uitndu-se la
George, secretarul a continuat: Mi-e team c nu este posibil,
Mallory.
i de ce nu? a ntrebat George.
Pentru c Finch nu va face parte din echipa de alpiniti.
Doi dintre candidaii Clubului Alpin au czut la testele
medicale. Unul dintre ei a fost Kenwright, cellalt Finch.
Dar cred c este o greeal, a spus George. Rareori am
217

- CRRILE GLORIEI -

ntlnit pe cineva mai bun la alpinism.


Pot s te asigur, Mallory, c nu este nicio greeal, a
spus Hinks, lund o hrtie din dosar. Am raportul doctorului
Lampton i se pare c Finch are un timpan perforat, iar
doctorul Lampton crede c acesta produce ameeli i crize de
vom i l poate mpiedica s urce mult timp la altitudini
mari.
Ce pcat c doctorul Lampton n-a stat lng Finch pe
vrful Mont Blanc sau Matterhorn, a spus Young. Dac ar fi
fcut-o, i-ar fi dat seama c nici mcar nu i-a curs nasul.
Poate c aa este, a spus Hinks, totui
Nu uitai, domnule Hinks, a spus George, c Finch este
singurul membru al echipei care tie cum s utilizeze
oxigenul.
Dar, corecteaz-m dac m nel, Mallory cnd neam ntlnit ultima oar, te-ai opus utilizrii oxigenului, a
spus Hinks.
Avei dreptate, i nc m opun, a spus George. Dar
dac vom descoperi la 8.000 de metri c niciun membru al
echipei nu mai este n stare s pun un picior n faa altuia,
s-ar putea s-mi schimb punctul de vedere.
Norton i Odell au declarat i ei c nu cred c pentru
ascensiunea final va fi nevoie de oxigen.
Norton i Odell n-au urcat niciodat mai sus de 4.500
de metri, a spus Young. i ei s-ar putea s se rzgndeasc.
Poate ar trebui s-i explic, Mallory, a spus Hinks, c
starea medical a lui Finch nu a fost singurul factor care a
influenat decizia societii.
Nu era decizia societii, s-a rstit Young. Sir Francis i
cu mine am fost de acord c numele candidailor vor fi
propuse de Clubul Alpin i comitetul nu va pune la ndoial
recomandrile noastre.
218

- JEFFREY ARCHER -

Da, se poate s fi fost aa, a spus Hinks. Totui, am


descoperit c atunci cnd l-am intervievat pe Finch pentru
postul de lider al alpinitilor, el a minit comitetul.
Att Young ct i Mallory au fost adui la tcere, ceea ce ia permis lui Hinks s continue.
Cnd domnul Raeburn l-a ntrebat pe Finch dac era
nsurat, el a declarat c era vduv. Young a plecat capul. Se
pare c nu este aa, dup cum am descoperit spre stupoarea
mea cnd doamna Finch mi-a scris c este n via i se
simte bine. Hinks a scos o scrisoare din dosar. Poate
comitetul dorete s nregistreze ultima parte a scrisorii ei, a
adugat el solemn.
Mallory a strns buzele. Young ns nu prea surprins.
George i cu mine am divorat acum doi ani, a citit
Hinks, i mi pare ru s v informez c n proces a fost
implicat o a treia parte.
Mincinosul, a spus Ashcroft.
Cu siguran, nu este un om n care se poate avea
ncredere, a spus i Raeburn.
Cinstit vorbind, a spus George, ignorndu-i, dac
reuim s atingem 8.100 de metri, nu o s conteze prea mult
dac partenerul meu de urcu este divorat, vduv sau chiar
bigam, pentru c v pot asigura, domnule Hinks, nimeni n-o
s observe dac poart o verighet.
Las-m s neleg ce vrei s spui, Mallory, a spus
Hinks, nroindu-se. Vrei s-i spui acestui comitet c ai urca
ultima sut de metri pe Everest cu oricine ar fi, doar s fie n
stare s ajung n vrf?
Cu oricine, a spus George fr s ezite.
Chiar cu un neam? a ntrebat Hinks calm.
Chiar i cu diavolul, a replicat George.
A spune, btrne, a spus Ashcroft, c ai cam exagerat.
219

- CRRILE GLORIEI -

Nu att de mult precum ar fi s mor inutil la cinci mii


de mile de cas pentru c nu am un partener pe msur, a
spus George.
Sunt fericit s nregistrez sentimentele tale puternice n
procesul verbal, Mallory, a spus Hinks, dar decizia noastr
n ceea ce-l privete pe Finch este final.
George a tcut o clip.
Atunci putei s mai nregistrai n procesul-verbal,
domnule Hinks, demisia mea din funciile de membru al
acestui comitet i lider al echipei. Mai muli dintre cei de la
mas au nceput s vorbeasc deodat, dar George i-a
ignorat i a continuat. Nu sunt dornic s-mi prsesc soia i
copiii pentru ase luni doar ca s particip la o expediie care
va eua din cauz c l las pe cel mai bun alpinist acas.
Sir Francis a fost nevoit s ridice vocea ca s se fac auzit
n tumultul care a urmat.
Domnilor, domnilor, a spus el, lovindu-i paharul de
coniac cu un creion. Este clar c am ajuns ntr-un impas
care poate fi rezolvat ntr-un singur fel.
La ce v gndii, domnule preedinte? a ntrebat Hinks,
suspicios.
Trebuie s votm.
Dar n-am avut timp s pregtesc buletine de vot, a
mormit Hinks.
Buletinele de vot nu vor fi necesare, a spus sir Francis.
La urma-urmei, este o hotrre simpl. Finch va fi inclus n
echipa de alpiniti sau nu?
Hinks s-a lsat pe spate n scaun, luptndu-se s-i
ascund un zmbet.
Foarte bine, a spus sir Francis. i rog pe cei care sunt n
favoarea includerii lui Finch n echipa de alpiniti s ridice
mna.
220

- JEFFREY ARCHER -

Mallory i Young au ridicat imediat minile i, spre


surpriza tuturor, generalul Bruce li s-a alturat.
mpotriv? a ntrebat preedintele.
Hinks, Ashcroft i Raeburn au ridicat minile fr s ezite.
Trei voturi fiecare, a spus Hinks, scriind rezultatul n
procesul verbal. Ceea ce v las dumneavoastr, domnule
preedinte, votul decisiv.
Toi i-au ntors privirile spre sir Francis. El s-a gndit o
clip nainte s spun:
Votul meu este n favoarea lui Finch.
Hinks a rmas cu stiloul nepenit deasupra caietului,
pare-se incapabil s nregistreze votul preedintelui.
Domnule preedinte, a spus el, putem afla ce v-a
determinat s luai aceast decizie?
Desigur, a rspuns sir Francis. Nu mie mi se va cere smi risc viaa cnd Mallory va ajunge la 8.100 de metri.

221

- CRRILE GLORIEI -

35
Micul clopoel de aram de deasupra intrrii a sunat.
Bun dimineaa, domnule Pink, a spus George, intrnd
la Ede & Ravenscroft.
Bun dimineaa, domnule Mallory. Cu ce v pot ajuta?
George s-a aplecat deasupra tejghelei.
Tocmai am fost ales membru n expediia de urcare pe
Everest, a optit el.
Ce interesant, domnule Mallory, a spus vnztorul. Nu
am mai avut pn acum clieni care s-i fi planificat o
vacan n acea parte a lumii, aa c pot fi att de ndrzne
nct s v ntreb ce fel de condiii meteorologice ai putea
ntlni?
Ei, nu prea sunt sigur, a admis George. Dar din cte mi
dau seama, de ndat ce vom ajunge la 8.000 de metri, ne
putem atepta la vnturi de tip furtun, temperaturi de
minus patruzeci de grade i att de puin oxigen nct va fi
aproape imposibil s respirm.
Atunci cu siguran vei avea nevoie de un fular din
ln i mnui calde, ca s nu mai vorbim de cciuli
potrivite, a spus domnul Pink, ieind din spatele tejghelei.
Prima sugestie a vnztorului a fost un fular din camir
Burberry i mnui din piele neagr, cptuite cu ln.
George l-a urmat pe domnul Pink prin magazin i a ales trei
perechi de ciorapi groi din ln, dou pulovere bleumarin,
un hanorac Shackleton, cmi din mtase i bocanci
cptuii cu ln.
i a putea ntreba, domnule, anticipai c vei ntlni i
zpad n timpul acestei excursii?
n majoritatea timpului, cred, a spus George.
222

- JEFFREY ARCHER -

Atunci vei avea nevoie de o umbrel, a sugerat domnul


Pink. i pentru cap, domnule?
M gndeam s iau casca de aviaie a fratelui meu i
ochelari de protecie, a spus George.
Cred c vei descoperi c aceste accesorii nu sunt la
mod pentru domnii alpiniti n acest an, a spus Pink,
dndu-i ultimul hanorac din piele de cprioar.
Pi acesta va fi motivul pentru care nu un domn la
mod va fi cel care va pune primul piciorul pe Everest.
George a zmbit cnd l-a vzut pe Finch apropiindu-se de
tejghea cu braele pline de haine.
Noi, la Ede i Ravenscroft, s-a aventurat domnul Pink,
credem c este foarte important cum arat domnul care va
urca primul pe vrful oricrui munte.
Chiar nu-mi nchipui motivul, a comentat Finch pe
cnd i punea cumprturile pe tejghea. N-o s ne atepte
nicio fat acolo.
Mai dorii i altceva, domnule Finch? a ntrebat
vnztorul, ncercnd s nu-i arate dezaprobarea.
Nu, la aceste preuri, nu, a spus George, uitndu-se la
factur.
Domnul Pink s-a nclinat politicos i a nceput s
mpacheteze cumprturile clientului.
M bucur c ne-am ntlnit, Finch, a spus George.
Trebuie s discutm ceva.
S nu-mi spui c ai vzut lumina, a zis Finch, i ai
neles n sfrit utilitatea oxigenului.
Poate, i-a rspuns George. Dar trebuie s fiu convins.
Atunci am nevoie de cel puin dou ore i de
echipamentul necesar pentru a-i arta c oxigenul va fi
foarte important.
Hai s discutm pe vaporul spre Bombay, cnd vei avea
223

- CRRILE GLORIEI -

mai mult dect suficient timp s m convingi.


Asta presupunnd c voi fi pe vapor.
Dar ai fost deja ales n echip.
Doar mulumit interveniei tale, a spus Finch,
ncruntndu-se. i i sunt recunosctor pentru c bnuiesc
c Hinks a vzut muni doar pe ilustratele de Crciun.
Cost treizeci i trei de lire sterline i unsprezece ilingi,
domnule Finch, a spus domnul Pink. Pot s v ntreb cum
intenionai s pltii?
Pune-o n contul meu, a spus Finch, ncercnd s imite
accentul domnului Pink pentru clieni.
Vnztorul a ezitat nainte de a se nclina uor nspre
Finch.
Atunci ne vedem pe vapor, a spus Finch, lundu-i
punga maro, de hrtie i ieind din magazin.
Dumneavoastr avei de pltit patruzeci i una de lire,
patru ilingi i ase penny, a spus domnul Pink.
George a scris un cec pentru acea sum.
Mulumesc, domnule. i pot, n numele celor de la Ede
i Ravenscroft s sper c dumneavoastr vei fi cel care va
atinge vrful Everest, i nu
Domnul Pink nu i-a terminat propoziia. Amndoi s-au
uitat pe fereastr i l-au urmrit pe Finch ndeprtndu-se.

224

- JEFFREY ARCHER -

CARTEA CINCI
PRSIND HARTA

225

- CRRILE GLORIEI -

1922
36
Mari, 2 martie, 1922
George a tiut, de cnd a pit la bordul SS Caledonia, la
Tilbury, c se mbarca n cltoria pentru care se pregtise
toat viaa.
Echipa de alpiniti petrecuse cele cinci sptmni ale
drumului spre Bombay ncercnd s se cunoasc mai bine,
mbuntindu-i starea fizic i nvnd s lucreze
mpreun ca o echip. n fiecare diminea, timp de o or
nainte de micul dejun, alergau pe punte, cu Finch stabilind
ritmul. Din cnd n cnd glezna lui George i fcea probleme,
dar n-ar fi admis, nici fa de el nsui. Dup micul dejun, se
ntindea pe punte i citea Consecinele economice ale pcii,
de John Maynard Keynes, dar nu nainte de a-i scrie
scrisoarea zilnic lui Ruth.
Finch le-a inut cteva conferine despre utilizarea
oxigenului la nlimi mari. Echipa dezasambla i asambla cu
atenie buteliile de 32 de funzi de oxigen, i le legau unul n
spatele celuilalt reglnd supapele care stabileau cantitatea de
gaz eliberat. Prea puini preau entuziasmai. George
urmrea cu atenie. Nu era nicio ndoial c Finch tia
despre ce vorbete, dei majoritatea celor din echip nu erau
de acord, din principiu, cu folosirea oxigenului. Norton a
spus c doar greutatea buteliilor va anula cu siguran
avantajele pe care le-ar putea oferi.
Ce dovad ai, Finch, c vom avea nevoie de blestemiile
226

- JEFFREY ARCHER -

astea pentru a ajunge n vrf? a ntrebat el.


Niciuna, a admis Finch. Dar dac te vei trezi la 8.000 de
metri incapabil s mai naintezi, poate vei fi mulumit c ai
unul dintre aceste dispozitive infernale.
Eu a prefera s m ntorc, a spus Somervell.
i s nu ajungi n vrf? s-a interesat Finch.
Dac acesta este preul, da, a spus Odell, nenduplecat.
Dei George era i el mpotriva utilizrii oxigenului, n-a
spus nimic. La urma-urmei, nimeni nu va atepta s-i
spun el prerea dac se va dovedi c Finch nu va avea
dreptate. Gndurile lui au fost ntrerupte de un ltrat
inconfundabil:
Timpul pentru PT, oameni buni.
Echipa s-a ridicat n picioare i a format trei rnduri n
faa generalului Bruce, care sttea cu minile n olduri i cu
picioarele nfipte bine pe punte, neavnd bineneles nicio
intenie de a conduce prin exemple.
Dup o or de exerciii feroce, generalul a disprut sub
punte pentru trabucul de diminea, lsndu-i pe ceilali si vad de treburile lor. Norton i Somervell au nceput un joc
de tenis, iar Odell a rmas s citeasc ultimul roman al lui
EF Benson. George i Guy stteau turcete pe punte,
discutnd despre posibilitatea ca un absolvent de la
Cambridge s ctige cursa de o sut de metri la Jocurile
Olimpice de la Paris.
L-am vzut pe Abrahams alergnd la Fenners, a spus
George. E bun, al naibii de bun, dar Somervell mi-a spus c
exist un scoian, Liddell, care n-a pierdut nicio curs n
viaa lui, aa c va fi interesant.
Ne vom ntoarce la timp ca s aflm cine a luat aurul.
De fapt, a adugat Guy rnjind, va fi o scuz bun ca s
revenim la O, Doamne.
227

- CRRILE GLORIEI -

Guy se uita peste umrul lui George.


Acum ce mai are de gnd?
George s-a ntors i l-a vzut pe Finch stnd cu braele
ncruciate, cu picioarele desfcute, uitndu-se spre courile
vaporului care lansau vltuci negri de fum.
Doar nu se gndete
E n stare, a spus George. Ar face orice ca s fie mai
presus de restul echipei.
Nu cred c-i pas ctui de puin de restul echipei, a
spus Guy. Doar pe tine vrea s te nfrng.
n acest caz, a zis George, ar fi bine s discut cu
cpitanul.
*
George i spusese lui Ruth ntr-una din scrisorile zilnice c
el i Finch erau ca doi copii, luptndu-se tot timpul s atrag
atenia profesorului. n acest caz, profesorul era generalul
Bruce care, i-a spus George, poate e mototol, dar nu e prost i
l-am acceptat cu bucurie ca ef al expediiei. S-a oprit s se
uite la poza lui Ruth, pe care-i amintise s-o ia cu el de data
aceasta, ns i uitase briciul i-i lsase acas singura
pereche de osete. A continuat s scrie:
nc petrec mult timp ntrebndu-m dac am luat decizia
corect mergnd n aceast expediie. Dac o gseti pe
Guinevere, ce rost mai are s caui Sfntul Graal? Am nceput
s-mi dau seama c fiecare zi fr tine este o zi pierdut.
Dumnezeu tie c sper s exorcizez acest demon odat pentru
totdeauna, i s m pot ntoarce la The Holt ca s-mi petrec tot
restul vieii cu tine i copiii. tiu ct de greu i se pare s-i pui
sentimentele adevrate n cuvinte, dar ncearc s-mi explici
228

- JEFFREY ARCHER -

cum te simi n realitate,


Soul tu iubitor, George
Ruth a citit scrisoarea lui George a doua oar. Se mai
ntreba dac procedase corect nelsndu-l s tie nainte de
a pleca c era iar nsrcinat. S-a ridicat din scaunul ei de
lng fereastr, s-a dus la birou i a nceput s scrie,
intenionnd s-i rspund sincer la ultima ntrebare.
Dragul meu,
N-am fost niciodat n stare s-i explic cinstit ce am simit
cnd ai plecat de acas. i de data aceasta nu e vreo
diferena fa de cltoriile tale pe Frontul de Vest sau n Alpi,
cnd mi-am petrecut fiecare or ntrebndu-m dac eti n
siguran i dac te voi mai vedea vreodat. Acum este la fel.
Le invidiez uneori pe alte femei pentru norocul pe care l-au
avut vzndu-i soii ntorcndu-se teferi din ceea ce a fost
greit numit Marele Rzboi i pentru c nu au mai avut de
suportat aceast spaim tot restul vieii.
Ca i tine, doresc succesul acestei expediii, dar doar pentru
motivul egoist c nu doresc s mai trec prin astfel de chinuri.
Nu cred c nelegi ct mi lipseti, ct mi lipsete compania
ta, umorul tu blnd, buntatea ta, ndrumarea i, cel mai
mult, dragostea i afeciunea ta, mai ales cnd suntem
singuri. mi petrec fiecare or cnd sunt treaz ntrebndu-m
dac te vei ntoarce, dac fetele noastre vor trebui s creasc
fr un tat de la care au nvat tolerana, compasiunea i
nelepciunea i dac nu cumva voi mbtrni fr singurul
brbat pe care l-am putut iubi vreodat.
Soia ta devotat,
Ruth
229

- CRRILE GLORIEI -

Ruth s-a ntors la scaunul ei i a mai citit o dat


scrisoarea nainte de a o pune n plic. S-a uitat pe geam la
poarta deschis de la captul aleii ntrebndu-se dac-i va
mai vedea vreodat soul.
*
De ndat ce generalul a suflat din fluier ultima dat,
majoritatea celor din echip au rmas ntini pe spate,
ncercnd s-i revin dup sesiunea PT de diminea.
George s-a ridicat i s-a uitat pe punte ca s se asigure c
niciunul dintre colegi nu-i acorda atenie, apoi a plecat
nspre cabin.
A cobort scrile la puntea pasagerilor i s-a uitat n spate
nainte de a deschide ua pe care scria Doar pentru echipaj
i, cobornd nc trei etaje a ajuns la camera motoarelor. A
lovit cu pumnul n ua metalic i, dup o clip, mecaniculef a ieit s i se alture. Omul a dat din cap, dar nu a
ncercat s vorbeasc n zgomotul asurzitor al mainilor. L-a
condus pe George pe un coridor ngust, apropiindu-se de alt
u de oel pe care scria: Pericol, intrarea interzis.
A luat o cheie mare dintr-un buzunar al salopetei, a
descuiat ua i a deschis-o.
Cpitanul mi-a dat ordine stricte, a ipat el. Avei doar
cinci minute, nu mai mult.
George a ncuviinat i a intrat n camer.
Guy Bullock a nceput s aplaude cnd l-a vzut pe George
stnd n vrful coului central. Norton i Somervell au oprit
jocul de tenis pentru a vedea despre ce este vorba. Odell s-a
uitat n sus, a nchis cartea i a aplaudat i el. Doar Finch,
cu minile n buzunare, nu a reacionat.
Cum a reuit? a spus Norton. Doar dac te atingi de
230

- JEFFREY ARCHER -

courile alea capei o bic de mrimea unui mr.


i nu este numai cldura, a adugat Somervell, la fel de
uimit, dar trebuie s te lipeti ca un melc de suprafaa aia.
Finch a continuat s-l priveasc fix pe Mallory. A observat
c din coul central nu ieea fum i s-a uitat la Bullock, care
nu se putea opri din rs. Cnd Finch s-a uitat n sus,
Mallory dispruse.
Cnd George a cobort iar scara din interiorul coului, nu
se putea decide dac era cazul s-i spun lui Finch c n
fiecare joi diminea, unul dintre couri era oprit astfel nct
mecanicii s-l poat examina.
Dup cteva momente, un vrtej de fum negru a erupt din
coul central i restul echipei a nceput iar s aplaude.
Tot nu pot s-mi dau seama, a spus Norton.
Singura explicaie la care m-am gndit, a spus Odell,
este c Mallory trebuie s-l fi strecurat pe ascuns pe Houdini
la bord.
Cei din echip au rs, dar Finch nu.
i mai mult, se pare c a ajuns n vrf fr oxigen, a
adugat Somervell.
M ntreb cum a reuit? a spus Guy, zmbind. Fr
ndoial c savantul nostru rezident are o teorie.
Nu, nu am nicio teorie, a spus Finch. Dar pot s v
spun un lucru. Mallory n-o s se poat urca pe interiorul
Everestului.
*
Ruth sttea la geam cu scrisoarea n mn, ntrebndu-se
dac sinceritatea ei ar putea constitui o distragere pentru
George. Dup cteva minute de contemplaie, a rupt
scrisoarea i a aruncat-o n cmin.
231

- CRRILE GLORIEI -

S-a ntors la biroul ei i a nceput s scrie o a doua


scrisoare.
Dragul meu George,
La The Holt a venit primvara i narcisele au nflorit. De
fapt, grdina nu a artat niciodat mai frumoas. Totul este
aa cum ai dori tu s fie. Copiii sunt bine i Clare a scris o
poezie pentru tine, pe care o pun n scrisoare

232

- JEFFREY ARCHER -

37
Cnd SS Caledonia a ancorat la Bombay, prima persoan
care a cobort a fost generalul Bruce. Purta o cma kaki
cu mnec scurt, proaspt clcat i pantalonii scuri care
deveniser inuta obligatorie pentru ofierii armatei britanice
n acele locuri. Le amintea tot timpul celor din echip c
lordul Baden-Powell urmase exemplul su cnd alesese
uniforma pentru Boy-Scout, i nu invers.
George l urma ndeaproape pe general. Primul lucru care
l-a uimit, n timp ce mergea pe pasarela de lemn a fost
mirosul ceea ce Kipling numise un miros picant,
ptrunztor, oriental, neasemntor niciunui alt parfum de
pe pmnt. Al doilea lucru care l-a izbit, aproape literal, a
fost cldura i umiditatea imens. Fiind biat cu faa palid
din Cheshire, se simea ca n Infernul lui Dante. Al treilea
lucru a fost c generalul se simea ca la el acas n acest
pmnt ndeprtat.
Dou grupuri de oameni ateptau la captul pasarelei
pentru a-l ntmpina pe conductorul expediiei i, nu numai
c stteau departe unii de ceilali, ci i contrastau puternic.
Primul grup era format din trei englezi peste grani. Nu
ncercau s se amestece cu populaia btina i erau
mbrcai de parc se duceau la o petrecere la Tunbridge
Wells, fr s fac vreo concesie climei inospitaliere de fric
s nu sugereze vreo egalitate ntre ei i nativi.
Cnd generalul a pit pe doc, a fost salutat de unul dintre
ei, un tnr nalt, mbrcat cu un costum albastru-nchis, o
cma alb cu guler tare i o cravat de genul Old
Harrovian.
M cheam Russell, a anunat el, fcnd un pas
233

- CRRILE GLORIEI -

nainte.
Bun dimineaa, Russell, a spus generalul i cei doi au
dat mna de parc se cunoteau de ani, cu toate c n
realitate singura lor legtur era cravata cu semnele colii.
Bine ai venit n India, domnule general Bruce, a spus
Russell. Eu sunt secretarul Guvernatorului General. Iar
acesta este cpitanul Berkeley, adjunctul Guvernatorului
General. Un brbat i mai tnr, mbrcat n uniform, care
sttuse drept nc de cnd generalul coborse, a salutat.
Generalul i-a ntors salutul. Al treilea brbat, mbrcat n
uniform de ofer, sttea deoparte, lng un Rolls Royce
strlucitor i nu a fost prezentat. Guvernatorul General
sper, a continuat Russell, c dumneavoastr i nsoitorii l
vei acompania la cin n aceast sear.
Vom fi ncntai, a spus Bruce. i la ce or ne ateapt
sir Peter?
Recepia va fi la rezidena sa la ora apte, a spus
Russell, apoi va urma cina, la ora opt.
i mbrcmintea? s-a interesat generalul.
Oficial, cu medalii, domnule.
Bruce a ncuviinat.
Am rezervat, dup cum ai cerut, a spus Russell,
paisprezece camere la Palace Hotel i am rezervat i mai
multe maini pentru dumneavoastr att timp ct v vei afla
n Bombay.
Foarte convenabil, a comentat generalul. Dar acum,
poate ai putea aranja ca oamenii mei s fie transportai la
hotel, cazai i hrnii.
Desigur, domnule general, a spus Russell. Iar domnul
Guvernator General mi-a cerut s v dau acesta. I-a nmnat
lui Bruce un plic maro, voluminos, pe care generalul i l-a dat
lui George, de parc acesta ar fi fost secretarul su.
234

- JEFFREY ARCHER -

George a zmbit i i-a pus plicul sub bra. Nu putea s


nu observe c restul echipei, inclusiv Finch, ascultau aceast
discuie ntr-o tcere plin de admiraie.
Mallory, a spus generalul, vreau ca tu s vii cu mine n
timp ce restul oamenilor vor fi condui la hotel. Mulumesc,
Russell, i-a spus el secretarului guvernatorului. De-abia
atept s ne vedem la recepia din seara aceasta.
Russell s-a nclinat i a fcut un pas napoi, de parc
generalul fcea parte din familia regal.
Generalul i-a ntors apoi atenia ctre cel de-al doilea
grup, care numra tot trei membri, ceea ce era singurul
lucru pe care-l aveau n comun cu primul grup.
Cei trei localnici, mbrcai n robe lungi, albe i cu papuci
albi, ateptaser rbdtori n timpul n care Russell i urase
bun venit generalului din partea guvernatorului. Acum, eful
lor a fcut un pas nainte.
Namaste, general sahib, a spus el, aplecndu-se.
Generalul nici nu i-a strns mna sirdarului, nici nu l-a
salutat. Fr alte preliminarii, l-a ntrebat:
Ai primit telegrama mea, Kumar?
Da, general sahib, i toate instruciunile au fost
respectate pe deplin. Cred c pot afirma cu ncredere c vei
fi mulumit.
Eu voi judeca asta, Kumar i doar dup ce voi cerceta
marfa.
Desigur, domnule general, a spus indianul, nclinnduse iar. Poate dorii s m urmai.
Kumar i cei doi compatrioi ai si l-au condus pe general
pe un drum plin de oameni, rice i sute de biciclete vechi
Raleigh i Hercules, precum i de obinuitele vaci care
rumegau fericite n mijlocul mulimii. Generalul a trecut prin
omenirea zgomotoas, care i fcea loc de parc era Moise
235

- CRRILE GLORIEI -

traversnd Marea Roie. George i-a urmat eful, curios s


afle ce mai urma i, n acelai timp, ncercnd s neleag
vocile nefamiliare ale vnztorilor de pe strad, care-i
cntau litaniile exotice: fasole gtit Heinz, igri Player,
chibrituri Swan Vesta; sticle de Tizer i baterii Eveready le
erau mpinse ntruna n fa. El respingea cu politee ofertele,
simindu-se copleit de energia i exuberana localnicilor i
ngrozit de srcia pe care o vedea peste tot n jurul lui
numrul ceretorilor l depea cu mult pe cel al vnztorilor.
Acum nelegea de ce aceti oameni l considerau pe Gandhi
un profet, n timp ce britanicii l tratau pe Mahatma ca pe un
criminal. Va avea s le spun att de multe celor din clasa a
cincea cnd se va ntoarce.
Generalul a continuat s mearg, ignornd minile ntinse
spre el i strigtele repetate de: Plcinte, plcinte!. Sirdarul
i-a condus ntr-o pia care era att de aglomerat nct ar fi
putut s fie un raliu popular n Speakers Corner, cu
diferena c toi vorbeau i nimeni nu asculta. Piaa era
nconjurat de cldiri de beton, neterminate. Cei curioi i
cei care n-aveau altceva de fcut se holbau de la ferestrele de
sus spernd s vad mai bine ce se ntmpla. Apoi George a
vzut pentru prima oar ceea ce generalul numise marfa.
Pe o parcel de teren prfuit i ars de soare, ateptau o
sut de catri. n spatele lor se afla un grup mare de hamali.
George a stat ntr-o parte n timp ce generalul analiza
marfa, iar mulimea i urmrea fiecare micare. A nceput
prin a studia picioarele i dinii catrilor, apoi a tras cteva
animale deoparte pentru a le ncerca puterea. Dou dintre
ele s-au prbuit sub greutatea lui. A durat mai mult de o
or ca s aleag aptezeci de animale care, dup prerea lui,
corespundeau.
Dup aceea, generalul a fcut exact aceleai exerciii i cu
236

- JEFFREY ARCHER -

hamalii cei tcui. Mai nti le-a inspectat picioarele, apoi


dinii i, n unele cazuri, spre uimirea lui George, chiar le-a
srit n spate. Din nou, unul sau doi s-au prbuit sub
greutatea lui. Dup vreo dou ore, a mai adugat i aizeci i
doi de hamali celor aptezeci de catri pe care-i alesese deja.
Dei George nu fusese dect observator, transpirase deja
din cap pn n picioare, n timp ce generalul prea s dea
totul, inclusiv cldura, deoparte.
Dup terminarea inspeciei, Kumar a ieit n fa i i-a
prezentat clientului su pretenios doi buctari i patru
dhobi3. Spre uurarea lui George, generalul n-a mai srit i
n spatele acestora. Le-a verificat totui dinii i picioarele.
Terminndu-i inspecia, generalul s-a ntors spre Kumar
i i-a spus:
S te asiguri c toi culii i catrii sunt pe doc la ora
ase mine-diminea. Dac i gsesc acolo, i voi da
cincizeci de rupii.
Kumar s-a nclinat i a zmbit. Generalul s-a ntors nspre
George i a ntins mna. George a presupus c dorea plicul.
L-a luat, l-a deschis, a scos o bancnot de cincizeci de rupii
i i-a dat-o sirdarului pentru a confirma ncheierea trgului.
i spune-le, Kumar, a adugat el, artnd spre hamali,
c vor fi pltii zece rupii pe sptmn. i oricare dintre ei
va mai fi cu noi cnd ne vom rembarca pe vapor dup trei
luni, va primi o bonificaie de douzeci de rupii.
Foarte generos, general sahib, foarte generos, a spus
Kumar, aplecndu-se i mai mult.
Vei fi n stare s-mi ndeplineti i cealalt cerere? a
ntrebat generalul, napoindu-i plicul lui George.
Da, general sahib, a spus Kumar, cu un zmbet uria
pe fa.
3

Spltori (hindi).
237

- CRRILE GLORIEI -

Unul dintre cei doi oameni din spatele lui Kumar a ieit n
fa, s-a aezat n poziie de drepi n faa generalului, i i-a
scos papucii. George renunase s mai ghiceasc urmarea.
Generalul a scos o rulet dintr-un buzunar al ortului i a
nceput s-l msoare pe tnr, din cretetul capului pn n
tlpi.
Cred c vei descoperi, a spus Kumar satisfcut, c
biatul are exact un metru nouzeci.
Da, dar a neles ce se ateapt de la el?
A neles, general sahib. De fapt, s-a pregtit toat luna
trecut.
Sunt ncntat s aud asta, a spus Bruce. Dac este
satisfctor, va fi pltit douzeci de rupii pe sptmn i, la
sosirea la tabra de baz, va mai primi cincizeci de rupii.
Sirdarul s-a nclinat din nou.
George era gata s ntrebe de ce expediia necesita un
tnr de exact un metru optzeci, cnd generalul a artat spre
un omule solid, cu trsturi asiatice, care sttea n spatele
celor trei i care nu spusese nimic pn atunci.
i cine este acesta?
Tnrul a fcut un pas n fa nainte ca Kumar s apuce
s-l prezinte i a spus:
Sunt erpaul Nyima, domnule general. Sunt
interpretul dumneavoastr personal i voi fi eful erpailor
atunci cnd vei ajunge n Himalaia.
Douzeci de rupii pe sptmn, a spus generalul i a
plecat din pia, cu afacerile ncheiate.
ntotdeauna l amuzase pe George c, oriunde ar fi mers
generalii, erau siguri c toi ceilali i urmau. Era unul dintre
motivele, a tras el concluzia, pentru care britanicii
ctigaser mai multe btlii dect pierduser. I-a luat lui
George cteva minute s-l ajung din urm pe Bruce, pentru
238

- JEFFREY ARCHER -

c muli oameni nc mai fugeau dup acesta, spernd s


profite de mrinimia lui. Cnd a reuit s-l ajung, Bruce i-a
spus doar:
Nu te mprieteni cu localnicii. Pn la urm o s regrei.
N-a mai spus nimic pn ce nu au ajuns n parcarea de la
Palace Hotel, dup douzeci de minute, i au lsat hoarda de
urmritori n spate. Pe cnd generalul mergea pe aleea care
ducea la grdinile ngrijite, George a zrit un al treilea alai de
ntmpinare aflat pe scara hotelului. S-a ntrebat de cnd i
ateptau.
Generalul s-a oprit brusc n faa unei femei frumoase
mbrcate cu un sari purpuriu cu auriu. Avea un vas mic cu
ierburi frumos mirositoare presate n mna stng i, dup
ce i-a nfundat arttorul minii drepte n pudr, a apsat
uor degetul pe fruntea generalului, lsnd un semn rou de
respect. A fcut un pas n spate i o a doua tnr, tot n
vemnt tradiional, a pus o ghirland de flori pe capul
generalului. El s-a nclinat i le-a mulumit.
Dup terminarea ceremoniei, un brbat mbrcat elegant
cu un smoching negru i pantaloni dungai a ieit n faa lor:
Bine-ai revenit la Palace Hotel, domnule general Bruce,
a spus el. Am cazat echipa dumneavoastr n aripa de sud,
cu vedere la ocean i am pregtit apartamentul
dumneavoastr obinuit.
S-a dat deoparte ca s-i lase oaspetele s intre.
Mulumesc, domnule Khan, a spus generalul, trecnd
pe lng biroul de recepie ctre un lift care era inut deschis
pentru el.
George l-a urmat i, cnd au ajuns la etajul de sus, primul
lucru pe care l-a vzut au fost Norton i Somervell stnd n
captul coridorului, mbrcai n halate. A zmbit i le-a
fcut semn cu mna ca s le arate c li se va altura n
239

- CRRILE GLORIEI -

cteva minute.
Presupun, domnule general, a spus George, c aceasta
ar putea fi ultima noastr ans s facem baie n
urmtoarele trei luni.
Vorbete n numele tu, Mallory, a spus Bruce, pe cnd
domnul Khan i inea deschis ua apartamentului Victoria.
George descoperise deja de ce RGS l alesese pe acest
soldat n retragere, scund i dolofan ca s fie eful i sprijinul
celorlali.

240

- JEFFREY ARCHER -

38
A vrea s pun cteva scrisori la pot, v rog, a spus
George.
Desigur, domnule, a spus portarul. Cte?
aptesprezece, a rspuns George.
Pusese deja optsprezece scrisori la pot cnd vaporul
oprise cteva ore la Durban pentru realimentare.
Toate pentru aceeai ar? a ntrebat portarul, calm, de
parc aa ceva se ntmpla n fiecare zi.
Da, de fapt la aceeai adres. De data aceasta portarul
a ridicat o sprncean. Soiei mele, a explicat George. i scriu
n fiecare zi i de-abia am debarcat, aa c
Lsai-mi-le mie, a spus portarul.
Mulumesc, a zis George.
Vii la petrecerea Guvernatorului, George? s-a auzit o
voce n spatele lui.
George s-a ntors i l-a vzut pe Guy apropiindu-se.
Da, a rspuns el.
Atunci hai s lum un taxi mpreun, a zis Guy,
ndreptndu-se spre u.
Intenionez s mnnc ca un porc n seara asta, a spus
Guy pe cnd rica ocolea obstacolele de pe strzile
aglomerate. Simt c va fi cea mai bun mncare de care vom
avea parte pn ce ne vom ntoarce n Anglia. Doar dac
Guvernatorul nu ne va invita i la ntoarcere.
Asta s-ar putea s depind de felul n care ne vom
ntoarce: eroi cuceritori sau nite ratai plini de degerturi, a
spus George.
Nu am de gnd s risc nicicum, a spus Guy. Mai ales c
Bruce mi-a spus c sir Peter are cea mai bun pivni de
241

- CRRILE GLORIEI -

vinuri din India.


Doi soldai n uniform de gal au venit n faa lor cnd
rica i-a adus n faa porilor palatului rezidenei
guvernatorului. Mallory i Bullock au cobort i au trecut pe
sub o arcad nalt din lemn n sala lung, cu marmur,
unde i-au luat locul n rndul de oameni care ateptau.
Generalul sttea lng guvernator, prezentndu-l fiecrui
membru al echipei.
Avnd n vedere c pari aa de bine informat, Guy, a
optit George, cine e tnra care st lng guvernator?
A doua lui soie, a spus Bullock. Prima a murit acum
doi ani, iar aceasta
Acesta este Guy Bullock, sir Peter, a spus generalul. i-a
luat concediu de la Foreign Office ca s ni se alture.
Bun seara, domnule Bullock.
Iar acesta este George Mallory, eful echipei de alpiniti.
Deci el este omul care va sta primul pe vrful Everest, a
spus guvernatorul, strngnd clduros mna lui George.
Are un rival, a spus Guy, zmbind.
A, da, a spus guvernatorul. Domnul Finch, dac mi
amintesc corect. De-abia atept s-l ntlnesc. i aceasta este
soia mea.
Dup ce s-au nclinat n faa tinerei, George i Guy au
intrat ntr-o camer aglomerat n care singurii indieni erau
servitorii care aduceau buturi. George a ales un sherry i sa ndreptat spre singura persoan pe care o cunotea.
Bun seara, domnule Mallory, a spus Russell.
Bun seara, domnule Russell, a spus George. V
bucurai c v aflai aici?
Nu se simea niciodat bine cnd trebuia s discute
nimicuri.
Grozav, m bucur de fiecare clip, a replicat Russell.
242

- JEFFREY ARCHER -

Pcat doar c sunt i localnici.


Localnici? a repetat George spernd c Russell glumea.
Nu ne simpatizeaz, a optit Russell. De fapt, ne ursc.
Se coc nite tulburri.
Tulburri? a ntrebat Guy, care venise s li se alture.
Da, de cnd l-am bgat pe tipul la, Gandhi, n
nchisoare pentru tulburarea
Brusc, fr niciun avertisment, Russell s-a oprit i a
rmas cu gura deschis. Mallory i Bullock s-au ntors s
vad din ce cauz amuise.
E unul dintre ai votri? a ntrebat Russell, ascunzndui cu greu neplcerea.
Mi-e team c da, a spus George, nbuindu-i un
zmbet pe cnd se uita la Finch, discutnd cu nevasta
guvernatorului. Finch era mbrcat ntr-o cma kaki, cu
gulerul desfcut, pantaloni reiai verzi i pantofi din piele
maro, fr osete.
Ar trebui s v simii flatai, a comentat Guy. De obicei
nu se ostenete att.
Secretarul nu prea deloc amuzat.
Omul acesta e un mocofan, a spus el pe cnd l
urmreau pe Finch strecurndu-i braul n jurul taliei lui
lady Davidson.
George nu s-a micat vzndu-l pe general venind spre ei,
aproape n galop.
Mallory, a spus el, rou la fa, scoate-l pe omul acela
afar de aici, repede.
Voi face tot ce pot, a spus George, dar nu pot garanta
Dac nu-l scoi afar acum, a spus generalul, l scot eu.
i las-m s te asigur c n-o s fie frumos.
George a dat paharul gol unui chelner apoi a traversat
camera, alturndu-se lui Finch i soiei guvernatorului.
243

- CRRILE GLORIEI -

Ai fcut cunotin cu Mallory, Sonia? a ntrebat Finch.


Este singurul meu rival.
Da, mi-a fost prezentat, a replicat soia guvernatorului,
fcndu-se c nu observ braul lui Finch n jurul taliei ei.
mi pare ru c v ntrerup, lady Davidson, a spus
George, dar trebuie s discut ceva n particular cu domnul
Finch, a aprut o mic problem.
Fr alt cuvnt, l-a nfcat pe Finch de cot i l-a tras
repede afar din camer. Guy s-a strecurat lng lady
Davidson i a nceput s discute despre eventuala ei
ntoarcere la Londra n sezonul urmtor.
Deci care este problema aceea mic? a ntrebat Finch
cnd au ajuns n hol.
Tu, a replicat George. n acest moment cred c-l vei gsi
pe general strngnd voluntari pentru o brigad de execuie.
L-a scos pe Finch n parcare.
Unde mergem? a ntrebat Finch.
La hotel.
Dar n-am cinat nc.
Cred c aceasta este cea mai mic dintre problemele
tale.
i s-a ordonat s m scoi de acolo, nu? a spus Finch pe
cnd George l mpingea ntr-o ric.
Cam aa ceva, a admis George. Am sentimentul c este
ultima oar cnd suntem invitai la seratele guvernatorului.
Vorbete pentru tine, Mallory. Dac vom sta pe
acoperiul lumii, n mod sigur vom cina i cu guvernatorul.
Nu cred c vei cina i tu, a spus George.
Nu, sigur c nu. Eu voi fi sus, n camera soiei lui.
*
244

- JEFFREY ARCHER -

Lui George i s-a prut c aude o btaie la u, dar a crezut


c visa. A doua oar s-a auzit mai tare.
Intr, a zis el, pe jumtate adormit.
George a deschis un ochi i l-a vzut pe general uitndu-se
la el, nc mbrcat n uniform.
ntotdeauna dormi pe podea cu geamurile larg deschise,
Mallory? a ntrebat el.
George a deschis i cellalt ochi.
Pi era ori asta, ori pe verand, a spus el. i pot s v
asigur, domnule general, a adugat, ridicndu-se, c este un
lux fa de ce va fi la 8.000 de metri, cnd m voi zgribuli n
cortul meu, n compania lui Finch.
Tocmai despre asta voiam s-i vorbesc, a spus
generalul. Cred c trebuie s fii primul care s afle c m-am
hotrt s-l trimit pe Finch cu urmtorul vapor napoi acas.
George i-a pus halatul de mtase i s-a aezat pe
singurul scaun confortabil din camer. i-a umplut pipa cu
tutun i a pierdut o vreme s-o aprind,
Comportarea lui Finch din seara aceasta nu poate fi
scuzat, a continuat generalul. Acum mi dau seama c n-ar
fi trebuit s fiu de acord s-l includem n echip.
George a pufit din pip un timp nainte de a rspunde.
Domnule general, a spus el linitit, nu avei autoritatea
s trimitei acas un membru al echipei mele fr a m
consulta.
Te consult acum, Mallory, s-a rstit generalul.
Nu, nu o facei. Ai nvlit n camera mea n mijlocul
nopii ca s m informai c v-ai decis s-l trimitei pe Finch
n Anglia cu primul vapor. Aceasta nu este ideea mea despre
o discuie.
Mallory, l-a ntrerupt generalul, nu trebuie s-i
amintesc c eu rspund de expediie. Eu sunt cel care ia
245

- CRRILE GLORIEI -

deciziile finale referitoare la membrii echipei.


Atunci o vei lua pe aceasta singur, domnule general,
pentru c, dac-l urcai pe Finch pe acel vapor, atunci eu i
restul echipei mele l vom nsoi. Sunt sigur c RGS va fi
ncntat s afle de ce, spre deosebire de ducele de York, nu
ai reuit s ne ducei nici mcar n vrful dealului, cu att
mai mult s ne aducei napoi.
Dar, dar s-a blbit generalul. Desigur c acesta nu
este modul n care s te pori cu o doamn, Mallory, mai ales
cu soia guvernatorului general.
Nimeni nu o tie mai bine dect mine, a spus George, c
Finch poate fi agasant i sunt sigur c n sezonul viitor nu va
da lecii de etichet undeva. Dar, doar dac nu vrei s-i luai
locul, v sugerez s v ntoarcei n pat i s fii mulumit c
Finch nu va mai participa la serate pentru cel puin trei luni
de acum ncolo. De asemenea, este puin probabil s mai
ntlneasc doamne n drumul spre Himalaia.
M voi mai gndi la asta, Mallory, a spus generalul,
ntorcndu-se spre u. i voi comunica decizia mea
diminea.
Domnule general, eu nu sunt unul dintre culii
dumneavoastr, disperat s primeasc ilingul regelui, aa
c v rog s-mi spunei dac trebuie s-mi trezesc oamenii i
s le spun c ne ntoarcem n Anglia cu primul vapor sau
dac i pot lsa s se odihneasc nainte de a porni n cea
mai palpitant expediie a vieii lor.
Generalul s-a nroit i mai tare.
Atunci s rmn n responsabilitatea ta, Mallory, a
spus el, nainte de a iei din camer.
Oh, Doamne, a spus George, scondu-i halatul i
ntinzndu-se la loc pe podea, spune-mi Doamne, ce am
fcut ca s-l merit pe Finch?
246

- JEFFREY ARCHER -

39
15 aprilie, 1922
Draga mea Ruth,
Am nceput cltoria de 1.000 de mile ctre grania
Himalaiei. Am luat trenul spre Siliguri, la poalele Himalaiei,
care, conform orarului, ar fi trebuit s fie un drum de ase ore,
dar a durat aproape aisprezece. M ntreb adesea ce se
ntmpl cu vechile trenuri cnd ies la pensie ei bine, acum
tiu. Sunt trimise n India, unde se rencarneaz.
Deci ne-am ngrmdit pe o locomotiv veche Great
Northern, clasa Castle, mai exact Warwick Castle. Banchetele
de la prima clas sunt cam jerpelite i uzate, iar la clasa a
treia sunt doar nite bnci din lemn i fr toalet, ceea ce
nsemna c, n gri, trebuie s srim din tren i s fugim n
tufiuri. Trenul mai are i vagoane de marf, n care Bruce a
ncrcat catrii i hamalii. Att unii, ct i ceilali s-au plns.
Este o mare diferen ntre a cltori de la Birkenhead la
Londra, ntr-un tren confortabil i a merge de la Bombay la
Siliguri: am fost obligai s inem geamurile nchise i s dm
drumul la nclzire cnd mergeam n nordul Angliei, dar aici,
dei compania de ci ferate a renunat la geamuri, tot ne
simim de parc am cltori ntr-un cuptor.
Unde e tata? A ntrebat Clare. Unde e acum?
Ruth a lsat scrisoarea jos i s-a alturat fiicelor sale pe
covor ca s studieze harta pe care le-o desenase tatl lor, i
s-i urmreasc progresul. A urmrit cu degetul pe hart de
la ocean, de la Tilbury, pn la Bombay, apoi de-a lungul
traseului cii ferate care se termina la Siliguri. A luat
247

- CRRILE GLORIEI -

scrisoarea i a continuat s citeasc tare pentru copii.


Imagineaz-i surpriza noastr cnd am cobort la Siliguri
i am fost ntmpinai de mica minune a lumii, Darjeeling
Himalayan Railway Company. Aici inele cu ecartament de un
metru se termin i sunt nlocuite cu ine cu ecartamentul de
jumtate de metru, numit cu dragoste de localnici trenul de
jucrie.
Este un vagon miniatur care ar fi ideal pentru Clare i
Beridge, dar care pe mine m fcea s m simt ca Gulliver n
ara piticilor. Cu un zgomot disproporionat fa de mrimea
sa, micua locomotiv cu aburi i ncepe drumul de pe
dealurile de la Siliguri, la nici 100 de metri deasupra nivelului
mrii, pn la Darjeeling, la 51 de mile deprtare, urcnd
pn la 2.100 de metri.
Copiii vor fi fascinai s afle c panta este att de abrupt
nct un localnic trebuie s stea pe tamponul din fa al
locomotivei i s mprtie nisip pe ine pentru ca roile s nu
patineze pe msur ce urcm tot mai sus pe munte.
Nu pot spune ct a durat drumul, pentru c fiecare minut a
fost o pur ncntare i nu m-am putut abine s nu admir tot
timpul privelitea, de fric s nu pierd o nou minune. De fapt,
ndrzneul nostru cameraman, cpitanul Noel, a devenit att
de ngmfat nct atunci cnd am oprit la Tung s lum ap
att locomotiva, ct i pasagerii s-a urcat pe acoperiul
vagonului de unde a filmat tot restul cltoriei cu care noi,
oamenii obinuii, a trebuit s ne mulumim uitndu-ne pe
ferestre.
Cnd am ajuns n cele din urm n gara Darjeeling, dup un
drum de 7 ore, m gndeam doar la un singur lucru: dac
aceast bijuterie ar putea s ne transporte la tabra de baz,
248

- JEFFREY ARCHER -

ct de uor ne-ar fi. Dar n-aveam aa noroc i, la cteva


momente dup ce am prsit trenul, vocea familiar a
generalului Bruce putea fi auzit ltrnd ordine pe cnd alinia
catrii i hamalii astfel nct s ne putem ncepe lungul drum
n jungl i, de acolo, n cmpiile tibetane.
Am primit fiecare poneiul nostru ca s ne care obiectele
personale i echipamentul i, cu excepia generalului, trebuie
s mergem cel puin 20 de mile pe zi. Seara ncercm s ne
aezm tabra lng un lac sau ru dac se poate ca s
putem nota i, pentru cteva momente grozave, s scpm de
mute, nari i lipitori, care par s prefere albii localnicilor.
Generalul i-a adus propria baie, care este legat de doi
catri i, n fiecare sear, pe la apte, o jumtate de duzin de
hamali i-o umplu cu ap nclzit pe un foc de lemne. Am o
fotografie a efului nostru n baie, cu un trabuc ntr-o mn i
un pahar de coniac n cealalt. Pare c nu vrea s-i schimbe
obiceiurile unei viei ntregi doar pentru c st cteva zile n
jungla indian.
Cinm mpreun la o msu de trestie generalul st n
capul mesei, sprijinit de puc. Meniul nostru e format de
obicei din tocan i sup, dar cnd instalm tabra la
sfritul unei zile suntem mult prea flmnzi ca s ne
ntrebm din ce animal a fost fcut mncarea.
Generalul a adus i o duzin de casete de Chteauneuf-duPape i o duzin de casete de Pol Roger, care sunt crate de
doi dintre cei mai solizi catri pe care-i avem. Singura
nemulumire a generalului este c nu poate servi vinul la
temperatura camerei. Totui, cum vremea devine din ce n ce
mai rece, nu va mai dura mult pn ce va putea s-i
rceasc ampania ntr-o baie plin cu ghea.
Toi par s reziste bine puin febr i grea sunt de
249

- CRRILE GLORIEI -

ateptat, dei eu am scpat pn acum am doar cteva


ciupituri de nari i o urticarie destul de urt.
Trei dintre hamali au fugit deja i doi catri au murit de
extenuare nu-i spune lui Clare. n rest, toi par n stare bun.
Avem deja propriul nostru erpa. l cheam Nyima i, nu
numai c vorbete engleza, ci este i un alpinist foarte bun n
picioarele goale.
Somervell a fost rezistent ca de obicei. Nu numai c suport
aceleai greuti ca noi toi, dar mai este i paznic de rezerv
i nu se plnge niciodat. Odell este n elementul lui,
descoper cte un nou fel de roc n fiecare zi. Fr ndoial
c la ntoarcerea la Cambridge vor aprea mai multe volume
pe rafturi, ca s nu mai vorbim de conferinele pe care le va
ine.
Norton, sracul de el, are un metru nouzeci, aa c i s-a
dat cel mai nalt catr, dar tot atinge pmntul cu picioarele.
Finch merge n ariergarda convoiului alegerea lui, ca i a
noastr unde se uit ca vulturul la cilindrii lui preioi cu
oxigen, pe care este hotrt s-i foloseasc la sfritul
expediiei. Eu sunt nc sceptic.
Pe cnd urcm din ce n ce mai sus, i urmresc pe ceilali
cum fac fa situaiei i deja m gndesc la alctuirea
echipelor individuale de urcu. Finch presupune c el va fi
ales pentru asaltul final asupra Everestului i, sincer, nimeni
nu va fi surprins dac aa va fi. Generalul i cu el n-au prea
vorbit de cnd am plecat din Bombay. Totui, pe msur ce
trec zilele, afacerea Sonia, dup cum i spun bieii, ncepe
s fie dat uitrii.
Unul dintre membrii expediiei s-a dovedit o neateptat
revelaie. ntotdeauna am tiut c Noel era un alpinist de
prima clas, dar nu tiam c este i un fotograf i creator de
250

- JEFFREY ARCHER -

filme. O s fie expediia cea mai bine nregistrat i, mai mult,


Noel este unul dintre puinii membri ai expediiei care vorbete
limba local.
Una dintre rutinele zilnice pe care le-a filmat Noel n-ar putea
fi crezut dac el n-ar fi nregistrat-o. Morshead, pe care cred
c nu-l tii, este un cartograf care, ca membru al RGS, trebuie
s realizeze hri detaliate ale zonei i cel mai mult dorete s
nregistreze corect distanele. Pentru a-l ajuta pe Morshead,
generalul a angajat, cu douzeci de rupii pe zi, un tnr
indian care are exact un metru nouzeci nlime. i las-m
s ncerc s-i descriu responsabilitile lui, dei vei vedea
filmul la ntoarcere. Biatul st ntins pe jos n timp ce
erpaul face un semn pe pmnt n locul unde i se afl capul
pentru a nota distana. Apoi omul de un metru nouzeci se
ridic, i pune degetele de la picioare pe semn (umbl n
picioarele goale) i repet exerciiul iar i iar, or dup or.
Astfel, Morshead poate msura distana exact pe care o
strbatem n fiecare zi cam 20 de mile ceea ce, dup cte
am calculat eu nseamn c biatul se ridic i se ntinde
cam de 18.000 de ori pe zi. Dumnezeu tie c-i merit cele
douzeci de rupii ale sale.
Draga mea, este timpul s m opresc din scris i s sting
lumnarea. mpart cortul cu Guy. Este minunat s ai un
prieten apropiat n aceast expediie, dar nu e acelai lucru ca
a fi cu tine
Unde a ajuns? a ntrebat Clare, uitndu-se pe hart.
Ruth a strns scrisoarea nainte de a se aeza iar pe covor
lng Clare i Beridge. A studiat harta o clip nainte de a
arta ctre un sat numit Chumbi. Cum scrisorile lui George
fceau ase sau apte sptmni nainte s ajung la The
Holt, nu era niciodat sigur unde era el n realitate. A
251

- CRRILE GLORIEI -

deschis ultima lui scrisoare.


Astzi am acoperit cele 20 de mile obinuite i am mai
pierdut un catr, aa c am ajuns la 61. M ntreb ce decizie
strategic ar lua generalul dac am rmne cu prea puini
catri i ar trebui s aleag ntre a-i arunca vinurile sau cada
de baie.
n fiecare diminea la ora ase, pune hamalii s defileze n
faa lui i i numr. n aceast diminea mai aveam doar 37,
deci mai fugise unul. Generalul i numete dezertori.
n timp ce mergeam ieri, am dat peste o mnstire budist,
aezat sus pe dealuri. Ne-am oprit ca Noel s-o poat filma,
dar generalul ne-a interzis s-i tulburm pe clugri din
rugciuni. El este o combinaie stranie de nelept i clovn.
Nyima mi-a spus c de ndat ce vom ajunge la Jelep La,
vom aeza tabra la 4.500 de metri, sub vrful muntelui pe
care, de-ar fi s-l urcm am vedea clar Everestul. Mine este
duminic, ceea ce generalul numete zi de repaus, ca s
lsm catrii i hamalii s-i recupereze puterile, iar noi s
putem s citim sau s scriem acas, celor dragi. Acum citesc
Waste Lands, a lui TS Elliot, ns mine intenionez s m urc
pe acel munte s vd dac reuesc s zresc Everestul pentru
prima oar. Va trebui s m trezesc devreme, pentru c Nyima
spune c vrful e cam la 7.000 de metri. Nu i-am spus
erpaului c nu m-am mai urcat la aceast nlime pn
acum.
Ce se ntmpl dac tata nu are voie s treac grania?
a ntrebat Clare, plimbndu-i un degeel pe linia fin, roie,
care separa India de Tibet.
Atunci se va ntoarce direct acas, a spus mama ei.
Foarte bine, a comentat Clare.
252

- JEFFREY ARCHER -

40
George s-a strecurat din tabr chiar nainte de rsrit, cu
un rucsac n spate, o busol ntr-o mn i un piolet n
cealalt. Se simea ca un elev care s-a ascuns s fumeze n
spatele barcii cu biciclete.
Prin ceaa dimineii, abia putea s vad muntele fr
nume ridicndu-se n faa lui. Estimase c va dura cel puin
dou ore pn va ajunge la baz cnd a auzit un sunet
neobinuit. S-a oprit i s-a uitat n jur, dar n-a vzut nimic
ciudat.
Pn cnd a ajuns la pantele inferioare ale muntelui,
analizase deja mai multe trasee spre vrf. Prima emoie
pentru oricare alpinist care ncepe un urcu este alegerea
traseului. O rut greit poate duce la un dezastru sau, cel
puin, la abandon i la revenirea ntr-o alt zi. George nu mai
avea alt zi.
S-a decis asupra unui traseu care i se prea optim cnd a
auzit iar sunetul ciudat. S-a uitat jos, n vale, pe drumul pe
care ajunsese la munte. Jumtate din el era scldat n razele
soarelui de diminea, n timp ce umbra muntelui fcea s
par de parc nu s-ar fi trezit, dar tot n-a vzut nimic ieit
din comun.
George a mai verificat o dat traseul ales, apoi a atacat
terenul pietros, aspru, de la baza muntelui. n urmtoarea
or a progresat bine, cu toate c era nevoit s schimbe
direcia de mai multe ori pentru a evita obstacolele care-i
blocau drumul.
Putea zri acum vrful n faa lui i se gndea c va ajunge
sus cam ntr-o or. Atunci a fcut prima greeal. Ajunsese
la o stnc care nu numai c-i bloca trecerea, dar prea de
253

- CRRILE GLORIEI -

neurcat fr un partener care s-l ajute. George tia din


experien c mare parte din ascensiuni se termin cu
deziluzii i c nu avea de ales dect s se ntoarc i s caute
alt drum. Mai tia i c, dac se ntorcea n tabr pn la
apus, n-ar mai fi riscat s urmreasc soarele ascunznduse dup un orizont nefamiliar.
Atunci a auzit iar sunetul, de data aceasta mai aproape. Sa rotit i l-a vzut pe Nyima apropiindu-se. George a zmbit,
flatat c eful erpailor se obosise s-l urmeze.
Trebuie s ne ntoarcem i s-o lum pe alt traseu, a
spus George.
Nu va fi necesar, a spus Nyima srind pe stnc i
ncepnd s urce fr niciun efort, picioarele i minile
acionndu-i ca un tot pe cnd se deplasa pe suprafaa
inegal.
George l-a urmrit pe erpa urmnd un drum pe care
mai mersese, n mod evident, i pn acum i s-a ntrebat
dac vzuse Everestul vreodat. Dup cteva momente,
Nyima ajunsese n vrful stncii i George putea vedea doar
mna lui, fcndu-i semn s-l urmeze.
George a luat-o pe drumul pe care mersese erpaul i s-a
prins de o creast pe care n-o observase, dar care-i oferea
drum liber pn pe culme. Aceast manevr simpl i-a
economisit o or, poate dou, iar Nyima devenise eful de
alpinism al lui George. Nu dup mult a ajuns erpaul din
urm i, pe cnd naintau spre vrf, George i-a dat seama
c Nyima era obinuit cu terenul i stabilise un ritm de mers
pe care el abia l putea ine.
Cnd au ajuns pe culme, s-au aezat i s-au uitat spre
nord, dar totul era acoperit de un nor mare i negru. George
a acceptat cu neplcere c nu va vedea Chomolugma n acea
zi. i-a deschis rucsacul, a scos un baton de Kendal Mint
254

- JEFFREY ARCHER -

Cake, l-a rupt n dou i i-a dat o bucat lui Nyima. erpaul
nu a mucat pn ce nu l-a vzut pe George mestecnd din
ea.
Pe cnd stteau i urmreau norii nemicai, George a
ajuns la concluzia c Nyima era partenerul ideal de alpinism
experimentat, plin de resurse, curajos i tcut. i-a
verificat ceasul i i-a dat seama c trebuia s plece n
curnd ca s ajung n tabr naintea apusului. S-a ridicat,
a btut n ceas i a artat n jos.
Nyima a dat din cap.
Doar cteva minute, domnule Mallory.
Cum erpaul avusese dreptate n alegerea traseului,
George s-a decis s se aeze la loc i s mai atepte. Dar vine
un moment n care orice alpinist trebuie s se decid dac
rsplata merit riscul. Dup opinia lui George, acest moment
trecuse.
S-a ridicat i, fr s-l atepte pe Nyima s i se alture, a
nceput s coboare. Parcursese cam cincizeci de metri cnd a
simit cum se nteete vntul. S-a ntors i a vzut norii
alunecnd agale. S-a alturat repede erpaului care
rmsese tcut pe culme, i acolo a observat c, la fel ca
Salomeea, Chomolugma i ndeprtase patru din cele apte
vluri.
Pe cnd vntul se nteea, Chomolugma i-a mai scos un
vl, dezvluind un ir mic de muni care-i aminteau lui
George de Alpii francezi, i apoi altul. Nu-i venea s cread c
o astfel de frumusee ar putea fi ntrecut, apoi o pal de
vnt a nlturat ultimul vl i i-a dovedit c se nal.
George rmsese fr cuvinte. Se uita la cel mai nalt
munte al lumii. Culmea strlucitoare a Everestului domina
linia cerului, fcnd ca celelalte vrfuri ale puternicei
Himalaia s arate ca un loc de joac abandonat. Pentru
255

- CRRILE GLORIEI -

prima oar, George a putut s-i studieze nemesisul din


apropiere. Sub sprncenele ei groase, se proiecta un nas
tibetan ascuit format din crevase inegale i prpstii
insurmontabile sub care nrile largi suflau un vnt att de
aspru nct, chiar la nivelul solului, nu te-ai fi putut apropia
un singur pas. Dar i mai ru, mult mai ru, era c zeia
avea dou fee.
Pe faa de vest, pometele era fcut dintr-o stnc ce se
ntindea pn la ceruri, mult mai sus dect ajunsese
vreodat imaginaia lui George, n timp ce faa de est era
format dintr-un ghear lung de o mil, care nu se topea
niciodat, nici mcar n cea mai lung zi a anului. Capul ei
nobil se odihnea pe un gt subire, cuibrit ntre umeri din
granit. De trunchiul ei masiv atrnau dou brae suple i
lungi, la captul crora se aflau palmele plate care ofereau o
mic speran pn ce-i vedeai degetele subiri, ngheate, pe
a crui unghie intenionaser ei s instaleze tabra de baz.
George s-a ntors i l-a vzut pe Nyima uitndu-se la
Chomolugma cu teama, respectul i admiraia pe care le
simea i el. George se ndoia dac unul dintre ei, singur, ar
reui s ajung mcar pe umerii acestei uriae, cu att mai
mult pe faa ei din ghea i granit dar, mpreun, poate

256

- JEFFREY ARCHER -

41
Dup cearta lor nocturn din Bombay, George s-a simit
uurat cnd generalul l-a invitat s fac parte din misiunea
diplomatic de prezentare a mputernicirilor la postul de
grani.
Treisprezece membri ai echipei, treizeci i cinci de hamali
i patruzeci i opt de catri nnoptaser pe o bucat plat de
teren lng un ru repede curgtor de la grania dintre Tibet
i India. George i restul echipei au petrecut o sear plcut,
bucurndu-se de vinul i trabucurile excelente ale
generalului la cin.
La 5:45 n dimineaa urmtoare, generalul sttea lng
patul lui George, n uniforma de gal, cu o geant diplomat
din piele neagr n mn. erpaul Nyima sttea la un pas n
spatele lui, mbrcat n bakhu-ul su din ln tradiional i
crnd o cutie mare i neagr cu iniialele LOCKS of London
pe capac. George s-a trt afar din cort dup cteva minute,
mbrcat n costumul pe care-l purtase la recepia
guvernatorului i vechea lui cravat de coal. L-a nsoit pe
Bruce afar din cort spre postul de grani.
Acum nu m atept la probleme, Mallory, a spus
generalul, dar dac apar nenelegeri, las totul n seama
mea. Am mai lucrat cu localnicii n trecut i tiu cum s m
port.
George tia c generalul avea multe puteri, dar acum se
temea c va fi martorul unei slbiciuni a lui.
Cnd au ajuns la postul de grani, George a fost surprins.
Coliba din bambus era bine camuflat de tufiurile dese, dar
nu prea primitoare pentru strini. Civa pai mai ncolo,
George a zrit un soldat, apoi altul, cu putile lor vechi
257

- CRRILE GLORIEI -

ndreptate nspre ei. Acest spectacol ostil nu l-a fcut pe


general s ncetineasc dimpotriv, a mers mai repede.
George ns simea c ar fi preferat s moar pe un vrf de
munte dect la baza lui. Civa pai mai ncolo, George a
vzut exact unde era grania tibetan. La singura gaur n
bariera de bambus care se ntindea pe toat crarea ngust,
doi soldai stteau ntr-o tranee fortificat cu saci de nisip,
cu putile aintite nspre armata britanic. Nepstor,
generalul s-a ndreptat spre treptele colibei i a intrat n ea,
de parc postul de grani era sub comanda lui. George l-a
urmat precaut, Nyima la un pas n spatele lui.
n barac, generalul s-a oprit n faa unei tejghele din
lemn. Un tnr caporal aflat n spatele ei se uita nencreztor
la cei trei strini i, cu toate c avea gura deschis, n-a spus
nimic.
A dori s vorbesc comandantului vostru, a ltrat
generalul.
Nyima a tradus ncet.
Caporalul a disprut repede ntr-o cmru din spatele
lui i a nchis ua. A durat o vreme pn ce ua s-a redeschis
i un brbat scund, slab, cu obrajii supi i o figur
mpietrit a ieit i s-a uitat urt la general, de parc i
invadase teritoriul. Generalul a zmbit cnd a observat c
eful postului avea doar gradul de cpitan. A salutat, dar
tibetanul nu i-a ntors salutul. S-a uitat direct la erpa i,
artnd spre general, a spus n limba lui:
Eu sunt Dzongpenul din districtul Phari. Cine este
acesta?
De ndat ce erpaul a tradus, adugnd doar cuvntul
domn, generalul a rspuns:
Sunt generalul Bruce, apoi i-a deschis mapa, a scos
cteva hrtii i le-a pus pe mas. Acestea sunt permise
258

- JEFFREY ARCHER -

oficiale care autorizeaz echipa mea s intre n districtul


Phari Dzong.
Dup ce Nyima a tradus cuvintele generalului, Dzongpenul
s-a uitat peste documente, apoi a dat din umeri.
Dup cum vedei, a spus generalul, au fost semnate de
lordul Curzon, secretarul britanic de externe.
Generalul a ateptat ca erpaul Nyima s termine
traducerea, apoi Dzongpenul a pus o ntrebare:
Dzongpenul dorete s tie dac dumneavoastr suntei
lordul Curzon.
Desigur c nu, a spus generalul. Spune-i prostului sta
c dac nu ne las s trecem imediat grania, nu voi avea
alt opiune dect s
Era clar c eful tibetan n-a avut nevoie de traducere
pentru c i-a micat mna spre holsterul armei.
Dzongpenul spune c-i permite lordului Curzon s
treac grania, dar nimnui altcuiva, a tradus Nyima.
Bruce a btut cu pumnul n mas i a ipat:
Prostul sta nu nelege cine sunt?
George a aplecat capul i a nceput s se gndeasc la
lungul drum ctre cas n timp ce atepta rspunsul
Dzongpenului. Spera ca insulta generalului s se fi pierdut la
traducere, dar tibetanul i-a scos pistolul i l-a ndreptat
ctre fruntea generalului nainte ca erpaul s termine de
tradus.
Spune-i generalului c poate merge acas, a spus
comandantul linitit. Le voi ordona oamenilor mei s trag
imediat dac se mai apropie de aceast grani, e clar?
Generalul nu s-a clintit, chiar dup ce Nyima a tradus
cuvintele Dzongpenului. Dei George i pierduse sperana c
li se va permite vreodat trecerea frontierei, nc mai spera
c vor scpa cu via.
259

- CRRILE GLORIEI -

Pot s spun ceva, domnule general? a optit el.


Da, desigur, Mallory, a rspuns generalul.
George se gndea dac nu era mai bine s-i in gura,
pentru c arma comandantului se ndreptase acum spre
fruntea lui. L-a privit pe Dzongpen drept n ochi.
Aducem daruri de prietenie din ara noastr pentru voi.
erpaul a tradus i Dzongpenul a lsat uor arma n jos
i a pus-o la loc n holster, apoi i-a pus minile pe olduri.
S vd aceste daruri.
George a deschis capacul cutiei Locks i a scos o plrie
neagr Homburg pe care i-a dat-o Dzongpenului.
Comandantul i-a pus-o pe cap, s-a uitat n oglind i a
zmbit pentru prima oar.
Spune-i te rog Dzongpenului c lordul Curzon poart o
plrie Homburg n fiecare zi cnd merge la serviciu,
dimineaa, a spus George, la fel ca toi domnii din Anglia.
Cnd comandantul a auzit aceste vorbe, s-a aplecat
deasupra mesei i s-a uitat n cutie. Generalul s-a aplecat, a
scos un alt Homburg din cutie i i l-a dat comandantului,
care l-a pus pe capul tnrului caporal de lng el. De data
aceasta, Dzongpenul a rs n hohote, a nfcat cutia i a
nceput s mpart cele zece Homburguri rmase membrilor
grzii sale.
Cnd comandantul s-a ntors n caban, a studiat
documentele generalului mai atent. Era gata s tampileze
ultima pagin cnd s-a uitat n sus, i-a zmbit generalului i
a artat spre ceasul de aur al acestuia. Generalul voia s-i
explice c motenise acel ceas de la tatl lui, lordul Aberdare,
dar s-a rzgndit, i, fr o vorb i l-a dat. George a fost
ncntat c, n graba lui de diminea, uitase s-i pun
ceasul pe care i-l dduse Ruth de ziua lui de natere.
Dzongpenul se uita acum la cureaua groas din piele a
260

- JEFFREY ARCHER -

generalului Bruce apoi la pantofii lui din piele maro i, n


cele din urm, la osetele lui din ln. Dup ce l-a despuiat
pe general, i-a ntors atenia ctre George i i-a luat pantofii,
ciorapii i cravata. George se ntreba cu ce ocazie va purta
Dzongpenul vechea lui cravat de la Old Wykeham.
n cele din urm, Dzongpenul a zmbit, a tampilat ultima
pagin a permiselor de intrare i le-a napoiat generalului
Bruce. Acesta era pe punctul s le pun n map cnd
Dzongpenul a dat din cap. Generalul a lsat mapa pe mas i
i-a ndesat documentele n buzunare.
Bruce, n picioarele goale, i inea pantalonii cu o mn i
saluta cu cealalt. De data aceasta, Dzongpenul i-a ntors
salutul. erpaul Nyima a fost singurul care a prsit cabana
complet mbrcat.
O or mai trziu, echipa, condus de generalul Bruce,
mergea spre grani, iar bariera era ridicat ca s le permit
intrarea n districtul Phari Dzong.
Dup ce s-a uitat la ceasul lui din aur, Dzongpenul i-a
zmbit generalului, i-a ridicat Homburgul i a spus:
Bine ai venit n Tibet, lord Curzon.
Nyima n-a tradus.

261

- CRRILE GLORIEI -

42
4 mai, 1922
Draga mea Ruth,
Dup ce am trecut grania n Tibet, ne apropiem de Himalaia
un ir de muni care-i nconjoar i protejeaz stpna ca
nite grzi narmate, nu accept autoritatea Dzongpenului
local i n-au auzit niciodat de lordul Curzon. n ciuda felului
rece n care ne-au ntmpinat, noi continum.
Cnd am ajuns i am instalat tabra de baz, cam la 4.500
de metri peste nivelul mrii, Tom vzut pe general sub
aspectul lui cel mai favorabil. La cteva ore, hamalii acum
doar 32 au nlat cortul echipei, cam de mrimea salonului
nostru, ceea ce ne-a permis s ne aezm i s mncm.
Pn ce s-au servit cafeaua i coniacul, nc 15 alte corturi au
fost ridicate, ceea ce nseamn c avem toi unde s dormim la
noapte. Cnd spun toi, vreau s spun c hamalii, inclusiv
Nyima, nc dorm afar, sub cerul liber. Se ncolcesc pe
pmntul tare i au pietre ca perne. Uneori m ntreb, dac nar trebui s m altur lor, dac a vrea s am vreo ans s
cuceresc acest munte infernal.
erpaul Nyima s-a dovedit de nenlocuit la organizarea
localnicilor, iar generalul a fost de acord s-i creasc leafa la
treizeci de rupii pe sptmn (cam ase penny). De ndat ce
vom ajunge la pantele Everestului, va fi fascinant s
descoperim ce alpinist bun este n realitate. Finch este convins
c este egal cu oricare dintre noi. n seara aceasta, generalul
mi va trece oficial mie comanda pn n momentul n care ne
vom ntoarce spre Anglia
262

- JEFFREY ARCHER -

Pentru Maiestatea Sa, regele, a spus generalul.


Pentru rege, a rspuns restul echipei.
Domnilor, putei fuma, a spus generalul, aezndu-se i
tindu-i vrful trabucului.
George a rmas n picioare, ca i restul echipei. Au ridicat
paharul pentru a doua oar.
Domnilor, a spus el. Pentru Chomolugma, Zeia Mam a
Pmntului.
Generalul s-a ridicat repede n picioare i s-a alturat
colegilor si n timp ce-i ridicau paharele, iar erpaul s-a
ntins pe jos, cu faa spre munte.
Dup un moment, George a btut n pahar, cernd linite.
Comanda a trecut de la general la George.
A vrea s ncep, domnilor, a spus el, mulumindu-i
generalului Bruce pentru c a avut grij ca noi s ajungem
aici teferi. i, dac pot s v citez, domnule, a mai spus el,
ntorcndu-se spre general, zdraveni i n form.
Aa e, aa e, au spus ceilali n cor, i chiar i Finch li sa alturat.
George a deschis o hart, a curat un spaiu n faa lui i
a pus-o pe mas.
Domnilor, a nceput el, acum ne aflm aici. A artat cu
o linguri cota de 4.500 de metri. elul nostru urmtor este
s ajungem aici, a adugat, mutnd linguria n sus pe
munte i apropiindu-se de 6.300 de metri, unde sper s
instalm tabra III. Dac vrem s reuim s cucerim
Chomolugma, mai avem nevoie de nc trei tabere la
nlime. Tabra IV va fi pe pasul nordic, cam la 7.000 de
metri, iar tabra V la 8.100 de metri, la 650 de metri de vrf.
Este absolut necesar s gsim o rut de-a lungul crestei sau
pe creasta de nord-est care ne-ar putea duce chiar pn n
vrf.
263

- CRRILE GLORIEI -

Dar, pentru moment, a continuat el, trebuie s ne


amintim c nu tim ce se afl n faa noastr. Nu avem cri
de referin pe care s le consultm, nici hri exacte, nici
btrni alpiniti la barul Clubului Alpin care s ne delecteze
cu anecdote ale victoriilor lor trecute, reale sau imaginare.
Mai muli membri ai echipei au zmbit i au aprobat. Trebuie
deci s urmm un traseu care s ne fac pe noi s ajungem
ntr-o zi aceti btrni care vor transmite cunotinele lor
generaiilor urmtoare. i-a privit echipa. ntrebri?
Da, a spus Somervell. Ct crezi c ne va lua ca s
stabilim tabra III? Adic, vreau s spun cu totul.
ntotdeauna omul practic, a zmbit George. De fapt, nu
sunt sigur. A vrea s parcurgem cam apte sute de metri pe
zi, aa c mine-sear sper c vom instala tabra II la 5.700
de metri i s ne ntoarcem la tabra de baz pn la apus.
n urmtoarea zi vom ajunge la 6.500 de metri, unde vom
instala tabra III nainte de a ne ntoarce la tabra II pentru
a nnopta. Va dura cteva sptmni pn ce ne vom
aclimatiza cu nlimi la care n-a mai ajuns pn acum
niciunul dintre noi. Nu uitai: urcai la nlime, dormii jos.
Ne mpri n echipe nainte de a porni? a ntrebat
Odell.
Nu, nu nc, a spus George. Rmnem o singur unitate
pn ce-mi voi da seama care dintre voi se aclimatizeaz cel
mai bine. Totui, bnuiesc c nu eu voi stabili compoziia
echipelor, ci muntele.
De acord, a spus Finch. Dar te-ai mai gndit la buteliile
de oxigen pe care ar trebui s le folosim peste 7.000 de
metri?
Cred c tot muntele va lua aceast decizie, nu eu.
George a ateptat o clip nainte de a spune:
Alte ntrebri?
264

- JEFFREY ARCHER -

Da, cpitane, a spus Norton. La ce or vrei s ieim


mine-diminea la raport?
La ora ase, a rspuns George. i asta nseamn s fii
gata de drum. Amintii-v, mine vom fi Columb care se
pregtete s ias n afara hrii.
*
George nu se putea hotr dac era din cauza
responsabilitii conducerii sau din cauza emoiei de a ti c,
din acel moment, fiecare pas pe care-l va face va fi la nlimi
mult mai mari dect cele cu care fusese obinuit, dar a ajuns
s ias primul din cort n acea diminea.
Cu cteva minute nainte de ora ase, ntr-o diminea
linitit, cu vnt slab i cu soarele croindu-i propriul drum
deasupra celui mai nalt vrf, George era ncntat s tie c
toi cei opt alpiniti ai si l ateptau cu rbdare n faa
corturilor. Erau mbrcai n haine diferite: veste din ln,
probabil croetate de prietenele sau de soiile lor, pantaloni
Jaeger, hanorace, cmi din mtase, maiouri din bumbac,
bocanci, fulare Burberry i mocasini canadieni, fcndu-i pe
unii s arate de parc plecau n vacan la Davos.
n spate alpinitilor stteau erpaii pe care-i recrutase
Nyima. Fiecare cra cam 80 de funzi de echipament: corturi,
pturi, lopei, oale i cratie, primusuri i mncare, precum
i o duzin de butelii de oxigen.
La ora ase fix, George a artat n sus i oamenii lui au
pornit n prima etap a unui drum al crui sfrit nu-l
puteau prevedea. S-a uitat la echipa lui i a zmbit
gndindu-se la general, stnd n cortul lui clduros, n
tabra de baz, i citind nenumratele telegrame de la Hinks
care voia s tie ce progrese fcuser i dac Finch se purta
265

- CRRILE GLORIEI -

frumos.
George a stabilit un ritm uor n prima or, trecnd pe
terenul arid, pietros, care se ntindea n lungul vii aflate
deasupra taberei de baz, depind oile sacre albastre din
valea Rongbuk care, orict de flmnzi ar deveni cei din
triburile locale, nu vor fi mcelrite. Era contient c
adevratele provocri nu vor aprea pn ce nu vor ajunge la
creasta de nord, unde nu numai c aerul va fi mai rarefiat i
temperatura va scdea la valori pe care puini dintre ei le
ntlniser, dar, i mai ru, nu vor fi ti sigur care rut
trebuia s-o aleag pentru a progresa.
Pe cnd urcau, George era uimit de culorile pe care nu le
mai vzuse niciodat un albastru-palid care se transforma
ntr-un galben-aprins i prea s le ard pielea lor palid de
englezi. La distan, putea zri faa lui Kangshung, cu marii
ei coli de piatr crenelai de crevase i prpstii adnci, de
neptruns, ameninndu-i n permanen cu avalane
nedorite.
Dup ce vor stabili taberele II i III, George se ntreba cte
zile urmau s mai caute un drum sigur ctre pasul din nord,
doar ca s gseasc la sfritul fiecrei intrri un semn:
Intrarea interzis. nfundtur. George ncepea s se ntrebe
dac era posibil ca un om s ajung n vrf. Acei membri ai
RGS care spuseser c Chomolugma se va dovedi ca Mont
Blanc, doar ceva mai nalt, preau acum stupizi.
La sfritul celei de-a doua ore, George a cerut un popas
astfel nct toi s se poat bucura de o bine-meritat
odihn. Pe cnd mergea printre membrii echipei a observat
c Morshead i Hingston respirau greu. Nyima i-a raportat c
trei dintre erpai i aruncaser poverile n zpad i se
ntorseser n satele lor de la poalele muntelui. George s-a
ntrebat ci erpai vor mai sta pe docul din Bombay
266

- JEFFREY ARCHER -

ateptnd prima de douzeci de rupii promis de generalul


Bruce.
i vei putea numra pe degetele unei singure mini, l
avertizase Bruce, dei nici mcar generalul nu putuse
prevedea c unul dintre colegii lui nu va reui s fac nici el
asta.
Dup o jumtate de or, grupul i-a continuat cltoria i
nu s-au mai oprit pn la apusul soarelui. La pauza de mas
au mncat chec cu ment, biscuii de ghimbir i caise uscate
i au but lapte praf apoi au pornit iar.
Dup o alt or de urcat, au fost obligai s traverseze un
pru nconjurat de tufe de iarb verde. Pe mal, era o salcie
ncrcat cu fluturi uriai care s-au ridicat n aer la
apropierea lor; o oaz, memoria creia va deveni curnd un
miraj pe cnd vor urca din ce n ce mai sus.
Venise vremea ca George s caute un loc potrivit pentru
tabra II. A ales pn la urm o palm de teren plat, pietros,
n mijlocul ghearului East Ronbuk, printre ururi uriai de
ghea, dar unde erau adpostii de vnt. A verificat
altimetrul puin peste 6.000 de metri. Urmrii de Nyima,
erpaii i-au pus poverile pe zpad i au nceput s ridice
primul cort. Dup descrcarea echipamentului i a cutiilor
cu provizii destinate taberei II i care trebuia s le ajung o
lun, au ridicat i cortul echipei.
George le-a spus oamenilor la mas tocan de capr i
sup, nu aveau nevoie de meniu pentru c urmau doar
biscuiii cu ap i brnza c se gndea c prima zi nu
putuse s decurg mai bine. Totui, nc nu avea nicio idee
cum va identifica traseul dincolo de ghearul Rongbuk i c
trebuia s se atepte la i mai multe greeli.
nainte de a stinge lumnarea, George a citit cteva pagini
din Iliada, dup ce terminase alt scrisoare lung pentru
267

- CRRILE GLORIEI -

Ruth. Ea o va citi peste dou luni, dup tragedie.


*
Scrisorile lui George ajungeau adesea la The Holt la cteva
sptmni dup ce vetile din ele apruser deja n The
Times. Ruth tia c va primi pn la urm o scrisoare care-i
va prezenta prerea lui George despre evenimentele survenite
n acea trist diminea de iunie, dar, pn atunci, nu putea
dect s urmreasc drama n foileton, de parc ar fi citit un
roman de Dickens.
8 mai, 1922
Draga mea Ruth,
Stau n cortul meu mic i i scriu la lumina lumnrii.
Urcuul din prima zi a mers bine i am descoperit un loc ideal
n care s instalm tabra. Totui este att de frig nct atunci
cnd m culc mi pun mnuile pe care mi le-ai croetat tu de
Crciunul trecut, precum i o pereche de izmene lungi din ln,
ale tatlui tu.
Muntele m face s m ndoiesc dac suntem cu adevrat
pregtii pentru o astfel de aventur. Cinstit vorbind, muli
dintre membrii echipei sunt prea n vrst i doar civa sunt
n stare s continue. Ca i mine, i-ar dori s fi avut ansa s
participe la aceast expediie n 1915, cnd toi eram mult mai
tineri. Lua-i-ar naiba pe nemi.
Draga mea, mi lipseti att de mult nct
Ruth s-a oprit din citit i a ngenuncheat lng Clare i
Beridge ca s se uite la harta care sttea acum n
permanen pe podeaua salonului. Cnd a desenat un
268

- JEFFREY ARCHER -

brbat cu ochelari de protecie rezemndu-se pe un piolet la


7.000 de metri, Clare a btut din palme.

269

- CRRILE GLORIEI -

43
16 iunie, 1922
Draga mea Ruth,
De acum stm de o lun pe munte cutnd un traseu care
ne va duce peste ghearul Rongbuk i ncepusem s fiu
deprimat, dup ce erpaul Nyima mi-a amintit c n curnd
va ncepe sezonul musonilor i vom fi obligai s ne ntoarcem
la tabra de baz i apoi s revenim n Anglia.
Totui azi i-am dat de capt, atunci cnd Morshead a gsit
un traseu dincolo de ghear care face o curb n jurul lui
Changtse i ajunge de cealalt parte a Pasului de Nord. Aa
c mine Norton, Somervell i Morshead se vor ntoarce i,
dac pot gsi o platform suficient de mare i presupunnd c
vntul care are aici fora unui uragan, mi-a spus Morshead
le va permite, vor ncerca s-i instaleze cortul i s descopere
dac este posibil s petreci o noaptea sub canavaua cortului n
vrful Pasului de Nord, la 1.920 de metri sub vrf.
Dac este aa, Norton i Somervell vor face prima ncercare
asupra vrfului n ziua urmtoare. Eu tiu c 1.920 de metri
nu pare mult i chiar mi se pare c-l aud pe Hinks spunnd
comitetului c nu e mult mai nalt dect Ben Nevis. Dar Ben
Nevis nu este format din creste de ghea neagr de netrecut,
nici temperatura nu este sub 40 de grade i lipsete i vntul
care te face s avansezi doar un pas din patru. Pe deasupra,
respirm doar o treime din oxigenul pe care-l respiram n
Surrey. i ntoarcerea va fi i mai periculoas, nu putem risca
inutil doar ca Hinks s informeze comitetul c unul dintre noi a
ajuns la nlimi la care n-a mai ajuns nimeni.
Mai muli membri ai echipei sufer de ru de nlime,
270

- JEFFREY ARCHER -

orbirea zpezii i, cel mai ru, de degerturi. Morshead a


pierdut dou degete de la mn i unul de la picior. Ar merita
dac ar ajunge n vrf, dar numai pentru Pasul de Nord? Dac
Norton i Somervell nu ating culmea poimine, Finch, Odell i
cu mine vom ncerca n ziua urmtoare. Dac ei reuesc,
atunci ne vom ntoarce spre cas mult nainte ca tu s deschizi
scrisoarea. De fapt, s-ar putea chiar s ajung naintea ei aa
sper.
Am sentimentul c Finch i cu mine vom dormi ntr-un cort
minuscul la 8.700 de metri deasupra nivelului mrii, dei toi
membrii au aceeai valoare ca noi.
Draga mea, scriu aceast scrisoare cu fotografia ta lng
mine i
Din nou, Ruth s-a alturat fiicelor ei pe covor, descoperind
c Clare i pusese deja degeelul pe Pasul de Nord.
*
Ar fi trebuit s se ntoarc de o or.
Odell n-a spus nimic, dei tia c George avea dreptate.
Stteau n faa cortului echipei i se uitau la munte,
dorindu-i ca Norton, Somervell i Morshead s apar.
Dac Norton i Somervell ar fi atins vrful, singurul regret
al lui George ar fi fost c nu se pusese pe el n prima echip.
George i-a verificat iar ceasul i i-a dat seama c nu mai
puteau atepta mult. S-a ntors ctre restul echipei, care se
uita speriat spre munte.
Gata, e momentul s lansm echipa de cutare. Cine
vine cu mine?
S-au ridicat mai multe mini.
Cteva minute mai trziu, George, Finch, Odell i erpaul
271

- CRRILE GLORIEI -

Nyima erau mbrcai i gata de plecare. George a pornit n


susul muntelui fr s mai spun nimic. Un vnt rece i
muctor sufla prin trectoare i le ajungea pn la piele,
acoperindu-i cu un strat subire de zpad care le nghea
imediat pe obraji.
George nu nfruntase niciodat un inamic mai hotrt sau
mai aspru i i ddea seama c nimeni nu putea spera s
supravieuiasc o noapte n aceste condiii. Trebuia s-i
gseasc.
Nebunie, totul e doar o nebunie! a ipat el la furtuna
care urla n jurul lor, dar Boreas nu l-a auzit i a continuat
s sufle.
Dup nc dou ore n cele mai rele condiii pe care le
nfruntase vreodat George, de-abia mai putea s pun un
picior n faa celuilalt. Era pe punctul de a da ordinul de
ntoarcere cnd l-a auzit pe Finch strignd:
Cred c-i vd pe cei trei mieluei rtcii, bee, bee.
n faa lor, aproape invizibili pe fundalul stncos, George
de-abia i zrea pe cei trei alpiniti care naintau ncet pe
munte. Echipa de salvare s-a ndreptat nspre ei. Dei erau
disperai s afle dac Norton i Somervell atinseser vrful,
acetia erau att de extenuai nct nimeni n-a avut inima
s-i ntrebe. Norton i inea o mn pe urechea dreapt i
George l-a luat de cot i l-a tras ncet napoi, n josul
muntelui. S-a uitat peste umr i l-a vzut pe Somervell la
civa pai n urm. Pe figura lui nu se putea citi dac
avuseser sau nu succes. Pn la urm s-a uitat la
Morshead, a crui figur nu exprima nimic n timp ce se
mpiedica.
Abia dup o or au vzut tabra. n amurgul ceos, George
i-a condus pe cei trei alpiniti n cort, unde-i ateptau cni
cu ceai cldu. n momentul n care Norton a intrat n cort, s272

- JEFFREY ARCHER -

a prbuit n genunchi. Guy Bullock s-a repezit lng el i a


nceput s-i examineze urechea degerat, care era neagr i
plin de pustule.
n timp ce Norton i Somervell au ngenuncheat lng
flacra primusului ncercnd s se nclzeasc, restul echipei
sttea tcut n jurul lor, ateptnd ca vreunul dintre ei s le
spun ce se ntmplase. Somervell a fost cel care a vorbit
primul, dar nu nainte de a bea mai multe cni cu ceai
stropite cu coniac.
N-am fi putut porni mai bine dimineaa, dup ce am
instalat cortul taberei V, a nceput el, dar dup cinci sute de
metri am intrat direct ntr-o furtun, a mai spus el, respirnd
greu. Gtul mi s-a umflat att de tare nct de-abia mai
puteam respira. A fcut iar o pauz. Norton m-a tot lovit pe
spate pn ce am vomitat, ceea ce a rezolvat problema pe
moment, dar n-am mai putut s mai fac vreun pas. Norton a
ateptat s-mi revin nainte de a porni pe Faa de Nord.
Norton a continuat povestirea n timp ce Somervell mai bea
ceai.
Nu mai aveam ce face. Am progresat puin, dar furtuna
de zpad nu se oprea, aa c n-am avut ce face dect s-o
pornim napoi.
La ce nlime ai ajuns? s-a interesat George.
Norton i-a dat altimetrul.
Opt mii dou sute treizeci i patru de metri, a oftat
George. E cea mai mare nlime la care a ajuns vreun om
vreodat.
Restul echipei a izbucnit n aplauze.
Dac ai fi luat buteliile de oxigen, a spus Finch, ai fi
putut atinge vrful.
Nimeni n-a comentat.
Asta o s te doar, m tem, btrne, a spus Bullock,
273

- CRRILE GLORIEI -

lund o pereche de foarfeci i nclzind-o pe primus. S-a


aplecat i a nceput s taie cu grij buci din urechea
dreapt a lui Norton.
*
n dimineaa urmtoare, George s-a trezit la ora ase fix.
i-a scos capul din cort i a vzut cerul limpede, fr cea mai
mic urm de vnt. Finch i Odell stteau turcete pe jos,
devorndu-i cu poft micul dejun.
Bun dimineaa, domnilor, a spus George.
Era att de dornic s plece nct i-a mncat micul dejun
stnd n picioare i a terminat n zece minute. Bullock,
Morshead i Somervell s-au trt afar din corturi s le
ureze noroc. Norton zcea ntins pe spate.
George a urmat sfatul lui Norton pentru traseu i i-a
condus pe Finch i pe Odell ncet ctre Creasta de Nord. n
ciuda aerului curat i a lipsei vntului, fiecare pas devenea
mai dificil dect cel dinainte pentru c trebuia s respire de
trei ori nainte de a avansa. Finch insistase s-i lege cte
dou butelii cu oxigen n spate. Oare se va dovedi c are
dreptate i c n cele din urm doar cu ajutorul lor vor mai
putea nainta?
Or dup or au naintat pe munte n tcere. Abia trziu
dup-amiaz au simit prima rsuflare a vntului ngheat
care i-a ntmpinat ca pe un musafir nedorit. Dup cteva
minute, adierea de vnt se transformase n furtun. Dac
altimetrul lui George n-ar fi confirmat c se aflau doar la
cteva sute de metri de tabra V, la 7.500 de metri, s-ar fi
ntors.
O sut de metri au fost parcuri ntr-o or pe cnd vntul
i zpada le biciuiau corpurile, trgndu-i de haine de parc
274

- JEFFREY ARCHER -

le-ar fi cutat pielea, ncercnd s-i sufle jos de pe munte,


acolo de unde veniser. Cnd au ajuns la cort, George n-a
mai putut dect s spere c vremea se va mai liniti pn
dimineaa, altfel ar fi fost obligai s se ntoarc, pentru c
nu puteau supravieui n aceste condiii dou nopi la rnd;
de fapt, George se temea c dac ar adormi, ar putea muri
ngheai.
Cei trei au ncercat s se stabileasc pentru noapte.
George a observat c respiraia lor condensat nghea i se
transforma n ururi care atrnau de acoperiul cortului ca
nite candelabre ntr-o sal de bal. Finch i-a petrecut fiecare
clip verificnd i reverificnd cadranele preioaselor sale
butelii de oxigen, n timp ce George ncerca s-i scrie lui
Ruth.
19 iunie, 1922
Draga mea Ruth,
Ieri trei oameni curajoi au pornit s ating vrful Everest i
unul dintre ei, Norton, a ajuns pn la 8.234 de metri nainte
ca epuizarea s-l nving. S-au ntors n cele din urm i
Norton i-a pierdut o parte din urechea dreapt din cauza
degerturilor. Dar acum doarme tiind c a urcat mai sus
dect oricare alt om de pe pmnt.
Mine, nc trei dintre noi vom ncerca s mergem pe drumul
btut de ei i poate
Dup cte am suportat astzi, Mallory, poate ai de gnd
s folosim oxigenul mine?
Nu, nu vreau, a spus George, lsnd pixul jos. Sunt
hotrt s ncerc fr ajutoare artificiale.
i bocancii ti sunt ajutoare artificiale, a spus Finch.
275

- CRRILE GLORIEI -

Mnuile pe care i le-a croetat nevasta sunt un ajutor.


Chiar i zahrul din ceai este la fel. De fapt, singurul lucru
care nu este un ajutor este partenerul nostru, a spus Finch
artnd spre Odell, care adormise.
i pe cine ai fi ales n locul lui? Pe Norton sau pe
Somervell?
Pe niciunul, a rspuns Finch, dei ambii sunt alpiniti
al naibii de buni. Dar ne-ai explicat clar de la nceput c
asaltul final va fi fcut de cel care este cel mai bine
aclimatizat la condiii i amndoi tim cine este.
Nyima, a rspuns George, calm.
Mai este un motiv pentru care l-a fi chemat pe Nyima
s ni se alture, i a fi fcut-o dac eu eram eful
alpinitilor.
i care este acest motiv?
Plcerea de a vedea faa lui Hinks cnd va raporta
Comitetului Everest c primii oameni care au pus piciorul pe
vrful Everest au fost un australian i un erpa.
Asta nu se va ntmpla, a spus George.
De ce nu? a ntrebat Finch.
Pentru c Hinks va raporta comitetului c un englez a
fost cel care a atins primul vrful. George a zmbit. Dar nu
vd de ce un australian i un erpa n-ar reui i ei n viitor.
i-a luat stiloul. Acum dormi, Finch. Trebuie s termin
scrisoarea. Din nou, George a nceput s mite stiloul pe
hrtie, dar n-a aprut niciun cuvnt: nghease cerneala.
*
La ora cinci n dimineaa urmtoare, cei trei s-au trt
afar din sacii de dormit. George a fost primul care a ieit din
cort, fiind ntmpinat de un cer limpede, curat, de a crui
276

- JEFFREY ARCHER -

culoare s-ar fi minunat i JMW Turner, dei marele pictor ar


fi trebuit s urce la 7.500 de metri nainte de a putea picta
acest tablou. Era doar o briz uoar i George i-a umplut
plmnii cu aerul rece al dimineii privind vrful, aflat la
doar 1.200 de metri deasupra lui.
Att de aproape a spus el cnd Finch s-a trt i el
afar din cort cu cilindrii de oxigen n spate. S-a uitat i el la
vrf i s-a btut pe piept.
t, a spus George. Nu vrem s-o trezim. Las-o s moie
i apoi o vom lua prin surprindere.
Nu aa trebuie s te pori cu o doamn, a spus Finch
rnjind.
George a nceput s bat pasul pe loc, incapabil s-i
ascund frustrarea c trebuie s-l atepte pe Odell s apar.
mi pare ru c v-am lsat s ateptai, oameni buni, a
spus Odell, cu prefcut umilin cnd a aprut n cele din
urm afar din cort. Nu-mi gseam cealalt mnu.
Niciunul dintre colegii lui nu i-a artat vreo urm de
simpatie.
S-au prins n corzi, cu George n fa, Finch n spatele lui
i Odell la urm.
Noroc, domnilor, a spus George. A venit vremea s-i
facem curte doamnei.
S sperm c nu-i scap batista chiar pe noi, a
comentat Finch, ntorcnd supapa unuia dintre cilindri i
reglnd masca.
George fcuse abia civa pai cnd i-a dat seama c
aceasta va fi o urcare cum nu mai fcuse niciodat. De cte
ori se apropiase de vrful unui munte n trecut, existau
ntotdeauna locuri n care s se poat opri. Dar aici nu exista
nicio ans de repaus. Cea mai mic micare era extenuant
de parc ar fi ncercat s bat recordul la suta de metri cnd,
277

- CRRILE GLORIEI -

n realitate, se mica precum un melc.


A ncercat s nu se gndeasc la Finch, aflat la civa pai
n urma lui, respirnd mulumit oxigenul din butelie. Oare se
va dovedi c s-au nelat? George se lupta la fiecare pas cu
respiraia care era din ce n ce mai dificil. Fcuse nite
exerciii de respiraie n fiecare zi n ultimele luni patru
secunde tras aerul pe nas, umple plmnii, patru secunde
expiraie pe gur, dar era prima oar cnd ncerca aceast
tehnic la o nlime mai mare de 7.500 de metri. S-a uitat n
spate la Finch care, cu toate c avea greutatea suplimentar
a buteliilor n spate, prea relaxat. Dar dac ar fi atins
amndoi vrful, nu era nicio ndoial cine va fi considerat
nvingtor.
George se lupta centimetru cu centimetru, metru cu metru
i nu s-a oprit pn ce n-a dat peste fularul Burberry al lui
Norton, care fusese lsat ca semn al noului acum vechiului
record mondial la nlime pentru alpiniti. S-a uitat n
spate i l-a vzut pe Finch, dar Odell se lupta din greu i
rmsese civa metri n urm. Oare Finch avusese dreptate?
Ar fi trebuit s-l aleag pe cel mai bun alpinist s-i
nsoeasc?
George i-a verificat ceasul: 10:12. Cu toate c progresul
lor fusese mai lent dect crezuser, spera totui c vor putea
atinge vrful pn la amiaz, ceea ce le va lsa timp destul
pentru ntoarcerea la Pasul de Nord nainte de apus. A
numrat ncet pn la aizeci aa cum fcuse la fiecare
urcare nc de cnd era elev nainte de a verifica altimetrul
s vad ct progresaser. Nu avea nevoie de altimetru ca si dea seama c naintau din ce n ce mai lent, dar tot mai
credea c puteau reui, c vor ajunge n vrf, la 8.700, de
metri pn la 10:51. Atunci a auzit iptul disperat. tia c
nu fusese Finch.
278

- JEFFREY ARCHER -

George s-a uitat i l-a vzut pe Odell n genunchi, cu


trupul cutremurat de accese de tuse, cu pioletul ngropat n
zpad lng el. Era clar c nu mai putea avansa niciun
centimetru. Regretnd, George s-a trt napoi s i se
alture, pierznd 200 de metri ctigai cu greu.
mi pare ru, Mallory, gfit Odell, nu mai pot continua.
Trebuia v las pe Finch i pe tine s mergei singuri.
Nu te mai gndi la asta, btrne, a spus George, ntre
dou gfieli. A pus un bra pe umrul lui Odell. Mai putem
ncerca i mine. N-ai fi putut face mai mult.
Finch nu i-a pierdut timpul mngindu-l pe Odell. i-a
scos masca i a spus:
Dac stai aici i ai grij de Odell, eu pot s continui?
George ar fi vrut s spun nu, dar nu avea cum. S-a uitat
la ceas 10:53 i a ncuviinat.
Noroc, a spus el, dar trebuie s te ntorci cel mai trziu
pn la amiaz.
Cred c mi ajunge, a spus Finch nainte de a-i pune
masca i a se elibera din coard.
Pe cnd trecea pe lng George i Odell, niciunul nu i-a
vzut rnjetul de pe fa. George i privea rivalul progresnd
ncet pe munte, pas cu pas, ctre vrf.
Totui, nu mult dup o or, Finch n-a mai fost n stare s
mai mearg. S-a oprit s dea drumul supapei celui de-al
doilea cilindru cu oxigen, dar a mai fcut doar civa pai. A
njurat, gndindu-se ct de aproape era de imortalitate. i-a
verificat altimetrul: 8.355 de metri, la doar 350 de metri de
locul n care putea s dea mna cu Dumnezeu.
Finch s-a uitat la vrful strlucitor, i-a scos masca i a
strigat:
Pe Mallory l ateptai, nu? Dar tot eu voi fi cel care va
sosi mine!
279

- CRRILE GLORIEI -

44
28 iunie, 1923
Draga mea Ruth,
Aproape am atins vrful, dar la cteva ore de la ntoarcerea
la Pasul de Nord, s-a rzbunat vremea. Nu m pot hotr dac
zeii sunt suprai pentru c n-am ajuns pe culme sau ne-am
apropiat aa de mult i s-au decis s ne trnteasc ua n
fa.
n ziua urmtoare, vremea a fost att de imposibil nct
abia am reuit s ajungem la tabra II i am mai stat o
sptmn ateptnd s se mai liniteasc furtuna. nc sunt
hotrt s mai ncerc o dat s ajung n vrf.
Norton s-a ntors n tabra de baz i cred c generalul l va
trimite napoi n Anglia. Dumnezeu tie c i-a luat poria.
Finch este bolnav de dizenterie i s-a ntors i el la tabra
de baz, dar este destul de bine i le spune tuturor care-l
ascult c el este cel care a ajuns cel mai sus dintre toi
oamenii (8.355 de metri) inclusiv eu. Morshead s-a dus i el
n tabra de baz pentru c degerturile lui au devenit
insuportabile. Odell i-a revenit pe deplin dup prima noastr
ncercare de a cuceri vrful, cnd a fost foarte bolnav, i mi-a
spus c mai vrea o ans, dar dac mai ncercm o dat, nu
vreau s risc s-l iau i pe el. Deci cu Finch, Norton i
Morshead indisponibili pentru ascensiunea final, a mai
rmas doar Somervell, care are dreptul s i se dea o a doua
ans.
Dac vremea se amelioreaz, chiar dou zile, sunt hotrt
s mai ncerc o dat nainte de a ncepe sezonul musonilor. Nu
vreau s m ntorc n Anglia pe locul doi, nu att timp ct sunt
280

- JEFFREY ARCHER -

convins c, dac Odell nu m-ar fi reinut, a fi putut urca mai


sus de 8.355 de metri, mai ales fr Finch n spatele meu i
poate s ajung chiar n vrf. Acum c este bolnav, a putea
face chiar i prima experien cu buteliile de oxigen, dar nu i
voi spune pn ce nu m voi ntoarce triumftor.
Totui, adevratul motiv pentru care vreau s termin cu
aceast obsesie de o via este c nu mai vreau s revin n
acest loc dezolant i doresc doar s-mi petrec restul zilelor cu
tine i cu fetele mi lipsesc chiar i cei din clasa a cincea.
Sper c mult nainte ca tu s deschizi aceast scrisoare, vei
fi citit n The Times c soul tu a stat pe acoperiul lumii i se
ntoarce acas.
De-abia atept s te strng n brae.
Soul tu iubitor,
George
George tocmai sigila plicul cnd Nyima a aprut lng el
cu dou cni cu Bovril.
Vei fi ncntat s aflai, domnule Mallory, a spus el, c
vom avea trei zile bune la rnd, dar nu mai mult. Aa c
aceasta este ultima dumneavoastr ans, pentru c sezonul
musonilor vine imediat.
Cum poi s fii sigur? a ntrebat George, nclzindu-i
degetele pe can, nainte s bea.
Eu sunt ca vacile din ara dumneavoastr, a rspuns
Nyima, care tiu s se ascund sub un copac nainte de a
ncepe ploaia.
George a rs.
Cunoti foarte bine ara mea.
S-au scris mai multe cri despre Anglia dect despre
orice alt ar de pe pmnt. Nyima a ezitat nainte s mai
adauge. Poate c, dac m-a fi nscut englez, domnule
281

- CRRILE GLORIEI -

Mallory, ai fi putut s m luai n echipa de alpinism.


Trezete-m, te rog, la ora ase, i-a spus George,
mpturind scrisoarea. Dac ai dreptate n ceea ce privete
vremea de mine, a vrea s ncerc s ajung la tabra de la
Pasul de Nord nainte de apus, ca s putem ncerca s
atingem vrful n ziua urmtoare.
Vrei s v duc scrisoarea la tabra de baz ca s poat
fi trimis imediat?
Nu, mulumesc, a spus George. Am pentru tine un rol
mai important dect cel de pota.
*
Cnd Nyima l-a trezit n dimineaa urmtoare, George era
foarte entuziasmat. Ziua nlrii. O zi pentru eternitate. A
mncat cu poft, tiind c pentru urmtoarele dou zile nu
va mai mnca dect batoane Kendal Mint Cake.
Cnd a ieit din cort, a fost ncntat s-i gseasc pe
Somervell i pe Odell ateptndu-l, mpreun cu nou
erpai, inclusiv Nyima, care preau la fel de hotri s
porneasc.
Bun dimineaa, domnilor, a spus George. Cred c a
venit timpul s ne lsm crile de vizit pe acoperiul lumii.
Fr alte cuvinte, a pornit.
Vremea era perfect pentru urcat: o zi linitit i
strlucitoare, fr nicio adiere de vnt, doar covorul zpezii
depuse peste noapte care-i amintea de Alpii elveieni. Dac
prevederile lui Nyima se vor dovedi corecte, singura problem
a lui George va fi s-i aleag coechipierii pentru asaltul
final. Dar se hotrse deja s urmeze sfatul lui Finch i s-l
invite pe alpinistul cel mai competent s-l nsoeasc.
282

- JEFFREY ARCHER -

*
George a progresat mai mult n prima or dect crezuse c
ar fi fost posibil i, cnd s-a ntors s vad ce fcea echipa, a
fost ncntat s vad c nimeni nu rmsese n urm. S-a
decis s nu se opreasc cnd avansau aa de bine; o decizie
care urma s-i salveze viaa.
Nimeni n-a cedat n a doua or, la sfritul creia George a
cerut o pauz. A vzut cu mulumire c i erpaii, cu toate
c transportau fiecare cte 80 de funzi de provizii n spate,
nc mai zmbeau.
Cnd au pornit iar, au ncetinit pe msur ce panta
devenea tot mai abrupt. Zpada era adnc, adesea peste
genunchi, dar George era mulumit. Chiar i Somervell i
Odell ineau pasul, gndindu-se fr ndoial c l vor nsoi
a doua zi n asaltul final. Dar se hotrse c, de data
aceasta, numai unul dintre ei o va face. Puin mai jos pe
munte, erpaii mpingeau poverile peste un troian de
zpad, cu Nyima n spate. Zmbetul mulumit a rmas pe
faa lui George, pentru c acum era sigur c i poate nvinge
att pe Finch, ct i pe Hinks.
Erau la 1.800 de metri de Pasul de Nord cnd George a
auzit ceva care semna cu un rateu de main, undeva
deasupra lui. i-a amintit imediat unde mai auzise sunetul
acesta inconfundabil.
Te rog, Doamne, nu din nou, a strigat el n timp ce un
val de stnci, zpad i pietri aluneca nspre ei de pe o
stnc aflat la 600 de metri deasupra.
n cteva secunde el, Somervell i Odell erau complet
ngropai. George i-a croit cu ndrjire drum ctre suprafa,
tocmai la timp ca s vad avalana continundu-i drumul
nemilos n josul muntelui, ctignd for i nghiind totul
283

- CRRILE GLORIEI -

n cale. El urmrea neputincios, nc ngropat pn la umeri


n zpad, cum, mai nti colegii lui, apoi erpaii, dispreau
unul dup altul. Ultimul ngropat a fost Nyima, o imagine
care-l va bntui pe George tot restul vieii.
A urmat o tcere stranie, nainte ca George s nceap s
strige. S-a rugat s nu fie singurul rmas n via. Odell a
rspuns i, dup cteva momente, a aprut i Somervell. Cei
trei s-au dezgropat din zpad i s-au grbit n josul
muntelui, spernd n van c-i vor putea salva pe erpaii
care-i slujiser cu atta credin.
George a zrit o mnu la suprafa i a ncercat s fug
spre ea, dar cu fiecare pas se afunda i mai adnc n zpada
groas. Cnd a ajuns la mnu, a nceput s sape cu
frenezie n zpad, cu minile goale. ncepuse s dispere
cnd o mn albastr, fr mnu a aprut, urmat de un
bra, de un gt i, n cele din urm de un cap, respirnd
greu. n spatele lui a auzit un strigt uurat cnd Odell salva
alt erpa care nu se mai ateptase s vad lumina zilei.
George a alunecat n josul muntelui prin zpada dens
cutnd un rucsac, o gheat, un piolet, orice l-ar fi putut
conduce la Nyima. Timp de ceea ce lui i s-au prut ore n ir
a spat disperat, cutnd cel mai mic semn de via. S-a
prbuit extenuat n cele din urm, obligat s accepte c nu
putea face mai mult.
Cnd soarele a apus dup o or, doar doi dintre cei nou
erpai fuseser salvai. Ceilali apte, inclusiv Nyima, au
rmas ngropai n mormintele lor de ghea. George a
ngenuncheat i a plns. Chomolugma rdea de impertinena
acestor muritori.
*
284

- JEFFREY ARCHER -

Au trecut zile ntregi nainte ca pierderea celor apte


erpai s nu-l mai bntuie constant pe George, chiar i
cnd dormea. Orict ar fi ncercat colegii s-l consoleze, erau
incapabili s-l conving pe George c doar ambiia lui fusese
cauza morii erpailor. Generalul Bruce a cerut s se ridice
un monument funerar n apropierea unei mnstiri tibetane.
Pe cnd echipa sttea n jur, aplecndu-i capetele, Somervell
a spus ncet:
Ar fi fost mai bine dac unul dintre noi ar fi fost
ngropat alturi.
Bruce a condus o echip de oameni nfrni napoi n
Bombay. Au petrecut multe zile la bordul vasului care-i
ducea n Anglia nainte ca vreunul dintre ei s zmbeasc i
sptmni ntregi pn s-a auzit un rs. George se ntreba
ce-i mai atepta cnd vor amara la Liverpool.
Fiecare membru al echipei jurase c nu se va mai ntoarce
pe Everest pentru, dup cum spunea eful lor, tot aurul din
Arabia.

285

- CRRILE GLORIEI -

CARTEA ASE
NAPOI PE PMNT

286

- JEFFREY ARCHER -

45
Luni, 4 septembrie, 1922
George se sprijinea de balustrada SS Caledonia i,
mpreun cu restul echipei privea cu uimire docul. Niciunuia
nu-i venea s-i cread ochilor. Tot docul era mpnzit cu
oameni care aplaudau, ovaionau i fluturau steaguri.
De ce ovaioneaz? s-a mirat George, ntrebndu-se
dac nu cumva se afla la bord vreo vedet american de film.
Cred c vei descoperi, George, c ne ureaz bun venit, ia spus Somervell. Bnuiesc c sufer de iluzia c am atins
vrful.
George continua s se uite fix la mulimea care striga, dar
de fapt cuta o singur persoan. Abia dup ce au atins
docul a reuit s-o vad n fug: o figur singuratic care
aprea i disprea n nvlmeala de plrii ridicate, mini
care fluturau i steaguri.
George ar fi fost primul care s-ar fi urcat pe pasarel dac
Finch nu i-ar fi luat-o nainte. n momentul n care a pus
piciorul pe doc, a fost nghiit de o mas de brae ntinse care
i-au amintit de Bombay doar c acum ncercau doar s-l
loveasc pe spate i nu s cereasc sau s ncerce s le
vnd vechituri.
Mai sperai c vei fi primul om care va cuceri Everestul,
domnule Mallory? i-a strigat un ziarist cu un carnet deschis
i cu stiloul pregtit.
George n-a ncercat s rspund, ci se lupta s-i fac
drum prin mulime ctre locul n care o vzuse ultima oar.
Eu sigur c m voi ntoarce, a strigat Finch, nconjurat
de reprezentanii presei. La urma-urmei, nu mai erau dect
287

- CRRILE GLORIEI -

vreo patru sute de metri de urcat.


Ziaristul i nota fiecare cuvnt.
Dumneavoastr credei c vei ajunge pn sus data
viitoare, domnule Mallory? l-a ntrebat alt ziarist, care se
inea dup el.
Nu va mai fi o dat viitoare, a mormit George printre
dini.
i apoi a vzut-o, la civa metri n fata lui.
Ruth! Ruth! a strigat el, dar ea nu-l putea auzi peste
zgomotul mulimii.
n cele din urm l-a zrit i el i-a vzut zmbetul pe care-l
rezerva doar celor care i erau dragi. El a ntins mna i mai
muli strini au ncercat s i-o strng. n cele din urm s-a
ntins i a luat-o n brae.
Cum scpm de oamenii tia? a ipat n urechea ei.
Maina e chiar acolo, a spus ea, agndu-se de mna
lui i ndeprtndu-l de mulime, dar noii lui prieteni nu
doreau s-l lase s scape aa uor.
Ai acceptat poziia de ef al alpinitilor pentru expediia
de anul viitor? a strigat un alt ziarist.
Expediia de anul viitor? a ntrebat George, surprins.
Dar deja Ruth ajunsese lng main, deschisese ua i-l
mpingea nuntru. George n-a putut s-i ascund uimirea
cnd ea s-a urcat la volan.
Cnd? a ntrebat-o.
O fat trebuie s se ocupe cu ceva cnd soul ei e plecat
s viziteze alte femei, a zmbit Ruth.
El a luat-o iar n brae i a srutat-o blnd pe buze.
i-am mai spus s nu srui femei strine n public,
George, i-a spus ea, fr s-i dea drumul.
mi amintesc, a rspuns George, srutnd-o iar.
Hai s mergem, a spus Ruth n cele din urm, nainte
288

- JEFFREY ARCHER -

de a ajunge ca n finalul unui film cu Lilian Gish.


A pornit motorul i a trecut n viteza nti, apoi a ncercat
s-i fac loc prin mulime, dar abia dup douzeci de
minute a reuit s treac n viteza a doua i s prseasc
ceata din spate i chiar i atunci un alt admirator a lovit n
capot cu pumnul i a strigat:
Grozav, domnule!
Asta ce-a mai fost? a ntrebat George, privind pe lunet
ultimii oameni care-i mai urmreau.
Nu ai cum s tii, dar presa i-a urmrit ascensiunea
din ziua n care ai plecat i te-au transformat ntr-un fel de
erou naional.
Dar am euat, a spus George. N-a inut nimeni seama
de asta?
Nu pare s le pese. Faptul c ai rmas cu Odell n urm
dup ce el a czut i l-ai lsat pe Finch s plece a aprins
imaginaia publicului.
Dar numele lui Finch este n cartea recordurilor s-a
urcat mai sus dect mine cu o sut de metri.
Doar cu ajutorul oxigenului, a spus Ruth. Oricum,
presa crede c ai fi urcat mult mai sus dect Finch dac ai fi
avut ocazia, poate chiar pn n vrf.
Nu, n-a fi putut s urc mult mai sus dect Finch n
acea zi, a spus George, dnd din cap. i, din cauz c am
vrut s m dovedesc mai bun dect el, apte oameni i-au
pierdut viaa. Unul dintre ei ar fi putut s stea lng mine n
vrf.
Dar echipa de alpinism a supravieuit, nu? a ntrebat
Ruth.
Nu fcea parte din echip, a spus George. Dar
hotrsem deja ca el i Somervell s m nsoeasc n asaltul
final.
289

- CRRILE GLORIEI -

Un erpa? a spus Ruth, uimit.


Da, erpaul Nyima. N-am aflat niciodat numele lui de
familie. George a tcut o vreme nainte de a continua. Dar
tiu c sunt responsabil pentru moartea lui.
Nimeni nu te nvinovete pentru ce s-a ntmplat, a
spus Ruth, lundu-l de mn. Sigur c nu ai fi pornit n acea
diminea dac te-ai fi gndit c exista posibilitatea
producerii unei avalane.
Dar tocmai asta e ideea, a spus George. Nu m-am
gndit. Am lsat ambiia s-mi ntunece judecata.
Ultima ta scrisoare a venit azi-diminea, a spus Ruth,
dorind s schimbe subiectul.
i unde eram?
ntr-un cort mic, la 7.500 de metri peste nivelul mrii,
explicndu-i lui Finch de ce nu voiai s foloseti oxigenul.
Dac l-a fi ascultat, a fi putut s ajung n vrf.
Nu te mpiedic nimeni s mai ncerci o dat, a spus
Ruth.
Niciodat.
Ei bine, tiu pe cineva care va fi ncntat s aud asta,
a spus ea, ncercnd s nu arate ce simea.
Tu, draga mea?
Nu, domnul Fletcher. A sunat azi-diminea i a ntrebat
dac poi veni s discui cu el mine, la ora zece.
Sigur c da, a spus George. De abia atept s m ntorc
la coal. tiu c nu crezi, dar chiar mi-au lipsit cei dintr-a
cincea i, mai important, am nevoie de salariu. Dumnezeu
tie c nu putem continua s trim pe seama mrinimiei
tatlui tu pentru totdeauna.
Nu s-a plns, a spus Ruth. De fapt, este foarte mndru
de realizrile tale. Nu se mai oprete s le povesteasc
prietenilor de la clubul de golf c tu eti ginerele lui.
290

- JEFFREY ARCHER -

Nu asta e ideea, drag. Trebuie s m ntorc la catedr


la timp pentru primul trimestru.
Nicio ans, a spus Ruth.
De ce nu?
Pentru c prima zi a trimestrului a fost lunea trecut, a
replicat Ruth, zmbind. Cred c de aceea directorul dorete
att de mult s te vad.
i acum povestete-mi despre fiul nostru, a spus
George.
*
Cnd au intrat n cele din urm pe porile de la The Holt
dup ase ore, George a spus:
ncetinete, drag. Atept acest moment de dou luni.
Erau la jumtatea aleii care ducea spre cas cnd George
i-a vzut fiicele fcndu-i semn cu mna de pe trepte. Nu
putea crede ct de mult crescuser. Clare inea n brae un
pacheel.
Asta este ceea ce cred eu c e? a ntrebat George,
zmbindu-i lui Ruth.
Da. n sfrit i vei ntlni fiul i motenitorul, pe
tnrul domn John Mallory.
Doar un nebun ar putea s te lase singur o zi, ca s nu
mai vorbim de ase luni, a spus George, cnd maina se
oprea n faa casei.
Ceea ce mi amintete, a spus Ruth, c a mai telefonat
cineva i te-a rugat s-l suni de urgen.
Cine? a ntrebat George.
Domnul Hinks.

291

- CRRILE GLORIEI -

46
Ruth l-a ajutat pe George s-i pun roba nainte de a-i da
toca i umbrela. Era de parc n-ar fi lipsit nicio zi.
Dup ce a srutat-o i i-a luat la revedere de la copii, a
ieit pe ua din fa i s-a ndreptat pe alee ctre drumul
principal. Beridge a ntrebat:
Iar pleac tata?
George s-a uitat la ceas, dorind s tie ct va dura drumul
pn la coal. Ruth se asigurase c pleca la timp pentru a
ajunge la ntlnirea cu directorul.
The Times fusese foarte generos n acea diminea,
explicnd pe ndelete triumftoarea ntoarcere acas a
echipei Everest. Pe corespondentul lor nu prea s-l
intereseze faptul c nimeni nu atinsese vrful, dei l citase
pe Finch spunnd c avea intenia s se ntoarc la anul
doar pentru acest scop. Ctre sfritul articolului era un alt
citat, mai rezervat, al domnului Hinks, care sugera c George
va fi prima alegere a comitetului ca ef al echipei pentru o a
doua ascensiune, ceea ce l lmurise de ce Hinks dorea s-i
vorbeasc aa de urgent. Dar George dorea s-i spun exact
ceea ce urma s-i spun directorului peste cteva minute:
zilele lui de alpinism se sfriser. De-abia atepta o via
linitit acas, prednd n acelai timp clasei a cincea
aventurile reginei Elisabeta, ale lui Raleigh, Essex i
George a zmbit gndindu-se la dilema pe care o va avea
Hinks n alegerea unui alt ef al echipei de alpiniti. Alegerea
evident era Finch acesta era, fr ndoial, cel mai
experimentat i priceput alpinist i atinsese cota cea mai
nalt n ultima expediie. Dar George nu se ndoia c Hinks
va gsi vreun motiv bine ntemeiat pentru a se opune acestei
292

- JEFFREY ARCHER -

sugestii, iar comitetul va sfri prin a-l alege pe Norton sau


pe Somervell ca ef. Dar nici mcar Hinks nu va fi n stare
totui s-l opreasc pe Finch s ating vrful naintea
acestora, mai ales dac era ajutat de buteliile lui de oxigen.
Cnd a zrit capela colii, George i-a verificat iar ceasul.
Poate avea treizeci i ase de ani, dar nu-i pierduse viteza.
Intrnd pe porile scolii se gndea c dac nu stabilise un
nou record, fusese totui foarte aproape.
George a trecut prin curte n direcia biroului directorului,
zmbind unor biei pe care nu-i recunotea. Era clar c nici
ei nu tiau cine era, ceea ce l-a fcut s-i aminteasc
primele zile la Charterhouse i ct de nervos fusese ori de
cte ori se ntlnea cu un elev, i, cu att mai mult, cu
directorul.
Domnul Fletcher inea mult la punctualitate i va fi fr
ndoial mulumit, chiar surprins, s-l vad pe George cu
cinci minute mai devreme. George i-a ndreptat roba i i-a
scos toca nainte de a bate la ua directorului.
Intr, s-a auzit o voce. George a gsit-o pe secretara
directorului, domnioara Sharpe, aezat la birou.
Nicio schimbare, s-a gndit el.
Bine ai revenit, domnule Mallory, a spus ea. A putea
s spun ct de mult ateptam s v revedem dup triumful
dumneavoastr pe Everest. Pe Everest, s-a gndit George, dar
nu n vrf. l anun pe domnul director c ai venit.
Mulumesc, domnioar Sharpe, a spus George pe cnd
ea intra n camera alturat. Dup o clip s-a deschis ua
biroului domnului Fletcher.
Domnul director v ateapt, a spus ea.
Mulumesc, a repetat el i a intrat n birou.
Domnioara Sharpe a nchis ua n urma lui.
Bun dimineaa, Mallory, a spus directorul, ridicndu293

- CRRILE GLORIEI -

se. M bucur c suntei punctual.


Da, a rspuns George, pot s v spun ct de mult m
bucur c m-am ntors, a adugat el aezndu-se.
D-mi voie s ncep, a spus directorul, felicitndu-te
pentru realizrile din ultimele ase luni. Chiar dac inem
seama de tendina presei de a exagera, noi credem c, dac
ai fi avut puin noroc, ai fi ajuns n vrf.
Mulumesc, domnule director.
i sunt sigur c vorbesc n numele tuturor celor din
coal cnd spun c data viitoare vei reui.
Nu va mai fi o dat viitoare, a spus George. V asigur c
zilele mele de alpinist s-au sfrit.
Totui, dup cum cred c vei nelege, Mallory, a
continuat directorul de parc nu l-ar fi auzit, conducerea
unei coli ca Charterhouse necesit capacitatea de a te baza
pe toi membrii personalului tot timpul.
Da, desigur, domnule director, dar
Decizia ta de a te altura armatei n ciuda faptului c
erai scutit de serviciul militar, dei a fost o fapt demn de
toat lauda, a deranjat grav programul colii, dup cum am
explicat atunci.
Da, domnule director, dar
Apoi decizia ta, corect din punctul meu de vedere, de a
accepta invitaia Comitetului Everest, a cauzat i alte
perturbri n conducerea colii, mai ales c tocmai fusesei
numit profesor principal de istorie.
mi cer scuze, domnule director, dar
Dup cum tii, a trebuit s-l numesc pe domnul Atkins
s-i preia orele n lipsa ta i sunt obligat s recunosc c i-a
ndeplinit atribuiile cu autoritate i pricepere i c a artat
c este devotat colii.
M bucur s aud asta, domnule director. Dar
294

- JEFFREY ARCHER -

De asemenea m simt obligat s-i spun, Mallory, c nu


ai aprut n prima zi a trimestrului, fr ndoial c nu din
vina ta, aa c n-am avut de ales i i-am oferit domnului
Atkins postul permanent ca membru al corpului de profesori
ceea ce nseamn, din pcate, c nu mai avem niciun post
liber la Charterhouse.
Dar s-a blbit George, ncercnd s nu par
disperat.
Nu m ndoiesc c multe coli vor profita de ocazia de al aduga pe Mallory de Everest corpului de profesori. i, dac
a rmne fr un profesor de istorie, tu ai fi printre primii la
care m-a gndi.
George nu s-a obosit s-l ntrerup. Se simea de parc l
btea iar vntul aspru al Everestului.
Las-m s te asigur, Mallory, c vei prsi
Charterhouse nsoit de respectul i afeciunea tuturor de
aici. i, fr ndoial, i voi oferi referine foarte bune.
George a continuat s tac.
mi pare ru c se termin aa, Mallory, dar att eu ct
i consiliul de conducere al colii i urm noroc n orice te-ai
hotr s faci n viitor. Dac te vei decide s mai mergi o dat
pe Everest, gndurile i rugciunile noastre te vor nsoi.
Domnul Fletcher s-a ridicat n picioare. George s-a ridicat
i el, a strns mna directorului, i-a pus toca i a prsit
biroul fr s mai spun nimic.
*
Ruth citea despre soul ei n The Times cnd a sunat
telefonul. Doar tatl ei o suna la ora aceea.
Alo, a spus ea vesel. Tu eti, tat?
Nu, doamn Mallory, sunt Hinks de la RGS.
295

- CRRILE GLORIEI -

Bun dimineaa, domnule Hinks, a spus ea, schimbnd


tonul. Mi-e team c soul meu nu este acas i-l atept abia
disear.
M bucur s aud asta, doamn, pentru c speram s
discut doar cu dumneavoastr.
Ruth l-a ascultat cu atenie pe Hinks i l-a asigurat c va
acorda atenie subiectului i-l va anuna ce decizie va lua.
Tocmai citea din nou ziarul cnd a auzit ua din fa
deschizndu-se. S-a prefcut surprins cnd George a intrat
n salon i s-a trntit pe canapea n faa ei.
Chiar aa de ru a fost? s-a aventurat ea.
Nu putea fi mai ru, a spus el. Afurisitul m-a concediat.
Se pare c nu sunt de ncredere i i-a oferit postul meu lui
Atkins, despre care mi-a spus c este muncitor, contiincios
i, mai important, un om de ncredere. Poi s crezi aa ceva?
Da, pot, a spus Ruth. De fapt, nu pot pretinde c este o
surpriz, a adugat ea, mpturind ziarul i punndu-l pe o
msu.
De ce spui asta, drag? a spus George, privind-o mai
atent.
M-am gndit c se ntmpl ceva cnd directorul a
cerut s te vad la ora zece.
Adic?
Adic toata viaa omului este dominat de orar. Dac
totul era bine, drag, ne-ar fi invitat pe amndoi la o butur
la ora ase dup-mas. Sau ar fi programat ntlnirea la ora
opt, ca s-l nsoeti la slujb.
Deci pentru ce m-a chemat la ora zece?
Pentru c la ora aceea toi bieii i profesorii erau n
clase i putea s-i cear s pleci fr ca cineva s-i spun
ceva. Cred c a planificat totul n cele mai mici detalii.
Sclipitor, a comentat George. Ai fi un detectiv de prima
296

- JEFFREY ARCHER -

clas. Ai vreo idee ce se va ntmpla cu mine n continuare?


Nu, a admis Ruth. Dar cnd erai plecat am primit un
telefon de la domnul Hinks.
Sper c i-ai explicat clar c nu am de gnd s plec n
expediia de anul viitor.
Nu de asta m-a sunat, a zis Ruth. Se pare c American
Geographical Society dorete s faci un turneu de conferine
pe Coasta de Est Washington, New York, Boston
Nici gnd, a spus George. De-abia am ajuns acas. De
ce s vreau s plec iar?
Poate pentru c au de gnd s-i plteasc o mie de lire
sterline pentru o jumtate de duzin de conferine despre
experienele pe care le-ai avut urcnd pe Everest.
O mie de lire? a spus George. Dar e mai mult dect
ctig la Charterhouse n trei ani.
Ei, ca s fim coreci, AGS consider c aceste conferine
ar putea aduce mai mult de dou mii de lire, iar RGS dorete
s mpart pe din dou profiturile cu tine.
Asta e neobinuit de generos din partea lui Hinks, a
spus George.
Cred c pot explica asta. Se pare c, dac refuzi oferta,
exist o singur persoan pe care ar accepta-o americanii n
locul tu.
i Hinks nu ar fi de acord niciodat, a spus George.
Deci ce i-ai spus?
I-am spus c voi discuta cu tine i-l voi anuna ce
decizie am luat.
Dar de ce te-a sunat pe tine mai nti? De ce n-a vorbit
direct cu mine?
Voia s tie dac a dori s vin cu tine n excursie.
Hoomanul, a spus George. Cred c tia c este singurul
lucru care m-ar determina s accept.
297

- CRRILE GLORIEI -

Dar nu i pentru mine, a spus Ruth.


De ce nu, drag? ntotdeauna ai vrut s faci o vizit n
State i am putea transforma asta ntr-o a doua lun de
miere.
tiam c ai s apari cu o idee care s m fac s accept
i la fel i domnul Hinks. Dar se pare c ai uitat c avem trei
copii.
Bunica nu poate avea grij de ei ct suntem plecai?
George, fetele nu te-au vzut de ase luni i John nici
nu tie cine eti. i acum, de ndat ce tatl lui vine acas,
dispare iar n America, mpreun cu mama, pentru alte ase
sptmni. Nu, George, nu aa se cresc copiii.
Atunci spune-i domnului Hinks c nu m intereseaz.
Foarte bine, a zis Ruth, pentru c Cerul tie c nu
vreau s pleci din nou cnd de-abia ai ajuns acas. A ezitat
nainte de a continua. Oricum, putem merge n America i
alt dat.
George s-a uitat direct la ea.
Mai e ceva ce nu mi-ai spus.
Ruth a ezitat.
Doar c domnul Hinks a spus c, nainte de a refuza o
asemenea ofert interesant, n-ar trebui s uii c, pentru ai cita pe americani, eti valoros doar pe moment i naiunii
americane entuziasmul i se rcete destul de repede. i,
sincer s fiu, nu cred c vei putea ctiga mai uor o mie de
lire.
i dac nu merg, a spus George ncet, ar trebui s m
ntlnesc iar cu tatl tu i s sfresc prin a-i fi i mai
ndatorat.
Ruth n-a spus nimic.
Voi fi de acord cu o singur condiie, a spus George.
i care ar fi aceea? a ntrebat Ruth, suspicioas.
298

- JEFFREY ARCHER -

Dac m lai s te duc la Veneia cteva zile. i de data


aceasta, a adugat el, vom fi doar noi doi.

299

- CRRILE GLORIEI -

1923
47
Joi, 1 martie, 1923
George era pe punte de mai bine de o or cnd SS Olympic
a intrat n portul New York. n cele cinci zile ale traversrii
Atlanticului, se gndise ntruna la Ruth.
Ea l condusese pn la Southhampton i, de ndat ce el
se mbarcase, ea rmsese pe chei pn ce vaporul dispruse
din port, devenind un punct mic la orizont.
Domnul i doamna Mallory i petrecuser vacana
promis la Veneia i fusese o mare deosebire fa de ultima
vizit pe care o fcuse George n acel ora, pentru c acum
i rezervaser o camer la hotelul Cipriani.
Ne putem permite? ntrebase Ruth uitndu-se pe
fereastra apartamentului cu vedere nspre lagun unde
sttea de obicei tatl ei.
Probabil c nu, i rspunsese George. Dar m-am hotrt
s cheltuiesc cele o mie de lire pe care le voi ctiga n
America n ceea ce doresc s fie o vacan de neuitat.
Ultima oar cnd am fost la Veneia, George, a fost de
neuitat, i-a amintit Ruth.
Tinerii cstorii, dup cum i credeau ceilali oaspei ai
hotelului, pentru c veneau trziu la micul dejun, se ineau
ntotdeauna de mn i se priveau ntruna n ochi, au fcut
de toate, doar c nu s-au urcat pe turnul San Marco, nici pe
dinafar, nici pe dinuntru. Dup o desprire att de lung,
cele cteva zile li se preau chiar o lun de miere, n care
300

- JEFFREY ARCHER -

ajungeau s se cunoasc iari. Cnd Orient Expresul a


ajuns n gara Victoria, dup o sptmn, ultimul lucru pe
care i-l dorea George era s o prseasc iar pe Ruth i s
plece n State.
Dac n-ar fi gsit extrasul de cont de la banc la sosirea
lor acas, George chiar ar fi putut s se rzgndeasc n ceea
ce privea turneul i s rmn acas.
Mai era o scrisoare la care George nu se ateptase i s-a
ntrebat dac ar fi trebuit s accepte invitaia, avnd n
vedere circumstanele. Dar va face mai nti turneul i apoi
se va hotr.
*
Prima impresia a lui George despre New York, cnd
vaporul intra n port, a fost uimirea fa de mrimea
cldirilor. Citise despre zgrie-nori, vzuse chiar i fotografii
ale lor, dar s le zreasc stnd unul lng altul era ceva
care-i depea imaginaia. Cea mai nalt cldire din Londra
ar fi prut un pigmeu pe lng acest trib de gigani.
George s-a aplecat peste balustrad i s-a uitat la cheu,
unde mulimea glgioas zmbea i ddea din mini,
ateptndu-i prietenii sau rudele s debarce. S-ar fi uitat i
el dup noul lui prieten dac ar fi avut idee cum arat Lee
Keedick. Apoi a zrit un brbat nalt, elegant, cu o pelerin
lung i neagr care inea n mn o placarda pe care scria
Mallory.
De ndat ce George a cobort de pe vas, cu cte o valiz n
fiecare mn, s-a ndreptat spre figura impuntoare. Cnd
era la un pas, a spus:
Eu sunt.
Atunci l-a ntlnit George pentru prima oar. Un omule
301

- CRRILE GLORIEI -

dolofan care n-ar fi ajuns niciodat pn n vrful muntelui,


a naintat s-l salute. Domnul Keedick purta un costum bej
i o cma galben cu gulerul deschis i un lnior cu o
cruce care-i atrna la gt. Era prima oar cnd George vedea
un brbat purtnd bijuterii. Keedick avea puin peste un
metru aizeci, dar numai pentru c pantofii lui din piele de
crocodil aveau tocuri mai nalte dect purta Ruth de obicei.
Eu sunt Lee Keedick, a declarat el, zmbindu-i cald.
Acesta este Harry, a spus Keedick, artnd spre
brbatul nalt. El va fi oferul nostru ct vei sta aici.
Harry i-a atins plria cu degetul arttor al minii
drepte, apoi a deschis portiera din spate a unei maini care,
dup George, semna cu un autobuz mai mic.
S-a ntmplat ceva? a ntrebat Keedick, pentru c
George rmsese pe trotuar.
Nu, a spus George intrnd n main. Doar c este cea
mai mare main pe care am vzut-o.
E ultimul model de Caddie, i-a spus Lee.
George tia c un caddie este cel care duce crosele de golf
ale juctorilor, ns i-a amintit c George Bernard Shaw i
spusese odat: Anglia i America sunt dou mari popoare
desprite de o limb comun.
E cea mai grozav main din America, a adugat
Keedick n timp ce Harry ieea din parcare n traficul
dimineii.
Mai luai pe cineva pe drum? s-a interesat George.
Ador umorul tu englezesc, a comentat Keedick. Nu, e
doar pentru noi. Tre s nelegi, George, e important ca
oamenii s te cread mare mahr. Tre s pstrezi aparenele
sau nu mai ajungi nicieri n oraul sta.
Adic vnzrile de bilete la conferinele mele merg bine?
a ntrebat George, nervos.
302

- JEFFREY ARCHER -

Se bat p deschiderea de la Broadhurst Theatre de


mine-sear. Keedick s-a oprit s-i aprind trabucul. i
dac o s ai o cronic bun n New York Times, o s fie bine
tot restul turneului. E o icneal, am vndut toate biletele
pentru toate serile.
George voia s-l ntrebe ce nseamn icneal, dar s-a
mulumit s admire zgrie-norii pe cnd maina i croia
drum cu greu prin trafic.
Aia e Woolworth Building, a spus Keedick, cobornd
geamul. E nalt de treizeci de metri. Cea mai nalt cldire
din lume. Da acum proiecteaz una mai nalt, de trei sute
de metri.
Cam asta este distana care m desprea de vrf, a
spus George pe cnd limuzina se oprea lng hotelul
Waldorf.
Un biat de serviciu a venit n fug i le-a deschis portiera,
urmat de managerul hotelului. A zmbit cnd l-a vzut pe
Keedick cobornd pe trotuar.
Salut, Bill, a spus Keedick. Acesta e George Mallory,
tipul care a cucerit Everestul.
Ei, nu chiar, a spus George. De fapt
Las faptele, George, i-a spus Keedick. Nu intereseaz
pe nimeni din New York.
Felicitri, domnule, a spus managerul, ntinznd mna.
George nu mai dduse mna cu un manager de hotel pn
atunci. n onoarea dumneavoastr, a continuat, am pregtit
apartamentul prezidenial de la etajul al aptesprezecelea. V
rog s m urmai, a mai spus el, conducndu-i prin hol.
Pot s ntreb unde este ieirea n caz de incendii? a
ntrebat George nainte de a ajunge la lift.
Acolo, domnule, a spus managerul, artnd spre
cealalt parte a holului, cu o privire uimit pe fa.
303

- CRRILE GLORIEI -

Etajul al aptesprezecelea ai spus?


Da, a confirmat managerul, i mai uimit.
Ne vedem acolo, a spus George.
tia n-au lifturi n Anglia? a ntrebat managerul pe
Keedick cnd George traversa holul, ndreptndu-se spre o
u pe care scria Ieire n caz de incendii. Sau e nebun?
Nu, a rspuns Keedick. E englez.
Liftul i-a dus pe cei doi la etajul al aptesprezecelea.
Managerul a fost i mai uimit cnd George a aprut pe
coridor dup cteva minute, fr s gfie.
Managerul a descuiat ua Apartamentului prezidenial i
s-a dat deoparte ca s-i lase oaspeii nuntru. Prima
reacie a lui George a fost c era o greeal. Apartamentul
era mai mare dect The Holt.
Credeai c mi aduc nevasta i copiii? a ntrebat el.
Nu, a spus Keedick, rznd, e doar al tu. Nu uita,
presa ar putea dori s te intervieveze i trebuie s cread c
aa eti tratat i n Anglia.
Dar cum ne putem permite?
Nu te mai gndi la asta, a spus Keedick. Intr la
cheltuieli de reprezentare.
*
M bucur s te aud, Geoffrey, a spus Ruth cnd a
recunoscut vocea de la cellalt capt al liniei. A durat prea
mult.
E vina mea, a spus Geoffrey Young. Doar c, de cnd
am postul la Imperial College, nu pot iei din ora prea mult
n timpul semestrului.
mi pare ru c George nu este acum acas. E n
America ntr-un turneu de conferine.
304

- JEFFREY ARCHER -

Da, tiu, a spus Young. Mi-a scris sptmna trecut


c-i cuta un serviciu i c, dac apare ceva, s-l anun. Ei
bine, a aprut un post la Cambridge care ar putea fi ideal
pentru el, dar m-am gndit c ar fi bine s vorbesc mai nti
cu tine.
Frumos din partea ta, Geoffrey. S ne ntlnim cnd
mai vin prin Londra?
Nu, nu, pot eu s trec pe la Godalming.
Cnd crezi c vii?
Joia viitoare e bine?
Desigur. Poi rmne peste noapte?
Mulumesc, mi-ar plcea, dac nu te deranjeaz.
Nu m-ar deranja nici dac ai sta o lun, Geoffrey.
*
George n-a putut dormi n prima noapte n New York i nu
din cauza diferenei de fus orar, pentru c drumul de cinci
zile peste Atlantic rezolvase problema aceasta. Doar c nu
mai dormise niciodat ntr-un ora al crui trafic nocturn nu
se oprea niciodat i sirenele mainilor de poliie i de
pompieri sunau ntruna. i aminteau de Frontul de Vest.
n cele din urm a renunat, s-a dat jos din pat i s-a
aezat la masa de lng fereastr care avea vedere n Central
Park. i-a revzut materialul pentru conferin apoi a
verificat toate diapozitivele. A observat fericit c niciunul nu
se sprsese n timpul drumului din Anglia.
George se temea din ce n ce mai mult de ceea ce Keedick
numea noaptea deschiderii. ncerca s nu se gndeasc la
consecinele unui fiasco, alt cuvnt folosit de Keedick, dei
agentul l asigurase c mai rmseser doar cteva bilete
nevndute i tot ceea ce mai conta era cronica din New York
305

- CRRILE GLORIEI -

Times. Pn la urm, George s-a decis c prefera munii. Lor


nu le psa deloc ce prere avea New York Times despre ei.
S-a trt n pat dup cteva ore i, pn la urm, pe la ora
patru, a reuit s adoarm.
*
Ruth sttea n scaunul ei de lng fereastr i se distra cu
prima scrisoare trimis de George din America. A rs cnd a
citit despre Caddie i despre apartamentul prezidenial cu
nclzire central, tiind c George ar fi fost mulumit i cu
un cort ridicat pe acoperi, dar bnuia c acest lucru nu era
permis la Waldorf. Cnd a ntors pagina, s-a ncruntat
pentru prima oar. O ngrijora faptul c George credea c de
prima conferin depind attea. i termina scrisoarea
promindu-i s-i scrie ca s-o anune cum a mers conferina
de ndat ce se va ntoarce la hotel n acea sear. Ct de mult
ar fi dorit s poat citi cronica din New York Times naintea
lui George.
*
Cineva a btut la u i George a deschis i l-a gsit pe Lee
Keedick stnd pe coridor. Era mbrcat ca de obicei, dar de
data aceasta cmaa era verde, n timp ce costumul era de
un albastru-deschis mai potrivit pentru un dandy de la
Cambridge. Lanul de la gt era acum din aur i pantofii din
crocodil erau de culoare alb. George a zmbit. Lee Keedick
ar fi putut s-l fac i pe Finch s par elegant.
Cum te simi, omule? a ntrebat Keedick intrnd n
camer.
Speriat, a admis George.
306

- JEFFREY ARCHER -

Da de ce, a spus Lee. O s te ndrgeasc.


O observaie interesant, s-a gndit George, gndindu-se
c Lee l cunotea doar de cteva ore i nu-l auzise vorbind n
public niciodat. Dar ncepuse s-i dea seama c Lee avea
pregtite cliee pentru clienii lui.
n afara hotelului, Harry sttea lng main. A deschis
portiera din spate i George a intrat, simindu-se mai nervos
ca naintea unui urcu dificil. Nu a scos o vorb tot drumul
pn la teatru i i-a fost recunosctor lui Keedick c a tcut
i el, chiar dac umpluse maina cu fumul trabucului.
Cnd au ajuns n faa Broadhurst Theater, George a zrit
posterul care fcea reclam pentru conferina lui. A izbucnit
n rs.
Luai bilete acum!
GEORGE MALLORY
Brbatul care a cucerit Everestul cu mna lui
Sptmna viitoare: Jack Benny
A zmbit fotografiei unui tnr care cnta la vioar,
ncntat c dup el va urma un muzician.
George a pit pe trotuar, cu picioarele tremurnd i cu
inima btndu-i de parc mai avea civa pai pn n vrf.
Keedick i-a condus clientul pe o alee lateral ctre intrarea
din spate, unde un asistent i-a nsoit pe o scar din piatr
pn la o u pe care era o stea. La plecare, Keedick i-a spus
c va mai veni s-l vad nainte de a iei pe scen. George a
rmas singur n camera rece, cu miros uor de mucegai,
luminat de nite becuri aflate n jurul unei oglinzi mari. i-a
307

- CRRILE GLORIEI -

mai revzut discursul nc o dat. Pentru prima oar n viaa


lui, voia s se ntoarc nainte de a ajunge n vrf. Cineva a
btut la u.
Cincisprezece minute, domnule Mallory, s-a auzit o
voce.
George a respirat adnc i, dup cteva clipe, a intrat
Keedick.
Hai s dm drumul la spectacol, amice, a spus el.
L-a condus pe George pe treptele din piatr, pe un coridor
lung pn la culise, unde l-a prsit spunndu-i:
Noroc, tipule. Voi fi n primul rnd, aplaudndu-te.
George mergea ncolo i ncoace prin cabin, devenind din
ce n ce mai nervos. Dei auzea un zgomot puternic de
cealalt parte a cortinei nu tia ci oameni erau n sal.
Oare Keedick exagerase spunndu-i c mai erau doar cteva
bilete nevndute?
La ora opt fr cinci, un brbat mbrcat ntr-un smoking
alb a aprut lng George.
Salut, sunt Vince, prezentatorul. Eu te voi introduce.
Mallory se pronun n vreun fel special?
Asta era o ntrebare pe care George nu o mai auzise.
Nu, a rspuns.
George s-a uitat n jur dup cineva, oricine, cu care s
vorbeasc pn se ridica cortina. Ar fi fost fericit s-l vad
chiar i pe Keedick. i-a dat seama prima oar cum se
simise Raleigh nainte de a i se tia capul. Apoi, fr niciun
avertisment, cortina s-a ridicat i prezentatorul a ieit pe
scen, a btut n microfon i a anunat:
Doamnelor i domnilor, este plcerea mea s vi-l prezint
pe oaspetele dumneavoastr din aceast sear, George
Mallory, brbatul care a cucerit Everestul.
Cel puin n-a spus cu mna lui, s-a gndit George,
308

- JEFFREY ARCHER -

intrnd pe scen i simind nevoia disperat de aer. Dar i-a


revenit repede cnd a fost ntmpinat cu aplauze clduroase.
George i-a nceput conferina ezitnd, n parte din cauz
c nu putea vedea audiena care trebuie s fi fost pe acolo,
pe undeva, dar lumina btea doar pe el i i era imposibil s
vad dincolo de primul rnd. Totui, dup cteva minute s-a
obinuit s fie tratat ca un actor, nu ca un confereniar. Era
ncurajat de izbucniri spontane de aplauze i chiar de cte
un hohot de rs ocazional. Dup un nceput greoi, a vorbit
aproape continuu o or. Abia cnd a solicitat ntrebri i sau aprins luminile, a vzut ctor oameni se adresa.
Stalurile erau aproape pline, chiar dac galeriile rmneau
n umbr. A fost fericit cnd a vzut ci voiau s-i pun
ntrebri i s-a lmurit c n sal erau muli alpiniti
adevrai i entuziati care au ridicat probleme inteligente i
relevante. ns George aproape s-a blocat nu doar din
cauz c nu tia rspunsul cnd o blond subire din
primul rnd l-a ntrebat:
Domnule Mallory, ai putea s ne spunei ct cost o
asemenea expediie?
A durat o vreme pn ce a rspuns.
N-am idee, doamn, a zis el n cele din urm. Detaliile
financiare au fost de competena RGS. Totui, tiu c
Societatea va lansa un apel pentru strngerea de fonduri
pentru expediia n Himalaia de anul viitor care va avea ca
scop s duc s-a oprit exact cnd era pe punctul s spun
un englez un om pe culmea Himalaiei.
i cei dintre noi care ar dori s doneze bani, s-a
interesat doamna, pot s presupun c i dumneavoastr
vei face parte din expediie, adic vei fi eful alpinitilor?
George nu a ezitat.
Nu, doamn. Mi-am asigurat deja soia i pe cei de la
309

- CRRILE GLORIEI -

Societate c, de data aceasta, altcineva va fi eful expediiei.


A fost surprins s aud mormituri dezaprobatoare i
cteva strigte de:
Ruine!
Dup nc vreo dou ntrebri, George i-a revenit i a fost
chiar dezamgit cnd Lee i-a optit din culise:
E timpul s termini, George.
George s-a nclinat i a prsit repede scena. Audiena a
nceput s aplaude.
Nu aa de repede, a spus Keedick i l-a mpins napoi pe
scen iar n sal s-au nteit aplauzele.
De fapt, a fost obligat s mai ias de trei ori pe scen
nainte de a se lsa cortina.
A fost grozav, a comentat Lee. Acum trebuie doar s ne
rugm s te fi ndrgit la fel de mult ca publicul i criticii.
Apropo, ai mai ntlnit-o pe Estelle Harrington mai nainte?
Estelle Harrington? a repetat George.
Cucoana care te-a ntrebat dac vei conduce
urmtoarea expediie n Himalaia.
Nu, n-am vzut-o n viaa mea, a spus George. De ce m
ntrebi?
I se spune vduva de carton, i-a zis Lee. Rposatul ei
so, George Harrington, inventatorul cutiilor de carton, i-a
lsat atia bani c nici nu poate s-i numere. Lee a inhalat
adnc i a pufit un nor de fum. Am citit o ton de chestii
despre ea la rubricile de scandal, dar niciodat n-am tiut c
e interesat de alpinism. Dac vrea s sponsorizeze turneul
tu, nu trebuie s mai ai grija cronicii din New York Times.
Este aa de important? a ntrebat George.
Mai important ca toate ziarele la un loc.
Dar cnd voi afla verdictul lor?
Peste cteva ore, a replicat Lee, suflnd un alt norior
310

- JEFFREY ARCHER -

de fum.

311

- CRRILE GLORIEI -

48
Asociaia de instruire a muncitorilor, a spus Geoffrey
Young pe cnd se plimbau prin grdin.
N-am mai auzit de ea, a spus Ruth.
A fost fondat la nceputurile micrii laburiste, iar
scopul ei este s ajute oamenii care nu au ansa de a fi
educai n tineree, dar care pot beneficia de ea ulterior.
Seamn cu principiile lui George Fabian.
Dup mine, a spus Young, slujba i se potrivete perfect.
i va permite lui George s mbine experiena didactic cu
prerile sale politice i educaionale.
Dar asta ar nsemna s ne mutm la Cambridge?
Da, m tem c da. Dar exist i locuri mai rele, a
rspuns Geoffrey. i nu uita c George mai are muli prieteni
acolo.
Cred c ar trebui s te avertizez, Geoffrey, c George
este foarte nelinitit de ceea ce numete situaia lui
financiar. n ultima scrisoare mi-a spus c turneul nu
merge aa de bine cum spera.
mi pare ru s aud asta. Totui, tiu c salariul de
baz pentru acest serviciu este de trei sute i cincizeci de lire
pe an, cu ocazia s ctige nc o sut i cincizeci de lire
suplimentare, ceea ce nseamn n total cinci sute de lire
sterline.
n cazul acesta, a spus Ruth, cred c George va profita
de ocazie. Cnd vor s nceap?
Nu pn n septembrie, anul viitor, a spus Geoffrey.
Ceea ce nseamn, dac ndrznesc s spun c, dac George
se va rzgndi
Nu acum, Geoffrey, a spus Ruth, n timp ce se ntorceau
312

- JEFFREY ARCHER -

spre cas. S discutm la mas. Acum poi s te duci s


despachetezi i apoi s te ntorci n salon pe la apte.
Nu suntem obligai s discutm despre asta, Ruth.
Oh, ba da, a replicat ea.
*
Taxi! a ipat Keedick i, cnd maina s-a oprit scrnind
din frne, a deschis portiera din spate lsndu-i clientul s
intre.
Harry i Caddilacul su nu se vedea.
Deci, ct de ru este, a ntrebat George trntindu-se pe
bancheta din spate.
Nu prea bine, a recunoscut Lee. Cu toate c New York
Times a avut o cronic favorabil, rezervrile de bilete din
afara oraului au fost s-a uitat pe geam s zicem,
dezamgitoare, dei se pare c ai reuit s atragi un fan
important.
Ce tot spui?
Zu, George, nu cred c n-ai observat c Estelle
Harrington a aprut la toate conferinele tale. Pot s pariez
c va veni i n seara asta.
Ei, cel puin biletele pentru astzi s-au vndut, a spus
George, nedorind s mai discute de omniprezenta doamn
Harrington.
Vndute e cuvntul greit, a spus Lee. Au refuzat s
semneze contractul dac nu-i lsm pe studeni s intre pe
gratis cuvnt care nu-mi place.
Dar Baltimore i Philadelphia? a ntrebat George n timp
ce taxiul ieea de pe osea intrnd ntr-un campus pe care
George dorise ntotdeauna s-l viziteze i la care nu-i
imaginase c va fi invitat.
313

- CRRILE GLORIEI -

mi pare ru, amice, a spus Lee, printre pufituri, altfel


am fi pierdut i mlaiul pe care l-am strns pn acum.
Aa de ru este? a spus George.
i mai ru. Mi-e team c v-a trebui s-i retez turneul.
De fapt i-am i rezervat un bilet pe Saxonia, care pleac din
New York luni.
Dar asta nseamn
C va fi ultima ta conferin, George, aa c ai grij s
fie una bun.
Deci ce profit am obinut? a ntrebat George, linitit.
Pi nu pot s-i spun cifra exact pe moment, a zis Lee
cnd taxiul trgea n faa rezidenei personale a preedintelui
de la Harvard. Mai sunt cteva cheltuieli pe care le-am fcut
din buznarul meu i pe care trebuie s le mai adun.
George s-a gndit la scrisoarea pe care o primise acas cu
o zi nainte de a se mbarca. De ndat ce Hinks va afla c
turneul nu i adusese profitul sperat, oare va retrage invitaia
de a ine discursul la Adunarea General a Societii? Poate
cea mai bun soluie ar fi s refuze invitaia i s scuteasc
Societatea de o deziluzie inutil.
*
Ai evitat subiectul toat seara, a spus Ruth
conducndu-l pe Young n salon.
Dar a fost o cin att de minunat, a spus Geoffrey,
aezndu-se pe canapea. Iar tu eti o gazd ncnttoare.
Iar tu eti un linguitor btrn, Geoffrey, i-a spus Ruth,
dndu-i o ceac de cafea. S-a aezat pe un scaun n faa lui.
Deci ncerci s m convingi c George ar trebui s se
rzgndeasc n ceea ce privete viitoarea expediie n
Himalaia? Pentru c nu sunt convins c el vrea cu adevrat.
314

- JEFFREY ARCHER -

Ne spunem adevrul?
Da, desigur, a rspuns Ruth, surprins.
Cnd George mi-a scris, nainte de a se mbarca, mi-a
explicat clar c nc mai dorea s ncerce mcar o dat s-i
ndeplineasc cel mai nebunesc vis.
Dar a nceput Ruth.
i mi-a mai spus c va pleca doar dac-l vei susine cu
adevrat.
Dar mie mi-a zis c nu s-ar mai ntoarce n nicio
mprejurare.
M-a mai implorat s nu-i spun ceea ce simte el.
Spunndu-i ceea ce i-am spus, i-am trdat ncrederea.
i-a dat vreun motiv pentru care ar vrea s treac iar
prin toate acele chinuri?
n afara celui evident? Dac va reui, gndete-te ct de
mult va ctiga.
tii la fel de bine ca i mine, Geoffrey, c nu o face
pentru bani.
Tu mi-ai amintit c este ngrijorat c nu are o situaie
financiar prea bun.
Ruth a tcut un timp.
Dac a fi de acord s-l mint pe George n legtur cu
ceea ce simt, a spus ea n cele din urm, i va fi o minciun,
Geoffrey, trebuie s-mi promii c aceasta va fi ultima dat.
Trebuie s fie. Dac George va fi ales director al WEA,
consiliul nu-l va lsa s dispar cte ase luni odat. i,
sincer, draga mea, va fi cam btrn atunci cnd RGS va
lansa o alt expediie.
A vrea s mai pot cere prerea cuiva.
De ce nu discui cu singura persoan care tie exact
prin ceea ce treci?
Despre cine vorbeti? a ntrebat Ruth.
315

- CRRILE GLORIEI -

Cnd Young i-a spus, Ruth a zis doar:


Crezi c va fi de acord s discute cu mine?
Oh, da. Va dori s-o vad pe soia lui Mallory de Everest.
*
George a recunoscut imediat femeia atrgtoare care
discuta cu Keedick n cellalt col al camerei. Nu era uor de
uitat.
Felicitri, domnule Mallory, a spus preedintele de la
Harvard. Foarte stimulator. Pot spera c vei reui s scpai
i data viitoare?
Este amabil din partea dumneavoastr, domnule Lowell,
a spus George, nemaideranjndu-se s repete c nu va merge
n urmtoarea expediie. i permitei-mi s v mulumesc
pentru organizarea acestei recepii.
A fost plcerea mea, a spus preedintele. mi pare doar
ru c din cauza prohibiiei nu v pot oferi dect suc de
portocale sau Coca-Cola.
Un suc de portocale ar fi foarte bun, mulumesc.
tiu c muli dintre studeni doresc s v pun
ntrebri, domnule Mallory, a spus preedintele, aa c nu v
voi mai monopoliza.
S-a alturat femeii care discuta cu Keedick.
Dup cteva momente, George era nconjurat de tineri
care-i aminteau de vremea cnd fusese i el student la
Cambridge.
Mai avei toate degetele de la picioare, domnule? a
ntrebat un tnr care se holba la picioarele lui George.
Erau toate cnd am verificat ultima oar, la baie, a spus
George, rznd. Dar prietenul meu, Morshead, i-a pierdut
dou degete de la mn i unul de la picior i bietului Norton
316

- JEFFREY ARCHER -

i s-a tiat jumtate din urechea dreapt dup ce a stabilit un


nou record de nlime.
O voce din spatele lui l-a ntrebat:
Sunt muni din America pe care i-ai considera o
provocare?
Sigur c da, a spus George. V pot asigura c muntele
McKinley este o provocare la fel de mare ca orice munte din
Himalaia i exist mai multe vrfuri n Yosemite Valley care
sunt dificile chiar i pentru cel mai experimentat alpinist.
Dac te intereseaz alpinismul pe stnci, nici nu trebuie s
ajungi mai departe de Utah sau Colorado, dac speri s-i
dovedeti valoarea.
Ceva m nedumerete, domnule Mallory, a spus un
tnr care se uita foarte atent la el. De ce v deranjai?
Preedintele, care tocmai revenise lng George, a tuit ca
s-i ascund tulburarea.
E simplu, a zis George. Pentru c exist.
Dar
M scuzai c v ntrerup, domnule Mallory, a spus
domnul Lowell, dar tiu c doamna Harrington abia ateapt
s discute cu dumneavoastr. Rposatul ei so a fost
absolvent al acestei universiti i un sponsor foarte generos.
George a zmbit i a dat mna cu tnra doamn care-l
ntrebase despre finanarea expediiei cnd era la New York i
care asistase de atunci la toate conferinele lui. Nu prea
mult mai n vrst dect unii dintre studeni i George
bnuia c era a treia soie a domnului Harrington, doar dac
nu cumva regele cartonului, cum i spunea Keedick, se
cstorise foarte trziu.
Mrturisesc, Estelle, i-a spus preedintele, c n-aveam
idee c te intereseaz alpinismul.
Cine n-ar putea s fie fermecat de charisma domnului
317

- CRRILE GLORIEI -

Mallory? cuvnt pe care George nu-l mai auzise s fie


folosit pn atunci i pe care va trebui s-l caute n dicionar
ca s afle dac nu mai avea i vreun alt neles. i, desigur, a
ciripit ea, sperm c el va fi primul care va sta pe culmea
muntelui su i apoi se va ntoarce s ne povesteasc totul.
George a zmbit i s-a nclinat uor.
Aa cum v-am explicat n New York, doamn
Harrington, nu voi
Este adevrat, a continuat doamna Harrington, care,
era evident, nu admitea ntreruperile, c aceast conferin a
fost ultima nainte de ntoarcerea ta n Anglia?
Mi-e team c da, a spus George. Mine-sear voi lua
trenul spre New York i m voi mbarca spre Southhampton
n dimineaa urmtoare.
Bine, dac vei fi n New York, domnule Mallory, poate
vei binevoi s venii la mine mine-seara s bem ceva.
E foarte amabil din partea dumneavoastr, dar, din
pcate
tii, soul meu a fost foarte generos i sunt sigur c
vrei s fac o donaie substanial pentru cauza ta.
Substanial? a repetat George.
M gndeam la a fcut o pauz zece mii de dolari.
Dup o vreme, George a spus:
Dar voi ajunge n New York abia la apte, mine-seara,
doamn.
Atunci voi trimite o main sa v ia de la hotel la ora
opt. i, George, te rog, spune-mi Estelle.
*
Dup ce s-a strns masa i ddaca a dus copiii la
plimbarea de diminea, Ruth a trecut prin salon. S-a aezat
318

- JEFFREY ARCHER -

n scaunul ei preferat de lng fereastr i a deschis ultima


scrisoare a lui George.
22 martie, 1923
Draga mea Ruth,
Sunt n trenul care circul ntre Boston i New York. Am
cteva veti bune. Harvard a fost exact cum mi-l imaginam. Nu
numai c aula a fost plin-ochi agai de galerie, a spus
Keedick dar studenii i profesorii n-ar fi putut s m
ntmpine mai clduros.
Am venit de la recepia preedintelui foarte vesel, n ciuda
faptului c nu am reuit sa beau dect suc din cauza
prohibiiei. Dar cnd m-am trezit azi-diminea, realitatea m-a
lovit din nou. Turneul meu a fost ntrerupt i m ntorc n
Anglia mult mai repede dect m ateptam. Este pcat c n-ai
venit i tu, pentru c totul n-a durat mai mult de o lun.
Oricum, vacana la Veneia a fost superb, cu toate c nu neam crat pe San Marco. Te anun c voi sosi sptmna
viitoare. i voi trimite o telegram de pe vapor i-i voi spune
cnd voi ajunge la Southhampton.
A doua veste bun este c mi s-a dat ansa s cresc
fondurile societii n aceast sear.
Singurul lucru bun din toat excursia este c pot s te vd
pe tine i pe copii mai curnd dect m ateptam. Dar s ne
ntoarcem la realitate. Primul lucru pe care-l am de fcut cnd
m voi ntoarce va fi s-mi caut un serviciu.
Pe curnd,
Soul tu iubitor,
George.
Ruth a zmbit cnd a pus scrisoarea n plic i a lsat-o pe
319

- CRRILE GLORIEI -

biroul ei, mpreun cu toate scrisorile pe care i le trimisese


George n decursul anilor. S-a uitat la ceasul de pe cmin.
Trenul ei spre Londra pleca din Godalming abia peste o or,
dar Ruth s-a decis s plece spre gar mai repede, pentru c
la aceast ntlnire nu voia s ntrzie.

320

- JEFFREY ARCHER -

49
George a btut la ua casei elegante de pe strada West,
numrul 64, nainte de ora nou. Un valet mbrcat cu o
hain lung, negru cu alb, i-a deschis.
Bun seara, domnule, doamna Harrington v ateapt.
George a fost condus n salon, unde a gsit-o pe doamna
Harrington stnd lng cmin sub un tablou de Bonnard,
nfind o femeie goal care ieea din cad. Gazda lui purta
o rochie de mtase de un rou strlucitor care nu-i acoperea
genunchii. Nu avea nici verighet, nici inel de logodn, ci un
colier de diamante cu o brar asortat.
Mulumesc, Dawkins, a spus doamna Harrington, asta
e tot. nainte ca valetul s ajung la u a mai spus: i nu
mai avem nevoie de tine n aceast sear.
Dup cum dorii doamn, a rspuns valetul,
nclinndu-se i nchiznd ua dup el.
George ar fi putut jura c a auzit cheia ntorcndu-se n
broasc.
Ia loc, te rog, George, a spus doamna Harrington,
artndu-i canapeaua. S-i dau ceva de but. Ce ai dori?
Cred c m voi mulumi cu suc de portocale.
Sigur c nu, a spus doamna Harrington.
S-a dus n cellalt capt al camerei, a atins volumul legat
n piele din Timpuri grele i biblioteca s-a rotit,
transformndu-se ntr-un bar.
Whisky cu sifon? a sugerat ea.
Mai e ceva ce nu tii despre mine? s-a interesat George,
zmbind.
Unul sau dou lucruri, a spus doamna Harrington,
aezndu-se lng el pe canapea, rochia ridicndu-i-se cu
321

- CRRILE GLORIEI -

civa centimetri deasupra genunchilor. Dar n timp, cred c


voi reui s rezolv i asta. George i-a atins cravata, nervos.
Acum, spune-mi, George, cum ar putea s ajute expediia
mica mea donaie?
Adevrul este, doamn Harrington, a spus George,
lund o gur de whisky era marca lui preferat avem
nevoie de fiecare penny de care putem face rost. Ceea ce am
nvat din prima expediie a fost c nu eram suficient de
pregtii. A fost aceeai problem cu care s-a confruntat i
cpitanul Scott n expediia lui la Polul Nord i care a dus la
moartea lui i a ntregii lui echipe. Nu doresc s-mi asum
acest risc nc o dat.
Eti foarte serios, George, a spus doamna Harrington,
aplecndu-se i btndu-l pe coaps.
Este o problem serioas, doamn Harrington.
Spune-mi Estelle, a zis ea, punnd picior peste picior.
Crezi c vei ajunge n vrf de data aceasta?
Posibil, dar e nevoie i de puin noroc, a spus George, i
mai ales cu vremea. Dac ai dou, poate trei zile senine la
rnd, fr vnt, ai o ans. Dar atunci, cnd credeam chiar
c avem noroc, ne-a lovit nenorocirea.
Eu sper c, dac voi avea o ans, a spus doamna
Harrington, nu voi avea parte i de dezastru.
Mna ei era acum pe coapsa lui George. George se fcuse
de culoarea rochiei doamnei Harrington i se decise c era
vremea s caute o cale de scpare. Nu e nevoie s fii nervos,
George. Este o aventur despre care nu trebuie s afle nimeni
i care nu trebuie s se sfreasc cu un dezastru.
George era gata s se ridice i s plece cnd ea a mai spus:
i cnd vei sta pe vrful muntelui, George, i sunt
sigur c vei sta, gndete-te i la mine.
A scotocit n mnec i a scos o hrtiu pe care a
322

- JEFFREY ARCHER -

despturit-o i a pus-o pe mas, n faa ei. George s-a uitat i


a vzut c era un cec pe care scria: De plat: Royal
Geographical Society 10.000 $. S-a gndit la domnul Hinks,
i s-a aezat la loc.
Acum, gndete-te un moment, George, n timp ce eu
m schimb. Mai servete-te cu ceva de but ct voi lipsi.
Pune-mi i mie un gin tonic, a mai spus ea nainte s ias.
George a luat cecul i era gata s-l pun n buzunar cnd
a vzut marginea unei fotografii mici ieind dintre dou
bancnote. A scos fotografia lui Ruth pe care o fcuse n
timpul lunii de miere i pe care o lua ntotdeauna cu el n
timpul cltoriilor. A zmbit, a pus fotografia la loc n portofel
i a rupt cecul. S-a dus la u i a tras uor de mner, doar
ca s descopere c era ncuiat. Ce pcat c RGS nu-l
alesese pe Finch pentru turneul din America, s-a gndit el,
pentru c atunci societatea ar fi ctigat cei 10.000 de dolari
pe care n mod sigur doamna Harrington i-ar fi considerat o
investiie bun.
George s-a dus n captul cellalt al camerei i a deschis
ncet fereastra. i-a scos capul afar i a analizat traseul. Era
ncntat s vad c faada cldirii era fcut din plci aspre
de piatr, plasate egal. A ieit pe pervaz i i-a nceput
coborrea, iar cnd mai avea doi metri pn jos a srit pe
trotuar. A traversat repede strada. tia c un alpinist nu se
uit niciodat napoi, dar n-a putut rezista i a fost rspltit
pe msur. La geamul unei ferestre de sus sttea o femeie
frumoas mbrcat doar cu un neglijeu subire care
ascundea prea puine.
La naiba, a spus George cnd i-a amintit c nu-i luase
lui Ruth niciun cadou.
*
323

- CRRILE GLORIEI -

Ruth a btut ncet la ua din fa a casei de pe strada Tite,


numrul 37 i, dup o clip, o servitoare i-a fcut o reveren
i i-a spus:
Bun dimineaa, doamn Mallory. Vrei s avei
amabilitatea s m urmai?
Cnd Ruth a intrat n salon, i-a gsit gazda stnd n faa
cminului, sub un portret n ulei al soului ei, apropiindu-se
de Polul Sud. Purta o rochie simpl i neagr, nu era
machiat i nu purta alte bijuterii dect verigheta.
Ce plcere s v vd, doamn Mallory, a spus Kathleen
Scott. V rog venii lng mine, i i-a fcut semn spre un
scaun confortabil.
Este foarte amabil din partea dumneavoastr c m-ai
primit, a spus Ruth.
Pe cnd se aeza, servitoarea a reaprut, purtnd o tav
de argint, ncrcat cu prjiturele i ceai, pe care a plasat-o
pe o mas, lng stpna ei.
Poi s ne lai, Millie, a spus vduva cpitanului Scott.
i nu vreau s fiu deranjat.
Desigur, doamn, a spus servitoarea, ieind din camer.
Indian sau chinezesc, doamn Mallory?
Indian, v rog.
Zahr i lapte?
Doar lapte, mulumesc.
Doamna Scott a umplut ceaca i i-a dat-o lui Ruth.
Am fost nedumerit de scrisoarea dumneavoastr, i-a
spus. Spuneai c dorii s discutm despre o problem
personal.
Da, a spus Ruth, ncet. Am nevoie de sfatul
dumneavoastr.
Gazda lui Ruth a ncuviinat, zmbindu-i.
324

- JEFFREY ARCHER -

Soul meu, a nceput Ruth, se afl acum ntr-un turneu


de conferine prin Statele Unite i l atept de la o zi la alta.
Dei mi-a spus de nenumrate ori c nu dorete s conduc
urmtoarea expediie a RGS n Everest, nu m ndoiesc c de
fapt vrea s-o fac.
i ce prere avei despre ntoarcerea lui n Himalaia?
Dup absena lui din timpul rzboiului, urmat de
expediia lung n Everest i acum de turneul prin America,
nu prea vreau s mai plece pentru nc ase luni.
Da, neleg asta. Con era exact la fel ca un copil, nu
era n stare s stea locului mai mult dect cteva luni la
rnd.
V-a ntrebat vreodat ce prere avei despre asta?
Tot timpul, dar tiam c vrea doar s fie ncurajat, aa
c i spuneam ce dorea s aud, c fcea ceea ce trebuie.
i erai convins?
Nu ntotdeauna, a admis femeia mai n vrst, oftnd.
Dar orict de mult a fi dorit s stea acas i s duc o via
obinuit, tiam c nu era posibil deoarece, exact ca soul
dumneavoastr, Con nu era un om obinuit.
Desigur c acum regretai c nu i-ai spus ceea ce
simeai cu adevrat?
Nu, doamn Mallory, nu regret. Prefer s fi petrecut doi
ani cu cel mai interesant brbat de pe pmnt, dect
patruzeci cu cineva convins c l-am mpiedicat s-i urmeze
visul.
Ruth a ncercat s-i adune ideile.
Pot suporta gndul s fiu desprit de George pentru
nc ase luni. S-a oprit. Dar nu pentru toat viaa.
Nimeni nu v nelege mai bine dect mine. Dar soul
dumneavoastr nu este un om obinuit i sunt sigur c-i
cunoteai ambiia nainte de a v mrita cu el.
325

- CRRILE GLORIEI -

Da, tiam, dar


Atunci nu putei, chiar nu putei, sta n calea destinului
su. Dac el va vedea altul fcnd ceea ce el i-a dorit
ntotdeauna s fac, dumneavoastr o vei regreta toat
viaa.
Dar destinul meu trebuie s fie s-mi triesc tot restul
vieii fr el? a ntrebat Ruth. Dac ar ti ct de mult l
iubesc
V pot asigura c tie, doamn Mallory, altfel nu ai fi
venit la mine. i pentru c tie, va trebui s-l convingei c
suntei de prere c este datoria lui s conduc urmtoarea
expediie. i apoi, tot ce mai putei face este s v rugai s
se ntoarc.
Ruth i-a ridicat capul, cu lacrimile iroindu-i pe fat.
Dar soul dumneavoastr nu s-a mai ntors.
Dac a putea ntoarce timpul napoi, a venit rspunsul
calm, i Con m-ar ntreba M lai s m duc din nou,
fetio?, a rspunde exact cum am fcut-o acum treisprezece
ani, o lun i ase zile nainte. Da, dragul meu, sigur c te
las. Dar amintete-i s iei i osetele de ln de data asta.
*
George era gata s plece la ora ase n dimineaa
urmtoare. Cnd s-a dus la recepie, n-a fost uimit s afle c
Keedick nu pltise nota. A fost uurat doar c ultima noapte
i-o petrecuse ntr-o camer simpl ntr-o pensiune n Lower
East Side i nu n apartamentul prezidenial de la Waldorf.
Cnd a ieit pe trotuar, n-a chemat taxiul, din mai multe
motive. A mrluit pn la intersecia 43, cu cte o valiz n
fiecare mn, mpingnd btinaii pe cnd circula prin
jungla deas, suprapopulat a Manhattanului.
326

- JEFFREY ARCHER -

Cnd a ajuns la chei o or mai trziu, l-a vzut pe Keedick


stnd lng docul la care era amarat vasul, cu un trabuc n
gur, un zmbet pe buze i cu replica pregtit.
Cnd ajungi n vrful muntelui, George, d-mi un
telefon, pen c s-ar putea s valoreze ceva.
Mulumesc Lee, a spus George i, dup ce a ezitat un
moment, a mai spus, pentru o experien de neuitat.
A fost plcerea mea, a spus Keedick, ntinznd mna.
ncntat s te ajut.
George a dat mna cu el i tocmai urca pe pasarel cnd
Keedick l-a strigat.
Hei, nu uita asta. inea un plic n mn.
George s-a ntors, ceea ce nu prea i-a convenit.
Partea ta din profituri, btrne, a spus el, ncercnd s
imite accentul englezesc al lui George. Cincizeci la sut, dup
cum ne-am neles.
Mulumesc, a spus George, punnd plicul n buzunar.
Nu avea nicio intenie s-l deschid n faa lui Keedick.
Cnd s-a dus s-i caute cueta n-a fost surprins s vad
c fusese degradat la puntea doi, la patru etaje sub puntea
principal i c mai sttea cu nc trei brbai ntr-o cabin
care nu era mult mai mare dect cortul lui de pe Pasul de
Nord. S-a oprit din despachetat cnd a auzit sirena
anunndu-le plecarea i s-a ntors pe punte ca s poat
urmri progresul lent al vaporului afar din port.
S-a rezemat de balustrad i s-a uitat la chei; prietenii i
familiile i luau rmas-bun. Nu s-a obosit s se uite dup
Keedick, tiind c acesta plecase de mult. George a urmrit
cum zgrie-norii uriai deveneau din ce n ce mai mici i
cnd Statuia Libertii a disprut, a hotrt c venise vremea
s nfrunte realitatea.
i-a scos plicul din buzunar, l-a rupt i a scos un cec. De
327

- CRRILE GLORIEI -

plat: The Royal Geographical Society 48$. A zmbit i s-a


gndit o clip la Estelle, dar numai o clip.

328

- JEFFREY ARCHER -

CARTEA APTE
PRIVILEGIUL UNEI FEMEI

329

- CRRILE GLORIEI -

50
Se plimbau pe Kings Parade mn n mn, artnd ca o
pereche de studeni.
Nu m mai ine n suspans, a spus Ruth. Cum a mers
interviul?
Nu cred c ar fi putut merge mai bine, a spus George.
Au fost de acord cu toate ideile mele asupra educaiei i n-au
protestat cnd am zis c e timpul s le acordm diplome i
femeilor care particip la acelai cursuri ca brbaii.
Era i timpul, a comentat Ruth. Chiar i Oxfordul e de
acord cu asta.
ns ar mai putea fi nevoie de un rzboi mondial ca s
ajung i Cambridge la aceeai opinie, a spus George trecnd
pe lng doi btrnei.
Deci crezi c ai o ans s-i dea postul? Sau mai aveau
i ali candidai?
Nu cred. De fapt, Young mi-a dat de neles c eram
singurul candidat, iar preedintele consiliului s-a cam dat de
gol cnd m-a ntrebat dac pot ncepe s lucrez de la
nceputul lui septembrie, la anul.
Este minunat, a spus Ruth. Felicitri, iubitule.
Dar nu i se va prea suprtor s pleci de acas tocmai
n Cambridge?
Doamne, nu, a spus Ruth. Nu cred c exist un loc mai
bun n care s cretem copiii, iar tu ai atia prieteni aici. S
fim recunosctori c trebuie s ne mutm abia n septembrie
viitor, aa c voi avea timp destul s caut o cas nou i s
planific mutarea ct tu vei fi plecat.
Cnd voi fi plecat? a ntrebat George nedumerit.
Da, pentru c serviciul ncepe abia anul viitor, aa c
330

- JEFFREY ARCHER -

nu vd de ce n-ai putea pleca s te urci pe muntele tu.


George a privit-o de parc nu putea crede ceea ce auzise.
i vrei s-mi spui, drag, a spus el n cele din urm, c
nu ai obiecii dac a pleca ntr-o nou expediie?
Dimpotriv, a spus Ruth, a fi ncntat. Ideea de a te
vedea nvrtindu-te n jurul casei luni ntregi ca un urs cu
migrene nu-mi surde i nici n-a vrea s fiu pe lng tine
dac Finch ajunge pe vrful muntelui iar tu va trebui s-i
trimii o telegram de felicitare. Desigur, a continuat ea, este
posibil ca ei s nu doreasc s-i ofere un loc n echipa de
alpiniti.
i de ce nu? a ntrebat George.
Ei bine, poate ari ca un student, dragul meu i uneori
aa te i compori, dar dac se vor uita pe curriculum vitae
mai atent s-ar putea s observe c nu eti chiar la prima
tineree. Aa c mai bine anun-i ct mai repede c vrei s
mergi, pentru c aceasta va fi ultima ta ans.
mecher mic ce eti, a spus George. Nu tiu dac ar
trebui s te srut sau s-i trag una. Cred ns c te voi
sruta.
Cnd i-a dat drumul, tot ce a reuit Ruth s spun a fost:
Cred c i-am mai spus i nainte, domnule Mallory, ce
prere am despre srutatul n public.
Nu-i amintea cnd l mai vzuse aa de vesel.
Mulumesc, drag, i-a spus el. M simt uurat s tiu
ceea ce simi tu cu adevrat despre urcarea mea pe Everest.
Ruth era bucuroas c George o luase din nou n brae,
pentru c aa nu-i putea vedea lacrimile din ochi i s
descopere ce simea ea cu adevrat.
*
331

- CRRILE GLORIEI -

Nimeni n-a fost surprins c George a ajuns mai trziu la


aniversarea zilei de natere a fratelui su, dar sora lui, Mary,
l-a certat cnd a aflat c uitase cadoul pentru Trafford la The
Holt.
Ce i-ai luat? l-a ntrebat Mary. Sau nici asta nu-i
aminteti?
Un ceas, a spus George. L-am cumprat cnd am fost n
Elveia.
Asta e chiar de mirare, avnd n vedere c este un
instrument care nu te-a interesat deloc n ultimii treizeci i
apte de ani, a spus nainte ca Trafford s li se alture.
Pot s-l iau de Crciun, a spus Trafford. La fel ca anul
trecut, a zmbit el. Dar, mai important, trebuie s rezolvm
cearta dintre Cottie i mama despre cel mai nalt punct la
care a ajuns George pe Everest.
George s-a uitat i a vzut-o pe Cottie discutnd cu un
brbat pe care nu l-a recunoscut. Pe ea n-o mai vzuse de
cnd vizitaser expoziia Monet de la Academia Regal cu un
an sau doi n urm. Ea i-a zmbit aa cum o fcea pe
vremuri, iar el s-a simit i mai vinovat c nu mai inuse
legtura cu ea de cnd tatl ei dduse faliment. Nu pentru c
ar fi putut s le ofere vreun ajutor financiar, dar
Opt mii cinci sute douzeci de metri, a spus Mary, dup
cum tie orice colar.
Atunci e mai sus dect a ajuns orice pilot, a spus
Trafford, altfel a ncerca eu s aterizez pe vrful afurisitului
la de munte.
Asta ne-ar scuti de mult btaie de cap, a spus George,
ntorcndu-se. Dar pn atunci, cineva trebuie s-o fac pe
calea cea grea. Trafford a rs. Ce face Cottie? Tot mai
muncete ca s se poat ntreine?
Da, i-a rspuns Mary. Dar din fericire nu mai servete
332

- JEFFREY ARCHER -

n spatele tejghelei la Woolworth.


De ce? a ntrebat Trafford. Au avansat-o director?
Nu, a rs Mary. i-a publicat prima carte i criticile au
fost foarte favorabile.
George s-a simit i mai vinovat.
A vrea s am i eu un exemplar n viitoarea expediie, a
spus el, fr s se gndeasc.
Urmtoarea expediie? a spus Trafford. Credeam c teai hotrt s nu mai participi la urmtoarea expediie pe
Everest.
i Cottie poate s triasc de pe urma scrisului? a
ntrebat George, nevrnd s rspund la ntrebarea fratelui
su. Eu am ctigat doar 32 amrte, drepturi de autor
pentru cartea mea despre Boswell.
Cottie scrie romane, nu biografii mbcsite, a spus
Mary. i mai mult, editorii i-au oferit un contract pentru trei
cri, aa c cineva probabil crede n ea.
Mai mult, e cu o persoan, se pare, a spus Trafford,
uitndu-se mai atent la brbatul cu care vorbea Cottie.
Ce vrei s spui? l-a ntrebat George.
Cottie tocmai s-a mritat, i-a spus Mary. Un diplomat
de la Forreign Office. Nu tiai?
Nu, nu tiam, a recunoscut George. N-am fost invitat la
nunt.
Nu e de mirare, a spus Mary. Dac ai fi citit Peking
Picnic, ai fi neles de ce.
Unde vrei s ajungi?
Eroul romanului este un tnr profesor care a fost
educat la Cambridge i care face alpinism n timpul liber.
Trafford a rs.
Poftim? i nu face aluzie la ncnttorul lui frate mai
mic, eroul aerului care, dup ce i-a btut pe germani s-a
333

- CRRILE GLORIEI -

ntors n patria lui i a devenit cel mai tnr comandor din


RAF?
Doar ntr-un paragraf, a spus Mary. Dar sugereaz c,
la fel ca frumosul lui frate mai mare, i el este destinat
pentru lucruri mai mree.
Asta depinde de cel care va atinge primul 8.700 de
metri, a sugerat Trafford.
Opt mii apte sute i un metru, a spus George.

334

- JEFFREY ARCHER -

1924
51
Restul comitetului studia ultima hart a Everestului cnd
generalul Bruce i-a nceput raportul.
Cea mai mare parte a echipei de suport trebuie s fi
ajuns la 5.100 de metri pn acum, a spus generalul, btnd
n hart cu monoclul pentru a arta poziia. Scopul lor este
s se asigure c totul este pregtit pentru domnul Mallory i
echipa lui de alpiniti atunci cnd vor ajunge la tabra de
baz peste dousprezece sptmni.
Bine, a spus George. i cum am identificat deja traseul
pe care vreau s-l urmez, vom avea mai mult de o lun
pentru a ne stabili i a ncerca s ajungem n vrf nainte de
nceperea musonilor.
Putem presupune, domnule Mallory, a spus sir Francis,
c am rezolvat majoritatea problemelor pe care le-ai avut la
expediia anterioar?
Desigur, domnule preedinte, a spus George. Dar dup
eforturile mele jalnice n Statele Unite, m ntreb de unde ai
obinut fondurile necesare.
Ne-au picat nite bani pe neateptate, a explicat Hinks.
Dei nu toate au mers cum v ateptai n America, filmul lui
Noel, Aventura Everestului, a fost un mare succes. Att de
mare, nct el a oferit Societii opt mii de lire sterline pentru
exclusivitatea, cred c termenul este drepturile de filmare,
pentru urmtoarea expediie, cu o singur condiie.
i care ar fi aceea? a ntrebat Raeburn.
Ca Mallory s fie eful alpinitilor, a spus Hinks.
i cum am fost deja de acord cu asta, a spus Mallory,
335

- CRRILE GLORIEI -

mi-a mai rmas doar s formez echipa de alpiniti.


Ceea ce, sincer vorbind, domnule preedinte, a srit
Geoffrey Young, s-a rezolvat deja.
George a ncuviinat i a scos o bucat de hrtie din
buzunar.
Pot s v prezint lista de nume pentru aprobarea
comitetului, domnule preedinte?
Desigur, biete, a spus sir Francis. La naiba, doar e
echipa ta.
George a citit numele pe care el i Young le aleseser la
ntrunirea anterioar a Clubului Alpin.
Norton, Somervell, Morshead, Odell, Finch, Bullock,
Hingston, Noel i eu. S-a uitat ateptndu-se s primeasc
aprobarea unanim a comitetului.
Dar a urmat o tcere lung dup care preedintele a
rspuns:
mi pare ru s-i spun, Mallory, c am primit azidiminea o scrisoare de la domnul Finch n care mi spunea
c simte necesar ca, din cauza mprejurrilor, s-i retrag
numele de pe lista membrilor expediiei din 1924.
Din cauza mprejurrilor? a repetat George. Care
mprejurri?
Sir Francis i-a fcut semn lui Hinks. Hinks a deschis un
dosar din faa lui, a scos un plic i i l-a dat lui George.
George l-a citit de dou ori nainte de a spune:
Dar nu ofer niciun motiv pentru retragerea sa. I-a dat
scrisoarea lui Young, apoi a ntrebat. E cumva bolnav?
Nu, din cte tim noi, a rspuns sir Francis, prudent.
i nu este nicio problem financiar, a spus Young,
napoindu-i scrisoarea lui Hinks, pentru c, mulumit lui
Noel, acum avem mai muli bani dect este nevoie pentru a
acoperi orice cheltuieli le-ar putea solicita Finch pentru
336

- JEFFREY ARCHER -

cltorie i echipament.
Mi-e team, Mallory, c situaia este puin mai delicat,
a spus Hinks, nchiznd registrul de procese-verbale i
nchizndu-i stiloul.
Desigur c nu are vreo legtur cu afacerea aceea cu
soia guvernatorului? a spus George.
Nu, m tem c este mai ru dect att, a spus Hinks,
scondu-i ochelarii n form de semilun i punndu-i pe
mas. George a ateptat nerbdtor ca Hinks s continue.
Fr a informa RGS, a spus Hinks n cele din urm,
Finch a acceptat s participe la diverse turnee de conferine
prin toat ara. Din asta a ctigat sume mari de bani din
care Societatea n-a primit nimic.
Dar Societatea avea dreptul s primeasc ceva? a
ntrebat Young.
Sigur c da, i-a rspuns Hinks, pentru c Finch a
semnat un contract, la fel ca tine, Mallory, s trimit
Societii cincizeci la sut din toate ctigurile dobndite ca
urmare a expediiei Everest.
Adic despre ce sum vorbim? a ntrebat Young.
N-am idee, a admis Hinks, pentru c Finch a refuzat s
trimit vreo chitan, n ciuda cererilor noastre repetate. n
cele din urm, Societatea nu are de ales dect s solicite pe
cale legal ceea ce ne aparine de drept.
ntotdeauna am zis c este un mocofan, s-a rstit
Ashcroft. i acest incident dovedete c am avut dreptate.
Credei c se va ajunge la tribunal? a spus Young.
Sper c nu, a spus Hinks. Dar, dac ar fi aa, cazul ar
ajunge la tribunal tocmai cnd expediia va fi n Tibet.
Sunt sigur c erpaii vor fi foarte ngrijorai din cauza
asta, a spus George.
Nu e de rs, a spus sir Francis, grav.
337

- CRRILE GLORIEI -

Este cineva la masa asta care crede c ultima greeal a


lui Finch i-ar afecta n vreun fel abilitile de alpinist? a
ntrebat Young.
Nu asta era ideea, Young, i-a rspuns Hinks, i o tii
foarte bine.
Ba va fi o problem, a spus George, cnd voi ajunge la
8.100 de metri i va trebui s m decid cine m va nsoi n
asaltul final.
i mai ai pe Norton i Somervell, i-a amintit Hinks.
i ei vor fi primii care vor recunoate c nu sunt la
nivelul lui Finch.
Sigur, Mallory, trebuie s admii c RGS nu are de ales
dup ultimul incident.
Nu este dreptul dat de Dumnezeu RGS-ului s decid
cine trebuie i cine nu trebuie s fac parte din echipa de
alpiniti, a spus Mallory. n caz c ai uitat, domnule Hinks,
acesta este Comitetul Everest.
Mallory, a srit Ashcroft, cred c ai fost puin vulgar.
Atunci permitei-mi s v ntreb, domnule comandor, sa rstit George, cu toat vasta dumneavoastr experien la
nlime, cine credei c ar trebui s-i ia locul lui Finch?
M bucur c ai pus aceast problem, Mallory, a
intervenit Hinks, pentru c am un nlocuitor pe msur.
i cine ar fi acesta?
Un tnr pe nume Sandy Irvine. Este un campion la
vslit de la Oxford i a acceptat imediat s fac parte din
echip.
Avnd n vedere c nu intenionez s vslesc pe Everest,
domnule Hinks, poate ai putea s ne explicai ce experien
are domnul Irvine la alpinism, pentru c nu am auzit de el.
Hinks a zmbit pentru prima oar.
Se pare c prietenul tu, Odell, a fost foarte impresionat
338

- JEFFREY ARCHER -

de puti cnd au fcut ascensiuni la Cercul Polar anul


trecut, iar Irvine a fost primul care a atins cel mai nalt vrf
de pe Spitsbergen.
Hinks prea foarte mulumit de el.
Spitsbergen, s-a rstit Young, este pentru novici
promitori i, n caz c nu tii, domnule Hinks, cel mai
nalt vrf are doar 1.700 de metri.
Bine, atunci cnd voi dori ca cineva s-mi in
companie la 1.700 de metri, a spus George, pot s v asigur,
domnule Hinks, c Irvine va fi primul la care m voi gndi.
Ar mai trebui s spun, Mallory, a continuat Hinks, c
Irvine studiaz chimia la Oxford i cunoate foarte bine
aparatele cu oxigen pe care le-a experimentat Finch n ultima
cltorie. De fapt, am fost informat c ine permanent
legtura cu fabricanii pentru a afla toate ameliorrile
posibile ale sistemului.
Finch este i el specializat cnd este vorba de utilizarea
oxigenului i are diplom de onoare care s-o dovedeasc, i-a
amintit George. i, n caz c acest comitet a uitat, el a i
experimentat folosirea oxigenului la 8.100 de metri, cu care
dumneavoastr nu prea erai de acord la vremea respectiv,
domnule Hinks. i poate mai relevant este faptul c Finch
este deintorul recordului mondial la altitudine, la 8.350 de
metri, dup cum o tiu prea bine.
Domnilor, domnilor, a spus sir Francis, trebuie s
ncercm s ne rezolvm diferendele cu un pic de demnitate.
La ce v gndii, domnule preedinte? a ntrebat George.
Pentru c este clar c domnul Hinks i cu mine nu vom reui
s cdem de acord asupra acestui subiect.
C ar trebui s lsm s decid majoritatea, cum a fost
ntotdeauna obiceiul nostru la RGS. nainte ca George s-l
poat ntrerupe, sir Francis a adugat. i cum este cazul,
339

- CRRILE GLORIEI -

desigur, i la Clubul Alpin.


Young a tcut i nici ceilali n-au mai comentat, aa c sir
Francis a continuat.
Pot s sugerez, prin urmare, cu oarecare neplcere, c
este momentul s votm din nou? A ateptat obiecii, dar
ceilali au rmas tcui. V rog s oficiai, domnule secretar.
Desigur, domnule preedinte, a spus Hinks. Cei care
sunt de acord ca domnul Finch s fie reintrodus n echipa de
alpinism ridicai, v rog, minile.
Mallory, Young i, spre surpriza tuturor, generalul Bruce,
au ridicat minile. nainte ca Hinks s nregistreze votul lui
Bruce n procesul-verbal, l-a privit i i-a spus:
Dar credeam c nu-l putei suferi?
Da, aa este btrne, a spus Bruce. Dar cel mai nalt
punct atins de mine n ultima expediie a fost 5.300 de metri
i pot s te asigur, Hinks, c nu am nicio intenie s m
altur lui Mallory n asaltul final.
Hinks a nregistrat cu neplcere votul generalului.
mpotriv?
Raeburn i Ashcroft i s-au alturat secretarului cnd
acesta a ridicat mna.
Mi-e team c este egalitate, domnule preedinte, aa c
din nou avei votul decisiv.
Cu aceast ocazie, a spus sir Francis fr s ezite, votez
mpotriva introducerii lui Finch n echip.
Hinks a introdus imediat rezultatul n registrul de proceseverbale i, nainte ca cerneala s aib timp s se usuce, a
anunat:
Comitetul Everest a decis cu patru voturi pentru i trei
mpotriv, ca domnul Finch s nu fie reintrodus n echipa de
alpiniti.
A nchis registrul.
340

- JEFFREY ARCHER -

Pot s v ntreb de ce v-ai rzgndit, domnule


preedinte? a ntrebat calm George.
Pentru c nu a respectat contractul cu RGS, a spus sir
Francis, privind portretul preedintelui RGS. Totui,
bnuiesc c Maiestatea Sa nu ar fi ncntat s aud c un
brbat divorat a fost primul care s stea pe acoperiul lumii.
Ce pcat c Henric al VIII-lea nu era preedintele nostru
cnd s-a fcut prima escaladare a Everestului, a spus George
linitit.
i-a strns hrtiile i s-a ridicat.
V rog s m scuzai, domnule preedinte, dar nu-mi
dai de ales dect s demisionez din funcia de membru al
acestui comitet i s-mi retrag numele de pe lista celor
propui ca efi ai echipei de alpiniti. Bineneles c i urez
succesorului meu succes. Bun ziua, domnilor.
Domnule Mallory, a spus Hinks nainte ca George s
ajung la u. Sper c decizia dumneavoastr nu v va
mpiedica s inei discursul memorial de la RGS din aceast
sear. Biletele la eveniment au fost vndute de mai multe
sptmni, aa c
Bineneles c mi voi respecta angajamentul, a spus
Mallory. Dar dac m va ntreba cineva de ce am demisionat
din comitet i nu voi conduce expediia n Everest, nu voi
ezita deloc s le spun c nu am fost lsat s-mi aleg echipa
de alpiniti aa cum doream.
Aa s fie, a spus Hinks.
Mallory a prsit camera i a nchis ncet ua n urma lui.
S-au dus la naiba cele opt mii de lire de la Noel, a spus
Raeburn, stingndu-i trabucul. Ceea ce nu ne las de ales
dect s anulm totul.
Nu neaprat, a spus Hinks calm. Poate ai observat,
domnilor, c nu am nregistrat demisia domnului Mallory n
341

- CRRILE GLORIEI -

procesul-verbal. Mai am cteva cri n mnec i intenionez


s le joc nainte de sfritul acestei seri.
*
George a mers n grab prin coridor pn n sala
vorbitorului. Nu s-a oprit s discute cu nimeni, de team s
nu i se pun vreo ntrebare la care nu dorea s rspund
nainte de a-i ine discursul. Mai avea nevoie i de cele
patruzeci de minute pentru a-i pune ordine n idei, pentru
c tia c va ine cel mai important discurs din viaa sa.
Cnd a intrat n sal, a fost surprins s o gseasc pe
Ruth ateptndu-l.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat ea cnd l-a vzut aa de
suprat.
George s-a plimbat ncolo i ncoace prin camer n timp
ce-i povestea lui Ruth n detaliu ce se ntmplase la
ntrunire. Pn la urm s-a oprit n faa ei.
Am fcut ceea ce trebuia, nu-i aa drag?
Ruth anticipase ntrebarea i tia c tot ce avea de spus
era Da, drag, aveai dreptate s-i dai demisia, Hinks s-a
purtat urt i, dac Finch nu este reintrodus n echip, ai
risca prea mult. i s nu uitm c i vei risca viaa ta, nu pe
a lui.
George sttea i i atepta rspunsul.
S sperm c nu-i vei regreta decizia, a spus ea.
S-a ridicat din scaun nainte ca George s continue.
Te las acum, drag. Am intrat doar s-i urez noroc. mi
dau seama c ai nevoie de aceste minute ca s te pregteti.
L-a srutat uor pe obraz i a plecat fr s mai spun
nimic.
George s-a aezat la biroul lui mic i a ncercat s-i pun
342

- JEFFREY ARCHER -

notiele n ordine, dar gndurile lui reveneau la ntrunirea


comitetului i la rspunsul ambiguu al lui Ruth la ntrebarea
lui.
S-a auzit o btaie uoar n u. George s-a ntrebat cine
putea fi. Una dintre regulile de baz ale Societii era c
vorbitorul nu trebuia ntrerupt n ultimele sale momente de
pregtire. Cnd l-a vzut pe Hinks intrnd pe u ar fi fost
ncntat s-i trag omuleului nesuferit un pumn n nas
pn ce a observat cine-l urma. George a srit n picioare i
s-a nclinat.
Altea Voastr Regal, a spus Hinks, pot avea onoarea
s vi-l prezint pe domnul George Mallory care, dup cum
tii, va prezenta discursul din aceast sear.
Da, ntr-adevr, a spus prinul de Wales. mi cer scuze
c v ntrerup ntr-un asemenea moment, dar am un mesaj
din partea Maiestii Sale, regele, pe care trebuie s vi-l
transmit personal.
Suntei foarte amabil c v-ai deranjat, alte.
Deloc, btrne. Maiestatea Sa dorete s tii c este
ncntat c ai acceptat s conducei urmtoarea expediie pe
Everest i c de abia ateapt s v ntlneasc la ntoarcere.
Hinks a zmbit subire. A mai putea s adaug, domnule
Mallory, c exact acestea sunt i sentimentele mele i c sunt
nerbdtor s v ascult discursul.
Mulumesc, alte, a spus George.
Acum v las n pace, a spus prinul, altfel nu vei putea
ine discursul n linite.
George s-a nclinat iar cnd prinul de Wales i Hinks au
prsit camera.
Hinks, ticlosule, a mormit el cnd ua se nchidea.
Dar s nu-i imaginezi c micul tu subterfugiu m va face
s m rzgndesc.
343

- CRRILE GLORIEI -

52
Altea Voastr Regal, doamnelor i domnilor, este
privilegiul meu, n calitatea de preedinte al Societii Regale
de Geografie i a Comitetului Everest s vi-l prezint pe
invitatul nostru din aceast sear, domnul George Mallory, a
anunat sir Francis Younghusband. Domnul Mallory a fost
eful alpinitilor n ultima expediie, n care a atins nlimea
de 8.300 de metri la doar 434 de metri de vrf. n aceast
sear, domnul Mallory v va povesti experienele pe care le-a
avut n aceast aventur istoric n discursul su, intitulat
n afara hrii. Doamnelor i domnilor, domnul George
Mallory.
George a fost incapabil s spun ceva cteva minute din
cauz c audiena se ridicase n picioare i aplauda pn ce,
n sfrit, a reuit s-i conving s se aeze. S-a uitat n
primul rnd i i-a zmbit celui care ar fi inut discursul din
seara aceasta dac n-ar fi fost rnit n rzboi. Young i-a
zmbit, mndru de elevul su. Norton, Somervell i Odell
stteau lng el.
George a ateptat ca audiena s se liniteasc nainte de a
ncepe.
Cnd am fost de curnd la New York, a nceput el, am
fost prezentat ca cel care a cucerit Everestul cu mna lui. A
ateptat s se potoleasc rsetele nainte de a continua.
Greit. Dei este posibil ca cineva s ajung singur pe vrful
acestui uria munte, el nu poate spera s realizeze acest
lucru fr suportul unei echipe de mna nti. i prin
aceasta vreau s spun c este bine s fii nsoit de cel puin
aptezeci de catri indieni i de generalul Bruce dac speri
s ajungi mcar la tabra de baz. n acel moment luminile
344

- JEFFREY ARCHER -

s-au stins i primul diapozitiv a aprut pe ecranul din


spatele lui.
Patruzeci de minute mai trziu, George era napoi la
tabra de baz, nsoit de un ropot de aplauze. Simea c
discursul mersese bine, dar nc mai trebuia s rspund la
ntrebri i se temea c un rspuns greit l va aduce iar la
tabra de baz.
Cnd a solicitat ntrebri, a fost surprins c Hinks nu s-a
ridicat n picioare, pentru c tradiia cerea ca secretarul RGS
s pun prima ntrebare. Dar acesta a rmas la locul lui, cu
braele ncruciate. George a ales un domn mai n vrst din
rndul al doilea.
Cnd erai la 8.300 de metri, domnule i l-ai vzut pe
Finch ndeprtndu-se de dumneavoastr, nu v-ai dorit s fi
avut cteva butelii cu oxigen?
Nu, cnd am plecat prima oar n-am vrut, a replicat
Mallory. Dar mai trziu, cnd nu mai puteam nainta dect
civa metri fr s fim obligai s ne oprim s ne odihnim,
am ajuns la concluzia c ar fi imposibil s atingem vrful
doar prin propriile noastre puteri.
A artat nspre alt mn ridicat.
Dar nu credei c utilizarea oxigenului ar fi o neltorie,
domnule?
Aa credeam, a spus George. Dar asta a fost nainte ca
un coleg, care mprea cortul cu mine la 8.100 de metri smi explice c era tot o neltorie s pori bocanci de
alpinism sau mnui de ln, sau chiar s pui zahr n
ceaiul cldu, toate acestea evident crescnd ansele unei
izbnzi. i, s fim cinstii, ce rost are s mergi cinci mii de
mile dac nu ai nicio ans s parcurgi i ultimele sute de
metri?
A ales alt mn ridicat.
345

- CRRILE GLORIEI -

Dac nu v-ai fi oprit s-l ajutai pe domnul Odell,


credei c ai fi putut ajunge n vrf?
Puteam s vd vrful, desigur, a replicat George, pentru
c domnul Finch era la 100 de metri n faa mea. Aceast
replic a fost ntmpinat cu rsete. Mrturisesc c vrful
prea nnebunitor de aproape n acel moment, dar acest
lucru poate fi neltor. S nu uitm c pe un munte, 150 de
metri nu nseamn doar 150 de metri. nseamn mult mai
mult poate s fie un kilometru. Totui, acea experien m-a
convins c, dac ai timp i condiii potrivite, este posibil s
atingi vrful.
George a mai rspuns la cteva ntrebri n urmtoarele
douzeci de minute, fr s dea de neles c demisionase
din funcia de ef al alpinitilor.
Ultima ntrebare, a spus el, cu un zmbet uurat.
A artat ctre un tnr aflat n mijlocul slii, care sttea n
picioare i-i agita mna, spernd s fie observat. Cu o voce
nc imatur, biatul a ntrebat:
Dup ce vei cuceri Everestul, domnule, ce va mai
rmne pentru cei de vrsta mea?
ntreaga audien a izbucnit n rs, iar Mallory i-a amintit
ce nervos fusese cnd i pusese cpitanului Scott aceeai
ntrebare. S-a uitat la galerie, fericit s-o vad pe vduva
cpitanului Scott la locul ei obinuit n rndul din fa. Slav
Domnului c decizia pe care o luase mai nainte nsemna c
Ruth nu va mprti aceeai soart cu ea. Mallory s-a uitat
la tnr i a zmbit:
Ar trebui s-l citeti pe H.G. Wells, biete. El crede c,
n timp, omenirea va fi capabil, ca Puck, s nconjoare
pmntul n patruzeci de minute, c ntr-o zi cineva va trece
de bariera sunetului, cu anumite consecine pe care nc mai
trebuie s le nelegem i c, n timpul vieii tale, dei poate
346

- JEFFREY ARCHER -

nu i a mea, un om va ajunge pe lun. George i-a zmbit iar


tnrului. Poate tu vei fi primul englez care va merge n
spaiu.
Audiena a rs i a aplaudat din nou cnd George s-a
nclinat pentru ultima oar. Se simea ncreztor c a scpat
fr ca cineva s suspecteze ce se ntmplase la edina
comitetului care avusese loc mai nainte. I-a zmbit lui Ruth,
care sttea n primul rnd, surorilor lui, Avie i Mary, care
stteau de o parte i de cealalt a ei; un alt mic triumf.
Cnd George a ridicat capul i-a vzut cel mai vechi
prieten n picioare, aplaudnd puternic. Dup cteva
momente, restul audienei i s-a alturat lui Guy Bullock i se
prea c nimeni nu vrea s se aeze, oricte semne le-ar fi
fcut el.
Era gata s ias de pe scen, dar cnd s-a ntors, l-a vzut
pe Hinks urcnd treptele spre el, cu un dosar n mn. I-a
zmbit clduros lui Mallory, s-a apropiat de microfon, l-a
cobort civa centimetri i a ateptat s nceteze aplauzele i
lumea s se aeze.
nlimea Voastr Regal, doamnelor i domnilor. Aceia
dintre domniile voastre care sunt familiarizai cu tradiiile
RGS, tiu c este privilegiul secretarului Societii s pun
prima ntrebare n aceste ocazii. Nu am procedat aa n
aceast sear, dar numai pentru c preedintele meu, sir
Francis Younghusband, m-a rspltit cu un premiu i mai
mare, i anume s acord votul de mulumire oaspetelui
nostru i prietenului meu, domnul George Mallory.
George nu-l mai auzise pe Hinks spunndu-i pe numele de
botez pn acum.
Dar, mai nti, permitei-mi s v citesc rezoluia
adoptat de Comitetul Everest n aceast dup-amiaz, n
lipsa domnului Mallory i pe care simt c trebuie s-o
347

- CRRILE GLORIEI -

mprtim tuturor membrilor acestei Societi.


Hinks a deschis dosarul, a scos o hrtie i a nceput s
citeasc:
S-a aprobat n unanimitate numirea domnului George
Leigh Mallory ca ef al echipei de alpiniti pentru expediia
din 1924 n Everest.
Audiena a izbucnit n aplauze, dar Hinks a ridicat mna
cernd linite, pentru c mai avea ceva de spus.
George sttea cu un pas n spatele lui, ateptnd.
Totui, comitetul este contient c ar putea exista
motive pentru care domnul Mallory s nu-i poat asuma
aceast sarcin covritoare pentru o a doua oar.
S-au auzit strigte de Nu! din sal, fcndu-l pe Hinks s
ridice iar mna.
Poate nu cunoatei aceste motive, dar cnd le vei afla,
v vei da seama de dilema n care se afl domnul Mallory.
Domnul Mallory are o soie i trei copii pe care ar putea s
nu doreasc s-i abandoneze pentru nc ase luni. Nu
numai asta, dar am aflat astzi c este pe punctul de a fi
numit ntr-un post important la Asociaia Educaional
Laburist, ceea ce-i va permite s aplice n practic acele
credine pe care le-a susinut cu pasiune muli ani. i nu
numai att, mai exist i un al treilea motiv. Trebuie s fiu
foarte atent cum spun asta, pentru c sunt contient c
printre noi se afl i domni din pres. Societatea noastr a
aflat astzi c domnul Finch, colegul domnului Mallory n
ultima expediie n Everest, i-a retras numele de pe lista
alpinitilor din motive personale pe care m tem c ziarele le
vor prezenta n detaliu mine. n sal se fcuse linite.
innd seama de acestea, comitetul s-a decis c, n cazul n
care domnul Mallory se simte, din motivele explicate mai
nainte, incapabil s-i ia locul de ef al echipei de alpiniti al
348

- JEFFREY ARCHER -

expediiei din 1924, nu ne va mai rmne de ales dect s


amnm nu s abandonm, ci s amnm aceast
expediie pn ce vom putea gsi un ef al echipei
corespunztor.
George i-a dat seama c regele i prinul de Wales erau
doar pentru spectacol. Hinks urma s dea lovitura de graie.
Lsai-m s nchei prin a spune, Hinks s-a ntors cu
faa nspre George, c orice decizie vei lua, domnule,
Societatea v va rmne etern recunosctoare pentru
dedicaia cu care ai servit cauza i, mai important, pentru
serviciile aduse rii. Bineneles c sperm c vei accepta
poziia de ef al alpinitilor i c, de data aceasta, v vei
conduce echipa spre glorie. Doamnelor i domnilor, v rog s
v alturai mie n mulumirile aduse invitatului nostru din
aceast sear, domnul Mallory de Everest.
Toat sala s-a ridicat n picioare. Brbai care, n mod
obinuit, ar fi aplaudat doar politicos invitatul, au srit din
scaune, unii aplaudnd, alii rugndu-se, toi spernd c
Mallory va accepta provocarea. George s-a uitat la Ruth, care
era i ea n picioare, aplaudnd. Cnd Hinks s-a retras n
spatele lui, George a spus, pentru a doua oar n seara
aceea:
Ticlosule.
Posibil, a rspuns Hinks. Totui, cnd voi aduce
registrul de procese-verbale mai trziu n cursul acestei seri,
sper c voi putea s nregistrez acceptarea postului de ef al
echipei de alpiniti.
Mallory de Everest! Mallory de Everest! striga audiena
la unison.
Ticlosule, a repetat George.

349

- CRRILE GLORIEI -

53
George s-a aplecat peste balustrada SS California,
cutndu-i soia. I-a zmbit cnd a descoperit-o n
mulimea care ovaiona. Cnd i-a dat seama c o vzuse, ea
i-a fcut cu mna. Era bucuroas c el nu-i putea vedea
lacrimile care-i iroiau pe fa.
Cnd echipajul a ridicat pasarela, funiile au fost dezlegate
i vaporul a nceput s se ndeprteze de chei, el deja i
simea lipsa. Oare de ce ntotdeauna trebuia s plece ca s-i
dea seama ct de mult o iubea? Pentru urmtoarele ase luni
tot ce i va aminti de frumuseea ei va fi fotografia alb-negru
fcut n prima sptmn a lunii lor de miere. Dac ea n-ar
fi fost att de hotrt ca el s plece, ar fi rmas acas,
mulumit s urmreasc ascensiunea expediiei n The
Times. tia c Hinks n-avusese nicio intenie de a amna
expediia, dar cum fiecare cuvnt din discursul lui fusese
redat n ziarul Thunderer de a doua zi, Hinks se dovedise a fi
un juctor de pocher mai bun dect el.
Aa c acum era n drum spre India fr Finch care s-l
provoace continuu. Iar erpaul Nyima nu va mai sta pe chei
s-l ntmpine cnd va debarca n acea parte ndeprtat a
lumii.
Apoi George l-a vzut stnd n spatele mulimii, uor
deoparte, aa cum o fac singuraticii. Nu l-a recunoscut de la
nceput, pn ce brbatul nu i-a ridicat plria, dezvluind
prul des, blond i ondulat pe care-l admiraser attea
femei. George i-a ntors complimentul, uimit doar c Finch
nu se strecurase la bord. Dar Hinks se asigurase c nu-i va
mai putea arta faa n public pn la stingerea scandalului
i cu att mai mult s-i fac apariia solo pe cea mai nalt
350

- JEFFREY ARCHER -

scen a lumii.
George a cutat-o iar pe Ruth i, dup ce a descoperit-o,
n-a mai pierdut-o din ochi pn ce vaporul a disprut din
vederea mulimii care aclama pe chei.
*
Cnd din vapor se mai vedea doar o coloan de fum negru,
ondulat, Ruth a pornit ncet spre maina ei. A ieit de pe chei
i a nceput lungul drum napoi, spre The Holt. De data
aceasta, mulimea nu ncerca s-o mpiedice s scape.
Lui Ruth nu-i plcuser niciodat mulimile de admiratori.
Voia doar ca soul ei s se ntoarc n via. Dar i jucase
att de bine rolul nct toi erau convini c ea voia ca George
s mai aib o ans de a-i ndeplini visul. n realitate nu-i
psa dac reuea sau nu, atta vreme ct puteau mbtrni
mpreun i ziua de astzi nu va fi dect o amintire pe
jumtate tears.
*
Cnd George nu a mai zrit pmntul, s-a retras n cabina
sa micu. S-a aezat la mas i a nceput s-i scrie o
scrisoare singurei femei pe care o iubise vreodat.
Draga mea Ruth

351

- CRRILE GLORIEI -

CARTEA OPT
ZIUA NLRII

352

- JEFFREY ARCHER -

54
22 martie, 1924
Draga mea Ruth,
Lungul drum fcut mi-a amintit de oamenii grozavi pe care
am avut ocazia s-i conduc, m-am gndit prea des la
sacrificiile fcute i nu suficient la aceia care m nsoesc
acum i la discuiile pe care le-au avut i ei n decursul celor
doi ani cu prietenii i familiile.
n ciuda problemelor iniiale, Sandy Irvine pare s fie un tip
deosebit. Dei are doar 22 de ani, are un cap solid ataat pe
umerii lui largi i faptul c amndoi venim din Birkenhead nu
ar fi acceptat n paginile unui roman.
Desigur, tiu c el n-a urcat mai sus de 1.700 de metri, dar
trebuie s admit c este mai n form dect noi toi, dup cum
au vzut i pasagerii la exerciiile noastre de diminea
conduse de redutabilul general Bruce. Bruce este destul de
mulumit s ne fie dirijor, dar fr s fac parte din orchestr.
Trebuie s mrturisesc c Hinks nu a exagerat cnd a
vorbit despre talentul de chimist al lui Irvine. Este egalul lui
Finch n acest domeniu, cu toate c Norton i Odell nc
privesc cu reluctan ideea folosirii oxigenului, mai ales
hamurile cu care se aga buteliile cele grele pe spate. Vor
accepta ei pn la urm c nu se poate atinge vrful fr
ajutorul acestei unelte infernale sau vor rmne, dup spusele
lui Finch, amatori care vor eua?
Doar timpul ne-o va spune.
*
353

- CRRILE GLORIEI -

Vaporul nostru a ancorat la Bombay, pe 20 martie, i ne-am


urcat imediat n trenul pentru Darjeeling unde ne-am luat
poneii i hamalii. nc o dat generalul Bruce a fcut miracole
i n dimineaa urmtoare am pornit n lungul drum nspre
Tibet, mpreun cu 60 de ponei i mai mult de o sut de
hamali. nainte de a pleca din Darjeeling cu trenul jucrie, am
cinat cu lordul Lytton, noul guvernator general, i cu soia lui,
dar cum Finch n-a fost prezent, nu s-a ntmplat nimic
interesant, dect c Irvine a devenit foarte interesat de fiica
Guvernatorului, Lynda. Lady Lytton a prut s-l ncurajeze.
Am gsit o scrisoare care m atepta la ambasad, de la
sora mea, Mary. Ce noroc c este cu soul ei n Ceylon, pentru
c ne va anuna nainte de nceperea musonilor, pentru c
acestora le ia zece zile pn s ajung la noi.
n dimineaa urmtoare am pornit n drumul de 80 de mile
pn la frontier pe care am trecut-o fr niciun incident. Din
pcate, generalul Bruce s-a mbolnvit de malarie i a fost
obligat s se ntoarc n Darjeeling. M tem c nu-l vom mai
vedea. i-a luat baia cu el, o duzin de cutii cu trabucuri i
jumtate din casetele cu vinuri i ampanie dar ne-a lsat
nou restul, ca s nu mai vorbesc despre toate cadourile pe
care le-a ales cu atta grij pentru Dzongpen.
Adjunctul generalului, locotenent-colonelul Norton i-a preluat
responsabilitile. Poate i aminteti c Norton a fost cel care a
deinut recordul mondial la nlime timp de 24 de ore, nainte
de a fi depit de Finch. Dei nu vorbete despre asta, tiu c
Norton dorete s redevin recordman i trebuie s recunosc
c, dac ar accepta s foloseasc oxigen, ar fi alegerea mea
preferat pentru asaltul final. Totui, Somervell accept acest
lucru, deci s-ar putea s fie el alternativa, pentru c n-a vrea
s-l mai iau iar pe Odell.
354

- JEFFREY ARCHER -

Am trecut cu bine frontiera, cu toate c purtam toi bocancii


cei mai vechi i ceasurile ieftine cumprate n Bombay. Aa c
am fost n stare s-l umplem cu daruri de la Harrods,
Fortnums, Davidoff i Locks pe Dzongpen i i-am dat chiar i
un baston negru cu montur de argint, despre care l-am
asigurat c era un cadou special din partea Maiestii Sale.
Am fost surprini cnd Dzongpenul ne-a spus ct de
suprat a fost cnd a aflat c generalul Bruce este bolnav
pentru c de-abia atepta s-i vad vechiul prieten. Nu am
putu s nu observ c purta ceasul cu lan al generalului, ns
nu i cravata mea Old Wykehamist.
*
n dimineaa aceasta, cnd am trecut peste Pang La, norii sau risipit brusc i am vzut nlimile impuntoare ale
Chomolugmei dominnd cerul. Din nou, frumuseea ei mi-a
tiat respiraia. Un brbat nelept ar putea bineneles s
reziste farmecelor ei i s se ntoarc imediat cu spatele, dar,
ca i sirenele lui Euripide, ea i atrage pe cei mai slabi ctre
pmnturile ei stncoase i neltoare.
Pe cnd urcam din ce n ce mai sus, m-am uitat cu atenie la
Irvine, care ns pare c s-a aclimatizat condiiilor de aici la fel
ca noi. Dar uneori uit c este mai tnr cu 16 ani dect mine.
*
n aceast diminea, cu Everestul pe fundal, am inut o
slujb religioas n amintirea lui Nyima i a celorlali ase
erpai care i-au pierdut vieile n ultima expediie. Trebuie s
atingem vrful de data aceasta, dac nu din alt motiv, mcar
355

- CRRILE GLORIEI -

pentru a le onora amintirea.


A vrea totui ca Nyima s stea acum lng mine, pentru c
n-a ezita s-l chem s m nsoeasc n asaltul final, pentru
c este natural ca un erpa s fie primul care st pe vrful
propriului su munte. i ar fi i cea mai dulce rzbunare pe
Hinks dup comportarea lui machiavelic n seara discursului
memorial. Dar din pcate, niciun erpa nu va ajunge pe vrf
acum, pentru c dintre ceilali conaionali care ne nsoesc,
niciunul nu este egalul lui Nyima.
Am ajuns la tabra de baz pe 29 aprilie lucru care n-o s
mi se par niciodat uor i totul a fost aranjat aa cum am
cerut. De data aceasta nu vom mai pierde zile ntregi ridicnd
i strngnd corturi i mutnd echipamentul continuu n susul
i n josul muntelui. Am fost asigurat de domnul Hazard (un
nume nefericit pentru cel care i-a asumat responsabilitatea
organizrii taberelor) c deja s-a stabilit tabra III la 6.300 de
metri i unsprezece dintre cei mai buni erpai ne ateapt
acolo, sub comanda lui Guy Bullock.
Nimeni nu trebuie s uite c cele 8.000 de lire ale lui Noel
au fcut ca toate acestea s fie posibile, aa c se filmeaz tot
ce mic. Documentarul realizat acum va rivaliza de bun
seam cu Naterea unei naiuni.
*
Scriu aceast scrisoare n tabra de baz. Peste cteva
minute m voi altura colegilor mei la cin i Norton mi va
trece mie comanda. Voi prezenta echipei planurile mele pentru
urcarea pe Everest. i aa, drag, marea aventur rencepe.
Sunt mult mai ncreztor n ansele noastre de data aceasta.
De ndat ce voi scpa de magnifica mea obsesie, voi apsa
356

- JEFFREY ARCHER -

pe un buton i dup cteva clipe voi fi lng tine. Din aceast


fraz cred c nelegi c iar citesc Maina timpului a lui H.G.
Wells. Dar chiar dac nu pot apsa pe acest buton magic, tot
m voi ntoarce la tine ct voi putea de repede, pentru c nu
mai vreau s stau departe de tine niciun minut mai mult dect
este necesar. Dup cum i-am promis, vreau s las fotografia
ta pe vrf

357

- CRRILE GLORIEI -

55
Joi, 1 mai, 1924
Erau de fa toi cei opt membri ai echipei.
Domnilor, pentru Maiestea Sa, regele, a spus
locotenent-colonelul Norton, sculndu-se de la locul lui din
capul mesei i ridicndu-i cana de tabl.
Restul echipei s-a ridicat n picioare i au spus:
Pentru Maiestatea Sa.
V rog s rmnei n picioare, a spus George. Pentru
Chomolugma, zeia-mam a pmntului. Membrii echipei iau ridicat din nou cnile.
n afara cortului, erpaii stteau ntini pe jos, cu faa
nspre munte.
Domnilor, putei fuma.
Echipa s-a aezat, i i-au aprins trabucurile dndu-i
sticla de vin de la unul la cellalt. Dup cteva minute,
George s-a ridicat iar i a btut n pahar cu lingura.
Permitei-mi s ncep, spunndu-v ct de ru ne pare
c generalul Bruce nu este alturi de noi n aceast sear.
Aa este, aa este.
i ct de recunosctori i suntem pentru vinul pe care
ni l-a druit i de care ne-am bucurat n seara aceasta. S
sperm c, n timp, cu voia Domnului, vom avea ocazia s
desfacem i ampania.
Aa este, aa este.
Mulumit prevederii i priceperii generalului Bruce,
ne-a rmas doar o singur sarcin i anume mblnzirea
acestui monstru, astfel nct s ne putem ntoarce acas i
s putem duce din nou viei normale. S tii c nc nu am
358

- JEFFREY ARCHER -

stabilit membrii celor dou echipe care m vor nsoi n


asaltul final.
Dar ceva nu va fi diferit fa de expediia anterioar, i
anume c voi fi atent la comportarea fiecruia pn ce voi
stabili cine s-a adaptat cel mai bine condiiilor. innd seama
de acestea, m atept ca toi s fii gata de plecare la ase
dimineaa astfel nct s ajungem la 5.700 de metri la prnz
i s ne putem ntoarce n tabra de baz pn la asfinit.
De ce s ne mai ntoarcem, a ntrebat Irvine, cnd vrem
s ajungem n vrf ct de repede putem?
Nu ct de repede putem, a rspuns George zmbind,
dndu-i seama ct de tnr i neexperimentat era Sandy
Irvine. Chiar dac te adaptezi repede la nlime, regula de
aur este s urci sus i s dormi jos. Dup ce ne vom adapta
complet, a adugat, vreau s ne mutm n tabra IV pe Pasul
de Nord, la 7.000 de metri. Dup aceea, ne vom deplasa la
tabra V, la 7.500 de metri de unde se va lansa asaltul final.
George s-a oprit o vreme nainte de a rosti ultima propoziie.
Vreau s tii c cel pe care-l voi chema cu mine, va face
parte din echipa care va face al doilea asalt asupra vrfului,
pentru c vreau s asigur mai multor colegi ai mei ocazia s
fac istorie. Dac prima echip va eua, partenerul meu i cu
mine vom ncerca n ziua urmtoare. Sunt sigur c fiecare
dintre noi are o singur dorin i anume s fie primul care
va pi pe sprnceana Chomolugmei. Totui, e cinstit s
recunosc c acela voi fi eu.
Echipa a rs i toi i-au lovit cnile de mas. Cnd a
ncetat zgomotul, George i-a rugat s-i pun ntrebri.
Vrei s foloseti oxigenul la a doua ncercare asupra
vrfului? a ntrebat Norton.
Da, aa este. Am ajuns la concluzia c Finch avea
dreptate i c nu putem spera s urcm ultimii 500 de metri
359

- CRRILE GLORIEI -

fr oxigen.
Atunci vreau s m asigur c fac parte din prima
echip, a spus Norton, i s-i dovedesc c greeti. E pcat,
Mallory, zu aa, pentru c asta nseamn c eu voi fi primul
om pe Everest.
Aceast replic a fost ntmpinat cu i mai multe rsete.
Dac reueti, Norton, a rspuns George, a doua zi voi
renuna i eu la oxigen i voi urca pn n vrf n picioarele
goale.
Asta nu va mai conta, i-a spus Norton, ridicnd cana,
pentru c nimeni nu-i va aminti numele celui de-al doilea
om care a ajuns pe Everest.
*
Hopa!
Nu afar.
Mallory nu era sigur dac visa sau dac tocmai auzise
zgomotul pieii pe scoara de salcie. i-a scos capul afar din
cort i a vzut c un ptrat de zpad de pe Himalaia fusese
transformat ntr-un teren de crichet englezesc.
Doi stlpi de ghea fuseser pui pe zpad la 50 de metri
deprtare i erau folosii ca pori. Odell, cu mingea n mn,
nainta nspre Irvine. S-a distrat vzndu-i pe erpai
ghemuii n jur, evident nedumerii de acest joc englezesc, n
timp ce Noel filma evenimentul de parc era finala mondial.
Mallory s-a trt afar din cort i s-a dus lng Norton, n
spatele stlpilor i i-a luat locul la aruncare.
S tii c Irvine nu e chiar att de ru, a spus Norton. A
fcut deja mai multe ture.
i de cnd e la aruncare?
De mai mult de jumtate de or.
360

- JEFFREY ARCHER -

i tot mai poate s alerge printre grmezi?


Nu pare s fie o problem. Cred c are nite plmni ca
nite foale. Dar trebuie s-i aminteti, Mallory, c are cu cel
puin cincisprezece ani mai puin ca noi.
Trezete-te, cpitane, a ipat Odell pe cnd mingea
trecea pe lng mna lui George.
mi pare ru, a zis Mallory. Nu m concentram.
Irvine a lovit urmtoare minge, ajungnd la cincizeci de
puncte i fiind ntmpinat de aplauze.
Eu m-am sturat de afurisitul sta de la Oxford, a spus
Guy Bullock lund bta de la Odell.
Prima aruncare a lui Guy a fost prea scurt i Irvine a
dus-o afar din teren nc alte patru ture. Dar a doua minge
s-a lovit de un petic de ghea, a prins marginea btei lui
Irvine i George, cznd n dreapta, a prins mingea singur.
Bine prins, cpitane, a zis Guy. Pcat c nu ai venit mai
devreme.
Bine, biei, hai s ncepem, a zis Mallory. Vreau s
plecm n jumtate de or.
Brusc, terenul a rmas gol, juctorii transformndu-se n
alpiniti.
Dup treizeci de minute, nou alpiniti i douzeci i trei
de erpai erau gata de plecare. Mallory a ndreptat mna, ca
un poliist care dirijeaz traficul i a pornit ntr-o vitez care
n curnd urma s-i evidenieze pe cei care nu erau n stare
s supravieuiasc la altitudini mari.
Unul sau doi erpai au rmas pe margine, dndu-i jos
poverile din spate i cobornd. Totui, cei nou membrii ai
echipei nu preau s aib probleme, iar Irvine era chiar n
spatele efului echipei, cu toate c era ncrcat i cu cele
dou butelii de oxigen.
Mallory era nedumerit pentru c cilindrii nu preau s
361

- CRRILE GLORIEI -

aib i masca de fa ataat. I-a fcut semn tnrului s


vin lng el.
Irvine, n-o s ai nevoie de oxigen pn la cel puin
7.000 de metri altitudine.
Irvine a ncuviinat.
Nici nu aveam de gnd s-l irosesc mai nainte, dar dac
am noroc, voi fi ales s merg cu tine n asaltul final i vreau
s m obinuiesc cu greutatea suplimentar. tii, am de
gnd s ajung n vrf, a spus el, artnd nspre Everest. La
urma-urmei, a mai spus el, cei de la Oxford sunt pregtii s
bat un cui oricnd este nevoie.
George s-a nclinat uor.
Pune-mi i mie doi dintre cilindrii ti mine. Nu e vorba
de obinuitul cu greutatea. De ndat ce vom ajunge pe
ghea i perei de stnc chiar i cel mai mic dezechilibru
poate fi fatal.
Dup dou ore, George i-a lsat echipa s se odihneasc,
s mnnce biscuii i s bea ceai nainte de a pleca iar.
Vremea n-ar fi putut s fie mai bun pentru alpinism, cu
excepia unei fulguieli uoare care n-ar fi mpiedicat niciun
copil s fac un om de zpad. George s-a ntrebat ct timp
va rmne vremea aa de bun.
S-a rugat. Rugciunile lui nu au fost ascultate.

362

- JEFFREY ARCHER -

56
17 mai, 1924
Draga mea Ruth,
Dezastru. Nimic n-a mers bine n ultimele dou sptmni.
Vremea a fost att de rea nct din cauza cderilor masive de
zpad nu vedeam nici la o jumtate de metru n faa nasului.
Norton, viteaz ca un leu, a reuit cumva s ajung la 7.020
de metri, unde el i Somervell au instalat tabra IV i au
petrecut noaptea acolo. Totui, n ziua urmtoare, cei doi au
reuit s se ntoarc la tabra III abia seara. Le-a luat peste
opt ore de alunecat n josul muntelui prin zpad ca s fac
abia 700 de metri. Gndete-te asta nseamn o medie de
nicio sut de metri pe or, distan care a fost parcurs de
Harold Abrahams n 9,6 secunde.
n ziua urmtoare, Odell, Bullock i cu mine am ajuns la
7.600 de metri i am reuit cu greu s ridicm tabra V pe o
creast stncoas. Dar dup ce am petrecut noaptea acolo,
vremea nu ne-a lsat de ales dect s ne ntoarcem napoi, n
tabra III. Cnd m-am ntors, doctorul Hingston mi-a dat
ultimele veti: unul dintre erpai i rupsese un picior, iar
altul era bnuit de pneumonie. Nu m-am mai obosit s-i spun
c iar m supra glezna. Guy i Odell s-au oferit voluntar s-i
nsoeasc pe rnii la tabra de baz de unde vor fi escortai
napoi n satele lor.
Cnd Odell s-a ntors n ziua urmtoare, ne-a anunat c
cizmarul nostru murise degerat, un ef Gurkha avea un cheag
de snge pe creier i ali 12 erpai fugiser; la mai puin de
un iling pe sptmn cine putea s-i nvinoveasc? Se
pare c moralul n tabra de baz e sczut. Cum i-or nchipui
363

- CRRILE GLORIEI -

c este aici?
*
Norton i Somervell au atins pasul de Nord dup nc trei
alte ncercri i au reuit chiar s instaleze tabra n ciuda
temperaturii de minus 24 de grade. Dar cnd se ntorceau,
patru dintre erpai s-au speriat de avalane i s-au ntors si petreac a doua noapte pe Pasul de Nord.
n dimineaa urmtoare, Norton, Somervell i cu mine am
format o echip de salvare i am reuit cumva s-i aducem pe
erpai napoi la tabra III. Cred c nu-i vom mai vedea.
i parc nu era destul, meteorologul nostru ne-a informat la
micul dejun c, dup el, ultima oar musonul a fost precedat
de trei zile de cer senin. Nu te prea poi baza pe asta, dar nu
m-a mpiedicat s nu m rog oricrui zeu rspunde de vreme.
*
George ar fi putut prevedea asta, dar nu fusese niciodat
mai preocupat de dorina de a i se mai da o ans, aa c nu
a observat ce se ntmpla n jurul lui. Atunci Norton a
ntrunit un aa-zis consiliu de rzboi.
Cred c ar fi nelept, date fiind mprejurrile, domnilor,
a spus Norton, s renunm i s ne ntoarcem acum, nainte
de a mai pierde pe cineva.
Nu sunt de acord, a spus George imediat. Dac am face
asta, nseamn c am sacrificat degeaba ase luni din via.
Cel puin vom tri s luptm i n alt zi, a spus
Somervell.
Niciunul dintre noi nu va mai avea ocazia s lupte ntr-o
364

- JEFFREY ARCHER -

alt zi, a spus George, suprat. Aceasta este ultima noastr


ans, Somervell, i o tii i tu.
Somervell a fost pentru moment amuit de vehemena
cuvintelor lui Mallory aa c nu a rspuns imediat.
Dar cel puin vom scpa cu via, a murmurat.
Asta nu e idee mea despre via, a spus George.
nainte ca altcineva s mai spun ceva, s-a ntors nspre
cel mai vechi prieten al lui i i-a zis:
Tu ce prere ai, Guy?
Bullock nu a rspuns nici el imediat, dei toi ateptau cu
nerbdare.
Sunt gata s te susin, George, a spus el n cele din
urm, i s mai stau pe aici dou zile s vedem dac se
mbuneaz vremea.
i eu, a spus Irvine. i nici eu nu am chef s m ntorc,
oricum. La urma-urmei, sunt singurul de aici suficient de
tnr ca s mai lupt i ntr-o alt zi.
Ceilali au izbucnit n rs, ceea ce a mai redus tensiunea.
De ce s nu mai stm o sptmn nainte de a ne
hotr? a sugerat Odell. Dac vremea nu se amelioreaz pn
atunci, ne vom ntoarce.
George i-a vzut colegii ncuviinnd. i-a amintit sfatul
nelept al lui AC Benson: cnd tii c ai fost nvins, cedeaz
cu graie.
Aa s fie, a spus George. Mai rezistm nc apte zile i
dac vremea nu se mbuntete, Norton va prelua comanda
i ne vom ntoarce n Anglia.
George a simit c a ctigat ziua mai exact, c a ctigat
apte zile. Dar vor fi de-ajuns?
*
365

- CRRILE GLORIEI -

29 mai, 1924
Deci, dac vremea nu se amelioreaz n urmtoarele cteva
zile, m voi ntoarce n Anglia spre sfritul lui august sau, cel
trziu, la sfritul lui septembrie.
Te rog mulumete-i lui Clare pentru poem Rupert Brooke
ar fi fost mndru de ea i lui Beridge pentru desenul pisicii,
sau era un cine? ca s nu mai spun de urrile de bine ale
lui John, scurte, dar minunate.
M bucur c ai avut timp s mergi la Cambridge i s caui
o cas i pentru avertismentul c n Fens este foarte frig n
aceast perioad a anului.
Draga mea, de-abia atept s ncep noul serviciu i s dorm
n acelai pat cu femeia pe care doresc s-o in n brae i s nu
mai fiu doar omul care se aga cu disperare de orice doar ca
s rmn n via. Cnd m voi ntoarce acas de data
aceasta, nu vor mai fi mulimi pe chei care s-l aclame pe
Mallory de Everest, doar o tnr doamn care va atepta un
brbat de vrst mijlocie care vrea s-i petreac tot restul
vieii cu ea.
Soul tu iubitor,
George

366

- JEFFREY ARCHER -

57
Luni, 2 iunie, 1924
i mai erau doar cinci. George lua micul dejun ntr-o zi
frumoas, fr vnt, cnd un erpa a venit de la tabra de
baz i i-a dat telegrama. A deschis-o, a citit-o i a zmbit. Sa uitat la Norton, care sttea turcete pe jos, lng el.
Putem vorbi ceva, btrne?
Da, sigur, a rspuns Norton, punnd lng el felia de
unc.
Te mai ntreb o singur dat. Dac i voi oferi ansa s
mi fii partener n asaltul final, vrei s iei n considerare
oxigenul?
Nu, nu vreau, a rspuns Norton, hotrt.
Aa s fie, a zis George, calm, dndu-i seama c nimic
nu-l putea determina pe Norton s se rzgndeasc. n acest
caz, tu vei conduce asaltul final, fr oxigen. Dac reueti
*
Domnilor, a spus George, strngnd echipa, mi pare
ru c v ntrerup de la micul dejun, dar tocmai am primit o
telegram de la sora mea, din Colombo. S-a mai uitat la
telegrama lui Mary. O sptmn, posibil zece zile de vreme
bun nainte de nceperea musonilor. Noroc. Mallory s-a uitat
la colegii lui. Nu avem niciun moment de pierdut. M-am
gndit mult timp ce s facem i acum vreau s v spun i
vou. Am ales dou echipe pentru asaltul final asupra
vrfului. Prima va fi format din Norton i Somervell. Ei vor
pleca peste o or i vor ncerca s ajung n tabra V, la
367

- CRRILE GLORIEI -

7.600 de metri, pn la asfinit. Mine vor trebui s se


trezeasc devreme dac vor s treac de Creasta de Nord-Est,
s stabileasc tabra VI la aproximativ 8.100 de metri i s
se ntoarc pn la apus. Vor trebui s profite de ct de
multe ore de somn pot, pentru c, n dimineaa urmtoare,
vor ncerca primul asalt asupra vrfului. ntrebri, domnilor?
Norton i Somervell au dat din cap. Discutaser n ultima
lun toate scenariile posibile. Acum, tot ce mai voiau, era s
plece.
ntre timp restul echipei, a spus Mallory, va rmne pe
loc strngnd pumnii i ateptnd ntoarcerea eroilor notri
victorioi.
i dac nu reuesc? a ntrebat Irvine, zmbind.
Atunci tu i cu mine, Sandy, vom face o a doua
ncercare, folosind oxigenul.
i dac reuim? a ntrebat Norton.
Mallory i-a zmbit strmb soldatului.
n acest caz, Odell i cu mine vom face o a doua
ncercare fr oxigen.
Cu picioarele goale, ine minte, a adugat Somervell.
n timp ce restul echipei rdea, Mallory s-a nclinat uor n
faa colegilor si. A ateptat o clip nainte de a vorbi iar.
Domnilor, aceasta nu este ocazia n care se ine un
discurs despre ce nseamn s fii primul om care st pe
vrful acestui munte pentru compatrioii notri sau s
discutm despre onorurile care ne vor fi acordate. Va fi timp
destul pentru asta la Clubul Alpin, unde vom plictisi tinerii
alpiniti cu poveti despre gloria noastr trecut, dar acum,
dac vrem s reuim, nu putem s mai pierdem niciun
moment. Aa c, domnilor, noroc i Domnul s ne aib n
paz.
Dup jumtate de or, Norton i Somervell erau gata
368

- JEFFREY ARCHER -

echipai. Mallory, Odell, Irvine, Bullock, Morshead i


Hingston stteau aliniai s le urmreasc plecarea, iar Noel
i-a filmat pn ce au disprut din vedere. Nu l-a observat pe
Mallory uitndu-se la cer i spunnd:
Mai d-mi doar o sptmn de cer senin i n-o s Te
mai rog altceva vreodat.
*
George se gndea la Norton i Somervell, stnd singur n
cort. i verifica regulat ceasul, ncercnd s-i imagineze
nlimea la care ajunseser colegii lui.
Dup o mas prelungit cu macaroane i prune, George a
revenit n cort. i-a scris scrisoarea zilnic ctre Ruth i alta
pentru Trafford comandorul-ef Mallory, alt om interesat de
nlimi. A tradus apoi cteva versuri din Iliada, iar mai
trziu a jucat o rund de bridge cu Guy mpotriva lui Odell i
Irvine. Dup ce s-a terminat, Odell a pescuit o cutie de
tocan de vac din raiile lor i, dup ce a nclzit-o, i-a
mprit coninutul n patru porii. Mai trziu, membrii
echipei au urmrit cum luna nlocuiete soarele, care
luminase pn atunci zpada, dovedindu-se a fi fost o zi
foarte bun. Aveau un singur gnd n minte, dar nimeni nu-l
rostea cu voce tare unde erau?
George s-a urcat singurul urcu rmas n acea zi napoi
n sacul de dormit chiar nainte de ora unsprezece, obosit de
attea ore n care nu fcuse nimic. A adormit adnc,
ntrebndu-se dac ar fi trebuit s regrete c i lsase pe
Norton i pe Somervell s fac primul asalt asupra vrfului.
Se va ntoarce oare n Anglia doar ca simplu cpitan al
echipei, amintindu-i pe vecie cuvintele lui Norton: Nimeni nu
va ine minte numele celui de-al doilea om care a urcat pe
369

- CRRILE GLORIEI -

Everest?
*
Irvine a fost primul care s-a sculat a doua zi i a nceput
imediat s pregteasc micul dejun pentru colegii lui. George
a jurat c, dup ce se va ntoarce acas, nu va mai mnca
sardele n viaa lui.
De ndat ce au terminat de mncat, Irvine a aliniat cele
nou butelii cu oxigen i, mpreun cu eful lui, au ales cele
mai bune butelii pentru asaltul final. George l-a urmrit pe
cnd btea ncet n butelii i regla butoanele i s-a ntrebat
dac vor fi folosite vreodat sau vor rmne aici, pe Pasul de
Nord, mpreun cu proprietarul lor. Odell a plecat s caute
roci i fosile, fericit s evadeze ntr-o lume a lui.
Dup-mas, cei trei s-au reunit i au urmrit fotografiile
fcute de Noel, cutnd orice informaii i-ar putea ajuta n
ncercarea de a atinge vrful. Au discutat serios dac ar
trebui s urmeze linia crestei i s porneasc direct pe Pasul
Secundar sau s mearg pe Peretele de Nord, pe rocile de
calcar ale Benzii Galbene i s ocoleasc Pasul Secundar. De
fapt, toi tiau c decizia nu se va lua dect dup ntoarcerea
lui Norton i a lui Somervell care le vor transmite informaii
la prima mn despre multele spaii goale de pe hart i
multele lucruri pe care nu le tiau.
Dup cin, George s-a ntors n cort, cu o can cu lapte
ntr-o mn i Ullysses n cealalt. A adormit cnd ajunsese
la pagina 172, hotrt s termine capodopera lui Joyce pe
drumul de ntoarcere spre Anglia.
*
370

- JEFFREY ARCHER -

n dimineaa urmtoare, Odell s-a sculat mai devreme i,


spre surpriza colegilor lui, i-a pus rucsacul, mnuile i
ochelarii de protecie.
M duc doar pn la tabra V s m asigur c toate
sunt la locul lor, i-a explicat lui George cnd acesta se tra
afar din sacul de dormit. i s-ar putea s le mai las nite
provizii, pentru c sigur le-au terminat pe ale lor.
George ar fi rs de o asemenea replic spus la 7.500 de
metri, dar era tipic pentru Odell s se gndeasc la
suferinele celorlali i nu la pericolele care l-ar putea
atepta. S-a uitat cum Odell, nsoit de doi erpai, urca pe
munte de parc se plimba prin Costwolds. ncepuse s se
ntrebe dac nu cumva Odell n-ar fi cea mai bun alegere
pentru a-l nsoi n asaltul final, pentru c prea cel mai bine
adaptat la condiiile locale, chiar mai bine dect el.
Odell s-a ntors la timp pentru prnz, dou sardele pe un
biscuit, i nici nu gfia.
Vreo urm de ei? a ntrebat George, nainte ca Odell si dea jos rucsacul.
Nu, cpitane, a rspuns Odell. Dar dac au atins vrful
pn la amiaz i s-au ntors s nnopteze la tabra VI, nu ia atepta s se ntoarc la tabra V nainte de ora dou,
adic vor fi cu noi pe la ora patru, azi dup-mas.
La timp pentru ceai, a zis George.
Dup masa care a durat cinci minute, George s-a ntors la
Ullysses, ns mai mult a stat cu ochii pe munte, ateptnd
s vad dou umbre aprnd din pustietatea Peretelui de
Nord. S-a uitat la ceas: era dou. Dac se ntorceau acum,
nsemna c nu au atins vrful; dac ajungeau spre ora
patru, premiul era al lor. Dar dac nu se ntorceau pn la
ase a ncercat s nu se gndeasc la asta.
Ora trei a trecut i s-a fcut patru, apoi cinci, moment n
371

- CRRILE GLORIEI -

care discuiile deveniser mult mai serioase. Nimeni n-a zis


nimic de prnz. Pe la ase, luna nlocuise soarele i toi erau
foarte speriai. La ora opt ncepuser s se team de ce era
mai ru.
Cred c pornesc napoi spre Creasta de Nord, a spus
Odell, s vd dac nu s-au hotrt s nnopteze acolo.
Vin i eu cu tine, a srit George. Mi-ar prinde bine puin
exerciiu. ncerca s par c nu este ngrijorat, dar, n
realitate, toi tiau c avea de gnd s conduc echipa de
cutare.
Vin i eu, a zis Irvine, aruncnd cilindrii cu oxigen pe
zpad.
George era mulumit de luna plin i de noaptea linitit,
fr vnt sau zpad. Dup douzeci de minute, Odell i
Irvine erau gata echipai i pregtii s-l nsoeasc n
cutarea celor doi colegi ai lor.
Au urcat tot mai sus. George era din ce n ce mai
dezamgit cu fiecare pas pe care-l fcea. Dar nu voia s se
ntoarc, pentru c oricnd puteau fi la civa pai de
Irvine a fost cel care i-a zrit primul, dar era normal, el era
mai tnr.
Ei sunt! a ipat el, artnd nspre munte.
Lui George i-a tresrit inima cnd i-a vzut, chiar dac
semnau cu doi soldai btrni care se ntorceau de pe
cmpul de btaie. Norton, cel mai nalt dintre ei, i inea un
bra pe umrul lui Somervell, iar cu cellalt i acoperea
ochii.
George s-a micat ct de repede a putut n susul pantei,
nspre ei, cu Irvine pe urmele lui. Fiecare i-a pus cte o
mn sub umerii lui Somervell i a aproape c l-au luat n
brae. Norton i-a mutat mna pe umrul lui Odell, cu
cealalt acoperindu-i n continuare ochii.
372

- JEFFREY ARCHER -

Mallory i Irvine l-au condus pe Somervell n cortul


echipei, aezndu-l uor pe jos i acoperindu-l cu o ptur.
Norton a urmat dup o clip i a czut imediat n genunchi.
Bullock pregtise deja dou cni cu Bovril cldu. I-a dat una
lui Somervell n timp ce Norton se aeza pe o saltea. Nimeni
n-a zis nimic, ateptnd ca cei doi s-i revin.
George i-a desfcut ireturile lui Somervell i i-a tras uor
bocancii din picioare, apoi a nceput s-i maseze picioarele ca
s-i restabileasc circulaia. Bullock inea o can cu Bovril la
buzele lui Norton, dar acesta prea incapabil s bea. Dei
George nu crezuse niciodat c rbdarea e o virtute, a reuit
cumva s tac, cu toate c era disperat s tie dac vreunul
dintre ei atinsese vrful.
Spre surpriza tuturor, Somervell a fost cel care a vorbit
primul.
Mult nainte s ajungem la Pasul Secundar, a nceput
el, ne-am hotrt s nu-l urcm, ci s-l ocolim prin jurul
Benzii Galbene. Un drum mai lung, dar mai sigur, a mai
spus el. Am traversat pn ce am ajuns la un culoar masiv.
Am crezut c, dac l vom traversa, vom ajunge pn la
ultima piramid, unde panta era mai lin. Progresam ncet,
dar tot mai credeam c vom ajunge pn n vrf.
Dar ai reuit? Voia George s ntrebe, cnd Somervell s-a
ridicat i a mai luat o nghiitur de Bovril, care era acum
rece.
Asta a fost pn ce am ajuns la 8.200 de metri, cnd
gtul a nceput s-mi fac figuri. Am nceput s tuesc i s
expectorez i cnd Norton m-a btut pe spate cu toat fora,
aproape mi-am scuipat jumtate din laringe. Am ncercat s
mai lupt, dar cnd am ajuns la 8.400 de metri, nu mai
puteam pune un picior n faa altuia. M-am oprit s m
odihnesc, dar vedeam vrful n faa mea, aa c am insistat
373

- CRRILE GLORIEI -

ca Norton s continue. Am rmas pe loc i l-am urmrit pe


Norton urcnd spre vrf.
George s-a ntors spre Norton i l-a ntrebat calm:
Ai reuit?
Nu, a zis Norton, pentru c atunci cnd m-am oprit i
eu s m odihnesc, am fcut greeala clasic.
S nu-mi spui c i-ai scos ochelarii? a spus George
nencreztor.
De cte ori nu ne-ai avertizat s nu facem asta, n nicio
mprejurare? a zis Norton. Lundu-i mna de la ochi. Pn
am pus ochelarii napoi, pleoapele mi erau aa de ngheate
i lipite nct nu mai vedeam nici la un pas n faa mea. Am
ipat ca s-l alertez pe Somervell i el a strigat s tiu unde
era, dup aceea m-am ntors ncet ctre el.
Clubul ciudailor, a spus Somervell, ncercnd s
zmbeasc. Cu ajutorul unei lanterne, ne-am croit drum n
jos, dar cam ncet.
Slav Domnului pentru Somervell, a spus Norton n
timp ce Odell i punea o batist muiat n ap cald peste
ochi.
Abia dup o vreme a mai spus cineva ceva. Norton a
rsuflat adnc.
sta a fost un bun exemplu al modului n care un orb l
conduce pe altul.
De data aceasta, George a rs.
La ce nlime ai ajuns?
N-am idee, btrne, a spus Norton i i-a dat altimetrul
lui Mallory.
George a studiat altimetrul un moment nainte de a
anuna.
Opt mii, patru sute treizeci i opt de metri. Felicitri,
btrne.
374

- JEFFREY ARCHER -

Pentru c nu am reuit s urc ultimii 264 de metri? A


spus Norton, prnd disperat i dezamgit.
Nu, pentru c ai creat istorie, a spus George. Ai depit
recordul de nlime. De abia atept s-i vd faa lui Finch
cnd i voi spune.
Eti amabil, a zis Norton, dar Finch ar fi primul care smi aduc aminte c ar fi trebuit s-l ascult i s folosesc
oxigenul. S-a oprit, apoi a mai spus. Dac ine vremea tot
aa, voi fi doar o not de subsol n istorie pentru c, scuzmi clieul, btrne, tu vei merge.
George a zmbit, dar n-a zis nimic. Somervell a adugat:
Sunt de acord cu Norton. Cinstit vorbind, cel mai bun
lucru pe care-l putei face acum este s v odihnii bine
noaptea.
George a ncuviinat i, cu toate c erau mpreun de mai
mult de trei luni, a dat mna cu ambii colegi ai lui nainte de
a se ntoarce n cortul lui i s ncerce s doarm.
Ar fi reuit, dac una dintre remarcile lui Norton nu i-ar fi
rmas n minte: Dac vremea ine tot aa

375

- CRRILE GLORIEI -

58
Vineri, 6 iunie, 1924
i mai erau doar trei.
George s-a trezit cu mult nainte de zori i a admirat
sclipirea lunii pe zpad, care prea c e fcut din mici
diamante. n ciuda temperaturii de minus treizeci de grade,
simea o cldur interioar i ncrederea c ei vor reui, chiar
dac nc nu se hotrse cine vor fi ei.
Chiar avea nevoie de oxigen cnd Norton i Somervell
ajunseser att de aproape? i nu se dovedise Odell cel mai
bine adaptat dintre ei? Sau Odell va vedea nc o dat cum i
scap premiul printre degete? Oare lipsa de experien a lui
Irvine va deveni periculoas cnd vor intra pe teritoriul
necunoscut? Sau poate entuziasmul su, susinut de
cilindrii lui cu oxigen vor fi singurul lucru care va garanta
succesul?
Bun dimineaa, domnule, a spus o voce n spatele lui.
George s-a ntors i l-a vzut pe Irvine, cu zmbetul lui
molipsitor pe buze.
Bun dimineaa, Sandy, a rspuns el. Mergem la micul
dejun?
Dar e doar ora cinci, a spus Irvine, uitndu-se la ceas.
i oricum, Odell nc doarme.
Atunci trezete-l, a spus George. Plecm la ase.
La ase? a zis Irvine. Dar ieri-seara ne-ai spus c lum
micul dejun la opt i plecm la nou, pentru c nu vrei s
stm mai mult dect este necesar cocoai pe o stnc la
8.200 de metri.
La ase jumtate, atunci, a acceptat George. Dac Odell
376

- JEFFREY ARCHER -

nu se trezete pn atunci, plecm fr el. i dac tot eti


aici, tinere, de ce nu faci ceva util?
Ce anume, domnule?
Micul dejun.
Zmbetul molipsitor a revenit.
V pot oferi sardele pe biscuii, uor prjii, sardele
dezosate cu stafide sau specialitatea cortului nostru,
sardele
D-i drumul, a zis George.
*
Mallory, Odell i Irvine, nsoii de cinci erpai care le
crau corturile, echipamentele i proviziile, au prsit Pasul
de Nord la 7:30 dimineaa, pe 6 iunie. Odell pierduse micul
dejun, dar nu se plngea. Guy a fost ultimul care a strns
mna lui George nainte de a pleca.
Ne vedem peste dou zile, amice, a spus el.
Da, ine ceainicul pe foc.
Dup cum obinuia s spun fostul diriginte al lui George,
domnul Irving George se ntreba dac mai tria nu poi
ncepe niciodat prea devreme, doar prea trziu. George
mergea ca un posedat, cu o vitez pe care Odell i Irvine o
gseau greu de urmat.
Se tot uita suspicios la cerul albastru, ncercnd s
observe cea mai mic boare de vnt, apariia unui norior
sau primii fulgi de zpad care le-ar putea ncurca planurile,
dar cerul rmnea calm. Totui, tia din experien c
doamna aceasta se putea schimba ntr-o clip. i urmrea
nsoitorii s vad dac vreunul dintre ei prea s aib
probleme, aproape spernd c unul va rmne n urm,
scutindu-l pe el de alegere. Dar, dup ore de mers, a ajuns la
377

- CRRILE GLORIEI -

concluzia c nu i deosebea nimic.


Echipa a ajuns la tabra V la cteva minute dup trei n
acea dup-mas, mult naintea orarului. George s-a uitat la
ceas i a ncercat s calculeze. Cnd Hanibal a trecut Alpii,
lsase ntotdeauna soarele s ia deciziile n locul lui. Oare
era cazul s foreze pasul pn n tabra VI, s mai ctige o
zi? Sau vor ajunge att de extenuai nct nu vor mai fi n
stare s nfrunte provocarea cea mare care i atepta? A ales
rbdarea i s-a decis s doarm mai devreme astfel nct s
poat pleca spre tabra VI ct mai devreme dimineaa. Dar
cu cine va pleca? Cine dintre ei l va nsoi pe vrf i cine se
va ntoarce cu erpaii napoi la Pasul de Nord?
Culcatul devreme nu garanta o noapte ntreag de somn
pentru George. Se trezea din or n or, i scotea capul afar
din cort i se uitat la cele cteva stele pe care puini alii le
mai vzuser aa de clar. Irvine dormea ca un prunc, iar
Odell mai avea obrznicia s i sforie. George s-a uitat la ei,
gndindu-se la problema pe care o avea. l va nsoi oare
Odell, care dup atia ani de devotament i merita desigur
ansa probabil ultima lui ans? Sau Irvine? La urmaurmei, era normal ca putiul s viseze s-i ocupe locul lui
sub soare, dar, dac nu era ales, mai avea muli ani n care
putea s mai ncerce.
George era sigur de un singur lucru. Era ultima lui ans.
*
Chiar dup patru, n dimineaa urmtoare, cu luna nc
luminndu-i panic, cei trei au plecat iar. Pasul lor se
ncetinea la fiecare or, pn ce a ajuns doar un trit. Dac
cei doi sufereau, niciunul n-a dat nici cel mai mic semn pe
cnd se ineau ncpnai pe urmele efului lor.
378

- JEFFREY ARCHER -

Soarele ncepuse s apun cnd au ajuns la creasta de


Nord-Est. George i-a verificat altimetrul: 8.130 de metri.
Dup jumtate de or i 600 de metri, cei trei s-au prbuit
extenuai i foarte fericii c Norton i Somervell lsaser
cortul acolo. George n-a mai putut amna luarea deciziei
finale, pentru c toi trei nu puteau dormi n corul cel mic i
nu mai era loc pe creast pentru un al doilea cort.
George s-a aezat, a scris o not pentru Norton, n care-l
informa de progresul fcut i i spunea c vor ncerca asaltul
final a doua zi dimineaa. S-a ridicat i s-a uitat la cei doi
brbai tcui nainte de a-i da nota lui Odell.
Vrei, te rog, s duci nota asta la Pasul de Nord, btrne
i s i-o dai lui Norton? mi pare ru, a mai spus el.
Era gata s-i explice motivele, cnd Odell i-a spus:
Ai ales corect, cpitane. A dat mna cu George, apoi cu
tnrul pe care-l recomandase la RGS n locul lui Finch.
Noroc, a mai spus el nainte de a se ntoarce i a-i ncepe
drumul singuratic nspre tabra V, unde-i va petrece
noaptea, nainte de a se ntoarce la Pasul de Nord n
dimineaa urmtoare.
i au mai rmas doar doi.

379

- CRRILE GLORIEI -

59
7 iunie, 1924
Draga mea, stau ntr-un cortule cam la 8.200 de metri peste
nivelul mrii i la aproape 5.000 de mile de ara mea, cutnd
crrile gloriei
Nu dormii niciodat? a ntrebat Irvine, ridicndu-se i
frecndu-se la ochi.
Numai la coborre, a spus George. Aa c mine, pe
vremea asta, voi dormi adnc.
Mine, pe vremea asta, v vor numi noul sfnt
Gheorghe care i-a omort propriul balaur, a spus Irvine,
reglnd indicatorul la una dintre buteliile cu oxigen.
Nu mi amintesc ca sfntul Gheorghe s se fi folosit de
oxigen cnd a omort balaurul.
Dac Hinks ar fi fost la conducere pe vremea aceea,
sfntul Gheorghe n-ar fi putut nici mcar s-i foloseasc
paloul. E mpotriva spiritului codului amatorilor, nu-i aa,
btrne, a adugat Irvine, mngindu-i mustaa imaginar.
Trebuie s strangulezi bestia cu minile goale.
George a rs de imitaia reuit a lui Irvine.
Ei bine, dac am de gnd s renun la spiritul
amatorilor, a spus el, trebuie s tiu dac nenorocitele tale
de butelii cu oxigen vor fi gata pn mine la patru
dimineaa. Altfel te trimit napoi la Pasul de Nord s-l chemi
pe Odell s-i ia locul.
Nici gnd. Toi patru sunt n perfect stare, ceea ce ne
va oferi mai mult oxigen dect vom avea nevoie, presupunnd
c nu dorii s facem mai mult de opt ore pentru doar 600 de
380

- JEFFREY ARCHER -

metri i napoi.
O s simi curnd ce nseamn 600 de metri, tinere. i
voi avea o ans mai bun de a reui dac adormi la loc i
m lai s termin scrisoarea asta pentru soia mea.
i scriei doamnei Mallory n fiecare zi, nu-i aa?
Da, i dac vei avea norocul s gseti o femeie pe
jumtate la fel de minunat, vei simi i tu la fel.
Cred c am gsit-o deja, a spus Irvine, privind n jos.
Doar c am uitat s-i spun i ei nainte de a pleca, deci nu
sunt absolut sigur c ea tie ce simt.
Va ti, crede-m. Dar dac ai vreo ndoial, ai putea s-i
trimii i tu cteva rnduri asta presupunnd c scrisul
este nc o form acceptabil de comunicare la Oxford.
George a ateptat un rspuns ironic, dar Irvine n-a spus
nimic pentru c adormise deja. A zmbit i a continuat s-i
scrie lui Ruth.
Dup ce a mzglit, soul tu iubitor, George, i a sigilat
plicul, a citit Elegie scris ntr-un cimitir de ar a lui Gray, a
stins lumina i a adormit i el.
Duminic, 8 iunie, 1924
Vrei s scot earfa, amice? a ntrebat Odell.
Da, te rog, i-a spus Norton.
Odell a ridicat uor earfa de mtase de pe faa lui Norton.
Oh, Doamne, tot nu vd nimic.
Nu intra n panic, a spus Somervell. De obicei dureaz
dou sau trei zile pn ce vederea se recupereaz ntr-un caz
de orbire a zpezii. Oricum, nu mergem nicieri pn ce nu
se ntoarce Mallory.
Nu de cobort m tem, s-a rstit Norton, ci de urcat.
Odell, vreau s te ntorci la tabra VI i s iei un borcan cu
381

- CRRILE GLORIEI -

Bovril i rezerve de Kendal Mint Cake, pentru c putem s


fim siguri c Mallory a uitat ceva.
Am plecat, a zis Odell. S-a uitat afar din cort. N-am
mai vzut aa condiii bune pentru alpinism.
*
George s-a trezit la cteva minute dup patru i l-a gsit
pe Irvine pregtind micul-dejun.
i ce avem n meniu pentru Ziua nlrii? a ntrebat,
scondu-i capul din cort pentru a vedea cum e vremea.
Ceea ce a vzut i-a adus un zmbet pe fa.
Macaroane i sardele, a zis Irvine.
Interesant combinaie. Dar nu cred c va aprea n
urmtoarea ediie a crii de bucate a doamnei Beeton.
A fi putut s v ofer i altceva, a zmbit Irvine, dac nai fi uitat s v mpachetai raiile.
Scuz-m, biete. Mea culpa.
Nicio problem, a zis Irvine, pentru c, cinstit vorbind,
sunt prea nervos ca s mnnc.
A scos o hain veche de aviator, asemntoare celei pe care
o purtase fratele lui George, Trafford, ultima oar cnd
vizitase The Holt. George s-a ntrebat de unde o avea Irvine,
pentru c era prea tnr ca s fi luptat n rzboi.
E a dirigintelui meu, a explicat Irvine, ncheindu-se.
Nu mai ncerca s m faci s m simt btrn.
Irvine a rs.
V aranjez cei doi cilindri cu oxigen n timp ce mncai.
Cteva sardele i o not pentru Odell i vin i eu.
n afara cortului, soarele de diminea, strlucind pe cerul
senin, aproape l-a orbit pe Irvine.
De ndat ce George a mncat ce mai rmsese din
382

- JEFFREY ARCHER -

sardele, ignornd macaroanele, a scris repede o not pentru


Odell i a lsat-o pe sacul lui de dormit. Ar fi putut paria c
Odell se va ntoarce la tabra VI n dimineaa aceea.
George dormise mbrcat cu patru rnduri de haine i
acum a mai pus i o vest de ln i o cma de bumbac,
apoi o cma din flanel i o alt cma de bumbac. Apoi a
mbrcat jacheta Burberry i o pereche de pantaloni de
gabardin lbrai. i-a nfurat obiele din camir n jurul
gleznelor i i-a pus i mnuile croetate de Ruth. La urm,
i-a pus cciula de aviator a fratelui su i a luat ultima
pereche de ochelari de protecie, druii de Finch. Se bucura
c nu aveau nicio oglind, dei Chomolugma ar fi considerat
c este mbrcat potrivit pentru o audien n faa Maiestii
Sale.
George s-a trt afar din cort i s-a dus la Irvine, care i-a
pus buteliile de oxigen. De ndat ce acestea au fost aezat n
siguran pe spatele lui, George s-a ntrebat dac aceast
greutate suplimentar nu se va dovedi un dezavantaj prea
mare. Dar luase deja decizia cnd l trimisese pe Odell
napoi. Ultimul ritual ndeplinit de cei doi a fost s se ung
pe fa cu oxid de zinc. nainte de a pleca, s-au uitat la
munte, care acum prea mai aproape.
Fii atent, a spus George, asta-i ca Jezebel. Pare din ce
n ce mai atrgtoare pe msur ce te apropii de ea i azidiminea chiar ne-a tentat cu aceast vreme superb. Dar,
ca orice femeie, este privilegiul ei s se rzgndeasc.
S-a uitat la ceas: 5:07. I-ar fi plcut s plece puin mai
devreme.
Hai, tinere. Dup cum spunea tata, este timpul s
punem cel mai bun picior n fa.
i-a aranjat masca i a dat drumul la oxigen.
383

- CRRILE GLORIEI -

*
Dac m-ar vedea Hinks acum, se gndea Odell, urcnd
ultimii metri ctre tabra VI. Cnd a ajuns la cort i a tras
ua ntr-o parte, a gsit dezordinea la care s-ar fi ateptat
cineva dac ar fi lsat doi copii s-i petreac noaptea ntr-o
cas n copac: o farfurie cu macaroane, o cutie goal de
sardele i o busol pe care probabil o lsase George. Odell a
chicotit intrnd i a nceput s fac ordine. Nu ar fi fost
cortul lui Mallory dac acesta n-ar fi uitat ceva acolo.
Odell tocmai punea Bovrilul i cteva batoane de Kendall
Mint Cake pe sacul de dormit al lui George cnd a vzut
dou plicuri unul adresat Doamnei George Mallory, The
Holt, Godalming, Surrey, Anglia, pe care l-a pus n buzunar
i unul care avea numele lui scris pe el. A rupt plicul.
Drag Odell,
mi pare ru c am lsat aa o harababur. Vreme
excelent pentru drum. Caut-ne pe fia de stnc sau
urcnd ctre linia cerului.
Ne vedem mine
Al tu pentru totdeauna,
George
Odell a zmbit i, de ndat ce a verificat c totul era n
regul pentru ntoarcerea eroilor, s-a trt afar din cort, s-a
ridicat i a ridicat braele deasupra capului, uitndu-se la cel
mai nalt munte al lumii. Vremea era perfect aa c, pentru
o clip a dorit chiar s-i urmeze, pentru c era totui puin
invidios pe cei doi colegi ai si care acum probabil c se
apropiau de vrf.
Deodat a zrit dou siluete profilate pe linia cerului. Pe
384

- JEFFREY ARCHER -

cnd i urmrea, cel mai nalt dintre cei doi a traversat


pentru a i se altura celuilalt. Putea vedea c erau acum pe
Pasul Secundar, cam la 600 de metri de vrf. S-a uitat la
ceas: 12:50. Aveau timp destul s ajung n vrf i s se
ntoarc n cortul lor nainte ca soarele s apun.
Nu s-a putut abine s nu sar n sus de bucurie
urmrindu-i intrnd ntr-un nor de cea i disprnd din
vedere.
*
De ndat ce Irvine a atins vrful Pasului Secundar, s-a
urcat pe o stnc roas de vreme i i s-a alturat lui George.
Mai avem ase sute de metri, a spus George,
verificndu-i altimetrul. Dar amintete-i, asta nseamn
cam o mil n condiiile acestea i, fr oxigen, Norton a
putut nainta doar cu 40 de metri pe or. Deci ne va lua nc
trei ore, a adugat el printre gfieli, aa c nu ne putem
permite s pierdem timpul, pentru c, la ntoarcere, cnd
vom cobor pe stnca asta, seara trziu, vreau s fiu sigur c
mai pot vedea la civa metri n fat.
George i-a pus masca de oxigen la loc iar Irvine i-a fcut
semnul victoriei. Apoi i-au nceput lungul drum pe creasta
pe care nu mai pise niciun om naintea lor.

385

- CRRILE GLORIEI -

60
2:07 pm, duminic, 8 iunie, 1924
Cnd George s-a uitat iar n sus, i s-a prut c poate
atinge vrful, n ciuda altimetrului care-i arta c mai aveau
nc 100 de metri de urcat. Att de aproape, chiar dac
durase mai mult dect crezuser ei.
De ndat ce trecuser de Pasul Secundar, cei doi s-au
trt, s-au mpins i s-au tras ncet n sus pe ngusta creast
de nord-est, contieni c zpada atrna n jurul lor ca
streinile unui acoperi i c dedesubt nu era dect aer.
Dac s-ar fi ndeprtat doar civa pai
Zpada atrgtoare, neatins, se dovedise a avea aproape
un metru adncime, ceea ce aproape i mpiedica s fac un
pas n fa i, chiar cnd l fceau, picioarele lor avansau
doar civa centimetri nainte de a se afunda iar n zpad.
Dup dou sute unsprezece pai George l numrase pe
fiecare au scpat de zpad i s-au trezit n faa unui
perete abrupt de stnc care ar fi fost greu de urcat chiar i
ntr-o diminea cald de var, la doar 1.000 de metri, i cu
att mai mult acum, cnd era scldat n transpiraie, minile
i picioarele i erau aproape degerate i era att de extenuat
nct tot ce voia era s se ntind pe jos i s adoarm, cu
toate c tia c la minus patruzeci de grade, dac sttea
nemicat mai mult de cteva momente, ar fi murit ngheat.
George chiar s-a gndit s se ntoarc ct mai aveau nc o
ans s ajung n sigurana cortului, nainte de apus. Dar
atunci i-ar fi petrecut tot restul vieii explicnd de ce lsase
s-i scape din mn victoria n ultimul moment sau, i mai
ru, n fiecare noapte ar fi visat cum urc acea sut de metri,
386

- JEFFREY ARCHER -

doar ca s se trezeasc transpirat din comar.


S-a ntors i l-a vzut pe Irvine, la fel de extenuat,
trgndu-i picioarele prin zpad, privind cu nencredere
peretele de stnc din faa lor. George a ezitat o clip. Oare
avea dreptul s rite viaa lui Irvine mpreun cu a lui? Ar
trebui s-i sugereze tnrului sa se ntoarc, s-l lase singur,
sau s se odihneasc i s-l atepte s se ntoarc? Dar a
alungat acest gnd din minte. La urma-urmei, Irvine i
ctigase dreptul de a mpri triumful cu el. George i-a sos
masca i a zis:
Aproape am ajuns, btrne. Acest perete este ultimul
obstacol nainte de vrf.
Irvine a zmbit cu greu.
George s-a ntors cu faa nspre peretele de stnc,
acoperit cu gheaa care nu se topea niciodat. n mod
normal, ar pune primul picior sus cam la patruzeci, poate
cincizeci de centimetri, dar nu astzi, cnd civa centimetri
constituiau ei nii un munte. Cu o mn tremurtoare s-a
prins de o creast aflat la civa centimetri deasupra
capului i s-a tras ncet n sus. A ridicat bocancul i a cutat
un sprijin pentru picior, astfel nct s-i poat ridica i
cellalt bra i s mai nainteze civa centimetri pe drumul
vertical pe stnc. A ncercat s nu gndeasc cum va fi
drumul la ntoarcere. Creierul lui striga: ntoarce-te, dar
inima i optea: continu.
Dup patruzeci de minute s-a tras pe vrful stncii i a
ntins coarda ca s-i ajute colegul. De ndat ce Irvine a
urcat lng el, George a verificat altimetrul: mai aveau
aproape cincizeci de metri de urcat. S-a uitat n sus i a
vzut fia de ghea care se adunase n decursul anilor,
formnd o corni care atrna deasupra Peretelui de Est i
care ar fi mpiedicat chiar i caprele agile ale munilor s
387

- CRRILE GLORIEI -

nainteze mai departe.


George ncerca s-i reazeme piciorul cnd un fulger a
luminat muntele sub el, urmat ndeaproape de un tunet. i-a
nchipuit c urmau s fie nghiii de furtun, dar cnd s-a
uitat n jos i-a dat seama c erau mult deasupra ei. Era
prima oar cnd George vedea o furtun de sus i putea doar
s spere c, pn cnd vor cobor, aceasta se va fi deplasat,
lsnd n urm cerul curat i limpede.
nc o dat, George a ridicat piciorul i a ncercat s
gseasc un loc stabil pe ghea. Suprafaa a crpat imediat
i clciul i-a alunecat n jos. Aproape a rs. Oare lucrurile
puteau merge mai ru? i-a nfipt pioletul n ghea, n faa
lui. De data aceasta, gheaa n-a crpat aa uor, dar cnd a
fcut-o, el a reuit s intre cu piciorul n gaur. Tot a
alunecat napoi civa centimetri. N-a rs cnd i-a amintit
zicala, doi pai nainte, un pas napoi. Trebuia s se
mulumeasc cu cincizeci de centimetri nainte, douzeci i
cinci napoi. Dup o duzin de pai, creasta ngust a devenit
i mai ngust, pn ce a fost obligat s se trasc n patru
labe. Nu se uita n dreapta sau n stnga, pentru c tia c,
de ambele pri, era o prpastie adnc de sute de metri.
Uit-te n sus, nu lua seama la nimic din jurul tu i luptte. Alt metru nainte, alt jumtate de metru napoi. Oare ct
de mult putea trupul s suporte? Apoi, brusc, a simit
stnca solid sub picioare i a reuit s se caere de pe
ghea i s stea pe terenul aspru, stncos, la aproape
cincisprezece, poate douzeci de metri de vrf. S-a ntors i la vzut pe Irvine, nc n patru labe, extenuat.
Mai avem doar douzeci de metri, a strigat el, dezlegnd
coarda ca s poat merge independent.
Abia dup douzeci de minute, George Leigh Mallory a pus
o mn, mna dreapt, pe vrful Everestului. S-a tras uor
388

- JEFFREY ARCHER -

n sus i s-a ntins pe burt. Ce mai moment de triumf, a


fost primul lui gnd. S-a ridicat n genunchi i apoi, cu un
efort suprem, a reuit cumva s se ridice n picioare. Primul
om care sttea pe acoperiul lumii.
S-a uitat la Himalaia, admirnd o privelite pe care niciun
om nu o mai vzuse pn atunci. Voia s sar n sus i n jos
de bucurie i s strige triumftor ct l inea gura, dar nu
mai avea putere. S-a rsucit doar pe loc, ncet, pentru c
vntul muctor care prea s sufle din toate direciile l
mpiedica s se mite mai repede. O mulime de muni
necucerii stteau mndri n faa lui, innd capetele
aplecate n faa reginei lor.
Un gnd straniu i-a trecut prin minte. Trebuia s-i
aminteasc s-i spun lui Clare c vrful Everest avea cam
aceeai mrime ca masa lor din salon.
S-a uitat la ceas: 3:36 pm. A ncercat s se conving c
aveau timp suficient s se ntoarc n cortul lor din tabra
VI, mai ales dac urma o noapte senin i fr vnt.
S-a uitat n jos i l-a vzut pe Irvine apropiindu-se,
micndu-se ca melcul. Se va mpiedica oare la ultimul pas?
Apoi, ca un copil care abia nva s mearg, Irvine s-a trt
ncet pe culme.
De ndat ce George l-a ajutat s se ridice n picioare, a
scotocit n buzunarul hainei, spernd c n-a uitat ce cuta.
Degetele i erau att de epene din cauza frigului nct
aproape a scpat aparatul de fotografiat Vest n prpastie.
Dup ce s-a echilibrat, l-a fotografiat pe Irvine, cu braele
ridicate deasupra capului, de parc primise o cup la curse.
I-a dat aparatul lui Irvine i acesta l-a fotografiat pe el
ncercnd s par c s-ar plimba ca pe dealurile din ara
Galilor.
George s-a uitat iar la ceas i s-a ncruntat. A artat n
389

- CRRILE GLORIEI -

josul muntelui. Irvine a pus aparatul n buzunarul de la


pantaloni i a nchis cu fermoarul dovada victoriei pe care o
dobndiser.
George era pe punctul de a face primul pas n jos cnd i-a
amintit promisiunea pe care i-o fcuse lui Ruth. Cu degetele
nepenite, acoperite cu zpad, i-a scos nendemnatic
fotografia sepia pe care o lua cu el n fiecare expediie. S-a
uitat la soia lui pentru ultima oar i a zmbit nainte de a-i
pune imaginea pe cel mai nalt punct de pe pmnt. i-a
bgat iar mna n buzunar i a nceput s scotoceasc.
Regele Angliei v transmite complimentele lui, doamn,
a spus el, nclinndu-se, i sper c vei avea grij ca supuii
si s se ntoarc nevtmai acas.
George a zmbit. George a njurat.
Uitase s ia sovereignul lui Geoffrrey Young.

390

- JEFFREY ARCHER -

61
5:49 pm. Duminic, 8 iunie, 1924
Cnd Odell s-a ntors la tabra IV, era incapabil s-i
ascund entuziasmul. A intrat n cortul lui Norton i i-a spus
ce vzuse.
Cam la dou sute de metri de vrf, zici? a spus Norton,
nc ntins pe spate.
Da, sunt sigur. Stteau pe Pasul Secundar i l-am vzut
pe unul dintre ei ndreptndu-se spre cellalt, apoi naintnd
tare spre vrf.
Atunci nimic nu-i mai poate opri de acum, a zis
Bullock, aeznd alt compres pe ochii lui Norton.
S sperm c ai dreptate, a zis i Somervell. Dar tot
cred c Odell ar face bine s scrie tot ce a vzut cnd nc
mai ine bine minte. S-ar putea s fie important cnd se va
scrie istoria expediiei.
Odell s-a trt spre rucsacul lui i a scos jurnalul. A
rmas ntr-un col al cortului i, timp de douzeci de minute
a scris tot ceea ce observase n acea diminea. Locul n care
i vzuse pe cei doi, ora la care o porniser n sus, pe munte
i faptul c nu preau s aib probleme atunci cnd au
disprut n cea. Dup ce a terminat, s-a uitat la ceas: 6:58
pm. Oare Mallory i Irvine erau deja n sigurana cortului lor
de la tabra VI, dup ce sttuser pe Acoperiul Lumii?
*
De ndat ce s-au ridicat pe coard, primul gnd al lui
George pe cnd cobora de pe culmea Everestului a fost s se
391

- CRRILE GLORIEI -

ntrebe ct va dura oxigenul. Irvine glumise c nu va dura


mai mult de opt ore, dar se apropiau deja de limit. Al doilea
gnd a fost s se ntrebe cte ore vor mai avea soare, pentru
c nu puteai umbla pe ntuneric la supapele cilindrilor.
Totui spera c vor avea parte de o noapte calm, care va
permite lunii s le lumineze ultimii pai ai drumului lor ctre
cas.
A fost surprins c, dei erau victorioi, valul de adrenalin
l prsise i tot ce i mai rmsese era voina de a
supravieui.
Dup nc doi metri, George dorea s se aeze i s se
odihneasc, dar era aa de obosit i de ndurerat nct tia
c, dac va nchide ochii chiar pentru o clip, s-ar putea s
nu-i mai deschid vreodat.
A tras pioletul pe suprafaa gheii, a fcut un pas napoi i
a simit imediat coarda ntinzndu-se. Probabil c lui Irvine
drumul i se prea i mai greu. i-a pus atent piciorul napoi
pe panta de ghea care era acum i mai periculoas dect
nainte. A ncercat s profite de urmele degetelor pe care le
lsase nainte, dar acestea erau deja ngheate. Cu toate c
se dezechilibra i cdea ntruna, a reuit s avanseze pn ce
a ajuns la fia de teren solid, dar era din nou deasupra
peretelui de ghea, de data aceasta ns uitndu-se n josul
lui. George tia c aceasta va fi cea mai periculoas parte a
ascensiunii i bnuia c Irvine era ntr-o stare i mai proast
dect a lui. Dac unul dintre ei fcea cea mai mic greeal,
amndoi ar fi czut. S-a ntors spre colegul lui i i-a zmbit.
Pentru prima oar, Irvine nu i-a ntors zmbetul.
George a prins vrful stncii cu ambele mini i s-a
cobort cu grij civa centimetri, cutnd cea mai mic
adncitur n care i-ar putea pune piciorul. De ndat ce a
gsit-o, a cobort cellalt picior. S-a uitat n sus i a vzut c
392

- JEFFREY ARCHER -

Irvine se desprinsese de creasta de ghea i cdea n spate.


Trupul lui a trecut pe lng George dup o clip.
George tia c nu putea spera s se agae de un perete
abrupt de stnc, ngheat, n timp ce brbatul solid de un
metru nouzeci i o nouzeci de kilograme cdea. O clip
mai trziu a fost tras de pe stnc. Nici n-a mai avut ocazia
s se gndeasc la moarte n timp ce-l urma pe Irvine n jos,
jos, jos
Dup o secund, amndoi au aterizat pe zpada groas
care-i deranjase att de mult la urcare, dar care acum
acionase ca o pern, salvndu-le viaa. Dup o tcere
scurt, amndoi au nceput s rd, ca doi colari
nzdrvani care czuser dintr-un copac i erau ngropai n
zpada de Crciun.
George s-a ridicat ncet i a verificat starea n care se afla.
Sttea nesigur pe picioare, ncntat s-l vad i pe Irvine n
picioare. Cei doi s-au mbriat i George i-a btut colegul
mai tnr pe spate. I-a dat apoi drumul i au pornit iar n
josul muntelui.
George tia c nimic nu-l mai putea opri de acum nainte.

393

- CRRILE GLORIEI -

62
Luni, 9 iunie, 1924
n dimineaa urmtoare, cnd s-a trezit, primul lucru pe
care l-a vzut Odell a fost Noel aezndu-i aparatul de
fotografiat pe un mic trepied. Obiectivul aparatului era
ndreptat nspre tabra VI, gata s se mite la cel mai mic
semn de via. Dup cteva clipe li s-a alturat i Norton.
Bun dimineaa, Odell, a spus el, vesel. Mrturisesc c
acum nu te vd dect prin cea, dar cel puin pot s te
deosebesc de Noel cu greu.
Asta-i bine, a spus Noel, pentru c sper c n curnd i
vom vedea pe George i pe Sandy cobornd.
Nu te baza pe asta, a zis Norton. Mallory nu s-a trezit
niciodat cu noaptea n cap i bnuiesc c tnrul Irvine
doarme tun.
Eu nu mai pot sta s-i atept, a zis Odell. Le pregtesc
ceva de mncare i pe urm plec s-i escortez napoi.
nainte de a pleca, btrne, a spus Noel, vrei s faci
ceva pentru mine cnd ajungi acolo? Odell s-a ntors cu faa
nspre el. Poi s le tragi sacii de dormit afar din cort i s-i
aezi unul lng altul pe zpad, ca s tim c au atins
vrful?
i dac nu l-au atins? A fcut o pauz. Sau mai ru?
Aaz sacii n form de cruce, a spus Noel linitit.
Odell a ncuviinat, i-a pus rucsacul i a nceput s urce
napoi la tabra VI pentru a doua oar n trei zile. Dar de
data aceasta, vremea se nrutea de la un moment la altul.
Dup cteva minute, se lupta cu un vnt slbatic care biciuia
valea, avertisment clar c, n cteva ore, musonul se va abate
394

- JEFFREY ARCHER -

asupra lor. Se uita ngrijorat n sus, spernd s-i vad


colegii triumftori, cobornd muntele.
Cnd s-a apropiat de tabra VI, a ncercat s-i scoat din
minte gndul c ar fi putut s li se fi ntmplat ceva ru. A
ajuns la cortul lor i l-a gsit acoperit cu un strat proaspt
de zpad pe care nu erau urme de pai.
Odell a ncercat s se grbeasc, dar nu avea rost, pentru
c bocancii lui grei se afundau din ce n ce mai adnc n
zpada proaspt depus pn ce s-a simit de parc ar fi
clcat apa. A renunat, a czut n genunchi i a nceput s se
trasc pe ultimii metri care-l mai despreau de cort. i-a
bgat capul nuntru, i-a scos ochelarii, spernd s vad
dezordinea lsat de doi oameni extenuai care dormeau
adnc. Cu toate astea, tia c spera n zadar. S-a uitat
nencreztor n jur. Muli ani la rnd, Odell le va povesti
prietenilor si c fusese ca i cum s-ar fi uitat la o natur
moart. n saci nu dormise nimeni, borcanul de Bovril era
nedeschis i batoanele de Kendal Mint Cake nu fuseser
desfcute; lng ele, era o lumnare care nu fusese aprins.
Odell i-a pus ochelarii i a ieit din cort. S-a tras n sus,
n genunchi, i s-a uitat spre vrful muntelui, dar nu mai
vedea dect la civa metri n fa. A ipat ct a putut de tare:
George! Sandy!
Dar vntul puternic i ninsoarea i-au mpins cuvintele
napoi. A tot ipat pn ce vocea lui era doar un scncet i
abia putea s-i aud glasul peste urletul furtunii. n cele din
urm a renunat, dar nu nainte de a-i da seama c propria
lui via era n pericol. S-a trt napoi n cort i a scos un
sac de dormit, aezndu-l pe creast.
*
395

- CRRILE GLORIEI -

Cineva scoate unul dintre saci afar, a anunat Noel.


Care e mesajul? a strigat Norton.
Nu sunt sigur nc. Ah, l scoate i pe cellalt acum.
Noel a focalizat aparatul pe figura care se mica.
Este George? a ipat Norton, uitndu-se plin de
speran n susul muntelui, aprndu-i ochii cu o mn.
Noel n-a rspuns. A aplecat doar capul.
Somervell s-a trt pe creast ct de repede a putut i i-a
luat locul lui Noel n spatele aparatului. S-a uitat prin
obiectiv.
Toat lentila era acoperit de semnul unei cruci.

396

- JEFFREY ARCHER -

EPILOG
Cel care va nfrunta cu vitejie dezastrele
Dac George Leigh Mallory a fost surprins de primirea
care-l ateptase la ntoarcerea n Anglia dup expediia din
1922, oare ce prere ar fi avut de serviciul memorial inut la
catedrala St Paul n onoarea sa? Niciun trup, niciun sicriu,
niciun mormnt, ns mii de ceteni cltoriser prin toat
ara ca s se alinieze pe strzi pentru a-i aduce omagiile lor.
i lsai-l s-i urmeze pe veci stpnul
Maiestatea Sa, regele, prinul de Wales, ducele de
Connought i prinul Arthur au venit cu toii, mpreun cu
Primul-ministru, Ramsay MacDonald, fostul secretar al
Forreign Office, lordul Curzon, primarul Londrei i primarul
din Birkenhead.
Iar descurajarea nu-l va determina s renune
Generalul Bruce sttea n partea de est a catedralei i-i
alinia pe locotenent-colonelul Norton, doctorul Somervell,
profesorul Odell, maiorul Bullock, maiorul Morshead,
397

- CRRILE GLORIEI -

cpitanul Noel i Geoffrey Young ca s formeze garda de


onoare. Toi aveau piolei de argint n mna dreapt pe cnd
l urmau pe decanul de la St Paul n josul navei, i i luar
locul n primul rnd lng sir Francis Younghusband,
domnul Hinks, domnul Raeburn i comandorul Ashcroft,
reprezentanii Societii Regale de Geografie.
El i-a dorit s fie doar un pelerin
Cnd episcopul de Chester s-a urcat la amvon pentru a se
adresa congregaiei, a nceput ncercnd s descrie
sentimentele de dragoste i admiraie ale mulimii pentru cei
doi biei din Birkenhead care, n ziua nlrii, au aprins
imaginaia ntregii lumi.
Nu vom ti niciodat, a continuat el, dac au atins
mpreun vrful acelui munte uria. Dar cine dintre noi se
poate ndoi dac, atunci cnd victoria era aa de aproape,
George Mallory nu s-ar fi btut, oricare ar fi fost ansele i c
tnrul Irvine nu l-ar fi urmat pn la captul pmntului?
Ruth Mallory, care sttea n primul rnd, era sigur c
soul ei nu ar fi dat napoi dac ar fi existat cea mai mic
ans de a-i ndeplini cel mai nebunesc vis. Nici reverendul
Herbert Leigh Mallory, care sttea lng nora lui. Hugh
Thackeray Turner, aezat de partea cealalt a fiicei lui, va
merge n mormnt fr a-i spune prerea.
Care l-au ncntat cu poveti extraordinare
Dup ce diaconul de la St Paul a dat binecuvntarea i
regele i cpitanii au plecat, Ruth a rmas singur lng ua
de nord, strngnd minile prietenilor i cunoscuilor, dintre
care muli i-au povestit cum vieile lor au fost mbogite de
398

- JEFFREY ARCHER -

faptele acestui om brav i cuteztor.


A zmbit cnd l-a vzut pe George Finch, ateptnd la
rnd s-i vorbeasc. Era mbrcat ntr-un costum gri-nchis,
cma alb i o cravat neagr care preau c erau purtate
pentru prima oar. S-a nclinat i i-a strns mna. Ruth s-a
aplecat i i-a optit:
Dac ai fi fost tu mpreun cu George, atunci poate c
ar fi nc n via.
Finch n-a dat glas prerii lui c, dac ar fi fost mpreun
n acea expediie, el i Mallory ar fi atins cu siguran vrful
i s-ar fi ntors acas vii. Dei Finch accepta c, dac ar fi
fost n pericol, Mallory ar fi putut s-i ignore sfatul i s
continue, lsndu-l s revin singur.
Cu ct mai mare este provocarea, cu att puterea-i crete
n cele din urm, tatl lui Ruth a simit c este timpul si ai fiica acas, cu toate c muli alii doreau s-i prezinte
omagiile.
Pe drumul de ntoarcere la Godalming, n-au spus aproape
nimic. Dar Ruth pierduse singurul brbat pe care-l iubise
vreodat i btrnul domn nu se ateptase s participe la
funeraliile ginerelui su. Cnd treceau porile de la The Holt,
Ruth i-a mulumit tatlui ei pentru buntate i nelegere,
dar l-a rugat s o lase singur. El a acceptat i s-a ntors la
Westbrook.
Niciun duman nu-l poate nfrunta, cci el i cu uriaii lupt
Cnd Ruth a deschis ua din fa, a vzut pe covora un
plic care-i era adresat i avea scrisul de neconfundat al lui
George. L-a ridicat, dndu-i seama cu tristee c aceasta era
399

- CRRILE GLORIEI -

ultima lui scrisoare. S-a dus n salon i i-a turnat ceea ce


George ar fi numit un whisky eapn, nainte de a se aezat
pe fotoliul ei preferat de lng fereastr. S-a uitat pe alee,
ateptndu-l cumva pe George s apar pe poart i s-o
strng n brae.
Va fi dreptul lui s fie pelerin pentru eternitate
Ruth a rupt plicul, a scos scrisoarea i a nceput s
citeasc ultimele cuvinte ale soului ei.
7 iunie, 1925
Draga mea,
Stau n cort, la 8.200 de metri peste nivelul mrii i la
aproape 5.000 de mile de cas, cutnd crrile gloriei. Chiar
dac le-a gsi, tot n-ar nsemna mare lucru, pentru c nu pot
mprti acest moment cu tine.
Nu ar fi trebuit s cltoresc jumtate din lume ca s
descopr c, fr tine, eu nu nsemn nimic, aa cum mi-au dat
de neles mai muli brbai mai puin norocoi i ei nu neleg
nici mcar jumtate. ntreab-l pe oricare ce ar sacrifica
pentru ca acel prim moment de pasiune s dureze o via i ei
vor spune jumtate din via pentru c o astfel de femeie nu
exist. Se nal. Eu am descoperit acea femeie i nimic nu-i
va lua vreodat locul, desigur nu fecioara aceasta ngheat
care se afl sus.
Unii oameni se laud cu victoriile lor. Adevrul este c eu nu
am avut dect una, pentru c te-am iubit de prima oar cnd
te-am vzut. Tu eti dimineaa mea, i soarele care apune.
i parc asta n-ar fi de-ajuns, tot m mai mir de norocul
meu, pentru c am fost binecuvntat de trei ori.
400

- JEFFREY ARCHER -

Prima binecuvntare a fost n ziua n care ai devenit soia


mea i ai acceptat s-i petreci tot restul zilelor tale cu mine. n
noaptea aceea ai devenit amanta mea i de atunci eti cel mai
bun prieten al meu.
A doua binecuvntare a fost cnd m-ai ncurajat, cu o total
lips de egoism, s-mi ndeplinesc cel mai nebunesc vis,
lsndu-m s fiu cu capul n nori n timp ce tu ai pstrat
nelepciunea i bunul-sim s-i ii picioarele pe pmnt.
i a treia oar m-ai binecuvntat cu o familie minunat care
va aduce continuu bucurie n viaa mea, dei nu exist
suficiente ore ntr-o zi n care s le mpart rsetele i lacrimile.
Regret adesea c m-am lipsit de attea momente ale copilriei
lor.
Clare m va urma la Cambridge, unde nu numai c-i va
depi pe brbai, ci va reui acolo unde eu am euat. Beridge
a fost druit cu graia i farmecul tu, fiind imaginea ta, aa
c, atunci cnd va deveni femeie, muli i vor cere mna, dar,
pentru mine, niciunul nu va fi demn de ea. Iar micul nostru
John, de-abia atept s-i vd primul carnet de note, primul
meci de fotbal i s fiu lng el cnd va nfrunta ceea ce el va
crede c este prima lui nenorocire.
Draga mea, vreau s-i spun att de multe, dar mna mi
tremur i lumnarea mi amintete c mine am un scop, s
pun fotografia ta pe cel mai nalt punct de pe pmnt astfel
nct s-i exorcizeze pentru totdeauna demonii i s m ntorc
apoi la singura femeie pe care am iubit-o.
Te i vd la The Holt, n fotoliul tu de lng fereastr, citind
aceast scrisoare i zmbind. Privete n sus, draga mea,
pentru c n orice clip m vei vedea intrnd pe poart i
alergnd pe alee ctre tine. Vei sri n ntmpinarea mea, ca
s te pot lua n brae i s nu-i mai dau drumul niciodat?
401

- CRRILE GLORIEI -

Iart-m c mi-a luat att de mult ca s-mi dau seama c tu


eti mai important chiar dect viaa.
Soul tu iubitor,
George
Pentru tot restul vieii, la aceeai or a fiecrei zile, Ruth
Mallory va sta n fotoliul de lng fereastr i va reciti
scrisoarea soului ei.
Pe patul de moarte, le-a spus copiilor c n-a trecut zi n
care s nu-l fi vzut pe George intrnd pe poart i alergnd
pe alee ctre ea.

402

- JEFFREY ARCHER -

DUP 1924
George Leigh Mallory
Trupul lui George a fost descoperit pe 1 mai, 1999 la o
nlime de 8.000 de metri. Fotografia soiei sale, Ruth, nu
era n portvizitul lui i nu s-a gsit niciun aparat de
fotografiat. Pn astzi, alpinitii nu sunt hotri dac el a
fost sau nu prima persoan care a cucerit Everestul. Dar
puini se ndoiesc c nu ar fi fost n stare s-o fac.
Sandy Irvine
Cnd moartea lui Sandy Irvine a fost anunat n The
Times, trei femei au pretins c erau logodite cu el.
n ciuda mai multor expediii de cutare, trupul lui nu a
fost gsit. Totui, n 1975, un alpinist chinez, Xu Jing, i-a
povestit unui coleg c descoperise un cadavru, pe care l-a
descris ca fiind un englez mort, ngheat ntr-o crevas la
8.170 de metri. Dup cteva zile ns, nainte de a fi
chestionat mai ndeaproape, Xu Jing a fost ucis de o
avalan.
Ruth Mallory
Dup moartea lui George, Ruth i copiii au rmas n
403

- CRRILE GLORIEI -

Surrey, unde Ruth i-a petrecut tot restul vieii. A murit n


1942 de cancer la sn, n vrst de cincizeci de ani.
Comandorul-ef sir Trafford Leigh Mallory KCB
Fratele lui George, Trafford, a murit cnd i s-a prbuit
avionul n Alpi, n noiembrie, 1944, pe cnd se ducea s
preia comanda Forelor Aliate pentru operaiuni aeriene n
pacific. Se crede c el pilota avionul atunci.
Trafford a murit la cincizeci i doi de ani.
Arthur C Benson
Tutorele lui Mallory a devenit Master la Colegiul Magdalene
de la Cambridge n 1915 i a rmas n aceast funcie pn
n 1925. A scris un articol mictor despre Mallory, la
memorialul inut la Cambridge, dar a fost prea bolnav ca s-l
citeasc el. Este cunoscut pentru cartea sa Trmul
speranei i al gloriei.
Benson a murit n 1925, la vrsta de aizeci i trei de ani.
ALPINITII
General de brigad CG Bruce CB MVO
Dei grav rnit la Gallipoli, Bruce i-a comandat
regimentul pe frontiera de nord vest pn n 1920.
A fost preedinte al Clubului Alpin din 1923 pn n 1925
i a fost numit colonel onorific al pucailor Gurkha n 1931.
Bruce a murit n 1939, la vrsta de aptezeci i trei de ani.
Geoffrey Young D.Litt FRSL
Numit consultant al Fundaiei Rockefeller n 1925, lector
de educaie la Universitatea din Londra n 1932, preedinte
404

- JEFFREY ARCHER -

al Clubului Alpin din 1940 pn n 1943. Young a urcat pe


Matterhorn (4.408 m) n 1928, la vrsta de cincizeci i doi de
ani i Zinal Rothorn (3.362 m) n 1935 la vrsta de cincizeci
i nou de ani, cu toate c avea o protez la un picior.
Young a murit n 1958, la vrsta de optzeci i doi de ani.
George Finch FRS MBE
Numit FRS n 1938. Preedinte al Clubului Alpin din 1959
pn n 1961. n 1931, trei dintre prietenii lui Finch au
murit n Alpi i el nu a mai urcat de atunci.
Finch a murit n 1970, la vrsta de optzeci i doi de ani.
Fiul lui, Peter Finch a devenit actor. Peter a murit nainte
de a afla c primise n 1976 Premiul Academiei pentru cel
mai bun actor n filmul Reeaua.
General locotenent sir Edward Norton KBE DSO MC
i-a continuat cariera de alpinist profesionist i dup ce a
fost ADC pentru regele George VI, a fost numit guvernator
militar n Hong Kong. n 1926 a primit medalia RGS.
A deinut recordul de nlime de 8.450 de metri pn n
1953 cnd sir Edmund Hillary i erpaul Tensing au cucerit
Everestul.
Norton a murit n 1954, n vrst de aptezeci de ani.
T Howard Somervell OBE MA MB B.Ch FRCS
A fost chirurg ntr-un spital al misiunii din Travancore, din
sudul Indiei, unde a devenit una dintre autoritile mondiale
n ulcer duodenal. n 1956 s-a retras i s-a ntors n Anglia.
Preedinte al Clubului Alpin din 1962 pn n 1965.
Somervell a murit n 1975 dup o excursie n Lake
District, la vrsta de optzeci i cinci de ani.
405

- CRRILE GLORIEI -

Profesor Noel Odell


Comitetul Everest i-a refuzat cererea de a participa la
expediia din 1936 n Everest din cauza vrstei, cincizeci i
unu de ani. n acelai an, a urcat pe Nanda Devi, la 7.701
metri, cel mai nalt munte urcat la acea vreme. Niciun
membru al expediiei din 1936 n Everest nu a atins 7.200 de
metri.
Odell i-a petrecut restul vieii profesionale ca geolog, fiind
profesor la Harvard i McGill. S-a retras la Cambridge i a
fost fcut membru onorific al Colegiului Clare.
Odell a murit n 1981, la vrsta de nouzeci i ase de ani.
Locotenent-colonel Henry Morshead DSO
Vrfurile celor trei degete degerate i-au fost amputate la
ntoarcerea din expediie n 1924. S-a ntors n 1926 n India
ca supraveghetor. A fost mpucat mortal cnd clrea prin
Burma, n 1931, de amantul pakistanez al surorii sale.
Morshead avea patruzeci i nou de ani cnd a murit.
Cpitanul John Noel
A continuat cariera de fotograf i productor de filme.
Filmul lui, Epica Everestului, a fost vzut de mai mult de un
milion de oameni n Anglia i America. Activitatea sa este
pstrat la Arhiva naional de filme.
Noel a murit n 1942, la aptezeci i nou de ani.
SOCIETATEA REGAL DE GEOGRAFIE
Sir Francis Younghusband KCSI KCIE
A continuat s lucreze n Comitetul Everest ca preedinte
pn n 1934. n 1925 a scris un bestseller numit Epica
406

- JEFFREY ARCHER -

Muntelui Everest. Toate ctigurile au fost donate RGS. n


1936 a fundat Congresul Mondial al Credinelor.
Younghusband a murit n 1942, n vrst de aptezeci i
nou de ani.
Arthur Hinks FRS CBE
n 1912, Hinks a primit medalia de aur a Societii Regale
de Astronomie. n 1913 a fost ales FRS. n 1920 a fost numit
CBE pentru serviciile aduse alpinismului. n 1938, a primit
medalia Victoria a RGS i a rmas secretarul Comitetului
Everest pn n 1939.
Hinks a murit n 1945, n vrst de aptezeci i doi de ani.
PRIETENII LUI MALLORY
Guy Bullock
n 1938, Bullock a fost numit ministrul britanic rezident n
Ecuador. n 1944 a fost numit consul general n Brazaville.
Bullock a murit n 1956, la vrsta de aizeci i nou de
ani.
Mary Ann Cottie Sanders
Dup falimentul tatlui ei, Cottie a lucrat ca vnztoare la
Woolworths. Mai trziu a devenit o scriitoare de succes,
scriind sub pseudonimul Ann Bridge. Mai muli eroi ai si
sunt versiuni uor deghizate ale lui George Mallory. S-a
mritat cu un diplomat, sir Owen OMalley i a rmas
prieten apropiat a familiei lui Mallory.
Cottie a murit n 1974, la vrsta de optzeci i ase de ani.
RESTUL FAMILEI LUI MALLORY
407

- CRRILE GLORIEI -

Reverendul Herbert Leigh Mallory MA


n 1931, tatl lui George a devenit diacon la catedrala
Chester.
A murit n 1943, n vrst de optzeci i apte de ani.
Doamna Annie Mallory
Annie a trit mai mult dect soul ei, ambii fii i ambele
nurori. A murit n 1946, la vrsta de optzeci i trei de ani.
Surorile lui Mallory
Mary, doamna Ralph Brook, a murit n 1983, la nouzeci
i opt de ani.
Avie, doamna Harry Longridge, a murit n 1989, la o sut
doi ani.
Copiii lui Mallory
Clare a ieit pe locul nti la Universitatea Cambridge. S-a
cstorit cu un om de tiin american, Glenn Millikan. Au
trit n California i au avut trei fii. Soul lui Clare a murit
ntr-un accident pe munte n 1947 i, ca i mama ei, Clare
i-a crescut singur cei trei copii.
Clare a murit n 2001, la optzeci i cinci de ani.
Beridge a devenit doctori i s-a cstorit cu David
Robertson, un profesor de englez la Universitatea Columbia
i autor al crii George Mallory. Au avut dou fiice i un
fiu. Berry, ca i mama ei, s-a mbolnvit de cancer la sn.
Beridge a murit n 1953, la treizeci i ase de ani.
408

- JEFFREY ARCHER -

John a emigrat n Africa de Sud unde a lucrat ca inginer


hidrolog. Este cstorit i are cinci copii. Unul dintre acetia
este George Leigh Mallory II.
George Leigh Mallory II
Nepotul lui Mallory este inginer hidrolog i lucreaz la
proiectele de alimentare cu ap n Victoria, Australia.
La 5:30, pe 14 mai 1995, George Leigh Mallory II a pus o
plachet laminat cu fotografiile bunicilor lui, George i
Ruth, pe vrful Everest. n cuvintele sale, termina o mic
afacere de familie.

409

- CRRILE GLORIEI -

410