Sunteți pe pagina 1din 191

1

Sidney Sheldon
Demonul trecutului

Unu

Pat conducea ncet, atent la numrul fiecrei strdue pe care trecea. n


Georgetown, cerul era acoperit de nori i luminile felinarelor se amestecau cu ale
becurilor ce ornau intrarea fiecrei case. Luminile lor se reflectau palid pe zpada
ngheat de ger. Era un Crciun ca n povetile despre America de altdat. Vira pe
strada N, cu privirea fixat asupra numerelor fiecrei case, apoi travers la fel de
ncet intersecia. Asta trebuie s fie, i spuse privind casa ce se nla maiestuoas
n colul strzii. n sfrit, ajunsese acas.
Opri maina lng trotuar, dar nu cobor, dornic s priveasc puin casa de
la deprtare. Era singura care nu era deloc luminat i, n ntuneric, i se distingeau cu
greu liniile elegante. Ferestrele mari ale faadei erau ascunse de o perdea de plante
agtoare de care nu se mai ngrijise nimeni de ctva timp.
Se simea grozav de obosit dup nou ore de drum, dar descoperi surprins
c nu e deloc grbit s deschid ua i s intre nuntru. Din cauza acelui
blestemat de telefon, i spuse. Nu trebuia s m las impresionat!
Cu cteva zile nainte de a-i fi prsit postul de la televiziunea din Boston,

telefonista i spuse: E un nebun care insist s-i vorbeasc. i fac legtura?


Ridicase receptorul, se prezentase i o voce masculin groas, dar clar, i
optise.
Patricia Traymore, nu trebuie s pleci la Washington! Nu trebuie s
realizezi emisiunea despre doamna senator Jennings! i, mai ales, nu trebuie s te
instalezi n acea cas!
Auzi brusc pe cineva inndu-i respiraia. Telefonista?
Cine e? ntreb ea.
Rspunsul, optit cu o voce gutural, o nfior. Palmele i se umeziser.
Sunt ngerul distrugerii, al eliberrii i al rzbunrii!
Pat ncercase s nu se mai gndeasc la acest telefon. Nu era prima dat
cnd avea de-a face cu aa ceva. Era un lucru normal n lumea oamenilor de
televiziune. i, cu toate astea, acest apel nu-i ddea pace. Plecarea ei pentru a realiza
o serie de emisiuni despre Femeile de guvern fusese anunat n pres, ntr-o
mulime de articole referitoare la programele viitoare ale televiziunii. Le recitise pe
toate pentru a verifica dac meniona vreunul adresa unde va locui, dar nu gsi
nimic.
Washington Tribune publicase cel mai amnunit articol: Patricia
Traymore, cunoscuta prezentatoare cu prul rocat, cu vocea joas i ochi cprui a
fost recrutat pentru o serie de emisiuni realizate de postul Antena Potomac.
Portretele celebritilor prezentate la televiziunea din Boston au fost de dou ori
selecionate pentru premiile Emmy. Pat are acest har de a-i face pe ceilali s-i
descopere sufletul. Primul subiect al emisiunilor sale va fi misterioasa Abigail
Jennings, senator al Virginiei. Dup prerea lui Luther Pelham, redactor-ef la
Informaii n cadrul Antenei Potomac, emisiunea va puncta cele mai importante
momente din viaa public i privat a doamnei senator. Washington-ul ateapt cu
nerbdare s vad dac Pat Traymore va reui s spulbere misterul frumoasei
Abigail.
Amintirea telefonului o irita pe Pat. Mai ales intonaiile vocii brbteti
cnd spusese casa aceea nu-i ieeau din minte.
Cine putea s tie unde va locui ea?
n main, se fcu frig. Pat i ddu seama c i motorul se oprise de cteva
minute. Un brbat cu un diplomat trecu grbit pe lng main, se opri o secund
vznd-o, apoi, i continu drumul. A face mai bine s intru, nainte ca cineva s
apuce s anune poliia, i spuse.
Poarta de fier de la captul aleii ce ducea spre cas era deschis. Pat parc
maina pe aleea asfaltat i i cut cheia n poet.
Se opri n faa uii, ncercnd s treac printr-un filtru raional ceea ce
simea. Crezuse c-i va fi team. Dar, n loc de team, acum avea un chef nebun s
intre, s-i desfac bagajele, s-i pregteasc o gustare i s-i fac o cafea. nvrti
cheia n yal, deschise ua, aprinse lumina.
Casa era destul de curat. Dalele lucioase ale holului de la intrare reflectau
lumina plcut rspndit de aplice. Zugrveala nu era prea recent i, chiar pe lng
lambriuri se putea ntrezri culoarea anterioarei zugrveli. O mare parte a
mobilierului fusese restaurat, iar o alt parte lipsea. Probabil c a doua zi va primi
mobilierul ei, rmas n garajul casei din Concord.

Inspect fr grab parterul. Sufrageria clasic, larg i luminoas, era


imediat pe stnga. La aisprezece ani, n timpul unei excursii organizate de coal,
ajunsese n Washington i trecuse prin faa acestei case, dar nu reuise s-i dea
seama c toate camerele sunt att de mari. De afar, casa prea mai mic.
Masa lung era ptat din loc n loc, ca i cum de multe ori pn atunci
platourile cu mncruri fierbini ar fi fost aezate direct pe lemnul lustruit. Dar Pat
tia c tot mobilierul din stejar masiv era motenire de familie i c ar fi meritat s
ajung pe mna unor restauratori buni.
Arunc o privire n buctrie, apoi n bibliotec, dar nu zbovi prea mult.
Cunotea destul de bine planul casei, aa c porni spre salon, a doua camer pe
dreapta. Pe msur ce se apropia, simea c i se strnge stomacul de emoie: ce caut
aici? nnebunise? De ce se ntoarse aici, cnd era mai bine s uite aceste locuri?
Ua salonului era deschis. Ezit o clip cu mna pe clan, apoi deschise
ua. Cu degetele tremurnd pe perete, cut ntreruptorul. Camera era mare i
frumoas, nalt, cu o draperie grea, asortat cu canapeaua de lng fereastr. n rest,
era goal, cu excepia unui pian de concert, din lemn lucios, aezat n partea dreapt
a emineului.
emineul
Pat se apropie de el.
Minile i picioarele i tremurau. Pe frunte, i apruser broboane de
sudoare, iar palmele i se umeziser. I se aezase un nod n gt. Camera ncepuse s
se nvrt cu ea. Alerg spre fereastra de pe peretele din stnga, deschise ua de la
teras i iei afar, fr s in cont de stratul gros de zpad care o nghea.
Respir adnc i aerul rece i nghe plmnii. Simea c-i pierde
echilibrul i se sprijini de peretele casei pentru a nu cdea. Ameeala care o cuprinse
fcea ca siluetele ntunecate ale arborilor s-i danseze n faa ochilor.
Zpada i ajungea pn la glezne. Umezeala i ajunsese pn la piele, dar nu
voia nc s se ntoarc n cas. Mai trecur cteva minute lungi. Apoi intr, nchise
ua, ezit, apoi cu un pas hotrt se ndrept spre cmin. Cu degetele
tremurnde, atinse crmida rece i se nfior.
Mult timp, secvene aparent fr legtur i apreau n minte, uneori n
vis Era copil din nou i era n aceast cas. Invariabil, se trezea nspimntat,
ncercnd s ipe, dar nereuind s scoat niciun sunet. Dar, nu era numai teama
Se simea abandonat
Oft. Adevrul e ascuns n casa asta! i spuse.
***
Gsise fragmente de articole din ziare de pe atunci. i amintea perfect
titlurile: Deputatul de Wisconsin, Dean Adams i ucide prea frumoasa soie, apoi
se sinucide. Fiica lor, n vrst de numai trei ani, ntre via i moarte.
Citise i recitise de attea ori aceste articole c le nvase pe de rost.
Profund ntristat, senatorul John F. Kennedy a declarat: Nu pot s neleg. Dean
era unul dintre cei mai buni prieteni ai mei. Niciodat nu am crezut c va fi capabil
de un asemenea gest violent.
Ce l-ar fi putut mpinge pe cunoscutul deputat la crim i la sinucidere?

Circulase zvonul c el i soia lui erau pe cale de a divora. Dean Adams cedase
nervos aflnd c soia lui a hotrt s-l prseasc? Probabil c se luptaser pn
cnd unul dintre ei reuise s pun mna pe revolver. Pentru c pe arm
amprentele lor se amestecau. Fiica lor fusese gsit lng cmin, cu capul spart i
piciorul drept rupt.
Veronica i Charles Traymore i spuser lui Pat c fusese nfiat. Dar
adevrul nu-l aflase dect n ziua n care intrase la universitate. Considera c e destul
de matur pentru a-i cunoate adevraii prini. Tulburat, aflase c mama ei era
sora Veronici.
Ai fost n com aproape un an. Niciun doctor nu credea c mai ai anse
s trieti, i povestise Veronica. Cnd, n sfrit, ai redevenit contient, erai ca un
nou-nscut ce trebuia s porneasc de la zero. Mama mea bunica ta a dat un
anun mortuar n pres. Nu voia ca scandalul s te urmreasc toat viaa. Eu i
Charles locuiam n Anglia pe atunci. Te-am adoptat i toi prietenii au tiut c provii
dintr-o familie de origine englez.
Pat i aminti ct de furioas fusese Veronica atunci cnd i ceruse s
locuiasc n casa din Georgetown.
Pat, nu are rost s te ntorci acolo i spusese. Ar fi trebuit s vindem casa
aceea demult i nu s-o tot nchiriem. Ai ajuns cineva! De ce vrei s-i compromii
viitorul rscolind trecutul? Riti s ntlneti oameni care te-au cunoscut cnd erai
mic. Ar putea s-i dea seama!
Dar rmsese hotrt i nu cedase rugminii Veronici.
Am fcut tot ce a fost omenete posibil pentru a o putea lua de la capt.
Dac ii att de mult, poi s pleci Dar nu uita! Eu te-am prevenit!
La plecare, se mbriaser, la fel de emoionate i tulburate amndou.
Ascult-m i pe mine, se aprase Pat. Munca mea e s scot adevrul la
lumin. ncerc s gsesc binele i rul din viaa celorlali; cum crezi c voi putea tri
linitit dac nu a face-o i pentru mine nsmi?
***
Intr n buctrie i ridic receptorul. nc de mic se obinuise s le spun
pe nume Veronici i lui Charles, i doar foarte rar mam i tat. Dar se ndoia de
faptul c acest lucru i-ar deranja sau i-ar rni.
Veronica rspunse imediat.
Salut! Am ajuns vie i nevtmat. Drumul nu a fost foarte aglomerat.
Ai ajuns unde?
Acas n Georgetown.
Veronica o sftui s stea cteva zile la hotel, pn cnd vor aduce mobilele.
Fr s-i lase destul timp pentru a protesta, Pat continu n grab:
Te asigur c e mai bine aa. Voi lucra linitit n bibliotec, iar mine
voi fi ct se poate de pregtit pentru interviul cu senatorul Jennings.
Eti sigur c eti linitit acolo?
Sigur!
i putea imagina figura ngrijorat a Veronici. Apoi continu pe un ton
vesel:

Nu te neliniti din cauza mea! Mai bine pregtete-te pentru cltorie.


i-ai fcut bagajele?
Bineneles. Pat, nu-mi place s te tiu singur n seara de Crciun.
Voi fi foarte ocupat cu emisiunea mea ca s mai am i timp s m
gndesc. i noi am srbtorit deja Crciunul. Bun, acum trebuie s-mi aduc bagajele
din main. Bucur-te de aceast a doua lun de miere i f dragoste cu Charles pn
te plictiseti!
Pat!
n vocea ei se amestecau dezaprobarea i amuzamentul. Dar, nainte de a
nchide, i mai ddu un sfat:
ncuie bine uile!
Pat i lu haina i iei n aerul ngheat al nopii. n urmtoarele zece
minute, i aduse tot bagajul n cas. Valiza n care avea lenjeria i cuverturile era
grea i trebui s-i trag sufletul la fiecare dou trepte urcate. ntotdeauna cnd
ducea o greutate, avea impresia c piciorul ei drept va ceda.
Ar fi mai bine s atept s m ajute cineva mine, i spuse ea cu un
regret. Dar cum putea fi sigur c ar fi cineva care s o ajute? Tocmai se schimbase
i se pregtea s bea o cafea, cnd auzi telefonul sunnd.
Zgomotul strident al soneriei rsun ca o explozie n linitea casei. Pat
tresri i cteva picturi de cafea i se prelinser pe mn. Apoi, mai calm, ls
ceaca pe bufet i ridic receptorul.
Pat Traymore.
Alo? Pat?
Strnse receptorul n mn, spernd ca vocea s nu o trdeze.
Alo, Sam?
Samuel Kingsley, deputat n districtul 26 Pennsylvania, brbatul pe care l
iubea cellalt motiv pentru care se hotrse s se instaleze la Washington.

Doi

Patruzeci de minute mai trziu, Pat ncerca s i nchid colierul, cnd


soneria de la intrare i anun sosirea lui Sam. Se schimbase ntr-o rochie mulat,
verde nchis, cci tia c Sam remarcase ntr-o zi c verdele i scoate i mai mult n
eviden reflexele rocate ale prului.
Soneria sun a doua oar. Degetele ei tremurau ncercnd s nchid
colierul. Renun. l strecur n poet i cobor n grab scara, ncercnd s rmn
calm. Nu trebuia s uite c, n timpul celor opt luni care se scurseser de la moartea
soiei sale Janice Sam nu i telefonase nici mcar o dat.
Pe ultima treapt, i ddu seama c din nou se sprijinea mai mult pe
piciorul stng. Sam insistase s consulte un ortoped care s o supravegheze.
n faa intrrii, ezit o clip, apoi deschise ncet ua.
Avea impresia c umpluse cadrul uii. Luminile de pe strad colorau n
nuane ciudate uviele lui argintii i, sub sprncenele stufoase, ochii lui o priveau
circumspeci. Dar sursul lui era neschimbat tandru i clduros.
Rmaser nemicai, aproape stnjenii, fiecare ateptnd ca cellalt s fac
primul pas, dnd tonul acestei regsiri. Sam purta un impermeabil care-i ddea un
aer solemn. Scoase din buzunar un pmtuf de ters praful pe care i-l ntinse rznd.
Exist obiceiul ca n fiecare cas nou s aduci sare i un pmtuf pentru
praf.
n cealalt mn inea o solni. Adug:
Cu complimente din partea Camerei Reprezentanilor!
Fcu un pas nuntru, i cuprinse umerii cu mna i se aplec s o srute pe
obraz.
Bine ai venit n oraul nostru, Pat! Sunt fericit c de acum nainte vei fi
printre noi!
Deci aa o ntmpina! Ca pe un prieten vechi pe care l regsete dup o
ndelungat absen. Washington era un ora prea mic ca s nu se ntlneasc i era
mai bine s evite orice moment penibil. Problema trebuia atacat direct i, de aceast
dat, era hotrt s impun ea regula jocului. Jucm o nou partid, Sam, numai c
acum voi ctiga eu! gndi ea.
Ea l srut, apsndu-i buzele de ale lui destul de mult timp pentru a-l
simi nfiorndu-se, apoi se deprt cu cel mai natural surs din lume.
De unde tiai c sunt aici? ntreb ea. Ai pus microfoane n cas?
Nu chiar. Abigail mi-a spus c treci mine pe la ea, pe la birou. Am
cerut numrul tu de la televiziune.
Aa deci
Observ apoi c numele senatorului Jennings revenea destul de des i cu o
tent destul de familiar pe buzele lui Sam. Inima i se strnse i i cobor privirea,
ncercnd s ascund ceea ce simea. Se prefcu preocupat din nou de colierul pe

care-l scoase din poet.


Care e secretul acestei ncuietori? Sper c nu am nevoie de un
magician Poi s m-ajui?
Sam i trecu colierul n jurul gtului i ea i simi cldura degetelor ce
ntrziaser o clip pe pielea ei.
Bun, spuse el n sfrit. Cred c acesta era secretul. Nu-mi ari casa?
Nu e mare lucru de vzut deocamdat. Camionul cu mobila ajunge de
abia mine. n cteva zile, casa asta va ntineri. Dar acum mor de foame!
Ca ntotdeauna, dac mi amintesc eu bine.
n ochii lui, se aprinsese o lucire de sincer amuzament.
Cum poate cineva ca tine s nghit atta ngheat garnisit cu fructe
uscate, nuci i sirop, fr s se ngrae mcar cu un gram?
Foarte drgu era Sam, i aminti Pat, lundu-i haina din cuier.
ntotdeauna s-a ntrebat de unde am atta poft de mncare
Unde mergem? ntreb ea.
La Casa Alb. Am rezervat o mas.
Ea i ntinse haina.
Crezi c au destul ngheat? adug ea pe un ton inocent.
Poftim? Ah, neleg Iart-m. Voiam s-i fac un compliment.
Sam i parcase maina lng a ei. Cuprinzndu-i braul cu mna, o conduse
pe alee.
Pat, te mai deranjeaz piciorul drept?
n glasul lui se distingea ngrijorarea.
Rar. Acum m simt puin cam obosit din cauza cltoriei.
Spune-mi dac m nel, dar casa asta nu-i aparine, nu?
n singura noapte pe care o petrecuse mpreun, ea i vorbise despre prinii
ei. i plec gnditoare capul. Retrise de sute de ori noaptea aceea la Ebb Motel din
Cape Cod. Orice amnunt i-o retrezea n amintire. Briza oceanului, un cuplu ntr-un
restaurant, inndu-se de mn, surzndu-i cu dragoste. Paradoxal, totul ntre ei se
terminase tot n aceast unic noapte de dragoste. Dimineaa, tcut i trist n
timpul micului dejun, nainte de a pleca cu dou avioane n direcii complet diferite,
analizaser situaia n care erau i conveniser c desprirea e cea mai bun soluie.
Nu aveau dreptul s fie mpreun! Soia lui Sam, condamnat pe via s triasc
ntr-un scaun cu rotile, nu merita aa ceva! Dar totui aflase c soul ei avea o
legtur cu alt femeie
Pat fcu un efort pentru a reveni n prezent i ncerc s schimbe subiectul.
Nu e o strad minunat? E ca ntr-o poveste despre Mo Crciun
Aproape toate strzile din Georgetown arat astfel n aceast perioad a
anului, replic Sam. Pat nu-i va folosi la nimic s ncerci s dezgropi trecutul. Uitl!
Ajunseser la maina lui. i deschise portiera i Pat intr n main. Atept
nti ca Sam s porneasc motorul apoi, spuse:
Nu pot, Sam l simt c m hruiete Nu m las s triesc tiu
c nu-mi voi gsi linitea pn nu voi afla adevrul
Sam ncetini la colul strzii i profit pentru a se ntoarce spre ea spunnd:
Pat, tii ce ncerci s faci? Vrei s rescrii povestea aceea, s retrieti

comarul unei nopi cumplite pentru a decide n final c nu a fost dect un


accident teribil, c tatl tu nu a vrut s o ucid pe mama ta i nici s-i fac vreun
ru. Ceea ce nu va mbunti cu nimic lucrurile.
Pat i ntoarse capul i-l privi din profil. Trsturile lui, bine conturate,
puin cam neregulate pentru tipul frumuseii clasice, erau fermectoare. Ar fi dat
orice ca s-i sprijine obrazul de stofa fin a hainei sale.
Sam, ai avut vreodat ru de mare?
O dat sau de dou ori. n rest, m-am simit bine n largul meu pe mare.
i eu la fel. Dar mi amintesc c o dat m ntorceam cu Veronica i
Charles la bordul Reginei Elizabeth 2 i c ne-a prins o furtun. Nu tiu de ce am
avut ru de mare. Niciodat nu m-am simit att de ngrozitor. Aveam n permanen
senzaia de vom Ei bine, sunt momente cnd retriesc aceast senzaie cu aceeai
intensitate ca i atunci. Mereu mi revin n minte fel de fel de lucruri
Ce fel de lucruri? ntreb el virnd ncet spre Pennsylvania Avenue.
Zgomote, impresii Uneori sunt vagi Alteori, exact n momentul n
care m trezesc, sunt foarte clare. Dar dispar nainte ca eu s fac vreo legtur ntre
ele. Apoi am citit c anumii aduli sunt n stare s-i aminteasc evenimentele care
i-au marcat chiar de pe vremea cnd aveau doi ani. Un studiu preciza faptele c,
pentru a redetepta evenimente uitate, cel mai bun mijloc e de a reproduce condiiile
n care acestea s-au produs. Din fericire sau poate c nu eu am aceast
posibilitate.
i eu continui s cred c nu e cea mai bun idee.
Dar Pat nu-l mai asculta, ci privea gnditoare pe fereastr. Consultase o
hart amnunit a oraului, unde era trecut numele fiecrei strzi i acum refcea n
minte traseul parcurs, ncercnd s ghiceasc urmtoarea strad pe care vor merge.
Dar maina mergea prea repede i afar era prea ntuneric pentru a mai putea deslui
cte ceva. Restul drumului tcur amndoi.
Portarul de la Casa Alb l ntmpin clduros pe Sam i i ls n seama
unui osptar care i conduse la o mas ncadrat de o canapea circular.
Whisky ca de obicei? o ntreb Sam dup ce se instalar.
Pat ncuviin din cap, devenind brusc contient de apropierea lui Sam.
ntotdeauna aceast mas i era rezervat? Cu cte femei venise aici?
Dou Chivas Regal cu ghea, ap mineral i lmie, te rog, comand
Sam. Apoi atept ca biatul s se ndeprteze i continu: Bun, povestete-mi ce-ai
fcut n ultimii ani. Cu lux de amnunte
Nu va fi foarte uor. Las-m s m gndesc o clip.
Prefera s nu povesteasc nimic despre primele luni dup ruptura lor, zilele
acelea ngrozitoare i lungi n care credea c nu-i va mai reveni niciodat. De aceea
vorbi doar despre serviciu, de nominalizrile pentru Emmy, pentru emisiunile despre
cea care fusese aleas primarul Bostonului, despre ncpnarea ei de a realiza
emisiunea cu senatorul Jennings.
De ce Abigail? ntreb Sam.
Pentru c sunt sigur c e momentul cel mai potrivit pentru o femeie
preedinte. Peste doi ani sunt alegeri i Abigail Jennings ar putea fi cap de list.
Cariera ei vorbete de la sine: zece ani aleas n Senat, membr a Comisiei
Afacerilor, a Comisiei bugetare, prima femeie ef-adjunct cu majoritate de voturi.

Doar de ce Congresul e nc n sesiune? Pentru c preedintele conteaz pe ea pentru


ca bugetul s fie votat aa cum dorete el.
Da, exact.
Ce prere ai despre ea?
Sam ridic din umeri.
E o femeie OK! A clcat pe urmele multor oameni importani, Pat.
Numai c peste unii a mai i trecut. Cnd vrea s realizeze ceva nu se uit nici pe
cine trage dup ea, nici pe cine las n urm.
Bnuiesc c procedeul le e familiar tuturor brbailor aflai la putere.
Probabil.
Sunt sigur.
Chelnerul le aduse meniul. Alesese salat Csar, n amintirea altor cine
luate mpreun. Chiar i, n ultima zi, Pat pregtise masa pentru picnic i-l ntrebase
pe Sam ce fel de salat s ia.
Csar, rspunse el fr s ezite.
Cum poate s-i plac? ntrebase ea uimit.
Cum poate s nu-i plac? E posibil ca prima dat s nu-i dai de gust, dar
a doua oar i va plcea pentru totdeauna.
Gustase n acea zi i, ntr-adevr, i plcuse.
i el i aducea aminte. n momentul n care i napoia meniul chelnerului,
remarcase:
M bucur c nu ai renunat
i zmbi. Apoi continu:
Revenind la Abigail, m surprinde c a acceptat s fac emisiunea.
Sincer i pe mine m-a surprins. I-am scris cam acum trei luni. Citisem
ceva despre ea i ceea ce aflasem m fascina. Sam, ce tii despre trecutul ei?
E originar din Virginia. La moartea soului ei, i-a luat locul n Congres.
Singura ei consolare a rmas munca.
Cam aa ceva. Abigail Jennings e originar din nordul statului New
York i nu din Virginia. A fost aleas Miss Frumusee, dar a refuzat s mearg la
Atlantic City pentru Miss America, pentru c tocmai obinuse o burs la Radcliffe i
nu voia s rite s-o piard. La treizeci i unu de ani a rmas vduv. L-a iubit att de
mult pe soul ei c nici acum, dup 25 de ani de la moartea lui, nu e recstorit.
Poate c ai dreptate, dar nici nu trebuie s crezi c a trit ca o clugri
n tot timpul sta.
Nu tiu exact, dar din cte am aflat cea mai mare parte a zilelor i
nopilor i le petrece muncind.
Adevrat.
Cu orice risc, n scrisoare i-am spus c a vrea s fac o emisiune cu ea,
care s dea impresia telespectatorilor c o cunosc i pe plan personal. n schimb, am
primit cel mai categoric refuz pe care l-am citit vreodat. Dar, acum dou sptmni,
mi-a telefonat Pelham. Venise special la Boston pentru a-mi propune s lucrez
pentru el. Am fost mpreun la cin i, n timp ce mncam, mi-a spus c senatoarea
i artase scrisoarea mea. De ctva timp, se gndise la un ciclu de emisiuni
Femeile din guvern. tia cam tot ce fcusem pn atunci i se gndise la mine. A
adugat c sear de sear voi avea reportajul meu la telejurnal, de la apte seara. i

10

imaginezi ce am simit Pelham e cel mai apreciat comentator! i reeaua lui e


aproape la fel de important ca i canalele Turner. Salariul enorm! Dar seria
trebuia nceput cu senatorul Jennings i cel mai curnd posibil. Habar n-am ns de
ce Abigail i-a schimbat hotrrea.
Te pot lmuri eu. Vice-preedintele e pe cale de a demisiona. E mai
bolnav dect crede lumea.
Pat rmase cu furculia n aer i l privi absent.
Sam, vrei s spui..?
Vreau s spun c cel de-al doilea mandat al preedintelui se va ncheia n
mai puin de doi ani. Ce plcere mai mare ar fi pentru toate femeile din America
dect aceea de a numi pentru prima dat o femeie n funcia de vice-preedinte?
Dar asta nseamn.. Dac Jennings e numit vice-preedinte, nu i se va
putea refuza candidatura la preedenie.
Uurel, Pat. Te cam grbeti. Am spus doar c dac vice-preedintele i
d demisia, exist ansa s fie nlocuit de Abigail Jennings sau Claire Lawrence. Ca
s spun aa, Claire e Erna Bombeck din Senat popular, strlucitoare, un jurist de
prim mn. A fcut o treab excelent. Dar Abigail nu se va lsa. Claire i
preedintele sunt amndoi din Miile West, ceea ce politic vorbind nu e prea
indicat. De aceea o va prefera pe Abigail, dar va trece greu peste faptul c Abigail
nu e prea cunoscut pe plan naional. i are i dumani foarte puternici n Congres.
Crezi deci c Luther Pelham vrea s fac reportajul pentru a da natere
unei alte Abigail? Mai vie? Mai uman?
Dup ct am discutat, cam asta ar fi concluzia, nu? Cred c vrea s
ctige sprijinul public. Sunt prieteni intimi de muli ani i sunt sigur c ar vrea s-o
vad pe draga lui prieten n fotoliu de vice-preedinte.
Mncar apoi n tcere. Pat se gndea la ce i spuse Sam. Bineneles, asta
explic propunerea neateptat care i se fcuse, graba cu care trebuia realizat
emisiunea.
i eu? ntreb Sam. Nu m-ai ntrebat ce am fcut n ultimul timp
tiu. i-am urmrit cariera, i rspunse. Am toastat n cinstea ta cnd ai
fost reales dei am fost surprins. Am scris i apoi am rupt cteva zeci de scrisori
pe care i le-am scris de la moartea lui Janice. Voiam s gsesc cele mai potrivite
cuvinte, dar n-am reuit Cred c a fost cumplit pentru tine
Da. Cnd am aflat fr niciun dubiu c Jenice nu mai are mult timp de
trit, am renunat la multe activiti pentru a sta cu ea ct mai mult vreme. Cred c
a ajutat-o mult faptul c nu a mai fost singur
Sunt sigur.
Fcu o pauz, dar nu reui s se abin i-l ntreb:
Sam, de ce ai ateptat att pn s m chemi? De fapt, mi-ai mai fi
telefonat vreodat dac nu a fi venit la Washington?
Ateptnd rspunsul i se pru c zgomotul de fond din restaurant dispruse:
i murmurul vocilor celorlali clieni, i clinchetul paharelor i, al tacmurilor.
Te-am mai sunat, spuse el. De mai multe ori. Dar n-am avut curajul i
am nchis nainte ca telefonul tu s sune. Pat, cnd ne-am cunoscut, te pregteai s
te logodeti. Ai renunat din cauza mea.
Cu sau fr tine, nu cred c a fi fcut-o. Rob e fermector, dar pentru

11

mine nu e de ajuns.
E un avocat strlucitor i viitorul i surde. Fr mine, azi ai fi fost
cstorit cu el. Pat, am 48 de ani. Tu ai doar 27. A putea s-i fiu tat. Tu i doreti
familie, copii i eu simt c nu mai am energia necesar.
neleg, dar pot s te ntreb ceva, Sam?
Sigur.
M mai iubeti sau totul e o poveste veche?
Te iubesc, destul pentru a-i lsa ansa de a ntlni pe cineva de vrsta ta.
Dar tu ai ntlnit pe cineva de vrsta ta?
Nu e nimeni n viaa mea
Vd.
Pat zmbi, apoi spuse din nou:
Bun, acum c am pus totul la punct, mi oferi i un desert?
Sam pru uurat. Se atepta ca ea s se mpotriveasc? Oricum, prea foarte
obosit. Unde i dispruse entuziasmul din anii trecui?
O or mai trziu, cnd o conduse acas, Pat i aminti c mai voia s-i
spun ceva:
Sam, am primit un telefon ciudat sptmna trecut la birou.
i povesti n detaliu tot ce se ntmplase.
Membrii Congresului primesc des telefoane sau scrisori de ameninare?
Sam nu pru foarte nelinitit.
Uneori, dar nimeni nu le ia n serios.
O srut pe obraz, apoi ncepu s rd.
M voi mai gndi. Poate ar trebui s-o ntreb pe Claire Lawrence dac ea
ncearc s o intimideze pe Abigail.
Pat l privi ndeprtndu-se, apoi ncuie ua. Se simea singur i casa i se
prea imens i goal. Poate mobilele vor aduce o schimbare, i spuse ea.
Privirea i fu atras de un plic alb aruncat pe jos. Probabil c cineva l
strecurase pe sub u cnd fusese ea plecat. Numele ei era scris cu litere negre,
puternic aplecate spre dreapta. Se gndi o clip c e o ntiinare de la un agent
imobiliar. Dar adresa i numele acestuia lipseau din colul drept i tampila arta c
plicul venise din Prisunic.
Rupse un capt i scoase o foaie de hrtie pe care era scris: I-AM SPUS
S NU VII.

Trei

A doua zi dimineaa, ceasul sun la ora ase. Pat se ridic din pat, ntr-un
fel uurat, pentru c salteaua veche, stricat, nu prea o lsase s doarm i toat
noaptea sttuse treaz, atent la fiecare zgomot din cas. Refuzase s se mai
gndeasc, nu putea s-i scoat din minte biletul Ar fi putut fi doar un nebun

12

inofensiv. Dar oricum, asta nsemna c cineva o supraveghea.


Cei cu mobila anunaser c vin la ora opt. Se hotr s care dosarele
ngrmdite la subsol n bibliotec.
Subsolul era plin de praf, cu pereii din ciment. n mijloc erau aezate
mesele i scaunele de pe teras. Beciul era nchis cu o u neagr, plin de praful
anilor.
Dndu-i cheia, Charles o prevenise:
Nu tiu exact ce vei gsi, Pat. Bunica ta a lsat instruciuni la biroul lui
Dean ca toate dosarele s-i fie trimise aici. Nu le-am triat niciodat.
O clip, crezu c ua nu se va deschide. Subsolul era umed i mirosea greu,
ca ntr-un loc care nu mai fusese de mult timp aerisit. Yala prea ruginit i cheia
aproape se nepenise. Dup ctva timp, cheia se mic. mpinse ua cu putere.
n interior, mirosea a mucegai. Dou teancuri de dosare erau att de pline
de praf i de pnze de pianjen, c nici nu li se mai vedea culoarea. Alturi mai erau
cteva coperi rupte burduite cu hrtii. Cu o crp terse praful pn cnd reui s
citeasc ce era scris pe etichete. Deputat Dean W. Adams, Efecte personale,
Deputat Dean W. Adams, Obiecte diverse. Pe cteva fiiere regsi aceeai
etichet: Deputat Dean W. Adams, Personal.
Deputat Dean W. Adams spuse Pat cu voce tare.
Apoi repet numele n oapt. Curios gndi ea nu pot s-l vd deputat.
Mi-l imaginez numai aici, acas. Ce fel de parlamentar putea fi?
ntr-o singur fotografie, aprut n pres, l vzuse surprins n ipostaza
oficial de deputat. Dar nu era dect un instantaneu i nu-i spunea nimic.
n schimb, Veronica i artase un album plin cu fotografii cu Rene, din
vremea copilriei i a primului debut: primul concert, cu Pat n brae. Nu era greu de
imaginat de ce Veronica nu pstrase nicio amintire despre Dean Adams.
Cheia fiierelor era tot pe inelul cu chei pe care i-l dduse Charles. Cnd se
pregtea s-l deschid pe primul, strnut. Ar fi fost o nebunie s-l deschid n beci.
Praful i picau ochii i o fcea s lcrimeze. Voi atepta ca totul s fie adus n
bibliotec, i spuse. Pentru moment, avea s se mulumeasc cu clasoarele i
dosarele. ncepu s tearg praful de pe copert.
Nu era chiar att de uor i, n curnd, crpa i se umpluse de praf. Trebui de
cteva ori s urce pn n buctrie s aduc ap curat i alte crpe.
Ultima dat aduse i un cuit i rzui etichetele de pe dosare. Apoi le dezlipi
pe cele de pe fiiere. Mulumit, mai arunc o privire n jur. Clasoarele verzi erau
ntr-o stare destul de bun. Le va aeza n bibliotec, lng cri. La fel i dosarele.
Cine le-ar vedea ar putea s-i imagineze c le-a adus cu ea de la Boston. Era, poate,
singurul sfat pe care i-l dduse Veronica i de care inuse cont.
Nu spune nimnui, Pat! Gndete-te la viitorul tu! Cnd te vei cstori,
ce le vei spune copiilor ti? C piciorul drept chioapt pentru c tatl tu a vrut s
te ucid?
Se spl pe mini i atept s soseasc dintr-o clip n alta camionul. Cei
trei brbai crar mobila n cas, covoarele, vesela de porelan i paharele de cristal,
apoi urcar dosarele n bibliotec. Spre amiaz, plecar, vizibil mulumii de baciul
primit.
Rmas din nou singur, Pat se ndrept direct spre salon. Schimbarea era

13

uimitoare. Un covor oriental de patru metri pe apte, n culori vii portocaliu, verde,
galben, i rou nchis pe un fond negru trona exact n mijlocul ncperii. O canapea
n catifea verde era aezat n colul stng, ncadrat de fotolii de o parte i de
cmin de cealalt parte.
Camera redevenise ceea ce fusese cndva. Pat mngie cu vrful degetelor
fiecare obiect, schimbnd locul unui scaun sau al unei veioze. Ce simea? Nu tia
exact. Nu chiar team dei evita s se apropie prea mult de cmin. Atunci ce?
Nostalgie? De ce? Ar fi putut crede c o parte din aceste impresii confuze erau doar
ecoul momentelor fericite petrecute aici Dac era aa, de ce mai voia s
rscoleasc trecutul?
***
La ora trei i cinci minute, cobora dintr-un taxi n faa cldirii Russel Senate
Office. Afar se fcuse frig i ptrunse cu plcere n holul bine nclzit. Gardienii de
la intrare o rugar s treac prin dreptul detectorului magnetic, apoi unul dintre ei o
conduse la lift. Cteva minute mai trziu, se prezenta n faa secretarei lui Abigail
Jennings.
Senatorul Jennings ntrzie puin, i explic tnra. Au venit s o vad
nite alegtori. Dar nu dureaz prea mult.
Pot s atept.
Pat se aez pe un scaun i privi n jurul ei: Aparent, birourile lui Abigail
Jennings se numrau printre cele mai elegante din Russel. Situate pe col, aceste
dou blocuri preau foarte largi i aerisite, ceea ce era lucru mare ntr-o cldire att
de aglomerat.
O balustrad joas separa sala de ateptare de secretariat. La dreapta, era un
culoar scurt, ai crui perei erau plini de fotografiile doamnei senator. ntoarse
privirea i descoperi chiar lng ea, pe o mas mic cteva prospecte privind opiniile
senatorului Jennings despre legislaia actual.
Auzi apoi vocea cunoscut, cu un slab accent din Sud care i invita pe
musafiri s plece.
Sunt ncntat c ai venit s m vedei! A fi vrut s am mai mult timp
la dispoziie
Vizitatorii, un cuplu elegant, cam de 60 de ani, nu mai conteneau s-i
mulumeasc.
Ca s spun drept, n cursul turneului dumneavoastr, ne-ai invitat s v
vizitm oricnd. De aceea, trecnd pe aici, am spus: Violet, din moment ce am
ajuns la Washington, hai!
Chiar nu avei timp s cinm mpreun?
mi pare grozav de ru
Pat o privi pe Abigail Jennings conducndu-i musafirii spre u i avu
timp s o analizeze atent. Uitase c e att de nalt, un metru aizeci i cinci aproape,
i att de elegant. Bine jucat! i spuse vznd-o deschiznd ua i nchiznd-o
lent, obligndu-i astfel pe cei doi s plece. Inima ncepu s-i bat mai tare.
Abigail se ntoarse pe jumtate spre ea. Purta un taior gri care i evidenia
supleea corpului. Avea umerii puin mai largi. Prul blond cenuiu ncadra o fa

14

mic, cu ochi albatri ca de porelan. Avea buzele palide i nu era deloc fardat. Ca
i cum ar fi vrut s minimalizeze cu orice pre neobinuita ei frumusee. Cteva
riduri i apruser la colul ochilor, dar anii preau c trecuser peste ea fr s lase
urme. De ase ani nu se schimbase aproape deloc.
Pat observ privirea albastr fixndu-se asupra ei.
Bun ziua! o ntmpin senatorul, ndreptndu-se spre ea. Apoi, cu o
privire dojenitoare adresat secretarei, adug: Cindy, ar fi trebuii s m previi c a
sosit domnioara Traymore.
Dar nemulumirea fu de scurt durat.
Bun, nu e prea grav! Intrai, v rog, domnioar Traymore. Pot s-i
spun Pat? Luther mi-a vorbit att de mult despre tine, nct am impresia c te tiu de
o via. Am vzut unele emisiuni realizate la Boston. Luther mi le-a oferit. Sunt
formidabile! i, aa cum ai artat n scrisoare, ne-am mai ntlnit acum civa ani.
Cu ocazia unei conferine la Wellesley, nu-i aa?
Da, ntr-adevr, rspunse Pat intrnd n birou i privind n jurul ei. E
ncnttor! exclam ea.
Pe o consol lung, de stejar era o lamp japonez, pictat n nuane
discrete, o statuet reprezentnd o pisic egiptean, un stilou de aur, aezat ntr-un
suport. Un fotoliu n piele roie, larg i confortabil, cu braele sculptate, prea s
vin direct din secolul al XVII-lea. Un covor oriental, n nuane de rou i bleu se
asorta cu draperiile. Steagul Americii era agat pe peretele din spatele biroului. Un
perete ntreg era acoperit cu etajere din lemn acaju. Pat se aez pe un scaun de
lng birou.
Reacia lui Pat nu scpase privirii senatorului Jennings.
Unii colegi de-ai mei consider c, cu ct birourile lor vor fi mai
ncrcate de mobile sumbre i nefolositoare, cu att alegtorii i vor crede mai
muncitori i mai realiti. Pentru mine conteaz mai mult armonia. n aceast
ambian, simt c-mi pot duce mai bine la capt ndatoririle. Fcu o pauz i relu:
Peste o or, Senatul se ntrunete pentru votare. De aceea, cred c e mai
bine s ne apucm de treab. Luther i-a spus c uram, pur i simplu, ideea acestei
emisiuni?
Pat se simi ceva mai stpn pe ea. Muli oameni nu acceptau s fie fcute
reportaje despre ei.
Da, mi-a spus, rspunse ea, dar cred c rezultatul v va satisface.
Altfel nici nu a fi acceptat. De altfel, prefer s lucrez cu Luther i cu
dumneata dect nu tiu cu ce canal de televiziune care s transmit o emisiune, fr
acordul meu. Oricum regret vremurile n care un om politic putea declara: Trecutul
meu vorbete pentru mine! i asta era de ajuns.
Sunt vremuri apuse! Puini i mai amintesc de ele
Abigail scoase o tabacher din sertarul biroului su.
Nu mai fumez n public, spuse ea. O dat o singur dat, crede-m, un
ziar a publicat o fotografie de-a mea cu igar n mn. Eram n Camer pe atunci i
am primit o duzin de scrisori mustrtoare din partea prinilor din circumscripia
mea. Ddeam un exemplu prost
ntinse mna peste birou:
Vrei?

15

Pat refuz.
Nu, mulumesc. Tatl meu mi-a cerut s nu fumez pn la 18 ani i apoi
nu m-a mai atras.
Deci te-ai inut de cuvnt? Fr s tragi mcar un fum n spatele
garajului sau mai tiu eu pe unde?
Da.
Abigail surse.
Asta m linitete. Am vorbit cu Sam Kingsley care urte la fel de
mult ca i mine interviurile i m-a asigurat c nu eti ca ali reporteri. l cunoti pe
Sam, nu?
Da. Drgu din partea lui, rspunse Pat forndu-se s par ct mai
natural. Bnuiesc c modalitatea cea mai direct de a ataca problema este s-mi
spunei de ce v-a ngrozit att de mult ideea acestei emisiuni. Dac tiu de la nceput
ce nu dorii s spunei, ctigm timp.
Chipul femeii din faa ei deveni gnditor.
E exasperant s tii c viaa ta personal nu-i satisface pe ceilali. Sunt
vduv de la 31 de ani. Lund locul soului meu n Congres, dup moartea lui, apoi
candidnd pentru Senat toate acestea au fcut s m simt mai departe legat de el.
Dar, bineneles, mi-e imposibil s povestesc cu lacrimi n ochi prima zi de coal a
micuului Johny, din moment ce nu am avut copii. Spre deosebire de Claire
Lawrence, nu pot s fiu fotografiat nconjurat de nepoei. i te previn, Pat, nu voi
lsa pe mna nimnui vreo fotografie n costum de baie, cu tocuri nalte i coroana
de strassuri pe cap.
Dar ai fost aleas Miss Stat-New York. Nu putem trece peste asta!
Chiar?
Ochii ei frumoi sclipir:
tii c la puin timp dup moartea lui Willard o fiuic de scandal a
publicat o fotografie de-a mea de la concurs cu titlu!: Adevrata recompens e de a
reprezenta Sudul n Congres? Guvernatorul i-a schimbat prerea i nu mi-a mai
permis s nchei mandatul lui Willard. Jack Kennedy l-a convins ns c am muncit
tot timpul alturi de soul meu. Dac Jack nu ar fi fost att de influent, astzi nu a fi
aici. Nu, mulumesc, dar nu vreau fotografii ca regin a frumuseii. Emisiunea poate
s nceap din perioada cnd eram n ultimul an la Universitatea din Richmond,
recent cstorit cu Willard. Pe atunci, l ajutam n campania pentru Congres. Din
acest punct a nceput viaa mea.
Dar nu putei terge primii douzeci de ani! gndi Pat. i de ce ai faceo? Suger, cu voce tare:
Am gsit o fotografie din copilrie n faa casei natale din Apple
Junction. E genul de imagine din trecut care place publicului.
Pat, n-am spus niciodat c e casa mea natal. Am locuit doar acolo o
perioad. n realitate, mama mea era femeie de serviciu la familia Saunders i
locuiam ntr-un apartament mic din spatele casei lor. Nu uita, te rog: sunt senator de
Virginia! Familia Jennings a avut o poziie important la Fidewater, n Virginia,
dup btlia de la Jamestown. Soacra mea mi-a spus mereu: soia yankee a lui
Willard. Am fcut eforturi mari ca s fiu acceptat ca o Jennings din Virginia i nu
ca Abigail Foster din statul New York. S lsm lucrurile aa cum sunt, vrei?

16

Cineva btu la u. Un brbat serios, cu chipul oval de aproape 30 de ani


intr. Era ntr-un costum gri, care-l fcea s par i mai suplu. Prul blond, pieptnat
cu atenie, nu reuea s ascund un nceput de chelie. Ochelarii cu ram subire l
maturizau.
Votul va ncepe imediat spuse el.
Abigail se ridic brusc.
Pat, sunt dezolat. Cu aceast ocazie i-l prezint pe Philip Buckley,
asistentul meu. mpreun cu Toby a adunat cteva documente pe care s i le pun la
dispoziie: articole din reviste, scrisori, albume foto, chiar i un film realizat de
amatori. Poi s te uii peste ele i mai discutm n zilele urmtoare.
Pat nu putea refuza. Va mai vorbi cu Luther Pelham. tia c amndoi vor
insista s nu abat interviul de la programul anterior stabilit. Philip Buckley o privea
cu atenie. Era puin ostilitate n atitudinea lui?
Toby te va conduce acas, continu Abigail grbit. Unde e Toby, Phil?
Aici. Nu trebuie s intrai n panic!
Ochii nfundai n orbit ai asistentului o priveau calmi. Dar vocea care se
auzise era a altui brbat solid ct un dulap din vechime i cu un aer de boxeur
profesionist. Prul castaniu era deja ncrunit. Avea un costum bleumarin i inea o
apc n mn.
Pat nu-i putea desprinde privirea de pe minile lui. Niciodat nu mai
vzuse nite mini att de mari. Pe un deget purta un inel de aur cu onix.
Nu intrai n panic! Chiar pronunase aceste cuvinte? Surprins, privi
spre Abigail, dar ea rdea.
Pat, el e Toby Gorgone. i va povesti cu ce se ocup pe drumul spre
cas. Eu nc nu tiu precis, dar e cu mine de 25 de ani. i el e din Apple Junction i
dup prerea mea e cel mai reuit exemplar din acele locuri. Acum, fug. Hai,
Phil!
Plecaser. Pat i ddea seama c nu-i va fi tocmai uor s realizeze aceast
emisiune. Avea pregtit pe trei pagini ce probleme urma s discute cu Abigail
Jennings i nu lmurise dect una singur. Toby o cunotea pe Abigail din copilrie.
Ar putea oare s-i rspund la nite ntrebri pe drum?
Tocmai se pregtea s ias cnd ua se deschise brusc i Abigail intr
urmat de Philip. Prea nervoas.
Toby, pentru numele lui Dumnezeu, de unde ai mai scos i vestea c nu
ajung la ambasad pn la apte seara?
Dumneata mi-ai spus.
Poate, dar trebuia s verifici ora ntrevederii!
De acord, rspunse Toby pe un ton conciliant.
ntrevederea e programat la ase. S fii aici la fr un sfert!
Scuipa literalmente cuvintele.
Mai bine v-ai grbi pentru vot. Vei ntrzia!
A ntrzia tot timpul dac nu a avea grij s verific totul n urma ta!
Iei, trntind ua. Dar Toby nu era prea impresionat. Rdea.
Mai bine am merge, domnioar Traymore.
Pat ncuviin. Nu putea s-i imagineze c un servitor i se putea adresa
Veronici sau lui Charles cu o asemenea dezinvoltur. Ce mprejurri creaser o

17

relaie att de ciudat ntre senatorul Jennings i dulapul de brbat pe post de ofer?
Pat se hotr s descopere singur.

Patru

Cadillac-ul gri travers fr grab strzile aglomerate, n timp ce Toby


remarc probabil pentru a suta oar c, n timpul dup-amiezii, e un adevrat

18

comar s conduci n Washington. Turitii, mai ales, cu mainile lor nchiriate,


necunoscnd bine oraul, erau o adevrat calamitate pentru locuitorii oraului,
grbii s ajung acas.
Apoi arunc o privire admirativ n oglinda retrovizoare. Pat Traymore
arta ntr-adevr foarte bine. Toi trei i el, i Phil, i Pelham ncercaser s o
conving pe Abigail s fac emisiunea. Ceea ce i crea acum sentimentul c e
responsabil pentru reuita operaiunii.
Totui, nelegea de ce Abigail refuzase la nceput. Dar acum era pe punctul
de a obine ceea ce i dorise ntotdeauna. Ochii lui Toby i ntlniser pe cei ai lui
Pat n oglinda retrovizoare. Ce frumos tia Pat s surd! l auzise odat pe Sam
Kingsley spunndu-i lui Abigail c Pat Traymore avea darul de a-i face pe ceilali s
spun lucruri pe care n-ar fi crezut niciodat c le vor spune n faa attor asculttori.
Pat se gndea cum s-l abordeze pe Toby i hotr pn la urm c cel
mai potrivit e s treac direct la subiect. n momentul n care maina se opri la
semafor, se aplec puin n fa i spuse gata s izbucneasc n rs:
Toby, trebuie s-i mrturisesc c am crezut c nu am auzit c i-ai spus
lui Abigail: Nu intrai n panic!.
oferul ntoarse capul pentru a o privi n fa.
Oh, ar fi trebuit s evit s-i vorbesc aa la prima noastr ntlnire. Nu o
fac de obicei, dar tiam c emisiunea asta o nelinitete pe Abigail. Trebuia s
participe la vot i o hoard de ziariti o ateptau s-i spun prerea. M-am gndit c
i-ar prinde bine s se desprind puin. Dar nu trebuie s m nelegi greit. O respect.
i, chiar dac s-a nfuriat pe mine, peste cinci minute a uitat.
Ai crescut mpreun, nu? risc Pat.
Semaforul trecu pe verde. Maina demar ncet i abia apoi Toby se gndi
s-i rspund:
Nu chiar. Toi putanii din Apple Junction merg la aceeai coal, cu
excepia celor trimii la coala parohial. Dar ea e cu doi ani mai mare dect mine i
nu am fost n aceeai clas. Apoi, pe la 15 ani, am nceput s lucrez. La grdinrit
m pricepeam cel mai bine, iar case mari erau destule n ora. Cred c Abigail i-a
spus c locuia n casa Saundersi-lor.
Da, mi-a spus.
Eu lucram la nite vecini, la patru case deprtare. ntr-o zi, am auzit-o pe
Abigail urlnd. Vecinul din fa un tip mai n vrst avea o idee fix: c are
nevoie de un cine de paz. i i cumprase un berger german. Pe scurt, btrnul a
uitat poarta deschis i cinele a ieit chiar cnd Abigail trecea pe strad. S-a
npustit asupra ei.
i tu ai salvat-o?
Sigur. Am nceput s ip ca s distrag atenia cinelui. Din nefericire
pentru mine, mi abandonasem spliga. Cred c se pregtea s m rup buci, dar
am fost mai iute ca el. Am srit eu la gtul lui. i, dup acea continu Toby cu
mndrie n glas n-a mai rmas nimic din cinele de paz.
Cu un gest discret, Pat scoase din poet reportofonul i l puse n
funciune.
Acum neleg de ce e att de legat de tine, observ ea. Japonezii
consider c salvnd viaa unui om, devii ntr-un fel responsabil de soarta lui i

19

n continuare. E i cazul tu? Pentru c s-ar spune c te simi responsabil pentru


soarta lui Abigail Jennings.
Nu tiu. Poate c e adevrat sau poate pentru c a fost drgu totdeauna
cu mine cnd eram puti.
Maina se opri.
mi pare ru, domnioar Traymore, am mai fi prins verde dac cretinul
sta din fa nu s-ar ncpna s citeasc toate indicatoarele.
Nu-i nimic. Nu m grbesc. Ai spus c a fost totdeauna drgu cu
tine?
Am spus poate. Ascult, mai bine ai uita ce i-am povestit. Abigail n-ar
fi prea ncntat s afle c am vorbit despre Apple Junction.
Dar a putea paria c nu a uitat cum ai salvat-o, opti Pat vistoare. mi
imaginez ce a simi eu dac un cine s-ar npusti asupra mea i m-ar salva cineva
Oh, Abby mi-a fost recunosctoare, bineneles. Braul mi sngera, dar
mi la nfurat n puloverul ei. Apoi a vrut s mearg cu mine la spital i m-a atepta
pe culoar ct m-au cusut. Dup aceea am devenit prieteni pentru toat viaa.
Privi o clip vistoare pe fereastr.
Prieteni, repet el cu convingere. Cu adevrat prieteni. Nu eram din
aceiai mediu cu ea Cred c tii deja. Aa c nu puteam fi dect prieteni. Uneori,
dup-amiaza, venea s stea de vorb cu mine n timp ce eu lucram n grdin. Ura
Apple Junction la fel de mult ca i mine. i, pentru c engleza mea lsa de dorit, a
nceput s-mi dea lecii. Niciodat nu mi-a plcut s nv. Dar arat-mi orice aparat
vrei tu, orice ansamblu mecanic i sunt n stare s-l demontez i s-l remontez n
cteva minute. Dar s nu m pui s analizez vreo fraz Oricum, Abby a plecat la
Universitate, eu la New York. M-am cstorit i n-a mers. Apoi am nceput s lucrez
pe unde apucam, dar aveam necazuri de la jocul de cri M-am angajat ofer. ntre
timp, Abby se cstorise i soul ei era deputat. Am citit c avuseser un accident cu
maina, pentru c oferul lor era beat. Am ncercat. Dou sptmni mai trziu, i-am
scris i soul ei m-a angajat. Acum 25 de ani La ce numr locuieti, domnioar?
Am ajuns pe strada N
La 300, spuse Pat. Casa de pe col.
Casa aceea?! nu-i ascunse Toby mirarea.
Da. De ce?
I-am condus de cteva ori pe Abby i pe Willard Jennings la recepii
acolo. Era a unui deputat Dean Adams. tiai c i-a omort soia apoi s-a sinucis?
Pat se for ca vocea s i rmn calm.
Avocatul tatlui meu s-a ocupat de nchiriere. A vorbit ceva despre o
dram care ar fi avut loc aici, dar att!
Toby opri maina lng trotuar.
Mai bine, s uii! A ncercat s o omoare i pe putoaic, dar n-a reuit.
Oricum sraca! a murit mai trziu. Dac nu m nel, Kerry o chema. Nimeni na putut face nimic
Cltin din cap, continund:
Dac nu stm prea mult, poliitii nu vor avea nimic mpotriv c am
oprit aici.
Pat ntinse mna spre portier, dar Toby fu mai rapid dect ea. ntr-o

20

secund coborse din main, o nconjurase i atept cu portiera deschis s


coboare.
Atenie, domnioar Traymore. E ghea pe jos.
Vd. Mulumesc.
Se bucur c se ntunecase, pentru c n-ar fi vrut ca Toby s-i vad chipul.
Nu prea i plcuse lui s nvee, dar era foarte perspicace. Niciodat nu se gndise la
cas dect asociind-o cu noaptea crimei. Dar fuseser i recepii aici! i Abigail
Jennings avea cinzeci i ase de ani. Willard era cu opt sau nou ani mai n vrst.
Tatl lui Pat ar fi avut aproape 60 de ani. Deci, pe atunci, fuseser colegi la
Washington.
Toby deschise portbagajul i scoase dou cutii destul de mari. Pat ardea de
nerbdare de a mai afla ceva de la el despre Dean i Rene Adams, i chiar despre
Kerry. Dar se stpni: Nu acum! i spuse.
Toby o urm n cas cu cutiile n mini. Erau grele, dar nu destul de grele
pentru el. l conduse n bibliotec i-i fcu semn s le aeze lng cele aduse de la
subsol. Deci tot i folosise la ceva c tersese etichetele de pe dosare
Dar Toby nu acord prea mult atenie dosarelor.
Trebuie s plec, domnioar Traymore. n cutia asta spuse el artnd
cu degetul sunt ziare, albume i cam aa ceva. n cealalt sunt scrisori, de la
alegtori privind problemele lor personale. Abigail i-a ajutat aproape pe toi. Apoi
mai e un film fcut de un amator, pe vremea cnd soul ei mai tria. Lucruri
obinuite. Stau la dispoziia dumitale pentru a-i proiecta filmul oricnd ai dori. Pot
s-i mai explic i despre ce e vorba.
Las-mi puin timp s le triez i apoi te voi anuna eu. Mulumesc, Toby.
Sunt sigur c mi vei fi de mare ajutor. Poate c amndoi vom duce la bun sfrit
ceva de care Abigail va fi mulumit.
Dac nu va fi, nu va dura prea mult pn s-o aflm.
Figura jovial a lui Toby se lumin i oferul i zmbi cu gura pn la
urechi.
Noapte bun, domnioar Traymore!
De ce nu-mi spui Pat? La urma urmelor, i senatorului i spui Abby.
Eu sunt singurul care i permite. Nu prea i place ei, dar cine tie? i
apoi, poate voi avea ansa s i salvez viaa ntr-o zi.
S nu pierzi ocazia dac i se ofer!
Pat i ntinse mna, care dispru n imensa palm a lui Toby.
Dup plecarea lui, rmase n prag, cufundat n gnduri. Ar fi trebuit s
nvee s nu mai reacioneze att de vizibil auzind numele lui Dean Adams. Ce
fericire c Toby l pronunase cnd era nc la adpostul semiobscuritii mainii.
***
n umbra casei din fa, mai era cineva care-l privea pe Toby ndeprtnduse la volanul mainii sale. Apoi, cu o enervare crescnd, o privi pe Pat care
rmsese n prag. Necunoscutul sttea cu minile n buzunarele pardesiului. Purta
pantaloni de stof alb, osete albe i pantofi tot albi, care se confundau cu zpada
din faa casei. Trupul i era ncordat i pumnii strni. nalt, slab, i inea capul ntr-

21

un mod ciudat, mult aplecat pe spate. Prul crunt i cdea pe fruntea puin ridat.
Ea era acolo. O vzuse despachetnd ieri seara. n ciuda avertismentelor lui,
se ncpna s fac emisiune. Vzuse i maina senatoarei i cutiile pe care le
ducea Toby i n care nu putea fi dect documente. Deci, ea se instalase n aceast
cas
Amintirea acestei diminei ndeprtate i apru brusc n minte: brbatul
ntins pe spate, czut ntre mas i canapea, ochii lipsii de expresivitate ai femeii,
privirea ei goal, prul nclit de snge nchegat al fetiei
Rmase nemicat, pn cnd Pat nchise ua, ca i cum nu se putea hotr s
plece.
Pat i pregti un cotlet n buctrie, cnd auzi telefonul sunnd. Nu se
atepta ca Sam s o sune, dar Ridic receptorul cu un surs pe buze:
Alo?
O oapt.
Patricia Traymore?
Da. Cine e la aparat?
Dar recunoscuse aceast voce ciudat de dureroas.
Ai primit scrisoarea mea?
Ea ncerc s fie calm i convingtoare.
Nu tiu ce te nelinitete. De ce nu-mi spui?
Renun la emisiune! Nu vreau s te pedepsesc, domnioar Traymore.
Nu m obliga s o fac! Amintete-i cuvintele Domnului: Dac cineva l tulbur pe
unul dintre micuii acetia, ar fi mai bine pentru el s fie spnzurat de o pal de
moar i s fie aruncat pe fundul mrii.
Apoi nu mai auzise nimic. nchisese.

22

Cinci

Era telefonul unui nebun! Nu mai avea nicio ndoial. Un psihopat care
credea c femeile sunt bune s stea numai la buctrie i nicidecum ca s aib funcii
oficiale. Pat i aminti de un tip din New York care patrula pe bulevard cu pancarte
pe care erau nscrise citate din Scriptur privind faptul c femeia trebuie s fie
supus fa de brbatul ei. Era inofensiv. De aceea, refuz s se mai gndeasc la
telefon.
Mnc n bibliotec, rsfoind dosarele lui Abigail. Pe msur ce citea,
admiraia ei pentru aceast femeie cretea. ntr-adevr, dup moartea soului ei,
fusese o sclav a muncii ei. Nu era o minciun! Iar alegtorii ei preau c fac parte
dintr-o imens familie.
A doua zi diminea, avea ntlnire la studio cu Pelham. De aceea, la miezul
nopii se hotr s se culce. Lng dormitor era un cabinet de toalet i o sal de
baie. Camera rearanjat arta cu totul altfel i mobilierul Chippendale i ddea
un farmec deosebit. Era clar pentru oricine c fusese cumprat special pentru aceast
cas. ifonierul aezat pe un perete, oglinda ntr-un col, patul din lemn sculptat, n
faa ferestrei toate i regsiser locul lor de odinioar.
Veronica i trimisese o saltea nou i patul era acum ct se poate de
confortabil. Drumurile pn la subsol i napoi i afectaser serios starea piciorului.
Durerea era mai puternic dect de obicei i dei era moart de oboseal, adormi
greu. ncerc s se gndeasc la ceva plcut, tot ntorcndu-se pe o parte i pe
cealalt. Apoi, n ntuneric, ncepu s zmbeasc. Se gndea la Sam.
***
Birourile i studioul Antena Potomac erau n apropierea lui Farragut
Square. n momentul n care ajunse acolo Pat i aminti ce i spusese directorul de la
Informaii din Boston:
Nu sta pe gnduri, Pat! Accept! S lucrezi pentru Luther Pelham, e o
ans care nu i se ofer de dou ori. De cnd a prsit CBS pentru Potomac a
evoluat mult, profesional vorbind.
Cnd erau n Boston, la restaurant, Pat fusese surprins s observe c toat
lumea l privea lung pe Pelham, unii veneau s i cear autografe Era cu adevrat

23

nconjurat de admiratori.
Vi se ntmpl des s fii n centrul ateniei generale? ntrebase ea.
ntotdeauna, rspunse el cu mndrie. Dar vei cunoate i tu ce nseamn
celebritatea. Peste ase luni, oamenii te vor urmri pe strad i jumtate din femeile
din America vor ncerca s-i imite vocea joas.
Exagerase bineneles dar ea se simise flatat. A doua oar cnd i se
adresase cu domnule Pelham, i spusese:
Pat, acum eti de-ai casei. Am i un prenume. De ce nu-l foloseti?
Luther fusese fermector Era ziua n care i propusese s lucreze cu el.
Acum el era patronul i ea angajata.
Anunat, Luther veni s o atepte la recepie. Era i acum la fel de amabil,
dar ceva mai grbit i vocea mai plcut deborda de sinceritate i cldur.
E grozav c vei fi de acum printre noi, Pat! Vreau s cunoti echipa.
Fcur turul slii de redacie i Pat cunoscuse pe toi cei prezeni, care o priveau cu o
curiozitate fi. i putea imagina ce gndeau. Va fi la nlimea ateptrilor?
Oricum, dup chipurile lor, se prea c le fcuse o impresie bun.
Potomac era pe cale de a deveni una din reelele cele mai importante din
ar i sala de redacie fremta de activitate. O tnr prezenta pe scurt informaiile
i noutile zilei. Un specialist n probleme militare i nregistra comentariul
sptmnal. Redactorii selecionau telexurile pentru ageniile de pres. Dar toi
preau calmi i-i vedeau de treaba lor. Dar dincolo de aceste aparene, Pat tia c i
aici domnete acea tensiune adnc fr de care nu se putea realiza nicio emisiune
de televiziune.
Luther acceptase ca ea s i pregteasc emisiunea acas, pn cnd vor
putea ncepe nregistrrile. i art cabina ce i fusese rezervat, apoi o invit n
biroul lui, o ncpere mare, cu perei lambrisai cu lemn de stejar.
F-te comod, Pat, i recomand el. Trebuie s dau un telefon.
n timp ce vorbeau, Pat avu timp s-l priveasc cu atenie. Era, fr discuie,
un brbat frumos i impozant. Prul ncrunit pe la tmple contrasta cu alura lui
tinereasc i cu ochii plini de via. Pat tia c de curnd i srbtorise cei aizeci de
ani care nu-i arta. Petrecerea pe care o organizase soia lui la proprietatea lor,
Chemy Chase, fusese comentat n toat presa. Cu nasul lui puin coroiat i cu
degetele lungi o fcea s se gndeasc la un vultur.
Luther nchise telefonul.
Am trecut cu bine inspecia? o ntreb cu o privire amuzat.
Cu brio.
Cum se fcea c i n cele mai penibile situaii profesionale reuea s se
descurce fr probleme i numai n relaiile personale se simea stnjenit i nu
gsea cuvntul potrivit?
ncntat! Dac nu m-ai fi cntrit din priviri, a fi fost nelinitit.
Felicitri! Abigail are o prere foarte bun despre tine.
Era un compliment, dar era cazul s treac la treab. Constat cu surpriz c
el avea de gnd acelai lucru. De aceea, prelu ea iniiativa:
Am fost impresionat de felul ei de a fi. Cred c li se ntmpl tuturor
celor cu care st de vorb.
Apoi adug intenionat:

24

n puinul timp pe care l-am petrecut mpreun.


Pelham ridic din umeri.
tiu. Abigail e foarte ocupat, De aceea am i cerut s-i pregteasc
nite documente personale care s suplineasc lipsa ei de timp. Oricum, s nu te
atepi de la prea multe din partea ei. Am programat emisiunea pe 27.
Pe 27? 27 decembrie?!
Vocea ei se mai nlase cu un ton.
Vineri! Asta nseamn c trebuie s pregtesc totul ntr-o sptmn.
Exact, confirm Luther. Dar simt c eti n stare s o faci.
Dar de ce aceast grab?
Luther se sprijini de sptarul fotoliului, se aez picior peste picior i surse
ca un om care deine secrete capitale.
Pentru c nu e vorba doar de un reportaj ca oricare altul. Pat Traymore,
ai ocazia s o conduci pe Abigail pe fotoliul puterii!
Fotoliul de vice-preedinte, confirm el, i sunt fericit c te ateptai la
rspunsul sta. Nu-i scap nimic! Sondajul de anul trecut nu a fost un succes pentru
actualul vice-preedinte. Are probleme serioase cu inima i dac vrea s mai
triasc, trebuie s-i schimbe regimul de via. Ceea ce nseamn c va demisiona
n curnd. Pentru ai mulumi pe cei din partid, preedintele va apela la Serviciul
Secret pentru a verifica trei-patru candidai serioi. Din surs sigur, tiu c Abigail
are cele mai multe anse de reuit. Prin emisiunea noastr milioanele de
telespectatori vor scrie preedintelui n favoarea lui Abigail. Iat ce i va aduce
emisiunea ta! i gndete-te ce succes poate s nsemne pentru tine reuita ei!
Sam i vorbise despre demisia vice-preedintelui i despre candidatura lui
Abigail ca despre o posibilitate. Luther considera aceste lucruri iminente. S fii la
locul potrivit, la timpul potrivit era visul oricrui reporter
Dac se mprtie zvonul despre starea actual a sntii vicepreedintelui ncepu ea.
Deja nu mai e un zvon, e o certitudine, confirm Luther. Voi anuna la
telejurnalul de sear tot ce am aflat, inclusiv c preedintele se gndete s numeasc
o femeie n locul lui.
n acest caz, Jennings va bate toate recordurile n sondajele de
sptmna viitoare. Nu e prea cunoscut i toat lumea vrea s afle mai multe despre
ea.
Exact! De aceea trebuie s te pui pe treab i ai grij s fie ceva trsnet!
Dar dac am face emisiunea aa insipid cum i-o dorete ea, nu va
primi preedintele nici jumtate de scrisoare. nainte de a-i propune acest reportaj,
am fcut attea anchete serioase pentru a afla ce gndesc oamenii despre ea.
i?
Cei mai n vrst o compar cu Margaret Chase Smith. O admir, o
gsesc curajoas i inteligent.
i ce e ru n asta?
Nimeni nu o asociaz cu o persoan vie! Pentru ei e rece i distant!
Continu.
Cei tineri au alt prere. Cnd le-am spus c a fost aleas Miss Statul
New York li s-a prut grozav i au vrut s afle mai multe lucruri despre ea. Dac va

25

fi aleas vice-preedinte, va fi al doilea om la crma acestei ri. Unii tiu c e din


Nord-Est i i reproeaz c nu vorbete niciodat despre asta. i eu cred c greete.
i a grei i mai mult dac a trece sub tcere primii douzeci de ani din viaa ei.
Nu te va lsa nici mcar s aminteti de Apple Junction, spuse convins
Luther. Aa c nu mai pierde timpul degeaba. Mi-a povestit c n ziua n care a
renunat la Miss Stat, cei de acolo au vrut aproape s o lineze.
Luther, greete! Chiar crezi c mcar o singur persoan din Apple
Junction mai e afectat de faptul c nu a fost la Atlantic City pentru Miss America?
Azi a putea s bag mna n foc c majoritatea adulilor se laud c au cunoscut-o pe
vremuri pe Abigail. Ct despre faptul c a renunat la titlu, hai s fim obiectivi. Cine
ar condamna-o dac ar explica faptul c dup ce intrase n joc i-a dat seama c
jocul nu-i mai place: nu-i mai place s apar n costum de baie, ca la trg, unde toi
te analizeaz cu lupa, bucuroi c-i pot descoperi un defect. Azi concursurile de
frumusee sunt depite. i ea s-a numrat printre primii care i-a dat seama.
Luther btea ritmic cu degetele n birou. Instinctul i spunea c Pat are
dreptate, dar Abigail nu va accepta. i chiar aa? Dac ea ar accepta s fac o
emisiune despre primii 20 de ani din viaa ei i ar da gre? Era hotrt s-o ajute pe
Abigail s devin vice-preedinte. Bineneles, cei din partid ar obliga-o s promit
c nu va candida pentru preedenie, dar Dumnezeu tie c astfel de angajamente
se fac numai pentru a fi nclcate. O va susine pe Abigail pn o va vedea instalat
n Biroul oval i n acest caz, ea i-ar datora
Constat pe neateptate c Pat Traymore l analiza cu atenie. Cea mai mare
parte a angajailor lui fuseser teribil de emoionai la prima ntrevedere n biroul lui.
Dar ea prea foarte n largul ei, ceea ce i plcea i l enerva n acelai timp. Se
gndise deseori la ea din ziua n care i propusese s fac emisiunea, cu dou
sptmni n urm. Era inteligent; i tia interesul, era frumoas i avea un stil
propriu, neobinuit, dar fermector. Era un reporter nnscut; ochii i vocea joas te
ndemnau s ai ncredere n ea. i emana un farmec nedefinit care i cucerea pe cei
din jur.
Spune-mi cum vrei s vorbeti despre viaa ei personal, ceru el.
n primul rnd prin Apple Junction, rspunse rapid Pat. Vreau s merg
pn acolo ca s vd ce mai pot gsi. A face nite fotografii, mai ales cu casa n
care a locuit. Faptul c mama ei a fost femeie de serviciu i ea a obinut burs la
universitate, e un atu n favoarea ei. sta e visul american! i acum, pentru prima
dat, e valabil i pentru un conductor politic, care mai e i femeie pe deasupra!
i scoase carnetul din poet. Deschizndu-l, continu:
Bineneles accentul va cdea pe primii ani de cstorie cu Willard
Jennings. nc n-am vzut filmele, dar nu cred c voi afla ceva n plus despre viaa
lor public sau privat.
Luther aprob din cap.
ntre paranteze, probabil, va aprea destul de frecvent pe casete Jack
Kennedy. Era foarte apropiat de Willard, pe vremea cnd erau amndoi senatori.
Pstreaz toate articolele de ziar pe care le gseti despre ei i Kennedy. La moartea
lui Willard, Jack a fost cel care a nsoit-o la nmormntare.
Pat i not ceva pe carnet.
Senatorul Jennings are familie? ntreb ea.

26

Nu cred. N-am auzit-o niciodat vorbind despre aa ceva.


Luther lu o igar din pachetul de pe birou i o aprinse.
ncerc cu disperare s renun la fumat. mi pare foarte ru c nu m-am
hotrt s merg la Washington pe atunci. Credeam c totul se ntmpl la New York.
Nu m-am descurcat prea ru nici acolo, dar la Washington au fost ani plini de
evenimente. Curios, cnd te gndeti ci oameni au avut o moarte att de violent.
Fraii Kennedy, Willard ntr-un accident de avion, Dean Adams care s-a sinucis
Ai auzit vorbindu-se despre el?
Dean Adams? repet Pat aproape surprins.
i-a omort soia, i explic Luther. Apoi s-a sinucis i aproape c a
omort-o i pe feti Oricum, ea n-a supravieuit. Poate c a fost mai bine aa. O
leziune pe creier Tatl ei era deputat de Wisconsin. Nimeni n-a gsit o explicaie
pentru gestul lui. O luase razna, presupun. Dac dai peste el i soia lui n vreo
fotografie de grup, scoate-o! Nu e nevoie s mai nviem aceast poveste!
Pat spera c nelinitea nu i se putea citi pe chip. i drese vocea i spuse:
Senatorul Jennings a avut un cuvnt hotrtor de spus, la votarea privind
protecia copilului fa de posibilitatea de a fi rpit de unul dintre prini. Sunt
cteva scrisori grozave privind acest lucru. Voiam s m ntlnesc cu cteva dintre
familiile pe care le-a ajutat i s le surprind ntr-o secven replic la fotografia
senatorului Lawrence cu copiii.
Luther aprob.
Perfect! S-mi dai i mie scrisorile. Gsesc pe cineva care s pregteasc
terenul. Apoi, s ai n vedere procesul Eleanorei Brown. i ea era din Apple
Junction i directoarea colii i-a cerut lui Abigail s-i gseasc ceva de lucru dup
condamnare.
Din instinct, prefer s las asta n umbr. Gndete-te! Senatorul a dat o
nou ans unei condamnate. E prea mult, mai ales c, mai trziu, Eleanor Brown a
fost acuzat de a fi furat 75.000 de dolari din fondul campaniei electorale. n primul
rnd mrturia senatorului a condamnat-o Ai vzut vreo fotografie cu fata asta?
Avea 23 de ani cnd a intrat n nchisoare, dar arta ca de 16. Oamenii sunt nclinai
s-i plng pe cei nvini i scopul emisiunii este de a face pe Abigail iubit. n
procesul sta, ea a fost omul ru.
Dar procesul demonstreaz c nu a acoperit pe cineva care a furat-o
pentru c fcea parte din personalul ei. i, dac vrei s ameliorezi rceala lui
Abigail, nu uita c datorit ei, putoaica nu a fost tratat ca orice alt ho prins de un
poliist de cartier. Nu are rost s-i pierzi timpul plngnd-o pe Eleanor Brown. A
fcut o depresiune nervoas n nchisoare i a fost transferat ntr-un spital psihiatric,
eliberat pe cuvnt, apoi a ters-o. Nimeni nu i-ar mai ine partea aflnd toate
acestea, nu?
Voiam s plec n seara asta la Apple Junction. Dac gsesc ceva
important, telefonez dup o echip. Apoi, vreau s o urmresc pe Abigail o zi
ntreag la birou, acas i s nregistrez cte ceva.
Luther se ridic, semn c ntrevederea luase sfrit.
Bun! Du-te la cum i spune? Apple Junction. Ce nume! Vezi dac
gseti ceva. Nu-i lsa pe cei de acolo s cread c se vor vedea la televizor. Ar
prea artificiali i nu i-ar crede nimeni.

27

Apoi lu o figur ngrijorat i spuse pe nas:


Myrthe va trebui s caute ceva pentru pata asta de sos de pe hain.
Pat schi un surs i Luther o privi plecnd, admirndu-i taiorul, cizmele
de piele, geanta asortat
Totul dovedea bun gust i bani. Era clar c Patricia Traymore provenea
dintr-o familie bogat. Puin trist, Luther se gndi la viaa cumplit pe care o dusese
n copilrie la ferma din Nebraska. Pn la 10 ani nu aveau baie, nici toalet n cas.
Cine altcineva ar fi putut s-o neleag mai bine pe Abigail cnd refuza s-i
dezgroape trecutul? Nu greea lsnd-o pe Pat s-i duc planul pn la capt?
Abigail se va supra cu att mai mult dac va afla despre aceast cltorie.
Luther aps pe butonul interfonului.
F-mi legtura cu biroul senatorului.
Apoi ezit.
Mai bine nu.
nchise i ridic din umeri. De ce s-i fac griji degeaba?

28

ase

Pat simi c ceilali o priveau n timp ce prsea biroul lui Pelham. Cu un


surs satisfcut pe buze, clca apsat. Fusese foarte amabil cu ea, chiar risca s o
nfurie pe Abigail numai pentru c-i plcuser ideile ei. i avea ncredere n ea c va
reui s fac emisiunea ntr-un timp record.
Atunci, care e problema? se ntreb ea. Ar trebui s fiu n plin
form
Afar era frig, dar senin. Strzile erau goale i se hotr s se ntoarc pe
jos. Avea trei kilometri pn la ea, dar avea chef de puin micare. De ce nu voia s
admit? Era tulburat din cauza celor spuse de Pelham despre Dean Adams, de
Toby Toi pronunau cu groaz numele lui Dean Adams i nimeni nu voia s
recunoasc faptul c l-a cunoscut. Ce spusese Luther? A, da Credea c fetia e
moart ceea ce era mai bine pentru ea. Avusese o leziune cerebral
N-am niciun semn de leziune cerebral, i spuse Pat, ocolind un morman
de zpad. Dar tia c fusese nsemnat pentru totdeauna. Nu se gndea la picior. i
ura tatl pentru c i omorse mama i ncercase s o ucid i pe ea.
Venise aici, doar pentru a gsi motivele care l determinaser pe Dean
Adams s reacioneze astfel. Acum tia c e vorba despre altceva. Trebuia s-i
descarce mnia adunat n suflet atia ani la rnd.
Cnd ajunse acas, era unu fr un sfert. Casa prea acum mult mai
primitoare. Msua rotund, din marmur i covorul mexican de la intrare, ddeau
via ntregii case. n buctrie masa oval i scaunele nalte de la bar ascundeau
urmele lsate de trecerea timpului pe gresia de pe jos.
i pregti un ceai i o gustare, apoi telefon pentru a-i rezerva un loc la
avion. apte minute ascult o partitur muzical banal, pn cnd un angajat o
anun c este un zbor la ora 16 i 40 de minute pentru Albany.
n restul timpului pe care-l avea la dispoziie pn la plecare, rsfoi dosarele
tatlui su.
Fr grab, ndeprt coperta primului dosar i privi cu atenie fotografia
plin de praf a unui brbat nalt ce ducea o feti pe umeri. Copilul avea o privire
ncntat i guria surztoare ntredeschis. i inea minile lipite una de cealalt,
de parc ar fi vrut s aplaude. i brbatul i copilul erau n costume de baie, pe
malul mrii. Un val se sprgea de rm exact n spatele lor.
Era probabil dup-amiaza trziu, cci umbrele lor se alungeau nefiresc

29

de mult pe nisip.
Fetia lui tata, gndi Pat cu amrciune. Vzuse muli copii n braele
tailor lor, agai de gtul lor, cu degetele strnse pe cte o uvi de pr. Dar copilul
din fotografie copilul care fusese ea avea ncredere n brbatul care o inea, tia
c n-o va lsa s cad. Aez fotografia alturi i ncepu s rsfoiasc foile din
dosar.
Dup ce deschise i un fiier, n jurul ei erau aezate o mulime de lucruri ce
aparinuser lui Dean Adams. O fotografie de-a mamei ei la pian. Era frumoas,
se gndi Pat. Cred c semn mai mult cu tatl meu. Dou fotografii Pat bebelu
i Pat la vreo trei ani nrmate. O agend din piele verde nchis, cu iniialele aurite.
Obiecte de birou din argint ce purta amprenta vremii. Diploma nrmat de la
universitatea Wisconsin, o licen n englez. Diploma de doctor n drept a
universitii din Michigan. O citare la un congres episcopal pentru o aciune liberal
privind minoritile. O plac ce purta meniunea: Personalitatea anului emis de
Rotary-Club-Madison, Wisconsin. Din cte se prea, i plcea marina. Avea mai
multe gravuri cu veliere navignd pe apele agitate ale oceanului.
Deschise agenda. Probabil c avea obiceiul s mzgleasc tot timpul.
Spirale i figuri geometrice erau desenate pe fiecare pagin, iat pe cine
motenesc! i spuse Pat.
Privirea i se ndrept din nou spre prima fotografie. Prea c e n culmea
fericirii. Iar tatl ei o privea cu att de mult dragoste! i o strngea att de tandru n
brae.
Soneria telefonului o trezi din visare. Se ridic, privi nelinitit spre ceas.
Timpul trecuse i trebuia s-i fac bagajul.
Pat.
Era Sam.
Bun ziua!
i muc buzele.
Pat, sunt grbit, ca de obicei. Peste cinci minute, trebuie s particip la o
comisie. E o serat vineri la Casa Alb n onoarea noului prim-ministru canadian. Ai
vrea s m nsoeti? E de ajuns s-i anuni participarea telefonic.
La Casa Alb! Ar fi grozav! Da! A vrea s merg
nghii, ncercnd s se stpneasc. Vocea lui Sam se schimb.
Pat, i s-a ntmplat ceva? Pari tulburat. Sper c nu plngi, nu?
ntre timp ea redeveni calm.
Oh, nu! Deloc! Cred doar c am rcit puin

apte

De la aeroportul Albany, Pat urma s ia o curs local, astfel nct consult


orarul tuturor curselor i o hart pentru a fi sigur c se va urca n cursa care ajunge
cel mai repede la Apple Junction, aflat la 43 kilometri deprtare.

30

Mai bine s nu mai ateptai, domnioar, o sftui un angajat al


companiei Hertz. Deja s-a anunat ninsoare de treizeci de centimetri pentru seara
asta.
Unde a putea s-mi petrec noaptea?
n centru oraului, Apple Motel e cel mai indicat. Nu are rost s
telefonai pentru a v rezerva camera.
Se hotr s nchirieze o main, i lu valiza i plec.
Cnd ajunse pe aleea motelului, primii fulgi ncepur deja s cad. Aa cum
prevzuse angajatul de la Hertz, panoul cu Camere libere era luminat.
Recepionerul n biroul lui minuscul i ntunecat prea s aib puin peste
60 de ani. Ochelarii cu ram metalic i alunecaser spre vrful nasului. Pe obraji, i
se adnceau riduri adnci, iar pe craniul lucios mai odihneau cteva uvie crunte.
Ochii lui mici sclipir surprini cnd Pat deschise ua de la intrare.
Avei o camer pentru o persoan pe o noapte sau dou? ntreb ea.
Sursul omului dezvlui un ir de dini stricai, nglbenii de tutun.
Pentru ct timp dorii, domnioar. Putei s alegei o camer simpl sau
dubl sau chiar apartamentul prezidenial.
Apoi rse cu gura pn la urechi.
Pat zmbi politicos i lu o fi de nscriere. Intenionat, omise s
completeze rubrica: Profesiunea. Voia s analizeze fr grab situaia, nainte ca
cineva s bnuiasc mcar de ce venise acolo.
Recepionistul citi fia vizibil decepionat.
V dau chiar prima camer de pe stnga, ca s fii mai aproape de
recepie n caz c ninge prea tare. Avem i o buctrie aici, spuse el indicnd cu
degetul trei mese aezate ntr-un col. Servim i suc de fructe, cafea, micul dejun
Apoi o privi cu un aer iret.
Ce v aduce pe aici?
Munca, rspunse Pat scurt i adug: N-am mncat la prnz. Poate mi
putei recomanda un restaurant.
Brbatul privi ceasul agat pe perete.
Mai bine v-ai grbi. La Lamplighter nchide la nou i e aproape opt. O
luai la stnga, apoi nainte i iar la stnga, pe bulevard. Pe dreapta e restaurantul. l
vedei cu siguran. Poftim cheia, domnioar i, dup ce consult fia
adug Traymore. Eu sunt Travis Blodgett, proprietarul hotelului.
Spusese ultimele cuvinte, ct se poate de mndru. Respira cam greu, de
parc ar fi fost bolnav.
Cu excepia unui singur cinematograf luminat, Lamplighter era singurul
local deschis n minusculul centru comercial al oraului Apple Junction.
Meniul, scris de mn, pe o foaie plin de grsime era afiat chiar la intrare
i enumera cteva feluri de mncare, printre care i friptur cu garnitur de varz
roie la 3 $ 95. nuntru, un linoleum decolorat, fee de mas n carouri, purtnd
urmele trecerii clienilor precedeni. O pereche mai n vrst mnca cu poft un
grtar puin cam prjit. Pat trebui totui s recunoasc faptul c mirosul era mbietor,
iar ea era moart de foame.
Chelneria era o femeie trecut de cinzeci de ani. Sub un or de un alb
imaculat, purta un pulover oranj i o pereche de pantaloni vechi care scoteau n

31

eviden trupul ei mbtrnit i destul de plin. Dar avea un zmbet plcut i o ntreb
prompt:
Suntei singur?
Da.
Chelneria arunc o privire nehotrt n jur, nainte de a o conduce pe Pat
la o mas de lng fereastr.
Astfel, putei s v bucurai i de peisaj.
Pat strnse din buze s nu izbucneasc n rs. Peisaj O main
nchiriat pe o strad neluminat. I se fcu mil pentru ea. i se gndi c i lui
Luther i s-ar face mil de ea dac ar vedea-o.
Ce dorii s bei? Bere sau vin? i ce dorii s mncai? E deja foarte
trziu
Pat comand vin i ceru meniul.
Oh, nu e nevoie de meniu, ncercai friptura cu varz roie, i recomand
femeia. E foarte bun!
Pat privi spre cei doi. Mncau de ceva vreme, dar aveau nc farfuriile
pline.
Cu condiia ca poria mea s fie jumtate din cea a dumnealor
Femeia surse, dezvluind un irag de dini albi i regulai.
Da, bineneles.
Apoi cobor vocea:
ntotdeauna lor le dau farfuriile pline. Vin la restaurant doar o dat pe
sptmn, mcar s se sature
Vinul rou era producie proprie, dar avea un gust plcut. Cteva minute
mai trziu femeia se ntoarse cu o farfurie aburind i un co plin de pinie de cas.
Mncarea era foarte gustoas. Carnea fusese prjit n vin i aromat cu tot
felul de mirodenii. Sosul era gras i untul se topise pe piniele nc fierbini.
Doamne, dac a mnca aa n fiecare sear, m-a face de dou ori ct sunt
acum, gndi Pat, dar se consol repede.
Cnd termin de mncat, chelneria i aduse o cafea.
V-am tot privit, i spuse. Nu v recunosc de undeva? Poate de la
televizor?
Pat cobor privirea. Gata cu cercetrile n linite! i zise.
Asta e! exclam femeia bucuroas c i-a amintit. Suntei Patricia
Traymore. V-am vzut la televizor cnd am fost n Boston, la vrul meu. tiu de ce
ai venit aici! Facei o emisiune despre Abby Foster senator Jennings, vreau s
spun
O cunoatei bine? ntreb Pat.
Dac o cunosc! Bineneles! Ce-ar fi dac a bea i eu o cafea cu
dumneavoastr?
Pusese ntrebarea numai aa din politee, pentru c nu atept rspunsul i
se aez pe scaunul din faa lui Pat.
Soul meu e buctarul i se ocup el de nchiderea localului. Seara e
destul de linite, dar eu sunt deja obosit. Tot timpul n picioare
Oft, autocomptimindu-se, apoi continu:
Deci, Abigail Jennings Ab-bi-gail Jennings, repet ea vistoare. Vor

32

aprea i cei din Apple Junction n emisiune?


Nu tiu nc, rspunse Pat cu sinceritate. O cunoti bine?
Nu chiar foarte bine. Am fost n aceeai clas la coal. Dar Abby era
ntotdeauna foarte misterioas. Nimeni nu tia la ce se gndea. De obicei, fetele i
povestesc una alteia tot felul de ntmplri de dragoste, au cte un iubit Nu era i
cazul lui Abby. Nu cred s fi avut nici o singur prieten intim.
i celelalte fete ce credeau despre ea?
Ei bine, uitai care era treaba: cnd e o fat aa drgu cum era Abby,
celelalte sunt ntotdeauna geloase. Toat lumea avea impresia c ea se credea
superioar, de aceea nu era foarte simpatizat.
Pat o privi gnditoare un moment.
i dumneavoastr credeai la fel, doamn?
Stubbins. Elhel Stubbins. Cred c da, dar ntr-un fel, o nelegeam. Abby
nu atepta dect un singur lucru: s devin adult ca s poat pleca de aici. Nu se
mbrca la fel ca noi: noi veneam n pulovere la coal i mocasini, ea n cmu
i pantofi cu toc nalt. Mama ei era buctreas la Saunders, ceea ce o deranja
grozav pe Abigail.
Credeam c mama ei a fost femeie de serviciu.
Buctreas, repet cu hotrre Elhel. Locuiau amndou ntr-un
apartament din spatele casei. Mama mea mergea o dat pe sptmn la Saunders s
fac curenie. Deci sunt n msur s v ofer o informaie exact.
Distincia era destul de subtil: s spun c mama ei era femeie de serviciu
n loc de buctreas nu era deloc acelai lucru. Dar Pat nu ddu prea mare
importan amnuntului. Ce interes ar fi avut s o coboare pe scara social pe mama
ei? Pat se gndi o clip: s noteze ce afla sau s nregistreze? Un magnetofon avea
deseori efect negativ asupra partenerului de discuie. Fcu totui o ncercare.
Te-ar deranja dac nregistrez ce vorbim?
Nu. E perfect.
Pat scoase reportofonul i l aez pe mas, ntre ele dou.
Vorbete despre Abigail exact aa cum i-o aminteti. Asta e tot. Crezi
c faptul c mama ei era buctreas o deranja?
i imagin reacia lui Sam la aceast ntrebare. Ar fi considerat-o inutil i
indiscret. Elhel i aez coatele pe mas.
i nc cum! Mama mi povestea deseori ce obicei avea Abigail. Dac
trecea cineva pe strad, o lua pe alee, pn la treptele din faa intrrii, ca i cum ar
locui acolo. Apoi, cnd nu o vedea nimeni, fugea repede spre intrarea din spate.
Elhel, e nou!
Pat ridic privirea. Un brbat solid, cu ochii cprui i o fa rotund i
surztoare sttea n picioare, lng masa lor. Privirea i se oprise asupra
reportofonului.
Elhel i explic situaia i i-l prezent lui Pat.
E soul meu, Ernie.
Ideea de a participa la discuie l ncnta pe Ernie.
Povestete cum doamna Saunders a surprins-o pe Abby pregtindu-se s
intre prin fa i a pus-o la punct, i suger Elhel soului ei. Amintete-i, a obligat-o
s se ntoarc, pn la trotuar i s nconjoare casa pn la intrarea din spate.

33

Apoi, ntorcndu-se spre Pat, Elhel adug:


Mama mi-a spus c Abby a fost dezolat. i nghease sngele n trup.
Pat ncerc s i-o imagineze pe Abigail tnr, obligat s intre n cas pe
ua de serviciu. Din nou avu sentimentul c scormonete prea mult n viaa
personal a senatoarei.
Nu va mai insista asupra acestui subiect. Refuznd paharul de vin pe care i-l
oferea Ernie, ntreb:
Abby vreau s spun doamna senator a fost o elev strlucit din
moment ce a obinut o burs la universitate, nu? Era cea mai bun din clas?
Oh, da, era formidabil la englez, istorie i limbi strine, spuse Elhel,
dar nu avea nicio nclinaie spre matematic i tiinele exacte. De abia reuea s
obin note de trecere.
Ca i mine, surse Pat. S vorbim despre concursul de frumusee.
Elhel ncepu s rd.
Au fost patru finaliste pentru Miss Apple Junction. i eu fceam parte
din lot. Chiar dac m credei, chiar dac nu m credei, aveam 55 de kilograme i
eram destul de drgu.
Pat se atepta la replica urmtoare. ntr-adevr, Ernie nu o dezamgi i
spuse:
i acum eti drgu, draga mea.
Abby a fost aleas cu majoritate de voturi. Aproape c nu ne venea s
credem cnd a ctigat i Miss Statul New York. Doar tii cum este. Toi eram de
acord c e frumoas, dar asta era aa ca un fel de recunoatere oficial.
Elhel zmbi.
Abby a fost vedeta acelei veri. Cel mai important eveniment monden pe
atunci era balul de la Country-Club, din august, la care participau toi putii bogai
de prin mprejurimi. Noi nu aveam ce cuta acolo, bineneles. Dar, n anul acela,
Abby Foster a participat la bal. Din cte am auzit, avea o figur angelic mbrcat
ntr-o rochie alb, tivit cu dantel neagr. i ghici cine a curtat-o ntreaga sear?
Jeremy Saunders! Tocmai i termina studiile la Yale i era cum s-ar spune
logodit cu Evelyn Clinton. Dar, n seara aceea, n-a avut ochi dect pentru Abby i a
dansat numai cu ea. A doua zi, tot oraul vorbea numai despre asta. Mama spunea c
doamna Saunders era s se mbolnveasc. Unicul su fiu s se ndrgosteasc
tocmai de fiica buctresei! i apoi zise Elhel ridicnd din umeri povestea s-a
terminat. Abby a renunat la titlul de Miss i a plecat la universitate. A spus c nu ar
putea deveni niciodat Miss America. Nu putea s cnte, s danseze, s se prefac
pe o scen i nu avea rost s participe la un concurs pe care tia de la nceput c nu-l
va putea ctiga. Deja, mai muli oameni din ora strnseser bani pentru a-i
cumpra toalete demne de Atlantic City. Au fost dezamgii de hotrrea ei
i aminteti cum Toby a ars civa pumni celor doi tipi care spuneau c
Abby e la? i sufl Ernie lui Elhel.
Toby Gorgone? ntreb Pat curioas.
Da, el, rspunse Ernie. Era nebun dup Abby. tii cum vorbesc putii
prin vestiare. Dac unul zicea cte ceva urt despre Abby, Toby l fcea imediat s
regrete.
Acum lucreaz pentru ea, spuse Pat.

34

Fr glum.
Ernie cltin din cap.
Salutai-l din partea mea i ntrebai-l dac tot mai pierde bani la curse.
***
Pat ajunse la Apple Motel dup 11 seara i n camer era frig ca afar. i
desfcu n grab valiza nu avea dulap, doar un umera i un cuier se dezbrc,
fcu un du, se pieptn, apoi cu carnetul n mn se urc n pat. Ca de obicei,
piciorul o nepa i o durere difuz i cuprinsese genunchiul.
Privi notele pe care le fcuse n cursul serii. Elhel i spusese c doamna
Foster plecase din casa familiei Saunders imediat dup balul de la club i lucrase tot
ca buctreas la un spital din mprejurimi. Apoi nimeni nu tie dac a fost dat
afar sau a plecat de bun voie, dar n-a stat prea mult nici acolo. Era o femeie foarte
gras.
Credei c eu sunt gras? spuse Elhel. Nu ai vzut-o pe Francey Foster.
Francey murise de mult timp i, de atunci, Abigail nu mai clcase pe acolo.
Nimeni n-o mai vzuse de civa ani buni.
Elhel nu pstrase amintiri prea frumoase despre Jeremy Saunders.
Abigail a avut noroc c nu s-a cstorit cu el. Din fericire, familia lui
avea destui bani, altfel acum ar fi fost crpat de mult de foame. Dar apoi tatl lui a
strns tot ce-i mai rmsese ntr-un cont la care el nu avea acces. Evelyn a fost
executorul lui testamentar. Jeremy l-a dezamgit. A vrut ca fiul lui s fie diplomat i
nu s-a ales nimic din el.
i sugerase lui Pat c Jeremy era un butor nrit i o sftuise s ia legtura
telefonic cu el.
Va fi ncntat s primeasc pe cineva n vizit. Evelyn i petrece cea
mai mare parte a timpului n Westchester, cu fiica lor mai mare.
Pat, stinse lumina. A doua zi diminea voia s ia legtura cu fosta
directoare a colii, care-i ceruse lui Abigail s-i gseasc un serviciu lui Eleanor
Brown i va ncerca s fixeze o ntlnire cu Jeremy Saunders.
n timpul nopii a nins i se aternuse un strat de zpad de aproape 15
centimetri. Mainile de curat zpada i fcuser ns datoria i toate drumurile
fuseser deja presrate cu nisip. Pat se hotr s bea o cafea oferit de proprietarul
motelului.
Nu o ncnta deloc ideea de a conduce prin Apple Junction. Oraul era urt
i trist, jumtate din magazine erau nchise i doar o singur ghirland de Crciun
era atrnat la intrarea pe bulevard. Pe strzile nvecinate, casele erau ngrmdite i
banale. Mainile parcate de-a lungul trotuarului erau n marea lor majoritate modele
vechi. Se prea c nimic nu se mai construise pe acolo de mult vreme, nici locuine,
nici sedii comerciale. Orice col din ora i lsa o impresie de pustiu. Cea mai mare
parte a tinerilor atepta s devin aduli i s plece, aa cum a fcut i Abigail? se
ntreb Pat. Dar cine ar putea s le reproeze aa ceva?
Pe faada unei cldiri citi: THE APPLE JUNCTION WEEKLY i se simi
tentat s intre. nuntru lucrau dou persoane, un tnr ce vorbea la telefon
notndu-i ceva i un brbat de aproape 60 de ani care btea la main, fcnd un

35

zgomot asurzitor. Acesta era Edwin Sheperd, redactorul-ef al ziarului. Fu cu


adevrat ncntat s aib ocazia de a discuta cu Pat.
Nu-i spuse prea multe lucruri noi despre Abigail. Totui, i promise c va
cuta prin arhive articolele despre cele dou concursuri de frumusee pe care Abigail
le ctigase.
n cursul anchetei sale, Pat gsise deja fotografia lui Abigail cu coroan i
earf, dar portretul n picioare al tinerei Miss Apple Junction nu l vzuse nc.
Abigail era pe o estrad, nconjurat de nc trei finaliste. Coroana de pe capul ei era
din carton auriu. Celelalte tinere aveau sursuri fericite, dar stngace. Pat o
recunoscu pe tnra Elhel Stubbins. Dar sursul lui Abigail era rece, aproape cinic.
Nu prea cu adevrat fericit.
Mai e o fotografie de-a ei cu doamna Foster, i spuse Sheperd, dnd
pagina.
Pat tresri. Cum de Abigail Jennings att de fin i de supl era fiica
acestei femei obeze i urte? O MAM O NTMPIN CU MNDRIE PE FIICA EI
REGINA FRUMUSEII DIN APPLE JUNCTION scria dedesubt.
Putei lua revista, i propuse Edwin Sheperd. Mai am cteva exemplare.
Dar nu uitai s ne amintii i pe noi n emisiunea dumneavoastr. Nu putu s-l
refuze. Voi vedea dac voi putea folosi fotografia, gndi Pat, mulumindu-i
redactorului. Apoi plec.
***
La 800 de metri de bulevard, oraul ncepea s se schimbe: oseaua se
lrgea, casele erau mari, maiestuoase, grdinile bine ntreinute.
Casa familiei Saunders era vruit n galben pal, cu storuri negre. Era pe
col i intrarea se fcea printr-o alee lung. Stlpii elegani i aminteau lui Pat de
arhitectura unei alte cldiri, Mount Vernon. Aleea era mrginit de arbori i un
indicator din lemn i dirija pe cei ce se ocupau cu livrrile spre intrarea din spate.
Pat parc maina i urc treptele de la intrare. De aproape, se putea observa
c zugrveala mai czuse pe ici pe colo, iar cadrele din aluminiu ale ferestrelor
ncepuser s rugineasc. Aps pe sonerie i-i auzi ecoul, departe, n interior. O
femeie crunt, cu un halat alb peste rochia neagr, i deschise i o anun:
Domnul Saunders v ateapt. E n bibliotec.
Jeremy Saunders, n vest de catifea maro, sttea n faa focului, instalat
ntr-un fotoliu. Aa cum sttea cu picioarele ncruciate, i se zreau osetele bleu
nchis, asortate cu pantalonii bleumarin. Avea trsturi uimitor de regulate i prul
crunt ondulat. Doar pungile de sub ochi dovedeau slbiciunea lui pentru butur.
Se ridic i fcu un pas nainte.
Domnioar Traymore!
Inflexiunile vocii sale vorbeau despre o educaie perfect.
Nu mi-ai spus la telefon c suntei faimoasa Patricia Traymore!
Nu era foarte important, surse Pat.
De ce suntei modest? i, pe deasupra, mai i realizai o emisiune
despre Abigail.
i art cu mna un fotoliu, aflat de cealalt parte a cminului, n faa lui.

36

Servii un Bloody Mary?


Mulumesc.
Sticla era deja pe jumtate goal.
Femeia care i deschise i lu haina, apoi dispru la fel de discret cum
apruse.
Anna, o strig el, poate c mai trziu ne vei aduce cteva gustri.
Vocea lui devenise puin mai strident i chiar urc aproape cu un ton, cnd
strig adresndu-se tot femeii:
Anna, nchide ua! Te rog, adug apoi ceva mai calm. Mulumesc,
draga mea.
Saunders atept s aud zgomotul clanei, apoi oft.
Nu te mai servete nimeni cum trebuie n ziua de azi. Nu se compar cu
timpurile cnd Francey Foster gtea i Abby servea masa.
Amintirea i fcea cu adevrat plcere.
Pat nu coment nimic. Era ceva rutcios n felul n care spusese aceste
cuvinte. Se aez, lu paharul pe care i-l ntindea i atept. Jeremy ridic o
sprncean.
N-avei un reportofon?
Ba da. Dar a putea s nu-l folosesc dac nu v convine.
Dimpotriv. Prefer ca fiecare cuvnt pe care-l spun s fie imortalizat,
Poate c va exista ntr-o zi o bibliotec Abby Foster pardon, senator Abigail
Jennings.
Oamenii vor putea apsa pe un buton ca s m aud vorbind despre
nceputurile doamnei senator.
Fr s spun un cuvnt, Pat scoase reportofonul i carneelul. Dar tia din
instinct c nu va putea folosi nimic din tot ceea ce urma s aud.
Ai urmrit, probabil, cariera lui Abigail Jennings, ncepu ea.
Cu pasiune! Am cea mai mare admiraie pentru Abby. i-a ctigat
profundul meu respect din ziua n care, la 17 ani, i-a propus mamei mele s o ajute
la treburile casei. Era foarte muncitoare i ndrznea.
E o ndrzneal s-i ajui mama? ntreb Pat cu calm.
Nu, bineneles, cu condiia ca sta s fie singurul scop. Dar, dimpotriv
dac o faci numai pentru c tnrul vlstar al familiei Saunders s-a ntors de la Yale,
asta schimb aspectul, nu?
E vorba de dumneavoastr?
Pat surse, dei n-ar fi vrut. Jeremy vorbea despre el cu o ironie deloc
ascuns, dar foarte plcut pentru cine-l asculta.
Nu vi se poate ascunde nimic. i mai vd fotografiile din cnd Abby a
fost totdeauna fotogenic. S-a schimbat mult?
Nu, e absolut ncnttoare.
Saunders pru dezamgit, I-ar fi plcut s aud c senatorul ar avea nevoie
de crj, i spuse Pat. Nu putea crede c Abigail se lsase impresionat de Jeremy.
Ce s-a ntmplat cu Toby Gorgone? ntreb Saunders. Mai joac i acum
rolul unui sclav al lui Abigail? Sau doar gard de corp?
Toby lucreaz pentru ea, replic Pat. i este foarte devotat i senatorul
are ncredere n el.

37

Gard de corp i sclav! gndi ea. Era o descriere perfect pentru


legturile dintre Toby i Abigail Jennings.
Bnuiesc c e n profilul amndurora.
Ce vrei s spunei?
Jeremy ridic din umeri, fcnd semn c renun.
Nimic special. Cred c tii deja cum a salvat-o pe Abby din ghearele
cinelui de paz de la casa din fa, nu?
ntr-adevr, tiu.
i mai tii i c Abigail i-a oferit un alibi perfect n seara n care a fcut
o schimbare cu o main furat?
Nu, dar nu mi se pare o infraciune foarte grav.
Cel care a furat maina era s rneasc o femeie i doi copii. Persoana
respectiv seamn cu Toby, dar Abigail a jurat c fuseser mpreun n seara aceea,
la ea acas, i ddea lui Toby lecii de englez. A fost cuvntul lui Abby mpotriva
celui al unui martor nu prea sigur de el. Nimeni nu a depus plngere pn la urm,
dar faptul c ar fi fost cel vinovat nu ar fi surprins pe nimeni. ntotdeauna a fost
nnebunit dup maini, iar cea furat era ultimul model sport al anului. Era normal s
fi avut chef s-l ncerce.
Deci prerea dumneavoastr este c Abigail a minit pentru el?
Nu insinuez nimic. Totui, oamenii de aici au memorie bun i mrturia
ei sub jurmnt trebuie s mai fie pe undeva, prin arhive. Oricum, Toby nu pea
cine tie ce nici dac recunotea c fusese la volan. Era minor pe atunci, abia dac
avea 16 ani, dar Abigail dimpotriv avea 18 i era pasibil de pedeaps dac
minea sub jurmnt. La urma urmelor, se prea poate ca Toby s fi studiat n seara
aceea participiile. Chiar, a mai fcut ceva progrese cu gramatica?
N-am remarcat.
Oricum, cred c Toby nu v interesa prea mult. Acum, mai spunei-mi
cte ceva despre Abigail. Despre eterna fascinaie pe care o exercit asupra
brbailor. Cu cine e acum?
Cu nimeni, spuse Pat. Din cte am aflat, soul ei a fost marea iubire i
ultima.
Poate.
Jeremy i termin paharul.
i cnd te gndeti ce prini are Un tat alcoolic, mort cnd ea avea
ase ani, o mam preocupat doar de cratiele ei
Pat schimb bateriile, altfel risca s nu mai neleag nimic din nregistrare.
Vorbii-mi despre casa asta, suger ea. Totui, Abigail aici a crescut.
Cine a construit-o?
Jeremy Saunders era foarte mndru de cas i de familia lui. n ora
urmtoare, i fcu istoricul familiei aproape ncepnd cu Mayflower un Saunders
trebuie s fi participat la aceast cltorie, dar, probabil, s-a mbolnvit i pn n
ziua de azi.
i acum, conchise el, mrturisesc cu tristee c sunt ultimul ce poart
acest nume.
Surse, apoi continu:
Suntei o asculttoare foarte atent. Cred c nu te-am plictisit prea tare

38

cu monologul meu.
Pat surse i ea.
Deloc, familia mamei mele e printre primele care au emigrat i sunt
foarte mndr de asta.
Ar trebui s-mi vorbeti despre familia dumitale. De ce nu rmi la
mas?
Cu plcere.
A prefera s mncm aici. E mai intim dect n sufragerie. Nu te
deranjeaz?
i mai aproape de bar, i spuse Pat. Spera s readuc discuia la Abigail.
Ocazia i se ivi cnd luda vinul servit la pui.
E un vin care face poft de mncare. Cred c n absena soiei mele,
Anne nu e foarte preocupat de felurile de mncare pe care mi le servete. Nu se
compar cu mama lui Abby. Francey Foster era o buctreas grozav. Pine,
prjituri, sosuri Abby gtete?
Nu tiu, spuse Pat.
Vocea i deveni optit, de parc ar fi spus un secret.
Domnule Saunders, nu pot s nu v ntreb: de ce nu v place acum
Abigail Jennings? Sau m nel? Credeam c, ntr-o vreme, ai fost destul de
apropiai.
S nu-mi plac?
Vocea i sun nefiresc, fals.
Doar nu credei c nu simt nimic pentru cineva care a trecut peste mine,
ridiculizndu-m i a mai i reuit n via
Asta era! Exist un moment n care cei intervievai nu se mai ascund i i
arat adevrata fa.
l privea atent pe Jeremy Saunders. Beivul sta bine hrnit, n inuta lui
ridicol de apretat i asortat pstra multe amintiri despre Abigail. Numai c prerea
de ru se amestecase cu ranchiuna, i acum aceste sentimente i se citeau pe chip fr
greutate.
Abigail, spuse aproape n oapt, senator de Virginia Statele Unite.
Se nclin.
Draga mea Patricia Traymore. Ai onoarea de a te adresa fostului
logodnic a lui Abby.
Pat ncerc s-i ascund surpriza.
Ai fost ntr-adevr logodii?
n timpul ultimei veri pe care a petrecut-o aici. Deci o logodn scurt.
Dar destul de lung pentru a-i duce la bun sfrit planurile. Dup ce a ctigat
concursul de frumusee, a fost destul de deteapt ca s-i dea seama c un alt
concurs ctigat la Atlanta City nu i-ar folosi la prea mare lucru. Voise s obin o
burs pentru Radcliffe, dar notele la matematic nu erau destul de bune. i ideea de
a urma cursurile universitii locale nu-i surdea. A fost o dilem pentru ea i nici
acum nu tiu dac nu cumva Toby i-a oferit soluia problemei. Eu terminasem Yale
i eram pe cale de a prelua afacerea tatlui meu. Bine, nici pe mine nu m pasiona
aceast perspectiv. Trebuia s m cstoresc cu fata celui mai bun prieten al tatlui
meu, ceea ce nu m ncnta deloc i iat c Abby intr la mine n cas, apoi la mine

39

n pat, n timp ce Francey Foster, moart de oboseal, sforie n patul ei. Rezultatul:
i cumpr o rochie frumoas i o invit la balul de la Country-Club, ocazie cu care o
cer n cstorie. Acas, i-am trezit pe ai mei s le dau vestea. i poi imagina scena.
Mama, care avea o adevrat plcere s o umileasc pe Abby, oblignd-o s intre pe
ua de serviciu, vedea cum toate planurile pe care i le fcuse pentru mine se duc pe
apa Smbetei. Douzeci i patru de ore mai trziu Abigail prsea oraul cu un cec
de 10.000 de dolari i valizele pline cu hainele cumprate de cei din ora. Se
nscrisese deja la Radcliffe. i lipseau doar banii pentru a-i plti studiile. Am plecat
dup ea, dar am neles c prinii mei nu se nelaser. Tot ce spusese despre ea era
adevrat. Pn n ziua cnd a murit, tatl meu nu a ncetat s-mi aduc aminte c mam comportat ca un cretin. Dup 35 de ani de cstorie, Evelyn devine isteric
numai cnd aude pronunndu-se numele lui Abigail. Mama a dat-o afar pe Francey
Foster. Dar, din pcate, de atunci n-am mai avut o buctreas aa cum trebuie.
Cnd Pat iei pe vrful picioarelor din camer, Jeremy adormise cu capul
sprijinit de piept.
Era aproape dou i un sfert. Cerul era din nou acoperit de nori i sttea s
ning. Pregtindu-se pentru ntlnirea cu Margaret Langley, fosta directoare a colii,
Pat se ntreba n ce msur povestea lui Jeremy Saunders era adevrat. Chiar aa
fusese Abigail n tineree? intrigant? Mincinoas?
n orice caz, aceast imagine nu corespundea cu reputaia actual.
Integritatea moral era fundamentul carierei politice a senatorului Abigail Jennings.

40

Opt

La ora dou i un sfert, contrar obiceiurilor sale, Margaret Langley se


pregtea s fac o cafea, chiar dac dup aceea durerile de stomac o vor face s
regrete acest lucru.
Ca de obicei cnd era nelinitit, se refugie n biroul ei, cutnd puin calm
n frumuseea plantelor suspendate. Citea cu mult drag Sonetele lui Shakespeare,
sorbind din cnd n cnd din cafea, cnd i fcu apariia Patricia Traymore.
Margaret cltin nervoas din cap. Era o femeie de vreo 63 de ani, cu prul
alb, dar ondulat, strns ntr-un coc la spate. Faa lung i neleapt i atrsese
probabil n tineree numeroase porecle de la fotii elevi. Pe cma strlucea broa
ce i fusese fcut cadou cu ocazia pensionrii o ghirland aurit rsucit n jurul
cifrei 45 pentru a marca anii petrecui n instituia respectiv, ca profesoar i
directoare.
La ora dou, ncepuse s spere c Patricia Traymore renunase la vizit.
Sperana i fusese spulberat de maina, mic, roie, care opri lng trotuar. oferul
se oprise lng cutia de scrisori, cutnd probabil numrul casei.
Pat se scuz pentru ntrziere.
La un moment dat, am greit strada, spuse ea, acceptnd cu plcere o
ceac de cafea.
Margaret simi c nelinitea i se spulberase ncetul cu ncetul. Femeia care
venise i plcea. Era ceva foarte atent i discret la ea i remarcase acest lucru dup
felul n care se tersese pe picioare nainte de a clca pe parchetul lustruit. Nu tia de
ce, dar se ateptase la cu totul alt gen de persoan. Mai agresiv, poate Poate c,
n sfrit, va putea discuta cu cineva despre Eleanor. Turnnd cafea n ceti, ncepu
s povesteasc:
Vedei ncepu ea cu o voce ascuit i ncordat pe vremea cnd
banii au disprut, la Washington, toat lumea a fost sigur c Eleanor l-a luat.
Domnioar Traymore, vi s-a spus vreodat ct valora obiectul aa zis furat n
ultimul an de coal?
Nu, nu cred.
ase dolari. ntreaga via a fost distrus pentru un flacon de parfum
care costa ase dolari! Domnioar Traymore nu vi s-a ntmplat niciodat s ieii
dintr-un magazin innd n mn un lucru pe care intenionai s-l cumprai?
O dat sau de dou ori, mrturisi Pat. Dar nimeni nu te condamn pentru

41

furt dac uii s plteti un articol de ase dolari!


Ba da, dac s-au mai spart cteva magazine n ora. Comercianii chiar
se pregteau s protesteze i procurorul le-a promis s pedepseasc pe primul ho
prins aa cum trebuie, ca s le arate i celorlali ce i ateapt.
i Eleanor a fost houl prins?
Da.
Cteva picturi de transpiraie i apruser pe fruntea btrnei directoare.
Tenul i devenise cenuiu
Domnioar Langley, v e ru? Dorii un pahar cu ap?
Btrna domnioar neg din cap.
Nu, mi trece imediat. Cred c amintirea lui Eleanor m tulbur. Vedei,
judectorul a pedepsit-o ca s le dea tuturor o lecie. A fost trimis ntr-o cas de
reeducare timp de o lun. Dup aceea, s-a schimbat complet. Unii oameni nu suport
s fie astfel umilii. Nimeni nu o credea nevinovat. Numai eu. i cunosc pe tineri.
Ea nu a fost un copil ru. Nu era genul de colar care s mestece gum la ore, s
vorbeasc n spatele profesorilor sau s copie la examene. Nu vreau s spun c era
cuminte. Era pur i simplu timid.
Pat simi c Margaret i ascunde ceva. Se aplec puin spre ea i spuse:
Domnioar Langley, de ce nu mi spunei chiar toat povestea?
Buzele femeii tremur.
Eleanor nu avea bani s plteasc parfumul. A explicat c voia s-l
rein doar i s-l cumpere mai trziu. Voia s mearg la o aniversare n seara aceea.
Judectorul nu a crezut.
Nici eu, gndi Pat. Regreta din suflet, dar nu putea accepta explicaia n
care Margaret Langley crede att. Mna directoarei se ndrept spre piept, ca i cum
ar fi vrut s tempereze ritmul prea accelerat al btii inimii.
Fetia asta venea uneori aici seara, continu ea cu tristee, pentru c tia
c eu sunt singura care am ncredere n ea. Cnd a terminat studiile, i-am scris lui
Abigail, cerndu-i s-o ajute s-i gseasc un serviciu.
i nu e adevrat c senatorul i-a dat aceast ans lui Eleanor, a avut
ncredere n ea? Numai c ea a furat din fondurile electorale, nu? ntreb Pat.
Chipul femeii prea plictisit i obosit, iar vocea i devenise monoton.
mi luasem concediu atunci. Cltoream prin Europa. Cnd m-am ntors,
totul se terminase. Eleanor fusese condamnat, trimis n nchisoare i fcuse o
depresiune nervoas. Era ntr-un spital psihiatric al nchisorii.
I-am scris mai multe scrisori, dar nu mi-a rspuns la niciuna. Apoi, din cte
am aflat, a fost eliberat pe cuvnt, pe motive de sntate, trebuind s se prezinte la
spital, la control, de dou ori pe sptmn. ntr-o zi, a disprut Acum nou ani
i nu mai tii nimic despre ea?
Eu nu of
Margaret se ridic.
Scuzai-m, dorii puin cafea? Mai este Eu a mai bea o ceac. Nu
ar trebui, dar cu att mai ru.
ncercnd s surd, se ndrept spre buctrie. Pat opri reportofonul. Mai
tie ce s-a ntmplat cu Eleanor, dar nu vrea s mint, gndi Pat. Cnd doamna
Langley se ntoarse, Pat ntreb:

42

Ce face Eleanor acum?


Margaret Langley aez cafetiera i se ndrept spre fereastr. O va trda pe
Eleanor? Putea avea ncredere n Patricia Traymore? Sau va mini?
O vrbiu singuratic zbur prin faa ferestrei i se aez pe o ramur
acoperit de zpad. Prea c Margaret se hotrse. Putea s aib ncredere n
Patricia, s-i arate scrisorile primite, s-i spun ce crede ea c s-a ntmplat atunci.
Se ntoarse i o privi absent pe Pat.
Vreau s v art ceva, spuse ea brusc. Cnd Margaret se ntoarse n
camer inea n mn dou scrisori.
De dou ori am primit veti de la Eleanor, spuse ea. Scrisoarea asta i
art spre una dintre ele a fost scris n ziua furtului. Citii-o, domnioar
Traymore. Citii ce a scris!
Hrtia era cam boit, semn c scrisoarea fusese citit de multe ori. Era
scris cu 11 ani n urm. O citi n grab. Eleanor spera c doamna Langley se bucura
de cltoria n Europa. Ea obinuse slujba i i plcea ceea ce fcea. Urma i
cursurile universitare George Washington i totul mergea ct se poate de bine.
Petrecea dup-amiaza la Baltimore i pictase un peisaj pe malul apei. Margaret
subliniase urmtorul paragraf:
Credeam c n-am s reuesc. Am fcut un drum pentru senatorul Jennings.
i uitase inelul cu diamant la biroul comitetului electoral i se temea s nu-l fi bgat
cineva o dat cu hrtiile n seif. Dar nu se ntmplase aa, astfel c am avut timp s
prind autobuzul!
Asta era proba nevinoviei sale? gndi Pat. i ridic privirea i ntlni
ochii plini de speran ai Margaretei Langley.
nelegei? ntreb ea. Eleanor mi-a scris chiar n seara furtului. De ce ar
fi inventat povestea asta?
Pat nu gsi niciun mijloc de a atenua duritatea cuvintelor pe care voia s le
spun:
Ca s aib un alibi.
Dac ar fi vrut s aib un alibi, nu ar fi scris cuiva care va primi
scrisoarea peste cteva luni? declar Margaret cu hotrre.
Apoi oft.
Bun, eu am fcut tot ce-am putut s fac. Sper doar c nu i vei rennoi
suferinele. Eleanor ncearc s-i refac viaa i merit s fie lsat n pace.
Pat privi cealalt scrisoare pe care o inea Margaret.
V-a mai scris i dup ce a fugit?
Da. Acum ase ani, am primit asta.
Pat lu scrisoarea. Literele erau pe jumtate terse. Eleanor scria:
Drag domnioar Langley,
V rog s nelegei c e de preferat s nu mai am nicio legtur cu trecutul.
Dac m gsesc, va trebui s m ntorc n nchisoare. V jur c nu am furat banii
aceia. Am fost bolnav, dar acum trebuie s-mi refac viaa. Cred c am puterea s-o
fac. Uneori mi-e team s nu m recunoasc cineva Dar deseori m gndesc la
dumneavoastr. V iubesc att i v simt aa mult lipsa!
Semntura era ezitant, scrisul neregulat, contrastnd puternic cu cel din
prima scrisoare.

43

Pat reui cu greu s-o conving s-i ncredineze scrisorile.


Nu vreau s deschid problema procesului n emisiune dac nu acceptai,
spuse ea. Dar e singura ei ans de a fi eliberat condiionat. Nu va mai trebui s se
ascund.
Mi-ar plcea s-o revd opti Margaret.
Ochii i strluceau de lacrimi.
Mi-e drag de parc ar fi fiica mea. Stai puin, s v art o fotografie dea ei.
Pe un raft al bibliotecii, erau ngrmdite mai multe albume.
n fiecare e o generaie ntreag de elevi, explic ea. O am i pe Eleanor.
Rsfoi cu degete tremurnde un album.
A terminat studiile acum 17 ani. Nu-i aa c e drgu?
Tnra din fotografie avea prul lins, lipsit de strlucire i o privire timid,
inocent. Dedesubt era scris:
Eleanor Brown hobby: pictura; ambiie secretar; activiti cnt;
sporturi - patinaj cu rotile; viitor asistenta unui cadru superior, cstorit, doi
copii; preferine: parfum Soire de Paris.
Dumnezeule! exclam Pat. Ct e de nedrept!
Da De aceea a fugit.
Pat cltin din cap i privirea i se ndrept spre celelalte albume.
Avei din ntmplare prin albume i fotografia senatorului Jennings?
Bineneles. Numai o clip Trebuie s fie pe aici pe undeva.
Margaret rsfoi dou albume i gsi fotografia n cel de al doilea. Abigail
era pieptnat ca Jeane DArc. Surdea cu buzele ntredeschise, avea ochii mari,
umbrii de gene lungi i o privire calm, de neptruns. Dedesubt era scris:
Abigail Foster (Abby) hobby: asist la edine parlamentare; ambiii:
politic; activiti: participri la dezbateri; viitor: reprezentant a oraului Apple
Junction; preferine: toate crile din bibliotec.
Reprezentant a oraului Apple Junction! exclam Pat. E extraordinar!
Jumtate de or mai trziu, pleca, purtnd albumul cu fotografia senatorului
sub bra. Urcnd n main se hotr s cheme o echip pentru cteva planuri
generale ale oraului, inclusiv casa familiei Saunders, coala, oseaua ce ducea spre
Albany i bulevardul. Cu aceste imagini pe fundal, va ruga pe Abigail s
povesteasc pe scurt despre perioada petrecut n Apple Junction i interesul su
precoce pentru politic. Secvena se va ncheia cu fotografia lui Abigail ca Miss Stat
New York, apoi fotografia din albumul anual, ceea ce ar explica de ce a ales
Radcliffe, i nu concursul de la Atlantic City. Fusese hotrrea cea mai important a
vieii sale.
Cu sentimentul nelinititor c e pe cale de a schimba multe din povestea
oficial a vieii senatorului, Pat se ntoarse n centru, pentru a stabili exact punctele
din ora n care se va filma. Apoi va plti camera la Apple Motel, se va ntoarce la
Albany, va napoia maina i va lua avionul spre Washington.

44

Nou

Washington e un ora minunat! gndi Pat. Indiferent de or sau de locul


n care eti. Noaptea, lumina proiectoarelor pe cele mai importante monumente
crea impresia de calm i linite etern. Plecase de aici de aproape 30 de ore i i se
prea c se scurseser zile ntregi. Avionul ateriz lin i rul cu vitez tot mai redus
pe pist.
Cnd deschise ua de la intrare, auzi telefonul sunnd. Era Luther Pelham,
bucuros c, n sfrit, o gsise.
Pat, nici nu tii ce bine mi pare c ai venit! Nu mi-ai spus unde anume
te instalezi n Apple Junction i, cnd am aflat, tu plecasei deja.
mi pare ru. Ar fi trebuit s te sun.
Abigail ine mine o conferin important, nainte de votarea bugetului.
Mi-a propus s-i petreci ziua la ea la birou. Diminea, la ase jumtate e acolo.
i eu voi fi.
Cum i s-a prut oraul ei natal?
Interesant. Ar putea iei ceva plcut, fr ca senatorul s se nfurie prea
tare.
A vrea s tiu mai mult nainte de a hotr ceva. Termin masa la Jockey
Club i n zece minute sunt la tine.
Telefonul se nchise cu un zgomot sec.
De abia avu timp s mbrace un pulover i o pereche de pantaloni, c
Pelham sun la u. n bibliotec erau mprtiate peste tot documente oferite de

45

Abigail, aa nct l invit pe Pelham n salon i-i oferi un cocktail. Cnd se ntoarse,
el examina un suport pentru lumnri, aflat pe cmin.
Frumoas pies. Argintrie Sheffield! remarc el. De fapt, toat camera
e superb.
La Boston, locuia ntr-un studio, ca toi reporterii de vrsta ei. Nu se
gndise c mobila luxoas i obiectele de pre din cas ar putea da de bnuit.
Se strdui s par ct mai natural.
Prinii mei intenioneaz s se stabileasc aici. Aa c mobila de familie
s-a mutat nainte.
Luther se aez pe canapea cu paharul n mn.
La vrsta ta, locuiam la YMCA.
Fcu semn cu mna spre locul de lng el.
Vino aici i vorbete-mi despre ora.
Oh, nu se gndi ea, nu se pune problema aa!
Fr s in cont de invitaia lui, se aez pe un fotoliu, lng mas, n faa
canapelei i povesti pe scurt ce aflase la Apple Junction.
Poate c Abigail a fost cea mai frumoas fat din regiune, concluzion
ea, dar nu i cea mai popular. neleg acum de ce nu vrea s dezgroape trecutul.
Jeremy Saundes nu ar termina tot ce are mai ru de spus despre ea nici pn n
ultima zi a vieii sale. Aa c Abigail are motive s se team c, atrgnd atenia
asupra concursului de frumusee, fotii ei prieteni vor ncepe s povesteasc cum au
mbrcat-o din cap pn-n picioare pe cea care trebuia s-i reprezinte la Atlantic
City i care a plecat nainte de concurs. Miss Apple Junction! Privete fotografia!
Luther scp un fluierat vznd-o.
Greu de crezut c aceast dam gras e mama lui Abigail!
Apoi trecu mai departe.
Am neles. Are destule motive ca s uite Apple Junction i pe toi
locuitorii lui. Dar credeam c ai gsit ceva privitor la partea uman pe care trebuie s
o pui n lumin prin emisiunea ta.
M gndeam la un fundal: strzile oraului, coala, casa n care a
crescut, apoi un interviu cu directoarea, Margaret Langley care ar putea s
povesteasc despre Abigail cum n fiecare duminic mergea la Albany pentru a
audia edinele parlamentare. ncheiem cu fotografia din albumul anual. Nu e mare
lucru, dar e ceva. Senatorul trebuie s accepte ideea c nu e un OZN czut pe
pmnt la 21 de ani. n orice caz, a acceptat s fac emisiunea. Nu i-am promis i
controlul total asupra a tot ceea ce facem, nu?
Chiar control total, nu! Dar drept de veto da! Nu uita asta, Pat! Nu
facem doar o emisiune despre ea, ci cu ea i acordul ei esenial.
Luther se ridic.
Din moment ce ii neaprat ca masa asta s rmn ntre noi
O nconjur, se apropie de Pat i i cuprinse minile.
Pat se ridic dintr-un salt, dar nu destul de repede. Luther o atrase spre el.
Eti o tnr superb, Pat!
i cuprinse brbia cu degetele i buzele lui se apropiar de ale ei. Limba lui
ncerca insistent s i le desfac.
Pat ncerc s se ndeprteze de el, dar nu reui. i nfipse coatele n pieptul

46

lui, uiernd:
Las-m!
Luther surse.
Pat, de ce nu mi ari i restul casei?
Inteniile lui erau clare.
E trziu, spuse ea, dar exact lng intrare e biblioteca, apoi sufrageria.
Dar sincer a prefera s nu i le art dect dup ce voi termina de aranjat totul.
i camera ta unde e?
La primul etaj.
A vrea s-o vd.
Chiar dac e amenajat, e mai bine s consideri primul etaj ca aparinnd
unui pension de fete din New York: interzis vizitatorilor de sex masculin.
Gata cu gluma, Pat!
Mi-ar fi plcut ca asta s fie ntr-adevr o glum! Dac nu, pot s-i
prezint i altfel lucrurile. Nu dorm n braele primului venit nici n timpul
serviciului, nici n afara lui. Nici azi, nici mine i nici anul viitor.
Vd.
O lu naintea ei pe culoar. La ieire, Pat i ntinse haina.
mbrcndu-se, Luther i zmbi caustic.
Cteodat, indivizii care sufer de insomnii, aa ca tine, descoper ntr-o
noapte c poate nu sunt n stare s fac fa responsabilitilor, spuse el.
Descoper c nu sunt fcui pentru vrful ierarhiei. Este o reea de televiziune la
Apple Junction? Ce-ai zice s verifici, Pat?
***
La ora ase fr zece minute, Toby intra pe ua din spate a casei lui Abigail,
n McLean Virginia. Buctria imens, bine echipat, arta c cineva gtise de
curnd. Pentru Abigail, aceasta era cea mai plcut manier de a se relaxa. Dup
cum avea chef, pregtea ase sau apte feluri de mncare, din carne de porc sau
pete. Alteori, fcea aproape o jumtate de duzin de sosuri diferite i prjituri care
i lsau gura ap. Apoi ngrmdea totul n congelator. Dar niciodat nu mrturisea
c a gtit totul singur. Ura orice posibil asociere ntre numele ei i cuvntul
buctrie.
De obicei, mnca foarte puin. Toby tia c o obseda amintirea mamei sale,
btrna Francey, aceast femeie ca un butoi sprijinit pe doi butuci de picioare, ale
cror labe erau att de mari c abia-abia dac putea gsi nclri pe msur.
Toby locuia ntr-un apartament de deasupra garajului. Aproape n fiecare
diminea, venea s fac sucul de fructe i cafeaua. Puin mai trziu, Abby i
ncepea lucrul, iar el i lua un mic dejun copios. Dac nu era nevoie de el, pleca s
joace poker.
Abigail intr n buctrie, ncercnd s-i prind pe reverul hainei o bro
de aur. Era mbrcat ntr-un costum violet, care i punea n lumin culoarea albastr
a ochilor.
Ari grozav, Abby! declar el.
Sursul ei apru o clip apoi dispru. Perspectiva unei lungi intervenii n

47

Senat i crea ntotdeauna o stare de nelinite, care o fcea s fie iritabil i apatic.
S nu mai pierdem timpul cu cafeaua, spuse ea pe un ton sec.
Ai tot timpul, o asigur Toby. Vei fi acolo exact la ase jumtate. Bea-i
cafeaua, n-ai s fii n form!
Ls apoi cele dou cecue n chiuvet, tiind c Abby s-ar enerva dac ar
ncerca s le spele.
Cadillac-ul era parcat n faa intrrii principale. n timp ce Abigail i lua
haina i diplomatul, Toby iei i ddu drumul la nclzire n main.
La ora ase i zece minute, erau pe autostrad. Abby era ncordat, chiar
dac nu avea dect de pronunat un discurs. Urcase s se culce devreme, dar Toby se
ntreb dac reuise s doarm.
O auzi oftnd i nchizndu-i diplomatul cu un zgomot sec.
Dac nu tiu dinainte ceea ce trebuie s spun, mai bine o las balt!
remarc ea. Dac blestematul sta de buget nu e votat rapid, ne apuc Anul Nou fr
s fi hotrt nimic. Dar nu i voi lsa s ia banii de la programele sociale!
Toby o privi n oglind cum i toarn o ceac de cafea dintr-un termos.
Spre mulumirea lui, Abigail avea chef s vorbeasc cu el.
Ai dormit bine noaptea trecut, senatorule?
Din cnd n cnd, chiar dac erau singuri, i spunea tot senator. Pentru c,
dei erau att de legai, el tia exact care i era locul.
Nu, am dormit prost. M-am tot gndit la emisiune. Am greit acceptnd.
Gndul sta m ntoarce pe dos. Am un presentiment
Toby se ncrunt. ntotdeauna avea ncredere n presentimentele ei. i el nui spusese nc: Pat Traymore locuia n casa familiei Adams. Ar vedea i n asta un
semn nefast. i nu era momentul pentru aa ceva! De altfel, o va afla oricum.
Emisiunea asta ncepea s nu-i plac nici lui.
Pat fixase ceasul detepttor la ora cinci. n primele sale luni de lucru la
televiziune, nvase c sngele rece i calmul sunt singurele lucruri care i permit s
se concentreze asupra emisiunii pe care se pregtea s-o fac. i amintea nc ce
umilit se simise n ziua n care ajunsese gfind la un interviu cu guvernatorul din
Connecticut. Iar pe deasupra mai i uitase ce ntrebri voia s-i pun.
Dup Apple Motel, se bucurase s-i regseasc patul mare i confortabil.
Dar tot dormise ru, enervat din cauza lui Luther Pelham. ntotdeauna existau i
astfel de oameni ntr-o reea de televiziune, iar unii recurgeau la msuri foarte dure
cnd erau respini.
Se mbrc n grab, alegnd o rochie de ln neagr cu mneci lungi i o
hain de stof. Se anunase o zi rece i umed, specific acestei luni de decembrie.
Unele ferestre duble lipseau i geamurile din partea de nord ale casei
tremurau la fiecare rafal de vnt.
La parter, zgomotul produs de vnt era mai puternic. Dar brusc, n urechile
ei, rsun un ipt de copil. Am cobort scara alergnd. Mi-era team i
plngeam
O ameeal puternic o oblig s se sprijine de balustrad. Asta e! gndi
ea, cuprins de nelinite. ncep s-mi amintesc!
Mergnd spre biroul senatorului, se simi tulburat, cu gndurile aiurea. Se
simea cuprins de team. Cine tie ce surprize avea s-i aduc memoria?

48

De ce i-ar fi team?
Ce vzuse ea din drama petrecut n acea sear?
Cnd sosi, Philip Buckley o atepta n birou. n obscuritatea nceputului de
zi, i se pru c o privete i mai ostil dect la prima lor ntlnire.
Ce are mpotriva mea? se ntreb Pat. Parc a fi un spion englez ntr-o
colonie. i lu inima-n dini i i spuse ceea ce gndea.
Sursul rece care se ivi pe chipul lui era lipsit de bucurie.
Dac am bnui c suntei un spion englez, nici nu v-ai apropia de
colonie, declar el. Dorii s vedei programul pentru azi? V-ai face i o idee asupra
puinului timp pe care l are la dispoziie. Senatorul trebuie s ajung imediat.
Privi peste umrul lui Pat n timp ce ea analiza programul.
De fapt, am fost obligai s anulm trei ntrebri: Iniial, nu ne-am gndit
c n calitate de redactor ce decide singur ce momente vor fi alese pentru a fi
incluse n emisiune vei dori s stabilii dumneavoastr un anumit program. Dar,
trebuie s v anune, c vor fi i probleme strict confideniale de discutat, la care nu
avei voie s asistai. V-am instalat o mas n biroul senatorului. Astfel, nu vei
atrage prea mult atenia.
V gndii la toate, i spuse Pat. Atunci de ce n-ai ncerca un alt surs?
Oricum vei fi obligat s o facei n faa camerei cnd vom ncepe filmrile.
Tocmai mi pstrez sursul pentru acel moment.
Dar, pentru o clip, pru mai puin tensionat.
Cteva minute mai trziu, intr Abigail.
M bucur c te vd! i spuse lui Pat. Nu reueam s te gsesc i am
crezut c ai plecat din ora.
V-am primit mesajul asear.
Oh, Luther nu era sigur c va reui s te gseasc.
Deci senatorul voia s tie unde fusesem, dar Pat nu avea chef s i spun.
De acum nainte i pn la terminarea emisiunii, v voi urmri ca o
umbr, spuse ea. V vei stura repede de mine.
Abigail nu pru prea mulumit de rspuns.
Deci nu mai trebuie s pierdem vremea. Luther mi-a spus c sunt
anumite lucruri pe care vrei s le discutm. Cum nu tiu exact cnd voi avea timp
liber, s trecem la treab!
Pat o urm n birou, ncercnd s treac neobservat. Cteva clipe, senatorul
discut cu Philip, mustrndu-l c i prezentase prea trziu un raport. Pe un ton dur, i
ceru explicaie.
Aveam nevoie de el sptmna trecut.
Cifrele nu erau exacte.
De ce?
N-am avut timp s le verificm.
Dac nu ai timp ziua, ai i seara la dispoziie, replic sec Abigail. Vreau
s tiu de fiecare dat cnd un membru al echipei mele st cu ochii fixai pe ceas
ateptnd s i se termine programul de lucru.
De la ora apte, ncepur audienele. Cu fiecare persoan care intra n birou,
admiraia lui Pat pentru Abigail cretea. Reprezentani ai industriei petroliere, ai
gruprilor ecologiste, ai veteranilor de rzboi. Propuneri strategice pentru

49

prezentarea unei legi. Un reprezentant al administraiei fiscale care venise s-i


prezinte obieciile privind impozitarea veniturilor medii. O delegaie a persoanelor
n vrst protestnd mpotriva reducerii bugetului pentru Securitatea Social.
Pat o nsoi apoi la deschiderea sesiunii Senatului. Nu avea dreptul s se
aeze n tribuna presei i se ndrept spre colul rezervat publicului. i vzu pe
senatori intrnd, salutndu-se ntre ei, calmi, cu zmbetul pe buze. Erau tot felul de
oameni nali, scunzi, slabi, grai, zburlii sau pieptnai cu grij, sau chiar cheli.
Patru sau cinci aveau aerul unor profesori universitari.
Mai erau dou femei senatori, Claire Lawrence din Ohio i Phyllis Holzer
din New Hampshire, independent.
Pat o observ cu atenie pe Claire Lawrence. Purta un taior bleumarin care o
avantajase, pentru c anii nu trecuser peste corpul ei fr a lsa urme. Prul scurt,
crunt i ondulat, ascundea contururile prea ascuite ale feei. Pat remarc faptul c
era ntmpinat cu mult plcere de colegi, c era ntr-adevr apreciat.
Agerimea spiritului ei i inteligena i permiteau s nlture orice obstacol fr a face
niciun compromis.
n carnetul su, Pat not umorul, apoi sublinie cuvntul. Abigail era mult
mai serioas, aproape sever. De aceea, trebuia s includ n emisiune cteva
momente de destindere, pe care s le plaseze n punctele cheie.
O sonerie lung i insistent anun deschiderea edinei. Senatorul de
Arkansas prezida ntrunirea, n absena vice-preedintelui bolnav.
Dup cteva probleme generale, preedintele Biroului electoral ddu
cuvntul senatorului de Virginia.
Abigail se ridic i fr nici cel mai mic semn de nervozitate i potrivi
ochelarii cu ram bleu. Prul strns la spate accentua trsturile fine ale obrazului.
Dou dintre cuvintele cele mai cunoscute din Biblie ncepu ea sunt:
Domnul a dat, Domnul a luat! Binecuvntat fie numele Domnului! n cursul
ultimilor trei ani, administraia noastr, ntr-o manier exagerat i iraional, a dat
cui nu trebuie i a luat cu amndou minile de la cine nu trebuie. S binecuvntm
numele ei? Orice cetean responsabil va admite sunt sigur c e necesar
refacerea programului de ajutor social. Deci e timpul s analizm ce am fcut. Cred
c operaia a fost radical, reduceri drastice. A venit momentul s restabilim cteva
puncte eseniale din acest program. Ajutorul social prin definiie implic a avea
dreptul la ceva. Nimeni din aceast mrea adunare nu va contesta faptul c orice
om din aceast ar are dreptul de a se adposti i de a mnca
Abigail era un orator foarte bun. i pregtise cu mult grij discursul,
documentndu-se, presrndu-l cu cteva anecdote, pentru a menine treaz atenia
asculttorilor.
Vorbi o or i zece minute. Aplauzele de la sfrit fur lungi i sincere. La
terminarea edinei, eful partidului majoritar se grbi s o felicite.
Pat atept mpreun cu Philip ca senatorul s scape de colegii care se
ngrmdeau n jurul ei. Se ndreptar apoi toi trei spre birou.
M-am descurcat bine, nu-i aa? ntreb Abigail, fr nicio umbr de
ndoial n glas.
Excelent! spuse grbit Philip.
Pat? se ntoarse Abigail spre ea.

50

mi pare ru c n-am putut nregistra, rspunse Pat cu sinceritate. Ar fi


fost bine s dau cteva fragmente n cursul emisiunii.
Mncar n biroul senatorului. Abigail comand pentru ea cafea i ou tari.
De patru ori fur ntrerupi de apeluri urgente. Unul era din partea unei vechi
susintoare.
Bineneles, Maggie, spuse Abigail. Nu, nu m deranjezi, tii c pentru
tine am timp ntotdeauna. Ce pot s fac pentru tine?
Pat vzu cum chipul lui Abigail se umbrete i cum ncrunt sprncenele.
Vrei s spui c spiritul i-a spus s vii s o iei pe mama ta cnd biata
femeie abia poate s-i ridice capul de pe pern? neleg Te gndeti la un azil
anume? ase luni s atepi?! i ce faci n cele ase luni? Maggie, te sun eu.
nchise nervoas telefonul.
Iat o situaie care m scoate din srite. Maggie i d sufletul s creasc
trei copii. Lucreaz i smbta i spitalul o anun c trebuie s o ia acas i pe
mama ei care e senil i nu se poate ridica din pat. Philip, caut-l pe Pritchard. Numi pas unde-i ia prnzul! Gsete-l ct mai repede!
Un sfert de or mai trziu, Abby vorbea cu el la telefon:
Da, rmnem nelei. Saules e un loc care mi convine. E destul de
aproape de Maggie i poate trece pe acolo n fiecare duminic. Contez pe tine,
Arnold, ca btrna s fie primit Da, dup-amiaz s fie salvarea la spital. Maggie
se va simi uurat.
Abigail i fcu cu ochiul lui Pat i nchise telefonul.
E partea plcut a muncii mele. Chiar dac n-ar trebui s-mi pierd
timpul sunnd eu nsmi, totui
n timp ce vorbea, formase un numr de telefon.
Alo, Maggie? S-a aranjat
Maggie trebuie s fie invitat la emisiune! hotr Pat n gnd.
ntre orele dou i patru avu loc ntrunirea comisiei proteciei mediului. n
timpul edinei, unul dintre cei care audiaser discursurile lui Abigail, protest:
Doamn senator, cifrele date de dumneavoastr sunt greite. Sau poate
sunt prea vechi. S-au refcut de curnd calculele necesare
Pat remarc schimbarea de atitudine a lui Abigail. n timp ce Claire
Lawrence i citi raportul, i frmnt fr ncetare degetele.
Tnra aezat n spatele ei se prea c fusese asistenta care redactase
raportul incorect. n timpul interveniei senatorului Lawrence, Abigail se ntoarse de
mai multe ori spre tnra care sttea ca pe ace. Se nroise i i muca buzele ca s
nu izbucneasc n plns.
Abigail lu cuvntul imediat dup ce senatorul Lawrence tcu.
Domnule preedinte, a vrea s mulumesc senatorului Lawrence pentru
ajutor i s m scuz fa de membrii acestei comisii de a fi menionat cifre greite, i
de a fi rpit cu un discurs inutil timpul att de preios pentru toi. Nu se va mai
repeta.
Se ntoarse apoi din nou ctre asistenta ei. Pat citi fr greutate pe buzele ei
cuvintele spuse:
Eti concediat.
Tnra se ridic din fotoliul su i prsi sala de audiene cu obrajii inundai

51

de lacrimi.
Pat i nbui un murmur de dezaprobare.
edina se terminase la televizor i oricine ar fi vzut scena ar fi
condamnat-o pe Abigail pentru gestul ei.
La sfritul edinei, Abigail se ndrept n grab spre biroul ei. Aparent,
toat lumea tia ce se ntmplase. Secretarele i asistenii nu-i ridicaser privirea
din hrtii cnd Abigail trecu ca vntul prin biroul lor. Nefericita care era vinovat
sttea lng fereastr, tamponndu-i ochii cu o batist boit.
Philip, vino! spuse sec Abigail. i tu, Pat! Acum ai aflat ce i cum se
ntmpl aici!
Se aez la birou. n afar de faptul c era foarte palid, prea destul de
calm.
Ce s-a ntmplat, Philip? ntreb ea pe un ton egal.
Chiar i Philip i pierdu calmul obinuit. nghii cu greu i spuse:
Celelalte fete tocmai mi-au explicat. Soul Eleanorei a prsit-o acum
dou sptmni. Se pare c e ntr-o stare de spirit groaznic. Lucreaz de trei ani
pentru noi i aa cum tii e una dintre cele mai bune asistente. N-ai putea s-i
dai un concediu pn i revine? Iubete aceast munc
Chiar? O iubete chiar att de mult? Atunci de ce trebuie s fiu eu
ridicol n faa a mii de telespectatori? Are un sfert de or la dispoziie pentru a-i
strnge lucrurile. i consoleaz-te cu ideea c ai fost norocos c nu-i calci pe urme!
E vina ta c raportul a ntrziat! Trebuie s afli de ce! Cnd atia oameni strlucitori
nu doresc dect s ocupe un astfel de loc mai ales, locul meu crezi c voi accepta
s-l cedez doar pentru c sunt nconjurat de incapabili?!
Nu, murmur Philip.
A doua ans nu i se va mai oferi aici! tiai de la nceput, nu?
Da, doamn senator.
Atunci, iei afar i f ce i-am spus!
Da, doamn senator!
Ei, bine!, gndi, era de mirare c Philip fusese att de bnuitor n ceea ce
o privete. Privirile lui Abigail se oprir asupra ei.
Deci, Pat, spuse mai linitit Abigail, crezi c sunt un monstru, nu?
Nu atept rspunsul i continu.
Colaboratorii mei tiu c atunci cnd au o problem personal care i
mpiedic s duc la bun sfrit un lucru pot s-i ia un concediu. Tocmai pentru a
evita o astfel de situaie. Cnd cineva din echipa mea face o greeal, ea se rsfrnge
direct asupra mea. Am muncit prea mult n aceti ani pentru a risca s m compromit
astfel i, crede-m, Pat, dac greesc o dat, greesc i a doua oar. i acum,
Dumnezeule, sunt ateptat pentru a face fotografii cu un grup de ghizi

52

Zece

La ora cinci fr un sfert, o secretar btu timid la ua biroului lui Abigail.


Un telefon pentru domnioara Traymore, opti ea.
Era Sam. Vocea lui cald o calm imediat pe Pat. Incidentul petrecut cu
ctva timp nainte o tulburase. i era mil de tnra nefericit.
Bun seara, Sam!
i ddu seama c Abigail o privete mai atent.
Serviciul meu de spionaj m-a informat c lucrezi la Senat. Ce zici dac
am cina mpreun?
S cinm Nu pot, Sam. Am de lucru n seara asta.
Dar trebuie s te i hrneti! Ce-ai mncat la prnz? Ou tari ca Abigail?
ncerc s nu izbucneasc n rs.
Abigail asculta fiecare cuvnt pe care l spunea.
Ce gseti ru n a mnca puin, dar consistent? ntreb ea.
Apoi, pentru a nu-l lsa s rspund, ced:
Bine, dar s nu dureze prea mult.
Perfect! Trec s te iau din fa de la Russel peste o jumtate de or.
nchiznd, Pat o privi pe Abigail.
Te-ai uitat peste toate documentele? Peste filme? ntreb Abigail.
Nu.
Mcar peste unele?
Nu, mrturisi Pat.
Oh, Doamne gndi Pat slav Domnului c nu trebuie s lucrez pentru
dumneavoastr!
M gndeam s cinm la mine. Am mai fi discutat anumite detalii.
O nou tcere. Pat atept.
Dar, din moment ce nu te-ai uitat peste nimic, cred c e mai nelept s
revd nite texte pe care trebuie s le prezint.
Abigail surse.
Sam Kingsley e unul dintre cei mai cutai celibatari din Washington.
Nu tiam c v cunoatei att de bine.
Pat ncerc s rspund pe un ton ct mai degajat.
Nu l cunosc chiar att de bine.
Dar gndul i fugi imediat spre Sam, cu bucuria c nu rezistase prea mult
fr s o vad.
Privi spre fereastr, de team ca strlucirea ochilor s nu o dea de gol.
Aproape se ntunecase. Ferestrele biroului lsau s se vad Capitoliul n toat
splendoarea lui, ncadrat de norii bleu-gri, ca ntr-un tablou.
Ce minunat! exclam ea.
Abigail ntoarse capul spre fereastr.

53

ntr-adevr, aprob ea. Imaginea asta mi amintete ntotdeauna de ce


sunt eu aici. Nu poi s-i imaginezi ce satisfacie am cnd tiu c datorit mie,
astzi, o btrn va fi ngrijit aa cum trebuie, ntr-un ospiciu i c cei care nu se
pot ntreine singuri vor avea poate puin mai muli bani.
Cnd vorbete despre munca ei, degaj o energie aproape senzual, i
spuse Pat, cntrindu-i cu grij cuvintele.
Dar se gndi i c Abigail eliminase deja din cadrul preocuprilor sale pe
femeia care o concediase cu o or sau dou mai devreme.
***
Pat tremur parcurgnd cu pai repezi cei civa metri care separau cldirea
Senatului de locul n care i lsase maina. Sam se aplec asupra ei i o srut pe
obraz.
Cum se simte marea noastr realizatoare?
Obosit, spuse ea. E destul de greu s te adaptezi ritmului de lucru al
senatorului.
Sam surse.
neleg ce vrei s spui. Am lucrat cu Abigail la destule programe
legislative. Nu obosete niciodat!
Trecnd de semafoare i intersecii, o luase spre Pennsylvania Avenue.
M gndeam s mergem la Chez Grandmre n Georgetown, spuse el.
E linite, buctria e grozav i e aproape de tine.
La Chez Grandmre nu era nimeni.
Puin lume ia cina la ora ase fr un sfert la Washington, spuse Sam
surznd, n timp ce chelnerul i invita s se aeze la ce mas doreau.
Comandnd un cocktail, Pat i povesti cum se derulase ziua, inclusiv
incidentul din sala de edin. Sam oft.
E o lovitur grea pentru Abigail. Nu cred c i-ar plcea ca unul dintre
colaboratori s te pun ntr-o astfel de situaie.
O astfel de poveste ar putea s influeneze hotrrea preedintelui?
ntreb Pat.
Orice poate s influeneze hotrrea preedintelui. O singur greeal i
totul e ruinat. Gndete-te puin. Dac n-ar fi fost Chappaquiddick, Teddy Kennedy
ar fi fost azi preedinte. nainte au fost Watergate i Abscam i tot aa. Nu se
sfrete niciodat. i totul se sparge n capul celui care deine puterea. C Abigail a
supravieuit scandalului provocat de dispariia fondurilor electorale e un miracol i,
dac ar fi ncercat s-o scape pe cea care a furat, reputaia ei ar fi fost pus n joc.
Cum o chema pe fata aceea?
Eleanor Brown.
Pat i aminti de cuvintele domnioarei Langley. Eleanor nu era n stare s
fure. Era prea timid!
Eleanor a susinut mereu c e nevinovat, spuse Sam.
Apoi ridic din umeri.
Pat, am fost procuror patru ani de zile. Vrei s-i mrturisesc ceva? Nou
criminali din zece jur c sunt nevinovai. i cel puin opt mint.

54

Dar se poate totui s fie i cineva nevinovat, se ncpn Pat.


Rar. Ce vrei s mnnci?
n timpul mesei, Pat se destinse i fiecare privire a ei prea c-i spune:
Sam, eu sunt femeia de care ai nevoie. Eu te pot face fericit. Perspectiva de a avea
un copil nu-i surde pentru c de Karen te-ai ocupat singur. Jamie era bolnav.
Acum ar fi cu totul altfel
n timp ce aveau cafeaua, el ntreb:
Ce prere ai despre casa n care locuieti? N-ai probleme?
Pat ezit, apoi se hotr s-i spun de biletul strecurat pe sub u i de al
doilea telefon.
Dar, aa cum ai spus i tu, nu e ceva demn de luat n serios, decise ea.
Sam rmase pe gnduri:
Eu am spus c un telefon ntmpltor la Boston poate s nu nsemne
nimic. Dar n trei zile ai mai primit nc unul, plus un bilet. Cum crezi c nebunul
sta i-a obinut adresa?
Tu cum ai obinut-o?
Am dat telefon la Antena Potomac, am spus c sunt un vechi prieten.
Secretara mi-a dat numrul de telefon, adresa i mi-a spus ziua n care soseti.
Sincer, am fost surprins c am obinut att de uor toate informaiile pe care le
doream.
Eu am fost de acord. Casa aceasta va fi biroul meu n timpul pregtirii
emisiunii i habar n-ai ci oameni se ofer s povesteasc amintiri i anecdote cnd
afl c se pregtete un reportaj. Nu voiam s risc i s pierd aceste telefoane. Unele
pot fi interesante.
Deci ticlosul sta a obinut informaiile ca i mine, sau ca oricine
altcineva. Ai din ntmplare biletul la tine?
Da, l in n poet.
l scoase cu un gest scurt, bucuroas parc de faptul c poate scpa de el.
Sam l analiz cu sprncenele ncruntate, concentrat.
M ndoiesc c i-am putea afla originea, dar a vrea s i-l art lui Jack
Carlson. E agent FBI i e specialist n grafologie. i, mai ales, nchide dac mai
primeti un telefon.
La ora opt i jumtate ajunse acas.
Ar trebui s-i instalezi o alarm, remarc el n faa intrrii. Oricine
poate veni s strecoare un bilet pe sub u, fr s fie remarcat.
Pat ridic privirea spre el. Era ncordat i ridurile din jurul gurii se
adnciser brusc. ntotdeauna i-ai fcut griji pentru Jamie, gndi ea. Nu vreau s
te neliniteti din cauza mea!
ncerc s spun ceva care s-l destind:
Mulumesc c ai fost nc o dat bunul Samaritean, spuse ea. Ar putea s
te numeasc preedintele comitetului de primiri din Senat.
Sam zmbi i, pentru o clip, ochii i strlucir de fericire.
Mama mea m-a nvat s fiu drgu cu cele mai frumoase fete din ora.
i cuprinse cu degetele mna. O clip, niciunul nu spuse nimic, apoi Sam se
aplec i o srut pe obraz.
M bucur c nu ai o preferin anume.

55

Poftim?
Seara trecut, m-ai srutat pe obrazul drept, acum pe stngul.
La revedere, Pat! S ncui ua!
Cnd Pat ajunse n pragul bibliotecii, telefonul ncepu s sune insistent. Un
minut, i fu team s rspund.
Pat Traymore.
Propria voce i se pru surd i ncordat.
Domnioar Traymore, spuse o voce hotrt. Sunt Lila Thatcher,
vecina din fa. tiu c tocmai v-ai ntors acas, dar nu ai putea s venii acum pn
la mine? Trebuie s v spun ceva foarte important.
Lila Thatcher. Bineneles! Era clarvztoarea care scrisese mai multe
lucrri de succes despre percepia extrasenzorial i alte fenomene psihice. Cu
cteva luni n urm, devenise celebr pentru c gsise un copil pierdut.
Vin imediat, accept prea entuziasmat. Dar nu pot s stau dect un
minut.
Travers atent strada, ncercnd s evite poriunile acoperite de ghea sau
zpad. Era ceva care nu o lsa s se simt bine. Ar fi preferat s nu aud ceea ce
Lila Thatcher voia s spun.

Unsprezece

Servitoarea care i deschise o conduse pe Pat n sufragerie. Pat nu tia la ce


s se atepte. i imaginase o iganc cu turban pe cap, dar femeia care se ridic s o
ntmpine era, pur i simplu, o femeie obinuit, cu un surs cald pe buze, grsu,
cu prul crunt i ochii mici i scnteietori.
Patricia Traymore, spuse ea. Sunt att de fericit c te ntlnesc! Bine ai
venit n Georgetown!
i lu mna i studie chipul tinerei cu atenie.
tiu c eti foarte ocupat cu emisiunea. Ai mult de lucru. Cum te
nelegi cu Luther Pelham?
Bine, pn n prezent.
Sper c va dura.
Lila Thatcher purta ochelari, agai la gt de un lan fin de argint. i inea n
mna dreapt i, regulat, ncepu s-i loveasc de palma minii stngi.
Nici eu nu am prea mult timp. Peste jumtate de or am o edin i
mine diminea, devreme, plec cu un avion n California. De aceea i-am dat
telefon. De obicei, nu fac aa ceva. Totui, nu pot pleca fr s te avertizez. Nu m
las nici inima, nici contiina. tii c acum 23 de ani n casa ta a avut loc o crim,
urmat de o sinucidere?
Mi s-a spus.
Rspunsul ei era foarte aproape de adevr.
Nu te deranjeaz?

56

Doamn Thatcher, multe din casele din Georgetown au peste 200 de ani.
n fiecare a murit cineva.
E altceva!
Vocea ei era ascuit i nervoas.
Locuiesc aici de mult timp. Soul meu i cu mine ne-am instalat aici
aproape cu un an naintea dramei. mi amintesc c i-am spus c simeam o atmosfer
ncrcat n jurul casei familiei Adams. n lunile care au urmat, aceast senzaie a
aprut cu intermitene, dar de fiecare dat era mai accentuat. Dean i Rene
Adams alctuiau un cuplu fermector. El era grozav, unul dintre brbaii aceia care
exercit asupra femeilor o atracie irezistibil. Rene era altfel tcut, rezervat, o
tnr foarte misterioas. mi fcea impresia c nu i plcea deloc s fie soie de om
politic i, din cauza asta, cstoria lor avea mult de suferit. Dar era foarte
ndrgostit de soul ei i amndoi i adorau copilul.
Pat ascult nemicat.
Cu cteva zile naintea morii sale, Rene mi-a spus c vrea s se
ntoarc n Anglia cu Kerry. Eram n faa casei i nu pot s-i descriu teama i
nelinitea care m-au invadat. I-am spus c dac e hotrt, s nu atepte prea mult i
s-o fac. Dar a fost prea trziu. N-am mai simit nimic dinspre cas pn cnd ai
aprut dumneata. Totul a renceput. Nu tiu de ce, dar simt c te nvluie un mister.
i ceva ru se va ntmpla N-ai putea s te mui? Nu trebuie s mai rmi n
aceast cas!
Pat formul ntrebarea pe care voia s o pun cu mult grij:
Avei un motiv anume cnd m sftuii s nu rmn aici?
Da. Acum trei zile, servitoarea mea a remarcat un brbat care se
ascundea dup col. Apoi a vzut urme n zpad lng casa dumitale. Am crezut c
e un sprgtor i am anunat poliia. Ieri diminea i-am vzut din nou urmele n
zpada proaspt czut. Un sprgtor s-ar feri s lase attea urme. Paii duc n spate,
de unde ar putea s vad tot ce se petrece n cas, fr s fie vzut.
Doamna Thatcher i strnse braele n jurul corpului, de parc i s-ar fi fcut
brusc frig. Riduri adnci i se conturaser pe chipul ngrijorat. i fix privirea asupra
lui Pat i ochii se mrir, de parc ar fi descoperit un mare secret. Cnd Pat plec,
cteva minute mai trziu, Lila Thatcher era foarte tulburat i o rug nc o dat pe
Pat s prseasc acea cas.
***
Lila Thatcher tie cine sunt, i zise Pat. Sunt sigur. Se ndrept direct
spre bibliotec i i umplu un pahar cu coniac.
E mai bine aa! opti ea simindu-i corpul invadat de un val de cldur.
ncerc s nu se mai gndeasc la ntunericul de afar. Cel puin, era posibil
ca poliia s supravegheze casa, pentru a evita o eventual spargere. ncerc s-i
pstreze calmul Lila o implorase pe Rene s plece. Dac mama ei ar fi ascultat-o,
dac ar fi inut cont de avertisment, tragedia nu ar fi putut fi evitat? Ea nsi ar
trebui s urmeze sfatul Lilei i s se instaleze la un hotel?
Nu pot! spuse ea cu voce tare. Pur i simplu, nu pot!
Avea puin timp la dispoziie s-i pregteasc emisiunea. Cu mutatul ar fi

57

pierdut prea mult timp. Dac Lila Thatcher, ca medium, simea o nenorocire, asta nu
nsemna c o poate mpiedica.
Dac mama ar fi plecat la Boston, probabil c tata ar fi urmat-o. i dac
cineva a hotrt s m gseasc, o va face oriunde a fi. Va trebui s fiu la fel de
atent ntr-un apartament ca i aici. Deci, voi fi prudent! gndi Pat.
ntr-un fel, se simea linitit la gndul c Lila ar fi putut s-i bnuiasc
identitatea. Era prea preocupat de prinii ei. O cunoscuse cnd era mic. Dup ce
voi face emisiunea, i voi vorbi! se hotr Pat. Amintirile ei ar putea s-o ajute.
Pentru moment, cel mai important era s vad ce documente i pusese
Abigail la dispoziie i s aleag o parte din ele pentru emisiune.
Bobinele de film erau amestecate n cutiile pe care i le adusese Toby. Din
fericire, fiecare bobin purta o etichet. ncepu s le trieze. Unele vizau anumite
activiti politice, campanii electorale, discursuri. Le gsi pe cele privitoare la viaa
personal care o interesau cel mai mult.
ncepu cu bobina pe a crei etichet scria: Willard i Abigail cstorie la
Hillcrest.
tia c nunta avusese loc ntr-un mediu restrns, nainte ca el s termine
facultatea de drept de la Harward. Abigail terminase primul an la Radcliffe. Willard
se prezentase la Congres cteva luni dup cstoria lor. Ea l ajutase n timpul
campaniei i chiar dduser cteva recepii importante.
Prima secven era o imagine panoramic: mese adpostite de parasolarii
colorate n spate; servitori amestecai printre grupurile de invitai; femei n rochii
de var, brbai n costume albe.
Printre gazdele aliniate pe teras, tnra Abigail, de o frumusee uimitoare,
ntr-o rochie de mtase alb, lng un brbat cu aer de universitar. La dreapta o
femeie mai n vrst, mama lui Willard Jennings. Riduri adnci accentuau trsturile
ei aristocratice. Pe msur ce invitaii defilau prin faa lor, ea o prezenta tuturor pe
Abigail. Dar niciodat mcar, nu o privi n fa.
Ce spusese Abigail? Mama mea soacr ntotdeauna m-a privit ca pe o
yankee care i-a furat fiul. Nu exagerase.
Pat l analiz pe Willard Jennings. Era puin mai nalt dect Abigail, cu
prul blond i faa mic i plcut. Degaja un fel de timiditate afectuoas, o
nesiguran n felul n care strngea minile celor invitai.
Dintre cei trei, Abigail era singura n largul ei. Surdea fr ncetare, cu
capul aplecat nainte, ca pentru a reine mai bine numele pe care le auzea. n gestul
de a ntinde mna, i arta ostentativ inelul de cstorie.
Pcat c nu are sonor! gndi Pat.
Un invitat pleca, altul venea. Mama lui Willard privea n continuare doar
nainte. Chipul ei era din ce n ce mai iritat.
i brusc, zmbi clduros. Se apropia un brbat nalt cu prul ondulat. O
cuprinse pe doamna Jennings n brae, o srut pe obraz, apoi iar o strnse n brae.
De abia dup aceea se ntoarse spre miri. n clipa n care brbatul apru n prim plan,
opri filmul.
Ultimul sosit era tatl ei, Dean Adams. Era att de tnr! gndi ea. Nu se
putea s aib mai mult de 30 de ani! nghii greu. Pstrase vreo amintire despre el
care s semene cu aceast imagine? Umerii lui largi umpleau ecranul. Era frumos ca

58

un zeu i prea c eman o for magnetic.


i analiz chipul trstur cu trstur. Se ntreb unde era mama ei, apoi i
aminti c pe vremea aceea ea era nc student la Conservatorul din Boston,
pregtindu-se pentru o carier muzical.
Dean Adams era atunci proaspt deputat de Wisconsin. Pstrase aerul
sntos i viguros ale celor din Midde West, o aur care l fcea s par mre.
Ddu din nou drumul la film i imaginile se puser n micare. Dean
glumea cu Willard, Abigail i ntindea mna. Dar el nu inu cont i o srut pe obraz.
i spuse ceva lui Willard i izbucnir toi n rs.
Camera i urmri n timp ce coborau scrile pn la terasa unde se aflau
invitaii. Dean Adams o inea pe btrna doamn Jennings de bra i ea i vorbea cu
mult afeciune.
Cnd filmul se opri, Pat l mai proiect o dat, alegnd doar imaginile pe
care le-ar putea prezenta n emisiune: Willard i Abigail tind tortul, ciocnind, apoi
primul dans. Primirea invitailor nu-i folosea la nimic. Nemulumirea de pe chipul
doamnei Jennings era prea bttor la ochi. i, bineneles, nu putea prezenta
secvenele cu Dean Adams.
Ce-a simit Abigail n acea dup-amiaz? se ntreb Pat. Aceast cas
frumoas, n crmid alb, nalta societate din Virginia Ce diferen fa de
camerele de serviciu din Apple Junction!
Casa familiei Saunders Mama ei, Francey Foster Unde era ea n ziua
aceea? Refuzase s participe la recepie tiind c locul ei nu era printre acei oameni?
Sau Abigail hotrse acest lucru pentru ea?
Pat vizion pe rnd toate filmele, narmndu-se cu curaj de fiecare dat
cnd tatl ei i fcea apariia pe ecran. Chiar fr a fi fost datate, Pat ar fi reuit s le
aeze n ordine cronologic.
Prima campanie: emisiuni de actualiti cu Abigail i Willard de mn, pe
strad, salutnd trectorii.. Apoi vizitarea unui antier. i vocea redactorului: Prin
campania de succesiune a unchiului su, deputatul Porter Jennings, Willard Jennings
s-a angajat s urmeze tradiia familiei i s serveasc constituia.
Era i un interviu cu Abigail.
Ce credei despre o lun de miere n plin campanie electoral?
Rspuns:
Nu cred c este mijloc mai bun de a fi alturi de soul meu dect cel de
a-l sprijini n aceast campanie electoral.
Vocea ei era puin cntat i se fcea simit un accent vag, din Sud. Pat fcu
un calcul rapid. Abigail era n Virginia de dou sau trei luni. Alese secvena pentru
emisiune.
Pe filme, erau cinci campanii. Abigail juca un rol din ce n ce mai important
n fiecare campanie. Discursul su ncepea uneori cu: Soul meu lucreaz la
Washington pentru dumneavoastr. Spre deosebire de alii, nu renun la locul pe
care l ocup n Congres pentru a ncepe o campanie pe cont propriu. Sunt fericit c
am ocazia s v vorbesc despre reuitele activitii lui.
Recepia de pe proprietatea tinerei familii Jennings cu ocazia zilei de
natere a lui Willard 35 de ani fu cea mai greu de vizionat. Dou tinere cupluri
pozau cu Abigail i cu Willard Jack i Jackie Kennedy i Dean i Rene Adams

59

toi patru proaspt cstorii.


Pat o vedea pentru prima dat pe mama ei ntr-un film. Rene purta o rochie
verde deschis i prul negru i cdea n valuri pe umeri. Prea foarte nesigur pe ea
i ridicase privirea spre soul ei. Pat nu avu curaj s ntrzie asupra acestor imagini.
Ls filmul s se deruleze. Va alege mai trziu cteva imagini cu ei doi i cu
Kennedy. i not ceva pe carnet, Iat ceva formidabil pentru emisiune! gndi ea
cu amrciune.
Ultimul film consemna nmormntarea lui Willard. Comentariile
reporterului erau fcute cu voce joas: Convoiul funebru al deputatului Willard
Jennings tocmai a sosit pentru un ultim adio al deputatului de Virginia, mort ntr-un
accident de avion, n timpul campaniei electorale. Deputatul Jennings i pilotul
George Graney au murit pe loc.
Tnra vduv e nsoit de senatorul John Fitzgerald Kennedy de
Massachussetts. Mama deputatului Jennings, doamna Stuart Jennings e nsoit de
deputatul Dean Adams de Wisconsin. Senatorul Kennedy i deputatul Adams erau
cei mai apropiai prieteni ai lui Willard Jennings.
Pat o vzu pe Abigail cobornd din prima main, cu o fa puin fals, cu
prul acoperit de un voal negru. Purta un costum de mtase neagr i un irag de
perle. Tnrul i frumosul senator de Massachussetts i oferi braul cu un aer grav.
Mama deputatului prea copleit de durere. Cnd iei din limuzin, ochii i
se fixar pe sicriul nvelit n drapel. Cltin din cap ntr-un gest de refuz disperat.
Pat l remarc pe tatl ei n momentul n care i cuprinse braul btrnei doamne i-i
lu mna ntr-a sa. ncet, cortegiul ptrunse n catedral.
Vzuse tot ce putea vedea pentru seara aceea. Aspectul uman era bogat
exemplificat de aceste filme. Stinse lumina i prsi biblioteca.
Pe culoar simi curent. Nu deschisese nicio fereastr n bibliotec. Verific
sufrageria, buctria, intrarea. Totul era ncuiat.
Totui, se simea curent.
ncepu s respire mai repede. Salonul era nchis. Aez mna pe clan.
Deschise i un curent rece de aer o fcu s se-nfioare. ntinse mna spre ntreruptor.
Ua de sticl ce ddea spre teras era deschis.
Atunci vzu totul.
n faa cminului, piciorul stng contorsionat sub ea, cu oruleul alb plin
de snge, o ppu de crp Raggedy Ann. ngenuncheat n faa ei, Pat o privi. O
mn abil pictase contururile gurii czute, adugase lacrimi pe obraji i desenase
riduri pe frunte, transformnd chipul surztor al clasicei Raggedy Ann ntr-o fa
plngrea i chinuit.
i duse mna la gur ca s-i stpneasc un ipt. Cine intrase aici? De ce?
Pe jumtate ascuns sub orule, o foaie de hrtie era agat de rochia ppuii. Pat
o desprinse, simindu-i degetele tremurnd la atingerea sngelui uscat. Aceeai
hrtie ca i la primul bilet, aceleai litere aplecate:
E ultimul avertisment. Nu trebuie s aib loc emisiunea despre Abigail
Jennings.
Un pocnet. Ua de sticl se mic. Era cineva n curte? Pat se ridic dintr-o
sritur. Dar nu era dect vntul. Travers camera alergnd, nchise uile i ncuie cu
cheia. Inutil. O mn decupase un ptrat de sticl i s-ar fi putut strecura din nou s

60

deschid ua. Necunoscutul se putea afla nc acolo n grdin, n spatele arbutilor.


Degetele tremurau cnd form numrul de la poliie. Vocea agentului o
calm.
Trimitem imediat o main de patrul.
n ateptarea ei, Pat reciti biletul. Era a patra oar cnd era sftuit s
renune la emisiune. Brusc bnuitoare, se ntreb dac nu era cazul s ia n serios
ameninrile. Era posibil s fie vorba despre o stratagem pentru a da acestei
emisiuni o aur de publicitate confuz?
i ppua? Tulburtoare pentru Pat prin amintirea pe care i-o trezea, nu
nsemna nimic pentru altcineva Doar o ppu de crpe, al crui chip fusese pictat
cu un gust ndoielnic. Dar aproape avea un aspect straniu i nu nspimnttor. Chiar
i orul plin de snge era o tentativ prea grosolan pentru a provoca oroare. Dac
ar fi fost s am mn liber, mine a publica fotografia ppuii pe prima pagin a
unui ziar, gndi ea.
Urletul sirenei poliiei se auzea deja. Cu un gest hotrt, lu biletul i-l
ascunse sub mileul de pe cmin. Se grbi spre bibliotec, trase un sertar al biroului i
arunc nuntru ppua. Soneria de la intrare se auzea insistent. Desfcu oruleul
i l ngrmdi n fundul sertarului. Fr el, ppua semna cu un copil trist.
Se grbi s deschid ua poliitilor.

Doisprezece

Dou maini de poliie, cu girofarele scnteietoare, staionau la captul


aleii. Le urma o a treia main. S nu fie presa! se rug ea. Dar rugmintea nu-i fu
ascultat.
Ptratul spart de geam fu fotografiat, grdina inspectat, mobilele din salon
presrate cu pudr pentru ridicarea amprentelor.
S gseasc o explicaie pentru locul biletului fu cel mai greu.
Era de ceva agat, remarc un poliist. Unde l-ai gsit?
Chiar aici, lng cmin.
Era aproape adevrat.
Ziaristul era de la Tribune. Ceru s vad biletul.
A prefera s nu fie publicat, ceru Pat insistent.
I-l ntinse totui s-l citeasc.
Ce nseamn ultimul avertisment? ntreb poliistul. Ai mai fost
ameninat?
Fr a meniona aluzia la aceast cas, Pat i povesti despre cele dou
telefoane i despre scrisoarea pe care o gsise n prima sear.
Asta nu e semnat. Cealalt unde e?
Nu am pstrat-o. Nici ea nu era semnat.
Dar la telefon s-a recomandat ca nger rzbuntor.
A spus ceva cam aa: Eu sunt ngerul distrugerii, al eliberrii i al

61

rzbunrii!
Un nebun! coment poliistul privind-o insistent pe Pat. Ciudat c a
intrat aici. De ce nu a strecurat din nou scrisoarea pe sub u?
Uimit, l vzu pe ziarist mzglind ceva pe un carnet.
n sfrit, poliitii se pregtir s plece. Toate mobilele erau acoperite cu
un strat subire de pudr. Ua fusese blocat cu o bucat de fier ca s nu mai poat fi
deschis.
Pentru c tot nu reuea s doarm, Pat ncepu s aspire prin salon spernd
ca munca fizic s o liniteasc. Dar nu putea uita chipul desfigurat al ppuii.
Copilul intrase alergnd n camer i se mpiedicase czuse peste ceva moale
i minile i se umezir i-i devenir cleioase i copilul ridicase capul i vzuse
Ce-am vzut? se ntreb nervoas Pat. Ce puteam s vd?
Minile i se agitau incontient, mnuind aspiratorul, apoi tergnd lemnul
vechi cu o crp umed, deplasnd bibelourile, trgnd i mpingnd scaunele.
Poliitii lsaser pete de zpad pe covor.
Ce-am vzut?
Aez scaunele la loc. Nu, nu aici. Lampa e pe pian, scaunul lng
Ea alergase pe culoar i intrase n camer. ipase: Tata! Tata Se
mpiedicase de corpul mamei sale. Sngera. Ridicase capul i apoi
i apoi, ntuneric
Era aproape ora trei. Nu putea s se mai gndeasc la asta. Era obosit i o
durea piciorul. Dar, dac cineva o vedea aspirnd, nu ar fi remarcat c chioapt.
***
La ora opt, sun telefonul. Luther Pelham. Dei nu era complet dezmeticit,
i ddu seama c e furios.
Pat, a intrat asear cineva la tine? Totul e n regul?
Clipi des, ncercnd s se dezmeticeasc:
Da.
E un articol n Tribune. Cu litere groase: Ameninarea vieii unei
prezentatoare de televiziune. i citesc primul paragraf: Ptrunderea prin efracie n
casa ei din Georgetown e ultimul avertisment pe care celebra prezentatoare de
televiziune, Patricia Traymore l-a primit. Ameninrile vizeaz emisiunea Portretul
unui senator Abigail Jennings pe care domnioara Traymore e pe cale de a o
realiza i care va fi difuzat vineri seara pe Antena Potomac. E exact genul de
publicitate de care Abigail are nevoie!
Nu neleg, blbi Pat. Am ncercat s nu dau niciun amnunt
ziaristului
Cum de nu i-a venit ideea s m suni pe mine n loc s suni la poliie?
Sincer, credeam c ai mai mult minte Casa i-ar fi fost supravegheat de
detectivi. E vorba sigur de un nebun inofensiv, dar toi se vor ntreba la Washington:
Cine o urte att pe Abigail?
Avea dreptate.
Nu neleg, repet Pat. Apoi adug: Totui, cnd cineva i intr n cas
i te ntrebi dac nebunul nu e la 50 de metri de tine, nu mi se pare aberant s chemi

62

poliia.
Inutil s mai discutm pn nu aflm reacia general. Te-ai uitat la
filmele lui Abigail?
Da, am gsit unele secvene grozave.
I-ai spus despre vizita la Apple Junction?
Nu.
Bun, dac eti istea. Nici nu-i spune nimic. Nu mai are nevoie de aa
ceva!
Fr s-i spun la revedere, Luther nchise.
***
Arthur avea obiceiul s treac pe la brutrie, n fiecare zi, la ora opt, pentru
a cumpra pinie calde, apoi pleca s-i cumpere ziarul de diminea. Dar astzi,
invers ordinea lucrurilor. Era att de nerbdtor s vad ce era scris c se ndrept
direct spre chioc.
Era un articol chiar pe prima pagin. l citi, savurnd fiecare cuvnt, apoi se
ncrunt. Ppua nu era amintit. O folosise ca s le sugereze c n casa aceea se mai
petrecuse un act de violen i c acest lucru s-ar putea repeta.
Cumpr dou pinie, trecu pe lng cele trei blocuri care l despreau de
cas i urc n apartamentul sumbru de la etajul al doilea. La mai puin de doi
kilometri, King Street oferea restaurante i magazine de lux, dar aici cartierul era
murdar i aproape abandonat.
Ua de la camera Gloryei era deschis i remarc faptul c ea se mbrcase
deja ntr-un pulover rou i o pereche de blugi. De curnd, se mprietenise cu o
coleg de birou care o nvase s se machieze i o convinsese s se tund.
Dei l auzi intrnd, nu ridic privirea. El oft. Glory se ndeprta de el. i
ieri sear, cnd ncercase s-i povesteasc despre doamna Rodriguez, Glory l
ntrerupsese.
Tat, nu poi vorbi despre altceva dect despre ospiciu?
i plecase la cinema cu colegele de birou.
Aez piniele pe farfurii i turn cafeaua n ceti.
Gata! strig el.
Glory intr grbit n buctrie. i luase haina i avea poeta pe umr, gata
de plecare.
Bun ziua! spuse el cu o voce cald. Fetia mea e foarte drgu azi.
Glory nici mcar nu-i zmbi.
Cum a fost filmul? ntreb el.
Bun. Ascult, nu-i mai da osteneala s-mi cumperi ceva de mncare
dimineaa. Oricum mnnc la birou cu fetele.
Era consternat. i plcea s mnnce cu ea nainte de a pleca la lucru.
Ea bnui c e dezamgit, cci chipul ei se mblnzi brusc.
Eti foarte drgu cu mine, spuse ea aproape cu tristee.
Dup plecarea ei rmase pe scaun, privind n gol. Seara de ieri l epuizase.
Dup toi aceti ani s se ntoarc n casa aceea, n camera aceea, s lase ppua lui
Glory exact n locul unde era copilul Dup ce o aez lng cmin, cu piciorul

63

drept ndoit sub ea, se ateptase ca ntorcndu-se s vad corpul brbatului i al


femeii ntinse pe jos.

Treisprezece

Dup telefonul lui Luther, Pat se ridic, i pregti o cafea, cu gndul la


emisiune Avea dou versiuni: prima cuprindea la nceput o secven cu anii
petrecui la Apple Junction, cealalt recepia cu ocazia cstoriei. Cu ct se gndea
mai mult, cu att i se prea mai mult justificat enervarea lui Luther. Ideea emisiunii
o enerva destul pe Abigail i fr aceast publicitate nelinititoare. Slav
Domnului, c am avut prezena de spirit de a ascunde ppua! i spuse.
La ora nou, revedea ultimele filme n bibliotec. Luther i trimisese
secvene din procesul Eleanorei Brown, artnd-o pe Abigail la ieirea din Palatul
Justiiei, dup condamnare. Declaraia ei:
E o zi trist pentru mine. Sper doar ca Eleanor s aib mcar curajul de a
spune unde a ascuns banii. Fr ndoial, erau fonduri electorale, dar nainte de
toate veneau din partea unor oameni care aveau ncredere n scopurile n care vor
fi folosii.
Un ziarist o ntreb: Prin urmare, afirmaia Eleanorei conform creia
oferul dumneavoastr i-ar fi cerut telefonic s caute inelul n seiful biroului
comitetului electoral e o invenie?
oferul meu m condusese n dimineaa aceea la un meeting la
Richmond. Inelul l aveam pe deget.
Urma o fotografie de-a Eleanorei Brown, cu chipul palid, gura strns i
privirea slbatic.
Bobina se ncheia cu discursul inut de Abigail la Universitate. Vorbea
despre morala public i responsabilitatea parlamentarilor atunci cnd i alege
echipa cu care vor lucra.
Mai era o secven, montat deja de Luther, un amalgam de intervenii
privind securitatea aerian i un nou regulament mai restrictiv absolut necesar n
acest domeniu. Amintea de mai multe ori c rmsese vduv tocmai pentru c soul
ei i ncredinase viaa unui pilot insuficient pregtit i cu un aparat de zbor prost
echipat.
La sfritul fiecrei secvene, Luther notase: Dezbateri dou minute ntre
senator J. i Pat. T. Pe aceast tem.
Pat i muc buzele.
Nu asta voia ea s fac! ntr-adevr, eu sunt cea care are controlul asupra
acestei creaii? se ntreb ea. Emisiunea se realiza prea n prip. De parc cineva ar
sabota-o
Cnd citea scrisorile pe care alegtorii i le adresaser lui Abigail, sun
telefonul. Era Sam.
Pat, am citit n ziar ce s-a ntmplat i m-am informat la agenia

64

nsrcinat cu nchirierile n cldirea n care stau eu.


Sam locuia ntr-un bloc turn din Watergate.
Sunt mai multe apartamente goale. A vrea s te mui aici pn tipul va
fi gsit.
Sam, nu pot! tii doar cte am pe cap. Tot materialul meu e aici. Poliia
e n faa casei i atept pe cineva s-mi schimbe toate ncuietorile.
Apoi ncerc s schimbe subiectul.
Singurul lucru care m preocup e cu ce voi merge mbrcat la recepia
de la Casa Alb.
Cu orice ntotdeauna eti fermectoare. Va participa i Abigail. Am
ntlnit-o azi diminea.
Cteva minute mai trziu, i telefon Abigail pentru a-i spune c aflase de
ntmplare i c regreta cele ntmplate. Apoi trecu la subiect:
Din nefericire, faptul c ai lsat s se neleag c eti ameninat din
cauza emisiunii va da natere la fel de fel de interpretri. De aceea vreau s-o
terminm ct mai repede. Cnd emisiunea va fi difuzat, ameninrile vor nceta,
chiar dac vin din partea unui nebun. Ai vzut filmele pe care i le-am trimis?
Da, rspunse Pat. Sunt cteva secvene remarcabile care vor aprea i n
emisiune. Dar a avea nevoie puin de Toby. Sunt nume pe care nu le cunosc i
chipuri pe care nu le-am mai vzut. Mi-ar fi de folos nite explicaii.
O asigur c Toby va fi la ea n mai puin de o or. Cnd Pat nchise
telefonul, avea senzaia c Abigail ncepe s o considere o persoan deranjant.
Trei sferturi de or mai trziu, apru Toby cu un surs larg pictat pe chip.
Pat, mi pare ru c nu am fost aici cnd a intrat individul acela, i spuse.
A fi avut chef s-i fac puin capul sac de box.
Nu m ndoiesc
Toby se aez n faa biroului din bibliotec, urmrind-o pe Pat cum
mnuiete proiectul.
E btrnul deputat Porter Jennings, indic el la un moment dat. A
declarat c nu se va retrage dect atunci cnd Willard i va lua locul. tii doar genul
sta de tipi din nalta societate care crede c toat lumea e a lor. Dar, totui i-a ajutat
pe Abigail i pe Willard, mpotriva voinei btrnei, sora lui. Mama lui Willard, e
drcoaic btrn, a fcut tot ce-a putut pentru ca Abigail s nu intre n Congres. i
fie vorba ntre noi Abigail e un deputat mai bun ca Willard. El era cam moale,
nelegi?
Ateptndu-l pe Toby, Pat citise articolele referitoare la procesul Eleanorei
Brown. Povestea prea simpl. Eleanor spunea c Toby o anunase telefonic c
trebuie s mearg la biroul comitetului electoral. Dar la subsolul blocului n care
locuia fuseser gsii cinci mii de dolari.
Dup prerea ta, cum crezi c Eleanor Brown spera s se fac crezut cu
un alibi att de puin convingtor? l ntreb Pat.
Toby se rezem de sptarul fotoliului de piele pe care sttea, se aez picior
peste picior i ridic din umeri. Pat remarc igara din buzunarul de la piept al
hainei. Dei nu-i fcea nicio plcere, l nvit s fumeze.
Pe chipul lui ridat, se aternu un zmbet.
Mulumesc mult. Abigail nu suport fumul de igar. Nu ndrznesc s

65

trag nici mcar un fum n main, chiar dac a avea chef s-o fac.
i aprinse igara i trase cteva fumuri cu o plcere real.
S vorbim despre Eleanore Brown, propuse.
i sprijinea coatele pe genunchi i brbia n palme.
Dup prerea mea, mrturisi Toby, Eleanor s-a gndit c nu i vor da
seama imediat c banii lipsesc. Numai c atunci au fcut verificarea mai devreme.
Plicul cu bani era pstrat n seiful de la birou cam dou sptmni sau mai mult i
abia apoi trimis la banc.
75 de mii de dolari, ghea?
Domnioar Traymore Pat, uii c majoritatea societilor finaneaz
ambele partide aflate n competiie, ca s fie sigure c vor ctiga oricum.
Bineneles, nu-i poi da bani n mn unui senator, la tine n birou. E interzis prin
lege. Atunci afacerea se aranjeaz printr-o vizit pe care i-o faci unui senator,
dndu-i de neles c vrei s faci o donaie important. Atunci, ies la plimbare i
mna dreapt a senatorului se ntoarce cu banii n buzunar. Senatorul nu se atinge de
aceti bani, dar tie. Banii sunt vrsai direct n fondurile electorale. Ca i cum ar
proveni din alt parte. Astfel, dac este ales candidatul advers, totul e ct se poate de
simplu, nelegi?
neleg.
Nu-i fie team, e legal. Dar Phil primise donaii importante n favoarea
lui Abigail i Eleanor tia. Poate c avea vreun prieten care voia s fac o afacere i
a vrut doar s-i mprumute.. Fiind prins prea repede, a trebuit s inventeze ceva.
Mi se pare incapabil de asemenea subtiliti, remarc Pat cu gndul la
fotografia din albumul colar.
Ei, cum a zis i procurorul: Ferete-te de apele linitite! Nu vreau s te
grbesc Pat, dar Abigail va avea curnd nevoie de main.
Mai am o ntrebare sau dou.
Sun telefonul.
M grbesc.
Pat ridic telefonul.
Ce mai faci, draga mea?
Recunoscu pe loc vocea nalt, dar fcut.
Bun ziua, domnule Saunders?
i aminti prea trziu c Toby l cunotea pe Jeremy Saunders. l simi pe la
spate c devine brusc atent. Se gndea la Jeremy Saunders din Apple Junction?
Te-am cutat de mai multe ori n cursul serii, opti el.
Dup vocea lui, se prea c nu buse.
Nu i-ai lsat numele.
Orice ureche indiscret poate asculta mesajele. Nu eti de aceeai
prere?
Un moment, te rog.
Pat l privi pe Toby. Fuma gnditor i prea complet indiferent la
conversaia ei telefonic. Fcuse vreo apropiere ntre acest Saunders i brbatul pe
care nu l mai vzuse de 35 de ani?
Toby, e ceva personal. Dac El se ridic n grab, fr a-i lsa timp s
termine ce are de spus.

66

Vrei s ies?
Nu, Toby. Fii doar drgu i nchide telefonul dup ce ies. Vorbesc din
buctrie. i spusese pe nume special pentru ca Jeremy s-l aud i s nu nceap s
vorbeasc nainte de a fi sigur c nu mai ascult nimeni.
Toby lu receptorul indiferent, dei era sigur c la cellalt capt al firului e
Jeremy Saunders. De ce o cuta pe Pat Traymore? Se cunoteau? Abigail ar sri ca
ars dac ar afla. i ascult respiraia Ticlosul! Dac ndrznea numai s spun
ceva despre Abby! Apoi auzi vocea lui Pat:
Toby nchide, te rog. Spuse cu voce indiferent:
Da, Pat.
nchise telefonul cu un zgomot sec i nu ndrzni s-l ridice.
Toby! exclam Jeremy Saunders nevenindu-i s cread. Nu-mi spune c
Toby te viziteaz!
M ajut s studiez cteva documente de arhiv, replic Pat.
Vorbea ct putea de ncet.
Bineneles, i-a fost aproape eroinei noastre n toate etapele carierei sale
politice, nu? Pat, te-am sunat pentru c mi-am dat seama c vodka i farmecul tu
m-au fcut cam vorbre. A vrea ca ntrevederea noastr s rmn strict
confidenial. Soiei i fiicei mele nu le-ar face o deosebit plcere s asculte la
televizor trista mea poveste de iubire.
Nu intenionez s folosesc nimic din ce mi-ai spus, rspunse Pat.
Mirroir se intereseaz poate de amnuntele vieii personale ale vedetelor, eu nu!
Poi s contezi pe asta.
Foarte bine. M simt mai uurat
Vocea lui devenise mai cald.
L-am ntlnit pe Edwin Shelherd la club. Mi-a spus c i-a dat un
exemplar al revistei n care e fotografia lui Abigail, dup ctigarea concursului la
Apple Junction. Sper c vei folosi imaginea mamei i a fiicei: Ar spune mai multe
dect orice alt discurs.
Nu e prerea mea, rspunse Pat rece.
Arogana lui o dezgust.
Acum trebuie s m ntorc la lucru, domnule Saunders.
Aez receptorul n furc i se ntoarse n bibliotec. Toby era aezat pe
acelai fotoliu pe care l lsase, dar era ceva schimbat la el. i dispruse jovialitatea.
Prea nnebunit i plec imediat.
Dup plecarea lui, deschise larg ferestrele pentru a aerisi. Dar mirosul de
igar persista. Pat i ddu seama c era din nou tulburat, atent la fiecare zgomot
care se auzea.
ntors la birou, Toby l cut direct pe Philip.
Cum merge?
Philip ridic ochii spre cer.
E ntoars pe dos cu toat povestea asta. Tocmai l-a trimis pe Luther
Pelham la toi dracii c a ndemnat-o s fac emisiunea. Ar fi anulat-o pe loc dac nu
ar fi deja anunat n pres. Cum te-ai descurcat cu Pat Traymore?
Toby n-avea chef s vorbeasc despre Apple Junction, dar, l rug pe Philip
s-i bage nasul n contractul de nchiriere a casei familiei Adams. Era ceva aici care

67

l deranja.
Apoi btu la ua biroului lui Abigail. Prea calm, chiar prea calm, semn
c era ngrijorat, inea n mini ediia de sear a ziarului:
Privete! i spuse ea.
n rubrica dedicat brfelor politice de la Washington, primul articol
ncepea astfel:
Gurile rele de la Capitoliu fac pariuri asupra identitii individului care a
ameninat-o pe Patricia Traymore n cazul n care ar realiza reportajul despre
senatorul Jennings. Frumoasa Abigail, senator de Virginia, are printre colegii si
reputaia de a fi perfecionat cu un caracter dificil.
Sub privirea lui Toby, Abigail Jennings, cu chipul desfigurat de mnie,
mototoli n mini pagina de ziar i o arunc la gunoi.

Paisprezece

Sam Kingsley i nchise ultimul buton al cmii i i potrivi nodul


papionului. Arunc o privire spre ceasul de pe cmin. Mai avea timp s bea i o gur
de scotch.
Apartamentul su, ntr-unul din turnurile Watergate, avea ferestrele spre
Antena Potomac. Fereastra de pe colul salonului se deschidea spre centrul Kennedy
i, uneori, cnd ieea trziu de la birou, mai privea ultimul sau penultimul act al
unora din operele sale favorite.
Dup moartea Janicei, nu avusese niciun rost s pstreze casa din Chevy
Chase. Karen locuia la San Francisco i i petrecea vacanele, mpreun cu soul ei,
la socri, n Palm Springs. Sam i spusese s ia vesela, argintria, bibelourile i
mobila pe care o voia iar restul vnduse. Voise s tearg orice urm a trecutului,
spernd s uite sentimentul de oboseal care l cuprindea deseori.
Cu paharul n mn, se apropie de fereastr. Potomac strlucea sub lumina
reflectoarelor de la centrul Kennedy. i plcea acest canal. Ca tuturor celor ce
locuiau aici. Se ntreb dac i Pat se va lsa cuprins de aceste mreje.
Era ngrijorat pentru ea. Jack Carlson, prietenul lui de la FBI i spusese fr
menajamente: nti un telefon, apoi un bilet strecurat sub u, apoi alt telefon i

68

apoi ptrunderea n cas i al doilea bilet de ameninare. Dup prerea ta, ce se va


ntmpla data viitoare?
Apoi adugase: Avem de-a face cu un psihopat pe punctul de a ceda. Se
vede dup scrisul aplecat. Biletele au fost scrise la intervale scurte i unele litere de
pe al doilea nu pot fi citite. Tensiunea nervoas a atins un punct de maximum i,
ntr-un fel sau altul, tensiunea e dirijat spre Pat Traymore a ta.
Pat Traymore a ta n timpul ultimelor luni care precedaser moartea
Janicei, fcuse totul ca s-o ndeprteze pe Pat din gndurile sale. El i Janice
regsiser puin din nelegerea de altdat. Murise sigur c fusese iubit.
Dup aceea, se simise obosit, gol, fr fore btrn. Prea btrn pentru o
femeie de 27 de ani i pentru tot ceea ce ar fi nsemnat viaa alturi de ea. Voia
numai s fie linitit.
Apoi aflase din ziare c Pat venea la Washington i se hotrse s-i dea
telefon ca s-o invite la cin. i era imposibil s o evite, s ncerce s o evite i nu
voia ca la prima ntlnire n public s se simt stnjenii unul de prezena celuilalt.
Dar, la restaurant, i dduse seama imediat. Ceea ce i unea nu dispruse i
ea tia asta. Altfel de ce ar fi vrut ea s-l srute?
Dar el ce dorea?
Nu tiu, spuse Sam cu voce tare.
Avertismentul lui Jack i rsuna n urechi. i dac i se ntmplase ceva lui
Pat?
Auzi brusc soneria telefonului interior.
Maina dumneavoastr e jos, domnule deputat, l anun portarul.
Mulumesc, cobor imediat.
Sam ls paharul pe jumtate plin pe bar i i mbrc haina i paltonul.
Era agitat. Dar, peste cteva minute, va fi mpreun cu Pat.
***
Pat alesese o rochie verde deschis, cu decolteul brodat cu perle. Era o
rochie Oscar de La Renta pe care Veronica i-o cumprase cu ocazia balului Boston
Symphony. n seara aceea o felicit n gnd pe Veronica. Alesese bine: rochia era
superb i se potrivea perfect cu colierul de smaralde al bunicii sale.
Nu semeni deloc cu imaginea clasic a reporterului, i spuse Sam cnd o
vzu.
E un compliment?
Sam purta palton bleumarin i fular alb de mtase peste smoking. Cum
spusese Abigail? Unul dintre cei mai cutai celibatari de la Washington?
Da, era un compliment. Alt scrisoare, alt telefon? ntreb el.
Nu.
Nu i vorbise nc de ppu i nu voia s o fac acum.
Bun. Voi fi fericit dup ce emisiunea va avea loc.
n limuzina care i ducea la Casa Alb, o ntreb n ce stadiu se afl
emisiunea ei.
Luther a acceptat secvenele pe care le-am ales i am terminat montajul.
Dar refuz categoric s calce dorinele lui Abigail n ce privete primii 20 de ani la

69

Apple Junction. Transform ceea ce trebuia s fie un reportaj documentar ntr-o


hagiografie ce poart toate nsemnele unui jurnalist de prost gust.
i tu nu poi s faci nimic?
Pot s renun. Dar n-am venit aici ca s m dau btut doar dup o
sptmn. Nu, dac se poate i altfel.
Ajunser la colul strzii 18 i intrau pe Pennsylvania Avenue.
Sam, aici a fost un hotel?
Da, vechiul Roger Smith. E demolat de vreo 10 ani.
Cnd eram mic, am venit aici ntr-o sear de Crciun. Purtam o rochie de
catifea roie, ciorapi albi i pantofi de lac. Dar am vrsat ciocolata pe rochie i am
nceput s plng. Tata mi-a spus: Nu e vina ta, Kerry!
Limuzina se apropie de poarta din nord-est a Casei Albe. Ateptar ca
fiecare main s treac de controlul de securitate. Cnd le veni rndul, un gardian
respectuos verific dac numele lor erau trecute pe lista invitailor.
n interior, declaraiile de Crciun nveseleau reedina prezidenial. n
holul de la intrare, orchestra marinei cnta o arie vesel. Servitorii le oferir
ampanie. Pat recunoscu cteva chipuri familiare printre invitai: vedete de cinema,
senatori, membri ai guvernului, nalta societate.
Ai mai fost aici? o ntreb Sam.
La 16 ani, cu coala. Ghidul ne-a povestit c Abigail Adams avea
obiceiul s-i agae lenjeria apretat n Sala Est.
Astzi s-a pierdut obiceiul. Hai! Dac vrei s faci carier la Washington,
trebuie s cunoti anumite persoane.
O clip mai trziu, i fcea cunotin cu ataatul de pres al preedintelui.
Brian Salem era un brbat plcut, distins.
ncercai s ne furai subiectele, domnioar Traymore? ntreab el cu un
surs.
Deci i la Biroul oval al Casei Albe se tia ce se petrecuse cu o sear nainte
n case ei.
Poliia are vreun indiciu?
Nu cred, dar bnuiesc c e doar un nebun.
Penny Salem, o femeie mic, de aproape 40 de ani, cu o privire
ptrunztoare, adug:
Dumnezeu tie cte scrisori de ameninare adresate preedintelui a vzut
Brian.
Exact, aprob soul ei. Toi cei ce au putere politic sunt obligai s
mearg pe urmele celorlali. Cu ct eti mai puternic, cu att eti mai vnat. i
Abigail Jennings i-a exprimat foarte tranant prerile privitoare la anumite subiecte
foarte delicate. Ah, iat-o!
Chipul su se lumin brusc.
Nu e grozav?
Abigail tocmai intrase n Sala Est. n aceast sear, nu mai ncercase s-i
ascund frumuseea. Era mbrcat ntr-o rochie de mtase de culoarea piersicii, cu
corsajul brodat cu perle. Fusta evazat i ascundea talia fin i trupul subire. Prul
era strns pe ceaf i o umbr bleu pal sublinia frumuseea ochilor. Era mbujorat i
rujul asortat cu rochia punea n lumin conturul perfect al buzelor.

70

Era o alt Abigail, surztoare, atent, acceptnd fericit fiecare omagiu


adus frumuseii ei. Pat se ntreb dac toate femeile prezente se simeau ca ea
brusc, lipsite de orice farmec i insignifiante.
Abigail i calculase bine intrarea. Orchestra tocmai intona acordurile de
ntmpinare a preedintelui. Acesta apru la bra cu prima doamn a statului, nsoit
de primul ministru canadian i soia sa. Apoi se auzir primele note ale imnului
naional canadian.
Defilarea invitailor ncepu. Cnd Sam i Pat se apropiar de preedinte, ea
i simi inima btnd cu putere.
Prima Doamn a Statelor Unite era mai seductoare n realitate dect n
fotografii. Avea faa prelung i calm i ochii albatri. E o adevrat doamn. i
plec pleoapele surznd cu buzele ntredeschise, lsnd s se observe un irag de
dini albi fr cusur. i povesti lui Pat c, n tineree visase s lucreze la televiziune.
i, n loc de aa ceva rse ea, ridicnd privirea spre soul ei, abia am
prsit vassar-ul c m-am i trezit cstorit.
Am fost destul de iste ca s-o iau eu, nainte s mi-o fure altcineva, spuse
preedintele. Pat, m bucur c te-am cunoscut.
Strngerea de mn a celui mai puternic om din lume i fcu o real plcere.
Sunt oameni cumsecade, remarc Sam acceptnd o cup de ampanie. i
preedintele e foarte energic. Nici nu-i vine s crezi c se apropie de sfritul celui
de-al doilea mandat. E nc tnr, nu are dect 60 de ani. Va fi interesant de urmrit
ce va face n restul vieii.
Pat o observ pe soia preedintelui.
Mi-ar place s fac o emisiune despre ea. E o adevrat doamn.
Tatl ei a fost ambasadorul Angliei, bunicul su vice-preedinte.
Generaii att de bogate i de educate, cu un trecut diplomatic strlucit sunt un
fundament bun pentru aceast elegan i naturalee, Pat!
n sufrageria imens, mesele erau pline de platouri din porelan de Limoges
cu nervuri n aur. Feele de mas i erveelele de un verde deschis, cupele de cristal
cu trandafiri roii ddeau un farmec deosebit ncperii.
mi pare ru c nu stm alturi, opti Sam, dar se pare c vei avea o
companie plcut. i privete, te rog, unde st Abigail.
Abigail sttea la masa prezidenial, ntre preedinte i invitatul de onoare
al serii, primul ministru canadian.
Mi-ar plcea s am un aparat foto, opti Pat.
Arunc o privire asupra meniului: aspic de somon, orez slbatic, fazan
flambat.
Sttea lng eful de stat major al Armatei. La aceeai mas mai erau un
preedinte universitar, un actor dramatic, laureat al Premiului Pulitzer, un episcop i
directorul Centrului Lincoln.
l cut din priviri pe Sam. Era la masa preedintelui, n faa lui Abigail. i
zmbeau. Cu o strngere de inim, Pat i ntoarse privirea de la ei.
Spre sfritul cinei, Preedintele i invit pe toi s se gndeasc la vicepreedintele bolnav. Adug:
Mai muli dintre noi tiu c a lucrat mai mult de 14 ore pe zi, fr s-i
crue sntatea.

71

Toi fur convini c vice-preedintele nu-i va mai putea relua activitatea.


Aezndu-se, Preedintele i surse lui Abigail, de parc ar fi binecuvntat-o oficial.
Cum te-ai distrat? ntreb Sam conducnd-o pe Pat acas. Te interesa
actorul dramatic cu adevrat? Dac nu m nel, ai dansat de trei sau patru ori
mpreun, nu?
Da, atunci cnd tu dansai cu Abigail. Ce onoare, Sam, s fii aezat la
masa Preedintelui!
ntr-adevr
Brusc, atmosfera deveni tensionat i pentru Pat seara i pierdu farmecul.
De ce o invitase Sam? Doar ca s-i cunoasc pe cei mai importani oameni din
Washington? Se simea obligat s o ndrume, s-i arate calea ce trebuia urmat,
nainte de a se retrage din viaa ei?
Refuz s mai bea un pahar cu ea, cerndu-i scuze.
Mine va fi o zi lung pentru mine. Plec la Palm Spring cu avionul de
ora ase s o vd pe Karen i pe soul ei, Paul. Pleci la Concord n vacan, Pat?
Ea prefer s nu-i spun c Veronica i Charles erau ntr-o croazier n
Caraibe.
Voi petrece Crciunul studiind, spuse ea.
Vom srbtori i noi Crciunul mpreun, dup ce va avea loc
emisiunea. Atunci i voi da i cadoul.
Bun idee!
Spera c vocea ei s fie la fel de natural ca a lui. Nu voia s-i arate ce
singur se simea.
Eti ncnttoare, Pat. Ai fi surprins dac ai ti ci te-au admirat.
Sper c erau de vrsta mea. Noapte bun, Sam!
Deschise ua i intr.
Pentru numele lui Dumnezeu, Pat!
Sam naint cu un pas i i cuprinse umerii, ntorcnd-o spre el. Ea i
cuprinse cu braele gtul, mngind cu degetele gulerul paltonului, apoi pielea
nfiorat, ascuns de uviele de pr ondulat. Era ca n amintirile ei. Respiraia lui,
braul lui n jurul corpului ei, certitudinea absolut c i aparin unul altuia.
Iubitul meu, opti ea, mi-a fost att de dor de tine!
Apoi se ntmpl ceva neateptat, de parc aceste cuvinte l-ar fi lovit. Cu o
micare involuntar, el fcu un pas napoi. Pat i ndeprt braele de gtul lui.
Sam
Pat, mi pare ru
ncerc s surd.
Eti att de atrgtoare
Cteva minute se privir fix, n tcere. Apoi Sam i cuprinse umerii.
Crezi c eu nu mi-am dorit de mii de ori s relum lucrurile de acolo de
unde le-am lsat n seara aceea? Dar nu vreau s-i fac asta, Pat! Eti tnr,
ncnttoare Peste ase luni, vei putea alege ntre 20 de brbai care i-ar putea
oferi viaa pe care o merii. Pat, timpul meu a trecut! La viitoarele alegeri poate nici
nu voi mai fi aici. tii ce spune adversarul meu? C e vremea celor tineri. Sam
Kingsley ocup acest loc de prea mult timp. Rutina l-a obosit. E timpul s se
odihneasc.

72

i tu crezi asta?
Cred, pentru c sta e adevrul. Ultimul an i jumtate cu Janice m-a
golit pe dinuntru, m-a epuizat. Pat, n ultimul timp, mi-e foarte greu s iau hotrri.
S-mi aleg o cravat e un efort considerabil, dar nc m pot descurca. Nu vreau s
i stric viaa!
Dar te-ai ntrebat vreodat ct de mult mi-ai strica-o dac nu ai reveni n
centrul ei?
O privi cu un aer nefericit.
Nu pot s-mi permit s te cred, Pat!
i Sam plec.

Cincisprezece

Glory nu mai era aceeai. i ondulase prul n dimineaa aceea. Purta haine
noi, viu colorate. i cumprase dou perechi de cercei, dei ea nu purtase cercei
niciodat.
n zilele anterioare i spusese s nu-i mai pregteasc micul dejun, c mnca
dimineaa cu fetele sau n ora.
Singur? ntreb el.
Nu.
Cu Opale?
Mnnc n ora, asta e tot!

73

i iari se enervase. Nu mai voia s aud ce fcea el n timpul zilei.


ncercase de dou ori s-i povesteasc despre doamna Gillespie care n ciuda
aparatului respira tot mai greu, mai rguit. Suferea. Glory l asculta ntotdeauna
cnd vorbea despre pacienii lui i l aprob cnd spunea c ngerii ar trebui s-i ia
cu ei pe bolnavi. Aprobarea ei l ajuta s-i ndeplineasc misiunea.
Atitudinea ei l tulburase att, c se dovedi neglijent cnd se hotrse s-o
trimit pe doamna Gillespie n cer. Crezuse c doarme, dar cnd i ridicase masca
i ncepuse s se roage, aplecat deasupra patului ea deschise ochii.
nelesese ce voia s fac. Brbia ncepu s-i tremure i ncepu s opteasc:
Mil oh, mil Sfnt Fecioar, ajut-m i vzuse privirea ngrozit, apoi
goal.
i doamna Harnick l vzuse cnd ieea din camera doamnei Gillespie.
Infirmiera Sheehan o gsise pe doamna Gillespie. Nu crezuse c moartea
btrnei se datoreaz voinei divine, dimpotriv, verificase aparatul ca s se asigure
c funcionase bine. Apoi discutase cu doamna Harnick, care prea foarte agitat i
arta mereu cu degetul spre camera doamnei Gillespie.
Toat lumea l iubea n ospiciu n afar de infirmiera Sheehan. Tot timpul i
reproa cte ceva, mai ales c se ocupa de lucruri care nu l privesc.
Nu e nevoie s-i sftuieti tu pe bolnavi!
Dac ar fi tiut c infirmiera era de gard, nu s-ar fi apropiat de doamna
Gillespie.
Reportajul despre Abigail Jennings l tracasa, nu-l lsa s vad limpede
lucrurile. De patru ori o prevenise pe Patricia Traymore s nu fac emisiunea.
Nu va mai fi al cincilea avertisment.
***
Pat nu reuea s doarm. Dup ce se foi o or n pat, renun la somn i lu
o carte. Dar nu se putea concentra asupra biografiei lui Churchill, dei altdat i
fcuse plcere s-o citeasc.
Dup o or nchise ochii. La ora trei, cobor i i nclzi o can de lapte.
Dei lsase lumina aprins la intrare, scara era ntunecat i sumbr i trebuia s se
in de balustrad ca s nu se mpiedice de trepte.
Avea obiceiul s se aeze pe aceste trepte i s priveasc invitaii fr s
fie vzut. Aveam o cma de noapte bleu cu flori. O purtam i n seara aceea
eram aezat aici i apoi mi se fcuse team i urcasem s m culc
i apoi
Nu tiu, spuse ea cu voce tare. Nu tiu
Nici laptele cald nu o ajut s doarm.
La ora patru, cobor din nou i urc cu decupajul de imagini definitiv.
Emisiunea va ncepe cu imaginile lui Pat i Abigail, n studio, n faa unei
fotografii mrite din ziua cstoriei lui Abigail cu Willard. Fusese eliminat din
montaj btrna doamn Jennings. n timp ce filmul se va derula, Abigail va vorbi
despre ntlnirea cu Willard, pe cnd era student la Radcliffe.
Astfel introduc mcar puin ceva despre Est, se gndi Pat.
Apoi vor arta imagini despre campaniile lui Willard, n timp ce Pat i va

74

pune ntrebri despre crezul ei politic. Recepia pentru aniversarea celor 35 de ani ai
lui Willard va pune accentul pe anii cnd au fost alturi de Kennedy.
Apoi funeraliile, cu Abigail nsoit de Jack Kennedy (secvena cu btrna
doamn Jennings fusese eliminat). Urma alt film cu Abigail depunnd jurmntul
n Congres, n haine de doliu, cu chipul palid i grav. De abia apoi venea filmul cu
deturnarea fondurilor electorale i discursul lui Abigail despre securitatea aerian.
Are o voce att de vibrant, gndi Pat, i apare imediat dup fotografia acelei
srmane fete nspimntate. Eleanor Brown. Dar discursul l acuza implicit pe pilot,
ceea ce ar fi putut s-i neliniteasc pe cei de acum de la securitatea aerian. Dar tia
c nu va accepta ca ea s modifice aceste secvene.
n a doua zi de Crciun, vor merge s-o filmeze pe Abigail n biroul ei,
mpreun cu echipa i cu civa vizitatori alei cu grij. edinele Congresului erau
ntrerupte n aceast perioad, aa c nu vor pierde prea mult timp acolo.
Luther fusese de acord cu o scen ce o prezenta pe Abigail mpreun cu
civa prieteni. Pat propusese o cin n seara de Crciun, n care s-o surprind pe
Abigail pregtind bufetul, ntmpinndu-i pe oaspei personaliti de la
Washington i cei din echip care nu i puteau petrece Crciunul n familie.
Ultima secven Abigail ntorcndu-se spre cas, la apusul soarelui, cu
diplomatul n mn. La sfrit: Ca milioane de celibatari din Statele Unite,
senatorul Abigail Jennings i-a gsit raiunea de a tri n munca pe care o iubete.
Luther nsui scrisese aceast fraz pe care Pat trebuia s-o pronune.
La ora opt, Pat i telefon lui Luther insistnd nc o dat s o conving pe
Abigail s dea amnunte despre tinereea ei.
Ceea ce avem e prea banal, spuse ea. E ca un film de campanie
publicitar de treizeci de minute.
Luther o ntrerupse.
Ai vzut toate filmele?
Da.
i fotografiile?
Sunt foarte puine.
Telefoneaz pentru a cere mai multe. Nu, o voi face chiar eu. n
momentele astea, senatorul nu te vede cu ochi prea buni.
***
Trei sferturi de or mai trziu, primi un telefon de la Philip. La prnz, Toby
va aduce alte albume cu fotografii. Senatorul spera ca Pat s gseasc ceva
interesant n ele.
Pat mergea cu pai mari n lungul i n latul bibliotecii. Pusese cutia cu
ppua sub mas. n pauza care i se oferise, mai rsfoise cteva dosare ale tatlui ei.
Ridicase apoi ppua i o analiz la lumina zilei. Avea un aer i mai jalnic.
ncerca s o reprezinte pe ea!
O aez deoparte i ncepu s goleasc cutia: fotografii de-ale prinilor ei,
albume. Minile i se nnegriser de praf, dar continua s aranjeze n diferite categorii
tot ce gsea. Apoi se aez pe covor i privi toate lucrurile pe rnd cu atenie.
Amintiri de coal din tinereea lui Dean Adams: carnete de note, fie cu A

75

i A plus. Cea mai slab not era un B plus.


Crescuse la o ferm, la 60 de kilometri de Milwaukee. Casa era n crmid
alb, nu foarte mare, cu verand. Erau cteva fotografii cu prinii lui. Bunicii
mei, gndi Pat. Realiz atunci c nici nu tia cum i cheam. Pe spatele unei
fotografii, era scris: Irene i Wilson cu Dean, la ase luni.
Lu apoi un pachet de scrisori. Elasticul ced i scrisorile se mprtiar pe
covor. Le adun repede i se uit prin ele. n special una i atrase atenia:
Drag mam,
Mulumesc. E singurul cuvnt care mi vine n minte dup toi aceti ani de
sacrificiu, care mi-au permis s-mi continui studiile la facultatea de drept. tiu toate
rochiile pe care nu i le-ai cumprat, toate excursiile la care n-ai participat cu
celelalte doamne din ora. Demult, am spus c voi ncerca s semn cu tata. mi voi
ine promisiunea. Te iubesc. i nu uita s te duci la doctor, te rog.
Fiul tu iubitor, Dean
Dedesubt era o fi necrologic a Irenei Wagner, datat ase luni mai trziu.
Cu gndul la brbatul acesta care recunotea deschis ce mult i iubea
mama, Pat simi c i se umplu ochii de lacrimi. i ea cunoscuse, i ea se bucurase de
dragostea lui Mna ei n palma lui Strigtul de bucurie cnd se ntorcea acas.
Tata! Tata! Mini puternice care o ridicau, o aruncau n sus i o prindeau. Aleea pe
care se plimba cu bicicleta cu trei roi Czuse i se lovise la genunchi Nu i
fac ru, Kerry, chiar dac te doare Trebuie s fiu sigur c am curat bine rana
Ce ghea alegi?
Se auzi soneria de la intrare. Pat strnse n grab fotografiile i scrisorile i
se ridic. Dar jumtate dintre ele i scpar din mini cnd voi s le dea drumul n
cutie. Soneria se auzi din nou, mai insistent. n genunchi, strnse fotografiile
mprtiate i scrisorile i le puse la un loc cu celelalte, apoi ascunse cutia sub mas.
Cnd deschise ua, Toby se pregtea s sune a treia oar. Instinctiv, fcu un
pas napoi cnd i vzu silueta voluminoas n cadrul uii.
Voiam s m las pguba!
Dar ncercarea lui de a prea bine dispus ddu gre.
S nu te lai niciodat pguba cnd ai ceva de fcut pentru mine, Toby!
spuse ea pe un ton rece.
Ce se ntmplase dac ateptase cteva secunde afar? I se prea c Toby o
privete atent. Cobor privirea. Avea minile murdare i cmaa plin de praf. i,
cum i tot sprijinise brbia n palme, probabil c era murdar i pe fa.
S-ar spune c ai fcut curat n beci.
Toby o privea mirat i bnuitor, n acelai timp. Mut pachetul pe care-l
inea sub bra n mna cealalt, cea cu inelul cu onix.
Unde v las sta, Pat? n bibliotec?
Da.
Porni n urma ei, att de aproape c Pat era sigur c s-ar fi ciocnit de ea
dac s-ar fi oprit brusc. Poziia n care sttuse pe covor fusese cam incomod pentru
piciorul ei i ncepu s chioapete.
chioptezi, Pat? Sper c n-ai czut pe ghea, nu?
Nu-i scap nimic, gndi ea.
Las pachetul pe mas, i spuse.

76

Poftim. Trebuie s plec. Abigail n-a fost chiar ncntat c a trebuit s


caute albumele astea i nu se tie Nu e nevoie s m conduci.
Atept s aud ua de la intrare nchizndu-se apoi se duse s o ncuie. Dar
exact cnd ajunse la intrare, ua se deschise din nou. Toby pru surprins s o vad pe
Pat, apoi ridurile feei se ntinser ntr-un surs larg.
tii, Pat, cred c e prea riscant s ai ncredere doar ntr-o clan Mai
bine ai ncuia
Pachetul suplimentar coninea un amestec de tieturi din ziare i scrisori
primite de la admiratori. Cea mai mare parte a fotografiilor din album erau
instantanee cu Abigail de la diferite manifestri politice, dineuri oficiale, ceremonii
de inaugurare. Pe msur ce Pat ddea paginile, mai multe dintre ele se desprinser
de la locul lor i czur pe jos.
Ultimele pagini ale albumului erau lipsite de interes. Pat gsi doar o
fotografie cu Abigail i Willard pe malul unui lac. El i citea ceva. Era o scen
romantic i ei preau doi ndrgostii de pe timpurile victoriene.
Alese cteva instantanee care s apar n montaj. Dup ce parcurse tot
albumul se aplec s ridice fotografiile czute. Sub una dintre ele gsi o foaie de
hrtie fin, mpturit n dou. O desfcu i citi:
Drag Billy,
Ai fost magnific la ntrevederea din aceast dup-amiaz. Sunt mndr de
tine. Te iubesc att i sunt fericit c mi voi petrece restul vieii lng tine, muncind
cu tine. Dragostea mea, noi doi vom schimba ceva n lume. A.
Scrisoarea purta data de 13 mai. Willard Jennings se pregtea pentru
discursul de numire n funcie cnd moartea l lovise la 20 mai.
Scrisoarea asta va face o impresie grozav! se bucur Pat. i va tulbura
pe toi cei ce cred c Abigail e o femeie rece i insensibil. Doar dac Luther va fi de
acord s fie citit n cadrul emisiunii. Ce impresie i-ar face?
Drag Billy, citi ea cu voce tare. mi pare ru.
Vocea i se frnse. Ce mi-a venit? se ntreb nelinitit. Cu o voce hotrt
rencepu:
Drag Billy. Ai fost magnific

aisprezece

Pe 23 decembrie, la ora dou a dup-amiezii, senatorul Abigail Jennings se


instal n bibliotec i, mpreun cu Toby i Philip urmri la televizor momentul n

77

care vice-preedintele Statelor Unite i prezint demisia din funcia pe care o


deinea.
Cu buzele uscate i unghiile nfipte n palma minii, Abigail l asculta pe
vice-preedinte, sprijinit de perne, cu tenul pmntiu, articulnd cu greu cuvintele:
Nu credeam c voi fi nevoit s fac aceast comunicare, dar simt c e de
datoria mea de a-mi prsi funcia n stat pentru a nu periclita procesul de succesiune
al efului statului. Sunt recunosctor Preedintelui i partidului meu de a fi avut
ncredere s m aleag de dou ori vicepreedinte. Mulumesc poporului Statelor
Unite c mi-a oferit ocazia s-l servesc.
Cu profund regret, Preedintele accept demisia acestui vechi prieten i
colaborator. Cnd cineva l ntreb dac alesese deja un succesor, Preedintele
declar:
M-am gndit la anumite persoane.
Dar nu reacion n niciun fel la numele sugerate de ziariti.
Toby opti:
Iat-ne i aici, Abigail!
Doamn senator, permitei-mi s v spun ncepu Philip.
Taci i ascult! l ntrerupse ea sec.
Scena de la spital se sfrise. Luther Pelham apru n studioul jurnalului
televizat al Antenei Potomac.
Un moment istoric ncepu Luther.
Pe un ton plin de respect, rezum cariera vicepreedintelui, apoi atinse
problema esenial: a succesiunii.
A venit timpul ca femeile s fie promovate n funciile cele mai
importante. i sunt deja printre cei de la Washington femei a cror competen e
confirmat i au experiena necesar. Domnule Preedinte, alegei! Ascultai-mi
sfatul!
Abigail izbucni n rs.
Telefonul ncepuse s sune.
Sunt ziaritii, cu siguran. Nu sunt aici, spuse ea.
O or mai trziu, presa era adunat n jurul casei lui Abigail care acceptase
n sfrit un interviu. Era calm i spunea c e preocupat cu pregtirile cinei de
Crciun. La ntrebarea dac se ateapt s fie numit vice-preedinte, rspunse pe un
ton ironic:
Doar nu sperai chiar s dau un rspuns la aceast ntrebare!
Cnd ua se nchise n urma ei, expresia chipului i atitudinea ei se
schimbar. Nici Toby nu ndrzni s spun nimic.
Luther i telefon pentru a confirma ora nregistrrii. Vocea strident a lui
Abigail se auzea n toat casa.
Vrei s-i spun ceva? Preedintele tie exact pe cine va numi i fr s
fac eu blestemata asta de emisiune care nu-mi d pace. Nu-mi spune ct ai vrut doar
s m ajui. Vrei doar s-i fiu obligat i o tii la fel de bine ca i mine! i-am spus
de la bun nceput c e o idee absurd.
Vocea ei mai cobor cu un ton i Philip schimb o privire cu Toby.
Ce s-a ntmplat?
A aflat c Pat Traymore a fost n Apple Junction sptmna trecut. A

78

fost pe la ziarul local i a luat cteva numere mai vechi; L-a vizitat pe Saunders,
tipul care-i fcea ochi dulci lui Abby cnd era putoaic i care nu nceteaz s
arunce cu noroi n ea. Apoi a vorbit cu fosta directoare a colii. Eram la Pat acas
ieri cnd a sunat-o Saunders.
i cum pot toi oamenii tia s-i fac ru? ntreb Philip.
Toby ridic din umeri.
Depinde. Ai gsit ceva despre cas?
Ceva Am gsit agenia care s-a ocupat de nchirieri n anii din urm.
Aveau n vedere o persoan creia s i-o nchirieze, dar familia a refuzat pentru c
inteniona s se mute aici cineva tot din familie. Deci nu a mai fost de nchiriat.
Cineva tot din familie? repet Toby. Cine?
S spunem Pat Traymore, rspunde Philip pe un ton sarcastic.
Nu f pe interesantul cu mine! mormi Toby. Vreau s tiu cine e
actualul proprietar i cine e persoana din familie care locuiete acolo.
***
Tulburat, Pat privi la televizor, n reluare, nregistrarea cu declaraia vicepreedintelui. La sfritul interveniei lui Luther, reporterul anun c, probabil,
Preedintele l va numi pe succesor la nceputul noului an.
i noi prezentm emisiunea pe 27, spuse Pat.
Aa cum prezisese Sam n seara venirii sale la Washington, va juca i ea,
poate, un rol n alegerea primei femei vice-preedinte.
n noaptea aceea, somnul i fu tulburat de vise confuze. Chiar pstrase
amintiri despre prinii ei sau n gndul ei se amestecau fotografiile i filmele n care
i vzuse? Amintirea tatlui su pansndu-i genunchiul, punndu-i ghea nu era o
minciun. Era sigur. Dar nu fuseser i nopi n care i ascundea capul sub pern
ca s nu mai aud ipete de mnie i hohotele de plns?
Trebuie s termine o dat cu toate dosarele tatlui ei.
Dup ce studie unul dup altul toate documentele, ncepu s-i pun tot mai
multe ntrebri despre mama ei. Erau cteva scrisori de la bunica ei, adresate lui
Rene. n una din ele, datat cu ase luni naintea dramei, scria:
Rene drag,
Tonul scrisorii tale m ngrijoreaz. Dac ai impresia c suferi din nou de
crize de depresiune, du-te la un doctor neaprat, te rog!
Dar, din articolele din ziare, reieea c bunica ei declarase faptul c Dean
Adams avea un caracter instabil.
Gsi i o scrisoare de-a tatlui su, adresat mamei sale, cam cu un an
naintea morii:
Drag Rene,
M tulbur vestea c vrei s-i petreci toat vara la New Hampshire,
mpreun cu Kerry. Cred c tii ce dor mi e de voi i e absolut necesar pentru mine
s merg n Wisconsin. De ce nu vrei s ncerci? Am putea nchiria un Steinway ct
stm acolo, pentru c tiu c vechea pianin a mamei mele nu i-ar fi de niciun folos.
Te rog, iubito, de dragul meu
Pat avea impresia c ridic unul cte unul pansamentele de pe o ran

79

sngernd. Cu ct se apropia mai mult de ran, cu att mirosul tulbure i amesteca


senzaia n suflet. Suferina emoional i chiar fizic se accentua.
Una dintre cutii era plin de ghirlande pentru Crciun i instalaii electrice.
Vznd-o, i veni o idee: va cumpra un brad. De ce nu? Unde erau Veronica i
Charles acum? Privi itinerariul cltoriei lor. A doua zi diminea, vaporul fcea
escal la St. John i ea se ntreb dac n-ar putea s le telefoneze.
Potaul i aduse o mulime de scrisori i de invitaii de la prietenii din
Boston. Dac ai timp, te ateptm de srbtori la noi! Ateptm emisiunea cu
nerbdare. Pat, un Emmy de data asta, nu doar o nominalizare!
O scrisoare venea de la televiziunea din Boston i fusese trimis acolo de
Catherine Graney, cu urmtoarea adres: 22, Balsam Place, Richmond, V.A.
Graney Era numele pilotului care murise o dat cu Willard Jennings.
Scrisoarea era scurt.
Drag domnioar Traymore,
Am aflat c v pregtii s realizai i s comentai un documentar despre
senatorul Abigail Jennings. Avnd ocazia s urmresc celelalte emisiuni ale
dumneavoastr foarte reuite, de altfel vreau s v previn c reportajul cu
Abigail Jennings risc s devin obiectul unei urmriri judiciare. V avertizez, nu-i
oferii senatorului ocazia de a vorbi despre moartea lui Willard Jennings. Pentru
binele dumneavoastr, nu o lsai s vorbeasc despre greeala pilotului care a
provocat moartea soului ei. i acest pilot soul meu e mort. i, credei-m, e o
imagine mai degrab comic cnd i afieaz durerea de vduv nlcrimat. Dac
vrei s-mi vorbii, putei s m gsii la urmtorul numr de telefon: 804-5556841.
Pat se ndrept spre telefon i form numrul. l ls s sune de mai multe
ori i se pregtea s nchid cnd auzi un alo grbit Era Catherine Graney. Se
auzea un zgomot de fond ca i cum ar fi fost mult agitaie n jurul ei. Pat reui s
obin o ntlnire cu ea.
Nu pot mai devreme de mine diminea, i spuse lui Pat. Am un
magazin de antichiti i azi am foarte muli clieni.
Stabilir ora i Catherine Graney i ddu n grab cteva indicaii pentru ca
Pat s o poat gsi mai uor.
Pat profit c avea o dup-amiaz liber pentru a iei la cumprturi. Se
opri s comande o ram pentru o gravur gsit printre obiectele din biroul tatlui
su, pe care voia s i-o ofere cadou de Crciun lui Sam.
Peste o sptmn e gata, domnioar. E o gravur frumoas i e foarte
scump dac dorii s o vindei.
Nu vreau s o vnd.
Se opri apoi la supermagazinul din apropierea casei sale pentru a comanda
cteva specialiti. La florrie cumpr cteva ghirlande pentru ua de la intrare i
pentru cmin. Gsi i un brad care i ajungea pn la umr. Cei mai frumoi fuseser
deja vndui, dar i acesta era destul de artos i avea acele lungi i verzi.
Spre sear, termin cu decorarea interiorului. Bradul era instalat n
apropierea uii ce ddea pe teras, deasupra cminului atrna o ghirland, iar pe
mas trona un aranjament floral de sezon.
Agase pe perei toate gravurile, astfel c salonul i schimbase complet

80

nfiarea. Mai lipsete un foc n cmin, gndi ea. ntotdeauna de Crciun, focul
ardea n cmin.
Aranj lemnele, hrtia i cteva scndurele i ddu drumul arztorului.
Apoi i pregti o omlet cu salat pe care le aduse pe o tav n salon. n seara aceea,
voia s se uite la televizor i s se odihneasc. Lucrase prea mult. i voia s fie
odihnit ca s-i poat aduce aminte. La nceput, credea c aceast camer o va
nspimnta i totui, chiar i dup spaima serilor trecute, acum i se prea primitoare
i calm.
Deschise televizorul. Preedintele i Prima Doamn apruser brusc pe
ecran. Urcau la bordul unui Air Force One, ndreptndu-se spre cas, cci aveau si petreac srbtorile n snul familiei. nc o dat, Preedintele fu ntrebat pe cine
va alege.
Voi anuna numele celui sau celei alese n primele zile ale anului ce
vine. Crciun Fericit!
Celei alese O spuse intenionat? Bineneles c nu!
Puin mai trziu, sun Sam.
Ce faci, Pat?
Ar fi vrut s nu-i simt buzele att de uscate cnd i auzi vocea.
Bine. L-ai vzut pe Preedinte la televizor, mai devreme?
Da. Ei bine, nu mai rmn dect cteva persoane n curs. A dat de
neles c va alege o femeie. i dau un telefon lui Abigail. Cred c are nervii ntini
la maximum.
Pat se ncrunt.
i eu a fi n aceeai stare, n locul ei.
Jucndu-se cu captul curelei, ntreb:
Cum e vremea?
E o cldur infernal. Sincer prefer s-mi petrec Crciunul ntr-un decor
hibernal.
N-ai dect s pleci de acolo. Am fost s cumpr un brad i te asigur c e
ct se poate de frig afar.
Ce faci de Crciun? Mergi la petrecerea lui Abigail?
Da. i sunt surprins c nu te-a invitat i pe tine.
Ba m-a invitat. Pat, sunt fericit s fiu cu Karen i Tom, dar ei bine,
Karen are acum familia ei. Azi la mas a trebuit s-mi muc limba pentru a nu-i
spune cteva unui cretin plin de aere care fcuse o list cu toate greelile comise de
administraia noastr.
Pat nu reui s se abin.
Mama lui Tom nu invit i prietene celibatare, verioare sau cunotine?
Sam ncepu s rd.
Nu-mi fac astfel de griji. Nu vreau s rmn aici pn la Revelion. M
ntorc dup Crciun. Ai mai primit vreo ameninare?
Nici mcar o oapt la telefon. Mi-e dor de tine, Sam! spuse ea.
La captul firului se ls tcere. i-l imagina nervos cutnd cel mai
potrivit cuvnt. M iubete ca i acum doi ani? opti ea n gnd.
Sam?
Vocea lui era nesigur.

81

i mie mi-e dor de tine, Pat. nsemni foarte mult pentru mine.
Ce declaraie ciudat!
i tu eti unul dintre cei mai dragi prieteni pe care i am.
Fr s-i atepte rspunsul, nchise.

aptesprezece

Tat, nu mi-ai vzut ppua Raggedy Ann?


i surse, spernd ca ea s nu observe ct e de tulburat.
Nu. Unde a fi putut s-o vd? Nu o pusesei n dulap, n camera ta?
Ba da. Nu pot s cred c a disprut Tat, eti sigur c n-ai aruncat-o?
De ce s-o arunc?
Nu tiu.
Glory se ridic de la mas.
Am de fcut nite cumprturi pentru Crciun. Nu m ntorc prea trziu.
Prea plictisit, dar totui ntreb.
Tat, te simi iari ru? Iar ai nceput s vorbeti prin somn. Te aud din
camera mea. Te preocup ceva? Iar auzi vocile?
Chipul ei era nspimntat. N-ar fi trebuit s-i vorbeasc despre voci lui
Glory. Nu nelesese nimic. Mai ru, acum era nspimntat.
Oh, nu! Glumeam cnd i vorbeam despre ele.
Ar fi putut s jure c o convinsese.
Glory i aez mna pe braul lui.
Spuneai mereu numele doamnei Gillespie n somn. Nu e femeia care
tocmai a murit la spital?
Dup plecarea ei, Arthur rmase gnditor, aezat la masa de la buctrie, cu
picioarele subiri sprijinite pe stinghia scaunului. Infirmiera Sheehan i doctorii i
puseser ntrebri n legtur cu doamna Gillespie. Fusese la ea n camer?
Da, mrturisi el. Voiam s fiu sigur c nu are nevoie de nimic.
De cte ori ai fost la ea?
O singur dat. Dormea. Prea c se simte bine.
i doamna Harnick i doamna Drury v-au vzut. Dar doamna Drury
spune c era trei fr cinci, iar doamna Harnick mai trziu.
Doamna Harnick se neal. Nu am intrat dect o singur dat.
Bineneles c l-am crezut. Doamna Harnick era ntotdeauna foarte
suspicioas. n cea mai mare parte a timpului Dar, n rest, vedea bine ce vedea.
Lu din nou ziarul. Venise acas cu metroul. Pe peron atepta o btrn cu
braele pline de bagaje. Tocmai voia s-i propun s-o ajute cnd metroul apru
uiernd n staie. Mulimea se repezi nainte i un tnr, cu cri n brae, era s dea
peste btrn n graba lui de a-i gsi un loc.
i aminti c o ajutase s urce n vagon exact nainte de nchiderea uilor.
V simii bine? o ntreb el.

82

Oh, da! Doamne, am crezut c o s cad! Tinerii nu sunt deloc ateni. Sau dus vremurile mele
Sunt nite brute! i spuse n oapt.
Tnrul coborse la Dupont Circle i traversase peronul. l urmrise, se
inuse dup el prin mulime, pe marginea peronului. Cnd vagonul se apropiase,
naintase pn n spatele lui i l lovise n bra, astfel c una din cri ncepu s
alunece. Biatul fcu o micare, ncercnd s o prind. n aceast poziie era uor sl mping n fa. Cartea i proprietarul czuser mpreun pe ine.
Ziarul. Da. Era la pagina a treia. Un student de 19 ani ucis de metrou.
Articolul vorbea despre un accident. Un trector vzuse cartea alunecnd din braele
tnrului. Dar acesta se aplecase i, pierzndu-i echilibrul, czuse.
Cafeaua din faa lui se rcise. nainte de a pleca la serviciu avea s-i fac
alt cafea.
Atia btrni suferinzi aveau nevoie de el! i el era ocupat cu Patricia
Traymore. De aceea nu fusese atent nici cu doamna Gillespie. Mine i va spune lui
Glory c trebuie s lucreze pn trziu i se va ntoarce la Patricia Traymore.
Trebuia s se ntoarc n acea cas. Glory i voia ppua napoi.
***
n ziua de 24 decembrie, la ora zece Patricia plec spre Richmond. Soarele
strlucea, dar afar era nc frig. Probabil c de Crciun va nghea.
Dup ce iei pe autostrad, grei de trei ori direcia i ncepu s se enerveze.
Gsi, n sfrit, Balsam Place. Era o strad cu case stil Tudor, nu foarte mari. Casa
cu numrul 22 era mai mare dect celelalte i pe un panou de pe peluz era scris:
Antichiti.
Catherine Graney o atepta n faa uii. Avea cam 50 de ani, o fa ptrat,
ochii de un albastru nchis i o siluet subire. Prul crunt era tuns scurt. i strnse
mna cu cldur lui Pat.
Am impresia c te tiu de o via. Prima emisiune pe care am vzut-o a
fost cu ocazia unui drum la Boston. Venisem s achiziionez nite piese rare.
Parterul casei servea drept sal de expoziie. Scaune, canapele vase, lmpi,
tablouri, covoare orientale, porelanuri, sticlrie, toate purtau cte o etichet. O
vitrin din secolul al XVIII-lea era plin cu bibelouri. Lng ea, dormita un setter
irlandez cu blan brun-rocat.
Locuiesc la etaj, explic doamna Graney. n principiu, magazinul este
nchis, dar o client mi-a dat telefon ca s m ntrebe dac poate trece pentru cteva
minute ca s aleag un cadou. Bei o cafea?
Pat i scoase haina. Privi n jur i surse:
Avei lucruri foarte frumoase.
Mi-ar plcea s o cred.
Doamna Graney se simea flatat.
mi face o mare plcere s gsesc mobilier vechi i s-l restaurez. Mi-am
instalat atelierul n garaj.
Aduse cafeaua i i turn n ceac lui Pat.
i mi place s fiu nconjurat de lucruri frumoase. Cu nuana aceasta a

83

prului i cu bluza galben pari s fii special fcut pentru canapeaua Chippendale.
Mulumesc.
Lui Pat i plcu imediat aceast femeie sincer i spontan. De aceea trecu
direct la subiect.
Doamn Graney, cred c nelegei c scrisoarea dumneavoastr m-a luat
puin prin surprindere. De ce nu ai scris la Potomac, ci mie personal?
Catherine Graney sorbi o gur de cafea.
Cum i-am spus, am vzut majoritatea reportajelor pe care le-ai fcut.
tiu c eti o persoan integr i m-am gndit c nu vei accepta ca o minciun s fie
perpetuat cu bun tiin, iat de ce i-am scris, ca s fiu sigur c numele lui
George Graney nu va fi menionat n acest reportaj i pentru ca Abigail Jennings s
nu mai pun moartea lui Willard Jennings pe seama unor erori de pilotaj. Soul meu
tia s piloteze tot ce avea aripi.
Pat se gndi la secvenele deja montate pentru emisiune. Senatorul l
acuzase pe pilot, dar i spusese numele? Pat nu mai tia exact. Dar i aduse aminte
rezultatele anchetei.
Dar nu s-a dovedit c soul dumneavoastr zbura prea jos? ntreb ea.
Avionul zbura prea jos i s-a lovit de munte. Cnd Abigail Jennings a
nceput s se foloseasc de acest accident pentru a se prezenta n faa presei ca fiind
campionul regulilor de securitate aerian, ar fi trebuit s reacionez imediat.
Pat privi cinele care tresrise, simind tensiunea din vocea stpnei sale,
apoi se ridicase i traversase camera pentru a veni s se aeze la picioarele ei.
Catherine se aplec i-l mngie.
De ce nu ai vorbit atunci?
Din mai multe motive. La cteva sptmni dup accident, am avut un
copil. i cred c am vrut s-o cru pe mama lui Willard.
Mama lui Willard?
Da. Nu era prima dat cnd George pilota pentru Willard. Erau prieteni
buni. Btrna doamn Jennings l cunotea i a venit s m vad imediat dup
accident pe mine, nu pe nora ei. Am stat amndou s ateptm rezultatul anchetei.
A depus n contul meu o sum mare de bani pentru educaia fiului meu. N-am vrut
s-i fac ru, dei tiam c aveam arma pe care a fi putut s-o folosesc mpotriva lui
Abigail Jennings. Aveam amndou aceleai bnuieli, dar, pentru ea, un scandal ar fi
mai mult dect ar fi putut suporta.
Trei orologii cu pendul ncepur s bat o dat. Era ora unu. Pat remarc
gestul lui Catherine de a-i nvrti verigheta pe deget n timp ce vorbea. tia c nu se
recstorise dup moartea soului.
Ce arm aveai? ntreb Pat.
A fi putut ruina cariera lui Abigail. Willard era foarte nefericit cu ea. n
ziua n care a murit, voia s anune c nu mai candideaz la viitoarele alegeri i c
acceptase titlul de preedinte al unei universiti. Iubea universitatea. Se certase cu
Abigail chiar i la aeroport. Ea l implora s nu i anune demisia. Iar el i-a rspuns
n faa mea i a lui George: Abigail, asta nu ar putea schimba nimic ntre noi. Totul
s-a terminat!
Abigail i Willard Jennings voiau s divoreze?
Comedia cu vduva nlcrimat nu era dect o faad. Fiul meu, George

84

Graney junior e pilot n Armat. Nu i-a cunoscut tatl. Dar nu mai vreau ca
minciunile lui Abigail s-l rneasc. Indiferent dac voi ctiga sau nu procesul,
toat lumea va ti c a minit mereu.
Pat i alese cu grij cuvintele.
Doamn Graney, voi face tot ce e posibil ca numele soului
dumneavoastr s nu fie pronunat. Dar, trebuie s v spun, am verificat dosarele
personale ale senatorului i ceea ce am gsit mi-a dat de neles c Abigail i Willard
erau foarte ndrgostii unul de altul.
Catherine Graney zmbi dispreuitoare.
A vrea s vd ce figur ar face doamna Jennings dac ar auzi aa ceva.
Te-a sftui ceva Pe drumul de ntoarcere, f doi kilometri n plus i treci pe la
Hillcrest. E proprietatea familiei Jennings. i imagineaz-i ct de mult o femeie i-a
putut ur nora dac nu i-a lsat niciun centimetru din casa i pmntul familiei.
Un sfert de or mai trziu, Pat privea prin grilajul nalt, din fier forjat
ncnttoarea cldire care domina peluza acum acoperit de zpad. Vduva lui
Willard, Abigail, avusese toate motivele s cread c va moteni casa, aa cum
motenise i locul n Congres. Dimpotriv, divorat ar fi fost doar o figur de
proscris n plus. Dac era s o cread pe Catherine Graney, drama de care vorbea
Abigail cu att de mult emoie reprezenta, n realitate, lovitura de teatru care, cu 25
de ani n urm, o salvase de uitare.

Optsprezece

E magnific, Abby! exclam Toby entuziasmat.


Ar trebui s ias bine n fotografie, recunoscu ea.
Admirau mpreun bradul de Crciun, instalat n salon. Mesele fuseser
deja aranjate, ateptnd numai platourile.
Va aprea sigur n ziarele de mine diminea, spuse ea. Verific ora
primei slujbe la catedral. Va trebui s merg.
Voia ca totul s mearg perfect. Din moment ce Preedintele nu exclusese
posibilitatea de a alege o femeie Abigail trebuia s fie aceea.
Sunt cea mai potrivit pentru acest post, i repetase de zeci de ori.
Claire i Preedintele sunt din aceeai regiune. Ceea ce o dezavantajeaz. Numai
dac nu a fi acceptat blestematul sta de reportaj!
Ar putea s fie i el util, spuse Toby pe un ton linititor, dei era i el la
fel de nelinitit.
Toby, ar putea fi util dac a fi n concuren cu mai muli candidai. Dar
nu mi-l imaginez pe Preedinte srind dup aceast emisiune i strignd: Ea e cea
care mi trebuie! Dimpotriv, ar putea atepta s vad reacia general nainte de a
anuna ce-a hotrt.
Toby tia c Abigail are dreptate.
Nu-i f probleme! n orice caz, nu mai poi pierde postul! i nici

85

emisiunea n-o poi amna. A fost deja anunat.


i alesese cu grij invitaii pentru cina de Crciun. Printre ei, erau doi
senatori, trei deputai, un judector de la Curtea Suprem i Luther Pelham.
Mi-ar fi plcut ca Sam Kingsley s nu fie n California, spuse ea.
Pe la ora ase, totul era pregtit. Abigail pusese o gsc la rotisor, n curte,
pe care voia s o serveasc rece, a doua zi dimineaa. Mirosurile, plcute i
ispititoare, umpleau ntreaga cas. i aminteau lui Toby de buctria familiei
Saunders pe vremea cnd era colar. ntotdeauna mirosea a mncare gustoas sau de
carne la rotisor. Francey Foster era o buctreas cum nu mai era alta! Toby trebuia
s o recunoasc.
Bun, Abby, cred c e cazul s plec.
Ai o ntlnire important, Toby?
Nu foarte important.
Servitoarea de la Steakburger ncepea s l plictiseasc. Adevrul e c l
plictiseau toate.
Ne vedem mine diminea. Vino s m iei la prima or.
Toby o ls pe Abigail s mai aranjeze civa ngerai prin brad. Se ntoarse
n apartamentul su, fcu un du i mbrc o pereche de pantaloni, o cma de
bumbac i o hain sport. Tnra de la Steakburger i spusese clar c nu avea chef s
gteasc n seara aceea. Aa c, pentru a mai schimba puin, o va scoate la un
restaurant, apoi se vor ntoarce la ea s mai bea un pahar.
Perspectiva de a-i cheltui banii ntr-un restaurant nu-l ncnta deloc, mai
ales n perioada curselor de cai. i strnse nodul cravatei de un verde nchis i
tocmai se privea mulumit n oglind cnd telefonul ncepu s sune. Era Abby.
Caut-mi ultimul numr din National Mirroir! ordon ea.
Mirroir?
Ai auzit bine! Cumpr-l! Mi-a telefonat Philip. Miss Apple Junction i
eleganta ei mam apar pe prima pagin. Cine a dezgropat asta. Cine?!
Toby nchise. Pat Traymore trecuse pe la ziarul din Apple Junction. Jeremy
Saunders i dduse telefon.
Dac cineva ncearc s ne pun bee n roate, i reduc la tcere! declar
el hotrt.
***
Pat ajunse acas pe la ora trei jumtate, grbit s se ntind i s doarm
mcar o or. Ca ntotdeauna, faptul c sttuse n picioare, pe vrfuri pentru a aga
gravurile pe perete, o obosise i acum o durea piciorul. Pe tot drumul de ntoarcere
de la Richmond, o durere surd i persistent o inuse ca un junghi din genunchi
pn n talpa piciorului. De abia intrase n cas, c se auzi telefonul. Era Lila
Thatcher.
Sunt bucuroas c te aud, Pat. Te-am ateptat. Eti liber n seara asta?
Ca s fiu sincer
Luat pe neateptate, Pat nu gsi nicio scuz valabil. Nu era chiar att de
uor s mini un medium.
Lila o ntrerupse.

86

Nu-mi spune c eti ocupat. Ambasadorul d o petrecere de Crciun i


i-am promis c te voi aduce. La urma urmelor, acum suntem vecini, i vei face o
mare plcere.
Fostul ambasador octogenar era printre cei din generaia sa
personalitatea politic cea mai important din district. Majoritatea marilor oameni de
Stat n trecere prin Washington nu pierdeau ocazia s-l viziteze.
Voi fi ncntat s te nsoesc, spuse Pat cu cldur. Mulumesc c te-ai
gndit la mine.
Dup ce nchise, Pat urc n camera ei. Cei care veneau la petrecere erau
din lumea bun, deci elegana va fi la ea acas. Alese un costum de catifea neagr cu
reverele din blan de zibelin.
Mai avea timp de o baie fierbinte i de un somn bun. Cufundndu-se n ap,
Pat remarc un col de tapet care ncepea s se desprind de perete. Dedesubt se
vedea zugrveala pe un fond bleu deschis. Ridicase mna, rupse o bucat mare de
tapet.
Acelea erau nuanele pe care i le amintea! Bleu i violet! i patul era
acoperit cu o cuvertur de atlas ivoriu i aveam o mochet albastr pe parchet
Fr s acorde o prea mare atenie, se nfur ntr-un prosop gros i moale.
Camera ei, aerisit, ncepuse s fie nvluit de umbrele nserrii.
Puse ceasul s sune, apoi alunec n aternutul rece i adormi.
Strigte de mnie Pernele care i acopereau capul un zgomot
asurzitor alt zgomot picioarele goale pe scar
Soneria insistent o trezi. Se ncrunt puin, ncercnd s clarifice amintirile
confuze din vis. Tapetul rupt i adusese aminte de ceva? Oh, Doamne, dac nu ar fi
pus ceasul s sune!
Dar va reveni! i spuse. De fiecare dat, era din ce n ce mai aproape de
adevr.
Se ridic ncet i se ndrept spre baie. Avea faa tras i palid. Un zgomot
pe culoar o fcu s se ntoarc cu mna la gt. Dar nu erau dect pocnetele obinuite
ale mobilierului din cas.
La ora apte fix, Lila Thatcher sun la u. n cadrul uii, arta foarte bine
cu obrajii roii i prul alb Purta o blan de vizon i pe al era agat un buchet
minuscul de flori.
Avem timp de un pahar de sherry? ntreb Pat.
Sigur.
Lila arunc o privire admirativ spre msua n marmur de Carrara i la
oglinda de la intrare.
ntotdeauna mi-au plcut. M bucur s le revd. tii i era o afirmaie
am fost sigur n seara aceea.
Pat turnase sherry n pahare i adusese o farfurie cu biscuii srai. Lila se
opri n pragul salonului.
Da, spuse ea, te-ai descurcat foarte bine. Sigur, anii au trecut, dar
amintirile nu m neal. Covorul, canapeaua Chiar i tablourile, opti ea. Nu e de
mirare c am fost tulburat. Pat, eti sigur c e nelept ceea ce faci?
Se aezar i Pat i ntinse paharul.
Nu tiu dac e nelept. E necesar!

87

Ce-i mai aminteti?


Fragmente Nimic care s se lege.
Am telefonat de multe ori la spital pentru a afla n ce stare eti. Ai fost
incontient luni de-a rndul. Cnd ai fost transferat n alt spital, toi au fost siguri
c vei rmne pentru totdeauna handicapat. Numai o minune te putea salva i
apoi a fost anunat moartea ta
Veronica sora mamei mele i soul ei m-au adoptat. Bunica voia s
evite ca toat viaa s fiu urmrit de amatorii de scandaluri
De aceea i-ai schimbat prenumele?
De fapt m cheam Patricia Kerry. Cred c tata alesese prenumele
Kerry. Patricia o chemase pe bunica mea. De aceea s-au gndit c, schimbndu-mi
numele de familie, e mai bine s m strige cu primul prenume.
Astfel, Kerry Adams a devenit Patricia Traymore. Ce speri s gseti
aici?
Lila lu o gur de sherry, apoi aez paharul la loc pe mas.
Pat se ridic i se ndeprt spre pian. Cu un gest reflex, atinse cu degetele
clapele, dar i retrase mna imediat. Lila ns o vzuse.
Cni la pian?
Uneori mi place.
Mama ta cnta ntr-una, dar cred c tii deja acest lucru.
Da. Veronica mi-a povestit multe despre ea. Vezi, voiam doar s neleg
ce s-a petrecut aici, apoi mi-am dat seama c, n amintirile mele cele mai
ndeprtate, mi-am urt tatl Pentru c mi-a fcut att de mult ru Pentru c m-a
lipsit de mama mea Cred c speram s gsesc ceva care s-mi confirme faptul c
era bolnav, nebun Nu tiu Dar acum, amintindu-mi puin cte puin anumite
amnunte, mi-am dat seama c nu e chiar att de simplu. N-a fi acum ceea ce sunt
dac
Indic cu un gest al minii locurile unde fuseser gsite corpurile.
Dac nu s-ar fi ntmplat toate acestea. Am nevoie s gsesc legturile
ntre copilul care am fost i tnra de acum Aici am lsat o parte din mine nsmi.
Am attea idei preconcepute mama mea era un nger, tatl meu un demon!
Veronica a spus tot timpul c tata i-a distrus mamei cariera muzical, apoi i-a distrus
viaa Dar el? Mama s-a cstorit cu un om politic i mai trziu a refuzat s
mpart aceast via cu el. A fost drept? n ce msur am fost eu un catalizator al
nenelegerii dintre ei? Veronica mi-a povestit odat c aceast cas era prea mic
pentru toi. Cnd mama cnta la pian, m trezeam i ncepeam s plng
Un catalizator repet Lila gnditoare. De asta m temeam cel mai
mult De ce nu lai lucrurile aa cum sunt? o ntreb, apoi, privind-o atent, adug:
Te-ai refcut foarte bine
Dar a durat foarte mult Cnd am ieit din com, a trebuit s nv
totul. Nu mai nelegeam niciun cuvnt. Nu mai tiam s folosesc o furculi. Am
purtat aparat ortopedic la piciorul drept pn la apte ani.
Brusc, Lila avu impresia c n camer se fcuse cald, dei cteva clipe
mai devreme i fusese frig. Dar nu se gndi prea mult la aceast schimbare. tia
doar c scenariul tragic care se jucase n aceast camer nu se terminase. Se ridic.
S nu-l lsm pe ambasador s ne atepte, spuse ea zmbind.

88

Regsea pe chipul lui Pat obrajii i gura sensibil a lui Rene, ochii
ptrunztori i prul rocat al lui Dean.
Bun, Lila! M-ai analizat de ajuns! spuse Pat. Cu cine semn?
Cu amndoi, rspunse ea sincer. Dar cred c l-ai motenit mai bine pe
tatl tu.
Nu chiar n toate, pentru numele lui Dumnezeu!
ncercarea ei de a surde se sold cu un eec.

Nousprezece

Ascuns la umbra copacilor i ai arbutilor, Arthur le urmrea pe Lila i pe


Pat prin geamul salonului ce ddea spre curtea din spate. Vznd casa luminat i
maina pe aleea din faa garajului fusese foarte dezamgit. Era posibil s nu poat

89

recupera ppua n acea sear. i inea neaprat ca Glory s o aib acas de Crciun.
ncerc s aud ce discutau cele dou femei, dar nu prinse dect un cuvnt, la
intervale mari de timp. Erau amndou elegante. Se pregteau s ias undeva? Se
hotr s mai atepte. Examin cu atenie chipul grav i serios al Patriciei. Prea
preocupat de ceva. ncepuse s-i ia n serios avertismentele? Spera c da pentru
binele ei.
Le urmrea de aproape o jumtate de or, cnd le vzu pregtindu-se s
plece. Fr zgomot se furi de-a lungul casei i auzi ua de la intrare nchizndu-se.
Nu plecase cu maina, deci nu mergeau foarte departe, probabil ntr-o cas vecin
sau ntr-un restaurant din cartier. Deci nu avea prea mult timp la dispoziie.
Porni n grab n direcia curii. Patricia lsase luminile din salon aprinse i
noile ncuietori luceau sfidtoare pe tocul de lemn al uii. Chiar sprgnd geamul nu
reuea s intre. Dar se ateptase la aa ceva i se gndise la alt soluie, n curte era
un copac rmuros n care nu era prea greu s te caeri. Una dintre crengi atrna exact
sub o fereastr de la primul etaj.
n seara n care lsase ppua, observase c fereastra nu era niciodat
complet nchis. Deci nu era nicio greutate s intre pe acolo.
Cteva minute mai trziu, srise peste pervazul ferestrei i intrase n cas.
Ascult cu atenie. Niciun zgomot. Casa era goal. Aprinse cu grij o lamp. Camera
n care intrase era goal i ua ddea spre culoar. De unde s nceap s caute?
i dduse att de mult osteneal cu ppua aceea! Riscase s fie prins i
cnd luase eprubeta cu snge de la spital. Dar uitase ce mult iubea Glory aceast
ppu. Cnd era mic i el intra pe vrfuri n camera ei s vad ce face, o gsea
dormind cu ppua n brae.
Nu-i venea s cread c era n aceast cas, a doua oar ntr-o singur
sptmn. Amintirea acelei diminei ndeprtate era vie n mintea lui. Salvarea,
girofarul, sirenele care urlau, scrnete de cauciucuri pe alee trotuarul pe care se
nghesuiau oamenii, vecinii mainile de poliie care baricadau strada N Peste tot
poliiti. O femeie care ipa Servitoarea care gsiser corpurile.
mpreun cu prietenul su, ofer pe salvare la spitalul din Georgetown, se
ndreptase spre cas. Un poliist tnr n faa uii.
Nu-i nevoie s alergai! Nu mai au nevoie de voi!
Brbatul ntins pe spate, cu un glonte n tmpl, murise pe loc. Pistolul era
ntre el i femeie. Ea czuse pe o parte i sngele din rana din piept se scursese pe
covor, n jurul ei. Avea ochii deschii, privind fix n gol, ca i cum ar fi ntrebat ce sa ntmplat, cum s-a ntmplat. Nu prea s aib mai mult de treizeci de ani. Prul
negru i se revrsa pe umeri. Avea o fa mic, nasul fin, fruntea nalt. Rochia de
camer din mtase galben i acoperea corpul fcnd-o i mai frumoas.
Fusese primul care se aplecase asupra micuei.
Triete optise el.
Cu groaz Suspendaser un recipient cu snge grupa zero negativ i
aplicaser o masc de gaz pe chipul ei inert. Piciorul rupt l prinseser n atele. i
bandajase capul, mngindu-i fruntea, simind cum uviele ei ondulate se aga de
degetele lui. Cineva spusese c o cheam Kerry.
Dac Dumnezeu vrea, te voi salva, Kerry, optise el.
N-are nicio ans s supravieuiasc! - i spuse internul cu brutalitate,

90

mpingndu-l deoparte.
Fotografii, poliia fcuser fotografii cu fetia i cadavrele. Urme de cret
marcau poziia corpurilor pe covor.
Din acel moment, simise c acolo, n acea cas, bntuia pcatul i rul
Acolo, nite flori inocente o femeie tnr i fetia ei fuseser victimele
violenei. i artase ntr-o zi casa lui Glory i-i povestise ce se ntmplase acolo.
Micua Kerry rmsese n sala de reanimare a spitalului din Georgetown
dou luni. Nu-i revenise. Era ntins pe un pat, palid, ca o ppu fr via.
nelesese c nu va putea tri i cutase o modalitate de a o trimite n cer. Dar nainte
de a face ceva, fusese transferat ntr-un spital n apropierea Bostonului. La puin
timp, aflase c a murit.
Sora ei avusese o ppu. Las-m s m ocup eu de ea, implorase el. Ne
facem c e bolnav i o ngrijim. Mna grea a tatlui su l lovise n plin figur. i
curse snge din nas. Asta o s te ngrijeasc, pui de muiere!
ncepu s caute ppua n camera Patriciei. Deschise dulapurile, se uit pe
etajere. Nici urm de ppu. Cu o und de amrciune n suflet, analiz hainele
costisitoare ale Patriciei. Cmi de mtase, inute de cas, rochii, sacouri Toate
desprinse parc din paginile revistelor de mod.
Glory purta n cea mai mare parte a timpului blugi i, pulovere cumprate
de la Prisunic. Btrnele de la ospiciu purtau cmi de noapte din bumbac i rochii
prea largi care le ascundeau corpurile i aa lipsite de forme. O rochie de-a Patriciei
l surprinse cu adevrat. Era din material moale, maro, cu bride mpletite pe spate. O
scoase din ifonier ca s-o priveasc mai bine. Apoi deschise sertarele comodelor
n zadar Dac ppua era n cas, nu era n niciun caz n aceast camer. Nu
mai putea pierde timpul. Privi din prag camerele goale i cobor la parter.
Patricia nu stinsese lumina nici pe culoar, nici n salon, nici n bibliotec.
Chiar i ghirlandele din brad erau aprinse. E o putoaic risipitoare! se enerv el.
Cum de ndrznea s risipeasc atta energie cnd ali oameni nu aveau nici mcar la
ce s se nclzeasc? i bradul aproape se uscase. O singur scnteie ar fi de
ajuns Ar lua foc, crengile ar cdea pe covor, decoraiile s-ar topi
O ghirland czuse deja din brad. O ridic i o aez la loc. n salon ns nu
se putea ascunde nimic.
Biblioteca fu ultima camer pe care o inspect. Fiierele erau ncuiate
Probabil acolo o ascunsese. Apoi vzu cutia ascuns sub birou. i, fr s tie exact
de ce, tiu c e acolo. Trase cutia de sub mas i, cnd o deschise, inima i tresri de
bucurie. Ppua att de drag lui Glory era nuntru.
oruleul dispruse. Cu att mai ru pentru c nu avea timp de pierdut
cutndu-l. Inspect toate camerele, pentru a fi sigur c nu lsase nicio urm. Nu
aprinsese i nu stinsese nicio lumin. Nu atinsese nicio u. Cptase o oarecare
experien lucrnd la ospiciu. Bineneles, dac Patricia ar cuta ppua, i-ar da
seama c a intrat cineva, dar n rest Se gndi c poate o vreme nu va avea timp
s se gndeasc la ppu.
Iei aa cum intrase pe fereastra camerei de la primul etaj. Patricia nu
folosea aceast camer. Deci nu va intra n urmtoarele zile.
Intrase n cas la apte i un sfert. Ceasul din turnul universitii suna ora
opt cnd el cobora din copac. Apoi travers fugind curtea i dispru n noapte.

91

***
Casa ambasadorului era imens. Pereii n ntregime albi puneau n valoare
o superb colecie de tablouri. Canapelele capitonate i mesele stil englezesc i
atraser atenia lui Pat. Un enorm brad de Crciun cu decoraii strlucitoare se nla
n faa uilor ce ddeau spre teras.
Masa din sufragerie era plin cu fel de fel de feluri de mncare: caviar i
pete, jambon de Virginia, ra rece, salate, pinie fierbini. Doi servitori umpleau
cupele de ampanie pentru invitai.
Ambasadorul Gardell, nalt, elegant, cu prul alb o ntmpinase pe Pat cu o
politee exagerat i o prezent surorii lui Rowena Van Cleef, care locuia n prezent
cu el.
Sunt pe post de baby-sitter, spuse doamna Van Cleef cu o privire
maliioas. Nu am dect 64 de ani, iar Edward are 82.
Erau aproape 40 de invitai. Lila i opti numele celor mai importante
persoane.
Ambasadorul Marii Britanii i soia lui, sir John i lady Clemens
Ambasadorul Franei Donald Arlen el va trece la conducerea Bncii mondiale
Brbatul acela nalt, din apropierea cminului, e generalul Wilkins. Tocmai a fost
numit la conducerea OTAN-ului. Senatorul Whitlock Femeia care l nsoete nu e
soia lui.
i prezent i pei cei care locuiau n apropiere. Surprins, Pat i ddu seama
c era n centrul ateniei. Toi voiau s tie cte ceva. l gsiser pe autorul
infraciunii? Preedintele voia s o numeasc pe Abigail Jennings n postul de
vicepreedinte? Era uor de lucrat cu Abigail? nregistrau emisiunea nainte?
Gina Butterfield, de la Washington Tribune se apropiase i asculta curioas
ceea ce spunea Pat.
C cineva a intrat ca s lase o scrisoare de ameninare pare absolut
uluitor, remarc ea. Dar se pare c nu ai dat prea mare atenie faptului
Pat ncerc s par foarte degajat.
Cred c e vorba de un bolnav psihic. i mi pare ru c a strnit atta
vlv. Acum i numele lui Abigail e legat de el, prin intermediul meu.
Reportera zmbi.
Draga mea, aici e Washington! Doar nu crezi c asemenea evenimente
pasionante pot fi trecute sub tcere! Pari foarte linitit, dar eu n locul tu a fi
nspimntat i de cea mai mic ameninare Ca s nu m mai gndesc c a intrat
i n cas!
Mai ales n casa aceea! ntri altcineva. Cred c tii povestea familiei
Adams, nu?
Pat privi spre butura acidulat din pahar.
Da, tiu povestea Dar s-a petrecut cu muli ani n urm
Chiar trebuie s discutm despre aa ceva? o ntrerupse Lila. E ajunul
Crciunului!
Doar un minut, spuse rapid Gina Butterfield. Adams Deputatul
Adams

92

Vrei s spunei c Pat locuiete n casa n care s-a sinucis el? Cum au putut
ziarele s uite aa ceva?
Ce legtur s fi avut cu ameninarea? replic sec Lila.
Pat simi c Lila i strnge braul, avertiznd-o. Expresia chipului ei o
trdase?
Ambasadorul se apropie de grupul lor.
V rog, venii s gustai ceva, i invit el.
Pat se ntoarse pentru a-l urma, dar n spate o auzi pe ziarist punnd o
ntrebare cuiva:
Locuiai la Washington cnd au murit?
Da, bineneles, rspunde un glas de femeie. La dou case de a lor. i
cunoteam foarte bine.
Eu nu eram n Washington pe atunci, explic Gina Butterfield. Dar am
auzit zvonuri care au circulat. E adevrat c povestea rmne, totui un mister?
Adevrat.
Buzele femeii se ntredeschiser ntr-un surs plin de subnelesuri.
Mama lui Rene, doamna Schuyler, a spus presei c fiica ei realizase c
aceast cstorie e sortit eecului i c voia s divoreze de Dean Adams.
Pat, vino s mnnci ceva!
i Lila i cuprinse braul, oblignd-o s se ndeprteze.
Deci voiau s divoreze? ntreb Gina.
M ndoiesc, rspunse altcineva. Era nebun dup Dean, bolnav de
gelozie, reprondu-i fiecare clip n care nu era cu ea. La recepii nu tia cum s se
poarte, ce s spun. i avea obiceiul s cnte la pian opt ore pe zi. n zilele de var,
nnebuneam ascultnd-o. i, crede-m, nu era Myra Hess. Cnta ct se poate de
banal.
Nu cred nimic! i spuse Pat n gnd. Nu pot s cred! Ce vrea Gina
Butterfield acum? S afle dac Adams era un afemeiat?
Era att de cuceritor, c femeile roiau n jurul lui.
Femeia ridic din umeri.
Aveam 28 de ani pe atunci i eram ndrgostit de el. Seara ieea la
plimbare cu Kerry i, de fiecare dat, m aranjam i ieeam pe afar. Degeaba Dar
cred c ar trebui s mergem la bufet. Mor de foame!
Deputatul a dat vreodat vreun semn de dezechilibru? ntreb Gina.
Bineneles c nu. Mama lui Rene a inventat povestea asta. tia ea ce
fcea. Amintii-v, erau amprentele amndurora pe revolver. Eu i mama mea am
crezut ntotdeauna c Rene i-a pierdut capul i a tras. Ct despre Kerry Ca
pianist, Rene avea destul putere! N-a fi mirat s aflu c ea a lovit-o pe micu
n seara aceea.

93

Douzeci

Sam bu berea cu nghiituri mici, privind plictisit mulimea care se grbea


spre Clubul de Tenis din Palm Springs. ntorcnd capul, ntlni privirea fiicei lui i
zmbi. Karen motenise tenul mamei sale; cu piele bronzat, cu prul strns prea
ns plin de via i foarte fericit. Mna ei se odihnea pe braul soului su.
Thomas Walton Snow, junior. Un tip simpatic! gndi Sam. Un so bun i un om de
afaceri strlucit. Familia lui era prea modern pentru gusturile lui Sam, dar totui
Karen fcuse o cstorie bun.
De cnd sosise, i fuseser prezentate mai multe femei, foarte seductoare
n jur de 40 de ani vduve, divorate, femei care se consacraser muncii lor, dar
gata s-i gseasc un brbat cu care s-i petreac restul vieii. Ceea ce era de ajuns
pentru a-l nemulumi pe Sam, care cpta din ce n ce mai mult convingerea c nu
avea ce cuta ntr-un asemenea loc.
Dar, pentru numele lui Dumnezeu, unde era locul lui?
La Washington. Acolo era locul lui. Era mulumit c e mpreun cu Karen,
dar nu se simea bine cu aceti oameni care o adorau pe fiica lui.
Copilul meu are 24 de ani, gndi el. Are o cstorie fericit. Ateapt un
copil. N-am niciun chef s fac cunotin cu toate femeile singure din Palm
Springs!
Tat, n-ai putea s nu mai stai att de ncruntat?
Karen se aplecase peste mas, l srutase pe obraz i se aez la loc pe
scaunul ei, ghemuindu-se n braele lui Tom. Sam observ chipurile atente ale
familiei ginerelui su. ntr-o zi sau alta, se vor plictisi de el. Va deveni un invitat
incomod.
Iubito, i spuse lui Karen n oapt, m-ai ntrebat care e prerea mea.
Preedintele o va numi sau nu pe Abigail ca vice-preedinte? i-am spus c nu tiu
nimic. Dar voi fi sincer cu tine. Cred c o va numi.
Toate privirile se ntoarse brusc spre el.
Mine, n seara de Crciun, senatorul d o petrecere, care va fi parial
transmis la televizor. Abigail ar vrea s fiu i eu acolo. Dac nu te superi, cred c ar
fi timpul s m ntorc
Nimeni nu se opuse. Socrul lui Karen se va informa n legtur cu orele de
zbor. Dac va pleca din Los Angeles a doua zi diminea, la ora opt, va ajunge la
National Airport pe la patru jumtate, ora local. S asiste la o recepie televizat va
fi foarte pasionant. Toat lumea atepta emisiunea cu nerbdare.
Doar Karen nu spuse nimic.

94

Tat, nu spune poveti! Toat lumea zice c Abigail e ndrgostit de


tine!

Douzeci i unu

95

La ora nou i un sfert, Pat i Lila se ntorceau n tcere de la petrecerea


ambasadorului. Cnd ajunser n dreptul casei sale, Lila spuse n oapt:
Pat, nu tii ce ru mi pare!
Ce era adevrat i ce era minciun n povestea femeii? Trebuie s tiu!
Toate cuvintele se nvrteau n mintea ei, ameninnd-o: nervoas
degetele puternice afemeiat credem c ea a rnit-o pe srmana micu
Trebuie s tiu ce e adevrat din toate astea! repet ea.
Pat, e un comar! tia exact ce face vorbindu-i ziaristei despre trecutul
casei.
Dar s-a nelat, bineneles spuse Pat cu voce alb.
nelat?
Erau n faa peluzei. Pat i privi casa de pe cellalt trotuar. Prea
ndeprtat i obscur, n ciuda luminielor de la parter.
Vezi, de un singur lucru sunt sigur c-mi amintesc. Cnd am intrat
alergnd n camer n seara aceea, am dat peste corpul mamei mele.
Se ntoarse spre Lila.
Gndete-te cu ce m-am ales! O mam bolnav de nervi pentru care
eram incomod i un tat nebun i uciga! Frumoas motenire, nu?
Lila nu-i rspunse. Presimirea unei nenorociri iminente se intensificase.
Kerry, a vrea s te ajut!
Pat i strnse mna.
M ajui, Lila, spuse ea. Noapte bun!
***
n bibliotec, becul rou al robotului de la telefon era aprins. Pat ddu
drumul nregistrrii. Era un singur apel.
Luther Pelham. E apte i douzeci. Avem o problem. Indiferent la ce
or te ntorci sun-m la Abigail: 703-555-0143. Trebuie neaprat s vorbim n seara
asta.
Cu buzele uscate, Pat form numrul. Suna ocupat. Mai ncerc de trei ori
pn s reueasc.
i rspunse Toby.
Patricia Traymore. Toby, ce s-a ntmplat?
Unde eti?
Acas.
Bun. O main a domnului Pelham ateapt s vin s te ia. Ajunge la
tine n zece minute.
Toby, ce se ntmpl?
Domnioar Traymore, sta este un lucru pe care dumneata l vei explica
senatorului.

96

nchise.
Jumtate de or mai trziu, maina de serviciu de la Potomac se opri n faa
casei senatorului Jennings, la McLean.
n timpul drumului, Pat fcuse nencetat supoziii, care conduceau toate
ctre aceeai concluzie: se ntmplase ceva care atrsese atenia asupra lui Abigail,
ceea ce o deranja. i ea era cea vinovat!
Toby cu o fa impenetrabil i deschise ua i o conduse n bibliotec.
O adevrat campanie de atac prea s se pregteasc i era adunat consiliul de
rzboi, ntr-o atmosfer ce contrast cu decoraiunile srbtorilor i mirosurilor
mbietoare de mncare.
Abigail Jennings, de un calm glacial, o fa de sfinx dltuit n marmur, o
fix pe Pat cu privirea. Philip era n dreapta ei, cu uviele sale crunte ciufulite pe
craniu oval.
Luther Pelham era rou de mnie i prea c e primul gata s treac la atac.
Nu e un proces, gndi Pat. Deja toi au hotrt c sunt vinovat?
Fr s-i spun s ia loc, Toby se prbui n ultimul fotoliu gol din jurul
mesei.
Doamn senator, spuse Pat, s-a ntmplat ceva i, fr nicio ndoial, m
privete. Ar putea avea cineva amabilitatea de a m pune la curent?
Pe mijlocul mesei, trona un ziar. Philip l deschise, ntorcndu-l spre Pat.
Unde au gsit aceast fotografie? ntreb el cu o voce de ghea?
Pat privi prima pagin din National Mirroir. Un titlu mare anuna: Miss
Apple Junction va fi prima femeie vice-preedinte? Fotografia, mare ct toat
pagina, o nfia pe Abigail pe cap cu coroana de Miss Apple Junction, n picioare,
alturi de mama ei.
Mrit, fotografia scotea i mai mult n eviden corpolena lui Francey
Foster. Carnea i ieea pe sub rochia ptat i prost cusut. Braul care o inea pe
Abigail era ca un butuc de grsime. Sursul mndru accentua gua lsat i ridurile
feei urte.
tiai deja fotografia asta! declar Philip pe un ton muctor.
Da.
E cumplit pentru Abigail! gndi ea. i aminti c Abby i spusese c 30 de
ani la rnd ncercase s uite c e din Apple Junction. Fr s in cont de ceilali, Pat
se adres direct lui Abigail.
Doar nu credei c am vreo legtur cu faptul c Mirroir a obinut
aceast fotografie.
Ascult domnioar Traymore, rspunse Toby, nu-i mai da osteneala s
spui minciuni. Am descoperit c i-ai bgat nasul peste tot n Apple Junction,
inclusiv n vechile ziare. Ieri m aflam la dumneata cnd te-a sunat Saunders.
Toby ncetase s mai fie respectuos cu ea.
I-am spus senatorului c ai fost la Apple Junction, dei eu m-am opus,
mormi Luther.
Pat nelese mesajul. Abigail nu trebuia s afle c Luther fusese de acord cu
aceast cltorie. Dar, pentru moment, era un amnunt lipsit de importan. Situaia
n care era Abigail acum era cea mai important.
Doamn senator ncepea ea, neleg ce trebuie s simii

97

Abia spuse aceste cuvinte, c Abigail explod, ntr-o clip se ridicase n


picioare.
ntr-adevr? Credeam c am fost destul de clar, dar i mai repet o dat.
Ursc fiecare minut petrecut n acel ora! Luther i Toby s-au hotrt, n sfrit, s
m pun la curent cu modul n care i-ai permis s scormoneti n trecutul meu. tiu
c te-ai ntlnit cu Jeremy Saunders. Ce i-a spus gunoiul sta? C trebuia s intru pe
ua de serviciu i c mama era buctreas? Pariez c i-a spus toate acestea! Cred c
din cauza ta a fost publicat fotografia asta, Pat Traymore. i s-i spun i de ce! ia intrat n cap s-mi faci portretul aa cum vrei tu! i plac povetile cu Cenurese!
Mi-ai spus-o deseori n scrisorile pe care mi le-ai trimis. i cnd am fost destul de
proast ca s accept emisiunea, ai hotrt s o realizezi aa cum vrei tu! Nimeni n-ar
putea vorbi despre talent att de emoional ca Patricia Traymore! Dar te-ai gndit c
pui n pericol munca mea de o via?
Credei c a fi publicat aceast fotografie pentru a m ajuta pe mine, n
cariera mea?
Pat i privi int pe rnd.
Luther, senatorul a vzut decupajul?
Da.
i cealalt versiune?
Inutil s mai vorbim despre ea.
Care cealalt versiune? ntreb Philip.
Cea pe care l rugasem pe Luther s o foloseasc i v asigur c nu
conine nicio aluzie nici la premiul de frumusee, nici la fotografiile fcute cu acest
prilej. Doamn senator, avei dreptate ntr-un fel. Voiam emisiunea aa cum am
conceput-o eu. Dar din cu totul alte motive. V admir foarte mult. Scriindu-v, nu
tiam c exist ansa de a fi numit vice-preedinte. M gndeam la viitor i c ai fi
un candidat perfect pentru alegerile prezideniale de anul viitor.
Pat se opri pentru a-i trage sufletul, apoi continu grbit:
A vrea s recitii prima scrisoare pe care v-am scris-o. Cred c am
exprimat destul de clar ceea ce gndeam. Singura problem n ce m privete este c
lumea v crede rece i distant. Fotografia asta e un exemplu bun. V este ruine de
ea. Dar privete figura mamei dumneavoastr. E att de mndr! E gras v
deranjeaz? Milioane de oameni sunt grai i acum ca i pe vremea ei. n locul
dumneavoastr aa a rspunde ntrebrilor care mi s-ar pune: a fost un concurs de
frumusee i ai participat pentru c mama dumneavoastr i-a dorit att de mult s-l
ctigai. Nicio mam din lume nu v-ar condamna pentru asta! Luther ar putea s v
arate i celelalte propuneri pentru emisiune. Dar vreau s v mai spun ceva. Dac nu
vei fi numit vice-preedinte, va fi nu din cauza acestei fotografii, ci din cauza
felului n care reacionai vznd-o, de parc v-ar fi ruine de propriul trecut. A vrea
ca oferul s m duc napoi acas, termin ea.
Apoi, cu ochi strlucitori, se ntoarse spre Luther.
Poi s m suni diminea s-mi spui dac mai ai nevoie de mine. Noapte
bun, doamn senator!
Se ntoarse s plece, dar vocea lui Luther o opri.
Toby, ridic-i oasele de acolo i du-te s faci o cafea! Pat, aeaz-te i
s ncercm s dregem prostia asta!

98

***
Era ora unu jumtate noaptea cnd Pat ajunse acas. Se schimb n cmaa
de noapte, i fcu un ceai i aduse cana n salon, apoi se prbui pe canapea.
Cu privirea fixat pe bradul de Crciun se gndi la ziua care trecuse. Dac
admitea ceea ce-i spuse Catherine Graney, tot ce auzise despre ea.
Dac lua drept adevr tot ce auzise la serat, mama ei era bolnav de nervi.
Dac o credea pe Abigail, tot ce i povestise Jeremy erau calomnii lipsite de
fundament. Probabil c el trimise fotografia la Mirroir. Avea toate motivele s-o fac
de rsul tuturor.
nghii ultima gur de ceai i se ridic. Nu o ajutau cu nimic ndoielile
astea. Se ndrept spre brad, ntinse mna pentru a stinge instalaia, apoi se opri. n
timp ce sttea cu Lila, avusese impresia c o ghirland alunecase i czuse pe jos.
Probabil m-am nelat, i spuse ea.
Ridic din umeri i plec s se culce.

Douzeci i doi

La ora nou fr un sfert, n dimineaa de Crciun, Toby atepta n


buctrie la Abigail s fiarb cafeaua. Spera s aib timp s bea o ceac, nainte ca
Abby s apar. O cunotea de cnd erau copii, dar sincer nu tia n ce toane va fi
n dimineaa aceea. n timpul serii fusese agitat i n-o vzuse aa dect de dou ori
pn acum. i prefera s nu i le mai aduc aminte.
Dup plecarea Patriciei, Abby, Pelham i Phil rmseser nc o or n jurul
mesei ncercnd s gseasc cea mai bun soluie. Mai exact, Abby se nfuriase pe
Pelham, repetndu-i de douzeci de ori c, dup prerea ei, Pat lucra pentru Claire
Lawrence, i poate i Luther la fel.
i Abigail i dduse seama c exagerase, dar Toby remarc surprins c
Luther o ascult fr s protesteze. Mai trziu, Philip i luase aprarea:
Pelham e cel mai cunoscut reporter de televiziune din ara asta. A fcut
avere. i, la 60 de ani, nu-l mai intereseaz banii. Acum vrea s ajung ca Edward
R. Murrow care i-a ncheiat cariera tot n fruntea reporterilor din Statele Unite. Un
prestigiu enorm i fr motive de brf i scandaluri. Senatorul l poate ajuta, doar
dac i el este ajutat. i el tie c ea are dreptate s se nfurie mpotriva modului n
care decurge pregtirea acestei emisiuni.
Toby fu i el de acord cu aceast prere. C le plcea sau nu, asta era
realitatea. Deci ca emisiunea s nu par o fars, trebuie s includ i perioada din
Apple Junction.
Nu poi s te faci c nu tii de fotografia asta! i repet mereu Pelham.
Ziarul sta e cumprat de patru milioane de cititori sau chiar mai muli! Dumnezeu
tie ci. Fotografia va aprea n toate ziarele de scandal din ar. Trebuie s le

99

explici ce e cu ea!
S le explic?! exclamase Abby. Le voi spune adevrul: tata a fost un
beiv i singurul lucru bun care l-a fcut a fost acela c a murit cnd aveam ase ani.
Apoi voi aduga: mama mea cea gras avea mentalitatea unei servitoare i cea mai
mare ambiie a ei a fost s m vad miss Apple Junction i o bun buctreas. E
exact trecutul potrivit unui vice-preedinte, nu?
Plnse de mnie i nu era o fire plngrea. Doar Toby o mai vzuse aa,
dar foarte rar
i spuse i el prerea.
Abby ascult-m! Eti tulburat din cauza fotografiei lui Francey.
Trebuie s-i revii i s-i ajui pe Pat i pe Luther.
Apoi, ea se calmase. Avea ncredere n el.
Brusc, Toby auzi pasul lui Abigail pe culoar. Era nerbdtoare s vad cum
e mbrcat. i Pelham fusese de acord c era bine s se duc la slujb, la Catedral,
dar s aib grij s fie ntr-o inut elegant, fotogenic.
Las-i blana acas, i suger el.
Bun ziua, Toby! Crciun fericit!
Vocea i era muctoare, dar se vedea c face eforturi s se stpneasc.
nainte de a se ntoarce cu faa la ea, Toby tiu c Abigail i regsise sngele rece.
Crciun fericit!
Apoi privind-o din fa:
Hei! Ari magnific!
Purta o hain trei sferturi roie i o fust plisat.
Vocea ei avea inflexiuni batjocoritoare. Lu ceaca de cafea i o ridic,
vrnd parc s in un toast.
Vom reui i de data asta, nu-i aa, Toby?
i nc cum!
***
Ateptau n catedral. n clipa n care Abigail iei din main, un reporter
ntinse un microfon spre ea.
Crciun fericit, doamn senator!
Crciun fericit, Bob!
Abby e inteligent! i spuse Toby ncurajndu-se. i cunotea pe toi
reporterii i pe toi ziaritii, indiferent ct erau de importani sau nu.
Doamn senator, v pregtii s participai la slujba de Crciun de la
catedral. Avei vreo rugminte special s-i adresai lui Dumnezeu?
Abigail ezit exact ct trebuie. Apoi spuse:
Bob, cred c toi ne rugm pentru pace i linite n lume, nu? M voi
ruga i pentru cei crora le e foame. N-ar fi minunat s tii c fiecare brbat, fiecare
femeie, fiecare copil din lume va mnca bine n seara asta?
Surse i naint prin mulimea care atepta la porile catedralei.
Toby urc n main. Formidabil! i spuse. De sub scaunul su scoase
lista cu numerele curselor. Nu prea avusese noroc cu caii alei n ultima vreme. Era
cazul ca s-i surd i lui norocul.

100

***
Slujba dur o or i un sfert. La ieire, alt ziarist o atepta pe Abigail cu
cteva ntrebri dificile.
Doamn senator, ai vzut coperta de la National Mirroir?
Toby tocmai se pregtea s-i deschid portiera, i inu respiraia,
nerbdtor s vad cum se va descurca Abigail.
Ea surse un surs larg, fericit.
Da, bineneles.
i ce prere avei?
Ea rse.
Am fost surprins. Eram obinuit s apar n Congressional Record
dect n National Mirroir.
V-a deranjat apariia acestei fotografii?
Bineneles c nu! De ce s m deranjeze? Ca cea mai mare parte dintre
noi, n aceste zile de srbtoare, m gndesc la cei pe care i iubesc, dar nu mai sunt
lng mine. Fotografia mi-a amintit ce mult i-a dorit mama mea s ctig acest
concurs. Am participat doar s-i fac ei plcere. Era vduv, dup cum tii i m-a
crescut singur. Am fost foarte apropiate una de cealalt.
Brusc, ochii i se umeziser, buzele i tremurar, cobor privirea i intr n
main.
Cu un zgomot sec, Toby puse siguranele pe portiere.
***
Becul robotului de la telefon era aprins cnd Pat se ntoarse de la slujb.
Aps pe butonul de derulare pn ce banda ajunse la capt, apoi i ddu drumul.
Primii trei nu lsaser mesaj. Apoi se auzi vocea ncordat a lui Sam.
Pat, am ncercat s te gsesc. Iau avionul spre Washington. Ne vedem
desear la Abigail.
Nu se putea o surpriz mai mare! Sam, care voia s petreac o sptmn
cu Karen i cu soul ei, se ntorcea n grab la Washington. Probabil c Abigail
insistase s vin. Trebuia s fie ceva ntre ei! Abigail avea cu opt ani mai mult ca el,
dar nu-i arta vrsta. i erau atia brbai care se cstoreau cu femei mai n vrst
dect ei.
Luther sunase i el.
Continu s lucrezi la a doua versiune a decupajului. Vino la Abigail la
ora patru dup-amiaz. Dac ziaritii te ntreab despre fotografia din Mirroir spui
c nu ai vzut-o.
Mesajul urmtor ncepea astfel, pe un ton jos, emoionat:
Domnioar Traymore of, Pat. Poate c m-ai uitat. (O clip de linite.)
Ba nu, cred c i aminteti de mine. Dar la ci oameni cunoti dumneata (Din
nou linite.) Trebuie s m grbesc. Sunt Margaret Langley. Directoarea
pensionat, bineneles a colii din Apple Junction.
Timpul mesajului se epuizase. Enervat, Pat i muc buzele.

101

Domnioara Langley mai sunase o dat. De data aceasta, era grbit.


Dac vrei s afli mai multe, sun-m la 518- 555-2460.
Se auzi zgomotul unei respiraii ezitante, apoi domnioara Langley adug
brusc:
Am aflat nouti despre Eleanor astzi.
Domnioara Langley rspunse la primul apel.
Pat de abia avu timp s se prezinte.
Domnioar Traymore, dup atia ani, am primit veti de la Eleanor.
Cnd veneam de la biseric telefonul sun, am ridicat i ea a spus alo cu vocea ei
plcut i timid Am nceput amndou s plngem.
Unde e Eleanor? Ce face?
Tcere. Apoi Margaret Langley vorbi ncet, ca i cum i-ar fi cutat
cuvintele.
Nu mi-a spus unde e. Mi-a spus c e bine acum, dar c nu vrea s se
ascund tot restul vieii. Vrea s se predea poliiei. tie c se va ntoarce n
nchisoare A nclcat obligaiile pe care le avea. Dar acum ar vrea s vin s o vd.
S se predea poliiei!
Pat i aminti chipul disperat, stupefiat al Eleanorei dup ce fusese
condamnat.
Ce i-ai rspuns?
Am implorat-o s-i dea telefon. Credeam c ai posibilitatea s o ajui
s-i recapete libertatea condiionat
Brusc, vocea directoarei se frnse.
Domnioar Traymore, te rog, nu-l lsa pe copilul sta s intre n
nchisoare!
Voi ncerca, promise Pat. Am un prieten, un deputat care ne va ajuta.
Domnioar Langley, v rog, de dragul Eleanorei, tii unde a putea s o gsesc?
Nu, sincer, nu tiu.
Dac v mai sun, rugai-o s ia legtura cu mine nainte de a se preda.
tiam c vei accepta s ne ajui. tiam c eti o persoan cumsecade.
Vocea Margaretei Langley se schimbase.
Vreau s i spun ce impresionat am fost c domnul Pelham mi-a
telefonat pentru a m invita la emisiune. Mine vin s fac nregistrarea.
Deci Luther i ascultase indicaiile.
Sunt ncntat!
Pat ncerc s par entuziasmat i adug:
Nu uitai s-i spunei Eleanorei s m sune.
nchise i aez cu grij receptorul la locul lui.
Dac Eleanor era att de timid cum spunea directoarea, predndu-se
poliiei, fcea dovada unui curaj nemsurat. Dar ar fi delicat pentru Abigail Jennings
n urmtoarele zile ca aceast tnr vulnerabil s reintre n nchisoare. Mai ales
dac susine nc faptul c e nevinovat i c nu era autoarea furtului de la biroul
electoral.

102

Douzeci i trei

Intrnd pe culoarul ospiciului, Arthur simi o atmosfer tensionat i deveni


mai atent. Cldirea prea linitit. Fuseser adui brazi de Crciun i lumnrile de
Hanukkah, iar mesele erau acoperite cu zpad artificial. La fiecare u a unui
salon, era o carte de rugciuni. Aparatele de radio difuzau colinde de Crciun. Dar
era ceva care nu mergea.

103

Bun ziua, doamn Harnick! Cum v mai simii.


Btrna naint ncet n fotoliul cu rotile, cu trupul aplecat nainte, cu prul
rvit i chipul pmntiu.
Nu te apropia de mine, Arthur, spuse cu voce tremurtoare. Le-am spus
c ieeai din camera Anitei i sunt sigur c nu m-am nelat.
Atinse braul doamnei Harnick, dar ea se feri.
Bineneles c am fost la doamna Gillespie. Doar eram foarte bun prieten
cu ea!
Nu erai prieteni! i era fric de dumneata!
Arthur ncerc s-i ascund mnia.
Ascult, doamn Harnick.
tiu eu ce spun. Anita voia s triasc! Fiica ei Anna Maria trebuia s
vin s-o vad. Nu mai fusese n Est de trei ani. Anita spunea c nu-i pas dac moare
dup ce o vede pe Anna Maria. Nu putea s moar aa i le-am spus asta!
Infirmiera-ef, Elizabeth Sheehan era aezat la un birou la mijlocul
culoarului. Avea chipul sever i ochii bleu-gri erau ca de oel cnd era mnioas.
Arthur, nainte de a-i ncepe lucrul, vino pe la biroul meu, dac vrei.
O urm n biroul administrativ al ospiciului, unde familiile veneau s lase
ultimele dispoziii nainte de a se debarasa de btrnii lor prini.
Dar astzi, n birou nu era nimeni, doar un brbat mbrcat ntr-un
impermeabil i cu o pereche de pantofi ce aveau nevoie de o perie bun pentru a-i
recpta luciul. Avea un surs amabil i o atitudine foarte prietenoas, dar Arthur
nu-l ls s abuzeze.
Sunt comisarul Barrot, spuse el.
Apruse i directorul ospiciului, domnul doctor Cole.
Aeaz-te, Arthur, spuse el cu o voce forat amabil. Mulumesc,
domnioar Sheeham, nu mai e nevoie s rmnei.
Arthur se aeza pe un scaun cu sptarul drept, fr s uite s i aeze
minile pe genunchi, ntr-o atitudine foarte surprins, ca i cum nu nelegea ce se
ntmpl. Exersase de multe ori mimica i poziia n faa oglinzii.
Arthur, doamna Gillespie a murit marea trecut, spuse comisarul Barrot
Arthur nclin capul i lu un aer dezolat. Mulumi brusc cerului c se
ntlnise cu doamna Harnick pe culoar.
tiu. A fi vrut s mai reziste puin. Fiica ei voia s vin s o vad. Nu o
mai vzuse de doi ani.
tiai? ntreb doctorul Gole.
Bineneles. Doamna Gillespie mi spusese.
neleg. Nu tiam c i-a vorbit de vizita fiicei sale.
Domnule doctor, tii ct dura s o hrnesc pe doamna Gillespie. Uneori
voia s se odihneasc i stteam de vorb.
Arthur, te-ai simit uurat de moartea ei? ntreb comisarul Barrot.
Am fost uurat c a murit nainte ca acel cancer pe care-l avea s o
otrveasc. A suferit ca o martir, nu-i aa, domnule doctor?
l privi pe director cu ochi mari.
Posibil c da, spuse directorul fr chef. Dei nu se tie niciodat
Dar a fi dorit ca s triasc mcar pn ar fi vzut-o pe Anna Maria.

104

Deseori ne rugam mpreun pentru asta. mi spunea s-i citesc rugciuni


Comisarul Barrot l privi absent.
Arthur, ai fost n camera ei luni?
Da, am intrat chiar nainte de turul de inspecie al infirmierei Krause.
Dar nu avea nevoie de nimic.
Doamna Harnick spune c te-a vzut ieind la ora patru fr cinci.
Exact?
Arthur i pregti rspunsul.
Nu. Nu intrasem n camer, m uitam numai din prag. Avusese o noapte
agitat i eram ngrijorat pentru ea. Doamna Harnick m-a vzut cnd am bgat capul
pe u.
Doctorul Cole se instal mai comod pe fotoliu. Prea uurat.
Vocea comisarului se mblnzi:
Dar ieri ai spus c doamna Harnick s-a nelat.
Nu. Am fost ntrebat dac am intrat de dou ori n camera doamnei
Gillespie. Am spus c nu. Dar, gndindu-m mai trziu, mi-am amintit c bgasem
capul pe u. Deci avem amndoi dreptate, i eu, i doamna Harnick.
Doctorul Cole surdea.
Arthur este un ajutor foarte devotat, spuse el. Doar i-am spus, domnule
Barrot.
Dar comisarul nu surdea.
Arthur, mai sunt ajutoare care se roag cu pacienii lor?
Oh, cred c sunt singurul. Vedei, eu am fost cndva la Seminar. Voiam
s devin pop, dar m-am mbolnvit i am renunat. Dar, ntr-un fel, simt c sunt om
al Bisericii.
Cu o privire clar, comisarul l ncuraj s continue.
Ce vrst aveai cnd ai intrat la Seminar, Arthur? ntreb el politicos.
20 de ani. i-am rmas acolo pn la 21.
neleg Spune-mi, Arthur, la ce Seminar ai fost?
La Collegeville, Minnesota, la benedictini.
Comisarul scoase un carnet i not amnuntele. Arthur i ddu seama prea
trziu c spuse prea mult. Dac Barrot lua legtura cu cei de acolo, ar afla c Arthur
a fost rugat s plece dup moartea fratelui Damian.
Acest gnd l deranj toat ziua. Doctorul Cole i spusese s se ntoarc la
lucru dar simea cum l urmresc privirile bnuitoare ale infirmierei Sheeham. Toi
pacienii l priveau cu un aer ciudat.
Cnd merse s-l vad pe domnul Thomas o gsi lng el i pe fiica lui.
Arthur, nu te vei mai ocupa de tatl meu. Am rugat-o pe infirmiera
Sheehan s desemneze pe cineva care s aib grij de el.
Avu impresia c l plmuiete cineva. Chiar sptmna trecut, domnul
Thomas se plnsese:
Nu voi mai putea suporta mult timp s fiu att de bolnav.
Arthur l linitise:
Poate c Dumnezeu nu v va prelungi chinurile, domnule Thomas.
Arthur se strdui s pstreze un surs calm pe buze n timp ce traversa
salonul, ndreptndu-se spre domnul Whelan care se chinuia s se ridice. Ducndu-l

105

i aducndu-l de la toalet, simi c iar l iau durerile de cap acele dureri surde,
nnebunitoare care fceau s i se aprind mii de flcri n faa ochilor. tia ce voia s
nsemne asta.
Ajutndu-l pe domnul Whelan s se aeze n fotoliu, privi spre televizor.
Ecranul cenuiu prindea via puin cte puin Chipul lui Gabriel Aa cum
aprea n ziua judecii de apoi Gabriel i se adresa doar lui:
Arthur, nu mai eti n siguran aici.
neleg!
i ddu seama c vorbise cu voce tare i l auzi pe domnul Whelan
spunnd:
Fir-ar s fie!
Cobor la vestiare, i strnse lucrurile, lsnd doar uniforma i o pereche de
osete vechi. Avea liber de luni pn miercuri i nimeni nu putea s bnuiasc faptul
c joi, el nu se va mai ntoarce. Doar dac din ntmplare ar umbla cineva n
dulapul lui i ar vedea c e gol.
i lu haina sport, n nuane de maro i galben pe care i-o cumprase anul
trecut de la J.C. Renney. De obicei o lsa la ospiciu, pentru a fi prezentabil n caz c
se ntlnea cu Glory la cinema sau n ora.
n buzunarul impermeabilului, puse perechea de osete n care ascundea trei
sute de dolari.
Pstra ntotdeauna o rezerv de bani aici i acas, n vederea unei plecri n
grab.
Sala vestiarelor era rcoroas i destul de murdar. Nu mai era nimeni. Cea
mai mare parte a angajailor erau liberi. Doar el se oferise voluntar s lucreze.
Avea minile uscate i-i tremurau. Nervozitatea le accentua tremurul de
obicei imperceptibil. Nu avea dreptul s-l trateze astfel! Cu ochi nelinitii fcu
nconjurul slii goale. ntr-un dulap fuseser ngrmdite mai multe furnituri, i, n
apropierea scrii, era o cutie cu sticle i cutii de conserve aparinnd lucrtorilor
nsrcinai cu curenia. Se gndi la cei de la etaj doamna Harnick, care l acuza,
fiica domnului Thomas care i interzicea s se apropie de tatl ei, infirmiera
Sheehan. Cum ndrzneau s-l brfeasc. S-l interogheze, s-l dea afar?!
Gsi un bidon pe jumtate plin cu terebentin, i scoase dopul i l goli peste
un dulap. Picturile de terebentin se scurser ncet. Ls ua dulapului deschis.
Vreo 10 saci cu gunoaie erau ngrmdii alturi, ateptnd s fie crai de acolo.
Arthur nu fuma, dar cnd vizitatorii i uitau pachetele de igri la ospiciu,
le strngea pentru Glory. Lu un Salem din buzunar, l aprinse, trase mai multe
fumuri pentru a se asigura, c igara nu se va stinge, desfcu un sac de gunoaie i
arunc igara nuntru.
Nu va dura prea mult. igara se va consuma repede. Apoi sacul va lua foc,
i celelalte la fel, iar terebentina va da amploare incidentului.
Tifoanele i crpele vor face un fum gros i, n timpul n care personalul se
va grbi s-i scoat pe btrni afar, imobilul va fi complet distrus. Se va vorbi de un
accident datorit neglijenei: o igar aprins n gunoaie, un bidon deschis de
terebentin n cazul n care anchetatorii vor mai gsi attea urme.
Privi sacul cu nrile fremtnd de uoara i plcuta mireasm de ars. Apoi
iei i travers strada, ndreptndu-se spre staia de metrou.

106

***
Instalat n canapea, Glory citea cnd Arthur se ntoarse acas. Glory purta
o rochie de ln albastr cu broderie n fa i mneci lungi. Romanul pe care l citea
era un best-seller care o costase 15 dolari i 95 de ceni. Arthur nu cheltuise
niciodat n viaa lui mai mult de un dolar pe o carte. Cumpra, de obicei de la
anticariat, unde rsfoia o mulime de cri i alegea ase sau apte volume. Apoi se
instala fericit s le citeasc. Dar crile cu copert ptat i rupt care i fceau atta
plcere cnd le cumpra preau srccioase alturi de cartea aceasta cu coperta
lucioas, cu pagini curate i albe. I-o dduser fetele de la birou.
Glory i pregti pui prjit, sos cu usturoi i pine cald. Dar nu-i fcea nicio
plcere s mnnce singur de Crciun. Ea spusese c nu i e foame. Prea
gnditoare. O surprinsese de mai multe ori fixndu-l cu o privire nelinititoare i
ntrebtoare.
i amintea de privirea doamnei Harnick. Nu voia ca lui Glory s i fie team
de el!
Am un cadou pentru tine, i spuse. Sunt sigur c-i va face plcere.
Ieri, la un magazin n centrul comercial, gsise un orule i ppua
Raggedy Ann era exact ca nainte. O ambalase n hrtie special pentru cadouri
pentru a-i da impresia unei surprize adevrate.
i eu am ceva pentru tine, tat.
Schimbar cu gravitate cadourile.
Deschide tu prima! spuse el.
Voia s vad cum reacioneaz. Va fi foarte fericit!
Bine.
Ea surse. Arthur remarc faptul c prul ei era mai deschis. i-l
decolorase?
Desfcu panglica, ndeprt hrtia i oruleul se ivi primul.
Ce? Oh, tat?
Era uimit.
Ai gsit-o! Ce or drgu are!
Prea mulumit, dar nu nnebunit de fericire aa cum i-o imaginase el.
Apoi chipul ei deveni gnditor.
Privete figura asta trist Aa credeam eu c sunt. mi amintesc de
ziua n care am pictat-o. Eram foarte bolnav, nu-i aa?
Vei dormi din nou cu ea? ntreb el. De asta o cutai, nu?
Oh, nu Voiam doar s-o vd. Acum deschide cadoul. Cred c i va
plcea.
Era un pulover de ln bleu cu alb, cu anchior i mneci lungi.
Eu l-am mpletit pentru tine, spuse Glory bucuroas. i dai seama? n
sfrit am fost n stare s duc ceva pn la capt! Credeam c nu voi reui
niciodat Dar ncep s m descurc. Era i timpul, nu?
Eu te iubesc aa cum eti, spuse el. mi place s am grij de tine.
Dar, n curnd, s-ar putea s nu mai fie posibil.
tiau amndoi ce voia ea s spun

107

Era cazul s-i vorbeasc.


Glory, ncepu el prudent. Azi mi s-a cerut s m ocup de ceva deosebit.
Mai multe ospicii din Tennessee nu au personal i au nevoie de ajutor pentru
bolnavi. Vor s plec s lucrez acolo ct mai curnd.
S pleci? Iar?
Prea uimit.
Da, Glory. Eu ndeplinesc misiunile Domnului i e rndul meu acum si cer ajutorul. nsemni mult pentru mine. Vom pleca joi diminea.
Nu se temea de nimic pn atunci. Focul nc nu ajunsese pn sus. Cel
mult, dosarele pacienilor ncepuser s ard. Chiar i dac incendiul era stins nainte
de a distruge cldirea, poliia va avea nevoie de ceva timp pentru a-l verifica i a
gsi datele despre serviciile lui, perioadele lungi n care nu lucrase i mai ales
motivele pentru care era dat afar. Cnd comisarul l va cuta, el i Glory vor fi
plecai.
Cteva clipe, Glory rmase tcut. Apoi spuse:
Tat, dac fotografia mea apare n emisiunea de vineri seara, m predau
la poliie. Toat lumea o va vedea i nu mai pot continua s triesc ntrebndu-m
dac m-a recunoscut cineva sau nu. Dac fotografia nu apare, mergem la Tennessee.
Buzele ncepuser s-i tremure i el bnui c se stpnete s nu plng.
Se apropie de ea i-i mngie obrazul. Nu-i putea spune lui Glory c alesese
ziua de joi pentru plecare tocmai din cauza emisiunii.
Tat, izbucni brusc Glory, ncepusem s fiu fericit aici. E nedrept s te
oblig s faci mereu valizele i s plecm.

Douzeci i patru

La ora unu i jumtate, Lila suna la ua lui Pat. Avea n mn un pachet.


Crciun fericit!

108

Crciun fericit! Intr!


Pat era fericit de aceast vizit. De diminea, ncepuse s se ntrebe dac
era bine sau nu s-l anune pe Luther c Eleanor voia s se predea. i cum ar putea
deschide cu el discuia despre Catherine Graney? Ideea unei urmriri judiciare nu-i
surdea deloc.
Nu am timp s stau, spuse Lila Voiam doar s-i aduc prjitura asta cu
fructe. E una din specialitile mele.
Pat o strnse n brae.
Sunt att de bucuroas c te vd! Ar fi fost trist s fiu singur n dupamiaza de Crciun. Bei un pahar de sherry?
Lila se uit la ceas.
La ora dou fr un sfert trebuie s plec.
Pat o invit n salon, lu o farfurie, un cuit i pahare, turn sherry i tie
cteva buci de prjitur.
Grozav! aprecie ea dup ce gust o bucic.
E bun, nu-i aa? admise Lila.
Fcu rapid cu privirea turul salonului.
Ai schimbat ceva aici?
Dou tablouri. Mi-am dat seama c nu erau la locul lor.
Ce-i aminteti, de fapt?
Anumite detalii. Lucram n bibliotec, apoi ceva m-a ndemnat s vin
aici. Am tiut imediat c trebuie s schimb natura moart cu peisajul.
Ce altceva, Pat? Mai e ceva, nu?
Sunt foarte nervoas, spuse ea simplu. i nu tiu de ce.
Pat, te rog, pleac de aici! Du-te la un hotel, ia-i un apartament.
Lila i mpreun minile ntr-un gest de implorare.
E imposibil! Dar am nevoie de ajutorul tu! i petreceai Crciunul aici?
Povestete-mi cum era!
Ultima dat cnd am fost, aveai trei ani jumtate i tiai ce nseamn
Crciunul. Erau foarte fericii c te au. A fost cu adevrat o zi fericit.
Uneori mi se pare c mi amintesc cte ceva despre ziua aceea. Aveam o
ppu care mergea. i ncercam s m plimb cu ea. Aa a fost?
Da, n anul acela ai primit o ppu care mergea.
Mama a cntat la pian n cursul dup-amiezii, nu?
Da.
Pat se ndrept spre pian i l deschise.
i aminteti ce a cntat?
Sunt sigur c a fost aria ei preferat: Clopotele de Crciun!
O tiu. Veronica m-a nvat. Spunea c bunica adora aceast arie.
Degetele ei atinseser uor clapele.
Lila o ascult fr s-i ndeprteze privirea de la ea. Cnd ecoul ultimelor
acorduri se stinse, declar:
E foarte apropiat de ceea ce cnta mama ta. i-am spus c semeni cu
tatl tu, dar pn acum niciodat n-am realizat ct de frapant e aceast
asemnare. Cine l-a cunoscut bine nu poate s nu-i dea seama

109

***
La ora trei, echipa de televiziune de la Antena Potomac ajunse la senatorul
Jennings pentru a filma petrecerea de Crciun.
Toby i urmri pe toi cu atenie n timp ce i instalau aparatura n salon i
n sufragerie, supraveghind ca nimic s nu fie spart sau mutat de la locul lui. tia ce
mult ine Abby la tot ce se afla n acea cas.
Pat i Luther ajunser la interval de un minut sau dou. Pat purta o rochie
alb care i punea n valoare silueta. Prul era strns cu o clam din pietre preioase.
Toby nu o vzuse niciodat pieptnat astfel. Avea un aer straniu i i se prea c-i
amintete de cineva Dar de cine?
Prea calm, n vreme ce Pelham nu se chinuise deloc s-i ascund
agitaia. De abia sosit, se lu la ceart cu unul dintre operatori. Abigail era crispat,
ceea ce nrutea i mai mult situaia. nc de la nceput, avu o mic disput cu Pat.
Pat voia s fie luate cteva platouri de pe bufet, pentru ca Abigail s fie filmat n
timp ce fcea ultimele pregtiri. Abigail refuz.
Doamn senator, dureaz pn obinem exact ambiana dorit. E mai
bine s ncercm cte ceva nainte s vin toat lumea.
Nu vreau ca invitaii mei s fie transformai n figurani, ntr-un film de
mna a doua, spuse sec Abigail.
De aceea i vreau ca o parte din filmri s le facem acum.
Toby remarcase faptul c Pat nu tia s cedeze atunci cnd voia neaprat
ceva. Luther spuse c Abigail gtise totul, ceea ce ddu natere unei alte dispute. Pat
voia ca Abigail s fie filmat n buctrie.
Doamn senator, toat lumea se gndete c aceste feluri de mncare au
fost comandate. Dac se afl c le-ai pregtit singur, vei ctiga inima tuturor
femeilor condamnate s pregteasc trei mese pe zi, fr s mai vorbim de brbaii
crora le place s gteasc.
Abigail refuz categoric, dar Pat insist:
Suntem aici pentru a-i convinge pe ceilali c suntei un om obinuit, ca
i ei.
Pn la urm, Toby o convinse s accepte.
Hai, arat-le c ai trecut cursurile mtuii Julia, o ncuraj el.
Abby refuz orul peste cmaa i pantalonii elegani pe care-i purta, dar
vznd-o astfel nimeni nu ar fi crezut-o cu adevrat n stare s gteasc ceva.
Toby o privi ntinznd crema pe o prjitur, tind jambonul, srnd crabul,
fcnd adevrate minuni cu degetele ei subiri i lungi. n buctria ei, domnea
ordinea i curenia. Era meritul lui Francey Foster.
Cnd operatorii ncepuser s filmeze, Abigail se destinse. La a doua
filmare, Pat declar:
Mulumesc. Sunt sigur c avem acum ce am dorit. Totul e perfect!
Acum, dac vrei s v schimbai, putei profita de timpul n care filmm masa.
***
Toby era nerbdtor s vad ce inut alesese Abby: ntreaga zi ezitase ntre

110

dou posibiliti. Fu de-a dreptul fericit s o vad n corsajul galben i fusta n


nuane pastelate. Prul i se revrsa n jurul chipului, atingndu-i aproape umerii.
Machiajul era puin mai pronunat ca de obicei.
Era de o frumusee surprinztoare. i strlucirea aceasta pe care o degaja
mai avea un motiv i Toby tia care e. Sam Kingsley va fi prezent n seara aceea,
acolo.
Abby i aruncase plasa asupra lui Sam, nu mai era nicio ndoial. Nu-i
trebuise mult timp lui Toby pentru a remarca discreia cu care Abby le sugera tuturor
cunoscuilor s-l aeze lng ea la dineuri. Ceva din el i aducea aminte de Billy i
probabil de aceea se simea att de atras de el. Se comportase bine n public
ntotdeauna, dar Toby tia ct o afectase moartea lui Billy.
i mai tia i c Sam nu era ndrgostit de ea. Dar asta conta prea puin.
Sam nu va rezista mai mult dect ceilali. Abby era prea dominatoare pentru toi
brbaii. Fie i suportau programul i toanele, ceea ce o fcea pe Abigail s se
plictiseasc de ei, fie refuzau ei o asemenea via hruit. Dar, el, Toby, fcea parte
din viaa ei pentru totdeauna. Nu putea s-l prseasc i tia i ea acest lucru.
Tot privind-o agitndu-se de la mas la bufet i napoi, se simi cuprins de
regret i i se puse un nod n gt. Se surprindea uneori imaginndu-i c altele ar fi
fost relaiile lor acum dac el i-ar fi pus capul la treab n timpul liceului. Ar fi
ajuns inginer n loc de om bun la toate i la nimic. Dac ar fi fost atrgtor ca
Jeremy Saunders i nu doar un munte de om Cine tie? Poate Abigail s-ar fi
ndrgostit i de el
Alung acest gnd, ntorcndu-se n prezent.
La ora cinci fix, sosi prima main. Fostul judector de la Curtea Suprem
i soia sa intrar la bra.
Crciun fericit, doamn vice-preedinte! spuse judectorul.
Abigail l strnse n brae cu cldur.
Domnul s v aud! spuse ea rznd.
ncepur s soseasc i ceilali invitai. Li se servi ampanie i punch.
Pstrai buturile tari pentru mai trziu, recomandase Luther. Statele din
Sud nu vor s vad c reprezentanii lor beau prea mult alcool.
Sam ajunse ultimul. Abigail merse s-i deschid ua. Srutul care l depuse
pe obrazul lui fu plin de tandree. Luther ndrept camera spre ei. Pat simi c inima i
se strnge de durere. Sam i Abigail formau un cuplu excepional nali, unul
brunet, altul blond, echilibru ntre uviele crunte ale lui Sam i ridurile fine din
jurul ochilor lui Abigail.
Invitaii se strnser n jurul lui Abigail. Nu m pot gndi la ei ca deputat!
i spuse ea. Nu l-am vzut niciodat n mediul lui profesional. Tot aa se
ntmplase i cu prinii ei? Se ntlniser ntr-o vacan la Marthas Vineyard i se
cstorise luna urmtoare, fr a se cunoate cu adevrat i fr a-i nelege unul
altuia pasiunile. Dezacordurile erau inevitabile.
Dar eu nu m voi certa cu tine, Sam. Mie mi place aceast lume!
Probabil c Abigail spusese o glum pentru c toat lumea izbucni n rs.
Sam i zmbi.
E un plan bun, Pat, spuse operatorul. Un pic de sentiment nelegi ce
vreau s spun? E prima dat cnd Abigail apare cu un tip. Oamenii iubesc povetile

111

astea.
ndrgostiii plac tuturor, replic Pat.
De ajuns! anun Luther. S-i lsm puin s se simt bine. Pat, mai
filmm i mine diminea n biroul lui Abigail. Te ocupi tu, pentru c eu voi fi la
Apple Junction. tii de ce avem nevoie.
i ntoarse spatele cu un gest brusc, de parc i-ar fi dat de neles c pentru
ea seara se terminase. De ce? Din cauza fotografiei din Mirroir sau pentru c
refuzase s se culce cu el? Voi afla i acest rspuns n timp..
Se strecur printre invitai, o lu pe culoar i intr n biroul n care i lsase
haina.
Pat!
Se ntoarse.
Sam!
O privea din pragul uii.
Adic domnule deputat Cele mai bune urri!
Apoi i lu haina.
Pat, pleci?
Nimeni nu mi-a spus s rmn. Se apropie i-i lu haina din mini.
Ce e cu povestea asta cu Mirroir? i spuse n cteva cuvinte.
i doamna senator de Virginia m bnuiete c am trimis fotografia la
ziar doar pentru a realiza emisiunea aa cum voiam eu.
Sam i aez o mn pe umr.
i n-ai trimis-o tu, nu-i aa?
i tu m ntrebi?!
Cum putea s cread aa ceva?! Dac se gndise o clip la asta, nseamn
c nu o cunotea deloc. Era poate timpul ca ea s realizeze c Sam din visurile i
amintirile ei nu exista Nu mai exista
Pat, nu pot s plec chiar acum. Dar sper s scap ntr-o or. Te ntorci
acas?
Da. De ce?
Vin ct pot de repede. Vom merge s cinm undeva.
Toate restaurantele bune sunt nchise. Rmi aici, distreaz-te.
Fcu un pas s se ndeprteze de el.
Domnioar Traymore, dac mi dai cheile, v aduc maina n fa.
Brusc, se ndeprtar unul de cellalt jenai.
Toby, ce dracu faci aici? exclam Sam.
Toby l privi impasibil.
Doamna senator i-a rugat pe invitai s se aeze la mas, domnule
deputat, i eu transmit rugmintea ei celor ce nu au fost de fa. M-a trimis special s
v caut.
Sam inea nc haina lui Pat, care i-o lua din mn.
Pot s-mi caut maina i singur, Toby, spuse ea, privindu-l n fa.
Rmsese n pragul uii, cu silueta lui masiv i sumbr. Pat voi s treac
pe lng el, dar Toby nu se mic.
Se poate?
Toby o privea dus pe gnduri.

112

Oh, da Bineneles Pardon Fcu un pas i se lipi de perete,


evitnd ca ea s-l ating trecnd.
***
Pat conducea cu geamul deschis ncercnd s i alunge din minte bucuria
cu care se regsiser Abigail i Sam i atitudinea celorlali invitai care i priveau
aproape ca pe un cuplu. Ajunse acas la ora opt fr un sfert. Felicitndu-se n gnd
c pregtise raa la cuptor. i pregti o gustare i-i turn un pahar de vin. Casa i
prea mare i goal. Aprinse luminile la intrare, n bibliotec, n sufragerie i n
salon, apoi conect la priz instalaiile luminoase din brad.
n ajun, salonul i se pruse plcut, primitor. n seara aceea, fr s tie exact
de ce, regsea o atmosfer nelinititoare, bntuit de umbre din trecut. De ce?
Privirea i fu atras de o uvi de pr de nger, cu greu vizibil pe covorul colorat.
Ieri, cnd era cu Lila, i se pruse c vzuse o ghirland exact n acelai loc de pe
covor. Dar pentru c nu era dect o uvi de pr
Televizorul era instalat n bibliotec. i lu gustarea i paharul i se aez
s urmreasc ultimele tiri transmise de Potomac. Vor prezenta i reportajul de la
biseric din acea diminea?
ntr-adevr, Pat o vzu pe Abigail cobornd din main, mbrcat ntr-o
hain roie care accentua culoarea tenului i a prului, ochii plini de cldur, mai
ales n timp ce vorbea despre cei crora le este foame. Ea era femeia pe care o
admirase att. Prezentatorul anun:
n continuare, senator Jennings a fost ntrebat despre fotografia ca
tnr regin a frumuseii, aprut n National Mirroir.
O reproducere a copertei revistei apru pe ecran.
Cu lacrimi n ochi, senator Jennings a evocat dorina mamei sale de a
participa la concurs. Antena Potomac i ureaz doamnei senator Crciun fericit!
Dac mama ei ar fi trit s o vad astzi, suntem siguri c ar fi fost foarte mndr de
ea.
Dumnezeule mare! exclam Pat.
Se ridic brusc i nchise televizorul.
i Luther are tupeul s numeasc parodia asta program de tiri! Nu e de
mirare c televiziunea e acuzat c nu-i respect neutralitatea politic!
ncepu s noteze n grab declaraiile contradictorii pe care le auzise de-a
lungul sptmnii:
Dup prerea Catherinei Graney, Abigail i Willard erau pe punctul de a
divora.
Abigail afirma c i iubea cu pasiune soul.
Eleanor a furat 65.000 de dolari din fondurile senatorului Jennings.
Eleanor Brown jur c nu ea a furat banii.
***
George Graney era un pilot foarte bun. Avionul lui trecuse controlul de
revizie exact nainte de a decola.

113

Dup prerea lui Abigail, George Graney era un pilot imprudent i pilota un
avion de mna a doua.
Toate astea nu nsemnau nimic, gndi Pat. Absolut nimic.
Era aproape ora unsprezece cnd soneria de la intrare anun sosirea lui
Sam.
La ora zece, convins c Sam nu reui s plece, Pat urcase n camera ei.
Apoi i spuse c Sam ar fi sunat-o c nu mai poate veni. Se mbrcase ntr-o pijama
de mtase, destul de comod, dar i elegant n cazul n care, totui, Sam i-ar face
apariia. Se splase pe fa i i lsase o umbr vag de culoare pe pleoape i pe
buze. Voia s arate ct mai bine, mai ales c Sam venea de la o regin a frumuseii.
i strnse i hainele aruncate prin camer. Sam era ordonat? Nici mcar
att nu tiu, gndi Pat. n singura noapte pe care o petrecuser mpreun nu prea
avuseser timp s vorbeasc despre obiceiurile fiecruia. n camera aceea de motel
se splase pe dini cu o periu pliant pe care o lua tot timpul n cltorii.
Iat exact ceea ce mi-ar trebui i mie, spusese el.
Ea i zmbi n oglind.
Unul dintre pasajele mele preferate din Prizonierul trecutului este cel n
care Smithy i Paula i dau seama c se iubesc att de mult, c sunt n stare s
foloseasc aceeai periu de dini.
nelesese aluzia i i ntinse periua splat:
i aparine.
Aceast periu de dini era acum ntr-un sertar al mesei de toalet. Unele
femei pstreaz trandafiri uscai sau i leag scrisorile cu o panglic. Ea pstrase
periua de dini.
Tocmai coborse cnd auzi soneria de la intrare.
Intr, oricine ai fi! strig ea.
Sam avea un aer dezolat.
Pat regret din suflet. N-am putut pleca att de repede cum credeam. Apoi
m-am ntors acas cu un taxi, am desfcut valizele i mi-am luat maina. Te
pregteai s te culci?
Nu, deloc. Dac te referi la inuta mea, te anun c n termeni tehnici
se cheam pijama de interior i dup Saks e inuta ideal pentru o sear petrecut
acas cu prietenii.
Cu o singur precizare: depinde de prieteni, insinu Sam. Cred c e o
inut destul de sexy
Pat i lu haina. Stofa fin mai pstra nc rceala vntului de afar.
Sam se aplec s o srute.
Vrei ceva de but?
i, fr s atepte rspunsul, l conduse n bibliotec i i art cu un gest
barul.
Sam umplu dou pahare de coniac i i ntinse i ei unul.
Dac nu m nel asta e butura ta preferat dup cin
Pat aprob din cap i se aez pe fotoliul din faa canapelei.
Trecnd pe acas, Sam se schimbase. Purta un pulover n nuane de bleu i
gri, care se potrivea perfect cu culoarea ochilor i strlucirea argintie a prului. Se
aez pe canapea cu un gest obosit i plictisit. Ridurile din jurul ochilor i se

114

accentuar.
Ce s-a mai ntmplat dup plecarea mea?
Nimic special De fapt a fost un moment demn de menionat:
Preedintele a dat telefon pentru a-i ura lui Abigail Crciun fericit.
A dat telefon Preedintele?! Asta nseamn c
Dup prerea mea, jocurile n-au fost fcute nc. I-a telefonat probabil i
Clarei Lawrence.
Crezi c nu s-a hotrt?
Cred c, mai caut nc cea mai bun soluie. Ai remarcat cum la dineul
de la Casa Alb a fcut din Abigail vedeta serii. Totui, ieri sear a participat
mpreun cu soia lui la un supeu n cinstea Clarei Lawrence.
Sam, n ce msur l poate influena coperta de la National Mirroir?
El ridic din umeri.
Greu de spus. Pentru unii, Abigail prea joac rolul aristocratei din Sud.
Pentru alii, atitudinea asta o face de admirat. Dar aici apare problema: publicitatea
fcut n jurul ameninrilor pe care le-ai primit a dat tonul la o mulime de glume pe
slile Capitoliului Toate despre Abigail.
Pat privi spre paharul ei de coniac rmas neatins. i simi buzele uscate.
Sptmna trecut, Sam fusese ngrijorat pentru ea din cauza acestor ameninri.
Acum reaciona la fel n ceea ce o privete pe Abigail. Poate c astfel se vor lmuri
lucrurile.
i, dac emisiunea aduce cu sine o scdere mai mare a publicitii de
care se bucur Abigail, asta ar putea s-o coste scaunul de vice-preedinte?
Poate. Niciun preedinte, n special cel care ine la reputaia
administraiei sale, nu va risca s se complice.
sta era rspunsul de care m temeam.
i vorbi apoi despre Eleanor Brown i Catherine Granny.
Nu mai tiu ce s cred, ncheie ea. S vorbesc cu Luther i s eliminm
cele dou subiecte. Dac o fac, Luther va trebui s-i explice de ce lui Abigail.
Nici nu se pune problema s-i mai dai i alt btaie de cap lui Abby,
declar Sam. Dup plecarea celorlali, se vedea c a ajuns la captul puterilor.
Dup plecarea celorlali?
Pat ridic o sprncean.
Vrei s spui c tu ai mai rmas?
Ea m-a rugat.
neleg.
Pat simi c i se strnge inima. Deci bnuielile ei se adeveriser.
Deci, nu trebuie s-i spun nimic lui Luther.
Pe ct posibil. Dac fata asta
Eleanor Brown.
Dac d telefon, convinge-o s atepte negocierile eliberrii sale
condiionate. Astfel, evitm orice fel de publicitate, cel puin pn Preedintele va
anuna pe cine a ales.
i Catherine Graney?
Las-m s caut dosarele acestui accident. Nu are niciun argument
valabil.

115

Crezi c vreuna dintre femeile astea ar fi n stare s-i trimit ameninrile


pe care le-ai primit?
N-am cunoscut-o pe Eleanor. De Catherine Graney sunt sigur. i nu
uita c era vocea unui brbat.
ntr-adevr. Te-a mai sunat?
Privirea lui Pat se opri asupra cutiei ascunse sub birou. Ezit, apoi renun
s-i arate ppua lui Sam. Nu voia s-l neliniteasc degeaba.
Nu, n-a mai sunat.
M bucur.
i termin coniacul i aez paharul pe mas.
Trebuie s plec. A fost o zi lung i cred c eti moart de oboseal.
Aceasta era ocazia pe care o atepta.
Sam, n seara asta, venind acas, m-am gndit mult.. Vrei s-i spun la ce
m-am gndit?
Sigur.
Am venit la Washington cu trei scopuri precise, prea puin realizabile
nc de la nceput. Voiam s fac un reportaj demn de Emmy despre o femeie
minunat, admirabil. Voiam s gsesc o explicaie pentru crima tatlui meu. n
sfrit, voiam s te revd i s fie marea regsire a secolului. Niciunul din aceste
eluri nu s-au mplinit. Abigail e un personaj politic de prim plan i un conductor
bun, dar nu e nimnui simpatic. M-a adus aici doar pentru c ideile mele
preconcepute despre Abigail i conveneau i ei, i lui Luther Pelham. Iar reputaia
mea n domeniu ar fi fcut credibil aceast emisiune pentru ct mai multe voturi
Prea multe lucruri contrasteaz n viaa acestei femei Ideea asta m nspimnt.
Pe de alt parte, am stat aici destul de mult pentru a nelege c mama nu a fost o
sfnt, cum credeam eu i c l-a hruit pe tatl meu pn la gestul nebunesc din
seara aceea. Nu e chiar toat povestea tiu dar nu sunt departe de adevr. Ct
despre noi, Sam, cred c i sunt datoare cu nite scuze. Am fost naiv s cred c
nsemni mai mult dect o aventur de o sear. Faptul c nu mi-ai telefonat dup
moartea Janicei ar fi trebuit s m fac s neleg, dar bnuiesc c eu reacionez mai
ncet. Nu mai are rost s-i faci gnduri. Nu te voi mai deranja cu alte declaraii de
dragoste. Am neles ce e ntre tine i Abigail.
Nu e nimic ntre mine i Abigail!
Ba da. Poate tu nu-i dai seama, dar e clar pentru toat lumea. Abigail te
vrea, Sam! i un copil i-ar da seama. i s nu-mi spui c i-ai scurtat vacana i c
ai traversat toat ara fr niciun motiv. Nu e nevoie s umbli cu mnui cu mine!
Sincer, Sam, toate discursurile acelea cnd ncercai s-mi explici oboseala i
incapacitatea de a hotr au fost de prost gust. Nu are rost s te mai oboseti de acum
nainte.
E adevrul, Pat!
Atunci, nu-l mai spune! Nu e demn de tine! Eti frumos, viril i mai ai
vreo 25-30 de ani frumoi nainte.
Pat surse.
Te deranjeaz puin ideea c vei deveni bunic?
Ai terminat?
Exact.

116

Atunci, dac nu te deranjeaz, nu mi voi prelungi vizita.


Se ridic cu ochii plini de furie. Pat i ntinse mna.
Nu e niciun motiv pentru care s nu rmnem prieteni. Washington e un
ora mic. De aceea m-ai sunat n prima sear, nu?
Sam nu-i rspunse. Cu o anume satisfacie, Pat auzi ua de la intrare
nchizndu-se n urma lui.

Douzeci i cinci

Probabil c i vor cere s prezini emisiunea Azi, o anun Toby pe


Abigail cu un ton fericit.
Urmri reacia ei n oglind. Mergeau spre birouri. La ora ase i jumtate
dimineaa, 26 decembrie, era nc ntuneric i un frig grozav.
N-am niciun chef s fac pe prezentatoarea la Azi, i nici la oricare alt
emisiune, declar Abby pe un ton muctor. Toby, cum art? N-am reuit s dorm
toat noaptea. Toby, Preedintele mi-a telefonat el personal Mi-a spus s m
odihnesc n timpul vacanelor parlamentare, pentru c m ateapt un an greu. Ce
pot eu s neleg din toate astea? Toby Simt Vice-preedinte Toby, de ce nu
mi-am ascultat instinctul? De ce am acceptat emisiunea lui Pelham. Unde mi-era
capul?
Abigail, ascult! Fotografia aceea e poate o ntmplare fericit. Claire
Lawrence n-a ctigat niciodat un concurs de frumusee. Poi s fii sigur. Pat are
dreptate. E genul de truc care te poate face mai accesibil. Am folosit corect
termenul?
Traversau podul Roosvelt i circulaia devenise mai dens. Toby se
concentra asupra traseului. Cnd privi din nou n oglind, Abigail sttea cu minile
pe genunchi.
Toby, am fcut totul ca s ajung aici.

117

tiu, Abby.
Nu e drept s pierd doar pentru c m-am ridicat prin fora pumnului.
Nu vei pierde!
Nu tiu. Ceva m nelinitete, n legtur cu Pat Traymore. Mi-a fcut o
publicitate nedorit de dou ori n aceeai sptmn. E mai implicat n povestea
asta dect credeam noi.
Phil are cteva informaii despre ea. Cariera ta a interesat-o nc din
timpul universitii. A scris i un eseu pe tema asta n ultimul an la Wellesley. Putem
avea ncredere n ea. N-a avut noroc, dar ne putem baza pe ea.
Ne-a adus numai necazuri. i spun eu, mai e ceva care ne scap.
Maina trecu pe lng Capitoliu i se opri n faa sediului Senatului.
Vin exact la ora stabilit i, fr grij, nu o scap din ochi pe Patricia. Nu
i va sta n cale.
Apoi iei din main pentru a-i deschide portiera lui Abigail.
Abigail se sprijini de mna lui ntins, iei, apoi degetele ei se crispar pe
braul lui.
Toby, uit-te n ochii ei! Au ceva ceva secret de parc
Nu-i termin fraza. Dar nici nu era necesar pentru c Toby nelesese.
***
La ora ase, Philip atept n birou momentul n care s o introduc pe Pat
i echipa de televiziune.
Paznicii pe jumtate somnoroi i femeile de serviciu cu chipul plictisit, dar
resemnat, erau singurele persoane din cldire. n biroul lui Abigail, Pat i operatorul
se ocupau de decupajul emisiunii.
Secvena asta trebuie s fie doar de trei minute, spuse Pat. Vreau s se
simt c Abigail ajunge n cldirea asta goal i-i ncepe lucrul naintea tuturor.
Apoi, intrarea lui Philip care i prezent programul un plan pe agend, fr a
prinde n cadru data. Apoi momentul cnd sosete personalul. Apelurile telefonice
care ncep. Curierul zilei. Primirea celor care vin s o vad discuia cu un alegtor.
Phil intr i iese cu diferite mesaje. nelegi ce vreau o zi plin de lucru
La sosirea lui Abigail, totul era pregtit. Pat i explic ce trebuia s fac,
Abigail aprob din cap i iei pe culoar. Camerele ncepur filmarea: Abigail
descuia ua cu un aer serios i preocupat. i scoase haina i rmase ntr-un
costum gri foarte sobru, dar foarte elegant. Chiar i gestul cu care i trecu mna prin
pr fu natural, gestul unei femei preocupate nu de nfiarea ei, ci de probleme mult
mai importante.
Tiai! spuse Pat. E perfect! Exact ceea ce voiam!
Complimentul ei spontan ddu natere unui surs ambiguu pe chipul lui
Abigail.
Mulumesc. i acum?
Pat explic scena cu planul zilei i curierul, Phil i alegtoarea Maggie
Sayles.
Filmarea se fcu fr ntreruperi. Lui Pat nu-i trebui mult s remarce c
Abigail aprea ntotdeauna n cel mai potrivit unghi al camerei. tia instinctiv ce s

118

fac i cum. Costumul n care era mbrcat i ddu un aer sobru, complet schimbat
fa de petrecerea de Crciun. Avea cercei simpli, de argint i un ac discret de
cravat tot din argint pe estura fin a cmii de mtase de un gri palid. La
sfrit, Abigail ddu ideea unui plan de ansamblu care s cuprind drapelele Statelor
Unite i Virginiei din biroul ei.
Pat privi prin obiectivul camerei exact n momentul n care Abigail alegea
cu grij o scrisoare din bogata coresponden lsat pe un col al biroului. Scrisoarea
avea pe plic un scris de copil. nc o dovad a calitilor ei de actri, gndi Pat.
Ct abilitate! Apoi intr Maggie a crei mam fusese internat n ospiciu
datorit lui Abigail. Se ridic n grab s o ntmpine, o mbri cu cldur i o
conduse la un fotoliu, cu mult avnt i solicitudine.
Nu se trdeaz, i spuse Pat. Eram aici cnd i-a gsit un loc la ospiciu, dar
acum totul e regizat. Toi oamenii politici sunt astfel? Sunt att de naiv?
La ora zece, reuir s termine. Dup ce o asigur pe Abigail c avea tot cei putea fi necesar, Pat se pregti s plece mpreun cu echipa de filmare.
Facem primul montaj dup-amiaz, i spuse Pat operatorului-ef.
Desear discutm i cu Luther.
Cred c va fi grozav! se entuziasm el.
E de ajuns s fie bun. Nu vreau nimic mai mult, spuse Pat.

119

Douzeci i ase

Privirea ngheat a doamnei Gillespie nu ncetase s-i bntuie visele lui


Arthur. Dimineaa, se trezi obosit, cu capul greu. Se ridica din pat, pregtea cafeaua
i ieea s cumpere pinie, chiar dac Glory nu mai voia.
Nu vreau, i spusese ea, i ct sunt plecat la serviciu odihnete-te
puin. Nu ai dormit prea bine, nu-i aa?
De unde tii?
Se aez la mas, n faa ei i o privea lung, n timp ce ea lsa ceaca de
cafea n farfurie.
Ai strigat ntr-una prin somn. Moartea doamnei Gillespie te chinuie att
de mult, tat? Vorbeai numai despre ea.
l cuprinse un fior de ghea. Dac o ntrebau pe Glory despre el? Ce-ar
spune ea? Bineneles, nimic care s l distrug, dar de unde s tie ea ce l poate
distruge i ce nu? i alese cu grij cuvintele.
Sunt foarte trist c nu i-a revzut fiica nainte de a muri. i dorea foarte
mult.
Glory i termin cafeaua i se ridic de la mas.
Tat, a vrea s-i iei un concediu i s te odihneti puin. Munceti prea
mult.
M simt bine, Glory. Ce-am spus prin somn?
i spuneai doamnei Gillespie s nchid ochii. Ce visai?
Glory l privi de parc i-ar fi fost fric de el. Ce tia? Bnuia ceva? Dup
plecarea ei, rmase cu privirea fixat asupra cetii, preocupat i foarte obosit. Se
hotr s ias la o scurt plimbare. Dar aerul rece nu l liniti. Dup cteva sute de
metri, se ntoarse spre cas.
La colul strzii, remarc agitaie. O main de poliie era oprit n faa
casei. Instinctiv se ascunse dup un zid, continund s supravegheze intrarea. Pe
cine cutau? Pe el? Pe Glory?
Ar trebui s o previn pe Glory. I-ar da ntlnire undeva i ar ncerca s
fug. Avea la el cei 300 de dolari i un cont de 680 de dolari de la o banc n
Baltimore deschis pe un alt nume. Ar trebui s-i ajung pentru un nou serviciu.
Slujba la un ospiciu nu se obinea prea greu. ntotdeauna aveau nevoie de ajutoare.
Se strecur pe lng cas, alerg pn la colul strzii i telefon la Glory la
birou. Vorbea la alt telefon.
Cutai-o! ordon el nervos. E important! Spunei-i c tatl ei insist.
Glasul lui Glory prea agasat.

120

Tat, ce s-a ntmplat?


i spusese. i imaginase c ea avea s izbucneasc n plns, s fie tulburat,
dar la cellalt capt al firului se lsase tcerea.
Glory?
Da, tat.
Avea vocea calm, aproape indiferent.
Pleac imediat, fr s spui nimic, ca i cum te-ai duce la toalet. M
gseti la metrou, strada 12, ieirea G. Vom fi departe, nainte ca ei s dea alarma.
Mergem la Baltimore s ridicm banii i pornim spre Sud.
Nu, tat.
Glasul ei era energic.
Nu vreau s mai fug. Mulumesc, dar nici tu nu trebuie s fugi din cauza
mea. M predau la poliie.
Glory, nu! Ateapt! Totul se poate aranja! Promite-mi c atepi!
Maina poliiei porni ncet de-a lungul strzii. Nu mai putea s atepte
niciun minut. n timp ce ea optea: Promit!, el nchise telefonul i se ascunse ntrun bloc. Dup ce maina trecu, i nfund minile n buzunare i se ndrept grbit
spre staia de metrou.
***
La ora zece i jumtate, cnd Toby veni cu maina s o ia, Abigail prea
bine dispus. Toby ncepu s vorbeasc, dar i ddu seama c e mai bine s tac
pentru a o lsa pe Abby s spun ce avea pe suflet.
Toby, nu am chef s merg direct acas. Condu-m la Watergate. Iau
acolo micul dejun.
Bine.
Toby rspunse fr s se mire, de parc aa ar fi fost normal s fie. tia de
ce alesese acest loc. Sam locuia n cldirea restaurantului. Ajuns acolo, va suna
probabil s vad dac e acas i-l va invita s coboare la o cafea.
Bun. Dar Pat i Sam nu vorbeau despre ploaie sau despre vreme ieri sear
n birou. Era ceva ntre ei doi i Toby nu voia ca Abigail s sufere din nou. De aceea
se ntreb dac nu era mai bine s-i spun.
Arunc o privire pe deasupra umrului: Abigail se privea n oglinda pe care
o avea n poet.
Eti foarte frumoas! spuse el.
n faa restaurantului, portarul i deschise portiera i Toby observ salutul
clduros dar plin de respect al omului. Doar erau aproape o sut de senatori la
Washington, dar un singur vice-preedinte. tiu c tu vei fi, Abigail! gndi el.
Dac depinde de mine, nimeni nu te va opri!
Duse maina n parcare i cobor s vorbeasc cu ceilali oferi. Toi
discutau despre Abigail. Toby l auzi pe oferul unui membru al guvernului
spunnd:
Numirea e n buzunarul senatorului Abigail Jennings.
Abigail, frumoasa mea, aproape c ai ajuns! exclam el n forul lui
interior.

121

Ea lipsi puin mai mult de o or, aa c Toby avu timp s citeasc i ziarul.
ncheie cu cronica monden. Deseori gsea aici ntmplri picante pe care i le
povestea lui Abigail, cci ea era prea preocupat pentru a avea timp s le citeasc.
Gina Butterfield era vestit n Washington. Astzi, titlul articolului aprea
pe ambele pagini centrale. Toby l citi, l reciti, refuznd s cread c ceea ce vede
era adevrat: Casa dramei ADAMS teatru unui lung ir de ameninri. Senator
Abigail Jennings implicat. Primele dou paragrafe erau scrise cu caractere groase:
Scrisori, telefoane, o intrare prin efraciune nu au ncetat s o hruiasc pe
Pat Traymore, tnra i deja celebra reporter de televiziune, angajat de Antena
Potomac pentru realizarea unei emisiuni despre senatorul Jennings. Dei ameninat
cu moartea, ea se ncpneaz s realizeze emisiunea.
Invitat la petrecerea ambasadorului Cardell cu ocazia Crciunului,
seductoarea Pat a dezvluit c n casa n care locuiete s-a desfurat drama
sinuciderii deputatului Adams, acum 24 de ani. Pat nu pare tulburat de trecutul
lugubru al acestei case, dar ceilali invitai care locuiesc n acelai cartier nu preau
att de indifereni.
Urmau cteva detalii despre drama acestei familii. Fotografii de arhiv ale
lui Dean i Rene, mrite, sacii cu cadavrele celor doi, o imagine cu fetia bandajat
stteau sub semnul: ase luni mai trziu, Kerry Adams i pierde curajul n lupta
mpotriva morii.
Articolul ls s se neleag c verdictul fusese lsat n umbr:
Aristocratica Patricia Renington Schuyler, mama tinerei femei decedate a
insistat asupra faptului c deputatul Adams avea un caracter instabil i c soia lui
voia s cear divorul. Dar pentru cei ce l-au cunoscut pe Dean Adams se pare c
soia lui l-a determinat s pun mna pe revolver. Era nebun dup el! mi-a spus o
prieten. Gelozia lui Rene a explodat n acea noapte? Ce a putut declana acest
acces de furie? 24 de ani mai trziu, Washingtonul i mai pune aceast ntrebare.
Fotografia lui Abigail cu coroana de Miss Apple Junction era nsoit de
urmtoarele cuvinte:
Multe interviuri ale celebritilor au rmas la nivelul stilului btrnului Ed.
Murrow. Dar viitoarea emisiune despre Abigail Jennings risc s bat recordurile de
audien din aceast sptmn. La urma urmei, senatorul e pe cale de a deveni
prima femeie vice-preedinte. Toat lumea e convins de acest lucru. Sperm c
vom vedea mai multe dect elegana doamnei senator i dect coroana de regin a
frumuseii. n rest, nimeni nu bnuiete cine ar putea s o urasc att de mult pe
Abigail Jennings nct s o amenine pe Pat Traymore care a avut ideea realizrii
acestei emisiuni.
Jumtatea paginii drepte sttea sub semnul unui alt titlu: Anii dinainte de
Camelot. Era plin cu fotografii, mai ales instantanee. Textul care le nsoea era:
Printr-o stranie coinciden, senatorul Abigail Jennings frecventa nainte
cu asiduitate casa familiei Adams. mpreun cu soul ei, Willard Jennings erau
prieteni intimi cu Dean i cu Rene Adams i familia Kennedy. Aceste trei cupluri
ieite din comun nu puteau bnui pe atunci c umbra neagr a destinului se va abate
asupra vieii lor.
Erau toi ase mpreun sau nsoii de alte persoane n grdina casei din
Georgetown pe proprietatea familiei Jennings i pe domeniul din Hyannes Port.

122

Apoi alte fotografii o surprinseser pe Abigail singur cu ei dup moartea lui


Willard.
Toby simea c explodeaz. Mototoli ziarul n mini, cuprins de dorina de
a distruge aceste pagini doar prin fora lui fizic. Dar la ce bun? Ziarul nu disprea
i va arta articolul lui Abigail cnd o va conduce acas. Dumnezeu tie
cum va reaciona. Nu trebuia s-i piard sngele rece. Totul depindea de asta.
Cnd Toby trase maina lng trotuar, Abby l atepta, cu Sam Kingsley
alturi. Ddu s ias, dar Sam deschise imediat portiera i o ajut pe Abigail s urce
n main.
Mulumesc c mi-ai ridicat moralul, Sam, spuse ea. M simt mult mai
bine. mi pare ru c nu eti liber pentru cin.
Mi-ai promis c mi vei mai oferi ocazia.
Toby conduse repede, grbit s ajung acas, de parc ar fi vrut s-o
protejeze pe Abigail de privirile celorlali, nainte ca ea s fie avertizat.
Sam e altfel, spuse brusc Abby rupnd tcerea. tii cum am trit toi anii
tia dar, Toby, mi aduce aminte de Billy. Am impresia c ar putea fi ceva ntre
noi doi. De parc mi s-ar oferi a doua ans.
Era prima dat cnd vorbea astfel. Toby o privi n oglind. Abigail se
sprijinea de banchet cu corpul destins, cu chipul luminat de un surs cald.
i el era ticlosul care avea s spulbere sperana i ncrederea.
Toby, ai cumprat ziarul? Nu avea rost s mint.
Da.
Arat-mi-l, te rog.
i ntinse prima parte a ziarului.
Nu, nu am chef de politic. Unde sunt paginile cu rubricile mondene?
Nu chiar acum, Abigail.
De ce nu chiar acum?
Toby nu rspunse. Se ls tcerea. Apoi vocea lui Abigail se auzi rece i
muctoare.
E ceva ceva care ar putea s m distrug?
Ceva care nu i va plcea. Pn acas, merser n tcere.

123

Douzeci i apte

Washington, capitala administrativ, devenea un ora fantom n zilele


vacanei de Crciun. Preedintele era plecat la proprietatea lui, edinele Congresului
nu mai aveau loc, universitile erau nchise. Washingtonul era cuprins de o stare de
somnolen ateptnd explozia de activitate care nsoea ntoarcerea Preedintelui, a
parlamentarilor i a studenilor.
Pat se ntoarse imediat acas. Nu-i era foarte foame, aa c o gustare rece i
o can de ceai erau numai bune. Se ntreb cum se descurca Luther la Apple
Junction. Profita i acolo de farmecul lui aa cum fcuse i cu ea cnd ncercase s o
seduc? Totul i se prea att de departe!
Gndindu-se la Apple Junction, i aminti de Eleanor Brown. Oare o sunase
pe domnioara Langley? Eleanor Brown Acesta era personajul cheie care o fcea
s se ndoiasc de aspectul moral al emisiunii. De ce? Era cuvntul lui Toby
mpotriva cuvntului Eleanorei. Chiar sunase el i-o trimisese s caute inelul la
biroul comitetului electoral? Abigail l susinuse pe Toby cnd acesta declarase c
era la volan cnd avusese loc apelul telefonic. i o parte din bani fuseser gsii n

124

pivnia Eleanorei. Cum spera ea s reueasc s conving pe cineva cu un alibi att


de puin convingtor?
Mi-ar plcea s am o copie a procesului, gndi Pat.
Deschise carnetul i analiz nsemnrile fcute cu o sear nainte. Nu aveau
nici cap, nici coad. Pe pagina urmtoare, scrisese Eleanor Brown. Ce spusese
Margaret Langley despre aceast fat? Cu sprncenele ncruntate, not pe hrtie
impresiile conversaiei cu fosta directoare.
Eleanor era timid nu mnca niciodat gum la ore, nu vorbea pe la
spatele profesorului i plcea munca pe care o fcea pentru senator obinuse
avansul urma cursurile de art mergea n acea zi la Baltimore ca s deseneze.
Pat citi i reciti aceste nsemnri. O fat care i iubea munca, ce fusese
avansat ntr-un post de responsabilitate, nu era chiar att de fraier s ascund banii
furai la ea acas.
O parte a banilor furai, de fapt. Suma principal, 70.000 de dolari nu fusese
niciodat gsit. O persoan att de timid nu putea s se apere mai bine dect o
fcuse ea i fusese o aprare proast.
Fcuse o criz de nervi n pucrie. Ar fi trebuit s fie o actri desvrit
ca s reueasc. Dar i nclcase obligaiunile.
i Toby? Citat ca martor, distrusese alibiul Eleanorei. Jurase c nu i-a dat
telefon n dup-amiaza aceea. Abigail confirmase c era la volanul mainii ei cnd
Eleanor primise telefonul.
Abigail ar fi minit intenionat n favoarea lui Toby? Ar fi trimis cu bun
tiin o nevinovat n pucrie?
Dar dac un necunoscut cu vocea asemntoare a lui Toby dduse acel
telefon? n acest caz toi trei: Abigail, Eleanor, Toby spuseser adevrul. Cine
altcineva ar fi cunoscut pivnia casei Eleanorei? i cel care ptrunsese n cas i
lsase ppua putea fi acel X care jucase rolul esenial n dispariia fondurilor
electorale?
Ppua... Pat mpinse scaunul i trase cu mna cutia de carton de sub birou,
apoi se rzgndi. Nu-i folosea la nimic s-o mai priveasc o dat. Chipul acela
plngre o tulbura prea mult. Dup ce va termina emisiunea, dac ameninrile vor
nceta, va arunca ppua. Dac vor mai fi alte scrisori, alte telefoane, sau dac
cineva va mai intra n casa ei, o va arta la poliie.
Pe pagina urmtoare a carnetului scrise Toby, apoi deschise sertarul
biroului pentru a regsi casetele cu interviurile lui. l nregistrase pe Toby, n
main, n dup-amiaza n care se cunoscuser. Vocea nu i se auzea foarte clar. De
aceea ntoarse volumul la maximum i ncepu s noteze.
Abby a riscat uneori pentru mine Lucram pentru un bookmaker la New
York i am avut cteva necazuri i conduceam pe Abigail i Willard la recepii n
aceast cas micua Kerry
Trecu cu bucurie la interviul lui Elhel Stubbins i al soului ei, Ernie. i ei
spuseser ceva despre Toby. Cut mai departe pe band. Ernie spunea:
Salutai-l din partea mea. ntrebai-l dac mai pierde bani la curse.
i Jeremy i vorbise despre Toby. Ascult remarcile ironice despre
plimbarea cu maina i despre modul n care btrnul domn Saunders o cumprase
pe Abigail.

125

M ntreb i acum dac nu cumva Toby a ajutat-o.


Dup ce ascult i ultima caset, Pat i reciti nsemnrile. tia ce are de
fcut. Dac Eleanor se pred la poliie i era trimis n nchisoare, i jur s se
ocupe de aceast afacere pn cnd va fi convins de vinovia sau nevinovia
Eleanorei. i dac ajung s cred c ea spune adevrul i promise ea voi face tot
ce e posibil pentru a o ajuta. Oricare ar fi consecinele i chiar dac o vor privi i
pe Abigail Jennings. Pat se plimb fr rost prin bibliotec apoi se ndrept spre
scar. Ridic privirea, ezit Treapta ngust a scrii circulare Aici m
aezam
Cuprins de un impuls subit, urc primele trepte i se aez pe treapt, i
sprijini capul de balustrad i nchise ochii.
Tatl ei era la intrare. Ea se ascunsese n umbr, tiind c de data asta
era furios i c nu va mai rde gsind-o acolo. Alergase s se culce.
Urc n grab i restul scrilor. Fosta ei camer era lng cea de oaspei,
care avea vederea spre grdin. Acum era goal.
Intrase acolo n prima diminea, n timp ce i se aducea mobila, dar camera
nu i trezise nicio amintire. Acum, i se prea c revede patul cu baldachin alb cu
volane, fotoliul de lng fereastr, etajerele pline de jucrii.
n seara acea, am plecat s m culc. Eram nspimntat pentru c tata era
furios. Salonul se afl exact sub camera asta. Puteam s aud vocile Se certau. Apoi,
un zgomot puternic i strigtul mamei: Nu nu!
Strigtul mamei. Dup mpuctur. Avea cum s ipe dup ce fusese
mpucat sau ipase realiznd c a tras n soul ei?
Pat ncepu s tremure. Se sprijini de u ca s nu cad. Avea palmele i
fruntea ude de transpiraie. Respiraia i se accelerase. Gfia. Mi-e team, gndi
ea. Dar s-a terminat. S-a ntmplat cu att de mult timp n urm!
Se ntoarse i ncepu s alerge pe culoar, apoi cobor scrile cte patru o
dat. Iat-m! gndi ea. mi voi aminti!
Tat, tat! opti ea.
La piciorul scrii, se ndrept spre intrare cu braele desfcute.
Tat Tat!
Ajungnd la ua salonului czu n genunchi. Se simea nconjurat de
umbre vagi, dar lipsite de forme. i ascunse chipul n mini i ncepu s plng
Mam, tat ntorcei-v!
Se trezise lng o femeie necunoscut. Mama. Tata. Vreau cu mama.
Vreau cu tata. i veniser amndoi. Mama care o legna. Kerry, Kerry, totul va fi
bine. Tatl care o mngia Amndoi o ineau n brae. tt, Kerry, suntem aici.
Dup o clip, Pat se ntinse pe covor i privi fix camera. i mai amintise
ceva i nu se nela. Oricare ar fi fost vinovat n seara aceea, amndoi m
iubeau

126

Douzeci i opt

Cinematograful de la Wisconsin Avenue se deschidea la ora zece. Arthur


intr n cafeneaua nvecinat i lu o cafea, apoi se plimb prin cartier pn la
deschiderea ghieului.
i plcea s mearg la cinema cnd era tulburat. i alese un loc n spate,
lng perete. i cumprase pop-corn, se aez, mnc i privi formele ce se micau
pe ecran, fr s neleag nimic.
i plcea s se simt nconjurat de oameni, indifereni fa de el, i plceau
vocile i muzica de pe banda sonor, anonimatul din sala ntunecat. Era un loc n
care se putea gndi n linite. i fcea bine s fixeze ecranul cu o privire goal.
Greise cnd pusese focul. Ziarul nu povestise nimic despre incendiu.
Ieind din metrou, telefonase la ospiciu i telefonista i rspunse imediat. Spusese cu
o voce surd:
Sunt fiul doamnei Harnick. Focul a fcut multe pagube?
Oh, domnule, a fost stins imediat. O igar ardea ntr-un sac cu gunoaie.
Nu cred c pacieni i-au dat seama.
Gsiser cu siguran bidonul vrsat de terebentin. Nimeni nu crezuse c
era un accident.
Dac n-ar fi vorbit de mnstire! Bineneles c cei de acolo ar fi putut s
spun poliiei doar:
Da, din dosarele noastre rezult c Arthur Stevens a fost aici o perioad
foarte scurt.
Dar dac li s-ar cere detalii?
A plecat la ndemnul directorului nostru spiritual.
Am putea vorbi cu el?
A murit acum civa ani.
Vor spune de ce a fost rugat s plece? Vor examina registrele ospiciului,
vor numra ci pacieni au murit n ultimii ani? Vor afla cine i-a ngrijit? Nimeni nar nelege ct de milos a fost el uurnd suferinele bolnavilor
De dou ori nainte fusese interogat dup ce trimisese Domnului pacienii
pe care i ngrijea.
Te-ai simit uurat vzndu-i mori, Arthur?
Am fost fericit s-i tiu n pace. Am fcut tot posibilul s-i ajut s se
nsntoeasc sau ca s sufere mai puin.
Cnd nu mai era nicio speran, nicio uurare a durerii, cnd btrnii
deveneau prea slbii pentru a opti sau a geme, cnd medicii i familia admiteau c

127

totul sttea doar n puterea i mila Domnului, atunci i numai atunci Arthur i
ajutase s plece spre El.
Dac ar fi tiut c Anita Gillespie atepta vizita fiicei sale, ar fi ateptat. Ar
fi fost att de mulumit ca doamna Gillespie s moar fericit.
Aici era problema. Ea luptase mpotriva morii n loc s se resemneze.
Teroarea o mpiedicase s neleag c el voia doar s o ajute.
i el fusese neglijent pentru c era nelinitit pentru Glory. i aminti seara
cnd ncepuser grijile. Cinau amndoi acas, cufundai n citirea ziarului. i Glory
exclamase:
Oh, Doamne!
Citea pagina de televiziune din Tribuna i vzuse anunul emisiunii
despre senatorul Jennings. Urmau s fie amintite cele mai importante momente ale
carierei senatorului. O implorase pe Glory s nu se neliniteasc, era sigur c totul
va merge bine. Dar ea nu ascultase. ncepuse s plng.
E mai bine s iau lucrurile aa cum sunt, spusese ea. Nu vreau s mai
triesc aa!
ncepnd cu acel moment, atitudinea ei ncepuse s se schimbe. Arthur
continua s priveasc drept n fa, mncnd pop-corn. Nu putea s se roage.
Trebuia s rmn singur. Srcie, curenie i supunere. Nu se abtuse de
la acest deziderat, dar rmsese foarte singur.
Acum zece ani a ntlnit-o pe Glory. Era n sala de ateptare a clinicii,
strngnd ppua Raggedy Ann n brae, ateptndu-i rndul la cabinetul psihiatric.
Ppua i atrase atenia lui Arthur. Nu tia de ce o ateptase la ieire. Merser
mpreun spre autobuz. i spusese c e preot, dar c renunase la aceast meserie
pentru a se ocupa direct de bolnavi. Ea i povestise totul despre ea, c fcuse
nchisoare pentru un delict pe care nu-l comisese, c era n libertate condiionat i
c locuia ntr-o camer mic.
Nu am dreptul s fumez n camer, s-mi fac o cafea sau ceva de
mncare cnd n-am chef s ies din camer ca s mnnc.
Mncaser mpreun, iar seara se lsaser peste ora. Ea spusese c este
trziu, c femeia la care locuia avea s se supere. Apoi ncepuse s plng, spunnd
c prefera s moar dect s se ntoarc acolo. El o condusese la el.
Vei fi ca un copil care mi-a fost ncredinat mie, spusese el.
Era un copil disperat. i dduse camera lui i el dormise pe canapea. La
nceput, ea plnse. Cteva sptmni la rnd, poliitii se nvrteau n jurul clinicii
ateptnd ca ea s se prezinte la examenul medical, apoi ncetaser s se mai
intereseze de ea.
Plecaser la Baltimore i el i spusese c avea intenia s spun tuturor c e
fiica lui.
Oricum mi spui tat
El i spune Gloria.
Ea ncepuse s se simt din ce n ce mai bine. Dar, apte ani la rnd, nu
prsise apartamentul dect n timpul nopii. i era team s nu fie recunoscut.
El lucrase n diferite ospicii de lng Baltimore. Cu doi ani n urm, au
trebuit s plece. Se stabiliser n Alexandria. Glory iubea Washingtonul, dar i era
team s nu ntlneasc oameni pe care i cunoscuse cndva. El o convinsese c

128

greea.
Nicio persoan din biroul senatorului nu va trece pe aici.
Totui, Glory ieea ntotdeauna cu ochelari negri la ochi. ncetul cu ncetul,
crizele sale de disperare dispruser. Avea tot mai puin nevoie de medicamente i
i gsise un serviciu pe post de dactilograf.
Arthur termin pop-corn-ul. Nu vor pleca din Washington mai devreme de
mine sear, dup ce vor vedea emisiunea. Nu-i ajuta niciodat pe oameni s moar
nainte de a fi sigur c medicii nu mai pot face nimic pentru ei, nainte ca vocile s-i
spun c venise timpul. Nu o condamnase pe Pat Traymore nainte de a avea proba
vinoviei sale. Dac nu va vorbi despre Glory, dac nu i va arta fotografia, Glory
va fi n siguran. i vor da ntlnire i vor pleca mpreun.
Dar dac Glory avea s fie prezentat iar ca o hoa, ea se va preda la
poliie. tia c o va face. Vzuse destui oameni care i pierd pofta de a tri. n acest
caz, Patricia Traymore va fi vinovat de acest pcat! Va merge la ea acas i va face
dreptate.
Numrul 300, strada N. Casa n care locuia Pat era simbolul suferinei i al
morii.
Filmul se termin. Unde s mearg acum?
Trebuie s te ascunzi, Arthur!
Dar unde? i ddu seama c a vorbit cu voce tare. Femeia aezat n faa
lui se ntoarse s-l priveasc.
300, strada N, optir vocile. Du-te Arthur. Intr pe fereastr.
Amintete-i de camera copilului.
Amintirea acestei camere neocupate l bucur. Va fi la cldur, n siguran,
ascuns dup etajere. Luminile se aprinser n sal i el se ridic n grab. Nu trebuia
s atrag atenia Va merge la un alt film, apoi la altul.. Apoi se va lsa ntunericul.
Exist un loc mai potrivit pentru a atepta emisiunea dect casa Patriciei Traymore?
Nimeni nu se va gndi s-l caute acolo.
Trebuie s-i dau o ans, Arthur! Nu te grbi s acionezi! Cuvintele
vibrar n aerul de deasupra lui.
neleg, spuse el.
Dac numele lui Glory nu va fi amintit, Patricia nu va afla niciodat c el a
fost n casa ei. Dar, dac Glory aprea, dac era recunoscut, ngerii o vor pedepsi
pe Patricia.
A lui va fi mna care o va rzbuna pe Glory.

Douzeci i nou

Servitoarea Lilei Thatcher se ntoarse de la Bcnie la ora unu a dupamiezii. Lila era n birou, pregtind o conferin pe care o va ine sptmna
urmtoare la Maryland pe tema: nvai s v controlai harurile de medium. Lila
se aplec cu degetele crispate asupra mainii de scris.

129

Servitoarea btu la u.
Domnioara Lila, nu prei n apele dumneavoastr.
i vorbea cu familiaritatea unei servitoare care a devenit o prieten de
ncredere.
Adevrat, Ouida. Pentru cineva care vrea s afle cum s-i utilizeze
harul de medium e mai simplu dect pentru mine.
Am cumprat Tribune. Vrei s-l vedei acum?
Da.
Cinci minute mai trziu, nevenindu-i s cread, Lila citea cu indignare
rndurile scrise de Gina Butterfield. Un sfert de or mai trziu sun la ua lui Pat. i
ddu seama c Pat plnsese.
Trebuie s-i art ceva, i explic ea.
Merser mpreun n bibliotec. Lila aez ziarul pe mas i l deschise. O
privi pe Pat n timp ce citea titlul cu litere groase. Pat se mbujor brusc. Copleit,
citi n grab articolul, privi fotografiile.
Dumnezeule, toat lumea va crede c am vorbit despre efraciune,
despre senator, despre aceast cas, despre tot! Lila, nu-i poi imagina cum vor
reaciona. Luther Pelham suprimase din montaj fotografiile cu prinii mei. Nu voia
ca nimeni s fac cea mai mic apropiere ntre Abigail i Adams. E ca i cum o for
acioneaz mai presus de mine i nu o pot opri! Nu tiu dac voi avea posibilitatea s
le explic, sau mi vor cere demisia, sau cine tie ce va mai fi
Pe obraji i curgeau lacrimi de mnie.
Lila strnse ncet ziarul.
n ceea ce privete serviciul, nu-i pot da niciun sfat. Pot s-i spun
numai s nu mai rsfoieti acest ziar, Kerry. Trebuia s i-l art, dar l iau napoi.
Faptul c te vezi, aa cum erai atunci, ca o ppu stricat, nu-i va folosi la nimic.
Pat i strnse mna.
De ce spui asta?
Ce s spun? Vrei s zici de ce-i spun Kerry? Mi-a scpat
Nu. Vreau s spun, de ce m-ai comparat cu o ppu stricat?
Lila o privi cu un aer surprins, apoi i cobor privirea spre ziar.
Aa e scris aici. Citete!
Pe prima coloan, Gina Butterfield reprodusese o parte a articolului original
din Tribune despre tragedia familiei Adams.
Comisarul de poliie Collins comentnd nspimnttoarea ntmplare a
declarat: N-am vzut niciodat ceva mai cumplit. n faa srmanei micue
ghemuit ca o ppu stricat m-am ntrebat de ce nu au ucis-o i pe ea. Ar fi fost
mai bine.
O ppu stricat, murmur Pat. Cel care mi-a lsat-o aici, m
cunotea cnd eram copil.
Ce a lsat? Pat, aeaz-te. Pari pe punctul de a te prbui. i aduc un
pahar cu ap.
Lila iei n fug din camer.
Pat i sprijini capul de sptarul canapelei i nchise ochii. Cnd citise
rndurile din ziar, cnd vzuse fotografia prinilor ei i a ei plin de bandaje i
snge, acestea se suprapuser perfect peste cele din amintirile ei. Dar mai cumplit

130

era s fi citit comentariul comisarului. Probabil c ziarul acela i lipsea. Dar toat
ntmplarea venea s confirme faptul c necunoscutul care o amenina l citise pe
vremea aceea.
Lila se ntoarse. inea n mn un pahar cu ap.
Mi-e mai bine, spuse Pat. Lila. n seara n care a intrat cineva aici, nu a
lsat numai biletul.
Trase cutia de sub birou. Dar era bine fixat i nu se mic niciun
centimetru mcar. Nu puteam s-o mping chiar aa, gndi Pat. Trgnd de cutie, i
povesti Lilei despre ppu.
Tulburat, Lila o asculta cu un interes crescnd. Intrusul lsase o ppu
ptat de snge lng cmin? Pat nu era n siguran n aceast cas; Lila simise
acest lucru de la nceput.
Pat reui s scoat cutia O deschise i Lila vzu pe chipul lui Pat cum
mirarea se transform n spaim.
Pat, ce s-a ntmplat?
Ppua A disprut
Eti sigur
Am pus-o aici. Am privit-o din nou alaltieri. Lila, i-am scos oruleul.
Vederea lui mi fcea ru. L-am ngrmdit la fundul cutiei. Poate mai e nc acolo.
Pat rscoli lucrurile din cutie.
Uite! Iat-l!
Lila privi fix bucata de material alb boit, ptat cu pete roii-cenuii, cu
uviele de cordon atrnndu-i pe pri.
Cnd ai vzut ppua ultima dat?
Smbt dup-amiaz. O pusesem pe mas. oferul lui Abigail a venit
s-mi aduc albumul cu fotografii, i-am dat drumul n cutie. Nu voiam s o vad.
Pat se opri brusc.
Stai puin. Toby mi s-a prut ciudat cnd a intrat aici. Era prost dispus i
s-a uitat cu atenie n jur. Nu i-am deschis imediat i cred c s-a ntrebat ce fceam.
Apoi mi-a spus c pleac i s nu l nsoesc. Dup ce am auzit ua nchizndu-se am
vrut s ncui i ua s-a deschis din nou. Toby inea n mn ceva ca o carte de credit.
A ncercat s dea napoi spunnd c verific yala i c ar trebui s ncui. M
cunotea cnd eram mic. Dac el e cel care m-a ameninat? Dar de ce?
ncepuse s se ntunece n ciuda faptului c era destul de devreme. Pat prea
palid i vulnerabil n lumina cenuie a dup-amiezii.
Trebuie anunat poliia, spuse Lila. l vor interoga pe ofer.
Imposibil! Imagineaz-i ce va crede Abigail! E doar o bnuial. Dar am
un prieten care poate afla adevrul de la Toby.
Chipul Lilei era nspimntat.
Nu te ngrijora, o liniti Pat. ncui ua i, Lila, dac toat povestea
asta a fost ca s nu fac emisiunea, e prea trziu. nregistrm disear momentul n
care Abigail vine acas. Mine mai rmn cteva detalii de pus la punct. Dup
aceea, nu mai are niciun rost s m intimidez. i ncep s cred c cineva a ncercat
doar s m intimideze.
Cteva minute mai trziu Lila plec. Pat trebuia s ajung la studio la ora
patru. Promisese s-i telefoneze prietenului ei deputat Sam pentru a-i cere s-i

131

pun cteva ntrebri lui Toby. Spre uimirea prietenei ei, voise s pstreze ziarul.
Trebuie s-l citesc cu atenie, s tiu exact ce scrie. Dac nu mi-l lai pe
sta, cumpr altul.
Servitoarea i deschise ua cnd urca treptele.
V urmream, domnioar Lila, explic ea. Nu v-ai terminat masa i
preai tulburat cnd ai plecat.
M urmreai, Ouida?
Lila intr n sufragerie i se ndrept spre fereastra ce ddea spre strad. De
acolo, se vedea perfect faada casei lui Pat.
Nu merge, opti ea. A intrat pe ua de la teras i nu pot s vd nimic de
aici.
Ce spunei, domnioar Lila?
Nimic. Am mult de lucru i m gndeam s-mi instalez maina de scris
n faa ferestrei.
Mult de lucru?
Da. Vreau s supraveghez ceva.
Vrei s supravegheai ceva la domnioara Traymore. Credei c
sprgtorul poate veni?
Lila privi ntunericul anormal care nconjura casa lui Pat. Cu o presimire
de prost augur, rspunse sumbru:
Exact la asta m gndeam.

Treizeci

Din momentul n care Arthur i telefonase, Glory se ateptase s vad


poliia sosind. La ora 10, ua ageniei imobiliare se deschise i un brbat ntre dou
vrste intr. Glory ridic privirea i vzu maina poliiei parcat n fa. Degetele i se
crispar pe clapele mainii de scris.
Comisarul Barrot, spuse vizitatorul i art o insign. Vreau s vorbesc
cu Gloria Stevens. E aici?
Glory se ridic. Atepta deja ntrebrile:
Adevratul nume e Eleanor Brown? Ai nclcat obligaiunile? Ct timp
credei c v putei ascunde?
Comisarul se apropie de ea. Avea un chip plcut, obrajii roii i prul blond
ondulat. Privirea lui era ntrebtoare, dar nu ostil. i ddu seama c, de fapt, e cam
de aceeai vrst cu ea i i se pru mai puin nspimnttor dect poliistul plin de
dispre care o interogase dup ce fuseser gsii banii la ea acas.
Domnioar Stevens? Nu v nelinitii! Pot s v vorbesc ntre patru
ochi?
Putem intra aici.
i art cu un gest biroul personal al domnului Schuller. n faa mesei, erau
dou fotolii din piele. Se aezar i comisarul fcu la fel.

132

Prei nspimntat, i spuse el cu cldur. Nu trebuie s v fie team de


nimic. Voiam doar s vorbim despre tatl dumitale tii unde l-am putea gsi?
S vorbeasc despre tatl ei! nghii cu greu.
Cnd am plecat la serviciu azi diminea, era acas. Trebuia s coboare
la brutrie.
Nu s-a mai ntors. Cred c a preferat s nu se mai ntoarc vznd
maina poliiei n faa casei. Crezi c ar putea fi la nite rude, la nite prieteni?
Nu nu tiu. De ce-l cutai?
Ca s-i punem cteva ntrebri. A dat vreun telefon aici n dimineaa
asta?
Acest brbat credea c Arthur e tatl ei. Nu avea nicio treab cu ea.
A a telefonat. Dar vorbeam la un alt telefon cu patronul meu.
Ce voia?
Voia s ne ntlnim i eu i-am spus c nu pot pleca.
Unde voia s v ntlnii?
Cuvintele lui Arthur rsunau n urechile ei: Metro Central Strada 12,
ieirea G Unde era el acum? Avea necazuri? Avusese grij de ea n tot acest
timp. N-avea dreptul s-i fac ru.
i cut cu grij cuvintele.
Nu mai puteam ntrzia la telefon I-am spus, pur i simplu, c nu pot
pleca i i-am nchis telefonul. Ce se ntmpl? De ce vrei s-i vorbii?
Oh, poate nu e nimic.
Poliistul avea un ton amabil.
Tatl tu i vorbea de pacienii pe care i avea?
Da. Era foarte preocupat de starea lor.
Nu era greu de rspuns la asemenea ntrebri.
i-a vorbit i despre doamna Gillespie?
Da. A murit sptmna trecut, nu? Era foarte bolnav.
Glory i aminti cum Arthur i strigase numele prin somn: nchide ochii,
doamn Gillespie, nchide ochii! Poate c greise cu ceva ngrijind-o pe doamna
Gillespie i acum l socotesc vinovat de moartea ei.
Prea schimbat n ultimul timp? Nervos sau ceva n genul sta?
E cel mai bun om pe care l cunosc. i-a consacrat ntreaga via pentru
a-i ajuta pe oameni. De fapt, direcia ospiciului chiar i-a cerut s plece s aib grij
de un ospiciu din Tennesse.
Comisarul surse.
Ci ani ai, domnioar?
34 de ani. El pru uimit.
Nu pari. Din dosar rezult c Arthur Stevens are 49 de ani. Nu e tatl tu
natural nu? ntreb el dup un moment de tcere, dar la fel de amabil.
ncepu imediat s o copleeasc cu ntrebri.
A fost preot, dar a preferat s se dedice bolnavilor. i eu eram bolnav,
nu aveam pe nimeni i m-a luat la el.
Acum o va ntreba care e numele ei. Dar el nu o fcu.
neleg. Domnioar domnioar Stevens, trebuie s lum legtura
cu cu tatl dumitale. Dac i d telefon, poi lua legtura cu noi? i ntinse cartea

133

de vizit: William Barrot.


Simea c o observ. De ce nu o ntreba nimic despre ea, despre trecutul ei?
Dar comisarul plec. Rmase singur n birou pn la venirea lui Opal.
Gloria, ce se ntmpl?
Opal era o prieten foarte bun, cea mai bun pe care o avusese vreodat.
Ea o ajutase s redevin femeie. Ea o scoase n ora, prezentndu-i un biat care s o
nsoeasc. Dar Gloria o refuzase.
Gloria, ce se ntmpl? repet Opal. Eti tulburat.
N-am nimic. M doare capul. Crezi c a putea pleca acas?
Sigur. Termin eu curierul tu. Gloria, dac pot face ceva
Glory privi chipul nelinitit al prietenei sale.
Nu poi face nimic, dar i mulumesc pentru tot.
Porni pe jos pn acas. Temperatura afar urcase peste zero grade, dar era
destul de frig i gerul i ptrundea prin palton i mnui. Apartamentul i se pru
brusc gol, ca i cum ar fi simit c stpnii nu se vor mai ntoarce acolo. Se ndrept
spre dulapul de pe hol i gsi valiza neagr, deformat, pe care Arthur o cumprase
de ocazie. i mpachet lucrurile, trusa de machiaj i, cartea pe care i-o dduse Opal
de Crciun. Valiza nu era prea mare i o nchise cu greu.
Dar mai era ceva! Ppua Raggedy Ann. Psihiatrul clinicii i ceruse s se
descrie aa cum se vedea ea pe sine, dar nu reuise s-o fac. Atunci el luase ppua
de pe etajer unde mai erau i altele i i-o dduse:
Crezi c ai putea s-mi ari cum ar fi ppua asta dac ar semna cu
tine?
Glory pict cu uurin lacrimile, expresia nspimnttoare a ochilor,
schimbase curba obinuit a gurii, astfel c, n loc s surd, ppua prea a izbucni
n plns.
Att de nefericit? ntreb doctorul cnd ea termin.
Mai ru.
Oh, Tat gndi ea a fi vrut s rmn i s atept s-mi dai telefon, dar
m vor gsi oricum. Comisarul acela sigur verific acum cine sunt. Nu pot s fug
mereu. Trebuie s m predau la poliie att timp ct am curajul s o fac. Voi obine
poate o pedeaps mai uoar
Mai promisese un singur lucru i trebuia s se in de cuvnt. Domnioara
Langley o implorase s dea telefon celebrei Pat Traymore, nainte de a face ceva.
Form numrul, povesti ce avea de gnd s fac i ascult impasibil argumentele
emoionante ale lui Pat.
La ora trei plec. La captul strzii, era parcat o main cu doi brbai
nuntru.
Ea e, spuse unul. Minea cnd spunea c nu se ntlnete cu Stevens.
Din vocea lui, era clar c regreta s fac aceast constatare.
Cellalt aps pe accelerator.
i-am spus c ne-a ameit cu poveti. Zece dolari c ne duce la Stevens.

134

Treizeci i unu

Pat ajunse la Lotus Inn pe Wisconsin Avenue. ncerca cu disperare s o


conving pe Eleanor Brown s nu se predea la poliie. Trebuia s o conving c ea,
Pat, are dreptate.
ncercase s se ntlneasc cu Sam, dar dup ce lsase telefonul s sune
de cinci ori nchise nervoas i plecase n grab. Intr n fug n restaurant
ncercnd s o recunoasc pe tnra din fotografia pe care o avea la ea. Era sigur c
nu i folosete numele real. Proprietara i fcu semn s se apropie.
Suntei domnioara Traymore?
Da.
Domnioara Brown v ateapt.
Era aezat la o mas n fundul slii i avea n fa un pahar de vin alb. Pat
se aez pe scaunul din faa ei gndindu-se la ce avea s-i spun. Eleanor Brown nu
se schimbase prea mult fa de fotografia din liceu. Cu siguran, mai mbtrnise,
nu mai era chiar att de slab i devenise mai drgu dect s-ar fi ateptat Pat. Dar
era imposibil s nu o recunoti.
Vorbi cu o voce plcut:
Domnioar Traymore? Mulumesc c ai venit.
Eleanor, te implor, ascult-m! Ai dreptul la un avocat. Poi s rmi n
libertate provizorie n timp ce noi cutm o soluie. Erai ntr-o perioad de depresie
nervoas cnd ai nclcat obligaiile. Sunt att de multe argumente pe care le poate
invoca un avocat!
Chelneria le aduse o farfurie cu crevei.
mi doream de atta timp! Vrei s comanzi ceva? ntreb Eleanor.
Nu, mulumesc. Eleanor, ai neles ce i-am spus?
Da, foarte bine.
Eleanor muie un crevete n sos.
Domnioar Traymore, sper s-mi obin eliberarea condiionat, dar
dac nu se va putea, m simt destul de puternic acum pentru a-mi mplini pedeapsa.
Acum a dormi ntr-o celul, ntr-o uniform de prizonier, s mnnc porcria
aceea pe care ei o numesc mncare, s accept umilina i plictiseala. La ieire, nu va
mai trebui s m ascund i vreau s-mi petrec restul vieii dovedindu-mi
nevinovia.
Eleanor, banii au fost gsii la tine?
Domnioar Traymore, jumtate din cei de la birou tiau unde e pivnia.
Cnd m-am mutat, vreo ase sau opt dintre ei au venit s m ajute. Prea un fel de
petrecere surpriz. Mobilele pe care nu le puteam folosi au fost coborte n pivni.
S-au gsit nite bani acolo, dar 70.000 de dolari au rmas n buzunarul altcuiva.
Eleanor, spui c Toby i-a dat telefon, i el neag. Nu i s-a prut
anormal c te trimite ntr-o duminic la birou?

135

Eleanor ls restul creveilor pe marginea farfuriei.


Nu. tii c senatorul se prezenta pentru a fi din nou aleas. Biroul
comitetului electoral trimitea peste tot prospecte i ea avea obiceiul s vin pe acolo
din cnd n cnd numai pentru a lsa impresia celor care o ajutau benevol c sunt
ntr-adevr importani. n aceste ocazii, i scotea diamantele. Inelul i era puin
larg i era foarte neglijent cu el. O dat sau de dou ori, chiar l-a uitat.
i Toby, sau cel a crui voce semna cu a lui Toby, a spus c l rtcise
din nou?
Da. tiam c trecuse pe la birou smbt pentru a verifica pota, deci mi
s-a prut firesc s-l fi uitat din nou i unul dintre asisteni s fi avut ideea s-l pun
n seif. Apoi tcu. Dup cteva clipe, relu:
Cred c Toby conducea maina la ora cnd a fost dat telefonul. Era o
voce nfundat i nu mi-a spus prea multe. Ceva de genul: Verific dac inelul
doamnei senator e n seiful biroului electoral i ia-l de acolo. Eram grbit pentru
c voiam s plec la Richmond s fac nite schie i cred c i-am rspuns: l va
regsi ca ochelarii pe nas. Persoana care era la telefon a nceput s rd i a nchis.
Dac Abigail nu ar fi vorbit att despre faptul c mi oferise o a doua ans, dac nu
m-ar fi tratat ca pe o hoa nrit, poate ceilali s-ar fi ndoit. Am pierdut 11 ani din
via pentru un delict pe care nu l-am comis i nu vreau s mai pierd nici mcar o zi.
Se ridic i ls banii pe mas.
Pentru consumaie.
Se aplec, i lu valiza, apoi rmase nemicat.
tii ce mi se pare cel mai greu acum? Am clcat promisiunea fcut
omului cu care locuiam, care a fost att de bun cu mine. M-a implorat s nu m
predau nc. Voiam s-i pot explica, dar nu tiu unde e acum.
A putea s-i telefonez eu din partea ta, mai trziu? Care e numele lui?
Unde locuiete?
l cheam Arthur Stevens. Cred c are necazuri acolo unde lucreaz. Nu
poi s faci nimic. Sper c va fi o emisiune reuit. Am avut un oc cnd am vzut
anunul. tiam c o singur fotografie de-a mea e de ajuns pentru a m ntoarce n
nchisoare n 24 de ore. Dar, vezi, am neles i c am obosit s m ascund. Curios,
dar ideea aceasta mi-a dat puterea de a m ntoarce n nchisoare ca s fiu din nou
liber ntr-o zi. Tatl, vreau s spun Arthur, nu se putea obinui cu ideea. i acum ar
fi mai bine s plec nainte de a-mi pierde curajul. Neputincioas, Pat o privi plecnd.
n clipa n care Eleanor prsea restaurantul, doi brbai de la masa din col se ridic
i pornir n urma ei.

136

Treizeci i doi

Abby, nu e chiar att de cumplit!


n patruzeci de ani, era doar a treia oar cnd o lua n brae. Plngea n
hohote.
De ce nu mi-ai spus c locuiete n casa aceea?
Ce rost avea s-i spun?
Erau n salonul lui Abigail. Imediat dup ce ajunseser, i artase articolul
lui Abigail, ncercnd s atenueze i inevitabila explozie de disperare.
Abby, mine, acest ziar va putrezi pe fundul courilor de gunoi!
Nu vreau s-mi vd chipul n courile de gunoi! strigase ea.

137

El i aduse un whisky i o oblig s l bea.


Hai, calmeaz-te! Dac e un fotograf ascuns n arbuti?
Taci, catrule!
Dar aceast presupunere o pusese pe gnduri. i bu paharul, apoi ncepuse
iar s plng.
Toby, nu e un ziar de scandal, dar se vinde bine. i fotografia asta
fotografia asta
Nu se referea la fotografia cu Francey Foster.
O cuprinse n brae i, cu degetele, o btea ncet pe spate, cu gndul
pentru a cta oar c el nu nsemna pentru ea dect mna de care s se agae cnd
pierdea i nu avea cine s o scoat la suprafa.
Dac cineva se uit atent la fotografie Toby, privete fotografia asta
Nimeni n-o s le acorde prea mult atenie.
Toby, fata asta Pat Traymore Cum a ajuns s locuiasc n casa
aceea? Nu poate fi doar o coinciden.
Casa a fost nchiriat de 12 locatari diferii n 24 de ani. Pat e i ea un
locatar ca oricare altul.
Toby fcea eforturi ca vocea s-i par sincer i indiferent. Dar nici el nu
credea ceea ce spusese. De altfel, Philip nu clarificase nc aceast problem.
Nu te mai gndi, Abigail. Cel care a ameninat-o pe Pat Traymore
Toby, de unde tim c a fost ntr-adevr ameninat? Dac nu e dect un
calcul diabolic pentru a m distruge?
Toby fu att de surprins c se ddu napoi un pas. i ea se ndeprt de el i
se privir cteva clipe lung n fa.
Dumnezeule, Abigail, crezi c totul a fost o nscenare?
Soneria telefonului i fcu pe amndoi s tresar. Toby o privi:
Vrei s
Da.
Abigail i acoperi chipul cu minile.
Nu-mi pas cine e. Nu sunt aici.
Casa senatorului Jennings.
Toby vorbea cu vocea sigur i politicoas a unui majordom.
Avei un mesaj pentru doamna senator? Nu e liber n momentul de fa.
i fcu cu ochiul lui Abigail i ea i surse.
Preedintele Oh, ateptai o clip, domnule Preedinte
Acoperi cu palma receptorul.
Abby e Preedintele
Toby, cum ndrzneti?!
Abby, pentru numele lui Dumnezeu, e Preedintele!
Minile i se crispar i se apropie mai mult de telefon.
Dac e una din glumele tale
Apoi lu telefonul n mn.
Abigail Jennings.
Toby vzu cum expresia chipului ei se schimb.
Domnule Preedinte, mi pare ru Cu adevrat, mi pare ru
Dosarele Vi le-am lsat mi pare ru Oh, Domnule Preedinte, bineneles.

138

Da, pot s fiu la Casa Alb mine sear Ora 8 jumtate, am neles Da, am fost
foarte ocupat cu emisiunea. Sincer, nu sunt ncntat s fiu n centrul unor astfel
de Dumnezeule, e foarte amabil din partea dumneavoastr. Domnule Preedinte,
vrei s spunei Nu tiu ce s zic Bineneles, neleg Mulumesc, domnule
Preedinte.
nchise. Cu un aer uimit, l privi pe Toby.
Nu trebuie s vorbesc cu nimeni. Va anuna c eu sunt candidata lui
dup emisiunea de mine sear. Prerea lui e c a fost o idee bun ca ara s m
cunoasc mai bine. Coperta de la Mirroir l-a fcut s rd. A spus c i mama lui
era gras, dar c art foarte bine i acum ca i la 17 ani. Toby, voi deveni vicepreedintele Statelor Unite!
Izbucni ntr-un rs isteric i se arunc n braele lui.
Abby, ai reuit!
O ridic n brae.
O clip mai trziu, trsturile ei mpietrir.
Toby, nu se poate ntmpla nimic Nimic nu trebuie s
El i cuprinse minile n palmele lui mari.
Abby, i jur c nimic nu i va sta n cale.
Ea ncepu s rd, apoi s plng.
Toby, simt c plutesc. Tu i blestematul tu whisky! tii c nu trebuie s
beau! Toby vicepreedinte!
Trebui s o calmeze, i spuse cu o voce apsat.
Abby, mergem la o plimbare cu maina i trecem s vedem viitoarea ta
reedin. Vei locui ntr-un adevrat palat. Urmtoarea oprire, Massachusetts
Avenue.
Toby, taci! F-mi o can de ceai. Fac un du i dup aceea voi ncerca s
m limpezesc puin. Vice-preedinte! Dumnezeule, dumnezeule!
El puse ceainicul cu ap la fiert i, fr s-i ia haina, merse pn la cutia de
scrisori i o deschise. Plicurile obinuite oferte la pre redus, concursuri gen
Putei ctiga dou milioane de dolari 99% din curierul personal al lui Abigail
sosea la birou.
Apoi o vzu. Plicul bleu avea nscris adresa cu litere de mn. O scrisoare
personal pentru Abigail. Privi n colul din stnga sus i simi cum sngele i
nghea n trup.
Scrisoarea venea de la Catherine Graney.

139

Treizeci i trei

Sam o lu pe strada 7 care ducea la cellalt capt al oraului. Era deja n


ntrziere pentru ntlnirea cu Larry Laggiotes la Oficiul Naional de Securitate a
Transporturilor.
Dup plecarea de la Pat, mersese direct acas i rmsese treaz cea mai
mare parte a nopii, prad emoiei i mniei datorit acuzaiilor lui Pat.
Pot s v ajut cu ceva, domnule?
Poftim? Oh, nu.
Zpcit, Sam i ddu seama c era att de cufundat n gnduri c intrase n
holul imobilului i lsase n urma lui ua larg deschis. Unul dintre paznici l privea
cu un aer ntrebtor.
Urc la etajul opt i-i ls numele la biroul de recepie.
Nu va dura prea mult, i spuse o secretar.
Sam se aez ntr-un fotoliu. Abigail i Willard Jennings se certaser att
de tare n ultima zi? se ntreb el. Dar asta nu dovedea nimic. mi amintesc de
perioada n care ameninase c va prsi Congresul, pentru a-i putea oferi Janicei
linitea pe care o merit. Ea se certase cu el, se enervase i oricine i-ar fi auzit s-ar fi
gndit c se ursc. Era posibil ca i soia pilotului s fi asistat la o asemenea ceart.
Willard era poate demoralizat, gata s abandoneze politica i Abigail nu voia s-l
lase s-i spulbere planurile.
Sam i telefonase lui Jack Carlson, prietenul de la FBI, cerndu-i s
gseasc raportul despre accident.
Acum 27 de ani? Va fi greu, spuse Jack. Acum Oficiul Naional de
Securitate a Transporturilor se ocup de anchete, dar pe vremea aceea Aviaia Civil

140

a cercetat cazul. Te sun eu.


Jack reveni la nou i jumtate.
Ai ceva noroc, i spuse Jack laconic. Majoritatea dosarelor sunt distruse
dup 10 ani, dar cnd victimele accidentelor sunt personaliti se pstreaz dosarele
n arhivele Oficiului Securitii. Au informaii de la Amelia Erhart i Carole
Lombard pn la Dag Hammarskjld i Hale Boggs. Omul meu de la Securitatea
Transporturilor e Larry Laggiotes. A cerut ca dosarul s-i fie trimis la birou, aa c
ia legtura cu el. El propune s v ntlnii spre amiaz. Vei studia dosarele
mpreun.
Scuzai-m, domnule. Domnul Laggiotes v primete imediat.
Sam ridic privirea. Avea impresia c secretara ncercase de mai multe ori
s-i atrag atenia. Ar fi mai bine s revin pe pmnt, gndi el i o urm pe
secretar pe culoar.
Larry Laggiotes era un brbat solid cu trsturi ce aminteau tuturor
descendena sa greac. Se salutar. Sam i explic n amnunte de ce voia s obin
dosarul accidentului.
Larry l ascult sprijinit de sptarul fotoliului cu sprncenele ncruntate.
O zi frumoas, nu? remarc el. E cea la New York, ghea la
Minneapolis i plou torenial la Dallas. Totui, n urmtoarele 24 de ore, vor avea
loc 120.000 de decolri i aterizri ale avioanelor militare, private i de companii.
Riscurile unor accidente sunt minime. De aceea nu suntem foarte ncntai cnd un
avion revizuit de un mecanic expert n materie, pilotat de un pilot de prim mn,
ntr-o zi cu vizibilitate perfect se izbete de un munte i mai sunt gsite cteva
rmie din el la o distan de 4 kilometri de la locul accidentului.
Avionul lui Jennings!
Avionul lui Jennings, confirm Larry. Am recitit raportul. Ce s-a
ntmplat? Nu se tie. Ultimul control cu George Graney a fost n momentul n care
a prsit turnul de control din Richmond. Nici urm de vreo problem tehnic. Era
un zbor de rutin de dou ore. Apoi timpul de zbor a fost depit.
Concluzia a fost eroare de pilotaj? ntreb Sam.
Cauza probabil eroare de pilotaj. E concluzia obinuit cnd nu avem
niciun alt indiciu. Era un bimotor Cessna aproape nou i inginerii constataser c e
ntr-o stare perfect. Vduva lui Willard Jennings a nceput s se lamenteze c avea
oroare de avionul sta, c soul ei se plnsese de multe aterizri dificile cu Graney.
Nu s-a gndit nimeni la posibilitatea unei crime?
Domnule deputat, ntotdeauna ne gndim la posibilitatea unei crime ntrun astfel de caz. n primul rnd, cutm mijloacele prin care ar fi putut fi nfptuit.
De fapt sunt multe mijloace aproape imposibil de depistat. De exemplu, un aparat
minuscul ar putea deregla toate benzile magnetice de la bordul unui avion. Dar,
acum 27 de ani, aa ceva nu era posibil! Dac cineva ar fi vrut s saboteze aparatul
lui Graney, tind un fir, Graney ar fi anunat o pierdere de nlime n timp ce
traversa munii. ansele de a gsi o prob au fost aproape nule. S-ar putea s fi fost
ceva i la rezervoare, cci avionul avea dou! Pilotul fcea trecerea pe al doilea cnd
acul primului indica faptul c era gol. Cineva care n-ar fi vrut ca aparatul s ajung
la destinaie ar fi putut pune un bidon cu acid coroziv, n locul bagajelor, sub un
scaun, nu conteaz unde. Ar fi distrus cablurile i ntr-o jumtate de or avionul nu

141

ar mai fi putut fi controlat. Dar l-am fi descoperit dac ar fi fost aa.


N-ai gsit nimic, deci? ntreb Sam.
N-au fost gsite suficiente fragmente de avion pentru a face toate
cercetrile.
n acest caz s-a renunat. Compania la care lucra Graney mergea bine.
Dar, de curnd, nu mai aveau asigurare. Nici deputatul personal nu era asigurat, dar
probabil c provenea dintr-o familie prea bogat pentru a avea nevoie de aa ceva.
Dar e a doua oar cnd cineva mi cere o copie a raportului: Doamna George Graney
m-a rugat s-i dau una sptmna trecut.
Larry, n msura n care e posibil, ncerc s o scutesc pe Abigail de
neplcerea de a revedea pus pe tapet aceast problem. Voi studia i eu raportul,
dar vreau s-i mai pun o ntrebare: exist vreo ndoial asupra calitilor
profesionale ale lui George Graney?
Nici cea mai mic. Era un pilot remarcabil. A fost n aviaia de vntoare
n timpul rzboiului din Coreea, apoi a lucrat la United. S piloteze un asemenea
aparat era un joc de copil pentru el.
i aparatul?
n cea mai bun stare. Mecanicii au fost foarte buni.
Vduva Graney are deci motive ntemeiate s nu cread c soul ei e
vinovat de accident.
Larry scoase un rotocol de fum i spuse cu un aer bnuitor.
Bineneles c are motive i nc foarte bine ntemeiate!

142

Treizeci i patru

La ora patru i zece, Pat reui n sfrit s-l gseasc pe Sam i s


vorbeasc cu el dintr-o cabin telefonic situat n holul cldirii Antenei Potomac.
Fr s fac nicio aluzie la cearta lor, i povesti ntlnirea cu Eleanor.
N-am reuit s o mpiedic. E hotrt s se predea la poliie.
Nu te neliniti, Pat. Trimit un avocat s o caute. Ct treab ai la studio?
Nu tiu. Ai vzut Tribune azi?
Doar titlurile.
Citete paginile rubricii mondene. O ziarist pe care am ntlnit-o n
ajunul Crciunului a fcut o poveste ntreag din faptul c am fost ameninat, c
locuiesc n casa familiei Adams
Pat, eu nu mai plec nicieri de acas. Cnd iei de la studio, vino pe la
mine.
Luther o atepta n biroul lui. Pat se atepta la ce putea fi mai ru. Dar el
sttea n expectativ.
La Apple Junction totul a mers perfect, spuse el. Ieri ningea i gaura
aceea de ora prea un vis american al anilor 50. Am filmat coala, casa Saunders,
bulevardul i bradul de Crciun. n faa Primriei, o pancart: Apple Junction
oraul natal al senatorului Abigail Foster Jennings.
Luther trase un fum din igar.
Btrna doamn, Margaret Langley ne-a dat un interviu bun. S o vezi
vorbind despre eleva contiincioas care a fost Abigail, artndu-i fotografia din
albumul anual.
Pat i ddu seama c Luther i preluase ideea ei de a filma Apple Junction
n introducere ca i cum ar fi fost dintotdeauna a lui.
Ai vzut ce am filmat ieri diminea? ntreb ea.
Da. Merge. Ai fi putut filma mai mult cnd Abigail lucra. Secvenele din
seara de Crciun sunt perfecte.
Ai citit Tribune de azi?
Da.
Luther strivi igara n scrumier i mai lu una. Vocea i se schimb i
obrajii i se mbujorar.
Pat, vei avea bunvoina s-mi dezvlui i mie secretele jocului tu i smi spui de ce ai mprtiat povestea asta?
Ce s mprtii?
Luther renun la calmul lui obinuit.
O mulime de oameni vor vedea probabil o simpl coinciden n
faptul c toate aceste lucruri s-au ntmplat n ultima sptmn, fcnd din viaa lui
Abigail un subiect de senzaie. Dar eu nu cred n coincidene! mprtesc aceeai
prere cu Abigail din ziua cnd a aprut fotografia n Mirroir. De la nceput ai

143

fcut tot posibilul ca emisiunea s fie realizat aa cum vrei tu. i cred c ai tras
toate sforile ca publicitatea s te ajute puin. Exist cineva n Washington care s nu
vorbeasc azi despre Patricia Traymore?
Dac eti convins de aa ceva, de ce nu m dai afar?
Ca s te bucuri de i mai mult publicitate? Nici nu se pune problema.
Dar, doar aa, pentru a-mi satisface curiozitatea, ai putea s-mi rspunzi la nite
ntrebri?
Spune.
Chiar n prima zi, i-am cerut s suprimi tot ce putea s fac aluzie la
deputatul Adams i la soia lui. tiai c locuieti n casa lor?
Da, tiam.
Nu crezi c ar fi fost normal s-mi spui acest lucru?
Nu, nu cred. i am suprimat imaginile cu ei pe care mi le-a trimis
Abigail ceea ce pentru c a venit vorba mi-a dat mult btaie de cap. Ai vzut
filmele?
Da. Ai fcut o treab bun. Acum spune-mi care e prerea ta despre
ameninrile primite. Oricare imbecil din domeniu i-ar fi putut da seama c
emisiunea va fi fcut cu sau fr tine.
Pat i alese cu grij cuvintele.
Pentru mine, aceste ameninri nu reprezint nimic mai mult dect ceea
ce au fost nite ameninri. Cred c nimeni nu a voit s-mi fac ru, doar cineva a
ncercat s m nspimnte. Cred c i este team cuiva de emisiune i are impresia
c nu se va realiza fr participarea mea.
Se opri, apoi adug intenionat:
Dar persoana respectiv nu i-a dat seama c eu sunt aici doar de decor,
ntr-o campanie menit s o conduc pe Abigail Jennings spre vice-preedenie.
Vrei s insinuezi c
Nu, nu insinuez nimic. Constat. Am fost numai bun pentru afi. M-am
pclit acceptnd imediat propunerea ta, grbindu-m s fac munca de trei luni de
zile ntr-o sptmn, i obinnd documente furnizate exclusiv prin grija doamnei
senator. Dac reportajul acesta nu avea ct de ct ceva deosebit, nou n el i cinstit,
asta se va datora secvenelor pe care i le-am impus eu. i m strduiesc s fac
emisiunea n favoarea lui Abigail pentru c fr s vreau eu i-am atras o
publicitate deloc plcut n ultimul timp. Dar te previn, vreau s-mi continui
cercetrile n anumite probleme.
De exemplu?
Cazul Eleanorei Brown, fata care a fost acuzat c a furat din fondurile
electorale. Am vzut-o astzi. Voia s se predea la poliie. Dar jur c nu s-a atins de
banii aceia.
Eleanor se pred? o ntrerupse Luther. Am putea profita de acest lucru.
Cum nu i-a respectat obligaiile, eliberarea ei condiionat va fi anulat.
Deputatul Kingsley va ncerca s obin din nou amnarea.
E o greeal. Voi avea eu grij s nu fac nimic pn dup anunul
Preedintelui. Apoi pe cine va mai interesa aceast problem? Dar ne poate ajuta n
emisiune. Vorbim despre proces aa cum am planificat, adugnd doar c s-a predat
la poliie din cauza acestei emisiuni. Nu va putea s ne fac necazuri.

144

Pat avu impresia c trdase ncrederea pe care Eleanor o avusese n ea.


Cred c fata asta e nevinovat i, dac este, voi face tot posibilul s
redeschid procesul.
Nu e nevinovat, spuse sec Luther. Altfel, de ce i-ar fi nclcat
obligaiile? Acum probabil c a cheltuit cei 70.000 de dolari i nu mai vrea s se
ascund. Nu uita: juriul a condamnat-o n unanimitate. Ai ncredere n deciziile unui
juriu, nu? i acum, mai e altceva? Mai rmne, dup prerea ta, vreun singur detaliu
care ar putea s-i fie nefast lui Abigail?
i povesti despre Catherine Graney.
Vrea s dea televiziunea n judecat.
Luther prea ncntat.
i asta te nelinitete?
Dac ncepe s vorbeasc despre cstoria celor doi Jennings dac
povestete c mama soacr nu i-a lsat lui Abigail niciun cent
Abigail va avea de partea ei pe toate femeile din America ce au de
suportat o soart imposibil Ct despre cum s-au neles cei doi, e cuvntul
doamnei Graney mpotriva cuvntului lui Abigail i Toby. Nu uita c el a fost
martorul ultimilor ani pe care i-au petrecut cei doi mpreun. i scrisoarea pe care
Abigail i-o trimisese soului ei? E datat cteva zile naintea morii lui.
Presupunem doar Oricine poate remarca faptul c anul lipsete.
l va aduga acum dac trebuie. Altceva?
Dup prerea mea, doar aceste dou probleme risc s creeze probleme.
Cred c a putea s garantez pentru rest.
Foarte bine.
Luther prea uurat.
Voi trimite pe cineva s-o filmeze pe Abigail ntorcndu-se seara acas
dup o zi lung de munc.
Nu vrei s-o fac chiar eu?
Prefer s stai ct mai departe de Abigail pn se va calma. Pat, ai citit cu
atenie contractul cu Antena?
Aa mi se pare.
Atunci tii fr ndoial c avem dreptul s te concediem i s-i
pltim o sum prevzut n contract. Sincer, nu nghit povestea cu ameninrile
cuiva care te-ar mpiedica s faci emisiunea. Dar te admir pentru modul n care ai
reuit s faci tot Washingtonul s vorbeasc despre tine. Dar ai fcut lucrul sta
folosindu-te de o femeie care i-a nchinat ntreaga via muncii.
Ai citit contractul meu? ntreb Pat.
Eu l-am redactat.
Atunci, tii i c am controlul absolut asupra emisiunilor pe care le fac.
Crezi c ai respectat contractul meu sptmna asta?
Deschise ua biroului lui Luther, sigur c toat lumea i ascult.
Ultimele cuvinte ale lui Luther rsunar n linitea ncperii.
ncepnd de sptmna viitoare vom reanaliza contractul tu.
Fu una din puinele ocazii din viaa ei cnd Pat trnti ua.
***

145

Un sfert de or mai trziu, se prezenta la recepia imobilului n care locuia


Sam. O atepta n faa uii.
Pat, pari obosit.
Sunt.
l privi cu un aer plictisit. Purta acelai pulover ca i cu o sear nainte. i
cu o strngere de inim, remarc din nou ce mult punea n valoare culoarea ochilor.
O lu de bra i o conduse de-a lungul culoarului.
Intrnd n apartament, Pat fu surprins de decor. Mobilele de culoarea
antracitului erau aezate n mijlocul camerei. Pe perei erau atrnate cteva gravuri i
picturi de maetri. Mocheta era tot n nuane de gri, negru i alb.
Se ateptase la un decor mai tradiional o canapea cu mnere sculptate,
fotolii confortabile, mobile de familie. Un covor oriental ar fi adus o not mai vesel
ncperii. Sam o ntreb ce prere are i ea nu ezit s-i rspund. Sam o ascult cu
ochii pe jumtate nchii.
Ei bine, acum, te-ai convins! Ai dreptate. Ar trebui s aranjez altfel totul.
De acord Locul sta seamn cu intrarea unui motel.
Atunci de ce nu te mui? Cred c i poi permite.
Oh, apartamentul mi convine, spuse el calm. Doar mobilele mi dau
btaie de cap. Am renunat la cele vechi, dar se pare c nu am ales prea bine nici
noul mobilier.
Era o constatare fcut pe un ton ironic, dar Sam nu o fcuse la ntmplare.
Ai cumva un scotch pentru o femeie obosit? ntreb ea.
Bineneles, rspunse Sam ndreptndu-se spre bar.
Mult sifon, ghea, o felie de lmie, dar nu e foarte grav dac i lipsete
ceva.
Sam i surse.
Nu cred c mi ceri un lucru prea greu de realizat.
Nu foarte greu, dar e important s fie bine fcut.
Sam aduse paharele i le aez pe o msu joas.
Aeaz-te i linitete-te puin. Cum a fost azi la studio?
De azi ntr-o sptmn, nu voi mai avea serviciu, fr nicio ndoial.
Luther e convins c am vrut s-mi fac publicitate i mi admir doar osteneala n
acest sens.
Cred c Abigail mprtete acelai punct de vedere.
Pat ridic o sprncean.
Eti, fr ndoial, primul care a aflat-o. Sam, nu voiam s-i telefonez
att de curnd dup ceea ce i-am spus asear. De fapt, a fi preferat s las lucrurile
s se aeze i peste cteva luni am fi fost doi prieteni foarte buni. Dar am nevoie de
ajutor i nu pot conta pe Luther. Cred c eti singurul candidat.
Nu e exact ceea ce a fi vrut s aud de la tine, dar totui sunt fericit
c-i pot fi de folos.
Era diferit astzi. Pat simea acest lucru, ca i cum oboseala i incertitudinea
l-ar fi prsit.
Sam, mai este ceva care nu i-am spus n legtur cu efraciunea.
Ct mai calm posibil i povesti despre ppua Raggedy Ann.

146

Acum ppua a disprut.


Pat, vrei s spui c s-a ntors la tine n cas?
Da.
n acest caz, te mui de acolo imediat.
Nelinitit, Pat se ridic i se ndrept spre fereastr.
Nu e o soluie. Dar, Sam, poate s i se par curios, dar m linitete
faptul c ppua nu mai e la mine n cas. Nu cred c cel care m-a ameninat vrea smi fac ru. Ar fi fcut-o deja. Dar i este team de ceva anume care ar putea aprea
n emisiune. i cred c bnui de ce.
i povesti pe scurt ce credea ea despre afacerea cu Eleanor Brown.
Dac Eleanor nu minte, atunci Toby a minit. Dac Toby ar mini,
Abigail l-ar acoperi, ceea ce pare ct se poate de probabil. Dar s presupunem c ar
mai fi implicat i o alt persoan, care are vocea asemntoare cu a lui Toby, care
tia unde e pivnia Eleanorei i a lsat intenionat banii acolo pentru ca ea s fie
acuzat.
i ppua? i ameninrile?
Dup prerea mea, cine m-a cunoscut cnd eram copil a putut s m
recunoasc i a ncercat s m nspimnte pentru a renuna la emisiune. Sam,
gndete-te la urmtoarele elemente: Toby m cunotea cnd eram copil. mi este
ostil. La nceput am crezut c e din cauza lui Abigail i a acestei publiciti
groaznice, dar ieri nu contenea s analizeze lucrurile din bibliotec, de parc ar fi
vrut s recunoasc locurile. i, dup ce a plecat, s-a ntors. Nu s-a gndit c vin dup
el s ncui ua. Mi-a spus c a vrut s verifice yala, c ar putea intra oricine i c ar
trebui s fiu mai prudent. Am vrut s-l cred, dar sincer, Sam prezena lui Toby
n preajma mea m nelinitete. Ai putea s te interesezi dac a avut necazuri n
trecut? Vreau s spun, necazuri mari.
Da, pot s-o fac. Nici mie nu mi prea place acest tip.
Se apropie pe la spate de ea i i cuprinse talia cu braele. Instinctiv, Pat se
sprijini de el.
Mi-a fost dor de tine, Pat.
De asear?
Nu, de doi ani.
N-a fi ghicit.
O clip se abandon plcerii de a fi n braele lui. Apoi se ntoarse i l privi
n fa.
Sam, nu vreau doar puin tandree Altfel
Braele lui o strnser cu mai mult putere. Buzele lui nu mai erau ezitante.
Nu cred c e doar puin tandree.
Mai multe minute, rmaser fr s se mite, lng fereastr.
Apoi Pat se ndeprt. Sam nu o opri.
Pat, spuse el privind-o, ce ai spus asear era adevrat, n afar de un
singur lucru. Nu e nimic ntre mine i Abigail. De ce nu-mi lai puin timp pentru a
m limpezi? Pn cnd te-am rentlnit, sptmna trecut, nu mi-am dat seama c
reacionam ca o marionet.
Pat ncerca s surd.
Uii c i eu am nevoie de puin timp. Nu e att de simplu cu

147

amintirile
ncerci s regseti impresiile obiective ale acelei nopi?
Obiective, poate Mai ales, plcute. ncep s cred c mama mea i-a
pierdut firea n seara aceea, ceea ce face ca situaia s fie puin penibil
De ce crezi asta?
Acum nu e important de ce cred aa ceva, ci de ce a tras? Mine sear,
Momentele vieii lui Abigail Jennings vor fi prezentate n public. Apoi voi
deschide o adevrat anchet. A da orice ca emisiunea s nu se fi realizat att de n
prip. Sam, sunt prea multe lucruri care nu se potrivesc. i nu-mi pas ce crede
Luther. Secvena despre accidentul de avion va declana totul. Catherine Graney nu
glumete.
Pat refuz invitaia la cin.
Ziua a fost obositoare. M-am trezit la patru ca s fiu la timp la biroul lui
Abigail. Mine terminm nregistrrile. Vreau s iau o gustare i s m culc la ora
nou.
La u, Sam o opri.
Cnd eu voi avea 70 de ani, tu vei avea 49.
i cnd tu vei avea 100, eu voi avea 82. F nite cercetri despre Toby i
anun-m cnd afli ceva despre Eleanor.
Bineneles.
Dup plecarea lui Pat, Sam i telefon lui Jack Carlson povestindu-i pe scurt
ceea ce i spusese Pat.
Jack scoase un fluierat.
Vrei s spui c tipul s-a ntors? Sam, e un nebun! Bineneles c pot s
aflu cte ceva despre Toby, dar f i tu ceva pentru mine. Vreau s mi faci rost de o
hrtie cu scrisul lui. Poi?

148

Treizeci i cinci

Comisarul Barrot era drgu. Credea c ea spusese adevrul. Dar cellalt


poliist prea ostil. Eleanor rspunse la ntrebrile lui de o sut de ori.
Cum putea s spun unde ascunsese cei 70.000 de dolari cnd nu-i avusese
niciodat?
O ura pe Patricia Traymore pentru c realizase o emisiune care nu i mai
lsa posibilitatea s fug? Nu, bineneles c nu! La nceput i fusese team dar apoi
i ddu seama c nu se va mai putea ascunde prea mult timp i se simi mulumit
c nu va fugi.
tia unde locuiete Pat? Da, tatl i spusese c locuiete n casa familiei
Adams, n Georgetown, i artase acea cas ntr-o zi. Arthur fcuse parte din echipa
de salvare a spitalului Georgetown n vremea cnd avusese loc drama. S ptrund
n acea cas? Nu, bineneles. Cum s intre?
n celula nchisorii se aez pe marginea patului, mirat c avusese puterea
s se ntoarc n acest univers. Barele de fier, toaletele deschise, impresia c e prins
n capcan, tristeea care o copleea toate o nconjurau ca o cea deas i
ntunecat.
Se ntinse pe pat i se ntreb unde era Arthur. Cum putuse cineva s
bnuiasc mcar c ar fi putut face ru cuiva? Era omul cel mai drgu pe care-l
cunoscuse vreodat. Dar, ntr-adevr, fusese foarte nervos dup moartea neateptat
a doamnei Gillespie.
Spera s nu o urasc pentru c s-a predat. Oricum ar fi prins-o. Era sigur
c Barrot voia s o interogheze.
Arthur plecase? Probabil. Cu o nelinite crescnd, Eleanor i aduse aminte
de cte ori schimbaser oraele i locurile de munc. Unde era el acum?
***
Arthur cin ntr-o cafenea de pe strada 14. Mnc ncet i cu atenie. Era
important s mnnce bine n acea sear. Vor trece poate multe zile pn s mai
poat mnca ceva cald.
i fcuse planul. La cderea nopii, va intra n cas. Se va strecura prin

149

fereastra de la primul etaj. Se va instala n camera copilului sau n cea de oaspei.


Mai avea dou pinie calde n buzunar, dar ar fi avut nevoie de nite suc de fructe.
i poate ar trebui i unt de alune i pine mai mult. Astfel, va rezista pn la
emisiunea de a doua zi.
Cheltuise 90 din preioii si dolari pentru a cumpra un televizor alb-negru
cu cti. Astfel putea asculta emisiunea chiar din casa lui Pat Traymore. Pe drum va
cumpra pastile de cofein de la farmacie. Nu va putea s rite s strige prin somn.
Oricum nu l-ar auzi din camera ei, dar ar fi un risc prea mare.
40 de minute mai trziu, ajunse n Georgetown, la dou strzi de casa
Patriciei. Era linite n jur, chiar prea linite. Acum, c toate cumprturile de
Crciun fuseser fcute, un necunoscut alergnd ar putea atrage atenia. Poliia ar
putea supraveghea casa. Dar faptul c era situat pe colul strzii putea fi un avantaj
pentru el. Casa din spate nu era luminat i Arthur se strecur n curte.
Cele dou curi erau separate printr-un gard foarte jos. i ls geanta cu
provizii de cealalt parte i sri gardul fr probleme.
Atept. Nu se auzea niciun zgomot. Maina lui Pat nu era pe alee i casa
era ntunecat.
i era incomod s urce n copac cu geanta cu provizii n spate. Trunchiul era
acoperit cu zpad i minile i alunecau. Arthur simea cum frigul i ptrunde prin
mnui. Dac nu erau crengile att de dese, nu ar fi reuit. Fereastra se nepenise din
cauza frigului i o deschise greu. Trecu peste pervaz i sri n camer. Parchetul
pocni cu putere.
Cteva minute de spaim, atept lng fereastr, gata s fug, s coboare
pe copac i s traverseze curtea alergnd. Dar n cas nu se auzi nimic. Era linite.
ncepu s-i pregteasc ascunztoarea. Remarc cu uurare c etajerele nu
erau fixate n perete. ndeprtndu-le puin nimeni nu i-ar fi dat seama c n spaiul
triunghiular de pe col s-ar putea ascunde cineva.
i amenaj ct mai confortabil culcuul. Alese o ptur veche pe care o
aez pe parchet. Era destul de mare ca s o poat folosi drept sac de dormit. i
scoase proviziile i i instal televizorul. Pe cea mai joas etajer erau patru perne
imense.
n cteva minute, totul era pregtit. Acum, mai rmnea s exploreze
terenul.
Din nefericire, Pat nu lsase nicio lumin aprins. Ceea ce l obliga s se
deplaseze inndu-i lanterna jos, lng parchet, pentru a nu fi vzut de pe fereastr.
Merse n camera principal, apoi se ntoarse din nou n camera de oaspei. Repet
traseul de mai multe ori. Atent la fiecare pas, observ c o parte a parchetului
scria.
Traseul i lu 20 de secunde. Intr n vrful picioarelor n camera lui Pat i
naint pn la toalet. Nu vzuse niciodat obiecte att de frumoase. Pieptnul,
oglinda, periile, toate aveau mnere de argint. Ridic dopul unui flacon i inspir
parfumul delicat.
Apoi intr n baie, observ halatul agat n spatele uii i nu rezist tentaiei
de a-l atinge, genul de halat care i-ar fi plcut lui Glory, gndi el cu amrciune.
Fusese cineva s o interogheze pe Glory la birou? Probabil c acum se
ntoarse acas. Ar fi vrut s-i vorbeasc.

150

Se ndrept spre pat, gsi telefonul pe noptier i form numrul. Sun de


patru ori. Arthur se ncrunt. i spusese c vrea s se predea, dar lui i promisese c
ateapt. Nu, fr ndoial, se culcase, tremurnd, ateptnd s vad dac fotografia
ei va aprea n emisiunea de a doua zi.
Aez telefonul la locul lui, pe noptier, dar rmase aezat, aproape de patul
Patriciei. i era deja dor de Glory. Iar linitea i singurtatea acestei case l tulburau.
Dar tia c, curnd, vocile i vor vorbi.

Treizeci i ase

151

E perfect, doamn senator! spuse Luther. mi pare ru c a trebuit s-i


cer s te schimbi, dar dac vrem s lsm impresia aceleiai zile de lucru trebuie s
pori acelai costum ca i diminea.
Normal. Ar fi trebuit s-mi dau seama, spuse Abigail scurt.
Erau amndoi n salon. Operatorii i strngeau materialul. Toby remarc
faptul c Abigail nu-i oferea un pahar de butur lui Luther. Avea chef pur i simplu
s scape de el.
i Luther nelese mesajul.
Grbii-v! ordon el echipei sale. Apoi surse ncurajator.
Cred c i s-a prut o zi lung, Abigail. nc o filmare mine la studio i
suntem gata.
Va fi clipa cea mai fericit a vieii mele.
Toby ar fi vrut s-o vad pe Abigail mai calm. Se plimbaser cu maina i
trecuser de dou ori prin faa reedinei vice-preedintelui. Abby chiar glumise
vznd-o.
i imaginezi reacia cronicarilor vzndu-m plecat astfel n
recunoatere?
Dar la sosirea echipei de filmri, devenise din nou ncordat.
Pelham ncepuse s se mbrace.
Preedintele ine o conferin de pres la ora nou n Sala Est, mine
sear. Vei merge i tu?
Cred c da, rspunse Abigail.
Atunci programarea noastr e excelent! Emisiunea are loc ntre orele
ase i apte, deci spectatorii vor avea chiar o pauz ntre cele dou reprize politice.
Cred c tot Washingtonul moare de curiozitate n ateptarea lor, spuse
Abby. Luther, sunt cu adevrat obosit.
Bineneles, scuz-m. Ne vedem mine. La ora nou dac i convine.
nc un minut i nnebuneam, i spuse Abigail lui Toby cnd n sfrit
rmaser singuri. i cnd m gndesc c emisiunea asta e complet inutil.
Nu chiar att de inutil, spuse Toby cu un glas convingtor. Trebuie ca
numirea s fie aprobat de Congres. Bineneles, vei obine majoritatea, dar n-ar fi
ru dac oamenii ar trimite cteva telegrame n favoarea ta. Emisiunea i va
convinge s o fac.
n acest caz, tot ar fi bun la ceva.
Abby, mai ai nevoie de mine n seara asta?
Nu, vreau s m culc devreme i am de gnd s citesc ceva pn adorm.
A fost o zi lung.
i surse i Toby fu mulumit.
Dup ce servitoare alergi acum? Oricum e preferabil dect o partid de
poker.
***
Pat ajunse acas la ase jumtate. Aprinse lumina pe hol, dar scrile
rmaser cufundate n ntuneric. Cuvintele iritate ale tatlui ei i rsunau n urechi:
N-ar fi trebuit s vii.

152

n seara aceea, soneria sunase insistent. Tatl ei deschise ua. n faa lui
sttea cineva care privea peste umrul lui. De aceea i era att de team. Tata era
furios i ei i era fric s n-o vad.
Mna i tremura cnd cuprinse cu degetele balustrada. Nu am niciun motiv
s fiu nervoas! i spuse ea. Poate doar pentru c sunt obosit i m simt la
captul puterilor. Trebuie s m schimb i s mnnc ceva.
Ajunse n camera ei, se dezbrc rapid, ezit s mbrace acelai halat agat
n spatele uii, apoi alese un altul din catifea maro. Era clduros i comod.
n faa oglinzii, i strnse prul la spate i se demachie. i trecea mecanic
vrfurile degetelor peste fa masndu-i pielea, aa cum o nvase esteticiana,
oprindu-se mai mult la tmple i la cicatricea ascuns de rdcina prului.
Mobilele din spatele ei se reflectau n oglind. Stlpii patului i preau dou
santinele nalte. Privi atent oglinda. Auzise c fixnd un punct imaginar de pe
frunte poi s te hipnotizezi singur i s te ntorci n trecut. Un minut ntreg se
concentr asupra acelui punct imaginar i avu sentimentul straniu c alunec printrun tunel i c nu e singur. Mai simea prezena cuiva n preajma ei.
Ridicol. ncercase s se autohipnotizeze i acum avea ameeli i halucinaii.
Cobornd n buctrie, i pregti o omlet, cafea i se for s mnnce.
n buctrie era cald i plcut i Pat ncepu s se simt mai bine. Poate c
uneori mncase aici cu mama i cu tatl ei. i amintea dac fusese vreodat aezat
pe genunchii tatlui ei n faa acestei mese? Veronica i artase ultima felicitare de
Crciun semnat: Dean, Rene i Kerry. Spuse numele apoi cu voce tare i se ntreb
de ce i suna att de fals.
Cut farfuriile i le aez n maina de splat vase, dar avea sentimentul
neplcut c aceste lucruri o ntrzie de la ce avea de fcut. Trebuia s reciteasc
atent articolul i s vad dac nu descoperea ceva nou despre Dean i Rene
Adams.
Ziarul era nc pe birou. l deschise i se for s citeasc cu atenie fiecare
rnd. Nu afl nimic nou i suferina i crescu. Pe revolver amprente amestecate
Dean Adams murise pe loc dup ce glonul i-a atins fruntea Rene Adams i-a
supravieuit cteva minute Un paragraf reamintea zvonurile lansate la petrecerea
ambasadorului: sigur, cei doi nu se nelegeau, Rene voia ca Dean s prseasc
Washingtonul, ura lumea fastuoas a recepiilor, era geloas pe farmecul soului ei.
Cuvintele vecinei sale: Era nnebunit dup el dar Dean atrgea toate
femeile.
Circulase i zvonul c Rene i nu Dean ar fi tras. Dar, n timpul anchetei,
mama lui Rene dezminise aceast posibilitate. Nu e nimic misterios spuse ea
e doar tragic. Cu cteva zile nainte de a fi asasinat, fiica mea mi spusese c se va
ntoarce acas mpreun cu Kerry i c va cere divorul i dreptul de a avea ea grij
de copil. Cred c hotrrea fusese determinat de accesele de violen ale lui Dean.
Poate c avea dreptate, gndi Pat. mi amintesc c m-am mpiedicat de
un corp. De ce a fi att de sigur c era al mamei mele i nu al tatlui meu? ntradevr, nu ar fi putut s spun cu certitudine.
Pat examin fotografiile care umpleau a doua pagin. Willard Jennings avea
aerul unui intelectual. Voia s renune la Congres i s devin preedintele unei
Universiti. Cel puin, aa spusese Catherine Graney. i Abigail era o femeie de o

153

frumusee perfect. Mai era i un instantaneu, greu de sesizat printre celelalte. Pat l
privi de mai multe ori, apoi schimb locul ziarului pentru ca lumina s cad
perpendicular.
Era o fotografie fcut pe plaj. Tatl ei, mama ei i Abigail erau ntr-un
grup mpreun cu nc dou persoane. Mama ei era cufundat n lectura unei cri.
Cei doi necunoscui stteau ntini la soare, cu ochii nchii. Aparatul i surprinsese
pe Dean i pe Abigail privindu-se. ntre cei doi plutea o atmosfer intim.
n birou avea o lup. Pat o lu i privi nc o dat fotografia. Mrit, chipul
lui Abigail oglindea ncntarea. Dean Adams avea o privire plin de tandree.
Minile lor aproape se atingeau.
Pat strnse ziarul. Ce nsemnau aceste fotografii? Doar un flirt pasager?
Tatl su atrgea pe toate femeile care l cunoteau. Poate c i fcea plcere acest
lucru. Iar Abigail era o vduv ncnttoare. Poate nu era nimic mai mult de att.
Ca ntotdeauna cnd era tulburat, Pat cut refugiul n muzic. n salon,
aprinse instalaiile bradului i stinse lumina. Aezat n faa pianului, rtci cteva
clipe cu degetele pe clape pn cnd regsi acordurile din Beethoven: Patetica.
Sam redevenise ei nsui, acel Sam de care i aducea ea aminte, puternic,
sigur pe sine. Avea nevoie de timp. Era normal. i ea avea nevoie. Acum doi ani de
zile, amndoi fuseser att de sfiai de sentimentele lor Fuseser vinovai
Acum trebuia s fie altfel.
Tatl ei i Abigail Jennings. Fuseser mpreun? Abigail fusese doar o
aventur trectoare printre alte numeroase aventuri? Poate c tatlui ei i plceau
femeile. De ce nu? Era foarte seductor i era un om politic cunoscut i admirat n
acea perioad. Ca i Kennedy
Eleanor Brown. Avocatul reuise s obin o nou eliberare condiionat?
Sam nu o sunase. Eleanor e nevinovat, hotr Pat n forul su interior. Sunt
sigur.
Liebestraum de Liszt. ncepuse s cnte fr s-i dea seama. i cu o sear
nainte tot aceste dou buci le cntase una dup alta. i mama ei le cntase tot aa?
Amndou piesele aveau aceleai accente melancolice i solitare.
Rene, ascult-m! Las cntatul i ascult-m!
Nu pot. Las-m n pace!
Cele dou voci a tatlui trist, a mamei disperat.
Se certau n fiecare zi, gndi Pat. Dup ce se certau, mama ei cnta la
pian ore ntregi. Dar cnd era fericit, o aeza pe micua Kerry lng ea, pe
banchet.
Nu, Kerry, aa Las degetul ncet aici tie s apese pe clape! E, cu
adevrat, nzestrat!
Degetele sale ncepuser primele note din Opus 30, numrul 3 de
Mendelssohn, o alt pies trist. Se ridic. Erau prea multe fantome n aceast
camer.
Sam telefon cnd ea se pregtea s urce pe scri.
Refuz s o elibereze pe Eleanor. Le e team s nu fug din nou. Se pare
c brbatul cu care locuiete e acuzat de cteva omoruri la spital.
Sam, nu pot s tiu c e nchis ntr-o celul.
Frank Crowley, avocatul pe care i l-am trimis crede c spune adevrul.

154

Va primi copia procesului mine diminea. Vom face tot ce se poate pentru ea. Dar
cred c Pat, cum te simi?
Rezist.
Ai ncuiat ua?
De dou ori.
Bine. Pat, totul se va aranja. Mine sear, la Casa Alb, au fost invitai
civa oameni politici. Preedintele va face un anun, de fa i cu civa
reprezentani ai presei. Am verificat lista invitailor. Apare i numele tu.
Sam, crezi?
Nu tiu. Toat lumea a pariat pe Abigail, dar competiia e strns.
Niciunul dintre candidai nu beneficiaz deocamdat de protecia Serviciilor Secrete.
Cred c Preedintele vrea s menin suspansul pn la ultima clip. Dar, oricare ar
fi candidatul, noi doi l vom srbtori oricum.
Chiar dac nu eti de acord cu alegerea fcut?
Poate s aleag pe oricine. Deocamdat, nu mi pas. Am alte
preocupri. Vreau doar s m ntlnesc cu tine S recuperm timpul pierdut. Cnd
am hotrt s ne desprim, am cutat s m conving c noi doi nu suntem potrivii,
chiar dac eu a fi fost liber. Era cea mai bun soluie ca s te uit. Dup un timp, am
nceput s cred propriile mele minciuni.
Pat rse. ncepu s clipeasc des, pentru a mpiedica lacrimile s-i alunece
pe obraji.
Eti iertat.
Nu vreau s mai pierd niciun minut de fericire.
Credeam c ai nevoie de timp.
Nici eu i nici tu nu avem nevoie de aa ceva.
Chiar i vocea i se schimbase ncreztoare, puternic, vocea din amintirile
care i bntuiau nopile de nesomn.
Pat, m-am ndrgostit de tine n ziua aceea petrecut la Cape Cod. Nimic
nu mai poate schimba ceea ce simt. Nu pot dect s-i mulumesc c m-ai ateptat.
Nu aveam de ales. Oh, Sam, e minunat. Te iubesc att de mult!
Dup ce nchise, Pat rmase cteva clipe cu mna pe receptor ca i cum
prin acest contact ar fi putut s aud, nc o dat, fiecare cuvnt spus de Sam. Cu
un surs tandru pe buze, urc vistoare scrile. Un pocnet o fcu s tresar. Dar tia
ce este. ntotdeauna bucata aceea de parchet scria sub piciorul ei.
De ce eti ridicol? se ntreb.
Aplicele sub form de tore luminau slab culoarul. n momentul n care
intr n camera sa, sub impulsul unei senzaii de moment, Pat se ntoarse i se
ndrept spre partea din spate a casei. Clc intenionat pe bucata de parchet care
scria. Ar fi putut s jure c auzise acest zgomot. Intr n fosta ei camer. Paii i
rsunar pe parchetul gol. Camera nu era aerisit i aerul era sufocant.
Ua camerei de oaspei era ntredeschis, nuntru era ceva mai rcoare.
Simi chiar un curent de aer i se ndrept spre fereastr. Nu era bine nchis. ncerc
s o mping, dar eava de siguran era rupt, Iat de ce! gndi ea. Curentul de aer
era destul de puternic pentru a ntredeschide ua. Deschise un dulap i se gndi cu ce
ar putea bloca fereastra. Lenjeria era frumos aranjat pe rafturi.
Renun.

155

Ultimul gnd nainte de a adormi fu din nou acea senzaie c nu e singur.


Inexplicabil Oricum, era prea obosit pentru a se mai gndi la aa ceva.
***
Cu un oftat de uurare, Catherine Graney ntoarse plcua cu nchis spre
exterior i ncuie ua magazinului. Pentru a doua zi de Crciun, afacerile merser
destul de bine. Un cumprtor din Texas achiziionase mesele de joc, porelanurile
de Rudelstadt i covorul de Stonk. O vnzare grozav!
Catherine stinse lumina i urc spre apartamentul ei, cu Sligo n urm.
Lsase civa butuci pe foc n acea diminea. Aprinse o bucat de hrtie i flacra
cuprinse din nou lemnele din cmin. Sligo se instal n locul lui preferat. ncepu si pregteasc cina n buctrie. Cnd George, fiul ei, va veni sptmna viitoare, i
va face cteva specialiti care l vor ncnta. Dar astzi, o friptur cu salat era de
ajuns pentru ea.
George o sunase n ajun i-i urase Crciun fericit, i dduse chiar i o veste
bun: fusese avansat n grad.
La 27 de ani, ai o frunz de stejar! exclamase ea. Dumnezeu tie c tatl
tu ar fi fost mndru de tine.
Catherine aez bucata de cotlet pe grtar, nc un motiv n plus s o
mpiedice pe Abigail Jennings s mnjeasc nc o dat numele soului ei. Se ntreb
cum reacionase Abigail vzndu-i scrisoarea. O scrisese i o corectase de o sut de
ori nainte de a o trimite, n seara de ajun a Crciunului.
V cer ca la aceast emisiune s facei cunoscut tuturor c nu a existat nici
mcar umbra unei probe care s dovedeasc faptul c accidentul soului
dumneavoastr s-a datorat unei greeli de pilotaj. ncetai s murdrii reputaia lui
George Graney! Dar nc nu e de ajuns! Trebuie s restabilii cu exactitate faptele.
Dac nu o facei, v acuz de calomnie i voi dezvlui adevratele raporturi dintre
dumneavoastr i Willard Jennings.
La ora 11 privi tirile. La ora 11.30 Sligo o linse pe mn.
tiu, mormi ea. De acord. Facem o plimbare.
Afar era o noapte ntunecat. Mai devreme, apruser cteva stele, dar
acum era nnourat. Btea vntul. Catherine i ridic nfrigurat gulerul hainei.
Nu facem o plimbare prea lung, i spuse ea lui Sligo.
Erau pe un drum ce traversa pduricea din apropierea casei. ntotdeauna o
luau pe acolo ca s scurteze drumul. Ca de obicei, Sligo o trgea spre copacii i
arbutii lui preferai. Apoi se opri brusc i un mrit lung i iei din gtlej.
Hai! spuse Catherine nerbdtoare.
ntotdeauna se lua dup toate pisicile.
Sligo sri nainte.
ncremenit pe loc, Catherine vzu aprnd o mn din ntuneric i
cuprinznd gtul btrnului cine. Auzi un pocnet puternic i corpul lipsit de via a
lui Sligo czu pe zpada ngheat.
Catherine ncerc s strige, dar nu reui s scoat niciun sunet. Mna care l
strnsese pe Sligo de gt se ridicase deasupra capului ei i, cu o clip nainte de a
muri, Catherine nelese n sfrit ce se ntmplase cu 27 de ani nainte.

156

Treizeci i apte

157

n ziua de 27 decembrie, Sam se trezi la ora apte, reciti copia anchetei


accidentului de avion care l costase viaa pe Willard Jennings, sublinie un pasaj i i
telefona lui Jack Carlson.
Ce-ai fcut cu informaiile despre Toby Gorgone?
Le obin pe la 11.
Eti liber la prnz? Vreau s-i art ceva.
Era tocmai acel pasaj subliniat: oferul deputatului Jennings, Toby
Gorgone, a aezat bagajele n avion. Dar Sam voia s citeasc nti raportul despre
Toby i apoi s discute cu Jack. Stabiliser s se ntlneasc la prnz la Gangplank.
Apoi Sam telefona lui Frank Crowley, avocatul angajat pentru aprarea
Eleanorei Brown i l nvit i pe el n acelai loc, la aceeai or.
Poi s contezi pe mine, Sam!
Cafeaua era gata. Sam o turn n ceac i deschise aparatul de radio.
Informaiile de la ora nou se terminaser. Buletinul meteo prevedea o zi n mare
parte nsorit. Temperatura nu va mai cobor sub zero grade. Apoi auzi principalele
tiri pe scurt, inclusiv descoperirea cadavrului Catheriney Graney, cunoscut anticar
din Richmond, n pduricea de lng casa ei. Cinele ei avea gtul rupt. Poliia
presupunea c animalul murise ncercnd s o apere.
Catherine Graney moart! Chiar n momentul n care se pregtea s o dea n
judecat pe Abigail.
Nu cred n coincidene, spuse Sam cu voce tare. Nu cred!
i petrecu restul dimineii frmntat de ndoieli. De mai multe ori, voi s
dea telefon la Casa Alb, apoi renun.
Nu avea nicio prob c Toby Gorgone era mai mult dect un ofer gard
de corp, devotatul senatorului. Chiar dac era un criminal, Sam nu putea dovedi c
Abigail era la curent cu activitile lui.
Preedintele va anuna numirea lui Abigail n aceast sear. Sam nu se
ndoia de acest lucru. Dar ratificarea din Senat va avea loc dup mai multe
sptmni. i, pn atunci, va avea grij ca afacerea s nu fie muamalizat.
Fr s tie de ce, Sam ar fi jurat c Toby era cel care o ameninase pe Pat.
Dac acest individ avea ceva de ascuns, nu avea niciun chef s o vad pe Pat
rscolindu-i trecutul.
i dac el ar fi ameninat-o.
Sam strnse pumnii. Nu se mai simea ca un viitor bunic.
***
Abigail i frmnta nervoas minile.
Ar fi trebuit s plecm mai devreme de acas spuse ea. Aglomeraia asta
e cumplit. ncearc s mergi mai repede.
Nu-i f griji, ncerc Toby s o calmeze. Nu pot ncepe filmrile fr

158

tine. Cum ai dormit?


Am fcut noapte alb. Mi-a tot spus: Vei fi vice-preedinte al Statelor
Unite! D drumul la radio, s vedem ce mai spun despre mine.
tirile de la ora opt i jumtate de la CBS tocmai ncepeau.
Zvonurile c preedintele va ine o conferin de pres n cadrul creia va
anuna candidatura senatorului Jennings sau Claire Lawrance la vice-preedenia
Statelor Unite persist. Ar fi prima dat cnd un asemenea post ar fi ocupat de o
femeie.
Apoi Printr-o tragic coinciden, aflm c doamna Catherine Graney,
anticar n Richmond a fost gsit ucis n timp ce i plimba cinele. Ea este soia
pilotului decedat n accidentul de avion mpreun cu deputatul Willard Jennings.
Abigail Jennings a debutat n cariera politic prelund locul soului su n vederea
ncheierii mandatului acestuia.
Toby!
El o privi n oglind. Abigail prea tulburat.
Toby, e oribil!
Da, e o crim murdar.
Chipul lui Abigail se nspri.
Nu voi uita niciodat c mama lui Willard a stat mpreun cu ea
ateptnd s afle veti cnd avionul a fost dat disprut. N-a dat nici mcar un telefon
s vad ce fac eu.
Ei bine, Abigail, acum s-au regsit. Ce bine s-au potrivit lucrurile!
Ajungem la studio la fix.
Intrnd n parcarea privat, Abigail ntreb n oapt:
Toby, ce ai fcut noaptea trecut? Ai jucat poker sau ai ieit cu o
femeie?
Am vzut-o pe tipa de la Steakbuger i am fost cu ea toat noaptea. De
ce? M supraveghezi? Vrei s vorbeti cu ea?
Toby prea ofensat.
Nu, bineneles. Ai dreptul s vezi cte chelnerie vrei tu n orele libere.
Cred c ai profitat din plin.
Da. N-am prea avut timp liber n ultimele zile.
tiu. Nu i-am lsat niciun minut
Glasul ei prea mai conciliant cnd spuse:
Doar c
Ce anume, Abigail?
Nimic chiar nimic.
***
La ora opt fix, Eleanor fu supus testului cu detectorul de minciuni. Spre
surprinderea ei, dormise foarte bine. i amintise de prima ei noapte n pucrie cu
11 ani nainte cnd ncepuse s urle.
Un acces de claustrofobie, i spusese mai trziu un psihiatru.
Acum se simea foarte linitit la gndul c nu va mai trebui s fug.
Arthur fcuse ru attor bolnavi? Eleanor se tot frmnta, ncercnd s-i

159

aminteasc mcar o singur trstur a chipului lui care s nu exprime devotamentul


i blndeea. Nu gsi niciuna.
Pe aici.
Gardiana o conduse ntr-o camer mic, lng celul. Comisarul Barrot
citea ziarul. Era fericit s l revad pentru c el singur nu o considera mincinoas.
La intrarea ei, ridic privirea surznd.
Cnd intr i cellalt brbat i i fix electrozii detectorului de minciuni nu
mai ncepu s plng aa cum fcuse imediat dup prima arestare. Se aezase pe
scaun, artase celorlali ppua, cernd permisiunea puin jenat s o pstreze
lng ea. Lor nu li se pru c cererea ei ar fi ieit din comun. Frank Crowley, un
brbat binevoitor, cu un aer patern, sosi i el. Era avocatul ei i ieri Eleanor
ncercase s-i explice c avea doar cinci dolari economisii pentru a-l plti, dar el i
rspunsese s nu-i fac griji pentru asta.
Eleanor, poi s refuzi s te supui acestui test! i spusese el, dar ea i
rspunsese c nu o deranja deloc.
Pentru nceput, brbatul care fcea testul i puse ntrebri simple, stupide
chiar, despre vrsta ei, educaie, mncruri preferate. Apoi Eleanor le auzi pe cele pe
care le atepta:
Ai furat ceva vreodat?
Nu.
Nici chiar un lucru nensemnat, un creion, un capt de cret cnd erai
mic?
Ultima dat cnd i se pusese aceast ntrebare ncepuse s plng.
Nu sunt o hoa! Nu sunt o hoa!
Dar azi i se pru mai puin penibil. Fiecare rspuns era adresat comisarului.
N-am furat nici cel mai mic lucru n viaa mea, afirm ea cu convingere.
Nici chiar un creion sau un capt de cret. Sunt incapabil s iau un lucru care
aparine altcuiva.
i flaconul de parfum, cnd erai n ultimul an de la liceu?
Nu l-am furat! Jur! Am uitat s-l art la cas!
Bei alcool? n fiecare zi?
Oh, nu. Uneori beau vin, dar foarte puin.
Remarcase sursul de pe buzele comisarului Barrot.
Ai furat cei 75.000 de dolari din biroul electoral al senatorului Jennings?
Ultima dat, auzind aceast ntrebare, devenise isteric.
Nu, nu i-am furat, rspunse ea simplu.
Dar ai ascuns 5.000 de dolari n pivni, nu?
Nu, n-am ascuns nimic.
Atunci, cum i explici c au fost gsii acolo?
Interogatoriul continu.
i menii afirmaia c Toby i-a dat telefon?
Da.
Eti sigur c e vorba de el?
Atunci am crezut c e el. Dac nu era el, era cineva cu o voce
asemntoare.
Apoi ncepur nite ntrebri incredibile.

160

tiai c Arthur Stevens e bnuit c a provocat moartea doamnei Anita


Gillespie?
Aproape c i pierduse calmul.
Nu, nu tiam. Nu pot s o cred.
Apoi i aminti cum strig el prin somn: nchide ochii, doamn Gillespie!
nchide ochii!
Ba crezi c e posibil. Detectorul te d de gol.
Nu, opti ea. Nu ar putea face ru nimnui. Punea la inim suferinele
tuturor pacienilor lui.
Crezi c ar fi putut ncerca s pun capt acestor suferine?
Nu neleg ce vrei s spunei.
Ba cred c da. Eleanor, Arthur a ncercat s dea foc ospiciului n ziua de
Crciun.
E imposibil!
Eleanor se prbui sub ocul cuvintelor pe care le auzea. nspimntat, nui putea desprinde privirea de la cel ce i punea ntrebarea:
N-ai bnuit niciodat c Arthur Stevens e un maniac criminal?
***
n timpul nopii, Arthur nghii pastilele cu cofein la fiecare dou ore. Nu
putea risca s adoarm i s nceap s strige. Rmase ascuns, sprijinit de perete, cu
privirea fixat n gol.
Nu fusese destul de atent. Patricia intrase, o ascultase micndu-se prin
cas, cu urechea lipit de u. Auzise zgomotul apei cnd fcuse du. Coborse la
parter apoi i el simise pn acolo mirosul de cafea. Apoi Pat ncepuse s cnte.
Sigur pe sine i profitnd de ntuneric, se aez pe scri s o asculte.
n acea clip, vocile i se adresaser din nou, spunndu-i c, dup ce i va
ndeplini misiunea n aceast cas, va trebui s gseasc alt ospiciu unde s-i duc
la bun sfrit menirea. Era att de cufundat n gnduri c nu auzi muzica ncetnd i
uit unde se afla pn cnd nu auzi paii Patriciei pe scar.
n graba de a se ntoarce n ascunztoarea lui, clcase pe poriunea de
parchet care scria, ceea ce i trezise ei bnuieli. i inuse respiraia auzind c
deschide ua camerei. Bineneles c ei nu-i venise ideea s se uite dup etajere.
Rmsese ncordat toat noaptea, atent la fiecare zgomot pn cnd Pat se
trezise i spre uurarea lui plecase de acas. i fu team s ias din ascunztoare
o bun bucat de vreme. Femeia de serviciu ar putea intra i l-ar auzi.
Trecur mai multe ore. Apoi vocile i ordonar s ia halatul maro din
dulapul Patriciei i s se mbrace cu el.
Dac o trdase pe Glory, atunci el era pregtit s o pedepseasc.

161

Treizeci i opt

Pat ajunse n faa cldirii Antenei Potomac la ora 9.35 i se hotr s ia o


cafea i o gustare la cafenea. Nu se simea nc pregtit s nfrunte ostilitatea
neascuns, atmosfera tensionat i crizele de nervi care o ateptau n aceast ultim
zi de filmare i montaj. O durea capul i tot corpul. Dormise ru i avusese cteva
vise confuze. La un moment dat strigase, dar nu-i amintea ce anume.
n main, ascultase informaiile i aflase despre moartea Catherinei
Graney. Nu reuea s-i scoat din minte imaginea acestei femei. Modul n care
chipul i se luminase cnd vorbea despre fiul ei, mngierile clduroase adresate
cinelui
Catherine ar fi fcut ceea ce ameninase s fac: ar fi dat-o n judecat pe
Abigail i canalul de televiziune dup ce emisiunea va fi avut loc. Moartea ei
ndeprtase acest pericol.
Fusese victima unei agresiuni? Se spunea c i plimba cinele. Cum l
chema? Sligo? Prea puin probabil ca un ho s atace o femeie nsoit de un cine
mare.
Pat i termin gustarea. Nu-i mai era foame. Cu trei zile nainte, buse o
cafea cu Catherine. Astzi, aceast femeie, plin de farmec, de via, fusese ucis.
Ajungnd la studio, l gsi pe Luther pe platou, cu obrajii mbujorai,
verificnd pentru ultima dat decorul, n cutarea celei mai mici imperfeciuni.
i-am spus s iei florile! strig el. Nu-mi pas c au fost trimise azi
diminea! Sunt uscate! Nimeni nu e n stare s fac un lucru bun aici? i scaunul
sta e prea jos pentru senator. Parc e un taburet de muls vacile!

162

n acea clip, o zri pe Pat.


Vd c te-ai hotrt, n sfrit, s apari! Ai aflat de Catherine Graney?
Trebuie refcut secvena n care Abigail vorbete despre securitatea aerian. E prea
pornit mpotriva pilotului. Riscm s ne pierdem popularitatea cnd asculttorii vor
afla c soia lui a fost asasinat. ncepem filmrile n zece minute.
Pat l privea cu atenie. Catherine fusese o persoan respectat, dar lui
Luther nu-i psa dect de un lucru: moartea ei l obliga s modifice n ultima clip
derularea emisiunii. Fr niciun cuvnt, Pat se ntoarse i intr n cabina ei.
Abigail era aezat n faa oglinzii, cu un prosop aezat pe umeri. Femeia
care o machia se aplecase cu grij asupra ei i i pudra cu atenie nasul.
Abigail sttea cu minile strnse i o ntmpin destul de prietenete pe Pat.
Asta e, Pat. Vei fi la fel de fericit ca i mine cnd vom termina?
Cred c da, doamn senator.
Femeia lu fixativul i verific dac funcioneaz.
Nu m da cu prostia asta! exclam Abigail. Nu vreau s art ca o ppu
Barbie.
mi pare ru, spuse ea ezitnd. Majoritatea celor ncepu ea apoi tcu.
Sigur c Abigail o privea n oglind. Pat evit s-i ntlneasc privirea.
Trebuie s discutm anumite lucruri.
Vocea lui Abigail era entuziasmat i metodic.
Vreau s renunm la secvena cu securitatea aerian. Vestea despre
Catherine Graney e cumplit! Dar a vrea s insist asupra unei mai bune echipri a
aeroporturilor mici. M-am hotrt s spun ceva mai multe despre mama mea. Dac
tot a aprut fotografia n Mirroir, apoi n Tribune de ieri Apoi, vom accentua
rolul pe care l-am jucat n stabilirea unor relaii externe cu diferite firme. Am
pregtit cteva ntrebri pe care s mi le pui.
Pat ls peria pe care o inea n mn i se ntoarse spre Abigail.
Chiar?
***
Patru ore mai trziu, un grup mic se instala n sala de proiecii cu o gustare
i o cafea, pentru a privi nregistrarea definitiv. Abigail era aezat n primul rnd,
avndu-i alturi pe Luther i pe Philip. Pat se aezase cu cteva rnduri mai n spate,
lng operatorul ef. n ultimul rnd, Toby arta ca un munte singuratic.
Emisiunea se deschise cu o secven ce-i cuprindea pe Pat, pe Abigail i pe
Luther, aezai n semicerc.
Bun ziua i bine ai venit la prima emisiune din seria Femeile din
guvernmnt
Pat se analiza cu atenie. Avusese vocea mai dur dect de obicei i
tensiunea interioar se simea n privirea ei aspr. Luther era n largul lui i, n
ansamblu, aceast prim secven de deschidere arta bine. Pat i Abigail se
completau una pe cealalt. Rochia de mtase albastr a senatorului fusese o alegere
bun, pentru c i punea n lumin feminitatea, fr a o exagera. Abigail surdea cu
cldur i nu pru deloc ncurcat de primirea elogioas care i se fcea.
Discutar despre obligaiile care reveneau senatorului de Virginia.

163

Abigail:
E o munc obositoare, dar i plin de satisfacii
Apoi urm montajul secvenelor din Apple Junction. Abigail cu mama sa.
Pat privi ecranul n momentul n care vocea lui Abigail se ndulci.
Mama mea a trebuit s se confrunte cu toate problemele de care se
lovesc toate femeile din zilele noastre care sunt obligate s munceasc. A rmas
vduv cnd eu aveam ase ani. Nu voia s m lase singur i a acceptat s fie chiar
i femeie de serviciu. i-a sacrificat cariera de directoare de la hotel pentru a fi acas
cnd eu m ntorc de la coal. Eram foarte apropiate. Corpolena ei i punea deseori
probleme. Era bolnav cu glandele. Bnuiesc c muli oameni n aceeai situaie m
neleg. Cnd am rugat-o s vin s locuiasc cu mine i cu Willard a izbucnit n rs
spunnd:
Nici nu se pune problema s vin muntele la Washington!
Era o femeie adorabil i plin de umor.
n acest moment, vocea ei tremur. Apoi explic de ce participase la
concursul de frumusee:
L-am ctigat pentru mama mea
Pat se simi cucerit de farmecul lui Abigail. Chiar i scena din biroul ei,
cnd Abigail vorbise despre Francey ca despre un tiran obez i se prea ireal acum.
Dar e ct se poate de real! i spuse ea. Abigail era o actri nnscut. Apoi
secvenele de nunt i prima campanie.
ntrebarea lui Pat:
Doamn senator, erai proaspt cstorit. Terminaseri ultimul an la
universitate i participai la campania care l-a condus pe soul dumneavoastr n
Congres. Povestii-ne cum v-ai simit cnd ai avut succes
Rspuns:
A fost minunat! Eram foarte ndrgostit. ntotdeauna mi dorisem s fiu
asistenta unui om politic. S m aflu n aceast poziie nc de la nceput, era
pasionant. tii, chiar dac n Congres un Jennings ocupase dintotdeauna acel loc,
competiia a fost foarte strns. n seara n care am aflat c Willard a fost numit A
fost grozav! Fiecare victorie n alegeri e deosebit, dar prima e de neuitat!
Urma secvena cu Kennedy la aniversarea lui Willard Jennings Abigail
spuse:
Eram att de tineri! Eram trei sau patru cupluri care ne ntlneam regulat
i stteam de vorb ore ntregi. Eram convini c vom schimba lumea, c vom face
viaa tuturor mai frumoas. Acum aceti oameni de stat au disprut. Sunt singura
care am rmas n guvern s mplineasc proiectele lui Willard, Jack i celorlali.
i tatl meu era unul dintre ceilali, gndi Pat privind ecranul.
Erau cteva scene cu adevrat emoionante. Maggie n birou cu Abigail,
mulumindu-i c a gsit un loc n ospiciu mamei sale. O tnr mam n brae cu
fiica ei de trei ani povestind cum fostul ei so i rpise copilul. Nimeni nu voia s
m ajute. Nimeni. i cineva mi-a spus: I-a legtura cu senatorul Jennings. Ea te va
ajuta!
Exact! recunoscu Pat.
Dup aceea, cu Luther n rolul de gazd, Abigail vorbi despre deturnarea
fondurilor electorale.

164

Sunt, ntr-adevr, mulumit c Eleanor s-a predat pentru a-i ndeplini


pedeapsa pe care i-a dat-o societatea. Sper doar c va fi destul de cinstit s
napoieze banii sau s mrturiseasc cu cine i-a mprit.
Pat se ntoarse brusc. n semi-obscuritatea slii de proiecie, se distingea
silueta masiv a lui Toby n fotoliul lui, cu minile sprijinindu-i brbia. Piatra de la
inel strlucea n ntuneric. Ddea din cap n semn de aprobare. Pat se ntoarse spre
ecran, ferindu-se s-i ntlneasc privirea.
Luther o ntreba pe Abigail despre propunerile ei n ceea ce privete
securitatea aerian.
Willard era deseori solicitat pentru a ine conferine n universiti i
accepta att de des ct reuea. La universitate, susinea el, tinerii ctig o gndire
matur despre lume i guvernare. Triam din salariul unui deputat i eram foarte
ateni. Azi sunt vduv pentru c soul meu nchiria cele mai ieftine avioane
Cunoate-i statisticile privind piloii care nchiriaz aparate de categoria a doua i
iniiaz afaceri pe cont propriu? Cea mai mare parte din ei nu pot continua Nu au
banii necesari pentru a-i ntreine aa cum trebuie aparatele. Soul meu a murit
acum 25 de ani i de atunci m lupt pentru a elimina aceste avioane depite. Am
colaborat cu Asociaia piloilor de linie pentru a menine i a ntri normele stricte.
Nicio aluzie la George Graney, doar cteva cuvinte despre circumstanele
accidentului lui Willard Jennings. Dup toi aceti ani, Abigail tot vorbea despre
accident cu convingere! gndi Pat. Privind ecranul, i ddu seama c emisiunea
devenise ceea ce voise ea s fie: o prezenta pe Abigail ca pe o fiin uman devotat
cauzei publice. Aceast constatare nu-i aducea acum nicio satisfacie.
Emisiunea se ncheia cu imaginea lui Abigail ntorcndu-se acas, la lsarea
serii i cu comentariul lui Pat c Abigail, ca i ali celibatari, tria singur, aplecat
doar asupra proiectelor de lege de pe biroul senatorial.
Ecranul se ntunec i, cnd lumina se aprinse n sal, toat lumea se ridic.
Pat observ reacia lui Abigail care se ntoarse spre Toby. El nclin capul
cu o micare de aprobare. Atunci, cu un surs distins, ea declar c emisiunea era
reuit.
i arunc o privire i lui Pat.
n ciuda tuturor problemelor, ai fcut treab bun. Ai avut dreptate n ce
privete secvena cu anii tinereii mele. mi pare ru c i-am fcut attea necazuri.
Luther, ce crezi?
Cred c te-ai descurcat de minune! Pat, ce prere ai?
Pat se gndi. Toi preau mulumii i, din punct de vedere tehnic, totul
ieise foarte bine. Atunci de ce voia acea secven suplimentar? Scrisoarea. Voia s
citeasc scrisoarea adresat de Abigail lui Willard Jennings.
Am o problem, spuse ea. Detaliile personale dau acestei emisiuni cel
mai mult farmec. N-a fi vrut s se termine cu o secven de lucru.
Abigail ridic privirea cu un aer ncurcat. Toby se ncrunt. Brusc,
atmosfera din sala de proiecie deveni tensionat. Vocea brbatului de la proiecie se
auzi n microfon:
Gata?
Nu. Proiecteaz din nou ultima secven! strig Luther.
n sal se ls din nou ntunericul i, o clip mai trziu, pe ecran aprur

165

ultimele secvene ale emisiunii.


Toi se privir cu atenie. Luther observ primul.
Ar putea rmne aa, dar cred c Pat are dreptate.
Incredibil! exclam Abigail. Ce vrei s facei? Trebuie s ajung n
cteva ore la Casa Alb i nu vreau s ajung acolo n ultima clip.
Cum s-i obin acordul? se ntreba Pat. Nu tia de ce inea neaprat s
citeasc acea scrisoare: Billy, iubitule Voia mai ales s vad reacia lui Abigail.
Dar Abigail insistase s supravegheze fiecare secven a nregistrrii. Pat ncerc s
par natural.
Doamn senator, ai fost foarte amabil c mi-ai permis s am acces la
dosarele dumneavoastr personale. n ultimul pachet pe care mi l-a adus Toby am
gsit o scrisoare care ar putea s dea tua final pe care o cutm. Bineneles, o
putei citi nainte de nregistrare, dei cred c efectul nu ar fi la fel de puternic dac o
vei face.
n orice caz, dac nu merge, rmne secvena actual.
Abigail nchise ochii pe jumtate. l privi pe Luther.
Ai citit scrisoarea?
Da i sunt de acord cu Pat. Dar tu hotrti.
Ea se ntoarse spre Philip i spre Toby.
Ai verificat bine documentele trimise?
Da, doamn senator.
Abigail ridic din umeri.
n acest caz fii drgui i nu citii scrisoarea fetei care a fost aleas
Miss Apple Junction un an dup mine.
Izbucnir toi n rs. E schimbat, gndi Pat. E sigur de ea!
Ne ntoarcem n zece minute, spuse Luther.
Pat se grbi s se machieze. i acoperi nasul cu pudr, apoi fruntea i
brbia. Ce se ntmpl cu mine? se ntreb ea mnioas.
Ua se deschise i intr Abigail. i scoase o pudrier din poet.
Pat, e o emisiune bun, nu?
Da, aa cred.
Nu am vrut s o fac. Aveam presimiri rele. Dar ai fcut o treab grozav
reuind s m prezini mai simpatic dect sunt n realitate. Vznd acest film, mi
dau seama c protagonista lui mi place mai mult dect propria mea persoan,
declar ea surznd.
M bucur.
Pentru cteva clipe, Abigail redevenise femeia pe care Pat o admira att.
Un moment mai trziu se regsir pe platou. Pat inea n mn scrisoarea pe
care se pregtea s o citeasc. Luther vorbi primul:
Doamn senator, v mulumim c ne-ai consacrat cteva ore din
preiosul dumneavoastr timp. Cariera dumneavoastr e cu siguran un exemplu
stimulent pentru noi toi i demonstreaz c oricine poate ajunge aici. Pregtind
emisiunea, ne-ai ncredinat mai multe dosare personale. Printre ele, am gsit o
scrisoare adresat soului dumneavoastr, Willard Jennings. Cred c ea oglindete
cel mai bine caracterul tinerei care ai fost i al femeii care ai devenit. Se poate ca
Pat s citeasc aceast scrisoare?

166

Abigail nclin din cap cu o privire ntrebtoare.


Pat desfcu scrisoarea. Cu vocea ei joas, o citi ct se poate de rar.
Billy, iubitule
I se puse un nod n gt. i simea din nou buzele cumplit de uscate. Ridic
privirea. Abigail o fix cu chipul rvit. Ai fost magnific la audiena din aceast
dup-amiaz. Sunt mndr de tine. Te iubesc att de mult i sunt att de fericit la
gndul c mi voi petrece toat viaa alturi de tine, muncind lng tine Oh,
dragostea mea, noi doi vom schimba ceva n lume!
Luther adug:
Scrisoarea e datat 13 mai i la 20 mai deputatul Willard Jennings
disprea i ai rmas singur pentru a duce la capt idealul de a schimba ceva n
lume. Doamn senator Abigail Jennings, v mulumim!
Ochii lui Abigail strluceau. n colul buzelor i apruse un surs
melancolic i tandru. nclin din cap i buzele ei articular cu greu cuvintele:
Mulumesc.
Tiai! strig operatorul-ef.
Luther se ridic brusc.
Abigail a fost perfect! Toat lumea
Se opri brusc la mijlocul frazei vznd-o pe Abigail cum ntinde braul i-i
smulge din mn scrisoarea lui Pat.
Unde ai gsit-o? strig ea cu o voce ascuit? Ce ncerci s-mi faci?
Abigail, i-am spus, putem renuna la ea! protest Luther.
Chipul lui Abigail devenise o masc de mnie i de durere. Mai vzuse
expresia aceasta pe acest chip. Cnd?
O siluet masiv trecu brusc prin faa ei. Toby o scutura pe Abigail
strigndu-i aproape:
Abby, calmeaz-te! E grozav s nchei emisiunea fcnd cunoscut
publicului ultima scrisoare pe care i-ai trimis-o soului tu.
Ultima scrisoare?
Abigail i acoperi chipul cu mna, de parc ar fi ncercat s-i recompun
nfiarea.
Sigur Sunt dezolat E adevrat c eu i Willard aveam obiceiul s
ne scriem astfel de bilete mi pare bine c l-ai gsit pe ultimul
Pat rmase aezat, fr s fac niciun gest.
Billy iubitule, Billy iubitule Cuvintele i se nvrteau n cap
ciocnindu-i-se parc n tmple. Strngnd braul fotoliului ridic privirea i ntlni
ochii plini de ur ai lui Toby. Se cufund n fotoliu, prad unei spaime de nedescris.
Apoi Toby se ntoarse spre Abigail care, nsoit de Luther i Philip, se
ndrepta spre ua studioului. Luminile reflectoarelor se stinser.
Ei, Pat! strig cameramanul. De data asta e gata?
Ea reui cu greu s se ridice.
E gata!

167

Treizeci i nou

Cnd era tulburat sau avea o problem, lui Sam i fcea bine o plimbare
lung. i limpezea ideile i-l ajuta s gseasc cea mai bun soluie. De aceea se
hotr s porneasc pe jos de acas dei l separau civa kilometri buni de la
apartamentul lui pn n partea de Sud-Vest a oraului. Gangplank se gsea pe
Washington Channel. Apropiindu-se de restaurant, se opri s priveasc zborul
psrilor deasupra apei.
Cape Cod. Nauset Beach. Pat alturi de el, cu prul rvit de vnt, cu
braul trecut pe sub al su i acea extraordinar senzaie de libertate, ca i cum n-ar fi
fost dect ei, cerul, plaja i oceanul.
Vara viitoare ne vom ntoarce acolo! i promise el.
Restaurantul semna cu o nav ancorat la chei. Sam trecu grbit pasarela
de acces, legnat puin de zbuciumul apelor.
Jack Carlson era aezat la o mas de lng fereastr. Erau mai multe
chitocuri de igar strivite n scrumiera din faa lui i n pahar avea Perrier. Sam se
scuz de ntrziere.
Am venit eu prea devreme, spuse simplu Jack.
Era un brbat ngrijit, cu prul crunt i cu o privire ptrunztoare. Era
prieten cu Sam de mai mult de 20 de ani.
Sam comand un Gin Martini.
M calmeaz i m pune pe picioare, explic el cu un nceput de zmbet.
Simise deja privirea ntrebtoare a lui Jack fixat asupra lui.
Te-am mai vzut ntr-o situaie asemntoare, remarc Jack. De ce mi-ai
cerut s-l cercetez pe Toby Gorgone?
Un presentiment.
Sam se simea ncordat.
Ai gsit ceva interesant?
Mai degrab da.
Salut, Sam!
Frank Crowley, cu chipul lui de obicei palid acum colorat de frig, cu prul

168

crunt puin zburlit, se aez la masa lor. Se prezent lui Jack, i puse ochelarii cu
ram aurie, deschise diplomatul i scoase un plic gros.
Era ct pe ce s nu pot veni, spuse el. Citeam copia procesului i aproape
uitasem c trebuie s mai i plec acas.
Chelnerul se apropiase de el.
O Vodka Martini, sec, comand el. Sam, eti singurul tip pe care-l
cunosc care mai bea nc Gin Martini.
Fr s atepte rspunsul, continu:
Statele Unite mpotriva Eleanorei Brown. O lectur interesant care
poate fi rezumat la o ntrebare simpl: cine din anturajul lui Abigail minte: Toby
sau Eleanor? Eleanor s-a aprat singur. O eroare grosolan. A nceput s vorbeasc
despre furt, dar partea civil a exagerat de parc ar fi atacat Fort Knox. Mrturia lui
Abigail n-a ajutat. A insistat mult s i se ofere lui Eleanor a doua ans. Am
subliniat pasajele cele mai semnificative. i ntinse copia lui Carlson.
Jack scoase un plic din buzunar.
Iat informaiile pe care le voiai despre Gorgone, Sam.
Sam le citi, ridic o sprncean i le reciti cu atenie.
Apple Junction: Suspect ntr-un furt de main. Urmrit de poliie pentru a
fi rnit trei persoane. A lipsit dovada.
Apple Junction: Suspect ntr-o afacere cu pariuri la cursele de cai. Au lipsit
dovezile.
New York: Suspect ntr-un atac armat care a avut drept consecin moartea
unui proprietar de Cas de Amanet. Lipsesc dovezile. Bnuit c ntreine raporturi cu
Mafia.
i-a pltit datoriile de joc prin servicii murdare.
Alt fapt semnificativ: aptitudini mecanice excepionale.
***
Un caz perfect curat, spuse el pe un ton sarcastic.
n timpul mesei, discutar, comparar i evaluar fia lui Toby Gorgone i
minutele procesului Eleanorei Brown, raportul Oficiului de Securitate Aerian
despre accidentul lui George Graney i ultimele nouti despre uciderea Catherinei
Graney. La cafea trseser deja concluzii tulburtoare: Toby era un mecanic abil i
lsase o valiz n avionul care se izbise de stnci n condiii misterioase. Toby juca,
deci ar fi putut s aib datorii n vremea dispariiei fondurilor electorale.
Mi se pare c Abigail i Toby i aduc servicii reciproce, remarc
Crowley. Ea i ofer un alibi, iar el scoate castanele din foc.
Nu cred c Abigail a trimis cu bun tiin o tnr n nchisoare, obiect
Sam. i, n niciun caz, nu cred c poate fi acuzat c i-a ucis soul.
Vorbeau toi trei n oapt, doar discutau despre o femeie care putea deveni
peste cteva ore, vice-preedinte al Statelor Unite.
Restaurantul se golea. Clienii, n marea lor majoritate lucrtori n
administraie se grbeau s se ntoarc la serviciu. n timpul mesei, fiecare dintre ei
fcuse probabil tot felul de speculaii privind conferina de pres a Preedintelui
din acea sear.

169

Sam, am vzut zeci de tipi ca Toby, spuse Jack. Cea mai mare parte
aparin lumii a treia i sunt devotai trup i suflet efului lor. Ei pregtesc terenul i
profit de acest lucru de fiecare dat cnd au necazuri. Poate c Abigail nu e
implicat. Dar s privim lucrurile i aa: Toby tie c Willard Jennings vrea s-i
abandoneze locul n Congres i s divoreze de Abigail. Personal, Willard nu avea
bani. Mama lui se ocupa cu acest capital. Abigail ar fi fost eliminat de pe scena
politic, abandonat de cercul de prieteni ai lui Willard, deci nu-i rmne dect s se
ntoarc acas ca fost regin a frumuseii. i Toby a hotrt c aa ceva nu e
posibil.
Vrei s spui c ea s-a revanat acoperindu-l n afacerea fondurilor
electorale? ntreb Sam.
Nu neaprat, spuse Frank. Citii mrturia ei de la proces. A admis c sau oprit la o staie de benzin la puin timp dup ce Eleanor spune c a primit un
telefon. Motorul fcea un zgomot ciudat i Toby a vrut s-l verifice. Dar jur c
Toby nu a disprut nicio clip. Dar ea se pregtea pentru un discurs i i analiza
nsemnrile. La un moment dat, l-a vzut pe Toby meterind ceva la motor, dar n
clipa urmtoare a plecat s caute ceva n portbagaj. Ct timp i-a luat s intre ntr-o
cabin telefonic s formeze numrul i s transmit mesajul? Eu a fi distrus
aceast mrturie imediat. Dar, presupunnd c avem dreptate, de ce a ales-o pe
Eleanor?
Simplu, spuse Jack. i tia trecutul. tia ct e de impresionabil. Fr ea,
ar fi trebuit o anchet complet despre dispariia fondurilor. Toby ar fi fost
suspectat, i-ar fi rscolit trecutul. Din nou ar fi lipsit dovezile, dar Abigail ar fi fost
obligat de aceast dat s-l dea afar.
Dac presupunerile noastre sunt reale, concluzion Sam, moartea
Catherinei Graney vine prea la anc pentru a fi ntmpltoare.
Dac Abigail e aleas disear, spuse Jack i se dovedete c oferul ei a
ucis-o pe soia pilotului Graney, ratificarea din Senat va fi un scandal de proporii.
Cei trei brbai rmseser aezai la mas, analiznd cu un aer sumbru
situaia n care se afl Preedintele.
Dar tot e i o parte bun n toate: dac putem dovedi c Toby a
ameninat-o pe Pat i l-am aresta, nu a mai fi att de ngrijorat pentru ea.
Frank Crowley fcu un semn din cap spre Jack.
i dac oamenii ti l ridic pe sus, va fi obligat s mrturiseasc
adevrul despre furtul banilor. Pot s v spun acum, putoaica asta pentru c tot
putoaic a rmas supus la testul cu detectorul de minciuni i jurnd c n-a furat
n viaa ei niciun capt de cret v-ar fi zdrobit inima. Nu pare s aib nici 18 ani, dar
34! Dac ar fi rmas n nchisoare, nu ar fi supravieuit. Dup o puternic depresiune
nervoas, un psihiatru a pus-o s picteze chipul unei ppui ca s exprime ceea ce
simea. Nu se mai desparte acum de ppua asta. Te face s plngi. E ca un copil
btut.
O ppu! exclam Sam. Are o ppu! Nu e o Raggedy Ann?
n faa semnului de aprobare al lui Frank care l privea uimit, Sam mai
comand o cafea.
Nu cred c am urmat pista cea bun, spuse el resemnat. O lum de la
capt!

170

Patruzeci

Toby vrs cocktail-ul cu ghea n pahar i l aez n faa lui Abigail.

171

Bea asta! i va face bine.


Toby, unde a gsit scrisoarea aceea? Unde a gsit-o?
Nu tiu.
Nu era n actele pe care i le-ai adus. N-am mai vzut-o dup ce am scriso. Ce tie? Toby, dac poate dovedi c am fost acolo n noaptea aceea
Imposibil! Nimic nu poate dovedi. i, orice a descoperit, nu are nicio
prob. i oricum, i-a fcut un serviciu. Vei ctiga simpatia tuturor. Vei vedea
Nu reui s-o conving dect apelnd la singura modalitate care era eficace:
Ai ncredere n mine! Nu te ngrijora!
Abigail se mai calm puin, dar rmase destul de ncordat. i, peste cteva
ore, era ateptat la Casa Alb.
Ascult, Abby, spuse el. n timp ce eu i pregtesc ceva de mncare, bea
ce i-am dat eu. Apoi faci o baie i dormi o or. Trebuie s fii perfect! E seara vieii
tale!
Vorbea ct se poate de serios. Ea avea mii de motive s fie tulburat.
Clacase n momentul n care auzise scrisoarea. Dar, n momentul n care Pelham
spuse: Soul dumneavoastr a disprut o sptmn mai trziu, ntrevzuse
scparea. Totul fusese bine pn la urm.
Dar, dac nu ar fi fost Toby acolo, ar fi fost pe punctul de a comite o
greeal ireparabil.
Abigail ridic paharul:
Noroc! spuse ea cu umbra unui surs pe buze. Peste puin timp, vom
ctiga!
Vice-preedinte
Da, doamn senator.
El sttea aezat pe canapeaua din faa ei.
Ah, Toby, ce a fi ajuns fr tine?
Reprezentanta oraului Apple Junction n Adunare.
Da, adevrat
ncerc s surd. Prul zburlit i ncadra chipul tulburat i nu prea s aib
mai mult de 30 de ani. Era att de subire, de neajutorat Ca toate femeile Nu
era slab, era subire i ncordat.
Toby, eti czut pe gnduri! sta da, eveniment!
i termin butura din pahar.
Emisiunea e bun?
Asta i tot spun. Nu avea sens s faci o scen pentru scrisoarea aceea.
Pat Traymore i-a fcut un serviciu.
tiu Doar c
Butura i fcea efectul. I se fcuse foame.
ntinde-te puin. i aduc o gustare.
Da e o idee bun. Toby, i dai seama c peste cteva ore voi deveni
vice-preedintele Statelor Unite?
Sigur c-mi dau seama.
tiu c e o munc de rspundere. Dar, Toby, dac fac treab bun nu m
poate mpiedica nimeni s nzuiesc spre mai sus anul viitor. Acolo vreau s ajung!
tiu.

172

Toby i umplu din nou paharul.


i fac o omlet. Apoi dormi puin. E seara vieii tale!
Toby se ridic. Nu mai putea suporta ncordarea care se citea pe chipul ei.
Aa arta i n ziua n care aflase c nu putea obine bursa la Radcliffe. Venise s-l
caute n grdina unde lucra el i-i artase scrisoarea, apoi se aezase pe iarb, cu
brbia n palme. Avea 18 ani.
Toby, mi doresc att de mult s merg! Nu mai pot rmne n oraul sta
mizer!
i el o sftuise s se foloseasc de acel fraier, Jeremy Saunders O ajutase
de multe ori s-i mplineasc destinul i, astzi, nc o dat, ea fusese pe punctul
de a strica totul.
Toby intr n buctrie. Pregtind masa, i imagin situaia: Abigail era la
o lungime de cal de Preedinte Pasionant!
Auzi telefonul. Era Phil.
E n form? ntreb el.
E bine. i pregtesc ceva s mnnce.
Am informaiile pe care le doreai. Ghici cine este proprietarul casei n
care locuiete Pat Traymore
Toby atept.
Nici mai mult nici mai puin dect Pat Traymore. Casa e pe numele ei
de cnd avea 4 ani.
Toby scoase un fluierat. Ochii, prul, nfiarea Cum de nu ghicise mai
devreme? Ar fi putut distruge totul prin neatenia lui.
Vocea lui Philip era iritat.
M-ai auzit? Am spus
Am auzit. Nu mai spune nimnui. Abigail nu poate suferi dac nu va
afla.
Cteva minute mai trziu, se ntoarse n apartamentul su de deasupra
garajului. Abigail se hotrse s priveasc emisiunea din camera ei. La ora opt va
veni cu maina i vor porni mpreun spre Casa Alb.
Atept s nceap emisiunea, apoi prsi n linite apartamentul. Maina
lui, o Toyota neagr, era parcat pe alee. O mpinse pn n strad. Nu voia ca Abby
s-i dea seama c pleac. Avea mai puin de o or i jumtate pentru a ajunge i a
se ntoarce de la casa Patriciei Traymore.
Nici nu avea nevoie de mai mult timp.

173

Patruzeci i unu

Pat travers Massachusetts Avenue, urc pe strada Q, o lu pe podul


Buffalo i intr n Georgetown. O durea capul o durere ascuit i enervant.
Conducea ca un automat, oprindu-se la semafor chiar fr s-i dea seama.
Intrase pe strada 31. Lu virajul i se opri pe aleea casei sale. Urc treptele,
cu prul rvit de vnt. Degetele ei cutar nendemnatice cheile n poet.
Zgomotul yalei. mpinse ua i intr n penumbra nelinititoare a casei.
Incontient, nchise ua i se sprijini de ea. Simea c greutatea hainei o
copleete. Se dezbrc cu o micare brusc, aruncnd paltonul ntr-o parte. Ridic
privirea, cu ochii asupra scrii circulare. Un copil era aezat acolo. Un copil cu pr
lung, rocat, cu brbia n palma minii; avea o privire ntrebtoare.
Nu dormeam, gndi ea. Am auzit soneria de la intrare i am vrut s vd
ce se ntmpl. Tata a deschis ua. Era furios. Am urcat n vitez n camera mea s
m culc. Cnd am auzit prima mpuctur, n-am cobort imediat. Am rmas n pat
i l-am strigat pe tata. Dar el n-a venit i am auzit alt mpuctur. Am alergat pe

174

scri pn la parter
i atunci
Tremura i i simea sufletul gol. Intr n bibliotec, i turn un coniac i
lu o nghiitur. De ce fusese Abigail att de tulburat de aceast scrisoare? Fusese
cuprins de panic, de furie, de team.
De ce?
Nu putea nelege.
i de ce am fost i eu att de tulburat citind-o? De fiecare dat cnd am
citit-o am fost tulburat. Toby m-a privit cu ur. De ce a strigat la Abigail? De
parc nu ar fi ncercat s-o calmeze, ci s-o avertizeze. De ce?
Se aezase pe colul canapelei i-i cuprinse cu braele genunchii.
ntotdeauna stteam aa cnd tata avea de lucru la birou. Tata mi spunea: Kerry,
poi s rmi, dac nu faci zgomot. i amintea cu exactitate o mulime de lucruri
despre el. Putea s-l vad clar, nu aa cum i apruse n filme, ci cum era el n
realitate, micndu-se prin aceast camer, prin cas
i de ce i era att de fric? Dormise ru noaptea. Iar acum spera c o baie
cald i o mas bun o vor ajuta s se calmeze. Urc fr grab pn n camera ei.
Avea din nou acea senzaie stranie c e urmrit. Ca i o sear nainte, la culcare
Dar i acum alung acest gnd din minte.
Cnd ajunse n camera ei, sun telefonul. Era Lila.
Pat, totul e n regul? Sunt nelinitit n privina ta. Nu vreau s te sperii,
dar simt c te amenin un pericol Te rog, vino la mine n noaptea asta.
Lila, aproape am reuit s neleg ce s-a ntmplat n noaptea aceea. i
asta datorit unui lucru petrecut azi, la filmri. Dar, nu te ngrijora, orice ar fi, pot s
fac i singur fa.
Pat, ascult-m! Nu mai trebuie s rmi singur n cas!
Lila exagereaz, i spuse Pat, mai trziu, cufundat n apa fierbinte.
Crede c n-a suporta adevrul.
Iei din cad, i terse prul i se aez n faa oglinzii. ncepu s-i perie
prul. l inuse strns aproape toat sptmna, dar tia c lui Sam i place s-l vad
liber i necoafat.
Se strecur n pat i ddu drumul la radio. Nu se gndea c va adormi att
de repede, dar somnul o cuprinse brusc. Numele Eleanorei o aduse brusc la realitate.
Ceasul de perete arta ora ase i un sfert. Peste 15 minute urma s nceap
emisiunea.
Invocnd imposibilitatea de a suporta teama de a fi recunoscut, Eleanor
Brown s-a predat i a fost arestat. Ea continu s susin c e nevinovat i c nu a
furat banii din fondurile electorale. n ultimii ani ct s-a ascuns, a trit cu un
infirmier, Arthur Stevens, bnuit de un ir de decese survenite la ospiciu. Un mandat
de arestare a fost emis pe numele lui. El a fost supranumit ngerul Ospiciului.
ngerul Ospiciului! Primul telefon l primise de la un brbat care se
recomandase ca fiind nger al eliberrii, al rzbunrii i al distrugerii. Pat se ridic
dintr-o sritur i form numrul lui Sam. Ls soneria s sune de 10, 12, 14 ori apoi
nchise. Cum de nu nelesese ce-i spusese Eleanor despre Arthur? O implorase s nu
se predea! Pentru a o salva, ar fi putut s ncerce s opreasc emisiunea!
Eleanor tia de aceste ameninri? Nu, sunt sigur c nu tia! hotr Pat.

175

Trebuia s-l anune pe avocatul ei i abia apoi poliia.


Era ora 6 i 25 de minute. Cobor din pat i porni n grab pe scri,
ntrebndu-se unde putea fi la acea or Arthur Stevens? tia c Eleanor fusese
arestat? Va vedea emisiunea i fotografia Eleanorei? O va acuza c o obligase pe
Eleanor s se predea, dei lui i promisese c nu o face?
Ajuns n salon, aprinse lumina i instalaiile din brad, apoi porni
televizorul. Chiar i aa, camera avea un aspect straniu i lugubru. Se aez pe
canapea, fixnd cu atenie ecranul n timp ce se derula genericul emisiunii de tiri
care tocmai se ncheia.
Voise s vad singur emisiunea. La studio, fusese prea atent la reaciile
celorlali i nu avusese timp de ea nsi. Voia s o revad.
Butucii din cmin trosneau i zgomotul o fcea de fiecare dat s tresar. E
nnebunitor efectul pe care l are acest loc asupra mea, gndi ea.
Emisiunea ncepu. Cu un ochi critic, Pat i analiz pe cei trei protagoniti
aezai n semicerc: Abigail, ea, Luther. Fundalul era bun Luther avusese dreptate
cnd mutase florile. Abigail nu mai era nervoas, iar imaginile din Apple Junction
fuseser bine alese. Amintirile din tineree fuseser prezentate cu cldur i umor,
exact aa cum i dorise. Numai c acum tia c totul e o minciun.
Secvenele de nunt, de la recepie, de la campaniile electorale se derular
rnd pe rnd, presrate de amintirile tandre ale lui Abigail despre soul ei.
Eu i Willard Soul meu i cu mine
Curios, niciodat, nu-i spusese Billy.
Din ce n ce mai atent, Pat realiz c secvenele din tinereea lui Abigail
trezeau n ea amintiri familiare. Amintiri care nu aveau nimic de a face cu faptul c
privise secvenele respective de attea ori. De unde aceast impresie?
Pe ecran apru un spot publicitar.
Imediat dup aceea urmau secvenele cu Eleanor i procesul.
Arthur o auzise pe Pat cobornd scrile. Prudent, naintase n vrful
picioarelor la u i rmase nemicat pn cnd auzi sonorul nfundat al
televizorului. i fusese team c ea ar fi putut chema civa prieteni s urmreasc
mpreun emisiunea. Dar ea era singur.
Dup muli ani, pentru prima dat, avu impresia c purta hainele pe care
Dumnezeu voise s le poarte. Aranj cu grij n jurul lui estura fin de ln.
Aceast femeie profanase vemintele sacre. Cu ce drept purtase ea costumele celor
alei.
ntors n ascunztoare i fixase ctile la urechi i reglase imaginea.
ngenunchind ca n faa unui altar, cu minile mpreunate ca la rugciune, Arthur
ncepu s urmreasc emisiunea.
***
i Lila era n faa televizorului, cu un platou n fa Dar nu putea s
mnnce nimic. n sufletul ei, era convins c Pat era ameninat de un pericol i
acest sentiment se accentu cnd o vzu aprnd pe ecran.
Preedintele Casandrei, gndi ea cu amrciune. Pat nu vrea s m
asculte. Trebuie s plece din aceast cas, dac nu, va avea o moarte mai violent

176

dect a prinilor si. Orele i sunt numrate!


Lila l ntlnise o singur dat pe Sam Kingsley i i se prea simpatic. tia
c nsemna mult pentru Pat. Ar folosi la ceva dac i-ar spune lui ce presentimente
avea? Cum s-l conving s o ia pe Pat de acolo pn ce atmosfera aceasta
tulburtoare i amenintoare ce-i nconjura casa se va risipi?
mpinse platoul, se ridic i lu cartea de telefon. Trebuia s vorbeasc cu
el.
***
Prsind restaurantul, Sam porni direct spre birou. Trebuia s asiste la mai
multe ntlniri, dar la niciuna nu reui s se concentreze. Se tot gndea la ce
descoperise n timpul mesei.
Toi trei construiser o adevrat reea de presupuneri n ce-l privete pe
Toby, dar Sam fusese procuror prea mult timp pentru a realiza c aceste presupuneri,
orict de serioase ar fi, puteau fi spulberate ca un castel de cri de joc. i ppua
Raggedy Ann distrugea ultimele acuzaii pe care i le adusese lui Toby. Dac nu era
implicat n furt, dac doamna Graney fusese victima unei agresiuni, atunci Abigail
era aa cum o tia el mai presus de orice reprouri i candidatul perfect pentru
postul pe care voia s-l ocupe. Dar, cu ct se gndea mai mult la Toby, cu att se
nelinitea mai tare.
Terminndu-i treaba, la ora ase i 20 de minute se hotr s o sune pe Pat.
Linia era ocupat. Prsi n grab biroul. Voia s ajung acas la timp pentru a
urmri emisiunea.
Soneria telefonului se auzi exact n momentul n care ncuia ua. Se ntoarse
s rspund. Era Jack Carlson.
Sam, eti singur?
Da.
Am cteva elemente noi n afacerea Catherinei Graney. Fiul ei a gsit
ciorna unei scrisori adresat lui Abigail. E foarte serios. Voia s conteste versiunea
oficial privind relaiile dintre soii Jennings i s o dea n judecat pe Abigail,
acuznd-o de calomnie dac nu retrage din emisiune toate afirmaiile defimtoare
care l privesc pe soul ei.
Sam fluier.
Vrei s spui c e posibil ca Abigail s fi primit ieri scrisoarea?
Exact. i nu e totul! Vecinii doamnei Graney au dat o recepie ieri sear.
Am avut lista invitailor i am vorbit cu toi. Un cuplu sosit mai trziu, pe la 11 i un
sfert a gsit cu greu strada. Au ntrebat pe un tip ce-i parcase maina cu dou
blocuri mai departe. El i-a expediat n vitez. Maina era o Toyota neagr, cu numr
de Virginia. Femeia i amintete c brbatul purta un inel masiv cu piatr nchis la
culoare. l cutm pe Toby pentru interogatoriu. Nu crezi c ar trebui s suni la Casa
Alb.
Toby se aflase poate n apropierea locului n care fusese asasinat
Catherine Graney. Dac el o ucisese, toate bnuielile ar fi justificate, chiar logice
Abigail trebuie s afle imediat! Trebuie s o vd! spuse Sam. i voi da ansa s-i
retrag candidatura. Dac refuz, voi discuta eu cu Preedintele. Chiar dac habar

177

n-are de afacerile lui Toby, trebuie s accepte responsabilitatea moral.


Nu cred c o preocup prea mult problema responsabilitii morale.
Dac J. Edgar Hoover ar mai fi n via, nu i-ar croi un astfel de drum spre
preedenie. Ai citit articolul din Tribune? Era prieten cu deputatul Adams i
soia lui.
Am vzut.
Cum las articolul s se neleag, exist ntotdeauna un zvon c o
femeie e cauza unei dispute fatale. Eram nceptor n FBI cnd a izbucnit afacerea,
dar citind ziarul, am simit c ceva nu e n regul. Am cutat dosarul Adams.
Conine i cteva lucruri despre proasptul deputat, doamna Abigail Jennings. Totul
duce spre ea Ea a fost femeia aceea
***
Orice ar fi fcut, Abigail nu reuea s se calmeze. Era prea nervoas i
gndul c va fi numit peste cteva ore vice-preedinte o nnebunea de fericire.
Doamna vice-preedinte. Air Force 2 i locuina de pe terenul
Observatorului Marinei. Preedintele Senatului i reprezentanta Preedintelui peste
tot n lume.
Peste doi ani, alegerile prezideniale. Le voi ctiga! i promise. Golda
Meir, Indira Gandhi, Margaret Thatcher, Abigail Jennings.
Senatul o va aclama. Cnd fusese aleas n Senat, Luther i spusese: Ei
bine, Abigail, aparii clubului cel mai important al lumii!
i acum urma s fac un alt pas hotrtor. Nu va mai fi doar un senator
printre atia alii, ci al doilea om din Stat.
Se hotrse s se mbrace cu o rochie de mtase i o vest brodat n tonuri
roz i gri. Efectul va fi excelent pe ecrane!
Vice-preedintele Abigail Jennings.
Era ora ase i un sfert. Se ridic din fotoliu i se ndrept spre oglind s-i
pieptene prul. Aplic o und uoar pe pleoape i puin rimel pe gene. Nervozitatea
o fcea s fie mbujorat. Nu mai avea nevoie de fard. Putea s nceap s se
mbrace, apoi s priveasc emisiunea i s-i repete discursul de mulumire pe care
avea s-l rosteasc la Casa Alb. mbrc rochia, apoi vesta pe care prinse o bro
de aur cu diamante sub form de soare. Televizorul din bibliotec avea ecranul cel
mai mare. Se hotr s priveasc de acolo emisiunea: Femeile din guvernmnt.
Vzuse toat emisiunea, cu excepia ultimilor minute. Dar o linitea s o
priveasc nc o dat. Apple Junction acoperit de zpad prea un ora de la munte
mai primitor dect era n realitate. Privi cu atenie casa familiei Saunders. i aminti
ziua cnd doamna Saunders o obligase s se ntoarc i s intre pe ua de serviciu.
Dar i-o pltise acestei vrjitoare!
Dac Toby nu s-ar fi descurcat i i-ar fi dat ideea cum s obin bani pentru
Radcliffe, unde ar fi ea acum?
Familia Saunders mi datora aceti bani! i spuse ea. 12 ani de umilin
n casa lor
Privi secvenele de la cstorie, campaniile de debut, nmormntarea lui
Willard. i aminti ct de fericit fusese, n maina mortuar, cnd Jack Kennedy

178

acceptase s-l conving pe guvernator ca ea s termine mandatul lui Willard.


ritul prelung al soneriei o fcu s tresar. Nimeni nu putea s vin
neanunat. S fi avut vreun ziarist ndrzneala de a suna att de insistent? Nu acord
prea mult atenie. Dar soneria suna nencetat, deranjnd-o. Se ndrept grbit spre
u.
Cine e?
Sam.
Deschise ua larg. El intr, cu chipul ncordat.
Sam, cum de nu urmreti emisiunea? Intr.
Cuprinzndu-l de bra, l conduse grbit spre bibliotec. Pe ecran, Luther i
punea ntrebri privitoare la poziia ei privind securitatea aerian.
Abigail, trebuie s i vorbesc.
Sam, pentru Dumnezeu! Chiar vrei s m mpiedici s-mi privesc
propria emisiune?
Asta mai poate atepta.
i explic motivul vizitei sale. n privirea ei se citea nencrederea.
Vrei s spui c Toby a ucis-o pe doamna Graney? Eti nebun!
Chiar?
Era cu o fat. Va depune mrturie pentru el.
Dou persoane au fcut o descriere exact, iar scrisoarea pe care
Catherine i-a trimis-o e un mobil foarte bun.
Care scrisoare?
Se privi fix i chipul lui Abigail pli.
El i aduce pota, nu?
Da.
A fcut-o i ieri?
Da.
i ce i-a adus?
Nimic neobinuit. Stai puin! Nu-l poi acuza chiar aa! Trebuie s fie i
el de fa!
Atunci, cheam-l acum. Oricum va fi ridicat pentru un interogatoriu.
Sam o privi formnd numrul. E foarte elegant. S-a mbrcat astfel
ateptnd s devin vice-preedinte, gndi el.
Cu receptorul la ureche, Abigail ascult soneria.
Fr ndoial, nu vrea s rspund. Nu se ateapt s-l sun eu.
Vocea ei ezit o clip, apoi deveni brusc imperativ.
Sam, nu poi s crezi ceea ce ai spus! Pat i-a bgat ideea asta n cap.
Chiar de la nceput a fost mpotriva mea
Pat nu are nimic de a face cu faptul c Toby a fost vzut lng casa
Catherinei Graney.
La televizor, Abigail explica de ce se aflase ntotdeauna n fruntea micrii
care cerea impunerea unor norme mai severe privind securitatea aerian.
Sunt vduv azi pentru c soul meu a nchiriat cel mai ieftin avion.
Sam art spre ecran.
Dar declaraia asta ar fi fost de ajuns pentru ca doamna Graney s se
adreseze presei mine diminea i Toby tia acest lucru. Abigail, dac preedintele

179

a anunat o conferin de pres pentru aceast sear n care vei fi desemnat


vicepreedinte, cred c ar trebui s-i ceri ca numirea s fie amnat pn cnd totul
va fi lmurit.
Ai nnebunit! Puin mi pas c Toby a fost vzut la dou blocuri de
locul unde a fost ucis o femeie. Ce nseamn asta? Poate c are o prieten n
cartierul Richmond. i acum nu vrea s rspund la telefon. mi pare ru c mi-am
dat osteneala s deschid ua.
Sam se simi cuprins de neputin. Ieri, Pat i spusese c Toby o privea cu
ur. i c devenea nervoas cnd se afla prin preajm. Acum dou minute, Abigail i
spusese c Pat e mpotriva ei. i Toby credea acelai lucru? Sam o cuprinse pe
Abigail de umeri.
Ar putea Toby s cread c Pat e o ameninare pentru tine?
Sam, nceteaz! Las-m! Era la fel de tulburat ca i mine c ne face
attea necazuri, dar pn la urm totul a fost n favoarea mea. De fapt, chiar el
mi-a spus c Pat m-a ajutat.
Eti sigur?
Sam, Toby n-a vzut-o niciodat pe Pat pn acum o sptmn. N-are
nicio logic ceea ce spui!
Nu o vzuse pn sptmna trecut? Greit! Toby o cunoscuse pe Pat n
copilrie.
O recunoscuse? Abigail avusese o aventur cu tatl ei. Pat tia? Iart-m,
Pat! spuse n gnd. Trebuie s-i zic!
Abigail, Pat e fiica lui Dean Adams, Kerry
Pat Traymore e Kerry?
Ochii lui Abigail se mriser sub efectul surprizei. Apoi i reveni.
Vorbeti prostii. Kerry Adams e moart.
i repet: Pat Traymore e Kerry Adams. tie de aventura ta cu tatl ei i
am aflat i c tu ai fost cauza ultimei lor dispute. Pat i regsete puin cte puin
amintirile din acea noapte. Toby ar putea ncerca s te protejeze de ceea ce ar putea
Pat descoperi?
Nu, spuse sec Abigail. Nu conteaz dac-i va aminti c m-a vzut. Nu a
fost vina mea.
Dar Toby Toby era acolo?
Nu a avut cum s-l vad. Cnd s-a ntors s mi ia poeta, ea era deja
incontient.
Sam fu ocat de ceea ce auzise. Se grbi spre u, dar Abigail l urm
tremurnd.
***
Arthur privea secvena cu Glory prsind sala tribunalului dup ce fusese
declarat vinovat. Chipul ei era absent i lipsit de expresie, dar pupilele i
deveniser enorme. Pe chipul ei se citea durere i nenelegere. Apoi, fr s-i vin
s cread, l auzi pe Luther declarnd:
Ieri, de teama de a nu fi n sfrit recunoscut Eleanor Brown s-a
predat la poliie. Se va ntoarce n nchisoare pentru a-i ndeplini pedeapsa.

180

Glory se predase. Nu respectase promisiunea fcut.


Sau nu! Fusese obligat s calce aceast promisiune, obligat de
certitudinea c va fi recunoscut dup aceast emisiune. tiu c nu o va mai vedea
niciodat.
Vocile rzbuntoare i se adresar. Cu pumnii strni, ascult cu atenie.
Cnd nu le mai auzi, i smulse ctile de la urechi. Fr a se mai obosi s aeze la
loc etajerele care i mai mascau ascunztoarea porni spre u, apoi ncepu s coboare
scrile.
Nemicat, Pat continua s priveasc emisiunea cu un ochi critic. Tocmai
citea primele rnduri ale scrisorii. Billy, iubitule
Billy, opti ea; Billy
Examin cu atenie expresia de stupefacie a chipului lui Abigail, crisparea
involuntar a minilor, nainte de a reui printr-un efect supraomenesc s ia o
atitudine corespunztoare citirii acelei scrisori.
Pat mai vzuse aceast expresie pe chipul ei.
Billy, iubitule Billy, iubitule
N-ar trebui s-i spui mamei Rene
Dar tata i spune Rene!
Apoi felul n care Abigail se aruncase asupra ei dup ce aparatele de filmat
se opriser.
Unde ai gsit scrisoarea asta? Ce ncerci s mi faci?
Strigtul lui Toby:
E foarte bine, Abigail! E ultima scrisoare scris soului tu!
Soului tu! Asta ncerca de fapt s-i spun!
Fotografia de pe plaj: Abigail i tatl ei Minile lor aproape se atingeau.
Abigail a sunat la u n seara aceea, cu chipul rvit de durere i mnie.
Nu trebuie s-mi spui Rene i nici tatlui tu, Billy.
Dean Wilson Adams. Tatl ei i nu Willard Jennings era Billy!
Scrisoarea! Pat o gsise pe jos n bibliotec, n ziua n care voise s ascund
actele personale ale tatlui ei de privirile lui Toby. Czuse din dosarele lui i nu din
albumul lui Abigail.
Ea fusese aici n noaptea aceea! Ea i Dean Adams Billy fuseser
amani. Din cauza ei se certaser n seara aceea?
O feti era ascuns n patul ei, cu minile pe urechi pentru a nu le mai auzi
vocile furioase.
O mpuctur.
Tata! Tata!
Alt mpuctur.
Apoi alergase pn la parter i se mpiedicase de corpul mamei sale. Era
posibil ca Abigail s fie acolo cnd ea intrase alergnd n camer?
Ua care ddea pe teras era deschis.
Telefonul ncepu s sune, i, n aceeai clip, lumina se stinse. Pat tresri i
se ntoarse. Luminat de scnteile bradului de Crciun, o siluet se apropia de ea
O siluet nalt, cu un chip ncordat i atent, ncadrat de un pr crunt, cu ochi de
un albastru ca de porelan scnteind n ntuneric.

181

***
Toby se ndrept spre Georgetown, atent s nu depeasc viteza legal. n
acea sear, era bine s nu atrag n niciun fel atenia. Ateptase ca emisiunea s
nceap, abia apoi plecase. tia c Abigail nu-l va cuta n acest timp. Dac l va
suna dup emisiune, i va spune c ieise s se ocupe de main. nc de la nceput,
i ddu seama c i este ceva familiar la Pat. Cu ani n urm, nu vrsase nicio
lacrim aflnd c micua Kerry nu rezistase i, n urma rnilor, decedase. Nu pentru
c ar fi fost ngrijorat de declaraiile unui copil de trei ani n faa unui tribunal.
Abby nu se nelase. Pat ncercase din prima zi s-i atrag n curs. Nu
putea s scape att de uor!
Ajunsese pe strada M din Georgetown, ntoarse la numrul 31, o porni pe
strada N, apoi o lu la dreapta. tia unde s parcheze. O mai fcuse de multe ori cu
ani n urm.
Partea dreapt a proprietii se ntindea pn la jumtatea blocului. Ls
maina pe col, o lu napoi i fr s in cont de gardul care ncadra proprietatea,
sri de partea cealalt. naint n tcere n bezna ce acoperea curtea din spate.
n ciuda voinei sale se gndi la cealalt noapte, n acelai loc revedea
cum o trsese pe Abigail afar, cu o mn la gur pentru a o mpiedica s strige i o
aezase n main. Apoi cuvintele ei ezitante: Poeta mi-a rmas acolo i el se
ntoarse n cas.
La umbra copacilor, ferindu-se de orice privire indiscret, Toby se strecur
prin spatele casei, pe teras, la civa centimetri de ua din sticl. Privi cu atenie n
interior.
Sngele i nghe n trup. Pat era ntins pe canapea cu minile i picioarele
legate. Avea un clu n gur. n genunchi, lng ea, un preot sau un clugr, cu
spatele ntors spre u, aprindea lumnri ntr-un sfenic. Brbatul se ntoarse apoi i
Toby l vzu clar. Nu era un preot adevrat. i ceea ce purta nu era o sutan, era
mai degrab un fel de halat. Chipul lui i aminti lui Toby de un vecin care, cu
civa ani nainte nnebunise.
Brbatul striga adresndu-i-se lui Pat, dar Toby i nelegea cu greu
cuvintele.
N-ai ascultat avertismentele mele! i-am lsat posibilitatea s alegi!
Avertismente Toi crezuser c Pat inventase povestea cu telefoanele i
efraciunea. Dar nu fusese aa. n timp ce Toby i spiona, brbatul lu sfenicul i l
aez sub brad.
Voia s dea foc casei!
Pat Traymore era prins n capcan! Tot ce-i rmnea lui de fcut era s se
urce n main i s se ntoarc acas.
Toby se lipi de zid. Brbatul se ndrepta spre ua care ddea spre teras. i
dac el ar fi fost gsit acolo? Toat lumea tia c Pat fusese ameninat. Dac toat
casa lua foc i ea era gsit mpreun cu cel care o ameninase, totul se va ncheia.
Nu vor mai fi anchete i nimeni care s vorbeasc despre maina parcat n
apropiere.
Toby atepta s aud yala descuindu-se. Brbatul mbrcat ca un clugr
deschise ua, apoi se ntoarse s mai priveasc o dat n camer.

182

Toby se apropie n tcere pn n spatele lui.


***
n timp ce genericul de la sfritul emisiunii se derula pe ecran, Lila mai
form o dat numrul lui Sam. Niciun rspuns. Mai ncerc o dat la Pat. Dup ce
ls telefonul s sune de mai multe ori, nchise i se apropie de fereastr. Maina era
parcat pe alee. Lila era sigur c Pat e acas. n timp ce supraveghea casa i se pru
c vede o plpire roiatic n ntunericul care o nconjur.
Trebuia s cheme poliia? Dac Pat aflase ce se ntmplase n noaptea
tragediei Dac pericolul pe care-l simise ea era de natur psihic i nu fizic? Pat
ncerca cu disperare s neleag cum de unul dintre prini o rnise cu atta
violen. i dac adevrul era mai crud dect i imaginase ea?
Ce putea face poliia dac Pat refuza s deschid ua? Nu vor mai insista
numai pentru c Lila le-ar spune de presimirile ei Lila tia c poliitii nu cred n
parapsihologie. Descumpnit, rmase n faa ferestrei, privind n ntuneric
contururile casei de vis-a-vis.
***
Ua de pe teras Era deschis i n noaptea aceea. Ea ridicase privirea i
alergase spre el, cuprinzndu-i picioarele cu braele i el o ridicase i o aruncase cu
violen
Toby deci Toby fusese.
i acum era n faa uii, n picioare, n spatele lui Arthur Stevens.
Arthur simi prezena lui Toby n spatele lui i se ntoarse brusc. Lovitura
lui Toby o primise exact n gt i trupul lui fu proiectat la civa metri n camer. Cu
strigt sufocat, se lovi de cmin Ochii i se nchiser i capul i czu ntr-o parte.
Toby intr n camer. Pat se cutremur vzndu-i corpul masiv, mbrcat n
negru, minile puternice i ptratul negru al inelului cu onix.
Se aplec deasupra ei.
tii, Kerry, nu-i aa? Cnd am aflat cine eti, am tiut c vei descoperi
adevrul. mi pare ru pentru ceea ce s-a ntmplat, dar trebuia s o protejez pe
Abigail. Era nnebunit dup Billy. Cnd a vzut-o pe mama ta mpucndu-l, a fost
pe punctul de a leina. Dac nu m-a fi ntors s-i iau poeta, i jur c nici nu te-a fi
atins. Voiam doar s te fac s taci un moment. Dar acum, nu pot s te las s-o distrugi
pe Abby. Dar se vede c m ajui, la urma urmelor. Toat lumea tie c ai fost
ameninat. Nu credeam s am un asemenea noroc. l vor gsi pe nebunul sta lng
tine i nimeni nu va mai pune nicio ntrebare. Tu ai pus prea multe ntrebri i dai
seama?
Ramurile de la baza bradului se aprinser brusc. ncepur s pocneasc, iar
fumul se nla gros pn la plafon.
n cteva minute, camera asta va fi scrum, Kerry. Trebuie s plec acum.
E o sear mare pentru Abigail.
O atinse cu degetele pe obraz.
Regret

183

Bradul era cuprins de flcri. n clipa n care Toby nchise ua n urma lui,
covorul ncepu s ard. Fumul o sufoca. ncerc s-i in respiraia. Ochii o nepau
prea tare ca s-i mai poat ine deschii. Urma s fie asfixiat. Se nvrti pe canapea
pn czu pe covor. Se lovi cu fruntea de piciorul mesei, tresri de durere i ncerc
s se trasc spre ieire. Dar, cu minile legate la spate se mica foarte greu. Se
ntoarse pe spate ncercnd s se ridice. Dar legturile prea strnse o rneau la
fiecare micare. Picioarele goale alunecau pe parchet i reui cu greu s nainteze
puin.
n pragul salonului se opri. Dac reuea s nchid ua, focul nu se va mai
putea ntinde. Trecu pragul. Placa metalic i zgrie pielea minilor. Se lipi de
perete, mpinse cu umrul ua i se mpinse n ea pn o auzi nchizndu-se. Holul
era deja plin de fum. Pat nu mai reuea s-i dea seama ncotro o pornise. Dac se
ndrepta spre bibliotec era pierdut. Atept o clip, apoi simi o uvi rece de aer.
Porni spre ea Acolo era ua de la intrare.

Patruzeci i doi
184

Lila mai ncerc o dat s dea de Pat. De aceast dat, ceru telefonistei s
verifice linia. Telefonul nu era deranjat.
Nu mai putea atepta. Se pregtea o nenorocire. Va cere poliiei s vin s
inspecteze casa lui Pat. Le va spune c vzuse un sprgtor. Dar cnd rspunse un
sergent nu reui s articuleze niciun cuvnt. Simea c se sufoc. Nrile i se umpluse
de un fum acru. Tot trupul i deveni dureros. Ardea! Sergentul se prezent nc o
dat, nerbdtor. Lila i regsi brusc puterile:
Strada N, nr. 300, strig ea. Patricia Traymore e pe cale s moar.
Patricia Traymore va muri.
***
Sam conducea cu vitez, trecnd pe rou la semafor, dorindu-i din tot
sufletul ca o main de poliie s se ia dup el. Aezat pe cellalt scaun, Abigail
rmsese cu pumnii strni i pumnul crispat.
Abigail, vreau s tiu adevrul! Ce s-a ntmplat n noaptea n care au
murit Rene i Dean Adams?
Billy mi-a promis c va divora Dar, n ziua aceea, m-a sunat i mi-a
spus c nu se putea despri de Rene. C trebuie s ncerce s-i salveze cstoria
Nu o putea prsi pe Kerry. Credeam c Rene e la Boston. Am plecat la el s-l
implor Rene a fcut o criz vzndu-m. tia c ne iubeam. Billy avea un
revolver n birou. A vrut s-l ntoarc spre ea El a ncercat s i-l smulg S-a
auzit o mpuctur Sam, a fost un comar! Billy a murit n faa mea!
Dar pe ea cine a ucis-o? Cine?
S-a sinucis, rspunse Abigail plngnd. Toby presimise c avea s se
petreac o dram. Vzuse totul de pe teras. M-a luat din cas i m-a dus la el n
main. Sam, eram ocat! Nu realizam ce se ntmpla! Ultimul lucru pe care l-am
vzut a fost revolverul din mna lui Rene, rmas nc n picioare. Toby a trebuit s
se ntoarc dup poeta mea. Sam, i jur c am auzit a doua mpuctur nainte ca
el s porneasc spre cas. i jur. Mi-a povestit a doua zi ce i s-a ntmplat lui Kerry.
Probabil c a cobort dup plecarea mea i Rene a mpins-o cu putere ca s se
ndeprteze de ea. Poate c nu i-a dat seama ct de tare a rnit-o.
Pat i amintete c s-a mpiedicat de corpul mamei sale.
Imposibil! Nu avea cum!
O cotir pe Wisconsin Avenue ntr-un scrit de pneuri.
ntotdeauna l-ai crezut pe Toby! o acuz Sam. Pentru c ai vrut s-l
crezi! i convenea! Abigail, chiar ai crezut c accidentul de avion a fost o
ntmplare? L-ai crezut pe Toby i ai acuzat-o pe Eleanor de fondurile electorale?
Da da
Strzile erau pline de pietoni. Sam claxona furios, dar oamenii i vedeau
linitii de treaba lor. Vir n vitez pe strada M, trecu pe lng numrul 31 pn la

185

intersecia cu strada N i clc pedala de frn. Amndoi fur aruncai nainte.


Dumnezeule! opti Abigail.
O femeie ntre dou vrste striga dup ajutor, btnd cu pumnii n ua casei
lui Pat. O main de poliie, cu sirena pornit apru n captul strzii.
Casa era cuprins de flcri.
***
Toby travers n fug curtea n direcia gardului. Totul se terminase acum.
Nu mai era soia pilotului care s-i fac necazuri lui Abigail. Nici Kerry Adams care
s-i aminteasc ce se petrecuse n salon n noaptea aceea.
Nu mai trebuia s piard niciun minut. n curnd, Abby l va cuta. Era
ateptat la Casa Alb peste o or. Cineva striga dup ajutor Cineva vzuse
fumul! Auzi sirena poliiei i ncepu s alerge.
Srise gardul cnd o main trecu n vitez, lu virajul i se opri cu un
scrit de frne. Portierele se izbiser cu putere. Toby auzi glasul unui brbat
strignd-o pe Pat Traymore. Sam Kingsley! Trebuia s o tearg de acolo. ntreaga
parte din spate a casei luase foc. Dac nu pleca, avea s l vad.
Nu prin fa, Sam! Prin spate! Prin spate!
Toby se opri. Abby Era Abby! Alerga de-a lungul casei, ndreptndu-se
spre teras. Porni spre ea i o ajunse.
Abby, pentru numele lui Dumnezeu, pleac de aici!
Ea se uit la el cu o privire rtcit. Mirosul de fum se risipea gros n
noapte. O fereastr de pe lateral explod i flcrile cuprinser peluza.
Toby, Kerry e nuntru?
Abby l apucase de reverele hainei.
Nu neleg ce vrei s spui!
Toby, cineva te-a vzut lng casa Catherinei Graney seara trecut!
Abby, taci! Seara trecut am fost cu prietena mea de la Steakburger. Ai
vzut cnd m-am ntors la zece jumtate!
Nu, nu te-am vzut!
Ba da!
Atunci ce mi-a spus Sam e adevrat
Abby nceteaz cu prostiile! Eu am grij de tine, tu ai grij de mine. Aa
a fost ntotdeauna i o tii foarte bine!
O main de poliie trecu n vitez.
Abby, trebuie s plec de aici.
n vocea sa nu era nicio umbr de team.
Kerry e nuntru?
Nu eu am dat foc? Nu i-am fcut nimic!
E nuntru?
Da.
Brut! Brut criminal i proast! Scoate-o de acolo!
l lovi cu pumnii n piept.
Ai auzit?! Scoate-o de acolo!
Flcrile cuprinseser acoperiul.

186

F ce i-am spus! strig ea.


Cteva secunde se privir n fa. Apoi Toby ridic din umeri i alerg
stngaci de-a lungul peluzei acoperite cu zpad, travers grdina i ajunse pe teras.
Auzi sirena pompierilor exact n clipa n care ua ced n faa loviturilor lui cu
piciorul.
Cldura din interior era insuportabil. Toby i scoase haina i-i acoperi cu
ea capul i umerii. O lsase pe Pat pe canapea, n partea dreapt a uii. M-a trimis
aici pentru c ea e fiica lui Billy! gndi el. Dar, acum, totul s-a terminat pentru tine,
Abigail. Nu tiu cum vom mai scpa i de aici.
Era lng canapea. ntinse mna, pipi estura ncins. Nu vedea nimic.
Kerry nu era acolo!
ncerc s se uite jos. Deasupra capului su se auzi un zgomot. Nu mai
putea s rmn acolo. Toat casa ardea i, n curnd, se va prbui.
Se ndrept pe bjbite n direcia uii, lundu-se dup curentul de aer rece.
O bucat de tavan i czu n spate. i pierdu echilibrul i czu. Minile lui atinser
un corp, un chip Nu era al unei femei. Era al nebunului.
Toby se ridic. Tremura ntreaga cas se nvrtea cu el. O clip mai
trziu, plafonul salonului se prbui. Cu ultimele puteri, opti:
Abby!
Dar tia c, de aceast dat, ea nu-l poate ajuta.
***
Agndu-se, trndu-se, Pat nainta centimetru cu centimetru pe holul de la
intrare. Sfoara prea strns de la picioare i blocase circulaia sngelui prin piciorul
drept. Trebuia s se agae cu degetele, cu palmele ca s poat nainta. Parchetul era
tot mai fierbinte. Fumul neccios i nepa ochii i o sufoca. Nu mai putea s se
ghideze dup nimic. Pierduse orice reper. Nu mai avea nicio speran. Se sufoca
Va arde de vie
Apoi auzi loviturile vocile vocea Lilei strignd dup ajutor Pat se
chirci ncercnd s se ndrepte spre locul de unde venea vocea. Dar un zgomot
puternic din spatele casei fcu s se cutremure pereii. Casa se prbuea. Simea c
i pierde cunotina. i era scris s moar n aceast cas.
n clipa n care pierdea contactul cu realitatea auzi bti, zgomot de lemn
prbuindu-se. ncercau s sparg ua. Era att de aproape de ea! Un val de aer
rece Voci care strigau:
Prea trziu! Nu putem intra nuntru!
Strigtul Lilei:
Ajutai-o! Ajutai-o!
Vocea lui Sam, furios, disperat:
Lsai-m!
Sam Sam Zgomot de pai lng ea. Sam o striga. Cu ultimele puteri,
Pat ridic picioarele i le izbi de perete.
Sam se ntoarse. La lumina flcrilor o zri, apoi o ridic n brae i iei
alergnd din cas.

187

***
Strada era plin de maini de poliie i de pompieri. Mulimea adunat
pstra o tcere mormntal. Dreapt ca o statuie, Abigail privea infirmierii agitnduse n jurul lui Pat. n genunchi lng targ, Sam i mngia braul, cu chipul palid de
team. La civa pai, Lila tremura din tot corpul, cu chipul i minile acoperite de
funingine, cu ochii fixai asupra corpului imobil a lui Pat. Totul n jurul lor era plin
de cenua casei sau ce mai rmsese din ea.
Pulsul e puternic, spuse un infirmier.
Pat se mic voind s ndeprteze masca de oxigen de pe fa.
Sunt aici, iubito
Sam ridic privirea. Abigail i atinsese cu mna umrul. Avea chipul plin de
funingine. Rochia pe care o mbrcase pentru Casa Alb era distrus.
M bucur c Kerry a scpat, Sam. S ai grij de ea
E tot ce mi doresc mai mult.
i voi cere unui poliist s m nsoeasc la o cabin telefonic. Nu m
simt n stare s-i spun personal Preedintelui c abandonez scena politic. Spune-mi
cum o pot ajuta pe Eleanor Brown
Apoi se ndrept ncet spre cea mai apropiat main de poliie.
Recunoscnd-o, trectorii o privir uimii, fcndu-i loc s treac. Unii ncepur s o
aplaude.
Emisiunea a fost grozav! i spuse unul.
V iubim! strigar civa.
V vom susine pentru vice-preedinte! se auzir mai multe glasuri.
Urcnd n main, Abigail Jennings se ntoarse i cu un surs forat
rspunse ovaiilor care o nconjurau pentru ultima oar.

188

Patruzeci i trei

Pe 29 decembrie, la ora nou seara, preedintele ptrunse n Sala Est a


Casei Albe pentru a ine o conferin de pres, pe care o anulase n grab cu dou
zile mai devreme. naint spre pupitru, unde erau aezate microfoanele.
M ntreb de ce ne-am adunat cu toii aici, remarc el.
Ziaritii izbucnir n rs.
Preedintele i exprim regretul c fostul vicepreedinte i-a dat demisia
nainte de terminarea mandatului.
Exist un numr foarte mare de reprezentani care ar putea s-i preia
locul i s-mi fie succesor n cazul n care nici eu nu a fi n stare s-mi duc pn la
capt al doilea mandat. Totui, persoana pe care am ales-o, cu sprijinul entuziast al
reprezentanilor tuturor departamentelor guvernului, va avea o poziie excepional
n istoria acestei ri. Doamnelor i domnilor, am plcerea de a v prezenta prima
femeie vice-preedinte a Statelor Unite, senator Claire Lawrence din Wisconsin.
Un ropot de aplauze izbucni i asistena se ridic n picioare.
mbriai pe canapeaua din apartamentul lui, Sam i Pat priveau
conferina de pres.
M ntreb dac Abigail vede, spuse Pat.
Cred c da.
Nu ar fi avut nevoie de ajutorul lui Toby. Ar fi reuit i singur.
ntr-adevr. Ceea ce face ca povestea ei s fie i mai trist.
Ce se va ntmpla cu ea?
Va pleca din Washington. Dar nu se va da btut. E o femeie puternic.
Se va lupta pentru a reveni la suprafa. De data asta, singur!

189

A fcut, totui, multe lucruri bune, spuse Pat cu tristee. Din multe
puncte de vedere, era femeia ideal.
Ascultar amndoi discursul Clarei Lawrence. Apoi Sam o ajut s se
ridice.
Cu genele i sprncenele arse, pari mereu uimit.
i cuprinse chipul n palme.
Te simi mai bine de cnd ai ieit din spital?
tii i tu rspunsul!
nc puin i ar fi pierdut-o pe vecie. Ea i ridic privirea ntrebtoare spre
el.
Ce i se va ntmpla lui Eleanor? ntreb ea. Nu mi-ai spus nimic i
aproape c-mi era team s te ntreb.
Nici nu m gndeam s nu-i spun! Ultima declaraie a lui Abigail i
noile informaii despre Toby vor fi n favoarea ei. Dar tu? Acum, c tii adevrul, ce
simi pentru mama i tatl tu?
Sunt fericit s tiu c nu tata a apsat pe trgaci. mi pare ru pentru
mama. Dar sunt mulumit s tiu c niciunul nu a fost vinovat pentru rnile mele.
Nu erau fcui unul pentru cellalt, dar niciunul nu e complet vinovat pentru ce s-a
ntmplat. ncep s-i privesc cu ali ochi pe oameni. Cel puin, aa sper.
Gndete-te. Dac prinii ti nu s-ar fi ntlnit, tu nu ai exista i eu n-a
putea s-mi petrec restul vieii ntr-un loc decorat cum ai spus? ca holul de
intrare a unui motel?
Cam aa ceva
Te-ai hotrt n ce privete serviciul?
Nu tiu. Luther pare sincer cnd mi propune s rmn. La urma urmei,
emisiunea a fost bine primit. Mi-a spus s m gndesc la un reportaj despre Claire
Lawrence. i poate c vom avea n sfrit n studiouri, pe posibila Prima
Doamn a Americii. E tentant. Mi-a promis c voi avea controlul total asupra
emisiunilor mele. i, alturi de tine, nu va mai ncerca s-mi fac necazuri.
Ar fi foarte bine pentru el!
Sam o cuprinse cu braul i i zmbi.
Vino s priveti rul!
Se ndreptar spre fereastr. Noaptea era luminat de reclame scnteietoare,
dar Potomac le ntrecea pe toate.
Nu cred c am fost niciodat att de nelinitit Casa n flcri Tu
nuntru spuse el i o strnse mai puternic la pieptul lui. Nu vreau s te pierd,
Pat Nici acum, i niciodat!
Se aplec spre ea i o srut.
Nu glumesc cnd spun c nu avem timp de pierdut. Ce spui de o lun de
miere la Caneel Bay sptmna viitoare?
Economisete-i banii. Prefer s m ntorc la Cape Cod.
i la Ebb Tide?
Exact. Dar a intervenit o schimbare.
i ridic privirea spre el cu un surs luminos.
De data aceasta, lum acelai avion ca s ajungem acas.

190

Sfrit

191